Sunteți pe pagina 1din 469

BIJUTERII

DANIELLE
STEEL
JEWELS
1979

Lui Popeye
ntr-o via de om exist o singur dragoste adevrat,
doar una care conteaz, care crete, care dinuie venic
toat viaa i n moarte mpreun, ca unul singur dulcea
mea dragoste, eti al meu. Unica i singura mea dragoste
pentru totdeauna.
Din toat inim,
Olive

1
Era atta linite n vzduh, sub soarele strlucitor de var,
nct se auzeau psrile i orice sunet de la civa kilometri,
n timp ce Sarah se uita mpcat pe fereastr. Domeniul era
inteligent proiectat i perfect ngrijit. Grdinile fuseser
amenajate de Le Ntre, cel care proiectase i Versailles-ul,
copacii alctuind o bolt verde deasupra parcului de la
Chteau de la Meuze. Castelul nsui avea o vechime de
patru sute de ani i Sarah, duces de Whitfield, tria acolo
de cincizeci i doi de ani. Venise mpreun cu William, cnd
era nc abia o feti i zmbi amintirilor n timp ce urmrea
cum se hrjoneau n deprtare cei doi cini ai ngrijitorului.
Zmbetul se lrgi pe chipul ei cnd se gndi ct de mult se
va bucura Max de cei doi tineri cini ciobneti.
i ddea ntotdeauna un sentiment de pace s stea acolo i
s priveasc domeniul la care trudiser att de mult. i
amintea lesne disperarea din timpul rzboiului, foametea
nesfrit, cmpurile despuiate de toate roadele pe care le-ar
fi putut da. Fusese att de greu atunci att de diferit i,
ciudat, nu prea s se fi ntmplat cu att de mult vreme n
urm cincizeci de ani o jumtate de secol. i cobor
privirea spre minile ei, spre cele dou inele cu smaralde
perfect ptrate, pe care le purta aproape ntotdeauna i tot o
mai surprindea c erau mini de femeie btrn. nc
frumoase, graioase, folositoare, slav Domnului, dar, fr
ndoial, minile unei femei de aptezeci i cinci de ani.
Trise bine i mult; prea mult, se gndea uneori prea mult
timp fr William i totui venic mai era ceva de vzut, de
fcut, ceva la care s te gndeti, ceva de plnuit, copiii ei
trebuiau nc supravegheai.
Era mulumit de viaa pe care o dusese i chiar i acum
nu avea senzaia c totul se terminase, c se consumase
totul. Mereu aprea o cotitur neateptat a drumului, un

eveniment ce nu putea fi prevzut i care-i solicita atenia.


Era ciudat c ei nc aveau nevoie de ea, aveau nevoie de ea
mai puin dect credeau i totui nc mai apelau la ea
destul de des, spre a-i da impresia c e important pentru ei
i nc folositoare. i mai erau i copiii lor. Zmbi gndinduse la ei i rmase acolo, n picioare, ateptnd s-i vad cnd
apar. De acolo i vedea cnd soseau le vedea chipurile cnd
zmbeau, rdeau sau preau enervai dup ce coborau din
maini i, plini de sperane, i ridicau privirile spre ferestrele
ei. Parc ar fi tiut ntotdeauna c ea i urmrete de acolo.
Indiferent ce alte treburi ar fi avut n dup-amiaza n care
urmau s soseasc, ea i gsea ntotdeauna ceva de fcut n
salonaul elegant de la etaj, ateptndu-i. i chiar acum,
dup atia ani, cnd toi erau mari, simea acelai fior de
nerbdare s le vad chipurile, s aud povestirile lor, s
asculte problemele lor. i fcea griji pentru ei i i iubea ca
ntotdeauna i, ntr-un fel, fiecare din ei era o frm din
imensa dragoste pe care o mprise cu William. Ce om
minunat fusese el! Depise orice nchipuire, orice vis! Chiar
i dup rzboi, era o for demn de luat n seam, un om pe
care toi cei care-l cunoscuser i-l vor aminti ntotdeauna.
Sarah se ndeprt ncet de la fereastr, trecnd prin faa
cminului din marmur, unde se aeza deseori n dup
amiezile reci de iarn, stnd pe gnduri, scriind bilete sau
chiar cte o scrisoare unuia dintre copiii ei. Vorbea frecvent
cu ei la telefon, la Paris, Londra, Roma, Mnchen, Madrid i
totui i plcea grozav s scrie.
Sttea n picioare, privind o mas acoperit cu o bucat de
brocart vechi, decolorat, un adevrat obiect de art lucrat de
mn pe care-l gsise cu ani n urm la Veneia. Atinse uor
fotografiile nrmate aezate acolo, lund cte una, la
ntmplare ca s-o priveasc mai bine; i cnd se uita la ele,
i amintea perfect momentul exact cnd fuseser fcute n
ziua nunii, cnd William rdea de o remarc fcut de
cineva i ea ridicase privirea spre el, zmbind sfioas.
Era atta fericire n ochii aceia, atta bucurie, nct

crezuse c-i va exploda inima n ziua nunii. Purta o rochie


bej de dantel i satin, o plrie de dantel bej, foarte ic, cu
o mic voalet, iar n brae avea un imens buchet de orhidee
mici, de culoarea ceaiului.
Se cununaser n casa prinilor ei, ntr-un cerc restrns
din care fceau parte doar cei mai buni prieteni ai prinilor
ei. La petrecerea care a urmat, linitit i foarte elegant, au
mai venit aproape o sut de prieteni. Fr domnioare de
onoare, fr cavaleri de onoare, fr un mare osp de nunt,
fr exuberan tinereasc. Doar sora ei o nsoise,
mbrcat cu o rochie de satin albastru, frumos drapat, i
cu o plrie uluitoare, creat special pentru ea de Lily Dach.
Mama lor avea o rochie scurt, verde ca smaraldul. Sarah
zmbi amintindu-i rochia mamei ei avea exact culoarea
celor dou superbe smaralde ale sale. Ct de fericit ar fi fost
mama dac ar fi apucat s le vad!
Mai erau i alte fotografii, cu copiii cnd erau mici una
minunat, a lui Julian cu primul lui cel i Phillip, care
prea foarte matur, dei avea doar opt sau nou ani cnd se
dusese prima dat la Eton. Una cu Isabelle, pe undeva, prin
sudul Franei, cnd avea zece ani i ceva i cu amndoi n
braele lui Sarah, imediat dup ce se nscuser. William
fcuse toate fotografiile, luptndu-se cu lacrimile ce-l
podideau ori de cte ori o privea pe Sarah cu nc un nou
nscut n brae. i Elizabeth ce micu prea, lng Phillip,
ntr-o fotografie att de nglbenit c abia se mai distingeau
figurile. Dar, ca ntotdeauna, lui Sarah i ddur lacrimile
privind-o, copleit de amintiri. Viaa ei fusese bun i plin,
dar nu ntotdeauna uoar.
Se uit mult timp la fotografii, retrind momentele acelea,
gndindu-se la fiecare dintre ei, croindu-i ncet drum printre
amintiri, n timp ce ncerca s le evite pe cele prea dureroase.
Oft, ndeprtndu-se din nou, i se duse napoi s atepte la
uile-fereastr dinspre teras.
Era graioas, nalt, avea spatele drept i i inea capul
cu mndria i elegana unei dansatoare. Avea prul alb ca

neaua, dei odinioar strlucea ca abanosul; ochii ei verzi,


imeni, aveau aceeai culoare intens, nchis, ca smaraldele
ei. Dintre copii, Isabelle i motenise ochii i chiar i ai ei nu
erau la fel de nchii la culoare ca ai lui Sarah. Dar niciunul
din ei nu avea puterea i elegana ei, niciunul nu avea tria
pe care o avusese ea, drzenia, fora de a ine piept la tot ce-i
aternuse viaa n cale. Vieile lor fuseser mai uoare dect
a ei i pentru asta era, ntr-un fel, foarte recunosctoare. Pe
de alt parte, se ntreba uneori dac atenia ei permanent
nu le luase din vigoare, dac nu cumva i rsfase prea mult
i de aceea deveniser mai slabi.
Dei nu se putea spune c Phillip era slab sau Julian
sau Xavier sau chiar Isabelle i totui, Sarah avea ceva
ce nu avea niciunul din ei, o trie sufleteasc pur, care
prea s emane din ea cnd o priveai. Cnd intra ea ntr-o
ncpere, se simea puterea aceea i, cu voia sau fr voia ta,
nu puteai s n-o respeci. i William fusese la fel, dar mai
expansiv, mai ostentativ n felul n care se bucura de via i
n care i manifesta firea lui bun. Sarah fusese ntotdeauna
mai linitit, cu excepia ocaziilor cnd era cu William. El
scotea la iveal tot ce era mai bun n ea. El i dduse totul,
spunea ea adesea. Tot ceea ce ndrgea, iubea sau avea cu
adevrat nevoie. Zmbi privind peste gazonul verde,
amintindu-i cum ncepuse totul. Parc se petrecuse doar n
urm cu cteva ceasuri cu cteva zile. i era imposibil s
cread c a doua zi va mplini aptezeci i cinci de ani. Copiii
i nepoii veneau s-o srbtoreasc, iar n ziua urmtoare
urmau s vin sute de oameni celebri i importani.
Petrecerea i se prea i acum o prostie, dar copiii insistaser.
Julian organizase totul i chiar i Phillip o sunase de ase ori
de la Londra ca s se asigure c totul merge bine. Iar Xavier
se jurase c oriunde ar fi, n Botswana sau n Brazilia, ori
Dumnezeu tie unde, va zbura cu avionul ca s ajung la
srbtorirea ei. Acum i atepta la fereastr, aproape cu
rsuflarea tiat, simind un fior de emoie. Era mbrcat cu
o rochie Chanel neagr, simpl, mai veche, dar splendid

croit, un irag de perle enorme perfect asortate, pe care-l


purta ntotdeauna, lsndu-i mui de admiraie pe cei ce-l
vedeau prima dat. Le primise dup rzboi i dac le-ar vinde
acum ar lua pe ele peste dou milioane de dolari. Dar Sarah
nu se gndea la asta: ea le purta fiindc inea la ele, fiindc
erau ale ei i fiindc William insistase s le pstreze.
Ducesa de Whitfield se cuvine s poarte asemenea perle,
iubita mea, o tachinase el cnd le probase prima oar, peste
un pulover vechi de-al lui pe care l mprumutase ca s
lucreze n grdin. S fiu al naibii dac ale mamei nu preau
nite perle amrte n comparaie cu astea, comentase el. Ea
rsese i el o strnsese la piept i o srutase. Sarah Whitfield
avea lucruri frumoase i trise o via frumoas. i era cu
adevrat o persoan deosebit.
Cnd n sfrit i pierdu rbdarea i ddu s plece de la
fereastr, auzi prima main la ultima cotitur dinspre alee.
Era o limuzin Rolls-Royce neagr, nesfrit, cu geamuri
att de ntunecate nct nu putea s vad cine e nuntru.
Numai ea tia, i tia perfect pe fiecare. Maina se opri n faa
intrrii principale a castelului, aproape sub fereastra ei i
cnd oferul cobor, grbindu-se s deschid portiera, ea
cltin din cap amuzat. Fiul ei cel mai mare avea o
nfiare foarte distins, ca ntotdeauna, i foarte, foarte
britanic, strduindu-se s nu se vad ct de hruit era de
femeia care cobor din main imediat dup el. Purta o rochie
de mtase alb i pantofi Chanel; prul era tuns scurt, foarte
ic, i n soarele de var sclipeau diamantele peste tot, pe
unde putuse s i le pun. Zmbi din nou n sinea ei,
ntorcnd spatele scenei de la fereastr. Era doar nceputul
unor zile grozave, interesante Greu de crezut nu putea s
nu se ntrebe ce prere ar fi avut William despre toate astea
despre toat agitaia de la aniversarea ei de aptezeci i cinci
de ani aptezeci i cinci de ani atia ani, att de
curnd Parc trecuser doar cteva clipe de cnd ncepuse
totul

2
Sarah Thompson se nscuse la New York n 1916, fiind cea
mai mic dintre dou fiice i verioara mai puin norocoas,
dar foarte fericit i respectat de toi, a fetelor Astor i
Biddle. Sora ei se mritase de fapt cu un Vanderbilt la vrsta
de nousprezece ani. Iar Sarah se logodise cu Freddie Van
Deering exact dup doi ani, de ziua Recunotinei. mplinise
i ea nousprezece ani, iar lui Jane i Peter li se nscuse
primul copil, un bieel adorabil, cu buclioare aurii, botezat
James.
Logodna lui Sarah cu Freddie nu fusese o surpriz pentru
familia ei, ntruct se cunoteau de ani de zile cu clanul Van
Deering; i, dei pe Freddie l cunoteau mai puin, deoarece
fusese muli ani la un internat, toi l vzuser adesea la New
York, n perioada cnd fusese la Princeton. Absolvise
universitatea n iunie, n anul n care se logodiser, i, dup
acel eveniment strlucit, era mereu ntr-o stare de
exuberan, dar i gsise timp s-o curteze pe Sarah. Era un
biat de via, iste, care fcea mereu farse amicilor lui i
avea grij ca toat lumea s se distreze oriunde se duceau i
mai ales o distra pe Sarah. Era rareori serios, inndu-se tot
timpul de otii. Sarah era impresionat de ateniile lui i o
amuza exuberana lui. Era o persoan cu care te simeai
bine, cu care era plcut s stai de vorb, iar rsul i voioia
lui erau molipsitoare. Toi l plceau pe Freddie i nimnui,
poate cu excepia tatlui lui Sarah, nu prea s-i pese c
Freddie nu avea ambiia s ajung n lumea afacerilor. Dar
toat lumea tia de asemenea c dac n-ar lucra niciodat,
ar putea tri foarte bine din averea familiei. Cu toate acestea,
tatl lui Sarah considera c era important pentru un tnr s
intre n lumea afacerilor, indiferent ct avere avea sau ce
erau prinii lui. El nsui deinea o banc i i vorbi lui
Freddie pe ndelete despre planurile lui, chiar nainte de
logodn. Freddie l asigur c avea cu adevrat intenia s-i

fac un rost. De fapt, i se oferise un post important la banca


J.P. Morgan din New York i unul i mai avantajos la banca
New England din Boston. Dup Anul Nou, avea de gnd s
accepte unul din ele, ceea ce i fcu mare plcere domnului
Thompson, care ngdui atunci s se anune oficial logodna.
n anul acela, Sarah s-a distrat minunat n vacan. Erau
mereu invitai la petreceri i sear de sear ieeau n ora, se
amuzau, se vedeau cu prietenii i dansau pn dimineaa.
Patinau n Central Park, luau parte la dejunuri i dineuri i
numeroase serate dansante. n perioada aceea, Sarah a
observat c Freddie pare s bea cam mult, dar orict de mult
ar fi but, era ntotdeauna spiritual, politicos i absolut
fermector. Toat lumea din New York l ador pe Freddie
Van Deering.
Nunta era programat pentru luna iunie i, nc din
primvar, Sarah era copleit de cele mai diferite activiti:
s in socoteala cadourilor de nunt, s fac probe cu
rochia de mireas i s participe la i mai multe petreceri
date de i mai muli prieteni. I se nvrtea capul. n perioada
aceea aproape c nu apuca s se vad cu Freddie ntre patru
ochi i preau s nu se ntlneasc dect la petreceri. n rest
el i petrecea vremea cu prietenii care l pregteau pentru
marele salt n Viaa Serioas a Brbatului Cstorit.
Era o perioad de care Sarah ar fi trebuit s fie bucuroas
dar, dup cum i-a mrturisit ea n cele din urm lui Jane n
luna mai, de fapt nu se bucura deloc. Totul era o
nvlmeal, totul prea s scape de sub control i ea era
total epuizat. A sfrit prin a izbucni n plns la sfritul
unei dup-amiezi, dup ultima prob cu rochia de mireas,
cnd sora ei i ntinsese pe tcute propria batist de dantel
i mngie uor prul negru i lung, care-i trecea de umeri.
Nu mai plnge. Aa e nainte de nunt. Ar trebui s fie o
perioad minunat, dar de fapt e foarte dificil. Se ntmpl
attea lucruri dintr-odat, n-ai parte de nicio clip de linite
ca s te gndeti, s te aezi pur i simplu, s fi singur i
eu am trecut prin momente grele nainte de nunt.

Adevrat? Sarah o privi cu ochii ei verzi, imeni, pe sora


mai mare, care tocmai mplinise douzeci i unu de ani i
prea cu mult mai neleapt dect ea. Era o imens uurare
s afle c mai exista cineva care se simise la fel de copleit
i de derutat nainte de nunt.
Singurul lucru de care nu se ndoia Sarah era dragostea
lui Freddie pentru ea sau faptul c era un brbat bun i c
vor fi fericii dup nunt. Dar parc erau prea multe
distracii, prea multe petreceri, prea mult zpceal.
Freddie nu prea s se gndeasc dect cum s se amuze
mai bine. De luni de zile nu mai avuseser o discuie
serioas. i nc nu-i spusese ce avea de gnd cu slujba. i
repeta mereu c nu avea niciun motiv de ngrijorare. Nu se
ostenise s se angajeze la banc la nceputul noului an,
pentru c erau prea multe de fcut nainte de nunt i o
slujb nou l-ar fi acaparat nepermis de mult. Edward
Thompson ncepuse s vad cu ochi ri ideile lui Freddie
despre munc, dar se abinuse s-i destinuie ceva fiicei
sale. Discutase cu soia lui, i Victoria Thompson l asigurase
c dup cununie Freddie se va potoli. La urma urmelor
absolvise universitatea Princeton.
Sosi i ziua nunii, n iunie, i amplele pregtiri se dovedir
la nlimea ostenelii. A fost o cununie frumoas la biserica
Sf. Thomas din Fifth Avenue, iar petrecerea s-a inut la Saint
Regis. Au participat patru sute de invitai, au avut o muzic
minunat toat dup-amiaza, mncruri delicioase i
paisprezece domnioare de onoare, adorabile n rochiile lor
delicate din organdi de culoarea piersicii. Sarah purta o
rochie superb, de dantel alb i organdi franuzesc, cu o
tren de trei metri i un voal alb de dantel care aparinuse
bunicii ei. Freddie era, de asemenea, extrem de chipe. A fost
o nunt perfect din toate punctele de vedere.
i o lun de miere aproape perfect. Freddie nchiriase vila
de la un prieten i un mic iaht la Capul Cod i au stat
absolut singuri n primele patru sptmni dup cstorie.
La nceput, Sarah fusese sfioas fa de el, dar Freddie era

blnd i bun i era o plcere s stai cu el. Se dovedea


inteligent n rarele ocazii cnd se ndura s fie serios. i
Sarah descoperi c tia s conduc foarte bine iahtul. Bea
mult mai puin ca nainte i ea se simea uurat s constate
acest lucru. nainte de nunt ncepuse s-o ngrijoreze
obiceiul lui de a bea. Dar totul era n glum, o asigura el.
Luna lor de miere a fost att de frumoas nct Sarah nu
avea niciun chef s se ntoarc acas n iulie, dar cei care le
nchiriaser vila reveneau din Europa. Sarah i Freddie tiau
c trebuie s se pregteasc s se mute n apartamentul lor,
pe care-l gsiser pe Upper East Side, la New York. Pe timpul
verii urmau s stea la prinii ei, n Southampton, n
perioada n care decoratorii i muncitorii aveau s amenajeze
apartamentul.
Dar n toamna aceea, de ndat ce s-au ntors la New York,
dup ziua Muncii, Freddie a fost foarte ocupat s-i caute din
nou o slujb. n realitate, el era ntotdeauna prea ocupat ca
s mai fac i altceva dect s se vad cu prietenii. i prea
c bea vrtos.
Sarah observase asta n var, la Southampton, ori de cte
ori el se ntorcea din ora.
Apoi, cnd s-au mutat n apartamentul lor, era imposibil
s nu bage de seam. Spre sfritul dup-amiezii, venea
acas beat, dup ce i petrecuse toat ziua cu prietenii.
Uneori nu se sfia s apar abia dup miezul nopii.
Cteodat, Freddie o scotea i pe ea n ora, la petreceri sau
baluri, unde el era ntotdeauna sufletul societii. Era
prietenul tuturor i toi tiau c se vor distra bine acolo unde
va veni Freddie Van Deering. Toi, n afar de Sarah, care, cu
mult nainte de Crciun, ncepuse s fie tare nefericit. El nu
mai pomenea despre o eventual angajare i respingea toate
tentativele delicate ale soiei sale de a aborda acest subiect.
Prea s nu aib niciun alt plan dect acela de a se distra i
de a bea.
n ianuarie, Sarah era palid i Jane, ngrijorat, o invit
la un ceai ca s vad ce se ntmpl cu ea.

N-am nimic. ncerc s par amuzat de ngrijorarea


surorii ei, dar dup ce s-a servit ceaiul, Sarah deveni i mai
palid i nu putu s-l bea.
Ce-i cu tine, scumpo? Te rog spune-mi! Trebuie s-mi
spui! Jane era ngrijorat pentru ea nc de la Crciun,
fiindc Sarah fusese neobinuit de tcut la masa dat de
prinii lor. Freddie i ncntase pe toi cu un toast rimat
pentru ntreaga familie, inclusiv servitorii angajai la ei de ani
de zile i pentru Jupiter, cinele familiei Thompson, care
ltra n replic n timp ce toi aplaudau reuita poezie a lui
Freddie. i amuzase pe toi i nimeni nu pruse s observe c
era ameit.
Nu, zu, n-am nimic, insist Sarah, dup care ncepu,
n sfrit, s plng, pn ce se pomeni hohotind n braele
surorii ei i recunoscu cum c lucrurile nu mergeau deloc
bine. Era nefericit. Freddie nu sttea niciodat acas, era
plecat tot timpul, rmnea n ora cu prietenii pn
dimineaa i Sarah recunoscu chiar c uneori bnuia c
prietenii puteau fi i prietene. ncercase s-l conving s stea
mai mult cu ea, dar el nu prea s doreasc acest lucru. i
cu butura o luase razna de tot. Primul phrel l bea zilnic
cu mult nainte de prnz, uneori chiar imediat dup ce se
trezea dimineaa, i susinea fa de Sarah c nu e nicio
problem. i spunea fetia mea ruinoas i-i ignora amuzat
ngrijorarea. i, colac peste pupz, acum aflase c e
nsrcinat.
Dar asta-i minunat! exclam Jane, ncntat. i eu
sunt, adug ea, i Sarah zmbi printre lacrimi, incapabil
s-i explice surorii ei mai mari ct de nefericit era viaa ei.
Viaa lui Jane era cu totul altfel.
Era cstorit cu un brbat serios, de ndejde, pe care-l
interesa csnicia lor, n timp ce pe Freddie Van Deering
evident nu-l preocupa mariajul lor. Era un brbat
fermector, amuzant, spiritual, dar simul responsabilitii i
era la fel de strin ca o alt limb n afara celei materne. i
Sarah ncepea s bnuiasc vag c nu se va potoli niciodat.

O s se joace venic. Tatl lui Sarah ncepuse de asemenea


s bnuiasc acest lucru, dar Jane nc mai era convins c
totul se va rezolva, mai ales dup ce se va nate copilul. Cele
dou fete descoperir c vor nate n acelai timp de fapt, la
cteva zile diferen i vestea o nveseli puin pe Sarah
nainte de a se ntoarce n apartamentul ei pustiu.
Freddie nu era acolo, ca de obicei, i n noaptea aceea n-a
venit deloc acas. n ziua urmtoare, la prnz, a aprut
spit, explicnd c jucase bridge pn la patru dimineaa,
apoi rmsese acolo, fiindc se temea s n-o trezeasc
ntorcndu-se acas.
Asta-i tot ce faci? Pentru prima oar ea se repezi la el
dup ce el i explicase situaia i se art foarte surprins de
tonul ei vehement. Ea se stpnise ntotdeauna vizavi de
comportarea lui, dar de data asta era limpede c se nfuriase.
Ce naiba vrei s spui? Prea ocat de ntrebare i o
privea nedumerit cu ochii lui albatri i nevinovai, iar prul
su blond l fcea s semene cu Tom Sawyer.
Ce anume faci tu noaptea, cnd rmi n ora pn spre
diminea? n glasul ei rsuna o furie real, suferin i
dezamgire.
El zmbi trengrete, convins c va reui ntotdeauna s-o
amgeasc.
Uneori beau cam peste msur. Asta-i tot. Mi se pare
mai simplu s rmn acolo unde m aflu atunci cnd se
ntmpl asta dect s vin acas cnd tu dormi. Nu vreau s
te supr, Sarah.
Uite c m superi! Nu eti niciodat acas. i petreci tot
timpul n ora cu prietenii ti i vii acas beat n fiecare
noapte. Nu aa se comport oamenii cstorii. Sarah
clocotea de furie.
Nu?! Te referi la cumnatul tu sau la oamenii normali,
cu ceva mai mult vlag i joie de vivre? mi pare ru, iubito,
dar eu nu sunt Peter.
Nici nu i-am cerut vreodat s fi. Dar cine eti tu? Cu
cine m-am cstorit? Nu te vd niciodat dect la petreceri,

apoi o tergi cu prietenii, ca s jucai cri, s spunei


bancuri i s bei sau, dac nu, Dumnezeu tie pe unde
umbli, spuse ea cu tristee.
Ai prefera s stau acas cu tine? Prea amuzat i
pentru prima oar ea zri o licrire de rutate n ochii lui,
dar era de ateptat, innd seama de faptul c-i judeca
modul de via. l nfricoa i-i amenina chiar plcerea de a
bea.
Da, a prefera s stai acas cu mine. E un lucru chiar
att de ngrozitor?
Nu e ngrozitor, doar stupid. Te-ai mritat cu mine
pentru c sunt amuzant, nu? Dac voiai un pislog cum e
cumnat-tu, mi nchipui c i puteai gsi unul, dar nu
asta ai vrut. Tu m-ai vrut pe mine. i acum vrei s m
transformi ntr-un brbat ca el. Ei bine, iubito, i promit c
asta nu se va ntmpla.
i atunci ce se va ntmpla? O s-i iei o slujb? I-ai
promis tatei de anul trecut i nu te-ai inut de cuvnt.
N-am nevoie s muncesc, Sarah. M enervezi ngrozitor.
Ar trebui s fi fericit c nu sunt nevoit s mzglesc nite
hrtii ca un idiot, la un serviciu plicticos, ca s am ce s-i
pun pe mas.
Tata crede c i-ar face bine. i eu cred acelai lucru.
Era cel mai curajos lucru pe care i-l spusese vreodat, dar cu
o sear nainte sttuse treaz ore-n ir, gndindu-se ce s-i
spun. Voia ca ei doi s aib o via mai bun mpreun, s
aib un so adevrat, nainte de a se nate copilul.
Tatl tu e din alt generaie Ochii i sticleau n timp
ce o privea Iar tu eti o proast. Dar cnd rosti aceste
cuvinte, ea i ddu seama c trebuia s fi observat din clipa
cnd intrase c era but. Era abia la amiaz, dar el era
evident beat i uitndu-se la el i se fcu scrb.
Poate ar fi mai bine s discutm altdat.
Cred c e o idee minunat.
Apoi plec, dar se ntoarse devreme n seara aceea, iar n
dimineaa urmtoare fcu efortul de a se trezi la o or

normal i atunci i ddu seama ct de bolnav era ea.


Aveau o femeie care venea zilnic s fac curat n cas, s
calce i s le serveasc masa. De obicei, lui Sarah i plcea s
gteasc, dar n ultima lun nu mai suportase s intre n
buctrie, dei Freddie nu sttuse destul de des acas ca s
observe acest lucru.
S-a ntmplat ceva?! Eti bolnav? Trebuie s te vad
un medic! Prea ngrijorat, privind-o pe deasupra ziarului de
diminea.
O auzise cum se cznea s vomite dup ce se treziser i
se ntreba dac nu mncase ceva ce-i fcuse ru.
Am fost la medic, spuse ea calm privindu-l drept n
ochi, dar el i ntoarse privirea dup mult timp, aproape
uitnd c-i pusese o ntrebare.
Ce-ai spus? A, da bravo. i ce-a spus? Ai grip?
Trebuie s ai grij, mult lume are grip acum. Mama lui
Tom Parker era s moar din cauza asta sptmna trecut.
Nu cred c se moare de ceea ce am eu. Sarah zmbi
calm i el se ntoarse la ziarul lui.
Se ls o lung tcere, apoi, n cele din urm, el o privi din
nou, uitnd iar despre ce anume vorbeau.
Se brfete mult n Anglia despre abdicarea lui Edward
al VIII-lea din cauza femeii aceleia, Simpson. Trebuie s fie
ceva de capul ei de l-a convins s fac un asemenea gest.
Mie mi se pare trist, spuse Sarah serioas. Bietul om a
trecut prin attea. Cum de-a putut ea s-i distrug viaa n
felul acesta? Ce fel de existen pot avea ei mpreun?
Una foarte palpitant, poate. El i zmbi, spre
disperarea ei, cci era mai fermector ca oricnd. Nu mai tia
dac l iubete sau l urte, ntr-att devenise viaa ei un
comar. Dar poate c Jane avea dreptate, poate c situaia se
va mbunti dup ce se va nate copilul.
Sunt nsrcinat, i spuse aproape n oapt i, o clip,
el pru s n-o aud. Apoi se ntoarse spre ea, se ridic,
avnd aerul c sper c ea glumete.
Vorbeti serios?

Ea ncuviin dnd din cap, incapabil s mai spun ceva,


cu ochii plini de lacrimi. ntr-un fel, se simea uurat c, n
sfrit, i spusese. tia dinainte de Crciun, dar nu avusese
curajul s-i mrturiseasc. i dorea ca el s aib grij de ea,
voia o clip de fericire mpreun i, de la luna lor de miere de
la Capul Cod, n urm cu apte luni, nu mai avuseser parte
de aa ceva.
Da, vorbesc serios. O privea i ochii ei i spuneau c
ntr-adevr nu glumete.
Nu-i bine. Nu crezi c e prea curnd? Am crezut c i-ai
luat msuri de precauie. Prea enervat, nu ncntat, i ea
simi un hohot de plns nbuind-o, dar se rug s nu se
dea n spectacol n faa soului ei.
Aa m-am gndit i eu, ncuviin Sarah. Ridic privirea
nlcrimat i el fcu un pas spre ea i i ciufuli prul ca unei
surioare mai mici.
Nu-i face griji, totul va fi bine. Cnd trebuie s nati?
n august. Sarah se lupt s nu plng, dar se stpnea
cu greu. Bine mcar c nu era furios, doar enervat. Nici ea
nu fusese prea ncntat cnd aflase. Deocamdat, ei doi nu
prea aveau multe lucruri n comun. Stteau att de puin
timp mpreun, era att de puin cldur ntre ei,
comunicau att de puin. Atunci se va nate i copilul lui
Peter i Jane, adug ea.
Ce noroc pe capul lor, spuse el sarcastic, ntrebndu-se
ce va face acum cu ea. Csnicia se dovedise a fi mai
mpovrtoare dect se ateptase. Ea sttea toat ziua acas,
parc pndind cum s-l prind n curs. i acum, de cnd
era nsrcinat, prea i mai prpdit.
Nici pentru noi nu e un noroc prea mare, nu? Sarah nui putu nbui cele dou lacrimi care i se prelinser ncet pe
obraji cnd puse ntrebarea.
Momentul nu e prea potrivit. Dar bnuiesc c nu poi s
calculezi ntotdeauna aa ceva.
Ea cltin de cap i el iei din camer i nu-i mai pomeni
nimic pn ce plec, dup o jumtate de or. Se ntlnea cu

nite prieteni la dejun i nu spuse cnd se va ntoarce.


Niciodat nu spunea. Ea plnse pn ce adormi, iar el se
ntoarse acas abia n dimineaa urmtoare, la ora opt. i
cnd se ntoarse, era nc att de cri dup beia din
noaptea trecut, nct nu reui s-ajung mai departe de
canapeaua din living, n drum spre dormitor. Ea l auzise
intrnd, dar cnd a dat de el era deja incontient.
n luna urmtoare deveni dureros de evident c vestea pe
care i-o dduse l tulburase ru. Ideea de csnicie l nfricoa
destul, dar ideea de a avea un copil l ngrozea de-a dreptul.
Peter ncerc s-i explice lui Sarah, ntr-o sear, cnd luau
masa mpreun, cci nu mai era un secret viaa ei nefericit
cu Freddie. Nu trebuia s mai tie nimeni altcineva, dar lor li
se destinuise de cnd i spusese surorii ei despre sarcin.
Unii brbai se tem de aceast responsabilitate. Asta
nseamn c nici ei n-au crescut nc destul. Recunosc c i
pe mine m-a speriat la nceput. O privi drgstos pe Jane,
apoi cu seriozitate pe sora ei. Iar Freddie nu e, n general, un
brbat aezat. Dar poate c, dup ce va vedea copilul, i va
da seama c nu e o ameninare att de cumplit pe ct i
nchipuie. Cnd sunt mici, copiii sunt absolut inofensivi. Dar
s-ar putea s ai o perioad grea nainte de a se nate.
Peter era mai plin de compasiune, dect era dispus s-i
arate; i spusese adesea soiei lui c l socotete pe Freddie
un mare ticlos. Dar nu voia s-i destinuie lui Sarah ce
gndete. Prefera s-o ncurajeze n privina copilului.
Starea ei sufleteasc rmase ns la fel de proast, iar
comportarea i beiile lui Freddie se nrutir. Jane se
folosea de vicleuguri ca s-o conving pe Sarah s ias din
cas. n cele din urm, reui s-o scoat la cumprturi.
Pornir spre Bonwit Teller pe Fifth Avenue, cnd Sarah pli
brusc i se cltin, agndu-se orbete de sora ei.
Nu te simi bine? Jane se sperie cnd se uit la ea.
Ba da m simt bine Nu tiu ce s-a ntmplat.
Simise o durere cumplit, dar foarte scurt.
Hai s stm puin jos. Jane fcu semn cuiva s aduc

un scaun i un pahar cu ap, cnd Sarah o apuc din nou


de mn. Avea broboane de transpiraie pe frunte i faa i
era livid cnd i ridic privirea spre sora ei.
Iart-m Jane, nu m simt bine deloc i aproape n
aceeai clip lein. Ambulana sosi la scurt timp dup ce
fusese chemat i Sarah a fost scoas din magazinul Bonwit
pe targ. i recptase deja cunotina i Jane alerga
ngrozit pe lng ea. Au lsat-o s-o nsoeasc pe Sarah la
spital n ambulan i Jane i-a rugat pe cei de la magazin si anune pe Peter la birou i pe mama lor acas. Amndoi
sosir la spital dup numai cteva minute. Peter era
ngrijorat mai mult pentru Jane, care se lipi de el plngnd,
n timp ce mama ei intr s-o vad pe Sarah. Rmase mult
timp n salon i cnd iei o privi pe fiica ei cea mare cu
lacrimi n ochi.
i-a revenit? ntreb ngrijorat Jane.
Mama ei ncuviin dnd din cap i se aez. Fusese
ntotdeauna o mam bun pentru amndou. Era o femeie
linitit, fr pretenii, cu bun gust, idei sntoase i un sim
al valorilor care le folosise mult fetelor, dei leciile ei nu-i
prea folosiser lui Sarah n csnicia cu Freddie.
O s-i revin, spuse Victoria Thompson ntinznd
ambele mini pe care i le strnser Peter i Jane. A pierdut
copilul dar e foarte tnr. i Victoria Thompson pierduse
un copil, singurul ei fiu, nainte de a se nate Sarah i Jane,
dar nu mprtise aceast durere nici uneia din fetele ei.
Abia acum i spusese lui Sarah, n sperana c o va alina i o
va ajuta. O s aib ali copii ntr-o bun zi, adug cu tristee
Victoria, mai preocupat de cele ce-i destinuise Sarah
despre viaa ei cu Freddie. Plnsese mult, insistnd c numai
ea e de vin. Mutase nite mobil cu o sear nainte, iar
Freddie nu era niciodat acas ca s-o ajute. Apoi toat
povestea iei la iveal: ct de puin timp sttea cu ea, ct de
mult bea, ct de nefericit era ea cu el i ct de nefericit era
el nsui din cauza copilului.
Abia dup cteva ore medicii le ngduir s-o vad din

nou, dar Peter se ntorsese deja la birou, cerndu-i lui Jane


s-i promit c se va duce acas la sfritul dup-amiezii ca
s se odihneasc i s se refac dup atta agitaie. n fond,
era i ea nsrcinat. i un avort era prea de-ajuns.
ncercaser s-l sune pe Freddie, dar ca de obicei nu era
acas i nimeni nu tia unde poate fi sau cnd se va
ntoarce. Menajera i exprim regretele pentru accidentul
doamnei Van Deering i promise s-l trimit pe domnul Van
Deering la spital dac va suna sau aprea acas, ceea ce toi
presupuser, tacit, c era imposibil.
Numai eu sunt de vin plngea Sarah cnd intrar
din nou la ea. N-am dorit destul de mult copilaul Eram
suprat fiindc Freddie s-a enervat i acum
Hohotea bolborosind cuvinte fr ir i mama ei o lu n
brae, ncercnd s-o liniteasc. Toate trei femeile se puser
pe plns; pn la urm, a fost necesar s i se administreze
lui Sarah un sedativ ca s se calmeze. Urma s stea n spital
cteva zile, aa c Victoria le spuse infirmierelor c va
rmne acolo peste noapte; n cele din urm o trimise pe
Jane acas cu un taxi, apoi avu o lung convorbire cu soul
ei la telefonul din hol.
Cnd Freddie veni acas n seara aceea, l gsi pe socrul
su ateptndu-l n living, spre surprinderea lui. Din fericire,
buse mai puin ca de obicei i era neateptat de treaz,
innd seama de faptul c deja trecuse de miezul nopii.
Se plictisise toat seara i, n cele din urma se hotrse s
vin mai devreme acas.
Dumnezeule! Domnule Ce facei aici? Roi uor,
dup care i adres zmbetul lui larg, trengresc. Apoi i
ddu seama c se ntmplase probabil ceva foarte grav dac
Edward Thompson l atepta la ora aceea trzie la ei acas.
Sarah se simte bine?
Nu. i feri privirea, apoi o ntoarse spre Freddie. Ceea
ce avea de spus nu se putea spune cu delicatee. A pierdut
copilul azi-diminea i este la spitalul Lenix Hill. Mama ei
este acolo.

A pierdut copilul? Se art surprins, dar de fapt se


simea uurat, spernd c nu era att de beat nct s nu
poat ascunde acest sentiment. mi pare ru. O spuse de
parc era vorba de soia altcuiva i de copilul altuia. Ea se
simte bine?
Cred c va putea s mai aib i ali copii. Ceea ce se
pare c nu este ns n regul este faptul c soia mea mi-a
spus c lucrurile nu stau tocmai bine ntre voi doi. Firete c
nu-mi place s m amestec n csniciile fiicelor mele, dar n
aceast mprejurare destul de neobinuit, cnd Sarah este
att de bolnav, mi se pare a fi un moment potrivit pentru
a discuta cu tine. Soia mea mi-a spus c Sarah a fost extrem
de nervoas toat dup-amiaza i mi se pare semnificativ
faptul c de azi-diminea nimeni n-a reuit s te gseasc.
Asta nu poate fi o via prea fericit pentru ea i nici pentru
tine. Ai ceva s ne spui sau te simi n stare s continui
csnicia cu fiica mea ntr-o stare de spirit mai apropiat de
cea n care ai intrat n aceast uniune?
Eu da desigur Dorii s bei ceva, domnule
Thompson? Se duse repede la locul n care ineau buturile
i i turn o porie bun de whisky cu un strop de ap.
Prefer s nu beau. Edward Thompson i privea scrbit
ginerele i Freddie nu se ndoia c btrnul ateapt un
rspuns. Ai vreo problem care te mpiedic s te pori cum
se cuvine, ca un so adevrat?
Eu pi Domnule, treaba asta cu copilul a fost cam
neateptat
neleg, Frederick. Aa se ntmpl de obicei cu copiii.
Exist vreun motiv serios de nenelegere cu fiica mea pe care
a putea s-l tiu i eu?
Niciunul. Este o fat minunat. Eu doar am avut
nevoie de o scurt perioad de timp ca s m obinuiesc cu
ideea c sunt cstorit
i c trebuie s munceti, probabil. l privi ptrunztor
pe Freddie, care bnuia ce va urma.
Da, da, desigur. M gndeam s ncep s caut de lucru

dup ce se va nate copilul.


Acum o s ai prilejul s-o faci mai repede, nu-i aa?
Desigur, domnule.
Edward Thompson se ridic, ntruparea nsi a
respectabilitii, n timp ce-l privea pe Freddie care arta cam
rvit.
Sunt sigur c abia atepi s-o vizitezi pe Sarah ct mai
devreme mine diminea, Frederick.
Desigur, domnule. l conduse pn la u, dornic s-l
vad plecat ct mai repede.
M duc s-o iau pe maic-sa de la spital la ora zece. Sunt
sigur c vei fi deja acolo.
Categoric, domnule.
Foarte bine, Frederick. Se ntoarse n u, fa n fa
cu el pentru ultima oar. Ne-am neles? Se rostiser puine
vorbe ntre ei, dar multe lucruri fuseser nelese.
Cred c da, domnule.
Mulumesc, Frederick. Noapte bun. Ne vedem mine.
Freddie scoase un oftat de uurare cnd nchise ua dup
el i i mai turn un whisky, apoi se duse la culcare,
gndindu-se la cele ce se ntmplaser cu Sarah i copilul.
Se ntreb cum o fi s pierzi un copil, dar nu voia s-i pun
lui nsui prea multe ntrebri. tia foarte puin despre
asemenea lucruri i nici nu dorea s-i extind cunotinele.
i prea ru pentru Sarah i era convins c fusese probabil
un moment ngrozitor pentru ea dar, ciudat, n-avea niciun
sentiment pentru copil i, de altfel, nici pentru Sarah. i
imaginase c va fi foarte amuzant s se nsoare cu ea, c vor
fi mereu petreceri, c va avea ntotdeauna cu cine s ias n
ora. Nu prevzuse c se va simi nctuat, plictisit,
oprimat, claustrat. Nu-i plcea nimic din ceea ce presupunea
csnicia, nici mcar Sarah. Era o fat frumoas i pentru
altul ar fi fost probabil o soie perfect. inea casa n ordine,
gtea bine, i ntreinea minunat musafirii, era inteligent i
plcut i la nceput chiar l mulumise fizic. Dar acum nu
suporta mcar s se gndeasc la ea. Ultimul lucru din lume

pe care i-l dorea era s fie cstorit. i tare uurat se simea


c ea pierduse copilul! Asta ar fi pus capac la toate!
Apru la spital n dimineaa urmtoare, nainte de ora
zece, contiincios, pentru ca domnul Thompson s-l gseasc
acolo cnd va sosi s-o ia pe Victoria. Freddie avea o nfiare
sobr, cu costum i cravat de culoare nchis; adevrul este
c se simea mahmur. i cumprase flori, dar ea nu prea le-a
dat atenie; zcea n pat i se uita pe fereastr. Cnd el intr
n camer, Sarah o inea pe maic-sa de mn i o clip i se
fcu mil. Femeia ntoarse capul, uitndu-se la el i, fr un
cuvnt, lacrimile ncepur s-i curg pe obraji. Maic-sa iei
ncet din camer, dup ce i strnse mna fiicei sale i-l btu
uor pe umr pe Freddie.
mi pare ru, Freddie, opti ea, dar era mai deteapt
dect credea el i, numai privindu-l, i ddu seama c nici
nu-i psa. Eti suprat pe mine? l ntreb Sarah printre
lacrimi. Nu fcu niciun efort s se ridice. Arta ngrozitor.
Prul ei lung i lucios era nclcit, faa alb ca cearaful i
buzele aproape vinete. Pierduse mult snge i era prea
slbit ca s stea n capul oaselor. N-a fcut dect s-i
ntoarc faa de la el, iar Freddie nu tiu ce s-i spun.
Bineneles c nu sunt. De ce-a fi suprat pe tine? Se
apropie puin de ea i o apuc de brbie, silind-o s-l
priveasc, dar nu putea suporta suferina din ochii soiei
sale. Nu era n stare s-i in piept i ea tia asta.
E numai vina mea Am mutat scrinul la nenorocit din
dormitor asear i nu tiu medicul spune c aa se
ntmpl uneori
tii Se mica de pe un picior pe altul urmrind cum
ea i ncleta i i descleta minile, dar nu fcu niciun gest
de mngiere. Cred c e mai bine c s-a ntmplat aa. Eu
am douzeci i patru de ani, tu ai douzeci, nu eti pregtit
s ai un copil.
Sarah tcu mult timp, apoi l privi de parc l-ar fi vzut
pentru prima oar.
Te bucuri c l-am pierdut, nu-i aa? l sfredeli cu

privirea pn ce simi c o dor ochii, n timp ce se lupta i cu


durerea de cap.
N-am spus asta.
Nu era nevoie. Nu-i pare ru, nu-i aa?
mi pare ru pentru tine. Asta era adevrat. Sarah arta
realmente ngrozitor.
N-ai dorit acest copil.
Nu, nu l-am dorit. Era sincer cu ea. Simea c i datora
mcar att.
Nici eu nu l-am dorit, dar din cauza ta. Probabil c de
aceea l-am pierdut.
El nu tia ce s spun i dup o clip intr tatl ei
mpreun cu Jane. Doamna Thompson era ocupat cu
infirmierele. Sarah urma s mai rmn internat cteva zile,
dup care avea s locuiasc o vreme la prinii ei. Dup ce i
va recpta puterile, se va ntoarce la Freddie, n
apartamentul lor.
Bineneles c eti binevenit la noi acas. Victoria i
zmbi cu bunvoin, dar era foarte decis s n-o lase pe
Sarah s se ntoarc acas cu el. Voia s-o supravegheze
personal; pe de alt parte, era clar c Freddie se simea
uurat c nu trebuia s aib grij de propria-i soie.
A doua zi i trimise la spital un buchet de trandafiri roii
i-i mai fcu o vizit, apoi, n sptmna ct a stat la prinii
ei, a vizitat-o zilnic.
Nu-i pomeni niciodat de copil. Dar se strdui s fac
mereu conversaie. Se mira c se simte stnjenit n prezena
ei. Parc deveniser peste noapte doi strini. De fapt, asta
fuseser ntotdeauna. Numai c acum era mai greu s
ascund acest lucru. Nu mprtea deloc suferina ei. Se
ducea s-o vad doar pentru c socotea c este de datoria lui.
tia c tatl ei l-ar fi omort dac n-ar fi fcut acest efort.
Sosea n casa familiei Thompson la ora dousprezece n
fiecare zi, sttea o or cu Sarah, apoi ieea n ora s
mnnce cu amicii. i nu fcea greeala s treac pe-acolo
seara, cnd era deja n ultimul hal de beat; era destul de

detept s nu se arate aa n faa lui Sarah i a prinilor ei.


i prea efectiv ru c Sarah era att de nefericit de
pierderea copilului i arta nc oribil. Dar el nu suporta s
se gndeasc la asta, la perspectiva unui alt copil. Toate
astea l determinau doar s bea i mai mult i s umble
haihui. Cnd Sarah era pregtit s se ntoarc acas,
Freddie se afla deja n captul de jos al spiralei, de unde
nimeni nu-l mai putea salva. O luase att de tare razna cu
butura, nct i ngrijora pn i pe unii dintre vechii lui
amici.
Cu toate acestea, se duse contiincios la familia Thompson
ca s-i ia nevasta acas, unde i atepta menajera lor. Era
curat i ordine, dar Sarah avu dintr-odat sentimentul c
sta nu era cminul ei. Parc era al altcuiva i ea nsi era o
strin.
i Freddie era un strin acolo. De cnd Sarah pierduse
copilul, el trecuse pe acas doar s-i schimbe hainele.
Chefuise n fiecare noapte n ora, profitnd din plin de
faptul c nu avea cine s-l vad. Acum era ciudat i foarte
neplcut s o tie din nou acas.
Petrecu dup-amiaza cu ea, apoi i spuse c trebuie s
cineze cu un vechi prieten; avea de discutat cu el despre o
slujb i era foarte important. tia c n acest caz ea nu avea
nimic de obiectat. i Sarah nu obiect, dei o durea c nu
rmne cu ea mcar n prima ei noapte acas. Dar avu multe
obiecii cnd l vzu venind la ora dou noaptea. l ajutase
portarul s ajung la u i ea se sperie cnd sun soneria.
Omul l cra n spinare i Freddie pru c n-o recunoate
cnd ncerc s-i concentreze privirea asupra chipului, pe
care-l vzu ca prin cea; portarul l depuse pe un scaun n
dormitorul lor. Freddie i ddu o bancnot de o sut de dolari
i-i mulumi peste msur fiindc fusese biat bun i un
mare prieten. Sarah l urmri ngrozit cum se mpleticete
pn la patul pe care se prvli, incontient. Sttu mult timp
s se uite la el, cu lacrimi n ochi, apoi se duse s se culce n
camera de oaspei. Se ndeprta de el, cu inima strns

pentru copilaul pe care-l pierduse i pentru soul pe care


nu-l avusese niciodat i pe care nici nu-l va avea vreodat.
nelesese n cele din urm c trista ei csnicie cu Freddie era
doar o prefctorie, o carapace goal, o surs de nesfrite
suferine i dezamgiri. Se gndea la aceast perspectiv
sumbr cnd se strecur singur n patul din camera de
oaspei, dar nu mai putea ocoli adevrul. Freddie nu va fi
niciodat altceva dect un beiv i un fustangiu. Cel mai ru
era ns c nu-i imagina cum va divora de el. Nu suporta
gndul ruinii care i va acoperi pe ea i pe prinii ei.
n noaptea aceea, ntins pe patul din camera de oaspei,
Sarah se gndi la lungul drum singuratic care o atepta. O
via pustie alturi de Freddie.

3
Dup o sptmn de stat acas, Sarah era bine,
sntoas, din nou pe picioare i lua masa de prnz cu
mama i sora ei. Prea c se simte bine, dei ambele femei
socoteau c era nc prea tcut.
ntr-o dup-amiaz, luau toate trei dejunul n
apartamentul lui Jane i mama lor ncerca s orienteze
conversaia spre Freddie. Era nc foarte ngrijorat de ceea
ce i spusese Sarah cnd pierduse copilul.
Freddie e bine, spuse Sarah, ntorcnd capul.
Ca ntotdeauna, nu spuse nimic despre nopile pe care le
petrecea singur sau despre starea n care se ntorcea el
acas, dimineaa. De fapt, nu spunea mare lucru despre el.
i acceptase soarta i era hotrt s rmn soia lui
Freddie.
Ar fi fost prea umilitor s divoreze. Freddie simi i el c se
petrecuse o schimbare cu soia lui, un fel de consolare, o
acceptare a comportrii lui oribile. Parc atunci cnd murise
copilul ar fi murit i o prticic din ea. Dar Freddie nu puse
nicio ntrebare, profitnd doar de ceea ce prea a fi
buntatea lui Sarah. Pleca i venea cnd avea chef, rareori se
ostenea s-o scoat n ora, nu fcea un secret din faptul c
se vedea cu alte femei i bea din clipa cnd se trezea pn ce
cdea n stare de incontien pe patul din dormitorul lui sau
pe patul altcuiva.
A fost o perioad teribil de nefericit pentru Sarah, dar ea
prea, hotrt s-o accepte. Lunile treceau, dar Sarah i
pstra suferina pentru sine, i nu rostea o vorb nimnui. n
schimb, ngrijorarea surorii sale sporea de fiecare dat cnd
se ntlneau. Drept urmare, Sarah o evita i se vedea cu ea
tot mai rar. Era parc amorit, pustiit i n ochii ei se citea
o suferin mut. Slbise ngrozitor dup ce pierduse copilul
i acesta era nc un motiv de ngrijorare pentru Jane, care
intuia c Sarah se strduiete s-o evite.

Ce se ntmpl cu tine? ntreb Jane n cele din urm,


prin luna mai. Ea era deja n luna a asea de sarcin i se
vedea foarte rar cu sora ei, pentru c Sarah nu suporta s-o
vad nsrcinat.
Nu se ntmpl nimic. M simt foarte bine.
Nu-mi spune mie asta, Sarah! Parc ai fi n trans. Ce-i
face? Ce se petrece? Numai cnd se uita la ea, pe Jane o
apuca disperarea. Pe de alt parte, intuia c prezena ei o
stnjenete pe Sarah i o evita ntr-o oarecare msur. Dar
nici nu voia s-o lase prad gndurilor negre. ncepea s se
team pentru sntatea ei mintal i pentru viaa ei alturi
de Freddie. Cineva trebuia s pun capt acestei stri de
lucruri.
Las prostiile! M simt foarte bine.
Lucrurile merg mai bine?
Cred c da. Intenionat nu ddea detalii i Jane nelese
situaia.
Sarah era mai palid i mai slab dect fusese imediat
dup avort. Avea o stare depresiv profund i nimeni nu
tia asta. Ea i asigura pe toi c se simte bine i c Freddie
se poart frumos. Chiar le spusese prinilor c el cuta o
slujb. Absurditi pe care nimeni nu le mai credea, nici
mcar Sarah nsi.
La aniversarea cstoriei lor, prinii ei czur de acord n
mod tacit s continue farsa, srbtorind acel prim an de
via n comun printr-o petrecere organizat n casa din
Southampton.
Iniial, Sarah a ncercat s-i conving s renune, dar pn
la urm i-a dat seama c era mai simplu s-i lase s-o fac.
Freddie i promisese c va veni. I se pruse chiar o idee
minunat. Avea s stea tot weekend-ul la Southampton,
aducnd i vreo civa prieteni. Desigur, casa era suficient de
mare i doamna Thompson i spusese c prietenii lui erau
binevenii oricnd. Dar Sarah l preveni pe Freddie c
prietenii lui trebuiau s se comporte civilizat dac acceptau
invitaia, ca s n-o pun ntr-o situaie jenant fa de

prinii ei.
Ce tmpenii spui, Sarah, o mustr el. n ultima lun
devenise tot mai rutcios. Ea nu era sigur dac motivul era
butura sau dac nu cumva ncepuse s-o urasc de-a
binelea. M urti, nu-i aa?
Nu fi ridicol! Pur i simplu nu vreau ca prietenii ti s
se poarte necuviincios n casa prinilor mei.
Ce pedant eti, psrica mea! Srcua de tine, te temi
c nu tim cum s ne purtm n cas prinilor ti!
Sarah ar fi vrut s-i spun c el nu tia s se poarte
nicieri, dar se abinu. Se resemna treptat cu soarta ei, tiind
prea bine c va fi venic nefericit cu el. Va mai face probabil
un copil, dar presupunea c nici asta nu va mai conta. Nimic
nu mai conta. Va tri aa an dup an pn ce, ntr-o bun zi,
va muri i totul se va termina. Nici nu-i trecea prin cap s
divoreze sau poate doar, uneori, i ncolea n minte acest
gnd fugar. Nimeni din familia ei nu divorase i nici n
visurile ei cele mai ndrznee nu se vedea fcnd acest
lucru. Ar muri de ruine i ea, i prinii ei.
Nu te teme, drag Sarah, o s fim cumini. Numai s nu
le ari prietenilor mei mutra asta lung i melancolic. Eti
n stare s strici cheful tuturor.
De cnd era mritat cu el i dup ce avortase, i
pierduse parc toate culorile, toat vitalitatea i tinereasca
joie de vivre. Ca fat, fusese ntotdeauna plin de via,
vesel i fericit, dar acum, dintr-odat, parc era moart
chiar fa de ea nsi. Jane comenta mereu acest lucru, ns
Peter i prinii ei susineau c n-are rost s-i fac griji,
Sarah o s-i revin fiindc aa voiau ei s cread.
Cu dou zile nainte de petrecerea organizat de familia
Thompson, ducele de Windsor s-a cstorit cu Wallis
Simpson. Au fost cununai la Chteau de Cande, n Frana,
asaltai de ziariti i copleii de atenia opiniei publice
internaionale, ceea ce lui Sarah i se pru de prost gust i dea dreptul dezgusttor. i ndrept din nou gndurile spre
petrecerea de aniversare a cstoriei ei i uit cu totul de

cuplul Windsor.
Peter i Jane, mpreun cu micuul James, plnuiau s-i
petreac
weekend-ul
la
Southampton
n
vederea
evenimentului. Casa plin cu flori arta minunat, i pe
peluz era instalat un cort orientat cu faa spre ocean. Soii
Thompson fcuser toate eforturile pentru reuita petrecerii
n cinstea lui Sarah i a lui Freddie. Vineri seara, tinerii au
ieit mpreun cu prietenii lor i au plecat cu toii la
restaurantul Canoe Place, unde s-au distrat de minune, au
stat de vorb, au dansat i au rs. S-a dus i Jane, a crei
sarcin era foarte avansat, i chiar i Sarah, care avea
impresia c nu mai zmbise de un secol. Freddie a dansat cu
ea i cteva minute Sarah a crezut chiar c are s-o srute. n
cele din urm, Peter, Jane, Sarah i ali civa s-au ntors
acas, la familia Thompson, dar Freddie a plecat cu prietenii
lui s chefuiasc un pic. Sarah redeveni tcut i nu rosti o
vorb pe tot drumul pn acas, alturi de Jane i Peter.
Sora i cumnatul ei erau nc foarte bine dispui i preau s
nu observe tcerea ei.
A doua zi, dimineaa se art frumoas i nsorit, iar
seara, un amurg spectaculos se ls peste Long Island
Sound; orchestra ncepu s cnte i soii Thompson i
ntmpinar oaspeii care veneau s-i srbtoreasc pe
Sarah i Freddie. Sarah arta foarte bine ntr-o rochie lung
alb, sclipitoare, care i se mula pe corp, dndu-i o nfiare
de tnr zei; prul negru i-l strnsese n cretet. Umbla
prin mulimea de oaspei cu o graie senin, salutndu-i
prietenii i invitaii prinilor ei i toat lumea comenta c n
ultimul an se maturizase i c era mult mai frumoas dect
fusese la nunt. Contrasta puternic cu Jane, rotund ca o
minge i nduiotor de matern n rochia de mtase turcoaz
care o acoperea cu falduri generoase. Jane nsi fcea haz
de silueta ei diform.
Mama spune c puteam s-mi pun cortul pe mine, dar
eu am preferat culoarea asta, glumi ea cu un vechi prieten i
Sarah zmbi cnd trecu pe lng ei. Arta mai bine, mai

fericit, aa. Cum nu fusese de mult, dar Jane era nc


ngrijorat n privina ei.
Sarah a slbit mult.
A fost bolnav la nceputul anului. Slbise i mai mult
dup avort i Jane intuia, dei Sarah nu voia s recunoasc
cu niciun chip, c era nc sfiat de sentimentul de
vinovie i de durerea c pierduse copilul.
nc nu avei copii? o ntrebau mereu oamenii. O, e
timpul s ncepei s facei copii! Sau s terminm de fcut
copii, i spunea Sarah n sinea ei. Ea le zmbea tuturor dar,
dup ce trecu o or, i ddu seama c nu-l vzuse pe
Freddie de cnd ncepuse petrecerea. n urm cu o or era la
bar cu prietenii lui, apoi le pierduse urma, fiind ocupat s-i
ntmpine oaspeii, alturi de tatl ei. l ntreb n cele din
urm pe majordom, care spuse c domnul Van Deering
plecase cu maina de vreo cteva minute, nsoit de civa
prieteni, i c o luase spre Southampton.
S-au dus probabil s ia ceva de acolo, domnioar
Sarah, spuse omul, privind-o cu blndee.
Mulumesc, Charles.
Charles era de ani de zile majordomul lor i rmnea n
cas iarna cnd soii Thompson se ntorceau n ora. l tia
de cnd era o copil i inea mult la el.
ncepu s se ngrijoreze n privina lui Freddie. Probabil c
se dusese cu prietenii ntr-unul din barurile din Hampton
Bays ca s dea pe gt cteva pahare, nainte de a se ntoarce
n atmosfera elegant a petrecerii din casa prinilor ei. Dar
se ntreba ct de bei vor fi cnd se vor ntoarce i dac ntre
timp le va observa cineva absena.
Unde-i frumosul tu brbat? ntreb o prieten n vrst
a mamei ei i Sarah o asigur c va cobor dintr-un moment
ntr-altul. Urcase s-i aduc un al, explic ea i prietena se
art impresionat de grija lui fa de Sarah.
S-a ntmplat ceva? o ntreb Jane n oapt, venind
spre ea. O urmrea de o jumtate de or i o cunotea prea
bine ca s se lase nelat de zmbetul pe care-l arbora.

Nu. De ce?
Parc ai ascunde un arpe n poet.
Sarah rse auzind comparaia. i aminti pentru o clip de
copilria ei i aproape c o iert pe Jane c era nsrcinat. i
va fi tare greu s-o vad peste dou luni cu copilaul, dup ce
al ei murise i poate c nu va mai avea altul. Nu mai fcuse
dragoste cu Freddie dup avort.
Deci, unde e arpele? ntreb Jane.
De fapt, a ters-o. Cele dou surori rser, pentru prima
dat dup mult timp, de comentariul lui Sarah.
Nu la asta m-am referit dar uite c s-a potrivit. Cu
cine a plecat?
Habar n-am. Dar Charles mi-a spus c au plecat acum
o jumtate de or i c se ndreptau spre ora.
Ce vrea s-nsemne asta? Jane era acum ngrijorat.
Ct btaie de cap i ddea biatul sta, mai mult chiar
dect bnuiau ei, din moment ce nu se putea potoli nici
mcar o sear, n casa prinilor ei.
Poate c nseamn bucluc. n orice caz, butur. Mult
butur. Dac avem noroc, poate se ine bine pn mai
trziu.
Mama s-ar bucura foarte mult. Jane zmbi, apoi se
ridicar i privir mulimea de invitai. Lumea prea s
petreac, ceea ce era important, chiar dac Sarah nu avea
deloc aerul c se distreaz.
Tata s-ar bucura i mai mult. Rser din nou
amndou i Sarah trase aer n piept i o privi direct. Iartm c m-am purtat att de urt cu tine n ultimele luni.
Dar nu tiu mi-e greu s m gndesc la copilaul tu i
ddur lacrimile i ntoarse capul, iar sora ei o lu pe dup
umeri.
tiu. Iar eu sunt moart de ngrijorare pentru tine. Mia dori s pot face ceva ca s fi fericit.
M simt foarte bine.
i crete nasul, Pinocchio.

Las prostiile! Sarah i zmbi din nou i curnd se


ntoarse la ceilali invitai. Cnd se aezar la mas, Freddie
nc nu venise. Absena lui i a prietenilor lui a fost
remarcat de ndat ce musafirii s-au aezat la locurile lor,
dinainte stabilite, la mesele de pe gazon, iar locul de onoare
al lui Freddie, n dreapta soacrei lui, era vizibil gol. Dar
nainte de a ncepe comentariile i nainte ca doamna
Thompson s apuce s-o ntrebe pe Sarah unde plecase soul
ei, se auzi un claxon frenetic i Freddie, mpreun cu patru
prieteni intrar cu maina lui, un Packard Twelve Phaeton,
pe peluz, zbiernd, rznd i fluturnd minile. Oprir chiar
n faa meselor, sub privirile surprinse ale tuturor i coborr
din maina decapotabil mpreun cu trei fete din localitate,
una din ele ncolcit toat n jurul lui Freddie. n timp ce se
apropiau de cei de la mese, toat lumea nelese c doamnele
nu erau simple fete din localitate, ci femei pltite pentru
serviciile lor din seara aceea.
Cei cinci tineri erau bei turt i se vedea c erau foarte
ncntai de gluma pe care o fcuser. Tinerele femei preau
ns uor enervate n timp ce-i priveau pe distinii oaspei,
evident ocai. Fata care era cu Freddie ncerca s-l conving,
furioas, s le duc napoi n ora, dar ntre timp n jurul lor
se strnise zarva. Un grup de chelneri se strduiau s duc
maina de acolo, Charles, majordomul, ncerca s goneasc
fetele, iar Freddie i prietenii lui se mpleticeau, prvlinduse peste invitai i fcndu-se de rs Freddie cel mai ru
dintre toi. Pur i simplu nu voia s-i dea drumul fetei pe
care o adusese cu el. Fr s-i dea seama, cu privirea
nceoat, Sarah se ridic, urmrindu-l cu lacrimi n ochi,
amintindu-i de nunta lor, cu numai un an n urm, de
speranele pe care le avusese atunci i comarul care
urmase. Fata era doar un simbol al grozviilor din anul care
trecuse i, dintr-odat, totul i se pru ireal; sttea acolo n
picioare, privindu-l ntr-o tcere ndurerat. Parc urmrea
un film absolut dezgusttor.
Dar lucrul cel mai neplcut era c avea i ea un rol n

acest film.
Ce este, ppuico? strig el spre ea, peste cteva mese.
Vrei s i-o prezint pe gagica mea? Rse de mutra pe care o
fcu Sarah, dar Victoria Thompson i croi repede drum pe
gazon spre fiica ei mai mic. Sarah ncremenise, ocat,
pironit locului. Sheila, continu el s zbiere, ea e soia
mea i acetia sunt prinii ei. Fcu un gest mre cu
mna, n timp ce toi i priveau uluii. Dar Edward Thompson
trecuse deja la aciune. mpreun cu doi chelneri i lu de
acolo pe Freddie i pe fat, ct de repede i de ferm cu
putin, iar ali servitori i escortar pe ceilali tineri,
mpreun cu doamnele lor, pn i scoaser din grdin.
Freddie fu ceva mai agresiv cnd socrul lui l duse ntr-o
cabin de pe plaj.
Ce s-a ntmplat, domnule Thompson? Petrecerea nu e
n cinstea mea?
Dac vrei s tii, nu este. Nici n-ar fi trebuit s aib loc.
Trebuia s te fi dat afar cu cteva luni n urm. Dar te
asigur, Frederick, c vom rezolva toate astea foarte repede.
Vei pleca imediat de aici, i vom trimite lucrurile sptmna
viitoare i luni dimineaa vei primi veti de la avocaii mei. Ai
chinuit-o destul pe fiica mea. Te poftesc s nu te mai ntorci
n apartament. E clar?
Glasul lui Edward Thompson bubui n cabin. Dar Freddie
era prea beat ca s se sperie.
Vai, vai.. Se pare c tticu e cam suprat. S nu-mi
spui c n-ai i dumneata o puicu din cnd n cnd. Uite, pe
asta o mpart cu dumneata. Deschise ua i amndoi vzur
fata care l atepta pe Freddie la u.
Edward Thompson ncepu s tremure cnd l nfc pe
Freddie de revere i aproape c-l ridic de la pmnt cu fora
pe care i-o ddea furia.
Dac mai dau ochii cu tine, lepdtur nenorocit, te
omor! Acum, hai, terge-o i s-o lai n pace pe Sarah! url el
i femeia din localitate se cutremur privindu-i.
Da, s trii. Freddie fcu o plecciune de beiv, i oferi

braul prostituatei i peste cinci minute, mpreun cu


prietenii i doamnele lor disprur. Sarah prsise i ea
petrecerea. edea acum cu Jane n dormitorul ei i plngea,
susinnd c tot rul e spre bine, c fusese un comar de la
bun nceput, c poate pierduse copilul din vina ei, c ar fi
fost posibil ca un copil s-l fac s se schimbe. Unele
argumente erau logice, ns mult mai multe absurde, cu
toate c vorbea din adncul inimii, lipindu-se nspimntat
de Jane. Mama lor intr o secund s vad cum se simte
Sarah, dar trebui s se ntoarc la musafirii ei i era
mulumit c Jane stpnea situaia. ntreaga sear fusese
un eec ngrozitor.
A fost o noapte lung pentru toi. Masa s-a servit foarte
repede, civa curajoi au dansat i toi preau s fi trecut,
politicoi, cu vederea cele ntmplate. Petrecerea s-a ncheiat
devreme. La ora zece, toi invitaii plecaser i Sarah nc
mai zcea n dormitor, plngnd.
n dimineaa urmtoare, atmosfera era foarte grav n casa
Thompson, cnd toat familia se adun n salon i Edward
Thompson i relat lui Sarah cele ce-i spusese lui Freddie n
seara precedent, privind-o cu mult fermitate.
Tu hotrti, Sarah, spuse el cu un aer mhnit, dar eu
a vrea s divorezi.
Tat, nu pot ar fi ngrozitor pentru toat lumea Se
uit n jur, gndindu-se la ruinea ce-i va coplei familia.
Va fi i mai ru dac te vei ntoarce la el. Acum neleg
prin ce-ai trecut. Gndindu-se la asta, tatl i era aproape
recunosctor c pierduse copilul. O privi cu tristee pe fiica
lui. Sarah, l iubeti?
Ea ezit mult timp, apoi cltin din cap, coborndu-i
privirea spre minile ncletate n poal i rosti n oapt:
Nici nu tiu de ce m-am mritat cu el. Ridic din nou
privirea spre el. Atunci credeam c l iubesc, dar nici mcar
nu-l cunoteam.
Ai fcut o greeal enorm. Ai fost amgit de el, Sarah.
Oricui i se poate ntmpla. Acum trebuie s rezolvm

problema ta. Te rog s m lai pe mine s-o fac. Edward nu


ezit nicio clip i ceilali ncuviinar din cap.
Cum ai s-o rezolvi? Sarah se simea pierdut, de parc
era din nou copil, mereu cu gndul la toi oamenii care-l
vzuser pe Freddie cum se dduse n spectacol n seara
precedent. Era aproape incredibil, intolerabil s aduc
nite prostituate n familia ei Plnsese toat noaptea,
gndindu-se cu groaz ce va spune lumea i ct de umilii se
simeau probabil prinii ei.
Vreau s lai totul n seama mea. Apoi i mai veni o idee.
Vrei apartamentul din New York?
Ea se uit la el i cltin din cap.
Nu vreau nimic. Vreau doar s m ntorc acas la tine i
la mama. Cnd rosti aceste cuvinte, ochii i se umplur de
lacrimi i mama i puse o mn pe umr.
Eti aici, cu noi, spuse el emoionat, n timp ce soia lui
i tergea ochii de lacrimi. Peter i Jane se ineau strns de
mini. Incidentul acela neplcut i tulburase pe toi, acum se
simeau ns uurai pentru Sarah.
Dar ce-o s v facei tu i mama? i privi pe amndoi cu
tristee.
Ce vrei s spui?
N-o s v fie ruine de lume dac voi divora? M simt
ca femeia aceea ngrozitoare, Simpson toat lumea va vorbi
despre mine i despre voi. Sarah ncepu s plng i i
ngrop faa n mini. Era foarte tnr i ocurile pe care le
suferise n ultimele luni o mai afectau nc.
Victoria o lu repede n brae, ncercnd s-o aline.
Ce va spune lumea, Sarah? C a fost un so ngrozitor i
c tu n-ai avut noroc! Cu ce-ai greit tu? Cu absolut nimic.
Trebuie s recunoti. Tu nu ai greit cu nimic. Lui Frederick
ar trebui s-i fie ruine, nu ie. Din nou, restul familiei
ncuviin dnd din cap.
Dar lumea va fi oripilat. Nimeni din familia noastr n-a
divorat.
i ce-i cu asta? Prefer s te tiu n siguran i fericit,

dect s trieti un comar alturi de Freddie Van Deering.


Victoria se simea i ea vinovat i suferea pentru c nu-i
dduse seama ct de grav era situaia fiicei ei. Doar Jane
bnuise ct de disperat era sora ei, dar nimeni altcineva nui dduse atenie. Toi crezuser c nefericirea ei se datora
avortului.
Sarah era profund ndurerat cnd Peter i Jane s-au
ntors la New York, n aceeai dup-amiaz, ca i n
dimineaa urmtoare, cnd tatl ei a plecat s discute cu
avocaii. Mama ei se hotrse s rmn la Southampton cu
ea i Sarah refuza categoric s se ntoarc deocamdat la
New York. Voia s rmn acolo, ascuns pentru totdeauna,
i mai mult dect orice nu voia s-l vad pe Freddie.
Consimise la divorul propus de tatl ei, dar se temea de
toate implicaiile acestuia. Citise n ziare despre divoruri i
toate preau complicate, teribil de stnjenitoare i de
neplcute. Bnuia c Freddie va fi furios pe ea, dar nlemni
cnd o sun luni, spre sfritul dup-amiezii, dup ce
vorbise cu avocatul tatlui ei.
E-n regul, Sarah. Cred c tot rul e spre bine. E mai
bine pentru amndoi. Nu eram pregtii.
Nu eram? Lui Sarah nu-i venea s-i cread urechilor. Nu
se socotea vinovat, era pur i simplu fericit c scpa de ea i
de responsabilitile crora nici mcar nu se sinchisise s le
fac fa, cum fusese cazul cu copilul lor.
Nu eti furios? Sarah era uluit i jignit.
Deloc, ppuic.
Se ls o lung tcere.
Te bucuri?
Din nou tcere.
i face plcere s pui asemenea ntrebri, nu, Sarah?
Ce conteaz ce simt eu? Am fcut amndoi o greeal i tatl
tu ne ajut s-o reparm. E un om cumsecade i cred c e
bine ce facem. mi pare ru c te-am necjit Parc-i
stricase doar un weekend sau o dup-amiaz. Habar nu avea
prin ce trecuse ea n anul precedent. Nimeni n-avea habar.

Era doar fericit c scpa de toate. Reieea limpede asta din


glasul lui.
Ce-ai de gnd s faci acum? nc nu tia nici ea ce avea
de gnd s fac. Situaia era prea nou i derutant. Nu tia
dect c nu voia s se ntoarc la New York. Nu voia s vad
pe nimeni i nici s dea vreo explicaie pentru eecul
csniciei ei cu Freddie Van Deering.
Cred c o s stau cteva luni la Palm Springs. Sau
poate o s-mi petrec vara n Europa. Freddie chibzui,
fcndu-i planuri n timp ce vorbea.
O s te distrezi. Parc vorbea cu un strin i asta o
ntrista i mai mult. Nu se cunoscuser deloc, totul era un
joc i ea pierduse.
Amndoi pierduser. Numai c lui prea s nu-i pese.
Ai grij de tine,spuse el ca i cum s-ar fi adresat unui
vechi prieten sau unui coleg de coal pe care nu-l va mai
vedea un timp.
Mulumesc. Sarah privea ncremenit telefonul i
asculta.
Trebuie s plec, Sarah. Ea ncuviin tcut, din cap.
Sarah?
Da Iart-m Mulumesc c m-ai sunat. i
mulumesc pentru cumplitul an petrecut mpreun, domnule
Van Deering Mulumesc c mi-ai zdrobit inima Ar fi vrut
s-l ntrebe dac o iubise vreodat, dar nu ndrznea i se
gndi c tia oricum rspunsul. Era clar c n-o iubise. El nu
iubea pe nimeni, nici mcar pe el nsui i, mai mult ca
sigur, n-o iubea pe Sarah.
n luna urmtoare, apoi n continuare, din august i pn
n septembrie, Victoria asist neputincioas la suferina fiicei
sale. Singurul eveniment care i-a trezit interesul n iulie a
fost dispariia Ameliei Earhart i dup cteva zile, invazia
japonezilor n China. Dar majoritatea timpului nu se putea
gndi dect la divor i la sentimentele de ruine i de
vinovie care o copleeau n legtur cu aceast desprire.
Un timp, dup ce se nscu fetia lui Jane, starea ei se

nruti, dar fcu un drum cu Victoria la New York ca s-o


viziteze pe Jane la spital. Insist s conduc de una singur
napoi la Southampton chiar n seara respectiv. Fetia era
tare dulce i i dduser numele de Marjorie, dar Sarah abia
atepta s fie din nou singur. Acum i petrecea aproape tot
timpul gndindu-se la trecut i ncercnd s neleag ce i se
ntmplase. De fapt, era mult mai simplu dect i nchipuia.
Se cstorise pur i simplu cu un brbat pe care nu-l
cunotea cu adevrat i el se dovedise a fi un so ngrozitor.
Asta era toat povestea. Dar ea continua s se nvinoveasc
i era convins c dac nu se mai arta i tria izolat,
lumea va uita de existena ei i nu-i va pedepsi pe prini
pentru pcatele fiicei lor. Deci, de dragul lor i al ei nsi
voia literalmente s dispar.
Nu poi face asta tot restul vieii, Sarah, i spuse tatl ei
cu asprime dup ziua Muncii, cnd se mutau napoi la New
York, pe timpul iernii.
Procedurile juridice mergeau bine. Freddie plecase n
Europa, dup cum spusese, dar avocatul lui se ocupa de
divor i colabora foarte bine cu familia Thompson. Prima
nfiare era fixat pentru luna noiembrie i divorul urma
s se pronune exact dup un an.
Trebuie s te ntorci la New York, o ndemn tatl ei.
Nu voiau s-o lase acolo, ca o rud srac de care se
ruinau.
Dar, dei prea o nebunie, Sarah aa se considera i
rezist chiar i rugminilor lui Jane de a se ntoarce, cnd
sora ei veni s-o vad n Long Island, n octombrie, mpreun
cu fetia.
Nu vreau s m ntorc la New York, Jane. M simt
foarte bine aici.
Cu Charles i trei servitori btrni drept companie, s
nghei la Long Island toat iama? Sarrie, nu fi absurd! Vino
acas. Ai douzeci i unu de ani. Nu poi renuna la via.
Trebuie s-o iei de la capt.
Nu vreau, spuse ea calm, refuznd s-i dea vreo

atenie lui Marjorie.


Nu fi nebun! Jane era exasperat de ncpnarea
surorii ei mai mici.
Ce tii tu. Fir-ar sa fie!. Ai un so care ie iubete i doi
copii. N-ai fost niciodat pentru nimeni o povar, un motiv de
stnjeneal sau de ruine. Eti soia, fiica, sora i mama
perfect. Ce tii tu despre viaa mea? Absolut nimic! Se
nfuriase cu adevrat dar nu pe Jasie i ea tia asta. Era
furioas pe ea, pe soart i pe Freddie. Apoi regret imediat
i o privi cu tristee pe Jane. Iart-m, dar vreau s stau
singur aici. Nu reuea s-i explice de ce.
De ce? Jane nu putea s neleag. Sarah era tnr i
frumoas i nu era singura femeie care divora, dar se purta
de parc ar fi fost condamnat pentru crim.
Nu vreau s vd pe nimeni, nu pricepi?
Ct timp?
Poate pentru totdeauna. E bine? E destul? Acum e clar?
Pe Sarah o enerva s rspund la toate aceste ntrebri.
Sarah Thompson, eti nebun. Tatl ei aranjase s-i
reia numele de ndat ce divorul va fi transcris.
Am dreptul s fac ce vreau cu viaa mea. Dac am chef,
pot s m clugresc, replic ea, ncpnat.
Mai nti trebuie s devii catolic. Jane zmbi, dar
Sarah nu gsi nimic amuzant n asta. Familia lor inea de
biserica episcopal.
Jane ncepu s cread c Sarah se icnise. Sau poate c o
s-i treac dup ctva timp. Toi sperau asta, dar nu mai
prea ceva sigur.
Sarah rmase ferm pe poziie i refuz s se ntoarc la
New York. Mama ei adunase de mult toate lucrurile din
apartamentul din New York i le pusese n nite cutii pe care
Sarah nu voia nici mcar s le vad. Se duse la nfiarea de
divor din noiembrie mbrcat cu un taior negru i o figur
de nmormntare. Era frumoas i speriat i suport totul
cu stoicism pn la sfrit. Cnd totul se sfri, se ntoarse
singur cu maina la Long Island.

Fcea lungi plimbri pe plaj n fiecare zi, chiar i n zilele


mai reci, cnd vntul i biciuia faa pn ce avea senzaia c-i
sngereaz. Citea enorm i i scria scrisori mamei sale, lui
Jane i ctorva prieteni, dar de fapt nu dorea deloc s-i vad.
Au petrecut cu toii Crciunul la Southampton i Sarah nu
a vorbit aproape cu nimeni. A pomenit o singur dat de
divor fa de maic-sa, cnd a auzit la radio o tire despre
ducele i ducesa de Windsor. Simea o nrudire nefericit cu
Wally Simpson. Dar mama o asigur din nou c nu avea
nimic comun cu femeia aceea.
Cnd sosi primvara, arta n sfrit mai bine, mai
sntoas, mai odihnit, se mai ngrase puin i i
recptase privirea vioaie. Dar ncepuse s spun c vrea s
gseasc o ferm cu cas n Long Island, undeva mai
departe, pe care va ncerca s-o ia cu chirie sau chiar s-o
cumpere.
E ridicol, bombni tatl ei cnd i suger acest lucru,
neleg foarte bine c ai suferit pentru cele ntmplate i c ai
avut nevoie s petreci un timp ca s-i revii, dar n-am de
gnd s te las s te ngropi la Long Island tot restul vieii,
trind ca o pustnic. Poi s rmi aici pn la var, iar n
iulie ai s mergi cu noi n Europa. Hotrse aceasta cu o
sptmn nainte i soia lui era ncntat. Chiar i Jane o
considera o idee minunat, fiind exact ceea ce i trebuia lui
Sarah.
Nu merg. l privi cu ncpnare, dar arta sntoas,
puternic i mai frumoas ca oricnd. Era timpul s revin
n societate, indiferent dac ea i ddea seama sau nu de
asta. i dac nu va reveni de bunvoie, erau hotri s-o
sileasc.
Ba o s mergi, i spunem noi.
Nu vreau s m ntlnesc cu Freddie, rosti ea cu glas
stins.
A stat toat iarna la Palm Beach.
De unde tii? Era curioas s afle dac tatl ei vorbise
cu el.

De la avocatul lui.
Oricum, nu vreau s merg n Europa.
Pcat. Pentru c poi merge cu sau fr acordul tu. n
orice caz, vei merge cu noi.
Plec valvrtej de la mas i fcu o lung plimbare pe
plaj, dar cnd se ntoarse, tatl ei o atepta n faa casei. I
se rupea inima cnd o vedea suferind pentru viaa ei din anul
precedent, pentru csnicia ei ratat, pentru copilul pe care-l
pierduse, pentru greelile pe care le fcuse i pentru
cumplita ei dezamgire. i pe ea o surprinse s-l vad
ateptnd-o, cnd se ntoarse de pe plaj prin iarba nalt de
pe dune.
Te iubesc, Sarah. Era pentru prima dat cnd tatl ei i
spunea aceste cuvinte i o ungea pe suflet ca un balsam de
care avea nevoie ca s se vindece. Mama ta i cu mine te
iubim foarte mult. Poate c nu tim cum s te ajutm, cum
s te facem s uii ce i s-a ntmplat, dar vrem s
ncercm te rog, las-ne s ncercm.
Ochii lui Sarah se umplur de lacrimi cnd l privi i el o
trase n braele lui i o inu aa ndelung, n timp ce ea i
plngea pe umr.
i eu te iubesc, tati i eu te iubesc mi pare tare
ru
S nu-i mai par ru de nimic, Sarah Vreau s fi
fericit, s fi aa cum erai nainte de a se ntmpla toate
astea.
O s ncerc. Se desprinse o clip din braele lui ca s-l
priveasc i vzu c i el plngea. mi pare ru c te-am
necjit att.
Foarte bine c i pare ru! zmbi printre lacrimi.
Rser amndoi i se ntoarser spre cas, bra la bra, n
timp ce el se ruga n sinea lui s reueasc s-o duc n
Europa.

4
Vaporul Queen Mary sttea seme n doc, n lcaul su de
la Cheiul 90 de pe rul Hudson. Pretutindeni erau semne de
srbtoare. Hamalii urcau la bord cufere mari i frumoase,
se aduceau buchete imense de flori i ampania era mprit
cu generozitate n toate cabinele de clasa nti.
Familia Thompson sosi n miezul acestei forfote cu bagajele
de mn, cuferele fiind trimise mai nainte. Victoria
Thompson purta un frumos taior alb McCardell. Plria mare
de pai se asorta perfect i prea fericit i tnr cnd pi
pe scara vaporului n faa soului su. Nu mai fuseser n
Europa de civa ani i abia atepta s-i revad vechii
prieteni, mai ales n sudul Franei i n Anglia.
Sarah se mpotrivise mult timp s-i nsoeasc, refuznd
categoric s plece aproape pn n ultimul moment. n cele
din urm Jane a fost cea care a convins-o. A iniiat o
campanie dur mpotriva surorii ei mai mici, ipnd la ea,
fcnd-o cu ou i cu oet, acuznd-o de laitate i spunndui c nu divorul distrusese viaa prinilor, ci refuzul ei de a
reveni pe linia de plutire, mrturisind c se sturaser cu
toii de circul sta i c ar face bine s-i bage repede minile
n cap. Sarah nu ghici motivele ce se ascundeau n spatele
acestui atac, dar se nfuriase ngrozitor la auzul spuselor lui
Jane i furia pru s-o restabileasc.
Foarte bine! ip ea la Jane, abia stpnindu-se s nu
arunce cu o glastr n ea. O s-i nsoesc n cltoria asta
nenorocit dac e att de important pentru ei! Dar n-o s-mi
dictai mie cum s triesc! i dup ce o s m ntorc, o s m
mut definitiv n Long Island i s nu mai aud tot felul de
tmpenii de la alte persoane care pretind c le stric viaa. E
viaa mea i o s-o triesc cum mi place, fir-ar s fie!
Prul lung i negru i flutura n jurul capului ca aripile
unui corb i ochii ei verzi o strfulgerar pe Jane cu o privire
furioas.

Ce drept avei voi s hotri ce e mai bine pentru


mine? relu ea copleit de un nou val de indignare. Ce tii
voi despre viaa mea?
tiu c o iroseti! Jane nu se ddu btut. Anul trecut
n-ai fcut altceva dect s te ascunzi aici ca o pustnic de o
sut de ani, fcndu-le zile amare mamei i tatei cu mutra ta
posac. Nimnui nu-i face plcere s te vad n halul sta.
Nu ai dou sute de ani! Nici n-ai mplinit nc douzeci i doi!
Mulumesc c mi-ai adus aminte. i dac e att de
penibil s v uitai la mine, o s m mut i mai repede dup
ce m voi ntoarce. Oricum, vreau s am casa mea. I-am
spus asta tatei n urm cu cteva luni.
Foarte bine, gsete-i un hambar prvlit n Vermont
sau o cas de ferm drpnat ntr-o pustietate din Long
Island Ce pedeaps vrei s-i mai inventezi? Nu vrei s-i
pui cenu n cap i s te bagi ntr-un sac? Ce zici? i-a
trecut prin cap sau e o chestie prea subtil pentru tine? Nu!
Tu preferi s-o faci lat. S trieti n mizerie, ntr-o cas cu
acoperiul gurit i fr nclzire, pentru ca mama s fie tot
timpul ngrijorat c o s faci pneumonie! Recunosc c e
nemaipomenit! tii ce, Sarah? Mi se face sil! zbier Jane la
ea, la care Sarah reacion ieind val vrtej din camer i
trntind ua att de tare, nct czu tencuiala de lng toc.
E un copil rsfat, asta e! i anun Jane prinii dup
aceast scen, nc spumegnd de furie. Nu-neleg cum de-o
mai suportai. De ce n-o silii s se ntoarc la New York i s
duc o via normal?
n primvar, Jane ncepuse deja s-i piard rbdarea cu
ea. Suferise destul i socotea c, de dragul lor, Sarah trebuia
s fac un mic efort i s-i revin. Fostul ei so nu avea
asemenea probleme. n luna mai apruse n New York Times
un anun despre logodna lui cu Emily Astor.
Ce drgu din partea lui! spusese sarcastic Jane la
aflarea vetii, dar Sarah nu suflase o vorb nimnui, dei
familia tia c o afectase profund vestea. Emily era una
dintre cele mai vechi prietene ale ei i var ndeprtat.

i cum propui s-o silesc s triasc o via normal?


ntreb tatl ei. S vnd casa? S-o duc napoi la New York n
cma de for? S-o leg de capota mainii? Jane, e o femeie
matur i dincolo de un anumit punct nu mai am nicio
putere asupra ei.
Are noroc c voi o suportai. Cred c e timpul s-i bage
minile n cap.
Trebuie s ai rbdare, spuse calm Victoria i Jane se
ntorsese la New York n dup-amiaza aceea fr s-i ia
rmas-bun de la Sarah. Ea se dusese s fac o lung
plimbare pe plaj, apoi plecase cu vechiul Ford pe care tatl
ei l inea pentru Charles, majordomul lor.
Dar n ciuda hotrrii i ncpnrii ei de a rmne n
afara societii, cuvintele lui Jane au avut ecou n sufletul lui
Sarah. n iunie, consimi s-i nsoeasc pe prinii ei n
Europa. Le ddu vestea ntr-o sear, la mas, ncercnd s-o
strecoare foarte degajat, dar mama ei o privi uluit. Iar tatl
ei btu din palme cnd auzi. Tocmai avea de gnd s anuleze
rezervrile fcute pentru vapor, consolndu-se cu refuzul ei
de a pleca. Ajunsese la concluzia c nu va fi nicio plcere
pentru nimeni, nici pentru ei i n mod sigur nici pentru
Sarah, s-o trasc prin Europa ca pe un prizonier rebel. N-a
ndrznit s-o ntrebe cum de se hotrse pn la urm s-i
nsoeasc. Toi puneau pe seama lui Jane noua atitudine,
dei, bineneles c nimeni nu-i spuse lui Sarah o vorb.
Cnd Sarah cobor din main la Cheiul 90 n dup-amiaza
aceea, arta nalt i subire i foarte grav, mbrcat cu o
rochie neagr simpl i o plrie neagr foarte sobr, care
aparinuse mamei ei. Era frumoas dar auster, cu faa
palid, cu ochii imeni i cu prul negru strns la spate, fr
niciun pic de fard. Lumea o privea, observnd ct de
frumoas i ct de trist era, ca o vduv mult prea tnr.
Nu puteai s te mbraci cu ceva mai vesel, scumpa mea?
o ntrebase mama ei cnd plecase de acas, dar Sarah
ridicase din umeri. Consimise s le fac pe plac nsoindu-i,
dar nimeni n-o obliga s se distreze sau s pretind c avea

de gnd s se distreze.
nainte de plecare i gsise casa ideal, o csu modest
lng ocean, care necesita multe reparaii, i un teren
nengrijit, de zece hectare. i vnduse verigheta ca s dea
avansul i i propusese s-l conving pe tatl ei s i-o
cumpere dup ce se vor ntoarce. Era convins c nu se va
recstori i voia s aib casa ei. Csua cu ferm de la Glass
Hollow i convenea de minune.
Drumul pn la Cheiul 90 fusese parcurs cu maina ntr-o
tcere absolut. Sarah se gndea la cltorie, mirndu-se c
acceptase s plece. Dar dac faptul c i va nsoi le va da
senzaia c ea mcar ncercase s fac un gest de
bunvoin, poate c tatl ei se va lsa nduplecat i, la
ntoarcere, o va ajuta s cumpere mica ferm. n acest caz,
merita s fac efortul. O atrgea ideea de a amenaja o cas
veche i abia atepta s se apuce de treab.
Eti foarte tcut, draga mea, spusese mama ei,
mngind-o uor pe bra cnd erau n main. Erau fericii
c acceptase s vin cu ei. Toi erau plini de sperane, mai
ales fiindc niciunul din ei nu bnuia ct de hotrt era si reia viaa solitar de ndat ce se va ntoarce. Dac ar fi
tiut, s-ar fi ntristat teribil.
M gndesc la cltorie.
Tatl ei zmbi i ncepu s sporoviasc ncet cu propria-i
soie despre telegramele pe care le trimiseser prietenilor lor.
i fcuser un program ncrcat pentru Cannes, Monaco,
Paris, Roma i, desigur, Londra.
Mama ei nc i mai vorbea despre civa din vechii lor
prieteni, pe care Sarah nu-i cunotea, n timp ce urcau scara
vaporului i mai muli oameni ntoarser capul dup ele.
Sarah o lu naintea lor, ocndu-i cu nfiarea ei: plria
neagr tras peste un ochi i ddea un aer misterios, cellalt
ochi i privea de sub o voalet i chipul ei era foarte tnr i
foarte grav. Arta ca o prines spaniol. Lumea se ntreba
cine este persoana asta att de interesant. O femeie spuse
c era sigur c e o vedet de cinema i c, nendoielnic, o

vzuse undeva. Sarah s-ar fi amuzat teribil dac i-ar fi auzit.


Dar ea nu ddea nicio atenie celor pe lng care trecea,
toaletelor elegante, coafurilor cochete, bijuteriilor etalate cu
generozitate, femeilor frumoase i brbailor chipei. N-o
preocupa dect s-i gseasc mai repede cabina. Cnd o
gsi, acolo o ateptau Peter i Jane, mpreun cu Marjorie i
micuul James, care ncepu s alerge pe punte prin faa
cabinei. La ora dou i jumtate, devenise deja o adevrat
teroare. Marjorie fcuse primii pai cu cteva zile n urm i
acum se cltina pe piciorue prin toat cabina. Sarah a fost
fericit s-i vad, mai ales pe Jane. i trecuse suprarea cu
cteva sptmni n urm i erau din nou bune prietene,
ndeosebi dup ce Sarah anunase c va pleca n cltorie.
Cei doi veniser cu dou sticle de ampanie i chelnerul le
mai aduse una i le turn din belug n pahare, n timp ce
sporoviau cu toii n cabina lui Sarah. Camera ei era legat
de apartamentul prinilor printr-un living suficient de mare
pentru a adposti o pianin pe care James o descoperi peste
cteva minute i ncepu s zdrngne la ea cu tot mai mult
entuziasm pe msur ce maic-sa l ruga s nceteze.
Crezi c ar trebui s punem un afi pe u ca s
anunm lumea c James nu v va nsoi? ntreb Peter cu
un zmbet de ndoial, privindu-l pe micul James.
i dezvolt aptitudinile muzicale. Bunicul lui zmbi
nelegtor. i pe lng asta, datorit lui ne vom aminti i
peste dou luni de aceast desprire zgomotoas.
Jane observ ct de sobru era mbrcat sora ei, dar
recunoscu n sinea ei c oricum era frumoas. Dintre ele
dou, Sarah fusese ntotdeauna mai atrgtoare, motenind
tot ce era mai frumos de la ambii prini. Jane era genul de
blond distins, cu trsturi mai blnde, mai puin conturate
ca ale mamei sale. Sarah motenise ns de la tatl lor genul
de frumusee de brunet irlandez, ale crui trsturi artau
mai bine la ea.
Sper s te distrezi, spuse Jane cu un zmbet calm,
simindu-se uurat c Sarah pleca ntr-adevr. Toi i

doreau s-i fac noi cunotine, s vad lucruri noi i apoi


s se ntoarc acas, la vechii ei prieteni. n anul precedent,
viaa ei fusese nsingurat, trist, incredibil de pustie. Sau
cel puin aa vedea Jane lucrurile. Nu se putea imagina
trind aa cum trise Sarah n anul care trecuse. Firete,
pentru c ea nu-i putea imagina viaa fr Peter.
Coborr de pe vapor cnd se porni sirena i fumul ncepu
s ias pe co, n timp ce nsoitorii de bord circulau pe
punte i sunau din clopoel, ndemnnd vizitatorii s se
ntoarc pe rm. Toi se mbriau i se srutau n grab,
se strigau unii pe alii, mai ddeau pe gt o ultim gur de
ampanie, mai vrsau cteva lacrimi, apoi, n sfrit, i
ultimul vizitator cobor pasarela vaporului. Familia
Thompson era pe punte i toi trei le fceau cu mna lui
Peter i Jane, n timp ce James se foia n braele tatlui su,
iar Marjorie i agita i ea mnua. Victoria Thompson i
privea cu lacrimi n ochi. Pentru ea era dificil s stea dou
luni fr s-i vad, dar era dispus s fac acest sacrificiu ca
s-o ajute pe Sarah s ias din impas.
E-n regul, spuse Edward Thompson cu un zmbet
mulumit. Din punctul lui de vedere, totul mersese ca pe
roate. Ieeau din port i porneau n cltorie. Reuiser s-o
ia pe Sarah cu ei n Europa. i acum? Facem o plimbare pe
punte? Vizitm magazinele? Abia atepta s cltoreasc
peste tot i s-i vad vechii prieteni. i era fericit c
reuiser s-o conving pe Sarah s vad Europa. Era o
perioad bun. Situaia politic fusese destul de ncordat
acolo n ultimul timp. Cine tie ce se va ntmpla mai trziu.
Dac peste un an sau doi va izbucni un rzboi, aceasta era
ultima lor ocazie de a cltori n Europa.
Eu m apuc de despachetat, spuse Sarah linitit.
Dar asta va face cabiniera, i explic Victoria, dar Sarah
nu se sinchisi.
Prefer s despachetez eu lucrurile, spuse ea deprimat,
n ciuda atmosferei srbtoreti din jur. Pretutindeni erau
baloane, pancarte, confeti.

Atunci ne ntlnim la dejun n sala de mese.


Poate aipesc puin. ncerc s le zmbeasc, dar se
gndea ct de dificil va fi s stea tot timpul cu ei n
urmtoarele dou luni. Se obinuise s-i ling singur
rnile i dei cele mai multe preau c se vindecaser, nc
se mai vedeau cicatricele i ea prefera s nu i le arate. Nu-i
putea imagina cum va rezista s fie cu ei zi i noapte,
suportnd eforturile lor constante de a o nveseli. Pur i
simplu nu dorea s fie nveselit. ncepuse s-i plac viaa ei
solitar, gndurile ei negre i momentele ei de singurtate.
nainte nu fusese aa. Cea care devenise acum era opera lui
Freddie Van Deering.
Nu vrei s iei puin la aer? insist mama ei. S-ar putea
s ai ru de mare dac stai mult timp n cabin.
Dac o s-mi fie ru, o s ies s m plimb. Nu-mi purta
de grij, mam. M simt foarte bine, spuse ea, dar niciunul
din prinii ei nu era prea convins cnd ea se ntorsese n
cabin.
Ce-o s facem cu ea, Edward? Se plimbau pe punte,
privindu-i tovarii de cltorie, dar mama ei era mhnit.
Se uita peste ntinsul apelor, cu gndul tot la Sarah.
Te asigur c nu ne va fi uor. M ntreb dac e chiar
att de nefericit pe ct pare sau dac nu cumva se
imagineaz un fel de personaj romantic. Tatl se ndoia c o
mai nelegea pe fiica sa sau chiar c o nelesese vreodat.
Uneori, amndou fiicele erau un mister pentru el.
M gndesc cteodat c nefericirea a devenit pentru ea
obinuin, i rspunse Victoria. Probabil c la nceput era cu
adevrat dezndjduit, jignit, dezamgit i stnjenit de
scandalul provocat de Freddie. Dar n ultimele ase luni am
avut impresia c i place cu adevrat s duc o asemenea
via. Cred c-i convine s fie singur i s triasc retras.
Nu tiu de ce, dar i convine. Cnd era mic era foarte
sociabil i mult mai neastmprat dect Jane. Dar parc a
uitat toate astea i a devenit o cu totul alt persoan.
S fac bine s redevin Sarah cea de dinainte, i asta

ct mai repede. Izolarea asta este o prostie i nc una foarte


nesntoas. Era ntru totul de acord cu soia lui. n ultimele
luni i el apreciase c lui Sarah i plcea viaa pe care o
ducea. Era mai mpcat cu ea nsi, prea mai matur, dar
cu siguran nu avea deloc aerul c ar fi fericit.
Cnd ei s-au dus la mas, Sarah a rmas n cabina ei i sa apucat s-i scrie lui Jane. De mult nu mai mnca la prnz,
avnd obiceiul ca la ora aceea s-i fac lunga plimbare pe
plaj. De aceea era i att de slab. Dar pentru ea nu era un
sacrificiu i i se fcea foame foarte rar.
Prinii trecur pe la ea dup mas i o gsir ntins pe
pat, mbrcat tot cu rochia neagr. i scosese doar pantofii.
inea ochii nchii i nu se mic, dar Victoria bnuia c nu
doarme cu adevrat. O lsar singur i se ntoarser din
nou peste o or. i schimbase hainele, era mbrcat cu
pantaloni i un pulover i citea o carte, aezat pe un fotoliu
comod, uitnd de lumea din jurul ei.
Sarah, nu vii s te plimbi pe punte? Sunt nite
magazine minunate. Victoria Thompson era hotrt s
insiste.
Poate mai trziu. Sarah nu-i desprinse privirea de pe
carte i cnd auzi ua nchizndu-se presupuse c mama ei
ieise din cabin. Ridic privirea oftnd i se sperie cnd
ntlni privirea Victoriei. Ah! Am crezut c ai plecat.
Mi-am dat seama. Sarah, vreau s iei puin la plimbare
cu mine. N-am de gnd s m rog ntruna de tine s iei din
cabin. Dac te-ai hotrt s ne nsoeti, ncearc s fi
amabil, fiindc altminteri o s ne strici tot cheful, mai ales
tatlui tu.
Pe Sarah o amuza uneori ct grij aveau unul de cellalt,
dar acum faptul o enerv.
De ce? De ce e att de important prezena mea n
fiecare clip a zilei? mi place s stau singur. De ce-i
enerveaz asta pe toi?
Pentru c nu e normal. Nu e sntos pentru o fat de
vrsta ta s fie tot timpul singur. Ai nevoie s fi nconjurat

de oameni, s-i trieti viaa, cu tot freamtul ei.


De ce? Cine a hotrt asta pentru mine? Unde st scris
c dac n curnd voi mplini douzeci i doi de ani am
nevoie de freamtul vieii? N-am nevoie de niciun freamt!
Am avut parte de freamt i nu mai vreau! De ce nu putei
nelege asta?
Eu te neleg, scumpo. Dar ceea ce ai trit tu nu a fost
via, ci doar dezamgire i o jignire adus bunului sim, o
rsturnare a valorilor n care tu credeai. A fost o ncercare
cumplit pentru tine i nu vrem s mai treci prin aa ceva.
Nimeni nu-i dorete asta. Dar trebuie s iei din nou n
lume. Trebuie neaprat, fiindc altminteri te vei veteji i vei
muri sufletete, n sinea ta, acolo unde doare cel mai mult.
De unde tii? Pe Sarah o mhneau vorbele mamei ei.
Fiindc citesc toate astea n ochii ti, spuse Victoria cu
nelepciune. Vd cum acolo, n suflet, cineva moare, n
suferin, tristee i singurtate. E cineva care strig dup
ajutor i tu nu-i dai drumul s ias ca s primeasc ajutorul
cerut. Ascultnd-o, ochii lui Sarah se umplur de lacrimi i
mama se duse lng ea i o mbri cu duioie. Te iubesc
foarte mult, Sarah. Te rog, ncearc te rog, ncearc s iei
din nou din tine nsi. Ai ncredere n noi n-o s lsm pe
nimeni s-i fac vreun ru.
Dar voi tii cum a fost. Sarah ncepu s scnceasc,
mai ceva ca un copil, ruinat de emoia ei, de incapacitatea
de a i-o stpni. A fost cumplit i att de nedrept
Niciodat nu sttea acas i cnd venea, era Nu mai putea
continua. Plngea i cltina din cap, negsind cuvintele
pentru a-i exprima sentimentele, iar Victoria i mngie
prul lung i mtsos, innd-o n brae.
tiu, scumpa mea tiu mi imaginez cum trebuie s
fi fost. tiu c a fost ngrozitor. Dar totul s-a terminat. Iar tu
nu eti un om sfrit. Viaa ta abia ncepe. Nu te da btut
nainte de ai da o nou ans. Privete n jur, bucur-te de
adierea vntului, de parfumul florilor, fi din nou vie! Te rog
Sarah se lipi de mama ei, ascultnd-o i n cele din urm i

spuse ce simea, continund s plng.


Nu mai pot Mi-e tare fric
Sunt aici, cu tine. i totui nu fuseser n stare s-o
ajute mai nainte ci abia la sfrit, cnd o scpaser de el.
Dar putuser s-l fac pe Freddie s se poarte frumos, s
vin seara acas sau s renune la iubitele i prostituatele lui
i nu fuseser n stare s salveze copilul. nvase pe pielea ei
c uneori nimeni nu te poate ajuta, nici mcar prinii ti.
Trebuie s mai ncerci, iubito. Cte un pas mrunt
Tata i cu mine vom fi tot timpul lng tine. Se desprinse de
fiica ei i o privi n ochi. Te iubim foarte, foarte mult, Sarah,
i nu vrem s mai suferi.
Sarah nchise ochii i trase aer n piept.
O s ncerc. Deschise apoi ochii din nou i o privi pe
mama ei. Zu c o s ncerc. Apoi, brusc, intr n panic. i
dac n-o s reuesc?
Ce s reueti? Mama ei zmbi. N-o s reueti s faci o
plimbare cu mine i cu tata? N-o s poi lua masa cu noi? No s poi s te vezi cu civa din prietenii notri? Eu cred c
da. N-o s-i cerem prea mult i dac ntr-adevr este peste
puterile tale, o s ne spui.
Parc devenise infirm i, ntr-un fel, aa era. Freddie o
mutilase i ea tia asta. Problema era acum dac putea fi
vindecat sau ajutat, dac i va reveni. Victoria nu suporta
gndul c s-ar putea s nu-i revin.
Ei, ce zici, facem o plimbare?
Art ngrozitor. Cred c am ochii umflai. i ntotdeauna
mi se nroete nasul cnd plng. Rse printre lacrimi, iar
mama ei se strmb.
Asta-i cea mai mare prostie pe care am auzit-o. N-ai
deloc nasul rou.
Sarah ni de pe scaun, se duse la oglind, se privi i
scoase o exclamaie de dezgust.
Ba da! Privete, e ca un cartof rou!
Ia s vd Victoria micor ochii i cltin din cap
inspectnd nasul lui Sarah. Poate c e un cartof, dar tare

mititel. Nu cred c va observa cineva dac i dai cu puin


ap rece pe fa, te piepteni i eventual te rujezi puin. Sarah
nu se mai fardase de luni de zile i nu prea o preocupa
nfiarea ei, iar pn atunci Victoria n-o ndemnase.
Nu mi-am luat niciun fard. Sarah se arta n mod voit
derutat. Nici nu tia cu adevrat dac voia s ncerce, dar o
nduioaser cele spuse de mama ei i nu voia s fie
recalcitrant cu tot dinadinsul, chiar dac va fi nevoit s se
rujeze.
i dau rujul meu. Ai noroc c ari bine i nefardat. Eu
art ca o coal de hrtie dac nu aplic puin machiaj.
Nu-i adevrat, strig Sarah dup mama ei, cnd aceasta
travers cabina pentru a-i aduce fiicei ei un ruj. Se ntoarse
peste o clip i i-l ntinse. Sarah se supuse i stropi faa cu
ap rece i se pieptn. mbrcat cu pantaloni i pulover, cu
prul lsat pe umeri, prea din nou o feti i Victoria zmbi
cnd ieir din cabin, bra la bra, pornind s-l caute pe
domnul Thompson.
l gsir pe puntea de promenad fcnd plaj ntr-un
ezlong, n timp ce doi tineri chipei jucau shuffleboard
lng el. i trsese intenionat ezlongul ct mai aproape de
ei n clipa cnd i zrise, n sperana c Victoria i va face n
cele din urm apariia cu Sarah. De aceea a fost ncntat s
le vad.
Ce-ai fcut voi dou? Ai fost la trguieli?
nc nu. Victoria prea ncntat, iar Sarah zmbea,
nebgndu-i deloc n seam pe cei doi brbai descoperii de
tatl ei. Ne-am gndit s facem mai nti o plimbare, s bem
un ceai cu tine i pe urm s dm iama n magazine ca s-i
cheltuim toi banii.
O s m arunc peste bord dac voi dou o s m
ruinai. Rser amndou i cei doi brbai din apropierea
lor o privir pe Sarah, unul dintre ei cu mult interes. Dar ea
se ndeprt i porni cu tatl su pe puntea de promenad.
n timp ce discutau, Edward Thompson rmase foarte
impresionat de cunotinele fiicei sale despre politica

internaional. Se pare c n ultimul timp i petrecuse o


mare parte din timp citind ziare i articole din reviste,
documentndu-se asupra situaiei din Europa. ntotdeauna
fusese o fat inteligent, perseverent i acum l ului cu
cunotinele ei. Nu era o femeie banal i era pcat c i
pierduse atta timp trind izolat. i vorbi despre rzboiul
civil din Spania, despre anexarea din martie a Austriei de
ctre Hitler i despre implicaiile acesteia, ct i despre
comportarea lui Hitler cu ani n urma n Rhineland.
De unde tii toate astea? ntreb tatl, extrem de
impresionat. Era minunat s discute cu ea.
Citesc mult. i zmbi sfioas. tii c nu prea am ce face.
Schimbar o privire plin de cldur. i mi se pare fascinant.
Ce crezi c se va ntmpla, tat? Crezi c Hitler va declara
rzboi? Pare s se pregteasc serios i eu cred c aliana
dintre Roma i Berlin ar putea fi periculoas. innd seama
mai ales de ceea ce face Mussolini.
Sarah Se opri i o privi cu atenie. M uluieti.
Mulumesc. Se mai plimbar un timp, analiznd
pericolul izbucnirii unui rzboi n Europa i Edward regret
cnd, o or mai trziu, i ncheiar plimbarea. Era o parte
din ea pe care el n-o cunoscuse niciodat i care era clar c
se irosise ct timp fusese cstorit cu Van Deering.
Continuar s discute cu nsufleire la ceai, n timp ce
domnul Thompson i expuse n continuare teoria c Statele
Unite nu vor fi niciodat implicate ntr-un rzboi acolo,
susinnd opinia pe care ambasadorul Kennedy o
mprtea deja intimilor si c Anglia nu era n situaia de
a se angaja ntr-un rzboi n Europa.
E pcat c nu ne ducem n Germania, spuse Sarah,
surprinzndu-l pe tatl ei. A vrea s-mi fac o impresie
despre ce se ntmpl acolo, sau poate chiar s discut cu
oamenii. Ascultnd-o, Edward se bucur foarte mult c nu se
duceau acolo. n planurile pe care le fcuser pentru ea nu
intra implicarea lui Sarah n periculoasa politic
internaional. Faptul c o interesa ceea ce se petrecea n

lume, c avea multe cunotine i era bine informat destul


de rar la o femeie era ludabil, dar s te duci acolo s
testezi terenul echivala cu un pericol pe care nu l-ar fi
ncuviinat niciodat.
Eu cred c e foarte bine s rmnem n Anglia i Frana.
A spune chiar c n-ar trebui s ne ducem la Roma. Dar vom
decide asta cnd vom ajunge n Europa.
Unde-i spiritul tu de aventur, tat? l tachin Sarah,
dar el cltin din cap, mult mai nelept dect ea.
Sunt prea btrn pentru asta, draga mea. Iar tu trebuie
s te mbraci cu toalete frumoase i s mergi la petreceri.
Ce plicticos! se prefcu ea dezgustat, i tatl ei rse.
Eti o fat neobinuit, domnioar Sarah.
Nu era de mirare c toat csnicia ei cu Van Deering
fusese un dezastru i tria izolat la Long Island. Era mult
prea inteligent pentru el i majoritatea tinerilor din cercul
lui. i, pe msur ce se cunoteau tot mai bine n aceast
cltorie, tatl ei ajunse s-o neleag cu adevrat.
n cea de-a treia zi petrecut n larg, Sarah se simea deja
foarte bine n plimbrile de pe punte. Era nc rezervat, n-o
interesau n mod deosebit tinerii de la bord, dar acum mnca
mpreun cu prinii si n sala de mese i n ultima sear au
cinat la masa comandantului.
Nu suntei logodit, domnioar Thompson? ntreb
comandantul Irving cu o licrire n ochi, n timp ce Victoria
i inea respiraia n ateptarea rspunsului ei.
Nu, nu sunt, spuse Sarah cu rceal i roind uor, iar
mna i tremur cnd repuse pe mas paharul cu vin.
Ce norocoi sunt tinerii din Europa!
Sarah zmbi cu modestie, dar simi cuvintele acelea ca un
pumnal n inim. Nu, nu era logodit, atepta s se pronune
divorul n noiembrie, la un an dup prima nfiare. Se
simea o femeie terminat. Din fericire, pe vapor nimeni nu
tia asta, ceea ce era ntr-un fel o binecuvntare care o
umplea de recunotin. i cu puin noroc, nici n Europa nu
va afla nimeni.

Comandantul o invit la dans i ea era foarte frumoas n


braele lui, mbrcat cu o rochie de satin albastru pe care
mama i-o fcuse nainte de a se cununa cu Freddie. Rochia
fcuse parte din trusou i Sarah simise un nod n gt cnd
un tnr pe care nu-l cunotea o invit la dans, imediat dup
comandant. Ezit mult timp, apoi consimi dnd din cap
politicos.
De unde suntei? Era foarte nalt i foarte blond i
Sarah i ddu seama dup accentul lui c este englez.
Din New York.
V ducei la Londra? El prea s se distreze minunat i
o urmrea de mult pe Sarah, dar i se pruse prea retras i
timid. Ea nu-i ncuraj n niciun fel avansurile, ceea ce-l
dezamgi.
Intenionat, Sarah se arta destul de distant fa de el.
Nu voia s fie curtat de niciun brbat i, ciudat, dar tnrul
acela i amintea puin de Freddie.
Unde vei sta?
La prietenii prinilor mei, mini ea, tiind prea bine c
aveau camere rezervate la hotelul Claridge i c vor sta la
Londra cel puin dou sptmni, dar nu avea niciun chef s
se vad cu el acolo. i, spre bucuria ei, dansul se termin
repede. El ncerc s mai rmn lng ea, dar Sarah nu-l
ncuraj i, dup cteva minute, omul nelese i se ntoarse
la masa lui.
Observ c tnrul lord Winthrop nu este pe placul
dumneavoastr, o tachin comandantul. A fost tot timpul
brbatul cel mai cutat de pe vas i toate tinerele candidate
la mriti preau hotrte s nu-l scape din mn. Toate, cu
excepia extrem de reinutei domnioare Thompson.
Deloc, dar pur i simplu nu-l cunosc, replic Sarah cu
rceal.
Vrei s fii prezentat oficial? se oferi comandantul, dar
Sarah zmbi doar, cltinnd din cap n semn de refuz.
Nu, mulumesc, domnule comandant.
Dans apoi cu Edward i comandantul rmas cu Victoria

fcu comentarii cu privire la inteligena i frumuseea tinerei


femei.
Este o fat deosebit, spuse el, exprimndu-i clar
admiraia. i fcuse mare plcere s stea de vorb cu ea, ca i
cu tatl ei n cele cinci zile de cltorie. i e att de frumoas!
Este extrem de bine educat pentru o persoan aa de
tnr. mi nchipui c nu avei probleme cu ea.
Nu, nu avem. Singura problem ar fi c este prea bine
educat. Victoria zmbi fr voia ei, dezamgit de totala
indiferen a lui Sarah fa de tnrul lord Winthrop. Nu era
un semn bun pentru tinerii pe care-i vor ntlni n Europa. A
avut o mare dezamgire n via, i destinui ea, i m tem c
de aceea s-a nchis n ea de ctva timp. Sperm s-i revin
ct de ct cnd vom ajunge n Europa.
neleg, rosti el dnd din cap, fiindc ntr-adevr acum
nelegea mai bine. Aa se explica totala ei lips de interes
fa de Phillip Winthrop. Este prea inteligent, prea cuminte
i nu par s-o intereseze fleacurile. Poate o va atrage un
brbat mai n vrst. Comandantului i plcea fata i se
pomeni studiind aceast problem, apoi i zmbi Victoriei.
Suntei o mam norocoas. E o fat frumoas i sper s-i
gseasc un so pe msur.
Victoria se pomeni deodat ntrebndu-se dac nu cumva
aa vedeau toi lucrurile i anume c ei se duceau n Europa
ca s-i gseasc lui Sarah un so. Sarah ar leina dac ar
bnui mcar o clip aa ceva. Victoria i mulumi
comandantului, mai dans cu el un ultim dans, dup care se
duse s-i caute fiica i soul.
Cred c ar trebui s ne culcm devreme n seara asta.
Mine ne ateapt o zi grea.
Urmau s debarce la Cherbourg, de unde plecau cu trenul
direct la Paris. Sarah nu fusese niciodat acolo i aveau un
program foarte ncrcat: nchiriaser dinainte o main cu
ofer care i atepta la hotel. Aveau camere rezervate la Ritz
i dup o sptmn urmau s plece la Deauville i Biarritz,
la nite prieteni, apoi s petreac o sptmn pe Riviera, la

Cannes i cteva zile la Monte Carlo, la un vechi prieten.


Dup toate acestea, programaser s plece la Londra.
Vaporul acost la Cherbourg n dimineaa urmtoare, la
ora opt, i familia Thompson se urc pe feribot ntr-o
dispoziie excelent. Edward le citi lista locurilor pe care
considera c Sarah trebuia neaprat s le viziteze, printre
care i Luvrul, Tuileries, Versailles, Malmaison, Jeu de
Paume, Turnul Eiffel i, desigur, mormntul lui Napoleon.
Dup ce termin de citit lista, Victoria Thompson ridic din
sprncene.
N-ai trecut pe list Casa Chanel nici Dior, nici
Balenciaga sau Schiaparelli. Ai uitat de ele, dragul meu? n
anul acela, la Paris se purta mult mov i lila i Victoria abia
atepta s fac unele cumprturi pentru ea i Sarah.
Am ncercat s le trec cu vederea, zmbi el binevoitor.
Dar m-am gndit c n-o s m lsai voi s uit. i fcea
plcere s-o rsfee pe soia lui i abia atepta s-o rsfee i pe
Sarah. Dar n acelai timp dorea s-i arate fiicei lui cele mai
importante monumente culturale, despre care i vorbise n
timpul cltoriei spre Paris.
Camerele lor la Ritz erau ntr-adevr superbe. De data
aceasta, Sarah avea un apartament complet separat, cu
vedere spre Place Vendme. Trebui s recunoasc fa de ea
nsi, n timp ce se instala n camera ei, c era destul de
trist s stea acolo singur i c ar fi fost mai plcut dac ar fi
venit cu soul su.
Oft i se bg singur, n patul enorm, nvelindu-se cu
pledul clduros. Dimineaa au petrecut cteva ceasuri la
Luvru. A fost o zi plin de satisfacii pentru prinii ei, ca de
altfel tot restul cltoriei. Ea nu se mai mpotrivea. Din
fericire, la Paris aveau o singur prieten, o btrn prieten
a mamei lui Edward, care i invit la ceai pe rue Jacob. Dar
Sarah nu a fost nevoit s evite nicio mondenitate. S-a putut
bucura n voie de muzee, catedrale i magazine, precum i de
timpul petrecut acolo cu prinii ei.
La Deauville a fost ceva mai obositor, pentru c familia pe

care au vizitat-o a insistat ca Sarah s fac cunotin cu fiul


lor i a manevrat tot timpul s-i apropie. Pe el l interesa
foarte mult Sarah, dar ea l gsea neatrgtor, neinformat i
ngrozitor de plicticos.
Toat vremea s-a strduit s-l evite pe ct posibil. La fel sa ntmplat i cu cei doi frai care i-au fost bgai pe gt la
Biarritz i cu nepotul cu care o mboldeau la Cannes, ca s
nu mai vorbim de cei doi tineri fermectori care i-au fost
prezentai de prietenii lor din Monte Carlo. La sfritul ederii
lor pe Riviera, Sarah era ntr-o dispoziie sufleteasc
ngrozitoare i abia de mai vorbea cu prinii ei.
i-a plcut pe Riviera, draga mea? o ntreb Victoria, n
timp ce-i fceau bagajele, pregtindu-se s plece n ziua
urmtoare spre Londra.
Nu, nu mi-a plcut deloc, rspunse Sarah posac.
Absolut deloc.
Adevrat? Surprins, mama ei o privi nedumerit,
pentru c ea personal socotea c se simiser minunat. Se
plimbaser cu diverse iahturi, petrecuser mult timp pe plaj
i participaser la cteva petreceri extraordinare. mi pare
foarte ru.
Mam, vreau s-i spun ceva. Sarah o privi direct n
ochi, punnd jos bluza alb pe care voia s-o pun n
geamantan. Nu am venit n Europa ca s-mi gsesc un alt
so. A dori s-i reamintesc c, n orice caz, pn n
noiembrie sunt nc mritat. Dup aceea, sper s nu m
mai cstoresc niciodat. M-am sturat pn peste cap de
toate cunotinele voastre care ncearc s-mi vre pe gt tot
felul de fi idioi, de nepoi analfabei sau de veri cretini. N-am
cunoscut aici niciun brbat cu care s am ce discuta, nici
mcar unul cu care merit s petreci un ceas sau dou. Nu
vreau un alt brbat n viaa mea i nu vreau s fiu trt
prin toat Europa i expus ca un fel de handicapat care
are neaprat nevoie de un so. E clar? Mama ei ncuviin din
cap, nlemnit. i apropo, toi oamenii tia tiu c am fost
cstorit?

Victoria scutur din cap.


Nu cred.
Ei bine, poate c ar trebui s le spunei. Sunt sigur c
nu s-ar mai repezi cu atta entuziasm s m bombardeze cu
odraslele lor imbecile dac ar afla c sunt o femeie divorat.
Dar asta nu-i o crim, Sarah, rspunse mama ei, calm,
cunoscnd prea bine opinia fiicei sale. Pentru Sarah, divorul
era o crim. Un pcat de neiertat, pe care ea nu i-l putea
trece cu vederea i socotea c nici ceilali nu gndesc altfel.
Nu e ceva cu care s te mndreti. i majoritatea
oamenilor nu-l consider deloc un avantaj.
Nu spun asta, dar nici nu e o nenorocire irecuperabil.
Vei ntlni i oameni care tiu de divor i pe care asta nu-i
deranjeaz. i cnd va sosi momentul, n cazul oamenilor
care nu tiu, poi s le-o spui tu dac simi nevoia.
Da, e ca un fel de boal. Oamenii trebuie prevenii, e o
datorie.
Nicidecum. Numai dac vrei tu.
Poate c ar trebui s port un semn. Ca leproii. Din
glasul ei rzbtea furia, amrciunea i tristeea, dar se
sturase s i se vre pe gt tot felul de tineri care n-o
interesau deloc i aproape c-i smulgeau hainele de pe ea.
tii ce-a fcut biatul la din Deauville, la familia Saint
Gilles? Mi-a terpelit hainele n timp ce m schimbam i apoi
a intrat i a ncercat s-mi trag prosopul de pe mine. I se
prea c e teribil de amuzant.
ngrozitor! Victoria era ocat. De ce n-ai spus nimic?
I-am spus lui. I-am spus c dac nu-mi d imediat
hainele napoi, o s m duc direct la tatl lui. Bietul de el, s-a
speriat att de tare, nct mi le-a napoiat pe toate i s-a
rugat de mine s nu spun nimnui. Era chiar nduiotor.
Aa ceva face un puti de aisprezece ani, nu un brbat de
douzeci i apte! Toi cei pe care i-am cunoscut au fost la fel
imaturi, rsfai, arogani, necultivai. Nu mai pot suporta.
i tu i tata trebuie s nelegei c n-am venit n Europa ca
s-mi caut un so. i reaminti mamei ei acest lucru i ea

ncuviin din cap, iar Sarah se apuc din nou de


mpachetat.
n aceeai sear, Victoria i relat soului ei incidentul,
povestindu-i despre tnrul din Deauville.
Problema este c Sarah este mult mai matur dect toi
aceti tineri. A suferit mult. Are nevoie de un brbat mai n
vrst, mai copt la minte. Bieii tia habar n-au cum s se
poarte cu ea, i pentru c ea nu dorete s se mai implice n
vreo legtur amoroas, ei o plictisesc. Trebuie s fim foarte
ateni pe cine i vom prezenta la Londra.
Ideea nu era s-o ndeprteze cu totul de brbai, ci mcar
s gseasc unul, doi cu care s-i fac plcere s discute,
pentru a-i aminti c viaa nu nseamn doar singurtate. Dar
prezentrile pe care i le fcuser avuseser efectul contrar.
S-au ntors la Paris, apoi, n dimineaa urmtoare au
traversat Canalul Mnecii n apte ore cu trenul Sgeata de
Aur i cu feribotul. Au ajuns la hotelul Claridge exact la
ora cinci.
La recepie i-a ntmpinat directorul hotelului, care i-a
condus n apartamentele lor cu tot respectul i ceremonialul.
Prinii ei aveau un dormitor mare, cu vedere peste
acoperiuri spre Big Ben i cldirea Parlamentului.
Beneficiau i de un salon, iar Sarah avea o camer care arta
ca un budoar, cu perei mbrcai n satin roz i cu perdele
cu trandafiri. Aruncndu-i ochii pe biroul din ncpere,
descoperi ase invitaii, care nu prevesteau nimic bun din
punctul ei de vedere. Nu se osteni s le scoat din plicuri,
dar Victoria le trecu n revist spunndu-le seara, la mas, n
timp ce mncau n apartamentul lor, c nite vechi prieteni i
invitau la dou dineuri i la un ceai; o alt invitaie era
pentru un picnic, la ar, n Leicester, i o alta la un dejun
dat n onoarea lor de familia Kennedy la ambasada din
Grosvenor Square. Lui Sarah i se preau toate ngrozitor de
plicticoase.
Trebuie s merg cu voi? Glasul ei era ca un scncet
care-i aminti mamei ei de vremea cnd Sarah avea zece ani i

ceva, dar domnul Thompson rspunse foarte ferm.


Ei, s n-o lum iar de la capt! tim cu toii de ce-am
venit aici. Am venit ca s ne revedem prietenii i nu vreau si jignim refuzndu-le invitaiile.
Dar de ce s m vad i pe mine? Sunt prietenii votri,
tat, nu ai mei. Nu-mi vor simi lipsa.
Nici s n-aud! Puse ferm un pumn pe mas. i a doua
oar nu mai discutm. Eti prea mare ca s umbli cu
asemenea prostii. Vreau s fi politicoas, plcut i suficient
de generoas ca s faci un efort. Ai neles, Sarah Thompson?
Sarah l privi cu rceal, dar el pru s nu observe i nici
nu-i ps c fiica lui nu era deloc de acord. O adusese n
Europa dintr-un anumit motiv i nu avea de gnd s se lase
abtut de la planul lui de a o readuce n mijlocul societii.
Indiferent ct de mult se mpotrivea ea, el tia din instinct c
era exact ceea ce i trebuia.
Foarte bine.
Terminar masa n tcere. A doua zi s-au dus la Muzeul
Victoria and Albert, unde le-a plcut foarte mult, apoi a
urmat un dineu excesiv de elegant, foarte ceremonios i
scoros. Dar Sarah nu s-a plns. Rochia ei, pe care i-o
cumprase Victoria nainte de cltorie, era din tafta verde
nchis, aproape de culoarea ochilor ei, care i se potrivea de
minune. Era foarte frumoas i deloc ncntat cnd au sosit
acolo. Se citea pe faa ei c era plictisit. Fuseser invitai
mai muli tineri ca s-o cunoasc i ea a fcut efortul de a sta
de vorb cu ei, dar era evident c nu aveau nimic n comun.
Cei mai muli dintre ei preau n primul rnd rsfai i
proti, opaci fa de ce se petrecea n lumea din jurul lor.
Sarah tcu tot drumul spre cas i prinii n-au ntrebat-o
dac se simise bine. Cea de-a doua serat oficial a fost
aproape la fel, iar la ceai a fost i mai ru. Acolo au ncercat
s-i bage pe gt un strnepot despre care i mama ei a fost
nevoit s recunoasc dup aceea, jenat, c era prostnac
i stngaci, aproape pueril.
Pentru numele lui Dumnezeu! izbucni Sarah cnd se

ntoarser n seara aceea la hotelul Claridge. Ce-i cu


oamenii tia? De ce-mi fac mie una ca asta? De ce se simt
toi obligai s m mperecheze cu rudele lor cretine? Ce le-ai
spus cnd i-ai anunat c venim? l ntreb Sarah pe tatl ei,
care refuza s se apere. Le-ai spus c sunt disperat, c am
nevoie de ajutorul lor? Nu-i venea s cread c ntlnise
astfel de oameni.
I-am anunat doar c te lum i pe tine. Ei au
interpretat asta cum au crezut de cuviin. Probabil c
ncearc doar s fie ospitalieri, invitnd tineri pentru tine.
mi pare ru c nu-i plac rudele sau tinerii lor prieteni.
Nu le poi spune c sunt logodit? Sau c am o boal
molipsitoare? Spune-le ceva care s-i determine s nu se mai
simt obligai s m mperecheze cu tot felul de brbai! Nu
mai pot suporta! Refuz s mai merg la petreceri unde m
simt prost toat seara. Se descurcase foarte bine la petrecere,
dar n-o mai ineau nervii i era clar c nu-i fcuse plcere.
mi pare ru, Sarah, spuse calm tatl ei, dar nu au
intenii rele. ncearc s nu te enervezi.
De cnd am plecat din New York, n-am mai purtat o
conversaie inteligent n afara celei avute cu tine, spuse ea
pe un ton acuzator i Edward zmbi. Bine mcar c i fcea
plcere compania lui n aceeai msur ca i lui. Era
important.
Dar cnd te ascundeai la Long Island, cu cine aveai
conversaii inteligente?
Acolo mcar nu m ateptam la aa ceva. Se simise
linitit n tcerea n care trise.
Nu te atepta nici acum la prea mult. Ia lucrurile aa
cum sunt. Vizitm locuri noi, avem ocazia s cunoatem
oameni noi.
Nici cu femeile nu ai ce discuta.
Aici nu sunt de acord cu tine, spuse el i Victoria ridic
dintr-o sprncean. O mngie pe mn ca o scuz, dar tia
c el glumete.
Pe femeile astea nu le intereseaz dect brbaii, spuse

ea, aprndu-se. Cred c nici n-au auzit de politic. i toate


l cred pe Hitler noul buctar al mamei lor. Cum poate fi
cineva att de prost? Tatl ei izbucni n rs i cltin din cap.
De cnd ai devenit o snoab pe plan intelectual i
politic?
De cnd mi-am inut singur companie. De fapt, era
foarte plcut.
Poate c mult prea plcut. Este timpul s-i aminteti c
lumea e plin de oameni foarte diveri, inteligeni, mai puin
inteligeni, unii de-a dreptul proti, unii amuzani, alii foarte
plicticoi. Dar aa este alctuit lumea. Ai stat prea mult
timp singur, Sarah. M bucur mai mult ca niciodat c ai
venit cu noi.
Eu nu cred c m bucur, bombni ea, dar adevrul era
c i fcuse plcere s cltoreasc mpreun. Aspectele
mondene fuseser mai puin agreabile, dar se bucurase n
alte privine de cltorie i era fericit cu prinii ei. Se
apropiase din nou de ei i, n ciuda vicrelilor, prea fericit
cum nu mai fusese de mult. i, n orice caz, i recptase
simul umorului.
Bombni din nou a doua zi fiindc trebuiau s mearg la
ar, dar tatl ei insist spunnd c nu avea de ales, c aerul
de la ar i va face bine i, cum el cunotea domeniul unde
se duceau o asigur c merita s fie vzut. Sarah oft cnd
se urc n main alturi de ei i se plnse aproape tot
drumul, dar trebui s recunoasc totui c peisajul era
frumos i vremea neobinuit de cald i nsorit pentru
Anglia.
Cnd sosir, Sarah confirm fr tragere de inim c locul
era ntr-adevr deosebit, aa cum spusese tatl ei. Era un
castel din secolul al paisprezecelea cu un teren frumos i
cu ferma iniial pe care familia respectiv l restaurase
complet. Cei o sut de oaspei pe care i invitaser la dejun
erau liberi s hoinreasc peste tot, chiar i n lungile
saloane aristocrate, unde servitorii ateptau discrei s le
ofere buturi sau s-i conduc n numeroasele ncperi mai

intime ori n grdini. Lui Sarah i se pru c nu mai vzuse n


viaa ei un loc mai frumos i mai interesant i era att de
fascinat de ferm, nct rmase mult vreme s pun
ntrebri i reui s se piard de prinii ei. Privea
acoperiurile din paie i coceni ale csuelor i colibelor,
dominate din deprtare de castel. Era o privelite
extraordinar i, admirnd-o, oft. Se simea bine, mpcat
i fascinat de istoria acelor locuri. Oamenii din jur parc
dispruser; de fapt, cei mai muli chiar plecaser. Se
ntorseser la castel pentru dejun i pentru o plimbare prin
grdini.
Impresionant, nu? rosti un glas n spatele ei. Se
ntoarse, surprins s vad un brbat nalt cu ochi albatri,
chiar n spatele ei. Parc domina totul cu nlimea lui, dar
avea un zmbet cald; amndoi preau frate i sor. Cnd vin
aici, am sentimentul extraordinar c m aflu n plin istorie.
Am impresia c dac a nchide o clip ochii, i-ar face de
ndat apariia seniorii i servii lor.
Sarah zmbi la vorbele lui, pentru c exact acelai lucru l
simise i ea.
Tocmai la asta m gndeam. Nu m nduram s m
ntorc dup ce am vizitat ferma. mi doream s stau i s
simt exact ceea ce ai descris adineauri.
mi place aa cum e. Nu pot s sufr locurile acelea pe
care le-au amenajat i le-au dichisit, schimbndu-le cu totul
nfiarea ca s par modeme.
Ea ncuviin din nou dnd din cap, amuzat de ceea ce
spunea el i de felul n care vorbise, iar n ochii lui era o
licrire special n timp ce vorbea cu ea. Prea s-l amuze
orice i era o persoan cu care era plcut s discui.
M numesc William Whitfield i sunt captiv aici n acest
weekend, se prezent el. Belinda i George sunt verii mei,
dei sunt cam nebuni. Altfel oameni cumsecade. Suntei
american, nu-i aa?
Ea ncuviin din cap i i ntinse mna, simindu-se un
pic sfioas, dar nu n mod exagerat.

Da, sunt american. M numesc Sarah Thompson.


ncntat de cunotin. Suntei din New York? Sau
dintr-un ora mai palpitant, ca Detroit sau San Francisco?
Ea rse cnd auzi ce numea el palpitant i recunoscu c
ghicise din prima ncercare.
i facei Marele Tur?
Din nou ai ghicit. Zmbi i el o strpunse cu privirea
ochilor lui albatri, care nu se mai desprindea de chipul ei.
S mai ghicesc. Suntei cu prinii?
Da.
Groaznic! i probabil c v plictisesc teribil ducndu-v
ziua prin muzee i biserici, iar seara fcndu-v cunotin
cu fiii prietenilor lor, dintre care cei mai muli spun prostii,
iar civa aproape c reuesc s vorbeasc englezete. Am
ghicit iari? Era limpede c i plcea portretul pe care l
zugrvea.
Sarah rse sincer, neputnd s-l contrazic.
Probabil c ne-ai urmrit. Sau va spus cineva tot ce-am
fcut noi.
Nu-mi pot imagina ceva mai ru dect, poate, o lun de
miere cu o persoan insuportabil. Dar cnd auzi aceste
cuvinte, privirea ei se ntunec i se ndeprt parc puin de
el. Brbatul simi imediat, n timp ce continua s-o priveasc.
Iertai-m, a fost de prost gust. Prea foarte deschis i direct
i se simea incredibil de bine cu el.
Nu chiar. Voia s-i spun c ea era prea sensibil, dar
desigur c nu-i spuse nimic. Locuii la Londra? Se simea
obligat s schimbe subiectul ca s nu se mai simt
stnjenit, dei nu prea s-l deranjeze aproape nimic.
Da, locuiesc la Londra, mrturisi el. Cnd nu stau n
Gloucestershire s repar garduri vechi. Dar nu e ca aici,
recunosc. De fapt, n-a fost niciodat i eu n-am imaginaia
Belindei i a lui George. Ei s-au chinuit ani de zile s aduc
locul acesta ntr-o stare bun. Eu m-am chinuit ani de zile
pentru ca domeniul meu s nu ajung o ruin. i oricum a
ajuns. E un loc ngrozitor, dac poi s-i imaginezi aa ceva.

E curent peste tot, e plin de pnze de pianjen i de zgomote


nfricotoare. Biata mea mam nc mai locuiete acolo.
Avea darul de a face s par amuzant orice spunea i
ncepur s se ndeprteze ncet de ferm n timp ce
flecreau. Cred c ar trebui s ne ntoarcem s stm la mas,
dei probabil c nimeni nu va observa lipsa noastr. i atta
lume aici, nct cred c Belinda n-ar observa nici dac ne-am
ntoarce la Londra. Dar mi nchipui c prinii
dumneavoastr ar bga de seam i s-ar putea s vin dup
mine cu o puc.
Ea rse din nou, gndindu-se c prinii ei ar folosi mai
degrab o puc pentru a-l apropia mai mult de ea.
Nu cred, spuse ea.
Nu prea sunt genul de brbat pe care-l caut prinii
pentru tinerele lor fiice inocente. M tem c sunt cam btrn
pentru aa ceva, dar, n comparaie cu alii, sunt destul de
sntos pentru un brbat vrstnic. O privea cu mult
atenie, uluit de frumuseea ei i totui intrigat de ceea ce
vedea n ochii ei inteligen, tristee i mult pruden.
Considerai c e prea nepoliticos dac v ntreb ce vrst
avei?
Sarah se pomeni c ar fi dorit s-i rspund treizeci, dar
se gndi c n-are niciun motiv s-l mint, aa c spuse:
mplinesc douzeci i doi luna viitoare.
El nu rmase att de impresionat pe ct ar fi dorit ea, i
zmbi i o ajut s treac peste un gard de piatr susinndo cu o mn puternic, pe care ea o simi plcut ntr-a ei
pre de o clip, ct o strnse.
O copil. Eu am treizeci i cinci. M tem c prinii ti
ar fi teribil de dezamgii dac te-ai ntoarce acas cu mine,
ca o amintire din Europa. O tachina, dar amndoi se simeau
minunat i Sarah l plcea cu adevrat. Ar putea fi un bun
prieten i ei i plcea c putea glumi cu el, chiar dac nu-l
cunotea.
mi place totui c nu vorbii fr ir, pun pariu c tii
s spunei ct e ceasul i vorbii chiar englezete.

Recunosc c am prea multe caliti ca s poat fi


enumerate. Unde naiba gsesc oamenii acele rude
ngrozitoare pe care le prezint odraslelor altor oameni? N-am
putut nelege niciodat. Am cunoscut destule femei tinere n
viaa mea, toate nrudite cu oameni aparent normali, dar cei
mai muli dintre ei ar fi trebuit s fie bgai la balamuc pn
acum, bieii de ei. i toate cunotinele mele erau convinse c
muream de nerbdare s le ntlnesc. Nemaipomenit, nu-i
aa?
Sarah abia se putea abine s nu rd amintindu-i de
bieii pe care tocmai i cunoscuse n Europa. i vorbi despre
cel din Deauville, despre cei doi din Biarritz despre bieii
de la Cannes, din Monte Carlo i cnd traversar anul
pentru a intra n castel erau deja prieteni.
Ne-or fi lsat ceva de mncare? Simt c mor de foame,
recunoscu el. Era un brbat solid, aa c era uor de crezut
c e flmnd.
Trebuia s fi luat nite mere de la ferm. Muream de
poft, dar fermierul nu ne-a oferit i m-am jenat s cer.
Trebuia s fi spus, o ncuraja William. Le-a fi furat
pentru tine.
Gsir masa plin cu fripturi, pui, legume i o salat
imens. i luar porii zdravene pe dou farfurii i William o
conduse pe Sarah ntr-un col ferit. Ea nu ezit nicio clip
s-l urmeze. I se prea absolut firesc s rmn singur cu el
i s-i asculte povestirile. n cele din urm ncepur s
discute politic i Sarah afl fascinat c el abia se ntorsese
de la Mnchen. i spuse c acolo se simea o cert ncordare,
dei nu n aceeai msur ca la Berlin, unde nu mai fusese
de un an. Dar ntreaga Germanie prea s se pregteasc
pentru o confruntare major.
Credei c se va ntmpla ceva n curnd?
E greu de spus. Dar cred c aceast confruntare va avea
loc, dei guvernul vostru nu pare a fi de aceeai prere.
Nu vd cum ar fi evitat.
El era uimit s descopere c Sarah cunotea att de bine

viaa politic internaional i c o interesau lucruri pe care


femeile le urmresc rareori. O ntreb care era cauza i ea i
spuse c sttuse foarte mult singur n anul precedent avnd
astfel timp s afle lucruri pe care n mod normal nu le-ar fi
aflat.
Dar de ce vrei s fi singur? O privi adnc n ochi, ns
ea i feri privirea. l interesa tot ce era legat de ea i i ddea
seama c avea o suferin n suflet pe care era hotrt s-o
in ascuns.
Uneori ai nevoie s fi singur. Sarah nu mai dezvolt
ideea i el nu voi s se amestece n viaa ei; dar era curios i
ea i vorbi apoi despre casa cu ferm pe care voia s-o
cumpere n Long Island.
Ambiios proiect pentru o fat tnr! Ce prere crezi c
vor avea prinii ti?
Vor face o criz. Dar nu mai vreau s m ntorc la New
York. Pn la urm, vor fi de acord i, dac nu, o voi
cumpra singur.
Era o fat hotrt i probabil foarte ncpnat. l
amuza privirea ochilor ei n timp ce vorbea despre aceste
lucruri. Nu era o femeie pe care s-o tratezi cu uurin.
Nu cred c e o idee rea s prseti New York-ul, dar
nici s trieti singur ntr-o cas cu ferm, la vrsta ta, nu e
prea distractiv. N-ar fi mai bine s-i petreci acolo doar vara
sau weekend-urile?
Sarah scutur din cap cu aceeai privire hotrt.
Vreau s stau acolo tot timpul. Vreau s-o restaurez
singur.
Ai mai fcut aa ceva? l amuza teribil. Era o fiin
ncnttoare i era uimit ct de mult l atrgea. Chiar crezi c
te vor lsa s faci asta?
Vor fi nevoii. mpinse brbia nainte i el i-o ciupi uor.
mi nchipui c le cam dai btaie de cap. Nu-i de mirare
c te-au adus n Europa ca s-l ntlneti pe Ft-Frumos.
Nu-i condamn deloc. Poate c ar trebui ntr-adevr s te
mrii cu unul dintre acei tineri flecari i drglai.

Ea pru ocat, apoi l lovi binior cu ervetul de mas. El


rse, aprndu-se i se pomeni aproape de ea, cu rsuflarea
tiat; o clip, se gndi s-o srute. Dar coborndu-i privirea
spre chipul ei, vzu atta tristee n ochii fetei c se stpni.
Exist un secret n viaa ta, nu-i aa? i nu e un secret
fericit, nu?
Ea ezit mult timp nainte de a-i rspunde. Iar cnd i
rspunse, o fcu cu precauie.
Nu tiu dac se poate numi aa. Dar ochii ei i
depnau povestea.
Nu eti obligat s-mi spui nimic, Sarah. Sunt un strin
pentru tine. Dar mi placi. Eti o fat extraordinar i dac i
s-a ntmplat ceva ngrozitor, mi pare cu adevrat ru.
Mulumesc. Zmbi, artnd foarte neleapt, foarte
frumoas i mai ispititoare ca oricnd.
Uneori lucrurile care ne rnesc cel mai tare sunt i cele
pe care le uitm cel mai repede. Ne dor foarte brutal un timp,
apoi se vindec i totul se sfrete.
Dar vedea c rana ei nu se vindecase i povestea nici
mcar nu se sfrise. i imagina c fusese prsit de un
brbat sau poate c biatul pe care l iubea murise; i
imagina o poveste siropoas i romantic, pe care ea va reui
desigur s-o uite n curnd. Prinii ei fcuser bine c o
aduseser n Europa. Era o fat cu adevrat frumoas i
inteligent i indiferent ce se ntmplase, i va reveni repede,
mai ales dac i va gsi un brbat potrivit n Europa
Norocosul de el!
Sporovir mult vreme n ungherul lor, pn ce, n
sfrit, i fcur curaj s se alture din nou celorlali
oaspei; peste cteva minute se ciocnir chiar cu excentrica
lor gazd, vara lui William, Belinda.
Doamne Dumnezeule, aici erai! Am spus tuturor c ai
plecat acas. Vai, William, eti imposibil! Prea foarte
amuzat cnd o zri pe Sarah lng el. Tocmai voiam s-i
spun c soii Thompson sunt convini c fiica lor a czut n
anul din jurul castelului. N-au mai vzut-o de cnd au

sosit aici. Ce Dumnezeu ai fcut pn acum?


Am rpit-o. I-am spus povestea vieii mele. i ea s-a
revoltat, bineneles, i a cerut s fie redat de ndat
familiei. Drept urmare, tocmai v-o aduceam napoi, cu
nesfrite remucri i umilele mele scuze. Zmbea cu gura
pn la urechi i Sarah zmbea i ea, simindu-se perfect n
largul ei alturi de el.
Eti absolut ngrozitor! i mai mult de-att, tu n-ai avut
remucri niciodat, de cnd exiti! Se ntoarse spre Sarah
cu o privire ngrijorat i amuzat n acelai timp: i-a fcut
vreun ru, draga mea? S chem poliistul?
O, da, te rog! o ncuraj William. Nu l-am vzut de luni
de zile.
Tu s taci din gur, monstrule! Dar Sarah rdea i
Belinda cltin din cap, prefcndu-se disperat. S tii c
nu te mai invit niciodat aici! Nu se mai poate! Ai o
comportare absolut imposibil pentru a putea fi invitat
alturi de oameni cumsecade.
Aa spune toat lumea. O privi cu tristee pe Sarah,
care nu mai fusese att de fericit de ani de zile. S
ndrznesc s m prezint prinilor ti?
Cred c aa s-ar cuveni, l mustr Belinda, fr s-i
dea seama c el dorea din tot sufletul s-i cunoasc i s le
cear permisiunea s-o mai vad pe Sarah. Habar n-avea cine
era sau cu ce se ocupa, dar tia fr nicio umbr de ndoial
c voia s aib prilejul s-o cunoasc mai bine.
Te conduc la ei, spuse Belinda binevoitoare. Sarah i
William o urmar chicotind, rznd i uotind ca doi copii
neastmprai.
Dar soii Thompson n-au fost deloc furioi cnd au
revzut-o. Bnuiau c era n siguran pe undeva, pe
domeniu, printre ceilali oaspei. i au fost foarte ncntai
cnd au vzut-o alturi de William. Prea un brbat plcut i
inteligent, era chipe, avea o vrst acceptabil i prea
foarte atras de fiica lor.
Trebuie s-mi cer scuze, explic el. Am zbovit mai mult

la ferm i pe urm ne-am oprit s lum masa. M tem c


din cauza asta am reinut-o pe Sarah mai mult dect se
cuvenea.
S nu credei un cuvnt, interveni Belinda. Sunt sigur
c a legat-o de un copac pe undeva i i-a mncat toat
mncarea n timp ce i spunea poveti de groaz.
Minunat idee, replic William cufundat n gnduri i
soii Thompson rser i ei. Sarah, va trebui s ncercm
chestia asta data viitoare.
Prea s se simt uimitor de bine cu ea i ea prea a fi de
asemenea la largul ei, aa c sporovir mult vreme, pn
ce apru George; ncntat c l gsise, vrul su insist s
vin cu el la grajduri s-i vad noul armsar. William a fost
trt ntr-acolo mpotriva voinei lui i Belinda continu
discuia cu ei, ridicnd admirativ dintr-o sprincean spre
Sarah.
N-ar trebui s spun asta, draga mea, dar ai trezit
interesul celui mai atrgtor brbat din Anglia i poate i cel
mai amabil.
Am avut o discuie foarte plcut. Dar plcut nu era
tocmai cuvntul pe care ar fi trebuit s-l foloseasc, de parc
ar fi vorbit cu sora ei. Era cu adevrat un om extraordinar.
E prea detept i asta nu e n avantajul lui. Nu a fost
niciodat cstorit. E mult prea pretenios. Belinda le arunc
o privire de avertizare soilor Thompson, ca i cum ar fi vrut
s-i previn c William nu era o captur uoar, dar ei
preau s nu bage de seam. Este extraordinar de modest.
Nici nu i-ai da seama c este Se ntoarse spre Sarah din
nou. Probabil c nu i-a spus nimic Dar tii, nu-i aa, c
este ducele de Whitfield? Fcu ochii mari i Sarah o privi
uimit.
Eu, nu S-a prezentat William Whitfield i att.
Aa face. E una dintre calitile pe care le apreciez cel
mai mult la el. Am uitat care e locul lui al treisprezecelea
sau al paisprezecelea la succesiune.
Succesiunea la tron? ntreb Sarah cu glasul

strangulat.
Da, desigur. Dei este puin probabil s ajung pe tron.
Dar pentru noi este foarte important. Aici inem la prostii deastea. Bnuiesc c are legtur cu tradiia. Ei, oricum, m
bucur c n-ai pit nimic. Eram ngrijorat c nu te gseam.
Iertai-m. Sarah roi furioas, copleit nc de
informaia despre noul ei prieten, William. Apoi, dintr-odat,
se ntreb dac nu cumva fcuse un groaznic faux pas cu el.
i trebuie s m adresez lui cu cu un apelativ special cu
titlul lui?
Belinda i zmbi. Era foarte tnr i frumuic.
Cu nlimea voastr, dar dac o faci, cred c ne va
mpuca pe amndou. S fiu n locul tu, eu n-a spune
nimic dac nu pomenete nimic el nsui ceva despre chestia
asta.
Sarah ncuviin din cap i William se ntoarse la ele chiar
n momentul n care gazda lor se ndeprta.
Cum era calul? ntreb Sarah cu glas stins, dar
ncercnd s vorbeasc firesc, n vreme ce prinii ei se
prefceau c nu-i bag n seam.
Din pcate, nu att de impresionant ca preul pe care
George l-a pltit pentru el. N-am pomenit un om care s
evalueze mai prost caii. Nu m-ar surprinde dac se va dovedi
c bietul animal e sterp. Se uit apoi la ea cu un sentiment
de vinovie. Iart-m, cred c nu trebuia s spun asta.
Nu face nimic. i zmbi, ntrebndu-se ce-ar spune dac
i s-ar adresa n clipa aceea cu nlimea voastr. Cred c
am auzit i lucruri mai urte, adug ea.
Sper c nu, spuse el, apoi rse. A, uitaserm de gingaii
flecari Dumnezeu tie ce prostii spun ei.
Rse i ea i schimbar o privire lung, n timp ce Sarah se
ngrozea de ceea ce fcea. El era duce, unul dintre
pretendenii la tron, iar ea se purta de parc erau vechi
prieteni, dar aa se simea dup ce petrecuse cu el ultimele
trei ceasuri i n-avea chef s se ntoarc la Londra.
Unde stai? l auzi ea ntrebndu-l pe tatl ei, n timp ce

pornir ncet napoi, spre castel, spre anul peste care


trecuser ca s intre.
La hotelul Claridge. Poate venii pe la noi. S bem ceva
sau la cin, spuse tatl ei foarte degajat i William prea
ncntat de invitaie.
Mi-ar face plcere. Pot s sun mine diminea? Adres
ntrebarea lui Edward, nu lui Sarah.
Desigur. Abia ateptm s primim veti de la
dumneavoastr, domnule, spuse Edward strngndu-i mna.
Apoi William se ntoarse spre Sarah, n timp ce prinii ei
trecur pe lng ea spre maina i oferul care i atepta.
M-am distrat minunat astzi. Nu m ateptam deloc.
Era s nu vin Ai fost o splendid surpriz pentru mine,
domnioar Sarah Thompson.
Mulumesc. Ridic privirea spre el i i zmbi. i eu mam distrat minunat. Apoi nu se putu abine sa nu-i spun
ceva despre ceea ce i destinuise Belinda. De ce nu mi-ai
spus?
Despre ce?
nlimea voastr. Rosti aceste cuvinte cu un zmbet
sfios i pre de o clip se temu c se va nfuria, dar el rse,
dup un moment de ezitare.
Draga de Belinda! apoi ntreb cu blndee: Are vreo
importan?
Nu, deloc. Ar trebui s aib vreo importan?
Pentru unii, poate. Din raiuni greite. Dar el tia dup
conversaia lor c ea nu fcea parte dintre oamenii aceia.
Apoi o privi cu o expresie serioas i n acelai timp
glumea. Deci acum mi cunoti secretul, domnioar Sarah
Thompson dar ai grij!
De ce? Sarah prea derutat n timp ce el se apropie i
mai mult de ea.
Dac mi cunoti secretul, poate o s te rog i eu,
cndva, s mi-l spui pe al tu.
Ce v face s credei c am un secret?
Asta o tim amndoi, nu-i aa? rosti el ncet i Sarah

ncuviin dnd din cap, cu ochii mari, iar William ntinse


mna i i-o atinse uor pe a ei. Nu voia s-o sperie. Nu te
teme, micuo nu te oblig s-mi spui nimic dac nu vrei cu
adevrat. Se aplec i o srut pe obraz, apoi mergnd ncet,
o conduse la main pentru a o reda prinilor ei. Ea l privi
cu team i respect, iar el rmase lng main i le fcu
semn cu mna pn ce se ndeprtar. n timp ce se
ntorceau la Londra, Sarah se ntreba dac el i va suna.

5
n dimineaa urmtoare, n timp ce Edward lua micul dejun
cu soia sa n livingul apartamentului de la hotelul
Claridge, sun telefonul i vocea unei secretare l anun pe
ducele de Whitfield. Urm o clip de tcere, apoi se auzi
glasul cald i amabil al lui William rostind un salut
prietenesc.
Sper c n-am sunat prea devreme, domnule. Dar m
temeam s nu plecai n ora i s nu v mai prind.
Nu e deloc devreme. Edward i arunc o privire
ncntat soiei sale i continu conversaia ncuviinnd
mereu din cap. Victoria l nelese imediat. Tocmai luam
micul dejun, fr Sarah, bineneles. Ea nu mnnc
niciodat, nu tiu cum de reuete.
O s ne ocupm i de asta. William i not s-i spun
secretarei s-i trimit flori lui Sarah chiar n dimineaa aceea.
Suntei liberi dup-amiaz? Toi trei? M-am gndit c
doamnelor le-ar face plcere s vad Bijuteriile Coroanei din
Turnul Londrei. Unul din privilegiile unui rang nobiliar este
i acela c permite asemenea vizite mai aparte, dac suntei
de acord. Cred c le-ar amuza pe Sarah i pe doamna
Thompson s probeze cteva din bijuteriile acelea. Cam aa
ceva
Prea puin expansiv i foarte britanic n dimineaa aceea.
Dar Edward l plcea mult. Era un brbat adevrat i se
vedea clar c i purta lui Sarah un interes deosebit.
Sunt sigur c le-ar face plcere. i eu v voi fi
recunosctor, fiindc nu vor mai colinda magazinele mcar
un ceas, dou.
Cei doi brbai rser, William spuse c va veni s le ia la
ora dou din faa hotelului i Edward l asigur c l vor
atepta. Cnd Sarah i fcu apariia din camera ei ca s-i
toarne o ceac de ceai, tatl ei relat aparent degajat, c
sunase ducele de Whitfield i c va trece s le ia la ora dou

pentru a le duce s vad Bijuteriile Coroanei din Turnul


Londrei.
M-am gndit c o s v plac aa ceva, spuse el, dei nu
era prea convins c pe ea o interesau mai mult bijuteriile
dect brbatul acela; dar privindu-i chipul, afl rspunsul.
A sunat William? Prea ocat, de parc nu s-ar fi
ateptat s mai primeasc vreo veste de la el. De fapt, sttuse
aproape toat noaptea treaz, spunndu-i n sinea ei c n-o
va mai cuta niciodat. Astzi, la ora dou? ntreb ea de
parc tatl ei i fcuse o propunere ngrozitoare, ceea ce l
surprinse pe Edward Thompson.
Ai altceva de fcut? Nu-i putea imagina ce anume,
dect eventual o rait la trguieli n magazinele Harrods i
Hardy Amies.
Nu-i vorba de asta, dar Se aez, uitnd cu totul de
ceaca de ceai. Nu m-ateptam s m sune.
Nu te-a sunat pe tine, o tachin tatl ei. M-a sunat pe
mine i m-a invitat n ora, dar eu sunt foarte bucuros s te
iau cu mine.
Ea i arunc o privire sever i travers ncperea,
ducndu-se la fereastr. Avea chef s le spun s se duc
fr ea, dar tia c ar prea ridicol. Ce rost avea s se mai
vad cu el? Ce se putea petrece ntre ei?
Ce s-a mai ntmplat? ntreb tatl ei privind-o atent n
timp ce ea sttea la fereastr. Era cu adevrat un copil
imposibil dac avea de gnd s resping i aceast ocazie
neobinuit. Era un brbat minunat i nu i-ar strica un mic
flirt cu el. Edward nu avea absolut nicio obiecie.
Ea se ntoarse ncet spre el.
Nu vd ce rost are, spuse ea cu tristee.
E un brbat amabil. Te place. Putei s fii mcar
prieteni. E un lucru chiar att de ngrozitor? n viaa ta nu
mai e loc pentru prietenie?
Sarah se simi prost cnd l auzi vorbind n felul acesta i
ncuviin dnd din cap. Tatl ei avea dreptate. Era
caraghioas c fcea atta caz, dar William o tulburase

realmente cu o zi n urm, la castel. S nu uite ca de data


asta s nu mai fie att de prostu i de impulsiv.
Ai dreptate. Nu am privit aa lucrurile. Numai c e
ceva deosebit, fiindc e duce. nainte de a afla, era Nu tia
cum s-i spun, dar tatl ei nelese.
Asta n-ar trebui s aib vreo importan. E pur i
simplu un brbat amabil. mi place.
i mie, spuse ea calm, n timp ce mama ei i ntinse
ceaca cu ceai i o ndemn s mnnce mcar o felie de
pine prjit nainte de a pleca la cumprturi. Dar nu vreau
s m pun ntr-o situaie penibil.
Nu cred c se poate ntmpla asta n cele cteva
sptmni ct mai avem de stat aici. Nu crezi?
Dar sunt n divor, spuse ea cu gravitate. Ar putea fi
jenant pentru el.
Numai n cazul n care te-ai cstori cu el, presupunere
ce pare cam prematur, nu crezi?
Edward ns era fericit c Sarah se gndea la el ca la un
brbat. I-ar prinde bine o idil romantic.
Ea zmbi la vorbele lui, ridic din umeri i se ntoarse n
dormitorul ei ca s se mbrace. Iei peste o jumtate de or,
purtnd un frumos taior Chanel din mtase roie pe care i-l
cumprase tatl ei cu o sptmn n urm, la Paris. Dup
cum ar fi spus englezii, arta colosal. i pusese cteva dintre
ultimele bijuterii create de Casa Chanel, unele cu perle
artificiale, altele cu rubine, plus doi minunai butoni pe carei purtase nsi Madame Chanel, din email negru cu pietre
multicolore ncrustate pe el. Desigur nu erau veritabile, dar
erau foarte ic i artau superb pe Sarah.
i strnsese prul negru ntr-o lung queue de cheval,
legat cu o panglic din satin negru, iar n urechi i prinsese
cerceii cu perle primii ca dar de nunt de la prinii ei.
i stau foarte bine bijuteriile, draga mea, coment tatl
cnd ieir din hotel i ea i zmbi. Ar trebui s le pori mai
des.
Sarah nu avea prea multe, doar un irag de perle de la

bunica ei, cerceii cu perle pe care-i purta acum n urechi i


cteva inelue. napoiase inelul de logodn i colierul cu
diamante care aparinuser bunicii lui Freddie.
Poate c le voi pune i dup-amiaz, glumi ea i Victoria
l privi cu neles pe soul ei.
Au luat dejunul la ora dousprezece ntr-un restaurant, sau oprit la magazinul Lock din strada St. James, ca s
comande o plrie pentru tatl ei i s-au ntors exact cu zece
minute nainte de ora dou la hotel, unde l-au gsit pe
William ateptndu-i deja n hol. Se plimba nerbdtor
ncoace i-ncolo i cnd au intrat tocmai se uita la ceas. I se
lumin faa cnd o zri pe Sarah.
Ari absolut extraordinar! Radia de fericire. Ar trebui s
te mbraci tot timpul n rou. Sarah consimise chiar s-i
dea cu rujul mamei i prinii ei tocmai i spuseser c e
frumoas cnd intraser n hol dup ea. Regret c am ajuns
mai devreme, se scuz el. ntotdeauna mi se pare mai
nepoliticos s ajungi mai devreme dect mai trziu, dar nu
voiam s v pierd.
Sarah l privi i zmbi calm. Nu-i ddea seama de ce se
simea ntotdeauna bine n prezena lui.
M bucur c te vd Se opri i n ochi avea o licrire
rutcioas nlimea voastr adug ea n oapt i
fcu cu ochiul.
Cnd o s m mai vd cu Belinda am s-o cotonogesc, iar
pe tine, dac-mi mai spui aa, o s te strng de nas. E clar,
domnioar Thompson, sau s v spun nlime?
Ar suna frumos, sincer s fiu. nlimea voastr
Bogia voastr Vulgaritatea voastr M dau n vnt
dup titluri!
Vorbi cu un puternic accent american, cu privirea aintit
asupra lui, i el o trase de coada ei lung de pr brun i
strlucitor care-i atrna pe spate, legat cu panglica de satin
negru.
Eti imposibil Frumoas, dar imposibil. Aa te pori
ntotdeauna? ntreb el fericit, n timp ce prinii ei se

interesau la recepie dac primiser vreun mesaj.


Uneori i mai ru, spuse ea mndr, tiind ns foarte
bine c uneori era foarte tcut. De fapt, de doi ani era mai
mult tcut. Dup cstoria ei cu Freddie nu prea avusese
parte de bucurii n via. Dar acum, dintr-odat, se simea
altfel. William o fcea din nou s rd. i simea c putea si spun mici ruti. i el avea aceleai sentimente i i
plcea aceast joac.
Soii Thompson li se alturar i William i conduse afar,
la Daimler-ul lui. i duse la Tumul Londrei, conducnd chiar
el, sporovind prietenos tot timpul i artndu-le
monumentele pe lng care treceau. Mama lui Sarah insist
ca ea s se aeze pe scaunul din fa, iar prinii ei se
instalar pe bancheta din spate. William i arunca din cnd
n cnd cte o privire, parc pentru a se asigura c mai era
acolo i pentru a o admira. Cnd au ajuns la Tumul Londrei,
el le ajut pe Sarah i pe mama ei s coboare din main i i
oferi mna domnului Thompson. i ntinse o carte de vizit
unui paznic i imediat fur introdui n Turn, dei nu era
program de vizit. Apru un alt paznic care i conduse pe
scara n spiral pn sus, unde se afla tezaurul regal.
Sunt absolut remarcabile toate aceste obiecte splendide,
unele dintre ele foarte preioase i foarte vechi, fiecare avnd
o istorie mai fascinant chiar dect bijuteriile n sine!
ntotdeauna mi-a plcut s le vd.
n copilrie, William fusese fascinat de bijuteriile mamei
lui, de felul n care erau fcute, de povestea lor, de locurile de
unde proveneau.
Imediat ce ajunser n ncperile unde erau expuse
bijuteriile, Sarah nelese de ce i se preau att de fascinante.
Erau acolo coroane ce fuseser purtate de diveri monarhi
timp de ase sute de ani, sceptre i sbii, obiecte care nu
puteau fi vzute dect la o ncoronare. Sceptrul cu Cruce era
n mod special extrem de impresionant, avnd ncrustat n el
un diamant de cinci sute treizeci de carate, cel mai mare
dintre Stelele Africii, oferit n dar regelui Edward al VII-lea

de Africa de Sud. William insist ca Sarah s probeze mai


multe diademe i cel puin patru coroane, printre care
coroanele reginelor Victoria i Mary Stuart. Sarah se minun
ct de grele erau, ntrebndu-se cum de le puteau ine pe
cap.
Pe aceasta a purtat-o regele George la ncoronare. I-o
art i ea i ddu seama c el fusese tot timpul acolo i
numai faptul c tia acest lucru prea deosebit, amintindu-i
din nou cine era el. Dar n cea mai mare parte a timpului,
vorbind cu el, i era uor s uite asta. A fost o ncoronare cam
tensionat, trebuie s recunosc, dup toat povestea cu
David.
La nceput ea se ntreb la cine se referea, apoi i aminti
c numele de botez al ducelui de Windsor era David.
Trist poveste! Se spune c acum e n culmea fericirii i
poate c este, dar l-am vzut la Paris acum cteva luni i nu
prea prea fericit. Ea e o femeie dificil, cu o ntreag istorie
n spate.
Se referea desigur la Wallis Simpson, ducesa de Windsor.
Mie mi se pare c a fost un gest egoist din partea ei,
spuse Sarah ncet. i foarte nedrept fa de el. E cu adevrat
foarte trist.
Sarah vorbea cu mult emoie, pentru c n ultimii ani se
simise foarte legat de ea. Dar stigmatul divorului prea s
cntreasc mult mai mult pentru Sarah dect pentru
Wallis.
Nu e de fapt o femeie rea. Dar e ireat. ntotdeauna mam gndit c tie ce face. Vrul meu ducele de parc ar fi
fost nevoie s explice i-a druit bijuterii n valoare de un
milion de dolari nainte de a se cstori. I-a dat ca inel de
logodn Smaraldul Mogul. I-a comandat lui Jacques Cartier
s i-l gseasc i el l-a gsit la Bagdad i l-au montat pentru
el sau, mai precis, pentru Wallis. Este cel mai superb obiect
pe care l-am vzut n viaa mea, dar e adevrat c mie mi-au
plcut ntotdeauna smaraldele.
Era fascinant s-l aud fcnd comentarii despre

bijuteriile pe care le vzuser, ca un ghid surprinztor de


prietenos. Nu le relata brfe. Le-a povestit n schimb despre
bijuteriile fcute pentru Alexandru cel Mare, despre colierele
druite Josephinei de ctre Napoleon, despre diademele
create pentru regina Victoria. Era acolo i una cu diamante i
turcoaze pe care o purtase regina n tineree i pe care
William i-o ddu lui Sarah s-o probeze. Arta superb pe prul
ei negru.
i-ar sta bine cu aa ceva, spuse el ncet.
Da, a putea s-o port la ferma mea. Ea i ridic privirea
spre el i i zmbi. William se strmb.
Eti nerespectuoas. i pui pe cap o diadem pe care a
purtat-o n tineree regina Victoria i vorbeti despre o ferm!
Groaznic fat!
Au stat cu el pn trziu dup-amiaz i a fost pentru ei o
cuprinztoare lecie de istorie i despre obiceiurile, capriciile
i slbiciunile monarhilor britanici. A fost o experien de
care niciunul dintre ei n-ar fi putut beneficia fr el, i soii
Thompson i mulumir cu mult cldur cnd se ntorceau
la Daimler-ul lui.
E amuzant, nu-i aa? Mi-a plcut ntotdeauna s vin
aici. Prima dat m-a adus tata. i plcea s cumpere bijuterii
interesante pentru mama. M tem c acum nu le mai poart.
A devenit cam fragil i nu prea mai iese. Arat minunat cu
ele, dar ea pretinde c se simte ca o caraghioas.
Nu poate fi foarte btrn, spuse mama lui Sarah n
aprarea ei. Victoria Thompson avea doar patruzeci i apte
de ani. O nscuse pe Jane la douzeci i trei de ani i se
cstorise cu Edward al ei la douzeci i unu, pierznd
primul lor copil dup un an.
Are optzeci i trei de ani, spuse William mndru. Este
absolut superb i nu arat nicio zi mai mult peste aizeci de
ani. Dar a fcut o fractur de old anul trecut i acum se
cam teme s ias singur. Eu ncerc s-o scot n lume ori de
cte ori pot, dar nu este ntotdeauna uor.
Suntei cel mai tnr copil al unei familii mari? Pe

Victoria o intrigaser spusele lui, dar el cltin din cap,


afirmnd c era singurul copil.
Prinii mei erau cstorii de treizeci de ani cnd m-am
nscut eu i pierduser de mult orice speran de a avea
copii. Mama spunea mereu c a fost o minune, o
binecuvntare de la Dumnezeu, dac-mi permitei s m
exprim att de pretenios. Le zmbi ghidu. Tata spunea c a
fost mai degrab un dar al diavolului. A murit acum civa
ani, dar era un brbat fermector. V-ar fi plcut, i asigur el
n timp ce pornea maina. Mama avea patruzeci i opt de ani
cnd m-am nscut, ceea ce este un lucru uluitor, iar tata
aizeci. i a murit la optzeci i cinci de ani, o vrst
apreciabil. Recunosc c mi lipsete mult. Oricum, btrna
este o persoan foarte special. Poate c vei avea ocazia s-o
cunoatei nainte de a prsi Londra.
O privi pe Sarah, plin de sperane, dar ea se uita absent
pe geam. Se gndea c se simea prea bine cu el, totul era
prea simplu. Dar, de fapt, nu era simplu deloc. Nu vor putea
fi niciodat dect prieteni temporari i ea trebuia s-i
aminteasc asta mereu, mai ales cnd el o privea ntr-un
anumit fel, cnd o fcea s rd sau cnd i lua mna ntr-a
lui. Nu era posibil s existe un altfel de relaie ntre ei. Doar
prieteni. Ea va divora. Iar el era al paisprezecelea n linia de
succesiune la tron. Cnd sosir la hotel, William o privi n
timp ce o ajuta s coboare din main i vzu c era
ngrijorat.
S-a ntmplat ceva?
Se ntreba dac nu-i spusese ceva jignitor, dar prea s se
simt bine i se bucurase realmente s probeze bijuteriile n
Turn. Era furioas ns pe ea nsi, avea impresia c l
amgea i socotea c i datora o explicaie. El avea dreptul s
tie cine era i ce fel de om era Sarah, nainte de a continua
gesturile generoase fa de ea.
Nu, nimic. M doare puin capul.
Probabil din cauza coroanei grele i stupide pe care iam pus-o pe cap. mi pare ngrozitor de ru, Sarah. Se

ntrist imediat, ceea ce pe ea o fcu s se simt i mai


jenat.
Spui prostii. Sunt doar obosit.
N-ai mncat destul la prnz, i reproa tatl ei, care
vzuse expresia dezamgit de pe chipul tnrului i i pru
ru pentru el.
Voiam s v invit pe toi s lum masa n ora.
Poate alta dat, spuse repede Sarah i mama ei o privi
fr a da glas ntrebrii care o frmnta.
Poate c ar fi mai bine s stai puin ntins, suger ea
plin de sperane, iar William urmrea chipul fetei. tia c se
petrece ceva i se ntreba dac nu cumva un brbat era
implicat n toat povestea asta. Poate c era logodit cu
cineva i se jena s-i spun. Sau poate c logodnicul ei
murise. Spusese ceva despre un an de suferin Dorea s
mai afle i altele despre ea, dar nu voia s-o preseze.
Atunci poate lum mine prnzul mpreun? O privi pe
Sarah drept n ochi i ea ddu s vorbeasc, apoi se opri o
clip.
M-am m-am simit extraordinar astzi, l asigur ea.
Prinii ei i mulumir i disprur sus. Cei doi tineri i
ctigaser dreptul de a rmne singuri. Edward i Victoria
simiser i ei c Sarah se frmnta din cauza lui.
Ce crezi c o s-i spun lui William? i ntreb Victoria
soul, ncruntat, n timp ce urcau la etaj.
Nici nu prea vreau s tiu. Dar el o s accepte orice. E
un brbat bun, Victoria. E genul de biat cu care mi-ar
plcea s-o vd la casa ei.
i mie mi-ar plcea.
Dar amndoi tiau c nu exista de fapt nicio speran. Lui
nu i se va permite niciodat s se cstoreasc cu o femeie
divorat i ei toi tiau acest lucru.
Jos, n hol, William o privea pe Sarah i ea i rspunse vag
la ntrebri.
Vrei s ne plimbm undeva? Ai chef s te plimbi?
Ea avea chef, bineneles, dar ce rost avea s se mai duc

undeva cu el sau chiar s se mai vad cu el? Dac se va


ndrgosti de el? Sau el de ea? Ce vor face ntr-o asemenea
situaie? Dar, pe de alt parte, prea ridicol s se
ndrgosteasc de un brbat pe care abia l cunoscuse i pe
care nu-l va mai vedea niciodat dup ce va prsi Anglia.
Cred c sunt tare proast. Sarah zmbi. N-am mai fost
de mult printre oameni n orice caz, nu printre brbai i
cred c am uitat cum trebuie s m port. Iart-m, William.
Nu face nimic. Vrei s stai jos? Ea ncuviin din cap i
gsir un loc linitit, ntr-un ungher al holului. Ai fost la
mnstire anul trecut? o ntreb el, glumind doar pe
jumtate.
Mai mult sau mai puin. De fapt, am ameninat un timp
c o s intru la mnstire. Era, ntr-un fel, o mnstire
creat de mine. Am stat n casa prinilor mei, din Long
Island. Sarah spuse asta cu calm, fiindc el avea dreptul s
tie i nu-l socotea acum un gest att de neobinuit sau de
disperat, cum i se pruse atunci. Uneori i era greu s-i
aminteasc ct de groaznic se simise ct timp sttuse acolo.
i ai stat acolo un an fr s vezi pe nimeni?
Sarah fcu semn c da, privindu-l drept n ochi. nc se
ntreba dac e bine s-i spun adevrul sau nu.
Ai stat foarte mult timp singur. Te-a ajutat cu ceva?
Nu sunt sigur. Sarah oft, vorbind foarte deschis.
Atunci mi se prea c m ajut. Dar apoi mi-a fost foarte
greu s m rentorc n societate. De aceea am venit toi trei
aici.
Europa e un loc potrivit pentru un nceput. i zmbi cu
blndee i se hotr s nu-i pun ntrebri dificile. Nu voia so sperie sau s-i produc suferin. Simea c se
ndrgostete de ea i ultimul lucru pe care i-l dorea era s-o
piard. M bucur c ai venit aici.
i eu, spuse ea ncet. Era adevrat.
Accepi s iei masa cu mine disear?
Nu tiu ce s-i spun Cred c mergem la teatru
disear Dar era o pies pe care ea nu prea dorea s-o vad,

Grul este verde, de Emlyn Williams. Trebuie s-i ntreb pe


prinii mei.
Atunci poate mine
William Voia s-i spun ceva important, dar se opri n
ultimul moment i l privi drept n ochi. De ce vrei s ne
vedem mereu?
Chiar dac lui William ntrebarea i se pru prea direct, pe
faa lui nu se citi nimic.
Cred c eti o fat deosebit. N-am mai cunoscut alta ca
tine.
Dar eu voi pleca peste cteva sptmni. Ce rost au
toate astea pentru amndoi? Voia de fapt s spun c nu
putea exista un viitor pentru ei doi, mpreun. i tiind asta,
i se prea absurd s continue prietenia dintre ei.
Problema este c eu te plac foarte mult mai bine s
ne gndim la plecarea ta doar atunci cnd va sosi momentul.
Era filosofia dup care se conducea n via, s triasc doar
pentru ziua respectiv, s triasc momentul i s nu-i fac
griji pentru viitor.
i pn atunci ce facem? Ea voia garanii c nimeni nu
va suferi, dar nici mcar William nu-i putea promite aa
ceva, chiar dac o plcea att de mult. Nu cunotea povestea
ei i nu tia nici ce le rezerva viitorul.
De ce nu vrei doar s ne vedem Iei masa cu mine?
Ea ezit i ridic privirea, nu pentru c nu voia s mearg
cu el, ci tocmai pentru c i dorea asta foarte mult.
Da, merg, rosti ea rar.
i mulumesc. O privi calm cteva clipe care prur o
venicie, apoi se ridic i cei de la recepie observar ce
frumoi erau amndoi i ce pereche minunat alctuiau.
Atunci vin s te iau la ora opt.
Ne ntlnim jos. Ea i zmbi n timp ce el o conduse la
lift.
Prefer s vin s te iau din apartament. Nu vreau s
atepi singur aici.
Se purta mereu protector, cu grij i atent cu ea.

Bine, spuse ea i i zmbi din nou. El o srut pe obraz


cnd veni liftul, apoi strbtu cu pai mari holul, fcndu-i
semn cu mna n timp ce Sarah urc la etaj, ncercnd s-i
domoleasc btile inimii.

6
Soneria din apartamentul lor sun exact la opt fr cinci
minute, dar Sarah nu avea de unde s tie c William atepta
jos de zece minute. Prinii ei nu avuseser nimic de obiectat
c nu i nsoea la teatru, mai ales c era dispus s ias n
ora cu William.
i deschise ua mbrcat cu o rochie de satin negru,care i
se mula pe silueta supl ca i cum fusese turnat ntr-o
pojghi de ghea neagr, cu o bordura de strasuri subiri.
Doamne, Sarah! Ari superb! i prinsese prul sus, n
cretet i, cu onduleurile i buclele sale, prea s curg;
fcea impresia c dac ai fi scos o agraf, masa aceea de pr
negru se va revrsa ca o cascad pe umerii ei. Eti
extraordinar!
William se ddu un pas napoi ca s-o admire i ea rse
sfioas. Era pentru prima dat cnd se afla cu adevrat
singur cu el, dup ziua de la ar, cnd se cunoscuser. Dar
i atunci fuseser muli oameni n jurul lor.
i tu eti foarte chipe. William i pusese unul dintre
numeroasele lui smokinguri, cu o frumoas vest neagr
care aparinuser tatlui su; peste vest trecea un lan
ngust de ceas, cu diamante, primit n dar de unchiul lui de
la arul Nicolae al Rusiei. n timp ce conducea maina ctre
restaurant, el i spuse povestea acestei bijuterii. Se pare c
lanul fusese cusut n tivul rochiei unei Mari Ducese pentru
a putea fi scos din Rusia.
Eti nrudit cu toat lumea! se minun ea, intrigat de
poveste. Sugera o ntreag pleiad de regi i ari, imagine
fascinant a monarhiei.
Da, sunt rud cu toi, spuse el amuzat. i te asigur,
draga mea, c unii dintre ei sunt absolut ngrozitori.
Conducea el nsui maina n seara aceea, pentru c voia
s fie singur cu ea, fr s fie nevoit s suporte prezena
unui ofer. Alesese un restaurant linitit, unde era ateptat.

Maitre dhtel i conduse la o mas retras din fundul


localului i i se adres de mai multe ori cu nlimea
voastr, fcndu-le plecciuni amndurora cnd se
ndeprt ca s-i lase singuri. A aprut imediat ampania.
Meniul fusese comandat de William o dat cu rezervrile. Au
mncat mai nti icre negre pe felii subiri de pine prjit i
cu feliue de lmie, apoi somon cu un sos rafinat, urmat de
fazan, salat verde, brnz, sufleu Grand Mamier i
prjiturele franuzeti cu unt.
Doamne, nu mai pot s m mic, se plnse ea
zmbindu-i.
Fusese o mas minunat i o sear superb. El i vorbise
despre prinii lui, mrturisind ct de mult nsemnau pentru
el i ct de distrus fusese mama lui cu civa ani n urm
constatnd c el nu manifesta niciun interes fa de
cstorie.
M tem c sunt o mare dezamgire pentru ea, spuse el
fr s se ciasc. Dar refuz s m cstoresc cu o femeie
mai mult sau mai puin potrivit numai ca s fac pe placul
rudelor sau ca s am copii. Faptul c prinii mei m-au avut
att de trziu m-a fcut probabil s cred ca pot face ce vreau
mult vreme, spernd s compensez ulterior.
Este posibil. Ai dreptate s te fereti o de asemenea
greeal.
Dar cnd rosti aceste vorbe, el vzu pe chipul ei aceeai
tristee misterioas.
Dar tu, Sarah? Te preseaz ai ti s te cstoreti?
Ea i povestise deja despre Peter i Jane i despre copilaii
lor.
n ultimul timp m-au mai lsat n pace. Prinii mei
sunt foarte nelegtori Cu greelile ei cu nenorocirile ei
cu ruinea ei
Spuse toate astea. El i lu mna i-o strnse tare cu
degetele lui puternice.
De ce nu vrei s-mi spui de ce ai suferit att?
Era greu pentru amndoi s-i aminteasc mereu c abia

se cunoscuser de dou zile. Li se prea c se cunoteau


dintotdeauna.
Ce te face s crezi c am suferit? ncerca s-l
pcleasc, dar el nu se ls pclit i nu-i ddu drumul
minii pe care o inea ferm, dar cu blndee.
mi dau seama c ascunzi ceva de mine. Nu tiu exact
ce. Dar pndete acolo, ca o fantom, mereu n umbr, gata
s scoat capul. Este ceva att de ngrozitor nct nu poi
mpri povara cu mine?
Sarah nu tia ce s rspund, nu ndrznea s-i spun
adevrul i ochii i se umplur de lacrimi cnd el i puse
aceast ntrebare.
Iart-m i eliber mna dintr-a lui ca s-i
tamponeze ochii cu ervetul. Chelnerul se ndeprt discret.
Este este ceva att de urt O s-i schimbi prerea
despre mine. Nu m-am mai vzut cu nimeni de cnd s-a
ntmplat.
Doamne, ce anume s-a ntmplat? Ai omort un om? Ai
ucis o rud, un prieten? Chiar dac s-a ntmplat aa ceva, a
fost probabil un accident. Sarah, nu trebuie s te
nvinoveti. i lu ambele mini ntr-ale lui i le inu strns
ca s o asigure de protecia lui. Iart-m, nu vreau s m
amestec, dar m doare s te vd suferind.
Cum se poate aa ceva? Zmbi nencreztoare printre
lacrimi. Nici nu m cunoti.
Adevrat, i totui amndoi tiau c el o cunoate. Se
cunoteau dup dou zile mai bine dect se cunosc alii ntro via.
Am fcut un lucru ngrozitor, recunoscu ea,
strngndu-i tare minile i el nici nu se clinti, nu ovi, nu
i le retrase.
Nu pot s cred. Poate tu i imaginezi c a fost ceva
ngrozitor. Dar sunt sigur c nimeni nu este de acord cu tine.
Te neli, spuse ea gnditoare, apoi oft i l privi din
nou, i i retrase minile. M-am cstorit acum doi ani. Am
fcut o greeal imens i am ncercat s-i in piept. Am

ncercat totul. Eram hotrt s rmn cu el, s mor alturi


de el dac ar fi trebuit.
William nu prea afectat de aceast informaie, despre care
ea credea c l va zgudui profund.
i mai eti cstorit cu acest om? ntreb el calm,
oferindu-i nc minile dac ea ar fi vrut s le ia ntr-ale ei,
dar ea refuz. Nu putea n momentul acela. Dup ce va auzi
toat povestea, n-o s-o mai vrea. Dar era datoare s-i spun
tot.
Suntem desprii de peste un an. n noiembrie se va
pronuna divorul. Rosti aceste cuvinte ca pe o condamnare
pentru crim.
mi pare ru, spuse el pe un ton serios. mi pare ru
pentru tine, Sarah. mi imaginez ce greu trebuie s fi fost, ct
de nefericit ai fost n anul care a trecut. Se ntreba dac
soul ei o prsise pentru alt femeie sau ce altceva se
petrecuse ntre ei. L-ai iubit foarte mult? ntreb el
ovielnic, nedorind s se amestece n sufletul ei, dar dornic
s afle. Trebuia s tie dac suferina ei era cauzat de dorul
dup acel brbat sau doar de regrete, dar ea i rspunse
cltinnd din cap n semn c nu.
Dac e s fiu sincer cu tine, nu cred c l-am iubit
vreodat. l cunoteam de cnd m tiu i mi s-a prut
atunci un pas bun. mi plcea, dar nu-l cunoteam cu
adevrat. i din momentul cnd ne-am ntors din voiajul de
nunt, totul s-a destrmat i mi-am dat seama ce greeal
fcuserm. Nu voia s fac nimic; doar s ias n ora zi i
noapte ca s se distreze cu prietenii lui, s umble dup alte
femei i s bea.
Durerea din glasul ei i spunea lui William foarte mult. Ea
nu-i pomeni de copilul pe care-l pierduse, nici despre
prostituatele pe care le adusese la aniversarea cstoriei n
casa prinilor ei. Dar el citi n ochii ei c suferise mai mult
dect destinuise. Sarah i feri privirea i William i mngie
din nou minile, ateptnd pn ce ea se uit din nou la el.
Ochii ei erau plini de amintiri i ntrebri.

mi pare ru, Sarah, rosti calm William. Trebuie c este


un mare prost.
Sarah zmbi sfioas i oft din nou, simindu-se uurat,
dar nu mntuit. tia c se va simi venic vinovat pentru
c divorase, dar dac i-ar fi continuat viaa alturi de el ar
fi fost distrus, era sigur de asta.
Acesta este groaznicul pcat pe care l ascundeai de
mine? Ea ncuviin din cap i el zmbi. Cum poi fi att de
prostu? Nu e sfritul lumii. Au mai divorat i alii. Ai fi
preferat s rmi cu el i s te chinui n continuare?
Nu, dar m simt teribil de vinovat fa de prinii mei.
E foarte jenant pentru ei. Nimeni din familia noastr n-a
divorat vreodat. i ei au fost foarte nelegtori fa de toat
situaia. tiu c le este ruine ntr-o oarecare msur, dar nu
mi-au reproat niciodat nimic.
Glasul ei se stinse n timp ce el o privea.
La nceput s-au mpotrivit? ntreb el direct.
Nu, deloc. Sarah cltin din cap. De fapt, chiar m-au
ncurajat.
Se gndi la ntrunirea de familie din Southampton, n
dimineaa de dup catastrofala petrecere pentru aniversarea
cstoriei lor.
De fapt, tata a fcut totul. Au fost amndoi minunai,
dar trebuie s fi fost un calvar pentru ei s se confrunte cu
prietenii lor din New York.
Au spus ei asta?
Nu. Au fost prea buni ca s-mi fac reprouri.
i tu te-ai confruntat din nou cu prietenii lor i cu ai ti
i ai fost pedepsit pentru crima ta?
Ea cltin din cap i zmbi cnd l auzi cum nfia
lucrurile.
Nu. Sarah rse, rectigndu-i parc tinereea i i
simi inima uoar cum nu i-o mai simise de ani de zile. Mam ascuns la Long Island.
Ce fat prostu! Sunt absolut sigur c dac ai fi avut
curajul s te ntorci la New York, ai fi descoperit c toat

lumea te-ar fi aplaudat pentru c l-ai prsit pe nemernicul


acela.
Nu tiu Sarah oft din nou. Nu m-am mai vzut cu
nimeni pn acum pn ce tu
Ce norocos am fost, domnioar Sarah Thompson! i ce
fat fr minte! Nu-mi vine s cred c ai jelit un an ntreg un
brbat pe care tu crezi c nici nu l-ai iubit. Sarah, zu aa
prea enervat i amuzat n acelai timp cum de-ai putut?
Divorul nu e un lucru nensemnat pentru mine, se
apr ea. M gndeam tot timpul cu groaz c lumea va
crede c eram ca femeia aceea oribil care s-a cstorit cu
vrul tu.
Ce? William era nmrmurit. Adic s sfreti ca Wallis
Simpson? Cu bijuterii n valoare de cinci milioane de dolari, o
cas n Frana i un so care, orict de prostnac o fi, o
ador? Dumnezeule, ce soart nfiortoare! Sper s n-ai parte
de ea, Sarah!
Era limpede c o tachina, dar nu cu totul, i amndoi
izbucnir n rs.
Eu vorbesc serios, l mustr ea, dar nc mai rdea.
i eu vorbesc serios. Chiar crezi c a sfrit-o prost?
Nu. Dar uite ce prere au oamenii despre ea! Eu nu
vreau s fiu la fel.
Spuse aceasta i redeveni serioas.
Tu nu poi fi ca ea, gsculio. Ea a silit un rege s
renune la tron. Tu eti o femeie cinstit care a fcut o
greeal teribil, s-a cstorit cu un dobitoc i i-a corectat
greeala. Ce brbat sau chiar ce femeie i-ar putea reproa
ceva? Sunt convins c cineva i va reproa ntr-o bun zi, un
prost care n-are alt ocupaie dect s acuze oamenii. Ei
bine, s-i ia naiba pe tia! S fiu n locul tu, puin mi-ar
psa de divor. Cnd ai s te ntorci la New York, va trebui s
strigi vestea de pe acoperiuri. Dac a fi n locul tu, mie
mi-ar fi ruine c m-am cstorit cu el.
Ea zmbi cnd auzi cum privea el lucrurile, dar spera c,
ntr-un fel, avea dreptate i se simea mai bine dect se

simise vreodat n ultimul an. Poate c el avea dreptate,


poate c nu va fi chiar att de ngrozitor pe ct se temuse ea.
Apoi, dintr-odat, ncepu s rd.
Dac m ajui s trec peste toate astea, cum o s m
mai pot eu ntoarce la viaa mea de pustnic ntr-o cas de
ferm?
i mai turn ampanie n pahar, n timp ce ea i zmbea, i
o privi ndelung.
Va trebui s mai discutm despre asta cndva. Nu sunt
convins c proiectul tu mi se mai pare la fel de atrgtor ca
atunci cnd mi-ai pomenit de el prima oar.
De ce?
Pentru c te foloseti de el ca de o evadare din societate.
Mai bine ai intra la o mnstire. i rostogoli privirea n timp
ce sorbi din nou din ampanie. Ce irosire revolttoare!
Doamne, m nfurii numai cnd m gndesc!
Din cauza casei de la ferm sau a mnstirii? glumi ea.
William i fcuse un cadou nepreuit. Era prima persoan
creia i vorbise despre divor i el nu fusese nici ocat, nici
ngrozit, nici mcar indignat. Pentru ea, era primul pas spre
libertate.
Ambele posibiliti m nfurie. Hai s nu mai discutm
despre asta. Vreau s te duc la dans.
Pare o idee minunat. De fapt, Sarah nu mai dansase de
peste un an i ideea i se pru brusc extrem de atrgtoare.
Dac mai tiu s dansez.
O s-i reamintesc eu cum se face, se oferi el semnnd
cecul.
Dup cteva minute se aflau n drum spre Cafe de Paris.
Apariia lui alturi de ea strni mare vlv i toi se repezeau
din toate direciile ca s-l serveasc. Da, nlimea voastr,
Desigur, nlimea voastr, Bun seara, nlimea
voastr. William ncepu s se plictiseasc de toate astea, dar
Sarah se amuza de mutra lui.
Nu cred c este chiar att de nfiortor. ncearc s fi
amabil, l ndemn n timp ce se ndreptau spre ringul de

dans.
N-ai idee ct de obositor este cteodat. Probabil c i
face plcere la nouzeci de ani, dar la vrsta mea mi se pare
penibil. De fapt, dac stau s m gndesc, i tata spunea la
optzeci i cinci de ani ai lui c l plictisete.
Asta-i viaa. ncepur s danseze pe ritmul melodiei
That Old Feeling, foarte la mod cu ncepere din iarna
precedent. La nceput, ea se simea stngace, dar dup
scurt timp se micau n jurul ringului de parc ar fi dansat
mpreun de ani de zile i Sarah descoperi c el se pricepea
foarte bine la tango i rumba.
Dansezi foarte bine, o compliment William. Eti sigur
c ai stat ntr-adevr ascuns un an? Sau ai luat cumva
lecii de dans la Long Island?
Ce spiritual eti, William! Tocmai te-am clcat pe picior.
Aiurea! Era doar un deget de la picior. E din ce n ce
mai bine.
Au rs, au sporovit i au dansat pn la dou noaptea i
n timp ce el conducea maina spre hotelul Claridge, Sarah
csc i i zmbi somnoroas, apoi i rezem capul de
umrul lui.
M-am distrat att de bine n seara asta! Zu c da,
William. i mulumesc.
Pentru mine a fost ngrozitor, spuse el prnd
convingtor, dar numai pentru o clip. Habar n-aveam c o
s ies n lume cu o femeie deczut. Eu credeam c eti o
tnr cumsecade din New York i cnd colo, peste ce-am
dat? Peste o marf folosit. Dumnezeule, ce lovitur! Cltin
din cap mhnit, n timp ce ea l btea n glum cu poeta.
Marf folosit! Cum ndrzneti s-mi vorbeti aa? Era
parial indignat, parial amuzat, dar amndoi izbucnir n
rs.
Bine, dac preferi, o btrn divorat. n orice caz, nu
ceea ce mi nchipuiserm eu Continu s clatine din cap,
zmbindu-i din cnd n cnd rutcios i dintr-odat ea
ncepu s se ngrijoreze c statutul ei ar putea s-l fac s-o

considere o prad uoar i c se putea folosi de ea fr jen


n cele cteva sptmni ct mai rmnea la Londra. Gndul
i ddu fiori de ghea i se deprt de el. Gestul ei fusese
att de brusc nct el simi imediat c se ntmplase ceva i o
privi derutat n clipa n care intrau pe Brook Street.
Ce s-a ntmplat?
Nimic. Am un junghi n spate.
Nu-i adevrat.
Ba da, insist ea, dar William tot n-o crezu.
Nu te cred. i-a trecut prin minte ceva care te-a
tulburat.
Cum poi spune aa ceva? Sarah era uimit ct de bine
o cunotea el, dup att de puin timp. Nu e deloc adevrat.
Bravo! Am spus asta pentru c i faci mai mult griji
dect toate persoanele pe care le-am cunoscut pn acum i
toate grijile tale sunt absurde. Dac i-ai petrece mai mult
timp gndindu-te la lucrurile bune care i se ntmpl acum
i mai puin la cele rele care s-ar putea ntmpl mai trziu
i care poate c nu se vor ntmpl niciodat, ai tri mai
mult i ai fi mai fericit.
i vorbi aproape ca un tat i ea cltin din cap.
V mulumesc, nlimea voastr.
Nu avei pentru ce, domnioar Thompson.
Ajunseser deja la hotel i el cobor repede din main ca
s-i deschid portiera i s-o ajute; ntre timp ea se ntreba
care va fi urmtorul lui gest, dac va ncerca s urce cu ea.
Se hotrse deja de mult c nu-i va permite.
Crezi c prinii ti ne vor mai lsa s ieim azi n ora?
ntreb el respectuos. Poate mine sear, dac i explic
tatlui tu c trebuie s mai exersezi tangoul.
Sarah l privi aproape drgstos. Era dotat cu mult mai
mult bun sim dect crezuse ea i n seara aceea avansaser
foarte mult n relaia lor. Dac nu altceva, era convins c n
orice caz vor rmne buni prieteni pentru totdeauna, spera
Sarah.
S-ar putea s ne lase. Vrei s vii cu noi la Westminster

Abbey mine diminea?


Nu vreau, zmbi el sincer, dar o s vin, cu cea mai mare
plcere. Voia s-o vad pe ea, nu catedrala. Dar merita din
plin s mai vad o dat catedrala ca s fie cu ea. i poate c
n weekend, am putea face o plimbare cu maina la ar.
Mi-ar face plcere.
Sarah zmbi iar el o privi, i apropie buzele de ale ei i o
srut uor. Braele lui o cuprinser cu o for nebnuit i o
inu strns lng el, dar nu att de strns ca ea s se simt
ameninat n vreun fel sau mcar speriat. i cnd se
desprinse de ea n cele din urm, amndoi aveau rsuflarea
tiat.
M gndesc, opti el, c s-ar putea ca amndoi s fim
prea btrni pentru asta dar mi place.
William aprecia sentimentul ce prea s se nasc i
promisiunea a ceea ce ar putea urma.
O duse apoi la lift, tnjind s-o srute din nou, dar se gndi
c nu e bine. Ar fi atras atenia funcionarilor de la recepie.
Ne vedem mine diminea, i opti el i ea ncuviin
dnd din cap. William se aplec uor, iar Sarah i ntoarse
privirea spre el, ntrebndu-se ce avea el s-i spun. Inima i
se opri n loc cnd auzi cuvintele. Erau aproape o oapt i
veneau att de curnd Dar el nu le putu opri.
Te iubesc, Sarah.
Voia s-i spun c i ea l iubete, dar el se dduse deja
napoi i uile liftului se nchiser repede, desprindu-i.

7
n ziua urmtoare s-au dus la Westminster Abbey, aa
cum plnuiser, i soii Thompson i ddur seama c ntre
cei doi tineri se petrecuse deja ceva. Sarah prea mai
mblnzit, iar William o privea altfel, parc mai posesiv.
Victoria Thompson i opti ngrijorat soului ei,
ndeprtndu-se puin:
Crezi c s-a ntmplat ceva ru? ntreb ea nelinitit
cu glas sczut. Sarah pare tulburat astzi.
Habar n-am, rspunse tatl ei calm.
William se ntoarse s le arate un mic detaliu de
arhitectur. Aa cum fcuse i n Turn, i ncnt cu
amnunte despre capetele ncoronate, cu detalii despre
diveri monarhi. Le vorbi despre ncoronarea ce avusese loc
n anul precedent i fcu cteva comentarii favorabile despre
vrul lui, Bertie. Bertie era acum rege, n ciuda
obieciunilor lui. Nu fusese niciodat pregtit pentru acest
rol, aa c se ngrozise cnd fratele lui, David, abdicase sub
denumirea de regele Edward.
Se plimbar apoi printre morminte i Victoria observ din
nou c fiica ei era neobinuit de tcut. Soii Thompson se
ntoarser n catedral, lsndu-i singuri pe cei doi tineri.
n timp ce se ndeprtau, i-au vzut pe Sarah i William
adncii ntr-o discuie ce prea foarte serioas.
Eti suprat, nu-i aa? William prea speriat i
ngrijorat cnd i lu minile ntr-ale sale. Nu trebuia s-i
spun ce i-am spus, nu-i aa? Nu mai avusese niciodat
asemenea sentimente fa de nimeni, sentimente att de
puternice, copleitoare, i nc att de repede. Se simea ca
un adolescent, ndrgostit pn peste cap i nu se putea opri
s spun ntruna: Iart-m, Sarah Te iubesc tiu c pare
o nebunie i socoteti probabil c mi-am pierdut minile. Dar
te iubesc. Iubesc tot ceea ce eti, tot ceea ce gndeti i
doreti Privirea lui deveni cu adevrat ngrijorat. i nu

vreau s te pierd.
Ea i ntoarse spre el privirea ndurerat i din felul n
care se uita la el era limpede c i ea l iubea; dar era la fel de
limpede c nu voia s-l iubeasc.
Cum poi spune aa ceva? C m vei pierde Nu pot fi
a ta niciodat. Sunt o femeie divorat. Iar tu eti pretendent
la tron. ntre noi nu va putea exista dect ce este acum
prietenie sau un flirt trector.
El se cltin o clip pe clcie i pe chipul lui se ivi umbra
unui zmbet.
Fat drag, dac tu consideri trector ceea ce este ntre
noi, a dori foarte mult s-mi explici ce consideri tu serios. n
viaa mea n-am fost mai serios cu cineva i abia ne-am
cunoscut. Asta nu este, n concepia mea, un flirt trector.
Bine, bine. Sarah zmbi fr s vrea i era mai
frumoas ca oricnd. tii tu la ce m refer. Asta nu poate
duce nicieri. Ce rost are s ne chinuim? Trebuie s fim doar
prieteni. Eu m voi ntoarce curnd acas, iar tu ai viaa ta
aici.
Dar tu? La ce fel de via te ntorci? Prea extrem de
tulburat de spusele ei. La meschina ta cas de ferm, unde
i vei petrece zilele ca o femeie btrn? Nu fi absurd!
William, sunt o femeie divorat! Sau voi fi. Ai fcut o
prostie c ai mers chiar i pn n acest punct, spuse ea,
evident ndurerat.
Vreau s tii c nu-mi pas ctui de puin de divorul
tu, replic el nfierbntat. Pentru mine nu nseamn absolut
nimic sau la fel de puin ca succesiunea la tron care te
obsedeaz att pe tine. Asta este problema, nu-i aa? Te
compari din nou cu proasta aia care s-a mritat cu David.
Se referea desigur la ducesa de Windsor i amndoi tiau
asta. William avea dreptate. Sarah se compara din nou cu ea,
fiind extrem de tenace cnd i intra o idee n cap.
Este vorba de tradiie i de responsabilitate. Nu poi
ntoarce spatele la toate astea. Nu le poi ignora, nu te poi
preface c nu exist i nici eu nu pot. E ca i cum ai conduce

maina cu vitez maxim pe un drum i te-ai preface c nu


exist zidul de crmid care i blocheaz trecerea. El este
acolo, William, chiar dac tu vrei sau nu s-l vezi, el este
acolo i mai curnd sau mai trziu amndoi vom avea foarte
mult de suferit dac nu ne oprim la timp.
Sarah nu mai voia s fac pe nimeni s sufere. Nici pe el,
nici pe ea. Nu voia s se ndrgosteasc pn peste cap de el
i apoi s-l piard pentru c nu putea fi a lui. Pur i simplu
nu avea rost, chiar dac se gndea c ea l iubea deja sau c
el o iubea.
Atunci ce propui? O privi trist, cci nu-i plcea deloc ce
spunea. S ne oprim acum? S nu ne mai vedem?
Dumnezeule, eu nu vreau asta dect dac tu poi s m
priveti n ochi i s-mi spui c nu ai aceleai sentimente, c
nu m iubeti.
O trase de mini i o privi n ochi pn ce ea nu-l mai putu
nfrunta.
Nu pot spune asta, opti ea ncet, apoi i ridic din nou
privirea spre el. Dar poate c ar trebui s fim doar prieteni.
Este tot ce se poate ntmpla ntre noi, William. Prefer s te
am prieten pentru totdeauna dect s te pierd. Dar dac
persistm n ceea ce se petrece acum i ne avntm cu capul
nainte n ceva nebunesc i periculos, mai curnd sau mai
trziu toi cei pe care i cunoti i i iubeti i vor ntoarce
spatele, iar pentru mine va fi un dezastru.
Ct ncredere ai n familia mea! Mama e pe jumtate
franuzoaic i ntotdeauna a considerat o prostie povestea
asta cu succesiunea la tron. Locul al paisprezecelea n
aceast succesiune nu e mare scofal, draga mea. Pot s
renun oricnd fr niciun regret. i nimeni altcineva nu va
regreta.
Nu te-a lsa eu s renuni.
Ah, te rog, Sarah Pentru numele lui Dumnezeu! Sunt
un brbat matur i trebuie s m crezi c tiu ce fac. Iar
deocamdat temerile tale sunt de-a dreptul premature i
absurde. ncerc s-i prezinte lucrurile ntr-o lumin

favorabil, dar amndoi tiau c ea are dreptate. El ar fi


renunat la preteniile la tron ntr-o clip, de dragul ei, dac
ar fi fost convins c ea se va cstori cu el, dar lui i era
team s-i cear mna. Miza era prea mare pentru el i i era
fric s rite att de curnd. Nu ceruse mna nici unei femei
pn atunci i tia deja c o iubea mult pe Sarah. Doamne
Dumnezeule, este uluitor! o tachin el n timp ce se ntorceau
n catedral s-i caute pe prinii ei. Jumtate din tinerele
englezoaice ar face o crim ca s ajung ducese i tu nici nu
vrei s vorbeti cu mine, de parc rangul ar fi o boal de care
i-e team s nu te molipseti. Izbucni n rs, amintindu-i
ct de cutat fusese i ct de bun i ndrtnic era fata
asta. Te iubesc, s tii. Te iubesc cu adevrat, Sarah
Thompson. O, trase ferm n braele lui, s vad toat lumea,
i o srut n mijlocul splendorilor din catedrala
Westminster.
William
Sarah ncerc s protesteze, apoi renun, cu rsuflarea
tiat, copleit de fora i magnetismul lui. Cnd William se
desprinse n cele din urm, ea ridic privirea spre el i uit
pentru o clip de toate reticenele.
i eu te iubesc dar tot cred c suntem nebuni
amndoi.
Suntem. i zmbi fericit, o lu cu braul de dup umeri
i o conduse napoi, spre intrarea principal a catedralei, ca
s-i gseasc prinii. Dar s-ar putea s fie o nebunie din
care s nu ne revenim niciodat, opti el ncet i Sarah nu-i
rspunse.
Unde-ai fost pn acum? Edward se prefcu ngrijorat,
dar de fapt nu era. Citea n ochii lor c erau mai apropiai ca
oricnd i c totul mergea bine.
Am
stat
de
vorb
ne-am
plimbat
Fiica
dumneavoastr este o companie foarte plcut.
O s discut cu ea mai trziu. Edward le zmbi, apoi cei
doi brbai pornir mpreun ntr-o scurt plimbare, vorbind
despre banca lui Edward i despre modul n care vedea

America eventualitatea unui rzboi. Iar William i povesti


despre recenta lui cltorie la Mnchen.
Au luat dejunul mpreun la Old Cheshire Cheese din
Wine Office Court i au mncat plcint cu carne de
porumbel. Dup aceea, William a trebuit s-i prseasc.
mi pare ru, dar am promis avocailor mei c voi
petrece dup-amiaza cu ei. Trebuie neaprat s fac asta din
cnd n cnd. i ceru scuze c trebuie s plece i o ntreb
pe Sarah dac dorete s mearg din nou cu el n seara
aceea, s cineze i s danseze. Ea ezit i William pru foarte
abtut. Doar prieteni nc o dat, mini el i Sarah rse. Nu
era att de proast ca s-l cread.
Eti imposibil.
Poate. Dar trebuie s mai exersezi serios tangoul.
Amndoi izbucnir n rs, amintindu-i de cte ori fcuse ea
pai greii n braele lui. S vedem disear cum stai.
De acord. Sarah consimi cam fr voia ei, ntrebnduse dac va reui s-i reziste la nesfrit. Era un brbat
deosebit i nu se ataase niciodat att de mult de nimeni, n
mod sigur nu de Freddie Van Deering. Pe atunci el pruse
exact ceea ce-i trebuia, dar ea era tnr i netiutoare. ntrun fel, acum fcea o greeal, dar niciodat nu iubise att de
mult un brbat i niciodat nu simise c poate cunoate
att de bine un brbat, aa cum l cunotea deja pe el.
E un tnr fermector, coment Victoria cnd Edward le
ls din nou singure la magazinul Hardy Amies.
Sarah n-o contrazise. Dar nu voia s-i distrug viaa, i
nici pe a ei, avntndu-se necugetat ntr-o legtur amoroas
care nu avea niciun viitor. n ciuda dorinei lui William, nu
era dispus s se pripeasc, i asta chiar de dragul lui. Dup
amiaz, ns, cnd mama ei i cumpr o superb rochie de
satin alb care-i punea n eviden prul negru, pielea sidefie
i ochii verzi, uit de toate ezitrile.
n seara aceea, William n-o mai slbi din ochi. Arta
minunat.
Doamne Dumnezeule, pari absolut periculoas cu

rochia asta, Sarah! Cred c n-ar trebui s m lai s te scot


n ora. Zu c prinii ti au mult prea mult ncredere n
mine.
Le-am spus s nu aib, dar se pare c i-ai cucerit de-a
binelea, l tachin ea.
De data asta venise cu un Bentley cu ofer.
Ari absolut superb, draga mea. Avea dreptate: Sarah
arta chiar ca o prines.
Mulumesc, spuse ea i zmbi fericit.
S-au simit bine mpreun, s-au distrat i ea s-a hotrt s
se relaxeze. William era o companie plcut, lui Sarah i-au
plcut prietenii lui pe care i-au ntlnit i toi au fost
fermectori cu ea. Au dansat toat noaptea pn cnd, n
cele din urm, se mica la fel de bine la rumb ca la tango.
Era minunat s-o priveti pe ringul de dans, cu rochia aceea
superb, alturi de William.
O duse acas tot la ora dou. Seara trecuse foarte repede,
de parc sttuser doar cteva clipe mpreun. Ea prea mai
relaxat n prezena lui, iar el se simea la largul lui cu ea. n
seara aceea nu pomenir nimic despre grijile ei sau despre
sentimentele lui. A fost o sear plcut i cnd au ajuns la
hotel, Sarah nelese c nu i-ar plcea s-l lase s urce la ea.
Ce monument mai vizitai mine, draga mea?
Zmbi auzindu-l cum formuleaz ntrebarea.
Niciunul. Mine ne-am programat zi de odihn la hotel.
Tata are nite afaceri i dejuneaz cu un vechi prieten, iar
mama i cu mine nu vom avea absolut nimic de fcut.
Pare foarte atrgtor. William o privi cu seriozitate. A
putea s te conving s faci un program cu mine? De pild, o
mic plimbare cu maina la ar, ca s lum puin aer?
Ea ezit, apoi ncuviin. Dei se strduia mereu s fie
precaut, tia c nu-i poate rezista. i aproape c se hotrse
s nici nu mai ncerce ct timp mai rmneau la Londra.
El veni s-o ia n ziua urmtoare nainte de dejun, cu o
main Bugatti comand special cu care nu-l mai vzuse.
Au pornit spre Gloucestershire i pe drum el i semnal toate

locurile interesante, amuznd-o n acelai timp n fel i chip.


Dar unde anume mergem?
La unul dintre cele mai vechi domenii din Anglia.
William vorbea foarte serios i Sarah asculta. Cldirea
principal dateaz din secolul al paisprezecelea i e cam
sumbr, din pcate, dar mai sunt pe domeniu i alte case,
ceva mai moderne. Cea mai mare dintre ele a fost construit
de Sir Christopher Wren n secolul al optsprezecelea i este
ntr-adevr foarte frumoas. Proprietatea are grajduri
imense, o ferm i o cochet caban de vntoare. Cred c o
s-i plac. Totul prea minunat i Sarah se ntoarse spre el,
ntrebndu-l:
Pare foarte ispititor, William. Dar cine locuiete acolo?
El ezit o clip, apoi zmbi trengrete.
Eu. De fapt, mi petrec foarte puin timp acolo, dar
mama locuiete tot timpul. n cldirea principal. Eu prefer
cabana de vntoare, fiindc e mai trainic. M-am gndit c
o s-i fac plcere s dejunezi cu ea, dac ai puin timp
liber.
William! M duci s dejunez cu mama ta i nu m-ai
prevenit!
Sarah era ngrozit. I se fcu brusc fric de aceast
iniiativ.
E o persoan foarte drgu, te asigur, replic el cu
aerul cel mai nevinovat. Sunt convins c o s-i plac.
Dar ce Dumnezeu o s cread despre mine? Ce-o s zic
de faptul c venim la ora mesei? i era din nou team de
William, de sentimentele lor desctuate i de posibilele
urmri.
I-am spus c mori de foame. De fapt, am sunat-o ieri i
am anunat-o c vrei s-o cunoti nainte de a pleca.
De ce? Sarah i arunc o privire acuzatoare.
Cum de ce? rspunse el, surprins. Pentru c eti
prietena mea i te plac.
Asta-i tot ce i-ai spus? se repezi Sarah. Atepta un
rspuns.

Nu, de fapt i-am spus c ne vom cstori smbt i c


ar fi plcut s-o cunoasc pe urmtoarea duces de Whitfield
nainte de cununie.
William, potolete-te! Eu vorbesc serios! Nu vreau s
cread c umblu dup tine sau c o s-i distrug viaa.
A, nicio problem. I-am vorbit i despre asta. I-am spus
c vei veni la dejun, dar c refuzi s primeti titlul nobiliar.
William! strig ea, izbucnind n rs. Ce-mi faci?
nc nimic, iubito, dar tare a vrea!
Eti imposibil! Trebuia s-mi spui c venim aici. Nici
mcar nu port o rochie! Se mbrcase cu pantaloni i o bluz
de mtase, o inut care n anumite cercuri era considerat
cam ndrznea. Sarah era convins c ducesa vduv de
Whitfield nu va fi de acord cu inuta ei.
I-am spus c eti american i asta explic totul.
O tachina pretinznd c o linitete, observnd ns c ea
suporta foarte bine glumele lui. Fusese cam ngrijorat c va fi
i mai tulburat aflnd ce-i propune. n realitate se
comportase minunat.
I-ai spus i c sunt n divor, dac tot i-ai spus attea
despre mine?
Am uitat, fir-ar s fie! zmbi mnzete. Dar s nu uii
s-i spui asta la mas. O s vrea s afle tot. i zmbi, mai
ndrgostit ca oricnd i cu desvrire nepstor fa de
temerile i obieciile ei.
Eti cu adevrat dezgusttor, l acuz ea.
i mulumesc, iubirea mea. Venic la dispoziia ta,
replic el zmbind.
Dup puin timp ajunser la intrarea principal a
domeniului i Sarah fu foarte impresionat. Domeniul era
nconjurat de ziduri nalte de piatr, care preau a fi acolo de
pe vremea normanzilor. Cldirile artau foarte vechi i
copacii foarte btrni, totul fiind extrem de ngrijit.
Construcia principal arta mai mult a fortrea dect a
cas, dar cnd trecur pe lng cabana de vntoare unde
sttea William cu prietenii lui, Sarah a remarcat c era

absolut ncnttoare. Era mai mare dect casa lor din Long
Island. Iar casa n care locuia mama lui era artoas i plin
de minunate obiecte de art franuzeti i englezeti. Sarah a
fost foarte emoionat cnd a fcut cunotin cu micua,
fragila, dar nc frumoasa duces de Whitfield.
Sunt fericit s v cunosc, nlimea voastr, rosti
Sarah tulburat, netiind dac se cuvenea s fac o
plecciune sau s-i strng mna, dar btrna i lu cu grij
mna ntr-a ei i i-o inu ctva timp.
i eu m bucur s te cunosc, draga mea. William mi-a
spus c eti o fat minunat i acum vd c are dreptate. Te
rog, poftete.
O lu nainte, sprijinindu-se ntr-un baston. Dar mergea
destul de vioi. Bastonul aparinuse reginei Victoria i i
fusese druit recent de Bertie, ca o atenie, cnd venise s-o
viziteze.
O conduse pe Sarah prin cele trei saloane de la parter,
apoi ieir toi n grdin. Era o zi cald i nsorit, ntr-o
var care fusese neobinuit de clduroas pentru Anglia.
Mai stai pe aici, draga mea? ntreb mama lui cu un
glas plcut, dar Sarah cltin din cap cu regret.
Plecm n Italia sptmna viitoare. Ne vom ntoarce n
Anglia pentru cteva zile, la sfritul lui august, nainte de a
ne mbarca, apoi plecm definitiv. Tata trebuie s fie napoi la
New York la nceputul lui septembrie.
William mi-a spus c tatl tu este bancher. i tatl
meu a fost bancher. i-a spus William c tatl lui era
preedintele Camerei Lorzilor? Era un om minunat William
seamn foarte mult cu el.
Ridic mndr privirea spre fiul ei. William i zmbi i o
lu pe dup umeri cu o afeciune sincer.
Mam, nu-i frumos s te lauzi, o tachin el. Era evident
c btrna doamn avea o mare admiraie pentru fiul ei.
Fusese bucuria vieii ei din clipa n care se nscuse. El era
ultima rsplat a unei csnicii lungi i fericite.
Nu m laud. M-am gndit ns c Sarah ar dori s tie

cte ceva despre tatl tu. Poate c ntr-o bun zi vei clca pe
urmele lui.
Nu prea cred, mam. E mult prea mare btaie de cap. O
s-mi ocup locul n Camera Lorzilor, dar nu cred c o voi
conduce vreodat.
Poate c o s ai tu nsui o surpriz ntr-o bun zi.
Btrna zmbi din nou spre Sarah, apoi intrar n cas s
dejuneze. Era o femeie fermectoare, uimitor de vioaie pentru
vrsta ei i se vedea bine c i ador fiul. Dar nu prea s-l
copleeasc, s se plng c nu e suficient de atent cu ea
sau c nu-l vede destul de des. Prea foarte mulumit s-l
lase s-i triasc viaa i i fcea mult plcere s primeasc
mereu veti de la el. i povesti lui Sarah despre cteva
escapade amuzante din tinereea lui i ct de bun student
fusese la Eton. Dup Eton urmase Cambridge-ul, unde se
specializase n istorie, politic i economie.
i acum nu fac altceva dect s m duc la petreceri i
s dansez tango. Extraordinar ct de folositoare este
educaia!
Dar Sarah tia deja c el mai avea i alte activiti. i
administra domeniile, ferma lui foarte profitabil, i era activ
n Camera Lorzilor; cltorea, citea mult i l fascina i
politica. Era un brbat interesant i Sarah detesta c este
nevoit s recunoasc fa de ea nsi c i plcea totul la el.
O plcea i pe mama lui. Iar btrna prea fermecat de
Sarah.
Toi trei au fcut o lung plimbare prin grdini n dup
amiaza aceea i Annabelle Whitfield i-a povestit lui Sarah
despre copilria ei din Cornwall, ca i despre vizitele ei la
bunicii din partea mamei, n Frana, despre verile petrecute
la Deauville.
Uneori mi lipsesc toate acestea, mrturisi ea zmbind
nostalgic ctre cei doi tineri.
Am fost chiar acolo n iulie. E minunat. Sarah i ntoarse
zmbetul.
M bucur s aud asta. Eu n-am mai fost acolo de

cincizeci de ani. i zmbi fiului ei. De ndat ce a aprut


William pe lume, am rmas acas. Voiam s fiu cu el n
fiecare clip, s m nvrt n jurul lui, s m minunez de
fiecare cuvinel sau sunet pe care-l scotea. Mai c era s mor
cnd bietul biat a plecat la Eton. Am ncercat s-l conving
pe George s-l in aici cu mine i s-i angajez un profesor
particular. Dar el a insistat i cred c a fcut bine. Ar fi fost
prea plicticos pentru el acas, cu btrna lui mam. l privi
cu tandree i William o srut pe obraz.
Nu m-am plictisit niciodat acas, cu tine, mam, i tu
tii asta prea bine. Te-am adorat i te mai ador nc.
Prostuule! zmbi, oricnd fericit s aud asemenea
declaraii din partea lui.
Au plecat de la Whitfield spre sfritul dup-amiezii i
ducesa a invitat-o pe Sarah s mai vin s-o vad nainte de a
prsi Anglia.
Poate mai vii dup cltoria n Italia, draga mea. M-ar
bucura s mai am veti de la tine cnd te vei ntoarce la
Londra.
Mi-ar face plcere s vin s v vd. Sarah i zmbi. Se
simise extraordinar de bine i pe drumul de napoiere spre
Londra vorbir mult despre vizita lor. E o femeie minunat.
Sarah i zmbi lui William, gndindu-se la cele spuse de
mama lui. Fusese ospitalier i cald i prea s-o intereseze
Sarah cu adevrat.
Nu-i aa c e minunat? N-are nici urm de rutate. Nam vzut-o niciodat suprndu-se pe cineva, poate doar cu
excepia mea. William rse cnd i aminti. N-am vzut-o
niciodat neatent cu oamenii sau vorbind cu cineva i
clocotind de furie. i l adora pur i simplu pe tata. i el, la
rndul lui, o adora pe ea. Pcat c nu l-ai cunoscut i pe el,
dar m bucur imens c ai avut timp s vii s-o cunoti pe
mama.
Privirea din ochii lui i spunea mai multe, dar Sarah se
prefcu c nu observ. Nu ndrznea s-i permit s se
simt mai apropiat de el dect o fcuse deja.

M bucur c m-ai dus, spuse ncet Sarah.


i ea s-a bucurat. Te-a plcut cu adevrat. i arunc o
privire, impresionat c ea era att de speriat.
Crezi c m-ar mai fi plcut dac ar fi aflat c sunt
divorat? ntreb Sarah mhnit, n timp ce William rsucea
cu dibcie volanul mainii Bugatti, lund o curb strns.
Nu cred c ar deranja-o, s tii, spuse el sincer.
n orice caz, m bucur c te-ai hotrt s nu ncerci.
Sarah i zmbi din nou, rsuflnd uurat. Dar el nu putu
rezista tentaiei de a o tachina.
Am crezut c o s-i spui la mas.
Am uitat. O s-i spun data viitoare, i promit, glumi
Sarah la rndul ei.
Superb! O s fie ncntat s te asculte.
Au rs i s-au bucurat c sunt mpreun pe tot drumul
spre cas. O ls cu prere de ru la hotel. n seara aceea,
Sarah lua masa cu prinii ei i prietenii lor. Dar William
insist s se vad cu ea n ziua urmtoare, la prima or.
Nu mai ai i alte ocupaii? l tachin ea din nou cnd el
i fcu invitaia n faa hotelului Claridge, artnd amndoi
ca doi tineri ndrgostii foarte fericii, n btaia vntului.
Sptmna asta n-am nimic de fcut. Vreau s petrec
fiecare clip cu tine, pe ct este posibil, pn ce plecai la
Roma. Dac nu ai nimic mpotriv, bineneles.
Ea se gndi c ar trebui s obiecteze, de dragul lui, dar de
fapt nu voia. O atrgea prea mult i o inea prea tare n
mrejele lui.
Atunci ne ntlnim mine diminea n Hyde Park? apoi
mergem s vizitm Galeria Naional, dup care ne ducem cu
maina pn la Richmond, s ne plimbm n Grdina
Botanic Kew. Mncm la hotelul Berkley. Fcuse tot
programul i ea rse. Nu-i psa unde se duc, ci doar s fie cu
el. Se obinuise s fie mereu mpreun i, n ciuda temerilor
ei c mpingeau lucrurile prea departe, se pomeni copleit
de dorina de a-l avea n preajm. Era greu s-i reziste, dar
oricum se vor despri n curnd. i apoi ea va trebui s-i

impun s-l uite. Nu putea fi nimic ru dac avea parte de


puin fericire timp de cteva zile. De ce nu, dup atta amar
de vreme ct sttuse singur n anul precedent i dup anul
plin de suferine dinaintea lui.
Ct au mai stat la Londra, William i-a nsoit aproape
pretutindeni. A mai avut cte o ntlnire de afaceri ce nu
putea fi amnat, dar aproape tot timpul era la dispoziia lor.
n ultima zi petrecut n ora, a luat dejunul cu Edward la
clubul White al crui membru era William.
V-ai simit bine? l ntreb Sarah pe tatl ei cnd se
ntoarse.
William a fost foarte amabil. i e un club minunat. Dar
nu atmosfera clubului sau mncarea l ncntaser cel mai
mult la dejun, ci ceea ce i spusese William. Ne-a invitat pe
toi la mas disear i apoi vrea s te duc la dans. mi
nchipui c, dup toate astea, n Italia o s te plictiseti fr
el, spuse tatl ei cu un glas serios, nerbdtor s-i aud
rspunsul.
M-am obinuit cu asta, spuse ea ferm. M-am simit
bine, a fost teribil de drgu cu mine, dar nu poate continua
la infinit.
i mbri tatl i prsi ncperea. n seara aceea au
luat masa cu toii la Savoy Grill. William a fost, ca de
obicei, o companie fermectoare i Sarah era i ea ntr-o
dispoziie excelent. Dup cin, i-au lsat pe prinii ei la
hotel i au plecat s danseze la Four Hundred Club.
Dar ea dansa foarte tcut, n ciuda eforturilor lui de a o
nveseli. Se vedea ns c Sarah era foarte trist i n cele din
urm s-au ntors la masa lor i s-au inut de mn, stnd de
vorb linitii pn trziu n noapte.
i va fi la fel de greu sptmna viitoare cum mi va fi
mie? o ntreb el i Sarah ncuviin din cap. Nu tiu ce am
s m fac fr tine, Sarah.
Se mirau singuri c se apropiaser att de mult ntr-un
rstimp extrem de scurt. William nc mai ncerca s
neleag. Pn la ea, nu mai cunoscuse i nu mai iubise o

alt femeie att de profund.


O s-i gseti altceva de fcut. Sarah zmbi viteaz.
Poate c o s te angajezi ca ghid la British Museum sau la
Turnul Londrei.
Bun idee! glumi el, apoi o lu pe dup umeri i o inu
strns lng el. O s-mi lipseti ngrozitor n urmtoarele trei
sptmni, apoi o s stai prea puin la Londra. Nicio
sptmn.
Gndul acesta l ntrista peste msur. Ea ddu din cap
fr s scoat o vorb. i dorea multe: s se fi cunoscut cu
ani n urm, s fi fost englezoaic, s nu fi existat niciodat
un Freddie. Dar nimic nu se putea schimba i trebuia s-i
fac totui curaj s plece. i era tare greu, i era greu s-i
imagineze c nu-l va mai vedea zi de zi, c nu va mai rde i
nu va mai glumi cu el, c n-o va mai duce n locuri noi, s-i
ntlneasc pe prietenii lui i nici mcar s vad Bijuteriile
Coroanei n Turnul Londrei sau s-o viziteze pe mama lui la
Whitfield ori pur i simplu s stea ntr-un loc linitit i s
discute.
Poate c vei veni o dat la New York, spuse ea ntr-o
doar, tiind c nu era deloc probabil. i chiar dac ar veni,
vizita lui ar fi prea scurt.
S-ar putea! i ddea o mic raz de speran. Dac nu
dm de bucluc n Europa. Din cauza conductorului
suprem din Germania, s-ar putea ca n curnd cltoria cu
transatlanticul s devin dificil. Nu se tie niciodat. Era
convins c n cele din urm va izbucni rzboiul i Edward
Thompson era i el de aceeai prere. Poate c ar trebui smi propun s vin nainte de a se ntmpla chestia asta.
Dar Sarah tia c vizita lui William la New York era un vis
ndeprtat care probabil nu se va nfptui niciodat. Sosise
vremea s-i ia rmas-bun, Sarah tia acest lucru. Chiar
dac l va revedea dup ce se va ntoarce din Italia, pn
atunci lucrurile se vor schimba ntre ei. Trebuiau s se
ndeprteze unul de cellalt i s-i reia fiecare propria via.
Au dansat un ultim tango, acordndu-se, dar nici mcar

asta n-o fcu pe Sarah s zmbeasc. Apoi mai dansar. Un


ultim dans, obraz lng obraz, amndoi cufundai n
gnduri i dup ce se ntoarser la masa lor, el o srut
ndelung.
Te iubesc mult, fetia mea dulce. Nu suport gndul s te
prsesc. Amndoi se comportaser admirabil n cele dou
sptmni i niciodat nu se pusese problema c lucrurile ar
fi putut decurge altfel. Ce m voi face tot restul vieii mele
fr tine?
Fi fericit triete o via frumoas cstorete-te
f zece copii Sarah glumea doar pe jumtate. O s-mi scrii?
ntreb ea ntr-o doar.
Imediat. i promit. Poate c prinilor ti nu le va
plcea Italia i se vor ntoarce mai curnd la Londra, spuse el
plin de sperane.
M ndoiesc. i el se ndoia n aceeai msur.
Din ceea ce-mi spune toat lumea, neleg c Mussolini
e la fel de ru ca Hitler.
Nu cred c ne ateapt pe noi, replic Sarah zmbind.
De fapt, nici nu cred c o s-l vedem ct timp vom sta acolo.
Glumea din nou cu el, dar nu tia ce s mai spun. Tot ce
aveau ei doi s-i spun era prea dureros.
S-au ntors cu maina la hotel n tcere i n seara aceea a
condus el. Nu voia ca oferul s-i tulbure ultimele clipe de
intimitate cu Sarah. Au stat mult timp n main, vorbind
linitii despre ce fcuser, despre ceea ce ar vrea s fac,
despre ce ar fi putut face i despre ce vor face dup ce ea se
va ntoarce la Londra nainte de a se mbarca pentru
America.
Voi petrece fiecare clip cu tine nainte de a te mbarca,
i promit solemn.
Ea zmbi, ridicnd privirea spre el. Era att de aristocratic
i de chipe! Ducele de Whitfield. Poate c ntr-o bun zi le va
povesti nepoilor ei c l iubise cu muli ani n urm. Dar i
ddea seama mai clar ca oricnd c nu-l putea priva de
dreptul de succesiune la tron.

O s-i scriu din Italia, i promise ea, netiind nc ce va


putea s-i scrie. Va trebui s se limiteze la scrisori
convenionale. Nu-i putea ngdui s-i spun tot ce simea.
Era ferm hotrt s nu-l ncurajeze s fac vreo nebunie.
Dac reuesc s obin legtura, o s te sun. Apoi o
mbri i o inu strns lipit de el. Scumpa mea ct de
mult te iubesc!
Ea nchise ochii i lacrimile i se prelinser ncet pe obraji
n timp ce se srutau.
i eu te iubesc.. Spuse ea cnd buzele lor se desprir
pentru o clip. i zri lacrimile din ochi i i atinse obrazul cu
vrfurile degetelor. Trebuie s fim cumini. Nu avem ncotro.
Tu ai nite responsabiliti n via, William. Nu le poi trece
cu vederea.
Ba da, replic el ncet. i dac am avea de ales?
Nu se apropiase niciodat att de mult de o promisiune de
viitor.
Nu avem de ales. Sarah i puse un deget pe buze, apoi l
srut. S nu faci asta, William. N-o s te las.
De ce nu?
Pentru c te iubesc, spuse ea cu fermitate.
Atunci de ce s nu ne lum ceea ce ne dorim i s
vorbim despre viitor?
Nu exist viitor pentru noi, William, conchise ea cu
tristee.
O ajut s coboare din main, strbtur ncet holul
hotelului, inndu-se de mn. Ea era mbrcat din nou cu
rochia de satin alb i arta neobinuit de frumoas. William
o privea de parc voia s-i ntipreasc n minte fiecare
detaliu, ca s nu uite nimic dup plecarea ei.
Ne vedem curnd. William o srut din nou, n vzul
funcionarilor de la recepie. Nu uita ct de mult te iubesc,
spuse el ncet i o srut nc o dat, n timp ce i ea i spuse
c l iubete.
Era pentru ea un chin s se urce n lift, desprindu-se de
el. Uile se nchiser i Sarah simi c i se sfia inima.

El rmase mult vreme n hol, cu privirea pironit asupra


liftului, apoi se rsuci pe clcie i iei, ndreptndu-se spre
Daimler-ul lui, trist, dar hotrt. Sarah era ncpnat,
chiar dac i nchipuia c fcea ce trebuie pentru el, dar
William Whitfield era i mai ncpnat.

8
Cltoria cu trenul spre Roma i se pru interminabil lui
Sarah. Era tcut i palid i prinii ei vorbeau ntre ei n
oapt i rareori cu ea. tiau amndoi ct de nefericit era i
ct de puin o interesa conversaia. William o sunase chiar
nainte de a pleca la gara Victoria. Convorbirea fusese scurt,
dar pe obraji i se prelingeau lacrimi cnd i lu poeta i iei
din camer. Indiferent ct de mult ineau unul la cellalt, ea
tia c acela era nceputul despririi lor definitive. tia mai
bine dect oricine c situaia era dezndjduit i c fcuse o
prostie s se ndrgosteasc de William. Acum va trebui s
plteasc pentru asta, s sufere un timp i s se sileasc s-l
uite pn la urm. Nu era sigur dac voia s-l mai vad
cnd se vor ntoarce la Londra nainte de a se mbarca pentru
America. S-ar putea s fie mult prea dureros s-l revad.
Privea pe fereastr n timp ce mergeau cu trenul,
impunndu-i s se gndeasc la cei de-acas Peter i
Jane, micul James i Marjorie i chiar la Freddie. Dar orict
s-ar fi strduit s-i abat gndurile n alt parte, se
pomenea ntorcndu-se mereu la William sau la mama
lui la prietenii lui la dup-amiaza pe care o petrecuser
la Whitfield la srutrile lor la nopile cnd dansaser.
Nu te simi bine, draga mea? o ntreb mama ei,
ngrijorat, n momentul n care plecau s ia dejunul n
vagonul restaurant.
Sarah susinuse c nu-i e foame i nsoitorul de vagon
urma s-i aduc o farfurie cu fructe i o ceac de ceai,
pentru c nu dorea altceva. Mama ei bnuia c nu va mnca
nici mcar att.
M simt bine, mam, te asigur.
Dar Victoria tia c nu-i adevrat i i spuse lui Edward la
mas c o ngrijoreaz s-o vad pe Sarah suferind din nou.
Trecuse prin multe cu Freddie i nu merita s aib din nou
inima zdrobit. Poate c n-ar fi trebuit s ncurajeze mica ei

idil cu ducele.
Poate c e important s afle acum exact ce sentimente
are fa de el, replic Edward calm.
De ce? Victoria prea nedumerit. Ce importan are
asta?
Nu poi ti niciodat ce surprize i rezerv viaa, nu-i
aa?
Victoria se ntreb dac nu cumva William i spusese lui
ceva, dar nu mai ntreb nimic, trgnd concluzia c era
puin probabil. S-au ntors n compartiment dup mas i au
gsit-o pe Sarah citind. Era o carte de Graham Greene,
Brighton Rock care tocmai apruse, i William i-o druise
ca s aib de citit n lunga cltorie cu trenul. Dar Sarah nu
se putea concentra asupra ei, nu putea ine minte niciun
nume. De fapt, habar n-avea ce citea i, n cele din urm,
puse cartea deoparte.
Au trecut prin Dover, Calais i Paris, unde au schimbat
trenul. Mult dup miezul nopii, Sarah sttea treaz n
ntuneric, ascultnd zgomotul roilor de tren care huruiau
acum pe inele din nordul Italiei. i la fiecare sunet, la
fiecare , kilometru, la fiecare nvrtitur a roilor nu se putea
gndi dect la William i la clipele petrecute mpreun. Era
mult mai ru dect tot ce simise dup ce terminase cu
Freddie; deosebirea era c pe William l iubea cu adevrat i
tia c i el o iubete la fel de mult. Numai c preul pentru
un viitor comun ar fi mult prea mare pentru el i Sarah
refuza s-l lase s plteasc.
Se trezi obosit i palid, dup numai cteva ore de somn
agitat, n timp ce ptrundeau n Stazione di Termini, cu
vedere spre Piazza dei Cinquecento.
Hotelul Excelsior trimisese o main s-i ntmpine la
gar i Sarah se ndrept spre ofer cu gndurile aiurea.
inea n mn o mic trus de machiaj i poeta, iar pe cap
purta o plrie mare care o proteja de soarele Romei, dar nu
observa nimic n jurul ei. n drum spre hotel, oferul le indic
diverse obiective turistice. Bile lui Diocletian i Palazzo

Barberini, apoi, cnd se apropiar de hotel, grdinile


Borghese. Dar, de fapt, ei i prea ru c veniser i se
ngrozea c va trebui s viziteze cu prinii ei, timp de trei
sptmni, tot felul de monumente la Roma, Florena i
Veneia. Era att de ndurerat dup desprirea de William!
Cnd au ajuns la hotel, Sarah rsufl uurat c putea sta
un timp singur n camera ei. Se ntinse pe pat cu ochii
nchii. Dar n clipa aceea, se gndi din nou la William. Parc
era obsedat. Se scul, i ddu cu ap rece pe fa, se
pieptn, apoi fcu o baie, care i fcu foarte bine dup lunga
cltorie cu trenul, se mbrc din nou cu o rochie rcoroas
de bumbac i peste o or se duse s-i caute prinii. Se
mbiaser i se schimbaser i ei, i acum preau nviorai,
n ciuda zpuelii de august de la Roma.
Tatl ei plnuise o vizit la Colosseum n dup-amiaza
aceea. Soarele strlucea puternic n timp ce ei studiau fiecare
detaliu. Era spre sfritul dup-amiezii cnd s-au ntors la
hotel i Sarah i mama ei se simeau vlguite de cldur.
Edward le propuse s se opreasc s bea ceva nainte de a
urca n camerele lor, dar nici buturile rcoritoare nu le
nviorar. Sarah bu dou limonade i simea c are o sut
de ani cnd prsi masa i se ntoarse n camera ei. i ls
stnd de vorb la un pahar cu vin i o porni ncet spre hol,
innd n mn plria de pai cu boruri mari pe care o purta
de diminea; se simea buimac, dei acum nu se gndea la
nimic, ceea ce era o mare uurare pentru ea.
Signorina Thompson? o ntreb discret un funcionar
cnd trecu prin faa recepiei.
Da. Era cu gndurile aiurea cnd privi spre el,
ntrebndu-se de ce o strigase.
Avei un mesaj. i ntinse un plic cu un scris ferm,
cunoscut, i ea se uit la el mirndu-se cum de ajunsese att
de repede. l deschise chiar acolo i citi doar att: Te voi iubi
ntotdeauna, William. Zmbi i mpturi ncet hrtia, apoi o
puse napoi n plic, dndu-i seama c o expediase probabil
nainte de a prsi ea Londra. Cnd ncepu s urce scara

spre etajul al doilea, inima i era plin de el. i treceau prin


minte numai imagini cu el, cnd cineva trecu pe lng ea i o
atinse.
Scuzai-m, murmur ea fr s ridice privirea, apoi,
deodat, cineva o lu pe sus, innd-o n brae. El era acolo,
la Roma, n hotel, i o sruta de parc n-avea de gnd s-i
dea drumul niciodat. Nu-i venea s cread.
Ce eu tu William, unde eti? Adic
Dumnezeule, ce faci? I se tiase rsuflarea, stupefiat de
gestul lui. Dar era i foarte, foarte fericit, iar el era n al
noulea cer.
Dac vrei s tii, prostuo, am venit s petrec trei
sptmni n Italia cu tine. Ai trecut chiar pe lng mine n
hol.
l mgulise s-o vad att de disperat. Exact aa se simise
i el cnd o prsise la hotelul Claridge din Londra. Dup
aceea i trebuise mai puin de o or ca s se hotrasc s
renune la orice precauie i s se duc dup ea la Roma.
Acum, cnd o vedea, era i mai bucuros c luase aceast
hotrre.
M tem c am o veste proast pentru tine, draga mea.
Avea un aer serios cnd i atinse uor obrazul i pentru o
clip Sarah se gndi ngrijorat la mama lui.
Ce veste?
Nu cred c pot tri fr tine. Pe faa lui se ivi un zmbet
larg i ea i ntoarse zmbetul.
Erau nc pe scar i oamenii i priveau cu plcere. Doi
tineri ndrgostii, frumoi amndoi i nclzeau sufletul.
N-ar trebui s ncercm mcar s ne mpotrivim?
ntreb Sarah timid, dar nu insist, prea fericit c venise, ca
s-l descurajeze n momentul acela.
N-am mai putut s suport. Am s sufr destul dup ce
ai s pleci la New York. S ne bucurm mcar luna asta. O
lu n brae i o srut din nou, tocmai cnd prinii ei
ncepur s urce scara; se oprir uluii s-i priveasc. La
nceput nu i-au dat seama cine era. O vedeau pe fiica lor n

braele unui brbat, dar Edward l recunoscu imediat i


zmbi bucuros. Urcar ncet scara i dup o clip erau toi
patru mpreun. Sarah se nroise de fericire i nc inea
mna lui William cnd prinii ei i ajunser din urm.
Vd c ai venit s ne fii ghid n Italia, i spuse Edward
amuzat. Foarte amabil, nlimea voastr. V mulumesc
mult c ai venit.
Am simit c e de datoria mea, replic William, prnd
fericit i puin timid.
Ne bucurm mult s v vedem. Vorbise n numele
tuturor, inclusiv al lui Sarah. Evident, i ea radia de fericire.
Popasul nostru la Roma va fi astfel mult mai plcut. M tem
c Sarah nu prea s-a omort dup Colosseum.
Sarah rse, fiindc n realitate detestase fiecare clip
petrecut fr William.
Mine o s m strduiesc s fiu altfel, tat.
Sunt convins c vei fi altfel, spuse el, apoi se ntoarse
spre William: nlimea voastr, sper c v-ai rezervat o
camer.
Se mprieteniser i btrnul Thompson l aprecia.
Da, domnule, am chiar un apartament ntreg. Foarte
cochet. Secretarul meu l-a rezervat i Dumnezeu tie ce le-o
fi spus la hotel. Judecnd dup toate pregtirile, probabil c
m socotesc cel puin al doilea n ordinea pretendenilor la
tron.
Toi patru izbucnir n rs i continuar s urce,
discutnd veseli despre locul unde vor lua cina. n timp ce
urcau, William i strnse uor mna lui Sarah, gndindu-se
la viitor.

9
La Roma, timpul a zburat foarte repede au vzut
catedrale, muzee, Colina Palatin i au fcut chiar i cteva
vizite la diveri prieteni de-ai lui William, care aveau nite vile
superbe. S-au dus la plaj n Ostia i au cinat n restaurante
elegante, dnd cte o rait i prin cteva trattoria. La sfritul
sptmnii au plecat la Florena, avnd cam acelai
program. n sfrit, n cea de-a treia sptmn s-au dus la
Veneia. William i Sarah erau din ce n ce mai apropiai i
mai ndrgostii ca oricnd. Preau s gndeasc i s se
mite ca o singur fiin. Pentru oamenii care-i priveau i nu
tiau cine sunt, ar fi fost greu s-i nchipuie c nu sunt
cstorii.
M-am distrat att de bine, spuse Sarah cnd edeau pe
marginea piscinei de la Royal Danieli, la sfritul unei dup
amiezi. mi place Veneia, spuse ea. Toat cltoria fusese ca
o lun de miere, doar c erau i prinii ei acolo, dar ea i
William n-au fcut nimic ce nu s-ar fi cuvenit, ceea ce nu a
fost deloc uor pentru niciunul dintre ei. Dar i promiseser
de la nceput s fie cumini.
Te iubesc la disperare, spuse el fericit, lsndu-se
nclzit de razele soarelui. Nu mai fusese att de fericit n
viaa lui i acum tia precis c nu o va prsi niciodat. Cred
c n-ar trebui s te ntorci la New York cu prinii ti, spuse
el pe jumtate glumind, dar deschise un ochi ca s-i
surprind reacia.
i ce propui s fac? S m instalez la mama ta, la
Whitfield?
E o idee minunat. Dar, sincer s fiu, a prefera s stai
cu mine la Londra, n casa mea.
Ea zmbi. Nimic nu i-ar fi plcut mai mult, dar era un vis
despre care tia c nu se va realiza niciodat.
A vrea s fie posibil, William, spuse ea ncet, n timp ce
el se ntoarse pe burt i se propti n coate ca s discute mai

bine cu ea.
i de ce crezi c nu e posibil? Amintete-mi.
Ea avea o lung list de obiecii pe care el le respingea
ntotdeauna cu dispre, ntre care prima era divorul ei i cea
de a doua dreptul lui la succesiunea la tron.
tii prea bine de ce. Dar el nu voia s tie. n cele din
urm, Sarah l srut i l ndemn s fie recunosctor
pentru ceea ce aveau. E mai mult dect au parte unii oameni
ntr-o via ntreag.
Sarah ajunsese s fie infinit de recunosctoare pentru c l
cunoscuse i pentru fiecare clip petrecut mpreun. tia
prea bine ct de preioase erau acele clipe i ct de puin
probabil era ca ele s se repete ct timp va mai tri.
William se aez lng ea i privir mpreun brcile i
gondolele din deprtare, fleele catedralei San Marco care se
nlau spre cer.
Sarah William i lu mna ntr-a lui. Eu nu glumesc
cu asemenea lucruri.
tiu.
Se aplec i o srut uor pe buze, spunndu-i ceva ce nui spusese niciodat deschis pn atunci:
Vreau s m cstoresc cu tine.
O srut din nou, ntr-un fel care i ddu de neles c
vorbete serios, dar n cele din urm ea se desprinse de el i
cltin din cap mhnit.
tii c nu se poate, opti ea n timp ce William o sruta.
Ba se poate. Nu am de gnd s accept s ne stea n cale
locul meu n succesiunea la tron sau divorul tu. Este de-a
dreptul absurd. Nimnui, absolut nimnui nu-i pas n
Anglia de ceea ce fac eu. Singura persoan la care in este
mama i ea te ador. I-am spus nainte ca tu s-o cunoti c
vreau s m cstoresc cu tine i, dup ce te-a cunoscut, mia mrturisit c i se pare o idee excelent. Este cu totul n
favoarea cstoriei noastre.
I-ai spus nainte de a m duce la dejun la Whitfield?
Sarah prea ngrozit i el i zmbi iret.

M-am gndit c ar trebui s tie ct de important eti


pentru mine. Nu i-am spus niciodat aa ceva despre nicio
femeie i ea s-a declarat recunosctoare c a trit ndeajuns
pentru a apuca s m vad ndrgostit de o fat att de
drgu.
Dac a fi tiut asta cnd m-ai dus acolo, a fi cobort
din main i m-a fi ntors la Londra. Cum de-ai putut s-i
faci una ca asta? tie de divor?
Acum tie, rspunse el grav. I-am spus dup aceea. Am
avut o discuie foarte serioas nainte de a pleca tu din
Londra i este ntru totul de acord cu mine. Mi-a spus c o
singur dat n via te ntlneti cu asemenea sentimente.
i n ceea ce m privete, asta este absolut sigur. Am
aproape treizeci i ase de ani i pentru nicio alt femeie nam simit altceva dect, poate, din cnd n cnd, dorin i,
foarte adesea, plictiseal.
Ea rse i cltin din cap mirat, gndindu-se ct de
imprevizibil e viaa, ct de minunat i de uluitoare.
i dac devii un paria din cauza mea? Sarah simea c
are o responsabilitate fa de el, dar era extrem de uurat
de reacia mamei lui.
Atunci vom veni aici i vom tri la Veneia. Ar fi chiar
foarte plcut. El nu prea impresionat de obieciile ei. Nu-l
neliniteau defel.
William, tatl tu a fost preedintele Camerei Lorzilor.
Gndete-te ce ruine vei atrage asupra familiei i
strmoilor ti.
Nu fi absurd. Oricum nu-mi vor lua locul ce mi se
cuvine n Camer. Fat drag, eu nu pot s fiu rege. i te
asigur acum c nu exist, slav Domnului, nici cea mai mic
ans n acest sens. Nici nu-mi pot imagina ce. Altceva ar
putea s-mi displac, mai mult. Dac a fi crezut altfel, a fi
renunat eu de bunvoie cu muli ani n urm. Locul al
paisprezecelea n succesiunea la tron este doar o chestiune
de prestigiu, draga mea, i te asigur c este doar att. De
nimic altceva nu m-a lipsi mai bucuros. Dar ea tot nu voia

ca dragostea lor s-l coste pe William ceva ce ar putea fi


foarte important pentru el sau familia lui.
Nu te va deranja cnd oamenii vor uoti c soia ta a
mai fost cstorit?
Sincer s fiu, nu. Puin mi pas. Dar n acelai timp m
ntreb cum s tie oamenii asta dac nu le spui tu. Tu nu
eti, slav Domnului, Wallie Simpson, dei pari s-i
imaginezi cu totul altceva. i-am rspuns la toate obieciile
tale ridicole, iubirea mea?
Eu tu Se poticnea, nu-i gsea cuvintele,
strduindu-se din rsputeri s asculte glasul raiunii, dar l
iubea ntr-adevr. Te iubesc att de mult l srut cu
patim i el o inu strns, un secol parc, apoi se ndeprt
puin de ea, de data asta ca s-o amenine.
Nu-i dau drumul pn nu accepi s fi urmtoarea
duces de Whitfield, opti el. i dac nu accepi, voi spune
tuturor celor care sunt acum la piscin c eti cu adevrat
Wallie Simpson M scuzai, ducesa de Windsor.
Titlul ei i sttea nc n gt i era foarte bucuros c nu-i
acordaser dreptul s beneficieze de apelativul nlimea
voastr regeasc, ceea ce l nfuriase pe David.
Accepi? opti el ptima, srutnd-o Sarah, accepi?
N-a fost ns nevoie s-o ntrebe nc o dat, pentru c ea
ncuviin dnd din cap, cu ochii plini de lacrimi.
El o srut cu i mai mult pasiune ca nainte. i ddu
drumul dup mult timp i zmbi cnd se desprinse de ea i
se nfur repede ntr-un prosop cnd se ridic.
Deci am stabilit, spuse el calm, ntinzndu-i mna.
Cnd facem nunta?
Sarah era mpietrit cnd l auzea vorbind astfel. Nu-i
venea s cread c se cstoreau cu adevrat. Cum de era
posibil? Cum de ndrzneau? Ce va zice regele? Dar prinii
ei? Dar Jane? i toi prietenii lor
Vorbeti ntr-adevr serios, nu? Ea l privi, nc uluit
de tot ce i se ntmpla, dar nespus de fericit.
M tem c da, draga mea. Te-ai angajat pentru o via

ntreag. O via ntreag de dragoste. Nu-i cer dect s


fixezi data nunii.
Ochii lui se ntunecar o clip cnd ea l privi i cobor
uor vocea cnd, n sfrit, rspunse:
Divorul meu se pronun pe nousprezece noiembrie.
Deci, oricnd, dup aceast dat.
Pe douzeci eti liber? ntreb el aproape serios. Ea
izbucni n rs, ameit de vorbele lui.
Cred c va fi de ziua Recunotinei.
Foarte bine. Ce se mnnc la voi n ziua asta? Curcan?
Vom servi curcan la nunt.
Ea se gndi la pregtirile ce urmau s se fac, la munca
mamei ei imediat dup ziua Recunotinei i zmbi sfioas.
N-ar fi mai bine pe nti decembrie? n felul acesta am
putea srbtori ziua Recunotinei cu familia mea i tu vei
avea rgaz s cunoti oamenii nainte de nunt. Dar amndoi
tiau c va fi o petrecere restrns. Dup dezastrul de la
aniversarea primei ei cstorii, Sarah nu mai avea chef de
mari petreceri.
nti decembrie a rmas. El o trase din nou aproape i
se mbriar n decorul superb al Veneiei. Deci,
domnioar Thompson, consider c suntem logodii. Cnd i
anunm pe prinii ti? Arta ca un colar fericit cnd ea
rspunse zmbind ameit:
Disear, la mas, i convine?
Excelent.
O ls n camera ei, sun la recepie i-i trimise o
telegram mamei lui, la Whitfield. Cel mai fericit moment
din viaa mea. Voiam s-l mprtesc imediat cu tine. Sarah
i cu mine ne vom cstori la New York pe nti decembrie.
Sper s poi, suporta cltoria. Dumnezeu s ne ajute. Cu
dragoste, William.
n seara aceea, la restaurantul hotelului, el comand cea
mai scump ampanie; a fost servit nainte de mas, dei ei
preferau ampania la desert.
Am nceput-o bine n seara asta, coment Edward n

timp ce sorbea din ampanie. Era un soi foarte rafinat.


Sarah i cu mine dorim s v spunem ceva, rosti
William calm, dar prea mai fericit dect l vzuse Sarah
vreodat. Cu ngduina dumneavoastr i, sperm, cu
binecuvntarea dumneavoastr, am dori s ne cstorim la
New York, n decembrie.
Victoria Thompson fcu ochii mari, privind-o ncntat i
uimit pe fiica ei. Pre de o clip, ntre cei doi brbai se
stabili o nelegere pe care niciuna din femei n-o percepu.
William vorbise cu el nainte de a prsi Londra. i Edward i
spusese c dac Sarah dorea aceast cstorie, el nsui le
va da bucuros binecuvntarea. Acum era cu adevrat fericit
s aud c se hotrser.
Avei binecuvntarea noastr, bineneles, l asigur
oficial Edward n timp ce Victoria ncuviin dnd din cap.
Cnd ai luat aceast hotrre?
Dup amiaz, la piscin, rspunse Sarah.
Excelent sport notul, coment glume tatl ei i toi
izbucnir n rs. Suntem foarte fericii pentru voi.
Dumnezeule! n sfrit, i dduse seama Sarah va fi
duces! Prea ncntat i impresionat, dar mai ales i plcea
mult William, genul de om care era el.
mi cer desigur scuze pentru asta, dar o s ncerc s
compensez cu altceva. A dori s o ntlnii pe mama dup ce
ne ntoarcem. Sper c va fi n putere pentru a veni la nunt
la New York.
William se ndoia, dar, desigur, aveau s-o invite i s
ncerce s-o conving s vin. Dar el tia c era o cltorie
foarte lung pentru o femeie de vrsta ei.
Atunci interveni n conversaie Victoria, dorind s tie ce
fel de nunt voiau s fac, data pe care o stabiliser, locul
unde se va ine petrecerea de nunt, unde vor pleca n luna
de miere, toate detaliile care le scot mamelor pr alb atunci
cnd copiii lor se cunun. Sarah i explic repede c se
hotrser pentru data de nti decembrie, dar c William va
veni la New York de ziua Recunotinei.

Sau mai curnd, adug el. Cnd ai plecat la Roma, eu


n-am mai suportat s stau nicio zi fr ea. Nu sunt deloc
sigur c o s rezist dup ce ea va pleca la New York.
Vei fi oricnd binevenit, l asigur tatl ei i toi patru
petrecur o sear minunat, srbtorind logodna lui William
i Sarah.
Soii Thompson i lsar n cele din urm singuri i tnra
pereche rmase mult timp pe teras, dansnd n acordurile
romantice ale orchestrei i vorbind despre planurile lor n
lumina discret a razelor de lun. Lui Sarah tot nu-i venea s
cread c toate astea i se ntmplau ei. Era ca un vis att
de diferit de comarul pe care-l trise cu Freddie! William i
reda ncrederea n via. i druia dragoste i fericire, mai
mult dect visase ea vreodat.
Vreau s te fac ntotdeauna fericit, i spuse ncet
William, pe cnd se ineau de mn n ntuneric i sorbeau
ampanie. Vreau s fiu mereu alturi de tine cnd ai nevoie
de mine. Aa au fost prinii mei. Nu s-au desprit niciodat
i rareori s-au suprat unul pe cellalt. Apoi zmbi. Sper s
nu ateptm la fel de mult ct au ateptat ei pentru a avea
copii. Eu sunt aproape un om btrn.
n curnd mplinea treizeci i ase de ani, iar Sarah
mplinise douzeci i doi cnd era cu el la Florena.
Tu nu vei fi niciodat btrn. Te iubesc tare mult, opti
ea i se srutar din nou. Sarah simi valuri tot mai
puternice de patim i dorin, care erau i mai greu de
stpnit acum, cnd tia c peste puin timp nu vor mai fi
nevoii s le in piept. Mi-a dori s putem fugi cteva zile,
spuse ea ndrznea, iar el zmbi i dinii lui albi strlucir
n ntuneric. Avea un zmbet minunat. ntr-adevr, lui Sarah
i plcea totul la el.
Am vrut s-i propun asta de cteva ori, dar nu m-a
lsat contiina. Iar prinii ti m-au ajutat s rmn corect
mcar ct timp am fost n strintate. Dar nu pot garanta
cum am s m port cnd ne vom ntoarce la Londra.
Ea rse de tonul lui dezamgit i ddu din cap.

tiu. Cred c pentru doi oameni n toat firea, am fost


extrem de cumini.
Te rog s nu te mai bazezi pe asta n viitor. Cuminenia
mea, cum i spui tu, nu este un semn de indiferen, d-mi
voie s te asigur, ci doar de bun cretere i stpnire de
sine. Ea rse vzndu-l ct de ndurerat era, iar el o srut
apsat pe gur ca s fie ct mai convingtor. Cred c ar
trebui s petrecem o lun de miere prelungit undeva, foarte
departe Poate n Tahiti Pe o plaj pustie, doar noi doi i
civa btinai lenei.
Sun minunat. Dar ea tia c el glumete. n seara
aceea vorbir despre Frana, care-i atrgea pe amndoi, chiar
i n decembrie. Pe ea n-o deranja vremea urt de acolo. De
fapt, se gndi ea, va fi foarte intim i plcut.
El abord acum un subiect despre care nu mai discutaser
pn atunci, dar ea adusese vorba:
Nu vreau s crezi c voi profita vreodat de faptul c
eti divorat. Vreau ca totul s fie ca i cum n-ai fi fost
cstorit niciodat. N-a fi profitat de tine dac n-ai fi fost
mritat i n-am profitat nici acum. Sper s m nelegei.
Ea nelegea i i era recunosctoare. Lucrurile s-ar fi
complicat i mai mult dac ar fi avut cu el o scurt legtur
care s-ar fi terminat cnd ea ar fi prsit Europa pentru a se
ntoarce la New York. Acum nu aveau nimic de regretat i li
se aternea n fa o via ntreag de bucurii mprtite i
ea abia atepta s se vad cstorit cu el.
Sttur de vorb pn noaptea trziu i cnd o conduse
pn n camera ei, lui William i-a fost mai greu ca niciodat
s se despart de ea. Dar dup o vreme se silir s se
opreasc din srutat, iar el o urmri cu regret cum nchide
dup ea ua apartamentului.
S-au bucurat cu toii de ultimele zile petrecute mpreun
la Veneia, dup care au plecat victorioi cu trenul spre
Londra. La hotelul Claridge i atepta o telegram de la
Peter i Jane, care o felicitau pe Sarah pentru logodn, iar
William primise deja una de la mama lui, la Veneia, n care-i

spunea cam acelai lucru. Dei i scrisese c i va fi cu


neputin s vin la New York pentru a fi cu el la nunt, va fi
cu tot sufletul alturi de ei, i asigura ea.
Urmtoarele zile au fost pentru ei extrem de agitate. Se
vedeau cu prietenii, fceau planuri, ddeau anunuri.
William i Edward au scris un anun oficial care a aprut n
Times, provocnd dezamgirea tinerelor debutante n
societate i a vduvelor din Londra care-l pndeau pe William
de cincisprezece ani. Acum pnda se sfrea pentru
totdeauna. Prietenii lui s-au bucurat mult pentru el i
secretarul lui nu mai fcea fa la attea apeluri telefonice,
telegrame i scrisori, care se adunau pe msur ce oamenii
aflau de logodna lui.
Toi voiau s dea petreceri n cinstea lor i, desigur, toi
doreau s-o cunoasc pe Sarah; aa c el trebui s explice c
ea e american, c va pleca la New York peste cteva zile i
c vor trebui s atepte s o cunoasc dup nunt.
Reui de asemenea s obin o lung audien la vrul
su, Bertie, regele George al VI-lea, nainte de plecarea lui
Sarah i i spuse c vrea s renune la dreptul su de
succesiune la tron. Regele era prost dispus, mai ales dup
ceea ce fcuse fratele lui, dar gestul lui William era desigur
mai puin dramatic i el consimi, dei cu oarecare prere de
ru din punctul de vedere al tradiiei i din cauza profundei
afeciuni care-i unea. William l ntreb dac putea s i-o
prezinte pe Sarah nainte de a pleca i regele spuse c ar fi
ncntat s-o cunoasc. mbrcat cu pantalonii de protocol, cu
haina de diminea i plrie eden, William o duse pe Sarah
n dup-amiaza urmtoare la Palatul Buckingham, pentru o
audien personal. Sarah era mbrcat cu o rochie neagr,
simpl, nefardat i cu perle la gt i n urechi. Era frumoas
i demn. Fcu o plecciune adnc n faa Maiestii sale i
ncerc s uite c William i spunea Bertie cnd vorbea
despre el, dei acum i el i se adresa cu Maiestatea voastr.
Prezentarea ei n faa regelui a fost extrem de ceremonioas.
Abia dup cteva minute, regele pru s se relaxeze i avu cu

ea o discuie plcut despre planurile i nunta lor i i spuse


c sper s-i vad la Balmoral dup ce se vor ntoarce.
Regelui i plcea s stea acolo, fiindc era mai puin
protocolar i Sarah a fost impresionat i mgulit de
aceast invitaie.
V vei ntoarce probabil s v stabilii n Anglia, spuse
el ncruntndu-se ngrijorat.
Desigur, Maiestate. Atunci el pru s rsufle uurat i-i
srut mna lui Sarah nainte de a pleca.
Vei fi o mireas frumoas i o minunat soie i vei fi
binecuvntat cu muli copii.
Ochii lui Sarah se umplur de lacrimi la auzul spuselor
lui, i i fcu din nou o plecciune adnc n timp ce regele i
strngea mna lui William.
William i zmbi deschis, foarte mndru de ea, cnd
rmaser singuri n ncpere, dup plecarea regelui. Era
foarte fericit. Era o uurare pentru el s tie c primiser
binecuvntarea regelui pentru cstorie, dei el renunase la
dreptul de succesiune la tron.
Vei fi o duces frumoas, i opti, apoi cobor i mai
mult glasul: De fapt, ai fi i o regin dat naibii!
Izbucnir amndoi ntr-un rs puin nervos, dup care un
ambelan i-a condus pn la ieirea din palat. Sarah era
foarte surescitat. Evident, trecuse printr-o situaie cu totul
neobinuit. ncerc s-i explice mai trziu lui Jane ntr-o
scrisoare, pentru ca nu cumva s uite i ei nsi i se pru
absurd i teribil de pretenios ceea ce povestea i apoi
regele George mi-a srutat mna, prnd i el cam
emoionat, i a spus Era cu adevrat imposibil de crezut.
Nici ea nu era prea sigur c putea s cread aa ceva.
Au aranjat din nou o vizit la Whitfield, pentru ca prinii
ei s-o cunoasc pe mama lui William. Ducesa vduv a oferit
n cinstea lor un frumos dineu. L-a aezat pe tatl lui Sarah
n dreapta ei i toat seara a ludat-o pe frumoasa fat cu
care urma s se cstoreasc William.
tii, spuse ea cu nostalgie, nu m-am ateptat niciodat

s am copii dup o anumit cotitur n viaa mea apoi a


venit pe lume William i a fost pentru mine cea mai mare
binecuvntare. Nu m-a dezamgit nicio clip. A rmas pentru
mine aceeai binecuvntare toat viaa lui. i acum, a gsit-o
pe Sarah i sunt de dou ori binecuvntat.
Era att de nduiotor ceea ce spunea, nct lui Edward i
ddur lacrimile. La sfritul serii, toi se simeau deja ca
nite vechi prieteni. Domnul Thompson ncerc s-o conving
s vin la New York cu fiul ei, dar ducesa susinu c e prea
btrn i fragil ca s suporte o att de lung i obositoare
cltorie pe mare.
N-am mai fost la Londra de patru ani. M tem c New
York-ul va fi prea mult pentru mine. i ar fi pentru voi o
mare btaie de cap s fii nevoii s-mi purtai de grij cnd
vei avea attea de fcut. O s-i atept s-i vd cnd se vor
ntoarce aici. Am de gnd s fac cteva amenajri la casa lui
William. M tem c fiul meu nu are habar de ce vor avea
nevoie sau ce ar putea s-o fac pe Sarah s se simt bine i
s fie fericit. Vreau s fac cteva modificri n mica lui cas
rustic, s devin mai confortabil pentru ea. i cred c ar
trebui s aib i un teren de tenis, nu? Am auzit c e ultima
mod i bietul William nu prea ine pasul
ntorcndu-se la hotel, Edward se minuna de fericirea fiicei
sale alturi de un so pe care-l iubea att i care era limpede
c o ador. Ca s nu mai vorbim de soacr, care inea att de
mult la fericirea i confortul ei!
Mulumesc lui Dumnezeu, i spuse el soiei sale n
noaptea aceea, n timp ce se dezbrcau.
E o fat foarte norocoas, ncuviin Victoria. Dar se
simea i ea norocoas i l srut cu tandree pe soul ei,
amintindu-i de propria lor nunt i lun de miere i ct de
fericii fuseser ntotdeauna. Era fericit s tie c Sarah va
cunoate i ea aceleai bucurii. Se chinuise att de mult cu
Freddie i biata copil n-ar fi meritat aa ceva. Dar soarta o
rspltise acum cu vrf i ndesat. William era o adevrat
minune i o binecuvntare pentru o via ntreag.

n ultima zi la Londra, Sarah era un pachet de nervi. Avea


o mie de lucruri de fcut, iar William voia s cerceteze foarte
atent casa lui din Londra. O cumprase cnd avea
optsprezece ani i constituia o locuin foarte comod pentru
un celibatar, dar nu i-o putea nchipui pe Sarah fericit
acolo pentru mult vreme. Iar acum voia s tie dac ea
dorea s caute ceva mai mare sau dac voia s atepte pn
cnd se vor ntoarce din luna lor de miere n Frana, dup
Crciun.
Iubitule, o ador! exclam ea dup ce examin camerele
bine concepute i extrem de curate. Nu era mare, dar n
general nu era mai mic dect apartamentul n care sttuse
cu Freddie. Cred c e perfect. n orice caz, pentru moment
merge.
Nu-i nchipuia c vor avea nevoie de mai multe camere
pn cnd nu vor avea copii. Jos se aflau un living mare i
luminos, o bibliotec mic plin ochi cu cri vechi, frumos
legate, pe care William le adusese cu muli ani n urm de la
Whitfield, o buctrie confortabil, o sufragerie ngrijit i
destul de mare pentru orice serat pe care ar fi organizat-o;
sus exista un dormitor mare, foarte artos i ntr-un fel
brbtesc. Erau dou bi, una pe care o folosea el i cealalt
pentru oaspeii de jos. n ceea ce o privea pe Sarah, totul era
perfect.
Dar camere debara nu sunt?
William ncerca s se gndeasc la tot, lucru foarte nou
pentru el, dar mai mult dect orice voia ca ea s fie fericit.
O s-i ofer jumtate din a mea. Pot s-mi mut multe
din lucruri la Whitfield.
Se acomoda uimitor de bine pentru un brbat care trise
ntotdeauna singur i care nu fusese niciodat nsurat.
Nu o s-mi aduc haine.
Am o idee mai bun. O s stm dezbrcai. Nu mai avea
astmpr, acum cnd tia c n curnd avea s fie soia lui.
Oricum, ei i plcea casa lui i i spuse nc o dat c nu
trebuia s caute alta.

Pe tine te poate mulumi omul foarte uor.


Stai, i spuse ea rutcioas. Poate c dup ce ne
cstorim o s m transform ntr-o scorpie.
Dac faci asta, o s te bat i aa o s se rezolve totul.
Asta sun cam excentric. Ridic din sprncean, iar el
rse.
Greu se mai putea stpni s nu-i scoat hainele de pe ea
i s nu fac dragoste zile ntregi. Bine c pleca cu vaporul a
doua zi diminea.
n noaptea aceea au luat masa singuri, iar William o duse
fr tragere de inim napoi la hotel. n ultima lor noapte
mpreun ar fi dus-o cu mai mult plcere acas la el, dar
era hotrt s se poarte ca un om de onoare, orict l-ar fi
costat. i l-a costat scump ct timp au stat n faa hotelului.
tii, nu-i uor, se plnse el, cu prostia asta de
respectabilitate. S-ar putea s apar la New York sptmna
viitoare i s trebuiasc s te rpesc undeva. A atepta pn
n decembrie ncepe s devin un chin inuman.
Este i nu este, cuget ea, dar amndoi se gndir c ar
trebui s atepte, cu toate c nu mai era sigur de ceea ce o
dat li se pruse amndurora att de important. i, ciudat
pe ct de trist era pentru c o fcea s-i reaminteasc
prea mai raional n legtur cu sarcina pe care o pierduse.
Dac nu s-ar fi ntmplat, ar fi avut acum copilul lui Freddie
sau poate ar mai fi fost nc mritat cu el. Dar acum era
liber s nceap o via nou, de la capt, i credea cu tot
sufletul c ea i cu William vor avea muli, muli copii. Era
vorba de cinci sau ase, ori cel puin patru, iar proiectul l
mulumi. Orice n legtur cu viaa lui alturi de ea l
interesa i abia mai puteau s atepte cnd o conduse pe
scri i se oprir n faa apartamentului ei.
Vrei s intri un minut? i propuse ea, iar el ddu din cap
n semn c da. Prinii ei se duseser de mult la culcare i
voia s fie cu ea fiecare minuel pe care puteau s-l mpart
nainte de desprire.
O urm nuntru i ea i ls mantoul i geanta de sear

pe un scaun i i oferi un brandy pe care el l refuz. Toat


seara ateptase s-i dea ceva.
Vino i aaz-te lng mine, Miss Sarah.
O s fi cuminte? ntreb ea i zmbi galnic.
Dac te uii aa la mine, nu o s fiu i foarte probabil c
oricum nu o s fiu, dar vino s stai puin. Se poate avea
ncredere n mine un minut, dac nu i mai mult.
Se aezar pe canapea i William cut ceva n buzunarul
hainei.
nchide ochii, i spuse zmbind.
Ce-ai de gnd s-mi faci? Rdea, dar totui nchise
ochii.
S-i pictez o musta, gsculi Ce crezi c o s-i
fac?
nainte ca ea s rspund, o srut, i lu mna stng
ntr-a lui i i strecur pe deget un inel. Simi furnicturile
metalului rece cnd alunec pe deget i dup ce el o srut,
se uit emoionat la mna ei i tresri la vederea inelului.
Chiar i n lumina slab din camer se putea vedea piatra
foarte scump, cu o tietur veche, pe care Sarah o aprecia
mai mult dect pe cele moderne. Era un diamant perfect
rotund, de douzeci de carate i fr cusur.
L-a fcut tatl meu pentru mama la Garrard, cnd s-au
logodit. E o piatr foarte, foarte fin i veche. Ea a vrut s fie
a ta.
E inelul de logodn al mamei tale? l privi cu ochii plini
de lacrimi.
Da. Ea vrea s fie al tu. Am vorbit mult despre asta i
aveam de gnd s-i cumpr unul nou, dar ea a inut s-l ai
pe sta. Oricum nu-l mai poate purta de cnd are artrit.
Oh, William Era cel mai frumos lucru pe care l vzuse
vreodat; i scoase mna dintr-a lui i o ntinse n lumina
palid. Era un inel de logodn absolut fabulos i Sarah nu
mai fusese niciodat n via att de fericit.
Asta doar ca s-i aduci aminte cui aparii cnd te vei
mbarca mine pe nenorocitul la de vapor i te vei duce att

de departe nct nu suport nici s m gndesc. O s te sun


n fiecare or la New York pn ajung eu acolo.
De ce nu vii mai devreme? Se uita la inel cnd spuse
asta, iar el zmbi. Era mulumit c-i plcea i tia c i
mama lui va fi mulumit. Fusese un gest foarte generos din
partea ei.
De fapt, s-ar putea s vin. M gndeam s vin n
octombrie, dar am al naibii de multe lucruri de fcut aici. O
s trebuiasc s vd ce se ntmpl cu ferma. Mai erau nite
probleme de care trebuia s se ocupe i, nainte de a pleca
din Londra, trebuia s apar i la Camera Lorzilor. Oricum,
fr ndoial c voi fi acolo pe la nti noiembrie. Sunt sigur
c atunci vei fi aproape nnebunit cu pregtirile de nunt. O
s stau n calea tuturor, dar nici c-mi pas. Nu pot s
atept mai mult fr s te vd.
O srut apoi cu patim i amndoi aproape c uitar de
sine acolo, pe canapea, William i trecu degetele lungi i
nfiorate de-a lungul trupului ei minunat.
Oh, Sarah Doamne
Sarah i simi btile inimii, dar dorea s atepte pn la
nunt. Voia s fie ca prima dat, ca i cnd n-ar fi existat
alt csnicie, niciun alt Freddie. Dac William ar fi fost
primul brbat din viaa ei, Sarah ar fi ateptat; ar fi vrut i
acum, numai c existau momente, ca acesta, cnd aproape
c uita totul. Deprt picioarele, invitndu-l, iar el se apropie
nvalnic; dar William fcu un efort i se desprinse de ea, se
ridic mormind cu regret. i el voia s atepte din respect
pentru ea i pentru csnicia lor.
Poate c-i mai bine c pleci, spuse el cu voce rguit,
plimbndu-se prin camer ca s se liniteasc; iar ea sttea
n picioare, ciufulit i ptima, dar perfect de acord. Apoi,
deodat, izbucni n rs. Amndoi artau ca nite copii ncini
de prea mult joac.
Suntem groaznici, nu?
Nu chiar, rse el. De-abia mai pot s atept.
Nici eu nu prea mai pot, recunoscu ea.

Apoi el i puse o ntrebare pe care tia c nu ar fi trebuit so pun.


A fost aa, vreodat Cu el? Cnd i pusese ntrebarea,
vocea lui era profund i senzual, dar de mult timp voia s
tie asta. Ea i spusese c nu-l iubise pe Freddie, dar pe el l
preocupa i cellalt aspect.
Sarah cltin din cap ncet, cu tristee.
Nu, niciodat. Era un act fr sentiment, fr vreo
semnificaie Dragul meu, el nu m-a iubit niciodat i acum
tiu c nici eu nu l-am iubit nicicnd. n viaa mea nu a
existat o iubire ca a noastr N-am iubit, n-am trit, n-am
existat nainte de a m descoperi tu. i de acum nainte,
pn ce vei muri, tu vei fi singura mea dragoste.
De data aceasta, cnd o srut, n ochii lui erau lacrimi.
William gsi puterea s se stpneasc i se simi mai
fericit dect fusese vreodat n toat viaa lui. Ea rmase
treaz aproape toat noaptea, gndindu-se la el i
admirndu-i n ntuneric inelul de logodn. n dimineaa
urmtoare o sun pe ducesa de Whitfield ca s-i spun ct
de mult nsemna pentru ea inelul acela, ct de
recunosctoare i era pentru el i ct de mult l iubea pe
William.
Este singurul lucru care conteaz, draga mea. Dar nu-i
aa c bijuteriile sunt un lucru minunat? i doresc o
cltorie sigur i o nunt frumoas.
Sarah i mulumi i termin de mpachetat, iar William se
ntlni cu ei o or mai trziu, n hol. Ea purta un taior
Chanel de jerse alb, creat special pentru ea la Paris de Coco
Chanel, splendidul inel de logodn strlucea pe mna ei i
William aproape c o sufoc cu srutrile. Nu uitase patima
pe care i-o trezise cnd se ntinseser pe canapea n noaptea
precedent. i-ar fi dorit s-i nsoeasc la bordul vaporului
Queen Mary.
mi nchipui c tatl tu se bucur c nu v nsoesc.
Cred c este foarte impresionat de purtarea ta
exemplar.

N-o s mai fie mult timp aa, oft William ncet. Cred c
am ajuns aproape de limit.
Ea zmbi i se inur de mn, urcnd cu toii n Bentleyul lui. Se oferise s-i duc la Southampton, bagajul fiind
trimis nainte. Dar cele dou ceasuri de drum au trecut mult
prea repede. Sarah vzu din nou silueta familiar a vaporului
Queen Mary, amintindu-i ct de diferite fuseser lucrurile
cnd se mbarcaser la New York, cu numai dou luni n
urm.
Nu poi ti niciodat ce surprize i rezerv viaa.
Edward, binevoitor, se oferi s-i arate lui William vaporul.
Dar pe William l interesa mai mult s stea pe lng Sarah i
refuz politicos invitaia. i conduse ns n cabinele lor, apoi
ieir toi pe punte. Rmase acolo, cu un bra pe dup umerii
ei, trist, pn ce sun ultima siren i fumul ncepu s ias
pe coul vaporului. Dintr-odat l ngrozi presimirea sumbr
c vor fi angrenai ntr-o catastrof. Un vr de-al lui fusese pe
Titanic cu douzeci i ase de ani n urm i nu putea
suporta gndul c i s-ar fi putut ntmpla ceva lui Sarah.
M rog la Dumnezeu ai grij de tine n-a putea tri
fr tine Se ag de ea ca de o plut de salvare n ultimele
clipe.
N-o s pesc nimic, i promit. Dar vino la New York ct
mai curnd posibil.
Voi veni. Poate chiar marea viitoare, spuse el trist. Ea
zmbi i lacrimile i nir din ochi cnd el o srut din nou.
O s-mi lipseti la fel de mult. William se lipi de ea i n
cele din urm un ofier se apropie respectuos de ei.
nlimea voastr, mi cer scuze c v deranjez, dar m
tem c vom ridica ancora foarte curnd. Trebuie s
cobori pe rm.
Ai dreptate. Scuz-m. Te rog, ai grij de soia mea i de
familia ei. Adic de viitoare mea soie William o strfulger
cu privirea i diamantul mare i rotund de pe mna ei stng
sclipi puternic n razele soarelui de septembrie.
Desigur, domnule. Ofierul prea impresionat i i not

n minte s menioneze acest lucru comandantului.


Viitoarea, duces de Whitfield va cltori cu ei pn la New
York i va fi tratat desigur cu cea mai mare solicitudine i
politee.
Ai grij, iubito. O mai srut o ultim dat, i strnse
mna viitorului socru, o srut cu cldur pe Victoria i o
mbri, apoi cobor. Sarah plngea n ciuda voinei ei i
chiar i Victoria i tampona ochii cu batista, alctuind
amndou o imagine patetic. William le fcu semn cu mna
de pe rm pn ce nu l-au mai vzut i Sarah rmase pe
punte dou ore dup ridicarea ancorei, de parc s-ar fi cznit
s-l mai vad nc.
Hai, coboar, Sarah, i spuse cu blndee mama ei. Nu
mai exist niciun motiv de tristee, ci doar de veselie pentru
nunta ce va urma.
Cnd cobor, gsi o telegram de la William i un buchet
de trandafiri att de mare c abia ncpuse pe ua cabinei.
Nu mai pot s atept nicio clip. Te iubesc, William, scria
pe cartona i mama ei zmbi privind din nou frumosul inel
de logodn. Era uluitor ceea ce li se ntmplase n numai
dou luni, se gndea ea. Aproape c nu-i venea s cread.
Eti o fat foarte norocoas, Sarah Thompson, spuse
mama ei i Sarah nu putea dect s fie de acord cu ea.
Rostea n minte noul ei nume, ca s vad cum i se
potrivete Sarah Whitfield i plcea cum suna avea o
rezonan plcut Ducesa de Whitfield, opti ea, ptruns
de mreia titlului, apoi rse de ea nsi i se duse s
miroas imensul buchet de trandafiri.
De data asta, traversarea Oceanului cu vaporul Queen
Mary pru extrem de lent. Tot ce-i dorea era s ajung
acas i s nceap s fac planuri pentru nunt. Toi o
rsfau pe vapor de cnd aflaser c era viitoarea duces de
Whitfield. Au fost invitai de mai multe ori n cabina
comandantului i de data asta se simi obligat s fie mai
ndatoritoare. Acum avea o responsabilitate fa de William,
trebuia s fie mai sociabil, iar prinii ei erau ncntai s-o

vad att de schimbat. William fcuse minuni cu fiica lor.


Cnd au ajuns la New York, Peter i Jane i ateptau, dar
acum nu mai veniser cu copiii. Jane nu-i ncpea n pene
de cnd aflase vestea i chicotea ncntat, minunndu-se de
frumuseea inelului lui Sarah. n main, i-au artat
fotografii cu William, iar Peter i Edward nu se mai sturau
discutnd despre vetile din Europa.
De fapt, exact la o sptmn dup ntoarcerea lor,
emisiunile de radio au fost ntrerupte pentru a se difuza
discursul lui Hitler la congresul nazitilor din Nrnberg. A
fost un discurs oribil, nfricotor, i ameninrile lui la
adresa Cehoslovaciei erau clare pentru toi cei care le-au
auzit. A declarat c Germania nu va mai tolera oprimarea
sudeilor germani de ctre cehi i a dezvluit faptul c
aproape trei sute de mii de germani lucrau pentru ntrirea
graniei germane de-a lungul Liniei Siegfried. Pericolele erau
evidente, dar rmnea ntrebarea ce va face Hitler ntr-adevr
i cum va reaciona lumea. Veninul, furia i ura ce rzbteau
din discursul lui i cutremuraser pe americanii care
ascultau transmisiunile radio; pentru prima dat, pericolul
rzboiului n Europa prea real. Era evident, c n orice caz,
cehii vor fi nghiii de germani. i nimeni dintre cei ce
ascultau nu considera aceasta o veste bun.
n sptmna urmtoare, toat lumea nu vorbea dect
despre situaia de pe vechiul continent. Ziarele au anunat c
armatele din Europa erau mobilizate, flotele erau gata de
aciune i Europa atepta urmtoarea micare a lui Hitler.
Pe douzeci i unu septembrie, la opt i un sfert, ora New
York-ului, evenimentele de la Praga au atins apogeul.
Minitrii francezi i britanici au anunat c nu vor mobiliza
armatele pentru a-i sprijini pe cehi, fiindc riscau s
strneasc furia lui Hitler. Ei nu-i ofereau Cehoslovaciei alt
soluie dect capitularea, lsnd poporul pe mna forelor
naziste ale lui Adolf Hitler. La ora 11 ora New York-ului, ora
17 ora Pragi, guvernul ajunse la concluzia c nu exist
alternativ. Praga capitul n faa forelor germane, n timp

ce susintorii ei din lumea ntreag plngeau la aflarea


vetii.
La New York ploua de parc Dumnezeu plngea pentru
cehi, cum plngea i Sarah ascultnd radioul. Transmisia
ajunsese la New York pe o cale ciudat; din cauza
tulburrilor atmosferice din Atlantic i pentru a ocoli
obstacolul, transmisia pornise de la Praga la Cape Town, apoi
la Buenos Aires i de acolo la New York. Abia atunci a putut
fi bine auzit. Dar la prnz nu mai era nimic de auzit. n
Cehoslovacia era ora 18 i pentru ei btlia se terminase.
Sarah nchise aparatul de radio, ca toi ceilali, i nu mai
auzi anunul de la ora unu care prevenea populaia c o
furtun care se abtuse asupra Atlanticului ar putea afecta
Long Island. Vntul se nteise deja i Sarah se nelesese cu
mama ei s plece la Southampton pentru a ncepe pregtirile
de nunt. Avea n minte o mie de planuri i de idei i casa
din Long Island era un loc linitit, unde se putea gndi la ele.
Doar n-o s iei pe vremea asta cumplit, i rspunse
mama ei.
Adevrul era ns c pe Sarah n-o deranja. i plcea plaja
pe ploaie. Avea n ea ceva linititor i panic. Dar tia c
mama ei era ngrijorat cnd ea conducea maina pe vreme
rea, aa c rmase n ora s-o ajute. Edward l sunase deja
pe proprietarul fermei creia Sarah i pltise avansul i i
explicase c fiica lui se va cstori i se va stabili n Anglia.
Omul fusese extrem de amabil i-i restituise banii, dei tatl
ei nc o mai mustra pentru o asemenea prostie, asigurnd-o
c n-ar fi lsat-o niciodat s triasc singur ntr-o cas
drpnat din Long Island.
Ea luase banii napoi, scuzndu-se i i depusese la banc.
Era mia de dolari pe care o obinuse vnznd verigheta de la
Freddie, un obiect inutil, cruia nu-i dusese lipsa niciodat.
Dar Sarah nu se gndea la ferm n dup amiaza aceea,
nici mcar la nunt, n timp ce la New York ploaia se nteea.
Se gndea la Praga i la cumplita situaie de acolo, cnd auzi
deodat
o
zdrngneal
teribil
dinspre
ferestrele

dormitorului ei. Era ora dou dup-amiaz i cnd se uit


spre fereastr vzu c se ntunecase ca n miez de noapte.
Copacii din faa cldirii se ncovoiau sub rafalele de vnt i se
gndi c nu mai vzuse o asemenea furtun puternic la New
York. Tocmai atunci tatl ei se ntoarse acas mai devreme.
S-a ntmplat ceva? l ntreb ngrijorat Victoria.
Ai vzut ce furtun e afar? o ntreb el. Abia am putut
s ies din main i s intru n cldire. A trebuit s m in de
stlpi i doi brbai de pe strad m-au ajutat. Se ntoarse
spre fiica lui ncruntat de ngrijorare. Ai ascultat tirile? tia
ct de informat era Sarah i c asculta adesea buletinul de
tiri de dup-amiaz, cnd era acas singur cu Victoria.
Numai tirile despre Cehoslovacia. i spuse ultimele tiri
i el cltin din cap.
Asta nu-i o furtun obinuit, spuse el pe un ton ru
prevestitor; apoi se duse n dormitor s se schimbe. Se
ntoarse agitat dup numai cinci minute.
Ce vrei s faci? ntreb Victoria nervoas. Avea obiceiul
s se apuce de treburi care i depeau competena,
nepotrivite pentru vrsta lui, de parc ar fi vrut s
dovedeasc tuturor c totui mai era n stare s le fac, chiar
dac nu le mai fcuse niciodat. Era un brbat puternic i
capabil, dar, evident, nu mai era tnr.
Vreau s m duc cu maina pn la Southampton, s
m asigur c totul e n regul acolo. L-am sunat pe Charles
acum o or i n-a rspuns la telefon.
Sarah privi n ochii tatlui su o secund, apoi rosti ferm:
Vin cu tine.
Nu, nu vii, o contrazise el i Victoria se nfurie pe
amndoi.
Suntei amndoi ridicoli. E o furtun ca toate celelalte i
chiar dac s-a ntmplat ceva acolo, niciunul din voi nu
poate face ceva. Un btrn i o fat nu pot lupta mpotriva
forelor dezlnuite ale naturii.
Dar cei doi nu mprteau opinia ei. n timp ce tatl ei i
punea paltonul, Sarah reveni mbrcat cu nite haine mai

vechi pe care le purtase n anul de singurtate petrecut la


Long Island. i pusese cizme grele de cauciuc, pantaloni
kaki, un pulover pescresc i o scurt.
Vin cu tine, anun ea din nou i el ezit, apoi ridic din
umeri. Era prea ngrijorat ca s o mai contrazic.
Oi fi eu btrn i cu vederea slab, dar nebun nu sunt.
Ea rse i-i aminti c e un ofer foarte bun. Dar dup
aceea vorbir foarte puin. Vntul era att de puternic, nct
le era aproape imposibil s menin maina pe osea i nu o
dat rafalele mpinser Buick-ul greu cu vreo patru metri
ntr-o parte.
Te simi bine? l ntreb ea o dat sau de dou ori i el
doar ddu din cap grav, cu buzele strnse i mijind ochii ca
s vad prin ploaia torenial.
nc mai rulau pe oseaua Sunrise cnd amndoi zrir o
mas mare de cea care se rostogolea deasupra mrii i se
aternea de-a lungul coastei. Abia la scurt timp dup aceea
i ddur seama c nu era cea, ci un val uria. Un zid de
ap de doisprezece metri nlime se izbea nencetat de
rmul de est i, n timp ce ei priveau ngrozii, n flcile lui
dispreau case; un alt val de ap, de peste o jumtate de
metru, se revrs, rostogolindu-se pe osea n jurul mainii
lor.
Dup patru ore de drum prin ploaia nemiloas, au ajuns la
Southampton. Acum, apropiindu-se de domeniul pe care-l
iubeau att de mult, amndoi tceau; deodat, Sarah i
ddu seama c peisajul se schimbase radical. Dispruser
case pe care le tia de mic copil, ca i ntregi domenii i
aproape toat zona Westhampton prea s fi fost tears de
pe suprafaa pmntului. Iar cteva din acele case fuseser
imense. Abia mai trziu aveau s afle c J.P. Morgan,
prietenul de o via al lui Edward, pierduse tot ce se afla pe
domeniul lui de la Glen Clive. Dar deocamdat nu se vedea
dect nemrginita pustiire din jur. Peste tot erau copaci
smuli din rdcini, case transformate n ruine, din cele care
mai rmseser. n unele cazuri, poriuni ntregi de pmnt

i zeci de case construite pe ele cu sute de ani n urm,


dispruser. Pretutindeni erau maini rsturnate i Sarah
aprecie dibcia cu care condusese tatl ei ca s poat ajunge
acolo. De fapt, uitndu-se n jurul lor n timp ce continuau
s mearg, Westhampton prea s fi disprut efectiv de pe
coasta de la Long Island. Au aflat mai trziu c cincizeci i
trei din cele o sut aptezeci i nou de case de acolo
dispruser cu totul, ca i terenul pe care erau ridicate. Iar
dintre cele rmase, multe erau prea avariate ca s mai poat
fi locuite.
Sarah simi c i se taie picioarele cnd se apropiar ncet
de Southampton. Au ajuns la casa lor ca s constate c
porile dispruser. Fuseser smulse din pmnt o dat cu
stlpii de susinere, i ei prefcui n moloz i azvrlii la
cteva sute de metri. Prea o cale ferat de jucrie, dar
tragedia era c stricciunea era real i pierderile mult prea
mari pentru a putea fi calculate.
Toi copacii lor frumoi fuseser dobori, dar casa se mai
nla nc n deprtare. Din locul unde se aflau, prea
neatins. Dar cnd trecur pe lng csua ngrijitorului,
vzur c abia se mai inea n picioare i tot coninutul ei era
risipit pe pmnt, de parc ar fi fost gunoi.
Tatl ei parc vechiul Buick ct mai aproape de cas. ase
copaci uriai czuser pe drum, mpiedicndu-l s avanseze.
Coborr din main i merser prin ploaia torenial, prin
vntul puternic care le biciuia obrajii. Sarah ncerc s-i
ntoarc faa din calea vntului, dar era practic inutil. Au
nconjurat casa i au descoperit c ntreaga faad dinspre
est, care ddea spre plaj, fusese smuls laolalt cu
acoperiul. Se vedea nc nuntru o parte din coninut,
patul prinilor ei i al ei, pianul din salon. Dar ntreaga
faad a cldirii fusese smuls de zidul imens de ap care se
prvlise peste ea.
Lacrimile i se amestecau cu ploaia, dar cnd se ntoarse
spre tatl ei, vzu c i el plngea. i era drag aceast cas
pe care o construise cu ani n urm, plnuind fiecare detaliu.

Mama ei proiectase casa cnd fetele erau mici; aleseser


mpreun fiecare copac, fiecare grind i tot ce se afla n ea.
Iar copacii uriai fuseser acolo cu sute de ani nainte de a
veni ei i acum dispruser pentru totdeauna. Totul prea
imposibil de crezut sau de neles. Casa aceea fusese bucuria
copilriei i refugiul ei timp de un an de zile, iar acum era
att de grav deteriorat! Uitndu-se la chipul tatlui ei i
ddu seama c el se temea c va fi i mai ru.
O, tati Sarah oft i se lipi de el, amndoi mpini
laolalt de vnt, de parc pluteau pe valuri. Era o privelite
dincolo de orice nchipuire. Edward o trase lng el i strig
peste vuietul vntului c vrea s se ntoarc la csua de la
poart.
Trebuie s-l caut pe Charles.
Era un om bun i n anul ct sttuse ascuns acolo,
Charles avusese grij de ea ca un tat.
Dar nu era n csu i peste tot, pe iarba din jur, erau
mprtiate bunurile lui, hainele, alimentele, mobila
sfrmat, chiar i aparatul de radio se afla la civa metri de
cas. Dar Charles nu era de gsit i Edward era serios
ngrijorat pentru el. S-au ntors atunci la cldirea principal
i acolo Sarah i-a dat seama c micua cabin de pe plaj,
hangarul de brci i copacii din jurul lor dispruser. Copacii
zceau pe limba ngust de nisip care n ziua precedent, la
prnz, nc mai fusese o plaj alb, lat. i pe cnd privea
dezndjduit copacii, Sarah l vzu. Avea n mini nite
frnghii, de parc ar fi ncercat s lege ceva, i purta vechea
lui scurt galben. Fusese dobort de un copac care nainte
se nla pe peluza din fa i care zburase cel puin vreo
dou sute de metri ca s-l omoare. Nisipul ar fi trebuit s-i
amortizeze cderea, dar copacul era uria, nct i-a frnt
probabil gtul sau spinarea cnd l-a dobort. Sarah plngea
ncet, alergnd spre Charles. ngenunche lng el i cur
nisipul de pe faa plin de vnti. Atunci o vzu Edward.
mpreun l-au crat la adpostul din partea opus a casei i
l-au pus ncet pe jos, n ceea ce fusese nainte buctria.

Lucrase pentru familia Thompson timp de patruzeci de ani i


se cunoscuser i se plcuser din tineree. Era cu zece ani
mai mare dect Edward, cruia nu-i venea s cread c
murise. Era ca un prieten din copilrie, devotat pn la
capt, ucis n furtuna despre care nimeni nu-i prevenise, cci
toate privirile erau ndreptate spre Praga i toi uitaser de
Long Island. Era cea mai puternic furtun ce se abtuse
vreodat asupra Coastei de Est. Dispruser orae ntregi i
acum se ndrepta cu aceeai for spre Connecticut,
Massachusetts i New Hampshire, rpind apte sute de viei,
vtmnd aproape dou mii i distrugnd tot ce ntlnea n
cale nainte de a se domoli.
Casa din Southampton nu era distrus integral, mai putea
fi reparat, dar moartea lui Charles i afecta pe toi membrii
familiei Thompson. Peter i Jane, precum i Victoria au
asistat la nmormntare i timp de o sptmn soii
Thompson i Sarah au stat n casa de acolo, ncercnd s
evalueze pagubele i s pun puin ordine pe domeniu.
Doar dou ncperi mai puteau fi folosite, cldur nu exista,
nici curent electric. Foloseau lumnri i mncau la singurul
restaurant care mai funciona nc n Southampton.
Reparaiile casei aveau s dureze probabil luni, poate chiar
ani i Sarah era trist c i prsea pe prini tocmai cnd se
ntmplase aceast tragedie.
Sarah reui s obin o convorbire telefonic cu William
din micul restaurant unde mncau, temndu-se c a aflat
poate de furtun din ziare i era ngrijorat. Vestea despre
catastrofa din Long Island ajunsese chiar i n Europa.
Dumnezeule, eti teafr? se auzi vocea lui William la
telefon.
Da, sunt bine, spuse ea, uurat s-i aud vocea calm
i puternic. Dar am pierdut aproape cu totul casa. Prinii
mei se vor chinui ani de zile s-o reconstruiasc, ne-a rmas
ns terenul. Cei mai muli oameni au pierdut totul.
i povesti despre moartea lui Charles i el i exprim
regretul.

Voi fi foarte fericit cnd te voi vedea din nou aici. Era s
mor de ngrijorare cnd am aflat de furtuna asta blestemat.
Mi-am imaginat c s-ar putea s plecai acolo n weekend.
Era s ne ducem, recunoscu ea.
Slav Domnului c n-ai fost. Te rog, spune-le prinilor
ti c mi pare foarte ru i c voi veni ct de curnd posibil,
iubito. i promit.
Te iubesc! strig ea prin zgomotul turbulenei de pe
cablu.
i eu te iubesc! Ai grij s nu peti ceva nainte de a
ajunge eu acolo!
Curnd dup aceea s-au ntors n ora i, la opt zile dup
furtun, a fost semnat Tratatul de la Mnchen, dnd Europei
iluzia c nu mai exista nicio ameninare din partea lui Hitler.
Cnd se ntoarse la Londra, Neville Chamberlain vorbi despre
o pace onorabil. Dar William i scrise lui Sarah c el tot nu
avea ncredere n ticlosul de la Berlin.
William plnuia s vin la nceputul lui noiembrie i Sarah
era ocupat cu pregtirile pentru nunt; ntre timp prinii ei
ncercau s organizeze att nunta ct i reparaiile ample ale
casei din Long Island.
William sosi cu toat pompa pe patru noiembrie, cu vasul
Aquitania. Sarah l atepta pe chei mpreun cu prinii,
cumnatul, sora ei i copiii lor. n ziua urmtoare, soii
Thompson au dat o mare petrecere n cinstea lui i parc
toate cunotinele din New York doreau s le trimit invitaii
la petreceri. Era o nesfrit vnzoleal monden.
ase zile mai trziu luau micul dejun n sufragerie, cnd
Sarah se ncrunt i ridic privirea spre el pe deasupra
ziarului de diminea.
Ce nseamn toate astea? Ea l privi acuzator i el nu
avea nicio expresie pe chip. Abia sosise de la hotel i nu citise
ziarul.
Ce vrei s spui? Se uit pe ziar peste umrul ei i se
ncrunt cnd citi articolele despre Kristallnacht, ncercnd
s evalueze implicaiile. Pare o treab foarte urt.

Dar de ce? De ce au fcut asta? Nazitii sprseser


geamurile tuturor prvliilor i caselor evreilor, prdaser,
uciseser i distruseser sinagogi, teroriznd n general
oamenii. Mai scria c aproximativ treizeci de mii de evrei
fuseser dui n lagre de concentrare. Dumnezeule! William,
cum pot face aa ceva?
Nazitilor nu le plac evreii. Nu e un secret pentru
nimeni.
Dar chiar aa? Chiar aa? ntreb ea cu lacrimi n ochi.
n cele din urm i ntinse ziarul ca s citeasc i el. Cnd
tatl lui Sarah veni la micul dejun, i povestir i lui totul i
discutar apoi mai bine de o or despre pericolele care
ameninau nc Europa, dup care Edward, privindu-i, se
gndi la ceva.
Vreau s-mi promitei amndoi c dac acolo va izbucni
rzboiul, v vei ntoarce n Statele Unite i vei sta aici pn
ce se va termina.
Pentru mine nu v pot promite, rspunse William direct,
dar v asigur c o voi trimite pe Sarah.
Ba n-ai s faci aa ceva. Prea pentru prima oar
furioas pe logodnicul ei. Nu poi dispune de viaa mea ca de
o valiz i nici nu m poi expedia acas ca pe o scrisoare.
William zmbi.
Iart-m, Sarah. N-am vrut s fiu nerespectuos. Dar
cred c tatl tu are dreptate. Dac se va ntmpla ceva
acolo, cred c tu ar trebui s te ntorci acas. mi amintesc
nc de ultimul rzboi, cnd eram copil, i nu era deloc
plcut s trieti cu ameninarea unei invazii.
i unde ai s te duci?
Probabil c va trebui s reintru n serviciul activ. Nu
cred c se cuvine ca toi lorzii s dispar ntr-o lung vacan
n strintate..
Nu eti prea btrn pentru serviciul militar? Sarah era
dintr-odat sincer ngrijorat.
Nu chiar. Iubito, va trebui s m nrolez.
Toi trei sperau din toat inima s nu izbucneasc

rzboiul, dar, cnd au terminat micul dejun, niciunul nu era


prea optimist.
n sptmna urmtoare, Sarah s-a dus la tribunal cu
tatl ei i a primit actele finale. I s-a nmnat declaraia de
divor i, n ciuda viitorului minunat care se aternea n faa
ei, se simea copleit de un val de umilin. Fusese o
proast c se cstorise cu Freddie. Omul se dovedise un
adevrat parazit. Era nc logodit cu Emily Astor de la
Crciun i locuia la Palm Beach. Lui Sarah nu-i mai psa
acum, dar i prea ru c se mritase cu el.
Mai aveau doar dou sptmni pn la nunt i William
nu dorea altceva dect s fie n preajma ei. Ieeau mereu n
ora i a fost pentru ei o uurare s se aeze la o mas
linitit n familie de ziua Recunotinei, n apartamentul din
New York. Era pentru William o experien nou, plcut i i
se prea emoionant s se afle n mijlocul lor.
Sper s facem asta n fiecare an, i spuse el lui Sarah
dup mas, pe cnd edeau n living i sora ei cnta la pian.
Copiii fuseser dui deja sus, la culcare, i atmosfera era
linitit i plcut. Peter i William preau s se neleag
foarte bine. Ct despre Jane, ea era foarte impresionat de
William. Anunase literalmente toate cunotinele ei c Sarah
va fi duces. Dar nu asta o impresiona pe Sarah la William,
ci blndeea, umorul, mintea lui ascuit, buntatea lui.
Destul de ciudat, dar titlul nu prea s aib mare importan
pentru ea.
Ultima sptmn a fost extrem de obositoare pentru
Sarah. Avea de pus la punct o mulime de detalii n legtur
cu nunta i trebuia s mpacheteze tot felul de mruniuri.
Cuferele cu mbrcminte fuseser deja expediate. Voia s
mai vad civa prieteni, dar adevrul e c acum era
pregtit de plecare. Ziua de dinaintea nunii i-o petrecu
alturi de el. Au fcut o lung plimbare n Sutton Place,
lng East River.
Eti trist c pleci, draga mea? El inea mult la familia
ei i i nchipuia c va fi greu s-i prseasc, dar rspunsul

ei l surprinse.
Nu chiar. ntr-un fel, am prsit toate astea anul trecut,
ba chiar mai nainte. n fundul sufletului, nu aveam intenia
s m mai ntorc aici dup ce m-a fi instalat n Long Island.
tiu, spuse zmbind. Casa ta de la ferm
Dar acum i aceea dispruse. Toate construciile i
pmntul fuseser acoperite de ape n timpul furtunii care se
abtuse asupra regiunii Long Island n septembrie. Ar fi
pierdut totul dac s-ar fi aflat acolo, poate chiar viaa, aa
cum i-o pierduse Charles. Iar William era foarte bucuros c
nu se ntmplase asta.
Sarah ridic privirea spre el i zmbi.
Acum sunt ngrijorat pentru viaa noastr.
Voia o via ntreag cu el, voia s-l cunoasc mai bine, si cunoasc sufletul, felul de trai, prietenii, s afle ce-i place i
ce nu voia s-i cunoasc trupul. Voia s aib copii cu el, s
aib un cmin cu el, s fie a lui, s fie mereu alturi de el ca
s-l ajute.
i eu sunt ngrijorat pentru viaa noastr, mrturisi el.
Am ateptat mult, nu crezi? Fuseser mereu n jurul lor o
mulime de oameni care nu-i lsau singuri! Dar acum toate
astea vor lua sfrit. Mine, la aceeai or, vor fi so i soie,
ducele i ducesa de Whitfield. Au stat i au privit o clip rul,
apoi o trase lng el i spuse pe un ton serios: Fie ca via
noastr s fie venic lin i cnd nu va fi, s fim curajoi
pentru fiecare din noi i pentru amndoi. Se ntoarse s-o
priveasc i cu o dragoste nemrginit, care conta pentru ea
mai mult dect orice titlu nobiliar, adug: Fie s nu te
dezamgesc niciodat.
Nici eu pe tine, opti ea. Priveau amndoi rul ce curgea
la picioarele lor.

10
Erau nouzeci i trei de prieteni n dup-amiaza aceea n
casa prinilor ei. Sarah cobor scara la braul tatlui ei,
frumoas i demn. Peste prul lung i negru, strns ntr-un
coc gros, purta o frumoas plrie din satin i dantel bej, cu
o mic voalet care i aduga o not de mister. Rochia era de
asemenea din satin i dantel bej i pe bra inea un buchet
de mici orhidee bej. Pantofii, din satin asortat, o fceau s
par mai nalt i elegant alturi de duce, n sufrageria
plin cu flori. Sufrageria fusese transformat pentru aceast
ocazie ntr-un fel de capel. Jane era mbrcat n organdi de
mtase bleumarin, iar Victoria cu un taior de satin verde
aprins, creat pentru ea de Elsa Schiaparelli la Paris. Oaspeii
fceau parte dintre cele mai distinse persoane din New York
i, desigur, niciun membru al familiei Van Deering nu era de
fa.
Dup ceremonia la care William i srut discret mireasa
i ea i zmbi fericit, tiind c viaa ei se schimba din
momentul acela pentru totdeauna, oaspeii s-au aezat la
mai multe mese n salon, iar sufrageria a devenit sal de bal.
A fost o sear perfect pentru toi, o sear discret i
frumoas i toi spuneau c e o nunt splendid, mai ales
datorit mirelui i miresei. Au dansat pn la sfrit, apoi
Sarah a ncheiat cu un ultim dans cu Edward, n timp ce
William dansa cu Victoria, fcnd aprecieri asupra minunatei
organizri.
i mulumesc, tati, pentru tot, i opti Sarah tatlui su
n timp ce dansau pe melodia The Way You Look Tonight.
Totul a fost perfect.
ntotdeauna fuseser buni i nelegtori cu ea i dac ei
n-ar fi insistat s-o duc n Europa vara precedent, nu l-ar fi
cunoscut pe William. ncerc s-i spun toate astea n timpul
unui singur dans, dar glasul ei era necat de lacrimi i el se
temea c va plnge i el, ceea ce n-ar fi fost de dorit, de fa

cu atta lume.
Las, Sarah. O strnse tare o clip, apoi zmbi,
gndindu-se ct de mult o iubea. Te iubim amndoi. S vii s
ne vezi cnd poi i te vom vizita i noi.
Ai face bine s m vizitai! Sarah strmb din nas
delicat i dansar n continuare. Tatl i strnsese fata n
brae pentru ultima oar. Pentru o clip, ea era din nou
copilul de odinioar.
Apoi William interveni cu blndee i coborndu-i privirea
spre ea vzu nu copilul, ci femeia.
Suntei gata s plecai, nlimea voastr? ntreb el
politicos i ea chicoti.
Chiar aa mi se vor adresa oamenii toat viaa?
M tem c da, iubito i-am spus este uneori o
povar cumplit. Vorbea doar pe jumtate n glum.
nlimea sa, ducesa de Whitfield Recunosc c i se
potrivete.
Sarah avea ntr-adevr un aer foarte aristocratic. Purta
magnificii cercei cu diamante n form de par pe care-i
primise ca dar de nunt de la el, mpreun cu un colier de
diamante asortat.
i-au luat apoi repede rmas-bun, iar ea a aruncat
buchetul de pe scar. i-a srutat prinii i le-a mulumit,
tiind c-i va revedea, a doua zi, la vapor, cnd urmau s se
mbarce. i srut pe Peter i Jane i fugi pn la buctrie
ca s le mulumeasc servitorilor pentru ultima oar. Apoi,
deodat, sub ploaia de boabe de orez i de flori, au disprut
ntr-un Bentley nchiriat, pentru a-i petrece noaptea la
hotelul Waldorf-Astoria. La plecare, Sarah avu o clip
lacrimi n ochi. Din momentul acela, viaa ei va fi altfel. Totul
era altfel de data asta. i iubea pe William din ce n ce mai
mult, dar vor tri foarte departe, n Anglia. i, o clip, la
gndul c i prsea pe toi, simi deja dorul de cas. n
main a rmas tcut pe tot drumul spre hotel, copleit de
propriile sentimente.
Srmana mea iubit! El i citea parc tot timpul

gndurile. Te smulg de lng aceti oameni care te iubesc.


Dar i eu te iubesc, i jur. i i mai promit c voi face
ntotdeauna tot ce mi va sta n putin ca s te fac fericit,
oriunde ne vom afla.
O strnse tare n brae i ea se simi n siguran,
optindu-i:
i eu voi face la fel.
Tot restul drumului pn la hotel au stat strns
mbriai, simindu-se obosii i cu sufletele mpcate.
Fusese o zi minunat, dar i extenuant.
Cnd sosir la Waldorf-Astoria, pe Park Avenue,
directorul hotelului i atepta. Le fcu plecciuni i i asigura
de umilul su devotament. Pe Sarah o amuza toat povestea.
I se prea de-a dreptul ridicol i cnd ajunser n imensul lor
apartament din turn, izbucni n rs i i regsi curajul.
S-i fie ruine, o mustr William, mai mult n glum.
Trebuie s iei n serios asemenea lucruri. Srmanul om i-ar
fi srutat i picioarele dac l-ai fi lsat. i probabil c trebuia
s-l lai, glumi William. El era obinuit cu asemenea
spectacole, dar tia c pentru ea nu era acelai lucru.
Era att de caraghios, nu puteam s fiu serioas.
Trebuie s te obinuieti, iubita mea. Acesta este doar
nceputul. Va continua foarte mult timp. Mult timp dup ce
noi vom disprea, m tem.
Era un nceput din multe puncte de vedere i William se
gndise la toate pentru ca totul s decurg bine n noua lui
via. Bagajele ei fuseser aduse de diminea, cmaa de
noapte din dantel alb i halatul fuseser aezate pe pat,
mpreun cu papucii de dantel alb. Comandase ampanie
i sticla i atepta deja n camer. Curnd dup ce sosir, n
timp ce sporoviau despre nunt i sorbeau ampanie n
micul salona, doi chelneri au adus cina de la miezul nopii.
William comandase icre negre i somon afumat, ou jumri,
n caz ca ea n-ar fi mncat de emoie pn atunci, ceea ce se
i ntmplase. Nici acum nu voia s recunoasc cum c, de
fapt, murea de foame. Pe mas se afla i un tort de nunt

mititel, bineneles cu mici figurine de maripan ntruchipnd


mirele i mireasa, o atenie din partea directorului hotelului
i a cofetarului ef.
Tu chiar te gndeti la toate! exclam ea, artnd ca un
copil nalt i graios cnd btu din palme, privind tortul i
icrele negre. Chelnerii disprur imediat. William mai naint
un pas i o srut.
M-am gndit c poate i-e foame.
M cunoti mult prea bine. Rse i se repezi la icrele
negre, iar el i se altur. La miezul nopii nc mai stteau de
vorb, dei terminaser cina. Preau s dein o surs
nesecat de preocupri comune i subiecte fascinante de
discutat, mai ales n noaptea aceea. Dar el avea i altele n
minte i n cele din urm csc i se ntinse, ncercnd o
aluzie discret.
Te plictisesc? Ea pru brusc ngrijorat, fcndu-l s
rd. n anumite privine era nc foarte tnr i lui i
plcea asta.
Nu, iubirea mea, dar btrnul acesta este mort de
oboseal. A putea s te conving s continui aceast
fascinant conversaie mine dimineaa?
Discutaser despre literatura rus n comparaie cu
muzica rus, un subiect care nu era tocmai presant n
noaptea aceea special.
Iart-m. i ea era obosit, dar era att de fericit c e
cu el, nct n-o deranja dac stteau de vorb toat noaptea.
Era foarte tnr. n anumite privine, la douzeci i doi de
ani era aproape un copil.
Apartamentul avea dou bi i dup cteva minute el
dispru n cea care-i era rezervat. Sarah se duse n cealalt,
fredonnd o melodie, innd n mini cmaa de noapte din
dantel, papucii i mica trus de machiaj.
Trecu destul vreme pn ce Sarah reapru. El o atepta
discret, cu luminile stinse, n aternut. Dar cnd ea i fcu
apariia, n lumina slab dinspre baie vzu c arta superb
n cmaa de noapte din dantel.

Ea se apropie de pat ovind, n vrful picioarelor, cu prul


negru revrsat ispititor peste un umr i, chiar de la
distan, el i simi mireasma mbttoare a parfumului.
Sarah folosea dintotdeauna Chanel 5 i acest miros i
amintea de ea oriunde l simea. Sttu linitit o clip n
lumina discret din ncpere, urmrind-o. Era ca o cprioar
care ezita, apoi veni ncet spre el.
William opti ea ncetior. Ai adormit?
La care el, privind-o nfometat, izbucni n rs. Atepta clipa
asta de cinci luni i ea i nchipuia c el adormise n noaptea
nunii nc nainte ca ea s urce n pat! Era minunat i n
seara aceea o iubea mai mult ca oricnd.
Nu, nu dorm, iubita mea, opti el zmbind n ntuneric.
Nici gnd s fie adormit cnd ntinse mna spre ea cu
blndee i o trase spre el. Sarah se aez pe pat; puin
speriat acum, cnd nu mai exista nicio barier ntre ei. El i
intuia sentimentele i era extrem de blnd i de rbdtor,
srutnd-o drgstos. Voia s-l doreasc i ea aa cum o
dorea el. Voia ca totul s fie simplu, perfect i aa cum se
cuvine. Dar a fost de-ajuns o clip pentru ca flacra pasiunii
s se aprind n el i, n timp ce minile lui alunecau spre
locuri unde nu ptrunseser niciodat, Sarah simi cum se
trezete n ea o patim pe care n-o cunoscuse pn atunci.
Ceea ce tiuse ea despre dragoste se rezuma la scurte
momente aproape lipsite de tandree sau de sentiment. Dar
William era mai altfel dect orice brbat pe care-l cunoscuse
i, desigur, Freddie Van Deering era departe de el.
William jinduia dup ea, frmntndu-i ptima snii,
apoi i plimb minile n jos, spre oldurile ei nguste, pn
n locul unde se uneau picioarele. Degetele lui erau blnde i
ndemnatice i ea gemu cnd i scoase cmaa de noapte
peste cap i i-o arunc undeva, pe podea. Apoi se rostogoli
peste ea i o ptrunse att de reinut pe ct era n stare. Dar
n-a trebuit s se rein mult vreme. A fost surprins i
ncntat s descopere n ea o partener dornic i energic.
i ncercnd s-i satisfac dorina care-i chinuise atta timp

pe amndoi, au fcut dragoste pn n zori, pn ce amndoi


au rmas ntini, nlnuii unul n braele celuilalt,
satisfcui i epuizai.
Dumnezeule! Dac a fi avut idee mcar c va fi aa, tea fi pus pe jos i te-a fi atacat chiar n acea prim dupamiaz la George i Belinda.
Sarah l privi i zmbi somnoroas. Era fericit c l
satisfcuse, iar el fcuse multe gesturi la care ea nici nu
visase vreodat.
Nu tiam c ar putea fi aa, spuse ea ncetior.
Nici eu, rosti el zmbind i se rostogoli -o priveasc.
Era parc i mai frumoas dup ce o posedase.
Eti o femeie deosebit, spuse el i Sarah roi uor la
aceste cuvinte. Cteva minute mai trziu, se cufundar
amndoi n somn, strns nlnuii, ca doi copii fericii.
Se trezir peste dou ore, cnd sun telefonul, la ora opt.
i suna de la recepie ca s-i trezeasc. Trebuiau s fie la
bordul vasului la ora zece dimineaa.
Of, Doamne, oft el bjbind dup comutator i telefon
n acelai timp, apoi mulumi politicos pentru apel. Nu-i
ddea seama dac ceea ce simea era efectul dragostei lor
sau al ampaniei, dar parc l storsese cineva, de ultima
pictur de vlag. Acum neleg cum trebuie s se fi simit
Samson dup ce a ntlnit-o pe Dalila. Trase de o lung
uvi de pr negru ncolcit neglijent peste snul ei tare i
se aplec s-i srute sfrcul. Mirat, simi c-l cuprinde din
nou patima. Cred c am murit i am ajuns n paradis.
Au mai fcut dragoste nainte de a se da jos din pat, apoi
s-au mbrcat repede. N-au mai avut timp s mnnce; au
dat doar pe gt cte o ceac de ceai nainte de a pleca. Au
rs i au glumit n timp ce i nchideau geamantanele i sau grbit spre limuzina care-i atepta, iar Sarah se strduia
s fie ct mai demn, aa cum i edea bine unei ducese.
Habar n-aveam c ducesele fac asemenea lucruri, i
opti ea lui William n main, dup ce ridicaser paravanul
de sticl dinspre ofer.

Nu fac. Eti o femeie absolut deosebit, draga mea,


crede-m.
Dar William arta de parc descoperise diamantul Hope n
pantoful lui cnd se urcar la bordul vaporului Normandie, la
cheiul 88 de pe strada West 50. Se simea un pic neloial
pentru c se mbarca pe un vas francez, dar vasele franceze
erau mult mai plcute i auzise c Normandie asigura o
traversare minunat.
Au fost ntmpinai ca persoane regale i instalai n
apartamentul Deauville, pe Puntea Soarelui. Cellalt
apartament regal, Trouville, era ocupat de maharajahul din
Karpurthala, care-l mai folosise de cteva ori n cltoriile lui.
William se art ncntat cnd se uit de jur-mprejurul
cabinei.
Regret c trebuie s-o spun, dar Linia Maritim Francez
l-a ntrecut cu mult pe bietul Cunard n privina confortului.
Nu mai vzuse un asemenea lux pe un vapor de cnd
cltorea n jurul lumii. Era un vas superb i din ceea ce
vzuser la mbarcare, promitea o traversare cu adevrat
extraordinar.
n cabina lor erau rspndite sticle de ampanie, flori i
couri cu fructe. Sarah observ c unul din buchetele cele
mai frumoase era de la prinii ei, iar un altul de la Peter i
Jane. Dup o clip sosir i ei. Jane o ntreb ceva n oapt
pe sora ei i amndou chicotir ca nite putoaice. n sfrit
nainte de a porni, Sarah i William le-au mulumit nc o
dat soilor Thompson pentru faimoasa nunt.
Ne-am distrat minunat, l asigur William din nou pe
Edward. A fost perfect n toate privinele!
Cred c ai fost amndoi extenuai.
ntr-adevr. William ncerc s par evaziv i spera c
reuise. Am but puin ampanie cnd am ajuns la hotel i
pe urm am czut lai. Dar n timp ce vorbea, Sarah i prinse
privirea i William spera c nu roise. O ciupi discret de fund
trecnd pe lng ea, cnd tocmai Victoria i spunea lui Sarah
ce bine-i ade noua rochie. O cumpraser de la Bonwit

Teller pentru trusoul ei. Era o rochie de camir alb, cu o cut


superb pe un old i peste ea purta o hain nou de vizon,
primit cadou de la prinii ei. i spuseser c i va prinde
bine n timpul lungilor ierni englezeti. Mantoul, mpreun
cu plria nostim, mpodobit cu dou pene negre imense,
ataate la spate, alctuiau o inut foarte elegant.
Ari superb, draga mea, spuse mama ei i, o fraciune
de secund, Jane simi un fior de invidie fa de sora ei,
pentru viaa strlucitoare care o atepta, alturi de un brbat
extraordinar ca William. Jane i iubea soul din toat inima,
dar nu se putea spune, desigur, despre viaa lor c ar fi
palpitant. Biata Sarah suferise ns att de mult! Era ntradevr greu de crezut c trista poveste s-a terminat att de
bine. Acum, evident, ncepea o alta i Jane spera ca Sarah s
fie fericit n Anglia, cu ducele. Era greu s-i nchipui
altceva cnd el era att de bun i de chipe. Jane oft
uitndu-se la ei cum se ineau de mn, fericii.
nlimea voastr Primul ofier al navei veni la ua
cabinei lor pentru a anuna discret c toi oaspeii trebuiau
s coboare pe rm n urmtoarele minute. Anunul aduse
lacrimi n ochii Victoriei i ai lui Jane. Sarah se strduia s
nu plng n timp ce le sruta. i srut apoi pe Edward i pe
copilaii lui Jane. i mbri pe toi, apoi l strnse n brae
pentru ultima oar pe tatl ei.
Te rog, scrie-mi nu uita Vom ajunge la Londra
imediat dup Crciun. Urmau s petreac singuri vacana de
Crciun n Europa. Mama lui William insistase, spunnd c
avea de fcut attea la Whitfield nct nici nu le va simi
lipsa. Iar pe William l atrgea perspectiva de a petrece
Crciunul la Paris numai cu Sarah.
Sarah i puse din nou haina de blan i ieir toi pe
punte, unde o srutar din nou i i strnser mna lui
William, apoi Edward i conduse micul trib pe scara
vaporului, spre rm. Avea i el lacrimi n ochi i cnd
privirea lui se ntlni cu privirea fiicei sale, care se afla nc
pe punte, lacrimile ncepur s i se preling nestpnite pe

obraji. Nici nu ncerc s le ascund.


V iubesc, rosti gura ei n timp ce flutura o mn,
inndu-l pe William cu cealalt. Le fcu bezele tuturor n
timp ce ieeau din port ntr-o ploaie de confeti i panglici.
Undeva, pe o alt punte, o orchestr interpreta La
Marseillaise. Urmrind cum se ndeprtau, Sarah tia c nu
va uita niciodat ct de mult nsemnaser pentru ea n clipa
aceea.
William o inu strns de mn pn ce uriaul vapor
ncepu s ptrund ncet pe rul Hudson, apoi nu-i mai
desluir pe cei de pe chei. Lacrimile iroiau pe obrajii ei i
un hohot de plns o nbuea cnd el o trase la piept.
Linitete-te, iubito, sunt aici, cu tine Ne vom ntoarce
n curnd la ei, i promit. i William vorbea serios.
Iart-m nu vreau s par nerecunosctoare Dar i
iubesc att de mult Te iubesc i pe tine
Se petrecuser attea n ultimele zile, nct emoia o mai
copleea nc. William o conduse napoi n cabina lor i-i mai
oferi ampanie, dar ea mrturisi cu un zmbet ostenit c ar
prefera o ceac de cafea.
El sun stewardul i comand cafea pentru ea, ceai de
iasomie pentru el i pine prjit cu scorioar ca mic
dejun.
Au stat de vorb ronind i bnd i, treptat, Sarah i
reveni. Lui i plcea totui c desprirea de cei dragi o
afectase att de mult i c i exprim deschis sentimentele.
Ce-ai vrea s facem astzi? ntreb el rsfoind meniurile
i pliantele n care erau prezentate jocurile i distraciile
oferite pe imensul transatlantic. Vrei s notm n piscin
nainte de dejun? Sau s jucm shuffleboard? Dup ceai,
putem merge la cinema. Ia s vedem ce film ruleaz Soia
brutarului, dup Marcel Pagnol, dac nu l-ai vzut deja. Ea
l vzuse i i plcuse i cellalt film dup Pagnol, Recolta,
la care fusese cu un an n urm, dar n-avea chef s vad
filme. Era mult mai plcut s stea cu el i se apropie de
William ca s se uite i ea n pliante mpreun cu el. Era

uimit ct de multe faciliti oferea pasagerilor compania


francez. Mna lui William se strecur ncet spre snii ei i,
deodat, ncepu s-o srute i ea nu mai tiu de ea pn ce se
pomeni n pat. Toate distraciile au fost date uitrii. Cnd iau venit n fire, era ora dejunului i ea rse cu un glas
rguit, ronind o ultim felie de pine prjit cu scorioar
rmas pe farfurioara de lng pat.
Bnuiesc c n-o s fim prea sportivi n cltoria asta
Cred c nu prea vom iei din cabin. i parc pentru a-i
dovedi asta, Sarah l strni din nou i el o avu mai repede
dect se ateptase ea.
S-au dus apoi la baie i au fcut din nou dragoste, iar
cnd s-au ncumetat s ias din cabin era spre sfritul
dup amiezii i amndoi preau jenai c sttuser nchii
attea ore.
O s avem o reputaie oribil pe vasul sta, i opti
William. E mai bine c am ales o companie maritim
francez.
Crezi c ei tiu asta? Sarah prea cam nelinitit. La
urma urmelor, este luna noastr de miere.
Of, Doamne, e adevrat! Cum de-am putut s uit? Cred
c mi-am lsat portofelul pe birou. Te deranjeaz dac m
ntorc s-l iau?
Nicidecum, ncuviin ea politicoas, fr s neleag
ns pentru ce avea nevoie de el. Dar pentru c prea destul
de insistent, l nsoi pn la cabin i intr dup el. nchise
ua i, dendat, o nfc.
William! strig ea. El rdea ns i ea ncepu s
chicoteasc. Eti obsedat sexual!
Nu sunt deloc Te asigur c, n mod normal, sunt un
brbat respectabil. Tu eti de vin! spuse el, acoperindu-i cu
srutri gtul, braele, snii, coapsele i alte locuri mai
ispititoare.
De ce sunt eu de vin? Ce-am fcut? Dar ea savura fiece
clip. Se prbuir pe podeaua salonului i ncepur s fac
din nou dragoste.

Eti mult prea ispititoare, rosti el nchiznd ochii i


ptrunznd-o.
i tu eti la fel, murmur ea, apoi scoase un ipt de
plcere.
Dup o vreme, s-au ridicat i s-au dus n dormitor,
lsndu-i hainele mprtiate n urma lor. Nu s-au ostenit
s se duc nici la cin i cnd stewardul a sunat la telefon,
oferindu-se s le aduc masa n camer, William a refuzat,
pretinznd cu glas trist c aveau amndoi ru de mare.
Stewardul a insistat, oferindu-le biscuii i sup, dar William
a respins i aceast variant, spunnd c amndoi vor s
doarm. Dup ce nchise telefonul, micuul francez i zmbi
mnzete cameristei.
Mal de mer? se minun ea ca o cunosctoare ce era,
punnd la ndoial rul lor de mare, dar micul steward i
fcu cu ochiul. Se uitase la ei i tia despre ce era vorba.
Mon oeil! Lune de miel. Luna de miere, explic el i fata
rse cnd el o ciupi de fund.
William i Sarah aprur pe punte a doua zi diminea,
prnd sntoi i odihnii, iar William prea incapabil s
nu-i zmbeasc ntruna. Sarah rdea de el n timp ce se
plimbau pe punte, dup care se instalar pe dou ezlonguri.
S tii c oamenii o s-i dea seama ce nzbtii am
fcut dac zmbeti tot timpul.
Nu m pot stpni. N-am fost n viaa mea att de
fericit. Cnd ne putem ntoarce n cabin? i jur c a devenit
ca un drog.
O s chem comandantul dac te mai atingi de mine.
Cnd o s ajungem la Paris, n-o s mai pot s merg.
O s te duc n brae. Zmbi i se aplec s-o srute din
nou.
Sarah nu prea ns nemulumit de ceea ce se
ntmplase. i plcea i ei i l iubea. Dar n ziua aceea au
fcut un efort s investigheze vaporul i au reuit s nu se
ntoarc n pat dect dup ceai. Apoi i-au ngduit o mic
recompens i s-au strduit s se mbrace iar ca s ajung la

cin.
Lui Sarah i plcea s intre n sufrageria de pe Normandie.
Era somptuoas ca n basme, cu tavane nalte ct trei puni
i sala nsi era ceva mai lung dect Sala Oglinzilor de la
Versailles i la fel de impresionant. Tavanul era aurit i pe
perei preau s curg coloane de lumini. Catifelate, nalte de
ase metri. Coborr scara nesfrit acoperit cu covor
albastru. William purta cravat alb, ca toi ceilali brbai.
Faptul c ast-sear mncm n sala de mese nseamn
c luna noastr de miere s-a ncheiat? i opti ea.
M-am temut i eu puin, mrturisi el, devornd acum
un sufleu. Cred c trebuie s ne ntoarcem n cabin de
ndat ce terminm masa.
Sarah chicoti, dar s-au oprit totui n Marele Salon de
deasupra slii de mese, unde au dansat puin, apoi au fcut
o ultim plimbare pe punte i s-au srutat sub cerul plin de
stele. S-au ntors, n sfrit, n cabin.
A fost o lun de miere perfect i s-au distrat minunat,
notnd n piscin, plimbndu-se pe punte, dansnd i
mncnd delicatese i, bineneles, fcnd dragoste. Parc
erau suspendai ntre dou lumi, cea veche i cea nou. Au
ncercat s se fereasc de oameni, dei majoritatea celor de la
clasa nti tiau cine sunt i se amuzau cnd treceau pe
lng ei: Ducele i ducesa de Whitfield. Windsor?,
ntrebase o vduv bogat. E mult mai tnr dect mi
imaginam i arat mult mai bine..
Sarah nu reuise s-i nbue un zmbet i William o
ciupise discret. Dup aceea i spunea mereu Wallis.
Dac-mi mai spui aa, o s-i spun David!
Sarah nu-i cunoscuse nc, dar William i spusese c
probabil vor trebui s le fac o vizit la Paris.
S-ar putea s-i plac mai mult dect te atepi. Nu e
exact genul meu, dar e fermectoare. i el este mai fericit
dect a fost vreodat. Susine c acum poate dormi.
Presupun c tii motivul. William zmbi insinuant. i el
dormea foarte bine ntre orgiile cu soia lui.

n ultima sear au cinat la masa comandantului i au


asistat la spectacolul de gal. Participaser i la balul mascat
cu o sear nainte, mbrcai ca maharajah i maharani, n
costume mprumutate de pe vas i cu bijuteriile pe care i le
adusese Sarah. Rolurile li se potriveau perfect. William era
foarte chipe i Sarah extrem de exotic. Dar experiena ei,
cu mult machiaj i pntecele dezgolit, avusese ca rezultat o
ntoarcere rapid n cabin. Bieii care serveau pe vapor
fceau acum pariu ct timp puteau ei rezista s nu se
ntoarc n pat. Pn n momentul acela recordul fusese de
patru ore.
Poate c ar trebui s rmnem pe vapor, suger Sarah,
ntins pe pat n ultima lor noapte pe vas, aipind din cnd n
cnd, dup ce fcuser dragoste la ntoarcerea de la dineul
oferit de comandant. Nu sunt sigur c vreau s merg la
Paris.
William rezervase un apartament la Ritz i urmau s stea
acolo o lun, rstimp n care aveau s fac tururi cu maina
pentru a vizita castelele din apropierea Parisului. Voiau s se
duc la Bordeaux, pe valea Loarei, la Tours, n faubourg-ul
St. Honor i, adugase ea cu un zmbet insinuant la
Chanel, la Dior, la Maimbocher i la Balenciaga.
Eti o fat rea, o acuz William cnd se urc din nou n
pat lng ea, ntrebndu-se deodat dac nu cumva dup ce
fcuser mereu dragoste n ultima sptmn, ea rmsese
nsrcinat. Ar fi vrut s-o ntrebe, dar nc se jena. Abia mai
trziu n aceeai noapte, i lu inima n dini:
N-ai rmas niciodat nsrcinat, nu-i aa, n prima
cstorie? Era foarte curios i n-o mai ntrebase pn
atunci. Dar rspunsul ei l surprinse.
Ba da, dac vrei neaprat s tii. O spuse foarte ncet i
nu se uit la el.
Ce s-a ntmplat? Era clar c nu avea un copil i el se
ntreb de ce. Spera c nu avortase, fiindc asta ar fi
nsemnat o traum pentru i ea i poate, chiar, c nu mai
putea avea copii. Nu mai discutase cu ea asemenea lucruri

nainte de cstorie.
L-am pierdut, rspunse ea calm i nelese c
amintirea acelei pierderi mai era nc dureroas, dei acum
tia c tot rul fusese spre bine.
tii de ce? S-a ntmplat ceva? apoi i ddu seama ce
ntrebare prosteasc i pusese. Cu o csnicie ca aceea pe care
o avusese ea, orice s-ar fi putut ntmpla. Nu-mi mai spune
nimic. Nu se va repeta.
O srut cu duioie i, puin mai trziu, ea se cufund n
somn, visnd copilai i pe William.
A doua zi diminea au cobort de pe vapor la Le Hvre i
au luat trenul spre Paris. Au rs i au plvrgit tot drumul
i, de cum au ajuns, s-au dus direct la hotel, apoi au ieit s
trguiasc.
Aha! am descoperit c i mai place ceva n afar de a
face dragoste. Sarah, sunt profund dezamgit. Dar se
distraser de minune colindnd casele Hermes, Chanel i
Boucheron, ca i cteva mici bijuterii. El i cumpr o
minunat brar cu safire, cu ncheietoare cu diamante, un
colier i cercei cu rubine cu adevrat superbe. I-a mai
druit i o imens bro cu rubine, n form de trandafir, de
la Van Cleef.
Vai, William m simt att de vinovat! tia c el
cheltuise o avere pe bijuterii, dar lui nu prea s-i pese.
Bijuteriile pe care i le cumprase erau extraordinare i ei i
plceau tare mult.
Nu fi prostu! Vorbea de parc era ceva obinuit.
Promite-mi numai c vom sta din nou n camer dou zile la
rnd. Asta e taxa pe care o cer de fiecare dat cnd mergem
dup cumprturi.
Nu-i place s faci cumprturi? Ea pru o clip
dezamgit, cci el fusese tare drgu n vara precedent.
mi place, dar prefer s fac dragoste cu soia mea.
A, asta era! Sarah rse i-i satisfcu dorina n clipa
cnd se ntoarser n camera lor de la Ritz.
Dup aceea, se duceau adesea la cumprturi. William i-a

cumprat toalete de la Jean Patou, o superb hain de


leopard de la Dior i un imens irag de perle de la
Mouboussin, pe care dup aceea l purta tot timpul. Au
reuit s se duc i la Luvru i n cea de-a dou sptmn
petrecut la Paris, au luat ceaiul cu ducele i ducesa de
Windsor. Sarah a fost nevoit s recunoasc n cele din urm
c William avea dreptate. Dei fusese nclinat s-i displac
ducesa, descoperi c era o femeie extrem de atrgtoare. i el
era un brbat drgu. Timid, precaut, rezervat, dar foarte
bun cnd ajungeai s-l cunoti. i foarte spiritual n prezena
celor pe care-i cunotea bine. La nceput, ntlnirea fusese
stnjenitoare i, spre disperarea lui Sarah, Wallis ncercase
s fac o comparaie nefericit ntre ele. Dar William
descuraj repede o asemenea comparaie i Sarah se simi
uor stingherit de rceala ducesei. Nu era vorba de
sentimentele lui pentru ea; el l respecta i inea mult la vrul
lui.
Ce ruine c s-a cstorit cu ea, spuse el pe drumul de
ntoarcere la hotel. Cnd te gndeti c dac nu intervenea
femeia asta, el putea fi nc regele Angliei.
Am senzaia c nu i-a plcut niciodat s fie rege. Dar
poate c m nel.
Nu te neli. Nu-i plcea. Nu i se potrivea. Oricum, era
datoria lui. Recunosc ns c Bertie se descurc excelent ca
rege. i e un biat foarte bun. Dar o urte de moarte pe
femeia asta.
Acum neleg de ce oamenii sunt prini cu totul n
mrejele ei. Are talentul de a-i nvrti pe degete cum vrea ea.
Este o femeie foarte ngduitoare. Ai vzut ce bijuterii ia druit el? Brara aceea cu diamante i safire trebuie s-l fi
costat o avere. I-a fcut-o Van Cleef cnd s-au cstorit. i
are o garnitur complet colier, cercei, bro i dou inele.
Mie mi-a plcut mai mult brara pe care o purta pe
cealalt mn, rosti Sarah ncet. Lnucul cu diamante cu
cruciulie.
Era o bijuterie mai discret i William i propuse s-i

druiasc i ei una la fel, mai trziu. Le mai artase o


minunat brar de la Cartier, pe care abia o primise, fcut
toat din flori i frunze din safire, rubine i smaralde. Ea o
botezase salata de fructe.
n orice caz, ne-am fcut datoria, draga mea. Ar fi fost o
impolitee s nu trecem pe la ei. Acum pot s-i spun mamei
c i-am vizitat. Ea a inut ntotdeauna la David i am crezut
c o s moar cnd el a renunat la tron.
i totui, a spus c gestul tu de a renuna la
succesiunea la tron n-a deranjat-o, replic Sarah, trist,
simindu-se nc vinovat pentru c pltise un pre att de
greu. tia c acest gnd o va urmri toat viaa, dar pe
William nu prea s-l preocupe deloc.
Nu e acelai lucru, spuse William cu blndee. El avea
tronul, iubito. Eu nu l-a fi obinut niciodat. Mama are
sentimente foarte puternice n aceast privin, dar nu e
ridicol, nu se putea atepta ca eu s-ajung rege.
Probabil c nu.
Au cobort din main la cteva intersecii distan de
hotel i au continuat drumul pe jos, discutnd din nou
despre ducele i ducesa de Windsor. i invitaser s mai
treac pe la ei. Dar William le explicase c vor ncepe a doua
zi dimineaa cltoria cu maina.
Plnuiser deja s viziteze valea Loarei i el voia s se
opreasc pe drum ca s vad Chartres, unde nu fusese
niciodat.
Cnd au plecat a doua zi diminea, cu un mic Renault
nchiriat, pe care-l conducea el, erau amndoi foarte bine
dispui. i luaser cu ei un co cu merinde pentru picnic, n
caz c nu vor gsi pe drum un restaurant i dup o or de
mers de la Paris, peisajul era minunat, rural i nc verde pe
ici pe colo. Vzur cai, vaci i ferme i, dup nc o or, oi
care treceau drumul, o capr care se opri s se uite la ei n
timp ce mncau pe un cmp de lng osea. i luaser cu ei
pturi i haine groase, dar nu era frig i vremea era
surprinztor de nsorit. Se ateptaser s plou, dar pn n

momentul acela vremea fusese perfect.


Aveau rezervate camere la mici hoteluri de pe parcurs i i
programaser s lipseasc din Paris opt sau zece zile. n cea
de-a treia zi ns, cnd se aflau nc la numai o sut cincizeci
de kilometri de Paris, la Montbazon, le-a plcut att de mult
hanul n care stteau, nct nu le mai venea s plece.
Proprietarul hanului le-a indicat mai multe locuri de vizitat
i ei s-au dus s vad bisericua, o minunat ferm veche i
dou magazine colosale cu obiecte de art. Iar restaurantul
local era cel mai bun la care mncaser vreodat.
mi place aici, spuse Sarah fericit, devornd totul din
farfurie. Mnca mult mai bine de cnd fuseser la Paris. Nu
mai era att de slab i i edea bine mai plinu. Uneori,
William se ngrijora c slbiciunea ar fi putut fi semn de
boal.
Mine trebuie totui s o lum din loc.
Au plecat amndoi cu prere de ru i peste o or, spre
enervarea lui William, au avut o pan. Un ran i-a ajutat s-o
porneasc din nou i le-a mai dat benzin s aib pe drum.
Dup o jumtate de ceas s-au oprit pentru dejun lng o
strveche poart de piatr, cu un grilaj de fier ornamentat,
care sttea deschis, ducnd spre un drum vechi npdit de
blrii.
Parc e o poart spre paradis, glumi ea.
Sau spre infern. Depinde ce meritm, spuse el i i
ntoarse zmbetul. Dar i cunotea deja soarta. Era n
paradis de cnd se cununase cu Sarah.
Vrei s mergem s explorm? Sarah era tnr i
aventuroas i lui i plcea aceast trstur a ei.
Cred c am putea. Dar daca ne mpuc vreun
proprietar furios?
Nu te teme, te apr eu. i apoi pare un loc prsit de
ani de zile, l ncuraj ea.
Toat ara pare aa, gsculio. Aici nu e Anglia.
Of, snobule! i arunc ea i pornir pe crarea ce se
ntindea dincolo de pori. Se hotrr s lase maina lng

osea, ca s nu atrag atenia.


Mult timp pru s nu fie altceva dect un vechi drum de
ar, pn ce n sfrit ajunser la o alee lung strjuit de
copaci uriai i npdit de tufe. Dac ar fi fost mai ngrijit,
ar fi semnat chiar cu intrarea de la Whitfield sau cu
domeniul din Southampton.
E frumos aici. Se auzeau psrile cntnd n copaci i
ea fredona n timp ce hoinreau prin iarba nalt, printre
tufiuri.
Nu cred c e mare lucru de vzut, spuse William n cele
din urm, cnd erau aproape de captul irului dublu de
copaci nali, dar de ndat ce rostise aceste vorbe, zri n
deprtare o imens cldire de piatr. Dumnezeule, ce-i asta?
Semna cu Versailles-ul, numai c atunci cnd s-au apropiat
au observat ca avea mare nevoie de reparaii. Toat cldirea
era drpnat i pustie i cteva anexe preau chiar gata s
se prbueasc. La poalele dealului se afla o csu care
aparinuse probabil, cu ani n urm, ngrijitorului
domeniului, dar acum abia se mai inea n picioare.
n dreapta erau nite grajduri, precum i nite oproane
imense pentru crue. Mai erau acolo dou trsuri foarte
vechi, pe ale cror tblii se mai putea vedea coroana familiei.
Ce loc uimitor, spuse el, bucuros c Sarah insistase s-l
exploreze.
Ce crezi c este? Se uit fascinat n jurul ei, la trsuri,
la pripoane, la uneltele potcovarului.
Este un castel vechi, iar acelea erau grajdurile. Locul
sta arat de parc ar fi fost prsit de dou sute de ani.
Poate c aa i e. Poate c e vreo stafie pe aici! spuse ea
surescitat.
Apoi el ncepu s scoat nite sunete ca de stafie i se
prefcu c sare spre ea cnd se ntoarser napoi i se
pornir pe deal ctre ceea ce prea a fi un castel din poveti
sau din vis. Evident, nu era la fel de vechi ca Whitfield sau
castelul lui Belinda i al lui George, unde se vzuser ei
prima dat. William aprecie c acesta avea cu siguran cam

dou sute cincizeci sau trei sute de ani. Cnd s-au apropiat,
au constatat c avea o arhitectur foarte fin. Se vedea c
existase i un parc, grdini, poate chiar i un labirint care
acum era aproape n ntregime npdit de ierburi. Privit din
fa, intrarea era cu adevrat princiar. William ncerc uile
i ferestrele, dar toate erau ncuiate. O privire aruncat prin
obloane dezvlui ns o stucatur minunat, coloane cioplite
delicat i tavane nalte. Era greu s vezi mai mult,
indiscutabil ns era un loc neverosimil. A te afla acolo era ca
i cum ai fcut un pas uria napoi n timp, pn pe vremea
lui Ludovic al XIV-lea, al XV-lea sau al XVI-lea. n orice
moment te ateptai s apar de dup col o trsur n galop,
plin cu oameni cu peruci i cu pantaloni bufani care s-i
ntrebe ce cutau n locurile acelea.
Cui crezi c i-a aparinut? ntreb ea, uluit de ceea ce
vedea.
Localnicii ar trebui s tie. Nu poate fi un mare secret. E
un loc formidabil.
Crezi c l mai stpnete cineva? Arat de parc ar fi
fost abandonat cu muli ani n urm, dar tot trebuie s fie al
cuiva.
Da, trebuie. ns cu siguran nu cuiva care l vrea sau
care i poate permite s-l ntrein. Se afl ntr-o stare
jalnic, chiar i treptele de marmur din fa sunt sparte n
ultimul hal. Totul art de parc ar fi fost prsit de mii de
ani.
Dar ochii lui Sarah se luminar cnd se uit n jurul ei.
Nu i-ar plcea s iei un loc ca sta, s drmi tot i s-l
refaci cum era o dat tii, adic s-l faci la loc exact cum
era nainte?
Era ncntat de o asemenea idee, la care William afi o
expresie ngrozit.
i dai cumva seama de ct munc ar fi nevoie? i poi
imagina numai fr s punem la socoteal preul. Ar trebui
o armat de muncitori i ntreaga banc a Angliei ca s pun
pe picioare locul sta.

Dar gndete-te ct de frumos ar fi n cele din urm.


Chiar ar merita.
Pentru cine? rse, uitndu-se la ea amuzat. Niciodat
de cnd se cunoscuser nu o vzuse mai emoionat ca
acum. Cum poi s fi att de entuziasmat de un loc ca sta?
Este un dezastru general.
Adevrul este c-l interesa i pe el. Dar volumul imens de
munc ce trebuia nvestit era mai mult dect descurajator.
O s ntrebm de el cnd ne ntoarcem la drum. Sunt
sigur c ni se va spune c aici au fost omori zece oameni i
c e un loc ngrozitor.
Tot drumul napoi spre main o tachin n legtur cu
ideile ei, dar Sarah nu-l asculta. Socotea c este cel mai
frumos loc pe care l vzuse vreodat i dac ar fi putut, l-ar
fi cumprat dendat, iar William o crezu c ar face-o chiar.
Dup ce castelul nu se mai zri, ntlnir un fermier
btrn chiar lng drumul principal. William l ntreb n
francez despre castelul drpnat de la care veneau, la care
ranul spuse c este mult de povestit. Sarah fcu eforturi s
neleag limba i reui destul de bine. Dar dup aceea
William o lmuri cu toate micile detalii. Locul pe care l
vzuser se numea Le Chteau de la Meuze i fusese prsit
de vreo optzeci de ani, de prin 1860. nainte fusese locuit de
aceeai familie timp de peste dou sute de ani, dar ultimul
dintre ei murise fr s lase vreun motenitor. Apoi a trecut
prin minile unor generaii de veri i rude ndeprtate, ns
btrnul nu mai tia cui i aparine acum. Spuse c, atunci
cnd el era copil, mai locuia acolo o btrn, incapabil s
aib grij de locul acela, contesa de Meuze, verioar a regilor
Franei. A murit ns nainte ca el nsui s devin
adolescent, iar de atunci locul a fost nchis.
Ce trist! M ntreb de ce nimeni nu a ncercat vreodat
s-l restaureze.
Probabil c ar necesita prea multe cheltuieli, rspunse
el. Francezii au cam avut parte de vremuri grele. Iar locuri ca
acesta nu sunt uor de ntreinut dup ce le-ai refcut.

William tia mult prea bine ci bani i cte eforturi l


costase s pun Whitfield pe picioare, iar pentru lucrrile de
aici ar fi fost necesari mult mai muli bani.
Cred c e o ruine. Arta trist cnd se gndea la casa
aceea veche, la ceea ce ar putea s fie sau la ceea ce fusese o
dat. I-ar fi plcut s-i suflece mnecile i s-l ajute pe
William, s-o renoveze.
S-au urcat n main, i el a privit-o curios.
Vorbeti serios, Sarah? Chiar i place locul sta? Chiar
i-ar plcea s faci un lucru ca sta?
A adora. Ochii ei strluceau.
E al naibii de mult munc. i chiar nu merit dac nu
faci tu nsui ceva. Trebuie s dai cu ciocanul, s cari, s
munceti i s transpiri alturi de cei care te ajut s o faci.
tii, i-am vzut pe George i pe Belinda cnd i-au renovat
castelul i nici n-ai idee ct au trebuit s munceasc.
Dar el tia ct de mult i iubeau locul i ct de drag le
devenise dup ce lucraser la el.
Da, dar locul acela e mult mai complicat dect sta i
mult mai vechi, explic Sarah, dorind s fac un gest magic,
dup care Chteau de la Meuze s ntre n posesia ei.
Nici asta n-ar fi uor, spuse William cu nelepciune.
Absolut totul trebuie renovat, chiar i csua ngrijitorului,
oproanele i grajdurile.
Nu-mi pas, spuse ea ncpnat. Mi-ar plcea la
nebunie s fac una ca asta, dac m-ai ajuta i tu, ncheie ea,
ridicnd privirea spre el.
M gndeam c n-a mai fi n stare s-mi asum un
asemenea proiect. Mi-au trebuit cincisprezece ani ca s refac
domeniul Whitfield, dar tiu eu? Aa cum l prezini tu, pare
tentant.
i zmbi, simindu-se din nou norocos i fericit, aa cum se
simea tot timpul de cnd se cunoscuser.
Ar putea fi att de minunat
Ochii ei strluceau i el zmbi. Era ca un aluat n minile
ei i ar fi fcut orice ar fi dorit ea.

Dar de ce n Frana? De ce nu n Anglia? Ea ncerca s


fie politicoas, dar adevrul este c se ndrgostise de locul
acela i totui nu voia s insiste prea mult. Poate c era mult
prea costisitor sau poate c va necesita prea mult munc.
Mi-ar plcea s triesc aici. Dar poate gsim ceva
asemntor n Anglia.
Prea ns ceva lipsit de sens. Avea deja domeniul
Whitfield i, datorit lui, arta excelent, dup reparaii. Aici
era altfel. Putea deveni un loc care s fie numai al lor, pe care
l-ar putea amenaja cu propriile lor mini, un loc pe care-l
puteau crea i reconstrui muncind cot la cot. Sarah nu
manifestase niciodat un asemenea entuziasm, iar el tia c
totul era o nebunie. Ultimul lucru de care avea el nevoie era
un castel drpnat n Frana. Pe drumul de ntoarcere,
Sarah alung nstrunicele proiecte, fr s-i ias din minte
singuraticul castel pe care l ndrgise.
Nu avea nevoie, se gndea ea, dect de dragostea unor
oameni. Parc avea un suflet propriu, era ca un copil rtcit
sau un btrn foarte trist. n sfrit, orice ar fi fost, nu era
dat s fie al ei, Sarah tia asta i dup ce se ntoarser la
Paris nu mai pomeni de el. Nu voia ca William s se simt
presat, iar pe de alt parte, era contient de absurditatea
propriului sentiment.
Era deja sptmna Crciunului i Parisul arta splendid.
Au fost o dat la cin la familia Windsor, n casa lor din
Boulevard Suchet, care fusese decorat de Boudin. Restul
timpului l-au petrecut singuri, bucurndu-se de primul
Crciun mpreun. William a sunat-o pe mama lui de mai
multe ori, ca s se asigure c nu se simte prea singur. Ea
fcea ns vizite la domeniile din vecintate, lua masa cu
diverse rude i n Ajunul Crciunului a fost invitat la
Sandringham, la masa tradiional de Crciun a familiei
regale. Bertie trimisese anume pentru ea o main, doi valei
i o doamn de companie.
Sarah i sun prinii la New York, tiind c Peter i Jane
vor fi acolo de Crciun, i o clip i se fcu dor de acas. Dar

William era att de bun cu ea i se simea att de fericit cu


el! n ziua de Crciun, el i fcu cadou un superb inel cu
safire i smaralde de la Van Cleef, ntr-o montur de
diamante, i o frumoas brar Cartier, din diamante,
smaralde, safire i rubine, toate alctuind un model floral.
Sarah vzuse una asemntoare pe braul ducesei de
Windsor i o admirase foarte mult. Era o pies deosebit i
cnd William i-a dat-o, a rmas mut de uimire.
Iubitule, m rsfei ngrozitor! Era surprins i
ncntat de toate cadourile lui. i druise poete i earfe,
cri de la anticarii de pe malurile Senei, pe care tia c i le
dorete, i mici fleacuri care o fceau s rd, ca de pild o
ppu aidoma cu cea pe care o avusese ea n copilrie.
William o cunotea foarte bine i era nespus de generos i de
atent.
La rndul ei, Sarah i-a druit o tabacher de aur cu email
albastru strlucitor, lucrat de Carl Faberg, cu o inscripie
de la arina Alexandra ctre ar din 1916, i un minunat
costum de clrie de la Hermes pe care el l admirase,
precum i un nou ceas foarte elegant de la Cartier. Pe
capacul din spate, Sarah comandase s se graveze: Primul
Crciun, Prima Iubire, din toat inima, Sarah. William a fost
nduioat pn la lacrimi cnd a citit aceste cuvinte. Apoi a
dus-o din nou n pat i a fcut iari dragoste cu ea. Au
petrecut aa aproape toat ziua de Crciun, fericii c nu se
ntorseser la Londra, unde ar fi fost silii s asiste la tot felul
de ceremonii fastuoase i s participe la nesfrite tradiii.
Cnd s-au trezit spre sfritul dup-amiezii, el i zmbi. O
srut pe ceaf i i spuse din nou ct de mult o iubete.
Mai am ceva pentru tine, i mrturisi el. Dar nu era
sigur c o s-i fac plcere sau o s se necjeasc. Era cea
mai mare nebunie pe care o fcuse n viaa lui, cel mai teribil
moment de scrnteal i, totui, presimea c ei o s-i plac
ntr-adevr. i dac i va plcea, merita tot efortul. Scoase o
cutiu dintr-un sertar. Era nvelit n hrtie aurie i legat
cu o panglic subire tot aurie.

Ce-i asta? ntreb Sarah, curioas ca un copil, n timp


ce lui i tremura inima de emoie.
Deschide-o.
Sarah ridic, cu grij, capacul, ntrebndu-se dac nu
cumva era nc o bijuterie. Oricum era un obiect mic. Dar
dup ce desfcu ambalajul. Gsi nuntru o alt cutiu i
mai mic, iar n ea era o csu de lemn fcut dintr-o cutie
de chibrituri. Nu bnuia ce ar putea fi i l privi pe William
ntrebtoare.
Ce este, iubitule?
Deschide-o, spuse el, cu un glas sugrumat i temtor.
Sarah deschise cutia de chibrituri i nuntru gsi un
bileel pe care scria doar att: Le Chteau de la Meuze.
Crciun fericit, 1938. De la William, cu toat dragostea.
Sarah l privi uluit i, citind cele scrise, nelese deodat
ntreaga semnificaie. Scoase un strigt de uimire,
nevenindu-i s cread c el fcuse un gest att de minunat i
nebunesc totodat. Niciodat, dar absolut niciodat nu-i
dorise ceva cu atta ardoare.
L-ai cumprat? ntreb ea minunndu-se, apoi i
azvrli braele n jurul gtului lui i se trnti goal pe
genunchii lui, emoionat. L-ai cumprat?
Este al tu. Nu sunt sigur dac suntem nebuni sau
foarte inteligeni. Dac nu-l vrei, putem vinde pmntul, iar
castelul l putem lsa n paragin sau putem uita de el.
Nu-l costase prea mult. Avusese ns mult btaie de cap
ca s gseasc modalitatea de abordare. Suma pe care o
pltise fusese ns nduiotor de mic. l costase mai mult
renovarea cabanei lui de vntoare din Anglia dect
cumprarea castelului de la Meuze, cu tot pmntul i
anexele lui.
Sarah era att de emoionat, c nu mai tia pe ce lume se
afl, iar el era fericit de bucuria ei. Fusese mult mai
complicat dect prevzuse. Erau patru motenitori, dintre
care doi triau n Frana, unul la New York i altul ntr-un
loc uitat din Anglia. Dar l ajutaser avocaii lui, iar tatl lui

Sarah luase legtura cu femeia din New York prin banc.


Erau veri ndeprtai ai contesei care murise cu optzeci de
ani n urm, aa cum spusese fermierul. De fapt, oamenii de
la care cumprase el castelul erau la cteva generaii
distan de ea, dar nimeni nu tiuse ce s fac pn la urm
cu proprietatea aceea i nici cum s-o mpart, aa c o
lsaser de izbelite, pn ce Sarah a gsit-o. i s-a
ndrgostit de ea..
Sarah l privi ngrijorat.
Te-a costat o avere?
S-ar fi simit teribil de vinovat dac ar fi fost aa, dei n
fundul sufletului tia c merit. Adevrul este c el
cumprase proprietatea pe mai nimic. Toi cei patru
motenitori simiser o mare uurare c scpaser de ea i
niciunul din ei nu fusese prea lacom.
Averea va veni dup ce vom ncerca s o restaurm.
i promit c o s fac totul cu minile mele, totul! Cnd
putem s ne ntoarcem ca s ncepem munca? Srea n sus
de bucurie, iar el ofta, frmntat de sentimente
contradictorii, ncntat i n acelai timp ngrijorat.
Mai nti trebuie s ne ntoarcem n Anglia. Am de
aranjat cteva treburi acolo. Nu tiu cnd se va putea
poate n februarie sau martie
Nu se poate mai devreme? Era o feti fericit n
dimineaa de Crciun i el zmbi.
Vom ncerca Era extrem de bucuros c i fcuse o
mare plcere. ncepu s fie i el nerbdtor i se gndi c va
fi poate amuzant s munceasc alturi de ea, dac munca
nu-i va omor pe amndoi. Sunt fericit c i place cadoul
meu. Am trit cteva clipe de groaz gndindu-m c poate
ai uitat de castel i nu-l mai vrei. i vreau s-i spun c tatl
tu m crede de-a dreptul nebun. O s-i art o dat
telegramele. Zicea c pare o nebunie la fel de mare ca ideea
ta cu ferma pe care voiai s-o cumperi n Long Island. Mi-a
mrturisit c e convins c amndoi suntem nebuni i c,
evident, ne potrivim perfect.

Ea chicoti, gndindu-se din nou la cas, apoi l privi pe


William cu o licrire trengreasc n ochi, pe care el o
observ imediat.
i eu am ceva pentru tine Cred c Nu voiam s-i
spun nimic nainte de a ne ntoarce n Anglia i de a fi
sigur dar cred c s-ar putea poate c vom avea un
copila
Era stnjenit i bucuroas n acelai timp. William o privi
surprins i uluit.
Att de curnd? Sarah, vorbeti serios? Nu-i venea s
cread.
Cred c vorbesc foarte serios. Probabil c s-a ntmplat
chiar n noaptea nunii. Voi fi mai sigur peste cteva
sptmni. Dar ea recunoscuse deja primele semne. De data
asta le recunoscuse ea, singur.
Sarah, iubita mea, eti cu adevrat uluitoare!
ntr-o singur noapte cptaser o familie i un castel n
Frana, cu deosebirea c micuul abia fusese conceput, n
timp ce castelul fusese lsat n paragin de aproape un secol.
Cu toate astea, amndoi erau fericii.
Au mai stat la Paris, unde s-au plimbat de-a lungul Senei,
au fcut dragoste i au mncat n mici bistrouri linitite,
pn dup Anul Nou, apoi s-au ntors la Londra pentru a
juca rolurile de duce i duces de Whitfield.

11
De ndat ce s-au ntors la Londra, William a insistat ca
Sarah s se duc la medicul lui din Harley Street. Acesta
confirm ceea ce ea bnuia de cteva sptmni. Era deja
nsrcinat n cinci sptmni i medicul i spuse c va nate
la sfritul lui august sau la nceputul lui septembrie. O
sftui s fie precaut n primele luni, mai ales din cauza
avortului pe care-l suferise. Dar el constat c Sarah era
ntr-o stare de sntate excelent i l felicit pe William
pentru motenitor, cnd acesta veni s-o ia. Viitorul tat era
evident foarte ncntat de el nsui i de ea. Amndoi i-au dat
vestea mamei lui cnd s-au dus la Whitfield, n weekend-ul
urmtor.
Dragii mei copii, e minunat! exclam ea fericit, de
parc fcuser ceva ce nu mai reuise nimeni de cnd Maria
i dduse natere lui Iisus. A vrea s v amintesc c vou vau trebuit doar treizeci de zile pentru a nfptui ceea ce tatl
tu i cu mine am reuit n treizeci de ani. Suntei vrednici
de a fi felicitai pentru iueala i norocul vostru! Ce copii
istei suntei voi! nchin un pahar n cinstea lor i ei rser.
Nu-i mai gsea locul de bucurie i i spuse din nou lui
Sarah c naterea lui William fusese cel mai fericit moment
din viaa ei i acesta dinuise de-a lungul anilor. Dar, ca i
medicul, o sftui pe Sarah s nu fac prostii i s nu se
oboseasc, pentru c asta ar putea avea urmri asupra strii
copilului sau a ei nsi.
Dar m simt foarte bine.
ntr-adevr, era ntr-o form excelent i medicul i
spusese c pot face dragoste rezonabil, sugerndu-le s
evite excesele, s nu ncerce s doboare recordurile olimpice,
sfaturi pe care Sarah i le transmise lui William.
Dar lui i era foarte fric s fac dragoste ca nu cumva s-i
duneze ei sau copilului.
i spun precis c nu se ntmpl nimic. Aa a spus

medicul.
De unde tie el?
E medic, l asigur ea din nou.
Poate c nu e un medic bun. Ar fi bine s te mai
consulte i un alt medic.
William, a fost medicul mamei tale nainte de a te nate
tu!
Tocmai de aceea. E prea btrn. Ne ducem la altul mai
tnr.
William merse pn ntr-acolo nct i gsi un specialist i
ea, ca s-i fac pe plac, se duse i la el. Omul i spuse exact
ceea ce-i spusese btrnul lord Allthrope, lucru care o
bucur nespus pe Sarah. Era deja n dou luni i nu avusese
pn atunci nicio problem.
Eu vreau s tiu cnd ne ntoarcem n Frana, spuse ea,
dup ce trecu o lun de cnd se aflau la Londra. Murea de
nerbdare s nceap lucrrile la noua lor cas.
Vorbeti serios? William prea ngrozit. Vrei s pleci
acum? Nu vrei s atepi pn se nate copilul?
Bineneles c nu. De ce s ateptm attea luni, cnd
am putea ncepe lucrul de-acum? Iubitule, nu sunt bolnav,
sunt nsrcinat, pentru numele lui Dumnezeu!
tiu. Dar dac se ntmpl ceva? Prea nebun de
ngrijorare i i dorea ca Sarah s nu fie att de hotrt.
Dar chiar i btrnul lord Allthrope czu de acord c nu
avea niciun rost s stea acas, iar atta vreme ct Sarah nu
se va obosi prea tare i nu va cra obiecte grele, proiectul din
Frana i se prea foarte bun.
i face foarte bine s aib o ocupaie, l asigur el, apoi
le suger s atepte pn n martie, pentru ca ea s aib deja
trei luni de sarcin cnd vor pleca.
Era singurul compromis pe care Sarah a fost dispus s-l
fac. Va atepta pn n martie ca s se ntoarc n Frana,
dar nicio clip mai mult. Murea de nerbdare s se apuce de
treab.
William se strduia s trgneze ct mai mult proiectele

de la Whitlield, iar mama lui l ndemna ntruna s-i spun


lui Sarah s nu se oboseasc.
Mam, ncerc, dar nu vrea s m asculte, spuse el n
cele din urm, ntr-un moment de disperare.
E i ea tot un copil. Nu-i d seama c trebuie s aib
mare grij. Doar nu vrea s piard sarcina!
Sarah nvase ns de mult aceast lecie. i era mult mai
prudent dect credea William: aipea n timpul zilei, se
plimba i se odihnea cnd era obosit. Nu avea de gnd s
piard acest copil. Dar nici nu avea de gnd s stea fr s
fac nimic. l pis atta pe William, pn ce el se hotr s
mearg n Frana, fiindc n-o mai putea amgi. Era la
mijlocul lunii martie i Sarah l amenina c va pleca fr el.
Au plecat spre Paris cu iahtul regal, cnd lordul
Mountbaten se ducea s-l viziteze pe ducele de Windsor; el
consimi s ia la bord i tnra pereche, ca o favoare.
Dickie, cum i spuneau William i contemporanii lui, era un
brbat foarte chipe i Sarah l amuz n timpul traversrii
Canalului Mnecii, povestindu-i despre castel i despre
lucrrile pe care aveau de gnd s le fac acolo.
William, btrne, se pare c programul tu de lucru e
stabilit!
El socotea ns c le va face bine la amndoi. Se iubeau
foarte mult i abia ateptau s duc la capt proiectul.
William comandase la Ritz s li se nchirieze o main i
reuir s gseasc un mic hotel, la dou ore i jumtate de
Paris, n apropiere de castelul lor n ruine. Au nchiriat
ultimul etaj al hotelului, plnuind s locuiasc acolo pn ce
castelul va deveni ct de ct locuibil, ceea ce amndoi tiau
c va dura mult.
S-ar putea s dureze ani de zile, mormi William cnd l
revzur.
Urmtoarele dou sptmni i le petrecu adunnd
lucrtori. n cele din urm, angajase o echip destul de
numeroas i ncepur s nlture scndurile i obloanele
pentru a vedea interiorul. Pe msur ce lucrau apreau tot

felul de surprize, unele dintre ele plcute, altele dimpotriv.


Living-ul principal era o ncpere splendid i pn la urm
gsir i trei saloane, cu superbe boiseries i o stucatur de
pe care se cojea stratul subire de aur. Mai descoperir
cmine de marmur i pardosele minunate. Dar n cteva
locuri lemnul fusese distrus fie de mucegai, rezultatul multor
ani de umezeal, fie de gzele i roztoarele care se
strecuraser printre scnduri i stricaser pe ici pe colo
frumoasele ornamente.
Tot la parter se afla o imens i frumoas sufragerie, apoi
o serie de saloane mai mici, o extraordinar bibliotec cu
lambriuri de mahon, o sal seniorial, demn de orice castel
englezesc, i o buctrie veche, care i amintea lui Sarah de
unele muzee pe care le vizitase cu prinii n anul precedent.
n buctrie se aflau ustensilele pe care se vedea c nu le
mai folosise nimeni de dou sute de ani i Sarah le adun cu
grij, n intenia de a le pstra. Cu aceeai grij, au pus de
asemenea la adpost cele dou trsuri pe care le-au gsit n
hambar.
William se aventur cu pruden la etaj, dup investigarea
iniial de la nivelul parterului. Refuz ns categoric s-o lase
pe Sarah s-l nsoeasc, de team s nu se prbueasc
podeaua. Spre surprinderea lui, aceasta se dovedi foarte
solid i pn la urm o chem pe Sarah sus s vad ce
gsise. Erau pe puin o duzin de ncperi nsorite, cu
superbe boiseries i ferestre frumos modelate i un minunat
salon cu un cmin de marmur, care ddea deasupra intrrii
principale, spre ceea ce fuseser odinioar parcul i grdinile
castelului. Acesta a fost momentul n care Sarah, plimbnduse dintr-o ncpere ntr-alta, i-a dat seama c nu existau
bi. N-au cum s existe, rse ea n sinea ei. Pe vremea aceea
se splau n hrdaie aduse n camerele de toalet i n loc de
closete foloseau oala de noapte.
Era mult treab de fcut, dar era din ce n ce mai evident
c merita. Acum i William era fascinat. Fcea schie pentru
lucrtori, ntocmea programe de munc i i petrecea fiecare

zi din zori i pn seara dnd directive, explicnd n timp ce


Sarah lucra lng el, cizelnd lemnul vechi, restaurnd
pardoselile, curind boiserie-iile, reparnd pojghia de aur i
lustruind alama i bronzul pn ce strluceau; n cele din
urm, i petrecea mai toat ziua vopsind. n timp ce ei
lucrau la cldirea principal, William desemnase o echip de
tineri s repare casa ngrijitorului, pentru a se putea muta
acolo, ca s fie tot timpul pe antierul uriaului lor proiect.
Casa ngrijitorului era mic. Avea un living relativ mic, un
dormitor i mai mic alturi i o buctrie mare i intim, iar
la etaj, dou dormitoare nsorite, ceva mai mari. Dar era
desigur foarte potrivit pentru ei i puteau instala probabil i
o servitoare jos, n caz c Sarah ar avea nevoie. Aveau un
dormitor al lor i chiar unul pentru copilul ce se va nate.
Copilaul mica acum n pntecele mamei i, de fiecare
dat cnd l simea, Sarah zmbea, convins c va fi biat i
c va semna leit cu William. i destinuia acest lucru din
cnd n cnd i el repeta mereu c nu-l va deranja dac va fi
fat, fiindc oricum dorea s aib mai muli copii.
i noi n-avem grij c trebuie s asigurm un urma la
tron, o tachina el, dei mai era n joc titlul lui nobiliar i
motenirea domeniului Whitfield.
n perioada aceea ns, principala preocupare nu era nici
domeniul Whitfield i nici mcar castelul din Frana. n
martie, Hitler i ridicase capul monstruos i nghiise
Cehoslovacia, pretinznd c, n fapt, aceasta nu mai exista ca
stat de sine stttor. ntr-adevr, se fcuse stpn peste zece
milioane de persoane care nu erau germani. Nici nu
terminase bine treaba n Cehoslovacia, c i ndrept
privirile spre Polonia i ncepu s-o amenine cu vechi
probleme conflictuale n Danzig i n diferite alte zone.
La o sptmn, se ncheie Rzboiul Civil din Spania, care
secerase peste un milion de viei i transformase n ruine
prospera Spanie.
Dar n aprilie a fost i mai ru. Imitndu-l pe prietenul su
german, Mussolini invad Albania i guvernele britanic i

francez ncepur s protesteze i i oferir ajutorul Greciei i


Romniei dac acestea socoteau c este necesar. Oferiser
acelai ajutor i Poloniei, cu cteva sptmni n urm,
promind de data asta s fie alturi de ea dac Hitler va
atenta la teritoriile ei.
n mai, Mussolini i Hitler semnaser deja aliana, fiecare
promind celuilalt s-l sprijine n rzboi. Discuii similare
ntre Frana, Anglia i Rusia s-au ncheiat i au renceput,
fr a duce la vreun rezultat. Era o primvar deprimant
pentru politica internaional i soii Whitfield erau profund
ngrijorai, dar n acelai timp continuau lucrrile de
amploare de la Chteau de la Meuze, iar sarcina lui Sarah
nainta. Era acum n luna a asea i, dei William nu i-o
spunea, i se prea uria. Dar amndoi erau nali i era de
ateptat ca i odrasla lor s fie mare. El l simea micnduse, noaptea, cnd se ntindeau n pat i uneori, cnd se lipea
de ea, simea cum copilaul l nghiontete cu picioruele.
Nu te doare? ntreb el. Era fascinat de viaa pe care o
simea nuntrul ei, de sarcina ei tot mai mare, de copilaul
care se va nate n curnd, rod al dragostei lor mprtite.
Era un miracol care nu contenea s-l copleeasc. Mai fcea
dragoste cu ea din cnd n cnd, dar se temea tot mai mult
s nu-i duneze n vreun fel, iar pe ea prea s-o atrag acum
mai puin actul sexual. Muncea din greu la castel i amndoi
erau extenuai cnd se duceau seara la culcare. Dimineaa,
la ora ase, soseau muncitorii i ncepeau s ciocneasc i
s fac zgomot.
La sfritul lui iunie au reuit s se mute n casa
ngrijitorului, renunnd la camerele de la hotel, ceea ce le
fcu o mare plcere. Locuiau acum pe propriul lor domeniu
i terenurile ncepeau s arate civilizat. William adusese o
armat de grdinari de la Paris ca s taie potecile, s
aranjeze copacii i s sdeasc flori, transformnd jungla
ntr-o grdin. Lucrrile n parc au durat mai mult, dar n
august ncepeau s se ntrevad sperane i era uimitor ct
de mult progresaser cu casa. William ncepea s cread c

se vor muta la sfritul lunii, tocmai la timp, pentru naterea


copilului. Lucra cel mai mult la apartamentul lor, pentru ca
Sarah s se simt bine acolo i s poat continua munca n
restul casei dup ce se vor instala. Vor fi necesari ani de zile
pentru finisarea detaliilor, se gndea el, dar realizaser deja
extraordinar de mult ntr-un rstimp foarte scurt.
De fapt, George i Belinda trecuser pe la ei n iulie i
fuseser foarte impresionai de ceea ce reuiser s fac
William i Sarah pn la acea dat. Au venit de asemenea n
vizit Jane i Peter, i pentru cele dou surori fusese o vizit
mult prea scurt. Jane l plcea enorm pe William i era
fericit c Sarah va avea un copil. Promise s vin din nou
dup ce se va nate, ca s-l vad, dei i ea atepta un alt
copil i tia c va mai trece mult timp pn s se poat
ntoarce n Europa. Doriser s vin i prinii lui Sarah, dar
tatl ei nu se simise bine n ultimul timp. Jane o asigur
ns c nu era nimic grav. La Southampton se lucra serios la
renovare. Mama ei era ns foarte hotrt s vin n vizit la
toamn, dup ce se va nate copilul.
Dup plecarea lui Peter i Jane, Sarah se simi singur
cteva zile i se cufund n munca la cas pentru a se mai
mbrbta. Muncea din greu ca s-i termine camera ei i
mai ales frumoasa ncpere alturat pe care o rezervase
copilului.
Cum merge treaba aici? strig William ntr-o dup
amiaz, cnd i aduse o franzel, nite brnz i o ceac
aburind de cafea.
Fusese foarte amabil i sritor cu familia ei, cum era, de
fapt, cu toat lumea, dar mai ales cu ea. Acum mai mult ca
oricnd, Sarah l iubea cu o dragoste nemrginit.
ncepe s mearg, spuse ea mndr. Poleise cu grij o
parte din boiserie i acum arta mai bine dect cea pe care o
admiraser la Versailles.
Te pricepi. William i admira opera cu un zmbet cald.
S tii c te-a angaja, spuse el i se aplec s-o srute. Te
simi bine?

Foarte bine. O durea ngrozitor spatele, dar nu i-ar fi


spus lui pentru nimic n lume. i fcea plcere tot ce lucra
acolo zilnic i nu va mai fi nsrcinat mult vreme, se
gndea ea. Doar nc trei sau patru sptmni. Gsiser un
spital mic i curat n Chaumont, unde va putea nate copilul.
Era acolo un medic foarte atent i Sarah se ducea la
consultaie la fiecare cteva sptmni. El i spunea c
sarcina mergea bine, dar o avertiz c s-ar putea ca pruncul
s fie foarte mare.
Ce nseamn asta? ntrebase ea, strduindu-se s
vorbeasc degajat. n ultimul timp ncepuse s se team de
natere, dar nu voia s-l sperie i pe William cu temerile ei
care i se preau absurde.
Ar putea nsemna o cezarian, mrturisi medicul. Este
poate cam neplcut, dar uneori e mai sigur i pentru mam
i pentru copil, n cazul n care omuleul este prea mare, cum
ar putea fi n cazul dumneavoastr.
Dac mi facei cezarian, voi putea s mai am copii
dup aceea?
Medicul ezit, apoi cltin din cap, simind c trebuie s-i
spun adevrul.
Nu, nu vei mai avea voie.
Atunci nu vreau operaie.
n cazul acesta, facei multe plimbri, mult micare,
exerciii, notai dac avei un ru n apropierea casei. Toate
acestea v vor ajuta la nevoie, Madame la Duchesse.
Medicul se nclina ntotdeauna politicos cnd pleca ea i
dei lui Sarah nu-i plcea c o amenina cu o cezarian, pe el
l plcea. Nu-i spusese lui William despre opinia medicului
cum c bebeluul ar putea fi foarte mare sau despre
posibilitatea unei cezariene la natere. Era sigur de un
lucru, i anume c dorea mai muli copii. i avea de gnd s
fac tot ce-i sttea n putin pentru a nu pune n pericol
sarcinile viitoare.
Sarah mai avea nc o sptmn sau dou pn s nasc
n momentul n care Germania i Rusia au semnat un pact

de neagresiune, lsnd doar Frana i Anglia ca poteniali


aliai, de vreme ce Hitler semnase deja un pact cu Mussolini,
iar Spania era efectiv distrus i nu putea ajuta pe nimeni.
ncepe s fie grav, nu-i aa? l ntreb Sarah pe William
ntr-o noapte, cu voce calm. Abia se mutaser n camera lor
din castel i, dei mai erau multe detalii de pus la punct, ea
se gndea c nu vzuse niciodat ceva mai frumos,
sentiment pe care-l avea i William cnd o privea.
Nu e bine. Probabil c m voi ntoarce la un moment dat
n Anglia, s vd ce prere au cei din Downing Street Ten.
Dar nu voia s-o ngrijoreze. Poate c ne vom ntoarce
amndoi pentru cteva zile, dup ce se va nate copilul.
Oricum voiau s i-l arate mamei lui, aa c Sarah nu fcu
nicio obiecie.
E greu de crezut c noi vom intra n rzboi adic
Anglia. Sarah ncepea s se considere una de-a lor, dei i
pstrase cetenia american cnd se cstorise cu William;
el nu vedea niciun motiv pentru care ea i-ar fi schimbat-o.
Sarah nu dorea dect ca lumea s se liniteasc ndeajuns
pentru ca ea s poat aduce copilul pe lume fr grij. Nu
voia s se simt apsat de grija rzboiului, dorea doar un
cmin linitit pentru copilul lor.
N-ai s pleci dac se ntmpl ceva, nu-i aa, William? l
privi cuprins brusc de panic, trecnd n revist toate
pericolele posibile.
Nu voi pleca nainte de a se nate copilul, i promit.
Dar dup aceea? fcu ochii mari de spaim.
Numai dac va fi rzboi. Nu-i mai face griji pentru asta.
n momentul sta nu e sntos pentru tine. Nu voi pleca
nicieri, dect la spital cu tine, aa c nu mai fi prostu.
Sarah avea vagi dureri cnd se urc n noaptea aceea n
pat, n noua lor camer, dar pn diminea i trecur i se
simi mai bine. Era o prostie s-i fac griji din cauza
rzboiului. Ea trebuia s se preocupe numai de copil, i
spuse a doua zi diminea, cnd se trezi.
Dar pe nti septembrie, n timp ce ciocnea podeaua

micilor ncperi de deasupra dormitoarelor lor, cele care ntro bun zi aveau s devin minunate dormitoare pentru copii,
auzi pe cineva ipnd ceva neinteligibil, apoi auzi la parter
pai alergnd i se gndi c o fi pit careva ceva. Cobor n
buctria principal ca s dea o mn de ajutor. Dar acolo
toi ascultau radioul.
Germania atacase Polonia cu trupe de infanterie i cu
aviaia. William sttea i el acolo i asculta radio mpreun
cu toi brbaii de pe antier. Dup aceea, toi ncepur s
discute dac Frana va ncerca sau nu s elibereze Polonia.
Civa erau de prere c ar trebui, dar multora nu le psa.
Aveau necazurile lor acas, cu familiile lor, cu problemele lor,
dar alii considerau c Hitler trebuie oprit nainte de a fi prea
trziu pentru toi. Sarah sttea acolo, ngrozit i se uita la
William i la ceilali.
Ce nseamn asta?
Nu e bine deloc, spuse William, sincer. Ateptm i vom
vedea.
Terminaser acoperiul casei, ferestrele erau puse la locul
lor, pardoselile refcute, bile fuseser instalate, dar mai
rmseser nenumrate detalii. Cu toate acestea, cea mai
mare parte a lucrrilor era gata, casa ei era aranjat i
ocrotit de urgia naturii i a lumii, gata pentru a primi
copilaul lor. Dar lumea nu mai era un loc sigur i situaia
nu putea fi lesne schimbat.
Te rog s nu te mai gndeti la asta, o ndemn el.
William observase n ultimele dou zile c ea dormea mai
mult i bnuia c i se apropia termenul. De aceea voia s-o
fereasc de grij i team acum, cnd trebuia s nasc. Era
foarte posibil ca Hitler s nu se opreasc n Polonia. Mai
curnd sau mai trziu, Anglia va trebui s intervin i s-l
opreasc. William tia asta, dar nu-i spuse nimic lui Sarah.
n seara aceea au mncat n tcere. Ca ntotdeauna,
gndurile lui Sarah se ndreptau spre chestiuni serioase, dar
William se strduia s-o sustrag. N-o ls s vorbeasc
despre ultimele tiri, oblignd-o s se gndeasc la ceva

plcut, ncerc s-i abat gndurile de la evenimentele din


lume, vorbindu-i despre cas, dar nu era uor.
Spune-mi ce vrei s faci cu sufrageria. Vrei s restaurezi
lambriurile originare sau s foloseti o parte din boiserie-iile
pe care le-am gsit n grajduri?
Nu tiu. Prea neatent, dar fcu un efort s se
concentreze asupra ntrebrii. Tu ce prere ai?
Cred c la boiserie e mai vesel. Lambriurile din
bibliotec sunt suficiente.
Aa mi se pare i mie. Sarah se juca cu mncarea n
farfurie i el i ddea seama c nu-i e foame. Se ntreba dac
nu cumva se simte ru, dar nu voia s-o piseze. Arta obosit
n seara aceea i ngrijorat. Toi erau ngrijorai.
Cum rmne cu buctria? Dduser la iveal toate
crmizile, vechi de patru sute de ani, i lui William i plcea.
E frumos aa cum e acum, dar poate c tu vrei ceva puin
mai stilat.
Nici nu m intereseaz. Sarah l privi deodat
deprimat. Simt c-mi vine ru de cte ori m gndesc la
srmanii oameni din Polonia.
Nu trebuie s te gndeti acum la asta, Sarah, spuse el
cu blndee.
De ce?
Pentru c nu e bine pentru tine i nici pentru copil,
spuse el hotrt, dar ea ncepu s plng cnd se ridic de la
mas, plimbndu-se apoi agitat prin buctrie. Totul prea
s-o tulbure mai mult acum, cnd se apropia termenul.
Dar ce fac femeile din Polonia care sunt nsrcinate ca
mine? Ele nu pot schimba subiectul.
E un gnd ngrozitor, recunoscu el, dar acum, n clipa
asta, nici noi nu putem schimba nimic.
De ce, fir-ar s fie? De ce le face aa ceva dementul la?
se revolt ea, apoi se aez din nou, gfind i evident
ndurerat.
Sarah, potolete-te! Nu te enerva. O sili s se duc sus
i insist s se ntind n pat, dar ea nc mai plngea. Nu

poi duce pe umerii ti toat povara lumii.


Nu sunt umerii mei, nu e lumea, e fiul tu. Zmbi
printre lacrimi, gndindu-se din nou ct de mult l iubea pe
William. Era ntotdeauna att de bun cu ea, mereu neobosit.
Renovase castelul muncind fr ncetare numai pentru c i
plcea ei. Dar ajunsese s-i plac i lui i, tiind asta, Sarah
se nduio.
Crezi c acest mic monstru se va hotr s ias la
lumin? ntreb ea cu un glas obosit, n timp ce el o freca pe
spate.
William trebuia s se duc jos, s strng masa, dar nu
voia s-o lase singur pn ce nu se relaxa i pentru el era
evident c nc nu se relaxase i c pesemne va mai dura.
O s ias el la lumin pn la urm. Deocamdat
respect programul. Ce dat a spus lordul Allthrope? nti
septembrie? Adic astzi, deci va ntrzia doar ncepnd de
mine.
E att de mare! Sarah era ngrijorat, netiind cum o s
ias copilul. n ultimele sptmni se fcuse i mai uria. i
i mai amintea c medicul local spusese c bebeluul era
prea mare.
O s ias el. Cnd va fi gata. William se aplec asupra ei
i i srut drgstos buzele. Acum odihnete-te puin. O si aduc o ceac de ceai. Dar cnd se ntoarse cu ceea ce
francezii numesc o infuzie de ment, ea dormea profund,
mbrcat, i el n-o mai deranj. Sarah a dormit lng el, aa
cum era, pn dimineaa i s-a speriat cnd s-a trezit,
simind o durere puternic; mai avusese ns astfel de dureri,
care apreau i dispreau pn la urm. De fapt, se simea
mai puternic dect se simise vreodat i avea o list lung
de amenajri pe care voia s le termine n camera copiilor
nainte de a nate. Treblui acolo toat ziua, uitnd de griji,
i refuz chiar s coboare la mas cnd a fost chemat.
William a trebuit s-i duc dejunul sus i s-o certe c
muncete prea mult, dar ea ntoarse faa spre el i rse.
Arta mai bine i mai fericit dect fusese n ultimele

sptmni i el zmbi, lundu-i-se parc o povar de pe


suflet.
Tot e bine c tim mcar c nu voi pierde copilul. Sarah
i mngie burta imens i bebeluul ddu tare cu
picioruele, n timp ce ea muc dintr-o baguette i apoi
dintr-un mr, dup care se ntoarse la munc. Hinuele i
scutecele copilului erau deja aranjate n sertare. La sfritul
zilei era gata cu tot ce i propusese s fac i camera
copilului arta minunat. Totul era n dantel alb, cu
panglici de satin alb. Pusese acolo un leagn de nuiele, n stil
vechi, un frumos dulpior, o comod care aparinea casei,
curat acum i nlbit chiar de ea, iar pardoseala era
galben ca mierea i acoperit cu un covora Aubusson.
ncperea era plin de dragoste i cldur i singurul lucru
care lipsea era copilaul.
Sarah cobor n buctrie la ora cinei i puse n farfurii
macaroane, friptur rece de pui i salat, pentru amndoi.
nclzi puin sup, lu pinea i i strig soul care era
sus. William i turn un pahar cu vin, dar ea l refuz. Nu
mai putea s bea nimic, fiindc i ddea arsuri.
Ai fcut o treab bun. William fusese sus s vad cum
arta camera i l impresionase energia de care ddea ea
dovad. Nu mai fusese de sptmni ntregi att de vioaie.
Dup mas, ea i propuse s fac o plimbare n grdin.
Nu crezi c ar trebui s te odihneti? William prea cam
ngrijorat, considernd c Sarah exagereaz. Chiar dac avea
doar douzeci i trei de ani, urma s treac printr-o mare
ncercare, despre care el auzise c nu e deloc uoar i inea
neaprat ca ea s se odihneasc.
De ce s m odihnesc? Copilul nu se va nate probabil
dect peste cteva sptmni. Am nceput s m obinuiesc
s fiu venic n starea asta.
Aa se pare, dup cum te pori. Te simi bine? El o privi
cu atenie, dar vzu c Sarah arat realmente bine. Ochii i
erau strlucitori i limpezi, obrajii mbujorai i l tachina
ntruna.

Zu c m simt bine, William.


n seara aceea, conversaia lor se nvrti n jurul familiei:
prinii ei, Jane, mama lui. Vorbir i despre casa din Long
Island. Edward i Victoria fcuser i ei lucrri de amploare
acolo i tatl ei spusese c totul va reveni la normal abia n
vara urmtoare. Reparaiile le luaser mult pentru c
furtuna fcuse pagube mari. Firete, i simea lipsa lui
Charles, dei aveau un nou ngrijitor, un japonez, mpreun
cu soia lui.
Sarah prea foarte nostalgic pe cnd se plimbau prin
grdin. ncepuser s apar ici i colo mici tufe i toat
grdina prea plin de sperane i de promisiuni, ca i ea.
Se ntoarser n cas n cele din urma i ea pru
mulumit s se poat ntinde ca s se odihneasc. Citi un
timp o carte, apoi se ridic, se ntinse i se duse s priveasc
pe fereastr lumina lunii. Noua lor cas era frumoas i i
plcea totul acolo. Era visul vieii ei.
i mulumesc pentru toate astea, rosti ea cu duioie din
locul n care sttea i el o privi din pat, impresionat ct de
dulce era. Arta att de tnr i de imens! Apoi, cnd porni
spre pat, se uit de jur-mprejur pe podea, apoi spre tavanul
de deasupra lor. Of, curge ru undeva! Probabil c s-a spart
o eav. Nu vedea nimic deasupra sau pe perete, dar pe
podea era o balt n toat regula.
William se ridic ncruntat i privi i el spre tavan.
Nu vd nimic. Eti sigur? Dar ea art spre
pardoseal, el privi n jurul ei, apoi din nou n spatele ei.
nelese naintea ei. Iubito, tu eti cea care ai evi sparte,
spuse el zmbind cu blndee, netiind prea bine cum s-o
ajute.
Poftim? Sarah se simi foarte jignit, n timp ce el aduse
un teanc de prosoape din baia pe care o amenajase n
camera alturat i dintr-odat n ochii ei se ivi un licr de
nelegere. Nu-i trecuse prin cap. I se rupsese apa.
Crezi c asta e? Se uit n jurul ei n timp ce el aduna
apa cu prosoapele i Sarah i ddu seama c i udase

cmaa de noapte. El avea dreptate. Pierduse apa.


M duc s-l sun pe doctor, spuse el i se scul.
Nu cred c e nevoie. El spunea c poate dura o zi
ntreag pn ce se va ntmpla ceva.
Eu o s fiu mai linitit dac-l sun. Dar se neliniti de-a
binelea dup ce sun la spitalul din Chaumont. Profesorul
Vincour, cum i spuneau medicii din Frana, plecase
mpreun cu trei colegi la Varovia. Se duseser s-i ofere
serviciile acolo pentru a-i ajuta pe polonezi; n plus, n
noaptea aceea izbucnise i un incendiu cam mare n satul
alturat. Toate infirmierele erau acolo i nu rmsese niciun
medic. Duceau mare lips de personal medical i ultimul
lucru de care aveau nevoie acum era s se ocupe de o
natere banal, chiar dac era vorba de Madame la
Duchesse. De data asta, nimeni-nimeni n-a fost impresionat
de titlul lui nobiliar. Nu-i nicio problem s nati un copil,
i-au spus ei. I-au sugerat s cheme o femeie de la o ferm din
apropiere sau pe cineva de la hotel, fiindc ei nu puteau s-l
ajute.
Cnd urc, William nici nu tia ce s-i spun lui Sarah.
Lui nsui i se fcuse aproape ru. i ddu seama c trebuia
s-o fi dus napoi la Londra sau mcar la Paris. Dar era deja
prea trziu. Ajutase o dat o cea s fete, dar bineneles c
habar nu avea cum se nasc copiii i nici Sarah nu era mai
documentat. Ea era chiar mai netiutoare dect el. Doar
despre avort tia cte ceva, dei atunci i fcuser anestezie
general. Nici mcar nu avea nimic contra durerilor sau ceva
care s ajute copilul, dac se iveau probleme. Brusc, i
aminti ce spusese ea, c uneori dura o zi ntreag pn ce se
declanau durerile. O s-o duc la Paris cu maina. Erau doar
la dou ore i jumtate distan. Era soluia ideal, conchise
el n timp ce alerga sus, spre dormitorul lor. i atunci i vzu
faa cnd intr n camer i se pierdu cu firea. Contraciile
ncepuser brusc, cu o violen extraordinar.
Sarah! Alerg spre pat, unde ea se zbtea de parc nu
mai avea aer, zvrcolindu-se de durerile care o cuprinseser.

Doctorul nu e aici. Te simi n stare s te duc cu maina la


Paris? Dar ea l privi ngrozit auzindu-l.
Nu pot Nu tiu ce s-a ntmplat Nu pot s m
mic Vin mereu i sunt ngrozitoare
M ntorc imediat, spuse William, mngind-o pe bra.
Ddu buzna jos, hotrndu-se s se sftuiasc mcar cu o
femeie. Sun la hotel i ntreb dac-l putea ajuta cineva, dar
fata care i rspunse era fiica proprietarului, avea doar
aptesprezece ani i era foarte sfioas, deci William nelese
c nu-i putea fi de niciun ajutor. Fata i spuse c toat
lumea, inclusiv prinii ei, plecaser la locul incendiului.
Bine, dac se ntoarce cineva, oricine, orice femeie care
ne-ar putea ajuta, trimite-o la castel. Soia mea nate.
nchise telefonul i alerg napoi la Sarah, care zcea pe
patul lor, scldat n sudoare, respirnd cu greutate i
gemnd din cnd n cnd.
Fi linitit, iubito. Vom face asta mpreun.
William se duse s se spele pe mini i se ntoarse cu un
alt teanc de prosoape cu care o nconjur. i puse pe frunte o
compres rece i ea ncerc s-i mulumeasc, dar durerile
erau att de mari nct nu putea s vorbeasc. Fr motiv, el
se uit la ceas i vzu c era aproape miezul nopii.
Deci n noaptea asta vom avea un bebelu. ncerc s
par vesel n timp ce o inea de mn i ea se zvrcolea de
durere sub privirile lui. Habar nu avea cum s-o ajute i ea l
implora s fac totui ceva cnd o sfiau junghiurile acelea
cumplite. ncearc s reziti. ncearc s te gndeti c
durerile l vor aduce pe copilaul nostru.
Este groaznic William William F-le s nceteze
F ceva! plngea ea i el sttea neputincios acolo, dorind s-o
ajute, dar netiind cum. Nu credea c ar fi putut s-o ajute
cineva i ea nu mai putea suporta durerile. Avortul fusese
ngrozitor, dar acum era cu mult mai ru. Ah, Dumnezeule!
Ah, William Ah! Simt c iese!
William se simi uurat c se ntmpla att de repede, cci
dac ntea foarte curnd, ea va supravieui naterii. Se rug

s se petreac totul ct mai repede.


Pot s m uit? ntreb el ovielnic.
Ea ncuviin din cap i i desfcu i mai mult picioarele,
parc pentru a face loc copilului. Cnd se uit, William vzu
capul, mai exact o prticic din el, acoperit cu snge i pr
blond. Spaiul pe care-l vedea avea un diametru de
aproximativ cinci centimetri i i se pru c nu va mai dura
dect cteva minute pn se va nate copilul. Strig
emoionat spre ea:
l vd, iubito. Iese! Hai, mpinge! mpinge! Scoate
copilul nostru!
William o ncuraja mereu i, o secund, rezultatul
eforturilor ei fu evident. O clip, copilul pru s se apropie,
apoi se retrase iar. Era un dans lent i mult timp nu se vzu
niciun progres. Apoi acea poriune din capul copilului pe care
o vedea pru n sfrit s se mreasc. El i propti picioarele
pe pieptul lui pentru ca ea s poat mpinge mai tare, dar
copilul nu voia s se mite i Sarah era disperat, urlnd la
fiecare durere, amintindu-i ce spusese doctorul, c
bebeluul ar putea fi prea mare ca s se nasc pe cale
normal.
Sarah, nu poi s mpingi mai tare? se rug el. Copilul
prea nepenit acolo. Se chinuiau de cteva ore. Trecuse de
patru i ea se zbtea s-l mping afar de la miezul nopii.
Nu avea rgaz ntre dureri, doar cteva secunde ca s-i
trag rsuflarea i s mping din nou. William vedea c
Sarah intrase n panic i i pierduse controlul. i nfc
picioarele i i ordon: mpinge!
ipa la ea i i prea ru, dar n-avea ncotro. Copilul nu
ieise nici mcar suficient pentru ca el s ncerce s-l
ntoarc sau s-l trag. Continund s-o ndemne, vzu c
ftul avanseaz. Din nou. Naterea era aproape, dar trecuse
de ora ase i copilul tot nu ieise.
Sarah se strduia s mping, mereu i mereu, dar la ora
opt pierduse deja mult snge. Era palid ca moartea i
copilul nu se mai micase de cteva ore. William auzi atunci

o micare la parter i strig, spernd c era cineva care s-l


aud. Sarah era aproape incontient i incapabil parc s
mai mping.
Pur i simplu nu mai avea vlag. William auzi pai grbii
pe scar i dup o clip o vzu pe Emanuelle, tnra de la
hotel, cu ochii mari, mbrcat cu o rochi albastr, peste
care avea un orule.
Am venit s vd dac nu pot s-o ajut pe Madame la
Duchesse la natere.
Dar William ncepea s se team c Madame la Duchesse
era pe moarte i c nu va mai fi nicio natere. Sarah avea
hemoragie, dei nu foarte mare, dar copilul nu mica i ea nu
mai avea putere s mping cnd apreau durerile. Zcea
ntins i gemea ntre ipete i dac nu fceau repede ceva,
William i va pierde pe amndoi. Trecuser deja nou ore de
cnd ncepuser muncile i nc nu nscuse.
Vino s m ajui, i spuse el fetei cu un glas disperat i
ea se apropie de pat. Ai ajutat vreodat la o natere? William
i vorbi fr s-i desprind privirea de Sarah, care era acum
cenuie la fa i cu buzele vinete. Ochii i se rostogoleau n
cap i el i vorbea mereu, silind-o s-l asculte. Sarah,
ascult-m! Trebuie s mpingi, trebuie! Ct de tare poi!
Ascult-m, Sarah! mpinge! Acum! nvase cum s simt
contraciile, innd mna pe burta ei. Apoi i se adres din
nou fetei de la hotel: tii ce s faci?
Nu, spuse ea cu sinceritate. Am vzut doar la animale,
rosti fata cu un puternic accent franuzesc, dei vorbea bine
englezete. Cred c acum putem mpinge noi n locul ei. Dac
nu dac Nu voia s-i spun c soia lui ar putea muri,
dar tiau asta amndoi.
tiu. Tu mpingi n jos ct de tare poi, mpinge copilul
spre mine. Cnd i spun eu
William inea mna ca s simt urmtoarea contracie i
cnd veni, i fcu semn fetei i ncepu s strige din nou la
Sarah. De data asta copilul se mic, n sfrit, dup multe
ore. Emanuelle mpingea n jos cu toat puterea i, cu toat

spaima c ar putea-o omor pe duces, tia c n-avea de ales.


Continua s mping, s mping, s mping, ncercnd s
scoat copilul afar, s-l aduc la via, pn nu vor pierde
i mama i copilul.
Iese? ntreb ea i o vzu pe Sarah deschiznd ochii, iar
William ncuviin dnd din cap. Sarah pru s-l vad o
clip, dar numai o clip, apoi se cufund din nou n oceanul
ei de durere.
Hai, iubito. mpinge, acum! ncearc s ne ajui de data
asta, spuse el calm, nbuindu-i lacrimile, n timp ce ea
plngea. Emanuelle se ls pe Sarah cu toat greutatea i cu
toat fora pe care i-o putu aduna, n timp ce William privea
i se ruga. i ncet, ncet ncet capul iei ncetior din
trupul lui Sarah i, nainte ca ei s elibereze copilul, acesta
scoase un ipt lung. Sarah tresri auzindu-l i se uit n jur
de parc n-ar fi neles ce se ntmpl.
Ce-i asta? ntreb ea ameit, privindu-l pe William.
E copilul nostru. Pe obraji i iroiau lacrimile i Sarah
intr din nou n panic, fiindc durerile ncepur din nou i
trebui s mai mping. Mai trebuiau s elibereze umerii, dar
acum ajuta i William, n timp ce i mama i copilul ipau,
iar el simea cum sudoarea i se amestec cu lacrimile. Sarah
nu mai putea contribui cu nimic. Era prea vlguit i copilul
mult prea mare. Medicul din Chaumont avusese dreptate. Nu
trebuia s ncerce s nasc acest copil pe cale normal, dar
acum era prea trziu. Era pe jumtate nscut i trebuiau s-l
scoat din trupul mamei lui.
Sarah! mpinge din nou! strig William i Emanuelle
continu s-o apese pe abdomen pn i se pru la un moment
dat c o s treac prin ea. Dar copilul mai avans civa
centimetri i William scoase un bra. Nu reuea ns s-l
scoat pe cellalt. Atunci i aduse brusc aminte de celuii
pe care-i ajutase s ias la iveal. Unuia din ei i se
ntmplase la fel i mama suferise cumplit, dar i salvase pe
amndoi. Celuul acela era neobinuit de mare i acum
vedea c aa era i copilul lui.

De data asta, contraciile rencepur i Sarah ipa, William


introduse mna n trupul ei i ncerc s rsuceasc uor
copilul ntr-un alt unghi, umblnd ncet n jurul umrului;
iar Sarah se arcui, rvit de durere, mpotrivindu-se cu
toat fora.
ine-o acolo, lipit de pat! i ceru el fetei. N-o lsa s se
mite!
Putea s omoare copilul. Dar Emanuelle o inea ferm, n
timp ce William i presa picioarele n jos, luptndu-se s
elibereze copilul. Deodat, cu un mic sunet ciudat, cellalt
bra iei la iveal, umerii se eliberar i, o clip mai trziu,
William scoase tot copilul. Era biat frumos i ntr-adevr
imens.
William l inu n sus n soarele dimineii, ca s-l priveasc
n toat splendoarea lui i atunci nelese de ce mama lui
spunea c e un miracol. ntr-adevr, miracol era. Tie cu
grij cordonul ombilical i-i ddu fetei bieelul, n timp ce el
i tergea faa lui Sarah cu crpe umede i ncerca s
opreasc sngele cu prosoape.
De data asta, Emanuelle tiu ce e de fcut. Aez cu
blndee copilaul pe o grmjoar de pturi de pe podea i
veni s-i ajute lui William.
Trebuie s-o apsm foarte tare pe burt aa ca s
nu mai sngereze. Am auzit-o pe mama spunnd asta despre
femeile care au avut mai muli copii.
ncepu deci s apese pe partea de jos a abdomenului lui
Sarah i mai tare ca nainte, frmntndu-l ca pe un aluat,
n timp ce biata Sarah abia mai putea s ipe i se rug de ei
s nceteze. William vzu ns c fata are dreptate, fiindc
sngerarea sczu i n cele din urm se opri, curgnd doar
atta snge ct li se prea normal.
Se fcuse ora prnzului i lui William nu-i venea s cread
c naterea fiului lor durase dousprezece ore. Dousprezece
ore, n care Sarah i copilul erau s moar. Ea era nc
ngrozitor de palid, dar nu mai avea buzele vinete i el i
aduse bebeluul i l inu n aa fel nct s-l vad. Sarah

zmbi, dar era nc prea vlguit ca s-l ia n brae i ridic


recunosctoare privirea spre William, simind c el i salvase
pe amndoi.
i mulumesc, opti ea, n timp ce lacrimile i iroiau pe
obraji. i el o srut. i ddu copilul napoi lui Emanuelle i
ea l duse jos s-l spele, pentru a i-l napoia mamei lui mai
trziu. William o spl pe Sarah, schimb aternuturile i o
nveli n prosoape i pturi curate. Ea era prea slbit ca s
se poat mica, nici mcar nu putea vorbi, dar l urmrea cu
o privire recunosctoare i n cele din urm se ls pe perne
i se cufund n somn. Fusese cel mai groaznic lucra pe carel vzuse William vreodat, dar i cel mai frumos n acelai
timp. Cnd se duse jos s-i fac o ceac de ceai, cu un strop
de coniac se simea copleit de propriile sale emoii. n timp
ce pregtea ceaiul, nu se putu abine i ddu o duc pe gt.
E un bieel frumos, i spuse Emanuelle privind copilul.
Cntrete cinci kilograme, anun ea uimit, fapt care
explica tot chinul lui Sarah.
William zmbi uimit i el. Fata fusese ntr-adevr foarte
curajoas i l ajutase enorm. Nu tia ce s-ar fi fcut fr ea.
Cu siguran c n-ar fi putut s-o salveze pe Sarah i nici
copilul.
i mulumesc. William o privi cu recunotin. Nu i-a fi
putut salva fr ajutorul tu. Ea zmbi i se ntoarser
amndoi sus, s vad cum se simte Sarah. Proaspta
mmic sorbi puin din ceai i zmbi din nou cnd vzu
bebeluul. nc mai avea dureri i era slbit, dar tia c i va
face bine coniacul. i chiar i n starea de slbiciune era
fericit s vad bieelul.
William i spuse c are cinci kilograme i ar fi vrut s se
scuze pentru c i provocase asemenea chinuri, dar n-a mai
avut ocazia s spun nimic. Sarah adormi butean nainte de
a ntoarce capul pe pern. Dormi astfel ore-n ir, timp n care
William sttea cuminte pe un scaun la cptiul ei i o
privea. Dar cnd se trezi din nou, n amurg, Sarah arta mai
bine i l rug s-o ajute s se duc la baie. El o conduse, apoi

o aduse napoi, la pat, minunndu-se de puterea de


rezisten a femeilor.
Am fost tare ngrijorat pentru tine, mrturisi el n timp
ce ea se ntindea din nou. Habar nu aveam c bebeluul e
att de mare. Cinci kilograme enorm!
Medicul a bnuit asta, spuse ea, dar nu-i spuse c ea
refuzase s i se fac cezarian, de team c nu va mai avea
ali copii. tia c dac i-ar fi spus lui William c exista
aceast posibilitate, el ar fi silit-o s se ntoarc la Londra.
Dar se bucura c nu se dusese, c fusese curajoas, chiar
dac nu prea neleapt. Acum va putea s mai fac i ali
copii Iar pe frumosul lor fiu l va boteza Phillip Edward,
dup numele bunicului lui William i al tatlui ei. Nu mai
vzuse fptur att de frumoas, se gndi ea, n timp ce i
inea pentru prima dat fiul n brae.
Emanuelle plec n sfrit pe nserat, napoindu-se la
hotel. Cnd William o conduse jos, vzu civa dintre oamenii
care lucrau pentru el fcndu-i semne cu mna din
deprtare. Le fcu i el semn cu mna, zmbind, gndinduse c l felicit pentru naterea copilului. Dar privind mai
atent, i ddu seama c ei strig ceva, ceva ce nu nelese la
nceput, apoi deslui un cuvnt care-i fcu sngele s-i
nghee n vine i porni n fug spre ei.
Cest la guerre, Monsieurle Duc Cest la guerre
Izbucnise rzboiul, i spuneau ei. Anglia i Frana
declaraser rzboi Germaniei n dup-amiaza aceea Copilul
lui abia se nscuse, soia lui era s moar i el va trebui
s-i prseasc. Rmase s-i asculte mult timp, tiind c va
trebui s se ntoarc n Anglia ct de repede. Dac va reui,
va trebui s trimit imediat un mesaj n Anglia. i ce-i va
spune lui Sarah? Deocamdat nimic. Era prea slbit ca s
poat primi vestea. Dar n curnd va trebui s afle. Nu mai
putea sta mult timp cu ei.
Se grbea s se ntoarc n camera lor, ca s vad ce fac ea
i copilaul, care dormea acum, i lacrimile i se rostogoleau
pe obraji. Era att de nedrept de ce tocmai acum? Ea l

privi de parc ar fi tiut, de parc ar fi simit ceva.


Ce era zgomotul acela de afar? l ntreb cu glas stins.
Au venit civa oameni s te felicite c ai adus pe lume
un bieel att de frumos.
Ce drgu din partea lor! Sarah zmbi fericit i adormi
din nou, n timp ce el se ntinse lng ea, privind-o ngrijorat,
cu gndul la ceea ce va urma.

12
Zorile dimineii urmtoare se ivir nsorite i calde i
copilul i trezi de ndat ce se fcu lumin, plngnd
nbuit. William i-l aduse i-l puse la snul lui Sarah,
privindu-i pe amndoi. Bieelul inimos prea s tie exact ce
are de fcut i Sarah i zmbea, slbit. Tot nu era n stare
s se mite, dar se simea mai bine dect n noaptea
precedent i apoi, brusc, i aminti zgomotele de afar i
expresia de pe chipul lui William i nelese c se ntmplase
ceva, dar William nc nu-i spusese despre ce era vorba.
Ce s-a ntmplat ieri-noapte? ntreb ea ncet, n timp ce
bebeluul sugea nfometat din snul mamei lui i William se
ntreba dac nu era nc prea devreme ca s-i spun
adevrul. tia ns c trebuie s-i spun. l sunase n
noaptea precedent pe ducele de Windsor la Paris i amndoi
czuser de acord c vor trebui s se ntoarc foarte repede
n Anglia. Wallis urma s-l nsoeasc, desigur, dar William
tia c el n-o putea deplasa att de curnd pe Sarah. n
niciun caz nu n momentul acela, i poate nici peste cteva
sptmni sau chiar luni. Totul depindea de ct de repede se
va restabili ea, ceea ce, acum, era nc greu de prevzut.
ntre timp, William trebuia s se ntoarc la Londra i s se
prezinte la Ministerul Aprrii. Sarah va fi n siguran n
Frana, dar nu-i plcea s-o lase singur. Privindu-l, Sarah
vzu pe faa lui suferina i ngrijorarea. Pentru William
fuseser dou zile de calvar.
Ce s-a ntmplat? ntreb Sarah ntinznd mna s-l
mngie.
Am intrat n rzboi, spuse el mhnit, nemaiputnd s-i
ascund adevrul i rugndu-se s fie destul de puternic
pentru a suporta tirea i implicaiile acesteia pentru ei doi.
Anglia i Frana mpotriva Germaniei. Conflictul s-a
declanat ieri, cnd tu l aduceai pe lume pe Phillip. Fusese o
sarcin grea, amndoi tiau asta i era de neles c nu-i

preocupase rzboiul. Dar acum nu mai puteau ocoli


realitatea.
Lui Sarah i se umplur ochii de lacrimi cnd l auzi i-l
privi cu fric.
Ce nseamn asta pentru tine? Va trebui s pleci
curnd?
Trebuie. William ncuviin din cap cu tristee, disperat
c era nevoit s-o prseasc, dar nu avea de ales. O s ncerc
s trimit azi o telegram ca s anun c m voi prezenta
peste cteva zile. Nu vreau s plec pn nu te vd ct de ct
ntremat.
O mngie cu duioie pe mn, amintindu-i ct de mult
suferise. Pentru el era un dublu miracol cnd i privea, i tare
n-ar fi vrut s-i prseasc.
O s-o rog pe Emanuelle s stea aici, cu tine, dup ce
plec. E o fat bun. Se dovedise ntr-adevr a fi o fat
deosebit, mai ales n ziua precedent, cnd ajutase la
natere.
Emanuelle se ntoarse n aceeai diminea, imediat dup
ora nou, mbrcat cu o alt rochie albastr imaculat i un
orule proaspt scrobit. Prul ei rocat era strns mpletit
ntr-o coad groas care-i atrna pe spate, legat cu o
panglic albastr. Avea aptesprezece ani, iar fratele ei
doisprezece. Locuiau de cnd se nscuser n La Marolle.
Prinii ei erau oameni simpli, muncitori i inteligeni, cum
erau i copiii lor.
Dup ce veni fata, William se duse la pot s telegrafieze
la Ministerul Aprrii din Anglia. Dar ndat ce se ntoarse la
castel, fratele lui Emanuelle, Henri, sosi de la hotel.
Telefonul dumneavoastr este deranjat, Monsieur le Duc,
anun el. Ducele de Windsor sunase i lsase un mesaj la
hotel ca s-l anune c vasul Maiestii sale, Kelly, va sosi
s-i ia n dimineaa urmtoare de la Le Havre i el, William,
trebuia s plece de ndat la Paris.
Biatul gfia nc spunnd acestea. William i mulumi i
i ddu zece franci, apoi se duse sus, s-i dea vestea lui

Sarah.
Am primit adineauri un mesaj de la David, ncepu el pe
un ton ovielnic, umblnd ncet prin camer i ncercnd
s-i ntipreasc totul n minte pentru a duce cu el
amintirile. El adic Bertie ne trimite mine un vas s ne
ia.
Aici? Sarah prea buimcit. Aipise puin n timp ce el
plecase s telegrafieze.
Nu chiar. Zmbi i se aez lng ea, pe pat. Se aflau la
trei sute de kilometri de rm, n satul La Marolle. Vasul vine
la Le Hvre. Vrea s ne ntlnim la Paris, mine diminea la
ora opt. Probabil c ne va nsoi i Wallis. William o privi din
nou pe soia lui, ncruntndu-se ngrijorat. Cred c tu nu eti
nc destul de ntremat ca s poi veni cu noi. tia c nu
era, dar era dator s-o ntrebe, pentru propria lui linite
sufleteasc. Pe de alt parte, tia c dac ar fi deplasat-o
prea curnd, s-ar fi putut s porneasc din nou hemoragia.
Pierduse deja mult snge cnd nscuse. Era nc foarte
palid i slbit. Probabil c abia dup o lun se va restabili
ndeajuns pentru a se putea deplasa, dar nici gnd s poat
fi dus acum cu maina la Paris sau s fac o cltorie pn
n Anglia. Ea cltin din cap n chip de rspuns la ntrebarea
lui. Nu-mi place c te las aici, adug el.
Frana este aliatul nostru. Nu ni se va ntmpla nimic
aici. Sarah i zmbi drgstos. Ar fi vrut ca el s nu plece, dar
n-o deranja s rmn acolo. Acum era cminul lor. O s ne
descurcm. Ai s poi s te ntorci curnd?
Nu tiu. O s-i transmit un mesaj de ndat ce va fi
posibil. Trebuie s m prezint la Ministerul Aprrii din
Londra, apoi s aflu ce au de gnd cu mine. O s ncerc s
m ntorc aici ct de repede voi putea. i dup ce te vei simi
destul de bine, trebuie s te ntorci i tu acas, spuse el cu
un glas sever.
Aici e casa mea, opti ea privindu-l n ochi. Nu vreau s
plec. Phillip i cu mine vom fi n siguran aici.
tiu. Dar m-a simi mai linitit dac ai fi la Whitfield.

Aceast perspectiv o deprima pe Sarah. inea mult la


mama lui i domeniul Whitfield era un loc frumos, dar
castelul de la Meuze devenise cminul lor i munciser att
de mult ca s ajung aa cum doreau, nct acum ea nu mai
voia s-l prseasc. Mai erau nc multe de fcut, dar va
putea lucra singur dup ce se va nzdrveni, ateptndu-l
s se ntoarc din Anglia.
Vom vedea, spuse el lsnd discuia deschis i se duse
s-i fac bagajele cu care avea s plece n dimineaa
urmtoare.
Niciunul din ei nu dormi n noaptea aceea i chiar i
bebeluul plnse mai mult dect altdat. Sarah nu avea
lapte suficient pentru un copil att de mare i era nervoas i
ngrijorat. l vzu pe William c se trezete la apte, cnd
credea c ea adormise n sfrit. Sarah vorbi ncet n camera
ntunecat, privindu-l.
Nu vreau s pleci, spuse ea cu tristee i William veni
lng ea i o mngie pe mn i pe fa, dorind din tot
sufletul s nu fie nevoit s-o prseasc.
Nici eu nu vreau s plec. S sperm c se va sfri n
curnd i c ne vom putea lua viaa de la capt. Ea
ncuviin din cap, rugndu-se n gnd s aib dreptate i
ncercnd s nu se gndeasc la srmanii oameni din
Polonia.
Dup o or era brbierit i mbrcat i veni din nou lng
patul ei. De data asta se ridic i ea. Cnd se scul, simi o
clip c i se nvrte capul, dar William o sprijini cu braul lui
puternic.
Nu trebuie s cobori. S nu peti ceva cnd ai s urci
scara napoi. Sarah era nc fragil i putea s leine i s se
loveasc. Era prea slbit ca s ncerce mcar, i ea tia
asta.
Te iubesc Te rog ai grij de tine William ai grij
Te iubesc Avea lacrimi n ochi i el de asemenea. i zmbi i
el o ajut s se ntind din nou n pat.
i promit ai grij i tu i ai grij de lordul Phillip.

Ea i zmbi fiului ei. Era un bieel tare frumos. Avea ochi


mari, albatri i buclioare blonde i William spunea c
semna leit cu fotografiile tatlui su.
O srut cu mult precauie, ca s nu-i fac vreun ru,
apoi o nveli bine i o srut din nou i i mngie prul lung
i mtsos care i se revrsa pe umeri.
S te pui repede pe picioare O s m ntorc n
curnd Te iubesc att de mult..! Era din nou
recunosctor c ea supravieuise naterii. Travers apoi
camera i o privi pentru ultima oar din u. Te iubesc, rosti
el ncet, n timp ce ea plngea, apoi dispru.
Te iubesc strig dup el, ct timp i auzi nc paii pe
scar. William! Te iubesc!
i eu te iubesc! Ecoul se ntoarse, apoi auzi trntinduse ua masiv de la intrare. Dup o clip se auzi motorul
pornind. Se ddu iari jos din pat tocmai la timp ca s vad
maina disprnd dup cotitura de la intrarea n castel i
lacrimile i se prelingeau pe obraji i pe cmaa de noapte.
Zcu n pat plngnd, gndindu-se mult timp la el, apoi
Phillip ceru s fie alptat, iar n cele din urm se ntoarse
Emanuelle. Fata urma s se mute cu ei, ca s-o ajute pe
Madame la Duchesse s ngrijeasc bebeluul. Era o slujb
minunat pentru ea. O admira nespus pe Sarah i l ndrgi
pe copilaul la a crui natere asistase. Dar nu era niciodat
prea familiar. Era neobinuit de politicoas pentru o fat de
vrsta ei i un ajutor de nepreuit pentru Sarah.
Dup plecarea lui William, zilele i preau nesfrite lui
Sarah i abia dup cteva sptmni ncepu s se ntremeze.
n octombrie, cnd Phillip mplinise o lun, o sun ducesa de
Windsor ca s o anune c se ntorseser la Paris. Se
vzuser cu William chiar nainte de a prsi Londra i el
arta foarte bine. Fusese nrolat n RAF1 i era ncartiruit la
nord de Londra. Ducele de Windsor fusese trimis napoi la
Paris ca general-maior al misiunii militare de pe lng
comandamentul francez. Asta nsemna de fapt c primeau
1

Royal Air Force Forele Aeriene Regale (n. Red.).

muli oaspei, ceea ce le convenea de minune. Ducesa o


felicit nc o dat pe Sarah pentru naterea fiului ei i o
invit s-i viziteze la Paris de ndat ce se va simi mai bine.
William le povestise ct de mult suferise ea i Wallis o sftui
s nu exagereze.
Sarah umbla ns din nou prin cas, supraveghind toate
treburile i fcnd chiar ea mici reparaii. Adusese o fat de
la hotel pentru curenie i Emanuelle o ajuta s aib grij
de copil. Bebeluul, mare nc de la natere, ctigase nc
un kilogram i jumtate n greutate. Era ntr-adevr foarte
mare.
Henri, fratele lui Emanuelle, o ajuta pe Sarah cu
cumprturile, dar majoritatea brbailor i bieilor care
lucraser pentru ei plecaser s se nroleze n armat. La
castel nu mai avea cine s lucreze, n afar de btrni i
biei foarte tineri. Dar chiar bieii de aisprezece i
aptesprezece ani ncercaser s se nroleze, declarnd alt
vrst i plecaser. Parc, dintr-odat, ntreaga naiune era
alctuit numai din femei i copii.
Sarah primise de mai multe ori veti de la William.
Scrisorile lui ajunseser la ea i o dat sunase la telefon.
Spunea c nc nu se ntmplase nimic i spera s-i
gseasc timp s-o viziteze n noiembrie.
Primise veti i de la prinii ei, care doreau cu disperare
s-o vad acas i s aduc i copilul cu ea. Vasul Aquitania
fcuse o traversare pn la New York imediat dup
declararea rzboiului, n ciuda temerilor tuturor, dar atunci
ea era prea slbit ca s se deplaseze, aa c nu-i
propuseser. Dar dup aceea au mai venit n Anglia nc trei
vapoare, Manhattan, Washington i The President Roosevelt
ca s-i duc pe americani acas, la adpost. Dar, aa cum
insistase fa de William c era n siguran la castel, tot aa
le scrise i prinilor ei, ceea ce nu nseamn c reuise s-i
conving.
Erau ngrozii la gndul c ea rmne n Frana n timpul
rzboiului, ns ea socotea c teama lor e absurd. n jurul

castelului, viaa era i mai linitit dect nainte i n


ntreaga regiune domnea pacea.
n noiembrie ncepu s se simt din nou n apele ei. Fcea
lungi plimbri i deseori l lua i pe Phillip cu ea. Lucra n
grdin i la iubitele ei boiseries i fcea chiar i munc mai
grea la grajduri, ori de cte ori Henri avea timp s-o ajute.
Prinii lui pierduser toi angajaii de parte masculin de la
hotel, aa nct el era nevoit s dea o mn de ajutor i acolo.
Henri era un biat foarte drgu, ndatoritor i o ajuta cu
mult ndemnare. i plcea s locuiasc la castel, ca i lui
Emanuelle. Sarah nu mai avea nevoie de ajutorul fetei n
timpul nopii, i de aceea Emanuelle se mut n csu i
venea s munceasc la castel n fiecare diminea.
ntr-o dup-amiaz, pe la sfritul lui noiembrie, se
ntorcea acas din pdure, cntndu-i lui Phillip; l purta
ntr-un fel de legtur pe care i-o fcuse Emanuelle. Copilul
era aproape adormit cnd ajunser la ua principal a
castelului i ea respir uurat. Cnd l vzu, scoase un
ipt. Era William, n uniform, mai chipe ca niciodat. Se
repezi n braele lui i el o strnse cu grij la piept, de team
s nu striveasc bieelul. Sarah i scoase repede legtura i
puse ncet copilul jos. l speriase cu iptul ei i ncepuse s
plng, dar acum ea nu se mai putea gndi dect la William
care o inea n brae.
Mi-a fost att de dor de tine Vorbele ei erau nbuite
de pieptul lui i el o inea att de strns, nct aproape c o
durea.
Doamne, i mie mi-a fost dor de tine! O ndeprt apoi
ca s se uite mai bine la ea. Ari iari minunat. Era mai
slab, dar puternic i foarte sntoas. Ce frumoas eti!
rosti el, privind-o de parc voia s-o nghit i ea rse i-l
srut.
Emanuelle i auzise vorbind. l vzuse pe duce cnd sosise
i acum veni s ia copilul. n curnd trebuia alptat, dar cel
puin l ndeprta o vreme pentru ca Sarah s se poat
bucura puin de prezena soului ei. Se duser sus, mn n

mna, vorbind i rznd, n timp ce ea i punea o mie de


ntrebri: unde se duce, unde fusese, unde-l vor trimite dup
ce va termina instrucia. William mai zburase i nainte cu
RAF i nu avea nevoie dect s se pun la punct i s
primeasc echipament nou. Avea grij s nu-i spun ei tot ce
tia i anume c l vor trimite la comandamentul de
bombardamente, pentru a zbura pe bombardierele Blenheim.
Nu era nevoie s-o ngrijoreze i i prezenta totul ntr-o lumin
favorabil. Dar i spuse c n Anglia oamenii luau rzboiul n
serios.
Acum l iau i aici n serios, rspunse ea. N-a mai rmas
nimeni la castel, n afar de Henri, prietenii lui i civa
btrni, care-s prea firavi ca s munceasc. Am fcut totul
doar cu ajutorul lui Henri i Emanuelle. Dar sunt aproape
gata grajdurile. Abia atept s le vezi!
El plnuise ca jumtate din suprafaa grajdurilor s fie
amenajat pentru caii pe care urmau s-i cumpere i pentru
cei pe care inteniona s-i aduc din Anglia, iar n restul
spaiului s se amenajeze mici ncperi pentru personalul lor
i cteva culcuuri pentru muncitorii sezonieri pe care i vor
angaja. Era un sistem excelent i felul n care organizaser
locul asigura spaiul necesar pentru aproximativ patruzeci,
cincizeci de oameni i cel puin tot atia cai.
Se pare c nu mai ai nevoie de mine aici, spuse William
prefcndu-se jignit. Poate c ar trebui s rmn n Anglia.
S nu ndrzneti! Sarah se ridic pe vrfuri i l srut
din nou, apoi, intrnd n dormitorul lor, o rsuci spre el i o
srut cu patim, ca s tie ct de mult i lipsise.
ncuie apoi ua n urma lor i o privi cu adoraie; ea ncepu
s-i desfac nasturii de la uniform, iar el i scoase puloverul
gros, un pulover de-al lui, i-l arunc ct colo. Privi snii
plini i talia care era din nou aproape la fel de subire ca
nainte. Nu-i venea s cread c nscuse un copil.
Sarah eti att de frumoas Parc i pierise graiul i
se stpnea cu greu. N-o dorise niciodat att de mult, nici
mcar n prima noapte petrecut mpreun. Abia au ajuns n

pat, dar de ndat ce s-au ntins, s-au regsit repede i


patima lor a izbucnit aproape instantaneu.
Ce dor mi-a fost de tine i destinui ea. Abia acum
prea s-i dea seama ct de singur se simise fr el.
Nu att de mult ct mi-a fost mie de tine, replic
William.
Ct timp poi s stai?
El ezit, fiindc acum i se prea foarte puin, dei la
nceput i se pruse o adevrat binecuvntare.
Trei zile. Nu e mult, dar att se poate deocamdat. Sper
s m ntorc de Crciun.
Adic peste o lun. Cel puin ea va avea la ce s viseze
dup plecarea lui. Dar n clipa aceea, nu suporta gndul c l
va pierde din nou.
Au rmas mult timp n pat, apoi au auzit-o pe Emanuelle
cu copilul la ua lor i Sarah s-a grbit s-i pun un halat i
s-l ia.
L-a adus pe Phillip n dormitor. Copilul plngea tare,
cernd s fie alptat. William zmbi privindu-l cum suge
nfometat, sufocndu-se cu laptele mult dorit i scond tot
felul de sunete ciudate.
Are nite maniere oribile la mas, nu-i aa? zmbi
William, ironic.
Va trebui s-l cizelm, spuse Sarah, mutndu-l la
cellalt sn. E un adevrat porcuor. Ar mnca tot timpul.
Aa mi se pare i mie. E de trei ori ct eram eu cnd mam nscut i eu credeam c am fost un copil uria.
i eu am crezut la fel, ncuviin Sarah.
Apoi William se gndi la ceva care nu-i trecuse prin cap
pn acum, i o privi cu blndee.
Vrei s fiu precaut?
Ea cltin din cap i zmbi. Dorea s aib mai muli copii.
Bineneles c nu, dar nu cred c trebuie s ne facem
griji. Bnuiesc c nu pot s rmn nsrcinat ct timp
alptez.
Cu att mai bine, glumi el.

Urmtoarele trei zile i le-au petrecut la fel ca luna de


miere, stnd n pat aproape tot timpul. La rstimpuri, Sarah
l ducea s vad domeniul, artndu-i ce fcuse n absena
lui. Fcuse o treab bun i el se art foarte impresionat de
ceea ce vzu la grajduri.
Eti ntr-adevr extraordinar! o lud el. Nici eu n-a fi
putut face attea, n niciun caz fr ajutor. Nu tiu cum ai
reuit.
Sarah i petrecuse multe, multe nopi btnd cuie cu
ciocanul i tind cu ferstrul, pn dup miezul nopii, cu
micul Phillip lng ea, n leagn, bine nfurat n pturic.
N-am avut altceva de fcut, zmbi ea. Dac tu eti
plecat, nu-s prea multe de fcut pe aici.
William se uit la fiul lui cu un zmbet duios.
S vezi cum o s fie cnd o s nceap s pun mna pe
toate. Am impresia c o s fi foarte ocupat.
Dar tu ce-ai s faci? ntreb ea cu tristee, n timp ce se
ntorceau la castel. Cele trei zile trecuser deja i el urma s
plece n dimineaa urmtoare. Cnd o s vii iari acas?
Cum e acolo, n lumea mare i rea?
Foarte urt.
i povesti ce tiau, sau o parte din ce tiau, despre cele
ntmplate la Varovia. i vorbi despre ghetouri, despre
pogromuri, despre munii de cadavre, unele ale copiilor celor
care luptaser i pierduser. Sarah ncepu s plng la auzul
unor asemenea grozvii. i din Germania afl veti urte. Se
zvonea c Hitler ar putea invada rile de Jos, dar nc nu
ddea semne i ei reuiser deocamdat s-i opreasc
naintarea, dar nu era uor.
A vrea s cred c se va termina n curnd, spuse
William, dar pur i simplu nu tiu. Poate c dac-l bgm n
speriei pe ticlosul sta, va da napoi. ns pare foarte
vijelios.
Nu vreau s i se ntmple ceva, spuse ea cu o privire
ngrijorat.
Nu mi se va ntmpla nimic, iubito. Ar fi foarte

stnjenitor pentru ei dac a pi ceva. Crede-m, Ministerul


Aprrii m va ine n puf. Le d curaj s vad o persoan ca
mine n uniform, fcnd acelai joc ca ei. William avea
treizeci i apte de ani i existau puine anse s-l foloseasc
n prima linie.
Sper s ai dreptate.
Am dreptate. O s m ntorc s v vd din nou nainte
de Crciun. Lui William ncepea s-i plac ideea c ea va sta
n Frana. n Anglia, situaia prea nesigur, ba chiar
nfricotoare; aici totul arta foarte linitit n comparaie cu
cele ce se petreceau acolo. Parc nu s-ar fi ntmplat nimic.
Atta doar c nu vedeai pe nicieri brbai sau cel puin
biei tineri, doar copii.
i-au petrecut ultima noapte n pat i n cele din urm
Sarah a adormit n braele lui. William a trebuit s-o trezeasc
cnd bieelul ncepu s plng. Dormea adnc, fericit. Dup
ce Sarah a alptat copilul, au fcut iari dragoste.
Dimineaa, William abia s-a dat jos din pat, trndu-se.
O s m ntorc curnd, iubita mea, promise el i de data
asta plecarea lui nu mai prea att de dezndjduit. Era
bine, sntos i n siguran. Nu prea s-l pndeasc niciun
pericol real.
Dup cum promisese, se ntoarse s-o vad o lun mai
trziu, cu dou zile nainte de Crciun. Au petrecut n linite
ziua de Crciun, timp n care William a observat ceva ce mai
vzuse i altdat ns acum nu putea spune ce anume i
reinuse atenia.
Te-ai ngrat, coment el. Sarah nu-i ddea seama
dac e un compliment sau o critic. Se rotunjise la talie i n
olduri, iar snii preau mai plini. Trecuse doar o lun de
cnd plecase el i corpul ei se schimbase, fcndu-l s intre
la bnuieli. S-ar putea s fi iari nsrcinat.
Nu tiu. Sarah nu era prea sigur, i pusese i ea
aceeai ntrebare o dat sau de dou ori. Simea din cnd n
cnd o oarecare grea i o mare nevoie de somn. Nu cred,
spuse ea.

Eu cred c da, rosti William zmbind, apoi, dintr-odat,


l cuprinse grija. Nu-i plcea s plece i s-o lase iar singur,
mai ales dac era nsrcinat. n noaptea aceea vorbir cte
ceva pe aceast tem i o ntreb dac nu vrea s se duc la
Whitfield.
Asta-i o prostie, William. Nici mcar nu tim dac sunt
nsrcinat. inea s rmn la castel, s bat cuie, s
trebluiasc pn ce totul va fi renovat i s aib grij de
copilul lor.
Deci i tu crezi c eti nsrcinat.
Cred c s-ar putea.
Of, ce fat rea eti! Urmarea a fost ns c el s-a excitat
din nou i dup ce au fcut dragoste, William i-a dat
singurul cadou de Crciun pe care reuise s-l aduc o
frumoas brar cu smaralde a mamei lui. Era fcut din
pietre caboon mari, nconjurate de diamante foarte vechi, i
fusese comandat cu muli ani n urm la bijuteria Garrard
de un maharajah. Nu era o bijuterie pe care s-o poarte n
fiecare zi, dar cnd el se va ntoarce acas i vor iei din nou
n lume, va arta superb. Sper c nu eti dezamgit c nu
i-am mai adus i alt cadou? Luase brara la repezeal din
seiful de la Whitfield, binecuvntat de mama lui, ultima oar
cnd o vizitase.
E ngrozitor, glumi ea. Eu voiam de fapt o trus cu scule
de instalator. Am ncercat s aranjez cteva din closetele
astea blestemate pe care au nceput s le instaleze vara
trecut.
Te iubesc, spuse William rznd.
Ea i drui un tablou frumos pe care-l gsise ascuns n
hambar i un ceas vechi, foarte uzat, care i aparinuse lui
Edward i care i plcea grozav. l adusese cu ea n Europa,
ca amintire de la tatl ei, i acum i-l drui lui William, s-l
poarte la el. Iar William prea sincer ncntat de acest dar.
Ducele i ducesa de Windsor i-au petrecut Crciunul la
Paris, ocupai cu mondeniti, n timp ce soii Whitfield
munceau cot la cot, ntrind grinzile din hambar i curind

grajdurile.
Frumos mai petrecem noi ziua Darurilor, draga mea,
coment William, n timp ce lucrau cot la cot, nconjurai de
murdrie i de blegar uscat, cu ciocane i lopei n mini.
Ai dreptate, recunoscu ea zmbind, dar gndete-te ce
frumos va arta locul acesta dup ce vom termina. William
nu mai ncercase s-o mai conving s plece la Whitfield. Ei i
plcea tare mult la castel i se simea la ea acas.
O prsi din nou n ajunul Anului Nou i Sarah ntmpin
noul an singur, n patul lor de la castel, cu copilaul n
brae. Spera c anul acela va fi mai bun i c n curnd toi
brbaii se vor ntoarce acas. l legna n brae pe Phillip i
fredona Auld Lang Syne.
n ianuarie se convinse c era din nou nsrcinat. Reui
s gseasc la Chambord un medic btrn care i confirm
presupunerea. i spuse c povetile muiereti potrivit crora
nu poi rmne nsrcinat n timp ce alptezi se dovedeau
uneori adevrate, dar nu ntotdeauna. Sarah se bucur de
aceast veste. Friorul sau surioara lui Phillip urma s vin
pe lume n august. Emanuelle o ajuta nc i se bucur i ea
de vestea c Sarah va mai nate un copil. Dar Sarah mai
spera i c William se va ntoarce pn atunci acas. Nu-i era
team. Era ncntat. i scrise lui William, anunndu-i
vestea, i el i rspunse imediat, ndemnnd-o s aib grij
de ea i promind c va ncerca s vin ct de curnd
posibil. Din nefericire William a fost trimis la Watton, n
inutul Norfolk, cu escadronul de bombardiere 82, i atunci i
scrise din nou ca s-i spun c nu mai era nicio speran s
vin n Frana timp de cteva luni. i mai scrise c dorete ca
ea s se duc n iulie la Paris, unde va putea locui la soii
Windsor. Nu trebuia ca ea s nasc iari la castel, mai ales
fr el, dei el spera s se ntoarc.
n martie, Sarah primi o alt scrisoare de la Jane, care
nscuse nc o feti, pe care o botezaser Helen. Dar Sarah
se simea oarecum nstrinat de familia ei. Nu mai erau o
parte intim din viaa ei, cum fuseser odinioar. Vetile

primite de la ei o ineau la curent, ntr-o oarecare msur, cu


ceea ce se petrecea dincolo de ocean, dar scrisorile soseau
trziu i se refereau adesea la nume care i erau
necunoscute. ntr-un an i jumtate, ct trecuse de cnd nu
se mai vzuse cu ei, stilul ei de via se deosebise
fundamental de al lor. Toi preau foarte departe, iar ea era
complet absorbit de propria ei via, cu fiul ei, cu renovarea
castelului i cu evenimentele din Europa.
Asculta toate tirile din transmisiunile radio, citea toate
ziarele, trgea cu urechea la orice brf. Dar vetile nu erau
niciodat prea bune i nici nu aduceau vreo raz de
speran. Numai William promitea mereu n scrisori c se va
ntoarce n curnd acas. n primvara anului 1940, Hitler
prea c trage de timp i William i civa prieteni ai lui
ncepur s se ntrebe dac nu cumva va ceda. n Statele
Unite i se spunea Falsul Rzboi, dar pentru oamenii din
rile ocupate de Hitler era un rzboi adevrat, foarte departe
de a fi fals. Soii Windsor au invitat-o la un dineu la Paris, la
sfritul lui aprilie, dar ea nu s-a dus. Nu voia s-l lase pe
Phillip la castel, dei avea ncredere n Emanuelle. n plus,
era nsrcinat n luna a cincea i considera c nu se
cuvenea s ias n lume fr William. Le trimise ns o
scrisoare politicoas de refuz. La nceputul lui mai contract
o rceal zdravn i zcea n pat pe cincisprezece mai, cnd
germanii au invadat rile de Jos. Emanuelle urc repede
scara ca s-o anune. Hitler trecea din nou la atac. Sarah
cobor la buctrie s asculte tirile la radio, ncercnd s
prind nelesul real.
ntreaga dup-amiaz ascult toate tirile pe care le putu
prinde la radio i n ziua urmtoare ncerc s-i sune pe
Wallis i David, dar servitorii i spuser c ducele i ducesa
de Windsor plecaser la Bianitz n dimineaa precedent.
Ducele i dusese soia n sud, pentru a fi n siguran.
Sarah se napoie n pat. Peste o sptmn fcu o bronit
grav. Apoi copilul o lu de la ea i era att de ocupat cu
ngrijirea lui, c aproape nu nelese nimic cnd auzi la radio

tirea despre evacuarea oraului Dunkerque. Ce li se


ntmplase? Cum de fuseser respini?
Cnd Italia intr n rzboi mpotriva Franei i Angliei, pe
Sarah o cuprinse panica. Era o veste groaznic. Germanii
atacau Frana i toat ara era nspimntat, dar nimeni nu
tia ncotro s-o apuce sau ce s fac. Sarah era convins c
nu vor ceda niciodat n faa germanilor, dar dac vor
bombarda Frana? tia c William i prinii ei erau probabil
nnebunii de ngrijorare pentru ea, dar nu avea cum s ia
legtura cu ei. Fuseser izolai de lume. Nu reuise s sune
nici n Anglia, nici n Statele Unite. Fusese absolut imposibil
s obin legtura. Pe paisprezece iulie, toat lumea nlemni
la aflarea vetii. Guvernul francez declarase Parisul ora
deschis. l dduser efectiv pe mna germanilor i acetia
intraser n capital n mar, val dup val, la cderea serii.
Frana czuse n minile germanilor. Sarah asculta i nu-i
venea s cread. edea cu privirea aintit asupra lui
Emanuelle care izbucni n plns la auzul ngrozitoarei veti.
Ils vont nous tuer se jelea ea. Ne vor ucide. Vom muri
cu toii.
Nu fi prostu, spuse Sarah, strduindu-se s-i
stpneasc vocea i spernd n acelai timp c fata nu
vedea ct de tare i tremurau picioarele. N-o s ne fac nimic.
Suntem femei. Probabil c nici nu vor veni pn aici.
Emanuelle, fi cuminte linitete-te
Dar nu credea nici ea ce spunea. William avusese dreptate.
Trebuia s fi prsit Frana, dar acum era prea trziu.
Fusese att de preocupat de ngrijirea lui Phillip i de
problemele domeniului, nct nu receptase semnalele de
avertisment, iar acum nu putea s dea fuga n sud, cum
fcuser soii Windsor. N-ar fi ajuns prea departe cu copilul
n brae i mai era i nsrcinat n luna a aptea.
Madame, ce ne facem? ntreb Emanuelle, simindu-se
responsabil pentru biata fat. i promisese lui William s
aib grij de ea.
Absolut nimic, rspunse Sarah calm. Dac vin aici, nu

avem ce s ascundem, nu avem ce s le dm. Nu avem dect


ceea ce am sdit n grdin. Nu avem bani, nu avem bijuterii.
n clipa aceea i aminti ns de brara cu smaralde pe care
i-o druise William de Crciun i de cele cteva bijuterii pe
care le adusese cu ea, cum ar fi inelul de logodn i primele
cadouri de Crciun pe care William i le cumprase la Paris.
Dar nu erau multe, le putea ascunde i, dac va fi nevoie, va
renuna la ele ca s-i salveze vieile.
Nu avem nimic din ceea ce vor ei, Emanuelle. Suntem
aici doar dou femei cu un bebelu.
Cu toate acestea, cnd se duse la culcare, lu cu ea n pat
una din putile lui William i dormi cu copilul lng ea i cu
puca sub pern. Ascunse bijuteriile sub scndurile din
camera copiilor i le btu la loc n cuie cu o mn de
maestru; apoi puse cu grij deasupra covorul Aubusson.
n urmtoarele patru zile nu se ntmpl nimic. Era pe
punctul s trag concluzia c se aflau n siguran acolo, ca
i pn atunci, cnd i fcu apariia un convoi de jeep-uri
care naint pe marea alee. Cnd mainile se oprir, un stol
de soldai germani srir i alergar ctre castel. Doi soldai
ndreptar putile spre ea i-i fcur semn s ridice minile,
dar ea nu putea fiindc l inea pe Phillip n brae. tia c n
buctrie, Emanuelle spla vasele de la micul dejun i se
ruga s nu ntre n panic la vederea lor.
Strigar la ea s se mite i se ls manevrat,
strduindu-se s par netulburat, n timp ce l inea strns
n brae pe Phillip, cu minile tremurnd. Li se adres n
englez:
Cu ce v pot ajuta? ntreb ea calm i cu mult
demnitate, ncercnd s imite ct mai bine inuta aristocrat
i autoritar a lui William.
Trncnir un timp n german, apoi un alt militar,
evident de rang superior, i se adres. Se uita furios la ea, cu
un rictus rutcios, dar Sarah se fcu c nu observ.
Eti englezoaic?
American. Asta pru s-l pun un timp n ncurctur

i mai vorbi ceva cu ceilali n german, apoi i se adres din


nou:
Cui i aparine casa? Terenul? Ferma?
Mie. Vorbi rspicat, ca s aud toi. Sunt ducesa de
Whitfield.
Noi parlamentri, noi consultaii, apoi ofierul i fcu semn
cu puca s se dea la o parte.
Acum intr n cas.
Ea ncuviin dnd din cap i intrar n cas. n acelai
timp, Sarah auzi un ipt din buctrie. Desigur, Emanuelle
se speriase i doi soldai o aduser mpingnd-o cu eava
armei. Plngnd, Emanuelle alerg spre Sarah care o lu pe
dup umeri i o mbri. Amndou tremurau, dar niciun
muchi de pe faa lui Sarah nu tresri, artnd c e speriat.
Era portretul viu al unei ducese.
Un grup de soldai rmase s le pzeasc, n timp ce
ceilali percheziionau casa. Se ntoarser cnd un nou rnd
de jeep-uri apru pe alee. Primul ofier care-i comanda reveni
atunci la Sarah i o ntreb unde se afl soul ei. Ea i
rspunse c e plecat, iar el i art c gsise puca pe care ea
o ascunsese sub pern. Sarah nu se ls impresionat i
continu s-i urmreasc cu privirea. n timpul sta, un
ofier slab i nalt cobor dintr-unul din jeep-urile sosite
ultimele i veni spre ei. Militarul care se ocupase de
percheziionarea casei i spuse ceva, i art puca i fcu
semn spre femei continund s dea explicaii; apoi fcu semn
spre cas, evident raportnd ce gsise acolo. Sarah l auzi de
asemenea spunnd cuvntul amerikaner.
Suntei american? ntreb ofierul care abia venise, cu
un accent britanic foarte ngrijit, cu un vag accent german.
Vorbea o englez impecabil i avea o nfiare distins.
Da. Sunt ducesa de Whitfield.
Soul dumneavoastr este englez? ntreb el calm,
privind-o direct n ochi. ntr-un alt loc, n alt mprejurare,
Sarah l-ar fi considerat un brbat bine. S-ar fi putut ntlni
la o petrecere. Dar nu era cazul. Era rzboi i amndoi

pstrau distana.
Da, soul meu e englez, se mulumi ea s rspund.
neleg Se ls o lung tcere, timp n care el o privea
nehotrt, dar nu indiferent fa de pntecele ei mare, pe
care l observ imediat. Regret c sunt nevoit s v informez,
nlimea voastr, i se adres el politicos, c trebuie s
rechiziionm casa. Vom aduce trupe aici. Auzindu-l Sarah
simi un nod n gt i un val de furie o npdi, dar pe faa ei
nu se vzu nimic cnd ncuviin cu un semn din cap.
n neleg i ddur lacrimile. Nu tia ce s
rspund. i luau casa ei, casa la care muncise din greu. i
dac nu i-o vor mai napoia niciodat? Dac o pierdea? Dac
i-o vor distruge? Eu Nu-i mai gsea cuvintele i el se uit
o clip n jur.
Exist pe aici i o cas mai mic? O mic vil?
Undeva unde s stai mpreun cu familia dumneavoastr
ct timp vom rmne noi aici?
Ea se gndi la grajduri, dar erau prea mari i el o s vrea
i grajdurile ca s le foloseasc drept barci pentru oamenii
lui. Atunci i aminti de csua ngrijitorului, n care locuia
Emanuelle i n care, la nceput, locuise ea cu William. Era
potrivit pentru ea, Emanuelle, Phillip i copilul care se va
nate.
Da, este, ncuviin ea cu glasul pierit.
V invit s locuii acolo. Ofierul se nclin, cu o
demnitate prusac i privirea lui blnd exprima scuze. mi
pare nespus de ru s v cer s v mutai acum privi
spre copilul care urma s se nasc n august dar m tem
c vom aduce aici multe trupe.
Am neles. Ea fcea eforturi s se poarte demn ca o
duces, dar deodat se simi din nou ca o fa de douzeci i
trei de ani i i se fcu fric.
Credei c vei putea s v luai toate lucrurile necesare
pn disear? ntreb el politicos i ea ncuviin dnd din
cap. Nu avea cine tie ce, mai mult haine de lucru, cteva
costume i rochii; nici William nu avea prea multe.

Munciser att de mult c nu avuseser timp s-i aduc


bagajele din Anglia.
mpacheta lucrurile lor i alte cteva obiecte personale,
parc nevenindu-i s cread c era real ceea ce i se ntmpla.
Nu avea timp s-i scoat bijuteriile de sub pardoseal, dar
tia c sunt n siguran acolo.
nghesui n geamantane hainele ei, ale lui William i
lucruoarele copilului, iar Emanuelle o ajut s strng
obiectele din buctrie, alimentele, spunurile, cearafurile i
prosoapele. Nu crezuse c vor avea atta treab i copilul
plnse toat ziua, de parc ar fi simit c se ntmplase ceva
ngrozitor. Era aproape ora ase cnd Emanuelle lu ultimul
transport i l duse la csu, iar Sarah rmase pentru
ultima oar n dormitorul ei, camera n care se nscuse
Phillip i n care fusese conceput al doilea copil al lor, camera
pe care o mprise cu William. I se prea un sacrilegiu s leo cedeze, dar nu avea de ales i n timp ce privea
dezndjduit n jur, sosi un soldat, pe care nu-l vzuse
pn atunci i o alung din camer cu arma ndreptat spre
ea.
Schnell! i spuse el. Repede!
Sarah cobor scara cu toat demnitatea de care se simea
n stare, dar pe obraji i iroiau lacrimile. La captul scrii,
soldatul o mpunse n burt cu vrful putii i n clipa aceea
se auzi un urlet, glasul unui brbat care putea strni oricnd
spaima. Soldatul sri i se ddu napoi iute ca fulgerul, n
timp ce comandantul se apropie de ei. Era cel ce i se
adresase n dimineaa aceea ntr-o englez impecabil. Acum
urla la soldat cu un glas glacial, reinut, care-l fcea s
tremure pe vinovat; apoi soldatul se ntoarse, i fcu o
plecciune lui Sarah, n semn de scuze, i iei fugind din
cldire. Comandantul o privi mhnit, profund tulburat de
cele ntmplate. i, n ciuda eforturilor ei, ofierul observ c
tremur.
mi cer scuze, nlimea voastr, pentru grosolnia de
neiertat a sergentului meu. Nu se va mai repeta. mi

permitei s v duc cu maina la casa dumneavoastr?


Sunt la mine acas, ar fi vrut s-i spun Sarah, dar i era
recunosctoare pentru c l certase pe sergent. Ar fi putut s-o
mpute n burt numai ca s se distreze i la un asemenea
gnd i veni ameeal.
V mulumesc, rosti ea cu rceal. Era mult de mers pe
jos i ea era epuizat. Copilul o mpunsese toat ziua,
resimind suprarea i spaima ei. Plnsese n timp ce i
fcea bagajele i acum, cnd se urcar n jeep, Sarah era
literalmente vlguit. Ofierul porni motorul sub privirile
oamenilor lui. Urmrea s le dea un exemplu pentru ca ei s
se comporte civilizat. Le explicase deja acest lucru. Nu le era
permis s se ating de fetele din partea locului, s mpute
animale de cas pentru a se distra sau s plece n ora n
stare de ebrietate. Trebuiau s se abin de la orice fapte
reprobabile, altminteri aveau de nfruntat furia lui sau poate
o expediere napoi, la Berlin pentru a fi trimii pe front.
Oamenii fcuser legmnt s-l asculte.
Sunt comandantul Joachim von Manheim, spuse el
calm. Suntem foarte recunosctori s putem folosi casa
dumneavoastr. Regret c trebuie s v impun acest lucru,
precum i toate neplcerile pe care vi le producem.
Strbtnd cu maina marea alee, el i arunc o privire.
Rzboiul e un lucru dificil, spuse ofierul.
Familia lui avusese multe pierderi n primul rzboi. Apoi o
surprinse ntrebnd-o de copil.
Cnd trebuie s natei? ntreb el ncet. Prea ciudat
de omenos, n ciuda uniformei pe care o purta, dar ea nu
putea uita cine este i nici pentru cine lupta. i reaminti c
ea nsi este ducesa de Whitfield i c, dincolo de politee,
nu le datora nimic.
Abia peste dou luni, rspunse ea sec, nenelegnd de
ce i pusese ntrebarea. Poate c o vor trimite undeva. Era un
gnd care o nfricoa i i dori mai mult ca niciodat s fi
plecat la Whitfield. Dar cine ar fi crezut c Frana va cdea i
c vor ceda n faa germanilor?

Pn atunci vom avea medici aici, o asigur el. Vom


folosi casa dumneavoastr pentru soldai rnii. Va fi un fel
de spital. Iar grajdurile vor fi tocmai bune pentru oamenii
mei. Ne va ajunge mncarea de la ferm. M tem c zmbi
el a scuz, cnd ajunser la csu, unde Emanuelle o
atepta cu Phillip n brae c pentru noi este o situaie
ideal.
Ce noroc avei! rosti Sarah nepat. Pentru ele nu era
deloc ideal. S-i cedeze casa germanilor
ntr-adevr o urmri cu privirea cnd cobor din
main i l lu pe Phillip din braele lui Emanuelle. Bun
seara, nlimea voastr.
Bun seara, domnule comandant, spuse ea, dar nu-i
mulumi c o adusese cu maina i nu mai rosti nicio vorb
cnd intr n csua care, din clipa aceea, devenea cminul
ei.

13
Ocuparea Franei i-a deprimat pe toi, iar pentru Sarah
ocuparea castelului de la Meuze era nespus de dureroas. n
cteva zile, soldaii germani au mpnzit domeniul. Grajdurile
erau pline, soldaii stteau cte trei sau patru ntr-o ncpere
i chiar i n boxele pentru cai. Erau aproape dou sute de
oameni acolo, dei ea i William le calculaser pentru
patruzeci, cincizeci de lucrtori. Condiiile erau grele i
pentru ei. Dar au preluat i ferma, unde au mai plasat civa
oameni, trimind-o pe soia fermierului s doarm n
opron. Femeia era btrn, i, neleapt, n-a fcut caz de
situaia creat. Fermierul i cei doi fi ai ei erau n armat.
i, ntocmai cum o ncunotinase comandantul, castelul
nsui deveni spital pentru rnii, un fel de sanatoriu pentru
convalesceni, ncperile fiind transformate n saloane; cteva
camere mai mici fuseser rezervate ofierilor de grad superior
rnii.
Comandantul locuia la castel, ntruna din camerele mai
mici. Sarah vzuse cteva infirmiere, dar majoritatea celor ce
ngrijeau rniii preau a fi ordonane i felceri i auzise c
existau i doi medici, dar nu-i vzuse niciodat.
Sarah avea prea puin de a face cu ei. Sttea izolat n
csu, cu Emanuelle i copilul. Tnjea s se ntoarc la
munca ei i i fcea griji pentru stricciunile care s-ar putea
produce n timpul ocupaiei. Dar deocamdat nu avea ce
face. Pleca n lungi plimbri cu Emanuelle i sttea de vorb
cu soia fermierului ori de cte ori reuea s ajung la ferm,
ca s vad cum se simte btrna. Aceasta prea ntr-o
dispoziie bun i-i spuse c se purtaser cuviincios cu ea. i
luaser tot ce cultivase, dar nu se atinseser de ea. Pn
una-alta, preau s fie la locul lor. Sarah era ns ngrijorat
pentru Emanuelle. Era tnr, frumuic, abia mplinise
optsprezece ani n primvar i era periculos pentru ea s
triasc n apropierea a trei sute de soldai germani. Nu o

dat Sarah i spusese s se ntoarc la hotel, dar Emanuelle


nu voia s-o lase singur. ntr-un fel, deveniser bune
prietene, dar exista ntotdeauna ntre ele distana impus de
respect. Emanuelle pusese la inim promisiunea fcut lui
William de a nu-i prsi pe duces i pe lordul Phillip.
ntr-o zi, la o lun dup ce veniser germanii, Sarah ieise
s se plimbe i se ntorcea de la ferm, cnd vzu un grup de
soldai strignd i urlnd pe o potec veche i murdar de
lng grajduri. Sarah ar fi vrut s tie ce se ntmplase, dar
era contient c nu e bine s se apropie de ei. Erau toi
brbai potenial periculoi i, n ciuda ceteniei ei
americane neutre, n ochii lor era dumanc, iar ei erau
forele de ocupaie. Vedea c rd de ceva i ddu s-i
continue drumul spre cas, cnd zri un co plin cu mure
rsturnat lng drum. Era unul din courile ei n care
Emanuelle culesese mure, care i plceau lui Phillip. Atunci
nelese. Erau ca nite motani cu un oricel, o prad micu
pe care o atrseser n tufiuri ca s-o chinuiasc. Fr s
mai stea pe gnduri, Sarah se repezi ntr-acolo. Vechea ei
rochie galben decolorat o fcea s par i mai mare n
soarele strlucitor. Avea prul mpletit ntr-o coad lung i
cnd se apropie de grup i-o zvrli peste umr i rmase cu
rsuflarea tiat de ceea ce vzu. Emanuelle era acolo, n
picioare, cu bluza sfiat, cu snii goi, iar fusta rupt i
aluneca n jos pe olduri, n timp ce soldaii rnjeau i o
tachinau. Doi brbai i ineau braele i un altul o ciupea de
sfrcuri i o sruta.
Terminai! strig Sarah indignat. Era o copil, iar
Sarah aflase din discuiile lor din ultima lun c era nc
virgin. Terminai imediat! strig ea, dar oamenii rser.
Sarah nfc atunci arma unui soldat, dar el o mpinse cu
brutalitate, zbiernd ceva n german.
Sarah se apropie imediat de Emanuelle, care plngea
umilit, ruinat i nfricoat. Sarah ridic zdrenele rmase
din bluza lui Emanuelle, cznindu-se s-o acopere cu ele.
ntre timp, un brbat ntinse mna i o trase pe Sarah, o lipi

cu spatele de el i ncerc s ptrund ntre fesele ei. Ea fcu


un efort s se rsuceasc, dar omul o intui locului,
frmntndu-i snii cu o mn, iar cu cealalt apsndu-i
tare pntecele imens. Sarah se lupta s se elibereze, iar el se
freca de ea pn cnd l simi c se excitase; se ntreba
ngrozit dac va avea ndrzneala s o violeze. O privi pe
Emanuelle ntr-un fel care se voia ncurajator, dar biata fat
era ngrozitor de speriat att pentru ea, dar mai ales
pentru Sarah, creia un soldat i imobilizase braele, iar un
altul i vra mna ntre picioare. Emanuelle scoase un ipt
ca de om njunghiat, dar n acelai timp se auzi un foc de
arm. Emanuelle fcu o sritur napoi, moment n care
Sarah reui s se elibereze de soldatul din spatele ei; cel care
o inuse de brae o apuc de rochia ei galben, sfiind-o.
Ieir la iveal picioarele lungi i suple i pntecele umflat de
femeie nsrcinat. Sarah nu se sinchisi i alerg spre
Emanuelle pe care o smulse din minile brutelor. Abia atunci
l vzu pe comandant stnd acolo, cu fulgere n ochi, i l
auzi urlnd i dnd ordine n limba lui. Avea nc pistolul n
mn i mai trase o dat, pentru ca ei s neleag c nu
glumete.
Ofierul ndrept arma spre fiecare soldat, ochi i mai
spuse ceva, apoi vr pistolul n toc i le ordon s plece.
Ordon, de asemenea, s fie bgai n nchisoarea pe care o
amenajaser n dosul grajdurilor. Dup plecarea soldailor,
ofierul se apropie repede de Emanuelle i Sarah. Ochii lui
scprau de furie; i spuse ceva unei ordonane din
apropiere, care reapru imediat cu dou pturi. Sarah o
acoperi mai nti pe Emanuelle, apoi i-o nfur pe cea dea doua n jurul mijlocului. Vzu c erau pturile ei, dintre
puinele pe care le uitase cnd se mutaser n csu.
V promit c nu se va mai repeta niciodat. Oamenii
tia sunt nite porci. Cei mai muli au crescut n staule de
vite i habar nu au cum s se comporte. Data viitoare, dac-l
mai prind pe vreunul c face aa ceva, am s-l mpuc. Era
alb la fa de mnie. Emanuelle tremura nc. Sarah nu

simea altceva dect o furie fr margini pentru cele


ntmplate i se ntoarse spre el cu strfulgerri n ochi, cnd
ajunser la csu. Henri era n grdin, unde se juca cu
copilaul. Ele l avertizaser s stea ascuns, de team s nu-l
nhae soldaii, dar el venise s-i vad sora i Emanuelle l
rugase s stea cu copilul, pn se ducea ea s culeag mure.
V dai seama ce-ar fi putut s fac? Sarah i fcu semn
lui Emanuelle s intre n cas. Rmase singur s-l nfrunte
pe comandant. Ar fi putut s-mi ucid copilul nenscut, ip
ea i privirea lui nu ovi.
mi dau seama foarte bine i v cer scuze cu toat
sinceritatea. Prea cu adevrat sincer, dar bunele lui maniere
n-o mblnzir pe Sarah. Din punctul ei de vedere, ei nu
aveau ce cuta acolo.
Iar ea e o copil! Cum au ndrznit s-i fac aa ceva?
ncepu s tremure din cap pn-n picioare, tentat s se
repead la el cu pumnii, dar avu nelepciunea s n-o fac.
Comandantul se simea stnjenit pentru cele ptimite de
Emanuelle, dar era ndeosebi tulburat de ceea ce putea s i
se ntmple lui Sarah.
nlimea voastr, mi cer scuze din toat inima. neleg
prea bine ce s-ar fi putut ntmpla. Sarah avea dreptate ar
fi putut s-i omoare copilul. i vom supraveghea mai din
scurt. V dau cuvntul meu de ofier i de gentleman. V
asigur c nu se va repeta.
Atunci avei grij aa s fie! i-o retez ea, dup care
intr direct n csu, reuind s arate frumoas i demn ca
o regin, aa nfurat n ptur cum era.
Comandantul o urmri cu privirea, apreciind c este o
femeie extraordinar. Se ntrebase de cteva ori cum de
ajunsese duces de Whitfield. Gsise fotografii cu ea n biroul
lui William, care era acum camera lui, i unele cu amndoi.
Erau frumoi i preau foarte fericii. Comandantul i invidia.
El divorase nainte de declanarea rzboiului i i vedea
foarte rar copiii, doi biei de apte i respectiv doisprezece
ani. Soia lui se recstorise i se mutase n Rhineland.

Aflase c soul ei fusese ucis la Poznan, n primele zile de


rzboi, dar pe ea n-o mai vzuse i adevrul este c nici nu
dorea, de fapt. Divorul fusese extrem de dureros.
Se cstoriser foarte tineri i fuseser ntotdeauna extrem
de diferii. Lui i-au trebuit doi ani ca s-i revin dup
aceast lovitur, apoi venise rzboiul i acum era ocupat
pn peste cap. Se bucurase s primeasc o misiune n
Frana, ntotdeauna i plcuse aceast ar. Studiase un an
la Sorbona i i terminase universitatea la Oxford. i n toat
aceast perioad, n toate cltoriile lui, n cei patruzeci de
ani ci avea nu mai cunoscuse o persoan ca Sarah. Era
frumoas, puternic, plin de bun sim. i dorea s se fi
cunoscut n alte mprejurri, ntr-o alt perioad. Poate c
atunci lucrurile ar fi stat altfel.
Era foarte ocupat cu treburile administrative ale spitalului
pentru convalesceni, dar seara i plcea s fac lungi
plimbri pe jos. ncepuse s cunoasc bine domeniul, pn
n cele mai ndeprtate coluri. ntr-o sear n amurg, cnd
se ntorcea de la ruorul pe care-l descoperise n pdure, o
vzu pe Sarah. Se plimba ncet, singur, cu umbletul acela
caracteristic femeilor gravide, i prea cufundat n gnduri.
Ar fi vrut s n-o sperie, dar socoti c ar trebui s-i spun
ceva pentru ca prezena lui s nu o ia prin surprindere.
Chiar atunci Sarah se ntoarse cu faa spre el, de parc ar fi
simit pe cineva n preajm. Se opri din mers i l privi,
netiind dac apariia lui putea constitui o ameninare, dar el
se grbi s-o liniteasc.
Pot s v ajut, nlimea voastr? Sarah era pe punctul
de a trece curajoas peste nite buteni i mici ziduri de
piatr i ar fi putut foarte uor s cad, dar cunotea bine
terenul. Se plimbase adesea cu William pe acolo.
M descurc foarte bine, rspunse ea calm, cu toat
demnitatea unei ducese. i totui era att de tnr i de
frumoas! Prea mai puin furioas ca ori de cte ori o
ntlnea. Era nc tulburat de ceea ce li se ntmplase ei i
lui Emanuelle n sptmna precedent, dar aflase c

soldaii erau ntr-adevr ntemniai ca pedeaps pentru


fapta lor i Sarah era impresionat de simul de dreptate al
comandantului.
V simii bine? ntreb el, mergnd pe lng ea. Era
tare frumuic, mbrcat cu o rochie brodat de femeile din
partea locului.
Da, mulumesc, spuse ea, privindu-l parc pentru
prima oar. Era un brbat chipe, nalt, blond, dar cu faa
ridat. Evident, era ceva mai n vrst dect William. i
dorea s nu fi venit acolo, dar trebuia s recunoasc totui
c fusese ntotdeauna extrem de politicos cu ea i de dou ori
o ajutase enorm.
mi nchipui c acum obosii foarte repede, spuse el cu
blndee i ea ridic din umeri, cu o licrire de tristee n
ochi, cci se gndea la William.
Uneori, rosti ea, apoi i ntoarse privirea lui Joachim. n
ultimul timp nu mai avea nicio veste din rzboi i de cnd
Frana fusese ocupat nu mai tia nimic de William.
Scrisorile lui nu puteau ajunge la ea. i ddea seama c el
era probabil nebun de ngrijorare, lipsit cum era de veti
despre ea i Phillip.
Numele soului dumneavoastr este William, nu-i aa?
ntreb el.
Sarah l privi, mirndu-se de ntrebare. Dar se mulumi s
ncuviineze din cap.
Este mai tnr dect mine. Dar cred c s-ar putea s-l fi
ntlnit o dat cnd eram la Oxford. Cred c el a studiat la
Cambridge.
Exact, admise ea, ovitoare. Aa este. Era ciudat s te
gndeti c cei doi brbai se cunoscuser. Viaa ofer uneori
surprize dintre cele mai bizare. De ce ai studiat la Oxford?
ntotdeauna mi-am dorit-o. Pe atunci mi plcea tot ce
era britanic. Ar fi vrut s-i spun c nc i plcea, dar nu
putea s-o fac. A fost o ocazie minunat pentru mine i am
profitat pe deplin de ea.
Sarah zmbi, dus pe gnduri.

Cred c aceleai sentimente le avea William fa de


Cambridge.
Era n echipa de fotbal i o dat am jucat mpotriva lui.
Comandantul zmbi. M-a nvins. Ei i venea s strige de
bucurie, dar zmbi doar, punndu-i ntrebri despre
brbatul acela. ntr-un alt context, tia c l-ar fi plcut.
A fi dorit s nu fi venit aici, spuse ea deschis, prnd
deodat foarte tnr i el rse.
i eu a fi dorit s nu fi venit, nlimea voastr. Dar
mai bine aici dect ntr-o btlie. mi nchipui c se tia la
Berlin c m pricep mai bine s repar oameni dect s-i
distrug. A fost o mare binefacere s fiu trimis aici. Avea
dreptate, dar ea dorea s nu fi venit niciunul din ei. Apoi el o
privi cu curiozitate. Unde este soul dumneavoastr? Dar ea
nu tia dac e bine s-i rspund. Dac i spunea c William
era n serviciul de spionaj, ar fi toi n mare pericol.
E ataat pe lng RAF.
Zboar? Comandantul pru surprins.
Nu chiar, spuse Sarah vag, i el ddu din cap.
Cei mai muli piloi sunt mai tineri dect noi. Avea
dreptate, desigur, dar ea ncuviin doar din cap. Rzboiul e
un lucru ngrozitor. Nimeni nu ctig. Toi pierd.
Fhrer-ul dumneavoastr nu pare a gndi la fel.
Joachim tcu ndelung, apoi i rspunse, dar din glasul lui
rzbtea ceva care-i spunea lui Sarah c i el ura acel rzboi
n aceeai msur ca i ea.
Avei dreptate. Poate cu timpul, rosti el cu curaj, i va
veni n fire, pn nu se va pierde prea mult, pn nu vor fi
ucii prea muli oameni. Apoi continu, impresionnd-o:
Sper ca soul dumneavoastr s nu peasc nimic,
nlimea voastr.
Se nclin i salut militrete, iar ea se ntoarse i intr n
cas, gndind c ofierul era ntr-adevr o persoan
interesant i contradictorie. Un german care ura rzboiul i
totui era comandantul forelor germane de pe valea Loarei.
Dar cnd se ntoarse n csu, n noaptea aceea, gndindu-

se la soul ei, uit cu totul de Joachim.


Ddu din nou peste el cteva zile mai trziu, n acelai loc,
apoi tot mereu. Treptat, deveni un obicei, ca i cum se
atepta s-l ntlneasc acolo. Lui Sarah i plcea s se
plimbe prin pdure i, la sfritul zilei, s se aeze pe malul
rului, cu gndurile aiurea, rcorindu-i tlpile n apa rece.
Uneori i se umflau gleznele i se simea foarte bine, n
linitea aceea perfect. Nu auzea dect ciripitul psrelelor i
sunetele pdurii.
Bun ziua, spuse el ncet ntr-o dup-amiaz, dup ce o
urmrise pn la locul cu pricina. Ea nu tia c el i
cunotea acum obiceiul i o urmrea de la fereastra lui nc
de cnd ieea din csu. E zpueal astzi, nu-i aa? Ar fi
vrut s-i poat oferi o butur rcoritoare, s-i mngie
prul lung i mtsos sau s-i ating mcar obrazul. Sarah
ncepuse s se strecoare n visele lui noaptea i n gndurile
lui ziua. inea chiar n biroul lui una dintre fotografiile pe
care i le fcuse William, admirnd-o ori de cte ori avea
rgazul necesar. Cum v simii?
Sarah zmbi; nu erau nc prieteni, dar cel puin erau
neutri. i avea i ea cu cine s stea de vorb n afar de
Emanuelle, Henri i Phillip. i lipseau discuiile lungi,
interesante, cu William. i lipseau i altele n legtur cu el. i
lipsea totul. Dar cel puin, acest brbat, cu vederile lui largi
i cu ochii lui blnzi, era o persoan cu care putea discuta.
Nu uita niciodat cine era sau de ce se afla acolo. Ea era
ducesa i el era comandantul. Dar era un fel de uurare s
stea de vorb cu el, chiar i cteva clipe.
M simt gras, i destinui ea cu un zmbet sincer.
Enorm. Apoi se ntoarse spre el, curioas. Nu tia nimic
despre el. Avei copii?
El confirm dnd din cap; edea pe o piatr mare, chiar
lng ea, i i trecu mna prin apa rece.
Am doi fii. Hans i Andi Andreas. Dar o spuse cu
tristee.
Ci ani au?

apte i doisprezece. Stau cu mama lor. Suntem


divorai.
mi pare ru, spuse ea cu sinceritate. Copiii nu au nicio
legtur cu rzboiul. Indiferent de naionalitatea lor, Sarah
nu avea inima s urasc niciun copil.
Divorul este un lucru ngrozitor, spuse brbatul i ea
ddu din cap n semn c este de acord.
tiu.
Chiar tii? El ridic dintr-o sprncean, vrnd s-o
ntrebe de unde tie, dar se abinu. Era evident c nu putea
s tie. Se vedea c este fericit cu soul ei. Mi-am vzut
foarte rar fiii dup ce ea a plecat. S-a recstorit apoi a
venit rzboiul E foarte greu, ca s nu spun mai mult.
i vei revedea dup ce se va sfri rzboiul.
El cltin din cap, ntrebndu-se cnd se va ntmpla asta,
cnd i va lsa Fhrer-ul s se ntoarc acas i dac fosta
lui soie i va permite s-i vad, dac nu cumva va spune c
trecuse prea mult timp i poate c ei, oricum, nu mai vor s-l
vad. l jucase pe degete de multe ori i el era nc foarte
jignit i necjit.
Dar dumneavoastr ce vei face cu copilul? Schimb din
nou subiectul. Ai spus c se va nate n august. Nu mai e
mult pn atunci. Se ntreba dac nu-i va oca pe ceilali
lsnd-o s nasc la castel, cu ajutorul medicului lor, i dac
nu va strni prea multe brfe. Poate c va fi mai simplu s
trimit unul din medici la csua ngrijitorului, unde locuia
ea. L-ai nscut uor pe fiul dumneavoastr?
Era ciudat s discute asemenea lucruri cu el i totui, iat
c erau n pdure numai ei doi, cuceritorul i prizoniera. Ce
importan mai avea ce-i spunea ea lui? Cine va ti vreodat?
Cine va ti chiar dac ei ar deveni prieteni, de vreme ce nu
suprau pe nimeni i nu fceau niciun ru?
Nu, n-am nscut uor, recunoscu ea. Phillip a avut cinci
kilograme la natere. Soul meu ne-a salvat pe amndoi.
Fr ajutorul unui medic? Era uimit. Fusese sigur c
ducesa nscuse ntr-o clinic particular din Paris, dar ea l

surprinsese cu afirmaiile ei.


Eu am vrut s nasc aici. S-a nscut n ziua n care s-a
declarat rzboiul. Medicul plecase la Varovia i nu mai era
nimeni altcineva. Doar William soul meu. Cred c el era
mai speriat dect mine. La un moment dat, eu n-am mai
tiut ce se ntmpl. A durat mult i l scuti de detalii i
zmbi sfioas. Dar nu conteaz. E un bieel drgla.
Joachim era nduioat de inocena, sinceritatea i
frumuseea ei.
De data asta nu v e fric?
Ea ezit, dorind s fie sincer cu el din anumite motive,
dei nu tia care ar fi acelea. Dar i ddea seama c-l place
pe acest om, dei era cine era i tria unde tria, i n ciuda
mprejurrilor n care se cunoscuser. El fusese ns bun cu
ea i foarte civilizat. Intervenise de dou ori i o salvase de la
mari neplceri.
Mi-e puin fric, recunoscu ea, dar nu prea mult. Sarah
spera ca a doua natere s dureze mai puin i copilul s fie
mai mic.
Femeile mi se par foarte curajoase. Soia mea a nscut
amndoi bieii acas. A fost frumos, dar ea a nscut ntradevr uor.
E norocoas, spuse Sarah i zmbi.
Poate c de data asta v putem ajuta cu un medic
german. El rse cu blndee, ns Sarah era foarte serioas.
Au vrut s-mi fac cezarian, dar n-am acceptat.
De ce?
Fiindc vreau s mai am copii.
Minunat din partea dumneavoastr. i ct curaj Dup
cum am spus, femeile sunt mult mai curajoase. Dac ar fi s
nasc brbaii, nu ar mai exista copii pe lume.
Sarah rse i vorbir apoi despre Anglia i el o ntreb
despre Whitfield. Ea ddea intenionat rspunsuri foarte
vagi. Nu voia s-i dezvluie niciun secret, dar pe el l
interesau atmosfera, povetile, tradiiile. Prea s-i plac
ntr-adevr tot ce era legat de Anglia.

Trebuia s m fi ntors acolo, spuse ea melancolic.


William inea s m ntorc, dar eu am crezut c aici voi fi n
siguran. Nu mi-a trecut niciodat prin minte c Frana va
capitula n faa Germaniei.
Nimeni n-a crezut. i pe noi ne-a surprins ct de repede
a mers, mrturisi el, apoi i spuse ceva ce tia c nu s-ar fi
cuvenit s-i spun. Dar avea ncredere n ea, convins c nu lar putea trda. Eu cred c ai fcut bine c ai rmas aici.
Aici suntei n siguran mpreun cu copiii.
E mai sigur dect la Whitfield? Sarah prea surprins i
i se pru ciudat c el i dezvluia acest lucru. l privi
ncruntat a mirare, ntrebndu-se ce ar fi vrut s spun.
Nu neaprat la Whitfield, n Anglia. Mai curnd sau mai
trziu, Luftwaffe va ataca Anglia cu toat fora. Va fi mai bine
pentru dumneavoastr s fii aici.
Sarah se ntreb dac el avea dreptate i dup aceea, n
timp ce se ntorceau la csu, dac nu cumva i spusese
ceva ce nu s-ar fi cuvenit. Presupunea c englezii tiau totul
despre planurile Luftwaffe i poate c el avea dreptate, poate
c era mai sigur la castel. Dar fie c era, fie c nu era, ea nu
avea de ales. Era prizoniera lui.
Nu-l mai revzu cteva zile, dar la sfritul lui iulie ddu
din nou peste el n pdure. Prea cufundat n gnduri i
obosit. Se nveseli ns cnd Sarah i mulumi pentru
alimentele care ncepuser s apar n faa csuei. Mai nti,
mure pentru copil, apoi un co cu fructe pentru toi, pini
proaspete, coapte la castel i nvelite cu grij n ziare i,
ascuns bine de privirile iscoditoare, un kilogram de cafea
adevrat.
V mulumesc, spuse ea prudent. Nu trebuia s v
deranjai. El nu le datora nimic. Reprezenta forele de
ocupaie.
Nu sunt n stare s mnnc gndindu-m c
dumneavoastr murii de foame.
Cu o sear n urm, buctarul lui fcuse un minunat tort
Sacher i el plnuise s-i aduc tot ce mai rmsese din el n

ajun, dar pe cnd se ntorceau agale spre csu, nu-i spuse


nimic. Sarah prea s ncetineasc mereu paii i el observ
c n ultima sptmn pntecele i crescuse mult.
Mai dorii ceva, nlimea voastr?
Ea i zmbi. ntotdeauna i se adresa cu titlul ei nobiliar.
tii, cred c ar trebui s-mi spunei pe nume, Sarah.
Ofierul i cunotea deja numele. l vzuse cnd i luase
paaportul. i mai tia c peste cteva sptmni mplinea
douzeci i patru de ani. Aflase numele prinilor ei, adresa
lor din New York i cteva dintre opiniile ei; n rest, nu mai
tia mare lucru. Dar n ceea ce o privete, curiozitatea lui nu
cunotea limite.
Se gndea la ea mai mult dect ar fi recunoscut vreodat.
Dar Sarah nu simea nimic din toate acestea. Mergea alturi
de el, contient c e un brbat atent i c, n limitele poziiei
lui acolo, fcea tot ce putea ca s-o ajute.
Foarte bine, atunci o s-i spun Sarah, rosti el
respectuos, lund-o drept o mare onoare, i ea observ
pentru prima dat c era ntr-adevr foarte chipe. De obicei
era att de serios nct nimeni nu se oprea asupra nfirii
lui. Dar cnd ieir ntr-o parte nsorit a pdurii, o clip
numai, brbatul pru mult mai tnr.
Deci Sarah i Joachim, dar numai cnd suntem singuri.
nelegeau amndoi de ce i ea ncuviin cu o micare a
capului. Apoi el se ntoarse din nou i o privi:
Ai nevoie de ceva? ntrebase cu toat sinceritatea, dar
ea scutur din cap. N-ar fi acceptat nimic, n afar de
alimentele suplimentare pe care i le lsa pentru Phillip. Dar
era nduioat de faptul c o ntrebase i-i zmbi.
Ai putea s-mi oferi un bilet ctre acas, glumi ea. Ce-ai
zice? Un bilet direct pentru New York sau poate pentru
Anglia. Era prima oar cnd glumea cu cineva de cnd
sosiser ei, i Joachim rse.
A vrea s pot face asta. Privirea lui deveni serioas. mi
imaginez c prinii ti sunt foarte ngrijorai, spuse el
nelegtor, dorindu-i s-o poat ajuta. i soul tu, probabil.

El ar fi fost nebun de ngrijorare dac Sarah ar fi fost soia


lui. Ea se afla n spatele liniilor inamicului i totui prea s
priveasc situaia cu mult calm. Sarah ridic din umeri, n
timp ce el tnjea s ntind mna i s-o ating, dar tia c nu
putea face nici mcar asta.
Vei fi n siguran ct timp voi avea eu autoritate aici, o
ncuraj.
Mulumesc. Zmbi, ridicnd privirea spre el, ceea ce o
fcu s se mpiedice de un ciot de copac aflat pe crare. Era
s cad, dar Joachim ntinse repede mna i o prinse. O inu
n minile lui puternice pn ce i recpt echilibrul i-i
mulumi. Dar n clipa aceea scurt i simise cldura,
atinsese pielea catifelat i sidefie de pe braele ei i simise
prul negru al tinerei femei atingndu-i faa ca o mtase.
Sarah mirosea a spun i a parfum, parfumul care-i plcea
soului ei. Joachim simea c se topete n preajma ei i era
un chin s nu spun nimic.
O conduse napoi la csu i o ls lng poart, apoi se
ntoarse s lucreze n birou tot restul serii.
Dup ntlnirea aceea, Sarah nu-l mai vzu o sptmn
ntreag. Joachim fusese nevoit s plece la Paris, la o
ntrevedere cu ambasadorul Otto Abetz, pentru a pune la
punct expedierea unor provizii medicale; cnd se ntoarse, fu
att de ocupat nct nu avu timp de plimbri sau de alte
lucruri plcute. La patru zile dup ntoarcerea lui s-a produs
o explozie cumplit la un depozit de muniii din Blois. Au
adus la spital peste o sut de rnii i personalul lor, dei
numeros, nu era totui suficient pentru a face fa. Erau
rnii peste tot i cei doi medici ai lor abia fceau fa.
Amenajaser o mic sal de operaie n sufragerie, dar unii
erau ari att de grav nct nimeni nu-i putea ajuta. Explozia
smulsese membre, distrusese chipuri. Cnd Joachim i
oamenii lui au inspectat ncperile aglomerate, au dat cu
ochii de un spectacol cutremurtor; unul din medici s-a
prezentat cernd ajutoare suplimentare. Joachim le-a spus
s aduc localnici s-i ajute.

Trebuie s fie pe aici oameni care tiu s dea ngrijiri


medicale, insist el, dar spitalul local era nchis, medicii
plecaser, iar infirmierele se angajaser la spitale militare cu
luni n urm sau fugiser ca s scape de forele de ocupaie.
Nu mai rmseser dect oamenii de la ferme, majoritatea
fiind prea ignorani ca s-i poat ajuta. Dar castelana? Ea nu
poate veni? Se referea desigur la Sarah i Joachim se gndi
c ea ar veni, poate, dac ar ruga-o el. Sarah prea foarte
omenoas, dar era nsrcinat i nu era bine s fac o
asemenea treab. Joachim voia s-o ocroteasc.
Nu sunt sigur. Ateapt s nasc din clip n clip.
Spune-i s vin. Avem nevoie oricum de ea. Are o
servitoare?
O ajut o fat din localitate.
Adu-le pe amndou, ordon scurt medicul, dei
Joachim i era superior n rang. La scurt vreme dup aceea,
Joachim trimise oameni de-ai lui prin sate s discute cu
femeile de la ferme, ca s vad dac ar fi dispus vreuna s-i
ajute sau s le ordone dac vor fi silii s-o fac. Apoi se urc
n jeep i se duse la csu. Btu hotrt n u; luminile se
aprinser i peste cteva minute Sarah apru n prag n
cma de noapte i cu o nfiare sever. Auzise ambulana
i camioanele vnzolindu-se toat noaptea, dar nu tia ce se
ntmplase, iar acum se temea c veniser soldaii s le
hruiasc. Vzndu-l pe Joachim, deschise ceva mai mult
ua i faa ei se relax puin.
Iart-m c te deranjez, se scuz el. Era doar n
cma, i scosese cravata, avea prul ciufulit i faa
ostenit. Avem nevoie de ajutorul tu, Sarah, dac vrei s vii.
S-a produs o explozie la depozitul de muniii i ne-a venit un
mare numr de rnii. Nu ne putem descurca. Poi s ne
ajui?
Ea ezit o clip, privindu-l n ochi, apoi ncuviin dnd
din cap. O rug apoi s-o aduc i pe Emanuelle, dar cnd
Sarah se duse sus s-o ntrebe, fata insist s rmn acas
cu copilaul. Dup cinci minute, Sarah cobor singur.

Unde-i fata?
Nu se simte bine. i-apoi, am nevoie de ea ca s stea cu
copilul.
Joachim nu mai puse alte ntrebri i Sarah l urm la
jeep, mbrcat cu o rochie albastr decolorat i pantofi fr
toc, cu prul mpletit cu grij. Se splase bine pe mini, pe
fa i pe brae i i acoperise prul cu un batic alb curat,
care o fcea s arate i mai tnr.
i mulumesc c ai acceptat s vii, spuse el pornind
maina. O privi cu recunotin i cu mai mult respect ca
nainte. S tii c nu erai obligat s-o faci.
tiu asta. Dar bieii care sunt pe moarte nu sunt
englezi sau germani, sunt toi muribunzi. Acestea erau
sentimentele ei fa de rzboi. i ura pe germani pentru ceea
ce fcuser i totui nu-i ura pe cei care fuseser rnii i
nici mcar pe Joachim, care se purtase ntotdeauna frumos
cu ea. Asta n-o fcea s aib nelegere fa de cauza lui, ci
doar fa de cei care aveau mai mare nevoie de ajutor dect
ea. Dup ce el i oferi mna ca s coboare din main, Sarah
intr repede nuntru, s dea ajutorul pentru care fusese
chemat.
n noaptea aceea munci ore-n ir n sala de operaie,
innd recipiente pline cu snge i prosoape nmuiate n
anestezic. inea instrumente i i asista pe ambii medici.
Munci neobosit pn n zori, apoi o invitar s urce cu ei la
etaj; cnd intr pentru prima dat n propriul ei dormitor,
plin cu brbai rnii, i ddu brusc seama unde se afl i ce
ciudat era situaia. Pe pardoseal erau ntinse saltele i saci
de dormit; cel puin patruzeci de rnii zceau unul lng
altul, iar soldaii abia reueau s se strecoare printre ei ca s
ajung la fiecare.
Sarah fcea tot ce se putea, aplica bandaje, cura rni i
se luminase de mult cnd cobor din nou scara spre ceea ce
fusese odinioar buctria ei. Acolo mncau ase felceri,
civa soldai i dou femei care o privir cnd ea intr i
uotir ntre ele, n german. Avea rochia i minile, ba

chiar i faa, pline de sngele tinerilor, dar nu prea c-i


ddea seama. Apoi unul din felceri i spuse ceva. Nu pricepu
ce anume spune, dar era evident c-i mulumete, tonul
respectuos cu care i se adresa nu lsa loc de ndoial. Ea
cltin din cap i le zmbi, lund ceaca de cafea pe care i-o
ntinse. Una dintre femei arta spre pntecele ei, ntrebnd-o
parc dac se simte bine, iar ea ncuviin dnd din cap i se
aez mulumit, innd ceaca de cafea aburind. De-abia
atunci ncepu s simt ct era de istovit. De multe ore nu se
mai gndise la ea sau la copila.
Dup cteva clipe, Joachim intr i o rug s vin n biroul
lui. l urm n lungul coridorului, iar cnd intr n ncpere,
avu aceeai senzaie stranie de mai nainte. Pn i masa de
lucru i perdelele erau aceleai. Aceasta era camera preferat
a lui William, iar singurul lucru care se schimbase era
brbatul care locuia acolo.
Joachim o pofti s ia loc pe scaunul pe care ea l tia att
de bine, iar Sarah se abinu s nu se ghemuiasc n el
confortabil, aa cum se ntmpla pe vremea cnd ea i soul
ei purtau lungi i plcute conversaii. Se mulumi s se aeze
decent pe marginea scaunului, sorbind din cafea i
repetndu-i n gnd c acum, n aceast camer, era o
strin.
i mulumesc pentru tot ce ai fcut azi-noapte. Mi-era
team s nu fie prea mult pentru tine.
O privi ngrijorat. Trecuse adesea pe lng ea n timpul
nopii, vznd-o cum, cu ochii nlcrimai, muncea cu
tenacitate s salveze viaa cuiva sau cum, alteori, nchidea
ndurerat ochii vreunui biat pe care-l pierduser.
Presupun c eti extenuat, continu el.
Sunt obosit.
Sarah i zmbi sincer, dar cu o mare tristee n privire.
Pieriser att de muli tineri. i pentru ce? Pe unul dintre ei
l legnase ca pe un prunc, iar el o inuse aa cum obinuia
i Phillip, numai c biatul acela murise n braele ei, rnit la
abdomen. Nu a putut face nimic pentru a-l salva.

i mulumesc, Sarah. Acum, am s te conduc acas.


Cred c tot ce-a fost mai ru a trecut.
Oare? zise ea mirat, pe un ton care l fcu s tresar.
Ce, s-a terminat rzboiul?
M-am referit la situaia de fa, rspunse el, linitit.
Prerile lui nu se deosebeau de ale ei, dei Joachim nu-i
permitea s le dea glas.
i atunci care-i diferena? ntreb ea, punndu-i
ceaca de cafea pe biroul lui William. Observ c se foloseau
i de serviciul ei de porelan. Se va ntmpla din nou n alt
parte, azi, sau mine, sau sptmna viitoare. Nu crezi? Avea
lacrimi n ochi. Nu-i ieeau din minte bieii care muriser,
chiar dac erau germani.
Ba da, aa e, recunoscu el trist, pn ce totul se va
termina.
E att de absurd, spuse ea, ducndu-se la fereastr i
privind afar la peisajul familiar. Totul prea extrem de
amgitor de tihnit. Joachim veni ncet n spatele ei, oprinduse la civa pai.
Este absurd i prostesc i greit ns deocamdat
tu i cu mine nu putem schimba nimic. Tu aduci pe lume
via. Noi aducem moarte i distrugere. Este o contradicie
cumplit, Sarah, dar eu n-am nicio putere s schimb ceva.
Sarah l comptimi, fr s tie pe atunci de ce. Era un
brbat care nu credea n ceea ce fcea. William mcar avea
consolarea de a ti c face ceea ce trebuie, pe cnd Joachim
nu. ntorcndu-se cu faa spre el, i veni s ntind mna i
s-l mngie, s-i spun c avea s fie bine, c ntr-o zi va fi
iertat.
mi pare ru, zise ea ncetior i se ndrept spre u,
trecnd pe lng el. A fost o noapte lung. N-ar fi trebuit s
spun toate astea. Nu e vina ta.
Cele cteva clipe ct rmase n picioare, privindu-l,
Joachim ardea de dorina de a fi iar lng ea. l
impresionaser ns cuvintele ei.
Asta nu e cine tie ce consolare, zise el cu glasul stins,

privind-o n continuare. Acum prea obosit i avea nevoie de


odihn, altminteri exista riscul s nasc prematur. nc se
mai simea vinovat c o rugase s vin i s dea o mn de
ajutor, ns Sarah fcuse o treab minunat acolo, iar
doctorii i erau foarte recunosctori.
O conduse acas n sfrit, unde Emanuelle i Phillip
tocmai coborser la parter. Emanuelle vzu ct de obosit
era Sarah i o cuprinse un sentiment de vinovie c nu se
dusese s-o ajute.
Iertai-m, i opti ea, n timp ce Sarah se aeza greoi pe
un scaun vechi. Dar pur i simplu n-am putut sunt
germani.
Te neleg, spuse Sarah, ntrebndu-se de ce pentru ea
lucrul acesta contase att de puin. Erau biei, iar civa
deja brbai oameni aadar Dar pricepu mai mult atunci
cnd Henri i fcuse apariia la vil, ceva mai trziu. Acesta
nclin din cap, iar Sarah se mir vzndu-i mna bandajat.
Henri, ce-ai pit la mn?
Nimic, doamn. M-am lovit ajutndu-l pe tata s taie
lemne.
i de ce ai tiat lemne? ntreb ea, nelsndu-se aa de
uor pclit. Era mult prea cald pentru a mai fi nevoie de
foc n cas, iar biatul tia i el asta.
Oh, voiam s-i fac un cote cinelui, zise el, ns Sarah
tia prea bine c nu aveau cine, aa c nelese repede ce se
ntmplase. Explozia de la depozitul de muniii nu fusese un
accident, iar ntr-un fel, dintr-un motiv pe care Sarah nici nu
voia s-l afle, Henri fusese acolo.
n seara aceea, stnd n buctrie i pregtindu-se de
culcare, Sarah i spuse lui Emanuelle:
Nu trebuie s-mi explici nimic ns vreau numai s-i
spui lui Henri s fie cu mult bgare de seam. E doar un
copil. Dac l prind, l omoar.
tiu, doamn, zise Emanuelle, ngrozit pentru soarta
friorului ei. I-am spus i eu. Prinii mei nu tiu nimic.
Exist un grup n Romorantin

Dar Sarah o ntrerupse:


Nu-mi spune nimic, Emanuelle, nu vreau s tiu nimic.
S-ar putea ca, din greeal, s pun pe careva n pericol.
Spune-i numai s fie atent.
Emanuelle ncuviin din cap i se duser amndou la
culcare, n camerele lor; Sarah ns rmase mult vreme
treaz n noaptea aceea, gndindu-se la biat i la mcelul pe
care l provocase toi tinerii aceia care rmseser fr
mdulare, care pltiser cu viaa. i micuul Henri cu mna
ars. Se ntreba dac el i ddea seama ce fcuse cu
prietenii lui, sau dac era mndru de fapta svrit. Oficial,
isprava lui era considerat un gest patriotic, dar Sarah
socotea c, indiferent de ce parte te-ai afla, dup prerea ei,
tot crim se chema. Stnd ntins n patul ei, spera doar ca
germanii s nu-l prind pe Henri sau s-l rneasc.
Joachim avea dreptate. Era un rzboi urt. O perioad
urt.
Gndindu-se la toate astea, i mic mna pe pntece, iar
copilaul dinuntru reacion dnd din piciorue. Zbaterea
pruncului i reaminti c mai exista nc speran n lumea
asta, i via, i ceva frumos la care s nzuieti i undeva,
mai departe, era William.

14
Sarah se vzu cu Joachim aproape n fiecare zi dup
aceea, dar nu dup un plan prestabilit. El tia deja orele de
plimbare i, aparent din ntmplare, o nsoea ntotdeauna.
Pe zi ce trecea, se plimba tot mai alene, uneori mergnd pn
la ru, alteori pn la ferm. i, ncetul cu ncetul, ncepea
s o cunoasc. ncerc s se apropie i de Phillip, ns
biatul era rezervat i sfios, aa cum fusese i fiul lui la
aceeai vrst. Dar Joachim era foarte blnd cu el, ceea ce o
enerva pe Emanuelle. Ea nu accepta nimic ce avea legtur
cu Germania.
Sarah, tia ns, c Joachim e un om cumsecade. Era mai
rafinat dect Emanuelle, dei germanii i plceau i ei la fel
de puin. Uneori, Joachim o fcea s rd, dar alteori
rmnea tcut, iar el tia c se gndete la soul ei.
nelegea c era o perioad grea pentru ea. Se apropia i
ziua ei de natere. N-avea nicio veste de la William sau de la
prinii ei. Era rupt complet de toi cei pe care-i iubea
prini, sor, so. Nu-i mai rmsese dect bieelul, ca i
pruncul ce urma s se nasc.
De ziua ei, Joachim i aduse o carte care nsemnase enorm
pentru el cnd fusese la Oxford, reprezentnd totodat unul
dintre puinele lucruri personale pe care le luase cu el.
Era o carte cu poezii, cu colurile ndoite, scris de Rupert
Brooke, iar ei i plcu foarte mult. ns pentru ea nu era o
aniversare fericit. Avea sufletul greu de vetile din rzboi i
de durerea bombardrii Angliei. Pe cincisprezece august
ncepuser atacurile aeriene mpotriva Londrei, iar ei i se
rupea inima gndindu-se la oamenii pe care i cunotea, la
prietenii lor, la rudele lui William la copiii care Joachim o
prevenise c avea s se ntmple aa ceva, dar Sarah nu se
ateptase c lucrurile se vor petrece att de repede i nici ct
de mare va fi dezastrul. Londra era n ruine.
i-am spus, zise el pe un ton linitit, c eti mai n

siguran aici. Mai cu seam acum.


Vorbise blnd, ajutnd-o s peasc peste o piedic de pe
drum, iar dup un timp se aezar pe un bolovan. tia c e
mai bine s nu discute despre rzboi, ci despre lucruri care
s n-o indispun.
i povesti despre excursiile pe care le fcea n copilrie n
Elveia i despre nzdrvniile fratelui su, cnd erau mici.
Gsea o mare asemnare ntre copilaul ei i propriul lui
frate. Phillip, cu bucle aurii i ochi mari albatri, abia
ncepea s mearg, iar cnd era cu mama lui sau cu
Emanuelle se inea numai de boroboae.
De ce nu te-ai recstorit? l ntreb ntr-o dup-amiaz,
n timp ce se odihnea pe un trunchi de copac.
Copilul din pntece coborse att de jos, nct Sarah abia
se mai putea mica, dar se simea bine plimbndu-se cu el i
nu voia s renune la aceast plcere. Era o uurare s
discute amndoi i, fr s-i dea seama, ajunsese s se
bizuie pe prezena lui.
Nu m-am mai ndrgostit de nimeni, rspunse el cu
sinceritate, venindu-i parc s adauge pn acum. Dar se
abinu. Ce-i spun eu acum poate s i se par ngrozitor, dar
nu sunt nici mcar sigur c am fost ndrgostit de prima mea
soie. Eram tineri amndoi i ne tiam de mici copii. Cred c,
de fapt, asta se atepta de la noi, explic el, iar Sarah surse.
Se simea att de bine cu el, liber s vorbeasc despre orice,
fr ascunziuri.
Nici eu nu l-am iubit pe primul meu so, i mrturisi ea,
iar el se mir. l surprindea mereu cu cte ceva, ca de pild
constatarea c era extraordinar de puternic, corect,
dreapt i devotat soului ei.
Ai mai fost mritat? o ntreb el, sincer mirat.
Timp de un an. Cu cineva pe care-l tiam de-o via,
exact ca tine i soia ta. A fost oribil. N-ar fi trebuit s ne
cstorim. Cnd am divorat, mi-a fost att de ruine, nct
un an de zile m-am tot ascuns de lume. Dup aceea, prinii
mei m-au dus n Europa, iar acolo l-am cunoscut pe William.

Ce simplu suna totul acum, se gndi ea, dar pe atunci


fusese grozav de dureros.
O bucat de vreme a fost destul de sinistru. Dar cu
William ochii i se luminar pronunndu-i numele dar cu
William totul e altfel
Cred c e un brbat minunat, zise Joachim cu tristee.
Aa e. Sunt o femeie extrem de norocoas.
i el e un brbat norocos.
O ajut s se ridice i continuar drumul spre ferm, i
napoi. A doua zi, ns, Sarah nu se simi n stare s se
plimbe, aa c Joachim i inu companie n parc. Prea mai
tcut ca de obicei, mai nostalgic i mai gnditoare. Dar
dup nc o zi, se simi mai bine i insist s mearg
amndoi pn la ru.
tii, uneori m ngrijorezi, i spuse el, n timp ce se
plimbau. n ziua aceea mergea sprinten i s-ar fi zis c i
recptase simul umorului.
De ce? se mir ea.
Prea intrigat, considernd ciudat c eful Forelor
Germane de Ocupaie din zon i face griji pentru ea, dei,
ntr-adevr simea c erau deja prieteni. Joachim era serios,
preocupat, un brbat bun i cumsecade, fr ndoial, iar ei
i plcea.
Faci prea multe lucruri. i asumi prea multe
responsabiliti.
Aflase deja ce mare contribuie avusese la restaurarea
castelului, iar lucrul acesta nu nceta s-l surprind. ntr-o zi
l plimbase prin cteva ncperi, prilej cu care el se minun
ct de precis i de ngrijit lucrase, apoi Sarah i artase i
mbuntirile realizate la grajduri.
Nu cred c te-a fi lsat s faci toate astea dac erai
soia mea, spuse el ferm, iar ea pufni n rs.
Atunci presupun c am fcut bine mritndu-m cu
William.
El zmbi, invidios din nou pe William, dar recunosctor
totui pentru faptul c ajunsese s o cunoasc. n ziua aceea

mai zbovir un timp la poarta ei. Sarah prea c n-ar fi vrut


s-i dea drumul n dup-amiaza aceea i, pentru prima oar,
la desprire, l mngie pe mn i i mulumi.
Gestul l surprinse i i nclzi sufletul, dar se prefcu c
nu observ:
Pentru ce?
Pentru c i faci timp s te plimbi i s stai de vorb
cu mine. Faptul c putea sta de vorb cu el ajunsese s
nsemne foarte mult pentru ea.
Abia atept a te vd de fiecare dat poate mai mult
dect i nchipui, recunoscu el, iar Sarah ntoarse privirea,
netiind prea bine ce s-i rspund. Poate c suntem
norocoi c ne avem unul pe altul aici, spuse el, delicat. E ca
un fel de ursit un destin mai presus de noi. Rzboiul sta
ar fi fost i mai ru dac n-ai fi fost aici, Sarah.
Adevrul era c de ani de zile nu se mai simise att de
fericit i singurul lucru care l nspimnta era ideea c o
iubete i c, ntr-o bun zi, avea s se despart de ea. Sarah
avea s se ntoarc la William fr s bnuiasc mcar tot ce
simise pentru ea sau ce nsemnase n viaa lui.
Eu i mulumesc, replic el, dorindu-i cu ardoare s o
mngie pe fa, pe pr, pe brae dar nu era nici curajos i
nici nesbuit ca soldaii lui pentru a face acest gest.
Bine, atunci ne vedem mine, spuse ea.
A doua zi, dup-amiaz, o atept i l cuprinse
ngrijorarea vznd c nu mai apare. Se temea c s-ar putea
simi ru i, dup ce zbovi pn pe nserate, porni spre
csua ei. Toate luminile erau aprinse, iar pe fereastr o zri
pe Emanuelle n buctrie. Btu la geam, iar ea apru la
u, ncruntat, cu Phillip n brae, care prea smiorcit.
nlimea sa e bolnav? ntreb el n francez, iar fata
cltin din cap. ovi nti, dup care se hotr s-i spun.
tia c, indiferent de prerea ei fa de el i de neamul lui,
Sarah l plcea totui. Ei, personal, nu-i plcea prea mult. n
fond, treburile astea n-o priveau. ntre ei se crease ns un
respect reciproc.

Doamna nate. Joachim ntrezri ns n ochii ei o


strfulgerare de team i-i aminti de ceea ce-i povestise
Sarah despre prima ei natere.
Dar e bine? ntreb el, iscodind-o din priviri. Emanuelle
ezit, apoi ncuviin din cap, iar Joachim avu un sentiment
de uurare, pentru c toate surorile medicale i amndoi
doctorii lor erau plecai la o conferin la Paris. Cum soldaii
pe care i aveau internai nu erau grav bolnavi, asistena
medical era asigurat doar de felceri.
Eti sigur c se simte bine? insist el.
Da, sunt, se roi ea. tiu foarte bine cum a fost data
trecut.
Joachim i spuse s-i transmit urri de bine lui Sarah,
apoi plec, gndindu-se la ea, la chinurile ei i la copilaul pe
care l aducea pe lume, regretnd c nu era al lui.
Se ntoarse n biroul lui William i rmase acolo mult
vreme. Scoase fotografia ei, pe care o gsise mai demult.
Rdea, stnd n picioare lng William, la Whitfield. Erau o
pereche frumoas; Joachim puse fotografia la loc i i turn
nite coniac. Tocmai dosise fotografia cnd n camer intr
unul dintre oamenii de gard.
V caut cineva, domnule. Era ora unsprezece i se
pregtea s plece la culcare, dar iei afar i rmase
surprins, la vederea lui Emanuelle.
S-a ntmplat ceva? ntreb el, brusc ngrijorat de soarta
lui Sarah. Emanuelle ncepu s-i frng minile, vorbind
repede.
Nu merge bine nici de data asta. Copilul nu vrea s
ias. Prima oar Domnul duce a fcut totul a ipat la
ea a durat ceasuri ntregi eu am apsat-o i pn la
urm a nscut
De ce nu i-o fi inut pe doctori aici, se ocra el n gnd.
tia doar c data trecut avusese o natere dificil, dar
lucrul sta i ieise complet din minte cnd echipa plecase la
Paris. i nfc sacoul i iei dup Emanuelle. Nu ajutase
niciodat la naterea unui copil, dar nu era nimeni altcineva

care s poat interveni acum. i tia c n ora nu mai era


niciun medic. Asta era situaia de cteva luni. N-avea dup
cine trimite pentru o mn de ajutor.
Cnd ajunser la csu, luminile erau nc aprinse; urc
n fug, cte dou trepte deodat, i observ c micuul
Phillip dormea dus n ptuul din camera alturat. Cnd
Joachim o vzu, pricepu de ndat sensul celor spuse de
Emanuelle. Se zvrcolea de durere, iar micua franuzoaic i
spuse c Sarah era n chinurile facerii nc de diminea.
Asta nsemna de aisprezece ore.
Sarah, spuse el blnd, aezndu-se pe singurul scaun
din camer, sunt eu, Joachim. mi pare ru c a trebuit s
vin tocmai eu, dar nu e nimeni altcineva, se scuz el,
politicos, iar ea ncuviin din cap, contient de prezena lui
care nu prea s-o deranjeze.
ntinse mna i se ag de braul lui; apoi o cuprinse iar
durerea, persistent, i ncepu s ipe.
Groaznic mai ru ca data trecut nu pot
William
Ba da, poi. Sunt aici i am s te ajut. Vocea lui suna
extraordinar de calm, iar Emanuelle iei din camer s mai
aduc nite prosoape. Copilul a nceput s ias? o ntreb el,
privind-o.
Nu cred nu l apuc de ambele mini, Oh,
Dumnezeule oh, mi pare ru... Joachim! Nu pleca!
Era prima oar cnd i spunea pe nume, dei el i spusese
adeseori Sarah. i venea s-o ia n brae i s-i spun ce
mult o iubete.
Sarah, te rog trebuie s m ajui o s fie bine, ai s
vezi.
i ceru lui Emanuelle s-i imobilizeze picioarele i s-o in
de umeri, ca s poat mpinge mai bine atunci cnd ncepeau
durerile. Iniial, Sarah opuse rezisten, dar glasul lui era
linitit i puternic, i s-ar fi zis c parc se pricepea la ceea
ce era de fcut. Dup aproximativ o or, capul copilaului
ncepu s ias, iar Sarah nu sngera chiar att de ru ca

prima oar. Se vedea c era un copil voinic i mare, ceea ce


nsemna c efortul avea s mai continue, dar Joachim era
ferm decis s rmn i s-o ajute, orict de mult ar fi durat.
Se fcuse aproape diminea cnd Sarah izbuti s mping
capul copilaului afar, dar feioara boit care iei la
lumin, spre deosebire de Phillip, nu trase aer n piept, iar n
camer nu se auzi niciun ipt. Emanuelle l privi ngrijorat,
ntrebndu-se ce se ntmplase; Joachim privi copilul, dup
care se ntoarse repede spre Sarah.
Sarah, trebuie s mpingi copilul afar, insist el,
neputndu-i lua ochii de pe faa vineie a pruncului.
Haide Acum, Sarah, mpinge! comand el pe un ton mai
degrab de osta dect de doctor sau chiar de so. i ordona
ce s fac, iar de data asta proced ca Emanuelle la prima
natere a lui Sarah, apsnd-o puternic pe abdomen pentru
a o ajuta. i, ncetul cu ncetul, copilul iei afar, rmnnd
inert pe pat, ntre picioarele ei, iar Sarah l privi, plngnd.
E mort! Dumnezeule, copilul e mort! ip ea. Joachim
lu pruncul n mini, nc legat de mam cum era. O feti,
dar aa cum o inea, masnd-o i btnd-o uor pe spate, nu
ddea semne c ar tri. i plesni tlpile picioruelor, apoi o
inu cu capul n jos i, la un moment dat, din gura copilului
se revrs un val de mucoziti, trupul plpnd trase aer n
piept, dup care scoase un ipt mai puternic dect i fusese
dat lui Joachim s aud vreodat. Era mnjit tot de snge i
plngea ca i cele dou femei, cuprins de un sentiment de
uurare i de fericire n faa miracolului vieii. Tie apoi
cordonul ombilical i ddu fetia mamei, zmbindu-i
drgstos. Nici dac ar fi fost tatl copilului nu ar fi putut s-o
iubeasc pe Sarah mai mult.
Fiica ta, spuse el, aeznd-o binior lng Sarah, dup
ce o nvelise ntr-o ptur curat.
Se duse apoi s se spele pe mini i s-i curee oarecum
cmaa, dup care se ntoarse lng patul lui Sarah. Ea
ntinse mna, plngnd n continuare cnd el i-o srut.
Joachim, tu ai salvat-o.

Se privir o vreme i Joachim avu sentimentul c se simte


foarte puternic datorit faptului c n aceste ultime ore
mprtise cu ea darul vieii.
Nu, nu-i adevrat, neg el. Am fcut ce am putut.
Dumnezeu ns este cel care a hotrt. Aa cum se ntmpl
ntotdeauna.
Joachim privi n jos spre copilaul linitit, cu faa acum
roz, rotund i perfect. Era o feti frumoas i, cu excepia
smocului de perior blond, semna foarte bine cu Sarah.
Ce frumoas e! exclam el.
Este, nu-i aa?
Ce nume vrei s-i dai?
Elizabeth Annabelle Whitfield.
Ea i William hotrser lucrul acesta cu mult timp
nainte, iar ei i se prea c se potrivea foarte bine cu fetia
aceasta care dormea linitit lng ea.
Joachim plec n cele din urm, dar reveni mai trziu,
dup-amiaza, s vad cum se simeau. Cuibrit lng maicsa, Phillip privea fascinat fetia.
Joachim veni cu flori, o bucat mare de tort, o jumtate de
kilogram de zahr i alt kilogram de cafea, un produs extrem
de preios i cutat. Sarah edea n pat n capul oaselor,
artnd surprinztor de bine dup chinul prin care trecuse.
Dar de data asta fusese mai uor dect prima oar, iar
copilul cntrise numai patru kilograme i aptezeci de
grame, anun Emanuelle printre hohotele generale de rs.
Ceea ce fusese pe punctul de a deveni o tragedie se sfrise
cu bine datorit lui Joachim. Pn i Emanuelle se purta
frumos cu el. Privindu-l, dup ce fata ieise din camer,
Sarah nelese c, indiferent ce s-ar ntmpla n existena lor,
ea avea s-i rmn venic recunosctoare, neputnd s uite
c Joachim salvase viaa fetiei ei.
N-am s uit niciodat tot ce-ai fcut, opti ea, n timp ce
Joachim o inea de mn.
n dimineaa aceea, se cimentase ntre ei o legtur
indestructibil.

Ba nu, i-am mai spus. Mna Domnului s-a cobort


asupra ei.
Dar tu ai fost aici Mi-era att de fric
Ochii i se umplur iar de lacrimi, amintindu-i prin ce
trecuse. N-ar mai fi putut suporta s triasc dac ar fi
pierdut fetia. Dar el o salvase.
i eu am fost speriat, mrturisi Joachim. Am fost foarte
norocoi, mai adug i zmbi. tii ce-i nostim, seamn
puin cu sora mea.
i cu a mea, rse Sarah ncetior. Buser amndoi
cte o can de ceai, iar Joachim deschisese acum o sticl de
ampanie, ridicnd paharul n sntatea micuei Lady
Elizabeth Annabelle Whitfield i urndu-i via lung.
n cele din urma se ridic, pregtindu-se de plecare.
Acum trebuie s dormi.
Fr niciun cuvnt, se aplec i o srut pe cretet. i
atinse uor prul cu buzele i, nchiznd ochii o clip, opti:
Somn uor, draga mea.
Dar Sarah adormise nainte ca el s fi ieit din camer.
Auzise ca prin cea ce-i spusese, dar n visul ei l vedea deja
pe William.

15
n vara anului urmtor, Londra era aproape distrus de
bombardamentele nencetate, dar nu acelai lucru se putea
spune i despre spiritul britanic. n tot acest rstimp, Sarah
nu primise dect dou scrisori de la William, care i
parveniser clandestin prin reelele ocolite ale Rezistenei.
Susinea c se simte bine i i reproa nencetat faptul c nu
o scosese la timp din Frana. n a doua scrisoare, dup ce
primise cteva rnduri de la Sarah, i exprima bucuria
pentru venirea pe lumea a micuei Elizabeth. nnebunea ns
la gndul de a le ti n Frana, exasperat de imposibilitatea
de a ajunge la ele. Nu-i mai spusese c ncercase nenumrate
variante de a fi introdus clandestin n Frana, mcar pentru o
scurt vizit, dar c Ministerul de Rzboi se opusese acestui
proiect. Iar, deocamdat, nu exista nicio posibilitate de a o
scoate pe Sarah din Frana. Nu le rmnea dect s nu-i
piard cumptul, i spunea el, asigurnd-o c rzboiul urma
s se sfreasc n curnd. n toamn mai primi ns o a
treia scrisoare de la el, cu o veste cumplit pentru Sarah. Dar
William nu ndrznise s tac, temndu-se c ar putea afla
cele ntmplate pe alt cale. Sora ei, Jane, i scrisese lui
William, tiind c nu avea cum s ia legtura direct cu
Sarah. Prinii lor muriser ntr-un accident maritim, n
largul localitii Southampton. Se aflau pe iahtul unui
prieten i fuseser surprini de o furtun nprasnic. Iahtul
se scufundase, iar toi pasagerii se necaser nainte ca Paza
de Coast s poat ajunge la ei.
Vestea o ndurer peste poate pe Sarah i timp de o
sptmn nici nu vorbi cu Joachim. Aflaser deja c sora
lui fusese omort n timpul bombardamentului asupra
oraului Mannheim. Pierderile erau grave, pentru amndoi.
Dar pe Sarah o doborse literalmente moartea prinilor ei.
Dup aceea, vetile ce le parveneau erau din ce n ce mai
proaste. Lumea ntreag rmase uluit, la vestea atacului de

la Pearl Harbour.
Dumnezeule, Joachim, asta ce mai nseamn?
El fusese cel care i adusese tirea. Se mprieteniser deja
foarte bine, n ciuda diferenelor implicate de naionalitile
lor, iar faptul c el i salvase viaa micuei Elizabeth conta
enorm pentru ea. Joachim continua s le aduc mncare i
tot felul de mruniuri utile, fiind ntotdeauna prezent ori de
cte ori Sarah avea nevoie de el. i procurase nite
medicamente cnd Phillip fcuse din nou bronit. Acum,
ns, vestea aceasta schimba parc totul. Nu pentru ei. Dar
pentru ntreaga lume. Pn la sfritul zilei, America
declarase rzboi Japoniei i, implicit, Germaniei. Concret,
pentru ea lucrul acesta nu aducea nicio schimbare. Era deja
prizoniera lui, tehnic vorbind. Dar gndul c America fusese
atacat era pur i simplu nspimnttor. Ce se ntmpla
dac atacul se repeta i la New York? Se gndea la Peter,
Jane i copiii lor. Ce cumplit era c nu putea fi alturi de ei,
s-i plng mpreun prinii.
S-ar putea ca multe lucruri s se schimbe, i spuse el
linitit, stnd cu ea n buctrie.
Civa dintre oamenii lui tiau c venea uneori pe la ea,
dar nu s-ar fi zis c ar avea ceva mpotriv. Sarah era o
femeie frumoas, care se purta cu demnitate, aa cum i
edea bine castelanei acestui domeniu, dei pentru Joachim
ea nsemna mult mai mult. Era fiina pe care o ndrgea.
Presupun c, n scurt timp, implicaiile vor fi grave
pentru amndoi, mai adug el sumbru.
i avea, desigur, dreptate. Riscurile rzboiului creteau,
iar bombardarea Londrei nu contenea.
Abia dou luni mai trziu a aflat Sarah c Peter, cumnatul
ei, se afla deja n Pacific, iar Jane se mutase n casa din Long
Island, mpreun cu copiii. I se prea ciudat gndul c
aceast cas le aparine acum lor, c este a ei i a lui Jane,
la fel ca i apartamentul din New York. i c Jane era acolo
cu copiii. Se simea att de departe de ei toi i att de trist
c propriii ei copii n-aveau s-i cunoasc niciodat bunicii.

Dar nu era n niciun caz pregtit pentru vestea care i


parveni n primvar. Phillip avea deja optsprezece luni, iar
Elizabeth, miracolul lor de copil, cum i spunea Joachim,
avea apte luni, patru dini i era venic vesel i fericit.
Gngurea, rdea i chicotea tot timpul, iar ori de cte ori o
vedea pe Sarah chiuia de bucurie, se aga de gtul mamei
sale, strngnd-o cu putere. Phillip o iubea i el. O sruta tot
timpul i ncerca s o in n brae, spunndu-i fetia mea.
Sarah sttea cu Elizabeth pe genunchi cnd Emanuelle
intr i aduse o scrisoare de la hotelul prinilor si, cu
timbru din Caraibe.
De unde o ai? ntreb Sarah, dup care se opri.
nelesese de mult vreme c erau o mulime de lucruri
despre existena lui Emanuelle i a lui Henri pe care nici nu
voia s le afle, ba posibil chiar i despre viaa prinilor lor.
Auzise zvonuri despre nite oameni care se ascundeau n
hotel i chiar i lsase s foloseasc un vechi depozit de pe
lng ferm, pentru a ascunde pe cte cineva timp de o
sptmn. Dar nu ncerca s afle mai mult, de team s nu
le fac vreun ru. Henri venise nu o dat cu diverse mici
rni. Mai ngrijorat ns era de faptul c Emanuelle avea n
ultima vreme o legtur romantic cu fiul primarului, care
era n relaii apropiate cu germanii. Iar Sarah intuia c, de
fapt, legtura ei avea mai degrab un substrat politic dect
romantic. Trist nceput pentru cineva care fcea primii pai
n dragoste. ncercase la un moment dat s stea de vorb cu
Emanuelle n privina asta, dar fata tcea chitic, foarte ferm.
Nu voia sub nicio form s-o implice pe Sarah n ceea ce
fcea, cu sau pentru Rezisten, dect n cazul n care n-ar fi
avut ncotro. Acum i aducea scrisoarea, iar Sarah vzu dup
emblema de pe spatele plicului c era de la ducele de
Windsor. Nu vedea motivul pentru care i scriau ei. Nu o
fcuser niciodat pn atunci, dei Sarah auzise, la radioul
pe care prinii lui Emanuelle l ineau ascuns n hotel, c
ducele era acum guvernatorul insulelor Bahamas. Guvernul
se temea s nu ajung un pion n minile germanilor dac ar

fi fost capturat, aa c l ineau ferit de orice pericol. Iar


nainte de a pleca, simpatiile lui fa de germani nu
constituiser un secret pentru nimeni n Anglia.
Scrisoarea debuta printr-un salut clduros, ntiinnd-o
n acelai timp c Wallis a lui l urmase; continua ns
spunnd c regret profund c i revine ingrata sarcin de a
o informa c William fusese dat disprut ntr-o aciune.
Evident, exista posibilitatea s fi fost luat prizonier, dar nu se
putea ti cu certitudine, aduga el. De fapt, citind scrisoarea
cu ochii nceoai, Sarah nelese c singurul lucru cert era
c William era dat disprut. i descria cu amnunte cum se
ntmplase totul, asigurnd-o c avea convingerea ferm c
vrul lui procedase cu nelepciune i curaj. Se putea foarte
bine s fi fost ucis cnd coborse, dar la fel de bine i s fi
supravieuit. William fusese parautat n Germania pentru o
misiune de spionaj, pentru care se oferise ca voluntar, n
ciuda obieciilor fcute de toi cei de la Ministerul de Rzboi.
Era un tnr foarte ncpnat, iar lucrul sta ne-a
costat pe toi foarte scump, din pcate continua el. Pe tine
ndeosebi, draga mea. Trebuie s fi foarte curajoas, aa cum
i-ar plcea i lui s te tie, i s crezi cu trie c, dac voia
Domnului este aceasta, va scpa teafr, dup cum s-ar putea
s fi ajuns deja n minile Tatlui nostru ceresc. Sper din tot
sufletul c eti bine i i trimitem profundele noastre
condoleane i adnca noastr dragoste pentru tine i copii.
Rmase cu ochii pironii la scrisoare i o citi din nou,
necndu-se de plns. Emanuelle se uita la ea, dndu-i
seama c vetile erau proaste. nc de cnd luase scrisoarea
de la hotel avusese o presimire; i-o lu repede pe Elizabeth
din brae i iei din camer, netiind ce s spun. Se ntoarse
dup cteva momente i o gsi pe Sarah plngnd n hohote,
la masa din buctrie.
Oh, Madame Puse fetia jos i o cuprinse cu braele pe
stpna ei, acum rmas fr so. E vorba de Monsieur le
Duc? ntreb ea cu glasul sugrumat, iar Sarah ncuviin
cltinnd ncet din cap, cu ochii nlcrimai ridicai spre

tnra fat.
E dat disprut prerea lor e c s-ar putea s fi czut
prizonier sau s fi murit nu se tie Scrisoarea este de
la vrul lui.
Oh, pauvre Madame nu se poate s fi murit S nu
credei aa ceva!
Sarah ddu din cap, netiind ce s mai cread. Singurul
lucru pe care-l tia era c nu putea tri fr William. Dei
aceasta ar fi voina lui, de dragul copiilor, de dragul lui,
numai c ea nu putea suporta nici mcar gndul unei astfel
de existene. Plnse mult timp, dup care iei din cas i
porni la o plimbare lung prin pdure. De data asta nu se
ntlni cu Joachim. Sarah tia c se fcuse deja trziu i c
era probabil la cin. Oricum, dorina ei era s fie singur
acum. Simea nevoia s nu vad pe nimeni. n cele din urm,
cnd se ntunecase, se aez pe un butean i plnse,
tergndu-i lacrimile cu mnecile. Cum s triasc fr el?
De ce era viaa att de crud? De ce l lsaser s plece n
misiunea aceea periculoas? Pe David l trimiseser n
Bahamas. De ce oare nu-l trimiseser i pe William undeva
unde ar fi fost n siguran? Gndul la ceea ce s-ar putea s
se fi petrecut i se prea insuportabil. Rmase aa ore ntregi
n pdure, pe ntuneric, ncercnd s-i asculte gndurile, s
se roage, s perceap mesaje de la William. Dar nu simea
nimic. O cuprinse o senzaie de amoreal, care persist pn
trziu n noaptea aceea, cnd sttea lungit pe patul unde
dormiser amndoi cnd veniser prima oar la castel i
cnd rmsese nsrcinat cu Phillip. Brusc, ns, stnd
ntins acolo, avu certitudinea c William triete. Nu tia
cum, nici unde sau cnd avea s-l vad din nou, dar tia c
aa va fi ntr-o bun zi. I se prea un semn de la Dumnezeu,
att de puternic, nct era imposibil de tgduit, iar
sentimentul acesta o mai liniti. Adormi dup aceea, iar
dimineaa se trezi mprosptat i ferm convins c William
triete, c nu fusese ucis de nemi.
i povesti despre asta mai trziu lui Joachim, n aceeai zi,

iar el o ascult calm, nelund n seam credina ei mistic.


Vorbesc serios, Joachim Simt aceast putere
aceast certitudine absolut c William este n via. tiu eu
c aa e.
Sarah vorbea cu convingerea pioas a unui om credincios,
iar Joachim nu voia s-i spun ct de sceptic era n aceast
privin sau ct de puini erau cei care rmneau n via
dup ce cdeau prizonieri.
Se prea poate s ai dreptate, accept el, linitit, dar
totodat trebuie s fi pregtit i pentru eventualitatea n
care te neli.
ncerc s i-o spun cu ct mai mult blndee. Sarah
trebuia s se mpace cu gndul c William era dat disprut i
c poate murise. Exista o mare posibilitate ca ea s fie deja
vduv. Deocamdat, nu voia s-o constrng s nfrunte
aceast realitate, dar n cele din urm, indiferent de ceea ce
simise n noaptea aceea sau de ceea ce se ncpna ea s
simt sau s cread, nu va putea ntoarce spatele adevrului.
Pe msur ce timpul trecea fr nicio veste linititoare din
partea lui William i nici informaii legate de capturarea sau
supravieuirea lui, pentru Joachim devenise limpede c soul
lui Sarah murise. Dar nu i pentru ea. Sarah ncepuse s se
poarte de parc l-ar fi vzut cu o dup-amiaz nainte, de
parc ar fi auzit despre el n vis. Era mult mai calm, mult
mai hotrt i mult mai sigur dect la nceputul
rzboiului, cnd nu primea dect din cnd n cnd cte o
scrisoare. Acum, ns, nicio veste. Tcere total. William
dispruse. Poate pentru totdeauna. Or, mai devreme sau mai
trziu, trebuia s accepte pn la urm aceast realitate.
Joachim atepta momentul acela, dar n acelai timp era
contient c pn atunci nu se putea pune problema unei
relaii ntre ei doi; el nu va face, desigur, nicio tentativ n
acest sens. Prefera s fie mereu n preajma ei cnd avea
nevoie de el, cnd dorea s stea de vorb, cnd era trist sau
se simea singur i speriat. Uneori, era greu de conceput
c se situau pe poziii diferite n acest rzboi. Pentru el nu

erau dect un brbat i o femeie care stteau alturi de doi


ani deja, el iubind-o din toat inima, din tot sufletul, cu toat
fiina lui. Habar n-avea cum aveau s rezolve aceast situaie
dup rzboi sau unde aveau s triasc, ce aveau s fac
atunci. Toate astea i se preau ns lipsite de importan.
Singurul lucru care conta pentru el era Sarah. Tria, respira,
exista pentru ea, fr ca ea s fi aflat nc acest adevr.
Sarah tia ct i era de devotat i intuia c e foarte ataat de
ea i de copii, ndrgind-o n special pe Elizabeth, creia i
salvase viaa la natere, dar nu-i ddea seama cu adevrat
ct de mult o iubea acest om.
n anul acela, de ziua ei, Joachim a vrut s-i druiasc
nite splendizi cercei cu diamante, pe care-i cumprase de la
Paris, dar Sarah l refuz categoric.
Joachim, nu pot s accept. Sunt nespui de frumoi.
Dar e imposibil. Sunt o femeie mritat.
Nu ncerc s o contrazic, dei avea convingerea c altfel
stteau lucrurile n privina asta. Era sigur c Sarah
rmsese vduv i, cu tot respectul datorat lui William,
trecuser deja ase luni de cnd primise vestea dispariiei
lui, ceea ce o fcea acum o femeie liber.
i nu uita c sunt prizoniera ta, ce Dumnezeu! mai
adug ea rznd. Ce-ar zice lumea dac a primi nite
cercei cu diamante de la tine?
Nu cred c trebuie s dm vreo explicaie.
Era dezamgit de reacia ei, dar o nelegea totodat. Se
mulumi pn la urm s-i ofere un ceas nou, pe care ea l
accept, i un pulover foarte drgu, de care tia c are mare
nevoie. Cadourile erau foarte modeste, dar era tipic pentru ea
s nu accepte lucruri mai scumpe. O respecta, de altfel, i
pentru aceast trstur de caracter. De fapt, n cei doi ani
de cnd o cunotea; nu gsise nimic la ea s nu-i fie pe plac,
cu excepia faptului c persevera n ideea c era nc
mritat cu William. Dar pn i acest lucru i plcea la ea.
Era credincioas pn la capt, bun, iubitoare i devotat.
La nceput, era gelos pe William pentru toate aceste

sentimente, dar acum i trecuse, simind numai mil la


adresa lui. Bietul om se prpdise. i, mai devreme sau mai
trziu, Sarah trebuia s accepte acest adevr.
La sfritul anului urmtor, pn i speranele neclintite
ale lui Sarah ncepur s se subieze, dei ea nu voia s-o
recunoasc nici mcar fa de Joachim. Trecuse ns atta
timp de la dispariia lui William, peste un an de zile, i
niciuna dintre investigaiile serviciilor secrete nu se soldase
cu vreo tire n privina lui. Chiar i Joachim ncercase s
fac nite cercetri discrete, fr a pricinui vreun necaz
cuiva. Consensul general ns, n ambele tabere, era c
William fusese ucis n 1942, cu ocazia parautrii n
Rhineland. Lui Sarah tot nu-i venea s cread, dei acum
cnd se gndea la el, i se ntmpla uneori ca toate amintirile
sfinte s pleasc, lucru care o nspimnta. Nu-l mai vzuse
de patru ani. Enorm, chiar i pentru o dragoste nemrginit
ca a lor, confruntat cu sperane acum att de slabe i cu
att de mult angoas.
n anul acela petrecu un Crciun linitit mpreun cu
Joachim. Se purta nespus de frumos i de afectuos cu ea i
cu copiii. Era deosebit de drgu cu Phillip, care cretea fr
tat, neavnd nicio amintire despre William, pentru c era
mult prea mic atunci cnd plecase. n mintea biatului,
Joachim era extraordinar i, n felul lui nevinovat i simplu,
inea la el ca i Sarah. Dei ura n continuare tot ceea ce
nsemnau germanii pentru ei, Sarah n-avea nicio aversiune
fa de el. Era un brbat extrem de cumsecade, dndu-i
toat silina s-i ajute pe rniii venii la castel. Unii dintre
acetia rmseser fr speran, fr mdulare, fr viitor,
fr vreun cmin unde s se mai ntoarc. Izbutea totui si fac timp s stea de vorb cu fiecare, s le redea sperana,
s-i fac s doreasc s continue, aa cum se ntmpla
uneori cu Sarah.
Eti un om nemaipomenit, i spuse ea pe un ton linitit,
pe cnd stteau amndoi n buctria csuei.
Emanuelle era mpreun cu familia ei, iar Henri plecase

deja de dou sptmni undeva n Ardeni, zicea sora lui.


Sarah tia c era preferabil s nu o iscodeasc mai mult.
Henri avea aisprezece ani i ducea o via pasionat i plin
de primejdii. Existena lui Emanuelle ajunsese tot mai
dificil. Fiul primarului devenise foarte bnuitor la adresa ei,
iar pn la urm se despriser cu un adevrat scandal.
Acum era ncurcat cu un ofier german, iar Sarah nu
spunea nimic, dei bnuia c scotea de la el informaii pe
care le pasa Rezistenei. Sarah nu se amesteca ns n toat
povestea asta. Fcea tot ce putea pentru a restaura castelul
pe ici pe colo, ddea o mn de ajutor n urgenele medicale
atunci cnd era solicitat sau cnd simea c prezena ei era
absolut necesar, iar n restul timpului avea grij de copii.
Phillip avea patru ani i jumtate, iar Elizabeth era mai mic
cu un an dect el. Erau doi copii adorabili. Phillip continua
s fie foarte nalt pentru vrsta lui, aa cum fusese nc de la
natere, n timp ce Elizabeth era surprinztor de delicat, cu
oase mult mai mici dect mama ei. Era oarecum plpnd,
dar totui plin de energie i pus mereu pe nzbtii. Oricine
l vedea pe Joachim cu ei i ddea seama c i ador. Le
cumprase jucrii nemeti foarte frumoase i le adusese n
seara dinainte de Ajun, iar apoi i ajutase s mpodobeasc
pomul de Crciun. Izbutise s gseasc o ppu pentru
Lizzie, care se repezise s o ia n brae, strngnd-o la piept
i alintnd-o fetia mea.
Phillip fu ns cel care se cr n poala lui Joachim i l
lu de gt, cuibrindu-se lng el, ceea ce Sarah se prefcu
c nu observ.
Tu n-ai s ne prseti, cum a fcut tticul, da? l
ntreb el, ngrijorat, iar lui Sarah i ddur lacrimile.
ns Joachim rspunse prompt:
tii, tticu tu n-a vrut s v prseasc. Dac ar
putea, sunt convins c ar fi acum aici, cu voi.
i atunci de ce a plecat?
A trebuit. E soldat.
Dar tu n-ai plecat, i replic biatul, logic, netiind c i

Joachim trebuise s-i lase copiii i casa pentru a veni acolo.


Apoi se arunc de gtul lui i rmase aa pn ce Joachim l
duse n pat, n timp ce Sarah o ducea n brae pe feti.
Phillip o iubea nespus pe surioara lui, ceea ce era o mare
bucurie pentru Sarah.
Crezi c toat nebunia asta o s se termine anul sta? l
ntreb Sarah n timp ce beau amndoi coniac, dup ce
culcaser copiii. i adusese un Courvoisier de cea mai bun
calitate, tare, dar plcut.
Aa sper. Rzboiul prea c nu se va mai termina
vreodat. Uneori nu-mi pot imagina c se va sfri, continu
el. Cnd i vd pe toi bieii pe care ni-i trimit zi de zi,
sptmn de sptmn, an de an, m ntreb dac i d
cineva seama ct de absurd e tot ce se petrece i c pur i
simplu nu merit attea sacrificii.
Presupun c sta-i motivul pentru care eti aici, i nu
pe front, zise Sarah zmbind. Ura i el rzboiul aproape la fel
de mult ca i ea.
M bucur c am fost aici, spuse el cu delicatee.
Spera c datorit prezenei lui i fusese i ei mai uor, ceea
ce aa i era n multe privine. Se ntinse peste mas i i
mngie mna, destul de reinut ns. O cunotea deja de
trei ani i jumtate, dar din multe puncte de vedere avea
senzaia c o tie de-o via.
nsemni enorm pentru mine, continu linitit, dar
aburul coniacului i senzaiile din ziua aceea l fcur s nui mai ascund sentimentele. Sarah, continu el cu glasul
rguit, dar foarte blnd, te iubesc nespus de mult.
Sarah ntoarse privirea, ncercnd parc s-i ascund
sentimentele n faa lui, n faa ei nsi. tia c, indiferent ce
ar simi pentru acest brbat, din respect pentru William nu
putea recunoate nimic.
Joachim, nu te rog Ridic ochii spre el, rugtoare,
iar el i prinse mna i i-o inu.
Spune-mi c nu m iubeti, c n-ai s poi s-o faci
niciodat, i n-am s-i mai repet nicicnd aceste cuvinte

Dar eu te iubesc, Sarah, i cred c i tu m iubeti. Ce se


ntmpl cu noi? De ce ne ascundem? De ce suntem doar
prieteni, cnd ntre noi ar putea fi mai mult?
Voia mai mult de la ea acum. Atepta momentul acesta de
ani de zile, iar acum o dorea cu nfocare.
Te iubesc, i opti ea, nspimntat de propriile
cuvinte, de ceea ce simea. Avea de mult acest sentiment, dar
se mpotrivise de dragul lui William. Dar ntre noi ns nu
poate fi nimic.
De ce nu? Suntem oameni n toat firea. n jurul nostru
se pregtete sfritul lumii. N-avem dreptul i noi la puin
fericire? Puin bucurie? Puin soare nainte ca totul s se
termine?
Vzuser amndoi atta moarte, atta durere, care le
lsase o senzaie cumplit de epuizare.
Zmbi la auzul acestor cuvinte. l iubea i ea, ca brbat,
dar i pentru tot ceea ce fcuse pentru copii i pentru ea.
Suntem prieteni i inem unul la cellalt n-avem
dreptul la mai mult atta timp ct William este n via.
Dar dac a murit? O sili s ia n consideraie aceast
posibilitate, ns ea prefer s tac, aa cum fcea de obicei
cnd venea vorba despre asta. Gndul acesta era nc mult
prea chinuitor pentru ea.
Nu tiu. Nu tiu ce a simi atunci. Ce tiu ns este c
n clipa de fa sunt soia lui i c, probabil voi rmne mult
timp nc. Poate pentru totdeauna.
i eu? zise el, cerndu-i pentru prima oar ceva. i eu,
Sarah, ce am s m fac?
Nu tiu. l privi cu un sentiment de dezndejde, iar el se
ridic i se apropie. Se aez lng ea i, privind-o lung, i citi
durerea din ochi, dup care o mngie uor pe obraz.
Eu am s fiu mereu alturi de tine. Vreau s tii asta.
Iar cnd ai s accepi realitatea c William s-a prpdit, s
tii c am s fiu aici, lng tine. Avem timp, Sarah avem
toat viaa nainte.
O srut uor pe buze, punnd n acest gest tot ceea ce

dorea s-i spun de atta vreme, iar ea nu-l opri. Nu putea


s-l opreasc. Dorea mbriarea lui la fel de mult ca i el.
Trecuser mai mult de patru ani de cnd nu-i mai vzuse
soul i de trei ani i jumtate trise alturi de acest brbat,
zi de zi, ajungnd s-l iubeasc i s-l respecte. i totui tia
c n-avea niciun drept la ceea ce amndoi tiau c doresc.
Pentru ea viaa nsemna mult mai mult. Era vorba de un
legmnt pe care l fcuse i de un om pe care l iubise mai
presus de orice.
Te iubesc, i opti Joachim, srutnd-o.
i eu te iubesc, i zise ea. Dar nc l mai iubea i pe
William, ceea ce tiau amndoi.
Puin timp dup aceea, Joachim plec i se ntoarse la
castel, plin de respect fa de ea i de voina ei. A doua zi
reveni i se juc cu copiii, iar viaa lor i relu cursul de mai
nainte, ca i cum discuia aceea nici n-ar fi avut loc.
n primvar, rzboiul cpt o ntorstur proast pentru
germani. Joachim obinuia s vin i s stea de vorb cu
Sarah, povestindu-i gndurile i temerile lui. n aprilie, era
sigur c urmau s fie deplasai mai aproape de Germania i
se temea c s-ar putea s se despart de Sarah i de copii. i
fgdui s se ntoarc dup ce ctigau sau pierdeau
rzboiul, ceea ce aproape nici nu mai conta pe lng dorina
ca amndoi s rmn n via. Rmsese la fel de atent fa
de ea i, dei din cnd n cnd se mai srutau, niciunul
dintre ei nu ncercase s mearg mai departe. Era mai bine
aa i Joachim tia c nu vor avea nimic de regretat. Sarah
avea nevoie de timp pentru a se schimba. Nu renuna la
ideea c William triete i c s-ar putea ntoarce totui. ns
tia c i dac s-ar ntmpla aa, i-ar fi greu s mai renune
la Joachim. Ajunsese s se bizuie pe el, s aib nevoie de el
i s-l respecte totodat. Acum erau mai mult dect prieteni,
indiferent ct de mult l mai iubea pe William.
Acum ns, n timp ce el era ngrijorat de vetile ce soseau
de la Berlin, Sarah nu prea era atent. O preocupa sntatea
lui Lizzie, care din martie nc tuea ngrozitor, fiind tot

slbit i bolnav i acum, de Pati.


Nu tiu ce se ntmpla cu ea, se vit Sarah ntr-o sear
pe cnd se aflau amndoi n buctrie.
E un fel de grip care a bntuit toat iarna prin sat.
Sarah o dusese la doctorul de la castel, care o asigurase c
nu era vorba de pneumonie, ns medicamentul pe care i-l
recomandase nu avusese niciun efect.
Nu cumva o fi tuberculoz? l ntreb ea pe Joachim,
ngrijorat, dar el nu era de aceeai prere.
l rugase pe doctor s-i mai fac rost de nite medicamente
pentru feti, dar n ultima vreme nu mai reuise s procure
nimic. Le fusese tiat aprovizionarea cu orice fel de produse,
iar unul dintre medici fusese deja trimis pe front, n timp ce
cellalt urma s plece n mai. Cu mult timp nainte ns,
Lizzie czuse iar la pat, cu febr mare. Slbise i avea ochii
mpienjenii; arta foarte ru, aa cum fac toi copiii la
febr. Micuul Phillip sttea zi de zi la cptiul ei, cntndui i spunndu-i poveti.
Emanuelle i gsea mereu o preocupare lui Phillip n
timpul zilei, dar biatul era nnebunit acum din cauza lui
Lizzie. Pentru el era tot fetia lui i l speria faptul c o
vedea att de bolnav i pe mama lui att de necjit. O tot
ntreba dac avea s se fac bine, iar Sarah l asigura c da.
Joachim venea s stea cu ei n fiecare sear. O tergea pe
Lizzie de transpiraie i ncerca s-i dea s bea, iar cnd
fetia tuea prea ru o freca pe spate, aa cum fcuse i cnd
se nscuse, pentru a o ajuta s respire. De data asta ns sar fi zis c nu prea izbutea s-i fie de folos. Pe zi ce trecea se
simea tot mai ru, iar n ziua de nti mai zcea cu febr
foarte mare. Amndoi doctorii plecaser, iar toate rezervele
lor medicale se epuizaser, din pcate. Joachim nu-i mai
putea aduce niciun medicament, nu tia nici ce s-i mai
sugereze; nu putea dect s stea cu amndoi zi de zi,
rugndu-se ca fetia s se nsntoeasc.
Se gndea s o duc la Paris, ca s-o vad un doctor, dar
Lizzie era prea bolnav pentru a fi transportat i, n plus,

nici situaia de acolo nu era foarte mbucurtoare. Americanii


naintau spre Frana, iar germanii ncepeau s intre n
panic. Parisul era evacuat, majoritatea personalului militar
fiind fie trimis pe front, fie napoi la Berlin. Situaia era
sumbr pentru Reich, ns pe Joachim l preocupa mult mai
mult starea lui Lizzie.
ntr-o dup-amiaz, la nceputul lui mai, Joachim veni la
csu i o gsi pe Sarah stnd lng feti, aa cum fcea de
sptmni ntregi, innd-o de mnu i tergnd-o pe cap,
ns de data asta Lizzie era nemicat. Rmase cu ele cteva
ore, dar n cele din urm plec, fiind obligat s se ntoarc la
birou, unde situaia era mult prea tensionat pentru a lipsi
fr s dea explicaii. Se ntoarse ns seara, mai trziu;
Sarah era ntins pe patul copilului, innd-o pe Lizzie n
brae, i aipise. Le privi pe amndou o vreme, iar cnd
Sarah ridic ochii spre el, vzu ct e de disperat. Se aez
binior lng ea.
Vreo schimbare? opti el, iar Sarah scutur din cap.
Fetia nu se mai trezise de diminea. Dar, n timp ce
Joachim le privea, Lizzie se mic i, pentru prima oar de
zile ntregi, deschise ochii i i zmbi mamei sale. Parc era
un ngera, cu prul blond tot numai crlioni i cu ochii
aceia imeni i verzi, ca ai lui Sarah. Avea trei ani i
jumtate, dar acum, aa bolnav cum era, prea mai
btrn, de parc toat povara lumii ar fi fost pe umerii ei.
Te iubesc, mmico, opti ea i nchise ochii.
Brusc, Sarah nelese. Parc simea cum se prpdete. Ar
fi vrut s-o in sau s-o trag napoi. Ar fi vrut s fac o
ncercare disperat, dar nu mai era nimic de fcut. N-aveau
doctor, medicamente, asistent medical, nici spital naveau s-i ofere dect dragoste i rugciuni. Fetia suspin
din nou, iar Sarah i mngie buclele minunate i i susur
cuvinte drgstoase copilei pe care o iubea cu atta
disperare.
Te iubesc, dulceaa mea te iubesc att de mult
Mmica te iubete i Dumnezeu la fel Acum eti

salvat optea ea ntruna. Joachim plngea. Cu un zmbet


drgla, Lizzie ridic ochii spre ei pentru ultima oar, dup
care se stinse, sufletul ei de copil nlndu-se spre ceruri.
Sarah simi i momentul n care murise fetia, dar lui
Joachim i trebuir cteva clipe pentru a nelege. Se aez pe
pat lng ele i plnse n hohote, inndu-le pe amndou n
brae i legnndu-le drgstos. i aminti cum o adusese pe
lume, iar acum murise stingndu-se att de repede i pe
nesimite. Sarah o inu n brae pe Lizzie nc mult vreme,
dup care o aez uor pe pat. Cobor cu Joachim la parter,
apoi se duser mpreun la castel pentru a discuta cu cineva
n vederea pregtirilor de nmormntare.
Pn la urm, ns, Joachim se ocup singur de toate. Se
duse cu maina la ora s ia un sicriu micu, iar apoi,
mpreun, plngnd potolit, o puser n el. Sarah o
pieptnase i o mbrcase cu rochia ei cea mai frumoas,
aeznd lng ea ppua pe care o iubise att de mult. Era
lucrul cel mai cumplit prin care trecuse vreodat; crezu c o
s moar de durere atunci cnd o coborr n pmnt. Se
inea atrnat de Joachim i plngea, n timp ce micuul
Phillip se agase de el i de mna ei, fr s priceap ce se
ntmpl.
Phillip era necjit i speriat, iar cnd ncepur s arunce
pmnt peste groap, se repezi disperat, ncercnd s-i
opreasc. Joachim l inu cu blndee, dar biatul plngea,
privind-o furios pe maic-sa.
M-ai minit! M-ai minit! ipa el, tremurnd i hohotind
de plns. De ce ai lsat-o s moar pe fetia mea fetia
mea
Sttea atrnat de Joachim, imposibil de consolat i brusc
nu mai vru s-o lase pe Sarah s se apropie de el. O iubise
att de mult pe Lizzie, c nu putea suporta gndul c o
pierduse.
Phillip, te rog izbuti s mai spun Sarah, cu respiraia
tiat. l prinsese de brae, ncercnd s-l imobilizeze, n timp
ce el o lovea. l lu de lng Joachim i l duse n brae spre

cas, plngnd amndoi. l inu mult vreme mbriat n


noaptea aceea, dar el continua s hohoteasc de durere
pentru fetia lui.
Ceea ce se ntmplase li se prea de necrezut tuturor lui
Phillip, Emanuelle, Joachim Sarah Parc acum fusese
mpreun cu ei pentru ca peste o clip s dispar. Umblau
toi de colo-colo, avnd aerul c o ateapt s se ntoarc
acas, avnd senzaia c dac ar urca sus n camera ei ar
gsi-o acolo, dorindu-i din suflet s nu fi fost dect o glum
sinistr, vreo nzbtie de-a ei. Sarah era att de orbit de
durere, nct Joachim nici nu ndrznea mcar s-i spun ce
se ntmpla. Aa c abia dup patru sptmni, nemaiavnd
ncotro, o anun c ei pleac.
Ce? exclam ea, cu ochii mrii. Purta aceeai rochie
neagr cu care era mbrcat de sptmni de zile. Se simea
de parc ar fi avut o sut de ani, iar rochia o fcea s arate
ca o sperietoare. Ce faci? ntr-adevr, parc nu reuea s
priceap.
Plecm, repet el blnd. Am primit ordinul azi de
diminea. Mine pornim.
Aa de repede? Lui Sarah i se fcu ru la auzul vetii,
nc o pierdere, nc o suferin.
Au trecut patru ani, zmbi el trist. Musafirii au zbovit
cam mult, nu crezi?
i zmbi i ea, cu tristee. Nu-i venea s cread c pleac.
i asta ce nseamn, Joachim?
Americanii sunt n Saint-Lo. n curnd vor ajunge aici i
apoi vor nainta spre Paris. Cu ei ai s fi n siguran. Vor
avea grij de tine. Asta l mai alina un pic.
i tu? ntreb ea ngrijorat. Ai s fi n pericol?
Sunt rechemat la Berlin, dup care vom muta spitalul la
Bonn. Dup toate aparenele, cuiva i-a fost pe plac ceea ce
am fcut aici. Ceea ce ns nu se tia era ct de puin suflet
pusese el n toat treaba asta. Presupun c m vor ine acolo
pn ce se va termina totul. Dumnezeu tie ct va mai dura.
Dar dup aceea am s m ntorc ct de repede am s pot.

Dup patru ani petrecui mpreun, i se prea de


neconceput c pleac i i ddea seama ct de mult avea si lipseasc. Dei Joachim nsemna enorm pentru ea i simea
c aa avea s rmn mereu, tia totui c nu-i putea
fgdui viitorul pe care l visau pentru amndoi. n adncul
inimii, viaa ei i aparinea tot lui William. Poate c acum,
dup moartea lui Lizzie, cnd avusese senzaia c pierduse o
prticic din fiina lui, simea mai mult ca oricnd c i este
dor de William. ngropaser fetia n spatele domeniului,
lng pdurea prin care se plimbase cu Joachim, i Sarah
era contient c nimic din ceea ce pise n via nu fusese
att de cumplit i att de sfietor ca pierderea lui Lizzie.
N-am s-i pot scrie, i explic el, iar Sarah ddu din
cap, nelegtoare.
M-am obinuit deja s nu mi se mai scrie. n ultimii
patru ani n-am primit dect cinci scrisori. Una fusese de la
Jane, dou de la William, una de la ducele de Windsor, iar
cealalt de la mama lui William. Niciuna nu-i adusese vreo
veste bun. Am s ascult tirile, mai adug ea.
De ndat ce va fi posibil, am s iau legtura cu tine. Se
apropie de ea i o lu n brae. Dumnezeule, ce dor o s-mi
fie de tine!
Auzindu-l, i ddu seama ce mult avea s-i fie i ei dor de
el, ct de singur avea s se simt. l privi trist.
i mie o s-mi fie dor de tine, mrturisi ea cu
sinceritate. l ls s o srute, n timp ce Phillip i privea
suprat de la distan.
M lai s-i fac o fotografie nainte de a pleca? o ntreb
el.
Aa cum sunt? protest ea. Doamne sfinte, Joachim,
dar art oribil.
Oricum inteniona s ia cu el cealalt fotografie. Aceea cu
ea i soul ei la Whitfield, cnd erau amndoi tineri i lipsii
de griji, iar viaa nu-i pusese nc la ncercri att de grele.
Sarah nu mplinise nc douzeci i opt de ani, totui acum
arta deja mai n vrst.

i ddu i el o mic fotografie de-a lui i sttur de vorb


tot restul nopii. Joachim ar fi vrut s-i petreac aceast
noapte n pat cu ea, dar nu ndrzni s-i propun, tiind c l
putea refuza. Sarah era o fiin deosebit, o femeie integr,
un om extraordinar i o mare doamn.
A doua zi, Sarah i Phillip asistar la plecarea lui. Phillip
se agase de el ca de un colac de salvare, dar Joachim l
lmuri c trebuia s plece. Iar Sarah se tot ntreba dac nu
cumva, prin plecarea lui, Phillip simea c mai pierde o
legtur cu Lizzie. Era greu pentru toi, dureros i
tulburtor. Doar Emanuelle prea ncntat vzndu-l cum
se pregtete de drum. nti plecar soldaii, cu camioane pe
jumtate pline cu puinele rezerve farmaceutice de care mai
dispuneau, dar care nu ajutaser la salvarea vieii micuei
Lizzie. Urmau apoi ambulanele cu pacienii.
nainte de plecare, Joachim se dusese cu Sarah la
mormntul lui Lizzie. ngenunchease acolo cteva clipe i
lsase un bucheel de flori galbene. Plnseser amndoi i o
inuse n brae pe Sarah pentru ultima oar, departe de
privirile oamenilor lui care, oricum, tiau. Intuiau ct de mult
o iubete, dar totodat, aa cum se ntmpl ntotdeauna n
cazrmi, neleseser c ntre ei nu se petrecuse nimic. Era
nc un motiv de respect fa de Sarah. Pentru ei, ea
ntruchipa sperana, dragostea i buna-cuviin. Sarah era
ntotdeauna politicoas i amabil, indiferent de prerea ei
fa de acest rzboi sau de tabra n care luptau ei. Iar n
adncul inimilor lor, sperau cu toii c i soiile lor erau la fel
de tari ca i ea. Majoritatea oamenilor care ajunseser s-o
cunoasc ar fi fost n stare s-i dea viaa pentru ea, aa cum
ar fi fcut i Joachim.
Rmsese n picioare, privind-o, n timp ce ultimul jeep l
atepta gata de plecare. oferul, discret, se ntorsese cu
spatele. Joachim o trase pe Sarah la pieptul lui.
Te-am iubit i te iubesc mai mult dect am iubit
vreodat pe oricine i orice, zise el, vrnd ca dac soarta
hotra s nu se mai ntlneasc din nou cu ea Sarah s

tie acest lucru. Mai mult chiar dect pe copiii mei, adug
el.
O srut uor. Sarah sttea atrnat de el, vrnd s-i
spun tot ce simise pentru el, dar acum era prea trziu. Nu
putea s-o mai fac.
l privi n ochi, iar Joachim citi n ei tot ce avea ea n suflet.
Drum bun i opti ea. Ai grij te iubesc.
Se nec de plns, iar Joachim se aplec spre Phillip,
innd-o n continuare strns de mn, vrnd s-i spun i
lui ceva. Trecuser doar prin attea mpreun.
La revedere, flcule. Lui Joachim i se puse un nod n
gt. Ai grij de mama ta. l srut pe cretet, apoi l ciufuli n
joac, n timp ce Phillip sttea lipit de el, dup care i ddu
drumul.
Joachim se ridic i o privi lung pe Sarah. Apoi se urc n
jeep i rmase n picioare, fcndu-le cu mna pn ce
ajunse la poarta principal. Sarah l mai zri departe pe
drum, ntr-un nor de praf, dup care imaginea lui dispru.
Rmase n picioare, plngnd.
De ce l-ai lsat s plece? o ntreb Phillip, suprat, n
timp ce ea suspina de plns.
N-am avut de ales, Phillip. Nu putea s-i explice unui
copil de vrsta lui ce se ntmpla. Este un om minunat, dei
e neam, iar acum trebuie s se ntoarc la el acas.
l iubeti?
ovi o clip.
Da, l iubesc. A fost un foarte bun prieten pentru noi,
Phillip.
l iubeti mai mult dect pe tticu?
De data asta, Sarah nu mai ovi deloc.
Bineneles c nu.
Eu da.
Ba nu, nu se poate, replic ea ferm. Nu-l mai ii minte
acum pe tticul tu, dar e un om extraordinar. Vocea i se
frnse, cu gndul la William.
A murit?

Nu cred, rspunse ea precaut, nevrnd s-l induc n


eroare, dar dornic totodat s mprteasc alturi de el
sperana c ntr-o bun zi ar putea s-l regseasc pe
William. Dac avem noroc, o s se ntoarc la noi ntr-o bun
zi.
i Joachim nu? ntreb el, trist.
Nu tiu, rspunse ea sincer, n timp ce se ntorceau
acas, inndu-se de mn.

16
Pe aptesprezece august, Sarah, Phillip i Emanuelle
asistau la sosirea americanilor. nc de cteva sptmni
auziser c urmau s vin, iar Sarah abia atepta s-i vad.
Aprur cu un convoi de jeep-uri pe drumul ce ducea spre
castel, exact cum fcuser i nemii cu patru ani n urm.
Avea o senzaie nebun de dja vu, numai c acum soldaii
nu-i aintir armele spre ea, iar Sarah putea nelege tot ce
spuneau. O salutar veseli aflnd c era american. Se
gndea n continuare zilnic la Joachim, dar singurul lucru pe
care-l putea face era s spere c ajunsese cu bine la Berlin.
Phillip vorbea mai mereu despre el. Numai Emanuelle nu
pomenea niciodat de nemi.
Comandantul trupelor americane era colonelul Foxworth,
din Texas, un om foarte plcut, care se scuz ndelung
pentru c i instala oamenii n grajdurile ei. Ceilali i-au
montat nite corturi i au recurs la casa ngrijitorului, din
care Sarah plecase recent, iar alii chiar la hotel. N-au mai
dat-o afar din cas, unde de-abia se mutase napoi cu
Emanuelle i Phillip.
Acum suntem deja obinuii cu situaia asta, zise ea,
apropo de oamenii din grajduri. Iar el o asigur c aveau s
evite orice stricciuni. tia s-i stpneasc oamenii care,
dei prietenoi, i cunoteau lungul nasului. i fceau puin
curte lui Emanuelle, care nu se arta ns prea interesat, i
i aduceau ntotdeauna bomboane lui Phillip.
Auzir cu toii clopotele btnd, n ziua n care americanii
eliberar Parisul, n luna august. Pe douzeci i cinci august
Frana era n sfrit liber. Germanii fuseser alungai, iar
pata ruinoas de pe obrazul rii fusese tears.
Chiar s-a terminat? l ntreb Sarah pe colonelul
Foxworth, nevenindu-i s cread.
Aproape. Cnd ajungem la Berlin, aa va fi. Dar aici
mcar s-a terminat. Acum v putei ntoarce n Anglia dac

vrei.
Nu prea tia ce ar trebui s fac, dar se gndea c oricum
ar fi bine s se duc mcar la Whitfield s o vad pe mama
lui William. Sarah nu mai prsise Frana de la declararea
rzboiului, cu cinci ani n urm. Era de necrezut.
Colonelul Foxworth i omologul su din Paris aranjaser
ca Sarah i Phillip s plece la Londra cu un avion militar;
prin comunicri secrete, Forele Aeriene fuseser instruite
s-i primeasc pe ducesa de Whitfield i pe fiul ei, lordul
Phillip.
Americanii i-au pus la dispoziie un jeep pentru a o
transporta la Paris, de unde, ocolind oraul, s-au ndreptat
spre aeroport. Au ajuns aici cu cteva clipe nainte de
decolarea avionului. Sarah l-a luat pe Phillip n brae i a
alergat spre aeronav, innd n mna cealalt o valijoar.
mi pare ru, doamn. Nu avei voie s v urcai n acest
avion. Este un zbor militar militair i zise el n francez,
creznd c nu l-a neles. Non non, fcu el, gesticulnd cu
degetul. Dar Sarah strig, ncercnd s se fac auzit peste
zgomotul motoarelor:
Suntem ateptai! Suntem ateptai!
Este un zbor doar pentru personalul militar, rspunse
el, tot strignd, i nu tiu ce btrn Dup care i ddu
seama cu cine avea de-a face i, roind pn n vrful
urechilor, ntinse mna s-l ia pe Phillip din braele ei. Am
crezut v rog foarte mult s m iertai, doamn ,
Maiestatea voastr Se dumirise ntr-un trziu c ea era
ducesa ateptat.
Nu face nimic, zmbi ea i se urc n avion. Soldatul se
ateptase la cine tie ce baborni, fr s-i treac prin minte
c ducesa de Whitfield ar putea fi aceast tnr cu un
bieel n brae. i lu rmas bun de la ea, scuzndu-se
ntruna.
Zborul pn la Londra nu dur mult; n nicio or
traversaser Canalul. Pe drum, civa soldai i vorbir cu
admiraie pentru anii pe care ea i trise sub Ocupaie.

Ascultndu-i, lui Sarah i se prea ciudat, cci i amintea ct


de tihnit fusese de fapt viaa ei n cei patru ani petrecui la
csu, protejat de Joachim. Cnd ajunser la Londra, i
atepta un enorm Rolls-Royce. Urma s mearg direct la
Ministerul Aviaiei pentru o ntlnire cu Sir Arthur Harris,
comandantul ef al Departamentului de bombardiere, i cu
secretarul particular al regelui, Sir Alan Lascelles, venit din
ordinul regelui i totodat ca reprezentant al Serviciului de
spionaj. Aveau pregtite acolo steaguri i insigne pentru
Phillip, iar toate secretarele i spuneau Domnia voastr. Avu
parte, aadar, de mult mai mult ceremonial i respect dect
se atepta, dar Sarah observ, zmbind, c lui Phillip i
plcea.
De ce nu-mi spun i cei de-acas la fel? i opti el
maic-si.
Cine, de pild? ntreb ea, amuzat.
Oh Emanuelle soldaii
Stai linitit, am s le spun eu s-o fac, l tachin ea, dar
Phillip nu sesiz nuana din vorbele ei, fiind ncntat c
mama lui i d dreptate.
Cteva secretare i doi aghiotani se ocupar de Phillip, n
timp ce Sarah i vzu de treburile ei. La ntlnirea cu Sir
Arthur i Sir Alan, acetia se artar foarte amabili cu ea.
Ceea ce voiau de fapt s-i spun era un lucru pe care ea l
tia deja, anume c de doi ani i jumtate nu mai aflaser
nimic despre William.
Sarah ovi, ncercnd s-i in cumptul, fcndu-i
curaj s-i ntrebe. Trase adnc aer n piept i se uit la ei:
Credei c e posibil s mai fie nc n via? ntreb ea
ncet.
Tot ce se poate, i rspunse Sir Arthur cu snge rece.
Dar nu e prea verosimil, adug el cu tristee. Pn acum ar
fi trebuit s fi auzit ceva despre el. Cineva ar fi trebuit s-l
vad n vreunul din lagrele de prizonieri. Iar dac s-ar fi
aflat cine este, normal ar fi fost s se fac ntr-un fel caz de
persoana lui. Mi se pare cu totul improbabil s nu se fi aflat

cine este, dac se gsete n vreun lagr.


neleg, rspunse ea pe un ton calm.
Mai discutar nc o vreme, dup care se ridicar n
picioare, felicitnd-o din nou pentru curajul de care dduse
dovad n Frana i pentru faptul c ea i fiul ei izbutiser s
scape cu bine.
Am pierdut o feti, spuse ea cu glasul stins, n mai,
anul acesta William nici n-a mai apucat s o cunoasc.
Ne pare nespus de ru, nlimea voastr, n-am tiut
Au condus-o apoi, cu maina, mpreun cu Phillip, pn la
Whitfield. Ducesa cea btrn i atepta acolo, iar Sarah
rmase uluit vznd-o ct de bine arta. Era mai slab i
extrem de fragil, dar acum avea optzeci i nou de ani. Era
ntr-adevr cu totul remarcabil; fcuse tot ce putuse pentru
a sprijini efortul de rzboi n zona Whitfield.
Ce bine-mi pare s te vd, zise ea, mbrind-o pe
Sarah, dup care fcu un pas napoi i rmase sprijinit de
baston, privindu-l pe Phillip. Purta o rochie bleu, n nuana
ochilor ei, iar Sarah se simi copleit de emoie amintindu-i
de William. Ia te uit ce tnr chipe. Seamn foarte mult
cu soul meu, zise ea, zmbind. Era exact ceea ce spusese i
William la naterea lui Phillip, c seamn grozav cu tatl
su.
i lu apoi pe amndoi nuntru i l servi pe Phillip cu ceai
i prjiturele fragede. Copilul o privea cu mult respect,
prnd totui surprinztor de dezinvolt cu ea. Dup aceea,
una din slujnice l duse afar s-i arate caii i grajdurile, n
timp ce btrna discuta cu Sarah. tia c fusese la
Ministerul Aviaiei i era nerbdtoare s afle ce-i spuseser
acolo, dar nu se art mirat de faptul c vetile erau
descurajatoare. De fapt, era mult mai filosoaf n aceast
privin dect Sarah, care se mir oarecum.
Nu cred s aflm ce s-a ntmplat efectiv cu el pn ce
Germania nu va fi nfrnt, ceea ce sper c se va petrece n
curnd. Nu se poate s nu tie cineva care este situaia lui,
dar, din motive pe care le ignor, nimeni nu vrea s vorbeasc.

Pe de alt parte, era posibil s fi murit agat de vreun


copac cnd se parautase, sau s fi fost mpucat de vreun
soldat care habar n-avea cine e, lsndu-l acolo s fie
ngropat de un fermier oarecare. Sarah i ddea acum seama
c posibilitile de a fi fost omort erau nenumrate, pe cnd
variantele de a fi n via se reduseser mult. ncepuse s
neleag c era tot mai puin probabil ca soul ei s mai
triasc, dar se aga ns de orice speran, ct de fragil,
mai ales acum, dup ce se ntorsese n Anglia. Spre marea ei
durere, aflase de curnd, cnd o sunase pe Jane, c Peter,
cumnatul ei, fusese ucis la Kiska, n Insulele Aleutine. Jane
prea la fel de distrus ca i Sarah fr William.
La Whitfield, sentimentul c William fcea realmente parte
din viaa ei era i mai puternic. Totul aici i amintea de el.
Lucrul acesta o frap ndeosebi a doua zi, cnd soacra ei i
drui lui Phillip un ponei de ziua lui de natere. Biatul era
nespus de entuziasmat. Sarah nu-l mai vzuse niciodat aa
de fericit, dup moartea lui Lizzie i plecarea lui Joachim.
Aici, Phillip aparinea ntru totul universului de via al
tatlui su i modului de existen pentru care era fcut.
Copilului i pria viaa de-acolo. i, cnd ea l anun n cele
din urm c n luna octombrie aveau s se ntoarc n
Frana, el declar solemn c vrea s rmn acolo.
Pot s iau i poneiul cu noi n Frana, mami? ntreb el
totui, dar Sarah cltin din cap. Se ntorceau n Frana tot
cu un zbor militar, aa c era imposibil s transporte un cal.
n plus, la castel se mai aflau nc americanii, iar cu toat
agitaia de acolo era exclus s mai concepi i prezena unui
ponei. Dincolo de toat tevatura ns, Sarah ncepea s
sufere cumplit din cauza pierderii lui William. Vizita la
Whitfield o fcuse s resimt i mai acut absena lui; i era
dor de el mai mult ca oricnd.
Venim repede napoi, sufleelule, iar bunica are s-i
pstreze poneiul, stai linitit.
Biatul era trist c nu putea lua cluul cu el n Frana.
Era uluitor, totodat, s concepi c toate astea aveau s-i

aparin ntr-o bun zi lui. Simi, ns, c i se rupe inima


auzindu-i pe servitori cum i spuneau lui Phillip nlimea
voastr. n mintea lor, William se prpdise, iar Phillip era
duce acum.
Eu tot mai cred c s-ar putea s ne dea un semn de
via, zise mama lui William nainte de plecarea lor. Nu
abandona orice speran n privina lui, o ndemn ea. Eu
una n-am s-o fac.
Sarah i promise c nici ea nu avea s renune la sperana
de a-l revedea, dei n adncul sufletului ei ncepuse deja s-l
boceasc.
A doua zi se ntoarser n Frana, unde Ministerul de
Rzboi aranjase cele necesare pentru a o conduce acas.
Cnd ajunser la castel, gsir totul n ordine i mult mai
linitit dect n urm cu ase sptmni. Emanuelle se afla
la reedin, iar colonelul i stpnise bine oamenii, muli
dintre ei prsind ntre timp domeniul. Civa dintre oamenii
care lucraser nainte pentru ea se ntorseser s se ocupe
de grdinrit; Sarah nsi se apuc s lucreze din nou la
boiseries i s fac unele reparaii dup anii de delsare din
timpul Ocupaiei germane. n mod surprinztor, ns,
datorit vigilenei lui Joachim, nemii nu fcuser prea multe
stricciuni.
Sarah se gndea adesea la el, dar n-avea nicio posibilitate
s afle unde este sau cum i mai merge. Uneori i fcea griji
pentru el. i ntotdeauna se ruga pentru el i pentru William.
n preajma Crciunului, lucrurile la castel se linitiser,
dar Sarah se simea foarte singur. S-ar fi zis c totul
revenise la normal, dei, desigur, nu putea fi vorba de
normalitate, ntruct lumea continua s fie n rzboi. Aliaii
ctigau ns, ceea ce i fcea pe toi s cread c rzboiul
era pe terminate.
n primvar, aliaii naintar spre Berlin, iar n mai, n
sfrit, luptele ncetar n Europa. Hitler se sinucisese, muli
dintre ofierii lui fugiser. n Germania domnea haosul, se
rspndeau veti cumplite despre atrocitile svrite n

lagrele de concentrare, dar Sarah tot nu avea nicio


informaie despre William sau Joachim. N-avea habar ce se
ntmplase cu niciunul dintre ei, i nici mcar dac mai erau
n via. Continu s-i duc traiul de zi cu zi la castel pn
cnd primi un telefon din partea Ministerului de Rzboi.
Avem nouti pentru dumneavoastr, nlimea voastr,
i comunic vocea de la captul firului, iar ea ncepu s
plng nainte de a auzi despre ce era vorba. Phillip sttea n
buctria castelului i o privea, ntrebndu-se de ce plnge
mama lui. Credem c l-am gsit pe omul nostru sau
mai degrab, pe al dumneavoastr. Am eliberat ieri
unul dintre lagrele de prizonieri de rzboi, unde au fost
gsii patru soldai neidentificai ntr-o stare destul de
proast Din pcate, cred c e unul dintre ei dar nu are
niciun fel de act de identitate asupra lui. Ofierul de serviciu,
care a fost la Sanchurst cu el, jur ns c el este. Noi nu
suntem nc siguri, dar l aducem n seara asta cu avionul.
Am vrea s luai i dumneavoastr avionul spre Londra dac
putei.
Dac putea? Dup ce de trei ani nu mai avusese nicio
veste de la el? i bteau joc de ea?
Am s vin. Putei aranja s m deplasez acolo? Am s
vin imediat.
Nu cred s reuim s v aducem dect mine, nlimea
voastr, rspunse el politicos.
Situaia era destul de ncurcat peste tot, mai ales cu
dezastrul de la Berlin i cu problema italienilor. n toat
Europa domnea haosul, dar Sarah simea c ar fi fost n
stare s treac not Canalul Mnecii dac ar fi fost necesar,
numai s ajung mai repede acolo.
Ministerul de Rzboi lu legtura din nou cu americanii
din Frana i un jeep al Forelor Aliate din Paris veni la castel
s-i ia pe Sarah i Phillip, care ateptau nerbdtori. Nu-i
spusese nc biatului de ce mergeau la Londra, fiindc nu
voia s-l dezamgeasc n cazul n care brbatul pe care-l
gsiser nu era William, dar Phillip era ncntat s-i viziteze

din nou bunica i s-i vad calul. Urma s-l trimit direct la
Whitfield, s stea cu ea, n timp ce Ministerul de Rzboi i
punea la dispoziie o main cu ofer pentru a o conduce la
spitalul unde era internat brbatul pe care l aduseser cu
avionul din Germania. i spuseser c toi cei patru brbai
erau foarte bolnavi, civa fiind chiar grav rnii, fr s-i
descrie ns n ce fel sau care era problema lui William. De
fapt, lucrul acesta nici nu prea conta, atta timp ct tia c
este n via i c poate fi salvat. Iar dac ntr-adevr tria,
Sarah i jur s fac tot posibilul pentru a-l salva.
Zborul pn la aeroportul londonez decurse fr niciun
incident; o main atepta pentru a-l duce pe Phillip la
Whitfield, iar la sosirea pe aeroport l ntmpinar pe biat
oficial, cu onoruri militare, ceea ce l ncnt nespus. Dup
care, o conduser rapid pe Sarah la Chelsea Royal Hospital,
pentru a-l vedea pe brbatul pe care l aduseser din
Germania n seara precedent, la miezul nopii. Se ruga n
sinea ei ca unul dintre cei patru soldai gsii s fie William.
Doar unul dintre ei ar fi putut fi la o adic William.
Era cam de nlimea lui, dar i se spuse c avea o greutate
de numai cincizeci sau cincizeci i trei de kilograme i
jumtate. Avea prul alb i prea mult mai btrn dect
ducele de Whitfield. Auzind aceast descriere n drumul spre
spital, Sarah nu scoase nicio vorb; continu s tac,
nspimntat, i cnd o conduser n sus, pe scri, trecnd
pe lng saloane cu oameni grav bolnavi, medici i surori toi
foarte prini cu treburi. Era i normal. Dup toate grozviile
petrecute n Germania, aveau acum mare btaie de cap
pentru a salva vieile unor biei oteni. Permanent soseau ali
oameni n stare foarte critic, iar medicii din toat Anglia
erau convocai pentru asisten medical de urgen.
Pe omul despre care credeau c era William l puseser
singur ntr-o rezerv. Un infirmier sttea n camer lng el,
supraveghindu-i respiraia. Pacientul se afla sub o masc de
oxigen, care l ascundea vederii. Deasupra lui se vedeau o
mulime de aparate i instrumente, iar de nas avea prins un

tub, conectat la o surs de oxigen.


Infirmierul deplas puin masca n aa fel nct Sarah s-l
poat vedea mai bine, n timp ce funcionarii de la Ministerul
de Rzboi rmaser discrei mai n spate. La spital urmau s
soseasc diagramele dentare de la Departamentul de
bombardiere, necesare unei identificri complete. Sarah navea ns nevoie de aa ceva pentru a-i recunoate brbatul.
Aa slab cum era, ajunsese aproape de nerecunoscut, dar
semna cu tatl lui. Sarah se apropie de pat i l mngie pe
obraz. Omul acesta venea parc de pe trmul morii i, dei
acum nu fcea nicio micare, n mintea ei nu rmnea nicio
urm de ndoial. Era William. Se ntoarse spre ei i i privi,
expresia de pe chipul ei fiind mai mult dect gritoare.
Lacrimile i iroiau pe fa, iar cei din jurul ei plngeau de
asemenea.
Slav Domnului opti Sir Alan, dnd glas propriilor ei
sentimente.
Rmsese pironit locului, incapabil s-i dezlipeasc
ochii de pe chipul lui, mngindu-l pe obraz, pe mini,
srutndu-i degetele. Minile lui erau galbene ca ceara, la fel
ca i pielea de pe fa, dar, dei Sarah simea deasupra lui
umbra morii, tia c aveau s fac tot ce le sttea n putin
pentru a-l salva. Infirmierul trase la loc masca de oxigen, iar
dup cteva clipe n rezerv intrar doi medici i trei
asistente care se apucar s-i dea ngrijirile necesare.
Doctorii o rugar ns s plece, ceea ce Sarah i fcu,
uitndu-se nc o dat la el. Era un adevrat miracol. O
pierduse pe Lizzie dar acum l gsiser pe William. Poate c
Dumnezeu nu era att de aspru pe ct se temuse ea la un
moment dat. nainte de a pleca, i rug pe cei de la Ministerul
de Rzboi s o ajute s-i telefoneze mamei lui William, la
Whitfield. O conduser n cabinetul directorului spitalului
pentru a telefona. Btrna duces rmase o clip fr glas,
dup care, cu un sentiment de uurare, ncepu s plng.
Sarah plngea i ea.
Slav Domnului bietul biat cum se simte?

Nu prea bine, mam, din pcate. Dar i va reveni n


curnd.
Spera s nu o amgeasc. Nu se putea s fi supravieuit
atta timp i s moar tocmai acum! Nu putea concepe aa
ceva.
Dup aceea, reprezentanii Ministerului de Rzboi plecar,
iar directorul spitalului veni s stea de vorb cu ea despre
starea lui William. Fr risip de cuvinte, medicul trecu
direct la subiect, cu o expresie grav:
Nu tim dac soul dumneavoastr va tri, nlimea
voastr. Are gangren la ambele picioare, rni interne ample
i este bolnav de mult vreme. Poate chiar de ani de zile. i-a
fracturat picioarele atunci cnd a czut, i probabil a fcut
infecie. Nu-i putem salva picioarele i poate nici viaa.
Trebuie s cunoatei aceste lucruri.
Sarah le tia, dar refuza s le accepte. Acum, cnd l
vzuse napoi, respingea categoric ideea de a-l pierde din
nou.
Trebuie s-i salvai picioarele. Doar n-a ajuns pn aici
ca s fie nevoit s rmn fr ele.
N-avem de ales sau, n fine, ansele sunt minime.
Oricum, nu se va mai putea servi de picioare, muchii i
nervii sunt mult prea afectai, va trebui s stea n crucior.
Perfect, dar lsai-l aa, nu-l lipsii de picioare, chiar i
n crucior.
nlimea voastr, poate nu m-ai neles totul este
foarte problematic gangrena
Sarah i asigur c nelege perfect, dar l implor ca mcar
s ncerce s-i salveze picioarele lui William. Vznd-o att
de disperat, doctorul i fgdui c va ncerca tot posibilul,
rugnd-o ns s fie realist.
n urmtoarele dou sptmni, William suferi patru
operaii crora le supravieui cu greu, fr s-i recapete ns
cunotina de cnd fusese adus la spital. Primele dou
operaii au avut ca obiect picioarele, a treia coloana
vertebral, iar ultima reparaii interne ale unor rni ce ar fi

putut s-i fie fatale pn la urm. Unul dintre specialitii


care l operaser i dduse seama cum ajunsese s aib
asemenea leziuni. Era distrus de infecii i boal, prost
hrnit pn la pragul exterminrii, avusese oasele rupte fr
a fi vindecate, i prezenta semne vizibile de tortur. Se
chinuise groaznic i supravieuise dar la limita dintre via
i moarte.
Dup trei sptmni, n care fcuser tot ce le sttuse n
putin pentru a-l salva, nu le mai rmnea dect s atepte,
s vad dac i va recpta cunotina, dac va rmne n
com, ori pur i simplu va muri. Nimeni nu putea da un
verdict acum, iar Sarah sttea cu el zi de zi, inndu-l de
mn, vorbindu-i, dorind din tot sufletul s-l readuc la
via, pn cnd ajunsese s arate i ea chiar mai ru dect
el. Era nfiortor de slab i palid, avea ochii mpienjenii,
dar nu se mica de lng el i l ngrijea. ntr-o bun zi, una
dintre asistente intr i cltin linitit din cap, dup care i
spuse: nlimea voastr, nu v poate auzi. Nu v mai
obosii. i adusese lui Sarah o can cu ceai, pe care aceasta
o accept recunosctoare, insistnd ns c William o poate
auzi.
Mai ncercar s-i fac o ultim operaie la splin, la
sfritul lui iulie, dup care urm o nou perioad de
ateptare, timp n care Sarah rmase lng el, ngrijindu-l,
vorbindu-i, ncurajndu-l, srutndu-i degetele, privindu-l
fr s se dezlipeasc o clip de el. i puseser un pat pliant
n camer i, mbrcat n uniform de asistent medical,
sttea acolo zi de zi, nerenunnd niciun moment la sperana
de a-l vedea nsntoit. O singur dat se dezlipi de patul
lui William, atunci cnd btrna duces l aduse pe Phillip la
spital s-i vad mama n sala de ateptare. Nu i se permise
s urce s-l vad pe William, cci s-ar fi speriat. I se spusese
c e foarte grav bolnav dar, de fapt, William era un strin
pentru Phillip. Copilul nu-l vzuse niciodat. Sarah se
bucura ns s-i vad fiul de care i era foarte dor, dar nu-l
putea prsi pe William, dei biatul ar fi vrut i el s fie

mpreun cu ea.
Pe data de nti august, chirurgul ef i spuse lui Sarah c
trebuie s plece, pentru c erau convini c nlimea sa navea s se mai trezeasc niciodat din starea de com. Ar
putea-o duce aa ani sau zile, dar, oricum, ar fi trebuit s-i
revin pn acum, aa c mult mai bine era s priveasc
adevrul n fa.
De unde tii c n-o s-i revin brusc, n dup-amiaza
asta? ntreb ea pe un ton aproape isteric. Sarah regreta
atitudinea doctorilor care izbutiser, ce-i drept, s-i salveze
picioarele, dar acum erau gata s renune i s-l arunce ca
pe un gunoi. De cinci sptmni nu mai dormise nicio
noapte ntreag, dar nici n ruptul capului nu voia s-l
abandoneze acum, indiferent ce-ar fi spus medicii, care i
susineau i ei punctul de vedere.
Practic meseria de chirurg de patruzeci de ani, spuse
doctorul ferm, iar uneori trebuie s tii cnd s lupi i cnd
s renuni. Noi am luptat i am pierdut acum trebuie s
renunai i dumneavoastr.
A fost prizonier de rzboi timp de trei ani i jumtate,
oare asta nu nseamn nimic pentru dumneata? ip ea.
Puin i psa cine o auzea. Ei bine, el n-a renunat atunci,
aa c nici eu n-am s renun acum. M-ai neles?
Firete, nlimea voastr. neleg perfect.
Iei linitit din camer i o rug pe asistenta ef s-i
sugereze ducesei de Whitfield s ia un sedativ uor. Asistenta
i roti ochii n cap, exasperat. Femeia aceea era posedat,
obsedat de ideea de a-i salva brbatul.
Bietul om e aproape mort. S-ar cuveni s-l lase s se
sting n pace, i spuse asistenta ef surorii care lucra lng
ea, iar aceasta cltin i ea din cap, semn c i se ntmplase
s vad lucruri i mai ciudate. ntr-unul dintre saloane
avuseser un om care i revenise de curnd, dup aproape
ase sptmni de com, ca urmare a unei rni la cap n
timpul unui raid aerian.
Nu se tie niciodat, zise ea, ntorcndu-se n rezerv s

vad ce fceau Sarah i William. Sarah sttea pe scaun i i


vorbea ncetior despre Phillip, despre mama lui, despre
Whitfield i castel, ba chiar i pomeni ceva i despre Lizzie. Ar
fi fost n stare s-i spun tot ce-i trecea prin minte dac ar fi
crezut c putea avea vreun efect, dar pn acum nu vzuse
niciun fel de rezultat i, dei nu voia s recunoasc fa de
nimeni, resursele ei interioare ncepeau s se epuizeze.
Privindu-i, sora medical i puse mna pe umr i avu o clip
senzaia c l-a vzut pe William micnd, dar nu spuse
nimic. Sarah observase ns i ea. Sttea perfect neclintit,
dup care ncepu s-i vorbeasc din nou, rugndu-l s
deschid ochii i s se uite la ea mcar o dat o frntur
infim de secund doar ca s-i dea seama dac era
frumos pieptnat. Sarah nu se mai privise n oglind de
peste o lun, aa c i putea imagina n ce hal arta, dar l
ruga n continuare, srutndu-i minile i vorbindu-i. Sora i
privea fascinat. Apoi, ncet de tot, btnd din pleoape,
William deschise ochii i se uit la Sarah, zmbi, dup care
lacrimi ncepur s i se preling pe obraji. Reuiser
deschisese ochii Sora plngea i ea. O strnse pe Sarah de
mn, adresndu-se pacientului ei cu mult rbdare:
Ce minunat c v-ai recptat cunotina, nlimea
voastr, era i timpul s o facei, de altfel.
Ctva timp, ns, William nu se mai mic, dup care,
extrem de lent, ntoarse capul i se uit drept la Sarah.
E foarte frumos, opti el rguit.
Poftim? Habar n-avea ce voise sa spun, dar n viaa ei
nu fusese mai fericit. i venea s ipe de uurare i fericire
cnd se aplec s-l srute.
Prul tu nu asta m-ai ntrebat?
Sarah i asistenta rser fericite. A doua zi, William izbuti
s se ridice n capul oaselor i s soarb ncet puin sup i
ceai slab. La sfritul sptmnii vorbea deja cu toat lumea
i ncetul cu ncetul i recpta puterile, dei arta ca o
stafie. Dar i revenise. Tria. Pentru Sarah numai asta
conta. Era singura ei raiune de a fi.

Venir s-l vad i reprezentanii de la Ministerele de


Rzboi i de Interne iar cnd n sfrit se simi suficient de
ntremat, le povesti ce pise. Relatarea se ntinse pe durata mai
multor vizite. Povestirea lui era absolut incredibil. Li se fcu
ru tuturor auzind ce-i fcuser nemii. William nu accept
ca Sarah s stea n camer n timp ce povestea. i frnseser
picioarele de nenumrate ori, succesiv, l puseser s zac n
gunoaie pn ce rnile i se infectaser cumplit, l
schingiuiser cu fiare ncinse i ghimpi electrici. Fcuser tot
posibilul pentru a-l ucide n torturi. Dar nu-i imaginaser
niciodat cine era, iar el nu le dezvluise identitatea lui.
Cnd fusese parautat, avea asupra lui un paaport i acte
militare false, aa c nemii nu aflaser niciodat cu cine
aveau de a face. Iar el nu trdase niciodat secretul misiunii
sale euate.
Drept rsplat pentru eroismul lui, primi Crucea de Aviaie
cu merit, ceea ce constituia ns o consolare infim fa de
infirmitatea cu care se alesese. La nceput se simi deprimat,
tiind c urma s nu mai poat merge niciodat, dar Sarah
avusese dreptate zbtndu-se s i se salveze picioarele,
pentru c William era acum mulumit c nu rmsese cu
totul olog. Dac i-ar fi amputat picioarele, ocul ar fi fost
mult mai greu de suportat. Pierduser amndoi enorm, iar
ntr-o dup amiaz, nainte de externare, Sarah i povesti de
Lizzie i plnser amndoi n hohote.
Oh, scumpa mea i eu care n-am fost lng tine
N-ai fi putut face nimic nici tu. N-aveam medicamente i
nici doctori N-aveam nimic pe atunci. Americanii naintau
deja, iar germanii, care se pregteau de plecare, nu mai
aveau nicio rezerv; fetia era prea plpnd pentru a nvinge
boala i moartea. Comandantul de la castel era foarte bun cu
noi, ne-a dat tot ce avea dar Lizzie era prea slbit
Sarah plngea. Apoi ridic privirea spre soul ei.
Era att de dulce o feti aa de drgla Ce ru
mi pare c nu ai cunoscut-o, adug ea, nemaiputnd vorbi
de atta durere.

ntr-o bun zi am s-o cunosc, i spuse el, cu ochii n


lacrimi. Cnd vom fi cu toii iar mpreun, acolo sus.
Din multe puncte de vedere, durerea pierderii lui Lizzie li-l
fcea pe Phillip i mai preuit i iubit. Dar lui Sarah tot i mai
era dor de Lizzie, mai ales cnd vedea cte o feti care prea
c seamn cu ea. tia c i alte mame i pierduser copiii
n timpul rzboiului, dar suferina aceasta era insuportabil.
Era recunosctoare acum pentru prezena lui William, cu
care putea mprti durerea.
Se mai gndea uneori i la Joachim, dar ca fcnd parte
dintr-un trecut acum ndeprtat. Fusese singurul ei prieten,
n afar de Emanuelle, pe toat durata rzboiului, cnd
simise chinurile singurtii, amrciune, groaz. Dar
amintirile legate de el pleau ncetul cu ncetul.
Sarah mplini vrsta de douzeci i nou de ani n timp ce
William era nc n spital. Rzboiul n Japonia se ncheiase
cu cteva zile nainte, iar lumea ntreag se bucura de
victorie. William iei din spital, i fu dus la Whitfield n ziua
capitulrii oficiale a Japoniei i a predrii navei de rzboi
Missouri, adic n ajunul celei de-a asea aniversri a lui
Phillip. Era prima oar cnd William i vedea fiul dup atta
amar de vreme. Ultima dat, Phillip avea doar cteva luni.
ntlnirea l emoion mult pe William, iar lui Phillip i se pru
uor ciudat. Biatul rmsese n picioare, uitndu-se
ndelung la el, dup care, n cele din urm, se apropie i i
mbri tatl, ndemnat ns de Sarah. Chiar i n crucior,
William prea acelai brbat voinic, ceea ce pe Phillip l
impresion profund. Tatl su regret mai mult dect
oricnd toi anii pierdui fr s-i fi vzut fiul crescnd.
n perioada de timp petrecut la Whitfield, se simir bine
cu toii. William nva s se deplaseze mai uor n crucior,
iar Sarah reuea n sfrit s se odihneasc, dup atta
epuizare.
Phillip era ncntat s stea acolo, avnd totodat ocazia i
rgazul de a-i cunoate tatl. La un moment dat i vorbi
despre Lizzie i William nelese c i simpla pomenire a

numelui ei i sfia sufletul de durere.


Era foarte frumoas, spuse el ncetior, cu privirea
pierdut n zare. Iar cnd s-a mbolnvit, mmica n-a putut
s-i fac c rost de medicamente, aa c a murit.
William sesiz o nuan de repro n glasul biatului, pe
care nu o nelese ns. O nvinuia oare de moartea copilului?
Lucrul acesta i se prea att de imposibil, nct nici nu
ndrzni s deschid subiectul. Nu se putea ca biatul s nu
fi fost convins de faptul c mama lui fcuse absolut totul
pentru Lizzie dar dac Phillip nu-i ddea seama c aa
era? William era nedumerit.
Phillip vorbea uneori i despre Joachim. Nu povestea mare
lucru, dar era uor s-i dai seama c inea la el. i,
indiferent de naionalitatea acestui brbat, William i era
recunosctor pentru buntatea pe care o artase copiilor lui.
Sarah nu pomenea niciodat de el, dar cnd William o
ntreb, i spuse c era un om tare bun i cumsecade. n
anul acela o srbtorir pe mama lui William care mplinea
nouzeci de ani. Era remarcabil pentru vrsta ei, mai ales
acum, dup ntoarcerea lui William, cnd prea s se simt
mai bine ca oricnd.
Cu toii, de altfel, se simeau mai bine dect nainte. Nu
puteau ns tgdui c suferiser pierderi enorme irosiser
timp speran le muriser fiine dragi drglaa de
Lizzie mai ales, att de ndrgit de toi. William, care fusese
dat atta vreme disprut, aproape fr ndejde de a se mai
ntoarce vreodat Joachim care apruse, iar apoi plecase
din viaa lor Dduser ns suficient tribut amrciunii i
morii. Acum, treptat, i reveneau cu toii. Uneori, ns,
Sarah se ntreba daca nu cumva Phillip avusese cel mai mult
de ptimit, dac nu cumva el era cel mai afectat. Pierduse un
tat pe care nu-l cunoscuse n primii lui ase ani de via, iar
acum trebuia s se nvee cu el i s cldeasc o legtur cu
acest printe, ceea ce nu era uor pentru el. Pierduse un
prieten, o dat cu plecarea lui Joachim i pierduse o
surioar pe care n-o putea uita i pentru care mai suferea

nc.
i-e dor de ea, nu-i aa? l ntreb ea ntr-o zi,
plimbndu-se amndoi prin pdure, iar el ncuviin dnd
din cap i o privi ndurerat ca ntotdeauna cnd vorbeau
despre surioara lui. i mie mi-e dor de ea, sufleelule.
l inea strns de mn, dar Phillip nu mai spuse nimic i
ntoarse capul. Ochii lui ns exprimau ceva ce William
nelesese deja, dar Sarah nu. O nvinuia pe maic-sa de
moartea surioarei lui. Din vina ei murise Lizzie fr
medicamente i tot din vina ei plecase Joachim Biatul
nu tia exact ce anume fcuse mama lui pentru ca toate
aceste nenorociri s se abat asupra lui, dar tia c fcuse
ceva sau oricum c nu ncercase s opreasc dezastrul. i
totui Phillip era fericit la Whitfield. Clrea, se plimba prin
pdure, petrecea clipe plcute cu bunica lui i, ncetul cu
ncetul, ncepea s-l cunoasc pe William.

17
Nu s-au ntors n Frana. Pn n primvara anului
urmtor, cnd William a preluat deja conducerea tuturor
treburilor. Prea s se fi mpcat cu gndul c nu mai putea
s-i foloseasc picioarele i revenise la greutatea lui
normal. Doar firele de pr alb care i apruser brusc i
ddeau o nfiare oarecum diferit. Avea numai patruzeci i
unu de ani, dar greutile din lagrul de prizonieri l
mbtrniser enorm. Chiar i Sarah devenise parc mai
grav dect nainte de rzboi. Pltiser cu toii un pre greu
pentru toate cele ntmplate, inclusiv micuul Phillip. Era un
bieel tare serios, iar cnd plecar de la Whitfield, se simi
foarte nefericit. Spunea c ar vrea s stea acolo, cu bunica i
cu poneiul lui, dar, firete, prinii nu au acceptat.
William plnse cnd se ntoarser la castel. Semna att
de mult cu imaginea pe care o pstrase, cu ceea ce visase
mereu c ar fi dac s-ar mai ntoarce vreodat acas, nct
nu mai era n stare dect s o mbrieze pe Sarah i s
plng n hohote ca un copil. Cnd sosir pe domeniu, totul
prea minunat. Emanuelle i mama ei pregtiser totul cum
se cuvine. Sarah o lsase pe Emanuelle s se ocupe singur
de castel timp de aproape un an, iar fata condusese treburile
perfect. Nicieri nu se mai vedeau urme ale armatelor care
trecuser pe acolo, nici n castel, nici pe domeniu, i nici
chiar n grajduri. Emanuelle angajase nenumrai oameni s
curee locul i s aranjeze totul pentru venirea familiei de la
Whitfield.
E foarte frumos, o compliment Sarah cnd se
ntoarser, ceea ce i fcu mare plcere lui Emanuelle. Era
foarte matur pentru vrsta ei. Avea numai douzeci i trei
de ani, dar se pricepea s organizeze lucrurile i era foarte
meticuloas i exact.
Dup-amiaz, n ziua sosirii, Sarah l duse pe William la
mormntul lui Lizzie, unde plnser amndoi. n drum spre

cas o ntreb din nou pe Sarah despre germani.


Au stat aici nfiortor de mult, zise el, pe un ton degajat.
E de mirare c nu au fcut mai multe stricciuni.
Comandantul era foarte bun. Era un om drgu, care
tia s-i stpneasc subalternii. Nici lui nu-i plcea
rzboiul.
Auzind-o, William ridic mirat din sprncene.
i-a spus el asta?
De mai multe ori, rspunse ea, calm, nedndu-i prea
bine seama de motivul pentru care William i punea aceste
ntrebri, dar sesiznd n glasul lui o nuan de ngrijorare.
V-ai mprietenit cu el? o ntreb el pe nepregtite,
gndindu-se la cele ce-i spusese Phillip n repetate rnduri.
Uneori se temea c fiul lui l prefera pe ofierul german
propriului su tat. Gndul acesta constituia o lovitur
pentru el, desigur, dar era capabil s neleag. Privindu-l
acum, Sarah nelese substratul ntrebrilor. Se ntoarse cu
faa spre William, care edea n crucior.
N-am fost dect prieteni, William. Nimic mai mult. A
trit aici atta timp, iar nou ni s-au ntmplat aa de multe
lucruri S-a nscut Elizabeth. Se hotr s fie sincer cu el,
aa cum fusese ntotdeauna. El m-a ajutat s nasc, i-a salvat
viaa, fr el Lizzie ar fi murit la natere. Oricum murise
ns, aa c poate lucrul sta nici nu mai conta acum. Am
supravieuit patru ani aici, prin toate greutile posibile. E
greu s nu ii seama de asta. Dar daca ntrebarea se refer la
ce mi nchipui eu nu, nu s-a ntmplat niciodat nimic.
O surprinse ns imediat cu ceea ce i spuse n continuare,
dndu-i fiori.
Phillip zice c l-ai srutat la plecare.
Biatul n-ar fi trebuit s-i povesteasc despre asta tatlui
su, dar poate c nu-i dduse seama sau, cine tie, poate c
da. Uneori nu-l prea nelegea. Fusese aa de suprat pe ea
de la moartea lui Lizzie i de la plecarea lui Joachim i
cnd venise William acas iar acum sttea adesea retras.
Avea multe lucruri de asimilat i de neles. La fel ca ei toi de

altfel.
Aa e, are dreptate, spuse Sarah linitit. Nu avea nimic
de ascuns fa de William i voia ca el s tie acest lucru. Mam mprietenit cu el. Joachim detesta tot ce fcea Hitler, la
fel de mult ca i noi. i ne-a ajutat s fim n siguran. Cnd
Joachim a plecat, am tiut c n-am s-l mai revd vreodat.
Nu tiu ce s-a ntmplat cu el dup aceea, dac triete sau
dac a murit, dar i doresc tot binele din lume. L-am srutat
cnd mi-am luat rmas-bun de la el, dar nu te-am nelat cu
el.
Spunnd aceste cuvinte, ncepuse s plng. Tot ce i
mrturisise era adevrat, i fusese credincioas, iar Phillip
greise fcndu-l gelos. i dduse seama nc de la plecarea
lui Joachim c biatul se suprase pentru c l srutase i,
de asemenea, pentru c l lsase se plece la drum, departe de
ei. Phillip era suprat pentru multe alte lucruri, dar nu se
ateptase s procedeze aa. Lui Sarah i prea ns bine c
putea s-i spun acum lui William, cu toat sinceritatea, c
nu l nelase. Mulumirea sufleteasc pe care i-o ddea acest
sentiment compensa toate nopile de singurtate.
mi pare ru c te-am ntrebat, spuse el cu o senzaie de
vinovie, dar Sarah ngenunche lng el i i cuprinse faa
ntre mini.
N-ai de ce. M poi ntreba orice. Te iubesc. Te-am iubit
mereu. N-am renunat niciodat la tine. Niciodat. N-am
ncetat nicicnd s te iubesc. i am crezut ntotdeauna c te
vei ntoarce acas.
Era adevrat citea asta n ochii ei, ca i faptul c l iubea
nespus.
William oft, uurat de ceea ce aflase. O credea. Fusese
ngrozit cnd Phillip i povestise. Dar tia totodat c, n felul
lui, biatul l pedepsea pentru c i abandonase.
Nu credeam c am s m mai ntorc vreodat. mi tot
spuneam c aa va fi, dar asta doar pentru a supravieui o
or mai mult, o noapte, nc o zi dar, de fapt, nu credeam
s mai reuesc. Att de muli alii n-au mai izbutit s scape.

Vzuse atia oameni murind, schingiuii de nemi.


Sunt o naie de montri, spuse el n timp ce se
ntorceau spre cas, dar Sarah nu ndrzni s-i pomeneasc
din nou c Joachim era altfel. Aa cum spunea i el, rzboiul
era un lucru oribil. Dar, slav Domnului, se terminase.
Erau deja la castel de trei sptmni. Emanuelle i Sarah
fceau pine n buctrie. Discutau despre multe lucruri
cnd, la un moment dat, Emanuelle ncepu s o ntrebe:
Probabil c suntei foarte bucuroas c monsieur le Duc
s-a ntors, ncepu ea, lucru evident pentru oricine i vedea
mpreun. De ani de zile Sarah nu mai fusese att de fericit,
iar ncetul cu ncetul viaa lor sexual le oferea noi revelaii.
Cteva dintre schimbrile intervenite creau desigur
inconveniente, dar n rest nu se schimbase aproape nimic,
spre marea ncntare a lui William.
E minunat, zmbi Sarah, fericit, frmntnd pinea
sub privirile lui Emanuelle.
A adus muli bani din Anglia?
ntrebarea era ciudat i o fcu pe Sarah s-o priveasc
uluit.
Nu. Sigur c nu. De ce s-o fi fcut?
M gndeam i eu, aa. Prea ncurcat, dar nu foarte
mult. Era limpede c avea ceva n minte, dar Sarah nu-i
ddea seama despre ce putea fi vorba. N-o mai ntrebase
niciodat ceva de genul sta.
De ce m ntrebi aa ceva, Emanuelle? tia c avusese
legturi dubioase cu Rezistena, prin fratele ei, n timpul
rzboiului, iar apoi cu piaa neagr, dar acum habar n-avea
cu ce se mai ndeletnicea.
Unii oameni uneori au nevoie de bani. M ntrebam
dac dumneavoastr i Monsieur le Duc ai fi dispui s-i
mprumutai?
Adic aa, pur i simplu, s le dm bani? Sarah prea
surprins. Emanuelle era gnditoare.
Poate c nu. Dac ar avea ceva de vnzare?
Te referi la mncare?

Sarah tot nu nelegea. Termin de frmntat pinea i se


terse pe mini, uitndu-se intens la tnra de lng ea i
ntrebndu-se ce era n mintea ei. Nu fusese niciodat
bnuitoare n ceea ce o privete, dar acum era ceva. Iar lui
Sarah i displcea acest sentiment.
E vorba despre mncare sau utilaje agricole,
Emanuelle? mai ntreb ea.
Fata cltin din cap i, cobornd glasul, spuse:
Nu, m refer la bijuterii Exist oameni prin
mprejurimi n inut, care au nevoie de bani pentru a-i
recldi casele, existena Au ascuns lucruri aur uneori
sau argint sau bijuterii iar acum au nevoie s le vnd.
Emanuelle se tot gndea de o bucat de vreme, acum,
dup ce rzboiul se terminase, cum s fac rost de mai muli
bani pentru ea. N-avea de gnd s-i petreac viaa fcnd
curenie prin case, fie i pentru familia asta pe care o
ndrgea. i i venise ideea asta. tia cteva persoane
nerbdtoare s vnd lucruri de valoare, bijuterii, argint,
tabachere Faberge, obiecte de pre pe care le ascunseser.
tia, mai ales, o femeie n Chambord, care avea un irag de
perle fantastic i dorea s-l vnd la orice pre. Nemii i
distruseser casa i avea nevoie de bani pentru reparaii.
Era vorba de un fel de intermediere: Emanuelle cunotea
oameni care aveau obiecte de pre i totodat mare nevoie de
bani, iar soii Whitfield dispuneau de banii necesari pentru ai ajuta. Intenionase de mai mult vreme s abordeze acest
subiect cu ei, dar nu prea tia cum. ns tot mai muli erau
cei ce o contactau n ultimul timp, tiind ct de apropiat era
de ei, i o implorau s-i ajute. Femeia cu iragul de perle
venise deja de dou ori la ea, la fel ca i muli alii, de altfel.
Erau i evrei care ieeau acum din ascunztoare. i femei
care primiser daruri scumpe de la naziti i crora le era
team s le pstreze. Unele bijuterii fuseser date n
schimbul unor viei sau al unor informaii n timpul
Rezistenei. Iar Emanuelle voia s-i ajute pe oameni s le
vnd. Inteniona s obin i ea un profit, firete. Voia s-i

ajute pe ei, dar i pe ea totodat. Sarah o privea n


continuare, nedumerit.
i ce s fac cu bijuteriile? Chiar n dimineaa aceea
scoseser de sub duumele, din dormitorul lui Phillip,
bijuteriile ei personale.
S le purtai. Emanuelle zmbi. Ce mult i-ar fi plcut i
ei s le poarte, dar nu-i putea permite nc s cumpere
asemenea lucruri de pre. Poate ntr-o bun zi. Putei s le i
vindei mai departe. Exist multe posibiliti, doamn.
ntre ele era o diferen de numai ase ani, dar Emanuelle
avea un deosebit sim al afacerilor, fiind mult mai istea
dect Sarah n privina asta. Sarah avea, n schimb, for
interioar i tenacitate. Emanuelle Bourgois era abil i
ireat.
ntrebai-l, v rog, pe Monsieur le Duc, strui ea, cnd
Sarah ieea din buctrie cu tava de mncare pentru
William. Sesiz nerbdarea din glasul lui Emanuelle.
Bine, i fgdui ea, dar ascult-m pe mine, o s cread
c am nnebunit.
Ciudat ns, William fu cu totul alt prere. Era amuzat.
Ce idee incitant. Fata asta e extraordinar, nu crezi?
Este de fapt o modalitate foarte frumoas, foarte curat de a
ajuta nite oameni i de a le mprumuta bani. mi place
destul de mult. M tot gndeam n ultima vreme ce am putea
face pentru a-i ajuta pe localnici. Dar nu-mi trecuse prin
minte ceva att de neobinuit. Surse, artndu-i dinii.
Dar e posibil. Spune-i lui Emanuelle c iau n consideraie
aceast posibilitate i s vedem ce se ntmpl.
Aadar, trei zile mai trziu se ntmpl ca la nou
dimineaa s sune cineva la ua principal a castelului. Cnd
Sarah cobor, se trezi fa n fa cu o femeie mbrcat ntr-o
rochie neagr jerpelit, care fusese odinioar de calitate, cu
pantofi uzai n picioare i cu o pung Hermes, pe care Sarah
o recunoscu imediat. Nu tia ns cine era femeia.
Oui? Da Cu ce pot s v fiu de folos?
En effet je mexcuse eu Prea speriat i se tot

uita n spate, de parc i-ar fi fost team s n-o nhae cineva.


Privind-o mai bine, Sarah presupuse c era evreic. V rog s
m scuzai o prieten mi-a sugerat am o problem
cumplit, nlimea voastr, familia mea
ncercnd s-i povesteasc, ochii i se umplur de lacrimi,
iar Sarah o invit amabil n buctrie i i oferi o can de
ceai. Femeia i relat c familia ei fusese deportat n lagre
de concentrare, n timpul rzboiului. Din cte tia, rmsese
singur pe lume. Sttuse ascuns timp de patru ani ntr-o
pivni, la nite vecini. Soul ei fusese medic, eful unui
spital important din Paris. Dar fusese deportat de ctre
naziti, la fel ca i prinii, surorile i chiar fiul ei ncepu
iar s plng. Sarah i nfrn lacrimile i o ascult linitit.
Femeia spunea c are nevoie de bani pentru a-i gsi. Voia s
se duc n lagrele din Germania i Polonia, s vad dac
putea afla ceva despre ei, printre cei care supravieuiser.
Cred c v poate ajuta i Crucea Roie, doamn. Exist
organizaii care se ocup de aa ceva n Europa. tia c
William donase deja muli bani n acest scop, n Anglia.
Vreau s m duc personal. Iar unele dintre aceste
organizaii private sunt foarte costisitoare. i dup ce am s-i
gsesc sau Nu putea pronuna cealalt variant. Vreau s
plec n Israel. Spuse aceste cuvinte de parc ar fi fost ntradevr vorba despre pmntul fgduit, iar Sarah se
nduio cnd o vzu scond din pung dou cutii mari. Am
ceva de vnzare Emanuelle mi-a zis c poate
dumneavoastr a spus c suntei foarte bun.
Emanuelle i mai spusese i c soul lui Sarah era foarte
bogat, dar doamna Wertheim avu politeea de a nu pomeni
nimic despre asta.
Scoase dou cutii de la Van Cleef, una cu un colier enorm
de smaralde i diamante, iar cealalt cu o brar asortat.
Lucrtura era o veritabil dantelrie. Erau ntr-adevr foarte
frumos montate.
Ah Dumnezeule! Ce minunate sunt! Nici nu tiu ce
s spun Nu se vedea purtnd ceva att de splendid. Erau

nite bijuterii foarte valoroase, dar cine le putea preui? i


totui, privindu-le, din motive pe care nu i le putu explica,
Sarah fu tentat s le cumpere. Nu avusese niciodat astfel
de bijuterii. Iar srmana femeie tremura toat, rugndu-se s
le cumpere. Pot s le art soului meu? Dureaz doar cteva
clipe.
Urc scrile n fug, cu cele dou cutii n mn, i ddu
buzna n dormitorul lor.
William, n-o s-i vin s crezi, spuse ea cu sufletul la
gur. E o femeie jos Deschise cele dou cutii i arunc
bijuteriile n poala lui. i vrea s ne vnd astea i legn
n faa ochilor smaraldele, n timp ce William fluier
admirativ.
Foarte frumoase, iubito. i-ar sta superb n grdin. Sar potrivi cu verdele
Haide, fi serios. i spuse i lui povestea femeii, ceea ce l
nduio i pe el.
N-am putea s-i dm doar un cec? M simt un ticlos
s-i iau minuniile astea. Dei, trebuie s recunosc, i-ar sta
foarte bine cu ele.
i mulumesc, iubitule. Dar ce facem cu ea?
Vin jos s discut personal cu ea. Se brbierise, i
pusese pantalonii, cmaa i halatul de cas. ncepea s se
descurce foarte bine cu mbrcatul, n ciuda infirmitii. Iei
din camer n urma lui Sarah i porni n jos pe rampa pe
care o construiser pentru el.
Doamna Wertheim i atepta nelinitit n buctrie. Era
att de nspimntat nct ar fi fost n stare s o ia la fug
fr bijuterii, de team s nu-i fac vreun ru, dei
Emanuelle i spusese c erau nite oameni foarte drgui.
Emanuelle i cunotea pe cei care o ascunseser n pivni; i
ntlnise n Rezisten.
Bun dimineaa, o salut William zmbind. Femeia
ncerc s par relaxat, ateptnd verdictul n privina
bijuteriilor ei. Din pcate, continu el, n-am mai fcut aa
ceva. Desigur, c pentru noi e ceva cu totul neobinuit.

Hotr s scurteze calvarul femeii i trecu direct la subiect.


Luase deja decizia de a o ajuta. Ct vrei pe ele?
Nu tiu. Zece? Cincisprezece?
E ridicol.
Femeia ncepu s tremure, optind:
Scuzai-m, nlimea voastr cinci? Ar fi fost n stare,
s le dea pe nimic, aa de mare era nevoia ei de bani.
Eu m gndeam mai degrab la treizeci. i se pare
convenabil? Vreau s zic treizeci de mii de dolari.
Oh Dumnezeule ncepu s plng, nemaiputnduse stpni. Fii binecuvntat, nlimea voastr. Se tergea la
ochi cu o batist veche din dantel, iar cnd plec, avnd
cecul n poet, i srut pe amndoi. i lui Sarah i
dduser lacrimile.
Biata femeie.
tiu. William rmase tcut cteva momente, dup care
i puse lui Sarah colierul i brara. Bucur-te de ele, draga
mea. Se simeau amndoi bine dup gestul caritabil pe care
l fcuser.
Iar pn la sfritul sptmnii se ivi prilejul de a face iar
o fapt bun.
Sarah o ajuta pe Emanuelle s strng masa, iar William
se afla n biroul su, unde Sarah mai regsea nc amintirea
lui Joachim, cnd o femeie i fcu apariia la ua buctriei.
Era tnr i prea chiar mai speriat dect doamna
Wertheim. Avea prul tuns scurt, dar nu att de scurt cum
fusese imediat dup Ocupaie. Sarah avea impresia c o
zrise cu unul dintre ofierii germani care locuiser la castel
i lucraser cu Joachim. Era o fat frumoas, iar nainte de
rzboi fusese manechin la Jean Patou din Paris.
Emanuelle mai c ar fi protestat cnd o vzu, dar n fond
ea i spusese s vin. De data asta, hotrse ea, avea s-i
trag un comision mai mare. De la doamna Wertheim nu
luase aproape nimic, dar btrna insistase s accepte totui
ceva.
Fata se uita cu team la Emanuelle i la Sarah. Dup care,

povestea se repet.
A vrea s v vorbesc, nlimea voastr. Avea de
vnzare o brar cu diamante. Era de la Boucheron, foarte
frumoas. O primise n dar, i spuse ea lui Sarah. Dar
neamul care i-o fcuse cadou i mai lsase i altceva. Avea
un copil cu el. E bolnav tot timpul nu pot s-i cumpr de
mncare nici medicamente. Mi-e team s nu fac
tuberculoz Cuvintele fetei o nduioar pe Sarah,
amintindu-i de Lizzie. i arunc o privire lui Emanuelle,
ntrebnd-o din ochi dac era adevrat, iar aceasta confirm.
Are un copil din flori cu un neam bieelul are doi ani
i e venic bolnav.
Dac i dau bani, promii s-i cumperi cu ei mncare,
medicamente i haine clduroase? o ntreb Sarah. Fata jur
c da.
Dup aceea, Sarah se duse la William, care se ntoarse cu
ea s vad fata i brara. Se art impresionat i, discutnd
nti cu ea, ajunse la concluzia c fata spunea adevrul. Nu
voia s se trezeasc cumprnd bijuterii de furat, dar n
acest caz posibilitatea prea exclus.
Cumprar brara la un pre frumos, probabil suma pe
care o pltise iniial i neamul, iar fata plec mulumindu-le
din tot sufletul. Uitndu-se apoi la Emanuelle, Sarah izbucni
n rs i o ntreb:
De fapt, ce facem noi?
Emanuelle rnji cu gura pn la urechi.
Cine tie, poate c eu am s m mbogesc, iar
dumneavoastr o s v alegei cu o mulime de bijuterii
frumoase.
Sarah nu se putea abine s nu zmbeasc. A doua zi,
cumprar superbul irag de perle de la femeia din
Chambord care dorea s-i recldeasc locuina. Perlele erau
extraordinare, iar William insist ca Sarah s le poarte.
Pn la sfritul verii, Sarah ajunsese s aib zece brri
cu smaralde, trei coliere asortate, patru garnituri cu rubine,
tot felul de safire splendide, mai multe inele cu diamante,

fr a mai pomeni de o minunat diadem cu turcoaze.


Proveneau toate de la oameni care i pierduser averile,
casele sau copiii i aveau nevoie de bani pentru a-i regsi
rudele disprute, pentru a-i reface existena sau pur i
simplu pentru a avea ce pune pe mas. Erau gesturi
filantropice pe care niciunul din ei nu le-ar fi putut povesti
prietenilor fr s se simt prost, dar prin ceea ce fceau i
ajutau pe oamenii de la care cumprau aceste bijuterii.
Emanuelle ncepea i ea s se mbogeasc din comisioanele
percepute. Arta deja foarte ngrijit. Se coafa n ora i i
cumpra haine de la Paris, ceea ce Sarah nu fcuse de cnd
se terminase rzboiul. Aa c, n comparaie cu Emanuelle,
ncepea s se simt efectiv demodat.
William, ce-o s facem cu toate chestiile astea? l ntreb
ea ntr-o bun zi, cnd, cutnd ceva n dulap, i czur n
cap vreo ase cutii de la Van Cleef i Cartier. William izbucni
n rs.
N-am nici cea mai mic idee. Poate c ar trebui s
organizm o licitaie.
Eu vorbesc serios.
Ce-ar fi s deschidem un magazin? o ntreb William,
dar Sarah considera absurd aceast idee. Dup un an, ns,
ajunseser s aib mai mult marf dect la Garrards.
Poate c ntr-adevr ar trebui s le vindem, i suger
Sarah de ast dat, dar William nu mai era att de convins
c ar fi bine. Supraveghea plantarea viei pe terenuri ntinse
n jurul castelului i nu avea vreme s se ocupe de bijuterii.
i totui lumea continua s vin la ei. Ajunseser foarte
renumii pentru generozitatea i buntatea lor. n toamna
anului 1947, William i Sarah hotrr s se duc la Paris
pentru a fi singuri cteva zile, lsndu-l pe Phillip cu
Emanuelle. Dei se ntorseser din Anglia de un an i
jumtate, nu plecaser niciodat de la castel, fiind mereu
prea ocupai.
Parisul era i mai minunat dect i nchipuise Sarah.
Locuiau la Ritz i i petreceau i mai mult timp n pat

dect o fcuser n luna de miere. i gseau ns timp i


pentru cumprturi i ntr-o sear se duser s cineze la
Boulevard Sachet, la Windsors, o cldire splendid decorat
de Boudin. Sarah purta o rochie neagr foarte elegant de la
Dior, splendidul irag de perle i o fabuloas brar cu
diamante pe care o cumpraser n urm cu cteva luni de la
o femeie care pierduse totul din cauza nemilor.
Toat lumea prezent la cin dorea s afle de unde avea
brara. Wallis remarc ns iragul de perle i i spuse lui
Sarah c nu vzuse n viaa ei ceva aa de minunat. O
atrgea i brara, iar cnd i ntreb de unde le procuraser,
soii Whitfield i spuser de la Cartier, fr nicio alt
explicaie. Pn i bijuteriile lui Wallis pleau n comparaie
cu ce purta Sarah.
Spre marea ei surprindere, pe toat durata excursiei la
Paris, Sarah se simi fascinat de bijutieri. Gsea la ei lucruri
minunate, dar aa erau i bijuteriile pe care le aveau ei la
castel; de fapt, ei aveau chiar mai multe i mult mai de
calitate.
tii, poate c ntr-adevr ar trebui s facem ceva cu ele
la un moment dat, spuse ea, n timp ce se ntorceau cu
maina spre cas. Era un Bentley, model special, pe care l
cumpraser pentru William la plecarea din Anglia.
Trecur ns nc ase luni pn s se gndeasc din nou
la aceast problem. Sarah se ocupa mult de Phillip, vrnd
s stea ct mai mult cu el nainte ca biatul s plece la Eton,
n anul urmtor. Sarah ar fi dorit s-l in cu ea n Frana,
dar n ciuda faptului c se nscuse acolo i c trise aproape
toi anii la castel, biatul avea o adevrat pasiune pentru tot
ce era englezesc i ardea de nerbdare s plece la Eton.
William era mult prea prins de vinul i viile lui ca s se
mai gndeasc i la bijuterii. n vara anului 1948, Sarah
insist ns s ntreprind ceva cu muntele de bijuterii pe
care le adunaser. Nici mcar nu mai puteau fi considerate o
investiie bun. Le inea acolo, cu excepia celor cteva piese
pe care le purta, i erau frumoase, dar nu n totalitate.

Dup ce pleac Phillip, mergem la Paris i le vindem, i


promit, accept William, nu prea atent.
Or s cread c am dat vreo spargere la o banc din
Monte Carlo.
Cam aa s-ar putea crede, rnji el. Nu crezi?
Dar cnd se pregtir de plecarea la Paris, n toamn, i
ddur seama c erau mult prea multe pentru a le lua pe
toate cu ei. Luar doar cteva piese, lsnd restul acas.
Sarah se simea cam plictisit i nsingurat dup recenta
plecare a lui Phillip. Dup dou zile petrecute la Paris,
William o anun c gsise o soluie.
Pentru ce? Tocmai se uita la nite compleuri noi de la
Chanel n momentul acela.
Pentru dilema cu bijuteriile. Deschidem un magazin i
le vindem.
Ce, ai nnebunit? fcu ea, uitndu-se fix la William. Era
foarte chipe, chiar aa cum edea n crucior. Ce s facem
cu un magazin? Castelul e la dou ore distan de Paris.
O lsm pe Emanuelle s se ocupe de treburile
domeniului. Acum, dup ce Phillip a plecat, nu mai are mare
lucru de fcut. n plus, a devenit cam prea elegant ca s se
ocupe de curenie.
Emanuelle i cumpra haine de la Jean Patou i Madame
Grs i era foarte cochet.
Chiar vorbeti serios? Nici nu se gndise vreodat la aa
ceva i nu era prea sigur c i surde ideea. Dar, din multe
puncte de vedere, putea fi nostim; amndurora le plceau, de
altfel, bijuteriile. Sarah ncepu ns s-i fac imediat
probleme. Nu crezi c mamei tale o s i se par ceva de prost
gust?
S ai un magazin? Bineneles c e vulgar i de prost
gust, admise William rznd. Dar e att de nostim! De ce nu,
n fond? Mama e o femeie tare de treab, cred chiar c o s-i
plac.
Dei avea nouzeci de ani, mama lui William era tot mai
receptiv la nou, cu o minte deschis. Era ncntat la

gndul de a-l avea pe Phillip la ea n vacane i la sfrit de


sptmn.
Mai tii, poate c ntr-o bun zi o s ajungem Bijutierii
Coroanei, continu William. Dar pentru asta, va trebui s-i
vindem ceva reginei. Sunt convins c Wallis o s
nnebuneasc i va dori o reducere.
Ideea era absolut trsnit, dar discutar despre ea pe tot
drumul de ntoarcere la castel. Sarah trebui s recunoasc i
ea c i surdea o asemenea perspectiv.
i cum o s-i spunem? ntreb ea, entuziasmat, n
timp ce stteau ntini n pat, n seara cnd se ntorseser.
Whitfields, bineneles. O privi cu mndrie. Ce alt nume
ai vrea tu s-i dm, draga mea?
Iart-m. Se ntoarse n pat i l srut. Trebuia s-mi fi
trecut prin minte.
Asta cam aa e.
Senzaia era de parc ar fi avut iar un copil. Proiectul era
absolut minunat.
Aternur pe hrtie toate ideile, inventariar bijuteriile, pe
care le evaluar la Van Cleef, care rmase uluit de colecia
lor. Discutar cu nite avocai, iar nainte de Crciun se
ntoarser la Paris, unde nchiriar un mic magazin elegant
n Faubourg St. Honore. Angajar arhiteci i personal
pentru a-l amenaja. Emanuelle i lu i ea un apartament.
Era extraordinar de ncntat.
Crezi c suntem nebuni? l ntreb Sarah pe William n
ajunul noului an, n timp ce stteau n pat, la hotel. Cnd i
cnd, o mai cuprindeau grijile.
Nu, iubito, nu suntem. Am fcut atta bine multor
oameni, cumprndu-le toate aceste lucruri, iar acum ne
distrm i noi puin. Nu vd niciun ru n asta. i, mai tii,
poate c facem chiar o afacere bun.
Atunci cnd se duseser n Anglia, pentru a petrece
Crciunul la Whitfield, le explicaser lui Phillip i mamei lui
William ce intenionau s fac. Mama lui gsi c ideea este
excelent i le promise s fie prima lor cumprtoare, dac

erau i ei de acord. Iar Phillip decret c, ntr-o bun zi, avea


s deschid o filial la Londra.
Dar n-ai prefera s conduci magazinul din Paris? l
ntreb Sarah, surprins de reacia lui. Pentru un copil
crescut n strintate i doar pe jumtate englez, era
extraordinar de britanic.
Nu vreau s mai triesc niciodat n Frana, anun el,
dect n vacane. Vreau s locuiesc la Whitfield.
Mi, mi, ia te uit, spuse William, mai mult amuzat
dect suprat. M bucur c exist cineva care s vrea lucrul
sta. El nu se vedea niciodat locuind din nou acolo. i, la fel
ca i vrul lui, ducele de Windsor, era mai fericit n Frana,
ca i Sarah de altfel.
S m inei la curent cu inaugurarea, i rug btrna
duces la plecare. Cnd o s fie?
n iunie, spuse Sarah emoionat, uitndu-se la
William.
Era ntr-adevr ca i cum ar fi avut iar un copil i, cum
lucrul acesta nu li se mai ntmplase de mult, n urmtoarele
ase luni, Sarah se dedic ntru totul noului proiect. Cu o
sear nainte de inaugurare, magazinul arta splendid.

18
Deschiderea magazinului se dovedi un adevrat succes.
Interiorul fusese decorat cu gust de Elsie de Wolfe, o
american stabilit la Paris. Tot magazinul era ornamentat
cu catifea gri deschis. Semna cu interiorul unei cutii de
bijuterii, iar toate scaunele erau n stil Ludovic al XVI-lea.
William adusese de la Whitfield cteva miniaturi de Degas i
cteva crochiuri de Renoir. Era i o pictur superb de Mary
Cassatt, care i plcea foarte mult lui Sarah, dar cine intra
nu la tablouri se uita n primul rnd. Bijuteriile erau absolut
impresionante. Expuseser doar cteva dintre exemplarele
mai puin ocante, dar au fost amndoi surprini de efectul
obinut. Fiecare pies era pus excelent n valoare: colane
fabuloase cu diamante, iraguri cu perle imense, cercei
pandativi cu diamante i un lan cu rubin care aparinuse
arinei. Mrcile bijutierilor erau foarte vizibile pe toate
piesele, chiar i la diadema cu turcoaze de la Van Cleef,
Cartier, ca i Tiffany, de la New York, Faberge i Asprey.
Sortimentul expus era impresionant, iar primirea fcut de
parizieni a fost pe msur. Presa publicase un anun discret,
potrivit cruia ducesa de Whitfield inaugura un magazin
numit Whitfields, n Faubourg St. Honore, oferind bijuterii
remarcabile pentru doamnele din nalta societate.
Ducesa de Windsor particip la deschidere, mpreun cu
muli prieteni de-ai ei, i dintr-odat toat lumea bun din
Paris le tout Paris, cum se spune veni la magazin, printre
care i cteva cunotine de la Londra.
n seara petrecerii de inaugurare vndur patru piese o
brar superb cu perle i diamante de Faberge, ncrustat
cu psrele din email, un colier de perle, care era unul dintre
primele pe care Emanuelle i le procurase. Vndur setul cu
smaralde de la doamna Wertheim, pe un pre excepional, la
fel ca i un inel mare cu rubin caboon, lucrat de Van Cleef
pentru un maharajah.

Sarah se uita vrjit n jurul ei, nevenindu-i s-i cread


ochilor. William privea i el, ncntat, oaspeii venii la
inaugurarea magazinului. Era teribil de mndru de ea i
foarte amuzat de ceea ce fcuser. Cumpraser toate aceste
bijuterii din mil i cu sperana de a ajuta nite oameni. i,
brusc, totul devenise o afacere extraordinar.
Ai fcut o treab minunat, iubito, o lud el n timp ce
chelnerii turnau ampanie n pahare. Oferiser butura n
pocale de cristal, alturi de nenumrate cutii cu caviar.
Pur i simplu nu-mi vine s cred! i ie la fel? se
minuna ea, artnd din nou ca o feti. Se simea
extraordinar de bine. Emanuelle prea o mare doamn,
plimbndu-se printre exponenii protipendadei. Era foarte
frumoas n rochia ei neagr, cumprat de la Schiaparelli.
Sigur c mi vine s cred. Ai un gust extraordinar de
rafinat, iar toate lucrurile astea sunt superbe, rspunse el
calm, sorbind din ampanie.
Am dat lovitura, aa-i? chicoti Sarah.
Nu, iubito, tu ai dat lovitura. Tu eti lucrul cel mai de
pre din viaa mea, i opti el.
n anii de prizonierat, nelesese mai bine dect oricnd ce
conta cel mai mult pentru el soia, copiii, libertatea. De
cnd se ntorsese acas, nu mai era la fel de sntos ca
odinioar. Dar Sarah l ngrijea cu devotament i el se
ntrema constant. Erau momente cnd se simea la fel de n
putere ca nainte, dar alteori arta obosit i epuizat, iar
Sarah tia c l dureau picioarele. Rnile se vindecaser pn
la urm, dar leziunile nervoase aveau s-l supere toat viaa.
Bine c era ns n via i c triau mpreun. Iar acum
reuiser s lanseze aceast afacere remarcabil. tia c pe
Sarah o amuza.
ie i vine s crezi c e posibil? i opti Sarah lui
Emanuelle dup cteva minute. Emanuelle, cu un aer foarte
rezervat, i arta unui tnr chipe un valoros colier cu
safire.
Cred i zmbi Emanuelle, misterioas, stpnei sale

c o s ne simim excelent aici.


Sarah observa c aa i era: Emanuelle flirta subtil cu
nite brbai foarte importani, fr s-i prea pese c erau
oameni nsurai.
La sfrit, David i cumpr lui Wallis un inel foarte
frumos cu diamant, cizelat cu un leopard Cartier, care se
asorta cu bijuteriile pe care le purta ea. n felul acesta,
perfectar cea de-a cincea vnzare chiar la inaugurare. n
cele din urm, lumea plec acas, iar ei nchiser magazinul
la miezul nopii.
Oh, iubitule, a fost minunat! Sarah btea din palme
fericit. William o trase n poalele lui, pe crucior, n timp ce
gardienii nchideau magazinul, iar Emanuelle le spunea
osptarilor unde s lase caviarul care mai rmsese. Cu
acceptul lui Sarah, avea s-l duc acas i s-l serveasc
unor prieteni a doua zi. Oferea un mic cocteil, n
apartamentul ei de pe rue de la Faisanderie, pentru a-i
srbtori noua funcie de administrator la Whitfields. Pentru
ea, lucrurile se schimbaser considerabil fa de perioada din
La Marolle cnd, n timpul Rezistenei, se culca cu soldai
germani pentru a obine informaii despre depozitele de
muniii ce urmau s fie aruncate n aer, sau cnd vindea la
negru ou, smntn i igri. Trecuser cu toii prin multe
n lungii ani de rzboi, dar acum, la Paris, vremurile erau
frumoase.
n cele din urm, William o conduse pe Sarah n
apartamentul lor de la Ritz. Intenionau s gseasc un mic
apartament, n care s locuiasc atunci cnd veneau la Paris.
Pn la castel era un drum de numai dou ore i ceva, totui
destul de mult pentru a-l strbate prea des. Sarah nu trebuia
s fie permanent prezent la magazin, unde Emanuelle i
cealalt fat erau nelipsite, dar voia s caute n continuare
noi bijuterii, mai ales c acum oamenii nu mai veneau la ei
pentru ajutor. n plus, avea de gnd s creeze chiar ea cteva
piese. Se duceau acum la Paris mult mai des dect nainte.
Deocamdat era bine i la Ritz. Intrnd n apartament n

urma cruciorului lui William, Sarah ncepu s cate. Cteva


minute mai trziu, se vr n pat. Cnd se cuibri lng el,
William se ntoarse i scoase o cutie din sertarul de la
noptier.
Ce prost sunt, spuse el prnd c ezit, dar Sarah l
cunotea suficient de bine pentru a-i da seama c pune ceva
la cale. Am uitat de asta continu el, ntinzndu-i o cutie
mare, ptrat i turtit. Aa, o mic zdrngnea, ca s
srbtorim inaugurarea magazinului, ncheie el zmbind, n
timp ce Sarah se ntreba ce ar putea fi n cutie.
William, ce drgu eti! ntotdeauna se simea ca un
copil alturi de el. O rsfa mereu i era foarte bun cu ea n
toate privinele. Ce-i acolo? gnguri ea, rupnd hrtia n care
era ambalat cutia. Evident, era o cutie de bijutier care purta
un nume italienesc Buccellati.
O deschise cu grij, surescitat, iar cnd vzu ce se afl n
cutie amui, cu respiraia tiat de uimire. Era un colier de
diamante cu o lucrtur extraordinar de rafinat i
frumoas.
Oh, Dumnezeule! nchise ochii i trnti imediat capacul
cutiei. William i druise tot felul de lucruri frumoase, dar
aceast bijuterie era cu totul excepional. Nu mai vzuse
niciodat ceva att de minunat. Arta ca un guler de dantel,
cu o lucrtur complicat din platin, de care atrnau ca
nite picturi multe diamante mari care, pe piele, ddeau
efectul unor stropi de rou. Oh, William Deschise din nou
ochii i i arunc braele de gtul lui. Dar nu merit aa ceva!
Ba cum s nu, o dojeni el, s nu mai spui aa ceva. n
plus, ca proprietar a magazinului Whitfields, lumea o s se
uite la tine s vad ce bijuterii pori. Va trebui s cumprm
pentru tine nite piese rare, fabuloase, zise el zmbind,
amuzat de o asemenea perspectiv. i plcea s o rsfee i,
la fel ca tatl lui odinioar, fusese ntotdeauna pasionat de
achiziionarea bijuteriilor.
Sarah i puse colierul la gt i se ntinse pe pat. William
admira bijuteria, dar i pe Sarah. Rdeau amndoi. Fusese o

sear splendid.
Iubito, ar trebui s-i pui mereu diamante cnd te bagi
n pat, i spuse el, srutnd-o i cobornd apoi spre colier i
mai jos.
Crezi c o-s fie o mare reuit? murmur ea, lundu-l
n brae.
Dar este deja, zise el rguit, dup care uitar amndoi
de magazin pn a doua zi dimineaa.
Ziarele din ziua urmtoare erau pline de articole referitoare
la inaugurarea magazinului, relatnd despre prezena
personalitilor invitate, despre bijuterii, despre splendoarea
lor i despre ct de distini fuseser Sarah i William, despre
faptul c nsi ducesa de Windsor fusese de fa. Un
eveniment monden absolut perfect.
Am dat lovitura, suntem senzaionali! zmbi ea cu gura
pn la urechi n timpul micului dejun, cnd nu avea pe ea
altceva dect colierul cu diamante. Avea aproape treizeci i
trei de ani i o siluet mai frumoas ca oricnd, aa cum
sttea rezemat de sptarul scaunului, picior peste picior, cu
prul strns n vrful capului. Diamantele sclipeau miraculos
sub razele soarelui matinal. William o privea, zmbind de
ncntare.
tii, eti mai frumoas dect chestia aia sclipitoare de la
gtul tu, iubito.
Mulumesc, scumpule. Se ntinse i l srut, dup care
terminar micul dejun.
n dup-amiaza aceea se ntoarser la magazin, unde
lucrurile preau a merge perfect. Emanuelle le spuse c mai
vnduser nc ase bijuterii, cteva chiar foarte scumpe.
Venir i tot felul de curioi s cate gura la bijuterii, s vad
lumea care se perinda pe acolo, s simt atmosfera excitant
din jurul giuvaerelor. Apruser i doi brbai foarte notabili,
s cumpere bijuterii, unul pentru amant, cellalt pentru
soie. Emanuelle i ddu ntlnire la cin cu cel de-al doilea.
Era o oficialitate guvernamental, renumit pentru afacerile
pe care le fcea, foarte chipe, iar Emanuelle se gndi c era

amuzant s poat iei n lume cu el mcar o dat. Doar nu


fcea niciun ru. Era un brbat n toat firea, iar ea nu mai
era fecioar.
William i Sarah rmaser i ei ctva timp s vad ce se
mai ntmpl, dar n seara aceea se ntoarser la castel,
entuziasmai nc de succesul inaugurrii magazinului
Whitlields. n noaptea aceea, stnd n pat, Sarah se apuca s
fac nite schie de bijuterii pe care voia s le comande. Nu
se putea bizui la nesfrit pe identificarea unor exemplare
existente care s aib ntocmai calitile dorite de ei.
Inteniona s se duc la cteva licitaii la New York i la
Christies, la Londra. i mai tia c n Italia se lucrau
bijuterii extraordinare. Brusc, descoperi c avea de fcut o
sumedenie de treburi. Dar ntotdeauna i cerea i prerea lui
William, care avea un gust rafinat i opinii remarcabile.
n toamn, eforturile lor dduser deja roade. Magazinul
prospera, cteva dintre schiele ei fuseser executate, iar
Emanuelle afirma c lumea era nnebunit de calitatea
acestor bijuterii. Sarah avea talent artistic, iar William se
pricepea la pietrele preioase. Achiziionar totul cu mare
atenie, iar Sarah insist s apeleze la cei mai buni artizani.
Bijuteriile se vindeau cu mare rapiditate, iar n octombrie
Sarah proiect alte modele, pe care spera s le aib gata de
Crciun.
Sarah nu se ateptase sa fie att de ocupat. Veneau tot
timpul la Paris, locuind nc tot la Ritz, fiindc nu avusese
o clip liber pentru a cuta un apartament. Iar n preajma
Crciunului era efectiv extenuat. Fcuser o avere
fabuloas cu magazinul, iar William i druise un
extraordinar inel cu rubine, care i aparinuse cndva lui
Mary Pickford. Se duser din nou la Whitfield, de Crciun, i
ncercar s-l conving pe Phillip s vin cu ei la Paris, dar
biatul i decepion, insistnd s rmn n Anglia.
Ce-o s ne facem cu el? l ntreb Sarah, trist, pe cnd
se aflau n avion, pe drumul de ntoarcere. Pare de necrezut
ca, fiind nscut n Frana i crescut aici, s vrea totui s

stea doar n Anglia. Era singurul ei copil acum, i o durea


sufletul s nu-l poat avea lng ea. Indiferent ct de
ocupat ar fi fost, i-ar fi gsit oricnd timp i pentru el, dar
biatul nu prea prea interesat s-i petreac viaa alturi de
ei. Frana nu nsemna pentru el dect amintirea germanilor
i a anilor de singurtate petrecui fr tat.
Probabil c are n snge domeniul Whitfield, ncerc s-o
consoleze William. Dar cu timpul o s-i treac. Nu are dect
zece ani, vrea s stea cu prietenii lui. Peste ctva timp, va fi
fericit s vin napoi, aici. Poate s studieze la Sorbona i s
locuiasc la Paris.
Dar Phillip vorbea deja despre intenia sa de a merge la
Cambridge, ca i tatl lui, aa c n multe privine Sarah
simea c parc l pierduse. Acest gnd continua s o
deprime, frmntnd-o i de Anul nou, cnd se ntoarser la
castel, iar Sarah rci foarte ru. Mai avusese un guturai
puternic i cu o lun nainte, aa c acum era foarte istovit,
mai ales dup toat agitaia de dinainte de Crciun.
Ari groaznic, spuse William, vesel, cnd Sarah cobor
n dimineaa de Anul nou. El era deja n buctrie i fcea
cafea.
Mulumesc, replic ea, melancolic, dup care l ntreb
dac nu era i el de prere c Phillip ar fi mai fericit aici dac
i-ar aduce mai muli cai.
Nu-i mai face griji pentru el, Sarah. Copiii au viaa lor,
independent de cea a prinilor.
Dar e doar un bieel, spuse ea, umplndu-i-se brusc
ochii de lacrimi. i e singurul nostru copil. Dup care ncepu
efectiv s plng, gndindu-se la fetia care se prpdise n
timpul rzboiului, scumpetea drgla pe care o iubise att
de mult, i la biatul sta care parc nu mai avea nevoie de
ea. Uneori, simea c i se rupe inima de durere. I se prea
ngrozitor s-l tie att de departe i s nu mai aib ali copii,
dar de la ntoarcerea lui William nu mai rmsese
nsrcinat. Doctorii o asigurau c mai putea avea copii, dar
pur i simplu nu se mai ntmplase.

Biata de tine, o alin William, innd-o n brae. E tare


rutcios c se poart att de distant.
Nici William nu reuise s se apropie de el, dei ncercase
n fel i chip. Numai c i fusese foarte greu, dup o absen
de ase ani, la ntoarcerea din rzboi, s stabileasc o relaie
trainic. William era contient c niciodat nu avea s
izbuteasc s se apropie prea mult de fiul su. Totodat,
intuia c Phillip nu-l putea ierta pentru c plecase n rzboi
i nu fusese acolo la momentul potrivit, la fel cum o blama i
pe Sarah pentru moartea surioarei lui. Nu mai pomenise
niciodat despre acest lucru dup izbucnirea pe care o
avusese la nmormntare, dar William intuia c acestea erau
sentimentele lui; dar nu-i mprti nimic din toate astea
soiei sale.
William o convinse s se bage la loc n pat, dndu-i o sup
fierbinte i ceai. Sarah rmase ntins i plnse din cauza lui
Phillip, apoi desen i n cele din urm aipi. William veni de
mai multe ori sus s vad ce face i cum se simte. tia c, de
fapt, problema ei era oboseala excesiv. Dar cnd rceala i
cobor la plmni, chem doctorul s o consulte. i fcea
mari griji din cauza ei, nu putea suporta ideea de a o ti
bolnav i se purta de parc se temea s nu o piard.
Eti caraghios, zu aa. M simt excelent, l contrazise
ea tuind ngrozitor, atunci cnd William i-a spus c apelase
la un medic.
Vreau s-i prescrie ceva pentru tuse, s nu faci cumva
vreo pneumonie, declar William categoric.
tii bine c nu pot s sufr medicamentele, ripost ea,
morocnoas.
Doctorul, un btrnel simpatic din satul vecin, veni totui.
Se retrsese acolo dup rzboi. Era un om foarte amabil, dar
pe ea tot o deranja prezena lui, repetndu-i c nu are nevoie
de niciun medic.
Bien sr, Madame. Dar Monsieur le Duc nu e bine s-i
fac griji, i rspunse el cu tact, iar Sarah se nmuie, n timp
ce William ieea din camer s-i mai aduc o ceac de ceai.

Cnd se ntoarse, i gsi soia foarte supus i cam


surprins.
Ei, cum e, scap cu via? l ntreb el pe doctor jovial,
dup care btrnelul zmbi i o mngie uor pe Sarah pe
genunchi, pregtindu-se de plecare.
Nici nu ncape ndoial, i chiar muli ani de-aici
nainte. i zmbi lui Sarah, prefcndu-se dintr-odat sever.
O s stai n pat, totui, pn v ntremai, nest-ce pas?
Da, domnule, i rspunse ea, cuminte, iar William se
ntreb cum de reuise s o fac att de docil. Toat
mpotrivirea de mai nainte se risipise ca prin minune, iar
Sarah prea linitit i calm.
Doctorul nu-i prescrisese niciun fel de medicament, din
motivele pe care i le explicase ct lipsise William din camer,
dar i recomandase insistent s bea supe i ceaiuri fierbini i
s continue s stea n pat. Dup ce medicul plec, William se
ntreb dac nu cumva era prea btrn i i uitase poate
meseria. Existau o sumedenie de medicamente ce puteau fi
luate acum pentru a nu face pneumonie sau TBC, ori el nu
era convins c supa era soluia optim. Ba chiar se gndea
s o duc la Paris, pentru o consultaie.
Cnd urc napoi, o gsi ntins n pat i privind
gnditoare pe fereastr. Se apropie de ea cu cruciorul i o
mngie pe obraz. Nu mai avea febr, dar tot tuea ru, ceea
ce l ngrijora foarte tare.
Dac pn mine diminea nu te simi mai bine, vreau
s te duc la Paris, i spuse el calm. Sarah nsemna prea mult
pentru el i nu voia s rite cumva s o piard.
M simt perfect, replic ea linitit, cu o expresie
ciudat n ochi. M simt perfect continu zmbind, dar
cam proast. Nu-i dduse seama singur. Fusese att de
ocupat n ultima lun, gndindu-se doar la Crciun i la
Whitfields, la bijuterii. Dar acum
Ce vrei s spui? se ncrunt el. Sarah se ls pe spate,
rznd.
Aezndu-se mai bine n pat, se trase lng el i,

srutndu-l tandru, mai fericit ca niciodat, opti:


Sunt nsrcinat.
Pe moment, William nu avu nicio reacie. Apoi, dup o
clip, se uit la ea, uluit.
Ce? Acum?
Aha! Radia de bucurie. Se rezem la loc, cu spatele n
perne. Cred c sunt n dou luni. Am fost att de absorbit
de treburi, c am uitat de orice altceva.
Doamne Sfinte! William se prbui n crucior, o lu de
mn i i srut degetele. Eti extraordinar!
Dar n-am fcut-o singur, s tii. Mi-ai dat i tu o mn
de ajutor
Oh, iubito Se trase mai aproape de ea, tiind ct de
mult i dorea Sarah un copil. Iar dorina ei se mplinea
acum, dup trei ani n care renunaser amndoi la orice
speran n aceast privin. Sper s fie feti, i zise el, ncet,
ceea ce tia c i dorea i ea, dar nu pentru a o nlocui pe
Lizzie, ci pentru a compensa atitudinea lui Phillip. William
nici mcar nu-i vzuse vreodat acea fiic i dorea din tot
sufletul s aib o feti. Sarah spera i ea, n tain, ca
naterea unui copila s-l vindece i pe Phillip de
amrciune. O iubise att de mult pe Lizzie, nct dup
moartea ei fusese cu totul altul, mereu suprat i rece cu
mama lui.
William se ridic din crucior i se ntinse lng Sarah.
Oh, iubito, ce mult te iubesc.
i eu te iubesc, i opti ea, mbrindu-l strns.
Rmaser aa mult vreme, gndindu-se ce binecuvntai
erau, privind ncreztor spre viitor.

19
Nu sunt sigur, spuse Sarah ncruntndu-se, n timp ce
privea mpreun cu Emanuelle noile piese. Abia fuseser
livrate de acelai atelier de unde se aproviziona i Chaumet,
dar Sarah nu era convins c i plac. Tu ce prere ai?
Emanuelle lu n mn una dintre brrile masive. Erau
brri cu verigi din aur roiatic, ncrustate cu diamante i
rubine.
Cred c sunt foarte ic i foarte frumos lucrate, se
pronun ea n cele din urm. Emanuelle era foarte elegant
n ultima vreme, cu prul rocat strns ntr-un coc i
mbrcat cu un taior negru de la Chanel, ceea ce i ddea
un aer foarte distins. Stteau amndou n biroul lui Sarah.
Cred c sunt i foarte scumpe, recunoscu Sarah. Nu-i
plcea s cheltuiasc prea mult pe astfel de lucruri, dei tia
c bijuteriile cu lucrturi excepionale implic preuri
astronomice. Refuza s fac rabat la calitate i s recurg la
meteri mai slabi sau la pietre de valoare inferioar. Crezul ei
era ca de la Whitfields s se cumpere doar bijuterii de cea
mai bun calitate.
Nu cred s-i pese cuiva, zise Emanuelle, zmbind.
Travers alene ncperea ca s admire n oglind o brar.
Oamenilor le place s plteasc pentru ceea ce cumpr. Le
place calitatea, linia. Le plac piesele vechi, dar i ale
dumneavoastr, Madame. i acum i se adresa astfel, chiar i
dup atia ani. Se cunoteau bine de unsprezece ani, de
cnd Emanuelle venise s o ajute la naterea lui Phillip.
Poate c ai dreptate, decise Sarah, n cele din urm.
Piesele sunt frumoase. Am s-i spun c le iau.
Bun.
Emanuelle era mulumit. Petrecuser ntreaga diminea
analiznd diferite probleme. Era ultimul drum al lui Sarah la
Paris nainte ca sarcina s ajung la termen. Se aflau la
sfritul lui iunie, iar ea urma s nasc peste dou

sptmni. William nu voia s rite ns absolut nimic de


ast dat. i spusese soiei lui, cu luni de zile nainte, c navea de gnd s mai fac iar pe mamoul cu ea, mai ales
dup ce aflase ce se ntmplase n absena lui, la cea de-a
doua natere.
Dar eu vreau s nasc aici, i spusese ea din nou cnd
plecau de la castel, ns William nici nu voia s aud.
Veniser la Paris s locuiasc n apartamentul pe care l
cumpraser n cele din urm n primvar. Avea trei
dormitoare frumoase i dou camere pentru servitori, un
salon superb, un birou, un budoar lng dormitorul lor, o
sufragerie foarte plcut i o buctrie. Sarah izbutise s-i
fac timp pentru a se ocupa personal de decorarea
apartamentului. Din dormitorul lor aveau o privelite
frumoas spre Jardin des Tuileries i, ceva mai ncolo spre
Sena.
Apartamentul era situat totodat n apropiere de
Whitfields, ceea ce lui Sarah i convenea, dar i n preajma
ctorva dintre magazinele ei preferate. De data asta l
aduseser pe Phillip cu ei. Biatul era furios c nu sttea la
castel sau mcar n alt parte, dac nu la Whitfield, i
susinea c se plictisete la Paris. Sarah angajase un fel de
preceptor, un tnr care s-l duc la Luvru, la Turnul Eiffel
sau la Grdina zoologic, atunci cnd nu putea s mearg ea
cu el. Trebuia s recunoasc ns c, n ultimele dou
sptmni de cnd biatul venise acas, abia dac se mai
putea mica. Pruncul din pntece pusese parc stpnire pe
toat existena ei.
Lucrul acesta l deranja i pe Phillip. i povestiser n
vacana de primvar despre copilul pe care l ateptau, iar
Phillip i privise cu disperare i groaz. Dup aceea, Sarah l
auzi spunndu-i lui Emanuelle c i se pare ceva dezgusttor.
Phillip i Emanuelle erau foarte apropiai, iar singurul
lucru care i fcea plcere biatului era s se duc n vizit la
ea la magazin i s se uite la bijuterii; aa se ntmpl i n
dup-amiaza aceea, cnd Sarah l ls cu Emanuelle pentru

a-i putea rezolva nite treburi de una singur. Phillip


aprecie c unele piese erau foarte frumoase. Emanuelle
ncerc s-i spun c i copilaul avea s fie foarte drgu,
dar Phillip rspunse c, dup prerea lui, toi bebeluii erau
proti. Elizabeth nu fusese, mai adug el cu tristee, dar
asta era altceva.
Nici tu n-ai fost prostu, ripost Emanuelle cu blndee.
edeau acum i mncau prjituri i beau cacao fierbinte n
biroul ei. Sarah avea de rezolvat unele treburi nainte de a se
interna n spital. Ai fost un bieel minunat, mai adug
Emanuelle pe un ton blajin, vrnd s-l mbuneze. Crescnd,
se fcuse foarte dur i argos. Aa a fost i surioara ta.
Cnd i pomeni de Lizzie, zri o nou expresie pe chipul lui
Phillip, ceea ce o determin pe Emanuelle s schimbe
subiectul. Poate c o s fie feti.
Ursc fetele Dup care se hotr s nuaneze
afirmaia: Cu excepia ta. Ceea ce spuse n continuare o ls
perplex: Ai vrea s te mrii cu mine ntr-o bun zi? Vreau
s zic, dac n-ai s fi mritat pn atunci.
tia c Emanuelle avea deja o vrst douzeci i opt de
ani, i i ddea seama c pn la eventuala lor cstorie va
avea vreo patruzeci, dar lui i se prea cea mai frumoas
femeie pe care o vzuse vreodat, mai drgu chiar dect
mama lui. Mama lui artase foarte bine i ea pn ce se
umflase i se ngrase din cauza copilului. Emanuelle i
spuse c, la vrsta lui, nu putea fi gelos pe un prunc.
Dimpotriv, ideea de a fi fratele mai mare pentru viitorul
copila ar trebui s-l entuziasmeze. Dar situaia era cu totul
alta n ceea ce l privete. Ideea nu-l ncnta deloc.
Emanuelle i ddea seama c biatul era foarte suprat.
Mi-ar plcea s m mrit cu tine, Phillip. Asta nseamn
c ne-am logodit? ntreb ea, radiind de bucurie i oferindu-i
alt prjitur.
Aa presupun. Dar nu-i pot cumpra niciun inel. Tata
nu-mi d niciodat bani.
Nu face nimic. Pn atunci, mprumut eu unul de la

magazin.
Phillip ncuviin din cap i arunc o privire obiectelor de
pe biroul ei, dup care o surprinse din nou spunnd:
A vrea s lucrez aici cu tine ntr-o bun zi,
Emanuelle dup ce ne cstorim.
Zu? Emanuelle prea amuzat. l tachin puin:
Credeam c vrei s trieti n Anglia. Dar poate c biatul
descoperise ntre timp c Parisul nu era chiar att de ru. Se
ntreba i ea care s fie substratul real.
Am putea deschide un magazin acolo. La Londra. Mi-ar
plcea.
La un moment dat o s trebuiasc s le spunem
prinilor ti, zise ea, punnd jos ceaca de ceai, tocmai cnd
Sarah intra n ncpere; arta de-a dreptul uria, dar nc
foarte drgu, ntr-o rochie fcut de Dior, n vara aceea,
pentru ea.
Ce s-mi spunei? ntreb Sarah, aezndu-se.
Emanuelle gsea foarte inconfortabil o sarcin i spera s
nu fac niciodat copii, lundu-i n acest scop toate
precauiile. Naterile dificile ale lui Sarah o convinseser s
nu-i doreasc copii. Nu nelegea cum de Sarah mai putea
concepe s treac iar prin aa ceva.
Phillip vrea s deschid un magazin la Londra. Un alt
Whitfields, anun Emanuelle, mndr. Intuise c biatul nu
ar fi vrut s-i spun mamei lui despre logodn, aa c trecu
peste acest subiect.
Ce idee bun, fcu Sarah zmbind. Sunt convins c
tatl tu va fi ncntat. Eu una, ns, nu sunt sigur c am
s mai pot face fa la aa ceva. Ultimul an, de la
inaugurarea magazinului din Paris, o epuizase literalmente.
Va trebui s ateptm pn ce crete Phillip, ca s se
ocupe de magazin.
Eu vreau, spuse el cu expresia aceea de ncpnare pe
care Sarah i-o cunotea att de bine.
Sarah i propuse s mearg amndoi la o plimbare prin
Bois de Boulogne, iar Phillip se despri cu prere de ru de

Emanuelle, srutnd-o pe amndoi obrajii i strngnd-o de


mn pentru a-i reaminti de logodna lor.
Se plimbar aadar prin parc, iar Phillip se art mai
vorbre ca de obicei. Sporovi despre Emanualle, despre
magazin, Eton i Whitfield. Nu ddu semne de nervozitate
din cauza mersului lent i greoi al lui Sarah. i era mil de
ea, vznd-o ct de greu i era acum.
Cnd ajunser la apartament, William i atepta. n seara
aceea cinar la Brasserie Lippe. Lui Phillip i plcea
ntotdeauna acolo. n urmtoarele dou sptmni, Sarah i
se dedic n exclusivitate, tiind c dup naterea copilului
timpul ei avea s fie mult mai limitat. Intenionau s se
ntoarc la castel imediat dup naterea copilului i cnd
doctorii i-ar ngdui lui Sarah s cltoreasc. Medicii ar fi
vrut s o interneze cu o sptmn nainte de termen, dar
Sarah refuz categoric, invocnd faptul c n Statele Unite
nimeni nu procedeaz aa. n Frana, n schimb, femeile se
internau n clinici particulare cu o sptmn sau dou
nainte de a nate, unde erau cocoloite i ngrijite, iar dup
aceea mai rmneau internate nc dou sptmni. Dar ea
n-avea de gnd s stea degeaba ntr-o clinic, orict de
elegant ar fi fost instituia respectiv.
Treceau n fiecare zi pe la magazin, iar Phillip se art
foarte entuziasmat cnd achiziionar o brar cu smaralde,
ca i ntr-o alt dup-amiaz, cnd Emanuelle i povesti c
vnduser dou inele ntr-o singur diminea. Uluitor mai
ales era ns faptul c unul dintre inele fusese vndut lui
Jean-Charles de Martin, amantul ei. De fapt, i-l cumprase
pretinznd c era pentru soia lui. Dup care, cnd
Emanuelle se nfuriase de-a binelea, scosese inelul din cutie
i i-l pusese ei pe deget. Acum l purta, iar Sarah ridic din
sprncene, mirat, vzndu-l la mna lui Emanuelle.
Asta nseamn c e ceva serios? o ntreb Sarah, tiind
totui ct de multe bijuterii cumpra de obicei de Martin
pentru soia i prietenele lui, de la ali bijutieri.
nseamn doar c m-am ales cu un inel frumos, replic

Emanuelle, realist. Ea nu-i fcea iluzii. Dar avea civa


clieni foarte interesani. Muli dintre brbaii care cumprau
bijuterii de la ei o fceau att pentru amante, ct i pentru
neveste. Duceau existene complicate i ajunseser cu toii
s-i dea seama c Emanuelle era un om discret, n care
puteau avea ncredere.
n dup-amiaza aceea se ntoarser mai trziu n
apartamentul lor. Phillip se duse la cinema mpreun cu
preceptorul lui. Era un tnr minunat, student la Sorbona.
Vorbea fluent att englezete, ct i franuzete, iar lui Phillip
i plcea mult de el.
Erau n luna iulie, iar la Paris vremea devenise canicular
i sufocant. Se aflau deja de dou sptmni acolo, iar
Sarah atepta cu nerbdare clipa rentoarcerii la castel. Era
att de frumos acolo, acas, pe timpul sta. Considera c era
mare pcat s-i iroseasc vara la Paris.
Asta nu se cheam irosit, spuse William pe un ton
meditativ. Sarah arta ca o balen pe plaj, aa cum sttea
pe pat, mbrcat cu o pijama roz de satin. Nu i-e cald n
chestia aia? o ntreb el. Doar privind-o, avea senzaia de
ceva inconfortabil. De ce nu i-o scoi?
Nu vreau s i se fac ru cnd m vezi cum art.
Dar William se ndrept alene spre pat, micndu-i
cruciorul.
Nimic n ceea ce te privete nu poate s m dezguste.
William avea un mic sentiment de tristee, tiind c de
data asta nu putea s fie lng ea cnd va nate. Se simea
oarecum dat la o parte de medicii parizieni de nalt clas i
de faptul c evenimentul avea s se petreac la clinic; dar,
desigur, aceasta fusese dorina lui pentru a o ti n
siguran.
Sarah dormi n noaptea aceea, n timp ce William se
perpeli de cldur. La patru dimineaa l trezi. O apucaser
durerile. William se mbrc, chem servitoarea s o ajute pe
Sarah s se mbrace, apoi o duse cu maina la Neuilly, la
clinica pe care o aleseser. Sarah avea deja dureri mari la

plecarea de acas i aproape c nu scoase nicio vorb pe


scurtul traseu spre spital. Dup ce o intern pe Sarah,
William rmase n ateptare, nervos, pn la amiaz,
temndu-se n sinea lui ca naterea s nu fie la fel de dificil
ca primat dat. Doctorii promiser s o in sub oxigen,
asigurndu-i c metodele folosite erau moderne i
confortabile. Cu toate acestea, naterea nu putea fi uoar
pentru o femeie care avea n pntece un copila voinic. n
cele din urm, la ora unu i jumtate, doctorul iei i se
apropie de William, zmbindu-i vesel:
Monsieur, avei un fiu frumos.
i soia mea? ntreb William ngrijorat.
A avut mult de furc, recunoscu medicul cu un aer
grav, dar totul a decurs cum trebuie. I-am dat un somnifer ca
s poat dormi puin. O vei putea vedea peste cteva
momente.
Cnd intr la Sarah, William o gsi nfurat n cearafuri
albe, foarte palid i buimac. Parc nici nu tia unde se afl
sau de ce se afl acolo. i tot spunea lui William c trebuie s
se duc la magazin n dup-amiaza aceea i s nu uite s-i
scrie lui Phillip la Eton.
tiu, iubito e-n regul.
Rmase lng ea, iar pe la ora patru i jumtate Sarah
ncepu s se mite, privindu-l i uitndu-se derutat prin
salon. William se apropie de ea, o srut pe obraz i i spuse
despre copilaul lor. William nu-l vzuse nc, dar asistentele
medicale i spuseser c e tare drgu. Cntrea patru
kilograme i o sut de grame, aproape la fel de mare pe ct
fusese i Phillip, iar William i putea nchipui ct de greu i
fusese lui Sarah doar vznd ct era de extenuat.
Unde e? ntreb ea, uitndu-se prin camer.
n camera de nou-nscui, or s-l aduc imediat.
Doctorii au vrut ca mai nti s dormi puin. Srutnd-o iar,
o mai ntreb: A fost cumplit?
A fost ciudat l privea vistoare, inndu-l de mn i
ncercnd s se concentreze. Mi-au tot pus o masc i mi s-a

fcut grea m simeam ca beat, aveam senzaia c totul


era undeva departe. M durea n continuare, dar nu eram
capabil s le spun.
Poate c asta e metoda lor. Bine c mcar erau amndoi
teferi i c nu se ntmplase nimic ru.
Mi-a plcut mai mult cnd m-ai ajutat tu s nasc, spuse
ea trist. De data asta totul fusese straniu, strin, att de
aseptic. Nici mcar nu-i artaser copilul.
i mulumesc. Dar nu-i cine tie ce de capul meu ca
mamo.
Aduser ns copilul n salonul lui Sarah i toat durerea
prea dat uitrii. Era un bieel frumos i dolofan, cu prul
negru i ochi albatri. Semna leit cu William. Lundu-l n
brae, Sarah izbucni n plns. I se prea perfect, un copila
minunat. i dorise, ce-i drept o feti, dar acum nu-i mai
prea ru c visul ei nu se mplinise. Tot ce conta era c l
avea pe acest biea minunat i c era sntos. Se
hotrser s-l boteze Julian, ca pe un vr mai ndeprtat
de-al lui William. Sarah insist ca al doilea nume s fie
William, ceea ce tatlui i se pru o prostie, dar pn la urm
consimi. Cnd i-l luar din nou, Sarah ncepu s plng. Nu
nelegea de ce procedau aa. Doar avea o asistent
personal i o rezerv numai pentru ea. Ba chiar i salona
i baie, dar medicii susineau c nu era igienic s lase copilul
acolo prea mult vreme. Era inut n salonul pentru nounscui, n condiii de sterilitate perfect. Dup ce i-l luaser
pe Julian, Sarah i terse nasul i l privi pe William,
copleit n cele din urm de emoiile de peste zi. Brusc,
William avu un sentiment de vinovie pentru c o adusese
aici, dar i fgdui s o ia repede acas.
A doua zi i aduse pe Phillip i pe Emanuelle n vizit.
Vzndu-l prin geamul de la salon, acesta decret c
bieelul era frumos. Sugarii nu puteau fi vzui de vizitatori.
Sarah ura din ce n ce mai mult clinica aceea. Phillip se uit
la Julian prin geam, dup care ridic din umeri i se ntoarse
cu spatele, evident neimpresionat, ceea ce pe Sarah o mhni.

Prea suprat din cauza copilaului, i nici cu mama lui nu


se purt prea frumos.
Nu crezi c-i tare drgla? l ntreb Sarah, plin de
speran.
Da, merge. E ngrozitor de mic, spuse Phillip cu dispre.
Iar William rse amar, tiind prin ce trecuse biata Sarah din
cauza lui.
Ba nou nu ni se pare aa, tinere, patru kilograme i
ceva nseamn un monstru!
Fusese o glum, desigur, cci exceptnd greutatea pe care
o avusese la natere, Julian era adorabil, dup cum constata
Sarah de fiecare data cnd i-l aduceau la alptat. Dup ce
sugea, rmnea cuibrit lng ea, dar, ca la comand, o
asistent i fcea imediat apariia i i-l lua.
Cnd William veni s o vad n a opta zi de la internare,
aducndu-i un buchet de flori proaspete, o gsi pe Sarah n
salona, cu ochii scprnd de mnie.
Dac ntr-o or nu m scoi de aici, l iau pe Julian i
plec aa cum sunt, n cma de noapte. M simt perfect, nu
sunt bolnav. i tia nu m las s stau deloc cu bieelul
meu.
Bine, draga mea, zise William, care se ateptase la
aceast scen. Mine, i promit.
A doua zi i lu pe amndoi acas, n apartamentul lor, iar
dup alte dou zile se rentoarser la castel. Julian dormea
fericit n braele lui Sarah.
De ziua ei, n august, Sarah i revenise complet. Era din
nou subire, se simea bine i n putere, ncntat de
bieelul ei. nchiseser magazinul pentru luna august.
Emanuelle se afla pe un iaht n sudul Franei, iar Sarah nu
avea de ce s se preocupe de afaceri. n septembrie, cnd
Phillip plec napoi la coal, se duser cteva zile la Paris,
Sarah lundu-l i pe Julian cu ea. l duceau cu ei peste tot,
iar uneori dormea cuminte ntr-un co, la ea n birou.
Ce bieel linitit, comenta toat lumea. Tot timpul
zmbea, rdea i gngurea. De Crciun, putea sta deja n

ezut. Toat lumea l adora. Toat lumea, cu excepia lui


Phillip. Se mbufna ori de cte ori l vedea. i ntotdeauna
gsea de spus ceva urt la adresa lui. Lui Sarah i se rupea
inima de durere, cci ndjduise ca Phillip s-i iubeasc
friorul. Situaia era ns cu totul alta. n loc de dragoste
freasc, Phillip se purta mereu distant i urcios.
E gelos, ce s-i faci, spuse William, acceptnd lucrurile
aa cum erau, spre deosebire de Sarah, care suferea
ntotdeauna pentru ceea ce nu ieea cum voia ea. Aa e el,
mai adug William.
Dar nu e drept. Julian e un bieel att de drgla, nu
merit s se poarte aa cu el. Toat lumea l iubete, n afar
de Phillip.
S dea Domnul ca toat viaa lui s-i fie antipatic unei
singure persoane. Ar fi un om tare norocos, coment William,
realist.
Dar nu i dac persoana aceea este tocmai fratele lui.
Uneori, aa se ntmpl n via. Nu e obligatoriu ca
fraii s fie prieteni. Uit-te la Cain i Abel.
Eu nu pot nelege aa ceva. Era nnebunit dup Lizzie.
Sarah oft. Iar cnd eram mici, Jane i cu mine ne adoram
pur i simplu.
Situaia rmsese, de fapt, neschimbat n privina surorii
ei, dei acum nu se mai vedeau. Dup rzboi, Jane se
recstorise i se mutase la Chicago, iar apoi la Los Angeles,
fr s mai vin vreodat n Europa. Sarah, la rndul ei, nu
se ducea niciodat n State, darmite tocmai n California.
Acum i venea greu s o tie pe Jane mritat cu un brbat
pe care ea nu-l cunotea. Dar asta era situaia, cum se
ntmpl de attea ori n via. Orict de apropiate fuseser,
acum triau departe una de alta. O iubea ns la fel de mult
i i scriau des, Sarah mboldind-o mereu s vin n Europa.
Dar independent de gndurile i inteniile prinilor lui,
Phillip nu-i schimb sentimentele n favoarea lui Julian. Iar
cnd Sarah ncerc s discute cu el acest subiect, Phillip se
eschiv, pn ce, Sarah insistnd, biatul explod:

Uite ce e, n-am nevoie de alt copil n via. Am avut deja


o feti.
Reacia lui denota ntr-un fel faptul c i se prea parc
prea dur s accepte din nou riscul, fie el infim, de a pierde o
fiin iubit. Poate c inuse prea mult la Lizzie i suferea
nc pentru c o pierduse. Ca urmare, luase hotrrea s nul iubeasc niciodat pe Julian. Ceea ce era foarte trist pentru
ambii copii.
William i Sarah l duser pe Julian s-i cunoasc
singura bunic rmas n via. Erau acum cu toii
mpreun la Whitfield, de Crciun. Btrna duces era
ncntat de bieel. Spunea c n viaa ei nu vzuse un copil
mai fericit. Parc radia raze de soare, fcndu-i pe toi din jur
s surd cnd l priveau.
n anul acela, la Whitfield, petrecur un Crciun deosebit
de frumos. Mama lui William avea acum nouzeci i ase de
ani i edea n crucior, dar rmsese la fel de vioaie i de
spiritual. Era omul cel mai de treab, femeia cea mai bun
pe care o ntlnise Sarah n viaa ei. Btrna duces l adora,
firete, pe William. Fiul ei i adusese n dar o splendid
brar cu diamante i, dei mama lui murmur c era mult
prea btrn pentru un obiect att de frumos, se vedea
limpede ct era de ncntat, cci pe toat durata sejurului
lor la Whitfield nu-i scoase deloc bijuteria de la mn. Cnd
se desprir de Anul nou, l strnse pe William n brae,
spunndu-i c fusese un fiu extraordinar de bun i c o
fcuse ntotdeauna nespus de fericit.
De ce crezi c mi-a spus toate astea? ntreb William cu
lacrimi n ochi, la plecare. A fost ntotdeauna att de bun cu
mine, adug el, ntorcndu-se cu spatele, jenat de faptul c
plngea n faa lui Sarah. Dar era efectiv nduioat de mama
lui.
Btrna duces l srutase pe obrjorii de ngera pe
micuul Julian, apoi pe Sarah, mulumindu-i pentru
frumoasele daruri de la Paris. Dou sptmni mai trziu se
stinse din via n somn. Sufletul ei se ntorcea alturi de

soul ei i de Ziditor, dup o via petrecut n fericire la


Whitfield.
William era foarte zguduit de moartea ei, dar recunotea
totodat c mama lui avusese o via frumoas i c trise
pn la adnci btrnei. n anul acela ar fi urmat s
mplineasc nouzeci i apte de ani, iar toat viaa se
bucurase de o sntate de fier. Avea de ce s fie
recunosctor, se gndi el pe cnd se aflau n cimitirul din
Whitfield. La nmormntare luar parte regele George i
regina Elizabeth, rudele i prietenii ei care mai erau nc n
via, precum i toi cei care o cunoscuser.
Phillip prea a-i resimi acut absena.
Asta nseamn c n-am s mai pot veni aici? ntreb el
cu ochii n lacrimi.
Aa e, pentru un timp nu, recunoscu William cu
tristee. Dar domeniul te va atepta. ntr-o bun zi va fi al
tu. Vom ncerca s venim pentru scurte perioade n fiecare
var. Dar nu mai poi veni aici n vacane i la sfrit de
sptmn, cum fceai cnd tria bunica. Nu s-ar cdea s
stai singur aici cu servitorii. Poi veni la La Marolle, sau la
Paris, sau s stai la verii ti.
Nu vreau ce-mi propui tu, rspunse el, obraznic. Eu
vreau s stau aici.
William nu prea vedea ns cum ar fi fost posibil aa ceva.
Cnd avea s studieze la Cambridge, putea desigur veni aici
de unul singur. Dar asta nsemna s mai atepte nc apte
ani i s se mulumeasc pn atunci cu scurtele sejururi n
timpul verii.
n primvar ns, William nelese c nu putea lipsi att
de mult de la Whitfield, aa cum plnuise iniial. Fr niciun
membru al familiei prezent pe domeniu, treburile rmneau
de fapt nesupravegheate, fr cineva care s poat lua vreo
decizie la nevoie. Era uimit s constate ct de multe lucruri
fcea de fapt mama lui cnd tria, prndu-i-se brusc dificil
s administreze domeniul fr ea.
Nu-mi place deloc ideea asta, recunoscu el ntr-o sear

fa de Sarah, citind pagini i pagini de plngeri din partea


administratorilor domeniului. Dar cred cu adevrat c ar
trebui s-mi petrec mai mult vreme acolo. Te deranjeaz
mult?
De ce s m deranjeze? zmbi ea. Acum m pot duce cu
Julian peste tot. Avea opt luni i putea nc s-l in foarte
bine n brae. Iar Emanuelle se descurc perfect cu
magazinul. Mai angajase nc dou fete care lucrau acolo,
aa c avea acum patru persoane care se ocupau de
magazin, iar afacerile prosperau. Nu m deranjeaz s petrec
ctva timp la Londra.
i plcuse ntotdeauna acest ora. Iar Phillip putea veni i
el s stea cu ei la Whitfield n weekend, ceea ce Sarah tia c
avea s-i fac mare plcere biatului.
Petrecur toat luna aprilie acolo, cu excepia unei scurte
excursii, de Pati, la Cap dAntibes. Se ntlnir cu soii
Windsor la o petrecere, iar Wallis inu mori s sublinieze c
i cumprase cteva bijuterii foarte frumoase de la
magazinul lui Sarah din Paris. Prea foarte impresionat de
piesele pe care le aveau ei de vnzare, mai cu seam de noile
creaii ale lui Sarah. Toat Londra discuta despre Whitfields.
De ce nu deschizi i aici un magazin? o ntreb William
ntr-o sear, plecnd de la o petrecere unde trei doamne o
asaltaser cu ntrebrile.
La Londra? Att de repede? Trecuser numai doi ani de
la inaugurarea magazinului din Paris i o cam ngrijora ideea
de a se extinde deja i de a fi nevoit s petreac mai mult
vreme la Londra. Una era s stea cu el aici, i cu totul altceva
s trebuiasc s fac permanent naveta peste Canalul
Mnecii, ntre Londra i Paris. n plus, voia s stea acum ct
mai mult timp cu Julian, pn nu se fcea mai mare i se
ndeprta de ea, aa cum se ntmplase cu Phillip. tia ct de
repede fugeau aceste clipe minunate.
Ar trebui s gseti o persoan foarte competent care
s se ocupe de magazin. Stai puin fcu William, rmnnd
pe gnduri, ca i cum ncerca s-i aminteasc de ceva care

i scpa tiam un om minunat la Garrards. Foarte politicos,


foarte priceput, tnr, dar cam de mod veche totui, ns
exact pe gustul englezilor, manierat i respectuos fa de
vechile tradiii.
i ce te face s crezi c ar vrea s plece de la ei? Doar
sunt cei mai prestigioi bijutieri din Anglia. Poate s-l
ocheze ceva att de nou ca Whitfields.
Mi-a fcut ntotdeauna impresia c era oarecum
subestimat, lsat deoparte, dar e un om foarte capabil. Am
s trec pe acolo sptmna viitoare, s vd dac dau de el.
Putem s-l invitm la mas dac eti de acord.
Sarah zmbi ncntat, nevenindu-i s cread c puneau
la cale alt trsnaie.
Nu tiu cum faci, dar parc vrei mereu s mi dai tot
mai mult de furc, nu crezi?
Dar, de fapt, ideea i se prea extraordinar. O ncnta felul
n care el o ncuraja i o ajuta s fac tot ceea ce i dorea cu
adevrat. tia c fr el n-ar fi izbutit.
inndu-se de cuvnt, n dup-amiaza urmtoare William
trecu pe la Garrards i i cumpr lui Sarah un superb inel
cu diamant, foarte vechi. n timp ce se ocupa de cumprarea
inelului, zri persoana pe care o cuta. Nigel Holbrook. n
marea urmtoare, stabili o ntlnire cu el la prnz, la Savoy
Grill.
n clipa n care intr n restaurant, Sarah l identific
imediat dup descrierea pe care i-o fcuse William. Era un
brbat nalt i subiratic, foarte palid, cu prul blondcenuiu i cu o mustcioar tuns scurt. Purta un costum n
dungi i arta mai degrab a bancher sau avocat. Avea o
anumit elegan, fiind o persoan foarte distins i
politicoas. Se art, aadar, extrem de rezervat auzind
propunerea lui William i a lui Sarah. Le spuse c lucra la
Garrards de aptesprezece ani, de la vrsta de douzeci i
doi de ani, i c i venea greu s ia n consideraie ideea de a
pleca de la ei, dei recunotea c perspectiva unei noi afaceri,
cum era cea pe care i-o propuneau ei, l tenta enorm.

Mai cu seam, adug el linitit, avnd n vedere


renumele magazinului dumneavoastr din Paris. Am vzut
cteva dintre cele ce ai nfptuit acolo, nlimea voastr, i
spuse el lui Sarah, i sunt efectiv minunate. Ba am fost chiar
surprins. Francezii sunt destul de superficiali dac e dup
ei.
Sarah rse auzind aceast dovad de ovinism, dar tia
perfect la ce se referea el. Dac n-ar fi dat suficient atenie
atelierelor unde i executa bijuteriile, francezii ar fi fost
nclinai s fac rabat la calitate, lucru cu care ea nu era
deloc de acord. i fceau plcere cuvintele lui i, cu att mai
mult, bunul renume pe care constata c l are magazinul ei.
Vrem s ne meninem n aceast afacere mult vreme.
Vrem s facem lucrurile aa cum se cuvine s fie fcute,
domnule Holbrook.
Domnul Holbrook era cel de-al doilea fiu al unui general
englez i crescuse n India i n China. Se nscuse la
Singapore i se pasionase de bijuterii nc de mic copil, n
India. n tineree, lucrase pentru scurt vreme n Africa de
Sud, n domeniul diamantelor. Era foarte priceput n meseria
lui. Iar Sarah i ddea ntru totul dreptate lui William: era
exact omul de care aveau nevoie la Londra. Atmosfera era cu
totul alta aici i intuia c modul de abordare trebuia s fie
mult mai delicat, cu mai puin fast i pomp, or genul de
demnitate pe care o degaja Nigel Holbrook era foarte potrivit
pentru acest lucru. l rugar s le telefoneze dup ce se
gndea mai bine la propunerea lor, iar dup o sptmn
Sarah era ngrozit de faptul c nu-i sunase nc.
Las-i rgazul necesar. S-ar putea s nu sune i o lun
de acum ncolo.
i fcuser o ofert foarte frumoas i, orict de leal ar fi
fost fa de Garrards, era greu de nchipuit c nu s-ar fi
simit totui tentat s o accepte. n caz contrar, William era
gata s-l admire pentru lealitatea pe care-o dovedea fa de
patronii lui actuali. Fiindc tia c nu are cum s obin un
salariu att de mare ca cel pe care i-l oferise el.

Le telefona la Whilfield exact cu o sear nainte de plecarea


lor. Sarah atept cu nerbdare ca William s ncheie
conversaia telefonic, iar cnd acesta puse receptorul n
furc, zmbea ncntat.
O s accepte, anun el. Ar vrea s le dea celor de la
Garrards un preaviz de dou luni, ceea ce este extraordinar
de decent din partea lui, dup care l ai la dispoziie. Cnd
vrei s faci inaugurarea?
Doamne Sfinte nici mcar nu m-am gndit la asta
Nu tiu la sfritul anului De Crciun? Chiar crezi c e
bine ce facem?
Sigur c e bine. William insista ntotdeauna asupra
faptului c Sarah avea toate motivele s fie ncreztoare n
ceea ce fcea. Oricum, eu trebuie s m ntorc peste cteva
sptmni, aa c putem cuta atunci un sediu i discuta cu
un arhitect. Cunosc unul foarte competent.
Cred c ar fi bine s ncep s mai achiziionez noi piese.
Utilizase pn acum banii pe care i obinuse din magazinul
de la Paris pentru a cumpra noi bijuterii i pentru a-i pune
n aplicare creaiile personale, dar acum i trebuia ceva
capital, aa c inteniona s foloseasc banii pe care i mai
avea nc din vnzarea casei printeti, din Long Island. Iar
dac la Londra lucrurile mergeau ca la Paris, era convins c
aveau s ctige bani foarte repede.
William i spuse la un moment dat ceva la care ea nici nu
se gndise.
Cum s-ar zice, Phillip s-a fcut cu un magazin, i zise el
zmbind, n timp ce fceau planuri pentru ntoarcerea la
Londra.
Aa-i, nu? Crezi c o s-l intereseze ntr-adevr
vreodat?
S-ar putea.
Nu tiu de ce, dar nu mi-l prea imaginez intrnd n
afaceri alturi de noi. E att de independent i att de rece,
de distant i att de suprat din cauza lui Julian.
S-ar putea ca ntr-o bun zi s te surprind. Nu tii

niciodat la ce s te atepi de la copii. Cui i-ar fi trecut prin


minte c am s ajung bijutier? rse el i o srut.
A doua zi se ntoarser la Paris.
n lunile urmtoare, Nigel zbur de mai multe ori pn la
Paris pentru a discuta cu Emanuelle i a vedea cum merg
treburile la magazinul de acolo. Afacerile fiind prospere, se
discuta deja despre mutarea ntr-un nou sediu, dar Sarah
parc nu avea nc suficient curaj pentru a face acest pas,
mai cu seam c era vorba n acelai timp de inaugurarea
magazinului din Londra.
Pe Nigel l-a impresionat tot ceea ce fcuser ei la Paris. Ba
ncepuse chiar s in i la Emanuelle, care intuise de ndat
c femeile nu erau ceea ce s-ar fi putut numi pasiunea lui.
De fapt, Emanuelle avea ntru totul dreptate n aceast
privin, dar i admira gustul impecabil, excelentul sim al
afacerilor i buna cretere i educaie. Se strduise i ea n
ultimii ani s se mai cizeleze, iar elegana calm i bunele
maniere ale lui Nigel i strneau permanent admiraia. Cinau
mpreun n ora ori de cte ori Nigel venea la Paris, iar
Emanuelle i prezent civa prieteni de-ai ei, printre care i
un creator de modele foarte renumit, care deveni o persoan
important n viaa lui Nigel. Dar n cea mai mare parte a
timpului, afacerile constituiau preocuparea lor major.
Gsiser un magazin drgu pe New Bond Street, iar
arhitectul lui William venise cu nite propuneri minunate.
Avea s decoreze totul cu catifea bleumarin i cu marmur
alb.
Magazinul urma s fie inaugurat pe nti decembrie, aa
c munceau cu toii din greu. Emanuelle veni i ea de la
Paris s dea o mn de ajutor, lsndu-le pe cele mai bune
angajate s se ocupe de treburile magazinului de acolo.
n sptmna dinaintea inaugurrii, lucrar cu toii n
fiecare sear pn trziu dup miezul nopii, mpreun cu o
echip de meteri neobosii, montnd marmura, potrivind
iluminatul, instalnd oglinzile, aeznd catifelele. Rezultatul
era excelent. Sarah nu fusese n viaa ei att de obosit, dar

nici nu se simise vreodat att de vesel i de bine.


l adusese i pe Julian la Londra. Stteau tot la
Claridges, mpreun cu o doic. Erau mult prea istovii la
captul fiecrei zile pentru a mai face tot drumul pn la
Whitfield. Toat lumea ar fi vrut s dea petreceri n onoarea
lor, dar ei nu aveau timp pentru aa ceva. Nu se oprir o
clip din treab, pn ce, n sfrit, ajunseser s deschid
porile magazinului n ziua prevzut pentru inaugurare.
Invitaser patru sute de rude i prieteni, plus nc o sut de
persoane poftite de Nigel clieni foarte buni de la Garrard s.
Era o adevrat reuniune a reprezentanilor naltei societi,
persoane cu titluri nobiliare celebre, aa c, n comparaie cu
aceast inaugurare, deschiderea magazinului de la Paris, cu
doi ani i jumtate n urm, prea aproape insignifiant.
Magazinul londonez era sclipitor, iar bijuteriile pe care Sarah
le adusese pentru acest eveniment au fcut mare senzaie.
De fapt lui Sarah i era cam team c poate exagerase
aducnd exemplare prea deosebite i prea scumpe. n timp
ce bijuteriile de la Paris puteau fi purtate fr s simi nevoia
unei paze armate, cele de la Londra ntreceau orice
nchipuire. Sarah i cheltuise toi banii obinui din
domeniul de la Long Island, dar, de ndat ce primii oaspei
ncepur s soseasc, i ddu seama c efortul ei era
rspltit.
A doua zi, cnd Nigel veni la ea, palid i uluit, Sarah crezu
c se ntmplase ceva ngrozitor.
Ce e?
A fost aici adineauri secretara reginei. Sarah se ntreba
dac nu procedase cumva greit, nclcnd eticheta. Se uit
la William, ncruntndu-se ngrijorat, n timp ce Nigel le
explica motivul acelei vizite. Maiestatea sa vrea s cumpere
ceva ce doamna sa de onoare i-a povestit c a vzut asear la
noi. I-am trimis bijuteria azi-diminea la palat i i-a plcut
foarte mult.
Sarah asculta uluit. Dduser lovitura.
Este vorba despre un ac mare, ncrustat cu diamante.

Semna foarte mult cu emblema prinului de Wales, iar


Sarah cumprase bijuteria de la un negustor din Paris, la un
pre fabulos. Se simise jenat cnd scrisese preul pe
etichet.
Doamne Sfinte! exclam Sarah, impresionat de aceast
vnzare, dar ceea ce l uimise pe Nigel era i mai important.
nlimea voastr, asta nseamn c din prima zi n care
am nceput aceast afacere am devenit Bijutierii Coroanei.
Aceasta era semnificaia faptului c vnduser ceva reginei.
Pn acum, Bijutierii Coroanei fuseser Garrards,
considerai n mod oficial bijutierii reginei, restaurnd anual
toate Bijuteriile Coroanei pstrate n Turnul Londrei. Lucrul
acesta era aadar de o importan major pentru succesul
magazinului lor londonez. Dac regina va binevoi, peste trei
ani ne va acorda un mandat regal.
Nigel era copleit de emoie. William ridic din sprncene.
Dduser o lovitur formidabil fr ca mcar s ncerce.
Bijuteria cumprat de regin le deschise o cale regeasc,
iar restul articolelor vndute n luna aceea erau suficiente
pentru prosperitatea magazinului pe un an ntreg. Sarah era
mulumit c se putea ntoarce la Paris, lsnd totul n
seama lui Nigel, care se dovedise extrem de capabil. Mai c
nu-i venea s cread, cnd zburar napoi la Paris, de Anul
nou. Emanuelle se ntorsese mai dinainte, imediat dup
inaugurarea de la Londra, iar cifrele vnzrilor de Crciun
erau extraordinare.
Sarah remarc totodat c ntre cele dou magazine se
stabilise o concuren amical, fiecare ncercnd s-l
ntreac pe cellalt. Nigel i Emanuelle se plceau. n afar
de asta, Sarah inea ca cele dou magazine s fie similare,
dar totodat s-i pstreze specificul propriu. La Londra,
vindeau bijuterii vechi, multe dintre ele de provenien
regal, de la familiile regale din Europa, ns i creaii
deosebite. i la Paris vindeau bijuterii vechi, dar i o serie de
piese noi foarte ic.
Ei, spre ce noi frontiere acum? o tachin William, n

timp ce se ndreptau cu maina spre castel. Buenos Aires?


New York? Cap dAntibes? Posibilitile erau nelimitate, dar
Sarah se mulumea cu ce realizase. Julian avea acum un an
i jumtate, dndu-le de furc tuturor celor din jurul lui. Se
cra pe mese, se legna pe scaune, cdea pe scri sau
disprea pe u, n grdin. Sarah sttea tot timpul cu ochii
pe el, ajutat din plin de o fat din regiune. O luau
ntotdeauna cu ei la Paris, iar la Londra angajau doici pe
perioada sejurului. ns lui Sarah i plcea s se ocupe
singur de el. Julian era foarte ncntat cnd sttea n poala
lui William i porneau n vitez cruciorul.
Vite! Vite! striga el, ndemnndu-l pe tatl lui s mearg
mai repede. Nu spunea prea multe cuvinte, dar acesta i era
foarte pe plac, folosindu-l adesea. Triau foarte fericii. Li se
mpliniser toate visele. Duceau o existen plin i cu
adevrat minunat.

20
n urmtorii patru ani, William i Sarah au fost extrem de
ocupai cu Julian i cu cele dou magazine. Afacerile
prosperau att la Paris, ct i la Londra, iar Sarah ced pn
la urm i accept s extind magazinul parizian. Pe cel de la
Londra, ns, l pstrar aa cum era, dei vnzrile erau
excelente. Magazinul era elegant, discret i extrem de
important, foarte potrivit spiritului britanic. Att Emanuelle,
ct i Nigel continuau s se descurce admirabil. Sarah era
foarte mulumit, suflnd n lumnrile tortului pentru cea
de a treizeci i noua ei zi de natere. Phillip era i el cu ei la
castel. mplinea aisprezece ani, era aproape la fel de nalt ca
i tatl lui i ardea de nerbdare s se ntoarc la Whitfield.
Se pregtea s-i viziteze nite prieteni i rmsese la
aniversarea lui Sarah doar fiindc i-o ceruse tatl su. Sarah
ar fi vrut s-l rein acolo i s serbeze ziua lui de natere
mpreun cu toii, dar pe Phillip nu-l interesa aceast
propunere. Uitase, de altfel, i de ziua lui Julian, n iulie,
cnd mplinise cinci ani. Familia nu prea s prezinte prea
mare importan pentru Phillip, De fapt, parc o evita
intenionat. S-ar fi zis c ridicase o barier ntre el i ei, peste
care nu ngduia nimnui s treac. Cnd plec de la castel,
Sarah era ceva mai filosoaf n privina lui. Cu anii, nvase
ncetul cu ncetul ceva de la William.
Presupun c avem oricum noroc c mai vine totui pe
aici, i spuse ea lui William n ziua n care plec Phillip. Nu-i
dorete altceva dect s joace polo, s stea cu prietenii i s
locuiasc la Whitfield.
Consimiser n cele din urm s-l lase singur la Whitfield
la sfrit de sptmn, iar uneori, n vacane, avea voie si invite prieteni, cu condiia s pofteasc i un profesor cu
ei. Aranjamentul acesta le convenea tuturor, mai cu seam
lui Phillip.
Nu-i nostim, mai adug Sarah, Phillip e att de

britanic, iar Julian att de francez?


ntr-adevr, bieelul era impregnat de spirit galic. Prefera
s vorbeasc franuzete cu ei, i plcea viaa de la castel i
ndrgea mai mult Parisul dect Londra.
Les Anglais me font peur spunea el mereu. Englezii m
sperie. Ceea ce e o prostie, susinea Sarah, cu att mai mult
cu ct tatl lui era englez, ca i el, de fapt. Dar, ca al, doilea
nscut din familie, nu avea s moteneasc titlul. Ca adult,
avea s fie doar lord Whitfield. Uneori tradiiile britanice
preau de-a dreptul donchihoteti. Sarah era ns convins
c lui Julian nu-i va psa de acest lucru. Era tare fericit i
blnd din fire. Nu-l supra nimic niciodat, nici mcar
indiferena fratelui su. De mic nvase c era mai bine s
nu-i stea n cale i s-i vad de treburile lui, ceea ce s-ar fi
zis c le convenea amndurora de minune. i adora prinii,
prietenii, animalele preferate, oamenii care lucrau la castel, i
plcea sa mearg n vizit la Emanuelle. Julian era foarte
afectuos din fire i, ca urmare, l iubea toat lumea.
Sarah se gndea la toate aceste lucruri ntr-o dup-amiaz
de septembrie, n timp ce plivea florile de pe mormntul lui
Lizzie. Continua s se duc acolo cu regularitate, ngrijind
mormntul, i nu se putea abine niciodat s nu plng. De
necrezut, dar i dup unsprezece ani tot i mai ducea dorul.
Acum ar fi avut cincisprezece ani att de drgu, att de
drgla Semnase puin cu Julian, numai c ea era mai
delicat, nu att de voinic Cu ochii n lacrimi, tind cteva
flori i bttorind pmntul de pe mormnt, Sarah nu auzi
zgomotul roilor de la cruciorul lui William, care se apropia.
William nu se simise prea bine n ultima vreme. l durea
spatele destul de ru i, dei nu se plngea niciodat, Sarah
tia c reumatismul de la picioare i se agravase n iarna care
trecuse.
i simi mna pe umr i se ntoarse, cu lacrimile iroindui pe obraji. ntinse mna spre el, iar William i terse lacrimile
i o srut.
Biata de tine, iubito William privea mormntul frumos

ngrijit biata de Lizzie, mititica de ea Suferea i el c


Sarah nu mai avusese o alt fiic pentru a o alina, dei
Julian era o adevrat bucurie pentru amndoi. Ct despre
Phillip, l luau aa cum era. i dei nu-i vzuse niciodat
unica fiic, i ducea totui dorul.
Sarah se ntoarse i i termin treaba, dup care veni i se
aez pe jos lng el, lund batista impecabil pe care i-o
ntinse William.
mi pare ru n-ar mai trebui dup atta vreme Dar
mai simea nc i acum cldura trupului micu lipit de ea,
mnuele care o inuser de gt atunci cnd, n cele din
urm, viaa lui Lizzie se stinsese, iar fetia, inert, ncetase s
mai respire.
i mie mi pare ru. Zmbi cu blndee. Poate c ar
trebui s mai facem un copil.
tia c William glumea doar i surse.
Lui Phillip i-ar plcea.
S-ar putea s-i fac bine. E un tnr foarte preocupat
de sine nsui. De data asta, Phillip l necjise, purtndu-se
att de urcios cu mama lui.
Nu-mi dau seama cu cine seamn, tu n orice caz nu
eti aa, sper c nici eu Julian ador pe toat lumea iar
mama ta era o persoan att de amabil. i prinii mei erau
foarte drgui, la fel i sora mea.
O fi existat cine tie ce rege vizigot printre strmoii mei,
sau vreun normand slbatic. Habar n-am. Dar asta e, aa e
Phillip.
Tot ce-l interesa acum pe biat erau domeniul Whitfield,
Cambridge i magazinul din Londra. Acesta l fascina pur i
simplu i, ori de cte ori se ducea acolo, i punea lui Nigel o
sumedenie de ntrebri, care acestuia i se preau foarte
amuzante. i rspundea la toate, l nva ce tia el nsui
despre pietrele preioase, subliniind toate aspectele
importante referitoare la dimensiune, calitate, claritate i
monturi. Phillip mai avea ns o mulime de alte lucruri de
fcut nainte de a se gndi s lucreze la Whitfields.

Poate c n-ar strica s plecm undeva anul acesta, zise


Sarah privindu-l pe William i gndindu-se c pare tare
obosit. La cincizeci i doi de ani, trecuse prin multe momente
grele, iar uneori amprenta timpului era evident. Umbla
neobosit dup Sarah, cnd la Paris, cnd la Londra, ntr-un
du-te-vino continuu. n anul urmtor, cnd Julian avea s
nceap coala n La Marolle, aveau s petreac mai mult
timp la castel. Era, aadar, efectiv ultimul an n care puteau
cltori. Mi-ar plcea tare mult s merg n Birmania i
Thailanda i s vd pietrele preioase de acolo, i spuse ea,
gnditoare.
Zu? William era surprins. n cei ase ani de cnd se
lansaser n aceste afaceri, Sarah devenise extraordinar de
priceput la capitolul pietre preioase, fiind foarte
pretenioas cu ceea ce cumpra i cu furnizorii respectivi.
Aa se explic de altfel faptul c Whitfields dobndise o
reputaie impecabil. Afacerile prosperaser att la Londra,
ct i la Paris. La Londra, regina mai cumprase nc de
cteva ori de la ei, ca i ducele de Edinburg, aa c sperau ca
n scurt timp s-i poat afia emblema mandatului regal.
Tare a vrea s plecm undeva. L-am putea lua i pe
Julian cu noi.
Ce romantic, o tachin William. Dar tia perfect c lui
Sarah i plcea s-l aib mereu lng ea. Ce-ar fi s
organizm atunci ceva pentru toi trei? Ar trebui probabil s
lum i o fat cu noi, s ne mai ajute cu Julian. Am putea,
cred, s mergem n Orient i s ne ntoarcem nainte de
Crciun.
Dei cltoria pe care o aveau n vedere era deosebit de
lung i de obositoare pentru William, Sarah tia c avea s
le priasc amndurora.
Plecar n noiembrie i se ntoarser n Anglia n Ajunul
Crciunului, cnd se ntlnir cu Phillip la Whitfield.
Lipsiser ase sptmni i erau pregtii s-i povesteasc
despre vntoarea de tigri din India, despre plajele din
Thailanda, despre Hong Kong, temple, rubine smaralde i

bijuterii fabuloase. Sarah adusese de acolo o adevrat avere


de pietre preioase, care de care mai frumoase. Phillip se
art fascinat, la fel ca i de cele ce i se povesteau. Ba, de
data asta se purt frumos chiar i cu friorul lui.
Sptmna urmtoare, cnd Sarah i art lui Nigel toate
comorile ei, acesta le privi cu admiraie, asigurnd-o c
fcuse nite achiziii excelente. Emanuelle, la rndul ei, se
art entuziasmat de cteva bijuterii indiene pe care le duse
la Paris, spre delectarea clientelei locale.
Dei excursia fusese extraordinar, iar toamna respectiv
deosebit de productiv pentru ei, erau fericii s se ntoarc
la castel. Fata pe care o luaser cu ei le povesti lucruri
minunate prinilor i rudelor ei, iar Julian era ncntat de
ntoarcerea acas i de revederea cu prietenii, la fel ca i
Sarah, de altfel. Nu-i spusese nc nimic lui William, dar n
timp ce el nsui se mai ntremase n timpul excursiei, ea
luase n India un microb de care nu reuea s scape. i
dduse stomacul peste cap i, dei se strduia din rsputeri
s nu se vaite, cnd ajunser napoi la castel ncepu s se
ngrijoreze de-a binelea. Nu voia s-l neliniteasc pe William
i ncerca s nu dea atenie durerii, dar nici dup ntoarcerea
acas nu se simi mai bine: aproape c nici nu mai putea
mnca. n cele din urm, cu ocazia urmtoarei deplasri la
Paris, la sfritul lui ianuarie, se duse la doctor. Acesta i
fcu cteva analize fr s descopere nimic grav i o rug s
mai treac pe la el. n perioada aceea ns, Sarah ncepuse s
se simt deja mai bine.
Ce credei c poate fi? l ntrebase ea, destul de necjit.
Nu izbutise s mai mnnce o mas ca lumea din noiembrie.
Cred c e ceva foarte simplu, doamn, rspunsese
doctorul calm.
mi mai ridicai moralul. Oricum, lui Sarah i era tare
ciud c luase acest microb. Slav Domnului c Julian nu
pise nimic, dar avusese mare grij cu tot ce-i dduse de
mncare i de but. N-ar fi vrut s se mbolnveasc acolo.
Fusese mult mai neglijent ns cu sine nsi n aceast

privin.
V-ai fcut deja vreun plan pentru vara viitoare,
doamn? o mai ntrebase el. Sarah intra n panic. Se punea
oare problema? Dar asta peste apte luni, aa c, brusc,
Sarah ncepu s se ntrebe. Dar nu se putea. Nu iar. Nu i de
data asta.
Nu tiu de ce? ntreb ea, evaziv.
Cred c n august o s avei un copil.
Eu? Nu-i venea s cread. La vrsta ei! n august
mplinea patruzeci de ani. Mai auzise ea de asemenea
lucruri, dar nici ea nu era mai breaz. Arta tot ca n
tineree, iar calendarul nu poate fi pclit. i patruzeci de ani
nseamn o vrst. Suntei sigur?
Aa cred. A vrea s v mai fac nc un test, pentru a fi
absolut sigur.
Rezultatul confirm supoziia doctorului. Sarah i spuse lui
William la fel de repede pe ct i spusese i ei doctorul.
Dar la vrsta mea spune i tu dac nu-i absurd? ntrun fel, de data asta se simea oarecum jenat.
Ba nu-i absurd deloc. William prea entuziasmat. Mama
era mult mai n vrst cnd m-a fcut pe mine, i uite ce
zdravn sunt i ct de bine s-a descurcat i ea. Se uit la ea
fericit. n plus, i-am spus eu c ar trebui s mai facem un
copil. De data asta, i dorea i el o fiic.
Ai de gnd s m trimii iar la clinica aia oribil? fcu
Sarah dezamgit, iar William izbucni n rs. Uneori, dei era
o femeie frumoas, deja la o anumit vrst, lui William i se
prea tot o fetican.
Pi, doar n-am s m apuc s fac iar pe mamoul mai
ales la vrsta ta! o tachin el, iar Sarah ip la el.
Vezi! i tu crezi s sunt prea btrn. Ce-o s zic toat
lumea?
Or s spun c suntem foarte norocoi i nu prea
cumini, o tachin el, fcnd-o i pe ea s rd. S faci un
copil la patruzeci de ani era cam nesbuit, dar trebuia s
recunoasc totodat c i fcea i ei plcere. Se bucurase

enorm de Julian, dar la cinci ani nu mai era un copila. n


septembrie avea s mearg la coal.
Emanuelle rmase cam surprins cnd Sarah i spuse, n
martie, c ateapt un copil, iar Nigel se art uor jenat de
aceast veste, felicitndu-i pe amndoi foarte politicos.
Treburile mergeau att de bine la ambele magazine, nct
prezena i atenia permanent a lui Sarah nu mai erau
absolut necesare. i petreceau cea mai mare parte a
timpului la castel i, ca de obicei, pe timpul verii Phillip veni
s stea cu ei. Fcu foarte puine comentarii n legtur cu
sarcina mamei sale. I se prea dezgusttor s mai aduc
vorba despre aa ceva.
De ast dat, Sarah reui s-l nduplece pe William s nu
o mai trimit la Paris ca s nasc. Ajunser la un
compromis, iar William i ddu voie s se interneze n noul
spital din Orleans, nu att de pretenios ca selecta clinic
parizian, dar foarte modern. Medicul local i se pru lui
William absolut mulumitor.
Reuir s serbeze ziua de natere a lui Sarah i s se
distreze cu toii foarte bine, de ast dat pn i Phillip fiind
foarte mulumit. A doua zi el plec la Whitfield, n ultima sa
vacan nainte de a intra la Cambrige. n seara n care plec
Phillip, Sarah ncepu s nu se mai simt n apele ei, iar dup
ce Julian se duse la culcare, se uit foarte ciudat la William.
Nu-mi dau seama ce se ntmpl, dar m simt curios.
Se gndea c e bine s-l previn.
Poate c ar trebui s chemm doctorul.
Mi se pare totui prostesc. Nu am dureri. Simt doar
ncerca s-i descrie simptomele, n timp ce el o privea
nelinitit. Nu tiu cum s-i explic parc un fel de
greutate mai mult dect o greutate mai mult dect o
greutate parc mi vine s m mic tot timpul de colo colo.
Sarah avea o ciudat senzaie de apsare.
Poate c pruncul apas pe ceva. De data asta, copilul
nu era att de mare ca la celelalte sarcini, i totui i ddea o
senzaie neplcut. i asta de cteva sptmni ncoace. i

parc se mica tot timpul. Ce-ar fi s faci o baie fierbinte i


dup aceea s te lungeti, poate c ai s te simi mai bine? O
privi sever. O cunotea deja prea bine i nu prea avea
ncredere n ce-i spunea ea. Explic-mi ns ce se ntmpl.
Nu vreau s lai totul pn n ultimul moment i s nu mai
reuim s ajungem la spital. M nelegi, Sarah?
Da, nlimea voastr, rspunse ea cu un aer prefcut.
William i zmbi, dup care o ls s fac baie. Dup o or,
Sarah sttea lungit n pat, simind n continuare aceeai
apsare. Concluzia ei era ns c fcuse o indigestie, nefiind
vorba de durerile facerii.
Eti sigur? o descusu el cnd veni s vad cum se mai
simte. Pe William l nelinitea oarecum felul n care arta
Sarah.
Pe cuvnt, zmbi ea, artndu-i dinii.
Bun. Ai grij s nu nati.
William se duse n camera alturat s verifice nite
extrase de cont de la magazine. Emanuelle telefon de la
Monte Carlo s afle cum se mai simte Sarah i sporovir
amndou mult vreme. Legtura ei cu Jean-Charles de
Martin se sfrise deja de doi ani, iar acum era ncurcat cu
ministrul de Finane, ceea ce nsemna o aventur i mai
periculoas dect precedenta.
Fi atent, draga mea, o dojeni Sarah, iar vechea ei
prieten rse cu poft.
Ia te uit cine s-a gsit s vorbeasc! o tachin
Emanuelle, apropo de faptul c era nsrcinat.
Foarte nostim.
Cum te simi?
Excelent. Gras, plictisit. i cred c William a nceput
s fie cam nelinitit. Am s vin la magazin de ndat ce pot,
dup ce te ntorci din vacan. Ca n fiecare an, n luna
august magazinul era nchis, urmnd s se redeschid n
septembrie.
Dup ce terminar conversaia telefonic, Sarah ncepu s
se plimbe din nou prin camer. Simea nevoia s se duc

mereu la baie. i de cte ori se ntorcea, ncepea s se fie


iari prin odaie. Cobor apoi la parter, dup care se ntoarse
iar sus; cnd William intr n dormitor o gsi msurnd
ncperea dintr-un capt n altul.
Ce tot faci, pentru numele lui Dumnezeu?
Nu m simt bine dac stau jos. Sunt agitat. ncepuse
s aib o durere ascuit n ale i avea senzaia c parc i
tra stomacul pe jos. Se duse din nou la baie, iar cnd se
ntoarse n dormitor o cuprinse o durere cumplit, care
pornea de la ale i o fcea s se ndoaie. Brusc, nu-i mai
dorea dect s se opreasc acolo unde era i s nasc pe loc.
Durerea nu o lsa deloc, dndu-i o senzaie de apsare din
spate pn n abdomen i mai jos. Aproape c nu se mai
putea ine pe picioare. Se prinsese cu minile de un scaun.
William se npusti spre ea. O trase pe crucior i o duse n
pat, de-a dreptul ngrozit.
Sarah, s nu-mi faci din nou una ca asta! Ce s-a
ntmplat?
Nu tiu. De-abia mai putea vorbi. Am crezut c e
indigestie dar m mpinge puternic oh, Doamne
William nasc!
Nu se poate! Refuza s cread c se repeta situaia de la
prima natere. O ls cteva clipe, dup care se deplas cu
cruciorul s telefoneze la spital i s cear s le trimit o
ambulan. Sarah avea acum patruzeci de ani, nu douzeci
i trei ca la prima sarcin, iar William n-avea de gnd s se
mai joace de-a mamoul cu un bebelu de patru kilograme i
jumtate. Cnd nchise telefonul, Sarah ipa dup el. l
asiguraser c vor trimite ambulana imediat. Spitalul era la
distan de douzeci de minute. Doctorul urma s vin i el
cu ambulana.
Sarah se agase de cmaa lui i l strngea de mn. Nu
plngea, dar suferea cumplit. Prea totodat surprins i
nspimntat.
tiu c nasc William simt eu c aa e! Urla la el.
Totul se ntmplase att de rapid, fr niciun semn prealabil.

Simt capul copilului iese acum! ipa i mpingea, apoi iar


ipa. William i ridic rapid cmaa de noapte i zri de
ndat capul copilului, aa cum se ntmplase i la prima
natere. Numai c atunci durase ore n ir i nsemnase un
chin enorm, pe cnd acum s-ar fi zis c nimic nu mai putea
opri venirea pruncului pe lume.
William nu! Nu pot ajut-m s se opreasc!
Dar, ntr-adevr pe copilul acesta nimic nu-1putea opri.
Nerbdtor, pruncul mpingea capul afar din pntecele
mamei, iar dup cteva clipe William zri o feioar, doi ochi
strlucitori i o guri rozalie care zbiera. Priveau amndoi
uluii capul copilului. Imediat, William ntinse mna s o
ajute. ncerc s o fac pe Sarah s se relaxeze, apoi s
mping din nou. Dintr-odat aprur umerii i braele
copilului, iar dup aceea, ntr-o izbucnire rapid, i restul
micuului. Era o feti frumoas, care prea absolut furioas
pe amndoi. Sarah zcea pe spate, uluit. Erau amndoi
consternai de fora cu care venise pe lume. Fusese totul att
de impetuos i de rapid. Nici nu terminase bine de vorbit cu
Emanuelle i o apucaser durerile facerii. Naterea nu
durase cu totul mai mult de zece minute.
Asta m face s nu mai pun niciodat baz pe ce spui
tu, i opti William cu glasul voalat, privind-o i srutnd-o.
Atept venirea doctorului ca s secioneze cordonul
ombilical. Le nveli pe amndou n cearafuri i prosoape
curate. Fiica lor se mai potolise i sugea la pieptul maic-si,
uitndu-se ns din cnd n cnd, suprat nc pentru felul
cum fusese expulzat din pntecele att de primitor al
mamei.
Cnd doctorul sosi, dup douzeci de minute, zmbeau
amndoi fericii. Acesta nu mai contenea cu scuzele,
explicndu-le c venise ct de repede fusese cu putin.
Sarah era ns la a patra natere i nu-i putuser da seama
c totul avea s se petreac att de repede.
i felicit pe amndoi, declarnd c fetia este perfect i
tind cordonul ombilical, pe care William l legase cu o

sforicic curat. Complimentndu-i din nou pentru modul n


care se descurcaser, se oferi s o ia pe Sarah la spital, dei
recunotea c, practic, nu era nevoie.
Prefer s rmn acas, spuse Sarah pe un ton linitit, n
timp ce William o privea, prefcndu-se nc suprat.
Da, tiu. Data viitoare am s te duc la spital la Paris cu
dou luni nainte!
Data viitoare! zise ea. Data viitoare! Glumeti poate?
Data viitoare am s fiu bunic! continu ea rznd,
simindu-se deja mult mai bine. Dei fusese ocat i
avusese pentru scurt timp dureri ngrozitoare, i ddea
seama c de fapt totul mersese uor.
Nici n privina asta nu am s mai pun baz pe tine, i-o
trnti el, conducndu-l pe doctor la plecare.
William i aduse apoi un pahar de ampanie i rmase
lng ele.
Ce frumoas e, nu-i aa? fcu el cu ochii mrii la fetia
care sugea la pieptul maic-si, apropiindu-se de ele.
Da, aa mi se pare i mie, admise Sarah, ridicnd
privirea spre el. William, te iubesc. i mulumesc pentru
tot
Cu plcere i altdat.
Se aplec i o srut. Fetiei i ddur numele Isabelle. A
doua zi dimineaa, Julian i anun c era fetia lui, doar a
lui, i dac voiau s-o ia n brae trebuiau mai nti s-i cear
voie. O inea tot timpul n brae, tandru ca un proaspt tat.
i adora surioara. Legtura puternic dintre ei rmase
indestructibil i cnd copiii crescur. Isabelle l adora pe
Julian, care pentru ea era fratele iubitor i ocrotitorul ei
nelipsit. Nici mcar prinii lor nu puteau interveni ntre ei,
iar n scurt timp se obinuir cu gndul c nici nu merita s
mai ncerce. Isabelle i aparinea lui Julian, i viceversa.

21
n vara anului 1962, cnd Phillip absolvi cursurile
universitii de la Cambridge, nimeni nu se mir cnd i
anun familia c vrea s lucreze la Whitfields, la Londra.
Singurul lucru uluitor pentru toi a fost c inteniona s
conduc el magazinul.
Nu cred c se poate, dragul meu, i rspunse Sarah
calm. Mai nti trebuie s nvei s te descurci cu afacerile
din acest domeniu. Phillip fcuse nite cursuri de var,
studiind economia i istoria pietrelor preioase, ceea ce l
fcea s cread c tia tot ce era necesar pentru Whitfields.
Trebuie s-l lai mai nti pe Nigel s te iniieze,
interveni i William. Phillip se fcuse livid.
Acum tiu mai mult dect a tiut vreodat n viaa lui
babalcul la stafidit, se roi el. Sarah se supr.
Nu sunt de aceeai prere. Iar dac n-ai de gnd s te
pori respectuos i cuviincios fa de el, s tii c nu te las
deloc s mai lucrezi la Whitfields, ai priceput? Cu atitudinea
pe care o ai tu, Phillip, s tii c aduci numai dezavantaje
afacerilor noastre.
Dup cteva zile, tot mai era furios pe ea, dar accept s
lucreze cu Nigel. Asta pentru o perioad de timp, gndind c,
ntr-o bun zi, avea s schimbe el lucrurile.
Ce ridicol, tun Sarah dup aceea. Are doar douzeci i
doi de ani, aproape douzeci i trei, bun, i ndrznete s
cread c tie mai mult dect Nigel? Pi ar trebui s pupe
pmntul pe unde calc el.
Phillip n-a pupat niciodat nimic, spuse William realist,
dect cu condiia ca lucrul acesta s-i serveasc interesele.
Are impresia c Nigel nu-i poate fi de folos. Tare mi-e team,
c, pn la urm, Nigel o s aib mult de furc cu Phillip.
nainte ca Phillip s nceap lucrul, n iulie, l avertizar pe
Nigel c avea puteri depline i c, dac se ntmpla ca fiul lor
s nu fie cooperant, l putea concedia. Nigel aprecie n mod

deosebit totala ncredere pe care i-o acordau.


n anul urmtor, relaia lui cu Phillip se dovedi extrem de
dificil. Uneori i venea pur i simplu s-l strng de gt. Dar
trebuia s recunoasc cum c biatul avea un excelent sim
al afacerilor, uneori idei bune i c, dei nu avea o prere
prea grozav despre el ca om, pn la urm putea deveni
foarte priceput n acest domeniu. i lipseau imaginaia i
simul creativ al maic-si, dar motenise de la tatl lui
ntreaga perspicacitate n materie de afaceri, lucru de care
dduse dovad n felul n care l ajutase s coordoneze
magazinul Whitfields.
n ultimii ase sau apte ani, sntatea lui William se
nrutise. Fcuse artrit reumatismal pe locul vechilor
rni, iar Sarah fusese cu el la cei mai buni specialiti. Din
pcate, starea lui nu putea fi atenuat. Dup toat suferina
prin care trecuse i dup schingiuirile prelungite, leacurile
medicinii nu mai puteau face mare lucru acum. William ns
privea situaia cu mult curaj. La a aizecea aniversare a zilei
lui de natere, n 1963, prea cu zece ani mai btrn. Sarah
era extrem de ngrijorat. Isabelle avea deja apte ani i era
un mic bolid. Avea prul negru ca Sarah i ochii verzi ca i
ea, dar era foarte independent i nu suferea s fie
contrazis. Ce voia Isabelle era sfnt n opinia ei i nimeni navea dreptul s-i spun c ar fi altfel. Singurul care reuea
s o fac s se rzgndeasc era fratele ei Julian, care o
adora. l iubea i ea cu aceeai pasiune nemrginit, dar tot
fcea ntotdeauna ce voia.
Julian avea treisprezece ani i i pstrase aceeai fire
prietenoas pe care o avusese de mic copil. Tot ceea ce fcea
Isabelle, n raport cu el sau cu oricine altcineva, l amuza.
Cnd se ntmpla s-l trag de pr, s ipe la el, s-i ia
obiectele la care inea el cel mai mult i s i le sparg
nervoas, el o sruta, o potolea i i spunea ct de mult o
iubete, aa c pn la urm fetia se calma. Sarah se
minuna ntotdeauna de rbdarea lui. Uneori pn i Sarah
avea senzaia c era n stare s-o strng de gt. Adesea,

Isabelle era ncnttoare. Dar categoric nu era o persoan


comod.
De ce mi-e dat s ptimesc toate astea? l ntreba
adesea Sarah pe William. Cu ce-oi fi pctuit de m-am ales
cu nite copii att de dificili?
Phillip fusese ca un ghimpe pentru ea atia ani, iar
Isabelle o scotea uneori din srite. Julian ns aplana
lucrurile pentru toat lumea, reuind s-i mbuneze pe toi.
Era exact ca William.
Afacerile continuau s prospere. Sarah se ocupa de ambele
magazine, reuind totui s stea i cu copiii. Proiecta noi
bijuterii, cerceta piaa n cutare de pietre preioase
excepionale, cumprnd piese vechi i foarte importante
atunci cnd apreau de vnzare. Deveniser deja bijutierul
preferat al reginei i al multor personaliti ilustre din ambele
orae. O amuza felul n care Julian ncepuse s-i studieze
schiele de modele, fcnd mici modificri ici i colo i
dndu-i sugestii extrem de bune. Din cnd n cnd crea i el
o pies original, complet diferit de stilul lui Sarah, dar
deosebit de frumoas. Nu cu mult timp nainte, Sarah i
comandase o bijuterie creat de el i o purta, iar Julian era
absolut entuziasmat. Phillip se concentra asupra laturii de
afaceri, nefiind deloc preocupat de partea de creaie, pe cnd
Julian avea o adevrat pasiune pentru bijuterii. William
spunea adesea c, ntr-o bun zi, cei doi frai vor putea
realiza o combinaie interesant; asta dac nu se omorau
pn atunci, mai aduga Sarah de fiecare dat. n ceea ce o
privea pe Isabelle, habar n-avea care ar fi putut fi rolul ei n
aceste planuri de viitor, dar era convins c era bine ca fiica
lor s-i gseasc un brbat foarte bogat i tolerant, care s-i
accepte toanele. Sarah ncerca mereu s fie ferm cu ea i
s-i explice de ce nu putea face chiar tot ce vrea, dar pn la
urm tot Julian izbutea s o fac s gndeasc raional i s-o
potoleasc.
Cum e posibil ca numai unul dintre copiii mei s fie cu
scaun la cap? se vita Sarah de fa cu William, ntr-o dup

amiaz de sfrit de noiembrie.


Mai tii, poate c i-a lipsit vreo vitamin n timpul
sarcinii, o tachina el, dnd drumul la radioul din buctria
castelului. Tocmai se ntorseser de la Paris, unde fuseser
s consulte un alt medic pentru William. Doctorul le
sugerase o clim mai cald i o atmosfer agreabil, iar
Sarah se gndea s-i propun lui William o excursie n
Caraibe sau poate chiar n California, la sora ei.
Rmaser ns amndoi uluii cnd auzir buletinul de
tiri.
Preedintele Kennedy fusese mpucat. Ceea ce se auzi
n zilele urmtoare li se pru extrem de descurajant. Totul
prea neverosimil, mai ales dac te gndeai la biata femeie,
rmas vduv cu doi copii mici. Ascultnd i privind
evenimentele la televizor, Sarah plnse. Se minuna de
cruzimea unei lumi care a putut conduce la aa ceva. Dar n
viaa lor vzuser, de altfel, lucruri i mai groaznice, rzboiul,
schingiuirile din lagrele de concentrare Cu toate astea,
deplngeau soarta i pierderea acelui om. Umbra groazei
cobor parc asupra lor, asupra lumii, aproape pn n
preajma Crciunului.
n timpul vacanei se duser la Londra s viziteze
magazinul de acolo i rmaser ncntai constatnd c
Phillip se nelegea bine eu Nigel. Era suficient de detept
pentru a-i da seama ct de preioase erau poveele i
cunotinele babalcului, aa c acum disputele dintre ei se
rriser, iar Phillip i gsise parc i el locul lui la
Whitfields. Nu ajunsese practic s conduc magazinul, dar
nici mult nu mai avea pn atunci. Cifrele vnzrilor de
Crciun erau fabuloase, la fel ca i acelea ale magazinului
din Paris.
n cele din urm, n februarie, Sarah i William plecar n
excursia pe care o plnuiser. Plecar n sudul Franei
pentru o lun. La nceput, vremea se dovedi destul de rece, i
atunci se duser la Morocco, ntorcndu-se spre cas via
Spania, pentru a-i vedea nite prieteni. Pe oriunde treceau,

Sarah l tachina pe William apropo de deschiderea altor


magazine Whitfields. Mai tot timpul i fcea griji din cauza
lui. Arta foarte obosit, era palid i avea dureri mari din ce n
ce mai des. Dup dou sptmni de la ntoarcerea din
aceast cltorie, cu toate c pentru ei fusese o vacan
plcut, William se simea obosit i slbit, spre disperarea lui
Sarah.
Erau la castel cnd William avu un uor atac de cord.
Afirmase c nu se simea prea bine dup mas, o mic
indigestie trectoare se gndea el, dup care ncepuse s aib
dureri n piept. Sarah chemase doctorul. Acesta sosi imediat
de la spital, cu mult mai repede dect atunci cnd se
nscuse Isabelle, dar la sosirea lui William se simea deja
mai bine. Dup controlul pe care l fcuser a doua zi,
ajunser la concluzia c avusese un mic atac de inim, cum
zicea doctorul, un fel de avertisment. Medicul o lmuri pe
Sarah c toate greutile prin care trecuse William n timpul
rzboiului i puseser la grea ncercare ntregul organism. i
c durerile pe care le avea acum constituiau un stres
suplimentar pentru sntatea lui.
Medicul i recomand lui William s aib foarte mult grij,
s duc o via linitit i s se menajeze. Fr s ovie o
clip, Sarah se art de acord, dei William era de alt
prere.
Ce prostie! Doar nu-i nchipui c dup ce am
supravieuit tuturor grozviilor, am s-mi petrec restul vieii
stnd ntr-un col, cu o ptur pe picioare. Pentru numele lui
Dumnezeu, Sarah, nelege c n-a fost nimic. Oamenii au
astfel de atacuri de inim tot timpul.
Ei bine, dar nu i tu. N-am s-i dau voie s-i bai joc
de sntatea ta. Am nevoie de tine nc patruzeci de ani de
aici ncolo, aa c, ce naiba, stai potolit i ascult ce i-a
recomandat doctorul!
Rahat! zise el plictisit, iar Sarah izbucni n rs, uurat
la gndul c William se simea mai bine. Oricum, n-avea s-l
mai lase s se oboseasc. l convinse s stea acas toat luna

aprilie. Era realmente ngrijorat din cauza lui. i fcea mult


snge ru i pentru felul n care Phillip se purta cu tatl lui.
Ceilali doi copii l copleir cu atenii i drglenii.
Isabelle, cel puin, l adora. n fiecare zi, dup coal, sttea
cu el i i citea, iar Julian fcea tot ce se pricepea pentru a-l
nveseli. Phillip venise o singur dat de la Londra ca s-l
vad, iar dup aceea mai telefonase doar o dat. Potrivit
presei, era mult prea ocupat cu tot felul de debutante pentru
a-i psa de tatl su.
N-am vzut n viaa mea fiin mai egoist dect el, se
plngea Sarah lui Emanuelle, care i lua ntotdeauna
aprarea. l iubise att de mult cnd era mic, nct era mai
puin contient de defectele i cusururile lui. Nigel ar fi
putut, desigur, s le inventarieze la nevoie, dei pn la urm
reuise s stabileasc o anumit relaie cu el. Oricum,
colaborau foarte bine. Sarah era ncntat de aceast
nelegere, dar o supra lipsa de atenie fa de tatl lui.
Cnd venise n vizit, se uitase la ea ngrozit, afirmnd c
arta mai ru dect William.
Ari groaznic, mam drag, i spusese Phillip cu
rceal.
Mulumesc, replicase Sarah, jignit de comentariul lui.
Emanuelle i spuse acelai lucru cnd Sarah se duse peste
ctva timp la Paris. Era de o paloare strvezie. Emanuelle se
art de-a dreptul ngrijorat, la vederea ei. Atacul de inim
al lui William o marcase profund. Sarah socotea c n-ar
putea tri fr el.
n iunie, aparent totul prea s fi revenit la normal.
William mai avea nc dureri, desigur, dar se nvase deja cu
ele. Nu se plngea dect arareori i prea mai sntos dect
nainte de ceea ce fusese o mic problem, cum spunea el.
Problemele lui Sarah preau mai grave n aceast
perioad. Trecea printr-una din fazele care mai apar uneori
n via, cnd nimic nu merge ca lumea i nu te simi
niciodat bine. Avea dureri de spate, dureri de stomac i,
pentru prima oar n viaa ei, dureri de cap. ncordarea

ultimelor luni ncepea s-i spun cuvntul.


Ai nevoie de o vacan, i spuse Emanuelle. Lui Sarah iar fi plcut ntr-adevr s se duc n Brazilia i n Columbia
s vad nite smaralde, dar nu credea c William ar rezista la
un asemenea drum. Pe de alt parte, nici nu voia s-l lase
singur.
i pomeni n dup-amiaza urmtoare de acest plan, dar
William se art destul de rezervat. Nu-i plcea deloc cum
arta Sarah n ultima vreme i era convins c excursia pe
care o avea ea n vedere nsemna un efort mult prea mare.
Ce-ar fi s mergem mai bine n Italia? Am putea ncerca
s vedem cum e s cumperi bijuterii de la alii.
Sarah rse, recunoscnd ns c ideea i surde. Avea
nevoie s schimbe atmosfera dup deprimarea din ultima
vreme. Ajunsese la menopauz i se simea btrn i
neatrgtoare. Excursia n Italia i ddu o senzaie de
ntinerire. Petrecur foarte bine amintindu-i de zilele cnd
se logodiser la Veneia. Ce departe prea totul acum.
Avuseser o via frumoas, n cea mai mare parte, dar anii
zburaser pe negndite. Prinii ei muriser de mult, sora ei
ncepuse o via nou, dar n urm cu civa ani, dup ce se
ntorsese din Pacific, Freddie murise ntr-un accident de
main la Palm Beach. Toate astea fceau parc parte dintr-o
alt existen, ale crei capitole se ncheiaser. De ani de zile
William era toat viaa ei. William i copiii i
magazinele La ntoarcerea din excursie, se simea alt om,
dei o deranja faptul c se cam ngrase de attea paste
italieneti.
Continu s se ngrae i n luna urmtoare. Inteniona s
vad un medic, dar nu-i gsea niciodat suficient timp
pentru asta. i-apoi, n afar de kilogramele suplimentare, se
simea bine, mult mai bine dect n urm cu dou luni.
Brusc, stnd n pat cu William ntr-o sear, avu o senzaie
ciudat, dar de acum bine cunoscut.
Ce-a fost asta? l ntreb ea, de parc i el ar fi trebuit
s simt.

Ce anume?
S-a micat ceva.
Eu m-am micat.
William se ntoarse spre ea, zmbind.
De ce eti aa de agitat n seara asta? Credeam c
dup cele ntmplate azi-diminea n-ai avea niciun motiv
Mcar lucrul acesta rmsese la fel ntre ei. Sarah se simea
acum mult mai bine. Datorit lui William, momentele
petrecute n Italia fuseser nespus de romantice.
Sarah nu-i mai zise nimic, dar a doua zi de diminea se
duse la doctorul din La Marolle. i descrise toate simptomele,
faptul c era convins c de patru luni intrase la menopauz,
dup care i povesti de senzaia pe care o avusese n seara
precedent, n pat.
tiu c pare o nebunie, i explic ea, dar am simit
ceva de parc ar fi fost un copila care se mica n pntece.
Era ca un om fr picioare care mai are nc senzaia c-i
poate mica degetele i genunchii.
Nu e imposibil. Acum o lun am asistat-o la natere pe
o femeie de cincizeci i ase de ani. Era la al optsprezecelea
copil, o ncuraj el, iar Sarah mri la gndul c ar fi posibil.
i iubea copiii, cu toat btaia de cap pe care i-o ddeau, iar
la un moment dat ar fi vrut chiar s mai aib nc unul, dar
nu i acum. mplinea patruzeci i opt de ani, iar William avea
nevoie de ea. Era prea btrn pentru a mai face un copil:
Isabelle mplinea opt ani n var, i era copilul cel mai mic.
Madame la Duchesse, i spuse doctorul, ferm, ridicnduse dup ce o consultase. Am plcerea s v informez c
suntei ntr-adevr nsrcinat. La un moment dat avusese
chiar impresia c era vorba de gemeni, dar acum era sigur c
se nelase. Nu era dect un singur ft, dar foarte mare. Cred
c naterea va avea loc de Crciun.
Sper c glumii. Sarah, ocat, pli, cuprins de
ameeal.
Nu glumesc deloc, vorbesc foarte serios, zmbi el. Sunt
convins c Monsieur le Duc va fi foarte ncntat. Sarah nu era

ns convins de acest lucru. Poate c, dup atacul de inim,


William i schimbase prerile. Sarah nici nu-i putea
imagina noua situaie. Cnd copilul avea s se nasc, ea
urma s aib patruzeci i opt de ani, iar el aizeci i unu. Ce
ridicol! Brusc, nelese c nu vrea s aib acest copil.
Mulumindu-i doctorului, se ntoarse cu maina la castel,
gndindu-se la ce trebuia s fac i cum s-i spun lui
William. ntreaga situaie o deprima realmente, chiar mai
mult dect ideea c intrase la menopauz. Totul era ridicol.
Nepotrivit la vrsta ei. Nu putea trece din nou printr-o alt
maternitate. Presimea c i William va fi de acord. Poate c
nici nu era normal, era destul de n vrst, i zicea ea.
Pentru prima oar n via se gndea la un avort.
i spuse lui William n aceeai sear, dup cin, iar el
ascult linitit toate obieciile. i reaminti c i prinii lui
avuseser exact aceeai vrst cnd l fcuser pe el, ceea ce
nu le dunase n niciun fel, dar totodat era n stare s
neleag i suprarea lui Sarah. Era n primul rnd uluit.
Avusese patru copii, dintre care unul se prpdise, iar altul
venise destul de trziu iar acum att de pe neateptate,
la o asemenea vrst, i totui, dup opinia lui, ca un
adevrat dar, binevenit oricnd, imposibil de refuzat. Avu
ns rbdarea s o asculte pn la capt. Seara n pat, o
inea strns n brae, l contrariau oarecum sentimentele ei,
dei se ntreba dac nu cumva era vorba de ceva mai mult
dect o simpl team. Sarah trecuse prin multe greuti, iar
acum putea fi i mai dificil.
Chiar nu-i doreti deloc copilul sta? ntreb el cu
amrciune, stnd ntins i innd-o n brae, ca de fiecare
dat nainte de a dormi. l ntrista atitudinea ei, dar totodat
nu voia s-o preseze s procedeze contrar propriei voine.
Dar tu? rspunse ea tot printr-o ntrebare, fiindc o
prticic din ea mai ezita nc.
Eu vreau doar ceea ce i face ie bine, iubito. Accept
orice hotrti tu.
Auzindu-l, lui Sarah i se umplur ochii de lacrimi. William

era ntotdeauna att de bun, mereu gata s o susin la


nevoie. Doamne, ce drag i era de el!
Nu tiu ce s fac ce e bine o parte din fiina mea ar
vrea iar alta nu
Aceeai senzaie ai avut-o i ultima oar, i reaminti el.
Da, dar atunci aveam patruzeci de ani iar acum m
simt ca de dou sute. William rse blajin, iar Sarah i surse
printre lacrimi. E numai vina ta. Eti un pericol public, zise
ea. M mir c i se mai d voie s iei pe strad.
Lui William i fcea plcere tot ce-i spunea, lucru pe care l
tia i ea. A doua zi fcur o plimbare lung pe domeniu i,
fr s-i dea seama, ajunser la mormntul lui Lizzie. Se
oprir acolo, iar Sarah adun cteva frunze rzlee, czute pe
mormnt. ngenunche cteva clipe, plivind i aranjnd
pmntul, dup care se trezi brusc cu William lng ea.
Ridic ochii spre el i citi tristeea de pe chipul lui.
Dup ce s-a ntmplat atunci, de mult crezi c avem
dreptul s lum viaa altui copil, Sarah? Chiar crezi c
avem acest drept? Dintr-odat, Sarah i reaminti senzaia pe
care o avusese cu douzeci de ani n urm, cnd o inuse pe
Lizzie n brae copilaul pe care Dumnezeu i-l luase,
oferindu-le acum altul. Avea ea vreun drept s pun la
ndoial acest dar divin? Dup ce aproape c l pierduse pe
William, cum de putea s-i nchipuie c avea dreptul de a
decide cine s triasc i cine s moar? Brusc, copleit de
un nou sentiment, Sarah nelese ce-i dorea. Se topi toat n
braele lui William i ncepu s plng, pentru Lizzie, pentru
el, pentru ea nsi, pentru copilaul pe care nu lipsise mult
s-l ucid Dar n adncul fiinei ei tia c lucrul acesta nu
s-ar fi petrecut.
Iart-m iart-m iubitule.
Ssst nu-i nimic totul e bine acum.
Rmaser mbriai o bun bucat de vreme, discutnd
despre Lizzie, despre ct de drgla fusese, despre copilul
pe care l ateptau acum, despre copiii pe care i aveau,
despre ct erau de binecuvntai amndoi. Apoi pornir

napoi spre castel, Sarah pind pe lng cruciorul lui


William. Aveau sufletele mpcate i pline de speran pentru
viitor.
Cnd spuneai c ai s nati iar? o ntreb el, mndru i
foarte ncntat.
De Crciun, aa a zis doctorul.
Bun, zise el fericit. Apoi chicoti. Abia atept s-i spun
lui Phillip! Rser amndoi i se napoiar la castel glumind,
tachinndu-se, discutnd, aa cum fcuser mereu de
douzeci i cinci de ani.

22
De data asta, pe timpul sarcinii, Sarah rmase mai mult la
castel, rezolvndu-i treburile de acolo. Nu dorea s se dea n
spectacol, n situaia ei, la Paris i la Londra. Indiferent de
ceea ce i spusese William de vrsta naintat a prinilor lui,
Sarah se simea totui complexat pentru c rmsese
nsrcinat la patruzeci i opt de ani, dei trebuia s
recunoasc faptul c asta i fcea mult plcere.
Dup cum era i de ateptat, cnd afl vestea, Phillip se
art absolut indignat. Declar c n viaa lui nu auzise de
ceva mai vulgar, ceea ce l fcu pe tatl lui s rd n hohote.
Ceilali doi copii, ns, fur de-a dreptul ncntai. Julian
consider sincer c vestea era minunat, iar Isabelle, la fel ca
i Sarah, declar c ateapt cu nerbdare s se joace cu
copilaul.
Sarah desen nainte de Crciun cteva bijuterii deosebite,
fiind foarte mulumit de felul n care au fost executate, iar
Nigel i Phillip cumprar cteva pietre preioase superbe.
Sarah era impresionat de alegerile pe care le fcuser.
De data asta renun s se mai contrazic totui cu
William n privina naterii acas. Se duse la Paris i, cu
dou zile nainte de termen, se intern n clinica din Neuilly.
Dup cele petrecute ultima oar cu Isabelle, William i atrase
atenia c se putea considera norocoas c o lsase acas
pn atunci. Se plictisea cumplit n clinic i insista mai ales
asupra faptului c avea aproape de dou ori vrsta
majoritii mamelor de acolo. Nostim ns, lucrul acesta i
distra pe amndoi, iar William sttea cu ea ore n ir, jucnd
cri i discutnd despre afaceri. Julian i Isabelle
rmseser la castel, cu servitorii. Trecuse deja aproape o
sptmn de la Crciun.
n ziua de Anul nou, dup cinci zile de internare, Sarah i
William beau ampanie. Sarah era att de stul de statul n
spital, nct i declar lui William c dac nu ntea nici a

doua zi, era hotrt s se duc la Whitfields. William nu era


ntru totul mpotriva acestei idei, numai c n dup-amiaza
aceea lui Sarah i se rupse apa. Seara, durerile devenir mai
puternice i ea se chinuia mult. Cnd au venit s-o ia n sala
de nateri, l apuc de mn pe William i-i spuse:
i mulumesc c m-ai lsat s fac acest copil.
William ar fi vrut foarte mult s rmn cu ea, dar doctorii
se opuser categoric. Nu intra n uzanele spitalului s
procedeze aa; n plus, avnd n vedere vrsta doamnei i
marele risc implicat, medicii considerau c e mai bine ca
William s atepte n alt sal.
Se fcuse dousprezece noaptea, iar William nu primise
nc nicio veste. La patru dimineaa ncepu deja s ntre n
panic. Trecuser ase ore de cnd o duseser n sala de
nateri. I se prea ciudat acest lung rstimp, tiind ct de
repede o nscuse pe Isabelle, dar tia totodat c la fiecare
natere putea fi altfel.
O ntreb din nou pe asistent dac nu cumva aflase ceva.
Ar fi vrut s se duc lng Sarah i s vad ce face. I se
rspunse c nu aveau deocamdat nicio noutate i c l vor
informa de ndat ce soia lui ntea copilul.
La apte dimineaa, cnd doctorul i fcu n sfrit
apariia, William era nnebunit. Nu tiuse ce s mai fac
pentru a-i trece timpul mai repede, ba chiar se i rugase. Se
ntreba dac nu cumva fusese nesbuit lsnd-o s fac
acest copil. Poate c era mult prea mult pentru ea. Dac
murea?
Cnd intr n camer, doctorul avea o figur grav, iar
William simi c se sufoc la vederea lui.
S-a ntmplat ceva ru?
Nu, cltin el din cap, hotrt. Madame la Duchesse se
simte foarte bine. n fine, att de bine pe ct ne putem
atepta n starea ei. Avei un fiu minunat, Monsieur. Un biat
mare, peste patru kilograme i jumtate. Din pcate, a
trebuit s-i facem cezarian. Soia dumneavoastr s-a
strduit din rsputeri s nasc normal, dar nu s-a putut.

Exact ca la naterea lui Phillip, i reaminti William. i


atunci doctorul pomenise ceva de cezarian. Iar Sarah
reuise totui s scape de operaie i avea cinci copii. Acum,
n cele din urm, la patruzeci i opt de ani, zilele de
maternitate ale lui Sarah luaser sfrit. Frumoas
performan, zmbi William uurat, dup care se uita la
doctor.
Cum e ea? Se simte bine?
Este foarte obosit Va mai avea dureri de la operaie.
Vom face tot ce se poate, desigur ca s-o ajutm. Va putea
pleca acas peste o sptmn sau dou.
Doctorul iei din camer, iar William rmase acolo
gndindu-se la ea, la ct de mult nsemna Sarah pentru el, la
fel ca i copiii fcui cu ea ca i acesta nscut acum.
Nu o vzu dect mai trziu dup amiaz. Era pe jumtate
adormit, dar i zmbi. tia de copil.
E biat, i opti ea, iar el ncuviin dnd din cap, zmbi
i o srut. Cum se simte?
Minunat, o asigur el. Sarah aipi din nou, dar apoi
deschise brusc ochii. Vrei s-l botezm Xavier? ntreb ea.
E-n regul, se art el de acord. Sarah i spuse c i
plcuse dintotdeauna acest nume. l botezar Xavier Albert,
n amintirea vrului lui, regele defunct, tatl reginei
Elizabeth, la care William inuse foarte mult.
Sarah rmase n spital timp de trei sptmni. Cnd
aduser victorioi copilul acas, William o mai tachina nc
pentru faptul c nu mai putea face ali copii. i spuse c era
foarte necjit din aceast pricin, fiindc ndjduise ca la
cincizeci de ani Sarah s mai nasc al aselea copil.
Putem adopta unul, firete, i spuse el n drum spre
castel, iar Sarah l amenin cu divorul.
Copiii erau ncntai de Xavier un bebelu voinic i
fericit, cu o fire foarte vesel. S-ar fi zis c nimic nu-l deranja
i se ataa de toat lumea, fr s aib ns acel farmec
magic cu care fusese nzestrat Julian. Pe Xavier l caracteriza
firea deschis i vesel. Prea ns destul de ncpnat,

dar, din fericire nu chiar att de mult ca sora lui Isabelle.


n vara urmtoare, Xavier mergea cu ei peste tot, fie c era
vorba de fraii lui, Julian i Isabelle, fie de prini.
Atenia lui Sarah nu se concentra ns n totalitate asupra
copilului, aa cum i-ar fi dorit. William nu se simea prea
bine, iar la sfritul verii o preocupa aproape numai
sntatea lui. Avea din nou probleme cu inima, iar doctorul
din La Marolle nu era mulumit de felul cum arta. Artrita,
de care suferea mai de mult, evolua i ea.
Ce absurd c sunt o asemenea povar pentru tine, se
plngea el. Cnd era n stare, l lua pe Xavier n pat cu el, dar
adevrul este c de cele mai multe ori avea dureri prea mari
pentru a se bucura efectiv de el.
n anul acela, Crciunul a coincis cu o perioad trist i
ncordat. Sarah nu mai fusese la Paris de dou luni, iar la
Londra din timpul verii. N-avea cum s se ocupe de afaceri,
fiind nevoit s se bizuie pe ceea ce fceau Phillip, Nigel i
Emanuelle. Nu-i dorea altceva dect s-i dedice tot timpul
lui William.
Julian i petrecu ntreaga vacan cu el. Pn i Phillip
veni de la Londra n Ajun. Reuir s organizeze n sufragerie
un dineu frumos i chiar s mearg i la biseric, dei
William nu se simea suficient de bine pentru a-i nsoi.
Vzndu-l, Phillip remarc de ndat c parc se mai
chircise. William prea fragil i sfrijit, dei i pstrase
spiritul, puterea, delicateea i simul umorului. n felul lui,
William era un om cu totul excepional, ceea ce remarc,
pentru scurt vreme, i Phillip n ziua aceea.
Emanuelle veni i ea de la Paris n ziua de Crciun, dar
nu-i spuse lui Sarah ct de tare o ocase nfiarea lui
William. Plnse ns tot drumul napoi spre Paris.
Phillip plec a doua zi. Julian se ducea la schi n
Courchevel, dei nu-i plcea deloc ideea de a pleca. i spuse
mamei lui c, dac va avea nevoie de el, se va ntoarce
imediat. Nu trebuia dect s-l cheme. Isabelle se duse s-i
petreac restul vacanei la o prieten din Lyon, pe care o

cunoscuse n vara precedent. Pentru ea era o mare


aventur, fiind prima oar cnd pleca singur de acas
pentru o perioad att de lung de timp. Dar Sarah era
convins c la nou ani i putea da voie. Se ntorcea peste o
sptmn i poate c pn atunci tatl ei avea s se simt
mai bine.
Numai c William se ubrezea pe zi ce trecea. n ziua de
Anul nou era mult prea slbit pentru a putea srbtori
aniversarea de un an a lui Xavier. i pregtir un mic tort,
Sarah i cnt la prnz la muli ani, dup care se repezi sus
s stea cu William.
n ultimele zile dormise mai tot timpul, dar cnd o auzi
intrnd n camer deschise ochii, dei Sarah ncercase s nu
fac zgomot. i plcea s-o tie lng el. Inteniona s-l duc la
spital, dar doctorii i spuseser c n-avea niciun sens, nu
mai puteau face nimic pentru el. Trupul, care fusese att de
chinuit n urm cu douzeci i cinci de ani, ncepea s
cedeze, rnile vindecate o perioad de timp i spuneau acum
cuvntul. Dar Sarah nu putea concepe s-l piard. tia c
William era extrem de puternic din punct de vedere psihic i
c pn la urm i putea reveni.
n seara zilei de natere a lui Xavier, Sarah sttea ntins
lng William, n patul lor, i l inea n brae. Deodat simi
cum se aga de ea, aproape ca un copil, la fel cum fcuse
odinioar i Lizzie. Cu inima zdrobit, nelese ce se
ntmpla. l inu lipit la pieptul ei, l acoperi cu pturi,
ncercnd s-i transmit toat puterea i dragostea ei. Cu
cteva minute nainte de revrsatul zorilor, ridic ochii spre
ea, o srut pe buze i scoase un suspin. Sarah l srut cu
blndee pe fa, n timp ce William i ddea ultima suflare,
murind linitit n braele soiei care l iubise att de mult.
Rmase aa mult vreme, inndu-l n brae; lacrimile i
iroiau pe obraji. Nu voia s-i dea drumul, nu putea tri fr
el. La un moment, i dori s plece o dat cu el, dar l auzi pe
Xavier scncind i nelese c nu era cu putin. Copilaul
simise parc moartea tatlui su. Ce pierdere cumplit

pentru el, pentru ei toi!


Sarah l aez binior pe pat i l srut nc o dat. n
timp ce soarele urca sus pe cer, iar razele de lumin scldau
ncperea, Sarah l prsi pe William, nchiznd ncet ua n
urma ei. Plngea. Ducele de Whitfield murise. Era vduv.

23
nmormntarea se desfur sobru, n biserica din La
Marolle. Corul din localitate cnta Ave Maria, n timp ce
Sarah sttea ndurerat mpreun cu copiii. Erau de fa
prietenii apropiai din Paris, dar principala slujb de
pomenire urma s aib loc la Londra, peste cinci zile.
l ngropar lng Lizzie, la Chteau de la Meuze, dup ce
Sarah avusese toat noaptea o discuie n contradictoriu cu
Phillip, care susinea c de apte veacuri toi ducii de
Whitfield fuseser ngropai la Whitfield. Dar Sarah nu putea
fi de acord cu aa ceva. Voia s-l tie aici, cu ea, cu fiica lor,
n locul pe care el l iubise att de mult, unde trise i
muncise mpreun cu Sarah.
Convoiul iei n tcere din biseric. Sarah o inea de mn
pe Isabelle, iar Julian o cuprinsese cu braul pe dup umeri.
Emanuelle venise i ea de la Paris, iar acum iei din biseric
la braul lui Phillip. Formau un grup mic. Dup
nmormntare, Sarah oferi un prnz la castel pentru toi cei
prezeni. Localnicii veniser s-i aduc i ei un ultim
omagiu. Sarah i pofti i pe ei la mas, pe acei oameni care l
slujiser pe William, l cunoscuser, l iubiser. Nu-i putea
imagina viaa fr el.
Umblnd de colo colo prin salon, oferindu-le oamenilor vin
sau dnd mna cu ei, ascultndu-i povestind despre
Monsieur le Duc, Sarah umbla ca n trans. Tria acum cu
totul altceva dect viaa pe care o furiser i o mprtiser
amndoi vreme de peste douzeci i ase de ani. I se prea
imposibil de conceput c acum totul se sfrise.
Nigel, venit i el de la Londra, plnse la nmormntare, ca
i Sarah. Julian o inea mbriat. Era sfiat de durere,
vzndu-l acum lng Lizzie. Parc ieri fuseser amndoi
acolo i sttuser de vorb despre ea despre hotrrea de
a-l avea pe Xavier, care acum reprezenta pentru Sarah o
mare bucurie. Tragedia era ns c bieelul n-avea s-i

cunoasc niciodat tatl. Dei toat familia urma s-i poarte


de grij doi frai, mama, sora totui, lui Sarah i se frngea
inima de durere tiind c Xavier nu avea s-l cunoasc
niciodat pe omul care fusese William.
Dup dou zile plecar cu toii la Londra pentru slujba de
pomenire. Serviciul divin se desfur cu mare pomp i
protocol. Din asisten fceau parte toate rudele lui, inclusiv
regina i vlstarele regale. Dup aceea, toat lumea se
deplas la Whitfield, la ceaiul de dup-amiaz participnd
patru sute de persoane.
Sarah umbla ca un automat, dnd mna cu toat lumea.
La un moment dat se ntoarse, auzind pe cineva n spatele ei
spunnd nlimea voastr. Dar o voce de brbat ddu
rspunsul. O clip, avusese senzaia c William intrase n
camer, dar observ, tresrind, c era vorba de Phillip.
nelese atunci pentru prima oara c fiul ei devenise acum
ducele de Whitfield.
Trecur cu toii printr-o perioad foarte grea, pe care
Sarah n-avea s-o uite nicicnd. Nu tia unde s se duc sau
ce s fac pentru a scpa de chinul care o tortura. Dac se
ducea la Whitfield, i simea prezena acolo, iar la castel, cu
att mai mult. Dac locuia la hotelul din Londra, nu putea
dect s se gndeasc mereu la el, iar apartamentul din Paris
o ngrozea, fiindc fuseser amndoi nespus de fericii acolo.
La Ritz sttuser n luna de miere Pur i simplu n-avea
unde s se duc, n-avea unde s se refugieze. l simea peste
tot, n inim, n suflet, n minte, n fiecare dintre copii, atunci
cnd i privea.
Ce-ai de gnd s faci? o ntreb Phillip linitit, ntr-o
bun zi, la Whitfield, cnd ea privea int pe fereastr. Sarah
n-avea nici cea mai mic idee. Dintr-odat, n-o mai interesau
nici afacerile lor. Ar fi fost n stare s renune bucuroas la
ele. Phillip avea, ns, numai douzeci i ase de ani i nc
foarte multe de nvat, iar Julian, care avea cincisprezece
ani, mai avea nc mult pn s se poat ocupa de magazinul
din Paris.

Nu tiu, rspunse ea cu sinceritate. William se


prpdise deja de o lun, dar ea tot nu-i putea reveni. Tot
ncerc s-mi dau seama, dar nu izbutesc. Nu tiu unde s
m duc sau ce s fac. M tot ntreb ce i-ar fi plcut lui s fac
acum.
Cred c i-ar fi plcut s mergi mai departe, replic
deschis Phillip, n toate m refer la afaceri i cu tot ceea
ce fceai mpreun cu el. Nu se poate s ncetezi s mai
trieti. Dar lui Sarah i venea uneori i acest gnd.
Uneori aa simt.
tiu, dar nu se poate, zise el linitit. Avem cu toii o
obligaie. Rspunderea lui era acum cea mai apstoare.
Motenise domeniul Whitfield, din care Julian nu avea nicio
parte. Avea dreptul n schimb la castel, pe care urma s-l
mpart cu Isabelle i Xavier, dar asta era nedreptatea
sistemului britanic. Aa c, acum, Phillip avea pe umerii lui
povara titlului nobiliar, cu tot ceea ce implica acesta. Tatl
lui l purtase cu mare cinste, bine, dar Sarah nu era att de
sigur c Phillip i va putea urma ntru totul exemplul.
i tu? l ntreb ea cu blndee. Tu ce-ai s faci acum?
Aceleai lucruri ca i nainte, rspunse el ezitnd, dup
care se hotr s-i spun ceva ce nu-i mrturisise nc. n
curnd a vrea s-i prezint pe cineva. Prea un moment
nepotrivit pentru un asemenea anun, acesta fiind motivul
pentru care nu o fcuse pn atunci. Intenionase s le
spun despre Cecily de Crciun, dar tatl lui fusese bolnav,
nct renunase.
Cineva deosebit?
Mai mult sau mai puin, rspunse el evaziv, nroinduse.
Poate c putem cina mpreun nainte s plec din
Anglia.
Mi-ar face mare plcere, mrturisi el, sfios. Dei se
purta altfel dect restul familiei, Phillip o trata pe Sarah cum
se cuvenea s-o fac fa de mama lui.
Sarah i reaminti de acest proiect dou sptmni mai

trziu, cnd se gndea deja s se ntoarc la Paris.


Emanuelle avusese nite probleme cu magazinul, iar Isabelle
trebuia s renceap coala. O reinuse la Whitfield cu ea,
dei Julian se ntorsese deja de cteva sptmni pentru a
merge la coal.
Parc spuneai de o prieten cu care ai vrea s lum
masa? l iscodi ea cu blndee. Dar Phillip ezit.
Oh, da dar probabil c nu ai timp nainte de plecare.
Ba da, am, l contrazise ea. Am ntotdeauna timp pentru
tine. Cnd ai vrea s ne vedem cu ea?
Lui Phillip i prea ru c nu deschisese mai demult acest
subiect, dar, Sarah l ajut s treac peste dificultatea
momentului. Stabilir s mearg la cin la Connaught. Fata
pe care o cunoscu acolo, a doua zi seara, nu o surprinse
deloc, dei ar fi dorit. Era tipic britanic. nalt, subire,
palid, aproape c nici nu vorbea. Era extrem de bine
crescut, ntru totul respectabil, dar totodat i cea mai
plictisitoare fat din cte se ateptase Sarah s ntlneasc la
masa aceea. Era lady Cecily Hawthorne. Tatl ei era un
ministru important, dar Sarah nu-i ddea seama cum de-i
plcea lui Phillip. Era lipsit de orice farmec feminin, n-avea
nimic cald, i indiscutabil, nu era o persoan cu care s poi
rde n voie. A doua zi, nainte de a pleca n Frana, Sarah
ncerc s-i spun toate astea lui Phillip, alegndu-i cu grij
cuvintele.
E o fat drgu, ncepu ea, la micul dejun.
M bucur c i place. Phillip prea ncntat, iar Sarah
ncepu s se ntrebe ct de serioas era toat povestea asta i
dac era cazul s nceap s-i fac griji. Dup ce c avea pe
cap un bebelu n scutece, mai trebuia s-i fac gnduri i
n privina unei nurori, i asta tocmai acum, cnd nu mai
avea nici sprijinul lui William. Nu exist dreptate pe lumea
asta, i zise ea n gnd, ncercnd s par degajat fa de
Phillip.
E ceva serios? ntreb ea, strduindu-se s nu se nece
cu bucata de pine prjit atunci cnd Phillip ncuviin

dnd din cap. Foarte serios?


S-ar putea s fie. E clar c reprezint genul de fat cu
care s vrei s te nsori.
neleg de ce eti de prerea asta, zise ea, ncercnd si pstreze calmul fa de el i ntrebndu-se totodat dac
Phillip o i crede. i e o fat tare drgu, continu ea, dar
crezi c e suficient de nostim? Este un aspect la care
trebuie sa te gndeti. Tatl tu i cu mine ne-am distrat
ntotdeauna de minune. Este un lucru important ntr-o
csnicie.
Nostim? exclam el, prnd uimit. Nostim? Nu neleg
ce vrei s spui? Mam, zu dac te neleg.
Phillip, zise ea, hotrnd s vorbeasc deschis cu el i
spernd s nu regrete acest pas. Buna cretere nu este de
ajuns. E nevoie de ceva mai mult puin personalitate, un
om cu care s-i vin s sari mereu n pat. Phillip era
suficient de mare pentru a se confrunta cu acest adevr. n
plus, triau n anul 1966, la urma urmei, nu 1923.
Vremurile se schimbaser. Tinerii mergeau la San Francisco
cu pturile pe ei i, cu flori n pr, nu se putea ca Phillip s
fie att de ncuiat. Uluitor era ns faptul c Phillip chiar
avea aceste trsturi. Se uit la maic-sa de parc era
ngrozit.
Mda, mi dau seama c tu i tata v-ai tot ndeletnicit cu
lucruri de genul sta, dar asta nu nseamn c i eu trebuie
s-mi aleg nevasta dup astfel de criterii. Sarah nelese n
clipa aceea c Phillip fcea o greeal enorm cstorindu-se
cu fata aceea, dar tia tot att de bine c i dac i-ar spune
acum lucrul sta, tot n-ar folosi la nimic.
Tot mai crezi n principiul vieii duble, Phillip? C te
distrezi cu o fat n timp ce te nsori cu alta? Sau i place,
ntr-adevr, genul de femeie serioas, cu o educaie aleas?
Fiindc, dac i place s faci dragoste cu fetele nostime i
atrgtoare, dar te nsori cu o femeie respectabil, s-ar putea
s ai mult de furc. Nu putea face mai mult n aceste
condiii, dar remarc totui c biatul pricepuse sensul

spuselor ei.
Trebuie s in seama i de poziia mea, rspunse Phillip,
oarecum iritat.
Aa a fost cazul i cu tatl tu, Phillip. i s-a nsurat cu
mine. i nu cred c a regretat. n fine, aa sper. i zmbi trist
fiului ei cel mare, pe care l simea ca pe un strin.
Proveneai dintr-o familie foarte bun, chiar dac erai
divorat. Sarah le spusese de mult vreme tuturor, nevrnd
ca ei s afle de la altcineva c mai fusese mritat cndva. S
neleg atunci c nu-i place de Cecily? ntreb el glacial,
ridicndu-se i pregtindu-se s plece de la mas.
Ba mi place foarte mult. M gndeam numai c dac
intenionezi s te nsori cu ea, trebuie s analizezi bine ce
atepi din partea viitoarei tale soii. E o fat tare drgu,
dar foarte sobr i nu prea comunicativ. Sarah tia de
mult vreme c Phillip avea o adevrat pasiune pentru fetele
de vi nobil, printre altele, din cte i se povestise la
Londra i la Paris. i plcea s fie vzut i fotografiat cu fetele
din lumea bun, dar n acelai timp gusta i momentele
petrecute cu persoane de condiie mai dubioas. Nu ncpea
nicio ndoial c Cecily fcea parte din categoria fetelor din
lumea bun. Dar asta nu o fcea mai puin anost dect era.
Ar fi foarte potrivit pentru rolul de duces de Whitfield,
spuse Phillip sever.
E ceva important, desigur. Dar i suficient totodat?
simi ea nevoia s-l mai ntrebe.
Cred c sunt n msur s judec cel mai bine, zise el,
iar Sarah ncuviin din cap, spernd ca fiul ei s aib
dreptate. Era convins, ns, c Phillip greea n aceast
privin.
Vreau tot ce-i mai bun pentru tine, i zise ea,
srutndu-l. Se desprir, Phillip plecnd n ora, iar ea
ntorcndu-se n dup-amiaza aceea la Paris, mpreun cu
cei doi copii mai mici. i duse pe amndoi la castel, unde i
ls cu Julian, iar ea se ntoarse pentru cteva zile la Paris,
s se ocupe de afaceri. Nu mai era ns cu tot sufletul la

magazin, singurul lucru pe care i-l dorea fiind s se ntoarc


la castel i s mearg la mormntul lui, ceea ce Emanuelle
gsea cu totul morbid.
Lui Sarah i trebui mult timp ca s revin pe linia de
plutire. n var ajunsese s se simt ct de ct mai normal.
Phillip i anun c se va nsura cu Cecily Hawthorne. Lui
Sarah i prea ru pentru el, dar nu i-ar fi spus-o niciodat,
n ruptul capului. Urmau s locuiasc n apartamentul lui
din Londra i s petreac mult timp la Whitfield. Cecily avea
s-i in caii acolo, dar Phillip o asigur pe mama lui c
putea folosi oricnd dorea pavilionul de vntoare. El i
Cecily intenionau s locuiasc n cldirea principal, firete.
Phillip nu pomeni niciodat despre ceilali copii.
Sarah nu trebui s se ocupe de planurile de nunt. Familia
Hawthorne prelu toate obligaiile n acest sens. Nunta urma
s aib loc la reedina familial din Staffordshire. Familia
Whitfield sosi n grup, Sarah la braul lui Julian. Nunta avea
cu un taior de ln bej, fcut la Chanel.
Isabelle purta o rochie alb de catifea, cu un mantou
asortat bordisit cu blan de hermin, iar Xavier era mbrcat
ntr-un costuma de catifea neagr, lucrat la Paris, la firma
La Chteleine. Julian era nespus de chipe n costumul de zi
cu care se mbrcase, iar Phillip nu arta nici el mai prejos.
Mireasa era i ea foarte drgu, n rochia de dantel a
bunicii ei. Era ns cam prea nalt pentru aceast toalet,
iar vlul i sttea ciudat pe cap. Dac Sarah ar fi avut cu cine
brfi, pe cineva ca Emanuelle, care nu venise ns la nunt,
ar fi declarat c fata arta oribil, uscat ca un b, fr pic de
arm sau feminitate. Nu-i dduse nici mcar osteneala de a
se farda. Phillip, ns, prea foarte ncntat de ea. Nunta se
celebr cu o sptmn nainte de Crciun, tnra pereche
urmnd s-i petreac luna de miere n Bahamas.
Sarah se tot ntreba care ar fi fost prerea lui William dac
ar mai fi trit. Cnd se ntoarse n seara aceea la Claridges,
se simi deprimat. Nu era deloc mulumit de prima ei nor
i se ntreb dac va avea oare mai mult noroc cu celelalte.

Ce existen ciudat! Copiii acetia fceau tot felul de


lucruri neateptate. i alegeau singuri modul de via alturi
de fiine care, n afar de ei, nu plceau nimnui. Pe timpul
zborului napoi la Paris, ncepu s-i simt i mai acut lipsa
lui William. ndreptndu-se apoi spre castel, se gndea c era
primul Crciun pe care l petreceau fr el Trecuse un an
de la moartea lui iar Xavier mplinea doi ani pe nti
ianuarie. O npdir amintirile. Cnd trase maina n faa
castelului, pe nserate, vzu stnd acolo un brbat care i se
prea foarte cunoscut i totui nu. Uitndu-se atent la el, se
ntreba dac nu cumva viseaz. Nu, nu visa. Era el iar
pentru cteva clipe lui Sarah i se pru c e aproape acelai
de odinioar, neschimbat. Veni agale spre ea, zmbindu-i.
Sarah nu-i putea lua ochii de la el Era Joachim.

24
Cnd cobor din Rolls n faa castelului, Sarah arta de
parc vzuse o stafie, ceea ce ntr-un sens chiar aa i era.
Trecuser aproape douzeci i trei de ani de cnd nu-l mai
vzuse. Douzeci i trei de ani de cnd o srutase, lundu-i
rmas bun i plecnd cu trupele n Germania. De-atunci nu
mai auzise niciodat nimic despre el i nici nu aflase dac
mai triete sau nu. Se gndea ns adesea la el, mai ales n
legtur cu Lizzie.
Sarah cobor ncet din main; Joachim o privea intens.
Sarah se schimbase foarte puin. Era tot frumoas. Prea
mai demn acum, cu cteva fire albe n pr. mplinise
cincizeci de ani, dar, nu i-ai fi dat aceast vrst.
Cine e sta? opti Julian. Brbatul arta foarte ciudat.
Btrn i slab, se uita fix la mama lor.
Stai linitit, dragul meu. E un vechi prieten. Du copiii n
cas.
Julian l lu pe Xavier n brae i o chem pe Isabelle s
vin cu ei. Intrar n castel, uitndu-se mereu n spate.
Sarah se apropie ncet de el.
Joachim? opti ea, n timp ce el venea agale n
ntmpinarea ei, zmbindu-i ca altdat. Ce-i cu tine aici?
Se hotrse att de greu s vin, abia dup muli ani. i
de ce acum? Aveau attea s-i spun, attea s-l ntrebe.
Bun, Sarah, zise el linitit, cuprinzndu-i minile. A
trecut att de mult timp dar ari foarte bine. Numai
vznd-o, inima lui Joachim btea mai repede.
i mulumesc. tia c Joachim avea acum aizeci de
ani, dar vrsta i lsase amprenta asupra lui. ns el
supravieuise, n timp ce William murise. Nu vrei s vii
nuntru? Acum ne-am ntors din Anglia, de la nunta lui
Phillip, i explic ea, purtndu-se dintr-odat ca o gazd care
ntmpin un musafir mult ateptat. Sarah zmbi. Se
iscodeau amndoi cu privirea, ncercnd s deslueasc mai

mult dect sensul simplu al cuvintelor rostite de ea.


Phillip? S-a nsurat?
Are douzeci i apte de ani acum, i reaminti ea, n
timp ce el deschidea ua, galant, intrnd dup ea. Brusc, i
ddur seama amndoi, cu aceeai strngere de inim, c
Joachim locuise cndva aici.
i ai mai avut i ali copii?
Trei, ncuviin ea dnd din cap, dup care surse. Cel
mai mic, Xavier, mplinete doi ani sptmna viitoare.
Aa de mic? fcu el surprins i izbucni n rs.
Oricum, vd c nu eti att de mirat pe ct am fost eu.
William a fost nemaipomenit de drgu cnd a aflat. Nu voia
s-i spun c William murise, cel puin nu deocamdat.
Dup care i ddu seama c Joachim nici mcar nu tia c
William se mai ntorsese. Avea att de multe s-i
povesteasc.
l pofti s ia loc n salonul principal. Joachim privea atent
aceast ncpere, care i strnea attea amintiri. Mai
important ns era s o priveasc pe ea. Apoi i ddu brusc
seama c, dac ar fi venit cu o zi mai devreme, nici nu ar fi
gsit-o.
Ce te aduce aici, acum, Joachim?
i venea s-i spun tu, dar se abinu.
Am un frate la Paris. Am venit la el de Crciun. Suntem
singuri amndoi, aa c m-a poftit la el. E mult vreme de
cnd tot vreau s te vd, Sarah.
Nu mi-ai scris niciodat, spuse ea, aproape n oapt;
nici ea nu-i scrisese de altfel. Privind ns acum napoi, nu
era convins c i-ar fi scris chiar dac ar fi tiut unde s dea
de el. Poate o dat, dar tot i s-ar fi prut incorect fa de
William.
Imediat dup rzboi, situaia a fost foarte dificil, o
lmuri el. n Berlin a fost mult vreme ca la casa de nebuni,
iar cnd n sfrit am izbutit s m eliberez i s vin aici, am
citit n ziare despre extraordinara supravieuire a ducelui de
Whitfield. Am fost foarte fericit pentru tine, fiindc tiam ct

de mult i doreai s se ntoarc. Dup aceea, am considerat


c nu se cade s-i mai scriu sau s vin s te vd. Am avut
intenia de cteva ori, cnd am mai fost n Frana de-a lungul
anilor, dar nu mi s-a prut corect, aa c am renunat.
Sarah ncuviin dnd din cap. l nelegea perfect. Din
multe puncte de vedere, ar fi fost foarte straniu s se vad cu
el. Sentimentele lor de odinioar nu puteau fi tgduite.
Reuiser ns s se controleze amndoi, din fericire, dar
chiar i aa nu te puteai preface n privina trecutului.
William a murit anul trecut, i spuse ea, ndurerat.
Sau, mai bine zis, anul sta, pe doi ianuarie.
i, din nou, Joachim nu se prefcu c nu tie. Era de
altfel, motivul pentru care se hotrse s vin pn la urm.
Nu dorise niciodat s se amestece n existena lor, tiind ct
de mult i iubea Sarah soul, dar acum, dup ce acesta
dispruse pentru totdeauna, simise nevoia s vin i s-i
mplineasc visul de-o via.
tiam, am citit i eu n ziare.
Sarah ddu din cap. Tot nu nelegea de ce venise, dar cu
toate acestea era fericit s-l revad.
Te-ai recstorit n cele din urm?
Joachim cltin din cap.
Niciodat. Nu putuse s-o uite n toi aceti peste
douzeci de ani i nu mai ntlnise niciodat o femeie ca ea.
tii, acum m ocup de afaceri cu bijuterii, zise ea
ncntat, iar el ridic din sprncean.
Nu zu? De data asta prea efectiv uimit. Asta e ceva
nou, nu-i aa?
Acum nu mai e. A fost, dup rzboi.
l povesti despre toi oamenii care veniser la ei pentru a-i
vinde bijuteriile i cum, plecnd de aici, se gndiser s se
lanseze n afaceri. i povesti despre magazinul din Paris, de
care se ocupa Emanuelle, i despre magazinul din Londra.
E de-a, dreptul uluitor ceea ce-mi spui. Am s m duc
pe la Emanuelle, la Paris. Dar dup aceea se rzgndi,
aducndu-i aminte c fata nu-l simpatizase niciodat.

Presupun c preurile sunt destul de piperate pentru


buzunarul meu. Noi am pierdut tot, zise el, pe un ton neutru.
Tot pmntul nostru este acum n Germania de est.
i era mil de el. Omul sta inspira ceva teribil de trist.
Ddea impresia unei fiine nfrnte i singuratice. i oferi un
pahar cu vin i se duse s vad ce fceau copiii. Isabelle i
Xavier mncau n buctrie, cu servitoarea, iar Julian se
dusese sus s-i telefoneze prietenei sale. Voia s le fac
cunotin cu Joachim, dar prefera s mai stea nti de vorb
singur cu el. Avea strania senzaie c Joachim venise cu un
scop anume.
Cnd se ntoarse n salon, l gsi uitndu-se la cri. Dup
cteva clipe, vzu c gsise cartea pe care i-o druise de
Crciun, n urma cu douzeci de ani.
Vd c ai pstrat-o, zise el ncntat, iar ea i zmbi. i
eu am n continuare fotografia ta pe birou, n Germania.
Afirmaia aceasta o ntrist ns pe Sarah. Trecuse att de
mult timp! Poate c ar fi fost mai bine ca Joachim s pstreze
chipul altei femei.
i eu mai am fotografia ta. Numai c aceasta nu-i
gsise niciun loc n existena ei alturi de William, ceea ce
tia i Joachim foarte bine. Cu ce te ocupi acum? Arta
distins, deloc srac, dar nici ca i cum ar fi avut grmezi de
bani.
Sunt profesor de literatur englez la Universitatea din
Heidelberg. Joachim zmbi, amintindu-i amndoi de lungile
lor conversaii despre Keats i Shelley.
Sunt convins c eti foarte bun n acest domeniu.
Joachim puse jos paharul de vin i se apropie de ea.
Poate c am greit venind aici, Sarah, dar m-am gndit
tot timpul la tine. Parc ieri eram aici Din pcate, adevrul
este c trecuse de atunci o via de om. Trebuia s te vd
s aflu dac n-ai uitat, dac pentru tine mai nsemn la fel de
mult ca odinioar. Simea nevoia s-i pun o sumedenie de
ntrebri. Viaa ei fusese att de plin, iar a lui, dup toate
aparenele, att de goal i searbd.

A trecut mult timp, Joachim mi-am adus aminte


mereu de tine. Trebuia s fie sincer cu el. Atunci, te-am
iubit. Da, i poate dac situaia ar fi fost diferit, dac nu
eram mritat cu William dar eram iar el s-a ntors
acas. i l-am iubit foarte mult. Nu-mi imaginez s mai pot
iubi vreodat un alt brbat.
Chiar dac ar fi vorba de cel pe care l-ai mai iubit
cndva? n ochii lui se deslueau sperana i visele pierdute,
dar Sarah nu-i putea da rspunsul pe care i-l dorea el.
Sarah cltin din cap cu tristee.
Chiar dac ar fi vorba de tine, Joachim. N-am putut
atunci i nu pot nici acum Sunt mritat pe veci cu
William.
Bine, dar el nu mai este acum, replic el blnd,
ntrebndu-se dac nu cumva se pripise venind aa de
repede.
Nu i n sufletul meu, aa cum era i atunci, de mult.
Am fost plin de recunotin atunci, aa cum sunt i
acum Nu m pot schimba, Joachim.
mi pare ru, zise el, artnd ca un om distrus.
i mie, recunoscu ea.
Copiii intrar n camer. Isabelle, adorabil, i fcu o
reveren. Xavier alerga de colo-colo, drmnd tot ce-i ieea
n cale. n cele din urm apru i Julian, care o ntreb dac
i d voie s ias n ora cu nite prieteni. Sarah i-l prezent
lui Joachim.
Ce familie frumoas ai, i zise el dup plecarea copiilor.
Cel mic seamn puin cu Phillip.
n timpul Ocupaiei, Phillip era exact de vrsta lui Xavier.
Sarah citea n ochii lui Joachim toat afeciunea pentru fiul
ei cel mare i pentru Lizzie. tia c i el se gndea acum la
ea, aa c ddu din cap, ncuviinnd.
M gndesc uneori la ea ntr-un fel, parc a fost fetia
noastr, spuse Joachim.
tiu. i William avusese aceeai senzaie. i spusese c
fusese gelos pe Joachim, fiindc el avusese bucuria de a o

cunoate pe Elizabeth. Era att de dulce Julian seamn


oarecum cu ea. i Xavier, din cnd n cnd Isabelle, ns, e
deja o persoan foarte sigur pe ea.
Se vede, zmbi el. i tu eti la fel, Sarah. Tot te mai
iubesc. Te voi iubi mereu. Eti exact cum mi-am imaginat c
ai s fi acum doar poate ceva mai frumoas chiar i la fel
de bun. Uneori mi-a dori s nu fi chiar att de perfect.
mi pare ru, rse ea delicat.
William a fost un brbat foarte norocos. Sper c i-a dat
seama.
Desigur, e un lucru pe care l-am tiut amndoi. Numai
c timpul a fost prea scurt Mi-a fi dorit s triasc mai
mult.
Cum s-a simit dup rzboi? n ziare scria c
supravieuirea a fost un miracol.
Aa e. Sntatea i-a fost foarte afectat, a fost
schingiuit.
S-au purtat oribil, admise el, fr ezitare. ntr-un timp,
mi-era ruine c sunt german.
Tu n-ai fcut dect s-i ajui oamenii ct timp ai stat
aici. Ceilali au fcut tot rul. N-ai de ce s te simi ruinat.
Sarah l iubise i l respectase, n ciuda poziiilor lor
diferite.
Ar fi trebuit s ncetm mult mai de mult. Lumea nu ne
va ierta niciodat pentru ceea ce am fcut, i este absolut
corect. S-au svrit crime atroce.
Nu putea s nu-i dea dreptate, dar mcar tiau amndoi
c Joachim era cu contiina curat. Era un om bun i se
purtase ca un soldat de onoare.
n cele din urm, Joachim se ridic i privi din nou toat
ncperea, ca i cum ar fi vrut s rein cele mai mici detalii.
Acum ar trebui s m ntorc la Paris; fratele meu m
ateapt deja.
Mai treci pe-aici, i spuse ea, conducndu-l la plecare,
dar tiau amndoi c Joachim n-avea s mai vin. l nsoi la
main, iar cnd se oprir, Joachim o privi ndelung. Se citea

n ochii lui ct de mult ar fi vrut s o mngie.


M bucur c am reuit s te revd mi doream de
atta timp s-o fac.
i zmbi i o atinse uor pe obraz, aa cum fcuse i
odinioar. Sarah se aplec i l srut pe obraz, dup care
fcu un pas napoi, de parc ar fi reintrat din nou n prezent,
lsnd trecutul n urm.
Ai grij de tine, Joachim
ovind cteva clipe, el se sui n cele din urm n main.
Sarah nu vzu lacrimile din ochii lui. Nu vedea dect maina
care se ndeprta i pe omul de odinioar. Mintea ei era
plin de amintiri legate de William. Joachim ieise de mai de
mult din viaa ei. Acum nu mai era niciun loc pentru el n
existena lui Sarah. Cnd maina dispru complet, Sarah
intr n cas i se duse la copii.

25
Cnd Julian absolvi, n 1972, cursurile de la Sorbona, cu o
diplom n filosofie i lettres, Sarah se simi foarte mndr de
el. Luar parte cu toii la ceremonie, cu excepia lui Phillip,
care era ocupat la Londra cu achiziionarea unei colecii
fabuloase de bijuterii, printre care i o superb diadem.
Emanuelle apru la festivitate cu un aer foarte demn. Era
mbrcat ntr-un taior bleumarin, de la Givenchy, i i
pusese un set de bijuterii cu safire de la Whitfields. Ajunsese
deja o femeie important. Legtura ei cu ministrul de Finane
ncetase de mult s mai fie un secret. Erau mpreun de
civa ani, iar el se purta plin de afeciune i respect. Soia
lui era bolnav de ani de zile, copiii crescuser, aa c nu
fcea niciun ru nimnui. Erau foarte discrei, el se purta
frumos, iar Emanuelle inea sincer la el. Cu ani n urm i
cumprase un apartament frumos pe Avenue Foch. Primeau
acolo musafiri amndoi, lumea ateptnd cu nerbdare s fie
invitat la petrecerile lor. Toate persoanele importante din
Paris veneau s-i viziteze, iar poziia ei ca director al
magazinului Whitfields strnea fascinaie i interes.
Emanuelle se mbrca impecabil, iar bunul ei gust devenise
deja renumit, la fel ca i bijuteriile pe care le achiziionase cu
mult atenie ani de-a rndul, precum i cele primite n dar
de la el.
Sarah i era recunosctoare pentru c mai lucra nc la ea,
mai cu seam acum, cnd Julian urma s intre i el n
afaceri.
Julian avea gust i un sim extraordinar n ceea ce privete
creaia de bijuterii, dnd dovad de mult pricepere n acest
domeniu, dar mai avea de nvat pn s devin apt s
gestioneze afacerile. De mult vreme Emanuelle nu se mai
ocupa direct de vnzri; avea biroul ei la etaj, fiind directrice
gnrale biroul ei era vizavi de cel al lui Sarah. Deseori lsau
amndou uile deschise i strigau peste hol una la cealalt,

ca dou feticane ntr-un pension cnd i fac temele.


Rmseser bune prietene. Prietenia ei cu Emanuelle, copiii
i munca tot mai acaparant o ajutaser, de altfel, pe Sarah
s supravieuiasc mai uor morii lui William. Trecuser
mai bine de ase ani de atunci, ani groaznic de singuratici
pentru ea.
Viaa nu mai era aceeai pentru Sarah, n nicio privin. i
lipseau momentele de bun dispoziie i partidele de haz
mpreun cu el, toate gesturile mrunte pline de semnificaie,
zmbetele, florile, profunda nelegere, chiar i punctele de
vedere diametral opuse sau adeseori cele mprtite, modul
lui impecabil de a gndi, nemrginita nelepciune. Toate
astea dispruser acum, iar durerea pe care o resimea
Sarah era aproape fizic prin intensitatea ei.
Copiii constituiser i o preocupare major i permanent
n toat aceast perioad. Isabelle avea aisprezece ani, iar
Xavier apte. Era foarte neastmprat, iar Sarah se temea
adesea s nu peasc pn la urm ceva grav. l gsea unde
nici nu te ateptai pe acoperiul castelului, n vguni pe
care i le spase lng grajduri, fcnd experiene cu cabluri
electrice sau inventnd tot felul de obiecte ce ar fi putut
oricnd s-l nenoroceasc. Reuea ns, nu se tie cum, s
scape teafr de fiecare dat. Energia i ingeniozitatea lui
constituiau un permanent motiv de uimire pentru Sarah.
Avea, de asemenea, pasiunea pietrelor, fiind convins mereu
c descoperise aur, argint sau diamante. Cum vedea ceva
sclipind pe jos, se i npustea, declarnd c descoperise o
bijuterie pentru Whitfields.
Phillip avea deja i el copii, un biat de cinci ani i o feti
de trei, Alexander i Christine, ns Sarah recunotea doar
fa de Emanuelle c acetia semnau att de mult cu Cecily,
nct pe ea aproape c nici nu o interesau. Erau drglai,
dar foarte teri i palizi. Nu puteai s te entuziasmezi
vzndu-i i nici s faci o pasiune pentru ei. Copiii erau
distani i sfioi, chiar i cu Sarah. l duse de cteva ori pe
Xavier la Whitfield, s se joace cu ei, dar biatul era mult mai

zburdalnic dect ei i mereu fcea cte o boroboa, aa c


Sarah i ddu seama pn la urm c lui Phillip nu-i prea
plceau aceste vizite.
De fapt, Phillip nu inea la fraii i la sora lui i nici nu se
prea interesa de ei. Julian, ns, era o excepie, iar lui Sarah i
se prea uneori c Phillip chiar l urte.
Gelozia fa de Julian era exagerat, Sarah temndu-se
uneori ca Phillip s nu-i fac vreun ru, cu att mai mult cu
ct acum fratele mai mic intra i el n afaceri. Avea senzaia
c i Emanuelle se temea de acelai lucru, aa c o rugase
deja s fie cu ochii-n patru n aceast privin. Phillip fusese
cndva prieten cu ea, Emanuelle i purtase de grij pe
vremea cnd viaa ei nu era att de complicat, or Sarah tia
c n multe privine ea l cunotea chiar mai bine dect ea
nsi. tia de ct rutate era n stare, care erau aluziile de
care se temea el, dar i ct rzbunare putea pune la cale
cnd avea impresia c este contrazis. De fapt, Emanuelle era
uluit c, dup atia ani, Phillip se mai nelegea nc att
de bine cu Nigel. Legtura dintre ei era ciudat, o potrivire de
interese meschine, dar cert rmnea faptul c nc mai
funciona.
Phillip nu putea suferi gndul c Julian era att de iubit
de familie, de prieteni i chiar de femei. Ieea cu cele mai
atrgtoare fete din ora, ntotdeauna frumoase, nostime i
sclipitoare; toate l adorau. Chiar i nainte de a se nsura,
Phillip ieise ntotdeauna n lume cu fete cam de proast
calitate. Iar Emanuelle tia foarte bine c, n absena
nevestei, tot acest gen de femei l atrgea. l vzuse la un
moment dat cu o femeie de acest fel, iar el pretindea c era
secretara lui i c veniser acolo pentru afaceri. Locuiau la
Piaza Athne i o rugase pe Emanuelle s-i mprumute
cteva bijuterii sclipitoare ca s i le dea acelei femei s le
poarte pe perioada sejurului lor acolo. O rugase totodat s
nu pomeneasc nimic despre asta mamei sale. Numai c
acele bijuterii, purtate de ea, nu erau deloc de efect, ea fiind
o femeie obosit i trecut, caraghioas cu rochiile scurte cu

care se mbrca, care nici mcar nu erau de bun gust. Arta


efectiv de condiie proast, iar Phillip s-ar fi zis c nu observa
nimic. Lui Sarah i prea ru de el. Acum se vedea limpede
c Phillip nu era fericit n csnicie.
Nimeni nu duse ns lipsa lui Phillip la ceremonia de
absolvire a lui Julian.
Ei bine, prietene, l ntreb Emanuelle pe Julian, cnd
plecau cu toii de la Sorbona, cam cnd ai vrea s ncepi s
lucrezi? Mine, nest-ce pas? Julian tia ca l tachina, fiindc
venea i ea la petrecerea pe care mama lui o ddea n cinstea
sa la castel n aceeai sear i unde erau invitai toi prietenii
lor.
Bieii urmau s stea la grajduri, fetele n casa principal
i n vil, iar restul oaspeilor la hotelurile din localitate.
Ateptau cam trei sute de musafiri. Dup petrecere, Julian
pleca pentru cteva zile pe Riviera, dar i promisese mamei s
nceap lucrul de luni.
Luni, promit, fcu el spre Emanuelle, rotindu-i ochii
imeni care nmuiaser multe inimi. Semna grozav cu tatl
lui. Jur Ridic mna solemn, iar Emanuelle pufni n rs. Ar
fi fost nostim s-l aib la Whitfields. Era att de chipe, nct
femeile erau n stare s cumpere orice de dragul lui. Spera,
ns, s nu fie viceversa. Era neobinuit de mrinimos, la fel
cum fusese i William la viaa lui.
Pn s-i gseasc un apartament, Sarah i oferise
locuina ei de la Paris, iar Julian abia atepta s se mute
acolo. Primise n dar de la mama lui, la sfritul studiilor, o
Alfa Romeo, cu care era convins c putea impresiona toate
fetele. i propuse lui Emanuelle s o duc cu noua lui main
pn la castel, dup ncheierea dejunului la Relais, n
Plaza, dar aceasta i fgduise deja lui Sarah s mearg
mpreun.
l nsoi n schimb pn la castel Isabelle, iar Julian o tot
tachin pentru picioarele ei lungi i fustele scurte pe care le
purta. De fapt, fata arta mai degrab a douzeci i cinci de
ani dect a aisprezece, ci avea.

i aa cum spusese adesea Julian despre ea, Isabelle crea


peste tot probleme. Flirta cu toi prietenii lui i ieise deja n
ora cu mai muli dintre ei. Julian se mira mereu cum de
mama lui nu lua n privina asta o atitudine mai ferm. Dar,
de la moartea tatlui lor, Sarah ncepuse s fie mai blnd
cu ei. Ca i cum nu ar fi avut nici dorina i nici fora de a se
certa cu ei. Julian era de prere c i pe Xavier l lsa cam de
capul lui, numai c biatul nu fcea lucruri grave, punea
doar petarde prin grajduri i speria caii, sau fugrea vitele
prin vie. Nzbtiile fcute de Isabelle erau mult mai discrete,
dar i mai periculoase, dac ddea crezare celor relatate de
prietenul lui, Jean-Franois. Isabelle l scosese pur i simplu
din mini pe Jean-Franois n timpul unui weekend la schi,
dup care i trntise ua n nas, ceea ce lui Julian i
convenea de minune cnd era vorba de sora lui, dei tia c
n curnd, dimpotriv, Isabelle avea s lase uile deschise n
asemenea situaii.
Ei, ia spune, i se adres el, n timp ce mergeau cu
maina pe Route 20, spre Orleans, cu ce te mai lauzi, ce
prieteni ai mai cucerit?
Nimeni mai deosebit. Prea destul de rece, lucru
neobinuit la ea. n general, i plcea s se laude cu ultimele
ei cuceriri. n ultima vreme devenise ns secretoas, dar i
tot mai frumuic. Semna cu mama ei, mai ptima ns,
mai insinuant. Totul la ea inspira pasiune. Iar nevinovia
ei intrinsec o fcea i mai ademenitoare.
Cum merge cu coala? Isabelle continua s urmeze
cursurile colii din La Marolle, ceea ce lui Julian i se prea
cu totul greit. Considera c ar fi trebuit s mearg la coal
n alt parte, poate la vreo mnstire. Cel puin el fusese
destul de iste la vrsta ei, comportndu-se cu mult
discreie; fcea pe nevinovatul i pretindea c juca tenis dup
ore, cnd de fapt avea o aventur cu una dintre profesoare.
Nimeni nu bnuise niciodat ceva, numai c n final femeia
luase lucrurile n serios, ameninnd s se sinucid, ceea ce
pe Julian l necjise teribil. Dup aceea, urmase mama unuia

dintre prietenii lui, legtur la fel de complicat ca i


precedenta. Aa c, pn la urm, ajunsese la concluzia c
era mai bine totui s fac curte domnioarelor dect s aib
de-a face cu femei mai n vrst dect el. Oricum, genul
acesta de femeie continua s-l incite i acum. Era de o
aviditate nemrginit la capitolul feminin. i plceau toate
femeile btrne, tinere, frumoase, simple, inteligente, ba
chiar i urte uneori. Isabelle l acuza c e lipsit de gust, iar
prietenii lui spuneau c e venic excitat, ceea ce era
adevrat, dar lui Julian nu i se prea un mare pcat. Aa era
el, fericit s iubeasc oricnd orice femeie.
Ce chestie tmpit i plictisitoare, i rspunse Isabelle
argoas, slav Domnului ns c a venit vacana de var i
am scpat la timp. Era furioas i pentru c nu plecau
nicieri nainte de luna august. Mama i promisese o excursie
la Capri, dar pn atunci voia s rmn la castel. Spunea
c are multe lucruri de rezolvat modificri pe care dorea s
le fac la magazinul din Paris, reparaii la ferm i la vie.
E groaznic de plictisitor aici, se vait ea, aprinzndu-i o
igar. Trase cteva fumuri i o azvrli pe geam. Julian tia
c Isabelle nu fuma, voia doar s-l impresioneze.
La vrsta ta, mie mi plcea. Sunt attea lucruri de
fcut aici, iar mama te las s-i invii prietenii s stea la
castel.
Nu biei, se roi ea. Isabelle l adora, dar avea
impresia uneori c Julian nu pricepea nimic, mai cu seam
n ultima vreme.
Hm, ciudat, o tachin el fr mil, pe mine m las
ntotdeauna s chem biei.
Foarte ciudat, ce s-i spun, ngn ea.
Mulumesc. n fine, oricum, bine mcar c disear n-o
s fie plictiseal, draga mea. Dar f bine i poart-te cum se
cuvine, altfel te plesnesc.
Mii de mulumiri. Isabelle nchise ochii i se tolni pe
scaun. Apropo, mi place maina ta, fcu ea zmbind. Uneori
i plcea i el.

i mie. Drgu din partea mamei c mi-a fcut-o cadou.


Daa, pe mine probabil c o s m lase s atept pn la
nouzeci de ani. Isabelle considera c mama ei era absurd
cu ea. Dar oricine sttea n calea dorinelor ei era un
monstru.
Poate c n-ar strica s-i iei carnet de conducere pn
atunci.
Oh, tac-i gura! Toat familia fcea glume pe seama ei,
tiind ct de prost conducea. Stricase deja dou rable de
maini de la castel, susinnd c nu era vina ei, ci c
mainile acelea erau imposibil de condus. Julian tia ns ce
vorbete, aa c pentru nimic n lume n-ar fi lsat-o s pun
mna pe volanul preioasei lui maini.
Ajunser la castel cu mult naintea oaspeilor. Julian se
duse iute s noate puin, apoi o cut pe mama lui s vad
dac nu avea nevoie de ajutor. Sarah angajase un furnizor
local. Puseser peste tot mese lungi, de bufet, cteva baruri
i un coviltir uria peste ringul de dans. Erau dou formaii,
una din localitate, i alta renumit din Paris. Julian era
emoionat i nduioat de faptul c mama lui organizase
pentru el o petrecere aa de formidabil.
Mulumesc, maman, zise el, cuprinznd-o cu braul nc
ud. Era nalt i frumos, aa cum sttea acolo, n costumul de
baie. Emanuelle, care sttea lng Sarah, se prefcu c
lein la vederea lui.
mbrac-te, drag. Nu tiu cum am s m descurc cu
tine la birou, aa artos cum eti.
Emanuelle i propuse s fie cu ochii pe fetele de la
magazin.
l vedea n stare pe Julian s le pofteasc la el la
apartament, dup mas. tia c avea reputaia de a fi cam
destrblat.
Va trebui s nscocim ceva la birou, s le facem s pari
mai urt, mai adug Emanuelle. Adevrul e c aa ceva era
imposibil, cci Julian radia un farmec deosebit. Exact opusul
fratelui su, care era stpnit i nfrnat din fire.

Ar fi bine s te mbraci nainte s-i soseasc musafirii,


zmbi mama lui.
Oh, poate c nu, opti Emanuelle. i plcuser
ntotdeauna brbaii bine fcui, iar acum se distra
tachinndu-l pe Julian. Total inofensiv de altfel, fiindc
Emanuelle era o veche prieten, acum n vrst de cincizeci
de ani, pentru care Julian era doar un copil.
Julian cobor din nou la parter, cu mult nainte de sosirea
oaspeilor. mbrcndu-se, petrecuse o jumtate de or cu
Xavier, cruia i spuse ntmplri cu cowboy din Vestul
Slbatic. Nu tia de ce, dar Xavier era obsedat de Davy
Crockett. l fascina tot ce avea legtur cu America, iar la
coal i spusese cuiva c el era de fapt din New York,
aflndu-se n Frana doar pentru un an, ct timp prinii
erau ocupai aici cu afacerile.
Ei bine, mama chiar este! se justificase el dup aceea.
i dorea mai mult dect orice s fie american. ntruct nu-i
cunoscuse tatl, iar pe Phillip l vedea foarte puin n ultima
vreme, s-ar fi zis c Xavier nu avea niciun fel de nrudire cu
spiritul britanic. Aadar, n timp ce Julian era evident
francez, lui Xavier i se prea mult mai pasionant s pretind
c era din New York, sau Chicago, sau chiar California.
Pomenea permanent despre mtua Jane i verii pe care nu-i
cunoscuse niciodat, ceea ce pe Sarah o amuza teribil.
Vorbea adesea englezete cu el, iar biatul tia limba foarte
bine, la fel ca i Julian de altfel, dar totui cu accent
franuzesc. Julian vorbea mult mai bine dect el englezete,
dar oricine i putea da seama c era francez, spre deosebire
de Phillip, care avea o pronunie indubitabil britanic. Lui
Isabelle nici nu-i psa de unde era, cu condiia s fie un loc
ct mai ndeprtat de toate rudele ei. Ar fi vrut s nu aib
nicio legtur cu nimeni, ca s poat face exact cea ce-i
dorea.
Te rog s fi biat cuminte ast-sear, l povui Julian
pe Xavier, plecnd s-i ntmpine prietenii. Fr pozne i
trsni, fr s loveti pe careva. Vreau ca la petrecerea asta

s m distrez. Ce-ar fi s te uii mai bine la televizor?


Nu pot, rspunse el sec, n-am televizor.
Poi s te uii la cel din camera mea, i zmbi Julian.
Aa imposibil cum era, l iubea efectiv. Julian i fusese ca un
tat, iar lui Xavier i plcea s stea cu el. Cred c se
transmite un meci de fotbal.
Grozav! strig Xavier i porni spre camera fratelui su
fredonnd ceva din David Crockett.
Julian mai zmbea nc n sinea lui cnd ddu nas n nas
cu Isabelle, pe scri. Era mbrcat cu o rochie alb, aproape
transparent, care abia dac i acoperea fundul, iar pe
abdomen se rezuma la un fel de plas cu gurele.
Cardin? o ntreb el, ncercnd s par rece.
Courrges, l corect ea. Avea un aer cochet i mult mai
periculos dect bnuia ea. Cine o vedea i pierdea linitea.
Mai nv i eu.
Cnd o vzu, Sarah o trimise sus s-i pun alt toalet.
n drum spre camera ei, Isabelle trnti toate uile de furie.
Emanuelle se uita uimit la ea. Sarah oft i i lu un pahar
cu ampanie.
Fata asta o s m bage n mormnt. Iar dac n-o s-o
fac ea, Xavier o s izbuteasc n mod sigur.
Aa spuneai i despre ceilali copii, i reaminti
Emanuelle.
Ba nu, o corect Sarah. Phillip m dezamgea mereu
fiindc era prea distant i rece, iar Julian m ngrijora fiindc
se culca tot timpul cu mamele tuturor prietenilor lui, creznd
c eu habar n-am. Isabelle, ns, e o fiin cu totul diferit.
Refuz s se lase condus sau s se comporte raional, i nu
ascult de nimeni.
Emanuelle nu putea dect s-i dea dreptate. Ar fi fost
ngrozit s aib o asemenea fat. Vznd-o pe Isabelle, era
fericit c nu avusese niciodat copii. Xavier ns era cu totul
altceva, un bieel imposibil, e drept, dar att de afectuos i
de tandru, c nu-i putea rezista nimeni. Semna cu Julian,
dar era mai independent i mai aventurier. Ceata de copii din

familia Whitfield forma un grup tare interesant. Niciuna


dintre ele nu o vzu pe Isabelle cnd i fcu din nou
apariia, mbrcat cu un maiou n dungi foarte mulat pe
bust i cu o fust din piele, o toalet i mai teribil dect cea
iniial.
Te distrezi bine? l ntreb Sarah pe Julian cteva ore
mai trziu, zrindu-l. Prea cam ameit de butur, dar tia
c n-avea cum s i se fac ru. Merita toat aceast
petrecere, unde nimeni nu fcea nimic necuviincios.
Maman, eti senzaional! n viaa mea n-am fost la o
petrecere mai reuit. Prea fericit, dei era cam ciufulit i
nfierbntat. Dansase ore n ir cu dou fete, fiindu-i
imposibil s se decid la care s se opreasc. Pentru el, seara
era plin de dileme ncnttoare.
La fel ca i pentru Isabelle, de altfel. Sttea lungit n
tufiurile de lng grajduri, cu un biat pe care atunci l
cunoscuse. tia c e prieten cu Julian, dar nu-i aducea
aminte numele lui. Sruta ns ca nimeni altul i tocmai i
declarase c o iubete.
n cele din urm, una dintre servitoare o zri acolo i i
opti ceva discret ducesei, care apru ca prin minune pe
crarea ce ducea la grajduri, mpreun cu Emanuelle,
prefcndu-se c se plimb discutnd tot felul de nimicuri.
Cnd o auzi, Isabelle o tuli la fug, iar cele dou femei se
uitar una la cealalt i izbucnir n rs, simindu-se
amndou tinere i btrne n acelai timp. n august, Sarah
urma s mplineasc cincizeci i ase de ani, dei nu-i arta
deloc vrsta.
Tu nu fceai chestii din astea? o ntreb Emanuelle. Eu
da.
Ai fcut aa doar cu nemii, n timpul rzboiului, o
tachin Sarah, dar Emanuelle inu s o corecteze sec:
Asta era ca s obin informaii de la ei, zise ea mndr.
E o minune c n-am murit toi din cauza ta, o mustr
Sarah acum, dup treizeci de ani.
Mi-ar fi plcut s-i omor eu pe toi, rspunse ea cu

patim.
Sarah i povesti despre vizita lui Joachim, imediat dup
nunta lui Phillip. Nu-i spusese nimic despre asta, iar
Emanuelle se art plictisit.
M mir c mai e n via. Muli au fost ucii cnd s-au
ntors la Berlin. Dei ca nazist era destul de cumsecade, dar
un nazist rmne tot un nazist, orice ar fi
Arta att de btrn, att de trist i cred c l-am
dezamgit amarnic. Presupun c i nchipuia c ar putea s
se ntoarc aici, acum, dup moartea lui William. Dar aa
ceva ar fi fost imposibil. Emanuelle ncuviin din cap. tia
ct de mult l iubise Sarah pe William. Nu se uitase la niciun
alt brbat de la moartea lui William, i tia c n-avea s-o fac
vreodat. ncercase totui, discret, s-i fac cunotin cu
civa prieteni dup trecerea ctorva ani, dar se vedea
limpede c n-o intereseaz nimic n acest sens. Nu o
preocupau dect afacerile i copiii.
Petrecerea lu sfrit la patru dimineaa, cnd orchestrele
plecar, iar ultimii tineri rmai se aruncar n piscin. n
cele din urm ajunser la castel, unde n zori Sarah le
pregti omlete i cafea. Prezena lor o amuza. n ultima
vreme, ajunsese s fie bucuroas c fcuse copii la o vrst
att de naintat. Multe prietene de-ale ei sufereau de urt i
singurtate, pe cnd ea i avea mereu n preajm. O scoteau
din mini, dar cei care o cunoteau tiau c n fond i plcea.
Se duse n camera ei la ora opt i zmbi vzndu-l pe
Xavier care dormea butean pe patul lui Julian. Televizorul
era tot aprins, dar pe ecran nu se vedeau dect punctioare,
n acordurile Marseiezei. Intr n camer i nchise
televizorul, i scoase lui Xavier plria de Davy Crocket, l
mngie pe pr, dup care se duse n dormitorul ei i se
odihni pn la amiaz.
nainte ca Emanuelle s plece napoi la Paris, Sarah lu
prnzul mpreun cu ea. Aveau multe lucruri de discutat.
Fceau lucrri de extindere a magazinului din Paris, iar n
ultima vreme Nigel i tot spusese c ar trebui s ia n

considerare acelai lucru i la Londra. Aveau n continuare


emblema regal, fiind acum oficial Bijutierii Coroanei. n
ultimii ani, vnduser bijuterii multor efi de state, regi i
regine, ca i la nenumrai arabi. Afacerile prosperau n
ambele magazine, iar Sarah era entuziasmat de implicarea
lui Julian.
Acesta ncepu lucrul, aa cum promisese, n sptmna
urmtoare, totul decurgnd fr probleme pn la vacana de
o lun, care ncepea n august, cnd magazinul se nchidea.
Julian plec n Grecia cu un grup de prieteni, iar Sarah se
duse la Capii, cu Xavier i Isabelle. Se simir excelent acolo.
Le plcur Marina Grande i Marina Picola, piaa, cluburile
de pe plaj, ca de pild Canzone del Mare, dar i altele, mai
populate. Isabelle studiase italiana la coal, iar cu spoiala
de spaniol pe care o mai tia se considera o mare lingvist.
Petrecur foarte bine cu toii. Locuiau la Quisisana,
obinuiau s mnnce ngheat n pia, iar Sarah nu se
putea abine s nu cerceteze i magazinele de bijuterii.
Preurile i se preau ridicole, dar unele piese erau foarte
frumoase. Sarah n-avea mare lucru de fcut acolo, n afar
de a mnca, a citi i a se relaxa, petrecndu-i timpul cu
copiii. Nu vedea nimic ru ca Isabelle s se duc singur cu
taxiul la clubul de pe plaj. Se ntlni cu ea mai trziu, acolo,
mpreun cu Xavier, care voia s mearg tot timpul la
mgrui.
n alt diminea, cnd Isabelle se dusese nainte pe plaj,
Sarah i Xavier zbovir ceva mai mult n pia, s fac nite
cumprturi. Ajunser la Canzone del Mare exact la timp
pentru masa de prnz, dar Sarah nu reui s-i gseasc
fata pe nicieri. ncepuse s intre n panic, cnd Xavier gsi
sandalele lui Isabelle sub un scaun i descoperi c sora lui se
afla ntr-o csu pe plaj. O gsir nuntru, fr sutienul
de la costumul de baie, cu un brbat de dou ori mai n
vrst dect ea, care gemea inndu-i snii n mn, n timp
ce ea mngia proeminena amenintoare din slipul lui.
Sarah rmase cteva clipe uitndu-se ngrozit la ei, dup

care o nfc pe Isabelle i o trase afar.


Ce fceai acolo, pentru numele lui Dumnezeu? tun i
fulger Sarah, iar Isabelle izbucni n plns cnd l vzu pe
brbat ieind din csu i ncercnd, fr succes, s se
nfoare ntr-un prosop i s par stpn pe sine. Nu-i dai
seama c fata mea are numai aisprezece ani? i se adres ea
brbatului pe un ton veninos, reuind cu greu s-i pstreze
cumptul. A putea chema poliia. Dei tia c vinovat era
de fapt fiica ei, ncerca doar s-l sperie, pentru a nu mai
repeta tentativa i altdat: i, dup expresia de pe chipul lui
nelese c izbutise. Era un brbat foarte atrgtor, din
Roma. Arta ca un play boy.
Signora, mi dispiace mi-a zis c are douzeci i unu de
ani. V rog s m scuzai, fcu el, uitndu-se cu prere de
ru la Isabelle, care plngea isterizat lng maic-sa.
Se ntoarser la hotel, iar Sarah i suger pe un ton glacial
s-i petreac restul dup-amiezii n camera ei, urmnd s
discute mai trziu despre ceea ce se ntmplase pe plaj.
Ducndu-se ns din nou la plaj cu Xavier, i ddu seama
c o simpl discuie nu era de-ajuns. Phillip i Julian aveau
dreptate. Isabelle trebuia s plece la coal n alt parte. Dar
unde? Asta era problema.
Ce fceau amndoi acolo? ntreb Xavier, curios, cnd
trecur din nou pe lng csu. Sarah se nfiora aducndui aminte de ce vzuse.
Prostii, scumpule, fceau prostii..
Dup acest incident, o inu pe Isabelle din scurt tot restul
vacanei. Atmosfera nu mai era la fel de amuzant. A doua zi,
Sarah reuise deja s dea cteva telefoane. Gsise o coal
minunat, lng grania cu Austria, aproape de Cortina.
Putea face schi toat iarna, avea ocazia s vorbeasc att
italienete, ct i franuzete i s nvee totodat s se
stpneasc mai bine. Era o coal numai de fete, fr alt
aezmnt de acest gen pentru biei prin mprejurimi. Sarah
verificase totul cu mult atenie.
i vorbi lui Isabelle despre acest proiect n ultima zi de

vacan, iar fata, aa cum i era de ateptat, reaciona


violent, dar Sarah rmase ferm pe poziie chiar i atunci
cnd fiica ei ncepu s se smiorcie. Era spre binele ei. Dac
nu pleca acolo, era convins c Isabelle putea face cine tie
ce prostie rmnnd chiar nsrcinat.
Nu vreau s m duc! tuna ea. Ba chiar i telefon lui
Julian la magazin, la Paris. ns de data asta biatul i inu
partea mamei sale. Dup Capri, plecar la Roma s-i
cumpere cele necesare. Trimestrul colar ncepea peste
cteva zile i nu avea niciun rost s o mai duc napoi n
Frana, unde ar fi putut face cine tie ce nzbtii. Sarah i
Xavier o conduser la coal, iar Isabelle fcu o mutr de
parc i se necaser toate corbiile cnd vzu despre ce era
vorba acolo. Localul era drgu, iar ea avea o camer mare i
nsorit, de una singur. Celelalte fete erau foarte simpatice
franuzoaice, englezoaice, nemoaice, italience, dou
braziliene, o argentinian i o fat din Teheran. Cu totul,
erau cincizeci de fete, ntregul grup prnd foarte interesant.
Cei de la coala lui Isabelle din La Marolle recomandaser cu
mult entuziasm aceast instituie de nvmnt, iar
directorul o felicitase pe Sarah pentru buna alegere pe care o
fcuse.
Nu-mi vine s cred c m abandonezi aici, se vicri
Isabelle, dar Sarah rmnea de neclintit n hotrrea ei. O
lsar acolo, iar Sarah plnse tot drumul pn la aeroport.
Se duse mpreun cu Xavier la Londra, s-l viziteze pe
Phillip. Dup ce i ls fiul mpreun cu nepoii, Sarah se
duse direct la magazin. Aici, totul prea n foarte bun
ordine. Lu prnzul cu Phillip i rmase neplcut surprins
de aluziile rutcioase la adresa lui Julian.
Ce-nseamn toate astea? ntreb Sarah, candid. Ce-a
fcut de eti aa de pornit mpotriva lui?
Ei na, are nite idei cretine n materie de creaie. Nu-mi
dau seama de ce se amestec n treburile astea, declar el
ngmfat, dar Sarah i rspunse foarte calm:
Fiindc l-am rugat eu. Are mult talent pentru creaia de

bijuterii. Mult mai mult dect mine sau dect tine. Simte ce
se poate i ce nu se poate face cu fiecare piatr preioas.
Recent, hotrse s monteze un smarald de peste o sut
de carate, ntreg, dei oricine altcineva ar fi preferat s-l taie.
Julian ns nelesese perfect ce era mai potrivit de fcut i
supraveghease n atelier fiecare etap.
Nu vd ce e ru n chestia asta. Tu eti bun la alte
lucruri, i reaminti Sarah. Se descurca de minune cu
membrii diferitelor familii regale, tiind cum s i-i pstreze
drept clieni. Aa rigid cum era, nobilii l agreau.
Nu tiu de ce i tot iei aprarea, replic Phillip argos.
Dac lucrul sta te consoleaz, Phillip, spuse ea,
refuznd s mute din momeal, dar dezamgit de gelozia
lui, i ie i iau mereu aprarea. V iubesc pe amndoi, s
tii.
Phillip nu mai rspunse nimic, dar se mai mbun
oarecum cnd o ntreb despre Isabelle. i spuse mamei lui
c auzise lucruri foarte bune despre coala aceea.
S sperm c vor svri un miracol, spuse Sarah, pe
un ton nu prea convins.
Cnd ajunser napoi la biroul lui, Sarah observ o tnr
foarte drgu care ieea din cldire. Avea picioare lungi i
frumoase, purta o fust scurt, aa cum i-ar fi plcut i lui
Isabelle. Fata i arunca lui Phillip o privire plin de
subneles, care spunea multe. Phillip, furios, se prefcu
brusc c nu o cunoate. Fata era nou i habar n-avea c
Sarah era mama lui. Ce trf tmpit, se gndi el, dar Sarah
remarcase deja schimbul de priviri dintre ei, hotrndu-se
ns s nu comenteze n vreun fel cele ntmplate. Phillip se
simi ns obligat s-i dea o explicaie, ceea ce confirm i
mai bine legtura dintre ei.
Nu conteaz, Phillip. Ai treizeci i trei de ani, te privete
ce faci. Dup care adug cinic: Dar cu Cecily cum rmne?
Pe Phillip l oc ntrebarea. i se nroi.
Cum adic, e mama copiilor mei.
Atta tot? fcu Sarah, privindu-l cu rceal.

Bineneles c nu, eu ea e plecat deocamdat.


Pentru numele lui Dumnezeu, mam n-a fost dect o
glum, fata aia care flirta cu mine
Las, drag, nu te ngrijora. Sarah i ddea ns seama
c Phillip revenise la vechile apucturi fcea dragoste cu tot
felul de trfe, fete care l amuzau cum zicea el, dar era
nsurat cu alt femeie. i prea ru c nu reuise s gseasc
ambele plceri ntr-o singur persoan, dar cum Phillip nu i
se plnsese niciodat, renun la subiect, spre marea
uurare a fiului su.
A doua zi, Sarah i Xavier plecar la Paris. Julian i
atepta la aeroport. Pe parcursul scurtului drum spre cas,
Sarah i povesti despre vizita n Turnul Londrei, la Bijuteriile
Coroanei, mpreun cu tatl lui, cnd abia se cunoscuser.
Era un brbat foarte puternic? ntreb Xavier, fascinat
ca ntotdeauna cnd auzea povestindu-se despre tatl su.
Da, foarte, l asigur ea. i foarte bun, foarte elegant i
afectuos. Era un om minunat, scumpetea mea, aa cum ai s
ajungi i tu ntr-o bun zi. Aa cum i eti de fapt, n
anumite privine. Julian avea i el aceleai caliti.
nainte de a porni spre cas, cinar cu Julian la Paris.
Acesta era fericit s fie mpreun cu ei i s afle veti despre
Isabelle i despre magazinul din Londra. Sarah nu-i pomeni
nimic despre ntlnirea cu Phillip, i nici despre comentariile
acestuia la adresa lui. Nu voia s tulbure i mai mult apele
ntre ei. n cele din urm, Sarah plec spre castel cu maina
pe care o lsase la Paris. Pe drum, Xavier adormi lng ea,
iar Sarah, privindu-l din cnd n cnd, i repeta ntruna ct
de norocoas e. n timp ce alte femei i petreceau duminicile,
cnd i cnd, cu nepoii, ea l avea tot timpul n preajma ei
pe acest bieel minunat. i reaminti ct de disperat fusese
cnd aflase c e nsrcinat i ct de linitit fusese William
i rposata ei soacr, care l numea pe William o mare
binecuvntare. Aa fusese de fapt pentru toi cei care l
cunoscuser pe tot parcursul vieii, iar acum acest copila
era pentru ea o adevrat binecuvntare.

26
Isabelle nu le scria dect foarte rar i doar cnd o sileau
profesorii, iar atunci cnd o fcea se plngea crunt de coal.
Adevrul este ns c, dup cteva sptmni, ncepuse s-i
plac. i plceau rafinamentul fetelor de acolo, locurile unde
mergeau i mai ales i plcea s schieze la Cortina. Avu chiar
ocazia s ntlneasc mult mai muli oameni interesani
dect ar fi putut s cunoasc n Frana i, dei coala o inea
din scurt, reuise s-i fac o sumedenie de prieteni, i tot
timpul primea scrisori i telefoane de la brbai. coala fcea
toate eforturile pentru a opri aceste contacte, dar nu izbutea
s le stvileasc n totalitate.
La sfritul primului an petrecut acolo, Sarah i
Emanuelle remarcar la Isabelle o schimbare pronunat.
Asta nu nsemna neaprat c Isabelle se purta mai frumos,
dar devenise ceva mai rezonabil i mult mai civilizat.
nvase mult mai bine ce putea face i ce nu putea i cum
s se poarte cu brbaii fr a le da impresia c i ademenea
fi. Din anumite puncte de vedere, Sarah simea o uurare,
dar din altele nu.
E o fat periculoas, i spuse ea lui Julian ntr-o bun
zi, iar el i ddu dreptate. mi tot d senzaia unei bombe care
st s explodeze. Numai c acum a devenit mult mai
complicat poate ca explozivele ruseti sau ca o rachet
sofisticat.
Julian izbucni n rs auzind-o cum o descrie pe sora lui.
Nu cred s reueti vreodat s o schimbi.
Nici eu nu cred, s tii. Asta m i sperie de altfel,
recunoscu mama lui. Ei, ia spune, dar tu ce mai faci?
Atepta de sptmni ntregi s se vad cu el. Am auzit c ai
unele treburi cu una dintre cele mai bune cliente ale noastre.
tiau amndoi la cine se refer. Julian se ntreba dac aflase
de la Emanuelle. Contesa de Brise este o femeie foarte
interesant, Julian, i mult mai periculoas dect sora ta.

tiu, mrturisi el cu un rnjet, m sperie de moarte, dar


o ador. Rposatul conte fusese cel de-al treilea so al ei n
cincisprezece ani, iar ea avea treizeci i patru i devora
brbaii. Julian era tot ce-i dorea acum. n ultima lun,
cumprase bijuterii n valoare de o jumtate milion de dolari,
ceea ce, desigur, i putea permite, dar tot mai venea s
achiziioneze altele, cea mai mare bijuterie pe care i-o dorea,
ca pe o jucrie, fiind Julian.
Crezi c ai s te descurci? l ntreb ea deschis. Se
temea ca Julian s nu ajung s sufere, lucru de care i era
de altfel i lui fric, fcndu-l extrem de prudent.
Un timp, da. M joc cu mult grij, mam, fi sigur.
Bine, atunci, zmbi ea.
Ce ocupai erau cu toii, cu poznele, cu partenerii i cu
idilele lor! Spera din tot sufletul ca Isabelle s termine cu
bine al doilea an de studii la coala din Elveia. Aa se i
ntmpl, Isabelle venind acas exact cnd se celebra cea dea douzeci i cincea aniversare a magazinului Whitfields.
Sarah organizase o petrecere la castel, la care invitase apte
sute de oaspei din toat Europa. Fusese poftit toat presa,
urmau s lanseze focuri de artificii n prezena majoritii
capetelor ncoronate din Europa. Practic, toate personalitile
trebuiau s fie de fa. Emanuelle i Julian o ajutaser s
organizeze totul. La petrecere aveau s vin Phillip cu Cecily
i Nigel.
Era fantastic. Toat lumea care fusese invitat veni la
petrecere, mncarea era delicioas, artificiile extraordinare,
iar bijuteriile, majoritatea de la ei, superbe. Serata se dovedi
de-a dreptul perfect, punctnd o victorie major pentru
Whitfields. Presa se art ncntat i cu toii o felicitar pe
Sarah pentru extraordinara ei realizare. La rndul ei, Sarah
mulumi i i felicit pe toi cei care o ajutaser s organizeze
aceast sindrofie.
A vzut-o cineva pe Isabelle? ntreb Sarah mai trziu,
pe parcursul serii. Nu putuse s o ia personal de la aeroport,
dar trimisese pe cineva s o ntmpine i s o aduc la

petrecere. O vzuse i o srutase la sosire, nainte de a se


mbrca, dar de atunci nu mai tia nimic de ea. Era prea
mult lume i avea prea mult btaie de cap ca s se duc so caute. De-abia dac izbutise s-i gseasc pe Phillip i pe
Julian. Phillip i abandonase nevasta nc de la nceputul
seratei i i petrecea tot timpul cu un manechin care fcuse
cteva reclame pentru ei. Dansase cu ea, spunndu-i ct de
mult o plcea. Julian, la rndul lui, era ocupat cu ultimele
lui cuceriri, dintre care una era o femeie mritat, iar dou
ceva cam trecute, dar i o serie de fete superbe, motiv pentru
care l invidiau toi brbaii, dar mai cu seam fratele lui.
Pe Xavier l trimiseser la nite prieteni, ca nu cumva s
fac vreo boroboa, dei, la nou ani i jumtate, ncepuse
s nu mai fie att de neastmprat. Trecuse de faza Davy
Crockett. Acum l fcea fericit James Bond. Julian i cumpra
toate gadgeturile posibile, i l bgase deja pe furi la dou
filme.
Sarah i pregtise o rochie lui Isabelle, o toalet diafan
din organdi roz, pe care o cumprase de la Emanuelle, la
Londra. Era sigur c Isabelle avea s arate n ea ca o zn.
Spera c nu se tvlea prin tufiuri cu rochia aceea
frumoas. Rse n sinea ei de ideea care i trecuse prin minte.
Cnd n cele din urm o gsi, Isabelle nu era n niciun tufi,
ci dansa foarte decent cu un brbat mai n vrst, foarte
concentrat asupra conversaiei. Sarah o privi ncntat i i
fcu semn cu mna, trecnd mai departe. Toat familia arta
minunat n seara aceea, pn i nora ei, care se mbrcase
cu o rochie de la Hardy Amies i se coafase la Alexandre.
Chteau de la Meuze arta ca un palat din basme. Ce mult
i-ar fi dorit s fie i William lng ea! Ar fi fost grozav de
mndru de ei, ba poate chiar i de ea i dduser mult
osteneal cu restaurarea castelului, atta amar de ani. Nici
nu-i venea s cread, cnd i amintea, c la nceput era o
ruin drpnat. Dar de atunci trecuse mult timp. Douzeci
i cinci de ani de la inaugurarea magazinului Whitfields.
Treizeci i cinci de ani de cnd descoperiser castelul, n

timpul lunii de miere. Cum de zburase timpul att de


repede?
A doua zi, presa publica articole senzaionale despre
sindrofia de la castel. Toat lumea declarase c a fost
petrecerea secolului i uraser magazinului Whitfields muli
ani de prosperitate, cu condiia s fie cu toii poftii la
viitoarea aniversare. n urmtoarele cteva zile Sarah se
bucur de gloria petrecerii pe care o organizase. Nu prea
reuea s se vad cu Isabelle, care se ntlnea tot timpul cu
vechii ei prieteni. La optsprezece ani putea conduce maina
i se bucura de mult mai mult libertate. Sarah, ns, voia s
o supravegheze n continuare, iar cnd nu o gsi ntr-o dup
amiaz, ncepu s se alarmeze.
A plecat cu Rolls-ul, i explic Xavier.
Zu? fcu Sarah surprins. n mod normal, avea voie s
circule cu un Peugeot pe care l aveau la castel pentru ea i
celelalte persoane de acolo. Nu tii cumva unde s-a dus,
scumpete? l mai ntreb Sarah, presupunnd c Isabelle
plecase n sat.
Cred c s-a dus la Paris, rspunse el, lund-o din loc.
Aveau un cal nou venit n grajd i trebuia s-l vad. Tot i
mai plcea s se cread cowboy, uneori. n restul timpului,
fcea pe exploratorul.
l sun pe Julian la magazin i l rug s o supravegheze
pe Isabelle, n cazul n care trecea pe-acolo. Ceea ce se i
ntmpl cnd, dup o or de la convorbirea telefonic,
Julian o vzu intrnd i comportndu-se ca o client. Era
mbrcat ntr-o rochie verde foarte frumoas i purta
ochelari fumurii.
Julian o zrise pe monitorul din biroul lui de la etaj i
coborse imediat s o ntmpine.
Cu ce v pot fi de folos, Mademoiselle? o ntreb el cu
un glas nespus de fermector, ceea ce o fcu pe Isabelle s
pufneasc n rs. O brar cu diamante? Un inel de
logodn? O mic diadem?
O coroan ar fi foarte bine.

Dar sigur c da, continu el jocul. Cu smaralde, ca s


se potriveasc toaletei pe care o purtai, sau cu diamante?
Realitatea e c mi-ar plcea i una i alta, i zmbi ea
radioas, iar Julian o ntreb degajat ce o adusese n ora.
Am venit s m ntlnesc cu un prieten i s beau un
pahar.
Ai condus dou ore i ceva doar ca s bei un pahar? o
ntreb el. Trebuie c eti nsetat.
Foarte spiritual, ce s zic. N-aveam nimic de fcut
acas, aa c m-am gndit s vin pn aici. n Italia fceam
adeseori aa. tii, mergeam la Cortina s lum prnzul sau
s facem cumprturi. Prea extrem de rafinat i de
frumoas. Era chiar senzaional.
Foarte ic, o tachin el. Ce pcat c lumea de aici nu
este la fel de amuzant. Julian tia c peste cteva
sptmni Isabelle urma s plece n sudul Franei, la una
dintre prietenele ei de la coal, la Cap Ferrat. Era nc
rzgiat, dar nu ncpea nicio ndoial c se maturizase.
Unde te ntlneti cu prietenul tu?
La Ritz, s bem ceva.
Hai cu mine, i zise el, ieind de dup tejghea. Te las eu
n drum. Trebuie s duc un colier cu diamante unei
vicontese.
Sunt cu maina, replic ea cu rceal. n fine, de fapt,
cu maina mamei. Iar el nu-i mai puse nicio ntrebare.
Atunci, poate m lai tu pe mine n drum. Maina mea
s-a defectat. Voiam s iau un taxi, mini el, dar inteniona s
vad cu cine se ntlnea. Lu o cutie cu un ambalaj
impresionant i o puse ntr-un plic, dup care iei afar i se
sui n maina lui Isabelle, nemailsndu-i rgazul s
obiecteze. Vorbi verzi i uscate, de parc ar fi fost perfect
normal s o vad la Paris cu maina, dup care o srut la
desprire, n faa recepiei, unde se opri s discute cu
portarul, care l cunotea foarte bine i se preta la jocul lui.
Renaud, pref-te c iei cutia asta. Poi s-o arunci dup
ce plec, dar s nu te vad nimeni.

A putea s i-o dau neveste-mi, i opti el, dar cred c nar fi mulumit cu o simpl cutie. Ce facei astzi?
M in dup sor-mea, i mrturisi el, prefcndu-se n
continuare c i d instruciuni. Se ntlnete cu cineva la
bar i vreau s fiu sigur c e n regul. E o fat foarte
frumuic.
Am observat. Ci ani are?
Doar optsprezece.
Ohoho fluier Renaud, nelegtor. Bine c n-am o
fat ca ea scuzai-m, adug el repede.
N-ai putea s te duci pn acolo s vezi dac e deja cu
cineva? Dup care intru i eu i m prefac c am dat de ei
din ntmplare. Nu vreau s irosesc prilejul nainte s apar
tipul.
Julian presupunea c sora lui urma s se vad cu un
brbat, prndu-i-se puin probabil ca Isabelle s fi btut
atta drum pentru ntlnirea cu vreo prieten.
Sigur c da, accept Renaud imediat, n timp ce
strngea n palm o bancnot respectabil, dei de data asta
era chiar bucuros s fie de folos. Lordul Whitfield era un tip
simpatic i ddea baciuri grase.
Julian se prefcea c scrie un bilet lung la recepie.
Renaud se ntoarse ntr-un minut.
E acolo, i ai dat de bucluc, prietene.
Merd, fcu Julian pe franuzete. Cine e? l cunoti?
Se temea s nu fie cine tie ce mafiot.
Sigur c da. E aici tot timpul sau, oricum, de mai multe
ori pe an, fcnd curte cte unei femei. Uneori mai btrn,
alteori mai tnr.
l cunosc i eu?
Poate. Emite cecuri fr acoperire cel puin de dou ori
pe sejur, i nu d niciodat baci dect dac simte c se
uit cineva la el.
Pare fermector, mri Julian.
E complet lefter. Cred c umbl dup bani.
Splendid. Exact ce ne trebuia. Cum l cheam?

O s v plac principe de Venezia i San Tebaldi.


Susine c este unul dintre prinii veneieni. O fi, mai tii!
Sunt vreo zece mii din tia pe-aici. Cu totul altfel dect la
englezi sau la francezi. Italienii aveau mai muli prini dect
stomatologi. E o hahaler, dar arat bine, iar ea e tnr.
Nu-i d seama de realitate. Cred c numele lui mic e
Lorenzo.
Ce distins! Julian era complet debusolat de ceea ce
auzise.
Nu-i nimic de capul lui, i reaminti recepionerul, iar
Julian i mulumi din nou i se ndrept spre bar. Avea un
aer degajat i foarte preocupat, extrem de aristocratic. Se
vedea c e de vi nobil, cum i spunea mereu Renaud,
lucru pe care l tia i el. Cu totul altfel dect prinul de
Pasta, cum i zicea el.
Oh, aici erai scuz-m fcu Julian, zmbind cu
gura pn la urechi i prefcndu-se surprins c d peste ea,
ca din ntmplare. Voiam s te srut de rmas bun. Cu un
surs larg, i arunc o privire brbatului de lng ea,
simulnd o ncntare deosebit de a-l fi ntlnit. Bun
scuze pentru ntrerupere sunt fratele lui Isabelle, Julian
Whitfield, zise el dezinvolt. i ntinse mna, degajat i relaxat.
Sora lui se foia pe scaun. Prinul ns nu era deloc jenat.
Avea ntr-adevr farmec i era onctuos i linguitor.
Piacere Lorenzo di San Tebaldi Sunt fericit s v
cunosc. Avei o sor de-a dreptul fermectoare.
Mulumesc. Sunt ntru totul de aceeai prere. O srut
delicat i se scuz c trebuie s plece, dar avea o ntlnire la
magazin. Iei fr s se mai uite n urm i, cu toat
comportarea lui strlucit, Isabelle nelese imediat c
dduse de bucluc.
Ieind din hotel, Julian i fcu cu ochiul portarului, dup
care se ntoarse n grab la birou. De ndat ce ajunse acolo,
o sun pe mama lui. Conversaia n-avu deloc un ton
linititor.
Maman, cred c s-ar putea s avem niel de furc.

Ce e? Sau mai bine zis, cine?


Era cu un domn cam de cincizeci de ani care, potrivit
spuselor portarului de la Ritz, care l cunoate bine, e un
prpdit vntor de zestre. E foarte drgu, dar cam lefter din
cte se spune.
Fir-ar s fie! exclam Sarah la captul firului. Ei, acum
ce m fac eu cu ea? S-o nchid iar n cas?
E cam mare pentru aa ceva. De data asta n-o s-i fie
uor.
tiu, oft Sarah exasperat. Isabelle nu venise acas
dect de dou zile i avea deja probleme cu ea. Efectiv, nu
tiu ce s m mai fac.
Nici eu, zu aa. Dar tipul sta nu-mi place deloc.
Cum l cheam? de parc lucrul acesta ar mai fi contat
acum.
Principele Lorenzo di San Tebaldi. Cred c e din Veneia.
Iisuse! Asta ne mai lipsea. Un prin italian. Dumnezeule,
cum poate fi att de proast!?
i dau perfect dreptate. Dar trebuie s recunoti c
fata noastr arat senzaional.
Cu att mai ru! exclam mama ei disperat.
Spune-mi, ce-ai vrea s fac? S m ntorc acolo i s-o
scot de pr afar?
Probabil c asta ar trebui s te rog s faci. Dar cred c e
mai bine s-o lai n pace. Vine ea acas pn la urm i am
s ncerc s-i bag minile n cap.
Eti tare de treab.
Nu, i mrturisi Sarah. Sunt obosit.
Ei, nu te descuraja. Eti nemaipomenit, pe cuvnt.
Asta-i prerea ta. n realitate, era micat de cuvintele
lui amabile, cci avea nevoie de mbrbtare pentru
nfruntarea cu Isabelle. Aceasta apru acas la miezul nopii,
cu Rolls-ul. Asta nsemna c plecase din Paris pe la zece
seara, ceea ce prea destul de rezonabil. Sarah cobor s-o
ntmpine, dar era foarte suprat cnd fata intr n holul
principal al castelului. O auzise venind i o atepta.

Bun seara, Isabelle. Te-ai distrat bine?


Foarte, mulumesc. Era agitat, dar rece, pregtit s-i
nfrunte mama.
Cum e cu maina mea?
Foarte drgu scuz-m, am vrut s-i cer voie. Mam gndit c nu ai nevoie de ea.
ntr-adevr, i spuse Sarah calm, n-am avut nevoie.
Hai n buctrie s bei o can cu ceai. Cred c eti obosit
dup atta condus.
Exact de ce se temea Isabelle mai mult. Suna de ru
augur. Mama ei nu zbiera, dar tonul ei era glacial. Se aezar
amndou la masa din buctrie. Sarah i pregti o infuzie
de ment, care pe Isabelle o lsa indiferent.
M-a sunat Julian dup-amiaz, i spuse Sarah dup
cteva momente, privindu-i fiica drept n ochi.
Eram sigur, replic Isabelle, nervoas, tot sucind cana
ntre degete. M-am ntlnit cu un vechi prieten din Italia
unul dintre profesori.
Da? fcu mama ei. Ce interesant. Am verificat lista de
invitai i am constatat c a fost i el la sindrofie la noi, poftit
de altcineva. Principele de San Tebaldi. Parc te-am vzut
dansnd cu el, nu-i aa? E un brbat foarte chipe.
Isabelle ncuviina din cap, netiind ce s mai spun. De
data asta nu ndrznea s o contrazic; atepta doar s vad
ce pedeaps o ateapt. Numai c mama ei avea mult mai
multe s-i spun, iar ateptarea asta i se prea lui Isabelle
de-a dreptul chinuitoare.
Din pcate, continu mama ei, reputaia lui este destul
de proast Vine la Paris din cnd n cnd umblnd dup
doamne cu avere. Uneori i merge, alteori nu. Dar, n orice
caz, draga mea, nu-i deloc o persoan recomandabil pentru
tine.
Sarah nu obiect n privina vrstei lui i nici pentru faptul
c Isabelle plecase la Paris fr permisiunea ei. Se strduia
s-i vorbeasc raional i s-i atrag atenia c tipul era un
vntor de zestre. Spera ca astfel s-o impresioneze, dar

situaia nu era aa.


Oamenii spun mereu lucruri de genul sta despre prini
fiindc sunt invidioi, rspunse ea cu candoare, nc speriat
de confruntarea fi cu mama sa. n plus, simea c, de
data ast, ansele de a o convinge erau minime.
Ce te face s crezi asta?
Aa mi-a spus el.
i-a spus el aa ceva? Sarah prea ngrozit. Dar nu ia trecut prin minte c a fcut-o tocmai pentru a se disculpa,
n cazul n care lumea ar vorbi astfel despre el?! Pentru
numele lui Dumnezeu, Isabelle, astea sunt vorbe goale, doar
nu eti proast.
Numai c n privina brbailor Isabelle era ntr-adevr
foarte naiv. Aa fusese ntotdeauna, iar acum cu att mai
mult.
Julian dduse mai multe telefoane n dup-amiaza aceea
i toat lumea i confirmase zvonurile despre noul prieten al
lui Isabelle. Omul era un adevrat pericol.
Nu e un tip de calitate, Isabelle. Ascult-m pe mine, se
folosete de tine.
Eti geloas.
Nu fi ridicol!
Ba da! zbier ea la maic-sa. De cnd a murit tati, n-ai
mai avut pe nimeni i de-aia te simi btrn i urt, ceea
ce aa i e vrei s pui tu mna pe el.
Sarah rmase stupefiat la auzul unor asemenea nvinuiri,
uitndu-se fix la fiica ei. i pstr totui calmul.
Sper c nu crezi nici tu ce vorbeti. tim amndou c
nu e adevrat. Tatl tu mi lipsete tot timpul, n fiecare
clip, n fiecare ceas zise ea, cu ochii plini de lacrimi dar
pentru nimic n lume nu l-a nlocui cu un vntor de zestre
din Veneia.
Acum locuiete la Roma, preciz Isabelle, de parc
lucrul sta ar fi avut vreo importan.
Mama ei cuget la cumplita nesbuin a tineretului.
Uneori era consternat vznd cum tinerii i distrugeau

viaa cu incontien. Pe de alt parte i ea, la aceeai vrst,


nu fusese mai breaz n relaia cu Freddie, i reaminti Sarah
n timp ce ncerca s-i fac fiica s revin cu picioarele pe
pmnt.
Puin mi pas unde locuiete, fcu Sarah, care
ncepuse s-i cam piard cumptul. Pricepi sau nu?
exclam ea, fr s primeasc niciun rspuns. Iar dac te
mai prind c mi iei maina, s tii c pun poliia pe urmele
tale, Isabelle. Bag-i minile n cap, altfel vezi tu ce peti.
Ai neles?
Nu mai poi s-mi dictezi ce s fac. Am optsprezece ani.
i te pori ca o proast. Brbatul sta urmrete s
pun mna pe banii ti, Isabelle, i pe numele tu, care este
mult mai important ca al lui. Ferete-te! Nu te mai ntlni cu
el.
i dac nu vreau? o lu ea peste picior.
Sarah nu tia ce s-i rspund. Poate c n-ar face ru s-o
trimit la Whitfield pentru un timp, s stea cu nora ei cea
anost i cu nepoii. Numai c Phillip nu putea fi un exemplu
prea bun pentru sora lui, avnd n vedere viaa lui
dezordonat i aventurile cu tot felul de trfe. Ce se ntmpla
oare cu ei toi? Phillip se nsurase cu o femeie la care nu
inea i nici nu inuse vreodat, pentru simplul fapt c era o
persoan respectabil; Julian se culca mereu cu absolut
orice femeie, ba chiar i cu mama acesteia dac se putea; iar
Isabelle era nnebunit dup un terchea-berchea din Veneia.
Cum de putuser, ea i William, s zmisleasc nite copii
att de nesbuii?
S nu te prind c se mai repet, o avertiz ea.
Urc n camera ei, iar dup un timp o auzi pe Isabelle
intrnd n dormitorul ei i trntind ua.
Isabelle se purt frumos timp de o sptmn, dup care
dispru din nou, de data asta cu Peugeot-ul. Susinea c se
dusese la o prieten, la Garches. Dei nu avea probe n sens
contrar, Sarah nu o credea. Atmosfera rmase ncordat
pn la plecarea lui Isabelle la Cap Ferrat. Dup aceea Sarah

oft uurat, dei nu-i ddea seama prea bine de ce. Coasta
de Azur nu era att de departe. Dar mcar sttea la nite
prieteni, i nu cu dobitocul la din Veneia.
Cnd Julian se duse n sudul Franei pentru un sfrit de
sptmn, i trimise de acolo maic-si ziarele din Nisa,
Cannes i Monte Carlo. Erau pline de articole despre prinul
de San Tebaldi i lady Isabelle Whitfield.
Ce ne facem cu ea? l ntreb Sarah, disperat.
Nu tiu, rspunse Julian, sincer. Dar cred c n-ar strica
s mergem pn acolo.
Plecar ntr-adevr sptmn urmtoare, cnd i gsir
amndoi puin timp liber, i ncercar s o conving s-i
bage minile n cap. Isabelle refuz ns s-i asculte,
spunndu-le pe leau c l iubete, iar el o ador.
Normal c te ador, prostuo, tiind ct eti de bogat,
ncerc s-i explice fratele ei. Dac pune laba pe tine, s-a
aranjat pe via.
M dezguti! ip Isabelle. Amndoi, de fapt.
Nu fi proast! se roi el.
O luar s stea cu ei la hotelul Miramar, dar Isabelle
izbuti s fug. Dispru efectiv de pe faa pmntului timp de
o sptmn, iar cnd se ntoarse, era cu Lorenzo. Se scuz
insistent pentru faptul c fuseser amndoi att de
necugetai, pentru c nu se gndise ca mcar s-i sune
Sarah l sget cu privirea. Fusese bolnav de spaim, dar
nu ndrznise s anune poliia de teama scandalului. i
nchipuia c Isabelle era cu Lorenzo
Isabelle a fost att de suprat continu el cerndule umil iertare.
Isabelle l ntrerupse ns, adresndu-se direct mamei sale:
Vrem s ne cstorim.
Exclus, rspunse Sarah, tios.
Atunci o s fugim iar. De fiecare dat. Pn ai s m
lai s m mrit.
i pierzi vremea degeaba. N-am s-i ngdui niciodat
aa ceva, fcu Sarah, ndreptndu-i apoi atenia spre

Lorenzo. i, mai mult, am s-i tai orice subvenie material.


Isabelle avea ns deja o replic.
Nu poi. Nu poi s-mi tai toi banii. tii bine c tot ce
mi-a lsat tati mi revine automat cnd mplinesc douzeci i
unu de ani.
Lui Sarah i prea ru c o luase gura pe dinainte n
privina asta; ar fi preferat s nu-i fi spus niciodat de
condiiile acestei moteniri. Lorenzo ns pru brusc extrem
de mbrbtat de aceast veste. Julian era scrbit. Situaia
era mai mult dect limpede pentru toat lumea. Cu excepia
lui Isabelle, prea tnr pentru a-i da seama. Era o tnr
de optsprezece ani, cu niciun fel de experien de via, i n
plus i foarte senzual, ceea ce avea ca rezultat o combinaie
afurisit.
Am s m mrit cu el, anun ea din nou.
Sarah era intrigat de faptul c Lorenzo nu spunea nimic.
i lsa viitoarea mireas s se bat de una singur i pentru
el.
N-am s te las niciodat s te mrii cu el.
N-ai cum s m mpiedici s-o fac.
Ba am s fac tot ce-mi va sta n putin, jur Sarah.
Lui Isabelle i scprau ochii de furie i ur.
Nu vrei s fiu fericit. Niciodat n-ai vrut. M urti.
De data asta, Julian interveni rspicat:
ncearc refrenul sta cu alii. n viaa mea n-am auzit o
nerozie mai mare.
Se ntoarse apoi spre viitorul lui cumnat, spernd s poat
face apel la raiunea i decena lui, ceea ce se vedea ns c i
lipsea cu desvrire.
Chiar vrei s te nsori cu ea n aceste condiii, Tebaldi?
Nu vd sensul.
Firete c nu. Mi se rupe inima vznd toate astea, fcu
el dndu-i ochii peste cap. Era ridicol, ceea ce observa
oricine, n afar de Isabelle. Dar ce s spun O ador. A
vorbit i n numele meu. Ne vom cstori.
Mai avea puin i ncepea s cnte. Julian nu tia dac s

rd sau s plng.
Nu te simi caraghios? Isabelle are optsprezece ani. Ai
putea, la o adic, s-i fi chiar bunic.
E femeia vieii mele, declar el.
Singurul lucru cu adevrat remarcabil n privina lui era
faptul c nu fusese niciodat nsurat. i convenise s zboare
din floare n floare. De data asta, ns, profiturile aflate n joc
erau mai mari. Se gndea ce bine ar fi s pun mna pe
micua lady Whitfield, a crei familie avea cele mai
spectaculoase afaceri cu bijuterii din Europa, asta pe lng
domenii, titluri i restul averii. O adevrat bogie. Captur
de profesionist, i Lorenzo tia.
De ce nu vrei s mai ateptai, dac suntei amndoi
att de siguri? mai ncerc Julian, dar amndoi scuturar
vehement din cap.
Nu se poate i pe urm dezonoarea! nc puin i
Lorenzo ncepea s plng! Am petrecut o sptmn cu ea.
Gndii-v la reputaia ei i dac rmne nsrcinat?
Oh, Dumnezeule, fcu Sarah, prbuindu-se pe scaun.
Numai gndindu-se la o asemenea eventualitate i simea c
i se face ru. Un copil cu tipul sta, n familia ei, ar fi chiar
mai groaznic dect cei doi copii anoti ai lui Cecily.
Eti nsrcinat? o ntreb ea direct pe Isabelle.
Nu tiu. Nu ne-am luat nicio msur de precauie.
Splendid. Abia atept s aflu rezultatul peste cteva
sptmni.
Rmnea, desigur, soluia unui avort, dar nu voia s se
gndeasc acum la aceast variant. Varianta posibil era
cstoria.
Vrem s ne cstorim n vara asta sau cel mai trziu
de Crciun. La castel, zise Isabelle, de parc ar fi repetat
instruciunile lui Lorenzo, ceea ce era perfect adevrat. Voia o
nunt impozant i somptuoas, ca s nu se poat
descotorosi de el prea uor. Ceea ce oricum nu se putea.
Dac se cstoreau, era pe veci. Lorenzo fiind catolic,
inteniona s se nsoare cu Isabelle la biserica catolic din

Roma, dup ce fceau nunta la castel. i spusese deja lui


Isabelle c nu accepta altfel. Singurul lucru care conta
pentru el era s fie unii n faa Domnului. Ba chiar plnsese
cnd i spusese aceste lucruri. Noroc c nu-l auzise i
Sarah
Se certar, discutar, se contraziser i ipar pn
noaptea trziu. Julian rguise, Sarah avea deja o migren
nfiortoare, iar Isabelle era ct pe-aci s leine, moment n
care Lorenzo ceruse s li se aduc nite ghea, sruri i
prosoape ude. n cele din urm, Sarah ced. N-avea de ales.
Ar fi fugit oricum i s-ar fi cstorit pe ascuns dac nu le
ddea consimmntul. ncerc s-i conving s mai atepte
un an, dar nici nu voiau s aud. Lorenzo insista c era
preferabil s o fac acum, n cazul n care Isabelle ar fi rmas
deja nsrcinat.
Ce-ar fi s ateptm s vedem dac e aa? suger
Sarah, calm. Dar la sfritul serii nu mai erau de acord s
atepte nici mcar pn la Crciun. Perspicace, Lorenzo
sesizase ct de mult l urau i tia c, dac nu fora acum
nota, aveau s gseasc o modalitate de a scpa de el.
n cele din urm, czur de acord pentru sfritul lui
august, la castel, cu civa prieteni apropiai, fr nimeni
altcineva i fr ziariti. Lorenzo era dezamgit c nu putea
avea marea nunt visat pe care ar fi meritat-o, pretindea
el dar i fgdui lui Isabelle s dea o petrecere fabuloas n
Italia, pentru care Sarah nu era ns dispus s aloce niciun
ban.
Seara fusese plin de amrciune pentru ea i pentru
Julian. Isabelle plec i se duse cu Lorenzo la hotelul lui.
Acum nu mai exista nicio posibilitate de a o opri. Era
hotrt s mearg pn-n pnzele albe spre propria-i
distrugere.
*
Organizar o nunt restrns, dar cu mult gust, la
Chteau de la Meuze, n prezena unor prieteni apropiai.
Isabelle era foarte frumoas, mbrcat cu o rochie alb

scurt, fcut de Marc Bohan de la Dior, i cu o plrie


asortat. Sarah era nespus de mulumit c mcar nu
rmsese nsrcinat.
Phillip i Cecily venir i ei din Angl