Sunteți pe pagina 1din 317

1

Jude DeverauxNopti inflacarate


2

CAPITOLUL 1
FORT LAUDERDALE,FLORIDA
-CRED C AM DAT DE EA,spuse cpitanul Erickson.Avea o voce uor
nefireasc,trdand intensitatea cu care se stpanea ca s-i controleze
incantarea.
Stteau la o mas de picnic,in Hugh Taylor Birch State Park,imediat la
ieirea
din A1A,din Fort Lauderdale.Era o diminea de septembrie i Florida de
Sud
incepea s se rcoreasc.Peste o lun,vremea avea s fie divin.
-Presupun c te referi la Mitzi,spuse Mike Newland,pentru c exact ieri
cpitanul ii dduse un dosar gros al familiei.Mizelli Vandlo era o femeie
cutat
de ani buni de zile de cateva departamente de poliie,inclusiv divizia de
fraude
din Fort Lauderdale,plus Serviciile Secrete,pentru fraude financiare i FBI,
pentru violene.Din cate se tia,unica ei fotografie fusese fcut in anul
1973,la
varsta de aisprezece ani,cand era pe cale s se mrite cu un brbat de
cincizeci
i unu de ani.Nici mcar atunci nu fusese o frumusee dar chipul ei era uor
de
reinut,din cauza nasului imens i a gurii fr buze.
Cpitanul nu ii rspunse i Mike tia c avea s urmeze o Mare Lucrare i
ii
stpani cu greu clocotul care incepea s-l cuprind.Tocmai terminase un
alt caz
sub acoperire,care durase trei ani,dup atatea altele care-i ocupaser tot
timpul.
Dei Mike nu lucrase niciodat la cazul Vandlo,auzise c in urm cu caiva
ani
fuseser operate arestri majore in familie,toate petrecandu-se in aceeai
zi,dar
in state diferite.Dar Mitzi,fiul ei tefan i ali caiva membri ai familiei-de
la
care aveau numeroase fotografii-reuiser intr-un fel s scape i s dispar
3

in
linite.Pan de curand nimeni nu tiuse unde se aflau.
Mike turn ceai verde intr-o ceac i i-l oferi cpitanului.
-Nu,mulumesc,eu rman la asta,spuse cpitanul scuturand din cap i
ridicand o
can plin cu cafea.
-Deci unde este? intreb Mike,cu o voce mai harait ca de obicei.De
multe ori
era pus in situaia de a rspunde la intrebri privind vocea lui i semiminciuna
lui standard era c un accident din copilrie era cauza acestei
haraieli.Uneori
mai inflorea,imaginand poveti cu triciclete i accidente de main,in
funcie de
inspiraia din ziua aceea.Dar indiferent de poveste,vocea lui Mike era la fel
de
intimidant ca i trupul lui,cand era in aciune.
-Ai auzit vreodat de...? in timp ce cpitanul scormonea in buzunarul
cmii
dup o bucat de hartie,Mike putea jura c omul era innebunit de altceva
decat
de gsirea lui Mitzi.In fond,aceasta era cel puin a asea oar cand
dduser de
ea.
-Ah,asta este.Ia s vedem dac pot pronuna numele locului.Ochii
cpitanului
dansau.
-Cehoslovacia nu mai exist,spuse Mike ters.
-Nu,nu,orelul sta se afl in State.Undeva in nord.
-Jackonsville este in nord.
-Gata,sta e.Eddy nu tiu cum.Eddy...Lean.
-Eddy Lean este un nume de persoan,nu un loc.
-Poate c-l pronun eu prost.Spune-i mai repede.Un muchi lucr in
maxiliarul
lui Mike.Nu-i plcea jocul cpitanului.
-Eddylean.In viaa mea n-am auzit de el.Deci,unde...? Mike se
opri,inandu-i
respiraia.Ed-y-lean,repet el atat de incet,incat cpitanul aproape c nu-l
auzi.
-Edilean.
-sta este.Ai auzit vreodat de locul sta? Cpitanul bg hartia inapoi in
buzunar.Lui Mike incepur s-i tremure atat de ru mainile,incat nici nu-i
4

putu
ridica ceaca.Le porunci s se liniteasc-In timp ce incerca s-i relaxeze
faa.Ca s nu-i arate panica.Unui singur om ii spusese de Edilean i asta
cu
muli ani in urm.Dac era implicat acel om,insemna c exista un mare
pericol.Spuse incet:
-Sunt convins c ai aflat c sora mea triete acolo.Chipul cpitanului ii
pierdu
zambetul.Intenionase s il tachineze pe Mike,dar nu ii plcea s vad
atata
emoie pur la un om din subordinea lui.
-Mi s-a spus asta,dar cazul nu are nici o legtur cu ea.i inainte de a
intreba,
nimeni altcineva in afar de mine i de procurorul general nu mai tie c
sora ta
triete acolo.Mike lucra s-i controleze ritmul inimii.De multe ori se
aflase el
in situaia de a-i face pe oameni s cread c era cine de fapt nu era,aa
incat
invase s-i pstreze calmul cu orice pre.Dar in acele cazuri,doar viaa
lui
fusese in pericol.Dac ceva se petrecea in micuul Edilean,Virginia,atunci
era in
pericol viaa singurei persoane care conta pentru el.Sora lui,Tess.
Cpitanul strig tare,apoi cobori vocea:
-Mike! Revino pe pmant.Nimeni nu tie nimic despre tine sau despre
orelul
tu sau despre sora ta,care este cat se poate de bine.Presupun c suntei
foarte
apropiai,adug el ezitant.Mike ridic dintr-un singur umr.Experiena il
invases divulge cat mai puin posibil despre el insui.
-Bine,nu-mi spune nimic.Dar tii locul,da?
-Nu am fost in viaa mea acolo.Mike zambi forat.Redevenise el insui i
era
incantat s vad incrunttura care traversase chipul cpitanului,ii plcea s
fie el
cel stpan pe situaie.
-Vrei s-mi spui despre ce este vorba? Nu-mi pot inchipui c s-ar putea
petrece
ceva ru in micuul Edilean.Dac era adevrat c niciodat nu pusese
piciorul in
Edilean,orelul i locuitorii lui ii dominaser copilria.Nu se putu
5

impiedica s
nu-i duc mana la beregat i s nu-i aminteasc ziua aceea i pe bunica
lui
furioas,plin de ur.
-Nu s-a intamplat nimic,cel puin nu inc,dar tim c tefan se afl
acolo,spuse
cpitanul.
-In Edilean? Ce urmrete?
-Nu tim,dar e pe cale s se insoare cu o oarecare localnic.Cpitanul mai
bu
puin din cola lui.
-Biata fat.A crescut intr-un loc care vinde tractoare,apoi apare tefan cu
aiurelile i aerele lui de ora-mare i o zpcete complet.N-a avut nici o
ans.
Mike ii ls capul in jos ca s-i ascund zambetul.Cpitanul era de fel
din
Florida de Sud,unde se aflau prvlii la orice col de strad.Ii comptimea
pe toi
cei care trebuiau s-i dea zpada din faa casei.
-O cheam Susie.M rog,ceva cu S.Lu un dosar de pe banc i se
corect:
-Este Sara...
-Shaw,spuse Mike.Urmeaz s se mrite cu Greg Anders.Cu alte
cuvinte,Greg
Anders este de fapt tefan,fiul lui Mitzi?
-tii multe despre un loc unde nu ai fost niciodat.Cpitanul se opri
fcandu-i
loc lui Mike pentru explicaii,dar acestea nu venir.
-Da,este tefan i avem motive s credem c Mitzi se afl i ea acolo.
-i nimeni nu este interesat de o femeie intre dou varste.
-Corect.Cpitanul ii impinse lui Mike dosarul.
-Nu tim ce se petrece i nici de ce se afl acolo doi delincveni de talie
mare,deci avem nevoie de cineva care s afle asta.Cum tu ai legturi cu
locul,ai
catigat.
-Eu unul n-a zice c sunt un om norocos.Cand deschise dosarul,Mike
vzu c
prima pagin era de la departamentul de poliie din Decator,Illinois.Se uit
intrebtor la cpitan.
-Acolo scrie tot,despre felul in care a fost gsit tefan.Un poliist in
concediu se
afla in vacan la Richmond,Virginia,impreun cu soia,cand i-a vzut pe
6

tefan
i pe fat intr-un butic cu imbrcminte.Poliistul a aflat unde locuiau.In ce
te
privete,un coleg cu care ai lucrat cu mult vreme in urm tia despre
Edilean i
sora ta.Cand Mike se incrunt din nou,cpitanul nu se putu impiedica s nu
zambeasc.Secretoenia lui Mike,sau viaa lui privat,aa cum ii spunea
elputea
s te aduc in pragul nebuniei.Toi poliitii care lucrau in departamentul
fraude mai ieeau impreun la o bere,dup care cpitanul tia care nevast
ii
prsise brbatul,cine se incurcase cu o femeie innebunit de uniforme i
cine
avea probleme cu un caz la care lucra.Dar nu Mike.El vorbea la fel de
mult ca
ceilali,discutand despre orele de antrenament,despre ce manca sau chiar
despre
maina lui.Lsa impresia c spunea multe despre el,dar a doua zi,cpitanul
ii
ddea seama c nu aflase absolut nimic personal despre Mike.
Cand a fost sunat de Procurorul General Adjunct pentru Districtul Florida
de
Sud,spunandu-i c au informaia c unul dintre cei mai notorii criminali din
State s-ar putea afla in Edilean,Virginia i c sora lui Mike Newland
locuiete
acolo,cpitanul aproape c se inecase cu cafeaua.Ar fi putut paria c Mike
nu
avea nici o rud.De fapt,cpitanul nu era sigur c Mike ar fi avut vreodat
vreo
prieten care s nu fi fost implicat in vreun caz.Niciodat nu venise cu
vreuna
la diversele ocazii ale echipei i dup cate tia,nici nu invitase vreodat o
femeie
in apartamentul lui-care se schimba la fiecare ase luni.Dar era i
firesc,pentru
c Mike era cel mai bun agent sub acoperire pe care-l avuseser
vreodat.Dup
fiecare misiune,trebuia s se ascund,pan cand erau bgate la inchisoare
toate
persoanele pe care le demascase.Mike inchise dosarul.
-Cand plec i ce trebuie s fac?
-S-o salvezi.
7

-Pe Mitzi? Ca s poat fi adus la proces? intreb Mike,sincer scarbit.


-Nu,nu pe ea.Pe fat.Sigur c vrem s o gseti pe Mitzi,dar vrem i s o
salvezi
pe aceast Sara Shaw.De indat ce clanul Vandlos va obine ce anume
vrea de la
ea,nimeni n-o va mai vedea vreodat.
-Mike? intreb el dup o pauz.Mike se uit la cpitan.
-Dac sora ta se afl cu adevrat acolo i dac ei afl c tu eti...
-Fii linitit.Tess se afl in clipa de fa in Europa,in voiaj de nunt.O s-i
spun
s-i in nou-nouul ei brbel departe de Edilean pan cand se rezolv
intr-un
fel sau altul cazul sta.Cpitanul deschise un alt dosar i scoase de acolo
fotografia unei femei cu prul i ochii negri.Era uluitor de frumoas.Sttea
la o
intersecie,ateptand s se schimbe lumina semaforului i briza ii lipise
hainele
de trup.Silueta ei putea face un brbat s-i in rsuflarea.
-Sora ta chiar arat aa? Mike abia dac se uit la poz.
-Doar in zilele ei proaste.Cpitanul clipi de cateva ori.
-Bine.Scoase acum i puse pe mas fotografia Sarei Shaw.Tanra avea un
chip
oval,pr blond deschis i purta o rochie alb care o fcea s arate pe atat
de
suav pe cat de,m rog,tentant arta sora lui Mike.
-Nu este tipul obinuit al lui Vandlo.Mike lu poza i o studie.Nu avea de
gand
s-i spun cpitanului c tia cate ceva despre Sara Shaw.Era una dintre
cele mai
bune prietene ale surorii sale,ceea ce spunea multe,pentru c limba ascuit
a lui
Tess indeprta de fapt oamenii de ea.Dar de la prima lor intalnire,Sara
citise
omul care se ascundea dincolo de vorbele muctoare i de infiarea
extraordinar.
-O tii?
-Nu am intalnit-o niciodat pe domnioara Sara,dar am auzit multe despre
ea.
Deci nimeni nu are nici cea mai mic idee despre ce anume caut clanul
Vandlos
in Edilean? spuse Mike punand fotografia inapoi pe mas.
-S-au fcut multe cercetri,de la distan i la faa locului,dar toi care au
8

incercat,au euat.Dar indiferent ce este,se pare c domnioara Shaw se afli


in
centru.O fi bogat i nimeni nu tie? Este pe cale s moteneasc
milioane?
-Nu,din cate am auzit.Tocmai a deschis un butic,impreun cu...
Sora lui il inea la curent cu toate barfele din Edilean,dar nu era uor s-i
aminteasc totul.Se pare ins c acum fiecare cuvant pe care i-l spusese
era de o
importan vital.
-Cu logodnicul ei,Greg Anders.Tess il urte,zice c-i umilete pe toi cei
care nu
cumpr ceva de la el.Dar Tess se ocup de toat contabilitatea Sarei,ca s
fie
sigur c Sara nu va ajunge datoare vandut din cauza lui.
-Asta seamn cu Vandlo.Cpitanul ezit,adugand:
-Sora ta se ocup de finanele oamenilor? Tonul lui trda c nu-i putea
inchipui
c o femeie care arta ca Tess putea avea i creier.
Mike nu se obosi s-i rspund.Cunotea bine curiozitatea cpitanului in
ceea ce
privea viaa lui privat i nu avea de gand s i-o satisfac.
-Vrei s-i prind pe criminalii tia dar i s o scap pe domnioara Shaw din
ghearele lui tefan Vandlo? Misiunea mea este s urmresc i s fiu atent?
Sau
trebuie s fac mai mult?
-Trebuie s faci orice este nevoie ca s o ii in via.Noi credem c tefan
o va
ucide pe Sara in clipa in care va obine de la ea ce anume ii dorete-i
ceea ce
se pare c vrea cel mai mult,este s se insoare cu ea.
-Bnuiala mea este c de vreme ce rochiile din butic sunt scumpe,Sara
trebuie s
aib acces in multe case bogate.Poate c Vandlos vrea s tie ce se afl in
ele.
-Asta am crezut i noi dar,ca prieten al ei,Vandlo are deja acces in casele
respective i nu s-a raportat nici un furt.Este ceva mai mult i nimeni n-are
nici
cea mai vag idee ce ar putea fi.Cpitanul btu cu degetul in dosar.
-Dup ce-o s-l citeti,cred c o s-i dai seama c scopul lor este mult mai
important decat s fure cateva coliere.Trebuie s fie,de vreme ce se afl
acolo i
mama i fiul.Cpitanul cobori vocea.
9

-Credem c tefan a divorat,dup nousprezece ani,de nevasta lui tocmai


ca s
se insoare cu domnioara Shaw in condiii de legalitate-ceea ce inseamn
c va
moteni absolut tot ce are ea,dup moartea ei intr-un aa zis accident.
Cpitanul se uit atent la Mike.
-Eti sigur c habar n-ai ce anume,atat de valoros,poate deine ea,pentru ca
doi
dintre cei mai mari escroci dun lume s se pregteasc atat de bine pentru
asta?
Mike rspunse sincer:
-Catui de puin.Familia McDowell este bogat,Luke Connor triete
acolo,dar...
-Autorul crilor Thomas Canon? Le-am citit pe toate! Hei! Poate c-mi
poi
obine un exemplar cu autograf.
-Sigur.O s joc rolul unui turist rtcit.Cpitanul redeveni serios.
-Prea distant.Va trebui s-i foloseti legtura cu sora ta,cu orelul,orice
pretext,
ca s te apropii suficient de fata asta i s o convingi s nu se mrite cu
tefan.Nu vrem ca el s-i legalizeze dreptul de a o moteni.i trebuie s
acionezi cat mai repede,pentru c nunta este programat peste trei
sptmani.
Mike se uit neincreztor la el.
-i ce ar trebui s fac? S o seduc?
-Nimeni nu i-ar cere asta dac n-am ti c-o poi face.i-aminteti de ftuca
aceea din Lake Worth.Cum o chema?
-Tracy i a primit intre zece i douzeci de ani.Dar asta este o fat
bun.Cum s
lucrez cu ea?
-Nu tiu.Trateaz-o ca pe o doamn.Gtete-i.Trage-i scaunul cand se
aeaz.
Fetelor le plac gentlemanii.Sunt convins c aa a abordat-o Vandlo.i
inainte de
a m intreba,nu,nu o poi rpi i nu-l poi ucide pe tefan.Tanra asta,Sara
Shaw,
trebuie s rman acolo,ca s te ajute s afli ce anume urmresc cei doi.
Cpitanul zambi maliios.
-Am aranjat ca tefan s fie departe toat perioada asta,pan la nunt,l-am
provocat nite probleme de familie pe care nu le poate ignora.
-Cum ar fi?
-Dei a divorat de soia lui,tim c este in continuare foarte ataat de
10

ea,aa c
am arestat-o pentru conducerea mainii sub influena alcoolului-ceea ce nu
a fost
deloc greu.De cand a prsit-o tefan bea de stinge,aa c n-a trebuit
decat s-o
ridicm intr-o noapte i acum este in situaia de a face pucrie,i-am
permis s-l
sune la o or foarte matinal i exact cum am sperat,tefan s-a prezentat
imediat.Dac ne face probleme,il bgm la mititica pan cand se
rcorete.M
intreb cum i-a explicat logodnicei lui de ce trebuia s alerge la fosta lui
soie.
Mike ii inchise termosul gandindu-se in continuare la cum s-i
indeplineasc
misiunea.
-M indoiesc c un mincinos ca Vandlo i-ar fi spus c este divorat.
-Pan la urm va trebui s-i spui adevrul domnioarei Shaw,obinand un
punct
in favoarea ta.Dar indiferent ce faci,o s trebuiasc s faci repede.i nu
uita
niciodat c fata asta ar fi a patra care ar disprea dup o relaie cu tefan
Vandlo.Se folosete de un nume fals i se d la fetele astea pentru
posesiile
lor.Apoi fetele dispar i prietenul,Vandlo,era imposibil de gsit.
-Da,am citit.i dac nu ar fi existat declaraiile vagi ale cuiva care s-l fi
vzut,nu am fi tiut cine este.
-Corect,pentru c tefan nu las niciodat nimic in urm,nici mcar o
amprent.i cunoti regula: fr dovezi nu exist condamnare.Personal,miar
plcea s-l arestez pe loc,dar superiorii vor o aciune sub acoperire,ca s o
putem
prinde i pe mam.Dac-l inlturm pe fiu,ea va incepe s-i foloseasc
nepoatele i nepoii.Ea este creierul,deci trebuie scoas din joc.Pentru
totdeauna.
Mike se uit la ceasul de la man.
-Nu trebuie decat s m opresc la apartament,s-mi iau nite lucruri,dup
care
pot pleca...
-Ah,Mike,spuse cpitanul pe un ton de scuz,se pare c nu ai citit tirile
locale
din ultimele dou ore.Mai este ceva ce trebuie s tii.
-Ce s-a intamplat? Cpitanul scoase ultimele documente i i le inman.
11

-Imi pare sincer ru pentru asta.


Cand Mike deschise dosarul,vzu prinul unei tiri.Titlul spunea:
INCENDIU
INTR-UN APAPRTAMENT.FOCUL,CONSIDER AUTORITILE,A
PORNIT DE LA O IGAR.Mike fu cuprins de furie.Era vorba de blocul
lui cu
ase etaje,iar flcrile ieeau din colul etajului patru-din apartamentul lui.
Puse hartiile lang celelalte,inainte de a se uita la cpitanul lui.
-Cine a fcut asta?
-Federalii spun c-ar trebui s fie...Stai s m uit.Nu vreau s greesc.
Vocea lui era sarcastic,dar privirea,plin de compasiune in timp ce flutura
o
hartie.
-Federalii i-au spus accident fericit.Fericit pentru ei,adic.Imi pare ru
pentru
asta,Mike,dar tipii vor s te duci curat,acolo.Povestea ta este c
apartamentul tu
a ars iar tu ai decis s-i iei mult dorita ta vacan.Pare logic s stai in
apartamentul surorii tale,de vreme ce este gol.Va fi o simpl coinciden
faptul
c apartamentul ei se afl pe aceeai proprietate cu cel al domnioarei
Shaw.
Noi-ei-vrem s mini cat mai puin posibil.Ah,da,cat pe ce s uit.Cpitanul
bg
mana in buzunar i scoase de acolo un BlackBerry absolut nou i i-l ddu
lui
Mike.
-tefan i-a inceput ucenicia ca ho de buzunare,aa c ii va lua telefonul
cum te
intalneti cu el.Nu vrem s-i gseasc numere care s te dea de gol.Cat
eti in
Edilean,ne vei contacta doar prin sora ta.Crezi c o s-o deranjeze asta?
-Sigur,spuse Mike revenind la decizia de a-i spune lui Tess s stea
departe.Cazul
trebuie s fie intr-adevr serios de vreme ce i-au incendiat apartamentul.El
n-a
spus niciodat nimic,nimnui,dar Tess obinuia,de caiva ani deja,s-i
trimit
bunti pregtite de prietena ei Sara Shaw i Mike era de prere c cine
tia s
fac asemenea lucruri,merita s fie salvat.Cum Mike rmsese
tcut,cpitanul
12

spuse:
-Imi pare ru pentru hainele tale.Ce ai pierdut? Toat lumea tia c Mike
era un
brbat cruia ii plcea s se imbrace bine.
-Nimic important.Tess pstreaz tot ce inseamn ceva pentru mine,intr-un
depozit,in...Edilean,termin el dup o uoar ovire.
-Sfatul meu este s nu te duci la apartament.Repet,imi pare ru.Am vrut
chiar s
m ofer voluntar ca s-i salvez petiorul de aur,spuse cpitanul dorind s
detensioneze atmosfera.Mike forni,ridicandu-se.El nu avea nici petiori
de
aur,nici caine,nici mcar un cmin al lui,permanent.El locuise in
apartamente
mobilate,inchiriate,de la aptesprezece ani,de cand prsise casa bunicilor
si.
Mike se uit la drumul care erpuia prin parc.O s fac o alergare-avea
nevoie de
asta-dup care o s plece.
-O s plec in dou ore.In aproximativ zece ore ajung in Edilean-sigur,dac
o s
folosesc sirenele,din cand in cand.Cpitanul zambi.
-Am tiut eu c-o s faci asta.
-Vii cu mine la o alergare? Cpitanul se stramb.
-Ii las ie tortura asta.Mike?
-Da?
-Fii atent,da? tefan mai are vagi urme de contiin-sau cel puin team de
represalii-dar mama lui...
-Da,tiu.Imi mai poi aduna ceva informaii despre mam i fiu?
-Ce-ar fi s faci chiar acum puin jogging pan la maina mea,unde am trei
cutii
cu material? Mike rspunse cu unul din rarele lui rasete,fcandu-l pe
cpitan s-l
priveasc intrebtor.
-Pui ceva la cale,da?
-M gandeam la felul in care m voi prezenta domnioarei Shaw i mi-am
amintit o poveste a surorii mele,despre un tunel foarte
vechi.Intampltor,ieirea
se afl exact in duumeaua dormitorului surorii mele.Nu-mi mai trebuie
decat s
o mut acolo pe domnioara Shaw.Cpitanul atept,dar Mike nu mai spuse
nimic.
-Nu ai decat trei sptmani.Crezi c o poi smulge pe domnioara Shaw de
13

sub
influena farmecelor unui cuceritor de talie mare,ca tefan?
Mike oft,ridicand din umeri.
-De obicei a rspunde da,dar acum...Din experiena mea,singura cale de a
ajunge la o femeie este de a afla ce-i dorete,apoi s-i oferi acel lucru.Dar
efectiv nu am idee ce i-ar putea dori o femeie ca ea.Mike se uit la
cpitan.
-Unde zici c sunt cutiile alea cu informaii? Trebuie s plec de aici.
Mike il urm pe cpitan la main.
Ramsey McDowell dormea tun cand o auzi pe Bonnie Tyler
cantandAteptnd
un erou,din mobilul soiei sale.Mormind,ii trase perna pe cap incercand
s
inchid afar zgomotul-i propriile sentimente.O suna fratele ei,un brbat
pe
care Rams nu-l vzuse niciodat,un brbat mai invizibil decat o stafie,mai
secretos decat un spion.Potrivit proaspetei lui soii,fratele ei era cel mai
detept,
cel mai priceput,cel mai eroic i,firete,cel mai artos brbat de pe planet.
-A reuit s te fac gelos? il intrebase vrul lui,Luke.Calmeazte,btrane,cateva
zile-sau ani-intr-o sal de for i te-ai putea ridica la reputaia lui.
Gelos sau nu,Ramsey tia c soia lui se intrerupea de la oricemese,certuri,chiar
sex-dac telefonul ei emitea acest revolttor cantec.
-Nu este un erou,spusese Ramsey prima oar cand Tess srise de pe el ca
s
alerge la telefon.Este doar un poliist.
-Detectiv,il corectase Tess peste umr.Era goal i imaginea frumosului ei
corp
in alergare era suficient ca s-l fac s o ierte.Dar asta fusese cu
sptmani in
urm i el era obosit deja de apelurile zilnice.
-De obicei m sun doar o dat pe sptman,dar acum este in
permisie,aa c
putem vorbi tot ce vrem.
Tot ce vrem se dovedi a vorbi zilnic i dup felul in care ii surprindea in
mijlocul fiecrei activiti,Rams ii spunea c probabil erau urmrii cu o
camer ascuns.Continua s o sune chiar i acum,in luna de miere.
-Mike! S-a intamplat ceva? Vocea lui Tess era gafait i puin speriat.
Rams se uit la ceas.Dup ora european,erau in primele ceasuri ale
dimineii.
14

De ce nu putea i omul sta s aib i el o prieten,ca toi oamenii


normali?
-In regul.Sigur c o s fac asta,spuse Tess incet in telefon,in timp ce se
aeza pe
pat.Rams ii trase perna de pe cap i se uit curios la ea.Niciodat nu o
mai
auzise folosind tonul sta.
-Mike,ai grij de tine,da? Nu,vorbesc serios.Ai foarte mare grij.Rams se
ridic
in capul oaselor i o urmri mai atent.Era destul lumin in camer ca s-i
poat
vedea ochii in lacrimi.
-Ce s-a intamplat? Tess ridic mana fcandu-i semn s tac.
-Ineleg perfect.Luke o s fac orice ii cer.
-Ce-o s fac Luke?,intreb Ramsey.Tess se uit la soul ei.
-Vrei te rog s taci? Este ceva foarte important.
Furios,Ramsey arunc pturile intr-o parte,ii trase pantalonii care atarnau
pe
speteaza unui scaun i ddu la o parte draperiile ca s se uite la munii din
deprtare,in spatele lui,Tess continua s vorbeasc.
-Da,cred c este in stare bun i in afar de mine,doar Luke mai tie de
el.Sunt
sigur c nu i-a spus lui Joce.Se temea ca ea s nu vrea cumva s-l
exploreze,iar
el a crezut tot timpul c este prea periculos.Oprindu-se,Tess zambi.
-Nu inc,dar Rams lucreaz la asta cu entuziasm i rbdare.Da,pe primul il
va
chema Michael.Intr-o clip,furia il prsi pe Ramsey i se intinse inapoi pe
pat,lang soia lui.Nu-i plcea felul in care vorbea ea intimiti cu fratele
ei,dar
i-a plcut auzind-o fcand planuri pentru copii.Ei doi nu vorbiser despre
copii,
dar ii ddea seama acum c el n-o fcuse de team ca ea s nu-i spun c
nici
nu vrea s aud despre aa ceva.Tess era o femeie foarte incpanat.Dar
dup
ce termin de savurat plcerea de a o fi auzit c vrea copii,Ramsey incepu
s-i
imagineze vreo duzin,cu toii avand nume derivate din Michael:
Michaela,
Michalia,Mickey,Michelle...
-Ce telefon extraordinar,spuse Tess inchizand mobilul.
15

-Am ters Mickey.Fr oricei.Tess il privi dezgustat.


-Iar incepi cu geloziile tale?
-Dar nu...incepu Ramsey,fr s-i termine ideea.
-i m rog,de ce crede fratele tu c trebuie s te sune in miezul nopii?
Sau se
joac de-a James Bond intr-o ar unde acum este ora ceaiului de dupamiaz?
-Tocmai a sosit la Edilean.Rams se uit la ea.
-Fratele tu este in orelul nostru i tu n-ai impachetat inc?
-Nu i nici n-o s fac asta.Vrea ca noi s ne prelungim luna de miere i s
stm
departe de cas.
-Nu c a avea ceva impotriv,dar de ce vrea asta?
-Se pare c fratele meu a fost trimis la Edilean intr-o misiune.
-Dar e...Ramsey inghii.Fratele lui Tess lucra sub acoperire pentru cazuri
mari.
Cazuri uriae.Se ocupa de delicte care aveau repercusiuni pe plan
internaional.
Se infiltra in bande care se rzboiau intre ele-a fost de mai multe ori
impucat.
Rams cobori din pat i se duse la dresing.
-Ce faci?
-Eu m intorc acas;tu rmai aici.Dac fratele tu a fost trimis la Edilean,
inseamn c este ceva foarte ru.
-Dac pleci,vin dup tine,ori asta il va pune pe fratele meu in pericol.Iar
Mike
zice dac a fi acolo,eu a putea deveni o int.Asta vrei?
Intorcandu-se,Ramsey se uit la ea.Nu avea haine,nu era machiat i era
atat de
frumoas incat cu greu ii putea rezista.Inc nu-i venea s cread c
spusese
da,cand o ceruse in cstorie,doar in urm cu patru sptmani.Trei
sptmani
mai tarziu erau cstorii,intr-o ceremonie intim,cu doar o duzin de
invitai.i
exceptand faptul c fratele ei nu putuse s vin,a fost totul exact aa cum
i-au
dorit ei.De fapt,Tess spusese:
-Dac-i inchipui c o s m prostesc imbrcandu-m intr-o sut de metri
de
mtase alb,cu o grmad de fete in jurul meu,in rochii roz,atunci nu i-ai
ales
16

bine femeia creia s-i ceri mana.Cheltuiete banii pe o piatr.Vreau un


inel
suficient de mare ca s dansez pe el.Ramsey fcuse fericit exact ce-i
ceruse ea.i
mai adugase o pereche de cercei cu diamante-i pe toate le avea acum pe
ea.Doar diamantele,pielea i prul ei.
-Ce se intampl in Edilean? Cine este in pericol?
-tii bine c Mike nu-mi poate spune totul.Cazurile lui sunt strict
secrete.Dac
afl cineva,preul ar putea fi viaa.Ramsey o privi ptrunztor.Din cate tia
el,
fratele ei nu avea secrete fa de ea.Tess oft.
-Sara.Ramsey inspir adanc.
-Verioara mea Sara? Dulcea,draga Sara? Este vorba de ticlosul la cu
care vrea
s se mrite,da?
-Da.El nu este cine spune c este.
-Asta da veste! Mie nu mi-a plcut tipul din clipa in care l-am vzut.
-Mike vrea ca noi...? Ramsey se stramb.Dac ne-a rugat pe noi s-l
ajutm,
atunci a subaneles c-mi spui de Sara,da? Tess zambi.
Ramsey vru din nou s-i spun tot ce gandea el despre secretosul ei
frate,dar se
opri.
-Bine.Am inghiit-o.i ce vrea s facem noi? Tess ii cobori vocea i se
strecur
in pat.
-Mai intai vrea de la noi nepoi i nepoate.Zice c s-a sturat s nu aib
nepoi
crora s le cumpere cadouri de Crciun.
-Asta i-a spus acum? Rams ii scoase pantalonii i se strecur sub
cuverturi.i
ce altceva ne-a mai rugat foarte inteligentul tu frate?
-S ne gandim ce-ar putea avea Sara,care s intereseze atat de mult un
ho.Se
pare c Greg este un escroc de mare anvergur i Sara are ceva pentru
care el ar
face orice ca s intre in posesia acelui ceva.Cand Rams ddu din nou s
plece,
Tess ii trase faa in jos,spre a ei.
-Iar tu trebuie s m duci la Veneia.
-Pentru cat vreme?
17

-Pan cand ne spune Mike c ne putem intoarce.Lui Ramsey nu-i plcea


modul
autoritar in care cumnatul lui emitea decrete,dar era dispus s fac orice
pentru
sigurana mult iubitei lui soii.Brusc,se intrerupse din srutatul gatului ei.
-Ce fel de cadouri face fratele tu copiilor?
-C-4.Cand Ramsey ii arunc o privire ingrozit,Tess rase.
-Nu tiu.Dar ce-ar fi s ateptm i s vedem atunci? A doua zi
diminea,in timp
ce Ramsey era sub du,Tess il sun pe prietenul ei i vrul lui Ramsey,
Luke Connor,ca s discute despre ceea ce avea nevoie Mike.Luke locuia
impreun cu soia lui,Jocelyn,la Conacul Edilean,o cldire
intins,construit in
1770.Ocupau cldirea principal,de dou nivele,in timp ce Sara avea un
apartament intr-una din aripile care o flancau.Tess ocupase apartamentul
din
aripa cealalt.In urm cu ca iva ani,Luke,un scriitor celebru,se intorsese
in
Edilean ca s-i revin in urma unui mariaj nefericit.Ca s uite,a inceput s
se
ocupe de intreinerea btranului conac i a imprejurimilor.Dup zile lungi
de ploi
grele care aproape c inundaser orelul,Luke descoperise un tunel
vechi.Fusese susinut cu bulumaci mari din lemn i pavat cu crmid
fcut
manual-i se deschidea in podeaua apartamentului lui Tess.
In condiii normale le-ar fi spus locuitorilor din Edilean ce descoperise,dar
la
vremea aceea era intr-o stare psihic atat de proast incat nu discuta cu
nimeni.Restaurase tunelul singur,doar cu ajutorul bunicului su.Dup
prerea
lui,tunelul fusese folosit in timpul Rzboiului Civil ca parte a Reelei
Subterane,
pentru a ajuta evadarea sclavilor.
Dup moartea bunicului su nimeni altcineva in afar de Luke nu a mai
tiut de
existena tunelului-pan cand nu a fost descoperit de Tess.Vroia s tie ce
era cu
ptratul acela mare,tiat in mijlocul dormitorului ei.Luke se asigurase c
nu
existau manere deasupra,dar asta nu o impiedicase pe Tess s foloseasc o
rang
18

de fier ca s ridice marginile.Coborase scara pe care o pusese acolo Luke


i se
folosise de o lantern ca s-i croiasc drum de-a lungul coridorului lung,
umed.Cand se impiedicase de trupul adormit al lui Luke-descoperind astfel
unde
disprea el cand nu-l gsea nimeni-amandoi rmaser cateva clipe
incremenii
de panic.Dup ce se calmaser,s-au intors in apartamentul lui Tess,unde
Luke
sfarise prin a-i vorbi despre problemele lui personale.Iar Tess i-a povestit
lui
Luke despre fratele ei i despre o mic parte din motivele pentru care s-a
stabilea
in Edilean.Nu a trebuit s-i spun c era bolnav de iubire pentru eful ei i
vrul
lui Luke,Ramsey.I-a spus el c tot orelul tia.Doar c Tess a trebuit s
atepte
mult vreme inainte ca Rams s-i dea seama de asta.
Dup aceast prim intalnire,aproape istoric,intre Luke i Tess s-a creat o
legtur puternic i netiut de micuul i barfitorul orel.Luke intra
adesea in
apartamentul ei,prin tunel,ca s doarm in cellalt dormitor al lui Tess.Aa
c
acum l-a sunat i i-a spus de ce anume avea nevoie fratele ei.
-S vd dac am ineles,spuse Luke.Vrei s-i sabotez Sarei
apartamentul,ca ea s
trebuiasc s se mute la tine,pentru c fratele tu-pe care nu l-am vzut
niciodat-vrea s se strecoare in dormitorul tu,cand Sara se afl acolo? i
asta
in toiul nopii?
-Cat se poate de exact.Tunelul este funcional?
-Cu insecte i pianjeni,dar structura e solid.
-O s-o faci,deci?
-Am doar o singur intrebare.
-Anume?
-Fratele tu este insurat?
-Nu.De ce?
-M gandeam dac ar putea-o seduce pe Sara,ca s o scape de Anders?
-Fratele meu o poate seduce pe Angelina Jolie,rpindu-i-o lui Brad Pitt.
Luke mormi.
-Uneori aproape c mi se face mil de vrul meu.
-Rams are nevoie de competiie.Cum se simte Joce?
19

-Nu cine tie ce.Am aflat tocmai c trebuie s stea in pat tot restul
sarcinii,altfel
risc s piard gemenii.Dar am convins-o s inceap s fac genealogia
familiei
i ii place asta.
-Spune-i c sunt cu sufletul alturi de ea i c o sun maine.Pot face ceva
pentru
ea?
-S vii cat mai repede acas.Ii este dor de tine.Cat despre Sara,dac o s-i
spun
c trebuie s dau cu insecticide in apartamentul ei,il prsete in secunda
urmtoare.Las totul pe mine.
-Ii mulumesc mult.Tess inchise telefonul.Cand Rams iei de sub du,Tess
sttea
pe canapelua din camera de hotel,citind o revist.
-Deci ce se poart la Veneia?
-Exact ce ai acum pe tine.Doar c mai adaug o masc.Tess era absolut
goal.
-i unde obinuiesc ei s-i pun masca? Ramsey rase i se apropie de ea,
lsandu-i prosopul s-i cad pe jos.
CAPITOLUL 2
EDILEAN,VIRGINIA
ERA NOAPTEA TARZIU i Sara fcea nite ajustri la corsajul unei
rochii pe
care o cumprase impreun cu Greg,cu ocazia unui drum la New
Yoek.Fusese
una dintre acelea,adic o rochie pentru care Sara trebuise s-i mute
limba.
-Nici o femeie din Virginia nu va purta aa ceva,spusese Sara.Rochia avea
decupaje pe coapse.
-Marilyn Steward,mormise Greg trantind rochia peste altele patru.
-Coapsa ei stang este mai mare decat talia acestei rochii,spusese Sara
luand-o i
studiind-o.Poate Carol Wills.Este destul de tanr i de slab ca s...
Greg ii smulse rochia din maini.
-De ce trebuie s faci comentarii la fiecare rochie pe care vreau s-o
cumpr?
Las designul in seama mea,da? O s cumpr rochia in mrimea
doisprezece,
pun pe ea o etichet de opt i bogata doamn Steward o s-o adore.
-Ai dreptate.Sara cedase ca intotdeauna.Punand rochia alturi de
celelalte,ii
20

spusese in gand: iar eu va trebui s o refac complet,ca s i se


potriveasc.Ceea
ce fcea chiar acum.Avea o debara plin cu rochii,jachete,chiar i desuuri
care
trebuiau ajustate ca s se potriveasc clientelor respective.
Dar in ciuda prerii ei despre metodele lui Greg,Sara trebuia s admit c
datorit expertizei lui,buticul fcea bani.Aa cum prezisese el,aveau
clientel
care venea tocmai de la Richmond.Mai mult,apruser chiar cateva femei
din
D.C.Selecia lor era vast i modificrile gratuite erau ceva absolut
inedit.Erau
femei care cumprau o rochie numrul ase i o rugau pe Sara dac era
atat de
drgu s dea puin drumul la custuri.Cu alte cuvinte,s o fac dou
numere
mai mare.De fiecare dat Greg le asigura c Sara putea face asta.Trucul lui
era
acela c in spate avea rochiile respective,cu numere mai mari.Dup ce
Sara lua
rochia mai mare i ii scurta manecile i tivurile i le micora umerii,Greg
prezenta clientei respective-cu mult farmec-o rochie care avea la spate
numrul
ase.Problema in schema asta-in afara ineltoriei,pe care Sara o ura-era
aceea
c ea era singura custoreas.
-Doar pan ne stabilim-spunea Greg.Atunci o s cumprm casa aceea de
la
ar,pe care o visezi tu.Vom avea o duzin de copii iar tu n-o s mai tii
ce-i aia
maina de cusut.Era un vis minunat de care se aga Sara cu toat puterea
ei,mai
ales acum,cand Greg plecase atat de brusc i de misterios i Sara era
inecat in
douzeci i cinci de obiecte de imbrcminte pe care trebuia s le
remodeleze.
Bine barem,ii spuse ea,c nunta era aranjat,graie minunatelor abiliti de
planificare ale lui Greg.De fapt ea nu avusese nimic altceva de fcut decat
s-i
aleag rochia-o rochie cu istorie,motenit.Greg ii spusese:
-Las totul in seama mea.tiu exact ce vrei.
Sara avea atat de mult de lucru pentru butic,incat i-a mulumit i atata tot.
21

Adevrul ins era c posibilitatea absenei lui in timpul Sptmanii


Targului
Scoian era o mic uurare pentru ea.Faptul c ea vroia s participe iar el
nu,
provocase una din puinele lor certuri serioase.El ii spusese c dac
vroia,putea
s stea in Edilean pentru targ,dar el unul o s se duc la New York,unde
avea
bilete pentru o pies de pe Broadway,pe care tia c Sara vroia s o
vad.Iar
cand i-a spus c era evident c aranjase special cltoria doar ca ea s nu
participe la evenimentul anual,el s-a infuriat,urland:
-Sigur c asta am fcut.Vreau s fiu cu tine tot timpul,dar cum pot eu s
m
incing in nu tiu ce dans popular,in orelul sta? Toi prietenii i toate
rudele
tale m ursc.i tii de ce? Pentru c le-am furat micul,preiosul lor cal de
corvoad.
-Eu nu sunt...incepu Sara,dar mai spusese i altdat asta.Uneori se simea
sfa iat intre brbatul pe care- l iubea i orelul pe care-l adora.Ceea ce
era,
firete,absurd.Dar era adevrat c in targuorul ei natal oamenii nu-l
iubeau pe
brbatul cu care urma s se mrite.Toi ceilali din afara oraului il iubeau.
Clientele lor ii cereau sfatul,radeau la glumele lui i-i absorbeau
complimentele
ca un blat de tort,romul.Dar in Edilean...
Aa incat Sara acceptase s plece cu Greg la New York i s piard targul
pentru
prima oar in douzeci i ase de ani.Nu le va mai coase costumele
numeroilor
ei veri,nu-i va mai ajuta mama s coac fel de fel de prjiturele.Nu-l va
mai
ajuta pe Luke la taraba lui cu aranjamente din plante aromatice i nu va
mai rade
o zi intreag vzand genunchii tuturor brbailor din orel,imbrcai in
kilturi.
Nu se va mai duce la...Se intrerupse din ganduri pentru c,spre uluirea ei,o
parte
din duumeaua din camer prea c incepe s se ridice.Ls pe pat rochia
la care
lucra i se frec la ochi.
22

Se afla in apartamentul lui Tess,in aripa opus a conacului Edilean,aa c


poate
nu era nimic ciudat in faptul c se ridica duumeaua.Sau poate c ea avea
nevoie
de somn.Sara se ridic incet de pe pat i se poziiona,in picioarele goale,in
dreptul dresingului lui Tess.In incpere era aproape intuneric,singura
lumin
fiind cea a lampadarului pe care i-l trsese lang ea ca s poat lucra.
Studiind podeaua,ii ddu seama c sub covor se afla un chepeng.Nu-l mai
vzuse inainte,dar oricum nu mai fusese niciodat in dormitorul lui Tess
pan
astzi,cand Luke o alungase din apartamentul ei ca s dea cu nu tiu ce
insecticide impotriva termitelor.Cum duumeaua se mai ridic puin,prima
pornirei a Sarei a fost aceea de a iei din apartament,luandu-i in fug
mobilul
din buctrie.Va chema poliia,dup care se va duce la Luke.
Dar ua dormitorului se afla chiar in partea in care se deschidea
chepengul.Cel
care se furia in camer o va vedea-i o va putea apuca-inainte ca ea s
reueasc s ias din incpere.Decise s rite totui i s incerce s
scape.Intr-o
fraciune de secund stinse lumina i sri peste chepeng,vrand s aterizeze
de
partea cealalt i s fug.Dar spre imensa ei uluire,un brbat deschise chiar
atunci chepengul i Sara ar fi czut dac omul nu ar fi anit de dedesubt i
nu ar
fi prins-o.Sara se lupt instinctiv,in timp ce se prbueau amandoi pe
jos.Incerc
s-i foloseasc unghiile zgariindu-l pe ceaf i-i aduse genunchii in
sus,intre
picioarele lui,dar omul o bloca.L-ar fi tras de pr dar era tuns atat de scurt
incat
nu avea de ce s apuce.
-La naiba! spuse el cu o voce adanc,harait,ieit parc dintr-un film de
groaz.Vocea i faptul c se aflau acum pe duumea,incletai unul de
cellalt,o
fcur pe Sara s se lupte cu i mai mult indarjire.Omul era aproape
clare pe
ea.Sara se rsuci,lovindu-l cu pumnii,ca s se elibereze.
-Inceteaz odat! M doare deja totul.Nu mai trebuie s plusezi,spuse
vocea
ciudat.
23

-D-te jos de pe mine!


-Bucuros,spuse omul i se rostogoli intr-o parte,cu spatele pe duumea.
Sara se ridic instantaneu.Singura posibilitate de a iei din camer era de a
trece
peste el,dar el o apuc de glezna piciorului ridicat,paralizand-o in loc.
-Nu atat de repede.Cred c-ar trebui s explici poliiei ce faci aici,in toiul
nopii.
Ceea ce spusese omul sta era atat de absurd incat Sara se opri i se zgai
in jos la
el-chiar in clipa in care el ii inea glezna deasupra pieptului su.Era prea
intuneric in camer ca s poat vedea bine,dar cmaa lui alb era prea
scump.
Nu aa se imbrac un ho obinuit.Sara spuse aproape optit:
-Poliia? Tu vrei s chemi poliia impotriva mea? Omul ii eliber glezna i
cu o
micare uoar se ridic drept in faa ei.
-Bine,atunci spune-mi ce caui aici?
-Eu s-i spun ie? Eu locuiesc aici,spuse Sara.Brbatul se aplec intr-o
parte s
aprind lampadarul i cand Sara ddu s o ia spre u,o apuc de
incheietura
mainii.Nu o inea strans,dar Sara tia c nu-i putea scpa.
-tiu c asta nu-i adevrat,spuse el i o trase in fa,aezand-o apoi pe
singurul
scaun din camer.
-i acum,domnioar,incepe s vorbeti.Sara se uit in sus la el.Nu era un
brbat
foarte inalt,cu siguran nu atat de inalt ca verii ei Luke i Ramsey,dar
da,arta
bine-m rog,pentru un btu de strad.Dei fruntea ii inaintase mult spre
spate,barba neras era deas,neagr.Una peste alta,nu-i fcea deloc
plcere s se
afle singur cu el,intr-o incpere vag luminat.
Viaa ei cat se poate de obinuit,intr-un orel linitit,nu era pregtit
pentru o
astfel de intalnire,dar i ea,ca ataia alii,vzuse destule filme.Ii trase
umerii
spre spate i inspir adanc-i-i dori s nu fi fost intr-o cma de noapte
semitransparent.
i regreta c ii lsase prul s-i cad liber pe umeri.
Ar fi putut i ea arta mai dur.
-Intrebarea-spuse ea cat de calm reui-este cine eti tu?
24

Omul se aplec s inchid chepengul i cand Sara se foi in scaun,se uit


inapoi
la ea.
-Eu sunt fratele chiriaei acestui apartament in care tu ai ptruns prin
efracie.
Sara csc gura,uluit.
-Tess? Eti fratele lui Tess? Nu semeni cu ea.Expresia dur dispru de pe
chipul
lui i cand zambetul fcu s-i apar o gropi in obrazul stang,nu mai arta
atat
de infricotor.
-Ea are frumuseea,dar eu am creierul.Sara trebui s se concentreze ca s
nu
zambeasc la asta.El insinua c Tess era o frumusee fr minte,dar Tess
era una
dintre cele mai inteligente persoane pe care le intalnise ea.Nu avea de gand
s-l
lase s cread c a renunat.
-Pan nu vd vreo dovad,nu te cred.Omul bg mana in buzunarul
pantalonilor
foarte scumpi,dup prerea ei,scoase un portofel subire i din el,permisul
de
conducere.Sara nici nu se uit la el.
-Nu am incredere decat in Tess.
-Bine.S-o sunm atunci.Scoase un mobil din buzunarul din fa i aps o
tast.
-N-o s rspund.In caz c nu tiai,se afl intampltor in voiaj de nunt,cu
vrul
meu.Dac nu tia asta,insemna c nu era fratele lui Tess.Toat lumea tia
c Tess
vorbea la telefon cu fratele ei in fiecare duminic dup-amiaza i c ii
spunea
absolut totul.Cand telefonul sun,Sara se uit spre u.O s reueasc
oare?
Dac striga tare de tot,avea vreo ans s o aud Luke,prin perei? Putea
s
strige suficient de tare ca s-l scoale din somn?
Sara se uit la brbatul care afia atata arogan incat ii veni s-i ard una.
Tess rspunse la jumtatea celui de al doilea semnali brbatul ii intinse
Sarei
mobilul,cu un zambet enervant.
-Hei,frioare!,se auzi vocea inconfundabil,dar ingrijorat a lui Tess.Eti
25

bine?
S-a intamplat ceva?
-Tess,sunt eu,Sara.
-Sara? strig Tess.Ce caui cu mobilul fratelui meu? Ah,Doamne.Afost
rnit?
Vin acolo.
-Nu!spuse Sara.i nu vreau s tiu decat dac omul sta care a ptruns in
apartamentul meu...adic al tu,chiar este fratele tu.Nu aa mi l-am
imaginat
eu.
-Ah? spuse Tess recptandu-i calmul obinuit.i cum m rog arat
intrusul
tu? Sara nu putu suferi aerul acela de i-am-spus-eu,al tipului,aa c mini.
-Este scund,slbnog,pe jumtate chel,nu s-a brbierit de o sptman i
are o
voce de broscoi in clduri.
-Presupun totui c are hainele pe el,spuse Tess.Aceast afirmaie
derutant ii
redetept Sarei teama.Tess fusese intotdeauna vag despre cum anume ii
catiga fratele ei existena.
-Ce vrei s spui c are hainele pe el? Tess,eu nu cred...Brbatul ii lu Sarei
telefonul.
-Surioar,nu tiu ce i-ai spus,dar ai bgat groaza in ea.De ce nu mi-ai spus
c s-a
mutat cineva aici,cat lipseti tu? Omul zambi,artandu-i din nou gropia
din
obraz.
-Ineleg.Eti atat de ocupat cu indatoririle lunii tale de miere,incat ai uitat
s-mi
spui.Da,da,ineleg.Omul se uit din nou la Sara.
-Deci ce s fac cu ea? Sara se holb la el.Omul rase la ceva ce-i spunea
Tess.
-Sunt cat se poate de dornic,dar totui,nu cred c ar vrea i ea.Apropo,cine
este?
Uitandu-se la Sara,fcu ochii mari.
-Sara Shaw? Cea care face painea aceea cu mere pe care mi-o trimii tu?
Cea
care mi-a reparat jacheta de piele? Fata despre care spui c este prietena ta
cea
mai buna? Acea Sara Shaw?
Sara se simi flatat de cuvintele lui,dar in acelai timp nu-l credea.Se
ridic de
26

pe scaun,ii puse un halat din mtase albastr pe care tocmai il reparase i


se
duse la buctrie.Umplu cu ap un ceainic electric i scoase din bufet cutia
cu
frunze de ceai negru.Cineva ii oferise lui Tess ceaiul de Crciun i nici
acum,
dup atatea luni,cutia nu fusese deschis.
Cum il chema? se intreb ea incercand s-i aminteasc.Avea un nume
oarecare.
William sau James.Nu.Mike.Tess ii spunea cel mai des frate,ca in:
Fratele
meu poate urca munii ntr-o fug sau poate prinde luna n lasou,oricnd
are el
chef. Sau ca in altele la fel.Sara i Joce obinuiau s o tachineze de cate
ori
alerga la telefon cand o auzea pe Bonnie Tyler cantand Caut un
Erou,melodia pe
care o pusese Tess pentru fratele ei.Odat,cand se aflau in ora,la o ieire
cu
fetele,sunase mobilul lui Tess dar era Rams,logodnicul ei i Tess il
ignorase.Dar
peste cateva minute,cand o sunase fratele ei,i-a rspuns,spunand mai ales
da i
apoi inchizand.Cand Sara i Joce au izbucnit in ras,Tess nu a marat la
glum.
-Ce este cu fratele tu de te face s lai totul,cand te sun?
-Eu nu a mai fi fost aici,dac nu era el.
-Vrei s spui c el te-a trimis aici,in Edilean?
-Nu,vreau s spun c nu a mai fi fost in via dac nu l-a fi avut pe
fratele meu.
Sara i Joce clipir rmaser mute.Tess nu vorbea niciodat despre
copilria
ei.Ii inur respiraia ateptand s afle mai multe,dar cum Tess nu prea
dispus
s le ofere detalii,continuar s o fixeze cu privirea.Pan la urm,Tess
ridic din
umeri.
-Ce pot s spun? Este un om bun,de la inceput pan la sfarit,pe dinuntru
i pe
dinafar.Ajut oamenii.
-Fcand ce anume? Tess pru gata s vorbeasc,dar apoi ii ingropa faa in
meniu.
27

-Ei,cine vrea o pizza?


O intrebaser,altdat,de ce fratele ei nu vine s o viziteze.Le-a spus c
Mike ii
pstra toate concediile ca s viziteze locuri i s studieze i c pe vremea
cand ea
era la colegiu,il insoea.Joce i Sara au crezut c studiile se refereau la o
universitate,dar nu asta vroise Tess s spun.In primul ei an de
colegiu,fuseser
impreun in Japonia,unde el studiase kendo.In al doilea ei an de
colegiu,fuseser
in China,pentru kung fu,apoi,in anul urmtor,in Thailanda,pentru Muay
Thai.Dup absolvire au fost in Brazilia,unde au urmat amandoi un curs de
jujitsu.
-Sigur c Mike era puin mai bun ca mine,spusese Tess cu ochii razand.
Deci misteriosul ei frate era un atlet,dar asta tot nu explica ce anume fcea
el ca
s-i ca tige painea cea de toate zilele.Incercaser s smulg informaii
de la
Rams,doar c el era la fel de secretos ca i iubita lui.
-Dac o s vrea s tii mai multe despre fratele ei,o s v spun singur.
Dar indiferent cat de mult au incercat,nu au aflat nimic.tiau doar c omul
era
detectiv de poliie,tria in Ford Laurderdale i cltorea mult.
Iar acum,Sara se afla singur in cas cu evazivului frate.
-Cred c e momentul scuzelor,spuse Mike din u.
-Dac-i inchipui c eu o s-mi...
-Nu,eu.Trebuie s-mi cer scuze fa de tine.Iar singura mea scuz este c
am
condus zece ore nur,c sunt obosit i c nu vroiam decat s m culc.Nu
m
ateptam s fie cineva in apartamentul lui Tess.Las-m pe mine.
Ii lu ceainucul electric din man,turn puin ap intr-un ceainic frumos
din
porelan-un alt cadou de Crciun-il invarti ca s-l inclzeasc,apoi o
vrs.Puse
in ceainic trei lingurie cu varf cu ceai negru frunze i il umplu cu ap
clocotit.
Sara il urmri deschizand pe rand bufetele pan cand gsi cetile i
farfurioarele.
Cum nu tia unde se aflau lucrurile,presupuse c nu mai fusese niciodat
acolo.tia c nimeni din orel nu-l vzuse vreodat,dar putea veni prin
tunel s
28

o viziteze in secret i...


-Lapte? o intreb el deschizand frigiderul i scoand o cutie de carton.
Sara fcu ochii mari cand el turn laptele intr-o letier care se asorta cu
restul
porelanurilor i puse totul pe masa din stejar cumprat recent de
Ramsey.Mike
puse prjiturele pe o farfurioar.Cand termin,masa prea gata s
primeasc o
duces.Trase un scaun pentru ea i cand Sara se aez,se aez i el in faa
ei,de
partea cealalt a mesei i-i intinse farfuria cu prjiturele.
-Sunt convins c nu sunt la fel de bune ca painea ta cu mere.
Sara tia c el vroia s-i fac un complment,doar c ea nu se imblanzise
inc.
-Ce faci aici? i de ce nu m-a prevenit Tess de venirea ta? i de unde tii
tu
de...de tunelul sta?
-Vrei s spui c tu locuieti aici dar nu tii nimic despre tunel?
-Nu tiu nimic de existena lui.
-Atunci trebuie s-mi cer de dou ori scuze.Tess mi-a vorbit despre el cu
ceva
timp in urm.Desenase chiar i o hart,artandu-mi unde se afl
intrarea.Vrul
tu Luke l-a gsit fcand grdinrit i a spus c era vorba despre Calea
Ferat
Subteran.Tess mi-a spus c de atunci il pstreaz in stare bun.Am uitat
s te
intreb dac vrei zahr,spuse el dup ce sorbi din ceai.Sara scutur din cap.
-Deci unde plnuieti s-i petreci noaptea?
Mike se uit spre holul care ddea in cele dou micue dormitoare.
-Nu.Nu o s-i petreci noaptea cu mine,spuse Sara cat de calm putu ea.
Mike o privi pe deasupra cetii.
-Inelegi bine ce vreau s spun! tiu c eti poliist intr-un ora mare,dar
sta
este un orel,deci nu poi...Sara se intrerupse pentru c el incepu s cate.
-Scuz-m.A fost o zi lung.Te superi dac m duc eu primul la baie?
Doar dac
nu...ah...
-Nu.Nu trebuie s ah nimic.Spuneam c...Mike se ridic i-i puse
ceaca
goal in spltor.
-Presupun c ne vedem maine diminea.Las vasele aici,m ocup eu de
29

ele
maine.Somn uor,domnioar Shaw.Cu asta,se duse la baia care se afla
intre cele
dou camere i inchise ua.Categoric,nu! ii spuse Sara.In nci un caz nu-i
va
petrece noaptea in acelai apartament cu el.Gandindu-se la tvlugul de
barfe pe
care-l va provoca dac va face asta,se ridic,lu telefonul i incepu s o
sune pe
mama ei.O s-i petreac restul nopii la prinii ei.Dac o s fac
asta,satul
poate c nici n-o s-i dea seama c a stat singur cu un strin,vreme de o
or.i
dac nu vor ti,nimeni nu-i va spune ceva lui Greg.
Gandul la Greg o fcu s renune s mai tasteze numerele.Ii aminti din
nou
modul brusc in care a plecat,doar in urm cu dou nopi.Se aflau in
apartamentul
ei-contractul de inchiriere al lui Greg expirase i el ii spusese c nu mai
avea
rost s plteasc pentru dou rezidene i s-a mutat la ea.Puin inainte de
miezul
nopii sunase mobilul lui,trezindu-i pe amandoi i Sara il privise pipind
dup
el.Cand vzu numele pe afiaj,Greg se ridic drept,trezindu-se brusc i
spuse:
-Ce este? Ascultase in linite vreo cinci minute,apoi spusese:
-Nu-i face griji.M ocup eu de totul.Dup care inchise telefonul.
Dduse pturile la o parte,se ridicase din pat i incepuse s se imbrace.
-Ce s-a intamplat? il intrebase Sara clipind somnoroas.
-Nimic.Trebuie s plec pentru o vreme,atata tot.Dormi mai departe.
-O vreme? Ce inseamn asta? Nunta...
-La naiba,Sara,nu incepe iari s m cicleti,da? tiu cand este
nunta.Cum pot
uita,cand eu am fost cel care a pregtit totul? A intervenit ceva i trebuie
s
plec.La nunt o s fiu aici.Ii lu apoi de pe comod portofelul i cheile de
la
main i plec.Aa,fr nici o explicaie.Sara rmsese in pat,in capul
oaselor,
simindu-se ca i cum ar fi trecut o tornad peste ea.Nu tia ce se
intamplase,dar
30

Greg plecase luandu-i cu el doar trusa de brbierit i Sara habar n-avea


cand se
va intoarce.Nu reuise s adoarm i cum se crpase de ziu incepuse s-l
sune
pe Greg,fr rspuns.Apoi,imediat dup pranz,Luke,in maini cu canistre cu
otrav pentru gandaci,o gonise din apartamentul ei spunand c trebuia s
stropeasc chiar atunci i c ea se putea muta la Tess,cat timp se ocupa el
de
dezinsecie.Sara incepuse s-i pun lucrurile in camera de oaspei,dar
Luke
insistase s se mute la Tess.
-Dar de ce? intrebase ea.
-Patul din camera de oaspei este prost.Arcurile,spusese Like plecand.
Una peste alta,totul prea atat de ciudat,incat o vreme Sara crezuse c i se
pregtise pe ascuns o sear surpriz,inaintea nunii.Totui,oricat se
gandea,nu
gsea nici o dovad pentru asta.Sara auzi apa curgand i brusc avu
revelaia c
nu i-ar psa dac Greg ar afla c fratele lui Tess a stat cu ea in
apartament.Ce
altceva puteam face?,l-ar fi intrebat ea fluturandu-i neajutorat genele.
Era n
toiul nopii i nu avea nicieri altundeva unde s se duc.i dai seama c
nu
aveam alt variant.Zambi in drum spre dormitorul ei,imaginandu-i-l pe
Greg
furios i gelos.Da,de fapt ar fi fost foarte bine s-i poat spune lui Greg c
a fost
singur cu un alt brbat.Inchizand ua,se gandi la lupta dintre ea i fratele
lui
Tess.Chiar c se mica repede omul sta! i cand se trezise deasupra lui,ii
simise muchii.Dar mai tarziu manuise ceainicul cu o delicatee demn de
o
ghei.Era obinuit cu brbai ca tatl ei i ca Luke,care-i lsau farfuriile
acolo
unde mancaser.Sara era pe punctul s adoarm cand il auzi ieind din
baie i ii
aminti c el nu-i rspunsese la intrebrile de ce venise aici i de ce nu o
prevenise Tess despre venirea lui.Maine,ii spuse ea,o s cumpere un lact
la
chepengul acela i unul dintre ei va trebui s plece.
CAPITOLUL 3
31

SARA DORMI TARZIU i cand se trezi in dimineaa urmtoare,ii trebuir


cateva momente ca s-i aminteasc ce se petrecuse in timpul nopii.
Rostogolindu-se pe burt,se uit la duumea.In dreptul patului se afla o
carpet,
dar unul din capete era dat pe spate,ca un testament al fiascoului din
noaptea
trecut.Se ridic,ddu carpeta la o parte i constat c ptratul tiat in
scandurile
duumelei era foarte vizibil.
-O s-i art eu lui Luke Connor,spuse ea cu voce tare.O infuria faptul c o
pusese s se mute in apartamentul lui Tess fr s-i spun nimic despre
chepengul care ddea in...In ce? se intreb ea.Faptul c omul intrase pe
aici
insemna c ddea spre o ieire subte-ran.i atunci de ce nu tia nimeni
din
orel c la Conacul Edilean exista un tunel secret? Aproape c-l putea
auzi pe
vrul ei spunand: Atunci nu ar mai fi secret,nu? Uneori Luke sta putea s
te
scoat din mini!Sara se imbrc in linite,fr grab.Dac omul condusese
toat
ziua de ieri,tocmai de la Fort Lauderdale,inseamn c vroia s se
odihneasc.Iar
cand se va trezi,Sara ii propusese s fie cordial i politicoas dar ferm,
totui.El trebuia s plece.Nu putea rmane in apartament cu ea.Una era si
spun lui Greg c a innoptat in acelai apartament cu un alt brbat din
cauza
unei situaii de urgen,dar alta era s-i spun c omul sttuse dou nopisau
mai multe.Ii trecu prin minte c ea ar trebui s plece,dar unde s se duc?
Dac
s-ar muta in camera de oaspei a prinilor ei,ar trebui s asculte din nou
predica
mamei ei in legtur cu Greg Anders.Mai ru,va trebui s-l vad pe tatl ei
privind-o cu ochii aceia triti.Sara ii petrecuse toat viaa in Edilean i
avea
multe prietene,ca s nu mai pomeneasc de rude,deci putea s se duc la
oricare
dintre ele,dar asta ar fi dat natere la prea multe intrebri.Toi ar fi vrut s
tie
unde plecase Greg i cand se va intoarce.Va fi aici la timp,pentru nunt?
32

Iar
faptul c Sara nu avea rspunsuri pentru aceste intrebri,ar fi dus la cea
mai
groaznic dintre ele: era Sara absolut sigur c vroia s se mrite cu el?
Nu,acolo unde se afla,in apartamentul lui Tess,atat de aproape de locul
ei,aici va
rmane.Dac avea nevoie de schimburi sau de materiale pentru cusut,putea
ajunge repede la ele.Nu trebuia decat s-i in respiraia ca s nu inhaleze
fumigenele cu pesticide cand intra in apartament.
Odat imbrcat,Sara iei din dormitor in varful picioarelor i se opri scurt
la
baie,remarcand c totul era aici impecabil.Nu tu fire de barb in lavoar,nu
tu
pete de spun pe ua duului.Era atat de exact cum o lsase ea,incat o
clip se
gandi c poate visase doar c ii intrase un brbat in apartament,prin podea.
Ieind din baie,se uit pe furi la ua inchis a celuilalt dormitor.Nici un
sunet.Pe
masa din buctrie gsi un bilet.Il lu i-l citi.
Drag domnioar Shaw,incepea notia,intr-un stil cat se poate de
oficial.Iar
scrisul era egal i lizibil.Repet,mi pare foarte ru pentru noaptea
trecut.Nu a
fost intenia mea s deranjez pe cineva.Acum plec la Williamsburg la o
sal de
for,dup care trebuie s fac nite curse.La unu o s iau prnzul la
Williamsburg Inn i dac o s-i fac plcere s te ntrerup puin din
munca ta i
s mi te alturi,poate c voi reui s m revanez ct de ct pentru
noaptea
trecut.M ntorc n jurul orei cinci i o s pregtesc eu cina.Ce zici
dac am
face cu schimbul? Dac ai nevoie de ceva din ora sau dac pur i
simplu vrei
doar s stai de vorb,te rog,sun-m.
In josul biletului ii trecuse numrul de mobil.Sara arunc biletul inapoi pe
mas.
-Cat tupeu! Ce indrzneal! spuse ea cu voce tare.S iau masa cu el?
Imposibil
ca el s nu tie c ea era in pragul nunii.i ce-a vrut,m rog,s spun cu
dac
vrei doar s stai de vorb? Crede oare c ea nu are prieteni? i cu
33

schimbul
la gtit? Cat avea de gand s stea?
Furioas,se uit in buctrie i vzu c el ii inuse cuvantul i fcuse curat
dup
ceaiul luat impreun,noaptea trecut.Cand deschise frigiderul,vzu c
puinele
lucruri pe care le avea ea acolo erau acum frumos randuite.
-Nu e genul meu de brbat,spuse ea cu glas tare.Manc in tcere un bol cu
cereale,puse vasele murdare in main apoi se duse in dormitor s se
apuce de
lucrul ei zilnic.Dar cand se uit in debara la cele trei cutii cu haine i la
duzina
de toalete atarnate pe umerae,ii veni s inchid ua i s plece.
Totul era numai din cauza lui Greg,ii spuse ea.Sut la sut,numai vina
lui.De ce
a trebuit s plece in felul sta? De ce nu i-a putut spune unde pleca i ce
anume
avea atat de urgent de fcut? De ce nu-i putuse scrie i el o not ca aceea
lsat
de fratele lui Tess? Draga mea Sara,ar fi scris el,mi pare foarte ru
dar
trebuie s plec,ca s merg... Aici ins trebuia s se opreasc.Cu dou
seri in
urm ar fi spus c tia aproape tot ce trebuia tiut despre brbatul cu care
decisese s se cstoreasc.Petrecuser amandoi multe ore impreun,cand
el ii
povestise despre viaa lui dinainte de a se fi cunoscut.Ascultase in detaliu
despre
cele dou femei care se purtaser atat de urat cu el,incat era de mirare c
se mai
putea ataa de o femeie.Dar ii spusese c dragostea Sarei il fcuse s uite
tot ce
se intamplase inainte.Atunci,dac tia atatea despre el,cine il sunase,fcandu-l
s plece in goan? Cine,in afara Sarei,era atat de important ca s-l fac s
lase
totul i s plece in felul sta?
Cand sun mobilul,se repezi la el ca un fotbalist aruncandu-se asupra
mingii.
-Alo? intreb ea cu sufletul la gur.
-Sara,draga mea,eti bine?
Era mama lui Luke,verioara ei prin cstorie,dar cum femeia era de varsta
34

mamei ei,in buna tradiie su-dist Sara ii spusese intotdeauna mtu.


-Sunt bine,mtu Helen.M-am impiedicat doar alergand la telefon.Imi
pare ru
pentru costumele de carnaval din anul acesta,dar am atatea de fcut pentru
magazinul meu,incat efectiv nu mai am timp i pentru ele.
-Draga mea,linitete-te.Lucrez la ele impreun cu sora mea.M intrebam
doar
dac te pot ajuta cu ceva,pentru oaspetele tu.
-Oaspetele meu?
-Da.Mike,fratele lui Tess.Ce brbat politicos,sritor,nu? Cand mi-a spus c
st in
apartamentul lui Tess i mi-am amintit c Luke d cu fumigene intr-al
tu,m-am
gandit ce frumos din partea ta c l-ai lsat s stea.
Sara se uit la ceasul de pe noptier.
-Mtu Helen,este abia nou i jumtate dimineaa.Cum ai aflat atat de
repede
despre toate astea?
-M-a lsat din nou bateria de la main-dac brbatul sta al meu nu-mi
cumpr
chiar azi una nou,il jupuiesc de viu-i Mike m-a dus cu maina lui in
ora,aa
c pe drum l-am descusut puin.Este un tanr atat de plcut i compania lui
mi-a
fcut mare plcere.Sara ii lu telefonul de la ureche i se uit la el.Cat de
lipsit
de subtilitate poate fi o persoan? se intreb ea.Mtua ei Helen fcea
parte
dintre persoanele care nu-l plceau deloc pe Greg.
-Da,este un om drgu,nu-i aa? spuse dulce Sara.De ce nu-l invitai,tu i
unchiul
James s stea la voi? Sunt convins c o s adore buctria ta.
Helen nu ezit.Spuse,la fel de glume:
-Chiar mi-ar plcea,dar tii cum e James al meu,ii place intimitatea.Sper s
ne
vedem duminic la biseric.Dar ce-ar fi s-l aduci i pe Mike? Cu Tess
plecat,
bietul om este atat de singur.
-Poate c vine cu Luke.Poate c sambt plec cu Greg.
-Ah,s-a intors? Sara nu avea de gand s rspund,pentru c asta ar fi atras
alte
intrebri despre plecarea i intoarcerea lui Greg.
35

-Ah,iart-m,trebuie s m intorc la oala de pe foc.Te las acum.


-Inseamn c-i pregteti ceva lui Mike.Frumos din partea ta.
-Te-am lsat,pa,spuse Sara i inchise.
Nu,ii spuse ea,nu o s se lase doborat de toate astea.Disear o s-i spun
calm
fratelui lui Tess c va trebui s plece i cu asta,basta.Poate c era un lucru
bun c
mtua Helen aflase despre Mike.Poate c localnicii o s se ofere s-l
gzduiasc pe rand.Sara se apucase tocmai de prima jachet care trebuia
ajustat,cand sun telefonul.De data asta vzu c era mtua Mavis.Ce
bine i-o
mai fi fcut i ei?,se intreb ea lsand telefonul s sune.Nici peste alte
zece
minute,cand telefonul sun din nou i Sara vzu c era mama ei,nu
rspunse.
Ii lu coul de cusut,dou rochii,ii ls mobilul la incrcat i iei
afar.tia c
ar fi trebuit s ia mobilul,in cazul in care ar fi sunat-o Greg,dar in clipa
asta nu
vroia s vorbeasc nici cu el nici cu nimeni altcineva.
Se aez la msua frumoas,din fier forjat,cu scaune la fel,de sub copacul
umbros i se apuc de cusut.Avea de refcut o jumtate de duzin de
custuri la
o rochie scump pe care proprietreasa ei se pare c o rupsese in timp ce
fcea
jogging.Dup-amiaz urma s treac la maina de cusut.Ii propuse s dea
drumul la HBO i s asculte filmele,in timp ce lucra.Poate c o s gseasc
un
film de groaz care s o fac s nu se mai gandeasc la Greg-i nici la
brbatul
care intrase noaptea trecut in apartamentul ei.
-Bun dimineaa.Se uit in sus la Luke i zambi.Nu avea de gand s-l lase
nici
pe el i nici pe altcineva s vad cat era de nefericit.
-De ce nu scrii la carte?
-Trebuie s m gandesc,spuse el ridicand o lopat.Se glumea in familie c
Luke
spa gropi de cate ori era frmantat de ceva.
-Joce e bine? Soia lui Luke era obligat s stea la pat i Sara se ducea in
fiecare
zi s o vad.De mai bine de un an,Joce lucra la o biografie a bunicii ei,o
femeie
36

proeminent in istoria Edilean-ului,dar ajunsese la un punct mort in


cercetrile ei
i lsase cartea,o vreme.
-E bine.M rog,poate c in clipa asta nu chiar,spuse Luke zambind uor.
Lucreaz la genealogia familiei ei i...noaptea trecut a descoperit c noi
doi
suntem veri de a aptea spe.Cred c-i face griji s nu nasc copii
retardai.
-Sau hemofilici,spuse Sara cu gandul la familiile regale europene,unde
boala
aceasta se manifesta de sute de ani,din cauza increngturilor dintre ei.
Luke pricepu aluzia.
-Te rog,nu-i spune asta c ar fi in stare s o adauge pe list.Te intalneti cu
Mike
in ora,pentru pranz? Sara marai.
-Nu-mi spune c a trecut i pe la tine! Luke pru surprins.
-A trecut pe la mine? Nu pricep ce vrei s spui.L-am vzut azi diminea
pe la
ase,cand m-a intrebat dac tiu vreo sal de gimnastic in zon i i-am
spus.
-Erai afar la ase dimineaa?
-E ora mea obinuit i ai tii i tu asta dac te-ai scula inainte de pranz.
-In viaa mea nu am dormit pan la pranz.Luke se uit la ea.
-M rog,poate c da,dar nu mi s-a mai intamplat de ani.Am prea mult de
lucru.
-Cum te descurci cu tot ce i-a dat Greg de fcut? Sara tia exact unde
vroia el s
ajung.In fond,era vrul ei i-l tia de-o via.Dei era cu opt ani mai mare
decat
ea,au fost mereu foarte apropiai.
-Mi-am primit deja poria de ciorovial pe ziua de azi,nu incepe i tu.Nu
pricep
de ce oraul sta ine partea unui om pe care nimeni nu-l cunoate.Poate c
Mike
Newland este un criminal in serie.
-Este rud cu Tess,pe care o cunoatem cu toii.Iar cand s-a mritat cu
Rams a
devenit una de-a noastr.Mike este fratele ei.Sara nu vroia s se certe cu
vrul ei
i nici nu vroia s discute despre viitorul ei.Decise s atace.
-Dac vorbeti atata despre noi,de ce nu mi-ai spus niciodat nimic
despre
37

tunel? De data asta a fost folosit de cineva cunoscut-m rog,cunoscut din


punct
de vedere al relaiilor lui,nu al caracterului-dar ce-o s fac data viitoare
cand in
camera mea o s urce un strin?
-Mike mi-a spus c ii pare ru pentru asta,dar...
-i-a spus c s-a strecurat in apartamentul meu in toiul nopii i c m-a
speriat
de moarte? i-a spus cumva c a vrut s cheme poliia?!
-Tehnic,avea dreptul sta.El intra in apartamentul surorii lui,pe cand tu...
Nu vroia s aud c Mike Newland era cel care avea dreptate.
-Cum e cu apartamentul meu?
-Bine.Azi diminea am demontat vasul de closet.
-Inainte sau dup ce te-ai intalnit cu fratele lui Tess? Luke ls impresia c
se
gandea la asta.
-Dup.De fapt,imediat dup ce m-am intalnit cu Mike m-am dus la tine i
am
constatat c era cazul s-i schimb vechiul closet.Nu mi-a luat mai mult de
cateva minute s-l demontez.
-Toat buctria trebuie remodelat dar n-ai fcut nimic pan acum.
-Da,tiu,spuse Luke derutat parc,dar apoi ii ridic capul.
-tiu.Poate c o s-l conving pe Mike s m ajute s ii remobilez
buctria.Pare
s tie s manuiasc o urubelni.Dar tu o s vrei s ne gteti pranzul in
zilele
respective? Sara lu perna mare de ace i o arunc spre el.Luke o prinse,io
arunc inapoi i plec razand spre grdin,cu lopata pe umr.
La pranz,Sara intr s-i pregteasc ceva de mancare.Fusese prea ocupat
s se
duc la bcnie de la plecarea lui Greg,aa c nu avea decat o bucat de
paine
veche de trei zile i un rest de salat de ton,fcut de mama ei.Mucand in
sendviul plictisitor,nu se putu impiedica s nu se uite la ceas.Mai avea
inc
timp s se schimbe i s plece cu maina la Williamsburg,s mnance cu
Mike la
elegantul Williamsburg Inn.
Dar se gandi la toate barfele pe care le-ar starni acest lucru,apoi privirea
aceea
de i-am-spus-eu-c-asta-se-va-Intampla,de pe chipul acelui brbat i
38

renun
la idee.Se ridic,se duse s-i verifice mobilul,dar tot nici un apel de la
Greg.
Primise ins trei apeluri de la cei din orel.Sara le ascult in lehamite pe
toatei
toate spuneau ce tip grozav era Mike Newland.O ajutase pe mtua Mavis
s-i descarce maina i montase inapoi lanul de la fierstrul cu lan al
unchiului Arnie-dup care tiase tot el craca respectiv.Cel mai ru apel
era de la
mama ei.Mike ii fcuse o vizit i mama ei ii spunea acum c va trece mai
tarziu
pe la ea,s discute despre asta.
-Ce a fcut toat dimineaa? S-a plimbat din cas-n cas,prezentandu-se?
Sau
i-a fcut treburile lui? strig Sara in gura mare.O clip se gandi c poate
omul
sta ii petrecuse noaptea sabotand proprietile oamenilor,iar ziua a trecut
din
nou pe la toate,reparand ce stricase.Zambind la gandul sta,puse in
spltor
vasele murdare,ii stranse lucrurile,ii transmise lui Greg un mesaj i se
intoarse
din nou afar.Ar trebui s-i pun maina de cusut pe biroul lui Tess,s dea
drumul la TV i s lucreze inuntru,dar asta ar insemna c va fi nevoit s
aud
toate apelurile telefonice-sau s le explice oamenilor de ce nu le
rspunsese.Dar
aa,se putea scuza c lucrase afar i nu auzise telefonul.Cat despre
Greg,dac o
s-o sune,foarte bine,s-i aud mesajul vocal.
La ora dou intr s-i fac o caraf cu ceai cu ghea i vzu c Greg tot
n-o
sunase.In timp ce fierbea apa,se uit la ua inchis a dormitorului lui Mike.
Corecie,a camerei de oaspei a lui Tess i se simi cuprins de curiozitate.
Incetior,ca i cum ar fi fost vzut,puse mana pe butonul uii.Nu ar fi
surprins-o
s gseasc ua incuiat,dar nu,nu era.Simindu-se ca un ho,se strecur in
camer.Draperiile erau date de-o parte de la unica fereastr,patul era
fcut,parc
nefolosit.Prinzand curaj,fcu un pas i se uit in jur.Nimic.Nici o dovad
c
trecuse cineva pe acolo.Se duse la debara i o deschise.Nici mcar o
39

cma,nici
mcar o valiz,pe jos.Acum ii ddu seama c noaptea trecut,cand urcase
prin
tunel,nu avea nimic cu el.Incruntandu-se,Sara deschise toate trei sertarele
comodei.Erau goale,la fel ca sertarele noptierelor i nici sub pat nu era
nimic.Se
uit chiar i sub cuverturile patului,dar nu gsi in toat camera nici mcar
un
singur lucru de-al lui.Ieind din camer,se gandi la biletul lui,in care
spunea c
avea de fcut cateva curse.Ce misiuni secrete avea el oare in
Williamsburg?
Inchisese tocmai ua in urma ei cand auzi apropiindu-se o main i tiu
imediat
c era mama ei.Instinctul primar ii spunea cand mama ei se afla in
apropiere i
uitandu-se afar,vzu c avusese dreptate,Pan s apuce s se gandeasc
la o
scpare,mama ei era deja la u.Cand o vzu pe Sara,spuse prin geamul
uii:
-Am nevoie de ajutor.
-Oare nu avem nevoie cu toii? mormi Sara deschizand ua.Spre
surprinderea
ei,mama ii depusese pe micua verand opt sacoe cu produse de
bcnie.Toate
gandurile urate i resentimentele o prsir pe Sara.Mama ei tia cat de
greu
muncea ea ca s termine toate modificrile inainte de nunt i ii asumase
sarcina de a gti pentru ea.Firma Alimente Bio Armstrong-numele de fat
al lui
Eleanor Shaw-luase amploare de cand fusese deschis de mama ei in
1976,in
propria buctrie.Acum avea trei magazine,unul in Edilean,unul in
Williamsburg
iar in sezonul de var,un mare tand cu fructe i legume,pe autostrada spre
Richmond.Angajase aproape o duzin de femei care s pregteasc
mancarea ce
se vindea aproape pe loc,plus alte cincisprezece care s se ocupe de
prvlii.Faptul c mama ei ii rupsese din timpul atat de preios ca s se
ocupe
de nevoile fiicei,o fcu pe Sara s uite orice nemulumire.Da,chiar avea
cea mai
40

minunat mam din lume.Sara o cuprinse cu braele pe dup gat i o


imbria
cu putere.
-Mulumesc.Eti cea mai bun mam....cea mai bun prieten....pe care a
avut-o
vreodat cineva.De unde ai tiut c eram pe pragul de a muri de foame?
Cand Eleanor fu eliberat,ii inman Sarei dou pungi.
-Imi pare ru c te dezamgesc,puiorul meu,dar Mike a cumprat toate
astea.
Sarei ii czu faa.
-Mike? Fratele lui Tess?
-Locuiesc cumva cu tine mai muli de Mike? Sara puse cumprturile pe
bufetul
de lang frigider.
-Bine,spune-mi ce act de eroism de o monumental importan a fcut el
pentru
tine,astzi? Deschizand frigiderul,Ellie ridic dintr-o sprancean spre fiica
ei.
-De ce eti atat de tensionat? Pentru c viitorul tu so te-a prsit practic
in
faa altarului sau pentru c nu te-a sunat deloc?
-De unde tii...Sara se opri cand ii ddu seama c de fapt mama ei nu era
sigur
de ce spusese decat in clipa in care izbucnirea ei o trdase.
-Bine,fie,d-i drumul.Spune ce ai de spus i pleac.Am de lucru.
-Intotdeauna ai.Ellie puse o varz cavolo nero in sertarul pentru legume i
regla
nivelul de umiditate.
-De fapt s-ar prea c acum ai atat de mult de lucru incat n-ai timp nici s
te
hrneti,cu atat mai puin pentru familie i prieteni.Sara mai auzise toate
astea.
Cutand in pung,scoase o bucat mare de branz Parmigiano-Reggiano.
-Dar nu am...
-O raztoare pentru parmezan? Fii linitit,Mike s-a ocupat i de asta.A
cumprat una de la mine.A pltit cu o carte de debit.tii,genul de card
care-i ia
instantaneu banii din cont.Sarei nu trebuia s i se spun unde vroia mama
ei s
ajung.Nu mult dup ce il prezentase pe Greg familiei,acesta se oprise la
bcnie
i ii umpluse un crucior cu semipreparate scumpe-dup care ieise cu el
41

din
magazin fr s plteasc.Cand eful magazinului a venit dup el,Greg i-a
spus
c poate lua orice,pe gratis,de vreme ce prietena lui este proprietara
magazinului.efului i-au trebuit cateva momente s priceap c era vorba
despre
Sara i nu despre Ellie.Dup care Sara trebuise s suporte furia lui
Greg,cauzat
de refuzul viitoaei lui soacere s-i dea pe gratis tot ce-i poftea lui
inimioara.De
atunci,Sara a fost cea care s-a ocupat de targuieli,pltind pentru orice,dei
ea
chiar avea un discaunt de angajat.Nu-i spusese asta lui Greg,pentru c nu
avea
chef s-i explice ore in ir,dar ea primea multe articole pe gratis.
Acum,in timp ce continua s despacheteze alte i alte alimente-nimic
semipreparat-Sara se gandea cum s o ca tige de partea ei pe
Ellie.Prerea bun
despre Mike Newland depise orice limite.
-Ascult,mam,tiu c pare un tip cat se poate de drgu i c este fratele
lui
Tess,dar nu tiu,instinctul imi spune s nu am incredere in el.Cand o s-i
spun
cum a ptruns in apartamentul meu in toiul nopii...
-tiu.A venit prin vechiul tunel.Sara se opri cu mana pe o punguli din
panz,
refolosibil,plin cu ardei chili.
-De unde tii de tunel?
-Mi-a spus mtua Lissie cand eram copil,dar pe atunci tunelul era
inchis.Luke
l-a redescoperit in anul dinainte de a o cunoate pe Joce.tii,pe vremea
cand era
atat de deprimat incat nu avea dialog cu nimeni.L-a rugat pe tatl meu s-l
ajute
s-l refac.Ii imaginezi tu c tata putea face aa ceva fr ca eu s tiu?
Eu eram
cea care-i spla hainele murdare i-l splam pe spate de tencuial.
-Cine altcineva mai tie de tunel?
-Viu sau mort? Sara scutur din cap.
-Fie,muli oameni de varsta ta sau mai btrani,tiu despre tunel,dar asta nu
eo
scuz pentru el-pentru acest strin-s il foloseasc.Eu cred c a vrut s m
42

sperie.
-i ce ,vroiai s ciocneasc la ua apartamentului despre care credea c
era gol?
-Dac el i Tess sunt atat de apropiai,de ce n-a tiu c stau aici?
i de ce camera lui este goal? A aprut aici,in toiul nopii,fr nimic.Nu
crezi
c pare puin cam ciudat? Ellie ii intoarse privirea de la frigider.
-Nu i dac apartamentul tu a fost mistuit de flcri i nu ai rmas decat
cu
hainele de pe tine.Sara se zgai mut la mama ei.
Ellie se indrept,cu mana pe ale.Avea aizeci i doi de ani r era o femeie
binedup
cum spunea ea,datorit faptului c nu manca alimfentele otrvite din
corfier-dar nu semna deloc cu fiica ei.Frumuseea delicat a Sarei venea
de la
sora mamei ei,Lissie,o femeie de o frumusee de alabastru.
-M-am gandit eu c probabil nu i-a spus de ce a venit in toiul nopii i de
ce
camera lui-in care ineleg c ai cotrobit-este goal.Bietul om nu mai are
nimic,l-am comandat eu kilturi.
-Ce-ai spus?
-I-am luat msurile,am sunat la atelierul din Edinburgh i i-am comandat
dou
costume scoiene complete,unul de purtare i unul pentru la jocurile din
timpul
targului.
-La jocuri? La targ? Vorbeti cumva despre jocurile scoiene? Aruncarea
cablului? Aruncarea bilei metalice? Luptele inscenate? Fraii Frazier o s-l
mcelreasc.Ellie ii fix fata cu privirea.
-Ce ai de fapt,cu omul sta? Este clar mai bun decat...Cum mama ei prea
gata
s spun mai multe,Sara o avertiz:
-Dac ai de gand s mai spui ceva ru despre Greg,te rog s te abii.
-Nici prin cap nu mi-a trecut.
-Asta doar pentru c nu mai ai ce spune.
-Aa crezi ? Las-m trei ore i n-o s mai termin.Sub privirea Sarei,Ellie
ridic
mainile,a capitulare.
-Bine,gata cu cearta.In fond,nu e treaba mea.Aa c spune-mi mai bine
cum stai
cu lucrul? Sara vroia s fac uitat subiectul Greg.
-Bine.La ce a cumprat toate astea? Vrea s deschid un magazin rival?
43

-E tot ce are Mike nevoie ca s gteasc.Chipul lui Ellie deveni ca


fermecat.
-N-am intalnit inc un brbat care s nu fie de meserie i care s se
priceap atat
de bine ca el la alimentele bio.Cred c-am discutat zece minute numai
despre
beneficiile seminelor de in.
-Sun fascinant.Ellie ignor remarca ironic.
-Mike mi-a dat o reet de sup de pstarnac,pe care o s-o incerc in seara
asta pe
tatl tu,care o s joace golf cu el,sambt.
-Cine cu cine?
-Mike i tatl tu.
-Tata are de gand s joace golf cu un brbat jumtate din varsta lui,pe care
nici
nu-l cunoate? Cu un poliist?
-O s-i spun lui Mike s-i lase pistoalele acas,iar Henry ii poate pune
vesta
anti-glon.Dar nu mi-ai rspuns la intrebarea mea,ce ai impotriva omului
stuia,care,apropo,nici mcar nu este chiar atat de tanr.Are treizeci i
ase de
ani i in mai puin de trei ani poate iei la pensie.M intreb unde se va
stabili?
-Mam,dac-i inchipui c omul sta i cu mine...
-In viaa mea nu mi-a trecut prin cap s m interferez in viaa scumpelor
mele
fete.De fapt,m gandeam la Mike i la Ariel.N-ar face un cuplu adorabil?
-Ariel? Ariel Frazier? Ce caut ea in ora? Se repezi Sara,ocat.
-Sara,draga mea,ai uitat c Ariel triete aici?
-Nu mai triete aici de la terminarea liceului,cand a declarat in public c
abia
ateapt s plece,c s-a sturat de afundtura asta i de noi toi.
-i asta a i fcut.A urmat medicina,a terminat-o i acum ii ia o pauz
inainte de
a-i incepe infernalul rezideniat.Dup care va fi doctor-i intenioneaz si
deschid o clinic aici,in Edilean.Sara se gandea c mama ei o privea ca i
cum
ar fi ateptat s spun ceva,doar c ea habar n-avea ce ar fi putut zice.Ariel
era
cu un an mai mare ca ea i familia ei tria in Edilean de tot atata timp ca i
a
44

ei.De la inceputul inceputului,toi Frazierii se ocupaser cu vanzarea a tot


ce se
mica pe roi,biciclete,crue,tractoare sau automobile Lamborghini.Se
spuneadar
nimeni nu deinea vreo dovad-c primul Frazier fusese cel mai bun
perieten
al lui Angus McTern Harcourt,brbatul care fondase Edileanul.Se mai
spuneadar
tot fr cea mai mic dovad-c primul Frazier fusese cel care condusese
crua aceea plin cu aur,pe baza creia se infiinase orelul.Pe vremea
cand
Sara se afla in clasa intaia iar Ariel intr-a doua,aceasta ii spusese Sarei c
bunicul ei zicea c de fapt conacul Edilean ar fi trebuit s revin familiei
lor.
Aceasta fusese prima dintre nenumratele certuri dintre Sara i Ariel.
-Vd c taci.Nu crezi c Ariel i Mike ar putea fi un cuplu grozav? spuse
Ellie.
-De unde s tiu eu? Pe el nu-l cunosc iar pe ea nu am mai vzut-o de ani
de zile.
-Ah! Este superb! Pr rou,lung i ochi albatri,intunecai.i
deteapt,firete.
Aa cum a fost dintotdeauna.Iar Mike este efectiv un brbat bine.
-Da,dac-i plac poliitii.Ellie fcu ochii mari.
-Cred c toat croitoreala asta pe care te pune Greg s-o faci i-a stricat
vederea.
-tii ceva? Dac mai spui un cuvant despre Greg,o s...Ellie o porni spre
u.
-La ultima noastr discuie,i-am spus c nu o s m bag in povestea asta a
voastr.Fiecare are dreptul la propriile lui greeli,iart-m.Nu am vrut s
sune
aa.Plec,acum.Dar Sara,fetia mea,chiar cred c poi fi puin mai
inelegtoare cu
Mike.Apartamentul lui,cu tot ce avea in el,a ars i singura lui rud este
sora
lui.i...
-i ce?
-Mama obinuia s-mi vorbeasc despre bunica lui Tess i a lui
Mike.Dup
moartea prinilor lor,ea a fost cea care i-a crescut,iar mama spunea c
Prudence
Farlane era cea mai furioas fiin pe care a cunoscut-o vreodat,c in ea
mocnea un adevrat vulcan de ur.Dac Mike poate iei la pensie atat de
45

devreme,inseamn c a intrat in armat inc din adolescen.Gandete-te,


Sara,era inc un copil.Cred c ar trebui s ai puin compasiune pentru
omul
sta.Sara sttu puin inainte de a rspunde.
-Frumoas incercare,mam,dar eu tot cu Greg o s m mrit.Ellie rase.
-Am fcut tot ce-am putut.i spune-mi i mie ce intenioneaz s fac cu
varza
asta.A putea introduce reeta in buletinul magazinului.
Spunand asta,Ellie se opri in u.
-i chiar nu crezi c e un brbat bine?
-Eu cred c e homo,mini Sara.Ellie rase din nou.
-M intreb dac am fost i eu vreodat aa de tanr ca tine.Pe curand.
Cu asta,prsi apartamentul i Sara se ls pe u,cu un sentiment de
uurare.
CAPITOLUL 4
SARA REUI S SE LINITEASC puin abia spre sfaritul dupamiezii.tia
c nervozitatea ei era cauzat mai ales de faptul c de cateva zile bune nu
mai
avea nici o veste de la Greg.Dar i de strdania ei de a-i face pe oamenii
din
Edilean s-l plac pe brbatul pe care-l iubea.Dac Greg i-ar permite s le
povesteasc adevrul despre viaa lui cu adevrat grea,tia c oamenii ar fi
ineles.Copiria lui fusese atat de infricotoare incat i acum mai avea
probleme
cand se afla in societate.El recunoscuse chiar c era gelos pe dragostea pe
care
cei din Edilean i-o artau Sarei.
Ascunzandu-i lacrimile care ii sfa iaser aproape inima Sarei,Greg ii
spusese:
-Am incercat,am incercat enorm s-i fac s m plac.Nu am ineles ce s-a
petrecut la bcnie.Am crezut c de vreme ce prvlia aprine mamei tale,
aceasta imparte totul cu fiica ei.Sara nu tia ce s spun.Mancarea era pe
gratis
pentru ea,dar nu pentru el.
-Cred c este o chestiune de contabilitate.i de inventar.O s vorbesc cu
mama i
o s vd ce...
-Nu! Nu vreau s fac nimic special pentru mine.Dac mama ta nu vrea si
mnanc mancarea,aa s fie.O s mergem la o bcnie din Williamsburg.
-Dac m-ai lsa s-i povestesc despre trecutul tu...Dar Greg ii interzicea
46

intotdeauna acest lucru i ea inelegea de ce.Spunea c vrea ca oamenii din


Edilean s-l plac pentru propriile lui merite-aa cum o fceau oamenii din
afara
localitii.Uneori,Greg spunea:
-Dup aceea,noi doi o s locuim aici.
-Dup ce? intreba ea,dar el nu-i rspundea niciodat.
-Te deranjez? Ii ridic privirea i-l vzu pe Mike Newland in
piciore,lang
mas,cu dou pahare de ceai rece,in maini.
-Am vzut c al tu era gol,aa c...Am fcut ru?
-Nu,spuse ea incercand s-i netezeasc fruntea.Dac omul sta o s mai
stea pe
aici,o s fac riduri de la atata incruntare,continu ea in gand.
Mike puse paharele pe mas i se aez pe scaunul gol.
-Te superi? Sara continu s coas.Mike spuse cu vocea lui rguit:
-Ascult,cred c noi doi am inceput ieri pe picior greit.O vreme,Mike
pru s
nu mai tie ce s spun.
-Ai avut o zi plcut?
-Tu,se pare c ai fost foarte ocupat.Ai ajutat vreo o mie de oameni,nu?
Glasul ei
trda ostilitate.
-Eu,ah...Mike bu zdravn din ceai.Domnioar Shaw,tiu c te-am
ofensat
noaptea trecut,dar am crezut c intru intr-un apartament gol.Poi fi sigur
c i
tu m-ai surprins la fel de tare.Sara ii puse lucrul pe mas.
-Ai dreptate.Sunt nepoliticoas.Asta doar pentru c...Dar nu
conteaz,termin
Sara alungandu-i ideea cu un gest al mainii.
-Ba nu,spune-mi.Sunt un bun asculttor.Dar cum Sara continua s-i bea
ceaiul
in tcere,privind spre grdin,Mike spuse:
-Are cumva vreo legtur cu prietenul tu care lipsete?
-Cu logodnicul meu.
-Scuze.Mi s-au spus atatea vrute i nevrute in dimineaa asta,incat nu mai
pot
ine pasul cu ele.Apropo,cine este Ariel?
-O verioar de departe.Dup mama mea,este cea mai frumoas,mai
deteapt i
mai talentat femeie care a aprut vreodat pe pmantul sta-m rog,dup
cele
47

dou surori perfecte ale mele,desigur.Mike o privi o clip,apoi se ridic de


pe
scaun.
-Se pare c ai avut o zi grea.Ce-ar fi s intri i s m lai s-i gtesc ceva?
Cum Sara ezita,Mike spuse:
-Asta fceam cu Tess,de cand eram mici.
Era atat de plcut s ii zambeasc cineva,incat Sara ii lu lucrul i il urm
docil in cas.Se aez la mas,in timp ce el ii lua buctria in primire.Ii
leg
in jurul taliei un or i incepu s scormoneasc in frigider.Scoase de acolo
un
avocado,smantan i dou lime.
-Vorbete-mi,spuse el in timp ce punea totul pe masa de lucru i se
intindea dup
un cuit,din suportul de lemn.Sara il privea micandu-se prin buctrie.
Mike sfram un cel de usturoi cu latul cuitului uria,ca i cum ar fi fost
un
buctar profesionist.
-Imi pare ru pentru ce s-a intamplat cu apartamentul tu.Mike ridic din
umr.
-Riscurile meseriei.
-A fost incendiat din cauza meseriei tale? intorcandu-se,Mike ii zambi cu
toat
faa.
-Ultimul lucru pe care mi-l doresc este s vorbesc despre mine sau despre
meseria mea.A prefera s aud despre tine.Nu te mrii cumva peste cateva
sptmani? E frumoas rochia ta de mireas? o intreb,cojind un avocado.
-Este drgu,spuse Sara ascunzandu-i zambetul in ceaiul ei rece.Era clar
c nu
semna cu brbaii pe care-i tia ea.
-A fost rochia de mireas a strmtuii mele,Lissie.Mike puse in faa ei un
bol cu
pasta de avocado preparat de el,impreun cu un altul,plin cu tortilla chips.
-i cand o s m intalnesc cu logodnicul tu?
Deci a i inceput s o asalteze cu intrebrile astea agasante,pe care i le
punea
toat lumea! ii spuse Sara.Ii venea s arunce cu bolul in el i s
izbucneasc in
lacrimi.Dar in clipa urmtoare Mike scoase din frigider o caraf aburit cu
margaritas i ii turn un pahar.Il bu dintr-o singur suflare.Mike o privi cu
ochi
mari,dar ii turn imediat un altul.Dup ce mai sorbi,indelung,Mike spuse:
48

-Te simi mai bine? Sara inclin din cap i scormoni in bolul cu chipsuri.
-Presupun c c toat lumea te intreab despre el,dar tu nu tii cand se
intoarce,deci nu le poi rspunde.
-Intocmai,spuse Sara simindu-se relaxat pentru prima oar de la plecarea
lui
Greg.
-Poate c a plecat acas,spuse Mike punand felii de pere pe frunze de
salat.
-Aici triete.Cu mine.
-Nu,vreau s spun c a plecat poate la prinii lui.
-Ah.Mike presr peste salat nuci pinon i turn deasupra oet de zmeur.
-Ai sunat la prinii lui? o intreb el in timp ce-i punea in fa o farfurie.
Sara mormi ceva,drept rspuns.
-Scuze.Nu am auzit ce-ai spus.Sara continu s mestece salata.
-Nu tiu unde locuiesc prinii lui-sau dac mai locuiesc.Mi-a povestit
ceva
despre nite experiene extrem de neplcute din copilrie,Dar nu mi-a dat
detalii
sau adrese.
-Ah,fcu Mike i intorcandu-se cu spatele la ea ii spuse c tefan chiar
avusese
parte de cateva lucruri extrem de neplcute,in copilrie.Petrecuse doi ani
intr-o
inchisoare pentru minori,pentru furtul unei maini,ase luni pentru tentativa
de
jefuire a unui magazin cu bijuterii i fusese arestat de dou ori pentru furt
din
buzunare.La optsprezece ani tefan devenise un delincvent expe-rimentat
i de
atunci nu mai fusese arestat.
-Deci nu tii nimic despre familia lui?
-Nu! i s nu incepi i tu!Avem cu toii dreptul la intimitate i in plus,am
auzit
destule plangeri la adresa lui de la mama,de la tot targul sta.Pariez c i tu
ai
lucruri pe care nu vrei s le tie toat lumea.
-Intreab-m tot ce vrei.Sunt ca o carte deschis.
Scoase cele dou gini Cornish pe care le comandase de diminea i
incepu s
le umple repede cu orez slbatic i ierburi,pe care le pregtise inainte de a
iei
afar,dup Sara.Una dintre prile bune ale faptului c lucra sub acoperire
49

era
aceea c trebuise s se specializeze in multe domenii.Unul dintre cele mai
convenabile episoade au fost cele optsprezece luni petrecute ca ef,intr-un
restaurant din Arizona.In zece minute putea pregti o fahita.
-Unde ai crescut?
-In Akron,Ohio.
-De ce nu vorbete nicodat Tess despre copilrie?
-Credeam c m intrebi despre mine,nu despre Tess.
-Ea este prietena mea; tu eti un strin pentru mine.Mike leg
ginile.Odat
legase la fel un om,picioarele impreun,mainile la spate,cu sfoara coborat
in
jos,prin fa.
-Ai dreptate.Tot ce este despre mine,este despre Tess.Prinii notri au fost
ucii
intr-un accident de main cand eu aveam doisprezece ani iar Tess avea
cinci i
am fost crescui de bunicii maternali.Mike bg psrile in cuptor.
-Am auzit de bunica ta.
-Sunt convins.i s-a spus ce femeie furioas era?
-Da,spuse Sara repede.Bunicul tu era un om drgu? Mike se uit la ea.
-Il vedeam rar.Bunicul spunea c trebuia s cltoreasc mult cu serviciul
lui,dar
dup moartea sa,in '99,am aflat c de fapt avea o a doua familie.
-Dumnezeule Mare! Sara se intrerupse cu furculia in drum spre
gur,uitandu-se
la Mike,in timp ce acesta se aeza la mas,in faa ei.
-Acum incepi s pricepi de ce nu-i place lui Tess s vorbeasc despre
copilria
ei? Sara continua s se uite la el.
-Da.Te rog,povestete-mi mai multe,am nevoie de ceva care s m distrag
de la
problemele mele.Mama mi-a spus c ai intrat in poliie inc din
adolescen.
Mike ezit.Niciodat,de-a lungul activitii lui sub acoperire,nu i se ceruse
s
spun adevrul despre el insui.Dar in orelul acesta existau oameni care
tiau
adevrul despre bunica lui,deci dac ar fi minit,Sara ar fi aflat.
-Cum eu eram mai mare,m interpuneam intre Tess i bunica,dar asta era
tot ce
puteam face.In seara in care am absolvit liceul,am avertizat-o pe btran
50

c dac
se va atinge de Tess,o voi omori.Dup care am plecat din ora.
-Sigur,n-ai fi fcut-o.Adic n-ai fi omorat-o.Mike ii ridic ochii din
salat,dar
nu spuse nimic.
-i ce-ai fcut dup ce ai plecat?
-Cum imi dorisem dintotdeauna s vd oceanul,am...Mike se intrerupse,
zambindu-le amintirilor.
-Am aruncat in sus o moned,s vd in ce direcie s-o iau i a catigat
Coasta de
Est-sau a pierdut,cred.Am ajuns cu chiu cu vai in Florida i m-am oprit la
Fort
Lauderdale.Mike mai lu din salat.
-Lucrurile s-au inlnuit i iat-m intrand in forele de poliie.Unde sunt i
acum.Mike ii ridic din nou privirea spre ea.
-i Tess?
-S-a descurcat i ea bine,da?
-Nu,te intrebam cand te-ai intors la ea?
-Cand a terminat liceul,eu eram afar,ateptand-o.Ii luasem deja bagajele
de
unde le aruncase ea pe fereastra dormitorului,l-a azvarlit bunicii in faa
pelerina
i plria de absolvent,ne-am urcat in main i dui am fost.
Mike spusese tot ce putuse fr a revela nici o informaie real i se
incrunt.
Domnioara Sara Helena Shaw era o tanr foarte curioas.tia c ii
scotocise
prin camer,in lipsa lui.Din obinuin,lsase semne la sertare i aliniase
covoraul cu marginile duumelei.Cand revenise,totul era uor deranjat.Era
fericit c-i lsase caseta cu arme in compartimentul ascuns sub carpeta
din
portbagaj.Se ridic s se uite in cuptor.
-Deci pe cine cunoti mai bine,acum? Pe mine sau pe brbatul cu care vrei
s te
mrii?
-Ce intrebare ciudat.Pentru c nu i-am cunoscut pe prinii logodnicului
meu,nu
inseamn c nu tiu totul despre el.tiu ce ii place s mnance,cum
conduce
maina,ce planuri de viitor are,tiu despre ultimele dou-prietene ale
lui,care
i-au frant inima,despre...
51

-Ce planuri de viitor are? intreb Mike aspru.Sara ii privi mainile.


-Cele obinuite.Un cmin i copii.Sara nu avea de gand s-i vorbeasc
despre
anticoncepionalele pe care le inghiea,despre cat de scrupulos era Greg in
privina proteciei i despre cat de vag era el in privina momentului in care
avea
de gand s inceap s aib copii.
-i zici c va rmane aici,in Edilean? i-a spus asta clar? Ce a spus,de
fapt? in
clipa in care ii ieir cuvintele din gur,Mike injur curiozitatea din vocea
lui i
sper c Sara nu ii va da seama.Dar ea i-a dat.
-Ei au pus-o pe Tess s-i spun s vii aici? Sara se ridic in picioare.
-Tess s-mi spun s vin aici?! Nu ineleg ce vrei s spui.Care ei? se
mir
sincer Mike.
-Targul sta.Ei cred c au drepturi asupra mea.Alii vin,pleac,dar nu
eu.Micua,dulcea Sara Shaw rmane acas i ii ajut pe oameni.Toi
ceilali
pleac aiurea,fac diverse,dar eu stau aici i ii privesc intorcandu-se cu
carierele
lor,cu soii lor i cu adorabilii lor copilai.Dar buna,btrana Sara rmane
mereu
aici.Punandu-i mainile pe mas,se aplec spre el.
-Le poi spune tuturor: surorii tale,lui Ramsey,lui Luke,tuturor-poate c nu
le-o
plcea lor de Greg,dar mie imi place.M-a fcut s realizez i eu ceva.O fi
el
uneori abrupt i brutal,dar cel puin imi d sperane pentru viitor.
Sara se aplec acum la doar caiva centimetri de faa lui.
-Cat despre tine,domnule Newland,poi renuna s mai incerci s smulgi
informaii de la mine sau s m seduci ca s m indeprtezi de Greg sau
mai tiu
eu ce i-oi pus in cap,pentru c nu ine.Inelegi? Nu m interesezi nici tu i
nici
un alt brbat,aa c poi pleca imediatSpunand acestea,o lu pe hol spre
camera
ei i tranti ua.
Mike se ls pe speteaza scaunului,sincer uluit.Habar n-avea de ce tocmai
fusese
acuzat.S o seduc? Nici mcar nu se apropiase de ea.
Mike ii trecu mainile peste fa.Instinctul ii spunea s ciocneasc la ua
52

ei i s
incerce s-i vorbeasc dar, cum nu tia ce s-i spun,gestul ar fi fost
inutil.De ce
nu a indreptat o arm frumoas,uria spre el? Un revolver.Unul
semiautomat ar
fi fost o alegere bun.l-ar fi putut spune Dac te apropii de mine,te
omor.I se
mai spusese de atatea ori asta i ieise intotdeauna cu bine din situaie.
Cuptorul il anun c ginile erau gata,le scoase i iei afar ca s o sune
pe
Tess.Tess ii rspunse la al doilea arait.
-Ce prere ai despre ea? il intreb Tess,neobosindu-se cu preliminariile.
-Este foarte stresat.i tie c mint.
Ceea ce o ului atat de mult pe Tess incat abia reui s spun ceva.
-Dar tu mini intotdeauna.Doar asta te face atat de bun in meseria ta.Tu
mini
despre...despre ce past de dini foloseti,dar lumea nu se prinde niciodat.
-Eti convins c eti de partea mea? Tess nu rase.
-Nu mai pricep nimic.Sara crede fiecare cuvinel al unui tip pe care tot
targul il
crede un ticlos i nu te crede pe tine?
-Cine poate inelege asta? Vocea lui Mike ii trda mirarea.Am tratat-o ca
pe o
prines,am gtit pentru ea,am fcut curat dup amandoi,dar ea tot m
acuz
de...Chiar nu pricep de ce este atat de furioas pe mine.
-i oamenii din Edilean? Nu noii venii,cei care o cunosc pe Sara.Ei ce
spun?
Mike se gandi puin inainte de a rspunde.
-Am stat de vorb in dimineaa asta cu vreo ca iva i par sincer ingrijorai
pentru
ea.Nu vor ca ea s sufere.Tess tia bine ce vroia el s spun.
-Orelul sta este uluitor,nu-i aa? Oamenilor stora chiar le pas unii de
alii.Sigur,trebuie s faci parte dintre ei ca s beneficiezi de aceast
grij,dar aa
este.
-Nu seamn cu ceea ce ni s-a spus nou despre locul sta,nu? Tess rase
tare.
-Catui de puin.Ai stat de vorb cu cineva care a cunoscut-o pe bunica?
-Nu i nici nu vreau.Prefer s cred c toat mizeria aia a fost ingropat
odat cu
ea.
53

-i eu.Iar acum a vrea s tiu ce crezi tu despre Sara.


-Cred c este...
-Este ce?
-Frumoas.
-Cat de frumoas?
-M face nervos.
-E chiar aa de ru?
-Se infurie pe mine din orice,dar mi-e imposibil s-i rspund in acelai
mod
cuiva care poart haine fcute parc de ingeri.
-tiu.Sara poart maneci lungi chiar i in cele mai toride zile.Ii comand
cea
mai mare parte din materiale in Irlanda i ii face singur hainele.Se
potrivesc cu
pielea ei ca de porelan,nu crezi?
-Da,aa este,spuse el cu o voce joas,gutural.
-Ce zici de Sara ca femeie? E grozav,da?
-Nu cred c am vzut-o aa cum este de fapt,dar mi-a plcut ce mi s-a spus
despre ea.Tot satul crede c este o adevrat sfant.Se ofer voluntar s
ajute pe
toat lumea.
Ca tig atat de puin,incat dac n- ar fi mama ei s o hrneasc,ar muri de
foame.
Tess era fericit c Mike nu o putea vedea,pentru c era toat numai
zambet.tia
c el nu avusese niciodat o relaie serioas cu o femeie,c toate
intalnirile lui
erau intotdeauna legate de cazurile sub acoperire la care lucra.Odat
avusese o
relaie torid cu soia unui baron al drogurilor,ca s afle detalii despre
acesta.In
momentul arestrii,femeia i-a ars o palm cu atata for-i el a lsat-o-incat
a
trebuit s poarte o sptman colierul Minervei.Numai Tess a tiut cat de
afectat
a fost Mike dup povestea aceea.O indrgise pe femeia aceea,ii indrgise
chiar i
pe cei doi copii ai ei.Tess a fost cea care a avut grij de el dup incheierea
cazului i vzuse prin ceea ce trecea el.
-Am aranjat o intalnire pentru tine,maine,spuse ea.
-Pentru ce?
-Ca s vezi casa aceea despre care-i vorbesc de un an de zile.Agenia se
54

afl in
Williamsburg i dac tot eti acolo,poi s-o faci.
-Dar eu sunt aici pentru un caz,poate altdat.A putea s...
-Nu! Fr alte amanri.Am aranjat intalnirea i i-am trimis adresa.Te duci
acolo
maine la dou,semnezi hartiile i locul e al tu.
-O ferm! Ce s fac eu cu o ferm?
-Nu o lum iar de la inceputl spuse Tess cu dini strani.Ii place sau nu,iam
jurat bunicii c intr-o zi familia noastr va intra in posesia acelui loc i eu
m in
de promisiune.Tess nu ii va spune niciodat fratelui ei,dar ea jurase pe
viaa lui
i avea superstiioasa groaz c dac nu-i va respecta jurmanul,femeia
aceea
groaznic se va scula din mori i se va rzbuna.
Mike ii intrerupse lui Tess amintirile urate.De fapt,ce altceva putea face el
dup
ce se va retrage din poliie,decat s vin s locuiasc aproape de ea?
-Mai spune-mi o dat de ce nu vrei s locuii voi,tu i Rams,acolo?
-Rams are un teren pe care vrea s construiasc ceva.Dar i-am mai spus
toate
astea.i i-am mai spus c o s-i plac ferma aia strveche.Renovarea ei o
s-i
umple timpul dup pensionare.Vocea lui Mike redeveni glumea.
-Bine i care sunt planurile tale pentru mine,cu ferma aia? O s trebuiasc
s
cultiv porumb? Sau poate c voi tia de pe aici cultivai bumbac?
-Oricum,ar fi ceva mai bun decat treaba asta urat pe care o faci acum.Dar
cand
o s-o vizitezi,nu uita de btranul care are grij de ea.Ii primete oaspeii
cu
puca,aa c ai face bine s te anuni dinainte.
-Doar nu vorbeti despre btranul...Cum ii zice?
-Brewster Lang.
-Exact.Cum s uit numele sta?
Singurul prieten adevrat al bunicii,din tot Edileanul.Doar nu crezi c este
la fel
de ru ca ea?
-Cred c poate chiar el a invat-o tot ce tia ea.Mike fluier incetior.
-Nu poate fi chiar aa de ru.
-Dac te duci la ferm neanunat,spune-mi i mie,s alertez spitalul c va
55

veni
cineva ciuruit de alice.
-S-a fcut.Doar c trebuie s se apropie de o sut de ani.Se mai poate
mica?
-Aici nu este New York,unde i se trimite totul la comand,presupun deci
c
trebuie s se hrneasc.Dar uite c vine Rams.Te-am lsat.Mike rase.
-Am uitat s te intreb cum ii merge in luna de miere? Vocea lui Tess
deveni o
oapt.
-Sunt mai mult ca sigur c am rmas insrcinat,dar inc nu i-am spus lui
Rams.Cumpr-i un poney copilului i pstreaz-l la ferm.Te iubesc,pa.i
Tess
inchise telefonul.Cand Mike inchise i el,fu surprins s descopere ce stare
de
bine ii dduse vestea ei.Un copil? Aproape c i vedea bieelul.
-i eu,la o ferm,spuse Mike cu voce tare.Un copil,un poney i o
ferm.Poate
c-ar fi mai bine s m impuc chiar acum.
Intr in cas,manc singur,impacheta resturile i le puse in frigider.Se duse
s
alerge puin i la intoarcere vzu c ua Sarei era tot inchis,doar c se
vedea o
lumin inuntru.Dup du ii vari un bilet sub u,in care ii spunea c se
ducea i
el s se culce i c o ruga s mnance ceva.Cand se bg in pat,ascult dar
nu
auzi nimic.Ii prea ru c intrebrile lui o infuriaser in asemenea hal incat
se
culcase nemancat.Dup alergare,se oprise la main s scoat cateva
dosare pe
care i le dduse cpitanul i il prinse miezul nopii studiindu-le.Dei citise
dosarele,nu avusese vreme s studieze rapoartele detaliate.
Nu mai fusese niciodat implicat in activitatea Diviziei Crime
Financiare,aa
incat era fascinat acum,citind despre modul de lucru al familiei
Vandlo.tefan
lucra obinuit-seducea i lua-dar Mitzi era mai interesant.Ceea ce fcea
ea era
perfid i trda o total indiferen pentru calitatea vieii omeneti.
Pan in urm cu ca iva ani,Mitzi trise la nord de New Jersey i opera la
New
56

York,unde escroca femeile bogate.Le atrgea la ea,intr-un birou minuscul


din
inima.Manhattanului,pe fereastra cruia pictase PSIHIATRU.Femei
traumatizate,nefericite,a cror via devenise haotic,se incredeau in ea
sperand
s afle rspunsuri la cum s-i rezolve problemele.Mitzi le alegea pe
acelea care
erau atat de disperate s-i gseasc alinarea incat erau in stare s
plteasc
oricat ca s scape din comarul care devenise viaa lor.Codul lui
Mitzi,rafinat dea
lungul generaiilor,era compus din trei pri: incredere,credin in lucrare i
control.Mai intai,petrecea luni de zile pentru ca tigarea increderii
femeilor.Era
un expert al limbajului trupului i putea spune in cateva minute de la
intalnirea
cu cineva ce anume ii dorea persoana respectiv.i tia s le asculte aa
cum
nimeni nu le mai ascultase vreodat.Mitzi asculta ceea ce ii spuneau
victimele i
inea minte,inelegea; incuraja femeia,era intotdeauna de partea ei.Mitzi
era cea
mai bun prieten pe care i-o putea imagina cineva.
Cand catiga increderea victimei,Mitzi incepea s o fac s aib incredere
in
Lucrare i in faptul c ea,Mitzi,nu era decat fptura aleas folosit de
spirite,
ingeri,Dumnezeu,depinde de ce anume avea rezonan in sufletul victimei.
Credina c ea aciona in numele unei Fore Superioare fcea persoana s
simt
c in sfarit ii gsise scopul in via.
Odat ce victima cpta credin,Mitzi incepea s lucreze la controlul i
completa izolare a acesteia,necesare pentru actul escrocheriei majore.Se
intalnea
cu victima avand ochii roii,hitui,spunandu-i c sttuse treaz toat
noaptea
din cauza Lucrrii i c vzuse lucruri oribile.In momentul acesta Mitzi
tia deja
care erau cele mai profunde temeri ale femeii,aa incat le putea folosi
impotriva
ei.Dac victima se temea de fostul ei so,Mitzi spunea c acesta complota
cu
57

prietenii impotriva ei.Era cel mai bine s scape de ei.


Ceea ce Mitzi le oferea cu adevrat victimelor ei era sperana.Le promitea
iubire,copii,averi-orice ii doreau acestea-i femeile ingrozite se agau de
ea ca
de o barc de salvare.Sperana devenea totul pentru ele,pentru ea triau i
respirau.i Mitzi le fcea s cread c numai ea le putea oferi ceea ce
aveau
nevoie-dac ii ddeau bani ca s creeze energia necesar pentru
indeplinirea
sarcinii.i de ce s nu-i plteasc,dac Mitzi jura c dup ce Lucrarea va fi
teminat,vor primi inapoi pan la ultimul bnu.Ca in orice relaie
abuziv,venea
vremea cand binele lua sfarit.Ascultarea disprea,sentimentul de adanc
prietenie,cand amandou erau dedicate unui singur el,inceta.Victima
devenea
atat de disperat s vad reintorcandu-se acele vremuri,incat pltea mai
mult i
mai mult.Acum nu mai avea ali prieteni decat pe Mitzi,aa incat se
strduia din
rsputeri s-i fac pe plac.Dar in final,victima rmanea lefter i acela era
momentul in care Mitzi punea dintr-o dat capt relaiei.Brusc,telefonul
era
deconectat i biroul lui Mitzi,pustiu.Dac victima innebunit reuea s o
contacteze pe Mitzi-uneori dup luni de incercri-rugminile ei disperate
pentru
ajutor se loveau de rceala lui Mitzi.Plangand,distrus,victima cerea
returnarea
banilor,aa cum i se promisese.Atunci Mitzi ii spunea c totul,pan la
ultimul
bnu se dusese,folosit sus,pentru Lucrare.Fr cea mai mic urm de
compasiune,Mitzi inchidea telefonul.Victima era lsat de una singur.De
obicei
era aproape de faliment i sub tutela lui Mitzi se rupsese de toi ceilali.Nu
mai
avea pe nimeni spre care s se intoarc pentru un sprijin moral,in
incercarea de
a-i reveni i de obicei era prea jenat ca s se duc la poliie i s le
spun-aa
cum descoperise-cat de proast fusese.
Iar dac totui femeia reuea s-i adune curajul i s mearg la poliie,era
de
obicei expediat.Potrivit poliiei,ea dduse banii din proprie voin,deci nu
58

exista nici un delict.Dar cei de la Departamentul de Poliie din Lauderdale


o
ascultaser pe una dintre victime i dup ce obinuser accesul la cateva
conturi
in banc ale lui Mitzi,fuseser ocai s constate magnitudinea
sumelor.Mitzi
Valdo luase milioane de dolari de la nenumrate femei.
Cand este vorba de sume mari de bani implicate in astfel de crime,intr in
joc
birourile federale i totul se schimb.S-a descoperit repede c Mitzi era
doar o
mic parte din ceea ce prea a fi unul din cele mai mari inele de crim
organizat din lume-i nimeni nu tia nimic despre el.
Pe msur ce investigaia continua,a fost,din fericire,ajutat de o recent
reglementare a Curii Supreme a S.U.A,care spunea c naivitatea unei
persoane
nu excludea faptul c fusese comis un delict.Cei care fceau ceea ce
fcuse
Mitzi erau la fel de vinovai ca sprgtorii de bnci.
Legislaia statal i cea federal lucreaz in mod opus.Criminalii cercetai
de
poliia statal sunt arestai,dup care se cerceteaz probele.In timp ce
federalii
petrec ani de zile pentru a aduna informaii inainte de a putea opera o
arestare.Din nefericire,prima oar cand au fost cat pe ce s pun mana pe
Mitzi
i pe douzeci i opt de membri ai clanului,cineva i-a optit acesteia ce i se
pregtea.Ea i fiul ei au disprut undeva unde nimeni nu-i mai putea gsi.
in timp ce Mike ii strangea hartiile,era convins c,aa cum spusese
cpitanul
lui,singurul motiv pentru care tefan i mama lui ar fi putut veni intr-un
targ cat
o batist,ca Edilean,Virginia,trebuia s fie ceva cu adevrat mare.i se
prea c
in perioada absenei ei,Mitzi gsise o alt modalitate de a estorca bani i
de data
aceasta,era implicat domnioara Sara Shaw.
Mike bg hartiile in sertarul noptierei,notandu-i in minte s le ia de acolo
a
doua zi de diminea.Nu putea risca s fie gsite de Sara,cand va intra s
cotrobie prin camer.Inchizand sertarul,nu se putu impiedica s nu se
gandeasc la ironia serii.In dup-amiaza asta,in timp ce ii petrecea timpul
59

cumprandu-i haine noi,se gandise la o sear plcut,domestic,impreun


cu
Sara.Vor avea mancare bun i vinul care nu a mai fost deschis,ii imagina
cum,dup cin,va scoate din main hainele noi i se va uita la
ele,impreun cu
Sara.Cum ea lucra in domeniu,ii va cere sfatul.i toate scenariile imaginate
de el
se terminau cu Sara spunandu-i ce anume ii dorea familia Vandlo.Dar nui
ddea seama cum,totul euase.Stingand lumina,Mike ii spuse:
stripteuze.De
acum inainte,va avea de a face numai cu stripteuze.Gata cu fetele
cumini,care
oricum nu aveau nici un sens.
CAPITOLUL 5
A DOUA ZI DIMINEA,Sara se trezi cu ceea ce presupunea c era o
mahmureal.Dou margaritas nu erau suficiente ca s-i imbete pe alii,dar
Sara
nu suportase niciodat alcoolul in exces.Aruncandu-i ap rece pe
fa,incepu s
se gandeasc la ce ii spusese lui Mike,asear.Singura ei scuz ei era c
Mike ii
pusese prea multe intrebri despre Greg,fcuse prea multe insinuri
care,venind
peste toate celelalte lucruri din ultima vreme,ii puseser capac.
Sigur,va trebui s-i cear scuze.Asear i se pruse clar c...in sfarit,era
aproape
ca i cum lumea complota impotriva ei-ceea ce nu putea fi adevrat.Totui
ideea
nu o prsi,dimpotriv,incepu s se intensifice.
Pe msur ce ziua trecea i ea lucra fr intrerupere la stiva de lucruri de
modificat,ii spunea c era imposibil ca Tess s fi complotat cu tot oraul
ca s-l
aduc aici pe Mike,s o indeprteze de Greg.Dar la televizor rula un film
poliist
vechi i in timp ce cosea i asculta,Sarei i se prea c vede conspiraii in
fiecare
clip a ultimelor zile.Greg a plecat subit; Luke i-a luat apartamentul in
primire;
Sara a trebuit s se mute la Tess,unde exista o trap.Apoi,apariia pur i
simplu
intampltoare a fratelui lui Tess-care locuia acum impreun cu ea,in
60

micuul
apartament.La unu,Sara intr in buctrie s mnance de pranz i constat
c
frigiderul era plin cu mancarea gtit de Mike.Ce plnuise oare el pentru
asear,cu masa asta delicioas? ii aminti vag c il acuzase c incerca s o
seduc.Poate c se uitase la prea multe filme alb-negru,dar se vzu beat,
tvlindu-se in pat cu Mike.Apoi,in camer se npustir doi brbai cu
bliuri
uriae i ii fotograf iar.
Ii vor da oare lui Greg pozele lascive? O clip infiortoare,Sara ii imagin
furia
lui Greg cand o va vedea in pat cu un alt brbat.Greg innebunea numai
cand o
vedea razand la glumele vreunui vanztor ambulant.Asta doar pentru c
te
iubesc att de mult,ii spunea el.Scoase o farfurie din bufetul lui Tess,o
umplu
cu mancarea gtit de Mike,o acoperi cu un ervet de hartie i o bg la
microunde.Ii turn un pahar mare cu ceai rece i se aez la banchet.
In timp ce ieea din biroul ageniei imobiliare,cu un dosar gros in man,cu
tranzacia incheiat,Mike inc mai scutura din cap,gandindu-se la Sara.Nu
reuise s-i dea seama ce anume fcuse ca s o infurie in halul acela.
Sigur,poate c apariia lui prin podeaua dormitorului fusese puin cam de
prost
gust,dar tot nu vedea un alt mod de a ajunge la fel de repede in apropierea
ei.Dac ar fi sunat la u i s-ar fi prezentat,ear ar fi fost politicoas dar lar fi
fost trimis la un hotel i nu ar mai fi vzut-o.
Sincer vorbind,ii spuse c felul in care concetenii ei se ineleseser s
fac
front comun impotriva brbatului cu care avea de gand s se mrite,era
prea
mult.Dac el tia c Vandlo era un criminal,ei nu tiau.
In timp ce prsea Williamsburgul in main,Mike se intreba dac mai era
cazul
s se oboseasc cu gtitul.Se dduse peste cap ca s o impresioneze pe
Sara,dar
orice fcea,nu reuea decat s o infurie.Niciodat pan atunci nu avusese
probleme cu femeile.De fapt,una dintre marile probleme din viaa lui era
aceea
c femeile il plceau prea mult.Flirtau cu el i ii fceau avansuri.De fapt,nu
a
61

trebuit niciodat s se oboseasc s cucereasc vreo femeie.


Dar nu era cazul cu Sara Shaw.Sara il displcuse din prima clip i de
atunci,
animozitatea fa de el crescuse repede.Dar aa cum ii spusese cpitanului,
femeile ca Sara erau un mister total pentru el.
Intors la conacul Edilean,se atepta aproase s gseasc ua incuiat,dar
nu
era.In el se trezi detectivul.Poate c-ar trebui s in in Edilean nite cursuri
despre sigurana casei i s le vorbeasc oamenilor despre necesitatea de
a-i
fereca uile.Il vzu pe Luke la apartamentul Sarei,crand ceea ce prea a fi
o
chiuvet de buctrie i lui Mike ii pru din nou ru pentru ea.Tot oraul
era
impotriva ei i ii spuse c dac ar fi in pielea ei,s-ar mrita cu oricine doar
ca s
le fac in ciud.Odat in apartamentul lui Tess,se uit din hol in dormitorul
ocupat de Sara,dar acesta era gol.Punand dosarul pe mas,ii spuse c
poate va
vorbi mai tarziu cu ea despre cum se purta lumea cu ea.Poate c asta ar
mai
detensiona atmosfera dintre ei.Sau poate c o s-i spun c a devenit
proprietarul
fermei.Poate c ea l-ar ajuta s suporte mai uor gandul acestei grele
responsabiliti.Privind pe fereastr,o vzu pe Sara afar,aezat sub un
copac
mare,cu mobilul in man,cu venicul ei lucru de cusut,pe mas.Azi
diminea
cpitanul ii trimisese informaii,prin Tess.Exact cum speraser ei c se va
intampla,temperamentul lui tefan se dezlnuise cand comentase cu
poliitii
arestarea soiei sale.In cateva minute i se puseser ctuele i fu varat intro
celul.Cpitanul ii relatase vesel lui Tess despre acuzaiile i ameninrile
proferate de Vandlo ctre poliiti,in timp ce era incarcerat.tefan o inea
intruna
c trebuia s se intoarc,ceea ce poliitii au inter-pretat c trebuia s se
intoarc la Sara i la escrocheria pe care o punea la cale,folosindu-se de
ea.
La arestare i se luase mobilul i cu ocazia asta i-au vzut toate e-mailurile
i
mesajele trimise de Sara lui tefan Vandlo de cand plecase acesta in mare
62

grab
din Edilean.Mesajele Sarei erau un amestec de manie i
rugmini.Continua s-l
intrebe unde se afla i cand inteniona s se intoarc.Nu pomenea nimic
despre
Mike,spunand doar c avea nite probleme acas i c avea nevoie de
ajutorul
lui Greg.Mike afl c el nu-i rspunsese niciodat,nici mcar cand i se
returnase
telefonul.Mike fcu puin ceai rece i iei afar,la Sara.Era pregtit pentru
alt
scen de manie,dar cand Sara ii zambi,se simi uurat.
-Despre asear...incepu ea,dar Mike o intrerupse.
-Nu am vrut s te supr i ai dreptate,i-am pus prea multe intrebri.O alt
deformaie profesional.i-a pomenit cineva despre afacerile bune pe care
le-am
fcut azi?
-Nimeni,spuse Sara zambind i sorbind din ceai.i-ai bgat cumva la
naftalin
mantaua de cruciat?
-Nu de manta vreau eu s scap.i-a spus cumva mama ta c a comandat
dou
fustie pentru mine? Cand Sara rase,ii plcu sunetul i vru s-l mai aud.
-Nu,vorbesc serios.L-am vzut pe Luke i l-am intrebat care este cel mai
bun loc
unde s cumpr hran organic i el...
-Te-a trimis la mama mea.tiu.Mi-a spus ea.
-Credeam c nu are chef de clieni la ora aceea matinal,dar era acolo,
descrcand cutii cu conopid.
-Tata zice c cele mai frumoase momente ale zilei sunt cele dou ore dup
plecarea mamei de acas i inainte de a trebui el s se scoale...Deci ce i-a
spus
mama ca s te determine s accepi s participi la jocuri? il intreb Sara
privindu-l speculativ.
-Vrei s spui c aveam variant? Eu nu pot s-i spun decat c decisese
deja
inainte ca eu s fi ajuns la ea.Tess mi-a spus dintotdeauna cat de repede
circul
zvonurile in oraul sta,dar eu tot am fost ocat de cat de multe tia deja.
Sara incuviin din cap.
-Tu i-ai spus lui Tess,care i-a spus lui Rams,care l-a sunat pe Luke,care i-a
spus
63

lui Joce,care a sunat-o pe mama.Mike rase.


-Dac guvernul nostru ar lucra atat de eficient...
-Guvernul nu este atat de zgomotos ca acest orel.Deci,care este povestea
cu
kilturile?
-Mama ta...incepu Mike,uitandu-se la pahar.
-Sper c nu roeti,nu? Sara se aplec spre el.Mike se brbierise i fr
barba lui
neagr,crescut,arta mai puin ca un pirat.
-Mi-e fric s te intreb ce a fcut.
-Mi-a scos haina,mi-a ridicat cmaa i i-a petrecut braele pe dup mine.
-Presupun c avea un centimetru de msurat.Mike incuviin din cap.
-In cazul in care nu tiai,introducerea ta in comptiie este felul ei de a te
include
in Edilean.Iar asta pentru c a decis c tu ai fi mai bun pentru mine decat
brbatul cu care m cstoresc.
-Apropo de asta...incepu Mike,dar Sara il intrerupse.
-Este in regul.tiu ce cred ei,cat vreme cei mai muli mi-au i spus-o.E
ca i
cum Greg se strduiete din greu s-i enerveze pe toi cei din ora.
Mike bu prelung din ceai.
-De ce ar face el asta?
-Nu tiu.Uneori cred c ceea ce-i dorete cu adevrat Greg este s ne
mutm pe
o insul indeprtat,unde s fim numai noi doi.
Mike nu spuse nimic.Prima regul a controlului este izolarea victimei.Se
pare c
Vandlo incepuse deja s vare in cporul Sarei ideea c pentru ei ar fi mai
bine
s plece departe de cei pe care-i tia.Mike bnuia c Sara avea dreptate i
c
tefan se fcea in mod intenionat neplcut de ctre locuitorii din Edilean.
Probabil c dup cstorie,Vandlo va accentua animozitatea pan cand o
va face
pe Sara s plece din orel.Iar cand vor tri printre strini,Sara va suferi un
accident fatal i ca so al ei,tefan va moteni totul.
Nu vroia ca Sara s-i citeasc ingrijorarea de pe chip.
-i ce zici c avem la cin? Sara nu ezit i lu teancul de lucruri de cusut.
-la s vedem...Avem bumbac la antreuri,lan ca fel principal i mtase,la
desert.
-Sun perfect.Te superi dac pregtesc eu nite scoici cu asparagus?
-Cred c asta este cea mai bun idee a zilei.Dar cu o singur condiie.
64

-Anume?
-Mai mult tequila.Zambind,Mike se ridic,ii lu din man lucrurile de
cusut i o
pornir amandoi spre cas.
-Poate c maine o s-mi ari i mie prvlia.Apropo,cine o conduce
acum?
Sara oft din rrunchi.
-Greg a angajat o femeie din D.C.Este liceniat in...In nu tiu ce,spuse
Sara
fcand un gest cu mana.Poart numai costume i este atat de strlucit in
treaba
ei incat m sperie.Cand o s se intoarc Tess,cred c o s-o asmut
impotriva ei.
-Te referi la micua mea surioar? La dulcea,blanda mea Tess?
-Intocmai.Ai auzit vreodat povestea aceea cu rochia roie?
-Am auzit-o de la Tess,dar mi-a relatat-o doar din punctul ei de vedere.
Tess ii spusese c Ramsey,care la vremea aceea era eful ei,a chemat-o in
birou
pentru o evaluare.Nu avea nici un fel de plangeri asupra modului in care ii
fcea Tess munca,dar i-a spus c ar trebui s inceteze s poarte jeani
mulai.in
fond,acesta este un loc de munc,ii spusese el pompos.Mike l-ar fi putut
avertiza c a-i porunci lui Tess s nu fac ceva,era garania c va face acel
lucru.A doua zi,Tess i-a fcut apariia intr-o rochie roie,de mtase,atat
de
minuscul incat putea fi folosit foarte bine ca batist.Cum in ziua aceea se
aflau
acolo ca iva oameni pe care el vroia s-i impresioneze,R ams a fost
efectiv
pedepsit.Niciodat de atunci nu s-a mai plans Rams de Tess.
-i ceilali brbai din birou au fost pui la locul lor? intreb Mike.
-Ha! Vrul mei Ken a vrut s declare o Zi a Rochiei Roii in Edilean,dar
soia lui
a votat impotriv.Ajunseser la ua apartamentului i Mike i-o deschise.Ca
i
ieri,Sara se aez la mas,in timp ce Mike se invartea prin buctrie iar ea
se uita
la mobilul ei.Ledul rou nu era aprins.
Toat ziua,de cate ori auzise mobilul,ii tresrise inima.Poate c in sfarit o
suna
Greg.Dar nu.Era de regul cineva din orel,care o intreba prostete dac
o s fie
65

duminic la biseric sau dac o s mearg la targ-sau dac a mai sunat-o


Greg.Uneori o intrebau despre nunt.Organizatorul-pe care Sara il
intalnise
doar o singur dat-a sunat-o s-i spun c va avea probleme s fac rost
de
garoafe exact in nuana de galben pe care o vroia ea,Sara.Fr s
asculte,Sara ii
rspunsese c orice nuan va fi perfect.Dac ar fi fost dup ea,ar fi
comandat
flori de camp parfumate i trandafiri mari,cu petalele larg deschise i i-ar fi
rugat
pe angajaii mamei ei s decoreze biserica.Sara crescuse printre toi
acetia i
tia c le plcea s fac ghirlande i coronie.Dar cand ii sugerase lui Greg
acest
lucru,el i-a spus c mama ei il urte atat de mult incat va umple probabil
biserica cu ieder otrvitoare.Mai devreme,cand apruse Mike cu paharul
cu
ceai,Sara era aproape in lacrimi.Greg nu o sunase i nici nu-i rspunsese la
emailuri
i la mesaje.Oare se terminase totul intre ei fr ca el s-i spun asta?
Niciodat nu se mai simise atat de singur.
Dar zambetul cu gropi al lui Mike ii mai indulcise nefericirea.i el era
singur,de vreme ce nu cunotea pe nimeni in ora-i nici mcar nu avea un
cmin al lui,unde s se intoarc.In timpul zilei,gandindu-se la Mike,ii
jurase s
se poarte mai frumos cu el.Chiar dac Tess i tot targul conspiraser s i-l
prezinte pe Mike,Sara nu credea c el tia asta.Asear pruse sincer
derutat de
toate acuzaiile pe care i le uriae ea.De fapt,astzi se gandise s-i spun
adevrul despre tot ce se petrecea.Se gandise chiar s-i spun despre
temerile ei
legate de Greg.O durea faptul c nu avea pe nimeni in care s se
incread.Dac
i-ar fi destinuit cuiva din ora temerea c a fost prsit,probabil c ar fi
vzut
imediat instalandu-se un banner in piaa central,pentru celebrarea
evenimentului.
-Ce-i cu privirea asta? o intreb Mike.
-M gandeam i eu.Abia atept o alt minunat cin.
-Pari a fi intr-o dispoziie bun.S-a intamplat ceva?
-Dac m intrebi dac m-a sunat Greg,afl c nu.Dar e in regul.Sunt
66

convins
c are motivele lui.Mike trebui s se intoarc in alt parte ca s se abin
s nu
spun,desigur,bare de fier.Se uit inapoi la ea.
-Nu te-am intrebat dac-i plac scoicile.
-Le ador.Sara il privi micandu-se prin buctrie.Ca i ieri,era minunat
imbrcat.Avea pantaloni lejeri,negri,dintr-o lan uoar i o cma bleu
din
bumbac,perfect clcat,cu manecile suflecate cu grij,pan la
coate.Pantofii erau
lustruii i din experien tia c il costaser cateva sute de dolari.
-Intotdeauna te imbraci aa?
-Uneori,singurul lucru adevrat din viaa cuiva este trupul lui,deci fac ce
pot
pentru el.De la apariia lui fusese prea agitat ca s-l studieze i acum ii
rsunau
in minte cuvintele cu care i-l descrisese lui Tess.Uitandu-se acum la el,nu
era
atat de ru pe cat i se pruse la inceput.De fapt,Mike nu era cu adevrat un
brbat scund.Era de o inlime medie.i ochii ei de croitoreas calcular c
nu
avea in talie mai mult de aptezeci i ase de centimetri.Unele dintre
clientele ei
ar fi fost in stare s ucid pentru o talie atat de mic.
-M priveti jenant de insistent,spuse el scoand un pachet din frigider.
-Tot nu-mi dau seama dac semeni sau nu cu Tess.
-i-ai da seama,dac ne-ai vedea impreun.Ii place asparagusul ?
-Doar dac nu este scufundat in sosul la roz,oribil.
-O fat dup sufletul meu.Cand Mike zambi spunand asta,era aproape
frumos,
intorcandu-i privirea,Sara vzu pe mas mapa groas,cu numele
companiei de
asigurri inscris pe copert.
-Ce-i asta? Ai fcut vreo tranzacie,astzi?
-Da i este un cadou de la sora mea,spuse Mike spland scoicile.
-i-a dat un teren sau o cas? Vocea Sarei trda uimirea.
-Ambele,presupun.Locul i-a aparinut vreme indelungat familie Mc
Dowell iar
acum este al meu,atata vreme cat eu sau descendenii mei vom locui
acolo.In
cazul in care o s incerc doar s-l inchiriez mai departe,se va intoarce
inapoi la
67

cumnatul meu.
-Asta sun a Rams.Deci care este locul? Familia deine vreo duzin de
case.
Mike pregtea sosul pentru salat.
-Are un nume ciudat.Pe care-l auzise toat viaa,dar nu vroia s-i spun ei
asta.Oricum,ii spusese deja prea multe despre el.
-Are un nume ieit parc din Harry Potter.Sara incepu s deschid mapa.
-Poate c este Castelul de pe Deal dar nu tiu ca familia McDowell s aib
vreo
proprietate acolo.Sara scoase incheierea din dosar i citi:
-Ferma Merlin.
-Asta este,spuse Mike punand scoicile intr-o tigaie
incins.Merlin,Potter.tiam
c era ceva legat de vrjitorie.Mike se aplec s se uite la flacr i o fcu
mai
mic.Cand se ridic la loc,Sara sttea in picioare lang el-i era roie la
fa,de
manie.
-Ticlosule!,spuse ea cu rsuflarea tiat.-Ce spui?!
-Ticlos mincinos i viclean,incepu ea s strige.Eti bgat in toat povestea
asta.Lucrezi cu ei ca s distrugi tot ce-mi doresc eu mai mult in via.Eram
gata
s cred c eti nevinovat,dar tu eti cel mai ru.Tu...
Pentru a doua oar in viaa lui,Mike ii permise unei femei s-l
plmuiasc.Nu
fcu nici un efort s o opreasc sau s se apere,pentru c tia c fiecare
cuvant
spus de ea era adevrat.Dar cum descoperise ea ce lucra el sub acoperire?
Cand ii vzu lacrimile din ochi,se abinu cu greu s nu o strang la pieptul
lui.Vroia s-i cear iertare ei i tuturor femeilor pe care le rnise de-a
lungul
vieii.Chiar acum se aflau in pucrie patru femei,din cauza mrturiei
lui.Toate
meritau s se afle acolo,dar tot nu-i plcea faptul c el le infundase.
In timp ce ochii i se umpleau de lacrimi,Sara prea incapabil s mai spun
ceva.Trecu repede pe lang el i,ca asear,tranti in urma ei ua
dormitorului.
Mike rmase o clip locului,cu obrazul arzandu-i i incercand s ineleag
ce se
petrecuse.Il deconspirase,dar cum? Stinse focul,se duse la mas,lu mapa
i se
uit prin ea.Sara scosese doar hartia de deasupra.O citi,dar pagina nu
68

cuprindea
decat datele uzuale,care stabileau longitudinea i latitudinea unei buci de
pmant
cunoscut sub numele de Ferma Merlin i trecut acum in proprietatea lui
Michael Farlane Newland.
Cand Sara vorbi,aproape tresri-pentru c nu o auzise intrand in buctrie.
-Vreau s pleci,spuse ea incet.Intorcandu-se,se uit la ea.Avea ochii roii
de
plans i arta atat de pierdut i de neferict in rochia ei alb,incat nu ii
dori
decat s o protejeze-ceea ce de fapt i incerca s fac.O clip,in faa
ochilor ii
aprur fotografii cu femeile pe care era convins c le ucisese tefan
Vandlo.
Dac s-ar muta de aici i ar renuna la a o mai supraveghea,o va vedea
oare pe
delicata,micua,drglaa Sara Shaw,intr-o groap superficial?
-Vreau s pleci acum.Imi pare ru c apartamentul tu a fost distrus,dar
trebuie
s gseti in alt parte un loc unde s stai.Dac nu poi gsi un hotel,sunt
sigur
c te va gzdui mama mea.Sau poate c o s plec chiar eu.Pe perete era
fixat un
vechi telefon fix i cand Sara se intinse spre el,mainile ii tremurau.
Dac nu s-ar fi aflat intr-o misiune atat de important,ar fi fcu intocmai
ce-i
ceruse ea.Nu-i plcea s fie cauza lacrimilor unei femei.Dar nu putea
pleca.
Cand se apropie de ea,nu se putu impiedica s nu-i petreac braul pe
dup
umerii ei.Ea nu-l impinse i cand incepu din nou s plang,o trase la
pieptul
lui,optindu-i:
-Imi pare ru.Indiferent ce am fcut,nu am fcut intenionat.Te rog,spunemi ce
s-a intamplat.Sara plangea in hohote,trupul ei delicat tremura la pieptul lui
i
lacrimile ii udau cmaa.Le putea simi umezeala i cldura,pe piele.O
conduse
cu grij in living,o aez pe canapea lang el,smulse un pumn de batiste de
hartie i incepu s-i tamponeze faa.Sara ii lu batistele din man i ii
sufl
69

nasul i el ii intinse altele,noi.


-Vrei s vorbeti cu mine? Te rog.
-Ferma Merlin,reui ea s spun.
-Asta este problema? O vroiai tu? Sara sughi i ii sufl din nou nasul,
confirmand din cap.
-i Greg o vrea foarte mult,chiar mai mult decat mine.A fost ca i cum l-ar
fi
strbtut un curent electric.tefan Vandlo ii dorea o veche ferm
care,potrivit
lui Tess,era o drpntur? Mike inspir de dou ori adanc,s se
calmeze.tia
c trebuie s-i aleag cu pruden cuvintele,ca s nu o enerveze din nou
pe
Sara.
-Rams nu i-ar vinde lui Greg ferma,spuse ea trgandu-i nasul.
-Asta pentru c Ramsey i-a promis-o lui Tess,acum doi ani.
-Doi ani? Dar pe vremea aceea nu se iubeau.
-Nu,spuse Mike incet,prudent,fcand tot posibilul s nu o enerveze din
nou.Dar
Tess se ocupa de viaa i de biroul lui Ramsey,corect?
-Da,dar...Sara se intrerupse,prand s nu tie ce altceva s mai spun.
Din punctul lui de vedere,nu exista nici un secret legat de ferm,aa c
Mike
decise s fie sincer cu ea.
-La sfaritul celui de al treilea an de cand lucra pentru el,Ramsey a
intrebat-o pe
Tess ce bonus i-ar fi dorit i ea i-a spus c ii dorea Ferma Merlin.
-i el i-a dat-o? Doar aa? l-a dat o ferm care se afla in familie de peste
dou
sute de ani?
-Nu.Tess nu asta i-a cerut.Vroia ca el s fac un contract de leasing pe
durata
vieii ei,dar abia dup ce ea va fi reuit s economiseasc douzeci la sut
din
valoarea fermei,ca avans.Sara ii terse ochii.
-Asta da,sun a Tess.i presupun c ii dorea locul pentru tine.
In glasul ei se simea amrciunea.Mike murea s o intrebe ce importan
putea
avea ferma pentru Vandlo,dar tia c trebuia s se abin.
-Adevrul este c ea sper s m conving s m retrag aici,dup
pensionarea
din poliie.
70

-i tot ce-i doreti tu mai mult pe lumea asta este o ferm


veche,drpnat?
Sara ii studie de sus pan jos hainele impecabile.
-Nu prea ari a fermier.Nu ai prefera un apartament elegant,in
Williamsburg?
Cum Sara continua s-l priveasc,ateptand,Mike tiu c urma s-i spun
tot
adevrul,ceea ce insemna c va trebui s destinuiasc mai multe despre el
insui decat spusese vreodat cuiva,de pe vremea cand era doar un
copil.Ca
adult,lucrase mult ca s tie cum s evite s spun cuiva ceva despre viaa
lui
personal,dar acum,secretomania fcea deja parte din el.Ins din clipa in
care
apruse in orel,se pare c absolut tot ce incerca s fac era
demolat.Prima oar
cand cineva i-a pomenit despre bunica lui,simise pornirea de a pleca de
aici.
-E-n regul.Nu trebuie s-mi spui,interveni Sara dand s se ridice.
Mike o prinse de bra i o readuse inapoi pe canapea.
In timp ce ea atepta un rspuns,Mike ii spunea c este mult mai uor s
fii
impucat decat s trebuiasc s mrturiseti adevrul.
-i-aminteti c i-am spus c am luat-o pe Tess dup festivitatea de
absolvire a
liceului?
-Da.
-Ceea ce nu i-am spus este c Tess era minor la vremea aceea-dar eu nu
eram.Iar bunica a ameninat-o c dac nu va face ceea ce vroia ea,va
depune
plangere la poliie.Dac btrana ar fi fcut plangerea impotriva
mea,probabil c
eu nu a fi fost urmrit penal,dar cum eram nou in poliie la vremea
aceea,mi-ar
fi putut frana cariera.
-i ce vroia s fac Tess pentru ea? Mike se ls cu spatele de canapea.
-Vroia ca Tess s obin-intr-un fel-Ferma Merlin.
-Dar de ce? Bunica ta vroia s devin femier? Mike scutur din cap.
-Catui de puin.Acoperise cu beton curtea din spatele casei noastre pentru
c nu
suporta pmantul.
-i atunci de ce...?Lui Mike ii era greu s-i pstreze calmul.Odat,dup
71

ce
buse prea multe beri,glumise spunand c nimic in meseria lui de ofier sub
acoperire nu-l putea speria,pentru c nimeni nu mai cunoscuse o femeie
atat de
perfid ca aceea care-l crescuse pe el.Dup care brbaii care beau cu el au
vrut
s tie mai multe,dar Mike n-a mai scos un cuvant-i nici nu a mai but
ceva.
Sara ii puse mana pe braul lui.
-Ii vine greu s vorbeti despre asta?
-Nu,spuse el cu tot curajul pe care i-l putu aduna.Btrana ura Edileanul i
pe
toi cei care locuiau in el,dar obinuia s ne spun c singura ei amintire
frumoas de aici era dup-amiaza petrecut la Ferma Merlin,cu un biat pe
care-l chema Lang.
-Sper c nu Brewster Lang? intreb Sara fcand ochii mari. Mike zambi.
-Am auzit despre el c ar fi cel mai nebun om din Edilean.
-Incearc din toat Virginia.Dar las-l acum pe el,vorbete-mi despre
ferm.
-Bunica obinuia s spun fel de fel de poveti despre ea.Presupun c de-a
lungul anilor fcuse din ferm un fel de Valhalla,un paradis unude nu se
puteau
petrece decat lucruri bune.Cred c vroia s moar aici.
-Era locul ei fericit.
-Dar nu i pentru noi,copiii! spuse Mike trist.In sfarit,m-a ameninat s
m
reclame pentru rpirea unei minore,dac Tess nu jura c dup colegiu nu
se va
intoarce la Edilean i nu nu va face orice ca s intre in posesia Fermei
Merlin.
Am incercat atunci s-i spun lui Tess s nu accepte,...dar...O cunoti pe
Tess,
adug el ridicand din umeri.Mike nu i-a infrumuseat povestea spunand
cum
Tess a rmas in legtur cu btrana,pan la sfaritul vieii acesteia.i nici
nu i-a
spus c dup moartea bunicului lor,cat de greu le-a fost din punct de
vedere
financiar s o bage pe btrana la un azil.Aceasta ceruse un loc cunoscut
pentru
dotrile luxoase i pentru personalul foarte atent.Sara il privi tcut cateva
momente.
72

-Toat lumea se intreba de ce a vrut Tess s lucreze aici,ca secretara lui


Ramsey.tiam c studiase la Harvard,dar ea a venit aici,in targul sta,s
lucreze
dup dictare.
-Ii jurase bunicii c va face totul i btrana era inc in via cand Tess a
absolvit
facultatea,aa incat a simit c trebuia s-i pstreze jurmantul.Mike
zambi.
-Ce este?
Mi-am amintit de una din certurile noastre de pe vremea cand Tess era
inc la
colegiu.Eu nu vroiam s se duc la Edilean,dar ea nici nu vroia s aud.tii
ce
mi-a spus?
-Spune-mi.Vocea Sarei trda curiozitatea.
-Mi-a spus c va obine Ferma Merlin indiferent ce va trebui s fac pentru
asta.La intrebarea mea cum va reui,Tess mi-a rspuns,m gandescs m
angajez
la firma de avocatur McDowell i dac va trebui,m voi mrita cu cine o
fi
acela care deine nenorocita aia de ferm.Sara se uit uluit la Mike.
-i chiar aa s-a i intamplat.Tess a venit la Edilean i s-a angajat la vrul
meu.Doar ca s-i ia ferma.
-Aa a inceput.Mike se temea ca Sara s nu cread cumva c Tess il
amgise pe
Ramsey din interes,ca el s se insoare cu ea.
-tiu,spuse Sara i ochii i se imblanzir.Tess s-a indrgostit de Rams,apoi
a
ateptat ani de zile ca i el s-i dea seama c o iubea.
-Da,aa a fost.Vocea lui trda uurarea i Mike ii spuse c era minunat c
bunica murise,cci altfel ar fi aprut aici cu o mitralier.Nepoata ei s se
mrite
cu un McDowell! sta era cel mai ru lucru pe care i-l putea imagina.
-Iar acum,potrivit gandirii tradiionaliste a lui Rams,tu faci parte din
familie,deci
ii poate da ferma.
-Cu nenumrate limitri,adug Mike,gandindu-se c in sfarit se putea
intoarce
la subiectul pe care vroia de fapt s-l discute: tefan Vandlo.Una peste
alta,cu
delincvenii ii era mai uor decat cu oamenii buni.Dac vroia informaii
de la
73

un escroc,Mike ii ddea pur i simplu bani.Ah,da,ii era mult mai uor cu


delincvenii.Spuse prudent:
-Ah,Sara,ai pomenit c logodnicul tu ii dorete ferma.Sara ii oferi o
privire de
scuze.
-Nu tiu ce este cu tine,dar reueti s m infurii.Poate n-o s m crezi,dar
eu
rareori imi art furia,fa de alii.Dac-l intrebi pe Greg,o s-i spun c
pur i
simplu sunt lipsit de temperament.Mike trebui s reziste pornirii de a-i
sruta
mana drept mulumire,tiind c lui Vandlo ii plcea s le bat pe femeile
care-l
contraziceau.Dar nu fcu nici o micare.
-Este randul tu pentru confesiuni.De ce ii dorete ferma?
-Nu sunt sigur,spuse Sara dar ii intoarse ochii de la el,fcandu-l pe Mike
s
cread c nu avea s-i spun adevrul,sau dac da,nu in intregime.
-Greg vorbea fel de fel de lucruri,fie s o renoveze i s o deschid
publicului,fie
srea la ideea de a ne deschide acolo propriile noaste magazine cu produse
bio.Indiferent ce ii propune Greg cu ea,tiu c ii dorete adanc,cu
disperare,
ferma.Mike inghii,incercand cu greu s-i rein entuziasmul.Asta chiar
era o
adevrat sprtur in caz!
-Dar Rams nu i-ar vinde-o lui.
-Nu.
-Dar tu faci parte din familia lui Ramsey i te vei mrita cu Greg i atunci
nu
este acelai lucru ca in cazul meu cu Tess? Sara ii stranse buzele.
-Aa am vzut i eu lucrurile,dar Rams a spus nu.A fost cea mai mare
ceart pe
care am avut-o cu el,vreodat.Cea mai mare ceart pe care am avut-o eu
vreodat cu cineva-cel puin pan cand te-am intalnit pe tine.Rams o
trgea intruna
despre cum deinuse familia lui ferma inc din secolul optsprezece,
transmis din tat in fiul cel mai mare,generaie dup generaie.Cei doi
frai mai
mari ai tatlui su muriser tineri i aa a ajuns ferma la tatl
lui,Benjamin.Ah!
Cand m gandesc la povestea lacrimogen pe care mi-a vandut-o! A
74

lcrimat
chiar,vorbind cum Lang,tatl i fiul,s-au ocupat de ferm de...Sara ii
arunc
mainile in sus .De cand a fost ridicat,presupun.i cand m gandesc acum
c
adevratul lui motiv a fost acela c i-o promisese lui Tess,in leasing-i
poate
pentru c lui Rams nu-i place brbatul pe care-l iubesc.Ah,ce-mi vine s-i
fac lui
Ramsey! Mike se incrunt,in incercarea de a mima simpatia.
-Dar nu tii de ce ii dorete Greg ferma aia prginit? Sara ii privi
mainile i
chipul ei drgu deveni purpuriu.
-Greg nu mi-a spus niciodat asta,dar poate c o vrea pentru mine.Cand a
aflat
c mi-a plcut dintotdeauna ferma,a spus c o s mi-o cumpere.
-El a pomenit primul de ea,sau tu? Mike tia c discuia risca s semene a
interogatoriu,dar nu se putu impiedica.Sara pru s nu observe.
-Cam aa ceva.Nu-mi amintesc.Nu.Stai.Mi-a spus odat c auzise de
ferm
altundeva,inainte de a veni in Edilean.
-Tess nu mi-a spus c i-ai cerut lui Ramsey s-i vand ferma.
-Dac-mi cunosc vrul,el nu i-a spus.Ai idee cat lume i-a cerut familiei
McDowel s le vand ferma? Mike era surprins.
-Nu.Nu tiu nimic despre ea,exceptand faptul c st s se prbueasc.De
ce iar
dori-o cineva?
-Casa fermei a fost remodelat in jurul cldirii originale,care se afl in
continuare acolo.i familia McDowell s-a asigurat ca orice construcie
exterioar s fie intreinut doar atat cat s stea in picioare. Mike tia c pe
faa
lui nu se citea nimic,pentru c habar n-avea despre ce vorbea Sara.Nici un
cuvant nu avea sens.Sara continu,cu voce mai inceat:
-Casa a fost construit in anul 1674 i cand s-a cldit in jurul ei,casa veche
a
rmas inglobat,intact.Iar cldirile adugate sunt aa cum au fost in
momentul
ridicrii lor.Mike se uita la ea.
-Vrei s spui c ferma a rmas in picioare din 1674?
-Cam aa ceva.
-A trecut prin Rzboiul pentru Independen i prin Rzboiul Civil?
-i prin cele dou rzboaie mondiale.Mama zice c a supravieuit chiar i
75

hippie-lor,in anii 70,care au fost chiar mai invazivi decat Generalul


Sherman.
Mike abia dac o mai asculta.Nu tia ce anume cuta Vandlos,dar
instinctul ii
spunea c era ceva legat de Ferma Merlin.Nu exista alt motiv pentru care
s vrea
tefan ferma.Nu avea nici o intenie s deschid casa pentru public,asta
era
sigur-decat doar dac el i familia lui i-ar fi putut buzunri pe vizitatori.
-Ei,cand mergem s o vizitm? intreb Sara.
-Poftim? Mike se trezi din reverie.
-Cand mergem s vizitm ferma?
-Nu cred c e sigur pentru tine s o vizitezi.Tess zice c btranul Brewster
Lang
nu se desparte de puc.Mike nu o vroia pe Sara in apropierea unei
proprieti
dorite de Vandlo.
-Triete din vanzarea legumelor-mai ales roii selecionate-ctre mama
mea.O
s-i spun mamei s il fac s plece de acas in ziua in care mergem s
vizitm
ferma.
-i ce pretext o s-i oferi mamei tale?
-Nu trebuie decat s-i spun c vreau s merg cu tine i este in stare s ne
duc cu
maina acolo.Deci n-ai venit aici ca s m desparti.de Greg? adug ea
dup ce
il privi intens.Aici era bun Mike: s mint cu dezinvoltur.De cate ori nu
reuise
el s pcleasc detectorul de minciuni!
-Sora mea m-a momit s vin aici,s semnez hartiile-i m-a pus s jur c o
s stau
in apartament.Planul meu era s vin aici pe furi,s semnez hartiile i s
plec a
doua zi.Prezena ta in apartament a fost o surpriz.Doar nu-i inchipui c
Tess a
pus totul la cale,pentru noi doi,nu? Mike ura s-i vand sora,dar important
acum era s ca tige i ncrederea Sarei.Sara ii rspunse cu fermitate:
-Ba da,asta cred.Cred c Tess l-a sunat pe Luke i cei doi au aranjat
impreun
totul.
-Dac stau s m gandesc,Tess a fost cea care mi-a spus s folosesc
76

tunelul,nu
ua din fa.Mike ii jur s-i trimit surorii lui flori-sau poate cateva
safire.
-Acum sunt sigur c o s merg cu tine,spuse Sara vesel.Domnul Lang
vine la
ora joia,adic poimaine,pentru Targul Fermierilor,i atunci vom merge.
-Nu,chiar nu poi veni cu mine.Eu trebuie s...Sara se ridic de pe
canapea.
-Crezi c s-au ars scoicile alea? A putea manca o duzin.Cu ce s te ajut
ca s
pregtim cina? intorcandu-se,iei din living i se intoarse in buctrie.
in timp ce o privea plecand,de un lucru era absolut sigur: Sara nu va merge
cu
el.Pan cand el nu va afla suficient de multe lucruri despre aceast Ferm
Merlin,ea nu se va apropia de locul acela.De asta era
absolut,categoric,sigur.
CAPITOLUL 6
INDREPTANDU-SE spre Ferma Merlin,Mike nu se putea impiedica s nu
fie
mulumit de el.De-a lungul cinei de asear,Sara ii dduse nenumrate
argumente
pentru care ea ar trebui s-l insoeasc joi,in timp ce la Domnul Lang-aa ii
spunea ea-se afla la Targul Fermierilor.Mike fusese politicos,pretinsese
chiar c
se va gandi la asta,dar adevrul era c nici o clip nu cedase deciziei de a
nu-i
permite s se apropie de ferm.Totui,ca s se asigure c nu va avea
probleme,hotri s mearg la ferm cu o zi mai devreme.Asear,dup ce
fcuse
curat in buctrie,a ieit s o sune pe Tess.A rugat-o s fac orice ca s-l
in pe
Lang departe de proprietate a doua zi,pentru ca Mike s o poat inspecta
fr
tiina Sarei.
-O s-l sun pe Luke.El este singurul care se poate descurca cu btranul,i-a
spus
Tess.
-Se pare c Luke conduce orelul sta.
-Eu cred c asta vine de la faptul c este stpanul Conacului.i tiindu-i pe
cei
din Edilean,probabil c este o pornire rmas din timpuri medievale.Deci
te-ai
77

gandit la ferm?
-Da,spuse Mike fr s-i povesteasc nimic despre interesul logodnicului
Sarei,pentru ferm.Poate c era doar o coinciden,dar putea fi i sprtura
de
care aveau ei nevoie.Tess l-a asigurat c se va ocupa de asta i zece
minute mai
tarziu l-a sunat s-i spun c Luke se va amuza copios in a-i crea
suficiente
probleme lui Brewster Lang,ca s-l in toat ziua departe de ferm.In
ultimii
ani,ori de cate ori incerca Luke s mai repare cate ceva la Ferma
Merlin,btranul
nu se dezlipea de el,plangandu-se atat de mult,incat lui Luke ii venea s-l
sugrume.Dup ce termin convorbirea,Mike intr inapoi in apartament.La
Sara
lumina era stins i el era mulumit de asta.Nu mai vroia s aud alte i alte
argumente privind vizita ei la ferm.Iar joi ii va spune c fusese deja la
acolo i
cu asta se va termina totul.Dimineaa devreme,cand Mike se sculase s
mearg
la sal,Luke era afar,incrcand scule intr-un mini-tractor Kawasaki Muie.
-M pregtesc pentru ziua mea cu btranul Brewster,ii spusese acesta.Eti
sigur
c vrei s cumperi ceva ca locul la vechi?
-Ultimul lucru pe care mi-l doresc este s am o ferm.Este numai i numai
ideea
surorii mele.Luke zambi.
-Vrea s te lege aici,nu? i cate intalniri au incercat s-i aranjeze pan
acum?
-Pan acum,dou.Cu...
-Las-m s ghicesc.Ariei Frazier i Kimberly Aldredge.
-Intocmai.Spune-mi,are cineva secrete in orelul sta?
-S-ar prea c tu,spuse Luke repede.Mike nu rspunse,se urc in main i
cobori fereastra.
-De ce nu vii maine cu mine la sal?
-Am fost ieri,ai uitat? i am stat pan la ultima ta secund.Patruzeci i ase
de
minute de iad.Nu cred c a rezista la sal cu tine.Mike continu s-l
priveasc.
Luke era un tip bine fcut,muchiulos.
-Bine,maine diminea la ase,spuse Luke.
In timp ce se indeprta,Mike regreta c trebuia s bat atata drum pan la
78

Williamsburg,pentru sal.Se intreba dac nu putea-construi el la Ferma


Merlin
un studiou mixt,pentru arte mariale? Poate c-ar gsi caiva clieni
pltitori.Dup
ce se va retrage din poliie va avea pensia respectiv,dar un venit
suplimentar nu
i-ar strica.Ii trecu mana peste maxiliarul nebrbierit.Sora lui i tot
Edileanul ii
otrveau minile.Mai avea aproape trei ani pan s prseasc forele de
poliie
i s se multe la...probabil la Edilean,de vreme ce Tess i-zambi-putiul ei
vor
locui acolo.Dar tot nu-i putea imagina c ii va plcea vreodat s triasc
la o
ferm.Intrand in parcare,Mike se gandea cum o s rezolve el cu btranul
Lang.Omul locuise la Ferma Merlin toi cei optzeci i cinci de ani ai
si,aa c
nu-i va fi uor s scape de el.Poate c-l vor bga in vreun azil din
Ohio,unde
bunica lui ii petrecuse ultimii ani de via.Personalul de acolo se mai
ocupase i
inaintea ei cu oameni dificili i tia s continue s zambeasc i s nu le
lezeze
sentimentele.Fr oameni pe care s-i terorizeze,bunica lor s-a deteriorat
rapid,pan cand au gsit-o intr-o diminea in pat,cu ochii deschii,plini de
manie.Dup o or,Mike pleca de la sal i se indrepta cu maina spre
Ferma
Merlin.Ferma se afla la nord-vest de Edilean i drumul trecea prin aceeai
slbticie deas care inconjura orelul i il fcea s par mai izolat de
lume
decat era in realitate.Trecu de McTern Road,care ducea spre orel i
merse mai
departe.Depi de dou ori camionete crand brci cu motor,care se
indreptau
spre rezervaia natural inconjurtoare,pentru recreere.
Verificand direciile transmise de Tess,ii aminti ce-i spusese sora lui.
Odinioar,ferma se intindea pe o mie de acri,cu o imens pist de curse la
doar o
jumtate de mil de cas.Acum ins nu mai rmseser decat douzeci i
cinci
de acri de pmant,prin mijlocul crora curgea micuul K Creek.
Primul lucru pe care-l vzu apropiindu-se de ferm,a fost un uria indicator
79

cu
INTRAREA INTERZIS.Mike iei bine din drum,ca s parcheze maina
sub un
stejar uria.Chiar dac primise asigurri c Lang lipsea de acas in ziua
aceea,nu
vroia s rite s intre cu maina in ferm i s o lase la discreia unui om
furios.Observ un gard vechi,drpnat,ascuns printre tufele slbatice
inalte i
dincolo de el putea vedea partea de sus a unui co.
Era imbrcat in jeani,bluz cafenie i o jachet din bumbac.Ii vari mana
in
buzunarul jachetei,s se asigure c punga din plastic se afla acolo.Bgase
intr-o
bucat de carne un tranchilizant-unul din cele cateva droguri pe care le
pstra in
main-i era gata s infrunte cainii lui Lang.Tess il prevenise de existena
acestora,spu-nandu-i c Lang ii antrenase s-l alerteze la orice semn c
cineva ii
inclca proprietatea.Cainii erau un alt motiv pentru care nu vroia ca Sara
s vin
cu el.Mike decise s nu inainteze pe alee ci s o ia prin blrii,spre laterala
casei.Ii fcea incet drum printr-un camp de morcovi slbatici Queen
Anne,
ierburi cu semine i margarete slbatice,strduindu-se s nu prseasc
poteca.Prespunu c aici imi voi cultiva eu cerealele,ii spuse in barb i
nu se
putu abine s nu chicoteasc la absurditatea ideii.
In timp ce mergea,asculta,dar in afar de ciripitul psrilor,nu auzi
nimic.Cand
ierburile inalte disprur brusc,vzu in deprtare o margine a casei.Dar
spre
deosebire da fanfaronada cu care i se vorbise despre ferm,nu vzu decat o
cas
veche,cu dou nivele,cat se poate de obinuit i care avea nevoie de
reparaii i
de zugrveal.Un co din crmid pornea de jos,pan deasupra liniei
acoperiului i din experiena lui in construcii presupuse c avea un tiraj
bun.
Putea vedea patru ferestre,cate dou la fiecare nivel i o verand lung,in
ceea ce
presupunea el c era partea din spate a casei.Din unghiul lui,nu putea
vedea
80

faada.Dac nu i s-ar fi povestit despre ferm,nu ar fi zis niciodat c era


deosebit,artand aidoma cu miile de ferme din Virginia.Exceptand un
singur
lucru.Intre el i cas se aflau patru cldiri care artau ca scoase dintr-un
film a
crui aciune se petrecea pe vremea lui George Washington.Una,in partea
dreapt a lui,era perfect ptrat,cu un acoperi in dou pante,dar nu se
vedea nici
o fereastr,nici mcar o u.In partea stang se afla o cldire mai mare,mai
scund dar mai intins,cu o extindere intr-o parte i cu cateva ferestre.Intre
ele se
afla o structur ciudat din lemn,care arta efectiv ca un acoperi pus
direct pe
pmant.Nu-i putea imagina care putea fi scopul ei.i mai in spate fa de
celelalte trei se afla ceea ce prea a fi,indiscutabil,o toalet.
Mike sttea linitit,uitandu-se peste tot.In jurul casei existau caiva copaci
uriai,umbrind zona.Uitandi-se de la o cldire la alta,incepea s ineleag
ce-i
spusese Sara.Era o plantaie neatins,exact cum fusese in urm cu sute de
ani i
Mike avu senzaia neobinuitului.Intorcandu-se,vzu un gard scundsingurul
lemn care prea a fi fost vopsit in ultimii cincizeci de ani-In jurul unei
grdini
organizat in ptrate mari,cu poteci acoperite cu pietri alb.i cu toate c
arta ca
ieit dintr-o carte de istorie,prea totui a fi din secolului acesta.Pe o
mas
veche,aflat in dreptul unei poteci,se aflau suluri de sarme,unelte i
marcatoare
din plastic.Intr-un col se afla o veche magazie din tabl,cu o u atarnand
deschis i inuntru putea vedea unelte din lemn.Cat despre grdina in
sine,se
aflau acolo cele mai mree legume pe care le vzuse el vreodat; artau
ca o
reclam pentru sol fertil.Indiferent ce altceva se spunea despre btranul
Lang,
era,in mod cert,bun la cultivarea plantelor.Cu grij,uitandu-se dup
caini,Mike
iei din locul ferit i o porni spre grdina de legume.Totul era perfect
aliniat,fr
o buruian la vedere.Ce vedea era atat de neobinuit pentru Mike-i atat de
81

frumos-incat nu se putu impiedica s nu o ia printre straturi.In mijloc se


afla
ceva ce presupuse a fi un rzor cu plante aromatice,un ptrat intersectat de
poteci,cu cate un mic copcel in fiecare col.Abia acum,privind plantele,ii
ddu
pentru prima oar seama c ceva nu era cum trebuie.Constat perplex c
exact in
mijlocul fiecrui triunghi se afla cate o plant inalt,prosper,care prea a
fi
marijuana.Fcand un pas spre cea mai apropiat dintre plante,Mike auzi un
declic slab.Era un sunet pe care nu l-ar fi auzit dac ar fi existat alte
zgomote,
cum ar fi fost ltratul unui caine.Dar Mike mai auzise o dat sunetul
acesta-i
cateva secunde mai tarziu un prieten al lui a fost aruncat in aer.
Mike incremeni pe loc,uitandu-se doar in jos,s vad pe ce anume
clcase.Nu
prea a fi o min,dar putea vedea un cerc a ceva ascuns sub pmant.
inandu-i piciorul pe loc,scoase incet cuitul din buzunarul jachetei i se
folosi
de lama lung ca s indeprteze pmantul.Prea a fi o capcan veche din
fier,cu
dini.Dac s-ar fi declanat,i-ar fi ptruns adanc in glezn.
Mike apuc prudent,cu mainile,cele dou jumti de cerc i le inu apsate
in
jos,in timp ce-i scotea piciorul.Capcana se declana in clipa in care ii
ddu
drumul.Era ca o plant carnivor letal-i scopul ei era s rneasc pe
oricine
incerca s se apropie de planta de marijuana.
In regul,inseamn c btranul scoate bani cu droguri ilegale.Pentru Mike
asta
nu insemna nimic,dar se intreb dac mai existau capcane i in jurul
celorlalte
plante.Sau era cu totul altceva i canabisul era pus doar ca s inele
vigilena?
Mike incepu s inspecteze grdina de legume cu aceeai pruden cu care
lucra
de o viaa.Fiecare plant de marijuana avea cate o capcan alturi i
fiecare
capcan era ascuns sub pmant.In dreptul porii vzu patru guri in
pmant i in
82

mijlocul lor ierburile erau aplatizate.Ii ddu seama c acolo fusese instalat
un
cort i Mike ii inelese rostul.Dac btranul cultiva droguri,bieii din sat
incercau probabil s le fure i atunci Lang dormea afar,s i le apere.
Era o explicaie plauzibil,pe care totui Mike nu o acredita.Ceva nu era
cum
trebuie.Pe de o parte era imposibil ca Lang s cultive astfel de plante la
vedere i
nimeni din Edilean s nu tie.Lui Mike i se spusese c Luke reparase
cldirile i
cosea adesea iarba din jurul casei.Ar fi vzut plantele i Mike tia c Luke
nu ar
fi tolerat aa ceva.Iar dac,s zicem,Luke nu ar fi smuls plantele,atunci,in
mod
categoric mama Sarei nu ar fi permis aa ceva.Petrecuse cu femeia asta
mai
puin de o or,dar suficient ca s-i dea seama c ar fi refuzat s cumpere
legume
de la cineva care cultiva marijuana.
Mike pi peste o duzin de ierburi parfumate,spinoase,ca s ajung la una
dintre plantele de cana-bis.Cand ddu pmantul la o parte,vzu c
rdcinile
plantei se aflau intr-un ghiveci.Poate g Lang le cultiva in alt parte i cand
pleca,le bga in pmant.Dar Mike era tot mai convins c btranul le
folosea
drept momeal,s atrag oamenii in grdin.
Mike puse la loc capcana dezafectat,indeprt orice urm a trecerii lui pe
acolo
i plec s-i continue explorarea.Se indeprt de cas,spre
pajite.Aici,chiar in
faa casei principale,se mai afla o grdin,cu tufe inalte de buxus ingrdind
straturile.In cel de al doilea ptrat,observ o plas ascuns intr-o ramur de
copac,care atarna deasupra grdinii de sub el.Cand Mike mic un b de
pe
pmant,gsi firul unei capcane.Dac ar fi clcat pe el,plasa i-ar fi czut pe
cap.
-Un adevrat film cu Tarzan,mormi el ce ieind din ceea ce presupunea a
fi o
grdin cu flori.In captul indeprtat al grdinii se afla o jumtate de acru
de
gazon tuns peste care nu ar fi vrut s peasc,dar dincolo de el se afla o
alt
83

zon ingrdit,pe care inea s o vad.In mijlocul gazonului se afla o alee


ingust de pietri,dar se vedea atat de clar c fusese recent folosit de o
main,
incat nu putea avea capcane.Se pare c Lang nu vroia ca cineva s incerce
s se
strecoare prin locuri de unde nu putea fi vzut de el.
Mike merse repede de-a lungul aleii spre ceea ce prea a fi o livad
btrana i
cand ajunse acolo,rmase locului,admirand-o.Pomii preau a fi fost iniial
plantai in cinci iruri drepte,lungi,dar acum erau aici multe goluri i o
jumtate
dintre pomii rmai preau prea btrani ca s mai rodeasc.
Pentru prima oar Mike se gandi la aceast proprietate ca fiind a lui.l-ar
face
plcere s indeprteze pomii btrani i s-i inlocuiasc.Ii spuse c ar fi
fost
minunat s rup o cais sau o prun din proprii lui pomi.Se uit la gazonul
vast
i se imagin jucandu-se de-a prinselea cu putiul lui Tess.i cand Tess nu
va fi
in preajm,ii va arta putiului-sau fetiei-puin box cu picioarele.Poate car
putea aduce nite aparate de for intr-una din cldirile astea i...
Mike reveni in prezent.Zona ingrdit din apropierea livezii era un
cimitir.Nu fu
surprins s vad numele McDowell pe o duzin de pietre vechi,dar cand
ajunse
la poart vzu ceva care-i atrase atenia in alt parte.La caiva metri de
cimitir se
afla un ir de dale mici,din beton,cu nume i date btute in ele.
Erau,clar,mormintele animalelor de cas i incepeau din anul 1920.Cele
mai
recente morminte erau pentru animalele numite Regele,Regina,Prinul,
Prinesa,Ducele,Ducesa,Marchizul,Marchiza,Contele,Contesa,Vicontele i
Vicontesa.Uitandu-se la date,Mike vzu c toi cainii triser,se
pare,foarte
mult-exceptandu-i pe ultimii doi.Nu avuseser mai mult de trei ani cand au
murit.Poate c era vorba de cinismul lui Mike,datorat unei viei pline de
experiene,dar se intreb dac nu cumva cainii fuseser omorai.Pierderea
cainilor putea explica de ce Lang pusese curse mortale.
Mike nu era inc sigur,dar ii spuse c era vorba de un rzboi in curs i era
posibil ca bieii caini s-i fi czut victim.Presupuse c cineva il ataca pe
84

btran
i c Lang incerca s se protejeze.Dar in acelai timp,asemenea
pianjenului cu
musca,Lang incerca s-i ademeneasc dumanul intr-o curs.Dac cineva
incerca s se apropie de marijuana,se pomenea cu glezna aproape
smuls.Dac
dumanul se strecura prin vechea grdin de flori,se pomenea cu o plas
deasupra capului.Desigur,primul lucru pe care vroia s-l afle Mike era cine
era
pe urmele lui Brewster Lang.Dar dac nu putea afla-dei era aproape sigur
c
deja tia-atunci va trebui s descopere cauza acestui rzboi.
CAPITOLUL 7
SARA INAINTA de-a lungul aleii Fermei Merlin i se mira de puinele
schimbri fa de cand o vzuse prima oar,pe vremea cand avea doar opt
ani.La
cina din seara dinaintea acelei vizite,mama ei ii anunase incantat familia
c
Brewster Lang o contactase ca s-i spun c dorea s-i vand cateva
legume
pentru Alimentele Bio Armstrong.Faptul c el cultiva cele mai suculente i
mai
frumoase produse din regiune,poate chiar din sat,era un lucru bine tiut.
-i cum te-a contactat? o intrebase soul ei.Prin semnale fumigene? Sau a
folosit
dou conserve i o sfoar?
Tatl Sarei nu crescuse in Edilean i nu rareori ii ddea de ineles soiei
sale cat
de inapoiat considera el orelul.Doar Sara chicotise la gluma lui,dar ea a
fost
intotdeauna fata tatei.Cele dou surori mai mari erau la fel de
convenionale
pe cat era Sara de vistoare.
-Prin telefon,spuse Eleanor trecandu-i bolul cu salat de morcovi i
struguri lui
Taylor care,la doisprezece ani era cea mai mare dintre cele trei surori.
-Maine m duc la el i tu,Sara,o s vii cu mine.Toat lumea de la mas
incremenise,uitandu-se la Sara.In timp ce surorile mai mari erau la fel de
organizate i de determinate ca mama lor-dar fr nuanele hippie-Sara se
mulumea s se joace cu nenumratele ei ppui i s coas la nesfarit
rochie
pentru ele.Sara arta ca i cum nu tia dac era vorba de o pedeaps sau
85

de o
onoare care i se fcea.
-Eu? optise ea.De multe ori ii insoise ea tatl la
munc.Desigur,intotdeauna
sambta,cand acesta avea mai puini pacieni i mai mult harograie de
rezolvat,dar ei ii plcea vechiul spital din Williamsburg i ii plcea s stea
cu
tatl ei.Dar spre deosebire de surorile ei,pe mama ei nu o insoise niciodat
la
munc.
-Da,tu,spusese Ellie.Ferma Merlin este veche i plin de mistere.Tu o s
stai
afar,in timp ce eu o s negociez condiiile cu domnul Lang,dar asta n-o s
dureze mai mult de o jumtate de or.Dar durase dou ore,timp in care
Sara se
plimbase prin jur in rochia ei roz-pe care i-o fcuse cadou mtua Lissiei se
indrgostise de vechea ferm.Se imprietenise cu cei doi caini ai domnului
Lang,se varase intr-un card de ga te care erau aproape la fel de mari ca
ea i
explorase toate vechile cldiri de pe proprietate.Cand mama ei se pregtea
de
plecare,Sarei i se pru c nu trecuser mai mult de cateva minute.Dar nu i
mamei ei,care era mai furioas decat o vzuse ea vreodat.
In urma acesteia venea un brbat scund,solid,atat de adus din spate incat ii
amintise Sarei de un personaj dintr-o carte: Cocoatul de la Notre
Dame.Se tara
in spatele furioasei ei mame,zambind ca i cum ar fi catigat un premiu.
Dar cand o vzu pe Sara lang main se opri i se zgai la feti i faa lui
rotund devenise brusc amenintoare.
-Arat exact ca ea,spusese el cu o voce adanc,ovitoare,care Sarei i se
pruse
comic.Ar fi chicotit,dac n-ar fi fost privirea aceea intens a lui.
Ellie deschisese portiera mainii i din cauza strii ei de agitaie,ii czuser
cheile.In timp ce se apleca dup ele,btranul ii indeprtase ranjetul de pe
fa i
cand Ellie se ridicase la loc,el se uita doar la copil.
-Cu mtua Lissie? Da,Sara seamn cu ea i este ca ea.Deschise apoi
portiera
din spate i atept ca Sara s se urce in main.Ellie se sui la volan i
porni
maina.Pe bancheta din spate,Sara se uita afar pe fereastr la domnul
86

Lang i
tia c mama ei nu vedea felul cum o privea el i nici cum indrepta degetul
spre
ea.Exact in clipa in care mama ei bga in vitez,btranul ii fcuse mana
puc,apsand pe un trgaci imaginar.Sara se lsase jos pe banchet,
ingrozit,ascultand-o pe mama ei plangandu-se tot drumul pan acas
despre cat
de pirat era Brewster Lang.
-Ca i cum ar fi inut indreptat o puc asupra mea,spusese mama ei-i
cuvintele ei o fcuser pe Sara s se lase i mai mult pe banchet.
Sara nu a povestii niciodat nimnui ce fcuse domnul Lang,mimand c o
impuc.De-a lungul anilor care au urmat,reuise s separe
frumoasa,btrana
ferm,cu fluturii zburand in jur,de btranul infricotor care prea s o
urasc
pentru c semna cu mtua Lissie.Intr-o zi,Sara a intrebat-o pe mtua ei
despre
btran,dar singurul lucru pe care i l-a spus aceasta a fost s stea departe de
el.
-Nu uita,draga mea,niciodat s nu crezi ce-i spune Brewster Lang.
Dup care Lissie a refuzat s-i mai spun ceva despre domnul
Lang.Mtua
Lissie crezuse atat de mult in puterea gandirii pozitive,incat refuza cu
desvarire s permit cuvintelor urate s-i traverseze buzele.Pe Sara o
amuzase
intotdeauna faptul c unii oameni din Edilean ii aminteau cu drag de
aceast
trstur,in timp ce alii spuneau c Lissie ii clca pe nervi.
i iat c in dup-amiaza asta,Sara vizita din nou Ferma Merlin.Ii venise
ideea
la ora dou cand,stand afar i cosand,il vzuse pe Luke plimbandu-se prin
grdina Conacului Edilean cu un brbat mrunel.Nu se gandise la nimic
pan
cand nu se simise strbtut de un fior.Se scuturase uor,ii frecase pielea
gin
de pe brae i ii ridicase privirea.La doar ca iva metri,holbandu-se la ea
cu o
privire plin de ur,se afla monstrul din toate visele ei: domnul Lang.Nu-I
mai
vzuse atat de aproape de ea din copilrie-se asigurase ea de asta-dar omul
nu se
schimbase prea mult.Tot urat era,cu capul mare i rotund ca un
87

dovleac.Poate c
se mai scurtase puin i faa lui avea ceva mai multe riduri,dar in esen era
acelai.i din nou,exact ca pe vremuri,fcuse un gest ca i cum ar impucao.Dar
de data asta Sara nu mai era un copil.Ii oferise cel mai dulce zambet,apoi
ii
ridicase i ea spre el degetul arttor.Omul ii intoarse zambetul intr-un fel
care ii
readuse pielea de gin pe brae i o porni repede dup Luke.
Dup care Sara nu mai reui s se intoarc la cusut,ii stranse
lucrurile,intr in
cas i ferec uile i geamurile.Cand termin,ii aminti c Mike sttea cu
ea i
c nu va putea intra in cas.Cu gandul la Mike,totul se limpezi.Asear la
cin el
fusese atat de drgu,ascultandu-i motivele pentru care ea vroia s-l
insoeasc la
ferm.Se culcase sigur c il convinsese.De cand vzuse pentru prima oar
Ferma Merlin,visase s revin acolo,dar numai dac el nu era prezent.A
merge
acolo insoit de Mike,un detectiv care probabil avea o arm asupra lui,i se
prea
o oportunitate perfect.Se gandise chiar la cum s se imbrace i ce
mancare s
impacheteze pentru picnic. Dar se prea c Mike nu avusese nici cea mai
mic
intenie s o ia cu el.
-Dup tot ce-am fcut pentru el,mormi ea furioas.Faptul c nu-i putea
amintit
nimic din tot ce fcuse pentru el,nu ii tempera furia.Inelese c Mike
aranjase cu
Luke s se ocupe de Lang in timp ce el,Mike,se ducea s viziteze
ferma.Singur.
-In jocul sta este loc pentru doi,mormi ea,apoi sun la managerul
magazinului
mamei ei,rugandu-l s pregteasc un co cu mancare pentru un picnic in
doi.Sara tia c vestea despre comanda ei se va rspandi imediat in tot
orelul,
dar nu-i psa.Se sturase efectiv de oamenii care o tratau ca i cum ar fi
fost prea
delicat s aud adevrul.Greg refuzase s-i spun ce anume era atat de
urgent
88

incat trebuise s plece pe loc.Iar acum,Mike ii demonstrase clar c nu o


considera in stare s viziteze fermal Se dusese acolo cu o zi mai devreme
decat
spusese i asta,cu ajutorul rudelor ei.
Douzeci de minute mai tarziu,cu coul pentru picnic in main,se indrepta
spre
Ferma Merlin.Cand vzu maina lui Mike parial ascuns sub stejarul
uria,se
convinse o dat in plus c fcea ceea ce trebuia.
Ea ins refuz s se ascund.Intr cu maina pe poart,o parc in faa casei
principale i cobori.Dac-I vedea pe Mike,bine,dac nu,la fel de bine.
in timp ce-i lua geanta,simi bazaitul telefonului.Mama ei ii trimisese un
e-mail
anun and-o c fcuse rost de molokhia uscat pe care o vroia Mike iar
Joce ii
scria s treac pe la ea i s-i spun cine era omuleul acela cumplit care se
inea
dup Luke,prin grdin.Iar Tess ii lsase un mesaj vocal,intreband-o cum
mergeau lucrurile intre ea i Mike.i mai erau alte patru e-mailuri din
partea
clientelor care o intrebau cand le erau gata toaletele.Sara ii puse geanta
inapoi
pe banchet,ii lu mobilul i aps repede pe butoane,ca s rspund la
toate
mesajele.
CAPITOLUL 8
MIKE SE AFLA in podul surei,rscolind cu o furc fanul uscat.Gsise
deja dou
capcane de picior in fanar,una confecionat artizanal i cealalt datand
probabil
de pe vremea Rzboiului Civil.Varful furcii se ag in ceva aflat deasupra
uii
i Mike se aplec s se uite.Era o faie lung,sfaiat,din jeanii lui,acolo
unde
aproape c fusese prins intr-o curs care trimisese in zbor sgei din
oel.Nu
fusese prevenit decat de sunetul proiectilelor letale,in timp ce se indreptau
spre
el.Se aruncase la pmant i se rostogolise,in timp ce sgeile vajaiau
deasupra
capului su i se infigeau in copacul din apropiere.Mike injurase in timp ce
smulgea sgeile din ramuri i le repunea in trap.Oricat ar fi urat ce
89

fcea,era
decis ca btranul Lang s nu-i dea seama de trecerea cuiva pe aici.
Acum era deja dup-amiaz i Mike se pregtea s plece.Gsise peste tot
capcane i curse.Nu vizitase nici o cldire,nici o grdin care s nu fi fost
pregtit s rneasc un intrus,s-l mutileze sau chiar,uneori,s-l omoare.
Nu mai avea decat ura i era gata.Mike nu se amgea c gsise toate
dispozitivele,dar in mod sigur fcuse o gaur in numrul acestora.i de-a
lungul
orelor de cutare invase mult mai mult decat doar cum s construieti
artizanal
un dispozitiv uciga.Constatase c Lang era un btran inteligent-i
puternic-total
lipsit de contiin.In obsesia lui oarb de a apra ceea ce considera c-i
aparine,era crud-i fr cea mai mic preocupare pentru consecine.Dac
s-ar fi
strecurat vreun copil in ograd...Mike nu vroia s se gandeasc la ce s-ar fi
putut
intampla.Era evident c pe Lang nu-l preocupa decat ideea de a ine
departe
orice intrus.Mike auzi un zgomot dedesubt,in ur i cu coada ochiului
surprinse
o micare.Dintr-o dat,fr cel mai mic zgomot,se ls pe burt i se uit
in
jos,pe podeaua de dedesubt,dar nu vzu nimic.La naiba! Luke ii spusese
c-l va
ine pe Lang pan la ora patru.Mike sttea intins,nemicat,intrebandu-se
cum
poate iei fr s fie vzut de Lang.In spatele lui,deasupra ferestrei
deschise,se
afla o grind groas,cu o funie atarnand de ea.Nu se pricepea el prea bine
la
fanare,dar ii imagin c funia servea la ridicarea sus in pod,a calupurilor
cu
paie.Intorcandu-i numai capul,studie funia i grinda.Preau solide,dar
dup tot
ce vzuse astzi nu garanta c funia nu s-ar fi rupt cand ar fi srit s se
prind de
ea.Se uit din nou jos prin crpturile dintre scandurile duumelei i ceea
ce
vzu il oc.Sara intra nep-stoare in hangar,cu capul aplecat,concentrat
asupra tastarurii mobilului ei.Prima pornire a lui Mike a fost s strige la ea
s
90

rman pe loc,dar nu tia cine ar fi putut veni in urma ei i auzi.


-Sara! sasai Mike spre ea.Dar Sara continua s scrie.
Nu-i putea imagina cum de intrase in hangar fr s fi fost lovit.Chiar in
faa
uii se afla un fir din nailon aproape invizibil de care atarna agat,gata s
cad,un vechi jug pentru cai,din lemn,piele i fier.Mike nu vroia s se
gandeasc
la ce s-ar fi intamplat dac un asemenea obiect ar fi czut pe chipul
drgla al
Sarei Shaw.
-Sara! sasai el din nou.Sara ezit,aplecat asupra tastaturii,apoi,spre
groaza
lui,ddu s ias afar din ur.O fi ratat ea trapa la intrare,dar cu siguran
c o
va declana la ieire.Mike nu se gandi mult.Ani i ani de zile de
antrenament il
fcuser s reacioneze fr s se gandeasc.Sri in sus i se lans spre
fereastr,apucandu-se de funie.Funia,legat de barna de deasupra ferestrei,
continua s se balanseze.Ii ardea mainile,dar Mike alunec de-a lungul ei
suficient de jos pentru ca in clipa in care Sara pea afar pe u,exact
cand
piciorul ei era gata s se lase pe aa de pescuit,Mike o infac cu mana
dreapt,
continuandu-i balansul in aer.Aterizar pe iarb,la limita surei,exact in
clipa in
care peste douzeci de kilograme de harnaament se rostogoleau la
pmant,chiar
in locul unde se aflase Sara.
Sara sttea deasupra lui,aproape fr suflare,cu faa la doar caiva
centimetri de a
lui.
-Chiar c ar trebui s incetm s ne intalnim in felul sta.
Mike nu rase dar se rostogoli de sub ea ca s se ridice i s se aplece
desupra ei.
-Ce naiba' caui aici? i-am spus s te ii departe.i-am spus...
-De fapt,nu mi-ai spus nimic i incep s cred c tot ce mi-ai spus n-au fost
decat
minciuni.Ari ca naiba.Vrei s-mi spui adevrul despre ceea ce se
petrece?
Mike era sfaiat intre dorina de a o scutura cu manie-sau de a o
sruta,uurat c
nu pise nimic ru.Era atat de drgu in rochia el galben cu flori roz pe
91

gulerul mare,incat se aez doar jos,pe iarb,lang ea.


-Puteai fi ucis.
-Pot vedea i singur asta,spuse ea uitandu-se la grmada de piele i
lemn.M
intreb unde a gsit domnul Lang chestia asta i din ce secol este?
Mintea lui Mike lucra cu viteza sunetului,incercand s decid cat de mult
putea
s-i spun i cat trebuia s pstreze ascuns.
-Ce se petrece aici? repet ea.Era atat de calm incat i ultimele rmie
de
furie il prsir.
-Nu am vrut decat s arunc o privire asupra proprietii pe care mi-a dat-o
sora
mea.Sara se uit de la el la hangar i din nou la el.
-Nu ai vrut s vin cu tine pentru c te-ai gandit c ai putea gsi aa ceva
aici,da?
Mike ii zambi pe jumtate.Nu o s-i fie uor s scape minind din chestia
asta.
-Femeile detepte sunt o mare pacoste in meseria mea.
-Deci te afli aici,in Edilean,pentru un caz?
-Ai adus intampltor ceva de mancare? Sunt mort de foame.
-Am adus.Un co plin.Mike se ridic i intinse mana s o ajute,dar ea o
ignor,continuand s se uite la grmada de harnaament.
-Nu o s-i permit s mai stai in apartamentul meu nici un minut,dac numi spui
ce fceai astzi aici.
-Nu pot.
-Perfect.Mama are o camer liber.Dac-i inchipui c sunt o bgrea,
inseamn c habar n-ai ce inseamn asta pan cand nu stai o zi pe lang
ea.Tata
spune c ea poate stoarce secrete i dintr-un ananas.Mike se aez la
loc.Poate c
era mai bine s-i spun mcar o parte din adevr.
-O criminal inrit locuiete aici sau in apropierea oraului vostru.
-Cine e?
-Dac am ti,am aresta-o,dar nici mcar nu tim cum arat.Singura
fotografie pe
care o avem cu Mitzi Valdo a fost fcut in 73,cand avea aisprezece ani.
-Inseamn c acum are cincizeci i trei de ani?
-Exact.Mike ii admir abilitile matematice.
-i tii sigur c se afl aici,in Edilean?
-Numele oraului este singura certitudine.Mike ura s-i spun asta,dar era
92

totui
mai bine decat s o loveasc din plin cu adevrul despre tefan.
-i ce-a fcut?
-In primul rand,i-a ucis soul.Nu c tipul n-ar fi meritat asta,dar totui este
ilegal.
-A venit in Edilean ca s ucid pe cineva? Sara ii duse mana la beregat.
-Sincer? Nu tim de ce se afl aici i multe din tot ce tim despre ea ne-au
parvenit de la a doua,a treia man.Mike dori s detensioneze puin
momentul.Se
spune c este atat de urat incat ca s-l ademeneasc pe Marko Valdo s
se
insoare cu ea,a trebuit s poarte un vl,s-i acopere partea de jos a feei.
Povestea este cu atat mai remarcabil cu cat ea avea aisprezece ani,iar el,
cincizeci i unu.Sara nu-i permise s o deturneze de la subiectul principal.
-Dac i-a ucis soul btran,de ce nu se afl la pucrie? Mike ridic din
umeri.
-Familia a inut ascuns adevrul.Agenilor care au lucrau la caz li s-a spus
de
ctre un informator c omul czuse pe scri i murise.Totui,cand trupul
lui a
fost deshumat recent,i s-au gsit trei adancituri in craniu,care se potriveau
perfect cu o cros de golf.Mike cobori vocea: s-a specializat in a-i prosti
pe
oameni lsandu-i fr nici un ban i chiar vrem s o culegem de pe strzi.
-Dac ar fi fcut aa ceva in Edilean,am fi tiut cu toii.
-Ce caut ea in orelul sta,este o mare enigm pentru toi.De obicei
lucreaz in
oraele mari,cu cat mai mari,cu atat mai bine,deci ce poate ea s vrea in
Edilean? Mike atept o clip,oferindu-i Sarei posibilitatea unui rspuns
dar
Sara nu spuse nimic.
-Tu nu ai auzit nimic,nu?
-Nu-mi amintesc,dar eu am fost atat de ocupat cu magazinul i cu
Greg,incat sar
putea s nu fi observat.Poate c tie mama ceva...
-Nu! Cu cat tiu mai puini oameni,cu atat mai bine.
-Ineleg,spuse Sara dar ochii ei nu-i intalnir privirea.
-Dar femeile bogate care vin la magazinul vostru? Ce tii despre vieile
lor?
Sara il privi speculativ.
-Dac te intereseaz,atunci eu pot fi cel mai bun om de legtur.Ai
planificat
93

toate astea,da? Luke m-a scos din apartament pentru ca tu s poi veni prin
tunel
i s te mui acolo.Pan s apuce Mike s se gandeasc ce s
rspund,Sara se
ridic i o porni repede pe crare,spre maina ei.
Mike o prinse dup trei pai i o apuc de brae.
-Da! Ai fost minit i folosit fr ruine.Dar tu nu tii cate viei au fost
distruse
de femeia asta.Au fost cateva fete tinere care...
-Greg! Tu l-ai indeprtat chiar inainte de nunta mea? Nu avea timp s se
gandeasc la rspuns.
-Da.Cand Sara incerc s se smulg,el continu s o in.
-i mi-au ars apartamentul cu tot ce aveam in el doar ca s-mi confere o
acoperire bun.Sara,imi pare nespus de ru c ai fost impins in povestea
asta,
dar tu ai acces la locuri i oameni aa cum nu are nimeni altcineva din
Edilean.
Din cate tim,Mitzi poate fi una dintre clientele tale.
-Ai indeprtat mirele chiar inaintea nunii.Nu este cinstit,spuse Sara.
-tiu.Dar ceea ce le face Mitzi oamenilor este cu mult mai necinstit,spuse
Mike
cu voce bland.
-Unde este Greg?
-In siguran.
-Ce inseamn asta? C l-ai varat undeva,dup gratii? Mike tia c in
momentul
acesta Greg se mai afla in custodie,dar c avocatul lui era pe cale s-l
scoat.Un
lucru ru,pentru c brbatul cu care imprea celula era un agent sub
acoperire.
Dar Mike nu-i putea spune Sarei toate astea.
-Mi s-au spus atat de puine despre cazul sta,incat sunt inc multe lucruri
pe
care nu le tiu.Cpitanul meu mi-a vorbit despre caz,apoi,cand i-am spus
c
trebuia s merg acas s-mi fac bagajul,mi s-a artat o fotografie din
ziar,cu
apartamentul meu in flcri.Cand Mike vzu simpatie in ochii ei,ii relaxa
stransoarea
dar nu-i ddu drumul.Spuse:
-Imi pare ru pentru toate astea.Un tip pe care l-am cunoscut pe vremea
instruciei mele i-a amintit c spusesem odat c bunica mea era din
94

Edilean.Pe
vremea aceea eram prea tanr ca s tiu c nu trebuie s spun prea multe
despre
mine.Cand a inceput s fie vehiculat numele orelului,el i-a amintit asta,
federalii l-au contactat pe eful meu i iat-m aici.Sara se incrunta,dar
intr-un
fel care-l fcu pe Mike s se mai relaxeze puin i s-i retrag mainile de
pe
umerii ei.
-Cred c i-am murdrit rochia cu sange.Sara se uit la pete,apoi ii lu
mainile
intr-ale ei i le intoarse cu palmele in sus,s se uite la pielea sfaiat.
-Ai pit asta de la funie?
-Da,spuse Mike privind-o cu atenie.
-Cred c a fost pentru prima oar c a trebuit s joc rolul lui Jane.
Ochii lui Mike se luminar.
-Putem oricand merge in grdina cu flori,unde s te trezeti cu o plas
picandu-i
peste cap.Iar eu mi-a putea bga un cuit intre dini,ca s o-tai.
-Plasa sau rochia? intreb Sara cu seriozitate.
-Rochia.i a lsa doar plasa.Privirea pe care i-o arunc era lasciv,nu
rutcioas,iar ea rase.
-In regul.Uite ce-o s facem acum.Ne intoarcem la maina mea i eu-nu
tu-o so
conduc pan la maina ta.Apoi o s mergem pe jos la K Creek-tu poi cra
coul pentru picnic-i o s mancm i o s stm de vorb.Iar tu o s-mi
povesteti tot ce se petrece aici.
-Cat o s pot s-i spun.Sara se uit la el.
-Bine.Totul.Incepur s se indrepte spre maina ei.
-Dar de unde tii unde mi-am pus maina?
-Prostii.Acolo unde parcheaz toat lumea care vrea s se ascund pe
oseaua
asta.
-i tu ai fcut asta? Sara deschise portiera oferului.
-A spus cineva,cumva,c am renunat deja la asta? Razand,Mike se aez
pe
bancheta alturat i inchise portiera.
CAPITOLUL 9
-VREI S SPUI C sunt proprietarul acestui copac? intreb Mike.Sttea
intins
pe o cuvertur in carouri alb-cu-rou,cu coul de picnic intre ei,cu Sara
stand de
95

cealalt parte.La baza pantei blande curgea micuul K Creek.


-Al fiecrui centimetru din el.
-Arborele Virgin.Gandul sta o s m in treaz toat noaptea.
-Eti i proprietarul unei pri din acest raule i a tuturor acestor
construcii
vechi.Ce ai de gand s faci cu toate astea?
-S m mut in cas i s-l fac pe Lang majordomul meu.O s-mi serveasc
felii
de roii cu dressing din marijuana-toate din grdina lui.Mike ii arunc o
privire
cu coada ochiului s vad dac o ocase,dar exceptand o scurt btaie din
pleoape,Sara nu reaciona.E bine,ii spuse el.Rece,in faa surprizei.
-Dac o s afle Luke despre plantele lui ilegale,o s-l scalpeze pe btran.
-Exact la asta m-am gandit i eu,dar ce-ar face mama ta m sperie mai ru
decat
Luke.
-i pe mine,spuse Sara zambindu-i.Mike ii puse mainile sub cap i se uit
in
sus,la cer.
-N-am mai avut niciodat pan acum o proprietate.
-Nici mcar un apartament intr-un blocule de pe plaja din Fort
Lauderdale?
-Mai ales nu,un apartament intr-un blocule.
-Deci,eti gata s-mi spui ce se petrece? .
-Nu putem doar s ne bucurm i noi de ziua asta?
-Nu,spuse Sara.Vreau s-o gsesc pe femeia asta ca s-mi aduc mirele
inapoi,
pentru nunt.Cum facem?
-Prin ADN.Mike se intoarse pe o parte i se uit la ea.
-Trebuie s colectm ADN de la fiecare femeie din oraul sta,care s aib
in jur
de cincizeci i trei de ani i s trimitem probele la laborator.Nu avem nimic
de la
Mitzi,dar avem ADN de la fiul ei i de la alte rude,aa c le putem
compara.
-i eti sigur c ea se afl aici?
-Nu,dar cand este vorba despre femeia asta,merit orice incercare ca s
ajungem
la ea.Mike lu un ciorchine de struguri mici,dulci,se intoarse inapoi pe
spate i
incepu s ciuguleasc din ei.
-Ari ca un discipol al lui Bahus.De fapt nu eti chiar atat de sofisticat pe
96

cat
pretinzi,nu-i aa?
-Dac prin asta m intrebi dac gtesc patru feluri la cin,in fiecare sear,
rspunsul este nu.Incercam i eu s te impresionez.Am reuit?
Sara nu avea de gand s-i rspund.
-Deci care este planul?
-Am avut unul bine pus la punct,doar c mi l-ai schimbat tu astzi,aprand
la
ferm.Cred c este randul tu s vii cu un plan.
-S-a fcut.Mai intai,trebuie s stabilim ce suntem noi doi,unul pentru
cellalt.
-Sun bine.Deci,ce suntem?
-Prieteni,spuse ea repede.Asta este tot ce putem fi,de vreme ce eu tocmai o
s
m mrit.O s-mi eliberezi logodnicul pentru nunt,da?
-Doar dac nu o s afle mama ta unde este i n-o s ne lase s-o
facem.Mama ta
i-a urat pe toi iubiii ti? o intreb el privind-o.
-Nu am mai avut decat un singur alt iubit i nu,nu l-a urat.i-a pstrat toat
ura
pentru Greg.Putem acum s ne intoarcem la subiectul nostru?
-Desigur.Tu o s te mrii cu un brbat pe care-l urte tot oraul i o s
trii
aici,inconjurai de toat aceast animozitate.Sara il privi cu ochi mici.
-Dac vrei s te ajut,trebuie s fii drgu cu Greg.
-Nici-o problem,dac tot nu-l cunosc.Crezi c-o s-mi plac de el?
-Nu tiu,de vreme ce cunosc prea puine lucruri adevrate despre
tine.Poate c
m-ai minit in absolut tot ce-ai spus.
-Hazar...
-Nu mai spune asta! Hazardul meseriei,ha! Poi,te rog,s te intorci la
subiect?
-Am crezut c Greg era subiectul.Cand Sara se uit fix la el,ridic mana in
sus.
-Bine.Vom spune orelului c noi doi suntem prieteni.Asta te va face s
te
relaxezi cand eti cu mine i s incetezi s m tratezi ca pe un duman?
-Poate.Mike ls ciorchinele jos.
-Eu cred c ideea posibilitii de a exista ceva intre tine i mine iese din
discuie.
-Absolut.
-Eti sigur? Sara refuz s se uite la el.
97

-Dac ai de gand s incerci s foloseti vocea asta cu mine,atunci o s


trebuiasc
s prseti apartamentul.Nu o s stau cu tine-i nici nu o s te ajut-dac
incerci
s...s imi faci avansuri.
-Bine,spuse Mike i se intoarse din nou pe spate.O s fim cei mai buni
prieteni.Camarazi.Colegi de apartament.
-Ca frate i sor.Ca tine cu Tess.
-Nu.Nu ca mine cu Tess.Noi suntem frate i sor.
-Adic?
-Ea umbl prin camer in desuuri.M pune s-i aranjez bretelele,in
sfarit.Cu
tine n-a putea face asta,pentru c ei cea mai drgu,cea mai atrgtoare
femeie pe care am vzut-o de muli ani incoace.Sara,eu lucrez sub
acoperire
aproape de cand am intrat in poliie i asta inseamn c femeile in jurul
crora
m-am invartit sunt de obicei consumatoare de droguri.Majoritatea sunt
mritate
i cand este vorba despre haine,cu cat mai puine,cu atat mai bine,cred
ele.Doar
cand e vorba despre machiaj i bijuterii,atunci abia,cu cat mai multe,cu
atat mai
bine.Pe cand tu...Se intoarse s se uite la ea.
-Tu nu semeni cu nici o femeie pe care am cunoscut-o eu.Ari ca i cum
tocmai
ai ieit dintr-o briz de primvar.Descopr c hainele tale,care te acoper
aproape in intregime,sunt mai sexi ca tot ce am vzut in viaa mea.Felul in
care
te miti,felul in care vorbeti,imi place totul.Ii promit c imi voi da silina
s-mi
in mainile departe de tine,dar n-o s-mi fie uor.A mai rmas ceva din
sendviciurile alea? Sara rmase locului,clipind des.
-Pi,ah...
-Sendviciuri?
-In co,reui ea s opteasc,intr-un tarziu.Nu am tiut c simi astfel
pentru
mine.
-Cum a fi putut altfel? Nu le gsesc,adug el scormonind in co.
-Las-m pe mine,spuse ea i-i ddu mainile in lturi,cu feele foarte
apropiate.O
clip,Sara aproape c se aplec i mai mult spre el,dar apoi se retrase.
98

-Cred c i-ar fi treaba mai uoar,dac noi doi ne-am culca impreun.
-Ah,cu mult,cu mult mai uoar,spuse el.De fapt,cred sincer c dac am fi
impreun,ara noastr ar deveni mai mrea.Sara scutur capul spre el.
-Asta n-o s se intample.Mike oft prelung.
-Nu poi acuza un brbat c a incercat.Bine,deci care este restul planului?
-S facem ce-ai spus i s colectm ADN de la femeile care vin la
magazin.
Dar...
-Dar ce?
-Erica.
-Ea cine mai e? Mike avea gura plin cu un sendvici cu salat de ton.
-Femeia pe care a adus-o Greg s se ocupe de magazin.Nu o s m lase...
-Nu tu eti proprietarul magazinului?
-Eu sunt partener doar pe hartie.Greg i Erica sunt cei cu deciziile.
-O s dau un telefon i o s vin cineva s-i rup picioarele.
-Nu i braele? intreb Sara cu pasiune.Mike zambi.
-Nu eti chiar atat de inocent pe cat pari,nu?
-Decide-te.Art ca o vestal virgin sau sunt dat naibii de sexi?
-Ambele.Salat de varz a mai rmas?
-Mnanci mult,nu?
-Toat ziua m-am tarat prin ferm,uneori abia reuind s scap cu via iar
acum
stau lang o femeie superb care-mi spune s nu m ating de ea.Da,mor de
foame.
-Dac-mi spui tot ce ai vzut astzi,o s-i spun i eu despre cele dou
intalniri
neplcute ale mele cu domnul Lang.Aerul glume se terse de pe chipul Jui
Mike.
-Trebuie s-mi spui absolut tot ce tii.
-Nu,pan nu-mi spui tu mai intai jumtate din ce tii.
-Despre ce? Sara arunc in el cu o bucic de paine-i Mike o prinse cu
mana
stang.
-Sara,draga mea,sincer,sincer de tot,chiar nu tiu ce se petrece.tiu c una
dintre
cele mai mari criminale din istoria Americii triete sau a trit in acest
orel
frumos.Poate c Ferma Merlin nu are nimic de a face cu ea,dar ceva s-a
petrecut
de curand acolo.Mike nu-i putea spune c el avea convingerea c dorina
lui
tefan de a avea ferma lega familia Vandlo fie de Brewester Lang,fie de
99

vechea
plantaie.Cand Mike se uit la Sara,o vzu ateptandu-i explicaiile in
tcut
anticipare.
-Azi diminea cand m-am dus s vizitez ferma,m-am ateptat la o ruin
veche,aa cum mi se spusese.Dar ceea ce am gsit era o zon de rzboi.
-Ce vrei s spui? Ii relat,in detaliu,ceea ce vzuse.Vorbi amnunit despre
trape
i despre convingerea lui c plantele de marijuana erau doar o momeal.
Cand ajunse la mormintele recente ale cainilor,Sara se incrunt.
-i gatele?
-Nu am vzut nici una.
-Dlomnul Lang i tatl lui aveau mereu gate.O ras rar,Sebastopol,cu
penele
cree i cu cel mai bland temperament din lume.Mama zicea c gatele
acelea
sunt secretul legumelor atat de grozave ale lui Lang.Mike o privea
intrebtor.
-Gatele mnanc insectele i buruienile i produc ingrmant.
-Ah.Vd c te pricepi la grdinrit.
-Hazardul de a fi fiica mamei mele.Mike chicoti la jocul ei de cuvinte.
-i ce ziceai c i-a fcut Lang?
Sara ii povesti despre cele dou dai cand Brewster Lang i-a indreptat
spre ea
mana in form de puc-i Mike zambi auzind c i-a rspuns i ea cu
acelai
gest,la a doua lor intalnire.
-i tu crezi c el a fcut asta pentru c semeni cu mtua ta Lissie? Mike
nu avea
de gand s-i spun c el tia multe despre aceast ur.
-Aa cred.Sau poate c urte copiii.Cine poate ti,cand este vorba de el?
Ceea
ce tiu sigur este c pe vremea cand eram eu copil,ferma nu era plin de
capcane
i trape in ziua cand am vizitat-o,am intrat in toate cldirile.
-Inconjurat de gate i de caini.Cred c artai ca ieit dintr-o carte cu
poveti.
Sara se uit la el,intins pe toat cuvertura.Barba neagr ii crescuse deja la
loc.Chiar avea buze frumoase,ii spuse ea.Cat despre prul tuns scurt i
fruntea
lat,incepea s se obinuiasc cu asta.Cu ceea ce nu se obinuise inc,era
gandul
100

c Ferma Merlin nu va mai fi niciodat a ei.Copiii ei nu vor crete acolo.


Mike nu se uita la ea,dar ii putea simi privirile aintite asupra lui.
-Ded,Sara,spune-mi,unde te vezi tu peste cinci ani?
-Mam a doi copii,spuse ea pe loc.
-Fr so?
-Cum s nu.Visam c o s fiu cu Greg i o s stau acas s-mi cresc copiii
i...
-i ce?
-i o s fac din nou s strluceasc Ferma Merlin.Dar cum nu vroia s
discute
despre sfaritul acestui vis,Sara schimb subiectul.
-Nu am reuit s vd prea multe pan s fi aprut tu balansandu-te pe
funie,
deasupra mea.Il privi speculativ.
-Ce-i cu privirea asta?
-Nu muli brbai pot sta agai cu o man de funie i cu cealalt s ridice
o
femeie adult.Mike ridic din umeri.
-N-a putea spune despre tine c eti o femeie adult.Cat cantreti?
Patruzeci de
kilograme?
-Eti drgu.Greg zice c trebuie s mai slbesc cinci kilograme.
Pentru ca trupul ei s intre mai uor intr-un porbagaj? se intreb Mike.
-Dac Greg nu te poate ridica,inseamn c trebuie s se duc mai des la
sal.
-Tu unde te vezi peste cinci ani?
-Inc nu m-am gandit la asta.Imi las soarta in mainile lui Tess.
-Iar ea vrea s te insori,s ai copii i s trieti al Ferma Merlin.
-Ii fur viitorul,spuse Mike incet i cand ii vzu tristeea din ochi,dori s i-o
indeprteze.Vrei s-i spun un secret?
-Ba bine c nu,spuse Sara uitandu-se inspre ap,cu privirea pierdut.
-Este un secret bun.
-Ah? Dar Sara prea in continuare distras.
-Genul de secret care le place femeilor.Sara se intoarse s se uite la el.
-Ce tii tu despre secretele femeilor?
-Tess o s aib un copil.Cand ochii Sarei se fcur mari,Mike era fericit c
o
inveselise.Dar in clipa urmtoare,spre uluirea lui,Sara izbucni in lacrimi.
Mike se ridic,lu erveelele i i le ddu,in timp ce ii puse mana pe
spatele ei.
-Imi pare ru.Nu am vrut s te supr.Te rog,nu plange.
-Sunt lacrimi de fericire,spuse ea tergandu-i faa cu erveelele.Crede101

m,sunt
atat de fericit pentru ei.Doar...Doar...Sara se uit la el.
-Doar c cele dou mai bune prietene ale mele sunt insrcinate iar eu nici
mcar
mritat nu sunt!Mike afla acum c Sara avea un dezvoltat sim al
umorului.
-Abia atept s te ajut cu una din aceste probleme.Crede-m,mi-a da toat
silina.O clip,Sara nu inelese ce vroia el s spun.
-Eti groaznic,spuse ea,dar zambea.
-Nu,vorbesc serios,spuse el prand preocupat.Vorbesc serios.Este una din
profesiunile mele de credin,s ajut o doamn in impas.Sara ii trgea
nasul.
-Mulumesc.M-ai fcut s m simt mai bine.Ii sufl nasul i incepu s
strang
vasele.
-Cred c ar trebui s plecm.Se face tarziu.Ce lucruri fabuloase o s
gteti
pentru cin?
-In seara asta este randul tu.Eu o s fac salata.
-Inseamn c o s ne descurcm cu McDonald's.
-Sper c nu vorbeti serios?! Toat grsimea aia i...
-Tu i mama! Linitete-te; glumeam doar.O s dm o rait pe la bcnia
mamei.
Sara se aplec spre Mike.
-Vrei s-i spun un secret? Mike ii inu rsuflarea.
-Da.Sara ridic in sus inelul ei cu chei.
-Am o cheie de la ua din spate de la Alimente Bio Armstrong.
La inceput Mike nu pricepu de ce ea credea c acesta era un secret,apoi ii
aminti c una dintre povetile auzite de el despre tefan era c acesta
pretinsese
s ia bcnie pe gratis,de la mama ei.Dac Mike inelegea corect,Sara ii
oferea
ceva ce ii refuzase viitorului ei so.Nu vroia s-i arate cat plcere ii fcea
asta.
-O cheie pentru toate alimentele acelea bio? Las-o balt cu sexul,d-mi trei
pere
rupte direct din pomn.Sara rase.
-i cand ai de gand s-i spui domnului Lang c eti proprietarul fermei
despre
care crede c este a lui? Mama lui l-a nscut in salonul principal.
-Precis nu a fost in ur?
Inainte ca Sara s rspund,ii sun mobilul i se uit la el.
102

-Ah,nu!M-ai fcut s uit c i-am promis lui Joce c trec pe la ea astzi.E


groaznic ce-am fcut! Biata Joce este intuit la pat,incercand s-i
stpaneasc
gemenii s nu vin mai devreme pe lume.Tatl ei a murit acum cateva
luni,Luke
lucreaz toat ziua,Tess e plecat i Joce st aproape tot timpul,singur.
-i tu o vizitezi,ca s-i ii companie.Ei! Am o idee.Ce-ar fi s pregtim o
cin
pentru ei,disear? Nu mi-a spus Tess c Luke a renovat buctria din casa
principal?
-i da i nu.Luke a vrut s arunce vechea buctrie dar i Joce i tatl lui sau
impotrivit.A sfarit prin a repara i revopsi vechile bufete i in final Joce a
fost
de acord s se monteze-Sara oft-pe bufete marmur alb.Dar da,imi place
ideea
s pregtim o cin pentru ei.Srmana Joce se afl la mila abilitii lui Luke
de a
cumpra mancare gata fcut i a buntii celor din ora.
Ridicandu-se ,Sara se uit in jos la Mike.O cin-petrecere.Cat de atat de
obinuit,dar in acelai timp,cat de absolut divin.Greg gsea intotdeauna un
pretext s lipseasc de la orice eveniment social din Edilean.
La gandul acesta,se incrunt.Era mult prea tarziu s inceap s-l compare
pe
brbatul cu care se va mrita,cu altcineva.Cand Mike lu de jos coul
pentru
picnic i ii oferi braul,Sara ii zambi.Fusese cat se poate de drgu s
cunoasc
un brbat care s se balanseze pe o funie,s o inface de talie i s o
salveze.
CAPITOLUL 10
-DECI,CUM ESTE? in afar de faptul c c arat grozav,vreau s spun.
-Eu nu m gandesc la el in felul sta,dar e drept,iubesc un alt brbat.
Sara pronun cuvintele cu mult grij,s fie sigur c este auzit de
Joce.Mai
devreme fcuse un raid impreun cu Mike in magazia uria i in bcnia
mamei
ei,dup care s-au dus direct acas.Sara o sunase deja pe Joce,care i-a spus
c
Luke o s izbucneasc precis in lacrimi,cand o s aud de o mancare gtit
in
cas.
103

-Atunci e in liga mea,ii rspunsese Sara fr alte explicaii.Deci este in


regul
dac Mike i cu mine vom gti disear in buctria ta?
-Sara,dac vrei te poi muta aici i gti trei mese pe zi.
-Mike este buctarul,nu eu.
-tie s i gteasc? Sara tia c era impins spre un alt brbat,dar ea
decisese
deja in privina lui Greg i nu ii va schimba hotrarea.
De indat ce intrar in casa mare,Luke il lu pe Mike afar s-i arate
grtarul cu
crbuni,pe care il aprinsese deja.Jos fusese instalat un pat pe care sttea
intins
Joce,burta mare impingand in sus cuvertura uoar.Sara rmase lang ea,
uitandu-se afar la cei doi brbai care stteau de vorb i radeau.
-Par al naibii de prieteni,spuse Sara.
-Mike l-a convins in sfarit pe Luke s mearg la sal i mie-mi pare tare
bine.Luke nu se dezlipete de mine,ca i cum a fi gata s nasc dintr-o
clip intralta.
Promite-mi c o s stai cu noi,in sala de nateri.M tem c Luke o s
leine.
-Ii promit.i sper s fii i tu acolo cu mine i Tess.
-Eti cumva...?
-Nu,spuse Sara repede.Tess este,dar nu cred c Ramsey tie inc.
-Deci tu i Mike ai avansat pan la a v imprti secrete despre sora lui?
-Noi nu...
-Este plcut s locuieti cu el?
-De fapt,eu nu...
-Are o prieten?
-Inceteaz! spuse Sara,apoi se domoli.Ascult,inainte ca toat povestea
asta s
ne scape din maini,tre-buie s tii c Mike se afl aici pentru un caz.Iar ce
i-am
spus acum,nu are voie s ias din camera asta.Joce incuviin repede din
cap.
-Ce caz?
-O femeie,un criminal de talie mare,triete in Edilean i Mike a venit s
dea de
ea.
-De unde tie c se afl aici? Sara ridic din umeri.
-Nu tiu.Imi spune cate ceva,din cand in cand,dar niciodat povestea
intreag.Ai
tiut c soul tu m-a dat afar din casa mea pentru ca Mike s poat intra
104

prin
nu tiu ce tunel secret i s urce in dormitorul meu-al lui Tess,m rog?
Joce ridic din sprancene.
-Am tiut c se petrece ceva,pentru c nu a folosit deloc pesticide in
apartamentul tu.Dar i-a scos vasul de wc i chiuveta din buctrie.
Sara se uit afar pe fereastr,la vrul ei care bea bere din cutie,intorcea
fripturile pe grtar i radea la ce-i spunea Mike.Se uit inapoi la Joce.
-Vrei s m ajui s aflu ce se petrece?
-Cum i soul meu a inut anumite lucruri secrete fa de mine,abia atept
s te
pot ajuta.Cele dou femei se privir conspirativ.
Peste treizeci de minute masa era gata i stteau cu toii in jurul patului lui
Joce,fiecare cu cate o tav plin cu fripturi,salate i legume grilate.
Mike i Luke dominau conversaia cu nesfaritele lor comentarii despre
exerciiile de for.
-Am vzut ce face omul sta la sal i acum vrea s merg i eu cu el,spuse
Luke.
-tiu c poate juca rolul lui Tarzan,spuse Sara i ea i Mike ii zambir.
-Adic? intreb Luke uitandu-se de la unul la altul.Pan s apuce Mike s
rspund,interveni Joce.
-i cum ai aflat c femeia pe care o cutai triete in Edilean?
Luke habar n-avea despre ce vorbea soia lui,dar vzu c Mike era pe cale
s
explodeze.
-Mike,spuse Joce,nu-i face griji pentru asta.Nimeni n-o s-i divulge
secretul.
Noi vrem doar s te ajutm.Mike se uit la Sara,dar aceasta ii zambi larg.
-Ce se petrece aici? intreb Luke.
-Mike este aici pentru un caz,spuse Joce.Caut nu tiu ce criminal,o
femeie.
-Da? spuse Luke.
-Cred c-ar trebui s plecm,spuse Mike cu dinii incletai.
-Nu,spuse Sara.Nu vreau s fiu singur cu tine chiar acum.
Nu-i era catui de puin team de Mike,dar nu vroia s-i asculte predicachiar
dac tia c o merita.Dar el nu-i cunotea pe Luke i Joce aa cum ii tia
ea.
-Indiferent despre ce este vorba,ne poi spune.Te pot asigura c orice se
spune
aici,va rmane secret,interveni Luke.
-Nu asta cred i eu,dup toate barfele din oraul sta.
Mike continua s se uite la Sara-care manca i nu prea deloc perturbat
105

de
privirea lui fix.
-Mike,spuse Joce cu blandee,ineleg ce simi.i eu sunt nou in oraul
sta i
inc nu m-am obinuit,dar ei pofine un secret.Cand am aprut prima oar
aici,toat lumea din sat conspira ca nu cumva s aflu un anumit lucru
despre
brbatul de care m indrgostisem i...
-Chiar erai indrgostit? intreb Luke.Nu am tiut.Eu credeam c tu i
Ramsey...
-Tu i Ramsey ai fost impreun? intreb Mike.Dar Tess l-a vrut de la bun
inceput.Mi-a spus c...
-Mitzi! il intrerupse Sara tare.Ai uitat de ea? Teribila criminal.
Mike se uit in farfurie.Nu era obinuit s-i impart secretele cu altcineva
decat
cu Tess i nici ea nu tia decat jumtate din tot ce fcea el.
-Aa o cheam pe femeia aceea? intreb Joce.Toat lumea atepta tcut
s
inceap Mike s vorbeasc.Vedeau c se afla intr-o dilem,dar nu el avea
cum s
tearg ceea ce li se spusese deja.Decise c a aduce familia Vandlo in faa
justiiei era mai important decat neplcerea de a vorbi despre treburile lui.
-Cri de tarot,spuse el intr-un tarziu.
-Ce-i cu ele? intreb Sara.Mike mai manc puin.
-Ai intrebat cum a fost descoperit i rspunsul este prin crile de tarot.
Toat lumea se uita la el,dar Mike nu prea dispus s spun mai multe.
-Vedei cu ce trebuie s m lupt? spuse Sara i fcu un gest larg cu
furculia.Aa
face tot timpul.Spune o mic propoziie care te intrig,apoi nu mai scoate o
vorbuli.
-Ineleg ce simi,spuse Joce.Ai pomenit de un tunel,dar mie nu mi s-a spus
niciodat despre vreun tunel sub casa mea.Joce ii arunc lui Luke o privire
care
spunea c va avea de dat nite explicaii.
-Mike,spuse Luke,vrei s m ajui s ies din asta inainte de a fi trimis s
dorm in
cuca cainelui,un an de acum inainte?
Mike trebui s inspire adanc de cateva ori,inainte de a incepe.
-Fiecare ii are slbiciunile lui.
-Chiar i tu? intreb Sara clipind inocent.
-A mea se pare c este o tanr frumoas,care alearg prin jur inconjurat
de un
106

card de ga te.Sara ii cobori privirile in farfurie,i n timp ce chipul ei


cpt o
adorabil culoare roz.Nu vzu felul in care se uitar unul la altul Luke i
Joce,cu
speran in ochi.Mike le povesti repede aceeai poveste pe care i-o
spusese i
Sarei,fiind atent s omit partea despre logodnicul acesteia,fiul lui Mitzi
Vandlo.
-Aa c ne intoarcem la prima mea intrebare,spuse Joce.De ce crezi s se
afl
aici? in afar de faptul c dorete s i se citeasc viitorul,vreau s zic.i
apropo,nimeni in Edilean nu citete in crile de tarot.Cel puin nu pe
bani.Am
ti,dac ar fi cineva.
-Noi avem informatori,oameni care incearc s-i salveze propria piele,
vanzandu-i prietenii sau rudele.Unul dintre ei ne-a vorbit despre aceast
mare
slbiciune a lui Mitzi.Ceilali trei se aplecar in fa,curioi.
-Colecioneaz cri de tarot inspirate din lumea iganilor.
Unul cate unul,revenir la poziia iniial.
-Asta e tot? Atata tmblu doar pentru cateva cri de joc cu imagini
reprezentand igani? intreb Sara.
-Asta e tot,spuse Mike intr-un fel care nu permitea alte intrebri.Mai vrea
cineva
ceai? Sau o bere?
-Eu a vrea o margrita cu mult sare,spuse Joce masandu-i burta.
-Nu glumi cu el pe tema mancrii.Este mai fanatic decat mama,spuse Sara.
Joce i Luke se uitar la el cu veneraie.Cand Mike se ridic dand s se
duc la
buctrie,Joce spuse:
-Dac nu ne spui restul povestirii,o s nasc acum i aici i tu o s m
moeti.Stai jos! Vorbete!Cu un zambet care-i accentua gropia din
brbie,Mike
se aez la loc i le povesti ce citise in dosarele pe care i le dduse
cpitanul
lui.Printr-un informator,aflaser c Mitzi Vandlo avea ceea ce era probabil
cea
mai bun-i singura poate-colecie de cri igneti de tarot,din lume.In
incercarea de a pune mana pe ea,Federalii au fcut odat rost de un pachet
de
cri care fuseser expuse intr-un muzeu.
-Se spunea c era singurul din lume i imi pot imagina cum fcuser ei rost
107

de
el.i l-au scos la vanzare pe eBay.
-Pe eBay? intreb Sara.
-Btranul,cumintele eBay?
-Da.Federalii au organizat o licitaie,dar cand s-a atins suma de 75.000 de
dolari
s-au retras cu toii.Cu excepia unuia singur.Care a rmas pan cand
licitatorul
necunoscut a catigat,la 82.000.
-i persoana necunoscut era Mitzi? intreb Sara.
-Ei aa presupun.Le-a luat ase sptmani s dea de urma
cumprtorului.Erau
corporaii de faad,care posedau alte corporaii,pan cand au ajuns la o
csu
potal dintr-un oficiu potal din Richmond.Csua aparinea unei femei al
crei
permis de conducere avea o adres din Edilean.
Ultima afirmaie era o minciun,dar Mike era atent s nu arate
asta.Adevrul era
c respectiva csu fusese inchiriat de un brbat cu un permis de
conducere
din Pennsylvania.Apoi,intr-o bun zi,in parcare a explodat o main i
oficiul
potal a fost evacuat.Cand toat lumea s-a intors,crile dispruser.
Despre Edilean aflaser prin tefan.Dup ani de tcere,cand nimeni nu mai
tia
unde se afla acesta,a aprut brusc,suficient ca s divoreze de soia cu care
era
cstorit de douzeci de ani,dup care s-a dat din nou la fund.Dup care a
fost
vzut din nou de un poliist din Richmond,aflat in concediu.
Iar tefan era logodit cu Sara Shaw i locuia in Edilean.Dar Mike nu le
putea
spune toate astea.Sigur,in curand va trebui s-i spun Sarei adevrul,dar nu
inc.
-tiind poate c este urmrit,este posibil ca acum s nici nu se mai afle
aici,spuse Joce.
-Nu credem.Noi credem c a venit in Edilean s fac ceva,dar nu tim ce
anume.
Voi ai auzit cumva de vreo comoar ingropat undeva pe aici?
Sara spuse,in tcerea care se lsase.
-Spune-le ce ai vzut la Ferma Merlin.Mike trebui s se concentreze ca s
108

nu se
incrunte.O s trebuiasc s o lmureasc s nu mai sporoviasc despre tot
ce-i
spunea el in secret.Sau poate c el ar trebui s-i in gura inchis.
Cum Mike ezita,interveni Sara :
-Bine,o s le spun eu.Dup care le relat cu lux de amnunte tot ce-i
spusese
Mike,la ferm.
-Mi-a scpat ceva?
-Nu,spuse Mike prudent,dar chiar dac ii minte unde sunt montate
capcanele,tot
nu te poi duce din nou acolo,neinsoit.Maine m duc s stau de vorb cu
Lang,
s-i spun c de acum eu sunt proprietarul fermei i...
-Mike o poate pstra doar dac se mut acolo cu Ariei i produce o liot
de
copii,spuse Sara oftand prefcut.
-Imi imaginez.Vrul meu este un avocat innscut,spuse Luke.
-Dur,spuse Joce.
-Mult prea dur,se auzi ca un ecou Sara.
-i cum te putem ajuta noi?,intreb Joce uitandu-se la soul ei.
Mike observ c Luke arta ca in trans.Avea o privire fix,aintit undeva
pe
perete.Mike se uit la cele dou femei.
-Este faa lui de scriitor,spuse Joce.l-a venit in minte o idee de carte i este
inutil
s vorbeti cu el pan cand nu revine pe pmant.
-Ah,fcu Mike,in viaa mea n-am mai stat in preajmaunui scriitor.
-i Joce este scriitoare,spuse Sara.
-Dar eu scriu biografii.Eu sap i aflu despre oameni.Nu este acelai lucru
cu a
imagina intrigi.Luke incepe cu o coal goal de hartie i...
-Targul,spuse Luke.
-Ce-i cu el? intreb Mike.Apropo,unde se ine?
-Pe Campul lui Nate,spuser Joce i Sara in acelai timp.
-Ferma lui Merlin,K Creek,Campul lui Nate.De unde vin toate numele
astea?
intreb Mike.
-N-am idee,spuse Joce uitandu-se la Luke.Luke se intoarse spre Mike.
-Cum te gandeti s-o scoi pe femeia asta afar din barlog?
Mike nu prea putea s spun c inteniona s se foloseasc de logodnicul
Sarei,pentru asta.
109

-Ai vreo idee?


-Editura mea are o fantastic secie de art pentru obiecte de interior i un
echipament de ultim generaie.
-Grozav,spuse Mike dei nu inelesese legtura.
-Ce-ar fi s crem un set de cri de tarot cu figuri de igani pe ele,editura
s ni
le tipreasc,apoi s alegem pe cineva care s citeasc viitorul,in timpul
targului? in felul sta...
-Mitzi,spuse Sara.
-Mitzi-dac mai este inc aici-le va vedea.
-i i le va dori,adug Joce.Mike ii privea clipind,rumegand ideea.Era fie
strlucit,fie putea duce la moartea cuiva.
-Nu...nu tiu dac o s in.De unde facem rost de un artist,intr-un timp
atat de
scurt?
-Shamus,spuser Luke,Jocelyn i Sara,la unison.
-Doar nu credei c l-am cunoscut,spuse Mike zambind la sigurana celor
trei
fee.Cine este?
-Este fiul cel mai mic al familiei Frazer,spuse Luke.
-Intarziatul.Surpriza prinilor,spuse Sara.
-Are doar cincisprezece ani,dar e un adevrat Frazier,spuse Joce.
-Adic? intreb Mike.Ceilali trei se uitar unul la altul,dar nu spuser
nimic.
-Iar eu va trebui s fiu ghicitoarea,da? spuse Joce.Pot sta intins pe un
ezlong i
intoarce crile pe care le va face Shamus.
-Categoric,nu.Tonul lui Luke spunea c decizia era luat.El vorbise.
-Ah? fcu Joce cu sprancenele ridicate.Adic vrei ca eu s stau inchis in
cas,pe toat perioada targului? Zcand in pat,avand grij de copiii ti,de
casa
te,de mancareafa i...
-Cand s-a vorbit de tunel,era casa ta,iar acum e a mea? Luke era calm i
vocea
lui,ferm.
-Noi o s plecm acum,spuse Mike intinzandu-i Sarei mana.Sara se ridic
de pe
pat,ii lu mana lui Mike i dup ce-i luar la revedere,plecar.Odat
afar,in
aerul serii,se uitar unul la altul i incepur s rad.Mike nu-i ddu Sarei
drumul
la man.
110

-Tu cine crezi c-o s catige?


-Eu pariez pe douzeci de dolari c maine o s m sune Joce i o s m
roage
s-i fac o costumaie de ghicitoare.
-Eu nu accept niciodat un pariu pe care tiu c-o s-l pierd.Tess n-are
cumva
nite cercei mari,rotunzi,ca nite cercuri?
-tiu despre ce cercei vorbeti.Un copil ar putea face acrobaii cu ei.
Zambind,Mike o srut pe cretet.
-Ei! sunt o femeie mritat,ai uitat? spuse Sara smulgandu-se din
stransoarea lui.
-Mai ai pan atunci.Era intuneric i rcoare i greierii cantau frumos.
-Vrei s ne plimbm puin? Sarei ii era familiar grdina aceea mare,aa
incat il
urm.Nu exista iluminat exterior,dar lumina lunii era strlucitoare.
-Eti nerbdtor s lichidezi cazul sta i s te intorci acas,in Florida?
-Abia am venit aici.Deja vrei s scapi de mine?
-Nu,dar dup ce-i rezolvi cazul,o s fii liber.Mike era fericit c intunericul
ii
ascundea zambetul.Sara ii inchipuia c Mitzi Valdo va cdea in plasa
crilor de
tarot falsificate.Oare ii imagina o scen in care poliitii ddeau la o parte
aripile cortului ghicitoarei i ii puneai femeii ctuele la maini?
-Razi de mine,da? il intreb ea.
-Cum a putea.
-Ba da,razi.Te simt.
-Intuiie feminin?
-Dac nu incetezi s razi de mine,o s...
-O s ce? Vocea lui Mike deveni joas.Cand Sara se intoarse s se uite la
el,
lumina lunii de pe chipul ei il fcu pe Mike s-i doreasc s o trag in
braele
lui.Majoritatea femeilor pe care le cunoscuse in viaa lui de adult il lsau
s tie
c erau dornice,atunci de ce se uita Sara la el ca i cum ar fi
fost...platonicul ei
prieten?
-O s-i aranjez o a doua intalnire cu Ariel.
-Chiar o urti,da? Sara ii relu plimbarea.
-Te pot asigura c sentimentul este reciproc.Vrei s tii ce mi-a fcut intr-a
patra? sta era ultimul lucru pe care vroia Mike s-l tie.
-Ce-i mirosul sta?
111

-Poate c e parfumul mamei mele.Cand te intalneti prima oar cu Ariel?


-Sambt.Mama ta e aici,ascuns undeva in tufe,dac ii pot simi
parfumul?
-Nu asta am vrut s spun i tu tii bine.Eu m-am parfumat cu el.
Intinzand mana,Mike o apuc de bra i o privi,in lumina argintie.
-Te superi dac il miros de mai aproape?
Sara ii ridic brbia ca s-i lase acces la gatul ei,dar se indrept la
loc,brusc.
-Stai! Sper c nu eti vampir,nu?
-Ce naiba se petrece in cporul sta al tu?
-Am vzut filme pentru adolesceni.Cine ar fi zis c adolescenilor le place
sexul?
-Orice consilier pentru adolescente insrcinate,spuse Mike.Deci,cum
rmane cu
parfumul?
-Ah,da.Sara ii intoarse capul i Mike se aplec,apropiindu-i faa de gatul
ei.
Cand buzele lui ii atinser pielea,Sara sri ca ars,indeprtandu-se
incruntat de
el.
-Nu face asta.i eu sunt o fiin omeneasc.Mike pi in spate,pan cand
simi
tulpina unui copac.
-Sara,incepi s m innebuneti.
-Este drgu s aud asta,dar nu te cred.
Mike incerca s-i recapete controlul.O sear cald,intuneric,frumoasa,
atrgtoarea Sara intr-o rochie alb care prea s fie esut din razele lunii
i un
miros erotic,aator,care ii inconjura.
-De unde are mama ta parfumul sta? reui el s spun cu o voce joas,din
beregat.Sara il privea speculativ i ce-i dorea cel mai mult pe lumea asta
era
s-i pun braele pe pieptul lui.
-Ea...Sara trebui s inspire adanc de dou ori,s se calmeze.
Greg,Greg,Greg,incanta in tcere-incercand s uite c trecuser luni bune
de
cand nu mai fcuser dragoste.i chiar mai mult,de cand nu se mai srutau
decat
vag,la plecare.
-M priveti ciudat,spuse Mike intinzand o man spre ea.Sara fcu un pas
inapoi.
-Mama mea.
112

-Ce-i cu ea? Mike fcu un pas in fa.


-Ea se ocup fcand diverse produse,ampoane,etcetera.Dar acesta este
singurul
parfum pe care l-a fcut vreodat.Se numete...
-Cum? Mike mai fcu un pas in fa.
-Nopi inflcrate.
-Sara...Mike intinse amandou mainile spre ea.Sara incepu s mearg cu
spatele
de-a lungul crrii pe care o cunotea bine,vorbind repede.
-Surorile mele i cu mine am fost intotdeauna jenate de denumirea
asta.Acum
vreo opt ani prinii mei au plecat intr-un weekend lung i s-au intors
inapoi...ei
bine,chicotind intruna.Peste dou zile,mama a fcut un parfum cruia i-a
spus
Nopi inflcrate.
-Imi place,spuse Mike incetior.Imi place parfumul i imi place numele.
-Surorile mele i cu mine i-am spus c nu poate s-l numeasc aa,dar ea a
ras
doar i ne-a spus...
-Ce v-a spus?
-C fiecrei generaii ii place sexul.Cred c-ar trebui s intrm.Incepe s se
fac
frig.Pan s zic Mike ceva,Sara trecu repede pe lang el,indreptandu-se
spre
cas.Cat despre Mike,el avea nevoie s mai stea afar pan cand se putea
arta
din nou in public.tia c trebuia s-i recapete controlul-asupra minii i a
trupului.In clipa asta,situaia in care se gsea il nedumerea,in trecut putea
face
dragoste cu femeile cu singurul scop de a obine informaii de la ele.Mai
tarziu,unele dintre aceste femei fuseser bgate la inchisoare.Dar cu o
singur
excepie,Mike reuise s se disocieze de ele,tiind c vor fi foarte bine
dup ce le
va fi prsit.Toate aveau bani,copii i un cmin.Puteau ele s-i spun lui
Mike
cat vroiau c le-a sframat inima,pentru c el tia c-i vor reveni.
Dar Sara era cu totul i cu totul altceva.Ce se va intampla cu ea dup
plecarea
lui? Mai ales dac deveneau totui intimi? Spera c cei doi Valdo,mam i
fiu,s
113

fie inctuai i urcai in mainile poliiei,dar dup aceea? Se va urca i


Mike in
main i va pleca? Vizualiza scena.Ii va lua la revedere de la oamenii din
Edilean? De la Luke i Joce? De la Tess i Ramsey,cumnatul pe care nu la vzut
niciodat? Dac se va intoarce mai tarziu s-i viziteze sora i nepotul,cei
din
Edilean il vor uri pentru c a prsit-o pe Sara?
i cum rmanea cu Ferma Merlin? Putea el s triasc acolo,dup ce se va
retrage din poliie? Sara se va fi mritat pan atunci? Cu vreunul dintre
tipii din
localitate,care fumau i se uitau la meciurile de fotbal,in weekend? Cu
vreun
brbat care va pune un curcan la prjit i va da foc la cas? Sau se va
indrgosti
de un alt brbat din afara oraului,care o va amgi cu vorbe frumoase?
Mike ii trecu mana peste fa.De mult vreme se antrenase ca,lucrand sub
acoperire,s nu se indrgosteasc de subiecii lui.Nu reuise
intotdeauna,dar
indiferent de sentimentele lui,in final le prsea,plecand spre o alt
misiune.
Gandul de a-i face asta Sarei il termina.Dac de obicei avea de a face cu
femei
delincvente,Sara era intruchiparea inocenei.
Poate c orelul sta era cel care il enerva.Sau poate faptul c se afla in
faa
pensionrii din poliie i habar n-avea ce va face cu restul vieii lui.Ii
aminti
cum sttea in livada Fermei Merlin i visase la un viitor care nu implica s
trag
in oameni i nici mcar s-i trdeze.Poate,doar poate,sora lui a tiut ce
fcea,
cand i-a dat btrana ferm.Intorcandu-se,se uit inapoi spre cas.Dac nu
ar fi
fost atat de important prinderea celor doi Vandlo,ar fi plecat inainte ca
cinevamai
ales Sara-s sufere.Dar nu putea face asta.
Se intoarse la apartament i zambi cand simi mirosul de floricele de
porumb.
Inuntru,Sara sttea aplecat asupra player-ului DVD.
-Vrei s te uii la un film? il intreb ea.
-Doar dac este o comedie romantic.Doar astea imi plac.
114

-Ciudat.Eram convins c eti un fan al lui Jason Statham,spuse Sara


ridicand un
CD cu Shank.Dar dac nu-i place,am pe aici vreo dou filme cu Katherine
Heigl.
-Dac trebuie,o s m sacrific.Se apropie de cana-pea,unde pe msua
alturat
se afla un bol uria cu floricele de porumb.
-Ce-i mai face gatul?
-Splat,deci ii poi vari colii in el.
-Nu colii sunt cei care simt nevoia s ptrund in el,spuse Mike aezanduse pe
canapea i btand cu palma in locul de lang el.Sara lu bolul cu floricele
i-l
puse lang el.Cu o grimas,Mike se intinse dup comanda la distan.
Sara ii stpani rasul i se aez pe canapea,cat mai departe posibil de el.
Alturi,in casa mare,Jocelyn ii trimitea un mesaj lui Tess.
TIAI C FRATELE TU INCEPE S SE INDRGOSTEASC DE
SARA?
Imediat,Tess ii rspunse:
MAINE O S-MI PETREC O OR IN CATEDRALA DE AICI,
MULUMINDU-I LUI DUMNEZEU.DAR SARA? IL TRATEAZ CA
PE UN
ALT VR.INVENTEAZ CEVA CA S-L VAD DEZBRCAT.
Joce se uit la Luke.
-Ziceai c l-ai vzut pe Mike la sal.L-ai vzut cumva dezbrcat?
-N-am vzut nimic care s-mi atrag atenia.
-i cum arat dezbrcat?
-Gras.Cu burt.Cu picioare subiri.Nici un muchi.Joce ii scrise inapoi lui
Tess:
AA VOI FACE.CHIAR ETI PRIETENA MEA CEA MAI BUN
CAPITOLUL 11
MIKE SE UIT DUP SARA peste ceea ce se chema Campul lui Net,dar
nu o
vzu.Pe camp se aflau cam vreo duzin de brbai cu braie din piele,cu
scule,
construind un pavilion pentru targul care se apropia.Dac nu ar fi trebuit s
se
duc din nou la Ferma Merlin,i-ar fi ajutat.Poate c-o s fac asta maine,ii
spuse
el.Jocelyn fcuse cateva schie pentru cortul ghicitoarei i i le dduse Sarei
s le
multiplice.Mike i Sara raser afland c Joce ca tigase in disputa privind
115

participarea ei la targ.
-Nu o s fie in vreun pericol,nu? intrebase Sara.
Sper c Mitzi nu o s-i dea una in cap,s-i ia crile?
-i s rateze ceea ce vrea cu adevrat-ce o fi acel lucru ? intrebase
Mike.Nu,nu
cred asta.Mike nu i-a spus,dar nu vroia ca Sara s intre in contact direct cu
Mitzi.Dar vroia s obin cat mai multe probe ADN cu putin.Noul lui
plan-pe
care nu i-l spusese Sarei-era s obin ajutorul notoriei Erica.Ea ar invita la
magazin cat mai multe femei de varst apropiat,le va aranja inutele i le
va
oferi s bea pe gratis vin dintr-o cup de plastic.Nu era mult,dar era un
inceput.
Mike se interesase la vreo ca iva despre Erica i dac era pe jumtate atat
de
vorace sexual pe cat se spunea,tia cum s o abordeze.Convinsese atatea
femei
ca ea,s fac ce vroia el.
Dimineaa devreme,in drum spre sal,unde urma s se intalneasc cu
Luke,Mike
se oprise s stea de vorb cu mama Sarei i obinu de la ea s-i in
ocupai toat
ziua atat pe Sara cat i pe Brewster Lang,pentru ca el s mai poat cerceta
o dat
ferma.Ellie ii spusese c-i va da Sarei misiunea de a impleti ghirlande
pentru
baraca lui Luke de la targ,dar c Lang era la fel de greu de prins ca un
tipar
uns.Ii promisese totui c va face tot posibilul.
De acolo,Mike se dusese la magazinul Sarei i al lui tefan.Mike prsise
orelul pitoresc,unde aveai senzaia c te intorci inapoi in timp,intrand
intr-un
magazin numai crom i sticl.Nu se putuse abine s nu se uite afar pe
fereastr,
s se asigure c se mai afla inc in Edilean.Codurile orelului nu
permiseser
modificarea exteriorului,dar interiorul era cat se poate de modern.Peste tot
oglinzi,fotolii imbrcate in mtase,decoruri aurii.Mike se uit la preul de
pe o
etichet: 1.200 de dolari o simpl bluz alb.
Nici o mirare c cei din Edilean il urau pe Vandlo.Clientela genului acesta
de
116

magazin nu era cea care contribuia la bunul mers al orelului.Nu,aceast


clientel ii parca doar mainile scumpe,intra,cumpra ce-i dorea i pleca.
Privind in jur,Mike vzu cum anume ii imaginau oameni ca Vandlo inalta
societate,dar nu vzu nimic care s-i aminteasc de Sara.Inc nu-i vzuse
apartamentul,dar se indoia c semna cu locul acesta.
-V pot ajuta cu ceva? il intreb o tanr femeie.Mike o studie de jos pan
sus.inuta ei complet neagr era mai potrivit la NewYork decat in
Edilean.
-A vrea s vorbesc cu Erica,spuse el.Peste o or,prsea magazinul.Totul
mersese cu Erica aa cum ii propusese el i reuise s o atrag in
misiunea cu
femeile.Problema a aprut cand Sara,in man cu un pachet cu haine,a intrat
in
magazin inainte ca el s fi terminat.Cu coada ochiului,o vzu pe Sara
plecand
instantaneu,furioas.Ar fi vrut s alerge dup ea,doar c nu se putea opri
din ce
fcea acum cu Erica.De fapt,a trebuit chiar s stea mai mult,ca s o
liniteasc i
s o readuc pe calea cea bun,dup neateptate apariie a Sarei.tia c
ceea ce
fcea el cu Erica nu i se putea prea Sarei foarte business,dar asta era,iar
el
trebuia s continue.Aadar totul era reglat acum cu Erica.La sfaritul zilei
,va
veni un agent s ia pungile cu pahare i s le duc la laborator.Marea lor
speran era ca una dintre probe s aparin cuiva din familia lui tefan.
Cu Lang inut ocupat la Piaa Fermierilor,lui Mike nu-i mai rmanea decat
s o
calmeze pe Sara.
-Ar trebui s mi se dubleze salariul pentru misiunea asta,mormi el
traversand
terenul afectat targului.Ca iva oameni ridicar mainile s il salute,dar
Luke tia
ce vroia Mike.Ii art cu mana spre copacii umbroi aliniai de-a lungul
uneia
dintre laturile campului.Mike vzu capul blond al Sarei aplecat asupra a
ceea ce
prea a fi o ton de ramuri.Sara ii ridic privirea,il vzu pe Mike,ddu s
zambeasc,dar imediat faa i se schimb i ii ls din nou privirea in jos.
in jurul lui,brbai pe care nu-i cunotea se uitau la el curioi i Luke ii
ddu o
117

palm peste umr,in semn de simpatie.


-Succes,ii spuse Luke cu un glas vesel.Mike se duse la Sara care sttea
jos,cu
poala plin cu sarme i buchete cu flori roii.Dar Mike nu a avut de ce si fac
griji.
-Ai fost dezgusttor,spuse Sara cu buza de sus curbat intr-un mic ras
batjocoritor.Stteai pe colul biroului Erici i te aplecai deasupra ei
vorbindu-i
cu vocea aia a ta ciudat...flirtand cu ea.
-Da.i ? Care este plangerea?
-Nu aa se conduce o afacere,asta e tot.tii cum barfete orelul
sta.Dac ie
nu-i pas de ce spun oamenii despre tine,ar fi rebuit s te gandeti mcar
la
Tess.Aici o s triasc ea.Cu copiii ei.
-i cum ar fi trebuit s-o fac? Sara nu-i putea reine furia.
-Intr-un mod sobru,ca de afaceri.S fi stat pe un scaun in faa biroului ei i
s fi
vorbit respectuos cu ea.
-Vroiai s-i cer in mod politicos s-i fac treaba? i s strang date pentru
o
investigaie federal,dar fr s sufle o vorbuli? Sara rmase perplex.
-I-ai spus despre Mitzi?
-Firete c nu.l-am spus c sunt de la Biroul pentru Sntate i Boli-care
nu
exist-i c investighez o epidemie de boli venerice.Se pare c toat lumea
din
Edilean se culc cu toat lumea.
-N-ai spus asta!
-Am spus.
-Ai idee ce-o s zic lumea cand cand va auzi o asemenea minciun?
-Cine ar crede ce spune o venetic,aa cum este Erica? i oricum,nu prea
cred co
s spun cuiva.In plus,Erica mi s-a prut o persoan creia i-ar plcea s
tie
c alii sufer de boli venerice transmisibile.Pariezi cu mine c dupamiaz o s
se duc la doctor,s-i fac un control?
-Problema nu este ce ai spus ci cum ai spus.Tu chiar nu ai mandrie?
-Suficient ca s cred c majoritatea femeilor-cu excepia ta-m plac.
-Asta pentru c eu gandesc la un nivel mai inalt,nu doar la cel al atraciei
118

fizice.i pentru informarea ta,dragostea implic i altceva,nu numai sex.


-Vorbeti ca o femeie creia i-a secat puul.
-Asta e absurd-i vulgar.Ocolindu-i privirea,Sara se concentra din nou
asupra
ghirlandelor.
-Nu c ar fi problema mea,dar Greg i cu mine avem o relaie implinit din
toate
punctele de vedere.Cum Mike nu spunea nimic,Sara se uit in sus i-l vzu
zambind ca i cum nu ar fi crezut-o.
-i de cand nu ai mai...? intreb el.
-E plecat doar de cateva zile.Mike continua s zambeasc cu
subaneles.Sara
fcu ochii mici spre el.
-i de cand nu ai mai...tu cu cineva?
-De ani.De secole.De atat de mult timp incat m tem c nici nu mai tiu la
ce-mi
folosete.Sara incerc s nu rad,nici mcar s zambeasc,dar nu se putu
infrana.
Se uit inapoi la ghirlande.
-i acum am reglat totul intre noi?Cum ea nu rspunse,Mike adug cu
blandee:
-Sara,eu fac tot ce trebuie s fac ca s strang criminalii de pe strzi.Intr-o
via
normal nu m-a fi repezit asupra unei femei la prima vedere,dar trebuia s
fac
ceva i asta a fost cea mai rapid cale.
-Acum tii,da,c Erica ateapt s te culci cu ea?
-Nu cred asta,spuse el solemn.Sara oft.
-Bine.i ce-ai aflat de la ea?
-Cred c are un prieten.
-Erica? Nu pleac niciodat din ora.
-Atunci trebuie s fie cineva din Edilean.
-A fi tiut,dac ar fi fost aa.Toat lumea ar fi tiut,ori eu n-am auzit un
cuvinel.Este dependent de munc i st cu Greg cate dousprezece ore
pe zi.
Cand Mike scoase un sunet mic,ca i cum ar fi fcut ah ha!,Sara se uit
sever
la el.
-Nici mcar s nu incerci.Oricate plangeri ar avea oamenii impotriva
lui,Greg
muncete din greu.i nimeni nu spune altceva.M rog,in afar de Joce,dar
ea...
119

-Ea,ce?
-Nimic.Ce intenii ai pentru astzi? Pe mine mama m-a fixat aici,cu
ghirlandele
pentru baraca lui Luke.
-Ai nevoie de ajutor?
-Cum s nu.Dac am munci impreun,le-am putea face in jumtate de
timp.
-Sara,ah,eu m-am gandit c te-ar putea ajuta altcineva.Nu ai i nite
verioare?
Mike se ddu cu un pas inapoi.
-Bine,am ineles.Asta este o treab de femeie i tu vrei s te strecori.Te
duci s-o
vezi pe Erica? Prea vesel,dar cand se uit la Mike,vzu in ochii lui o
strlucire
trist pe care incepea s o recunoasc.
-Cred c o s m mai duc la sal,in Williamsburg ,apoi la mol.Imi mai
trebuie
ceva haine,spuse el.Sunase atat de stangaci felul in care spusese asta,incat
Sara
tiu c minise.
-Mini,spuse ea calm.N-ai deloc burt i du-te naibii cu minciunile tale cu
tot.
-Este ridicol.Trebuie s m duc la sal.Sara se uit o clip la ghirlanda din
mana
ei,apoi ii ridic privirea spre el,zambind.
-Sper s ai o zi plcut,iar eu s fac pe puin o sut dintr-astea.Sunt sigur
c se
vor vinde bine.Schimbarea ei de la manie la drglenie il ului.Sara
continua s
zambeasc.
-Ce-ar fi dac a pregti eu cina pentru disear?
-Sufleu de ton? intreb el glumind.
-Ton surpriz.
-Sun grozav,spuse el,dar se incrunt.Eti sigur c eti bine?
-Nici c se putea mai bine.Haide,pleac.Du-te,ia-i haine noi.Mi le poi
arta
disear: Poate chiar o s mi le prezini pe viu,iar eu o s-mi pstrez pentru
tine
cea mai frumoas ghirland.Mike se indeprta cu spatele.
-Sun grozav.Ne vedem la cinci?
-Perfect.Incruntandu-se inc,Mike se intoarse i se duse la main.De ce
cedase
120

ea atat de repede? se intreba el.Acum il ddea naibii c minise,acum ii


dorea o
zi bun.In clipa urmtoare inelese.Sara tia unde se ducea i de ce.Cand
intr in
lotul de parcare de la Nate Field,observ maina Sarei parcat sub un
copac
uria.Ii lu vreo dou minute s ajung acolo i nu fu surprins s o vad pe
Sara
sprijinit de un copac,cu poeta pe umr.
-i-a luat mult s-i dai seama,spuse Sara.Eti sigur c eti poliist? Cu
maina
mea sau cu ta?
-Sara...
-Da?
Ii trecur prin minte imagini cu ea legat,bgat in portbagaj i dus intr-un
loc
sigur.Dar ea se afla in centrul a tot ce se petrecea i el trebuia s o in sub
supravegehre.
-Cu a mea.Chestia asta pe care o conduci tu este de fiare vechi.
-Nu eti puin snob? Nu putem avea cu toii maini de cinci litri,cu zece
cilindri
in V i cu cinci sute de cai putere,care ajung la aizeci de mile in patruvirgulasesecunde.Mike se uit uluit la ea.
-M-am uitat pe Internet.
-Mi-ai cotrobit in camer i in main? Ce alte lucruri nepermise ai mai
fcut?
-Ce s zic.Te-ai gandit vreodat la timpul pe care l-ai economisi dac mi-ai
spune pur i simplu adevrul i ce anume incerci s gseti?
-Dac jur pe viaa lui Tess c nu tiu,m crezi?
-Da,spuse ea cu seriozitate.Dar eu sunt cheia,da? Cand ajunser la
main,Mike
o privi scruttor.
-Nu trebuie s-mi spui.Nu sunt proast.tiu bine c sunt una dintre femeile
cu
care flirtezi ca s afli diverse lucruri.Asta pentru c dein magazinul acela
i am
acces la oameni? Inc nu era timpul s-i spun despre tefan.
-Da.Mike descuie maina i intrar.
-Sara,chiar nu pot s-i spun totul,dar trebuie s ai incredere in
mine.Adevrul
este c tu eti centrul acestui caz.Ar putea avea legtur cu magazinul,dar
121

nu
suntem inc siguri.Nu-i pot spune de ce sau cum,in parte pentru c nu
tiu,dar
noi credem c tu deii ceva sau tii ceva despre ce anume dorete Mitzi.
Vedea c ea incerca s-i pstreze calmul i s se poarte ca i cum nu ar fi
lovit-o
cu un baros.
-Mtua mea Lissie mi-a lsat cateva bijuterii in testamentul ei,spuse ea
intr-un
tarziu.Poate c sunt de valoare.Mike ar fi dorit s o cuprind in brae,dar
se aflau
intr-o zon cu prea mult public.Se gandi in schimb la lista cu bijuterii
acumulate
de Mitzi Vandlo de-a lungul anilor.Clientele ei i le dduser in semn de
mulumire pentru ceea ce credeau c fcea pentru ele.
-Posibil.
-Chiar c eti cel mai prost mincinos din lumea asta.Cazul sta este mai
mare
decat cateva bijuterii,nu?
-Dac nu i-a lsat cumva diamantul Hope,rspunsul este da.
In timp ce pornea maina,Sara vzu un muchi zvacnind in maxiliarul lui.
-Tu i-ai spus mamei s m ingroape in maldrul acela de ghirlande?
-Da.
-i presupun c i-ai spus s-l in astzi pe domnul Lang departe de Ferma
lui
Merlin.
-Pan la patru.
-Tu i mama ai devenit foarte apropiai,da?
-Ii optesc cateva cuvinte despre enzime i a mea este.Ce-o s spun Luke
cand
o s vad c n-are ghirlande?
-Nici o problem.Am dou surori mai mari crora le place s exceleze in
orice.
-Ce vrea s spun asta?
-Cand vor afla c am lsat balt toate ghirlandele alea i l-am nenorocit pe
Luke,se vor inghesui s repare totul.Am invat de mult c nu trebuie decat
s
par neajutorat i pot s scap de multe treburi.Mike scutur din cap spre
ea.
-Cine altcineva pe lumea asta,in afar de mine,mai tie cum eti tu cu
adevrat?
-Tata-i Tess,oarecum.
122

-Nu i mama ta?


-Ea crede c sunt o impiedicat.
-i prietenul tu?
-Presupun c te referi la Greg,logodnicul meu.Nu,el crede c sunt dulce i
linitit i c sunt de acord cu toate ideile lui.
-O minciun ca asta poate fi o baz bun pentru o csnicie?
-Poate c o s m invei tu ce inseamn cinstea,intr-o relaie.
Se uitar o clip unul la altul i izbucnir in ras.
CAPITOLUL 12
CRED C-AR TREBUI s fii mai prudent cand scotoceti prin Ferma
Merlin,
spuse Sara in timp ce Mike inainta cu maina de-a lungul drumului
curbat.tiu
c ii tergi urmele trecerii tale pe aici,dar dac afl domnul Lang...Este
celebru
pentru rzbunrile lui.
-Cum ar fi? Sara il privea pe Mike conducand.Nu-i luase niciodat ochii
de la
drum i felul in care sttea,cu amandou mainile pe volan,arta c era
pregtit
pentru ceva ru.
-Nimeni nu poate dovedi nimic,dar noi cei din Edilean tim c dac te
intersectezi cu domnul Lang,vei fi pedepsit.Este ceva ce ni se spune de
mici
copii i se pare c tatl lui a fost la fel.Mike se uit in toate cele trei
oglinzi.
-Te atepi s fim urmrii?
-In cazul sta nu tiu niciodat la ce m pot atepta.
-Presupun c asta include i a adulmeca peste tot pe cineva leinat dup
sex,cum
este Erica.Mike ii arunc o privire scurt,cu coada ochiului.
-In regul.Era clar,de subiectul Erica nu va putea scpa uor.
-Ia s vedem.De unde s incep? Am auzit povetile de cand m tiu.Cand
aveam
doisprezece ani s-a mutat aici,cu toat familia,un brbat din
Williamsburg,care
se mandrea cu gemul lui de prune.Mi-amintesc c mama i-a spus c la
targul
fermierilor competitorul lui va fi domnul Lang,care catiga aproape
intotdeauna.
-Lang trebuie neaprat s catige?
-Ah,nu.A mai i pierdut pe vremuri,dar produsul lui este atat de bun incat
123

rar i se
intampl s nu catige.Dar de data aceea cand a pierdut,a venit la mama
mea
care era judectorul i i-a spus c omul ei a triat.Mi-amintesc c mama sa
infuriat i i-a spus domnului Lang c nu tia s piard,dar din
nefericire,mama
nu a investigat cazul.
-i ce a fcut el? intreb Mike.
-Trebuie s tii c domnul Lang este un foarte bun observator al
oamenilor.Sara
fcu o pauz.
-Adevrul este c ii place s trag cu ochiul,pe ascuns.Nimeni n-a reuit s
dovedeasc acest lucru,dar noi tim c aa este.Dac il calci pe bttur,o
s
spun despre tine fel de fel de secrete pe care n-ai vrea s le tie lumea.
-i ce a fcut cu gemul de prune?
-Eu nu am vzut,dar mi s-a povestit c la urmtoarea edin la un liceu
din
Williamsburg au fost tratai cu un filmule prezentand un brbat care se
sruta cu
soia directorului.i amandoi erau sumar imbrcai.Mike nu se putu abine
s nu
chicoteasc.
-Las-m s ghicesc.Mama ta a studiat apoi gemul.
-Ah,da! Coninea rom alb,ceea ce este impotriva regulilor.Domnul Lang a
mai
spus c prunele fuseser furate din pomii lui,dar asta nu a putut fi dovedit.
-Ar fi interesant de tiut dac Lang spioneaz in general sau se uit la
fetele
frumoase,cand trage cu ochiul.Mike ii spuse c btranul ar putea ti
lucruri
interesante,dac se ocupa cu spionajul.
-Nu am auzit niciodat c trage cu ochiul la fetele care se imbrac.Eu cred
c el
trage i cu urechea,nu numai cu ochiul.Mama zice c el nu are o via a
lui,aa
c urmrete viaa altora.
-i nimeni din oraul vostru nu a fcut nimic impotriva lui?
-Familia Lang face parte din locul sta i noi tim s ne inem perdelele
trase.
-Uile lsate descuiate i perdelele trase,spuse Mike scuturand din cap.Ce
124

altceva a mai fcut?


-O dat,cineva a fost decis s-i conving pe McDoweli s ii dea in leasing
Ferma
Merlin.Bietul om nu tia c Unchiul Benjamin glumea.Mama a refuzat smi
spun detaliile despre ce anume a dat domnul Lang in vileag despre el,dar
omul
i-a dat demisia din postul lui la William i Mary i s-a mutat in Maine.
Sara se opri.
-Dar,ca s fiu cinstit,domnul Lang a fcut i ceva bun.Pe cand eram
adolescent,o feti a fugit de acas i domnul Lang nu numai c a aflat
unde se
ascundea dar i de ce anume fugise de acas.Dup ce fetia a fost gsit i
a fost
in stare s vorbeasc,un vecin a fost bgat la pucrie.
-Interesant.i nimeni n-a incercat vreodat s-l spioneze pe el? intreb
Mike.
-Cum s nu.Luke i Ramsey i-au dedicat o bun parte din copilria lor s
incerce s afle cu se ocupa domnul Lang.Obinuiau s se ascund in tufele
din
jurul Fermei Merlin i s-l urmreasc,dar cu o singur excepie,au fost
intotdeauna descoperii de el.
-Lang a rnit vreodat pe cineva? intreb Mike aspru,gandindu-se la
capcane.
-tia el bine ce trebuia s fac.Striga la oricine se apropia de ferm-iar
cainii lui
erau nite paznici formidabili.Copiii spuneau c domnul Lang era pe
jumtate
liliac,de vreme ce putea auzi i vedea pe intuneric.
-Probabil c are simurile mai ascuite,dac st atata vreme singur.
-Tot ce tii tu despre el,tii de la bunica ta? Cand Mike incuviin din
cap,Sara
adug:
-De vreme ce ea iubea ferma iar Brewster Lang locuia acolo,inseamn c
au fost
odat indrgostii unul de cellalt.Mike zambi.
-Bunica zicea c obinuia s rad de felul cum se uita el la ea,cand credea
c nu
era vzut.Dar ne-a spus,lui Tess i mie,c el va fi biatul ei bun la
toate,dac va
ajunge s stpaneasc locul.
-Biat? Eti sigur c aa i-a spus? Nu erau de aceeai varst?
125

Mike opri sub ceea ce botezase el Copacul Virgin,doar c de data asta se


asigur
c maina nu putea fi vzut de pe drum.
-Bunica ne spunea aceleai poveti iar i iar,aa incat de unele lucruri
sunt
absolut sigur.Tess i cu mine am crescut auzind despre ingratitudinea i
inclinarea spre intrigi a fiecrui om din orelul sta.Lang nu avea decat
cincisprezece ani cand bunica mea a plecat din Edilean; ea avea douzeci
i doi
de ani.Ii plcea s ne spun c intr-o bun zi se va intoarce la Ferma
Merlin i c
Lang o va atepta,c el va fi valetul ei.Intotdeauna se gandea la el ca la un
biat,nu ca la cineva de varsta ei.In mintea ei el nu depise niciodat
varsta de
cincisprezece ani.Crezi c poi merge pe camp in hainele astea?
Se referea la rochia din bumbac,galben-palid,a Sarei i la sandalele ei cu
barete.
-Ai fi fost dezamgit dac m-ai fi vzut in jeani i maieu.
-Care ar fi fost mai potrivite pentru un hoinrit in jurul unei vechi ferme.
Sara se uit la el.
-Bine,spuse Mike intr-un tarziu.A fi plans de atata prere de ru.
Mike nu zambi,dar i se vzu gropia din brbie.
-Urmeaz-m i f doar ce-i spun eu.
-Ca intotdeauna,opti ea i rase de mormitul lui Mike.
O porni pe acelai drum ca prima oar dar fu de dou ori mai prudent s
nu fac
potec.O dat ii puse braele sub ale Sarei i o ridic peste un loc
noroios.Dar
nu ii ddu drumul cand Sara se afla din nou pe teren uscat.
-Pot merge singur restul drumului,spuse ea.
-Sigur?
-Absolut...Pot s...Dar ii ddu seama c el o tachina.
-Spune-mi,eu vin inainte sau dup Erica,in lista femeilor cu care flirtezi ca
s
afli informaii? Mike porni din nou.
-Trebuie s m gandesc la asta.Pun pariu c Erica cunoate nite trucuri de
care
tu habar n-ai.
-De asta sunt sigur.Dar i eu sunt ah,dornic s fiu invat,
-Nu incepe ceva ce n-ai de gand s termini,spuse el peste umr.
Sara nu-i putu reine un zambet.Uneori Mike o fcea s se simt cea mai
dorit
126

femeie de pe planet.Sigur,tia c ceea ce fcea el era parte din munca


lui,dar tot
o fcea s se simt bine.Ea i Greg trecuser de mult de faza in care ii
spunea c
era frumoas i sexi.De fapt,in ultimele luni incetaser chiar s-i mai
spun
ceva ce nu avea legtur cu afacerea lor.Se uit la spinarea lui Mike in
timp ce el
ii croia drum prin blrii.Srea cu agilitate dintr-un loc plat intr-altul,apoi
se
intorcea i intindea mana s i le apuce pe ale ei,s ii asigure echilibrul
pentru
scurta sritur.Sara ii ddu seama c incepuse s depind de el ori de cate
ori
avea nevoie de ajutor.
-Ce e cu privirea asta? o intreb Mike.
-Nimic.M gandeam doar.
-La ce anume ai tu i ii dorete Mitzi?
-Ah,corect.La asta.Da,exact la asta m gandeam.
-Acum cine minte?
-Am invat de la tine.
Chicotind,Mike pi in lumini i se opri,privind in jur.
-Dac a spus mama mea c-l va ine ocupat pe domnul Lang astzi,aa va
fi.
i-au dat o cheie a casei,cand ai semnat contractul?
-Da,dar n-am de gand s-o folosesc.
-Atunci cum...? Mike o privi de sus in jos.
-O s-mi fac plcere s te imping prin fereastr.
-Iar mie o s-mi plac...Sara se intrerupse din a spune c abia atepta s fie
impins i-i aminti c era logodit.Chiar ieri ii petrecuse trei ore cu
planul
ceremoniei de cstorie-la care schimbase cateva detalii.Garoafele
dispruser,
inlocuite cu trandafiri.tia c Greg o s se supere,dar Sara nu reuea acum
s-i
fac griji pentru asta.
-O s intrm printr-o fereastr,pentru c Lang este posibil s fi pus
capcane pe la
ui.i odat inuntru,nu te vei atinge de nimic,ai ineles? Cine tie ce clei
te
ateapt pe vreo cutiu frumoas?
-Nu cred c...La privirea lui Mike,Sara se intrerupse.
127

-Nu o s m ating de nimic.


-Doar de mine,spuse Mike fr urm de zambet.
-Corect.Am priceput.Cu mainile doar pe Mike.Ai vreo preferin anume? il
intreb ea fr s zambeasc.
-Genunchii,ar fi grozav.Incepe de la ei i pornete in sus.Incetior.Sara
rase.
-Haide.Tu conduci,eu te urmez.
-Intotdeauna mi-am dorit s aud o femeie spunand asta.Intorcandu-se,Mike
travers zona deschis atat de repede incat Sara abia reui s se in dup
el.
Odat ajuni la cas,Mike lucr frenetic ridicand in sus o fereastr,apoi se
apuc
de pervaz i se ridic,intrand in cas.Este un gimnast,ii spuse Sara.Un
Tarzan i
un gimnast.Cand Mike se aplec afar pe fereastr i-i intinse mainile
pentru
ea,Sara nu ezit i se gandi din nou cat de mult incredere incepuse s aib
in
el,doar in cateva zile.
In timp o trgea in sus,Mike o atinse-inutil,dup prerea ei-in cateva locuri
de pe
corp.Cand mainile lui coborar in jos pe piciorul ei,Sara vru s se uite la el
intrun
fel care s-i readuc aminte c era o femeie logodit.Dar nu reui.Ii plcea
senzaia i mai ales ii plcea s fie atins de un brbat in ai crui ochi se
citea
dorina.Dragostea i csnicia nu inseamn doar sex fantastic,ii spuse ea
din
nou.Intr-o csnicie exist i alte lucruri importante,cum ar fi prietenia iSara nu
vroia s se gandeasc la asta,pentru c ea i Greg nu erau ceea ce numea
ea
prieteni,in mod cert nu aa cum era ea cu Mike.Greg i ea erau...Mike se
uita fix
la ea,ateptand-o s revin la tema lor.
Sara nu mai intrase niciodat in casa asta,dar tia destul de multe despre
ea.
-Vrei s te conduc intr-un tur? Sara avea nevoie de cuvinte care s o
distrag de
la a se gandi la Mike.Se pare c in ultima vreme nu fcuse altceva decat s
il
compare cu Greg.Toat lumea care il cunotea pe Mike,il plcea.i nu
128

vzuse ca
el s fac un efort deosebit,era doar el insui.Greg fcea eforturi mari s se
fac
plcut de cei crora le vindea lucruri,dar fa de familia ei i de prietenii
ei,nu-i
ascundea resentimentele.
-Nite rnoi,aa le spunea el celor din Edilean.Greg il ridiculiza in
special pe
Luke.
-Omul sta trebuie s ca tige o avere cu crile lui.Atunci de ce nu
angajeaz pe
cineva ca s-i tund gazonul?
Sara incercase s-i explice c a avea succes nu inseamn s te pori ca
regele
Midas.Faptul c Sara menionase un nume despre care Greg nu auzise
niciodat,
il infuriase.
-Sara? Mike o privea curios.
-Ah,scuze.M gandeam la altceva.Ce spuneai?
-Am intrebat cand ai vzut locul sta i nu mi-ai spus?
-Nu am inut nimic secret! izbucni ea,apoi ii ceru scuze.Enervarea ei era
cauzat de amintirile despre Greg,nu de Mike.
-tiu cum arat casa pe dinuntru prin CCI A.
-Ce-ar fi s-mi povesteti ce tii in timp ce ne uitm prin cas? intreb el
cu
blandee,ca i cum ar fi ineles c o supra ceva.
Sara se intoarse ca el s nu vad mai mult decat era necesar.De ce
Mike,pe care-l
cunotea doar de cateva zile,devenea mai clar pentru ea decat Greg pe
care-l tia
mai bine de un an? Greg era un brbat alturi de care trecuse prin multe.
Ridicaser impreun magazinul cu imbrcminte.M rog,poate c Greg era
cel
care lua toate deciziile iar ea fcea munca efectiv,dar tot impreun se
chema.
Nu-i aa?
-Ai de gand s-mi vorbeti despre Cecilia aia?
-CCIA,toate,majuscule.Controlul asupra Cldirilor Istorice din
America.Mike o
privea intens,ca i cum ar fi incercat s-i dea seama la ce se gandea.Il
compar
din nou cu Greg.Greg nu i-ar fi cerut niciodat s-i spun ce anume tia ea
129

despre ceva.Uneori avea impresia c Greg credea despre ea c trebuia s


cread
i s fac numai ce ii spunea el.Sau mai ru,in ultima vreme,cam din
aceeai
perioad de cand sexul nu a mai existat intre ei,Greg incepuse s spun c
dac
ea il iubea cu adevrat,trebuia s tie ce vroia el.C ea trebuia s-i
intuiasc,intrun
fel,toate nevoile.Intr-o sear i-a spus c dac il iubea atat de mult pe cat
spunea,ar fi trebuit s tie c nu mai vroia pui la cin,de vreme ce mancase
acelai lucru la pranz.
-Dac m-ai fi sunat i mi-ai fi spus asta,a fi putut...Greg o intrerupse.
-Ai idee cat de ocupat sunt toat ziua? Te atepi s-i spun ce am mancat
la
pranz?
Poate c data viitoare o s m intrebi cu cine am luat pranzul.Asta este?
Gelozia? Uneori,in timpul certurilor cu Greg mintea incepea s i se
inceoeze
pan cand nu mai tia de unde pornise totul.
-Eti bine? o intreb Mike.
-Da,sunt bine.
-Poate c-ar trebui s m atepi in main.
-i s ratez s-mi vd casa visurilor mele? intreb Sara i incepu s
vorbeasc
despre cas.Mike nu tia ce se petrecuse cu Sara din clipa in care
ptrunseser in
cas,dar felul in care arta ea ii plcea.
Ascult parial despre cum a inceput CCIA,infiinat de preedintele
Franklin
Roosevelt,pentru a asigura locuri de munc in perioada Depresiunii.Ce
auzise el
era c existau fotografii vechi i chiar planuri ale nivelelor,undeva pe
Internet-i
ii propuse s se uite la ele,cat de curand posibil.Dar in clipa asta nu vroia
decat
s vad casa despre care bunica lui-i Sara-vorbiser atata.i vroia s
incerce s
gseasc motivul pentru care Vandlo putea fi atat de interesat de ea.
In timp ce Mike cuta,plimbandu-i mainile de-a lungul pereilor,uitanduse
peste tot,Sara vorbea incontinuu.Stucaturi i original preau s fie
cuvintele
130

cel mai des repetate de ea.Vorbea despre ui panelate i spunea ceva


despre o
cruce care s-ar fi aflat deasupra acestora.
-Ca s-l in afar pe diavol,spuse ea.Trecur prin cele patru camere mari
i prin
holul spaios de Ja parter.Casa nu era grandioas i maiestuoas,aa cum
era
Conacul Edilean,dar Mike ii ddea seama c zugrvit i
recondiionat,putea fi
locuit.Ii imagin copilul lui Tess plimbandu-se cu tricicleta prin
sufrageria
imens.Dar poate c Sara n-ar fi permis asta,de team s nu fie distruse
vechile
duumele.Ii arunc repede o privire,crezand c poate ii citise gandurile,aa
cum
prea s-o fac uneori.Dar ea continua s vorbeasc despre proporiile i
inlimea incperilor.Niciodat nu se vzuse in rolul de insurat-i-cucopii,dar
cand se imagina trind in casa asta veche,Sara era acolo,in fiecare scen.
O privi in timp ce arta spre tavan,continuand s vorbeasc,i se mira cat
de
mult timp petrecuse ea studiind casa.Mike reveni la cutrile lui.Nu era
posibil
ca Vandlo s fi vrut casa doar pentru c i-o dorea Sara,nu? Fr nici un
alt
motiv decat s-i fac ei plcere-ca s o ademenasc s se mrite cu el? Dar
Mike
nu reuea s se conving s cread asta.
Cum Mike era mai interesat de prezent,observ ce fcuse Lang aici.Casa
era
curat i ordonat-i foarte puin mobilat.In livingul uria,canapeaua avea
o
piatr sub unul dintre picioare i era acoperit cu o cuvertur bine uzat.
Scaunele erau ieftine i fuseser deseori reparate.
Nu existau multe lucruri personale in incperi.Nu fotografii,nu
cri,doar,pe
msua de cafea,un teanc de cataloage mult rsfoite,cu plante i semine.
in timp ce Mike o urma pe Sara prin camere,observ c dei Brewster
Lang
locuia acum aici,nu fusese intotdeauna aa.Se aflau acum in ceea ce pe
vremuri
fusese biblioteca i Mike putea vedea c pe rafturile construite in perete
131

existaser odinioar cri.Pe perei vzu ptrate mai deschise la culoare,in


locurile unde atarnaser altdat tablouri.
Se intoarse spre Sara.
-tiu c Lang i familia lui au avut casa asta in grij inc din 1941 i c
acum
locuiete aici,dar cine a locuit inainte?
Sara pru surprins.
-Eti un bun observator,da? Vreme de zece sau doisprezece ani a locuit
aici un
istoric din Williamsburg,cu familia lui.
-De nu locuiete aici nici un McDowell? Sara ridic din umeri.
-Nu le place locul.Ramsey nu-l poate suferi i nici sora lui.
-Atunci de ce nu-l vand?
-Pan de curand nu au putut,pentru c vanzarea a fost interzis pan in
secolul
douzeci i unu.Nu tiu care McDowell,acum vreo dou sute de ani,a scris
in
testamentul lui c ferma nu poate fi vandut pan in...
-Anul 2000,termin Mike in locul ei.i unde zici c intr istoricul respectiv
in
scen?
-Nu cunosc toat povestea,dar cred c mama domnului Lang a fugit cu
cineva
cand el era doar un copil.Dup plecarea ei,domnul Lang tatl a incetat s
mai
aib grij de cldire i atunci unchiul Alex i-a mutat pe cei doi-eu cred c
domnul Lang avea pe atunci vreo aptesprezece,optsprezece ani-intr-o alt
cas
i i-a inchiriat ferma istoricului aceluia.Brbatul tocmai se cstorise i i-a
format o familie,aici.Dar toate astea au fost cu mult timp in urm.Cand mam
nscut eu,domnul Lang tatl murise deja i fiul lui locuia singur aici.
-Vrei s spui c Lang mai are i o alt cas? Undeva,unde se poate
retrage?
-Tu chiar te gandeti s te mui aici,nu?
-Poate.tii Tess i copilul ei i...
-Nu-l uita pe Ramsey.
-Ah,da.Ramsey.
-O vrei pe sora ta numai pentru tine?
-Eu cred,spuse el cu glas domol,c mi-ar plcea s am pe cineva numai al
meu.
O clip ochii lor rmaser inctuai.Sara a fost prima care i-a intors
132

privirea in
alt parte.
-Eti gata s urci la etaj?
-Te urmez oriunde te duci,spuse el.
-Atunci eu m intorc inapoi in ur.
-Peste....Mike zambi.In regul,m-ai pclit.Condu-m.Se plimbar la
etaj,vzur
cele patru dormitoare i unica baie,imens.Faiana fusese la mod in anii
1930,in
negru i alb.
-Eu una a lsa-o exact aa cum este,spuse Sara.
-tiu,pentru c este original.Sara spuse afectat:
-Cand am folosit acest termen referitor la cas,original insemna tot ce s-a
construit in anul 1674.Pentru informarea ta,baia este cat se poate de
modern.
Mike se uit la cada veche,pe picioare i la toaleta neobinuit de inalt.
-Baia e nou?
-Da.Sara continu s vorbeasc despre stucaturi i paneluri,dar cand spuse
din
nou original,rase i ea.
-Tu nu apreciezi importana casei! spuse ea zambind.
-Cat vreme o s te am pe tine s te ocupi de ea,e perfect.Poi face tot
ce...Cand
ii ddu seama ce spunea,se intrerupse.Locul sta are i o buctrie?
Sara efectiv alerg in jos pe scri,in timp ce Mike mai tergiversa.Inc mai
era
uluit c aceast cas ii aparinea.Stand in capul scrilor i privind in jos,se
gandi
la ui trantite i la copii alergand inuntru i afar-i la Sara strigand dup
ei.
-Haide lenevil,coboar,spuse Sara uitandu-se in sus la el.Buctria e
oribil.
Ateapt s vezi parterul.
Mike cobori,apoi se duse la anexa despre care Sara spunea c fusese
construit
in 1930.
-Probabil cand a fost construit baia,spuse ea.
Pe cat de mult farmec avea baia,pe atat de urat era buctria.Linoleumul
vechi
era ros pan la scandurile de dedesubt.Utilitile erau din anii 1970,de
culoarea
avocado iar uile bufetului abia dac mai stteau prinse in aani.
133

-Incperea asta poate fi refcut,spuse Sara.


-tiu,cu blaturi din marmor alb.Te rog,a vrea s aud din nou cuvintele
astea.
-Intreab-o sambt pe Ariei.Ea o s triasc aici,cu tine.Dac nu pune
Erica
mana pe tine,inaintea ei.Poate c de vin a fost menionarea realitii sau
poate
zgomotul fcut de o veveri in cmin,dar amandoi au fost readui in
prezent.Un
minut se uitar lung unul la cellalt.Mike a fost cel care a rupt tcerea.
-Mai exist vechiul pavilion de var? Nu l-am vzut in ziua in care am
fcut
slalom printre capcanele lui Lang.Sara se lumin la fa.
-Ai auzit de pavilion? Mi-amintesc c l-am vzut cand eram mic.
Este un loc absolut adorabil; pereii sunt fcui din zbrele.
-Bunica ne spunea c obinuia s se refugieze acolo,cand oraul sta
devenea de
nesuportat pentru ea.
-Sun trist.
-Dup cate o cunosc,situaiile erau create de ea.Crezi c il poi gsi?
Sara scoase din buzunar o bucat de hartie care prea s fie o hart.
-Un alt avantaj al rochiilor este acela c poi avea buznare.La jeani nu se
prea
poate asta.
-Jeanii au multe buzunare.
-Dar toate se afl in acele zone ale corpului pe care femeile vor s le arate.
Mike rase.
-Asta este minunat de adevrat.Deci,unde este pavilionul de var?
Cand Mike se intinse dup hart,Sara o retrase repede.
-Nu,nu face asta.Imi place cand te ii dup mine.
-Iar mie imi place privelitea.Zece minute mai tarziu se aflau lang vechiul
pavilion care era chiar mai frumos decat ii amintea Sarta.Mike nu-l
vzuse cu
ocazia primei lui incursiuni aici,pentru c era ascuns dup tufele care
fuseser
lsate s creasc in voie.Dinspre potec zona prea impenetrabil,dar Sara
tia
unde s caute intrarea ascuns.Odat inuntru,nu trebuir s sar peste
buruieni,pentru c Lang curase vechiul loc care arta ca o
grdin.Deasupra se
afla un superb fag armiu,cu ramuri lungi i terenul de dedesubt era
acoperit cu
134

muchi.Pavilionul era octogonal,suficient de mare pentru dou persoane i


pereii din zbrele fuseser recent vopsii intr-un albastru verzuliu.Cldirea
i
locul erau la fel de izolate i de romantice precum le descrisese bunica lui
Mike.
in timp ce Mike explora micua construcie,Sara se aez la umbra
copacului,privindu-l.Mike se car pe acoperiul in form de clopot i
dup ce
termin cu el,studie fiecare centimetru al fundaiei din beton.Presupunea c
interesul lui Mike pentru micua i frumoasa construcie depea cazul dar
tia
totodat c el nu-i va spune asta in mod direct.Va trebui s-l ia pe de parte
ca s
afle.Era un sport care incepea s-i plac.
Cand Mike termin inspecia,era sigur c va spune c trebuie s
pleceevident,
pentru sigurana ei-dar o surprinse intinzandu-se lang ea pe patul
parfumat al vegetaiei de sub copac i punandu-i mainile sub cap.Umrul
lui era
la caiva centimetri de coapsa ei,aproape atingandu-i-o.
Sara se ls pe spate,sprijinindu-se de copac.Nu vroia s prseasc locul.
Niciodat.
-Casa are nevoie de o renovare total,spuse el in tcerea lsat.
-Mmmm,cam aa ceva,
-Vd c asta te face fericit.
-Eu l-am ajutat pe Luke s remodeleze Conacul Edilean i mi-a plcut
enorm.
-i i-ar face plcere s te ocupi i de locul sta.Ascult,tu faci schiele i
mi le
ari.Sara vru s rad,dar nu putu.Inc nu se obinuise cu ideea c Ferma
Merlin
nu va fi nicodat a ei.
-Soia ta o s vrea s fac asta.
-Mai am mult pan la insurtoare.Cu meseria mea,s-ar putea ca maine s
nu mai
fiu in via.
-Din tot ce aud,s-ar putea s plecm impreun,spuse Sara cu dezinvoltur.
-Nu,cat vreme mai respir eu,spuse Mike incet.O tcere stanjenitoare se
aternu
intre ei i Sara readuse discuia la cas.
-Bine c cel puin lemnria pus de primul Merlin mai exist inc,in cea
mai
135

mare parte.
-i cine anume a fost tipul?
-Eu cred c Alexander McDowell.Scuze,spuse Sara zambind,este o glum
a
noastr.Toi primii nscui McDowell se cheam Alexander.Genealogia
familiei
coboar pan in Scoia i la Angus McTern Harcourt.El este cel care a
infiinat
oraul nostru,dandu-i numele soiei sale.
-Inc un nume de care am auzit adesea.Sara il privi intrebtoare.
-Bunica zicea c numai descendenii lui Angus Harcourt au parte de un
tratament echitabil.
-Poate c este adevrat,dar este oraul nostru,spuse Sara.Mike marai.
-Ai vorbit ca un adevrat aristocrat.
-Eu nu cred c a fi descendentul unui scoian care a fost,foarte posibil,un
ho i
un rpitor,m calific drept aristocrat.Ariel zice c tipul a cltorit
clandestin pe
o corabie-care nu a fost corabia Mayflower.Mike se intoarse pe o parte ca
s se
uite la Sara.
-Pentru mine eti o adevrat lady.Ii spuse c era frumoas cum sttea
acolo,pe
jos,sub copacul btran,uria.i-o imagin cu o plrie cu boruri mari i cu
lucrul
ei de man.
-Locul sta i se potrivete.Mike se rostogoli pe spate.Trebuia s inceteze
s se
mai uite la ea,ca s nu-i vin s o ating.Se for s-i aminteasc de caz i
de
tefan Vandlo.Vandlo n-ar locui niciodat intr-o cas veche,mai ales una
atat de
mic,ii spuse Mike.Dup cum arta magazinul,Vandlo era mai curand
genul
robineilor-aurii-in-sala-de-baie-pentru-oaspei.
Rmaser o vreme tcui,apoi Sara nu se mai putu abine i il intreb:
-Ai fost vreodat indrgostit?
-Nu.Mike fcu o pauz.Dar o dat am fost pe aproape.
-i ce s-a intamplat?
-Cand a aflat c nu eram ceea ce-i spusesem i i-au bgat brbatul la
parnaie din
cauza mea,dragostea ei pentru mine a incetat brusc.Instantaneu.
136

-Ca s vezi.
-Mai tarziu am aflat c ea a fost cea care i-a scos amanta pe cauiune,dup
care
s-au mutat impreun.Dar pe mine nu m-a iertat niciodat.
Sara nu se putu abine s nu rad.
-Ce via ciudat ai avut.
-Cred c depinde cum o priveti.Deci,ce ai face tu cu locul sta,dac i-ar
aparine? Sara nu ezit.
-Mai intai a replanta livada.
-Nu te-ai ocupa mai intai de cas? Nu ai pune marmor alb in buctrie?
-Pomii au nevoie de timp ca s creasc.Marmora m ateapt oricat,intr-un
depozit.
-Crezi c Anders ar fi de acord cu asta?
-Anders? Ce te doare dac-i spui Greg?
-Sara,spuse Mike incet,eu nu l-am cunoscut niciodat pe brbatul cu care
eti
logodit,dar din cate am auzit,nu cred c te merit.Eti sigur c vrei s te
mrii
cu el? N-ar fi mai bine...
-S nu indrzneti s spui asta.Sara nu vroia s-i aud cuvintele,ca s nu-i
mreasc indoiala care incepuse s incoleasc deja in mintea ei.
-Absolut toate pregtirile pentru nunt sunt fcute.Am avut intalniri cu
organizatorul.
-Cum o s obii Ferma Merlin,dac este a mea?
-Nu tiu.Sara ii auzi frustrarea din glas.De cand te-am cunoscut,parc s-a
schimbat totul in viaa mea.Inainte tiam exact incotro m indreptam,dar
acum...Nu tiu.Parc nu mai pot gandi limpede.
-sta este cel mai frumos lucru pe care l-am auzit de luni,poate de ani.
-Poate pentru tine,dar nu pentru mine,bombni ea.Mike se ridic i-i atinse
mainile,continuand s i le in chiar i dup ce Sara se ridicase,stand acum
in
picioare in faa lui.
-Sara-vocea lui era bland-uneori mi se pare c te cunosc dintotdeauna.
Mike se aplec s o srute i cum ea nu se mic,se simi incurajat.
Cand se afla la jumtatea drumului spre buzele ei,Sara spuse:
-I-ai spus asta i femeii pe al crei so l-ai bgat la parnaie? Mike se trase
inapoi.
-Ce-ai spus?
-Femeile tale,cele pe care le vrjeai i le trdai.Le-ai spus i lor aceleai
lucruri
pe care mi le spui mie? tii,despre cum sunt cea mai frumoas,cea mai...
Mike ii ddu drumul la maini.Da,spusese de multe ori multe dintre
137

lucrurile pe
care i le-a spus Sarei,dar...Mike se intoarse in alt parte.Diferena era c
de data
aceasta el credea ceea ce spunea-i revelaia aceasta il oc.
-Eti gata s mergem?
-Acum eti furios pe mine.Mike se intoarse spre ea.
-Am fcut tot ce a trebuit s fac,ori de cate ori a fost nevoie de intervenia
justiiei.i spre informarea ta,niciodat nu am bgat la parnaie pe cineva
care nu
merita asta.i am lsat s plece multe dintre femeile care ar fi trebuit
condamnate.Sara era neafectat de furia lui Mike.Cand Greg se infuria pe
ea,
resimea o stare de panic-i adesea,de nedumerire.Rareori tia exact ce
anume
fcuse ca s-i declaneze furia.Tot ce tia era c trebuia s-l calmeze,s-l
fac s
o ierte i s readuc lucrurile la starea din primele trei luni de cand se aflau
impreun.Dar cu Mike nu resimea aceast stare de confuzie.Suprarea lui
avea
intotdeauna un motiv,exista ceva care i-o provocase.Ceea ce o innebunea
pe ea
era furia iraional a lui Greg,fr vreo cauz cunoscut.
Sara ii spuse din nou c oricat de mult ajunsese s-l plac pe Mike,el era
temporar.Se afla aici intr-o misiune i cand o va fi incheiat,va pleca i nu-l
va
mai vedea niciodat-poate doar ca frate al lui Tess.Dar i de asta se
indoia.Tess
tria de ani de zile in Edilean i Mike nu venise niciodat in vizit.
Cat despre Ferma Merlin,Mike spusese clar c ideea a fost a lui Tess,nu a
lui.
Dup ce se va retrage din poliie,va rmane probabil in insorita Florid i
ferma
se va intoarce la familia McDowell.
-De ce te uii aa la mine? o intreb el.
-M gandeam doar la cat de diferii suntem noi doi.Eu vreau
permanen,pe
cineva care s-i impart viaa cu mine.Eu vreau copii i pomi fructiferi.Pe
cand
tu vrei-Sara fcu o pauz.Ce vrei tu? tii mcar ce vrei?
Nici o femeie nu-i pusese vreodat asemenea intrebri i Mike nu tia cum
s
rspund la ele.Dar Sara nu era ca celelalte femei i il fcuse s-i pun
138

singur
aceste intrebri.
-i acum o s-mi spui c eu sunt altfel decat toate celelalte femei pe care
le-ai
vrjit in numele datoriei? Avea atata dreptate incat Mike nu se putu abine
s nu
rad.
-Chiar la asta m gandeam.Mike se uit in sus,la cer.
-Se pare c-ar vrea s plou.Cred c trebuie s plecm.
Sara o porni spre main,dar Mike o prinse de bra i o trase inapoi spre
el.O
clip,Sara ii spuse c o s-o srute.Dar Mike ii duse un deget la buze.Sara
ascult,dar nu auzi nimic.Continuand s o in de bra,Mike se uita in
jur.Nu
existau decat dou variante de a iei de aici.Una era prin blriile inalte din
spatele pavilionului,dar asta insemna c trebuiau s se indeprteze de
crare.
Cealalt presupunea c trebuiau s o ia prin camp deschis i s incerce s
ajung
la ur-dar oricine se apropia,ii vedea.Mike se uit in sus la copacul
inalt,apoi o
privi intrebtor pe Sara.Ea incuviin din cap.
In spatele lor se auzea zgomotul vag al al pietriului scranit sub picioare
i
vocea inconfundabil a lui Lang.Cand era mic,surorile ei obinuiau s
rad de
ea pentru c ori de cate ori domnul Lang ii fcea apariia la Targul
Fermierilor,
Sara se ascundea sub tejghea.Chiar i azi,sunetul apropierii lui o speria.
Mike art spre picioarele lui,apoi se btu pe umeri,ii trebui Sarei o
secund s
priceap ce vroia el,dar apoi incuviin din cap.
Mike se apropie de copac,se fcu ciuci la pmant i se uit la Sara,peste
umr.Dac tcerea i viteza nu ar fi fost atat de importante,Sara ar fi
comentat c
nu o putea ridica in copac din poziia asta chircit.Dar nu era vreme de
discuii.
Sara ii scoase repede sandalele,le petrecu cu baretele peste incheietura
mainii i
se urc pe umerii lui Mike.Mike se ridic instantaneu in picioare,fcand-o
aproape s ofteze,uluit de rapiditatea lui.Sara se prinse cu mainile de
pom,
139

pentru echilibru i gsi repede o ramur.Ii era greu s-i fac avant in sus
i o
clip regret c nu-i pusese nite jeani.Dar nu avea ea timp acum s se
gandeasc la aa ceva sau la posibilitatea de a-i sfaia rochia.Ii lans un
picior
peste crac i se instala pe furca format de craca groas.
Sub ea,Mike o privi intrebtor.Sara incuviin din cap i in secundele
urmtoare
Mike sri,se apuc de creang i se ridic pe ea.
Sara il auzea acum mai clar pe Lang i vzu micare in tufiuri.Se
apropia.Mike
o atinse de bra i cand se uit la el,ii fcu semn deasupra.Adic s se
caere mai
sus.Ii fcu semn s stea locului,in timp ce el se ridica in picioare.Cand se
aplec
in fa,cu mainile intinse spre o alt crac,Sara oft tare,de fric.
intorcandu-se,Mike se incrunt la ea,dar cand vzu c ei ii era fric pentru
el,ii
zambi scurt,cocoete.In clipa urmtoare se apuc de o crac de
deasupra,ii lu
avant i se ridic pe ea.Aplecandu-se,intinse amandou mainile spre Sara.
Sara nu ezit.Se intinse in sus spre Mike exact cum fcuse la
fereastr,numai c
acum s-ar fi rnit serios,dac ar fi czut.Apucandu-i incheieturile
mainilor,Mike
o trase in sus.Era o micare cumplit i oricat de uoar ii spusese el c
este,Sara
ii vedea efortul.Cea de a doua crac era mai mic decat prima,cu puin
spaiu pe
ea.Mike se ddu mai spre trunchi,cu picioarele atarnandu-i in gol i o trase
pe
Sara in braele lui,cu spatele la pieptul su.
Sara tia c el intenionase poziia asta i dac circumstanele ar fi fost
altele,i-ar
fi evitat imbriarea.Poate.Poate,dei trebuia s admit c trupul ei se
potrivea
perfect in cuul lui.Brbia lui Mike se odihnea pe cretetul ei.Perfect.
Se gandea atat de intens,incat uit de ce se aflau in pom i cand il auzi pe
domnul Lang in luminiul de dedesubt,aproape c vorbi.Dar braele lui
Mike se
stranser in jurul ei i Sara se ls mai mult pe spate,spre el.Cand ii simi
brbia
140

aspr pe gat,inchise ochii.Rsuflarea lui era uoar i ii putea simi


dulceaa.
Mainile lui se ridicar in sus,spre tample i ii simi degetele puternice in
pr,aproape de piele.Ii ls capul pe spate,cu ochii inchii,inclinandu-l
intr-o
parte ca s-i fac acces spre gat.Dar srutul pe care il anticipa nu sosi.In
schimb,trupul lui Mike se incorda i ii ddu drumul la pr.
Sara deschise ochii,dei n-ar fi vrut.Obrazul lui Mike era lipit de al ei i el
se
uita in jos,la domnul Lang.Sara se intoarse puin,s-l poat vedea i ea mai
clar
Adusese dou glei mari de plastic,pline,dar nu putea vedea cu ce anume.
Bombnea cu voce gutural.Nu auzea ce spunea,dar prea furios.
Sara era mult mai interesat de poziia ei lipit de Mike decat de ce lucru
odios
fcea Lang acolo jos.Instala,poate,o nou capcan,ii spuse ea.
Cand ii lipi mai mult obrazul de al lui Mike,el se trase i Sara ii reprim
un
oftat.Sigur,nu era adevrat,dar ii spuse c inc un brbat ii pierduse
interesul
fa de ea.Muli brbai se apropiaser de ea de-a lungul timpului,dar
numai doii
Mike-o interesaser.Dar pe Mike nu-l putea considera cu adevrat unul
dintre
brbaii din viaa ei,nu?
In timp ce se gandea la asta,il auzi pe domnul Lang spunand cuvantul
Anders.Il
auzi atat de limpede incat fr s vrea,scoase un mic sunet.
Instantaneu,mana lui Mike se aez peste gura ei.Sub ei,Lang se opri din
ce
fcea i se uit in jur.Mike ii lu mana i Sara ii inu rsuflarea.Dac
Lang i-ar
fi vzut ascunzandu-se deasupra lui,nu ar fi aflat niciodat de ce mormise
el
numele lui Greg.Mike art spre ramura de dedesubt i Sara inelese c el
vroia
s coboare acolo,ca s aud mai bine.Mike se indeprt de Sara repede,cu
o
agilitate deosebit,se apuc de o creang de deasupra i se lans spre cea
de
jos.Se intinse cu burta pe crac i ascult.
Sara nu era sigur c vroia s aud ce spunea btranul.Nu era mai bine s
141

nu tie
c brbatul cu care avea s se mrite era implicat in ceea ce Mike numise
un
rzboi? Nu,Greg nu putea-nu s-ar fi gandit-s fac ceva care s-l determine
pe
Lang s presare capcane in jurul proprietii.
Dar cand auzi cuvant caini,ii indrept poziia.Mai jos,in partea ei
dreapt,Mike
o privi.i el auzise cuvantul.Instinctul ii spunea s-i astupe urechile cu
mainile.Dac Greg fcea ceva ce n-ar fi trebuit,Sara nu vroia s tie.Pe de
alt
parte,dac nu asculta,insemna c de fapt amana inevitabilul.
Cu un gest decis,Sara ii fix mai bine sandalele in jurul braului,apoi se
intinse
pe crac aa cum fcuse Mike i se concentra asupra btranului de
dedesubt.
Acum vedea clar c omul instala o alt capcan.Fix o a de pescuit
aproape
invizibi in partea de jos a uii pavilionului i ata ceva de ea,de partea
cealalt
a uii,dar nu reui s vad ce anume.Peste cateva minute il auzi chicotindun
sunet urat,scurt-i btranul se ddu deoparte,s-i admire opera.Ridic o
piatr
mic i o arunc,lovind firul de nailon.
Spre groaza Sarei,dinspre o parte a uii zburar patru sgei mari,cu varf
de
oel,oprindu-se in lemnul din partea cealalt.
Sara trebui s-i duc mana la gur ca s nu scoat vreun sunet de
protest.Se uit
la Mike care o intreb fr voce,Eti bine?.Sara incuviin din cap,dar
bine nu
ii era.Dac ea i Mike ar fi venit aici mai tarziu,sau maine,aveau toate
ansele ca
sgeile s se fi infipt in Mike,pentru el era intotdeauna primul.
Cand Mike ii zambi,calmul lui ii restaura echilibrul.Mike se intoarse inapoi
spre
btran,care incepu din nou s bodogneasc,dar mai tare.
-Asta o s te invee minte,Greg Anders,spunea Brewester Lang in timp ce
smulgea sgeile din lemn i remonta cursa.Nu-mi poi ucide cainii i apoi
s
scapi aa de uor.Sper c sgeile astea or s te omoare.Furios,ii stranse
142

ustensilele,le puse inapoi in glei i o porni inapoi pe potec,spre


cas.Mike se
uit la Sara prin spaiul dintre ramuri i mai atept zece minute inainte de
a se
ridica in picioare,pe craca groas.
-Poi s vii aici? o intreb el.Sara era distras de ce auzise.
-Sigur.Mike ii lu mana i Sara fcu un pas lung,dar mintea ei nu era acolo
i
alunec.Dar Mike o prinse.Cu o man se inea de creanga de deasupra
capului i
cu alta o inea pe Sara care reui s-i recapete echilibrul i s se urce
lang
el,lipindu-se de trupul lui.Stteau in picioare pe crac,Mike cu spinarea
lipit de
trunchiul gros,cu ambele brae in jurul Sarei.
Sara rmase aa,cu braele petrecute peste pieptul lui i se simea fericit
pentru
sigurana pe care i-o ddea.Cand fcuse Greg asta? se intreb ea.Dar dac
Greg
era intotdeauna la magazin,cand avusese timp s vin la Ferma Merlin?
i de ce? Doar pentru c vroia locul sta? S fi crezut Greg c domnul
Lang era
motivul pentru care Rams nu vroia s-i vand lui ferma? Sau motivul era
faptul
c Sara ii dorea Ferma Merlin? Mike ii puse mana sub brbia ei i-i
ridic faa.
-Eti sigur c eti bine?
-Da.ocat,dar sunt bine.Dar tu?
-Eu nu sunt ocat,spuse el repede i se uit in jur.Chiar dac mi-ar plcea
s stau
aici toat ziua,cred totui c e timpul s coboram.Nici Sara nu vroia s
plece.In
plus,tia c in momentul in care vor fi din nou jos,va trebui s infrunte tot
adevrul despre brbatul cu care urma s se mrite.
-Sara?
-tiu,spuse ea i se intinse s se apuce de o creang.
Mike incepu s-i schimbe poziia dar se intoarse i o srut uor pe obraz.
-O s fie bine.Ii promit.
-Da,sigur,spuse ea i incerc un zambet care nu prea-i reui.
Mike sri la pmant de pe craca de jos,apoi Sara ii ddu drumul i el o
prinse in
brae.Mike incerc s fac o glum,cum c aproape il trantise la
143

pmant,dar
vzandu-i expresia,se opri.O conduse repede pe dup gardul viu,o luar
inapoi,
trecur pe lang cas i ajunser la maina lui.O descuie i-i inu
portiera.Cand
vzu c mainile ii tremurau,ii fix el centura i se urc apoi la volan.
Se aflau pe la jumtatea drumului inapoi spre apar-tamentul Sarei,cand
incepur
s vorbeasc.Mike ii acordase Sarei cat mai mult timp,ca s poat digera
ceea ce
auzise.Cat despre el,ii venea s-l sune pe Lang ca s-i mulumeasc.De
acum
inainte,Mike va incepe procesul care va sfari prin a-i spune Sarei adevrul
despre brbatul cu care inteniona s se mrite i care nu o vroia decat
pentru
c...Mike nu tia inc pentru ce.Se uit la ea stand tcut pe bancheta
alturat.Rochia ei frumoas era plin cu frunze i rmurele i la umr era
sfaiat.
-Imi pare ru pentru rochie,spuse el.
-Tu crezi c Greg a vrut Ferma Merlin pentru mine?
-Tu poi rspunde mai bine ca mine la intrebarea asta.
-O fi fcut Greg tot ce a putut ca s-l indeprteze pe domnul Lang,dar
cainii nu
i-a omorat.Eu cred c a fost o coinciden i Lang a fost convins c el i-a
ucis.
Era prea devreme pentru Mike s-i spun ce tia.Invase de tanr calea
mai grea
de a nu spune prea multe,prea devreme.La primul lui caz sub acoperire,ii
spusese vesel unei femei c soul ei era un traficant de arme i c avea
dou
amante.In naivitatea lui,crezuse c femeia ii va fi recunosctoare pentru
informate.Dar reacia ei fusese cu totul alta.L-a fcut pe Mike mincinos i
a stat
pan la sfarit alturi de soul ei.In drum spre inchisoare,l-a scuipat pe
Mike.
Da,invase s fie prudent.
-Eti convins c il cunoti atat de bine incat s poi spune asta?
-Poate c nu e el,Greg,persoana cea mai onorabil de pe lume,dar este un
om
bun.O vreme,Sara nu mai spuse nimic.
-tiu c Greg face unele lucruri care mie nu-mi plac,dar...
-Cum ar fi? Ii vorbi despre cum schimba Greg numerele la rochii.
144

-Dar face asta doar ca femeile s se simt bine.De aici pan la a otrvi
nite caini
este o cale lung.
-Nu am spus c au fost otrvii i nici nu tiu.Ce te face s spui asta?
Sara ezit un minut intreg.
-Proprietarul farmaciei din Edilean mi-a spus s-i amintesc lui Greg s fie
atent
cu otrava de obolani pe care a cumprat-o.
Mike scra ni din dini,pentru c auzea pentru prima oar asta.
-Presupun c tu n-ai probleme cu obolanii?
-Cand l-am intrebat,mi-a spus c gsise un cuib de obolani in peretele din
fund
al magazinului.Deci nu mi s-a mai prut nimic nefiresc.
Peste cateva clipe,Sara spuse:
-Chiar dac nu cred c Greg ar fi putut face aa ceva,a vrea s-i pot
inlocui
cainii domnului Lang.Mike ii zambi.
-Vezi? sta este norocul tu.
-De ce?
-La cazul sta lucrez pentru federali i tii de ce le tolerm noi
megalomania?
-Nu.
-Pentru bani.Au o groaz de verzi.Spune-mi ce fel de caini avea domnul
Lang i
o s-i inlocuim.
-Eram mic atunci cand i-am vzut eu i nu tiu ce ras erau.Dar erau
superbi.Am auzit-o odat pe mama spunand c erau irlandezi.
-Dac ai vedea o poz,i-ai recunoate?
-Poate.Mike ii intinse mobilul.
-Scrie-i un mesaj lui Tess s-i trimit poze cu caini irlandezi.
-Vorbeti intotdeauna de sora ta,dar uii c este mritat cu vrul meu.Cear fi
s-i scriu lui Rams ce fel de caini avea domnul Lang?
-E i mai bine.Mike ii zambi.
-Ce-i cu privirea asta?
-M gandeam cat de mult semeni cu toate celelalte femei cu care am
lucrat.
Sarcasmul lui o fcu s se simt bine.
-Ele nu se ascundeau cu tine in copaci?
-Nu i au pierdut mult.Mi-a plcut s te strang in brae.
Cum Sara continua s se uite in faa ei,Mike adug:
-i nici nu le trecea prin cap s inlocuiasc cainii vreunui btran pe care-l
145

displceau.Mike trebui s se uite in alt parte ca s-i ascund plcerea


fa de
felul cum decursese ziua-i la felul cum sttea Sara pe
banchet,incruntanduse.
Era prima fisur autentic,fcut in mitul Greg Anders.
-Ce-ar fi dac ne-am lua o sear liber,de la cazul sta? intreb el.
Ochii Sarei strlucir.
-i s ne uitm impreun la filme?
-M gandeam s mergem la tine acas,s pregtim cina acolo.Inc nu mi-ai
artat apartamentul.
-Presupun c ai uitat c nu mai am chiuvet in buctrie.Vrei s
scormoneti prin
tot ce-mi aparime? adug ea micorandu-i ochii.
-Da,spuse el,dar pe un ton atat de lasciv incat pe Sara o pufni rasul.
-N-am nimic impotriv.Poi s te uii la bijuteriile lsate mie de mtua
Lissie i
dac vrei,le poi chiar proba.
-A prefera s faci tu asta,pentru mine.
-Dup ce-am auzit astzi despre logodnicul meu,nu cred c-a avea ceva
impotriv.Zambetul lui Mike aproape c-i crpa obrajii.
CAPITOLUL 13
TOTUL DESPRE apartamentul Sarei spunea familie.Dac apartamentul
lui
Tess era ca al lui Mike,cu mobilier adus din magazine-de preferat
prezentat in
camere premobilate-el nu credea c Sara avea mai mult de o mas care s
nu fi
venit de la prieteni sau de la rude.i tot ce adusese ea fusese ales cu grij
pentru
c arta vechi i uzat,in acel fel romantic care le plcea femeilor.
De indat ce Sara deschise ua-neincuiat,desigur-alerg in dormitor.Dar
Mike
rmase in prag,privind.Chiar dac livingul Sarei avea aceleai forme ca cel
al lui
Tess,nu putea fi mai diferit.Incperea Sarei arta ca ceva ieit direct din
Canalul
tv Istorie-Mobilierul De-a Lungul Secolelor.
Exista acolo o canapea mare,de culoarea piersicii,cu brae
uriae,rotunjite.Mike
nu se pricepea cine tie ce la istorie,dar ii putea imagina doamne in rochii
lungi
bandu-i ceaiul pe aceast canapea.
146

Fotoliul din apropiere era i el la fel de pufos,acoperit cu un material


inflorat.In
partea cealalt se afla un fotoliu uria imbrcat in piele veche,maro i era
convins c mai vzuse unul asemntor intr-un film a crui aciune se plasa
in
perioada celui de Al Doilea Rzboi Mondial.Peste tot in camer se aflau
diverse
obiecte,msue,a cror vechime cobora prin anii 1980,in vremea
luiThomas
Jefferson.i peste tot,fotografii inrmate.Unele atat de vechi incat preau
fcute
de Matthiew Brady inainte de 1900,pan la cea cu Tess in ziua nunii.Mike
zambi cand o vzu imbrcat intr-un taior bleumarin,pe care probabil c il
va
purta ulterior la birou.Lui i lui Tess li se predase despre reciclare cu mult
inainte ca aceasta s devin o mod.Ii aminti cat de mult ii dorise s fie
acolo
in ziua aceea,dar fusese legat fedele-la propriu.
-Cine i-a dat toate astea? intreb Mike.
-Toat lumea.Se spune in orel,c dac nu ai nevoie de ceva,d-i-l bietei
Sara.
Mike pufni.Nimic nu putea fi mai departe de adevr,pentru c fiecare
obiect
fusese ales cu grij.Ii plimb mana peste o msu care avea extinderi pe
laterale.Nu se pricepea el prea bine la anticihiti,dar petrecuse mult
vreme in
case bogate i tia c msua Sarei fcea bani frumoi.Dac ar fi avut de a
face
cu un alt infractor,ar fi spus c indiferent ce tezaur cuta acesta,ei
bine,trebuia s
se gseasc undeva pe aici.Dar tefan locuise aici cu Sara,deci trebuie s
fi
vzut toate aceste lucruri-i s fi tiut c undeva,in alt parte,exista ceva
mai
valoros.Sara reveni in camer.Fcuse un du i se schimbase intr-o rochie
de
bumbac albastru deschis i Mike ii spuse c niciodat nu i se pruse mai
drgla.Sara se apropie de Mike i se intoarse cu spatele la el.
-Vrei te rog s-mi inchizi nasturii?
Erau vreo treizeci de nsturai albi minusculi,care coborau in jos de-a
lungul
rochiei i Mike incepu cu primul de sus.Pielea ei era acoperit de un
147

combinezon de mod veche i Mike se intreb dac nu motenise cumva i


hainele.
-Nu poi iei prea repede din rochia asta,spuse el glumind i fcandu-i
treaba
cat mai incet.
-Dar de fapt sta este i scopul,nu? Mike rase.
-Presupun c da.Gata,am terminat.i acum vorbete-mi despre casa ta.Ai
cumprat vreodat,in viaa ta,o pies de mobilier?
-Nu.Doar mici obiecte.De fapt,tata imi pltete chiria pentru un mare
depozit din
Williamsburg,plin cu mobilier vechi i fotografii pe care mi le-au dat
rudele.Lor
le place Ikea; Mie imi place Edwardian.Sun ca un dulap uria cu
speran.
-Uneori aa mi-am zis i eu.
-i i-ai artat vreodat lui Anders ce se afl in depozitul tu?
-Nu vreau s tiu cum ai ghicit asta dar da,Greg i cu mine am petrecut
mult
timp acolo,uitandu-ne la toate obiectele.Vroia s vad ce am putea folosi
cand o
s ne mutm la casa noastr.Plnuisem s iau totul cu mine,cu Brian,dar...
-Cine mai e i Brian? intreb Mike.Se uita tocmai la o fotografie cu dou
tinere
drgue,cu putii lor la fel de drglai.Presupunea c erau surorile Sarei.
-Primul meu iubit adevrat.Sara nu a mai adugat c fusese atat de sigur
c se
vor cstori,incat ase luni dup ce s-au cunoscut a renunat la o slujb
excelent
de conservator la un muzeu din Boston.Viaa ei cu Brian avea s o poarte
intr-o
alt direcie,ori asta era ceea ce-i dorea cel mai mult.Cum Mike o privea
intrebtor,Sara ridic din umeri.
-M-a prsit.Ha,ha.Comptimete-o pe biata Sara.Mike tia c ea
intenionase s
fac o glum,dar ii simi durerea din glas.
-Cel mai prost brbat de care am auzit vreodat,spuse el i fu incantat cand
o
vzu zambind.
-i logodnicul tu ce zice despre toate astea? intreb Mike fcand un semn
larg'cu mana,spre camer.Sara rase.
-C o s fie bune de casat.Lui ii plac sticla i cromul.Mike se intoarse,s
nu il
148

vad incruntandu-se.Dac Vandlo fusese atat de onest cu gusturile lui iar


Sara
era atat de diferit,atunci de ce naiba se mai mrita cu el? Se aez in
fotoliul
mare,din piele.
-Mie imi place tot ce ai aici.Fr crom,iar cat despre mesele cu blat de
sticl,le
ursc.Se sparg in timpul luptelor i te pot rni.Am vzut o dat o arter
tiat
i...Se intrerupse ridicand din umeri.Sara rmase in picioare,uitandu:se la
el.
-Mi-au crescut cumva coarne? intreb el.
-Pari acas,in fotoliul acela.Ari ca un pilot din cel de Al Doilea Rzboi
Mondial.Parc te i vd intr-o jachet de bombardier.
-Te referi la unul din bieii ia care au murit inainte de a implini douzeci
i trei
de ani? S-a luptat cu un aviator neam i a ajuns la pmant in flcri?
-Da,exact asta am vrut s spun.Sara se aez pe marginea
canapelei,continuand
s se uite la el.
-Greg...
-Ce e cu el? Mike se strduia s nu par interesat.
-Nimic.Ii st bine in camera asta.Majoritatea brbailor par stangaci
aici,dar tu
ari ca i cum ai citit o carte,ai vizitat locuri i ai fcut cate ceva la viaa
ta.
-Sara,spuse Mike incet,dar ea se ridic pan s apuce el s spun mai
mult.
-M duc s aduc bijuteriile.i Sara alerg de-a lungul holului,spre
dormitorul
ei.Mike incepu s se plimbe prin restul apartamentului.Buctria avea
nevoie de
o renovare iar in locul chiuvetei se vedea o gaur mare.Nu se putu abine
s nu
zambeasc,gandindu-se la modul in care Luke fcuse casa de nelocuit.
Mike strig dup Sara:
-Lui Anders ii plcea totui ceva? Un scaun,sau o fotografie,mcar? Mike
cobori
vocea cand Sara reveni in living.
-Nu chiar,spuse Sara intinzandu-i o cutiu mic,din lemn.
Deschizand-o,vzu ase bijuterii.Erau demodate i nu se indoia c pietrele
erau
149

naturale,dar chiar i aa,nici una nu era suficient de mare ca s valoreze


ceva.Cu
siguran nu suficient de mari ca s il tenteze pe Vandlo.Inchise cutia la
loc.
-Nu cred c...
-tiu.Bijuteriile bune s-au dus la nora ei.Mama lui Rams are nite prostii
uriae
pe care nu le poart niciodat.Eu am primit lucrurile frumoase.
-Sara,tu poi purta bijuterii din fier i tot bine o s ari.
-Eu...incepu ea i Mike vzu cum i se urc roeaa in obraji.Dar apoi ochii
i se
indreptar spre peretele din spatele lui.
-Picturile CAY.
-Ce?! Sara il ocoli i se duse spre peretele indeprtat.
-Greg mi-a spus odat c singurul lucru care-i place aici este acest
tablou.Vroia
s i-l dau lui.Sara lu de pe perete un tablou cam de douzeci i cinci pe
patruzeci centimetri i i-l intinse.Pentru o clip inima lui ii intei
btile,dar
cand vzu pictura,rmase dezamgit.Arta ca desenul unui
copil,reprezentand un
iaz cu rae-exceptand faptul c cerul era verde,iazul roz i bietele
rae,roii.
Acuarela prea veche,dar nu vedea nimic valoros la ea.Poate c Vandlo io
dorea pentru nepoii lui.Potrivit tradiiei de familie,fiica lui,adolescent,va
fi
curand mritat cu cine tie ce boorog.
Mike se uit in colul picturii,la cele trei iniiale; CAY.
-Este vreun strmo de-al tu?
-Habar n-am.Mtua Lissie nu tia nici ea cine era.Zicea c tabloul se afla
dintotdeauna in familia McDowell dar numai ei i mie ne plcea.Ne-am
spus c
este din perioada Victorian.
-Nici o ans s fie o Beatrix Potter?
-A vrea eu.Nu,este ceva aruncat,fr valoare,ca toate celelalte lucruri de
aici.Ca
i mine,de altfel.Incruntandu-se,Mike puse tabloul la loc i cand se
intoarse spre
Sara,umerii ei preau czui,intristandu-l.Se pare c primul ei prieten o
prsise
i probabil c se va adeveri c i al doilea o dorea doar pentru ce putea
150

obine de
la ea.Mike nu se gandi la ce fcea,intinse doar mana,o apuc de bra i o
trase
spre el.Ii puse buzele pe ale ei i o srut cu toat ardoarea pe care o
simise din
prima clip cand o vzuse.Se atepta pe jumtate ca ea s se smulg dar
din
contr,braele ei se petrecur pe dup gatul lui i ea ii ls capul pe spate.
Buzele ei erau dulci i trupul lipit de al lui se potrivea mai bine decat al
oricrei
alte femei pe care o avusese vreodat.Singurul lucru pe care-l putu face
Mike s
nu adanceasc srutul i s nu ajung prea departe,fu acela de a-l
intrerupe.
Continu s o in in brae,cu buzele pe gatul ei.
-Sara...Vreau s...opti el.Sara se desprinse de el.
-tiu.Sunt parte din misiunea ta.Iar tu vrei s...intrerupandu-se,Sara se
repezi la
u.
-Ne vedem la Joce,peste o or.Am nevoie de timp s m gandesc la toate
astea.
in clipa urmtoare prsi apartamentul i Mike se aez greoi pe fotoliul
din
piele.Misiunea lui era aceea de a face tot ce era necesar ca s o in pe
Sara
departe de Vandlo.
-Pe naiba! mormi el.Am fost ademenit in orelul sta cu momeala unei
ferme
vechi,cu mobilier confortabil i cu cea mai drgla,mai dulce i mai
atrgtoare fiin care a pit vreodat pe pmant.Dac este cineva
sedus,atunci
acela sunt eu.
CAPITOLUL 14
JOCE STTEA IN PAT,inconjurat de hri cu arbori genealogici; pe
msua
alturat se afla o imprimant.
-Vrei s tii cine este vrul tu de-al aselea?
-Nu chiar,spuse Sara.Am destui veri aici i acum.Joce se uit la prietena
ei-i
verioara ei de-a aptea,aa cum tocmai aflase i spuse:
-Ce nu merge?
-M-a srutat Mike.
151

-Ah.Perfect.tiu c este groaznic,de vreme ce eti logodit cu un alt


brbat,dar
pan s incepi cu lamentaiile,spune-mi cum a fost.
-Grozav...Dar nu uita c are mult experien.Joce nu avea de gand s
comenteze
ultima remarc.
-Deci cum este in comparaie cu Greg? Sara se ls greoi pe scaunul de
lang
pat.
-i s-a intamplat vreodat s fii absolut sigur c ceea ce faci este bine,ca
apoi
s se intample ceva care s te fac s te indoieti de totul?
-Dac te referi la brbai,da.Am avut un prieten la facultate,pe care il
adoram.
Eram sigur c el este Acela.Apoi m-am intors acas-adic la domnioara
Edi-i
am petrecut o sptman cu ea.Intr-o diminea,eram amandou la micul
dejun
iar eu incercam s-mi imaginez cum ar fi dac ar fi i el acolo.Brusc,mi-am
dat seama c ar trebui s-mi petrec tot timpul luptand cu gelozia lui.Dac
m-ai fi
intrebat cu o zi inainte dac era un brbat gelos,a fi spus c nu.Dar
era.Era
gelos pe munca mea,pe prietenele mele,chiar i pe nesuferitele alea de
gemene,surorile mele.La asta te referi?
-Oarecum.Incep s vd i s-mi amintesc lucruri de care acum o
sptman nu
eram contient.Sara oft.
-La inceputul relaiei mele cu Greg,totul era atat de minunat incat a fi
trecut i
prin foc pentru el.
-i din cate am auzit impreun cu Tess prin perei,chiar ai fcut-o de
cateva ori.
Sara incuviin din cap.
-Totul era formidabil.Nu trecuse mult de cand m prsise Brian i...
Joce nu-l cunoscuse niciodat pe cellalt prieten al Sarei,dar auzise de
el.Era un
tanr arheolog din Anglia i vreme de patru ani,Sara i cu el au fost
nedesprii.
Toat lumea,inclusiv Sara,tia c se vor cstori.Cand el a anunat-o c se
va
cstori cu prietena lui din copilrie,Sara a fost distrus.
152

-Lucrul cel mai ru-Ii spusese Tess lui Joce-a fost c tot orelul o trata pe
Sara
ca i cum ar fi fost pe punctul s o ia razna.
-i aa a fost? o intrebase Joce pentru c ea tia ce inseamn s fii aproape
de a
ceda nervos.
-Da.Aa a fost.Joce se intinse i o lu pe Sara de man.
-Greg te-a fcut s te simi dorit.
-Da,iar faptul c oraul nu l-a plcut m-a fcut s m simt ca i cum m-a
lupta
cu...Nu tiu.Poate c m-am simit ca Julieta lui Shakespeare,luptand s
pstrez
Adevrata Iubire.Acum cred c poate nu vroiam decat s art lumii...Nu
tiu ce.
-M pricep la revolt,spuse Joce cu seriozitate.In familia mea trecut am
provocat mult furie pentru simplul fapt c am refuzat s m tatuez.Sara
rase.
-Nici mcar o singur dat?
-Nici mcar un flutura pe glezna stang.
-Eti o rebel.Joce fcu o pauz inainte de a vorbi.
-i cum rmane cu nunta? Sara ii acoperi faa cu mainile.
-Nu tiu.Vreau s spun c sincer,sincer,nu tiu! Sara ii lu mainile de pe
fa.
-La doar cateva zile dup ce l-am cunoscut pe Greg,am inceput s facem
afaceri
impreun i s cltorim i s...
-Muncii.
-Ah,da.Am muncit enorm.Atatea i atatea lucruri pe care le aveam de fcut
i
care m ineau ocupat apte zile din sptman.
-i sex.
-La inceput,da.Vroiam atat de mult s demonstrez c eram cel puin la fel
de
dezirabil ca...femeia cu care vroia s se cstoreasc Brian,incat
devenisem
insaiabil.
-i acum?
-Acum imi amintesc de Greg brbatul.Nu se triete uor cu el i ii este
imposibil s se fac plcut.Dar dup ce l-am cunoscut,nu am avut timp s
m
gandesc la nimic.In cateva minute,de la o intalnire intampltoare am ajuns
s ne
153

facem planuri de cstorie.


-i unde este locul lui Mike in toate astea?
-Nicieri.Mike nu are nimic de a face cu nimic.
-Ah,fcu Joce.
-Ce vrei s spui?
-Nimic.M gandeam doar c tu i el suntei...
-Prieteni.Asta suntem unul pentru cellalt.Cum Joce tcea,Sara ced.
-Bine,poate c Mike mi-a amintit doar ce inseamn s te bucuri de
compania
unui brbat.Noi doi facem diverse,impreun.
-Cum ar fi?
-Ne legnam in copaci.Dar asta nu conteaz,spuse Sara ridicand o man.
-Eti sigur? Faptul c mie mi-au plcut lucrurile pe care le fceam cu
Luke,m-a
determinat s-l prefer pe el lui Ramsey.
-Joce,fii realist.Te-ai indrgostit de el din ziua in care i-a turnat mutar
pe
rochie.Ramsey n-a avut nici o ans.In plus,era indrgostit de Tess dar era
prea
prost ca s-i dea seama.
-Ai dreptate.tiu c este un clieu,dar prerea mea este c-ar trebui s-i
urmezi
inima.
-Dac a face asta,m-a mrita cu Ferma Merlin.Ea este ceea ce iubesc eu
cu
adevrat.Joce rase atat de tare incat copiii incepur s dea din piciorue.
CAPITOLUL 15
MIKE ERA IMBRCAT pentru sal,afar era inc intuneric i de sub ua
Sarei
nu se vedea nici o lumin.Asear,cum oprise maina,Luke i apruse din
cas,s
vorbeasc fr martori.L-a intrebat cum mergeau investigaiile i dac avea
nevoie de ajutor.Mike simise obinuita lui reinere,care ins scdea cu
fiecare
zi.
-Nu-mi pot da seama ce anume are Sara,ceva ce-i dorete atat de mult
familia
Vandlo.Luke ii art ocul la cuvantul familie.
-Sunt mai muli oameni aici,nu e doar Mitzi? Cum Mike se uita doar la
el,Luke
inspir adanc.
-Greg este,da? Cum este el implicat?
154

-Este fiul lui Mitzi.Luke fluier incetior.


-Sara tie?
-Nu.Vreau s capete mai mult incredere in mine inainte de a-i spune.
-Din cate mi-am dat eu seama,mai mult decat are acum este imposibil.
-Da? Mike nu-i putu stpani un zambet.Luke ii arcui o sprancean.
-Eti contient,da,c te omoram dac o rneti pe Sara?
-i ce se intampl dac inima mea va fi cea frant? intreb Mike.
-Am in portbagaj un capsator.Mike rase.
-Spune-mi mcar c este unul mare.
-E unul de buzunar.Radeau cand se apropiar de u i cand un adolescent
iei
din cas.Era la fel de inalt ca Mike,doar c prea cu vreo patruzeci de
kilograme,
toate muchi,mai solid ca el.Biatul nu spuse nimic dar cand il vzu pe
Mike se
opri uitandu-se la el.Ii lu brbia cu o man,ii intoarse faa intr-o parte i-i
plimb degetul de-a lungul nasului lui Mike.Fusese spart de cateva ori,dar
rareori reparat.Drept rezultat,avea deasupra o cocoa uoar,despre care i
se
spusese c arta ca o lam de topor.Continuand s tac,tanrul ii lu
mana de pe
chipul lui Mike i ii relu drumul.Ateptand in dreptul stalpilor mari care
ddeau in Conacul Edilean se afla un elegant Mercedes convertibil.La
volan se
afla o fat slbu,extraordinar.de drgu,cu o hlciug de pr rou
intunecat.
Fata il salut pe Luke cu mana i atept ca biatul s se urce pe bancheta
alturat,apoi demar intr-o ploaie de pietri.
-Cine naiba...? intreb Mike.
-Familia Frazer.Luke intr in cas.
-Putiul la mare...?
-Shamus.El o s deseneze crile de tarot.
-De ce se uita aa la mine?
-Ii plac feele,dar cine s tie ce-i poate trece unui Frazer prin cap?
-Fata e o apariie.
-Este Ariel i este o teroare.Are temperamentul Frazier.
-Eu cred c o prefer pe Sara,spuse Mike.
-Ah,da.
-Se ocup cineva in oraul sta de codoit?
-Nu domnul Lang,spuse Luke pe loc.In timp ce Mike radea,auzir voci de
femei
i intrar in salon,unde se aflau Sara i Joce.
155

Ca i data trecut,seara a fost foarte plcut.In timp ce vorbeau despre


mancare
i despre aventura lui Luke la sal,a doua zi,Mike aproape c uit de cazul
lui.
-Patruzeci i ase de minute de iad,spunea Luke.Cine s-ar fi gandit c poi
face
atata ru intr-un timp atat de scurt? Deltoizii mei vor plange de
durere,maine.
-Dar ai dorsali puternici.O s trebuiasc s lucrez mult ca s te ajung.
-Ei da,spuse Luke sarcastic.Asta o spune un om care obosete pan i o
saltea
elastic.Luke se uit la cele dou femei.
-Ar trebui s vedei ce face omul sta la sal.Jur c jumtate din brbaii
de
acolo se opresc ca s se uite la el.Apoi incepur s vorbeasc despre
Ferma
Merin.In timp ce Sara povestea despre interiorul vechii case,Mike se
minuna de
schimbarea din vocea ei.Niciodat nu se gandise c poi iubi un obiect fr
suflet
aa cum prea ea s iubeasc locul acela.Dar poate c Sara i-ar fi replicat
c i el
ii iubete maina cu aceeai pasiune,il tachinase deja pentru cat de curat
o
inea,dar el nu vedea nimic ru in a o spla i aspira zilnic i oamenii chiar
n-ar
trebui s mnance in main.i ce era ru dac-i ungea cauciucurile?
-Apoi s-a intors domnul Lang i a stricat totul,termin ea uitandu-se repede
la
Mike.Sara omisese partea in care ea i Mike sttuser in
copac,ghemuindu-se
unul intr-altul ca nite puiori in cuib.Dup ce terminar de mancat,Sara i
Luke
se duser la buctrie,iar Mike se aez pe un scaun alturi de Joce i se
uit
peste hrile genealogice.Erau incredibil de detaliate i o lud pentru
munca
formidabil pe care o fcuse.Joce ii spuse incet:
-Sara te place.Iar tu o indeprtezi de oribilul la de Greg.
-Faci parte dintre cei care nu il plac?
-Se strduiete s-i fac pe toi s se simt prost.Dar dac ai bani,este
altceva.Se
156

face pre in faa femeilor care vin la magazin.Joce se apropie de Mike i-i
spuse
incet:
-Dac ai putea s impiedici nunta...Mike ii lu mana i i-o srut.
-Pentru asta m i aflu aici.
-Serios? Am crezut c misiunea ta era s-i prinzi pe bieii ri.
-Totul se leag.S nu-i spui nimic Sarei.Joce il privi cu ochi plini de
recunotin.
-Ii faci cumva avansuri soiei mele? intreb Luke din u.
-Nu i-a putut stpani pofta,spuse Joce punandu-i mana pe burta ei mare.
-Ineleg i iert.Ei,cine vrea puin prjitur?
-Cate kilograme am voie? intreb Joce i raser cu toii.
i acum era diminea devreme i Mike se pregtea s plece la sal,dar
vocea
Sarei il opri.Se duse la dormitorul ei i deschise ua.Sara sttea in pat,intro
cma alb de noapte,care arta ca ceva dintr-o producie BBC.
-Pleci la sal? il intreb ea.
-Vrei s vii cu mine? Sara se stramb.
-i ce program ai astzi? Mike intr in camer.
-M-am gandit s ajut i eu la ridicarea barcilor pentru targ.
-Te pricepi?
-Am invat ceva despre construcii cu ocazia unuia dintre primele mele
cazuri.
Sara se uita la el cu ochi mari,ca i cum povestirile lui ar fi fost teribil de
interesante; era o privelite irezistibil.
-Lucram sub acoperire,ca s aflu adevrul despre un contractor care lua
ciubucuri de la constructori.Cldirile lui aveau tendina s se prbueasc
peste
oameni.
-Ai avut o aventur cu soia lui?
-Nu,spuse el solemn.Nu am avut.Dar-complet el cu ochi poznai-am avut
cu
fiica lui de douzeci i doi de ani.Stai! sta a fost cazul in care m-am btut
cu o
duzin de brbai dintr-o dat i am salvat fata.Cred c avea doisprezece
ani.Sau
a fost cand...Sara rase.
-Haide,pleac.Nu cred c pot deschide sala fr tine.
-Se descurc ei.Tu ce planuri ai pentru astzi?Ah,una,alta.
-Sper c nu o s te lipeti de maina de cusut,nu? l-am spus Erici s
157

tocmeasc
pe altcineva s fac toate astea,pentru c tu eti efa,nu sclava ei.
-Mulumesc,spuse Sara.
-Presupun c nu o s te mai vd pan disear.Cum Sara zambi fr s
spun
nimic,Mike iei din camer.
Imediat ce ii auzi maina plecand,Sara ii trimise un mesaj lui Joce.
TE SUPERI DAC-I FOLOSESC ASTZI BUCTRIA?
DOAR DAC TE POT AJUTA l EU.
TU POI STA JOS l COJI FRUCTE.SHAMUS ESTE ACOLO?
DA.L-AM SCUTIT DE COAL.PUTIUL M ADOR.
Zece minute mai tarziu,Sara era imbrcat i in drum spre bcnia mamei
ei.
Cum prsi sala,Mike ii verific telefonul.Il sunase Tess,aa c o sun
inapoi.
Ca intotdeauna,ea nu se obosi cu preliminariile.
-Dac o faci pe Sara s se indrgosteasc de tine,ca s-o prseti apoi
pentru una
din curvuliele tale,nu o s mai vorbesc niciodat cu tine,jur.Te voi
repudia,
complet i total.
-Nici un pericol,spuse Mike.Sara nu vrea nimic de la mine decat-aproape
c se
inec-prietenie.Mancm impreun floricele i ne uitm la filme,i-am fcut
nenumrate avansuri,dar pare complet dezintersat.
Tess rmase tcut o vreme i cand vorbi,vocea ei era o oapt abia auzit.
-Pe tine te-au plcut femeile inc de la pubertate i vrei s spui c Sara nu
te
vrea?
-Razi de mine?
-Incerc s nu,dar nu-i uor.Deci cum o s reueti s-o impiedici s se
mrite cu
ticlosul la?
-Presupun c o s-o leg.
-Dup care s-i faci lucruri delicioase?
-Ce v face pe voi femeile s vorbii atat de mult despre asemenea chestii?
Te
pori ca i cum ai vrea s-i pun prietenei tale ctue la maini.
-tii foarte bine c eu vreau s te insori cu Sara i s trii apoi fericii la
Ferma
Merlin.Dac nu te ocupi de ea,cu cine vrei s se joace putiul meu?
-In contract nu exista nici o clauz de cstorie.Eu cred c...
158

-Trebuie s te las.A venit Rams.


Douzeci de minute mai tarziu,Mike se afla pe Campul lui Nate.Vroia s
ajute la
targ,dar vroia i s mai aud barfe.Dei Sara zicea c i-a spus tot ce
tia,continua
s descopere noi i noi informaii.
Existau nite tribune permanente in deschiderea aceea mare,caiva copaci
i
nimic altceva.Cand apru Mike,toat lumea tcu i el tiu ce se
petrecea.Erau
brbai i ateptau s vad dac tia de ce capt trebuia inut un ciocan.Cu
siguran c auziser de la mama Sarei c Mike se pricepea la alimente bio
i
cum se gtesc-lucruri pe care el le invase in misiunile lui sub
acoperire.Pentru
vreo dou misiuni,,trebuise s urmeze chiar cateva luni de pregtire.De-a
lungul
anilor,Mike lucrase suficient in construcii,aa c se simea bine cu o curea
pentru scule,la brau.Dup vreo dou ore de monitorizare a lui Mike,ceilali
brbai incepur s se destind i s-l includ in discuiile lor.Dar el i
Luke
lucrau bine impreun.Cu Luke la un capt i cu el la cellalt,ridicar stalpi
i-i
fixar in pmant.
-Ai folosit vreodat aa ceva? il intreb Luke ridicand in sus un ciocan
electric.
-Pe un om sau pe o bucat de lemn? intreb Mike ca s-l aud doar Luke.
-Cand ai terminat cu misiunea asta,o s vreau s te rog s m ajui cu
crimele
misterioase din crile mele.
-Apropo,cpitanul meu ar vrea un exemplar din ultimele tale cri,cu
autograf.
-Cu plcere,spuse Luke luand un fierstru de man.Cu aa ceva tii s
umbli?
-Vrei s cunoti episodul in care am fost forat s-mi construiesc propriul
cociug,fr electricitate,doar cu scule de man?
-Din tot sufletul,spuse Luke sincer.
-Se plictiseau de moarte aa c,ateptand,le-a venit ideea c eu ar trebui
s...
-Cine anume?
-Asta nu-i pot spune,dar erau foarte ri.
Dand din cap,Luke incepu s asculte,varandu-i ciocanul in locul respectiv
159

din
braul pentru scule.Pe la ora zece dimineaa aprur trei tineri,mari ca nite
wrestleri profesioniti.
-Cine mai sunt i bizonii tia? il intreb Mike pe Luke.
-Fraii Frazer.i concurena noastr la jocurile din timpul targului.
Mike se uita la cei trei i se intreba dac in cazul in care s-ar pune
problema s
se lupte cu ei,i-ar putea invinge sau nu.Ii aminti c aa ceva nu se putea
intampla,
dar nu putea renuna uor la un obicei.Cu toat imensitatea i
musculatura lor,fraii Frazier nu se micau repede-dar nici nu aveau de ce.
-Maine am o intalnire cu sora lor.Cred c-ar fi bine s m port frumos cu
ea.
-Ariel poate avea i singur grij de ea.Cand Mike se uit la el
intrebtor,Luke
zambi.
-Fii linitit.Ai vzut c nu e masiv ca fraii ei.
-Corect,nu-l pot uita pe tanrul Shamus.Ce mai face?
-E acas la mine,cu nevast-mea,pictand cri de tarot cu igani.Nu vrea s
le
arate la nimeni,aa c Joce plnuiete o mare lansare.
-Perfect,spuse Mike zambind.
La zece i jumtate fcur o pauz i Luke il prezent pe Mike verioarei
sale
Kimberly Aldredge,una dintre femeile care se ocupau de mesele cu
buturi.Era
cam de varsta Sarei i era drgu i ii fusese in repetate randuri sugerat
lui
Mike ca o alegere bun pentru eventuale intalniri.
-Kim creaz bijuterii i le vinde in magazinul Sarei i in alte locuri.Ea a
conceput inelul de logodn al lui Tess.Tonul lui Luke arta c era mandru
de
ea.Cateva minute mai tarziu se scuz ca s discute cu cineva despre nite
plante
pe care le vroia.
-Deci tu eti cel despre care vorbete toat urbea,spuse Kim oferindu-i lui
Mike
un pahar de hartie,cu limonada.
-Asta e ru.Mike ddu paharul peste cap i-l intinse pentru mai mult
limonada.
Kim se aplec spre el i-i spuse incet:
-Pot s fiu cinstit cu tine?
160

-Chiar te rog.
-Noi o iubim pe Sara,dar ea s-a rupt de familie i de prieteni.Sara i Greg
au
timp pentru clientela lor,dar nu i pentru noi.La fiecare picnic in familie,
aniversare,indiferent ce,ea este prea ocupat sau trebuie s plece
undeva,cu
Greg.Nu cred c Sara ii d seama ce face el cu ea.Pe aici se zvonete c
tu ne-o
aduci inapoi,acas.
-Nu fac prea multe progrese,spuse Mike cu modestie.Ea crede in ideea
fidelitii.
Kim il studie o clip.
-Ari ca i cum i-a picat cu tronc.
-Nu,eu...Mike nu prea tia ce s spun.Kim zambi.
-Este in regul.Nu spun la nimeni.Sara merit s i se intample un lucru
bun.
Ultimii ani au fost grei pentru ea.La dousprezece i jumtate aprur i
Sara cu
mama,cu o camionet plin cu sendviciuri i salate.In spate erau plcinte
fcute
in cas.Brbaii incepur s-l bat pe Mike pe umr i s-i spun
mulumesc,
amice,ii rmanem datori.
-Ce se intampl? il intreb el pe Luke.
-Sara nu a mai gtit de o venicie.Pe vremea ado-lescenei ei,nu exista o
ocazie
in oraul nostru,care s nu o fi inclus pe Sara...cu chestiile ei fcute din
fructe.Ce
face ea cu un fruct a devenit legendar.Dar nu a mai fcut prjituri de
cand...
-Las-m s ghicesc.De cand a aprut Anders in ora.
-De fapt,dinainte.Presupun c ai auzit de primul ei prieten.Cderea Sarei a
inceput cand tipul a prsit-o intr-un mod care inc mai face s-mi
clocoteasc
sangele de furie.Am vrut s m duc in Anglia i s-l scap de caiva
dini,dar
Rams m-a convins s renun la idee.Luke ii inl capul i strig la vrul
lui:
-Ken,dac mnanci toat plcinta aia ii art eu la ce folosete cu adevrat
un
ciocan electric.Scuz-m,ii spuse el lui Mike i se indeprt.
Mike o vzu pe Sara stand lang camionet,ridicand o pung de hartie i o
161

tav
cu plcint roie.Nu se putu impiedica s nu zambeasc,bnuind c ea ii
pusese
deoparte pranzul.In seara aceea cinar din nou impreun cu Joce i Luke i
discutar despre targ.Cand revenir in apartamentul lor,Sara incepu s
cate.
-Scuz-m,dar am stat toat ziua in picioare i sunt frant.
-Nu tiam c te pricepi la prjituri.Ce ai pus in cea cu caise?
-Am folosit Moscato d'Asti pentru zabaglione.Pe maine diminea,spuse ea
peste
umr i se duse in dormitor.Mike rmase acolo,clipind des.Folosise un vin
italian pentru desert,ca s fac un sos cremos.De cand o cunoscuse,ii
formase
impresia c Sara nu se pricepea la gtit.E drept,Tess ii trimisese paine cu
mere,
dar poate c acela era singurul lucru pe care tia s-l fac.Dar din cate
vzuse i
gustase astzi,Sara ii putea da clase maestrului cofetar din hotelul de cinci
stele
unde lucrase el odat,sub acoperire.Cu cat afla mai multe despre Sara,cu
atat
mai mult ii plcea.
CAPITOLUL 16
MIKE I-A PETRECUT sambta in Williamsburg,la o partid ce golf cu
tatl
Sarei,un medic la pensie care,spre deosebire de soia lui,o femeie
superactiv,era un om mai curand domol.Dei era impotriva principiilor lui
sportive,Mike nu vroia s-l pun pe tatl Sarei intr-o postur neplcut.La
prima
lovitur,Mike nu se strdui cine tie ce i mingea czu mult prea departe
de
gaur.Doctorul Henry Shaw se uit la Mike speculativ.
-Cu cat mai prost e scorul tu,cu atat mai de bine o s-i vorbesc despre
tine
mezinei mele.Mike se uit o clip la el i mormi inc un codo,apoi
nimeri o
gaur din prima.Cand se intoarser la club,o jumtate de duzin de oameni
ii
propuneau s joace cu ei.
-De fapt ei au nevoie de lecii,spuse Doctorul Show incet i il btu pe
Mike pe
umr.
162

-i cum rmane cu targul nostru? il intreb Mike.


-Oricum a fi fcut asta.Luke zice c eti un atlet innscut i am vrut s m
conving i eu.
-Acum vd de unde a motenit Sara pasiunea ei pentru conspiraii.Rase cu
poft.
-Nu-i spune mamei ei asta.Ellie crede c Sara este cea slab.
Cei doi brbai pranzir impreun i Mike fu prezentat la toat lumea ca
prietenul Sarei.Unul mcar n-a pomenit c ziua nunii Sarei-cu un alt
brbat-se
apropia cu pai repezi.In seara aceea,Mike urma s se duc la intalnirea cu
Ariei
Frazier.
-Dac vrei,o anulez ii spuse el Sarei,cand reveni la apartament.
-De ce a vrea eu asta? Ariei este inteligent,cl-torit i frumoas.Sunt
sigur
c o s te simi de minune.Sigur,era absurd,dar Mike fu dezamgit s
constate c
Sarei nu-i psa c avea intalnire cu alt femeie.In ultimele cateva zile
ajunseser
s...ei bine,da,aproape s triasc impreun.Mancau impreun aproape
mereu,se
duceau aproape peste tot impreun i cei din Edilean preau s-i considere
un
cuplu.
-Eti sigur? intreb Mike.
-Pleac.Distreaz-te bine.Eu m duc s vd ce face Joce.Luke zicea c o
s fie
ocupat cu scrisul,deci Joce rmane singur.
-Dac eti sigur c e in regul...
-Du-te! Simte-te bine.Cum plec Mike,Sara ii trimise un mesaj lui Joce.
I-AM SPUS VREODAT C O URSC PE ARIEL FRAZIER?
Jocelyn ii rspunse:
LUI MIKE N-0 S-I PLAC.VINO AICI S DISCUTM DESPRE
ASTA.
Inchizand mobilul,Sara incerc s-i aminteasc chipul lui
Greg.Reuea,dar nu
foarte clar.i nici nu avea poze cu el.Una din fostele prietene ale lui Greg
era
fotograf profesionist i Greg spunea c se purtase atat de urat cu el incat il
fcuse s urasc s se mai fotografieze.Gandindu-se acum la asta,Sara se
intreb
dac era adevrat.In ultimele zile,nu numai chipul lui Greg se estompase in
163

mintea ei ci i...da,insi esena lui.Tot ce prea s-i mai aminteasc acum


legat
de el erau stivele de haine pe care i le ddea la modificat i cat de confuz
i de
stangace o fcea s par.Unde era el acum? se intreb Sara.i ce fcea?
Continua s-i trimit mesaje din cand in cand,dar nu mai erau atat de
disperate
ca la inceput.tia c totul era din cauza lui Mike.Era plcut s fii cu el-i
cand nu
erau impreun,ca in seara asta,ii lipsea.Nu vroia s se gandeasc la
asta,dar Greg
nu ii lipsea.Sara se duse la Joce s discute cu ea despre brbatul care
pusese
stpanire pe viaa ei.
Din prima clip in care Mike o vzuse pe Ariel Frazie in maina ei,la
Conacul
Edilean,tiuse c nu-l va interesa.Cerceii ei cu diamante i cele trei brri
de aur
ii amintiser prea mult de femeile din trecutul lui.In plus,de la prima
vedere
recunoscuse ostilitatea i autosuficiena lui Ariel.
Acum sttea la bar,in ceea ce trecea drept un club de ar din Edilean,in
pantaloni negri,un top verde i pantofi cu tocuri inalte care costaser
probabil cat
salariul lui pe luna trecut.Cel puin trei brbai se zgaiau la ea,incercand
s
decid momentul primei micri.In alte circumstane,adic inainte de a o fi
cunoscut pe Sara,Mike ar fi fost incantat s se vad ateptat de o femeie ca
asta.Acum ins ii spuse c arta vulgar i era excesiv machiat.
Cand se uit in ochii ei,citi amuzament i inelese c fata tia ce gandea
el.Se
duse la bar lang ea i-i fcu pe brbaii care o studiau,s renune.Abia
atunci se
intoarse inapoi la Ariel.Era,intr-adevr,frumoas.Cum nu era nevoie s se
prezinte,nu o fcur.Cand fur anunai c masa ii atepta,Mike se ddu in
spate,permi andu-i lui Ariel s o ia inaintea lui.Cand se aezar,ea nu
deschise
meniul.
-Eu o s comand o tapas ceviche,apoi pstrv.
-La fel i eu,spuse Mike i li se luar meniurile.Rmai singuri,Ariel spuse:
-Ai czut in mrejele Sarei,da?
-Nu sunt sigur ce inseamn asta,dar imi place de ea.Chelnerul turn vin alb
164

in
paharul lui Mike.Dup ce il test i inclin din cap aprobator,chelnerul
umplu
paharul lui Ariel.Din nou singuri,Mike spuse:
-Ineleg c mai ai puin i eti doctor?
-De ce am eu impresia c de fapt nu te intereseaz ce fac eu? Presupunerea
mea
este c ai acceptat intalnirea asta doar ca s afli mai multe despre Sara.Am
dreptate? Avea dreptate; Mike vroia s afle tot ce tia ea,dar nu spuse
nimic.
Experiena il invase c oamenii umplu intotdeauna tcerea.
-Tot oraul tie ce faci,spuse Ariel,apoi se opri s ia o gur de vin.Incerci
s o
indeprtezi pe Sara de logodnicul ei.Mike nu ls s se vad c rsufla
uurat.O
clip crezuse c ea-i poate tot oraul-tiau despre cazul lui.
-i-a spus Sara c noi dou eram rivale la coal? Dar Ariel nu atept
rspunsul.
-Ea era intotdeauna inconjurat de biei care-i cereau intalnire,care vroiau
s
invee impreun,dar ea ii trimitea la plimbare.Cat despre mine,eram
intotdeauna
Hei,Ariel,vrei s jucm baseball?,sau Ariel,apuc de cellalt capt al
mesei
de picnic i haide s-o crm. Abia ateptam s plec din oraul sta i cat
mai
departe de tatl i de fraii mei prea protectori.Vroiam s m duc undeva
unde
brbaii s se uite la mine ca la o femeie,nu ca la una dintre Frazieri.
Mike avea sentimentul de deja vu,senzaia c revenea la unul din cazurile
lui.
Ariel Frazer avea totul,dar inc mai plangea amintindu-i ce pise la liceu.
-Nu ine,nu?
-Ce-ai vrut s spui cu asta? Vocea lui Mike era distant.
-Este rolul meu,biata,micua de mine.
-Ceea ce nu pari catui de puin.
-Bine atunci,spuse ea intinzand mana spre coul cu paine.Dac nu reuesc
s te
impresionez,o s trebuiasc s fim prieteni.Ceea ce inseamn c nu trebuie
s
m port ca o doamn.Ce-ai zice de puin unt?
-Bun idee.Tonul lui Mike era sincer.
165

-i ce anume vrei s tii despre draga,micua Sara? Mike ii arunc o


privire care
spunea gura i Ariel rase.
-Vorbete-mi despre primul ei prieten.Brian i nu tiu mai cum,spuse Mike
in
timp ce li se servea mancarea.
-Nu l-am vzut niciodat.Ariel muc intr-o bucat de paine cu mult unt.
-Bnuiala mea este c-i aminteti fiecare cuvinel pe care l-ai auzit
vreodat
despre Sara.Corect? Ariel zambi.
-Aici m-ai avut.Numele lui este Brian Tolworthy i este arheolog.Exact ca
intr-o
poveste,Sara s-a dus la Williamsburg i s-a intors acas cu un englez
superb.i
firete c era motenitorul castelului obligatoriu,deopotriv cu o adevrat
avere.
Sara avea s fie Lady Tolworty.Mi-amintesc numele pentru c numai
despre
asta vorbea mama cand m-am intors acas,de Crciun.Eu incepeam
medicina,dar
tot ce-i dorea ea pentru mine era s m mrit i s am copii,aa cum avea
s
fac perfecta,micua Sara.
-i atunci de ce nu s-a mritat cu el?
-Targul sta zice c Tess i Luke au conspirat ca tu i Sara s fii
impreun.Adevrat?
-Targul sta vorbete prea mult.De ce nu s-a mritat Sara cu englezul ei?
Ariel deveni mai serioas.
-Eu nu eram aici,dar mi-a scris mama c tipul primise un telefon in toiul
nopii.
Cineva i-a spus c prinii lui fuseser ucii intr-un accident de
main.Sara l-a
condus la aeroport i...Ariel ridic din umeri.
-Am aflat c de atunci nu l-a mai vzut.Dup vreo dou luni,mama mi-a
scris c
Sara primise o scrisoare in care o anuna c urma s se cstoreasc in
Anglia,cu
prietena lui din copilrie.Ariel se uit la Mike.
-Dac locuieti cu Sara,de ce nu o intrebi pe ea despre toate astea?
Mike avea experien in a ignora intrebrile la care nu vroia s rspund.
-i ce s-a intamplat arunci?
-Ce se intampl cu toate prinesele Sara din lumea asta.A aprut imediat
166

un alt
brbat.
-Anders.
-Da.Greg Anders.Il cunoti? il intreb Ariel zambind.
-Nu l-am intalnit nicodat,dar am auzit multe despre el.
-Ii place s creeze probleme.Zambetul ei deveni mai larg i rase uor,din
gatlej.
-S ineleg din asta c tu il cunoti?
-Fiecare femeie cat-de-cat-decent din oraul sta-In sensul c nu vrea s-i
spun Sarei-a avut o intalnire cu el.Fratele meu Colin zicea c Sara n-a
prea avut
parte de el la pat in ultimele luni,pentru c era prea ocupat s sar pe
Erica,la
magazin-i pe dou dintre clientele lui.Se pare c ii plac femeile mai in
varsta.
Mike se gandi la ce citise in dosare.Cstoria lui Steven fusese una dintre
afacerile acelea aranjate,atat de dragi familiei.A fost insurat,la varsta de
aisprezece ani,cu o vduv de treizeci i doi de ani.Fiul lui tefan avea
acum
nousprezece ani iar fiica lui,aptesprezece-i avea un fiu vitreg nscut in
acelai
an cu el.Dar cu toat discrepana de varsta,menajul a funcionat.Toat
lumea tia
c tefan ii iubea sincer soia,dar asta nu-l fcea s-i rman credincios.
i,da,rapoartele lor artau c lui tefan ii plceau femeile mai in varsta ca
el.
Ariei ii cobori o clip privirea in farfurie.
-Nu-mi dau seama cum ii sun ie asta,dar vechile rivaliti din anii de
liceu
mor cu greu.A trebuit s muncesc zi i noapte ca s fiu acceptat de
ceilali
copii.Fceam parte din echipa de majorete i m-am ocupat de redactarea
anuarului colii.Dar tii cine a ca tigat premiul Cea Mai Iubit? Sara.i
nu cred
c a avut mcar o singur activitate suplimentar.Ariel rmase tcut o
vreme.
-Deci i-ai propus s i-o sufli lui Anders,apoi s te intorci la...Unde trieti
tu?
-In Florida de Sud.
-Deci o s trieti pe plaj,intr-un condominium i o s te lupi cu
uraganele,var
de var?
167

-Numai cei care nu triesc acolo se tem de uragane.


-sta a fost un bun non-rspuns.
-i cel mai bun pe care-l am.Vrei s plecm?
-Te grbeti s te intorci la Sara? Mike se pregti s-i dea un rspuns
neangajant,dar in locul acestuia ii iei din gur adevrul:
-Da.
-O invidiez.Mike plti i prsi restaurantul.Se asigur c Ariel s-a urcat in
main,apoi o sun pe Tess ca s afle tot ce putea despre Brian
Tolworty,din
Anglia.
-Pot s-i trimit mailuri de ur?
-Il cunoti?
-Firete.Credeam cu toii c se va cstori cu Sara,pentru ca el s-o
prseasc in
cel mai urat mod cu putin.Am vrut s m duc in Anglia s-i ard vreo
dou,sau
i mai bine,s te trimit pe tine s-l cotonogeti.i-am scris despre asta.
-Oare? Nu-mi aduc aminte de toate fetele prsite despre care mi-ai scris:
Poi
afla tot ce tii despre el,acum? Spune-i cpitanului s-mi trimit tot ce
gsete i
s ia legtura cu poliia din Anglia.S le spun s trimit pe cineva la
Tolworthyi
s ia un reportofon cu ei.Vreau s cunosc versiunea ticlosului despre ce ia
fcut Sarei.Tess rmase tcut o clip.
-Crezi c Greg are vreo legtur,da? Aud asta in vocea ta.Crezi c poate la
ameninat pe Brian fcandu-l s plece? Greg a aprut in ora nu mult dup
plecarea lui Brian i noi am crezut c Sara s-a agat de Greg ca s-i
revin.Prea c vroia s ne dovedeasc tuturor c era in stare s gseasc
i s
pstreze un brbat.
-Iar tu nu te-ai gandit s-mi povesteti toate astea?
-Dar i-am spus! i-am spus fiecare cuvinel! sri Zess.
-Probabil,spuse Mike calm.Dar am uitat.Afl tot ce poi,da?
Tess ii redobandi calmul.
-Ce mai fac crile de tarot?
-Inc nu le-am vzut.Poi s incepi s imprtii vestea prin ora c Joce o
s
citeasc viitorul cu nite cri de tarot foarte speciale?
-Cum s nu.Nimic mai simplu.Sun o persoan i peste trei ore tie tot
168

oraul.
Mike,Joce n-o s fie in pericol,nu?
-Nu,dar sper s-i lipseasc un pachet sau dou.O s instalm o perdea care
poate
fi tras,pentru ca Joce s se poat retrage puin,cand apar cliente de varsta
respectiv.Dac Mitzi este aici,sperm s subtilizeze un pachet
nedesfcut.Iar
unul dintre veri i lui Luke va monta un sistem video ca s putem inregistra
tot ce
se va petrece in cort.
-Care anume? intreb Tess.
-Camerele sunt fcute de...
-Nu,cretinule! Care dintre veri va instala sistemul video?
-De unde naiba vrei s tiu eu? Indiferent pe cine cunosc,este vr sau
mtu sau
mai tiu eu ce,cu Sara.
-i cum i-a plcut Ariel? E grozav,nu?
Sora lui nu reui s-l prosteasc; Mike tia exact ce vroia ea s tie.
-Este o bab-cloan in comparaie cu tine..
-Serios?
-Noapte bun,surioar.
-Noapte bun,frioare.Cand Mike se intoarse in apartament,era fericit c
Sara se
culcase deja.Ii adusese din nou cateva dosare,incercand s vad ce ii
scpase.
Peste cateva ceasuri,Mike inchise dosarele i le vari sub saltea.De fiecare
dat
cand citea despre Mitzi,ocul era acelai.Faptul c asemenea crime puteau
rezista nedescoperite i nepedepsite atata vreme-generaii-Ii provoca o
stare de
grea.Era ora ase dimineaa cand stingea lumina,fr s fi aflat nici acum
ce
vroia familia Vandlo de la Sara.
CAPITOLUL 17
DUMINIC DIMINEAA Sara ii spuse lui Mike,prin u,c trebuia s se
scoale i s se imbrace pentru biseric.
-Las-m,ii rspunse el,sunand ca i cum ar fi avut o pern pe cap.
-Nu plec fr tine.In fiecare diminea te scoli inainte de rsritul soarelui
ca s
te duci la sal.Acum este trecut de nou,aa c te poi scula ca s mergi la
biseric.Sara atept dar nu auzi nimic.Rsuci incetior butonul clanei i
intr in
169

camer.Era atat de intuneric incat Sara bnui c Tess avea intre draperii o
cptueal groas.Anticipand venirea fratelui ei? se intreb Sara.
Se duse la fereastr in varful picioarelor,trase draperiile intr-o parte i
soarele
inund incperea.Se intoarse la maraitul lui Mike.Tot ce putu vedea din el
era un
bra gol inand o pern peste cap.
-Scularea,Somnoril.Este timpul de plecare.
-Edilean...Cum nu putea inelege ce spunea,Sara ridic un col de
pern,dar
Mike o trase inapoi.
-Ai spus cumva un cuvant urat de Ziua Domnului? Mike ii intoarse capul
intr-o
parte fr s dea drumul la pern.Sara ii puse mainile in olduri.
-Michael Newland!Trebuie s te dai jos din pat.Nu m duc singur la
biseric.
Lumea o s m imbolnveasc punandu-mi intrebri despre tine.Poi
s...Ah!
Strig ea cand mana lui Mike ani i o trase,dezechilibrand-o.Sara czu in
fa,
cu mainile inainte.Cand atinse patul,Mike ii trecu mana pe sub
incheieturile ei
i Sara czu cu faa pe pat i cu picioarele inc pe duumea.
-Bine.Linite,spuse el,sunand mai a Tarzan ca niciodat.Sara se trase in
sus.
-Cu fora brutal nu ajungi nicieri.Am spus s te scoli din pat i te scoli!
Sara
apuc de cuvertur i o trase in lturi.Mike nu mic nici un muchi-ceea
ce era
neobinuit,de vreme ce prea c dormise in pielea goal.
O clip nesfarit Sara rmase uitandu-se la el,cu ochii mari.S ineleg c
era
imbrcat? ii spusese Tess in prima noapte i acum inelegea ce vroia s
spun
sora lui.Trupul lui Mike era magnific.Putea fi model pentru Statuia unui
atlet
grec.Umerii largi coborau ingustandu-se spre o talie mic.i cu toate c
sttea
intins,complet nemicat,ii putea vedea muchii adanci de pe spate.Erau
dealuri i
vi pe care ii dorea foarte mult s le ating.Sub talie,fesele
rotunde,ferme,erau
170

perfect modelate deasupra picioarelor care se curbau spre spatele


genunchilor.
-Mi-e frig,opti el.
-Ce...ce-ai spus? intreb Sara cu o voce rguit.
-Mi-e frig.Dac ai terminat cu examinarea,doctore,m poi inveli la loc.
Sara inghii i inspir adanc.Dumnezeu s-o ierte,dar ii dorea s sar peste
biseric ,s uite de promisiunea de cstorie i s se suie in pat,cu acest
Adonis.
In schimb ins,ii recpt controlul.
-Te inspectez,ha! l-am vzut pe bieii Frazier in pielea goal,nu eti nici
pe
departe ca ei.Ducandu-se spre dulap,nu mai spuse c bieii erau la
grdini iar
ea abia incepuse s mearg.
-Dac poi inceta spectacolul,ai treizeci de minute ca s te brbiereti i s
te
imbraci.Auzi micare in spatele ei,dar nu se uit,tiind c Mike se
intorsese pe
cealalt parte.Ii rezistase ea o dat in dimineaa asta,dar pentru a doua oar
nu
mai era aa de sigur.In plus,nu tia dac ii trsese cuvertura in jurul
prii de
jos a corpului.
-Treizeci de minute,repet ea ieind din camer i trantind ua in urma ei.
Un minut mai tarziu ieea in fug prin ua din spate ca s se duc la
propriul ei
apartament.Era imbrcat de biseric,dar odat inuntru incepu s-i
scoat
hainele i s le lase jos pe podea.Era fericit c Luke ii instalase o toalet
nou,dar nu acesta era obiectivul ei.Intr repede sub du i deschise
robinetul de
ap rece,la presiune maxim.Dac ar fi avut timp,ar fi umplut cada cu
ghea i
ar fi intrat in ea.Ls duul s curg atat cat ii permise contiina ei
ecologic,
apoi il inchise.Avea pielea ca de gin,dar tot nu reuea s scape de
imaginile
care-i bantuiau mintea.Mike in pielea goal,cu faa in jos,in pat.Braele lui
muchiuloase,picioarele...spatele lui! Vile muchilor lui pe spate erau
suficient
de adanci ca s plantezi semine in ele.Sara sttea acolo scurgandu-se de
ap
171

i-i duse mainile la fa.Ea nu vroia s fie una dintre femeile pe care Mike
le
bga in patul lui,ca s catige un caz.Ea nu vroia s...
-Pe naiba,nu! mormi ea infurandu-i un prosop in jurul taliei.
Se uit in oglind la obrajii roii i la buzele aproape albastre,din cauza
duului
rece.In viaa ei nu se culcase decat cu doi brbai.Toat coala se pstrase
pentru
dragostea adevrat i la zece minute dup ce-l cunoscuse pe Brian,tia c
se vor
cstori.Habar n-avea ea de originile lui aristocratice sau de banii i de
proprietile pe care avea el s le moteneasc; ea nu tia decat c era
perfect
pentru ea.Dar el o prsise i locul lui a fost luat de Greg.Greg era cum nu
se
putea mai diferit de Brian.Brian era bland i dulce i ii plcea s stea retras
i s
o lase pe Sara s le conduc vieile.Interesul lui era arheologia,iar Sara ii
inlesnea posibilitatea de a studia i de a scrie.Se ingrijea de mancarea lui i
de
hainele lui i de viaa lor social.Prima oar cand Sara i-a cunoscut
prinii,a
vzut c erau exact ca ea i Brian.Mama lui conducea totul,in timp ce tatl
lui
Brian scria i scria la o carte pe care nu reuise s-o termine in douzeci i
trei de
ani.Sara considera c ea i Brian se potriveau perfect,iar cand primise
scrisoarea
lui in care ii spunea iart-m,dar m insor cu altcineva a fost ca i cum s-ar
fi
prbuit intreaga ei fundaie.Intr-o scrisoare btut la main,viitorul de
care
fusese atat de sigur,dispruse.Sptmani intregi,Sara nu mai putuse vedea
clar.
Dac mama ei nu ar fi obligat-o s lucreze la bcnie,Sara ar fi stat toat
ziulica
in pat i ar fi plans.Incepuse s se reintoarc incet,incet la via,pretinzand
c nu
fusese niciodat indrgostit i c nimeni nu-i zdrobise inima,cand in
oraul lor
a aprut Joce.Curand dup aceea Sara i-a fost prezentat lui Greg.Faptul
c era
172

strigtor la cer diferit fa de Brian,ii plcuse.Poate c dac ar urma un


brbat,
mai curand decat s-l conduc,ar fi mai bine pentru ea.Uneori ii prea bine
c
Edileanul nu-l plcea pe Greg.Asta ii pedepsea pentru toate privirile acelea
pline
de mil cu care se uitau la ea,dup plecarea lui Brian.A renunat la
totul,auzise
ea vorbind dou femei,in farmacie.A renunat chiar la carier pentru
tnrul
acela care a prsit-o ntr-o clip.Sara trase o rochie din dulap i ii
ddu
seama ce bine era s fie la ea acas.Scoase i-i puse pe ea o rochie recent
clcat,din organdi cu punctulee.
Mama ei obinuia s spun c era singura femeie de pe planeta asta care
mai
purta aa ceva.Dup dou inspiraii adanci ca s-i recapete
curajul,iei.Mike-in
costum i cravat-i minunea minunilor,brbierit-sttea la masa din
fier,citind
ziarul de duminic i band cafea.
-Unde ai fost? o intreb el fr s-i ridice ochii.Cred c au inchis deja
biserica.
-Nu incep ei pan nu ajung eu acolo.Asta face parte din legile nescrise.
Chicotind,Mike impturi ziarul,il puse pe mas i se uit la ea.
-De ce te-ai schimbat?
-Aveai o pern pe cap.Cum ai vzut prin ea cu ce eram imbrcat?
-Am vzut totul.Gropia din obraz deveni vizibil.Sara refuz s-i spun
cum o
tulburase vederea trupului su i se uit in spatele lui Mike.
-Cu maina mea sau a ta? Mike pufni la intrebare i se duser impreun la
maina lui,unde el ii deschise portiera.
-Imi place chestia asta de pe tine.Sara se ls pe bancheta din piele,de
culoare
crem.
-i mie imi plac hainele tale.
-Bine c am ceva pe mine,da?
-Oricum,pentru mine e acelai lucru.Sara se uit pe fereastr ca s-i
ascund
faa.Oare minciunile spuse duminica erau mai rele decat alte minciuni?
Cand ajunser la Biserica Baptist din Edilean,fur asaltai de
oameni.Puinii din
173

ora care nu il cunoscuser inc pe Mike,se inghesuiau s vorbeasc cu


el.Cand
Sara fu aproape dat deoparte,Mike se intinse i o lu de man i auzi vreo
cinci
femei trgandu-i rsuflarea,in curand Sara avea s se mrite chiar in
biserica
aceasta,dar nu cu brbatul ale crui degete erau acum intreesute cu ale ei.
Sara tia c ar fi trebuit s-i dea drumul,dar nu o fcu.Pielea lui Mike era
cald i
o fcea s se simt in siguran.i in plus,mana lui era ataat de trupul
acela.i
mintea ii fu din nou inundat de imagini cu el gol in pat,cu lumina soarelui
pe
pielea lui.Ca i cum i-ar fi putut citi gandurile,Mike ii indeprt o clip
privirea
de la unchiul ei James i ochii li se tntalnir.Sara simi un val atat de
puternic de
plcere strbtandu-i trupul,incat spuse repede,in tcere,o rugciune de
iertare.
Nu ar trebui s se gandeasc la asemenea lucruri,in biseric.
Se aezar alturi i ii plcu s vad c Mike cunotea toate cuvintele
cantecelor.
Cand incepu rugciunea,Sara il privi intrebtoare.
-Niciodat nu am ratat o slujb,in copilrie,opti el.Bunica se ocupa de
asta.
Zambind,Sara ii intoarse atenia la pastor.
CAPITOLUL 18
DUP O DUP-AMIAZ LENE impreun cu Sara,sfaritul zilei
prea
perfect,cand ii sun mobilul i Mike vzu c era Tess.Iei din cas i se
duse sub
copacul uria s-i rspund,sperand c Tess aflase ceva despre Brian
Tolworthy.
-Ei,surioar,i-ai spus btranului despre copil?
-Nu,inc nu i-a spus.Era Ramsey i vocea lui suna ca i cum s-ar fi
intamplat
ceva groaznic.Brusc,Mike se sperie atat de tare incat genunchii ii cedar i
se
ls greu pe scaunul din fier.
-Cat de ru este? Mai triete?
-Tess e bine.Este inc sedat,dar e bine.
-i copilul?
174

-E bine.Ea nu mi-a spus inc nimic,dar am trit prea mult vreme alturi de
sora
mea venic-insrcinat,ca s nu-mi fi dat seama de ce se simea Tess atat
de
obosit.Dar nu asta e problema.Problema e Sara.
-Dar ea e aici,lang mine.i de unde ai ti,dac...
-N-a avea cum,i-o scurt Rams.Tess i-a amintit c are numrul lui Brian
in
mobil i l-a sunat acas,in Anglia.
-Da? i ce face ticlosul la?
-E mort-dar prinii lui triesc i sunt bine.Mike simi cum il prsete
teama
pentru cele dou femei din viaa lui i cum redevine profesional.
-Povestete-mi totul.
-Se pare c telefonul primit de Brian,anun andu-l de moartea prinilor
si,fusese
o minciun.Cand s-a intors in Anglia,maina inchiriat cu care se intorcea
acas,
de la aeroport,a fost lovit de un tren.Rmsese blocat pe linie,fr
lumini.
Tolworthy a murit pe loc.Prinii lui au spus c au sunat-o de mai multe ori
pe
Sara ca s-i spun ce se intamplase,dar fr vreun rspuns.Au presupus c
Brian
se intorcea pe neateptate acas dup ce probabil el i Sara se despriser
iar ea
nu mai vroia s aud nimic despre el.Au condamnat-o tot timpul pentru
starea de
agitaie pe care i-o indusese presupusa desprire i care probabil cauzase
accidentul.Cand Ramsey se opri,Mike rmase fr glas.
-Mai eti pe fir?
-Da.Tess a suportat foarte greu vestea?
-Foarte.Se teme pentru Sara i pentru tine.Este clar c cineva face asta
sperand
intr-un catig serios i este clar c totul a fost plnuit de mult.
-O s m ocup eu de asta.
-O poi scoate pe Sara de acolo?
-Nu.Oriunde a duce-o eu,vor veni dup ea.
-Nu o poi ascunde?
-Pentru tot restul vieii ei? spuse Mike furios.Dac vrei s m
ajui,incearc s te
gandeti ce-ar putea avea ea pentru ca unii s vrea s o ucid ca s intre in
175

stpanirea acelui lucru?


-Greg...
-Dac el se insoar cu ea i ea moare,o s moteneasc tot ce are ea.Dar
vine
Sara,trebuie s te las.Faxeaz-i lui Luke tot ce ai i gandete-te intens.i ai
grij
de Tess.
-O s am.Ea...Dar Rams nu mai spuse nimic,pentru c Mike trebuise s
inchid.
-Ei! spuse Sara uitandu-se la Mike care sttea pe scaunul de fier.Nu ari
bine
deloc.S-a intamplat ceva cu Tess? Copilul...?
Sara se intrerupse vzandu-i privirea i se aez in faa lui.
-Ce s-a intamplat?
-Nimic,reui el s spun,scrutandu-i chipul.Nu se indoia c Vandlo il
omorase pe
brbatul cu care urma s se mrite Sara.Apoi tefan i-a fcut apariia in
ora i
aa cum spusese Cpitanul Erickson,Vandlo a recurs la tehnica lui de
mare
ora,ca s zpceasc o fat cu inima zdrobit.Nu i-a fost foarte greu,ii
spuse
Mike.Sara inc nu avea habar de ce o prsise brbatul pe care il iubea i
Mike
vzuse destul din Edilean ca s tie c mila tuturor fusese suficient ca s
o
aduc intr-o stare de nebunie.Localnicii se pricepeau la oameni,mai ales la
femeile in suferin.
-Mike,incepi s m sperii,spuse Sara incet.Mintea lui alerga.Nu exista
decat un
singur fel de a o proteja pe Sara i acesta era de a indeprta atenia de la
ea i de
a o indrepta spre el.
-Exist un primar in Edilean?
-Da,dar...?
-Cine este?
-De fapt,este mama mea.Ea...Mike se ridic in picioare.
-Sara,eu...De fapt,Mike nu tia ce s spun.
-Trebuie s ai incredere in mine.M-ai ineles?
-Sigur.Eti fratele lui Tess i...
-Nu! S ai incredere in mine.Trebuie s tii c eu nu m gandesc decat la
ce este
176

cel mai bine pentru tine.


-Acum incepi s m sperii.Te rog,spune-mi ce te-a tulburat in halul sta?
-Nu am timp acum,dar o s-i spun totul de indat ce-o s pot.Repezinduse spre
main,Mike se opri i se intoarse.Sara sttea lang msu,privindu-l
uluit-cu
groaza in ochi.Mike se intoarse inapoi la ea,o lu in brae i o srut.Era
un srut
rapid,apsat i o clip o stranse atat de tare in brae,incat Sara nu mai putu
respira.Mike ii lu capul in maini,cu nasul aproape de al ei,optindu-i:
-Ai incredere in mine.Trebuie s ai incredere in mine ,cu viaa ta.
Se indeprt de ea i ii zambi.
-Pune-i ceva drgu,mai spuse el,apoi alerg la main i demar imediat.
Sara nu fu deloc surprins cand o sun mobilul,zece minute mai tarziu.Era
Joce.
-Ce naiba a fost toat chestia asta? V-am vzut pe fereastr.Credeam c nu
erai...inelegi ce vreau s spun.
-Nu suntem,nu eram,spuse Sara.i nici eu habar n-am ce se intamp.
-Nu vrei s vii s stm de vorb?
-Ba da,sigur,dar...nu.Cred c o s fac o baie lung i o s folosesc puin
din
amponul i balsamul acela super scump pe care mi le-ai fcut tu cadou de
ziua
mea.
-Acum eu sunt intrigat.Ce i-a spus Mike de i-a provocat reacia asta?
-Nu a fost Ce a spus ci Cum a spus.Trebuie s te las.
-ine-m la curent,spuse Joce i inchise.Cand Mike se intoarse peste patru
ore,
Sara era curat i proaspt,imbrcat intr-o rochie alb cu broderie spart
i
rsfoia nervoas o revist.
-Sara? strig Mike i ea ii simi inima tresltand puin,de plcere.
Cand a inceput povestea asta? se intreb ea in gand.
-Sunt aici,rspunse ea.Mike intr i aproape se prbui in fotoliul din faa
canapelei pe care sttea ea.Sara ii spuse c arta ca i cum ar fi imbtranit
cu
zece ani.Cand ddu s se ridice,Mike ii spuse:
-Trebuie s-i spun nite lucruri.
-tiu.Dar mai intai vreau s-i aduc ceva de but.Se obinuise deja c pe
Mike
eforturile il fceau s bea de dou ori mai mult lichid decat beau ceilali
oameni.
177

-Inlocuiete sudoarea,spunea el.O privi cu recunotin i peste cateva


minute
Sara reveni cu o tav pe care o pregtise deja pentru el.Pe tav se aflau un
pahar
mare cu ceai rece din coacze roii i o bucat mare de tart crumble cu
zmeur,pe care o fcuse ieri.Mike goli paharul dintr-un foc dar nu se atinse
de
prjitur.
-Cat de ru este? intreb ea aezandu-se pe canapea,vizavi de el.
-Cred c totul depinde de cum priveti situaia.Am...am cateva lucruri cu
adevrat cumplite,pe care trebuie s i le spun.Sara ii duse mana la gat.
-A fost rnit cineva?
-Nu,spuse Mike,cel puin nu recent.Cu un oftat de uurare,Sara se ls cu
spatele
pe canapea.
-Ai s-mi spui ceva despre Greg,da?
-Da.
-Este in regul.Eu oricum m-am hotrat s anulez cstoria.
-i cand ai decis asta? Sarei ii venea s spun in clipa asta,dar nu o fcu.
Ridic ins din umeri.
-Cand mi-am dat seama c incepusem s sper c nu se va mai intoarce
niciodat.
Viaa mea este cu mult mai plcut cand nu este el aici.Sara spera c Mike
va fi
incantat auzind asta,dar chipul lui nu-i pierdu aerul de ingrijorare.
-Poi s-mi spui.Indiferent ce este,pot duce totul,spuse ea.i-ar fi dorit s
aib
timp s-i spun pe indelete,dar totul devenise extrem de urgent.Mike
inspir
adanc.
-Brian Tolworthy nu s-a cstorit cu nimeni altcineva.A murit imediat dup
ce a
ajuns in Anglia.In orele in care ateptase intoarcerea lui Mike,ii imaginase
o
mulime de lucruri,dar nu i pe acesta.
-Brian a murit? Dar prinii lui...rosti Sara in oapt.
-Inc triesc.i se intrebau de ce nu ai rspuns incercrilor lor de a te
contacta,ca
s-i spun despre Brian.Alt formul mai bland ca asta,Mike nu gsise.
-Dar eu nu am primit nici un apel,nimic! i l-am sunat pe Brian de sute de
ori,iar
el nu a rspuns niciodat.Cum Mike tcea,Sara expir adanc.
178

-Mai este i altceva,da?


-Noi nu credem c moartea lui a fost cauzat de un accident.
-Un accident? Doar nu s-a sinucis,nu? Expresia de pe chipul lui Mike ii
ddu
rspunsul.
-Tu vorbeti aici despre o crim?
-Da,spuse Mike incet,cu ochii sfredelindu-i pe ai ei.O clip,Sara nu mai
putu
face altceva decat s se uite la el i cand ceea ce incerca el s-i spun
ajunse la
inelegerea ei,aproape c i se tie rsuflarea.
-Tu crezi c a fost omorat din cauza mea,da? opti ea.Mike nu spuse
nimic,
continuand doar s se uite la ea i ochii lui ii confirmau Sarei cele spuse de
el.
-Nu ineleg.Lacrimile incepur s i se rostogoleasc pe obraji.Nu
suspina,faa ei
nu se increise,dar lacrimile ii alunecau pur i simplu de-a lungul obrajilor.
-Bieii lui prini.Il iubeau atat de mult pe Brian,iar el trebuia s
moteneasc
i...Mike prsi fotoliul i se aez pe canapea,trgand-o in braele lui.Ca
i
altdat,lacrimile ii udar piepii cmii.Ii ddu batise din hartie.
Dup o vreme,Sara se trase in spate i-i sufl nasul.
-Intotdeauna plang pe tine.Cum ai aflat despre Brian?
-Am rugat-o pe Tess s se ocupe puin de el i Tess l-a sunat acas,in
Anglia.
I-a rspuns mama lui Brian.
-Ah,Brian.Era un om atat de bun.Eu am crezut...
-C o s te mrii cu el i c o s te mui in Anglia.
-Da.Sara ii terse ochii.
-Sara,mai am s-i spun ceva.Sara vzu seriozitatea de pe chipul lui.
-Asta este partea cu Greg?
-Da.Este fiul lui Mitzi Vandlo.O clip,capul Sarei pru c se invarte.
-Fiul acelei criminale? Cea pe care o caut atata lume? Sara incepu s
ridice
vocea.
-El l-a..Tu crezi c Greg l-a...C Greg l-a ucis pe Brian ca s ajung la
mine?
Mike ii lu mana i i-o inu strans.
-Sara,trebuie s rmai calm.Nu intra in panic.
-Probabil c cel de al doilea meu prieten l-a omorat pe primul i tu vrei s
179

rman
calm?
-Da,spuse Mike cu fermitate.Sara ii smulse mana dintr-a lui i se ridic in
picioare.
-Ticlosul! Ai idee cat am avut de suferit din cauza lui? Flirta cu orice
femeie
care avea un dolar in man.Cardurile Platinium American Express aproape
c-i
provocau un orgasm.Mike trebui s-i mute limba ca s nu zambeasc i
gropia
din obraz se adanci.
-O dat,o femeie a aprut cu unul din cardurile acelea negre American
Express i
am crezut c o s trebuiasc s sun Salvarea.i ai idee de ce am suportat
toate
astea de la el? Sara se uit fix la Mike.
-Sincer,n-am nici cea mai mic idee.
-Asta pentru c tu nu ai fost tvlit niciodat,de nimeni,pe un morman de
gunoaie.
-M rog,de fapt...
-Femeile care se duc la pucrie nu se pun la socoteal.Dar eu am fost pur
i
simplu lsat balt de brbatul pe care-l iubeam.M pstrasem fat mare
tot
liceul.Bieii m inghesuiau,erau mereu cu mainile lor umede peste tot pe
trupul
meu,dar eu m pstram pentru dragostea adevrat.Mike o urmrea
fcand
pai prin camer,cu faa aprins de furie-i era fericit pentru asta.Furia era
mai
uor de suportat decat nefericirea.Dar brusc,furia o prsi i Sara se ls
s cad
in fotoliul lui Tess.
-Brian,Brian,Brian.De ce nu am avut mai mult incredere in tine,opti ea.
O clip,ii ingropa faa in maini i cu toate c Mike ii vedea umerii
tresltand de
plans,nu se apropie de ea.Mai avea s-i spun i altele i era ingrozit la
ideea
asta.Sara se uit la el.
-A fost un film,in care Meg Ryan s-a umilit singur.Mike se uit la ea
nepricepand.
-Cand logodnicul lui Meg Ryan a prsit-o,ea s-a dus dup el in Frana i
180

s-a
fcut de ras acolo.Dup ce am primit scrisoarea aceea de la Brian,in caremi
spunea c se va cstori cu altcineva,am decis c am mai mult mandrie
decat s
fac i eu la fel.Eu nu aveam de gand s m duc dup el.i nici s-i permit
lui sau
familiei lui s vad cat de adanc m rnise.Era suficient de ru c
ajunsesem
perdanta patetic a Edileanului,dar s m mai duc i in alt ar...
Sara se uit din nou la Mike.
-Dac m-a fi dus.Dac...
-Nu poi face asta,interveni Mike ferm.Nici s nu te gandeti s te
invinoveti
singur.In toat povestea asta,tu eti absolut nevinovat.
Sara se ls in fotoliu,apucandu-se cu mainile de braele acestuia.
-Mai ai s-mi spui i altceva,da?
-Da,dar...
-Nu poate fi mai ru decat ce mi-ai spus deja.
-Depinde cum priveti situaia.Sara atept.Dar el nu spuse nimic.
-Mike?
-Da,bine,ajung i acolo,dar las-m un minut.Spunand asta,Mike inspir
adanc.
-Ascult,Sara,ceea ce mi-ar plcea s fac,ar fi s te trimit intr-un loc
sigur,dar nu
pot face asta.Tu eti centrul a tot ce-i doresc ei.Noi credem c tefan...
-Greg,adic?
-Da.Noi credem c el a divorat de soia lui ca s fac legal cstoria cu
tine.
-Soia lui? Are i copii? Sara ridic o man,inainte ca Mike s apuce s
spun
ceva.
-Nu,nu-mi spune.Nu vreau s aud cat de mare a fost prostia mea.
-Nu eti proast.Ei ineal lumea de generaii.
-Grozav.Inseamn c sunt o proast istoric.Ochii lui Mike trdau
amuzamentul.
-Presupun c dup cstorie intenionau s scape i de mine.
-Asta credem i noi,spuse Mike.Era prea tarziu ca s mai indulceasc
adevrul.
Iar tefan ar fi motenit ceea ce ai tu i numai el tie.Noi,cu siguran,nu.
Chipul Sarei se lumin.
-Pentru asta ii fcea pe oamenii din Edilean s-l urasc.Plnuia s
181

foloseasc
resentimentele lor fa de el,ca o scuz s m scoat de aici ca s
poat...ca s
poat s m ucid.
-Da,spuse Mike cu blandete,exact asta credem noi c era scopul lui.
Sara rmase tcut o clip,cu mana la gat.
-i de ce ii dorea Ferma Merlin?
-Bun intrebare.Dar poate i pentru simplul motiv c Vandlo s-a suprat pe
Lang,pentru ceva i a vrut s se rzbune.
-Greg a omorat cainii,da?
-Probabil.Sara,mai e ceva.Mi-am petrecut ultimele ore fcand fel de fel de
planuri.Am stat de vorb cu cpitanul meu i am fcut i nite aranjamente
cu
prinii ti.
-Cu prinii mei? Sara fcu din nou un semn larg cu mana.Nu m lsa s te
intrerup.Spune-mi care este planul tu.
-Trebuie s fac tot posibilul ca s le distrag lui tefan i lui Mitzi atenia de
la
tine i le-o indrept asupra mea.
-Ce inseamn asta? Vrei s-i imputi?
-Asta a fost prima mea variant.Mike o privi intens.
-Dar au rude i dac-i impuc pe ei,alii din familia Vandlo vor veni dup
tine,in
locul lor.Sara...spuse el incet,apoi se opri.
-Iar m sperii.Ce lucru oribil vrei s fac?
-S te mrii cu mine,spuse el simplu.
-Ce?!
-Dac te mrii cu mine,atunci ei vor trebui s m omoare mai intai pe
mine,ca
s ajung la tine.
-Ah.Ah,fcu Sara.O clip,Mike ii simi orgoliul dezumflandu-i-se,dar in
fond la
ce se atepta el,ca Sara s se repead asupra lui i s vrea s se mrite cu
el? Se
for s-i recapete controlul.
-Vreau s ne cstorim in secret.Acum.Disear.Maine diminea trebuie s
m
intorc la Fort Lauderdale i pan cand nu se intoarce Vandlo,nu vreau s
afle
nimeni de aici c suntem cstorii.O s m intorc pentru targ,apoi am de
gand
s-i anun pe toi c nu mai eti liber s te mrii cu altcineva.
182

Cum ea nu spunea nimic,stand doar acolo i holbandu-se la el,Mike


continu.
-Sara,nu-i face griji.Nu trebuie s rmai mritat cu mine,putem continua
s
trim separat,ca i pan acum.Putem aranja s trim cum vrei tu,dar eu
vreau ca
legtura noastr s fie legal.Dac Vandlo vrea s obin acel ceva pe
care-l ai
tu,atunci va trebui mai intai s scape de mine.
-Eu...Sara nu tia ce s spun.
-O s fie bine,crede-m.Cat despre ceremonia de cstorie in sine,totul a
fost
deja aranjat cu prinii ti.
-Cu prinii mei? Eu cred c sunt destul de mare ca s...
-Nu asta am vrut s spun.Mama ta este primarul i oamenii ii datoreaz
favoruri.
A vorbit cu ei in seara asta i a obinut o dispens pentru noi,pentru o
sear de
duminic.Eti gata s faci asta?
Sara nu tia ce s spun.Erau prea multe in mintea ei ca s poat inelege.
Brian,dulcele,dragul de Brian fusese omorat din cauza ei.Iar Greg-adevrul
era
c nu o surprinsese deloc s afle c era un criminal.De-a lungul lunilor de
cand
se cunoscuser,ea trecuse cu vederea multe din lucrurile necurate pe care
le
fcea el.Tcut,il urm pe Mike la main.Era inceputul unei seri obinuite
de
duminic i nu reuea s contientizeze faptul c mergea s se mrite.
Cand Mike se urc in main alturi de ea,se uit la el.Il cunotea doar de
opt
zile,dar ceea ce simea era altceva.Se gandi la clipele cand se ascunseser
impreun in copac,cand ii gtise,cand il privise circuland pe acoperiul
unui
pavilion de la targ.Mergea pe schele ca un acrobat de circ i inima Sarei
,bubuia
de fric pentru el.Se gandi la intalnirea lui cu Ariei.Cand o vzuse pe Ariel
in
biseric,ii venise s arunce cu cocoloae de hartie in prul ei
rou,strlucitor,aa
cum fcea pe vremea cand erau copii.Mike iei pe alee.
-Sara,imi pare ru pentru asta.tiu c visai o nunt la care s participe tot
183

oraul
i...
-Nu.Eu nu vroiam asta.A fost ideea lui Greg.Eu vroiam s m mrit in
Conacul
Edilean,cu Luke i Rams,cu Joce i Tess.i cu prinii mei.Nici mcar
surorile
nu mi le vroiam acolo.Greg vroia o nunt mare i insistase s le invit pe
toate
clientele magazinului.
-Iar una dintre ele ar fi fost probabil mama lui,spuse Mike.
-Aa cred...Mike ii scoase mobilul din buzunar i i-l ddu Sarei.
-Sun-l pe Luke,trezete-i i spune-le c suntem pe drum,s ne cstorim
in casa
lor.Sara nu-i putu stpani micul val de bucurie care o strbtu.
-Adevrat? Mike ii zambi.
-Nu pot s-i ofer tot ce vrei-i ce merii-dar ii pot oferi nunta pe care i-ai
dorit-o.Mai puin mirele dorit,desigur.Sara nu rspunse la aceast ultim
remarc.Erau prea multe alte lucruri in mintea ei.
-I-ai spus lui Tess?
-Da.Nu vroia s o impovreze pe Sara mai mult decat o fcuse pan
acum,dar
petrecuse douzeci de minute ca s o calmeze pe Tess.Tess devenise
aproape
isteric de groaz c Mike i Sara ar putea fi omorai.
-Ce a spus Tess?
-C dac ar fi fost ea aici,l-ar fi pus pe Rams s fac un contract in care s
se
specifice c in cazul in care noi doi am divora,Ferma Merlin i-ar rmane
ie.
Sara reui s zambeasc.i ii aminti cum o protejase Tess de avariia lui
Greg.
Cat de dor ii era de prietena ei! Dar mintea Sarei era prea plin ca s se
gandeasc mai mult la Tess.Pe deasupra ororii de a afla adevrul despre
Brian i
despre brbatul cu care fusese cat pe ce s se mrite,se afla ideea c se
aflase
atat de aproape de a fi ucis.Iar acum se mrita,in sfarit,dar nu din
dragoste ci
ca s-i salveze propria via.Cererea in cstorie a lui Mike vorbise
despre
pstrarea secretului i despre viei separate i nu despre a rmane
cstorii.Niciodat nu-i imaginase ea cuvinte atat de reci.Cand ajunser
184

acas
la prinii ei,doctorul Shaw era afar,ateptandu-i.Ii petrecu braul pe
dup
umerii fiicei lui i o conduse in cas.Mike rmase afar,in intuneric.
-In regul,Newland,ii spuse el cu glas tare.Indreapt-i umerii i fii
tare.Eti pe
cale s te insori.Mike rmase in ateptarea fiorului de groaz,care nu veni.
Adevrul era c vroia s fac asta inainte ca Sara s-i revin i s-i spun
s se
duc naibii.
CAPITOLUL 19
CAND INTRAR IN CAS,dispoziia sobr a Sarei incepu s o
prseasc.tia
c avea tot dreptul s se simt mizerabil.Tocmai aflase despre moartea lui
Brian
i despre intenia lui Greg de a o lichida.i pentru ca lucrurile s se
complice i
mai mult,se mrita cu un brbat pe care-l tia doar de cateva zile iar
cstoria se
va sfari probabil cu un divor.Una peste alta,tia c trebuia s fie trist dar
nu
era.Se uit in schimb la Mike i simi cum o cuprinde un val de cldur.Nu
avea
sens,dar ceea ce fcea ea acum simea c era ceea ce trebuia.
-Unde este mama? il intreb Sara pe tatl ei.
-Este deja la Conacul Edilean.Dup ce a sunat Mike,a intrat in aciune-i
tii
bine ce inseamn asta.
-Comenzi,spuse Sara.
-Intocmai.A spus c trebuie s te imbraci cu rochia lui Lissie iar eu trebuie
s te
conduc cu maina acas la Luke.Cand Sara i tatl ei se intoarser s se
uite la
Mike,el nu pricepu ce vroiau de la el.
-Ah.In regul.Ne vedem acolo.Sara...
Sara nu mai suporta s aud o alt rugminte de iertare.
-Du-te! Pune-i costumul i ne vedem acolo.i nu uita...
-Ce anume?
-Dac te-apuc frica i fugi,o s trebuiasc s m mrit cu Greg.Mike ii
zambi.
-Da.Bine.Am ineles.Mike nu prea in stare s articuleze o propoziie
intreag.
185

Se duse la main i in cateva minute se afla la Conacul Edilean.Casa era


scldat in lumin i putea auzi vocile dinuntru.Luke deschise larg ua din
fa,cu un pahar de ampanie in man.
-Casa mea e plin de femei in trans.M rog,dou femei,dar care fac destul
zgomot s crezi c este Anul Nou.
-Luke! Avem nevoie de tine,strig mama Sarei.
-Ii propun s te strecori acas la Tess i s te schimbi.Vin eu s te
iau,cand e
momentul.Este in re-gul dac sunt martorul tu? Cand Mike incuviin din
cap,Luke spuse:
-Dac vii acum aici,or s te pun la treab.
-S fac ce anume? intreb Mike,dar Luke ii trantise deja ua in nas.
Mike se duse la apartamentul surorii lui,fcu un du,se brbieri i se
imbrc.
in buzunar avea dou verighete noi din platin,pe care i le dduse mama
Sarei
cand se dusese la ea s aranjeze nunta.Crezuse c prinii ei se vor
impotrivi
planului,dar nu fusese aa.Mike le spusese c Greg era un criminal i c
vroia
ceva de la Sara,ceva ce nu putea obine decat cstorindu-se cu ea.Spre
surpriza
lui Mike,nici unul din ei nu l-a intrebat nimic.Ellie l-a intrebat doar:
-Ce putem face ca s te ajutm? Cand Mike le-a spus c el vroia s se
cstoreasc cu Sara in noaptea aceea,abia terminase propoziia c Ellie i
intrase in aciune.Cat despre tatl ei,intrezri o clip lacrimi in ochii lui,dar
imediat sri i se duse s-i ajute soia cu aranjamentele pentru nunt.
-De la Kimberly? Fr intrebri? o intrebase Mike cand ii dduse
verighetele.
Ellie zambi.
-Te integrezi foarte bine in Edilean,ii spusese ea ieind din camer.
-Biete,te-ai aranjat,spuse doctorul Shaw.Odat ce te-au acceptat,n-or s
te mai
lase s prseti oraul.Dup care intona cateva note de muzic de groaz.
-Am auzit,strig Ellie din hol.Acum,in apartamentul lui Tess i
imbrcandu-se
pentru nunta lui,in mod surprinztor Mike se simea bine.Ateptandu-l pe
Luke
s vin s-l ia,o sun din nou pe Tess.Cum efectul pilulelor nu trecuse inc
i
combinate cu hormonii i cu sarcina i cu faptul c tocmai ii spusese lui
Rams
186

despre copil,Tess incepu din nou s plang.


-Cat mi-a fi dorit s fiu i eu acolo,spunea ea intr-una.Cat mi-am dorit s
te vd
insurandu-te.i Sara...Rams ii lu telefonul i il rug pe Mike s o lase pe
Tess
s asculte ceremonia.
-Cum s nu,spuse Mike ducandu-se s-i deschid ua lui Luke.Sosise
momentul.
Il urm pe Luke spre cldirea principal a casei mari,vechi.
Mike fu ocat vzand florile care ornau abundent intrarea casei.
-Sunt de la o nunt care va avea loc maine,ii spuse Luke.Presupunem c
nimeni
nu va ti c florile au petrecut cateva ceasuri aici.Stteau in faa cminului
mare
din salon,transformat in altar,decorat cu o arcad din trandafiri i
ferig.Bu-chete
mari de trandafiri albi cu funde albastre care atar-nau fremtand,formau o
alee
prin camer.
-Nervos? il intreb Luke.Mike confirm din cap.
-Eram mai calm cand am stat in faa a doi brbai cu puti automate.
-Chiar o s trebuiasc s discutm despre viaa ta.Cum ai scpat din
povestea
aia?
-Cu cuitele.Intotdeauna am asupra mea...Mike se intrerupse pentru c
incepu s
cante muzica,dintr-o instalaie stereo i Luke o lu in grab inapoi prin
culoar.
Cateva clipe mai tarziu reapru cu soia lui,enorm insrcinat,intr-un
crucior cu
rotile.Nu se aflau acolo decat trei cupluri,fix ase oameni,dar muzica i
florile i
casa aceea frumoas te fceau sa te simi la o adevrat ceremonie.
Cand incepu marul nupial i Sara apru in u la braul tatlui ei,Mike
tiu c
nu mai vzuse niciodat in viaa lui ceva mai frumos.Rochia ei era din
dantel
pe satin,artand foarte retro i i se potrivea perfect,coborand lin peste
coapse ca
s se reverse apoi delicat in fust.Un voal tradiional ii acoperea faa i
Mike nu
se putu stpani s nu se gandeasc cu plcere c el i-l va
187

indeprta.Aproape c
fcea nunta s par real.Cand Sara ajunse la altarul micu,tatl ii ddu
mana ei
lui Mike i Mike i-o stranse.O vzu pe Sara zambind sub vl.
Lang ei,Luke ii suna pe Tess i Rams ca s poat auzi i ei ceremonia.
Mike i Sara se intoarser spre mama ei care sttea in picioare,intr-o
rochie
lung,alb,cu o Biblie in man.Mai devreme,cand ii spusese c era
investit s
conduc ceremonii de cstorie,Mike nu fusese deloc surprins.
Acum,ochii lui Ellie erau roii i nasul umflat de plans.
-Dragii mei,incepu ea,apoi se opri s-i sufle nasul.Ne-am adunat aici
astzi...Se
opri din nou,din cauza lacrimilor.
-Tat! sasai Sara spre tatl ei,care sttea in spatele cruciorului lui Joce.
Chicotind,acesta se duse s-i ajute soia s desvareasc ceremonia.
Cand Mike ii strecur verigheta pe deget,Sara se uit surprins la el i
cand ii
ddu verigheta lui,pe chipul ei se aternu un zambet de mulumire.Avand
in
vedere situaia,Mike crezuse c va avea o ezitare cand va trebui s
rosteasc
promisiunile fa de Sara.Dar nu a fost aa.Rspunse la intrebri i ii rosti
jurmintele fr cea mai mic pauz.Sara rostise totul cu atata fericire in
voce,
incat Mike aproape c putea crede ce spunea ea.
-V declar acum...incepu Ellie,dar termin intr-o nou lcrimare atat de
abundent incat nu mai putu spune nimic.
-Mam,zu! spuse Sara.Doctorul Shaw ii declar so i soie i Ellie
confirm
din cap.
-Acum ii poi sruta mireasa,ii spuse Ellie lui Mike.Zambind,Mike ii
ridic
Sarei vlul i se uit la faa ei frumoas.O cuprinse cu delicatee in brae i
o
srut i incepur s scanteieze flaurile camerelor.Razand,clipind des,se
desprir i zambir spre toate cele patru camere aintite asupra lor.
-Tortul! S vin tortul i ampania!In sufragerie se aflau alte flori i in
mijloc se
afla un tort de nunt cu trei etaje,cu glazur alb i vreo sut de trandafiri
in
diferite nuane de roz.Era o creaie extraordinar.Doctorul Shaw ridic
188

paharul.
-In cinstea nunii Whiteley-Cooper,in semn de mulumire pentru tortul i
florile
pe care ni le-au oferit.Apoi,doctorul cobori vocea:
-i fie ca Domnul s fie maine alturi de noi,cand i se va spune miresei c
tortul
ei a fost mancat peste noapte.Luke a fost primul care a ras,apoi i s-au
alturat i
ceilali-dar tiau cu toii c Ellie ii va petrece restul nopii refcand
tortul.Ea nu
ar lsa niciodat fr tort o mireas aflat in grija ei.Insistar ca Mike i
Sara s
se serveasc reciproc cu tort,in timp ce le fceau fotografii.
Treizeci de minute mai tarziu,Luke ii spuse lui Mike c Joce era epuizat.
-i dac e s inem secret nunta asta,atunci trebuie s scpm de toate
astea
pan in zori.
-Da,sigur,spuse Mike i se uit la Sara.Sara dansa cu tatl ei,cu capul pe
umrul
lui i nu ii veni s-i intrerup.Dar peste cateva minute muzica se opri i
Sara se
uit la Mike.Mike ii inclin capul.Era timpul s plece.
In timp ce Mike i Sara stteau in prag,Ellie incepu din nou s plang
srutandui
fiica i strecurandu-i ceva in man.
-A crezut c nu voi reui niciodat s pun mana pe un brbat,ii spuse Sara
incet
lui Mike,in timp ce-i srutau pe toi,de la revedere,dar Mike tia c
lacrimile lui
Ellie erau de uurare c fiica ei nu se va mrita cu Greg.Ea simise
dintotdeauna
c multe nu erau cum trebuie la omul sta,nu doar firea lui.Odat
afar,aerul
rece le ddu o stare de bine.Mike era fericit c ceilali rmseser
inuntru,
lsandu-i singuri.Mike o porni spre apartamentul lui Tess,dar Sara se
intoarse
spre al ei i el o urm.
-i ce i-a dat mama ta? Sara ridic o sticlu minuscul in lumina lunii.
-Parfum Nopi inflcrate,i-am spus c-i place.
-Il stric pe noi,spuse Mike deschizand ua apartamentului Sarei.
-Ce vrei s spui cu asta? Sara intr inaintea lui i Mike inchise ua.
189

-Nimic.Mike csc.Maine diminea trebuie s plec cat mai devreme cu


putin .
Se uit la ceas,apoi ii zambi Sarei.
-A fost o zi lung.Aplecandu-se,o srut pe obraz i se intoarse spre
camera de
oaspei.In spatele lui,Sara spuse:
-Nu am o noapte a nunii? Mike se opri in hol,dar nu se intoarse.
-Ce oare nu le place brbailor la mine? Mike se intoarse s se uite la ea.
-Brbaii te plac prea mult.Sara ii ridic mainile a frustrare i se duse in
buctrie.
-tii de cat vreme il cunoteam pe Brian,pan s fac dragoste cu mine?
De
ase luni.Ne intalneam de patru ani buni,dar el tot nu m-a cerut in
cstorie.Apoi
a aprut Greg care nu vorbea despre nimic altceva decat despe cstorie i
despre fabulosul nostru viitor impreun.Astzi am descoperit c el punea
de fapt
la cale moartea mea.i acum iat-m mritat cu un mascul grozav,care
pare s
se fi culcat cu jumtate din universul sta,dar care de mine nu se
atinge.Sara se
uit la Mike.
-Ce s-a intamplat cu brbaii adevrai? Furioas,se intoarse s plece in
camera
ei.Mike o prinse de bra inainte s apuce s fac un pas i se uit o clip in
ochii
ei.Sara incerc s se smulg din stransoare,dar el o inu bine i o trase spre
el cu
o smucitur care aproape c-i tie rsuflarea.
Mike o mai srutase inainte,dar sruturile fuseser intotdeauna blanzi,caste
i
pure.Dar nu acum.Gura lui se deschise peste a ei i limba i-o asalta pe a ei
cu o
for care aproape c o fcu pe Sara s leine.In minte nu avea decat trupul
lui
gol pe care tanjea s-l ating,s-i plimbe gura pe fiecare centimetru din el.
Mike prea c se gandete la acelai lucru,in timp ce ii duse mana pe
umrul
rochiei de mireas.
-Rupe-o i nu o s te iert nicioddat,opti Sara,cu buzele pe obrazul lui.
-Ai avut de-a face cu prea muli putani,spuse Mike i dou minute mai
tarziu
190

rochia ii cdea la picioare.Nu-i putea imagina cum reuise el s ii


deschid atat
de repede i de indemanatic toi nasturii aceia satinai,de la spate.
Cand Mike o vzu fr rochie,ii trase rsuflarea.Joce se ocupase de
desuurile
Sarei,care avea pe ea un corset roz pal,din mtase i dantel i un
portjartier cu
jartiere roz care ajungeau pan la jumtatea coapsei.
-Sara,opti el i pentru prima oar ii vzu chipul fr expresia acea
controlat.In
privirea lui era atata dorin,incat Sara simi cum i se inmoaie trupul.
In clipa urmtoare,Mike ii trecu mana peste micua mas de
buctrie,fcand s
zboare totul de pe ea.O ridic pe Sara sus pe mas,cu picioarele ei lungi,
zvelte,inc in ciorapi,atarnand in jos,in timp ce Mike ii smulgea hainele
de pe
el.Cand rmase cu pieptul gol,Sara fcu ochii mari.Il vzuse gol de la
spate,dar
din fa era i mai grozav.Avea pectorali puternici deasupra unui abdomen
ferm.
intinzandu-se,Sara ii puse mana pe pielea lui cald i simi contururile
dure ca
stanca,in timp ce el ii scotea pantalonii i chiloii.
O clip mai tarziu,vzu c pieptul lui nu era singura parte a trupului dur
ca
stanca.Mike intr in ea cu toat dorina reprimat pe care o simise din
clipa in
care a intalnit-o.i Sara se ag de el,cu gura pe a
lui,cutand,explorand.Ii
plimba mainile pe trupul lui,simindu-i toi muchii aceia incredibili.Rar
vzuse
trupuri ca ale lui dar niciodat nu atinsese vreunul.Vocea lui joas deveni
rguit cand ii spunea cat de bine se simea cu ea,cat de mult o dorise din
prima
clip.Vocea i buzele lui o excitau-in timp ce aluneca in ea cu lovituri
lungi,
adanci,blande,care ii creteau treptat duritatea i viteza.
Braele Sarei se ridicar in spate,spre perete,cu mainile stranse,in timp ce
Mike
se mica mai tare i mai repede.Mai repede i mai tare.
-E bine,fetio? intreb el cu buzele la urechea ei.Sara nu reui decat s
geam.
191

Cand Mike ii strecur mainile sub fundul ei i o ridic s poat intra mai
adanc,
Sara ar fi strigat,dac el nu i-ar fi acoperit gura cu gura lui.Cand
termin,era ca
i cum o lav ar fi erupt din centrul ei,inundandu-i venele.Trupul intreg i se
cutremur i Mike o inu lipit de el,cu braele in jurul ei,in timp ce se
cutremura
i el.Sara era convins c n-ar fi reuit s mearg nici dac viaa ei ar fi
depins
de asta,aa c Mike o trase in fa,pe mas,rmanand ataai in prile lor
cele
mai vitale i ii petrecu picioarele pe dup coapsele lui.Sara se ag de
el,cu
pielea transpirat.O duse astfel in dormitorul Sarei,unde ii ddu drumul pe
pat.
Cand el ii intoarse spatele spre ea,Sara se ridic intr-un cot.
-Doar nu pleci,nu? intorcandu-se Mike ii zambi.
-M gandeam s-i umplu cada cu ap fierbinte,spumat i cu o doz
generoas
de Nopi inflcrate.Ce zici?
-Ah,da,spuse Sara.Se intinse pe spate i ascult apa curgand i incepu s
se
gandeasc...Ba nu,asta era noaptea nunii ei i ultimul lucru pe care-l dorea
era
s se gandeasc.Se scul din pat i se duse in baie,unde vzu un Mike
gol,stand
in picioare in dreptul czii.Trupul lui era atat de frumos incat rmase
acolo,
contemplandu-l.Incet,de la degetele de la picioare,la piept,la gat,la buze.i
trecandu-l in revist,vzu clar c el era din nou gata pentru ea.
-Tu cum ari sub toate hainele astea? o intreb el cu o voce gutural.
-Mai grozav decat ai vzut vreodat,spuse ea zambind.
-Da? la s vedem.Cand se apropie de el,Mike se aez pe marginea czii i
incet,ca un expert,incepu s o dezbrace.Ii desprinse jartierele i incepu s-i
ruleze ciorapii,cu srutri.Cand ajunse la laba piciorului,i-o ridic,i-o puse
pe
coapsa lui i i-o mas.Ii purt mana in sus,de-a lungul piciorului i dup
cateva
mangaieri in centru,mana i se mic spre cellalt picior i-i scoase i al
doilea
ciorap.Sara incepu s se intoarc,pentru ca Mike s-i poat desface
corsetul,dar
192

el o trase in poala lui i intr in ea.Sara vru s-i mite coapsele,dar el o


inu in
jos,in timp ce mainile lui ajunseser la spatele ei i intr-o clip corsetul era
pe
jos.O srut,inand-o in continuare imobil,in timp ce mainile lui ii
mangaiau
sanii,cu degetele mari pe sfarcuri.
Cand ii ddu drumul s se poat mica in sus i in jos,Sara gemea
deja.Sara ii
bg un picior in cada cu ap cald,lsandu-l pe cellalt pe
pardoseal.Mainile
puternice ale lui Mike ii prinser din nou fesele,ajutand-o in micrile ei.
Cand era aproape de orgasm,Mike o ridic,fr s intrerup contactul i o
intinse
jos pe carpeta de pe pardoseala bii.Loviturile lui erau dure i
repezi,mergand
adanc,adanc in ea.De data asta Sara ii simi orgasmul la fel de puternic ca
al ei.
Peste cateva minute se aflau amandoi in cad.Mike sttea cu spinarea
sprijinit
in captul lung al czii,iar Sara se rezema de el.Sara se uita una,dou la
verigheta
ei i la cat putea vedea din Mike.Acum dou sptmani tot ce tia despre
el era c era misteriosul frate,al lui Tess.Cand l-a vzut prima oar,urca
in
dormitorul ei prin duumea,speriind-o de moarte.
Acum era mritat cu brbatul sta.Nimeni nu rostise cuvantul dragoste i
dac
n-ar fi fost dup ea,probabil c nici n-ar fi avut o noapte a nunii.
Ceea ce-i dorea acum,era o lun de miere.
-Te gandeti cumva s te intorci o sptman acas? Mike ii spunea
mainile.Ii
turnase deja parfum in prul atunci splat i mirosul era intoxicant.
-Nu,spuse el absent.
-Dar trebuie s vrei s-i vezi prietenii.
-Da,presupun.Tipii de la sal.
-Dar ceilali oameni,cu care nu lucrezi? Doar prieteni,prieteni.Mike
chicoti.
-Viaa mea nu este ca a ta.Eu plec in misiuni sub acoperire,care pot dura
ani de
zile.Am lucrat de dou ori la LA,odat in Iowa i...
-Iowa? Sara se intoarse spre el.Nu,in lowa nu exist crime!
193

Mike rase la gluma ei.


-Rul este pretutindeni,chiar i aici,in dulcele,micuul Edilean,Virginia.
Relaxandu-se,Sara se ls din nou pe spate,pe el.
-Nu tu prieteni,nu tu un loc al tu.Nu sun ca un cmin adevrat.Mike ii
srut
lobul urechii.
-Unde stau eu sunt ierni cu douzeci i ase de grade i palmieri
legnandu-se
sub briz.
-i cluburi de noapte cu fete cubaneze? Mike ii adulmec gatul.
-Nu le-am observat.
-Mike,m gandeam...Poate c...
-Nu.
-Nu,ce?
-Nu,nu poi merge cu mine la Fort Lauderdale.
-Nu te-am intrebat dac pot,dar acum c ai pomenit asta...
-Eu am de lucru.Plec la birou la ase dimineaa i nu m mai intorc acas
decat
la zece noaptea.Tu nu-i dai seama cat de mare este cazul sta.Federalii
sunt...
-Le-ai spus s fac rost de caini pentru domnul Lang?
-Da.Probabil c o s-i aduc,cand m intorc.Sunt terieri airdale.
-Deci ai gsit un cresctor specializat?
-Este vorba de Florida,deci da,am gsit un cresctor specializat.
-i-am spus oare c n-am fost nciodat in Florida? Joce a crescut in Boca
Raton
i mi-a povestit lucruri minunate despre locurile acelea.
-Nu,nu poi s vii cu mine,repet Mike.Cand m intorc,trebuie ca toat
lumea
din oraul sta s tie c suntem cstorii.Luke zicea c se organizeaz
jocuri la
targ,deci trebuie s le ca tig.Asta va atrage atenia asupra noastr.Apoi...
-Ha!Sara nu era fericit s rman aici.
-Fraii Frazier catig jocurile.Intotdeauna.Este proba cablului,unde trebuie
s
arunci un stalp de telefonie.L-am vzut pe Colin,fratele mai mare al lui
Ariel,
ridicand partea din fa a unui tractor.
-Da? Unde se antreneaz?
-Nu tiu.Slile de for nu l-au interesat niciodat.Mike ii ridic braul,care
era
frumos,dar nu avea nici un muchi la vedere.
194

-Vd asta.
-Vrei s spui c eu...Mike o srut fr s spun nimic,cu mana pe sanul
ei.Sara
se ls mai mult pe el.
-Exist i intreceri de indemanare i agilitate? intreb Mike.
-Cum ar fi sritul corzii? glumi Sara.
-La asta m pricep,spuse Mike.
-i aici eti depit.Anna Aldredge,sora mai mic a lui Kim o s catige la
coard.S-a plasat pe locul trei la campionatele naionale.
-Nu are nevoie de un partener?
-Are doisprezece ani i este numai piele i os.
-Imi plac femeile numai piele i os.
-Am nevoie de timp ca s-i vorbesc despre toate evenimentele,aa c
poate ar
trebui s...
-Nu,spuse din nou Mike.
-Dar dac apare Greg aici,cat timp eti tu plecat?
-Nu poate,pentru c e sub cheie i in celula lui se afl un agent FBI sub
acoperire.Vandlo va fi eliberat sptmana care vine i suntem siguri c o
s
alerge direct aici,la Edilean-dup tine.Cand va aprea,toat lumea o s tie
cine
sunt eu,graie jocurilor.Cred c-ar trebui s ateptm sosirea lui Vandlo,ca
s ne
anunm cstoria.Cum te simi s te srui in public?
-Cu cine? Mike ii amuina ceafa.
-Tu cu cine ai vrea? Intorcandu-se,Sara ii petrecu un bra pe dup gatul
lui.
-Mike,noi suntem cstorii dar abia dac ne cunoatem.Mi-ar plcea s
vd
unde i-ai petrecut cea mai mare parte a vieii i s-i cunosc prietenii.
-i s mergi la sal cu mine? Sara ii sruta pleoapele,cu sanii atingandu-i
uor
pieptul.
-Luke zicea c faci genoflexiuni cu atatea talere de douzeci de kilograme
incat
se indoaie banda.
-Probabil.Nu m-am gandit niciodat la asta.Cu tine o s incep doar cu un
singur
taler i...Sara nu coment,dar ea nu avea de gand s ridice greuti.Ii
mic
mana sub ap,intre picioarele lui.
195

-Mai ii minte cand spuneam c pot s inv? Mike nu zambi dar in obraz ii
apru gropia.
-i eu sunt dornic s inv orice vrei tu s-mi predai.Sara il sruta,in timp
ce
mana ei lucra sub ap.
-O s m strduiesc.Auzi apa incepand s se scurg din cad.Mike
ridicase
dopul cu piciorul.
-Sunt gata,spuse el.
-Asta pot vedea i singur.Mike ii petrecu braul pe dup talia ei i se
impinse
in sus,ridicand-o i pe ea.
-Nu o s ca tigi la aruncarea cablului,spuse Sara dar Mike mormi doar
i iei
afar din cad.O duse,amandoi uzi i cu apa picurand de pe ei,in dormitor.
-Sunt elevul tu,spuse Mike i Sara zambi.Timp de o or,Sara fu eleva lui
Mike.
Cand adormir imbriai,Mike spuse bland:
-Sara,mi-am amintit c nu te-am pzit.A fost totul atat de neateptat.Imi
pare
ru.Sara se ghemui i mai mult in el.
-Este in regul.
i eu am uitat i in plus sunt i in perioada periculoas a lunii.Amandoi
mineau.
CAPITOLUL 20
CAND SARA SE TREZI a doua zi,era aproape ora unsprezece i Mike
plecase.
Sigur,o ateptase s adoarm tun i o tersese.Conducea deci fr s fi
dormit.
-Iar eu l-am lsat s plece,spuse Sara tare.Prima ei zi de femeie mritat i
euase deja ca soie.Dac se intampla ceva cu Mike in timpul
condusului,mai
ales dac adormea la volan,era vina ei.
-Ar fi trebuit s-l las s doarm azi-noapte.Asta i vroia el s fac.De asta
avea
nevoie.Ii puse mainile sub cap,se uit in tavan.i se gandi la noaptea
nunii ei.
Nu era pregtit s-i fac lui Mike o asemenea destinuire,dar el era pe
departe
cel mai bun amant pe care-l avusese ea.Nu c ar fi fost cine tie ce
experimentat-ea i Brian cumpraser o carte ca s invee-dar Greg
era.Sara
196

inelegea acum c din tot sexul pe care-l fcuse cu Greg-tefan-lipsiser


mangaierile,imbririle,zcutul in cad,unul in braele celuilalt i statul
de
vorb.Sara se uit prin camer.Ca intotdeauna,Mike ii stransese hainele i
nu se
mai vedea nici un semn al trecerii lui pe acolo.Dac nu ar fi avut pe deget
verigheta
ei nou,ar fi putut spune c totul nu fusese decat un vis.
Dar incepu s-i aminteasc motivul din spatele nunii i redeveni
nervoas.
Dragul,iubitul Brian,atat de bland cum nu se putea,fusese omorat din cauza
unui
motiv legat de Sara.
-Ce vrea Greg de la mine? aproape c strig Sara dandu-se jos din pat i
incepand s se imbrace.
-Ce vrea de la mine tefan Vandlo? Era convins c dac ar fi tiut i dac
in
clipa aceea ar fi intrat Greg pe u,i-ar fi dat totul,bucuroas,de bun voie.
i atunci? Ar fi luat Greg ce i-ar fi dat ea i ar fi prsit oraul impreun cu
ucigaa de maic-sa? S-ar fi intors atunci Mike inapoi la Fort
Lauderdale,la
munca lui? i ea ar fi primit,cateva sptmani mai tarziu,hartiile de divor?
Poate c se va intoarce aici,la Edilean,cand se va pensiona,pentru sora lui
i
pentru ferma pe care o avea acum.Dar nu pentru Sara.
Ii aminti c spunandu-i c trebuie s se mrite cu el,Mike ii dduse de
ineles c
dup incheierea misiunii,se vor despri.
-Mritat i divorat,spuse ea in oapt i lacrimile ii inundar ochii.
Sun mobilul aflat pe noptier.Era un mesaj de la Joce.
NU-I VINE S CREZI CE-A DESENAT SHAMUS PE CRI.LUKE
A
FCUT CLTITE.TRECI PE AICI?Sara ii puse una dintre rochiile ei
vechidac
Mike nu era aici,ce rost avea s se imbrace frumos-ii vari picioarele in
nite lapi i se duse alturi.
-Pari fericit i nefericit.Cum se poate asta? o intreb Joce.
-Foarte simplu.Azi mritat,zambitoare.A doua zi,prsit,incruntat.Unde
sunt
crile alea? Joce ezit.
-Cred c trebuie s te aezi mai intai.
-Ce-a mai fcut Shamus? Anul trecut vzuse o fat de liceu plangand i
197

cand a
intrebat-o ce pise,i-a spus c un profesor i-a cerut s-l srute,dac vrea
note
bune.In noaptea aceea Shamus i fratele lui au ptruns in coal i Shamus
a
pictat un tablou imens cu profesorul-in pielea goal-alergand dup nite
fete
ingrozite.A urmat un mare scandal,iar in final profesorul a fost
concediat,familia
Frazier a fcut colii o donaie cu ase cifre i Shamus a pictat pe peretele
slii
de sport un tablou decent.De atunci a devenit eroul oricrei liceence.
Sara se aez pe marginea patului i Joce ii intinse un pachet de cri de
tarot.
Spatele crilor era frumos,cu una din plantele slbatice la care inea Luke
foarte
mult,pe un fundal crem.Sara intoarse pe fa prima carte i scoase un
strigt
inbuit.Era Bulibaa,reprezentat de tatl lui Shamus.Mama lui era Regina.
Sara se uit la Joce.
-Uit-te la toate,ii spuse Joce.Sara le fcu evantai ca s constate c se afla
acolo
tot Edileanul,cei care triau aici de generaii,plus caiva nou-venii.Cand
ajunse
la indrgostii,se vzu pe ea i il vzu pe Mike.
i tot ce auzise cineva vreodat despre igani,se afla acolo.Shamus folosise
fotografii pe care le scosese Joce de pe Internet,ca s-i imbrace
personajele in
haine igneti.Erau acolo caravane cu coviltir,femei voluptoase cu cercei
din
bani de aur i brbai cu pipe din lut,clare pe cai superbi.Spanzuratul era
Greg,atarnand cu capul in jos,cu singurul lui cercel blngnindu-se in aer.
-Asta e...Sara se uit la Joce.Nu tiu dac e bine sau ru.Mike fie se va
indrgosti de ele,fie le va arunca in foc.
-Pe astea le-am pstrat la urm.Joce ii ddu un teanc cu paisprezece cri.
Pe Crile Monedelor,Shamus desenase chipurile unor femei-toate de
varst
medie-care veneau la magazinul Sarei.Cum obinuia s petreac dupamiezile
instalat in ora,desenand,le vzuse pe toate.Pe fiecare carte se afla o roat
cu
spiele ducand inspre afar,ctre chipul unei femei,numrul depinzand de
198

carte.Numrul Nou avea pictate nou femei.


In centrul fiecrei roi se afla chipul lui Greg-pe care Shamus il
distorsionase pe
fiecare dintre cri,artand cand lacom,cand manios,cand
amenintor.Portretele
reprezentau intreaga gam a emoiilor rului.
-Arat ca i cum Shamus ne-a auzit vorbind,spuse Sara.
-Aa crezi? Sara scutur din cap.
-Asta nu e bine.Pe Cartea Judecii se afla mama ei,iar tatl ei,pe cartea
Ermitului.
-Cine e femeia asta de pe Cartea Diavolului?
-Mama lui Luke zice c este bunica lui Mike.Sara ii ridic privirea.
-tii care este marele mister legat de femeia asta?
-Nu m starni.Am incercat orice s aflu povestea,dar nimeni nu pare s
vrea s
mi-o spun.Nu-mi pot termina cartea despre Domnioara Edi pan nu o
aflu,dar
nimeni nu-mi spune nimic.Poate c Mike...
-Vrei s spui Mike,cel care i-a petrecut noaptea fcand cu mine un amor
fabulos-la solicitarea mea-dup care a fugit,in dimineaa asta? Ce mai
mireas
sunt i eu.Joce rmase tcut in timp ce strangea crile.Spuse
apoi,privind-o cu
intensitate pe Sara:
-Eu cred c Mike trebuie in mod necondiionat s vad crile astea.
-Le putem scana i trimite prin e-mail.
-Nu e acelai lucru cu a le ine in man,nu-i aa? i cine o s-i spun cine
este
fiecare persoan? Sara o privi incurcat.
-Putem face note,pentru fiecare.Apoi strig dintr-o dat,tare:
-Nu crezi c-ar fi mai bine pentru Mike s le vad efectiv?
Sara inelesese,in sfarit.Se ridic in picioare,continuand s se uite la
Joce.In
camer intr Luke.
-Ai vzut crile? o intreb el dar cand vzu feele femeilor,spuse:
-Ce se petrece aici? Joce i Sara continuau s se uite una la alta.Joce vorbi
prima.
-Cheile de la maina mea sunt pe msua de lang ua din fa.Esta mai
rapid i
mal sigur decat a ta.Ia-o pe 95 i ine-o spre sud.O s-i trimit un mesaj
cu
restul indicaiilor.O s trebuiasc s faci o oprire peste noapte.Nu incerca
199

s faci
ce face Mike i s conduci toat ziua.
Incuviin and din cap,Sara al erg spre u.Trebuia s-i fac bagajul.
-Sara! Mike mi-a spus s am grij de tine.Nu poi s...strig Luke dup ea.
Sara se intoarse spre el i tot prin ceea ce trecuse-Brian,Greg i acum
Mike-se
citea in ochii ei.Luke o iubea prea mult ca s spun nu.
-Ai grij de tine,ii spuse el i Sara alerg afar pe u.
CAPITOLUL 21
CPITANUL ERICKSON se uita la Mike i regreta c-i ceruse lui s se
ocupe
de cazul Vandlo.In cei unsprezece ani de cand lucrau impreun,Mike
pstrase
intotdeauna distana fa de victimele sale.Chiar dac uneori se implica
mai mult
decat ar fi fost cazul,iar de cateva ori unele dintre femei care ar fi trebuit
deferite
justiiei nu au fost,Mike reuise intotdeauna s se detaeze.
Dar cazul acesta prea s fi scos la iveal ceva din el.Faptul c se
cstorise cu o
victim,un lucru nemai-auzit,depea in mod clar cerinele meseriei.
Duminic seara,cand il sunase Mike spunandu-i ce plan avea,incercase s-l
conving s nu fac asta.
-tiu c i-am spus s faci tot ce poi ca s o protejezi,dar trebuie s
gseti alt
cale .
-Nu vd niciuna,ii spusese Mike i ii povesti despre Brian Tolworty.i
imediat
dup aceea,continu Mike,in ora a aprut tefan Vandlo care s-a dus
direct la
Sara,cu planul lui.
-Iar acum te gandeti s te insori cu fata asta doar ca s o protejezi?
-Da,spusese Mike.
-i mai tarziu? Dup ce se va inchide cazul? Cpitanul ar fi vrut s-l
intrebe
dap ideea cstoriei fusese a lui Mike sau a fetei,dar renunase.
Insistase ins ca Mike s se intoarc la Fort Lauderdale ca s conceap
impreun
planul cu privire la activitile din cadrul targului.Vor inesa zona cu
brbai i
femei,toi inarmai,deghizai in localnici.tefan va fi eliberat i cand va
ajunge la
200

Edilean,fiecare micare a lui va fi urmrit.


Pentru cpitan era suficient atat.Mike fcuse o treab bun afland
informaii i
stabilind un loc i un moment cand ar fi fost posibil s-i vad pe cei doi
Vandlo
impreun.Fata,Sara Shaw,ar fi protejat.i din fericire,din ceea ce ii
spusese
Mike,ea nu va alerga inapoi la Vandlo,dintr-un greit sentiment al
loialitii.
Ideea folosirii crilor de tarot ca momeal era exce-lent i-i recunoscu
asta lui
Mike.
-Pentru asta ii poi mulumi scriitorului tu favorit.A lui a fost ideea.
-Trebuie s vii imediat aici,s ne informezi i s schiezi nite hri,ii
replicase
cpitanul.Gandul lui ascuns era de fapt acela c fiind duminic seara,lui
Mike iar
fi fost imposibil s se insoare cu fetia aia de la ar,inainte de
plecare.Poate
c o sptman in Fort Lauderdale il va ajuta s vad c poate soluiona
cazul
fr un gest atat de categoric cum era cstoria lui cu victima.
Dar Mike se prezentase de diminea la birou cu o verighet pe deget.
-Deci ai-fcut-o,ii spuse cptanul.
-N-am putut gsi alt soluie.Dac Vandlo vrea acel nu tiu ce de la
Sara,nu il
mai poate obine insurandu-se cu ea.
-Decat dac te omoar pe tine,spuse cpitanul.Mike zambi pe jumtate.
-Asta i este ideea i planul meu e s m fac cat mai vizibul,la targ.Cred c
o s
intru intr-un concurs de srit coarda,cu o feti de doisprezece
ani,campioan la
sportul sta.Abilitile fizice ale lui Mike erau bine cunoscute-i tratate cu
respect.
-Sunt convins c-o s-o faci.
-Poate.Fata asta se pare c este foarte bun.Cpitanul zambi,dar zambetul
nu i se
citi i in ochi.tia c Mike se eschiva.
-Vreau s-mi vorbeti despre fata cu care te-ai insurat.Cum arat?
-Este...Mike ezit.Nu avea de gand s se pun intr-o situaie
jenant,povestind
cat de mult ii plcea s stea cu Sara,cum il fcea ea s rad,cat de dor ii
201

era deja
de ea.Ridic din umeri.
-Biserica de duminic,gtete bine,ii coase singur rochiile.Genul sta de
lucruri.Mike avu imaginea Sarei crandu-se in copac,peste capul lui.Ii
aminti
lacrimile i rasul ei.i apoi,noaptea nunii.Nu,gandurile astea le va pstra
numai
pentru el.
-O fat de ora mic.Cpitanul nu era ca Mike; ceea ce simea el i se citea
pe
chip.
-Cand se termin cazul,te ajutm noi s scapi din asta.O s ne asigurm
c-i
salvm pensia.Poi s...Mike se ridic.
-Asta a fost tot? Mai am de vorbit cu mult lume i mai am lucruri de
fcut.
-Da,sigur.La ora dou avem edin cu toat lumea.Ne vedem atunci.
Mike iei,s se intoarc la biroul lui.
Cpitanul ii ls ua deschis i toat ziua ii auzi pe oameni,brbai i
femei,venind i salutandu-l pe Mike.Mike era popular i cum aveau rar
ocazia
s-l vad,toat lumea vroia s il viziteze.Exerciiile de for ale lui Mike
erau
legendare,aa incat oricine lucrase la sal in ultimele ase luni vroia s-i
arate
bicepii.Toat ziua numai despre asta s-a vorbit.Dar dup
introducere,lucrul pe
care-l vroiau toi s-l tie,de fapt,era dac zvonurile c Mike s-ar fi insurat
cu
una dintre victimele lui era sau nu adevrat.Cpitanul auzi aceeai
intrebare,iar
i iar.
-Droguri? Condamnri? intrebrile se refereau la proaspta lui soie.
Mike le rspundea politicos,dar fr s le ofere un rspuns real.Ca de
obicei,ii
pstra gandurile numai pentru el.Femeile glumeau pe seama lui.Una
spunea c
ar fi trebuit s plteasc pe cineva care s o trdeze,pentru ca Mike s o
salveze,
insurandu-se cu ea.
-Ajut-m! Ajut-m! Ajut-m cu o verighet,striga o tanr cat se poate
de
202

drgu.Mike suporta totul firesc,dar pe msur ce se scurgea


ziua,cpitanul
vedea cum i se tergea zambetul de pe fa.Dar nu din cauza acestor
glume,ii
spuse cpitanul.Altceva il frmanta pe Mike,doar c el nu-i putea da
seama ce
anume.Presupunea c Mike incepea s ii dea seama de marea greeal
fcut.
Gestul lui Mike fusese nobil pan la Dumezeu,dar realitatea era c se afla
acum
in faa unui divor.Dac fata ar fi vrut s se lupte cu el i s spun c Mike
o
pclise s accepte mariajul,atunci el ar fi pierdut o groaz de bani.
La ora dou avu loc o edin in sala de conferine.De indat ce se
aezar,un
agent de la Serviciile Secrete prelua conducerea,incepand s schieze un
plan de
infiltrare la Targul Anual din Edilean.
Mike sttea prvlit in scaunul lui,rsucindu-i intruna verigheta.i cu
fiecare
micare,cpitanul se incrunta tot mai mult.Poate c-ar fi mai bine ca Mike
s
nu se mai intoarc in Virginia,ii spuse el.Era suficient c se insurase cu
fata.
Mike avea dreptate,de vreme ce era mritat cu altcineva,Vandlo nu va
mai
putea ajunge la ea.Nu le mai rmanea de fcut decat s desemneze pe
cineva s
stea in preajma ei i in clipa in care Vandlo fcea vreo micare,sreau pe
el.In
felul acesta nici viaa lui Mike nu ar mai fi fost in pericol.
Cand tipul de la Serviciile Secrete puse o intrebare,cpitanul era atat de
distrat
incat il rug s o repete.Era clar c nimeni altcineva in afara cpitanului nu
era
ingrijorat pentru sigurana lui Mike.
Ua se deschise i secretara cpitanului intr i-i inman un bilet.Ce mai
era
acum? se intreb el deschizand bileelul.
Soia lui Mike Newland este jos i spune c are crile de tarot.
Cpitanul Erickson trebui s citeasc de dou ori,inainte de a crede ce
scria.
203

Primul lui impuls a fost s se strecoare afar i s vad fata cu ochii


lui.Poate c
o va bga intr-o camer goal i va discuta cu ea despre ce fcuse Mike
pentru
ea,mult peste ce ar fi fost nevoie s fac.
Dar stand acolo i gandindu-se,ii ddu seama c ceea ce-i dorea el cel
mai
mult era s vad ce simea Mike pentru fat.Mike fusese toat ziua de-a
dreptul
morocnos.Oare pentru c tia c se varase singur intr-o situaie
imposibil?
Cpitanul se intoarse spre secretara care il atepta cu obinuita ei rbdare.
-Du-te i adu-o aici,ii opti ea.
-Aici? in biroul sta?
-Da.Aici.Cpitanul se mut in cellalt capt al mesei,vizavi de Mike,ca s
vad
cand se va deschide ua.Ii lu ceva secretarei s coboare i s conduc fata
prin
galeriile uilor i holurilor nesfarite ale Departamentului de Poliie din
Lauderdale.Cand o vzu pe domnioara Sara Shaw apropiindu-se de-a
lungul
holului,cpitanul se indrept in scaun.O vzuse el intr-o fotografie,dar era
mai
drgla decat in poz,cu prul blond czand frumos peste umeri.Intr-un
stat in
care femeile purtau constant topuri stramte i jeani,rochia galben a
domnioarei Shaw era ca o intoarcere in timp.
Detectivul de alturi o vzu i el i la fel,renun s mai asculte,zgaindu-se
la
fat.Ii ddu un ghiont cole-gului i in curand o priveau cu toii venind.
Cand ajunse la u,singura persoan care nu se uita la ea era Mike.El
prea s se
afle in propria lui lume,jucandu-se cu verigheta i privind in gol.
Vorbitorul ii deschise Sarei ua,zambindu-i larg i intreband-o dac o
putea ajuta
cu ceva.Sara nu avea ochi decat pentru Mike.Fcu cei caiva pai pan la
el i
rmase acolo,privindu-l.Dur ceva pan cand Mike auzi tcerea aternut
in
sal.Cand ridic ochii,o vzu pe Sara in picioare in faa lui.
-Shamus i Luke au terminat crile i i le-am adus,spuse Sara intinzandu-i
pachetul cu crile de tarot.Mike rmase locului,uitandu-se la ea.
204

-Cred c-ar trebui...incepu cpitanul.Dar se opri cand Mike se ridic


brusc,o
cuprinse pe Sara in brae i o invarti in jur.Crile zburar prin camer.
-Eti aici! spunea Mike,continuand s-i imbrieze soia.Nimeni nu-l mai
vzuse vreodat pe Mike atat de fericit.
-Chiar eti aici!Cand incepu s o srute,Sara il impinse in piept.
-Poate c-ar trebui s m prezini.Faa ei radia fericire.
Caiva brbai se lsaser in genunchi ca s strang crile,dar toi cei care
lucrau
cu Mike se adunaser in spatele lui,nerbdtori s ii fie prezentai soiei
sale.
-Da,desigur,spuse Mike lsand-o jos dar continuand s o in strans de
man.
-Ea e Sara Sh...Newland.Sara Newland,soia mea.Colegii lui stteau acolo,
uitandu-se in tcere.Erau ocai i Sara tiu c trebuia s sparg gheaa.
-Ai observat cum cuvantul soie aproape c l-a fcut s se inece.O s
dureze
ceva s se obinuiasc cu ideea c nu mai este un brbat liber.
Toat lumea,inclusiv cpitanul,rase.Dar pentru cpitan,mai important decat
rasul
era s constate c proasta dispoziie de astzi a lui Mike fusese cauzat de
faptul
c ii fusese dor de drglaa i tanra lui soie.Poate c pentru Mike o fi
fost
dorina de a o proteja principalul motiv al cstoriei,dar mai era i altceva
mult
mai mult decat atat,in adanc.
-Apropo de soi,i-am spus c nu trebuie s vii aici,spuse Mike.Sara se uit
la
cpitan.
-Se teme c o s m simt singur in oraul sta mare,uracios,cat e el plecat
la
munc.Exist o posibilitate s-i poat lua o mic vacan,pentru trei zile
de lun
de miere?
-Sara,nu este momentul...incepu Mike.
-Cred c putem aranja,spuse cpitanul.Ah,da,Mike,uitasem s-i spun.i
cpitanul ii impinse dou chei pe un inel.
-Am fcut puin scandal pentru ce i s-a intamplat cu apartamentul i am
reuit
s-i fac rost de un altul.Mi-am ridicat in cap un agent FBI,care trebuia de
fapt s
205

primeasc apartamentul respectiv.Cpitanul se uit la Sara.


-S-mi spui dac-i place.
-Ce e cu crile astea de tarot? intreb agentul de la Servicii Secrete,
intinzandu-i-le lui Mike.
-Mike o s ne spun totul maine.Iar voi,copii,plecai acum.Mike,arat-i
ceva din
frumosul nostru ora,spuse cpitanul.Sara zambi.
-Am o prieten care a crescut in Boca Raton i care mi-a fcut o list cu
tot ce
am de vzut.Mizner Park,Town Center,un loc numit Las Olas?
Cand Mike marai,ceilali raser.
-Dar ce-am spus? intreb Sara cu prefcut inocen.Mike nu-i lu braul
din
jurul ei in timp ce o conducea pe hol,spre secia lui.
-Ce mai duo,tu i Joce.Auzi,Mizner Park! Locurile menionate de ea erau
galerii
cu magazine de lux dar Mike zambea cand se opri la biroul lui,care era
curat i
ordonat,cu nici o not personal pe el.
-Ai pistol,spuse Sara.
-Ca de obicei.
-Nu,acas,nu.Sara se uit in jur,dar incperea era pustie,plin doar cu
birouri i
rafturi incrcate.Acum c se afla aici,era nervoas,netiind cum va
reaciona
el.La inceput pruse s se bucure c o vede,dar poate c o fcuse doar de
ochii
lumii.
-Acum s nu fii la.Trebuie s ai curaj s supori consecinele aciunilor
tale,ii
spuse Mike.
-Ce inseamn asta? Mike o srut pe obraz.
-i-a fost dor de mine,da?
-Catui de puin.M-am gandit doar c o s vrei s vezi imediat crile de
tarot,
aa c...Mike o srut pe gur.
-Poate c mi-a fost puin dor de tine,dar nu cine tie ce.
-Cum ai ajuns aici? Chestia aia pe care o conduci tu nu o putea face.
-Am venit cu Mini Cooperul lui Joce.
-Deci a conspirat cu tine s nu m asculi?
-Absolut.Vrei s-i scrii un bilet de mulumire?
-O s-i rspund la asta maine diminea.Mike o srut din nou,doar c
206

acum
srutul era mai serios.
-Hei,Newland! F asta afar,ii strig un brbat din pragul uii.
-Eti gelos,Ferguson,ii rspunse Mike.Ii incuie apoi sertarul,o lu pe Sara
cu
fermitate de mijloc i o conduse spre coridor.
-i unde se afl noul tu apartament?
-Habar n-am.Mike ii inman cheile.Sara se uit pe eticheta de pe bilet.
-Este pe Ala Street.
-La ocean,scumpo.Plaje private.Mergem s-l vedem?
-Abia atept!Sara conducea maina lui Joce,urmandu-l pe Mike prin
centrul
oraului,pe o strad care se numea Sunrise.Trecur pe lang magazine i
restaurante fabuloase i ajunser in sfarit la o colin care,constat ea,era
de fapt
un pod care se deschidea uneori,pentru trecerea vapoarelor.Poate c pentru
rezideni era ceva obinuit,dar pe Sara o fascina.De partea cealalt a
podului,
drept in fa,putea vedea oceanul.Cand ajunser aproape de el,Mike o fcu
la
stanga i ea il urm pe strada ingust.La dreapta,pe partea oceanului,se
aflau
case mari,ascunse in spatele zidurilor inalte i a copacilor uriai.Peste
ziduri se
revrsau in cascad flori in culori strlucitoare.De partea cealalt a strzii
se
aflau moteluri cu infiare obinuit i blocuri cu apartamente i Sara
presupuse
c va intra intr-unui dintre acestea.Dar nu.Doar la cateva blocuri mai
incolo,
Mike intr pe o alee cu o poart inalt,inclus in zid.Aps un
buton,poarta se
deschise i Sara il urm inuntru i parc maina in dreptul mainii lui.In
partea
stang se mai aflau alte dou maini.
-Ah! fcu Sara privind in jur.Casa era spaioas,avea dou nivele-i arta
ca din
Hollywood-ul de alt dat.
-Este o reproducere Mizner,spuse el ca i cum asta ar fi explicat totul i o
conduse spre ua principal.Veranda,adanc i lung,era pavat cu dale.
-Cunoti casa?
-Destul de bine,spuse el deschizand una din cele dou ui duble.A
207

aparinut unui
tip care se ocupa cu splarea de bani i care a splat muli bani murdari.A
primit
douzeci de ani,dar cum avea deja optzeci i unu,nu cred c o s
supravieuiasc
sentinei.Mike deschise ua spre o incpere spectaculoas.Pe o msu
lang u
se afla un plic cu numele lui i in timp ce Mike citea,Sara privea in jurul ei.
Era o camer uria,cu o buctrie mare in fund,in partea stang i cu un
living
cu cateva piese de mobilier imbrcate in alb.In faa ei,tot peretele casei era
format din ui de sticl care ddeau intr-o grdin paradisiac.Deschizand
ua,iei afar.La stanga,aproape ascuns in spatele copacilor i tufelor pe
care
Sara le vzuse cres-cand doar in sere,se afla un bazin de inot,cu o zon
pentru
grtar.Drept in fa se afla o deschidere cu cateva trepte care,presupuse ea,
duceau in jos la o plaj privat.Mike veni lang lang ea,dar nu o atinse.
-Ce scria in scrisoare? intreb ea.
-Explica doar diverse.Etajul a fost imprit in dou apartamente.In partea
de
nord locuiete un poliist cu soia lui insrcinat.In partea de sud
slluiete
unul dintre cei mai de succes falsificatori care au trit vreodat.A fost
eliberat
condiionat dar continum s-l inem sub observaie.Ai vzut restul
apartamentului? Sara il urm inapoi in cas.Dincolo de buctrie se aflau
dou
dormitoare-garsonier,unul dintre ele chiar foarte mare.
-sta era biroul lui Benny Spltorul,spuse Mike.
-i tu tii asta pentru c...?
-Eu sunt cel care l-a doborat.Pentru un btran,a luptat al naibii de bine.
Sara se duse spre pat.Avea o cuvertur deasupra,dar nu tu perne,nu tu
aternuturi.Ii plimb mana peste tblia mare,din mahon,de la cptaiul
patului,
cu spatele la Mike i se intreb dac va mai vedea vreodat locul sta,dup
aceast excursie.Din cate tia ea,cand cazul se va fi incheiat,Mike ii va
spune
adio.Iar peste dou sptmani va primi hartiile de divor.
Se intoarse inapoi spre el,decis s-l intrebe despre viitorul lor
impreun,dar
cand ii vzu ochii,toate gan-durile o prsir.
208

Fcu un pas spre el i in clipa urmtoare Mike se intinse spre ea,o apuc
iute de
talie i aterizar impreun pe pat.Razand,Sara nu mai avu timp s-i trag
sufletul,pentru c Mike incepuse deja s o srute.Se trase mai aproape de
el,cat
mai aproape.Fuseser desprii doar o zi i jumtate,dar cat de dor i se
fcuse de
el.Cand fusta i se ridic i simi mana lui Mike pe coapsele ei
goale,pasiunea o
toropi cu focul ei.Cateva secunde mai tarziu,hainele lor zceau grmad pe
jos i
mainile ei se sprijineau de tblie.Loviturile lui Mike erau adanci,frenetice
i ea
le simea astfel.Terminar impreun i,ca i inainte,Mike ii acoperi gura cu
a
lui,ca s o impiedice s strige.Cand cutremurturile incetar,o trase in
jos,pe
pat,lang el,cu capul pe pieptul lui gol.Sara se ghemui in el,mangaindu-i cu
mana pieptul magnific,simind cu degetele contururile muchilor.
Mike ii lu mana i ii srut varfurile degetelor.
-Deci apartamentul sta trebuia s fie al unui agent FBI? intreb Sara.
-Da.Mike zambea.
-Asta inseamn o chirie rezonabil?
-Casa asta a fost confiscat i acum aparine Guvernului SUA,iar eu
urmeaz s
acionez ca temnicier al falsificatorului.Cum misiunea mea este s m
asigur c
individul nu mai produce bancnote false de o sut de dolari,chiria este
minim.i
ca o scuz pentru incendierea apartamentului meu cu tot ce se afla in el,miau
dat un cec de cincisprezece mii de dolari.Vrei s m ajui s cumpr
cateva
lucruri eseniale?
-Grozav! Aternuturi,fee de pern,mancare.Exist ceva vase pentru gtit?
-M duc s m uit,spuse Mike i se indrept spre buctrie.
Sara avu enorma plcere de a-l privi ieind din camer in pielea goal i
cand
reveni,vederea trupului din fa o fcu s alunece inapoi pe pat.
-Toate bufetele i sertarele sunt absolut goale,spuse el ducandu-se la
baie.i dac
nu incetezi s te uii aa la mine,vom gsi magazinele inchise.
209

-Serios? Mike ii scoase capul pe dup u.


-Ultimul care face du,trebuie s pregteasc cina.Sara zbur ca sgeata
din pat
i se strecur pe sub braul lui,intrand prima sub du.
-Ai triat,spuse el intrand dup ea i inchizand ua din sticl.
-Este influena casei.Probabil c o fi fost uitat vreun drcuor pe aici.
Mike porni apa i o cuprinse cu braul,ateptand s vin ap cald.
-Eu nu cred asta.Eu cred c de vin e sangele pe care l-am vrsat aici.
Cum Sara se uita la el intrebtoare,Mike ii art o cicatrice de pe umr.
-Am fost impucat cand lucram la cazul sta.Sara srut locul.
-Bietul copila.Imi pare ru.Mike o aduse cu el sub apa cald.
-De fapt,a fost rana asta.i art spre un loc mai jos,intr-o parte i Sara se
aplec
s-l srute i acolo.Mike spuse:
-Eu cred c...
-Las-m s ghicesc.Ai fost rnit chiar mai jos,spuse Sara lsandu-se in
genunchi.
-Ai fost cumva rnit aici? intreb ea.Dar Mike nu spuse nimic.Trecu
aproape o
or pan cand reuir s ias din cas i Mike conduse direct spre Best
Buy.
-Parc spuneai c vroiai cateva lucruri eseniale.
-Muzica este necesar vieii,spuse el atat de serios incat Sara rase.
Cumprar ceea ce Mike spunea c erau cele mai importante lucruri de
care
avea nevoie o cas.Sara rmase deoparte in timp ce el se decidea asupra
componentelor
unei instalaii stereo,dar aleser impreun un televizor plat,care era
mult prea mare.In timp ce Mike pltea pentru tot,Sarei ii sttea pe limb s
il
intrebe dac va asculta muzic i se va uita la televizor impreun cu el,dar
nu o
fcu.La departamentul cu CD,se desprir.Ei ii plcea ceea ce considera a
fi
muzica modern,dar lui Mike ii plceau gunoaiele sentimentale.Se
duse la
Andrea Bocelli.Spre uluirea Sarei,era un iubitor de oper.Dar cand mainile
lor se
intalnir peste un CD Eric Clapton,raser impreun.
-E un clasic,spuse Mike i ea fu de acord.Ca s ajung la urmtorul
magazin,
Mike mtur in goan cateva drumuri rapide i ajunser in final intr-un
210

centru de shopping divin,cu o uria librrie Barnes& Noble.Sara o porni


intr-acolo ca atras de un magnet,dar Mike o prinse de bra i o vari in
superbul
magazin cu obiecte de buctrie,Surla Table.Sara vzuse cataloagele,dar
niciodat unul din magazinele lor.O clip rmase doar uitandu-se la
rafturile
pline cu superbe ustensile de gtit.Mike ii ridic mainile,ii puse un co in
ele i
spuse:
-Gandete-te la confecionarea plcintelor.Cand iei din trans,Mike o
indrept
spre spate,unde Sara ii umplu coul de trei ori.O vanztoare atent ii lu
toate
obiectele i le duse la cas.Umplur ochi portbagajul i se duser apoi s
cineze
la un restaurant care se numea Brio.
-Dar tot imi mai datorezi o mas gtit in cas,pentru c eu am intrat prima
sub
du.
-Pentru un du ca acela ii datorez o mie de mese.Gust asta.Mike ii
intinse o
furculi cu biban de mare marinat in suc de lime.
Dup cin se duser la un magazin cu obiecte de interior,Bed
Bath&Beyond.
-Fr flori i nu roz,decret Mike cum intrar pe u.
-i fr pleduri maro.Sau curse de maini sau brbai care-i car pumni.
-De acord,spuse el i se apucar de treab.Se stabilir la cearafuri albpastelat i
se amuzar punandu-i capul pe perne,incercandu-le.Dar cand incepur s
se
srute,aproape czur pe pardoseal.Dac nu ar fi fost bieelul acela
curios care
se uita pe dup col,poate c nu s-ar mai fi oprit.
-Nu mai avem loc in main pentru bcnie.i nu avem nimic la miculdejun.
-Perfect.Eu tot nu mnanc niciodat decat dup sal.
-Dac-mi spui unde te duci,fac eu cumprturile cat eti tu la sal i
mancm la
intoarcere.Mike ii arunc o privire pe care ea nu o inelese,i spuse c vor
face
cumprturile impreun.Intorcandu-se,Sara ii ascunse un zambet.Se pare
c ii
211

plcea s mearg la cumprturi impreun cu ea.


Cand se intoarser la apartament,crar inuntru toate achiziiile.Mike
instala
aparatura stereo-televizorul urma s le fie livrat-i Sara puse aternuturile
la
splat.Deschiser impreun pungile cu ustensile pentru gtit i puser
lucrurile
la locul lor pe muzic de Eric Clapton.In timp ce dansau unul in jurul
celuilalt,
Sara fu incantat s constate cat de bun dansator era.
-Ai invat s dansezi lucrand sub acoperire?
Mike o atrase in poza unui vals clasic i incepu s o conduc prin
incpere,cu
micri pline de graie.
-Soia tipului cu drogurile.Lecii.Am ajutat-o s practice,adug el
aplecand-o.
Dup care o ridic i porni in pai de tangou,in sunetele Cocainei
-Am convins-o s depun mrturie impotriva soului ei.
-i asta doar pentru c ai ajutat-o la dans? Mike fcu o piruet spre
cealalt parte
a incperii.
-i pentru c in mod accidental am lsat-o s-i prind brbatul in pat cu
cele
dou bone ale copiilor lor.Sara rase in timp ce el ii ridic braul i o invarti
in
loc.Cand se termin melodia,Mike opri muzica.
-Maine m m scol devreme.Ce-ai zice s ne bgm in pat? Privirea pe
care i-o
arunc Mike ii inmuie genunchii.
-Ah,aternuturile.Usctorul,reui ea s spun.Dac ar fi existat o
competiie
olimpic de infat aternuturi,ei ar fi ca tigat la rapiditate.Puser
protecia
pentru saltele,apoi cearaful.Lui Mike nu-i plcu felul in care Sara vari sub
saltea colurile ceaafului de invelit i le scoase repede.
-Altceva ce ai mai invat lucrand sub acoperire? il intreb ea.
-Nu,asta e de la o sor medical fierbinte.Sara azvarli cu perna in el.Mike
se
feri,se intinse,prinse perna la jumtatea drumului i o tranti pe Sara pe pat.
Cand incepu s o srute pe gat,Sara spuse:
-Ar fi pcat s ptm aternuturile noastre cele noi.Mike o ridic i o puse
pe
212

jos,pe covorul albastru cu auriu.


-Intampltor tiu cat a costat covorul sta: optzeci de mii de dolari.
-Adevrat?
-Importatorul covorului a vrut un favor.i acesta a fost cadoul lui pentru
spltorul nostru de bani,spuse Mike continuand s o srute.
-Douzeci de ani din viat,in pucrie? Sara ii ls capul pe
spate,oferindu-i tot
gatul.
-Fr via.Sara se ddu inapoi ca s se uite la el i din micarea din umr
a lui
Mike inelese c omul era mort.Nu avea de gand s-l intrebe cine il
omorase,de
team c Mike ii va spune c el.
-Este un covor foarte frumos.Dup aceea,stand intini impreun,Mike
incepu s
rad.
-De ce razi? il intreb Sara trgandu-i pe ea cmaa de noapte.
-Mi-am amintit c i-am spus cpitanului c nu m pricep s-i fac plcere
unei
fete cumini.Nu tiam c voi toate vrei acelai lucru.
-Iar eu i-am spus mamei mele c eti homo.Adormir zambind,imbriai.
Dimineaa,cand Mike trase cuvertura in lturi,Sara dormea inc tun.
-Scularea,spuse Mike.Il auzi vag,dar nu se mic.
-Sara,draga mea,o s mergi cu mine la sal.
Sara ii ingropa capul sub cele patru perne pe care le cumpraser.
-Scularea! Sara nu se mic.Mike o lu de talie i o trase afar din
pat.Cum ea
nu fcea nici un efort s se trezeasc,o puse peste bra ca pe un prosop ud
i o
duse la baie,unde o aez pe marginea czii,dup care ridic in sus o
pung din
plastic pentru targuieli.
-Astea sunt pentru tine.Imbrac-te.Ai zece minute.
-Dar nu vreau...Mike iei din camer.
-Ursc exerciiile,bombni ea luand punga.Era plin cu imbrcminte
pentru
sal,inclusiv baschei,toate,mrimea ei.Sara zambi.Se pare c ieri,in timp
ce ea
se bucura de timpul petrecut impreun,Mike se purtase mielete,plnuind
pe
furi s o fac s mearg la sal cu el.Cand iei din baie,avea prul strans
la
213

spate i era imbrcat cu leggini negri,groaznici i pe dedesubt cu un


sutien
pentru sport.Cand Mike clipi de cateva ori apreciativ fa de silueta ei,Sara
fu
convins c a catigat partida.
-Vrei s spui c trebuie s merg la sal pentru c nu-i place cum art?
-Astzi ari grozav,dar peste patru ani o s ai treizeci i toate vor incepe
s se
lase.Gandete-te la sal ca la o msur de prevenire.Ii inman o sticl cu
ap i
ii petrecu braul peste umerii ei.
-Ascult,dac nu-i place,maine stai acas i te transformi in meduz.Dar
astzi
mergem la sal.i cine tie? Poate c o s-i plac.Sara ddu s spun ceva
dar
Mike deschise ua principal i vzu c afar era inc intuneric bezn.
Chicotind,Mike porni spre main.Sara nu radea.
-i cand ai reuit s cumperi toate astea?
-Ieri,in timp ce tu leinai in faa tvilor lora de prjituri.Mi-am sunat o
prieten.Avea ea totul i mi le-a lsat in faa uii.Ne intalnim cu ea la sal.
-Cu ea? ii prezini soia uneia dintre fostele tale iubite?
-Poi incerca toate metodele de lupt pe care le vrei,dar tot vii cu mine la
sal.
Este instructor de yoga.
-Yoga? De ce crezi c a vrea s fac asta?
-Intampltor tiu c ii poi duce genunchii la urechile tale i gleznele la
urechile
mele,in acelai timp-i asta cand suntem in picioare.Nu tiu de ce,dar
prerea
mea este c tu i yoga facei o pereche perfect.Sara trebui s se uite afar
pe
fereastr,ca s nu rad.
-E mai bine aa,spuse el.O cheam Megan i doar pentru informarea ta,nu
m-am
culcat niciodat cu ea.Mike rase i peste cateva minute traser intr-o
parcare
uria,plin cu maini.
-Cine naiba vine la sal la ora asta?
-Noi,spuse Mike i Sara marai.Odat inuntru,Sara il urm pe Mike i
constat
c el ii cunotea pe toi de acolo.Brbai-cu braele cat cauciucurile de
tractorddeau
214

mana cu el i se inclinau in ceea ce presupuse c era o felicitare


masculin,in Florida de Sud.Femei-care aveau fundurile suficient de tari ca
s
resping alicele-il srutau pe obraji i se apropiau mult,mult prea mult de
el.
Mike o prezent tuturor brbailor ca pe soia lui,dar dup prerea Sarei
reciona
prea incet cu femeile,aa c se prezent singur.Cand apru o tanr
drgu,
Megan,Sarei nu-i veni s-l lase singur cu ea.Dar Mike o expedie cu
instructoarea de yoga i intrar amandou in curtea interioar mare,cu
podea de
lemn.
-Haide s vedem ce tii s faci,spuse Megan.
O or mai tarziu Sara era liber i Mike,cu duul fcut i imbrcat,o
atepta la
u.
-Ei? o intreb el pe Megan.
-Exact cum ai spus.
-Mulumesc,spuse Mike i o srut pe Megan pe obraz.Ii deschise apoi
Sarei ua
i ieir afar,unde incepea abia s se crape de ziu.
-Ce-a fost asta? intreb Sara cand intrar in main.
-A fost raportul lui Megan care a confirmat presupunerea mea despre
tine.Nu ai
deloc muchi,dar eti al naibii de flexibil.Zice c dac lucrezi cu adevrat
serios,intr-un an sau doi poi fi destul de bun ca s devii un adevrat
invcel
yoga.Din partea lui Megan,asta sun ca un premiu.
-Da? Nu c ar fi vrut s fac asta,dar era plcut de auzit.
-Dar ai nevoie de ceva muchi.O s m ocup eu de ei.
-S insemne asta c o s stau mai des deasupra? Face bine la picioare.
-Nu incepe s m tentezi.Am de lucru.
-Iar eu ce ar trebui s fac toat ziua?
-Poi s...Mike se intrerupse,pentru c ii sun mobilul.Se uit cine-l suna i
rspunse:
-O s fiu acolo-ah.Bine.Habar n-am.Se uit la Sara.
-tii s dactilografiezi?
-Da.Mike ascult la telefon,apoi se intoarse din nou spre Sara.
-Poi bate dup dictare?
-Mie mi-a dictat Luke prima lui carte.Mike pru impresionat.
-Ea ii bate crile lui Luke Adams,spuse el la telefon.
215

-Nu sunt chiar aa de...incepu Sara,pan s-i dea seama c Mike glumea.
Mike mai vorbi puin la mobil i inchise.
-Cpitanul a fost.Zicea c trebuie s pun pe hartie tot ce am fcut i am
aflat la
Edilean i cum la scris sunt cel mai prost de pe lumea asta,mi-a sugerat si
dictez ie.i care zici c e misterul crilor acelora de tarot?
Sarei ii veni s sar in sus de bucurie c-i va petrece ziua cu Mike.Dac
trupul
ei nu ar fi fost recent contorsionat in cateva poziii nefireti,asta ar fi fcut.
Ajunser acas i Sara atept s coboare,ca s-i rspund la intrebare.
-Shamus a pictat portretele celor din Edilean.
-Ce-a fcut?
-I-a pus pe toi,pe cri.
-Presupun c toi inseamn descendenii fondatorilor Edileanului,nu i
noii
venii.
-Nu fii snob cu mine.Suntei acolo i tu i Tess,inclusiv o mare parte din
clientela magazinului meu.Ochii lui Mike se fcur mari.
-Vrei s spui c ar putea fi i portretul lui Mitzi Vandlo,pe cri?
-Nu m-am gandit la asta,dar este posibil.Mai am un set,in valiz.Te poi
uita le
ele pan-mi fac eu duul-dac nu vrei s-mi ii companie,desigur.Sara
falfai din
gene,spre el.
-Vreau s vd imediat crile.Mi-ai fi putut spune asear cine se afl pe
crile
alea.Sara oft melodramatic.
-i s-mi stric luna mea de miere de dousprezece ore? Cum am putut fi
atat de
egoist? Mike nu zambi,dar ii apru gropia din obraz.
-F-i duul,dup care mergem dup cornuri.
-Cu sau fr semine de in?
-Du-te!Sara era sub du cand apru Mike cu crile.
-Trebuie s-mi spui cine sunt toi oamenii tia.Ridic in sus crile,dar
Sara nu
vzu nimic prin sticla inceoat.Mike veni mai aproape de du i Sara se
lipi de
sticl.
-sta este domnul Frazier,tatl lui Shamus.
-Iar taurii tia trei sunt fraii lui Shamus i ai lui Ariel.
-Draga ta Ariel.Crezi c i-ar plcea apartamentul sta?Sara ii inea ochii
216

inhii,
in timp ce se spla pe cap.Cand se intoarse,Mike era cu ea sub du,in
pielea
goal.
-Ai nevoie de ajutor? o intreb el bgandu-i mainile in prul ei spunit i
masandu-i pielea capului.
-Intotdeauna,spuse ea.
CAPITOLUL 22
IN TIMP CE MANCAU CORNULEE i beau suc de portocale,Mike
incepu s
se gandeasc dac ar fi bine ca Sara s tie tot ce descoperise el in
Edilean.In
primul rand,toate probele ADN ieiser negative,deci nu se aflau mai
aproape de
a o identifica pe Mitzi,decat fuseser inainte.Se temea c dac i-ar spune
asta
Sarei,ar putea-o inspimanta.
-De ce eti aa de tcut? il intreb ea.
-Pentru c sunt o persoan foarte tcut.
-Cand vrei s m convingi s fac ceva ce eu nu vreau,devii foarte vorbre.
-i-a plcut la sal i eti foarte bun la yoga.
-Categoric,nu! Cu toate fetele alea care-i fceau ochi dulci.Ce s-mi fi
plcut?
-Te-am vzut lucrand cu Megan i-i pot spune c i-a plcut i c i-au
ieit la
perfecie toate poziiile.Sara se uit la el peste paharul cu suc.
-Nu mi-ai rspuns la intrebarea mea despre ce te preocup.Incep s inv
c faci
digresiuni cand evii s rspunzi la o intrebare.
-Eu fac digresiuni? Poate c tu eti mai in msur s-mi explici
semnificaia
acestui cuvant.Eu nu am avut avantajul unei educaii la colegiu,ca tine i
Tess,
aa c te rog s m ieri dac am probleme s in pasul cu voi dou.
-Colegiul nu modific inteligena unui om.Te gandeai la ceva foarte serios
i eu
vreau s tiu la ce anume,spuse Sara fcand ochii mici spre el.
-Fr digresiuni? spuse el artand c tia foarte bine ce insemna cuvantul.
-Absolut!Mike ii ls jos cornul.
-Am aflat anumite lucruri cat am stat in Edilean,pe care nu cred c-ar trebui
s le
tii.
217

-De ce nu? Pentru c asta m-ar putea pune in pericol,sau mi-ar putea rni
sentimentele?
-Sentimentele,spuse el.
-Pot suporta.
-Sigur?
-Inc n-ai invat c sunt foarte puternic? Mike ii duse mana la ale.
-Azi diminea in baie am crezut c-o s m rupi de mijloc.Sara nu zambi.
-Pretinde c sunt una dintre femeile care lucreaz in secia voastr i imi
spui ce
ai aflat.Iar eu ii promit c n-o s fac palpitaii.
-Chiar dac te srut pe ceaf?
-Asta este cu totul altceva.M poi trata ca i cum a fi o persoan
oarecare?
-Nu,rspunse el repede.
-Bine! spuse Sara la fel de repede.Cand se oprir la un magazin de
birotic,s
cumpere o imprimant,Mike o intreb de ce nu-i mai bate crile lui Luke.
-Mama.Aveam doar cincisprezece ani cand a scris el prima carte i toat
vara
mi-am petrecut-o cu un computer in poal.Cand a terminat cartea,Luke
avea
deja o jumtate de duzin de idei pentru alte cri.Eu vroiam s-l ajut,dar
mama
i-a dat un exemplar din metoda de scris la computer Mavis Beacon i i-a
spus
s-i lase fata s-i triasc viaa.
-Tu crezi c o s fii i tu ca mama ta,odat i odat?
-M rog noaptea s nu.Inapoi in apartament,Sara porni laptopul lui
Mike.Dup
ce Mike ii spuse s inceteze s-i acceseze dosarele personale,incepu s-i
dicteze.
Spuse cum a luat contact cu victima i cum s-a instalat in acelai
apartament
cu ea.Mike se uit la Sara s vad cum reacioneaz,dar faa ei era
stoic.Se
concentra asupra muncii ei.Nu l-a intrerupt pan cand nu a ajuns la Ferma
Merlin.
-Cred c-ar trebui s te referi la ataamentul bunicii tale fa de ferm.
-Asta n-are nimic de a face cu cazul.Deci,cum spuneam...
-Eu cred c exist o legtur.Bunica ta a vrut ferma,la fel ca i
Greg...tefan.
-Bunica mea a plecat din Edilean in 1941.Ce se petrece acum nu are nici o
218

legtur cu perioada aceea.


-Sigur,tu tii mai bine,spuse Sara intr-un fel care-l ateniona c greea.Sara
reveni cu mainile pe claviatur.Mike se intoarse in alt parte.De fapt,era
de
acord cu ea.Chiar dac nu vedea legtura dintre cele dou evenimente,ii
propusese s se gandeasc la asta.Dar nu vroia s-i creeze Sarei griji in
plus,
acum.Continu cu povestirea i ea nu-l mai intrerupse pan cand nu ajunse
la
conversaia cu Ariei.
-Ariei tia c se culca cu alte femei i nu mi-a spus?
-Credeam c o s te disociezi de toate astea.
-Nu sunt furioas pe Greg.El este arpele care nu-i schimb caracterul
indiferent cde frumos te-ai purta cu el,dar Ariel...Dumnezeule Mare,ce ru
crede
ea c i-am fcut,ca s m lase s m mrit cu un brbat despre care tia
aa
ceva?
-Dac i-ar fi spus,ai fi crezut?
-Nici un cuvinel.Mike o privi uluit.
-Poate c ea tia asta i de aceea nici nu i-a spus.Tu i-ai fi spus,dac ea sar fi
mritat cu un afemeiat?
-Ah,da! spuse Sara zambind.A fi alergat la ea cu viteza fulgerului.
Mike scutur din cap.
-i Colin! Nu pot crede c nici el nu mi-a spus nimic despre Greg.Colin i
cu
mine am fost intotdeauna prieteni! Cand ne intoarcem acas,o s am o
discuie
cu Frazierii tia.
-Probabil c asta o s-i sperie,spuse Mike cat se poate de serios.Vrei s
terminm,sau nu? Cu cat mai repede trimitem raportul,cu atat mai repede o
s
fim liberi.Sara ii puse mainile inapoi pe claviatur.
-Mergi mai departe,o bravul meu ef i spune-mi cine altcineva m-a mai
trdat.
Zambind,Mike continu.Povesti ceea ce aflase dar contura i planul pentru
urmtoarea sptman.Pentru prima oar,Sara afla ceea ce sperau poliia i
Federalii c se va intampla.Dup ce,pe la pranz,terminar raportul,Mike
incepu
s schieze o hart a spaiilor in care avea s se desfoare targul,dar Sara
interveni.
219

-Barcile i cursele i jocurile au loc an de an in acelai loc,aa c tiu eu


ce i
cum.
-Exceptand cortul de ghicitoare al lui Joce.
-Luke il monteaz imediat alturi de locul unde vinde el plante,adic
alturi de
mine,adic de Baraca Srutului.
-Ce barac?! Sara zambi mecherete.
-O s vezi tu.
La unu,hrile i rapoartele erau gata.Le printar pe printerul cel nou-pe
care-l
instalase Sara in timp ce Mike se ocupa cu primirea televizorului-i le
bgar pe
toate intr-un plic mare.Mike se intoarse s se uite la Sara.In clipa
urmtoare
fceau dragoste,goi,pe canapeaua mare,alb.Mai tarziu,intins in braele
lui,Sara
spuse:
-Ciudat,dar nici mcar nu m gandesc la sex,apoi m uit la tine i nu m
mai
gandesc decat la asta.Mike o srut pe frute.
-Prinesa mea fecioar.Vrei s mergem s inotm puin?
-Abia atept.Mi-am adus un bikini albastru.
-Pariez c Henry falsificatorul o s adore asta! Te i vd pe o bancnot de
o mie
de dolari.
-Cand o s-mi cunosc vecinii? Mike se indrepta spre baie i nu se uit la
ea.
-Maine dup-amiaz trebuie s plecm.
-Ceea ce nu-i un rspuns la intrebarea mea,spuse Sara in barb,adunandui
lucrurile.Mike nu-i fcuse nici cea mai mic aluzie c ea se va intoarce
vreodat
in Fort Lauderdale,c va mai vedea vreodat acest superb apartament.
Mike scoase capul pe ua bii.
-Duul de unul singur inseamn risip de ap.
-Eu in cu ecologitii,spuse Sara i alerg in baie,dup el.
-A fost o zi minunat,spuse Sara ghemuindu-se in pat lang Mike.Era
aproape
zece seara i trebuiau s se scoale devreme,dar ei nu-i era deloc somn.
-Superb,spuse Mike.Sara ii ddea seama c dispoziia lui Mike era la
pmant.
220

-Mi-a plcut luna mea de miere.


-i mie.Nu sunt sigur,dar cred c bunul meu cpitan m-a obligat s vin aici
ca s
m impiedice s m insor cu tine.Sara se intoarse s se uite la el.
-Asta e bine.Se gandea la tine,dar cand a vzut c eu nu sunt ca...victimele
tale
obinuite,ne-a dat voie s avem timpul nostru.Este un om bun.
-Tu scoi din oameni tot ce e mai bun in ei.
-Ce lucru frumos ai spus.Stteau acolo tcui,in timp ce Mike ii plimba
degetele in sus i in jos pe spinarea ei.Sara inspir adanc,s-i dea
curaj.Ceea ce
vroia ea s-l intrebe ar fi putut s-l fac s se simt prost.
-Cum erau prinii ti? Mike nu ezit.
-Buni,iubitori,amuzani.Sara se ghemui mai mult in el,cu capul pe umrul
lui.
-i-i aminteti?
-Foarte bine.Dar Tess nu i de aceea,de cate ori suntem impreun,ii
povestesc
despre ei.
-Mi-ar plcea s aud orice ai vrea s-mi povesteti despre ei.
Mike sttu puin,inainte de a-i rspunde.
-Mama mea era foarte frumoas.
-Ca i Tess.
-Da,dar altfel.Tess este brunet,ca tata,pe cand mama era blond,cu ochi
albatri,
intunecai.Mike o srut in cretetul capului.
-Ce fel de lucruri ii plcea s fac?
-Obinuia s spun c era cea mai puin modern femeie din lume,pentru
c nu
avea nici un fel de ambiie.Dup doi ani de colegiu l-a cunoscut pe tata
i...Mike
ridic din umeri.
-Csnicie i copii.Mie imi sun bine.
-Voi dou v-ai fi plcut una pe alta.Ii semeni foarte mult.Obinuia s ne
pregteasc pranzuri,cand veneam de la coal,avea intotdeauna ceva
pregtit in
cas,pentru mine.
-Tatl tu cu ce se ocupa?
-Petrecea patruzeci de ore pe sptman fcand managing pentru o mare
imprimerie,dar in viaa lui real nu-l interesau decat dou lucruri: familia i
sportul.
-Cred c-i plcea asta,spuse Sara.
221

-Din tot sufletul.Prima mea amintire este cu mine pe bicicleta tatlui


meu,in
spate-urcand un munte.
-Sun periculos.Sper c nu...Sara se intrerupse.Mamei tale ii plcea
sportul?
Mike chicoti.
-Il ura.Ea vroia s stea acas i s se uite la filme vechi.
-Ah,da! Chiar c am fi fost prietene.Mi-a fi dorit s o cunosc.
Cand Mike rmase tcut,Sara tiu c se gandea la ce se intamplase mai
tarziu,cu
prinii lui murind atat de tineri i cu ei doi dai in custodia bunicii lor
furioase.
Mike spuse rar,incetand s o mai mangaie pe spate:
-Niciodat nu am ineles asta.Mama mea ii adora mama iar bunica practic
o
diviniza pe mama.Bunica era atat de bun cu ea.Vorbeau la telefon
aproape in
fiecare zi.
-Cum se purta cu tine i cu Tess,cand prinii ti erau in via?
-Nimeni altcineva nu mai exista pentru bunica in afar de mama
mea.Bunica nu
ne acorda nici o atenie,mie,lui Tess sau soului ei.Pentru ea nu exista
decat fiica
ei.
-Accidentul...
-Aproape c a adus-o intr-o stare de nebunie.In ziua aceea cumplit in care
s-a
schimbat totul,mama o rugase pe bunica s aib grij de noi,ceva ce fcea
foarte
rar,in timp ce ea i tata se duceau s fac cumprturi de Crciun.
-Ah,Doamne,spuse Sara.
-Da,intocmai.Strzile erau acoperite de polei i maina lor a patinat,s-aa
lovit un
parapet i a intrat intr-un zid de beton.Au murit pe loc.Bunica aproape c
i-a
pierdut minile i ne-a acuzat pe Tess i pe mine,pentru accident.Zicea c
dac
noi nu ne-am fi nscut,ea nu ar fi murit.
in timp ce Mike vorbea-i Sara simea c nu mai spusese nimnui inainte
toate
astea-Ii freca intruna beregata.Sara ii ddu uor mana deoparte i il srut
pe
222

gat.
-Spune-mi ce s-a intamplat.Mike inspir adanc.
-La cateva sptmani dup inmormantare,am rugat-o pe bunica s-mi dea
trei
dolari pentru coal.Bunica mtura in buctrie.Nu a spus nimic,dar nu o
s uit
niciodat privirea plin de ur din ochii ei.S-a uitat in jos la mtur,apoi,in
secunda urmtoare,m-a lovit cu coada mturii peste beregat.Sara ii inu
respiraia,ingrozit c cineva ii putea face aa ceva unui copil,dar nu spuse
nimic,lsandu-l s continue.Mike i-a spus c bunicul era plecat cand s-a
intamplat asta,aa c nimeni nu l-a dus la doctor.Cand,la o sptman,s-a
intors
bunicul lui acas,vocea lui Mike era ireversibil afectat.Niciodat nu i-a
revenit
complet.Dup aceea,Pru a inceput s-i reverse toat furia i ostilitatea
asupra
lui Tess.Iar el a invat repede s o apere.Ori de cate ori bunica lor se uita
la
Tess,care nu avea decat cinci ani,gata s-i reverse furia pe feti,Mike ii
atrgea
atenia asupra lui.La coal,Mike creea intotdeauna probleme.Antrenorul
incerca
s-l atrag spre sport,dar Mike era prea furios ca s poat juca intr-o
echip.In
schimb se btea i ii fcea numai dumani.
Cand in sfarit a terminat liceul i a plecat pe Coasta de Est,a intrat s
cate gura
intr-o sal de box,unde l-a cunoscut pe Frank Thiessen,care avea douzeci
i trei
de ani i se gandea s intre in forele de poliie.Se antrenau impreun i au
devenit prieteni atat de buni,incat Frank a ateptat ca Mike s implineasc
nousprezece ani,ca s se poat inrola impreun.Formau o perche
bun,erau
atletici amandoi ,amandoi veneau dintr-o copilrie nefericit,dar gsiser
in
sfarit o modalitate de a-i canaliza furia din ei.In timpul liber se antrenau
din
greu i se angajau in meciuri pe care le catigau aproape intotdeauna.
Cand au primit misiuni sub acoperire,au trebuit s se despart i Frank s-a
mutat
in California.
-Mi-ar face plcere s-l cunosc,spuse Sara in-cercand s-l fac pe Mike s
223

nu-i
dea seama de groaza pe care i-o provocase povestirea lui.Ii era ruine c
se
plangea mereu de familia ei.
-Hei! Accept orice,dar nu mila,spuse Mike.
-Asta-i bine,pentru c de la mine nu primeti aa ceva.In plus,ai avut-o
intotdeauna pe Tess,care te ador.De ce n-ai venit niciodat la Edilean,s
o vezi?
-Ah,ah.Asta se transform intr-o sesiune de intrebri.Dar am descoperit c
nu
exist decat un mod de a opri asta.Intorcandu-se pe o parte,incepu s o
srute pe
gat.Sara nu ii ddea prea bine seama ce se intamplase,dar simea c
fcuser un
pas inainte.Se gandi c ar trebui s se simt indurerat,dac nu deprimat
de ce-i
spusese el,dar in schimb se simea aproape bine pentru c i se
destinuise.Nu era
de mirare c Tess era atat de secretoas cu viaa ei.
-O s continum s ne gandim,sau o s m ajui i tu puin? Sara nu rase.
-Mike...Imi pare ru pentru ce i s-a fcut.
-Mulumesc,spuse el calm i Sara fu convins de sinceritatea lui.
Nu au fcut dragoste.Mike a tras-o spre el,strangand-o cu putere-mai
aproape
decat il simise ea vreodat.
-Ar fi bine s dormim.Sala e dimineaa,spuse el.Sara incerc s maraie,dar
nu
putu face asta.Adevrul era c el avea dreptate i c ei ii plcuse de fapt la
sal.Ii
plcuse in special s-i petreac timpul intr-un loc in care Mike era atat de
bine
cunoscut.In Edilean ea ii tia pe toi,dar aici,soul ei era cel care cunotea
lumea.
Zambind la cuvantul so,adormi.A doua zi dimineaa,Mike trebui s o
scoale pe
Sara,dar nu trebui s-i spun s se imbrace.
-Vrei s incerci astzi s faci ceva muchi?
-Ca s am brae ca ale tale? Mike ii flex un biceps.
-Nu cred c trebuie s-i faci griji pentru asta.
-Eti prea mandru!
-Trebuie s fiu i eu mandru de ceva.Cu mutra asta,fr pr i cu vocea
mea,
224

trebuie s lucrez pentru restul care mai rmane din rmane.


Sara nu rase la ceea ce era convins c era o glum.
-Eu cred c ai o fa frumoas.
-Nu asta ai spus cand m-ai vzut prima oar,dar...mulumesc.Eti gata?
-Ne ateapt Megan?
-Nu.Astzi eti toat numai a mea! Cand Mike se uit lasciv la ea i Sara
scoase
un schellit de fals groaz,Mike zambi.
-Dac nu plecm in clipa asta,o s m tarti inapoi in pat i sunt deja
epuizat de
ce mi-ai fcut in ultimele dou zile.
-Bietul de tine! spuse Sara grbindu-se spre u.Ce-ar fi s conduc eu?
-Crezi c incap doi oameni in maina cu care ai venit?
-Nu,m gandeam s conduc maina ta.
-Ce umor ai,spuse Mike deschizand portiera din dreapta,pentru ea.
Se certar tot drumul spre sal,dar Sara nu reui s fac nici o fisur in
refuzul
lui de a-i conduce maina.La sal,Mike petrecu treizeci de minute cu ea,
artandu-i cum se fac cateva ridicri rudimentare.Sara ii spuse c era o
mare
plictiseal,dar ii plceau mainile lui pe umeri i pe olduri.
Dup aceea ea se duse s inoate i punandu-i braele pe marginea
bazinului,
dand alene din picioare,il urmri lucrand cele patruzeci i cinci de
minute.Mike
era totul numai sudoare,care-i fcea s strluceasc muchii
proemineni.La
vremea cand Mike era gata s plece,Sara i-ar fi putut smulge hainele de pe
el,
acolo,in sala de gimnastic.Mike se uit la ea,nu coment nimic,dar odat
in
main,spuse:
-Crezi c poi atepta pan ajungem acas? Brusc,trase maina in lotul de
parcare al unui magazin inc inchis,deschise portiera i cobori.
-Ce Dumnezeule...? Sara il privi deschizand portiera din spate.Se aez pe
bancheta din spate i incepu s se descheie la cma.
Sara se strecur printre cele dou banchete din fa,ii petrecu braele pe
dup
gatul lui i ii aps gura de a lui.Era fericit c geamurile mainii lui erau
atat
de intunecate incat nu-i putea vedea nimeni de afar.Dar Mike nu mai
termina
225

cu descheiatul cmii!Petrecur dimineaa colindand cu maina prin


imprejurimile Fortului Lauderdale,unde Mike ii art privelitile,mai ales
toate
acele iahturi i canale magnifice care ii dduser oraului porecla de
Veneia
Americii.Sara nu prea reuea s asculte,tiind c in dup amiaza aceea
vor
incepe cltoria inapoi spre Edilean-i ura lucrul acesta.Ea se va afla in
maina
lui Joce i el intr-a lui,deci nu vor fi niciodat impreun.
Mai ru,cand se vor intoarce,va reincepe toat oroarea aceea.Greg va fi
eliberat
de unde era intuit de ei i in sfarit va afla c logodninca lui se mritase cu
fratele lui Tess.Sarei i-ar fi plcut s-i spun c tia totul despre mama
lui,despre
soia lui i despre faptul c o vroia pe ea doar pentru...pentru ceva ce
nimeni nu
reuise inc s afle ce anume era.
Dar i se spusese c nu va putea vorbi cu el pan cand nu va fi gsit mama
lui
Greg.Sperana era c Greg va fi atat de furios afland de cstoria
Sarei,incat va
incepe s fac greeli.Cum mama lui era creierul familiei,sperau cu toii c
furia
lui Stefan/Greg impotriva Sarei il va face s alerge la Mitzi-iar el va fi
urmrit.
Pentru asta plnuise Mike s concureze la jocuri i s atrag atenia asupra
lui.
-Vrei s devii o int,da? ii spusese Sara.Tu vei sta in calea a tot ce-i
dorete
Greg.
-Ori tu,ori eu,fetio,dar cred c eu sunt mai obinuit decat tine s fiu o
int.
Sara nu replicase nimic la asta pentru c vzuse cicatricele de pe trupul
lui.Vzuse destule filme la televizor ca s tie cum artau rnile provocate
de
gloane.
in timp ce se scurgea i ultima zi,Sara devenea tot mai nervoas.Ii fcea
griji
pentru Mike.Ca so al ei,i-ar fi putut foarte bine picta o int pe frunte.
-Am uitat s-i spun c Mini-ul lui Joce va fi condus inapoi la Edilean de
ctre
226

un agent,spuse Mike.
-Iar eu o s merg cu tine in main?
-Normal.Credeai c o s trebuiasc s conduci singur inapoi?
-Nu,spuse ea.Credeam c eu o s conduc maina ta super iar tu o s poi
cltori
in portbagaj.
-Nu ar fi fost pentru prima oar.Cred c ar trebui s plecm pe la unu.Ca
s
ajungem acolo pe la miezul nopii.Dormim cateva ore i maine suntem gata
pentru targ.
-Care nu incepe inainte de pranz.Mike ii zambi.Cand se uit la el,in ochii
lui citi
temerea.
-Mike,vorbesc serios.Dac te expui in public la jocurile alea,cineva s-ar
putea
ascunde undeva ca s te impute.
-Riscurile...Dar privirea ei ii tie cuvintele.Se aez pe canapea alturi de
ea i o
trase in braele lui.
-Am fcut de sute de ori lucrurile astea i inc nu am pierdut.
-Nu trebuie decat o dat i cred c e timpul s incetezi! spuse Sara cu
duritate.Ai
treizeci i ase de ani,eti aproape de retragere,ai i o proprietate acum i
cred car
trebui s incetezi s-i mai riti zilnic viaa.
-Satisfacerea permanent a dorinelor soiei mele pare s m omoare mai
repede.
Sara se holb la el.
-Bine,spuse Mike.Ii promit c odat incheiat cazul acesta,o s-mi iau o
munc
de birou.Asta te face s te simi mai bine?
-Vreau s stai departe de competiiile din cadrul targului.Trebuie s stai
intr-o
camer incuiat,cu trei paznici inarmai care s fie atat de mari incat s-i
fac pe
fraii Frazier s se simt mici.Ar trebui s...Mike o srut.
-Ce-ar fi s mergem pe jos,la mare? Poate c o s vedem o estoas uria
depunand ou.Cum ea il privi doar,Mike o srut din nou.
-O s fiu cat se poate de prudent.Ii promit.Haide.Trebuie s ieim.Vrei s
te duc
in brae pan la plaj?
-Nu,eu nu...Cand Mike o ridic i o arunc peste umrul lui,Sara nu se
227

putu
abine s nu rad i o clip uit de toate temerile ei.
La unu i jumtate se aflau in maina lui Mike,indreptandu-se spre nord,pe
1-95
i circuland cu o vitez mai mare decat cea legal.
-Ai de gand s stai imbufnat tot drumul? o intreb el.
-Nu sunt imbufnat,sunt ingrijorat.
-Asta este meseria mea.Tu eti victima,ai uitat? Voi oamenii intrai in
necazuri
fr s avei habar i noi trebuie s v salvm.
-Dac rmanei in via.
-Parc-ai fi Tess.
-Deteapt femeie!
-Ce zici de puin muzic? Crezi c asta te-ar mai inveseli?
-Crezi c e cazul s m gandesc la muzica de la funeraliile tale?
Mike se intinse peste consol i ii stranse mana.
-Trebuie s te gandeti la altceva.Povestete-mi despre ce fceai tu la
liceu.
Aveai note bune? Ce ai studiat la colegiu?
-Sunt convins c ai aflat despre toate cursurile pe care le-am urmat i
despre
toate calificativele mele.De ce nu-mi spui ce a fcut-o pe bunica ta s
plece din
Edilean i de ce ura atat de mult familia McDowell?
Sara pusese intrebarea mai mult in glum i nu crezuse nici o clip c el ii
va
rspunde.Acesta era Marele Secret al Btranilor din Edilean.
-Pretindea c a fost violat de Alexander McDowell.Sara se uit uluit la
el.
-Soul mtuei Lissie? Violat?
-Asta este povestea bunicii.i da,acel Alex McDowell.
-Dar el nu a fost urmrit penal,altfel a fi tiut.Dar de fapt btranilor le
plac
secretele.
-Btranii? Din felul in care vorbeti despre pensionare i despre mine,cred
c i
eu intru in aceast categorie.
-De fiecare dat,in cele patru momente cand am fcut dragoste cu tine in
dimineaa asta,mi-am spus,da.Mike este un brbat btran.Mike zambi.
-Da?
-Am auzit multe plangeri despre firea ursuz a unchiului Alex dar n-am
auzit
228

vreodat s fi fost violent cu femeile.


-Eu nu cred c a fost adevrat.Dup ce s-a mutat Tess acolo i s-a
imprietenit cu
lumea,a inceput i ea s pun intrebri.Sara atept mai multe,dar Mike
tcu.Nui
era uor s afle c in tot acest timp Tess tia intreaga poveste.
-Spune-mi totul de la inceput.Mike ezit o clip.
-Bunica ne-a povestit c intr-o dup-amiaz a anului 1941,mergea cu
bicicleta pe
drumul vechi din apro-pierea Fermei Merlin.Cineva a aruncat cu ceva in
roi i
ea a czut,s-a lovit cu capul de o piatr i a leinat.Cand s-a trezit,Alex
McDowell o viola.i-a pierdut din nou contiina i cand i-a revenit din
nou,s-a
dus la ferm i Brewster Lang a chemat poliia.
-i ea l-a identificat pe unchiul Alex drept violatorul ei?
-Da,dar Edi Harcourt a jurat c Alex se afla la ea acas in ziua aceea aa
c
acuzaiile au picat.
-Trebuie s fi fost cumplit pentru bunica ta.S declari un viol i s nu se
fac
nimic,trebuie s fi fost groaznic.Crezi c domnioara Edi a minit?
-Poate,dar nici bunica mea nu era imaginea cinstei.
-Vrei s spui c nu a fost atacat?
-Nu tiu.Dar cred c a fost mai mult o dorin a ei ca Alex McDowell s fi
fost
atacatorul.
-Il plcea?
-Cand eram mici,ne spunea c Alex o adora,c ii trimitea flori,c ii scria
poezii.Prea deci logic ca atunci cand ea l-a respins,el s se infurie
suficient ca
s fie violent cu ea.Dar cand a venit Tess aici,i s-a spus c de fapt fusese
exact
invers.Bunica era cea care se inea dup Alex.Oriunde mergea bietul
om,hop i
ea.Obinuia s le spun oamenilor c avea intalnire cu el,cand de fapt el
incerca
s scape de ea.Ne spunea c ea vzuse potenialul din el chiar cu mult
inainte de
a incepe s fac bani.
-i avea dreptate; Unchiul Alex a fcut milioane,spuse Sara.Inseamn c in
seara
229

aceea cand a fost...cand a fcut sex,ii dorea de fapt s fi fost Alex?


-Asta crede Tess.Dar indiferent care este adevrul,in fiecare an eram
supui cu
toii unui doliu mortal,in jurul datei de paisprezece noiembrie.
-Paisprezece noiembrie? intreb Sara surprins.
-Este chiar atat de important pentru tine?
-Ah,dragul meu am uitat s-i spun ceva.
-Sara,dac Vandlo...
-Nu,nu el.A...Exist posibilitatea ca atacatorul ei s fi purtat un kilt?
Mike se intoarse atat de brusc incat schimb i direcia mainii.
-Da! Aa l-a descris.A spus c numai cei din familia McDowell purtau
kilturi cu
albastru i gri,dar de unde tii tu asta?
-Brewster Lang a fcut-o.
-Ce spui?
-El a fost cel care a atacat-o pe bunica ta.
-Spune-mi tot ce tii.In maxilarul lui Mike tremura un muchi.
-S nu indrzneti s te infurii pe mine! Dac-mi povesteai toate astea
sptmana trecut,i-a fi putut spune despre domnul Lang.
-Sara...o ateniona el.
-Intr-o noapte,pe cand erau adolesceni,Luke i Ramsey s-au strecurat in
Ferma
Merlin.Au spus c vzuser un foc,dar de fapt ei fceau mereu asta.
-i ce au vzut? intreb Mike.
-Domnul Lang purta un kilt vechi i o cma mare,alb i dansa impreun
cu
cainii lui in jurul unui foc uria.Luke i Mike spuneau c totul prea foarte
slbatic i primitiv.Era in ziua de paisprezece noiembrie.
-Eti sigur?
-Da,pentru c atunci este ziua de natere a tatlui meu.
-i Lang nu i-a vzut?
-Nu,dar probabil c a doua zi a vzut tufele clcate,pentru c de atunci s-a
fcut
i mai ru cu cei care-i clcau ferma.
-Putea fi o coinciden.Asta a fost mult dup 1941 i...
-Face asta in fiecare an,in aceeai zi.Mike se uit la ea.
-In anul urmtor,de ziua tatlui meu,Luke i Ramsey s-au dus din nou
acolo i
au putut vedea lumina folcului.Au incercat s se apropie mai mult,dar zona
era
pzit de caini.Mike,spuse Sara incet,doar nu crezi c domnul Lang
celebreaz
230

violarea unei femei,nu? Nu poate fi atat de...oribil.


-Vrei s tii adevrul? Eu nu sunt sigur c ea a fost violat.Ea spunea
mereu
altceva iar faptul c Lang poart un kilt McDowell m face s m indoiesc
i
mai mult.Iar el locuia in apropiere i bunica zicea mereu c erau
prieteni.Poate
c...
-Poate c ce?
-M intreb dac nu cumva ea i Lang au fcut sex in seara aceea iar ea s-a
folosit
de asta ca s-l blameze pe Alex?
-Nuu!Dup care Sara rmase tcut ,o vreme.
-Iar domnul Lang celebreaz in fiecare an seara aceea? Mike ridic din
umeri.
-Oamenii fac multe lucruri ciudate in intimitatea c-minului lor.i chiar
dac s-a
intamplat aa cum spunea bunica,m indoiesc c Lang a vzut gestul ca pe
un
viol.Nu uita c bunica mea era semicontient i kiltul a fcut-o s cread
c era
brbatul pe care-l iubea ea.Nu cred eu c s-a impotrivit foarte tare.
-Iar dac a fost aa,poate c domnul Lang nici nu i-a dat seama c ea
credea c
era altcineva.O vreme Mike tcu,gandindu-se la toat ura i mania care
emanau
din bunica lui-dar care erau orientate impotriva unor victime nevinovate.
-tii ce incercase bunica mea s conving poliia s fac? S-l fac pe
Alex
McDowell s se insoare cu ea.Le-a povestit chiar i pastorului i
membrilor
bisericii ce se intamplase,incercand s-i conving i pe ei s foreze
cstoria.
-Bietul unchiul Alex.Nu-i de mirare c era atat de morocnos.Nimeni nu a
putut
inelege cum de l-a luat dulcea mtu Lissie.
-Domnioara Edi a aranjat totul,spuse Mike.De aceea o i ura bunica atat
de
mult.Familia lui Lissie era pe cale s o mrite cu nu tiu ce tanr politician
in
devenire,dar a intervenit mtua Edi care a pus la cale o rpire.
-Nu-mi pot imagina pe cineva mai puin potrivit pentru o via
231

public,decat
mtua mea Lissie.
-Era ca tine.Nici ie nu-i place s ai de a face cu strini.
-Nu-i adevrat.Mie imi place s cunosc oameni noi.Eu...Dar Sara nu mai
continu,vzandu-i privirea lui Mike.
-Bine,s zicem c imi place mai mult s stau in familie.Deci domnioara
Edi l-a
salvat pe Alex de pucrie i i-a dat-o de nevast pe frumoasa Lissie?
Presupun
c pentru asta i-a fost el atat de recunosctor,dup ce ea a ieit la pensie.
-Probabil.Lui Tess i-au trebuit ani de spturi ca s scoat la iveal toate
informaiile astea.Dar din cate am auzit eu,Alex i Lissie au format o
pereche
potrivit.Alex era un brbat srac dintr-o familie bun,in timp ce familia lui
Lissie era proaspt imbogit i provenea de jos.
-Asta explic multe,spuse Sara.Intotdeauna m minunam de ei,pentru c
mtua
Lissie era foarte atent s se comporte cum trebuie,in timp ce unchiul Alex
ragaia la mas.
-Dreptul regilor,spuse Mike.Sara se gandea la tot ce-i spusese el.
-Bunica ta era plin de ur pentru c ii imagina c fusese violat de
unchiul
Alex,care nu a fost catui de puin pedepsit pentru asta.
-Bunica ii ura pe cei din Edilean pentru c nu l-au obligat s se
cstoreasc cu
ea.
-Crezi c oamenii au tiut c domnioara Edi a minit cand i-a oferit acel
alibi lui
Alex? intreb Sara.
-Tu ai crescut aici,deci tu ce crezi?
-Au tiut.Dar probabil c au tiut i faptul c unchiul Alex n-ar fi atacat o
femeie.Iar domnioara Edi credea in mod cert in el.
Sara se minuna cate secrete puteau ine in ei oamenii din Edilean.
-A crezut in el,spuse Mike.Dar rpirea pe care a pus-o la cale i-a suprat
pe
muli.Familia lui Lissie a dezmotenit-o,dar pan la urm festa jucat s-a
intors
tot impotriva lor.Dup ce Alex s-a imbogit,i-a intreinut pe prinii lui
Lissie,la
btranee.Mike se uit la Sara.
-Iar pan astzi,nimeni nu a tiut cine a violat-o pe bunica mea.Mike o
btu pe
232

Sara pe umr.Te-ai descurcat bine ca detectiv.


-Sunt atat de bun la asta,incat a zice c ar trebui s m lai pe mine s
m ocup
de Greg,iar tu s-i petreci sptmana viitoare intr-o caban in Montana.
Mike chicoti.
-tii,da,c toate astea,oricat de interesante ar fi,nu au nici o legtur cu
cazul
Vandlo?
-M intreb dac acela nu a fost singurul sex pe care l-a fcut domnul Lang
in
toat viaa lui? N-am auzit niciodat cel mai mic zvon c ar fi avut vreo
prieten.
Sara se uit intens la Mike.
-Dac nu s-a protejat...O fi oare domnul Lang bunicul tu? il intreb ea cu
ochii
mari.
-Nu! Mama mea s-a nscut la cinci ani dup noaptea aceea.Mike scutur
din
cap.Bunica ne-a povestit cum s-a dus ontac,ontac,la ferm,dup
atac.Lang a
chemat poliia i i-a oferit un ceai cu prjiturele.
Sara se uita la drumul din faa lor i se gandea la ce-i povestise Mike.Cand
o s
se intoarc acas,o s trebuiasc s-i spun lui Joce,pentru ca ea s treac
totul in
biografia pe careo scria despre bunica ei,domnioara Edi Harcourt.
-i-e foame? o intreb Mike.Cred c-am putea opri s mancm ceva,dup
care
noi doi o s vorbim despre viaa ta...Sara mormi.
-Pentru asta ai vrut s cltorim impreun?
-Sara,m-ai atins in inima inimii mele,spuse el cu atata convingere incat o
clip
Sara il crezu.Dup care ii arse una in umr.
-Au! i-ai pus cam muli muchi in dimineaa asta.
-Eu cred c tu ar trebui s-mi spui mai multe despre viaa ta.
-Nimeni nu incearc s se cstoreasc cu mine ca s obin ceva ce a
poseda
eu,de care s n-am habar.Sara zambi.
-Sun atat de complicat incat aproape c are sens.
-Atunci incepe s vorbeti.
-Masa,mai intai.
-Ce ai vrea s mnanci i unde ai vrea s fii servit? intreb el cu cu
233

libidoenia
unui btran i Sara rase.Mai tarziu,puin dup ora apte,in timp ce Mike
conducea,Sara ii trimise un mesaj lui Joce s-i spun c vor ajunge tarziu
acas.
i nu vroia s-i deranjeze cu zgomotul.Joce ii trimise inapoi un mesaj pe
care
Sara trebui s-l citeasc de dou ori ca s-l ineleag.Se uit la Mike cu
ochi
mari.
-Ce este?
-Nu mi-ai spus c bunica ta a avut o sor mai mic.
-Este prima oar c aud despre aa ceva.
-Nu i-a pomenit niciodat de ea?
-Niciodat nu mi s-a spus c a acea o...Ce-ar fi ea pentru mine? Strmtu?
Sau Str-str-mtu? Sara o sun pe Joce i ii puse cateva intrebri.
-Joce zice c atunci cand vine vorba de mtui i de unchi,str i strstr
depind de locul de unde vii,dar c de fapt inseamn acelai lucru.
In timp ce o asculta pe Joce,sara se uita la Mike i scutura din cap.Dup ce
inchise,spuse:
-Nu o s-i vin s crezi asta,dar Joce a aflat c dup ce bunica ta a plecat
din
Edilean,sora ei mai mic a rmas i s-a mritat aici.
-M tem s te intreb cu cine s-a mritat.Sper c noi doi nu suntem veri
primari,nu?
-Nuuu,spuse Sara.S-a mritat-eti gata? cu un Frazier.
-Adic uriaii ia sunt rude cu mine?
-Veri de-al doilea.Mike mormi.
-Acum e clar c sunt inrudit cu Edileanul.
-Acum eti unul de-al nostru,spuse Sara cu o voce vesel.Str-mtua ta a
avut
un copil,un biat,care este tatl lui Ariel.Dar imediat dup natere a fugit la
Los
Angeles,visand s ajung star de cinema.Soul ei a divorat de ea i dup
alte
ase luni s-a recstorit.Cea de a doua lui soie este femeia pe care
Frazierii o
recunosc drept bunica lor.
-Ce s-a intamplat cu str-mtua mea?
-Joce zice c a murit in LA,dar nu tie unde i cand.Lui Mike ii era greu s
ingurgiteze toate aceste informaii,dar tia c Sara il urmrea.Se gandi c
234

Tess
aflase probabil deapre toate acestea,dar a preferat s nu-i spun.Gandinduse c
afland de rudele lui din Edilean,Mike ar alege,probabil,s stea departe de
orel.
-Inseamn c Ariel i cu mine nu ne putem cstori.
-Dar eti deja cstorit.In vocea Sarei nu se citea nici cea mai vag urm
de
umor.
-Exact,spuse el zambind.Eti sigur c noi doi nu suntem rude? Poate veri
de
gradul apte,cine tie?
-Joce zice c nu.Luke i cu mine suntem vag inrudii cu Frazierii,pe linie
masculin.Tu eti legat de ei pe linie feminin.
-Ah,da,tot femeile.Apropo,ia-mi haina din spate i caut in buzunar.
Sara se intinse in spate,lu haina i cut in buzunare.Cand ajunse la un
ptrel
mic,dur,se opri.Orice femeie tia ce era.Scoase incet cutiua,puse jacheta
inapoi
pe bancheta din spate,apoi rmase acolo,inand in man,fr s o deschid,
cutiua bleumarin.
-Nu vrei s vezi ce e inuntru?
Sara scutur din cap in semn c nu.Un inel de logodn fcea aproape real
cstoria lor.Dar ea tia c totul nu era decat pentru spectacol.Ea i cu
Mike se
cstoriser sub false premize i niciodat nu discutau despre viitor.Odat
cei
doi Vandlo vor fi prini-sau chiar dac vor scpa-Mike se va intoarce la
Fort
Lauderdale i la frumosul lui apartament.Peste caiva ani,cand va prsi
forele
de poliie,se va intoarce,poate,la Edilean.Dar acum...
-Hei! spuse Mike cu blandee.Eti bine? Am crezut c un inel te va face
fericit.
Un diamant il va convinge pe Vandlo c noi doi suntem cstorii.
-Da,sigur,spuse Sara absent.Da,asta ar avea sens.
-Nu vrei s-mi spui ce s-a intamplat?
-Nimic.Totul este cat se poate de logic.Sara deschise cutiua i scoase un
oftat de
mirare.Nu era un simplu inel dintr-un magazin cu bijuterii.Era un inel
conceput
de Kim,era Inelul,singurul de pe lumea asta.
235

-Nu-i place?
-Ba da...Cand...?
-Duminic,acas la prinii ti,plnuind nunta,am intrebat-o pe mama ta
despre
Kim i despre bijuteriile ei.Kim imi vorbise frumos despre tine i mi-am
spus c
voi dou suntei prietene.
-Suntem,spuse Sara incet,inand inelul in sus,in lumina zilei care se
stingea.
Mike aciona un buton i apru o lumin pentru citit harta.Inelul era
extraordinar
de rafinat,cu un diamant mare,alb in mijloc i flancat de alte dou mai
mici,
lefuite in form de par.Montura unic fcea ca diamantele mai mici s se
invart in jurul pietrei mai mari.
-Mama ta mi-a artat pagina de Web a lui Kim i am ales inelul direct de
acolo,
doar c trebuia redimensionat.Mi-a sosit la birou,azi diminea.Dac nu-i
place,
il pot returna.
-Nu! aproape c strig Sara.Vreau s spun c da,imi place foarte,foarte
mult.
Creaiile lui Kim sunt minunate,superbe.Sunt...Sara se intrerupse,strangand
in man inelul.Apoi ddu s i-l pun pe deget,dar renun i i-l ddu lui
Mike.
Zambind,cu volanul intr-o man,Mike ii strecur inelul pe deget.i fu
fericit s
vad c Sara nu-i putea lua ochii de la el.Intorcandu-i privirea la
drum,spuse:
-Crezi c-ar trebui s-mi schimb numele in Frazier?
-Cred c nu mai poi s fii cu nasul pe sus,cand este vorba de Edilean.Ariel
zice
c familia Frazier are sange regal in vine.
-tii,intotdeauna aa am crezut despre mine.Cum Sara nu coment,Mike se
uit
la ea.Inc mai studia inelul.
-Te gandeti c de acum inainte ar trebui s fii mai amabil cu mine?
-Nu,dar m gandeam s srut anumite pri din trupul tu regal.Mike
zambi.
-Imi place cum ii funcioneaz mintea.
CAPITOLUL 23
-EU NU VREAU S MERG,spuse Mike vorbind ca un copil rzgaiat.lei
236

tu
cainii i i-i duci.Ne vedem la Campul lui Net.Apropo,a aflat cumva Joce
de ce se
cheam aa? Avei poate i nite strmoi care se chemau Nathaniel?
Sara se holba la el,cu mainile in olduri.Azi-noapte ajunseser in Edilean
cu
cateva ore mai tarziu decat anticipase Mike,pentru c Sara nu-l lsase s
conduc atat de repede pe cat vroia el.Fr s se consulte intre ei,s-au dus
direct
la apartamentul Sarei,nu la al lui Tess.Dar cand Mike a incercat s
deschid ua,
a constatat c era blocat.
-Cine naiba a incuiat ua asta? bombni el.
Sara ii art cum s o imping puin in fa i s o ridice apoi,ca s o fac
s se
deschid.
-Are nevoie de o dalt,spuse Mike crand bagajele inuntru.
Erau amandoi atat de obosii incat ii scoaser hainele i se prbuir pe
pat.La
cinci,se trezir,se pomenir goi i cateva secunde mai tarziu fceau
dragoste.
La ase,Mike plec la sal dar o ls pe Sara s doarm.Cand s-a intors,la
opt,
Sara fcuse cltite i pregtise fructele.O trezise ltratul cainilor i cand se
uitase
pe fereastr,vzuse legai de un pom doi celandri minunai.tiu c erau
cainii
care urmau s-o fie dai lui Lang.Incercase s adoarm la loc,dar gandul c
avea
s-l vad pe domnul Lang-fa-in-fa,nu pe ascuns-aproape c ii fcuse
ru.
Numai gandul c Mike va fi acolo,cu ea,o ajutase s-i depeasc
groaza.Mike
nu se temea de nimic.Mike era un brbat care trecuse fr fric prin ploi
de
gloane i el va fi acolo ca s o protejeze.Dar cand ii suger s mearg
impreun
cu ea la Ferma Merlin,rapunsul lui Mike a fost nu.
-Ce vrei s spui cu asta? il intreb Sara.
-Nu,nu merg.Sunt ocupat.Trebuie s lucrez pentru caz.Poi merge singur.
-Da,ai intr-adevr lucruri de fcut pentru caz.Trebuie s m protejezi pe
mine.Ai
237

uitat? Acum cateva zile sigurana mea era atat de important incat ai fcut
sacrificiul suprem de a te cstori cu mine.
-Ah,da,dar n-a fost chiar aa de ru,spuse el ridicand dintr-o sprancean.
-Chiar aa de ru? spuse ea cu calm.Din clipa in care am spus da,nu mam mai
ocupat decat de tine.Cum crezi c i s-au splat rufele? Cine ii cur lama
din
aparat dup ce te tunzi ca s ai mereu prul scurt? Cine i-a despachetat
valiza?
-Poate c-ar trebui s angajm...
-O s mergi cu mine.Eu sunt cea care se teme de btranul acela odios i tu
trebuie s m protejezi pe mine.Mike rmase cu capul aplecat asupra
cltitelor.
-De gloane,da,dar nu de...Sara se aez in faa lui.
-Ce se intampl i eu nu tiu? Parc pan acum nu-i era fric de domnul
Lang.
-Hmm,ah,hmmm,bunicul,spuse Mike.
Sara se uit o clip la el,apoi puse mana pe BlackBerry.
-O sun pe Tess i o intreb pe ea.Ridicandu-i privirea,Mike oft.din
rrunchi.
-Nu i-am spus c bunica obinuia s corespondeze cu Lang.Nu foarte
des,dar
mcar o dat,de dou ori pe an.
-i?
-Cum ei ii plcea s fie comptimit,i-a spus c a avut un copil in urma
acelui
viol.
-Dar n-a avut.
-Nu?
-Nu.Dei acum,cand am aflat c a avut o sor despre care n-a pomenit
niciodat
nimic,incep s m indoiesc.O s pun pe cineva s fac cercetri.Mike
ridic
mobilul,dar la privirea Sarei il puse jos i se uit la ea.Sara nu avea idee ce
anume incerca el s-i transmit in tcere,dar dup o clip,incepu s
ineleag.Dar
asta mai era o informaie despre care Mike nu-i vorbise nimic pan atunci.
-Dac domnul Lang a fost cu bunica ta atunci,inseamn c el crede c tu
eti
nepotul lui.Mike se intoarse la cltite.
-Este comic,nu? spuse Sara.
-Poate pentru tine,dar nu i pentru mine.
238

-Dumnezeule Mare.Sara nu-i putu reprima rasul.


-Cand ai aprut in oraul sta,singura ta rud nu era decat sora ta,iar acum
uit-te
la tine.Ai o proprietate,ai o soie i ai veri.Atunci de ce s nu adaugi i un
bunic?
-Sincer,nu vd ce este atat de amuzant in asta? Pan la urm,catig
Sara.Mike
sugerase ca Luke s-i duc btranului cainii,dar Sara sublinie c era nevoie
de
cunotinele i poziia lui Mike,ca s-l poat face pe Lang s dea
rspunsurile
corecte.
-Rspunsuri la ce? mormi Mike.
-La intrebarea care este motivul rzboiului dintre Greg i domnul
Lang,spuse
Sara.Ai uitat?
-Nu am uitat nimic,in ciuda varstei mele avansate,pe care tu nu pierzi nici
o
ocazie s mi-o aminteti.Sara ignor remarca.
-Bine,o s m duc singur.Mike se uit la ea cu un vag zambet pe fa.
-Dar am incercat cuca aia mare,pliabil,i nu intr nici in maina mea i
nici
intr-a lui Joce,deci va trebui s o folosesc pe a ta.O s mergem cu capota
portbagajului ridicat.In regul,da? Sara clipi nevinovat spre el.
-Camioneta lui Luke,spuse el cu dinii incletai.
-E in garaj.Luandu-i cheile de la maina lui,Mike spuse:
-Mi-amintesc de vremea cand obinuiam s m ocup eu de toate.
Cand ajunser la Ferma Merlin i vzu camioneta dlui Lang,Sarei nu ii fu
uor
s aib curaj.Cand Mike opri motorul,ii veni s spun c n-o s-o poat
face-dar
Mike nu-i ddu ocazia.
-Te atept aici,spuse el.
-Nu.Pe bancheta din spate,cainii incepur s schellie,dar Mike se
intoarse i le
arunc o privire care-i fcu s se aeze la loc,in cuca lor.Auzir trantinduse o
u i apru domnul Lang cu o puc in maini,dar cand vzu maina lui
Mike,cobori puca.Faa lui rotund se contorsiona intr-o expresie care
putea fi
luat drept zambet.
-O s-i spui bunicule? il intreb Sara.
239

-Ateapt s te duc la sal,mormi el in barb,coborand din main.


-Eti nepotul lui Prudie,spuse domnul Lang cu o voce aspr.
-Intocmai,mormi Mike deschizand portiera din spate.Scoase cu mare grij
cuca,s nu zgarie pielea de pe banchet.Sara ocolise maina ca s stea
lang el
i privirea btranului cand vzu cainii o fcu aproape s-i ierte
totul,incerc s
uite frica pe care o resimise de mic-i vru s uite de relaiile lui cu
oamenii cu
care se intersecta.Mike desfcu fermoarul,prinse lesele i ddu drumul
cainilor.
Erau tineri i energici i vroiau s alerge.
-Ei sunt Baronul i Baroneasa i sunt o pereche neinrudit,deci vor face
pui
sntoi,spuse Mike.Sunt vaccinai i la gat au microcipuri care spun c
sunt ai
ti.Domnul Lang se aplec din genunchii lui btrani,ca s-i cuprind pe
caini in
braele sale.
-Mulumesc,spuse el.Sara il privea cu simpatie.Toat lumea,dintotdeauna,nu
tiuse cum s stea mai departe de btranul vindicativ,aa incat nu s-a
gandit
niciodat la cat de singur trebuia el s se simt.
-Ce s-a intamplat cu ceilali caini? l-a intrebat ea fr s se gandeasc,in
clipa in
care rostise cuvintele.Se atepta ca Mike s-i arunce o privire prin care si
spun s tac,dar el nici mcar nu se intoarse,continuand s in lesele i
uitandu-se la faa lui Brewster Lang.Domnul Lang ii ridic privirea spre
Sara i
fericirea de pe chipul lui fu inlocuit de o grimas.
Mike se interpuse intre ea i btran,spunand cu voce coborat:
-Este soia mea i o vei trata respectuos.Numele ei este Doamna Newland.
-Soie? Te-ai insurat cu o...
-tiu ce ai fcut,aa c poi renuna la ura asta inutil impotriva celor din
familia
McDowel.Sara se uit pe dup Mike,s vad expresia btranului.Expresie
care
trecu de la confuzie la oc,la groaz i in final,la incantare.
-tii? Vocea lui era atat de inceat incat Sara il auzea greu.tii c bunica ta
i cu
240

mine am fost...am fost iubii? i c tu eti...? Probabil c Mike avusese


dreptate
i domnul Lang ii amintea despre cele petrecute in noaptea aceea ca
despre o
poveste de dragoste.Mike il intrerupse.
-Exist lucruri care n-ar trebui spuse cu voce tare.
Eu sunt poliist i datoria mea este s raportez tot ce aud.Sara tia c dup
apte
ani orice viol era prescris,dar dup spaima de pe chipul domnului Lang se
prea
c el nu tia acest lucru.De fapt nu vzuse un televizor in casa lui i se
indoia ca
omul s fi avut Internet.Se pare c btranul nu intra prea mult in contact cu
lumea exterioar.Ridicandu-se,domnul Lang incuviin din cap.Cainii erau
la
picioarele lui i preau deja s tie cine era stpanul lor.
-Am s-i pun nite intrebri,spuse Mike dandu-i lesele i luand puca de
unde
fusese prsit,pe jos.Domnul Lang lu lesele,le petrecu in jurul mainilor
i o
porni spre cas.Ca ef,el mergea in fa,nu cainii.
Cand ajunser,domnul Lang deschise ua pentru Mike,care ins rmase
locului,
uitandu-se la el.Impotriva inimii,btranul se ddu inapoi i o ls pe Sara
s intre
prima,apoi pe Mike,el rmanand afar s se ocupe de caini.
Sara i Mike intrar in living i se aezar pe canapeaua veche.
-Ai uitat s-mi spui despre ce s nu vorbesc,opti ea.
-Spune tot ce vrei.Btranul sta o s moar inainte de a ne da nou
informaiile.
N-o s imprtie vestea c suntem cstorii.Peste cateva minute apru i
domnul Lang,in man cu o tav plin cu cecue i farfurioare asortate i
cu
prjiturele.Ochii Sarei se fcur mari recunoscand mo-delul serviciului ca
unul
pe care-l vzuse intr-un muzeu.Turn ceai in ceea ce prea a fi o cecu
veche
de o sut de ani,delicat ca o arip de fluture i i-o intinse lui Mike.
Mike ii fcu un semn spre Sara i cu o grimas-un pas inapoi fa de
ranjetul luidomnul
Lang ii inman ei prima cecu.Sara sorbi o gur.
-Iasomie? Domnul Lang ridic doar din umeri.Se uita numai la Mike i
241

ochii lui
mari preau gata s se topeasc.
-Soia mea i-a pus o intrebare.
-Da,iasomie.Cultivat de mine.
-Mamei mele i-ar plcea s comercializeze aa ceva.Niciodat nu am but
ceva
mai bun.Domnul Lang mormi:
-Mama ta transform orice in bani.Cand Mike ddu s spun ceva,Sara il
inghionti uor cu umrul.
-De fapt,sta este adevrul.Domnule Lang,presu-pun c acesta este
motivul
pentru care dumneata i cu mine suntem doi dintre oamenii cei mai sraci
din
oraul sta.Lang se uit la Sara cu ochi inexpresivi.
-Dar tu o s faci bani cu magazinul la al tu.
-Nu i dac Greg o s ajung acolo unde merit,spuse Sara luand o
prjituric.In
ea se aflau mici bobite inchise la culoare.Mike interveni:
-Dac astea sunt cu marijuana...atunci eu...
-Este lavand! spuse Sara.O recunosc dup gust i dup miros.Dac ar ti
mama
c faci aa ceva...
-Ar veni dup reet,spuse el holbandu-se la Sara.
-Fii linitit.N-o s-i spun.tiai c Mike este acum proprietarul Fermei
Merlin?
Mike se uita prin camer cu ochi de constructor.Primul lucru care trebuia
fcut
era s inspecteze casa de carii i de termite,dar poate c Ramsey fcuse
deja
asta.Tot lemnul care urma s fie inlocuit va trebui s vin de la o companie
specializat in restaurri.i unde vor pune televizorul,in camera asta?
Cminul
nu era plasat in centru i lang el se vedea o debara in perete.Se puteau
monta
fire pentru cablu i stereo?
-Ce-ai spus? o intreb Mike pe Sara care se holba la el.
-I-am spus lui Lang c ferma este acum a ta.Chipul btranului trda
uluiala.
-O s locuieti aici? Cu mine? Lang arta ca i cum ar fi vzut raiul pe
pmant.
-Nu.Mai am ca iva ani pan la pensie,timp in care o s locuiesc in Florida
de
242

Sud.Spune-mi tot ce tii despre Greg Anders i nu uita nimic.


-Este un om foarte ru.Lang ii arunc o privire Sarei,apoi se intoarse la
Mike.
-Lui Anders ii plac femeile.
-tim toate astea.Vocea lui Mike era dur,vorbea repede i Sara ii
imagin c
aa vorbea de obicei cu delincvenii lui.Dar domnului Lang se pare c nu-i
psa.Se uita cu admiraie la Mike-i Sara era convins c btranul ii
imagina c
se uit la nepotul lui.
-Spune-ne ce nu tim.De ce ai pus toate capcanele alea?
Domnul Lang clipi surprins spre Mike.
-tii de ele? Mike se incrunt.
-Era aproape s fiu lovit de vreo dou sgei iar harnaamentul la din ur
a fost
cat pe ce s cad peste soia mea.Lang csc gura.
-Eti ca mine.Umblu prin diferite locuri i nimeni nu tie c am fost pe
acolo.
-Nu sunt catui de puin ca tine.Ce vreau eu s tiu este de ce ii dorete
Greg
Anders ferma Merlin.In ochii btranului se aprinse p scanteie.Doar o fraciune
de secund,dar Mike o vzu.Btranul ascundea ceva.
-Ce ai vzut,in spionajele tale? Lang se aplec spre Mike,peste tava cu
ceai de
pe msu i spuse in oapt-ca s nu fie auzit de Sara:
-Cand este cu femei,le fur,dar ele habar n-au.
-i cum reuete asta?
-Le scotocete in geni i in main.Nici una dintre ele nu locuiete in
Edilean,
aa c nu tiu ce face el in casele lor.Lang oft.
-Dar o femeie ii d seama dac-i lipsete ceva din poet i nici una nu a
reclamat ceva,la magazin,interveni Sara.
-Vandlo cuta informaii,nu lucruri,spuse Mike peste umr.
-Te-a vzut vreodat urmrindu-l? i se adres el din nou lui Lang.
Lang se incrunt.
-Nu mai sunt atat de bun ca pe vremuri.Nu m mai pot mica atat de
repede.
-Deci tu il spionai,l-ai vzut cotrobind prin lucrurile femeilor i el te-a
prins.i?
Lang ii fcu gura pung.
-A venit aici i m-a ameninat c-mi omoar cainii,dac vorbesc,i-am spus
243

c eu
nu spun niciodat nimic,nimnui.
-Asta aa este.Eti foarte priceput in a tinui secrete,interveni Sara.
Lang o privi ca i cum ar fi incercat s ineleag dac ea ii fcuse un
compliment
sau fusese ironic.Sara ii zambi.
-Mai ai prjiturele? Lang o privi indelung,ca i cum ar fi vrut s o
descifreze.
-Am cateva,cu ma...
-i-am spus,fr marijuana...incepu Mike,dar Sara ii puse mana pe bra.
-Cu mcri-de-balt? Cu flori sau cu psti?
-Cu flori,firete.Lang nu prea s-i aprecieze prea mult cunotinele ei de
grdinrit.
-Pstile le pun la murat.
-Ai intampltor aa ceva? Dl Lang se scul i se duse la buctrie.
-Ai scpat de el.Ce vroiai s-mi spui? o intreb Mike.
-Te-ai uitat bine la setul sta de ceai? Este din secolul optsprezece.i astea
sunt
reete vechi,l-am scotocit metodic casa i nu am vzut serviciul sta,nu?
Mike o srut zambind pe obraz.
-Eti un bun detectiv.Poate c totui exist ceva aici.O s-i spun lui
Vandlo c
ferma e a mea.sta e inc un motiv s scape de mine.
In timp ce spunea asta,ii inea Sarei mana,s o liniteasc.
-Mike!,spuse Sara exasperat.Nu asta vroiam eu s spun.M gandeam c
noi doi
am putea cuta i...
-t.Vine.Lang se aez,cu o cutie roie,metalic in man i Sara o
recunoscu
din reviste.Era o cutie pentru dulciuri din anii 1920,in stare perfect i
valoroas
pentru un colecionar.Inuntru se aflau fursecuri proaspete,cu flori
frumoase de
mcri-de-balt bgate in ele cand erau calde,inc.
Sara lu una,dar Mike le ignor.Sara muc din fursec.Delicios.
-Dac ai vinde dintr-astea la baraca lui Luke,la targ,intrevd un profit de
sut la
sut.
-Fr chirie,fr comision?
-Fr nimic.De fapt,dac ai vrea s foloseti bu-ctria cea nou a soiei
lui
Luke,ca s le coci,Joce te-ar ajuta.
244

-Nu crezi c-ar trebui s o intrebi pe ea,mai intai? Sara ddu din umeri.
-Joce e atat de plictisit incat ar colabora i cu diavolul.Scuze,domnule
Lang,
fr apropouri.Btranul i Mike se uitau la Sara cu aceeai cons-ternare in
ochi.
-Da,exact,s revenim la Greg,spuse Sara lsandu-se pe canapea,cu dou
prjiturele in man.Avea ea un motiv s-l conving pe Lang s se duc
acas la
Joce.Dac tot o s se invart prin targ,Sara il vroia legat de Joce.Mike
spusese c
nu exista nici un pericol pentru Joce,chiar dac inea in man crile de
tarot,dar
Sara nu era sigur.In plus,domnull Lang se pricepea mai bine la spionaj
decat
toi agenii ia federali ai lui Mike,luai la un loc.Sara muc dintr-o
prjituric.
-Ah,stai! Ai folosit i tevie?
-Cultivat de mine.Sara confirm din cap.
-Visurile erotice ale mamei mele s-au adeverit.In regul,am terminat.
Dandu-i ochii peste cap,Mike se uit inapoi la Lang.
-L-ai vzut vreodat pe Anders cu o femeie mai in varst,cam de cincizeci
de
ani? Are un nas proeminent.
Lang se stramb ca un putan obscen.
-L-am vzut cu dou,in acelai timp.Una in varst i
alta,tanr.Impreun.Lang
se uit la Sara,dar ea continua s studieze prjituric.
-Uit-te la mine,nu la nevasta mea.Vrei s spui c Anders i-a omorat
cainii doar
ca tu s nu spui ce tii? Cum domnul Lang tcea,interveni Sara.
-Nu vreau s dau cu barda,dar presupunerea mea este c Greg te-a
pedepsit,
omorandu-i cainii c i-ai suflat ceva erifului,da? Lang ii studia mainile.
Mike se ls pe canapea,cu faa un adevrat studiu al exasperrii.
-Vrei s spui c avei un erif in satul sta de un singur cal? Iar tu i-ai spus
despre hoiile lui Anders?
Lang ridic din umeri,dar nu se uit in sus.Mike se intoarse spre Sara.
-De ce nu mi-a spus nimic despre existena unor fore poliieneti in
orelul
vostru? Eu credeam c locul sta ine de jurisdicia din Williamsburg.
-Mai mult sau mai puin i exist i un erif regional.Dar noi avem proprii
notri
245

oameni de ordine.Nu sunt pltii,deci cei din afar nu-i recunosc ca atare.
Mike atept,dar nici Sara i nici Lang nu mai spuser nimic.
-Imi spune i mie cineva cine se ocup cu acest fel de poliie? Sara
zambi.
-Ghici.
-Sara,nu...Mike oft.Verii mei Frazier...
-Ce detept poi s fii uneori.Mike ii trecu mana peste fa,apoi se uit la
Lang.
-I-ai spus erifului voluntar c Anders se culc cu jumtate din femeile din
regiune,mai ales cu cele mritate i c subtilizeaz informaii de la ele.Le
mai i
antaja? Lang ddu din nou din umeri.
-Nu tiu.Dar nu e corect s furi.
-Dar nici s spionezi oamenii,izbucni Mike,apoi se calm.Presupun c
eriful a
stat de vorb cu Anders,dup care cainii ti au fost...
-Otrvii,spuse Lang.
-Dar cu asta nu s-a terminat,pentru c dup aceea ai inceput s pui
capcane peste
tot.Dac le-ai fi pus inainte,cainii ti ar mai fi trit i acum.Domnul Lang
incuviin din cap apoi spuse calm:
-Eu cred c a fcut asta special.
-Ce vrei s spui? il intreb Mike.
-Eu cred c Anders vroia ca eu s-l vd,vroia ca eu s m duc la Frazier.A
vrut
s-mi omoare cainii.Vocea parc i se sugrumase.
-Ceea ce inseamn c adevrata int eti tu,spuse Mike.Eti cunoscut c-i
intampini musafirii cu puca,deci exist ceva aici,ceva ce-i dorete
Anders?
Din nou strfulgerarea aceea in ochii btranului.
-Ce ascunzi? il intreb Mike repede,dar Lang tcu.
-Argint din timpul Rzboiului Civil? Alte porelanuri ca acesta? intreb
Sara.
-Nu.i oricum,astea nu-mi aparin Ele aparin...Lang se uit la Mike,cu
ochii
plini de dragoste....Aparin nepotului lui Prudence.
-Toate astea fac i mai mult o int din tine,spuse Sara incet,uitandu-se la
Mike.
Dac ceea ce vrea Greg se afl aici,cand o s aud c ferma este a ta,o
s...o s...
-Bine! spuse Mike.Bg mana in buzunarul de la cma,scoase de acolo o
fotografie i i-o intinse lui Lang.Era fotografia lui Mitzi Vandlo,fcut pe
246

vremea cand era adolescent,dar imbtranit cu ajutorul calculatorului.


-Ai vzut-o pe femeia asta? Lang abia dac se uit la ea.
-Nu.
-Mai uit-te o dat. Lang lu in sil fotografia,apoi se uit la Mike.
-Nu.
-Eti sigur?
-Eu mi-amintesc chipurile.N-am vzut-o niciodat.Mike puse fotografia
inapoi
in buzunar.
-La sfaritul acestei sptmani are loc Targul Fermierilor.Vreau s umbli
peste
tot,s spionezi oamenii i s-mi spui ce vezi.
-In oraul sta sunt oameni murdari.Se culc tot timpul unii cu alii,spuse
Lang
fr ocoliuri.
-i lucrurile pe care le faci tu pe ascuns sunt la fel de urate,spuse Mike
uitanduse
la ceas.Vreau s desfiinezi toate capcanele pe care le-ai montat.Nu uita
nici
una.i d-i foc lui Mary Jane.
-Eu cred c-ar fi mai bine s o ingropi,ca s nu arate ca-n filmul Salvand-o
pe
Grace.Nu vrem s-l vedem pe Colin dansand in jurul focului,in pielea
goal.
Mike o privi ca i cum ar fi fost nebun,dar pe chipul lui Lang se aternu
ceva ce
putea trece drept zambet.Sara nu spuse nimic,dar pricepu c btranul
vzuse
filmuleul.N-o fi avand el televizor,dar poate c are pe undeva un DVD
player.
Se intreb in sinea ei dac vzuse cumva Nebunul? i probabil c era
innebunit
dup Dexter.
-Trebie s mergem,spuse Mike ridicandu-se i uitandu-se in jos la Lang.
-Nu uita s-mi spui tot ce vezi.
Ii petrecu mana pe dup talia Sarei i o conduse la u.Lang iei impreun
cu
ei,dar se opri la caini.Sara ii imagin c nu trebuia s vad c Mike ii
strecurase
dlui Lang cateva hartii de o sut de dolari,vreo cinci,spunandu-i din nou s
scape
de capcane.Dup ce-i deschise Sarei portiera,Mike se duse la portbagaj.Se
247

aflau
acolo vreo ase saci de peste douzeci de kilograme,cu mancare pentru
caini.
-Sunt ale tale,dar nu i le dau pan cand nu desfiinezi capcanele.F-o
astzi,ii
strig el lui Lang.Sara il vzu pe Lang incuviin and din cap i Mike porni
maina.
-Nu i-a fost deloc fric s-l vizitezi pe btran? nu?
-De ce s-mi fi fost fric?
Sara ii studie profilul pan cand Mike incepu s zambeasc.
-Sara,draga mea,am vzut cat de mult ii place s ai grij de oameni,aa c
te las
s ai grij de mine.O clip Sara nu pricepu.Cand Mike spusese c nu vrea
s o
insoeasc la domnul Lang,fusese cat se poate de convingtor-dar de fapt
minise.i brusc,inelese cum a putu lucra sub acoperire,ataia ani.
-Ai aflat ce vrei s tii?
-Absolut nimic,dar m-a fcut s m gandesc la cate ceva.Inc de
mic,Vandlo a
fost antrenat s citeasc pe chipurile oamenilor.Iar lui nu i-a trebuit decat
s vad
cum ochii ti devin vistori de cate ori venea vorba despre ferma asta
drpnat
i normal c a inceput s spun c o va cumpra pentru tine.
tii,Sara,incep s cred c c Vandlo poate chiar a vrut s cumpere btrana
ferm
doar ca s-i fac ie plcere.
-Nu.Asta ar fi implicat c m iubea,dar niciodat nu mi-a dat mcar de
ineles
asta,spuse Sara incet.
-Mare prost.Mike se intinse s o ia de man.Sara era convins c el minea
acum-ca s-i distrag atenia de la domnul Lang.Aflase multe,dar nu vroia
s i le
spun i ei.
-Deci ce-ar fi s ne lum nite sendviciuri,s mergem acas i s le
mancm
fiecare pe burta celuilalt,inainte de a pleca la targ?
-Nu cred c-am auzit vreodat un plan mai bun,spuse Sara.
Dar in drum spre cas,cand lui Mike ii sun telefonul,spuse cateva cuvinte
i-l
inchise.
-tefan Vandlo a fost pus in libertate.
248

CAPITOLUL 24
LA VREMEA CAND cumpraser sendviciurile,in drum spre Conacul
Edilean
i dup ce Mike fcuse o caraf cu ceai verde-el refuza buturile carbo
gazoasemintea
lor era la cu totul altceva decat mancatul pe burt.Sara nu se putea gandi
decat c Asta a fost s fie.Era doar o chestiune de timp pan cand va
incepe
aciunea,in urmtoarele zile,ea i Mike vor avea puin timp numai pentru
ei.Mike ii spusese c cel puin doisprezece poliiti vor veni la
Edilean,pentru
targ.Vor lucra sub acoperire,ceea ce insemna c orice cuplu sau grupuri de
brbai i femei aparent flirtand unii cu alii ar putea fi poliiti bine
inarmai.
Vetile serioase anulaser planul lor iniial.Amandoi luaser aceleai
sendviciuri:
carne slab i vegetale.Sara renunase la salata ei de ton pentru c era
imbibat
in maionez.
-Cred c-ar trebui s trecem impreun in revist nite lucruri,ii spuse Mike
peste
mas.Reitera ideea c la targ vor trebui s se comporte ca un cuplu
normal,inandu-se mult de man,glumind,razand impreun.Ideea era de a-i
oca
pe localnici,fcandu-i s inceap s discute.Trebuia pregtit terenul pentru
sosirea lui tefan Vandlo,cand Sara ii va spune lui-i oraului-c ea i
Mike erau
cstorii.Cand vzu c ceea ce spunea o sperie pe Sara,Mike incerc s o
distrag povestind,u-i ceva dintr-un dosar pe care-l citise.Se spunea c
atunci
cand soul lui Mitzi a aflat c a fost atras intr-o curs,cstorindu-se cu o
femeie
urat,nu a putut consuma mariajul.Dar tanra lui soie a rmas totui
insrcinat
iar btranul so era prea mandru ca s spun c nu se atinsese niciodat de
ea.
Cand s-a nscut biatul care semna perfect cu un anume tanr frumos,un
renumit ho de buzunare,nimeni n-a spus nimic,dar dup ase zile tanrul a
fost
gsit mort.Muli ani mai tarziu,cand soul a decis s-i lase toat averea
fiului lui
prost i crud,dintr-o prim csnicie,soul lui Mitzi a fost gsit mort la
249

piciorul
scrii,in cap cu guri provocate de un obiect contondent.
Cand Mike ii termin povestea,reveni la ideea de a se folosi de jocurile
din
cadrul targului pentru a atrage atenia asupra lui-i asta o fcu pe Sara s
se
gandeasc la ce se va intampla dup ce totul se va fi terminat.
Cand ii vor lua pe Greg i pe mama lui,cu ctue la maini,Mike va pleca
impreun cu ei iar eu nu o s-l mai vd niciodat,ii spuse Sara.
Se strdui s se calmeze.El nu o minise.De la bun inceput i-a spus c se
insoar
cu ea pentru caz.Ii spusese chiar c pot divora dup incheierea cazului.i
pan
acum nu i-a spus niciodat c o iubete.i nici nu a...
-Sara?
-Iart-m,imi mergea mintea aiurea.
-Mai vrei puin ceai?
Sara ii ridic paharul gol i Mike i-l umplu.Pentru ultima oar ii spuse
ea.Peste cateva zile ar putea fi ca i cum nu s-ar fi cunoscut
niciodat.Relaia lor
aprins se va termina i fiecare se va intoarce la locul lui.Se vzu singur
in
apartamentul ei micu,cu o sut de rochii in poal.Poate c ar urma cateva
cursuri,pentru improsptarea memoriei i ii va lua o slujb de conservator
de
muzeu,la Williamsburg.
Se uit peste mas,la Mike.Cand intraser,Mike ii scosese cmaa alb ca
neaua,pantofii i osetele.Nu mai avea pe el'decat pantalonii perfect clcai
i
cureaua cu cataram aurie.a ii clcase pantalonii in dimineaa asta,la
Fort
Lauderdale i ea ii alesese cureaua.Barba crescut era foarte neagr i Sara
tia
c nu se brbierise inainte de a merge la domnul Lang,pentru c fusese
ocupat s
faca dragoste cu ea.Cat despre ea,ii scosese rochia i rmsese in furoul
ei
favorit,bleu.Vroia s intind mana i s-l ating,dar nu o fcu.Mike ii
povestea
despre camerele de luat vederi care fuseser instalate in cortul
ghicitoarei,dar era
convins c era ingrijorat de ceva.Spera c era ceva legat de caz i c nu
250

se
gandea cum s-i spun mai delicat c era i ea doar o alt victim pe care
o
salvase.
-Poi ine minte toate astea? o intreb Mike.Sara nu ascultase,dar le mai
auzise i
altdat.
-S nu spun nimnui c suntem cstorii.Trebuie s pice ca o bomb,cand
o s-i
spun lui Greg.
-i?
-Asta va trebui s se petreac intr-un spaiu deschis.Pentru efect,o s-l
ochez
spunandu-i c am fugit cu un alt brbat,chiar inainte de nunt.
La tonul ei sarcastic,Mike ridic o sprancean.
-Am auzit c soia lui i-a fcut un lifting facial i arat bine.
-Drgu,spuse Sara curand masa.
-Mama ta mi-a dat un mesaj spunandu-mi c trebuie s m duc la ea,ca s
m
costumeze.Sara sttea la chiuvet,cu spatele la el.
-In kilt.Aproape toi brbaii vor fi in kilt,pan i tatl meu,care urte
costumaiile.Luke o s...Dar o inec plansul inainte s-i termine fraza.In
aceeai
clip,Mike o lu in brae i Sara ii ingropa faa in pielea cald a umrului
lui,
plangand in continuare.Mike o lu pe sus,o duse in dormitor,o aez pe pat
i se
intinse lang ea,inand-o imbriat.
-Nu tiu ce se intampl cu mine,spuse ea.Mike ii ddu o batis de hartie i
o
mangaie pe pr.
-Este normal s ii fie fric.A fi vrut s nu trebuiasc s faci asta,dar
trebuie s-l
surprindem pe Vandlo i numai tu o poi face.Din clipa in care ii vei spune
c
planul lui a euat,noi o s fim atat de aproape de el,incat...
-Nu e asta,spuse Sara.Ii plimb mana peste pieptul lui gol,cu degetele in
prul
negru.Vor mai fi vreodat impreun,ca acum? Cine o va mai obliga s
mearg la
sal? Cine o va mai ine in brae,cand o s plang? i cine o va mai face s
rad?
251

-Atunci ce este? Poi s-mi spui.Dar ea nu putea.Mandria i teama de o


nou respingere
nu-i permiteau s-i spun ce o preocupa.
Rmaser o vreme intini,in tcere.Sara tia c ar trebui s se scoale,s se
pregteasc s mearg la targ.Mike va trebui s-i pun un kilt i tia c
asta ii
va face s rad copios.Iar Sara avea o rochie lung,cu aer medieval i
precis c
Luke a pstrat pentru ea o coroni din flori de camp.Abia atepta totul,dar
in
clipa asta nu se putea indura s se despart de Mike.Ridicandu-i mana
stang,
se uit la inelele ei.Sara se intoarse pe spate,cu trupul lipit de al lui.Simea
pe
picioarele goale textura pantalonilor lui.Din nou acel pentru ultima
oar,ii
rsun in minte.
-Arat bine pe mana ta,spuse Mike.
-Sunt cele mai frumoase inele din lumea asta.
-Totul s-a petrecut intr-o grab atat de mare cand am ales inelul cu
diamant,incat
n-am fost sigur c era cel care trebuia.
-Mama nu te-a ajutat?
-Nu.Sttea lang computer i se apleca asupra mea ca o pasre asupra
przii.Nu
cred c m-a fcut vreodat cineva mai nervos decat m face mama ta.
-Nici eu.
-Cand am spus c vroiam inelul sta,m-a srutat pe obraz.
Mi s-a prut chiar c avea lacrimi in ochi.
-tia c o s-mi plac,de aceea.Kim face nite inele moderne care nu-mi
plac.
-Le-am vzut,dar nu te puteam vedea pe tine purtandu-le.E bun msura?
Crezi
c le poi scoate uor? Degetele Sarei se stranser i ii duse mana la
spate.
-N-o s le scot.Niciodat.Mike se intoarse s se uite la ea.
-Trebuie.Dac lumea din Edilean le vede inainte de sosirea aici a lui
tefan,o s
inceap s vorbeasc.O s aud Mitzi care l-ar putea suna ca s-l
previn.Oricat
de mult am vrea,din pcate nu reuim s le ascultm mobilele alea de
unic
252

folosin,ale lor.
-Eu cred c o s trebuiasc s te gandeti la o soluie de a le masca,pentru
c eu
nu le scot.O spusese pe tonul acela decis al ei,fcandu-l s tie c oricat ar
incerca,tot nu va ca tiga.Dar Mike nu protest.Rmase doar intins
acolo,cu
braul sub umerii ei.
-Eu,ah...Vroiam s discut ceva cu tine,spuse el intr-un tarziu.
Acum este,ii spuse Sara i trupul ii deveni rigid.
-Cum termin cazul sta,adic dup prinderea familiei Vandlo,trebuie s m
intorc la Fort Lauderdale.M ateapt alte trei cazuri i trebuie s m ocup
de
ele.Nu Vandlo sunt adevrata mea problem.Am cerut s lucrez la cazul
sta
doar pentru c am o sor aici i...Mike nu-i termin fraza.
-i ce? intreb Sara abia optit.
-Eram efectiv furios c-mi arseser apartamentul dar totul a ieit cum nu se
putea mai bine,nu? Locul sta pe care mi l-a dat cpitanul meu e
frumos,da?
-Este minunat.
-Poate c e totui puin cam mare,spuse el.
-Mare,mare,rspunse ea.Mike tcu o vreme iar Sara abia dac mai
respira.In
sfarit,Mike spuse:
-Sara,eu tiu c viaa ta este aici,in oraul sta i toi prietenii i toate
rudele tale
sunt aici,dar...
-i ale tale.
-Ale mele,ce?
-Toate rudele tale sunt aici.Iar tu i Luke prei s v inelegei grozav.i
cred c
o s-i plac i Ramsey.
-Da,dar nu asta vroiam eu s spun.Eu pot tri oriunde.Dar tu nu ai trit
decat in
orelul sta,aa c ar putea fi prea mult pentru tine s pleci de aici.
Incet,Sara incepea s ineleag ce-i spunea el.
-Crezi c n-a suporta s plec departe de mama mea care-i inchipuie c e
datoria ei s-mi spun cum s triesc? C nu m pot despri de rudele
mele
bgcioase care a aie spre mine crezand c brbatul cu care m-am
intalnit
vreme de patru ani m-a prsit? S plec departe de mila lor c am czut in
253

plasa
unui brbat pe care nimeni nu-l poate suferi? Asta m intrebi?
Sara ii putea simi zambetul.
-De fapt,exact la asta m gandeam.tiu c noi doi nu ne cunoatem prea
bine,dar
abia dac ne-am certat i se pare c suntem amanoi de acord in majoritatea
cazurilor.
-Exceptand mancarea i dreptul de a sta intins trei ore la televizor,fr a
face
nici cel mai mic exerciiu.i...Cand Mike rase,Sara ii mut mana pe
pieptul lui
tare,plat.Ii putea simi muchii.Intorcandu-se pe o parte,Mike ii sprijini
capul in
man.
-Dar cdem de acord in chestiunile fundamentale.
-Cum ar fi c tu crezi c eu ar trebui s fac exact ce spui tu,in fiecare clip
din
zi? intreb ea cu inocen.
-M gandeam la lucrurile importante,cum ar fi muzica.
-ie ii place opera i mie...Se intrerupse pentru c el o srut i ea ii
petrecu
braele pe dup gatul lui.Mike se trase ca s o priveasc.
-Vrei s te intorci cu mine la Fort Lauderdale,ca s vedem dac reuim s
facem
s mearg csnicia asta?
-Da.Mi-ar plcea foarte mult,spuse Sara.Mike o srut din nou,dar intr-un
fel in
care nu o mai srutase niciodat.Din prima clip,intre ei fusese o mare
pasiune.
Fceau sex pe orice suprafa convenabil i in orice poziie pe care o
reueau
trupul flexibil al Sarei i muchii lui Mike.
Dar acest srut era altfel.Era in el ceva dincolo de pasiune.Era o sete,un
dor
pentru ceva mult mai mult decat ii oferiser unul altuia pan atunci.Cu
toate c
Sara era inconjurat de oameni care o cunoteau i cu toate cuceririle lui
Mike,in
esen erau doi oameni singuri.Care se agau acum unul de cellalt.
Mike se retrase din srutul tandru.Trupul lui era jumtate peste al ei i ii
ddea
cu mainile prul pe spate,privindu-i chipul ca i cum ar fi vrut s-i
254

memoreze
trsturile.Sara ii inu respiraia.Avea el oare de gand s-i spun acele
dou
cuvinte magice pe care ii dorea atat de mult s le aud?
-tii,Sara...
-Da? opti ea,inandu-i respiraia,in ateptare.
-Ursc vesela aia pe care ai luat-o.
-Ce?! Mike se intoarse inapoi pe spate.
-Vesela aia cu flori,nu o suport.Sara se urc jumtate pe el.
-Vesela aia este Villeroy and Boch i este grozav.Il srut pe gat.
Mike ii descheie cureaua de la pantaloni.
-Nu-mi pas ce sunt.Tot nu-mi plac.Mike o indeprt o clip de el.
-O s primim cadouri de nunt?
-Bineineles.Fiecare din oraul sta o s...
-Din oraul sta? Asta inseamn cate? Patru cadouri? Mike ii cobori pe
brae in
jos bretelele cmuei.
-Foarte nostim! Ai uitat c Frazierii sunt rudele tale? O s-o rog pe doamna
Frazier s dea o petrecere pentru noi,in casa lor.Il vor invita i pe
guvernator.
Gura lui Mike era pe sanul ei.
-i desigur,amandoi suntem rude cu familia McDowell,care sunt bogai.O
s-i
fac pe Frazieri i pe McDowell s se ia la intrecere cine ne va da mai mult.
Mike se opri din srutat.
-Nu am tiut c eti atat de materialist.Sara rase uor,mecherete.
-Vreau ca toat lumea care a spus biata Sara,s plteasc acum!
-Tare rea mai eti,spuse el zambind.
-Inc n-ai vzut nimic,scumpule,spuse ea micandu-i buzele tot mai jos,pe
trupul lui.Mike nu rspunse.
O or mai tarziu,Mike se planse c l-a inut din treab.Iar mama ei ii lsase
patru
mesaje,intrebandu-l unde era i spunandu-i c trebuia s vin la ea,s se
imbrace.
-Poate c-ar trebui s m duc aa,spuse el indreptandu-se in pielea goal
spre du.
-Poate crezi c-o s-o sperii,dar nici pe departe.Tu o s sfareti prin a te
inroi la
fa.
-Vorbind de prile roii ale trupului,nu cred totui c-ar trebui s port...
-Nu ai cum s scapi de kilt,aa c nu mai incerca.Ne vedem dup aceea la
locul
255

targului.Acum m duc s o vd pe Joce.


-Eti sigur c nu vrei s vii cu mine sub du?
-Degeaba amani inevitabilul.Sara avea nevoie de timp ca s se imbrace
corespunztor i s se gandeasc la viitorul ei-la noua ei via.
-Mori s-i spui prietenei tale c ai reuit s pui laul pe mine,da?
-Eti liber s te intorci la viaa ta de dinainte.Ah! Stai! Tu nu ai avut o
via.
Mike zambi.
-Du-te.Ne vedem la targ.Eu o s port o fust.O s fiu pe jumtate gol.
Razand,Sara iei din cas.Joce fcu ochii mari cand ii vzu prietena.
-Sara! Ce ai la gat? Parc ai fi ars.Sara ii duse mana la gat.
-N-am nimic.
-Ce se vede aici nu este nimic,l-ai artat tatlui tu spuzeala asta?
-Eti nebun?
-Ah.Este arsur de barb,da? spuse Joce incet.Sara nu-i rspunse.
-Cat de mult se intinde? Sara ridic din sprancene intr-un fel care o fcu pe
Joce
s rad.
-Trebuie s-i spui lui Tess.Sara se uit la ea,nedumerit.
-S-i spun surorii lui Mike c petrec momente formidabile in pat cu fratele
ei?
Nu cred.Dar...
-Dar ce? intreb Joce.
-Mike mi-a propus s merg cu el la Fort Lauderdale,s stau acolo cu
el.Sara ii
intinse mana stang ca s-i arate inelul.
-Ii spun lui Tess,conchise Joce admirand inelul de logodn cu trei
diamante.O s
fie fericit pentru tine,aa cum sunt i eu.Joce ii lu mobilul.
-Trebuie s-i spunem intr-un fel care s o fac s rad.Rams i-a spus lui
Luke c
Tess a inceput s plang din orice.
-Tess plange?
-Da.Ateapt i tu...Bine,e prea repede pentru asta,dar trebuie s-i spunem
despre tine i Mike.Sara scrise un mesaj,ii ddu inapoi telefonul lui Joce
care il
citi i o inghionti pe Sara.
-E perfect.La Veneia,telefonul lui Tess bazai i ea il ridic doar cu o clip
inaintea lui Rams care se repezise in zbor spre el.
-Dac este tot frate-tu la i o s te fac din nou s plangi,o s-l...
-Este Sara.Tess citi mesajul i izbucni in lacrimi.
-Il omor,spuse Rams smulgandu-i telefonul din man.
256

-E un plans de bine.Veti de bine.Hormonii,se smiorci Tess.


-Da,tiu.Sunt de ase sute de ori mai muli decat normal,spuse Rams
apsand
butoanele ca s readuc pe ecran mesajul Sarei.
-Fir-ar s fie! O s vorbesc cu vrul meu despre schimbul sta de mesaje
porno,
dintre voi.Tess ii sufl nasul.
-Eti tu prea pudibond.D-mi-l mie.Strambandu-se,Rams ii ddu mobilul
inapoi.
-Vreau s-o sun pe Joce s-mi dea detalii.Ah! Dar a vrea s mergem acas.
Tess reciti mesajul Sarei.
FRATELE TU MI-A FCUT ARSURI CU BARBA PE TOT
TRUPUL.O
BUCIC NU l-A SCPAT.MI-A PROPUS S MERG LA FORT
LAUDERDALE,CU EL.SARA.
Sara petrecu peste o or cu Joce,ajutand-o s memoreze textul pentru rolul
de
ghicitoare in cri.Luke comandase un exemplar al unei cri de ghicit
publicat
in 1891,care explica cum poi prezice viitorul fr s ai abiliti psihice.
-In regul,s-o lum de la capt,spuse Sara dei era convins c Joce tia
deja
totul pe de rost.
-Unei femei nemritate,ii spun: Eti adesea singur,dar in acelai timp ii
place
s fii singur.Unei femei mritate,ii spun: Simi de multe ori c soul tu
nu te
inelege.Joce se uit din nou in cri.
-Unui brbat mai in varst,ii spun: Ai fost odat pedepsit pe nedrept
pentru un
bine pe care l-ai fcut cuiva. Joce se uit la Sara.
-Crezi c asta este suficient de universal ca orice brbat mai puriu s
cread c
este adevrat?
-Nu tiu.Spune-mi ce simi dup ce ai spus o sut de preziceri?
Joce se uit inapoi in crile ei.
-Mike mi-a spus s-i zic aa,oricrei femei trecute de treizeci de ani:
Ceva ce
plnuieti de mult vreme este pe cale s se adevereasc. i Luke a vzut
la tv
c dac spui intr-un fel eti fa de lume i altfel,in intimitate,toat lumea
257

va fi
de acord cu tine.
-Pentru mine este valabil asta.Pentru tine?
-Firete.Nu crezi c e cazul acum s te duci s te faci frumoas? Este
tarziu.
Greg...Greg o s fie acolo?
-Nu tiu.tiu c a fost eliberat,dar Mike nu-mi spune unde se afl,ca s nu
tiu
cat mai are pan aici.Mike vrea ca apariia lui Greg s m surprind.
-O surpriz este cand i se spune c in loc de un copil,pori doi.A te vedea
cu un
brbat care vrea s te omoare este ca i cum te-ar lsa franele pe un drum
de
munte.Chestia asta eu n-a califica-o drept surpriz.
-tiu.Dar mai bine nu m gandesc la nimic,ca s nu m ia groaza.Mike o
s fie
acolo i o s discute cu fraii Frazier i...
Sara se intrerupse,uitandu-se la Joce.
-O s fie bine.Nu vrei s te mai uii o dat peste cri?
-Nu,cred c le-am invat.Una din chestiile astea care li se spun oamenilor
imi
face grea.Sara lu o carte de tarot.
-In cartea pe care am citit-o,se spune c femeile mai
trecute,nemritate,sunt cele
mai inclinate s se duc la ghicitoare,pentru c sunt disperate in incercrile
lor
de a gsi un brbat bun.Cartea zice c femeia este de obicei singur i
incrit i
tocmai sarcasmul la care recurge este cheia faptului c va plti oricat ca s
primeasc ajutor.
-S-au chinuit mult ca s se gandeasc la chestia asta? spuse Sara i
izbucnir
amandou in ras.Sara o salut cu mana.Cand ajunse la u,se uit in sus i
vzu
intrand pe alee camioneta incrcat a domnului Lang.
-Ah,Joce,strig ea,i-am oferit domnului Lang s-i foloseasc buctria i
i-am
spus c o s-l ajui la tocat.
-Ai fcut tu asta? strig Joce,dar Sara o zbughise deja pe u.
CAPITOLUL 25
MIKE SE URC IN MAIN cu cele mai bune intenii de a se duce la
prvlia
258

lui Ellie ca s se imbrace,dar in mintea lui nu avea decat casa lui Lang.Mai
devreme,in timp ce Sara i Lang vorbeau despre prjituri,el se uita prin
incpere,intrebandu-se cum ar putea-o aduce la un standard locuibil.Dar
ceva nu
mergea.Nu vzuse nimic nelalocul lui sau mcar ciudat-dar simise
asta.Firete
c Lang minea aproape in tot ce spunea,dar asta prea s in de insi
natura
lui.Convingerea lui Mike era c btranul nu prea s tie s spun
adevrulsau,
m rog,tot adevrul.Nu era de mirare c Lang ii inchipuia c Mike era
ruda
lui.Ei doi aveau destule in comun.Mike era in continuare bantuit de tot ce
vzuse
in dimineaa asta,aa c o s se intoarc la ferm,s se uite mai
indeaproape.
Oprind maina in apropierea btranei case,ii ddu seama c numai
datorit
Sarei putea face acum aceast vizit neprevzut.Ideea ei fusese s-i aduc
ali
caini lui Lang,aa c animalele il cunoteau pe Mike.Dac Lang ar fi
adoptat
singur nite caini,probabil c Mike nu ar fi putut ptrunde atat de uor in
ferm.i tot Sara a fost cea care l-a indeprtat pe Lang de acas,in dupamiaza
asta.Biate Joce.
Numai douzeci de minute ii trebuir lui Mike in cas,ca s gseasc ceea
ce
cuta.Electricitatea,ii spuse el.Cine i-ar fi putut imagina c nite becuri i
cabluri electrice ar putea cauza prbuirea unor criminali?
Cand Mike descoperi ceea ce ata ia oameni cutaser inaintea lui,era atat
de
innebunit incat ii veni s o sune pe Sara,s-i spun-dar nu putea face
asta.Era
mai bine ca ea s nu tie ce se petrecea.Il sun ins pe Luke.Dup
zgomotul din
fundal,se afla la locul targului.
-Eti ocupat? Vocea lui Luke trda exasperarea.
-Toat lumea din oraul sta imi cere s fac atatea lucruri incat imi vine s
iau un
pistol i s termin cu ei.Rspunsul este nu,nu sunt catui de puin ocupat.
-Am nevoie de ajutorul tu.i am rezolvat cazul,spuse Mike.
259

-Ai gsit-o pe Mitzi sau ai aflat ce vor ei.


-tiu ce caut.Poi veni cat mai repede la Ferma lui Merlin cu camioneta
ta?
-Zece minute inseamn prea mult?
-Da.Mai scurteaz-le.Mike il putea auzi pe Luke incepand s alerge,cu
telefonul
la ureche.
-Dac o sun pe mama Sarei,crezi c o s m ajute sau o s-mi in o
predic
legat de fusta aia afurisit pe care ar trebui s-o port?
-O s fac orice ca s-i protejeze fiica.Vrei s-o sun eu?
-Nuu.Am acum o mam-soacr i cred c-ar trebui s incep s inv cum s
o
abordez.Mike il auzi pe Luke pornind motorul.
-Mult noroc,spuse Luke i inchise mobilul.
Peste ase minute,dup ce Mike o sunase pe Ellie s-i spun c nu putea
ajunge
chiar acum acolo,dar,te rog,nu-i spune Sarei,Luke intr in vitez in Ferma
lui
Merlin.Cainii se puser pe un ltrat innebunitor,dar Mike le spuse s stea
jos i
s tac i cainii se supuser.
-Haide s-i art ce-am descoperit,spuse Mike con-ducandu-l in cas,spre
comoara din debaraua secret.
Cateva minute mai tarziu o sun pe Tess s afle detalii despre drepturile
Sarei
asupra picturilor pe care le descoperise.Tess ii ddu telefonul lui
Ramsey,ca s-i
explice.Potrivit testamentului mtuii Lissie,toate picturile aveau s-i
aparin
Sarei.i las iubitei mele nepoate Sara toate picturile CAY',spunea
testamentul.La
vremea la care fusese scris testamentul nu exista decat o singur
acuarel,cea
amuzant,cu raele roii.Dar cel care adugase cuvantul toate,fusese tatl
lui
Ramsey,cand redactase testamentul.Spusese c vroia s fie acoperit,in
cazul in
care ar mai fi aprut i altele.
-De vreme ce acum casa este a ta,ii explic Rams lui Mike,ai putea-o da in
judecat,pretinzand proprietatea asupra lor.
Dar cum Mike nu se obosi s-i rspund,Ramsey rase intr-un fel
260

aprobator.
-Nu m-ai intrebat,dar din punct de vedere legal,restul obiectelor care se
afl in
debara ii aparine.
-Totul va reveni descendenilor proprietarilor,spuse Mike repede.
-Bine,spuse Ramsey.Iar acum,spune-mi cand este sigur pentru noi s ne
intoarcem acas.Ne este dor,la amandoi,de toi de acolo.i apropo,am
auzit c tu
i Sara rmanei impreun.Felicitri.Mike fu cuprins din nou de acel vechi
sentiment de a uri pe oricine tia ce face el,cu atat mai mult cu cat nici
mcar
nu-l cunotea pe omul sta.
-Mulumesc,reui el s spun.
-i presupun c nu o s ai nevoie de ajutor financiar ca s restaurezi Fema
Merlin.Chiar dac Rams o spusese pe un ton de glum,Mike se
incrunt.Nu ar fi
acceptat ajutorul,dar ii ddea acum seama c se insurase cu o
motenitoare.i o
femeie bogat se putea descurca mai bine decat un poliist care nici mcar
la
colegiu nu fusese.
-Nu,nu o s am nevoie de ajutor,spuse Mike i inchise.
Dou ore mai tarziu,el i Luke plecau de la ferm,cu ,bena camionetei
plin.Se
duser la depozitul unde Mike avea o box.Nu-i durase mult s imping in
spate
puinele lui bunuri-Tess ii inchiriase o box mare,sperand c Mike o va
umple.
Incepur s descarce camioneta i cand terminar,erau amandoi transpirai
i
murdari.
-M acoperi la Sara,da? Ea crede c sunt cu mama ei.Dar trebuie s dau
nite
telefoane,ca s pot pune laolalt toate piesele.
-i Vandlo? intreb Luke.
-Mai devreme de maine nu ajunge aici.Mi se spune din or in or unde se
afl,dar cand o s ajung aici,n-o s gseasc ce caut.
-Doar pe Sara.M tem c el o s fie foarte furios cand o s-i gseasc
ruinate
toate planurile.
-Asta este de la sine ineles,dar planul meu este s-i indrepte toat furia
asupra
261

mea.
-i dac nu? intreb Luke.
-Sara nu tie asta,dar maine,dup ce se va vedea cu Vandlo i ii va spune
c s-a
mritat cu altcineva,va fi urcat intr-o main i dus de aici.Dac Vandlo
vrea
rzbunare,eu voi fi singurul la indeman.Luke continua s fie sceptic.
-Trebuie s ai incredere in mine.M ocup de ceva vreme de lucruri dintrastea i
te pot asigura c Sara este foarte preioas pentru mine.
-Tot oraul tie asta.Se zice c atunci cand te uii la ea...
-Mai las-mi puin mandrie,spuse Mike trgand ua boxei i punandu-i
lactul.
-S mergem.
-Cred c-ar trebui s te ari la targ cat poi de repede.Este seara
deschiderii,vin
peste cinci sute de oameni i n-a vrea s o tiu pe Sara neprotejat.
-Nu este i nu va fi; spuse Mike.Dup plecarea lui Luke,Mike ii parc
maina la
o mil de locul unde se afla depozitul i incepu s-i butoneze mobilul.
Mike a crezut intotdeauna c exista o legtur intre bunica lui,Ferma
Merlin i
familia Vandlo,dar niciodat nu a reuit s afle concret care
anume.Descoperind
acum ce cuta Mitzi,Mike incerc s-i imagineze felul in care se crease
aceast
legtur.Sun la casa de btrani din Ohio,unde ii petrecuse bunica lui
ultimii
ani din via i unde murise i o ceru pe sora sef.I se fcu imediat
legtura.
Dup ce se prezent i ii ddu cateva amnunte despre investigaie,nu dur
mult
s fie gsit persoana pe care o cuta.Nasul ei mare o fcea pe Mitzi uor
de
recunoscut.Aa cum bnuise Mike,Mitzi lucrase acolo sub numele de
Hazel
Smith i sora era cat se poate de dornic s vorbeasc despre ea.
-Nu vreau s vorbesc pe nimeni de ru,dar Hazel era o femeie
ingrozitoare.Dup
plecarea ei personalul a inceput s povesteasc diverse despre ea i aa am
aflat
ce anume fcea.Unuia ii spunea un lucru,altuia,altul.Cat a lucrat aici,totul
262

devenise un adevrat haos.Problema era c nimeni nu tia cine provoca


starea
aceasta.La suprafa,Hazel prea s fie cea mai atent persoan pe care o
cunoscusem vreodat i am intrat i eu in plasa ei,ca toi ceilali.Intr-o
zi,Hazel a
venit la mine i mi-a spus c a vzut-o pe cea mai bun infirmier furand
de la
un pacient care tocmai murise.Plangea in timp ce-mi spunea asta i mi-e
ruine
s spun c am crezut-o.Din cauza ei am concediat o infirmier excelent.
Mike interveni.
-Dac asta v ajut,femeia pe care o cunoatei sub numele de Hazel Smith
a
fcut mult lume s o cread.Putei s-mi spunei tot ce v putei aminti
despre,s zicem,ultima sptman de via a bunicii mele?
-Poate c ai vrea s tii despre noaptea in care Prudence a fcut o criz
de
isterie.
-Da.V rog,spunei-mi totul.
Inima lui Mike incepu s-i bat mai tare.Dar nu putea grbi femeia care
trebuia
s aib incredere in el,aa c o ls s vorbeasc in ritmul ei.
-Da,in primul rand,Prudence nu era...Imi pare ru s v spun asta,domnule
Newland,dar nu era o persoan plcut.
-Vrei s spunei c in clipa in care intra intr-o inc-pere,toat lumea pleca
de
acolo?
-Da,chiar aa.Obinuia s ne spun destul de des o poveste despre cum
fusese ea
violat.Probabil c o cunoatei,da?
-Nu exista sptman de la Dumnezeu s nu fi trebuit s ascult povestea
asta,dac m nimeream acolo.i cu fiecare reluare,violena i oroarea
creteau.Pan la urm cred c incepuse s spun c Alex McDowell
folosise un
ciocan ca s-i striveasc picioarele.
-Da,i noi am aflat asta.Dar ai tiut c avem aici un pensionar care a fost
medic
psihiatru? Bunicii dumneavoastr ii plcea s mearg cu el i nu v-a fi
spus
asta,dar cum povestea ei se schimba in fiecare sptman,pensionarul
nostru a
fcut cateva investigaii in presa din perioada respectiv,care a relatat
263

incidentul.In primul rand,violul nu a avut loc atunci cand afirmase ea.A


avut loc
noaptea,nu ziua i ea se intorsese de la o petrecere unde buse.Ai tiut
asta?
-Nu,spuse Mike calm,nu am tiut.Ii era sil de el c nu-i trecuse niciodat
prin
cap s se uite pe vechile relatri.Dar aa-zisul viol al bunicii lui era ceva
despre
care n-ar mai fi vrut s aud vreodat ceva.
-Psihiatrul zicea c era foarte posibil ca Pru s fi fost mai mult decat puin
but
cand s-a intamplat acest lucru i c s-ar fi putut foarte bine ca ea s-l fi
acceptat
de bunvoie pe tanr.Mai tarziu,cand brbatul despre care zicea c o
violase a
refuzat s se insoare cu ea i chiar a negat s o fi atins mcar...In sfarit,
psihiatrul s-a gandit c Pru ajunsese probabil s infrumuseeze atat de
dramatic evenimentul,incat probabil c dl McDowell era cu adevrat
nevinovat.
Mike tia c spusele surorii puteau fi adevrate i ar fi vrut s aud mai
multe,dar acum nu avea timp pentru asta.
-Dar in noaptea aceea cand a devenit isteric,a spus cumva ceva diferit?
-Da,a spus.In noaptea aceea,ca de obicei,aproape toi pensionarii notri se
aflau
in salon,la televizor,cand Pru a inceput s urle.Niciodat nu am reuit s o
convingem pe bunica dumneavoastr c erau momente cand nevoile altor
oameni erau la fel de importante ca ale ei.Mike pufni.
-O lecie pe care nimeni nu a reuit s o invee.Ce striga bunica mea?
-C ea a vzut picturile care erau prezentate la televizor.
Mike tia c impreun cu Luke mutase tocmai acele picturi,care fuseser
depozitate la Ferma Merlin.
-Ce emisiune era?
-Tezaure Pierdute.O urmrii cumva?
Viaa lui Mike nu-i prea lsa timp pentru televizor.
-M tem c nu.Despre ce anume trateaz?
-Despre obiecte de valoare disprute.Pensionarilor notri le place
emisiunea i o
urmrim in fiecare joi seara.In episodul respectiv prezentau cateva picturi
vechi
reprezentand plante tropicale din Florida i spuneau c erau foarte,foarte
vajoroase.Nu-mi pot aminti detaliile,pentru c la cinci minute dup ce
picturile
264

aprur pe ecran,Pru a srit in sus i a inceput s urle din rrunchi.


-Ce anume,dac v putei aminti,a spus bunica?
-Ceva despre un biat...Bruce...Langley?
-Brewster Lang,spuse Mike.
-Da! Exact.Imi pare ru c v spun asta,dar am avut multe probleme cu
bunica
dumneavoastr,care scotocea prin lucrurile oamenilor.i adora s-i
spioneze pe
ceilali.Trebuia s avem grij s incuiem toate uile.
-Cunosc,spuse Mike incet..
-Da,imi imaginez.Vocea surorii era inelegtoare.
-Oricum,Pru a spus c vzuse picturile prezentate la televizor chiar
inaintea
violului,in casa biatului aceluia.Se uita pe fereastr-spionand,dar ea nu a
spus
asta-i l-a vzut cu toate tablourile imprtiate in jurul lui.Cred c a spus
c a
surprins-o urmrindu-l.S fie posibil,oare?
Mike ii imagin seara respectiv.Bunica lui era o tanr foarte furioas,cu
mult
alcool in ea,care se uita pe fereastra lui Lang.Spionarea era o pasiune a ei
pe
care Mike i-o cunotea i invase de mic s stea cu perdelele trase i cu
ua
camerei incuiat.In seara aceea,Lang ii ridicase privirea,o surprinsese
uitanduse
la el i ieise probabil afar,dup ea.Poate c Pru a incercat s fug cu
bicileta
i poate c Lang a aruncat cu pietre in spie.Sau poate c era atat de beat
incat a
czut singur.Intotdeauna ii plcuse ginuf.Cat despre Lang,poate c ii
inchipuise c Pru venise s-l vad,aa cum fcea adesea.i poate,pentru c
era
intuneric,i-a spus c Pru inelesese in sfarit c el era aproape un brbat i
nu un
biat,aa cum il considerase ea intotdeauna.
Cand s-a rsturnat cu bicicleta,probabil c s-a lovit la
cap.Lovitura,amestecat
cu butura au fcut-o s fantazeze asupra realitii.A vzut un kilt ca al lui
Alex
McDowell,brbatul pe care credea c il iubea i un lucru a dus la
altul.Poate c
265

l-a primit cu entuziasm pe brbatul respectiv.Nu era de mirare c Lang


celebra
ziua respectiv in fiecare an,ii spuse Mike i se intreb ce a simit Lang
mai
tarziu,cand Pru i-a cerut lui Alex s o ia de nevast.
-Domnule Newland? Mai suntei acolo? se auzi vocea surorii.
-Da.Ce s-a intamplat dup ce bunica mea a fcut criza de isterie?
-A trebuit s-i dm un sedativ,ca s o putem culca.Iar cu asta s-ar fi
terminat
totul,dac nu ar fi fost Hazel.
-Bnuiala mea este c Hazel s-a artat foarte interesat de vorbele bunicii
mele.
-Extrem de interesat.Ea asigura ultimul schimb i toat lumea nu vorbea
decat
despre asta.Hazel a intrebat pe toat lumea ce o adusese pe Pru in starea
aceea
de nebunie.Nici un detaliu nu era prea mic pentru ea.A spus un lucru cat se
poate
de ciudat,pe care n-o s-l uit niciodat.
-Anume?
-A spus c btranii cunosc multe secrete i dac sunt suficient de
btrani,uit ce
trebuie s rman secret.
-Presupun c de fapt vi se spunea motivul pentru care se afla Hazel
acolo,suger
Mike,gandindu-se c probabil pentru asta se angajase Mitzi intr-un azil de
lux,pentru btrani.Era cutat de sute de ageni de poliie i Federali,aa c
trebuia s se dea la fund,o vreme.Probabil c era stul s se reapuce de
escrocarea femeilor nefericite.In fond,cateva dintre acestea o trdaser.
i atunci Mitzi s-a angajat la o cas de btrani plin cu pacieni ale cror
rude
plteau o groaz de bani pentru ingrijirile pe care le primeau.Poate c
Mitzi nu
cuta decat bijuterii,dar cu Prudence Walker dduse peste o min de
aur.Sora
continu:
-Dup seara aceea,Hazel i Prudence au devenit cele mai bune
prietene.Vreme
de mai bine de o sptman Hazel i-a neglijat toi ceilali pacieni ca s-i
petreac timpul cu Pru.Ar fi trebuit s pun capt situa-iei,dar cum linitea
se
reaternuse aici,nu am fcut-o.Inc nu-mi ddeam seama c Hazel era cea
266

care
provoca toat agitaia.Am crezut c motivul era faptul c Pru sttea acum
cuminte in camera ei i eram fericit s o scutesc pe Hazel de indatoririle
ei,in
schimbul calmului aternut.
-Ce fceau in camer? intreb Mike.
-Stteau de vorb.Ua camerei lui Pru era inchis,dar le puteam auzi
discutand la
nesfarit.tiam c citesc impreun toate scrisorile de la sora
dumneavoastr,
pentru c a trebuit s-i aducem cutia din depozit.
-Hazel v-a spus despre ce vorbeau?
-Nu,nu chiar.Ah! Da,mi-amintesc.Odat,la masa de pranz,ne-a spus c
descoperise cat de fascinant era nu tiu orel.Avea un nume neobinuit.
-Edilean,Virginia.
-Da! sta este,spuse sora.
Mike ii spunea c Hazel/Mitzi citise scrisorile ca s afle despre
Sara,care,prin
testamentul mtuii ei era proprietarul acelor picturi.La vremea la care
fusese
scris testamentul,nu exista decat acuarela aceea micu,cu raele roii,care
atarna
pe peretele Sarei.Lui Mike ii veni s-i dea singur pumni pentru c nu
acordase
importan afirmaiei Sarei cum c tefan i-ar fi dorit acuarela.La vremea
aceea
era atat de indrgostit de Sara incat ignorase o cheie care se afla chiar sub
nasul
lui.
-i bunica mea a murit la cateva zile dup incidentul de la televizor?
-Da.A murit in somn i a doua zi,o Hazel numai lacrimi a plecat de la
noi.A spus
c nu putea suporta s vad murind oameni pe care-i iubea.
Mike nu era sigur-nu inc,cel puin-dar era posibil ca Mitzi s o fi ucis pe
bunica
lui.Dup ce obinuse de la Prudence toate informaiile necesare,a scpat de
ea ca
s nu poat s spun nimnui despre ce discutaser impreun.
-Vrei s-mi trimitei pe e-mail o poz a angajatei dumneavoastr Hazel?
A vrea
s o vd,spuse Mike.
-Cum s nu,domnule Newland.i v rog s m inei la curent cu ce se mai
267

intampl.Mike ii spuse c aa va face,ii ddu adresa lui de e-mail i


inchise.
O sun apoi pe Tess i ii ceru s inceap demersurile necesare pentru
deshumarea bunicii lor.Aveau nevoie de dovezi fizice c a fost asasinat.
-i mai ai cumva scrisorile de la bunica?
-Pe toate.M-am gandit c poate o s vrei s le vezi,odat i odat.
-Nu eu,dar dac in scrisori este menionat o sor pe nume Hazel,are cine
s le
vad.Dac se putea dovedi c Hazel Smith era Mitzi Vandlo i dac trupul
prezenta urme de ru tratament,insemna c va putea fi acuzat de crim.In
sfarit,Mizelli Vandlo va fi acuzat de ceva mai oneros decat o fraud.
Cateva minute mai tarziu,casa de btrani ii trimise lui Mike pe e-mail o
fotografie securizat a lui Hazel.Curios,Mike studie fotografia,remarcand
nasul
mare i gura mic,fr buze.Mitzi nu arta cu nimic mai bine acum decat
in
1973,cand il ademenise pe Marko Vandlo,devenind cea de a treia lui
soie.Dar
nu-i aminti s o fi vzut vreodat in Edilean.Studiind fotografia,se intreba
cum
ar putea arta dup o operaie estetic la nas.
Il sun pe cpitanul Erickson,ii raport ce descoperise i ii ceru s-i pun
pe
specialiti s lucreze la fotografia lui Mitzi.
-A vrea s tiu cum ar arta dac ar avea un nas cu mai scurt.Poate c o
vedem
in fiecare zi i habar n-avem.
-Ne apucm imediat de treab.Mike,ai fcut o treab bun.
-Crezi c este suficient de bun ca s-mi gseti o treab de birou? Soia
mea m
vrea acas.Mike il putea vedea pe cpitan zambind.
-Da,cred c putem aranja asta.Impreun cu o promovare i o cretere a
salariului.Mike rase din gatlej.
-Numai s nu m pui s m ocup de ageamii.
-Exact asta m gandeam s te pun s faci.Ii trimit fotografia imediat ce e
gata.
Mike se urc in main i se duse direct la targ,fr s se mai gandeac s
se
brbiereasc i s se schimbe.Lipsise prea mult i se temea c Sara va
incepe
s-i pun intrebri.
-Fa de pocherist,Newland,ii spuse Mike uitandu-se in retrovizoare,dar
268

nimeni
nu-l urmrea.
La cateva ore dup plecarea lui Mike,Sara ii fcea loc prin mulimea
dens spre
cortul mamei ei.In fa se aflau mese lungi pline cu produse i mancruri
pentru
pregtirea crora cei care infiinaser Alimente Bio Armstrong petrecuser
sptmani de zile.Anul acesta Sara nu ii ajutase,dar la anul o va face.Ea i
Mike
nu abordaser inc problema copiilor,dar nici despre alte probleme
serioase,nu
prea discutaser elSe trezi din reverie ca s se uite in jur.In cort se aflau
mama ei
i cele dou surori,imbrcate toate in costume medievale lucrate de Sara
cu ani
in urm.Sara purta un corsaj din catifea verde-inchis i o fust cadrilat,
despre care se spunea c fusese tartanul btranului McTern.Surorile ei
erau
imbrcate in bleu i rou de Burgundia iar costumul mamei ei era in nuane
de
maro i galben.Culorile pmantului,,ii spusese ea Sarei,pe vremea cand ii
confeciona costumul.Cortul era tixit de cutii i couri cu fructe.Frigiderele
erau
pline cu mancruri gtite.Mama ei spunea c nici un targ nu accept s nu
se
mnance mancare sntoas.
-Ea ruleaz doar fructele in aluat,le arunc in ulei incins i apoi le pudreaz
cu
zahr.Perfect sntos! spusese tatl ei,doctorul.
Sara ii spuse c va trebui s-i trimit tatl la Joce,s-i ghiceasc in crile
de
tarot,ca s afle ce inseamn cu adevrat sarcasmul.
Sara sttea inc la intrarea in cort cand o vzu mama ei,in man cu nu co
plin
cu pepeni galbeni.Zambi,dar expresia i se transform intr-o strambtur
cand
vzu urmele de roea de pe gatul fiicei sale.Sara le acoperise cu fond de
ten i
pudr,dar tot se mai vedeau.
Ellie ii ddu imediat seama ce erau.
-Ah,arsuri de barb.Asta-mi aduce aminte de tine-reea mea.Mi-amintesc
cant
269

tatl tu i cu mine...
-Mam,te rog! spuse Sara.Ellie iei razand din cort.
-Ateapt pan o s ai un copil.O s fii stul de povetile ei,ii spuse sora
ei
Jennifer.
-Povetile ei despre sex m omoar,spuse Taylor,cealalt sor.
-Nu i-a povestit cum te-a moit tata pe un varf de munte? intreb Jennifer.
-Nu.Mie mi-a povestit despre Nopile lor inflcrate,din Mexico.
Sara se uita la surorile ei.Era pentru prima oar cand discutau cu ea ca i
cum ar
fi fost,da,ca i cum ar fi fost o femeie in toat firea.
Jennifer avea in man o cutie cu plcint cu fructe i pru s ineleag
nedumerirea Sarei.
-Nu i-ai dat seama c mama te consider fat mare,pan cand nu te
mrii? De
aceea nu i-a povestit ie toate intamplrile astea,Spunand asta,Jennifer iei
din
cort.Taylor avea in maini trei cutii cu fursecuri.
-Eti fericit c ai scpat pan acum de micuele ei povestioare
picante,spuse ea
ieind dup Jennifer.Sara rmase uitandu-se ocat dup surorile ei.Cand
intr
Mike,Sara tot acolo era.
-Mama ta m-a trimis aici s-i aduc doi saci cu cartofi.i de ce naiba imi tot
pun
rudele tale atatea intrebri despre barba mea? Am vrut s m
rad,dar...Oprinduse,
Mike se uit la Sara.
-Eti bine?
-Surorile mele au fost drgue cu mine.
-Aa trebuie s fie surorile.
-Dar nu ale mele.Mike lu un sac de douzeci i cinci de kilograme,i-l
arunc
peste umr i se aplec dup al doilea.Cand avu cate un sac pe fiecare
umr,se
duse la Sara.
-i ce i-au spus?
-Mi-au spus c mama o s inceap s-mi povesteasc istorioare sexi.
-Sara,tiu c nu am crescut aici,dar asta nu este puin cam...?
Sara reveni in prezent i se uit la el.Arta fantastic! Nu purta kilt aa cum
crezuse ea ci blugi i un maieu.Dar arta ca i cum mama ei l-ar fi muncit
din
270

greu,pentru c maieul era ud de transpiraie i ii sttea lipit de trup.Ii putea


numra muchii.In clipa urmtoare ii spuse c orice alt femeie de acolo
putea
face aceeai aritmetic.
-M duc s-i aduc o cma curat.Ochii lui Mike ii spuneau c tia exact
la ce
se gandea ea.
-Una care s fie de dou ori mai mare ca sta?
-Srut-m.Sara ii intoarse capul,manevrand printre saci,dar o auzi pe
mama ei
strigand:
-Mike! Unde sunt cartofii?
-Adaug o mam-soacr pe lista rudelor pe care le am acum,mormi Mike
ieind
din cort.
-Gandete-te la apartamentul nostru frumos,linitit,din Fort
Lauderdale,strig
Sara dup el.
-Da,acolo nu avem decat escrocii care locuiesc deasupra noastr.
i unul sau doi copii,jos,ii spuse ea in gand.
In tot restul zilei,Ellie o inu atat de ocupat pe Sara incat nu prea a avut
parte de
Mike.Cand reui totui s-l vad,Mike era cu mobilul la ureche,deci
oricum nu
putur vorbi.In plus,Mike petrecu atat de mult timp cu Luke,incat Sara ii
spuse
c dac ar fi fost altfel,ar fi putut fi geloas.
O dat o vzu pe Ariel ronind un mr imbrcat in caramel.Cand il vzu
pe
Mike trecand prin dreptul ei cu bluza lipit de corp,Ariel csc atat de tare
gura,
incat o bucic lipicioas de mr ii czu pe costum.Dac ar fi fost
imbrcat in
ceva lucrat de ea,Sara ar fi ajutat-o s curee pata,dar Ariel ii comandase
un
costum medieval la New York.Sara aflase c de dou ori i se crpaser
custurile
de la maneci.Cand Ariel ii ridic din nou privirea,Sara zambi,
repezindu-se s-i petreac braul pe dup al lui Mike.Poate c pan la
urm nici
nu o s-i schimbe bluza.
-Ce se intampl? intreb Mike.
271

-De-ale fetelor.Unde este Greg acum?


-A plecat tocmai de la o benzinrie.A cumprat nite Twinkies.
-sta e ultimul tu capt de acuzare? in ce stat se afl acum? adug ea
repede.
-Ce desuuri ai sub chestia asta?
-Nici unul.De ce nu mi-i ari,in mulimea asta,pe cei care lucreaz cu
tine,ca
s-i deosebesc de simplii turiti?
-L-ai vzut pe Lang dand tarcoale cortului lui Joe?
-Cand o s rspunzi direct la intrebrile mele?
-Niciodat,dac o s m pot strecura.
-Vrei s te prezint verilor ti Frazier?
-Maine o s m lupt cu ei cu spadele late,aa c o s-i cunosc atunci.Dar
pe doi
dintre ei ii tiu deja.Cai mai sunt?
-Trioul cel mare.Colin este cel mai in varst,apoi Pere,care vine de la
Peregrinecum
il cheam i pe tatl lui-i Lanny,care vine de la Lancaster.
-M bucur c nu am fost botezat de prinii lor.
-Sunt vechi nume de familie.i familia lor ine la ele.
-Sara! o strig mama ei.
-Altceva de fcut.Ne vedem disear?
-Da.Mai am ceva telefoane de dat,aa c s-ar putea s mai intarziu.Mike o
srut
pe obraz.Mike ddu s plece dar Sara intrezri o scanteie in ochii lui i il
apuc
de bra.Ii studie chipul.
-Ce s-a intamplat? Eti innebunit de ceva.
-Nu s-a intamplat nimic.Este doar anticiparea zilei de maine.
-Nu.Mai este i altceva.Pari...pari fericit.
-Sigur c sunt fericit.O zi frumoas,o fat trznet,mancare pe cinste,graie
mamei tale i...
-In ochii ti mai este ceva.i cred c am vzut aceeai expresie pe chipul
lui
Luke.Ce punei la cale voi doi?
-Fetiele care pun intrebri nu capt surprize.
-Incerci s m faci s cred c tu i Luke punei la cale o petrecere surpriz
pentru
mine?
-Sara,trebuie s plec.Sara continu s-l in de bra.
-Vreau s tiu ce te face atat de fericit.
-Tu m faci! i mai mult,n-o s-i spun.i acum pleac!
272

Dac m vede mama ta,o s m pun s mut toaletele mobile.


-Nici o mirare c te inelegi aa de bine cu tata.Ar trebui s-i spui s-i
arate
locurile unde se ascunde el de mama.Bine,am ineles,dar la noapte am de
gand
s ajung la fundul sacului,cu toat povestea asta.Mike ridic dintr-o
sprancean.
Sara zambi.
-Bine,pstreaz-i secretele...pentru moment.Mike o srut din nou pe
obraz i
plec grbit.
Mike nu se intoarse la apartament pan la miezul nopii.Sara sttea in
living,in
fotoliul cel mare,cu un lucru de man in poal,dormind dus.Nu vru s o
trezeasc,aa c se duse la baie i fcu un du prelungit.Reveni apoi in
dormitor
i o lu pe Sara in brae,cu lucru cu tot.Sara se cuibri in el,doar pe
jumtate
trezit.O depuse pe canapea i-i lu lucrul.Era o bucat de mtase neagr,
translucid,in form de triunghi,cu mici discuri din metal auriu,cusute in
partea
de sus.
-Ce-o mai fi i asta? Sara se intoarse pe o parte.
-Un vl pentru Joce.Zicea c lumea,chiar i strinii,o intreab mai curand
cand i
se vor nate gemenii,decat s fie ateni la ce le citete ea in cri.Ne-am
gandit c
dac o s-i pun un vl pe fa,o s par mai misterioas.Mike se intinse
lang
ea.
-Ca Mitzi,opti el.
-M-am gandit la ea.
-Ca s-i ascund nasul mare i buzele inexistente.
-Joce este prea frumoas ca s vrea s-i ascund ceva,dar cred c vlul o
va
ajuta s-i pstreze secret identitatea.i acum,eti gata s-mi spui ce-ai
pus la
cale astzi,tu i Luke?
Cum Mike nu rspunse,Sara se uit la el i vzu c adormise.Stinse
lumina,trase
cuvertura peste amandoi i se ghemui in braele lui.
CAPITOLUL 26
273

MIKE FCEA TOT POSIBILUL s-i pstreze calmul,dar nu-i era deloc
uor.I
se spusese c tefan Vandlo se afla inc la trei ore distan,stand in
restaurante,flirtand cu chelneriele i plictisindu-i pe cei pui s-l
urmreasc.
-Este insoit de doi bodigarzi,aa c ai grij,ii spuse unul dintre ageni lui
Mike,stand impreun la o limonada.
-Iar unul dintre ei este colegul lui de celul i arat cat se poate de trecut
prin
incierri.In timp ce Mike ii bea limonada,se uita in jur,s vad cine l-ar
putea
ajuta la nevoie.Ii depista uor pe cei care fcuser puin antrenament,dar
problema lor era c ii imaginau c dac fcuser pectorali i petre-cuser
treizeci de minute pe o band de alergat,erau pregtii pentru orice.Nu
vzu nici
un brbat in stare s-i mite corpul aa cum ar fi trebuit,dac ar avea cu
adevrat loc o lupt.Azi diminea la ase fusese trezit de soacra lui,care le
btea
in in ua dormitorului.
-Presupun c tie cum se deschide ua de la intrare,spuse el somnoros.
-A fiecrei case din ora,spuse Sara obosit.Ziua precedent fusese
interminabil
i nimic nu i-ar fi dorit mai mult,acum,decat s mai stea cateva ceasuri in
pat
lang Mike.
-Voi doi trebuie s v imbrcai,strig Ellie prin u.Mike,nu te poi faai
la targ
in Levi's,dou zile la rand.Trebuie s-i pui kiltul.
-Dar Luke...Sara tia ce urma el s spun.
-Luke a stat ieri in jeani pentru c monta un chioc.Mai bine faci ce spune
mama,altfel ne trezim cu ea aici.Sara se referea la faptul c Mike nu se
obosise
s-i pun nimic peste el,dup duul de azi-noapte.
Mormind,Mike ii trase o pereche de pantaloni i iei din camer.
-Ce privelite pentru diminea,spuse Ellie uitandu-se la pieptul lui gol.
Mike inchise ua dormitorului i Sara se cuibri inapoi sub
cuverturi.Crezuse c
va fi nervoas gan-dindu-se la intalnirea de astzi cu Greg,dar nu era.tia
c pe
Greg o s-l infurie teribil confruntarea lor.In trecut ii era team de ieirile
lui.Atunci nu-i ddea seama,dar aa era.De fapt,fcuse nenumrate lucruri
pe
274

care n-ar fi vrut s le fac,doar ca s evite s-l enerveze-i ca el s nu o


rneasc
mereu cu numeroasele lui puneri la punct.
De ce nu il infruntase? se intreb ea.De ce nu ii spusese c nu-i permitea
s-i
vorbeasc astfel? Dar tia c totul venise treptat i cu imensa cantitate de
munc
pe care i-o ddea el,nu avea timp s se gandeasc la ce se petrecea.De
fiecare
dat cand protesta la ceea ce spunea sau fcea el,Greg ii rspundea c ea
era
problema.
-Din cauza asta tu nu o s faci niciodat bani,Sara,obinuia Greg s-i
spun.
-Din cauza asta locuieti in casa vrului tu i nu ai i tu un loc al tu.
Pe atunci,cuvintele lui o fceau s vrea s se strduiasc mai mult,dar
acum nu
putea inelege de ce nu-i spusese ce putea face el cu nemulumirile lui.
Pentru un lucru era foarte fericit,anume c o lsase pe Tess s se ocupe
de
finanele ei.Sara nu spusese nimnui,dar Greg incercase in repetate randuri
s o
fac s semneze documente prin care s-i acorde lui puteri depline asupra
tuturor
posesiilor ei.
-Este spre binele tu,ii spunea el pe un ton care vroia s spun c ea nu se
pricepea la nimic.
-tii c te iubesc i c nu-i vreau decat binele.Nu m tem decat c dac mi
s-ar
intampla mie ceva,o s rmai fr nimic.
-Cum adic,dandu-i ie acum tot ce am,rman fr nimic dac peti tu
ceva? il
intrebase Sara,sincer confuz.
-Vezi ce vreau s spun? Tu nu inelegi nici cele mai elementare noiuni de
finane.Dar Sara nu semnase nimic pentru c tia c va trebui s se
confrunte cu
Tess.Vocea mamei ei o readuse in prezent.
-i tu,domnioar,dac nu vrei s vin eu la tine s te imbrac,catadixeste s
vii
aici.
-Cic acum sunt tratat ca un adult,mormi Sara imbrcandu-se i prsind
dormitorul.Cand iei,intrezri o idee de ecosez in living i se duse s se
275

uite.
Mama ei il ajutase pe Mike s se imbrace in costumul complet al unui
scoian.Nu era inuta kilt pe care o va purta in ultima zi,ci una in care se va
confrunta in jocuri.Cmaa mare avea manecile increite la umeri i kiltul ii
venea pan la genunchi.Era inclat cu pantofi scoieni din piele groas,
brogue,cu ireturi-i osete de lan care ii acopereau pulpele
muchiuloase.Era
superb! Arta ca ieit dintr-o carte de poveti despre conflicte de onoare.
Aproape c putea auzi cimpoaiele i simi mirosul de iarb neagr.
-Ah,Dumnezeule Mare,spuse Sara.
-Da.Haine de fete,spuse Mike strambandu-se.Sara se uit la mama
ei,fcand
schimb de zambete.Nu era nimic mai masculin pe lume decat un brbat
intr-un
vechi costum scoian.Mike se uita la Sara,in oglinda inalt pe care Ellie o
sprijinise de perete i ii citi chipul.
-Nu avei timp pentru aa ceva.O s trebuiasc s ateptai pan
disear,spuse
Ellie.
-De cand ai tu rbdare s atepi ceva ce-i doreti ? ii intreb Mike
mamasoacr.
Ellie rase.
-E drept,nu mi se intampl prea des.Sara! Du-te i pune-i fusta.Pe Mike il dau
inapoi dup prima lupt.Desigur,dac fraii Frazier nu il mutileaz.
-Ham! Mike al meu o s-i fac praf.Cu nasul sus,Sara se intoarse inapoi in
dormitor.Mike se uita zambind dup ea,cand o vzu pe Ellie privindu-l in
oglind.
-Dac o s te pori urat cu ea...
-tiu.Am fost deja prevenit.Nu te superi dac o s locuiasc cu mine in
Fort
Lauderdale caiva ani,pan cand o s ne intoarcem aici?
-Tot ce-mi doresc eu este fericirea fiicei mele.Aplecandu-se,Ellie trase de
tivul
kiltului,s-l aeze mai bine.
-O s fie totul bine astzi,da?
-Imediat ce Sara il va vedea pe Anders i-i va spune c este mritat,va fi
luat i
indeprtat de aici,pan cand ii vom aresta pe toi.Ellie incuviin din cap
in
timp ce-i aranja cmaa i Mike rmase tcut,simind c mai avea ceva de
spus.
276

-In ce privete cstoria voastr...tiu c ai fcut-o pentru caz,dar...Mike ii


zambi.
-Cazul a fost doar o scuz.Au existat multe femei pe care le-a fi putut
salva
insurandu-m cu ele,dar nu am fcut-o.Nu-i mai face griji.Gandete-te mai
bine
la ce-o s-mi fac mie astzi uriaii ia de veri.
-Ei bine,pentru asta chiar nu-mi fac griji,spuse Ellie intorcandu-se.Dar apoi
se
intoarse i il imbria pe Mikex
-Ii mulumesc.A fost cumplit s trebuiasc s stau i s imi vd fiica atat
de
nefericit pentru cum a trata-o Brian.De aceea am i ineles-o cand s-a
incurcat
cu un ticlos ca Greg Anders,dei nu mi-a plcut asta.
Mike nu spuse nimic.Mai tarziu,in timp ce ii bandaja mana Sarei ca s ii
ascund
inelele,ii spuse c dac Ellie ar fi cunoscut adevrul despre Brian
Tolworthy i
despre ce i se fcuse i de ce,probabil c i-ar rpi acum propria fiic i ar
ascunde-o intr-un loc sigur.Asta ar fi vrut i Mike s fac,dar tia c atata
timp
cat tefan Vandlo se va afla in libertate,Sara va fi in pericol.Mitzi era
recunoscut pentru firea ei rzbuntoare i dac ar fi fost bgat la mititica
numai
fiul ei,ea s-ar rzbuna pe Sara pentru faptul c distrusese ceea ce le
necesitase
atata timp ca s pun in micare.Astzi,scopul principal al lor era s pun
mana
pe Mitzi Vandlo.Cand Mike ajunse la targ,incepu s devin curios in
legtur cu
fraii Frazier.Dimensiunea nu fcea intot-deauna din tine cel mai bun
lupttor.
Luke il pusese in tem cu regulile de baz ale luptei cu spada,pe care o va
purta
astzi cu fraii Frazier,dar nu asta il interesa pe Mike.Ceea ce vroia el s
tie era
ce sentimente nutreau ei fa de Sara.Ea vorbea cu afeciune despre ei,dar
ea
vorbea la fel despre toi din Edilean.Chiar i cand se plangea de surorile
ei,ii
puteai simi dragostea din voce.Aa cum vorbete cu mine,ii spuse Mike
277

i nu
se putu abine s nu zambeasc.
Cu cateva minute mai devreme ii reamintise Sarei c avea de gand s-i
spun lui
Colin Frazier ce gandea despre el pentru faptul c inuse sub tcere
aventurile lui
Greg Anders.Mike vroia s vad cum putea reaciona cel mai mare dintre
frai
cand va fi fcut cu ou i cu oet de o femeie jumtate cat el.Iar acum o
urmrea
pe furi,in timp ce Sara se indrepta spre Colin.
De dou ori salutase discret,cu capul,ageni sub acoperire.Cand Sara
ajunse la
Colin,Mike se ascunse.Trebui s recunoasc faptul c era amuzant s o
priveti
pe Sara stand de vorb cu Colin.In timp ce vorbea cu tanrul uria,ii
ddea atat
de mult capul pe spate incat aproape c ii atingea ira spinrii.Colin o
privea,prand c ii acord toat atenia.Dar cand se uit intr-o parte i
vzu mai
incolo o lad de lemn,o lu pe Sara de man i o duse acolo.Din felul in
care ea
nu se oprise din vorbit i se urc in mod automat pe cutie,Mike ii spuse c
asta
era ceva ce fcuser de multe ori inainte.
Puin mai departe se afla o roat de balci;Colin sttea cu faa la ea,Sara,cu
spatele.Mike auzi un ipt i vzu un cornet cu ingheat roie czand din
cer i
prand s aterizeze direct peste Sara.Mike ddu s ias din ascunztoarea
lui,dar
Colin o lu pe Sara de talie i o ridic spre dreapta,cu picioarele in
aer.Cornetul
czu la pmant,imprtiindu-se peste tot,la ca iva centimetri de locul unde
se
aflase Sara,dup care Colin o depuse inapoi pe cutie,continuand s o
asculte.
Zambind,Mike ddu se plece.Vzuse ceea ce vroia s vad: Sara era
protejat.
Dar inainte de a se putea mica,Colin il privi pe Mike drept in ochi.tiuse
tot
timpul c Mike il urmrise.Dar pe faa lui Colin se citea o intrebare:
trecuse oare
278

testul? Mike incuviin din cap,apoi se strecur mai departe prin


mulime.Dac
tot era s aib veri,putea nimeri mai ru.Lupta,care urma s se desfoare
cam
peste o or,avea s fie mult mai interesant decat crezuse el.
Sara sttea in tribune,inghesuit intre trei femei de la biseric.Dou randuri
mai
jos sttea Ariei cu fratele cel mai mic,Shamus.Luke ii fcea drum spre
Sara.
Jos,pe terenul mare,deschis,se afla Mike,arrand atat de bine in kiltul lui i
in
cmaa voluminoas.inea in man spada aceea lat,o arm grea care
cantrea
aproape paisprezece kilograme.Dup felul cum o inea cu varful sprijinit in
pmant,prea s fie aproape prea mult pentru el.
incercuindu-l i imbrcai in kilturi pe care Sara le fcuse pentru ei anul
trecut,se
aflau cei trei uriai Frazier.Sara tia c ideea era aceea de a recrea o
btlie din
trecut,in care un singur soldat ii dduse viaa pentru clanul lui,dar in
momentele
acestea ei nu-i plcea povestea.Fraii Frazier participau la ea an de an i
Sara tia
c le plceau sunetele de admiraie indrep-tate spre ei.In dup-amiaza
aceasta
vor juca rolul lupttorilor curajoi care au catigat in faa dumanului,dar
acest
joc avea ca scop s stoarc lacrimi din ochii spectatorilor,ca s le
reaminteasc
prin ce au trecut scoienii de-a lungul istoriei.Luke le fcu pe doamne s se
trag
in lturi i se aez lang Sara.
-i-e fric? o intreb el varandu-i mana in punga ei cu floricele de
porumb.
Nu o s-i fac nici un ru.Ariel auzi ce spusese Luke i se intoarse s se
uite in
sus la Sara.
-O s fie bine.Fraii mei au stabilit c Pere i Lanny se vor retrage i-l vor
lsa
pe Colin singur.L-am rugat pe Colin s-mi promit c o s fie bland.Ariel
se
prefcea c ii spunea toate astea in secret Sarei,dar vocea ei putea fi auzit
279

ase
bnci mai departe.
-Sperana mea este ca Mike s nu le fac ru frailor ti,spuse Sara la fel
de
tare,in timp ce-i indesa floricele in gur.In jurul lor se auzir rasete
infundate,
venind dinspre concetenii lor care cunoteau bine animozitatea dintre
cele
dou tinere.Dac exista un lucru pe care fraii Frazier il aveau in
comun,era
acela c in clipa in care ridicau glasul erau auzii de departe,ceea ce putu fi
demonstrat de pe teren.
-Deci eti vrul nostru,tun Colin cu o voce care prea amenintoare.Dar
nu
semeni deloc cu noi.
-Inseamn c ingerii au iubit-o pe mama mea,ripost Mike.Vocea lui nu
era la fel
de sonor ca a lor,dar acea har aial din gat o fcu pe Sara s-i simt
prul
mciuc,pe ceaf-i o fcu s-i aminteasc noaptea trecut,cand o trezise
cu
srutri.Din nefericire,vocea adanc a lui Mike prea s aib acelai efect
asupra
celorlalte femei,de vreme ce cateva adolescente ince-pur s ipe.
-la te uit la el ce gur deteapt are,spuse Pete.Era cu un an mai tanr
decat
Colin,care avea treizeci i era la fel de frumos ca fraii lui.
-Dac sunt detept,inseamn c nu m inrudesc cu voi.Vocea lui Mike
fcu
mulimea s aplaude.Pentru localnici era ceva grozav s aud pe cineve
lansand
provocri la adresa acestei familii bogate.
Cercul uriailor se strangea tot mai mult in jurul lui Mike.
-S-l chemm pe mezinul nostru,Shamus,pentru treaba asta? strig
Lanny.Eu
unul a crede c btranului stuia ii ajunge un puti ca s-l pun la pmant.
Lanny lans o jumtate de lovitur cu sabia lui spre Mike,aaandu-l,dar
Mike
reaciona instantaneu.Ridic spada grea ca i cum n-ar fi cantrit nimic i o
roti
intr-un cerc deasupra capului su.Lanny i Pere se ddur inapoi,dar Colin
se
280

apropie de el.Dintr-o micare,Mike ii bloca lui Colin,cu braul stang,mana


in
care inea spada i lovi cu spada lui in celelalte dou,care zburar la
pmant.
Cand micarea incet,Colin rmase nemicat,cu spada in man,in timp ce
fraii
lui mai tineri se trezir cu mainile goale.Mulimea incremenise tcut,cu
mainile
la gur,cu buturile la jumtatea drumului.Mamele incetar s-i
admonesteze
copiii; brbaii incetar s se uite la fete; iar copiii priveau doar.Sara a fost
prima
care i-a revenit.Se ridic in picioare i incepu s aplaude.Cand sunetul
slab nu
ridic masele,incepu s stiuge urale.Luke se ridic i el,susinand-o cu
vocea
lui.O clip mai tarziu,lumea reaciona cu un tunet de urale,ridicandu-se in
picioare.In centrul campului de lupt,Mike nu art c ar fi auzit vreun
sunet.
Ochii lui erau fixai pe Colin,dandu-se mai in spate ca s-i in in vizor pe
cei
doi frai mai tineri.Cand mulimea se calm i se aez la loc,cei doi tineri
pir
mai aproape,incercand s-i recupereze spadele,dar Mike infac una i o
arunc
mai departe.Spada fcu un arc spre dreapta,peste o stiv inalt de butoaie
i
ateriza dincolo de aceasta,infigandu-se atat de adanc in pmant incat lama
in
vibraie produse un sunet puternic.De data asta Sara nu trebui s provoace
ovaiile,pentru c lumea se scul imediat in picioare,incepand s strige.
Mike inea acum in fiecare man cate o spad grea,micandu-le in
cerc,deasupra
capului.Cand Pere se apropie,Mike ii intinse spada spre gatul lui,dand
senzaia
unui inevitabil impact sangeros.Mulimea ii inu respiraia.Din cealalt
parte a
targului oamenii auziser ovaiile i incepuser s alerge incoace.Omul
care se
ocupa de mainue puse panglica in faa irului care forma coada.Cand
clienii
incepur s protesteze,le strig Venii dup mine.Trecu prin dreptul unui
281

grup
de adolesceni i atrig Lupte! Aproape s calce peste oameni,cand
tinerii o
luar la fug.Pe campul de lupt,Pere ii ridic mainile in sus,in semn de
capitulare,apoi se inclin in faa lui Mike.Dac a spus ceva,nimeni nu l-a
auzit in
zgomotul mulimii.Lanny atept,apoi se intoarse i se inclin i el spre
public,in
semn de capitulare.Toat lumea il huidui i-l fluier.
Nu mai rmseser decat Mike i Colin i nici unul dintre ei nu prea s
vrea s
renune.Mike inea in maini cele dou spade,dar cand mulimea se calm,ii
zambi lui Colin.
-Nu a vrea s te infrang intr-un mod incorect,vere,spuse el tare,aruncand
o
spad dincolo de butoaie,unde ateriza la ca iva centimetri de
cealalt.Ovaiile
care urmar se puteau auzi de la o mil deprtare.
-Nu este minunat? ii spuse Sara lui Luke,cu sufletul la gur,agandu-se de
braul lui.Luke ii lu mana i ii zambi cu dragoste.
-Mike este un adevrat erou,cu sange rece.Dar nu uita,Colin nu este un
moliu.Mike o s aib de furc cu el.
Brbaii se aplecar i incepur s se plimbe in cerc.Colin a fost primul
care a
fcut o micare,impungand cu spada in fa ca i cum ar fi vrut s o infig
in
pieptul lui Mike.Dar Mike fcu un salt i il lovi pe Colin in piept cu
piciorul,atat
de puternic,incat brbatul mai mare decat el se cltin spre spate.Mike
ateriza in
picioare,apoi incepu s se roteasc in jur,cu spada ridicat.
Dup o clip in care se reechilibra,Colin se indrept i spuse:
-Pentru mine nu mai eti decat un anar.
Caiva biei din extremitatea indeprtat a tribunei ii luar partea lui Colin
i
incepur s strige Frazier! Frazier!
Sara incepu i ea s strige Mike! Mike! i partea ei de tribun prelua
incantaia.Exceptandu-i pe Ariel i Shamus,firete,care rmaser
aezai,dar
cand lumea le obtura vizibilitatea,Shamus se ridic i il btu pe umr pe
brbatul
din faa lui.Brbatul,un strin,se uit la dimensiunile impresionante ale lui
282

Shamus i se aez la loc.In curand se fcu o crare de oameni stand


jos,care le
permise lui Ariei i lui Shamus s vad campul de lupt fr s trebuiasc
s se
ridice in picioare.Colin fcu un salt spre Mike dar il rat.Spada lui ins ii
ag
maneca lui Mike,sfaiindu-i-o de la umr pan la incheietura mainii.Din
cma
atarnau periculos faii mari de material.Fr s-i slbeasc deloc
concentrarea,
Mike smulse faia atarnand.Cmaa se rupse din talie i Mike ii trase
peste cap
ce mai rmsese din ea.
Cand privelitea lui Mike cu pieptul gol i in kilt provoc o stare de
frenezie in
mulime,Mike se lans asupra lui Colin care fcu un salt in spate,dar nu
inainte
ca spada lui Mike s scanteieze prin aer.Mulimea ii inu respiraia,
ingrozit.Acesta era un targ local,dar Mike prea s se joace deadevratelea.Il
spintecase oare pe Colin,cu aceast ultim micare?
Colin rmase locului,uitanduse in jos la pieptul lui ca i cum s-ar fi ateptat
s
vad anind sangele,dar apoi vzu ceva ce mulimea nu vedea.Zambind,se
ddu
in spate,ii ridic braele i se intoarse in cerc.Ca intr-o micare cu
incetinitorul,
cmaa lui Colin incepu s cad in lturi.Mike i-o spintecase cu
abilitate,dar nu
lsase decat o vag urm pe pielea vrului su.Cand cmaa incepu s
atarne pe
el in faii mari,Colin i-o smulse de pe el i amandoi rmaser acum goi de
la
talie in sus.
Fetele incepur s ovaioneze la vederea torsoului gol al lui Colin i Sara
rase.
-Colin pare terminat,spuse Luke privind printre spectatorii aezai.
in secunda urmtoare,cei doi incepur din nou s se invart in cerc i lupta
incepu cu adevrat-sau suficient de adevrat pentru gustul Sarei.Mike era
mai
iute i in mod vizibil mai bine antrenat,dar luptandu-te cu Colin era ca i
cum teai
283

fi luptat cu o stanc.Mike alerg i se urc pe stiva de butoaie i la un


moment
dat il lovi pe Colin in umeri,cu ambele picioare.Mike evita cu uurin
toate
atacurile lui Colin.De dou ori sri peste spada care amenina s-l loveasc
in
stomac.
-Nu-mi place asta.Nu vreau s fie rnit,opti Sara i Luke ii petrecu un
bra
peste umerii ei.Sara ii ascunse faa in umrul lui.
-Nu-i dai seama c ei se joac,doar? Niciunul dintre ei nu este in pericol i
cu
atat mai puin,Mike.Chiar dac s-ar arunca toi trei fraii Frazier asupra lui
i tot
nu l-ar putea pune la pmant.
-Eti sigur?
-Absolut.Ar trebui s te uii.Colin este aproape terminat,dar Mike o poate
ine
aa cat e ziua de mare.Ce antrenamente a fcut?
-Nu tiu.Tess zicea ceva de China i Brazilia.Sara ii ddu lui Luke
BlackBerryul
ei.
-Sun-o pe Tess i intreab-o.
-i s ratez lupta? Ha! Vino cu mine mai aproape de gard.
Sara il urm pe Luke care o ridic in brae i o cobori de pe cea de a
cincea
tribun.Sara sttea in picioare lang gardul care delimita terenul unde
aveau loc
jocurile i se strduia s urmreasc lupta,dar nu-i era uor.Mike para
fiecare
lovitur de spad a lui Colin.Dar acum,pentru c se aflau mai aproape,Sara
putea
vedea c Mike se distra cu adevrat de minune-i arta ca i cum ar fi vrut
s-o
in aa toat ziua.Dar Mike arunc o privire spre gard i o vzu pe Sara
uitanduse
la el,gata s izbucneasc in plans din cauza grijii pentru el i ii fcu un
semn
cu capul.Va pune punct,de dragul ei.In clipa urmtoare se roti in loc spre
spatele
lui Colin,fcu un salt ca s planteze un picior in spinarea
acestuia,atingandu-i in
284

acelai timp gambele cu latul spadei.Colin ii pierdu echilibrul i czu la


pmant
cu o bufnitur puternic.Mike ii puse piciorul pe spinarea lui Colin i
varful
spadei,pe ceaf.Mulimea incepu s ovaioneze puternic.Catigase
perdantul!
Cand Mike ii indeprt piciorul,Colin se ridic scuipand pmant din
gur.Mike
ii intinse braul spre Sara care veni alergand la el.Mike o ridic in picioare
i o
invarti-i mulimea incepu s strige asurzitor.
Cand Mike o srut,strinii incepur s rad i s strige,dar localnicii se
holbau
ocai.Oare Sara nu trebuia s se mrite peste cateva zile? Cu un alt
brbat?
-Acum cred c ne-au vzut cu toii,spuse Sara dar se ag de Mike,cu
obrazul
lipit de pieptul lui gol,asudat.
-Asta i este ideea.
-i pentru asta te-ai insurat cu mine.
-Pentru asta i pentru cateva nopi inflcrate,spuse el privind-o in ochi.
-Facei rost de un dormitor! strig cineva din mulime i toat lumea incepu
s
rad.i Mike ii ddu drumul Sarei.Sara alerg spre gard,la Luke,in timp ce
Mike
i Colin incepur s fac plecciuni spre public.Colin ii fcu pe toi s rad
cand
il infac pe Mike de la spate i il ridic in sus.Apoi,parodiind ce fcuser
Mike
i Sara puin mai devreme,Colin il intoarse pe Mike in braele
lui,prefcandu-se
c vrea s-l srute.
Mike ii lu avant i se urc pe umerii lui Colin,iar Colin il prinse de
glezne,inandu-l.Colin incepu un dans al beivanului in jurul ringului,in
timp ce
Mike se strduia s-i in echilibrul.Cand Colin se opri,Mike sri de pe el
i se
rostogoli la pmant.In aplauzele mulimii,Mike se inclin i Colin incepu
s
alerge spre el,cu buzele formate intr-un srut i amandoi intrar in cortul
din
partea din spate a arenei.
285

-Dumnezeule Mare,spuse doamna Frazier privindu-i pe cei doi,fr


cmi,murdari i razand.Mike nu o mai vzuse pan atunci,dar o
recunoscu din
crile de tarot.Purta un costum de o asemenea bogie incat ar fi fcut-o
mandr
pe orice regin medie-val.Mike ii puse un picior in spatele celuilalt i se
inclin in faa ei,pan la pmant.
-Inimea Voastr Regal.
Domnul Frazier,imbrcat in costumul unui negustor prosper,fcu un pas
inainte.
-Iat pe cineva care cred c inelege exact cine eti cu adevrat,draga mea.
Colin spuse din spatele lui Mike,fcandu-l pe acesta s se simt ca un
celu:
-Este el cam micu,dar pot s-l pstrez,mami?
-Fii atent la muctura scorpionului,marai Mike.
-Fii atent la piciorul vrului,ii ripost Colin.Domnul Frezier veni intre ei i
intinse mana spre Mike.
-Ineleg c bunica ta a fost sora biologic a mamei mele.Imi pare ru,nu leam
cunoscut niciodat,dar...Nu prea s tie ce ar mai fi putut spune.
-Ah,Grinny,spuse doamna Frazier,o s fie destul timp pentru asta,mai
tarziu.Se
intoarse spre Colin i dezaprob vizibil starea cmii lui.
-Gseti in trailer o cma curat.i ii sugerez s pui i tu ceva pe
tine,adug
ea intorcandu-se spre Mike.
-Da,doamn,spuser amandoi la unison,apoi ieir din cort i revenir in
ring,
unde incepur imediat s-i care la pumni.
-Vrei s bei ceva? intreb Colin.
-A vrea eu,dar mai am de fcut ceva.
-Da,tot oraul te-a vzut cu Sara.Apoi Colin cobora vocea.
-Ascult,cunosc oarecum motivele pentru care te afli aici,dar nu toat
povestea.
Dac ai nevoie de ajutor,anun-m.
-Supravegheaz-o,atata tot,spuse Mike prsind arena ca s se intoarc in
cortul
lui Ellie.Aa cum bnuise,Sara il atepta acolo,cu o cma curat.Peste
cateva
minute,Mike primi un mesaj.
BUN,PUTIULE,AM AUZIT C Al PRIMIT INVITAIA MEA DE A
Ml TE
286

ALTURA.INDIFERENT CE FACI ,FUNCIONEAZ.VANDLO S-A


CRAT IN TROMB.
Zambind,Mike arunc telefonul in sus i il prinse.
-Ce-a fost asta? il intreb Sara netezindu-i cmaa.Apucand-o de
talie,Mike o
rsuci in jur.
-Ce te face atat de fericit? Asear i acum,asta.Ce se petrece?
-Instinctul,micuo.Inc nu m-a prsit,spuse Mike razand.
Sara atepta inc un rspuns la intrebarea ei.
-S zicem c imi fceam probleme c am fost trdat de cineva,dei nu-mi
venea
s cred.
-Iar el...sau ea...nu te-a trdat?
-Nu.Deci,unde este sora mai mic a lui Kim? Anna,da? Trebuie s
repetm,
inainte de inceperea reprezentaiei.
In cort intr tocmai atunci Taylor,sora Sarei.
-Am vorbit cu Anna,care nu vrea s aib nimic de-a face cu tine.Te-a vzut
luptand i a spus,citez: Este prea btrn i nu-mi place barba lui.
Mike o puse pe Sara jos i o srut pe ceaf.
-Nu ar fi prima oar c trebuie s conving o femeie s-i plac de mine.
-De ce m indoiesc c ai avea oarecare practic in chestia asta? spuse
Taylor i
Mike ii zambi.
-Inceteaz s mai flirtezi cu sora mea i du-te dup Anna.
-Da,pentru c altfel o s te fac praf soul meu,spuse Taylor.
Soul ei era un doctor suprasolicitat i care nu avea niciodat timp s
mearg la
sal.
-O s ca tig jocul sta.Care o s fie i ultimul,i i opti Mike,Sarei.Cand
termin,
m intorc,aa c stai aici i nu pleca nicieri.Ai ineles?
-Da,spuse Sara inspirand adanc.tia c Mike ii spunea c Greg nu mai
avea mult
i ajungea aici,deci intalnirea cu el avea s aib loc curand.Nu se temea
decat c
ar putea fi atat de furioas atunci cand avea s-l vad,incat o s-i arunce in
fa
totul despre investigaie i despre mama lui i va strica astfel totul.
-O s te descurci,spuse Mike.i nu te teme c o s-i spui prea multe.Am
vzut eu
bine cat de mincinoas poi s fii.
287

-Asta ar trebui s m fac s m simt mai bine? Mike o trase in braele lui
i
dup ce arunc o privire spre Taylor care sttea cu spatele la el,o srut.
-Cand o s se termine totul,ii promit c o s te fac s te simi mai bine.
Sara inclin din cap,dar ingrijorarea nu o prsise.
Mike o srut pe frunte i iei din cort.
-Sara,mi-a spus Luke c Mike se gandete s deschid un fel de sal de
gimnastic.Pot s-l inscriu de pe acum pe Gene? o intreb Taylor.
Razand,Sara inelese c in sfarit se crea o legtur intre ea i surorile ei.
CAPITOLUL 27
CUM SARA VROIA S-I vad soul intr-un concurs de srit coarda,mai
ales
cu un as ca micua Anna Aldredge,se grbi s-i termine corvezile pe care
i le
dduse mama ei.In timp ce se afla afar,descrcand plcintele cu
mere,auzea
intruna aprecieri din partea oamenilor care-l vzuser pe Mike luptandu-se
cu
Colin.Bieii ii crau la picioare unul altuia i-i fceau pe oameni s
rad,cand
cdeau la pmant.Cat de mult ar fi vrut ea s le spun c Mike era soul ei!
Ellie se opri in dreptul ei i-i opti:
-Nu va dura mult i vom putea face reclam la sala de sport a lui Mike.la
spune,eti pregtit s refaci vechea ferm?
Sara zambi; mama ei tia cum s o inveseleasc.Ii plcea s se gandeasc
la
viitorul ei cu Mike.
-A mutat de pe platform maina de premiu,strig un puti.El i nu tiu ce
feti
vor sri coarda pe platform.Nu era nici un dubiu cine era el i Sara ii
scoase
orul.In fiecare an,familia Frazier dona o main catigtorului absolut al
jocurilor.Iar acum se pare c Mike mutase maina din loc,pentru ca el i
Anna
s-i poat face numrul.Nu era un spectacol pe care Sara ar fi vrut s
piard.Dar
o opri tatl ei.
-Sara,putem vorbi o clip?
Tatl ei avea afiat ceea ce familia numea faa lui de doctor. De
regul,Henry
Shaw era un brbat cu care te puteai inelege bine,mulumit s-i lase soia
i
288

cele dou energice fete mai mari s-i conduc viaa,dar cand era nevoie de
abilitile sale medicale,intreaga lui personalitate se schimba.Devenea
brbatul
care lua fraiele in man.Fr ezitare,Sara se duse la el.
-Ce s-a intamplat?
-Joce.In aceeai clip Sara o i porni alturi,spre cortul ghicitoarei,dar
doctorul
Shaw o apuc de bra.
-Este bine,doar c s-a suprasolicitat.O s-o ducem acas,Luke i cu mine,ca
s se
odihneasc puin.Sara,tiu c vrei s-l vezi pe Mike,dar i-ai putea ine tu
locul?
Este o coad enorm in faa cortului ei i Joce nu suport ideea s-i
dezamgeasc pe oameni.A spus c numai tu tii ce trebuie fcut.
-Cum s nu,spuse Sara.O s fac tot ce vrea.
Se consol cu ideea c se va afla totui aproape de cortul mamei ei,aa
cum ii
ceruse Mike.
-Joce l-a trimis pe Luke s-i aduc nite haine,s se schimbe.Ai putea s-i
tragi
pe tine chestia aia iptoare? i Henry Shaw fcu un semn cu
mana,referindu-se
la costumaia lui Joce.
-Desigur.Acord-mi doar cateva minute.
Intrand in incperea micu din spatele cortului ghicitoarei,desprit
printr-o
draperie,Sara se intreb cat de mult le spusese Mike prinilor ei,in
noaptea
in.care aranjase nunta.
Nu-i lu mult s-i trag roba larg peste propriul ei costum i s-i pun in
urechi cerceii mari,ca nite roi,ai lui Tess.Ii scoase bandajul care-i
acoperea
verigheta i inelul i il rug pe tatl ei s o ajute s-i pun o pern peste
abdomenul ei plat,toate in dorina de a semna cat mai mult cu Joce.Cu
vlul
negru,Sara spera c nimeni nu va observa schimbul de ghicitoare,in timp
ce tatl
ei ii lega perna,ii spuse:
-Sper c tipul cu care te mrii o s-i ofere una autentic.Ador s am
nepoi.
Ah,Sara,crezi c sunt prea btran ca s vin i eu la sala lui Mike?
Sara il srut pe obraz.
289

-Tat,in ochii mei nu o s fii niciodat prea btran,pentru nimic.


Zambind,doctorul ii fix vlul in jurul feei.Cu turbanul rou peste pr i cu
inelele in sfarit expuse,era greu de deosebit de Jocelyn.
-Du-te,ii spuse tatl i in timp ce el deschidea perdeaua cortului ca s
ias,Sara
vzu o micare rapid in spate.In alte circumstane nu ar fi observat,dar
acum
tia c era Brewster Lang,care se strecura s spioneze.
De indat ce tatl ei dispru din peisaj,Sara spuse calm:
-Toat lumea este innebunit dup prjiturile dumitale,domnule Lang.
Apoi intr i se aez pe scaunul scund.In faa ei se afla o msu mic,
rotund,pe care Shamus o decorase cu semne astrologice i stele irizate,cu
un alt
scaun de cealalt parte.Afar,la intrarea in cort,se afla o fat de la
liceu,care se
oferise voluntar s ajute la targ i Sara ii spuse s dea drumul clienilor
inuntru.
O or mai tarziu ar fi vrut s urle c i ea avea nevoie de un pui de somn.
Localnicii aflaser c ghicitoarea avea s fie Joce.i acum,poate pentru c
tiau
c era nou-venit in oraul lor sau poate datorit vlului,oamenii ii
revrsau
sufletul-i luau foarte in serios tot ce le spunea Sara,drept rspuns.De la
prima
citire in cri,se descoperi jucand rolul sftuitorului.
-Ar trebui s-l prsesc? o intreb o femeie pe care Sara o cunotea i ii
venea s
strige Da!.Dar,intr-un fel cat mai mistic cu putin,o trimise la un
consilier din
Williamsburg,care se ocupa de femeile abuzate.
-Soul meu are o legtur? Sara o asigur pe femeia recunoscut pentru
gelozia
ei c nu,nu avea nici o legtur.Soul ei avea un burdihan mai mare ca al
lui Joce
i nimeni nu-i fcea avansuri.
-O s cunosc pe cineva? Sarei ii plcu intrebarea acestei femei,pentru c il
vzuse pe domnul Peterson uitandu-se la ea in timpul slujbei.Sara ii spuse
c
dac nu va cumpra imediat patru cauciucuri noi de la Anvelope
Peterson,o s
aib o epav de main-i ii mai spuse c Arthur Peterson avea un mesaj
spiritual pentru ea,deci va trebui s vorbeasc personal cu el.Femeia iei in
290

goan din cort i Sara bnui c se ducea direct la garaj.


Sara le spuse unor adolescente s inceteze s mai fumeze pe furi i s
poarte
fuste mai lungi.Fetele ieir razand copios.
Partea cea mai rea era c auzea in deprtare muli-mea ovaionand in
timpul
jocurilor.Se intreb dac nu cumva venise randul lui Mike.Nu-l vzuse
niciodat
srind coarda.Cat de bun era? Asta era,firete,o intrebare retoric,de
vreme ce
prea s nu existe un sport la care Mike s nu exceleze.
Zambind,Sara se intreb dac bieii lor vor moteni aceste talente,l-ar fi
plcut
un biat expert in arte mariale.Pe de alt parte,spera c nu va avea o fat
care
s-i inchipuie c a te cra in pomi era o form de art.Cum va relaiona
cu
ea,oare?
-Ah,draga mea,se pare c am intrerupt un vis cu ochii deschii.
Sara se uit in sus i o vzu pe doamna care intr chioptand in cort.Avea
peste
optzeci de ani,era vduv,locuia intr-un mic apartament la marginea
oraului i
venea des la biseric.Nu era de mult in Edilean,dar se spunea c locuise
aici in
copilrie i c a revenit dup moartea soului ei,in urm cu caiva ani.Biata
femeie mergea sprijinindu-se in dou bastoane i chiar i aa,destul de
greu.La
biseric fcea intot-deauna parte dintre primii cinci de pe orice list cu
oameni
care aveau nevoie de ajutor.
In timp ce doamna Myers se aeza,Sara umbla cu crile de tarot,atent s
nu le
indoaie.
-i la ce intrebri ii pot rspunde astzi? Te rog,nu m intreba cat mai ai
de trit.
-Ah,cele obinuite,draga mea.Cand o s cunosc un brbat?
Sara incerc s nu rad,dar cand vzu sclipirea din ochii femeii nu se putu
abine
s nu zambeasc din spatele vlului semitransparent.
-Ce-ai zice de un om de afaceri aflat la pensie,artos,sntos?
-Eu una a prefera un clre,zvelt i brunet,un brbat care s m poarte
291

peste
campii pe armsarul lui negru i care s fac dragoste cu mine sub clar de
lun.Sara csc larg gura.
-i eu a prefera varianta asta.Doamna Myers se uita la crile de tarot
micorandui ochii.
-Ei,ce zici c spune despre mine in crile astea? Sara nu tia prea multe
despre
femeie ca s inventeze ceva pentru ea.Dar tia c nu era bogat.
-Bani,spuse ea ferm,punand jos dou cri.Vd bani muli in viitorul tu.
-Adevrat? i ce carte imi spune asta? Sara nu tia exact ce spunea fiecare
carte,
dar era clar c monedele insemnau bani.Art spre una dintre ele,care il
prezenta
pe Greg incruntandu-se,inconjurat de ase chipuri de femei,pe monede de
aur.
-Asta.Doamna Myers ii deschise geanta-atat de veche incat pielea i se
crpaseii scoase ochelarii de citit,in timp ce-i desfcea,spuse:
-Am purtat i eu odat un vl foarte asemntor cu al tu.
-Serios? spuse Sara zambind.i i-a adus ceea ce vroiai?
-Mi-a adus un brbat cat casa,frumos,spuse doamna Myers punandu-i
ochelarii.
E drept,era cam btraior,dar tot mai putea face treab.
-Atunci a meritat,spuse Sara,dar inima incepu s-i bat cu putere.Un vl
care i-a
adus un brbat? Un brbat frumos,tanr,care fcea dragoste sub clar de
lun? S
fie oare tatl lui Greg? Era posibil ca femeia asta s fie notoria Mitzi
Vandlo?
Era mult mai in varst,nu putea avea cincizeci i trei de ani,dar cand Sara
se uit
la mainile femeii,vzu c aproape nu aveau creuri i erau mai tinere decat
chipul ei.Nimeni nu sugerase c Mitzi s-ar putea deghiza intr-o femeie mai
in
varst i in plus,femeia asta nu avea nasul mare,proeminent,din fotografie.
Sara ii ddu seama c dac doamna Myers i-ar fi spus altcuiva povestea
cu
vlul care i-a adus un brbat,ar fi putut trece drept o glum.Numai datorit
celor
povestite ei de ctre Mike,putu Sara s o recunoasc pe femeie.
Primul gand al Sarei a fost c i-ar fi dorit o sonerie pe care s o apese cu
292

piciorul.Nu il intrebase pe Mike despre camerele de luat vederi instalate in


cortul ghi-citoarei i acum ii prea ru.Oare ii monitoriza cineva sau fceau
doar
o imprimare,pe care s o studieze mai tarziu? Dac ar fi fcut un gest spre
o
camer,ar fi fost vzut oare de ctre un agent?
Pstreaz-i calmul,ii spuse ea ascunzand repede cartea cu chipul lui Greg
i
imprtiind altele pe msu,ii spuse c dac Mitzi ar fi vzut-o impreun
cu
Greg nu ar fi fost nici o problem acum,de vreme ce toat lumea tia c
ghicitoarea era Joce.Asta era bine pentru c din cate tia ea,geanta veche
doamnei Myers ascundea in ea un pistol.Pentru a-i reafirma
identitatea,fcu s-i
sclipeasc inelele.Joce era o femeie mritat.
Doamna Myers se uita la cri prin ochelarii de citit i ochii i se fcuser
mari.
-De unde ai setul sta de cri? Vocea femeii suna ca i cum ar fi vzut
ceva
minunat.Orice dubiu al Sarei c femeia nu ar fi fost Mitzi,dispru.
-Sunt frumoase,nu? spuse Sara destul de tare.Sunt numai ase seturi ca
sta,in
lume.Au fost tiprite de editura soului meu.Aveau de gand s le
foloseasc
pentru publicitatea la una dintre crile lui,dar costau prea mult,aa c
acestea
sunt singurele perechi de cri care vor fi tiprite vreodat.
Doamna Meyer se aplec s studieze crile de pe msu.
-Recunosc oare nite chipuri?
-Ah,da.Shamus Frazier le-a desenat i ne-a surprins fcandu-ne
portretele.Sara
lu in man cartea Judecii,cu chipul mamei ei.Ellie purta o rochie
roie,pe cap
avea o batist mare i purta cercei de aur.
-Asta este doamna Shaw,mama prietenei mele,Sara,spuse ea strecurand
sub
teanc o carte cu chipul lui tefan.Ii spuse c era mai bine ca femeia s nul vad
pe tefan prezentat ca un brbat neplcut la vedere.
-Dar vd c am inceput eu s-i spun totul despre viaa mea,cand de fapt ar
trebui s vorbesc despre tine.
In ciuda eforturilor,Sara simea cum o cuprinde tot mai mult panica.Ce ar
293

trebui
s fac? S rman in cort,s se comporte ca o clarvztoare i s
atepte,sau s
dea fuga la Mike? Dar tia c era imposibil s plece.Femeia asta nu fcuse
toat
viaa ei decat s eludeze legile i autoritile,aa c nu va sta ea
aici,ateptand s
fie prins.Sara decise s fac tot posibilul s o in cat mai mult aici i s
acorde
timp cuiva s vin i s...i s ce? S o aresteze? Sara incerca s-i
aminteasc
tot ce-i spusese Mike despre Mitzi,dar nu ii era uor,cu inima in gat.
-Ia s vedem.Ah,da...Vrei s auzi adevrul despre ceea ce vd in cri sau
eti ca
celelalte i nu vrei decat acadele? Doamna Myers Mitzi-clipi spre ea.
-Adevrul.
-Perfect.Vlul pe care l-ai purtat te-a dus spre o csnicie nefericit i eti
vduv
de foarte mult vreme.Sara se uit in sus la femeie,cu scuze in ochi.
-Imi pare ru,doamn Myers,eu nu ii spun decat ceea ce vd.Nu se arat
aici c
ai avut un so cine tie ce cumsecade.Cum femeia nu spunea
nimic,continuand
doar s se uite fix la ea,Sara aproape c ced nervos.Btu cu degetul intro
carte.
-Dar a existat in viaa ta dragoste,cu un alt brbat.Un brbat tanr i foarte
frumos.Sara zambi cat mai dulce cu putin.
-Descrierea plimbrilor clare,sub clar de lun,a fost din trecutul tu?
Femeia nu spuse nimic.Sara se uit inapoi in cri.
-Dar s-a intamplat ceva cu tanrul tu.Viitorul lui este inceoat.
Femeia se aplec o idee mai mult,ca i cum ar fi fost intrigat.
-Dar stai.Mai exist o dragoste in viaa ta.Un copil.Un biat? O fat? Sara
se uit
la femeie,ateptand un rspuns.Mitzi se ls inapoi pe speteaza scaunului
i Sara
se temu c ii pierduse interesul.
-Tu eti ghicitoarea,draga mea,nu eu.Sara se uit inapoi in cri.
-Copilul sta este foarte dorit de sexul opus i ii pare bine pentru asta,dei
ii
creaz multe probleme.Din nou,femeia nu spuse nimic.
-Ah.Aici.Cartea asta.Se pare c ai un scop in via.Vrei ceva pentru c
294

asta ii va
oferi...Sara se incrunt puin,ca i cum s-ar fi concentrat.
Pace.Libertate.Da,indiferent ce reprezint acel lucru dorit,dac il gseti o
s ii
capei pacea pe care atata i-o doreti.
-Eti o tanr foarte deteapt,spuse doamna Myers,apoi incepu s
tueasc.
-Scuz-m,spuse ea tuind din nou.Astea sunt riscurile cand ai ansa s
trieti
mult.Imi pare ru c te deranjez,draga mea,dar vrei s te duci alturi i smi
aduci un pahar cu ap?
Vrea s fure o pereche de cri,ii spuse Sara ridicandu-se,clipind repede
in timp
ce se gandea ce s fac.Gsete-l pe Mike,ii veni mai intai in minte,dar
cum
putea face asta fr s o prseasc pe femeie? Dac vara in poet o
pereche
sau dou de cri i disprea? Poate c nimeni nu o va mai gsi vreodat-i
vina
va fi a Sarei.
-Cum s nu,spuse Sara strecurandu-se prin draperie,in spatele cortului.Ii
scoase
capul afar.
-Domnule Lang! Am nevoie de dumneata,sasai Sara.Dar Lang nu
apru.Sara
intr inapoi in cort,se uit prin perdele i o vzu pe doamna Myers stand
acolo
cuminte,dandu-i Sarei timp s plece.
Se uit in sus,la custura dintre pereii de panz ai cortului.Vzu un nur
de-a
lungul muchiei i ii spuse c poate era ascuns acolo o camer.Ii ridic
pumnii
i se intoarse in jur,apoi se mai intoarse o dat i gesticula cu ambele
brae,in
sperana c va fi vzut i c cineva va veni in ajutorul ei.
Se uit inapoi in despritura principal a cortului i o vzu pe doamna
Myers
stand acolo cu ochelarii pe varful nasului.Luase perechea de cri pe care o
folosise Sara i o fila.Sara ii inu rsuflarea.In clipa urmtoare ii va vedea
chipul lui Greg i o s-i dea seama ce se petrecea.
-Unde este Mike?
295

Sara se intoarse speriat i o vzu pe Ariei stand in deschiztura cortului.


-Mike? intreb Sara.
-Da,tipul de care te agai ca i cum ar fi fost gata s se inece.A
disprut.L-am
vzut plimbandu-se prin jur cu un strin,un tip absolut super.Felul in care
se
mica tipul m-a fcut...In sfarit,nu putem da de Mike i runda urmtoare
de
lupte trebuie s inceap dintr-o clip intr-alta.Crezi c se teme de un nou
meci cu
fraii mei? Sara se uit din nou prin draperie i o vzu pe doamna Myers
varand
in poet trei perechi de cri.Cum era clar c nu va aprea nimeni ca s o
salveze,Sara tia c va trebui s acioneze pe loc,altfel Mitzi Vandlo va
disprea.Dac scpa,insemna c toate eforturile pentru prinderea acestei
femei
fuseser zadarnice.Ariel purta costumul unei bogate doamne medievale.O
bucat
de mtase alb era prins de micua ei toc din catifea,coborandu-i in
jos,peste
ceaf.Sara intinse mana ,apuc bucata de material,trase tare i o smulse.
-Ce naiba crezi c faci?
-Prind un criminal,spuse Sara uitandu-se prin perdea.Doamna Myers se
ridica
tocmai de pe scaun.In clipa urmtoare va fi afar.Sara trase draperia intr-o
parte,
se repezi,fcu un salt i ateriza pe femeie doborand-o la pmant.
-i-ai pierdut minile? strig Ariel in spatele ei.Sara sttea complet intins
pe
femeie i se chinuia s-i vare in gur bucata de mtase,smuls din toca lui
Ariel,pan s apuce ea s strige.
-Este o hoa i probabil o criminal,spuse Sara in timp ce se lupta cu
femeia.Iar
dac Mike lipsete,atunci ea este...Au! Femeia incercase s o mute.Sara o
clrea,inand-o la pmant.
-Dac Mike nu este aici,inseamn c dispariia lui e legat de fiul ei.
Ariel o privea pe Sara clrind ceea ce prea a fi o femeie btrana,dar
dup fora
cu care se lupta,nu era chiar aa de btrana.
-Anders este fiul ei? intreb Ariei cu ochii mrii de oc.
-Da! Brbatul despre care tu tiai c se culca cu jumtate din ora,dar nici
nu mai
296

prevenit mcar,este fiul ei.i amandoi sunt cutai de toat lumea,de


poliie,de
FBI,de Serviciile Secrete.Sunt criminali de mare anvergur.
Ariei nu prea s ineleag tot ce auzea.
-Nu m-ai fi crezut dac-i spuneam de Greg.Sara sttea pe femeia care se
zvarcolea i incerca s ajung la Sara cu mainile i cu unghiile.
-Ai de gand s stai acolo i s te zgaieti sau te decizi s m ajui? Am
nevoie de
ceva cu ce s o leg.In col atarna un nur gros lung,rou i purpuriu,cu un
ciucure mare la capt.Ariei il smulse,impreun cu vreo doi metri de
cablu,cu
tot.Incepu s-i lege femeii mainile la spate i spuse:
-Ai tiut c e o camer acolo,sus?
-Tot cortul sta se presupune c este cptuit cu camere de luat vederi,dar
se pare
c nimeni nu le urmrete.Spune-mi ce tii despre Mike.
-A venit aici pentru un caz,da? Colin mi-a spus...
-Nu m intereseaz ce-a spus fratele tu cu gur-mare.Ce s-a intamplat cu
Mike?
-A terminat spectacolul lui cu Anna i...L-ai vzut ridicand fetia aia peste
cap?
Fata a inepenit ca o scandur i Mike...
Doamna Myers se lupta din greu,sub Sara.
-Am fost prea ocupat s prind criminali ca s-mi vd soul fcand ceva!
spuse
Sara,frustrat.Ariel se opri din legat.
-Soul? Dac a venit aici pentru un caz,s-a insurat cu tine ca s te protejeze
de
Anderi?
-Las privirea asta! Mike este al meu i il pstrez.Sub ea,doamna Myers
nu se
mai mica deloc.
-Cred c-ai omorat-o,spuse Ariel.
-Nu,este doar nefericit c nu m-am mritat cu fiul ei.Nu-i aa,Mitzi?
Femeia de sub ea scoase cateva sunete neplcute,prin cluul din gur.
-Trebuie s o scoatem de aici fr s fie vzut de cineva.Sara ii smulse
perna
de sub rochie.Nu mai era nevoie de deghizare.
-M duc dup Colin i...
-Nu! spuse Sara.Nu trebuie s spui nimnui nimic.Fratele tu o s vrea s o
bage
la rcoare.
297

-Normal.Ce altceva s fac cu ea?


-Dac Mike nu este aici,inseamn c a fost luat.Viaa lui poate fi in
pericol,iar eu
o s negociez aceast btrana oribil,contra lui.
Mitzi Vandlo se intoarse s se uite la Sara.
-Ah,fcu Ariel cu sprancenele ridicate.
-Da,ah.Du-te afar i spune-i fetei leia c doamnei Myers i s-a fcut ru
i
trebuie s o ajut s...nu tiu.Inventeaz ceva.Apoi du-te in spate i spune-i
domnului Lang s vin aici i...
-Brewster Lang? Credeam c i-e fric de el.
-Nu vreau s tiu cum tii tu asta.Adu-l aici i spune-i c va trebui s fac
pe
ghicitoarea.
-Brewster Lang s fac pe ghicitoarea? Ai inebunit?
-Ariel,nu avem timp de contraziceri.O clip,Ariel rmase uitandu-se la
Sara
clare pe femeia aia btrana.Vlul ii atarna prins numai intr-un capt i in
culorile iptoare ale costumaiei ei,nu semna deloc cu dulcea-nevinovatabuna
-cumintea fat pe care Ariel o displcuse toat viaa ei.
-Bine,spuse Ariel in sfarit i nu ii lu decat o jumtate de minut s-i spun
liceencei din faa cortului c o s existe o mic intarziere.Nu ii lu decat
dou
minute s-l gseasc pe domnul Lang i cand intrar amandoi in cort,Ariel
ii
inea mana ferm pe umrul lui.
Domnul Lang incet s se mai rsuceasc ca s scape din stransoarea lui
Ariel,cand se confrunt cu extraordinara privelite a Sarei clare pe
btrana
doamn Myers.Ochii lui mici se aprinser i grimasa ii dispru.Pentru
prima
oar se uit la Sara cu respect,ciocnindu-i nasul.O vzuse pe femeie in
fotografia pe care i-o artase Mike.
-Da,cred c i-a tiat vreo ca iva centimetri buni din el,spuse Sara i la
acest
comentariu Mitzi incerc s-i arunce picorul in spate,ca s o loveasc pe
Sara
cu tocul pantofului.Numai c domnul Lang a fost mai iute i ii arse una in
glezn
cu piciorul de o fcu s geam.
-Ajut-m s o ridic.O s pun pe ea costumul sta i o s-i acopr gura cu
298

vlul.
-Cineva trebuie s-mi spun ce se intampl,interveni Ariel.
-Mi-a furat picturile,asta se intampl,bodogni domnul Lang uitandu-se la
femeiea de pe covor,legat fedele.
-Ce vrei s spui? intreb Sara incepand s-i scoat roba larg,fericit c-i
pstrase pe ea propria costumaie.Cum domnul Lang ezita,Ariei spuse:
-Dac nu-mi spui ce-ai fcut,le spun frailor mei i o s vezi atunci.
-Eu n-am fcut nimic.N-am fcut decat s le gsesc,cand eram copil.Omul
acela
care a trit aici,profesorul de colegiu,nu le-a vzut niciodat.M-am
asigurat eu
de asta.Am btut ua in cuie.
-Ce u? intreb Ariel.
-Exist o u secret la Ferma Merlin? intreb Sara abia auzit i cum
domnul
Lang nu rspunse,vorbi ea.
-Lang emineu.De aceea cminul nu se afl in mijocul peretelui.Pentru c
ascunde o u secret.A descoperit-o cumva Mike?
Faa lui Lang aproape c se topi.
-El le-a luat? L-am vzut uitandu-se intr-acolo,dar nu cred c tia
ceva.Este un
biat tare detept.Sunt fericit c este al meu.
-Eti rud cu Mike? intreb Ariel fcand ochii mari.Cum s-a intamplat?
-Las asta acum,spuse Sara.Ariel,ajut-m s-i trag pe el rochia.Domnule
Lang,
a vrea s rmai aici i s ghiceti viitorul.
-Nu pot...
-Nici eu nu pot s m bat cu oamenii,dar o fac! i-o tranti Sara.
Dac vrei ca soul meu s te lase s locuieti in continuare la Ferma
Merlin,
atunci trebuie s m ajui.Ne-am ineles? Domnul Lang incuviin din cap.
-Ei,nu,Sara,cand te-ai maturizat i tu?
-Ariei,gura i ajut-m.
-Da,doamn,spuse Ariei in timp ce o ridicau in picioare pe agitata doamn
Myers.
-Ce main ai aici? intreb Sara.
-Nici una.Am venit cu toat familia intr-o dub.
-Care trebuie s aib dimensiunile unui tren de marf,mormi Sara i
domnul
Lang rase cu rasul lui scurt,ciudat.
-Mai bine decat jucriile alea pe care le avei tu i Jocelyn.Ariei ii inea lui
Mitzi
299

capul,in timp ce Sara ii lega vlul in partea de jos a feei.Sara se uit apoi
la
femeie i spuse:
-tii,ari mai bine cu o jumtate din fa acoperit.Este adevrat c soul
tu a
fost atat de ingrozit la vederea ta,in noaptea nunii,incat nu a putut-o face?
Ochii lui Mitzi aruncar scantei spre Sara.
-Te urte.Te urte din toi rrunchii ei,spuse Ariei.
-Este reciproc.Ariel o apuc de un bra i Sara de cellalt,dar cand
incercar s o
mite,femeia ii infipse picioarele in covorul intins pe jos.Reuir totui s
o
tarasc in incperea izolat cu draperii,din spatele cortului.
-Splendid.i acum ce facem? intreb Ariel.
-Nu tiu,dar trebuie s-o scoatem afar de aici,atrgand cat mai puin atenia
asupra noastr.
-i cum propui s facem asta? intreb Ariel.
-Eu,ah...Sara nu avea vreun rspuns.Se uit din nou in sus,la linia tavanului
cortului.De ce nu le urmrea nimeni i nu venea in ajutorul lor?
Ariei ii cobori braul de pe umerii femeii.
-Propun s m duc i s aduc o main aici.
-Bun idee,spuse Sara.O aezar pe Mitzi pe jos,dup care Ariel alerg
afar.
Sara se intoarse spre domnul Lang.
-Ai distrus capcanele acelea,aa cum i-a spus Mike? Cand ochii lui se
intoarser
in alt parte,tiu c n-o fcuse.
-Nici mcar pe una dintre ele? Domnul Lang se uit in jos,la picioare.
-Splendid! i acum du-te dincolo i incepe s spui viitorul.Domnul Lang
ddu s
protesteze,dar renun.Se duse dincolo cu un aer de resemnare pe chip.
Cateva minute lungi,Sara rmase acolo,deasupra lui Mitzi,ingrijorat de
toate
lucrurile care ar fi putut merge prost.Ce-ar fi dac tatl ei s-ar intoarce
acum in
cort? Cum i-ar explica ce fcea ea aici? Pe de alt parte,tatlui ei ii plcea
s
ajute oamenii,aa c poate ar vrea s se implice.Doar c ea nu vroia s-l
implice
in nimic.i da,mai erau i toi enoriaii,plus toate rudele lor.Cum le va
explica ea
asta? Mitzi sttea pe o carpet care fusese pus pe jos i privea intens la
300

Sara,ca
i cum ar fi vrut s-i induc anumite ganduri.Sara se uit la ea.
-Mai bine roag-te s nu se intample nimic cu Mike,altfel o s regrei c
te-ai
nscut.Sara se gandi s-i scoat cluul i s-i pun intrebri,dar probabil
c
femeia ar ipa i ar strange lumea aici.i Sara nu vedea
cum,Dumnezeule,ar
putea explica ce fcea.De cealalt parte a cortului auzi vocea domnului
Lang i
se gandi c-ar fi trebuit s fac un efort s-l costumeze.Dar de fapt arta
atat de
ciudat el singur,incat nu mai avea nevoie de infrumuseri.
Se uit prin perdea i o vzu pe Carol Garrison stand acolo,cu ochii
mari.Nimeni
din Edilean nu se mai aflase atat de aproape de btran de cand...Ei
bine,poate
chiar din 1941.Sara nu o tia pe doamna Garrison i era fericit c nu
trebuia s-i
prezic ea-dar curiosul domn Lang tia totul despre ea.Ii spuse c fiica ei
mai
mare se strecura afar pe fereastra dormitorului ei ca s se intalneasc cu
un
biat a crui familie tocmai se mutase aici din Atlanta i c fumau amandoi
igri.Fiica ei mai mic ii furase trei dolari din geant i fiului ei ii plcea
s
cante cand era singur i c ar trebui s-i dea nite lecii.Cat despre soul
ei,ei
bine,acesta chiar lucra pan tarziu noaptea pentru c vroia s cumpere o
barc pe
care o acontase deja.Doamna Garrison sttea acolo tcut,cu ochii mari,cu
gura
cscat.
-Asta a fost.Putei pleca.S intre urmtorul,mormi domnul Lang.
-Doamne,ce am fcut? opti Sara in timp ce inchidea draperia la loc i se
intorcea spre Mitzi Vandlo.
-Sper c te vor inchide pe via,pentru ce i-ai fcut lui Brian.A fost un
brbat
tare bun i avea un viitor frumos,inaintea lui.Ochii femeii prur s rad i
Sara
ii infranse pornirea aproape irezistibil de a-i arde una.Dar ii lu doar
ochii de
301

la ea.Unde era Ariei? Ce dura atat de mult? Pan acum putea imprumuta
maina
de teren a familiei sau lua chiar maina-premiu.Putea...
Se intrerupse pentru c spatele cortului se deschise brusc i inuntru intr
cam
vreun metru din spatele unei maini negre pe care o recunoscu imediat.Era
preiosul BMW al lui Mike.Mike nu pise nimic! Sara aproape c pi
peste
femeia legat i cu clu la gur,alergand afar,inspre partea
oferului.Ferestrele
lui Mike erau atat de intunecate incat abia cand Ariei deschise portiera i
cobori,ii ddu seama c Ariei era la volan i nu Mike.
-Unde e Mike? in vocea Sarei se simea groaza.
-i-am spus deja tot ce tiu despre el.Sara o urm.
-M-am gandit s-o bgm in portbagaj.De acord? intreb Ariei.
-Da,dar cum ai ajuns la maina lui Mike? De ce ai luat tocmai maina lui?
-Adic vroiai s fur o Camry? Sau chiar o Kya? Ariel o apuc pe doamna
Myers
de o parte.
-Apuc-o de cellalt bra.Sara continua s se uite la Ariel,ateptand un
rspuns.
-Tata este dealer.Am sunat-o pe Sue la birou,i-am dat seria motorului i
mi-a
deschis maina.
-i tot aa i-a i pornit-o?
-Nu,asta am fcut singur.Cateva fire i...Ariel ridic din umeri.
Se luptau cu Mitzi care se lsa moale in braele lor i era chiar foarte
grea.Le
trebui toat fora lor ca s o urce in portbagaj i s lase capota la loc peste
ea.
-Conduc eu,spuse Ariel.
In maina care se indrepta spre ieirea din targ,Sara spuse:
-Ariel,s tii c eti in stare s faci dintr-un brbat un so grozav.
Ariel nu se supr.
-In clipa in care o s gsesc un brbat pe jumtate la fel de bun ca fraii
mei,il
iau imediat.Presupun c mergem la Ferma Merlin?
-Aa cred,de vreme ce tefan cuta obiectele ascunse in camera secret.
Sara tia c nu exista decat un singur obiect de art pe care i-l lsase
cineva ei,
prin testament,acuarela CAY.Firete,miniatura aceea copilroas nu putea
valora
302

cine tie ce.Ariel manevra maina lui Mike prin mulimea de la targ,
indreptandu-se spre osea.Cand ajunser la ieire,un tanr se repezi s
ridice
bariera,lsandu-le s treac.
-Avantajul de a fi o Frazier,spuse Sara.
-Dac incepi s incerci s m faci s cred c eti geloas,m opresc chiar
aici.
Aproape c i-ai frant inima lui Lanny,la liceu.
-Ce-am fcut? Sara se sprijini cu mana de bord,pentru c Ariel mergea
prea
repede.Vechiul drum urma cursul raului K Creek,aa c avea multe curbe
stranse.
-Nimic.Nu vrei s-mi spui ce e cu toat povestea asta? Ce este atat de
important
incat un detectiv s-a insurat cu tine ca s pun mana pe chestiile alea?
Ariel intr
cu peste cincizeci la or intr-o curb in ac de pr,dup care trebui s taie
tare
stanga ca s nu intre intr-un pom.
-Ariel! O s ne omori!
-Maina asta se conduce mai bine decat tot ce-am incercat eu pan acum.
O s-i spun tatei s se ocupe.tii c maina lui Mike are geamuri
antiglon?
M intreb ce ascunde in fundul fals al portbagajului?
La asta,Sara i Ariel se uitar una la alta,cu ochii mari.Nu tiau ce avea
Mike in
portbagaj,dar puteau bnui.Arme.i ele o puseser pe Mitzi Vandlo
deasupra.E
drept,era legat,dar dac se desfcea...
-Grozav,spuse Sara.Nu puteai s vii decat cu maina lui Mike i acum unul
dintre cei mai cutai criminali din State este incuiat laolalt cu o grmad
de
arme de foc.Bun treab,Ariel.Foarte deteapt.
-Dac nu aveai nevoie de ajutorul meu,nu trebuia s mi-l ceri.Se aflau la
intrarea
in Ferma Merlin i cand Ariel ddu s intre,Sara o opri.
-Domnul Lang a pus capcane peste tot i Mike mi-a spus despre unele
dintre
ele.Vreau s parchezi maina in livad.Dac Mitzi iese din main,o s
trebuiasc s-i fac drum printre capcanele intinse pentru fiul ei.
Ariel urm instruciunile Sarei i conduse prin iarb,erpuind maina
printre tufe
303

i oprind-o in btrana livad.


-i acum? intreb ea oprind motorul.
-Nu tiu.Ai vreo idee?
-In primul rand ar trebui s-l sunm pe Colin.Sara se uit la ceasul de pe
bord.
-Toi ai ti sunt la jocuri acum i n-o s-i rspund la telefon.
-Atunci nu rmanem decat noi dou.Coborand din main,Sara se uit spre
portbagaj.
-Crezi c-ar trebui s...ne uitm la ea?
-i s fim salutate cu o rafal? Eu n-a zice.
Ariel se uit in livada din care lipseau cel puin jumtate din pomi.
-Locul sta imi face prul mciuc.Intotdeauna mi-am zis c este bantuit.
-Mike i cu mine o s ne ocupm de el.Ariel,aduna-i curajul i s
mergem.i
stai lipit de mine,altfel te poi trezi lovit de o sgeat.
Cele dou femei in costume medievale preau acas printre cldirile
vechi.Era
lumin i femeile traversar campul deschis alergand aplecate,indreptanduse
spre ferm.Abia cand ajunser aproape de intrare vzur maina lui Greg.
Sara nu-i putea stpani groaza care o cuprinse.De cand il cunoscuse,Greg
avusese putere asupra ei.i chiar dac ultimele dou sptmani ii
schimbaser
dramatic viaa,inc se mai temea c el ar mai putea-o domina.
Dar nu avea timp de asta,acum.Sara ii spuse c dac Greg-i Mike,spera
ea-se
aflau in cas,atunci vor fi in salonul cel mare,unde emineul amplasat
inegal
fcea posibil existena unei camere secrete.Sara o lu spre laterala
casei.Din
pcate,nu putea vedea prin fereastr decat dac se ridica pe
varfuri.Intinzanduse,
se uit inuntru i ce vzu o fcu s-i bubuie inima in piept.Patru oameni
erau
in incpere.Greg/Stefan sttea in dreptul emineului.Lang el,un brbat
indrepta
o arm spre Mike i spre al patrulea brbat,aflai amandoi in mijlocul
incperii.
Puinul mobilier fusese impins spre lateralele incperii i in centru fusese
improvizat un ring de lupte.Mike i cellalt brbat aveau doar pantalonii pe
ei,fr cma i erau in picioarele goale.Ii ddeau tarcoale unul altuia i
dup
304

sangele de pe feele lor se vedea c lupta dura deja de ceva vreme.


Brbaii se potriveau ca mrime i greutate,trupurile lor erau cptuite cu
muchi,aveau umeri largi i talii mici i muchii dorsali le ieeau in afar
ca
aripile unui liliac.Cellalt brbat lans un pumn spre Mike ca i cum ar fi
boxat
i Sara fu fericit s-l vad pe Mike lsandu-se in jos i prand
lovitura.Apoi,ca
o sgeat,Mike se aplec,apuc piciorul brbatului i trase tare de
el.Brbatul ii
pstr echilibrul cateva momente,dar Mike ii infipse capul in stomacul lui,
aruncandu-l la pmant i czand i el deasupra.
Brbaii stteau agai unul de cellalt,cu Mike deasupra,cu picioarele
celuilalt
in jurul spatelui lui Mike.Mike incepu s-i care la pumni in cap,dar
brbatul ii
trase picioarele in jos i il izbi cu putere pe Mike in stomac.Mike se ddu
inapoi
i in secunda urmtoare stteau din nou in picioare,crandu-i pumni.
Sara ii puse palma la gur ca s nu strige.Se uit la Ariel.
-sta este brbatul pe care l-ai vzut la targ? Cel dup care te incinsesei
atata?
Ariel ridic din umeri.
-Te pricepi i tu la oameni...mai ru ca mine!
-Trebuie s-l chemm pe Colin,opti Ariel.
-Mike o s fie mort pan ajunge el aici.Sara se uit la Ariel,in rochia ei
lung i
cu corsajul din mtase.
-Trebuie s le distragem atenia.Ce ai sub chestia asta?
Ariel ii zambi doar in semn c a ineles i se intoarse cu spatele la ea,s-i
desfac
ireturile corsajului.
-Vizavi de Biblioteca Public din New York,cea mare,este un magazin
micu,
aparinand unei franuzoaice minione.Nu poi crede ce lenjerie are acolo.i
toat
este ajustat,ca s i se potriveasc perfect.
Ariel vorbea prea repede i se lupta s-i infrang frica.
-Adevrat? intreb Sara cu maini tremurande.Dac poi...dac poi s-l
convingi
pe unul dintre brbaii aceia s te urmeze in ur,este o capcan acolo.
Sara incerc s se gandeasc la obiectiv i nu la ce ar putea pi Ariel dac
305

ar
avea pe urmele ei un brbat inarmat,ii descrise capcana i firul intins de-a
latul
uii i ii povesti despre podul surei i despre Mike coborand pe
sfoar.Dup ce-i
desfcu corsajul,Ariel se intorse i incepu s-i trag in jos de pe umeri
rochia
grea.
-O s fie bine.Nu-i mai face griji pentru mine.Cand rochia ii czu la
pmant,
Ariel rmase intr-un corset din mtase neagr,,cu panglicue minuscule,
roii,impletite in partea de sus i in chiloei negri care ii acopereau doar
jumtate
din funduleul ferm.Picioarele ei lungi erau goale.
-Imi pare bine c nu port chiloii bunicii,ca tine.
-Ariel,de ce nu incerci s fii i tu drgu? Ar putea s-i plac.
Cum Sara ii concepuse singur costumul,il prinsese astfel incat s i-l
poat
pune i scoate cu uurin.Sub marginea din fa a rochiei,mascase un
sistem de
prindere pe care il deschise acum fr efort.Cand se imbrcase azi
diminea,
gandul ei fusese s-l recompenseze pe Mike pentru catigarea
competiiilor,aa
c ii pusese desuuri pe care el nu le tia.Corsetul alb,chiloeii albi i
ciorapii
albi care ajungeau pan la jumtatea coapsei fceau pereche bun cu
desuurile
lui Ariel.Ariel se sprijini de cas.
-Buun,acum c suntem imbrcate ca de bordel,ce facem? intreb ea.
In secunda urmtoare rspunsul veni de la sine,cand auzir impucturi in
deprtare.Ariel i Sara se uitar una la alta.
-Mitzi,spuser ele la unison.
Probabil c Mitzi ii desfcuse legturile i descoperise armele lui Mike.
-Du-te in partea cealalt a casei.Eu o s-i atrag atenia lui Greg,spuse Sara.
In cateva clipe,zgomotul impucturilor il scoase pe verand pe Greg i pe
unul
dintre bodigarzi.Cand dintr-o parte apru Sara in desuurile ei albe,cei doi
brbai
o privir surprini.In partea cealalt se auzi un zgomot puternic,ca de
bolovan
lovind zidul casei.Bodigardul se duse s vad ce se intampl i ddu acolo
306

peste
Ariel,inalt,zvelt i intr-un corset negru.Nu se mai gandi s trag ci
rmase
locului,zgaindu-se la ea.Zambindu-i seductor,Ariel fcu un pas inainte.
Omul se uit la eful lui,dar Greg nu avea ochi decat pentru Sara.
-Este o femeie,spuse brbatul.
-Du-te dup ea.Asta e a mea,spuse Greg gutural.Bodigardul sri peste
balustrada
verandei i alerg dup Ariel.
Sara se intoarse in loc i o lu i ea la fug,dar din pcate mai incet decat
el.Greg
o prinse exact in clipa in care ajungea in curtea cu pietri din faa garajului
pentru trsuri.Se pregti pentru o lovitur care ins nu veni.Cand se uit la
el,pe
chipul lui se aternuse o expresie de mare tristee i nefericire.Era o
expresie pe
care Sara o cunotea bine.Greg o folosise de multe ori cand ii povestea
despre
fostele lui iubite-cele care l-au trdat i l-au fcut s nu mai aib incredere
in
femei.Privindu-l,Sara fu izbit de felul in care se pot schimba emoiile,intro
clip.Acum o lun,cand Greg se uita la ea cu faa asta trist,de bietul-demine,i
se muia inima pentru el.Cum se putea plange de ce fcuse el vreodat?
Cum
putea aduga ea la suferinele pe care le trise el deja? i renuna s se mai
plang de ceva sau s-l mai intrebe ceva.Nu vroia s se spun despre ea c
fcuse vreodat ru cuiva-i vroia s-i dove-deasc lui Greg c nu toate
femeile
erau la fel de lacome,de egoiste i de manipulatoare ca prietenele lui din
trecut.
Dar acum Sara vedea c expresia lui Greg de fie-i-mil-de-mine era doar
o
masc i se intreb cum putuse s fie ea atat de lipsit de respect de
sine,incat
s-l fi crezut.Ceea ce vroia ea s-i spun era c tia totul despre el,dar tia
c
avea un pistol la brau i nu putea face asta.Era mai bine s-l duc de nas i
nu
s-l infurie.Va face tot posibilul s foloseasc impotriva lui imensul su
ego.Ii
307

porunci maniei s o prseasc,in timp ce se prbuea aproape pe Greg,cu


braele in jurul torsului su.
-Ah,Greg,dragul meu,a fost atat de cumplit cat ai fost plecat.Nu poi crede
ce
minciuni mi-au spus oa-menii despre tine.Dar eu nu am crezut un cuvant.
ii inu rsuflarea,ateptandu-se ca el s o cread sau...sau s o
impute.Dup
ceea ce-i prur minute intregi,Greg ii petrecu braele in jurul ei.
-Sara,de ce eti aici i de ce eti dezbrcat? o intreb el neincreztor.
-Am fost la targ i domnul Lang mi-a spus c eti aici.
-Lang? Sara se desprinse,ca s se uite la el.
-Da.Domnul Lang mi-a spus c eti aici,ateptandu-m i c vrei s m
vezi i
normal c am venit imediat.Cand am ajuns aici i stteam in main s m
schimb de costumaia pentru targ,am auzit ca nite focuri de arm.M-am
speriat
c era domnul Lang cu puca lui i c ve-nise aici dup tine,aa c am ieit
din
main cum eram.
-De ce ai fugit cand te-am vzut?
-Preai atat de furios vzandu-m in deshabille.
-In ce?
Sara ii vzu sclipirea de furie care-i travers faa i tiu c fcuse o
greeal.
Greg ura cand ea folosea cuvinte pe care el nu le cunotea-i expresia
aceasta ii
aminti cum trise ea cu permanentele lui schimbri de dispoziie.Acum era
in
regul,acum se infuria-i intotdeauna din vina Sarei.Toate strile lui
proasteniciodat
cele bune-erau,dup el,cauzate de Sara.Pretinse c nu-i vzuse furia.
-Mi-a fost atat de dor de tine,spuse ea for andu-se s-l srute pe gat.ie
i-a fost
dor de mine? Cand erai impreun cu soia ta? Sau la inchisoare? ar fi vrut
ea s-l
intrebe.
-Sara,nu am acum timp pentru asta.Greg ii indeprt braele din jurul
gatului i
se retrase,dar ea ii vzuse scanteia din ochi.Nu tia dac el aflase sau nu
despre
cstoria ei cu Mike,dar un lucru era clar: vroia sex.Iar ea avea nevoie de
timp.
308

-Este pe aici un vechi pavilion de var.Chiar in spatele tufelor stora,spuse


ea
dulce.
-Eu...Sara incepu s se retrag.
-Pun pariu c nu m prinzi,spuse ea pe cat de seductor putu,apoi o lu la
fug
spre spre pavilion.Dar vzuse scanteierea de furie din ochii lui i tia c nu
va
mai dura mult pan cand Greg o s se dezlnuie.In timp ce alerga,il vedea
cu
ochii minii pe domnul Lang montand firul invizibil peste intrarea in
vechiul
pavilion i fixand sgeile imediat in spatele acesteia.
La vremea aceea se intrebase ce s-ar fi intamplat dac Mike sau chiar ea ar
fi
intrat in micua i cocheta cldire,dup instalarea capcanei.Dar Sara nu se
putea
gandi la asta in timp ce alerga traversand peluza,apoi ocolind gardul viu
inalt
care asigura intimitatea locului.Se repezi direct in cldire,srind peste
pragul
intrrii.Se opri in captul cellalt,cu spatele la perete,vzand de acolo cele
patru
sgei montate de domnul Lang chiar deasupra intrrii.Nu mai avea cum s
ias
de acolo.Greg se opri in afara intrrii.
-Sara! Vino aici in clipa asta! ii porunci el.
-A prefera s vii tu la mine,spuse ea in oapt,cu inima btandu-i s-i
sparg
pieptul.Cum ea nu-o ascult,Greg se dezlnui.
-Tarf mic! spuse el dand s se repead la ea.Totul se petrecu intr-o
clip.Greg
ii scoase pistolul i fcu un pas spre ea-i Sara auzi declicul
firului.Vzandu-i
expresia,Greg tiu c se petrecea ceva.
-La naiba cu Lang i cu capcanele lui! strig el indreptand pistolul spre ea.
Instinctiv,Sara se ls la pmant,cu mainile deasupra capului.
Exact in clipa in care Greg trgea,se declanar sgeile.
tefan Vandlo,alias Greg Anders,alias alte cateva nume,fu strpuns de
patru
sgei cu varf de oel-i redus pentru totdeauna la tcere.
Sara era atat de ingrozit de ce se intamplase-de ce provocase ea-incat nu
309

reui
decat s se ridice i s incremeneasc in loc.Sangele lui Greg ii improcase
faa
i hainele.Ca s ias de acolo ar fi trebuit s-i mute trupul din pragul
uii,unde
rmsese intuit,dar nu putea face asta.Rmase acolo unde era,lipit cu
spatele
de peretele pavilionului.
Lui Mike ii lu ceva timp ca s se desprind de agenii venii la apelul lui
imediat dup ce auzise impucturile,in patru minute,btrana ferm era
invadat
de maini i brbai care aveau cu toii de spus cate ceva.
Dac pe Mitzi o gsiser uor,tefan le scpase.Mainile Urgenei,inclusiv
un
elicopter i mult lume peste tot,il cutau.Vantoarea era in toi.
Dar singura grij a lui Mike era Sara.Trebui s-i fac drum cu fora prin
mulime ca s ajung la Ariel.
Cand ea ii spuse c venise aici impreun cu Sara,Mike aproape c intr in
panic.El care crezuse c Sara era in siguran,la targ.
Mike incepu s alerge frenetic.Un singur loc exista la Ferma Merlin,prin
dreptul
cruia puteai trece fr s-l observi.Cand Mike o gsi in sfarit pe Sara,o
vzu
lipit de peretele din spate al pavilionului,iar trupul fr via al lui tefan
Vandlo era intins pe jos,peste prag.Sgeile ii strpunseser in patru locuri
trupul,unul dintre ele fiind chiar inima.
Mike smulse fr remucri sgeile din trupul lui tefan i-l ls s cad
la
pmant.Se duse la Sara,o lu in brae i o stranse cu putere,optindu-i:
-Este in regul.Acum eti in siguran.Ii inu capul pe umrul lui pentru ca
ea s
nu poat vedea cadavrul lui tefan in timp ce era luat de cei de la
Urgene.Cand
drumul redeveni liber,o conduse afar,o lu in brae i o duse in cas.Pe
alee se
afla o main de la Pompieri iar pe peluz,un elicopter.
Cineva o acoperi cu o ptur pe Sara i Sara o vzu pe Ariel sprijinindu-se
de
spatele mainii de pompieri.Avea peste umeri o hain de pompier,dar
picioarele
ei lungi,erau goale i cel puin o duzin de brbai se inghesuiau in jurul
ei.O
310

salut uor pe Sara,in timp ce Mike o purta in brae spre cas.


Mike o duse in buctrie i o aez pe un scaun.Dup ce deschise cateva
sertare,
gsi un teanc de tergare curate i umezi unul,incepand s o spele pe
fa.Carpa
se umplu de sange.Sangele lui Greg.Sara atinse uor rana de sub ochiul
drept al
lui Mike i vzu o tietur sub cellalt.Mike se splase,dar ea ii revzu
faa
insangerat.Brusc,ii aminti cum ajunseser aici.
-Mitzi! Am adus-o aici in maina ta dar am auzit focuri de arm! Cred c
a..
Mike o srut uor.
-Este in regul.Mitzi a ieit din portbagaj dar a clcat intr-una din
capcanele lui
Lang.Am gsit-o atarnand de un pom,intr-o plas.
-Este in regul? se auzi o voce din u.Sara se intoarse i-l vzu pe
brbatul cu
care se btuse Mike,cel care-i insangerase lui faa-brbatul care lucra
pentru
Greg.
-Tu i-ai fcut asta,aproape c strig ea.Te-am vzut lovindu-l!
Sara ii stranse pumnii ca i cum ar fi vrut s-l atace.
-Nu eti persoana cea mai agreat de ea,acum,interveni Mike.Sara,prinesa
mea
rzboinic,i-l prezint pe Frank Thiessen.i-am vorbit despre el,este cel
mai
vechi prieten al meu.
-Nu chiar aa de vechi,spuse Frank apropiindu-se de Sara cu mana intins.
Dar Sara nu-i lu mana.Nu era obinuit cu brbai care se bteau intre ei
dei
erau cei mai buni prieteni.
-Dac asta te ajut la ceva,Mike mi-a fcut-o mai ru,mie.Aproape s m
omoare,de vreo dou ori.Pot s-i art dac vrei,cateva rni fcute de
el...Frank
nu-i termin fraza,bnuind c Sara nu era inc pregtit s-i ineleag
umorul.
La un semn al lui Mike,Frank iei din buctrie.
-Sara,draga mea,este in regul totul.Frank lucra la un alt caz,cand a auzit
pe
cineva pronun and cuvantul Edilean. A cerut s fie primit in investigaia
Vandlo,tiind c sora mea locuia aici.A fcut i cateva luni bune de
311

inchisoare,
ca s aib un trecut credibil cand avea s-i fie adus tefan Vandlo in
celul.
Frank a fost acela care m-a introdus i pe mine in caz.A lucrat din greu ca
s
scoat informaii de la tefan.i cel mai bun lucru pe care l-a fcut,a fost
acela
de a-l convinge pe tefan c avea nevoie de un bodigard.
-i cellalt brbat pe care l-am vzut este tot agent?
-Nu,el era din partea lui Mitzi.Cred c femeia se sturase s vad cum
strica fiul
ei tot ce incerca ea s fac.Mike ii netezi Sarei prul pe spate.
-Frank este singurul om cruia i-am spus c Tess locuiete in Edilean.Cand
Cpitanul Erickson mi-a spus c se aflase asta,am bnuit c informaia
venea din
partea lui Frank i o vreme nu am tiut dac m trdase sau dac imi cerea
ajutorul.
-Cand v-am vzut luptandu-v...
-Incercam s facem orice era posibil ca s prelungim momentul,in sperana
c va
aprea Mitzi i c va fi prins.Nimeni nu s-a gandit c tu vei fi cea care o
va
prinde.Mike o privi cu atata mandrie incat Sara simi cum se inroete la
fa.
-Cand m-a contactat Frank la targ,ne fceam planul s improvizm un
spectacol
ca s-i distragem lui Vandlo atenia,cat mai mult posibil.
-Nu a fost un spectacol.Cand ii atinse faa,vzu c Mike incerca s nu se
strambe de durere.
-Frank i cu mine ne-am antrenat impreun i am luptat mult in ring i...
-Aa cum plnuieti s faci in sala de gimnastic pe care vrei s-o deschizi?
-Intocmai.Mike zambi,dar nu i Sara.Se intamplaser prea multe lucruri
rele in
ultimele cateva ore,ca s mai poat rade.Mike schimb subiectul.
-Vrei s tii cum am descoperit camera ascuns? Lang a tras acolo un
cablu,ca s
poat avea lumin electric.Cand am vizitat noi doi locul i in timp ce ce tu
i
Lang vorbeai despre prjituri,eu am vzut un cablu care disprea in
perete.Dar
abia a doua zi mi-am dat seama ce vzusem.Sara il mangaie pe obraz i il
privi
312

cu dragoste.
-Eti detept,frumos i talentat.Mike rase.
-Inseamn c sunt imaginea ta in oglind.Ii puse varfurile degetelor sub
brbia
ei.
-Sara,imi pare ru c ai fost lsat singur,s tre-buiasc s treci prin ce-ai
trecut.Putiului de la FBI care fusese plantat acolo i s-a spus c Joce
plecase i a
presupus c in cortul ghicitoarei nu mai era nimeni.i a venit s se uite la
mine
i la Anna,srind coarda.Dac asta te face s te simi mai bine,are acum
doi ochi
negri,unul de la mine i unul de la Frank.Am vrut s-i rup picioarele,dar nu
m-a
lsat Frank.Mike ridic din umeri.
-Colin tot mai crede c ar trebui s...Dar Mike se intrerupse cand se
deschise
ua.O poliist ii aducea Sarei rochia lung,medieval i in timp ce i-o
punea pe
masa din buctrie,se uita plin de admiraie la Sara.
-Ai fcut o treab bun,ii spuse ea i plec.Mike ii zambi Sarei.
-Inc nu am vzut casetele,dar am auzit c ai fost mare,cu Mitzi.Presupun
c era
obinuit ca nimeni s nu tie nimic despre ea i cum nu-i inchipuia c
ghicitoarea erai chiar tu,inta i victima ei,s-a pomenit sporovind cu cine
nu
trebuia.Oricum,se spune c ai fost magnific.
-Nu chiar,spuse Sara dar era incantat de apreciere.Eu cred c Mitzi era
atat de
innebunit de crile de tarot incat nu mai putea gandi limpede,iar eu eram
speriat de moarte.Dar am avut ajutor.
-Da,au stat deja de vorb cu Ariel.
-Ce s-a intampalt cu ea? O alerga omul la...
-Cand am auzit focuri de arm,tefan i cellalt tip au ieit afar.Frank i
cu
mine ne-am spus c se terminase totul.Mitzi nu s-ar mai fi artat in vecii
vecilor
dac ar fi auzit focuri de arm.Frank i cu mine am chemat ajutoare,in timp
ce o
luam dup ei.Frank l-a gsit pe cellalt bodigard i l-a pus la pmant.
-Adic l-a impucat?
-Da,dar dac Frank ar fi ajuns cu un minut mai tarziu,nu cred c Ariel ar
313

mai fi
fost acum in via.Dar a mai fost o problem,adug el dup o uoar
ezitare.
Cand gropia lui Mike se adanci,Sara se uit intrebtoare la el.
-Pesupun c i-ai povestit lui Ariel cum m-am legnat eu pe o funie ca s te
smulg inainte de a clca pe firul capcanei...?
-i ce-a fcut ea?
-Dup ce Frank l-a omorat pe bodigardul lui Vandlo,Ariel a incercat s
fug
legnandu-se pe funie.Era de ineles,de vreme ce nu tia cine era
Frank,cruia ia
trebuit ceva ca s o prind.Mike zambi.
-Dar din cate mi-a spus el mie,i-a plcut cand s-a incurcat impreun cu
ea,in
funie.Sara ii putea imagina lupta care urmase,cu Ariel in desuul ei negru,
luptandu-se din toate puterile.Da,ii putea imagina c i lui Ariei aproape
c i-a
plcut.
-Eu cred c ei doi se plac,spuse Mike aplecandu-i capul spre al ei.Cat
despre
tine...Cred c am imbtranit astzi cu zece ani.Am fost bombardat de
Federali
care vroiau s stea de vorb cu mine iar eu vroiam s tiu ce se
intamplase.Dac
a fi bnuit c ai venit la ferm,a fi tiut unde s te caut.Iar cand mi s-a
spus c
nu mai erai la targ,am intrat cu adevrat in panic.Apoi am dat de Ariel i
cand
mi-a spus c ai venit impreun aici...Sara,nu ar fi trebuit s...
Expresia de pe chipul ei il fcu s se opreasc.
-Bine,fr predici.Ursc pericolul la care te-ai expus dar crede-m,sunt
sincer,
sincer bucuros c ai prins-o pe Mitzi! Mike ii puse mainile pe umerii ei.
-i acum Sara,dragostea mea,oricat de mult imi place tot ce ai fcut,nu mai
vreau s te vad i ali brbai imbrcat aa.Haide s te imbraci ca s poi
s stai
de vorb cu nite oameni,da?
Cand Sara il apuc de bra,se intoarse intrebtor spre ea.
-Mi-ai spus dragostea ta! Mike se art incurcat.
-Nu ai mai spus asta inainte.Dar cum el tot nu inelegea,Sara spuse:
-Dragoste.Niciodat nu ai mai spus dragoste in aceeai propoziie cu
numele
314

meu.
-Tu crezi c m-am insurat cu tine fr s fi fost nebun dup tine?
-O cerea cazul...Stand in faa ei,Mike ii poziiona picioarele de o parte i
de alta
a coapselor lui.
-Sunt muli criminali pe lumea asta,dar niciodat nu m-am insurat cu vreo
femeie doar ca s o salvez.Mike o srut pe ceaf.
-Te iubesc.O srut pe obraz.
-Te iubesc tot mai mult,pe zi ce trece,ii srut pleoapele.
-Cand te-am vzut stand lipit de perete,in pavilion,plin de sange,cu
Vandlo in
faa ta,pentru o clip nu am tiut dac erai vie sau moart i am crezut c
eu o s
mor.
-i eu,spuse Sara srutandu-l.Cand mi-am dat seama c btrana aceea era
Mitzi,
am tiut c te aflai in pericol i...
-,fcu Mike strangand-o la piept.Gata,a trecut totul iar luni trebuie s
m
intorc la Fort Lauderdale.Crezi c-i poi face bagajele pan atunci? Doar
c nu
tiu ce main o s conduc.
-Maina ta...?
-Este ciuruit de gloane.Ce naiba te-a posedat ca s-o bagi pe Mitzi intr-o
main
plin cu arme? Nu puteai fura i tu alt main?
-Nu te infuria pe mine.Ariel a furat-o.Iubita ta Ariel,cu care ai ieit la
intalnire
dei erai un brbat insurat.
-Am ieit cu ea inainte de a m insura cu tine.Iar ea...
-Imi pare ru c v intrerup,spuse Frank din u,dar toat lumea vrea s o
vad
pe femeia care a pus-o pe Mitzi la pmant.
-Venim de indat ce se imbrac Sara.
-Nu v deranjai pentru noi,spuse Frank apoi rase vzandu-i expresia lui
Mike i
iei.
-Pariez c picturile ascunse in camera secret a domnului Lang sunt
semnate
CAY.
-Da,spuse Mike.Charles Albert Yates.Luke i cu mine am scos ieri o
groaz,de
315

acolo.Mike o ridic pe Sara in picioare.


-Cam vreo sut de picturi,dar sunt mult mai multe.Tot ce se afl in camera
aceea
este vechi,dar eu habar n-am ce reprezint.Sunt cutii din lemn pline cu
scrisori i
jurnale vechi i haine.Tot acolo se afl i kiltul i cmaa purtate de Lang
in
noaptea aceea din 1941,cele despre care mi s-a vorbit aproape toat
copilria
mea.Mike fcu o pauz de respiraie.
-Nu ineleg cum de n-a gsit nimeni camera,pan acum.
-A btut ua in cuie,spuse Sara in timp ce Mike o ajuta s-i pun rochia
lung.
-In felul acesta,numai el putea vedea ce se afla inuntru.Logic.
-Cum a aflat Mitzi de picturi? i sunt valoroase? Mike rmase tcut.
-Mike? Ce s-a intamplat?
-Am trimis vreo dou fotografii Federalilor,in D.C..Sara,draga mea,eti
milionar.Muli.Singurul ei gand a fost c acum vor putea renova Ferma
Merlin.
i c nu vor trebui s-i fac griji privind educaia copiilor lor.i Mike ii
va
putea deschide cea mai bun sal de gimnastic care a existat vreodat.
Zambind,se uit la el dar vzu c el era serios.
-Eti singura persoan de pe pmant care poate fi nefericit c s-a trezit cu
o
grmad de bnet.Nu sunt banii mei.Sunt ai ti i poi face multe cu ei.Sara
se
strdui s nu bombne.Mike ii ddea de ineles c dac vroia s se
elibereze din
proasptul ei mariaj,el nu se impotrivea.
-Crezi c Tess se va putea ocupa de milioanele noastre?
-Cum s nu,spuse el i gropia reapru.Sara ii petrecu braul pe dup al
lui.
-Mama are o list intreag de oameni care vor s vin la sala ta.
-Problema este dac vom putea sau nu s te scoatem pe tine din pat,pentru
sal.
-Eu...incepu Sara,dar se opri cand pi afar.Prea c jumtate din Edilean
se
afla acolo,lang maina de pompieri,ambulan i mainile de poliie.i
cand o
vzur pe Sara,incepur cu toii s aplaude.Era convins c cei mai muli
habar
316

n-aveau ce fcuse ea,dar li se spusese c oraul era mandru de ea.Sara se


uit in
spate,la Mike.
-Du-te,spuse el.Este momentul tu.Tu eti eroul.Nimnui nu-i va mai fi
vreodat
mil de Sara Shaw,spuse Mike strangandu-i tare mana.Dac s-ar fi indoit
cumva
de dragostea lui,in clipa aceea i-ar fi disprut orice temere.Munca lui
fusese cea
care rezolvase cazul,dar el se ddea deoparte ca s-i confere ei gloria.
-Newland,spuse Sara.Numele brbatului pe care il iubesc.Mike zambi.
-Da,Doamn Newland.Soia mea.Intorcandu-se,Sara se indrept spre
oamenii
care ateptau s o felicite-dar nu-i ddu drumul mainii lui Mike.

SFARSIT

317