Sunteți pe pagina 1din 772

Traducere de ANTONIU LELIA IULIANA

Coperta de NICOLAE SRBU

Copyright

1981 by Alexandra Ripley


1994 EDITURA ANTONIE
ISBN 9739595332

Dedic aceast carte lui

JANE CLARK TWOHY


ca un omagiu plin de recunotin pentru autoritatea sa
n materie de probleme bancare.

Ludrosul i fanfaronul Charleston


Cumplit este pedeapsa pe care singur i- a atras- o,
Pe care atottiutoarea Providen a decretat- o
mpotriva ascunziului acestui bazilic
O, Babilon czut!
New York Independent, Februarie 1865

Dac cineva vreodat a meritat exterminarea i exilul,


aceasta a fost aristocraia lipsit de principii, ndrtnic,
ignorant i perfid din Carolina de Sud
Chicago Tribune, Aprilie 1865

CARTEA NTI
1863 -1865

1
Strada larg era linitit i pustie sub soarele dogoritor.
Frunzele de pe viele i pomii din grdini atrnau vlguite;
nici chiar psrelele nu mai aveau putere s cnte n aerul
dens, apstor.
n tcerea care domneai rsunar de patru ori btile
unei pendule. Un clopot cu sunet grav btu de patru ori i o
voce puternic anun:
Este ora patru i totu-i n ordine.
Puin mai trziu se auzi un zgomot ndeprtat de copite
n galop. Paznicul din turla bisericii privi cu atenie clreul
n uniform cenuie care se apropia.
l recunoscu pe tnrul ofier Andrew Anson care se
grbea spre casa sa din Meeting Street. Era n ordine.
8 august 1863, scrise maiorul William Ellis n micul
su jurnal de buzunar. Scrisul su era precis, ngrijit
conturat i uniform. Am reuit n eforturile noastre de a
rmne neobservai, defilar cuvintele dintr-o parte n alta a
paginii nguste, i suntem pregtii s inem piept
rzvrtiilor cnd acetia vor afla de prezena noastr. Ai lor
vor fi mai muli dect ai notri, dar ne ncredinm
Domnului s ne ajute, pentru c avem o cauz dreapt.
Tunul Parrott adus de noi de pe corabie are s inteasc
chiar n inima Rebeliunii. Vom avea privilegiul de a spulbera
n rn smna aa-numitei Confederaii. S dea Domnul
ca rana s fie mortal.
7

Andrew! Braele lui Lucy Anson se ntinser spre


brbatul ei. El o srut, o srut precipitat pe fa, ochi,
buze pn ce Lucy ncepu s gfie. Apoi i apuc
amndou minile ntr-ale lui i, cu gingie, i le duse la
obraz. Ochii i strluceau.
Eti att de frumoas! opti el.
Ochii mari, cenuii ai Lucyei se umplur cu lacrimi de
fericire.
Ct timp eti n permisie? ntreb ea. Ar fi trebuit
s-mi spui c vii ca s pot pregti totul. Nu, retrag ceea
ce-am spus. Surpriza a fost minunat.
Ea i frec obrazul de pieptul lui i-i inhal mirosul. Era
mbttor. La nceput nu nelese ce-i spunea Andrew. El
n-avea permisie. Se oferise voluntar s duc o depe
urgent de la Wilmington la Savannah doar ca s poat
trece prin Charleston s-i vad soia i bebeluul. Ar fi
trebuit s schimbe calul i s porneasc la drum de ndat.
Probabil la ntoarcere ar putea s rmn o noapte
Nu, nu pot s ndur asta! Lucy i petrecu braele n
jurul gtului lui. Nu e frumos. Nu te voi lsa s pleci.
Taci, iubito. Nu-mi ngreuna situata. Vocea lui era
nenduplecat, vocea unui soldat.
Voi fi asculttoare, opti ea. Vino s-i vezi fiul.
Micuul Andrew dormea ntr-un leagn-hamac lng
patul ei. Andrew l vedea pentru prima oar. Se uita cu
uimire la fptura ginga.
Cred c sunt cel mai fericit brbat din lume, zise el
linitit. Lucy i strecur braele n jurul mijlocului lui.
Eu a putea fi cea mai fericit femeie, opti ea.
ine-m-n brae. Oh, dragostea mea, e doar or patru. Nu
se va ntuneca pn aproape de zece. Nu trebuie s pleci
chiar imediat. Ea i lu mna i o duse la sn.
8

Maiorul Ellis citi ce scrisese, apoi ddu din cap cu


mulumire. nchise jurnalul, l puse n buzunarul
pantalonilor plini de noroi i ptai de transpiraie, apoi i
mbrc tunica din ln aspr a uniformei. Pe urm i puse
mnuile i plria. Abia putea s respire n cldura
aproape tropical, dar maiorul avea sentimentul istoriei i
dorea s fie mbrcat pentru clipa destinului, i ridic
sabia, tunarii se aezar la locurile lor, aprinznd tora.
Ellis arunc o ultim privire prin binoclu. Peste ntinderea
linitit de ap a portului, vechiul ora Charleston sclipea n
unda de dogoare ca un miraj, cu casele sale nalte i
nguste, ascunse n spatele obloanelor, cu zidurile n culori
pastelate avnd un aspect decolorat i imaterial.
Ridicndu-se deasupra acoperiurilor de igl abrupte i ale
courilor de fum, turla graioas a bisericii Saint Michael
era ca o sgeat alb strlucitoare pe fundalul impozant al
norilor albi prevestitori ai vijeliei ce avea s rcoreasc aerul
apstor.
Turla bisericii era inta maiorului. Acesta ddu
semnalul, despicnd viguros aerul cu sabia.
Ghiuleaua se nl peste ntinderea de ape ca o cioar,
rmase o clip suspendat n punctul cel mai nalt al
traiectoriei i czu lene ctre ora. Erau orele 16 i 12
minute.
Proiectilul czu n mlatina ce mrginea oraul spre vest
i fu nghiit de mlul negru-albstrui al refluxului. Maiorul
Ellis njur i refcu calculele.
n clopotnia bisericii Saint Michael, Edward Perkins se
frec la ochi. Fusese paznic de zi aproape douzeci de ani i
dorea s mai fie nc ali douzeci. La treizeci i opt de ani,
ochii lui erau mai ageri dect ai vulturului, cum se
scrisese despre el n Charleston Mercury. Principala lui
9

sarcin era s depisteze fumul, dar nu fumul alb i subire


care se ridica mereu din courile buctriilor, ci trombele
ntunecate de fum care nsemnau incendiu. Vechiul i
ticsitul ora fusese distrus de foc de cinci ori de la
ntemeierea lui n 1670; locuitorii lui purtau n snge
amintirea, i groaza. Dar cu ochii de vultur mereu la veghe
i cele dou pompe mobile de la detaamentul de pompieri
de lng docuri, locuitorii din Charleston puteau lenevi fr
team n dup-amiezele de var dogoritoare, ascuni n
casele lor cu obloanele lsate.
Asta era nc una. Edward Perkins se aplec n fa
punndu-i mna streain la ochi. Punctul ntunecat se
ridic din James Island i se fcu mai mare cnd travers
apa. Cnd ghiuleaua ncepu s cad, Edward Perkins
alerga, mpiedicndu-se spre frnghia groas i plin de
noduri care atrna de cel mai nalt clopot din clopotni.
Braele lui subiri se umflar cnd trase de funie, apoi se
ntinser cnd uriaul clopot de bronz bascul napoi,
ridicndu-l de la podea. Sunetul profund de alarm rsun
deasupra oraului.
Mary Ashley Tradd avea o mic discuie cu Stuart, fiul
ei n vrst de zece ani. Cnd tatl lui Stuart i fratele mai
mare, Pinckney, au plecat spre Virginia la nceputul
rzboiului, i-au spus c va trebui s fie brbatul casei.
Stuart tlmcise din aceste cuvinte c va putea s hotrasc
singur, fr a cere permisiunea sau prerea mamei sale.
Mary privi faa pistruiat ndrjit a lui Stuart i o
cuprinse un sentiment de disperare. El era o miniatur a
tatlui su, Anson Tradd. Pn i prul i era ndrtnic,
gndi ea. ntotdeauna urse n ascuns prul blond rocat al
familiei Tradd i sperase s-i semene ei copiii Nici mcar
unul dintre ei, se jeli n sinea ei. De parc n-ar fi deloc copiii
10

mei. Ei seamn cu Anson, chiar i micua Lizzie i sunt


nepstori i ncpnai ca i Anson. N-ar asculta nimic
din ce le spune cineva, cu excepia lui Anson, iar acum
Anson e mort, i dus dintre noi din pur ndrtnicie,
conducnd la vrsta lui o misiune a cavaleriei, iar eu am
rmas singur cu o mn de servitori trndavi i cu
obrznicturile de copii, fr niciun ajutor de la nimeni.
Ochii ei mari albatri se umplur ncet cu lacrimi care o
avantajau, iar mna ei mic i grsu se ridic s mngie
broa de doliu pe care o purta. Stuart i mica picioarele
continuu. Ca toi brbaii, indiferent de vrst, nu se
pricepea s se poarte cu o femeie care plngea. Cnd
clopotul de alarm ncepu s bat, el sri n picioare uurat:
Uragan! ip el vesel.
Foc! Vocea lui Mary era un scheunat nfricoat.
Se ndreptar n grab spre veranda lung, strjuit de
coloane, de la etajul doi, care se ntindea pe toat lungimea
casei.
Peste drum, pe Meeting Street, Andrew Anson nl
capul:
Ce-i asta?
Nimic, dragule, murmur Lucy, e doar btrnul Ed
Perkins care crede c vede un foc. Ea apuc cu mna prul
des al lui Andrew i-l trase-n jos ca gura lui s-o ntlneasc
pe a ei.
Pretutindeni n ora obloanele se deschiser i oamenii
i scoaser capetele afar. Adulmecau aerul i priveau n
sus la cer. Nu era nimic ieit din comun. Obloanele se
nchiser.
n afar doar de Meeting Street. Ghiuleaua czu ntr-una
din grdinile nconjurate de ziduri i despic o magnolie
uria. Frunzele mari cdeau peste jumtate din corpul de
11

case, prefcndu-se n spirale de un verde nchis i cafeniu,


dup cum se arta faa sau dosul frunzelor.
Cum naiba? Mary Tradd se ag de mneca fiului ei.
n sus i-n jos pe strad, femei i btrni ncepur s ias n
verande. Dedesubtul lor, uile caselor se deschiser.
Servitorii trimii s afle ce se petrecea se rspndir pe
pavelele de granit netede ale trotuarelor i pe pavajul din
pietre de ru.
Stuart, spune-i lui Elijah s mearg s vad. Ce se
ntmpl.
Merg eu, mam.
Nu mergi. Trimite-l pe Elijah.
Dar Stuart plecase deja.
Pe James Island, maiorul Ellis i cobor binoclul i
zmbi pentru prima oar dup o sptmn.
Ghiuleaua aceea aproape c a nimerit acolo, biei.
Ceva mai mult pulbere la urmtoarea i am putea distruge
vrful turlei. Un glon i uier pe lng ureche i el se feri
instinctiv. Lupta ncepuse la fortificaiile pe care oamenii si
le ridicaser n jurul amplasamentului. Maiorul ascult
atent. n urma pocniturilor stridente ale putilor, putea auzi
bubuitul grav al tunurilor de pe corbii. E bine pentru
Amiral, gndi el. Ct timp va ine Fort Johnson sub
bombardament, rebelii nu-i pot trimite prea muli oameni
pe urmele noastre.
La corpul pompierilor, cpitanii ddeau comenzi ipnd
la cei care nhmau caii i verificau echipamentul pompelor.
Cel mai tnr dintre ei porni calare pe cel mai iute cal
pn la Saint Michael.
Unde e? strig el cu minile plnie la gur.
Edward Perkins i agit nnebunit braele i se duse
napoi la frnghia lui. Biatul strig din nou. Neprimind
12

niciun rspuns, se ls jos de pe cal i intr n goan pe ua


ce ddea spre scrile nguste de fier care urcau n spiral.
Mai departe, pe Meeting Street, se adunase o mulime de
oameni. Se nvrteau n faa unei pori nalte din fier forjat
cu model foarte complicat, privind iscoditori nuntru
printre arabescuri.
Trznet trebuie s fi fost, ziser cei din fa, opunnd
rezisten celor ce-i mpingeau din spate. n spatele porii,
formele geometrice precise ale grdinii erau aproape intacte.
Alei din crmid roz-pal se intersectau formnd cinci
romburi. Modelul era repetat pe zidul din spate, de piersicii
pe spaliere. Trandafirii trzii de var se nvlmeau pe
straturile de lng peretele de la sud.
Cele patru romburi de la coluri erau acoperite cu iarb,
fiecare avnd n mijlocul lui o magnolia impozant. Numai
c ntrunul rmsese doar un trunchi sfrmat, cu crengile
uriae prvlite n jurul lui, unele ntinzndu-se peste
gardul viu, strivit, pn pe alei.
Clopotul de alarm continua s bat, dar n ora nu se
tia de ce. n cteva case dangtul i trezi pe copii din somn
nteind zgomotul cu ipetele lor. n alte case, oamenii s-au
dus napoi la ferestre ncercnd din nou s afle cauza.
Nu era nimic de vzut.
Pe James Island, oamenii maiorului Ellis erau puternic
hruii de atacurile confederaiilor. Unul dintre tunari,
mpucat, czuse pe spate i tragerea ncet pn fu luat de
acolo. n sfrit fu adus un nlocuitor nspimntat.
Maiorul arta la fa ca un apoplectic.
Foc! strig el.
Cnd ghiuleaua se afla nc n aer, vechiul orel reveni
la via. Tnrul pompier ni prin ua lateral a bisericii
13

Saint. Michael ipnd:


Yankeii! Bombele yankeilor!
Vocea i se pierdu n dangtul clopotului. Alerg spre
mulimea care se ndeprta fr int de gardul grdinii.
Agitaia lui atrase atenia tuturor.
Civa biei din mulime se uitar n sus, tocmai la
timp, ca s vad ghiuleaua. Aceasta lovi un grajd de pe
Church Street, un corp de cldiri n partea de est. Copiii
sreau de pe un picior pe altul, pe jumtate nspimntai,
pe jumtate surescitai de agitaia momentului.
Yankeii! urlar ei. n cteva clipe, cineva din mulime
deslui cuvntul i-l transmise mai departe cu nflorituri.
Vin Yankeii! Au trecut de forturi!
Oamenii se mprtiar n toate direciile, ciocnindu-se
unii de alii, mpingndu-se i ipnd cuprini de panic.
Unul din caii de trsur din grajdul de pe Church Street
avea o colic. Grjdarul ncepuse s-i pregteasc un terci
cald doar cu cteva clipe nainte ca ghiuleaua s fac
ndri acoperiul din igl. Flcruia plpind de sub
cazan izbucni ntr-o limb de foc din cauza suflului de aer
neateptat. Ea aprinse paiele proaspt aternute n box.
Caii, ieii din mini, se ridicar n dou picioare i lovir
uile boxelor, dar erau bine zvorte. Grjdarul nu-i putea
scoate; fusese lovit n cap de ghiulea.
Nechezatul sfietor al cailor n flcri i aduse n fug pe
servitori, dar era deja prea trziu. Flcri uriae izbucnir
din fiecare u i fereastr a grajdurilor. Mnunchiuri de
paie aprinse nir prin sprtura din acoperi i se
mprtiar peste strada ngust, cznd deasupra
oamenilor care fugiser din case la auzul cumplitelor
sunete.
Mirosul neptor de lemn ars fusese acoperit de mirosul
14

greos de carne ars. Acesta plutea deasupra strzii nguste,


neputnd s se ridice din cauza fumului tumultuos.
Pretutindeni se auzea nechezatul cailor. La fiecare cas de
pe strad, grjdarii ncercau s scoat caii afar n
siguran, dar animalele nspimntate opuneau rezisten
lasoului. Copitele lor loveau amenintor aerul.
Unde-i afurisita aia de pomp de incendiu? zbier un
btrn cu barb alb din cadrul uii lui. i pentru ce mai
pltesc detaamentul de pompieri?
Se nhmar caii la pomp, echipa se pregti
nerbdtoare de drum. Dar biatul care plecase dup
informaii pentru localizarea focului nainte s existe foc se
afla la o deprtare de jumtate de mil, trecnd n galop de
pe o strad pe alta strignd Yankeii, celor ce apreau la
ferestre de-a lungul drumului lui.
Sdea panic n urma lui. Oameni negri i albi ddeau
nval afar din casele lor punndu-i ntrebri clreului
care se fcea nevzut, iar atunci cnd acesta nu le
rspundea, i le adresau unii altora.
Focul se rspndea. Pompele de incendiu mpotmolite n
mulimea frenetic nu puteau ajunge la el.
Stuart! Mary Tradd se aplec peste balustrada
verandei, cutnd cu privirea capul rocat al fiului ei n
vrtejul de dedesubt.
Stuart! n spatele ei, Lizzie n vrsta de trei ani nu-i
gsea locul n strnsoarea nenduplecat a doicei sale,
Georgina. Fusese trezit din somn i era speriat de
tulburarea nefireasc. ncepu s plng i Georgina o trase
la pieptul su ca o pern.
O tnguire general de team se ridica din mulimea de
pe Meeting Street. Toate feele se ridicar n sus, i vzur
bila neagr care cdea spre ei. Mulimea se mprtie
15

ipnd. Ghiuleaua brzd pavajul i rmase nfundat n


movilia dintre cele dou mormane cenuii.
Andrew Anson aproape se mpiedic de ea cnd iei n
fug din cas. El ncerc s-o opreasc pe una din fetiele de
culoare care treceau n fug smiorcindu-se dar ea l
mpinse brutal. Andrew plonj n mijlocul mulimii.
N-am tiut c Andrew Anson este acas, i spuse ea
Georginei. i-l aminteti pe Andrew. Tatl lui e vr de-al
doilea cu domnul Tradd? Pinckney a fost cavaler de onoare
cnd Andrew s-a nsurat cu Lucy Madison.
Lucy apru n veranda de la etaj, nfurat ntr-un
halat mototolit. Mary chicoti i-i ntoarse ochii spre
Georgina care nici nu observ. Apoi i fcu lui Lucy semn cu
mna. Dar nici Lucy nu rspunse. Ea-l urmrea cu privirea
pe Andrew.
Un huruit puternic umplu aerul. Toi se uitar n sus.
Cerul era acoperit de fumul gros, neccios care se ridica
din cldirea de alturi. Nimeni nu putea s vad fulgerele.
n zgomotul tunetului li se pru c aud artileria.
Mary Tradd pi furioas pe verand.
Unde-o fi i Stuart sta? Deodat apru, mergnd pe
zidul care strjuia drumul. O vzu pe mama lui i rnji,
zmbetul lui era foarte alb pe chipu-i mnjit.
Alarm fals, mam; strig el vesel. Yankeii n-au
rzbtut de loc; au doar un tun pe James Island i asta nu
pentru mult timp. i meninu echilibrul cu braele ntinse
cnd pi pe zidul spre Meeting Street. Apoi se aez
blbnind picioarele i le strig vestea oamenilor care
alergau jos pe drum.
Ce-i cu focul? strig Lucy Anson, Stuart! Hei, uit-te
aici. Ce este cu focul?
A, bun, Lucy. Ce mai faci?
16

Focul, Stuart.
E minunat. Am fost acolo. Dumnezeule, se nlau
scnteile de parc era n 4 Iulie. Dar pompele l-au dovedit. l
vor stinge n curnd. Stuart era vdit dezamgit.
Lucy slbi strnsoarea degetelor pe balustrada verandei.
Poftim, i zise pentru sine, vedei ntrilor, v-ai speriat
pentru nimica toat. Andrew nu va fi prins de niciun
Yankeu, preioasa lui depe este n siguran i nici mcar
nu va ntrzia. i chiar dac va ntrzia, va avea mai multe
veti dect conineau documentele lui. El va putea s spun
tot despre tunul pe care l-au bgat Yankeii n mlatin.
Pentru asta merit, cu siguran, s mai atepte o or.
Privi cu dispre agitaia din strad. Toi ignorau strigtele
lui Stuart. Gte, gndi ea. Toat forfota asta. Mai bine s-ar
fi dus la casele lor. Pe urm l zri pe Andrew ceva mai
ncolo. El i ddea pe oameni n lturi, croindu-i drum spre
cas. Lucy i duse minile n pr aranjndu-i crlionii
ciufulii n jurul feei zmbitoare.
Cnd ajunse mai aproape, Andrew i duse minile
plnie la gur i-i strig:
Nu te teme, totu-i n ordine! Lucy ddu din cap n
semn c a neles.
Oamenii din preajma lui se oprir i, apropiindu-se de
el, i puser ntrebri. Uniforma i ddea credibilitate:
Andrew deveni centrul unui mic grup de oameni, apoi al
unuia mare. Curnd acetia se dispersar cltinnd din cap
evident ruinai de panica lor. Fusese o bubuitur de tunet.
Ploaia ncepu ndat s cad potop. Oamenii se desprir i
ncepur s alerge spre cas.
Andrew fcu la fel. Lucy, aprat de acoperiul verandei
rdea de sforarea lui de a ajunge la adpostul copacilor
care strjuiau trotuarul. Ea nu vzu ghiuleaua neagr pe
17

cerul dintr-o dat-nnegurat. Cderea acesteia trecu


neobservat de oamenii care fugeau s se adposteasc de
ploaie.
Aceasta bubui strident cnd czu pe porticul de
mahmur al casei Clay. Pentru o clip Lucy i ntoarse
capul de la Andrew, temndu-se de fulger. Achii de
marmur alb se mprtiar ca un halou n jurul intrrii
de sub portic. Apoi ncet, pru att de ncet, cele dou
coloane dorice se nclinar, ndeprtndu-se una de alta.
Nu! zbier Lucy. Andrew!
Cu capul aplecat n ploaie, Andrew privi n sus spre soia
lui n timp ce continua s alerge. Mai mult simi dect vzu
umbra coloanei. ncerc s alerge mai repede. Dar o
greutate copleitoare i lovi spatele proiectndu-l n fa. Se
trezi cu faa ntr-o bltoac. ncerc s se rsuceasc ntr-o
parte, dar nu putu s se mite.
Georgina le conduse pe Lizzie i pe mama ei nuntru de
ndat ce primele iroaie de ploaie ncepur s cad. Stuart,
bucurndu-se de aceast agitaie edea nepstor ca un
zeu Pan rocat i zmbitor. Cnd stlpul czu peste Andrew,
pe faa lui nghe bucuria uitrii de sine. Sri jos i alerg
pe aleea dintre case care ducea la Church Street. Doctorul
Perigru fusese acolo doar cu puin nainte, ngrijind rnile
pompierilor.
Se ntoarse mpreun cu doctorul. Btrnul gfia din
pricina grabei cu care fcuse acest drum scurt. Lucy edea
n balt cu capul lui Andrew aezat n poal. Trupul ei era
aplecat deasupra lui aprndu-l de urgia ploii. La picioarele
lui, oamenii legau frnghii n jurul coloanei de marmur
care i se prbuise peste picioare. Erau servitori de la casele
nvecinate, condui de Jeremiah, majordomul lui Andrew. Pe
obrajii lui Jeremiah, lacrimile se amestecau cu ploaia.
18

Doctorul Perigru ascult btile inimii lui Andrew i-i


privi de aproape faa cenuie.
Ai dureri mari, fiule?
Andrew scutur din cap i ncerc s zmbeasc.
Sunt foarte speriat, totui.
Te vom ngriji bine. Doctorul se ndeprt ca s
supravegheze ridicarea stlpului.
Oh, Andrew, te chinuieti mult? Te doare?
Nu, iubito, zu c nu m doare. Sunt doar ngrozitor
de ud. i tu la fel. N-ar fi trebuit s iei afar n ploaie.
Trupul lui Lucy era scuturat de suspine. i ntoarse faa
spre umr.
Linitete-te, acum, linitete-te. Nu mai plnge. Vrei
s-i spun ceva amuzant?
Lucy i nghii lacrimile, respirnd adnc. ncuviin din
cap.
Vocea Doctorului Perigru era n surdin, dar clar.
O s numr. Cnd voi spune trei, tragei n sus de
frnghiile alea. i am spus clar, n sus. Nu-l trii.
Andrew strnse tare mna lui Lucy.
Pun pariu c nu tii cum i spun ei tunului, zise el.
Nu tiu de la cine a pornit, dar e de un umor tipic soldesc.
I-au spus ngerul Mlatinii.
Trei!
Andrew i Lucy se inur unul de altul.
Capul Doctorului Perigru apru deasupra lor.
Nu-i deloc att de ru pe ct ar fi putut s fie, mi
biete. Era o uurare nendoielnic n vocea lui. Lucy se
simi de parc inima i-ar fi fost eliberat dintr-o menghin.
Acum, s-ar putea s te doar al naibii de ru mi
pare ru, Lucy cnd o s te micm. Dac te doare,
rcnete. Nu-i nevoie s faci pe eroul. Btrnul ngenunche
19

lng capul lui Andrew. i petrecu braul pe sub umerii lui


i-i ridic suficient pentru a o elibera pe Lucy.
Dumneata intr n cas, tnr doamn, i pune s
faci o sup fierbinte. Scoate i rachiul. i eu i soul
dumitale o s avem nevoie de nite rachiu.
Jeremiah, tu apuc-l de mijloc, ordon doctorul
Perigru, iar tu, Jubilo, ia-i picioarele. Cnd spun ridicai, l
luai frumos i ncet Ridicai acum ducei-l n cas.
Cum te simi, Andrew?
Doctore, nu simt nimic. Absolut nimic.
Pe James Island, maiorul Ellis tropia furios prin apa
care se strnsese n mijlocul amplasamentului.
Fir-ar a naibii de ploaie! Nu putem face nimic cu
pulberea ud. Biei, inei-i doar la distan pe rebelii aia i
vom ncerca din nou mine diminea. Un biet foc. Fir-ar s
fie. N-am fcut nicio stricciune mai ca lumea. De partea
cealalt a portului, un fulger ilumin turla bisericii Saint
Michael.
Fir-ar s fie, zise maiorul.

2
ngerul Mlatinii ncepu din nou s bombardeze n zori,
dar de acum oraul era pregtit. Toat seara, ofierii
Confederaiei merser din cas n cas, linitindu-i pe
locuitori i sftuindu-i ce msuri s ia mpotriva focului i a
grinzilor n cdere. Cnd bombardamentul rencepu, lucrul
acesta fu privit cu mnie i curiozitate, dar nu cu panic.
20

Curnd, oamenii se strnser n verande i pe acoperiuri,


urmrind irul de bile masive din fier care se ridicau, se
opreau, apoi cdeau n zona din jurul bisericii Saint
Michael. Cnd, pe la mijlocul dimineii, istovit, ngerul
Mlatinii explod, tocmai pe cnd trgea a treizeci i aptea
salv, strlucirea orbitoare fu vzut de toi cei care priveau
spectacolul. Sunetul exploziei se rostogoli pe deasupra apei
spre ora, unde se fcu ecoul uralelor mulimii.
ntr-o or, figurile cunoscute ale bieilor de cas ai
familiei Brewton, n vestele lor cu dungi roii i negre,
zoreau prin tot oraul. Scrisul aproape ilizibil al lui Sally
Brewton se lbra pe bileelele pe care le duceau: Venii la
ora patru s servim ceaiul n salon.
Sally Brewton era o femeie micu, trecut de treizeci de
ani. Avea o figur de biat i o fa mic, ca de maimu.
Ochii ei scnteietori i inepuizabila-i buntate i-au furat
inima lui Miles Brewton, atunci cnd toate frumuseile
ncercaser i dduser gre. Mai trziu n numeroasele lor
cltorii n Europa, Asia i Africa, ea captivase atenia
tuturor. Petrecerile ei erau renumite prin pecetea pe care
i-o punea gazda, care era descris cu admiraie ca fiind o
original. Fiecare doamn din Charleston, care nu era n
mare doliu, pornea spre casa familiei Brewton imediat dup
ora patru, curioas s afle ce mai inventase Sally. Caleti i
trsuri cu un cal blocau King Street pe o mare distan,
aducndu-i pe rnd pasagerii. ntrzierile nu fceau dect
s sporeasc nerbdarea oaspeilor.
Ei nu erau dezamgii. Cnd intrau n salonul de o
frumusee auster tipic secolului optsprezece, o gseau pe
Sally aezat la o mas mare de ceai situat aproape n
mijloc. Razele soarelui cdeau asupra ei prin gaura din
tavan nvluind-o ntr-un nimb strlucitor. Serviciul
21

georgian de argint pentru ceai reflecta strlucirea soarelui la


fel ca i prismele de cristal ale candelabrului ce atrna
amenintor aproape de gaur. Sally purta o rochie alb de
batist, ca s mreasc efectul. Pulpanele ample, ale rochiei
preau s adune lumina. Picioruele ei delicate, care
constituiau principala ei mndrie, erau nemaipomenite n
condurii din satin rou cu cataram cu diamante. Ele se
odihneau stnd unul lng altul pe movila ntunecat de
sub mas unde se afla ncastrat ghiuleaua tunului.
Intr, striga Sally cnd oaspetele aprea n u.
Srbtorim un moment istoric. Am spus ntotdeauna c
repetiia e plictisitoare. Acum gsesc c e mai interesant.
Doamnele vociferau, se entuziasmau, rdeau. Toat
lumea tia c n timpul Rzboiului de Independen, o
bomb a englezilor czuse n casa Brewton, ct pe ce s
nimereasc candelabrul Waterford care era una dintre
comorile ei. Bomba Yankeilor urmase exact aceeai
traiectorie ca i predecesoarea ei.
Fiecare oaspete pleca de la ceaiul lui Sally Brewton,
simindu-se mai bine dect se simise de o lung bucat de
vreme. Buna ei dispoziie era ntotdeauna contagioas, dar
aceast petrecere avea un efect mai profund i de durat.
Toi erau rude de snge sau prin alian cu familiile din
Charleston care se stabiliser n ora nainte de revoluie.
Toi tiau episoade din istoria familiei acelor zile, transmise,
precum argintria i tablourile din generaie n generaie.
Trebuie reamintit c oraul Charleston mai fusese asediat.
Fusese chiar capturat i ocupat. Dar englezii fuseser
nfrni, stricciunile reparate, viaa de dinainte restabilit.
Cu excepia unor inconveniente trectoare, oraul i
pstrase n cursul timpului menuetul lui deosebit de
civilizat i aparte. Nu era absolut niciun motiv de
22

ngrijorare. Rzboiul acesta se va sfri i el ntr-o zi. Casa


familiei Brewton, la fel ca i celelalte case avariate, va avea
petice pe ici pe colo, dar n civa ani ele se vor estompa.
Papucii cei roii ai lui Sally erau mai importani dect un
regiment.
n lunile care urmar, locuitorii Charlestonului aveau
nevoie de toate asigurrile pe care le puteau strnge.
Rgazul de dup moartea ngerului Mlatinii fusese scurt.
Descoperind vulnerabilitatea insulelor care nconjurau
portul, forele unioniste au mutat amplasamentul tunurilor
dintr-o insul n alta. James, Johns, Yonges, Wadmalaw,
Folly fiecare insul deveni o ameninare pentru ora.
Ghiulelele de tun de tip nou, cu miezuri explozive, cdeau n
locul ghiulelelor de fier trimise de ngerul Mlatinii. Apoi au
adugat proiectile explozive cu o putere de distrugere de o
sut de ori mai mare dect tot ce cunoscuse vreodat
Charlestonul.
Tunurile moderne aveau i o raz de aciune mai mare.
Familiile s-au mutat n oraul de sus peste Broad Street
pentru a scpa de bombardamente. Trebuir apoi s se
mute din nou, peste Calhoun. Unii au plecat spre oraele
situate n interiorul rii, unde aveau prieteni sau rude care
s-i primeasc. Pe la sfritul lui noiembrie, toi cei rmai
n Charleston se ngrmdiser pe o suprafa de o mil
ptrat n marginea cea mai de nord a oraului. Cea mai
mare parte a Charlestonului era pustie, lsat prad
proiectilelor uiertoare care cdeau zi i noapte.
Emma, impuntoarea mam a lui Andrew Anson,
trimisese caleaca s-l aduc acas n ziua urmtoare
accidentului. Lucy l urmase n trsura ei cu un cal,
mpreun cu copilul i doica. Emma transformase casa ei
mare de pe Charlotte Street n infirmerie. O ngrijire
23

corespunztoare, zicea ea, l va tmdui i-i va reda


capacitatea de a-i folosi picioarele. Cnd ncepu exodul
dinspre oraul de jos, Emma refuz s-i gzduiasc pe
numeroii ei veri. Nu primi nici chiar familia fratelui ei.
Andrew avea nevoie de linite i tihn.
Vecina ei, Julia Ashley, nu avea nicio astfel de scuz.
Julia era o domnioar btrn, trecut bine de patruzeci
de ani. Ea locuia singur ntr-o cas mare din crmid pe
care o motenise la moartea adoratului ei tat, n urm cu
zece ani. Purta doliu din acea zi. Julia nu avea niciun frate.
Singura ei sor era Mary Tradd, mai tnr dect ea cu opt
ani i exact opusul ei n toate privinele.
Mary era cea mai frumoas dintre ele; delicat, plinu,
feminin, cu prul negru crlionat i ochii mari, albatri.
Casa fusese plin de amorezii ei din momentul cnd i-a
fcut debutul n societate i pn n ziua cnd, dintre toi l
alesese pe Anson Tradd. Casa rsunase de rsul lui Mary,
de strigtele ei de bucurie i de izbucnirile ei n lacrimi.
Pentru Julia, resemnat cu amrciune s-i duc soarta
de una singur, cei doi ani ct Mary fusese curtat, au fost
o adevrat agonie.
Dup ce Mary s-a mutat la casa ei, Julia putuse pentru
prima oar s dispun de locuin dup bunul plac. Fr
gingia lui Mary ca termen de comparaie, trupul nalt,
subire, al Juliei i figura osoas erau aproape frumoase.
Rarele i panicele ei comentarii erau ascultate i apreciate.
i fcuse un cerc de prieteni care erau interesai de
literatur, tiin i istorie natural; cltorise; sponsorizase
orchestra simfonic i avea cea mai bun loj la teatru.
Cnd ajunsese la vrsta de patruzeci de ani, Julia era o
femeie distins i fericit.
Acum existena obinuit a Juliei era spulberat de
24

zgomotoasa sosire a surorii ei, a copiilor i servitorilor


acesteia. Mary deschise camerele prfuite de la etajul al
doilea pentru Lizzie, Stuart i Georgina, se duse napoi n
vechea ei camer i domina casa aa cum fcuse
ntotdeauna. Julia ncepu s aib migrene.
Peste tot prin vecini, celelalte familii deschideau
camerele nchise i fceau unele adaptri. Pentru cei mai
muli dintre ei era uor, chiar normal. Se apropia Crciunul
i ei avuseser ntotdeauna casa plin de musafiri n acel
moment al anului.
Charleston era un ora social; oamenii gseau tot timpul
ocazia unor petreceri mari i mici. De la Crciun pn la
sfritul lunii ianuarie era perioada cea mai aglomerat. n
anii obinuii, oraul oferea concerte susinute de orchestre
din Londra, piese de teatru la Dock Street Theater,
interpretate de companii teatrale n turneu, cu actori
renumii, baluri pregtite cu grij i supeuri n trei sau
patru seri pe sptmn. n ianuarie urmau distracii la
cluburile luxoase cu vedere spre hipodrom, cnd proprietarii
mizau mii de dolari pe caii care le purtau culorile. Timp de
cinci sptmni n fiecare an, cel mai vesel ora din America
se afla n perioada lui cea mai extravagant, cea mai
expansiv.
Din pricina rzboiului petrecerile se mpuinaser. Dock
Street fusese nchis; la fel i pist hipodromului; i nu va
mai fi nici bal de Saint Cecelia, unde tinerele erau
prezentate n societate. Dar aerul de srbtoare era la fel de
pregnant ca ntotdeauna. Poate chiar mai pregnant. Era
important ca spiritele s fie inute treze n ciuda ntreruperii
dictate de rzboi.
La 20 decembrie, Mary Tradd intr pentru un moment
n salon i imaginea de acolo o fcu s simt n corp o
25

cldur de mulumire. n luna aceea Yankeii scufundaser


trei corbii care forau blocada, dar a patra, o nav ngust
i rapid scpase de tunurile lor. Printr-un mare noroc,
aceasta avea tocmai ncrctura care o interesa pe ea cel
mai mult. Cadourile de Crciun ale copiilor. n ambalaj
strlucitor, erau aranjate n form de piramid pe
pervazurile late ale ferestrelor.
Domoar Tradd! Mary tresri. Fusese aa de
absorbit, nct nu auzise paii lui Elijah. Cnd i vzu faa
i puse mna pe inim. Buza lui tremura, ochii i erau
mrii de team. n mn avea o telegram. Totul era exact
la fel ca n urm cu optsprezece luni cnd sosise vestea
morii soului ei. Mary gemu. nfc hrtia subire din
mna lui Elijah i o rupse ca s-o deschid.
Pe urm izbucni n lacrimi.
E n ordine, suspin ea. Am fost aa de speriat. E-n
ordine, Elijah. E de la domnul Pinckney. Va veni acas
nainte de Crciun. Spune-le tuturor.
Pn seara, toat lumea din ora aflase vestea cea bun,
i toat lumea era ncntat, Pinckney Tradd era un favorit
al tuturor.
Ca biat fusese nestpnit, dar niciodat ticlos. Prul
lui blond rocat era ca un far luminos pentru ceilali biei
pe care-i cluzea la tot felul de isprvi crat, not,
expediii de explorare, concursuri de brci, curse de cai i
ncercri de fumat i but. Avea minte bun, dar nu voia s
i-o foloseasc pentru nvtur, prefernd s-i petreac
timpul prin grajduri dect n slile de clas, spre disperarea
nvtorilor lui care-i smulgeau prul i care-i ddeau
duhul n faa scuzelor lui batjocoritoare. Pinckney era
neasculttor, dar niciodat viclean. i recunotea greelile
i-i primea btaia cu bul fr crcneal.
26

Defectul lui cel mai mare era c se nfierbnta repede. Se


potolea la fel de repede pe ct se aprindea, dar era cumplit
cnd starea aceasta era de durat. Crescnd, nvase s se
stpneasc, iar bunele maniere dobndite prin educaie l
fceau s-i ascund pornirile interioare. Putea s fac haz
cnd ntmpina un obstacol, dar numai prietenii cei mai
apropiai tiau ce furtun se ascundea sub chipul devenit
deodat palid i n spatele ochilor albatri nnegurai. Era
un animal bine dresat, puternic din punct de vedere fizic,
dar avnd aerul de lncezeal care era la mod. Trupul lui
sprinten, musculos putea s ridice un copac czut. Era
clreul i dansatorul cel mai bun din Carolina de Sud.
Spre marea desftare a mamei lui, Pinckney a crescut i
s-a fcut frumos. Era mereu bronzat din cauza vieii n aer
liber i, spre deosebire de majoritatea rocovanilor, nu se
pistruiase. Pielea lui ars de soare ddea un aer romantic
feei nguste, cu oase fine. Nu purta barb i musti. Spre
oroarea lui Pinckney, prul de pe fa era brun i nu putea
purta barb, ca majoritatea brbailor, fr s par ridicol.
Cnd zmbea, ceea ce se ntmpla des, gura lui cam
mic i cu buze subiri se lrgea surprinztor, dnd la iveal
nite dini mari, albi, cu o strungrea mic la mijloc. Ochii
lui strlucitori scprau maliios. Sally Brewton i-a pus
numele de Apollo i toate doamnele din Charleston au
ncuviinat. Tatl lui se amuza vznd c acest lucru nu
fcea nicio impresie asupra biatului.
n vara cnd a mplinit aptesprezece ani, Pinckney a
fost trimis la Oxford. Era de ateptat c, asemenea altor
biei din Charleston i a predecesorilor lor, el va putea
obine o diplom fr probleme prea mari, urmnd apoi s
fac Grand Tour-ul, dar anul urmtor Carolina de Sud a
secesionat din Uniune i Pinckney s-a ntors acas.
27

Acumulase o spoial de cunotine despre Shakespeare, i


fcuse muli prieteni i, n mod incontient, prinsese un
accent englezesc amestecat cu vorbirea trgnat din sud.
n mai 1861 plecase clare alturi de tatl su s se alture
voluntarilor lui Wade Hampton. De atunci nu mai trecuse pe
acas.
n aproape toate casele, oamenii i aminteau cu
afeciune escapadele lui Pinckney din vremea copilriei i
relatau ce auziser despre curajul lui n rzboi. Primise
comanda propriei trupe de cavalerie; se spunea c
Generalul Lee l numise centaurul.
n multe case mamele priveau cu ochi critic
mbrcmintea, nfiarea i atitudinea fiicelor lor.
Pinckney avea acum douzeci de ani i motenise plantaia
i averea familiei Tradd. i toat lumea tia c un erou
ntors din ororile btliei era sensibil la o voce blnd,
plcut i la un chip frumos.
Acas la Emma Anson, Andrew fu pentru prima oar cu
adevrat vesel atunci cnd afl vestea sosirii lui Pinckney. El
i Pinckney crescuser mpreun, inseparabili i erau cei
mai buni prieteni. Avusese chiar dubii dac s-i cear lui
Lucy s se mrite cu el, pentru c acest lucru nsemna s
nu plece la Oxford cu Pinckney. Dar ochii cenuii ai lui Lucy,
l-au atras mai mult dect nvtura. Anticipnd sosirea lui
Pinckney n casa de alturi, Andrew puse s-i mute mobila
n camer! Divanul pe care-i petrecea viaa, a fost pus
lng fereastra ce ddea spre intrarea casei Juliei.
n camera ei, aflat alturi, Lavinia, sora lui Andrew, n
vrst de aptesprezece ani i freca obrajii cu o bucat de
flanel roie umezit. l divinizase pe Pinckney de cnd
putea s-i aduc aminte. Ascuns printre batistele brodate
din comoda ei, cel mai preios talisman al Laviniei era un
28

ervet pe care-l folosise Pinckney. Cteodat i ncuia ua i


ducea ervetul la buze n timp ce se ntreba cum e s fii
srutat.
Acas la Julia, Mary era ca o tornad dnd servitorilor
ordine contradictorii, deschiznd cuferele n care Pinckney
i inea lucrurile i dnd nval la buctrie s-i
reaminteasc buctarului Juliei c Domnului Pinckney i
plcea untul cu sare i c prefera ceaiul cafelei. Ca i
Andrew, Stuart se post lng o fereastr. Pinckney era
idolul lui.
Pn i Julia i pierduse stpnirea de sine. Pinckney,
pe atunci avnd doar ase ani, i cucerise inima pentru vecie
cnd a fost de prere c mama lui ar trebui s-i dea Juliei
toate inelele ei pentru c minile mtuii erau lungi i
graioase pe cnd ale lui Mary erau grase. Ea aerisi camera
tatlui ei care era ntotdeauna inut nchis i i spuse lui
Elijah s o aranjeze aa cum i plcea lui Pinckney s arate
camera lui.
Singura persoan nemulumit era Lizzie. Ea era
buimcit de toat acea tevatur. Orict ncerca nu-i putea
aminti nici de fratele, nici de tatl Ei. tia doar c Georgina
o trsese mai tare ca de obicei cnd o pieptnase i c
nimeni nu prea s aib timp s-i admire ppua pe care o
primise luna trecut la cea de-a patra aniversare a ei.
Ppua avea cizme negre i strlucitoare pe care le putea
ncheia ea singur cu ireturile. Dup patru zile de cnd i se
tot spunea s nu stea n drum, n timp ce se fac pregtirile
pentru Pinckney, Lizzie se hotr s fug de acas. Pi
curajoas pe poarta din fa i merse pe strad pn la col.
Se ghemui dup o tuf de nalbe care cretea n grdina
familiei Wilson chiar lng trotuar i se gndi ncotro s o ia.
O umbr se proiect asupra ei i o voce grav i spuse
29

bun ziua. Lizzie se strnse n boschet.


Strinul se aplec i se aez pe trotuar.
Bun ziua doamn, zise el. Caut casa domnioarei
Elizabeth Tradd.
Lizzie se ncrunt nencreztoare.
N-am voie s vorbesc cu strinii.
Acesta este un lucru. Foarte nelept, zise omul. Dar
noi nu suntem tocmai strini. i place s te joci de-a
ghicitul?
Fetia se strecur afar din adpostul boschetului, i
plceau jocurile. Doar c n ultima vreme, toi fuseser prea
ocupai ca s se mai joace cu ea. Se uit cu precauie la
strin.
Ce fel de joc de-a ghicitul? ntreb ea.
Brbatul zmbi.
Nu unul chiar aa de greu. Trebuie s te uii la mine
i s ncerci s-i nchipui cine ar putea fi brbatul
rocovan, cu faa murdar care ntreab de domnioara
Elizabeth Tradd, ndjduind s nimereasc la o petrecere cu
ceai.
Lizzie se ddu napoi i privi fix. O parte nedesluit a
memoriei ei se limpezi.
Pinny! Braele ei se ncolcir n jurul gatului lui. Te
iubesc!
Sunt aa de bucuros. Te ador. Cu o micare lin,
Pinckney se ridic, innd-o pe Lizzie cu un bra. ncepu s
mearg spre casa Juliei.
Stai, strig Lizzie.
El se opri i rmaser un moment tcui.
Fugeam de acas, mrturisi Lizzie.
M bucur c te-ai rzgndit.
Nu m spui?
30

Nu te spun. Dar va trebui s dai o petrecere n camera


ta pentru mine.
Oh, o s dau, Pinny. Hai s ne grbim.
Pinckney ncepu s alerge. Lizzie ipa de bucurie.
Cnd o apuc spre poarta Juliei, o nvrti pe Lizzie n
cerc. Fetia era extaziat.
Pinny! strigtul lui Andrew rsun puternic. Pinckney
se ntoarse i surse spre capul blai care ieea afar pe
fereastra casei vecine.
Bun, Andrew. Am o treab cu aceast domnioar: i
apoi sunt gata.

3
n cas, Pinckney fu asaltat de familie, i de servitori,
Bun, bun! strig el rznd. Lsai omul s-i trag
sufletul. Vrei? Crciun fericit!
n ciuda protestelor lui Mary, el insist s-i bea ceaiul
n camera de joac. Mary, Julia i Stuart se trezir stnd
jos, n timp ce Lizzie le servea cecuele, ct o castan de
mici, umplute cu ceai adus de Georgina.
Dup ce s-a golit ceainicul, i toat lumea avusese
ocazia s vorbeasc, Pinckney se ntinse i csc.
Ceea ce-mi doresc mai mult pe lume e o baie i nite
haine curate. Trenul la cred c a fost un vagon de vite. Lu
mna mamei sale ntr-a lui. Apoi va trebui s merg s-l vd
pe Andrew. Ce face el?
Mary strnse cu putere mna lui Pinckney.
Andrew face bine, minunat, spuse ea. Totdeauna att
31

de vesel i fericit.
neleg, zise Pinckney, calm. Strnse mna mamei
sale, apoi i-o retrase pe a lui. S vedem ce-i cu baia aia.
E gata, dom Pinckney. n camera lui dom Ashley.
i mulumesc Georgina. i mulumesc mtu Julia.
Am dorit s dorm n patul mare al bunicului de cnd m
tiu.
Nu pleca Pinny, glasul era tnguitor.
Pinckney i srut surioara.
M ntorc repede. i atunci am s-i citesc o poveste.
Cnd termin mbiatul i mbrcatul, Pinckney se simi
gata s fac orice. Chiar i vizita la Andrew. Mama i
scrisese despre accident i el ncercase s-i scrie lui Andrew,
dar nu gsise cuvinte. Vzuse muli oameni rnii, chiar
omori, dar nu s-a putut obinui cu asta niciodat. i
Andrew era cel mai bun prieten al lui. Umplu o tabacher cu
trabucuri subiri, o strecur n buzunarul special i cobor
n fug scrile.
M ntorc curnd, strig el pentru oricine l-ar fi
ascultat.
Btu la ua din fa a casei familiei Anson, ncercnd
s-i aminteasc cum se numea majordomul Emmei Anson.
Cnd ua se deschise fcu ochii mari.
i-o amintea pe Lavinia cu codie i cu couri roii
dizgraioase pe fa. Fata care se afla acum n faa era de o
frumusee care-i tia respiraia. Prul strlucitor cobora
din cretet n bucle bogate de aur ncadrnd o fa n form
de inim cu nsuc obraznic, buze roii crnoase i ochii
deprtai, de culoarea cerului ntr-o zi rece de iarn. Pielea
ei ca de porelan era alba ca laptele cu excepia bujorilor roz
care-i colorau obrajii.
Intr, spuse ea, i se ddu napoi n semn de
32

curtoazie.
Pinckney pi n hol i se nclin.
Lavinia? Srbtori fericite!
Lavinia se ridic din reveren i zmbi.
La colul gurii i apru o gropi.
Ce plcere s te vd, Pinny. Avea o voce blnd,
aproape optit. Andrew te ateapt. Te conduc.
Pinckney o urm pe scri, remarcnd talia delicat
ncins cu o cingtoare din mtase strvezie n culori
irizante. Cu dou trepte mai sus dect el, Lavinia avea capul
la acelai nivel cu al lui. Prul blond mprtia miros de
iasomie.
Pluti prin hol spre camera lui Andrew, fonindu-i
fustele.
Andrew, dragule, Pinny a venit.
Cnd se ddu napoi, i strnse crinolina s-i fac loc
lui Pinckney s intre. Rochia i se ridic n fa dnd la iveal
o jup din dantel ca o spum i dezvelind pn la glezn
piciorul n condur de velur.
Doamne Sfinte! exclam ea i-i ls fusta n jos. Apoi
fugi plecndu-i ochii ca s-i ascund stnjeneala.
Pinckney se aez pe un scaun, dnd din cap.
Nu-mi vine s cred c aceasta e ntr-adevr micua
Lavina. Ultima oar cnd am vzut-o era cu orule.
Andrew chicoti.
Ultima oar cnd ai ntlnit-o, n-aveai ochi pentru
nimeni, Pinny. Era la nunta mea i erai prea preocupat s
nu-i lai pe cavalerii de onoare s se chercheleasc pn s
mergem la biseric. Dar Lavinia te-a vzut foarte bine. Nu
i-o aduci aminte prinznd buchetul i punndu-i o floare
la butonier? Ea pusese deja ochii pe tine.
Pinckney rse.
33

Desigur. Drcia aia de floare mi-a murdrit peste tot


haina abia primit. mi venea s-i sucesc gtul. Nu mi-am
dat seama c e Lavinia.
N-am s-i spun. I-ar frnge inima. i-a i pus
pirostriile pe cap
E mai degrab o boneic de bebelu.
Bine. S nu spui c nu te-am avertizat.
Pinckney zmbi. Apoi deveni serios. Arunc o privire
spre u, vzu c e bine nchis i-i trase scaunul aproape
de divanul lui Andrew.
Drew, cum stau lucrurile de fapt?
Andrew privi spre minile sale. Acestea stteau
ncruciate peste marginea cuverturii de ln.
N-am nicio durere, zise el. Apoi rmase tcut un lung
rstimp. Se uit n sus la Pinckney i ochii-i erau ntunecai.
O s m consideri nebun, dar cred c mi-ar fi mai uor dear exista vreo durere. Atunci a ti c sunt vtmat. Aa, uit
pur i simplu. Doamne, Pinny, m trezesc dimineaa i
soarele strlucete i m aflu ntr-un pat curat, n loc de
cortul mizerabil, i m gndesc ce fericit sunt de parc a
fi ntr-o permisie i dau s sar din pat iar picioarele mele
rmn inerte. Asta se ntmpl adesea. Poate gndeti c
m voi obinui N-am cu ce s m lupt. Dac a avea vreun
duman, a putea s-l nfrng brbtete. A putea s m
lupt cu durerea. Dar acest ceva care nu exist. i strnse
pumnul drept i ncepu s-i loveasc coapsele inerte de sub
cuvertur.
Hei, asta nu-i o treab cuminte. Pinckney l apuc pe
Andrew de ncheietura minii. Pentru o clip, pierzndu-i
stpnirea de sine, Andrew se lupt cu el, gura fiindu-i
contorsionat de mnie.
Apoi se liniti. Pinckney ddu drumul braului lui
34

Andrew.
Asta-i prima oar cnd m-ai nvins la scanderberg.
Vrei s ncercm dou din trei?
Cinci minute mai trziu, Lavinia btu delicat n u i
intr ducnd n mn o tav cu pahare i o caraf. Se
ngrozi vzndu-i pe cei doi brbai cu minile ncletate,
feele roii i muchii ncordai.
Ce facei? ip ea. i faci ru lui Andrew.
Ei n-o bgar n seam. Ea alerg pe hol, innd nc
tava cu paharele care se cltinau amenintor. Cnd se
ntoarse cu Lucy, braul lui Pinckney zcea rpus pe divan.
Mna lui Andrew nc o mai strngea pe a lui, apsnd-o n
tapieria de roshar. Rdeau precum putanii.
Sigur nu te-ai lsat btut?
Nu fi ntru. O s te bat data viitoare.
nainte s poat ncepe, cele dou femei ddur buzna
spre divan. Lavina l dojeni pe Pinckney cu drglenie,
gropia din obraji strlucindu-i, n timp ce Lucy tergea
fruntea lui Andrew cu batistua ei dantelat.
Brbaii cedar, dup cum le dictau bunele maniere.
Pinckney lu tava de la Lavinia i turn whisky n pahare.
Andrew i zmbi forat lui Lucy. Culoarea din obraji i se
stinse.
Lucy, zise el, tii c noi brbaii nu putem bea n faa
voastr, a femeilor.
Cu o ultim privire ngrijorat spre Andrew, Lucy o lu
pe Lavinia i ieir din camer. Pinckney i ntinse un pahar.
Andrew l goli i-l ddu s i-l umple din nou.
tia or s m omoare, zise el cu amrciune. Or s
m sufoce, s m omoare, nu alta.
Pinckney i puse jos paharul.
Vreau revana. Dou din trei, am zis.
35

Andrew scutur din cap.


Poate mine. Dac femeile vor fi plecate pe undeva.
Nu vreau s-o supr pe Lucy. Paharul lui era din nou gol.
Pinckney puse carafa pe mas lng divan.
Voi fi liber pe la patru, zise el. Dac doamnele pleac
undeva trimite-l pe unul dintre biei s m anune i voi
veni s te impulsionez. Trebuie s-mi dai ansa de a egala.
Fcu cu ochiul spre Andrew i plec. Dup cum se atepta,
Lucy se nvrtea prin faa camerei. Se nclin i-i lu rmas
bun. Lucy schi un uor zmbet nainte s se nspusteasc
n camera lui Andrew.
Pinckney se opri n poarta din faa casei Juliei. La apus,
soarele era de un rou nchis stins, cu firioare purpurii.
Tunetul putilor asediatorilor ncetase n cursul dupamiezei, aciunile ostile oprindu-se pe neateptate n vederea
Crciunului Era foarte mult linite. i scoase o igar
lung, subire, i o fum ncet. Una cte una ferestrele casei
se luminau pe msur ce servitorii aprindeau lmpile n
camere. Apoi lumina se micor i dispru cnd draperiile
fur trase. Cnd casa i cerul se scufundar n ntuneric i
scutur proasta dispoziie i intr.
Ajunul Crciunului era un moment de tihn n snul
familiei. Cu un foc de conuri de pin, trosnind i mprocnd
scntei n emineu, Pinckney edea ntr-un jil adnc. O
aezase pe Lizzie pe genunchi. Mary, Julia i Stuart stteau
pe scaune. Cnd toat lumea fu aezat, Pinckney i drese
vocea i deschise cartea legat n piele care atepta pe masa
de lng jilul lui.
Era noaptea dinaintea Crciunului i pretutindeni n
cas.
Cnd povestea se termin, Lizzie accept cu prere de
ru c trebuie s se culce ca s poat veni Mo Crciun.
36

Merse de la unul la altul ct putu de ncet, spunnd noapte


bun i fcndu-i plecciunea.
Dup plecarea ei, Pinckney goli coul de conuri pe foc i
se ntoarse la fotoliul lui, ntinzndu-i picioarele lui lungi
spre cldur. Mary ncepu s-i spun toate brfele din cei
doi ani de cnd fusese plecat. Prile laterale nalte ale
jilului fceau un con de umbr. El nchise ochii.
Stuart l trezi.
Mi-a spus mama s te scol. Mai ai timp s cinezi pn
cnd plecm la biseric.
Ct e ora?
Trecut de zece. Dormi de trei ore. Noi ne-am vzut de
treab i am mncat fr tine. Mtua Julia zicea c ai mai
mult nevoie de odihn dect de mncare.
Pinckney se ridic i se ntinse.
Aoleu. Am un crcel la gt. i o gaur n stomac. Hai
s stm de vorb ct mnnc.
Intre nghiiturile de pilaf de pui el para ntrebrile
nerbdtoare ale lui Stuart despre cum e s lupi n rzboi.
Vorbi mai ales despre cai i mnc repede. Apoi urc s-i
schimbe hainele boite.
Cnd cobor, toi se aflau n hol, gata de plecare. Lavinia
sttea aproape de Mary.
Sper c nu v deranjeaz c vin aa, nepoftit, zise
ea. Mama i Lucy rmn cu Andrew, aa c am rugat-o pe
verioara Mary s-mi permit s vin cu voi la biseric. Ar fi
teribil de neplcut s-l fac pe Jeremiah s mearg doar cu
mine singur.
Biserica episcopal Saint Paul de pe Ann Street era plin
ochi. Enoriaii ei, de ndat ce ncepuse bombardamentul, i
invitaser pe membrii bisericilor din oraul de jos s li se
alture.
37

n acest ajun de Crciun, credincioii btrni se


ngrmdiser n stranele de familie. Tinerii fuseser
surghiunii la balcoane unde trebuiau s mpart locul cu
sclavii pentru care fuseser destinate acestea.
Dup slujb, aerul rece e afar era un tonic bine venit.
Mulimea de lumnri i mbulzeala fcuser interiorul
bisericii grozav de nbuitor. Toi zboveau pe trepte i pe
aleea spre ua bisericii, fcndu-i urri de Crciun.
Pinckney era centrul ateniei, rspunznd la ntrebri
despre fii i soi i fcnd relatri ncurajatoare despre
situaia din Virginia. Cteva tinere i mboldiser mamele
s-i fac loc prin mulimea din jurul lui s ntrebe de
tata. Fur surprinse i suprate cnd o vzur pe Lavinia
alturi de el. Ea zmbea strlucitor tuturor, se uita cu ochi
mari la Pinckney cnd vorbea i, clin cnd n cnd, i
odihnea pentru o clip mna pe braul lui ntr-o atingere
posesiv i uoar ca de fluture. Atingerea era aa de uoar
nct Pinckney, absorbit n conversaie, nici nu-i ddea
seama de ea.
n ziua de Crciun, toi ai casei se scular de cum se
fcu ziu. Lizzie era ntr-o mare agitaie. Vocea ei piigiat
putea fi auzit de toat lumea.
Cnd pot s merg sus, Georgina? Mo Crciun n-a
venit nc?
Adulii zmbeau i se grbeau s se mbrace.
Dup ce protuberanele din ciorapi, care strneau
curiozitate, au fost scoase afar una cte una pn la ultima
mandarin din vrf, toi n afar de Lizzie s-au dus la micul
dejun.
O s-o hrnesc mai trziu pe domnioara Lizzie, zise
Georgina. N-o s-i cad bine mncarea la stomac pn nu
se potolete.
38

Lumina limpede, slab a soarelui de iarn cdea n raze


sticloase prin ferestrele nalte ale sufrageriei. Se anina n
prul rou al brbatului i biatului i reflecta o lucire roie
mai intim de la masa de mahon.
Sub supravegherea lui Elijah, servitori cu mnui albe
se micau n jurul mesei ntr-o procesiune ordonat. Ei
aduceau vase de argint i platouri, servind ou-jumri,
ochiuri, ou fierte i stive de slnin bine prjit, iruri de
crnai pntecoi, mormane de crevei dulci, piramide de
stridii i muni de mmlig alb sclipitoare. n faa fiecrui
tacm se afla o tav n form de barc lucrat n filigran.
ervetul de oland din interiorul ei era rsfrnt peste
brioele fierbini aburinde, cornurile dospite i biscuiii cu
lapte btut. Alturi stteau prjiturele cu brnz unse cu
unt. Acesta era micul dejun obinuit din Charleston.
n timp ce doamnele stteau la taclale, Stuart i se luda
lui Pinckney cu eroismul lui. mpreun cu ali biei din
Charleston, care erau prea tineri ca s mearg la rzboi,
Stuart primise sarcina de a sprijini noua baterie de artilerie
a confederaiilor care se ridica pe malul rului Ashley.
E aproape o munc de cine, zu, zise el, cu
prefcut modestie. Ducem mesaje, crm ap i inem
socoteala bombelor i a sacilor cu nisip, cam aa ceva.
nelegi, dac yankeii vor reui s-i plaseze bateriile lor pe
partea asta a Waccamaw-Creek-ului, ei vor putea s scoat
din circuit podul de pe drumul spre Savannah. Aa c,
desigur, trebuie s fim gata s trimitem bombe n zona n
care ei ar putea ncerca s se instaleze.
Stuart, las jos slnina aceea i folosete-i furculia,
interveni Mary. Stuart se ncrunt i se supuse.
Degetele au fost fcute naintea furculielor, bodogni
el.
39

Pinckney duse ervetul la gur s-i ascund zmbetul


Ct de aproape e amplasamentul de hipodrom?
Chiar pe el. n ovalul hipodromului e loc suficient
pentru cruele cu aprovizionarea care vin i descarc
lucruri, iar grajdurile pentru cai sunt chiar acolo.
Stuart era entuziasmat cnd descria ingeniozitatea
modificrilor fcute de generalul Beauregard.
Pinckney abia l mai auzea. Scrisorile mamei i
relataser despre distrugerile din ora. Casele arse, strzile
pline de sticl spart, grdinile prad buruienilor. Totui, el
nu s-a gndit c Charlestonul ar fi grav avariat. Cldirile
puteau fi reparate sau construite altele noi. Iar lamentrile
lui Mary despre lipsa spaiilor pentru baluri l-au lsat
indiferent. Viaa prea a fi la fel ca-ntotdeauna. Totui
transformarea hipodromului l fcea s se simt bolnav. Cel
mai important lucru din viaa lui de dinainte de rzboi
fusese Sptmna de curse. i plcea s discute amnunte
despre animale cu proprietarii acestora, muli dintre ei din
Saratoga, Anglia i Irlanda. Iar emoiile pariurilor, chiar
dac pariurile lui erau mult mai mici dect ale vrstnicilor
au fost cele mai palpitante experiene- din viaa sa. Mai
palpitante chiar dect vizitele pe care tata i le aranja la casa
luxoas i parfumat, de pe Chalmers Street, a crei
clientel erau doar domnii.
El personal nu ctigase nicio cup cu care s le
concureze pe cele colecionate de tatl su, dar i pusese
mari sperane ntr-un mnz numit Marys Pride. Rzboiul
pusese capt acelor sperane. Marys Pride era acum pe
undeva prin Virginia, unul dintre sutele de cai pur snge
dai de locuitorii din Charleston cavaleriei Confederaiei.
Reuise s nu se gndeasc la realitatea celor ce se
petreceau n Charleston. Acum aceasta l nvluia. Rzboiul
40

mutila tot ceea ce-l ndemnase s plece la lupt.


Eti gata, Pinny? Vocea Juliei l trezi din reverie. O s
vin lumea n vizit.
Ah, desigur, mtu Julia. Pinckney arunc ervetul
pe mas i-i urm pe ceilali n salon.
Tot timpul anului, locuitorii din Charleston aveau
ocupaia permanent de a face i de a primi vizite. Ei
mergeau n vizite pentru a le felicita pe proaspetele mame,
pentru a ura mirilor bun venit n cas nou, pentru a
mprti veti despre copii i rude, pentru a brfi, a-i
admira unii altora grdinile, pentru a-i mprti
necazurile. nainte de plecarea anual la ar, fceau vizite
de rmas bun. Cnd se ntorceau de pe plantaii, mergeau
n vizite s-i anune ntoarcerea i s comenteze
evenimentele lunilor ct fuseser plecai. Toat lumea tia n
care zile cutare familie este acas i ateapt vizitatori.
ntr-o zi deosebit, cum era Crciunul, aceast activitate era
mai puin organizat. Unii fceau vizite dimineaa i
primeau dup amiaza. Alii inversau programul. Cnd
vizitatorii nu gseau pe nimeni acas, i lsau crile de
vizit i nite bilete scrise de mn cu urri de Crciun,
fiind siguri c li se va ntoarce vizita. Dac nu n ziua aceea,
atunci n urmtoarea sau n cealalt.
n dimineaa de Crciun familia Tradd i domnioara
Ashley primeau vizite. Timp de trei ore oamenii veneau i
plecau. Cteodat n salonul mare dublu erau peste treizeci
de vizitatori care beau ceai sau viinat i mncau biscuii
mici cu brnz.
Vocalele distincte, trgnate ale limbajului din
Charleston creteau n intensitate, nvlmindu-se, fiind
punctate de accentul britanic neobinuit al lui Pinckney.
Prnzul a fost servit la ora obinuit, dou i jumtate.
41

Lizzie a avut voie s mnnce cu adulii pentru c era


Crciun, dar plcerea ei nu a durat mult. l privea cu
adoraie pe Pinckney cnd trgea cu pocnitoarea ei n timp
ce ea i inea minile pe urechi. Premiul din pocnitoare era
o brar din perle false, pe care a ajutat-o s i-o pun.
Pocnitoarea lui avea un colier asortat. Cnd i l-a dat, ea i-a
manifestat mulumirea aa de zgomotos c mama o
amenin c-o trimite n camera ei.
Lizzie, doamnele spun mulumesc. Ele nu ip ca
bufniele.
Au continuat s mnnce. Ca ntotdeauna la Charleston,
la fiecare fel de mncare aveai posibilitatea s alegi. i ca
ntotdeauna era i orez, baza economiei plantaiilor.
Toi locuitorii din Charleston mncau orez n fiecare zi,
uneori i de dou ori pe zi.
Pinckney scutur din cap cnd servitorii intrar cu
sufleu, prjitur cu fructe i plcint cu nuc.
M voi pstra pentru supeu, zise el. Doamnelor,
trebuie s m sftuiesc cu domniile voastre n legtur cu
programul meu. Pot s scap seara dansant de mine de la
Walkers?
Ah, nu. Mary era de neclintit. Este de fapt ieirea n
lume a Louisei i i-am promis mamei ei c vei fi acolo. Nu
sunt destui brbai pentru dans i ea are nevoie de tine,
Pinny.
Bine, atunci va trebui s plec chiar acum s fac o
plimbare clare pn la plantaie. Plnuisem s merg mine,
dar n-a ajunge napoi la timp.
Mary ncepuse s se justifice struitor de ce Pinckney
trebuia s-o nsoeasc n vizitele de dup amiaz, dar vocea
Juliei o acoperi.
Mary, nceteaz cu trncneala. Am ceva de discutat
42

cu Pinny. Arunc o privire spre ua care ddea spre oficiu i


spuse: Vom merge n bibliotec. Doar noi doi.
n camera nalt, cu pereii acoperii cu cri, Julia se
aez n faa biroului mbrcat n piele i descuie unul
dintre sertare. Admiraia lui Pinckney pentru mtua lui
crescu cnd ea-i art registrele pe care le scoase din sertar.
n ele erau enumerate ncasrile i cheltuielile pentru
Carlington, plantaia familiei Tradd. Julia i explic
problemele importante: portul fiind blocat, era imposibil s
se expedieze tonele de orez care erau sursa de venit a
plantaiei. Dar costul muncii fusese mai mare ca niciodat.
Pe scurt, Pinckney, trieti din capital. Pn n
prezent, a fost capitalul meu. Am vndut la nevoie bonuri de
cale ferat. Toat socoteala cu ce-mi datorezi. i o
mputernicire. mi vei ncredina mie conducerea afacerilor
tale.
Deja l-am instruit pe administratorul tu, Ingram s
renune la o cultur de orez anul viitor. i eu voi face la fel.
N-are sens s semeni o cultur de care n-ai nevoie. Toate
magaziile sunt deja pline. i n afar de asta, oamenii ti
s-au molipsit de toat aceast discuie privind libertatea.
Las-i s nu munceasc ca s vad ct de tare obosesc
nefcnd nimic.
Prin oamenii ti Julia nelegea sclavii de pe plantaia
Carlington. Locuitorii din Charleston nu foloseau niciodat
cuvntul urt, prefernd s se gndeasc la brbaii i
femeile negre ca fcnd, ntr-un fel, parte din familie i s
ignore implicaiile faptului c un om se afl n stpnirea
altuia. Dar ntotdeauna fusese aa. Nu exist nicio ndoial.
Julia relat povestirile despre servitorii de ncredere care
fugiser cnd a nceput bombardamentul. Ea era calm, dar
Pinckney i simea i-i nelegea frica. Populaia de culoare
43

fiind mai numeroas dect albii, n proporie de cinci la unu


n ora i de o sut la unu pe plantaii, teama de o revolt a
sclavilor era permanent, dar niciodat recunoscut.
Fuseser dou revolte ale sclavilor n istoria Charlestonului,
fiecare nbuit cu pierderi de ambele pri. Multe dintre
familiile cu nume franuzeti se refugiaser la Charleston
dup masacrele sngeroase din Haiti. Erau nite lucruri la
care nu fcea s te gndeti.
John Ingram i gospodrete bine proprietatea, Pinny.
El se ngrijete de culturile pentru hran i ne trimite brci
pline cu provizii. Omul meu de la Barony face la fel. I-am
trimis lui Ingram tot ce-i trebuia pentru a putea s fac
daruri de Crciun oamenilor ti. Nu e cazul s pleci la
Carlington.
Pinckney protest. Pstra vie n minte amintirea
plimbrilor clare mpreun cu tatl lui, de la colib la
colib, ca s discute cu fiecare din oamenii lor, s-i admire
cum i cresc copiii, s le asculte psurile i s-i felicite
pentru mplinirile lor.
Nu exist un stimulent mai bun dect prezena
stpnului, zise el.
Nrile Juliei se dilatar.
Bine, pleac, dac eti hotrt. Dar maic-ta n-o s
fie ncntat.
Mtu Julia, asta nu-i drept.
Totui aa este.
Pinckney ddu din umeri, nvins.
De unde ai nvat s fii aa bun administrator?
ntreb el, schimbnd vorba pe un teren mai sigur.
De la bunicul tu. Cnd a venit pe lume mama ta,
doctorii i-au spus s renune la gndul de a mai avea un fiu.
Aa c m-a crescut pe mine ca pe un biat. Dup ce a murit
44

i eu l-am motenit, am nvat fcnd. N-a fost greu. Am


avut ntotdeauna un administrator alb bun. i apoi l am pe
Isaiah care tie mai mult dect un administrator. Le-am
trimis instruciuni la amndoi.
Cum? Isaiah nu tie s citeasc.
Ba da, tie. L-am nvat eu s citeasc i s scrie.
Este cel mai de ndejde. n afar de Solomon, tmplarul
meu. i pe el l-am nvat. El mi d de tire despre starea
cldirilor.
Dar, mtu Julia, e mpotriva legii s nvei un negru
s citeasc.
Julia rse grozav. Rsul semna a ltrat.
Drag nepoate, zise ea, ce-am eu de a face cu legile?
Sunt o Ashley iar tu eti un Tradd. Acum, c taic-tu ne-a
prsit, ar trebui s ncepi a te considera capul familiei. A
cam trecut timpul cnd erai un biat lipsit de griji!
S-i spun adevrul, mtu Julia. Asta m sperie.
Barony este de zece ori ct Carlington i tu l administrezi
fr s clipeti. M ngrijoreaz cum am s pot s m
descurc.
Julia art cu degetul spre hrtiile de pe birou.
O s te descurci foarte bine, zise ea hotrt. Pe de o
parte pentru c eti brbat i oamenii nu vor ncerca s te
trateze ca pe un idiot. Pe de alt parte, o s ai tot ajutorul pe
care i-l pot da. Dac-l vrei.
Pinckney i lu o mn i i-o srut.
A fi recunosctor, zise el. Ai un toc? Am s-i fac o
poli la banc i vreau s semnez mputernicirea nainte s
te rzgndeti.

45

4
Mary se bucur peste msur cnd Pinckney i spuse
c-i st la dispoziie i c o nsoete la toate ocaziile.
Programul sezonului era aglomerat ca ntotdeauna. Cu toate
c marile sli de bal din cluburi erau n oraul de jos i deci
indisponibile, oamenii totui organizau balurile, i scoteau
mobila din saloane, sufragerii i holuri iar orchestra
susinut de cluburi cnta n fiecare sear n cte o cas.
Sally Brewton care locuia cu verii ei pe Elizabeth Street,
invitase trei sute cincizeci de persoane de anul nou.
A trimis invitaii fiecrui suflet solitar din ora, se
minun Mary. Unde o s-i pun pe toi?
Dac Sally nu i-a pierdut nota personal
caracteristic, se va descurca. Cel mai important lucru
acum este problema pantofilor mei de dans. Au o gaur n
talp
Nu te necji. Elijah o s-i repare. Poate folosi piele de
la una din crile alea prfuite din bibliotec.
Pinckney rse.
i cu asta am terminat cu Aristotel, zise el mai trziu,
relatndu-i conversaia lui Andrew. O ador pe scumpa mea
mam, dar are minte de purice.
Doar n-ai vrea ca o femeie s fie prea deteapt Mama
ta e drgu ca o fetican i asta conteaz. Nu-i de mirare
c domnioara Julia n-a pus mna pe un brbat.
Cred c ai dreptate. Totui, s-i spun ceva. Dup o
singur zi petrecut acas cu doamnele, ntr-adevr, i
mprtesc sentimentele. Vrei puin grog cald?
Mult grog, amice. I-am spus Laviniei s ne lase o
caraf i nite pahare ca lumea. Fiind pentru tine, ea a fost
46

blnd ca un mieluel.
Pinckney turn patru degete de whisky n fiecare pahar,
i ddu unul lui Andrew i se ntinse n scaunul lui.
Ah, ce bun e, zise el.
Destul de bun ca s mai vreau, rspunse Andrew.
Cnd trecu sptmna, cele dou expresii devenir
formule de deschidere la vizitele zilnice ale lui Pinckney.
Amndoi brbaii reuiser s menin o atmosfer confuz,
n care Andrew nu se gndea la trupul lui neputincios iar
Pinckney ignora probabilitatea de a fi ucis sau schilodit
cnd se va ntoarce la rzboi.
Femeile sesizaser aroma de whiskey, mereu prezent,
fr a bnui ns, motivele. Brbaii din sud beau
ntotdeauna. Puteai s deosebeti un gentleman dup ct de
bine se comport la butur.
Dar aceasta nu-l mpiedica pe Pinckney s-i joace rolul
de cavaler galant. n fiecare dup amiaz i ducea mama la
un ceai, n fiecare sear la un dans. Uneori Julia i nsoea.
Deseori Lavinia ntreba dac era loc i pentru ea n trsur.
Andrew l tachina pe Pinckney n legtur cu vicleugurile
transparente ale Laviniei, iar el i mulumea pentru c-i ine
loc de tat i de frate mai mare.
Vreau s tii c-i sunt recunosctor.
Taci, las asta. M antrenez pentru cnd va fi Lizzie
mare.
Lavinia i uguie bosumflat gura ei frumoas. Plec pe
vrfuri de la locul de ascultare de lng ua lui Andrew.
Cnd ajunse n camera ei, czu pe pat i plnse n hohote.
n ajunul anului nou Pinckney fcu o ncercare disperat
de a-i convinge mama s rmn acas.
Trebuie s plec mine, mam, i a prefera s-mi
petrec timpul cu familia.
47

Bine, Pinny, dar e petrecerea lui Sally Brewton!


Pinckney ddu din umeri. Cnd merse n camera lui s
se schimbe, i lu cu el o caraf.
Sally Brewton nu-i dezamgea prietenii niciodat. Cnd
au ajuns la casa verilor ei, unde locuia Sally, au fost condui
prin holul din mijloc pn la ua din spate. Acolo ddur de
o alee fcut din covoare persane puse unul n continuarea
celuilalt. Din loc n loc se aflau servitori n livrea cu tore
aprinse pentru a lumina drumul pn la magazia unde era
trsura i pn la grajduri. Sally sttea n ua grajdului cu
verii ei, o pereche mai n vrst care aveau expresia uluit a
supravieuitorilor unui cataclism.
Interiorul grajdului era cald i mbietor. Focul trosnea n
dou eminee imense, construite n pereii de capt.
Interiorul era proaspt vopsit n alb. Dou iruri de stlpi
strjuiau mijlocul ncperii. Stlpii erau mbrcai n
ghirlande de ilice i ieder. Separeurile care formaser
boxele dispruser i grupuri de scaune i sofale n brocart
stteau pe locul unde dormiser caii. Grtarele de fier
pentru fn din lungul pereilor erau pline cu o mulime de
flori de un rou strlucitor. Lumnri roii se aflau n
sfenicele nalte de argint de pe mesele din lungul pereilor,
iar roul abundent al carpetelor orientate mbrca
pardoseala.
opronul nvecinat care adpostea trsura devenise o
sal de bal ca-n poveti. ase oglinzi nalte cu rame aurii
atrnau pe fiecare perete. Ele reflectau luminile
strlucitoare ale lumnrilor aurite din cele patru
candelabre de cristal care atrnau de grinzile groase. n
spaiile dintre oglinzi, pereii erau zugrvii cu un motiv de
vi n floare. De-a lungul grinzilor se-ntindeau erpuind

48

lujerii proaspt tiai de smilax1, iar mnunchiurile de


gardenii degajau un parfum ameitor. Pardoseala din
crmid fusese vopsit n verde i dat din abunden cu
cear. ncperea prea pavat cu smaralde.
ntr-un col cnta o orchestr. Interpreii erau ascuni
privirilor de o perdea din ramuri de pin i flori, ceea ce fcea
ca muzica s par venit n mod magic din eter. n celelalte
trei coluri se aflau mese de serviciu cu vase uriae de
ghea, din care rsdeau gturile aurii ale sticlelor de
ampanie. Chelnerii care aduceau tvile cu pahare de
ampanie erau mbrcai cu pantaloni albi, pn la
genunchi i cu fracuri din satin verde n culoarea
pardoselei.
Musafirii lui Sally erau copleii. Ea primea cu plcere
complimentele, dar respingea acuzaiile c ar fi fcut risip.
Dragii mei, n-am avut ncotro. Cnd a trebuit s m
mut n oraul de sus, am trecut prin podul casei din King
Street i am gsit toate aceste lucruri depozitate acolo. Nu
puteam s le las. Dac ar mai cdea o ghiulea i ar sparge
toate acele oglinzi? A avea ghinion pe vecie. Ct privete
sulurile de satin verde, nu tiu care dintre bunicile lui Miles
le-a cumprat; dar n mod sigur, eu nu le-a folosi. Prea
iptor. Am luat doar o bucic mic, aa de distracie. i
Sally i ridic fustele de mtase roz doar att ct s se vad
vrfurile condurilor ei din satin strlucitor.
Sala de bal promitea o sear magic. Generalul
Beauregard n persoan, o conduse pe Sally s deschid
balul i se prea c-i adusese cu el toi ofierii din
subordine. Pentru ntia oar de cnd ncepuse rzboiul
erau suficieni brbai ca fiecare doamn s aib parteneri
1

Smilax gen de plante din familia Smilacaceae, care face nite fructe
asemntoare murelor.

49

de dans. Fetele erau nnebunite de emoie cnd o droaie de


brbai le rugau s le treac numele pe carnetul de bal.
Doamne de aptezeci de ani s-au trezit n vrtejul melodiei
celui mai nou vals.
Pinckney privea dintr-un col cu o ampanie la
ndemn. La mijlocul celui de-al doilea vals i se altur un
vr de departe, Bill Ashley. Pinckney l cunotea vag; Bill
fiind cu opt ani mai mare, Pinckney nu fusese niciodat luat
n seam de acesta. Astfel c fu ncntat cnd Bill i vorbi.
Sari dansul sta?
Le sar pe toate. Dup ultima sptmn, mi se pare o
binevenit uurare.
Bill mormi.
Eu nu pot spune acelai lucru. Abia am picat astzi
acas i nu pot schimba o vorb cu fata pe care doresc s-o
ntlnesc. Oricum, cine sunt toi tia n uniform?
Pinckney surse.
Cine tie? ncnttoarea mea mam cu capul n nori,
care este mai perspicace dect pare, are o teorie. i
imagineaz c Sally Brewton i-a spus generalului Beau c
nu poate s vin dac nu-i aduce toi oamenii din armat.
Erou sau nu, el nu ndrznete s-o refuze. Doamna Beau nu
l-ar mai primi napoi la New Orleans dac ar pierde ocazia
s mearg la una din petrecerile lui Sally.
Bill ddu ampania pe gt.
Probabil c are dreptate, bombni el. Cnd am fost la
Paris, n cincizeci i nou, primul lucru despre care m-a
ntrebat lumea a fost dac o cunosc pe Sally Brewton. Cnd
am spus c da, toate uile mi s-au deschis. Acelai lucru la
Londra. Un toast pentru Sally a noastr. Oamenii ciocneau
paharele, le goleau i apoi luau altele pline.
La zece i jumtate orchestra fcu pauza necesar, n.
50

Vreme ce oaspeii i luau supeul. n separeuri. Pinckney le


cuta pe Mary i Julia cnd se simi tras de mnec.
Era Lavinia.
Pinny, a putea s te rog s stau cu tine i cu
verioara Mary? Nu m deranjeaz s dansez cu strinii
acetia, dar n-a ti ce s le spun n timpul supeului, i vreo
douzeci dintre ei se ceart care s mnnce cu mine.
Faa Laviniei ridicat n sus arta foarte tnr. Obrajii-i
erau mbujorai; un crlion scpase din buclele strnse sus
pe cap i se lipise de un punct umed de transpiraie de pe
gtul ei alb. Deasupra buzei avea de asemenea broboane de
transpiraie. Pinckney zmbi.
Desigur, zise el, dar mai nti trebuie s te aranjez. i
terse faa cu batista lui, apoi i oferi braul.
Chiar i Julia dansa, dei se grbise s spun c
niciunul dintre ofieri nu era cunoscut nimnui dintre cei
prezeni. Mary era la fel de mbujorat ca i Lavinia i
sporovia cu ea de parc ar fi fost de-o seam. Pinckney
n-avea chef de ele i se ngriji s aib mereu cu ce s-i
umple paharul. Cnd muzica ncepu din nou, partenerii au
venit s le invite pe doamne, i erau necunoscui lui
Pinckney. Ofieri n trupa lui Beauregard. Julia se uit cu
atenie cum Pinckney se ridica i se nclina cnd se fceau
prezentrile. Era foarte ferm.
Cnd toat lumea intr n sala de bal, Pinckney rmase
n separeu. Un chelner i puse o sticl de ampanie pe mas,
lng el. Dup douzeci de minute era golit.
Pinckney i sprijini cotul pe mas, lng sticl. I se fcu
brusc somn.
Prea cald aici, zise el cu voce tare. Se ridic i se
ndrept ncet spre sala de bal. n partea cealalt o zri pe
mama lui ntr-o conversaie aprins cu generalul
51

Beauregard. Acesta ncepuse s se furieze pe lng


dansatori ca s-i adune.
n timp ce dansa, Lavinia privea spre u. Cnd l zri pe
Pinckney zmbetul ei deveni mai strlucitor i gropia din
obraz se fcu mai mare, dar el n-o vedea. Lavinia se
ncrunt, apoi i aduse aminte s-i descreeasc fruntea.
Trebuia s fie drgu. i trebuia s-i atrag atenia. El va
pleca a doua zi i atunci ea n-ar mai avea niciodat ocazia
de a se face remarcat. Reuise s fie cu el n fiecare zi de
cnd venise acas i el tot o mai privea ca pe surioara lui
Andrew. El nu vedea c se fcuse mare? Trebuia s vad; l
va face s-i dea atenie. Obrajii ei prinser culoare iar ochii
i strfulgerar plini de mnie.
Pinckney se apropie, gata s treac pe alturi fr o
vorb. Lavinia i ridic ochii spre partenerul de dans i-i
zmbi cu cochetrie.
Domnioar Anson, suntei cea mai drgu fat pe
care am vzut-o vreodat n viaa mea, zise tnrul stngaci
din Tennessee care dansa cu ea. Spre surprinderea lui,
Lavinia, l trase de bra i se nvrti cu el, trupul fiindu-i
lipit de al lui.
Nu trebuie s spui astfel de lucruri, zise ea cu voce
tare, i nu trebuie s m strngi aa. D-mi drumul. Cnd
termin de spus acestea, scoase un uor suspin nbuit.
Tnrul simi o mn ncletat pe umrul lui.
La o parte, soldat, zise ncet o voce n spatele lui. Noi
pe aici nu ne purtm astfel cu doamnele. Lavinia l mpinse
deoparte; el se ntoarse s-l priveasc pe Pinckney.
N-am fcut nimic, domnule. Fetia asta m-a nfcat
aa dintr-o dat
Lsai glgia. Nu e nevoie s o jignii n plus pe
domnioar fcnd o scen. Putei s v cerei scuze i s o
52

lsai n compania mea. Pinckney zmbi n sil, aa nct s


par c discut amical.
Biatul se ncpn. Era sensibil i uor irascibil. Avea
sensibilitatea celor de pe grani.
N-am pentru ce s cer scuze, se rsti el i niciun
filfizon mare i tare nu m poate obliga.
Ochii lui Pinckney se ntunecar.
Ai jignit-o pe verioara mea i acum m-ai jignit i pe
mine. Vrei s ne ntlnim, domnule?
Stabilii ziua i locul.
Un prieten v va ntiina n decurs de o or.
Lavinia privea scena. Avea respiraia ntretiat.
Pinckney o lu de bra i o conduse spre Mary.
Bun seara, domnule, i se adres el generalului. Sper
c m vei ierta pentru c v deranjez. Verioara mea se
simte puin ru din cauza aglomeraiei de aici i m-am
gndit c mama tie ce s-i fac.
Lavinia atrna de braul lui Pinckney.
Biata mea copil, se vit Mary, uite, ia evantaiul
meu. Am srurile n poet. Pinny, gsete-i un loc Laviniei.
Generalul Beauregard ridic puin mna. Imediat apru
un aghiotant care fu trimis dup un scaun. n mai puin de
un minut, Lavinia era centrul unui grup de oameni
preocupai de soarta ei. Pinckney se strecur s-l gseasc
pe Bill Ashley.
Am nevoie de cineva care s m secundeze, i zise el.
Dac nu vrei, n-o s m simt ofensat.
Nu fi neghiob. Sigur c vreau. Cu cine te duelezi?
Dac e unul dintre strinii tia, voi fi onorat.
n timp ce Bill fcea pregtirile cu un prieten al
tnrului din Tennessee, Pinckney le duse acas pe Lavinia
i Julia. Drumul spre cas s-a desfurat n linite. Julia
53

inea buzele strnse n semn de dezaprobare. Lavinia era


att de ngrozit de rezultatele ncercrii ei imperioase de a-i
atrage atenia lui Pinckney nct era incapabil s mai
vorbeasc. Pinckney era ameit de durerea surd care-i
cuprinsese capul.
Cnd se ntoarse la bal dup mama lui, credina lui
optimist c incidentul trecuse neobservat se spulber. Toi
se uitau spre el, apoi se ntorceau repede cu spatele,
prefcndu-se indifereni. Cnd i prezent omagiile lui
Sally Brewton, nainte de plecare, ea nclca protocolul
optindu-i succes.
Mary ncepu s vorbeasc de ndat ce trsura porni din
loc.
Mam, te rog, implor Pinckney, am o durere de cap
cumplit.
Atunci mai bine ncearc s dormi, zise Mary. Dei nu
cred c asta schimb cu ceva lucrurile. Un biat de la ar,
ca acela, probabil c nu tie mai multe despre pistoale dect
despre pantofi. Pinny, trebuie s-ne spui tot ce s-a
ntmplat. E aa de emoionant. i att de romantic. Habar
n-am avut c-i faci curte Laviniei. Vei putea s-i prelungeti
permisia, sau te ntorci pentru nunt? Cum ajungem acas
va trebui s ne uitm n caseta cu bijuterii ca s alegi un
inel pentru ea. Poate c i s-ar potrivi un safir, ce zici? E att
de frumoas cu prul ei blond! Pcat c ochii ei arat aa
splcii. Safirul o s-i fac s arate i mai deschii la
culoare. Nu te supra. Nu fac o critic, referindu-m la ochii
ei. Lavinia e o scump i e deja din familie.
Pinckney se simea ru. Se gndea la Lavinia la fel cum
s-ar fi gndit la Lizzie. Monologul lui Mary l fcu s
neleag n ce situaie se afla. Lavinia nu-i era sor, nu-i era
fiic. Numai un frate, un tat sau un so aveau dreptul s se
54

bat pentru o femeie. Provocndu-l la duel pe biatul din


Tennessee, se anunase ca protector al Laviniei i-i
asumase rolul de so. Codul onoarei l obliga s-o ia de
nevast. Doar de n-ar fi ucis. Spre deosebire de mama lui,
Pinckney cunotea reputaia de mari trgtori a celor din
munii din Tennessee.

5
Duelul ncepu ntr-un decor mohort. Nu exista nicio
tent de culoare n lumina cenuie neltoare de dinaintea
zorilor. Rul lat i lene arta ca o panglic metalic, abia
zrit printre plcurile plutitoare de cea n dimineaa
cenuie. Cteva stoluri de becaine de pe ru se trr n
sus pe mal, camuflnd gleznele brbailor care stteau acolo
n picioare, i asortndu-se cu cenuiul uniformelor.
Deasupra capetelor lor, smocuri de muchi ca nite brbi
cenuii, ngreunate de umezeala din aerul rece i proaspt
al dimineii, atrnau inerte de crengile mari ale stejarilor.
Cei doi secundani stteau aproape unul de altul, discutnd
linitit. Nimic nu se clintea din loc. Scena ar fi putut fi o
gravur.
Pinckney se gndea la moarte. N-ar fi chiar att de ru
s moar astfel, o mpuctur n inim sau n cap i trupul
lui prbuindu-se pe iarba moale. O compara cu moartea pe
care o vzuse pe cmpul de lupt, grmezile de trupuri
contorsionate ale oamenilor i cailor i sngele care se vrsa
pe lutul compact din. inutul Virginia, ipetele lor, care-i
lipseau de demnitatea pe care trebuie s-o aib omul cnd
55

trece n viaa de apoi. Fuseser att de muli tatl lui,


prieteni din tineree, noi prieteni pe care i-i fcuse n
primvara aceea, cnd cei mai curajoi oameni ai Sudului
se ncolonaser clare, sub drapelele lor, ncreztori n
victorie.
Pinckney tia c nu va fi nicio victorie. Aveau s-i
continue lupta, s-i verse sngele i s moar pn cnd
nu mai rmnea niciunul i atunci rzboiul va lua sfrit.
Lumea, aa cum o cunotea el, era deja sfrit, n ciuda
oazei pe care o reprezenta casa bine chivernisit a Juliei.
l cuprinse greaa, rsucindu-i inima i plmnii i
mruntaiele. Simi transpiraia rece ca gheaa la tmple i
la ceaf. Se mpcase cu gndul c ar putea s moar, dar
deodat nu putu suporta gndul c tina cleioas din
Virginia avea s-i umple gura i nrile. Tnjea cu tot sufletul
dup rna neagr, gras de la es, de acas.
rna era neagr, aa cum trebuie s fie un mormnt
i avea un miros dulceag de descompunere care era
odihnitor i ademenitor.
O micare strnit n jur i atrase atenia. Bill Ashley
nota prin cea spre el, ntinzndu-i o caset deschis cu
pistolul rmas n ea. Deasupra capului lui Bill primele gene
de lumin de culoarea caisei, la orizont, anunau sosirea
zilei. n timp ce Pinckney l privea pe Bill cum nainteaz,
ceaa de pe ru se nvemnt n culoarea cald a piersicii.
Magia luminii atinse masa inform, ntunecat de arbuti de
la cotul lui Pinckney, dezvluind privirii un arbust de
camelia, des i de un verde nchis, presrat cu umbre mai
puin dense, care vor sclipi ca giuvaerurile dup ce soarele
va rsri i le va contura petalele roii bogate i staminele
aurii.
Pinckney i alung dispoziia morbid, ruinat de
56

slbiciunea ce pusese stpnire pe el. La naiba, el avea


douzeci de ani. Moartea ar trebui s fac o curs rapid ca
s-l ajung. Examin ncrctura i amortizarea pistolului
cu ochi de expert. Acesta nu era primul duel. mpreun cu
prietenii lui, nc de la aptesprezece ani, clarificaser multe
discuii pe cmpul onoarei, dar i el i prietenii lui
fuseser nvai aceleai reguli; ceremonia solemn sfrea
ntotdeauna printr-o descrcare cavalereasc a pistoalelor n
aer. Nu se putea atepta la aceeai mascarad din partea
acestui strin. Aceasta era de-adevratelea, o ntlnire ntre
brbai, nu biei. Un val de emoie i fcu inima s bat cu
putere. Cnd i ocup locul stabilit, rnjea cu exuberan
tinereasc.
Veselia lui l enerv att de tare pe biatul din faa lui
nct trase la ntmplare i-i zbur plria secundantului
su. Pinckney i zgrie umrul pistolarului din faa sa, ceea
ce de fapt i intenionase. Rse vesel i scoase din buzunar
sticla plat de argint plin cu coniac i-i servi pe toii.
Camaraderia era un lucru att de plcut nct Pinckney
era gata s piard trenul. Abia avu timp s se opreasc
acas la Julia s-i ia bagajele i apoi ddu o fug pn la
familia Anson pentru a-i lua rmas bun i pentru a-i cere
oficial lui Andrew mna surorii lui. Lavinia ncerca s se
decid care din rochii o prinde cel mai bine, cnd auzi ua
din fa trntindu-se n urma lui Pinckney. Alerg la
fereastra i o ridica.
Pinny!
El se ntoarse i-i trimise un srut. Apoi dus a fost.
Lavinia sttu cu gura cscatei pn cnd aerul rece i aduse
aminte c n-avea pe ea dect cmua. Ddu fuga n pat i
se cuibri sub cuverturi. Apoi plnse dup eroul plecat.
nainte de prnz, povestea duelului i a logodnei fcu
57

ocolul oraului. n toate casele cu fete de mritat se auzeau


ndemnurile de a mnca mai mult din amestecul tradiional
de Anul Nou format din mazre i orez, numit, nimeni nu
tie de ce, Hoppin John. Cantitatea de Hoppin John
consumat de Anul Nou determin ct de mare va fi norocul
n anul ce vine. Unii credeau n legend i ddeau de
exemplu experiena lor personal pentru a-i ntri
veridicitatea. Toi erau destul de superstiioi i se temeau
s o nege. Acas la familia Anson, Lucy o tachina pe Lavinia
ntrebnd-o cte farfurii din mncarea cu pricina mncase
anul trecut.
Lavinia era strlucitoare. i mpinsese scaunul de lng
mas astfel nct s-i poat privi mna stng ce se
odihnea pe ervetul din poala ei. Pielea ei prea alb ca
pnza, ntr-un contrast impresionant cu albastrul intens al
safirului oval al inelului pe care-l adusese Mary Tradd.
Logodit. i chiar cu Pinckney Tradd, brbatul cel mai bun
de nsurtoare din Charleston, care nsemna de fapt din
Carolina de Sud i probabil din lume. Lavinia abia mai
putea s rabde pn dup amiaz cnd aveau s vin
musafirii. Vor fi att de geloi.
n vecini, atmosfera era mai puin festiv. Mary
sporovia fericit despre petrecerea pe care avea s-o dea
pentru Lavinia, dar vorbea ntr-o tcere apstoare. Faa
Juliei exprima dezaprobarea; refuza s se asocieze la
bucuria lui Mary n legtur cu romantica dram. Stuart i
Lizzie nu aveau voie s vorbeasc dac nu li se vorbea, i ei
nu doreau dect s fie lsai n pace. Cnd Julia anun c
puteau s plece, ei se ndreptar n linite spre u. Apoi
Stuart alerg s se alture prietenilor lui care se distrau
trgnd cu pocnitorile de Anul Nou. Lizzie urc treptele pn
la camera de joac pentru a spune ppuilor c Pinny se va
58

cstori cu o prines i c se luptase cu un dragon ca s-i


ctige mna.
Scumpul meu viitor so, gria scrisoarea pe care Lavinia
o scrisese n noaptea aceea, inima mi-e plin de o
inexprimabil bucurie pentru onoarea pe care mi-ai fcut-o
cerndu-m de nevast. Inima mi bate n piept ca o
psric speriat, dar voioas, speriat de bogia
majestoas a coliviei ei, care e iubirea ta, i vesel din cauza
emoiei care o fcea s cnte. Cnd vom fi din nou
mpreun, m tem c aproape va muri de atta fericire dar
sunt ncredinat c braele tale puternice vor cuprinde
fptura mea plpnd i vor domoli btaia prea rapid a
poznaei mele inimi care nu dorete dect s-i cnte o
muzic sublim a fericirii, a dragostei mprtite i a
vieilor unite
Scrisul ci graios cu nflorituri elegante umplu patru
pagini nainte s ncheie. Copiase din romanul ei favorit, o
poveste de dragoste din vremea lui Bonnie Prince Charlie.
Rafturile de deasupra biroului ei erau pline cu astfel de cri
i ea putea n fiecare noapte s-i scrie lui Pinckney o nou i
palpitant scrisoare de dragoste. El le primea n teancuri de
cte dousprezece, sau mai multe, cnd curierul potal i
prindea din urm pe cei din cavaleria Hampton, n timp ce
traversau inuturile deluroase din Virginia.
Ca n toate rzboaiele, scrisorile de acas erau adevrate
comori pentru cei de pe front. Paginile extravagante i
sentimentele Laviniei erau o bogie pentru Pinckney Pe
msur ce treceau lunile, n gndurile lui amintirile despre
prul ei mtsos i parfumat se mpleteau cu dorul de cas
i cu clipele minunate ale vieii pe care o cunoscuse. Ea
devenise ntruchiparea a tot ceea ce era pierdut i el i ducea
dorul.
59

Cnd veni primvara, gsi un snger care supravieuise


n mod miraculos luptei de artilerie de lng
Fredericksburg. El pres o floare ntre paginile dragi pe care
le purta n genile de sub a. n capacul ceasului avea o
miniatur a ei, trimis de Mary, la care se uita adesea,
ncercnd s i-o aminteasc. Nu admisese niciodat, nici
fa de el nsui, c singura scrisoare cu adevrat
important pentru el era cea primit de la Julia Ashley pe la
sfritul lui iunie. Dei o citise i recitise de mai multe ori,
n seara asta o citea din nou.
11 mai, 1864, Charleston. Am revenit n ora dup
obinuitul sezon pe plantaie. Recolte bune pe plantaiile
Barony i Carlington. Toate cldirile n condiie bun. Fn
excelent din vrejii de mazre. 14 nateri i 3 mori printre
oamenii din Carl. Btrna ta iap castanie va face un mnz.
Armsarul necunoscut. Toi caii buni la Hampton. Tiate,
srate, 2/3 din vite, porci, oi trimise pentru armat. Restul
animalelor sunt sntoase. Supraveghetor Carl, nebun i ho.
Veteranul rnit angajat de la deal de nlocuit. La iarn se
ateapt o puzderie de copii mulatri. Pdurile ameninate de
cprioare care rod scoara copacilor. ncurajez servitorii la
braconaj. Vnat destul pentru noi toi. Un sport bun cnd te
ntorci. Un mistre uria vzut lng mlatina cu chiparoi de
la Barony. Familia bine. Bucate din belug. Asediul mai
puternic dar Charlotte Street neatins. Domnul s te aib n
paz.
Julia Ashley.
Pinckney i mnca cina srccioas n timp ce recitea
scrisoarea Juliei la lumina focului de tabr. Carnea de vit
srat i tare ca talpa, raia lui pentru ziua aceea, era
60

aproape gustoas pentru el cnd se gndea c putea s fie


din Carlington. Dei l dureau dinii i-i sngerau gingiile,
din cauza alimentaiei defectuoase pe care o avea de mult
timp, zmbea n timp ce mesteca.
Ce avei acolo, tutun, cpitane?
Pinckney tresri, apoi se ntoarse mnios. Toi lupttorii
tiau bine c nu trebuie s vii pe furi n spatele cuiva. Era
o lege nescris s te apropii din fa, sau s faci mult
zgomot.
Mnia i se potoli ntructva cnd l vzu pe cel cruia-i
aparine vocea. Era doar un biat, i unul ca vai de capul
lui, unul dintre noii recrui care ateptaser trupele cnd
s-au ntors n tabr.
Cum te cheam, soldat?
Joe Simmons, domnule. Biatul i trase napoi
umerii ciolnoi i salut. Pinckney l ls s stea incomod
n poziia de drepi n timp ce-l examina.
Prul ca un fuior, pielea alb ca de mort, coastele,
coatele, i claviculele proeminente, picioarele subiri,
arcuite. Era scund i ar fi fost bine legat dac ar fi avut
vreodat mncare ca lumea, dar coloritul lui, picioarele
deformate i pielea glbejit, toate vorbeau de pelagr i
rahitism i despre hrana clasic srccioas constituit
din chefal i coleas. De asemenea un indiciu al originii de
la ar al biatului era mnia trufa, ucigtoare care
cretea n el trdndu-se n ochii splcii de o culoare
incert, un fel de cprui btnd spre galben.
Pe loc repaus, Joe Simmons. ezi aici i haide s te
nv ceva.
Biatul se aplec dar rmase n picioare.
Nu vd de ce nu stai jos, continu Pinckney. Cum
crezi. Dar dac, nu vrei s fii mpucat n cap, ascult mai
61

bine aici la ce-i spun. Niciodat s nu te furiezi n spatele


unui om care are pistol i s-l ntrebi ce mestec. Era ct pe
ce s te ucid.
Joe rnji.
Ar fi trebuit s m gndesc la asta.
Se aez ncet, jos, lng Pinckney.
Eu i btrnul meu pndeam odat un cprior, iar
fratele meu a venit spre noi fr zgomot. Btrnul a
descrcat puca. Sam n-a fost ucis doar pentru c btrnul,
care era un mare gnditor, a ochit fr mare precizie
gndindu-se c trage ntr-un animal mare, iar Sam era o
creatur firav.
Pinckney recunoscu accentul.
Eti de pe lng Fort Mill, Joe?
Aha. inutul Calhoun.
Dragul de John C. Putem s-i mulumim c suntem
acum aici. Cred c nu te ateptai s ajungi n rzboi. Nu-mi
pari prea btrn.
Joe scuip n jratec.
Sunt destul de btrn s omor un om i destul de
btrn s ard n iad. Aa c am dat fuga s omor un
yankeu, cci dac nu, acesta probabil l-ar fi ucis pe tata.
Despre asta este i o porunc n Biblie, n schimb Biblia nu
se supr dac omori un yankeu.
De ce nu lupt btrnul tu?
Joe rse.
La naiba, cpitane, ce nseamn pentru oameni ca noi
rzboiul sta? Noi n-am avut niciodat negri, doar noi, copii,
ca s spm peticul nostru de pmnt plantat cu bumbac i
pe spate cureaua lui btrnu care veghea ca treaba s fie
bine fcut. Eu sunt cel mai mare, aa c trebuie s m lupt
pentru toi. Btrnul s-ar lupta imediat dac cineva ar
62

ndrzni s intre pe pmntul lui, i nu i-ar psa oricine ar


fi, dar spune c nu poate accepta s fie ucis pentru ca tipii
aceia simandicoi din Charleston s-i pstreze mna de
lucru. Toat discuia asta mi usuc gura ngrozitor,
cpitane. Ce-ai zice s mestecm mpreun din ce-avei
acolo?
Pinckney i oferi usctura de carne de vit rmas. Joe
bg un col n gur apoi l trase afar.
sta nu-i tutun.
Nici n-am spus c este.
Atunci cum se face c stai aici de unul singur i v
nclzii oasele? Credeam c mestecai ceva bun.
Mi-a trebuit lumina de la foc ca s pot citi.
Joe se holb la Pinckney de parc ar fi spus c poate
umbla pe ap. Apoi cobor ochii n jos i privi cu coada
ochiului nencreztor.
Hai s v vd citind.
Pinckney, amabil, citi cteva propoziii.
Joe fcu ochii mari.
Cine suntei? ntreb el.
Sunt unul dintre tipii din Charleston pentru care
btrnul tu nu s-ar lupta.
Joe se ridic n picioare i se plimb ncet n jurul lui
Pinckney, studiindu-i hainele zdrenuite i zmbetul linitit
de pe faa brbierit ngrijit.
Btrnul meu iari greete, zise el n sfrit. i nu e
pentru prima dat. Eu m voi bate pentru dumneavoastr,
cpitane.
Din acel moment, biatul era nelipsit de lng Pinckney
i sttea ntotdeauna n dreapta lui i puin mai n spate. La
nceput ceilali fceau haz de el, numindu-l Shadow 2 dar
2

Shadow = Umbr (lb. Englez).

63

Joe nu-i bga n seam. Dup cteva luni, ciudatul cuplu


deveni ceva obinuit. Porecla lui Joe a fost scurtat la
Shad. Dup un timp, el era singura persoan care-i
amintea c se numise vreodat altfel.
Crciunul lui aizeci i patru n Charleston semna la
prima vedere cu alte srbtori de Crciun de dinainte de
rzboi. Casele ospitaliere gemeau de oaspei. Masa trebuia
servit n mai multe serii, deoarece la mesele din sufragerie,
chiar i cu prelungitoarele montate, nu ncpeau mai mult
de treizeci de persoane. Mncarea adus pe ru de la
plantaii era nc din belug, dar felurile de mncare se
succedau ntr-o aparent srcie. Dulceaa pregnant a
ghirlandelor de brebenel umplea aerul, poliele de deasupra
cminului erau ncrcate cu crengue de pin, lujerii lungi de
smilax se nfurau pe balutri, iar vase de argint uriae, cu
flori de camelii se odihneau pe fiecare mas. n ciuda ploii
care nu mai contenea, doamnele i copiii mergeau din
cas-n cas vizitnd i fcnd urri verilor i verilor verilor,
pe care nu-i mai vzuser de ani de zile. Dar conversaia
nsufleit avea o striden dat de team i nicidecum de
srbtoare. Vizitatorii din Charleston erau refugiaii din faa
marului nemilos al armatei lui Sherman. Dup ocuparea
Atlantei, Sherman i oamenii si ncepuser, la mijlocul lui
noiembrie, s se deplaseze spre sud prin Georgia. Ardeau i
prdau pe msur ce naintau, lsnd n urma lor o fie de
pmnt prjolit, lat de aizeci de mile, i o teroare tot mai
mare. Toat lumea tia c atunci cnd avea s ajung pe
coast, Sherman se va ndrepta spre nord i-i va croi drum
prin statul Carolina pn va ntlni armata lui Grant n
Virgina.

64

Vizitatorii din Charleston rmneau cteva zile, cutnd


alinare n pretinsa normalitate, apoi plecau spre alte
limanuri, lsnd n urm, o rmi de panic.
Trupele confederailor din Charleston ncercau s-i
liniteasc, dar nu puteau s-i mint. i ei tiau c n.
Curnd se vor retrage, nainte ca trupele Uniunii s
nainteze. Ei i sftuiau pe locuitorii oraului s-i
nsoeasc rudele cnd acestea plecau.
Julia Ashley i gsi sora n lacrimi, nconjurat de
grmezi de rochii de bal, colorate, mprtiate pe jos n
dormitorul ei.
Vai, Julia, nu tiu ce s fac, hohoti Mary. Dac nu iau
aceste rochii, nu voi avea nimic de mbrcat dup ce ies din
doliu, dar sunt prea multe de mpachetat. n tren e loc, dar
nu-mi vor da drumul cu mai mult de dou cufere.
Julia oft.
Pentru Dumnezeu, Mary, eti tmpit! Unde crezi c
mergem?
Columbia, desigur. Toi merg spre Columbia. Deja au
luat sicriul domnului Calhoun i-l trimit spre Columbia. De
asemenea i clopotele de la Saint Michael.
i tu crezi c Sherman se va teme de stafia lui John
C. Calhoun?
El poate nu, dar eu da. O s fie n acelai tren cu noi.
Mary privi cu spaim la sora ei.
Sper c nu te superi, Julia. i-am lsat loc pentru
lucrurile tale ntr-un col din cufrul copiilor. Acesta mi
trebuie n ntregime pentru mine. ie nu i-a psat niciodat
prea mult de mbrcminte i de toate celelalte lucruri de
acest soi.
Julia scutur din cap.
N-are importan. Nu sunt aa proast s merg n
65

Columbia. Sherman se va ndrepta direct ntr-acolo, n


drumul lui spre nord. Eu merg la Barony. N-am s le permit
acelor zurbagii s-mi ard casa i s-mi terorizeze oamenii.
Julia! Trebuie s fii nebun. Nu poi s faci aa ceva.
Mie s nu-mi spui nu poi, Mary Ashley. Eu merg. i
ai s fii deteapt s vii cu mine dac nu rmi aici. Toi
gguii din Charleston se vor nghesui n Columbia ca nite
rae clocitoare.
Crezi c le tii pe toate. Am trimis deja o telegram
verioarei Eulalie Pinckney anunnd-o c venim. Are destul
spaiu, nu va fi deloc nghesuit.
Julia suspin,
Nimeni n-a putut vreodat s discute raional cu tine,
Mary. N-are niciun rost s ncep eu acum. Dac aa numitul
tu cap este decis pentru asta, cel puin ia-i mncare cu
tine. Nu poi mnca cutiile de la corsete. n secret ea era
uurat c Mary va pleca. Nu tia ce o ateapt pe plantaie
iar isteria lui Mary ar fi fost nc un lucru cruia trebuia
s-i fac fa.
Mary Tradd, Stuart, Lizzie, ddaca lui Lizzie, Georgina,
camerista lui Mary, Sophy i trei cufere au fost ncrcate n
trenul abandonat care urma s plece n ziua urmtoare. De
ndat ce s-au dus, Julia ncepu s trieze cteva lucruri de
valoare pe care le va lua cu ea n barca ce o va duce la
Barony. tia c, probabil, casa din Charlotte Street va fi
distrus. Auzise, chiar dac Mary nu, despre telegrama lui
Sherman ctre Lincoln oferind Savannahul drept dar de
Crciun i despre promisiunea de a presra cu sare strzile
din Charleston, ca o Cartagin modern. Ea avea, desigur, o
suit ntreag de servitori care stteau permanent pe
plantaie, dar promise c va trimite barca napoi dup toi
servitorii de la ora, att ai ei ct i cei ai lui Mary, care
66

vroiau s plece. Cnd ajunse la plantaie, n-a fost surprins


s gseasc aa de puini. Febra libertii devenise
contagioas n Charleston i muli negri erau n ateptarea
oamenilor lui Sherman, de parc ar fi fost o armat de
ngeri. Ea se stabili la ar la sfritul lui ianuarie ca s
atepte i, s-i fac planuri. Nimeni din cei care-i priveau
faa mndr i linitit n-ar fi tiut c-i pierduse sigurana
de sine.

6
Dac Julia Ashley ar fi putut s vad ce se ntmpl n
Charleston, i-ar fi mulumit lui Dumnezeu c nu era acolo.
La 18 februarie armata Uniunii a intrat n ora dinspre sud,
dup ce armata confederaiei a fost evacuat pe la nord.
Grosul trupelor lui Sherman l-au ocolit, lovind direct prin
centrul statului spre Columbia. Dar promisese rzbunare
trufaului Charleston, care pornise rzboiul, i se inu de
cuvnt. El trimise oamenii lui Kilpatrick i haimanale s
prjoleasc plantaiile dimprejur i s rspndeasc
teroarea printre populaia alb din zon. n acelai timp
avangarda trupelor de ocupaie intra n Charleston
etalndu-i impecabilele uniforme. Faimosul Negro 54
Massachusetts mrluia elegant prin Meeting Street
purtnd un steag de mtase pe care scria Libertate i
cntnd Trupul lui John Brown. Cnd ajunser n oraul
de jos vocile lor erau aproape neauzite, din cauza zgomotelor
cizmelor pe cioburile de la ferestrele sparte, care acopereau
strzile. Dar feele lor zmbeau de bucuria eliberrii i erau
67

nconjurai de mulimi de brbai i femei dansnd i


rznd, oameni care cu doar cteva ceasuri mai devreme
erau sclavi.
Dup defilare, ofierii lor, toi albi, ordonar soldailor
s-i ndeplineasc urmtoarea lor ndatorire. Mergeau n
toate cldirile, n case, birouri, depozite, magazine. Tuturor
negrilor pe care-i ntlneau le spuneau vestea bun a
eliberrii i-i mbriau. Toate armele de foc erau confiscate
i se punea mna pe orice proprietate abandonat.
Lucy Anson urmrea cu team, de la fereastra lui
Andrew, cum o trup de soldai intr n casa Juliei. Nimeni
din familia Anson nu se refugiase. Andrew nu putea fi
deplasat, iar mama lui a interzis tuturor s-l prseasc.
Lavinia se ascunsese n mansard n spatele unui dulap
vechi. Se chircise acolo, nbuindu-i smiorciala, pe care
nu i-o putea stpni, nfundndu-i n gur o bluz de
mtase. Andrew fusese drogat cu laudanum, turnat ntr-un
pahar de coniac, aa c el nu le va risca vieile ncercnd
s-i apere casa i familia. Doamna Anson i Lucy se
susineau una pe alta fr s-i vorbeasc, stnd n picioare
n camera lui Andrew ntre u i patul n care dormea
tnrul.
Zgomotul de afar o trase pe Lucy la fereastr. Privea
ncremenit la procesiunea soldailor care scoteau din casa
Juliei argintrie, oglinzi, butoiae de vin. Apoi ei fur oprii
de sosirea unui ofier solid, cu epolei, clare pe un murg.
Ea nu putea auzi ce zicea el, dar activitatea ca de furnicar
i invers sensul i brbaii n haine albastre ncepur s
napoieze tot ce luaser.
Doamn Emma, opti ea, ei nu fur E un general
alb i acesta-i oprete. Ah, probabil o s-i fac s ne lase n
pace. Doamn Emma, m duc jos s vorbesc cu el.
68

Tu nu poi vorbi unui soldat yankeu, fie el general sau


nu, se rsti soacra ei.
Dar asta ne-ar putea salva. Ei vor veni apoi aici i
dac aceti soldai l vd pe Andrew, iar generalul nu-i de
fa s-i opreasc, cine tie ce-ar putea s-i fac?
Doamna Anson se deplas greoi prin camer nspre
fereastr. Nu-i aplec deloc capul, ci privi cu dispre la
scena de jos. Deodat izbucni n rs, lucru care nu se mai
ntmplase de la accidentarea lui Andrew.
Slav Domnului, acela e Dan Sickles. l vedeam n
fiecare var la Saratoga. Ei bine, noi practic am crescut
mpreun. A acceptat foarte greu logodna mea ca tatl lui
Andrew. Totul va fi n ordine. Lacrimi de uurare i se
prelingeau pe fa i iei aproape n fug din camer.
Lucy, reinndu-i involuntar respiraia, o urmrea pe
Emma Anson care, pind ano pe aleea din fa, se
apropia de comandantul aflat clare pe calul lui mare. Cnd
generalul o vzu pe doamna Anson, desclec i fcu o
plecciune. Atitudinea doamnei Anson era o parodie jenant
a fandoselilor pline de cochetrie ale fiicei ei. Strngea i
desfcea un evantai din dantel i arunc pe deasupra lui
priviri fugare generalului, n timp ce-i vorbea. Rspunsul lui
provoc o schimbare imediat; doamna Anson scp
evantaiul i ntinse capul nainte ca o broasc estoas
btrn. Buzele i se micau repede. Generalul ntinse
minile de parc o implora ceva. Apoi, pentru c ea continua
s vorbeasc i ncepuse s agite pumnul, el se trase la o
parte de lng c i lu o poziie militar rigid. Acum
Sickles era cel care vorbea. Emma Anson l apuc de
mnec, dar el se feri i-i ntoarse spatele. Era ca un zid.
Strig la un ofier curios care sttea la poarta familiei
Ashley, urc pe cal i plec fr s priveasc napoi.
69

Doamna Anson sttea ca o statuie. Apoi observ c ofierul


o privea. i arunc capul pe spate cu acea arogan care-i
era caracteristic i se ndrept ncet spre casa ei. Lucy
alerg s-o ntmpine; nspimntat mai ales de scena la
care fusese martor, dect de perspectiva a ceea ce-ar putea
face invadatorii. Mama lui Andrew o intimidase ntotdeauna.
Acum i prea ru pentru ea i aceasta era o emoie
terifiant.
Ai vzut, Lucy?
Da doamn. Lucy privea spre podea.
Slav Domnului c Andrew nu a vzut cum mama lui
se umilete. E pentru ultima oar cnd i voi mai cere ceva
unui yankeu. i nici vreun membru al familiei mele nu o va
face!
Lucy dorea din tot sufletul s o lase singur pe doamna
Anson deoarece tia c de asta are nevoie btrna, ns
nevoia ei era i mai mare. Trebuia s tie ce avea s se
ntmple cu Andrew i cu copilul.
Scuzai-m, Miss Emma, dar ce v-a spus?
Ce-a zis? A zis c-i va spune mamei lui c m-a vzut
i c artm bine. Apoi a spus c va rechiziiona casa lui
Julia Ashley pentru statul lui major. A mai spus c armata
mi va confisca aceast cas pentru un ofier. Cnd i-am
spus c Andrew nu putea fi deranjat, mi-a rspuns c-i
pierduse un frate i tatl n rzboi. Apoi a rs cu un rnjet
ngrozitor i l-a citat pe comandantul lui: Rzboiul e iad.
Pe urm a spus c va ordona unui grup de soldai albi s
m ajute s mpachetez hainele i s-l deplasez pe Andrew.
Restul lucrurilor trebuie s le lsm n cas pentru ca un
nenorocit de yankeu s le foloseasc.
Ce-o s facem?
Ceea ce trebuie. Vom trimite servitorii n oraul de jos
70

s fac ordine n csua ta de pe Meeting Street i-l vom


duce acolo pe Andrew. ncepu s urce scrile, dup care
continu: Vreau s zic, dac mai avem servitori. Dac nu, tu
i cu Lavinia vei face treaba aceasta. Acum merg n camera
mea, pentru cteva minute, Lucy. Vreau s trec peste fiecare
moment neplcut din cele ce s-au ntmplat. Vreau s fiu
sigur c-mi voi aminti totul. Apoi, cnd rzboiul se va
termina, voi pretinde rsplat pentru fiecare secund n
parte.
Plnsul lui Lucy o opri din urcatul scrilor.
Ce vrei s spui, cnd se termin rzboiul?
Charlestonul a czut. Noi suntem nvini.
Emma Anson se ntoarse i privi n jos.
Prostii. n timpul revoluiei, Charlestonul a stat sub
ocupaie mai mult de doi ani nainte ca noi s nvingem.
Istoria se repet ntotdeauna. Atta doar c britanicii erau
nite domni. Cu siguran nu voi mai merge niciodat la
Saratoga. Nu-mi pas dac m voi asocia cu rzvrtiii
parvenii.
Urc majestos scrile.
Lucy se ghemui pe ultima treapt i plnse cu capul
sprijinit pe bra. Un ssst puternic o fcu s-i ridice capul.
Era Jeremiah.
Ce se ntmpla, domnioar Lucy? Yankeii e pe cale
s-l ia pe dom Andrew?
Oh, Jeremiah. Sunt aa de bucuroas s te vd. Am
crezut c-ai plecat.
Negrul cel nalt iei din umbra holului.
Am fost s vd parada, doamn. Ceilali opie prin
White Point Gardens. E focuri de artificii. Dar eu nu l-am
putut lsa pe dom Andrew prea mult timp. L-am crescut pe
biatul sta de cnd era puiandru, tii asta. Nu-l pot prsi
71

acum cnd soldaii albatri e pe urmele lui.


Lucy i terse faa cu tivul rochiei.
Mulumesc, Jeremiah, zise ea, eti un adevrat
prieten. Domnul Andrew o s aib nevoie de tine mai mult
ca niciodat. Noi toi, de altfel. Vom pleca acas pe Meeting
Street, de ndat ce o s putem. Yankeii or s locuiasc pe
Charlotte Street i nu dorim s fim n aceeai vecintate.
Dac vei aduce nite cufere din pod, vom ncepe s
mpachetm lucrurile domnului Andrew.
Travers holul i lu un portret al lui Andrew de cnd
era bieel, care atrna deasupra unei msue de perete.
Pe acesta l voi mpacheta primul. Ei nu vor avea nici
mcar o prticic din domnul Andrew. Nici mcar un
portret.
ntr-o jumtate de or, Andrew, nc drogat era dus jos
la trsura doamnei Emma Anson n braele ocrotitoare ale
lui Jeremiah. Lucy i Lavinia l ineau strns n timp ce
Jeremiah conducea trsura ncet pe Meeting Street, pe lng
casele din crmid scrijelite de bombe i pe lng.
Scheletele arse ale caselor demontabile care fuseser cndva
impozante. Emma Anson rmsese singur s supravegheze
ncrcarea cuferelor n crua pe care generalul Sickles le-o
pusese la dispoziie. Sttea n picioare, nemicat, n
cldura salonului, ateptnd s vin crua care urma s o
duc mpreun cu bagajele la casa fiului ei. Era ntr-o stare
de oc i era aa de buimcit de evenimente nct nu putea
s-i comande ochilor s se nchid. Ei privir ncremenii la
soldaii negri, zgomotoi, care adunaser n cciulile lor
toate obiectele decorative de pe mese. Cnd vazele de
porelan Tang czur de pe polie i se fcur ndri, ea nu
reacion deloc.
La o deprtare de dousprezece mile, n amonte, pe
72

cursul erpuit al rului Ashley, Julia privea pe fereastra


mansardei printr-o lunet. Nu era nicio urm de micare pe
ru i nici pe drumul de brne de la captul unei alei lungi
pentru trsuri de la casa de pe cealalt parte a rului. Julia
se ncrunt. Sherman era n mar. Era doar o chestiune de
timp ca incendiatorii lui s ajung la Barony. Dar ct timp?
Asta nu se putea spune. Ateptarea era grea pentru ea.
nchise luneta cu un cnit i plec de la fereastr. Se
plimbase deja prin toat casa n dimineaa aceea, dar se
decise s-o fac din nou. Avea un sentiment foarte precis al
vizitelor de rmas bun. Chiar dac planul ei ar funciona,
nu ar fi avut prea multe ocazii s strbat camerele bine
rnduite i grdinile. tia c n curnd linitea va fi un
lucru strin la Ashley Barony.
Servitorii fuseser bine instruii. Cnd auzeau paii
fermi ai Juliei apropiindu-se, dispreau de ndat din calea
ei, dar gata s apar imediat dac erau chemai. Se mica
ncet, pipind din cnd n cnd figurina din porelan
nesmluit, aranjnd florile rebele n vazele cu crini de ser
care se gseau n fiecare camer, oprindu-se n faa
portretelor. Pnzele nfiau pe mama, tata, bunicii i
strbunicii, pe ea i pe Mary n copilrie aezate la
picioarele frumoasei lor mame. Portretul ei favorit era al
tnrului ndrzne care fondase Barony n 1675 cu o
autorizaie de la regele Charles. Julia avea o afeciune
deosebit pentru el. Brbatul avea un aspect uor slbatic
cu peruca lui ngrijit i cu pantalonii bufani din satin,
lungi pn la genunchi. Avea-o sclipire foarte hotrt n
privire. Fr ndoial c nimic nu l-ar fi putut opri s
rpeasc un imperiu slbticiei din Carolina. Brbia ei se
ridic. Nimic n-ar mpiedica-o pe ea s pstreze acest
imperiu. Pi sprinten prin holul mare, larg care se
73

ntindea de la intrare pn la partea din spate, a casei.


Travers veranda mare strjuit de coloane i cobor treptele
albe, late. Nici mcar nu se uit napoi la casa maiestoas.
Trecu pe lng buctriile i afumtoarea din crmid,
pe lng grajduri i hambare i merse pe mijlocul drumului
dintre irurile de colibe ale sclavilor. n pduricea de pini de
la captul irului, deschise poarta din fier forjat care ddea
spre cimitirul familiei. Trecu grbit pe lng catafalcul de
marmur, apoi pe poarta de pe latura ndeprtat i ncetini
doar cnd ajunse la casa fcut din cochilii de stridii
mcinate, material numit tabby, constnd dintr-un amestec
de nisip, pietri i var, pe care primii locuitori l folosiser
drept material de construcie rezistent la foc. Casa reflecta
grandoarea familiei Ashley din secolul al optsprezecelea, dar
n acest moment ea dorea s aib tria care l-a purtat prin
greuti pe acel prim Ashley din Carolina, pn a ajuns la
acea grandoare.
i aps obrazul pe peretele grunjos al casei. Era
rezistent i puternic. i ea va fi la fel. Se ntoarse i fcu
drumul napoi pn ajunse la poarta grdinii. Acolo se
plimb n sus i-n jos pe alei observnd c azaleele sunt
gata s nfloreasc i c grdinarii nu tunseser meriorul
turcesc, dei le dduse dispoziie n ziua precedent.
Scoase un petec de hrtie din buzunar i fcu o
nsemnare. Fntnile trebuiau de asemenea curate. O alt
nsemnare. nainte s-i termine turul, umpluse trei pagini
cu scrisul ei mic, meticulos. Att timp ct o va putea
conduce, viaa la Barony va continua s fie normal.
Att timp ct o va putea conduce. tia c va fi o
chestiune de zile. Sau de ore. ntre timp trebuia s-i
gseasc o ocupaie, altfel ar claca, i aceasta era de
neconceput. Oamenii se bazau pe tria ei. Ei trebuiau
74

linitii. Chiar i cei ce nu se bizuiau pe ea, cei ce ateptau


nerbdtori s vin yankeii ei trebuiau s fie inui n fru
ca s nu-i molipseasc pe ceilali, inui n fru de
personalitatea ei. O femeie alb cu sute de sclavi nu-i poate
permite s dea dovad de team sau slbiciune. Julia pi
fr grab pe scri i intr n cas. Era treab de fcut.
Julia controla lenjeria mpreun cu servitoarea Pansy
cnd auzi strigtele din curte. Faa ei rmase calm; se
pregtise pentru acest moment i era gata s-l ntmpine.
Slav domnului c ateptarea luase sfrit. Se uit insistent
la Pansy i cu fora voinei ei o opri pe femeie din tremurat.
Cearceafurile acelea o s ne mai in vreo doi ani, zise
ea, i apoi o s deschidem nite cufere din pod. nchise i
ncuie ua de la dulapul cel mare de rufe.
Poi s pleci, Pansy. Spune-i lui Jefferson c o s
cobor imediat.
Pansy i ridic fustele i alerg spre scar.
Curtea era n mare agitaie cnd Julia ajunse acolo, n
mijloc, privind ncremenit, sttea Jonah, conductorul
cruailor familiei Middleton, care stpnea plantaia de
lng Barony. El se vita n gura mare, tnguindu-se i
plngnd.
Arde, url el, i omoar toate animalele i d foc la
recolte i la cas. Toby, el zis la unu, i soldatu i-a despicat
capu lu Toby cu sabia, la fel ca pe un cantalup. Ei e diavolii
albatri care rde n focu iadului.
De jur mprejurul lui, sclavii Juliei erau ngenunchiai,
legnndu-se nainte i-napoi, cu braele ridicate spre cerul
de iarn splcit.
Arde, repetar ei ca un ecou, arde. Tnguielile lor
stridente se terminar cu nite ipete piigiate.
Julia privi n josul rului, spre Middleton Place. Nori
75

negri de fum ncepur s mnjeasc aerul albastru. Nu mai


era vreme. Izbi triunghiul de fier care atrna lng ua din
spate. n tcerea brusc ce se aternu dup ce vibraiile
loviturii se stinser, ea vorbi tios i clar.
Yankeii nu vor arde Barony. Eu nu voi permite asta. i
ei nu v vor vtma i nu v vor lsa flmnzi. Jessie, tu
aduni toi copiii i-i duci n sufragerie. Aeaz-i pe podea
sub mas. D-le nite bomboane i spune-le s tac precum
petii: Grifin Dinah Snippy Ezekiel Solomon
Jupiter
Julia i strig din mulime pe servitorii cei mai instruii
i cei mai curajoi i ddu ordine pentru a duce la
ndeplinire strategia pe care o nscocise ca s-i nfrunte pe
yankei. Animalele mici i psrile de curte fuseser duse n
cas, dup ce li se amestecase whisky n mncare ca s le
fac s doarm. Animalele mari i utilajele fuseser duse n
pdure i n mlatini. Afumtoarea i rcitorul erau deja
golite de alimente, uncile i calupurile de brnz fiind
stivuite n colurile slii de bal.
Locotenenii Juliei i-au ales ajutoare i s-au grbit s
duc ordinele la ndeplinire. Groaza lor fcu loc agitaiei
constructive. Dac domnioara Julia a zis c nu-i va lsa pe
yankei s le fac vreun ru, atunci nu era niciun motiv de
team, iar abaterea de la rutin era palpitant. Puini dintre
ei ntrebau cum i propusese Julia s nfrunte singur
armata. Aveau pentru ea o asemenea veneraie nct o
credeau capabil de orice.
Cnd curtea se goli, Julia se ntoarse spre biatul rnit
de la Middleton Place.
Du-te n buctrie i spune-i lui Willie s-mi aduc
cutia cu medicamente. Vin ntr-un minut s-i oblojesc
arsurile i zgrieturile. Cum te cheam?
76

Jonah, doamn.
Nu te teme, Jonah. O s-i fie bine. Acum, ia-i
picioarele la spinare. i spune-i lui Dinah s ia patru
borcane cu dulcea de cpuni din cmar. O s ii minte?
Da doamn.
Atunci du-te.
Julia rmase n picioare un moment i cuprinse cu
privirea
linitea
ordonat
din
curtea
buctriei,
pregtindu-se pentru greaua ncercare pe care o avea n faa
Apoi i ridic mai sus brbia-i osoas i intr ano n
casa ei.
n buctrie era ca la balamuc. Toi servitorii casei erau
acolo, strignd unii la alii. Julia apuc o lingur lung din
cositor i izbi n cldarea de aram.
ncetai, ordon ea. Pe dat se fcu tcere. Dinah,
urm ea, d-mi dulceurile alea i o lingur. i vreau un
or vechi de-al vostru. Unul cu multe pete pe el.
Domnioar Julia ai nnebunit? Trebuie c nu v mai
aducei aminte. Cpunile v fac urticarie.
mi amintesc foarte bine. D-mi dulceurile i gsete
orul la.
Mai trziu, Julia se aplec spre peretele de lng ua din
fa privind prin ochiurile de geam de pe o latur a uii. Se
simea de parc fusese acolo dintotdeauna. Unde sunt
blestemaii de yankei?
Avea o nfiare ocant de urt. Corpul ei ciolnos era
mbrcat cu o rochie decolorat din stamb imprimat care
i aparinea lui Pansy. Fusta i pieptarul erau pline de pete
de grsime, stropite mai devreme dintr-o tigaie cu pui care
se prjeau. Miroseau a ncins i a rnced. orul ptat al lui
Dinah fusese ifonat apoi frecat cu cenu. El acoperea
aproape complet rochia de stamb. Prul Juliei era ca un
77

cuib de obolani. i scosese prul din cocul neted, l


nclcise, apoi l mnjise cu grsime i funingine. Fiecare
prticic a ei aflat la vedere era murdar, cu excepia feei
i a minilor. Minile i erau legate la spate. Ca i faa i tot
corpul, minile erau acoperite cu erupii roii care pulsau,
rodul alergiei ei grozave la cpuni. Mncrimea aproape o
scotea din mini. Ordonase s i se lege minile ca s nu
poat s, se zgrie scrpinndu-se.
Amurgul timpuriu de iarn cobora, fiind grbit de
giulgiul de fum care se ridica rotocoale, n sus pe ru, de la
cldirile arse din Middleton Place. n curnd nu va mai
putea vedea nimic i toate pregtirile ei ar fi n van.
Pansy, zise ea, aprinde lampa aia cu cherosen i
pune-o sub coul de hrtii ca s-o protejeze.
Efortul de a vorbi o fcu s nchid gura. Holul mirosea
ca un mormnt deschis. Trei ciosvrte de vnat stricat
atrnau de candelabru. Mirosul dulceag greos de carne n
putrefacie era accentuat de aroma neptoare de
terebentin care fusese mprtiat pe covora i perdele.
Zgomotul fcut de chibritul frecat de cutie o fcu pe
Julia aproape s sar n sus. Stpnete-te, i zise cu
nverunare n sinea ei. Apoi auzi un alt zgomot hrit, mai
slab. Se aplec mai aproape de fereastr. Da, erau cai pe
pietriul de pe aleea cea lung. Inima-i btea nebunete.
Acum c sosise momentul, Julia nu mai simea nici
mncrime nici team. Era un juctor care miza totul pe o
carte; corpul ei era inundat de adrenalin i toat fiina era
n stare de surexcitare.
Pansy, opti ea, vin. Dezleag-m!
Ceata de soldai clare se opri pe aleea larg cu pietri
din faa casei. Erau condui de Kilpatrick n persoan,
ofierul cu reputaie proast, cunoscut drept cel mai brutal
78

tnr comandant al lui Sherman.


Arat prsit, zise el. Lucrtorii trebuie s fi fugit.
Vor apare din pdure cnd vom ncepe prjolul, rse
adjutantul lui. Tui i scuip pe treptele albe de marmur.
ntotdeauna fac aa. Du-te napoi la coloan i spunele s urce. Vom poposi aici peste noapte i-i vom da foc
diminea.
Adjutantul i ntoarse iapa obosit. nainte s poat da
pinteni calului, ua mare a casei se ddu n lturi i o
sperietoare de femeie iei bifar blbnindu-se i innd n
faa ei o lamp.
Slav Domnului, bolborosi Julia. Avei un doctor n
armata voastr? Am aici nuntru aizeci de negri cu variol
i nu mai pot s-i doftoricesc. Ea ridic lampa balansnd-o.
Lumina plpitoare se revrs peste faa i minile ei
umflate, pline de bube, apoi le ls n ntuneric. Apoi puse
din nou lampa s le ilumineze. n spatele ei, invizibil n
ntunericul holului, Pansy agita dou evantaie mari din
frunze de palmier pitic, mpingnd aerul stricat nspre u.
Kilpatrick i oamenii lui smucir brusc de fru, ridicnd
caii n dou picioare.
Nu v putem ajuta, strig unul dintre ei. Stai departe
de noi.
Julia merse nainte mpleticindu-se, o mn umflat
ntinzndu-se s apuce frul calului lui Kilpatrick.
Dar trebuie s ne ajutai, se tngui ea. Patru din ei
sunt mori i noi suntem prea slbii ca s-i ngropm.
Ajut-m! implor Julia emannd un miros fetid.
Mirosul l trsni pe Kilpatrick ntocmai ca o lovitur.
Doamne Isuse, zbier el ca scos din mini, hai s-o
ntindem de aici. Clreii pornir n galop s-i ntlneasc
pe ceilali soldai. n spatele lor se auzeau strigtele Juliei:
79

Ajutai-m, ajutai-m! Apoi se mai auzi doar tropotul


cailor.
Cnd i acesta din urm se stinse, rsun rsul Juliei
Ashley. Sttu aezat pe trepte, slbit, i rse pn cnd
lacrimile ncepur s i se preling n jos pe obrajii umflai.
Pansy, strig ea, adu-mi nite mueel. M mnnc
al naibii de tare.

80

CARTEA A DOUA
1865

81

7
Shad Simmons vslea n barca gurit, n jos, pe Cooper
River, njurnd fluxul care ncepuse s-l nfrunte n ultima
jumtate de or. Din cnd n cnd se ntorcea i privea
ngrijorat figura prbuit a lui Pinckney la pror. Spera c
Pinny e doar adormit; aventura lor din Virginia i mpinsese
pe amndoi mult dincolo de limitele epuizrii.
Dar acum ajunseser la captul drumului. n dreapta lui
Shad,
rmiele
debarcaderelor
i
depozitelor
Charlestonului ieeau proeminente din ru. Mirosul
neptor de lemn ars al acestora se amesteca n mod
grotesc cu parfumul dulce ameitor al iasomiei i glicinei din
grdinile npdite de ierburi ale oraului, care se ntindea
dincolo de docuri.
Deodat, cerul amurgului fu strfulgerat de un rou
strlucitor. O iluminare ca la explozia unei bombe. Shad se
arunc n apa mocirloas de pe fundul brcii. Balansarea pe
care o provoc l trezi din somn pe Pinckney. Acesta i ridic
capul.
Ce naiba e? bigui el. Nu poate s fie bombardament.
Blestematul de rzboi s-a terminat.
Vestea capitulrii lui Lee o aflaser de la soldaii Uniunii
care-i suprinser dormind ntr-un vagon prsit. n timp ce
priveau cu team la cer, acesta se lumin din nou, de data
aceasta n verde i galben. Erau focuri de artificii.
Nu cred! zise Pinckney. ncepu s rd. Cred c
srbtoresc ntoarcerea noastr acas!
82

Rsul lui era rguit, dar adevrat. Fuseser zile lungi


cnd se ndoise c va mai ajunge vreodat acas; acum
rachetele iluminau turla alb a bisericii Saint Michael n
culori de carnaval. Se afla n Charleston. Trase pe nri
mirosul rnced dulceag al rmurilor cu ml negrualbstrui rmas dup reflux.
Ml urt mirositor. O porcrie pentru vizitatori, dar de
un parfum sulfuros foarte familiar pentru cei ce-l cunoteau
nc de la natere. O und de fericire i nclzi inima obosit.
Trage la mal chiar aici, Shad, zise el gesticulnd. Sunt
nite trepte, dac putem s le gsim. Dup ce trecem de
grmada aceea de gunoi, ne vom afla chiar unde ncepe
Tradd Street.
Aveau de mers doar trei corpuri de case de la ru pn
la casa lui Pinckney, dar le lu destul timp. Shad mergea
ncet sub impresia puternic pe care o fcea oraul asupra
lui. Pn atunci, nu vzuse un ora. Casele nalte de pe
ambele pri ale ngustei Tradd Street se profilau
amenintor deasupra lor. Lui Shad i se prea c se afl
ntr-o trectoare din muni, claustrat i vulnerabil. Fr s
vrea, privi de cteva ori n sus, ncercnd s vad trgtorii
de elit de pe stnci.
Deasupra liniei zimuite a acoperiurilor, cerul se lumina
i se ntuneca n mod dezordonat de la rachetele nevzute.
Zgomotul exploziilor era nfundat, dar se auzea.
Maxilarele lui Shad se micau i el trecea cocoloul de
tutun dintr-o parte n alta cu nervozitate.
Pinckney, de asemenea, privea n jurul lui. nserarea
avea darul s estompeze totul, vedea prea puin din
distrugerile provocate n timpul asediului. Pentru el, casele
familiare, pe vechile locuri, erau foarte reconfortante.
Pasul i era nehotrt pe trotuarul din crmid; din
83

cnd n cnd se lovea de pereii caselor din stnga. nc nu


nvase noul sim al echilibrului de care va avea nevoie
pentru tot restul vieii. Mneca lui dreapt era goal de la
jumtate, fluturnd de la cot n jos, neputnd s dea
contragreutate corpului.
Cnd i fcur apariia pe Meeting Street, Shad putu s
se relaxeze ntr-o oarecare msur. Meeting Street era larg,
i chiar n faa lor era o biseric cu dou cupole, aezat n
spaiul larg al grdinilor i cimitirului. Amndoi ntinser
pasul.
Suntem acas, Shad!
Casa familiei Tradd era cu toate obloanele lsate, dar,
prin crpturile din panouri, care fuseser perforate de
rapnele, se vedea lumin. Trecur n grab pe lng ua
din fa i zidul nalt din crmid i se ndreptar spre o
poart din fier, care atrna pe balamalele ndoite.
Ocolim prin spate, zise Pinckney pe optite. Mai bine
s ne splm nainte s dm ochii cu doamnele. Apariia
brusc a luminii verzi a artificiilor deasupra capetelor lor,
ddu un aspect fantomatic feei lui ncadrate de barb i
prul nclcit.
Cred c ai dreptate cpitane. Shad scuip pe strad
zeama de tutun pe care o avea n gur, privi din nou la
coloanele albe, nalte, fantomatice ale verandei, ridic din
umeri i apoi scuip i cocoloul de tutun.
Merser pe aleea pentru trsuri, pavat cu crmid,
pn la o curte cu pmnt pe jos, n spatele grdinii
npdite de buruieni. O tnr negres se afla acolo,
ntoars cu spatele spre ei, ntinznd rufe ude pe o sfoar
subire ntins strns ntre doi copaci. n lumina tulbure,
rochia ei de stamb imprimat i basmaua constituiau
singura not de culoare. Cldirile din curte erau fcute din
84

crmida roz-gri fabricat n Charlestonul de dinainte de


rzboi. Muchiile lor se estompau imperceptibil n amurgul
cenuiu cu sporadice reflexe trandafirii de la artificiile roii.
Sophy? Tu eti? Pinckney nu era sigur.
Femeia ddu drumul faldurilor bogate ale unei cmi
de noapte i se rsuci pe clcie.
Slvit fie Domnu, domle Pinckney!
i aps minile deasupra inimii. Cnd el ajunsese mai
aproape de ea, femeia i cuprinse capul cu minile.
Ce mi-e dat s vd?! se tngui ea. Piele i os, i o
parte lips! i scoase un strigt de durere.
Sophy, nceteaz cu bocitul! Aa sunt primii doi eroi?
i era totui greu s joace rolul de fals veselie. Sophy, te
implor! strig el.
ncercase s se oeleasc pentru a nu fi rnit de reaciile
familiei cnd aveau s afle de braul lui. Reuise s se
stpneasc perfect. Dar asta fusese n Virginia, n armat.
Acum, c era n sfrit din nou acas, simi cum stpnirea
de sine disprea. Prea multe emoii i frmntau inima.
Dorea s se lase jos pe pmntul att de familiar al curii i
s-l mbrieze. Dorea s-i lase capul pe spate i s se
jeluiasc cu durerea pe care i-o provoca vederea gurilor
peticite din pereii casei, i teama de ceea ce o s fie n viitor.
Niciuna dintre nelinitile lui nu i se citir pe chipul slab. i
zmbi lui Sophy i o btu cu mna pe umr.
E-n ordine, zise el. Totu-i n ordine.
Femeia i ndes pumnul n gur pn se liniti.
Aa-i mai bine, zise Pinckney. i fcu un semn cu
mna lui Shad i acesta se apropie.
Ea e Sophy, Shad. Ea avea grij de mama i de
hainele ei, dar dup acest splat de rufe s-ar prea c acum
are grij de ntreaga familie
85

Da, domnu, mormi Sophy, i de domnioara Julia,


de ea n mod special, desigur.
Domnioara Julia? Locuiete aici?
Da, domnu! General yankeu st pe Charlotte Street n
casa domnioarei Julia.
neleg. Bine El, domnul Simmons, Sophy, va locui
i el aici. Dar nu te teme. El nu e cine tie ce cu splatul. i
nici eu nu sunt. Mai ai cumva un cazan cu ap la fiert?
Focul e stins, da n-am golit nc apa.
Atunci pune nite lemne i aprinde focul, te rog,
Sophy. Domnul Simmons i cu mine avem nevoie de o perie
de frecat i leie pentru noi nine, apoi ai face bine dac ai
fierbe lucrurile astea de pe noi.
Da, dom Pinckney. O s-i spun lui Solomon s duc o
cad de baie n odaia dumneavoastr
S nu faci asta. Am nite chiriai n aceste haine i nu
vreau s-i bag n cas. Ne vom spla aici afar, n curte. Iar
tu fr priviri iscoditoare, m-ai neles?
Oh, dom Pinckney, chicoti Sophy.
Bine, du-te. Sophy, i mai avem nevoie de un brici i
de nite haine s punem pe noi. Mi-am lsat nite lucruri n
dulapul meu de rufe. Mai sunt nc acolo?
Da domnu.
A fi bucuros s vd c te grbeti.
Da domnu dom Pinckney. Eu merge, da vreau s
spun c noi toi este bucuroi s avem pe dumneavoastr
acas. Casa asta sigur are nevoie de un brbat.
Mulumesc Sophy. Un brbat curat ar fi mai bun, nu
crezi?
Da domnu. M-am dus.
Ea alerg n cldirea cu buctria.
Pinckney inea o lamp cu kerosen i-l conduse pe Shad
86

n salon. Erau curai, i asta era tot ce se putea spune


despre ei. Hainele de dinainte de rzboi ale lui Pinny
atrnau largi pe trupul lui vlguit.
Mtua mea, Julie, este o scorpie, Shad, l avertiz el.
Nu lsa ca ceva din ceea ce spune ea s te afecteze.
Btu pe tocul uii deschise. Julia privi pe deasupra
gherghefului de brodat. Crpea o cma de-a lui Stuart
folosind aceeai lucrtur ca pentru broderii.
Bun seara, Pinckney, zise ea calm. Nu sta acolo aa;
intr i te aeaz.
Pentru un lung rstimp Pinckney nu-i putu comanda
picioarelor s se mite. Privirea lui srea de colo colo prin
camera pe care o cunotea de cnd se nscuse, nregistrnd
pagubele i jafurile pe care le fcuse rzboiul. Dispruser
vasele de argint n care cndva se puneau aromele
parfumate pe mesele strlucitoare de mahon. Dispruser,
de asemenea, i vazele de cristal care aveau ntotdeauna
flori proaspete. i cinii de porelan care sttuser de
santinel pe cmin. Toate porelanurile dispruser
pstorul i pstoria din porelan de Dresda, al cror zmbet
afectat l deranjase ntotdeauna, micua dansatoare
chinezoaic cu copacul nflorit n miniatur, pictat pe
evantai; cutiile cu capac umplute eu bomboane ale mamei
lui. Toate de care-i amintea. Toate obiectele pentru decor
nu mai erau.
Mtasea albastr argintie care acoperea pereii era
ptat, draperiile dispruser. Pe un perete, un tablou
atrna incomod de jos. Dup urmele din jurul lui se putea
deduce clar c avea rostul de a acoperi o gaur lsat de o
ghiulea. Era singurul tablou din camer. Dreptunghiuri mai
nchise la culoare marcau locurile unde fuseser peisaje
minunate inundate de lumin.
87

Rmsese mai puin de jumtate din mobil, i aceasta


era toat zgriat. n picioarele scaunelor erau scobituri
adnci, suveniruri de la brbaii n cizme cu pinteni.
Carouri ngrijit executate, cu lucrtura delicat a Juliei,
artau grija cu care s-a reparat tapieria. Pardoseala uzat
fusese lustruit, dar achiile ieeau n afar din zgrieturile
fcute cnd biroul i consolele fuseser trase afar. Nu mai
existau carpetele persane moi i decolorate, pentru a
ascunde rnile.
Pinckney se sili s intre n camer. Pi uor pe podeaua
goal. Julia fcu ochii mari cnd zri mneca lui prins cu
ace.
Biete drag. mi pare ru. Te doare tare?
Nu m mai doare, mulumesc lui Dumnezeu. Mtu
Julia, permite-mi s-i prezint pe prietenul meu Shad
Simmons. Mi-am pierdut braul iar Shad mi-a salvat viaa.
Julia privi la Shad fr s ncerce s-i ascund
dezgustul. Pinckney simi un val puternic de mnie. Se uit
provocator la mtua lui cu ochii albatri ca oelul.
n cazul acesta, domnul Simmons este cu siguran
binevenit, zise Julia. Nu ncerc s par convingtoare.
Pinckney se ntoarse spre Shad, care nc ovia n hol.
i-am spus c e aa, mormi el. Hai intr. Ea latr,
dar nu muc. mi pare ru, Shad.
Am nfruntat i lucruri mai rele, rspunse biatul
pind n camer cu un aer uor seme.
Bun ziua, doamn, i spuse el Juliei, Apoi se aez
ntr-un jil ale crui margini l ascundeau privirii ei. i pe ea
de a lui.
Pinny i trase un taburet lng scaunul mtuii lui.
Mnia i colorase obrajii. Dorise cu disperare s poat s
spun ceea ce gndea; dar Julia era mtua lui, era mai n
88

vrst dect el i era femeie.


V mulumesc pentru spectacolul cu artificii, zise el.
Ironia nu-i scp Juliei, dar nici nu perturb arogana ei
caustic. Fr s-i ridice cehii din lucru, explic motivul.
Era a patra aniversare a capitulrii Fortului Sumter, la
nceputul rzboiului. nc de la ocuparea Charlestonului n
februarie, obiectivul principal al trupelor Uniunii a fost
refacerea fortului pentru a fi redeschis. Frma de pmnt
din port, cndva un simbol pentru Sud, devenise un simbol
pentru Nord. Pentru aceast aniversare, vapoarele cu aburi
coborser de la New York i Boston aducnd personalitile
victorioase ale micrii aboliioniste, conduse de Henry
Ward Beecher. Maiorul n prezent colonelul Anderson, care
capitulase n aprilie 1851 se afla n Charleston s ridice
steagul pe care-l coborse n urm cu patru ani.
Se trag toat ziua focuri de arm n semn de salut.
Asta mi-a dat dureri de cap. Acum acest spectacol i
distreaz pe toi negrii beivi de la White Point Gardens i
ne-a adus aminte cum au fost cele optsprezece luni de
asediu. Desigur am tras toate obloanele. Nu vreau s iau
parte la asta nici mcar ca martor.
Pinckney gsea un sentiment de confort n iritarea
mtuii lui. Julia era exact la fel ca ntotdeauna. Fcuse
doar o singur referire formal la braul lui lips. Indiferena
ei tmduia n chip straniu, iar vocea ei tioas, mhnit l
fcu s se simt cu adevrat acas, n ciuda tuturor
schimbrilor.
Ce fac Stuart, mama i Lizzie? ntreb el. Cu
siguran c nu s-au dus s vad jocurile de artificii.
Categoric nu. Lizzie a fost dus la culcare imediat
dup ceai, ca de obicei. Stuart este nsoitor fr voie al
mamei tale la o petrecere. E criz de cavaleri, aa c pn i
89

un biat de doisprezece ani trebuie s-i fac datoria.


Pinckney rse pe nfundate.
Srmanul Stuart. Doisprezece ani nu este o vrst
pentru admirat doamnele. Dar unde a reuit scumpa de
mama s gseasc o petrecere n astfel de vremuri?
Exist o petrecere n fiecare vineri. Sally Brewton
cine altcineva i-a strns pe toi laolalt i a inventat
ceva care se numete petrecerea inaniiei. Fiecare cas n
care exist un pian urmeaz la rnd. Dup amiaza, bieii
mut mobilierul, scot carpetele rmase i dau cu cear
pardoseala. Seara fetele cnt pe rnd la pian i tinerii
danseaz. Se ofer cupe de punch pline cu ap n chip de
rcoritoare. Cineva dduse sugestia ca aceste petreceri s se
numeasc ap dansant n loc de ceai dansant, dar Sally
nu consider c este suficient de dramatic.
Pinckney arunc o privire la trupul usciv al mtuii
lui.
Oamenii mor de foame?
Ct pe ce s moar de foame. Yankeii in toat
mncarea. Ei dau bonuri pentru alimente de la depozitul lor
de alimente orez, fin, oet, carne de porc srat, gru
mcinat i negrii se nir la coad pentru alimente. Pansy
i Solomon i Hattie i pierd acolo o jumtate de zi ca s
obin cele necesare pentru mas.
Dar albii nu pot s mearg i ei la depozitul de
alimente?
Rsul Juliei sun ca o ocar.
Ar putea, dar nu se duc. N-o s le dm satisfacie
diavolilor albatri. Rzboiul poate s se fi terminat n
Virginia, dar aici abia a nceput. Acum i nfruntm.
La o ntrebare ntmpltoare a lui Pinckney, Julia ddu
un raport detaliat, la rece, asupra evenimentelor din
90

Charleston, de cnd a fost el ultima oar acas, i asupra


condiiilor n care trebuiau s triasc.
n zilele care au urmat ocupaiei, soldaii Uniunii au pus
stpnire pe toate cldirile rmase ntregi, mai sus de
Calhoun Street, i i-au mutat pe locuitorii Charlestonului
jos, n vechiul ora. Au dat foc magaziilor n care se aflau
depozitele de bumbac i orez, fapt ce a distrus docurile. Un
timp pru c soldaii zgomotoi ar putea s incendieze
ntregul ora, dar ofierii reuiser s-i in sub control.
Singura cas pierdut a fost cea aparinnd consului
francez, unde unii dintre hughenoii Charlestonului au
depozitat obiecte de valoare pentru a fi salvate.
Sclavii eliberai din casele de la ora i de pe plantaii
formaser o procesiune fr sfrit n ora dormind n
casele bombardate, n parcuri, pe strzi. n baza ordinului
15 dat de Sherman, tot pmntul de la Beaufort pn la
Charleston, pe o distan de treizeci de mile n interiorul
rii, fusese confiscat pentru a fi remprit sclavilor eliberai
care i nsoiser armata prin Georgia. n acest pmnt era
inclus i Barony. Unuia din Generalii lui Sherman pe nume
Saxon i se alocaser 485.000 acri 3. El inuse un discurs n
Charleston.
Am venit s v spun s luai pmntul.
Muli negri au neles c pot s ia orice pmnt pe care-l
vor. n tot oraul, pe la coluri de strad, s-au instalat
cabine, unde se vindeau jaloane din lemn numerotate, cu
un dolar bucata. Tot ce avea de fcut un negru, ziceau ei,
era s nfig jalonul n orice bucat de pmnt avea chef i
patruzeci de acri de jur mprejur i aparineau.
neleg, zise Julia, c nite reclamani au nceput s
se omoare unii pe alii. N-au fost prea mulumii de
3

Un acru = 2.046,7838 m2

91

binefctorii lor. Sclavii eliberai, mnioi, nelai n


sentimentele lor, au nvlit napoi n ora unde au nceput
s atace orice alb ntlneau, chiar i ofieri ai Uniunii. Julia
zmbi i continu: Un oarecare colonel Gurney s-a gndit c
gsise soluia. Le-a spus sa mearg napoi pe plantaiile din
nordul oraului i s lucreze pentru albi contra unor salarii.
Pmntul confiscat din sud era doar pentru negrii din
Georgia. Toi brbaii zdraveni care nu aveau unde s plece
erau pui s curee strzile de molozul de la bombardament.
Revoltaii erau foarte zgomotoi. Era aproape imposibil s
poi dormi noaptea. Aa c pe urm ofierii mergeau prin
ora oferindu-se s-i narmeze pe albi cu ciomege dac-i vor
ajuta pe yankei s-i controleze pe muncitori. Pentru asta
chiar le plteau ceva. Un alt val a fost acela de albi sraci,
nite terchea-berchea venii de la munte. Ochii l sgetar pe
Joe care sttea ntr-un jil n spatele lui Pinckney. Acetia au
fost fericii s aib ocazia de a zdrobi este pentru bani.
Natural, nimeni dintre cei pe care-i cunoteam n-ar face-o,
cu toate c Stuart ar fi vrut. El a crezut c poate ciomgi
civa yankei fr ca cineva s bage de seam. A trebuit s-i
vorbesc foarte dur.
Stuart? Dar e doar un copil.
Ateapt nti s-l vezi. Ea i relu povestirea.
Armata avea dou grupuri separate care ncercau s in
situaia sub control: trupele obinuite de ocupaie i un
birou numit Biroul eliberailor, al refugiailor i
pmnturilor prsite, cum li se spunea, de fapt confiscate.
Biroul luase opt cldiri de coli printre care i coala din
Carolina de Sud, de alturi, i au deschis nou coli pentru
copiii i adulii negri. Desigur nu fuseser nou cldiri de
coli n ntregul ora. Majoritatea oamenilor i ddeau copiii
la profesori particulari. Aa c ei au transformat biserica
92

Saint Luke, care fusese devastat pn la ultimul obiect de


altar. Acum e amenajat ca coal pentru fetiele de culoare.
Pinckney se gndi la slujba din ajunul Crciunului, de la
acea biseric, i la faa zmbitoare a Laviniei lng umrul
lui. Cum ar reaciona la mneca goal? i concentr din
nou atenia la ceea ce-i povestea mtua lui.
un ban cinstit cel puin. i e mult mai uor s le
nvei pe fetiele negrese ABC-ul dect s le nvei cum s
aeze o mas ca lumea.
Scuz-m, mtu Julia. N-am auzit tot ce-ai spus.
Nu vorbesc pentru amuzamentul meu, Pinckney. Fii
atent. Tonul ei dur i ddea o curioas senzaie de confort lui
Pinckney. Cel puin nite lucruri nu se schimbaser acas.
Am spus c majoritatea profesorilor sunt femei. Ea numi o
duzin. Ntrii de yankei trimiseser nou sau zece
fctori de bine dar n-au fost de ajuns. Aa c au trebuit s
mai angajeze vreo aptezeci de profesori locali. Brbai
btrni pentru colile de biei i doamne n vrst pentru
colile de fete. Annabell Marion pred citirea, ceea ce e un
lucru surprinztor; n totdeauna am considerat-o
analfabet. Ea spune c sunt peste trei mii de elevi cu toii.
Mama ta a dorit s se ofere ca profesoar, dar i-am spus c
ei nu ajunseser chiar pe drojdie, nct s aib nevoie s se
foloseasc de ea.
Mama? izbucni Pinckney n rs. Ea nu poate s
silabiseasc cuvntul pisic. Pentru ce Dumnezeu, a vrut
s fie profesoar?
Asta ine de ultima ei nebunie. A devenit o fanatic
religioas.
Mama?
Cap sec de maic-ta. Cnd oamenii s-au mutat napoi
n oraul de jos, biserica Saint Michael a nceput de ndat
93

slujbele. Chiar n prima duminic, domnul Sanders rostea


rugciunile pe un ton monoton, cum fcuse ntotdeauna,
dar un yankeu iste care edea la galerie era numai ochi i
urechi. El bg de seam c domnul Sanders a srit
rugciunea pentru preedinte. El o srea de ani de zile, dar
tu tii c niciunul dintre noi nu avea o prere prea bun
despre Davis. Dar yankeul a raportat aceasta i a ieit un
mare trboi. Generalul Sickles a insistat ca noi toi s ne
rugm pentru Lincoln, domnul Sanders a refuzat iar ei i-au
luat casa, mobila i chiar odjdiile i l-au nlocuit cu unul
venit din Rhode Island. Edwards este numele lui. Adam
Edward. Un adevrat propovduitor al iadului i al osndei
venice. Eu i zic Jonathan, ceea ce o scoate din mini pe
mama ta, chiar dac nu pricepe aluzia.
Nu neleg.
O s nelegi cnd o s-l vezi. Biserica episcopal a
fcut acel lucru care ar putea cu adevrat s distrug oraul
Charleston. Omul e la fel de frumos ca i Gabriel, are o voce
ca de org i este vduv. Jumtate din femeile din
Charleston i-au pierdut capul dup el i umbl cu tot felul
de nscociri ca s-i atrag atenia. Nu cred c multe dintre
ele s fie la fel de absurde ca mama ta. Ele doar fac pe
sfintele, dar ea i crede ntr-adevr mesajul: Charleston este
Sodoma i Gomora la un loc iar rzboiul este pedeapsa lui
Dumnezeu pentru pcatele noastre. Ea este ca un papagal i
eu gsesc acest lucru extrem de anost. Singura distracie
este s le vezi pe frumoasele de vrst mijlocie duminica n
biseric aruncndu-i priviri sentimentale. Cnd Edwards d
cuminectura trebuie pur i simplu s smulg potirul
pentru a putea trece la alta.
Motivul pentru care tnjete s fie profesoar este c pe
terenul romantic e prea mare aglomeraie, nct Mary nu s-a
94

putut evidenia. Dar acest Edward are o fiic i ea pred la


coala pe care au dat-o n funciune n vecini. Scumpa ta
mam i-a imaginat c o s dea buzna n prezbiteriu din
zece n zece minute ca s discute problemele colare cu
Prudence. Apoi ar zbovi pn ar putea s-l vad pe tatl lui
Prudence.

8
Pansy se strecur n camer i atept ca Julia s-i
observe prezena. Apoi spuse discret.
Cina e gata pentru domn Pinckney i celalt domn,
coni. i arunc un zmbet lui Pinckney. Hainele e fierte.
Chicoti i iei n grab pe hol.
Pe masa lung fuseser aezate dou tacmuri.
Pinckney mai trase un scaun i pentru mtua lui, dar ea,
privind la felul n care se ndopa Shad cu plcintele calde,
refuz s le in companie.
Voi fi n bibliotec cnd vei termina. Dac nu suntei
prea obosii, a fi fericit s-mi inei companie.
Cei doi tineri vorbir puin n timpul mesei. Amndoi
erau mori de foame iar mncarea cald prea ambrozie. Era
un meniu auster, format din mmlig, slnin i plcinele,
dar erau la discreie n ceea ce privete cantitatea. Elijah
servi masa ca i cum ar fi fost un banchet de dinainte de
rzboi, purtnd fracul din catifea, pantalonii bufani cu
osete albe din mtase, n care locurile crpite erau greu
sesizabile. Cnd silueta impuntoare a majordomului apru
n cadrul uii, ochii lui Shad se zgir la el. Dar Pinckney nu
95

bg de seam. Era ocupat s-i croiasc drum de pe scaun


pentru a-l mbria pe negru.
Elijah, sunt aa fericit c te vd!
Da, dom Pinny, i eu la fel. Dar dac tu rstoarn
mmliga asta aici, or s m omoare la buctrie. Este tot
ce avem. Aez tava pe mas, cuprinse cu braele lui
puternice trupul firav al lui Pinckney.
Pinckney se supuse manevrelor hotrte ale lui Elijah i
se trezi din nou pe scaun.
Tu trebuie s mnnce, biete! Tu nu are pe tine mai
mult carne dect o m rtcit. Elijah ridic tava. Vzu
c Shad se ntinsese deja peste mas dup mncare i c
vasul de servit i platoul erau golite pe jumtate. Se
ncrunt teribil.
Shad, el e Elijah. El conduce treburile casei, zise
Pinckney repede.
Elijah, acesta este domnul Simmons. Mi-a salvat viaa
cnd mi-am pierdut braul. Sper c o s stea la noi un timp.
Da domnu, zise Elijah. ncruntarea dispruse. Veni
cu tava n dreapta lui Pinckney. Btrna domoar Ashley,
ea ntotdeauna ne-a spus dinainte care musafir era
stngaci, zise el cu blndee, i eu tie ce e de fcut. Totul
trebuie tiat. O s fac asta la buctrie i s-aduc aa
special. O s-i dau nc o lingur pn tu obinuiete cu
furculia.
Ochii lui cprui i ntlnir pe-ai lui Pinckney i se
privir aa ctva timp, mprtind durerea din ochii
albatri injectai, spunndu-i tot ce era de spus despre
pierdere i dragoste i respect i curaj. Pinckney zmbi,
artnd foarte tnr.
Mulumesc, Elijah, murmur el.
Sunt bucuros c Elijah e nc cu noi, i zise el Juliei
96

dup cin.
Mtua lui pufni.
Btrn ipocrit, zise ea. O s-i spun c a rmas s
aib grij de doamne, dar nu-i da atenie. A dat fuga la
yankei la fel ca toi ceilali. Mama ta nu-i poate ine n mn
niciodat pe servitorii ei. Au venit stingheri napoi dup
cteva zile cnd au constatat c yankeii nu ofereau locuine
ca cele de aici i c noi urma s asigurm acelai spaiu i
mbrcminte ca i nainte, plus s pltim salarii. A trebuit
s-i refuz pe muli dintre ei. Nu tiu cum o s ne putem
permite s-i pstrm pe cei pe care-i avem.
Cine e aici?
Elijah i Sophy din casa voastr. Pansy i Solomon de
la Barony, i buctreasa mea, Dilcey din casa de pe
Charlotte Street. Solomon lucreaz ca grdinar i mecanic.
Eliajah este mult prea ngmfat pentru ceva aa comun.
L-a trimite i mine s-i fac bagajul, dar mama ta nici nu
vrea s aud de asta. S-l vezi cum merge n spatele nostru
la biseric, mbrcat foarte ngrijit i elegant i ducnd
cartea ei de rugciune. A putea spune c asta o face
remarcat.
Mtu Julia, ai o limb de viper.
Julia zmbi.
mi place s cred c este aa.
Ua de la strad se trnti.
Stuart, de cte ori s-i spun s nu mai trnteti
uile?
Petrecreii se ntorseser acas. Nepregtit pentru
ntlnire, Mary Tradd ip i izbucni n lacrimi cnd vzu
faa istovit a lui Pinckney i mneca goal. Apoi se scuz
printre suspine i mai penibil, nrutind mai tare
lucrurile.
97

Prima reacie a lui Stuart a fost aceea de a-i arunca


braele pe dup gtul lui Pinckney. Dar apoi i aminti c era
prea mare pentru o asemenea atitudine copilreasc i-i
ntinse mna ca s se salute ca ntre brbai. Pinckney se
simi neajutorat. Indiferent ce ar face ar fi ru. ncerc s
ntlneasc mna dreapt a lui Stuart cu stnga lui. Fiindc
se temu, acest lucru nu fcu dect s accentueze situaia
penibil. Stuart i smuci mna, se nroi i se ncrunt.
ncheieturile minilor i ieeau afar din manetele prea
scurte ale jachetei rmase mici; chiar i ele erau ptate cu
rou. Jumtatea de or care trecu fu la fel de penibil
pentru toi. Prezentarea lui Shad fu ntmpinat de figuri
ocante repede disimulate. Se aternu o tcere apstoare.
Nimeni nu gsea ce s spun. Stuart ncerc s-i salveze
printr-o relatare palpitant despre clubul pe care-l
organizase mpreun cu cel mai bun prieten al lui, Alex
Wentworth.
Noi am fost cu toii mpreun n fiecare zi pe podul de
pe Ashley River. Toi opt. Dac bombele yankeilor ar fi
declanat incendii, noi am fi scos ap cu gleile ca s le
stingem. Colonelul nostru a zis c suntem la fel de soldai ca
i cum am fi n armat. S-a scris n Messenger. Am fcut
legmnt solemn s nu abandonm lupta chiar cnd armata
noastr a trebuit s plece i am primit ordin s ardem podul
pentru ca yankeii s nu poat pune mna pe el. i n-o s
abandonm niciodat lupta! Ei ne cred doar nite copii, dar
o s-i alungm pe afurisiii de yankei
Stuart!
Mam, cuvntul afurisiii cnd e vorba de yankei,
nu e totuna cu un blestem.
S nu existe nicio njurtur n casa asta.
Dar nu este
98

Pinckney era obosit mort. Se ridic.


Dac nu se supr nimeni, o s m duc s m culc.
Noapte bun, mam. Noapte bun, mtu Julia. Noapte
bun, Stuart. Haide Shad. I-am spus lui Elijah s-i
pregteasc un pat de campanie n camera mea.
Shad fcu o mic reveren n faa doamnelor i bolmoji
ceva. Era fericit s scape n acest mod de ncordare, de
ciondneal i de privirile aruncate pe furi. Simea cum i
se prelinge transpiraia pe ira spinrii, l urm ndeaproape
pe Pinckney care urca scrile. Lumina de la lampa cu
cherosen din mna lui Pinckney plpia n mod straniu.
El se opri pe palierul de la etajul doi. Shad aproape intr
n el.
Aceasta este camera surioarei mele, opti Pinckney.
M duc s vd dac a crescut cincisprezece centimetri. Vrei
s vii?
A putea s-o sperii. tiu eu, un strin
Nu pe Lizzie. Ea este cea mai adorabil mic fiin din
lume. i pe lng asta, acum doarme. Deschise ua cu grij
i pi pe vrful picioarelor n ntuneric.
Lizzie era fcut ghem pe un pat ngust cu rotie.
Lumina inegal scotea n eviden c era ngrijortor de
slab. Umbrele ntunecate adnceau scobiturile din obraji i
cearcnele de la ochi.
Dumnezeule, exclam Pinckney nspimntat.
Ochii copilului se deschiser, privind n sus la lamp,
apoi i-i acoperi cu pumniorii scheletici i ip. Pinckney
puse lampa n mna lui Shad i se ls n genunchi.
Taci, Lizzie, taci, inimioar, taci iubito. El ncerc s o
cuprind n brae, dar ea-i ddu cu piciorul i-l lovi
continund s ipe.
Lizzie, e Pinny! Surioar, e Pinny al tu!
99

iptul ncet. A urmat un moment de tcere, apoi un


zgomot ngrozitor de gfial i de sufocare din gtlejul
fetiei. Minile ei se agau de aer de parc ar fi vrut s.
Prind respiraia de care avea nevoie corpul ei tremurtor.
Pinckney ncerc cu disperare s-o liniteasc, vorbindu-i,
mngind-o.
Pleac de lng ea! Vrei s-o sperii de moarte? i trase
pe Pinckney de bra i el se ls dus n hol. ntotdeauna se
sufoc aa cnd este speriat, continu Julia. Pare mai ru
dect este n realitate.
Pinny ncerc s nu mai asculte sunetele de sufocare
chinuitoare.
N-ar trebui s chemm un doctor?
Doctorul Perigru a consultat-o. El spune c va crete
i va trece peste asta. i c n-o s moar ea din asta.
Mtu Julia, asta-i o cruzime.
Poate c da. Dar aa stau lucrurile. Ascult, e mai
bine deja.
Pinny ciuli urechile. Da, sunetele de sufocare erau
amestecate cu inspirri gfite.
Mulumesc, mtu Julia.
Du-te la culcare, e trziu. Va trebui s te pui pe
picioare, Pinckney. Vor fi o mulime de lucruri cu care va
trebui s te obinuieti. O mulime de lucruri n legtur cu
care nu putem face nimic.
Soarele era aproape la zenit cnd Pinckney. Se trezi din
somnul lui greu. Pentru cteva clipe, n starea de
semi-trezire n care se afla, lucrurile familiare care-l
nconjurau l fcur s se simt de parc ar fi fost tnrul
nerbdtor, cu dragoste de via, care se trezea n acel pat,
cu acelai parfum dulce de primvar ce ptrundea pe
fereastra deschis a camerei, n vremurile de dinainte de
100

rzboi. Apoi fu zdrobit nelegnd tot ce se ntmplase de


atunci i ce avea de acum ncolo n fa. Trupul lui se simi
prea greu ca s se mite.
Pinny! Trezete-te. Veti bune. Stuart ni n camer,
fcnd tumbe de bucurie. Pinckney se ridic brusc din pat.
Biatul fericit pe care-l vedea, era cu totul alt persoan
dect Stuart din noaptea precedent.
Exceptnd faptul c mai adugase civa centimetri n
nlime, el era acelai, fratele mai mic, zgomotos i
exuberant, pe care Pinny l prsise cu mai puin de un an
n urm.
Ce s-a ntmplat? M-ar bucura nite veti bune.
Btrnul Abe e mort. mpucat la Washington
noaptea trecut, n timp ce prietenii lui srbtoreau n
Charleston. A dori s putem face jocuri de artificii disear.
S vezi cum o s plac.
Pinckney simi o satisfacie amar.
Cred c ar trebui s bem pentru desprirea de
Cinstitul Abe. Nu tii dac exist ceva prin cas?
Elijah o s gseasc ceva. El are lucruri ascunse peste
tot. Pot s beau i eu?
Desigur. Eti soldat, nu-i aa? Caut-l pe Shad. Eu o
s-mi pun hainele pe mine i noi trei, veterani ai
confederaiei, vom onora vestea cea bun. Ateapt-m n
sufragerie. i spune-i lui Elijah c doresc ceva de mncare
i o sticl pe mas cnd o s cobor acolo.
Stuart salut.
Da domnule, cpitane Tradd, domnule Iei ca o
furtun din camer, trntind ua dup el i tropi n jos pe
scri.
Asasinarea lui Lincoln a dat fru liber unei izbucniri de
violen pe strzile oraului Charleston care a durat timp de
101

o sptmn. Rngi i buci de crmid loveau n uile


zvorte i obloanele ncuiate ale caselor din Charleston,
aruncate de grupuri de soldai negri, ai Uniunii i de fotii
sclavi. Locuitorii Charlestonului au ateptat s se termine
asediul, fiind recunosctori ofierilor Uniunii caro treceau cu
caii n galop peste tot pe unde aveau loc asemenea izbucniri
de violen, fcnd ordine cu sabia i cu pistolul. Dup ce a
trecut ce a fost mai ru, acetia au continuat s patruleze
pe strzi. Nimeni nu avea voie s se afle pe strad fr un
motiv urgent i temeinic.
n timpul sptmnii de izolare forat, personalitile
deosebite ale familiei Tradd s-au frecat unele de altele, s-au
nfruntat, s-au retras, au naintat i apoi s-au grupat n
jurul persoanei lui Pinckney. El a devenit de fapt ceea ce
trebuia s fie de drept, dup moartea tatlui lui. Era capul
familiei. Era prea ocupat ca s aib timp s se supere din
cauza preteniilor pe care le aveau de la el. Trebuia s
conduc aa cum fcuse i n btliile cavaleriei uoare de
pe cmpurile Virginiei. Trebuia s inspecteze casa i curtea
t s evalueze stricciunile fcute de bombardament sau de
neglijen; s-l conving pe Elijah s scoat la iveal toate
lucrurile pe care a reuit s le doseasc din faa forelor de
ocupaie; trebuia s dea hainele tatlui su pentru Stuart i
Shad i s-o conving pe mtu s dea dispoziie lui Pansy
s le ajusteze; trebuia s-i arate lui Solomon cum s-i
ciopleasc o protez de lemn, pe care s o poarte n locul
braului pierdut, astfel ca mama lui s nu plng de fiecare
dat cnd se uit la el; trebuia s stea clipe ntregi n tcere
n camera lui Lizzie, privind-o pe cnd se legna n
scunelul ei, timp n care se obinuia cu prezena lui
nepretenioas i neamenintoare; trebuia s o ntrebe pe
mtua lui despre ultimele rapoarte pe care le primise de la
102

Carlington nainte s vin armata lui Sherman; trebuia s-l


opreasc pe Stuart s alerge s se lupte cu mulimile
periculoase de pe strad; trebuia s se ntrebe dac Lavinia
se uita pe furi la jaluzelele care-l ascundeau privirii, aa
cum i el se uitase printre crpturi la casa Anson de peste
drum cu ferestrele acoperite; el trebuia s fie un tampon
ntre Shad i familia lui, n special cu servitorii cu
condescendena lor ostentativ; trebuia s fie puternic i
ncreztor i s-i amne teama care i se rsucea n burt
pn cnd bezna linitit a casei adormite l putea ascunde
privirilor celor care se bizuiau pe el.
Fiind n aceeai camer cu Shad, Pinckney nici mcar
nu avea libertatea de a se plimba ncoace i-ncolo atunci
cnd mintea i inima lui luptau cu tulburarea care-l
stpnea. Trebuia s rmn linitit, forndu-se s respire
lent i regulat, prefcndu-se c doarme. i-n tot acest timp
el dorea din tot sufletul s poat plnge de mnie i de
team. Nimic din tnra lui via nu-l pregtise s nfrunte
ceea ce se afla acum naintea lui. Nicidecum anii fr griji i
extravagani ai tinereii lui; acetia l nvaser cum ar
trebui s se comporte ntr-o societate civilizat un tnr
ndrzne i cu avere mare; acum nu mai avea avere, iar
clasa conductoare creia i aparinuse, a fost redus la
situaia de a se ascunde n spatele caselor zvorte ntr-o
nou lume de violen i anarhie.
Nici chiar pericolul i privaiunea de pe cmpul de lupt
nu fuseser att de rele ca situaia prin care trecea acum.
Acolo, putuse s dea replica, s rspund cu violen la
violen. Acum trebuia s nghit umilirea de a fi protejat de
dumanii lui. El nu avea voie s lupte. O btlie era ceva ce
el putea s neleag. Era o provocare, o sfidare, un risc
mpotriva morii iar inima se agita s ntmpine aceast
103

situaie, exultnd de o emanaie slbatic. O btlie l


antreneaz pe om, i absoarbe toat concentraia febril,
apoi se termin. Dar aceast via nou nu se va sfri
niciodat i Pinckney n-o nelegea.
Ce ateapt ei de la mine? ntreb el calm, tiind c
nu e nimeni care s-i rspund. Se simea ca un copil
nspimntat, derutat i tnjea dup tatl lui. Moartea lui
Anson Tradd fusese o moarte de erou; mndria lui Pinckney
fa de tatl lui cntri mai greu dect sentimentul
pierderii. Acum acest sentiment l coplei i suferea pentru
omul care nsemnase totul pe lume pentru el, fr s-i fi
dat seama de acest lucru. Vzu silueta nalt, elegant, auzi
vocea blnd, plin de veselie i compasiune, simi vigoarea
cald i plin de iubire a prezenei tatlui su. Ajut-m,
papa, striga inima lui. Am nevoie de tine. Dar era singur.
Fusese crescut s fie plantator, s preia plantaia
Carlington de sub ndrumarea tatlui su i a
administratorului experimentat. Ar fi avut timp s nvee i
existase o ordine stabilit pe care s-o urmeze Acum nu mai
era timp iar vechea ordine nu mai exista. Pinckney nelese
c nu tia cum s conduc o plantaie. Avea n snge
succesiunea anotimpurilor, legturilor nezdruncinate cu
pmntul i rul, respectul pentru Dumnezeu care aducea
moartea i naterea i care umilea cu furtunile Lui. Dar asta
nu era de ajuns. Mtua Julia l va ajuta. Promisese doar.
Dar nici asta nu era de ajuns. Carlington nu fusese
confiscat; se afla la nord de ora i nu intrase sub Ordinul
lui Sherman. Carlington i aparinea lui. Dar ct de mari
erau distrugerile acolo? Julia nu putuse s afle nimic dect
c administratorul pe care-l angajase plecase. Ultimul lui
mesaj spusese c servitorii fugeau de pe plantaie i luau
totul cu ei.
104

Nu-mi pas, se gndi, Pinckney. Am s-o fac singur. Un


ciung poate nva s are i s semne. Pot cel puin s-mi
hrnesc familia. Sufletul lui se umplu de sperane,
amintindu-i de pmntul negru, fertil i de vnatul aflat
din belug n pdurea care se afla pe proprietatea lui. Apoi
realitatea amar risipi visul. Nu avea catri, semine, puc,
brci, plug. i nu avea nici bani. Mncarea de pe mas era
din pomana dat de yankei servitorilor. Carlington, se gndi
el i avu o strngere de inim. i alung gndul din minte.
Nu-i putea permite s-i consume energia jelind.
Ar trebui s-i gseasc de lucru n ora. Nu era
singurul brbat din lume care trebuia s nvee o meserie i
nu se temea de munc grea. De ndat ce scandalurile se
vor termina, de ndat ce strzile se vor deschide, o s
mearg s caute. Trebuia s existe ceva ce ar putea el s
fac.
Trebuia s existe ceva, i zise raiunea. Dar inima strig:
Ce? Voi gsi ceva, i zise el. Trebuie. Toi se bizuie pe mine
Mama, mtua Julia, Stuart, Lizzie, servitorii, chiar i Shad.
Nu pot s-l las balt. Un brbat nu este brbat dac nu
poate s aib grij de familia lui.
i de soia lui. Dumnezeule, cum rmne cu Lavinia?
se gndi la scrisorile ei pasionale i trupul lui se nvior,
ncerc s-i aminteasc figura ei, dar nu reui s prind
dect amintirea estompat a prului ei mtsos i parfumul
dulce. Ea era pentru el mai mult un simbol dect o
persoan real, o esen a feminitii care cere s fie
ndrgit i protejat.
Nici mcar n-o cunosc, gndi el, cu team. Mi-am
pierdut cumptul i am ctigat o nevast. Cine este ea? Va
trebui s stea lng mine chiar dac sunt infirm i fr nicio
lecaie. Astea sunt regulile iar Lavinia este o doamn.
105

Trebuie s se supun lor, la fel cum fac i eu. El se gndi la


consolarea unei soii tinere i dulci cu care ar mpri viaa
nou, necunoscut pe care trebuia s-o descopere. Ea l va
mngia n durerea lui i va fi mndr de curajul lui. Nu va
mai fi singur. Nu. Asta nsemna s cear prea mult. O va
elibera de legtura logodnei lor Dar s-ar putea ca ea s nu
doreasc s fie eliberat. Scrisorile acelea l dureau alele,
cernd o desctuare a dorinelor reprimate n anii lungi ai
rzboiului.
i concentr toat voina asupra gndirii, nu a
sentimentelor. Trebuie s existe ceva de care s se agae, n
mijlocul confuziei lui i a haosului din lumea exterioar.
Trebuia s aib o stea dup care s se ghideze.
Apoi Pinckney l auzi pe tatl lui vorbind att de clar
nct l cut cu privirea prin camer.
Un brbat trebuie s-i apere onoarea, fiule. Aceasta
conteaz mai mult dect nsi viaa lui.
Anson Tradd spusese cuvintele de o mie de ori, de cte
ori Pinny, dorea s tie motivul tuturor regulilor i
instruciunilor care-i constrnseser tinereea. Aproape le
uitase cnd crescuse mai mare; ele erau o prticic din el i
nu mai trebuiau spuse. Acum se ntorseser prin vocea n
care el avea cea mai mare ncredere.
S faci ntotdeauna ceea ce trebuie, indiferent care
este preul. Tu vei ti chiar dac altcineva nu. i apoi vei
putea ine capul sus, aa cum l-au inut ntotdeauna cei din
familia Tradd.
Mulumesc, papa, zise Pinckney linitit. Asta este ceea
ce trebuia s tiu. Mi-e team, dar teama nu este o ruine.
Att timp ct merg nainte i fac ceea ce am de fcut. Voi
afla care este acest lucru i-mi voi ine capul sus.
Optimismul lui interior ncepu s creasc. La naiba,
106

familia Tradd a cunoscut n existena ei lucruri mai rele


dect srcia. i ntotdeauna le-a depit. Va gsi el o
modalitate.

9
Cnd sptmna lu sfrit i o linite grea se instal
deasupra oraului, Pinckney i fcu curaj pentru momentul
pe care-l visase i-l anticipase.
Spre prnz l trimise pe Elijah la familia Anson s-i
previn c avea s le fac o vizit dup prnz, la ora patru.
Apoi i pregti hainele i se ocup mpreun cu Solomon i
Shad s gseasc locul din acoperi pe unde picura n
camera lui Stuart. Apoi fcu o baie frecndu-se bine pe tot
corpul, se brbieri i se mbrc cu lucrurile cele mai fine.
La prnz se aez n capul mesei i se prefcu c mnnc,
n timp ce i repet n gnd de cteva ori discursul pe care
i-l pregtise. nc-l mai repeta pe cnd traversa strada.
Lavinia, care privea pe furi din spatele perdelelor, simi
cum inima i bate cu putere. Ea tia, desigur, despre braul
lui. Elijah reuise s duc vestea peste drum. Cnd auzise
despre acest lucru, alergase la poarta grdinii i vomitase.
Apoi suferi de o durere de cap teribil cnd mama ei o
dojeni pentru comportarea ei urt. Ei nu-i psa dac
Pinckney Tradd era erou. Gndul c era logodit cu un om
avnd un ciot n loc de bra, o fcea ns s simt un uor
dezgust. Pi, n-arat ru de loc. Era atrnat cu o earf de
gt. Elijah trebuie s se fi nelat. Braul lui Pinckney nu era
retezat, era rupt. Soarele scnteia n prul lui auriu-rocat.
107

Uitase ct de frumos era. Chiar dac era ngrozitor de slab.


Cnd Pinckney ciocni la u, ea alerg s deschid.
Bun venit acas, Pinckney. Lavinia fcu o plecciune
adnc i volanele roz ale fustei largi, se aranjar mprejurul
ei ca petalele unei flori, degajnd un parfum plcut de la
punguliele cu praf parfumat prinse de pantalonai.
O lu naintea lui i intr n salon, crinolina ei mare,
legnndu-se. Pinckney se opri n cadrul uii, dornic s-i
in discursul nainte ca imaginea ei tulburtoare s i-l
alunge complet din minte. Cnd vorbi, vocea lui era rguit
din cauza ncordrii.
Am ceva de spus, Lavinia, i tu trebuie s taci pn
cnd termin, zise el. Am ncercat s gsesc o modalitate de a
spune ceea ce simt. Cred c am fost prea mult timp soldat.
Nu pot gsi nicio expresie mai ginga.
Dorea cu disperare s-i tearg fruntea. Ochii mari ai
Laviniei se fixar pe figura lui, n ateptare. Pinckney trase
repede i zgomotos aer n piept i se for n continuare.
Nu mai sunt omul care-am fost, Lavinia. Am pierdut o
bucat din mine, i asta a nsemnat ceva pentru mine. De
asemenea, am pierdut lumea pe care am cunoscut-o. Noi
toi am pierdut-o.
Gndul lui o lu la fug, ncercnd s-i aduc aminte
cuvintele pe care le alesese, i pe care nu putea s le prind.
Genele Laviniei tremurar. Aadar, era adevrat. Trebuie
c e un bra de lemn n acea earf. Simi acreal n gur.
Dar i reaminti singur nu se vede. Nu trebuie s m uit
la bra. Pot s-mi nchipui c este rupt i s nu m mai
gndesc la nimic altceva. Bietul Pinny. Cred c e un lucru
foarte trist. O lacrim strluci la colul ochiului. O tampon
cu batista. Pinny se grbi s ajung la finalul discursului
su.
108

Am dorit s te eliberez din legtura noastr de


logodn, dar nu pot s fac asta. Nu ndrznesc. tiu ct de
curajoas este inima ta. tiu c ai refuza i eu m-a bucura
de refuzul tu, chiar dac ar fi ru pentru fericirea ta. N-a
dori s te nlnuiasc curajul tu, fr a avea timp de
gndire Tatl tu va veni curnd acas. O s-i vorbesc
despre schimbarea n ceea ce privete perspectivele mele, i
el va fi cea mai indicat persoan s-i dea un sfat. Apoi,
cnd vei fi gata, vei putea s hotrti dac tot mai doreti
s te sacrifici pentru un btrn soldat fr nicio lecaie!
Rsufl adnc, bucuros c terminase.
Lavinia suspin cu ochii nc lsai n jos. Ce discurs
minunat. La fel ca i contele Roderigo ntr-unul din
romanele ei. Dac nu s-ar uita la el ar putea s-i imagineze
c poart o hain din brocart i o plrie cu pene, la fel ca
ilustraia de pe copert. i ridic ncet ochii, privind n gol
peste umrul lui i se aplec spre el cu gura uguiat
pentru srut.
Oh, Doamne, suspin Pinny. i strivi trupul de al su,
i o srut ntr-un mod cum niciunul dintre romanele ei nu
povestise. Lavinia era prea ocat ca s protesteze.
Iart-m, mormi Pinckney n prul ei. Atta timp
departe de tine, i blndeea ta, i mirosul
Se ndeprt. Lavinia gndi c el respir foarte ciudat.
Trebuie s plec, zise el, mi pare ru. Ea i ntinse
mna s i-o srute, dar el nici nu bg de seam.
Dup ce plec, Lavinia se duse la oglind i-i examin
buzele umflate i prul ciufulit. Ochii i strluceau. S i-l
imaginezi pe Pinckney Tradd att de nfierbntat. Simi
gustul propriei puteri i aceasta i fcu plcere.
Shad repara cadrul patului gsit n pod cnd Pinckney
se ntoarse de la familia Anson.
109

Ai avut vreodat o femeie, Shad? Pinckney era foarte


palid.
Nu. Nu pot s spun c am avut, zise Shad.
Atunci e timpul. Hai cu mine. Shad puse repede
deoparte nepreuitele cuie i ciocanul.
Pinckney merse cu pai vioi n sus pe Meeting Street.
Sunt numai cteva case pn unde avem de mers
spuse el. Chalmers Street. Tata m-a dus acolo nainte s
plec n Anglia n aizeci. Aveam pe atunci aptesprezece ani
i eram foarte slbatic. Foarte ignorant, de asemenea.
Credeam c sunt brbat pentru c tiam s clresc un cal
i s trag cu puca.
Zmbi meditativ.
Cnd tata mi-a spus unde mergem, m-am simit
dintr-o dat foarte novice. Bineneles, n-am lsat s se
vad. M-am comportat ca un adevrat brbat. Cel puin am
crezut c am fcut astfel. Sunt sigur c nu l-am dus pe tata,
nici mcar pentru o clip. Oricum, el aranjase totul. Exist
o cas, foarte mic, foarte elegant, foarte plcut
mirositoare, foarte intim. Doar pentru nobili. Cred c nc
mai exist. Este o meserie pe care rzboiul n-a afectat-o.
Sfiala obinuit a lui Shad dispru.
Au multe fete, cpitane?
Zu c nu tiu, Shad. Uite cum se procedeaz; i dai
cartea de vizit majordomului la u, el te introduce ntr-un
mic salon. i aduce o sticl de Madeira, apoi doamna
Dupuis intr cu o femeie, o prezint, rmne cteva minute
fcnd conversaie despre vreme. Cred c ea i cu tata au
pus la cale lucrurile pentru mine. N-am avut niciodat
motiv s schimb acest aranjament. Lily este numele ei.
Crezi c e nc acolo?
Contez pe asta. Cu siguran n-am bani s m
110

mprietenesc cu o strin.
Cost foarte mult, nu-i aa?
Nici asta nu tiu, Shad. Tata s-a ocupat de toate. i
orict ar fi pltit, a meritat. Ea tia tot ce era de tiut despre
brbai i despre femei. M-am ndrgostit nebunete de ea,
am petrecut fiecare clip pe care mi-o puteam permite n
patul ei. Dumnezeule, eram zburdalnic ca o capr. Cnd a
trebuit s plec, era ct pe ce s mor de suprare. Inima
mi-era zdrobit. Din fericire am fost introdus n cteva
locuri din Londra i am descoperit c talentele lui Lily, nu
erau doar ale ei.
Ei bine, cpitane, nu vreau s te descurajez, dar e
puin probabil ca aceast Lily s fi stat singur i s atepte
s te ntorci.
i nici tatl dumitale nu e aici ca s plteasc.
Adevrat i una i alta. Am totui o natur optimist.
i dac ea este aici, cred c va fi bucuroas s m vad
chiar i cu buzunarele goale. i ea m-a plcut mult; n-a fost
un sentiment doar din partea mea.
Pinny clipi.
i pe lng asta, i-am dat o bijuterie deosebit ca s-i
aduc aminte de mine. Cel mai mare inel cu rubin pe care-l
avea bijutierul n seif. O amintire ca aceea ar trebui s ajute
ca cel puin s i se fac o bun primire acas unui soldat i
prietenului acestuia.
Chalmers Street era un furnicar de oameni. Doar la
civa pai de Meeting Street, o ceat de soldai loveau din
picioare i bteau din palme pe muzica unui cntre la
banjo, asudat care rnjea. Ceva mai departe, un grup mai
mare de albi i negri strigau oferte i fceau comentarii n
faa unui licitator rguit i ncins la fa, aflat pe estrada
din faa unei cldiri scunde i scrijelit de bombe. n
111

spatele
estradei
brbai narmai pzeau grmezi
dezordonate de sfenice, tvi de argint, ceasuri i oglinzi.
Trei dolari o dat de dou ori Vndut!
Un brbat solid cu o barb neagr, deas i cu chelie,
ntinse banii, apoi lu de pe estrad, cele dou sfenice
strlucitoare.
Pinckney fcu ochii mari.
Ce se ntmpl aici? ntreb el pe un ofier care se
rezema de o cabriolet.
Marf de la rebeli, domnule. Trofee de rzboi. E un
frumos cadou de trimis acas. i apoi agonisim nite bani
de buzunar pentru bravii notri soldai. Compania de
licitaie reine doar jumtate.
Shad l trase deoparte pe Pinckney.
Am recunoscut obiectele acelea de argint, insist
Pinny. tiu c erau din casa mamei Laviniei. Am vzut acele
sfenice pe masa din sufragerie.
Nu te mai gndi, cpitane. Nu e nimic de fcut.
Dar trebuie s fac ceva.
Nu poi. Asta-i adevrul curat. Gndete-te la altceva.
De exemplu, spune-mi ceva mai mult despre aceast Lily.
Strnsoarea sa puternic l propulsa pe Pinckney de-a
lungul strzii prin mulime. La colul lui Church Street au
trebuit s se opreasc ca s fac loc unei trsuri nchise s
traverseze naintea lor.
Dup ce aceasta trecu, avur n faa ochilor cldirea n
toat splendoarea ei.
Cristoase! zise Pinckney. Shad repet dup el.
Poriunea rmas de pe Chalmers Street era ca o scen
de desfru. Brbai bei, negri i albi, se cltinau ncoace i
ncolo pe plcile neuniforme de pavaj, innd n mn sticle
cu whisky. Muli brbai cuprindeau ca braele pe dup
112

umeri femei cu pielea mslinie, bine mbrcate, care rdeau


zgomotos. Alii strigau la alte femei aflate la ferestrele caselor
care strjuiau strada. O cacofonie de rsete, ipete i muzic
de pian rzbtea n talme-balmeul de afar, de fiecare
dat cnd se deschidea o u ca s intre sau s ias cineva.
n timp ce Pinckney i Shad stteau i se uitau, un biat
alb n uniform de locotenent turna ampanie n decolteul
adnc al femeii care era cu el; ea apuc sticla i ncerc s-l
loveasc, apoi ddu drumul sticlei, i-l introduse pe o u
aflat la doi pai.
Hai s plecm de aici, zise Pinckney. Locul pe care-l
tiam trebuie c nu mai exist.
Vulgaritatea ostentativ i provoca repulsie. Shad
aproape c nu-l auzi. Era hipnotizat de sexualitatea agresiv
care se desfura n faa lui.
Niciun motiv de plecare, cpitane! Nu se spune c cea
mai dulce carne e cea neagr?
Pinny l trase de bra.
Asta i face sil. Haide.
Shad cltin din cap.
Mi-ai bgat n cap c mergeam la femei. Am de gnd
s am una. Nu-mi trebuie nicio favoare. Un tip de colo din
spate i-a pierdut punga de bani n mulime i m-am trezit
cu ea n buzunarul meu. Par a fi destui bani pentru ca
amndoi s avem ceea ce dorim.
N-are rost, Shad. Eu plec.
Cum vrei, cpitane. Eu nu sunt aa mofturos ca tine.
O s fiu acas cnd o s bat clopotele de sear.
Se npusti ca o sgeat pe partea cealalt a strzii i fu
nghiit de vrtejul de figuri. Pinckney avu o ezitare, apoi
porni grbit n jos pe Church Street.
n sptmnile care urmar, veteranii din Charleston au
113

venit acas, unii singuri, alii cte doi sau n grupuri.


Pentru toi, intrarea n oraul lor ruinat i naintarea
anevoioas de-a lungul strzilor care purtau urmele
rzboiului i printre o mulime de pierde-var zeflemitori era
o agonie. Durerea era mai mare dect orice ran, mai mare
dect durerea pe care au ncercat-o cnd un prieten, un fiu,
ori un frate a czut lng ei n btlie.
Josiah Anson a fost ntors de la ua casei lui de fostul lui
vizitiu, acum ridicat la rangul de majordom al familiei
colonelului din armata Uniunii care locuia acolo. El refuz
ajutorul sergentului staionat la poart, apoi i ceru scuze
pentru tonul tios i nclec pe calul care spumega. inea
spatele i umerii drepi. Nimeni n-ar fi bnuit ct de aproape
era de colaps.
Picioarele i se nmuiar n timp ce urca treptele spre ua
lui Andrew. Emma Anson era n verand i culegea frunzele
uscate de la hortensiile din ghivece. Pentru c Jeremiah nu
rspunse la btaia n u, ea bombni mnioas i strbtu
veranda cu pas nepat mergnd s deschid ua.
Lucy auzi i ea btaia n u. Veni n fug din camera lui
Andrew unde Jeremiah i fcea baie. Scena pe care o vzu n
faa ochilor o fcu s se opreasc. Soacra ei, acea femeie de
vrst mijlocie, impozant i nfricotoare, se afla n
genunchi i plngea ca un copil. Trupul ntins al lui Josiah
Anson era pe jumtate lungit n poala ei, iar capul i era
culcat pe pieptul ei.
Dragul meu, zise doamna Anson, am crezut c n-o s
te mai vd niciodat. Brbatul ei nu rspundea. i pierduse
cunotina.
Lucy se ntoarse i plec n tcere. Se ruina c fusese
de fa la un moment att de intim, dar bucuroas de a fi
aflat surprinztorul lucru c Emma Anson avea o inim. Ea
114

l iubete, gndi Lucy uluit. Mai mult dect pe Lavinia, mai


mult dect pe Andrew. Toat dragostea pe care o are o
pstreaz pentru domnul Josiah.
n urmtoarele zile i sptmni, Lucy descoperi de
asemenea c Josiah Anson era ndrgostit pn peste cap de
soia lui corpolent i deloc frumoas. Totui, dragostea lui
nu era att de exclusiv ca a ei. n afara momentelor cnd
erau mpreun singuri, ea rmsese la fel de respingtoare
ca ntotdeauna, dar el era o permanent surs de cldur i
afeciune pentru fiecare din familia lui. Familie din care
fceau parte copiii i soia vrului su, Anson Tradd.
Acum se gndea s-i vorbeasc despre logodna lui cu
Lavinia de ndat ce domnul Anson i revenise dup
cltorie, dar btrnul l oprise.
Mai trziu, spuse el, o s vorbim mai trziu. Noi toi
trebuie s facem un efort deosebit s ne acomodm, apoi ne
vom putea gndi la viitor. n momentul de fa, hai s
ncercm s ne cunoatem din nou unii pe alii. Vii s-o vezi
pe Lavinia i pe noi oricnd vrei. Poi s-o duci la acele mici
petreceri triste i fii ct mai fericii. Eu am treab, iar tu
trebuie s-i gseti de lucru. Vom discuta mai trziu.
Trecuse de acum o lun. Era aproape de sfritul lui
mai. Josiah Anson reuise s reia practica juridic pe care o
abandonase cnd plecase la rzboi. Urmrea veselia lui
Pinny, n ciuda irului de eecuri avute n ncercrile de a
gsi de lucru. Josiah i soia lui fcuser o vizit la familia
Tradd. Cu aceast ocazie vzuse condiiile n care triau i
i putu imagina greutatea care apsa pe umerii lui Pinny.
Domnul Anson privi din nou la teancul de hrtii de pe
birou, din faa lui i ridic din umeri.
El fusese avocatul lui Anson Tradd nc de cnd i
pusese firma, i cunotea situaia economic a lui Pinckney
115

chiar mai bine dect o cunotea Pinckney. Pentru prima


dat n cei cincizeci i doi de ani avu un sentiment de
laitate. ntreaga lume se prbuise pentru el: prietenii,
oraul lui iubit. Simea o mhnire profund pentru toi. Dar
pentru finul lui, acest biat de douzeci i doi de ani, simea
o mare durere i disperare i l ngrozea faptul c era nevoit
s-i spun ceea ce Pinckney trebuia neaprat s afle.
i totui, trebuia s o fac. i ndrept haina i i lu
plria i mnuile.
Aa c, vezi tu, Pinckney, va trebui probabil s vinzi
Carlingtonul. Pot s-i vnd pmntul necultivat pe care-l ai
pe rul Wappoo, dar asta va nsemna doar att ct s
plteti taxele de motenire pentru bunurile pe care tatl
tu le-a lsat n testament i s-i ajute s trieti vreo
cteva luni. Dac intenionezi s ntreii casa din Meeting
Street, nu-i voi permite s pstrezi i plantaia. Vor fi taxe
de pltit, i nu vor exista recolte care s aduc vreun venit.
O mulime de oameni sunt n aceeai situaie. Unii vnd
casa de la ora i conteaz pe refacerea plantaiei. Dar
acetia sunt oameni cu mai puine responsabiliti
i cu dou mini.
i neleg sentimentele, fiule, crede-m. in minte
Carlingtonul. Era un paradis. Dar nu este un loc pentru un
brbat singur cu dou femei de care s aib grij s nu se
ncaiere i cu doi copii care trebuie educai. N-a avea curaj
s triesc izolat cu Julia Ashley nici chiar n grdina
paradisului.
Pinckney era uimit. Acest lucru se observ. Josiah
Anson zmbi.
Nu mai eti un biat, Pinny. Va trebui s te
obinuieti cu faptul c uneori domnii pot avea gnduri
foarte negalante n legtur cu femeile. i le comenteaz
116

ntre ei. Nu exist mai mult de trei brbai n Charleston


care s nu fie nfricoai de Julia Ashley. De altfel, eu nu m
numr printre ei.
Biatul zmbea. Josiah Anson sttea n picioare.
Bine atunci, asta e. ntotdeauna sunt uurat cnd
vestea proast este spus pe fa i clarificat. Aa sunt eu.
Pinckney i drese vocea.
Mai este ceva, vere Josiah. Vreau s spun, n legtur
cu Lavinia i cu mine.
Domnul Anson se aez ncet. Nu dorea s vorbeasc
despre Lavinia. Nu vroia nici chiar s se gndeasc la
Lavinia, pentru c atunci cnd o fcea, i amintea cuvintele
rostite de ea pe care le auzise din ntmplare, cuvinte ce
dezvluiau cruzimea ce se ascundea sub zmbetul ei dulce
i sub ingenuitatea ei aparent. El o iubea, era carne din
carnea lui, dar ea era crud i el nu putea admite ca
Pinckney s fie victima acestei cruzimi. El l iubea i pe
biat. ncerc s se concentreze asupra a ceea ce-i spunea
Pinckney.
tii n ce situaie neplcut m aflu, vere Josiah. Nu
tiu dac exist vreo modalitate ca eu s pot vreodat s am
grij de ea. Doresc din tot sufletul s fac orice munc
cinstit pe care o pot gsi i sper c oricum voi gsi ceva.
M-am oferit s-o eliberez pe Lavinia de legmnt, dar ea a
refuzat. Dac ne vei permite, domnule, dorim s mai
ateptm. La urma urmei, suntem destul de tineri.
Da, zise Josiah Anson, suntei tineri.
Se confrunt n tcere cu el nsui. Acum era momentul
s-i spun lui Pinckney c nu se putea cstori cu Lavinia.
ntrzierea ar fi fr nicio raiune. Dar cum s-o fac? Abia i
spusese biatului c va trebui s renune la pmntul unde
familia Tradd trise de aproape dou sute de ani. Ar putea
117

oare s mai adauge nc o lovitur?


i apoi, biatul avea nevoie de el, fie c tia, fie c nu. El
era naul lui Pinckney i avea de gnd s intervin n locul
tatlui lui, att ct Pinckney va ngdui. Dac va interzice
cstoria fr s-i spun lui Pinny adevratul motiv, va
produce o ruptur care-l va mpiedica s mai poat vreodat
s-l mai ajute pe biat. i ar nsemna s-l rup i pe
Andrew de cel mai bun prieten, atunci cnd avea cea mai
mare nevoie de prietenii lui.
Trebuie s-i spui, l soma contiina. Eti dator s i-o
spui. Logodna trebuie desfcut. Dar nu acum, i zise inima.
Dup cum Pinckney tocmai spusese, ei sunt tineri i pot s
mai atepte. Mai trziu va fi mai uor. Cnd nu va mai fi aa
slab, aa obosit i cu aa greuti n fa.
Tcea de prea mult vreme. Pinckney avea o figur de
nfrnt.
Asta l decise. Nu i-o va spune acum.
Iart-m, Pinny. mi amintisem cum era cnd aveam
vrsta ta. N-a mai lua-o de la capt pentru nimic n lume.
Vrsta prea agitat. Dac vrei, aa dup cum spui, s
atepi pn voi fi de acord s aib loc cstoria. Ai
binecuvntarea mea, desigur.
Pinckney ntinse mna.
i mulumesc, vere Josiah.
Domnul Anson i strnse mna pentru o clip.
i mulumesc, repet Pinny.
Apoi faa i se schimb ntr-un zmbet tineresc.
Ar fi doar un singur lucru, vere Josiah. Am de gnd s
pstrez Carlingtonul. Orice ar fi.
Domnul Anson rse.
Dac cineva ar putea s-o fac, prietene, cred c acela
vei fi doar tu. Te voi ajuta cu tot ce pot.
118

Josiah i uimi pe cei doi ofieri care patrulau pe Meeting


Street salutndu-i cu veselie n timp ce traversa strada prin
faa lor. Zu c biatul ar putea s-o fac, se gndi ntr-un
moment de slbiciune. Ce bine ar fi s-l aib pe Pinckney
Tradd de ginere, s aib nepoi cu prul rou ca focul i cu
sufletul nflcrat.
Apoi oft i intr n casa fiului su. Vocile blajine ale
fiicei i nurorii rzbteau de pe veranda de la etaj. Umerii lui
Josiah Anson atrnau mpovrai. Vocile rsunau dulce, ca
o muzic, ca nite psrele adormite care gngureau n zori
de zi, sau ca viaa de dinainte de rzboi. Josiah se aez
ncntat de acest dulce murmur ntr-un fotoliu n colul
ntunecat, al sufrageriei pe jumtate dormind, inhalnd
parfumul florilor argintii ca de cear ale magnoliei care
cretea lng cas. Ar fi trebuit. S atrag atenia asupra
lui, s-i manifeste ntr-un fel prezena.
Dar el prefer s savureze dulceaa vocilor lor. Asta pn
cnd nelese ceea ce-i auzeau urechile.
Nu poi s te gndeti la aa ceva, Lavinia.
Ba da. Dac Mikell Johnson s-ar uita mcar o dat la
mine, m-a descotorosi de Pinny ntr-o clip. Dar Mikell
n-are ochi dect pentru Sarah Leslie. Cred c m-am
pricopsit cu Pinny.
Lucy protest, dar Lavinia rmase nenduplecat:
M-am uitat la toi, la fiecare petrecere. Toi sunt acas
acum, cei care s-au ntors, i sunt toi o leaht de triti,
jigrii i damblagii. Mikell Johnson este singurul mai
acceptabil. i papa, care e prea srac ca s m poat trimite
la Saratoga sau Newport s-mi ag un brbat bogat, nu-mi
rmne dect s m mulumesc cu ce am. Cnd aia o s fie
casa mea, nu va fi loc pentru gunoiul la de Shad sau
pentru hrca aia btrn de domnioara Ashley, sau pentru
119

copiii ia. n casa mea nu vor exista dect copiii mei.


Verioara Mary poate s stea, totui Ea m ador.

10
Oricum, pe la sfritul lui iunie oraul i gsise un
echilibru. Dup anii de agitaie, oraul se ntoarse la vechile
ritmuri de via cu unele adaptri la cerinele i drnicia
mediului. Dimineaa devreme, oamenii se agitau n somn,
fr s se trezeasc ns, la zgomotele cavernoase fcute de
barcagiii negri care loveau n cochilia brcilor s-i anune
unul altuia prezena n ntunericul de dinaintea zorilor.
Cnd rsrea soarele, lumina slab a acestuia nvluia
vrful catargelor, apoi inunda velele ntr-o baie de lumin
rece rozalie. nuntrul brcilor, couri pline cu legume,
pete, stridii, crabi i flori n culori strlucitoare cu picturi
de rou care scnteiau ca perlele. Avuia pmntului bogat
din James Island era n drum spre pia, ca ntotdeauna n
lunile de var, i ce-i psa anotimpului c pmntul ar
putea avea un nou proprietar.
La ora cinci, piaa se deschidea; servitori negri adormii
i buctari ncepeau s soseasc cu couri goale, fcute din
nuiele de palmier pitic, pe care s le umple din mormanele
i piramidele strlucitoare, aranjate pe mese sub arcadele
cldirii lungi acoperite. Era o manifestare att social, ct i
comercial. Vocale lungi, nazale i silabele greoi accentuate
ale negrilor Gullah, amestecate cu rsete i strigte,
alctuiau o muzic de neneles pentru cei dinafar,
ameitoare pentru participanii la menuetul mistuitor,
120

nestatornic al cumprrii i vnzrii. Pe cpriorii arcadei,


condorii ncercau s se menin n echilibru deschiznd i
nchiznd aripile lor largi ca nite vele. Ei aveau rolul de
gunoieri ai vechiului ora. Piaa, cnd se deschidea la ora
apte dimineaa, era prima i cea mai proaspt hal a zilei
pentru ei.
Erau mai puini dect fuseser. Trecuse abundena
vremurilor plantaiilor. La apte, excesul de produse nu mai
era lsat s putrezeasc. Antreprenori negri le ncrcau n
crue trase de catri i-i ncepeau peregrinarea prin ora,
n urma negustorilor ambulani, cu crucioare cu crevei
adui de brcile care pescuiser cu traulul, n zorii
trandafirii, dincolo de bariera de insule. Aerul nc proaspt
al dimineii aducea prin ferestrele deschise ale vechilor case
scritul roilor i vocile cntate.
Crevei. Cine cumpr crevei proaspei Luai
legume proaspete Cpuni Crabi de mare
Curnd ferestrele se nchideau i se lsau obloanele,
pentru a pstra n interior rcoarea aerului nopii, n timp
ce soarele se ridica deasupra capului i-i croia drumul pe
cerul aproape tropical de un albastru neverosimil. Ferestrele
se vor deschide din nou dup amiaza trziu, cnd briza
dinspre sud-vest va aduce dinspre ocean aerul cu miros de
sare spre casele aezate ntr-o asemenea poziie n grdinile
lor, nct s fie pregtite s-o primeasc. Vntul era
binecuvntarea i stpnitorul oraului, care rmsese
neschimbat pe timp de pace, rzboi, prosperitate, srcie. El
hotrse amplasarea primei aezri i vieile urmailor de
atunci ncoace, optindu-le un cntec de leagn ca s
adoarm n camerele lor nalte, aducnd corbiile mari cu
pnze la docurile aglomerate, zdruncinndu-le vanitatea
atunci cnd i msura puterile cu el.
121

Ofierii armatei de ocupaie a lui Sickles asudau i


sufereau n uniformele lor, blestemau cldura, i dispreuiau
pe locuitorii Charlestonului, considerndu-i suditi lenei,
rmneau la datorie toat ziua i clacau cu duiumul.
Soldaii negri erau mai rezisteni i mai istei. Fiind puin
supravegheai n activitile lor, ei abandonau i erau
purtai de val pe aleile i strzile hedoniste din apropierea
docurilor, unde ar fi trebuit s lucreze la reparaii.
Acolo era un ora care palpita de via i de muzic, un
ora fr albi sau regulile lor, un ora unde un negru era cu
adevrat liber. Un loc unde strada principal a fost
rebotezat Aleea faci ce vrei, i unde se vorbea despre
tnrul cu piele palid recent sosit de la Ashepoo River. El
s-a intitulat Tticul Cain i forumul lui era Liga Uniunii.
Spunea ce avea pe suflet i inocula i n sufletele altora.
Ddea foc caselor albilor cu toat lumea aflat n ele, albi, i
negri renegai care lucrau nc pentru albi. Intrai n Liga
Uniunii! Cnd se vor strnge muli mpreun, nu vor putea
fi oprii.
Urcarea nendurtoare a termometrului i afect pe
locuitorii Charlestonului mai mult dect puteau sesiza
ocupanii lor. n spatele ferestrelor oblonite, ei aveau de
nfruntat cea mai dur btlie a rzboiului. Nu mai era
rzboi, nici ocazii eroice spre care s tind. Existau doar
dorin, team i neobinuit srcie. Dumanul nu mai era
Sickles cu oamenii lui, ci propria lor irascibilitate datorat
acumulrii de probleme mrunte, pe care nainte nu
avuseser timp s le observe.
Familia Tradd nu fcea excepie. Pinckney era ocupat
nc din zorii zilei la Charleston Light Dragoons Rifle Club,
iar pe la ora prnzului era obosit, toropit de cldur i
descurajat. i era pur i simplu groaz s se ntoarc acas.
122

El dorea pace i un prnz bun, i avea parte de certuri i


nemulumiri.
Sickles era cel care le ceruse veteranilor din Charleston
s formeze cluburi. Avea nevoie de ajutorul lor ca s
mpiedice violena potenial care se punea la cale lng
docuri. Fiecare zon a oraului i avea clubul ei, cu
arsenalul lui cu tot, pzit douzeci i patru de ore pe zi de
ctre membrii organizai n schimburi de opt ore. Generalul
nu se temea c membrii cluburilor vor ntoarce armele
mpotriva lui i a oamenilor si. Ei erau foti soldai i
gentlemani i fcuser jurmntul de credin cerut de la
toi cetenii Sudului nfrnt.
Nu tot aa fcu Julia Ashley. Cel puin o dat pe
sptmn un ofier al Uniunii aprea la casa de pe Meeting
Street i cerea ca ea s depun jurmntul. n fiecare
sptmn, Julia l primea n salon, stnd ca o mprteas
ntr-un scaun cu sptar nalt, faa ei fiind parc sculptat n
filde. Privea insistent la buzele lui n timp ce el i recita
instruciunile; apoi aceasta rostea sec Nu i se ridica s-l
concedieze. Dac mesagerul era aa ntng nct s discute
n contradictoriu, ea prsea camera fr o vorb.
Aceast situaie deveni n curnd subiectul de discuie
din vecini. Mary era umilit din cauz c Adam Edwards i
ceruse s intervin ca mijlocitor, iar ea nu reuise s-o fac
pe sora ei s se rzgndeasc Stuart era teribil de mndru
de mtua sa. Lui nu i se ceruse s depun jurmntul
fiind prea tnr. Acest lucru l umpluse de amrciune. i el
ar fi refuzat, chiar dac ar fi fost spnzurat pentru acest
lucru, spunea el. Continu s repete lucrul acesta pn
cnd Pinckney i spuse cu un aer obosit s se liniteasc.
Nu-i putea pune la punct n acelai fel i pe servitori.
Fiecare n parte l pndea, plngndu-se de prea mult
123

munc, povestind despre neajunsurile altora, scond n


eviden nevoile proprii de haine, de bani, de aplanare a
unor conflicte. Elijah era cel mai ru. Demnitatea lui
pretindea autoritatea pe care n-o avea asupra servitoarelor
Juliei, iar modul lui de a se rzbuna era s dispar cu orele,
explicnd la ntoarcere c fusese la coal s nvee s
citeasc. Pinckney n-avea niciun temei s-l cread dar nu
putea s-i refuze btrnului ansa de a se perfeciona. i nu
putea s-l concedieze. Elijah aparinea familiei Tradd i ei
erau rspunztori pentru el. El optase pentru a fi loial
familiei. Familia nu avea de ales, trebuia s rsplteasc
aceast loialitate.
La fel ca i Elijah, Shad lipsea multe ore, fr a da
explicaii. Pinckney tia c el muncea ocazional ca
supraveghetor al unei echipe de lucru. El nu era de acord,
dar admitea c nu avea niciun drept s se amestece, aa
nct nu discut niciodat despre aceast problem. Nu
discut nici probabilitatea ca Shad s-i cheltuiasc banii n
bordelurile de pe Chalmers Street, acum poreclit Mulatto
Alley. ncercase o dat s-l avertizeze pe Shad despre
pericolul de sifilis, dar cnd ochii splcii ai Im Shad
disprur ntre ridurile care-i nconjurau, renun.
Formarea brusc a cutelor n jurul ochilor era un indiciu c
Shad zmbea. El i inea gura nchis pentru a-i ascunde
dinii stricai i ptai de tutun.
Cel puin Shad era tcut. Pinckney l binecuvnta
pentru acest lucru. La masa de prnz mnca ordonat fr
s ia parte la discuiile care se purtau tot timpul. Parc nici
n-ar fi fost acolo. Cnd nu era plecat cu treburile sale, i
gsea de lucru n magazia unde se afla trsura sau n
grdin, reparnd vechiturile pe care le gsea prin poduri
sau plivind buruienile care-i scpaser lui Solomon. Nu
124

discuta cu nimeni. i mesteca tutunul i scuipa sucul pe


pmnt lng boscheii de trandafiri care creteau viguroi.
Micua Lizzie era o alt persoan linitit, dar linitea ei
i alarma pe Pinckney chiar mai mult dect conflictul
zgomotos al celorlali din familie. Ea sttea singur n
camera ei, exceptnd orele de mas i cele dou drumuri
pn la biseric duminica, la care Pinckney refuza s ia
parte. La mas, se lupta din rsputeri cu cuitul i furculia
sub supravegherea permanent a Juliei, curindu-i
farfuria aa cum i se spusese. Rspundea politicos cnd i se
vorbea, i fcea reverena i spunea mulumesc cnd era
iertat. Dar era totui ngrozitor de slab i se ferea cnd
cineva se apropia de ea. Pinckney nu reuea s-i petreac
cu ea dect foarte puin timp zilnic, dar nu tia ce s
vorbeasc cu un copil de cinci ani i nici Lizzie nu-l ajuta
prea mult.
Amna s mai fac ceva n aceast privin pn la
marea ncercare de la 4 Iulie. La Rifle Club se fceau
permanent antrenamente n vederea acelei zile. Sickles
fusese avertizat c Tticul Cain propovduia o zi a
Independenei, ceea ce nsemna independen total,
mturnd afar pe toi albii din Charleston. Generalul
contracara n mod strlucit, oferind o zi de petrecere la
White Point Gardens, urmat de focuri de artificii.
Pine i circ, zise el pe un ton sec personalului su.
Acest lucru a fost valabil pentru mprai. S sperm c va fi
valabil i pentru Armata SUA.
Membrii cluburilor Rifle fuseser postai discret la
intrarea pe fiecare strad. Ofierii Uniunii au condus parada
care a deschis festivitile i au fost cu ochii att pe oamenii
lor, ct i pe mulimea care srbtorea dup terminarea
paradei, nbuind orice mic focar de scandal nainte s ia
125

amploare. Au fost o zi i o noapte fierbini, lungi, istovitoare,


dar au trecut n mod panic.
Acum Pinckney trebuia s se prezinte la datorie la
Dragoons numai de dou ori pe sptmn. Avea timp s
fac ceva n legtur cu frecuurile de acas El inea
companie mamei i mtuii pe verand dimineaa devreme.
Doamnele se certau n legtur cu Dumnezeu, aa cum
fceau adesea, Mary citndu-l pe domnul Edwards iar Julia
citndu-l pe Voltaire. Pinckney refuz invitaia de a lua
parte la discuie:
Vreau doar s fumez o igar, dac doamnele mi vor
permite, i s m bucur de briz. i rezem scaunul de
balustrad, puse picior peste picior i nchise ochii. Cearta
pierdu din fervoare i se isprvi. Era o scurt oaz de linite.
Atunci Mary pufni.
Papa al tu obinuia s stea la fel, Pinny. Uneori
ieeam afar dup cin, ca s poat fuma, i stteam n
tcere pn cnd se ntuneca. Era foarte odihnitor mi
lipsete.
Tuturor ne lipsete.
A dori ca lucrurile s poat fi cum au fost.
Numai cu dorina, nu-i mbraci pe copii tia, se rsti
Julia. Se ridic. Am de gnd s merg s ntorc gulerele la
cmile bune ale lui Stuart.
Te rog nu pleca, mtu Julia. Doamnelor, vreau s
m ajutai cu ceva.
Julia se ntoarse la scaunul ei.
Sunt ngrijorat de Lizzie. E aa tcut i speriat. Nu
mi separe normal, dar eu nu tiu nimic despre copii. Eu
sunt brbat, iar dumneavoastr doamnelor va trebui s fii
expertele mele.
Mary i agit minile.
126

Fac tot ce-mi st-n putere, Pinny, dar copiii tia m


termin. Ce-ar trebui s fac? nvtorul lui Stuart a plecat
chiar nainte s nceap rzboiul pentru c era din
Massachusetts. Era tot dintr-o familie bun. N-am avut
ncotro i a trebuit s-l las pe Stuart s nvee mpreun cu
Alex Wentworth. Nu era chip s gsesc pe cineva i cel puin
profesorul familiei Wentworth era prea btrn ca s plece la
rzboi. tim c Stuart e nebunatic. i Alex e la fel. Btrnul
nu poate s-i stpneasc.
Mam eu nu vorbeam despre Stuart. E ca orice biat
de vrsta lui. Eu vorbeam de Lizzie.
Dar Lizzie e un copil perfect, nu e nicio problem.
Tocmai asta e, mam. Ea nu ridic probleme i
nimeni nu-i d nicio atenie. Era o fiin aa de vesel i
acum e ca un oarece speriat.
nva s se poarte, asta-i tot. Fetiele trebuie s fie
mici doamne.
Bine, mam, dar ea nu iese niciodat din camera ei.
Asta nu poate fi bine pentru ea. i arat aa de trist.
Are nevoie de o ddac, asta este. I-am spus lui Sophy
s-o scoat n grdin la joac, dar n-are timp. Toi copilaii
au nevoie de ddac. Cred c Lizzie nc mai plnge dup
Georgiana.
Prostii, zise Julia. Copilul e prea mare pentru o
ddac. O s fac 6 ani n noiembrie. Trebuie s mearg la
coal. Pinckney, va trebui s faci rost de bani ca s-o trimii
la Madame Talvande.
Julia, zise Mary, i-am spus c nu sunt nc pregtit
s discut cu Madame Talvande. Eleanor Allston o s
deschid o coal n casa ei, iar lui Lizzie o s-i fie mai bine
acolo. Eleanor este o persoan ncnttoare i un bun
exemplu.
127

Eleanor Allston habar n-are s predea. Madame


Talvande are o coal de ani de zile. Accentul ei nu e curat,
dar cel puin e franuzoaic. O domnioar trebuie s nvee
franceza de mic.
N-am nvat niciodat niciun cuvnt, indiferent ce a
fcut Mademoiselle. Nu consider c franceza este aa
important.
Asta pentru c eti o imbecil. Toi oamenii civilizai
vorbesc franuzete.
Eli habar n-am
Pinckney nu era atent. Se gndea la ce spusese mama
lui. Desigur, Lizzie ar trebui s aib o ddac i ar trebui s
se joace cu copii de. Vrsta ei. Probabil c Stuart i se pare
un adult. Este nsingurat.
Mam, zise el, o s-i spun lui Sophy s-o scoat afar
n fiecare zi dup prnz. N-o lsa s te fac s-i schimbi
prerea.
Se simea de parc i se ridicase o greutate de pe suflet.
Donoar Tradd, cina-i servit, zise Elijah din
ntunericul holului.
Mulumesc, Lijah, coborm ndat. Mary suspin.
Nici nu mai tiu pe ce lume m aflu. Crezi c or s mai fie
aduse vreodat napoi clopotele de la Saint Michael?
ntreab-l pe arhanghelul Gavril. Prietenii lui, yankeii,
le-au fcut frmie n Columbia.
Julia gsise o nou i mai enervant porecl, aceea de
titirez, pentru reverendul Dr. Edwards. Aceasta o enerv
pe sora ei. Pinckney se grbi s intervin.
Doamnelor, doamnelor. Episcopii din Nord au fost
aceia care au pltit transportul n Anglia pentru a fi turnate
din nou. Nu putem s facem Biserica rspunztoare pentru
Armat.
128

Mary suspin ca o porumbi ndoliat.


Nu pot s suport cnd huleti.
Mam, ceea ce-am spus eu nu era deloc blasfemie.
Dar Julia
Mary, nu-mi ndruga mie verzi i uscate. Merg la
slujb n fiecare duminic aa cum am fcut toat viaa. Nu
trebuie s-mi plac ceea ce am vzut acolo n ultima vreme.
Julia! Dr. Edwards este cu adevrat un om cu har.
Cu har, ca o cizm. Ct de cu har l-ai considera dac
ar avea o buz de iepure?
Mary ncepu s plng de-a binelea. Pinckney i petrecu
braul pe dup umerii ei grsui. Ca muli brbai mai n
vrst i mai nelepi dect el, ncerca s opreasc o femeie
s mai plng.
Nu fi suprat, mam, zise el cu disperare. O s te
duc la biseric duminica viitoare. Asta te face s te simi
mai bine?
ncepnd din ziua urmtoare, Sophy o plimb pe Lizzie
pn la White Point Gardens n fiecare dup amiaz. Ea fu
posac la nceput, dar cnd vzu bonele aezate pe bnci
i-i descoperi civa vechi prieteni, se nveseli dintr-o dat.
Celelalte femei o ludar pe Lizzie pentru oruleul ei alb
scrobit. La sfritul dup-amiezii, Sophy se felicit. Spre
deosebire de ceilali copii, Lizzie era tot curat. n timp ce
acetia alergau, se jucau i cdeau, pe iarb sub crengile
btrnului stejar, Lizzie sttea singur lng tufa de leandru
i fcea grmjoare din frunzele i florile care czuser. Nici
nu i se simea prezena.
Cnd au ajuns acas, Pinckney le atepta.
Te-i distrat bine, surioar?
Lizzie ncuviin mecanic.
Da, domnule.
129

Lui Pinckney i czu faa.


Trebe timp la copii s se obinuiasc, dom Pinckney,
zise Sophy cu autoritate.
Da, cred c da. Mulumesc, Sophy. El i zmbi lui
Lizzie care i rspunse tot cu un zmbet. Era o jalnic
imitaie.
Pinckney merse la familia Anson. Casa de peste drum
devenise un refugiu. Era ateptat s-o viziteze zilnic pe
Lavinia. Logodnicii fac ntotdeauna aa. ntruct termenul
logodnei era, n mod justificat neprecizat, celelalte reguli
care guverneaz logodnele au fost modificate pentru a se
potrivi condiiilor speciale. Pinckney o va nsoi pe Lavinia la
petreceri iar acas putea s stea cu ea pe canapea, innd-o
de mn. Dar ei aveau ntotdeauna o nsoitoare. Mary
Tradd la petreceri, i Lucy Anson, acas. Josiah Anson
inventase aceast formul.
S-ar putea s nu gseti mijloacele de a te nsura,
Pinny. Noi nu putem spune ce se va ntmpla n aceast
lume. Nu cred c ai vrea ca Lavinia s fie compromis.
Desigur c n-ar dori, rspunsese Pinckney. i o spusese
din toat inima. A regretat foarte mult c i-a pierdut
stpnirea de sine cnd a srutat-o prima oar, i se
bucura c nu mai putea avea ocazia, dat fiind faptul c nu
erau niciodat singuri. Lavinia s-ar putea s n-aib idee
despre pericolul de a flirta cu el aa cum fcuse, gndi el.
Era att de frumoas i att de ncreztoare, strecurndu-i
mnua ei moale ntr-a lui i aplecndu-se pe umrul lui,
cnd ochii lui Lucy erau aplecai asupra lucrului pe care-l
avea ntotdeauna cu ea.
Lucy arta ntotdeauna obosit, gndi Pinckney.
Srmana. Nu era uor lucru s-l ngrijeasc pe Andrew.
Pinckney urca n camera acestuia zilnic, dup ora petrecut
130

cu Lavinia i Lucy. Andrew bea mai puin, ceea ce-l fcea s


arate mai sntos, dar era mai posomort dect oricnd fr
anestezicul lui whisky-ul.
Josiah Anson l nv dreptul. Un avocat nu avea nevoie
s mearg. Dar Andrew era un elev slab i el tia asta.
La naiba, Pinny. Niciodat n-am fcut ceva ca lumea,
dect s clresc un cal i s valsez. Profesorul meu a
trebuit s-mi bage n cap cu plnia tabla nmulirii. Ce pot
s fac cu toate aceste pierderi de timp i petreceri din
partea a doua? ncerc al naibii de mult. Lucy mi d lecii iar
Papa are rbdarea unui sfnt, dar fr rost,
Pinckney n-avea rspunsuri. Nici pentru Andrew, nici
pentru el nsui. Ceea ce putea s fac fiecare dintre ei era
s-i petreac ct mai bine fiecare zi. Uneori a petrece ct
mai bine nsemna s se ntoarc la carafa din camera lui
Andrew. Asta cel puin l ajut pe om s uite. S uite c
vnduse inutul de pe Wappoo River pe un pre de nimic. S
uite c acel puin devenea i mai puin pe zi ce trece, n
ciuda faptului c totul se d cu rita. i mai presus de
toate, s uite c venea timpul cnd va trebui s vnd
Carlingtonul.
Inima lui plngea dup Carlington. Visa la el i n somn
i cnd era treaz. Dar el nu avea curajul s parcurg
distana mic pn la Casa sufletului su. Era mult prea
preios pentru el. Doar Shad tia ce simte. El observase sila
lui Pinckney de a discuta despre plantaie cnd mama lui
adusese vorba despre acest subiect.
Care-i, necazul, cpitane? l ntreb el blnd. Te temi
c btrnul Sherman l-a luat?
Pinckney i vrs tot oful, recunosctor pentru c putea
s-i uureze sufletul n faa tnrului tcut i discret.
Dac nu mai exist casa, i spuse el lui Shad, ar fi de
131

parc n-a fi existat niciodat nici eu, nici tata, nici tatl lui.
Yankeii probabil au ars-o, dar nu tiu nimic despre asta. Nu
vreau s tiu. Vreau s cred c ea se afl acolo exact aa
cum era cnd Papa a plecat spre Virginia. Exist o mare
diferen ntre a nelege c viaa pe care am avut-o nu mai
exist, i a avea certitudinea acestui fapt. Eu trebuie s
neleg, dar nu trebuie s am aceast certitudine. Nu sunt
nc pregtit pentru ea.

11
Mary i flutura cu minile cascada de dantel fin ca o
pnz de pianjen de la gtul rochiei ei cenuii.
Oh, Pinny, zise ea, cnd el pi n salon, consideri c
aceast coleret este prea frivol? Vai ce frumos eti. Sper c
Stuart n-o s ne fac de rs. Crete ca din ap i nimic nu i
se mai potrivete. Nu vreau s art monden. Eu simt c cel
care vrea s intre n casa Domnului trebuie s fie modest i
umil, i dac ncerc s scot asta de la gt se stric tot
corsajul. Este foarte vechi, ca de altfel totul. Crezi c-o s fie
bine?
E bine, mam.
De fapt eu nu port nicio bijuterie. Aceasta ar fi o
trufie.
Ea continu s plvrgeasc. Pinckney simi o durere
n fundul ochilor care iradia n sus spre cretetul capului.
N-ar fi trebuit s stea pn trziu cu Andrew asear i n-ar
fi trebuit s bea att de mult. i mai ales, n-ar fi trebuit s-i
promit mamei c o va. nsoi la biseric.
132

E doar apte i jumtate, Mary, termin odat cu


agitaia asta. Julia lu scaunul pe care Elijah l trase pentru
ea. Era urmat de Stuart i Lizzie care-i ocupar locurile n
tcere. Stuart era posomort, Lizzie era palid i retras.
Tacmul lui Shad era aezat, dar el nu apru. Pinny motiv
c acesta plecase devreme de acas s fac o plimbare de
unul singur.
Agitaia lui Mary i fcu pe toi s mnnce n grab
micul dejun. Pe la apte patruzeci i cinci, familia era deja
n drum spre Saint Michael. Mary conducea procesiunea.
inndu-l mndr pe fiul ei de braul stng. El arta
splendid. Mncarea lui Dilcey i mplinise trupul, aa nct
tunica cenuie cdea cum trebuie de pe umerii lui lai, pn
la talia zvelt. Mneca lui dreapt arta normal cu braul
artificial i mna nmnuat fcute de Solomon, care
atrnau ntr-o earf din mtase neagr, legat n jurul
gtului.
Ca ntotdeauna, la intrarea n biseric erau foarte muli
oameni care se salutau unii pe alii nainte s intre.
Pinckney o nsoi pe mama lui pn la strana familiei Tradd
i-i deschise ua s intre. n timp ce Lizzie i Stuart s-au
aezat n rnd, unul dup altul, Mary discuta n oapt cu
Julia.
Intr, Pinny, zise mtua lui cu glas tare, tu vii dup
mine i o lai pe mama ta s stea lng culoar. Mary avea o
figur cucernic. Ea atept pn cnd fiul ci intr
naintea ei apoi, pi n stran i se aez graios pe
scaunul de rugciune. Pinckney se ntinse peste corpul ei
aplecat i nchise ua.
Dup primul acord, orga ncepu imnul bisericesc. Toi se
ridicar. Pinny auzi vocea reverendului Adam Edwards din
partea din spate a bisericii. Era grav, ampl i puternic,
133

acoperind vocile corului i sunetul orgii. Dup ce trecu


crucea, el i aplec puin capul s priveasc napoi.
Edwards era magnific. Stiharul alb, amplu cdea pe braele
lui ca aripile unui nger. Prul lui, la fel de bogat i alb, era
dat pe spate de la ceea ce se putea numi o frunte nobil,
deasupra unei fee cu obraji mari, un nas subire,
proeminent i drept ca o linie, o falc dreapt i perfect
brbierit i o gropi adnc n brbie. Se ntoarse din nou
cu faa. Nu ndrznea s ntlneasc privirea mtuii de
team s nu izbucneasc n rs. Ea nu exagerase. Un uor
fonet de fuste de mtase se auzi cnd doamnele din
congregaie se ntoarser dup figura lui Edwards ca atrase
de o for magnetic. Dup ce imnul se ncheie, vocea lui
Adam rsun de la amvon nainte ca lumea s se aeze:
Jertfele lui Dumnezeu, strig el, sunt un suflet smerit.
O inim smerit i pocit, oh Doamne, tu n-o vei urgisi.
Apoi ridic braele, privind n sus, de parc s-ar fi uitat n
cer. Oamenii ngenunchiar. El atept pn nu se mai auzi
niciun zgomot de corpuri care se foiesc, sau fonet de haine.
Se ls o linite ncordat.
Apoi vocea minunata se revrs peste capetele lor
plecate.
Scumpii mei, iubiii mei confrai, rsunau vorbele ca o
mngiere. Scriptura ne ndrum n diverse moduri, ridic
el tonul, pentru a ne Recunoate i a ne mrturisi pcatele
i slbiciunile.
Pinckney simea vibraia cuvintelor n ntregul corp. Era
o experien pe care o mai cunoscuse doar o singur dat
pn atunci, cnd o auzise pe Patti cntnd Lakme la
Londra. El venise cu un amestec de curiozitate i
amuzament n legtur cu Edwards. Acum uitase de toate
acestea. Era pur i simplu fascinat. Cnt mpreun cu cei
134

din jurul lui, urmnd pilda vocii imperative a lui Edwards.


Am urmat prea mult pornirile inimilor noastre. Am
pctuit mpotriva legilor sfinte.
Slujba cunoscut continu, dar parc era altfel. Era ca
i cum ar fi fost plsmuit din nou de Edwards. Cnd
deschise Biblia, pe pupitrul din faa lui, toate feele se
ndreptar n sus, n ateptare.
n strana cea mai apropiat de pupitru, Prudence
Edwards i nclin capul de parc ar fi privit intens profilul
tatlui ei. i plcea s stea acolo deoarece acustica bisericii
avea un punct mort n acel loc din cauza galeriei de
deasupra. Ea putea auzi doar al zecelea cuvnt. Vocea
rsuntoare a tatlui ei nu era nimic neobinuit pentru ea.
O auzise n fiecare zi a vieii ei. Privi congregaia cu coada
ochiului. Ca ntotdeauna toi erau fascinai. Putea fr grij
s ntoarc puin capul, s caute cu privirea o femeie. Da,
era acolo. Nimic nu se schimbase. Femeia slab cu privirea
arogant era evident plictisit. n toi anii i n toate
bisericile, ea era singura femeie care nu fusese atras de
vraja lui Edwards. Prudence simi cum i crete inima de
bucurie. n fiecare duminic se temea ca aceast femeie s
nu devin la fel ca i celelalte. Fuseser i altele, n alte
biserici, la nceput imune, dar fuseser captivate n cele din
urm.
Ea observ ceva deosebit. Fata i biatul erau ca de
obicei cu femeia. Lui Prudence i plcea s vad cum soarele
care se ridica mai sus pe cer n timpul slujbei, va trimite o
raz
piezi
prin
lucarn
asupra
acelor
capete
blond-rocate. Astzi se afla cu ei un cap mai nalt, care
deja avea o aureol. Uit c trebuie s se fereasc i-i
ntoarse i mai mult capul s vad mai bine. Mna tatlui ei
se ridic, fcnd-o atent. Dar nu nainte de a se uita pe
135

sturate la capul i faa frumoas a brbatului cu halou.


Urmrea slujba n mod automat, dnd rspunsurile i
cntnd imnurile fr un efort contient.
n exterior, ea prea total concentrat. n realitate,
socotea clipele pn la sfritul slujbei. Cnd imnul religios
cntat la terminarea serviciului divin rsuna n mijlocul
naosului, ea putu s se strecoare pe ua lateral, s alerge
prin cimitirul bisericii i s se posteze la umbra unuia din
stlpii de la intrare pentru a urmri plecarea oamenilor.
Dac se opresc s discute, aa ca ntotdeauna, l-ar putea
auzi vorbind pe brbatul acela. Poate c chiar va zmbi.
Arta de parc nu mai zmbise de mult.
Absena lui Shad din duminica aceea nu era
ntmpltoare, dup cum nu erau ntmpltoare nici
absenele lui precedente. Se afla doar de cteva sptmni
n casa familiei Tradd, cnd avu certitudinea c era nevoie
de ceva mai mult dect experiena lui Pinckney. Trebuia s
se implice n obinerea banilor necesari familiei.
Era un om tcut, att pe dinafar ct i n interiorul lui.
Neavnd educaie, nu putea s se exprime fa de alii, sau
s-i exteriorizeze gndurile. n schimb, avea o sensibilitate
nativ fa de mediul nconjurtor. Netiind s-i
exteriorizeze sentimentele care-l ncercau, era incapabil
s-i arate gratitudinea pentru prietenia lui Pinckney i
pentru cminul care i se oferise. n sufletul lui tia c ar
face orice pentru a apra i ajuta familia lui Pinckney care-l
adoptase. Acum ajunsese la concluzia c trebuia s
acioneze. nelesese, c acea cruzime cu care se nvase,
ca s poat supravieui brutalitii vieii, de cnd era mic, ar
putea fi moneda curent n Sudul haotic de dup rzboi.
Dup terminarea reparaiilor mari la casa de pe Meeting
Street, ncepu s colinde prin ora, s adulmece cum
136

stteau treburile, s-i observe pe protagoniti, pn i fix


locul operaiunilor. Apoi ncepu s acioneze.
Hotelul Charleston era cea mai mare cldire pe care o
vzuse vreodat. Se ntindea ct un corp mare de cldiri i
avea trei etaje. La fiecare nivel balcoane largi, pavate cu dale
de marmur verzi i galbene, plecau de la coloanele dorice
uriae, pn la uile i ferestrele boltite nalte de ase metri
ale hotelului. Faada era alb strlucitoare, vopsit de
trupele lui Sickles pentru srbtorirea Fortului Sumter.
Prile laterale i spatele hotelului erau nc scrijelite de
bombe. Crmida aparent original striga prin stratul de
vopsea alb dezgusttoare.
Aproape zilnic, Shad se plimba agale prin holul
cavernos, prost iluminat. Pe margini, de jur-mprejur,
grupuri de oameni discutau, unii pe tonuri conspirative,
alii cu o fanfaronad ostentativ. Acum acesta era centrul
afacerilor din ora. Hotelul gzduia fluxul de jefuitori pe care
istoria i va numi aventurieri politici. Holul hotelului era
biroul lor comun. Toat ziua i toat seara, se formau
grupuri, se desfceau, se schimbau i se regrupau. Prin
uile uriae din fa intrau i ieeau oameni, unii n
uniforme.
Shad se plimba, fr un scop aparent, n preajma
oamenilor, n umbra lor. Purta pantaloni i cma jerpelite
i avea o expresie ntng. Ochii lui splcii se micau fr
scop, dup cum se prea, pe magnificul decor i pe
persoanele nfumurate care-l populau. Dar nu era nimic fr
scop, n ceea ce-l privea pe el. Ochii i urechile lui reineau
tot i pe toi, nregistrnd figuri, voci, ntlniri, strngeri de
mn, conversaii.
n cile ferate sunt banii, strig un brbat cocrjat i
cu barba bogat, cercului din jurul lui. Sunt gata-gata s
137

cad, ca poamele coapte, ndat ce aceti charlestonieni vor


fi inui puin la strmtoare. inele au disprut. Dreptul de
exploatare se va vinde pe un cntec.
i chiar tu eti omul care s scrie melodia, nu-i aa?
izbucnir n hohote de rs cei din jurul lui.
Shad plec mai departe.
aa c Al, el obine contractul pentru furnizarea
manualelor pentru toate colile Biroului. Senatorul, el face
mare senzaie vorbind despre ci nci citesc pe
Shakespeare. Congresul voteaz banii, apoi dou sute de
mecheri pescuiesc de la Al mai mult de o sut de mii.
Ct trebuie s dea el senatorului?
Nicio lecaie. Povestitorul clipi. Dar cineva i-a trimis
nevestei lui o trsur nou cu doi cai murgi i
harnaamentul placat cu argint.
Shad se strecur mai departe.
iau teren pentru bumbac cu un dolar acrul, de
ndat ce ies actele pentru impozit. Aranjez cu nite albi
sraci care s-l cultive. Bumbacul o s ajung pn la cer
Eti nebun. Banii ies din munc, nu din calitatea de
proprietar Suvenirurile se vnd la pre bun n New York.
Orice, ca steagul rebelilor, sau o stem, n-are importan,
totu-i s fie cu Btrnul Sud. Poi cumpra o stem cu un
bnu. Nu sunt destul de flmnzi ca s-i vnd steagurile,
dar o s vin i ziua aceea Aud c Harry a ctigat o
grmad, procurnd cherestea pentru reconstruirea a patru
depozite Acum, asta merge la btrnul Ardsley. Harry are
crmizile
Hei, avei pe cineva prin biroul lui Sickles? Vreau s
tiu dac aghiotantul poate fi cumprat
Shad se ndrept spre ieire. Niciodat nu sttea foarte
mult. Nu voia s fie remarcat.
138

Dup, o lun, tia mai multe despre afacerile care se


fceau, chiar dect autorii lor. Dup dou luni, el
identificase civa crora li se putea da crezare pn la un
punct. Apoi ajunse pregtit. S poat aciona, nu s fie doar
simplu spectator.
O rug pe Pansy s-i modifice costumul din bumbac pe
care i-l dduse Pinckney, iar n duminica cnd Pinckney i
nsoise mama la biseric, Shad mprumut de la el ceasul
i lanul, lua un baston de pe cuier i-i fcu debutul ca om
de afaceri.
Vocea lui nazal specific regiunilor din interior l fcu
pe cel ce se apropia de el s zmbeasc i apoi s ntoarc
spatele. Shad continua s vorbeasc. Curnd omul se
ntoarse napoi.
Ai spus Tradd? Tradd ca i Tradd Street?
Ai auzit doar. i toi ali mari bogtai din Charleston.
Cum poi s ajungi la ei?
Asta nu-i treaba ta, domnule. Att timp ct eu fac
livrarea.
S mergem n restaurant, fiule. S-ar prea c i se
cuvine o mas bun.
Nu-s fiul tu, i nu mi spune aa. Dar nu sunt att
de mndru nct s nu-i mnnc mncarea.
Shad plec cu burta plin i cu un buzunar de
bomboane de ment pentru Lizzie. Fcuse, de asemenea, i
un trg.
n urma lui, cellalt i plimb scobitoarea n gur.
Fir-ar s fie, zise el, e mai bun negustor dect mine i
nc nu cred c au nceput s-i creasc tuleiele.
Cnd Shad se ntoarse acas, i napoie ceasul lui
Pinckney i-i ddu raportul a ceea ce fcuse.
Cpitane, prietenii ti din Charleston i trimit pe negri
139

s vnd lucruri ca s poat cumpra mncare. i sunt


jecmnii. Am aranjat cu un tip care o s dea cel mai bun
pre.
Pinckney era furios. i muc limba, apoi ntoarse capul
ca s se poat stpni. Apoi auzi ceea ce i spunea Shad i
se ntoarse ncet napoi. Umerii i se grboviser. Detesta
gndul c ceea ce-i spunea Shad era adevrat
Trebuie s fac cineva afaceri cu ei. Eu nu-s din
Charleston, aa c nu trebuie s-mi salvez mndria. Nu e ca
i-cum ai face tu treaba asta. Tot ce ai de fcut, este s-i
ajui semenii. Ei i dau marfa, tu mi-o dai mie i eu fac
vnzarea. Pe bani. Eu nu tiu s citesc sau s scriu, dar tiu
s numr. Nimeni n-o s fie nelat. Deja am i pornit
treaba, cpitane. Mruniuri, linguri de argint, vase i aa
mai departe. Ai vzut licitaia aia. nc merge stranic.
Oamenii au nevoie de bani. Vrei s fie mai nelai dect ar
trebui?
Pinckney ncuviin din cap.
Ai dreptate Shad. i i-a fi recunosctor. Doar c e
att de trist. Cred c-mi vine s plng.
De data asta Shad fu cel care ntoarse capul.
Trebuie s pun la loc costumul acesta, zise el.
Se hotr s nu-i spun acum lui Pinckney despre
comisionul pe care aveau s-l ctige.

12
Restul verii fcur afaceri pe scar mic. Pinckney
discut nti cu Josiah Anson. Era pe deplin de acord cu
140

Shad i ntocmi catastife pentru evidena afacerilor.


Eu o s-i in evidena pn te vei obinui s ii tocul
cu mna stng, fiule. i o s te ncasez pentru acest
serviciu. Trebuie s nvei c timpul unui om valoreaz bani,
la fel ca i orezul. Ceea ce faci tu este un serviciu, tot astfel
i faptul c-i in evidenele. Nu e o ruine s fii pltit pentru
asta. Acum, ntmpltor, eu tiu c Eleanor Allston are
nevoie de bani ca s cumpere bnci pentru coala ei. Pusese
problema ipotecrii casei. Ar face mai bine s vnd
monstruozitatea aia de nimf de marmur din grdin. Este
un nud. Ar trebui apelat la un anume tip de colecionar de
art. Du-te s-o vezi. i ia comisionul pe care i-l poate obine
biatul acela. De fapt unde l-ai gsit?
i Pinckney i spuse naului lui ntreaga poveste a lui
Shad, despre ataamentul lui i despre cum l omorse pe
yankeul care a tras din ambuscad i-i retezase pe jumtate
braul.
S-a folosit de cuitul pe care-l avea n tunic. O alt
mpuctur ar fi atras atenia asupra noastr. Apoi i-a
sfiat cmaa ca s-mi lege arterele i m-a dus n spate
pn am ieit din liniile inamicului. Abia-mi amintesc restul.
A fcut un foc, a bgat cuitul n foc i m-a legat peste falc,
iar urmtorul lucru de care mi aduc aminte era un cort
medical i eu cu un bandaj curat pe un ciot curat. Sunt cu
un cap mai nalt dect el i cu zece kilograme mai greu i el
trebuie c m-a crat mai mult de cinci zile. i nu-mi permite
s-i mulumesc.
Aa c l-ai adus acas.
Nu, el m-a adus pe mine. Eram foarte slbit. A dori
s tiu ce s fac s-l rspltesc.
Pinny, nu exist rsplat pentru viaa unui om.
Singurul lucru pe care poi s-l faci este exact ce faci.
141

Asigur-i un cmin, cci s-ar prea c niciodat n-a avut


aa ceva. i dac eti cu adevrat generos, las-l s-i poarte
de grij. Este un om care simte nevoia s poarte de grij
cuiva. Nu cred s aib mai mult de aisprezece ani, dar cred
c n-a fost niciodat copil. A fi mndru s-i fiu prieten dac
mi-ar permite.
Asta e o onoare, vere Josiah. O s-i spun.
Mai bine nu. Nu exist om mai sensibil dect un alb
srac. Am vzut asta n tribunale de o mulime de ori.
Pune-i la dispoziie prietenului tu Shad tot spaiul i
timpul de care are nevoie. S-ar putea ca ntr-o zi s fie
capabil s primeasc n aceeai msur n care i d. Acum
du-te la Eleanor. E bolnav de suprare din pricina banilor.
Pinckney o vizit pe doamna Allston n ziua aceea i pe
ali prieteni pe care i-i recomandase Josiah Anson. Vizita
cam doi sau trei pe sptmn. Accept de asemenea banii
pe care-i aducea Shad cu toat graia de care era n stare.
Nu putea s-i in n secret aciunile. Charlestonul era prea
mic pentru a nu ajunge vorbele la urechea familiei lui.
Cu faa palid i atitudinea spit i mrturisi mamei
sale despre vizita la doamna Allston, al crei nume nu-l
pronun. A fost surprins de reacia ei. Mary btu din palme
i-i zmbi lui i lui Shad.
Ce idee bun. Cred c mai exist pe aici ceva ce n-au
luat yankeii. Apoi vom putea cumpra nite lucruri pentru
Lizzie i Stuart. Practic sunt desculi acum. Nu-mi vine s
cred ce repede le crete piciorul. N-am ndrznit s-i spun
pn acum pentru c erai aa de fnos, Pinny.
Stai s m gndesc. Este vasul mare de argint pentru
punch pe care tatl tu l numea cada de baie. Este n
podul magaziei. Este urt, dar foarte valoros. Strbunica ta
Marshall l folosea cnd avea petrecere.
142

Shad i drese vocea.


Fr suprare, coni, dar e atta argint de vnzare
c poi pava strzile cu el. Dac din ntmplare ai avea ceva
sclipitor, tiu i clientul pentru aa ceva.
Vrei s spui bijuterii. Ei, drag. Caseta mea cu
bijuterii a fost furat n Columbia.
Shad ridic din umeri.
Bine, asta e. Poate dac a spune c vasul de punch e
mare ca o cad de baie. Are ceva gravat pe el?
Pinckney l ntrerupse.
Ce fceai tu n Columbia, mam? S nu-mi spui c ai
fost refugiai acolo. N-ai spus o vorb niciodat.
Nu-mi place s discut despre asta, Pinckney. A fost
prea oribil. Hai s vorbim despre ceva frumos. Zmbetul ei
era aproape natural.
Shad se uit nencreztor la mama lui Pinckney.
Probabil c are mai mult curaj n ea dect arat. Ori dac
nu, e cea mai proast femeie pe care a creat-o Dumnezeu
vreodat.
S nu mai vorbim despre asta.
Toi din Sud tiau despre Columbia. Dintre toate ororile
care au nsemnat rzboiul lui Sherman cu civilii, moartea
din Columbia a fost cea mai bestial. Cnd primarul i-a
prezentat capitularea oraului, el a acceptat-o printr-o
ceremonie plin de fast, apoi i-a retras garda de onoare n
afara oraului unde erau campate trupele. Trei ore mai
trziu, soldaii Uniunii care staionau pe margine, au turnat
kerosen i au fcut un inel de foc. Nu exista scpare. Dac
se ntrerupea pe undeva, cercul de foc era refcut. Fumul
nnegrise cerul dimineii fcnd s creasc teroarea miilor
de oameni care s-au trezit prini ca ntr-o curs n acest
ora. Cnd sosi noaptea, flcrile luminau strzile pe care
143

alerga mulimea nnebunit, ipnd, clcndu-i n picioare


pe cei slabi care cdeau n acel iure. Cercul se strngea n
salturi, eliminndu-i pe btrnii i rniii care nu se puteau
mica destul de repede. Cei norocoi ajunser claie peste
grmad n parcul mare din centrul oraului. i-au folosit
plriile, boneile, cizmele i pantofii s scoat ap din lacul
aflat n parc, pe care i-o turnau peste ei s sting tciunii
care cdeau. Jraticul nc mai era ncins dup dou zile
cnd supravieuitorii plini de funingine se ndeprtar de
capitala ruinat a statului Carolina de Sud. Nimeni n-o s
uite vreodat Columbia.
Shad se uit din nou la Mary Tradd. Simi efortul pe
care-l fcea femeia s nu se prbueasc. Ea nu vrea ca fiul
s-i vad cicatricele, gndi el i un puternic sentiment de
respect pentru aceast femeie copilroas i rsfat se
adug la bagajul lui de impresii.
Unde-i vasul la? zise el ca s rup tcerea ncordat.
Trebuie s te urci n pod. Stuart a fcut asta, desigur.
Biatul sta a fost ntotdeauna ca o maimu. Ah! Stai
puin! Ce noroc! Mi-am adus aminte. Stuart? Unde e
Stuart? El a pus colierul de la nunt ntr-o gaura, sus
ntr-un pecan4 unde-i are el casa de joac. ii minte casa
din pom, Pinny? Acolo unde v jucai tu i cu Andrew cnd
erai mici. Stuart a aranjat-o, el i Alex Wentwort. Apoi,
cnd a trebuit s ne mutm la Julia, a dat-o jos ca s nu se
poat urca yankeii n copac. Am considerat ca a fcut un
lucru foarte inteligent. Vezi tu, el mi-a pus colierul acolo sus
n copac. Julia ntotdeauna critica colierul meu. N-am
ndrznit s-l iau la ea acas. Ea a fost ntotdeauna geloas
pentru c tatl vostru s-a ndrgostit de mine.
4

pecan Carya illinoensis copac originar din zona temperat a Americii


de Nord, cu nlimi pn la 50 de metri i diametrul pn la 2 metri.

144

Se trezi vorbind singur. Pinny i Shad erau deja n


curte, strigndu-l pe Stuart i privind n sus spre crengile
nalte ale copacului. Stuart se cr pe cele mai nalte
crengi i arunc lui Shad trei sculei din piele cptuii,
care, la rndul lui, i-i ddu lui Pinckney.
Mai bine du asta mamei tale, zise el. Am eu grij de
Stuart.
Atept pn cnd biatul cobor i-l btu pe umr:
Bun treab!
Habar n-ai ce bun treab. tiam ct de uituc e
mama aa c am luat cteva din lucrurile ei i le-am ascuns
mpreun cu colierul. Hai s ne uitm.
ntr-o clip. Zii aa, am auzit c ai fost n Columbia, e
adevrat?
Dac e adevrat? Pi, hai s-i spun.
Stuart ncepu o povestire minut cu minut a experienei
lui. Gsise un pistol i mergea s omoare nite yankei, dar
pistolul era nencrcat. Totui reuise s fac nite
adevrate fapte eroice, n timp ce-i apra mama n timpul
busculadei.
A fost acolo i copilul?
Lizzie? Eram ct pe ce s fim omori cu toii din
pricina ei. Cnd am fugit din casa vrului Eulalie, Lizzie i-a
uitat ursuleul. Pe la jumtatea drumului spre parc a
nceput s plng dup el. Voia s se ntoarc i o trgea pe
mama ntr-o parte, eu n cealalt. Asta a fost destul de ru.
Georgina a luat-o n brae i Lizzie a nceput s plng tot
mai tare i s dea din picioare. Am continuat s mergem.
Apoi ne-am rtcit i mama a nceput s plng dup Lizzie.
Am trecut printr-un moment cumplit, o s-i spun eu.
Dar ai reuit s depii momentul. i asta conteaz.
Cum ai gsit-o pe Georgina?
145

N-am mai gsit-o niciodat. Mama crede c a murit n


foc, dar eu pun pariu c se ascunde. Mama ar fi omort-o c
a pierdut-o pe Lizzie.
A prsit-o?
Probabil c a prsit-o. N-am mi vzut-o pe Lizzie
dect atunci cnd ateptam la depou s vin trenul pe care
yankeii l-au pus la dispoziie ca toat lumea s plece cu el.
Lizzie era cu doamnele Hutchinson. Ele o gsiser hoinrind
de colo pn colo cutndu-i ursuleul, aa c au luat-o.
Mama era nnebunit de grij. tii c Lizzie fugea
ntotdeauna cnd nu-i reuea ce voia ea. Mama a pleznit-o
chiar acolo n depou. Pun pariu c Lizzie n-o s mai fug
niciodat.
Shad se gndi la fetia cea tcut.
Nu, nu cred c-o s mai fug.
Mary dansa n jurul mesei din sufragerie cnd intrar n
cas. i ntindea braele ca s prind lumina soarelui n
diamantele i rubinele brrilor i inelelor de pe ambele
mini. Cerceii lungi cu diamante i se legnau sub lobii
urechilor, iar n jurul gtului era o strlucire orbitoare care-l
fcu pe Shad s clipeasc.
Colierul era o cascad de diamante; iruri, iruri de
pietre, toate la fel, alctuiau un triunghi strlucitor pe
corsajul rochiei cenuii. Un diamant enorm n form de
par, se legna n vrful colierului, atrnnd greu ntre
snii ei plini. Pinckney surdea.
Mam, asta strnete ntr-adevr imaginaia. Ce
gndea Papa?
Mary ncet s se mai nvrteasc. Fusta ei larg n
form de clopot continu s se legene n jurul ei. i acoperi
faa cu minile-i scnteietoare ca s ascund roeaa ce-i
colora obrajii, i chicoti.
146

Gndea un lucru cam fr perdea, pe care n-am s


i-l spun. El spunea uneori c pn i vulgaritatea i avea
rosturile ei. Acesta a fost cadoul lui special de nunt pentru
mine. mi oferea bijuterii ca s art la lume ce daruri mi
fcea.
Cred c problemele noastre financiare sunt rezolvate,
zise Pinckney. Negustorul lui Shad nu va gsi nici ntr-un
milion de ani ceva mai sclipitor.
Shad se uita la feele lor surztoare, fr s neleag.
El vedea acest colier ca pe cel mai minunat lucru din lume.
I-a trebuit ctva timp lui Shad ca s negocieze vnzarea
bijuteriilor lui Mary Tradd. i inea n ateptare pe licitatori
i pe cei care stteau ca pe ghimpi s obin aceste lucruri,
pn cnd instinctul i spunea c acetia ajunseser la
limita rbdrii i a posibilitilor lor financiare. Reui s
strng o mic avere pentru condiiile de restrite n care
lucra. Cnd rsturn toat agoniseala pe masa din
sufragerie, Pinckney fu copleit. Carlingtonul era salvat.
Dumnezeule, Shad, putem tri regete, zise el. Pantofi
noi pentru toi, o bonet pentru, mama s o poarte
duminica la biseric, ca s atrag privirea i inima
doctorului Edwards i poate i un cal. Solomon o s
lustruiasc trsura, iar noi vom putea iei cu tot fastul.
Cpitane, vine impozitele. Mai bine te gndeti s ii
casa, dect s ii un cal.
Pinckney l btu cu mna pe umr.
M simt aa uurat c am aceti bani nct nici mcar
nu m supr pe tine pentru c ai dreptate. Cumprm ceea
ce este strict necesar i restul de bani i punem deoparte
pentru vremuri grele Ce-i asta? Lu cutia pe care Shad i-o
ntinse i fcu ochii mari la pachetul voluminos mpachetat
n hrtie, pe care Shad l puse pe mas.
147

E ceva de care avem nevoie amndoi.


Pinny scoase capacul i vzu un teanc, de tblie colare
i o cutie cu cret. Sub ele vzu un abecedar.
Mi-ai spus c domnul Anson a zis c ar trebui s te
strduieti s scrii cu mna stng. Speram c o s-mi ari
i mie cum, vreau s spun s m nvei i pe mine.
Pinny era prea micat s mai poat vorbi. Privi tcut la
Shad care-i evita privirea. n schimb continua s vorbeasc
de parc nimic nu se ntmplase.
Am adus un cadou i pentru feti. D-i-l tu,
cpitane.
Desfcu pachetul pe mas. Un ursule dolofan umplut
cu cli i privea de pe mas cu ochiorii lui negri din
nasturi. Pinny prinse glas.
Ce drgu din partea ta, Shad c te-ai gndit la asta.
Tu i-l dai. N-a mai avut o jucrie nou de mult timp.
Mai bine s vin ca din partea ta. Nici nu m
cunoate prea bine, i e o fiin aa timid c nu vreau s-o
sperii.
Pinny lu jucria.
Poate c ai dreptate, zise el, dar trebuie s-i ctigi
ncrederea. Haide, mergem amndoi s-o cutm.
O jucrie, se gndi el, ncepnd s urce scrile. Dac a
ti c o jucrie ar putea-o face fericit, a vinde casa cu tot
ce se afl n ea i a cumpra toate jucriile din lume.
Totui, Shad s-a gndit bine. Este la fel de ciudat, de tcut,
aproape la fel de timid ca i Lizzie. Sper c nu-l descurajeaz
cnd ea nu reacioneaz. E ca o marionet, care face toate
micrile pe care trebuie s le fac, dar care e din lemn.
Pierderea Georginei a fost grea pentru ea. Poate o ajut
Dumnezeu s treac repede peste asta. Btu ncet la ua
lui Lizzie, apoi deschise, ascunznd la spate jucria. Shad
148

intr dup el n camer. Fetia sttea n balansoarul ei lng


fereastr. Balansoarul scria n timp ce ea se legna
ritmic nainte i napoi. Pinckney tia c ritmul nu se
schimba. Auzea permanent scritul de fiecare dat cnd
venea sus n camera lui.
Bun, Lizzie, zise el. Shad i-a adus un cadou
minunat. Lizzie i puse picioarele unul lng altul pe podea
i se ridic n picioare.
Mulumesc, domnule Simmons, zise ea, apoi fcu o
reveren i rmase tcut.
Vino, Lizzie, nu-l nvredniceti cu un zmbet?
Lizzie i mic supus faa, schind un zmbet. Dar
ochii erau ntunecai. Pinckney avu obinuita senzaie de
disperare pe care o simea zilnic n ncercarea de a se
apropia de surioara lui.
Vrei s tii ce este? Privete. Scoase animalul de la
spate, nvrtindu-l n aer. Doamne ajut, gndi el, poate i
aduce aminte s zmbeasc din nou. Se strdui s
zmbeasc pentru a-i da un exemplu. Apoi rmase cu gura
deschis de uimire. Lizzie alerga spre el cu braele ntinse,
cu ochii strlucitori i vii.
Ursul, strig ea. Pinckney ngenunchie tocmai la timp
ca ea s-i mbrieze cu putere i pe el i jucria. Rse
bucuroas i ncepu s-l srute. l ndeprt de ea i se uit
ncruntat, nti la jucrie, apoi la Pinny.
Asta nu e ursul meu, zise ea.
Pinckney scutur din cap contrariat. nti rsul i acum
mnia. Cel puin acum avea o reacie. Dar ce se ntmplase
ru?
Shad se aez jos lng u.
Ba e ursul, zise el, cel puin aa pretinde c-l cheam.
M-a oprit pe strad, zu c da, cu mult ndrzneal. Zicea
149

c-a fost ntr-o cltorie, c a lucrat la un circ. Lumea i-a dat


aa multe bomboane s mnnce c s-a cam ngrat. Dar a
primit o hain nou care s i se potriveasc i apoi pentru
c arta aa bine s-a hotrt s vin acas s fac pe
grozavul. Se gndete mult la el nsui, aa face Ursul sta.
Se uit la Lizzie. Faa lui era serioas. Ea se uit la
jucrie apoi la Pinckney.
El nscocete toate astea. Vocea i era grav.
Pinckney ncerc s zmbeasc.
Lizzie l privi fix, apoi se ntoarse spre Shad.
Tu ai nscocit astea?
Un lung rstimp se privir n ochi. Nimeni nu clipi
mcar. Apoi Shad vorbi.
Tu hotrti, domoar. Vrei ca aceasta s fie o
poveste nscocit? Sprncenele lui Lizzie se mpreunar n
timp ce gndea. nc-l mai privea fix n ochi pe Shad.
Pinckney i inu respiraia. Simea c se petrecea ceva
important. Lizzie i descrei fruntea.
Nu, zise ea. Apuc ursul i-l scutur. N-o s mai
primeti aici nicio bomboan, strig ea, urs grsan i lacom.
Apoi l strnse n brae i-i nfund faa n gtul lui din
ln.
Shad se ridic i-i fcu semn lui Pinckney. Ieir pe
vrfuri din camer. Cnd se aflau pe la jumtatea scrii,
faa lui Lizzie apru peste balustrada ele deasupra lor.
Capul ursului era lng al ei.
Domnule Simmons, opti ea. Shad i Pinckney privir
n sus. Mi se mic un dinte. Rnji i-i mic unul din dini
cu limba. Apoi dispru mpreun cu ursul.
Trebuie s beau ceva, mormi Pinckney. Merse spre
bibliotec.
Ce s-a ntmplat acolo sus, Shad?
150

A fost un noroc, asta e. Stuart a pomenit c fetia i


pierduse ursuleul ei umplut cu cli n acea nvlmeal
din Columbia i suportase greu pierderea. Am observat
ntotdeauna c cei mici; se ataeaz de o jucrie. Mi-am
nchipuit c-i lipsete mai mult ursul dect doica negres
aa cum te temeai tu. Afurisita aia de cotoroan neagr! S
lai un copila aa de unul singur, cnd totul arde n jurul
lui.
Figura lui Pinckney i spunea c nu tiuse nimic. Shad i
atinse mna.
N-are rost s te mai gndeti, numai Dumnezeu tie
prin ce-a trecut biata micu n noaptea aceea, cpitane, i
nu poi s mai schimbi nimic acum.
Ddu pe gt whisky-ul i ntinse paharul. Pinckney se
duse s-l umple. n spatele lui, Shad rse plin de bucurie.
E deteapt Lizzie asta. tia c nu-i ursul pe care-l
pierduse, dar s-a hotrt s-i spun ei nsei c este. A
cugetat, apoi s-a hotrt. Admir o persoan care privete
lucrurile n fa.
Pinny i ddu paharul.
i sunt recunosctor Shad.
Nu e cazul.
Pinckney ridic paharul, nchin i amndoi brbaii
bur.

13
Ideea inspirat a lui Shad de a-i da un dar a nsemnat
un punct de rscruce n viaa lui Lizzie. Era nc foarte
151

tcut i excesiv de politicoas cu toat lumea din familie,


dar prea s-l priveasc pe Shad ca pe un alt copil, i-i
oferea o prietenie precaut, chiar dac ea nu stabilise niciun
contract cu copiii din grdinile publice. Pinckney era fericit
s o vad ieind din carapacea nspimnttoare n care se
nchistase, dar era aa cum i mrturisea lui nsui, gelos
pe faptul c nu era la fel de degajat cu el.
A survenit un accident care i-a permis s se apropie de
Lizzie. n august, vijeliile specifice anotimpului i goneau pe
copii i pe doici din grdina public. ntr-o zi, Sophy privi
cerul i se hotr s nu mai mearg n grdina public.
Lizzie neavnd nimic de fcut, i surprinse pe Pinckney i
Shad la munca secret pe care o fceau, atunci cnd
doamnele se odihneau, Stuart era la clubul lui, iar Lizzie era
plecat cu Sophy. Pinckney l nv pe Shad literele i se
exersa s scrie cu mna stng.
Oh, Pinny, scnci ea. i pe mine, Pinny, te rog las-m
i pe mine. n starea ei de surescitare i atinse braul. Era
prima dat cnd l atingea de la acea dramatic intrare n
scen a ursului. Shad i oferi o tblia.
Acesta este un C! zise el, fr s se adreseze cuiva
anume. N-o s le trebuiasc unora prea mult timp ca s m
ajung din urm.
Lizzie suspin fericit.
Pinny m poate nva foarte repede, zise ea. Pinny
este cea mai deteapt persoan din toat lumea.
Din nefericire pentru el, Pinckney nu era destul de abil
ca s se descurce n pienjeniul intrigilor feminine pe care-l
esea mama lui. Ochiul atent al Juliei nu i-a trebuit mult ca
s remarce interesul tainic pe care i-l nutrea Prudence
Edwards i nu pierdu ocazia s-o ia peste picior pe Mary n
legtur cu seducerea fiului ei de ctre familia Edwards.
152

Mary se puse de ndat pe treab.


Era arhicunoscut faptul c fata lui Edwards avea un
comportament scandalos chiar i pentru un yankeu. Ea nu
purta fuste sau straie cu cercuri la crinolin, i mergea cu
pai mari ca un biat, aa c se putea vedea ntr-adevr c
picioarele ei se micau. Mai mult dect att, mergea
singur, nensoit, de la cldirea presbiteriului pn la
coala unde le preda negrilor. i se ntorcea acas pe jos,
singur. Era o situaie tocmai bun de a fi exploatat.
Prima dat, Pinckney nu tiu c ntlnirea n-a fost
ntmpltoare. Mama lui i ceruse s-o nsoeasc la farmacia
Dr. Trott de pe Broad Street ca s examineze noul tip de
sruri de mirosit pe care i-l recomandase Sally Brewton.
Cnd el o ajut, s coboare scrile de la ua din fa, ea se
mic foarte ncet, spunnd c-i prinsese tocul n tivul
rochiei. Oricum, treaba asta se rezolv chiar n momentul
cnd Prudence Edwards iei pe porticul de alturi. Mary
alerg la ea s plvrgeasc ncntate un minut, apoi i-l
prezent pe Pinckney.
Trebuie s ne permii s te conducem acas,
domnioar Edwards. S nu mai discutm ci bandii
miun pe strzi. i cum era firesc, cnd ajunser la
presbiteriu, domnioara Edwards i invit nuntru sa le
ofere un ceai. Ea i tatl ei i beau ceaiul la ore foarte
ciudate, zise ea. Mary accept imediat.
Ar fi foarte nepoliticos s refuzi, i opti ea lui
Pinckney, n timp ce Prudence l aducea pe tatl su din
birou.
A urmat o jumtate de or ngrozitoare pentru Pinckney.
Mama lui i Dr. Edwards discutar serios despre starea
deplorabil a vemintelor pentru cor, n timp ce Prudence i
privea minile pe care le inea n poal, iar el ncerc s nu
153

se fie de plictiseal.
Data urmtoare cnd se repet acest lucru se uit furios
la Mary pentru c acceptase s mearg la ceai. Apoi privise
cu ostilitate la cei doi Edwards, n timpul ceaiului. Dr.
Edwards prea c nu bag de seam, iar Prudence i
ntoarse o privire ruvoitoare.
D-o-ncolo de treab, mam, zise Pinckney, aspru n
timp ce se ndreptau spre cas. A fost prea bttor la ochi.
Lucrul acesta e jenant i pentru mine i o pune n
dificultate i pe domnioara Edwards. Se vede clar c nu-i
face plcere s-i aib de oaspei pe cei din familia Tradd.
Mary se bosumfl, l acuz de lips de respect i-i
schimb tactica. Ca femeie, cunotea adevrata semnificaie
a ostilitii afiate de domnioara Edwards.
E nnebunit de-a binelea dup Pinny, se confes ea
prietenei ei Caroline Wragg. E limpede ca lumina zilei. I-am
trimis un bileel i i-am spus c ar trebui s fac un popas
la noi dup coal, oricnd vremea e prea proast ca s
poat merge acas! i tu tii bine, Caroline, c n fiecare zi e
furtun.
Mary, acesta nu este numai un mod ntortochiat i
nedemn de o doamn, dar totodat i prostesc. Tu nu pe
fiic vrei s-o vezi.
Tatl ei va veni dup ea. Vei vedea. Fata este o
viclean. Poate s recunoasc o partid bun cnd aceasta
i iese n cale.
Dar cum rmne cu srmanul Pinny? l arunci n
ghearele ei.
Vorbe goale. Pinny e n siguran. El e logodit cu
Lavinia. Fata lui Edwards poate s ofteze dup el ct
poftete. N-o s-i ajute la nimic.
i tu te consideri cretin! E de-a dreptul ocant!
154

Ceea ce este ocant este faptul c un om al lui


Dumnezeu este aici de ase luni i nici mcar un singur
suflet din congregaia lui nu i-a deschis ua. Chiar i
epitropul i ntoarce spatele de ndat ce iese din biseric.
Aa-s oamenii. Sunt multe doamne care i-ar deschide
repede uile lor.
Dar ele nu pot. Nici eu n-a putea s-i ofer o ceac
de ceai, dac nu ar fi de fa i un brbat din familie.
Trebuie s fie foarte reconfortant pentru srmanul om s
aib parte de puin prietenie n viaa lui.
i astfel lucrurile se schimbar. Adam Edwards
considerase viaa din Charleston foarte singuratic. Era
obinuit cu modul de via al unui cleric de vaz, n care
prezena lui era ateptat la orice eveniment social major, i
era invitat la prnz, la ceai i la partidele de vntoare
organizate de brbai. n plus, fusese o figur de seam
printre aboliionitii din Noua Anglie, cerndu-i-se s
vorbeasc la adunri i ntruniri politice.
Sentimentele lui religioase dure erau sincere, iar vocaia
lui era autentic. Pietatea lui Mary Tradd i ddea un
sentiment cald de mplinire n misiunea lui dificil pe un
teritoriu strin i ostil. Vocea ei blnd i solicitudinea ei
zgomotoas l nclzeau de asemenea. Era o micu doamn,
extrem de reconfortant.
Nu dup mult timp, reverendul i fiica lui erau musafirii
ei la ceai n fiecare mari i vineri, indiferent de vreme.
Pinckney protesta c trebuie s fie permanent de fa. Mary
plngea. Pinckney trebuia s fie acolo. Manierele lui erau
fr cusur, aa c era atent la conversaia care de obicei se
reducea la o serie de monologuri pe care le inea Adam
Edwards cu vocea lui superb. Prudence participa puin.
Pinckney era obinuit cu fetele care trncneau i-l fceau
155

pe brbat s se simt plin de importan. Prudence


Edwards l fcea s se simt ciudat.
Mary radia de bucurie. Chiar fredona n timp ce se agita
de colo pn colo, pregtindu-se s-i primeasc oaspeii.
Acest lucru o fcea pe Julia i mai acr ca de obicei. Refuz
s fac cunotin cu Edwards i fiica lui, cu acelai dispre
cu care refuzase s depun jurmntul de credin.
Fir-ar s fie, bombni Pinckney.
Era primul sunet, altul dect zgomotul ascuit fcut de
cret pe tbli, care ntrerupse tcerea din sufragerie.
Lizzie i Shad i ridicar capul de la treaba lor.
mi pare ru, zise Pinckney. Mi-am rupt creta,
Pinckney i ndoi degetele nepenite. Cred c o s-o las balt
ntr-o bun zi.
Iei vijelios de la mas, aproape rsturnndu-i scaunul
i plec, trntind ua dup el.
Degeelele lui Lizzie se strnser i mai tare n jurul
cretei. Se concentreaz cu nverunare asupra rndurilor
neegale de W pe care le fcea. i tremura mna.
Shad privi n sus la candelabrul aprins datorit
ntunecimii cauzate de vijelia i ploaia de afar. Instalaia cu
gaz fusese refcut i lumina strlucitoare punea n
eviden cu cruzime lipiturile i prismele prfuite ale
candelabrului de cristal care cndva fusese somptuos.
Ai ncercat vreodat s scrii cu stnga? E foarte greu.
Cuvintele fur rostite trgnat. Lizzie continu s lucreze.
Sigur, pentru mine e un chin s scriu i cu dreapta, pentru
c eu n-am nvat niciodat. N-ai nici tu mai mult
nvtur dect mine, dar deja scrii mai bine ca mine.
Lizzie se opri din scris.
De unde ai mai scornit i asta? bombni ea,
privindu-i literele.
156

N-am scornit nimic. Uit-te aici. Shad ntinse tblia.


Fetia o cercet cu suspiciune. Un amestec de V-uri,
M-uri i W-uri se ngrmdeau pe suprafaa mzglit.
Tu ai trei, exclam ea.
Trei ce?
Trei litere diferite.
Acelea nu sunt W-uri?
Nu toate. Acelea sunt, duse ea arttorul la ele. Mna
ncetase s-i mai tremure.
Dar asta? El art un M. E la fel, doar c e rsturnat.
Ce cusur are? ntoarce tblia i-o s vezi ce vreau s spun.
ncrunt sprncenele concentrate,
Va trebui s m gndesc la asta, anun ea.
Shad atept. Orcitul broatelor intra pe fereastr.
tiu! Ea-l privi n fa cu un zmbet de ncntare,
lsnd s se vad c e tirb. Uit-te aici, cele pe care le
fcusei greit nainte, acum sunt bine, dar asta face ca cele
pe care le fcusei bine nainte, s fie acum greite. Este un
singur W dac-l faci ca lumea i-l lai aa cum este.
Altminteri, e un M, indiferent ce crezi.
Shad mormi ceva i-i frec nasul. Lizzie l privea
struitor i cu nerbdare. n cele din urm strnse din ochi.
Mi s fie! Ai dreptate domoar. Am priceput.
Lizzie radia de bucurie. Apoi l trase tare de mnec.
Ochii ei mari scprar rutcios.
Dac nu stai cu capu-n jos, zise ea i ncepu s
chicoteasc.
Shad o urmrea cu afeciune. Niciodat nu pusese la
ndoial afeciunea lui pentru feti i nici nu se ntrebase
de ce figura palid, nspimntat din umbr i-a atins
coarda sensibil de la prima vedere. Era mulumit c exist
o legtur ntre ei i c fetia ncepea s aib ncredere n el,
157

dei nc se temea fr motiv de fraii i mama ei. Spaima ei


fa de Julia o putea nelege perfect; era i el la fel de
ngrozit de ea.
Domnule Simmons?
Ce e fetio?
De ce e Pinny aa furios pe mine?
Nu e furios pe tine, scumpo! E furios pe yankeul care
i-a mutilat braul. Acum el trebuie s fac totul cu cellalt
bra. i nu numai scrisul, ci i treburile zilnice cum ar fi s
mnnce, s se mbrace, s ntoarc paginile ziarului.
Totui, el poate s citeasc.
Ah, da. Nu ai nevoie de brae ca s citeti.
Tu tii s citeti?
Nu, nu tiu. Contez pe tine s m nvei.
Eu? E stupid. Eu nu tiu s citesc. Doar cri cu poze
pentru c eu nscocesc povetile.
De fapt, Lizzie i petrecea acum cea mai mare parte a
timpului ntr-un col ntunecos al verandei de la etaj,
rsfoind paginile unei cri pe care Shad o aruncase cu
dispre. Ursul edea n poala ei, ascultnd cu ochi
strlucitori vocea ei linitit, n timp ce citea!
Dar o s mergi curnd la coal, i acolo or s te
nvee. Apoi o s m nvei i pe mine.,
Cred c da. Chiar vrei s te nv eu?
i-a fi foarte ndatorat.
Atunci o s te nv. Ea btu din palme. Putem s ne
jucm. Eu o s fiu profesoara, iar tu i cu Ursul s fii
copiii. O s te fac s stai la col. Profesorii fac asta. Ea zmbi
rutcios.
Shad se art alarmat. Lizzie rse cu hohote. Apoi faa ei
se ntunec.
Domnule Simmons?
158

Hm?
Nu prea vreau s merg la coal.
De ce ppuico?
E foarte aglomerat. Mult lume.
Shad dorea s-i ia mna ei slab n mna lui mare i
cald, dar observase la ea teama de a nu fi atins, i alese
cuvintele cu grij.
Nu vrea nimeni s-i fac ru, Lizzie. Dac cineva se
izbete de tine, e doar pentru c nu se uit pe unde merge.
Nimeni n-are s-i fac vreun ru.
Era evident c nu putuse s-o conving.
i nc ceva, fetio, mai este un lucru pe care numai
oamenii mari pot s-l fac. Absolut fiecare are de nfruntat
lucruri pe care nu le dorete. Cnd am plecat n Virginia
n-am vrut s merg. Eram speriat de moarte. Dar a trebuit
s plec. tiu c n-a fost o cltorie de plcere, dar n-a fost
chiar att de ru cum mi-am nchipuit c poate fi.
Ai fost nspimntat?
De moarte. Fiecare are lucruri care-l nspimnt.
Chiar Pinny?
Vocea lui Shad era ndurerat.
Chiar i Pinny.
Faa lui Lizzie deveni gnditoare. Shad atept. n sfrit
ea vorbi cu hotrre.
Dar nu se vede. Cred c pot i eu s fac asta, s merg
la coal i s nu art c nu-mi convine.
Sigur fetio, sigur c poi. Poi s faci tot ceea ce-i pui
n minte s faci.
Dup mult agitaie fr rost, Mary se hotr s-o trimit
pe Lizzie la coala doamnei Allston. La urma urmei, zisese
ea, are o profesoar franuzoaic, chiar dac nu o cunotea.
i orice i spune, Eleanor Allston e din familie. Sora bunicii ei
159

s-a mritat cu un Pinckney. n astfel de vremuri numai pe


asta poi sa te bizui.
O sptmn mai trziu jubila triumftoare n faa
Juliei. coala lui Madame Talvande era nchis.
Poi s-i nchipui? zise Mary cu un sentiment de
team, amestecat cu bucurie. nsui generalul Sickles a pus
afiul. Madame Talvande a refuzat s-o nscrie pe fiica lui, iar
el i-a nchis toat coala. Nu tiu ce-o s fac Caroline
Wragg. Eleanor Allston n-are loc pentru micua Caroline.
Dar doamna Allston gsi loc pentru Caroline. i de
asemenea i pentru copilul lui Sickles. Mary Tradd se
npusti asupra ei mnioas:
Eleanor, nu pot s cred ce se spune. Am crezut c pot
s m bazez pe tine. Cum ai putut s-l lai pe omul acela
s-i aduc fiica cu fora? S se amestece cu fetele din
Charleston. n ziua n care fata aceea i calc pragul, o s-o
retrag pe Lizzie a mea.
Vduva, obosit dar elegant, o privi cu severitate.
Stai i gndete mcar o dat n viaa ta, Mary. Oricear fi fcut yankeii, noi nu suntem genul de oameni care s
purtm rzboi cu copiii.
Mary ncerc s argumenteze, dar doamna Allston i-o
taie scurt.
O s-mi par ru s n-o am pe Lizzie, zise ea.
Mary i ntoarse spatele. Cnd ajunse acas, o cit pe
Eleanor Allston de parc aceast idee i-ar fi aparinut,
adugnd i comentariile ei.
Noi nu purtm rzboi cu copiii. Numai un yankeu ar
putea arde Columbia. Srmana Madame Talvande, nu poi
avea pretenia s neleag. Ea nu este din Charleston.
Numai din 1805, coment Julia.
Mary se prefcu c nu auzise. Plec s vorbeasc cu
160

Sophy despre rochiile lui Lizzie. Dac nu se mai poate da


drumul la tivuri, va trebui s gseasc din lucrurile ei pe
care s i le fac pe msur. coala ncepea la nti
octombrie i asta nsemna doar peste o sptmn.

14
Idioi i imbecili! Pinckney mototoli ziarul n pumn.
Pleonasm, mormi Julia i-i vzu de cusut.
Ce e Pinny?
Politic, mam, nu te-ar interesa.
Ah! Rspunsul lui o mulumi pe Mary. mi pare ru,
drag. De ce nu discui cu Andrew? Voi brbaii nelegei
lucrurile astea mult mai bine.
Gnguritul ei nencetat l scotea din srite pe Pinckney.
Prsi camera. Shad ls s treac cteva minute, apoi iei
i el n verand.
Fumezi, cpitane? Pinny lu igara i mri un
mulumesc.
Deci tii ce s-a ntmplat? O s ne duc de rp.
Mda! Shad tiuse c-o s se ntmple; auzise discuia
dintre cei n cauz. Guvernul militar dduse voie s se
redeschid adunarea
Ce urmeaz acum, Shad? Tu tii ntotdeauna.
O s fie o nou leaht n Columbia. i numai cei
nscui n Carolina de Sud vor fi manechine negre. Cei care
ntr-adevr vor aranja lucrurile, sunt la Hotel. Ei i-au fcut
bagajele i sunt gata s plece ntr-o sptmn.
Prognoza lui a fost precis ca ntotdeauna. ntr-o
161

sptmn, un colonel de armat l nlocuise pe James Orr,


guvernatorul provizoriu. nainte de sfritul lui octombrie
fuseser alei noi legislatori, dou treimi din ei fiind negri.
Majoritatea albilor erau foti ageni ai Biroului pentru sclavi
eliberai. ncepuse Reconstrucia radical.
Formularele oficiale folosite de guvernul provizoriu erau
trimise n plicuri galbene subiri. n prima lun din
noiembrie, brigzile n uniform treceau n mar pe toate
strzile, se opreau i stteau n poziie de drepi n timp ce
tinerii ofieri distribuiau ntiinarea pentru impozitul pe
proprietate i ntiinrile pentru dri, ndoite cu grij n
plicurile de culoare galben deschis. Locuitorii din Charleston
trebuiau s plteasc pn la sfritul lunii.
Mari au aprut speculanii. ncercau, dac puteau, s
se strecoare pe lng cel ce le deschidea ua cnd
ciocneau; dac nu puteau astfel, atunci ncercau, cel puin
printr-o not strecurat pe sub u, sau printr-o
plvrgeal n gura mare n faa casei pe trotuar.
Spuneau c i vor ajuta pe vduve, orfani i pe rniii care
reuiser s ajung acas. Vor cumpra casa pe o sut, trei
sute, cinci sute de dolari. Apoi ei vor fi cei care vor plti
taxele i nu proprietarul srac lipit.
Vulturi! pufni Julia. Cum tiu ei pe cine s tortureze!
Se leag de cel mai slab, cum este Susannah Addison,
singur cu cei trei copii. Bgai de seam c n-a ndrznit
unul mcar s vin aici. Le-a reteza pe dat miorlitul.
Este o pedeaps dumnezeiasc asupra noastr, Julia.
Dumnezeu ne pedepsete pentru toate pcatele i vanitile
noastre.
nceteaz o dat s mai ndrugi tmpenii, Mary, cci
altfel te pleznesc.
Dup ce arunc o privire la figura surorii sale, Mary
162

se decise s se ntoarc la lectura Crii lui Job. Descoperise


deja cteva pasaje pe care va trebui s i le explice Dr.
Edwards.
Julia plec s-l caute pe Pinckney. Trebuie s existe
vreun mod n care Dragonii pot aciona mpotriva degetului
de tulburare a linitii publice.
De fapt oamenii nu puteau face mare lucru n legtur
cu agitaia i zgomotul pe care-l fceau speculanii. Dar
existau unele msuri pe care le puteau lua cetenii. n luna
aceea, au fost ntruniri prin casele din ora. Cei mai
nspimntai i mai neajutorai erau linitii prin vizitele
prietenilor cu cap mai limpede i mintea mai zdravn.
Avocaii examinar nscrisurile, testamentele i titlurile.
Femeile i fcur inventarul obiectelor care puteau fi
vndute. Oamenii se rugau mpreun i unii pentru alii.
Solidaritatea spontan a oraului se manifesta n cuvinte, se
cristaliza n linitea i sperana de viitor.
Muli erau n stare s-i ntrzie falimentul, dndu-i lui
Pinckney s le vnd bijuteriile de familie. Rolul lui n
tranzacie l fcea nebun de furie i disperare. Dar continua
s-i ndeplineasc neplcutele sarcini, livrnd pachete
anonime lui Shad i sume de bani dureros de mici
prietenilor pe care-i reprezenta. Putea accepta ideea c
acetia erau nelai n mod ruinos de ctre cumprtori.
Realitatea era mai amar, dar cel puin era impersonal.
Ceea ce-l scotea din mini, era recunotina sincer pe care
i-o artau ei. l nfuria, peste limita suportabilului, faptul c
nu putea face altceva dect s reduc neltoria i i se
rupea inima s vad graia stoic a femeilor din Charleston
care-i mulumeau cu atta cldur de parc le-ar fi dat
bijuteriile, nu le-ar fi luat.
n decursul zilelor disperate care au inut pn n
163

decembrie, Pinckney continu s-i plteasc tributul zilnic


ateptat de Lavinia. Ea sporovia vesel despre ultimile
talente ale micuului Andrew, despre planurile pentru
urmtoarea petrecere a inaniiei, despre ideile grozave ale
lui Lucy de a reface o rochie pe care s-o poarte Lavinia, i
brfa n legtur cu prietenii ei i flirturile lor. Lipsa de
interes a lui Pinckney o irita. La urma urmei, i petrecuse
toat ziua nfrumusendu-se pentru el i gndindu-se s-i
spun lucruri care s-l amuze. Cnd, n mod inevitabil, el se
scuza ca s mearg s stea de vorb cu Andrew, era
ntotdeauna furioas, dar uurat.
Nu era aa uor s fii logodit, dup cum se ateptase.
Totui, alternativa era i mai rea. Multe fete aveau faa ofilit
i privirea resemnat, pecetea fetelor btrne. Nu erau
destui brbai care s dea trcoale, chiar dac erau pui la
socoteal i cei mutilai de rzboi. Ct despre Mikell
Johnson, avusese dreptate n privina lui. El o ceruse pe
Sarah Leslie de nevast. Pinckney era tot ce-i putea dori.
Trebuia s se descurce ntr-un fel. Trebuia s-l lase pe
Andrew s dea piept cu strile sufleteti ale lui Pinckney. Ei
nu-i psa.
Ospitalitatea lui Andrew era pe att de tcut pe ct de
zgomotoas era cea a Laviniei. Cei doi brbai se nfruptau
din carafa de lng patul lui Andrew pn o goleau sau
pn ce Andrew adormea. Apoi Pinckney pleca acas, stnd
ore ntregi cu ochii aintii n ntunericul dormitorului su,
ateptnd s-l cuprind somnul.
Decembrie sosi la timp ca s-l salveze. Dac ar fi avut
timp mai multe zile s se gndeasc la disperarea prietenilor
si, s-ar fi prbuit. Dar scadena trecu, drile fura achitate,
sau n cel mai ru caz evacurile luar sfrit i se gsi un
acoperi pentru cei aflai pe drumuri. Charlestonul se
164

adaptase i supravieuise acestei crize, cum fcuse de attea


ori mai nainte, ridicndu-se din cenua incendiilor, din
dezastrele uraganelor, devastrile epidemiilor. Rezistase
asalturilor indienilor i spaniolilor pe la nceputurile lui, i
cu mai puin de un secol n urma, asalturilor englezilor, de
dou ori n patruzeci de ani La nti decembrie, petrecerea
inaniiei a fost cea mai mare petrecere inut vreodat i
s-a dansat pn noaptea trziu sfidnd starea excepional
i guvernul care-o impusese.
Numrul locuitorilor din Charleston se micorase, dar
solidaritatea lor deveni impenetrabil. Erau puternici n
supravieuirea lor.
Desigur sunt bucuroas ea i-ai revenit, Pinny, zise
Lavinia. Acum c povestea aceea ngrozitoare cu drile s-a
isprvit, toat lumea i face planuri pentru petrecerile de
Crciun. O s ne distrm grozav.
Shad privi la sfera portocalie din mna sa. Nu tiu ce
este, nici nu nelese de ce Pinckney fcuse atta trboi,
cnd descoperise una la fel n vrful ciorapului lui. De altfel,
nu nelese toat povestea cu cuiele btute n polia de
deasupra cminului din birou i atrnarea de aceste cuie a
ciorapilor vechi, mncai de molii. Ciorapul pe care i-l
dduser lui Shad era singurul n stare bun. Nu puse
ntrebri n legtur cu ceremonia; sistemul lui de a nva
era s priveasc. Cnd, dup micul dejun, familia venise
aici, i se npustiser cu toii asupra ciorapilor ndopai cu
diferite lucruri, el nelese c acesta este un obicei de
Crciun. Precum i mersul des la biseric; o dat seara
trecut, i urmnd s mearg din nou, dup prnz. Cel
puin nu aveau pretenia s mearg cu ei. Chiar mama lui
Pinckney, bisericoas cum era, admitea absena lui.
Nu tiu ce este asta. Vocea slab a lui Lizzie tremura.
165

Ea-i ridic n sus comoara ei misterioas. Miroase


puternic. E doctorie?
Cap sec! Stuart era dispreuitor. E o mandarin,
ntotdeauna avem mandarine n vrfurile ciorapilor.
Lizzie i muc limba.
Nu aa se adreseaz un domn unei doamne, zise
Julia. Mary o cuprinse pe Lizzie cu braele.
Bietul copil, se vait ea, nu-i mai aduce aminte.
Fetia rmase nemicat n mbriarea mamei ei.
Pinckney o ndeprt uor pe maic-sa.
Las-m s-i art, zise el. Acesta este un fruct pe
care-l aveam ntotdeauna la Crciun, Lizzie. Atta timp ct
Mo Crciun a putut trece prin blocad. Fcu o pauz,
ntrebndu-se cum ar putea s explice prezena cadourilor
din timpul anilor de rzboi.
tiu c nu exist Mo Crciun, zise Lizzie solemn.
Stuart mi-a spus. Biatul se retrase din faa privirilor
mnioase ale mamei i fratelui lui. Pinckney se uit din nou
la Lizzie.
Mandarinele sunt foarte bune. Dulci. i sunt deja
gata mprite n bucele. Nu trebuie dect s le cojeti,
nfipse degetul mare pe la captul ncreit al fructului lui i-l
jupui cu grij. Dexteritatea greu dobndit era aparent fr
efort.
Gust de la mine o bucat, scumpo. Te asigur c-o
s-i plac.
Atenia tuturor fiind ndreptat asupra lui Lizzie, Shad
i coji repede fructul. Exactitatea feliilor l fascin. Inhal
aroma exotic degajat din mandarina desfcut. De ndat
inima i se umplu de un sentiment pe care nu-l putea defini.
Aceti oameni din familia Tradd, cu toate deosebirile fa
de ali oameni pe care-i cunoscuse, cu zbuciumul lor fr
166

sens n privina regulilor, cu venicele discuii despre


doamnele fac asta, domnii nu fac aia l adoptaser n
mod natural, de parc n-ar fi fost ceea ce tiau toi c este.
Un alb srac. Aa-i ziceau i servitorii: srntocul fr s
le pese c i auzea. Nu putea s neleag acest lucru. Va
trebui s fac la fel ca cea mic, i zise el. Va trebui s
analizez.
Nu-i plac mandarinele, Shad? ntreb Pinckney. Dac
nu-i plac o s i-o mncm noi, eu i cu Lizzie.
mi plac, cpitane. Shad i bg o bucic n gur.
Fu bucuros s constate c de fapt i plcea foarte mult.
n sptmna de dup Crciun, locuitorii din Charleston
reuir s organizeze o serie de serbri care egalau ca
numr, dac nu ca splendoare, pe cele din anii de dinainte
de rzboi. Btrna trsur i calul lui Josiah Anson se
deplasau continuu, ducnd i aducnd pe cei din familia
Anson i Tradd la, i de la, nesfritul tur de obligaii
sociale. Shad tia c, dei era n relaii foarte bune cu cei
din familia Tradd, nu va fi bine primit n casele numeroilor
lor prieteni i cunotine. Refuz orice invitaie de a-i nsoi.
Nu voia s mearg cu niciun chip. El i avea planurile lui.
n fiecare zi ieea s cerceteze oraul. Nu cum fcuse
nainte, cutnd miezul aciunii. De data asta ncerca s
neleag familia n mijlocul creia tria. Taic-su i
spusese ntotdeauna c cei din Charleston sunt deosebii de
ali oameni. O spusese cu ur. Dar atunci taic-su ura
totul i pe toi, aa c Shad nu-i dduse atenie. Acum se
gndea c poate tatl lui avusese dreptate. Nu n legtur cu
ura, n legtur cu deosebirea. Shad ncerc s-i ordoneze
n minte observaiile adunate. i pentru c ncerca s le
gseasc un sens, se plimba ncet pe strzile nguste din
vechiul ora, cutndu-le pe cele linitite, unde nu era un
167

du-te-vino, nu erau petreceri, nu se fceau afaceri, nu era


nimic altceva dect copacii i casele nalte. ntr-un fel era
firesc s hoinreasc slobod n voia gndurilor. i exact la
fel cum plimbarea l aducea napoi la casa de pe Meeting
Street, tot astfel mintea lui se ntorcea mereu la Pinckney.
Nu se gndea la loialitatea pe care i-o artase de la prima lor
ntlnire. Aceasta era o realitate i nu mai trebuia analizat.
Era un fapt mplinit. sta era cpitanul.
Dar Pinckney nu era cpitanul. Aici era problema; era i
totodat nu era. Cpitanul era un chipe ofier de cavalerie.
Pinckney Tradd era mai mult dect att. Acest om avea
multe faete; era capul familiei i, n acelai timp, un fiu i
un nepot respectuos; era un tnr de lume, care inea
companie doamnelor din familia sa, serile la petreceri, i
totui muncea din greu n timpul zilei, dnd un ajutor
stngaci la reparaiile fcute de Solomon; i bea ceaiul din
ceti subiri cum e coaja de ou, pe care Shad se ngrozea s
pun mna, i apoi ddea pe gt destul trie, care ar fi
omort un om normal, fr s aib vreun efect asupra lui;
se nfuria grozav pentru lucruri mrunte i nu mica un fir
de pr la lucruri mari; avea reguli care pentru Shad nu
nsemnau nimic, i totodat un spirit neobosit care-l
mnase n lupt mpotriva greutilor i-l scoteau triumftor
de nenumrate ori. i, cu toate aceste contradicii, cu
multele lui stri sufleteti veselie, depresiune, blndee,
furie, frustrare, apatie, prietenie, dezaprobare rece el era
ntr-un fel un tot. Exista ceva stabil n unicitatea
neschimbtoare a lui Pinckney. n toate modurile sale
diferite de manifestare era, n esen, ntotdeauna aceeai
persoan. Era o enigm.
Trebuia fcut ceva n legtur cu poziia aceasta social,
se hotr Shad. Aceast poziie social era i ea o enigm.
168

Trecuse de mult peste prima lui reacie de veneraie, cnd


nlimea caselor semee l fcuse s se simt neimportant i
mrunt. Acum observase cum era alctuit oraul, cum
aceast parte mai veche a lui. Era diferit de restul i cum
fiecare structur era distinct i n acelai timp constituia o
fiin unic, indefinibil. Era ca o persoan, o persoan
complex, greu de neles i plin de surprize, ntotdeauna
imprevizibil. Ce fel de condiie social ar dicta s fie casele
vopsite n albastru, roz i verde, fr niciun motiv,
alternndu-le cu unele crmizii i albe. i, n plus, cum ar
fi ca cel mai fnos btrn pe care-l vzuse Shad vreodat
i sta era chiar tatl lui s triasc n casa de culoare roz
cea mai deschis, cea mai dulce, cu aspect de cutie de
bomboane?
Se opri s priveasc ciocanul de btut la u, n form
de cap de leu, de la casa de lng el. Era lustruit. Oamenii
tia din Charleston erau foarte meticuloi n privina
lucrurilor mrunte. Ai crede c ncearc s nu atrag
atenia asupra uii; vopseaua acesteia se frmia i se
cojea.
tia c ua nu se deschidea direct n cas, ci ntr-o
verand. N-au nici mcar un balcon, ca ali oameni, unde s
stea i s discute cu cei ce treceau pe strad. Nu, casele lor
aveau la parter i obloane lsate la etaj ca s-i ascund
privirilor de pe strad. Ei i protejau intimitatea cu foarte
mare grij. Ziduri nalte din crmid nchideau grdinile
lor, iar casele erau aezate cu faada spre curte i cu latura
ngust spre strad. i zu c reuiser s se izoleze. Chiar
n aceast diminea se ciocnise de un locotenent yankeu
care privea n jurul lui la casele trecute i njura.
Chiar i ele sunt reci cu noi!
Dar Shad l observase mai trziu, zbovind lng una
169

din porile din fier forjat cu arabescuri, aruncnd peste zid o


privire iscoditoare la paragina din grdin. i privise trist,
nu triumftor ruina grdinii. Locul exercita o seducie
copleitoare, un irezistibil privete dar nu atinge Dac
oraele semnau cu oamenii, Charlestonul era, fr
ndoial, o femeie.
El travers Legare Street s arunce o privire mai de
aproape la porile despre care i vorbise cpitanul. Muli
spuneau c erau cele mai bune din ora. Shad le privi de
sus pn jos, plimbndu-i degetul pe spiralele
contorsionate i apoi ncercnd cu mna sbiile grele care
alctuiau barele transversale. Se hotr s nu se gndeasc
aa mult la ele.
Un fel de porcrie, s ai nite sbii mari pe poart. Privi
la tblia decolorat de intemperii. Abia putu s disting
literele: nchis din ordinul autoritilor militare. Btrna
franuzoaic tria acolo. Era bucuros c fetia nu trebuia s
mai mearg la coal din spatele acelor sbii.
Era ntr-adevr grozav fetia asta. Vzuse ct de greu i
era s mearg zilnic la coal, chiar dac nimeni nu bgase
de seam. Dar ea o fcea fr s se plng. i fcea
contiincioas leciile acas. l nva i pe el. Cel puin la
chestia asta se distra i ea. Greelile lui o amuzau.
Era o micu profesoar mai bun dect i nchipuia ea.
Aezat la masa din sufragerie, o urmrea i copia ceea ce
fcea ea. Cnd mama i mtua o corectau, el nva i din
asta. Pcat c Lizzie trebuia s duc greul luptei, dar el nu
putea s fac nimic n privina asta. Doar s-o fac s rd
din cnd n cnd. Se pare c era singurul cu care rdea. Era
aa speriat de ceilali, chiar i de cpitan. Ddea impresia
c e capabil s neleag faptul c Shad era gata s moar
pentru ea dac era nevoie. Nu exista n el nimic de care s
170

se team.
Shad auzi zgomot de bocanci pe caldarmul strzii i-i
relu pasul lui obinuit de plimbare. Patrulele yankeilor nu
mai aveau chef s-i hituiasc pe strzi nici pe albi i nici pe
negri. i, pe lng aceasta, era aproape ora prnzului. Spera
c ei or s mearg n curnd s-i mnnce stridiile prjite.
O dat ce nu te mai gndeti la ceea ce mnnci, orice
mncare are un gust grozav.

171

CARTEA A TREIA
1866-1867

172

Mam, vaza cea mare cu snger arat minunat.


ntr-adevr ai o sensibilitate magic n aranjarea florilor.
Bun dimineaa, mtu Julia. i-am adus Mesagerul. Este
n el o tire care s-ar putea s te intereseze.
ncercarea lui Pinckney de a le mpca pe doamne n-a
mers. Mary continua s fie bosumflat; expresia Juliei era
dur precum granitul. i ntoarse privirea spre Shad i
amndoi i ocupar locurile la mas pentru micul dejun. El
nu era descurajat. Soarele strlucea, florile nfloreau,
psrelele cntau. Primvara i pusese n funciune
alchimia ei. Orice ar fi fost, un om se putea simi fericit i
plin de speran ntr-o zi ca aceasta.
Mama lui ncepu s se smiorcie cu ervetul dus la fa.
Termin o dat, Mary! Nu i-am cerut niciodat nimic
n schimb pentru neplcerea pe care mi-ai fcut-o stnd n
sufragerie cu palavragiul la cu biblia lui. Astzi poi s-mi
rsplteti indulgena amnnd cu douzeci i patru de ore
vizita domnului reverend. Pinckney, nu vei fi consternat,
sunt sigur, aflnd c nu va trebui ca n aceast dup
amiaz s-i prezini omagiile persoanei care trebuia s-o
viziteze pe mama ta. Voi avea nevoie de un nsoitor la Sally
Brewton.
La Sally? N-am fost invitat. Va trebui s iau drumul
mnstirii. Nu voi mai putea scoate capul n lume dup ce
am fost exclus de pe lista lui Sally.
Este o petrecere doar pentru doamne. Tu m vei nsoi
pn acolo i te vei ntoarce s m iei. Restul timpului i
aparine.
Lui Pinckney i veni s strige de bucurie. Asta nu era o zi
de stat n cas.
Bucuros, zise el. Se ntoarse spre mama lui i-i zmbi
fermector. Nu-i nimic, mam. Tu i poi vedea pe cei din
173

familia Edwards oricnd, dar o petrecere la Sally este un


eveniment.
Nu pot s merg, se vicri Mary.
Dar de ce nu?
Julia pufni pe nas:
Pentru c e o prostnac ipocrit, de aceea nu poate!
Mary i arunc ervetul pe jos, ddu cu piciorul n el i
iei din camer. Julia se ridic semea i se ndrept spre
scaunul lui Mary.
O s sun s se serveasc micul dejun, zise ea. i s
se toarne cafeaua. Era enervant de calm. Mama ta regret
c nu poate da curs invitaiei lui Sally. Este o partid de
whist i vom juca pe zahr i pe sare. Jocurile de noroc, zice
Arhanghelul, sunt pcate grele n ochii Domnului, aa c,
desigur, mama ta nu poate s mearg. E necjit, pentru
c-i displace ideea de a pierde aceast ocazie. i strnse
buzele.
Pinckney rse cu poft.
Erau opt mese pentru jocul de cri. Sally le-a repartizat
pe doamne la mese, innd cont de priceperea la jocul de
cri i de gradul de prietenie. La masa ei se aflau Emma
Anson, Julia Ashley, Eleanor Allston i ea. Cu toate c n
camer era un murmur de voci care sporoviau, ele jucau
concentrate i cu o ndrjit rivalitate. Exceptnd
momentele de licitaie i cele de premiere, nu scoaser
niciun cuvnt pn cnd dou servitoare aduser ceaiul.
Julia strnse crile pe un col al mesei i zmbi.
Doamnelor, a fost un joc frumos. V mulumesc!
Celelalte ncuviinar. Julia prea o cu totul alt
persoan dect femeia argoas i caustic din casa
familiei Tradd. Tovarele de mas erau prietenele ei cele
mai bune, egale ca inteligen i experien de via i cu
174

aceeai nclinaie pentru subtilitile jocurilor de noroc pe


mize mari. n trecut fiecare dintre ele riscaser averi pe o
singura carte la Baden-Baden. Acum gsiser aceeai
satisfacie s parieze pe bunurile acumulate n gospodriile
lor. Jocul fusese aa cum doriser. La fel i plcerea
conversaiei. Rareori aveau ocazia s se ntlneasc n grup;
de obicei se vedeau unele pe altele la petreceri, dar
protocolul cerea s circule tot timpul i s nu angajeze dect
discuii foarte scurte. ntlnirea le prilejuia i o veselie
ndrjit. ntr-o lume de restrite, era un lux s accepi
descurajarea.
Cum merge coala, Eleanor? ntreb Julia. Faci
ntr-adevr minuni cu Lizzie. Citete tot ce-i pic n mn,
fie c nelege fie c nu. ncep s m ndrgostesc de ea.
E o elev bun. A vrea s am mai multe ca ea. M
tem c cele mai multe dintre ele au capul din marmur de
Carrara de cea mai fin calitate. Totui nu m pot plnge.
Reuesc s-mi pltesc notele de plat i-mi mai rmne
puin ca s cumpr vin de Madeira de care am nevoie cnd
corectez lucrrile.
Madeira. Eti o doamn, Eleanor, o lu Sally peste
picior. Alcoolul, asta m ine pe mine. Cnd o s vin MiIes
acas o s-i gseasc preioasa lui pivni uscat cum e
Sahara.
Ce veti ai de la Miles?
Aceleai ca de obicei. Se vntur prin Londra
ncercnd s gseasc pe cineva suficient de drgu sau
care s poat fi mituit ca s vre banii sub nasul guvernului
nostru ntr-o valiz diplomatic. Dac ar fi numai prticica
noastr, cred c s-ar fi ntors acas cu luni de zile n urm,
dar reprezint pe toi cei din Carolina de Sud care au fcut
vreo investiie n Anglia. Srmanul de el, i e ngrozitor de
175

dor de cas. i scriu, desigur, c lucrurile nu sunt prea


vesele pe aici, dar asta nu-l consoleaz deloc. Spune c
regina a molipsit ntreaga populaie cu o plictiseal
primejdioas.
Emma Anson i exprim prerea c Anglia avea nevoie
de o restauraie, ceea ce-i reaminti Juliei c nc nu-i
napoiase lui Josiah cartea The Country Wife. O s-o trimit
napoi cu Pinckney desear, altfel Lizzie ar putea da de ea, i
eu sunt de acord s ncurajez precocitatea doar pn la un
anumit punct.
Eleanor rse pe nfundate.
Fetele mai mari vor s fac o pies pentru 1 Mai. Am
ncercat s m gndesc la ceva potrivit. Probabil o s
selectez ceva din Wycherley.
Discutar cteva minute literatur cu un sarcasm
prietenesc, apoi Sally mrturisi c plnuia s se deghizeze i
s mearg la oper, care era sponsorizat de generalul
Sickles.
Buzele Juliei se subiar.
Nu poi s faci asta, Sally.
Ei i tu acuma, Julia, de ce nu? Nu putem s ne
prefacem c yankeii nu exist. De ce s nu profitm de tot
ce se poate? Este foarte bine, c fetele lui Eleanor fac teatru
de amatori; familiile lor sunt mulumite dac acestea i
amintesc replicile. Dar nu mi se poate cere s m distrez
ntr-o sear cu arii cntate de copiii prietenilor. i asta e
toat distracia la care trebuie s mergem.
Emma se nfrn.
Am organizat din nou Societatea Lyceum. i-am trimis
o ntiinare.
Scump Emma, tiu c mi-ai trimis. i am de gnd s
vin, zu c da. Dar eu am nevoie de amuzament mai mult
176

dect de instruire. Care a fost programul ultimei ntlniri?


Trupul dolofan al doamnei Anson fremt.
Haide, Emma, nu este neloial dac rzi. Julia i
Eleanor ncepur s zmbeasc. Haide, Emma. Sally era
nenduplecat.
Emma Anson rse pn cnd lacrimile ncepur s i se
preling pe obraji. Celelalte i inur isonul. Dup ce se
linitir, Eleanor Allston ddu rspunsul:
Descrieri ale muntelui Vezuviu, vorbi ea repede i
rse.
i aurora boreal, adug Julia.
de profesorul Francis S. Holmes, conchise Sally.
Emma Anson era din nou zguduit de rs:
Cum ai putut voi toate s suportai s nu fii de fa.
Rsul ei grav, baritonal rsun n camer, fiind nghiit
de vocile celor care plvrgeau cu voce tare la celelalte
mese.
Dar, zise Eleanor calm, Julia are dreptate. Noi nu
putem fraterniza cu armata i cu nite vntur-lume.
De acord, zise Emma. Trebuie s ne amuzm
privindu-i cum se lupt cu ncurctura pe care i-au fcut-o
singuri. Abia atept s vin vara. Toi au avut chelbe anul
trecut.
Asta cei de la trup. Brbaii aceia odioi cu scobitori
n gur n-au suferit.
Nu, dar nici fericii n-au fost. Sunt cu toii speriai de
moarte de negri. Pentru ei o fa neagr este la fel cu alta.
Au vrut s-i elibereze, nu-i aa? Acum de ce se plng?
Nu cred c ei tiau c negrii mnnc. Nu s-au gndit
c o s aib pe cap toate chipurile acelea negre flmnde
care se uit la noul stpn ateptnd prnzul.
i micul dejun i supeul. Josiah mi spune c ei au
177

pus nite bani deoparte pentru ceva care se cheam


Societatea de Colonizare African. i-i trimit gratuit n
Liberia pe toi care vor.
Asta e groaznic. Amrii n-or s tie cum s
supravieuiasc.
Cel puin cineva profit din asta. Josiah a pretins o
cogeamitea tax pentru redactarea hrtiilor.
Julia se ncrunt.
Nu neleg cum face Josiah afaceri cu oamenii aceia,
zise ea.
Nu fi gsc, Julia. Cu cine altcineva se pot face afaceri
aici? Josiah are de ntreinut un fiu infirm, o nevast
btrn i gras i o fiic cap-sec.
i Lucy, adug Sally.
Emma suspin.
i Lucy. Sunt o btrn mizerabil. Fata asta e blnd
ca un mieluel, devotat lui Andrew, respectuoas cu mine,
rbdtoare cu Lavinia, iar pentru Josiah o fiic mai buna
dect propria lui fiic. i cu toate acestea mie nu-mi place.
Eleanor era reconfortant.
Eu l dispreuiesc pe soul micuei Eleanor. Doar
pentru c are o aluni pe gt. Nu-mi pot lua ochii de la ea;
are nite fire de pr care cresc din ea, cele mai lungi din
lime, i m fascineaz, aa cum l fascineaz arpele pe
iepure. Asta m face s-l ursc.
Sally o ntrecu.
Nu-mi pot suferi unicul meu nepot. Fetelor, arat ca o
broasc. Are i colici.
Rndul tu, Julia. Pe cine urti?
Pe toat lumea din Washington D.C. i aproape pe
toat lumea de pretutindeni.
Se czu de acord c Julia ctigase competiia.
178

Ct e ora? zise Emma. Mai putem juca nc un rober?


Am mncat tot n afar de ceti i de farfurii.
Sally se uit la ceasul prins pe bluz.
Putem juca cel puin dou. O s pierd toat sarea
dac nu mi se schimb norocul.
Julia fcu crile. n timp ce Emma ddea crile, i
smulser lui Sally promisiunea c va uita de mersul la
oper.
Bine, zise ea, da n-o s v las s m oprii s circul
ca tramvaiele pe care le pun ei.
Eleanor i privi crile din mn i fcu o grimas, dar
nu reui s pcleasc pe nimeni.
Asta-i altceva, zise ea. Este cel mai uor lucru pe care
pot s-l fac asigurndu-ne transportul. Au pus preuri att
de mari la conduri, nct nu ne mai putem permite s
mergem pe jos.
Sally deschise licitaia.
Dup ce Pickney i ls mtua la ua familiei Brewton,
se plimb pn la captul lui King Street i pe promenada
din lungul portului. Sttea cu faa spre ap, eu un vnt rece
n fa i soarele cald de dup-amiaz pe umeri. n spatele
lui, vocile asurzitoare ale copiilor aflai n grdina public,
se auzeau slab, purtate de aerul srat. n faa lui, patru
pescrui planau deasupra apei, apoi se npustir spre
nite resturi care pluteau pe ap. Cnd constatar c nu
erau bune de mncat, ipar unul la altul, se ridicar n sus
rotindu-se n cercuri i prinser un curent de aer pentru un
zbor planat, fr efort. Pinckney zmbea n timp ce-i privea,
i se imagin n locul lor, bucurndu-se de graia i
libertatea lor.
O smucitur de hain l trezi din reverie. Era Lizzie,
Vrei s m duci acas, Pinny? Sophy vorbete cu
179

prietenele ei i n-o s plece din parc curnd, iar eu vreau s


termin cartea la care citesc nainte s m apuc de lecii.
Pinckney se nclin.
Voi fi onorat, domnioar Tradd. Dar mai bine spune-i
lui Sophy c plecm. D fuga i spune-i, iar eu te iau de la
South Battery. Nu traversa strada pn nu ajung eu acolo.
S-a terminat cu dup amiaza lui. Dintr-o dat vntul i
pru rece.
nceteaz odat, zise el cu voce tare. N-ai niciun motiv
s-i plngi de mil ntr-o zi de primvar minunat ca
aceasta.
Se plimb prin grdina public, inhalnd mirosul de
glicin, i apoi o lu spre cas cu Lizzie, mirosind dulceaa
grdinilor camuflate care le strjuiau drumul.
Acas, Lizzie i aduse aminte s-i mulumeasc, apoi
alerg sus la etaj. tia c Julia nu este acas.
Elijah i aduse un bileel care-i fusese lsat n absen.
La ce or a plecat mama? ntreb Pinckney dup ce-i
citi.
Puin timp dup dumneata, dom Pinckney. L-a luat
pe dom Stuart s-o nsoeasc. i ea i el artau foarte
stnjenii.,
Mulumesc, Elijah. M ntorc ntr-o clip.
n timp ce mergea n sus pe Meeting Street, privea n jos
ncruntat. Biletul era de la Mary; el trebuia s mearg dup
ea acas la Edwards, aa sunau instruciunile ei. Poate c
Julia avea dreptate. Poate c mama lui se ddea n
spectacol. Era destul de ru c-l primea pe Edwards musafir
n casa ei att de des; era umilitor s-l trag pe Stuart dup
ea ca s-l viziteze pe reverend. Btu cu putere la ua
presbiteriului.
i deschise nu o servitoare, ci nsi Prudence Edwards.
180

Bun ziua, domnule Tradd, intrai. Ea o lu nainte


i-l conduse n salon.
Pinckney se opri n u. Mama lui nu era n camer. i
nici domnul Edwards. i imagin imediat c Mary l
atrsese pe Edwards n biroul lui, sub pretextul c are
nevoie de ndrumare duhovniceasc, i simi cum i se crisp
maxilarul. Nu avea dreptul s stnjeneasc pe nimeni cu
comportamentul ei. Nici chiar pe nite strini cum sunt
Edwards i fiica lui.
M duc s-o caut pe mama, zise el.
Cuvintele fetei l oprir.
Nu te obosi. Nu este aici.
Dar am un bilet.
Eu l-am trimis. Draga dumitale mam i sfntul meu
tat particip mpreun la o ntrunire pentru iniierea unei
societi a tinerilor. Fratele dumitale este unul dintre tineri.
Pinckney atept o explicaie.
Ia loc, zise Prudence. Apoi se aez ntr-un col al
unei canapele de brocart i lovi uor cu mna canapeaua la
cellalt capt fcndu-i semn s se aeze. Probabil c n-am
s te muc. Ea zmbea dar ochii i erau mnioi.
El se supuse.
Dac avei de gnd s discutm despre prinii notri,
domnioar Edwards, v spun chiar acum c nu o voi face.
Nici nu m pot gndi la ceva aa anost. Dac trebuie
s discutm despre ceva, hai s discutm despre noi nine.
De ce m evii Pinckney? Motivul nu este c te-a plictisi.
Pot s-i spun c nu m consideri plicticoas.
Domnioar Edwards, eu
i nu-mi mai spune domnioar Edwards. Pentru
Dumnezeu, te-am pclit s vii aici, te primesc ntr-o
camer, singur, fr un nsoitor. Nu eti aa btut n cap
181

nct s crezi c e nevoie s fii protocolar.


Ochii ei mnioi l provocar. Pinckney simi c-l
cuprinde o mnie pe potriv.
Nu tiu ce s mai cred, se rsti el.
Atunci nu mai crede. Srut-m. i ridic faa spre
el, lundu-l n derdere cu invitaia ochilor pe jumtate
nchii i a buzelor ntredeschise.
Te pori
Ca trfa biblic din Babilon? Prudence deschise ochii
i rse. ocat, nu? i aa? Doamnele nu spun cuvinte cum ar
fi trf. Dar de fapt eu nu sunt o doamn, nu-i aa? Sunt
o yankee i toat lumea tie c singurele doamne adevrate
sunt florile voastre palide din Sud. Att de plpnde nct
lein cnd aud un cuvnt anglo-saxon. tii de ce lein?
Pentru c nu pot s respire n corsetele acelea stupide din
fier pe care le poart ca s-i strng talia. Ah, ah, nc un
cuvnt ru. Corset. Prea intim ca s se discute despre el.
Dar ce zici de picioare? Nici n-ai ti vreodat c ar avea aa
ceva sub acele fuste absurde. Poate c nu au, poate c au
roi. Dar tu tii c eu am picioare, aa e? Te-am vzut
privindu-le cnd mi-a suflat vntul fustele. Ai de gnd s
negi? D-i drumul.
Am de gnd s plec acum. Se afla n picioare i simi
c se clatin.
Laule, uier ea. tii doar c vrei s m srui, s
atingi un trup adevrat de femeie, nenfurat n metal.
Cum o fi oare cnd i srui drgua cu gropie n obraji? O
ppu de lemn care s se potriveasc cu braul tu.
oaptele ei provocatoare l invadar ca nite viespi
neptoare.
nceteaz, strig el. Taci din gur.
Ea gfia de mnie. Obrajii i strluceau de transpiraie
182

iar snii i se micau cu fiecare respiraie. Pinckney se uita


fix. Rochia cafenie ncheiat cu nasturi pn sus era mulat
pe trupul ei. i putea vedea conturul sfrcurilor. Nu avea
nimic pe ea sub rochia de stamb subire.
i-e team? Rdea de el.
El se ls jos pe canapea -i prinse capul cu mna.
Buzele lui se npustir asupra gurii. Ea i strnse braele
peste spatele lui i se lipi de el. n timp ce-i cutau unul
altuia faa i ochii i gura cu srutri nenfrnate, degetele
lui traser acele de cap din prul ei strns coc. Prul i se
revrs pe umeri greu i mtsos i mirosind a praf de
cret. Pinckney i ddu drumul. Se ls pe sptarul
canapelei s se elibereze. Prudence i ls braele n jos. El
privi n jos spre ea. Faa ei era strlucitoare, mbujorat,
plcut, docil. Prul ei bogat, strlucitor, era revrsat pe
brocartul de satin lucios.
Degetele ei alunecar cu dexteritate de-a lungul
corsajului i-l deschise, apoi, l apuc de cap i-l trase spre
snii ei goi.
Ajut-m s-mi gsesc acele de pr, lua-te-ar naiba.
Nu prea mai e timp. Prudence sttea n genunchi lng
canapeaua pe care Pinckney sttea prbuit, fr s mai
aud, contient doar de propria lui ruine i disperare. Ei se
mpreunaser
violent, ca nite animale slbatice,
rostogolindu-se peste desenul sinuos al covorului turcesc.
i desctuase n ea toat nevoia i frustrarea i mnia
refulate, folosindu-se de ea cum nu se folosise niciodat de o
prostituat. Fusese brutal, neatent i grosolan. Nu gsea s
spun niciun cuvnt, nu putea face nimic ca s repare
nspimnttoarea jignire.
Prudence i aranj repede prul, se privi n oglinda de
deasupra cminului apoi se ntoarse cu faa spre el.
183

Ai face mai bine s pleci, zise ea iute. N-am putea gsi


nicio scuz c te afli aici.
Pinny reveni din adncurile chinului lui.
Ce ai spus?
Am spus s pleci de aici.
Da, da. El se sfor s se ridice n picioare. O s fac
aranjamentele mine, zise el.
Aranjamente pentru ce?
Pentru. Cstoria noastr. Lavinia va trebui s-mi dea
dezlegare. Apoi voi vorbi cu tatl tu.
Prudence l mpinse spre u.
N-o s faci aa ceva. Acum pleac. Vino la mine la
coal, mine la ora trei i s nu te vad nimeni cnd intri.
Vom. Sta atunci de vorb. Nu sufla o vorb despre asta
Sigur c nu, Prudence, n-o s
Du-te, Pinckney. Grbete-te.
Ea privi printre jaluzelele ferestrei de la birou pn cnd
l vzu, n afar de pericol, ieit n strad. Atunci i permise
s rd.
Julia era ntr-o dispoziie excelent, cnd Pinckney se
duse dup ea la locuina familiei Brewton. Ctigase mult
zahr, suficient de mult ca s fac unul din torturile
hughenote care-i lipseau att de mult.
Am gsit foarte interesant articolul din ziarul de
diminea, zise ea. Poate o s merg desear cu tine la familia
Anson i-o s discut cu Josiah despre el. La ce or mergi?
Poftim? scuz-m, mtu Julia. Nu m simt chiar n
apele mele.
Febra primverii, fr ndoial. Eti destul de btrn
ca s treci peste asta. Te-am ntrebat la ce or intenionezi
s-o vizitezi pe Lavinia.
Pinckney deveni att de palid nct Julia fu convins c-i
184

este ru cu adevrat. Insist s mearg direct acas i s se


bage n pat. El era fericit s se conformeze.
Cum puse capul pe pern, czu ntr-un somn adnc,
linitit, scpnd de toate, chiar i de chinurile culpei, care
se atepta s-l in treaz toat noaptea.
Julia trimise un bilet Emmei Anson prin care-l scuza pe
Pinckney. Era suprat c nu putuse discuta cu Josiah
despre articolul din ziar. Dar probabil c nu era nimic n el.
Se referea la un act anterior Congresului de la Washington
prin care se vor reda pmnturile confiscate de Sherman
proprietarilor. Julia nu-i permitea s spere. n octombrie
anul trecut, un oarecare general Howard venise de la
Washington
cu
o
proclamaie,
pentru
restituirea
pmntului. Aceasta nu fusese dect o bucat de hrtie i o
dovad a incapacitii preedintelui Johnson. Acesta putea
proclama, dar nu putea pune n aplicare. Nimic nu putea fi
schimbat.
Se decise c nu mai voia tortul. Excelenta ei dispoziie
sufleteasc dispruse.

16
n timp ce Pinckney urca treptele late i joase ale slii
din Carolina de Sud, mintea i trupul i erau tulburate, i
potrivi cu greu pasul. Timp de trei ani, de la treisprezece la
aisprezece ani urcase fr tragere de inim acele trepte n
fiecare vineri seara, timp de cinci luni pe an, ca s mearg la
coala de dans. Acum picioarele i erau mult mai lungi.
Nu se putea otrvi cu aducerile aminte. Mirosul de cret
185

l readuse brusc la realitate i la dilema lui ngrozitoare. Era


ateptat la ora cinci la familia Anson. Ce-ar putea s-i
spun Laviniei?
Mirosul ptrunztor i declana de asemenea memoria
trupului. Simea o frmntare nedorit, care-i cuprindea
alele, iar ruinea i strpungea inima ca un pumnal, i sili
picioarele s urce.
Cunoscuta sala de bal era srccioas, cu ferestre
murdare i urme de tocuri pe scndurile late ale podelei,
care odat strlucea. Era plin cu bnci noi din lemn de
pin, cu vopseaua nc proaspt. Observ c banca cea mai
apropiat de el avea ncrustat pe suprafaa nclinat o
singur iniial.
Cel puin aceea nva s scrie. n spatele lui vocea lui
Prudence era dur.
Pinny se rsuci cu faa spre ea. Ea i duse degetele
murdare de cret la gur pentru a-l mpiedica s vorbeasc.
Eti palid ca o stafie. Aeaz-te pe acea liter B
excelent i ascult-m. Pot ghici tot ce intenionezi s-mi
spui i n-am chef s aud nimic din toate astea. Pinny se
supuse.
Prudence umbla de colo-colo, vorbind, mncnd
cuvintele. Nu-l privea. Tonul ei era cobort, fr emoie.
Poi s uii scuzele. i sentimentul de vinovie,
Pinckney. Nu mi-ai adus nicio jignire. Eu te-am sedus n
modul cel mai uor cu putin. N-ai fost primul i sunt
sigur c nu vei fi ultimul. Nimic nu o poate face pe o fat
mai curioas dect o educaie i o ndopare continu cu idei
despre pcatele omului. Mi-am pierdut virtutea la
treisprezece ani i n-am regretat asta niciodat. M-am
aezat n calea ta cu orice ocazie, dar tu ai fost mult prea
gentleman s accepi ideea c m doreai. Nici chiar n sinea
186

ta. n cele din urm am obosit s mai atept. n ciuda


mpotrivirii tale de domnioar ai fost n cele din urm tot ce
am ateptat. Cred c un animal i recunoate semenii.
Dac te lepezi de regulile i oprelitile tale, specifice
Charlestonului, vei vedea c am dreptate. Nu vreau s fiu
din nou nevoit s te seduc. Ea se opri n faa lui. Bine?
Pinckney i apropie buzele de gura ei. Ea l muc de
buza de sus apoi l apuc de bra i-l conduse la sofaua din
garderob. Se unir cu frenezie.
n toropeala cald ce urm, Pinckney avu un sentiment
de siguran i recunotin, pe care-l confund cu iubirea.
O legn la pieptul lui, dezmierdnd-o n oapta. Cnd ea i
rspunse cu mini experte, strnindu-i din nou trupul cu o
uurin versat, el o accept aa cum se prezenta ea
singur, ca pe o trf.
Ligheanul cu ap i prosopul pe care ea i le oferise dup
acea, nu erau nclzite i parfumate cum fuseser cele ale
lui Lily, dar pentru Pinckney erau o confirmare a statutului
lui Prudence. O prsi, dup ce aranjar s se ntlneasc
din nou peste dou zile. Cobor scrile n fug, aproape
fluiernd. Mai trziu, o salut pe Lavinia cu un srut cast
pe sprncean i gsi c inocena ei transparent era
ncnttoare i nu amgitoare. Nu se simea deloc vinovat.
Sau cel puin aa-i spunea lui nsui.
Pinckney Tradd nu era brbatul care ar fi putut s se
simt cu privire la slbiciunile lui. Fusese crescut de un
tat i ntr-o societate care puseser codul onoarei pe
treapta cea mai de sus pe scara valorilor existente n viaa
unui om. Aceast int s-ar putea s fie greu de atins, dar
un om trebuia s tind spre ea toat viaa lui, iar cnd
nclca codul, n-avea nicio scuz.
Afacerea lui cu Prudence era un lucru urt, chiar dac
187

ea iniiase totul i se zugrvise ea nsi ca pe una dintre


femeile de pe Chalmers Street. El i fcea ru att lui
Prudence ct i Laviniei. Datora fidelitate viitoarei soii. O
nela i pe propria lui mam, riscnd un scandal care i-ar
distruge fericirea att de greu cldit din consolarea rece pe
care o gsea n Adam Edwards i n concepia lui despre
Dumnezeu. i-i fcea ru chiar i lui Edwards. Pinckney
aducea o jignire acestui om, pngrind legile omului i ale
lui Dumnezeu pe care l reprezenta Edwards. Edwards avea
tot dreptul s-l omoare atta doar c el merita o pedeaps
mult mai rea.
Totui, nu se putea opri. Prudence Edwards era ca un
drog puternic n organismul lui. i domina mintea i trupul.
Era obsedat de ea.
La Pinckney, emoiile fuseser ntotdeauna periculos de
puternice. De asemenea, era tnr, cu sngele nfierbntat
i fusese privat de activitatea sexual n anii lungi ai
rzboiului i n lunile de pace haotic care urmaser. i
apoi, nu doar din ntmplare, Prudence i se oferise lui cnd
i aerul pe care-l respira era voluptuos datorit fecunditii
primverii din Charleston. O mulime de pomi, vie, boschei
n floare i revrsau n aer o bogie de parfumuri care l
mbtau pe om prin abundena lor. Oriunde se uita, verdele
crud i florile satinate strigau c viaa era pentru a fi trit
i pmntul nsui anuna senzualitatea anotimpului.
n zilele i sptmnile care urmar seduciei lui,
Pinckney se lupt cu sine ntr-un conflict ascuns epuizant,
care-i ruina zilele i-i tulbura visurile. Cei doi Edwards
continuar s vin la ceai de dou ori pe sptmn.
Prudence era aa cum fusese ntotdeauna, o tnr femeie
tcut, reinut, bine crescut. Mary ciripea i se agita.
Adam Edwards vorbea interminabil. Iar Pinckney se simea
188

ca n iad. Nu ndrznea s-o priveasc pe Prudence, totui,


nu se putea mpiedica s-i mngie cu ochii fiecare prticic
a trupului care s-i aduc aminte despre cunoaterea
vinovat. l ocrse n tcere pe Edwards c era un prost i
apoi i nbuise impulsul de a-i striga n gura mare
pcatul i de a pretinde pedeapsa.
Duminicile erau i mai greu de suportat. Nervii lui
vibrau la vocea puternic a lui Edwards, trgndu-l spre
figura solitar din strana cea mai apropiat de amvon.
Cuvintele mree ale rugciunii i micau inima de team i
vinovie i durere copleitoare. I se nfingeau n cap ca nite
fulgere nite de pe buzele lui Adam Edwards.
De rele i nelegiuiri, de pcat, de vicleugurile i
atacurile diavolului, de mnia ta, i de osnda venic.
Pinckney ddea replicile cu toat durerea i chinul
sufletului lui.
Doamne, Dumnezeule, mntuiete-ne pe noi.
i tot timpul cnd se ruga cu toat tria, l ardea gndul
c sub perna pe care ngenunchiase, se afla un bileel de la
Prudence, n care-l anuna cnd aveau s se ntlneasc din
nou.
i ascundea bine tulburarea, minunndu-se c nimeni
nu sesizase vreo schimbare la el. Singurele semne exterioare
erau cearcnele viorii de sub ochi i oboseala lui
permanent. Dimineaa se plimba kilometri ntregi,
descrcndu-i ncordarea nervoas prin efort fizic, astfel
nct s poat aprea calm la prnz. Dup-amiaza, dac nu
se ntlnea cu Prudence, se retrgea n biroul lui, ca i
lucreze, dup cum spunea, la catastifele cu socoteli care
nregistrau epuizarea nencetat a rezervei financiare a
familiei. De fapt, sttea de obicei n scaunul mare din
spatele biroului, dnd fru liber conflictului slbatic,
189

disperant care pusese stpnire pe el.


ntr-o zi, auzi declicul mnerului de la u i simi un
val de iritare ucigtoare. Nu putea s se elibereze mcar
pentru o or de grija banilor, a nenelegerilor de la
buctrie, a eecurilor n toate aspectele vieii lui. Se uit fix
la hrtiile din faa lui. Poate or s plece.
Apoi Pinckney simi ochii aintii asupra lui. ntoarse
ncet capul. Mnia i dispru. Faa serioas a lui Lizzie se
zri dincolo de ua ntredeschis a bibliotecii, artnd ca o
lun palid.
Pot s intru, te rog?
Desigur. Sunt fericit s te vd. Ce pot s fac pentru
tine?
Trupuorul firav al fetiei se strecur prin deschiderea
ngust.
mi caut cartea, zise ea. Cea pe care mi-ai dat-o ca s
exersez. O aveam n camer, dar acum a disprut. Dac am
pierdut-o, mama o s se nfurie tare ru.
Cu un uor scncet de bucurie, alerga spre birou i lu
n mn cartea roie ponosit care se afla acolo.
Uite-o. Cred c a pus-o Pansy acolo cnd mi-a fcut
ciudat n camer. Oh, slav Domnului! Faa-i era
strlucitoare.
N-ai spus de ce o vrei. E o poveste bun?
N-o citesc, Pinny. Era surprins de ignorana lui.
Atunci ce faci cu ea, o mnnci? Ochii lui Pinckney o
priveau rznd.
Lizzie se ncrunta, apoi nelese c el glumea.
O s mi-o pun pe cap i-o s urc i-o s cobor scrile.
Vrei s vezi? se oferi ea.
A vrea, dar sunt prea obosit ca s stau n picioare n
hol. N-ai vrea s te nvrteti pe aici?
190

Cred c da. Echilibr cartea pe cretet i ncepu s


fac cu grij pai mruni prin camer.
La ce servete asta? ntreb Pinckney.
Pentru o inut frumoas. Cum vorbi, cartea-i
alunec de pe cap pe pardoseal. Uite ce m-ai fcut s fac.
Nu poi s stai de vorb i n acelai timp s faci exerciii
pentru inut. Nu-mi mai pune ntrebri. Se aplec s-i
ridice povara. Era pe jumtate czut n cenua rece din
emineu.
Fir-ar a naibii! exclam Lizzie. Apoi se strmb.
Trebuie s ncetez s mai spun aa. Mtua Julia m spal
pe gur cu spun de rufe cnd spun aa. Am luat-o de la
domnul Simmons. mi place de el, Pinny.
i mie. Mtua Julia este cea care te pune s pori
cartea aia pe cap?
Nu, la coal facem asta. nvm s mergem drept,
s ne aezm drept i s ne ridicm drept ca o doamn.
Trebuie s-i ii capul nemicat. O fac destul de bine, dar
Caroline Wragg o face i mai bine. Aa c trebuie s mai
exersez.
neleg. E amuzant s mergi i s stai drept?
Lizzie se ncrunt.
Nu chiar. Cred c o s fie atunci cnd o s nv s fiu
cea mai bun. Vreau s spun c a fi cel mai bun trebuie s
fie amuzant. Nu cred c va fi cine tie ce mare lucru s-i ii
capul n sus ca un condor. Privi polia emineului de
deasupra ei. Uite, aa mi-ar place, zise ea ncetior.
Cum, surioar?
Ea art cu degetul plin de funingine.
S fiu ca ele. Nu te-ai uitat niciodat la ele? Sunt
minunate, aa cred. Nscocesc poveti n legtur cu ele tot
timpul.
191

Pinny se ridic i se duse la ea, lng emineu. Privi


nimfele graioase sculptate, care dansau pe toat limea
emineului. Erau descule i mbrcate n straie care
pluteau liber. Braele lor ntinse i capetele date pe spate
erau o expresie a bucuriei.
Foarte frumos, zise el. Acum neleg. tii, scumpo, e
loc destul aici ca s dansezi.
Ah, nu pot. A arta caraghios.
Nu n ce m privete pe mine. mi place s vd o feti
care se distreaz. D-i drumul. ntinde-i braele n lateral i
sari pe aici. Stai jos i las-m s te ajut la cizme.
Ea ncepu timid, rigid, de parc nc ar fi avut cartea
pe cap. Apoi, pentru c Pinckney nu rse, deveni mai
ndrznea. n curnd se nvrti fermector, sri, se rsuci.
El o privea, ncurajnd-o drgstos din cap. Deodat
Lizzie clc strmb. nainte ca el s poat face vreo micare
s o ajute, se izbi de birou, ip i czu pe duumea, cu
minile strnse n jurul genunchiului.
Pinckney se mic destul de repede ca s prind lampa
care era pe punctul s cad, dar nu ajunse pn la climara
veche de form caraghioas. Aceasta se balans o clip pe
marginea biroului, se rsturn i czu n coul din cupru
pentru hrtii.
Ai pit ceva? Spune-i lui Pinny unde te doare!
Lizzie privi nspimntat.
S-a spart ceva?
Nu, nimic. S-a vrsat cerneala, dar a czut direct n
co. ntinse mna. Degetele atinser climara. i lipsea o
bucat.
Lizzie citi pe faa lui.
S-a spart zise ea, dezndjduit. ncepu s suspine,
apoi plnsul o nec.
192

Hai, Lizzie, termin. Nu e aa grav ca s nu se poat


lipi. Pinckney se simi nnebunit. Ea o s se nbue dac el
nu va reui s fac ceva.
Solomon are un borcan cu lipici. Dar nu pot s-o lipesc
cu o mn. Am nevoie de ajutor. D, Doamne, s se
lipeasc, se rug el. Se aplec protector deasupra fetiei,
blestemndu-i neputina.
Trupul ei se cutremur de efortul de a respira. ncet,
ncet ajunse s se liniteasc. n cele din urm reui s
vorbeasc;
mi pare grozav de ru, Pinny...
tiu. Nu conteaz. Zu.
Chiar de-adevratelea?
Pe cuvntul meu. Faa nspimntat a lui Lizzie l
fcu s vrea s plng. Fir-ar s fie. Tocmai cnd se ntindea
un pod de ncredere ntre ei, tocmai atunci a trebuit s se
ntmple acest lucru. Las-m s te ajut. Te doare tare
genunchiul? Dac ar fi putut mcar s-o strng n brae, S-o
liniteasc. L-ar fi consolat foarte mult. Dar ea se urni de
jos blbnindu-se i se ridic singur n picioare.
Nu m doare deloc, zise ea. Era clar c minte. M duc
s-i cer lui Solomon nite lipici.
Evit mna ntins a lui Pinckney i iei grbita din
camer.
Fir-ar a dracului de treab! zise el cu voce tare.
Lizzie ntinse lipiciul pe bucile sparte i le lipi cu
degete tremurtoare, nendemnatice.
Solomon a zis c trebuie s in cu mna pn se
ntrete. Crezi c dureaz mult? Trebuie s m spl pe fa
i pe mini nainte s m vad mtua Julia.
Doar cteva minute. Ai vrea s-i spun povestea
despre climara aceea?
193

O poveste? Ah, da, dac vrei?


Bine. Hai s vedem. A fost odat
Lizzie suspin fericit, aproape uitnd de spaima ei.
A fost odat un bieel pe nume Anson Tradd.
Exact. Papa al nostru. Cred c nu i-l mai aduci
aminte.
Papa?
Nu. A vrea s mi-l amintesc.
i eu a vrea s i-l aminteti, surioar, A fost un om
deosebit, foarte curajos i plin de voie bun. Ei bine, cnd
Papa era foarte mic, mai mic dect eti tu acum, tatl lui, i
bunicul nostru i-a dat un ponei de ziua lui
Care aniversare?
De cinci ani. Sau poate de patru ani. Nu tiu exact.
Oricum, Papa a iubit mult poneiul acela.
Cum se numea?
Prince. Vrei s-i spun povestea sau nu?
Vreau, vreau. Nu te mai ntrerup.
Eti o fat asculttoare. Aa c Papa l iubea mult pe
Prince. n fiecare zi nainte de micul dejun se ducea la
grajduri btndu-i la cap pe grjdari s pun aua pe
Prince i s-i dea voie s-l clreasc. Cnd familia a venit
la ora, nu s-a putut altfel dect s-l ia i pe Prince. i
atunci se ntmpl ceva teribil. Papa a crescut dar Prince,
nu. Dup un timp, picioarele lui Papa atingeau pmntul. A
nceput s mearg clare pe cai. i asta l-a ntristat i pe
Prince, pentru c i el l iubea pe Papa.
Srmanul Prince.
Da, i srmanul Papa. Nu-i plcea s-i vad vechiul
prieten trist. Aa c-l vizita de fiecare dat cnd mergea la
grajduri. i n plimbrile mai uoare avea s-l ia pe Prince
cu el, lsndu-l s mearg la trap pe lng calul pe care-l
194

clrea Papa. L-a dus i pe el n ora. I-a pus un cpstru i


l-a dus la plimbare pe Meeting Street pn la White Point
Gardens.
Lizzie chicoti.
Ei bine. Toat lumea rdea. Dar lui Papa nu-i psa.
Prince era prietenul lui. n cele din urm, Prince ajunse s
fie prea btrn ca s mai alerge pe lng Papa cnd acesta
mergea clare. Ajunsese s fie prea btrn chiar i pentru a
iei la plimbare. Ce-i plcea s fac era s-i mnnce
terciul i s doarm la umbra unui pom.
A murit.
Da. Era foarte btrn pentru un ponei. Papa era
aproape om n toat firea. Mi-a spus c aa mare cum era a
plns ca un copila. L-a ngropat pe Prince sub copacul
care-i plcea cel mai mult. Iar Papa i-a pstrat copita ca
s-i aminteasc de el. L-a pus pe tmplarul de pe plantaie
s-i fac un cpcel ca s-o pstreze tot timpul pe biroul lui
i s-o foloseasc drept climar.
Lizzie i ncrei nasul.
N-a vrea ca cineva s-mi in piciorul pe biroul lui.
Cred c e un lucru trist i urt.
Poneii sunt altfel dect oamenii, Lizzie. Papa a fcut
asta din dragoste i loialitate. Povestea nu e gata nc, vrei
s mai asculi?
Dac nu este trist.
Nu, cred c-o s te fac s rzi. Ei bine, a trecut
timpul. Papa a ntlnit o tnr frumoas i s-au cstorit.
Mama?
Mama. i ei au avut un bieel pe care-l chema
Ateapt.
Pinckney!
Pinckney. i el era foarte ru.
195

Lizzie zmbi extaziat.


Nu, opti ea.
Ba da. Era cel mai ru bieel din Carolina de Sud.
Ce a fcut el?
Tot felul de trzni. N-o s-i spun ce fel de trzni
pentru c s-ar putea s-i bagi n cap idei periculoase. Cel
mai ru dintre toate lucrurile era c se juca afar cnd de
fapt trebuia s-i fac leciile.
La coal?
Nu, nu erau coli pe atunci. Bieii aveau profesori iar
fetele guvernante; acetia locuiau la familiile respective. O s
te iau o dat la Carlington s-i art camera unde se fcea
coala. Ei bine, acest Pinny teribil, cum se ntorcea
profesorul cu spatele, o i tergea pe fereastr. Papa a stat
de vorb cu el; l-a pedepsit, chiar l-a btut cu bul. Dar n-a
folosit la nimic. Aa c atunci el a pus ceva la cale. Exista
un lucru pe care Pinny l rvnea mult. Climara.
De ce?
Nu-mi aduc aminte. E mult de atunci. Poate pentru
c Papa o preuia aa mult. Oricare ar fi fost motivul, mi
doream climara aceea doar pentru mine. Cnd voi ajunge
s-mi fac leciile destul de bine ca s le trec cu cerneal,
atunci avea s mi-o dea.
i ai reuit?
Da. A durat ceva timp. Uneori fereastra m striga mai
tare dect climara. Dar o doream foarte mult. i aa ru
cum eram, tot voiam s-i fac o bucurie lui Papa.
Aa c i-a dat-o.
Da, mi-a dat-o. Cnd o s fii destul de mare ca s
scrii cu tocul, o s i-o dau ie.
Chiar, Pinny? Chiar de-adevratelea? O s m
strduiesc ct pot mai bine la lecii.
196

Chiar de-adevratelea, surioar. Pinckney i studie


faa fericit i emoionat i-i ncerc norocul. O s-mi dai
i tu ceva?
Faa lui Lizzie se ntunec.
N-am nimic, zise ea. Doar pe Ursu i nu cred c a
putea fr el. Pinny. Dar a putea ncerca.
Ochii lui Pinckney erau plini de durere. Ce fel de lume e
asta n care un brbat nu poate face rost de bani s-i
cumpere ceva unui copil, n afar de mncare i ghetele cele
mai ieftine.
Nu-l vreau pe Ursu, iubito. A fi ncntat dac m-ai
mbria.
Lizzie respir adnc. Apoi cu faa palid, puse climara
pe mas i se apropie de Pinckney. Mnuele ei i atinser
genunchiul, apoi pieptul. Sttea nemicat, abia respirnd.
i petrecu braele pe dup gtul lui. Simi trupuorul ei
firav tremurnd. Deodat i strnse tare braele i-i puse
capul pe pieptul lui.
Acesta e Pinny al meu, opti ea ca pentru sine.
Pinckney i mic ncet braul i-i cuprinse trupuorul.
O inu mult aa apoi i ddu uor drumul, de parc ar fi fost
una din slbticiunile inofensive pe care le gsea n cursele
puse pentru animalele de prad n pdurea Carlingtonului.
Lizzie se ddu napoi i-i ls braele pe lng corp.
Avea o pace deplin n privire, ca un cltor care rzbise
printr-o furtun npraznic.
Cred c a vrea s stau n brae la tine, zise ea cu o
voce foarte firav.
Pinckney nghii.
Cred c i eu a vrea foarte mult.
Reui s zmbeasc. Lizzie i se urc pe genunchi i se
ghemui pe braul lai. O inu linitit n timp ce camera fu
197

inundat de ambrele amurgului iar lacrimile pe care un


brbat nu le putea vrsa i se strnser n gt i n inim.

17
Lizzie redeveni copilul afectuos din trecut ceea ce avu un
efect dramatic asupra tuturor din familia Tradd. Pentru
Pinckney acest lucru a, adus o fericire adnc i curata,
eliberndu-l de sentimentul ptrunztor al eecului. Pentru
Mary a fost o dovad a puterii rugciunii i a dragostei
nestrmutate a lui Dumnezeu. Pentru Shad a nsemnat o
detronare de pe locul cel mai apropiat de Lizzie i pentru
prima dat n via simi ce este gelozia. El descoperi de
asemenea umilina i recunotina cnd Lizzie se aeza n
poala lui ca pe un tron, la fel cum fcea cu Pinckney i-i
punea mnuele pe dup gtul lui. Dragostea era un dar
care nu i se oferise niciodat pn acum.
Cnd i-a redobndit ncrederea, Lizzie a revenit la
comportamentul impulsiv de dinainte. Casa a devenit un
cmp de btlie, cu Julia care se plngea mereu de glgia
pe care o fcea Lizzie, rznd i alergnd ntr-una. Masa din
sufragerie era dominat de un recital de:
Doamnele nu au voie: s mearg greoi s vorbeasc
cu gura plin s mping scaunul cu piciorul s
ntrerup s nfulece mncarea s verse laptele s se
joace cu budinca s-i uite ervetele s se clatine s-i
pun coatele pe mas s vorbeasc dac nu li se
vorbete s se strmbe s scape lingurile
Pentru Stuart atenia acordat lui Lizzie nsemna un
198

camuflaj binevenit pentru pcatele lui, pentru hainele rupte


i murdare, pentru reclamaiile din partea institutorului. El
era liber s-i cheltuiasc energia cu activitile clubului.
Copiii fceau semne pe pereii i acoperiurile cldirilor din
jur i se strecurau pe cile cele mai potrivite spionnd
patrulele dumanului. n curnd avea s vin momentul
palpitant cnd planurile lor vor ajunge la ndeplinire cu
atacuri pe furi cu bombe cu ap i fructe putrezite urmate
de retragerea la sediul clubului din curtea lui Alex. Aveau
deja un caiet, pe care-l furaser din camera de studiu, n
care i nregistrau misiunile cu un cod inventat de ei.
Stuart era de asemenea mulumit s-o vad pe Lizzie
fericit. n puinele momente n care nu era ocupat cu
activitile lui teribiliste, specifice, unui biat de treisprezece
ani, el avea afeciune pentru surioara lui.
Pe msur ce zilele deveneau mai calde, tensiunea
crescnd din familie ncepea s semene tot mai mult cu
ceea ce fusese vara precedenta. Calmarea veni de la sursa
cea mai puin probabil yankeii.
n iunie guvernul de Ia Washington i schimb din nou
decizia, hotrnd s restituie pmntul de la Charleston la
Beaufort proprietarilor lui. Pinckney o felicit pe Julia cu un
toast.
Probabil mint din nou, coment ea. Sunt incapabili de
onestitate acalii ia.
Nu, mtu Julia, de data asta nu. Shad a auzit
despre acest lucru de la oameni care tiu.
Julia l nvrednici pe Shad cu o privire.
Aa este, tinere?
Da, doamn. Cu nite condiii.
Da! Eram sigur. Exist o mecherie n tot ce fac ei!
Evident ea l incluse i pe Shad n cuvntul ei.
199

Pinny ncerc s-l salveze.


Nu e nimic nerezonabil, mtu Julia. Trebuie s
dovedeti titlul de proprietate, asta-i tot, i s depui
jurmntul. Se atept ca ea s explodeze.
Spre surprinderea lui, mtua zmbi.
Ei cred, fr ndoial, c-or s m opreasc. Dac e
aa, se neal amarnic. Aa cum a spus Henry de Navarra,
Parisul merit orice sacrificiu. Cum procedm?
Nu e nicio grab, Julia. Mai trebuie s treac trei luni
pn s poi fi n siguran la ar. Mary zmbea cu
indiferen. Dintotdeauna se tia c albii trebuie s plece de
pe plantaii nainte de zece mai i s nu se mai ntoarc
pn n octombrie. n timpul verii aerul nopii era aductor
de boal.
Prostii. Cu fiecare zi care trece, proprietatea mea se
deterioreaz. Nu m tem de friguri. Btrnul meu
administrator i are casa n petecul de pdure de pini, la
captul din Nord, i n-a avut probleme niciodat. Pot s m
mut acolo nainte s dea primul nghe. Atta timp ct o s
m ntorc acolo n fiecare sear, nainte s se ntunece, o s
fiu n siguran. i o s am la dispoziie toat ziua ca s
lucrez. Acum Pinckney. i dumneata, domnule Simmons. A
vrea s plecai imediat dup prnz i s facei tot ce trebuie
fcut. Cred c voi avea nevoie de o escort militar. Avei
grij s fie narmai. Trebuie s fie plin de cioroi pe acolo.
Lizzie, nu mai csca ochii i mnnc-i mncarea. Nu
putem s te ateptm toat ziua. Stuart, poi s iei cu
Solomon dup amiaz. El o s caute s afle dac e prin ora
vreunul din negrii de la Barony. Noteaz-le numele. A dori
s angajez muncitori buni i s-i iau cu mine. Mnnc,
biete, nu te mai momondi. Avem treab de fcut! Ea
nfrunt nerbdtoare i autoritar ncercrile lor de a
200

vorbi.
Mtu Julia! reui Pinckney s spun, cnd ea se
opri pentru o clip.
Ei, ce e?
mi pare ru, dar nu avem bani ca s ncepi s
angajezi muncitori i s repari Barony. Dac am fi avut, a fi
mers de mult la Carlington.
Rspunsul ei i ului pe toi.
Eu am bani, zise ea. Avea o atitudine demn de o
regin.
Mary a fost prima care a reacionat.
Ai stat deoparte i m-ai lsat s-mi vnd bijuteriile
cnd tu aveai bani? Cum ai putut s fii aa de meschin?
Sunt bani scoi de la Barony i-i pstrez pentru
Barony.
Mary era tcut. Nu-i venea s cread ce auzise.
Pinckney se stpnea cu un efort evident. Camera era
ncrcat de tensiune. Dup un timp, el i mpinse scaunul
i se ridic.
V rog s m scuzai, doamnelor zise el. Am o
mulime de treburi de fcut. Stuart n-o s mearg cu
Solomon, e prea periculos. O s merg eu. Dup ce voi primi
o arm de foc de la Arsenal. Totul va fi aranjat ct se poate
de repede, mtu Julia. Poate vrei s ncepi mpachetatul.
Shad mormi nite scuze i iei din camer mpreun cu
el.
i aa se fcu c, patru zile mai trziu, Julia Ashley se
afla n salonul casei ei de pe Charlotte Street, stnd n faa
ocupantului ei, generalul Daniel Sickles. El inea o biblie n
mn. Julia i puse mna pe ea, l privi direct n ochi, i
repet cuvintele pe care i le spunea.
Jur solemn i susin cu trie, n faa lui Dumnezeu
201

atotputernicul, c de acum nainte voi susine, voi proteja i


voi apra cu credin Constituia Statelor Unire i Uniunea
de State din cadrul acestora. i c, de asemenea, voi rmne
credincioas i voi susine cu credin toate legile i
proclamaiile date n timpul prezentei rebeliuni, referitoare
la emanciparea sclavilor. Aa s-mi ajute Dumnezeu.
O sptmn dup aceea, ea porni odat cu fluxul n
cltoria n sus pe Ashley River, spre Ashley Barony. Era
nvemntat n rochie de finet negru strlucitor. Avea pe
cap o plrie nalt cu pene negre strlucitoare i se
ascundea sub o umbrel mare din mtase, pe care o inea
cu mna nmnuat. Ploua zdravn, dar asta nu o putea
ine n loc pe Julia Ashley. Ea cltorea n piroga din lemn
de chiparos ca ntr-o caleac regal. n urma ei, patru brci
cu fundul plat i transportau cuferele, servitorii, i o
companie de soldai ai Uniunii pe care iroia ploaia.
Pinckney se ndeprt de doc.
Nu mi-ar psa dac o lovete trsnetul, zise el.
Dumnezeu n-ar avea curajul, rosti trgnat Shad.
Pinny chiui.
Cred c ai dreptate! Haide s scpm odat de ploaia
asta afurisit!
n lunile care au urmat, Pinckney primi note laconice de
la Julia, transmise prin Solomon, cnd acesta venea n
ora s-i ndeplineasc diferite nsrcinri. Acestea constau
de obicei n a da comenzi pentru materiale. Pinckney refuz
s-i dea fru liber curiozitii i s-l ntrebe pe Solomon ct
de mult cumpra i cum aranjase ea ca s le plteasc.
Marii furnizori de unelte, semine i echipamente pentru
ferme erau acum toi strini. Numele de Ashley nu se va
bucura de nicio favoare special n faa lor. i cu siguran
nu avea niciun credit. nainte de rzboi, stpnii plantaiilor
202

i ncheiau socotelile n luna ianuarie cnd se aflau n ora


pentru sptmna de curse. Acum plata se fcea n avans,
n caz contrar se ncasa o dobnd de 15 sau 20 procente.
Pentru a se pstra linitea, numele ei era foarte rar
menionat n cas. Mary Tradd i revenise din starea de oc
i vorbea de egoismul surorii ei. Singura persoan dispus
s asculte era Adam Edwards. Se ruga mpreun cu Mary
pentru ca aceasta s se curee de pcatul mniei i pentru
ca Julia s fie nvrednicit cu nelegerea materialismului ei
pctos. Povuirea spiritual i era de mare ajutor lui Mary.
Mnia ei scdea de fiecare dat cnd se afla cu reverendul.
Plecarea Juliei aduse mult dorita linite n familia Tradd.
Elijah gsi o buctreas pe nume Clara i o camerist cu
numele de Hattie n locul lui Dilcey i Pansy. Solomon era de
nenlocuit, dar un biat pe nume Billy era dispus s fac tot
ce i se cerea. Buctria deveni un regat al linitii. Pinckney
constat c ateptase cu nerbdare s fie cu familia lui, iar
casa era din nou locul linitii aa cum i-o amintea el.
Teama permanent c trebuie s le poarte de grij era nc
prezent, dar fericirea zilnic din cas, n special veselia
debordant a lui Lizzie, i readuse optimismul care fcea
parte din natura lui intim. ncepu s cread c va putea
s-l nving pe dumanul din afar care era srcia i
incapacitatea lui de a-i gsi de lucru. Era sigur c va putea
ndrepta rul pe care i-l fcuse lui Prudence i onoarei lui.
Admise n sinea lui c n-o iubea pe Lavinia i c n-o
iubise niciodat pe ea ci doar imaginea pe cre i-o furise
despre ea. nelese de asemenea c pasiunea lui pentru
Prudence se transformase n ceva mult mai important.
Probabil c totul ncepuse de la uurina cu care acceptase
ea ciotul lui dezgolit, pe care nimeni nainte nu-l vzuse, n
afar de Shad. Neavnd nimic de ascuns n privina
203

trupului lui, ncet s-i mai ascund gndurile. Numai ei i


putea vorbi despre ura pe care o simea pentru slbiciunea
de a nu putea rupe relaia lor. O putea dojeni n acelai
mod. i ea nu spunea cuvinte de alinare, cum fac
ntotdeauna femeile. Rdea de el i de ea, i-i prea ru
pentru el c i irosea viaa aducndu-i nvinuiri. Se certa
cu el. l fcea s-i revizuiasc preteniile pe care le avea de
la el nsui.
Cu timpul se trezi vorbind cu ea despre orice. Chiar i
despre incapacitatea lui de a merge la Carlington i de a
nfrunta situaia necunoscut de acolo. Prudence nu-l
comptimea. Ea-l nelegea. Inteligena puternic, pe care ea
nu ncercase niciodat s i-o ascund, l fascina i-l
provoca. Ea i deveni necesar ca prieten, i era
indispensabil i ca iubit. Se hotr s-i cear Laviniei s-i
dea dezlegare. Nu se ndoise niciodat c Prudence s-ar
mrita cu el, dei era aproape fr nicio lecaie. Era de
asemenea, sigur c ea era destul de puternic s nfrunte
orice va aduce viitorul.
Lavinia refuz.
Cred c eti nebun, strig ea. Mnia o fcea
imprudent i-i dezvlui adevrata fa cu o explozie de
sinceritate care-l oc pe Pinckney pn n adncul fiinei
sale.
Nu te-a lsa s pleci nici dac m-ai ruga n genunchi
zise ea cu voce rece. Nu pentru c te-a iubi de mult. Nu te
iubesc. Braul la urt de lemn mi face grea la stomac, iar
ideea de a te vedea fr el mi d frisoane n tot corpul. Dar
prefer s vomit n fiecare clip a vieii mele, dect s fiu o
fat btrn vetejit. Tu eti legat de mine, Pinckney, aa
cum i eu sunt legat de tine. Aa c las lucrurile aa cum
sunt. Tu n-o s m abandonezi niciodat pentru c ii prea
204

mult la prerea lui Papa despre tine. Eu n-o s te


abandonez pentru c nu am pentru cine s-o fac. Poi s
ncetezi s vii n fiecare zi. Oricum, treaba asta m
plictisete. Dar o s m duci la toate petrecerile i o s sari
de cte ori o s-i cer eu s sari. Tu o s fii un gentleman iar
eu o s fiu o doamn i-o s ne mpcm de minune. S nu
mai deschizi vreodat subiectul sta.
Cnd se repezi i-i spuse lui Prudence c Lavinia nu vrea
s-i redea libertatea ca s se cstoreasc cu ea, rspunsul
ei fu un oc i mai mare, pentru c era lipsit de sens.
Nu m-a mrita cu tine niciodat, dragul meu. in
prea mult la tine.
Putea doar s ncerce s accepte o situaie care era
intolerabil n toate privinele.
Energia sa sufleteasc nnscut, nvinse pornirea de a
accepta nfrngerea i retragerea ntr-o apatie profund.
nv s triasc cu duplicitatea i sila fa de sine,
gsindu-i suport n clipele cnd putea uita. Uita absorbit
de sarcinile pe care le ndeplinea la Arsenal i n plcerea de
a se afla mpreun cu Lizzie sau n mplinirea pe care ntreg
eul su o mprtea cu Prudence. Nu era fericit, dar
reuise s ajung la o stare de echilibru i linite.
Shad era o surs neateptat de putere. Sttea mai mult
timp pe acas n aceste zile. i era, dup cum recunoscuse,
mult mai uor de cnd plecase mtua lui Pinckney. i
petrecu multe ore stnd cu Lizzie n colul ei de pe teras
jucndu-se de-a coala. i petrecu mult mai multe ore cu
Pinckney, vorbind puin, punnd din cnd n cnd cte o
ntrebare despre istoria oraului, n cea mai mare parte a
timpului rmnnd ntr-o tcere confortabil. Admiraia i
ncrederea lui neexprimat erau remedii grozave. Pinckney l
rspltea cu afeciune, cu prtinire i un respect tot mai
205

mare, ceea ce pentru Shad nsemna cu att mai mult cu ct


tia c le merit.
Locul su n snul familiei Tradd l fcu contient de
propria-i valoare. Mary l ignora ca i pe copiii ei. Stuart i se
luda pe rnd, cnd lui, cnd lui Pinckney. Lizzie l btea
mereu la cap s stea cu ea i cu Ursu.
Singurele lucruri care-i erau refuzate erau participarea
la viaa social, lucru pe care el nu i-l dorea, i participarea
la responsabiliti, lucru pe care-l dorea foarte mult.
Pinckney nu-i permise niciodat s ia parte la cheltuielile de
ntreinere ale casei. Pinckney insist ca Shad s-i pstreze
partea care-i revenea din comisioanele pe care le
ctigaser. Mndria lui nu-i permitea s rmn obligat i
Shad nelese lucrul acesta i nu mai insist.
n schimb, i investi banii ntr-o firm de intermedieri
nou creat. tia c putea fi nelat, dar mai tia c
profiturile vor fi att de mari, nct merita s rite.
Intermedierea era o afacere despre care el tia totul. Mai
ales despre partea ei ntunecat. Prin intermediere, micii
fermieri, cum era i tatl lui Shad, erau trai pe sfoar
primind n avans semine i bani pentru a putea supravieui
pn la noua recolt, apoi recolta era achiziionat la preuri
fixate de intermediar. Fermierul rmnea nglodat n datorii
pentru toat viaa, cu teama permanent c trebuia s-i
pun pmntul zlog ca s ofere garanie. Recolta, de obicei
bumbac, se vindea cu un profit de 500 pn la 600 la sut
dup ce acesta era egrenat. Seminele, produsul secundar al
egrenrii, erau apoi vndute pentru a se extrage uleiul din
ele, cu excepia unei mici cantiti, pstrate pentru a fi
avansate fermierului n vederea aceluiai ciclu anual.
Era o meserie de pasre de prad. Shad nu-i spusese lui
Pinckney c era implicat n aceast treab. i depuse banii
206

la banc i atept s fie nevoie de ei.


Se pare c acest moment sosi n noiembrie 1866. Cu
toate c bijuteriile lui Mary fuseser vndute pe ceea ce
prea a fi o avere cu un an n urm, aproape nu mai erau
bani n contul familiei Tradd pentru a plti taxele pe
proprietate din anul curent. i nu mai rmsese nimic de
vndut cu comision n Charleston.
Va trebui s vnd Carlingtonul, zise Pinckney. Mai
degrab mi-a pierde i cellalt bra. Era turbat de
disperare. Nu-mi vorbi, Shad. Pleac de aici.
Shad gemea. tia c pentru Pinckney, Carlington era
piatra de ncercare. Sosise i clipa ateptat de Shad.
Pentru Carlington, Pinckney i-ar primi banii. Inima i va
nvinge mndria.
Las-m cpitane s-mi iau tlpia i s dau o
rait, zise el degajat, s vd dac pot gsi vreo soluie.
Plec cu inima uoar, ndreptndu-se spre hotel s-i
gseasc partenerii de afaceri.
Ce auzi acolo i tie respiraia.

18
Shad intr n bibliotec i vorbi cu o nsufleire
neobinuit
Zii, cpitane, ce e aceea pe care oamenii o numesc
marn?
Pinckney i ridic ochii din catastifele cu socoteli. i era
ruine pentru izbucnirea pe care o avusese nainte.
Te-ai ntors devreme. Ce-ai zice de un pahar cu vin?
207

Nu, mulumesc. Cum rmne cu ce te-am ntrebat?!


Nu vei fi niciodat acuzat c faci s treneze
conversaia. Marna este o depunere aluvionar de tip
calcaros care se gsete n unele locuri din sol. Material
fascinant. Este plin de fosile. Oamenii au gsit oase de
animale i peti i probabil chiar i oameni preistorici. De ce
vrei s tii? S nu-mi spui c exist arheologi la hotelul
Charleston.
Shad i ntinse lui Pinckney paharul cu vin de Madeira
pe care-l turnase.
Se zice c e un bun ngrmnt, spuse el. Vibra de
ncordare.
Atunci cred c sunt nebuni. Nu crete nimic pe
pmntul unde marna este aproape de suprafa. Avem o
bucat bun de astfel de pmnt la Carlington. Nu crete
acolo nici mcar un oetar. Dac este departe de suprafa,
nu e nicio problem. Dar nu e deosebit de productiv.
Shad se relax.
Asta i speram. Cnd ai fost n spital, vorbeai mult
despre un clu.
Chiar aa? Nu-mi amintesc. Trebuie c eram pe
jumtate adormit. Ciudat, ce lucruri i revin n minte la
febr. Da, pe cnd eram biat, au nceput s sape pentru
nc o gherie. Pmntul acela calcaros este bun pentru
aa ceva, ntruct pstreaz temperatura sczut. Cnd au
ajuns la o adncime de trei sau patru picioare 5, au dat peste
un schelet complet de eohippus. Acesta i-a speriat de
moarte pe negri. Ei au venit n fug la tata.
Tata era foarte emoionat de acest lucru. Mi-a spus c
negrii n-or s se apropie de schelet. Papa i cu mine am
cobort n groap i am ndeprtat restul de calcar care-l
5

Un picior = 30,479 cm.

208

acoperea. Apoi m-a trimis n cas dup enciclopedie i a


trebuit s-i citesc cu voce tare eohippus. Mi-a fost greu s
pronun cuvntul sta, ca s fiu sincer. Acesta este
strmoul cailor din zilele noastre.
Shad i drese vocea.
Asta e foarte interesant, profesore.
Pinny surse.
De fapt este foarte interesant. Dar am sentimentali c
nu te fascineaz.
Hai s te fascinez eu cu ceva. Marna asta este plin
cm ceea ce ei numesc fosfai. i orice teren cultivat cu gru
are nevoie s fie ngrat mereu cu fosfai. Nite tipi din
Philadelphia tocmai au sosit n ora s ntemeieze o
companie cu un localnic care are acelai tip de pmnt ca i
tine. Au adus cu ei un milion de dolari. Nimeni nu investete
att bnet dac nu-i imagineaz c va ctiga cincizeci de
dolari pentru fiecare dolar introdus n afacere.
Fosfai? Nu tiu nimic despre asta.
Ei bine, cpitane, mai bine te-ai uita n enciclopedia
ta. E o privelite mai interesant dect caii mori. S-ar putea
ca rspunsul la toate problemele tale s fie acolo, n
gherie. Cum ar fi de exemplu s culegi banii din pmnt.
Barca ponosit se legna i slta pe ap.
Scuz-m, dom Pinckney, zise Billy cu un rnjet.
Trebuie c s-a prins un crab.
Pinckney ncuviin din cap i zmbi mecanic. Atenia i
era concentrat asupra bornelor de hotar de pe malul
rului.
Stejarul rsucit i glicina ar trebui s fie chiar dup
cotul urmtor al rului. Trecuser deja de hangarul brcilor
unde de obicei erau inute barjele cu vele. Cldirea nu mai
exista, rmseser doar nite cioturi putrezite, clar el tia c
209

acolo fusese hangarul brcilor. Iarba de mlatin, ruginie n


lumina soarelui de toamn, se unduia ca purtat de un val
nevzut ntr-un dans hipnotic, cu legnri uoare i ritmice
nainte i napoi. Aceasta pusese din nou stpnire pe
pmnturile inundate de ap n timpul refluxului. Digurile
se nruiser lsnd pmnturile prad slbticiei. Digurile
puseser amprenta voinei omului asupra rului, arogndui dreptul de a-i folosi apele cnd avea de irigat culturile de
orez.
Lucrul acesta n-avea nicio importan. Mlatina
natural era minunat pentru ochiul lui Pinckney. i, dac
Shad avea dreptate, nu urma s mai fie orez pe plantaia
Carlington. Dar ierburile vor rmne pe vecie n peisajul
rului, asigurnd adpost pentru cuiburile psrilor i
hran pentru marile migraii de rae.
Aproape ajunser la destinaie. n sinea lui, Pinckney i
repeta legmntul fr sens pe care-l fcuse cu Parcele:
Dac vei face ca acel copac s mai existe acolo, n-o s
m supr dac a disprut casa, i zicea el n gnd,
repetnd la nesfrit i sincroniznd cuvintele vei face i
supr cu momentul ridicrii vslelor din ap.
Rul i purt mai aproape. Pinckney i auzi inima
btnd.
Imediat. Din clip n clip. Cum de crescuse att de
mult crngul de pini. Nu mai putea vedea prin el. Poate se
nelase. Poate era un alt cot al rului. Nu. Iat-l acolo,
copacul lui. Se uit insistent cu inima plin de amintiri, de
durere i recunotin. Exista o creang lung care se n
tindea n lateral, pe care-i pusese un cpstru i o
nclecase, sltnd cu ea de parc ar fi fost un cal. Cnd era
foarte mic, simea c ar sri pn la cer, fr greutate,
zburnd, n stare s pun frul i s ncalece chiar i pe
210

nori. Cnd se fcuse puin mai mare i descoperise ct de


rezistent era creanga, o cura nepstor, pe o anumit
poriune, de paniculele purpurii nflorite primvara i care
se revrsau grele de povara florilor proaspete, pe urm i
ncolcea braele i picioarele n jurul ei, i lua avnt, se
balansa, apoi cobora brusc deasupra rului n apa care te
fcea s ipi, nfiorat de rceala iernii pe care nc o mai
pstra n ea.
Acas! zise el. Apoi, lacom, i uit legmntul i
ncepu s se roage. Te rog, Doamne, f s existe acolo. Casa
mea, vatra familiei mele, viaa mea, Carlingtonul. Nu mai
fcea un trg. Nu mai exista nimic destul de important pe
care ar putea s-l promit n schimbul mult rvnitei alei cu
duzi i a vechii case care se ntindea dincolo de ea. Doar
puin mai departe. Vslele mprocau apa, se ridicau,
mprocau, trgeau
Docul. Docul exista nc acolo. Pinckney l btu pe Shad
pe umr. i copacii nali cu coroane bogate care ncepuser
s devin ruginii. Duzii nu fuseser cea mai bun alegere
pentru a strjui o alee. Stejarii sau magnoliile ar fi rmas
verzi peste iarn. Dar cu mult timp n urm Tradd crezuse
c va putea spori bogia Carlingtonului crescnd viermi de
mtase, aa se face c plantase duzi. Crengile copacilor
atrnau grele de muchi. Pinckney atept nerbdtor pn
trecur de perdeaua cenuie de muchi care se unduiau.
i scoase un chiot.
E acolo! Billy, Shad, iat casa! Acesta e Carlingtonul.
Tragei la vsle, acum! S acostm!
Construit pentru traiul pe timp de iarn, casa era mai
joas dect cldirile nalte din Charleston, cu care se
obinuise ochiul lui. Avea doar un etaj. La mijloc, o verand
mare semicircular. Att la parter ct i la etaj avea coloane
211

din lemn de chiparos vopsite n alb, scorojite. Pe fiecare


latur se ntindea o arip simpl cu zece ferestre sus la etaj
i cinci ferestre i cinci ui jos. Pereii erau din crmid
roie-cenuie fcut n Charleston, cu ancadramentul
ferestrelor din calcar cu ncrustaii. Obloane solide verzi
atrnau nc la cteva dintre ferestre. Trei erau stricate; o
balama dispruse. Majoritatea ferestrelor erau neacoperite,
cu multe geamuri sparte, iedera se crase pe perei;
invadase cteva ferestre.,
Pinckney nu bg de seam niciuna dintre stricciuni.
Pentru el, aceasta era casa lui i o vedea cu ochii inimii. El
fugi naintea celorlali, fr s priveasc aleea i gazonul
npdit de buruieni.
Ua din fa era nepenit. Avu nevoie de ajutorul lui
Shad ca s o deschid. nuntru, nu era nimic, cu excepia
pnzelor de pianjen i a grmezilor de frunze uscate n
colurile camerelor cu ferestre sparte.
Pinckney o lu nainte prin fiecare camer din cas.
Shad l urm, pstrndu-i locul obinuit din spatele lui i
urmrindu-l printre gene. Cnd ajunser de unde au plecat,
Pinckney suspin o dat, apoi ddu din umeri.,
Ne-au luat totul, nenorociii! zise el. Vocea lui nu
trda emoie. Haide, Shad, o s-i art groapa cu fosile.
O porni din loc fr s se uite napoi.
Gaura era un ptrat cu latura de aproximativ trei metri
i adnc de un metru. Cei doi brbai edeau pe marginea
ei i-i blbneau picioarele. Aa cum spusese Pinckney,
marginile gurii erau pline cu concreiuni de diferite mrimi.
Shad sfrm una i o studie. Coninea un os lung
triunghiular.
Col de rechin, explic Pinckney. Cnd eram copil
obinuiam s colecionez aa ceva. Ieeau la suprafa pe
212

cmp, n urma plugului iar servitorii trimiteau dup mine


ca s cercetez brazdele i s-i gsesc. Cred c aveam vreo
dou sute de astfel de coli. Exemplarul campion avea o
lungime de douzeci de centimetri.
Erau, de asemenea, i oase, dar nimic att de perfect
precum cluul.
Fundul gropii era plin cu frunze uscate, aa c nu
putur s-l vad. Convenir fr vorbe s-l lase aa cum
era, fr s-l deranjeze.
Ce prere ai, Shad?
Mi se par bune, cpitane. O s mai sfrm cteva
bucele i o. S le studiem. De ce nu iei colul sta?
Nu, mulumesc. Mi-am luat adio de la copilria mea,
acolo. Nu doresc s ncep s colecionez suveniruri.
Pot. S-l pstrez?
Sigur. Hai s-o lum din loc. O s-nceap refluxul.
Gata, cpitane.
Urcau n barc n momentul n care auzir o voce
salutndu-i. Pinckney privi atent n susul rului la piroga
scobit din lemn de chiparos care se apropia. Cnd ajunse
mai aproape, putur s vad un brbat negru incredibil de
btrn care vslea la ea. Acesta rnji, dnd la iveal gura
tirb, cnd Pinckney l recunoscu.
E Cudjo, strig Pinckney, tticu Cudjo! Se cra pe
doc i ntinse mna spre btrnul zbrcit, cu prul alb
lnos.
Slav Domnului, domPinckney. N-am crezut niciodat
c-o s pot s te vd din nou. Se car sprinten pe doc i se
pierdu n mbriarea lui Pinckney.
N-avur mult timp de vorb. Refluxul nu ateapt. Pinny
afl c Cudjo tria n cabana care-i servise drept cas timp
de cincizeci de ani i c nepoii, bieii lui, l aprovizionau
213

cu hran din belug i cu lemne de foc.


Apoi Pinny trebui s plece.
O s m ntorc Cudjo, promise el.
O s atept, dom Pinckney.
n barc, mergnd napoi spre cas, Pinny le povesti
despre btrn. Era ef la grajduri de cnd lumea. L-a
nvat pe papa s clreasc. i pe el. i pe Stuart. i a
iubit cu adevrat caii. Le vorbea o anumit limb i ei i
nelegeau fiecare cuvnt. Toat lumea spunea c Cudjo era
cresctoria de cai a Carlingtonului. El cu mna lui a crescut
fiecare cal cu care s-au prezentat la curse. De asemenea, a
avut patru neveste i a fost tatl a peste treizeci de copii. Ce
btrn grozav! Faptul c l-a vzut a fost lucrul cel mai fericit
care s-ar fi putut ntmpla.
Shad, viaa nu arat bine tot timpul. Totui, vom fi
ctigtori, o s vezi.
Ziua urmtoare, Shad afl unde trebuie trimise probele
pentru testare. Atept pn nu se mai afl nimeni lng
cldirea de schimburi i se strecur nevzut de nimeni la
Pot. Apoi fcu aceeai manevr la banca lui. Se ntoarse
acas cu un proiect fcut pentru Pinckney.
Am gsit un tip care e dispus s rite, zise el. O s
aflm rezultatul testelor n cteva luni. Asta o s ne scoat
din impas pn atunci.
Nu spuse numele celui dispus s rite.

214

19
Emma, ce-i fac picioarele?
Josiah Anson! Ce fel de ntrebare este aceasta? Acum
urmeaz s m ntrebi ce-mi face ficatul.
Soul ei se nclin pn jos n faa ei.
Vrei s-mi faci onoarea de a-mi oferi urmtorul vals,
doamn Anson?
Nu eti n toate minile? Vezi-i de treab, Josiah. Am
de fcut o reparaie.
Zmbetul deschis, neateptat, al domnului Anson i
ntineri faa. Soiei lui i sttu inima-n loc de emoie. Era
primul zmbet adevrat pe care-l vzuse pe faa lui de cnd
se ntorsese acas dup Appomattox6.
Emma, draga mea, zise el, am hotrt c ar fi timpul
s renfiinm Societatea. Am avut o ntlnire diminea
noi toi care am mai rmas i am fcut toate
aranjamentele. De astzi n ase sptmni, va avea loc
balul de Saint Cecelia!
Emma Anson respir cu greutate. Soul ei nu avea
nevoie s-i explice importana anunului lui. Societatea
Saint Cecelia reprezenta esena lumii pierdute a
Charlestonului, aa cum fusese ea. Fondat nc de pe
vremea cnd oraul era doar o mic enclav, aceasta fusese
ntotdeauna simbolul veseliei i a eleganei somptuoase a
Charlestonului. Balul, care avea loc n luna ianuarie n
timpul sezonului de curse, era centrul ateniei activitii
sociale.
Invitaiile erau rvnite de vizitatorii din marile orae ale
6

Appomattox Court House Locul din Virginia unde la 9 Aprilie 1865


s-a semnat capitularea armatelor sudiste, punndu-se astfel capt
Rzboiului Civil din Statele Unite.

215

Europei i Americii. Pentru locuitorii din Charleston, o


tnr fcea un pas important n lume cnd era prezentat
la balul Saint Cecelia. Pierderea pmntului, a banilor, a
sclavilor, a bijuteriilor de familie niciuna dintre acestea nu a
fost la fel de grozav ca pierderea tradiiei, pstrate cu
sfinenie, a balului Saint Cecelia. Renfiinarea societii ar
putea s fortifice rndurile restrnse ale supravieuitorilor
ca nimic altceva.
Josiah, opti Emma. i strnser minile vorbindu-i
din priviri.
Apoi ea avu o sut de ntrebri. Cum vor face rost de
ingredientele pentru punch Punchul Saint Cecelia de
unde vor face rost de mncare, o orchestr. Societatea
avusese propria ei orchestr, alctuit din cei mai buni
muzicani din Europa. De unde bani pentru toate astea?
Las-i pe organizatori s-i bat capul.
Doamna Anson i muc buza. Doar brbaii puteau fi
membri ai Societii. Aa fusese i aa va fi mereu. Ei
aranjau totul, pn i numele de pe carnetele de dans ale
doamnelor.
Sper c-mi vei da voie s-mi aleg singur rochia.
Nici chiar asta, scumpa mea! Pentru acest bal doresc
s te mbraci exact cum te-ai mbrcat i la ultimul. Aa
te-am purtat n minte n tot timpul rzboiului. Asta-mi
aducea aminte pentru ce trebuia s lupt.
Oh, Josiah! Doamnei Anson ncepur s-i tremure
buzele.
n special evantaiul la albastru nesuferit din pene.
Drcia naibii mi intrase n nas! O privi atent, cu ochii
strlucitori.
Da, acum era n ordine. ntotdeauna a putut s-o fac pe
Emma s rd cnd ea era gata s plng; acest lucru, cu o
216

oarecare indulgen, nu se schimbase.


E cam nprlit, zise ea, dar tiu unde se afl. Nici
mcar yankeii nu l-au luat, aa e de jerpelit.
O s-l pori oricum.
Cu mndrie.
Emma, mai este un lucru pe care doar voi doamnele
putei s-l facei pentru bal.
Desigur. Despre ce este vorba? Florile, decoraiile?
Vom face orice.
Trebuie sa fii amabile cu Generalul Sickles.
Emma Anson privi copleit de amrciune.
tiu, zise soul ei cu blndee, crede-m, draga mea
c tiu. Voi femeile nu-i vei ierta niciodat pe yankei pentru
c ne-au nfrnt. Cu att mai mult cu ct nu v vei
condamna niciodat brbaii pentru c au pierdut. Nu v
meritm. mi repugn ideea de a-i cere acest lucru, Emma,
dar m bizui pe tine. Invitaia pentru generalul Sickles i
pentru soia sa este o condiie ca s ne permit s
renfiinm Societatea. Vreau s-mi spui care dintre doamne
vor dansa cu el. i voi convinge pe soii lor s fie de acord.
Totui, Josiah, acest lucru este de nesuportat.
Neruinarea acestui om nu cunoate limite. Este de preferat
s nu mai aib loc niciun bal, dect s tabere psrile astea
de prad n intimitatea vieii noastre.
Emma, gndete-te! Gndete-te ce va nsemna Balul
pentru toi. i vor fi cel puin cinci sute. Cu siguran n-o s
se bage de seam dac n mulimea aceea se vor rtci i doi
strini. Cu condiia ca tu i celelalte s dai o mn de
ajutor.
Nu. Categoric nu. S-ar strica totul.
Josiah Anson era uluit. Era pentru prima oar n
douzeci i cinci de ani de csnicie cnd soia lui l nfrunta.
217

Emma, te implor!
Iar soia lui era ocat. Josiah Anson nu-i adresase
niciodat astfel de cuvinte. Se gndi cum o fcuse de ruine
Dan Sickles. Ceea ce era i mai ru, cum se umilise ea
nsi. Dar dac Sickles ar spune cuiva de la bal despre
treaba asta? Sau poate c i i spusese cate ceva soului ei!
l privi pe domnul Anson cu ochii necai n lacrimi. O,
Doamne Dumnezeule, arta aa prbuit. i doar cu cteva
minute mai devreme fusese att de mndru i fericit.
Josiah, te rog, iart-m. Sunt o btrn argoas.
Tocmai m gndeam la asta. Rse, dar neconvingtor
pentru niciunul dintre ei.
tiu c Sally Brewton o s ne ajute. O s trec mine
pe la ea i o s facem o list.
Emma! O cuprinse cu braele. i mulumesc!
Ce-i trece prin cap, Josiah Anson? Ar putea s intre
cineva n orice clip. Acum d-mi drumul nainte s-mi
rveti prul.
Lucrurile intrar din nou n normal.
Pinckney flutur ca pe un steag biletul de banc. Avea
privirea nvpiat. Shad recunoscu acea privire. O avusese
ntotdeauna naintea unei misiuni la cavalerie.
Dac un strin poate s rite, atunci putem i noi. O
s avem anul acesta un Crciun aa cum trebuie s fie toate
Crciunurile. Pinckney i ddu capul pe spate i ncepu s
chiuie. Shad i se asocie.
Familia Tradd avu o duzin de prieteni la masa de
Crciun dei nu trimisese nicio invitaie. Vduve care se
pregteau s mnnce o arip de pui ca s le ajung pe
sturate copiilor lor, se trezir la ele acas cu o unc legal
cu panglic, i jucrii pentru copii avnd prinse pe ele
biletele de la Mo Crciun precum i un co cu fructe i
218

prjituri.
Lizzie i Mary erau mbrcate cu noile lor rochii de
catifea la masa de prnz, care era aezat pentru ase feluri
de mncare. Stuart i verific din zece n zece minute noul
lui ceas de argint apoi l puse cu grij napoi n buzunarul
de la vest. Purta un costum ca de brbat. Pinckney i ddu
lui Shad posibilitatea s cunoasc gustul deosebit al
ampaniei. Servitorii gsir un carneel mbrcat n piele,
mpreun cu darurile lor de mbrcminte. Erau acum
posesorii unor conturi de economii la Banca Naional de
Economii a Dezrobiilor. Banca sponsorizat de guvernul
Statelor Unite deschisese pentru fiecare negru un cont cu o
depunere de cinci ceni. Subalternii lui Elijah aveau
nregistrai cinci dolari n carnetele lor de banc, plus un
penny strlucitor pentru o plimbare cu tramvaiul care
tocmai ncepuse s funcioneze de la White Point Gardens
pn la marginea ndeprtat a oraului, la Shepard Street.
Julia Ashley contribui cu o pulp de vnat i un co cu
ramuri de ilice i de pin pentru decorarea casei. Se ntorsese
de la Barony cu o sptmn n urm, mai slab dect
fusese ea vreodat i nedispus s vorbeasc despre viaa ei
de pe plantaie, dar cu o cldur i un aer de fericire care o
transformaser.
Cnd iei mpreun cu Emma s-i viziteze prietenele,
Mary i Pinckney comentar despre ceea ce se petrecuse cu
ea. Prerea lui Shad fu decisiv.
De cnd o tiu eu, domnioara Ashley i caut
necazul cu lumnarea, zise el. Cred c acum are necazuri
din belug ncercnd s-i administreze moia. Unii oameni
au nevoie s se lupte ca s fie fericii.
Primul bal Saint Cecelia, de dup rzboi avea aa cum
trebuie s aib ntotdeauna toate petrecerile reuite un
219

vrtej de tendine diferite neexprimate. n mod evident era o


reuniune plin de veselie pentru locuitorii Charlestonului
care trebuiser s se mute din ora. Aproape fr excepie,
ei gsir o modalitate de a se ntoarce n ora pentru
aceast ocazie special, ca s-i salute prietenii i
cunoscuii, s mprteasc nouti din lunile sau anii ct
lipsiser, s se simt din nou acas, de parc n-ar fi fost
niciodat rzboi, de parc lunga tradiie a acestui eveniment
anual nu s-ar fi ntrerupt niciodat.
Mai puin evident, dar de o i mai mare importan era
prezentarea debutantelor. Toate acelea care rataser anul
lor erau mbrcate n alb, i alctuiau Marea Defilare,
mpreun cu taii, fraii sau bunicii. Toi participanii i
ineau capul sus i abordau un zmbet trufa. La fel fceau
i spectatorii. Ca ntr-o conspiraie nemrturisit, nimeni
nu avea s observe ci brbai lipseau, nici s gseasc
ceva neobinuit n cuplurile formate dintr-o tnr nalt
nsoit de fratele ei care abia era un copil. Domnul Anson o
nsoea pe Lavinia, cu toate c aceasta era logodit. O fat
nu trebuia privat de dreptul ei de a fi prezentat n lume;
ea avea s-i aminteasc toat viaa ei de acest eveniment.
Desigur, Pinckney era pe carneelul ei de dans pentru
dansul al aisprezecelea. Acesta era rezervat iubitelor i
soiilor.
Fustele mari de bal legnau, adncite n reverene pn
la pmnt, dantele salvate de prin poduri i mpodobite cu
gardenii albe proaspt culese. Fiecare mam, privind pe
furi, compara albul mnuilor lungi de copil ale fiicei sale
cu ale celorlalte. Ele fuseser albite n fina de gru de
ndat ce se anunase balul. Dac cineva din Charleston
avea destui bani ca s cumpere unele noi, nu ar fi fcut-o
pentru a nu-i pune prietenele ntr-o situaie jenant.
220

Doamna Sickles avu decena de a-i arta pe fa jena de a


avea rochie, conduri i mnui noi strlucitoare. Doamnele
din Charleston avur drglenia de a ascunde enorma lor
satisfacie vznd-o pe aceasta att de stnjenit.
nainte s nceap dansul, tinerele deja aruncaser
priviri furie pe carneelele de dans care le fuseser date.
Era aceeai reacie pe care o avuseser toate generaiile de
fete la acest bal de mai bine. De o sut de ani. Exaltarea la
unele nume, disperare la altele i repulsie la cel puin unul.
Totui, acesta era un bal adevrat, primul pe care-l
cunoscuser majoritatea acestor fete nvemntate n alb.
Muzica era excepional. Brbaii aveau toi un aspect
romantic n costumele lor de ceremonie. Emoia tuturor
celor aflai de fa era molipsitoare. Cu siguran i vor
aminti acest bal toat viaa lor.
Domnul Anson se aplec pn la pmnt n faa unei
fete minione, mbrcat n satin alb. Generalul Sickles porni
ntr-acolo, dar o mn mic, hotrt l apuc de bra.
Doar n-ai de gnd s faci o scen, Generale, murmur
Sally Brewton. Era o precizare, nu o ntrebare.
Trebuia s-o invite la dans pe nevasta mea, opti
Sickles pe un ton dur.
Dar, Generale? privi Sally n sus spre el cu zmbetul
ei fermector, atunci ar nsemna c nu te mai afli la balul
Saint Cecelia. Aceleia dintre fete care urmeaz s se mrite
prima i se face onoarea de a-i mbrca rochia de mireas i
de a deschide balul mpreun cu preedintele Societii. Am
aflat despre fete care s-ar mrita cu oricine, att timp ct
acest lucru ar fi programat corect. i nefericiii pastori ai
bisericilor noastre! Programarea nunilor n sezon
presupune aa o diplomaie, nct, m tem, c pn i cel
mai cucernic om i-ar gsi refugiul n butur.
221

Sickles zmbi.
Criza trecuse.
Seara lung i ameitoare fu pentru Generalul Daniel
Sickles, eroul de la Gettysburg, un chin fa de care rzboiul
prea un picnic. N-au existat insulte, nici cea mai mic
dovad de lips de respect fa de el i soia lui. Dimpotriv,
domnii i doamnele din Charleston fur att de cordiali, de
ncnttori, de plini de solicitudine, nct pn i doamna
Sickles, o femeie de o obtuzitate remarcabil, ncepu s
simt c ceva insesizabil nu era n ordine. Nefericitul
general, care insistase s fie invitat numai ca s scape de
gura soiei, descoperi c devenise n mod inexplicabil
necioplit, aproape mitocan. n repetate rnduri i clc pe
picioare partenerele de dans, chiar i pe Sally Brewton care
era recunoscut c valseaz ca un fulg. Toate doamnele
refuzar s-i accepte scuzele, aducndu-i nvinuiri, cu
atta vehemen nct acesta tiu c este n culp. Nici nu
trecuse o or i el ajunsese s transpire teribil. Dup dou
ore ar fi sugrumat-o pe nevast-sa. La ora cnd se servi
supeul, ar fi dorit din tot sufletul s fie mort.
Pentru cetenii Charlestonului, prezena opresorilor lor
le ascuise mintea i adugase sare i piper distraciei lor.
Doar cei foarte civilizai, zise Julia Ashley nepotului
ei, recunosc valoarea subtilitii. neleg c chinezii au cuite
ascuite aa fin nct te trezeti fcut fii nainte s-i dai
seama c sngerezi. Nu m-am mai distrat aa bine de
douzeci de ani.
Pentru dansul final, orchestra interpret Valsul
Dunrea Albastr. Cnd l auzi, Emmei Anson i tremur
brbia, dar cu mult voin reui s nu lcrimeze. Acesta
fusese dansul final la ultimul bal Saint Cecelia, cel de
dinainte de rzboi. Pe atunci muzica fusese nou ca i
222

toaletele luxoase ale locuitorilor Charlestonului care-l auzir


din nou n aceast sear, dup ase ani. Nimic nu se
schimbase, nimic, care s aib importan. i desfcu
evantaiul uzat din pene albastre i-i acoperi partea de jos a
feei pn reui s-i stpneasc emoia.
Flirtez cu tine, Josiah Anson, zise ea cnd soul ei se
nclin n faa ei.
Draga mea, mi-ai vrjit inima. S le artm acestor
tineri cum arat un vals adevrat.
Emma Anson se ridic, fcu o plecciune adnc, apoi
porni s danseze n mbriarea ferm a soului ei. Nu mai
simea deloc tristee.
n luna urmtoare, clopotele bisericii Saint Michael s-au
ntors acas dup ce fuseser turnate din nou n Anglia.
Funcionarul de la vam, desemnat de Sickles, a pus o tax
de dou mii de dolari pentru ele, dar cu toii au contribuit
de bun voie din pungile lor srace. Dangtul clopotelor le
anunase tuturor trecerea orelor, nc de la naterea lor, a
tailor i bunicilor lor. Cnd s-au ntors clopotele, s-a ntors
i paznicul care cnta dup ce btea ora.
este ora i totul e n ordine.
Auzind sunetul grav att de familiar al clopotului
reverbernd nc n aer, oamenii oraului au fost convini c
era adevrat. Mai aveau nc motenirea lor.
i astfel, o alt tradiie, Clubul Cotillion, a renscut,
fiind planificat un bal pentru luna martie. Era o organizaie
mult mai tnr dect Saint Cecelia, pentru c ncepuse
doar n 1800 i, prin natura ei, avea o form mai puin
stabil. Membrii organizaiei erau burlaci din Charleston.
Participarea ca membru se termina cu cstoria, iar
funcionarii erau alei doar pe un an. La organizaia Saint
Cecelia preedintele era ales pe via iar funcionarii erau de
223

obicei reinvestii n fiecare an, dac nu solicitau s fie


scutii. Clubul Cotillion era un fel de teren de afirmare.
Pinckney era membru, dar nu fusese nominalizat pentru
nicio funcie, fapt pentru care era recunosctor.
Raportul n legtur cu proba de marn sosi n februarie
i el se lans ntr-un vrtej de activiti.
Analiza chimic nu-i spunea nimic, nici lui, nici lui
Shad. Cineva trebuia s-i descifreze lista simbolurilor i
numerelor nainte s poat spune dac vestea era bun sau
proast. n mod clar, asta era treaba lui Pinckney. Progresul
lui Shad n tainele nvturii era uimitor, dar nu ajunsese
la nivelul de a nva o tiin nou n totalitatea ei.
Pinckney nu era deloc sigur de posibilitile lui, dar
ncrederea lui Shad n el era deplin. Trebuia s se lanseze.
Era o provocare la care o invit i pe Prudence s ia
parte. La urma urmei, ea era profesoar, i pe lng asta era
i un musafir obinuit al familiei Tradd. n sfrit se crea o
legtur acceptabil ntre ei. i, mai presus de toate, aa
cum mrturisi Pinckney, dorea s mprteasc totul cu
ea. n sfrit se terminase cu tensiunea care existase de
cnd cei doi Edwards veneau n casa familiei Tradd.
Pinckney i Prudence puteau s fie interesai pe fa unul
de cellalt, cel puin ca erudii. n timp ce Mary i exprima
admiraia fa de opiniile lui Adam Edwards, tinerii stteau
aplecai deasupra crilor i hrtiilor pe care le ntinseser
pe o mas din colul camerei. Nu le-a luat prea multe
sptmni ca s nvee ceea ce i interesa. Depozitul de la
Carlington avea 60% fosfat de calciu ceea ce nsemna o
concentraie mare. Din acesta se producea acidul fosforic,
care
era
ingredientul
esenial
pentru
fabricarea
ngrmntului chimic. n toat lumea erau cunoscute
doar patru surse majore de fosfai: Germania, Anglia,
224

regiunea Bordeaux din Frana i un punct minuscul i


aproape inaccesibil: insula Raza. Depozitul de 1a Carlington
era mai bogat dect oricare din Europa i mai accesibil
dect cel din Raza.
Pinckney i Shad erau n stare de euforie.
i-am spus eu, jubila Shad. O s scoatem banii din
pmnt, am zis eu! Prudence era cu adevrat fericit pentru
Pinckney. tia mai bine dect oricine cum se chinuise el
s-i ntrein familia. Dar preocuparea lui de a dezvolta
ceea ce descoperise la Carlington diminuase influena ei
asupra lui. Nu mai avea nevoie de ea, i de trupul ei, ca
s-i gseasc un sens n via. Avea un interes nou i
mistuitor care s-i absoarb energiile, s dea un scop
impulsurilor lui ndrznee i s-i ocupe mintea. Iar
dragostea lui pentru Carlington era ceva att de nalt, nct
nici dragostea pentru o femeie nu putea ajunge acolo.
ntlnirile clandestine n sala de clas erau tot mai rare, i
n inima ei slbatic se sdi o smn de mnie.
Cnd reprezentanii Clubului Cotillion venir s-i spun
c vor s foloseasc sala pentru balul lor, smna ncoli i
iei afar. Pinckney ar fi putut aranja s fie el cel care s
vorbeasc n numele clubului. Atunci ar mai fi putut s
petreac o or singuri, mpreun. Se strdui s nu se
gndeasc la el, stnd alturi de Lavinia, nconjurai de
muzica i veselia oamenilor din Charleston, care cu greu i
suportau pe cei doi Edwards timp de cteva ore n fiecare
duminic. i reaminti c gelozia era un lucru neonorabil i
copilresc.
Dar cnd Pinckney i spuse c-l invitase pe Shad la bal,
ea fu gata s plng. De ce un brbat, care era i el un
strin, putea s treac barierele care pentru o femeie erau
nalte i de netrecut? Nu o consolase nici faptul c Shad nu
225

dorea s se duc la bal.


Cred c-ai nnebunit, cpitane! zise el, cnd Pinckney i
prezent invitaia pentru bal.
S-ar putea, Shad, dar nu n privina asta. O s te
distrezi bine.
Fii sigur c-o s m distrez. n orice alt loc.
Pinny insist i nu fu refuzat. Se cert cu el i nu-l ls
n pace zile n ir. n sfrit gsi punctul slab al rezistenei
lui Shad. Aez costumul de ceremonie al lui Anson Tradd
pe patul lui Shad. Deja fusese modificat pe msura lui.
Shad tia c Pinckney i idolatriza tatl. Costumul dat n
dar ar fi putut s-l refuze; ns darul pe care-l reprezenta
modificarea acestuia pe msura lui nu putea fi refuzat.
Pinckney, din dorina de a-i face prietenului su o plcere,
sacrificase un lucru care-i aducea aminte de tatl lui. Shad
trebuia s-l accepte. Aa c i ascunse temerile i plec s
se tund, s se brbiereasc i s-i aranjeze manichiura. n
seara balului, se privi n oglinda lung din salon fr s se
recunoasc. Se mplinise la corp. Fracul, nc elegant, tiat
n coad de rndunic, impunea o inut mai semea. i
ndrept fr efort spatele care de obicei sttea mai grbovit.
Prul lui aspru era lucios i neted, dat cu ulei la frizer.
Mustaa ciufulit era tuns. Perciunii lui rari dispruser.
Acum arta ca un gentleman.
Chipul lui Pinckney apru peste umrul lui n oglind.
Ce prere ai, l ntreb Pinny.
Shad rse, ochii ascunzndu-i-se n ridurile care-i
nconjurau.
A mini dac a spune c nu sunt mulumit de felul
cum art. Atta timp ct nu spun nimnui nimic, cine tie
c nu am snge de nobil n mine?
Termin, nu mai vorbi astfel. Hai s-o lum din loc.
226

Trebuie s trec peste drum s le iau pe Lavinia i Lucy.


Cnd ne vezi traversnd, iei naintea noastr. Pn atunci,
las-o pe creatura aceea ciudat, ascuns dup scaunul de
colo, s ias i s te admire.
Lizzie chicoti i iei din ascunztoare.

20
Cum pot ele s fac asta, cpitane?
Cum pot s fac ce, Shad?
Ele, toate acele doamne. i flutur evantaiele, dau
ochii peste cap i discut ca i cum n-ar avea nicio grij pe
lumea asta. Nici mcar o grij! Dar eu am vndut mai mult
de jumtate din ce aveau i i face impresia c nu le pas
deloc.
Pinckney cuprinse cu privirea scena care se desfura n
faa lui. Sala de bal improvizat n coal, fusese golit de
pupitre i scaune, iar podeaua fusese dat cu cear din
abunden, devenind aproape periculoas. n captul
ndeprtat al camerei, o formaie de opt muzicani n haine
de ceremonie erau aezai pe o platform nconjurat de
flori, interpretnd non-stop valsuri. Pervazele ferestrelor
erau ncrcate cu crengue cu flori de piersici care-i
scuturau cteva petale de fiecare dat cnd sufla o uoar
adiere de vnt prin ferestrele deschise.
Chiar pe partea dinspre uile nalte, cu canaturi de
sticl, majordomi negri n fracuri serveau punci de fructe
din nite vase mari, la ambele capete ale unei mese lungi de
banchet. Mesele erau pline cu platouri cu sandviuri mici.
227

Afar, pe o teras mare, strjuit de coloane, unde, se aflau


el i Shad, domni n inut de ceremonie stteau
grupuri-grupuri n jurul unei mese mici unde Elijah prezida
cu un rnjet pn la urechi un singur vas cu punci.
Pinckney i aprinse un trabuc subire.
Shad, o s-i spun ct o s pot mai bine. E mai
degrab ceva ce simi n fiina ta, dect ceva ce poi pricepe
cu mintea. De cnd in eu minte, Clubul Cotillion a avut bal
n acest loc, n fiecare an. Acum ei au din nou bal. Orchestra
e mai mic, mncarea mizerabil, doamnele au rochii vechi
i le lipsesc bijuteriile, dar toat lumea se distreaz bine. n
parte, acest lucru se datoreaz faptului c Charlestonul a
fost ntotdeauna un loc unde oamenii au pus pre pe
petreceri obicei pe care niciuna dintre aezrile din New
England nu-l avea i parte, pentru c tradiia este
important pentru noi suntem grozavi de mndri de
strmoii notri i pe de alt parte, din cauz c am
nvat n ultimii doi ani ca atunci cnd yankeii ne-au luat
tot ce-am avut, am rmas cu ceva foarte de pre, lucru pe
care nici n-am bgat de seam c-l avem bunele maniere.
n crile de istorie acest lucru se numete civilizaie; aici, n
acest moment, se cheam ca nimeni s nu mnnce dect
un sandvi ct unghia de mare, astfel nct s dea impresia
ca este mai mult mncare dect ar trebui. Pe vremuri, doar
pentru nceput s-ar fi servit trei sau patru unci, cteva
sute de biscuii, cteva kilograme de tocan de stridii i o
jumtate de duzin de curcani. Pricepi ceva din toate astea?
Ochii ateni ai lui Shad se nconjurar de cute, lucru
care se ntmpla atunci cnd zmbea.
N-a putea zice c pricep mare lucru, dar ntr-un fel
admir asta. Fcu un semn cu degetul n spatele lui. Nici nu
cred c deranjeaz pe cineva.
228

Jos, n strad, grupuri de soldai i civili mbrcai


iptor stteau cu feele ndeprtate n sus spre sunetul
muzicii.
Pinckney rnji.
i irit la culme s ne tie distrndu-ne. Pentru noi
asta nseamn i mai mult plcere. Vorbind de plcere
haide s ne lum cte ceva de la Lijah. Aici afar pe teras
se poate fuma i punciul parc este i mai bun. Apoi va
trebui s ne facem datoria i s le inem companie
doamnelor.
Aa dup cum se atepta Pinny, Shad le ignor pe toate
debutantele care aruncau priviri pe furi chipeului prieten
al lui Pinckney Tradd. nvase s aib ncredere n
instinctele lui Shad despre graniele invizibile ale relaiilor
lui cu locuitorii din Charleston, pe care-i ntlnea acas la
familia Tradd sau cnd ieea cu Pinckney n ora. Josiah
Anson era o specie de oameni; Emma Anson o alta.
Debutantele nu erau pentru el. Pinckney nu se gndea c ar
putea s se bazeze prea mult pe Shad. Dorea ca prietenul lui
s se nfrupte ct mai mult posibil din ceea ce considera el
valoros n oraul su. Amndoi tiau, c acest posibil era
extrem de limitat. Shad se ndrept direct spre Lucy Anson
i se nclin stngaci n faa ei.
Shad! Drgu din partea ta c ai venit s discui cu
mine. Nu vrei s iei loc? Pinny fcu i el o plecciune apoi
rspunse chemrii Laviniei. Shad se aez grijuliu pe un
scaun ngust, ornamentat, alturi de cel al lui Lucy.
Crezi c m ine chestia asta?
Lucy l btu uor cu mna pe bra.
Sunt mai rezistente dect par. Numai soacra mea ar
putea s le rup.
Shad clipi. N-ar fi bnuit niciodat c Lucy ar putea
229

spune ceva tios la adresa cuiva. N-o vzuse des, iar cnd
era de fa abia dac scotea vreo vorb. Lucy era genul de
doamn care st n umbr i verific discret s existe
suficiente ceti i farfurioare, n timp ce alt doamn oficia
servitul ceaiului.
Te distrezi, Shad?
ntr-un fel el nelese c ea voia ntr-adevr s tie.
Juma-juma, rspunse el.
Care este jumtatea bun?
Partea frumoas. N-am auzit niciodat pn acum o
astfel de muzic. i n-am artat niciodat aa bine. Era
surprins de propriile lui cuvinte.
Lucy zmbi cu cldur.
i mulumesc c ai ncredere n mine, zise ea blnd,
mi dau seama cnd e vorba de o confiden. Acum s-i fac
i eu una dac-mi dai voie.
Shad nu tia ce s spun.
Da, sigur, se blbi el.
A vrea s-mi faci o mare favoare. A vrea s te pori
de parc te-a fi vrjit pn peste cap.
Adevrul este, doamn Anson, c ntr-adevr m
vrjeti.
Lucy chicoti. Pru la fel de tnr ca i Lizzie.
Te rog nu-mi spune astfel. Doamna Emma este
doamna Anson. Eu nu-i spun domnule Simmons. Trebuie
s-mi spui Lucy. Pn la urm convenir la Domnioara
Lucy.
Ea rspunse ateniei gentile a lui Shad precum o grdin
ars de secet la o avers de ploaie, vorbind cu neobinuit
aprindere i indiscreie.
Nu m-am ateptat niciodat s ajung aici, zise ea, dar
domnul Josiah a insistat. O s-i fiu recunosctoare tot
230

restul vieii., Nu mi-am dat seama ct de mult mi lipseau


petrecerile i societatea. tii, o clip am fost ca toate fetele
acestea, flirtnd, dansnd, apoi n clipa urmtoare eram
deja femeie mritat i mam. Andrew i cu mine eram aa
tineri. Apoi a venit rzboiul i pe urm, e un egoism din
partea mea s duc dorul dansului n timp ce Andrew nu
poate s se mite. Dar, ntr-adevr mi-e dor s dansez. Ce
vrst ai tu, Shad?
Nu tiu exact.
Poi s-mi spui. N-o s spun la nimeni.
Nu m deranjeaz dac tii. Pur i simplu nu sunt
nici eu foarte sigur. Din cte-mi dau seama cred c am cam
optsprezece ani.
Halal s-mi fie. i cu care m credeam tnr. Mine
mplinesc douzeci i unu de ani. Fcu o grimas. mi pare
ru pentru mine, pentru c va trebui s devin om mare. E o
prostie. S stau aici, trncnind cu un tnr chipe, s
provoc un mic scandal, asta e ceva mult prea amuzant, care
nu trebuie s fie ratat.
Scandal? Domnioar Lucy, n-a vrea s ai necazuri.
Pfuu! Eti drgu cu mine. Pot s m ncred n tine,
Shad, i n acelai timp m simt ndrznea i
provocatoare. Pot s m ncred n tine, nu-i aa?
Da doamn. Nici n-a ti cum e aia s flirtezi.
Tu i cu Pinny. i el e la fel de nepriceput. Uit-te la
toate fetele i la multe dintre doamne cum i arunc
ochiade. El nici mcar nu bag de seam.
Dar e logodit.
Nu fi fle, Shad. Privete-o pe Lavinia. Arat ea ca o
fat gata s se mrite cu un brbat pe care-l iubete? Pinny
ar trebui fie s-o biciuiasc, fie s-o prseasc mine.
De fapt, dac scandalul plutea n aer la acest bal, acest
231

lucru era n comportamentul Laviniei. Tatl i mama ei nu


erau cu ochii pe ea cum fuseser la Saint Cecelia. Era
ameit de libertate i de reaciile impetuoase ale bieilor i
brbailor, fa de secretul pe care ea-l aflase de la Pinny.
Avea ceva ce ei toi rvneau. Chiar dac nu tia exact ce era
acest lucru, faptul de a ti c exist i c-i aparinea ei, o
fcea foarte seductoare, neputnd fi egalat de niciuna
dintre debutante. Flirtul Laviniei nu era inocent chiar dac
era total ignorant. Chiar i brbaii mai n vrst
rspundeau n mod incontient. Cei mai tineri roiau n jurul
ei precum fluturii de molii n jurul unei lmpi. Doar
Pinckney era imun. i Shad. Doamnele mai n vrst care
nsoeau tinerele la bal erau ngrozite.
Acest lucru fcu ca balul s fie un succes mult mai mare
dect ar fi fost n alte condiii. Nimic nu le plcea mai mult
locuitorilor din Charleston dect un scandal ca lumea i de
mult nu i-au mai permis luxul s aib aa ceva. n toat
aceast agitaie, protejatul lui Pinckney Tradd a fost dat
uitrii, iar Shad avu privilegiul de a-i face un prieten.
Totui, acest lucru nu i-a estompat cele dou nvturi
pe care le-a tras n seara aceea. Nu se simea deloc n largul
lui i nu era bine primit n rndurile aristocraiei, orict s-ar
fi strduit Pinckney s-l conving de aceasta. i n al doilea
rnd, faptul c hainele elegante l schimbau pe om, att n
exterior ct i n interiorul lui. Fcu un legmnt cu el
nsui s nu mai accepte invitaii de la locuitorii
Charlestonului i ca ntr-o bun zi s aib cele mai fine
costume care vor exista.
Pinckney i Shad nu dormir deloc n noaptea aceea.
Dup ce le nsoir pe Lavinia i Lucy pn acas la familia
Anson, i schimbar hainele i pornir clare pe nite cai
nchiriai, spre Carlington, sub clar de lun. Cnd ajunser
232

pe la jumtatea drumului, se pomi o burni rece, dar nimic


nu le putu strica dispoziia. Se luminase de ziu cnd
ajunser. O zi mohort, umed. Stteau pe marginea
gropii, ploaia picurndu-le de pe borurile plriilor, i beau
whisky, toastnd pentru punerea temeliei Companiei de
fosfai Tradd-Simmons. Diviziunea muncii era conform
modelului pe care l stabiliser deja. Pinckney va produce
materialul, Shad l va vinde.
Vremurile grele sunt pe trecute, strig Pinny la cer.
Nimic nu ne poate opri.
Era ca i cum s-ar fi nfruntat chiar cu cerul. Ploaia care
ncepuse n dimineaa aceea, continu timp de trei luni doar
cu mici ntreruperi. Nimeni din Charleston nu mai pomenise
aa o vreme. Culturile de mazre i fasole pe araci,
semnate nainte de ploaie au putrezit n marea de nmol.
Culturile mai trzii nu au putut fi semnate. Canalizarea
oraului n-a putut prelua tot puhoiul de ap. Malurile de
pmnt de-a lungul promenadei i marginile oraului au
fost inundate pe lun plin, iar oamenii au trebuit s
foloseasc brci pe unele strzi. Nu era niciun chip s pui la
cale o treab n Carlington. Era inaccesibil pe drumurile cu
nmolul pn la bru, iar Cooper River umflat era plin de
obstacole periculoase n locurile unde copacii se prbuiser
de pe malurile surpate.
Pinckney era obligat s rmn n ora, cu toate c era
prea agitat ca s stea n cas. i petrecu mult timp la
Depozitul de praf de puc de pe Cumberland Street. Acesta
era arsenalul pentru Light Dragoons i conta s gseasc
acolo prieteni evadai din cminele lor i desctuai de
sentimentul claustrrii n colivie. Adeseori l lua pe Shad cu
el. Sediul clubului din curtea lui Alex Wentworth se
drmase i doamna Wentworth nu permitea celor opt biei
233

s se ntlneasc n cas. i niciuna dintre mame, nici chiar


Mary Tradd nu permitea acest lucru. Opt biei erau prea
muli, prea mari, prea zgomotoi.
Aa se fcea c Stuart putea s dea trcoale cnd
dragonii erau chemai s nbue o rzmeri. Acest lucru l
fcea invidiat de toi prietenii lui.
Una din zonele cele mai dure ale oraului de jos era
reeaua de alei de lng docuri. Negri triau cte patru i
cinci ntr-o camer, n cldiri drpnate care nu fuseser
reparate niciodat. Societatea nu prea s se sinchiseasc
prea mult de cei ce triau sub cerul liber, n curi i pe
strzi. Era intolerabil cnd, sptmn de sptmn,
oamenii trebuiau s se nghesuie sub acoperiurile prin care
se prelingea apa. Ca i vecinii lor albi, ei ncepur s se
nchine ca s obin alinare. Dar atunci se fcur auzii
aderenii religiilor mai vechi, primitive. Femeile care fceau
magie, babele doftoroaie i vrjitoarele, aveau rspunsul.
Ploaia se datora sirenei aflat n captivitate la farmacia lui
Trott. Nici nu trecuse bine o or de la acest zvon, cnd
douzeci de oameni jurau c o vzuser i c era vie i era
inut ntr-un recipient din sticl plin cu ap. Brbai i
femei puseser mna pe ciomege i gloata furibund se
revrs pe strzi lipind prin ap spre farmacie. Trebuiau s
elibereze sirena, altfel, apa va crete aa de sus nct ea va fi
eliberat de propriul ei element.
Dragonii au ajuns prea trziu ca s poat evita
distrugerea tuturor borcanelor i sticlelor din farmacie. Au
reuit s mpiedice gloata s-l ucid pe Dr. Trott, sau s se
ucid unii pe alii, cnd, n cele din urm, au aflat c Sirena
nu era dect un clu de mare ntr-o sticl cu alcool. Stuart
a savurat fiecare clip a acestui eveniment.
Dintre toi membrii familiei Tradd, Shad era cel mai mult
234

afectat de ploaie i arta cel mai puin acest lucru. Glumea


cu Lizzie cnd o ducea i o aducea de la coal n zilele cnd
Meeting Street era inundat. Dup amiezile o lsa s-l
terorizeze, citindu-i cu voce tare din romanele lui Waverley
n timp ce-l legna pe Ursu n poala ei. Sttea ore n ir cu
Pinckney, fcnd mpreun planuri i schie pentru
exploatarea depozitelor de marn. i i fcea tot timpul
nervi de poman. Ploaia nu fusese aa abundent i de
lung durat la ar, la deprtare de Charleston. Dar fusese
suficient de serioas ca s amenine recolta de bumbac. i
dac nu era bumbac, nu, mai exista nimic de mijlocit i nici
bani de nvestit pentru dezvoltarea Carlingtonului. Era
hotrt s nu permit nimnui din afar s investeasc.
tia c Compania de fosfai Tradd-Simmons avea s fie
privit cu aceeai ngduin cu care-i tratase el, n afacerea
de mediere, pe fermierii productori de bumbac. Nu-i
rmnea altceva de fcut dect s atepte.
n iunie, se art soarele. Clopoeii tramvaielor sunau
din nou, strzile scoteau aburi, trandafirii care ar fi trebuit
s fie necai cu mult timp n urm, nflorir peste noapte. n
timp ce armata i toi vntur-lume se plngeau de preul
alimentelor transportate pe inele noi strlucitoare ale celor
trei ci ferate pe care le construiser, locuitorii din
Charleston i fcur o nverunat mndrie din capacitatea
lor de a supravieui unui alt dezastru i mai cumplit, acela
de a mnca napi slbatici care erau considerai mncarea
negrilor. Nimic nu putea s distrug aceti napi, nici chiar
potopul biblic. Aa cum nimic nu putea ucide oraul
Charleston. Napii au intrat n meniul obinuit al oraului,
fie c erau albi sau negri, chiar cnd vremurile au revenit la
normal.
Shad rezist insistenelor lui Pinckney de a-i ncerca
235

norocul fie pe drum de uscat, fie pe ru. Invoc o dorin


subit de a-i vedea tatl. mpachet o valijoar i un
scule cu merinde i lu trenul spre partea de sus a
statului, s vad cu ochii lui ce se ntmplase cu bumbacul.
Cltoria asta pripit a fost un punct de rscruce n
viaa lui. Descoperi referitor la culturi c erau srace, dar
nu total pierdute. Afl, de asemenea, despre noile orae care
se nscuser n timpul iernii.
Acestea au fost nfiinate n zona cuprins ntre noua
cale ferat, btrnel ru Edisto i manufacturile construite
de oamenii descurcrei i mbogii de pe urma rzboiului
i care aveau bani de investit. Nu era nevoie s se transporte
bumbacul pn la rm i apoi n Anglia, unde era tors i
esut. Filaturile puteau lua bumbacul direct de la mainile
de egrenat i apoi livrau bobinele compacte avnd de o mie
de ori valoarea aceleai greuti a balotului de bumbac.
i producerea lui nu costa mai nimic. Srmanii albi,
istovii s se mai lupte cu pmntul i cerul ca s le dea o
recolt cu care s sporeasc profiturile intermediarilor,
stteau nirai la aceste manufacturi ca s obin ceva. De
lucru. Pentru ei o zi de lucru de zece ore era lenevie curat
n comparaie cu munca de la ferm. Pe lng aceasta, li se
ddea o barac din lemn de pin, cu doua camere, n care s
locuiasc i aveau i vecini cu care s petreac smbt
noaptea i cu care s cnte duminica la biseric. Nu
trebuiau s munceasc de sabat. Nici chiar s mulg o vac.
Era lapte ct voiai la magazinul din ora patronat de fabric.
i ei puteau s-i cumpere orice doreau i aceasta li se
trecea n cont. Salariile lor erau date negustorului ca s
acopere datoriile. Cu ce le mai rmnea puteau face ce
voiau. Nu-i ddeau seama de sclavia lor i chiar cei care
nelegeau lucrul acesta nu se sinchiseau. La contrabanditi
236

se gsea destul whisky de calitate proast pe care s-l


cumpere smbt noaptea -apoi s-i salveze sufletele
duminica.
Shad Simmons i lungi cu dou zile excursia. n
salopet, mergnd clare pe un catr mprumutat, hoinri
pe ru n sus i dincolo de ru pn ce gsi ceea ce dorea.
Terenul era plat, rul drept i repede, i se putea aduce
acolo o linie scurt de transport, nefiind niciun deal care s-o
fac s ocoleasc. Cumpr trei ferme a cte douzeci de
acri fiecare, cu doi dolari pe acru, acceptnd plin de
generozitate ca familiile s locuiasc acolo, fr s plteasc
chirie, pn cnd avea el s le spun s se mute. O s nvee
despre mainile pentru filatur atunci cnd va strnge
suficieni bani din afacerile de intermediere ca s le poat
cumpra. Se ntoarse n Charleston cu buzunarele goale i
cu un clondir de civa litri de butur din gru.
i vorbi lui Pinckney despre oraele cu fabrici de bumbac
pe care le vzuse. Nu-i spuse intenia lui de a construi i el
una, de ndat ce va putea. tia c plantatorii de orez din
Charleston se vor uita de sus la bumbac i la tot ce era legat
de acesta, exceptnd banii pe care intermediarii n afacerile
cu bumbac i ncasaser n zilele de dinainte de rzboi.
Intermedierea era o ocupaie acceptabil pentru un
gentleman care nu vzuse niciodat regiunea care producea
bumbac i nici mcar interiorul magaziilor n care era
depozitat de la docurile de pe Bay Street. n schimb, i
imagin o adevrat grdin a Paradisului pentru
muncitorii crora li se asigura tot confortul i care nu aveau
nici mcar grija de a trebui s-i administreze salariile.
Pentru Pinckney care fusese crescut pe baza concepiilor
despre sclav i stpn ale tatlui su, acest lucru i prea
un sistem perfect pentru mna de lucru pe care avea s-o
237

angajeze la Carlington. Shad accept. Apoi zise c mai trziu


avea s gseasc un alb care s conduc magazinul. Pinny
accept nelinitit. Avea multe dintre prejudecile clasei lui,
fr ca mcar s tie c le are sau c acestea erau
prejudeci. Desigur, vor avea nevoie de un alb ca s
conduc magazinul; nu te puteai atepta de la negri s
nvee contabilitate sau s munceasc multe ore. Dar Shad
va trebui s dea de el printre noii venii n Charleston pe
care i cunoscuse la hotel. Nimeni din cei pe care-i cunotea
Pinckney n-ar intra n afaceri, chiar de-ar fi s moar de
foame. i apoi, Pinckney nu voia s se gndeasc la
amnunte. El voia s ajung la Carlington.

21
Plecarea lui Pinckney ntrerupse complet obinuina care
se stabilise n casa Tradd. Vizitele de dou ori pe sptmn
ale lui Edwards i a fiicei lui au trebuit s nceteze. Mary se
vicri de vidul existent n viaa ei. Prudence suferi pe
tcute i mai profund. Schimbase rolurile cu Pinckney.
Acum ea era aceea care era obsedat i el cel care hotra
ntlnirile lor clandestine. n timpul lunilor ct a durat
ploaia, tensiunea lui mereu crescnd a fcut s micoreze
frecvena acestor ntlniri, iar Prudence tri ntr-o
permanent stare de febr dat de nelinitea ei ascuns.
Apoi el plec.
Lipsa lui Pinckney se fcea simit i n familia Anson.
Aproape ncetase s-o mai viziteze pe Lavinia, dar rmase
credincios prietenului su Andrew, cel puin cteva minute
238

la dou sau trei zile. l ncurajase pe Andrew s persevereze


n studiile sale laborioase. Cu plecarea lui Pinckney, Andrew
abandon. Acest lucru era o lovitur pentru tatl i nevasta
lui. Josiah i Lucy nu erau n stare s-l remonteze pe
Andrew sau s-i redea ncrederea n sine.
Egoist, zise Emma despre Pinckney, ascunzndu-i n
mnie ngrijorarea n legtur cu Andrew.
Lizzie plngea i era neasculttoare. Shad i-ar fi putut
umple golul, dar nu era mai niciodat acas, ci plecat dup
afaceri, asta fiind tot ce spunea. Cnd Sophy a dus-o n
grdina public, Lizzie a fost bucuroas s se murdreasc
ct mai tare ca s-o enerveze.
ntr-o dup amiaz fierbinte, Sophy i oferi o distracie
interzis. n loc s stea n grdina public, aveau s mearg
cu tramvaiul. Lizzie fusese o singur dat cu tramvaiul,
mpreun cu Pinckney i doar foarte puin, de unde ncepea
linia de tramvai la parc i pn la Broad Street. Se urc
mpreun cu Sophy i scoase un ipat ascuit de emoie
cnd vizitiul sun din clopoel i Iovi caii pe spate cu
hurile. Tramvaiul se opri la Broad Street i Lizzie scoase
un oftat. Dar Sophy i spuse s stea jos n continuare. Ele
nu urmau s coboare. Lizzio fcu. Ochii mari. Ce aventur!
Nu trecuse niciodat de Broad Street, care era limita zonei
rezideniale, pentru c se mutaser n partea de jos a
oraului, de pe Charlotte Street din casa Juliei cu mai mult
de doi ani n. Urm.
Mirarea ei crescu cnd tramvaiul trecu ncet n sus pe
Meeting Street. Pretutindeni era grab, agitaie i activitate
intens. Pe trotuare erau o mulime de oameni care mergeau
grbii. n toate prile se construiau cldiri noi, iar
zgomotul ciocnitului o fcu s-i acopere urechile. Brbai
i femei urcau i coborau grbii din tramvai. Doar dou
239

femei cu obrajii extrem de roz i rochii mpodobite cu pene i


mrgele nu se grbeau. Lizzie tocmai le admira, cnd Sophy
i puse mna ei aspr la ochi i rmase aa pn cnd
tramvaiul mai parcurse trei staii.
La urmtorul col, tramvaiul vir la stnga. Lizzie
rmase cu privirea fix, impresionat de zidurile i turnurile
cu creneluri ale Citadelei. Pe terenul de defilare din faa
acesteia, unul din regimentele de armat ncartiruite acolo,
fcea exerciii de mar, cu tobe care ineau cadena. Era o
etalare de autoritate i putere menit s impresioneze
grupurile de pierde-var care se mbulzeau pe marginile
careului. Acest lucru o nspimnt pe Lizzie. Se fcu mic
de tot i se aez lng Sophy. La colul ndeprtat al strzii,
tramvaiul se opri i Sophy i spuse s coboare.
Nu, nu vreau s cobor! ip Lizzie.
Sophy o apuc de bra i o tr n jos pe scar, ducnd-o
pe trotuarul aglomerat. mpingnd cu o mn lumea,
apucnd-o pe Lizzie ntr-o strnsoare npraznic cu
cealalt, Sophy i croi drum prin mulimea de brbai i
femei. Lizzie abia putea ine pasul i nu vedea dect nite
culori nceoate printre lacrimile care i se prelingeau din
ochi. Simi apsarea trupurilor fierbini i mirosi duhoarea
puternic de transpiraie sttut i de whisky ieftin. Se
ntindeau spre ea mini care o trgeau de cordonul
oruleului i de panglicile de la plrie. Voci puternice
comentau despre prul ei rou i faa ei alb. Nu putea
respira.
Sophy o trase afar din mulime i o duse pe pavajul cu
denivelri de pe King Street, de-a lungul unui trotuar
aproape gol. Apoi se opri.
Uit-te acolo, zise ea pe un ton sczut, nfricotor.
i art lui Lizzie pe partea cealalt a strzii, un zid nalt
240

de crmid care nconjura un careu cu iarb ars de soare.


Pori uriae din fier, cu o friz cu nite lnci ascuite,
stteau deschise. Prin ele, Lizzie putu vedea o cldire
enorm din piatr. Ea nu aprecie frumuseea proporiilor ei.
i repetarea ritmic a balcoanelor cu coloane.
I se prea de neclintit, copleitoare i amenintoare.
Respiraia i deveni sacadat i ncepu s se sufoce. Sophy o
zmuci brutal.
Termin cu rutatea, uier ea. Tu este fat ru i eu
adus pe tine aici s vezi ce se ntmpl la fete rele ca tine.
Aici e azilul orfanilor unde se aduce copiii ri. Vrei s tii ce
primete ele de mncare? i spun eu. Ele primete de
mncare o dat pe zi i ele mncat doar mmlig rece cu
ap. Apoi ele nu mai primete absolut nimic. Ele doarme pe
jos, fetele rele ca tine, i gndacii le ciupete de degetele de
la picioare. Aici o s te aduc mama ta dac-i mai
murdreti oruleul i nu-i pas ce spune eu ie s faci.
Auzi ce spun?
Lizzie csc gura s respire. Sophy i rsuci braul.
Ei spune dac tu auzit la mine?
Lizzie ncuviin din cap.
Atunci hai acas. i nu spui la nimeni c te-am dus
cu tramvaiul, c dac nu, vine soldaii i te nchide la azil.
Corpul copilului se muie ca o crp. Lizzie leinase.
Isuse, se vicri Sophy. O lu pe Lizzie n brae i
porni n grab napoi spre King Street. n tramvai o inu n
poal, legnnd corpul care tremura, i rugndu-se cu voce
tare. Lizzie i recpt cunotina nainte de a ajunge
acas. Cnd tramvaiul travers Broad Street i vzu casele
i copacii cunoscui, respiraia ei deveni mai uoar.
O s fiu cuminte, Sophy, zise ea. Te rog nu m mai
duce acolo niciodat. O s fiu cuminte, promit.
241

Dup cteva zile Mary Tradd bg de seam c era mai


mult linite n cas dect altdat.
Cred c Pinny a rsfat-o ngrozitor pe Lizzie, le
spuse ea musafirilor. Lizzie se poart aa de bine acum,
cnd el este plecat.
Fusese plecat mai mult de patru luni. De cte ori Shad
pleca la Carlington s vad ce progrese se fcuser i s dea
raport asupra activitii lui, Mary i trimitea lui Pinckney
rugmini disperate, att n scris ct i verbal s se ntoarc
acas. i de fiecare dat Pinckney i trimitea un refuz verbal
sau scris foarte politicos.
Mama lui voia s se bizuie pe puterea lui; condiiile de
via ntinseser la limit curajul locuitorilor din Charleston.
Pentru muli, banii agonisii din vnzarea pmnturilor i a
bunurilor lor erau pe terminate. Pentru toi, srcia era
copleitoare din cauza preurilor umflate ca urmare a
recoltelor compromise i a numrului crescut de escroci cu
pungile doldora. Femeile cele mai neajutorate ale cror
brbai nu se ntorseser din rzboi nu aveau nicio
modalitate de supravieuire dac rudele nu puteau s le
primeasc, sau dac erau prea mndre i nu acceptau s fie
o povar pentru neamurile lor. Ca ntotdeauna, comunitatea
strns unit gsi o modalitate de supravieuire. Toat lumea
fcea cte o mecherie cu o plcere grozav. Doamnele
Snowden, care erau vduve, i-au ipotecat casa pentru a
plti chiria unei case solide i frumoas pe Broad Street.
Fusese un hotel mic i confortabil, iar acum devenise cmin
pentru mamele, vduvele i surorile soldailor confederaiei.
i fiecare reuea cu ct de puin putea s contribuie la
ntreinerea Cminului.
n septembrie, Sickles a fost nlocuit cu generalul E.R.S.
Camby, ale crui reguli erau mai aspre i mai umilitoare. i
242

instrui oamenii s introduc interdicia de a iei din cas


dup ora nou, fr nicio excepie; chiar i femeile cu
nsoitorii lor, care plecau de la o petrecere a inaniiei, erau
arestate i duse n faa unui judector militar de la Corpul
de gard i apoi la nchisoarea de la colul strzilor Broad i
Meeting. Emise ordine pentru companiile narmate, n loc s
le cear ajutorul. Brbaii din Charleston trebuiau s se
conformeze sau s lase strzile rezideniale neaprate. Iar
protejarea lor era mai necesar ca nainte din cauz c Liga
Uniunii devenea tot mai puternic pe zi ce trecea. n mod
incontient, Camby ddu o teribil lovitur moral tuturor.
Inspect casa Juliei Ashley, pe care Sickles i-o aranjase ca
s locuiasc n ea, i fu de prere c aceasta nu era
suficient de luxoas. i lu pentru el i soia lui casa lui
Miles Brewton. Garda militar din faa casei aducea aminte
permanent c nici chiar vechiul ora nu aparinea cu
adevrat cetenilor lui. Iar Sally Brewton plec n Anglia la
soul ei.
Am nevoie de tine, Pinny, se lament Mary Tradd, dar
el nu putea rspunde rugminilor ei. Trebuia s pun
treaba pe roate la Carlington, ca s poat supravieui toi. i
acest lucru trebuia s-l fac singur, pentru ca nimeni s nu
vad ct disperare i provoca ruperea n dou a
pmntului, care ntotdeauna i-a hrnit pe cei din familia
Tradd i le-a asigurat un cmin linitit. i trebuia s
ascund de ei crizele violente de friguri de balt care-l
apucaser pe la mijlocul verii.
Frigurile l apucau regulat din trei n trei zile, aa nct
putea s programeze vizitele lui Shad pentru zilele lui bune.
n zilele proaste ncepea munca n zori. Dup-amiaza, cnd
l cuprindeau frigurile pe ira spinrii, abia avea timp s
ajung n patul de campanie din cas, nainte ca trupul lui
243

s tremure att de tare nct s nu se mai poat controla.


Cudjo sttea cu el, acoperindu-i trupul cuprins de friguri cu
pturi aspre i, cnd frigurile se transformau ntr-o
fierbineal uscat, i umezea pielea i-i ducea plosca cu ap
la buzele arse de sete. Cnd ncepea s transpire, faa
neagr a lui Cudjo i pierdea cutele care trdau
ngrijorarea, iar el adormea n patul pe care-l pusese lng
cel al lui Pinckney. Scurt timp dup aceea, sforiturile lui se
amestecau cu respiraia linitit, regulat a lui Pinckney
care adormea epuizat.
ntr-una din zile, n noiembrie, Shad fcu o vizit
neanunat, aducnd contractul pe care-l ncheiase dup
dou luni de negocieri, precum i o sticl de ampanie.
Pregtirile preliminare erau gata. nti aveau s
srbtoreasc i apoi s treac la treab.
Auzi zgomotul spasmodic, sinistru, nainte sa ntre pe
ua din fa. Cudjo alerg s-l opreasc n hol, dar Shad l
mpinse i intr n camera lung i ntunecoas n care
Anson Tradd negociase cu fiul lui climara.
Pinckney l vzu i ncerc s se ridice, dar tremurul
muchilor era mai puternic dect voina lui. Czu napoi pe
patul de campanie ptat de transpiraie. Clnnitul dinilor
lui rsun grotesc, cnd renun la efortul de a-i stpni
trupul slbit. Faa i era alb, spectral, cu cearcne
ntunecate n jurul ochilor nfundai n orbite. Pielea prea
mult prea ntins peste fa; nasul lui slab i pomeii
proiemineni erau ascuii ca nite cuite. Shad,
ngenunchiat lng el, i lu mna. Era la fel de alb i
osoas ca i faa. Unghiile erau vinete.
Cristoase! gemu Shad, moare!
Nu, domle, dom Shad, n-o s moar, zise Cudjo.
Gata, bine pn la micu dejun, nu necjit!
244

Shad nu-l crezu. Rmase n genunchi lng Pinckney


pn ce patul ncet s se mai cutremure. Apoi, teribil de
ngrijorat, strbtu n lung i-n lat camera luminat de
lamp, n timp ce Cudjo i ddea ajutor lui Pinny, care delira
i cerea ap. Dup ce febra se potoli, Pinckney era slbit dar
lucid.
De ce naiba ai venit astzi? ntreb el.
Shad se aez lng el. Transpiraia ieea prin fiecare
por al trupului lui Pinckney, muindu-i hainele i prul.
Vezi de ce am renunat la cearceafuri i perne? zise el
zmbind. Nu te mai uita aa ca o bunicu. Sunt n ordine.
Nu-i dect puin malarie.
Eti sigur?
Sigur. mi trebuie doar puin odihn. Spune-i lui
Cudjo s-i gseasc un pat i o ptur.
nchise ochii i czu imediat ntr-un somn adnc. Shad
apropie lanterna de el. Culoarea lui Pinckney era sntoas.
Doar pielea i era umed i rece. Cu toate astea Shad ezu
pe podea, lng el, toat noaptea.
Dimineaa l usturau ochii, i muchii anchilozai l
dureau. Pinckney se trezi n zori plin de o vitalitate, pe care
Shad o gsi enervant.
Ce naiba i-ai fcut? ntreb el.
Pinny rse.
Doar ce fac ntotdeauna ca s intru n ncurcturi,
zise el. nti acionez i apoi pltesc. Oricum nu m-am
gndit niciodat c-o s m prind frigurile. tiu c de asta
nu scap niciun alb care rmne la ar n timpul verii, dar
n-am putut s mai atept ca s ncep treaba, aa c n-am
ateptat. i m-am mbolnvit.
Nu poi s iei nimic pentru asta?
Ba da. Chinina reduce durerea i febra. Am avut
245

cteva pastile, dar le-am terminat.


Doar n-ai minte de langust. Te iau cu mine acas.
i n ciuda obieciunilor violente ale lui Pinckney, asta i
fcu. De fapt, lui Pinckney nu-i mai rmsese mare lucru de
fcut. Sptura pe petecul de marn fusese extins de
bieii lui Cudjo care spaser nite anuri radiale, ca
spiele, care urmreau filonul de marn ce se adncea tot
mai mult n pmnt. Ei tiau acum c zcmntul srcea
n partea de vest i se mai ntindea civa acri spre nord i
sud. Casa era aezat pe marginea de est a acestui
perimetru. Pinckney nu voia s sape acolo, dei depozitul
continua sub fundaie.
Ei reparaser de asemenea vechea alee cu colibele
sclavilor, astupaser crpturile din perei i nlocuiser
geamurile la trei ferestre ale casei. Fosta sufragerie era
acum aranjat cu o tejghea i rafturi, care ateptau s fie
ncrcate cu provizii pentru muncitorii care urmau s fie
angajai dup nti ianuarie. Nu puteau angaja niciun
muncitor pn atunci. La es se dezvoltase o nou tradiie,
adugat la colecia de tradiii deja existent. Ziua de Anul
Nou era cunoscut ca ziua emanciprii de ctre toi negri. n
acea diminea ei vor accepta sau vor refuza s se angajeze
la muncile care li se ofereau. Iar dup ce fceau afacerea,
patronul trebuia s asigure mncare, butur, focuri de
artificii pentru festivitile care durau tot restul zilei.
Shad cumprase deja cazmale, lopei, frnghii, roabe i
plasele de care aveau nevoie. Acestea erau pstrate n
magaziile din Charleston pn n ultimul moment. ntre
timp, Cudjo i bieii lui construiser barje ca s le
transporte.
O s trebuiasc s-i dai celui care va conduce
magazinul ceva mai confortabil dect un pat de campanie,
246

zise Shad. Poate domnioara Ashley se va putea lipsi de un


pat i o mas.
Mtua Julia? Ea nu va nvrednici pe nimeni nici
mcar cu un cuvnt amabil.
Ar putea. Acum i-a primit napoi casa din ora i
Stuart zice c e acolo mobil ct pentru un hotel. Poi s-o
rogi frumos. Vine la ora sptmna viitoare.
O, Dumnezeule! Acum tiu c-o s rmn aici.
Atunci tii greit.
Doctorul Trott, cruia-i mersese vestea de cnd cu
povestea cu sirena, i ddu lui Pinckney chinin de calitate
bun.
Nu mai mult de treizeci de granule pe zi, zise el, altfel
o s te otrveti.
Pinny consimi. Lu cincizeci, i crizele ncetar.
Zilele lui erau extrem de aglomerate. Vroia s vad
echipamentul depozitat pentru Carlington, precum i
prietenii i familia. Trebuia s-i vad mtua i pe Lavinia.
Amndou i pregtiser ns nite surprize.
Lavinia vroia s fixeze data nunii lor.
La urma urmei, Pinny, zise ea cu prefctorie, de
Crciun o s avem patru ani de la logodn. neleg de ce a
trebuit s dureze aa mult. Papa mi-a explicat c tu a
trebuit s ajungi s fii pe picioarele tale, ca s poi avea grij
de o familie. Te respect pentru asta, cu adevrat te respect,
i asta m face s te iubesc i mai mult. Dar a fost cumplit
de greu, Pinny, s te vd muncind de unul singur, fiind la
mare ananghie i toat lumea profitnd de pe urma ta i
bizuindu-se pe tine, iar tu ai fost aa de curajos i puternic.
Tot timpul am tnjit s fiu alturi de tine, s mpart poverile
cu tine i s-i port de grij. Treaba asta m-a ros continuu.
Asta m-a fcut att de rea i de nesuferit. tii bine c n-am
247

gndit lucrurile acelea ngrozitoare pe care le-am spus.


Ochii ei mari albatri privir rugtori n sus spre el. Genele
lungi erau umede. Pinckney blbi ceva imperceptibil.
Lavinia i arunc braele ei moi pe dup gtul lui i-l srut
cast pe obraji.
O, soul meu, ngerul meu! i opti ea n ureche. tiam
c n-o s fii suprat pe mine. i eu nu voi fi niciodat,
niciodat, suprat pe tine, orice ar fi. i ddu drumul i se
cuibri lng umrul lui, privind n sus i zmbind, gropia,
fcnd-o mai frumoas. Papa zice c o s faci treab bun
cu materialul acela din oase sau din ce-o fi. Eti destul de
detept s te fi gndit s vinzi yankeilor ceva din rocile alea.
Asta nseamn c nimic nu ne poate mpiedica s ne
cstorim. Cred c sunt cea mai fericit fat din lume.
Pinckney se ag de singurul pai pe care-l putu vedea.
Va trebui s vorbesc cu tatl tu, zise el.
Sigur c-o s-i vorbeti. Dar nu chiar n minutul sta,
drag. El i cu mama tocmai au terminat cu mutatul napoi
pe Charlotte Street i e furios ca o viespe pentru
stricciunile fcute de yankei. Pur i simplu trebuie s merg
pe vrfuri cnd e pe aproape. E ursuz ca un urs btrn.
ntrzierea i prea lui Pinckney o uurare temporar. Fu
de acord s atepte, nainte s-l abordeze pe Josiah Anson,
nenelegnd c, de fapt, aceasta nsemna totodat acceptul
de a se cstori cu Lavinia.
Peste cteva zile l vzu pe Josiah Anson dar nu avu
ocazia s i vorbeasc. Amndoi nu erau dect nite
spectatori jenai la un conflict dintre Emma Anson i Julia
Ashley. Pinckney o nsoise pe mtua sa pe Charlotte Street
ca s-i vad casa, chiar n ziua sosirii ei de la Barony. n
drum spre oraul de sus, ea i spusese vestea care mai
trziu avea s-o scoat din srite pe vechea ei prieten i
248

vecin. Avea de gnd s-i nchirieze casa. Dar nu cu totul,


ci cu camera.
Am fcut o plimbare s-o vd cnd yankeii mi-au
restituit-o, zise ea, i atunci m-am hotrt. Pe de o parte
pentru c ploaia mi-a distrus, anul acesta, recolta de orez i
am nevoie de bani; pe de alt parte pentru c Barony mi
ocup tot timpul, i mai ales, ntregul ora este n
schimbare. Nimeni nu vrea s triasc n oraul de sus n
afar de negri i de albii srntoci. Dac am de gnd s-o
nchiriez a putea foarte bine s o dau unor oameni care o
vor. Am angajat un agent care s urmreasc plata chiriei.
O familie la cte o camer, albii n cas i negrii n anexe.
Cnd repet acest lucru de fa cu Emma Anson se
declan btlia, iar brbaii rmaser neajutorai. Domnul
Anson nu se putea certa cu soia sa.
Josiah mi-a construit aceast cas ca dar de nunt,
zise ea. Am trit aici fiecare zi a vieii noastre pn n
momentul cnd yankeii ne-au furat-o. Acum c ne-au dat-o
napoi, am de gnd s-mi triesc pn la ultima zi viaa aici,
n casa mea.
Nici Pinckney nu se putea certa cu mtua lui, cu toate
c fusese aa nesbuit. Oraul era n schimbare. Julia
Ashley nu era prima care s-i transforme casa ntr-un
cartier al sracilor. Sub presiunea constant a greutilor i
insultelor, locuitorii din Charleston nchideau ncet n ei o
ncordare fizic i emoional. Vechiul ora care
supravieuise tuturor atacurilor nscocite de om sau de
natur, devenise refugiul lor. Fr s fie contieni de
alegerea lor, ei se retrgeau dincolo de linia unde primii
coloniti construiser zidul de aprare al Charlestonului,
Broad Street. Zona situat la nord de acesta putea fi lsat
strinilor. Partea de sud de Broad Street a fost i va fi
249

ntotdeauna adevratul Charleston. Ei nu vor fi niciodat


nfrni, att timp ct i aveau tradiiile lor i le putea
pstra cel mai bine acolo unde se nscuser ele de fapt.
Pinckney nchise catastiful cu socoteli pe care-l studia
i-l puse napoi n sertarul biroului. Compania de fosfai
Tradd-Simmons avea o balan care putea acoperi salariile
pentru primele trei luni din noul an. n partea cealalt a
camerei, Lizzie nchise cartea pe care o citea i deschise o
alta. Pinny suspin ncet. Depresiunea pe care o simea o
puse pe seama dozelor mari de chinin pe care le lua. i
spunea c avea o mulime de motive pentru care s fie
fericit. n curnd Carlingtonul avea s aduc un venit
regulat i ngrijorarea lui principal urma s dispar. n
mod categoric, Lizzie nu mai era aa afectuoas cum fusese,
dar nu era nici ngrijortor de retras, era pur i simplu
tcut i extrem de bine crescut.
Stuart, n schimb, compensa lipsa de interes a lui Lizzie.
Acesta se inea pe urmele fratelui su ori de cte ori
Pinckney se ducea la arsenal s vorbeasc cu prietenii.
Uneori era acolo i atepta ore ntregi n sperana c
Pinckney va veni. Julia nu era att de dur pe ct se temuse
el c va fi. Fcu abstracie de dezastrul recoltei de orez de la
Barony i deja vorbea pe un ton optimist despre cultura din
68. Savura viaa social de la ora dup singurtatea de la
plantaie. i era o companie agreabil. Pinny aproape c
uitase ce inteligent i interesant putea fi mtua lui. i
mprtir amintirile de la Londra i discutar despre cri
de care abia i amintea s le fi citit i s-i fi plcut pn
cnd Julia pomeni de ele. i mai ales, aceasta era
surprinztor de cunosctoare n ceea ce privete cultivarea
orezului i ar fi vorbit despre asta ore n ir. Pinckney tiuse
ntotdeauna c viitorul lui era s fie plantator de orez la
250

Carlington. Acum n-o s mai fie niciodat aa ceva. Ascult


cu aviditate relatrile Juliei despre Barony i despre
strvechile ritmuri ale vieii de plantator, vznd
Carlingtonul aa cum fusese cnd era tnr ca s poat
aprecia ce avea n faa ochilor.
n ceea ce o privete pe Mary, aceasta radia de fericire.
Frumosul ei copil favorit se afla acas i era mai frumos ca
oricnd, bronzat de soare i cu muchii tari precum roca pe
care o spa. Se atrna mndr de braul lui de cte ori
ieeau n ora. Iar cnd erau acas se putea bucura de
prezena reverendului i a fiicei acestuia.
Att Adam ct i Prudence se schimbaser. Ea era
distant i rezervat. Tatl ei era deosebit de fericit s se
afle din nou n casa familiei Tradd. Ochii lui strluceau plini
de cldur privind-o pe Mary. Ochii lui Prudence strluceau
ciudat fr s priveasc pe nimeni.
Pinckney simi fiorul rece, neateptat, al febrei, la baza
irei spinrii. Fir-ar s fie, gndi el. Probabil c am uitat
s-mi iau medicamentul. i scoase chinina din buzunar i o
nghii, strmbndu-se din cauza amrelei. Auzi sunetul
care anuna ora de la biserica Saint Michael.
Ceasul e patru, strig paznicul, i totu-i n ordine!
n ordine, pe dracu!, zise Pinckney. Uitase c Lizzie
era n camer. Nu uitase ns c n curnd va fi cstorit.

22
Ziua urmtoare, Pinckney se simi mult mai bine. Toat
ziua fusese ocupat la depozit, iar pe sear strlucea de
251

ncntare pentru roadele activitii sale productive. Se


ntoarse acas tocmai cnd era scandalul mai mare. Mama
lui alerga de colo pn colo ca o cloc. Era miercuri, ziua
cnd Stuart mergea la cursul de dans, baia lui era pregtit,
iar el nicieri.
E doar ora ase, mam, o s fie acas la timp, zise
Pinckney.
Mary nu-l bg n seam.
Unde-o fi biatul sta? Nu-l gsesc niciodat cnd am
nevoie de el. Stuart! Vino aici, n momentul sta! strig ea,
de la baza scrii.
Dar Stuart era prea departe ca s aud vocea mamei.
Cerul de iarn se ntuneca devreme ceea ce permitea
sporirea incursiunilor membrilor clubului. Ascunzndu-se
n ruinele cldirilor arse, sau n structurile neterminate ale
celor noi, care se construiau, ei i plasau operaiunile tot
mai departe i mai departe, n oraul de sus, spre centrul
activitii militare a Uniunii - Citadela. Alex i condusese cantotdeauna, dar planul fusese pus la cale de Stuart.
Iscodind cu privirea de pe schela a ceea ce o plcu
bombastic anuna c va fi Cel mai frumos magazin de
produse de galanterie din statele Carolina, el se cutremur
de emoie. Drumul lor peste acoperiurile ultimului corp de
case era aproape complet. Misiunea de recunoatere din
noaptea aceasta ar trebui s stabileasc exact ascunziurile
de care vor avea nevoie pentru a ajunge neobservai n
Careu. Apoi vor spiona santinelele i vor cronometra
rondurile acestora cu ceasul lui Alex. Acest lucru va pune
capt perioadei de pregtire, chinuitor de lung.
Mine va fi rndul lui, al lui Stuart s conduc
operaiunile. O s se nvrteasc pe lng Arsenal ca de
obicei. Nu-i putea aminti cine va fi de gard, tia doar c
252

acesta nu era Pinny. Stuart se va comporta ca un copila i


se va ine de capul oricui s-ar afla de gard. Apoi, cnd
membrii Clubului fceau o ieire n teren, el urma s fure
praf de puc, atunci cnd santinela se va afla cu spatele la
el.
Bieii l vor atepta la sediul Clubului, l vor atepta pe
el i nu pe Alex. Va avea timp suficient s confecioneze
bomba nainte s plece cu toii acas la cin. i apoi, o s fie
timp. Or s urmeze ruta pe care o stabiliser, vor alerga la
fereastra camerei cu muniie i vor arunca bomba. Nu aveau
nicio acoperire, dar totul se va petrece aa de repede nct
yankeii nu vor avea timp s reacioneze.
Stuart! Grbete-te. Vine cineva. Alex l smuci de
glezn. Stuart se smulse din visul lui de eroism i privi n
jos. Alex era deja la baza schelei.
Haide! strig Alex, apoi se ntoarse i fugi.
Auzind pe cineva cntnd, Stuart ntoarse capul. Jos,
aproape, exact n dreptul lui, un grup de negri rguii
mergeau n ritmul vocilor lor iptoare.
Trupul lui John Brown zace putrezind n mormnt
Tora care ardea cu flacr vie, inut de unul dintre ei,
arunc umbre groteti n jurul lor; Stuart nghe.
Hei! Ce-i asta? Cel cu tora se opri. Parc o pasre cu
capul rou. Negrul ridic tora deasupra capului. Lumina
ajunse sus la Stuart care se las s alunece spre pmnt.
Cu un mrit slbatic, negrul se npusti dup el trecnd
prin mprejmuirea din jurul Cldirii n construcie. Abia
atinse pmntul cu picioarele c cineva l i apuc cu o
mn pe dup gt i-l trase la lumin. nlar tora
deasupra capului su.
Ia uite ce-avem aici, zise rnjind cel care-l capturase.
Un mic cow-boy, desigur. Ce faci acolo sus, biatule alb? Nu
253

tii c noaptea este pentru noi negrii? Nu i-a spus mama s


stai acas dup ce se ntunec?
El nu ascultat la mama lui, zise un altul,
aplecndu-se aproape de biatul care se zbtea. Prea
necuviincios. Tata lui trebuie s dea o btaie la el cu biciul
pentru asta.
Poate tata la el mort n rzboi, zise purttorul torei
cu o ncntare care-i ddea fiori. Poate armata a prins tata
la el i face fript. El mpinse flacra lng capul lui Stuart.
Stuart simi o arsur pe obrazul i urechea din partea
dreapt. Cel care-l inea mpinse la o parte flacra.
Nu-l arde pe biatul sta, Toby. Cred c acest cow-boy
are nevoie de puin btaie cu biciul, asta-i tot. O mic
pedeaps disciplinar. Noi toi putem s-l nvm. La fel
cow-boy obinuia s nvee la noi.
Stuart se cltin n mijlocul celor care-l bteau cu
pumnii, propulsat fiind de o lovitur n ceaf. Pumnii
cdeau asupra lui peste tot, lovindu-i braele ridicate,
pieptul, faa, urechile, rinichii, ochii, gura. Sunetele
nfundate ale loviturilor pe trupul lui ncepur s se aud ca
o rafal. Picturile de snge desenaser un model pe
cheresteaua nou, deschis la culoare, de pe antier. Stuart
distinse un nou sunet n afara iuitului din urechile lui
zdrobite n btaie. Pai, pai care alearg i strigte.
Loviturile ncetar. i ddur drumul i czu pe pmnt.
Salvat. Era salvat. Se chinui s-i deschid ochii umflai,
injectai. Lumina torei czu scurt timp pe un chip pe care
parc i-l amintea. Chipul acesta era estompat i ciudat, dar
i ddu o stare de linite.
Alex, ncerc el s spun. Apoi i se acoperi faa cu
ceva i lumea ntreag se scufund n bezn.
Elijah intr cu pai grbii n sala Archer. Observ c era
254

de dou ori mai mult lume ca de obicei i fu mulumit. n


seara asta veniser muli s se nscrie. Era membru al Ligii
Uniunii de peste un an i era mndru s constate creterea
forei acesteia. Cowboy nu mai erau puternici. Elijah
ascultase cu atenie discuiile politice din casa Tradd de
cnd se ntorseser acas domnul Pinckney i doamna
Julia. Ei renunaser deja la sperana ca vreunul dintre ai
lor s poat face ceva ca s mpiedice adoptarea noii
constituii din Carolina de Sud, care va fi elaborat n
Columbia n luna ianuarie. Elijah tia ce va conine aceasta.
Negrul va obine dreptul la vot. Apoi negrul va face legile. El
nu va mai merge niciodat la nchisoare. Tot ce avea de fcut
era s voteze pentru republic, aa cum i spusese Liga
Uniunii.
i salut civa prieteni pe care i-i fcuse la ntlniri i
ei i explicar motivul aglomeraiei. n seara aceasta urma s
vorbeasc Tticu Cain. Elijah btu din palme. Auzise acest
nume pretutindeni. Tticu Cain se perindase prin tot statul
innd discursuri, dar Elijah nu-l vzuse niciodat. i croi
drum mai ncolo n sala de ntrunire. Ca de obicei, se afla
acolo o tribun acoperit cu steagul american avnd pe ea o
biblie deschis i cte o copie a Constituiei i a Declaraiei
de Independen. Elijah se ddu mai aproape. Tticu Cain
va vorbi de la aceast tribun.
Auzi c se nchid i se zvoresc uile i inima lui btu
mai tare. Caracterul tainic al acestei ntruniri te fcea s te
cutremuri, semnele speciale pe care membrii i le fceau
ntre ei pe strad, data i ora urmtoarei ntlniri spus n
oapt noaptea pe fereastr. Dar cel mai grozav dintre toate
era momentul care se apropia. Simea emoia n rndurile
celor care stteau nghesuii unii n alii. Apoi momentul
veni. Toate luminile se stinseser deodat. Iar n spatele
255

tribunei cineva aprinse Focul Libertii. Toi btur din


palme, tropir i cntar:
Trupul lui John Brown
O voce mai ridicat i mai puternic dect a tuturor
celorlali se nl din umbrele din preajma focului. Apoi un
brbat nalt n mantie roie iei n lumin. Era Tticu Cain.
i inea braele ridicate, mnecile ample unduindu-se ca
flcrile.
Slav Isuse, mormi Elijah. Se uit fix pn simi c-i
ies ochii din orbite.
Frai i surori, strig vocea puternic. Acum era puin
mai joas. tii cine sunt eu? l tii pe acest frate?
Da, da, da, frate! ip mulimea.
Mi se spune Tticu Cain, m cunoatei?
Da! Tticu Cain!
Dar mai am i alte nume, nume pe care nu le tie
nimeni. Vrei s le aflai?
Da! Da, frate!
Numele meu este rzbunare. Numele meu este snge.
Numele meu este moarte. Toate acestea i multe altele. Vrei
s le tii?
Da! rspunsul era un vuiet.
Numele meu este negru? Numele meu este sclav?
Numele meu este boy?
Nu! Niciodat! Nu, nu, nu! url mulimea.
Numele meu este snge!
ncepur aplauzele.
Da! clap clap clap
Numele meu este moarte! Clap
Da! trop trop trop
Numele meu este Tticu Cain! Spunei-l!
Da! Da, Doamne, da! Tticu Cain!
256

Un tunet de picioare tropind.


Tticu Cain apuc repede o facl i i-o inu deasupra
capului. Cealalt mn a lui se mic, aducnd mulimea la
tcere.
Frai i surori, se tngui el, vedei semnul lui Cain!
Semnul lui Cain este pe mine! Chiar aa cum Cain l-a ucis
pe Abel i a fost nsemnat de justa mnie a Domnului, tot
aa sunt i eu nsemnat de Domnul ca s fiu un simbol al
mniei poporului meu. Uitai-v la mine. Uitai-v la chipul
sta. Fraii mei, surorile mele, uitai-v i fie-v mil. Acesta
este chip de alb. Acesta este chipul pcatului. Tora aprins
i lumin pielea palid i trsturile acviline. Se reflect n
ochii lui deschii la culoare fcndu-i s par roii.
Mulimea gemu i se legn dintr-o parte n alta.
Fie-v mil de mine, am spus!
Vaietele i suspinele umplur ncperea. Undeva o femeie
bocea. Braul lui Cain i readuse la tcere.
tii cum am cptat acest chip, acest semn al lui
Cain? tii. tii cu toii! l am de la tata? Nu! l am de la
mama? Nu! l am de la un om alb. l am de la tatl tatlui
lui. Cum? tii cum. i eu tiu cum. tim cu toii cum i
asta este ruinea noastr. Cnd omul alb a luat-o pe mama,
a ntrebat el dac ea l vrea? Nu! Cnd tatl lui a dat-o pe
mama mamei mele, a ntrebat el dac ea l vrea?
Cnd tatl meu i tatl tatlui meu a trebuit s vad
c omul alb le ia femeile, ce au putut s spun? Au putut s
spun Nu?
Nu! rspunse sala ntr-un urlet.
Au putut ei s spun Lsai-mi femeia n pace?
Nu!
i cnd a venit copilul pe lume, copilul mulatru,
copilul dintre un alb i o mulatr, copilul cu semnul ruinii
257

n pielea lui, au putut ei s spun: Albule, ia acest copil; nu


e din aceeai plmdeal cu mine? A putut tata s spun
acest lucru?
Nu!
A putut tatl vostru s spun asta?
Nu!
Frai, surori! Acum putem s-o spunem? Putem s
spunem Lsai femeile noastre n pace?
Da! Slav Domnului! Da!
Da! Putem s-o spunem. i o spunem. i spunem
omului alb, iat rzbunarea. Iat ruinea ta. El i va vedea
ruinea n stigmatul lui Cain. l va vedea la lumina torei. La
fel cum i voi l vedei acum. l va vedea i va ti. Nu se va
mai atinge niciodat de femeile noastre, l va vedea pe Cain
la lumina torei, n focul de la tora. Focul va purifica. Focul
este semnul Domnului. Copiii lui Israel au urmat coloana de
foc. Focul va arde ruinea. Focul! Arde! Arde pereii omului
alb! Arde recoltele omului alb! Arde pe omul alb! V spun!
V promit! V jur! Ziua judecii se apropie. Ziua focului.
Ziua purificrii ruinii noastre! Ziua sngelui! Ziua morii!
Ziua rzbunrii! Ziua lui Cain! Urmai-m, fraii mei!
Urmai-m la focul libertii! Urmai-m!
Mulimea url, scandnd, ipnd, tropind, strignd cu
voce tare cuvintele secrete ale Ligii Uniunii.
Libertate!
Lincoln!
Loial!
Lig!
Ovaionar pn rguir. Apoi Tticu Cain ridic
ambele mini n semn de binecuvntare. i ei spuser
jurmntul dup el, jurnd s voteze cu partidul republican.
Elijah fu purtat n strad de valul mulimii care-l
258

nconjura. Abia se putea ine pe picioare. ocul pe care-l


primise nc l paraliza. Chipul lui Tticu Cain era un chip
pe care-l cunotea. Pielea era mai mslinie i era mai n
vrst. Dar altfel, era chipul lui Alex Wentworth. Lu
tramvaiul pn acas, fiind prea zguduit s poat merge pe
jos.
Te rog, Doamne, blmji el, f ca dom Pinckney s nu
ntrebe unde am fost eu. S m bag n pat cu revolta n
mine.
Nimeni nu-l ntreb unde fusese, nici mcar nu-l bg n
seam cnd intr. Toi servitorii se aflau n buctrie,
ipnd i rugndu-se. Lizzie se afla n birou, fiind legnat
n braele lui Shad n timp ce-i cnta un cntec de leagn
fr cuvinte. Mary, Pinckney i Julia erau cu toii la spital,
unde doctorul Perigru se lupta s-l in n via pe Stuart.
Timp de trei sptmni, Stuart pendul ntre via i
moarte. Se afla mai tot timpul n com, cnd i revenea
avea dureri aa cumplite c trebuia s fie drogat cu
laudanum ca s nu se zvrcoleasc i s-i deranjeze atelele
de la braele i picioarele rupte. A fost adus acas cu dou
zile nainte de Crciun. Julia luase deja o decizie.
Trebuie s m ntorc la Barony pn n ziua de Anul
Nou, zise ea n vechea ei manier imperial. Voi lua copiii cu
mine. Biatul trebuie ndeprtat de anturajul pe care-l are.
Lizzie are nevoie de instruire serioas, pe care n-o va primi
niciodat de la mama ei.
Mary plnse i protest, dar Pinckney i impuse punctul
de vedere. i aminti de tinereea lui de aur pe plantaia
Tradd. Dac nu putea oferi acelai lucru fratelui i surorii
sale la Carlington, Julia putea s ofere ceva aproape similar
la Barony. Era un drept al lor pe care-l aveau prin natere.

259

CARTEA A PATRA
1868-1875

260

Copiii Tradd i petrecur ntregul an 1868 la Ashley


Barony. Pentru Stuart, a fost un an de tmduire a trupului
i a rnilor nevzute ale sufletului. Cunoscuse viaa de pe
plantaia Carlington pn la opt ani. Apoi ncepuse rzboiul
iar tatl i fratele lui l lsar ntr-o lume a femeilor. i ntr-o
lume sfiat de bombe. Viaa la Barony se afla sub
imperiul anotimpurilor, a rului, a ciclului creterii
culturilor i a recoltatului. Era o contopire cu natura, era
ceea ce-i amintea Stuart dintr-o vreme cnd era fericit,
iubit i n siguran; era o ntoarcere la Eden.
Lizzie nu-i aducea aminte de Carlington. Ea fusese
luat de acolo nainte s mplineasc doi ani. Lumea
plantaiei de orez era nou, un regat magic al zrilor
ndeprtate i al culorilor lucitoare ale punilor care
msurau n lung i-n lat pajitea tuns dintre cas i ru.
Cnd se afl c va fi trimis acolo, departe de cas, se ddu
n sufletul ei o lupt ntre teama fa de Julia i groaza de
Sophy. n timp ce naintau ncet pe ru n sus, ea sttu cu
ochii nchii, ngheat de aerul iernii i de convingerea c
Barony ar putea fi exact ca i Azilul orfanilor, ntrebndu-se
de ce mergea acolo, cnd se strduise att de mult s fie
cuminte. Cnd barja se lovi ncet de docul de acostare,
deschise ochii i vzu n deprtare casa din crmid. Doi
puni deranjai de zgomot i de agitaie, traversar anoi i
mnioi pajitea, trndu-i penajul cozii dup ei. Apoi se
oprir i-i deschiser amndoi deodat minunatele lor
cozi-evantai. Lizzie nelese c ajunsese pe un trm
minunat.
Tezaurul de aur al Juliei reuise aproape s in timpul
pe loc la Barony. Erau unele diferene, dar numai de
proporie, nu i de esen. Ashley Barony era nc o mic
insul de o frumusee calm, singura plantaie de pe Ashley
261

care nu fusese ars i prdat de armata lui Sherman.


n dimineaa urmtoare sosirii lor, Julia le anun
programul pe care trebuiau s-l urmeze.
Lizzie, zise ea, va avea un program riguros de lecii de
bune maniere, lecii pe care mama ei nu i le-a dat. n plus,
va trebui s nvee leciile pe care le-ar fi fcut cu doamna
Allston. i va nva s se comporte ca o doamn. Stuart i
va petrece timpul n aer liber, tmduindu-i i
consolidndu-i trupul. Mintea lui va putea fi supus mai
trziu unei discipline.
i anul ncepu. Julia i lu pe Stuart i Lizzie s fac o
plimbare pe moie. Se mergea ncet. Din cauza rnilor lui,
Stuart nu putea merge clare ci ntr-o crua. Lizzie ceru s
mearg cu el. Cei patru cai aflai n despriturile din fa,
din cele-o sut existente n grajd i se preau uriai i o
nspimntau. Julia admise rugmintea ei.
O s nvei s clreti dup ce o s te obinuieti
Merser nti la pdurea de pini, unde Julia inspect
cabana de var i art cu mna cutiile atrnate pe
trunchiurile copacilor nali:
Yankeii adun seva ararilor ca s obin zahr din
ea, zise Julia. Noi scoatem terebentin din pinii notri. De
asemenea lemne uscate pentru aarea focului i cherestea
pentru construcii. Avem i noi arari, dar sunt un alt soi. O
s-i vezi la primvar; dau nite frunze roz care devin verzi
cnd se maturizeaz.
De acolo, merser pe un drum printr-o pdure mixt
pn la ochiurile de ap din mlatin. Apa era ntunecat i
linitit. Aceasta reflecta frunzele rotunde i mari de nufr
care se ngrmdeau ntr-o parte a ovalului neregulat al
apei, precum i scoara cenuie a chiparoilor cu
diformitile lor groteti. Muchiul lung, des, atrna de
262

crengile nalte ale copacilor ca nite brbi cenuii i


ncremenite n aerul linitit de deasupra apei ntunecate.
Frumuseea oglinzii apei era stranie. Vocea energica a
Juliei destrma vraja.
Sa nu venii aici singuri. Sunt erpi veninoi care cad
uneori de pe crengile copacilor. Din lemnul de chiparos se
face indril impermeabil pentru cabane precum i pirogi
ca acelea pe care le au indienii. Pot ncpea opt oameni
ntr-una. De asemenea, l folosim pentru treburile de la
buctrie. O s-i art. Lemnul se pstreaz la fel de bine ca
i fierul. Atta timp ct l umezeti suficient de des pentru a
nu se crpa, dureaz venic.
Trecur apoi pe lng nite cmpuri mprejmuite;
potrnichi i becaine se ridicar n zbor, speriate, de pe
grmezile de paie rmase dup seceri. Julia art spre ele
cu cravaa.
Putem tri din vnatul pe care-l avem, zise ea
mulumit de sine. Sunt n pdure cprioare, curcani
slbatici iar cnd raele i gtele zboar pe deasupra nu-i
rmne dect s pui puca la ochi i s apei pe trgaci.
Zboar n grupuri aa compacte nct ntotdeauna nimereti
una sau dou. Poi gsi de mncare din belug i n praie.
Pe dou din ele inem toat iarna nvoade pentru scrumbii,
iar n altele se pot pescui bibani, pltici i pstrvi.
Primvara pstrvul are icre delicioase. Privi peste umr i
zmbi spre Stuart i Lizzie. Zmbetul o fcea s arate ca o
strin. E cineva flmnd? Cred c-o s ne oprim la casa de
nchiriat pentru a lua gustarea de ora unsprezece. Aa
numesc englezii gustarea de dimineaa.
Devorar plcintele reci cu unc i laptele din coul pus
n cru. Aerul nsorit dar ptrunztor le fcuse o foame de
lup. Mncar apoi perele dulci n timp ce crua trecea prin
263

livada n care acestea se prguiser. Mirosul dulceag de ceva


aflat n putrefacie nu reui s le strice plcerea.
Asta e magazia cu trestie, le spuse Julia. Avem o
recolt de trestie de zahr pentru melas. Orict ai spla,
nu trece mirosul urt de la rmiele de trestie de zahr
macerat.
Trecur pe lng dou iruri de barci vopsite n alb i o
cldire demontabil cu o clopotni de form ptrat. De la
cteva cldiri se ridica fumul din co.
Locuinele servitorilor i biserica, zise Julia. Toi
muncitorii de la Barony sunt oameni din inutul Ashley care
nu au prsit niciodat locul acela, sau care au ncercat
viaa de la ora i s-au decis s se napoieze. Cei mai muli
dintre ei refuz s locuiasc pe Strada. Vor s fie oameni
liberi, iar oamenii liberi i au casele lor. Aadar, am
construit mai multe barci, jos aproape de drumul. Spre
ora i Summerville. Au cte zece acri de pmnt fiecare ca
s-i cultive cele necesare pentru hran i s-i in
animate i-mi pltesc chirie un dolar pe lun. Eu pltesc
brbailor, uneori femeilor ca s lucreze pentru mine. Nu e
mare diferen fa de vremurile de dinainte, dect c nu se
mai mnnc i nu se mai mbrac la fel de bine. Yankeii
care tiu totul au fixat un salariu de zece dolari pe luna
pentru mna de lucru la cmp. Pentru mine revine mult mai
ieftin dect atunci cnd eram obligat s le ntrein ntreaga
familie. Libertatea i cost pe dragii de negri. Dintr-un
oarecare motiv, acetia spun c nu-i deranjeaz acest
lucru
Uite, acolo sunt hambarele, afumtoarea, potcovria i
aa mai departe. O s mergem s le vedem n alt zi. Acum
o s mergem s vedem cmpul pentru cultivat orezul. Tot
restul ce exist aici se concentreaz n jurul orezului.
264

Cnd se apropiar de ru, o duhoare puternic i fcu pe


Stuart i Lizzie s-i acopere nasul.
O s v obinuii cu asta, zise Julia. Oamenilor de la
ora le place parfumul mlului de ap srat din timpul
fluxului. Plantatorii prefer mlul de ap culce. Acum apa
este drenat de pe terenul de cultur ca s se poat ara.
Ridicai-v n picioare n cru ca s putei vedea.
n faa lor, un an adnc mergea n dreapta i n stnga
pn ht, departe, ct puteau cuprinde cu privirea. Pe
partea cealalt a anului, ptrate mari de ml negrualbstrui se ntindeau pn la rul care se vedea n
deprtare. Rul lucea ca mtasea. Mtua lor privi cu coada
ochiului n sus spre cerul de iarn de un albastru splcit.
Nu era niciun fir de nor pe cer.
Dac vremea se menine aa, zise ea, pmntul se va
usca destul ca s nceap aratul sptmna viitoare. anul
sta mare se numete canalul de drenaj, acelea mici care
traverseaz cmpul n cruci sunt canalul sfert. Canalul
mrginete cmpul pe trei laturi. A patra latur este rul.
Voi, copiii slab educai, cunoatei ceva despre Egipt?
Au trebuit s admit ca nu tiau. Julia pufni:
Pi sigur c nu. La ce m puteam atepta? Egiptul
este o ar foarte veche, care odat a avut o mare civilizaie.
i ea era dependent de un fluviu. Totui, egiptenii n-au
stpnit fluviul aa cum l stpnim noi. Fluviul i-a stpnit
pe ei.
Pentru Stuart era clar c mtua credea c egiptenii ar fi
trebuit s-o ntrebe pe ea cum s-i mbunteasc viaa.
i duse napoi acas. Stuart trebuia s se odihneasc
nainte de cin. Oasele lui tinere se sudaser, dar era obosit
i oboseala i ddea chinuitoare dureri de cap. Migrenele
Juliei erau de domeniul trecutului, de pe vremea cnd tria
265

la ora, dar i le amintea, fapt pentru care avea nelegere i


simpatie pentru biat. Un craniu fracturat era, dup
prerea ei, un echivalent exterior al durerii pe care o simise
odinioar. Barony o vindecase. Tot Barony l va vindeca i pe
Stuart.
Felul principal de mncare la cin a fost o-delicioas
friptur de pasre, bine rumenit. Stuart declar c sosul
de la friptur era cel mai bun pe care-l gustase vreodat i
turn o lingur mare, plin, peste o movili alb de orez. cu
care se servise pentru a doua oar. Lizzie era pe punctul s
fac la fel, cnd Julia le spuse c mnnc pun. Atunci
Lizzie simi cum i se ncleteaz gtul.
Nu fi proast, Lizzie. Mncm femelele. Masculii sunt
nc acolo, etalndu-i semei penajul.
Dar lui Lizzie nu-i mai era foame.
Dup mas ncepur leciile. Degetele lungi i frumoase
ale Juliei dansar pe clapele albe i negre ale pianului
enorm. Lizzie era ncntat. Julia o nv gama.
Exerseaz o or, zise ea. nti cu mna dreapt, apoi
cu stnga. Mine o s adugm metronomul, iar poimine o
s lucrezi odat cu amndou minile.
Mnuele lui Lizzie se mpleticir nehotrte.
Hai, Stuart. Noi o s ncercm acum orezul de
smn.
Vasele cu vata muiata n ap erau pregtite. Julia
mprtie boabele pe vat i oft.
Dac astea nu sunt bune, o s trebuiasc s cumpr
altele i Dumnezeu tie unde o s gsesc. A fost destul de
greu s le gsesc pe cele de anul trecut, apoi ploaia a stricat
totul. Numai blestemaii de yankei sunt de vin! Scutur din
cap ca i cum ar fi vrut s alunge nite gnduri triste i
relu: Acum hai s ne uitm la animale.
266

Julia era neobosit aa cum aveau s afle n curnd


Stuart i Lizzie.
Dimineaa i pregtea lui Lizzie ce avea de nvat pentru
ziua respectiv, apoi l lua pe Stuart n turul pe care-l fcea
ca s inspecteze moia. n timp ce Stuart se odihnea nainte
de prnz, i preda leciile de pian i o instruia n problemele
de gospodrie i bune maniere, pe Lizzie. Dup-amiaza o
nva pe Lizzie s brodeze i-l lua pe Stuart la clrie, n
timp ce Lizzie exersa la pian. ntoars din nou acas, cnd
Stuart se odihnea, fcea lecii de conversaii cu Lizzie la
limba francez, n vreme ce fetia pregtea i servea ceaiul
sub supravegherea ei. n timpul cinei discuta cu amndoi
despre istoria Charlestonului, a moiei Barony i a familiei
Ashley.
Seara le citea din cri de cltorii i cri despre istoria
Europei iar Lizzie refcea pe eantionul de broderie custura
pe care Julia i-o tiase pentru c nu era perfect. Cnd
Stuart i Lizzie mergeau la culcare, Julia se ntorcea la
catastifele ei cu cheltuieli, corecta leciile lui Lizzie i fcea
liste cu ce trebuia fcut ziua urmtoare. Lizzie era convins
c mtua ei nu dormea niciodat.
n timp ce fetia i vedea de treburile ei colreti i de
corvoada de a deveni manierat, Stuart era pe zi ce trecea
tot mai cucerit de activitatea care se desfura pe plantaie.
Nu avea nimic de-a face cu niciunul dintre negri, cu excepia
lui Solomon. Btaia, aproape fatal, i lsase o team
adnc i o ur mistuitoare fa de negri. Cu Solomon era
altceva. Stuart l cunotea prea bine ca s-l bage n aceeai
oal cu cei din rasa lui. Solomon i era prieten.
Cnd nu o nsoea pe Julia, Stuart i petrecea vremea n
atelierul de tmplrie i la potcovria unde Solomon era
rege. i fcea apariia doar cnd munca era pus pe roate i
267

cnd putea merge clare alturi de mtua lui ca s vad i


s nvee. n lunile ianuarie i februarie urmri cum se
efectuau arturile pe terenul pentru cultivat zarzavaturi i
orez. Inspecta mpreun cu Julia zgazurile i luau not de
starea n care se aflau jgheaburile, stavilele de lemn fixate
n acestea. Supraveghea semnatul ovzului i al mazrii i
chiar ncleca pe unul dintre caii care trgeau dup ei, legat
cu o frnghie lung, un mnunchi de crengue ca s acopere
smna. Vedea cum primvara trezea la via pdurea,
scond la iveal frunzele rozalii de arar i verzi-glbui ale
stejarilor de ap, verdele-cenuiu al plopilor, verdele deschis
ca iarba al chiparoilor i verdele albstrui ai lujerilor de pin
de Florida.
n luna martie cnd florile de snger umpleau pdurea
ca nite stele cztoare albe, el cu Solomon scufundau n
ap plasele de pescuit i le scoteau pline cu heringi care
umpleau rurile n timpul migraiei lor i cu scrumbii pline
de icre. n cas, Lizzie nva s coas sculee de pnz de
cas n care se pun la pstrat perdelele de plu pentru iarn
mpreun cu pacheele cu camfor, i-o urmrea pe Dilcey
cum pregtea scrumbiile la cuptor timp de ase ore, pn ce
oscioarele ascuite erau complet dizolvate.
Pe data de cincisprezece ale lunii ncepu plantatul
orezului. Lizzie era scutit de lecii ca s stea cu Stuart i
Julia pe un postament n hambar i s priveasc cum se
efectua operaia de acoperire cu lut a boabelor.
Dac grunele nu sunt acoperite cu lut ca s devin
mai grele, se vor ridica din locul n care sunt plantate i vor
pluti, atunci cnd se d drumul la ap peste ele, zise Julia.
Butoaiele acelea mari de afar sunt umplute jumtate cu
ml, jumtate cu ap. Ancrum l amestec continuu ca s
fie ca melasa.
268

n timp ce vorbea, jgheabul de la podul unde era


depozitat orezul de smn hurui, apoi dudui i grunele
de culoare ocru curser torent pe podeaua hambarului.
ntr-un col, trei brbai i ncercar banjourile i vioara, n
timp ce dintr-un alt col, un grup de negrese tinere alearg
vesele s mprtie orezul pe podea cu picioarele goale. i
ridicar fustele lungi i orurile de stamb deasupra
centurilor legate peste olduri astfel ca picioarele s fie
libere i s se poat mica.
Patru bieandri negri alergar nuntru aducnd
gleile lungi i nguste din lemn de chiparos, numite
porcuori i aruncar pe podea cu ap cu lut. ncepu
muzica. De jur-mprejur brbai i femei bteau din palme
pe ritmul vesel al banjourilor n timp ce fetele dansau
amestecnd orezul cu lutul. i ridicaser braele n sus i
picioarele le strluceau n lumina soarelui care se strecura
prin ua deschis. Bieii cu porcuorii lor intrau i ieeau
n fug, strecurndu-se printre dansatori i adugnd ap
cu lut la grmada alunecoas de semine de pe podea. Din
cnd n cnd jgheabul se deschidea i mai lsa s curg
orez. Ploua cu grune peste umerii i capetele legate cu
basmale ale dansatoarelor. Prea ca o ploaie de aur. Veselia
i muzica erau contagioase. n curnd Lizzie i Stuart
rdeau i bteau din palme. Lizzie ncerc s se nvrteasc
i s danseze ca fetele care amestecau lutul, btnd din
palme deasupra capului. Cnd czu pe acostament, una
dintre fete o lu de jos i, continund s danseze, o ridic
spre braele ntinse ale fratelui ei. Nimnui nu-i psa c era
toat lipicioas din cauza lutului umed, dar Julia culese cu
grij grunele lipite de hainele ei i le arunc napoi pe
podea.
Dup o or de dans exuberant, orezul era amestecat cu
269

lut. Muzica continu n timp ce brbaii strnser orezul cu


lopeile, formnd o piramid nalt, umed, strlucitoare.
Apoi muzicanii conduser pe toi dansatorii negri la mesele
din lemn de pin, aezate n curte pentru a se servi
mncarea.
Haide, Lizzie, zise Julia, trebuie s faci baie.
n ziua urmtoare, orezul nmuiat i amestecat cu lut a
fost pus n nite saci lungi i nguti legai cte doi. n timp
ce Julia i copiii priveau, primul cmp a i fost plantat.
Nite brbai se aezar pe mainile de fcut rnduri iar ali
brbai mnau cele dou perechi de boi care le trgeau
pentru a face nite nulee adnci, uniforme i apropiate.
n urma lor veneau femei cu fustele ridicate i prinse peste
centurile care le nfurau mijlocul. Se aplecau, ca s scape
de briza care le flutura orurile, i mprtiau smna de
orez cu micri ritmice, introducnd mna n saci, apoi
scuturndu-i degetele ca s desprind grunele lipite.
Cntau n timp ce munceau. Vocile grave ale brbailor se
contopeau cu vocile, de sopran ale femeilor ntr-un vechi
cntec religios care marca deplasarea lor lent.
La fiecare or, echipele de semntori i cei ce fceau
nuleele pentru semnat se schimbau. Dup ce terminau
treaba femeile i frecionau crceii de pe spate iar brbaii
i ndreptau umerii obosii. Apoi plecau.
Unde merg, mtu Julia? ntreb Stuart prima dat
cnd se ntmpl acest lucru. E nc devreme, i a mai
rmas de plantat o mare parte a terenului.
O s se ntoarc dup amiaz, rspunse Julia. Eu
pltesc suplimentar pentru plantarea orezului i dau premii
celei mai bune echipe.
Stuart privi ncruntat.
Eu n-a face asta. i plteti pentru o zi de lucru; ei ar
270

trebui s lucreze o zi ntreag.


Vorbeti ca un Yankeu, Stuart. Aceti oameni lucreaz
nc dup vechiul sistem, iar faptul c sunt oameni liberi
n-a schimbat mare lucru. ntotdeauna am avut aici prea
muli oameni. Toi plantatorii au. Acetia au copii i copiii
cresc. Tot timpul a fost destul mncare pentru toat lumea
i a fost uor s se construiasc barci noi, aa nct
populaia a continuat s creasc. Dup vreo sut de ani,
problema a fost c nu mai era de lucru pentru ca toi s
aib o ocupaie; oamenii care-i pierd vremea n inactivitate
sunt nelinitii. Astfel s-a dezvoltat sistemul de munc cu
norma. Fiecare brbat sau femeie care lucreaz la cmp
trebuie s fac o anumit norm pe zi, fie de semnat, de
smuls buruieni sau de recoltat. O norm este un sfert de
acru. Puteau s-i administreze timpul cum voiau i puteau
chiar s umple o zi ntreag cu o norm. N-avea importan
pentru c noi aveam mai mult de dou sute de lucrtori.
Acum am douzeci i opt. Dar ei nc se mai ateapt s
lucreze dup sistemul normelor. Dac vreau s scot mai
mult de la ei, trebuie s-i nduplec s fac asta. Noi i-am
nvat cu norma; nu mai avem ce face!
Cioroi puturoi!
Julia l plesni peste gur.
Dac mai spui o dat cuvntul la o s te bat cu
biciul, fie c eti sau nu vindecat. Numai gunoaiele de albi
spun cioroi. Acetia sunt oameni de culoare, sau negri,
sau muncitori agricoli, sau servitori. Pe vremuri se numeau
chiar rudele noastre. Un gentleman este cunoscut prin
felul cum poart de grij alor lui. Nu uita asta.
Nu, doamn.
Dup-amiaz trziu, plantatul orezului lu sfrit. Julia
ddu un semnal cu mna i Ancrum ridic zgazul. Apa
271

intra din ru n canal. Timp de peste o or, aceasta i croi


drum n pmntul uscat, apoi umplu mai mult i mai mult
anul adnc. Cnd apa ajunse la nivelul canalelor-sferturi,
soarele apunea, colornd cerul i apa ntr-un purpuriu
intens. Cnd se mprtie n canale, apa art ca venele care
transportau sngele dttor de viat. Amurgul se ls cnd
se umplur canalele-sferturi. Julia l strig pe Ancrum s
regleze debitul. i trimise pe copii s ia cina i s se culce.
Apoi ea i Ancrum, -invizibili n bezn, ateptar pn rsri
luna. Atunci Ancrum ridic parial zgazul i cei doi privir
cum apa argintie se furia ncet pe cmp pn cnd cmpul
fu acoperit cu un strat de ap de vreo opt centimetri.
Bun treab, Ancrum, strig Julia. Undeva, o pasre
cnttoare, trezit din somn, cnt n surdin.
Ne vedem mine.
Deasupra, stelele dansau pe cerul argintat de lun. Nu
mai era mult pn-n zori. Julia se ntoarse n casa unde
toat lumea era cufundat n somn. Fustele ei lsar o dr
ntunecat pe marea de rou argintie, strlucitoare, de pe
potec, i pajite. i legn braele i zmbi fericit. Primul
orez se afla n pmnt.
Plantatul a continuat ntr-un ritm constant timp de o
lun. Mai erau i altele de cultivat, dar orezul era mereu pe
primul loc. Pentru orez era nevoie s se aleag un anumit
moment i o anumit vreme. La nceput trebuiau s fie nite
zile uscate pentru ca brzdarele grele s nu se nfunde n
nmol, iar plantatul trebuia fcut n timpul refluxului, astfel
nct la ridicarea zgazului s intre ap dulce. Cnd
condiiile nu mai erau ideale pentru orez, venea rndul
legumelor i a plantelor pentru nutre.
Lizzie i nsuise la perfecie gamele i ncepu s
interpreteze Improvizaii n dou pri de Bach, trecu cu
272

bine controlul custurii n cruciulie i ncepu s se lupte cu


cusutul cu mtase. Dilcey o nv cum s fac rntaul
pentru sos i cum s curee sparanghelul slbatic pe care-l
gseau copiii lucrtorilor n pdure. Ea trebuia s se lupte
cu o mulime de treburi i nu reui deloc s-i aminteasc
c il faut cere ntotdeauna subjonctivul. Czu de ase ori
de pe cal i prinse o ur pentru clrie, care nu o prsi tot
restul vieii.
La mijlocul lui aprilie, plantatul fu ntrerupt pe durata
ct culeser cpunii i mazrea verde. Lizzie i Pansy se
plimbau n fiecare zi, cnd nu ploua, spre mlatina cu
chiparoi ca s culeag stnjenei slbatici care formau o
panglic albastr la marginea apei ntunecate. Pdurea era
plin de mirosul mbttor al iasomiei, iar violetele gingae
creteau n plcuri catifelate pe lng trunchiurile copacilor.
Deasupra, psrile se npusteau brusc din vrful copacului
pe crengile de mai jos, apoi se ridicau n cercuri, zburnd
dup insecte, sau i pregteau trilurile pe care le cntau
cnd se aezau s se odihneasc.
Fac parad, zise Pansy cu dispre.
La nti mai, Julia i mut gospodria n cldirea
modest din pdurea de pini. n mod tradiional, data de
zece era ziua cnd albii trebuiau s plece de pe plantaie, iar
data de unsprezece marca nceperea sezonului malariei. Dar
ochii ageri ai Juliei observaser simptomele de malarie la
Pinckney i lucrul acesta o fcu mai atent. Nimeni nu tia
ce anume provoca frigurile de balt, dar n cele dou secole
de vieuire n zona de es, acetia nvaser c doar albii se
mbolnveau de malarie, lucru care se petrecea n perioada
de la nceputul lunii mai i pn la primul nghe din luna
octombrie, precum i faptul c pdurea de pini i proteja
mpotriva bolii. Cauza mbolnvirii deveni i mai misterioas
273

cnd se constat c doar acei albi care rmneau n aer


liber peste noapte contractau boala. Chiar i casa cea mare
de la Barony ar fi fost sigur, dac s-ar fi nchis toate uile,
ferestrele, canalele de fum din couri, cnd soarele ncepea
s apun. Dar fiind pdurea de pini aproape, era mult mai
sigur s se mute acolo. n plus, briza nopii asigura un
somn mai odihnitor.
Lui Lizzie i plcea casa din pdure pentru c era simpl
i aerisit. Mobila din lemn era confecionat n atelierul de
tmplrie de plantaie. Scaunele aveau perne mbrcate n
muslin n locul tapiseriilor de mtase i catifea. i mai
presus de toate, terasa larg care mrginea casa pe trei pri
avea un hamac din sfoar i un leagn. Partea neplcut era
c n fiecare zi dup micul dejun trebuia s plece clare la
Barony unde o ateptau pianul i crile de coal.
n ultimile dou sptmni din mai nu s-a mai cultivat
nimic. Cmpul era plin de psri care umblau dup
semine. Julia i concentr atenia asupra animalelor i
asupra sculelor i echipamentelor care trebuiau ascuite i
reparate. Lui Stuart i se ncredin sarcina de a se ocupa de
zgazuri. Era aa de mulumit de responsabilitatea cu care
fusese investit nct msura de patru-cinci ori pe zi nivelul
apei de pe cele opt terenuri cultivate cu orez, ncntat c
putea s deschid zgazul i s lase s intre mai mult ap.
ncepuse s se bronzeze i s prind puteri. Dar nu cretea,
i lucrul acesta l supra. n schimb Lizzie crescuse.
Mnecile i rmseser att de scurte, nct lsau s i se
vad ncheieturile minilor, i nu avea dect opt ani. La cei
cincisprezece ani ai si, vocea lui Stuart, aflat n
schimbare, se fix ntr-un registru grav, spre marea lui
ncntare. Din pcate, se prea c i corpul lui se fixase la
un metru cincizeci i patru. Compens acest lucru
274

fcndu-i musculatur i dezvoltndu-i sentimentul de


brbie.
n fiecare zi senin parcurgea contra fluxului
aproximativ o mil cu una din brcile mari cu fundul plat,
pe care o mpingea cu prjina, apoi lsa curentul s-o aduc
napoi. n timp ce el inea direcia cu vsla, i punea calul
s sar la fiecare gard sau butean czut pe care le ntlnea,
amintindu-i de isprvile lui Pinckney din zilele petrecute la
Carlington. Din fericire, caii de la Barony nu mai erau caii
pur snge care aduseser faima familiei Ashley n anii de
dinaintea rzboiului. Calul lui Stuart refuza de cele mai
multe ori s sar, aa nct craniul lui Stuart scp fr
fracturi.
Prima parte a lunii iunie a fost frumoas. Terenurile
destinate a fi cultivate cu orez au fost terminate pn la data
de zece a lunii. i cu toate acestea, Julia nu prea
mulumit cum s-ar fi ateptat Stuart. Rtcea n fiecare
diminea, nainte de micul dejun, pe lng primele terenuri
cultivate, iscodind cu privirea ncreiturile pe care briza
dimineii le forma pe oglinda apei.
Ar trebui s mijeasc, zise ea, acolo n adncime, de
acum ar trebui s ncepem s vedem firioarele verzi prin
ap. Asta dac smna a fost bun de ceva.
Dar le-am fcut proba i au fost bune, mtu Julia.
tiu asta. i am semnat trei banie de semine pe
acru, n loc de dou i jumtate, tocmai n ideea c multe
boabe n-or s germineze. i apoi proba asta este o treab,
dar eu vreau s vd c smna ncolete.
Aproape m-a ameit de cap, se plnse Stuart lui
Solomon.
Domnioara Julia, cteodat, e nelinitit ca o
broasc estoas btrn, chicoti negrul. Trebuie s fie
275

sezonul broatelor estoase.


i era ntr-adevr. Pe suprafaa rului se vedeau formele
preistorice ale broatelor estoase de ap dulce, cu burile
galbene, care notau cu greu spre locurile de depunere a
oulor.
Solomon l lu pe Stuart cu el n urmtoarea noapte cu
lun. Se ascunser ntr-un desi nclcit aproape de malul
povrnit i ateptar. Din cnd n cnd, cte un nor alungat
de vnt acoperea luna i ei auzir broasca estoas nainte
s-o vad. Apoi luna strluci din nou i ei urmrir micarea
anevoioas a creaturii strlucitoare pe taluz. Aceasta se
ntoarse greoi i ncepu s sape n pmntul moale
deasupra nivelului apei. Solomon fcu un salt i se npusti
asupra ei lovind-o uor.
Broasc, spune-i rugciunea, rse el n hohote. Este
o oal pentru sup cu numele tu scris pe ea.
Capul oval plin de zbrcituri cu gura amenintoare se
mica nehotrt dintr-o parte n alta, n timp ce picioarele
semi-palmate se zvrcoleau n aer. Luna nvlui ntr-o
lumin alb carapacea galben de pe burta broatei, fcndo s par palid i vulnerabil. Solomon se npusti cu
agilitate dintr-o parte n alta, nfurnd sacul mprejurul
carapacei, mpletind picioarele, i mpiedicnd-o s mai
clmpne cu gura.
Scipio, pierde la el patru degete de dragu la tocana de
broasc, zise bucuros. Cu o ultim nvrtire a sacului
acoperi capul i maxilarele.
D-mi sfoara aia, dom Stuart. Acum noi legm la ea
i ducem acas. Dilcey avut treab de fcut mine.
A doua zi Julia i biciui pe amndoi. Stuart n-ar fi
trebuit s ias noaptea pe ru n luna iunie. Apoi ea
supraveghe n timp ce Dilcey o nv pe Lizzie s fac sup
276

de broasc estoas. Lizzie ar fi preferat s fie btut cu


biciul dect sa fac sup. Dilcey taie sfoara din jurul sacului
n care se afla broasca estoas i o ntoarse pe picioarele ei.
Broasca estoas se mpinse nainte i capul ei urt ddu
deoparte sacul i iei la iveal. Gtul era lung, cu pielea
groas i cutat care se ntindea i se plia la loc ca un
acordeon diform, grotesc. Dilcey o urmrea cu atenie. Cnd
capul se ntinse la maximum, strig:
Ho, broasc! i-i retez capul cu securea. Un lichid
vscos, ntunecat la culoare, ni din gt. Lui Lizzie i veni
s vomite.
Dilcey i Solomon legar broasca estoas de picioarele
din spate cu o sfoar. Apoi Solomon fu trimis sa mai aduc
lemne ca sa nteeasc focul sub cazanul de rufe imens aflat
n curtea buctriei. Pn ce broasca estoas pierdu
sngele, apa din cazan ddu n clocot Solomon ridic
broasca estoas cu sfoara i o scufund n ap. Cinci
minute mai trziu, la semnalul lui Dilcey, el trase de sfoar
i o scoase pe masa alturat. Apoi lovi cu grij cu ciocanul
i dalta, luate de la atelierul de tmplrie, pn ce
carapacea grea se crp de jur mprejur i o scoase, dnd la
iveal un morman de ou rotunde, moi.
Bun, zise Julia. Trebuie s fie cam vreo trei duzini.
Lu unul, sufl ca s-l rceasc i i-l ddu lui Lizzie.
Era foarte dificil pentru Lizzie s mnnce oul avnd un
dinte care i se mica i pe care ea-l putea mpinge ntr-o
parte i alta. n timp ce iscodea ciudatul ou, Dilcey
desprinse cu ndemnare pulpele din fa i de dinapoi i
ficatul. Julia o atinse pe Lizzie atenionnd-o s priveasc,
n timp ce buctreasa jupuia pielea dizgraioas de pe
carne. Dilcey spl carnea i o arunc ntr-o gleat cu ap
rece pe care o duse n buctrie.
277

Pe urmtoarea, tu poi face la ea, domnioar Lizzie,


zise Dilcey rnjind cu gura pn la urechi.
N-a putea, zise Lizzie.
Dar dou zile mai trziu o fcu. Julia nu admitea
hipersensibilitatea. Lizzie finaliz prepararea hidosului
animal, pregtind o sup concentrat deosebit de
savuroas. Fierse carnea ore n ir pn cnd se desfcu de
pe oase, arunc oasele i tie carnea cu foarfeca n bucele
mici, o sczu la foc mic i adug condimente, ceap i
cartofi. Nu era destul de sigur pe ea cum s ngroae sosul,
dar Dilcey i spuse s pun nuntru ou ntregi. La sfrit,
adug vin de Xeres i o turn cu polonicul n castronul de
porelan.
Experiena ei cu broasca estoas i-a fost de mare folos
pe data de Patru Iulie. Julia pusese la dispoziie mncarea
i artificii pentru ca muncitorii s poat srbtori. Altcineva
fcuse rost de nite whisky de calitate inferioar. n btaia
care a pus capt petrecerii, doi brbai au fost mpucai i
un altul s-a ales cu o ran adnc la cap. Ancrum veni n
fug n cas, unde Julia o nva pe Lizzie s fac sos de
roii. Julia le permitea servitorilor s srbtoreasc Patru
Iulie, dar ea-i gsea ntotdeauna ceva de fcut. Familia
Ashley fusese Tory n revoluie.
Ancrum aduse cutia cu medicamente, Lizzie un cearceaf
curat i o cutie cu vat, iar Julia o sticl cu alcool.
Probabil au but toat butura pe care au avut-o, zise
ea netulburat.
Julia administr calmante celor cu vnti i turn
alcool pe tieturi.
Acum plecai acas, ddu ea dispoziie. Hai s ne
uitm la rnii, Lizzie. Gloanele trecuser prin umrul i
piciorul celor doi brbai care-l ofensaser pe proprietarul
278

pistolului. Asta e o uurare. Am oroare s caut prin ran


dup ele. Spal rnile. Folosete spun din acela puternic i
vezi s usture. tia doi n-or s poat munci multe
sptmni. Muie vat n terebentin i tampon rnile de
intrare i de ieire ale gloanelor. Acum taie cearceaful fii
i bandajeaz rnile, Lizzie. O s m uit la capul lui Reuben.
Treaba fcut de feti era cam din topor, dar eficace.
Julia observ c faa ei de copil era palid. Cur ea
singur rana de la cap, dar o puse pe Lizzie s se uite cnd
a bgat vata n alcool, apoi n alaun pudr i o introduse n
gaura cscat n craniul lui Reuben. I-a trebuit aproape
toat vata pe care o adusese i fiecare pictur de alcool ca
s umple cavitatea. Mai rmsese alaun. nfur feele n
jurul capului n chip de turban, n timp ce-i povestea
nepoatei i grjdarului ameit de butur despre practicile
funerare ale lui Ramses cel Mare.
Ce trebuie inut minte n legtur cu rnile de la cap,
i zise ea lui Lizzie n drum spre cas, este faptul c
sngereaz proporional cu gravitatea lor i c creierul nu
are nicio senzaie. Reuben nu simte deloc durere. Ocoli cu
trsura o groap de pe drum. Ai fost o fat bun, Lizzie.
Feioara alb se lumin ntr-un zmbet de mare bucurie.
Cldura verii deveni curnd cel mai mare duman al
Juliei. Primele cmpuri plantate cu orez fur golite de ap,
de ndat ce orezul ncoli, i fiecare zi era o adevrat
btlie ca s-i pun pe muncitori s preasc buruienile
din jurul orezului i s menin exact umiditatea necesar
pentru ca mlul s nu crape, dar nici prea umed ca s nu se
prind de picioarele pritorilor. Intre praile, orezul era din
nou acoperit cu ap. Zgazurile trebuiau manipulate cu
mult delicatee i muncitorii procedau astfel. Nu se punea
problema s-i conving s fac mai mult de o norm.
279

Trebuia s-i ademeneasc, s-i mituiasc ca mcar s-i


fac o norm pe zi.
Nu voia ca Stuart s fie prin preajm cnd avea de-a face
cu muncitorii. Aa c nu-l mai ls s se ocupe de stvilare.
La nceput Stuart fu mnios, o clasic mnie tipic familiei
Tradd, dar aceasta nu avu niciun succes n faa
intransigenei Juliei Ashley. Atunci unul din fiii lui Ancrum
i ddu soluia. Stuart cutreiera prin pdure cutnd s
mpute nite veverie, cnd vzu o figur mic ciocolatie
alergnd pe o potec fcut de cprioare,
Stai! ordon el, simindu-se ca un membru al
Clubului Rifle.
Bieelul se opri.
Unde mergi? ntreb Stuart.
Dumnezeule, dom Stuart, las-m s plec de aici.
Tata o s m bat dac el prinde la mine. Eu trebuit
ngrijete copil mic, i eu lsat balt ca s fac baie n ru.
Stuart rse.
Du-te atunci. N-o s te spun.
Cum de nu se gndise i el la scald?
i aminti de glicina de la Carlington. Apa rece l nvase
minte s-l mai imite pe Pinckney, cnd se balansase
deasupra rului. Dar acum era n iulie, nu n aprilie. Apa
era plcut chiar dac era rece.
De fapt era cldu, iar n adncime avea cureni mai
reci care-i ddeau fiori de plcere i care se ridicau i
coborau ntr-un ritm imprevizibil. not cteva ore n fiecare
zi. Dup o sptmn, l convinse pe Solomon s-i dea nite
sfoar, i-i njgheb un fel de leagn cu care-i lua avnt i
care, i zise el, era la fel de bun ca i coarda de glicin-a lui
Pinckney.
Poate chiar mai bun, se lud el lui Lizzie. De ce nu-l
280

ncerci?
Pentru c nu tiu s not.
Atunci nva. O s te nv eu.
Nu vreau.
Fricoaso.
Nu sunt.
Ba eti.
Lizzie scoase limba i plec ano. Ea i avea prticica
ei motenit din firea familiei Tradd. n acest caz, aceasta
era exacerbat de recunoaterea faptului c Stuart avea
dreptate, li era groaz de ru. i-l imagina plin de broate
estoase colcind n adncurile lui i umblnd s-i rzbune
tot neamul, precum i de erpi de ap ateptnd s i se
nfoare sinuos n jurul braelor i picioarelor nainte s-o
mute. Nu se apropia niciodat de ru dac putea evita
lucrul acesta.
Dou zile mai trziu, ns, n-avu ncotro.
Du-te i cheam-l pe Stuart, Lizzie, zise Julia. Vreau
s-l trimit clare pn la casa din pdure.
Dar eu am de exersat la pian, mtu Julia.
Aud asta i singur. Mna ta stng e neclar. La
Bach notele trebuie s fie precise i puternice. Acum du-te
dup Stuart.
Da, doamn. Lizzie nchise capacul peste clape. Haide
Ursu, s te scot la plimbare.
Era mijlocul dup-amiezii, partea cea mai fierbinte a
zilei. Pe cnd traversa pajitea trind picioarele, rochia i se
lipise de spate i picioarele i alunecau pe transpiraia din
ghetue. II strig pe Stuart, apoi privi napoi spre cas.
Doamnele nu ridic vocea, era una din multele
comandamente ale mtuii ei. Un pleoscit puternic n
rspunsul fratelui ei. El nu se vedea, fiind ascuns sub
281

scndurile debarcaderului. Lizzie nainta pe debarcader i


btu din picioare.
Iei afar de acolo! Te caut mtua Julia!
Nu pot urca pe debarcader. Apa e prea joas.
Nu este.
Ba da.
Stuart, poi iei uor! O s-i arunc o frnghie. Acum
grbete-te. Mtua Julia vrea ceva pe care Dilcey l-a uitat
la casa din pdure.
n ordine, doar c va trebui s-mi dai pantalonii. Sunt
n pielea goal.
Lizzie fu ocat. Julia insistase ca Stuart s poarte
costum de baie.
Bine, unde i-ai pus?
La captul docului. ntinde-mi-i i ine ochii nchii.
Lizzie l puse pe Ursu n mijlocul debarcaderului ca s
nu fie stropit i se duse spre captul acestuia. Se ntinse pe
burt, nchise ochii strns i ls braul n jos, fluturnd
cmaa i pantalonii lui Stuart.
ine ochii nchii.
i in.
Dedesubtul ei auzi nite pleoscituri, apoi se fcu linite.
Stuart? Era nc cu ochii nchii.
Iat-m. Vocea veni din spatele ei.
Ea ntoarse capul.
Eti mbrcat?
h. Poi s te uii.
Cnd deschise ochii, lumina soarelui o orbi. Stuart
prea s fie n spatele unui ecran din puncte mictoare
roii, albastre, galben. Lizzie clipi, ca s vad clar.
Stuart! strig ea. Pune-l jos pe Ursu. O s-l uzi. Se
ridic n picioare.
282

Stuart opi mprejur, inndu-l sus pe Ursu ca s nu-l


ajung.
Stuart, nu m necji! Stuart! D-mi-l pe Ursu! Stuart,
nu fi mizerabil. Stuart, d-mi-l pe Ursu! Ea nu reui s
pun mna pe el. Stuart!
Se opri n loc i trecu la ameninri:
Stuart Tradd, o s-i spun mtuii Julia c notai gol
puc!
Stuart se opri i el, la civa metri de ea
N-ai s-o faci.
Ba da, am s-o fac dac nu mi-l dai pe Ursu.
Faa roie a lui Stuart deveni i mai roie.
Gur-spart, zise el, ia-i afurisitul de urs. l arunc
cu toat puterea. Micuul animal o lovi pe Lizzie n piept,
tindu-i rsuflarea, apoi rico n apa repede de la captul
docului.
Lizzie ncerc s ipe, dar era nc fr respiraie i nu
putu scoate niciun sunet. Alerg la marginea docului, se
smiorci i sri dup ursul cafeniu care se legna pe ap,
dus n jos de curent. Lovi apa cu minile, croindu-i drum
pn la Ursu. l apuc cu ambele brae. Curentul o trase la
fund.
Stuart sri dup ea i not pe sub ap ca s aib vitez
mai mare pn ajunse la Lizzie. Ochii i gura acesteia erau
deschise de groaz. O apuc de codie i o trase deasupra,
apoi spre mal. Curentul i purtase pn n dreptul
cmpurilor cultivate cu orez. Mna lui gsi zgazul i se
apuc de rama de lemn.
Ajutor! strig el.
Erau cteva femei care spau buruienile n apropiere de
mal. Acestea i aruncaser spligile i alergar spre locul
de unde se auzeau strigtele lui Stuart, clcnd orezul n
283

picioare.
Le-o ddu pe Lizzie, apoi se urc pe stvilar i se tr pe
terenul cu orez. O femeie o inea pe Lizzie n brae, cu capul
sprijinit de umr, ca pe un bebelu. Pumnul ei noduros o
lovea uor peste spate. Lizzie tui, scuip, se nbui i
vomit.
E-n ordine, mieluule, tocmai i-a revenit respiraia,
cnt ncet femeia. Deschise pumnul i-o mngie s-o
liniteasc.
Lizzie tui i gfi cteva minute n vreme ce Stuart i
celelalte femei se nvrtir nelinitii n jurul ei. Apoi vorbi.
Phu, ce urt miroase nmolul de pe cmpul cu orez.
Toi rser.
Julia l btu pe Stuart cu o curea de piele i o plesni pe
Lizzie peste fund cu o lingur de lemn. Amndoi ndurar
pedeapsa cu stoicism. I se spusese c Lizzie czuse pe
cmpul cu orez n timp ce-l ajuta pe Stuart s treac peste
stvilar. n ochii Juliei, comiseser un pcat mpotriva
orezului. Cu solidaritatea copiilor mpotriva adulilor, a
familiei Tradd mpotriva familiei Ashley, au czut de acord
fr comentarii c neascultarea lui Stuart i nesocotina lui
Lizzie ar fi mai bine s treac nebgate n seam. tiau c
femeile de la cmp n-or s-i prasc niciodat.
Cnd Julia i fcea socotelile n noaptea aceea, Lizzie
intr n vrful picioarelor n camera lui Stuart.
Eti treaz? opti ea.
Desigur c sunt treaz. Mtua Julia m trimite la
culcare odat cu ginile. Ce vrei?
M-am gndit. Sunt hotrt s nv s not.
n luna august, cldura deveni din ce n ce mai
insuportabil. Era ceea ce locuitorii din Charleston numeau
vreme cleioas. Julia privi necontenit cerul, temndu-se de
284

coloritul ters, verde-glbui care prevestea apropierea


uraganului. Era singurul lucru care ar fi putut s distrug
acum orezul. Acesta era nalt i frumos, cu boabele
dezvoltate aproape n faza de lapte. Stuart primi iar
sarcina de a se ocupa de jumtate din zgazuri. Ancrum se
ocupa de cealalt jumtate. n fiecare dup amiaz cnd
norii albi nali care se adunau pe cerul arztor, deveneau
mai grei i mai ntunecai la partea de jos, acetia stteau
pe mal. Dac norii cumulus se revrsau n ploi toreniale i
vnturi puternice, alergau ca oamenii posedai de necuratul
s deschid zgazurile pentru ca apa s inunde cmpul i
s apere orezul de biciuirea vntului. Fulgera pe ru n
spatele lor, dar nu le psa. Orezul era mult mai important
dect teama lor.
Lizzie urmrea vijeliile din veranda larg a casei din
pdure. n mod paradoxal, fetiei timide i plceau bubuitul
tunetului care despica cerul i mirosul pregnant de ozon
dup fulgere. Era contient de sarcinile ei. Cnd nu ploua,
supraveghea focul firav din salon care fcea un mic tiraj
ntre ferestre i co, i urmrea din or n or barometrul
mare din hol s vad dac nu indica o scdere a presiunii
care ar fi prevestit un uragan.
n secret se gndea c un uragan ar fi o mare aventur i
privi cu dispre la Stuart. Acesta spusese mereu c ar fi
grozav s fie un uragan, iar acum el era fricosul. Se
transformase ntr-un plantator de orez care se temea de
furtuni.

285

24
n timp ce la Barony jumtate din familie era ngrijorat
din cauza furtunilor, ceilali membri de pe Meeting Street
erau mulumii c furtunile lor luaser sfrit. Anul fusese
plin de probleme.
Dup ce Julia lu copiii, Pinckney ddu fuga la
Carlington s angajeze muncitorii. Sttea cu ei afar toat
ziua artndu-le ce s fac i ncercnd diferite moduri de a
organiza munca oamenilor pentru a obine eficiena
maxim.
Comparativ cu operaiile complicate de pe plantaie,
extragerea fosfailor era o joac de copii. Roca trebuia s fie
spat, splat i ncrcat pentru transport. Erau trei
etape simple, care nu depindeau de vreme sau de
perversitatea naturii. Roca putea fi manipulat i pe ploaie,
nu era inta omizilor i nici nu putrezea.
S-a dovedit a nu fi chiar aa uor. Pentru c toat
munca era fcut manual. Oamenii erau la fel de diferii i
de schimbtori ca i natura. Prima problem a fost aceea de
a stabili norma. Vechile deprinderi de pe plantaie erau
ntiprite adnc i oamenii se ateptau ca o norm s se
poat face uor ntr-o jumtate de zi sau chiar mai puin.
Pinckney era obinuit s comande oamenilor. Era mult mai
greu s-i conving. Trebuia s-i impun autoritatea dar de
asemenea avea nevoie de cooperare. O jumtate de zi de
munc nu era suficient.
Sptmni ntregi ncerc cnd o metod cnd alta, timp
n care ncerca s afle despre muncitori care erau cei mai
puternici, care erau cei mai inteligeni, care puteau da
ordine, care trebuiau s fie condui. i identific curnd pe
cei care generau probleme i-i concedie. La sfritul lui
286

februarie, Carlington avea aproape cinci sute de kilograme


de fosfat gata s fie livrat n valoare de apte dolari iar
Pinckney pltise aproape dou sute de dolari salarii. Dar
perioada de ncercare i de greeli se terminase. Gsise
metoda. La nti martie o puse n aplicare.
Oamenii fur mprii n echipe de cte patru,
ncercnd s armonizeze prile puternice cu cele slabe ale
personalitilor. Fiecrei echipe i se ddea o norm de un
metru douzeci pe un metru optzeci. Cnd s-a nceput
treaba toi membrii echipei au dat deoparte povara, adic
stratul de pmnt care acoperea straturile de roci. Acesta
avea de obicei o grosime de aizeci de centimetri pn la un
metru douzeci. Apoi primul membru al echipei cobora n
groap i ataca roca cu un trncop. Dup ce sfrma o
cantitate suficient, arunca afar cu lopata bucile de roc.
Al doilea membru al echipei ncrca ntr-o roab pe care o
ducea la o zon curat de lng ru, unde o rsturn ntr-o
grmad. Al treilea i al patrulea membru al echipei
ncrcau roca cu lopeile ntr-o lad din lemn cu zbrele
metalice pe laturi, puneau capacul i ridicau lada cu un
scripete pe deasupra rului i o coborau n curentul de ap
ca s fie splat. Dup zece minute, ridicau lada i o dirijau
deasupra unei barje care atepta. O coborau, o deschideau
i o rsturnau n ea. Iar echipele erau pltite n funcie de
ncrctura barjelor, nu cu ora sau cu ziua. Dup cum se
ateptase Pinckney, ncepu o competiie ntre cele douzeci
de echipe, iar brbaii cei mai puternici din fiecare echip i
ajutau pe cei slabi astfel ca echipa s fie competitiv. Au
existat unele proteste, dar Pinckney i cntrise bine pe
oameni. Toi trebuiau s recunoasc c sistemul era corect.
Pn la sfritul lui martie, Carlingtonul livrase o mie de
tone de fosfat. nc o luna i catastifele Tradd-Simmons vor
287

fi completate cu cerneal neagr. Pinny clrea prin


frumuseea rpitoare a pdurii primvara, departe de
zgomotul i murdria mineritului, i se mira de ce se simea
aa mizerabil.
n casa de pe Meeting Street, mama lui i punea aceeai
ntrebare.
De ce m simt aa mizerabil?
Lucy Anson o btu uor pe mn pe Mary.
N-ai cui s-i pori de grij, verioar Mary, de aceea.
Eti genul de femeie creia-i place s se ngrijeasc de
confortul familiei sale, iar acum familia ta nu se afl aici. Se
uit n ochii ei i o btu din nou pe mn. Era ntotdeauna
impresionat de lacrimile lui Mary. O prindeau aa de bine.
Eti o fa aa dulce, Lucy. Nu tiu ce m-a face fr
tine.
Mary devenise foarte dependent de Lucy n cele trei luni
de cnd Pinckney i copiii plecaser. Era una din
ciudeniiile regulilor sociale complicate care guvernau
lumea lor. Astfel Lucy, ca femeie mritat, putea fi o
nsoitoare acceptabil pentru o vduv ca Mary, care era
mai mare dect ea cu mai mult de douzeci de ani.
Devenise o figur obinuit n casa familiei Tradd de la
plecarea lui Pinckney. De dou ori pe sptmn, ea venea
la ceai. Prezena ei fcea posibil i venirea lui Adam
Edwards acolo.
Cnd Mary o solicit pentru prima dat, Lucy se supr.
Avea ea destule pe cap. Trebuia s-i dea atenie i s-i in
companie lui Andrew. Micuul Andrew avea cinci ani i era
la fel de zgomotos i te solicita la fel de mult ca orice bieel
la vrsta lui. Lavinia se invit singur s stea pe Meeting
Street cnd prinii ei se mutar napoi n casa lor i o clca
pe Lucy pe nervi. Iar Emma Anson i luase servitorii cu ea,
288

aa c Lucy o avea doar pe ddaca micuului Andrew,


Estelle, i o servitoare s-o ajute. Acum ea gtea singur,
repara hainele lui Andrew iar din cele vechi, croia cu
miestrie i fcea altele noi pentru fiul lor. Josiah Anson i
ntreinea, iar Lucy tia ca e o povar pentru el. Fcea tot ce
i sttea n puteri ca s cheltuiasc ct mai puin. i o fcea
pe tcute. Lucy era modest ca om i n tot ceea ce fcea.
Oamenii aveau tendina s o domine.
Care a fost motivul c a acceptat planul lui Mary? Era
singura invitaie pe care o primise de atta timp.
O dat ce se hotrse s mearg, ncepu s atepte cu
nerbdare aceste ieiri. N-o cunoscuse niciodat foarte bine
pe Mary Tradd. Lavinia era cea care o vizita mereu pe Mary,
fie ca s fac planuri pentru o nuna ct se poate de mare,
fie s discute despre felul cum Pinckney le neglijase pe
amndou. Lucy nu era nerbdtoare s devin complicea
sau confidenta lui Mary, dar era curioas s vad dac era
ceva adevr n zvonurile cum ca Adam Edwards i fiica sa i
conduceau pe cei din familia Tradd, mam i fiu pe calea
plcerilor spre aboliionism sau chiar i spre mai ru.
Zvonurile erau contradictorii i confuze. Lucy nu le auzi
niciodat pe cele mai deochiate. Oamenii nu repet astfel de
lucruri n faa doamnelor, fie c sunt mritate, fie c nu.
Cnd ncepur s se ntlneasc la ceai i ea descoperi
c Mary i Adam Edwards erau nevinovai, pn ntr-att
nct o fceau s moar de plictiseal, Lucy nu fu de fapt
dezamgit. Ea avea o inim cu adevrat bun iar cuplul
acesta de vrst mijlocie o impresion prin plcerea
nedisimulat pe care o aveau unul n compania celuilalt.
Dup prima sptmn, Edward o aduse pe Prudence i
astfel plictiseala lui Lucy lu sfrit.
Cele dou fete erau aproape de aceeai vrst i aa de
289

diferite nct fiecare o gsi pe cealalt exotic. Deasemenea,


fiecare n felul ei era singur. Prudence nu cunotea pe
nimeni n Charleston, cu excepia familiei Tradd. Lucy i
cunotea pe toi, dar nu avea prieteni apropiai.
Se nscuse la muli ani dup ce prinii ei renunaser
la ideea de a mai avea un copil i erau aa de grijulii cu ea,
nct rareori avea voie sa ias din cas i din grdina
mprejmuit cu zid din jurul casei. Mama ei era ngrozit la
gndul c Lucy ar putea fi expus la bolile care decimaser
atia copii. Ca o ironie a sorii, Lucy pierdu prinii n
timpul epidemiei de friguri galbene care decimaser
populaia Charlestonului n 1858. Doar ea supravieui
epidemiei, singur ntr-o cas cu un steag galben de
carantin la u i cu trupurile mamei, al tatlui i a
patrusprezece servitori nuntru. Fratele mai n vrst al
tatlui ei, un burlac, o trimise s locuiasc cu verii mai mari
n Savannah, apoi o aduse napoi la Charleston ca s-o
prezinte la balul Saint Cecelia i i-o ncredin cu
recunotin Emmei Anson cnd Andrew i ceru mna. El
transform motenirea lui Lucy n Bonuri ale Confederaiei,
pe care le ddu lui Andrew ca zestre. Apoi muri ncredinat
fiind c nepoatei lui i se va purta de grij toat viaa.
Ca toi locuitorii din Charleston, Lucy avea o mulime de
rude, dar niciuna nu era pentru ea att de apropiat aa
cum era familia Anson. Abia i cunoscu. Sperase c Lavinia
i va fi ca o sor. ntotdeauna i dorise o sor. ncerc s-i
reprime gndul c nu o plcea pe Lavinia. Adevrul era c
chiar o detesta.
Dar o plcea foarte mult pe Prudence Edwards. i i oferi
prietenia ntr-un mod att de deschis, nct Prudence nu
putu s se ndoiasc de sinceritatea ei i-i rspunse la fel. n
scurt timp i ea atepta cu nerbdare s mearg la ceai la
290

familia Tradd. Cei patru formau un grup ciudat dar fericit.


Lucy nu putu nelege de fapt motivul pentru care Mary
Tradd pretinse c s-ar simi att de mizerabil. ncerc s-o
liniteasc ct putu mai bine, spernd totodat c Mary va
nceta s mai verse lacrimi. Familia Edwards plecase de o
jumtate de or i ea trebuia s plece acas ca s
pregteasc cina. Dar nu putea pleca pn cnd Mary nu se
va simi mai bine. O mngie pe mn, gndindu-se ce se
ntmpla n acest timp peste drum. Acolo se petrecea o
scen aproape similar cu cea din casa familiei Tradd.
Josiah Anson ncerca s-o liniteasc pe Lavinia care plngea
i vorbea aproape la fel ca Mary.
M simt aa mizerabil, Papa. Mi-e ruine de mine i
tu ai dreptate s fii aa de ru cu mine. Am fost de-a dreptul
ngrozit cnd Pinny s-a ntors din rzboi. Eram speriat i
nehotrt i am spus lucruri ngrozitoare i am avut
gnduri ngrozitoare, oribile. Nu tiam ce se petrece. Au fost
nti n casa noastr, apoi yankeii aceia ngrozitori ne-au
scos afar i ne-au ngrmdit pe toi aici, netiind ce urma
s se mai ntmple. Pe urm ai venit tu acas i ai fost aa
obosit, ocupat i deloc fericit, dragul Papa cruia i-am dus
dorul, i apoi i Pinny era aa schimbat, aa rece i
neafectuos. i tiu c rzboiul poate s-i fac lucruri
ngrozitoare unui om, Papa, dar sunt doar o fat i nu
reuesc s neleg toate astea. Aa c m-am zpcit cu totul,
asta e. i am fost foarte rea. tiu asta i-mi pare ru. Dar
Papa, acum sunt mai mare i neleg mai bine lucrurile i-l
apreciez pe Pinckney, i-l respect chiar aa cum spui tu c
ar trebui s-l respect. Crede-m, Papa, cu adevrat l
respect. i-l iubesc aa de mult. Dac tu interzici aceast
cstorie o s-mi zdrobeti inima. Oh, Papa, nu fi ru. i jur
c am fost doar suprat i enervat pe Lucy i am spus
291

lucrurile acelea numai pentru a o scoate pe ea din srite.


O s mor dac o s-i spui lui Pinny. Papa, te iubesc aa
de mult. Nu pot s ndur s te tiu suprat pe mine.
Domnul Anson suspin. Se uit la ochii ei mari, care
notau n lacrimi i o vzu, n amintirea lui, pe fetia care
ntotdeauna alerga la papa s-o mngie, ori de cte ori avea
o suferin. N-a fost n stare niciodat s-i refuze ceva fiicei
lui. Voia s-o cread.
O s-i scriu lui Pinckney, zise el ncet.
Lavinia se uit la el tremurnd.
i roag-l s m viziteze ca s aranjm lucrurile. Va
trebui s fie o nunt restrns, nelegi.
Lavinia se repezi i-i trecu braele pe dup gtul lui i-i
lipi obrazul umed de lacrimi de al lui.
Pinckney se ntoarse supus n ora cnd primi chemarea
lui Josiah Anson. Sosi chiar n toiul unui ceai la care mama
lui avea invitai. Dei nu a stat dect att ct s salute
musafirii, s o srute pe Mary i s se scuze c merge s se
schimbe, efectul avut asupra lui Prudence fu imediat sesizat
de Lucy. Nu era ceva vizibil, era mai degrab o ncrctur
energetic care o fcu pe Lucy s se nfioare. Recunoscu
acest lucru. Simise i ea la fel n ceea ce-l privete pe
Andrew i tia c acest lucru era o reacie fa de o pasiune
trit i nu doar nite dorine amorfe, de vis, ale unei fete. Ia
te uit, i zise ea. N-am auzit niciodat o brf despre acest
lucru. i nici eu n-o s rspndesc vreuna. Prudence este
prietena mea. Oricum, Lavinia s se duc la naiba. i apoi,
nu e o treab pe care s pot eu s o rezolv.
Pinckney era ngrozit de ntlnirea cu tatl Laviniei, dar
de ndat ce vzu faa familiar, istovit, simi c se afl
mpreun cu naul lui i c Josiah era doar ntmpltor
tatl fetei cu care nu-i fcea plcere s se cstoreasc.
292

Domnul Anson simi cam acelai lucru. Afeciunea pe care o


avea pentru Pinny izgoni n colurile cele mai ascunse ale
minii lui, temerile n privina cstoriei. i petrecu braul
pe dup umerii lui Pinckney i-l conduse n bibliotec.
Nu-i prea devreme pentru un phrel de ceva, nu
crezi? Ce bine-mi pare c te vd, Pinckney. Ari bine. Ia loc
aici. Spune-mi despre cum merg treburile la Carlington.
Mulumesc, domnule. Cred c suntem pe calea cea
bun. Cred c v-am scris despre numrul de tone pe luna
martie.
Da, mi-ai scris. Foarte impresionant. Ai aflat ceva de
la cumprtorii ti? i-au pltit?
Nu tiu. Am picat n ora ieri dup-amiaz i am aflat
c Shad e plecat n una din incursiunile lui. M gndesc c-o
fi din nou bolnav tatl lui. Shad n-a spus. I-a lsat vorb
mamei c se ntoarce n cteva zile. Nu tiu nici mcar
unde-i ine corespondena sau documentele de banc.
Domnul Anson arta ngrijorat.
E normal lucrul sta, Pinny? Un om i salveaz viaa
i apoi totui i fur banii.
Niciodat, vere Josiah. mi pun viaa pentru el.
Pinckney rse forat. Cred c mi-am mai pus odat viaa
pentru el. i a fost foarte bine.
Domnul Anson aduse conversaia napoi la minerit.
Pinny era nerbdtor s discute despre asta. Cu
comentariile aprobatoare ale naului lui, i permise chiar
s se laude puin cu sistemul pe care-l inventase.
Singurul punct slab, conchise el, este splarea rocii.
Uneori ei nu prind bine capacele i pierd jumtate din
ncrctur. Uneori le scap frnghia i se pierde totul,
ncrctur, cutia de splare, totul.
Exploatarea minier din Charleston arc o staie mare de
293

splare, cu echipament care face toat operaia. Dar ei au


primit banii necesari de la Philadelphia.
Dac vrei, tiu de unde poi obine bani n
Philadelphia.
Nu vreau yankei la Carlington, vere Josiah. i nici
banii yankeilor. Or s sfreasc prin a pune mna pe tot ce
se afl acolo.
Ei, Pinny. Philadelphia nu este New York.
Pinckney trebui s admit c domnul Anson avea
dreptate. Charlestonul recunoscuse ntotdeauna Baltimore,
Philadelphia i Boston ca adevrate orae, aproape egale n
materie de istorie i tradiie. Niciun alt ora nu merita a fi
bgat n seam, indiferent de numrul populaiei, pentru c
nu era suficient de vechi pentru a avea o civilizaie. nainte
de rzboi, toi locuitorii din Charleston primeau musafiri din
oraele adevrate pentru festivitile din sptmna
curselor.
De ce s nu discutm acest lucru cnd se va ntoarce
Shad? zise Josiah, ridicndu-se. Chiar acum am avut o
ntrevedere cu ultimul nostru general n legtura cu nite
plngeri. O s merg cu tine n ora.
Bine ah, vere Josiah, n legtur cu nunta.
Ah, da. Doamnele vor s fac planuri. S vedem.
Acum suntem n aprilie. O s fii ocupat cu instalarea
mainii de splat. Iar vara e mult prea cald. S le spunem
s programeze pentru ianuarie anul viitor? Toat lumea va
veni n ora pentru bal i indiferent ce angajamente i ia
Emma, tiu c vrea s fie biserica plin. i ea, i mama ta
pot specula data nunii, pentru ca Lavinia s fie mireasa
care s conduc primul cotilion la Bal. D-le un subiect la
care s se gndeasc.
Pinckney accept cu vioiciune. Toate lucrurile la timpul
294

lor i o s m ngrijesc pentru ce va fi mai trziu, atunci


cnd va veni momentul.
n timpul lunii urmtoare, Josiah i folosi cu mult
abilitate cunotinele despre legi i despre natura uman
pentru a-i dirija pe Pinckney i Shad fr c-a acetia s-i
dea seama ca sunt condui. Pn la nceputul lui iunie era
deja angajat un administrator la Carlington, Pinckney i
Shad aveau birouri pe Broad Street iar o banc din
Philadelphia i trimise un reprezentant ca s examineze
Carlingtonul i catastifele cu socotelile Companiei de fosfai
Tradd-Simmons n vederea acordrii unui mprumut pentru
investiii.
Pinckney era i mai fericit. Nu mai trebuia s se supun
la cazna zilnic de a urmri cum e sfrtecat terenul de la
Carlington i nu mai trebuia s mpart locuina cu Jim
Riggs, fostul dijma, mestector de tutun care conducea
magazinul companiei.
Shad era aa de mulumit nct simea c o gata s
explodeze. i fcea plcere acest sentiment de a se ti cu
propriul lui birou i cu numele scris pe u. l admir de
asemenea pe domnul Anson pentru c asigurase obinerea
mprumutului cu o dobnd rezonabil. Oamenii de afaceri
pe care-i cunotea Shad erau bucuroi s mprumute bani,
dar percepeau cel puin 20 pentru aceti bani. Se pregtise
s inventeze un alt investitor anonim i s-i pun la btaie
banii strni din afacerea de intermediere, dar acum nu mai
era nevoie. n plus, mprumutul bncii va asigura suficieni
bani pentru a-i putea restitui banii investitorului anonim
iniial. Cu banii acetia i cu ce va rezulta din afacerile de
intermediere cu bumbac de anul acesta, va avea suficient
pentru a putea ncepe construcia filaturii de bumbac pe
care o preconiza.
295

La Philadelphia, Edward Pennington era probabil cel mai


ncntat dintre prile implicate n afacere. tia c
mprumutul va fi folositor. El i cu Josiah Anson rmseser
prieteni de cnd fuseser mpreun la Princeton.
El i cu soia sa fuseser deseori n vizit n casa de pe
Charlotte Street. Acum fiul su, Ned, va avea ansa de a
vedea Charlestonul, n calitate de reprezentant al bncii
familiei. Nu va avea de nfruntat amrciunea conflictului
dintre Nord i Sud. Edward Pennington cumprase un
nlocuitor pentru convocarea de recrutare a fiului su. Ned
sttuse acas la Philadelphia tot timpul rzboiului. Domnul
Pennington tia c poate avea ncredere c vechiul su
prieten l va feri de Ned de orice ntmplri neplcute.

25
Domnul Anson l atept pe Ned Pennington la depoul de
cale ferat Nord-Est de pe Chapel Street. Se uit alarmat la
cele dou cuiere i trei valize ale tnrului. l privi pe
Edward, Pennington al III-lea cu o team bine camuflat.
Bun, Ned. Sper s nu te superi c un vechi prieten
i spune Ned. Te-am inut pe genunchi de nenumrate ori
cnd erai n scutece. Acum te rog s stai o clip, s fac rost
de o trsur s-i duc bagajele. Noi doi o s mergem pe jos.
E la doi pai i drumul e plcut i umbrit de copaci.
n sinea lui se gndi dac n-ar fi cazul s-l duc i pe
tnr cu trsura. Termometrul cel mare de pe cldirea
depoului indica treizeci i dou de grade iar tnrul
Pennington purta un costum din ln i plrie de castor.
296

Gulerul lui apretat era nemototolit, ceea ce dovedea c i-l


schimbase chiar nainte de a se opri trenul. Era de
asemenea strmt, ceea ce nsemna c n mai puin de o or
gtul lui se va acoperi de o transpiraie suprtoare. Nu
arta tocmai robust dac lum n considerare condiiile
excepionale pe care le avea. Era puin grsu i avea faa
palid strjuit de favoriii lungi i blonzi. Ned i tampon
fruntea i brbia, umede de transpiraie, cu o batist din
mtase i accept politicos s atepte unde se afla, n plin
soare, cnd ar putea s se adposteasc undeva la umbr,
gndi Josiah Anson cu dezgust. Acesta nu este numai puiul
mamei rsfat ci e i un prostnac. n fine, n-o s rmn
mult vreme pe aici. O s pregtesc documentele pentru
mprumut mai nainte de a-l ucide cldura.
Dar, de data asta, viclenia domnului Anson i gsi
perechea. Ned Pennington era excesiv de contient de
responsabilitile sale. Era pentru prima dat cnd i se
ncredina s rezolve de unul singur una din afacerile bncii
i era ntr-att de contiincios nct l deprima pe domnul
Anson. Dorea s tie totul despre fosfai, zicea Ned, inclusiv
compoziia chimic, precum i descrierea evenimentelor
geologice
care
produseser
depunerea
din
zona
Carlingtonului. Dup ce se inform despre aceste treburi,
cercet catastifele cu contabilitatea companiei i verific
fiecare intrare. Apoi examin fiecare articol reprezentat de
fiecare intrare. Desigur, va trebui s urmreasc cteva zile
operaia care se efectua la Carlington. Apoi va cere s se
fac nite foraje de testare pentru a evalua consistena
depozitului, astfel nct banca s fie sigur c acest depozit
nu se va epuiza n timpul perioadei de amortizare a
mprumutului. Tatl lui credea c o lun de munc asidu i
va fi suficient. Ned nu era sigur de asta.
297

Cnd ajunser la casa lui Anson, Ned avea pete de


umezeal pe spatele hainei i gulerul i se muiase. Josiah se
uit la biatul care se rezema lipsit de vlag de poarta din
fa i i aduse aminte c acesta era fiul vechiului su
prieten.
Va trebui s mai adaugi ceva pe agenda ta, Ned. Vocea
lui era blnd. Mine o s-i gsesc un croitor care s-i fac
nite haine subiri din bumbac. Prin aceste locuri vara poate
s-l topeasc pe om.
Nu tiu cum o s ne putem permite s-l ntreinem, i
zise domnul Anson soiei, dup cin. l trimisese pe Ned n
camera lui s se odihneasc i s-i revin dup cltoria
fcut. Ai vzut ce mult mnnc biatul sta?
Va mnca ce mncm i noi, zise Emma iar cnd n-o
s mai avem o s flmnzeasc mpreun cu noi. N-o s-l
jigneasc deloc.
Emma, trebuie s-l facem s se simt bine. Pinckney
i pune ndejdea n acel mprumut.
Atunci s-l ntrein Mary. O s trec mine diminea
pe la ea i o s-i spun.
Mary a fost ncntat. L-a invitat la prnz i pe Adam
Edwards.
Emma, tu i ai yankeul tu, iar eu pe al meu. Astfel,
nimeni nu se va simi neglijat. i apoi, fiica domnului
Edwards este foarte drgu i tnrului Pennington o s-i
plac. S vedem tu i Josiah, Pinny i Lavinia, Edwards cu
fiica, eu, domnul Pennington. Excelent. mi trebuie o
doamn. tiu c Pinny va dori ca Shad s fie prezent i asta
o s-mi dea peste cap aranjamentul pentru mas. Ah, am
gsit. O s-o rog pe Lucy. E o dulcea de fat i o s m
ajute.
Dup masa festiv iniial, domnul i doamna Anson
298

gsir nite scuze. La urma urmei Ned avea afaceri cu


Pinckney i nu cu Josiah. i trebuiau s se acomodeze sear
de sear cu Ned. Shad i Lucy invocar i ci alte urgene.
Aa c masa din sufrageria familiei Tradd era aranjat tot
timpul pentru ase persoane. Mary se agita bucuroas n
privina meniului, florilor, toaletelor ei i a strii n care se
aflau ervetele deja reparate o dat. Era prea preocupat ca
s observe atmosfera apstoare care domnea la mas, n
jurul celor tineri. Prudence se chinuia pe sine i pe
Pinckney atingndu-i piciorul pe sub mas n timp ce
discuta cu Ned Pennington din dreapta sa despre
proprietile srurilor de calciu. Iar Ned abia dac o auzea,
neputnd s-i ia ochii de la gropia Laviniei ori de cte ori
aceasta i zmbea lui Pinckney sau chiar lui.
Ned Pennington avea douzeci i ase de ani. Multe
tinere din Philadelphia i zmbiser; era bine crescut, cu
educaie aleas i singurul fiu al unui bancher bogat. Dar
niciuna nu avea un zmbet ca al Laviniei Anson. Buzele ei
moi, uguiate descriau o form de inimioar cnd zmbea i
aveau ceva cu totul deosebit i mai era i o gropi la un col
al lor, precum i ochii mari albatri de deasupra lor care-i
strneau dorini. i care promiteau ceva pe care el nu-l
percepea ca pe o promisiune i nici nu-i putea da seama ce
era. Ned n-auzise niciodat pn atunci o voce blnd din
Sud i nu cunoscuse nici fora cu care te putea prinde n
lan admiraia plin de veneraie a fetei din Sud pentru
superioritatea brbatului. i apoi Edward Pennington al
III-lea nu mai fusese niciodat plecat singur de acas.
Fusese educat de profesori particulari i fcuse turul
Europei cu un preot n vrst. Fusese tulburat de modul de
via lenevos al acestor suditi, orarele nedisciplinate ale
birourilor de afaceri i accentul pe care-l puneau pe
299

distracie.
Pinckney i ceru scuze c nu-l poate invita la niciuna
din petrecerile lor, iar Lavinia insist s organizeze chiar ei o
astfel de petrecere. n mijlocul dup-amiezii, Mary Tradd
cnt la pian iar tinerii dansar. Edward era ocat. Cnd
cuprinse cu braele mijlocul subire al Laviniei, parfumul
dulce emanat din prul ei i vrfurile degetelor ei care i
atinser gtul, i provocar o puternic tulburare.
Edward i fcea datoria. Studiase toate crile pe care i
le mprumutase domnioara Edwards i era convins c tia
destul despre proprietile fosfailor pentru a putea face
aprecieri corecte atunci cnd va merge la Carlington. i asta
va fi foarte curnd. Ned nchise uiumul registru de socoteli
al companiei i-i privi ceasul greu de aur. Se afla aezat la
masa de scris din biroul lui Pinckney, ateptndu-l pe
acesta s apar din minut n minut. Trebuiau s fac un
plan pentru plecarea pe plantaie. Pinckney vroia s atepte
pn dup 4 iulie. Toi muncitorii srbtoreau atunci, zise
el, i vor fi mai dispui s ntrerup munca i s rspund
la ntrebrile lui Ned dup ce au srbtorit. Din punctul de
vedere al lui Ned, aceasta era o amnare tipic sudist. Astzi
era 29 iunie. N-avea nicio raiune s iroseasc cinci zile. i
deschise din nou, ceasul. Pinckney ntrzia.
La o deprtare de dou corpuri de cldiri, Pinckney
privea la ceasul din biroul de la depozit. Era suprat c Ned
ntrzia, dar nu tulburat. Probabil se rtcise i zise Pinny.
Srmanul trebuia s fac totul de ase ori ca s-o nimereasc
o dat, iar pn acum nu fusese aici dect de dou ori, cnd
a controlat pregtirile de livrare.
Se ntreba de ce Ned se rzgndise s se ntlneasc la
birou. n bilet nu spusese. De fapt n-avea importan.
Pinckney se sprijini de perete, i ncruci picioarele lui
300

lungi i ncerc s nu se gndeasc la Prudence Edwards.


Trsura cu un cal al lui Josiah Anson opri n faa intrrii
micii cldiri cu birouri.
Dumneavoastr vrea ca eu s duc o alt scrisoare,
domoar Lavinia? ntreb Jeremiah.
Nu, mulumesc. Stai i ateapt doar. Merg pn sus
s-l vd pe domnul Tradd.
Dar Dom Pinckney, el la Arsenal. Eu lsat scrisoarea
aia doar acum o or i domnu de la u mi-a spus c dom
Pinckney era nuntru.
Las-m pe mine s-mi fac probleme unde se afl
domnul Pinckney, Jeremiah. Lavinia chicoti. Stai i ateapt
pn m ntorc.
Domoara Emma, ea suprat dac in prea mult
trsura. Ea spun eu trebuit dus dumneata la un ceai. Ea nu
spun nimic despre mers da niciun birou.
Taci din gur. N-o s fac ru la nimeni ceva despre
care mama nu tie. Tu stai i ateapt, asta-i tot. Lavinia i
netezi prul i pi n cldire. i trase mnuile ajurate n
timp ce urca scrile spre birourile Companiei de fosfai
Tradd-Simmons. Apoi i umezi buzele deschise ua.
Domnul Tradd e aici? Oh, Dumnezeule, acesta este
chiar domnul Pennington. Ce surpriz plcut!
Lavinia ntinse mna, fr mnu, care mirosea foarte
plcut. Ned i lu mna i simi cum obrajii i iau foc. Se
aplec deasupra degetelor care le cuprinseser pe ale lui,
apoi se ndrept. Lavinia atept un moment, ales cu grij,
nainte s-i retrag uor degetele din ale lui. i lu
evantaiul i-l deschise, apoi l flutur n dreptul nasului.
Cred c e cald aici, nu-mi pot imagina de ce m simt
aa congestionat la fa. Ned se grbi s deschid fereastra
mai larg, lovindu-i puternic piciorul ntr-un col al biroului.
301

n timp ce era ntors cu spatele, Lavinia nainta trei pai.


Ajunse s fie exact ntre el i scaunul pentru vizitatori.
Cnd el se ntoarse, micarea evantaiului era mai agitat.
Suntei prea drgu, domnule Pennington, zise ea cu o
voce slab. Cred c puin aer curat este ceea ce-mi trebuie.
Se cltin uor. Dac a putea s m aez pentru un minut?
Ned aproape c alerg. Dac lein? Fusese o brut c
n-o invitase s se aeze.
V rog, ncerc s spun, dar simi c se sufoca; art
cu mna spre scaun n timp ce se repezi spre Lavinia. n
acelai moment se mic i ea i, spre groaza lui, mna i
atinse din greeal pieptul. Slav domnului c ea nu bg
de seam. Cu un fonet de fuste se aez graios i se ls
pe speteaza scaunului. Braul lui Ned se afla nc acolo,
inndu-i scaunul. Lavinia respir cu greutate.
Iart-m, se blbi el. N-am vrut s
Ea i ridic spatele de pe speteaz i el reui s-i
elibereze mna. Braul i tremura, dar mna prea s aib
viaa ei proprie, tremurnd de emoie i luptndu-se cu
voina lui, dorind s se ntind i s ating din nou
rotunjimea aceea plcut care i se imprimase n simuri.
Ah, nu-i mai cere iertare, domnule Pennington. A fost
doar vina mea. Pinckney vreau s zic, domnul Tradd face
ntotdeauna caz c sunt stngace.
Dar nu-i deloc aa, domnioar Anson. Mi-aduc
aminte c atunci cnd am dansat cu dumneata era de parc
a fi plutit pe un nor.
Lavinia l privi cu ochi mari. Apoi se uit n jos la
evantaiul din poal. Gropia de lng gur i apru odat cu
zmbetul care fcea s i se moaie picioarele lui Ned.
Dumnezeule, se gndi el. A vrea s-mi pun vrful limbii n
acea gropi. Cred c sunt un obsedat. Rsul cristalin al
302

Laviniei rzbtu prin vlul de druire de sine care-l


nconjura.
N-ar trebui s vorbeti astfel, domnule Pennington. O
s m ameeti de cap. Se uit repede la tmplele lui umede
i la ochii lui speriai; apoi privi din nou n jos, cu un uor
tremurat al genelor. Dac i-a spune domnului Tradd c
flirtai cu mine o s fie foarte suprat. Gropia apru din
nou. La urma urmei, chiar dac suntem logodii doar de
form, mai exist totui nite reguli care trebuie urmate.
Pleoapele grele se ridicar ncet, dndu-i timp lui Ned s
ptrund sensul cuvintelor ei, apoi ochii ei se fixar asupra
lui, imeni i de un albastru inocent.
Eu dar eu am crezut n-am auzit niciodat se
blbi Ned.
Vrei s spui c n-ai tiut? Desigur c nu, de unde era
s tii? Ochii ei mari se umplur de lacrimi. Vezi tu, era
rzboi. Era un biat eu eram prea tnr, purtam nc
orule de copil, dar l-am idolatrizat. Iar cnd el a fost
mpucat, inima mea a fost zdrobit. Chiar i fetiele au
inim, la urma urmei.
Lacrimile i umplur ochii, apoi dou mrgele mari
strlucitoare picurar pe obraji. Una se prelinse ncet spre
colul gurii care tremura uor. Afi un zmbet eroic;
lacrima fu prins ca ntr-o capcan i strluci din gropia de
la colul gurii ei. Ned i simi gura disperat de uscat
Bnuiesc c m crezi foarte prostu. Am fost. Dar
dup aceea pur i simplu n-am mai putut s m gndesc la
biei. Mai trziu, dup rzboi, eram destul de mare ca s
fiu prezentat n societate. Dar asta ar fi nsemnat ca
oamenii s cear s m viziteze. N-ar fi fost cinstit s permit
aa ceva. Mi-am vrsat tot necazul la vrul Pinckney; el mi
fusese ntotdeauna aproape ca un tat. Lavinia i mpleti
303

minile i le duse la sn. El mi-a oferit protecia lui. n mod


firesc am promis s-i redau libertatea oricnd ar fi dorit s
se cstoreasc. N-am crezut c voi dori vreodat s m
mrit.
i duse mna la gur i o deschise puin ca s-i apuce
arttorul cu dinii. Ned putu vedea luciul dinilor i rozul
aprins din spatele lor. Simi c nu mai poate respira. Mintea
lui cuta cu disperare s zic ceva.
Lavinia plngea cu suspine. Lacrimile i se prelingeau din
ochi.
Te rog, nu plnge. Ned ntinse braele implornd, n
momentul urmtor braele lui erau pline. Braele lui
cuprinser automat trupul scuturat de suspine al Laviniei.
Alin-mi suprarea, i opti Lavinia la ureche.
Ned nu se mai putu stpni. Gura lui cut gropia
necat n lacrimi de lng buzele Laviniei, apoi se deplas
fr voie spre gura ei i nuntru gurii ei. Minile i atinser
faa umed; prul ei mtsos, apoi proeminenele interzise
ale snilor. Nu mai tia nimic dect ceea ce-i dictau
simurile.
Spune c m iubeti, Ned.
Da, da, te iubesc.
Spune c eti nebun dup mine.
Da. Oh, Doamne, da.
Buzele Laviniei cu zmbetul lor irezistibil i srutar
urechea.
Sunt att de fericit! zise ea.
Mai trziu, cnd Pinckney sosi, Ned plecase. Lavinia
pleda cu nfocare pentru nelegere i iertare. Rspunsul lui
Pinny fu exact ce ar fi trebuit s fie. Cnd i spuse lui Shad
c Lavinia i Ned urmau s se cstoreasc, acesta ddu
doar din cap n semn de confirmare. Dar dup ce Pinckney
304

plec, rse pn l duru burta. Fusese n biroul lui, nebgat


n seam de cei doi, cu toate c ua era puin crpat.
N-am vzut niciodat o treab mai bine fcut, rosti el
cu glas tare. Mititica asta ar trebui s intre n politic.
Pungaii aceia grai ar putea nva multe de la ea,
Josiah Anson nu simi nicio prere de ru c trebui s le
dea binecuvntarea sa Laviniei i lui. Ned. Nu-i plcea
biatul i cu un zmbet ndurerat recunoscu fa de soia
lui c nici Lavinia nu-i plcea foarte mult. Duplicitatea ei
nemiloas era prea evident i nu mai ncpea nicio scuz.
n timp ce Ned era nc orbit de marele lui noroc, domnul
Anson aranj ca Adam Edwards s-i cunune n salonul
casei de pe Charlotte Street, le cumpr bilete pentru
Philadelphia i obinu toate semnturile pe contractele
pentru acordarea mprumutului
Acum, drag Emma, cred c vom pleca s-l vizitm pe
vrul acela al tu din Savannah. Chiar de-ar fi s stm la
hotel. S lsm puin lucrurile s se mai liniteasc. Cred
c fiica noastr a dat lumii motive de discuii pentru vreo
lun.
Pe Meeting Street, Mary se retrase n camera ei cu o
crp ud pe cap i nu era acas. Pinckney plec la
Carlington s testeze curenii la cele ase locuri de pe ru
unde ar fi putut fi construit staia de splare i s bea
zdravn o sptmn.
Tatl lui Shad se mbolnvi din nou.
Iar Lucy o invit pe Prudence Edwards la ceai. Ea sper
s gseasc o modalitate plin de tact de a ajuta la unirea
dintre Pinckney i prietena ei. Lavinia ieind din discuie, nu
mai exista niciun motiv ca cei doi s nu se poat cstori.
Un Tradd ar putea s se cstoreasc i cu fata lui Abe
Lincoln, dac acesta ar avea o fat, i aceasta va fi acceptat
305

de toat lumea imediat dup ce i-a schimbat numele.


Dup prima ei tentativ, Prudence o ntrerupse.
Pinckney i cu mine? Eti nebun! Apoi izbucni n
lacrimi. Da, l iubea, zise ea i-i vrs toat durerea i
disperarea. Nu crezuse niciodat c-o s iubeasc pe cineva,
nu-l iubise pe Pinckney la nceput, l dorise, da, dar nu-l
iubise. Nici nu tia ce nseamn dragostea. Abia dup ce a
fost prea trziu.
Prudence, Pinny trebuie c te iubete. Niciodat n-ar
fi vreau s spun c sentimentele lui trebuie s fie foarte
puternice, altfel el niciodat n-ar fi
Rsul dur al lui Prudence tie scurt poticneala lui Lucy.
Apoi i povesti toat cariera ei dinainte de Pinckney, i de
atunci ncoace.
M ntind jos pentru oricare brbat cu prul rou
care m-ar vrea. Sau orice brbat doar cu un bra stng. A
putea s-mi nchipui c aceia sunt Pinckney. mi nchipui c
arhanghelul o s m prind ntr-o zi i o s m omoare.
M-am iubit cu ei i n biseric.
Lucy i trase respiraia cu un geamt. Prudence privi la
reacia brusc de pe chipul prietenei ei.
Indiferent ce ai gndi tu despre mine, Lucy, eu
gndesc i mai ru. Am fost crescut, ndopat fiind mereu
cu idei despre pcat. Tot ce am fcut, ncepnd prin a-mi
omor mama cnd m-a nscut, a fost un pcat. Pe toate
lene, lcomie, invidie, voracitate, nerespectarea tatlui meu,
lipsa de iubire fa de Dumnezeu pe toate le-am fcut.
Cred c am prins gust. i, n mod firesc. am ajuns i la
preacurvie. Aa c vezi tu, acum c iubesc pe cineva, cel
mai bun lucru pe care pot s-l fac este s-l las n pace. i l
iubesc aa de mult, c nu pot s fac acest lucru. Ce-mi
rmne de fcut?
306

Lucy o cuprinse cu braele i plnser mpreun. Cnd


isprvir lacrimile, lu mna lui Prudence ntr-a ei
Mi-ai spus c coala ta e pe jumtate goal, zise ea.
Prudence ncuviin din cap.
Nu doar a mea. Toate. Am fost aa siguri c le tim pe
toate. D jos drpnturile n care se adpostete omul
negru i acesta va vrea o educaie nainte de toate. D-i
aceast educaie, i atunci el va ajunge exact la fel ca noi. i
apoi o s ne iubeasc mult. Ei bine, i-au trimis copiii. Dar
au ncetat s mai vin cnd abia nvaser s citeasc
primele cuvinte i s-i scrie numele. i bandele de pe strzi
i bat pe albi fie ei i aboliioniti misionari. Drept cine neam crezut s-i eliberm pe aceti srmani diavoli fr a fi n
stare s le purtm de grij? Am fost de o prostie criminal.
i am fost i necinstii. nsui arhanghelul ncepe s se
ndoiasc. Este un miracol care face ca desprirea n dou
a Mrii Roii s par o nimica toat. Pentru Dumnezeu,
Lucy. Tot ce am fcut este greit. i mi pare att de ru.
Vreau s rnesc lumea ntreag.
Chiar i pe Pinckney?
Mai ales pe Pinckney. Pentru c e prea nobil s se
culce cu mine. Totui i-ar place, dei nu n modul n care a
fcut-o, dar n-o va face. E prea gentleman. l ursc.
Lucy era tcut.
Foarte bine, ip Prudence Nu-l ursc. l iubesc, i l
doresc i nu-l pot avea. Ce voi face? S m arunc din
clopotni dup ce nebunul la de paznic termin de strigat
totu-i n ordine?
Cel mai bun lucru pe care, poi s-l faci este s te
eliberezi. Att timp ct mai este posibil. O s te torturezi,
dorindu-l. Cnd ceva este imposibil, dup un timp accepi
ideea iar apoi dup mai mult timp ncetezi s mai doreti.
307

Vocea lui Lucy era calm i foarte sigur de ceea ce spunea.


Ochii lui Prudence privir pentru o clip spre tavan.
Simi o ruine cu totul nou i diferit. Uitase de Andrew.
Cum am putut s vorbesc cu tine astfel, Lucy? mi
pare grozav de ru. Poi s m ieri?
Lucy zmbi.
Nu e nimic de iertat. Att timp ct vrei s m asculi.
Sunt foarte mndr de tine, Prudence, i nu-mi place s te
vd suferind. Te rog, nva ceva din experiena mea. Asta o
va face s aib o oarecare valoare. i dac pot crede c are
valoare, n-o s mi se mai par att de nedreapt.
De data asta, Prudence i cuprinse prietena n brae cu
simpatie.
tii, zise ea cu voce slab, i-am spus odat lui
Pinckney c n-o s-mi complic existena cu el din cauz c
in prea mult la el. La vremea aceea eram istea i
superficial. M tem c acum va trebui s pun n practic ce
am propovduit. Se retrase i rmase n picioare.
O s-mi lipseti, Lucy.
i tu mie. O s-mi scrii?
Nu. i nu vreau s-mi scrii nici tu. M-ar face s
doresc s m ntorc.
Unde o s mergi?
Nu tiu. Biserica are coli misionare unde nici nu
gndeti. O s te vd nainte de plecare. O s dureze ceva
timp pn mi vor gsi un post.
Sunt aproape tot timpul aici. Dac ai nevoie de un
prieten.
Dumnezeu s te binecuvnteze, Lucy. Prudence rse.
Ascult-m. Vorbesc de parc a fi arhanghelul. Dar
ntr-adevr aa gndesc. Srut obrazul lui Lucy i plec
repede.
308

ase sptmni mai trziu, Mary Tradd ddu o mas de


adio pentru Prudence Edwards. Scandalul provocat de
prsirea lui Pinckney de ctre Lavinia nu mai suscita
interes. Acum oamenii erau mai interesai s discute despre
noul guvernator numit de yanckei.
Robert Scott fusese anterior colonel al regimentului Ohio
iar apoi funcionar al Biroului pentru dezrobii. Se spunea
c de obicei era aa beat c trebuia s fie transportat la
birou i c pn i majoritatea oamenilor de culoare din
Camera reprezentanilor discuta deja despre eventualitatea
ndeprtrii lui.
Cel puin brbatul pe care-l aleseser negrii pentru
Congresul Statelor Unite, care dobndise de curnd
sufragiul, era mai pitoresc dect un beivan murdar. l
chema Bowen i era un juctor profesionist al jocurilor de
noroc i un rechin al jocurilor de cri din Rhode Island.
La masa dat pentru Prudence, Mary l tachin cu
ndrzneal pe Adam Edwards n legtur cu politicianul din
satul lui natal. Edwards rse. Fiica lui se art surprins.
O s lein, i opti ea lui Lucy. El a rs. ntr-adevr a
rs.
Plec a doua zi spre Baltimore unde avea s se mbarce
pe o corabie ctre Insulele Sandwich i misiunea anglican
de acolo.
Iar casa familiei Tradd i relu programul ei somnolent
de var, ascuns n spatele obloanelor lsate care
mpiedicau cldura s intre nuntru. Mary i Pinckney se
bucurar amndoi de un rgaz de linite i de odihn

309

26
La Barony era puin timp de odihn. Se apropia vremea
strngerii recoltei. Pe data de 10 septembrie cmpurile au
fost golite de ap pentru ca paiul s se usuce. De fiecare
dat cnd era o ploaie puternic i acestea trebuiau s fie
din nou acoperite cu ap, Julia njura, cu o fluen
impresionant, n cteva limbi pe care Stuart i Lizzie nu le
cunoteau. Iar barometrul care arta apropierea uraganului
era nc n centrul ateniei.
Totodat, vrejurile de mazre fur tiate i uscate iar
furajul fcut stiv. Strugurii de mas Scuppernong de
culoare verde-glbuie erau gata de cules. Lui Lizzie i
plceau la nebunie; forma lor rotund i umflat, o singur
boab umplndu-i toat gura; pulpa dulce din mijloc care
mproca pe interiorul obrazului, atunci cnd le zdrobea n
gur; coaja groas amruie care-i fcea ochii s lcrimeze i
s-o usture nasul. Dorea s-i mnnce pe toi. Totui era
amuzant s faci vin. Dilcey i ddu voie s pun dop la una
din sticlele pe care le umpluse cu vin. Dup o jumtate de zi
dopul de la sticl fu aruncat n aer cu un bubuit grozav. Tot
ea o nv pe Lizzie s fac bomboane delicioase din
piersicile pe care le uscaser la soare n urm cu o lun i
susan pe care era amuzant s-l sfrmi bucele dup ce
s-a ntrit n tvile lungi i joase. Julia trecnd prin curtea
buctriei n mare grab, se opri destul de mult ca s-i
spun o versiune prescurtat a lui Ali Baba i cei patruzeci
de hoi.
Susani i sesam zise ea vzndu-i de drum, sunt
acelai lucru.
Ziua urmtoare, lucrtorii culeser arahidele. Lizzie i
Dilcey au fiert cteva, iar pe restul care erau destinate casei,
310

le-au prjit n sob. Cea mai mare parte a recoltei a fost


pstrat pentru porci. Seara aceea Stuart i Lizzie au pus
pariu pe cte teci goale aveau s gseasc. Lizzie ctig
pariul i-i lu lui Stuart un penny, dar avu i o grozav
durere de stomac pentru c mncase prea multe alune.
A doua zi diminea, ntr-o ntrecere pe viu, Stuart i
ctig bnuul napoi. Lizzie devenise o nottoare
pasionat; i plcea chiar s se legene cu frnghia deasupra
apei i apoi s-i dea drumul s cad n ap, inndu-se cu
degetele de nas, dar nu-i plcea s-i bage capul n ap.
Stuart putea s-o ntreac ntotdeauna pentru c el nota pe
sub ap, ieind la suprafa la intervale mari, doar ca s
respire.
Urm luna octombrie. Pericolul de uragane trecuse.
Nopile se rcir iar zilele nu mai erau fierbini i
nbuitoare. Familia se mut napoi n casa cea mare. Julia
declar ncheiat sezonul de not i o puse pe Lizzie din nou
la nvtur. A fost scutit de lecii doar pentru ocazii
considerate cele mai importante n legtur cu recolta:
primul secerat, mbltitul i primul vnturat.
Seceriul era, se gndi Lizzie, ca un minunat dans lent.
Brbai i femei naintau prin orezul nalt, auriu de parca se
micau printr-o mare de soare. Orezul se unduia ca valurile
mrii, deschiznd crri pe unde treceau ei apoi
nchizndu-se la loc i vlurindu-se n sens invers. Secerile
mici nu se vedeau n minile lor dect atunci cnd,
ntmpltor, un fascicol de raze se reflecta pe suprafaa lor
lucioas. S-ar fi putut crede c spicul auriu al plantei era
tiat de o for magic. Lucrtorii se micau cu pas sigur,
neobosit, i cntau n timp ce munceau. Fiecare fcea cel
puin dou norme. Rodul era mbelugat. Lucrrile efectuate
n timpul anului asiguraser o recolt abundent, ceea ce va
311

fi prilej de srbtoare cnd tot orezul va fi recoltat i pus la


pstrare.
Orezul secerat a fost lsat pe mirite s se usuce, iar n
ziua urmtoare s-a fcut o diviziune a muncii. Femeile au
strns orezul n mnunchiuri groase i au legat snopii cu
mnunchiuri de paie. Micrile lor erau rapide i graioase.
Apoi brbaii au stivuit snopii n stoguri.
Culesul recoltei dur aproape dou sptmni.
Majoritatea stogurilor au fost ncrcate pe brcile lungi cu
fundul plat i depus n barac gata pentru livrare. Or s fie
legate i duse cu remorcherul la ora, i spuse Julia lui
Stuart. Paiele de pe cmp or s fie tiate i depozitate
pentru furajarea vitelor pe timp de iarn. Julia jubila.
Calitatea recoltei era excelent, aproape dou sute de boabe
la un spic. Asta o s cntreasc cam douzeci i unu de
kilograme i jumtate la bani. Media era de douzeci de
kilograme i jumtate iar douzeci i unu era o valoare
foarte bun. Producia era excelent.
Pariez cu voi c-o s obinem patruzeci de banie pe
acru. Preul maxim anul acesta o s fie aproape un dolar i
un sfert, pentru c anul trecut nu a existat aproape deloc
recolt. Asta o s nsemne cincizeci de dolari la un acru.
Nici Papa n-ar fi fcut mai mult.
O s fim din nou bogai, mtu Julia?
Nu, Stuart. M ndoiesc c vom fi vreodat bogai. Dar
vom putea s acoperim pierderile de anul trecut i
cheltuielile de anul acesta. i vom avea semine bune i
sntoase de semnat. Asta de pe acum mi se pare o
bogie.
Acum ce urmeaz, mtu Julia?
Mine va fi mbltitul. Orezul pentru smn, este
ntotdeauna mbltit manual pentru ca s nu se zdrobeasc
312

boabele.
Lizzie fu fericit s-i prseasc masa de lucru cu toate
crile nirate pe ea i s-i petreac ziua n hambar. Le
privea pe femei cum bteau snopii pe butucul lung din
mijlocul podelei i ipau de bucurie vznd boabele cum
sreau i se mprtiau pe podea. Se rug sa fie lsat s
ncerce i ea i toat treaba ncet. O femeie al crui zmbet
pn la urechi lsa s se vad un dinte de aur, i art ce
are de fcut.
Era mult mai greu dect prea. Era neconsolat cnd i
tri picioarele napoi spre platform. Dup ce snopii pui
deoparte pentru smn fuseser btui, femeile se
retraser iar brbaii naintar cu nite mblcie grele din
lemn. Lovir spicele pentru a desprinde boabele care se
ncpnaser s nu ias la btut. De data asta, Stuart fu
cel care dori s ncerce i el. Avu un eec i mai mare dect
Lizzie. Ea se simi astfel mult mai bine. Julia i trimise pe
amndoi acas pentru cin, dar ea nu se mic de acolo
pn cnd nu fu pus tot orezul la pstrare sus n pod,
ateptnd s vin anul viitor ca s-i renceap ciclul.
n ziua urmtoare, Dilcey vntur primul orez al recoltei
pe care-l mncar la prnz. Ori de cte ori Lizzie se gndea
la anul petrecut pe moia de la Barony, operaia de
vnturare era aceea pe care i-o amintea cel mai bine.
Era o ceremonie simpl, primitiv. Grunele de orez
erau turnate ntr-o piu fcut dintr-un trunchi de chiparos
scobit, apoi btute cu un pislog cu mner lung, fcut tot
din lemn de chiparos. Dup ce cojile erau sfrmate orezul
era scos afar i pus ntr-un co extrem de larg, rotund,
puin adnc. Dilcey i cnta orezului n timp ce mica coul
dintr-o parte n alta ntr-un cerc foarte lent, apoi, cu o
micare brusc, arunca orezul n sus.
313

Pleava era suflat de vnt iar orezul cdea napoi n


coul care se deplasa aa nct s-l poat prinde.
Pe plantaie, ca i n ora, orezul era mncat la fiecare
prnz. Dilcey de obicei vntura suficient orez pentru o
sptmn, atunci cnd briza era destul de puternic.
Vraja hipnotic a deplasrii coului i orezul argintiu
strlucitor, care se separ de pleav, o fascinase pe Lizzie de
prima dat cnd vzuse acest lucru, i apoi ori de cte ori
avea s-o mai vad. Dilcey i promisese s-o nvee, dar braele
ei erau prea scurte s in coul uria. tia c este n
cretere i se msura, ntinznd braele peste coul de
vnturat.
La prima vnturare a noii recolte, aproape c putea s
ajung. n noiembrie a mplinit nou ani, iar Dilcey i-a
druit un co pe care Solomon l mpletise pentru ea. Era
foarte mare, dar nu prea lat pentru minile ei. A fost cel mai
grozav cadou chiar mai grozav dect atlasul ilustrat pe care
i-l ddu Julia, sau coarnele de cerb pe care i le druise
Stuart. Erau cele mai mari coarne de la cpriorii pe care i
mpucase. La buctrie era att de mult vnat nct nici nu
mai tiau ce s fac cu el.
inndu-se de cuvnt, Dilcey se ocupa zilnic de Lizzie ca
s-o nvee s vnture orezul. Julia observ lucrul acesta, dar
nu le mpiedic. Era aproape sfritul anului. S se mai
bucure i copilul de viaa de pe plantaie att timp ct mai
putea. Muncise mult i nu se ntmpla nicio nenorocire dac
mai lsa deoparte exersatul la pian ca s-i gseasc
distracii n curtea din spate. Lizzie era departe de a avea
talent muzical. i nu promitea prea mult nici ca buctar.
Aa cum era lumea din afara moiei de la Barony, s-ar putea
ca ea s aib pe viitor mai mult nevoie de talentele ei ca
buctreas dect ca pianist.
314

La mijlocul lui decembrie, Julia i aduse pe Stuart i


Lizzie acas, pe Meeting Street. Stuart era tcut,
luptndu-se cu lacrimile care ncercau s izbucneasc dei
ncerca s se in tare. Lizzie i cnt colinde de Crciun lui
Ursu. n cufrul ei avea hainele de clrie pe care i le fcuse
Pansy i pe care spera s nu le mai poarte niciodat, un
caiet cu flori i frunze presate, pe care-l etichetase i cususe
n coperi de pnz pentru Shad, un tergtor de penie
pentru Pinckney, avnd iniialele lui brodate pe el, modelul
ei de broderie pentru mama i nite dulceuri de cpuni
care nu preau s aib sigiliul intact, pentru Sophy.
nvase s cnte la pian destul de prost, s omoare o
broasc estoas de ru fr s ipe, s brodeze greu, dar
bine, s vorbeasc puin franuzete, s schimbe vesela
dup fiecare fel de mncare, s noate fr team i dou
lucruri importante: orezul trebuia s fie la fel de mult adorat
pe ct de mult era mncat i, a1 doilea, c bieii erau mai
importani dect fetele. Mtua ei, Julia, o nvase.
Eleanor Allston o fcu pe Lizzie eroina de o zi cnd
aceasta se ntoarse la coal n luna ianuarie, permindu-i
s-i arate talentele la turnat ceaiul i la conversaia n
limba francez. Apoi totul a revenit la normal. Dimineaa
urmtoare ea trebui s stea la col pentru c-i strecurase un
bilet Carolinei Wragg n timpul orei de aritmetic.
Celebritatea lui Stuart a durat mai mult. Acum era i el
la coal. Nu mai fcea lecii la familia Wentworth. n 1867
Reverend Doctor A. Toomer Porter, un cleric de vaz a
Charlestonului, deschisese o coal cu ajutor din partea
bisericii episcopale a Diocezei de Massachusetts. Se numea
Institutul Bisericesc al Sfintei Comuniuni i era destinat
fiilor plantatorilor. Se asigura educaia precum i dormitul.
Taxele erau minime. Puini plantatori i puteau permite
315

luxuri cum ar fi cheltuieli pentru coal, n timp ce ncercau


s gseasc bani pentru a reconstrui inutul devastat pe
care Sherman l lsase n urma lui.
Pn s soseasc Stuart, Dr. Toomer convinsese
Guvernul Federal s dea colii cldirea unui arsenal
nefolosit, aflat dou intersecii mai departe de biserica lui.
Era o cldire mare din crmid, cu suficient spaiu pe cele
trei etaje pentru a gzdui pe elevi i pentru slile de clas.
n faa arsenalului se afla un careu de parad cu un catarg
pentru steag chiar n mijlocul lui. Curnd bieii ncepur s
se joace de-a soldaii, n loc de jocul cu mingea, mergnd n
mar, cu bee pe umr de parc ar fi fost arme. Cnd Julia,
n calitate de plantator, l nscrise pe Stuart la coal n
1869, aceasta era deja cunoscut ca Academia Porter.
Standardele educaionale erau exigente i Stuart ajunse n
clas cu biei mai mici dect el cu doi ani. Dar asta nu-l
supra. Era leul acestui aezmnt de nvtur. Toi
auziser despre btaia primit de la cunoscutul Tticul Cain
iar bieii ascultau cu ochii uimii jurmintele sngeroase de
rzbunare ale lui Stuart.
Cnd o s m fac mare o s termin ceea ce a nceput
epidemia de friguri galbene, repeta Stuart mereu. Nimeni nu
se ndoia c o va face. Avea doar cincisprezece ani i era mic
pentru vrsta lui, dar totui nu se ndoia nimeni.
n anul acela Dr. Porter era o figur important n viaa
lui Mary Tradd i, de asemenea, n viaa fiului ei. El oficiase
cstoria ei cu Adam Edwards. Vizita lui Ned Pennington
mai adusese dup sine i alte poveti de dragoste, Adam
Edwards nu cunoscuse niciodat atta fericire ca cea pe
care o gsise la familia Tradd cu care lua masa de prnz n
sptmnile ct Ned fusese n Charleston. Nu era vorba att
de mncare; drumul spre inima lui Edwards nu trecea prin
316

stomacul su. Era mai degrab sentimentul de confort i de


tihn ntr-o cas bine administrat. Prudence nu dduse
niciodat atenie la ceea ce mncau. Cu siguran c nu
avuseser niciodat flori pe mas. A lua masa la Mary Tradd
era o adevrat revelaie. Cnd totul s-a sfrit att de
brusc i Mary nu s-a aflat acas sptmni ntregi, Adam
Edwards se simi de parc fusese azvrlit afar n frig. i
nelese c Mary avea toat cldura care-i lipsise lui n via.
O ceru n cstorie printr-un discurs lung, bombastic. Mary
plnse cu drglenie punndu-i mna ntr-a lui. S-au
cstorit n luna mai.
Desigur, Mary s-a consultat nti cu Pinckney. Acesta
era capul familiei. El i ddu binecuvntarea i,
amintindu-i prerile lui Prudence despre Adam Edwards n
calitate de tat, o ndemn pe Mary s-i lase pe Stuart i
Lizzie la Charleston, ntruct Edwards urma s accepte
numirea la o biseric din Bryn Mawr, Pennsylvania. Mary
plnse i pentru asta, dar chiar i Pinny i ddu seama c
era fericit s plece fr ei
Nu m-am priceput niciodat s m port cu copiii, zise
ea ntr-o izbucnire de autoapreciere.
Lui Lizzie i fcea plcere agitaia nucitoare care se
desfura n legtur cu trusoul mamei sale. Julia i ddu
lui Pansy o mn de ajutor la cusut. Nimeni nu mai purta
crinoline n Philadelphia. Rochiile erau mult mai ample la
spate, avnd trene.
Toate rochiile lui Mary care erau uzate trebuiau refcute.
Cele care erau prea jerpelite erau scurtate pentru Lizzie.
Aceasta se trezi dintr-o dat posesoarea a cinci rochii noi, cu
mnecile destul de lungi s-i ating vrfurile botinelor. Ea le
etal n faa lui Pinckney i Shad, ntorcndu-se elegant fr
s-i scape cartea care se balansa pe cretetul capului.
317

Dar lucrul cel mai grozav dintre toate a fost c Mary a


luat-o pe Sophy cu ea. Lizzie i mrturisi lui Shad c acesta
era cel mai fericit eveniment care se petrecuse vreodat n
viaa ei. Cnd i vorbi deschis, dndu-i detalii despre
metodele lui Sophy de ngrijire a unui copil, Shad o aez n
poal mbrind-o strns.
Odat cu plecarea lui Mary, Lizzie deveni doamna casei.
Faptul avea o importan deosebit. Sttea n capul mesei
era servit prima, suna pe Elijah s aduc celelalte feluri,
hotra meniurile, prezida la ceai i ddea ordine tuturor
celor din jur. Era un menaj excentric, doi brbai tineri la
cheremul unei fetie, dar Charlestonul fusese ntotdeauna
tolerant cu excentricitile. i acest menaj mergea bine.
Instrucia riguroas a Juliei fusese mai exigent dect toate
lucrurile cu care se confrunta Lizzie. De ndat ce servitorii
vzur c tia ce face, i acordar respectul cuvenit, fr
ns s le scad afeciunea pe care o aveau pentru ea.
Pinckney i Shad o considerau totui un copila. Ei nu
nelegeau ce fcea ea. Amndoi erau prea preocupai cu
problemele lor ca s-si pun ntrebarea de ce deseori Lizzie
i cuta sanctuarul copilriei, cuibrindu-se n poala unuia
dintre ei.
Pinckney mergea frecvent la Carlington. Noua instalaie
de splare mrise att de mult eficiena, nct trebuia s
extind activitatea. Primise de asemenea un potop de
invitaii. Un burlac de douzeci i ase de ani, cu o afacere
prosper i cu numele de Tradd era un noroc care le fcea
pe mamele fetelor de mritat s tremure. Fetele nsi
ddeau atenie doar corpului nalt, musculos, zmbetului
strlucitor i manierelor galante. Acestea erau i mai
nerbdtoare dect mamele lor. Pinny cunotea regulile: era
atent s nu se concentreze n mod special asupra uneia sau
318

unora. A acorda prea mult atenie ar nsemna ca lumea s


se atepte la o declaraie, iar el nvase cum te putea prinde
n mrejele ei o aciune impulsiv. N-ar fi spus c tnjea
dup cstorie. Dar accepta invitaiile.
Ct despre Shad, ideea de cstorie nu intrase niciodat
n gndurile lui. El i construia filatura i oraul care se
njgheba n jurul acesteia. i ddu numele de Simmonsville,
lucru care-l fcea s se simt ca un rege. La fel l considera
i fata pe care o instalase ntr-una dintre primele case
terminate. Numele ei era Garnet Pearl Chester. Shad numea
casa ei caseta de bijuterii iar ea considera c acesta era
lucrul cel mai elegant pe care-l auzise vreodat.
Garnet avea o frumusee tainic, luxuriant, care
nflorete devreme, att de des ntlnit n zonele de munte
unde se nscuse ea. Fugise de acas cu un brbat care o
prsise dup cteva luni i se lsase purtat de val spre
partea de jos a statului, ajungnd n irul de oameni care
ateptau o slujb la filatura de bumbac din Simmonsville.
Shad a cules-o din rnd, i-a cumprat nite haine, a
instalat-o n caseta cu bijuterii i i-a spus c o s-o omoare
dac va permite altui brbat s o ating. Ea se considera
foarte norocoas. Dorinele lui erau simple i n-o btea
niciodat; erau dou caliti pe care nu le gsise la brbaii
ntlnii n peregrinrile ei. i pe lng acestea el i petrecea
mult timp la filatur, nvnd despre mainile care erau
ncercate dup instalare. N-o deranja aproape deloc cnd
venea din Charleston.
Stuart, care ar fi putut s-i dispute cu Lizzie
autoritatea din casa Tradd, era rareori o prezen real n
snul familiei. El i petrecu vacanele de la coala Porter la
moia Barony, exceptnd Crciunul, cnd Julia venea la
ora i lua locul lui Lizzie. Acele sptmni erau singurii
319

nori din viaa lui Lizzie. Lizzie gsea c activitatea ei legat


de coal era uoar; ea i Caroline Wragg erau nedesprite
i cele mai bune prietene. Activitile casnice le considera o
prelungire a instruirii care-i fusese fcut la Barony. Iar
dac lucrurile i depeau puterile, se putea oricnd refugia
la Pinckney i Shad pentru rsf, sau i se plngea ppuii
pe care i-o trimisese Mary din Philadelphia. Clarisa era un
bun asculttor.
Acest menaj att de ciudat mergea mai departe
coordonndu-i existena cu tradiia Charlestonului i cu
dangtul clopotelor de la biserica Saint Michael. La fel cu
toi cei care locuiau la sud de Broad Street, acetia s-au
bucurat de iluminatul de strad instalat n 1869, dar erau
complet
dezinteresai
de
creterea
vertiginoas
a
construciilor i afacerilor care se desfurau n oraul de
sus. Aceasta era treaba Noilor Venii, nu a locuitorilor
Charlestonului. Dei muli brbai din Charleston i gsir
de lucru n birourile de afaceri, ei reveneau n oraul de jos
pentru prnz sau dup ce terminau ziua de lucru.
Avnd fabrica lui de care trebuia s aib grij, Shad
ddea mai mult atenie dect majoritatea oamenilor,
rapoartelor despre organizaia bizar care lua amploare n
partea de sus a Statului. n general toat lumea rdea de
numele ridicol Ku Klux Klan i de ideea c nite oameni n
toat firea pot s poarte pe cap nite cearafuri. Ziarul din
Charleston fcu deseori meniuni despre acest lucru sau
despre corpul de gard pe care guvernatorul Scott l formase
ca rspuns la organizaie. Ei au protestat cnd acesta a
adus mai multe trupe ale Uniunii de la Washington. De fapt,
prezena yankeilor n ora se restrnsese ntr-o oarecare
msur. Toate colile Biroului pentru dezrobii au fost
nchise n acelai an.
320

n 1871, Scott a fost pus sub acuzaie. Membrii gruprii


sale nu s-au suprat cnd acesta a fcut statului datorii de
peste cincisprezece milioane de dolari. Ei au vociferat cnd a
semnat o supraemisiune de bilete de banc fr s mpart
cu ei profiturile. A plecat n dizgraie, escortat de trupele pe
care le adusese anul precedent. A fost nlocuit de Franklin
Moses, care a reuit s fure cu mai mult finee.
Pinny!
Da, doamn. O s te superi pentru c n-am mncat
toat mncarea? E mult prea cald ca s pot mnca.
Pinny, nu m necji. Am ceva important s discut cu
tine.
El ls ziarul din mn, ncercnd s nu zmbeasc.
Accesele de efie ale lui Lizzie l amuzaser ntotdeauna,
dar tia c ea le lua n serios. Se agita fr rost prin cas ca
o micu doamn.
Ce este, surioar?
Privete-mi braele. Le ntinse spre el. Pinckney
rmase intuit locului.
Ce este? i-a aprut o urticarie? Te-ai rnit?
Nu, tmpenii! A putea s m descurc n asemenea
cazuri. Ce nu e n ordine, este faptul c braele meu sunt
uite acolo. Se mic n faa lui. Pinny, cresc precum
mohorul!
El constat surprins c fata avea dreptate. Cum s nu fi
putut observa? Fusta i ajungea pn la genunchi, iar
braele subiri ieeau n afara manetelor rochiei cu vreo
cincisprezece centimetri. Manetele erau uzate
Sufleelule! Ct de veche e rochia asta?
Am primit-o cnd s-a mritat mama.
Dar asta a fost cu mai mult de doi ani n urm. De
atunci n-ai mai avut haine noi?
321

Botine. Doar de aa ceva am avut nevoie. Dar dintr-o


dat am nceput s cresc prea repede. Nimic nu-mi mai e
bun.
O s le ai Singurul neajuns este c nu m pricep
deloc la lucruri pentru fetie. Ai idee de unde se pot
procura?
Nu.
Ce-ai zice s-o ntrebm pe verioara Lucy Anson. Hai
s trecem pe la ea, vrei?
Va trebui s m mai gndesc. Ea nsi nu se mbrac
prea frumos.
Se mbrac aa ca doamnele.
Lizzie ncrunt sprncenele. Pinny tia ce nseamn
acest lucru. O atept s ia o hotrre.
Ct de repede putem merge? zise Lizzie. i nc ceva,
Pinny
Chiar acum. Ce este?
Vreau rochii de fete mari, nu lucruri de bebelu. tii
c n curnd o s mplinesc doisprezece ani?
Da, doamn, domnioar Tradd.
Lucy veni s deschid.
Plecai, ip ea Nu v apropiai. Andrew e bolnav
Doctorul Perigru crede c-ar putea s fie friguri galbene
Pinckney o ridic pe Lizzie ca pe un sac cu fin i
travers strada n fug. De ndat ce ajunse n cas ncepu
s strige la servitori.
Nimeni nu iese din cas pn ce nu va spun eu. i nu
intr nimeni. Sunt friguri galbene.
Clara i Hattie i aruncar orurile peste cap i
ncepur s boceasc. Elijah le duse la buctrie s le
vorbeasc cu chibzuial.
Lizzie sttea n scaunul unde o debarcase Pinny. Fcuse
322

ochii mari i buzele i tremurau. Pinny ngenunche lng


scaunul ei.
mi parc ru c te-am speriat, draga mea. A trebuit s
acionez rapid. Ai idee ce sunt acelea friguri galbene?
Lizzie scutur din cap. Pinckney i lu mna ntr-a lui.
Sunt un fel de febr, dar una groaznic. Cteodat
vine pe neateptate, nimeni nu tie de ce, i muli oameni se
mbolnvesc foarte tare. Unii chiar mor. Eli nu vreau ca tu
s te mbolnveti, de aceea am alergat. Dac Andrew e
bolnav, atunci oricine merge n casa lui poate s ia boala.
Lucy de ce nu fuge?
Lucy a avut deja boala. Nu se mai mbolnvete din
nou. i eu am avut-o nainte s te fi nscut tu. Aa c nici
eu nu m-mbolnvesc. Acum avem de fcut anumite
lucruri.
N-a ti unde s fug. O dat ce a nceput, poate s
izbucneasc pretutindeni. Cred c cel mai sigur este de stat
n cas. O s merg la Dr. Trott s iau nite praf de piretru. O
s trebuiasc s-i pui o batist la nas i la gur i s-l
mprtii n toat casa. Pune-i i mnui. Dac servitorii au
ncetat s plng i s se vaiete, cheam-i s te ajute.
De ce nu m poi ajuta tu?
Surioar, acesta e un lucru pe care-l neleg oamenii
mari. Trebuie s o ajut pe Lucy s-l ngrijeasc pe Andrew.
Dac ar fi avut vreun servitor pe lng ea, n-ar fi venit
tocmai ea s deschid ua. Andrew este prietenul meu din
copilrie i are nevoie de ajutorul meu.
Dar dac m mbolnvesc, Pinny?*
Scumpa mea Lizzie, chiar dac faci un simplu guturai,
scoate mna pe fereastr i f-mi semn iar eu voi fi acas
ntr-o clipit.
Chiar de-adevratelea?
323

Pe cuvntul meu.
Atunci e-n ordine. Hai grbete-te, atunci. Lucy arta
complet rvit.
Pinckney o mbria n grab i plec.

27
Halal atenie, zise Andrew cnd Pinckney intr n
camer. Vocea sa era slab i teama era greu mascat de
ncercarea de a fi glume.
N-am mai fost s te vd de o sptmn. N-ai putea
s-mi dai bun ziua?
La naiba, nu de asta m plng. Lucy mi-a spus c eti
ocupat s te ascunzi de debutante. Ceea ce m nnebunete
este c sunt aa slbit. Frigul de asemenea. n iulie. i auzi,
Pinny, m dor picioarele. Cum naiba am stat ani de zile fr
s simt nimic i acum, dintr-o dat, durerea asta afurisit
de la febr.
Pinckney lu mna fierbinte a lui Andrew ntr-a lui. Nu
mai era nimic de spus. Andrew deja privea cruci, faa-i era
congestionat i buzele roii. Cnd deschise gura, Pinny
putu vedea c limba i era stacojie. Toate erau semne de
febr galben. Lucy i spusese c temperatura lui Andrew
ajunsese la treizeci i nou de grade. Pinny tia c putea s
creasc i mai mult.
Lucy intr ncet n camer, aducnd un lighean cu ap.
Pinckney, vrei te rog s iei o clip? Trebuie s-l spl
pe Andrew cu buretele.
Las-m pe mine.
324

Nu. Eu tiu cum i place lui. ntotdeauna l spl cum i


face lui plcere. Poi s spargi nite ghea dac eti att de
drgu. Este n rcitorul din veranda din spate.
Pinckney nu lipsi mai mult de cincisprezece minute.
Lucy l ntmpin sus n capul scrilor.
Treizeci i nou de grade, opti ea. A nceput s
delireze.
n urmtoarele dou zile, Pinckney i Lucy l-au ngrijit
mpreun pe Andrew. i puneau achii de ghea n gur., i
splau cu buretele trupul care se zvrcolea i-l ineau culcat
cnd l rveau convulsiile. n delirul su, nu-l recunotea
pe Pinckney. La nceput, se uit fix la prul lui rou,
luminat de lamp i se gndi c era diavolul. ip i-i
ascunse capul la pieptul lui Lucy, implornd-o s-l salveze.
Lucy l legna la piept ca pe un copil.
E-n ordine, murmur ea mereu. Sst, e-n ordine Ia
asta. i strecura printre buzele deschise o lingur de ghea.
Lucy, zise el. Unde e micuul Andrew?
E pe Charlotte Street, mulumesc lui Dumnezeu.
Gata, Andrew. Cu mine eti n siguran. Gata.
Cnd febra crescu, Andrew deveni i mai slbatic i mai
ieit din mini. Uit de teama fa de Pinckney. n schimb, se
ag de el i-l trase aproape de buzele lui crpate,
optindu-i la ureche.
Din vina ei, tii, a trfei. tii doar. Tu tii totul. tii c
m-a inut n patul ei. Am vrut s merg. Transportam
documente. Importante. Vitale. Dac a fi dus acele
documente, am fi ctigat rzboiul. A fost spioana yankeilor.
tii asta. De ce ai lsat-o s fac asta? De ce ai lsat-o s-i
desfac picioarele i s m prind acolo? Ai fi putut s-o
opreti. Ai fi putut s m lai s merg la Savannah. Dac a
fi dus acele documente, am fi ctigat rzboiul. i a mai fi
325

avut picioarele. Ea a luat totul. M-a distrus. A distrus


Sudul. Tu tii asta. Ai tiut-o tot timpul.
Acum crede c eti Dumnezeu, zise Lucy.
Andrew l mpinse pe Pinckney deoparte i se ntoarse
spre soia lui, strigndu-i obsceniti.
nceteaz Andrew, zise Pinckney. i puse mna peste
gura lui Andrew. Andrew i muc degetul mare pn la os.
Sngele de la mna lui Pinckney colora spuma de la
colurile buzelor lui Andrew. Acesta ncepu s plng. Pinny
i retrase mna, dar Andrew l apuc de ncheietura minii.
Te rog, milostive printe, te rog, rosti el printre
suspine. Las-m s mor. Nu mai vreau s triesc Un spasm
i contorsiona faa mnjit de snge i lacrimi i intr ntr-o
convulsie, dup care czu ntr-o stare de incontien.
Lucy nmuie buretele n ap i ncepu s spele faa lui
Andrew.
Srmane Pinny, zise ea. Vocea ei era la fel de blnd
ca i minile care i splau faa brbatului ei. Nu mai tiu ce
s zic, dect c Andrew n-o s-i mai aminteasc de nimic
dup ce va trece febra. Va trebui s uitm i noi. mi pare
ru c-ai fost aici; probabil c-i vine foarte greu.
Pentru mine! Tu ai fost cea jignit.
l privi cu ochi stini.
Sunt obinuit cu asta, zise ea. Degetele ei picurar
ap pe buzele lui Andrew. Nu mai avem ghea. Ai vrea s fii
aa drgu.
Dangtul clopotelor de la Saint Michael l trezi pe
Pinckney. Clopotele chemau la slujba de duminic. i mic
ncet capul, ascultnd cum i troznete gtul anchilozat, i
aminti unde se afl i clipi. Andrew era nemicat i linitit.
Lucy edea lng el, inndu-l de ncheietura minii.
De ce m-ai lsat s dorm? opti Pinckney.
326

Febra trecuse iar tu erai epuizat. Abia ai aipit puin


Pune mna, Pinny. Pulsul e normal! Pe faa ei obosit apru
un zmbet.
Pinckney l privi pe Andrew. Pielea i era galben ca
lmia. Cnd i atinse tmpla o simi rece, dar pulsul era
viguros i constant.
Lucy, de ce nu te ntinzi i tu cteva ore. El doarme
acum.
Lucy ncuviin din cap:
O s m culc. Te rog s m chemi dac apare vreo
schimbare!
Am s te chem.
Pe cuvnt de onoare?
Pe cuvnt de onoare.
Amndoi tiau c va fi o schimbare. Criza nu venise
nc. ncepu abia peste o or. Andrew scoase un oftat, apoi
tui. Un lichid limpede i ni din gur. Pinckney i terse
faa, apoi se duse spre ezlongul de lng fereastr unde
dormea Lucy. Dungi subiri de lumin strecurate printre
obloanele cu jaluzele cdeau pe faa ei tras. Avea cearcne
purpurii la ochi i nite cute subiri i adnci pe frunte i de
la nas spre colurile gurii. Prin pielea fin i palid de la
tmple se vedea o reea de vinioare albastre delicate. i
atinse umrul. Ochii lui Lucy se deschiser ncet.
A nceput s vomite, zise Pinckney. i ddu mna ca
s-o ajute s se ridice.
Mulumesc, Pinny.
Tot restul zilei, Lucy i inu capul lui Andrew pe un bra
n timp ce el voma n vasul pe care ea-l pusese jos sub gura
lui. Pinny aducea mereu ap curat ca ea s clteasc
vasul. Cnd briza mrii fcu s se clatine obloanele, el le
deschise i aerul srat i nvior pe amndoi. La scurt timp
327

dup aceea, fluidul limpede din gura lui Andrew ncepu s


aib vinioare de snge. Lucy privi disperat la Pinckney.
M tem c-o s lein, zise ea.
Acesta i lu vasul.
Las-m pe mine.
Nu, Pinny draga, tu n-ai putea s-i ii capul i s-ar
putea sufoca. Stai n spatele meu, dac vrei, i ai grija s nu
cad. Nu mai poate dura mult.
Pinckney goli vasul, l clti i i-l puse n mna ntins.
Ea l mica repede ca s prind jetul care nea printre
buzele lui Andrew. Era nchis la culoare. Pinckney ntinse
mna pe lng Lucy i apuc ncheietura minii lui Andrew.
Pentru o clip crezu c nu mai are puls deloc Apoi l simi
slab i cu pauze lungi ntre bti.
Cum este? ntreb Lucy.
nc puternic.
Eti un mare mincinos, Pinny. Dar i mulumesc
pentru asta. Of, Doamne. Vrsatul lui Andrew umplu vasul
pe jumtate. Era negru la culoare. Lucy se cltina. Pinckney
i petrecu mna pe dup gtul ei i-i cuprinse capul cu
amndou braele innd-o strns. Un tremur puternic i
cuprinse trupul dar el o inu ferm. Dup puin timp se
liniti i respir adnc.
Acum mi-e bine. i scpase vasul din mn. l ridic
de jos i-l spl, desprinzndu-se de Pinckney.
Asta trebuie s fie sfritul crizei, zise ea, dac nu, o
s moar. Se ridic n picioare tremurnd. Fusta i era
ptat. O s-mi schimb rochia i o s aduc cearceafuri. Este
nite coniac n salon. Adu dou pahare, te rog.
Coniacul aduse o tent de culoare n obrajii lui Lucy
Acum neleg de ce voi brbaii bei alcool mai tot
timpul, zise ea. i d curaj.
328

Pinckney turn n pahare. n curnd vor ti dac Andrew


o s triasc sau o s moar. Arta de parc era deja mort.
Pielea lui galben atrna de pe maxilar i se aeza n cute pe
gt. Respiraia i era att de slab c abia se simea. Ar
trebui s spun ceva, gndi Pinckney. Orice, doar s fac
ateptarea mai uoar.
Ce tii tu despre fosile, Lucy?
Cum ar fi sgeata apei, vrei s zici?
Nu, fosile. Oase vechi. Creaturi ciudate. Se trezi
vorbind foarte tare n timp ce-i vorbea despre eohippus.
Aproape c striga, att era de obosit. Iart-m, zise el. Nu
tiu de ce ip.
Lucy i atinse mna.
Eu tiu, spuse ea.
Andrew gemu. Trupul lui se mic. Alergar la el. Lucy
ridic cearceafurile. De jur mprejurul lui se ntindea o pat
de urin nchis la culoare.
Va tri! Lucy se ntoarse spre Pinckney cu ochii
necai n lacrimi. Plnse cu suspine la pieptul lui n timp ce
el o mngia pe spate. L-am salvat; o s fie bine. Of, Pinny, o
s-i rmn ndatorat toat viaa mea.
Cnd clopotele de la Saint Michael btur ora, iar
paznicul i adres mesajul lui convenional, Lucy i
Pinckney schimbar cearceafurile i splar picioarele
scheletice ale lui Andrew. Urina nchis la culoare din cauza
sngelui se opri la puin timp nainte de ivirea zorilor, iar
respiraia i deveni normal. Pulsul era slab, dar regulat i
Andrew czuse ntr-un somn profund de refacere.
Lucy netezi cearceafurile curate de bumbac pe umerii
lui. Apoi zmbi cu un aer trist.
Mor de foame. Vrei s mncm ceva?
Pinckney i ddu seama c nu mncase de trei zile.
329

A fi n stare s mnnc o ntreag herghelie de cai,


zise el. Unde e cmara, doamn Anson?
Lumina blnd, roz-cenuie a zorilor umplu curtea
dintre cas i cldirea buctriei. Paii lor rsunau anormal
de tare pe crmida ud de rou. Lucy se mpiedic de
obosit dar i inu echilibrul.
Crezi c sunt beat?
Nu. Dar i-o recomand.
Mncar zdravn. Un clapon ntreg n aspic, un castron
cu mncare de fasole verde rece i slnin, plcint cu nuc
i o damigean de lapte btut. Cnd terminar de mncat,
cerul avea o culoare galben deschis. Era diminea. O
pasre, n smochinul de afar, salut soarele cu un cntec
murmurat. Lucy se uit la Pinckney.
N-am tiut niciodat c barba ta e castanie, zise ea.
Din gtlej i iei un rs chinuit i ea czu pe neateptate
peste masa murdar.
Pinckney o ls s doarm. Urc ncet n camera lui
Andrew i-i ocup locul de veghe n scaunul nalt de lng
pat.
Epidemia de febr galben a fcut ravagii n Charleston
timp de cinci sptmni i jumtate. n urma ei muriser
aproape trei sute de oameni din ora. Erau dou sute
douzeci i apte de locuitori ai Charlestonului, printre ei
numrndu-se Eleanor Allston i patru din elevele ei.
Lizzie suport greu pierderea prietenelor. A fost prima ei
ntlnire cu moartea cuiva cunoscut. Pinckney ncerc s-o
consoleze, dar cnd refuz s mearg la nmormntare,
acesta deveni ferm.
Trebuie s mergi Lizzie. Voi merge cu tine, dar nu pot
s m duc n locul tu.
Ce mai conteaz, ele sunt moarte. N-o s tie c sunt
330

acolo. Nu merg!
Ba vei merge. Din respect pentru prietenele tale i
familiile lor. i s tii c greceti. Doamna Allston i fetele or
s te vad. O s priveasc din cer.
Ochii de un albastru intens ai lui Lizzie i cercetar faa.
Chiar crezi asta?
Da, cred!
Chiar de-adevratelea?
Pe cuvnt.
Pe neateptate, gura lui Lizzie se contract.
Pun pariu cu tine c Susan Johnson n-o s priveasc
n jos. Mai degrab o s se uite n sus. A fost aa de
nesuferit c putea s acreasc laptele.
Pinckney ncerc s nu rd, dar nu reui.
La recomandarea lui Lucy, dup nmormntarea
doamnei Allston, Lizzie se duse direct la magazinul
Robinson de pe King Street. Pinckney i petrecu dou ore
plicticoase pe post de nsoitor, n timp ce Lucy o introduse
pe Lizzie n tainele esturilor, panglicilor, dantelelor i
nasturilor. Cnd au plecat, Lizzie era mndra posesoare a
unei plase pline cu mostre.
Zilele i nopile n care se dedicaser cu nfrigurare
ngrijirii lui Andrew, emoiile trite mpreun, au creat o
profund intimitate ntre Lucy i Pinckney. Fr a mai avea
nevoie s se exprime n cuvinte, fiecare simea o ncredere n
cellalt i o apropiere pe care nu o cunoscuser nainte. Era
foarte firesc ca Pinckney s solicite ajutorul lui Lucy n
legtur cu surioara lui, iar Lucy gsea la fel de firesc s-l
cheme pentru orice ar fi putut face pentru Andrew. Tuturor
aceast ntmplare le mbogise viaa. ntre cele dou case
aflate fa n fa de pe Meeting Street era un du-te-vino
continuu. Cele dou case erau ca dou anexe gemene, care
331

se completau una pe alta. ntr-un fel, Pinckney deveni capul


ambelor familii. Faptul c-i sporiser responsabilitile nu
era o povar pentru el, pentru c, odat cu aceasta, gsi o
completare n direcia cealalt. Lucy era ca o mam pentru
Lizzie i o sor pentru el. Cnd Shad se ntoarse de la
Simmonsville, l irit faptul c Pinckney l fcuse pe Andrew
consultantul juridic al companiei TraddSimmons. Dar fu
de acord cu scaunul cu rotile i masa pe care Pinckney le
aduga-se n camera lui Andrew. n ansamblu, Andrew era
mai plin de via dect l vzuse Shad vreodat. Avea o
ocupaie i i ntreinea singur familia. i dac acesta tia
foarte puin n legtur cu contractele, Josiah se afla acolo
i-i ddea o mn de ajutor.
Shad suger urmtorul mare pas pentru familia Anson.
Lucy trebuie s ias n lume mai des. Nu uitase ct de
fericit fusese la balul clubului Cotillion. El i Pinckney
insistar, Andrew n-avu obieciuni i Lucy accept n cele
din urm. Aceasta angaj un buctar, i lu dou rochii noi
i ncepu s fac vizite. Ddu chiar i o mic petrecere dup
ce Andrew reui s-i manevreze scaunul cu rotile i putu
s ndeplineasc rolul de gazd.
Este o via minunat, complet nou pentru mine,
zise ea cu recunotin lui Pinckney. ntotdeauna mi-am
dorit un frate sau o sor. Acum am nu doar un singur frate
ci doi, pe tine i Shad, iar Lizzie este o combinaie de sor
mai mic pentru mine i sor mai mare pentru micuul
Andrew.
Ieeau cu toii deseori mpreun. Cea mai obinuit
plimbare era la Bazarul Van Santen, un salon somptuos
unde se servea ngheat i care era mpodobit cu o mulime
de jucrii care-i fascinau pe copii, plus o secie special cu
un stereoscop ce prezenta imagini din orae strine, imagini
332

care-i fceau s scoat exclamaii de uimire i uneori de


team.
Lizzie ncepu coala la nti octombrie la Pensionul de
domnioare a Doamnei Hopson Pinckney. Taxele erau mai
mari dect la Eleanor Allston. Doamna Pinckney i ctiga
cu dibcie existena pe seama celor nou venii care aveau
fiice. Dar compania Tradd-Simmons livra aproximativ o sut
de tone de fosfat pe lun. Pinckney i putea permite s dea
cincizeci de dolari pe an i deasemenea douzeci de dolari
pentru leciile de pictur i desen i doisprezece pentru
conversaia n limba francez. Pinny era dispus s plteasc
i leciile de muzic, dei costau patruzeci de dolari. Lucy i
Lizzie se sftuir. Lizzie cnt o sonatin de Mozart i
deciser s nu fac lecii de muzic.
i plcea destul de mult noua ei coal. Mergea i
Caroline acolo. Dar o contraria faptul c n-avea voie s
accepte invitaiile colegelor i se mnie c nu putea avea
attea rochii ca ele, sau o hain cu guler de blan i
manon. Aceasta era aproape o uniform de iarn pentru
fetele din oraul de sus. Pinckney se simi uurat c ea
discuta problemele astea cu Lucy.
Dar celelalte fete au manoane, verioar Lucy. I-am
spus lui Pinny c sta era lucrul pe care mi l-am dorit cel
mai mult de ziua mea. Cnd cineva mplinete doisprezece
ani poate s primeasc un cadou deosebit. O perie de pr,
asta mi-a dat. Aveam deja o perie.
Lucy, care alesese n contul lui Pinckney peria extrem de
simpl, cu coada de argint, evit s foloseasc vechiul
sistem de convingere. n schimb ncerc s-i explice,
temndu-se c la doisprezece ani nu eti prea mare ca s
poi nelege
Lizzie, nu toate celelalte fete au manoane, i
333

amndou tim asta. Fetele din Charleston nu au. Nu le


sunt necesare dintr-un singur motiv. La noi nu este
niciodat prea frig ca s fie nevoie de blan. Probabil c de
unde vin familiile acelor fete nu le sunt suficiente mnuile
ca s le in de cald. S nu mi-o iei n nume de ru, dar aa
trebuie s fie o doamn.
Vorbeti ca mtua Julia. Doamnele fac asta,
doamnele nu fac asta. M-am sturat!
Lucy zmbi.
i eu am fcut ntotdeauna cum a trebuit, dar n felul
acesta trebuie s nvm. Exist motive pentru toate aceste
ai voie s faci, n-ai voie s faci, i de obicei sunt aceleai
motive pentru care nu poi avea un manon. Nu te mai
bosumfla i fii atent. Tot secretul de a fi o doamn sau un
gentleman este s te gndeti nti la sentimentele altor
oameni. Mesteci cu gura nchis pentru a nu le face sil
celorlali oameni de la mas. Nu ntrerupi cnd se vorbete,
pentru c persoana respectiv ar putea s se supere dac
nu poate s spun tot ce are de spus. Te ridici n picioare
cnd intr cineva n camer ca semn c persoana este
binevenit i c poate s ia loc pe un scaun dac dorete.
Vezi tu? Cealalt persoan, ceilali oameni trebuie s fie n
centrul ateniei noastre.
Asta e o afacere proast, cred eu.
Nu, nu este. Pentru c doamnele i domnii nu stau
dect n societatea altor doamne i domni. Fiecare dintre ei
acord nti consideraie celorlali. Aa se face c este
echitabil pentru toat lumea. i tot aa se face c nu trebuie
s te aud niciodat cu astfel de vorbe; e vulgar.
Zi nainte c zici bine. Mtua Julia spune
ntotdeauna c lucrurile sunt vulgare. i mama obinuia s
fac aa. i nimeni nu-mi spune niciodat ce nseamn
334

lucrul acesta.
Lucy oft.
Of, Doamne, simt c intru n ap adnc. Nu cred c
eti destul de mare ca s putem discuta despre bunul gust.
tiu c la doisprezece ani eti mare, dar eu totui a prefera
s mai atept civa ani. Hai s ne ntoarcem la manoane.
E-n ordine. tiu ce-o s facem. Eu o s m ofer s las
pe oricare fat care nu are manon s-l foloseasc pe al
meu. Asta nseamn c m gndesc nti la ea. Dar ea va
spune, nu, pentru c se gndete nti la mine. Aa c-o s
fie totul n ordine. Lizzie era triumftoare.
Nu, iubito, nu. Nu poi s ai un manon pentru c
asta ar nsemna s le aminteti permanent celorlalte fete c
nu au unul al lor propriu. Blnurile sunt foarte scumpe.
Sunt o mulime de familii care nu-i pot permite sa aib
blnuri.
Dar i periile de argint sunt scumpe.
Da, Lizzie, dar nu i-o vede nimeni. Poi s te bucuri
de ea n particular fr ca cineva s tie c-o ai. Bineneles
nu vei spune nimnui despre asta.
Am i spus deja. Fetele m-au ntrebat ce am primit de
ziua mea i le-am spus.
Ai spus o perie de pr?
Sigur c am spus o perie de pr. Asta i este.
Adic nu trebuie sa spui c e o perie de pr din
argint.
Lizzie fcu ochii mari.
Zu, Lucy, tiu nite lucruri. Asta ar nsemna
fanfaronad.
Exact. i la fel ar fi dac ai purta un manon de
blan. E clar?
Cred c da. Fapt este c n-o s primesc un manon
335

orice a face. tiu cnd trebuie s o las balt.


Lucy ncuviin c aa era.
apte luni mai trziu cnd Stuart absolvi coala Porter,
Pinckney trebui s fac un compromis asemntor cu
sinceritatea tnrului. i el iei biruitor fr s gseasc
nelegere.
Stuart tocmai mplinise nousprezece ani i era foarte
sigur c le tia pe toate i c Pinckney nu tia nimic. Era o
confruntare furtunoas. Ca bieel l idolatrizase pe fratele
mai mare i nu-i dorea nimic mai mult n via dect s
creasc i s intre n trupa de cavalerie a lui Pinckney, s
poarte sabie, s clreasc un cal cu snge aprins i s
ucid soldaii Uniunii. Rzboiul se sfrise prea devreme
pentru el. Ar fi dat nval s incendieze Fort Sumter i s
nceap totul de la capt, dac ar fi putut. Era plin de mnie
i aceast mnie se manifest mpotriva lui Pinckney.
Ai capitulat, strig el, ai de-a face cu yankeii, mergi la
magazinele lor i le mnnci ngheata, stai de vorb cu ei
pe strad, faci parte din Camera de comer. Eti un trdtor,
Pinny.
Toate acuzaiile lui Stuart loveau n ceea ce Pinckney
considerase eecurile vieii lui. nvase s priveasc
realitatea n fa, dar nu nvase niciodat s-o urasc.
Pentru Dumnezeu, zise el, pe un ton dezgustat,
rzboiul s-a terminat de apte ani. Nu putem schimba
faptele, Stuart.
N-am depus niciodat jurmntul. Nu-i recunosc.
Bravo ie. Nu a trebuit s-i recunoti, pentru c m-ai
avut pe mine care s te ntrein. Suprarea lui Pinckney o
egal pe cea a fratelui mai mic. Se privir sever unul pe
cellalt, cele dou perechi de ochi albatri nfruntndu-se,
prul le era rou ca o flacr. Pinckney vzu mustaa
336

dichisit, care reprezenta mndria lui Stuart, ca semn c


devenise adult i simi cum i crete furia. Prul de pe faa
lui Stuart era rou. Ar fi putut s-i lase barb dac ar fi
vrut.
O ii ntr-una c eti brbat, ip Pinny ca scos din
mini. Atunci va trebui s te compori ca atare! Nu vrei s
mergi la colegiu, foarte bine! Dar va trebui s mergi la
munc s-i ctigi existena.
N-o s lucrez pentru compania ta de fosfai care-i
iubete pe yankei. Ai violat terenurile de orez de la
Carlington pentru ca fermierii yankei s aib cu ce s-i
cultive grul.
Nici nu i-a cere-o. Cred c-o s dai fuga la mtua
Julia. i place treaba asta. Ea conduce plantaia, n timp ce
tu te distrezi la ru sau la vntoare de cprioare.
Stuart se albi la fa. El nsui i povestise cum
confundase o cprioar cu un cprior. Era neloial din partea
lui Pinckney s foloseasc acest amnunt mpotriva lui.
Pinny se ruina. Suprarea l fcuse s mping lucrurile
prea departe. Priceperea lui Stuart ca vntor era singura
lui realizare. Nu fcuse mare lucru la coal. Julia aproape
c nu-i dduse nicio responsabilitate n timpul verilor
petrecute la Barony i-i pierduse supremaia asupra
bieilor mai tineri de la Academia Porter atunci cnd unul
cte unul, acetia l ntrecuser n nlime.
mi pare ru, Stuart, sunt un mizerabil, zise Pinckney.
Temperamentul impulsiv al familiei Tradd. O s m ieri?
i ntinse mna. Stuart privi ncruntat, dar i lu mna.
O s gsesc de lucru, mormi el.
O s te ajut dac mi dai voie. M gndisem s te iau
la mine la companie, dar dac eti att de vehement
mpotriva acestui lucru, o las balt. Sper c-mi dai voie,
337

totui, s te introduc la Dragoni.


Stuart uit c trebuie s se comporte brbtete.
Oh, grozav, vreau! strig el.
Deveni secundul cpitanului unuia din feriboturile care
traversau Cooper River. n doi ani ajunse s fie cpitanul
propriului su vas, avndu-l ca secund pe Billy i, de
asemenea, deveni locotenent la Dragoni. Nu ieea niciodat
dintr-un soi de uniform dect atunci cnd se mbrca
pentru petreceri, pentru Balul Saint Cecelia i Balul
Clubului Cotillion. Era foarte chipe cu faa bronzat i
barba ngrijit tuns. Iar faptul c era mai mic de statur
reprezenta un avantaj n timoneria strmt de pe Dixie
Tradd.
Locuia acas, dar familia abia dac-l zrea. Venea n
grab s cineze, s-i schimbe hainele pentru o petrecere
sau pentru patrula de noapte. Din cte spunea Pinckney,
Stuart era un tnr mulumit de soarta lui.

28
Pinckney avu doar cteva luni de linite dup ce el i
Stuart ajunser la nvoial. Se ateptase s aib necazuri cu
Stuart. Dup ce totul se rezolv, se adnci ntr-o stare
periculoas de mulumire de sine. Fu zdruncinat din
aceast stare cu fora unei explozii.
n octombrie 1872, Lizzie ncepu cel de al doilea an la
pensionul doamnei Pinckney i primul an la coala de dans.
Pregtirile au fost ca un mic uragan. Lizzie primea prima ei
rochie lung i cerea prerea tuturor n ceea ce privete
338

culoarea mnecilor, croiala, centura, numr de jupoane i


aranjarea prului.
Nu pot s-l sufr. A vrea s nu fi fost o Tradd. Prul
st parc e de srm. O srm urt, ruginit, roie. Se
dezlnui ca o vijelie un minut, apoi se nvrti vesel n
momentul urmtor cnd i vzu condurii cei noi i o bucat
de panglic. Pinckney ncerc s-i gseasc refugiu la
familia Anson, dar Lucy era i ea antrenat n acest
eveniment ca i Lizzie.
Este teribil de important, Pinny. O s fie o tnr
domnioar. Prima rochie lung este mai emoionant
pentru o fat dect orice alt lucru din viaa ei, chiar i dect
rochia de mireas. i apoi, trebuie s te obinuieti cu
agitaia. N-o s mai ai linite n cas mult vreme. Dac
acum gseti c e prea aprins, s vezi cum o s fie cnd se
va ndrgosti.
Cnd veni i seara cea mare, Lucy o ajut pe Lizzie s se
aranjeze. Apoi cobor nainte s-i pun n alert pe Pinckney
i Shad. Ochii i strluceau de emoie.
E ncnttoare, zise Lucy. V implor, spunei-i astfel.
Se adunar la baza scrilor. Servitorii n jurul uii de la
sufragerie.
Lizzie cobor scrile de parc ar fi avut o carte pe cap. n
locul codielor avea o claie de pr auriu-rocat pieptnat
spre spate i legat cu o fund lat din satin albastru
deschis. Rochia era tot albastr. Era fcut din muslin
vaporos ca o briz de var; fusta lung plutea n jurul ei. O
garnitur fin din dantel alb borda rscroiala de form
ptrat din jurul gtului, marginea mnecuelor bufante i
forma cerculee-cerculee mprejurul fustei de la tiv pn la
talie. n fine, un cordon alb de satin i ncingea talia. Braele
subiri i gtul erau palide. Claviculele i ieeau n eviden.
339

Arta dureros de vulnerabil, tnr i inocent. Pinckney


avu o dureroas strngere de inim. Dori s plng.
Ari minunat, surioar, zise el. mi dai voie s te
nsoesc.? i ndoi braul apoi l ntinse.
Lizzie chicoti. Privi la Lucy.
S-ar putea, zise Lucy, ca vreun gentleman s observe
c doamna nu are alul pe umeri.
Lizzie chicoti din nou. i scutur capul.
Cred c acest gentleman nu are cele mai alese
maniere, o tachin ea.
Shad lu capa din ln de culoare bleu-marin, de pe
scaunul de lng scar i se nclin cu stngcie.
Sunt
pur
i
simplu
orbit
de
frumuseea
dumneavoastr, doamn. Facei-mi v rog onoarea.
Vai, domnul meu, suntei prea galant, zise Lizzie cu o
atitudine graioas. Rse zgomotos i ntoarse spatele
pentru ca Shad s-i aranjeze capa pe umeri.
Ce amuzant. Vocea ei era plin de mulumire de sine.
Fcu o reveren n faa lui Pinckney, l lu de bra cu
mna cu mnu alb, arunc o privire lui Lucy, i surse
lui Shad i se ndeprt lsnd n urma ei o uoar und de
miros de caprifoi.
Nu e aa c e o scump, Shad?
Poftim? Ah, da. O s fie cea mai frumoas de acolo.
Lucy scutur din cap.
Nu, n-o s fie. Caroline Wragg o s fie cea mai
drgu. Dar Lizzie a noastr simte c este drgu i asta
conteaz.
Pinckney o ls pe Lizzie n seama nsoitorilor la coala
Carolina de Sud i se ntoarse acas n cinci minute,
Ce-ai avut de gnd, Lucy? Copilul sta flirta cu noi!
Pinckney rdea, dar ochii i erau plini de mnie.
340

Lucy i turn un pahar de Madeira i-l mpinse spre un


scaun.
Te doare de parc ai avea un abces i asta din cauz
c eti gelos, asta e. Desigur c am nvat-o s flirteze.
Treaba asta se asorteaz cu dansul. Nu poi fi venic
singurul brbat din viaa ei. Nici tu, nici Shad. Nu te mai
ncrunta aa. Hai s mncm ceva de cin.
I-am promis lui Lizzie c-o atept pn o aduci acas.
Arde de nerbdare s-mi povesteasc despre cum a fost.
La nou fr un sfert, Pinckney, o lu pe Lizzie i o nsoi
acas. Ea alerg naintea lui, nerbdtoare s-i povesteasc
lui Lucy toate noutile. Se ndrgostise, iar EL i ceruse s
danseze cu ea de trei ori.
Intrarea povetii de dragoste n familia Tradd a fost la fel
cu lsarea arpelui n Grdina Paradisului. Pacea a
disprut. Lizzie uit s dea dispoziii pentru mese, nu se
mai ocup de praful de pe mobil, uit s-i aminteasc lui
Hattie s apreteze mai tare cmaa domnului Pinckney,
ncet s-i mai crpeasc ciorapii i o invit pe Caroline s
vin aproape zilnic acas la ea, dup orele de coal. Fetele
se nchideau n camera lui Lizzie, se aezau pe pat i
discutau despre biei, n loc s-i fac leciile.
Lucy trebui s in piept lacrimilor, patosului, suprrii,
ameninrii cu sinuciderea din cauza a ceea ce Lizzie numea
garderoba ei de fat orfan. Tot la ea se destinuia Lizzie i
cerea sfaturi.
Shad ajunsese inta celui mai persistent atac. Lizzie
insist s-l nvee s danseze pentru a putea apoi s
exerseze cu el. Acesta rezist ct putu. Dar ntr-o sear
dup cin, Lizzie se arunc n poala lui, petrecndu-i
braele dup gtul lui i implorndu-l. Se ridic i o puse jos
pe picioarele ei.
341

Acum eti domnioar, scumpo. Nu mai poi s stai n


poala brbailor, nici chiar ntr-a mea. Dac o s m bai
tare la cap, o s-i dau voie s m nvei.
Nu dup mult timp leciile practice de dans devenir un
obicei foarte bine stabilit. Codiele lui Lizzie fluturau pe
spate iar picioarele ei, cu ciorapi negri n ghetele rigide de
coal, se lsau conduse cu entuziasm de ctre Shad
ntr-un vals tumultos.
Zgomotul din salon, de deasupra lui, nu-i ddeau voie
lui Pinckney s citeasc n birou.
Mai ru nici c se poate, se plnse el lui Lucy i
Andrew.
Dac i-ar fi amintit acele vorbe, le-ar fi nghiit bucuros
cteva luni mai trziu. La Balul Saint Cecelia din 1873, privi
pe deasupra mulimii cnd intra n sala de bal i fu
strpuns n inim de chipul de o frumusee senin al uneia
dintre debutante. Prima dragoste venise trziu la Pinckney;
l-a lovit mai tare dect l-ar fi lovit pe un tnr.
Ce m fac, Lucy? Se ndrept instinctiv spre
nelegerea ei plin de simpatie. Lucy fu luat prin
surprindere de privirea slbatic i fix a lui Pinckney. Ei i
spuse c era stpnit de sentimente de mnie i disperare
greu controlabile, dar fcu remarca cu o voce glacial. Ea nu
intuise adevratul potenial pasional al firii lui. Acum ns l
vedea.
Drag Pinny. tii la fel de bine ca i mine. i dai
atenie. Dansezi cu ea. Stai de vorb, i trimii flori. ine-i
nite discursuri mai deosebite. ncearc s o cunoti. Un
chip drgla este cel mai puin important lucru la o fat.
Trebuie s-i dai seama dac e demn de tine.
Demn de mine! Lucy, ce sunt eu ca cineva s fie
demn de mine? Un soldat btrn i infirm care produce
342

ngrminte. n iunie o s mplinesc treizeci de ani.


Doamne, Dumnezeule, n ochii ei sunt ca un tat!
De unde tii asta? Ai vorbit cu ea la bal?
El mrturisi c nu ndrznise s se apropie de ea.
Ei bine, atunci eti un mare ntru. Pinckney Tradd,
eti un brbat pe care multe femei ar fi mndre s-l
iubeasc i de care ar dori s fie iubite. Eti puternic; o
femeie se poate bizui pe asta. i eti sensibil; o femeie poate
vorbi cu tine, poate avea ncredere c e nelegi i-i pori de
grij. Eti brbat, Pinny, nu un bietan. O s fie grozav de
flatat c o bagi n seam Pentru Dumnezeu, toate fetele din
Charleston sunt leinate dup tine de cnd ai scpat din
ghearele Laviniei.
Pinckney trebui s admit c fusese cutat, dar trase
concluzia c aceasta era doar pentru securitatea financiar
pe care putea s-o ofere.
Nu fi prostnac, l nfrunt Lucy. Vehemena ei l fcu
s tresar. mi pare ru, zise ea cu blndee. Nu-mi place s
te aud vorbind att de urt despre tine nsui, asta e. n
sinea ei i zise c n mod cert banii nu erau de lepdat, dar
dac fata nu-l aprecia pentru calitile lui, ea, Lucy, o s-i
smulg prul din cap. l auzi pe Pinckney vorbind.
s trieti ani de zile ca un pustnic, zicea el, nu
tiu cum o s-o scot la capt cu aceast emoie. N-am dormit
deloc noaptea trecut. Simt c n-o s mai pot dormi
niciodat. M urmrete imaginea ei. N-am simit niciodat
ceva asemntor.
Mna lui Lucy se ndrept spre fruntea lui aplecat, apoi
se retrase. N-ar ajuta la nimic.
De ce nu discui cu Shad? Poate un alt brbat
Pinckney i nl capul.
Shad! zise el cu dispre. Ce tie Shad despre dragoste?
343

i are amanta lui n oraul acela cu fabrica de bumbac, dar


singurul lucru pe care-l iubete este irul de zerouri de la
contul su bancar. Nu se gndete la nimic altceva dect la
bani. Bumbac! Nu mi-a venit s cred cnd am auzit.
Niciodat n-o s-i mai permit s vorbeti urt despre
tine sau Shad. Este prietenul meu aa cum este i al tu.
Pinckney gemu.
Ai dreptate. Nu tiu ce spun. Toat treaba asta m
nnebunete. Dumnezeule, n-ar fi trebuit s-i spun
niciodat despre
Amant? Nu fi naiv. Mai cunosc i eu puin lumea
asta. Spune. Ai vzut-o? Cum arat? E vopsit pe fa?
M ochezi, Lucy.
Ba nu. Nu te preface cu mine. mi spui?
Nu. A vrea s uii c i-am spus aa ceva. Ochii lui
licrir. Am s-i spun ceva cu o condiie. Doar dac-i dai
cuvntul c nu vei sufla nimnui o vorb despre asta.
Pe cuvnt de onoare. Ce este?
Ei bine, se numete Garnet.
Cum?
Garnet Pearl.
Ai inventat tu asta.
Cum a putea inventa aa ceva?
Lucy se strmb de rs. Pinckney i se asocie i pentru
un minut chipul lui i pierdu expresia aceea chinuit. Apoi
i reveni din nou.
Numele iubitei mele este Ann, zise el cu mndrie.
E un nume drgu, rspunse Lucy.
Fr e la sfrit. l face s sune ca un lucru unic,
miraculos.
Domnioar Lucy, am nevoie de ajutorul dumitale.
Shad, dac o s-mi spui c te-ai ndrgostit, te ating
344

cu ceva. Am mbtrnit n aceste opt luni de cnd Ann


Guignard i-a zpcit minile lui Pinckney.
Ochii lui se nconjurar de riduri.
Nu e vorba de aa ceva. Am nevoie de sfatul tu ca s
tiu ce trebuie s fac n legtur cu asta. i ntinse un carton
alb de form ptrat. Era o invitaie la un ceai dansant
acas la domnul i doamna Wilson Saint Julien. Lucy o
studie.
Ce vrei s tii, Shad? Nu se uit la el.
Vreau s tiu ce nseamn. Nu am observat c numele
meu a pierdut un m n ultimile sptmni. Vocea lui era
afabil, plin de umor. Atunci Lucy privi n sus spre el.
Zmbi. n vechile cercuri din Charleston, numele pronunat
Simmons era scris Simons. Familia Saint Julien era una
dintre cele mai vechi i mai trufae familii din ora.
S-i spun ceva, zise Lucy. Familia Saint Julien are
trei fii; cel mai mare vrea s devin doctor, mijlociul nu e
bun de nimic, iar cel mic este lumina ochilor mamei lui. Dar
ei mai au i o fiic foarte drgu, bine crescut, care va fi
prezentat n lume n luna ianuarie anul viitor.
Shad ncuviin din cap.
Mldi de neam aristocratic, la pre mare.
Cam aa ceva, dar niciodat spus cu voce tare.
ntr-un fel este un compliment; vor s i-o arate nainte de a
fi prezentat la bal. Te intereseaz?
S-ar putea.
Lucy fcu ochii mari de uimire. Shad rse cu gura pn
la urechi.
Nu ca s-o cumpr pe micu. M ntreb ce-o s se
ntmple dac familia Simons, scris cu un singur m, o s
m vad la petrecere.
Shad! S nu-mi spui c vrei s te caeri n societatea
345

nalt din Charleston.,


Depinde. Ct de mult se poate cra cineva care are
pielea groas i nu-i pas c devine batjocura tuturor
pentru urmtorii civa ani?
Dac merge ncet i uor i se uit la fiecare pas pe
care-l face, poate s urce singur cam o treime din drum
dou treimi, dac face o partid bun prin cstorie. Dar nu
pot s cred c tu vrei s joci astfel de jocuri. Pinckney mi-a
spus c nu l-ai lsat s te duc cu el peste tot iar n final a
lsat-o balt
Eu vd lucrurile altfel. Am nevoie s m lupt pentru
ceva, s fiu permanent n micare.
Am pus pe roate fabrica. Din nimic am ridicat un
ora, scris cu doi m. Toamna asta mi deschid propria mea
banc n districtul Edisto. Nu m mai ocup de fosfai.
Pinckney nu vrea s facem fabrica noastr proprie de
prelucrare, aa cum a fcut prima min din Charleston i
este opiunea lui, nu pot s-l forez. Nu tiu ce s fac.
Lucy privi n ochii lui de culoarea ambrei. Erau
impenetrabili i ascundeau ceva ce tia c nu va putea
descoperi punnd ntrebri.
Dac vrei, pot s-i spun cum s mergi mai departe.
S ncercm. Ar putea fi amuzant.
Bine. Am s-i aduc nite hrtie de scris. Trimii
scrisoarea prin Elijah iar n dimineaa petrecerii trimii
gazdei flori, mpreun cu cartea ta de vizit. Ai cri de
vizit?
Bineneles c nu. n lumea mea, un om nu are nevoie
dect de o strngere de mn ca s se prezinte.
Va trebui s mergi la Walker Evans i s comanzi
nite cri de vizit gravate Uite hrtie i toc. Eu o s-i
spun ce s scrii. Domnul Shad, care e numele tu
346

adevrat? Ai fost botezat Shad?


Numele meu e Joe.
Bine. Atunci e Domnul Joseph ai un al doilea
nume? El ddu din cap n semn c nu. Atunci o s-i dm
unul. Ce zici de Shadwell? Are o rezonan foarte prosper,
De-a dreptul pompoas.
Cu att mai bine. Vezi bine, e un fel de amuzament.
Lucy zmbi rutcios. Bine, atunci hai s mergem mai
departe. Domnul Joseph Shadwell Simmons accept cu
plcere invitaia amabil de a
Cnd sezonul vieii sociale era n toi, Lucy i Shad
puneau la cale strategii, precum generalii pe cmpul de
lupt. Orele petrecute mpreun erau pline de veselie.
Erau un antidot necesar pentru timpul pe care Lucy i-l
petrecea cu Pinckney. Ann Guignard l refuz. Urma s se
cstoreasc cu un vr de-al treilea din Savannah care era
n ultimul an la Colegiul din Charleston
Mathusalem Tradd, zise Pinckney cu amrciune
Lucy fcu tot ce putu ca s-l nveseleasc.
Fata e o proast! i spuse ea lui Shad.
Pinckney i reveni din durerea copleitoare, aa cum se
ntmpl ntotdeauna cu oamenii care trec prin asta Dar
cnd o vzu pe Ann la conducerea Marelui Mar la Balul
Saint Cecelia, n rochie de mireas, simi cum i se oprete
rsuflarea. O atingere uoar pe bra i o vzu pe Lucy.
i acum, un zmbet strlucitor pentru verioara Lucy,
zise ea printre dini. Toate mamele dezamgite sper ca tu
s ari dobort. i acoperi faa cu evantaiul, scoase limba
i se uit cruci.
Pinckney izbucni n rs. Spuse printre hohote:
Se poate aa ceva, doamn Anson? Tocmai la balul
unde e preedinte domnul Anson! N-ai puin bun
347

cuviin?
Lucy i lu o figur serioas:
Nici mcar ct s umplu un degetar, zise ea. Frumos
executat, domnule Tradd. Ai putea s-o nvrednicii pe
aceast femeie deczut cu nc un surs nainte ca
Doamna Emma s pun mna pe ea? Ochii ei cenuii se
ddur peste cap.
Pinckney rse pe nfundate:
Destul. Eti o bijuterie de femeie. M simt bine hai s
mergem la ceilali i s ne veselim ct permite eticheta.
Mai bine, hai s aflm pe ce cai s mizm mine
Andrew i cu mine avem de gnd s ctigm o avere.
Dup treisprezece ani, la Charleston era din nou
sptmna curselor. Hipodromul Washington a fost
programat pentru o redeschidere de gal. Erau cteva mici
schimbri: niciunul dintre cai nu va purta culorile
Charlestonului, tribunele vor fi pline cu oameni noi,
plimbarea lung pn n oraul de sus se va face cu
tramvaiele, dar, totui, era sptmna de curse a
Charlestonului. Toi vor fi prezeni i toi vor risca i toi se
vor simi de minune n tribuna central. n ceea ce-i privete
pe noii venii, i acetia vor oferi o reprezentaie sportiv. A
existat un precedent printre locuitorii Charlestonului. Se
numea omoar-i cu politeea.
A doua zi Meeting Street era n plin forfot nc din zori.
Providena fcu s fie o zi surprinztor de frumoas, ca o zi
de primvar. De fapt, ianuarie devenise luna tradiional
pentru camelia japonica. Elijah mbrcat ntr-o livrea nou,
de mod veche, pe care-o primise cadou de Crciun din
partea familiei, mergea maiestuos spre locul de unde
ncepea linia de tramvai la Grdinile publice. Pe primele
dou le ls s treac. Al treilea ntruni exigenele sale.
348

Discut cu vizitiul care conducea tramvaiul. Apoi, stnd n


echilibru pe bordura lat care se ntindea de la un capt la
altul al tramvaiului l dirij pe vizitiu pn la ua de intrare
a familiei Anson. Tot traficul se ntrerupse n timp ce Billy
lu nite scnduri i le sprijini de ua din spate a vagonului
iar Shad mpinse n sus pe ramp cruciorul cu Andrew.
Billy puse scndurile n vagon, arbor un steag verde
strlucitor pe acoperi i se ddu ntr-o parte ca s urce i
ceilali membri ai familiilor Tradd i Anson. Micuul Andrew
era extrem de surescitat, dar tatl lui l temper. Lizzie i
Lucy se aezar, apoi Pinckney, Shad i Stuart. Elijah era
ultimul, ducnd n mn un co mare acoperit cu un ervet
alb de bumbac. l aeza pe o banc i fcu semn vizitiului.
Tramvaiul putea s porneasc.
Acesta se umplu rapid n timp ce se deplasa spre oraul
de sus, dar pasagerii de pe Meeting Street nu fur nici
nghesuii, nici deranjai de ceilali. Stnd pe culoar n faa
scaunului lui Andrew, Elijah intimida orice cltor care ar fi
dorit s-i croiasc drum spre locul unde era aezat coul.
Scaunul bloca intrarea din spate. Tramvaiul porni ncet n
sus pe Meeting, travers Broad Street i o lu pe Rutledge
Avenue.
Soarele se reflecta n apa iazului Halsey cnd trecur pe
lng el. Dur aproape o or pn cnd ajunser la captul
liniei de pe Shepard Street, apoi nc o jumtate de or n
care Shad mpinse scaunul lui Andrew pe urmele lui Elijah
pn la coloanele uriae din marmur care marcau intrarea
spre terenurile mpodobite cu steaguri i cu pist oval,
lung de o mil.
Lucy i Lizzie i luar pe Stuart i Pinckney de bra, n
timp ce mergeau n urma lui Andrew. Micuul Andrew l
inea strns de mn pe tatl lui. Mulimea umpluse arena,
349

dar nu se mbrncea nimeni, ci stteau doar, fericii, n


ateptare.
Cnd rcoarea dup-amiezii vesti apusul soarelui,
procesiunea Anson-Tradd o lu napoi spre cas. Ateptar
s vin tramvaiul cu steag verde n care se afla rampa lui
Andrew. Privir cu admiraie cum Elijah l teroriza pe vizitiu
s-i ndeprteze pe toi cltorii, dar nu se njosi s
manevreze chiar el scndurile. Stuart i Shad le aezau i le
mutau. Erau cu toii fericii i obosii din cauza emoiilor.
Andrew pusese pariu pe trei dolari i ctigase cinci.
Pinckney pariase patru i-i pierduse. Hrana rece fusese
delicioas,
caii
alergaser
repede,
veselia
fusese
molipsitoare, i ntreaga zi o reuit deplin.
Nu se mai afla nimeni n vagon cnd ajunser la Meeting
Street. Un lampagiu i apropia flacra de un felinar de
strad cnd ddur colul pe Broad Street. Deasupra lor
rsun dangtul clopotului de la biserica Saint Michael.
Btu ora ase n timp ce Shad i Stuart l coborau pe
Andrew n strad. Lucy l nghionti pe micuul Andrew ca
s-l trezeasc.
E ora ase i totu-i n ordine, strig paznicul.
Pinckney ddu mna doamnelor s coboare treptele
vagonului.
i nici c se poate mai bine, adug el.

29
Dom Pinny! Vocea lui Elijah era ca un urlet de durere.
Pinckney ls tocul din mn i alerg spre ua din fa.
350

Ochii negrului erau injectai din cauza plnsului. Faa


lui era pmntie de durere i oc.
Lijah, ce s-a ntmplat? Unde te doare? Pinckney i
petrecu braele pe dup umerii cocrjai ai lui Elijah Drept
rspuns, brbatul care arta mbtrnit dintr-o dat,
ntinse cu mna tremurnd un carnet mbrcat n piele
roie.
Ei a nchis, Dom Pinny. Am pus pe nite domni s
citeasc cuvintele de pe u. nchis! Toate economiile mele e
duse!
Trebuie s fie o greeal, Lijah. i-or fi citit greit.
Poate c banca e nchis pentru ora de prnz. M duc s
vd. Acum nu te neliniti.
Dar Banca Naional de Economii a Dezrobiilor i
nchisese ua pentru totdeauna. Ca rspuns la telegrame i
scrisori, Departamentul Trezoreriei Statelor Unite trimitea o
scurt ntiinare. Banca dduse faliment. Depuntorii nui vor recupera niciun ban.
Blestemaii! zise Pinckney mnios. Banca era
sponsorizat de Guvernul Federal i i-au nelat pe toi
amrii de negri care avuseser ncredere n ei. nti le-au
dat pmnt i l-au luat napoi. Pe urm le-au dat coli i leau luat napoi. Acum le-au furat banii. Fuseser grozav de
interesai de fraii lor negri cnd Lincoln a trebuit s fie
reales. Cum poate s se poarte astfel cu ei acum? mi vine
s merg napoi la Gettysburg s ncerc din nou.
Mie nu, zise Shad. Ci bani avea Elijah n cont?
Peste opt sute de dolari. A economisit practic fiecare
bnu pe care l-a ctigat timp de nou ani. i chiar eu i-am
deschis blestematul la de cont. Va trebui s scot de la mine
din cont ca s-i pltesc i s dau i taxele. Iar s-au adunat
impozitele pentru Carlington. O s-i dau eu banii
351

btrnului.
Nu pot s te las s faci aa ceva. N-o s las s-mi
scape aceast ocazie.
Dar de Elijah eu sunt rspunztor, nu tu.
Nu fi ncpnat, cpitane. Mi-ai cerut vreodat bani
pentru cas i mas? Dac eu accept asta, tu nu poi
accepta civa verziori?
Cuvntul cpitane i fcu efectul. Shad nu-l mai
folosise de ani de zile. Pinny l btu pe umr.
Mulumesc. O s-i spun lui Elijah.
Nu-i spune c e de la mine. Elijah este un snob.
Crile de vizit nu-i fac nicio impresie. Pentru el am fost un
gunoi i asta o s i rmn.
Pinckney rse:
Asta doar pentru c nu-i ceri niciodat s danseze.
Tinerele cred c eti Sir Lancelot, dac nu chiar Arthur n
persoan.
Shad avansase mult pe trmul social de cnd Lucy
lansase informaia c deinea o banc, ceea ce era adevrat,
i c mama lui era dintr-o veche familie din Virginia care
stpnea plantaia Shadwell. Aceast a doua informaie era
invenia de moment pentru partenera i gazda ei de la o
partid de whist. Aceasta nu-l invitase pe Shad la petrecere
i renun, fcnd-o pe Lucy s piard un punctaj frumuel.
Informaia a fcut-o s se nverzeasc, relat Lucy cu
satisfacie.
Pinckney ncerc s-i scoat din cap incidentul. i
fcea griji n privina mainaiunilor lui Shad i Lucy. Dac
ar merge prea departe, ntreaga comunitate unit s-ar putea
ntoarce mpotriva lor. Probabil c asta n-ar avea importan
pentru Shad, se gndi el, dar era singura lume pe care o
avea Lucy. i apru n minte spectrul vieii ei personale cu
352

Andrew i ncerc s-l alunge. Trebuia s se gndeasc la


Elijah. Btrnul prea zdrobit.
Mulumesc, Dom Pinckney, da nu merit, zise Elijah
cnd auzi despre bani. Eu luat banii la voi cu o mn i
jurat mpotriva dumneavoastr cu cealalt. Lacrimile i se
rostogoleau din ochi i cuvintele i ieeau din gur mai mult
ntr-o bolboroseal. Pinckney putu s disting Liga Uniunii
i Tticul Cain.
Lijah, zise el, totul a trecut. Ai fost la ntruniri i ai
ascultat nite discursuri, dar nou nu ne-ai fcut dect
bine. N-o s uitm asta.
Elijah nu putea fi linitit. i spuse lui Pinckney despre
ritualurile secrete, spuse numele servitorilor care juraser
s aprind casele stpnilor lor i dezvlui identitatea lui
Tticu Cain.
Faa lui ca a lui Dom Wentworth, prietenul Dom
Stuart, doar cu muli ani mai mare. El crp capul lu Dom
Stuart. El vorbit despre biat. El spune c data viitoare o
s-l rup-n dou. El pregtete asta la biat, Dom Pinckney.
O s am grij de asta, Lijah. Nu te neliniti. Dar mai
bine nu te mai duce la ntruniri.
Eu nu mai merge. Yankeii care venit ei tot timpu zice
c ei este singurii prieteni care noi oamenii de culoare avut.
Eu ntreb ce fel de prieteni este care fur comoara agonisit
de un btrn negru? Nu, domle Dom Pinckney. Eu i Liga
este separai pentru totdeauna.
Aa o s fie bine. Mine te duc la banca oamenilor
albi, unde merg i eu. Acolo, poi economisi banii n
siguran.
Elijah lu mna lui Pinny ntr-a lui.
Mulumesc. ntotdeauna fost bun biat.
Pinckney rse.
353

Mincinos btrn. Am fost o teroare i tu tii asta.


Viteaz, Dom Pinny. Aa a fost ntotdeauna. Poate cu
excepia a dou, trei ori.
Pinckney l mbri i plec. Se simi mult mai bine.
Incidentul cu Elijah l oblig s dea mai mult atenie
luptei dintre puterile politice din statul Carolina de Sud i a
ntregii ri n general. Scpase de aceast problem
ignornd-o, evitnd confruntarea i spunndu-i c toate
astea nu au nimic de-a face cu el. Se atept ca Shad s fie
mai informat, din cauz c era mai des n contact cu
aventurierii politici, dar fu surprins s afle c Stuart era
puternic implicat n Clubul Democratic, aa c discuia o
avu cu acesta.
n doi ani, i zise el lui Pinckney, vor fi alegeri pentru
preedintele SUA i pentru funciile de stat din Carolina de
Sud. Am i nceput pregtirile i intenionm s ctigm
orice ar nsemna lucrul acesta. Ulysses Grant va fi izgonit
din Washington; nu mai poate conduce din nou. O s-i
izgonim i ultima lui armat din Statul nostru.
Cum?
Uni cu smoal i tvlii n pene i le facem vnt,
dac e nevoie. Ei deja pleac. Au ieit de mult din opt state
ale Confederaiei. Au stat n Florida i Louisiana i Carolina
de Sud aproape zece ani. E prea mult. O s se lase cu
oarecare busculad, coment Shad. tii ce a spus
onorabilul nostru senator?
Nu tiu, zise Pinckney.
Era J. J. Patterson. i-ai inut capul aa adnc n
nisip c probabil n-ai observat cnd a venit aici din
Pennsylvania n aptezeci i doi ca s cumpere alegerile. Un
tip l-a ntrebat, n ziua urmtoare, dac inteniona s fac
ceva ca s schimbe canalele de scurgere din cldirea
354

parlamentului. Patterson aproape s-a stricat de rs: Asta-i


bun, mai sunt nc cinci ani buni de furat n Carolina de
Sud, a zis ei. Nu are de gnd s plece, dac nu este presat
tare. Noi intenionm s facem asta, zise Stuart. Trebuie
doar s ateptm pn n aptezeci i ase ca s facem
mutarea.
Ce se ntmpl pn atunci, ntreb Pinny.
Ne vedem de treab i suntem linitii.
i Tticul Cain? i-am spus ce-a zis Elijah.
i el ateapt cu nerbdare aptezeci i ase. Este
favoritul republicanilor. Nu te neliniti n privina lui Tticu
Cain. O s-l caut eu.
Pinckney era linitit. N-avea nicio bnuial cte furtuni
va aduce anul acela n linitea i pacea din Meeting Street.
Reveni la obiceiurile pe care i le fcuse de ani de zile: s-i
citeasc ziarul la micul dejun, la masa cea lung, apoi s-o
nsoeasc pe Lizzie la coal, nainte de a merge la birou. Pe
urm s-o ia pe Lizzie i s se ntoarc acas la prnz. Dupamiezele s le petreac la depozit supraveghind descrcarea
barjelor de la Carlington. Seara, acas la cin. O petrecere
ocazional. Duminica la biseric. Serviciul la Dragoni
marea, ntlniri la Camera de Comer o dat pe lun.
Celebrarea Crciunului n familie, cu tensiunea care nsoea
ntotdeauna vizitele Juliei. Sezonul balurilor, curselor,
ceaiurilor i petrecerilor dansante.
Rareori i apreau crizele de malarie. n aceste momente
le permitea lui Lizzie i Lucy s se agite n jurul lui. l
trimitea pe Elijah la Dr. Trott dup chinin iar cele cteva
zile de disconfort constituiau o scuz c lsa toat munca
de la Carlington n seama administratorului. Shad l acuza
de neglijen. Mama lui se plngea n scrisori c e tratat cu
asprime de copiii ei din pricin c nu vin s-o viziteze n
355

Pennsylvania. Lizzie l mustr c e un crcota. El avea


sentimentul c viaa trecea pe lng el, dar nu se necjea.
Cunoscuse rzboiul, teama, agitaia, privaiunea, pasiunea
i disperarea nainte de treizeci de ani. Acum la treizeci i
unu era mulumit s triasc ntr-o stare de lncezeal.
n 1875, Pinckney ced insistenelor lui Lizzie i
cumpr un teren pe Sullivan Island. Primvara a fost foarte
aglomerat cu o mulime de discuii cu antreprenorul
construciei i cu nesfritele preri i sfaturi ale tuturor,
Lizzie i schimba cel puin de dou ori pe sptmna
prerea despre locul unde s fie amplasat ua dormitorului
ei, sau despre numrul de rafturi din cmar. n ciuda
tuturor nenelegerilor, casa a fost terminat nainte ca
coala doamnei Pinckney s ia vacana de var la treizeci
iunie, i era exact ca orice alt cas de pe insul.
nainte de rzboi, aceast insul fusese o mic staiune
pentru locuitorii Charlestonului care nu doreau s mearg
pn la Saratoga sau Newport ca s se refugieze de cldur.
Era cunoscut sub numele de Moultrieville, apoi s-a numit
Fort Moultrie. Existau hoteluri de lux i cteva sute de
familii aveau case mari cu grajduri i locuine pentru
servitori n spatele acestora. Hotelurile aveau orchestre,
putndu-se astfel dansa la ora ceaiului, iar pe promenada
nalt din faa teraselor lungi ale hotelurilor, se plimbau o
mulime de oameni, ieii s respire aerul de mare. Insula
fusese complet distrus de tunurile flotei n timpul blocadei,
dar cei crora le plceau verile cu mirosul de aer srat,
ncepuser s-o reconstruiasc n anii aptezeci. Nu mai
existau hoteluri, orchestre, promenade, case frumoase. Doar
plaja ntins i oceanul rmseser la fel. i asta era destul.
Lui Lizzie i plcea casa de pe insul. Simplitatea
acesteia i amintea de casa din pdure de la Barony, dar era
356

mult mai bun, pentru c vntul o mngia zi i noapte. Era


aezat pe nite stlpi nali, impregnai cu creozot 7, astfel
nct aerul circula pe sub ea, iar casa era mult mai sus
dect dunele de nisip care se ntindeau ntre ea i plaj. O
camer ngust, lung, paralel cu linia apei, servea att de
salon ct i de sufragerie. La fiecare capt al camerei se afla
o arip cu camere mai mici, care veneau pn spre drumul
fcut din cochilii de scoici sfrmate. O arip coninea o
camer de oaspei i dormitoare pentru Lizzie, Pinckney i
Stuart. n cealalt arip se aflau cmara, buctria i un
dormitor pentru Hattie i Clara. Shad veni pe insul o dat
sau de dou ori n timpul verii. Julia folosi camera de
oaspei n luna august, cnd la Barony nu era mare lucru de
fcut, dect s pndeti apropierea furtunilor. n jurul celor
trei laturi, o teras larg oferea acces la camere; acesta era
adevratul salon exceptnd perioadele cu furtuni foarte
puternice i cu descrcri electrice. Se gseau acolo
ezlonguri capitonate, scaune i mese din bambus care
cretea n prile slbatice ale Carlingtonului. Dar cel mai
grozav dintre toate, dup prerea lui Lizzie, era un hamac,
cel mai mare pe care-l vzuse ea vreodat. Cnd Julia nu se
afla acolo n vizit, Lizzie i scotea perna i ptura pe teras
i dormea n hamac, legnndu-se n vntul rcoros al
nopii.
De la teras, o crare lat care traversa dunele, ducea n
jos pe nite scri pn la o platform acoperit de pe nisipul
tare de la partea superioar a semnului care indica
nlimea maxim a fluxului. Pe aceast platforma acoperit
se putea sta la umbr dup baia fcut n ocean. n ciuda
7

Creozot - lichid uleios, glbui i caustic, cu miros tare, obinut prin


distilarea gudroanelor de lemn. Se folosete i pentru impregnarea
lemnului pentru a-i spori rezistena.

357

msurilor de protecie, a rochiei de poplin cu mneci lungi i


a plriei cu boruri largi i ample care-i acopereau faa
atunci cnd i-o punea, Lizzie se umplu de pistrui dup
dou zile de la sosire. Acum se vita i se ungea cu lapte
btut n fiecare sear, ncercnd s scape de ei, dar se distra
mult prea bine pentru a putea fi deranjat de acest lucru.
Familia Wragg avea o cas alturi. Lizzie i Caroline alergau
de colo pn colo ca nite crabi mititei care triau n
vadurile lsate de flux.
nainte de apariia zorilor, Pinckney i Stuart luar noul
tramvai spre pontonul plutitor de la captul de sud al
insulei. Acolo Stuart lu comanda navei sale. Echipajul deja
aprinsese focul la cazane i splase puntea. Pinckney era de
obicei singurul pasager alb. Cnd pontonul oprea la Mount
Pleasant, se umplea cu negri care-i urcau crucioarele cu
produse agricole, pe care le duceau la City Market. De la
debarcaderul din Market Street, Pinny mergea pe jos pn la
biroul lui de pe Broad Street. Lucy le ddea s mnnce la
prnz, i lui, i lui Shad, atunci cnd Shad nu era plecat n
Simmonsville. Seara, cltoria se fcea n sens invers.
Stuart fcea ultima traversare la ora ase, i ajungeau la
casa de pe insul la timp ca s poat face o baie n ocean,
nainte de cina care se servea la ora apte.
Rareori se aprindeau lmpile cu cherosen n cas. Dup
cin, stteau de obicei pe teras, vorbind ncet n lumina
amurgului i urmrind cum se stingeau pe cer ultimele
urme de culoare, apoi, la lumina lumnrilor, se duceau la
culcare. Vuietul nencetat al valurilor care se sprgeau
ritmic de rm i susurul nisipului purtat de vnt pe
pardoseala din lemn vopsit, erau cntecul de leagn care-i
adormea n cteva minute.
n toiul dup-amiezii, cnd afar era fierbineal mare,
358

Lizzie i Caroline se ntindeau n hamac i-i fceau planuri


de viitor, n timp ce rochiile de baie li se uscau pe trup.
O s m cstoresc cu un milionar ca domnul
Simmons, doar ceva mai nalt, zise Caroline. i o s am o
duzin de copii i sute de rochii noi i o trsur capitonat
cu plu.
Eu o s m cstoresc cu un brbat curajos i chipe,
ca Ivanhoe, care o s m salveze de la o nenorocire teribil.
Ca de exemplu?
Nu tiu. Din calea unei herghelii dezlnuite, probabil.
El o s m vad trecnd i o s se ndrgosteasc, dar nu o
s aib curaj s se apropie de mine, dintr-un motiv sau
altul, dar apoi or s scape caii tia din grajd i or s-o ia la
goan pe Meeting Street, iar eu tocmai n momentul acela o
s m ntorc de la verioara Lucy, unde voi fi fcut o fapt
bun, cum ar fi de exemplu s-l mpiedic pe micuul Andrew
s dea foc casei, iar admiratorul meu s se plimbe ncolo i
ncoace ateptnd s m zreasc, fie doar i pentru o clip,
i
E rndul meu, e rndul meu! Eu o s fiu o cntrea
vestit la oper, iar regina Angliei o s m roage s vin s-i
cnt pentru c sunt aa drgu i pentru c nu fac mofturi
deloc, cu toate c sunt cea mai bun cntrea din lumea
ntreag, o s merg s-o fac fericit. Iar prinul
O s-i ia condurul i o s fug cu el.
Se rostogolir ca nite celui, fcnd hamacul s se
balanseze i s scrie, n timp ce ele ipau de ncntare c
au un asemenea geniu al imaginaiei. Amndou aveau
aproape aisprezece ani i nu tiau mai multe lucruri despre
lume dect la ase ani. Uneori ncercau s descifreze
misterele care le fascinau cel mai mult. Fceau schimb de
preri despre cum puteau oamenii s aib copii. Caroline
359

era convins c tia rspunsul.


Poi s te uii la buricul tu i s vezi c e rsucit.
N-ar fi aa fr un motiv. i e rsucit din cauza copiilor.
Doctorul taie rsucitura buricului, burta se deschide i
scoate copilul afar. Carolina era o autoritate n materie
ntruct sora ei care era mritat, nscuse n anul
precedent. Aflase c sora ei i schimbase forma din cauz
c purta un copil n burt.
Asta nseamn c bieii n-au buric?
Aa cred. Nu am frai. Tu eti cea care ar trebui s
tie.
Ei bine, nu tiu. Ei nu umbl dezbrcai n faa mea.
De ce nu-l ntrebi pe unul din ei?
N-a putea.
Caroline chicoti.
Ai putea s-l ntrebi pe John Cooper. Ar fi bucuros s
i-l arate pe al lui dac ar avea vreunul.
Caroline! Eti ngrozitoare. Retragei cuvintele. Lizzie o
ciupi pe prietena ei de bra.
Au! mi retrag cuvintele.
Discutar vesele despre defectele lui John Cooper.
Aceasta era rzbunarea lui Lizzie, singurul biat nalt de la
coala de dans i admiratorul ei devotat i perseverent.
Dup trei ani de valsuri sptmnal, el nc o clca pe picior
i roea cnd ncerca s vorbeasc cu ea.
Ei bine, zise Caroline, nu va trebui s te neliniteti
din pricina lui anul acesta. A absolvit coala Porter n iunie
i o s plece n Virginia s nvee s devin preot.
John aprea ntotdeauna n ap cnd fetele notau, chiar
dac casa lui Cooper era la o distan de o mil.
Chestia este ce-o s fac la coala de dans anul viitor?
John Cooper e mai bun dect nimic.
360

Poate Billy Wilson va fi destul de mare. E nalt


aproape ct trebuie i tu l iubeai la nebunie.
Uf, e groaznic. Fumeaz. Se simte dup miros. Ce-o
s se ntmple cu mine, Caroline? Sunt mai nalt dect
toat lumea, cu excepia lui Pinckney. M uit n cretetul
capului lui Stuart i acesta e om n toat firea. Sunt mai
nalt chiar dect Shad.
Nu te neliniti. Peste doi ani vom fi prezentate n
societate i o s-i cunoatem pe toi bieii mai mari. Nu se
poate s nu fie mai nali. Crezi c Stuart are mcar idee c
exist? Eti aa norocoas c ai un frate att de chipe.
Pfuu. Nu face nimic altceva dect s discute politic.
Dac i plac brbaii n vrst, ar trebui s-i pui gnd ru
lui Pinny. Este nemaipomenit de drgu.
Nu, dac e vorba s fiu o mngiere pentru soul meu
la btrnee, o s m mrit cu domnul Simmons. O s fie
aa fericit c are o persoan tnr n cas, nct mi va da
o rochie nou n fiecare zi
i apoi o luar de la capt.
Cnd se redeschise coala de dans, Lizzie constat c
Billy Wilson nu crescuse de loc, dar c Henri Simons i Ben
Ogier se fcuser foarte nali i slbnogi. Orict ncerca,
nu reuea s se conving c vreunul din ei era demn s fie
iubit la nebunie, dar amndoi erau buni dansatori iar seara
de vineri deveni punctul culminant al fiecrei sptmni.
La mplinirea vrstei de aisprezece ani, Lucy i fcu
guri n urechi ca s poarte perluele pe care Mary Edwards
i le trimisese din Philadelphia. i Lizzie se simi ca o
domnioar n toat firea.

361

CARTEA A CINCEA
1876-1877

362

30
Fr teorii, Pinny. Vrei s-mi cumperi nava sau nu? Ai
putea s-o transformi ntr-un remorcher pentru barjele tale i
n-o s mai plteti taxe la Bracewell.
N-are niciun rost s abandonezi, Stuart. Ai putea s-i
reduci programul de lucru, sau s ntrerupi activitatea
pentru cteva luni.
i eu sunt un Tradd, fratele meu mai mare. Nu fac
angajamente pe jumtate. i-am spus c o s vin odat
anul acesta i acum iat a sosit. Voi fi de partea lui
Hampton i a democrailor zi i noapte, zi de zi, mereu, de
acum i pn la izbnd.
i dup ce ctigai?
E drum lung pn acolo. La asta o s m gndesc
cnd o s ajungem acolo. Nu m poi opri, Pinny, i nu-i
mulumesc c ncerci s-o faci. A dori s te asociezi i tu cu
noi. L-ai urmat odat pe general; vino din nou!
Am unele obligaii.
Aa va s zic! Eu cred c statul nostru e mai
important dect ngrmntul.
i cumpr afurisita aia de nav. i dau ct vrei pe ea.
i apoi pleac pn nu te ating i-i doresc numai bine.
Alegerile pentru guvernatorul statului Carolina de Sud
urmau a se ine la apte noiembrie. La apte februarie
ncepu campania electoral. Statul se aflase timp de zece ani
sub controlul tiranic al republicanilor, care erau pentru
363

reconstrucia radical. Au fost ani de taxe care au intrat n


buzunarele legiuitorilor i a acoliilor lor, ani n timpul
crora mai mult de un milion de acri de pmnt au fost
confiscai de la proprietarii care nu mai puteau plti taxele
i un alt milion s-au vndut cu doi dolari acrul sau mai
puin pentru a strnge bani de taxe pentru pmnturile
pe care proprietarii le puteau pstra. Judectori desemnai
de adunarea legislativ ddeau sentine mpotriva oricror
albi care slujiser n armata confederailor, indiferent de
probe sau de acuzaii. Aa numitele birouri de votare se
vindeau la licitaie, iar singurii originari din Carolina de Sud
care se aflau la astfel de birouri erau foti sclavi care nu
tiau nici s scrie, nici s citeasc. Cnd guvernatorul
pierdu o mie de dolari la jocul de cri ntr-o miercuri,
parlamentul vot joi un document prin care i se oferea un
premiu de o mie de dolari din partea cetenilor din Carolina
de Sud, n semn de mulumire pentru serviciile nepreuite
aduse statului. Zcmintele de fosfai, care ar fi putut
reconstrui Charlestonul, au fost frmiate n parcele i date
prietenilor generalului, n baza unei legi care acorda statului
monopolul asupra drepturilor de excavare n port i pe
ruri. Prietenii guvernatorului au agonisit milioane n timp
ce cicatricele rzboiului au rmas netratate, iar n vechiul i
minunatul ora vilele s-au drpnat. Totul depindea de
votul negrilor i de alegerile prezideniale.
Negrii cu drept de vot erau n proporie de doi la unu
fa de albi, iar Liga Uniunii se cznea de zece ani s-i
organizeze. Dar erau i muli ca Elijah care repudiaser
Liga. Alii nutreau resentimente c yankeii i republicanii nu
fcuser destul pentru ei. Ca ntotdeauna, exista o mas de
poteniali votani care nu nelegeau, nu-i interesa i nu
voiau s se implice.
364

Democraii intenionau s obin o majoritate de voturi,


dac era posibil prin convingere, dac nu prin for
Republicanii erau hotri s nu lase din mn mina de aur
a corupiei care-i mbogise timp de zece ani. Aa cum
prevestise Stuart Tradd, erau ntrunite condiiile pentru un
conflict sngeros.
Generalul Wade Hampton care condusese trupele de
cavalerie ale Carolinei de Sud, se retrsese pe Mississippi
dup rzboi. Acum se ntorsese n calitate de candidat al
democrailor pentru funcia de guvernator. Avea cincizeci i
apte de ani i o figur romantic, dichisit, cu o inut
dreapt, cu o coam de pr alb ca zpada i o musta
bogat i arcuit. n cuprinsul statului se organizaser dou
sute nouzeci de cluburi de rzboinici gata s-l urmeze. Ku
Klux. Klanul se oferi s-l susin pe Hampton, dar acesta i
refuz cu dispre.
Oameni mei nu au motive s-i ascund faa. Ei sunt
mndri s salveze Statul Carolina de Sud din minile
strinilor care i-au supt sngele. Vrem ca toat lumea s tie
cine suntem.
Era necesar ca acei care-l urmau pe Hampton s poat fi
recunoscui. Toi purtau cmi roii i curnd aveau s fie
cunoscui sub acest nume.
Ca opozani, republicanii aveau garda naional format
din negri care controla toate arsenalele de arme. Dar,
deoarece garda nu era n totalitate din republicani, acetia
mai aveau dou grupri de zdrahoni negri numite
Hunkidorii i Live Oaks. Omul negru de rnd avea neansa
de a fi prins la mijloc. El era pionul pe care ambele pri
doreau s-l captureze.
n timpul lunilor de var, tensiunea crescu. Pinckney se
ntoarse brusc la vechile obiceiuri ale anilor de dup rzboi.
365

Dragonii patrulau prin ora clare n fiecare sear, mergnd


n grupuri i avnd n mini tore ca s lumineze cotloanele
unde nu ptrundea lumina dat de felinarele de strad. n
timpul zilei un detaament narmat atepta la arsenal gata
s ncalece cnd se ddea alarma. Cmile Roii mergeau
la ar n grupuri de cte zece, condui de un locotenent. Se
opreau la colibe i la micile aezri de la rscruce de
drumuri, stnd de vorb cu albii i cu negrii despre votarea
partidei democratice ceea ce ei numeau trecerea
Iordanului. Uneori Hunkidorii fuseser acolo naintea lor,
alteori ajungeau n urma lor. Pn acum nu fuseser
confruntri directe i nici prea mult violen. Nu existau
scandaluri, dar rbufnirile sporadice de lupte i inur n
alert pe membrii cluburilor militare i poliia militar a
oraului.
ntr-o diminea, pe la mijlocul lunii mai, Pinckney se
ntorcea de la patrula de noapte la rsritul soarelui.
Patrula lui anihilase trei focare de lupt n noaptea aceea pe
Bay Street, i l durea braul unde fusese lovit cu o piatr.
i ls calul la grajdul de la Clubul Dragoni lor i merse pe
jos pn acas. Tocmai se gndea c ar fi bine s doarm o
or nainte de micul dejun, cnd deschise ua de la intrare.
Ua se deschise doar vreo douzeci de centimetri i se vzu
nevoit s o mping cu piciorul. Nelinitea i alung toat
oboseala.
n spatele uii Elijah zcea rsturnat pe spate.
Respiraia i era horcit. Pinckney mpinse ua i se aplec
spre btrn. Cnd i ridic capul simi cldura
inconfundabil a sngelui prelingndu-i-se printre degete.
Oh, Dumnezeule! strig dup Clara i Hattie.
Lizzie ajunse prima n verand. Rmase cu gura cscat,
apoi se ntoarse i fugi n cas. Cnd Pinckney i cele dou
366

femei l aduser pe Elijah n cas, Lizzie aprinsese luminile


n birou i pusese o cuvertur vtuit pe divan.
Aezai-l aici, comand ea. Hattie, tu-mi aduci nite
ap cald i spun. Clara, du-te i adu alaunul i un
lighean de la buctrie. Pinny, am nevoie de aparatul tu de
ras ca s-l rad n cap i de o sticl cu coniac.
Pinckney fcu ochii mari.
tiu ce fac, se rsti Lizzie. O s dureze o or pn s-l
aducem pe Dr. Perigru aici. Doarme tun. Adu-mi tot ce-mi
trebuie i pe urm poi s mergi dup el. Micai-v! Eu o s
aduc bandaje i vat.
Nu prea impunea autoritate. Cmaa de noapte i
halatul erau prea scurte i i se vedeau picioarele goale pn
la glezne, prul i se revrsa despletit, dar toi se supuser
dispoziiilor ei.
Cnd Pinckney l aduse pe doctor, acesta declar c nici
el n-ar fi aplicat un tratament mai bun dect cel al lui Lizzie.
Totui, erau puine sperane ca rnitul s-i revin.
Elijah pluti toat ziua ntre via i moarte. Le spuse ce
se ntmplase: Liga Uniunii i presa pe toi membrii care se
retrseser, s revin. Doi brbai veniser la u dup
clopotul de sear. Elijah refuzase invitaia i atunci ei l-au
lovit cu un drug de fier.
Dom Pinny, eu vrea economiile mele din banc. Eu
vrea monezi de aur. Eu vrea s vede aur. Nu mai vrea s
vede banii ca un numr din carnet, care nu nseamn nimic.
Pinckney i aduse banii. Cnd Elijah i reveni din nou,
vntur monezile printre degete i zmbi cu gura pn la
urechi.
Nu-i aa c-i o privelite frumoas? nchise pleoapele.
M gndesc la nite dini din aur cum are Toby, dar m
rzgndesc bucuros. O s am cea mai frumoas
367

nmormntare care s-a vzut vreodat la mine la capel.


Zmbi din nou i-i pierdu cunotina. Pinckney l inu de
mn.
Lizzie tocmai aprinsese lampa cnd Elijah se trezi pentru
ultima oar.
Privete la fetia asta, dom Pinny. E prea sensibil.
Acum eu se duce. Nu fii triti. Eu este rspltit pentru
toate. i am aici chiar lng mine, o pung de aur ntr-o
parte i Isus Cristos n cealalt parte i acum eu merge la
masa de nunt.
Buzele lui schiar un zmbet i mna i se relaxa n
mna lui Pinckney. Pinny puse mna lui Elijah pe piept i-i
nchise ochii. Apoi o strnse n brae pe Lizzie caro plngea.
Dom Pinckney, mai bine s nu v ducei la
nmormntare. O s vin cot felul de oameni i niciunul alb
Mulumesc, Clara i mulumesc pentru ceea ce-mi
spui. Dar tu ai venit la noi abia de civa ani i s-ar putea s
nu nelegi. Elijah a fcut parte din familie. N-am avut
ocazia s-l nsoesc pe tata pn la mormnt, dar o s merg
cu Elijah.
i aa Elijah Tradd avu cea mai grozav nmormntare
pe care o vzuse vreodat vreunul dintre prietenii si.
Coroanele acopereau marginile din sticl ale carului
mortuar i sicriul din mahon lustruit, aternut eu satin alb,
n care zcea Elijah n costumul lui din catifea. Caii
nhmai la carul mortuar erau negri i lucioi. Pe cap
aveau pene de stru care se legnau la fiecare pas iar
harnaamentul era garnisit cu rozete din mtase neagr. n
faa carului mortuar, membrii corului bisericii Episcopale
Metodiste Africane, avnd veminte i tamburine noi, cntau
imnuri de bucurie i dansau. Procesiunea era condus de
pastorul congregaiei care se deplasa ntr-o trsur deschis
368

tras de un cal alb. Trsuri mari i mici, pline cu brbai i


femei mbrcai n haine albe de doliu se aflau ntre cor i
carul mortuar. n spatele acestuia, Pinckney Tradd mergea
cu capul aplecat. Prul lui rou strlucea n lumina
soarelui.
La cimitir, el admir piatra funerar din marmur pe
care i-o pregtise Elijah, urmnd s fie gravat pe ea doar
data decesului. El arunc primul un bulgre de pmnt i
apoi atept pn ce mormntul fu acoperit complet. i lu
rmas bun de la prietenii lui Elijah i nu rmase la
praznicul n memoria lui Elijah.
La sfritul lunii iunie, Lizzie absolvi pensionul pentru
domnioare al doamnei Pinckney. Petrecerea avea loc n
grdin. Cele unsprezece absolvente artau pline de
prospeime i fericite n rochiile lor lungi, albe i plriile de
paie cu boruri largi. Pinny i Shad se nbueau de cldur
la soare, n vreme ce Lucy reuea s se protejeze de ari
sub umbrela deschis i fcndu-i vnt cu o frunz de
palmier. Discursul doamnei Pinckney cu povee pentru fete
era interminabil.
Lucy privea cu mil la nsoitorii ei i din cnd n cnd le
mai trimitea i lor o und de aer. Cnd ceremonia lu
sfrit, Pinckney i Shad o copleir pe doamna Pinckney cu
complimente. Pinny pretextnd c sunt rude de departe prin
alian, i srut obrazul zbrcit i o fcu s roeasc. Shad
cunotea civa tai ai fetelor dintre noii venii n Charleston.
El le fcu cunotin cu Pinny i Lucy i urmri clipind din
ochi cum Lucy i trata cu deosebit politee. n final, se
duser cu toii la o petrecere cu ngheat la familia Wragg.
Ziua urmtoare Pinny i Shad i duser pe Clara, Hattie,
Lizzie, Lucy, Andrew, micuul Andrew i ddaca acestuia pe
insula Sullivan. Pinny l avansase pe Billy la funcia de
369

cpitan al feribotului lui Stuart. Pentru aceast excursie


rezervar nava doar pentru ei. La debarcaderul de pe insul
se aflau grzi narmate. Nu erau admii pe insul cei care
nu aveau ce cuta acolo. Acesta era cel mai sigur loc din
Carolina de Sud n vrtejul tulburrilor care se preconizau.
i acestea nu au ntrziat prea mult.
La data de Patru Iulie, srbtoarea s-a sfrit cu lupte
ntre republicani i democraii negri. Cteva zile mai trziu,
n micul ora Hamburg, a izbucnit o btlie decisiv ntre
Cmile Roii i garda militar a statului. Hamburg se afla
n Comitatul Edgefield, locul natal al lui Wade Hampton iar
populaia acestuia, predominant neagr, a fost prima care
s-a grbit s treac Iordanul. Ca replic, s-a adus o nou
unitate de gard format din Live Oaks, avnd comandant
pe Adams. Aceast unitate se compunea din optzeci de
oameni narmai cu puti Winchester i a fost ncartiruit
ntr-un depozit de arme din vechea nchisoare.
Lupta a nceput, la tribunal. Conductorul Cmilor
Roii, generalul Matthew Butler, a cerut ca unitatea de
gard s fie mpiedicat s intimideze cetenii
Hamburgului. Judectorul negru a refuzat. El nsui era
general maior n miliia statului, conducerea lui conferea
statut legal pentru Live Oaks.
La opt iulie, o companie a Cmilor Roii a ptruns
clare n ora, descrcnd focuri de arm n aer i scond
strigtul de lupt al rebelilor. n mijlocul lor huruia un
cheson cu un tun cu eav ngust. De la ferestrele
depozitului de arme s-a rspuns cu foc i unul dintre
Cmile Roii a czut. Lupta care a urmat a fost descris
n presa din Nord ca Masacrul de la Hamburg. Depozitul de
arme a fost aproape ters de pe faa pmntului. ase negri
au fost ucii n lupt i nc pe atia, dup ce s-au predat.
370

Guvernatorul
Daniel Chamberlain a apelat
la
Preedintele Grant i acesta a trimis imediat trupe federale.
nainte de sosirea acestora, ntrunirile de protest ale
negrilor au trmbiat vestea masacrului n ntregul stat. n
Charleston, ntrunirea s-a inut la Market Hall. Cel care a
vorbit a fost Tticul Cain. Informatori din interiorul Ligii
Uniunii i-au avertizat pe stpnii lor albi, iar locuitorii
Charlestonului s-au pregtit.
Slav Domnului, zise Pinckney c Stuart, mpreun
cu compania de Cmi Roii, sunt plecai n sus spre
Columbia n cutarea Tticului Cain. Dac era Stuart aici,
masacrul din Hamburg ar fi fost o joac de copii fa de ce
ar fi fcut el n Charleston.
Dragonii i alte Cluburi militare ocupar ncet strzile n
jurul Market Hallului n timp ce se desfura ntrunirea.
Prin ferestrele deschise se auzi timp de peste dou ore vocea
lui Tticu Cain, crescnd n intensitate, i aclamaiile celor
care-l ascultau. Mesajul te nfiora.
Exist optzeci de mii de brbai negri n Stat care pot
folosi arme Winchester i dou sute de mii de femei negre
care pot aprinde o tor i pot folosi un cuit. Mulimea url,
uile duble se ddur n lturi i negrii cu sngele
nfierbntat ddur nval n porticul nalt de la Market
Hall. Se oprir cnd vzur cinci sute de brbai albi
dedesubt. Apoi coborr n linite scrile nalte i se risipir.
Tticul Cain iei pe ua din spate.
Dup ce totul se sfri, comandantul Dragonilor rupse
starea de tensiune:
M ntreb, cum se face c sunt cu mult mai multe
femei dect brbai? Slav Domnului, c femeile nu au
dreptul s voteze. Hai s nchinm, domnilor, pentru lipsa
dreptului de vot. Ddu clondirul su i celorlali.
371

Grupul aflat pe insul nu primea nicio veste despre


politic. Nici chiar ziarul cotidian. Lizzie fusese suprat la
nceput c familia Anson sttea n cas. Andrew o enerva.
Anii de inactivitate l transformaser pe chipeul ofier
ntr-un morman de carne flecit. Alunecarea lui continu
ntr-o depresiune apatic a fost nsoit de butul fr
msur iar Andrew ajunse gras, buhit i umflat de atta
lichid. El arta, se gndi Lizzie, ca o uria broasc alb.
Carnea lui se revrsa prin spaiile de sub braele scaunului
i avea obiceiul s-i umfle obrajii nainte de a vorbi.
Micuul Andrew, la cei treisprezece ani ai si, era prea tnr
ca s poat fi considerat un egal de o tnr domnioar de
aisprezece ani. Era ns prea mare ca s aib o ddac.
Lucy schimbase de mult atribuiile Estellei, dndu-i sarcini
n gospodrie, dar cu toate acestea, Estella se ocupa n
continuare de micuul Andrew, ceea ce pe Lizzie o irita tot
att de mult ca i pe biat.
Mnnc-i legumele ia-i plria nu intra; n apa
adnc
Micuul Andrew o evita pe Estella pe ct putea. Lizzie
nu-l nvinuia, dar era geloas pe el. Bieii aveau mult mai
mult libertate. Puteau s stea lng crua cu ghea i
s-i fac bulgri din gheaa pisat din butoi. Putea s bea
din apa ndulcit cu zahr i arom de viine pe care
cruaul o inea acolo. Puteau s mearg singuri cu
tramvaiul de la un capt al insulei pn la cellalt. Puteau,
dac nu aveau bani s plteasc tramvaiul la ntoarcere, s
se atrne de cruele care duceau legume, sticle cu ap sau
pete, care-i fceau rondul prin ora n fiecare diminea.
i mai mult dect toate, puteau s noate ct pofteau fr s
se team de pistrui. Lizzie putea s noate doar dis-dediminea i spre sear. Era n mari pregtiri pentru
372

debutul ei n lume.
mi pare ru; iubito, zise Lucy, dar chiar de i-ai
petrece toat toamna stnd ntr-o cad plin cu lapte btut,
tot o s ai pistrui n luna ianuarie. Cei de vara trecut n-au
disprut dect la sfritul primverii. Daca vrei s fii
frumoas, trebuie s suferi.
Lizzie fu de acord c merit efortul. Acum visa cu ochii
deschii la Ft Frumos care o va vedea la bal i se va
ndrgosti de ea pe loc.
Se mai ntmpl cteodat, nu-i aa, verioar Lucy?
Da, drag, ntr-adevr se ntmpl.
Lizzie avu impresia c vocea lui Lucy nu era destul de
convingtoare.
Mai spune-mi te rog despre bal, doar o singur dat!
Ei bine, haide. Pinckney o s nchirieze o trsur.
Cu o u care se trntete!
Cu o u care se trntete. Aceasta o s fac un
zgomot puternic, cnd uierul o s-o nchid n urma ta i
toat lumea o s tie c sosete o persoan important. De
la portic la trsur va fi o copertin lung, asta n caz c
plou, i un covora pe trotuar pn Ia trepte ca s nu-i
murdreti fustele de praf.
Pentru c-o s fie albe.
Ah, da, un alb imaculat. i la fel i mnuile. Anul
acesta toate fetele vor avea mnui noi. Organizatorii le vor
da fiecrei fete ca dar de Crciun din partea societii, astfel
ca ele s le poat accepta.
Las mnuile. Spune-mi despre carneelele de dans.
Lucy zmbi.
Lizzie, am promis. N-o s uit. O s am grij ca
domnul Josiah s-i treac pe carneelul tu de dans pe
domnii cei mai nali.
373

Dar s nu-l treac pe John Cooper c mor. La naiba!


Vorbeti de lup i lupul la u.
Devotatul John era acas n vacan de var i
descoperise o strlucit manevr s o vad zilnic pe Lizzie.
n fiecare diminea i dup-amiaz l lua pe micuul
Andrew la not i apoi l conducea acas. Lucy se bucura de
ajutorul lui. Curentul submarin era uneori foarte puternic i
fiul ei nu era obinuit cu oceanul. Lizzie l considera pe
John o calamitate i n aceast privin Lucy n-o ncuraja
deloc.
Te pori cu el mizerabil, Lizzie, va trebui s termini cu
asta. Eti obinuit s-i comanzi pe brbaii din jurul tu.
Pinckney i Shad gsesc lucrul acesta ncnttor dar
domnilor pe care-i vei ntlni cnd vei fi prezent n societate
n-o s le plac deloc. Ei se ateapt ca fetele s se comporte
ntr-un anume fel i tu va trebui s nvei lucrul acesta. Am
s te nv eu dac nu eti prea ndrtnic. ncepi s te
antrenezi cu John. Cnd el ajunge la pavajul de lemn spre
portic, arat-te surprins i spune.
O, John Cooper, ce plcere s te vd!
Asta-i o tmpenie. Nu sunt deloc surprins i nu e
deloc o plcere.
N-are importan. i zmbete n timp ce o spui.
Of, la naiba Doamne, verioar Lucy, privete. E
chiar John Cooper. M bucur s te vd.
Bietul John fu att de surprins nct se lovi cu un picior
de cellalt.
Stuart njur mnios cnd auzi c-l ratase pe Tticul
Cain la Charleston.
E alunecos ca un ou crud, blestematul sta de negru,
dar tot o s pun eu mna pe el.
Fii atent ce spui, Tradd. Exist undeva un punct
374

sensibil sub aceast cma roie.


Alex Wentworth rse de expresia perplex de pe chipul
lui Stuart.
Of, Cristoase, Alex, mi cer iertare. Am uitat.
Glumeam doar. Nu lua n seam. Hai vino s bem
ceva la crcium i s tragem cu urechea la republicani.
Cei doi vechi prieteni se ntlniser ntmpltor pe o
strad n Columbia. Mama lui Alex l trimisese pe acesta
acolo la familia ei, dup scandalul din Charleston n
legtur cu paternitatea lui Tticul Cain. El i cu Stuart nu
se vzuser de peste opt ani. Ca i Stuart, Alex avea acum
douzeci i trei de ani i era un democrat nfocat. Se
cstorise de curnd cu o fat din Columbia, dar i
petrecea cea mai mare parte a timpului cu trupa lui de
cmi roii, n loc s stea cu soia sau cu partenerii lui de
la compania de asigurri a unchiului su. Stuart era
locotenent iar Alex cpitan.
Vreau s aud totul despre Charleston, zise Alex. mi
lipsete, dar draga de mama refuz s m invite acas. i
place s cread c Papa n-a clcat niciodat strmb iar eu i
aduc aminte contrariul. Norocul lui c a murit ca un erou la
Bull Run. Memoria lui e sfnt pentru ea; dac ar fi trit,
i-ar fi fcut din fiecare zi un infern. Femeile sunt aa
limitate. Am de gnd s-o instruiesc pe Helen s fie altfel.
i-am dus dorul, Alex. De ce nu te ntorci la
Charleston? Mama ta n-ar avea de unde s tie. Ai putea sta
la mine acas.
Nu. Nu merit s-i fac una ca asta. i apoi, acum
Columbia este casa mea Ascult, am o idee mai bun.
Generalul alctuiete un fel de gard de onoare cu care s
cltoreasc prin tot statul. O s nceap campania luna
viitoare, dup ce Convenia Democrat va face din el
375

candidatul oficial. Te iau i pe tine cu mine. Ce zici?


Ce pot s spun? E aa o surpriz! Ai putea o faci
ntr-adevr?
Helen e verioar cu familia Hampton. Consider,
treaba asta ca i rezolvat. Ei, ce-ai zice acum de un mic
whisky?
Alex se inu de cuvnt. La cincisprezece august,
generalul Wade Hampton a fost numit candidat pentru
guvern din partea democrailor. Garda se i constituise deja
n Columbia pentru a-l escorta pe general. n ziua
urmtoare au nceput s colinde statul.

31
Pinckney le inform pe doamnele din casa de pe insul
de avansarea n grad a lui Stuart dar acestea erau total
neinteresate. Lui Andrew i fiului lui le-ar fi plcut s aud
lucrul acesta, dar dormeau amndoi. Andrew se culc
imediat dup cin iar micuul Andrew era dobort de o
rceal de var. Lucy i Lizzie erau preocupate de exerciiile
pe care trebuia s le fac aceasta din urm ca s nvee s
poarte o rochie cu crinolin. Lizzie fusese teribil de
dezamgit c nu putea avea una din acele rochii noi cu
turnur i tren la spate, dar Lucy respinse orice sugestie
de acest fel.
Nicio doamn din Charleston n-ar purta aa ceva. Se
vede prea mult corpul prin ele. Noi nu mai putem purta
crinolin pentru c intr prea mult material la fuste, dar
fetele, cnd i fac apariia n lume se mbrac cu acele fuste
376

n form de clopot. Este genul care o avantajeaz cel mai


mult pe o fat i arat i foarte drgu, ca n vremurile de
demult. Este cam acelai lucru cu a cnta la nchiderea
balului, valsul Dunrea albastr.
Pentru Lizzie aceste lecii erau descurajante dar foarte
emoionante. n rarele sale vizite, Pinckney cu greu se
abinea s nu izbucneasc n rs. Lizzie era n costumul de
baie. Deasupra purta un vechi corset de-al lui Lucy, cu o
bluz deasupra i o crinolin acoperit de o fust.
M simt ca un elefant, se plnse ea. Dar avea
ncredere n Lucy c talia ei devenit foarte mic i snii de
o mrime aproape respectabil te tulburau, chiar clac ea
nu putea s respire sau s se aplece.
E bine aa, o ncuraj Lucy. Perfect. Pai mruni,
unul n faa celuilalt i ntorci piciorul spre exterior ca o
ra. Fusta se leagn dintr-o parte n alta nu nainte i
napoi. Bine. O, foarte bine, scumpo, mult mai bine dect
ieri. Acum mergi pe lng divan, aa, pn la mijlocul lui.
ncheieturile minilor lsate uor n lateral spre fa. Bine.
Acum rotete-te uor, nu prea repede. Bine. Acum duci
minile napoi n lateral. Foarte bine. Acum strngi degetele
i prinzi un cercule al crinolinei. Ai priceput? Foarte bine,
acum totul deodat. Apleac crinolina cu degetul mare, f
un pas napoi i aeaz-te pe divan.
Lizzie se aez. Crinolina zbur n sus i o lovi n frunte.
De dedesubt se vzu albastrul strlucitor al costumului de
baie. Ea izbucni n lacrimi.
Pinckney prsi de ndat camera.
Nu-i nimic, Lizzie, zise Lucy. Mi s-a ntmplat de un
milion de ori nainte s nv. Se duse la Lizzie i mpinse
fusta astfel nct aceasta i czu n poal.
Hai las, sufleelule. O trase pe Lizzie de mn. Mai
377

facem odat cu minile mele aezate peste ale tale ca s


aplecm crinolina. Apoi mergem la cin. Lizzie se ridic, se
ndeprt, se ntoarse i cu ajutorul lui Lucy se aez pe
divan ntr-o mare de volane.
Eti ca o floare minunat, zise Lucy i o srut. O s
spun la buctrie c suntem gata de mas, apoi te ajut s te
aezi la mas. E ultima lecie pe ziua de astzi. Cnd noi
toate purtam corsete i crinoline se tia c tinerele doamne
nu mncau aproape nimic. O s vezi de ce. Cnd eti cu
corsetul, nu mai ai loc pentru mncare. Iei bucele mici i
nghii complet nainte s iei altele. Cnd o s iei din
camer o s scoatem corsetul i o s poi s mnnci ca
lumea.
Pinckney i Lucy rmaser pe terasa ntunecat, aezai
comod n ezlonguri mult timp dup ce Lizzie plecase la
culcare. O vreme nu scoaser nici o vorb. Valurile se
sprgeau uor de parc oceanul ar fi obosit s se tot ridice
mai sus i mai sus pe nisipul plajei. Insecte luminiscente
sclipeau cu reflexe verzui n plcurile de buruieni de pe
dune. Trabucul lui Pinckney lumina din cnd n cnd n
timp ce trgea din el. Dintr-odat izbucni n rs, se stpni,
apoi se limit la o lung serie de chicoteli.
N-am vzut niciodat n viaa mea, zise el, ceva att
de caraghios ca acel costum sub colivia aceea. Ai trecut i tu
prin aa ceva cnd erai feti?
Rsul domol al lui Lucy aproape nu se auzea.
Sst, zise ea. S-ar putea s nu doarm.
Doarme sigur. E foarte trziu. Nu mi-ai rspuns. i-ai
plesnit i tu nasul cu crinolina?
De o mie de ori. Locuiam cu un unchi burlac. A
trebuit s nv pe pielea mea i din greeli. De fapt am
nvat mai mult din greeli. O dat mi-am nvineit ochiul.
378

Se porni pe rs i nu se putu opri cteva minute. Rsul


acesta era molipsitor. Pe Pinny l dureau flcile dar continu
s rd fr s se poat stpni.
Sst, zise Lucy, tvlindu-se de rs apoi sfrind cu
nite chicoteli slabe. Cnd i revenir n cele din urm erau
amndoi istovii.
Doamne, Dumnezeule, mormi Pinckney. M dor
toate. N-am mai rs aa de nu tiu ct vreme.
Nici eu. Aproape c am rs cu lacrimi. Ce plcere.
Lucy se opri din vorbit, cu respiraia ntretiat.
Oh, zise ea, cu o lung expiraie.
La orizont un glob imens rou-portocaliu se ridica
repede, de parc ar fi fost aruncat n sus de mna invizibil
a unui uria. Priveau, nevenindu-le s cread, n timp ce
acesta se urca pe cer, transformndu-se ntr-o sfer aurie ce
fcu s pleasc stelele att de strlucitoare pn la apariia
lui.
N-am vzut niciodat un rsrit de lun, optii Lucy.
N-am vzut niciodat ceva att de minunat.
Nu aa ca acesta, zise Pinckney calm. Am mai vzut
rsrit de lun dar nu deasupra oceanului. E incredibil.
Rmaser din nou tcui, privind cum auriul deveni
galben, apoi alb n timp ce luna plin se ridica pe cer.
Apa se liniti. Valuri mici se rostogoleau lenee i
ntunecate, tivite cu o dantela alb de spum. Pe ntinsul
oceanului linitit se aternu o cale argintie ntre rmul
scnteietor i orizont.
Arat de parc ai putea merge pe ea, zise Lucy. M
ntreb unde te-ar putea purta?
Tocmai la asta m gndeam i eu
tiu.
Rmaser tcui un lung rstimp. Apoi Pinckney o privi.
379

Lumina palid, inegal fcu s-i strluceasc lacrimile de pe


obraz. i lu mna ntr-a lui.
Lucy.
Sst. tiu tiu ntotdeauna ce gndeti.
tii c te iubesc?
Da.
Dar de abia am descoperit eu lucrul acesta.
Lucy ridic n sus colurile buzelor.
Ai tiut naintea mea?
Ssst. Mna ei o strnse pe a lui. ntoarse capul pentru
a ntlni privirea lui uluit. E doar unul din lucrurile
misterioase care se ntmpl. Simt ceea ce simi i tu, i tiu
ce e n mintea ta. Nu mereu, i nu totul. Doar lucrurile
importante. Chiar acum, te temi c te-ai fcut de rs. Nu te
teme. M-ai fcut att de fericit cum n-am crezut niciodat
c a putea fi. Dragul meu Pinny, m-am ndrgostit de tine
de cinci ani. Exact. Chiar astzi se mplinesc cinci ani. Nu e
ciudat?
Cnd, Lucy? Nu neleg.
Cnd mi-ai spus despre cal, eohippus. i cnd inima
mea a simit durerea inimii tale.
Pinckney se aplec s-i srute mna. Era aspr i
muncit; simi o durere n suflet.
Ce-o s facem? ntreb el, cunoscnd rspunsul.
Rspunsul veni.
Nu putem face nimic. Lucy i atinse prul apoi i
srut capul aplecat. De cte ori am vrut s fac gestul sta.
O, Pinny, nu crezi c asta ne poate fi de ajuns? Este att de
mult faptul c e mprtit i cunoatem lucrul acesta. Eu
m pot mulumi cu att i m simt foarte bogat.
i nl capul i o privi n ochii ei rugtori.
Sigur c putem, zise el.
380

El plec nainte de revrsatul zorilor. Lucy gsi bileelul


lui n cutia de cusut:
A trebuit s plec cu primul bac. Serviciul de gard ncepe
la ase. Nu tiu cnd voi putea s m ntorc dar va fi ct mai
curnd cu putin. Al tu, P.
l inu strns n mn. Contiina a ceea ce va fi viaa ei
de acum ncolo o devast, sleind-o de puteri. Orice
conversaie, orice bilet vor trebui ferite, fiind cu dublu
neles i prin urmare periculoase. Va trebui s nvee
neltoria. i simi gura amar ca fierea. Dar el o iubea.
Putea ine asta n sufletul ei. N-avea nevoie de declaraii sau
scrisori de dragoste. Rupse biletul n dou i l vr sub alte
resturi din coul de hrtii. Apoi pregti tava cu micul dejun
al lui Andrew i i-o duse.
Procesiunea se ntindea pe aproape jumtate de mil.
Companiile de Cmi Roii din comitatul Cheraw se aflau
n frunte, fcnd semn cu mna oamenilor din mulime care
strjuiau drumul. Caii lor inui n fru sreau n sus
derutai de chiotele mulimii i de zgomotul din urma lor,
dar clreii i inur la pas.
Erau urmai de un grup de negri cu tobe i cornuri de
vntoare strlucitoare atrnate cu nite curele roii. n
urma lor venea tunul la fel de strlucitor ca i cornurile.
Calul care-l trgea era imens. Coama i coada de culoare
neagr erau mpletite i legate cu panglici roii nnodate.
Calul murg, bine eslat, era lucios i netezit oglind.
Garda de onoare a Cmilor Roii se deplasa clare n
spatele tunului. Erau dou companii. ntre ele generalul
sttea seme pe un cal alb, saluta mulimea cu plria iar
prul lui flutura n vnt ca o coam. Purta un costum
cenuiu, cenuiul uniformei pe care o ctigase pentru
Carolina de Sud cnd fusese rnit de trei ori Ia Gettysburg,
381

dar a continuat s conduc cavaleria.


Procesiunea se deplas n jurul scuarului prfuit din
centrul localitii Cheraw, apoi se opri n formaie jurul
platformei nalte care fusese ridicate n mijloc. Fusese
acoperit cu o pnz roie. Pe ea o figur acoperit ntr-un
vl de doliu sttea ncovoiat sub povara unor lanuri negre
lustruite. La picioarele figurii, pe toate cele patru pri scria
Carolina de Sud.
Wade Hampton i petrecu piciorul peste a i pi direct
pe platform. Se ndrept ncet spre acea figur. La
apropierea lui, lanurile alunecar pe podea, figura
ncovoiat se ndrept, arunc la o parte vlul de doliu i
ddu la iveal o tnr fat ntr-o rochie alb strlucitoare
cu mneci lungi. Tunul bubui i mulimea se dezlnui
frenetic. Carolina de Sud fusese eliberat.
Nu d gre niciodat, zise Stuart cu jumtate de gur.
i meninu ochii aintii nainte.
S sperm c nu. Alex i nbui un cscat. Am
crezut c va fi mai mult lupt i mai puin vorbrie. Totui
dac generalul poate s accepte asta, atunci putem i noi.
Uit-te la el. Proaspt ca o margaret, dup nc una din
aceste reprezentaii zilnice care dureaz de trei sptmni.
i nc dou luni de acum nainte. Nu pot s fie chiar
aa multe orae n Carolina de Sud.
Aproape. Las Charlestonul i Columbia la urm. O
s-i trebuiasc dou zile pentru fiecare.
Mi! Pare interesant. Conductorul democrailor din
Cheraw e gata s ne spun ce minunai suntem.
Julia Ashley vizit casa de pe insul n prima sptmn
din septembrie. Refuzase s mai vin cnd afl c familia
Anson urma s fie acolo, dar Pinckney fcu o excursie pn
la Barony i o convinse s se rzgndeasc. N-ar fi admis
382

niciodat c e obosit, dar el tia c ea avea aproape aizeci


de ani i c rondurile zilnice pe plantaie erau ucigtoare pe
asemenea cldur. Nu nota niciodat dar se plimba de
doua ori zilnic de-a lungul plajei, purtnd deasupra capului
o umbrel imens din mtase neagr. Ca ntotdeauna, Julia
era o figur impozant. n cas critica postura n care se afla
Lizzie, impetuozitatea micuului Andrew i modul de a gti
al Clarei. Era de o politee glacial fa de Andrew i aprob
cu rceal hrnicia lui Lucy. i bg pe toi n speriei.
Reuise s-i terorizeze pe toi.
Srmanul John Cooper era nspimntat pn ddea n
blbial de chinurile la care-l supunea Julia, interogndu-l
despre studiile la universitate i aprecierile ei umaniste
asupra teologiei. Dar nu renun la cele dou vizite zilnice.
Avea o obligaie faa de micuul Andrew i era chinuit de
dragostea lui pentru Lizzie. Mai ales c atitudinea ei
ncnttoare fa de el din ultima vreme l fcea s aib
speran i vise. Dar n aceast dup-amiaz, ea era la
Caroline iar el ncpuse pe mna mtuii.
Martin Luther a fost un libertin, zise Julia cu
deosebit plcere. John ncerca cu disperare s-i
aminteasc ce nvase despre Luther cnd Estelle veni n
fug pe teras. Lucy i ridic ochii din lucru.
Scuzai, domnioar Lucy, dar la ua din spate e un
soldat care ntreab de dom Cooper.
John sri n picioare. Pielea lui bronzat nu ls s se
vad ct plise la auzul acestor cuvinte. Orice lucru ieit din
comun l alarma.
Merg cu tine, John, zise Lucy. l apuc pe biat de
bra i-l mpinse uor spre vizitatorul lui.
Se ntoarser n cteva clipe nsoii de un tnr Hercule
blond mbrcat n familiara i detestata uniform a Armatei
383

Uniunii.
Domnioar Ashley, zise Lucy, permitei-mi s vi-l
prezint pe Lucas Cooper. E vrul lui John. Lucas fcu o
plecciune n faa Juliei. Aceasta nu-i ntinse mna. Lucy
fcu un semn cu mna i toi se aezar.
Lucas era singurul din toi care prea s fie stnjenit.
Aa dup cum zicea, se afla n situaia cea mai ingrat cu
putin. Fusese locotenent de cavalerie n Vest, dar rnile l
siliser s se ntoarc n Est. Cnd a devenit din nou apt
pentru serviciul militar, a fost numit la unul din regimentele
pe care Grant le trimisese spre Carolina de Sud ca
susintori ai guvernatorului Chamberlain.
Evident, am demisionat i n acelai timp am raportat
ofierului meu superior. N-a putea lua parte la nicio
aciune mpotriva propriului meu stat. Trebuie s treac
ctva timp pn se vor mplini toate formalitile, pn
atunci nc fac parte oficial din regiment. Colonelul e un tip
de treab. Mi-a dat o permisie de dou sptmni. Cnd vor
trece aceste dou sptmni voi fi din nou civil. ntre timp
trebuie sa fiu mbrcat cum scrie la regulament, dar trebuie
s m ascund la btrnul Porter. El a fost de prere s vin la
Fort Moultrie s fac baie n ocean. N-am tiut c sunt
patrule pe bac care te iau la ntrebri. Slav Domnului c
vrul John poate s se pun cheza pentru mine.
Lucy ncerc s nu se uite la cicatricea roie care se
ntindea de la arcad pn la prul de culoarea grului.
Bea toat lumea ceai? ntreb ea.
El avea i alte cicatrici mai vechi, dar acestea erau mai
mici; doar nite linii albe scurte, una n colul din stnga al
gurii, o alta n diagonal prin sprnceana stufoas de
deasupra ochiului stng iar cea mai lung pe brbia
ascuit.
384

Micuul Andrew IEI afar din salonul ntunecos.


Indienii i-au fcut asta? ntreb el.
Andrew! Ai grij cum te pori.
Lucas Cooper zmbi.
Nu face nimic, doamn. i fcu biatului semn s vin
la el.
Ai ghicit. Un indian din tribul Sioux era ct pe ce
s-mi ia scalpul. Prul blond este un mare premiu pentru ei.
Norocul meu ci am avut un cuit n cizm.
Andrew era ncntat.
L-ai omort?
Lucas duse degetul la buze.
Nu de fa cu doamnele. O s-i spun alt dat. Pn
la urm s-ar prea c slbaticul mi-a fcut un serviciu.
Eram n armata generalului Custer. Dac n-a fi stat n
infirmeria fortului, acum nu m-a fi aflat aici. ntotdeauna
m-a nsoit norocul.
Pn i Julia era impresionat. Btlia de la Little Big
Horn din 25 iunie nucise Charlestonul, ca de altfel ntreaga
ar. Julia fu genial n felul n care l chestion pe Lucas
despre familie i mediul din care provenea. Totul era
ireproabil. Venea de pe una din plantaiile de pe rul
Wando, tatl lui fusese invalid de rzboi, bunica lui, din
partea tatlui, fusese o Lucas nainte s se mrite i el
fusese unul dintre primii elevi ai domnului Porter cnd
acesta i-a nfiinat coala.
O s-i fiu mereu recunosctor, zise Lucas. El mi-a
asigurat intrarea la Academia Militar. N-avusesem parte de
o alt educaie dect cea de colegiu.
Estelle intr i opti ceva lui Lucy.
Cina e aproape gata, zise Lucy. Vrei s cinai cu noi,
domnilor
385

John se nroi. Nu mai fusese invitat pn acum, i n-ar


trebui s accepte, dar, cu siguran, Lizzie va fi acas la
cin. Lucas hotr pentru el. Se ridic.
V mulumesc, doamn Anson, dar nu putem. John
mi-a promis c-mi mprumut un costum de baie ca sa not
nainte s plece ultimul bac spre ora. Mai trebuie nc s
locuiesc la cazarm. Se nclin n faa Juliei. Servitorul
dumneavoastr, doamn. Apoi ddu mna cu micuul
Andrew, sruta mna lui Lucy i plec. John se tra n
urma lui.
Era aproape ora apte. Caroline i Lizzie dansau n
fgaul dintre dou creste de brizani.
Privete, Lizzie! John Cooper a ieit de la tine din cas
cu un soldat yankeu. Crezi c e arestat?
Nu tiu i nu-mi pas.
Ei, ascult aici. A comite o crim dac a ti c
soldatul acela m-ar aresta. Este cel mai chipe brbat pe
care l-am vzut vreodat n viaa mea. Lizzie se uit, dar ei
erau deja cu spatele la ea.
Acas, Lucy repeta sentina pe care o pronunase
Caroline.
E cel mai chipe brbat pe care l-am vzut vreodat.
Arat de parc ar fi cobort dintr-o carte cu poveti.
Julia chicoti.
Arat a bucluc, aa arat. Apollo cu un trecut violent.
Dac cocoul sta rmne n Charleston, taii ar face mai
bine s-i in puicuele nchise.

386

32
n timp ce Stuart lua parte la marurile ceremoniale i
tnjea dup ansa de a putea lupta, Pinckney dorea pacea
casei de pe insula i compania calm a lui Lucy.
Oraul era asaltat cu mici lupte. Acestea se iscau pe alei,
la coluri de strad i n crciumile aglomerate de-a lungul
promenadei din apropierea pieei. n noaptea de ase
septembrie, dragonii aveau sarcina s escorteze democraii
negri ai lui Ward Four. Acetia ineau o ntrunire la Archer
Hall.
Soldaii ntrziai tocmai intrau, cnd o gloat organizat
de Hunkidori i Live Oaks ieir de pe o alee n King Street.
Erau narmai cu pistoale i ciomege i mai numeroi dect
dragonii, n proporie de ase la unu. Cpitanul Barnwell i
descrca puca n aer i strig.
Oprii-v!
Mulimea continu s vin.
Tradd! ncalec i d fuga pn la corpul de gard i
adu poliia.
Pinckney ddu pinteni calului. Galop napoi n fruntea
trupei de poliiti. Cnd se afla nc la o oarecare distan
auzi strigtele mulimii care fceau s-i nghee sngele n
vene.
Snge! Snge! Snge!
i sudui mna lips, apuc frul cu dinii i-i scoase
sabia.
Muchii puternici ai coapselor i apsarea pe care o
exercita cu genunchii i dirij calul spre mulimea de oameni
care se luptau. Toi dragonii fuseser trai jos de pe cai.
Muli erau ntini pe jos, lupta desfurndu-se tumultoas
pe deasupra trupurilor lor aflate n stare de incontien.
387

Pinckney se ndrept clare spre un grup de negri care-l


ciomgeau pe un dragon lng zidul magazinului de bijuterii
a lui James Allen. Apoi i croi drum n mijlocul nvlmelii,
lovind n dreapta i n stnga cu sabia lui lat. Mini negre
se ntinser s-l apuce de picioare i de cpstrul calului.
Cizma din dreapta scap de pe scara eii.
Se auzeau strigtele i mpucturile poliitilor care se
apropiau. Calul lui Pinckney se ridic n dou picioare.
Pinckney alunec i mini avide l traser jos. Cnd czu pe
spate n strad, ridic automat sabia s se apere. Cineva l
lovi cu piciorul n partea stng rmas descoperit i
Pinckney auzi trosnetul coastelor rupte. Apoi auzi zgomot de
cizme care se ndeprtau n fug. Hunkidorii i Live Oaks se
retrgeau.
Pinckney se ridic ncet n picioare i privi n jurul su.
Doisprezece dragoni zceau pe jos, unul dintre acetia fiind
mort. La restul, vntile i chipurile nsngerate erau
mrturia conflictului care avusese loc. Era i un Hunkidor
mort ntins pe treptele Slii.
Cum te simi Pinckney, ntreb comandantul
Barnwell.
Bine. Sper s nu fi pit nimic calul meu.
N-are nimic. L-am vzut alergnd pe King Street, spre
cas. Dac ar putea alerga astfel i la curse, ai fi un om
bogat.
Poliitii dispruser pe King Street, pe urma gloatei care
se mprtia. Dragonii au rmas de planton la Archer Hall,
apoi i-au scos pe democrai n afara zonei. Ziua urmtoare
aflar c gloata fcuse ravagii pe o bun bucat din King
Street, de la strada Wentworth la Strada Cannon. Au spart
toate ferestrele aflate la nivelul strzii, au prdat magazine i
i-au btut pe toi albii ieii din apartamentele lor de la etaj,
388

ncercnd s-i opreasc.


Orgia violenei a durat mai multe ore n cldirile de lng
cazarma federal de pe Citadel, dar soldaii au rmas
nuntru. Nu acelai lucru s-a ntmplat cu Lucas Cooper.
n acea diminea i sosiser actele de eliberare din armat.
O or mai trziu plecase s se ntlneasc cu Cmile Roii
n comitatul unde locuia familia lui.
Campania triumfal a lui Hampton i enerva pe
republicani. Chamberlain apel din nou la Grant. n
aptesprezece octombrie, preedintele ddu o proclamaie
prin care cerea Cmilor Roii s se dizolve.
Martin W. Gary, organizatorul campaniei lui Hampton,
trimise un mesaj de formal supunere. El ajut de
asemenea la pregtirile pentru organizarea cluburilor
sociale care luau locul Cmilor Roii. Stuart s-a trezit a fi
membru al cercului de cusut al Bisericii Baptiste. Pe rul
Wade, Lucas Cooper era o figur distins a Clubului muzical
Hampton i Tilden. Vremea era acum destul de rcoroas
pentru a se purta jachete. Dac se ntmpla ca membrii
clubului s le descheie i dac toi aveau pe dedesubt
vechile lor cmi, nimeni nu ndrznea s sufle o vorb.
Alegerile aveau s aib loc la apte noiembrie. Campania
lui Hampton atinse punctul culminant cu apariia lui n
Charleston la treizeci octombrie i la patru noiembrie n
Columbia. Stuart era liber de srbtoarea din ajunul zilei de
nti noiembrie. Lizzie plnuise o mas festiv de cnd
revenise la casa din ora, la treisprezece septembrie. Nu era
numai n cinstea lui Stuart, cu toate c nu mai fusese acas
de patru luni. Era obinuit cu absena lui Stuart. Caroline
i sugerase s dea aceast petrecere.
N-o s m bage n seam la bal, Lizzie. Aceasta, e o
ocazie pentru el s constate c am crescut.
389

Lizzie crezu c prietena ei era nnebunit dup Stuart,


dar o pasion ideea de a pune la cale treaba aceasta i de a
pregti i meniul. Caroline avu o reacie pragmatic fa de
meniu.
Dac ai de gnd s pregteti atta mncare, de ce
nu-l chemi acas pe domnul Simmons? El n-o s vin la
bal, aa c mai bine s fac impresie atunci cnd am ocazia.
Lizzie i spuse c e ngrozitoare i c tia c Shad va fi
acas. Toi ateptau cu nerbdare discursul generalului
Hampton.
Estrada de curnd nlat la grdinile White Point era
mpodobit cu ghirlande roii. O mulime de vreo zece mii de
oameni, negri i albi umpleau parcul i strzile din preajma
estradei. Cmile Roii i aruncar jachetele i ddur o
reprezentaie reuit. Lizzie trebui s admit c Stuart avea
o figur foarte romantic. Cnd generalul eliber Carolina de
Sud din durere i sclavie, Lizzie se asocie strigtelor
slbatice ale restului mulimii. Shad care vzuse mreul
spectacol la Simmonsville, zmbi drgstos vzndu-i obrajii
mbujorai i ochii strlucitori.
ncerc de asemenea s o aline ziua urmtoare cnd
luau prnzul mpreun doar ei doi, singuri. Mama Carolinei
i interzisese acesteia s se dea n spectacol cznd pe
capul lui Stuart Tradd. Pinckney a fost chemat de serviciu la
dragoni iar Stuart rtcea prin ora n urma zvonului c
Tticul Cain s-ar afla acolo.
Nu te necji, Lizzie, zise Shad. Lor ar trebui s le par
ru. Acesta este cel mai grozav prnz pe care l-am mncat
vreodat n viaa mea. Spune-mi cum l-ai pregtit.
Lizzie clipi din ochi. Ca s-i alunge lacrimile i i ddu
lmuriri despre pregtirea vnatului.
nti trebuie s aranjezi cu mtua Julia s-i trimit
390

vnat de la ar. Asta e partea cea mai grea. Cred c i-am


scris vreo zece scrisori mieroase. Apoi le curei i le scoi
oasele. Asta e ceva mai greu, dar apoi e distracie. Se umple
porumbelul cu o bucat de slnin i se introduce ntr-o
potrniche. Aceasta ntr-o bibilic, apoi totul se introduce
ntr-o ra. Acum are deja o mrime considerabil. Se
ndeas totul ntr-un clapon mare, apoi ntr-o gsc i n
cele din urm ntr-un pun. Mi-a luat dou zile s-o
pregtesc i s-o prjesc. Plnse cu nasul n ervet.
Shad se duse la ea, ngenunchie i-i inu capul lipit de
pieptul lui.
Nu plnge copila. O s mnnc pentru tine pn la
ultima bucic. i penele dac vrei.
Lizzie i terse ochii.
O s te mbolnveti stranic. Sttu cu spatele foarte
drept. i nu sunt copila. mi pare ru c am plns.
Shad se duse napoi la scaunul lui.
Nici s nu ne mai gndim la asta. i eu cred c a mai
vrea puin, dac o suni pe Hattie.
Lizzie chicoti.
Poate am s-i dau nite pene. De care preferi, de
ra, gsc sau pun? n ciuda prului mpletit n codie,
aranjate pe cap ca o coroni, ea arta cu totul altfel dect
copilaul cu codie care pn nu demult sttuse n acelai
loc la mas.
Lizzie, te-a ruga s-mi faci o favoare.
Nu vrei pene?
Shad scutur din cap.
Este o favoare de-adevratelea nu n glum. A vrea
s-mi spui pe numele meu adevrat.
Ea se arta dintr-odat interesat.
Nu tiu c ai un alt nume. Care este?
391

Joe.
Joe? nu Joseph?
n crile mele de vizit e Joseph, dar de fapt e doar
Joe.
Bine, dac vrei tu, aa o s-i zic. Dar e ca i cum a
cunoate o persoan nou. Nu sunt sigur c-o s in minte.
De ce vrei s te schimbi?
Dar m-am i schimbat, deja. Nu ii minte cnd nu
tiam nici s scriu nici s citesc?
Aa e. Uitasem. Era aa amuzant s facem lecii
mpreun. i aminteti cum ne jucam de-a coala?
M-ai pus la col.
Lizzie btu din palme.
Aa el Ce amuzant erai, Shad. Am vrut s zic Joe.
Ochii lui se pierdur n creurile care se formau atunci
cnd rdea.
i mie mi-a plcut. Dar asta a fost cu mult timp n
urm. Acum tu ai crescut iar eu sunt un geniu n bilanuri.
Aa c voi ncerca s-mi aduc aminte s nu-i mai spun
copila iar tu ncearc s-i aduci aminte c eu sunt Joe.
Ar trebui s-i mai aminteti c atept s m nfrupt din
acest prnz grozav.
Gata! O s sun. Chiar i place?
Habar n-are Stuart ce prost e c rateaz aa ceva.
Stuart constat la sfritul zilei c fusese un prost. Era
obosit i se simea frustrat de cutarea lui zadarnic.
Fusese un prost c ncercase s strpung zidul de
prefcut netiin pe care negrii l foloseau ca s pareze
ntrebrile albilor. nelese de asemenea, c fusese un prost
ca intrase n garda de onoare. n timp ce alte uniti de
Cmi Roii galopau pe la ar nfptuind ceva util, el
privise un spectacol i ascultase discursuri. Pn i
392

Pinckney participase la lupt n timp ce Stuart vzuse


aproape o sut de fete care-i lepdau lanurile i voalurile
de doliu.
Rmsese pe strad dup ora la care se interzicea s
mai circuli pe timp de noapte, spernd c o patrul militar
l va opri i-i va da ansa s se justifice pentru care motiv se
afla pe strzi. Singurii pe care-i ntlni fur civa dragoni,
care l felicitaser pentru reprezentaia extravagant din
grdina public.
Era ntr-o dispoziie mizerabil cnd urc n camera de
culcare, n timp ce toat lumea dormea. A doua zi, la micul
dejun, dispoziia i se ameliorase. Apoi plec s prind trenul
de diminea cu care Hampton i trupa lui se ndrepta spre
Columbia.
M bucur c n-a luat prnzul cu noi, coment Lizzie.
Ar fi acrit crema de la budinc!
Tot statul Carolina de Sud atepta cu nfrigurare
rezultatele alegerii. n ziua votrii, Shad se asocie albilor
care supravegheau centrele de votare ale democrailor. Vzu
cteva din cunotinele lui de la Hotel Charleston. Acetia
votau pentru republicani iar el se fcu a nu-i cunoate.
A doua zi au avut loc conflicte n toate oraele
importante ale statului. Stuart i vzu visul cu ochii. Ls
lai patru negri nainte de a fi dobort de o mpuctur n
coaps Nu era grav. A doua zi era bine. Dup o sptmn
putea s mearg fr baston. Helen Wentworth spunea c
uorul lui chioptat i ddea o not de distincie. Sttea cu
Alex n timp ce garda de onoare plecase cu Hampton n
Columbia. Se ateptau s rmn o sptmn. Dar de fapt
au stat luni de zile.
Rezultatele alegerilor au dat la iveal mai multe voturi
dect alegtori. n timp ce cele dou partide se rfuiau prin
393

tribunale, Chamberlain i suporterii lui s-au instalat n


spatele uilor nchise ale Parlamentului. Hampton, care
ctigase cu o diferen de peste o mie de voturi potrivit
uneia din metodele de numrare, alctui un guvern rival n
Primria din Carolina.
Paralel, alegerile prezideniale treceau i ele prin acelai
impas. Rutherford B. Haves, candidatul republican i
Samuel J. Tilden, cel democrat, nu puteau fi departajai
pn cnd nu se precizau voturile disputate ale celor trei
state din Sud aflate nc sub imperiul legii Reconstruciei.
Se vehicular sume mari de bani i foarte multe informaii
false; se fceau i se desfceau aliane.
n timpul acesta, cetenii Americii i oamenii din
Carolina de Sud ateptau ca politicienii s decid cine avea
s-i conduc.
ncepuse s dispar violena. Era prea trziu, ca
trecerea Iordanului s mai schimbe cu ceva lucrurile.
n Columbia, Stuart tulbura inimile la petrecerile date de
prietenii familiei Wentworth i ncerca s culeag informaii
cam pe unde s-ar putea afla Tticul Cain.
La Charleston, Pinckney i Shad ncercau s recupereze
rmnerea n urm a afacerilor neglijate ale Companiei de
fosfai Tradd-Simmons i ndeplineau cu rndul sarcina de
nsoitori pentru Lucy i Lizzie cnd mergeau la cumprturi
pe King Street.
N-am mai trecut o dat prin asta? ntreb Pinckney.
Se uit la Lucy sorbind-o din ochi. Uoara ei ncruntare l
avertiz c trebuie s fie discret.
Rochia cu care o fat este prezentat n lume este cea
mai important rochie pe care aceasta o va avea vreodat,
zise Lucy, ncercnd s nu rd. Este chiar mai important
dect rochia ei de mireas.
394

Cineva mi-a spus odat acelai lucru despre prima


rochie lung a unei fete. M ntreb cine ar fi putut spune un
astfel de lucru?
Lucy fcu ochii mari:
Habar n-am, dar era cu siguran o fiin foarte
fericit.
Crezi c dantela aceasta e mai frumoas dect aceea,
verioar Lucy? ntreb Lizzie extrem de preocupat.
La nceputul lui decembrie, Pinckney primi o scrisoare
de la mama lui, care avu darul s ntoarc toat casa pe
dos. Ea urma s vin acas s fie cu Lizzie cnd i fcea
debutul n societate.
Voi veni doar ea cu Sophy. Domnul Edwards e prea
ocupat i nu poate pleca din Bryn Mawr. Spune-i lui Josiah
Anson s m treac pe lista invitailor.
Nu se poate! zise Pinny. Cnd s-a mritat cu un
aboliionist, tia c renun la Charleston i la tot ce e aici.
Lucy nu-i ddu dreptate.
E mama lui Lizzie i, n definitiv, nu vine mpreuna cu
Edwards. Las-m pe mine s vorbesc cu domnul Josiah.
Lizzie o scutur de bra.
Da, scumpo, mtasea alb este pentru pantalonai
doar pentru aceast ocazie. Apoi trecem din nou la bumbac.
Nu te neliniti, Pinny. Ari aproape mort de oboseal. O s-o
zoresc pe Lizzie, iar tu ne vei conduce acas. Pe urm poi
s mergi la birou s stai linitit n timp ce noi, acas, vom
face exerciii de urcat i cobort scrile.
Pinckney se rezem de scaunul mare din spatele biroului
i-i aprinse un trabuc. Tcerea era ntrerupt doar de
scritul mecanismului de rotire al scaunului. Simi c
ncordarea ncepe s i se risipeasc.
395

Lucy tia ntotdeauna ce i trebuie. ncerc s nu se


gndeasc cum ar putea fi viaa dac Andrew nu ar exista.
Se bucur cnd auzi o btaie uoar n u care-l scoase
din gndurile lui.
Era Shad.
Intr omule. Am nevoie de companie. Ce-ai zice s
bem ceva?
Poate mai trziu. Am ceva s-i spun nu, sa-i cer.
La naiba, sunt sfiicios ca o pisic.
Pinckney fu intrigat. Nu-l vzuse niciodat pe Shad fr
masca lui imperturbabil.
Nu tiu ce e, Shad, dar s-ar prea c ai nevoie s bei
ceva. Scoate vinul de Xeres; e n bufetul din spatele tu.
Lui Shad i tremur mna i vrs nite vin.
Fir-ar s fie, zise el n oapt. Se ntoarse ca s fie fa
n fa cu Pinckney. N-o s fie deloc uor. Pinckney, doresc
s-i cer lui Lizzie s se cstoreasc cu mine.
Pinny rmase cu gura cscat.
tiu c va trebui ctva timp s se obinuiasc cu
ideea, zise Shad repede. Dar i-a fi un so bun. De asta sunt
sigur. Pot s am grij de ea. Am muli bani. Dac fabricile
sunt un lucru stnjenitor, o s renun la ele.
Nu e nimic ru n faptul c am o banc. Dac i asta
deranjeaz, renun la ea.
Eti btrn, ai putea s-i fii tat. Acesta fu primul
argument pe care-l gsi Pinckney. Totul n el respingea acest
gnd.
Nu!
Nu-i ddea seama perfect de motivele care-l fceau s
se ngrozeasc de propunerea lui Shad. Era un amestec
confuz de mndrie aristocratic, de gelozie veche, de pe
vremea cnd Lizzie avusese mai mult ncredere n Shad
396

dect n el, i de refuzul de a accepta c surioara lui


devenise femeie. nainte s-i poat defini motivele acestei
respingeri, vocea lui Shad l readuse din gndurile lui.
Am douzeci i apte de ani iar ea a mplinit
aptesprezece luna trecut. Domnioara Lucy a spus odat
c un brbat trebuie s fie cu zece ani mai mare dect soia
lui. Shad implora.
Soie? Lizzie, soia ta? Nu, Shad, nu. Nu se poate.
Pinckney, fii rezonabil. Nu poi s-o consideri venic
copil. N-o poi pstra lng tine. A crescut. Tot o s se
mrite cu cineva. Chiar i preferi pe mucoii tia cu care
merge la coala de dans? Asta nu-i un gnd care s-mi fi
venit peste noapte. M pregtesc de mult pentru el. De ce
m-a fi sclifosit zmbind afectat i fcnd plecciuni n faa
tuturor acelor btrne cu ifose, toi anii tia? Am fcut-o
pentru Lizzie, pentru ca ea s poat merge la toate
sindrofiile din Charleston, dac ar fi dorit-o. Oamenii m
cunosc. Ea nu va trebui s dea explicaii sau s se justifice
din cauza mea.
Lui Pinckney i ieeau flcri din ochi.
Oportunistule, ticlosule! Accepi ospitalitatea, lai ca
Lucy Anson s-i rite propria ei via social, doar ca s-i
duci la ndeplinire nc unul din planurile tale, pentru a
obine ceea ce vrei n via. Cine tie n care din schemele
tale e cuprins Lizzie. Profii de toat lumea.
Toat mndria incendiar a originii sale modeste rbufni
n Shad. Era alimentat de batjocora suferit din partea
oamenilor din Charleston, a insultelor pe care le nghiise de
dragul lui Lizzie. Era alimentat de sentimentul de trdare
din partea lui Pinckney. Acesta l fcuse pe Shad s se simt
ca la el acas, fcuse din el un membru al familiei Tradd, i
acceptase ajutorul i sfatul. Fr Shad, familia Tradd ar fi
397

murit de foame. Se lupt s-i stpneasc mndria.


Te neli amarnic. Eu o iubesc pe Lizzie. Am iubit-o de
cnd era copila. A face totul pentru ea.
Pinckney privi la faa livid a lui Shad. Toat masca de
politee pe care i-o confecionase n ultimii zece ani
dispruse, mcinat fiind de mnia lui Shad. Ochii i se
micorar, strlucind ca cei ai vulpii. Gura i se ntinsese
ntr-un rnjet care ddea la iveal dinii lui mici, ptai. Sub
costumul gri, bine croit, trupul lui Shad era chircit i
muchii ncordai. Arta de parc ar fi purtat lucruri de
mprumut. Un amalgam de amintiri i treceau lui Pinny prin
gnd. Shad scuipnd saliv cu tutun n boscheii de
trandafiri; Shad azvrlind mncarea n gur cu o lingur;
Shad zornind monedele pe care le furase din buzunarul
altui om; Shad aruncndu-se n vrtejul de plceri carnale
din Mulatto Alley; Shad venind din cnd n cnd acas
mirosind a whisky de proast calitate i a parfum ieftin de la
vreo trf.
O s-i cumperi cas bnuiesc, zise Pinckney
articulnd rar cuvintele. Trgnarea cuvintelor era
ofensiv. O s fii bun cu ea. Tot aa cum eti cu trfa Ruby
sau cum o fi chemnd-o.
Buzele lui Shad se albir i acesta i pierdu stpnirea
de sine.
La naiba, Pinckney. O insuli pe Lizzie. Dac ai avea
dou mini i-a cere satisfacie.
Nu am nevoie dect de o singur mn n care s in
pistolul. Afeciunea ta murdar pentru sora mea asta este
ceea ce-o insult. Te-a mpuca pentru impertinena ta, dar
un gentleman nu se rfuiete dect tot cu un gentleman.
Asta este ceva ce tu nu vei fi niciodat i niciun vei putea
nelege, Gunoiule! Am fost un prost c te-am adus n casa
398

mea. Acum, car-te!


Shad mic buzele fr s articuleze niciun cuvnt.
Strnse pumnul drept i se lovi cu putere n palma stng,
dar asta nu i se pru mulumitor aa c se ntoarse i fcu
ndri geamul de la ua biroului.
Scritul continuu al scaunului era pentru Pinny un
semn c tremura de mnie. Se trnti cu capul de speteaza
de piele a scaunului, njurnd ntr-una.
Unde e Joe? ntreb Lizzie la cin.
Cine?
Shad. Avem una din mncrurile lui favorite.
Pinckney mototoli ervetul n mn.
A plecat, scumpo. Dup afaceri. O s lipseasc mult
timp.
Toate lucrurile lui Shad disprur. n garderoba lui nu
se mai afla nimic dect o invitaie rupt bucele.
Of, la dracu! Am vrut s m antrenez la vals cu
crinolina pe mine.
Nu mai spune la dracu, e vulgar. O s valsez eu cu
tine. tii c tu vei fi doamna mea la bal.
Oh, Pinny, nu mai am rbdare s atept. Doar cteva
sptmni i voi fi la bal. Nu uii de trsura cu u care se
trntete?
Este deja rezervat.
i eti sigur c verioara Lucy s-a ngrijit de carnetul
meu de dans?
O s fii curtat de uriai.
Pinny, crezi c-o s fiu drgu?
O s fii cea mai frumoas domnioar din bal.
Oh, Pinny, te iubesc.
i eu te iubesc, surioar.
Pinckney privi faa radioas a lui Lizzie. Arta ca la zece
399

ani. Durerea apstoare pe care o simi dup scena cu Shad


se topi n unda cald a afeciunii lui protectoare pentru ea.
Am fcut exact ce trebuia, gndi el. ntr-o zi o s trec prin
asta o s se mrite i o s-o pierd. Dar cel puin s vd c
se mrit cu un gentleman.
Mam, nu-i mai bate joc de prul meu. Verioara
Lucy a muncit ore ntregi la el.
Vizita lui Mary Tradd Edwards s-a dovedit incomod
pentru toat lumea. Sora ei, Julia, vorbea dispreuitor
despre ea. Lizzie se supr pe ea c ncearc s schimbe
toate planurile ei privind rochia de bal i podoabele. Lucy i
zise lui Lizzie c se purta urt. Stuart era nc n Columbia.
Mary considera absena lui ca un afront deliberat. Pinckney
crezu c-o s nnebuneasc dac mama lui va mai vrsa o
lacrim.
Foarte bine, Lizzie. Am vrut doar s-i mai ndulcesc
figura. Ari prea sever.
Lizzie se privi n oglinda lung de la garderoba pentru
doamne. Lucy Anson i vorbise despre toate dantelele i
pliscurile i cingtorile din satin pe care le purtau celelalte
fete.
Dac te lai n jos i ii genunchii ndoii o s ari cu
civa centimetri mai scund, Lizzie, dar odat i odat tot
va trebui s stai dreapt, i atunci cum o s fie? Eti o fat
nalt. O s exploatm la maximum treaba aceasta. n
vreme ce alte fete vor fi drgue, tu o s fii ca o regin. i
dac apleci umerii, te omor.
Ceea ce vedea Lizzie n oglind era o strin, o femeie
tnr i elegant. Prul i era castaniu deschis.
Nu conteaz c e dat cu henne 8, zise Lucy cu
8

henne vopsea pentru pr de culoare roie.

400

complicitate.
Era pieptnat peste cap, lsnd libere urechile mici i
frumoase cu cte o bobi de perl, i strns la spate ntr-un
melc avnd la mijloc o crciunic alb, pe jumtate deschis
care abia se vedea. Rochia ei era din mtase marmorat.
Lucea precum oceanul pe lun plin. O cap ampl,
rotunjit, lsa s i se vad gtul i umerii.
Sub ea era un rnd de dantel cu model cu trandafiri.
Fusta enorm era fcut din nite foi care semnau cu
petalele unei flori. Aceste petale uriae se suprapuneau una
peste alta nct atunci cnd sttea pe loc, acestea artau ca
o lalea eteric ntoars cu vrful n jos. Cnd se nvrtea la
vals, petalele uriae se ndeprtau, lsnd s se vad un
jupon confecionat tot din dantel cu model cu trandafiri.
Un evantai alb de dantel atrna de un nur argintiu la
ncheietura minii drepte. n mna stng inea un buchet
de crciunele nfurate ntr-o hrtie dantelat i cu un
mner de argint i filigran.
Mnuile ei lungi, albe ca zpada ajungeau pn la capa
care-i acoperea partea de sus a braelor.
A putea arta de nousprezece sau chiar de douzeci
de ani, i zise Lizzie. i nvli sngele n obraji.
Mai las oglinda aia, zise Caroline. L-ai vzut?
Lizzie se ddu deoparte.
Pe cine?
Nu l-ai vzut, sau nu te intereseaz? i aminteti vara
trecut cnd John Cooper a ieit de la voi din cas nsoit de
un soldat yankeu? Ei bine, este aici. n vestibul. i nu e
deloc yankeu. Este vrul lui John i se numete Lucas. i e
aa de frumos c-i vine s mori de fericire doar privindu-l.
Dac nu figureaz pe carnetul meu de dans o s m omor.
Lizzie, e timpul s mergem. Bun seara, Caroline. Eti
401

frumoas ca o pictur.
Mulumesc, doamn.
Lizzie!
Sunt gata, mam.
Bun seara, domnioar Tradd.
Vai, John Cooper, ce plcere s te vd.
Cred c am plcerea primului dans dup deschidere.
Lizzie nu se prefcu c-i consult carnetul de dans. tia
deja c John Cooper figura pe el de trei ori i nu-i psa
deloc. Cel puin era obinuit cu felul lui de a dansa dup
acele seri de dans de vinerea, i apoi niruirea aceea de
nume pe care abia le cunotea o cam speria puin.
Atept cu nerbdare i cu plcere, domnule Cooper.
John roi. Of, halal plcere, gndi Lizzie. Pariez c iar o
s m calce pe vrfuri.
Dac-mi pot permite s cer o favoare, se blbi el.
Lizzie privi pe deasupra evantaiului deschis pe jumtate.
Oricine poate s cear, zise-ea. Se simi de
optsprezece ani.
A putea s-mi trec numele pentru dansul al
aisprezecelea? Era purpuriu la fa.
Lizzie uita c trebuie s fie bine crescut. i czu
evantaiul din mn i rmase atrnat de nur.
Nu fi prost, zise ea, tii la fel de bine ca i mine c
doar ndrgostiii i oamenii cstorii danseaz dansul al
aisprezecelea. Chiar o s-mi scriu pe spate Proprietatea lui
John Cooper. Vzu durerea din ochii lui i se simi
mizerabil. Nu vreau s te rnesc n sentimentele tale, John,
dar nu am de gnd s las s-mi ias vorbe chiar de la
primul meu bal. tii ceva? Poi s stai i tu deoparte cu
mine. Asta nu nseamn nimic altceva dect c suntem
vechi prieteni. i oricum e mai bine dect s stau cu mama
402

i mtua Julia, i zise Lizzie.


John accept fericit. Mi-a spus John, inima lui cnta.
Psst, Lizzie. El e pe carnetul tu de dans?
Nu, dar pe al tu?
Nu. Nici pe al lui Annabelle, nici al lui Kitty. Mi-au
spus-o deja. Crezi c e nsurat? Caroline i Lizzie, ca i toate
domnioarele din ncpere, aruncau priviri furie lui Lucas
Cooper, ori de cte ori credeau c nu sunt vzute.
Doamne, Lizzie, se nclin n faa mtuii tale Julia.
Dumnezeule, ea o s danseze cu el. N-am crezut c voi fi
geloas pe domnioara Ashley. Pentru Dumnezeu, de ce cu
ea?
Dar Lizzie i ocupase deja locul alturi de Pinckney
pentru dansul urmtor. N-avea de gnd s-i strice plcerea
primului bal, dorindu-i luna de pe cer. Lucas Cooper n-o va
bga n seam niciodat.
Domnioar Tradd, pot s te nsoesc pn la scaunul
tu? Unde i-ar place s te aezi?
Lng fereastr, nu crezi? Te simi bine la bal,
domnule Cooper? E greu de crezut c s-a ajuns deja la
dansul al aisprezecelea.
Mi-a plcut cel mai mult cnd mi-ai spus John.
Lizzie fcu o grimas.
tiu. Nu te simi n largul tu s spui domnule i
domnioar dup un milion de ani petrecui la coala de
dans i la coala de duminic i dup ce am aruncat cu
turtie de noroi n parc. Hai s ne nchipuim acum, cnd
stm pe margine i nu dansm, c nu suntem oameni mari.
Atunci o s ne odihnim cu adevrat.
Zmbetul l fcu pe John s arate complet schimbat.
Mi-ar place asta, Lizzie.
Ce plcut se simte briza, nu-i aa? tii, John, cred c
403

ntr-adevr o s dansez pn mi fac praf condurii. Verioara


Lucy zice c sta e semn c balul e perfect.
Scuz-m vere.
Lizzie se uit n direcia de unde veneau cuvintele. Era
Lucas Cooper.
Nu e cinstit, John, zise el, s ncerci s-o ascunzi n
colul acesta pe cea mai drgu domnioar de la bal. N-ai
de gnd s m prezini?
John se uit la Lizzie. Expresia feei ei fcu s i se
strng inima. Pe el nu-l privise niciodat astfel.
Domnioar Tradd, zise el, pot s i-l prezint pe vrul
meu Lucas Cooper. Luke, aceasta este domnioara Tradd.
Reverena lui era fr cusur.
Onorat, domnioar Tradd. Dar cu siguran
domnioara Ashley mi-a spus c v numii Elizabeth? Un
nume minunat care se potrivete cu cea care-l poart.
Bun ziua, domnule Cooper. Spre propria-i
surprindere, vocea lui Lizzie rsun perfect calm.
Te-ai distrat bine, surioar?
A fost dumnezeiesc, Pinny. Mai minunat dect dac a
fi fost n paradis.

33
Am primit ase buchete n dimineaa aceasta, zise
Caroline.
n ziua urmtoare balului, casa familiei Wragg era locul
de ntlnire i de retrire a impresiilor de la bal. Toate patru
404

debutantele se aflau acolo s-i compare impresiile i


carnetele de dans, s povesteasc ce le-a spus unul i altul,
i ce rspunseser ele, s fac schimb de brfe pe care le
auziser acolo i s triasc mpreun emoia de a fi ieit n
societate, ceea ce nsemna c de acum erau domnioare.
Kitty Gourdin avea o figur trist.
Am primit doar dou. tiam eu c nimeni n-o s m
bage n seam.
Lizzie o mbrnci pe Kitty de pe patul lui Caroline unde
stteau toate cu picioarele ncruciate sub ele.
Asta pentru c eti ggu. Ai aprut aici la cteva
minute dup micul dejun. Ct de devreme ai vrea s trimit
oamenii flori? Pn acum probabil c ai primit vreo duzin.
L-am auzit pe vrul Josiah spunndu-i mamei c probabil
la anul vei fi mireasa care, la bra cu el, vei deschide balul.
Chiar a spus el asta, Lizzie?
Chiar de-adevratelea.
Annabelle Brewton o ajut pe Kitty s se ridice de pe
canapeaua plin de perne.
N-o s fiu o concurent, zise ea. David i cu mine o s
ne cstorim n octombrie. Celelalte fete ipar. A urmat o
avalan de mbriri i srutri.
Spune, Annabelle! i ceru Caroline. Ce a spus David?
A czut n genunchi i i-a dus mna la inim?
Kitty chicoti.
Te-a srutat?
Annabelle scutur din cap.
El nu mi-a spus nimic. Papa mi-a spus n dimineaa
aceasta c l-a vizitat David i i-a cerut permisiunea. Cred c
o s-mi vorbeasc disear. Vine la cin.
Ce palpitant! Ce-o s-i spui?
Da, desigur. E hotrt dintotdeauna c eu o s m
405

mrit cu David.
Fetele exclamar i fcur caz de norocul grozav al lui
Annabelle, ludnd nfiarea i armul lui David Mikell.
De fapt ele gndeau c acesta era btrn i gras, dar
Annabelle era prietena lor i era important s-o ajute s se
conving c era fericit.
Caroline gsi modalitatea de a schimba subiectul nainte
ca Annabelle s nceap s plng.
Pariez c Lizzie a primit flori de la Lucas Cooper. Ea
este singura dintre noi cu care a stat de vorb. mi vine s
mor de gelozie. Spune, Lizzie. Spune absolut totul.
Lizzie le spuse tot ce tia. Mtua Julia i furnizase
informaii despre el i familia lui.
Dar, zise Lizzie, cu ochii licrind, am iscodit-o pe
verioara Lucy nainte de a veni aici i mi-a spus c e un
brbat periculos i aventurier. Celelalte trei fete se strnser
mai aproape de ea. Fcur ochii mari cnd auzir relatarea
despre viaa lui n Vestul slbatic unde fusese ct pe ce s
fie scalpat. Faptul c Lucas renunase la cariera sa din
dragoste pentru statul Carolina de Sud, le umezi ochii.
La fel ca i generalul Lee, suspin Caroline. i el a
mers la West Point, dar i-a ntors spatele de dragul Sudului.
De ce n-a dansat totui cu niciuna dintre noi? zise
Kitty. Cred c organizatorii sunt att de mizerabili ct nici
nu se poate spune n cuvinte.
Lizzie cunotea i acest rspuns.
El a spus c se hotrse n ultimul moment s vin la
bal, aa. C organizatorii nu au tiut c va fi acolo. El e cu
Cmile Roii i nu s-a ateptat s poat pleca.
Caroline suspin.
Tocmai ai aflat c ar fi o Cma Roie. Imaginai-v
cum trebuie s arate, clare pe un cal, cu gulerul descheiat
406

i cu prul acela strlucind n soare.


Apropiata logodn a lui Annabelle nu o mpiedica s le
in isonul la strigte i oftaturi.
Apoi toate i ndreptar atenia spre Lizzie.
Tu eti cea mai norocoas din lume, Lizzie. El a stat
deoparte cu tine la dansul al aisprezecelea.
Oh, de fapt a stat mai mult cu John dect cu mine.
Pur i simplu i dorea s aib companie.
Prostii. Erau o grmad care s-i in companie, doar
s fi privit n jurul su.
Kitty zise pe optite:
Ai vzut-o pe Mary Humphries? Pur i simplu s-a dat
la el. Mama a zis c a fost ceva scandalos.
Caroline mai adug i ea ceva.
Mama mea a zis c Mary era vopsit pe fa.
Cine ar bga de seam? zise Lizzie. Ai vzut vreodat
n viaa voastr o rochie att de decoltat?
La ce te poi atepta, biata de tine, zise Annabelle. A
ieit n lume de trei ani i nc nu s-a mritat. Zmbetul ei
era infatuat.
Poate s se strduiasc Mary Humphries ct o vrea,
zise Caroline. Pe Lizzie a pus el ochii. Poate c o s trimit
un buchet, Lizzie.
Nu. Aa am sperat. Verioara Lucy mi-a spus c muli
brbai trimit buchete fetelor care sunt prezentate n lume.
ntr-un fel fac asta doar din politee. Asta nu nseamn c
le-ai czut cu tronc. Dar florile lui John Cooper erau pe
treptele din fa nainte de ivirea zorilor. Lucas Cooper
locuiete cu John. Dac ar fi vrut, ar fi putut fr probleme
s pun i cartea lui de vizit.
Kitty ncerc s-o consoleze.
Probabil c a plecat imediat dup bal, Lizzie. Vrul
407

meu este la Cmile roii i nu poate s scape niciodat.


S-ar putea ca Lucas Cooper s fi trebuit s se napoieze.
Stuart Tradd clocotea de mnie.
A fi putut s merg la balul Saint Cecelia i la curse.
Nu facem mai nimic aici.
Alex Wentworth zmbi lenevos.
Eu prefer s nu fac absolut nimic. Dac ai lucra i tu
la asigurri, ca mine, ai aprecia faptul de a fi liber luni de
zile. Ridic paharul cu vin.
Pentru generalul Wade Hampton, guvernatorul
Statului Carolina de Sud. Mai mult sau mai puin.
Interferena de interese politice continua nc ntre
oponeni n Columbia i Washington, la patru luni de la
disputatele alegeri. Rutherford B. Hayes fusese n sfrit
instalat preedinte n urm cu o sptmn, la nti martie.
Dar Chamberlain continua s ocupe cldirea parlamentului
din Columbia, cu toate c nsui Hampton spusese
oamenilor si c Hayes, un republican, fusese de acord s-l
sprijine pe Hampton i s scoat trupele din Carolina de
Sud urmnd ca Hampton s cedeze voturile pentru stat la
Colegiul Electoral i s-l fac pe Hayes preedinte.
Oamenii lui Hayes trebuie s-l fi nelat pe general,
zise Stuart. Noi organizm parade peste tot n stat pn
cnd Cmile noastre roii vor ajunge zdrene i n timpul
sta aventurierii politici i negrii ne fur.
Nu fi dobitoc, Stuart. N-ai vzut celelalte parade?
Legislatorii notri devotai se ngrmdesc zi de zi la gar
s-i ncarce captura n trenuri i s-o duc la noile lor case
din Nord. Nu cred c i-a scpat scena din dup-amiaza
aceasta. Chipul acela negru care rnjea, dnd la iveal dinii
de aur, i trfa mulatr care-l nsoea, plin de bijuterii
obinute din dobnzile pe impozitul anual. Doar nu crezi c
408

se duceau la slujb, nu-i aa? Nu cu trei vagoane de bagaje


n urma lor.
Stuart i goli paharul.
N-o s-i lsm s o ia din loc. Tticul Cain e probabil
n Boston acum.
Renun, Stuart. Eti att de obsedat nct i face ru
treaba asta.
Nu pe tine era s te omoare.
Nu, dar tii c a jurat c o va face. E nverunat din
cauz c yankeii au pus mna pe tatl meu nainte s-o fac
el. Cred c-ar fi trebuit s zic, tatl nostru.
Stuart izbi cu pumnul n masa murdar din tavern.
Cum poi s glumeti cu asemenea lucruri? i simi
ncheietura minii strns ca ntr-o menghin. Chipul lui
Alex era ca de criminal n lumina plpind a lmpii
afumate de pe mas.
Rd pentru c trebuie. Dac nu ai fi att de preocupat
de propria ta suferin i-ai fi pus mcar problema ce simt
eu cu adevrat. Familia mea este dezonorat, tata njurat n
public de un mulatru fanatic, mama de ruine nu se mai
arat n societate, mi este interzis s vin n propria mea
cas de la aisprezece ani. Tu consideri c ai un motiv s-l
ucizi pe acest Cain pentru c a ncercat s te omoare. Eu
am milioane de motive, Dar nu am de gnd s m fac de rs,
umblnd s-l caut. Rd eu primul ca s nu rd alii de
mine. Dac aa a vrut Dumnezeu, el a plecat din Carolina
de Sud i probabil nepoii mei vor putea s triasc fr
s-i pun problema c se fac aluzii la rudele lor din flori.
Pn atunci oamenii vor uita.
Pe Cristos, Alex, mi pare extrem de ru. Eti aa un
actor grozav, c ai reuit s m pcleti.
Alex i eliber mna.
409

Hai s uitm treaba asta. Amndoi ne comportm


ciudat. Eu nu mai discut niciodat despre Cain iar ie nu-i
mai pare ru pentru orice faci. Hai s facem rost de nite
mncare. Helen e plecat s-i viziteze verii de la ar, s-i
plictiseasc pe ei n legtur cu copilul. Aa c acas n-o s
gsim nimic pentru cin.
Stuart zmbi. Helen i Alex vor deveni prini peste ase
luni, dar Helen deja i fcea griji dac viitorul copil ar
trebui lsat s mearg la colegiu, unde risc s fac
prietenii nepotrivite. Conversaia ei era din pcate cam
monoton.
Vzur flcrile cnd ddur colul strzii pe care locuia
Alex. Apoi focul dispru. Cei doi brbai crezur c se
nelaser, i niciunul nu spuse nimic. Flcrile plpir
din nou, nind afar pe fereastra de la parter ca o limb
de dragon. Alex ncepu s alerge.
Este casa mea! strig el. Cheam brigada pentru
incendiu.
Stuart se ntoarse i alerg spre clopotul de alarm de la
colul strzii. Se ntoarse de la clopot alergnd n zig-zag.
Btea la uile fiecrei case ca s-i trezeasc pe cei care
dormeau. Trecuse de mult de miezul nopii.
Cnd ajunse la casa lui Alex, partea din fa a acesteia
era intact, dar cnd se uit prin ferestre vzu c n interior
era o mas compact de flcri. Stuart alerg mncnd
pmntul pe alee pn n spate, strigndu-i prietenul.
Dac Alex era nuntru, ar putea ajunge la el prin spate.
Curtea din spate, pavat cu crmid, era scldat n
lumina flcrilor de la ferestrele casei. Stuart se opri
ncercnd s-i capete respiraia. Alex se afla acolo cu figura
descompus de mnie, luminat n mod straniu de flcrile
roii plpinde. Sttea n picioare pe magazia pentru
410

trsur, lng ua din spate, prea aproape de flcrile


lacome. Stuart porni ntr-acolo. Trebuia s-l ndeprteze pe
Alex. O mn l apuc de bra.
Stuart se ntoarse i l vzu pe Alex.
Se uit de la un Alex la cellalt. n lumina de infern,
feele lor erau identice. Pielea lor nu era nici alb nici
neagr, ci o reflectare sinistr, roie incandescent a focului.
Datorit ocului Stuart avea simurile neobinuit de
ascuite. Auzi strigtele brbatului de pe magazia de lng
cas.
nelai! ipa el, toate promisiunile, toate speranele
s-au spulberat! M-au vndut pe mine i poporul meu, de
parc am fi fost nc n lanuri! S-a dus! Totul s-a dus!
Pentru ca un ho s stea la Casa Alb! Casa Alb!
Stuart nelese c se ndrepta spre Cain, propulsat de
Alex Wentworth care-l strngea de bra.
Este pentru prima dat cnd l vd, bigui Alex.
Tticul Cain i vzu. Trupul lui se smuci brusc de parc
ar fi fost lovit n ira spinrii. Din gtlejul lui rsun un rs
nspimnttor.
Prea trziu, albule, zise el batjocoritor. Aici nu mai
rmne nimic dect cenua Wentworth. D-i drumul.
Aresteaz-m. Sunt mndru c am fcut asta. nchise ochii
pe jumtate i se ndoi de spate s vad prin fumul care se
revrsa din fereastra de lng el. Dar nu eti poliist, zise el
i sri jos de pe magazie.
Fereastra mansardei explod de cldur, mprocnd o
ploaie de cioburi colorate de lumina flcrilor. Stuart auzea
cum se lovesc de pmnt ntr-un stacato rapid. Timpul era
distorsionat. Totul prea ndeprtat i lent.
Alex Wentworth i Tticul Cain se privir insistent stnd
la o distan de douzeci de pai unul de altul, dar niciunul
411

nu se mic i nu vorbi. Din cas rzbtu un huruit


prelung, n timp ce scara cdea mistuit de flcri.
Stuart se smulse din trans. Ridic braul i l inti pe
Cain cu revolverul, concentrndu-se cu nverunare asupra
punctului pe care i-l fixase ntre sprncene. Inima i tresri
de bucuria victoriei. ncet, gustnd fiecare secund, apsa
degetul pe trgaci.
O umbr se mic lng el i revolverul czu jos,
descrcndu-se. Zgomotul mpucturii pru mai tare ca o
lovitur de tun.
Las-o balt, ordon Alex. Mna lui nc mai inea
ncheietura minii lui Stuart din care zburase revolverul.
sta-i Tticu Cain, prostule! O s-l omor! Stuart se
lupt s scape din strnsoarea lui Alex.
Nu-i dau voie! zise Alex. Eti orb? Nu vezi c e fratele
meu? N-o s te las s-mi mputi fratele!
Strigtul de mnie al lui Stuart fu acoperit de strigtul i
mai puternic care ni de pe buzele lui Cain. i ridic
mna prin lateral i ddu la iveal un pistol lung, curbat,
aintit spre Alex Wentworth. Apoi i ddu capul pe spate.
Tendoanele lungi ale gtului ieir n eviden ca nite
frnghii.
Nu! strigtul lui de fapt era un urlet de o disperare
fr margini.
Stuart se npusti spre Cain n timp ce urletul nc mai
plutea n aer. nainte s ajung la jumtatea drumului, Cain
introduse eava pistolului n gur i trase.
Nu! strig Stuart ntr-un ecou grotesc. Rzbunarea
pentru care trise i fusese smuls din mn i nu tia pe
cine s nvinuiasc, pe Cain, dumanul lui, sau pe Alex
Wentworth, prietenul lui. O mnie paroxistic l cuprinse i
apoi l prsi nelsndu-i nimic, nici emoie, nici identitate.
412

Un tciune i czu de pe acoperi pe umr. Pentru prima


dat de cnd l recunoscuse pe Tticul Cain, simi cldura
de nesuportat a flcrilor. Se ntoarse spre Alex care prea
paralizat i-l trase spre pompele de incendiu din strad.
Stuart i Alex reuir s nu se mai ntlneasc n cele
cinci sptmni ct Stuart mai sttu n Columbia. Nu aveau
nimic s-i spun. La zece aprilie, Daniel Chamberlain
renun la parlament i plec n Massachussetts. Restul
susintorilor lui se mprtiar. Guvernatorul Wade
Hampton i mut susintorii de la Primria din Carolina i
ncepu manevrele de a transforma statul Carolina de Sud n
dou state Carolina. Cmile Roii, care-i dedicaser lui
Hampton aproape un an, nu au fost uitate. Compania lui
Alex Wentworth a primit misiunea de a asigura cldirile
oficiale mpotriva focului, inundaiilor i furtunilor. Stuart
Tradd a fost numit magistrat n micul ora Summerville,
situat la douzeci i cinci de mile distan de Charleston. n
afara salariului i a titlului de judector, a mai primit o
alocaie pentru procurarea probelor.
Pinny, a sosit o telegram diminea. Stuart vine
astzi acas.
E grozav, Lizzie. Crezi c o s poat s rzbat prin
mulimea vizitatorilor ti?
nceteaz cu tachinatul. Abia dac primesc cte o
vizit i tu tii asta.
Eu am auzit altceva.
Oh, verioara Lucy exagereaz. Obrajii lui Lizzie se
colorar. De fapt avea cel puin trei i adeseori mai muli
admiratori n fiecare mari dup-mas, care era ziua ei de
primire. Lucy i era nsoitoare i-i ddea raportul lui
Pinckney c Lizzie era destul de echilibrat n privina
413

succesului ei.
Desigur, zise Lucy, e un avantaj faptul c anul acesta
au fost doar patru fete, de fapt trei, Annabelle avnd deja
situaia rezolvat. Acest lucru le permite fiecreia s aib o
zi de primire, fr a exista certuri ntre ele.
De ce nu lucreaz bieii aceia?
Cei mai mult dintre ei lucreaz, Pinckney. Vin n vizit
dup munc. Sunt doar doi care vin devreme i aceia nu
sunt biei. Charlie Johnson i Harold Courtney.
Charlie e mai n vrst dect mine. Asta e dezgusttor.
Mai degrab patetic dect dezgusttor. El a fost
favoritul debutantelor n anul cnd am fost eu prezentat
n societate i ncearc s-i menin titlul.
Cine e favoritul debutantelor n sezonul acesta?
Frank Corning, din lips de altceva. Dac chipeul
Cooper se ntoarce, Frank va fi detronat n mod automat.
La aptesprezece aprilie, Frank deveni un fost favorit.
Stuart Tradd l-a adus cu el din Columbia pe Lucas Cooper.
Pinny, acesta e Lucas Cooper. A urmat la coala
Porter odat cu mine.
Bun ziua. Cred c ne-am ntlnit la bal. Mtua
mea, domnioara Ashley
Da, desigur. Sper c invitaia lui Stuart s nu
deranjeze pe nimeni.
Nu, deloc. S o chem pe sora mea. Ea va trebui s
pun servitorii n micare. Pinckney era destul de detept s
tie c Lizzie voia s fie avertizat dinainte c Lucas Cooper
era oaspetele casei. Se duse s o caute.
Lizzie btu din palme cnd afl vestea. Caroline i Kitty o
s se nverzeasc. i netezi prul i se ndrept cu un aer
rezervat spre bibliotec. Se stpni perfect pn ce Lucas se
aplec deasupra minii ei.
414

Servitorul dumneavoastr, domnioar Elisabeth, zise


el srutndu-i mna, contrar tuturor regulilor de
comportare. Degetele lui Lizzie tremurar din cauza acestei
plcute nebunii i se fcu stacojie la fa.
Lucas pru s nu observe. Propriu-zis nu o neglija ci
vorbi cu fiecare aproape n aceeai msur, i spunea mai
trziu Lizzie lui Caroline, de parc ar fi fost fratele, nu sora
lui Stuart i Pinckney. Conversaia a fost n cea mai mare
parte politic. Lizzie n-a participat prea mult, a spus doar c
e mndr s aib un frate judector.
Lucas, ce i-a oferit generalul? ntreb Pinckney. Ai i
tu de gnd s mpri dreptatea?
Lucas i scutur capul auriu.
Mi-a dat binecuvntarea lui i o scrisoare n care-i
exprim recunotina. M tem c am fost o Cma Roie de
rnd, nu un ofier. Zmbetul lui era strmb din pricina
cicatricei de la colul gurii. A fost ironia sorii. Am renunat
s mai fiu ofier de cavalerie cu sold, ca s fiu hituit de
dou ori mai mult ca particular nepltit. Iar cpitanul meu
nu a fost n viaa lui altceva dect un catr.
Lizzie gndi c acest lucru era nedrept i o afirm. Lucas
i ndrept spre ea toat fora sa magnetic.
Viaa militar nu e dreapt niciodat, domnioar
Elisabeth. Se bazeaz pe rangul social i ascendentul de
vrst. Dac doamnele ar fi cele care fac promovrile,
probabil ne-ar fi mai bine.
Stuart rse batjocoritor.
Probabil c ai alege generalii dup ct de bine
danseaz.
Nu tiu dac asta e mult mai ru dect ce avem noi
acum. Uit-te la amrtul la de Custer. A fost fcut general
cnd era mai tnr dect sunt eu i asta dintr-o greeal a
415

unui cleric. i odat treaba asta fcut nu mai poate fi


desfcut chiar dac era ct pe ce s rateze la Point. A
condus sute de oameni care erau buni soldai la un
masacru inutil. mi fierbe sngele cnd m gndesc. Te rog,
iart-m domnioar Elisabeth c am ridicat vocea. ntreaga
mea companie, toi prietenii mei au fost ucii.
Lizzie scoase un uor sunet de simpatie. Lucas o privi
recunosctor. Era o privire foarte intim. Apoi i ndreapt
atenia spre Stuart.
i acum gata cu nemulumirile soldeti. Cnd
intenionai s ne dai o lege pentru albi?
Lizzie ascult tulburat.
Seara aceea a fost nceputul unei perioade oscilnd ntre
extaz i chin. Lucas Cooper a rmas la familia Tradd doar
trei zile i n timpul acesta nu i-a acordat lui Lizzie o atenie
special. Dar cnd i concentra atenia asupra ei, restul
lumii disprea. Iar cnd el i ndrepta atenia n alt parte,
Lizzie percepea un efect luminos remanent. Culorile erau
mai strlucitoare, lumina era aproape palpabil, mirosurile
mai ptrunztoare i toate emoiile erau mai intense. i
imagina chiar c simea i vibraiile din aer cnd el respira,
i nu mai putea dormi, tiind c el se afl sub acelai
acoperi.
Nu e din cauz c e aa frumos, verioar Lucy, zise
ea. ntr-adevr, nu e o pasiune nebuneasc. Nu o neleg,
Cnd Lucas mi vorbete sau m privete simt ceva ca o
energie care m inund. Parc sunt mai plin de via, sunt
mai eu nsmi, lumea este mai lume. Are vreun sens ceea ce
spun?
Lucy o lu pe Lizzie n brae.
ngeraul meu, se tngui ea.
Julia Ashley avusese dreptate. Lucas Cooper era un
416

brbat periculos. Avea acelai efect aproape asupra oricui


venea n contact cu el. Exista n el o vitalitate ascuns,
inexplicabil care i influena pe oamenii din jurul lui ca o
furtun electric. tia c nu numai degetele lui Lizzie
tremuraser la atingerea lui. i ale ei tremuraser, dei l
iubea pe Pinckney cu toat fiina ei. Atracia lui Lucas era
spiritual, nu sexual.
A vrea s plece i s stea departe, gndi Lucy, innd n
brae trupul lui Lizzie care tremura toat.
Pentru ctva timp, prea c i s-a ndeplinit dorina.
Lucas plec din cas cnd Stuart se ntoarse la
Summerville. Pe la mijlocul lui mai, Lizzie redevenise cea de
dinainte. Plec mpreun cu Pinckney s vad csua pe
care o nchiriase Stuart i, dup vizita de o sptmn, se
ntoarse entuziasmat de Summerville, de casa lui Stuart,
de birourile lui impresionante de la Curtea de Justiie din
Dorchester Country, i chiar i de Stuart.
Arat total schimbat, e de-a dreptul drgu, spuse
Pinny, apoi adugase c aceasta se datora faptului c Stuart
fusese ros de ur timp de zece ani, apoi, dup ce omul acela
a murit, a putut s nceap din nou s triasc. i-a strns
tot felul de lucruri drgue. Mtua Julia i-a mobilat casa cu
lucruri pe care le avea depozitate n casa de pe Charlotte
Street. i el se ducea des pe la Barony. tii c el iubete la
nebunie moia de la Barony. Nu este grozav de ocupat la
Summerville. E un orel mic i cochet. Milioane de pini
pretutindeni? Acolo legea interzice s tai un pin. ntregul
ora miroase de parc ar fi Crciun.
Lucy i zise c trecuse criza. Apoi, o sptmn mai
trziu, apru Lucas cnd Lizzie avea ziua de primire i
totul ncepu din nou. Spuse c venea n ora s caute de
lucru.
417

Tata e nc mnios c am demisionat din armat. Nu


poate nelege c nu aveam niciun viitor n armat. Trebuie
s gsesc ceva care s i se par respectabil pentru un
gentleman.
De data asta locui la verii lui, prinii lui John Cooper,
iar Lizzie l vzu doar o singur dat. Suficient ca s se
otrveasc din nou. Cnd auzi c Lucas fusese de trei ori,
seara, la petreceri la Kitty, fu foarte mhnit.
A fcut o vizit aici, doar din politee, i spuse ea lui
Caroline printre suspine. Pe Kitty a vizitat-o pentru c. I-a
fcut plcere. Familia Humphries a dat una din acele
petreceri. Pun rmag c Mary s-a mbrcat cu rochia aia a
ei decoltat sau poate cu ceva i mai i.
Caroline era plin de nelegere. Lucas nu-i dduse nicio
atenie i ea nu avea nicio speran n ceea ce o privea. O
prefera pe Lizzie lui Kitty, deoarece Kitty, frumuseea
recunoscut a sezonului, avea deja prea muli curtezani.
Intr ntr-o avid complicitate cu Lizzie, sftuindu-se ce
s mbrace, ce s spun, cum s se comporte cnd avea s-l
vad din nou pe Lucas. Timp de sptmni jucaser nite
jocuri patetice. Caroline spunea cuvintele pe care
presupuneau ele c le va spune Lucas, iar Lizzie i
rspundea cu inteligen sau dezinteres, sau cochetrie
provocatoare. Dar totul a fost inutil. Lucas nu s-a mai
artat.
La nceputul lui iunie renun s-i mai fac iluzii.
Plecm pe insul devreme, se plnse ea. Pinny spune
c aerul este bun pentru vrul Andrew, aa c Lucy l ia pe
micuul Andrew de la coal cu dou sptmni mai
devreme de terminarea anului. Acum n-o s mai vd pe
nimeni, nu numai pe Lucas. Acum pot s m i umplu de
pistrui.
418

O s-l vezi pe John Cooper. i mai scrie?


Tot timpul. Mi se face lehamite. Nu m intereseaz ce
studiaz el la universitate sau ce face la seminar.
Poate Lucas o s fac o vizit pe insul.
Este foarte puin probabil. Este n cutare de lucru i
de fapt nimeni nu lucreaz pe plaj. O s fie o var
mizerabil.
Lizzie se nela. Vara a fost cea mai grozav pe care a
avut-o vreodat. Pinckney era acas n fiecare sear la ora
cinci i ntreaga zi de duminic. Era tot timpul bine dispus,
rdea, jucau jocuri, era generos cu timpul, atenia i
afeciunea sa. Lizzie nu-l vzuse niciodat att de fericit.
Dac ar fi fost mai puin preocupat de propria ei persoan
ar fi observat acelai fenomen la Lucy. Orele petrecute
mpreun erau pentru Pinckney i Lucy o bogie care-i
fcea s iubeasc pe toat lumea i tot ce-i nconjura.
Terasa n ntuneric, freamtul continuu al valurilor care se
sprgeau de rm, i minile lor unite cnd se aflau singuri
nu cereau mai mult. Era ceva att de mult fa de ceea ce
avuseser pn atunci!
n iulie John Cooper veni acas. i ceru lui Pinckney
permisiunea de a-i face curte lui Lizzie. Pinckney consimi
cu un zmbet binevoitor. Mai erau patru ani pn ce John
avea s termine studiile. Dac Lizzie voia s se mrite cu el,
acesta va avea o profesiune nobil iar Pinckney va consimi
bucuros s le dea binecuvntarea lui.
Trebuie s te avertizez, John, c nu cred ca Lizzie s
se gndeasc la cstorie. Se amuz doar s cocheteze. Ai
grij s nu-i zdrobeasc inima.
John nu lu n seam avertismentul. Continu s noate
cu micul Andrew, dar fcea i vizite special lui Lizzie n zilele
cnd aceasta l primea. Ceea ce se ntmpla adeseori. John
419

era o companie comod pentru c nu o interesa persoana


lui. Dup ce i tie elanul la prima declaraie de dragoste cu
cuvintele nu te purta prostete, acesta nici nu mai pomeni
nimic.
Pinckney i aduse calul pe insul n prima sptmn
din august. l duse la grajdurile unde se aflau caii de la
cruele care transportau ghea i ap. ntr-o sptmn
directorul fabricii de ghea construi boxe suplimentare. O
duzin de brbai aveau cai care trebuiau adpostii.
Clubul Charleston sponsorizeaz turnirul care va avea
loc la hipodrom n luna octombrie, zise Pinckney, i am de
gnd s clresc. Culorile familiei Tradd vor fi din nou acolo
chiar dac ar fi s pierd dup primul tur.
Lizzie, John i micul Andrew ascultau fascinai ceea ce
le povesti Pinckney despre turnir.
Am avut asemenea ntreceri n fiecare an nainte de
rzboi. Fiecare familie participa cu cel puin un clre. Ai
citit despre cavalerii regelui Arthur i cum fceau ei
turnirurile. Aceast ntrecere a noastr nu e la fel de
periculoas, dar necesit aceeai ndemnare. n loc s
lupte singuri unul cu altul, brbat cu brbat, noi tragem la
sori dou echipe. Apoi pornim clare o echip contra alteia.
Ideea este de a lovi n piept pe omul care este n faa ta, i
s-l mpingi jos de pe cal. Toi au o plato pe piept
capitonat i o lance boant. De obicei jumtate din clrei
sunt dobori la pmnt. Echipa care ctig este
victorioas pentru dimineaa. Cea care pierde trebuie s
serveasc la festinul de prnz.
Apoi, dup-amiaza, este ntrecerea individual. Doar
brbaii care nu au fost dobori de pe cal pot s concureze.
Atunci clrim cu lnci ascuite i trebuie s lum nite
inele din trei pomi care sunt instalai lng pist. Cei care
420

iau toate inelele n primul tur se ntorc pentru al doilea,


cnd inelele sunt mai mici. Exist i un al treilea tur, atunci
cnd dup al doilea au rmas mai muli brbai. Acest lucru
se ntmpl rareori. Cnd niciunul nu a reuit s ia trei
inele, competiia este ntre brbaii care au obinut dou. i
continu s se strng tot mai mult cercul. Eventual poate
exista un ctigtor.
Ce obine ctigtorul? ntreb micul Andrew.
Pinckney zmbi.
ntreab-o pe mama ta, zise el.
Tatl tu a ctigat n anul cnd ne-am cstorit, zise
Lucy. Tocmai ne ntorsesem din voiajul de nunt. Era tot
att de emoionant, mulimea care ovaiona i starea de
ncordare cnd caii i-au nceput galopul pe cmp. Alerg
foarte repede. Papa al tu i vrul Pinckney amndoi au
ajuns n turul trei. Mulimea era nestpnit. Atunci vrul
Pinckney porni clare. Ca vntul. Lu primul inel, apoi al
doilea. Al treilea i sri din vrful lncii. Porni papa al tu i
se ls o linite de mormnt, nu se mai auzea dect ropotul
copitelor. Lu primul inel, pe al doilea, pe al treilea.
Aplauzele i strigtele au fost aa de puternice c toate
psrile din copaci s-au ridicat n zbor. Apoi el pomi clare
spre tribuna judectorilor i ridic lancea spre ei. Ei au
pus o cunun de flori pe lance i Papa al tu mi-a adu-o
mie. Mi-a pus-o pe cap i am fost Regina Dragostei i a
Frumuseii. Noi am condus marele mar al balului care a
urmat dup aceea. Oh, a fost aa de frumos! Lucy i terse
ochii cu tivul ervetului pe care l crpea.
A vrea s am i eu un cal, zise John.
i eu, zise fiul lui Lucy.
Nu eti destul de mare anul acesta, Andrew, zise
Pinny, dar tu, John, poi s-l foloseti pe al meu. Ca s te
421

antrenezi. Va trebui s-i faci rost de unul al tu pentru


turnir n cazul n care participi. Eu o s pot lucra cu el doar
duminica. Mi-ai face o favoare dac l-ai clri tu n timpul
sptmnii. O s primesc o lance acum smbt. Duminic
o s-i spun cum trebuie s-o ii. Apoi trebuie s inventez
ceva special pentru un cavaler stngaci.
Pot s privesc? Ochii lui Lizzie strluceau.
Pinny l privi pe John.
Nu cred c le vom lsa pe doamne s ne priveasc n
timp ce ne antrenm, nu-i aa, John? Ele pot s atepte
ciripind s aib loc turnirul. Ce zici, ne ntlnim la tine
acas?
John accept recunosctor.
Dar cu mine cum rmne? Eu nu sunt doamn,
strig Andrew.
O s mergi cu mine, Andrew. n timpul sptmnii va
trebui s i aranjezi treburile cu John.
El trebuie s se scoale nainte de ivirea zorilor, i zise
Lizzie lui Caroline. Srmanul John. nc-l mai duce pe
Andrew la not, dar cnd vine s-l ia, abia mai poate umbla.
ntr-o zi avea un cucui zdravn la cap. Sper c nu-i omoar
calul lui Pinckney.
Am crezut c ai spus c i Andrew o s clreasc.
Fac asta dup-amiaza n loc s mearg la not. Apoi
John l aduce pe Andrew acas, duce calul la grajd, se
gtete i vine n vizit. Nu tiu cum de rezist.
Ce face fratele tu?
Cu Pinny nu poi s fi niciodat sigur. Pare la fel de
vesel cum e mereu, dar tie aa de bine s ascund ce are
pe suflet. Nu mi-a spus dect a doua zi c a luat
medicamentul la scrbos pentru c a avut malarie. Am
crezut c avea ceva probleme digestive.
422

E aa romantic, Lizzie. Crezi c o s se nsoare


vreodat?
Pinny? Pentru Dumnezeu, nu. Are treizeci i patru de
ani. Cred c Lavinia Anson i-a zdrobit inima i acum e prea
trziu. O sa fie unul din acei burlaci drgui care sunt
ncnttori pentru doamnele n vrst fr cavaleri. Cel
puin nu este un farnic ca btrnul Charlie Gourdin. A
muri de ruine.
Fetele se legnau n hamac. Lucy le auzea conversaia de
la buctrie. Ar fi zmbit la intolerana tinerelor, dar era
prea ngrijorat pentru Pinckney. Acesta avusese o criz
grav de malarie cu care se luptase singur n ora. Iar
nendemnarea lui cu lancea l fcu foarte nefericit. Lancea
de lemn avea aproape doi metri i jumtate n lungime.
Lupttorul apuca lancea pe poriunea de dup garda de
mn i trebuia s in n echilibru partea de lance avnd
circa un metru i jumtate. Greutatea era destul de mare
chiar i pentru un brbat cu dou brae. Pinckney nu avea
posibilitatea s contrabalanseze. Putea s-i struneasc
calul din genunchi. Nu se afla pe lume clre mai bun
dect el. Dar lancea l dobora. O zi de antrenament pe
sptmn nu era suficient. Poate ar putea s l conving
s mearg la birou doar n zilele cnd trebuiau s vin
barjele de la Carlington. Asta ar nsemna s stea pe insul
patru zile pline n fiecare sptmn. Inima i btu cu
putere. Slav Domnului c Julia Ashley se ducea vara
aceasta s-l viziteze pe Stuart i nu venea pe insul. Ochii ei
erau mai ptrunztori dect ai lui Lizzie.
Lucy turn picturile de laudanum ale lui Andrew i le
puse pe tava unde era pregtit cina. Rareori mai folosea
scaunul; prefera visele pe care i le ddeau picturile de
laudanum. Lucy nu se supra deloc c era aa.
423

Pinckney refuz s urmeze sugestia lui Lucy de a-i


schimba programul. ncerca s-l conving, cnd seziz un
uor zmbet pe faa lui n lumina palid a stelelor.
i duse mna la gur.
De data asta nu mi-ai ghicit gndurile, zise el cu gura
n palma ei. Am de gnd s nchid afacerile pe timpul lunii
septembrie. Minereul se poate strnge la Carlington.
O s fie cea mai fericit lun din viaa mea!
Lucy se nela amarnic. Pinckney se ntorcea clare de la
John Cooper alturi de Lucas. Era prima diminea din
vacana lui Lucas Cooper i era pe un murg nalt alturi de
roibul lui Pinckney. n dou sptmni Lizzie ajunsese
palid i cu ochii nfundai n orbite.
Programul lui John rmsese acelai. Dar n unele zile
nu era singur. Lucas i exercita fora lui magic, John i
pierdea din calitile lui de companie plcut i relaxant pe
care le dobndise n cursul verii, iar Lizzie era din nou
mistuit de flacra din luntrul ei. Apoi Lucas nu se mai
arta. Sau aprea cu Pinckney. Sau pur i simplu saluta
cnd trecea clare spre plaj. Lizzie ncerca s-i ocupe
gndurile cu o carte, sau cu o nou reet pentru prnz, dar
nu reuea. Cu o privire hipnotizat se ntorcea pe teras i
scruta plaja cutndu-l din ochi pe Lucas.
i faci singur ru, i spuse Caroline.
Nu e nimic de fcut. M strduiesc. E la fel de ru ca
atunci cnd a locuit la noi. Nici acum nu pot s dorm.
Ce ai de gnd s faci?
Ce pot s fac? Lucy zice c ar trebui s merg s stau
la Summerville, dar nu pot s ndur gndul.
Ce spune Pinckney?
Eti nebun? Cum o s-i spun lui Pinckney. Probabil
c s-ar lua cu puca dup Lucas. Lucy i-a spus c am
424

probleme femeieti iar el e aa de stnjenit c de abia dac


ndrznete s se uite la mine.
Poate c l-ar face pe Lucas s se cstoreasc cu tine.
Nu poate. N-am fost niciodat singur cu Lucas. Nu
poate spune nimeni c am fost compromis. Dac a ti
cum, l-a face s-mi strice reputaia ca s trebuiasc s se
nsoare cu mine.
Ai face orice?
Orice!
Chiar dac ar fi ceva ngrozitor?
Lizzie ncuviin cu vehemen. Vocea lui Caroline deveni
optit.
tii ce e aceea o femeie care face descntece?
O vrjitoare, zise Lizzie tot pe optite.
E una la noi pe plantaie. Luna asta Papa e acolo, ca
s testeze dac exist fosfai. A putea s-i spun mamei c
vrem s facem o excursie cu barca pe ru i s-i facem o
vizit lui Papa. Putem s ne furim ntr-o zi s-o cutm. Ea
face descntece de dragoste. Ai ceva bani?
Mi-a dat mama ceva cnd a fost aici. Trebuie s-i
pstrez s-mi iau haine pentru trusou.
i atunci?
Ei bine, o fac!
Caroline chicoti.
Am dorit ntotdeauna s o vd, dar mi-a fost team. O
s fie aa palpitant.
Lucy ncuviin din toat inima invitaia lui Caroline. O
durea inima s-o vad pe Lizzie veghind cu priviri disperate
plaja. Pe plantaia familiei Wragg nu va mai fi acest Lucas.
Trebuia convins Pinckney. Acesta se temea de malarie,
dar Lizzie promise s nu ias din cas dup lsarea serii. El
nu era de acord ca ea s mearg n vizit cnd mama lui
425

Caroline lipsea de acolo. Dar Lucy i reaminti c mama lui


Lizzie lipsea de opt ani i nu pusese niciodat la ndoial
sigurana ei. El se nmuie i-i ddu permisiunea.
Cine va nsoi fetele cu barca? zise el. Nu pot s plece
singure. A putea s le nsoesc i s-l verific pe
administrator la Carlington. A putea s-i spun lui Lucas
Cooper s vin i el. Chiar m-a ntrebat despre exploatarea
fosfailor. tii c e inginer. Unele din ideile lui par
interesante.
Lizzie zmbi radioas.
Nu! zise Lucy cu o voce mult prea tare. Pinckney i
Lizzie se uitar surprini la ea. Vreau s spun c nu e
convenabil. N-ai avea timp s-i ari tot Carlingtonul ntr-o
zi iar eu am nevoie de tine aici seara, s m ajui cu Andrew.
Pinckney tia c ea ncerca s-i gseasc o scuz, dar
accept rugmintea ei oricare ar fi fost motivul. Lizzie nu
putu s-l influeneze.
Izolarea de Lucas i fcu mult bine lui Lizzie. Barca
pentru excursie a fost pregtit cu nite perne pe care s
stea confortabil i ele aveau o coni plin cu alimente, care
putea s ajung pentru un regiment, dup cum spunea
Pinckney. Lizzie mnca struguri i privea unduirea hipnotic
a ierbii de mlatin trezit parc din somn de barca care
trecea prin ea. Era prima ei excursie pe ru din anul cnd
fusese la Barony, ceea ce se ntmplase cu aproape zece ani
n urm. Barca opri la debarcaderul de la Cosway Hill. Tatl
lui Caroline era acolo i le atepta pe fete.
Caroline era surescitat la gndul de a merge s o caute
pe femeia care fcea vrji, dar ploaia nu conteni dou zile la
rnd. Domnul Wragg i puse haine de ploaie i continu
cutarea fr folos a fosfailor, lsndu-le pe fete singure s
umble de colo pn colo prin casa plin de praf. Btrna
426

care era buctreas i menajer pentru domnul Wragg nu


se ocupa de nicio camer n afara aceleia unde dormea ea i
de birou. Salonul i camera lui Caroline fuseser mturate
n grab, att i nimic mai mult.
n mansard gsir trei dulapuri de haine pline cu pnze
de pianjen, ncrcate cu rochii vechi de bal. Se duser jos
n sala de dans i ncepur s le mbrace n faa oglinzilor
mari ptate de mucegai. Imaginea lor reflectat de oglind le
fcea s chicoteasc vesele. Uitar pentru un timp de
rigorile crora trebuiau s le fac fa, dat fiind c erau
privite de societate ca femei n toat firea i se lsar
purtate de ncntarea zilelor cnd slile de bal i curtezanii
erau jocuri pure ale fanteziei.
Dup ce ploaia ncet, n a treia zi de cnd veniser
acolo, Lizzie simi c dragostea ei pentru Lucas lu sfrit,
la fel de nereal ca i imaginea ei tulbure n vechile oglinzi.
Cred c mi-a lipsit o doag, i zise ea lui Caroline. E
prea btrn pentru mine, oricum, i n-o s se gndeasc el
la o slbnoag ca mine, aa c a face mai bine s nu m
mai gndesc la el.
Caroline era mnioas.
Nu poi renuna aa pur i simplu. E prea grozav. i
apoi vine s te viziteze tot timpul.
Lizzie ridic nepstoare din umeri.
Vine s-o vad pe Lucy sau pe Pinny, sau s-i in
companie lui John. ntmplarea face ca eu s locuiesc acolo,
asta e totul.
Uf, Lizzie, nu-mi strica cheful. Ai spus c mergi s-i
descnte i o s te duci. Haide, o s fie amuzant. Caroline o
apuc de bra.
Bine. Dar va trebui s-i descnte i ie. Caroline
promise.
427

Cred c ar fi bine s ne ntoarcem, Caroline. O s


plou din nou.
i ce dac? O s ne adpostim sub copaci.
Lizzie privi n sus la crengile btrnilor copaci de care
atrnau brbile de muchi. Erau att de dese c nu se
vedea cerul printre ele iar aerul de sub ele era ncins i
apstor. i ag vrful piciorului ntr-o rdcin
contorsionat, se mpiedic i czu grmad ntr-un desi.
Cnd se trase napoi, spinii i agar fusta.
Caroline? Oprete-te! M-am blocat aici. ncerc s se
scoat singur din ncurctura de crengue, avnd grij s
nu-i sfie rochia. Deasupra capului ei, o pasre cnt
rguit. Improviz cuvinte pe cntecul psrii.
Du-te napoi, du-te napoi.
Dac i-ar fi spus lui Caroline, aceasta ar fi rs de ea.
Dar avea sentimentul c pdurea i locuitorii ei o avertizau.
Aceast aventur nu era deloc amuzant. Lng ea se frnse
cu zgomot o rmurea. Asta o fcu s tresar. Auzi chicotul
lui Caroline.
Te-am speriat?
Bineneles c nu. Ajut-m s ies din tufiul sta cu
spini.
Dup cteva minute ajunser ntr-un lumini. Lizzie se
simi ruinat de prostia ei din pdure. Deasupra lor cerul
era nc albastru dei n stnga se strngeau nori
ntunecai. O rafal de vnt le umfl plriile cu boruri largi
smulgndu-i-o pe a lui Caroline, fcnd-o s salte i s se
rostogoleasc ca un cerc. Lizzie i-o inu pe a ei cu minile
n timp ce alergau amndou rznd dup cea a lui
Caroline.
Caroline are dreptate, cuget Lizzie, treaba asta e
amuzant.
428

Dup ce prinser plria, czur pe iarb gfind i


chicotind. i pstrar buna dispoziie i pe crarea din
pdure. Nu mai rmsese dect puin de mers.
Coliba mic era fcut din buteni necojii. Abia se zrea
sub pinul care prea c o ine n crengile lui aplecate. Poate
n-ar fi bgat-o n seam dac n-ar fi fost fumul care ieea
nvolburat din hornul tencuit cu lut. Avea un miros
neptor care le atrase atenia i le ncrei nasurile. Fetele
se oprir. Caroline o lu pe Lizzie de mn Acest semn de
nervozitate din partea prietenei ei, o fcu pe Lizzie s se
simt mai curajoas.
La naiba, zise ea. Nici mcar nu e fcut din turt
dulce. Duser mna la gur ca s camufleze rsul.
Mergi nuntru, Lizzie?
Desigur. Tu nu?
S fie clar. Tu intri prima.
Hai s mergem mpreun.
Vocile lor devenir o oapt.
Ce-o s spunem? Caroline o strnse i mai tare de
mn. Lizzie i muc buza.
E mult linite. Poate c nu e acas. Era evident c-i
sczuse curajul.
Caroline se strmb.
M speriat.
Nu sunt. D-mi drumul la mn. O s bat la u.
Lizzie pi nainte cu ndrzneal.
Ua se deschise nainte s apuce ea s o ating.
nuntru, n colib, era un ntuneric verzui de la lumina
slab care se filtra printre crengile de pin care acopereau
fereastra. Se mai vedea jraticul rou strlucitor din vatr,
dar Lizzie nu vzu asta pn cnd femeia din spatele uii nu
se ntinse, apucnd-o de ncheietura minii i o trase
429

nuntru.
Caroline! strig Lizzie.
Ea trebuie s atepte, zise femeia i trnti ua. Lizzie
sesiz strnsoarea pereilor, tavanul jos de care atrnau
ierburi i ntunericul. ncepu s gfie. Femeia lu ceva din
buzunar i arunc n foc.
Stai jos, copil, zise ea, pn poi s respiri din nou.
Din tciuni se ridic un fum gros. Lizzie duse minile la
gt. Fu cuprins de panic. Fumul i intra n ochi, n nas, n
gur. Nu avea aer. ncepu s se sufoce.
ncet, ncepu s perceap o senzaie deosebit. Gtul ei
contractat se deschidea, sorbind cu aviditate fumul. Era
linititor, relaxant, straniu de rece i proaspt. Se adnci n
scunelul pe care i-l artase femeia i inhal cu nesa fumul
minunat.
E aa bun, zise ea. Ce este?
Un rs plin de satisfacie fu singurul rspuns.
Se uit prin perdeaua de fum la femeie. Era enorm de
gras, cu braele ca nite unci i mai multe brbii
tremurnd n cascad. Pielea ei avea culoarea cafelei prjite.
Purta un vemnt cu model iptor, care prea viu, nite
dungi galbene i roii rsucite n jurul trupului ei grotesc de
mare. Ea zmbi, lsnd s se vad strlucirea a cinci dini
de aur.
De ce ai venit la mama Rosa, iubito?
Lizzie nu putu s rspund. Mintea i spunea c acea
femeie era prietenoas. Dar inima i btea tare de fric.
Rsul satisfcut al mamei Rosa reverber n spaiul strmt,
nchis.
i-a tiat popa limba, hei? S ghicesc. Tu vrea puin
farmece, poate. ncepu s fredoneze ceva fr melodie.
Da, doamn, i scp lui Lizzie din gur.
430

Mama Rosa i arunc n sus minile. Palmele albe


strlucir n lumina palid.
Isuse, strig ea, ascult la micua domoar alb.
Spune btrnei mama, doamn Asta prea respectuos.
Foarte plcut. Mama fericit s fac puin farmece pentru
ea. Care necazul tu, iubito? Tu vrea mama scoate nite
negi? Ceva pentru pistrui?
Nu opti Lizzie, nu chiar.
Dinii btrnei grase strlucir; trupul ei elefantin se
cutremur.
Poate, rse ea, poate tu vrea un blestem pentru
cineva. Mama nu blestem dac nu este o cauz bun. Cine
fcut ie ru, scumpo?
Lizzie clipi. Curiozitatea i alung teama.
Ce fel de blesteme faci?
Tu vrea s cumperi unul?
Nu, doar am ntrebat.
Mama nu placi pusul de ntrebri, domnioara. Tu are
treab, spune. Dispruse bunvoina.
mi pare ru, se blbi Lizzie. i strnse fustele pe
lng ea. Ar trebui s plece. Dar nu putea fr lucrul pentru
care venise. Caroline nu i-ar da voie s renune. Trebuia cel
puin s ntrebe.
V rog, doamn, zise ea. Am auzit despre o fat, ea
era ndrgostit i ai ajutat-o. Atept cu team. Dac
femeia ar rde de ea ar lua-o la fug.
Oh, scumpo, ngn mama Rosa, eu fcut ajutor la
mai multe fete tinere i la biei dect ani avut tu. Mai
muli vrea dragoste dect blesteme. O, da, Doamne, eu tie
totul despre dragoste.
Atunci o s m ajutai? Vocea lui Lizzie era
nerbdtoare.
431

Dintr-o dat avu ncredere absolut n femeie. Fumul se


rotea ca un vrtej n colurile ntunecate ale camerei. Lizzie
vzu nite forme schimbtoare, fluide, vagi, care puteau fi
animale fantastice sau oameni. n mintea ei, buzele cu
cicatrice i ochii batjocoritori ai lui Lucas Cooper o obsedau.
Simi o dorin mistuitoare de a-i auzi vocea i de a-i vedea
strlucirea prului auriu.
Oh, v rog, zise ea.
Domnioar, este un pre pentru farmece. Faa
rotund a mamei Rosa se estomp din cauza fumului.
Am bani. Lizzie bg mna n buzunar. Aur. ntinse o
moned.
Este dou pli, zise muntele de femeie. Una n aur.
Cealalt n stele. Farmece cost ntotdeauna mai mult dect
tu crezi.
inu mna sub cea a lui Lizzie, cu palma ei gras
ndreptat n sus. Degetele lui Lizzie strnser aurul
strlucitor.
Ce vrei s spunei? zise ea cu voce tremurnd.
Ceea ce spun. Tu plteti mai mult dect tii atunci
cnd plteti o vrjitorie. S fii sigur c vrei lucrul acesta.
Lizzie ddu drumul monezii. Mama Rosa o apuc i o
strnse n pumn. Acum du-te, zise ea.
Am fost nelat, gndi Lizzie.
Hei, zise ea mnioas, ai putea cel puin s m
ntrebai cine este.
Mama Rosa inu moneda n sus la o anumit distan ca
s fie n siguran. Rse.
Aceasta culoare cap la el, zise ea. Se aplec mai
aproape de Lizzie i trase o linie pe fruntea acesteia, pn n
pr. Cu cuitul semn pe el!
Lizzie se cutremur la atingerea vrjitoarei. Mama Rosa
432

rse din nou.


Du-te acas la Meeting Street, zise ea, i las pe
btrna asta s-i pregteasc prnzul.
Cum ai tiut? ntreb Lizzie.
Du-te, zise Mama Rosa. i strecur degetele ntr-o
tigv i arunc ceva pe foc. Camera se umplu cu un miros
de putreziciune. Lizzie o lu la fug.
Cnd deschise ua, fumul i duhoarea se revrsar pe
lng ea. Caroline se strnse de nas cu degetele. Lizzie o
apuc de cealalt mn i ncepur s alerge.
Ai fcut-o? ntreb Caroline cu vocea ntretiat.
Da, zise Lizzie, dar totul a fost o neltorie. Mi-a luat
banii apoi m-a azvrlit afar. N-a fcut nimic.
Mai trziu i spuse lui Caroline cum s-a petrecut totul.
Crezi ntr-adevr c e o vrjitorie? A tiut despre
cicatricea lui Lucas i a tiut unde locuiesc.
Sper c da, e aa palpitant. Caroline sri pe pat. Dar,
zise ea posomorndu-se brusc, tii cum sunt negrii. Ei
ntotdeauna tiau problemele albilor. Papa spune c au
talentul s afle cu repeziciune orice veste.

35
Pinckney ridic lancea din inelele de pe a i o nclin
nainte. Mnerul se aez n scobitura taliei lui subiri i se
sprijini de braul ndoit. O apuc strns cu mna. Prea
strns, i zise el, o s-i rupi ncheietura minii dac loveti
ceva. Slbi strnsoarea; vrful se nclin spre nisip.
Fir-ar s fie, zise cu voce tare, ncletndu-i din nou
433

mna, mpingnd muchia palmei spre lemnul lustruit.


Muchii gtului i ai umrului se ncordar, iar vrful lancei
se nl n sus. Acum e bine, zise el. Acum prinde
greutatea, John.
John Cooper prinse un scule ngust cu nisip de
cureaua de peste umrul drept al lui Pinckney. Pinny
nghionti calul cu genunchii ca s se deplaseze civa pai
nainte.
Mult mai bine, zise el. S ncercm cu amndou.
John veni, merse clare alturi de el i-i atrn cellalt
scule. De data asta Pinckney ddu pinteni calului i o lu
la fug. Soarele de dup-amiaz din spatele lui fcu ca
umbra lancei s par imens de lung. Aproape de captul
plajei, Pinny se aplec, pe spate, trgnd de frul legat n
jurul gtului lui. Calul derutat de greutatea inegal i de
smucitul frului alerg n ap, Un val se izbi de pieptul lui i
calul se ridic pe picioarele dindrt. Pinckney ddu drumul
lancei, i desfcu frul din jurul gtului i reui s
stpneasc animalul. Un alt val lu lancea i o arunc n
sus. Pinckney iei pe nisip i se ddu jos din a. i lipi i
obrazul de gtul tremurtor al calului i-l mngie. Dup ce
l potoli, nclec i se ntoarse la John Cooper.
Nu pot s fac treaba asta, zise el. Vocea lui calm nu
trda nimic din descurajarea pe care o simea. Greutile
m ajut s balansez lancea, dar au inerie atunci cnd
trebuie s o opresc. La urma urmei cred c o s renun la
ntrecere i o s fiu judector.
John scoase un sunet nearticulat.
Mulumesc, John, zise Pinckney. Va trebui s fii alter
ego-ul meu. sta e rostul elevilor, s-i fac pe nvtori s
arate bine. Renun la gloaba aia i vino s lucrezi aici pe
Cezar. Mai ai doar o sptmn de antrenament.
434

n ziua competiiei, Stuart venise cu trsura de la


Summerville. Lizzie se simea grozav stnd pe locul din fa,
de lng el. Se apleca elegant n faa celor pe care-i cunotea
sau credea c-i cunoate. Pinckney i Lucy stteau pe
locurile din spate, zmbind de nesbuina ei. Stuart i
doamnele se ndreptar spre loja lor, iar Pinckney inu frul.
Ls trsura cu un grjdar i se duse la grupul de
judectori aflai n tribuna mai nalt.
Vntul rece dinspre ru flutur flamurile de deasupra
corturilor viu colorate i aduse la spectatorii nerbdtori
care umpleau tribunele mirosul puternic de ml.
Hipodromul Washington aparinea astzi locuitorilor din
Charleston. Doar membrii Clubului Charleston i invitaii
lor au fost admii la turnir!
La ora zece fix, trei heralzi intrar pe gazonul din
mijlocul pistei ovale. Ei ridicar cornurile lungi de alam.
Sunetul plcut al cornului ridic mulimea n picioare
ovaionnd. Lumina cald, strlucitoare fcea s luceasc
oglinda lacului din deprtare. Era reflectat de cornurile
scnteietoare, fcnd crizantemele aurii de pe margini s
par mici sori. Era o zi extraordinar.
Clreii care participau la competiie venir unul dup
altul pe pist. Deasupra platoei capitonate de pe piept,
fiecare purta o tunic fr mneci n culorile care odat
reprezentau caii de curse ai familiei respective, care
participaser la cursele de pe aceast pist. Erau fcute n
modele ndrznee, ca steagurile heraldice din evul mediu.
Un herald anuna pe fiecare participant la turnir:
Domnul Edward de Darby domnul David de Legare.
Domnul Malcolm de Campbell, domnul Charles de Gibbes
domnul John de Cooper
Ned Darby, David Legare, Malcolm Campbell, Charles
435

Gibbes i John Cooper fcur un tur de onoare n faa


lojelor, scondu-i plriile cu pene n faa doamnelor.
Domnul William de Heyward domnul Alan de
Stoney domnul Julius de Barnwell
Era un spectacol curajos i ridicol. Jocul de-a cavalerii
ncepuse cu mult vreme n urm, fiind deosebit de
spectaculos i reflecta dragostea Sudului fa de idealurile
cavalereti. n vremurile acelea clreii purtau tunici din
mtase brodate cu fir de aur, iar titlurile erau numele
plantaiei deinut de clrei. Acum majoritatea nu mai
aveau pmnt. Dar aveau nc nume de familie mndre. Ei
fceau ca tunicile lor peticite s par bogate i ddeau
valabilitate preteniei nerostite c aici erau cavaleri
adevrai.
Dac a fi tiut c Pinny nu particip la concurs,
mi-a fi fcut eu nsumi timp pentru asta, zise Stuart.
Culorile familiei Tradd ar trebui s fie aici.
Dar sunt, zise Lucy. Ea i art lui Stuart n direcia
tribunei cu judectori. Deasupra ei, steagurile care i
reprezentau pe judectori fluturau n vnt ca steagurile de
odinioar.
Care este al nostru? ntreb Lizzie.
Cel cu verde i auriu, zise Stuart.
Pe steag era desenat silueta unui leagn cu catarg i
vele. Lizzie rse ncntat. Cunotea povestea. Prima nav
de aventurieri venise n Carolina de Sud n 1670. Erau n
numr de treizeci i ase, printre ei aflndu-se i Charles
Tradd i tnra lui nevast, Elisabeth. La scurt timp dup
ce s-a construit palisada n jurul micii aezri, Charles
fusese ucis de indieni n timpul unui atac. Elisabeth nu afl
niciodat de moartea lui pentru c muri n acelai timp,
dnd natere fiului lor, primul cetean nscut n Charles
436

Towne. Copilul a fost crescut de comunitate. Aceasta numi


n onoarea lui una din primele strzi Tradd Street.
Domnul Harold de Pinckney domnul Louis de
Ravenel domnul Lucas de Cooper domnul Robert de
Rhett
Inima lui Lizzie tresri. La revenirea pe insul, dup
vizita la vrjitoare, Lucas era deja plecat. Acum Lucas purta
o tunic fr mneci negru cu alb. Pe ea era un desen n
rou, reprezentnd un arc frnt cu o sgeat.
Mnecile ample ale cmii fluturau n vnt. Cizmele
nalte, negre fceau ca pantalonii lui albi s par i mai albi.
n timp ce trecea prin faa lojelor puse calul s fac o
plecciune. i scoase de pe cap plria neagr cu pene roii
i privi direct la Lizzie, apoi fluturnd-o prin aer o aduse n
dreptul pieptului. Lizzie se simi ameit. Heraldul continua
s anune, dar ea era asurzit de btile inimii pe care le
auzea n urechi.
Cum ndrzneti, zise John Cooper vrului su cnd
acesta ajunse la grupul de clrei de la captul pajitei.
Despre ce vorbeti? Lucas rdea.
Ai atras atenia asupra lui Lizzie. A putea s te omor.
Vocea lui John tremura.
O s ai i tu ansa ta. Suntem n echipe diferite.
Lucas porni n galop. Procesiunea lu sfrit. Venise
momentul luptei. Erau treizeci i patru de clrei n fiecare
echip. Ei formar iruri lungi pe pajite, ntre ei fiind o
distan de o mil. Mulimea se ridic n picioare. Heraldul
anun nceperea atacului.
Cele dou iruri se micar de parc ar fi fost un singur
om, mergnd uor la trap cu lncile n banduliere. Apoi
ritmul se acceler. Pmntul se cutremura sub btaia a
sute de potcoave. La jumtatea distanei pn la centru,
437

clreii coborr lncile i mrir viteza. Strigtul de lupt


al cavalerilor se ridic deasupra ropotului copitelor cailor. n
tribune, cteva doamne i acoperir ochii; altele ipar, dar
de abia puteau fi auzite.
Cele dou iruri se ntlnir, se lovi lance de lance,
ncletarea atinse un moment culminant, apoi clreii care
nu fuseser dobori se ndeprtar spre cele dou laturi ale
cmpului, domolindu-i caii. n spatele lor rmseser
grmezi de lnci. Cavalerii rsturnai se ridicau n picioare,
se fceau c njur i-i cutau plriile. Se terminase i
nimeni nu era rnit grav. Prea un miracol.
Echipa lui John Cooper, conduc de Ned Darby, a fost
declarat ctigtoare. Mai rmseser paisprezece clrei
din treizeci i patru, comparativ cu cei treisprezece din
echipa lui David Legare. Ctigtorii treceau clare printr-o
ploaie de flori aruncate de spectatori. Heralzii strigau:
ncepe petrecerea!
Petrecerea era un picnic pe mese i bnci pe care pajii le
instalar n grab pe iarb, n jurul iazului. Mncarea era
simpl, pui fripi i plcinele, n pungi de hrtie
ornamentate pentru fiecare musafir. erveelele erau din
stamb iar punciul era de fapt ceai cu ghea. Dar mai
mult bun dispoziie n-ar fi putut exista nici dac ar fi
prnzit cu fazani i ampanie.
Turnirul se relu la ora dou. Dup petrecere, toi
spectatorii i majoritatea cavalerilor erau relaxai i cu chef.
Existase un pericol real n ntrecerea cu lancea; oamenii i
aminteau situaii de membre rupte sau chiar un ochi scos n
turnirurile de dinainte de rzboi, dar partea a doua a
turnirului nu era dect o chestiune de ndemnare. Nu se
puteau produce drame. n tribune, unii fcuser pariu pe
favoriii lor, dar pariurile erau mici. Fiecare tnr soie sau
438

logodnic avea sperane de a fi ncoronat, dar toate se


prefceau c nu ateapt lucrul acesta. Lucy Anson se ls
purtat pe aripile visrii n urm cu cincisprezece ani.
Pista de pmnt bttorit era pregtit s serveasc
drept aren. Trei structuri n form de furci stteau pe
partea dinspre grdin a pistei, la o distan de treizeci de
metri una de alta, exact n partea opus tribunelor. Lng
ele erau postai biei clare avnd pungi cu inele
descresctoare ca mrime. Braul lung al fiecrei furci avea
deja un inel atrnat.
Au diametrul de cincisprezece centimetri, i spuse
Lizzie lui Lucy. Era oarecum expert datorit explicaiilor
pline de rbdare ale lui Pinckney. Lucy ncuviin din cap.
Dar gndurile ei erau rupte de realitate.
Un herald anun primul clre, Ned Darby. Publicul
salut cu aplauze generoase conductorul echipei
ctigtoare.
Cavalerul de Darby fcu cu mna semne de mulumire,
i lu lancea de la paj, o aez n echilibru i-i potrivi
strnsoarea minii. Apoi vorbi cu calul, ddu din pinteni i
porni n galop spre aren.
E important s clreti repede, zise Lizzie. Dac te
momondeti, asta nu nseamn sportivitate.
Ned Darby rat primul inel, le lu pe celelalte dou.
Toat lumea aplaud din politee.
Cred c ar fi bine s ovaionm nainte ca fiecare
cavaler s-o porneasc la ntrecere, zise Lizzie, exprimnd cu
voce tare gndurile tuturor. Pajii nlocuir inelele pe cele
dou brae goale.
Era trecut de trei i jumtate cnd ultimul din cei
douzeci i apte de cavaleri i ncheie proba. Umbrele lungi
ale furcilor ajunseser aproape pn la tribune. Unsprezece
439

concureni se calificaser pentru proba urmtoare.


Acum trec la inele de nou centimetri anun Lizzie.
Stuart i spuse s tac. De la tribune, inelele se vedeau
ngrozitor de mici. ncordarea i fcu pe spectatori s nu mai
vorbeasc i s nu mai rd.
Ce palpitant! zise Lizzie. ncerc s nu ntoarc gtul
spre a cuta capul auriu al lui Lucas.
Linite! ceru Stuart.
Heralzii anunar al doilea turnir.
Lizzie cunotea doi dintre clrei, pe lng John i
Lucas Cooper. i ncleta minile i se ntinse n fa s-i
ncurajeze.
ntrecerea a fost superb. n tribuna lor, judectorii
deliberau cu nervozitate. Cinci cavaleri au luat trei inele. A
fost numrul cel mai mare pe care i-l putea cineva aminti.
i se strica programul. Umbrele ajunser la jumtatea
tribunelor. Era aproape ora cinci.
Trompetele vestir al treilea turnir.
Domnul John Cooper, strig un herald. La acest tur
cu inele de cinci centimetri nu mai erau aplauze. Trebuia
respectat tcerea pentru a permite clreilor s se
concentreze.
John Cooper i strnse gura de ncordare. Schimb
strnsoarea pe lancea lung. Cu mna stng btu uor
gtul lui Cezar. Apoi i ncord toi muchii, se aplec n
fa i porni n galop pe pist.
Dumnezeule din ceruri, murmur un brbat din
spatele lui Stuart, ia uit-te la biatul sta cum clrete.
Lizzie i inu respiraia. Lancea lui John lu primul inel
mic i mulimea ncepu s se agite. Al doilea, i acetia
devenir foarte ncordai.
Al treilea, i toi se ridicar n picioare strignd. Faa lui
440

John se relax ntr-un zmbet larg i toi strigar i mai


tare. John i flutur plria.
Domnul Alan de Stoney! strig un herald, ncercnd
s se fac auzit. Strig din nou: Domnul Alan de Stoney!
Oamenii se atenionar unii pe alii s tac i se aezar.
Domnul Alan de Stoney! strig heraldul pentru a treia oar.
n tribune se instal linitea.
Alan Stoney rat primul inel, nclin lancea spre John n
semn c i recunoate nfrngerea i iei de pe pist nsoit
de aplauze de complezen.
Domnul Malcolm de Campbell rat de asemenea primul
inel i-i fcu ieirea ca un gentleman. Charlie Gibbes l lu
pe primul i toi se aplecar n fa. Al doilea se nvrti pe
vrful lancei iar mulimea i inu respiraia. Acesta czu
nainte s ncerce s-l ia pe al treilea i un murmur colectiv
de simpatie se auzi naintea aplauzelor puternice. Charlie
amenin cu pumnul inelul pozna czut n rn i toat
lumea rse.
Acum soarele le btea n fa. Oamenii i ineau minile
streain la ochi ca s poat vedea.
Domnul Lucas de Cooper! anun un herald.
Simbolul rou al nfrngerii indienilor lucea pe pieptul
lui Lucas n razele piezie ale apusului de soare. Se nvrti
cu calul n cerc, apoi se lans pe pist fr o pregtire
vizibil. nainte ca spectatorii s-i dea seama c ncepuse
cursa, el deja avea dou inele pe lance. nc o micare i
erau trei inele. Un aaa! prelung se rspndi n mijlocul
mulimii.
Isuse Cristoase, spuse brbatul din spatele lui Stuart.
Tonul lui era reverenios. Explod o zarv extraordinar de
ovaii.
Lizzie constat c-i strnsese att de tare minile nct
441

degetele i se albiser.
A fost pus un nou set de inele.
Pariez pe doi la unu pentru Cooper cel brunet, zise
cineva. Statornicia nvinge strlucirea trectoare, oricnd.
S-a fcut! strig Stuart. Cine se ofer s-i dea banii
pe gratis? l gsi pe cel ce fcea pariurile i miz pe douzeci
i cinci de dolari. Lucas i John pornir clare peste pajite
spre locul de start.
Heralzii sunar din cornuri.
Rugmintea juriului, zise unul, este s nu aplaudai
pn nu termin proba ambii cavaleri. Doamnelor i
domnilor, linite, v rog Domnul John de Cooper!
Mlatinile din partea de vest a hipodromului cptar o
nuan roz ters Nu btea vntul deloc. Deasupra, pe cer,
pescruii zburau n grupuri rzlee spre cuiburile lor.
Aripile lor aruncau umbre deasupra luciului rului.
Picioarele puternice ale lui Cezar se ntindeau pe pista
neted, ntunecat. Unu doi Trei. Cineva strig i fu
potolit pe loc. Lucas rse. Sunetul era neateptat. Prul lui
blond era fr culoare n lumina slab. Unu doi., trei. O
tcere incredibil, apoi un adevrat infern.
Ce-o s facem? ntreb unul din judectori.
Ce putem s facem? zise un al doilea. Fcu semn
bieilor cu inelele. Acetia se ndreptar clare spre furci.
John Cooper ddu pinteni calului s-l ajung din urm
pe vrul su.
Luke, zise el. Niciodat n viaa mea nu i-am cerut o
favoare, dar i-o cer acum. Pentru tine sta e un joc, dar eu
mi-am cldit toate visele pe acest turnir. Trebuie s ctig.
Lucas rse plin de satisfacie.
mi pare ru, vere, zise el, am de gnd s te bat.
Pentru Dumnezeu, Luke, de ce? Pentru tine nu
442

nseamn nimic.
Sunt un juctor, vere John. mi place s ctig.
Ochii ntunecai ai lui John se nchiser pe jumtate.
Atunci la naiba cu competiia ta cu tot. N-o s ctigi
de data asta. Lu poziia de start.
Cerul deveni purpuriu, irizat cu nori violei. Apoi ncet,
se decolor devenind portocaliu, i mai apoi de culoarea
caisei i a piersicii.
n tribune, mulimea era o mas de umbre, intuit pe
loc de spectacolul ce se desfura pe pist. Din nou cei doi
Cooper pornir clare n ntunericul care se lsa tot mai
mult, pentru a treia oar. Era aproape imposibil s vezi
inelele i totui fiecare le lu pe lancea sa.
Sunetul copitelor i scritul scrilor de a erau
puternice n amurgul ncordat. Bieii cu inelele aprinser
torele i stteau clare n spatele furcilor, innd ridicat
sus lumina care tremura.
Lui John Cooper i tremura mna dup attea ore de
ncordare. Fcea un teribil efort de voin s-i liniteasc
tremurul minii. Cezar arunc spum din gur apoi
reacion la vocea i genunchii lui John. Unu doi se
mpiedic, apoi se ndrept trei. Obrajii lui Lucy Anson
erau umezi de lacrimi. Lizzie privea fix de parc era n stare
de tran. Lucy i lu minile reci i i le frec!
Lucas nu mai zmbea. Tunica sa fr mneci avea pete
mai ntunecate de sudoare n noaptea rece i ntunecoas.
Trupul lui se mica mpreun cu calul de parc ar fi fost o
singur fiin. Unu doi trei.
Bieii de la inele se ndreptar spre tribuna
judectorilor pentru a primi instruciuni. n tribune oamenii
vorbeau nencetat din cauza strii de tensiune, fcnd un
zumzet ca de insecte.
443

John Cooper i ls lancea atrnat n bandulier i


merse la trap spre judectori. Zumzetul mulimii se
intensific. Apoi John i bieii de la inele pornir napoi
clare spre furca din mijloc. John Cooper scoase din
buzunar un inel care arunca scntei la lumina torelor. Era
un inel cu diamante, un inel de cununie. l agit ntr-un
crlig. Flcrile torei l transformase ntr-un inel de
curcubee.
John l duse pe Cezar la trap n ntunericul de la captul
arenei.
Au fost de acord, i zise el lui Lucas. Dac niciunul
din noi nu-l poate lua, turnirul i va declara ctigtorul
prin tragere la sori.
Lucas mormi.
John zmbi. i struni calul i ridic lancea. nainta n
plin galop cnd apru la vedere n lumina torelor. Capul era
gol, prul negru ca noaptea. Prea cu neputin de stpnit.
Zmbete, opti Lizzie, o s reueasc. Vrful lancei
intr n curcubeu apoi goni mai departe n ntuneric, n
urma lui inelul strlucea n lumina torei.
Oh, opti Lizzie. Ochii i se umplur de lacrimi, nainte
ca lacrimile s-i curg pe obraji, Lucas apru n lumin. i
dduse jos att plria ct i tunica fr mneci. Era tot n
alb, cmaa i pantalonii erau o strlucire. Prul auriu
strlucea la fel ca i torele care iluminau. Un moment se
afl acolo, apoi dispru. i odat cu el plec i inelul
scnteietor.
Spectatorii rmaser ngheai, nevenindu-le s cread.
Apoi se relaxar cu un suspin, contientiznd pe dat
tensiunea care-i intuise pe loc. Aplauzele erau asurzitoare.
Pajii aprindeau tore pe marginile i n spatele tribunelor. n
loja judectorilor Pinckney Tradd ridic cununa de flori s
444

i-o ofere lui Lucas. Doamnele se foir fonindu-i fustele i


se isc o rumoare plin de ateptare: care dintre ele va fi
ncoronat de Lucas. Mama lui Mary Humphries i spuse s
stea dreapt.
Lucas reapru pe pist i toat lumea l ovaion.
Heralzii intonar un imn de triumf. Pinckney pi n faa
tribunei judectorilor cu cununa n mn, dar Lucas trecu
pe lng el, opri calul i nclin lancea lung ascuit cu
vrful ei strlucitor spre poala lui Lizzie. Inelul czu de pe
lance i se pierdu n faldurile fustei. Ea nu bg de seam.
Ochii ei erau aintii n ochii lui Lucas.

445

CARTEA A ASEA
1878-1882

446

36
De ce nu pot face cstoria n sptmna Anului nou?
Asta nseamn trei luni. Nu cred c poate s dureze mai
mult ca s pregteti un tort.
Lucy i strnse buzele.
Nici mcar nu vreau s discut dac foloseti tonul
sta, Lizzie.
Lizzie izbucni n lacrimi. i arunc braele n jurul
gtului lui Lucy.
mi pare ru, zise ea n hohote
Lucy o btu uor pe umr pn se liniti.
Eti pregtit acum s m asculi?
Da, doamn, zise Lizzie.
Foarte bine. Acum fii atent la verioara ta mai mare.
Lucas a discutat cu Pinckney i Pinckney l-a iertat c s-a
purtat aa revolttor.
A fost aa romantic, verioar Lucy.
Da, a fost. Dar foarte ndrzne. Ar fi trebuit s aib
consimmntul lui Pinckney ca s te curteze, s nu se
logodeasc n faa a ase sute de oameni. N-are importan,
s-a rezolvat. Ceea ce conteaz acum este ca Lucas s-i
gseasc de lucru nainte s v cstorii. Orice ar spune
romanele, oamenii nu pot tri numai cu dragostea.
Lucas a spus c ar fi bucuros s-l ajute pe Pinny la
Carlington. Asta tot munc ar nsemna.
Da, scumpo. Dar Lucas poate s fac mult mai mult.
Este absolvent de colegiu, un inginer. n Charleston nu prea
447

mai merge lumea la colegiu. Ar trebui s poat gsi ceva ca


s-i fac o situaie. Pinny nu ar fi n stare s ofere un
salariu prea mare. Lucy nu zise nimic despre faptul c Shad
Simmons ruinase sistematic relaiile companiei TraddSimmons cu firmele productoare de ngrminte din Nord
care cumpraser os de Charleston, cum numea lumea
minereul de fosfat din Carolina de Sud. Unul cte unul
contractele nu au mai fost rennoite. Pinckney trebui s
renune la muncitori.
Lizzie suspin.
Nu-mi place s atept.
tiu c nu-i place, sufleelule. Dar s-i spun ceva,
eti logodit i sta e un moment att de deosebit c nu ar
trebui s ncerci s treci vijelios prin el. Nu eti fericit?
Ba da.
Bine atunci.
Dar mi-ar fi plcut s deschid balul
Lucy rse.
M-am gndit c asta trebuie s fie. S nu-i par ru
c scapi ocazia asta. Sally i Miles Brewton se ntorc acas
n ianuarie. Sally va fi centrul ateniei tuturor; toi se vor
uita la ea, nu la mireas.
Aadar, aceasta este Lizzie. Sally Brewton privi n sus
la tnra nalt i adug: Ai privirea bun a familiei Tradd,
copil norocoas. Apoi ochii ei strlucitori se ndreptar spre
Lucas. n ceea ce te privete pe dumneata, tinere, eti prea
frumos. Mulumete cerului c nu sunt mai tnr cu
patruzeci de ani. Te-a sechestra n camera mea.
Lucas i srut mna delicat.
N-ai avea nevoie s m sechestrai, doamn. Rsul ca
de clopoel al lui Sally se rspndi n jurul lor.
Haidei cu mine, zise ea. Mai am i ali musafiri de
448

care trebuie s m ocup Pinckney Tradd de exemplu. Nu,


Pinny, n-o s m mulumesc doar s-mi atingi degetele cu
buzele. Apleac-te aici i srut-m ca lumea pe obraz.
Ca de obicei, petrecerea lui Sally Brewton era un
eveniment. Musafirii tineri nu vzuser niciodat ceva
asemntor. Petrecerea urm dup ziua de curse i era
organizat pe tema curselor, cu chelneri mbrcai ca jokeii
n hainele de mtase Brewton, joii i galbene. Fee de mas
roii erau ntinse pe mesele rotunde din salon, camerele de
primire i holurile largi. Pe mese tronau piramide din lmi
care ineau lumnri n mijloc. Poliele de deasupra
emineelor erau ncrcate cu camelii roii aezate pe straturi
de verdea iar candelabrele aveau lumnri cu un uor
miros de lmie. Listele de meniu de pe fiecare mas
anunau un meniu extravagant compus din ase feluri de
mncare, cu vinurile asortate.
Ar trebui s-i fie ruine, zise vechea prieten a lui
Sally, Emma Anson. n aceste zile, dac cineva din
Charleston ar fi destul de norocos s aib ceva bani, ar avea
de asemenea destul decen ca s nu-i fluture n fa
prietenilor, care sunt att de sraci c practic nu au ce
mnea.
tiu asta, Emma, i-i admir pentru asta, dar acum
nu-mi pas. Acesta e cntecul meu de lebd. Vreau ca
lumea s m in minte ca foarte ndrznea i mai vreau
ca oamenilor s le lipseasc petrecerile mele.
Doamna Anson se uit atent la faa pudrat cu grij i
dat cu rou.
MiIes tie?
Da. A ntors cerul i pmntul pe dos ca s-l fac pe
Camby s se mute mai repede din casa noastr. Trupele
yankee nu pleac din Charleston pn n luna martie, n
449

ciuda promisiunilor lui Hayes de anul trecut. N-a putea


suporta s nu mor n casa mea.
Sally, o s le lipseti i tu oamenilor, nu doar
petrecerile tale. Care e problema, inima?
Nu, cancerul. Problema ta e inima?
Da. De unde ai tiut?
Exist ntre noi o legtur ca ntre surori, nu crezi?
Nu se bag de seam. Vd c nu i-ai spus lui Josiah. E vesel
ca un bieel.
Balul i sptmna de curse sunt lucrurile cele mai
importante din viaa lui. M-am hotrt s-l las s-i priase.
Drag Emma, m ntreb dac brbaii notri ar putea
s se descurce fr noi.
Emma Anson rse rutcios.
O s se recstoreasc n mai puin de un an.
O nou debutant, fr ndoial. Ei bine, stafia mea o
s se afle ntre ea i Miles n noaptea nunii. Du-te i
distreaz pe cineva, Emma. Am de aranjat o afacere.
A cui?
Cotoroan iscoditoare. N-am s spun Emma, o s
ne mai vedem una pe cealalt nainte s se sfreasc. Nu-i
aa?
Pe cuvnt de onoare. Du-te, Sally, i mai vr-i nasul
n treburile altora. Eu m duc s-l smulg pe Josiah din
decolteul lui Mary Humphries.
Amestecul lui Sally n treburile altora o dezamgi.
Eti o proast, Lucy Anson, zise ea n cele din urm.
Charleston nu s-a fcut niciodat vinovat de puritanism.
Nimeni nu te-ar nvinui c ai avea o legtur cu Pinckney,
att timp ct amndoi ai fi discrei. Ca s zic aa, am auzit
nc pe cnd eram n Europa c voi doi v iubii. Dac tot e
vorba s fii suspectat c te culci cu el, atunci cel puin s
450

ai aceast plcere.
Rspunsul lui Lucy o surprinse pe femeia mai vrstnic.
A merge n mini i dezbrcat pe Meeting Street i
nu mi-ar psa de ce gndete cineva. Dar Pinckney e un om
de onoare. Andrew este vrul lui i cel mai vechi prieten.
Sunt cast pentru Pinny, pentru c el s-ar detesta dac
lucrurile ar sta altfel.
l iubeti aa de mult? Nu-i alunec niciodat ochii n
jur? Eti nc atrgtoare. Ce vrst ai?
Da, da i am treizeci i unu de ani i am ochii
acoperii.
Sally Brewton o srut.
A fi vrut s te cunosc mai bine, Lucy. mi aduci puin
aminte de mine. Am de gnd s schimb cartoanele cu nume
de pe mas i s te aez la masa mea.
Mai trziu, Sally i spuse prietenei Emma c nu trebuie
s se ngrijoreze din pricina lui Josiah.
Lucy are mult suflet, fie c admii lucrul acesta, fie el
a nu. Ea o s-l ngrijeasc cnd tu nu o s mai fii.
Sally Brewton muri n Smbta Patelui. Corpul soului
ei a fost gsit ntr-un scaun de lng pat. Acesta se otrvise
de ndat ce ea se prpdise. Au fost nmormntai
mpreun, aa cum i muriser, inndu-se de mn.
Lizzie era furioas. Nunta ei era n smbta urmtoare i
nu voia ca musafirii s o jeleasc pe Sally.
Sally nu este o persoan pe care s o jeleasc lumea,
Lizzie, i spuse Lucy. Este o persoan pe care oamenii i-o
amintesc; ea face parte din fericirea fiecruia i din
Charleston. Niciodat n-a fost asociat cu ea vreo tristee i
nici nu va fi. Acum hai s ncercm s aezm masa aceea
n cealalt parte a ferestrei.
Fceau retuurile finale ale casei pe care Lucas o
451

nchiriase pe Church Street. Era o cas foarte mic. Lucas


se dusese n cele din urm s lucreze la Tradd-Simmons i
nu-i putea permite o cas mai mare. Lui Lizzie i plcea. Ea
o numea casa ppuii. Julia le dduse cadou de nunt nite
mobil. Patul nalt cu patru stlpi cu spice de orez sculptate
delicat pe fiecare stlp, ocupa jumtate din dormitor.
Baldachinul patului atingea tavanul vechi, nclinat. Era
mult prea legat, dar lui Lizzie i plcea la nebunie. Urca pe
scunelul de lng pat apoi srea n mijlocul lui pe salteaua
de puf care arta ca un nor. i fcutul patului era amuzant
pentru ea. Avea o palet din mahon cu mner lung cu care
se btea salteaua ca s se aranjeze la loc n lenjeria
spumoas pe care Julia o brodase minunat cu ciorchini albi
de flori de glicin.
Ei ajunge, zise Lucy. Acum e mult mai bine, cred. Din
pat o s poi ajunge la mas doar dac te ntinzi puin. Poi
ine pe mas o lumnare n caz c te scoli noaptea. E mult
mai uor dect s aprinzi lampa cu gaz. i mai economic.
Verioar Lucy
Da, Lizzie?
Nu cred c ar trebui s te ntreb Vreau s spun, c
tu nu eti mama mea. Dar vreau att de mult s tiu ce o s
se ntmple. Am ntrebat-o pe Annabelle dar ea m-a privit cu
ngmfare i atottiutoare i nu mi-a spus nimic. tiu c se
ntmpl ceva important n noaptea de dup cstorie, dar
nu tiu ce.
Lucy i cut cuvintele.
N-are importan, zise Lizzie precipitat. mi pare ru
c i-am pus ntrebri stnjenitoare.
Lucy o mbria.
Nu sunt stnjenit, scumpo. Pur i simplu ncercam
s gsesc un mod s-i explic ca s poi s nelegi Cnd un
452

so i o soie se iubesc, e aa de frumos, de minunat, c nu


exist cuvinte care s exprime acest lucru. Este ceva pe care
l simi. Lucas va ti cum s fac acest lucru. Brbaii nva
astfel de lucruri. Nu trebuie s te ngrijorezi. Iubete-l mult
i triete mpreun cu el sentimentul acela magic.
Sora lui Caroline i-a spus c a durut.
E absurd. La nceput o s te simi sfioas i da,
ntr-adevr, e un moment de durere. Dar numai un moment
pe care l uii imediat pentru c eti att de fericit.
Lizzie suspin fericit:
Nu-mi pot imagina c pot s fiu mai fericit dect
sunt acum. M ciupesc n fiecare zi s vd dac e adevrat,
dac Lucas vrea ntr-adevr s se cstoreasc cu mine.
l iubeti foarte mult, nu-i aa?
Mai mult dect orice pe lumea asta. Doar ce intr n
camer i simt c mi se nmoaie picioarele.
tiu, i zise n sinea ei Lucy. Apoi cu voce tare i ddu
eu prerea s mai inspecteze o dat salonul i buctria.
Acum nu uita, zise ea, cnd servitoarea pleac la
sfritul zilei, uit-te n dulap s vezi dac papucii ei de cas
sunt acolo. Dac ei au disprut, nseamn c i ea la fel.
N-are rost s-o atepi s vin a doua zi diminea Eti
norocoas c ai gsit o fat care locuiete peste drum. N-o
s aib motiv s ntrzie i s dea vina pe tramvai.
n anii de dup rzboi, locuinele servitorilor din spatele
caselor au fost transformate n case date cu chirie populaiei
negre. Mai existau cteva, cum era i n cazul familiei Tradd,
unde locuiau servitorii casei. n cea mai mare parte, cei care
se angajau servitori preferau s lucreze ziua acolo, dar s
stea n alt parte mpreun cu familiile lor. Familia Heyward
mai avea nc o servitoare i o buctreas dar acestea
locuiau pe Tradd Street n spatele casei familiei Wilson.
453

Acum acareturile familiei Heyward erau un furnicar de copii


care se jucau n curtea din dos. Unsprezece familii locuiau
camerele unde cndva triser servitorii.
E groaznic de ncrcat, zise Lizzie uitndu-se la
camera de zi. Toat mobila e att de mare. Masa de ceai a
mtuii Julia arat ca o barj. A fi vrut s pot avea altceva
dect Chippendale. Pinckney are toat mobila aceea
Sheraton. Ar putea s fac schimb. Dac nu putem s ne
permitem nimic acum, cel puin n-ar trebui s trim cu
toate labele alea de animal. E ca i cum te-ai afla la
dispoziia animalelor slbatice.
Hei, Lizzie, nu fi nerecunosctoare. Darurile mtuii
tale sunt n stare excelent. Mobila de la Meeting Street are
nevoie de recondiionare; Solomon a ncleiat-o ct a putut
mai bine.
Nu sunt nerecunosctoare. Pe cuvnt c nu sunt.
Doar att c vreau ca totul s fie perfect. i nu uita, Lucas
vrea s mi se spun Elizabeth. Cnd o s m mrit n-o s
mai rspund la numele de feti.
Lumnrile nalte ardeau de fiecare parte a mormanelor
de crini i trandafiri iar soarele dup-amiezei se cernea prin
ferestrele galeriei. Cei doi Tradd cu capul auriu-rocat i
alturi de ei capul de culoarea aurului topit al lui Lucas,
artau n lumin ca un metal preios. Caroline i Kitty
stteau de o parte i de alta a trioului. Caroline inea
buchetul miresei, precum i buchetul ei de domnioar de
onoare. Mary Tradd Edwards plngea graios n timp ce
soul ei oficia ceremonia de cununie a fiicei sale.
Iubiii mei, ne-am strns aici cu toii n faa lui
Dumnezeu i n faa acestei congregaii, s-i unim pe acest
brbat i aceast femeie n sfnta cununie.
Lizzie, care n curnd avea s devin Elizabeth, urmrea
454

micarea buzelor lui Adam Edwards. Se temea c n starea


de fericire, de ameeal n care se afla, ar putea s uite s
rspund atunci cnd va fi rndul ei s vorbeasc. Dorea s
se uite la Lucas, dar acest lucru nu era nc permis.
Elizabeth! Lui Lizzie i se pru c tatl ei vitreg strig:
Vrei s iei n cstorie pe acest brbat i sa trii dup legile
lui Dumnezeu n legtura sfn