Sunteți pe pagina 1din 1549

1

Robin Hobb este al doilea pseudonim al


romancierei americane Margaret Astrid
Lindholm Ogden. Nscut n 1952, n
California, a crescut n Alaska i a urmat
cursurile Universitii Denver timp de un
an. La vrsta de optsprezece ani s-a
cstorit, a abandonat facultatea i s-a
mutat pe Insula Kodiak, n apropiere de
Alaska, unde a nceput s scrie i s
publice n revistele pentru copii. ntre 1983
i 1992, a semnat exclusiv cu pseudonimul
Megan Lindholm, n majoritate lucrri de
fantasy contemporan. Din 1995 a adoptat
pseudonimul Robin Hobb pentru cri de
fantasy european medieval, tradiional.
Ucenicul asasinului, romanul de debut sub
pseudonimul Robin Hobb, a fost nominalizat
pentru British Fantasy Award. Pn n 2003
crile ei se vnduser n peste un milion
de exemplare, n anul 2006, romanul Forest
Mage a obinut Premiul Endeavour.
2

ROBIN HoBB

MISIUNEA
BUFONULUI
Traducere din limba englez
Antuza Genescu
NEMIRA

Coperta: HarperCollinsPublishers Ltd


2008
Ilustraia copertei: Jackie Morris
Descrierea CIP a Bibliotecii Naionale a
Romniei
HOBB, ROBIN
Misiunea bufonului / Robin Hob; trad.:
Antuza
Genescu.
Bucureti:
Nemira
Publishing House, 2014
ISBN 978-606-579-857-l
I. Genescu, Antuza (trad.)
821.111 (73)-31 =135.1
FOOLS ERRAND
Copyright 2012 by Robin HOBB
Nemira, 2014
Redactor: Nicoleta GHEMENT
Tehnoredactor: Irina POPESCU
Lector: VIORICA DUMITRENCO
4

Tiparul executat de FED PRINT S.A.


Orice reproducere, total sau parial, a
acestei lucrri, fr acordul scris al
editorului, este strict interzis i se
pedepsete conform Legii dreptului de
autor.
ISBN 978-606-579-857-l

CUPRINS

Capitolul I CHADE FALLSTAR


Capitolul II STARLING
Capitolul III DESPRIRI
Capitolul IV VRJITOAREATMDUITOARE
Capitolul V OMUL ARMIU
Capitolul VI ANII DE LINITE
Capitolul VII INIM DE LUP
Capitolul VIII SNGE STRVECHI
Capitolul IX REGRETELE MORTULUI
Capitolul X SABIA I CHEMAREA
Capitolul XI TURNUL LUI CHADE
Capitolul XII TALISMANE
Capitolul XIV LAUREL
Capitolul XV GALETON
Capitolul XVI GHEARE
6

Capitolul XVII VNTOAREA


Capitolul XVIII SRUTUL BUFONULUI
Capitolul XIX HANUL
Capitolul XX PIETRE
Capitolul XXI DUTIFUL
Capitolul XXII ALEGERI
Capitolul XXIII PLAJA
Capitolul XXIV CONFRUNTRI
Capitolul XXV RSCUMPRAREA
Capitolul XXVI SACRIFICIUL
Capitolul XXVII LECII
Capitolul XXVIII NTOARCEREA ACAS
Capitolul XXIX RSUL BUCKKEEP
EPILOG

Pentru Ruth
i dungaii ei credincioi,
Alexander
i Crusades

Capitolul I
CHADE FALLSTAR

Este timpul roata care se nvrtete sau


dra pe care aceasta o las n urm?
Ghicitoarea lui Kelstar
A venit spre sfritul unei primveri
ploioase i mi-a adus lumea ntreag n
pragul uii. Eu aveam treizeci i cinci de
ani pe atunci. La douzeci, considerasem
c un brbat care a mplinit o asemenea
etate e deja n pragul senilitii. Acum ns
mi se prea c nu-i nici tnr, nici btrn,
ci ntre dou vrste. Nu mai aveam scuza
tinereii necoapte, dar nici suficient de
btrn nu eram ca s m consider un
excentric. De multe ori, nu tiam ce s cred
despre mine nsumi. Cteodat mi se prea
10

c viaa dispare ncet n urma mea, ca nite


dre splate de ploaie, iar eu eram
dintotdeauna brbatul tcut care-i duce
existena tears ntr-o colib aflat ntre
pdure i mare.
n dimineaa aceea stteam n pat,
ascultnd sunetele care-mi aduceau, din
cnd n cnd, pace n suflet. Lupul rsufla
regulat lng focul care trosnea lene n
cmin. L-am cercetat cu Harul pe care-l
mprteam amndoi i i-am atins uor
gndurile adormite. Visa c alearg pe
pante line i nzpezite, n mijlocul unei
haite.
Pentru Ochi ntunecai era un vis fr
cuvinte, rece, desfurat cu repeziciune. Mam retras pe nesimite, lsndu-l s viseze
n linite mai departe.
n
spatele
ferestrei
mele,
psrile
ntoarse la cuiburi se ntreceau n ciripit.
Btea un vnt uor i, de cte ori scutura
copacii, crengile slobozeau pe iarba jilav
11

stropii de ploaie adunai peste noapte.


Patru dintre arbori erau mesteceni albi.
Fuseser nite puiei amri cnd i
plantasem. Acum, coroana lor aerisit
arunca umbre discrete printre razele
luminoase n faa ferestrei dormitorului
meu. Am nchis ochii, simind parc
tremurul luminii pe pleoape. Nu voiam s
m scol, nu nc.
mi fusese ru cu o sear nainte i nu
avusesem pe nimeni lng mine. Biatul
meu, Hap, o pornise haihui cu Starling cu
vreo trei sptmni n urm i nu se
ntorsese nc. Nu-l puteam condamna.
Traiul meu retras i cenuiu ncepea s-i
apese umerii tineri. Povetile lui Starling
despre viaa de la Buckkeep, nflorite cu
harul ei de menestrel, i trezeau n
nchipuire imagini prea viu colorate ca s le
ignore. Aa c mi-am clcat pe inim i am
lsat-o s-l duc n vacan la Buckkeep,
ca s vad cu ochii lui cum e Festivalul
12

Primverii, s mnnce o prjitur cu


glazur din semine de carris, s vad un
teatru de ppui, poate chiar s srute o
fat. Hap trecuse de vrsta la care se
mulumea cu mese regulate i un pat cald.
mi tot spuneam i eu c venise vremea s-l
eliberez, s-l fac ucenicul unui tmplar sau
al unui dulgher priceput. Avea nclinaie
spre asemenea activiti i, cu ct mai
repede se apuca un tnr s nvee o
meserie, cu att o prindea mai bine. Dar
nc nu eram pregtit s-l las s plece.
Deocamdat, m bucuram de o lun de
pace i singurtate i-mi aduceam aminte
cum e s m ocup singur de treburi. Ochi
ntunecai i cu mine ne ineam companie
unul altuia. Ce altceva s-mi trebuiasc?
Cu toate acestea, nici n-au ieit bine pe
u Starling i Hap, c a i nceput s m
apese linitea din cocioaba mea. Emoia
biatului la gndul plecrii semna prea
mult cu propriile mele sentimente dinainte
13

de Festivalul Primverii sau alte srbtori


asemntoare. Teatrul de ppui, prjiturile
cu semine de carris i srutatul fetelor mi
strneau amintiri vii, pe care le crezusem
nbuite cu mult timp n urm. Poate c
tocmai amintirile acelea mi aduceau i
visele prea intense ca s le pot trece cu
vederea. M trezisem deja de dou ori
transpirat i tremurnd tot, cu muchii
ncordai. Trecuser ani buni de cnd nu
mai fusesem att de agitat, dar, de patru
ani ncoace, vechea mea obsesie revenise.
n ultima vreme, venea i pleca dup un
tipar pe care nu reueam s-l desluesc.
Era ca i cum vechiul Meteug m chema
i ncerca s m scoat din pacea i
singurtatea mea. Zilele care, pn atunci,
mi trecuser toate la fel, ca mrgelele pe
a, erau acum tulburate de chemarea lui.
Uneori, foamea de Meteug m rodea aa
cum roade cancerul carnea sntoas.
Alteori, doar cteva nopi la rnd visam c
14

tnjesc dup el. Dac biatul meu ar fi fost


acas, probabil c m-a fi putut scutura de
Meteugul care trgea de mine. Dar nu
era, aa c, cu o sear nainte, am cedat
dependenei struitoare strnite de vise.
Am cobort pe rmul nalt i abrupt, m-am
aezat pe bncua cioplit de biat pentru
mine i mi-am trimis magia s rtceasc
peste valuri. Ochi ntunecai a stat un timp
lng mine, aruncndu-mi o veche privire
mustrtoare. Am ncercat s-l ignor.
Nu-i mai ru dect ncpnarea cu
care sci tu porcii spinoi, i-am atras
atenia.

Dar c ghimpii lor se pot scoate. Ceea ce


te neap pe tine intr adnc n carne i-o
face s putrezeasc. Ochii lui ptrunztori
priveau dincolo de mine
mprtit remarcile tioase.

cnd

mi-a

De ce nu te duci s vnezi un iepure?


L-ai trimis de-acas pe biat, cu arcul lui.
Ai putea s-l hituieti singur, s tii.
15

Intr-o vreme, aa fceai.

ntr-o vreme, veneai cu mine la vntoare.


De ce nu vii i acum, n loc s rtceti
aiurea cu mintea? Cnd vei accepta c nu e
nimeni care s te aud?
Pur i simplu trebuie s ncerc.
De ce? Nu i-e suficient tovria mea?
Ba da. ntotdeauna mi-a fost. Mi-am
deschis mai mult mintea, lsnd-o n voia
Harului care ne lega, i-am ncercat s-l fac
s simt cum trage Meteugul de mine.

M cheam magia, nu eu sunt de vin.


Alung-o. Nu vreau s vd aa ceva. Iar
cnd mi-am nchis pentru el partea aceea
din mine, m-a ntrebat ndurerat: N-o s ne

lase niciodat n pace?


N-am tiut ce rspuns s-i dau. Dup o
vreme, s-a culcat pe burt, i-a pus botul
mare pe labe i-a nchis ochii. tiam c
avea s rmn pe loc, pentru c se temea
pentru mine. Cu dou ierni n urm,
czusem prad Meteugului de dou ori,
16

consumnd atta energie fizic, nct nu


mai fusesem n stare s m trsc singur n
colib. Ochi ntunecai trebuise s-l aduc
pe Hap de ambele di. Acum ns eram
doar noi doi.
tiam c e o prostie ce fac, c nu are
rost. tiam, de asemenea, c nu m pot
opri. Ca un om lihnit de foame care
mnnc iarb ca s-i umple golul
chinuitor din stomac, tot aa mi ntindeam
i eu Meteugul ctre vieile pe care
reueam s le ating. Le mngiam
gndurile i-mi potoleam temporar setea
care-mi amplifica senzaia de pustiu. tiam
cte ceva despre familia ieit la pescuit
ntr-o zi cu vnt. Aflam despre temerile
cpitanului a crui corabie ducea o
ncrctur mai grea dect trebuia. Pe
secundul de pe aceeai ambarcaiune l
ngrijora brbatul cu care voia s se mrite
fiica lui; era un tip plcut la vedere, dar
nfiarea nu-i compensa lenea. Musul i
17

blestema nenorocul: n-aveau s ajung la


Buckkeep la timp ca s prind Festivalul
Primverii. N-avea s mai gseasc dect
ghirlande vetejite prin rigole. Aa era el,
un mare ghinionist.
ntr-o mic msur, aflarea acestor
lucruri m distrgea de la ale mele. mi
aducea aminte c lumea era mai mare
dect cei patru perei ai colibei mele, chiar
dect grdina mea. Dar nu era ca atunci
cnd exersam cu adevrat Meteugul. Nu
se putea compara cu momentul acela de
mplinire, cnd minile se unesc i simi
lumea ca un ntreg, ca o entitate n care
propriul tu corp nu-i mai mare dect un
grunte de praf.
Colii fermi ai lupului, nfipi n ncheietura
mea, mi-au tulburat concentrarea. Gata.

Ajunge. Dac leini, o s-i petreci noaptea


n frig i umezeal. Eu nu sunt biatul, s te
trsc pe picioare. Hai odat.
M-am ridicat, la nceput vznd negru cu
18

coada ochiului. Ameeala mi-a trecut, dar


nu i apsarea din suflet. L-am urmat pe lup
napoi prin ntuneric, printre copacii din
care curgeau stropi de ploaie, pn acas,
unde focul ardea slab n cmin, iar
lumnrile
licreau
pe
mas.
Mi-am
pregtit ceai din scoar de spiridu, negru
i amar, tiind c nu va face dect s m
ntristeze, dar i c-mi va alunga durerea de
cap. Mi-am consumat energia dat de
scoara de copac descriind pe un sul de
pergament ce este jocul cu pietre i cum se
joac. ncercasem de mai multe ori s scriu
un tratat despre el, dar renunasem, lipsit
de speran. Putea fi nvat doar jucnd,
mi zisesem. De data asta, am completat
textul cu un set de ilustraii, ca s art cum
decurge de obicei o partid. n zori, cnd
am lsat treaba la o parte, mi s-a prut cea
mai proast dintre ncercrile mele din
ultimul timp. M-am culcat dimineaa
devreme, nu seara trziu.
19

M-am trezit la jumtatea dimineii. n


colul ndeprtat al curii, ginile scurmau
i cotcodceau. Cocoul a cntat o singur
dat. Am gemut. Ar trebui s m ridic din
pat, s strng oule din cuibar i s arunc o
mn de grune ortniilor, ca s le
potolesc. Grdina tocmai nverzea. Deja
trebuia s-o cur de buruieni. i ar fi bine s
replantez stratul de fesc pe care-l
mncaser viermii. Ateptau s fie culei i
stnjeneii violei, ct erau n floare; ultima
oar cnd am ncercat s fac cerneal din
ei, n-am reuit, dar voiam s mai ncerc o
dat. Trebuia s tai lemne i s le
stivuiesc. S fierb terciul de ovz, s cur
cminul. i s m urc n frasin, deasupra
coteului, ca s tai creanga rupt, pn nu
vine vreo furtun s-o drme peste psret.

Ar trebui s mergem i la ru, s vedem


dac au aprut petii tineri. Ne-ar prinde
bine nite pete proaspt, i adug Ochi
ntunecai propriile gnduri la ale mele.
20

Anul trecut era s mori dup ce-ai mncat


pete stricat.
Cu att mai mult zic s mergem acum, ct
sunt proaspei i sltrei. Te-ai putea ajuta
de sulia biatului.
Ne-am uda din cap pn-n picioare i-am
nghea.
Mai bine ud i zgribulit dect flmnd.
M-am ntors pe partea cealalt i m-am
culcat la loc. i ce dac o s fiu lene ntr-o
diminea? Cine-ar afla i cui i-ar psa?
Ginilor? Mi s-a prut c s-au scurs doar
cteva minute cnd lupul i-a trimis
gndurile spre mine.

Frate, trezete-te. Vine un cal ciudat.


Somnul mi-a srit ntr-o clip. Raza oblic
de lumin care-mi btea n fereastr mi-a
artat c trecuser cteva ceasuri bune. Mam ridicat, mi-am tras repede o hain peste
cap i mi-am nclat pantofii de var. De
fapt, erau doar nite tlpi care se prindeau
de glezn cu barete de piele. Mi-am dat la o
21

parte prul de pe obraz. M-am frecat la


ochi.
Du-te i vezi cine e, l-am rugat pe Ochi
ntunecai.

Vezi tu singur. Aproape c-a ajuns la u.


Nu ateptam pe nimeni. Starling venea de
trei sau patru ori pe an i sttea cteva
zile. M punea la curent cu brfele i-mi
aducea hrtie de calitate i vin bun, dar ea
i Hap nu aveau s se ntoarc prea curnd.
Rareori m vizita altcineva: Baylor, care-i
avea csua i porcii n valea vecin, dar el
n-avea cal. Un meter bun la toate venea
de dou ori pe an. Prima oar dduse peste
mine ntmpltor, pe timp de furtun, cnd
calul lui se lovise la picior. Vzuse luminia
din coliba mea i se abtuse de la drum. De
atunci, m-au mai vizitat i ali cltori, n
aceeai situaie. Meterul cioplise o pisic
ncolcit pe o bucat de lemn semn de
cas ospitalier i-o agase ntr-un
copac, la marginea drumului care ducea la
22

coliba mea. l vzusem, dar l lsasem


acolo, ca s-mi mai bat i mie cineva la
u din cnd n cnd.
Aa c vizitatorul acesta trebuia s fie un
cltor rtcit sau un negustor ostenit de
drum. Mi-am zis cu bucurie c un musafir
m va distrage de la griji, dar n-am reuit
s m conving.
Am auzit calul oprindu-se afar, apoi
zgomot de clre care descalec.
E Cenuiul, mri gros lupul.
Mi-a stat inima n loc. Am deschis ua
ncet, chiar cnd btrnul se pregtea s
bat. M cercet din priviri, apoi i li
buzele ntr-un zmbet.
Fitz, dragul meu biat! O, Fitz!
Vru s m mbrieze. n prima clip, nam schiat niciun gest, incapabil s m
mic. Nu tiam ce simt. Faptul c btrnul
meu mentor m gsise dup atia ani m
speria. Trebuia s mai existe un motiv, nu
era doar dorina lui de a m revedea. Dar m23

a ncercat i imboldul acela pe care-l simi


n faa unei rude, interesul pe care Chade l
strnise n mine dintotdeauna. n copilria
mea, la Buckkeep, m chema la el n tain,
n toiul nopii, obligndu-m s urc scrile
ascunse ctre vizuina lui din turnul de
deasupra camerei mele. Acolo i amesteca
otrvurile
i
m
nva
meteugul
asasinilor, legndu-m de el pentru toat
viaa. Inima mi btea mai repede ori de
cte ori deschidea ua secret. n ciuda
anilor trecui i a suferinei pe care-am
ndurat-o, Chade avea acelai efect asupra
mea. Tainele i promisiunea aventurii se
ineau scai de el.
Aa c m-am pomenit c ntind minile ca
s-i cuprind umerii ncovoiai i s-l strng
n brae. Din slab cum fusese, acum era i
mai sfrijit, mai osos dect atunci cnd l-am
cunoscut. Dar acum eu eram pustnicul
mbrcat n straie ponosite, din ln
cenuie, iar el purta pantaloni mulai, de un
24

albastru regal, i o vest de aceeai


culoare, cu inserii verzi, care-i luau ochii.
Avea bocanci din piele neagr, asortai cu
mnuile. Mantia sa verde se potrivea cu
inseriile din vest i era cptuit cu
blan. La guler i la manete i flutura
dantel alb. Cicatricele de care se
ruinase altdat, i care-l obligaser s se
ascund, deveniser mici puncte palide pe
obrazul lui mbtrnit. Prul alb i atrna pe
umeri i i se ondula pe frunte. Avea cercei
cu smaralde, iar n mijlocul benzii argintii
pe care o purta lipit de gt strlucea
aceeai piatr preioas.
Vznd c-i admir vemintele splendide,
btrnul asasin mi zmbi ironic.
Sftuitorul reginei trebuie s se
mbrace pe msura funciei, dac e s
primeasc respectul pe care l merit i el,
i ea, atunci cnd stau de vorb.
neleg, am murmurat, apoi, cnd mi-a
revenit glasul, am adugat: Dar intr, te
25

rog, intr. M tem c biata mea csu nu e


pe msura celor cu care sunt sigur c te-ai
obinuit, dar eti bine-venit n ea.
N-am venit s discutm despre cum
arat casa ta, biete. Am venit s te vd.
Biete? am ntrebat n oapt,
zmbindu-i i poftindu-l nuntru.
Da, pi Pentru mine asta vei fi
ntotdeauna. E unul din avantajele vrstei,
pot s spun oricui cum mi place i nimeni
nu ndrznete s m contrazic. A, vd c
mai ai lupul. Ochi ntunecai, nu? Ai
mbtrnit i tu. Hai, vino-aici, biete,
bravo! Fitz, vrei s te ocupi de calul meu?
Am stat n a toat dimineaa, iar noaptea
trecut am tras la un han mizerabil. Am
cam nepenit. i adu-mi i desagii nuntru,
dac nu te superi. Mulumesc.
Se aplec i-l scrpin pe lup pe urechi,
cu spatele la mine, convins c m voi
supune. Eu am zmbit i m-am supus. Iapa
neagr pe care o clrea era un animal
26

frumos, prietenos i blnd. E ntotdeauna o


plcere s te ocupi de asemenea animale.
I-am dat s bea ct ap a vrut, am hrnit-o
cu grune pentru gini i am dus-o n
padocul poneiului, acum gol. Desagii pe
care i-am crat n cas erau grei, iar dintrunul se auzea un pleoscit promitor.
L-am gsit pe Chade aezat la masa de
scris, studiindu-mi hrtiile ca i cnd ar fi
fost ale lui.
A, iat-te! Mulumesc, Fitz. sta e jocul
pietrelor, nu? Cel pe care l-ai nvat de la
Kettle, ca s te ajute s nu te gndeti la
Drumul Meteugului? E fascinant. A vrea
s-mi dai mie notiele cnd ai terminat cu
ele.
Dac vrei, am murmurat.
M-a
cuprins
o
uoar
stnjeneal.
Pomenea cuvinte i nume pe care le
ngropasem demult i nu voiam s le tulbur.
Kettle. Drumul Meteugului. Le-am alungat
napoi n trecut.
27

Nu m mai cheam Fitz, am spus


amabil. Acum sunt Tom Badgerlock1.
Poftim?
Mi-am pipit cicatricea, dunga alb din
pr.
Din cauza asta. Oamenii in minte
numele. Le spun c m-am nscut cu o
dung alb pe cap i de-asta m-au botezat
prinii mei aa.
neleg, spuse Chade pe un ton neutru.
Da, e logic i nelept. Se ls pe sptarul
scaunului de lemn, fcndu-l s scrie.
Am nite rachiu n desagi, dac ne dai cni
din care s-l bem. i nite turte cu ghimbir
fcute de btrna Sara M ndoiesc c te
atepi din partea mea s mai in minte ct
de mult i plac. Cred c s-au cam turtit, dar
gustul conteaz.
Lupul se ridicase deja n capul oaselor.
1 Tom Dung-de-Bursuc, nume ales de Fitz
datorit asemnrii cicatricei lui cu dungile
albicioase de pe botul bursucului (n. tr.).
28

Veni i-i puse botul pe marginea mesei.


Art cu el spre desagi.
Deci Sara mai e buctreas la
Buckkeep? am ntrebat, cutnd dou cni
neciobite.
Pe mine nu m deranja, ns musafirului
meu nu-mi venea s-i dau s bea dintr-o
can spart.
Chade abandon studiul i se aez la
masa de buctrie.
Pi, nu prea mai e. O dor gleznele alea
btrne dac st prea mult n picioare. Are
un scaun tapiat uria, aezat pe-o
platform, ntr-un col din buctrie. Deacolo supravegheaz toat activitatea.
Gtete ce-i place, plcintele alea grozave,
turte condimentate i dulciuri. Un tinerel pe
nume Duff face toat mncarea de peste zi
acum.
Vorbind, ncepu s despacheteze. Scoase
dou sticle de rachiu de Sandsedge.
Uitasem de cnd nu mai pusesem ultima
29

oar gura pe aa buntate. Aprur i


turtele cu ghimbir, cam flecite, cum
spusese Chade. Lsaser frmituri pe
ervetul n care fuseser nvelite. Lupul
meu le adulmec ndelung, apoi ncepu s
saliveze.
Vd c i lui i plac, remarc Chade i-i
arunc una.
Ochi ntunecai o prinse i plec s-o
molfie pe covoraul din faa cminului.
Desagii se golir repede i de celelalte
comori. Un teanc de hrtie fin, climri cu
cerneal albastr, roie i verde. O
rdcin de ghimbir, gata s dea rod, numai
bun de sdit pentru var. Cteva pachete
de condimente. O roat de cacaval, un
adevrat lux pentru mine. Iar ntr-un mic
scrin de lemn nite obiecte att de
familiare, nct m speriau. Lucruoare pe
care le crezusem pierdute de mult. Un inel
care aparinuse prinului Rurisk, din
Regatul Munilor. Vrful de sgeat care-i
30

strpunsese pieptul i din cauza cruia


fusese la un pas de moarte. O cutiu
cioplit din lemn, pe care o lucrasem cu
mna mea cu ani n urm, ca s am unde
s-mi in otrvurile. Am deschis-o. Era
goal. Am acoperit-o la loc i-am pus-o pe
mas. M-am uitat la Chade. Nu era doar
btrnul care venise s m vad. Aducea
cu el tot trecutul meu, aa cum o femeie i
trage dup ea trena brodat. Cnd l-am
invitat s intre n cas, am invitat i lumea
mea veche odat cu el.
De ce? l-am ntrebat cu glas optit. De
ce m-ai cutat dup atia ani?
Pi i trase un scaun i se aez cu
un oftat. Destup rachiul i turn n dou
cni. Dintr-o mie de motive, continu el. Lam vzut pe biatul tu cu Starling. Am
tiut imediat cine e. Nu c ar semna cu
tine, aa cum nici Nettle nu seamn cu
Burrich. Dar are gesturile tale. Se d puin
napoi ca s judece mai bine un lucru, cu
31

capul lsat ntr-o parte, nainte de-a hotr


dac s-l fac sau nu. Mi-a adus att de
bine aminte de tine la vrsta lui, nct
Ai vzut-o pe Nettle, l-am ntrerupt cu
glas calm, dar nu ntrebtor.
Bineneles, mi-a rspuns, la fel de
calm. Vrei s afli cte ceva despre ea?
N-aveam
ncredere.
Prudena
mea
dintotdeauna m ndemna s nu m art
foarte interesat de fat. Dar aveam
presimirea, orict de vag i scurt, c
Nettle, fata mea, pe care nu o vzusem
niciodat, dect n viziunile mele, era
motivul vizitei lui Chade. M-am uitat la can
i m-am ntrebat ct de bine e s beau
rachiu la dejun. Apoi m-am gndit iar la
Nettle,
fiica
bastard
pe
care
o
abandonasem, fr voia mea, nainte de-a
se nate. Am sorbit din rachiu. Uitasem ct
de fin era cel de Sandsedge. Cldura lui mi
s-a rspndit prin corp la fel de repede ca
poftele trupeti n tineree.
32

Chade s-a milostivit de mine, adic nu m-a


obligat s-mi recunosc interesul cu glas
tare.
Seamn mult cu tine, adic e slab
scndur, dar ca fetele, mi spuse, apoi
zmbi, vznd c m zbrlesc. Ciudat, ns,
seamn tot mai mult cu Burrich. A
mprumutat mai multe din gesturile i
obiceiurile lui dect oricare din cei cinci
biei ai si.
Cinci! am strigat uimit.
Chade mi zmbi.
Cinci, i toi la fel de respectuoi i de
supui fa de tatl lor pe ct i-ar dori
orice brbat. Nettle nu-i aa nici pe
departe. A nvat s-i nspreasc
privirea la fel ca Burrich i se uit urt la el
ori de cte ori se ncrunt el la ea. Adic
rareori. Nu zic c-i preferata lui, dar cred
c, tocmai pentru c-l nfrunt, i intr n
graii mai iute dect toi bieii la un loc,
cu tot respectul lor sincer. E nerbdtoare
33

ca Burrich i, tot ca el, tie ce-i bine i ce-i


ru. i e ncpnat ca tine, dar poate c
asta tot de la Burrich a nvat-o.
Deci l-ai vzut pe Burrich?
Burrich m crescuse, iar acum mi
cretea fata, ca i cnd ar fi fost a lui. Se
nsurase cu femeia pe care, chipurile, o
prsisem. Amndoi m credeau mort. i
vzuser de via fr mine. Auzind veti
despre ei, m ncerca un sentiment
amestecat, de durere i afeciune. I-am
alungat gustul cu rachiu de Sandsedge.
Ar fi fost imposibil s-o vd pe Nettle
fr s-l vd pe Burrich. O pzete stranic,
ca un tat adevrat. Lui i merge bine.
chiopteaz la fel ca nainte, dar merge
rareori pe jos, aa c nu-l deranjeaz prea
mult. Cai, cai i iari cai. Chade i drese
glasul. tii c regina i cu mine ne-am
ngrijit
ca
mnjii
Rocovanului
i-ai
Cenuiei s ajung la el? Burrich triete
de pe urma lor. Iapa pe care ai deeuat-o,
34

Ember2, de la el o am. Acum i antreneaz


cai, nu doar i crete. Nu va fi niciodat un
om bogat, pentru c, imediat ce face un
ban, cumpr un cal sau un alt teren de
punat. Dar, cnd l-am ntrebat cum o
duce, mi-a rspuns: Binior.
Ce i-a spus cnd te-ai dus la el? am
vrut s tiu, mndru c puteam vorbi fr
s-mi pierd glasul de emoie.
Chade mi zmbi din nou, dar am simit o
umbr de mhnire n zmbetul lui.
Dup ce i-a trecut ocul, a fost foarte
politicos i primitor. Iar a doua zi,
diminea, cnd m-a condus la iapa mea,
neuat de unul din gemenii lui, cred c de
Nim, mi-a promis, ct se poate de calm, c,
dac m apropii de Nettle, mi face de
petrecanie. Mi-a vorbit cu prere de ru,
dar ct se poate de sincer. Nu m-am ndoit
de adevrul vorbelor lui, aa c nu vreau s
le aud i de la tine.
2 Tciune (n. tr.).
35

Fata tie c Burrich nu e tatl ei? Dar


despre mine tie ceva?
ntrebrile mi rsreau n minte una dup
alta. Le-am pus fru. M enerva nerbdarea
cu care le rostisem pe cele dinti, dar nu
m-am putut abine. Era ca dependena de
Meteug foamea aceasta de a afla, n
sfrit, lucruri dup care tnjeam de atia
ani.
Chade ntoarse privirea i sorbi din
rachiu.
Nu tiu. i spune tati. l iubete la
nebunie, necondiionat. Da, l contrazice de
multe ori, dar n treburi mrunte, nu-l
sfideaz pe el, ca tat. ns relaia cu
mama ei e cam furtunoas. Pe Nettle n-o
intereseaz nici albinele, nici lumnrile,
dei Molly ar vrea ca fata ei s-i calce pe
urme. Dup ct de ncpnat e Nettle,
cred c Molly va trebui s se mulumeasc
dac un fiu sau doi i vor prelua
meteugul. Privi spre fereastr. Nu i-am
36

pomenit numele cnd era Nettle de fa.


Mi-am rsucit cana n palm.
Dar ce anume o intereseaz?
Caii. oimii. Sbiile. La cincisprezece
ani, m ateptam s-o aud mcar pomenind
de biei, dar se pare c nu-i pas de ei.
Poate c nu s-a trezit nc femeia din ea
sau poate c are prea muli frai ca s-i
fac iluzii romantice n legtur cu bieii.
Ar vrea s fug la Buckkeep i s se
nroleze n compania grzilor. tie c
Burrich a fost eful grjdarilor acolo
cndva. Unul din motivele pentru care mam dus la el a fost i faptul c regina
Kettricken i-a oferit iari postul. Burrich la refuzat. Nettle nu nelege de ce.
Eu, da.
i eu. Dar i-am spus c i-a putea gsi
un loc lui Nettle acolo, dac el nu vrea s
vin napoi. Fata ar putea s fac pe pajul
pentru mine, dac nu altceva, dei sunt
sigur c reginei Kettricken i-ar plcea s-o
37

aib n preajma ei. Las-o i pe fat s vad


cum se triete n turn i la ora, s guste
viaa de la curte, i-am spus lui Burrich. El
ns m-a refuzat imediat i s-a simit
aproape jignit de propunerea mea.
Fr s vreau, am respirat uurat. Chade
mai lu o nghiitur de rachiu i-i ndrept
privirea asupra mea. Atepta. tia la fel de
bine ca mine ce aveam de gnd s-l ntreb.
De ce? De ce l-a cutat pe Burrich, de ce sa oferit s-o duc pe Nettle la Buckkeep?
Am but i eu din rachiu i l-am analizat pe
btrn. mbtrnise, da, ns nu aa cum
mbtrnesc alii. Prul i albise complet,
dar ochii lui verzi strluceau parc mai
puternic pe sub uviele de culoarea
zpezii. M-am ntrebat ct efort depunea ca
s nu se cocoeze de tot, ce leacuri bea ca
s-i prelungeasc vlaga oaselor i cum
trebuia s plteasc pentru ele. Era mai n
vrst dect regele Shrewd, iar Shrewd
murise de ani buni. Era bastard regesc, la
38

fel ca mine, dar, spre deosebire de mine,


prea s prospere de pe urma intrigilor i-a
conflictelor. Eu fugisem de curte i de tot
ce inea de ea. El preferase s rmn, s
devin
indispensabil
pentru
nc
o
generaie din neamul Farseer.
Aa Patience ce mai face?
Mi-am ales ntrebarea cu grij. Vetile
despre soia tatlui meu circulau peste tot,
tiam mai multe dect voiam, ns m
puteam folosi de rspunsul lui Chade ca s
m apropii de ceea ce voiam s aflu cu
adevrat.
Lady Patience? N-am mai vzut-o de
cteva luni. Dac m gndesc bine, cred c
a trecut chiar un an. St la Tradeford, tii?
Ea conduce treburile acolo, i nc destul
de bine. Ciudat, dac stai s judeci mai
adnc. Cnd a fost regin de-adevrat i s-a
cstorit cu tatl tu, n-a ieit n eviden
niciodat. Cnd a rmas vduv, s-a
mulumit s fie excentrica Lady Patience.
39

Dar, cnd toi ceilali au fugit, a ajuns


regin la Buckkeep, chiar dac nu purta
titlul acesta. Kettricken a fost neleapt i
i-a druit un domeniu care s fie numai al
ei, pentru c n-ar fi putut rmne la
Buckkeep altfel dect ca regin.
i prinul Dutiful3?
Seamn leit cu tatl lui, mi rspunse
Chade, cltinnd din cap.
L-am urmrit cu atenie, netiind cum s-i
interpretez cuvintele. Ce i ct tia? Vorbi
mai departe, ncruntat.
Regina trebuie s-i mai slbeasc frul.
Lumea vorbete despre el ca despre
Chivalry, tatl tu. Cinstit pn n pnzele
albe, aa spun oamenii i m tem c au
dreptate.
I se schimbase puin tonul.
De ce? am ntrebat ncet.
Chade mi zmbi ca i cnd ar fi vrut s se
3 ndatoritor (n. Tr.).
40

scuze.
n ultima vreme, n-a prea fost n apele
lui. E un singuratic de felul lui, dar asta
pentru c-i singurul prin. A fost mereu
nevoit s nu uite cine este, s aib grij s
nu prefere pe cineva n locul altcuiva. Dar,
de-un timp ncoace, s-a cam ntunecat la
fa. E distras i plin de toane, att de prins
cu propriile gnduri, nct las impresia c
habar n-are ce se petrece cu vieile celor
din jur. Nu e nepoliticos, nici nepstor, cel
puin nu intenionat. Dar
Ci ani are, paisprezece? Nu mi se
pare prea diferit de Hap, mai ales n ultima
vreme. La fel gndesc i eu despre el. C
trebuie s-i mai slbesc frul. E vremea s
ias n lume i s afle lucruri noi i de la
altcineva, nu doar de la mine.
Chade ncuviin.
Cred c ai perfect dreptate. Regina
Kettricken i cu mine am luat aceeai
hotrre cu privire la prinul Dutiful.
41

Din tonul lui, am bnuit c tocmai


czusem n la.
Serios? am ntrebat, cu precauie.
Serios?
m
maimuri
Chade,
aplecndu-se i turnndu-i nc o porie de
rachiu n can. Zmbi larg, artndu-mi c
jocul se sfrise. Da, ai ghicit, fr ndoial.
Am vrea s te ntorci la Buckkeep i s-l
nvei pe prin Meteugul. i pe Nettle,
dac Burrich poate fi convins s-i dea
drumul i dac fata are vreo nclinaie
pentru asta.
Nu.
Am refuzat imediat, nainte de-a m lsa
amgit. Nu tiu ct de categoric a sunat
rspunsul meu. Nici n-a venit bine Chade cu
ideea, c mi s-a i trezit gustul pentru ea.
Era rspunsul, rspunsul att de simplu,
primit dup atia ani de ateptare.
Instruiete un nou grup de oameni s
foloseasc Meteugul. tiam c Chade
pstrase manuscrisele i tbliele despre
42

magia Meteugului. Maestrul Galen, apoi


prinul Regal le ascunseser de noi cu muli
ani n urm. Dar acum puteam studia i
nva mai multe. Pe deasupra, i puteam
nva i pe alii; nu aa cum procedase
Galen, ci ntr-un mod corect. Prinul Dutiful
ar avea un grup de oameni care s-l ajute i
s-l protejeze, iar eu n-a mai fi singur. Ar
avea cine s-mi rspund atunci cnd mi-a
trimite gndurile s rtceasc printre ale
altora.
i m-ar cunoate amndoi copiii mei, ca
om, chiar dac nu ca tat.
Chade
era
la
fel
de
viclean
ca
ntotdeauna. Probabil c mi-a simit
nesigurana. Mi-a lsat refuzul s pluteasc
n aer. i inea cana cu ambele mini. I-a
aruncat o privire, amintindu-mi, dureros, de
Verity. Apoi s-a uitat din nou la mine, ochii
lui verzi ntlnindu-i pe ai mei. N-am citit
nicio urm de ezitare n ei. Nu mi-a pus
ntrebri, nu mi-a cerut nimic. N-a trebuit
43

dect s atepte.
Faptul c-i cunoteam tactica nu m
proteja de ea.
tii bine c nu pot. tii i de ce.
Nu-i chiar aa, mi replic, scuturnd
uor din cap. De ce s i se refuze prinului
Dutiful dreptul cu care s-a nscut n neamul
Farseer? Sau lui Nettle, complet, pe un
ton ceva mai moale.
Dreptul din natere? Am rs amar. Mai
degrab o boal de familie, Chade. E ca o
foame, iar cnd eti nvat cum s i-o
potoleti, se transform n dependen. O
dependen care, pn la urm, poate s
devin suficient de puternic nct s te
ndrepte pe drumuri care duc dincolo de
Regatul Munilor. Ai vzut ce s-a ntmplat
cu Verity. Meteugul l-a devorat. L-a
folosit n propriile scopuri; i-a cioplit
dragonul i s-a revrsat n el. A salvat cele
ase Ducate. Dar, chiar dac n-ar fi existat
Corbiile Roii cu care s ne batem, Verity
44

tot s-ar fi dus n muni, pn la urm. l


chema locul. E sfritul predestinat al
oricrui om deprins cu Meteugul.
i neleg temerile, mrturisi Chade.
Totui, consider c greeti. Cred c Galen
i-a insuflat deliberat frica asta. i-a pus
limite
i
te-a
nfricoat.
Am
citit
manuscrisele
despre
Meteug.
N-am
descifrat tot ce scrie n ele, ns am neles
c nu nseamn o simpl comunicare la
distan.
Cu
ajutorul
lui,
se
poate
mbunti sntatea i se poate prelungi
viaa. Crete puterea de convingere.
Instruirea ta Nu tiu ct de departe a
mers, dar pun prinsoare c Galen te-a
nvat ct de puin a putut.
Simeam n vocea btrnului cum prinde
tot mai mult curaj.
Meteugul presupune multe, mult mai
multe. n unele manuscrise scrie c se
poate folosi ca mijloc de tmduire, nu
numai ca s se afle de ce sufer un lupttor
45

rnit, ci i s ajute la vindecarea rnilor. Un


om care cunoate bine Meteugul vede
prin ochii altora, aude ceea ce aude i
simte altul. i
Chade.
Blndeea din vocea mea l-a fcut s
tac. M nfuriasem cnd recunoscuse c
citise manuscrisele. N-avea dreptul, mi-am
zis, dar am neles c, dac regina i le-a dat
lui s le citeasc, atunci avea tot dreptul.
Cine altul, dac nu el? Nu mai exista niciun
maestru
al
Meteugului.
Neamul
binecuvntat
cu
aceast
abilitate
dispruse. Nu, nu dispruse, l omorsem
eu. i ucisesem, unul dup altul, pe toi cei
pricepui la Meteug din ultimul grup
format
la
Buckkeep.
Se
dovediser
necredincioi regelui lor, aa c i
omorsem i pe ei, i magia lor. Jumtatea
raional din mine tia c era mai bine ca
magia s nu fie renviat.
Nu sunt maestru al Meteugului,
46

Chade. Nu e numai faptul c am cunotine


incomplete despre Meteug, ci i c
talentul meu vine i pleac. Dac ai citit
manuscrisele, atunci sunt sigur c ai aflat
singur sau ai auzit de la Kettricken c
folosirea scoarei de spiridu e cel mai ru
lucru pe care-l poate face un om deprins cu
Meteugul. Ii drmuiete sau i omoar
talentul. Am ncercat s n-o utilizez
deoarece m tulbur efectul pe care l are
asupra mea. Dar pn i depresia indus de
ea e mai bun dect foamea de Meteug.
Cteodat, cnd nu mai tiam cum s-mi
alung pofta de Meteug, am but ceai din
scoar de spiridu zile la rnd. Am ntors
capul, ca s nu-i vd privirea ngrijorat.
Puinul talent pe care l-am avut probabil c
e att de ciuntit, nct nici nu se mai poate
manifesta.
Mie mi se pare c foamea ta
nentrerupt dovedete exact contrariul,
Fitz, observ Chade, cu voce blnd. mi
47

pare ru s aud c suferi; noi, sincer, n-am


tiut nimic despre asta. Eu mi-am nchipuit
c foamea de Meteug e ca pofta de
butur sau de inspirat fum i c, dup o
perioad de abstinen forat, trece de la
sine.
Nu, nu trece. Uneori zace adormit.
Trec luni la rndul, chiar ani. Pe urm, fr
motiv, se trezete din nou.
Am strns tare din pleoape. A vorbi
despre asta, a m gndi numai la asta era
ca a zgndri un buboi.
Chade, tiu c acesta e motivul pentru
care ai btut atta drum pn la mine. Dar
eu te-am refuzat. Acum putem vorbi i
despre alte lucruri? Conversaia asta m
ndurereaz.
O vreme, a domnit tcerea. Am sesizat o
amabilitate forat n vocea lui cnd mi-a
rspuns dintr-odat.
Sigur c putem. Am prevenit-o pe
Kettricken c m ndoiesc c vei fi de
48

acord cu planul nostru. Oft scurt. Va


trebui s m descurc singur, cu ceea ce am
priceput din manuscrise. Bine. Eu am spus
ce-am avut de spus. Tu ce-ai vrea s afli?
Doar nu vrei s spui c vei ncerca s-l
nvei
Meteugul
pe
prinul
Dutiful
bazndu-te pe ce-ai citit n nite hroage
vechi?
Eram, brusc, pe punctul de-a m enerva.
Nu-mi dai de ales, mi replic el
politicos.
i dai seama la ce pericol l expui?
Meteugul te cheam, Chade. Se aga de
minte i de inim i le atrage ca un magnet.
Prinul va dori s fie una cu el. Dac va
ceda atraciei chiar i o clip n timp ce
nva, e pierdut. i nu va mai exista niciun
om priceput la Meteug care s-l aduc
napoi, s-l pun pe picioare i s-l smulg
din vrtej.
Mi-am dat seama, dup expresia feei lui,
c nu nelege ce-i spun. Mi-a rspuns
49

ncpnat.
Din ce-am citit eu, e periculos s lai
neinstruit pe cineva foarte talentat la
Meteug. n unele cazuri, unii tineri au
nceput s-l practice instinctiv, dar fr s
fie contieni de pericol i fr s tie cum
s stea departe de el. Eu zic c i o brum
de cunotine tot e mai bun dect s-l
lsm pe prinul Dutiful n ignoran.
Am dat s-i rspund, apoi m-am rzgndit.
Am tras aer adnc n piept i l-am expirat
ncet.
Nu m las atras, Chade. Refuz. Mi-am
fcut o promisiune acum muli ani. Am stat
lng Will i l-am vzut murind. Nu l-am
omort. Pentru c mi promisesem s nu
mai fiu un asasin sau o unealt. Nu aveam
s mai fiu manipulat i folosit. Am fcut
destule sacrificii. Cred c mi-am ctigat
dreptul s m retrag. Iar dac tu i
Kettricken nu suntei de acord i nu mai
dorii s-mi dai bani, nu-i nimic, o s m
50

descurc i fr ei.
Mai bine s dau crile pe fa. Prima
oar cnd am gsit o pung cu bani lng
pat, dup o vizit de-a lui Starling, m-am
simit jignit. Am inut suprarea luni la
rndul, pn cnd m-a vizitat din nou. A rs
de mine i mi-a spus c banii nu sunt de la
ea, ca s-mi plteasc serviciile, dac la
asta m-am gndit, ci reprezint o pensie de
la cele ase Ducate. Atunci m-am obligat
s recunosc c tot ce tia Starling despre
mine tia i Chade. Tot de la el proveneau
i hrtia fin, i cernelurile de calitate pe
care mi le aducea ea. Probabil c i ddea
raportul ori de cte ori se ntorcea la
Buckkeep. Nu m deranjeaz, mi-am zis
atunci. Dar acum m ntrebam dac nu
cumva Chade mi inuse socoteala traiului
n toi anii acetia numai pentru c atepta
s-i fiu din nou de folos. Cred c mi-a citit
ntrebarea n priviri.
Fitz, Fitz, calmeaz-te. Se ntinse peste
51

mas i m btu pe mn linititor. N-a fost


vorba de aa ceva. tim amndoi foarte
bine ce-i datorm, nu doar noi, ci i toate
cele ase Ducate. n ce privete instruirea
prinului Dutiful, nu te mai gndi la ea. Ca
s fiu sincer, nici nu e problema ta.
M-am ntrebat nelinitit, nc o dat, ce i
ct tia. Apoi m-am ncurajat.
Aa cum spui, nu e problema mea. Eu
nu pot dect s te avertizez s fii precaut.
Of, Fitz, dar cnd tii tu s fi fost eu
altfel?
Mi-a zmbit pe deasupra cnii. Eu am
lsat-o pe-a mea la o parte. Am ncercat s
uit ideea, dar era ca i cum ncercam s
smulg un copac din rdcini. n parte, m
temeam c nvtura neexperimentat a
lui Chade l va pune pe tnrul prin Dutiful
n primejdie. ns cea mai mare dorin a
mea nu era de-a preda Meteugul unui
grup, ci de a-mi potoli mie foamea. Odat
ce-am contientizat acest lucru, nu puteam
52

accepta
s
transmit
unei
generaii
dependena mea.
Chade s-a inut de cuvnt. N-a mai
pomenit de Meteug. n schimb, am vorbit
ore ntregi despre toi cei pe care i-am
cunoscut cndva la Buckkeep i ce s-a ales
de ei. Blade era bunic, Lacey se plngea c
o dor ncheieturile i din cauza asta fusese
nevoit s renune, n sfrit, la croetat
dantele. Hands era ef peste grjdari la
Buckkeep. Se cstorise cu o femeie din
centrul ducatelor, cu pr rou ca focul i o
fire pe msur. Toi copiii lor aveau pr
rou. l inea pe Hands din scurt i, dup
spusele lui Chade, lui i convenea de
minune. n ultima vreme, l tot btea la cap
s se mute n Farrow, locul ei de batin,
iar el prea nclinat s-i fac pe plac; deasta fusese Chade la Burrich i-i ceruse s
fie iar ef la grajduri. i tot aa, ba despre
una, ba despre alta, Chade a dat la o parte
stratul de uitare de pe amintirile mele i mi53

a readus n memorie fee att de


cunoscute. M-a fcut s-mi fie dor de
Buckkeep i nu m-am putut abine s-i pun
ntrebri. Cnd n-am mai avut despre cine
s vorbim, i-am artat locul meu. Parc
eram dou btrnele venite n vizit una la
alta. I-am artat ginile i mestecenii,
grdina i aleile pe care m plimbam.
opronul n care lucram, unde-mi preparam
vopselele i cernelurile colorate vndute de
Hap la pia. Cel puin cu ele am reuit s-l
surprind.
i-am adus cerneluri de la Buckkeep,
dar acum m ntreb dac ale tale nu sunt
mai bune.
M-a btut pe umr ca odinioar, cnd
amestecam bine otrvurile, i m-a trecut
acelai fior de plcere, vznd ct de
mndru era de mine.
Cred c i-am artat mult mai multe dect
intenionasem. Cnd mi-a vzut straturile
de ierburi, a observat, fr ndoial, c cele
54

mai multe sunt sedative. Iar cnd l-am dus


la banca mea de pe rmul nalt al mrii,
mi-a spus ncet.
Da, lui Verity i-ar fi plcut aici.
Cu toate acestea, n ciuda celor vzute
sau bnuite, nu mi-a mai vorbit despre
Meteug.
Am stat pn trziu n seara aceea. L-am
nvat cteva micri de baz din jocul lui
Kettle. Ochi ntunecai s-a plictisit de
discuiile noastre i-a plecat s vneze. Lam simit puin gelos i mi-am zis c o s-l
linitesc mai trziu. Cnd am terminat cu
jocul, am schimbat subiectul i l-am
ntrebat pe Chade cum o duce. A
recunoscut, zmbind, c se bucur de
ntoarcerea la curte i de societate. Mi-a
vorbit despre tinereea lui, ceea ce rareori
fcuse mai demult. Dusese o via fericit
nainte de-a mnui greit o otrav care l-a
desfigurat i l-a fcut s se ruineze ntratt de nfiarea lui, nct s-i duc
55

viaa pe ascuns, ca asasin n slujba regelui.


n ultimii ani, a reluat viaa tnrului cruia
i plcea att de mult s danseze i s ia
masa cu doamne pline de spirit. M-am
bucurat pentru el i l-am ntrebat, mai mult
n glum.
Dar cum reueti s mpaci meseria ta
secret pentru coroan cu celelalte
ndatoriri i distracii?
M descurc. Iar ucenicul meu de acum
e i iute, i priceput. Nu mai e mult pn
cnd mi voi putea lsa toate ndatoririle pe
mini mai tinere.
Am simit scurt ghimpele geloziei la
gndul c luase pe altul n locul meu. n
clipa urmtoare, mi-am dat seama ct de
prost sunt. Dinastia Farseer va avea
ntotdeauna nevoie de un brbat capabil s
mpart discret dreptatea regelui. Eu
afirmasem c nu mai vreau s fiu asasin
regal; asta nu nsemna c slujba n sine
trebuia s dispar. Am ncercat s-mi
56

recapt ncrederea n mine.


Deci experienele i leciile continu n
turn.
Chade nclin serios din cap.
Da. De fapt
Se ridic brusc de lng foc. De dragul
vechiului nostru obicei, ne aezaserm n
aceleai poziii ca odinioar, el, stnd pe
scaun lng foc, eu, la picioarele lui. Abia
atunci mi-am dat seama ce ciudat era i mam ntrebat ct de natural prea. Am
cltinat gnditor din cap, n timp ce el
scotocea prin desagii de pe mas. Scoase o
sticl colorat, din piele tare.
Am adus-o cu mine ca s i-o art, dar
ne-am luat cu vorba i era s uit de ea. Mai
ii minte ct de fascinat eram de focurile
neobinuite i de fum?
Mi-am dat ochii peste cap. Fascinaia lui
ne prlise de multe ori nasurile. Am refuzat
s m gndesc la noaptea n care fusesem
martor la magia lui cu focul: fcuse ca
57

torele din Buckkeep s ard cu flacr


albastr i s sfrie n seara cnd prinul
Regal se declarase motenitorul direct al
coroanei Farseer. Tot n seara aceea
murise regele Shrewd, iar eu fusesem
arestat pentru uciderea lui.
Dac Chade i-a dat seama la ce m
gndeam, n-a artat-o n niciun fel. S-a
ntors iute lng foc, cu sticla n mn.
Ai hrtie ondulat? Eu n-am adus.
I-am dat hrtia i am privit suspicios cum
rupe o fie lung, o mpturete pe
lungime, presar o msur de praf n
ndoitur, mpturete din nou hrtia cu
grij i o rsucete n spiral.
Acum, fii atent! mi ceru el nerbdtor.
Am urmrit cu spaim cum pune hrtia n
foc. Dar, indiferent ce trebuia s se
ntmple, s ias flcri, scntei sau fum,
nu s-a ntmplat. Hrtia s-a fcut maro la
culoare, s-a aprins i-a ars. Se simea un
miros uor de sulf. Att. Am ridicat
58

ntrebtor din sprncean spre Chade.


Nu-i cinstit! protest el nervos.
Pregti cu repeziciune o alt hrtie, dar
de data asta puse mai mult praf din sticl.
O aez unde ardea focul mai puternic. Mam lsat pe spate, m-am pregtit de
spectacol, ns am fost iari dezamgit.
Mi-am frecat buzele ca s-mi maschez
zmbetul cnd i-am vzut suprarea de pe
chip.
O
s
crezi
c
mi-am
pierdut
ndemnarea!
Niciodat, l-am asigurat, dar mi-am
ascuns cu greu veselia din glas.
A treia oar, hrtia pe care-a pregtit-o
semna mai mult cu un tub gros din care sa scurs praf cnd a rsucit-o mai tare. Mam ridicat i m-am ndeprtat de foc cnd a
aruncat-o n flcri. Dar, ca i celelalte, n-a
fcut dect s ard.
Chade pufni dezgustat. Se uit pe gtul
ntunecat al sticlei, apoi o scutur. O
59

astup, cu nc o exclamaie de dezgust.


Probabil c s-a umezit cumva. Asta mia stricat demonstraia.
Arunc sticla n foc, semn de mare
suprare la Chade.
Aezndu-m la locul meu, n faa
cminului, am simit ct de dezamgit era
i mi-a fost mil de el. Am ncercat s-i
alung suprarea.
mi aduce aminte de ziua n care am
ncurcat praful de fum cu cel din rdcin
de sabia-lupului. Mai ii minte? Mi-au
lcrimat ochii ore ntregi.
Chade rse scurt.
Da.
Tcu o vreme, zmbind pentru sine. tiam
c-i zboar mintea n trecut, la timpul
petrecut mpreun. Apoi se aplec n fa
i-mi puse mna pe umr.
Fitz, m ntreb, fixndu-m din priviri,
nu te-am amgit niciodat, nu-i aa? Am
fost cinstit cu tine. i-am spus de la bun
60

nceput ce anume te voi nva.


Am vzut atunci cicatricea care ne lega.
Mi-am pus mna peste a lui. I-am simit
ncheieturile osoase, pielea subire ca
hrtia. Am ntors capul spre foc cnd i-am
vorbit.
ntotdeauna ai fost cinstit cu mine,
Chade. Dac m-a amgit cineva, eu am fost
acela. L-am servit pe regele nostru i-am
fcut ceea ce a trebuit pentru cauza
noastr. Nu m ntorc la Buckkeep. Dar nu
pentru c mi-ai fi greit tu cu ceva, ci
pentru c am devenit ceea ce am devenit.
Nu-i port niciun fel de pic, pentru nimic.
Am ridicat capul spre el. Avea o expresie
grav, iar n ochii lui citeam ceea ce nu-mi
spunea. i era dor de mine. mi cerea s m
ntorc la Buckkeep i pentru el, nu doar din
alte motive. Atunci am descoperit o ans
mic de vindecare i pace sufleteasc.
Eram nc iubit, cel puin de Chade. M-am
emoionat i-am simit c mi se pune un
61

nod n gt. Am ncercat s rostesc cuvinte


ct mai blnde.
N-ai pretins niciodat c a fi ucenicul
tu nu nseamn a duce o via panic i
sigur.
Ca pentru a-mi confirma spusele, o flam
ni din cmin. Dac n-a fi stat cu faa la
Chade, cred c m-ar fi orbit. Pe urm, un
pocnet de tunet i fulger la un loc m
asurzi. M asaltar tciuni zburtori i
scntei, iar focul rcni pe neateptate, ca o
fiar cuprins de furie. Am srit amndoi n
picioare i ne-am ndeprtat de cmin. n
clipa urmtoare, un val de funingine czu
din hornul pe care nu-l curasem din
neglijen i stinse focul. Chade i cu mine
am nceput s alergm prin camer,
clcnd pe scnteile lucioase i trimind
cu piciorul buci de sticl aprins napoi n
cmin, ca s nu ia foc podeaua. Ua se
deschise brusc, mpins de Ochi ntunecai.
Lupul ddu buzna nuntru, cu ghearele
62

gata de atac, alunecnd pe labe pn se


opri.
Sunt bine, sunt bine, l-am linitit.
Atunci mi-am dat seama c strig ca s-mi
acopr iuitul din urechi. Ochi ntunecai
pufni, scrbit de mirosul din camer. Se
retrase suprat n bezna nopii, fr s
schimbe mcar un gnd cu mine.
Chade m pocni peste umr de mai multe
ori.
Sting un tciune, m asigur el cu glas
tare.
Ne-a luat ceva timp s facem ordine i s
aprindem focul la locul lui, n cmin. Chiar
i aa, Chade i-a tras scaunul de lng el,
iar eu nu m-am mai aezat n faa flcrilor.
Asta voiai s faci cu praful acela? l-am
ntrebat cu ntrziere, dup ce ne-am
instalat i ne-am mai turnat rachiu de
Sandsedge.
Nu! Pe boaele lui El, crezi c-am fcut-o
intenionat? Prima oar, am obinut o
63

sclipire de lumin alb, aproape orbitoare.


Praful la n-ar fi trebuit s explodeze. M
ntreb de ce-a fcut-o. Ce s-o fi ntmplat?
La naiba! A vrea s-mi amintesc ce-am
inut n sticla aia nainte
Se ncrunt i se holb furios la foc. tiam
c noul lui ucenic avea s fie pus s afle ce
anume provocase explozia. Nu-l invidiam
pentru irul de experimente pe care eram
convins c urma s le fac.
Chade i-a petrecut noaptea n coliba
mea. I-am dat patul meu, iar eu am dormit
ntr-al lui Hap. Dar a doua zi diminea,
cnd s-a trezit, am tiut amndoi c vizita
lui se apropia de sfrit. Dintr-odat, n-am
mai gsit subiecte de discuie i nici nu
mai avea rost s vorbim despre orice
altceva. M-a cuprins un soi de amrciune.
De ce s-l ntreb despre oameni pe care nu
aveam s-i mai vd niciodat? De ce s-mi
povesteasc despre intrigile politice care,
oricum, nu-mi afectau existena? Pre de o
64

dup-amiaz i o sear lung, vieile


noastre se mpletiser din nou, dar acum,
c se artau zorii unei zile cenuii, m-a
urmrit
fcndu-mi
treburile
casnice,
scond
ap
i
aruncnd
grune
ortniilor,
pregtind
dejunul
pentru
amndoi i splnd vasele. Distana dintre
noi cretea parc cu fiecare clip de tcere
stnjenitoare. Aproape c-mi doream s nu
fi venit.
Dup dejun, mi-a spus c trebuie s plece,
iar eu n-am ncercat s-l rein. I-am promis
c-i dau pergamentul cu jocul pietrelor,
cnd aveam s-l termin. I-am dat i cteva
suluri pe care notasem dozele de ceaiuri
sedative, nite rdcini ale unor ierburi din
grdina mea pe care nu le cunotea, pe
care s le planteze, i sticlue cu cerneluri
de diferite culori. N-a mai fcut dect o
ncercare foarte discret de-a m convinge
s m rzgndesc, atunci cnd a remarcat
c la Buckkeep cernelurile mele s-ar vinde
65

mai bine. Eu m-am rezumat s dau din cap


aprobator i s-i spun c s-ar putea s i-l
trimit pe Hap cteodat. Pe urm am
neuat i-am pus frul iepei sale frumoase
i i-am adus-o. M-a mbriat, a nclecat
i a plecat. L-am urmrit cum se
ndeprteaz pe crare. Lng mine, Ochi
ntunecai i-a vrt botul pe sub mna
mea.

i pare ru?
mi pare ru dup multe lucruri. Dar tiu
c, dac m-a duce cu el i a face ce vrea,
pn la urm, mi-ar prea i mai ru. ns
nu-mi venea s m mic din loc, nici s-mi
iau ochii de la Chade. Nu e prea trziu, mam ispitit singur. Ar fi destul s-l strig o
dat, c i-ar ntoarce iapa i-ar veni
imediat napoi. Am strns din dini.
Ochi ntunecai mi-a mpins mna cu
botul. Hai s mergem la vntoare. Fr

biat, numai cu arcul. Numai tu i cu mine.


mi place ideea, m-am auzit spunnd.
66

Aa c am plecat la vntoare i chiar am


prins un iepure de primvar. Mi-a fcut
bine s-mi pun muchii la treab i s-mi
demonstrez c mai pot vna. Am hotrt c
nu sunt btrn, nu nc, i c, la fel ca Hap,
trebuie s ies mai des din cas i s fac
lucruri noi. S nv ceva nou. Acesta
fusese dintotdeauna leacul lui Patience
mpotriva plictiselii. n seara aceea, mi-am
aruncat ochii prin coliba mea. Era mai
degrab sufocant dect intim. Ceea ce
mi fusese familiar i confortabil cu cteva
nopi n urm mi se prea acum rsuflat i
plicticos. tiam c nu e de vin dect
contrastul dintre povetile lui Chade despre
Buckkeep i propria mea via plictisitoare.
ns neastmprul, odat trezit, e un
sentiment foarte puternic.
Am ncercat s m gndesc cnd
dormisem ultima oar n alt pat dect al
meu. Duceam o via neschimbat. La
vremea recoltei, n fiecare an, plecam la
67

drum timp de o lun, gsindu-mi de lucru la


strnsul fnului, la culesul grnelor sau al
merelor. mi prindeau bine bnuii aceia n
plus. M obinuisem s merg la Howsbay
de dou ori pe an, s-mi dau cernelurile i
vopselele la schimb pentru haine, vase i
alte asemenea obiecte. n ultimii doi ani, l
trimisesem n locul meu pe biat, clare pe
poneiul lui cel btrn i gras. Viaa mea
curgea att de monoton, nct nici nu
bgasem de seam.
Aadar, ce vrei s faci? Ochi ntunecai se
ntinse, apoi csc, resemnat.
Nu tiu, am recunoscut. Ceva nou. Ce-ai

zice s colindm puin lumea?


O vreme, se retrase n locul acela din
mintea lui, care era numai al su. Apoi m
ntreb, oarecum iritat: Mergem pe jos sau

te atepi s in pasul cu un cal toat ziua?


E o ntrebare corect. Dac mergem
amndoi pe jos?
Dac ii neaprat, accept el n sil. Te
68

gndeti la locul acela din muni, nu-i aa?


Oraul strvechi? Da.
Nu s-a opus. l lum i pe biat?
Cred c pe Hap o s-l lsm s se
descurce singur o vreme. S-ar putea s-i
prind bine. i trebuie s se ngrijeasc
cineva de gini.
Atunci bnuiesc c nu plecm nainte s
se ntoarc el.
Am ncuviinat n tcere. Oare mi-am
pierdut minile cu totul?
M-am ntrebat dac ne vom mai ntoarce
vreodat acolo.

69

Capitolul II
STARLING

Starling Birdsong, menestrelul reginei


Kettricken, a inspirat tot attea cntece
cte a compus. Faimoasa nsoitoare a
reginei n cltoria ntreprins de aceasta
pentru a cere ajutorul Strbunilor, n timpul
Rzboiului cu Corbiile Roii, a slujit
decenii ntregi tronul dinastiei Farseer, pe
vremea cnd cele ase Ducate se refceau
dup rzboiul amintit. Druit cu talentul
de-a se simi acas n orice companie, i-a
devenit indispensabil reginei n anii tulburi
care au urmat Purificrii ducatului Buck.
Menestrelul a primit misiuni legate nu doar
de tratate i nelegeri ntre nobili, ci i
oferte de amnistiere a bandelor de jefuitori
i a familiilor de contrabanditi. Ea nsi a
compus numeroase cntece despre multe
dintre aceste misiuni, dar putem fi siguri c
70

a avut i alte ndatoriri, duse la capt n


secret pentru tronul Farseer i mult prea
tainice pentru a deveni subiect de balad.
Starling l-a inut pe Hap lng ea dou
luni bune. La nceput, absena lui prelungit
m-a
amuzat,
dar
amuzamentul
s-a
transformat ulterior n iritare, apoi n furie.
Furios eram ns, n primul rnd, pe mine.
Nu mi-am dat seama ct de mult ajunsesem
s depind de spatele puternic al biatului
pn cnd nu am fost nevoit s m aplec
eu nsumi ca s fac treburile pe care i le
ddeam lui. ns nu erau de vin doar
sarcinile pe care trebuia s le fac n locul
lui, n luna de absen prelungit. Vizita lui
Chade strnise ceva n mine. Nu tiam cum
s-i spun, prea un demon care m rodea,
dezvluind fiecare colior srccios al
micii mele gospodrii. Pacea cscioarei
mele
izolate
mi
se
prea
acum
automulumirea leneului. Chiar a trecut un
71

an de cnd am vrt o piatr sub treapta


care se cltina pe teras i mi-am promis
c o s-o repar mai trziu? Nu, a trecut un an
i jumtate.
Am reparat terasa, apoi nu numai c am
curat coteul ginilor cu hrleul, dar l-am
i splat cu ap cu leie nainte de-a
presra stuf proaspt pe jos. Am reparat
acoperiul spart al opronului i, la urm,
am tiat fereastra pe care mi-o promiteam
de doi ani i-am acoperit-o cu o bucat de
piele unsuroas. Am fcut o curenie de
primvar temeinic, aa cum nu fcusem
de muli ani. Am tiat creanga de frasin
rupt pe jumtate, lsnd-o s cad uor
prin
acoperiul
proaspt
curat
al
coteului, pe care l-am nlocuit cu unul nou.
Tocmai l terminam, cnd Ochi ntunecai
m-a anunat c aude tropot de copite. Am
cobort de pe acoperi, am mbrcat
cmaa i m-am dus n faa colibei, ca s-i
ntmpin pe Starling i pe Hap, care veneau
72

pe crare.
Nu tiu dac s dau vina pe timpul pe
care
l-am
petrecut
separat
ori
pe
neastmprul recent sdit n mine, dar,
dintr-odat, Starling i Hap mi s-au prut
doi strini. Nu doar din cauza vemntului
nou purtat de biat, dei i scotea n
eviden picioarele lungi i umerii lai.
Arta caraghios pe spinarea poneiului gras,
lucru de care sunt sigur c era contient.
Animalul nu i se potrivea deloc flcului,
aa cum nu i se mai potriveau nici patul de
copil din colib, nici traiul meu panic. Am
neles imediat c nu aveam dreptul s-i cer
biatului s stea acas i s vad de gini,
n vreme ce eu pornesc ntr-o aventur. De
fapt, dac nu-l trimiteam eu s-i caute
norocul, uoara nemulumire pe care am
observat-o
n
ochii
lui
ceacri
la
ntoarcerea acas avea s se transforme
ntr-o dezamgire cumplit. Hap mi fusese
un tovar de ndejde; copilul gsit pe care
73

l-am adoptat m salvase, poate, n aceeai


msur n care l salvasem i eu pe el. Ar fi
mult mai bine pentru mine s-l trimit pe
biat n lume, ct vreme nc ne plceam
unul pe cellalt, dect s atept pn ajung
o datorie mpovrtoare pentru umerii lui
tineri.
Nu doar Hap mi s-a prut schimbat.
Starling era la fel de plin de energie ca
ntotdeauna, zmbind larg cnd i-a aruncat
un picior peste cal i-a desclecat. Dar,
cnd a venit spre mine cu brafele larg
deschise, mi-am dat seama ct de puine
tiam despre viaa ei din prezent. M-am
uitat n ochii ei negri i veseli i, pentru
prima oar, am observat laba gtei la
coada lor. Peste ani, dobndise veminte
mai bogate, cai mai buni i giuvaiere mai
scumpe. Astzi, i prinsese prul negru i
des cu o agraf din argint curat. i mergea,
evident, foarte bine. De trei-patru ori pe an
sttea cteva zile la mine, dndu-mi peste
74

cap viaa linitit cu povetile i cntecele


ei. n timpul sta, insista s condimenteze
mncarea dup gustul ei, i mprtia
lucrurile pe mas, pe birou i pe jos, iar
patul nu mai era locul pe care l cutam
cnd m lsau puterile. Zilele care urmau
plecrii ei mi aminteau de un drum de ar
plin de praf ridicat n urma unei caravane
de ppuari. Aveam impresia c m sufoc
i mi se nceoeaz vzul pn cnd
reueam s-mi reiau rutina deprimant.
Am mbriat-o i eu, simind miros de
praf i de parfum n prul ei. S-a deprtat
de mine, m-a privit n ochi i m-a ntrebat
imediat.
Ce s-a ntmplat? Vd o schimbare.
Am zmbit amar.
i spun mai trziu, i-am promis i am
tiut amndoi c ne atepta una din
conversaiile noastre nocturne.
Du-te i te spal, accept ea amnarea.
Miroi ca armsarul meu.
75

M-a mpins uor, iar eu m-am dus s-l


salut pe Hap.
Ei, biete, cum a fost? Festivalul
Primverii e la fel de frumos ca n povetile
lui Starling?
A fost bine, mi-a rspuns el pe un ton
fr inflexiuni i m-a privit o singur dat.
n ochii lui, unul cprui, unul albastru, am
citit o mare durere sufleteasc.
Hap? l-am strigat ngrijorat, dar el s-a
ndeprtat repede de lng mine i n-am
apucat nici s-l ating pe umr.
S-a ndeprtat, dar poate c i-a prut ru
c m-a ntmpinat att de rece, pentru c
mi-a spus imediat, cu glas rguit.
M duc la ru s m spl. Sunt plin de
praf de pe drum.

nsoete-l. Nu tiu ce-i cu el, dar are


nevoie de un prieten.
De preferin, unul care nu pune ntrebri,
ncuviin Ochi ntunecai.
Cu botul puin lsat, cu coada ridicat,
76

lupul l urm pe biat. n felul lui, inea la


Hap la fel de mult ca mine i contribuise n
aceeai msur la creterea lui.
Cnd s-au ndeprtat, m-am ntors spre
Starling.
tii despre ce-i vorba?
Ea a ridicat din umeri i mi-a oferit un
zmbet mecher.
Are cincisprezece ani. Trebuie s ai
motive speciale s fii bosumflat la vrsta
asta? Nu te ngrijora. Poate fi orice: o fat
de la festival care nu l-a srutat, sau una
care l-a srutat; a plecat din Buckkeep i sa ntors acas; nu i-a czut bine crnatul la
dejun. Cine tie? Las-l n pace. O s-i
treac.
L-am urmrit pe Hap cum dispare cu lupul
printre copaci.
Poate c eu mi amintesc vrsta de
cincisprezece ani puin altfel, am remarcat.
Cnd Starling a intrat n cas, m-am
ocupat de calul lui i de poneiul Clover,
77

reflectnd, ntre timp, c, indiferent de


starea mea de spirit, Burrich mi-ar fi
poruncit s m ngrijesc de animale nainte
de a pleca n alt parte. Ei, dar eu nu sunt
Burrich, mi-am zis. Oare lui Nettle, Chivalry
i Nim le impune aceeai disciplin pe care
mi-o impusese mie? A fi vrut s-l fi
ntrebat pe Chade cum i cheam pe ceilali
copii ai lui. Cnd am terminat cu animalele,
mi-am dorit ca btrnul Chade s nu fi venit
la mine. Vizita lui mi trezise prea multe
amintiri vechi. Le-am nbuit cu hotrre.
Oase de cincisprezece ani, mi-ar fi spus
lupul. Ne-am atins puin minile. Hap se
stropise cu ap pe obraz i plecase n
pdure, bolborosind i mergnd att de
neatent, c n-aveau nicio ans s vad
vnatul. Am oftat pentru amndoi, apoi mam dus n colib.
Starling rsturnase coninutul desagilor
pe mas. Bocancii i-i lsase pe pervaz, iar
haina ei mbrca un scaun. Apa tocmai
78

ncepea s fiarb n ceainic. Ea sttea pe


un taburet nalt, n faa dulapului de vase.
Cnd am intrat, mi-a ntins o oal de lut
maro.
Mai e bun de ceva ceaiul sta? Miroase
ciudat.
E excelent cnd m doare destul de
tare ca s-l dau pe gt. D-te jos de-acolo.
Am prins-o de talie i-am ridicat-o cu
uurin, dei am simit un junghi n spate,
acolo unde aveam cicatricea, cnd am
lsat-o jos.
Aaz-te.
Pregtesc
eu
ceaiul.
Povestete-mi despre festival.
i mi-a povestit, n timp ce eu am
zdrngnit cu cnile, am tiat felii din
ultima mea franzel i am pus la nclzit
tocana de iepure. Istorioarele ei despre
Buckkeep erau cele pe care m obinuisem
s le aud din gura ei. Vorbea despre
menestrelii care cntaser bine sau prost,
brfea despre lorzi i doamne de care nu
79

auzisem niciodat i luda sau se plngea


de mncarea de la mesele nobililor care o
gzduiser. Istorioarele ei erau pline de
spirit, m fceau s rd sau s scutur din
cap, dup cum se cuvenea, fr s simt
durerea pe care o trezise Chade n mine.
Poate pentru c cu el discutasem despre
oameni pe care i cunoscuserm i-i
iubiserm amndoi, iar cuvintele se
nteau din modul lui intim n care privea
lucrurile. Nu dup Buckkeep sau dup viaa
de la ora tnjeam eu, ci dup zilele
copilriei i dup prietenii de atunci. n ce-i
privea pe ei, eram n siguran; nu m
puteam ntoarce n trecut. Foarte puini
tiau c triesc, iar eu asta mi i doream.
I-am spus-o i lui Starling.
Uneori, povetile tale m ating la suflet
i m fac s vreau s m ntorc la
Buckkeep. Dar porile acelei lumi sunt
nchise pentru mine.
Starling se ncrunt.
80

Nu vd de ce.
Am rs cu voce tare.
Crezi c nu s-ar mira nimeni s vad c
triesc?
Ls capul pe-o parte i m fix cu o
privire sincer.
Ba da, cred c ar fi civa, mai ales
dintre vechii ti prieteni, care te-ar
recunoate. ns majoritatea oamenilor te
in minte ca pe un tnr fr cicatrice.
Nasul spart, dunga de pe fa, chiar i fia
alb din pr ar fi o deghizare numai bun. n
plus, pe atunci te mbrcai ca un fiu de
prin, acum pori straie rneti. Mai
demult, te deplasai cu uurina unui
rzboinic. Acum, ei, bine acum dimineaa
sau n zile friguroase, te miti anevoie, ca
un btrn. i nsoi vorbele cu un cltinat
din cap n semn de regret. Nu-i pas cum
ari, dar nici anii care-au trecut peste tine
n-au fost prea blnzi. Ai putea spune c ai
cinci sau chiar zece ani mai mult, nimeni n81

ar zice c mini.
M-a durut evaluarea aceasta fcut fr
menajamente de iubita mea.
Pi, e bine de tiut, i-am rspuns, uor
ironic.
Am luat ceainicul de pe foc, nevrnd s-i
ntlnesc
imediat
privirea.
Ea
mi-a
interpretat greit cuvintele i tonul.
Da, i dac mai pui la socoteal i
faptul c oamenii vd ceea ce vor s vad
i nu se gndesc c eti n via Eu zic c
ai putea s ncerci. Aadar, te gndeti s
te ntorci la Buckkeep?
Nu.
tiam ct de categoric suna rspunsul
meu, dar nu-mi venea n minte ce altceva
s adaug. Faptul n-a prut s-o deranjeze.
Pcat. Pierzi foarte mult locuind aici
singur.
A nceput imediat s-mi povesteasc
despre dansurile de la Festivalul Primverii.
n ciuda dispoziiei mele mohorte, nu m82

am putut abine s rd cnd mi-a spus cum


a dansat Chade cnd l-a invitat o ftuc de
numai aisprezece ani. Avea dreptate. Mi-ar
fi plcut s fi fost i eu de fa.
Pregtind mncarea pentru toi trei, m-am
trezit c-mi rsare iar n minte ntrebarea
dar dac?. Dac a fi n stare s m
ntorc la Buckkeep, cu regina mea i cu
Starling? Dac m-a ntoarce la Molly i la
copilul nostru? Dar ntotdeauna, indiferent
cum rsuceam pretinsul meu rspuns, tot
la un dezastru ajungeam. Dac m-a fi
ntors la Buckkeep, unde toi m tiau
executat pentru c folosisem Harul, n-a fi
fcut dect s-i dezbin pe locuitori ntr-un
moment n care Kettricken ncerca s-i
reunifice. O parte din ei m-ar fi susinut,
pentru c, bastard cum eram, tot snge de
Farseer mi curgea n vene, pe cnd ea
ajunsese la tron numai prin cstorie.
O grupare i mai puternic ar fi cerut
executarea mea, de data asta cu mai mult
83

grij.
Iar dac m-a fi ntors la Molly i la copil,
ca s-o cuceresc i s fie a mea din nou?
Cred c a fi reuit, dac nu m-a fi gndit
dect la mine. Ea i Burrich m credeau,
amndoi, mort. Femeia care-mi fusese soie
n toate, dar nu i cu numele, i brbatul
care m crescuse i-mi fusese prieten
apropiat se ntoarser unul ctre cellalt.
El i-a oferit un acoperi deasupra capului i
s-a ngrijit s aib cldur i mncare ct
mi-a purtat copilul n pntece. Cu minile
lui mi-a adus pe lume fiica bastard.
mpreun cu Molly, au ascuns-o pe Nettle
de oamenii lui Regal. Burrich le-a spus
tuturor c amndou sunt ale lui, nu doar
ca s le protejeze, ci i ca s le iubeasc.
A fi putut s m ntorc la ei, s-i fac s nu
le vin a crede ochilor. Burrich mi le-ar fi
dat mie pe Molly i pe Nettle. Simul lui
profund al dreptii nu l-ar fi lsat s fac
altfel. Iar eu m-a fi ntrebat ntruna, dup
84

aceea, dac Molly m compar cu el, dac


dragostea dintre ei era mai puternic i mai
sincer dect
Se arde tocana, mi-a atras atenia
Starling nervoas.
Era deja ars. Am pus n farfurii din partea
de deasupra i m-am aezat lng ea la
mas. Mi-am alungat din minte ambele
trecuturi, i pe cel real, i pe cel nchipuit.
Nu era nevoie s m gndesc la ele.
Starling mi ocupa mintea destul. Ca de
obicei, eu ascultam, iar ea povestea. A
nceput o istorisire lung despre un
menestrel
parvenit
de
la
Festivalul
Primverii, care nu numai c a ndrznit s
cnte dou din cntecele ei, schimbnd
doar un vers sau dou din ele, dar a mai i
pretins c le-a scris el. Starling vorbea i
gesticula cu pinea i era s m loveasc
cu ea. Dar propriile mele amintiri, de la alte
Festivaluri ale Primverii, nu-mi ddeau
pace. Oare chiar nu m mai mulumea
85

deloc viaa simpl pe care o duceam?


Biatul i lupul mi fuseser destul
tovrie ani la rnd. Ce anume m
nelinitea acum?
De la gndul acesta am srit la altul, mai
tulburtor. Unde era Hap? Pregtisem ceai
pentru toi trei i mprisem mncarea n
trei porii. Hap mnca ntotdeauna cu poft
dup orice fel de treab sau drumeie. M
deranja c nu e n stare s treac peste
indispoziia lui i s stea cu noi la mas. n
timp ce Starling plvrgea ntruna, mi-am
aruncat ochii de mai multe ori la poria lui
neatins, pn cnd ea i-a dat seama.
Nu te agita din cauza lui, mi spuse,
cam nervoas. E biat, deci are toane de
biat. Cnd o s-i fie foame, o s vin la
mas.

Sau o s distrug buntate de pete,


arzndu-l la flacr. Gndul lupului veni ca
rspuns la Harul cu care-l cutasem. Erau
la ru. Hap i ncropise o suli dintr-un
86

b, iar lupul intrase pur i simplu n ap s


prind peti de-a lungul malului ros la baz.
Cnd ddea peste un banc de peti, nu-i
venea greu deloc s ncoleasc unul, s-i
vre capul sub ap i s-l prind cu flcile.
l dureau ncheieturile de la apa rece, dar
focul biatului avea s-l nclzeasc
imediat. Nu te teme.
Inutil sfatul, dar m-am prefcut c-l
ascult. Am terminat de mncat, iar eu am
strns vasele. Ct am fcut ordine, Starling
s-a aezat lng focul de sear, cntnd
din harp, pn cnd notele scoase la
ntmplare s-au transformat n vechea
melodie despre fata morarului. Cnd toate
lucrurile erau la locul lor, m-am dus lng
ea, cu cte o can de rachiu de Sandsedge
pentru amndoi. M-am aezat pe un scaun,
dar ea sttea pe jos. S-a lsat pe spate, cu
spatele proptit de picioarele mele. I-am
urmrit degetele ciupind coardele harpei,
urmele locurilor unde i fuseser rupte, ca
87

ameninare la adresa mea. La sfritul


cntecului, m-am aplecat i am srutat-o.
Mi-a rspuns la srut, lsnd harpa la o
parte i fcnd astfel o treab mult mai
serioas dect mine.
Pe urm s-a ridicat i m-a luat de mini,
ca s m ridic i eu. n timp ce-o urmam n
dormitor, a remarcat.
Eti foarte ngndurat n seara asta.
Am scos un fel de mormit aprobator. A-i
spune c mi-a rnit sentimentele mai
devreme ar fi nsemnat s m smiorci ca
un copil. Voiam s m mint, s-mi spun
c sunt nc tnr i atrgtor, cnd era
clar c nu sunt aa? Timpul i pusese
amprenta asupra mea. Att i era ceva de
ateptat. Chiar i aa, Starling tot venea la
mine. n toi anii acetia, a venit mereu la
mine i n patul meu. Asta trebuia s
nsemne ceva.
Voiai s-mi spui i tu ceva? m-a
ndemnat ea.
88

Mai trziu, i-am rspuns.


Trecutul se aga de mine, dar eu i-am
mpins la o parte ghearele lacome, hotrt
s m scufund n prezent. Nu duceam o
via chiar att de grea. Era simpl i
lipsit de conflicte. Nu la un astfel de trai
am visat eu ntotdeauna? Unul n care s
hotrsc singur ce voi face? n plus, nici nu
eram singur. i aveam pe Ochi ntunecai i
pe Hap. i pe Starling, cnd venea la mine.
I-am deschis vesta, apoi bluza, ca s-i
dezgolesc snii, n vreme ce ea mi
desfcea cmaa. M-a luat n brae,
frecndu-se de mine cu plcerea nereinut
a unei pisici care toarce. Am lipit-o de mine
i m-am aplecat s-o srut n cretet. i
acesta era un lucru simplu, dar cu att mai
dulce. Salteaua mea proaspt umplut era
moale i mirosea plcut, ca iarba i
plantele care o umpleau. Ne-am aruncat pe
ea. O vreme, nu m-am mai gndit la nimic,
ncercnd s i conving pe amndoi c, n
89

ciuda aparenelor, eram nc tnr.


Puin mai trziu, am zbovit n preajma
somnului. Cteodat cred c m odihnesc
mai bine n momentele dintre trezie i somn
dect n somnul propriu-zis. Mintea plutete
n amurgul ambelor stri i descoper
adevruri ascunse de lumina zilei i vise,
deopotriv. Lucrurile pe care nu suntem
pregtii s le aflm tocmai acolo se
ascund, ateptnd acea stare de spirit n
care mintea las garda jos.
M-am trezit. Studiam detaliile camerei
mele n semintuneric, nainte de a-mi da
seama c-mi fugise somnul. Starling i
aruncase un bra peste pieptul meu. n
somn, mpinsese ptura cu picioarele i ne
descoperise pe amndoi. Semintunericul i
ascundea trupul gol, nvluindu-l n umbre.
Am stat nemicat, ascultnd cum respir i
simindu-i
mirosul
de
transpiraie
amestecat cu parfum. M-am ntrebat de ce
m trezisem. Nu reueam s gsesc
90

motivul, dar nici s adorm la loc. M-am


strecurat pe sub braul ei i m-am ridicat n
picioare lng pat. Am bjbit dup
pantaloni i cma.
Tciunii aruncau o lumin ovitoare n
odaia principal, dar eu n-am zbovit acolo.
Am deschis ua i am pit descul n
noaptea blnd de primvar. Pre de-o
clip, am rmas nemicat, pentru ca ochii
s mi se obinuiasc cu ntunericul, apoi mam ndeprtat de colib i de grdin i-am
cobort la ap. Sub tlpi simeam noroiul
rece i ntrit de pe crare, bine btut de
drumurile pe care le fceam zilnic, ca s
aduc ap. Coroanele copacilor mi se
mpleteau deasupra capului i nu era nici
lun, dar nasul i picioarele mele tiau pe
unde s mearg la fel de bine ca ochii. N-a
trebuit dect s-mi urmez Harul ca s-l
gsesc pe lup. Curnd, am observat
sclipirea vag portocalie a focului aprins de
Hap i-am surprins mirosul de pete prjit.
91

Dormeau amndoi lng foc, lupul


ncolcit, cu nasul n coad, iar Hap,
ghemuit, cu braele n jurul gtului su.
Ochi ntunecai a deschis ochii cnd m-am
apropiat, dar nu s-a micat. i-am spus s

nu-i faci griji.


Nu-mi fac. Pur i simplu sunt aici. Hap
lsase nite vreascuri lng foc. Le-am
aruncat peste tciuni. Am stat i-am privit
cum focul prinde curaj. Odat cu cldura, sa fcut i mai mult lumin. tiam c
biatul e treaz. Nu poi crete cu un lup
fr s-i mprumui din pruden.
Nu tu eti de vin. Adic nu numai tu,
oricum.
Am evitat s-l privesc chiar i atunci cnd
mi-a vorbit. Unele lucruri e mai bine s
rmn
destinuite
ntunericului.
Am
ateptat. Linitea e cea care pune toate
ntrebrile, pe cnd limba e nclinat s-o
pun doar pe cea greit.
Trebuie s tiu, izbucni Hap.
92

Inima mi s-a fcut ct un purice la gndul


ntrebrii urmtoare, n adncul sufletului,
m-am temut ntotdeauna c aveam s-o aud
din gura lui ntr-o zi. N-ar fi trebuit s-l las
la Festivalul Primverii, mi-am reproat,
furios. Dac l-a fi inut lng mine,
secretul meu n-ar fi fost niciodat
ameninat.
Dar nu aceea a fost ntrebarea pe care mia pus-o.
tiai c Starling e mritat?
Atunci l-am privit, iar expresia mea
trebuie
s-i
fost
rspuns
suficient.
Comptimitor, a nchis ochii.
mi pare ru, mi-a zis calm. Ar fi trebuit
s bnuiesc c nu tii. Ar fi trebuit s i-o
spun altfel.
Dintr-odat, alinarea femeii care venea n
braele mele cnd voia, pentru c dorea s
fie cu mine, dulceaa serilor cu poveti i
muzic lng foc, ochii ei negri veseli
fixndu-i pe-ai mei au devenit, toate, vin,
93

neltorie, minciun. Eram acelai prost


dintotdeauna, nu, eram unul i mai mare,
pentru c naivitatea la un tnr e prostie la
un brbat. Mritat. Starling e mritat.
Crezuse c nimeni nu avea s-o doreasc de
soie, pentru c era stearp. mi spusese
c trebuia s se descurce singur n via,
cu ajutorul cntecelor ei, pentru c nu avea
s existe niciodat un brbat cruia s-i
pese de ea, nici copii care s se ngrijeasc
de ea la btrnee. Poate c, atunci cnd
mi spusese aceste lucruri, chiar crezuse n
ele. Eu, n prostia mea, crezusem c
adevrul n-avea s se schimbe niciodat.
Treaz, Ochi ntunecai se ntinse eapn i
veni s se culce lng mine, cu botul pe
genunchiul meu. Nu neleg. Eti bolnav?

Nu. Doar tmpit.


Aha. Asta nu-i o noutate. Nu-i bai, n-ai
murit din cauza asta pn acum.
Dar nici departe n-am fost. Am inspirat
adnc.
94

Povestete-mi.
Nu voiam s aud amnunte, dar tiam c
Hap trebuie s mi le spun. Mai bine s
trecem odat peste asta.
Cu un oftat, biatul veni i se aez de
partea cealalt a lui Ochi ntunecai. Lu un
vreasc de pe jos i ncepu s se joace cu el
n foc.
Nu cred c Starling voia s aflu. Soul
ei nu locuiete la Buckkeep. A venit pe
neateptate, ca s-i fac o surpriz i s
petreac Festivalul Primverii cu ea.
n timp ce-mi vorbea, vreascul se aprinse.
Hap l arunc n foc, apoi ncepu s-l
scarpine pe Ochi ntunecai.
Mi-am imaginat un fermier de ndejde,
nsurat cu un menestrel care s-a retras i-i
petrece anii n pace. Poate c are copii
dintr-o cstorie anterioar. O iubete,
dac vine la Buckkeep ca s-i fac o
surpriz. Festivalul Primverii era, prin
tradiie, srbtoarea ndrgostiilor, i
95

tineri, i mai btrni.


l cheam Dewin, continu Hap. i e un
fel de rud cu prinul Dutiful. Sunt veriori
ndeprtai. E un brbat nalt, ntotdeauna
mbrcat foarte elegant. Avea o manta de
dou ori mai larg dect i trebuia lui, cu
blan la gt. i purta brri de argint la
ambele mini. E i foarte puternic. La dans,
a ridicat-o pe Starling i-a rsucit-o pe
deasupra capului, iar lumea s-a dat la o
parte ca s-i vad mai bine.
Hap m privea n timp ce-mi povestea.
Cred c se bucura de stnjeneala mea
evident.
Ar fi trebuit s-mi dau seama c nu tii.
N-ai fi pus coarne unui zdrahon ca el.
N-a fi pus coarne niciunui brbat, am
biguit. Nu intenionat.
Hap oft uurat.
Aa m-ai nvat i pe mine. Ca un copil
ce era, mintea i fugea numai la el. M-am
suprat cnd i-am vzut c se srut. N-am
96

mai vzut pe nimeni s se srute aa, n


afar de tine i de Starling. Mi-am zis c te
trdeaz, dar cnd l-am auzit c se prezint
drept soul ei Ls capul pe-o parte. M-a
durut cu adevrat, creznd c tii i nu-i
pas. Mi-am zis c toii anii tia una m-ai
nvat, i alta ai fcut. M-am ntrebat dac
m consideri aa de prost nct s nu aflu,
dac tu i Starling nu rdei de mine pe la
spate, c sunt aa un neghiob. Att m-am
gndit la asta, c am ajuns s m ndoiesc
de tot ce m-ai nvat. i mut privirea spre
foc. A fost oribil, m-am simit trdat.
M-am bucurat c lmurea lucrurile n felul
acela. Mult mai bine s se gndeasc
numai la felul n care l afecteaz pe el,
dect s se ntrebe ct m doare pe mine.
Mai bine s-i urmeze irul gndurilor i s
vad unde-l duce. Mintea mea o lua n alt
direcie, scrind ca o cru veche
scoas din opron, care trebuie uns
pentru primvar. M-am opus roilor care
97

voiau s se nvrteasc spre o concluzie


inevitabil. Starling era mritat. De ce nu?
N-avusese nimic de pierdut din asta,
dimpotriv, doar de ctigat. O cas
confortabil cu domnul ei cel impozant,
care sigur deinea i un titlu, ct de
nensemnat,
bogie
i
siguran
la
btrnee. Pentru el, o soie superb i
fermectoare, un menestrel renumit, n
gloria cruia se putea sclda i el, invidiat
de ali brbai.
Iar dac Starling avea s se plictiseasc
de el, putea oricnd s-o porneasc la drum,
ca orice menestrel, i s sar n braele
mele pentru o tvleal. Care dintre cei doi
brbai era mai nelept? Niciunul? S cred
oare c eram numai doi n viaa ei?
Ai crezut c eti singurul cu care se
culc?
Spune lucrurile pe leau, biatul sta al
meu. Oare ce ntrebri i-o fi pus lui Starling
n drum spre cas?
98

Cred c nu m-am gndit la asta


niciodat, am recunoscut.
E mult mai uor s trieti cu anumite
lucruri fr s te gndeti la ele. Probabil
tiam c Starling merge i cu ali brbai. E
menestrel. E normal s aib mai muli. Aa
mi-am justificat, mie i, indirect, lui Hap, de
ce m culcam cu ea. Ea nu deschidea
subiectul niciodat, eu n-o ntrebam nimic,
iar ceilali iubii ai ei erau fiine imaginare,
fr chip i trup. n niciun caz soi. ns ea
i aparinea soului ei prin jurmnt, iar el i
aparinea ei. n ochii mei, asta era
diferena.
Ce-ai s faci acum?
Bun ntrebare. Una pe care o evitasem
cu atenie.
Nu sunt sigur, am minit.
Starling a zis c nu e treaba mea, c nu
face ru nimnui. Mi-a zis c, dac-i spun,
eu voi fi cel lipsit de inim, pentru c ie i
voi face ru, nu ei. A zis c ntotdeauna a
99

avut grij s nu te rneasc, fiindc ai


suferit destul n via. Cnd i-am rspuns
c ai dreptul s tii, mi-a replicat c ai i
mai mult dreptul s nu tii.
Starling i limba ei cea ascuit. Nu-i
dduse nicio ocazie lui Hap s simt c
procedeaz bine. Biatul se uita acum la
mine cu o expresie de cine credincios n
ochii lui ceacri i atepta s-l judec. I-am
spus adevrul.
Prefer s aflu adevrul de la tine dect
s vezi c sunt nelat.
Te-am rnit, aadar?
Am negat scuturnd uor din cap.
Eu singur m-am rnit, biete.
Aa i fcusem. Nu fusesem niciodat
menestrel, deci nu aveam dreptul s judec
faptele unuia. Cei care triesc de pe urma
degetelor i-a cuvintelor au inimi mai
insensibile dect noi, ceilali, bnuiesc.
Mai repede gseti un jder blnd dect
un menestrel credincios, zice proverbul.
100

M-am ntrebat dac soul lui Starling


auzise de el.
Am crezut c-o s te nfurii. M-a
avertizat c s-ar putea s te nfurii destul
de tare ca s-i faci ru.
i tu ai crezut-o?
Asta m-a durut mai tare dect adevrul.
Hap trase iute aer n piept, ovi o clip,
apoi spuse repede.
Eti iute la mnie. Pe deasupra, pn
acum n-a mai trebuit s-i spun ceva care
s te rneasc. Ceva care s te fac s te
consideri un prost.
Detept biatul. Mai detept dect l-am
crezut.
Sunt furios, Hap. Furios pe mine.
Privi din nou focul.
Am impresia c sunt egoist, pentru c
m simt mult mai bine acum.
M bucur c te simi mai bine. M
bucur c s-au limpezit lucrurile ntre noi.
Aa. Las asta i povestete-mi despre
101

festival. Ce zici de oraul Buckkeep?


S-a pus pe vorbit, iar eu l-am ascultat.
Vzuse oraul i festivalul cu ochi de copil,
iar ascultndu-l, mi-am dat seama ct de
mult se schimbaser i oraul, i castelul
de cnd fusesem eu acolo. Din descrierile
lui, am aflat c oraul era acum mai mare,
furnd spaiu pentru cldiri de la stncile
abrupte de deasupra lui i ntinzndu-se pe
piloni. Hap mi-a descris taverne i prvlii
plutitoare. Mi-a vorbit i despre negustorii
din Bingtown i insulele de dincolo de
Bingtown, dar i despre cei din Insulele
Strine. Buckkeep i consolidase statutul
de port comercial. Cnd mi-a descris
Coridorul cel Mare i camera n care l
gzduise Starling, am neles c i turnul
suferise foarte multe schimbri. Mi-a
povestit despre covoare i fntni, de cergi
pe fiecare perete, de scaune tapiate i
candelabre sclipitoare. Mi-a adus aminte
mai mult de conacul luxos al lui Regal de la
102

Tradeford dect de fortreaa mohort pe


care o numisem cndva acas. Bnuiam
c la mijloc era deopotriv influena lui
Chade i a lui Kettricken. Btrnul asasin
se dduse ntotdeauna n vnt dup lucruri
fine, ca s nu mai spun de confort. M
hotrsem deja s nu m mai ntorc la
Buckkeep. De ce ar fi att de descurajam
s aflu c locul pe care mi-l aminteam,
cetatea aceea dezolant din piatr, nu mai
era ce fusese nainte?
Hap mai avea i alte poveti n tolb,
despre localitile prin care trecuser n
drum spre Buckkeep i napoi spre cas.
Una dintre ele mi-a fcut inima ct un
purice.
M-am
speriat
de
moarte
ntr-o
diminea, pe lng Istmul lui Hardin.
Aa i-a nceput povestea, iar eu n-am
recunoscut numele satului. mi aminteam,
vag, c muli oameni care fugiser de pe
coast
n
anii
Corbiilor
Roii
se
103

ntorseser ca s cldeasc orae noi, dei


nu ntotdeauna pe cenua celor vechi. Am
dat din cap, ca i cnd a fi recunoscut
numele locului. Probabil c atunci cnd l
vizitasem ultima oar fusese doar un spaiu
larg pe drum. Hap fcea ochi tot mai mari
pe msur ce nainta cu povestea i mi-am
dat seama c, cel puin pe moment, uitase
de minciuna lui Starling.
Eram
n
drum
spre
Festivalul
Primverii. Dormisem la hanul de acolo.
Starling cntase n schimbul cinei noastre
i ca s primim o camer. Toat lumea s-a
artat aa de amabil cu noi i ne-a vorbit
aa de frumos, nct am crezut c Istmul lui
Hardin e un loc minunat. n sala comun,
cnd Starling nu cnta, am auzit oameni
discutnd despre un om cu Har care fusese
pus s vrjeasc vacile ca s nu mai fete,
dar nu le-am dat atenie. Mi-am zis c sunt
doar nite beivi care vorbesc prea tare,
dup prea mult bere. Primisem o odaie la
104

etaj. M-am trezit devreme, mult prea


devreme pentru Starling, dar n-am mai
putut dormi. Aa c m-am aezat la
fereastr i m-am uitat la cei care treceau
pe strad. n pia a nceput s se adune
lumea. Mi-am zis c vine la trg sau la
vreun blci de primvar. Dar pe urm am
vzut cum nite brbai trsc dup ei o
femeie plin de vnti i nsngerat. Au
legat-o de-un stlp i-am crezut c o s-o
biciuiasc. Abia atunci am observat c
oamenii din mulime aveau couri pline cu
pietre. Am trezit-o pe Starling i-am
ntrebat-o ce se ntmpl, dar ea mi-a cerut
s tac, oricum n-aveam ce face niciunul
dintre noi. Mi-a cerut s plec de la
fereastr, dar n-am ascultat-o. N-am putut.
Nu-mi venea s-mi cred ochilor. Mi-am zis
ntruna c o s vin cineva i-o s-i
opreasc pe oamenii aceia. Tom, femeia
era legat stlp, nu putea face nimic. A
aprut un brbat care a citit ceva de pe un
105

sul de pergament, apoi s-a dat la o parte,


iar mulimea a nceput s arunce cu pietre
n ea.
Tcu. tia c n sate se ddeau pedepse
grele pentru hoii de cai i criminali. Auzise
de biciuiri i de spnzurtori, dar nu vzuse
niciuna cu ochii lui. n linitea lsat ntre
noi, l-am auzit cum nghite n sec. M-am
nfiorat. Ochi ntunecai a scos un geamt,
iar eu am pus mna pe el.

Ai fi putut foarte bine s fii tu n locul


femeii.
tiu.
Hap inspir adnc.
Am vrut s cobor n pia, cineva
trebuia s fac ceva, dar mi era prea fric.
M-am ruinat din cauza asta, dar nu m-am
putut mica din loc. Am stat pur i simplu
i-am privit cum o lovesc pietrele. Iar ea tot
ncerca s-i acopere capul cu braele. Mi
s-a fcut grea. Pe urm am auzit un sunet
cum nu mai auzisem pn atunci, ca i cum
106

un ru ar fi nit prin aer. Cerul dimineii sa ntunecat, parc acoperit de nori de


furtun, dar nu btea vntul. Erau ciori,
Tom, un potop de psri negre. N-am mai
vzut niciodat attea la un loc, croncnind
i crind, ca atunci cnd gsesc un uliu
sau un oim i se apuc s-l goneasc.
Numai c ele nu un oim urmreau de data
asta. S-au ridicat n zbor de dincolo de
dealurile din spatele oraului i-au umplut
cerul, ca o ptur neagr care flutur pe
srm, la uscat. S-au lsat brusc peste
mulime, plonjnd i croncnind. Una a
aterizat n prul unei femei i-a nceput s-o
izbeasc cu ciocul n ochi. Oamenii fugeau
n toate prile, ipnd i lovind psrile cu
mna. Au speriat doi cai care-au luat-o
razna, trnd prin gloat crua la care
erau nhmai. Toat lumea ipa. Pn i
Starling s-a ridicat i-a venit la fereastr. n
scurt vreme, pe strzi n-au mai rmas
dect ciorile. Se cocoau pe unde apucau,
107

pe acoperiuri i pervazuri, i umpleau


copacii, rupnd crengile sub greutatea lor.
Femeia care fusese legat, cea cu Har,
dispruse.
Rmseser
numai
funiile
nsngerate n jurul stlpului. Apoi, pe
neateptate, psrile s-au ridicat toate
deodat i i-au luat zborul. N-a rmas nici
urm de ele. Din glasul lui Hap rmase doar
o oapt. Mai trziu, n aceeai diminea,
hangiul a spus, c, dup prerea lui, femeia
s-a transformat n cioar i-a plecat cu
suratele ei.
Alt dat, mi-am zis. Alt dat o s-i
povestesc c nu era adevrat, c femeia
poate a chemat ciorile ca s-o ajute s
scape, dar c nici mcar oamenii nzestrai
cu Har nu-i pot schimba forma. Alt dat,
o s-i spun c n-a fost un la pentru c n-a
cobort n pia, c ar fi fost ucis i el cu
pietre. Alt dat. Povestea lui m ardea
cum arde otrava o ran. Mai bine s curg
de la sine. Am nceput s-l ascult din nou.
108

i i zic cei cu Snge Strvechi.


Hangiul spunea c au nceput s-i dea
importan Cic ar vrea s fie la putere,
cum erau n zilele cnd domnea Prinul
Pestri. Dar, dac ajung la putere, o s se
rzbune pe toi. Cei fr Har o s le fie
sclavi. Iar dac o s-ncerce s se opuni o
s fie dai la fiare. Hap i pierdu iar glasul.
Tui ca s i-l dreag. Starling mi-a spus c
asta-i o prostie, c oamenii cu Har nu simt
aa. C ei nu vor dect s fie lsai n pace
i s triasc netulburai.
Am tuit i eu, tot ca s-mi dreg vocea. Mam mirat ct de recunosctor i eram lui
Starling.
Pi, Starling e menestrel. Menestrelii
cunosc multe feluri de oameni i tiu multe
lucruri tare ciudate. Aa c poi s-i dai
crezare.
Hap mi dduse mult prea mult de gndit.
De-abia m-am putut concentra la celelalte
poveti ale lui. l ocase ideea c la
109

Bingtown se creteau dragoni i c, n


curnd, oraele aveau s-i poat cumpra
un dragon de Bingtown ca s le pzeasc.
L-am
asigurat
c
vzusem
dragoni
adevrai i c nu e cazul s cread
asemenea baliverne. Mai aproape de
realitate era zvonul c rzboiul dintre
Bingtown i Statele Chalced s-ar putea
ntinde pn n cele ase Ducate.
O s fie rzboi i aici? a vrut el s afle.
Tnr fiind, nu avea dect amintiri vagi,
dar nfricotoare, despre lupta noastr cu
Corbiile Roii. ns tot copil rmnea, iar
un rzboi i se prea un eveniment la fel de
interesant ca Festivalul Primverii.
Mai devreme sau mai trziu, un rzboi
cu Statele Chalced tot izbucnete, i-am
amintit eu vechea zictoare. Chiar i atunci
cnd e pace ntre noi i ele, tot au loc mici
hruieli pe la grani i piraii tot fac cteo razie. Nu te ngrijora. Ducatele Shoaks i
Rippon duc greul luptei ntotdeauna, ns le
110

i place. Celor din Shoaks nimic nu le-ar


plcea mai mult dect s smulg o bucat
din teritoriul stpnit de ducele din
Chalced.
Conversaia noastr s-a ndreptat spre
veti mai sigure i mai banale despre
Festivalul Primverii. Hap mi-a povestit
despre jongleri care strng ciomege
aprinse i sbii n palme, mi-a spus cele
mai bune glume aflate dintr-un spectacol
cu ppui, mai fr perdea, i mi-a vorbit de
Jinna,
o
vrjitoare
frumoas
care
stpnete magia tmduitoare i care-i
vnduse un talisman mpotriva hoilor de
buzunar i-i promisese s ne viziteze ntr-o
zi. Am rs cu gura pn la urechi cnd am
aflat c talismanul i fusese furat la nicio
or dup aceea, de un punga de rnd. A
mncat pete n saramur i i-a plcut
foarte mult, pn cnd, ntr-o sear, l-a
cltit cu prea mult vin i le-a vomat pe
amndou. S-a jurat c nu va mai mnca
111

aa ceva. L-am lsat s vorbeasc, bucuros


c, n sfrit, i plcea s-mi mprteasc
i mie din aventurile lui la Buckkeep. Cu
toate astea, fiecare poveste mi arta tot
mai limpede c viaa mea simpl nu mai
era potrivit pentru el. Venise vremea s-l
dau ca ucenic i s-l las s se descurce
singur.
Pre de-o clip, am avut impresia c stau
pe buza unei prpstii. Trebuie s-l trimit
pe Hap la un meter care s-l nvee o
meserie adevrat, iar pe Starling trebuie
s-o scot din viaa mea. tiam c, dac n-o
mai primesc n patul meu, nu se va umili
venind la mine ca simpl prieten. Ar
disprea frumuseea simpl a legturii
noastre din ultimii ani. n vremea asta, Hap
vorbea nainte, cuvintele lui curgnd n
jurul meu ca nite stropi fini de ploaie.
Avea s-mi fie tare dor de el.
Am simit botul cald al lupului pe
genunchi. Animalul pironea focul. Odat,
112

visai la vremuri cnd aveam s fim doar noi


doi.
Legtura ntrit prin Har nu las loc
nelciunii. Nu m-am ateptat s-mi fie
att de dor de tovria alor mei, am
recunoscut.
O privire scurt, sclipitoare, din ochii lui
ptrunztori. Numai noi doi suntem ai

notri. Asta a fost ntotdeauna necazul cu


legturile pe care am ncercat s ni le
facem cu alii, fie lupi, fie oameni. N-au fost
niciodat ai notri. Nici mcar cei care-i
zic Snge Strvechi nu sunt att de legai
ntre ei ca noi doi.
tiam c spune adevrul. L-am mngiat
pe capul mare i m-am jucat cu urechea lui
ntre degete. Nu m-am gndit la nimic
altceva.
Nu se putea mpca nicicum cu gndul.

Ne
pate
iari
schimbarea,
Preschimbtorule. O simt la marginea
orizontului, aproape c o i adulmec. E ca
113

un animal mare de prad care intr pe


teritoriul nostru de vntoare. Tu n-o simi?
Nu simt nimic.
Dar lupul a simit minciuna. A scos un
oftat prelung, obosit.

114

Capitolul III
DESPRIRI

Harul este o magie dezgusttoare, care i


afecteaz
de
obicei
pe
copiii
din
gospodriile necurate. Dei se spune
adesea c Harul presupune comunicarea cu
animalele, aceast vrjitorie josnic are i
alte surse. Un printe nelept nu-i va lsa
odrasla s se joace cu celuii sau pisoii
care nc sug, nici s doarm n culcuul
lor. Mintea unui copil care doarme poate fi
foarte uor invadat de visele unui animal,
aadar el poate s mbrieze graiul
animalelor i s-l preuiasc n adncul
inimii. Deseori, o asemenea magie murdar
afecteaz generaii ntregi din aceeai
familie,
din
cauza
obiceiurilor
lor
respingtoare, dar se cunosc i cazuri n
care se nate, dintr-odat, un copil cu Har
n familii cu cel mai nobil snge. Cnd se
115

ntmpl aa ceva, prinii trebuie s-i


ntreasc sufletul i s fac ceea ce
trebuie fcut, de dragul tuturor copiilor din
familie. De asemenea, familia trebuie s
caute i n rndul slugilor lor, ca s
descopere a cui rutate sau neglijen e
sursa molipsirii cu Har, iar nelegiuitul
trebuie s-i primeasc pedeapsa meritat.
SARCOGIN, Boli i nenorociri
ndat ce s-a crpat de ziu i psrile au
nceput s cnte, Hap a aipit. Am stat
puin
lng
foc,
privindu-l
ndelung.
ngrijorarea de pe chip i dispruse. Era un
biat calm i obinuit, cruia nu-i plceau
certurile. Nici dup secrete nu se ddea n
vnt. M bucuram c cele povestite despre
Starling i uuraser sufletul. Pn s mi-l
uurez i eu, trebuia s strbat o crare
plin de pietre.
L-am lsat dormind n soarele dimineii,
lng ultimele rsuflri ale focului.
116

S nu-l scapi din ochi, i-am cerut lui


Ochi ntunecai.
Am simit durerea din oldul lupului, ecou
al
suferinei
care-mi
rodea
spatele
nsemnat. Nopile petrecute sub cerul liber
nu mai erau pentru noi. Totui, mai bucuros
m-a fi ntins pe pmntul reavn, dect s
m ntorc n colib i s am o discuie cu
Starling. De obicei, cnd e vorba de treburi
neplcute, mai bine le nfruni mai devreme
dect mai trziu, mi-am zis. Cu mers de
moneag, m-am ntors n cas.
M-am oprit la cote, s adun oule din
cuibare. Ginile se treziser deja i
scurmau
fericite.
Cocoul
zbur
pe
acoperiul reparat, flutur de dou ori din
aripi i scoase un cucurigu din toi
rrunchii. Era diminea. Da. O diminea
de care mi-era groaz.
nuntru, am aat focul i-am pus oule
la fiert. Am scos ultima franzel, brnza de
la Chade i ceaiul de plante. Starling nu se
117

scula niciodat devreme. Aveam timp


destul s m gndesc la ce s-i spun i la
ce s nu-i spun. n timp ce fceam ordine
prin odaie, adic ridicam de jos lucrurile ei
mprtiate, am rememorat anii pe care iam petrecut mpreun. Trecuser peste
zece ani de cnd ne cunoteam. De cnd
credeam c o cunosc, m-am corectat. Pe
urm m-am acuzat c sunt un mincinos.
Chiar o cunoteam. I-am luat mantaua de
pe scaun. Parfumul ei intrase n lna de
calitate. De foarte bun calitate, am
adugat. Soul ei i oferea ce era mai bun.
Mai ru mi se prea c faptele lui Starling
nu m surprindeau. mi era ruine numai de
mine i m deranja c nu le prevzusem.
La ase ani dup Purificarea din Buck,
strbtusem singur lumea. Nu luasem
legtura cu niciunul dintre cunoscuii mei
din Buckkeep. Viaa mea ca Farseer, ca
bastard al prinului Chivalry, ca ucenic al
asasinului Chade, nu mai exista. Am
118

devenit Tom Badgerlock i-am pit foarte


bucuros ntr-o existen noul Aa cum
visasem de mult vreme, am cltorit, iar
hotrrile le luam singur, mprtindu-le
numai cu lupul. M-am mpcat cu mine
nsumi. Asta nu nsemna c nu-mi era dor
de cei dragi de la Buckkeep. Uneori, m
durea foarte mult lipsa lor. Flmndul poate
visa la friptur cald cu sos fr s
dispreuiasc plcerea de-a mnca pine
cu brnz. mi ncropisem un trai n care,
chiar dac mi lipseau bucuriile vieii
trecute, m bucuram de plcerile simple pe
care tocmai viaa aceea mi le refuzase.
Fusesem mulumit.
Apoi, ntr-o diminea ceoas, la un an
dup ce m stabilisem n coliba de lng
ruinele din Forge, ntorcndu-m cu lupul
de la vntoare, ne-am pomenit c ne
ntmpin o schimbare serioas. Pe umeri
mi atrna grea o cprioar tnr i
simeam junghiuri n zona cicatricei lsate
119

demult de o sgeat. ncercam s m


hotrsc dac plcerea unei bi lungi i
fierbini merita efortul de-a ridica multe
glei pline i de-a atepta s se
nclzeasc apa, cnd am auzit un ropot
inconfundabil de copite pe piatr. Am lsat
vnatul jos i, mpreun cu Ochi ntunecai,
am dat ocol colibei. N-am vzut dect o
iap, neuat nc i priponit de un
copac, lng u. Mai mult ca sigur,
clreul intrase n cas. Iapa a ciulit
urechile la apropierea noastr, simindu-mi
prezena, dar netiind dac s dea sau nu
alarma.

Stai pe loc, frate. Dac iapa i simte


mirosul, se pune pe nechezat. Dac merg
numai eu, foarte ncet, m-a putea apropia
destul ca s vd cine e nuntru, nainte s
dea ea alarma.
ntr-o linite perfect, uor precum ceaa
care ne nvluia, Ochi ntunecai s-a retras
ntr-un vrtej cenuiu. Eu m-am ntors n
120

spatele colibei, apoi m-am lsat s alunec


n jos, ct mai aproape de zid. l auzeam pe
intrus nuntru. S fie un ho? Am auzit
zdrngnit de oale, apoi sunet de ap
golit. Bufnitura era un butean aruncat n
foc. M-am ncruntat, nedumerit. Indiferent
cine era, se simea ca acas. n clipa
urmtoare, am auzit un glas cntnd
refrenul unui cntec cunoscut i inima s-a
pornit s-mi bat ca nebuna. Dei trecuser
anii, am recunoscut-o pe Starling.
Femela urltoare, mi-a confirmat i Ochi
ntunecai. i prinsese mirosul. Ca de
obicei, m-am strmbat la numele pe care i-l
ddea lui Starling.
Las-m s intru eu mai nti. Chiar tiind
cine e, tot cu precauie m-am apropiat de
propria mea u. Nu era o ntmplare. M
descoperise. De ce? Ce voia de la mine?
Starling, am rostit, deschiznd ua.
Ea se ntoarse cu faa la mine. Avea
ceainicul n mn. M cercet iute din
121

priviri, apoi se uit n ochii mei i exclam


bucuroas: Fitz! Veni imediat la mine i
m lu n brae. n clipa urmtoare, am
mbriat-o i eu. M strnse tare la piept.
Ca mai toate femeile din Buckkeep, era
scund i brunet, dar i-am simit vigoarea
n mbriare.
Bun, i-am spus, ovitor, privindu-i
cretetul.
Ea ridic faa spre mine.
Bun? m ngn, uimit. Rse cu glas
tare de expresia de pe chipul meu. Bun?
Se aplec i puse ceainicul pe mas, apoi
se ntinse, mi cuprinse obrajii n palme i
m trase n jos, ca s m srute. Tocmai
venisem din frig i umezeal, iar buzele ei
calde mi ddeau o senzaie incredibil, la
fel ca aceea de a strnge o femeie n brae.
M inea lipit de ea. Aveam impresia c
primesc chiar mbriarea vieii. Parfumul
ei m mbta. M treceau valuri de cldur
i inima nu mi se mai potolea. Mi-am
122

dezlipit gura de a ei.


Starling, am rostit.
Nu, m opri ea categoric.
Arunc o privire peste umrul meu, m
apuc de mini i m trase spre alcovul din
odaia principal. Am urmat-o, copleit de
uimire. Ea se opri lng pat i-i desfcu
nasturii cmii. Vznd c m holbez la ea
ca prostul, rse i se ntinse s-mi desfac
ireturile cmii.
S nu vorbeti nc, m preveni.
mi lu mna rece i mi-o puse pe snul ei
dezgolit. n clipa aceea, Ochi ntunecai izbi
ua cu umrul i intr n cas, aducnd un
val de frig n odaia nclzit. Sttu o clip i
se uit la noi, pe urm i scutur umezeala
de pe blan. Veni rndul lui Starling s
nghee.
Lupul Uitasem de el l mai ai
Suntem nc mpreun, bineneles.
Am vrut s-mi iau mna de pe snul ei,
dar ea mi-a reinut-o.
123

Nu m deranjeaz. Cred. Prea cam


stnjenit. Dar trebuie s stea aici?
Ochi ntunecai se mai scutur o dat, se
uit la Starling, apoi ntoarse capul.
Rceala din camer nu venea doar prin ua
deschis. Carnea se va rci i se va ntri

dac te atept.
Atunci nu m atepta, i-am sugerat jignit.
Iei din colib i se ndeprt n cea.
Am simit c-i ferete gndurile de noi.
Gelozie sau politee? M-am dus i-am nchis
ua. Am rmas pe loc, tulburat de reacia
lui Ochi ntunecai. Starling m-a cuprins cu
braele din spate. Cnd m-am ntors ca s-i
rspund la mbriare, am vzut c e goal
i ateapt. N-am stat pe gnduri,
mpreunarea noastr de atunci s-a petrecut
cu lentoarea cu care coboar noaptea pe
pmnt.
Gndindu-m la momentele acelea, m-am
ntrebat dac Starling pusese totul la cale.
Probabil c nu. Se nstpnise pe partea
124

aceea din viaa mea fr premeditare, aa


cum s-ar fi aplecat s culeag zmeura
crescut pe marginea drumului. Era acolo,
era dulce, de ce s n-o mnnce?
Deveniserm iubii fr s ne declarm
dragostea, de parc mpreunarea noastr
fizic ar fi fost inevitabil. O iubeam oare i
acum, dup atta vreme de cnd venea i
pleca ntruna din viaa mea?
Jocul cu asemenea gnduri mi se prea la
fel de ciudat ca atingerea obiectelor aduse
de Chade. Cndva, aceste gnduri mi se
pruser foarte importante ntrebri
despre iubire, onoare, datorie Eu o iubesc
pe Molly, dar ea m iubete pe mine? O
iubesc mai mult dect pe regele meu? Este
ea mai important pentru mine dect
datoria mea? n tineree, asemenea
ntrebri m chinuiser nespus, dar, n ce-o
privete pe Starling, nu mi le pusesem
niciodat.
Totui, rspunsurile fugeau de mine i de
125

data asta. O iubeam. Nu ca pe o persoan


pe care mi-o alesesem cu grij ca s-mi
mpart viaa cu ea, ci ca pe o parte
familiar a existenei mele. S-o pierd ar fi
fost ca i cum a fi rmas fr cminul n
care s aprind focul. Devenisem dependent
de afeciunea ei, oferit cu ntreruperi. Da,
trebuia s-i spun c nu mai puteam
continua ca pn acum. Groaza pe care o
simeam mi amintea de repeziciunea
scurgerii timpului i de felul cum mi se
ncletase, mai demult, sufletul mpotriva
tmduitoarei care urma s-mi scoat
vrful de sgeat din spate. Presimeam
aceeai team de durere ca atunci, demult,
nainte de sosirea vindectoarei.
Am auzit fonetul aternutului cnd s-a
trezit Starling. A venit clcnd cu pasul ei
uor n spatele meu. Nu m-am ntors spre
ea cnd am turnat apa pentru ceai. Dintrodat, nu m-am putut uita la ea. Dar nici ea
n-a venit la mine i nici nu m-a atins. Dup
126

cteva minute, mi-a spus.


Ai vorbit cu Hap.
Da, i-am rspuns calm.
i eti hotrt s-l lai s distrug totul
ntre noi.
Nu prea s existe un rspuns pentru
asta. n glasul ei prinse curaj furia.
i-ai schimbat numele, dar n toi anii
tia nu i-ai schimbat i felul de-a fi. Tom
Badgerlock e acelai puritan habotnic ca
fostul FitzChivalry Farseer.
Oprete-te, am avertizat-o, nu din cauza
tonului ei, ci a numelui pe care l rostise.
Fcusem tot posibilul ca Hap s m tie
doar ca Tom. Nu din ntmplare mi rostise
Starling numele cellalt cu glas tare acum,
ci ca s-mi aduc aminte c-mi cunoate
secretele.
N-o s-i spun, m-a asigurat, dar cu glas
tios ca lama de cuit. Iar un cuit, chiar n
teac, tot cuit rmne. Ii amintesc doar
c duci o via dubl i c te descurci
127

foarte bine. Mie de ce-mi negi dreptul sta?


Eu nu aa vd lucrurile. Asta e singura
via pe care o duc acum. i nu ncerc s
fac, pentru soul tu, dect ceea ce a vrea
s fac alt brbat pentru mine. Sau vrei smi spui c el tie de mine i nu-i pas?
Dimpotriv. Nu tie, deci nu-i pas.
Dac te gndeti bine, vei vedea c e exact
acelai lucru.
Nu i pentru mine.
Un timp, a fost i pentru tine. Pn
cnd Hap a considerat potrivit s strice
totul. i-ai impus regulile aspre asupra unui
alt tnr. Felicitri. Sper c eti mndru s
afli c ai crescut un alt individ la fel de
moralist i de ncrezut ca tine.
mi arunca vorbele n timp ce trntea
obiectele prin odaie, strngndu-i lucrurile
furioas. Pn la urm, m-am ntors i m-am
uitat la ea. Avea obrajii foarte roii i prul
ciufulit de somn. Nu purta dect cmaa
mea. Tivul i se freca de pulpe. S-a oprit
128

cnd m-am ntors spre ea i m-a pironit cu


privirea. i-a luat o poziie ano, ca s se
asigure c vd bine tot ceea ce mi
refuzam.
Ce e ru n ceea ce facem noi? m lu
ea la rost.
E ru pentru soul tu, dac afl, i-am
rspuns calm. Hap mi-a dat de neles c e
un fel de nobil. Brfele pot face mai mult
ru unuia ca el dect un cuit. Gndete-te
la demnitatea lui, la demnitatea casei lui.
Nu face din el un prost btrn dus de nas
de o femeie mai tnr i mai plin de
via
Prost btrn? Starling era perplex.
Nu Hap i-a spus c e btrn?
mi pierdusem sigurana de sine.
Mi-a zis c e un tip masiv
Masiv, da, dar nici pe departe btrn.
Dimpotriv. Pe buze i apru un zmbet
ciudat, ntre mndrie i stnjeneal. Are
douzeci i patru de ani, Fitz. E un bun
129

dansator i e puternic ca un taur tnr. Ce


i-ai nchipuit, c m-am retras ca s
nclzesc patul unui boorog de rang?
Asta mi nchipuisem.
Am crezut
Trecu la o atitudine sfidtoare, ca i cnd
a fi subestimat-o.
E frumos i fermector i ar fi putut
alege orice femeie ar fi vrut. M-a ales pe
mine. i, n felul meu, l iubesc sincer. M
face s m simt tnr i dorit i capabil
de pasiune adevrat.
i eu cum te-am fcut s te simi? am
ntrebat fr s vreau, cu glas sczut.
tiam c-mi caut suferina cu lumnarea,
dar nu m puteam abine. ntrebarea ns o
nedumeri puin.
Linitit, mi rspunse ntr-un sfrit,
fr s in seama de sentimentele mele.
Acceptat i apreciat. Zmbi dintr-odat,
iar expresia ei m tie la suflet. Generoas,
dndu-i ceea ce nimeni altcineva nu i-a
130

dat. i chiar mai mult. Spiritual i


aventuroas. Ca o pasre cnttoare cu
pene lucioase care bate la ua unei pitulici.
Aa ai i fost, am recunoscut. Am
ntors capul spre fereastr. Dar acum nu
mai eti, Starling. Nu vei mai fi aa
niciodat. Poate nu dai doi bani pe viaa
mea, dar e a mea. Nu voi fura firimiturile de
la masa altui brbat. Atta mndrie am i
eu.
Nu-i permii mndria asta, mi spuse
fr menajamente, dndu-i la o parte prul
de pe fa. Uit-te n jurul tu, Fitz.
Doisprezece ani de singurtate i cu ce teai ales? O amrt de cocioab n pdure i
o mn de gini. Dar strlucirea, afeciunea
i dulceaa? Numai de la mine le ai. Poate
c nu i le aduc dect pentru o zi sau dou,
cnd i cnd, dar sunt singura fiin
adevrat din viaa ta. I se nspri vocea.
Firimiturile de la masa altui brbat sunt mai
bune dect s mori de foame. Ai nevoie de
131

mine.
Hap. Ochi ntunecai, i-am replicat cu
glas rece.
Nici nu m lu n seam.
Un biat orfan, pe care i l-am adus eu,
i un lup decrepit.
Faptul c-i subaprecia att de mult nu
numai c m jignea, dar m obliga s
observ ct de diferit vedea ea lucrurile fa
de mine. Cred c, dac am fi locuit
mpreun, zi de zi, asemenea certuri ar fi
izbucnit de mult. ns n clipele noastre de
linite nu purtam discuii filosofice, nici nu
aveau n vedere consideraii practice. Eram
mpreun cnd i convenea ei s mpart
masa i patul cu ea. Dormea, mnca, mi
cnta i m urmrea fcndu-mi treburile
zilnice, dar ntr-o via pe care n-o
mprtea
cu
mine.
Micile
noastre
nenelegeri le uitam de la o vizit la alta.
Pe Hap mi-l adusese ca pe-o m fr
stpn, fr s se gndeasc vreodat ce
132

am putea deveni unul pentru cellalt.


Cearta de acum nu numai c punea capt
la ceea ce mprtisem noi pn atunci, ci
i scotea la iveal ct de puine
mprtisem. Eram de dou ori mai distrus
din cauza asta. Mi-au venit n minte nite
vorbe amare dintr-o via trecut. Bufonul
m avertizase: Nu are pic de afeciune
pentru Fitz, s tii, vrea doar s se laude c
l-a cunoscut pe FitzChivalry. Poate c, n
ciuda attor ani n care fusesem mpreun
cu Starling, cuvintele bufonului rmseser
adevrate.
N-am deschis gura, de teama vorbelor pe
care le-a fi putut rosti; cred c Starling mia interpretat tcerea drept o cltinare a
hotrrii mele. Trase brusc aer adnc n
piept i-mi zmbi obosit.
Of, Fitz, avem nevoie unul de altul ntrun fel pe care niciunul dintre noi nu vrea sl recunoasc. Scoase un oftat uor.
Pregtete dejunul. M duc s m mbrac.
133

Lucrurile par ntotdeauna mai grave


dimineaa, pe stomacul gol.
Apoi iei din camer.
Pe mine m cuprinse o rbdare fatalist.
Am pus masa pentru dejun, ct ea s-a
mbrcat. tiam c luasem deja o hotrre.
Era ca i cnd cuvintele lui Hap de cu o
sear nainte stinseser lumnarea care
ardea n inima mea. Sentimentele mele
pentru Starling schimbaser totul. Am stat
amndoi la mas, iar ea a ncercat s fac
n aa fel nct lucrurile s par ca nainte,
dar eu m gndeam ntruna la ale mele.
Probabil c era ultima oar cnd vedeau
cum plimb ceaiul n can ca s-l rceasc
sau cum gesticuleaz cu pinea n timp ce
vorbete. Am lsat-o s vorbeasc, iar ea a
discutat
numai
despre
treburi
neimportante, ncercnd s m fac
interesat de locul n care plnuia s
mearg dup ce pleca de la mine sau de
inuta lui Lady Amity la o anumit ocazie.
134

Cu ct vorbea mai mult, cu att mai


departe prea de mine. Urmrind-o, am
avut senzaia ciudat c uitasem ceva, cmi scpa ceva. A mai luat o bucat de
brnz, mucnd alternativ din ea i din
pine.
Descoperirea m-a strfulgerat, trecnd
prin mine ca un strop de ap rece scurs pe
ira spinrii. Am ntrerupt-o.
Ai tiut c Chade urma s vin la mine.
Ridic din sprncene cu o fraciune de
secund prea trziu.
Chade? Aici?
M crezusem scpat de asemenea
nravuri ale minii. Jocuri ale gndurilor,
nsuite cu mari eforturi de la un mentor
priceput, n orele dintre amurg i zori, n
anii tinereii mele. Era un mod de a cerne
faptele i de a le pune unul lng altul, un
antrenament care lsa mintea s sar iute
la
concluzii
care
nu
erau
simple
presupuneri. Se ncepe cu o simpl
135

observaie. Starling n-a spus nimic despre


brnz. Orice brnz era un lux pentru biat
i pentru mine, mai ales un cacaval ca
acesta. Aa c ar fi trebuit s fie surprins
c-l vede pe mas. Dar n-a fost. N-a spus
nimic nici de rachiul de Sandsedge, cu o
sear nainte. Pentru c n-au mirat-o nici
rachiul, nici cacavalul. Am fost i uimit, i
impresionat,
dar
i
nfricoat
de
repeziciunea cu care-mi zbura mintea de la
o idee la alta, pn cnd am privit imaginea
evident pe care o alctuiau faptele.
nainte, nu te-ai oferit niciodat s-l
duci pe Hap undeva. Acum l-ai dus la
Buckkeep ca s vin Chade la mine cnd
sunt singur. O posibil concluzie mi
nghe sngele n vene. n caz c trebuia
s m omoare. S nu fie martori.
Fitz! m dojeni Starling, deopotriv
suprat i ocat.
Aproape c n-am auzit-o. Odat ce
gndurile ncepeau s alunece pe pant
136

precum pietricelele, urma s se produc i


avalana de concluzii.
Toi aceti ani. Toate vizitele tale. Ai
stat cu ochii pe mine pentru el, nu-i aa?
Spune-mi. i verifici i pe Burrich, i pe
Nettle de cteva ori pe an?
M privi rece, dar nu neg nimic.
A trebuit s-i caut. S-i dau caii ia lui
Burrich. Tu mi-ai cerut-o.
Da. Mintea mea gonea mai departe. Caii
ar fi fost un nceput perfect. Burrich ar fi
refuzat orice alt dar. Dar Rocovanul era al
lui pe bun dreptate, cadou de la Verity. Cu
muli ani n urm, Starling i spusese c
regina i trimitea i mnzul Cenuiei, drept
mulumire pentru serviciile aduse dinastiei
Farseer. M-am uitat la Starling, ateptnd
s aud i restul. Era menestrel. i plcea s
vorbeasc. Eu nu trebuia dect s-o ascult n
linite.
Starling plec ochii.
Cnd m nimeresc n zona lor, i vizitez,
137

da. Iar cnd m ntorc la Buckkeep, dac


Chade tie c am fost acolo, m ntreab
de ei. Aa cum m ntreab i de tine.
i bufonul? Ai aflat pe unde umbl i
el?
Nu.
Rspunsul veni scurt i categoric i l-am
crezut. Dar Starling era menestrel, iar
pentru ea, fora unui secret sttea tocmai
n dezvluirea lui. Nu se putu abine s
adauge.
Dar cred c tie Burrich. O dat sau de
dou ori, cnd i-am vizitat, am vzut jucrii
mult mai frumoase dect cele pe care-i
permitea Burrich s i le cumpere lui Nettle.
Una era o ppu care mi-a amintit foarte
mult de marionetele bufonului. Alt dat,
am vzut un irag din mrgele de lemn, pe
fiecare fiind gravat o fa mic.
Mi s-a prut interesant, dar nu am lsat s
se vad. I-am pus direct ntrebarea care m
frmnta cel mai mult.
138

De ce m-ar considera Chade o


ameninare pentru neamul Farseer? E
singurul motiv care l-ar determina s
cread c trebuie s m omoare.
Pe faa ei trecu o umbr vecin cu mila.
Tu chiar crezi ce spui, nu? C Chade tear putea omor. C eu l-a ajuta,
ademenindu-l pe biat n alt parte.
l cunosc pe Chade.
Iar el te cunoate pe tine, mi replic,
pe un ton aproape acuzator. Odat mi-a
spus c eti incapabil s te ncrezi complet
n cineva. Lipsa aceasta de ncredere, dar
i
teama
i
vor
mcina
sufletul
ntotdeauna. Nu. Cred c btrnul a vrut s
te vad singur ca s-i poat vorbi
nestingherit. S te aib numai pentru el, s
vad cu ochii lui cum i merge, dup atia
ani de tcere din partea ta.
Menestrel fiind, se pricepea de minune si aleag cuvintele i tonul vocii. mi lsa
impresia c eram i nepoliticos, i crud fa
139

de prietenii mei, pentru c evitam s merg


la Buckkeep. De fapt, pentru mine, era
vorba de supravieuire.
Despre ce-ai vorbit cu Chade? m
ntreb, cu glas prea nepstor.
Am fixat-o cu privirea.
Cred c tii deja, i-am rspuns,
ntrebndu-m dac chiar tie.
Se schimb la fa i mi se pru c-i vd
nvrtindu-se rotiele minii. Aa, deci.
Chade nu-i dezvluise adevrul despre
misiunea lui. Totui, era inteligent i
ager la minte i cunotea destule
amnunte. Am ateptat s le pun cap la
cap.
Sngele Strvechi, mi spuse cu voce
calm. Ameninarea Prinului Pestri.
Mi s-a ntmplat de multe ori n via s
fiu ocat, dar nevoit s-mi ascund ocul. n
momentul acela ns cred c mi-a fost cel
mai greu s-o fac. Starling m studie cu
atenie, continund:
140

Mocnete de-o vreme ncoace, dar se


pare c acui se sparge buba. La Festivalul
Primverii, n Noaptea Menestrelilor, cnd
toi se ntreceau s cnte pentru regele lor,
unul dintre ei a cntat o melodie veche
despre Prinul Pestri. i-l aminteti?
Mi-l aminteam. Era vorba de o prines
ademenit de un brbat cu Har care luase
nfiarea unui armsar pestri. Odat
rmai singuri, brbatul i-a reluat chipul
de om i a sedus-o. Prinesa a nscut un
bastard tot ptat cu alb i negru, la fel ca
tatl lui. Prin trdare i ur, bastardul a
ajuns pe tron, domnind cu cruzime, ajutat
de cohortele lui de vicleni cu Har. ntregul
regat suferise, pn cnd, zicea cntecul,
veriorul bastardului, cruia i curgea prin
vine snger pur de Farseer, a adunat un
grup de ase fii de nobili, n sprijinul cauzei
sale. La solstiiul de var, cnd soarele
ajungea la zenit i puterile Prinului Pestri
scdeau, cei ase s-au npustit asupra lui
141

i l-au omort. L-au spnzurat, i-au tiat


corpul n buci i le-au dat foc deasupra
apei, ca s-i alunge spiritul, nu care cumva
s-i caute adpost n trupul vreunui
animal. Felul n care se spunea n cntec
c a fost omort Prinul Pestri devenise
calea tradiional de a scpa de cei
nzestrai cu Har. Regal fusese foarte
dezamgit c nu reuise s scape de mine
n acelai mod.
Nu-i cntecul meu preferat, am spus,
cu glas linitit.
E de neles. Totui, Slek l-a cntat bine
i-a primit multe aplauze, mai multe dect
merit vocea lui. Are tremoloul acela la
sfritul frazelor care le place unora, dar,
de fapt, nu e dect un semn c nu-i poate
controla vocea Starling i ddu seama
deodat c se ndeprteaz de subiect. Deo vreme ncoace, lumea e foarte pornit
mpotriva celor cu Har. Iar ei au fost cam
agitai. Circul poveti care-i fac prul
142

mciuc. Am auzit c ntr-un sat n care a


fost spnzurat i ars un brbat cu Har au
murit toate oile peste patru zile. Pur i
simplu au czut moarte pe pajite. Lumea
zice c aa s-a rzbunat familia lui. Dar,
cnd stenii s-au dus s se rzbune pe
rudele lui, au descoperit c ele plecaser
de mult. N-au gsit dect o hrtie lipit de
u, pe care scria: O meritai. S-au
petrecut i alte incidente asemntoare.
Am privit-o n ochi.
Mi-a spus i Hap, am recunoscut.
Ea ncuviin scurt din cap. Se ridic de la
mas i se ndeprt de ea. Menestrel
adevrat, avea o poveste de spus i-i
trebuia neaprat o scen pentru asta.
Dup ce Slek a terminat de cntat
despre Prinul Pestri, a aprut alt
menestrel. Unul foarte tnr i, poate
tocmai de aceea, foarte nesbuit. i-a scos
plria n faa reginei Kettricken, spunnd
c va intona un alt cntec, ceva mai nou
143

dect Prinul Pestri. Cnd a spus c-l


auzise mai nti ntr-un sat n care toi
stenii aveau Har, s-a strnit un murmur
printre asculttori. Toi aflaser despre
existena unor asemenea locuri, dar eu, cel
puin, n-am mai auzit pe cineva s pretind
c a i vizitat unul. Cnd murmurul s-a
stins, menestrelul a nceput s intoneze un
cntec pe care nu-l mai auzisem niciodat.
Melodia nu avea nimic original, ns
versurile mi s-au prut cu totul noi,
nerafinate, precum vocea cntreului.
Ls capul pe-o parte i m privi
bnuitoare.
Cntecul
vorbea
despre
bastardul lui Chivalry. Amintea de toate
cele nfptuite de el nainte de-a i se da n
vileag Harul spurcat. Menestrelul chiar a
furat una-dou fraze muzicale din cntecul
meu, Turnul de pe Insula Cornului,
imagineaz-i ct tupeu! Suna cam aa:
bastardul, fiu de Farseer, cu Snge
Strvechi, viteaz cu snge slbatic,
144

regesc, n-a murit n temnia pretendentului


la tron, ci, zice cntecul, a trit i s-a
dovedit credincios familiei tatlui su.
Cnd regele Verity a plecat n cutarea
Strbunilor, bastardul s-a ridicat din
mormnt, pentru a veni n ajutorul
suveranului su legitim. Menestrelul a
cntat i despre o scen emoionant, n
care bastardul l-a invocat pe Verity,
chemndu-l s ias pe porile morii, ca s-i
arate o grdin cu dragoni de piatr, care
ar putea fi trezii ca s sprijine cauza celor
ase Ducate. Cu asta, mcar s-a apropiat
de adevr. M-a fcut s fiu foarte atent i
s-mi pun ntrebri, chiar dac a nceput s
cnte cam rguit.
Tcu, ateptnd s vorbesc i eu, ns eu
nu-mi gseam cuvintele. Scutur din umeri,
apoi remarc tioas.
Dac voiai s se compun un cntec
despre zilele acelea, puteai s te gndeti
la mine mai nti. Am fost acolo, tii De
145

fapt, pentru asta m-am dus acolo. i sunt


un menestrel mult mai bun dect biatul
la.
Vorbise cu un tremur de gelozie i
indignare n glas.
N-am avut nicio legtur cu cntecul
acela, i sunt sigur c i-ai dat i tu seama.
A vrea s nu-l fi auzit nimeni, niciodat.
Ei, s tii c n-ai de ce s-i faci griji n
privina asta, rosti Starling pe un ton ct de
poate de satisfcut. Nu l-am mai auzit pn
atunci, nici de atunci ncoace. Nu era un
cntec reuit, melodia nu se potrivea cu
coninutul, cuvintele erau cam forate i
Starling.
M rog. Menestrelul a dat cntecului
tradiionalul final eroic: dac i-ar mai cere-o
vreodat dinastia conductoare Farseer,
bastardul cu Har, dar credincios lor din
adncul sufletului, s-ar ntoarce s ajute
regatul. La sfrit, o parte din mulimea
adunat pentru Festivalul Primverii l-a
146

huiduit, iar cineva a zis c, probabil, avea i


el Har, deci era numai bun de ars. Regina
Kettricken le-a poruncit tuturor s tac,
dar,
la
sfritul
serii,
nu
i-a
dat
menestrelului nicio pung drept rsplat,
cum le-a dat altora.
N-am fcut nicio remarc la spusele ei.
Vznd c nu muc momeala, Starling
adug.
Pentru c s-a fcut nevzut cnd a
venit vremea ca regina s-i rsplteasc pe
aceia care i-au plcut. L-a strigat pe nume
mai nti, dar nimeni n-a tiut unde
dispruse. Numele nu-mi era cunoscut.
Tagsson.
Fiul lui Tag, nepotul lui Reaver, a fi putut
s-o lmuresc. i Reaver, i Tag fuseser
membri de ndejde ai grzii lui Verity de la
Buckkeep. Am strbtut anii cu mintea
napoi n trecut, ca s-mi aduc aminte de
chipul lui Tag cnd a ngenuncheat n faa
lui Verity, n Grdina de Piatr, n faa
147

porilor morii. Da, probabil c aa i-a


nchipuit el lucrurile: Verity iese din stlpul
negru ca smoala al Meteugului i pete
n cercul de lumin tremurtoare a focului.
Biatul i-a recunoscut regele, n ciuda
greutilor prin care trecuse acesta din
urm. i-a declarat devotamentul fa de el,
iar Verity i-a cerut s se ntoarc la
Buckkeep i s le spun tuturor c regele
cel adevrat se va ntoarce. Privind n
urm, eram aproape sigur c Verity
ajunsese la Buckkeep naintea soldatului
Tag. Dragonii naripai sunt mult mai rapizi
dect un om care merge pe jos.
Nu tiam c Tag m recunoscuse i pe
mine. Cine s-ar fi gndit c avea s
rspndeasc povestea, darmite c fiul lui
avea s ajung menestrel?
Deci l cunoti, rosti Starling pe un ton
calm.
I-am aruncat o privire. M cerceta, vrnd
s-mi citeasc expresia feei. Am oftat.
148

Nu cunosc niciun Tagsson. M-am gndit


la un lucru pe care l-ai spus mai devreme.
Cei cu Har sunt din ce n ce mai agitai. De
ce?
Starling ridic din sprncean.
Credeam c tii mai bine dect mine.
Triesc departe de lume, Starling, dup
cum tii prea bine. Nu am cum s aud veti
de niciun fel, n afar de cele pe care mi le
aduci tu. Veni rndul meu s-o scrutez. Iar
despre asta nu mi-ai mai spus niciodat
nimic.
i ntoarse privirea de la mine, fcndum s m ntreb dac se hotrse singur
sau i ceruse Chade s nu-mi vorbeasc
despre subiectul respectiv. Sau uitase cu
totul de el din cauza attor poveti despre
nobilii pentru care cntase i a laudelor
primite?
Nu-i un lucru frumos de povestit. Cred
c a nceput acum un an i jumtate
Poate doi. Pe-atunci mi s-a prut c lumea
149

vorbete tot mai des despre cum sunt


prini i pedepsii cei cu Har. Sau omori.
tii cum sunt oamenii, Fitz. Dup Rzboiul
mpotriva Corbiilor Roii, sunt convins
c, mcar pentru o vreme, oamenii erau
stui pn peste cap de omoruri i bi de
snge. Dar, cnd dumanul a fost, n sfrit,
alungat departe de rmul tu, dup ce i-ai
recldit casa, ogorul a nceput s rodeasc
din nou, iar animalele s i se nmuleasc,
vine iar vremea s caui vecinilor nod n
papur. Cred c Regal a strnit o poft de
snge n cele ase Ducate, cu Arena
Regelui i dreptate mprit prin lupt. M
ntreb dac vom scpa vreodat de
motenirea asta sngeroas.
Starling mi strnise un comar vechi.
Arena Regelui, de la Tradeford, animalele
inute n cuc i mirosul de Snge
Strvechi, judecata prin lupt Amintirea
m izbi ca un val furios, lsnd n urm
grea.
150

Acum doi ani da, continu ea,


plimbndu-se agitat prin odaie, n timp ce
se gndea. Atunci a reizbucnit vechea ur
mpotriva celor cu Har. Regina i-a
exprimat deschis prerea mpotriva acestei
uri, de dragul tu, mi nchipui. E foarte
iubit de supui i a fcut multe schimbri
n bine de cnd ne conduce, dar, cnd e
vorba de Har, tradiia e prea puternic. Ce
tie ea, femeie crescut la munte, despre
obiceiurile noastre? se ntreab stenii.
Aa c, dei regina Kettricken nu a
ncurajat asta, cei cu Har au fost hituii n
continuare, ca ntotdeauna. Apoi, n
Trenury, n ducatul Farrow, acum poate un
an i jumtate, s-a petrecut o grozvie. Din
cte s-a auzit n Buckkeep, o fat cu Har
avea o vulpe. Fetei nu-i psa unde vneaz
vulpea, ct vreme curgea snge n fiecare
noapte.
O vulpe drept animal de companie? am
ntrerupt-o eu.
151

Nu-i un lucru obinuit. i mai ciudat era


c fata nu era nici de snge nobil, nici
bogat. Ce legtur exista ntre o fat de
fermier i un asemenea animal? S-au
rspndit zvonuri. Cel mai mult a avut de
suferit
psretul
stenilor
de
lng
Trenury, dar lovitura de graie a dat-o acel
ceva care a nvlit n coteul Lordului
Doplin i i-a mncat de cin psrile
cnttoare i pe cele de curte, aduse
tocmai din Trmul Ploilor Slbatice. Lordul
i-a trimis oamenii dup fata i vulpea care,
se spunea, erau fptaele. Au fost prinse,
nu cu blndee, i aduse n faa lui. Fata s-a
jurat c nu vulpea ei a fost de vin, c ea
nu e nzestrat cu Har, dar, cnd i-au
torturat animalul cu fierul rou, se zice c a
ipat la fel de tare ca el. Pe urm, ca s
nchid cercul dovezilor, Doplin a poruncit
s i se smulg fetei unghiile de la mini i
de la picioare, iar vulpea a ipat odat cu
ea.
152

Stai puin.
Cuvintele ei m ameeau. mi puteam
nchipui cu uurin ce-mi povestea.
Termin repede. Au murit amndou,
ncet. Dar n noaptea urmtoare, lui Doplin
i-au fost ucise alte psri cnttoare, iar un
vntor btrn a spus c le-a omort o
nevstuic, nu o vulpe, fiindc nevstuica
nu face dect s sug sngele, pe cnd
vulpea ar fi sfrtecat psrile. Cred c nu
doar moartea nedreapt a fetei, ci i
cruzimea cu care a fost ucis i-au strnit
pe cei cu Har mpotriva lordului. A doua zi,
pn i propriul lui cine a srit la el.
Doplin a poruncit s fie omort i cinele,
i biatul care se ocupa de cini. A pretins
c, atunci cnd se plimb prin grajduri, caii
se holbeaz la el, toi, lsndu-i urechile
pe spate i izbind cu copitele pereii
boxelor. A pus s fie spnzurai i ari
deasupra apei doi grjdari. i mai susinea
c i se adun mutele cu grmada n
153

buctrie i le gsete moarte n mncare


i
Am scuturat din cap ctre ea.
Asta e slbticie de om cu contiina
ncrcat, nu lucrtura unuia dintre cei
nzestrai cu Har pe care i-am cunoscut eu.
Starling ridic din umeri.
Oricum, lumea i-a cerut insistent
reginei s fac dreptate, dup ce mai mult
de zece argai mruni de-ai lui fuseser
torturai sau omori. Iar ea l-a trimis pe
Chade.
M-am lsat pe spate n scaun, cu minile
mpletite la piept. Aa, deci. Btrnul
asasin mprea nc dreptatea n numele
neamului Farseer. M-am ntrebat cine-l
nsoea n treburile lui tainice.
Ce s-a ntmplat? am ntrebat, de parc
n-a fi tiut.
Chade a gsit o soluie simpl la toate
problemele. La porunca reginei, i-a interzis
lui Doplin s mai in cai, oimi, cini de
154

vntoare, animale sau psri de orice fel


pe moia lui. Nu are voie s clreasc, s
vneze cu oimii sau n alt fel. Chade i-a
interzis i lui, i tuturor celor care triesc
n cetatea lui s mnnce carne de orice
fel timp de un an.
Ce gospodrie jalnic
Printre menestreli se aude c nimeni nu
mai merge n vizit la Doplin dect dac e
nevoit, c slugile lui sunt puine la numr i
argoase i c lordului i-a sczut prestigiul
printre ceilali nobili de cnd ofer o
gzduire att de srccioas. Chade l-a
obligat s plteasc sngele vrsat cu
bani, nu numai familiilor servitorilor ucii,
ci i rudelor fetei cu vulpea.
i lumea i-a primit banii?
Familiile slugilor, da. Aa era cinstit.
Rubedeniile fetei dispruser, muriser ori
i luaser tlpia. Nimeni nu tia sau nu
voia s spun adevrul. Chade a cerut ca
banii s-i fie dai trezorierului reginei, s-i
155

pstreze pentru familie, dac o fi s se


ntoarc. Starling scutur din umeri. Asta ar
fi trebuit s pun capt problemelor. ns
de atunci ncoace, grozviile s-au nmulit.
Nu numai hruirea oamenilor cu Har, dar i
rzbunarea acestora mpotriva clilor lor.
M-am ncruntat.
Nu vd de ce s-ar strni alte rscoale
printre cei nzestrai cu Har. Dup mine,
Doplin i-a primit pedeapsa cuvenit.
Da, i unii spun c e mai grea dect ar
merita,
ns
Chade
s-a
dovedit
de
nenduplecat. i nu s-a limitat la asta. La
scurt vreme, toate cele ase Ducate au
primit scrisori de la regina Kettricken, n
care scria c a avea Har nu e o crim dect
dac e folosit ca s faci ru. Regina le-a
spus ducilor c trebuie s le interzic
nobililor i lorzilor lor s-i execute pe cei cu
Har, cu excepia cazurilor n care se
dovedete c au svrit frdelegi care nu
pot fi nfptuite de oameni obinuii. Edictul
156

n-a fost bine primit, i dai seama. Dac nu


e ignorat, dovada vinoviei unui om e i
mai gritoare dup moartea lui. n loc s
potoleasc spiritele, actul reginei a trezit
toate
resentimentele
vechi
mpotriva
oamenilor cu Har. n ce-i privete pe cei din
urm, se pare c s-au adunat, i mai
nesupui. Nu ngduie ca ai lor s fie
executai fr s lupte. Cteodat se
mulumesc s-i elibereze nainte de-a fi
ucii, dar se rzbun destul de des. Ori de
cte ori e executat un om cu Har, asupra
celor care l-au omort se abate imediat o
nenorocire. Le mor vitele sau vin obolanii
i le muc copiii. ntotdeauna sunt
implicate animale. Intr-un sat, petii din
care triau locuitorii lui n-au migrat n anul
acela. Nvoadele au atrnat goale i lumea
a murit de foame.
E
ridicol.
Oamenii
pretind
c
nenorocirile sunt rezultatul rutii. Cei
nzestrai cu Har nu au puterile pe care
157

susii tu c le au, am rostit eu ct se poate


de convins.
Starling
mi
arunc
o
privire
dispreuitoare.
Atunci
de
ce-i
asum
Pestriii
asemenea fapte, dac nu ei sunt autorii
lor?
Pestriii? tia cine mai sunt?
Ridic din umeri.
Nimeni nu tie. Nu-i anun sosirea.
Las mesaje prinse de porile hanurilor i
de copaci i trimit misive nobililor. Scriu
ntotdeauna acelai lucru, dar cu alte
cuvinte: Cineva a fost ucis pe nedrept, fr
s fac vreun ru, doar pentru c avea
Snge Strvechi. Acum mnia noastr se
abate asupra voastr. Cnd se va ntoarce
Prinul Pestri, nu se va arta deloc milostiv
cu voi. Mesajele sunt anonime, poart doar
imaginea unui armsar ptat. Oamenii se
nfurie cnd l vd. Regina a refuzat s-i
trimit garda s-i vneze pe Pestrii, iar
158

acum nobilii brfesc, zicnd c suverana e


de vin pentru execuiile tot mai dese ale
celor cu Har, pentru c, pedepsindu-l pe
Lordul Doplin, i-a fcut s cread c au
dreptul la magia lor pervers.
Vznd c m ncrunt, Starling mi
reaminti.
Un menestrel nu face dect s repete
ce-a auzit. Nu eu nasc zvonuri i nici nu pun
vorbe n gura oamenilor.
Se apropie de mine pe la spate i-mi puse
minile pe umeri. Apoi se aplec i-i lipi
obrazul de al meu.
Suntem mpreun de atia ani. Sunt
convins c i-ai dat seama c nu te
consider spurcat, adug ea, srutndu-m
pe obraz.
Discuia noastr aproape c-mi cltina
hotrrea. mi venea s-o iau n brae. N-am
fcut-o. n schimb, m-am ridicat n picioare,
cam stnjenit, pentru c era chiar n
spatele scaunului meu. Cnd a ncercat s
159

m mbrieze, mi-am nsprit inima. Am


mpins-o la o parte.
Nu eti a mea, i-am spus cu glas
linitit.
Dar nici a lui nu sunt! se nfurie ea
dintr-odat. Ochii negri i sclipir de
suprare. mi aparin numai mie i doar eu
hotrsc cine se bucur de trupul meu. Mie
nu-mi face ru s fiu cu amndoi. Niciunul
dintre voi n-o s m lase nsrcinat. Dac
a fi putut rmne grea, de mult s-ar fi
ntmplat lucrul sta. Aa c ce importan
are cu cine mpart patul?
Era ager la minte i rostea vorbe mai
meteugite dect ale mele. N-am fost n
stare s-i dau o replic inteligent, aa c
m-am legat de cuvintele ei.
i eu mi aparin numai mie i hotrsc
singur cine s se bucure de trupul meu. Nam de gnd s-l mpart cu soia altui
brbat.
Cred c atunci m-a crezut, n sfrit. i
160

aranjasem frumos lucrurile ntr-o grmad,


lng foc. Se ls brusc n genunchi, lng
ea. Smulgnd o desag, ncepu s-i ndese
nervoas hainele n ea.
Nici nu tiu de ce mi-am pierdut vremea
cu tine, bolborosi ea.
Mishap, fidel numelui su, se gsi tocmai
atunci s intre n colib, cu lupul lipit de
clcie. Vznd faa suprat a lui Starling,
biatul se rsuci spre mine.
S plec? m ntreb el scurt.
Nu! se rsti Starling la el. Tu rmi. Eu
sunt cea pe care-o d afar. Mulumit ie.
Ai putea s te gndeti puin la ce s-ar fi
ales de tine dac te-a fi lsat s
scormoneti n grmada aia de gunoi.
Meritam s-mi fii recunosctor, nu s m
trdezi!
Biatul fcu ochii mari. Nimic din ceea ce
fcuse Starling, nici mcar modul n care
m amgise, nu m nfurie mai mult dect
s vd cum l rnete n faa mea. Hap se
161

uit la mine speriat, ca i cnd s-ar fi


ateptat s-l rnesc i eu, la rndul meu. Pe
urm ni ca sgeata afar pe u. Ochi
ntunecai mi arunc o cuttur urt,
apoi se rsuci i plec dup el.

Vin i eu imediat. Mai nti s termin


povestea asta.
Mai bine n-ai fi nceput-o niciodat.
Nu i-am rspuns la dojan, pentru c nu-i
puteam da un rspuns bun. Starling m
fulger din ochi. Cnd i-am ntors privirea,
am vzut o umbr de team pe obrazul ei.
Mi-am mpletit minile pe piept.
Cel mai bine-ar fi s pleci, i-am cerut,
pe un ton categoric.
Expresia ei prudent m jigni la fel de
mult ca felul abuziv n care i vorbise lui
Hap. Am ieit din colib i m-am dus s-i
aduc iapa. Era un animal frumos, cu o a de
foarte bun calitate, primite, fr ndoial,
cadou de la un tnr chipe. Iapa mi-a
simit agitaia i s-a cabrat cnd am
162

neuat-o. Am inspirat adnc, mi-am


rectigat stpnirea de sine i am pus
mna pe ea. Am linitit-o i, n acelai timp,
m-am calmat i pe mine. I-am mngiat
gtul lucios. S-a ntors i i-a frecat botul
de cmaa mea. Am oftat.
Ai grij de ea, te rog. Ei nu-i pas deloc
de ea.
Nu aveam nicio legtur cu iapa, iar
vorbele mele erau pentru ea doar sunete
linititoare. Am simit cum, n schimbul lor,
m accept de stpn. Am dus-o n faa
colibei i-am ateptat acolo, innd-o de
fru. Starling apru imediat pe prisp.
De-abia atepi s m vezi plecat, nu-i
aa? constat cu amrciune.
i azvrli desaga pe a, tulburnd iari
animalul.
Nu-i adevrat i tii i tu, i-am replicat.
Am ncercat s-mi pstrez vocea calm.
Suferina pe care refuzasem s-o accept
pn atunci a ieit brusc la iveal, lsndu163

mi senzaia de umilin n faa naivitii de


care ddusem dovad i a mniei la gndul
c Starling se folosise de mine n felul
acela. Legtura noastr nu fusese o
dragoste izvort din adncul inimii, ci mai
degrab o prietenie n care ne-am unit i
trupurile i ne-am bucurat de ncredere
reciproc, dormind unul n braele celuilalt.
Trdarea unui prieten difer de trdarea
iubitei numai pentru c cea din urm doare
mai tare. n clipa aceea mi-am dat seama
c tocmai o minisem pe Starling; simeam
o nevoie disperat s-o vd plecat de lng
mine. Prezena ei era ca o sgeat ntr-o
ran care nu se putea vindeca pn cnd
nu pleca.
Cu toate acestea, am ncercat s m
gndesc la vorbe pline de tlc, care s
salveze
partea
frumoas
a
legturii
noastre, ns nu mi-a venit n minte
niciunul. Pn la urm, am stat ca un prost
cnd mi-a smuls friele din mn i-a
164

nclecat. M-a privit de sus, de pe spatele


iepei. Sunt convins c o durea i pe ea, dar
pe chip nu i-am citit dect suprarea c m
mpotrivisem voinei ei. Cltin din cap
ctre mine.
Ai fi putut s ajungi cineva. Nu
conteaz cum te-ai nscut, ai avut
nenumrate ocazii s te ridici. Ai fi putut s
contezi. Dar tu ai ales altceva. S nu uii
lucrul sta. Tu ai ales.
Trase de fru, rsucind capul iepei, nu
foarte brutal, ca s nu-i rneasc gura, dar
mai dur dect ar fi trebuit. Apoi o ndemn
din clcie s porneasc la pas i se
ndeprt de mine. Am urmrit-o cu
privirea. Dei m durea sufletul, nu m-a
ncercat regretul unei despriri, ci am
presimit un nceput. M-a strbtut un fior,
ca i cnd bufonul ar fi stat lng mine i
mi-ar fi optit la ureche: Nu simi? O
rscruce, o culme, un vrtej. Toate crrile
se schimb din acest loc.
165

M-am ntors, dar nu era nimeni lng


mine. Mi-am ndreptat ochii spre cer. Nori
negri se adunau grbii dinspre sud;
vrfurile
copacilor
tremurau
deja,
prevestind vijelia care amenina s vin
asupra noastr. Starling i va ncepe
cltoria ud leoarc. Nu m-a bucurat deloc
gndul acela, aa c m-am dus s-l caut pe
Hap.

166

Capitolul IV
VRJITOAREA-TMDUITOARE

Prin prile acelea tria o vrjitoaretmduitoare, Silva Copperleaf pe nume,


care fcea vrji att de puternice, nct nu
numai c ineau de la an la an, ci-i protejau
pe oamenii care le pstrau de la o
generaie la alta. Se spune c vrjitoarea
aceea i-a fcut lui Baldric Farseer o sit
minunat care purifica orice ap trecea
prin ea. Sita aceea era un obiect nepreuit
pentru un rege att de des ameninat cu
otrvirea.
Deasupra porii oraului Eklse, aprat de
ziduri, vrjitoarea a atrnat un talisman
mpotriva molimelor. Ani la rnd, niciun
obolan nu s-a apropiat de baniele cu
grne, niciun purice ori ali parazii n-au
intrat n vreun grajd. Eklse a nflorit, aprat
de vraj, pn cnd btrnii oraului, n
167

neghiobia lor, au construit nc o poart n


ziduri, ca s sporeasc vadul negustorilor.
Astfel, au lsat s ptrund n ora i
molimele, iar toi locuitorii au pierit de
boala sngelui, cnd aceasta a lovit a doua
oar.
Selkin, Cltorii n cele Sase Ducate
Toiul verii ne-a gsit, pe Hap i pe mine,
aa cum ne gsea de apte ani ncoace.
Aveam o grdin de ngrijit, psri de hrnit
i pete de pus la saramur i la afumat
pentru iarna urmtoare. Ne ocupam de
treburile grele ale casei zi dup zi;
dormeam, ne sculam i le luam de la capt.
Plecarea lui Starling, mi spuneam, mi
potolise agitaia strnit de vizita lui
Chade. i pomenisem lui Hap, n treact, de
ideea mea de a-l da ucenic. Cu un
entuziasm care m-a surprins, biatul mi-a
povestit despre un tmplar din Buckkeep,
ale crui dulapuri le admira foarte mult. Eu
168

m-am opus pentru c n-aveam niciun chef


s vizitez oraul Buckkeep, ns Hap
bnuia, credeam eu, c nu puteam plti
taxa mare de ucenicie pe care o cerea,
probabil, un meter att de priceput ca
Gindast. n privina asta avea dreptate.
Cnd l-am ntrebat dac mai tie i ali
lucrtori n lemn, mi-a rspuns pe dat c a
auzit de un constructor de corbii din
Hammerby Cove, a crui munc era deseori
apreciat. Poate ne ncercm norocul cu el.
Era un meter mai puin pretenios dect
tmplarul de dulapuri din Buckkeep. M-am
ntrebat, stingherit, dac nu cumva biatul
i esea visurile dup buzunarul meu.
Ucenicia avea s-i influeneze munca
pentru tot restul vieii. Nu voiam ca lipsa
mea de bani s-l condamne la o meserie pe
care s-o practice n sil.
Totui, n ciuda interesului pe care-l
manifesta biatul, ucenicia lui a rmas
subiect de discuii prelungite n noapte,
169

lng foc, i nimic mai mult. A, da, am pus


deoparte puinii bani care-mi rmneau
pentru plata taxei. Ba chiar i-am spus
biatului c ne puteam descurca i cu mai
puine ou, dac voia s lase ginile s le
cloceasc. Ginile se vindeau foarte bine,
iar banii primii pe ele i putea economisi
pentru tax. i aa, tot nu eram sigur c
reueam s-i asigur un loc bun. O pereche
de mini harnice i un spate rezistent i
puteau cumpra unui biat ucenicia, era
adevrat, ns artizanii i meseriaii mai
iscusii cereau, de obicei, o tax nainte dea primi un posibil ucenic n atelierul lor.
Aa se proceda la Buckkeep. Tainele
meseriei i bunstarea pe care i-o aducea
meseriaului nu trebuiau s ajung pe
mna unui strin. Dac prinii i iubeau
copiii, atunci fie i nvau propria lor
meserie, fie ddeau bani grei ca s-i vad
ucenicii celor mai buni meteri. n ciuda
srciei noastre, eram hotrt s-l vd pe
170

Hap bine aranjat. Faptul c voiam s adun


mai muli bani anul acesta, mi ziceam, era
motivul pentru care trgeam de timp, nu cel
c m ngrozea desprirea de biat. Numai
c nu voiam s dau gre n privina lui.
Lupul nu m-a ntrebat nimic despre
cltoria pe care i-o sugerasem nu de mult.
Cred c, n adncul sufletului, era uurat c
se amna. n unele zile, simeam c vorbele
lui Starling m transformaser ntr-un om
btrn. Lupul ns mbtrnise de-adevrat,
odat cu trecerea anilor. l bnuiam foarte
btrn pentru rasa lui, dei habar n-aveam
ct triete un lup n slbticie. Cteodat
m ntrebam dac nu cumva legtura
noastr i ddea o vitalitate neobinuit.
Odat chiar mi-a trecut prin cap c poate
se folosea de anii mei ca s-i nmuleasc
pe ai lui. Dar gndul acesta nu mi-a venit
odat cu resentimentul c mi-ar fura zilele,
ci cu sperana c mai aveam de petrecut o
bucat bun de vreme mpreun. Odat
171

biatul ajuns ucenic, cine avea s rmn


lng mine, dac nu Ochi ntunecai?
Un timp, m-am ntrebat dac Chade avea
s m mai viziteze, acum, c tia drumul
spre mine, dar zilele lungi de var s-au dus,
iar pe poteca ngust ce ducea la coliba
noastr nu s-a artat nimeni. M-am dus la
pia de dou ori cu biatul, ca s vindem
gini, cerneluri, vopsele, rdcini de plante
i ierburi care credeam c se ntlnesc mai
rar n zona aceea. Ochi ntunecai a rmas
bucuros acas, pentru c i displceau nu
numai plimbarea lung pn la rscrucea
negustorilor, ci i praful, hrmlaia i
zpceala din piaa aglomerat. De plcut,
nu-mi plceau nici mie, dar eram nevoit s
m duc oricum. Nu ne-a mers att de bine
pe ct ne-am ateptat, fiindc oamenii care
cumprau de la piaa aceea mic unde ne
duceam noi erau obinuii mai degrab s
fac schimb de mrfuri, dect s plteasc
cu bani. Totui, am rmas plcut surprins
172

vznd ct lume i amintete de Tom


Badgerlock i spune c se bucur s-l vad
din nou.
Abia a doua oar cnd ne-am dus la pia
am ntlnit-o, din ntmplare, pe vrjitoareatmduitoare pe care o cunoscuse Hap la
Buckkeep. Ne aezaserm marfa n spatele
cruei noastre trase de ponei. Pe la
jumtatea dimineii, vrjitoarea ne-a gsit
acolo i i-a manifestat glgios bucuria de
a-l revedea pe Hap. Eu am stat deoparte,
tcut, urmrindu-i cum stau de vorb. Hap
mi spusese c Jinna e frumoas, i chiar
era, dar, mrturisesc, am constatat cu
surprindere c era mai aproape de vrsta
mea dect de a lui. Eu o crezusem o
fetican care-l fcuse s-i ntoarc
privirea dup ea la Buckkeep; n realitate,
era o femeie care se apropia de jumtatea
vieii, cu ochi cprui, obraji pistruiai i pr
buclat, n nuane castaniu-rocate. Avea
faa rotund i plcut a unei femei mature.
173

Cnd Hap i-a povestit c talismanul


mpotriva hoilor de buzunare i fusese furat
chiar n ziua n care l cumprase, ea a rs,
un rs sincer i prietenos apoi i-a explicat,
calm, c tocmai acela fusese rostul
talismanului, s apere punga cu bani i s
fie furat n locul ei.
Cnd Hap se uit la mine ca s m
includ n conversaia lor, ea m observase
deja. M privea cu expresia aceea pe care
o au prinii cnd n jurul copiilor lor apar
strini posibil periculoi. I-am zmbit i-am
nclinat din cap cnd m-a prezentat Hap,
apoi am salutat-o. S-a relaxat vizibil,
oferindu-mi un zmbet larg. S-a apropiat
mai mult, ridicnd ochii spre chipul meu, ca
s m vad mai bine, i atunci mi-am dat
seama c nu st bine cu vederea.
Venise i ea cu lucruri de vnzare la
pia. i-a ntins rogojina n umbra cruei
noastre. Hap a ajutat-o s-i aranjeze
talismanele i licorile. mpreun, cei doi ne174

au nfrumuseat ziua de pia, fcnd


schimb de veti despre cele ntmplate de
la Festivalul Primverii ncoace. Am tras cu
urechea cnd Hap i-a vorbit despre planul
lui de-a deveni ucenic. Din vorbele lui, am
neles c nclina spre tmplarul din
Buckkeep, i nu spre constructorul de
corbii din Hammerby Cove. M-am pomenit
c m ntreb dac nu exist cumva o cale
de a-i mplini dorina, nu doar de-a plti
taxa mai mare, ci i de-a gsi pe cineva
care s-i negocieze ucenicia n numele
meu. Oare l-a putea convinge pe Chade s
m ajute ntr-o asemenea ntreprindere? n
acel moment, mintea mea ncepu s fac
speculaii legate de ce mi-ar putea cere
btrnul s fac n schimbul acestui
serviciu. Eram adncit n gnduri cnd Hap
mi-a tras un cot n coaste i m-a trezit la
realitate.
Tom! m dojeni el.
Am neles imediat c l pusesem ntr-o
175

situaie stnjenitoare. Jinna se uita


nerbdtoare la amndoi.
Da?
Vezi, i-am spus eu c nu va avea nimic
mpotriv, se lud Hap.
i mulumesc foarte mult, dac eti
sigur c nu-i nicio problem, rosti Jinna. E
un drum lung, cu hanuri i prea mari, i
prea scumpe pentru cineva ca mine.
Am cltinat din cap a ncuviinare, iar n
minutele urmtoare mi-am dat seama c
Hap o invitase s stea la noi data viitoare
cnd aveam s-i ieim n drum. Am oftat n
sinea mea. Lui Hap i plcea s avem
musafiri, dar eu nc vedeam n orice strin
un posibil pericol. A fi vrut s tiu ci ani
mai trebuiau s treac pn cnd secretele
mele aveau s se nvecheasc destul ca s
nu mai conteze.
Am zmbit i-am ncuviinat n tcere
conversaia lor, dar n-am intervenit dect
foarte puin n ea. M-am pomenit c o
176

cercetez pe Jinna aa cum m nvase


Chade, ns n-am descoperit nimic care s
sugereze c ar fi fost altcineva dect
vrjitoarea-tmduitoare care susinea c
este.
Cu alte cuvinte, tiam foarte puine
despre
ea.
Vrjitoarele
i
vrjitoriitmduitori se ntlnesc destul de des la
pia, la trguri sau la festivaluri. Spre
deosebire de Meteug, acest fel de magie
nu rspndete groaz printre oamenii de
rnd i nu se consider c cei ce-o practic
trebuie omori, ca aceia nzestrai cu Har.
Majoritatea oamenilor se pare c o privesc
i cu ngduin, i cu ndoial. Unii dintre
aceia care se declar tmduitori sunt
nite arlatani i nite nesimii. Printre ei
se numr cei care scot ou din urechile
naivilor, prezic lptreselor bogii uriae
i cstorii cu parteneri de rang nalt, vnd
licori de dragoste pe care le obin din
levnic i mueel i merg din u-n u
177

cu talismane din labe de iepure. Eu a zice


c sunt inofensivi.
Jinna ns nu era unul dintre acetia. Nu
plvrgea ntruna ca s atrag muteriii
aflai n trecere i nici nu purta vlurile i
bijuteriile iptoare cu care se mpopoonau
de obicei arlatanii. Era mbrcat simplu,
ca un pdurean, cu tunic n nuane de
verde, pantaloni maro din piele de
cprioar i nclri moi. Talismanele pe
care le vindea erau ascunse n sculee
tradiionale din pnz colorat: roz pentru
cele de dragoste, rou pentru a trezi
pasiunile ntrziate, verde pentru recolte
bogate i alte culori, a cror semnificaie
nu o cunoteam. Jinna oferea i pacheele
cu ierburi uscate. Cele mai multe mi erau
familiare i aveau etichete corecte, n
funcie de virtuile lor: scoar de ulm rou
pentru gt rou, frunze de zmeur pentru
greuri matinale i altele asemenea. Printre
ierburi erau amestecate cristale fine,
178

despre care Jinna pretindea c le sporete


efectul. Dup mine, erau de sare sau de
zahr. Pe cteva din vasele de ceramic
aezate pe rogojina ei se aflau discuri
lustruite, din jad, jasp sau filde, gravate cu
rune menite s aduc noroc, s sporeasc
fertilitatea sau s liniteasc spiritele
tulburate. Acestea erau mai ieftine dect
talismanele
prelucrate,
pentru
c
nsemnau, n general, urri de bine, dei,
pentru un bnu sau doi n plus, Jinna
mbuntea piatra din pachet dup cum
i cerea cumprtorul.
Fcuse vnzare destul de bun n
dimineaa aceea lung i pn dupamiaz. Mai muli muterii au ntrebat-o ce
era cu talismanele din sculee i cel puin
trei i-au pltit cu argint. Dac talismanele
pe care le-a vndut acestora aveau, ntradevr, puteri magice, nici Harul, nici
Meteugul meu nu le-au detectat. Am
reuit s surprind cu privirea unul din ele:
179

era un amestec bizar de mrgele lucioase,


beioare de lemn i, mi nchipuiam eu, un
smoc de pene. L-a vndut unui brbat care
voia s ntoarc soarta n favoarea lui i-a
casei sale, fiind n cutare de nevast. Era
un tip bine cldit, musculos ca un plugar i
frumos ca o sperietoare. Prea de vrsta
mea. I-am urat, n gnd, s gseasc ceea
ce cuta.
Ziua de pia era pe terminate cnd a
sosit Baylor cu crua lui tras de un bou,
aducnd spre vnzare ase purcelui cu
picioarele legate. Nu-l cunoteam prea
bine, dei era singurul vecin al meu i-al lui
Hap. Locuia n valea cea mai apropiat de
noi i acolo i cretea i porcii. Rareori m
ntlneam cu el. Toamna fceam uneori
cte-un schimb: un porc pentru pui, mn
de lucru sau pete afumat. Baylor era un
brbat mic, slbnog, dar puternic i
ntotdeauna bnuitor. Ne-a aruncat o privire
ncruntat n loc de salut.
180

Apoi, n ciuda nghesuielii, i-a vrt cu


fora crua lng a noastr. Nu-mi plcea
tovria lui. Harul i d capacitatea de-a
nelege celelalte creaturi vii. Eu nvasem
s m protejez de ea, ns n-o puteam
nbui complet. tiam c hamul nepotrivit
rodea pielea boului i simeam frica i
nesigurana
purceluilor
din
cru,
imobilizai i ari de soare.
Aa c, nu doar ca s m apr, ci i n
calitate de vecin, l-am salutat, spunndu-i:
M bucur c te revd, Baylor. Ce
purcelui frumoi ai! Ar fi bine s le dai
nite ap, ca s-i mai nviorezi i s-i poi
da pe-un pre bun.
Baylor le arunc animalelor o privire
nepstoare.
N-are rost s-i agit sau s risc s-i
dezleg. Mai mult ca sigur c-o s ajung
fleici pn desear.
Am inspirat adnc i m-am strduit s nu-i
mai spun nimic. Cteodat cred c Harul e
181

mai
degrab
un
blestem
dect
o
binecuvntare. Pentru un om nzestrat cu
el, poate c cel mai greu e s fie martor
direct la cruzimea spontan a oamenilor.
Unii vorbesc despre slbticia animalelor.
Eu o voi prefera ntotdeauna dispreului
ignorant pe care l manifest unii fa de
animale.
Voiam s pun capt conversaiei, ns
Baylor veni s vad ce avem de vnzare.
Pufni scurt, batjocoritor, ca i cnd s-ar fi
mirat c ne deranjaserm s venim la pia
pentru atta lucru. Apoi, surprinzndu-mi
privirea, remarc cu glas sever.
Porcii tia-s buni, dar mai aveam trei
n cocin. Unul e chiar mai mare dect ei.
Tcu, ateptndu-mi replica, fr s-i ia
ochii de la mine. Netiind sigur ce anume
se ateapt s aud, am rostit.
nseamn c ai nite purcelui pe
cinste.
h. Am avut. Pn cnd au disprut ia
182

trei.
Mare pcat, i-am rspuns. I-ai pierdut
cnd s-au dus dup scroaf, nu? am
adugat, vznd c m privete struitor.
Baylor ncuviin din cap.
n prima zi au fost zece. n a doua,
apte.
Pcat, am repetat.
Fcu un pas mai aproape de mine.
Tu i biatul. Nu cumva i-ai vzut? tiu
c scroafa mea ajunge cteodat pn la
prul vostru.
Eu, unul, nu.
M-am ntors spre Hap. I se citea
ngrijorarea pe chip. Am observat c Jinna
i cumprtorul ei tcuser, atrai de tonul
categoric al lui Baylor. Nu suportam s fiu
n centrul ateniei. ncepeam s m
enervez, dar l-am ntrebat calm pe biat.
Hap, i-ai vzut cumva pe cei trei
purcelui ai lui Baylor?
Nu, n-am vzut nici urm de ei ori de
183

blegar, mi rspunse el serios.


Biatul vorbise fr s se clinteasc, de
parc o micare brusc ar fi strnit
pericolul. M-am ntors ctre Baylor.
mi pare ru, i-am spus.
Ei, rosti el aspru. Ciudat, nu? tiu c tu,
biatul i cinele la al tu batei dealurile.
M-a fi gndit c ai vzut ceva. Remarca
lui avu o int precis. Dac i-ai vedea, ai
ti c-s ai mei. Ai ti c nu-s fr stpn,
ca s-i luai voi.
Ct a vorbit, nu m-a slbit din priviri. Eu
am scuturat din umeri, ncercnd s-mi
pstrez calmul. ns lumea a nceput s se
opreasc din treab, ca s se uite la noi i
s ne asculte. Baylor i fcu ochii roat,
apoi m pironi din nou.
Eti sigur c nu mi-ai vzut porcii? N-ai
gsit niciunul nepenit pe undeva sau
rnit? Nu l-ai gsit mort i l-ai dat de
mncare cinelui?
Veni rndul meu s m uit de jur mprejur.
184

Hap se nroise la fa. Jinna prea evident


stnjenit. M nfuria ideea c brbatul
ndrznea s m acuze de furt, chiar dac
indirect. Am inspirat adnc i am reuit s
m stpnesc. Cu voce sczut, aspr, dar
politicoas, i-am rspuns.
Nu i-am vzut porcii, Baylor.
Sigur? Fcu un pas ctre mine, lundumi politeea drept pasivitate. Mi se pare
cam ciudat s dispar toi trei deodat.
Unul poate s mi-l fi mncat lupul ori s-l fi
rtcit scroafa, dar trei, nu. Nu i-ai vzut?
Sttusem proptit de spatele cruei. M-am
ndreptat de spate, ca s profit de nlimea
mea, i mi-am deprtat picioarele. n ciuda
efortului de-a m stpni, simeam n piept
i-n ceaf cum m cuprinde furia.
Cu mult, mult timp n urm, fusesem btut
crncen, aproape omort n btaie. Oamenii
reacioneaz la o asemenea experien n
dou feluri. Unii se sperie i nu mai reuesc
niciodat s opun rezisten fizic. O
185

vreme, cunoscusem i eu frica aceea


abject. Viaa ns m forase s-o alung:
nvasem un alt mod de a rspunde la ea.
Omul care arat cel dinti ct de ru poate
s fie va fi, cel mai probabil, cel care va
rmne n picioare. nvasem s fiu un
astfel de om.
ncep s m plictisesc de ntrebarea
asta, l-am avertizat pe Baylor, cu glas gros,
ca un mrit.
n piaa aglomerat, se fcuse un cerc
tcut n jurul nostru. Tceau nu doar Jinna
i cumprtorul ei, ci i negustorul de
brnzeturi de vizavi, care se holba la noi, i
ajutorul unui brutar, care inea o tav plin
de produse proaspete i ne urmrea cu
gura cscat. Hap sttea nemicat, cu
ochii larg deschii, cnd alb, cnd rou la
fa. ns lucrul cel mai evident era
schimbarea de pe chipul lui Baylor. Nici
dac ar fi tbrt asupra lui un urs
mormind n-ar fi artat mai nspimntat.
186

Fcu un pas n spate i-i cobor privirea


ntr-o parte, spre colbul de pe jos.
Pi dac nu i-ai vzut, atunci
Nu i-am vzut, am repetat nervos,
retezndu-i vorba.
Zgomotele pieei deveniser zumzete
ndeprtate. Nu-l vedeam dect pe Baylor.
M-am apropiat de el.
Pi Fcu un pas napoi i se mut n
spatele boului su, pentru ca animalul s
fie ntre noi. Nici n-am crezut c i-ai vzut,
bine-neles. I-ai fi gonit napoi la mine, sunt
sigur. Am vrut doar s-i spun i ie despre
ei. E ciudat, nu-i aa, s-i dispar trei
deodat? Mi-am zis s te anun, n caz c iau
disprut
i
ie
din
gini.
Din
mpciuitoare, vocea i deveni brusc
conspirativ. Mai mult ca sigur c am avut
i noi de-ia cu Har pe dealurile noastre,
mi-au furat animalele cum numai ei au
tiut. N-a trebuit s le fugreasc, au vrjit
scroafa i purceii au plecat singuri dup ei.
187

Toat lumea tie c-s n stare de aa ceva.


Mai mult ca sigur c
De-abia mi ineam firea. Am reuit s-mi
transform furia n cuvinte. Am vorbit calm,
rostind rspicat fiecare cuvnt.
Mai mult ca sigur c purceii au czut
de pe mal i-au fost dui de ap ori s-au
rtcit de scroaf. Dac nu vrei s-i pierzi
animalele, pzete-le mai bine.
Mie mi-a disprut un viel n primvar,
interveni negustorul de brnzeturi. Vaca a
plecat de-acas cu burta mare i s-a ntors
peste dou zile, cu ea goal. Cltin din
cap. N-am gsit nici urm de viel. Dar am
dat peste o groap n care se fcuse foc.
ia cu Har, se bg n vorb ajutorul de
brutar, fcnd pe neleptul. Au prins-o pe
una din ei la Istmul lui Hardin deunzi, dar a
scpat. Nu se tie pe unde-o fi acum. Sau
pe unde era!
Biatului i luceau ochii de bucurie c
avea i el bnuielile lui.
188

Ei, atunci e clar, exclam Baylor. mi


arunc o privire triumftoare, dar, vzndumi expresia, ntoarse iute capul. Asta s-o fi
ntmplat, Tom Badgerlock. Eu n-am vrut
dect s te avertizez, cum fac vecinii unii
cu alii. Pzete-i bine ginile alea.
nclin din cap aprobator, ca un om
chibzuit, imitat de negustorul de brnzeturi
de vizavi.
Vrul meu a fost acolo, la Istmul lui
Hardin. A vzut-o pe trfa aia cnd i-au
crescut pene i i-a luat zborul. A czut
funia cu care era legat i ea s-a fcut
nevzut.
Nici mcar n-am ntors capul s vd cine
vorbise. Forfota i hrmlaia rencepuser
n jurul nostru, dar oamenii se apucar s-i
ponegreasc pe cei cu Har cu vorbe pline
de ur. M-am inut deoparte, stnd n
soarele cald al verii, care m ardea n cap
aa cum i ardea i pe bieii purcelui din
crua lui Baylor. Inima mi btea att de
189

puternic, nct simeam c m cutremur pe


dinuntru. Momentul n care a fi fost n
stare s-l omor trecuse ca un acces de
febr. Hap i terse transpiraia de pe
frunte, iar Jinna i puse o mn pe umr i-i
spuse ceva linititor. El cltin din cap.
Avea buzele albe. Pe urm se uit la mine
i-mi oferi un zmbet tremurat. Se
terminase.
Brfa ns nu se oprise. n jurul meu,
oamenii
chicoteau,
ncntai
de
perspectiva unui duman comun. M
dezgustau i m simeam josnic i ruinat
c nu m mpotriveam nedreptii lor. Am
luat cpstrul lui Clover.
Ocup-te de marfa noastr, Hap. M
duc s adap poneiul.
nc tcut i serios, Hap mi rspunse cu
o micare a capului.
I-am simit privirea asupra mea cnd mam ndeprtat cu Clover. Am adpat
animalul pe ndelete, iar cnd m-am ntors,
190

Baylor a inut neaprat s-mi zmbeasc i


s m salute. Eu n-am reuit dect s dau
din cap. A fost o adevrat uurare cnd un
mcelar a cumprat toi purceii lui Baylor,
cu condiia s-i fie dui la prvlie. Cnd
boul cu pielea roas i bieii purcelui au
plecat, am oftat din adncul sufletului. M
durea i spatele de atta ncordare ct
inusem n mine.
Simpatic individul, coment Jinna,
calm.
Hap izbucni n rs. Pn i eu am reuit
s zmbesc, chiar dac amar. Mai trziu,
am mprit cu Jinna oule noastre
rscoapte, pinea i petele n saramur.
Ea avea un scule cu mere uscate i un
crnat afumat. Am ncropit o mas n aer
liber, iar cnd eu am rs de o glum de-a lui
Hap, m-a fcut s roesc, spunndu-mi:
Eti tare fioros cnd te ncruni, Tom
Badgerlock. Iar cnd i ncletezi pumnii,
n-a vrea s fiu n preajma ta. Dar cnd
191

zmbeti sau rzi, i se mbuneaz privirea.


Hap chicoti pe seama mea, vznd c m
mbujorez. Restul zilei l-am petrecut ntr-o
tovrie plcut i trocuri prietenoase. La
sfritul zilei de pia, Jinna se descurcase
destul de bine. Provizia de talismane i se
subiase vizibil.
n curnd va trebui s m ntorc la
Buckkeep, ca s fac mai multe. Mi se
potrivete mai bine s le fac, dect s le
vnd, dei mi place s cltoresc i s
cunosc oameni, remarc ea, n timp ce-i
mpacheta talismanele rmase.
Hap i cu mine am dat la schimb
obiectele noastre pentru altele, de care
aveam trebuin acas, dar ctigasem
puini bani pentru taxa lui de ucenicie.
Biatul
a
ncercat
s-i
ascund
dezamgirea, dar i-am citit ngrijorarea din
priviri. Dac n-aveam destui bani nici
pentru constructorul de brci? Ce se alegea
atunci de ucenicia lui? ntrebarea nu-mi
192

ddea pace nici mie.


Totui, niciunul dintre noi n-a rostit-o cu
glas tare. Am dormit n cru, ca s nu
dm bani la han, i am plecat spre cas a
doua zi diminea. Jinna a venit s-i ia
rmas-bun, iar Hap i-a rennoit invitaia de
a sta la noi. Ea l-a asigurat c n-o s-o uite,
dar s-a uitat la mine ca i cnd n-ar fi fost
convins c ar fi cu adevrat bine-venit.
Vrnd-nevrnd, i-am zmbit i i-am spus c
sper s ne revedem curnd.
Pe drum, am avut parte de-o zi frumoas.
Norii nali i un vnt uor n-au lsat aria
s ne apese. Am ciugulit din fagurele primit
de Hap pentru o gin. Am vorbit despre tot
felul de lucruri: piaa era mult mai mare
dect atunci cnd fusesem eu acolo prima
oar, pe drum circulau mai muli cltori
dect anul trecut. Niciunul dintre noi n-a
pomenit de Baylor. Am trecut pe lng
drumul de la o rscruce, care dusese
cndva la Forge. Acum cretea iarb pe el.
193

Hap m-a ntrebat dac credeam c avea s


se mai ridice o aezare omeneasc acolo. Iam rspuns c speram s nu se ridice
niciuna, dar c, mai devreme sau mai
trziu, minereul de fier avea s aduc acolo
pe cineva cu memorie scurt. Am trecut
apoi la istorisiri despre cele ntmplate la
Forge i despre necazurile aduse de
Rzboiul Corbiilor Roii. I le-am spus ca pe
nite poveti auzite de la alii, nu pentru c
mi plcea s le istorisesc, ci pentru c
biatul trebuia s cunoasc istoria. Erau
lucruri de care toi locuitorii celor ase
Ducate ar fi trebuit s-i aminteasc
ntotdeauna i am ncercat, din nou, s-mi
aduc n memorie faptele din vremurile
acelea. M-am gndit la lucrurile de care m
apucasem cndva cu elan, la nenumratele
suluri de pergament de pe rafturile de
deasupra mesei mele, i m-am ntrebat
dac aveam s duc vreodat unul pn la
capt.
194

O ntrebare pus de Hap pe neateptate


m-a trezit la realitate.
Eu sunt un bastard al Pirailor
Corbiilor Roii, Tom?
Am rmas cu gura cscat. Vechea mea
durere, strnit de cuvntul acela, sclipi n
ochii ceacri ai biatului. Mama lui l
botezase Mishap. l gsise Starling, fusese
un orfan care cuta prin gunoaie, nu-l voia
nimeni din satul acela. Att tiam despre
el. M-am chinuit s-i rspund sincer.
Nu tiu, Hap. E posibil s te fi nscut
dintr-un invadator.
Am folosit intenionat un cuvnt mai
blnd. El privea fix n fa i mergea drept.
Starling zice c aa e. Am vrsta unui
astfel de bastard, iar sta s-ar putea s fie
motivul pentru care nu m-a vrut nimeni, n
afar de tine. A vrea s tiu adevrul. A
vrea s tiu cine sunt.
Da? am rostit, ntr-un sfrit, n linitea
care plutea ntre noi.
195

Hap ncuviin hotrt de dou ori.


Adug cu voce tremurat.
Cnd i-am spus c trebuie s-i spun
adevrul despre ea, Starling mi-a replicat
c am inim de neom, la fel ca violatorul de
taic-meu.
n clipa aceea, mi-am dorit ca Hap s fi
fost mai mic, ca s-l prind de mijloc i s-l
strng n brae. Dar nu era, aa c i-am pus
minile pe umeri i l-am forat s se
opreasc. Poneiul o porni agale naintea
noastr. Nu l-am obligat pe biat s se uite
fix n ochii mei i nici nu i-am vorbit cu
voce prea serioas.
O s-i fac un cadou, fiule. Sunt
cunotine pentru care am avut nevoie de
douzeci de ani ca s mi le nsuesc, deci
te rog s apreciezi faptul c i le transmit
ie acum, cnd eti tnr. Am tras aer
adnc n piept. Nu conteaz cine i-e tat.
Prinii ti au fcut un copil, dar de tine
depinde ce fel de om va deveni copilul
196

acela. I-am susinut privirea o clip. Hai s


mergem acas.
Am pornit mai departe. O vreme, am mers
inndu-l pe dup gt, pn cnd s-a ntins
i m-a btut el pe umr. Atunci i-am dat
drumul, s mearg i s-i duc singur la
capt irul gndurilor. Doar att puteam
face pentru el. Ct despre Starling, numai
de bine nu gndeam despre ea.
Ne-a prins noaptea nainte de-a ajunge la
coliba noastr, dar rsrise luna, iar drumul
l cunoteam amndoi. Poneiul cel btrn
mergea fr int, nepstor. Bocnitul
copitelor i scritul cruei pe dou roi
rsunau ca o muzic ciudat. A nceput o
ploaie de var, umezind praful i rcorind
noaptea. Nu departe de cas, Ochi
ntunecai a venit s ne ntmpine relaxat,
de parc numai ntmplarea ni l-ar fi scos n
cale. Am mers mpreun, biatul, n tcere,
lupul i cu mine comunicnd fr efort,
graie Harului nostru. Am aflat fiecare ce
197

fcuse cellalt peste zi, ca i cnd am fi


tras aer n plmni. Nu mi-a neles
ngrijorarea la gndul viitorului biatului.

tie s vneze i s pescuiasc. Ce


altceva i mai trebuie? De ce s-l trimitem
pe unul de-al nostru la alt hait, s nvee
obiceiurile altora? O s avem de suferit
dac-i pierdem puterea. Nu ntinerim, nici
tu, nici eu.
Frate, tocmai acesta este motivul pentru
care ar trebui s plece. Trebuie s nceap
s-i croiasc singur drum n lume, pentru
ca, atunci cnd va veni vremea s-i ia o
pereche, s-i poat asigura traiul ei i
copiilor lor.
Dar tu i cu mine? Noi n-o s-l ajutm s
le asigure traiul? N-o s-i pzim puii cnd
merge s vneze, nu vom mpri cu el
prada noastr? Nu suntem noi haita lui?
Printre oameni, aa e obiceiul. Era un
rspuns pe care i-l ddusem de multe ori n
anii petrecui mpreun. tiam cum l
198

interpreteaz: ca pe un obicei omenesc


lipsit de sens i nu trebuia s piard timpul
ca s-l neleag.

i cu noi cum rmne cnd pleac el?


i-am spus. Poate c vom cltori din
nou.
A, da. Prsim o vizuin cald i hrana
uor de gsit. Asta e la fel de logic ca a-l
trimite pe biat de acas.
I-am lsat gndul fr rspuns, pentru c
avea dreptate. Poate c agitaia strnit de
Chade n mine fusese ultima zvcnire a
tinereii mele. Poate c ar fi trebuit s
cumpr de la Jinna talismanul aductor de
neveste. Din cnd n cnd, m gndisem smi caut o soie, dar mi se prea c prea o
fac din necesitate. tiam c unii aa
procedeaz, i caut o femeie sau un
brbat cu interese asemntoare i fr
obiceiuri extrem de enervante. Astfel de
ntovriri se transform deseori n
legturi ntemeiate pe iubire. Dar, avnd
199

experiena unei relaii care nu numai c se


bazase pe muli ani de prietenie, ci fusese
i binecuvntat cu o dragoste adevrat,
de-a dreptul mbttoare, nu credeam c
m voi mulumi vreodat cu altceva. N-ar fi
corect s-i cer unei femei s triasc n
umbra lui Molly. n toi anii n care Starling
s-a mprit cu mine, chiar cu ntreruperi,
nu m-am gndit niciodat s-o cer de
nevast. Constatarea aceasta m-a pus pe
gnduri o clip: oare sperase Starling s-o
cer n cstorie? Clipa ns a trecut, iar eu
am zmbit cu amrciune n sinea mea. Nu.
Starling ar fi considerat cererea mea
derutant, dac nu chiar ridicol.
Ultima parte a cltoriei am fcut-o pe
ntuneric i mai des, pentru c drumul spre
coliba noastr era ngust i umbrit de
copaci n ambele pri. Stropi de ploaie
curgeau de pe frunze. Crua treslta.
Ar fi trebuit s aduc o lantern, a
remarcat Hap, iar eu am scos un mormit
200

aprobator.
Cocioaba era ca o movil mai ntunecat
n scobitura plin de umbre pe care o
numeam casa noastr.
Am intrat i am aprins focul, apoi am pus
deoparte bunurile pe care le primisem la
schimb. Hap a luat o lantern i s-a ngrijit
de ponei. Ochi ntunecai s-a aezat imediat
pe cmin, oftnd, ct mai aproape de foc,
atent s nu-i prleasc blana. Eu am pus
de ceai i am adugat puinele monede
ctigate la bnuii adunai de Hap. Naveau s ne ajung, am recunoscut
morocnos. Nici dac Hap i cu mine
aveam s ne angajm tot restul verii la
strnsul fnului i altor recolte, tot n-ar fi
fost destui. i nici nu puteam s lucrm
amndoi, doar dac ne resemnam cu
gndul c grdina i ginile noastre,
nengrijite, aveau s piar. Dar, dac se
ducea la lucru unul din noi, ar putea trece
un an, poate mai mult, pn s economisim
201

toat suma.
Ar fi trebuit s ncep s pun bani
deoparte pentru asta anul trecut, am spus
eu trist cnd a venit Hap de afar.
Biatul puse lanterna pe raft, la locul ei,
nainte de-a se trnti pe scaun. I-am fcut
semn din cap s-i toarne ceai din vasul de
pe mas. Fiicul de monede era un zid
precar ntre noi doi.
E prea trziu s gndeti aa, remarc
el, lundu-i cana. Trebuie s ncepem cu
ce avem.
ntocmai. Crezi c tu i Ochi ntunecai
v putei descurca restul verii, ct m duc
eu la lucru?
Ni se ntlnir privirile.
De ce s mergi tu la lucru? Banii sunt
pentru ucenicia mea.
Am sesizat o mic schimbare de
percepie. Nu mai mergea s-i spun c sunt
mai mare i mai puternic dect el i
puteam ctiga mai mult. Avea umerii la
202

fel de lai ca ai mei i, pus la ncercare,


spatele lui tnr probabil c ar fi rezistat
mai mult dect al meu. Zmbi comptimitor
cnd vzu c-mi dau seama de ceea ce el
deja tia.
Poate pentru c e un dar pe care vreau
s i-l fac, am zis eu calm, iar el a
ncuviinat din cap, nelegnd ce voiam s
spun, de fapt.
Mi-ai dat deja mai mult dect a putea
s-i
dau
napoi
vreodat.
Inclusiv
deprinderea de-a m duce la lucru pentru
mine.
Att ne-am spus nainte de culcare.
nchiznd ochii, am zmbit. Ce vanitoi
suntem cnd ne mndrim cu copiii notri!
M-am nvrtit pe lng Hap atta vreme
fr s m gndesc prea mult dac l
nvam sau nu ce nseamn a fi om. Iar
ntr-o sear, tnrul Hap se uit n ochii mei
i-mi spune c se poate descurca i singur
la nevoie, iar eu simt cum m copleete
203

un sentiment cald de triumf. Biatul


crescuse singur, mi-am spus, dar tot am
zmbit n sinea mea, pn cnd am
adormit.
Probabil c starea mea de spirit
exuberant m-a fcut mai vulnerabil dect
de obicei, pentru c mi-am exersat
Meteugul visnd n noaptea aceea.
Aveam din cnd n cnd asemenea vise
care mai degrab mi aau dependena
dect mi-o uurau, pentru c erau
evenimente incontrolabile care-mi ofereau
doar frnturi din satisfacia unui contact
direct cu Meteugul altuia. Totui, visul
m amgea cu posibiliti, simind c m
altur unei singure mini, i nu sondez
gndurile rtcite ale unei mulimi.
A fost i amintire, i viziune. M furiam
prin Coridorul cel Mare de la Buckkeep, plin
de lume elegant, mbrcat n haine din
cele mai fine. Prin aer plutea muzic i am
zrit i nite dansatori, dar m-am deplasat
204

alene printre oamenii care discutau ntre ei.


Unii se ntorceau s m salute cnd
treceam pe lng ei, iar eu le rspundeam
murmurnd, dar nu zboveam cu privirea pe
chipurile lor. Nu voiam s fiu acolo; nimic
nu-mi putea trezi mai puin interesul. Pre
de-o clip, ochii mi-au czut pe o cascad
de pr armiu sclipitor. Fata sttea cu
spatele la mine. Pe mna subire care s-a
ridicat s ndrepte nervoas gulerul rochiei
tremurau mai multe brri. Simindu-mi
privirea, fata s-a rsucit spre mine. M-a
surprins cu ochii pironii asupra ei i s-a
mbujorat cnd mi-a fcut o reveren
adnc. M-am nclinat i eu n faa ei, am
salutat-o i m-am retras n mulime. Am
simit c m urmrete cu privirea i m-a
deranjat.
i mai tare m-am enervat cnd l-am vzut
pe Chade, nalt i elegant, pe un podium,
lng suveran, puin n spatele scaunului
ei. i el m urmrea din ochi. S-a aplecat
205

s-i opteasc ceva reginei la ureche, iar


ea i-a mutat privirea spre mine fr
ezitare. Mi-a fcut un semn scurt s m
altur lor. Inima mi s-a fcut ct un purice.
Nu voi avea niciodat timp doar pentru
mine, ca s fac ce vreau? Posac, m-am
supus i m-am dus ncet la ei.
Apoi visul s-a schimbat, aa cum se
schimb visele. Eram ntins pe o ptur, n
faa unui cmin. M plictiseam. Nu era
deloc cinstit. Acolo, jos, lumea danseaz,
mnnc, iar eu Visul tremur, tulburat
de un val scurt. Nu. Nu m plictiseam, pur
i simplu nu fceam nimic. Mi-am scos
lene ghearele i mi le-am verificat. Aveam
puin puf de pasre sub una din ele. L-am
scos, apoi mi-am curat bine toat laba,
nainte de-a aipi iar la cldura focului.
Ce-a fost asta? Un gnd adormit, uor
amuzat, de la Ochi ntunecai, dar ca s-i
rspund ar fi trebuit s fac un efort mai
mare dect voiam. I-am mormit ceva, m206

am ntors pe partea cealalt i m-am


cufundat iar n somn.
Dimineaa, m-am gndit la vis, ns foarte
puin, alungndu-l ca pe-o combinaie
dintre Meteugul meu nestpnit i
propriile
mele
amintiri
din
copilria
petrecut la Buckkeep, amestecate cu
ambiiile mele privitoare la Hap. n timp ce
m ocupam de treburile dimineii, am
observat c stiva de lemne pentru foc se
micorase. Trebuia refcut, nu numai ca
s gtim pe timpul verii i s ne fie bine
noaptea, dar i ca s ne facem provizii
pentru frigul nemilos al iernii. Am intrat n
colib ca s mnnc dejunul, zicndu-mi c
aveam s m ocup de ea n ziua aceea.
Rania lui Hap, proaspt pregtit, sttea
proptit de u. Biatul, splat i pieptnat,
avea un aer proaspt. Mi-a zmbit larg,
reinndu-i emoia din zmbet cnd a
turnat terciul de ovz n castroane. M-am
aezat la locul meu la mas, iar el, n faa
207

mea.
Astzi? l-am ntrebat, ncercnd s-mi
ascund ezitarea din voce.
Niciodat nu-i prea devreme, a subliniat
el, amabil. La pia am auzit c se strnge
fn la Cormen. E doar la dou zile distan
de-aici.
Am ncuviinat ncet din cap, netiind ce
s-i spun. Avea dreptate. Mai mult, ardea
de nerbdare. Las-l s plece, mi-am zis i
mi-am reinut propriile obiecii.
Pi, cred c n-are rost s amnm, am
biguit.
Mi-a luat vorbele drept ncurajare i
sprijin. n timp ce mncam, i-a fcut
planuri s strng fn la Cormen, pe urm
s plece la Divden i s vad ce-o fi de
lucru i pe-acolo.
Divden?
La trei zile de Cormen. Jinna ne-a spus
despre asta, mai ii minte? A zis c lanul lor
de orz seamn cu un ocean cnd bate
208

vntul. Aa c m-am gndit s ncerc i


acolo.
Sun promitor, l-am aprobat. i pe
urm vii acas?
Dac nu aud c mai e de lucru pe
altundeva.
Bineneles. Dac n-auzi c mai e de
lucru pe altundeva.
Peste cteva ore scurte, Hap era deja
plecat. l convinsesem s ia mai mult
mncare i nite bani la el, s-i aib la
nevoie. Msurile mele de precauie i
puneau rbdarea la ncercare. Avea s
doarm la marginea drumului, nu n hanuri.
Mi-a spus c patrulele reginei Kettricken i
in la distan pe tlhari i c hoii nu se
deranjeaz cu srntoci ca el. M-a asigurat
c nu i se va ntmpla nimic. La
insistenele lui Ochi ntunecai, l-am
ntrebat dac nu vrea s ia lupul cu el. Mi-a
zmbit cu indulgen i s-a oprit la u, ca
s-l scarpine ntre urechi.
209

S-ar putea s fie prea mult pentru un


btrn ca el, suger cu blndee. Mai bine
s rmn aici, unde putei avea grij unul
de altul pn m ntorc.
Stnd alturi de lup i uitndu-m cum se
ndeprteaz biatul pe crarea ce ducea
la drumul principal, m-am ntrebat dac am
fost i eu vreodat att de enervant de
tnr i de sigur pe mine, dar durerea din
sufletul meu purta aura plcut a mndriei.
Mi-a fost ciudat de greu s-mi umplu
restul zilei. Aveam de lucru, dar nu-mi
venea s m apuc de treab. De mai multe
ori m-am pomenit c pur i simplu stau i
privesc n gol. M-am dus de dou ori la
stnci, nu din alt motiv dect de-a cerceta
largul mrii, i o dat am mers pn la
captul crrii noastre, privind la stnga i
la dreapta. Nici mcar praf nu se zrea n
aer. Ct vedeam cu ochii, linite i
nemicare.
Lupul
venea
dup
mine,
neconsolat. M-am apucat de zece lucruri i
210

n-am dus niciunul la capt. M-am trezit c


ascult i atept, fr s tiu ce anume. n
timp ce sprgeam lemne i le stivuiam, mam oprit. Atent s gndesc ct mai puin,
am ridicat toporul i l-am nfipt n butuc. Miam luat cmaa de jos, am aruncat-o peste
umrul transpirat i-am pornit spre stnci.
Ochi ntunecai a aprut brusc n faa
mea. Ce faci?
M odihnesc puin.

Nu-i adevrat. Te duci la stnci, chemat


de Meteug.
Mi-am frecat palmele de pantaloni.
Gndurile mele nu prindeau form.
Voiam doar s m rcoreasc puin
briza.

Odat ce ajungi acolo, vei ncerca s


rtceti cu Meteugul. tii c aa vei
face. Ii simt foamea de Meteug la fel de
bine ca tine. Frate, te rog. Nu te duce.
Gndul lupului se ncheie cu un scheunat.
Nu l-am mai vzut niciodat ncercnd s
211

m ntoarc din drum cu atta disperare.


M nedumerea.
Atunci nu merg, dac te ngrijoreaz
aa de mult.
Am smuls toporul din butuc i m-am
apucat iar de spart lemne. Dup un timp,
mi-am dat seama c atacam lemnele cu o
ferocitate nejustificat. Am terminat de
despicat grmada de butuci i am nceput
munca plictisitoare a stivuirii lor, astfel
nct s se usuce, chiar dac avea s le
stropeasc ploaia.

Nu face asta, frate.


i-am zis deja c n-o s-o fac. M-am ferit de
el, negnd frustrarea pe care o simeam.
Am smuls buruienile din grdin. Am adus
ap de la ru, ca s umplu butoiul pentru
buctrie. Am spat o groap nou, am
mutat latrina, iar pe cea veche am acoperito cu pmnt curat. Pe scurt, m-am mistuit
lucrnd, aa cum mistuie pajitea focul
strnit de fulger vara. M dureau spatele i
212

braele, nu doar din cauza efortului, ci i a


rnilor vechi, dar tot nu ndrzneam s m
opresc. Meteugul trgea de mine,
refuznd s se lase ignorat.
Cnd s-a nserat, lupul i cu mine ne-am
dus la prins pete pentru cin. Mi s-a prut
o prostie s gtesc numai pentru mine, dar
m-am obligat s-mi pregtesc o mas
decent i s-o mnnc. Am strns vasele,
apoi m-am aezat. M ateptau lungile ore
ale serii. Mi-am pregtit pergamentul i
cernelurile, dar n-aveam chef s scriu
nimic. Nu reueam s-mi pun ordine n
gnduri. Pn la urm, am scos vemintele
rupte i m-am apucat srguincios de
peticit, cusut sau esut orice hain care se
cerea dreas.
ntr-un sfrit, cnd ochii mi-au obosit i
n-am mai vzut bine s lucrez, m-am dus la
culcare. M-am ntins pe spate, mi-am
acoperit faa cu braul i-am ncercat s
ignor crligele care mi se agau de suflet
213

i-l trau dup ele. Ochi ntunecai s-a


trntit lng pat, oftnd. Mi-am lsat braul
cellalt peste marginea patului, proptindumi mna pe capul su. M-am ntrebat cnd
s-a transformat solitudinea noastr plcut
n singurtate.

Nu singurtatea te roade n felul sta.


Nu prea s existe o replic la gndul lui.
Am avut o noapte grea. M-am chinuit s m
scol cnd s-a luminat. n urmtoarele
cteva zile, mi-am petrecut dimineile tind
lemn de arin pentru afumtoare, iar dupamiezile prinznd pete de pus la afumat.
Lupul s-a mbuibat cu mae, dar tot m-a
urmrit cu ochi lacomi cnd am srat feliile
de biban i le-am atrnat de crlige,
deasupra focului slab. Am mai adugat
nite vreascuri, ca s ngro fumul, apoi am
nchis bine ua n urma mea. Intr-o dupamiaz trzie, eram la butoi, splndu-m
pe mini de solzi i sare, cnd Ochi
ntunecai i-a ntors brusc capul spre
214

potec.

Vine cineva.
Hap? a ncolit sperana n mine.
Nu.
M-am mirat ct de dezamgit puteam s
fiu. Ecoul aceluiai sentiment l-am regsit
i la lup. Fixam amndoi crarea umbrit de
copaci, cnd a aprut Jinna. S-a oprit puin,
poate stingherit de privirile noastre
pironite asupra ei, apoi a ridicat mna n
semn de salut.
Bun, Tom Badgerlock! Am venit s m
bucur de ospitalitatea ta, aa cum m-ai
invitat.
E o prieten de-a lui Hap, i-am explicat lui
Ochi ntunecai. El a rmas tot crispat i a
studiat-o foarte atent cnd m-am dus s-o
ntmpin.
Bine-ai venit. Nu m ateptam s te
revd att de curnd, i-am spus, apoi mi-am
dat seama c nu rostisem cele mai
potrivite cuvinte. O plcere neateptat e
215

cu att mai mare, am adugat, ca s dreg


busuiocul, pe urm am realizat c
amabilitatea exagerat e la fel de
nepotrivit.
Uitasem oare cu desvrire cum s m
port cu oamenii? Zmbetul Jinnei m-a scos
din ncurctur.
Rareori am parte de atta sinceritate
exprimat
n
vorbe
iscusite,
Tom
Badgerlock. E rece apa?
Fr s atepte rspuns, se duse la
butoiul cu ap de ploaie, desfcndu-i
nframa de la gt. Mergea ca o femeie
obinuit cu drumul, adic obosit de
cltorie la sfritul zilei, dar nu istovit
din cauza ei. Rucsacul umflat pe care-l cra
n spate fcea parte din ea. i umezi
nframa i se terse de murdrie pe fa i
pe mini. O umezi a doua oar, mai bine,
apoi se frec pe ceaf i pe gt.
M simt mai bine acum, oft ea,
recunosctoare. Se ntoarse spre mine, cu
216

un zmbet care-i ncrei coada ochilor. La


sfritul unei zile lungi, i invidiez pe cei ca
tine, care au o via linitit i un loc pe
care l numesc al lor.
Te asigur c cei ca mine nu o dat se
ntreab dac nu le-ar fi mai bine s
cltoreasc dintr-un loc ntr-altul. Dar nu
vrei s intri i s te faci comod? Tocmai
voiam s pregtesc cina.
Ba da, mulumesc.
n timp ce ne ndreptam spre colib, Ochi
ntunecai ne urm de la distan. Fr s
se ntoarc pentru a-l privi direct, Jinna
remarc.
E cam ciudat s ii un lup pe post de
cine de paz.
i mineam adesea pe oameni, insistnd
c Ochi ntunecai e un cine care
seamn cu un lup. Ceva mi spunea ns
c ea s-ar simi jignit de o asemenea
minciun, aa c i-am spus adevrul.
L-am adoptat de pui. E un tovar de
217

ndejde.
Aa mi-a zis i Hap. i mi-a mai zis c
lupului nu-i place s fie intuit cu privirea
de strini, dar va veni singur la mine cnd
i va da seama ce hram port. Ca de obicei,
spun o poveste ncepnd de la mijlocul ei.
M-am ntlnit cu Hap pe drum acum cteva
zile. Era voios nevoie mare i foarte
ncreztor c va gsi de lucru i se va
descurca foarte bine. Aa cred i eu.
Biatul are o fire att de prietenoas i de
plcut, nct nu-mi imaginez pe cineva
care s nu-l primeasc cu braele deschise.
M-a asigurat nc o dat c voi fi binevenit aici i sunt convins c a spus
adevrul.
M urm n cas. i ls rucsacul pe jos
i-l propti de perete, pe urm i ndrept
spatele cu un geamt de uurare.
Aa Ia s vedem, ce gtim? D-mi
voie s te ajut, nu m simt niciodat ntr-o
buctrie n largul meu dac nu lucrez
218

ceva. Pete? O, am o mirodenie grozav


pentru pete. Ai o oal adnc i-un capac
potrivit?
Cu uurina tipic firilor sociabile, prelu
jumtate din sarcinile pregtirii cinei
noastre. Nu mai mprisem treaba la
buctrie cu o femeie de pe vremea cnd
trisem printre cei cu Har i, chiar i pe
atunci, Holly mi fusese o tovar
taciturn.
Jinna
vorbea
ntruna,
zdrngnind oalele i tigile i umplndu-mi
casa cu forfoteala i plvrgeala ei
prietenoas. Avea darul rarisim de a-mi
invada teritoriul i de a-mi folosi bunurile
fr s m fac s m simt nelalocul meu
sau stnjenit. Sentimentele mele s-au
revrsat i asupra lui Ochi ntunecai. A
intrat curnd n cas i s-a dus la locul lui
obinuit de supraveghere, lng mas.
Jinna nu s-a artat tulburat de privirea lui
insistent, ci i-a apreciat dexteritatea cu
care prindea resturile de pete. n scurt
219

vreme, petele fierbea n oal, dres cu


mirodeniile ei. Ct ea a prjit felii groase de
pine n untur, eu am dat o tur prin
grdin,
dup
morcovi
i
verdeuri
proaspete.
Cina parc s-a aezat singur pe mas.
Jinna n-a uitat s pregteasc pine i
pentru lup, dei cred c Ochi ntunecai a
mncat mai mult ca s stea pe lng noi
dect de foame. Petele fiert nbuit era
moale i gustos, condimentat i cu
conversaia ntreinut de Jinna, i cu
mirodeniile ei. Jinna nu vorbea ca o moar
stricat, dar m ncuraja s-i rspund la
poveti i m asculta cu acelai interes cu
care mnca. La sfrit, vasele au disprut
de pe mas fr niciun efort. Cnd am scos
rachiul
de
Sandsedge,
a
exclamat
ncntat: Ei, sta zic i eu desert!
i-a luat rachiul i s-a dus la cmin. Focul
pe care gtisem era pe cale s se sting. A
aruncat n el un butean, mai mult pentru
220

lumin dect pentru cldur, pe urm s-a


aezat pe jos, lng lup. Ochi ntunecai
nici mcar n-a micat din urechi. Jinna a
sorbit din butur, a scos un mormit de
plcere i a fcut un gest cu cana. Prin ua
deschis a camerei mele, mi se vedea
masa de lucru.
tiam c faci cerneluri i vopsele, dar,
din cte vd, le i foloseti. Eti un fel de
scrib?
Am ridicat din umeri indiferent.
Cam aa ceva, am recunoscut. Nu fac
lucruri complicate, doar ilustraii simple.
Scrisul meu nu-i altfel dect acceptabil.
Pentru mine, e o satisfacie s-mi
mbogesc cunotinele i s le pun pe
hrtie, ca s fie accesibile oricui.
Oricui tie s citeasc, m corect ea.
Ai dreptate.
i ls capul ntr-o parte i zmbi.
Nu prea sunt de acord cu asta.
M ls cu gura cscat. Nu pentru c nu
221

era de acord cu un asemenea lucru, ci


pentru c i exprima dezaprobarea cu
atta amabilitate.
De ce nu?
Poate c unele cunotine n-ar trebui
s fie la ndemna tuturor. Poate ar trebui
ctigate, transmise pe buci de ctre
nvtor numai nvcelului celui mai
srguincios, i nu scrise pe hrtie, ca s le
poat citi oricine, ca i cnd ar fi ale lui.
i mrturisesc c am i eu ndoieli n
privina asta, i-am rspuns, gndindu-m la
pergamentele despre Meteug pe care le
studia acum Chade. Totui, cunosc cazuri
cnd nvtorul a murit prea devreme,
nainte de a-i transmite cunotinele
elevului pe care i-l alesese. Odat cu
moartea lui, s-au pierdut generaii ntregi
de cunotine.
Foarte trist, remarc Jinna dup o
pauz. Dei cei ce stpnesc un meteug
tiu foarte multe despre el, fiecare are
222

secretele lui, destinate propriului ucenic.


Gndete-te la cineva ca tine, am
continuat, profitnd de faptul c eram n
avantaj. ndeletnicirea ta e, n acelai timp,
i o art esut din tainele i deprinderile
mprtite numai de ctre cei ce practic
magia tmduitoare. Din cte am vzut, nai niciun ucenic, dar pun prinsoare c sunt
lucruri pe care le tii tu i numai tu i care,
dac tu ai disprea peste noapte, s-ar
stinge odat cu tine.
M privi fix un moment, apoi sorbi din
rachiu.
sta-i un gnd care-i d fiori, spuse ea
trist, dar i puin amuzat. Dar mai e ceva,
Tom. Nu tiu literele. N-a putea s scriu
ceea ce tiu dac nu m-ar ajuta cineva ca
tine. Totui, n-a fi sigur dac ai scris
exact ce tiu eu sau ceea ce ai crezut c iam spus. Jumtate din harul de-a nva pe
cineva e s te asiguri c tnrul ucenic
nva ce-i spui tu, nu ce crede el c i-ai
223

spus.
Foarte adevrat, m-am vzut nevoit s
recunosc.
De cte ori nu crezusem i eu c am
neles instruciunile lui Chade, numai ca s
provoc un dezastru cnd amestecam singur
substanele? M-a strbtut un fior scurt de
nelinite la gndul c Chade ncearc s-l
nvee pe prinul Dutiful Meteugul
bazndu-se pe pergamente. Oare l nva
ceea ce a pus cndva pe hrtie cine tie ce
maestru uitat de timp sau ceea ce nelege
el din ele? Am renunat s m mai gndesc
la ideea asta tulburtoare. Nu era de
datoria mea. l avertizasem; mai mult, naveam ce face.
Conversaia a nceput s lncezeasc, iar
Jinna s-a dus s se odihneasc n patul lui
Hap. Ochi ntunecai i cu mine am plecat
s nchidem coteul peste noapte i s
facem rondul micii noastre gospodrii. Era
linite n noaptea aceea panic de var.
224

Am aruncat o privire spre stnci. Valurile


aveau s fie dantelate argintiu la noapte.
Mi-am interzis s strui n acelai gnd i
am simit uurarea lui Ochi ntunecai. Am
aruncat vreascuri de arin n focul mic din
afumtoare.
E ora de culcare, am hotrt.

n nopi ca asta, obinuiam s vnm


mpreun. Luna va agita vnatul i-l va
scoate din vizuin.
Cu toate acestea, m-a urmat cnd m-am
ntors n colib. Orict ne ispiteau
amintirile, nu mai eram lupii tineri de
altdat. Aveam burile pline, cminul era
cald, iar odihna avea s uureze durerea
din labele din spate ale lui Ochi ntunecai.
Trebuia s ne mulumim s vnm n vis.
Dimineaa, m-a trezit sunetul apei turnate
cu polonicul ntr-un ceainic. Cnd m-am dus
n buctrie, Jinna pusese deja la fiert apa
deasupra focului aat. Mi-a aruncat o
privire peste umr, n timp ce tia pinea.
225

Sper s nu trieti cu impresia c m-am


nstpnit pe lucrurile tale, s-a scuzat ea.
Deloc, i-am rspuns, dei chiar m
simeam puin ciudat.
Cnd m-am ntors n cas, dup ce m-am
ocupat de animale i-am adunat oule
proaspete, pe mas atepta mncarea
cald. La sfritul mesei, Jinna m-a ajutat
s fac ordine. Mi-a mulumit pentru
ospitalitate, adugnd:
nainte de-a pleca, poate facem un mic
schimb. N-ai vrea s primeti unu-dou
talismane pentru cteva cerneluri galbene
i albastre?
Mi-am dat seama c accept cu bucurie
c-i ntrzie puin plecarea, nu doar pentru
c era o companie plcut, ci i pentru c
magia
tmduitoare
mi
strnise
dintotdeauna curiozitatea. Poate c acum
mi se ivise ocazia s studiez mai atent
instrumentele Jinnei. Mai nti m-am dus la
masa mea de lucru din opron, unde i-am
226

pregtit climri cu cerneal galben i


albastr i una mai mic, cu cerneal roie.
Ct le-am sigilat cu dopuri de lemn i
cear, Jinna mi-a explicat c folosea culori
la talismane, pentru c le sporea eficiena,
dar nc fcea experimente cu ele. Am dat
din cap aprobator la vorbele ei, dar, n
ciuda curiozitii care m rodea, nu i-am
cerut alte amnunte. Nu mi s-a prut
politicos.
Cnd ne-am ntors n cas, a pus
climrile pe mas i i-a deschis rucsacul.
Mi-a ntins n fa mai multe talismane n
sculee.
Ce alegi, Tom Badgerlock? m ntreb
zmbind. Am talismane pentru grdini de
zarzavaturi, pentru noroc la vntoare,
pentru bebelui sntoi: ie sta nu i-ar
folosi, l pun napoi. A, uite unul pe care l-ai
putea considera necesar.
Dezveli
unul
din
talismane.
Ochi
ntunecai scoase un mormit din gt. I se
227

ridic prul pe ceaf cnd porni spre u i


o deschise cu botul. M-am dat i eu napoi
din faa obiectului pe care-l scosese la
iveal. Mai multe bee scurte din lemn, cu
simboluri negre stridente, erau legate unul
de altul n unghiuri haotice. Mrgele
prevestitoare de ru erau prinse printre ele.
Cteva smocuri de blan, rsucite i fixate
cu smoal, atrnau de bee. Obiectul m-a
ocat i m-a tulburat n aceeai msur. A
fi fugit, dac a fi ndrznit s-mi iau ochii
de la el. Am simit c se drm peretele
peste mine. M-am lipit de el, tiind c
exista o cale mai bun de scpare, dar
incapabil s-mi dau seama care anume.
mi cer iertare.
Am auzit cuvintele blnde ale Jinnei
parc rostite de la mare distan. Am clipit
i obiectul a disprut, nvelit n pnz i
ascuns vederii. n faa uii, mritul gros al
lui Ochi ntunecai se transform ntr-un
schellit uierat, apoi ncet. Am avut
228

impresia c ies la suprafaa unei ape foarte


adnci.
Nu m-am gndit la asta, se scuz Jinna,
aruncnd talismanul n rucsac. E menit s
in la distan prdtorii de cotee i
arcuri, mi explic ea.
Respiraia mi-a revenit la normal. Nu neam privit n ochi. Teama plutea ca o
miasm ntre noi. Aveam Har, iar acum tia
i ea. Cum se va folosi de ceea ce tocmai
aflase? Va fi dezgustat? nspimntat?
Destul de speriat ca s-mi trimit o
nenorocire pe cap? Mi l-am imaginat pe Hap
ntorcndu-se la o cas ars din temelii.
Jinna ridic brusc capul i m privi n
ochi, de parc mi-ar fi auzit gndurile.
Omul e aa cum se nate. Asta nu se
poate schimba.
Aa este, am mormit ruinat de ct de
uurat m simeam.
Am reuit s m dezlipesc de perete i s
m ndrept spre mas. Ea nu se mai uit la
229

mine. Scormoni prin rucsac, ca i cnd nu


s-ar fi ntmplat nimic.
Atunci hai s-i gsim ceva mai potrivit.
Cut
printre
sculee,
oprindu-se
cteodat s trag cu ochiul la coninut, ca
s-i aduc aminte ce e nuntru. Alese
unul verde i-l puse pe mas.
Vrei un talisman pe care s-l agi
lng grdina ta, ca s-i ncurajezi
verdeurile s creasc mai repede?
Am ncuviinat n tcere, nc speriat. Cu
cteva minute n urm, m-a fi ndoit de
eficacitatea talismanelor ei. Acum m
temeam de puterea lor. Am ncletat din
dini cnd l-a dezvelit pe cel pentru grdin,
dar, cnd m-am uitat la el, n-am simit
nimic. Privind-o n ochi, am citit n ei
compasiune. Avea un zmbet linititor.
Va trebui s-mi dai mna, ca s-l
armonizez cu tine. Pe urm l ducem afar
i-l potrivim dup grdina ta. O jumtate din
el e pentru grdin, cealalt, pentru
230

grdinar. Tocmai legtura dintre grdinar i


bucata lui de pmnt face o grdin s fie
rodnic. D-mi mna.
Se aez la mas i-mi ntinse minile cu
palmele n sus. M-am aezat pe scaunul din
faa ei i, dup un scurt moment de
ovial stnjenitor, mi-am pus palmele
peste ale ei.
Nu aa. Viaa i felul de-a fi al omului
se ghicesc n palm, nu n dosul ei.
Asculttor, mi-am rsucit minile. Ct am
fost ucenicul lui Chade, am nvat de la el
s citesc n palma unui om nu ca s-i aflu
viitorul, ci trecutul. Btturile lsate de
sabie arat altfel dect cele lsate de
condei sau de cazma. Jinna se aplec i-mi
studie atent minile. n timp ce le scruta,
m-am ntrebat dac avea s descopere c,
odat, am mnuit toporul sau am tras la
vsle. Ea ns mi cercet adnc mai nti
palma dreapt, se ncrunt, apoi trecu la
cea stng. Cnd se uit la mine, parc m
231

privi un chip dintr-un tablou. Zmbetul carei strmba chipul era unul mhnit.
Eti tare ciudat, Tom, n-am nicio
ndoial! Dac minile nu i-ar fi ataate de
trup, a zice c aparin unor oameni diferii.
Se zice c stnga arat cu ce te-ai nscut,
iar dreapta, ceea ce ai devenit. Chiar i
aa, rareori mi-a fost dat s vd o
deosebire att de mare ntre minile
aceluiai om! Uite ce anume citesc n
palma asta. Un biat bun la inim. Un tnr
sensibil. Apoi, linia vieii se oprete brusc
n palma stng.
Vorbindu-mi, mi ls dreapta liber. i
puse arttorul n palma stng i urmri
cu el linia vieii pn la sfrit.
Dac ai fi de vrsta lui Hap, m-a teme
c m uit la un tnr care nu mai are mult
de trit. Dar, cum stai chiar n faa mea, iar
n palma ta dreapt vd o linie a vieii lung
i ferm, o s ne lum dup ea, bine?
Mi-a eliberat palma stng i mi-a
232

cuprins-o pe dreapta cu ambele mini.


Cred c da, am acceptat, uor
stingherit.
Nu doar cuvintele ei m neliniteau.
Faptul c m apsa uor cu degetele m-a
fcut s m gndesc la ea ca la o femeie.
Am reacionat puternic, ca un adolescent.
M-am foit pe scaun. Zmbetul subtil care-i
color buzele m tulbur i mai mult.
Aa. Un grdinar nrit, dup cum vd,
unul care cunoate multe ierburi i la ce se
folosete fiecare.
Am scos un zgomot neutru. mi vzuse
grdina, putea specula pe baza plantelor
care creteau n ea. Mi-a mai studiat puin
palma dreapt, degetul alunecndu-i uor,
pentru a netezi liniile mai vagi, apoi mi-a
strns degetele ntr-ale ei, ca s mi se
nchid pumnul i s se adnceasc liniile.
Stnga sau dreapta, nu-i niciuna uor
de citit. Se ncrunt i-mi compar din nou
palmele. Dac m iau dup cea stng, a
233

zice c ai avut parte de o iubire frumoas i


adevrat n viaa ta scurt. O iubire care
s-a ncheiat numai odat cu moartea ta.
Totui, n palma dreapt vd o dragoste
care a tot venit i-a plecat de la tine n toi
aceti ani. Inima aceea credincioas a
lipsit o vreme, dar se va ntoarce n curnd.
i nl ochii cprui spre mine, s vad
dac ghicise adevrul. Eu am ridicat un
umr. i povestise Hap despre Starling? Pe
ea
n-a
numi-o
nici
pe
departe
credincioas. Vznd c tac, Jinna reveni
la palmele mele, privind cnd la una, cnd
la cealalt. Se ncrunt puin, ct s-i apar
o cut ntre sprncene.
Uite-aici. Vezi? Furie i team, legate
mpreun cu un lan gros i urmeaz linia
vieii, e ca o umbr neagr deasupra ei.
Mi-am alungat nelinitea provocat de
spusele ei. M-am aplecat n fa, s-mi vd
propriile linii.
Probabil c e doar o urm de murdrie,
234

am sugerat.
Jinna pufni amuzat i cltin din cap,
dar nu-i relu prezicerile tulburtoare, ci
mi acoperi mna cu a ei i ni se ntlnir
privirile.
N-am mai vzut niciodat un om cu
palme att de diferite. Bnuiesc c uneori
te ntrebi dac tii cine eti cu adevrat.
Sunt sigur c orice om se ntreab
acelai lucru din cnd n cnd.
mi venea ciudat de greu s-i susin
privirea aa de apropiat de a mea.
Hm Dar poate c tu ai motive mai
serioase dect alii s te ntrebi asta. Ei,
oft ea, s vd ce pot face.
mi eliber minile. Mi le-am retras i eu,
frecndu-le una de alta pe sub mas, ca i
cnd a fi vrut s scap de senzaia de
gdilat provocat de atingerea ei. Jinna lu
talismanul, l rsuci de cteva ori, apoi
desfcu o a. Schimb ordinea mrgelelor
de pe ea i mai adug una maro din
235

rucsac. Leg sfoara la loc, apoi scoase


climara cu cerneal galben de la mine.
Vr n ea o pensul fin i desen cu ea
cteva rune negre pe unul din beele de
lemn, aplecndu-se deasupra lui ca s vad
mai bine ce face. Vorbi n timp ce lucra.
Data viitoare cnd vin la tine, m
atept s-mi spui c plantele tale care dau
rod la suprafaa pmntului cnd se coc la
soare au avut cel mai bun an de pn
acum. Sufl pe talisman ca s se usuce
desenele, apoi puse la loc climara i
pensula.
Acum
hai
s
mergem
s
armonizm talismanul cu grdina.
Cnd am ieit afar, m-a trimis s-i aduc o
creang bifurcat cel puin de nlimea
mea. Intorcndu-m cu ea, am vzut c
Jinna spase o groap n colul de sud-est
al bucii mele de pmnt. Am pus creanga
n groap dup indicaiile ei i-am astupato. Jinna a atrnat talismanul de ramura
dreapt. Cnd btea vntul, mrgelele
236

zdrngneau uor i suna un clopoel. Jinna


l atinse cu vrful degetului.
Alung psrile.
Mulumesc.
Cu plcere. E un loc bun pentru
talismanul meu. M bucur c-l las aici. Data
viitoare cnd vin, te voi ntreba ct de mult
te-a ajutat.
Era a doua oar c vorbea de revenirea ei.
Umbra de politee care-mi rmsese m
mboldi s-i rspund.
Data viitoare cnd vii, vei fi la fel de
bine-venit ca acum. Voi atepta cu
nerbdare s revii.
Zmbetul pe care mi-l oferi i adnci
gropiele din obraji.
Mulumesc, Tom. Sigur voi mai trece pe
la tine. Ls capul pe-o parte i adug cu
o franchee neateptat: tiu c eti un
singuratic, Tom. Dar nu vei fi mereu aa. La
nceput, te-ai ndoit de puterea talismanelor
mele. nc te ndoieti de adevrul celor ce
237

se citesc n palma unui om. Eu, nu.


Dragostea ta adevrat apare i dispare din
viaa ta. Vei mai iubi. De asta s nu te
ndoieti.
M-a intuit cu ochii ei cprui. N-am fost n
stare nici s rd, nici s m ncrunt la ea,
aa c am ncuviinat din cap. i-a pus
rucsacul pe umeri i-a luat-o n jos pe
crare. Am urmrit-o cum se ndeprteaz.
Nu-mi ieeau din minte vorbele ei, iar
speranele de mult nbuite se luptau s
nmugureasc iari n mine. Le-am alungat
din nou. Molly i Burrich i aparineau unul
altuia. Nu era loc pentru mine n viaa lor.
Mi-am ndreptat spatele. Aveam de stivuit
lemne, de afumat pete, de reparat
acoperiul. Era nc o zi frumoas de var.
Mai bine s profit de ea, cci, dei vara mi
zmbea, iarna nu era foarte departe.

238

Capitolul V
OMUL ARMIU

Exist cteva sugestii, n primele istorisiri


despre teritoriile care aveau s devin, n
cele din urm, cele Sase Ducate, c Harul
nu a fost dintotdeauna o magie dispreuit.
Aceste istorisiri sunt fragmentare, iar
traducerile
vechilor
pergamente
sunt
deseori disputate, dar majoritatea scribilor
sunt de acord c a fost o vreme cnd
existau aezri n care cei mai muli
oameni se nteau nzestrai cu Har i
practicau des aceast magie. n unele
manuscrise se arat c ei au fost primii
locuitori
ai
pmnturilor
respective.
Aceasta poate fi sursa numelui pe care l
folosesc cei care dein Harul: Snge
Strvechi.
Pe atunci, teritoriile nu erau bine
delimitate. Oamenii se bazau mai mult din
239

vntoare i pe generozitatea naturii dect


pe recoltarea plantelor cultivate de ei
nii. Poate c, n zilele acelea, legtura
dintre om i animal nu prea att de
nefireasc,
pentru
c
oamenii
se
ntreineau la fel ca animalele slbatice.
Chiar i n istoria mai recent, povetile
despre uciderea celor cu Har sunt rare.
ntr-adevr, nsui faptul c execuiile lor
apar menionate n scris pare a demonstra
c erau neobinuite, deci demne de a fi
puse pe hrtie. De-abia dup scurta domnie
a regelui Charger, aa-numitul Prin Pestri,
Harul e pus n legtur cu ura i apare
bnuiala c ntrebuinarea lui trebuie
pedepsit cu moartea. n urma domniei lui,
au aprut poveti despre uciderea n mas
a celor nzestrai cu Har. n unele cazuri,
sate ntregi au fost rase de pe faa
pmntului. Dup carnagiul acela, cei cu
Snge Strvechi fie s-au rrit, fie au devenit
prea prudeni ca s recunoasc n faa
240

lumii c practic magia Harului.


Au urmat nite zile de var minunate, una
dup alta, ca mrgelele albastre i verzi pe
a. Totul mergea bine n viaa mea. Am
grdinrit, am fcut reparaii n coliba mea
de prea mult vreme neglijat. Dimineaa i
pe nserat, vnam cu lupul. Mi-am umplut
timpul cu lucruri simple i folositoare.
Vremea s-a meninut frumoas. Soarele m
nclzea la umeri cnd lucram, vntul mi
rcorea obrajii cnd m plimbam pe stnci,
seara, iar grdina nflorea datorit solului
rodnic. Linitea atepta s m las n
braele ei. Numai eu eram de vin c o
ineam departe de mine.
n unele zile, eram aproape mulumit.
Grdina prospera, pstile de mazre se
umflau de boabe, fasolea se cra vesel
pe spaliere. Aveam carne i de mncat, i
de conservat, iar coliba devenea tot mai
intim i mai curat pe zi ce trecea. M
241

mndream de cele realizate. Totui,


cteodat m pomeneam c stau lng
talismanul Jinnei i rsucesc mrgelele, cu
ochii la potec. Ateptnd. Nu-mi era greu
s-l atept pe Hap ct vreme nu m
gndeam c-l atept. ns a-l atepta pe el
a devenit centrul existenei mele. Cnd se
ntorcea, ce avea s urmeze? ntrebarea
aceasta trebuia neaprat s mi-o pun. Dac
i reueau planurile, avea s revin numai
ca s plece din nou. Asta i trebuia s sper.
Dac nu reuea s-i ctige taxa de
ucenicie, trebuia s m gndesc la alt
cale de-a obine banii. n toat vremea
asta, eu ateptam. A-l atepta pe Hap s se
ntoarc s-a transformat n a atepta s
plece din nou. i pe urm? Pe urm
altceva, mi-a sugerat inima, pe urm avea
s fie timp pentru mai multe, dar nu eram n
stare s spun ce anume mi tulbura sufletul,
n clipele cnd contientizam c stau n
suspensie, viaa toat parc se revolta
242

mpotriva mea. Atunci lupul se scula n


patru labe, ofta i venea s se ntind lng
mine. mi ridica mna cu botul i-i vra
sub ea capul lui mare.

Nu mai tnji. Ii otrveti linitea de azi


tot gndindu-te la ziua de mine. Biatul se
va ntoarce cnd se va ntoarce. De ce te
ngrijorezi att din cauza asta? Nu-i nimic n
neregul cu niciunul din noi doi. Ziua de
mine va veni foarte curnd, ntr-un fel sau
altul.
tiam c are dreptate. n mod normal, ma fi scuturat de griji i mi-a fi vzut de
treburile casei. Odat, recunosc, am
cobort la banca mea de la rmul mrii.
Dar n-am fcut dect s stau acolo i s
privesc apa ndelung. N-am ncercat s-mi
ntrebuinez Meteugul. Poate c, dup
atia ani, nvasem, n sfrit, c a-l folosi
nu era un leac mpotriva singurtii.
Vremea a rmas n continuare frumoas.
Fiecare diminea era un nou dar rcoros i
243

proaspt. Serile, reflectam eu n timp ce


luam feliile de pete de pe crligele din
afumtoare, erau i mai preioase. mi
aduceau odihna binemeritat cnd mi
duceam treaba la capt. mi aduceau
satisfacie, cnd le lsam pe alt dat.
Petii au ieit pe gustul meu, lucioi, tari i
roii pe dinafar, dar suficient de moi pe
dinuntru, ca s li se pstreze savoarea.
Am aruncat ultima felie ntr-un scule de
plas. Umplusem deja ase astfel de
sculee i le atrnasem de cpriorii din
colib. Cu asta, ncheiam provizia pentru
iarn. Lupul m-a urmat nuntru i m-a
urmrit cum m urc pe mas, ca s ag
ultimul sac cu pete. I-am vorbit privind
peste umr.
Ne sculm de diminea mine, s
cutm un porc slbatic?

Eu n-am pierdut niciun porc. Ai pierdut tu


vreunul?
M-am uitat n jos la el, surprins. Era un
244

refuz mascat cu umor, dar tot un refuz, la


urma urmei. M ateptasem s sar n sus
de bucurie. Ca s fiu sincer, nici eu nu prea
aveam chef de o vntoare extenuant,
cum e prinsul unui porc. Venisem cu ideea
numai ca s-i fac lui o bucurie. n ultima
vreme, sesizasem la el un fel de apatie i
bnuiam c tnjete dup Hap. Biatul i
fusese un ager tovar de vntoare. M
temeam c, fa de el, eu l plictisesc.
tiam c simte cum l cercetez, privindu-l,
dar s-a retras n mintea lui, lsndu-mi doar
o nvlmeal de gnduri.
Te simi bine? l-am ntrebat, ngrijorat.
A ntors brusc capul spre u. Vine

cineva.
Hap?
Am srit imediat de pe mas.

Un cal.
Lsasem ua ntredeschis. S-a dus la ea
i-a tras cu ochiul afar, cu urechile ciulite.
M-am dus i eu lng el. n clipa urmtoare,
245

am auzit ropot de copite. Starling?


Nu-i femela urltoare. Nu i-a ascuns
uurarea c nu era menestrelul. Asta m-a
durut puin. De-abia n ultimul timp am
neles pe deplin ct de mult o antipatiza.
N-am spus nimic cu glas tare, nici nu i-am
transmis gndul meu, dar el a tiut, oricum.
Mi-a aruncat o privire n semn c-i cere
iertare, apoi s-a furiat afar din cas.
Am ieit pe prisp, ateptndu-l s se
ntoarc i ascultnd. Un cal bun. Chiar i
la ora aceea trzie, tot voios alerga. Cnd
s-au apropiat i cal, i clre, am rmas cu
respiraia ntretiat. Se vedea din fiecare
trstur c era o iap grozav, de ras
foarte bun. Era alb. Coama i coada de
zpad fluturau de parc tocmai ar fi fost
pieptnate. Ciucurii negri mtsoi prini n
coam se asortau cu hamul negru cu
argintiu. Nu era un animal mare, dar i-am
ghicit vigoarea dup felul n care i-a
aruncat ochii i i-a ciulit urechea,
246

precaut, n direcia lupului nevzut care


mergea n coasta ei prin pdure.
Era alert, fr s fie i speriat. A ridicat
mai mult copitele, ca pentru a-l asigura pe
Ochi ntunecai c are destul for fie s
se lupte, fie s fug.
Clreul era demn de calul care-l purta.
Sttea bine n a i-am sesizat armonia
deplin dintre el i iap. Purta veminte
negre, decorate cu argint, ca i cizmele. Ar
fi prut o combinaie sumbr, dac argintul
n-ar fi fluturat n valuri de broderie pe
mantia lui de var i la marginea dantelei
albe de la manete i gt. Tot cu argint i
era legat i prul deschis la culoare, dat pe
spate de pe fruntea nalt. Mnui negre
fine i acopereau minile ca o a doua piele.
Era un tnr zvelt, dar, aa cum
sprinteneala calului te trimitea cu gndul la
repeziciune, supleea lui amintea mai
degrab de vioiciune dect de fragilitate.
Avea pielea armie, bronzat, la fel ca
247

prul, i trsturi delicate. Omul armiu se


deplasa n linite. Se auzea numai tropotul
ritmic al copitelor. Cnd s-a apropiat mai
mult, a tras uor de huri dintr-o singur
micare i m-a privit cu ochii lui de ambr.
Apoi mi-a zmbit.
Un fior mi-a strbtut inima.
Mi-am umezit buzele, dar nu mi-am gsit
cuvintele, iar dac le-a fi gsit, n-a fi avut
puterea s le rostesc. Inima mi spunea
ceva, ochii, altceva. Zmbetul i s-a ters
treptat de pe fa i din ochi, mascat sub
trsturile nlemnite. Cnd mi-a vorbit, a
fcut-o cu glas sczut, pe un ton lipsit de
inflexiuni.
Nu vrei s m salui, Fitz?
Am deschis gura, apoi, neajutorat, am
desfcut larg braele. La gestul care
spunea mai mult dect toate cuvintele pe
care nu reueam s le rostesc, o expresie i
lumin chipul. Lucea ca i cnd s-ar fi
aprins o lumini n el. Nu desclec, ci se
248

arunc de pe cal spre mine, ajutat la


aterizare de Ochi ntunecai, care se
npusti brusc asupra lui din pdure. Iapa
pufni alarmat i sri de cteva ori scurt,
pe picioarele epene. Bufonul sri din a cu
mai mult elan dect intenionase, dar, agil
ca ntotdeauna, ateriz pe picioare. Calul
se sperie, dar nu-l lu nimeni n seam.
Dintr-un pas, l-am i ridicat pe bufon. L-am
luat n brae, n vreme ce lupul zburda n
jurul nostru ca un celu.
Of, bufonule, am rostit cu glas necat
de emoie. Nu se poate s fii tu, i totui se
poate. i nu-mi pas cum de e aa.
i arunc braele n jurul gtului meu. M
strnse cu putere, pn cnd inelul lui
Burrich mi intr n piele. Se ag de mine
clipe ndelungate, ca o femeie, pn cnd
lupul se vr ntre noi. Atunci se ls ntr-un
genunchi pe pmnt, fr s-i pese c-i
murdrete
hainele
frumoase,
i-l
mbri.
249

Ochi ntunecai! opti cu bucurie


nestpnit. Nu m-am gndit c-o s te
revd. Bun gsit, prieten vechi.
i
ngrop
faa
n
ceafa
lupului,
tergndu-i lacrimile. Nu mi-a venit s rd
de el. Ale mele mi curgeau libere pe obraz.
Se ridic n picioare dintr-o singur
micare, cu graia care-mi era la fel de
familiar ca respiratul. M prinse de ceaf
cu palmele, cum fcuse de attea ori, i-i
lipi fruntea de a mea. Respiraia i mirosea
a miere i a rachiu de caise. Oare-i fcuse
curaj nainte de ntlnirea noastr? Dup
cteva clipe, se retrase, dar i ls mna
pe umrul meu. M privi ndelung,
plimbndu-i ochii de pe dunga alb din
prul meu la cicatricele de pe fa. L-am
privit i eu cu aceeai intensitate, ca s
observ nu ct se schimbase cci se
fcuse, din alb, armiu , ci ct nu se
schimbase. Arta la fel de proaspt ca
atunci cnd l vzusem ultima oar, cu
250

cincisprezece ani n urm. N-avea nici urm


de rid pe fa.
i drese glasul.
Ei, nu m invii nuntru? m ntreb.
Ba da, sigur. Imediat ce ne ocupm de
calul tu, i-am rspuns cu vocea necat de
emoie.
Zmbetul larg care-i lumin faa terse
toii anii i deprtarea dintre noi.
Nu te-ai schimbat deloc, Fitz. Caii
nainte de toate, aa ai fost dintotdeauna.
Eu nu m-am schimbat? Am cltinat din
cap. Tu eti cel care nu arat nicio zi mai n
vrst. ns n rest
Am
scuturat
din
cap
neputincios,
apropiindu-m ovitor de iap. Animalul se
ndeprt cu pai mari, inndu-se la
distan.
Ai dat de bogie, bufonule. i te
mbraci la fel de frumos cum se mbrca
Regal mai demult. Cnd te-am vzut prima
oar, nu te-am recunoscut.
251

Scoase un oftat de uurare, terminat cu


un rset.
Atunci nu e ceea ce m-am temut eu, c
ai stat pe gnduri dac s m ntmpini sau
nu?
O asemenea ntrebare nici nu merita
rspuns. Am ignorat-o, apropiindu-m din
nou de iap. Ea ntoarse capul, ca s n-o
pot apuca de huri. Nu scpa lupul din
ochi. l simeam pe bufon cum ne
urmrete amuzat.
Ochi ntunecai, nu m ajui deloc i o
tii foarte bine! am strigat, suprat.
Lupul plec botul i m privi cu
subneles, dar ncet cu hruiala.

A putea s-o duc chiar eu n opron, dac


mi-ai da ocazia.
Bufonul ls uor capul pe-o parte,
uitndu-se nedumerit la amndoi. Am simit
ceva venind din partea lui: o atingere ct se
poate de discret. Aproape c am uitat de
iap. Fr s vreau, am atins semnul pe
252

care mi-l lsase cu atta vreme n urm:


amprentele argintii de pe ncheietur,
devenite de un gri ters cu vremea. Bufonul
zmbi din nou i ridic o mn nmnuat,
cu degetul ndreptat spre mine, parc
pregtit s m ating din nou.
n toi anii acetia, rosti el cu un glas
de aur, ca pielea lui, ai fost cu mine, mi-ai
fost la fel de aproape ca vrfurile degetelor,
chiar dac ne-au separat ani ntregi i ape
fr de margini. Fiina ta era ca murmurul
unei coarde ciupite la marginea auzului
meu sau o mireasm purtat de vnt. Tu nai simit la fel?
Am inspirat adnc, temndu-m s nu-l
jignesc cu rspunsul meu.
Nu, i-am spus calm, a vrea s fi fost
aa. De prea multe ori m-am simit absolut
singur, numai cu Ochi ntunecai. De prea
multe ori am stat la marginea stncii,
cutnd cu mintea pe cineva, oriunde, dar
n-am simit c m caut i pe mine cineva.
253

Cltin din cap.


Dac a fi tiut s folosesc Meteugul,
ai fi tiut c sunt acolo. Chiar n vrful
degetelor tale, dar neauzit.
Am simit o uurare stranie, fr s am un
motiv anume. Bufonul scoase un zgomot
ciudat, un fel de ciripit, iar iapa veni
imediat la el, s-i frece botul de mna sa
ntins. Stpnul ei mi ddu hurile, tiind
c de-abia atept s m ocup de ea.
Ia-o. Clrete-o pn la captul
potecii i napoi. Pun prinsoare c n-ai
urcat pe un astfel de cal n viaa ta.
n clipa n care am pus mna pe huri,
iapa veni la mine. Se frec cu botul de
pieptul meu i m adulmec tremurnd din
nri. Dup aceea, ridic botul i m mpinse
uor, parc ndemnndu-m s cedez ispitei
bufonului.
tii de cnd n-am mai clrit? i-am
ntrebat pe amndoi.
De prea mult vreme. Hai, ia-o, m
254

ndemn.
Era un gest copilresc s mpart imediat
cu mine bunul lui nepreuit, iar inima mea ia rspuns pe msur, tiind c, orict de
lung timp i orict de departe am fost unul
fa de cellalt, nimic important nu se
schimbase ntre noi.
N-am ateptat s m invite a doua oar.
Am pus piciorul n scara eii i-am
nclecat. n ciuda anilor trecui, am
observat imediat ct de mult se deosebea
iapa aceasta de calul meu de odinioar,
Cenuia. Era mai mic, cu oase mai subiri
i mai delicat. M-am simit nendemnatic
i brutal cnd am ndemnat-o s porneasc,
apoi am rsucit-o, trgnd uor de fru. Miam mutat greutatea n a, am smuls frul,
iar ea s-a dat imediat napoi.
Ar fi fost cel mai bun cal din Buckkeep
pe vremea cnd Burrich era ef peste
grajduri, am recunoscut.
Am mngiat-o pe greabn i-am simit
255

dansul vioi al minii ei micue i curioase.


Nu se temea, era doar curioas. Lupul
sttea pe prisp i m urmrea cu
seriozitate.
Trage o rait cu ea pe crare, m
ndemn bufonul. Zmbetul meu s-a oglindit
ntr-al lui. i las-o pe ea s conduc. D-i
voie s-i arate ce poate.
Cum o cheam?
Malta. Eu am botezat-o. Am cumprat-o
n Shoaks, n drum spre tine.
Am ncuviinat n sinea mea. n Shoaks,
locuitorii cresc cai mici i uori ca s
strbat cmpiile lor largi i btute de
vnturi. Malta fusese uor de ntreinut, i
trebuise puin mncare ca s reziste de la
o zi la alta. M-am aplecat puin n fa.
Malta, am spus, iar ea a neles c i-am
rostit numele cu mult ngduin. A nit
n fa i dui am fost.
Dac drumul pn la coliba mea o
obosise, nu o arta. Mai degrab prea s
256

se fi sturat de mersul n acelai ritm i


acum se bucura c are ocazia s-i pun
muchii n micare. Am zburat pe sub
coroanele boltite ale copacilor, iar copitele
ei tropotind pe solul ntrit rsunau ca un
cntec n inima mea.
Acolo unde poteca mea se ntlnea cu
drumul mare, am oprit-o. Nici mcar nu
rsufla greu; dimpotriv, i-a arcuit gtul ia tras foarte uor de zbal, ca s-mi
atrag atenia c s-ar bucura s mai alerge.
Am inut-o pe loc, privind i la stnga, i la
dreapta
drumului.
Ciudat
cum
mica
schimbare de perspectiv mi-a modificat
felul n care percepeam lumea din jur.
Clare pe animalul acela splendid, drumul
mi se prea o panglic desfurat naintea
mea. Se pregtea de amurg, dar, i aa, eu
tot am clipit n lumina blnd, ghicind
posibiliti nenumrate n dealurile cu
nuane albstrii i munii care mrgineau
orizontul nserrii. Iapa care fremta ntre
257

coapsele mele mi aducea ntreaga lume


mai aproape. Am potolit-o i mi-am plimbat
privirea pe un drum care, pn la urm,
putea s m duc la Buckkeep sau, ntradevr, oriunde n lume. Traiul meu panic
din colib mpreun cu Hap prea c m
ngrdete i m mpiedic, aa cum
stnjenete o piele uzat trupul. Tnjeam
s m zbat ca un arpe i s nprlesc, ca
s ies proaspt i sclipitor n lumea larg.
Malta cltin din cap, fluturndu-i coama
cu ciucuri i aducndu-mi aminte c
stteam i priveam n deprtare de mult
vreme. Soarele sruta orizontul. Iapa a
fcut un pas sau doi, fornd frul strns de
mine. Avea propria voin i dorea s-o ia la
galop n josul drumului la fel de mult pe ct
dorea s se ntoarc la pas la coliba mea.
Aa c am fcut un compromis: am ntors-o
din nou pe potec, dar i-am dat voie s
impun ea ritmul. A ales un galop mic.
Cnd, ajuni n faa casei, am oprit-o,
258

bufonul m-a privit pe dup u.


Am pus ap la fiert. Adu-mi desaga,
dac eti amabil. Am cafea din Bingtown n
ea.
Am dus-o pe Malta n grajd, lng ponei, i
i-am dat ap proaspt i fnul pe care l
aveam. Poneiul preuia mult nutreul i nu-l
deranja s pasc pe dealul cu tufe din
spatele colibei. Harnaamentul luxos al
bufonului sclipea straniu pe peretele aspru.
Mi-am aruncat aua cu desagi pe umr.
Amurgul vratic se adncea cnd m-am
ntors n cas. La ferestre scnteiau lumini,
iar nuntru se auzea zgomot plcut de
oale. Intrnd i punnd aua pe mas, l-am
vzut pe lup trntit n faa focului, ca s-i
usuce blana, i pe bufon pind pe lng el,
ca s agae un ceainic de crlig. Am clipit
i, cteva secunde, am revenit n coliba lui
din muni, ateptnd s mi se vindece o
ran veche, n timp ce el sttea ntre mine
i restul lumii, pzindu-m, ca s m pot
259

odihni. Atunci, ca i acum, furise o alt


realitate n jurul lui, aducnd ordine i pace
pe o insuli n care focul ardea cu lumin
blnd i mirosea, simplu, a pine coapt n
cuptor.
Bufonul i mut ochii la mine. Galbenul
lor oglindea culoarea flcrilor. Lumina i
sclda pomeii obrajilor i scdea pe
msur ce i se pierdea prin pr. Am cltinat
uor din cap.
Ct s-a pregtit soarele s apun, tu
mi-ai i artat lumea larg de pe spinarea
calului i-ai adus sufletul lumii ntre pereii
colibei mele.
O, prieten drag, rosti el calm.
Mai mult de-att nici nu trebuia spus.

Suntem ntregi.
La gndul acela, bufonul ls capul ntr-o
parte. Prea c ncearc s-i aduc
aminte un lucru important. Privirea mea s-a
ntlnit, scurt, cu a lupului. Avea dreptate.
Asemenea cioburilor unui vas de lut care se
260

unesc cu atta precizie, nct sprtura


devine invizibil, bufonul se unea cu noi i
ne completa. Dac vizita lui Chade mi
umpluse mintea de ntrebri i de nevoi,
prezena bufonului era, ea nsi, un
rspuns i o mulumire.
Gsise singur cele de trebuin n grdina
i n cmara mea. Intr-o oal fierbeau la foc
mic cartofi noi, morcovi proaspei i napi
mici, albi i violei. Pete proaspt dres cu
busuioc aburea sub un capac care
acoperea numai bine alt oal.
Lupul se pare c-i aduce aminte ct
mi place petele proaspt, observ
bufonul, vznd c ridic ntrebtor din
sprncene.
Ochi ntunecai i ls urechile pe spate
i scoase la mine limba lung. Turte coapte
pe polia cminului i gem de mure
completau masa noastr simpl. Bufonul
reuise s descopere i rachiul meu de
Sandsedge. Butura ne atepta pe mas.
261

Bufonul scotoci n desag i scoase un


scule cu boabe maronii lucind a ulei.
Miroase, mi ceru, apoi m puse s le
zdrobesc, n timp ce el umplea i ultima
mea oal cu ap de pus la fiert.
N-am vorbit prea mult. El zumzia pentru
sine, focul trosnea, iar capacele opiau pe
oale, lsnd aburii s evadeze n foc din
cnd n cnd. Pistilul lovea mojarul cu un
zgomot plcut cnd eu zdrobeam boabele
aromate. Ne-am retras o vreme amndoi n
timpul
lupului,
trind
mulumirea
prezentului, fr s ne ngrijoreze ce-a fost
sau ce avea s vin. Seara aceea rmne,
pentru mine, un moment nepreuit, auriu i
parfumat precum rachiul n pahare de
cristal.
Cu o ndemnare care pe mine nu m-a
caracterizat niciodat, bufonul a pregtit
mncarea imediat, astfel nct cafeaua
maronie aburea odat cu petele i
legumele, iar turtele ne ateptau calde, sub
262

un ervet curat. Ne-am aezat mpreun la


mas. Bufonul i-a pregtit o felie de pete
moale i lupului, care a mncat-o cuminte,
dei ar fi preferat-o crud i rece. Plcerea
bucatelor
mncate
mpreun,
ntr-o
minunat sear cldu, umplea casa i se
revrsa prin ua ntredeschis, dincolo de
care se ghicea noaptea nstelat.
Am cldit vasele murdare unele peste
altele, urmnd s le splm mai trziu, i
am ieit s bem cafeaua pe prisp. Nu mai
gustasem boabele acelea strine pn
atunci. M atrgea mai mult mirosul
lichidului maroniu i fierbinte dect gustul
lui, dei mi punea mintea pe roate ntr-un
mod ct se poate de plcut. Pn la urm,
ne-am pomenit c o lum toi trei n jos,
spre pru, cu cnile calde n mini. Ochi
ntunecai a but ap rece ndelung, apoi
ne-am ntors n plimbare i ne-am oprit la
grdin. Bufonul a rsucit mrgelele de pe
talismanul de la Jinna n timp ce-i spuneam
263

povestea lui. Pe urm a dat un bobrnac


uor clopoelului care a clinchetit o singur
dat n ntuneric. Ne-am dus s vedem ce
face iapa, iar eu am nchis ua coteului, ca
s stea ginile n siguran peste noapte.
Ne-am ntors agale la colib i m-am aezat
la marginea prispei. Fr un cuvnt, bufonul
mi-a luat cana goal i a intrat n cas.
Cnd a revenit, cana era plin-ochi cu
rachiu. El s-a aezat lng mine, de-o parte;
la fel i lupul, de partea cealalt, cu capul
pe genunchiul meu. Am sorbit din butur,
mi-am trecut urechea lupului printre degete
i-am ateptat. Bufonul a oftat uor.
Am stat departe de tine ct de mult am
putut.
mi vorbise ca i cnd ar fi vrut s se
scuze. Am ridicat din sprncean.
Oricnd ai fi venit s m vizitezi, tot nar fi fost prea devreme. Nu o dat m-am
ntrebat ce s-o fi ales de tine.
Ddu din cap aprobator, cu o expresie
264

serioas.
M-am inut la distan, n sperana c,
ntr-un sfrit, i vei gsi pacea i
mulumirea.
i le-am gsit, l-am asigurat. Le-am
gsit.
Iar acum m-am ntors ca s i le alung.
Nu s-a uitat la mine cnd mi-a spus
vorbele acelea. Privea pierdut n noapte, n
ntunericul din spatele copacilor dei.
Ddea din picioare ca un copil i sorbea din
rachiu.
Mi-a stat sufletul n loc. Crezusem c
venise la mine de dragul meu. Prudent, l-am
ntrebat.
Aadar, te-a trimis Chade? S m rogi
s m ntorc la Buckkeep? I-am dat deja un
rspuns.
Da? Aha. Fcu o scurt pauz, nvrtind
rachiul n can n vreme ce cugeta. Ar fi
trebuit s-mi dau seama c a fost deja aici.
Nu, prietene, nu l-am vzut deloc pe Chade
265

n anii acetia. Dar faptul c te-a cutat


dovedete lucrul de care m-am temut. Ne
ateapt o vreme cnd Profetul Alb trebuie
s apeleze din nou la Catalizatorul lui.
Crede-m, dac ar exista alt cale, dac tea putea lsa n pace, a face-o. Sincer, a
face-o.
De ce anume ai nevoie de la mine? am
ntrebat cu glas sczut.
ns nu era n stare s-mi dea un rspuns
direct atunci, dup cum nu fusese nici pe
timpul cnd i slujise drept bufon regelui
Shrewd, iar eu fusesem nepotul bastard al
aceluiai rege.
Am nevoie de ceea ce am avut
ntotdeauna, nc de cnd am descoperit c
exiti. Dac e s schimb cursul timpului,
dac e s ndrept lumea pe o cale mai
adevrat dect a mers vreodat, atunci
trebuie s te am alturi. Viaa ta e unealta
de care m folosesc ca s oblig viitorul s
se abat de la fgaul lui.
266

Se uit la expresia mea nemulumit i


izbucni n rs.
M strduiesc, Fitz, zu c m
strduiesc. Vorbesc ct de limpede pot, dar
tu refuzi s crezi ceea ce-i aud urechile.
Prima oar am venit n cele ase Ducate i
la curtea lui Shrewd, cu atia ani n urm,
ca s gsesc o cale de a evita un dezastru.
Am venit aici netiind cum o voi face, ci
doar c trebuie s-o fac. i peste ce-am dat?
Peste
tine.
Un
bastard,
totui,
un
motenitor al dinastiei Farseer. Nu te
zrisem n niciun viitor la care trsesem cu
ochiul, dar, cnd am rememorat tot ceea ce
tiam despre profeiile neamului meu, team aflat pe tine, din nou i din nou. Erai
acolo, pomenit n vorbe piezie i aluzii
subtile. Aa c am fcut tot ce mi-a stat n
puteri ca s te in n via, adic s te
ndemn pe tine s rmi n via. Am
orbecit prin cea cluzit doar de o
presimire discret ca urma lucioas de
267

melc. Am acionat tiind numai ceea ce


trebuia s prentmpin, nu i ceea ce
trebuia s provoc. Am pclit toate
celelalte viitoruri. Te-am ndemnat s intri
n pericol i te-am smuls din ghearele
morii, ignornd preul pe care l-ai pltit
prin durerile trupului, cicatrice i visuri
destrmate. Dar ai supravieuit, iar cnd
toate cataclismele Purificrii din Buckkeep
s-au ncheiat, neamul Farseer avea un
motenitor adevrat. Datorit ie. Deodat,
parc a fi fost nlat pe o culme deasupra
unei vi ascunse de cea. Nu spun c ochii
mei strpung ceaa, ci doar c m ridic
deasupra
ei
i desluesc,
la
mare
deprtare, culmile unui posibil viitor nou.
Unul care se ntemeiaz pe tine.
M-a privit cu ochii si glbui, care parc
strluceau n lumina vag ce ptrundea
prin ua deschis. Se uita la mine pur i
simplu, iar eu m-am simit dintr-odat
btrn i-am tresrit cnd un junghi mi-a
268

trezit la via cicatricea lsat demult de o


sgeat pe spate i mi-a tiat respiraia
cteva secunde, urmat de o zvcnire grea
i surd, ca o presimire. Mi-am zis c
sttusem prea mult n aceeai poziie,
atta tot.
Ei? m ndemn bufonul, scrutndu-mi
chipul cu ochi parc flmnzi.
Cred c mai vreau puin rachiu, i-am
mrturisit, cci nu tiu cum, mi se golise
cana ntre timp.
O goli i el pe-a lui i o lu i pe-a mea. Se
ridic, iar lupul i cu mine i-am urmat
exemplul, mergnd dup el n colib.
Scotoci prin rani i scoase o sticl goal
pe sfert. Mi-am notat observaia n minte:
deci i fcuse curaj pentru ntlnirea
noastr. M-am ntrebat care parte a ei l
ngrozise mai mult. Scoase dopul i ne
umplu cnile. Scaunul meu i taburetul lui
Hap erau lng foc, dar am preferat s ne
aezm pe pietrele cminului n care focul
269

abia plpia. Cu un oftat adnc, lupul se


ntinse ntre noi i-i aez capul n poala
mea. L-am mngiat pe cap i-am simit
junghiul care l-a strbtut. Mi-am mutat
mna pe ncheieturile lui de la olduri i leam masat uor. Lupul scoase un mrit
gros sub atingerea mea.

Te doare tare?
Vezi-i de treaba ta.
Tu eti treaba mea.
Nu mi-e mai uor dac mpart durerea cu
tine.
Nu sunt aa sigur de asta.
mbtrnete, ne ntrerupse bufonul
gndurile mpreunate.
Ca mine, am subliniat. Tu, ns, eti la
fel de tnr ca ntotdeauna.
Cu toate astea, sunt mult mai n vrst
dect voi amndoi la un loc. Iar n seara
asta mi simt povara fiecrui an trit.
Ca pentru a-i dezmini propriile cuvinte,
ridic genunchii la piept i-i propti brbia
270

de ei, cuprinzndu-i picioarele cu braele.

Dac ai bea un pic de ceai din scoar de


salcie, i-ai mai uura suferina.
Scutete-m de poirca aia a ta i
maseaz-m mai departe.
Un zmbet discret arcui buzele bufonului.
Aproape c v aud. Parc-mi zumzie o
gz pe la ureche sau m rcie ceva uitat.
Sau parc ncerc s-mi amintesc gustul
unui lucru simindu-i boarea trectoare. Pe
neateptate, ne-am privit n ochi. mi d
senzaia de singurtate.
mi pare ru, i-am zis, netiind ce
altceva s-i spun.
Felul n care vorbeam eu cu Ochi
ntunecai nu era un efort de a-l exclude pe
bufon din cercul nostru. Atta doar c
cercul ne fcea una pe amndoi, ntr-un fel
pe care nu-l puteam mprti altora.
Totui, odat l-am mprtit, mi reaminti
lupul. Odat l-am mprtit, i ne-a fost

bine.
271

Nu cred c mi-am aruncat ochii la mna


nmnuat a bufonului. Poate c era mai
aproape de noi dect ne ddeam seama,
pentru c a ridicat mna i i-a scos
mnua fin esut, dezvelindu-i degetele
lungi, frumoase. Demult, atinsese din
ntmplare cu ele minile mbibate de
Meteug ale lui Verity. Atingerea aceea i
argintase degetele i-i druise un Meteug
al pipitului, graie cruia afla istoria
lucrurilor doar punnd mna pe ele. Mi-am
rsucit i eu ncheietura, ca s-o studiez. Se
vedeau pe ea urmele de un gri pal, lsate
odinioar de atingerea lui. O vreme, minile
noastre se mpreunaser, ca i cnd el,
Ochi ntunecai i cu mine am fi alctuit un
adevrat cerc al Meteugului. ns
argintul de pe degetele bufonului se
tersese,
asemenea
urmelor
de
pe
ncheietura mea i a legturii care ne unise
cndva.
Bufonul ridic un deget, un semn parc de
272

avertizare. Apoi i rsuci mna i-o ntinse


spre mine, ca i cum mi-ar fi oferit un dar
invizibil pe vrfurile degetelor. Am nchis
ochii, nevrnd s cedez ispitei. Am cltinat
uor din cap.
N-ar fi nelept, am spus cu glas
rguit.
Un bufon trebuie s fie nelept?
Ai fost ntotdeauna cea mai neleapt
fiin pe care am cunoscut-o. Am deschis
ochii i i-am ntlnit privirea sincer. Am
nevoie de Meteug aa cum am nevoie de
aer, bufonule. Dar ndeprteaz-l de mine,
te rog.
Dac eti sigur nu, ar fi o cruzime s
te ntreb. Uite, a disprut, gata.
i puse din nou mnua pe mn, o ridic
s mi-o arate, apoi i-o mpreun cu cea
dezvelit.
Mulumesc.
Am sorbit ndelung din rachiu. Am simit
gustul unei livezi de var i-am auzit
273

zumzet de albine sub soarele fierbinte,


printre fructe prguite i czute de pe
ramuri. Miere i caise mi dansau pe limb.
Era necuviincios de plcut.
N-am mai gustat niciodat ceva att de
bun, am remarcat, bucuros s schimb
subiectul.
A, da. M tem c m-am rsfat, acum,
c mi-o permit. Mi-am fcut o provizie
serioas n Bingtown, nu trebuie dect s
trimit un mesaj celor de-acolo ca s le spun
unde s mi-o expedieze.
Am lsat capul pe-o parte, cutnd gluma
din cuvintele lui. Incet-ncet, am neles c
vorbea serios. Hainele frumoase, calul
pursnge, cafeaua de la Bingtown, acum,
rachiul
Eti bogat? am riscat eu ntrebarea, dar
nu fr o umbr de precauie.
Cuvntul nu se potrivete cu realitatea.
Obrajii lui de chihlimbar cptar o
nuan trandafirie. Prea c sufer s
274

recunoasc adevrul.
Spune-mi! am insistat, zmbind la
soarta care-i fusese favorabil.
El cltin din cap.
E o poveste prea lung. Las-m s i-o
scurtez. Nite prieteni au struit s mpart
cu mine o avere primit pe neateptate.
Nici mcar nu cred c tiau ct de mult
nseamn toate lucrurile pe care mi le-au
dat.
Am
o
prieten
ntr-un
ora
negustoresc, departe, n sud, le vinde la cel
mai bun pre care se poate cere pe
asemenea bunuri rare i-mi trimite scrisori
de credit la Bingtown. Scutur din cap trist,
surprins de norocul care dduse peste el.
Orict cheltuiesc, parc tot mai mult
primesc.
M bucur pentru tine, i-am spus cu o
sinceritate venit din adncul inimii.
El zmbi.
Am tiut c-ai s te bucuri. Totui,
partea cea mai ciudat e c asta nu
275

schimb nimic. Fie c dorm pe un pat de


aur, fie pe o saltea de fn, destinul meu
rmne acelai. Al tu, la fel.
Deci ne-am ntors de unde am plecat. Miam adunat toate puterile i voina.
Nu, bufonule, am zis cu glas ferm. Nu
m mai las prins n iele politice de la
Buckkeep. Am viaa mea acum, aici.
Ls capul pe-o parte i umbra vechiului
su surs de bufon i li buzele.
Of, Fitz, dar ntotdeauna ai avut viaa
ta. Tocmai asta e problema. ntotdeauna ai
avut un destin. Ct privete faptul c eti
aici i arunc iute ochii prin odaie. Aici
nu e altceva dect locul n care stai n clipa
de fa. Sau n care ezi. Inspir adnc. Nam venit s te trsc napoi la nimic, Fitz.
Timpul m-a adus aici. i tot el te-a adus i
pe tine. i pe Chade. i orice alte
ntorsturi neateptate ale sorii n ultima
vreme. M nel?
Nu se nela. Toat vara fusese o cotitur
276

larg n viaa mea, care se scurgea lin. Nu


i-am rspuns, dar nici n-a fost necesar. tia
deja
rspunsul.
Se
ls
pe
spate,
ntinzndu-i picioarele. Se muc cu
delicatee de degetul mare nenmnuat,
apoi i propti capul de scaun i nchise
ochii.
Te-am visat odat, i-am spus pe
neateptate.
Nu intenionasem s i-o spun.
Cred c am mai avut o dat discuia
asta, rosti, deschiznd un ochi galben, de
pisic. Cu mult vreme n urm.
Nu. De data asta e altfel. N-am tiut c
te-am visat pe tine dect cu o clip n
urm. Sau poate c am tiut.
Fusese o noapte agitat, cu ani n urm.
M trezisem i visul mi se agase de colul
minii ca smoala de mini. tiusem i
atunci c avea o semnificaie, dar frnturile
celor visate mi spuneau prea puine. Nu leam perceput nelesul.
277

N-am tiut c i schimbasei culoarea


n auriu, vezi tu? Acum, cnd te-ai lsat pe
spate cu ochii nchii Tu sau altcineva
stteai ntins pe o podea tare de lemn, cu
ochii nchii. Erai bolnav sau rnit. Un
brbat s-a aplecat deasupra ta. Am simit
c vrea s-i fac ru. Aa c l-am
O respinsesem cu ajutorul Harului, cum
nu mai fcusem de muli ani. O respingere
brutal din partea unei prezene animalice,
menit s-l mping la o parte, s-l domine
ntr-un mod pe care nu-l nelegea, dar l
ura. Ura i era la fel de mare ca teama.
Bufonul tcea, ateptnd s continui.
L-am azvrlit de lng tine. Era furios,
te ura, voia s-i fac ru. Dar eu l-am forat
s cread c trebuie s cear ajutor, s
anune c eti la ananghie. M-a detestat
pentru ceea ce i-am fcut, dar a fost nevoit
s mi se supun.
Pentru
c
i-ai
ars
mintea
cu
Meteugul, spuse bufonul calm.
278

Poate, am recunoscut, n ciuda voinei


mele.
Bineneles, a doua zi, m chinuiser
ndelung durerea de cap i foamea de
Meteug. Gndul m tulbura. mi tot
spusesem c nu eram chiar att de
priceput la Meteug. Alte vise mi tulburau
memoria. Le-am alungat din nou. Nu, mi-am
promis. Nu erau aceleai.
Era puntea unui vas, rosti bufonul. i e
foarte posibil ca tu s-mi fi salvat viaa.
Inspir adnc. Mi-am zis eu c asta trebuie
s se fi ntmplat. N-am neles niciodat
de ce n-a scpat de mine cnd a avut
ocazia. Uneori, cnd eram singur, rdeam
de mine c m agam de o asemenea
speran. C m credeam att de important
pentru cineva, nct acel cineva s
cltoreasc n vis ca s m apere.
Ar fi trebuit s tii mai bine, i-am atras
atenia cu voce linitit.
Crezi?
279

ntrebarea era mai degrab o provocare.


Bufonul m-a privit fix, cum nu m mai
privise niciodat pn atunci. N-am neles
durerea pe care i-am citit-o n ochi, nici
sperana din ei. Voia ceva de la mine, ns
nu eram sigur ce anume. Am ncercat s-i
vorbesc, dar, nainte de a gsi ce s-i spun,
s-a scurs momentul. A ntors capul,
eliberndu-m de privirea sa rugtoare.
Cnd s-a uitat din nou la mine, i-a
schimbat i expresia feei, dar i subiectul
discuiei noastre.
Ce s-a ntmplat cu tine dup plecarea
mea?
ntrebarea m lu prin surprindere.
Am crezut c dar ai spus c nu l-ai
vzut pe Chade de mult timp. Atunci cum
de-ai tiut unde m gseti?
n loc de rspuns, bufonul nchise ochii ii lipi n faa lor cele dou degete
arttoare. Deschise apoi ochii i-mi zmbi.
tiam c n-aveam s capt alt rspuns de
280

la el.
Nici nu tiu de unde s ncep, am spus.
tiu eu. Cu mai mult rachiu.
Se ridic cu uurin n picioare. L-am
lsat s-mi ia cana goal. Am pus mna pe
capul lui Ochi ntunecai i l-am simit
plutind ntre somn i veghe. Dac-l mai
dureau oldurile, o ascundea foarte bine.
Devenise tot mai priceput n a se ine la
distan de mine. M-am ntrebat de ce-i
tinuiete durerea.

Ai chef s-i mpri cu mine suferina?


Las-m-n pace i nu mai cuta necazul cu
lumnarea. Nu trebuie s rezolvi tu toate
problemele din lume. nl capul de pe
genunchiul meu i, cu un oftat prelung, se
ntinse mai comod n faa cminului. Ca i
cnd s-ar fi lsat o perdea ntre noi, se
ascunse de mine nc o dat.
M-am ridicat alene, cu mna apsndu-mi
spatele, ca s-mi potolesc propria durere.
Avea dreptate lupul. Cteodat, n-avea rost
281

s-i mpri durerea. Bufonul umplu ambele


cni cu rachiu de caise. Eu m-am aezat la
mas, iar el mi-o aduse pe-a mea i mi-o
puse n fa. Pe-a lui o inu n mn i se
plimb prin odaie. Se opri n faa hrii
celor ase Ducate de pe perete, lsat
neterminat de Verity, arunc un ochi n
alcovul unde dormea Hap, pe urm se
propti de ua dormitorului meu. Cnd Hap
venise s locuiasc la mine, adugasem o
ncpere creia i ziceam birou. Avea
propriul cmin, o mas i un suport pentru
pergamente. Bufonul se opri n pragul ei,
apoi pi ndrzne nuntru. L-am urmrit
din priviri. Parc pndeam un motan care
explora o cas bizar. Nu atingea nimic,
ns prea c vede totul.
O mulime de pergamente, remarc el
din camera cealalt.
I-am rspuns vorbind mai tare.
ncerc s scriu istoria celor ase
Ducate. Patience i Fedwren mi-au propus
282

lucrul sta cu ani n urm, cnd eram copil


nc. mi trece timpul mai uor seara.
neleg. mi dai voie?
Am ncuviinat. Bufonul se aez la masa
mea i desfur manuscrisul cu jocul
pietrelor.
A, da, mi aduc aminte de el.
Chade m-a rugat s i-l dau lui cnd l
termin. I-am mai trimis cte ceva din cnd
n cnd, prin Starling. Dar, pn acum vreo
lun, nu l-am mai vzut de cnd ne-am
desprit n Regatul Munilor.
Aha. Dar ai mai vzut-o pe Starling.
Sttea cu spatele la mine. Oare ce
expresie
avea
acum?
Bufonul
i
menestrelul
nu
se
mpcaser
bine
niciodat. O vreme, ncheiaser o pace
temporar, dar eu fusesem ntotdeauna
mrul discordiei dintre ei. Bufonul nu
aprobase prietenia mea cu Starling, nu
crezuse c ea punea interesul meu pe
primul loc. Din cauza asta, nu-mi venea
283

deloc uor s recunosc n faa lui c


avusese dreptate de la nceput pn la
sfrit.
O vreme, m-am ntlnit cu ea. Am vzuto cnd i cnd, vreme de apte-opt ani, s
zicem. Ea e cea care mi l-a adus pe Hap cu
apte ani n urm. Biatul tocmai a mplinit
cincisprezece ani. Acum nu e acas; s-a
dus s caute de lucru, spernd s ctige
bani mai muli pentru taxa de ucenicie.
Vrea s ajung tmplar de dulapuri. Se
descurc bine pentru un biat; el a fcut i
masa, i suportul. nc nu tiu dac are
destul rbdare pentru detalii, aa cum
trebuie s aib un tmplar bun. Dar asta i
dorete el i vrea s devin ucenicul unui
tmplar din oraul Buckkeep. l cheam
Gindast i e un meter bun. Chiar i eu am
auzit de el. Dac mi-a fi dat seama c Hap
intete att de sus, a fi pus mai mult
deoparte n anii tia. Dar
Starling?
284

ntrebarea rostit de bufon pe un ton


bnuitor m smulse din cugetrile mele
despre biat. mi veni greu s recunosc
adevrul.
E mritat. Nu tiu de ct timp. A aflat
biatul cnd s-a dus mpreun cu ea la
Festivalul Primverii, la Buckkeep. Mi-a
spus cnd s-a ntors acas. Am ridicat din
umeri. A trebuit s pun capt legturii
noastre. tia i ea c aveam s-o termin
cnd aflu, dar tot s-a suprat. N-a neles de
ce nu puteam continua, ct vreme soul ei
n-ar fi tiut nimic despre noi.
Asta-i Starling, spuse el cu un glas
ciudat, deloc critic, de parc am fi discutat
despre mana grdinii. Se rsuci n scaun i
m privi peste umr. i i-ai revenit?
Mi-am dres vocea.
Mi-am gsit de lucru. i nu m-am gndit
prea mult la asta.
Dac ea nu s-a ruinat deloc, ai
impresia c trebuie s te ruinezi tu pentru
285

amndoi. Oamenii ca ea se pricep de


minune s dea vina pe alii. Cerneala asta
roie-i grozav. De unde-o ai?
Eu am fcut-o.
Nu mai spune!
Curios ca un copil, trase dopul unei
climri de pe mas i-i vr degetul
nuntru. l scoase tot rou la vrf i-l
studie o clip.
Am pstrat inelul lui Burrich, recunoscu
pe neateptate. Nu i l-am mai dat lui Molly.
neleg. M bucur c n-ai fcut-o. Mai
bine s nu tie niciunul din ei c am
supravieuit.
Aha! nc o ntrebare la care am primit
rspuns. Scoase o batist alb din buzunar
i-o murdri tergndu-se de cerneal. Aa,
deci. Ai de gnd s-mi povesteti toate n
ordine sau trebuie s te trag de limb i s
le aflu cu rita?
Am oftat. M ngrozea s-mi amintesc
vremurile acelea. Chade se mulumise s-i
286

povestesc evenimentele legate de neamul


regesc Farseer. Bufonul va dori s afle mult
mai multe. Orict bteam n retragere, nu
puteam nega faptul c eram dator s-i spun
tot.
O s-ncerc. Dar acum sunt obosit, am
but amndoi prea mult rachiu i sunt mult
prea multe de povestit ntr-o sear.
Se rsuci la loc pe scaun.
Te ateptai s plec mine?
Aa m-am gndit. I-am privit expresia
feei cnd am adugat: Nu am sperat.
M crezu pe cuvnt.
Asta-i bine, pentru c ai fi sperat n
zadar. La culcare cu tine, Fitz. Eu o s dorm
n patul biatului. Nu-i trziu nici mine sncepem
s
recuperm
aproape
cincisprezece ani de absen.
Rachiul de caise al bufonului era mai tare
dect cel de Sandsedge sau eu eram mai
obosit
dect
de
obicei.
M-am
dus
mpleticindu-m n odaia mea, mi-am scos
287

cmaa i m-am trntit n pat. Am zcut


acolo, camera nvrtindu-se cu mine, i-am
ascultat paii uori ai bufonului care
miuna prin odaia cealalt, stingnd
lumnri i trgnd zvorul. Poate c numai
eu a fi observat uoara nesiguran din
micrile lui. Dup aceea, s-a aezat pe
scaunul meu, cu picioarele ntinse ctre
foc. Lng ele, lupul gemu i se foi n somn.
I-am cercetat mintea cu finee; dormea
adnc i degaja mulumire.
Am nchis ochii, dar camera se nvrtea
cu mine i-mi era grea. I-am ntredeschis
i m-am uitat la bufon. Sttea linitit, cu
privirea la foc, ns lumina vesel a
flcrilor i se regsea n trsturile cnd
ascunse, cnd dezvluite de dansul
umbrelor. Auriul pielii sale prea un truc al
flcrilor, dar eu tiam c e ct se poate de
real.
mi venea greu s accept c nu mai era
drcuorul neastmprat care-l slujise, dar
288

l i aprase pe regele Shrewd atia ani.


Cu excepia culorii, trupul nu i se
schimbase. Minile sale graioase, cu
degete lungi, atrnau pe braele scaunului.
Prul lui, odat lipsit de culoare i diafan
ca puful de ppdie, era acum dat pe spate
i prins ntr-o coad aurie. nchise ochii ii propti capul de sptar. Flcrile i
colorau profilul nobil n nuane de bronz.
Hainele scumpe pe care le. Purta acum
aminteau oarecum de fostul lui vemnt n
alb i negru, dar puneam prinsoare c navea s mai poarte niciodat clopoei i
panglici, nici sceptrul cu cap de obolan.
Spiritul lui viu i limba sa ascuit nu mai
influenau cursul evenimentelor politice.
Fcea ce voia cu viaa lui acum. Am
ncercat s mi-l nchipui ca pe-un om avut,
care putea s cltoreasc i s triasc
dup placul inimii. Un gnd neateptat m
scoase brusc din starea mea de toropeal.
Bufonule?
am
strigat
n
odaia
289

ntunecat.
Ce-i?
Nu deschise ochii, dar reacia lui imediat
mi art c nu adormise.
Nu mai eti bufon. Cum i se spune
acum?
Un zmbet lene i arcui buzele din profil.
Cum mi spune cine anume?
Vorbise pe tonul cu care obinuise s m
trag de limb odinioar. Dac a fi
ncercat s-mi lmuresc ntrebarea lui, m-ar
fi atras calambururi pn cnd a fi
renunat s primesc rspunsul. Am refuzat
s m las prins n joc, aa c mi-am
reformulat ntrebarea.
Cum vrei s-i spun?
Aha, cum vreau s m strigi tu pe
mine? Acum pricep. Asta-i cu totul alt
ntrebare.
Glasul i dansa pe tonuri bclioase. Am
tras adnc aer n piept i am rostit ct se
poate de clar.
290

Care e numele tu, numele tu


adevrat?
Aha. Deveni brusc serios. Inspir scurt.
Numele meu. Adic cum m-a botezat mama
cnd m-a nscut?
ntocmai.
Mi-am inut respiraia. Rareori vorbea de
copilria lui. Dintr-odat, mi-am dat seama
c-i ceream un lucru nemaipomenit. Era
vorba de vechea magie a numelor: dac
tiu cum te cheam, atunci eti n puterea
mea. Dac-i spun cum m cheam, atunci
eu sunt n puterea ta. Aa cum peam ori
de cte ori i puneam bufonului o ntrebare
direct, mi-era groaz de rspuns, dei
muream de nerbdare s-l aflu.
Dac-i spun, atunci o s m strigi aa?
Am ghicit, din inflexiunea vocii lui, c
trebuia s-mi cumpnesc vorbele. Asta m-a
pus pe gnduri. Numele su era al lui, nu se
fcea s-l strig n gura mare.
Numai cnd suntem noi doi. i numai
291

dac
vrei,
am
propus
eu,
solemn,
considernd c rostesc un fel de jurmnt.
Aha. Se ntoarse cu faa la mine. Obrajii
i luceau de ncntare. Pi, sigur c vreau,
m asigur.
Deci?
M cuprinse brusc nesigurana, convins
c i de data asta bufonul se dovedise mai
bun dect mine.
Numele pe care mi l-a dat mama i-l
spun acum ie, ca s m strigi cu el cnd
suntem numai noi doi. Inspir scurt i-i
rsuci iar privirea spre foc. nchise ochii,
dar zmbetul i se li. M-a botezat
Preaiubitul.
Bufonule! am protestat.
ncepu s rd un chicotit gros, semn de
veselie pur foarte mulumit de sine.
Aa m-a botezat! strui el.
Bufonule, vorbesc serios.
Camera ncepu s se nvrteasc iari
cu mine. Dac nu adormeam curnd, avea
292

s-mi fie ru.


i ai impresia c eu glumesc? Scoase
un oftat teatral. Ei, bine, dac nu poi s-mi
spui Preaiubite, atunci cred c poi s-mi
zici mai departe bufonule. Pentru c eu
ntotdeauna voi fi bufonul pentru Fitz.
Tom Badgerlock.
Ce?
Acum sunt Tom Badgerlock. Aa m
tie lumea.
Rmase tcut o vreme.
Nu i eu, veni replica lui categoric.
Dac insiti s ne lum amndoi alte nume,
atunci eu i voi spune ie Preaiubite. i
de cte ori te strig eu aa, tu poi s m
strigi bufonule.
Deschise ochii i-i ddu capul pe spate,
ca s m vad. Zmbi ca bolnav de
dragoste, pe urm eliber un oftat
exagerat.
Noapte bun, Preaiubite. Am stat
desprii prea mult vreme.
293

Am capitulat. Conversaia nu mai avea


niciun rost cnd l apucau asemenea toane.
Noapte bun, bufonule.
M-am ntors pe partea cealalt i-am
nchis ochii. Dac mi-a dat vreun rspuns,
am adormit nainte de a-l auzi.

294

Capitolul VI
ANII DE LINITE

M-am nscut bastard. Primii ase ani de


via i-am petrecut n Regatul Munilor,
lng mama mea. Nu am prea multe
amintiri clare din vremea aceea. La ase
ani, bunicul m-a dus la fortul din Moonseye,
i acolo m-a dat n grija unchiului meu,
Verity Farseer, fratele tatei. Dezvluirea
existenei mele a fost cauza nereuitei
personale i politice care l-a determinat pe
tatl meu s renune la tron i s se
retrag de la curte. La nceput, am fost dat
n grija lui Burrich, eful grjdarilor de la
Buckkeep. Mai trziu, regele Shrewd a
considerat potrivit s-mi cear s-i fiu loial
i m-a fcut ucenicul asasinului curii sale.
La moartea lui Shrewd, prin trdarea
comis de fiul su cel mai tnr, Regal, am
devenit credincios regelui Verity. Pe el l-am
295

urmat i l-am slujit pn cnd, sub ochii


mei, i-a transformat fiina i spiritul ntr-un
dragon cioplit n piatr. Aa a prins via
Verity-Dragonul i aa au fost salvate cele
ase Ducate de prdciunile Pirailor de pe
Corbiile Roii ale Strinilor, cci VerityDragonul i-a condus pe strvechii dragoni ai
Strbunilor cnd i-au izgonit pe invadatori
din cele ase Ducate. n urma serviciilor
aduse regelui meu, fiind rnit i la trup, i
la suflet, m-am retras de la curte i dintre
oameni pre de cincisprezece ani. Am
crezut c nu m voi mai ntoarce niciodat
printre ei.
n anii aceia de izolare, am ncercat s
scriu istoria celor ase Ducate, dar i
povestea vieii mele. Tot atunci am obinut
i am studiat diverse manuscrise i scrieri
despre o varietate de subiecte. A ceste
ndeletniciri foarte diferite au fost, defapt,
eforturile mele de-a afla adevrul. M-am
strduit s descopr i s cercetez fiecare
296

prticic i for care au fcut ca viaa


mea s curg aa cum a curs. Totui, cu
ct am studiat mai mult i cu ct mi-am
aternut mai mult gndurile pe hrtie, cu
att m-a ocolit mai mult adevrul. Ceea ce
am nvat de la via n decursul anilor
petrecui n izolare a fost c niciun om nu
ajunge s afle vreodat adevrul ntreg.
Peste ceea ce crezusem cndva despre
experienele mele personale i despre mine
nsumi, timpul singur a aruncat o lumin
nou. Ceea ce mi se pruse cndva limpede
ca lumina zilei s-a acoperit de umbre, iar
amnunte pe care le considerasem
nensemnate au nceput s ias n
eviden.
Grjdarul Burrich, brbatul care m-a
crescut, m-a avertizat odat: Dac spui
adevrul pe buci, de fric s nu pari un
idiot, pn la urm vei ajunge s pari un
idiot i mai mare. Din proprie experien,
am descoperit c are dreptate. Totui,
297

chiar fr a separa voit buci dintr-o


poveste i a le nltura, dup muli ani de la
relatarea complet i corect a unui
eveniment, te poi dovedi un mincinos.
Asemenea minciuni nu apar cu intenie, ci
din cauza unor fapte despre care n-ai auzit
atunci cnd ai scris sau n-ai cunoscut
importana ntmplrilor banale. Nimnui
nu-i place s se pomeneasc ntr-o astfel
de situaie, dar oricine afirm c nu a
trecut niciodat prin aa ceva nu face
dect s adauge o minciun la celelalte.
Strdaniile mele de a scrie istoria celor
ase Ducate au avut la baz povestiri orale
i vechi pergamente la care am avut acces.
Chiar n timp ce aterneam aceste rnduri
tiam c e posibil s perpetuez greeala
altcuiva. Nu-mi ddeam seama c efortul
meu de a-mi povesti viaa poate fi supus
aceleiai erori. Adevrul, am descoperit,
este un copac care crete pe msur ce
omul acumuleaz experien. Copilul vede
298

ghinda din care i crete viaa zilnic, dar


omul matur privete napoi i vede stejarul.
Nimeni nu poate fi din nou copil. Exist
ns momente n via cnd, o vreme, omul
retriete sentimentul c lumea e un loc al
iertrii i c el e nemuritor. Am crezut
ntotdeauna c aceasta este esena
copilriei: s consideri c greelile nu sunt
fatale. Bufonul a trezit n mine vechiul
optimism i pn i lupul mi s-a prut un
celandru nebunatic n zilele ct a stat el
cu noi.
Bufonul n-a ptruns cu fora n viaa
noastr. N-a trebuit s schimb, nici s
adaptez nimic. Pur i simplu ni s-a alturat,
aranjndu-i programul dup al nostru i
lucrnd cot la cot cu mine. ntotdeauna se
scula naintea mea. M trezeam i gseam
uile de la camera i dormitorul meu
deschise, de cele mai multe ori i pe cea de
la intrare. Din pat, l vedeam cum st pe
299

scaunul meu picior peste picior, ca un


croitor, aplecat deasupra mesei. Era
ntotdeauna splat i mbrcat, gata s
nceap o nou zi. A renunat la hainele lui
elegante dup prima zi, nlocuindu-le cu
veste i pantaloni simpli sau, seara, cu o
hain larg mai comod. n clipa cnd m
trezeam, era deja contient de prezena
mea i nla ochii spre mine nainte de-a
apuca eu s deschid gura. ntotdeauna
citea
ceva,
fie
pergamentele
sau
documentele pe care le obinusem cu mare
greutate, fie cele scrise de mine nsumi.
Unele erau ncercrile mele ratate de a
redacta istoria celor ase Ducate. Altele,
eforturile mele dezlnate de a-mi nelege
viaa, aternnd-o pe hrtie. Ridica din
sprncean cnd m trezeam, pe urm
aeza cu grij pergamentul exact acolo de
unde-l luase. Dac ar fi vrut, n-a fi aflat
niciodat c-mi studiaz scrierile. Dar a
dovedit respect fa de mine, nentrebndu300

m niciodat despre cele citite n ele.


Gndurile intime pe care le aternusem pe
hrtie au rmas ale mele, iar buzele
bufonului nu mi-au dezvluit niciodat
secretele.
A aprut deodat i fr efort n viaa
mea, umplnd un loc pe care nu-l simisem
gol nainte. Ct a stat la mine, aproape c
am uitat s-mi fie dor de Hap, numai c
ardeam de nerbdare s m laud cu biatul
n faa lui. tiu c vorbeam adesea despre
el. Cteodat, bufonul lucra cu mine n
grdin sau m ajuta s repar padocul din
piatr i buteni. Cnd era treab de un
singur om, ca spatul gropilor pentru stlpii
din gard, se cocoa undeva n apropiere i
m privea.
Discutam lucruri simple, despre lucrul
care trebuia dus la capt, sau plvrgeam
ca doi brbai care copilriser mpreun.
Dac ncercam s vorbesc despre lucruri
serioase, mi ocolea ntrebrile cu glume. O
301

clream pe rnd pe Malta, pentru c


bufonul susinea c iapa lui poate s sar
peste orice, iar irul de obstacole
improvizate de-a latul potecii mele au
dovedit c are dreptate. Iapa cea mic i
plin de energie se bucura de alergtur la
fel de mult ca noi.
Cteodat, dup cin, mergeam n
plimbare pe stnci sau coboram pe plaj,
cnd se retrgeau apele. Pe nserat, vnam
iepuri cu lupul i ne ntorceam acas, unde
aprindeam focul n cmin mai mult ca s ne
distrm dect ca s ne nclzim. Bufonul
adusese cteva sticle de rachiu de caise,
nu doar una, i avea o voce la fel de
frumoas ca nainte. Seara venea rndul lui
s cnte, s vorbeasc i s spun poveti
ba uimitoare, ba amuzante. Unele preau
s fi fost chiar aventuri trite de el; altele
erau ntmplri pe care le auzise pe drum.
Minile lui graioase erau mai expresive
dect marionetele pe care le lucrase
302

odinioar, iar trsturile lui vii puteau reda


orice personaj din povetile lui.
Abia n orele trzii ale serii, cnd din foc
rmneau tciunii, iar umbrele ascundeau
liniile caracteristice de pe faa lui,
conducea discuia astfel nct s vorbesc
despre ce dorea el. n prima sear, a
remarcat, cu glasul nmuiat de rachiu:
Ai idee ct de greu mi-a fost s-o las pe
fata-de-pe-dragon s plece cu mine, iar pe
tine s te lase n urm? A trebuit s cred c
roile se micau i tu aveai s trieti. A
fost nevoie de toat ncrederea pe care o
aveam n mine nsumi ca s plec n zbor, iar
pe tine s te las acolo.
ncrederea pe care o aveai n tine
nsui? am ntrebat, prefcndu-m jignit.
Dar n mine nu aveai ncredere?
Bufonul ntinsese aternutul lui Hap pe
podea, n faa cminului, i renunasem la
scaune ca s ne trntim pe el, ntr-un
confort ndoielnic. Lupul, cu botul pe labe,
303

moia n stnga mea, n timp ce bufonul,


proptindu-se n coate, cu brbia n palme,
sttea la dreapta mea. Privea n foc i-i
legna ncet picioarele ridicate. n ochi i
dansau vesel ultimele flcri ale serii.
n tine? Ei O s-i spun doar c m-a
ajutat mult gndul c Ochi ntunecai era
lng tine.

n privina asta, s tii c nu s-a nelat,


remarc cinic lupul.

Credeam c dormi.
ncerc.
Bufonul continu cu o voce parc auzit
ntr-un vis.
Ai supravieuit fiecrui cataclism pe
care l prevzusem pentru tine. Aa c team prsit, silindu-m s cred c te
atepta, cndva, o perioad de linite.
Poate chiar una de pace ndelung.
i m-a ateptat. ntr-un fel.
Am inspirat prelung. Eram gata s-i
povestesc cum sttusem lng Will pn a
304

murit. Eram gata s-i spun cum reuisem s


strbat, cu magia Meteugului, prin
mintea lui Will, pn la Regal, asupra cruia
mi-am impus voina. Am respirat prelung.
Bufonul n-avea nevoie s aud acele
lucruri, iar eu nu aveam nevoie s le
retriesc.
Mi-am gsit pacea. Puin cte puin. Pe
bucele.
Am zmbit larg n sinea mea. Ciudat cum
ne amuz lucrurile mrunte dup ce am
but.
M-am pomenit c-i povestesc despre anul
petrecut n muni. I-am relatat bufonului c
ne ntorsesem n valea unde curgeau
izvoarele fierbini i nlasem o colib
pentru iarna urmtoare. Anotimpurile se
schimb mai repede la munte. ntr-o
diminea, frunzele de mesteacn au
vinioare glbui, iar arinul se nroete
peste noapte. nc dou-trei nopi i
copacii se trezesc cu crengile goale,
305

nlate spre cerul de un albastru rece.


Plantele mereu verzi se ndoaie la venirea
iernii. Pe urm, vine zpada, ca s acopere
totul cu o mantie de un alb ierttor.
I-am povestit despre zilele pe care le-am
petrecut vnnd cu Ochi ntunecai,
singurul meu tovar. Vindecarea i pacea
erau przile care se lsau prinse cel mai
greu. Duceam un trai modest, dou animale
de prad credincioase unul celuilalt, nu i
altora. Solitudinea aceea absolut a fost
cel mai bun balsam pentru rnile pe care le
ndurasem i pe trup, i n suflet. Astfel de
rni nu se vindec niciodat cu adevrat,
dar am nvat s triesc cu cicatricele,
aa cum nvase Burrich s triasc
trndu-i un picior. Vnam cprioare i
iepuri. Am ajuns s accept c murisem, cmi pierdusem viaa n toate felurile care
contau. Crivul btea n jurul colibei
noastre, iar eu am neles c Molly nu mai
era a mea. Scurte au fost zilele acelea de
306

iarn rgazuri luminoase pe zpada


scnteietoare,
nainte
de
amurgurile
ndelungi,
cu
degete
albstrui,
care
apropiau de noi nopile adnci. Am nvat
s-mi alin pierderea cu gndul c fetia
mea avea s creasc ocrotit de braul bun
i drept al lui Burrich, aa cum crescusem
i eu.
ncercasem s scap de amintirile mele cu
Molly. Junghiurile care m sgetau cnd
mi aminteam de ncrederea pe care i-o
nelasem erau giuvaierele cele mai
strlucitoare din colierul de dureroase
aduceri aminte. Aa cum mi dorisem
dintotdeauna s scap de ndatoriri i
obligaii, a fi eliberat de asemenea legturi
era i o desprire, dar i o dezrobire. Pe
msur ce zilele scurte ale iernii alternau
cu nopile lungi i reci, i-am trecut n
revist pe cei pe care-i pierdusem. Mi-au
fost prea multe degetele de la o mn ca
s-i numr pe oamenii care tiau c triesc.
307

Bufonul, regina Kettricken, menestrelul


Starling i, prin ei, Chade iat-i pe cei
patru care tiau de existena mea. Ali
civa m vzuser n via, printre ei,
grjdarul-ef Hands i un anume Tag
Reaverson, un soldat, dar circumstanele
scurtelor ntlniri cu ei fuseser de aa
natur,
nct
orice
poveti
despre
supravieuirea mea ar fi fost foarte greu de
crezut.
Toi ceilali care m cunoscuser,
inclusiv cei care m iubiser, m credeau
mort. Dar nu m puteam ntoarce la ei ca s
le dovedesc c se nal. Fusesem
executat o dat pentru practicarea magiei
Harului. Nu aveam s risc s fiu ucis cu mai
mult struin. Dar, chiar dac numele
meu ar fi fost splat de ruinea aceea, tot
nu m puteam ntoarce la Burrich i la
Molly. Ar fi nsemnat s-i distrug pe toi,
inclusiv pe mine. Chiar dac Molly mi-ar fi
ngduit Harul i nenumratele minciuni,
308

cum ar fi putut, oricare dintre noi, s


desfac
dintr-odat
cstoria
ei
cu
Burrich? A-l confrunta pe Burrich cu gndul
c-mi furase soia i copilul ar fi nsemnat
a-l nenoroci. A mai fi putut fi fericit dup
aceea? Ar mai fi putut Molly?
Am ncercat s m consolez cu ideea
c sunt n siguran i fericii.
Dar nu puteai s-i ntinzi Meteugul
pn la ei i s vezi cu ochii ti c aa
este?
Umbrele din odaie se adnciser, iar
privirea bufonului se fixase asupra focului.
Era ca i cum mi relatam povestea mie
nsumi.
A putea s pretind c am nvat s
m stpnesc i s nu le invadez
intimitatea. n realitate, cred c m-am
temut s nu-mi pierd minile vznd
dragostea dintre ei.
Am rmas cu privirea aintit la foc cnd
am vorbit despre zilele acelea. Am simit c
309

bufonul i ntoarce ochii spre mine, ns nu


m-am rsucit ctre el. Nu voiam s vd mila
din ei. Nu mai aveam de mult nevoie de
mila nimnui.
Mi-am gsit linitea. Puin cte puin,
dar mi-am gsit-o. M ntorceam odat cu
Ochi ntunecai de la o vntoare matinal.
Vnasem cu spor i doborsem o capr de
munte, gonit de pe nlimi de stratul gros
de zpad. Coboram pe o pant de deal
abrupt, carcasa golit de mruntaie mi
atrna grea pe umeri, iar pielea obrazului
mi se ntrise ca o masc din cauza frigului
care muca sub cerul senin i albastru. Am
zrit un fuior subire de fum ridicndu-se
din hornul meu, iar dincolo de coliba mea,
izvoarele fierbini din apropiere nlau
aburi nceoai. Cnd am ajuns n vrful
ultimului deal, m-am oprit s-mi trag
sufletul i s-mi ntind spatele.
Mi-am amintit totul foarte limpede. Ochi
ntunecai se oprise lng mine, suflnd
310

noriori de aer rece. Mi-am acoperit partea


de jos a feei cu tivul mantalei; mi
nghease pn la barb. Am cobort
privirea i am tiut c aveam carne pentru
mai multe zile, coliba noastr mic ne
apra de gerul aspru al iernii, iar noi mai
aveam puin pn acas. Dei m
cuprinsese frigul i eram istovit, m
ncerca
un
sentiment
de
mulumire
suprem. Mi-am aruncat prada pe umeri.
Suntem aproape de cas, i-am spus lui Ochi
ntunecai.
Aproape de cas, a venit i gndul lui ca
un ecou. Iar n gndul acela, al meu i al lui
deopotriv, am desluit un neles pe care
niciun glas omenesc nu l-ar fi putut
exprima. Acas. O ncheiere.
Un loc de care aparii. Coliba umil era
casa noastr, cminul comod unde m
ateptam s gsesc tot ceea ce mi
trebuia. Stnd pe loc i fixnd-o cu privirea,
am simit o neptur de contiin, ca i
311

cum a fi avut o obligaie neonorat. Mi-a


trebuit o clip s-mi dau seama ce lipsea.
Trecuse o noapte ntreag, iar eu nu m
gndisem deloc la Molly. Ce se ntmplase
cu dorul i sentimentul c pierdusem ceva
din mine? Ce fel de om eram, dac nu mai
tnjeam dup nimic, ci m gndeam doar la
vntoarea din zori? Mi-am ndreptat
nadins gndurile spre locul i oamenii care
nsemnaser cndva pentru mine cuvntul
acas.

Cnd eu m pierd n trecutul mort, ca smi amintesc cum miroase, tu m dojeneti.


M-am ntors spre Ochi ntunecai ca s m
uit n ochii lui, dar n-a vrut s-mi
ntlneasc privirea. Sttea n zpad, cu
urechile ciulite, ndreptate spre coliba
noastr. Vntul subire al iernii i ciufulea
blana de pe ceafa groas, fr s-i ajung
pn la piele.
Adic? am struit, dei nelegeam
perfect ce vrea s spun.
312

Ar trebui s renuni la a mai adulmeca


nveliul vieii tale trecute, frate. ie poate
c-i place suferina fr sfrit. Mie, nu.
Nu-i nicio ruine s te ndeprtezi de oase,
Prescbimbtorule. Pn la urm, i-a
rsucit capul i m-a pironit cu ochii lui
adncii n orbite. Dar nici nu-i nelept s

te rneti singur tot mereu. De ce s fii


credincios suferinei aceleia? N-ai fi cu
nimic mai prejos dac i-ai ntoarce spatele.
S-a ridicat n patru labe, i-a scuturat blana
de zpad i-a pornit hotrt n josul pantei
albe. L-am urmat i eu, dar mai ncet.
ntr-un sfrit, mi-am aruncat ochii spre
bufon. Dei privea spre mine, ntunericul
m mpiedica s-i vd faa.
Cred c atunci am avut parte de
primele clipe de linite. Nu c m-a putea
luda c mi-am dat seama de asta singur.
Ochi ntunecai a trebuit s-mi atrag
atenia asupra lor. Poate c altcineva le-ar
fi observat imediat. Nu scormoni suferinele
313

vechi. Dac vezi c nceteaz s te


hruiasc, las-le n pace.
Glasul bufonului se auzi slab n odaie.
Nu-i nimic dezonorant n a-i abandona
suferina. Cteodat i gseti mult mai
repede linitea dac nu mai ncerci s-o
evii.
Se foi uor n ntuneric. i nici nu mai stai
nopi ntregi cu ochii deschii, tot
gndindu-te la ea.
Am pufnit ncet.
A vrea eu s fie aa. Tot ce pot spune
e c am ncetat s-mi provoc deliberat
starea de melancolie. Cnd a venit, n
sfrit, vara i ne-am vzut de drum, a fost
ca i cum a fi lepdat un strat de piele.
Am lsat linitea s coboare peste noi
cteva clipe.
Aadar, ai plecat de la munte i te-ai
ntors la Buck?
tia c nu plecasem, pur i simplu, dar
aa fcea el ca s m trag de limb.
314

Nu imediat. Ochi ntunecai n-a fost de


acord, dar eu am simit c nu pot pleca din
Regatul Munilor pn cnd nu refac o
parte din cltoria noastr acolo. M-am
ntors la carier, n locul unde Verity i
cioplise dragonul. Am stat chiar n locul
acela. Nu era dect un spaiu neted, arid,
mrginit de zidurile nalte ale carierei, sub
un cer de culoarea ardeziei. Nu se vedea
nici urm din cele ntmplate, rmseser
numai mormanele de achii i cteva
unelte boante. Am strbtut i locul unde
ne aezasem tabra. tiam c obiectele
mprtiate peste tot i corturile turtite
fuseser cndva ale noastre, dar cele mai
multe i pierduser importana. Erau nite
crpe murdare, mbibate cu ap i
prbuite. Am gsit i cteva lucruri pe
care le-am luat cu mine pietrele pentru
jocul lui Kettle, pe ele le-am luat. Am
inspirat adnc. i am cobort n locul unde
murise Carrod. Cadavrul era acolo unde l
315

lsasem, rmseser din el numai oasele i


nite zdrene mucegite. Nu-l tulburase
niciun animal. Animalelor nu le place
Drumul Meteugului, tii
tiu, recunoscu bufonul cu glas sczut.
Am avut impresia c m nsoise la
cariera prsit.
Am petrecut mult vreme privind
oasele acelea. Am ncercat s mi-l
amintesc pe Carrod aa cum artase cnd
l-am cunoscut, dar n-am reuit. ns,
uitndu-m la scheletul lui, parc am primit
o confirmare. Da, se ntmplaser toate cu
adevrat, i se terminaser cu adevrat.
Evenimentele i locul le puteam prsi. Le
puteam lsa n urm, cci nu aveau s se
ridice i s vin dup mine.
Ochi ntunecai gemu n somn. L-am
mngiat pe-o parte, bucuros s-l simt att
de aproape i cu mna, i cu mintea. Nu
ncuviinase vizita mea la carier. i
displcuse
cltoria
pe
Drumul
316

Meteugului, dei mi sporise abilitatea de


a-mi ine sub control sinele cnd l chema
Drumul ca o siren. Fusese i mai
nemulumit cnd struisem s m ntorc i
n grdina de piatr.
Am auzit un zgomot slab, clinchetul
sticlei pe buza cnii, cnd bufonul ne-a mai
turnat o porie de rachiu. Tcerea lui m
invita s vorbesc n continuare.
Dragonii se ntorseser la locul unde-i
gsisem prima oar. Acolo i-am vizitat.
Pdurea i-i lua napoi treptat, iarba
crescnd nalt n jurul lor, lujerii trnduse pe ei. Erau la fel de frumoi i de neuitat
ca atunci cnd i descoperisem. i tot
nemicai.
Strpunseser coroanele copacilor cnd
se treziser din somn i se ridicaser la
lupt pentru Buck. ntoarcerea lor nu
fusese mai blnd, aa c razele soarelui
mpungeau ca nite sgei vegetaia deas,
ca s aureasc fiecare dragon sclipitor. M317

am plimbat printre ei i, ca prima dat, am


simit tremurul firav al Harului n statuile
czute n somn adnc. Am gsit dragonul
cu coarne al regelui Wisdom; am avut
curajul s-i ating umrul cu palma. N-am
simit dect solzii cioplii cu finee, reci i
tari ca piatra din care fuseser modelai.
Cu toii erau acolo: dragonul mistre, pisica
naripat, toate formele att de diferite,
cioplite i de Strbuni, i de cei nzestrai
cu Meteug.
Am vzut-o i pe fata-de-pe-dragon. Am
surs flcrilor din vatr. Doarme foarte
bine. Figura uman st cu membrele ntinse
n fa, cu braele ncolcite afectuos de
gtul dragonului pe care l clrete nc.
Pe ea mi fusese team s-o ating; mi
aminteam prea bine foamea ei de amintiri
i cum o hrnisem eu cu ale mele. Poate c
m temusem la fel de mult s rectig ceea
ce-i oferisem cndva de bunvoie. M
furiasem pe lng ea fr zgomot, ns
318

Ochi ntunecai trecuse prin dreptul ei


ano, cu blana zbrlit, artndu-i
fiecare col din gur cu un mrit. Lupul
tia pe cine cutam eu, de fapt.
Pe Verity, rosti bufonul ncet, ca pentru
a-mi confirma gndul nerostit.
Pe Verity, am ncuviinat. Pe regele
meu.
Am oftat i mi-am continuat povestea. Lam gsit acolo. Cnd i-am zrit pielea
turcoaz scnteind n umbra cenuie a verii,
Ochi ntunecai s-a aezat i i-a ncolcit
cuminte coada n jurul picioarelor lui din
fa. Mai aproape n-a vrut s vin. i-a
pstrat gndurile pentru sine, oferindu-mi
cu grij intimitatea propriilor mele gnduri.
M-am apropiat de Verity-Dragonul ncet, cu
inima btnd s-mi sparg pieptul. Acolo,
ntr-un corp cioplit din Meteug i piatr,
dormea omul care-mi fusese rege. De
dragul lui, ndurasem rni att de grele,
nct i trupul, i mintea mea aveau s le
319

poarte urmele pn n ultima clip. Cu


toate acestea, apropiindu-m de forma
aceea mpietrit, ochii au nceput s m
usture de lacrimi i m-a cuprins un dor
nestvilit de glasul lui familiar.
Verity? am ntrebat rguit.
Sufletul meu tnjea dup el pn la
ncordare, l-am cutat cu vorba, cu Harul,
cu Meteugul. Dar nu l-am gsit. Mi-am
lipit palmele de umrul lui rece, mi-am
apsat fruntea de bucata aceea tare i din
nou mi-am ntins spre el Meteugul, fr
s-mi pese de nimic. L-am simit atunci, dar
nu era dect o umbr din ceea ce fusese
odinioar. Poi spune c ai atins soarele
atunci cnd prinzi n palme o raz de
lumin cenuie n pdure? Verity, te rog,
l-am implorat, i l-am cutat nc o dat, cu
fiecare pictur de Meteug din mine.
Cnd mi-am revenit, zceam ghemuit
lng dragon. Ochi ntunecai nu prsise
locul din care m veghea. A plecat, i-am
320

spus, dei nu avea rost, nu era nevoie.


Verity a plecat.
Atunci mi-am lsat capul pe genunchi iam plns, jelindu-mi regele cum n-o
fcusem din ziua n care trupul su
dispruse n dragonul cioplit.
M-am oprit din povestit ca s-mi dreg
vocea. Am sorbit din rachiu, am pus ceaca
jos i-am constatat c bufonul m privete.
Se apropiase de mine ca s aud mai bine
ce spun. Lumina focului i poleia pielea, dar
nu-i dezvluia i tainele din priviri.
Cred c acela a fost momentul n care
am neles pe deplin c viaa mea de
dinainte se fcuse scrum. Dac Verity ar fi
mbrcat o form care mi-ar fi permis s
ajung la el, dac ar fi existat n continuare
ca partenerul meu de Meteug, atunci
poate c o parte din mine ar fi vrut s
rmn FitzChivalry Farseer. Dar Verity nu
mai exista. Sfritul regelui meu era i
sfritul meu. Cnd m-am ridicat i-am
321

prsit grdina de piatr, am neles c


dobndisem, cu adevrat, lucrul dup care
tnjisem ani la rnd: ansa de a stabili cine
sunt i un timp n care s-mi triesc viaa
aa cum vreau. De atunci ncolo, aveam s
hotrsc singur pentru mine.
Ce s zic m ridiculiz lupul. L-am
ignorat ca s m adresez bufonului.
M-am mai oprit ntr-un loc, nainte de a
pleca din Regatul Munilor. Cred c-i
aminteti de el. Stlpul lng care te-am
vzut schimbndu-te.
Bufonul ncuviin n tcere, iar eu mi-am
continuat povestea.
Cnd am ajuns la rscrucea unde se afla
o piatr nalt a Meteugului, m-am oprit,
mnat de ispit. M-au copleit amintirile.
Prima oar fusesem acolo cu Starling i cu
Kettle, cu bufonul i cu regina Kettricken,
n cutarea regelui Verity. Acolo ne
oprisem, iar eu, ntr-o frntur de vis trit
parc cu ochii deschii, vzusem, n locul
322

pdurii verzi i proaspete, o pia nesat


de lume. Pe locul unde bufonul se cocoase
n vrful unui bloc de piatr sttea o femeie
care semna cu el, avnd i ea pielea alb
i ochii aproape lipsii de culoare. n acel
spaiu i timp, femeia purta o coroan din
lemn mpodobit cu capete de cocoi i
pene din coada lor. Asemenea bufonului,
poznele ei atrseser atenia mulimii.
Toate acestea le-am zrit ntr-o fraciune
de secund, ca i cnd a fi aruncat o
privire printr-o fereastr deschis ctre o
alt lume. Apoi, ct ai clipi, totul a revenit
la normal, iar eu l-am vzut pe bufonul
mpietrit cznd de pe piatra nalt pe care
se crase. Prea c avusese i el aceeai
viziune scurt, dintr-un alt timp i cu ali
oameni n jur.
Viziunea aceea misterioas a fost motivul
revenirii mele acolo. Monolitul negru care
domina cercul de pietre trona neatins de
muchi sau licheni, glifele cioplite n el
323

chemndu-m spre destinaii necunoscute.


Acum tiam ce reprezint, ns cnd
vzusem
prima
dat
o
poart
a
Meteugului, nu tiusem. Am ocolit-o
ncet. Am recunoscut simbolul care m-ar fi
trimis napoi n cariera de piatr. Altul,
eram aproape sigur, m-ar fi transportat din
nou n oraul Strbunilor. Fr s m
gndesc, am ridicat un deget, vrnd s
urmez conturul runei.
Dei e mare, Ochi ntunecai se mic
repede i fr zgomot. M-a prins cu botul de
ncheietura minii, nind ntre mine i
obelisc. Am czut odat cu el, ca s nu-mi
sfie carnea cu colii. M-am pomenit la
pmnt, prbuit pe spate. El sttea lng
mine, nu chiar deasupra mea, dar tot mi
inea ncheietura n bot. Nu vei face asta.
N-am avut de gnd s folosesc piatra,
doar s-o ating.

Nu te poi ncrede n ea. Am fost n bezna


dinuntrul ei. Dac ar trebui s te urmez din
324

nou acolo ca s-i salvez viaa, tii c a


face-o. Dar nu-mi cere s-o fac numai dac
te mn curiozitatea.
Te superi dac m ntorc n ora pentru
scurt vreme, singur?
Singur? tii c niciunul dintre noi nu
poate fi singur cu adevrat.
Eu te-am lsat singur ca s ncerci traiul
n hait.
Nu-i acelai lucru, iar tu o tii foarte bine.
Sigur c o tiam. Mi-a dat drumul la mn.
M-am ridicat i m-am scuturat de praf. Am
nchis subiectul. Acesta e unul din cele mai
mari avantaje ale Harului. Nu e nevoie s
pori discuii lungi i cu detalii dureroase
ca s te convingi c te nelegi cu cellalt.
Odat, cu ani n urm, lupul m-a prsit ca
s triasc printre ai lui. Cnd s-a ntors,
mi-a dat de neles, tacit, c aparinea mai
degrab de mine dect de ei. n vremea
scurs de atunci, ne-am apropiat i mai
mult. Eu nu mai eram doar om, el nu mai
325

era doar lup. Dar nu mai reprezentam nici


dou entiti separate. Aceasta nu nsemna
c lua hotrri peste capul meu, ci c eu
discutam cu mine nsumi ct de nelept
era ceea ce urma s fac. Totui, n scurta
noastr confruntare, amndoi ne-am lovit
de ceea ce evitasem pn atunci.
Legtura noastr a devenit tot mai
strns i mai complicat. Niciunul dintre
noi nu tia cum s-o tlmceasc mai bine.
Lupul i-a nlat botul i m-a pironit cu
ochii
lui
adnci.
Ne-am
mprtit
ndoielile, ns el m-a lsat pe mine s iau
hotrrea final.
S-i spun bufonului unde ne-am dus mai
departe i ce anume am nvat? Era oare
experiena trit de mine printre cei cu
Snge Strvechi numai a mea, ca s-o pot
mprti cu alii? Secretele pe care le
cunoteam aprau multe viei. n ceea ce
m privea, aveam toat ncrederea n a-mi
pune viaa n minile bufonului. Dar aveam
326

dreptul s-i dezvlui taine care nu-mi


aparineau doar mie?
Nu tiu cum mi-a interpretat bufonul
ezitarea. Bnuiesc c a considerat-o
altceva dect propria mea nesiguran.
Ai dreptate, afirm el, pe neateptate.
i lu butura, sorbi i ultima pictur
din ea, puse cana hotrt pe podea, apoi
desen un cerc n aer cu mna lui
graioas, oprindu-se cu arttorul subire
n sus, ntr-un gest pe care i-l cunoteam
foarte bine. Ateapt, m ndemna el.
Se ridic n picioare graios, ca tras de
sfori. n ciuda ntunericului din odaie,
merse fr poticneli pn la rania lui. L-am
auzit scotocind n ea. n scurt timp, se
ntoarse lng foc cu un scule de pnz
groas. Se aez aproape de mine, ca i
cnd se pregtea s-mi dezvluie secrete
att de grele, nct nici ntunericul nu
trebuia s le aud. Sculeul din poala lui
era ros i ptat. Il deschise trgnd de gura
327

strns cu sfoar i scoase din el un obiect


nvelit ntr-o pnz minunat. Mi s-a tiat
respiraia cnd a desfcut-o. Nu mai
vzusem niciodat o estur att de
catifelat, niciun model att de sofisticat,
lucrat n culori att de intense. Chiar i n
lumina slab a focului aproape stins,
nuanele de rou strluceau, iar cele de
galben licreau. Cu bucata aceea de pnz
ar fi putut intra n graiile oricrui lord.
Dar nu asta voia el s-mi arate. Ddu la o
parte pnza aceea superb, fr s-i pese
c se adun grmad pe podeaua aspr. Mam aplecat n fa, cu respiraia tiat, ca
s vd ce alt minunie va iei la iveal de
sub ea. Pnza alunec de tot. M-am aplecat
i mai mult, nevenindu-mi s-mi cred
ochilor.
Am crezut c am vzut-o ntr-un vis.
ntr-un vis ai i vzut-o. La fel ca mine.
Coroana de lemn din palmele bufonului
purta patina timpului. Dispruser penele
328

sclipitoare i vopseaua care o colorase


cndva. Rmsese numai un obiect simplu,
din lemn cioplit, lucrat cu miestrie, dar
auster n frumuseea lui.
Tu ai cerut s fie lucrat? am presupus.
Am gsit-o, mi rspunse bufonul. Sau
poate c m-a gsit ea pe mine.
Am ateptat s-mi dea amnunte, dar
zadarnic. Am vrut s ating coroana, ns el
a fcut un gest discret, de parc voia s-o
in numai pentru el. n clipa urmtoare, a
cedat i mi-a ntins-o. Cnd am luat-o, miam dat seama c mi se oferea pe sine mult
mai mult dect atunci cnd mi dduse voie
s-i clresc iapa. Am rsucit obiectul
strvechi n palme, descoperind urme de
vopsea lucioas n liniile sculptate din
capetele cocoilor. Dou din ele i
pstraser pietrele preioase licrind n loc
de ochi. Gurile de la marginea coroanei
artau unde fuseser prinse penele din
coada de coco. Nu recunoteam lemnul
329

din care fusese lucrat. Uor, dar rezistent,


prea s-mi opteasc printre degete,
mprtindu-mi
taine
ntr-o
limb
necunoscut.
I-am ntins-o napoi bufonului.
Pune-i-o pe cap, l-am rugat cu glas
ncet.
O lu din mna mea. L-am vzut cum i
nbue emoia.
Eti sigur? m ntreb i el tot cu voce
sczut. Mi-am mai pus-o pe cap, recunosc.
Nu s-a ntmplat nimic. Dar acum, c
suntem amndoi aici, Profetul Alb i
Catalizatorul su Fitz, s-ar putea s
invocm o vraj pe care n-o nelege
niciunul
dintre
noi.
Mi-am
cercetat
amintirile de nenumrate ori, dar n-am
regsit coroana n nicio profeie pe care am
nvat-o. Habar n-am ce semnificaie are,
dac o fi avnd vreuna. Tu i aduci aminte
de viziunea ta cu mine; eu nu am dect
amintiri foarte vagi despre ea, e ca un
330

fluture vzut ntr-un vis, prea fragil ca s-i


reia zborul minunat.
Am tcut. Minile bufonului, de un auriu la
fel de intens ca albul lor de odinioar,
ineau coroana n faa lui. n linite, ne-am
ndemnat unul pe altul, curiozitatea luptnd
cu prudena. Pn la urm, fiind noi cine
eram, un singur lucru puteam face. Un
zmbet cuteztor apru treptat pe faa
prietenului meu. La fel zmbise, mi-am
amintit eu, i n seara n care atinsese, cu
degete scldate n Meteug, carnea
cioplit a fetei-de-pe-dragon. Gndindu-m
la agonia pe care o provocasem amndoi
fr voie, am trit un moment de team.
Dar, nainte de-a apuca s deschid gura, el
i aez coroana pe cap.
Nu se ntmpl nimic.
M-am
holbat
la
el,
uurarea
i
dezamgirea luptndu-se n mine. Pre de-o
clip, am pstrat linitea. Pe urm, el a
nceput s chicoteasc. n momentul
331

urmtor, am izbucnit n rs amndoi.


Tensiunea a disprut i am rs pn ne-au
dat lacrimile. Cnd ne-am potolit, m-am
uitat la bufonul care-i pstrase coroana pe
cap prietenul meu dintotdeauna. i
tergea lacrimile de pe obraji.
tii, luna trecut, cocoul meu i-a
pierdut aproape toate penele din coad
ntr-o ncierare cu o nevstuic. Le-a
adunat Hap. Ce zici, ncercm s le
montm pe coroan?
i scoase coroana i-o privi cu regret, n
batjocur.
Mine, poate. i poate c tot mine am
s-i fur i cernelurile, s-i refac culorile.
Mai ii minte cum era colorat?
Am ridicat din umeri.
n privina asta, m bazez pe tine,
bufonule. ntotdeauna ai avut ochi pricepui
la aa ceva.
nclin din cap cu exagerare grav la
complimentul meu. Lu pnza de pe jos i
332

nveli la loc coroana. Din foc mai


rmseser
civa
tciuni
care
ne
mprumutau o strlucire roie. L-am privit
ndelung pe bufon. n lumina aceea, puteam
pretinde c nu i se schimbase culoarea, c
era tot bufonul cu pielea alb din copilria
mea, aadar, eram i eu la fel de tnr ca
el. Se uit scurt la mine, vzu c-l studiez i
ncepu s m cerceteze i el, cu o expresie
ciudat de avid pe figur. Avea o privire
att de intens, nct am fost nevoit s
ntorc capul. n clipa urmtoare, mi vorbi.
Aa, deci. Dup Regatul Munilor, ai
plecat la?
Mi-am luat cana cu rachiu. Era goal. Mam ntrebat ct busem i mi-am dat seama
imediat c depisem msura n seara
aceea.
Mine, bufonule. Mine. Las-m s
dorm o noapte i s cuget cum s-i
continui mai bine povestea.
O mn cu degete lungi mi cuprinse
333

brusc ncheietura. Ca de obicei, pielea lui


era mai rece dect a mea.
Cuget, atunci, Fitz. Dar, ntre timp, nu
uita Prea c nu-i gsete cuvintele. mi
cut nc o dat privirea. I se schimb
tonul i-mi vorbi cu glas ncet, rugtor:
Spune-mi tot ce poi, att ct te las
contiina. Pentru c nu tiu niciodat care
lucruri anume trebuie auzite, dac nu le-am
auzit.
nc o dat, fervoarea privirii lui m
descuraj.
Ghicitori, l-am luat eu n rs, ncercnd
s-i vorbesc cu lejeritate, ns vorbele mele
parc le confirmar pe ale lui.
Ghicitori, aprob el. Ghicitori la care
rspunsul suntem noi, cu condiia s
descoperim ntrebrile.
Se uit la mna cu care-mi strngea
ncheietura i mi-o eliber. Se ridic n
picioare brusc, graios ca o felin. Se
ntinse, contorsionndu-se de parc i-ar fi
334

desfcut oasele din ncheieturi i le-ar fi


pus la loc. Se uit ctre mine cu drag.
Du-te la culcare, Fitz, m sftui, ca i
cnd a fi fost un copil. Odihnete-te ct
mai poi. Eu trebuie s mai stau puin treaz
i s m gndesc. Dac pot. Mi s-a cam
urcat rachiul la cap.
i mie, am mrturisit.
ntinse mna i m ajut s m ridic cu o
for care, ca de obicei, m uimea la un
trup att de fragil. M-am cltinat i-am
pit ntr-o parte. L-am tras dup mine, dar
m-a prins de cot i m-a ndreptat.
Vrei s dansm? am glumit cu ultimele
puteri, n timp ce m ajuta s-mi pstrez
echilibrul.
Deja dansm, mi rspunse, aproape
serios.
Ca i cnd i-ar fi luat rmas-bun de la o
partener de dans, mim o plecciune
ceremonioas peste mna mea, cnd miam retras degetele din strnsoarea lui.
335

S
visezi
cu
mine,
adug
melodramatic.
Noapte bun, i-am spus, refuznd s-i
cad iari n plas.
n timp ce m ndreptam spre pat, Ochi
ntunecai se scul mrind i veni dup
mine. Rareori dormea la distan mai mare
de un bra de mine. Ajuns n odaia mea, miam aruncat hainele pe jos, mi-am tras
cmaa de noapte peste cap i m-am
prbuit n pat.
Lupul i gsise deja loc pe podeaua rece,
lng el. Am nchis ochii i mi-am lsat
braul s alunece ca s-i ciufulesc blana de
pe ceaf.
Somn uor, Fitz, mi ur bufonul.
Am ntredeschis pleoapele. Se aezase
din nou pe scaunul din faa focului stins imi zmbi prin ua ntredeschis a odii
mele.
Te pzesc eu, se oferi teatral.
Am cltinat din cap la aiurelile sale i-am
336

scuturat din mn n direcia lui, pe urm


am czut n braele somnului.

337

Capitolul VII
INIM DE LUP

Una din cele mai dese rstlmciri ale


Harului este faptul de a fi considerat o
putere a omului care poate fi exercitat
asupra animalelor. n aproape toate
povetile care circul despre Har, e vorba
despre un om ru, care-i folosete puterea
asupra animalelor sau psrilor, pentru a le
face
ru
vecinilor
si
oameni.
n
majoritatea lor, pn la urm, soarta e
dreapt, cci animalele care-l slujesc se
ridic mpotriva lui, pentru a-l cobori la
nivelul lor, dndu-l astfel n vileag n faa
celor pe care i-a nenorocit.
n realitate, Harul este caracteristic att
animalelor, ct i oamenilor. Nu toi
oamenii au capacitatea de a stabili o
legtur special cu un animal, care st la
temelia Harului, dup cum nu orice animal
338

poate stabili o asemenea legtur cu omul.


Foarte puine animale care au aceast
capacitate doresc s se apropie de om.
Pentru a se crea o legtur dintre ei, ea
trebuie s fie rezultatul dorinei reciproce
i la fel de intense a ambilor parteneri. n
rndul familiilor cu Har, cnd mezinul
ajunge la vrsta majoratului, e trimis s-i
caute un tovar animal. Asta nu nseamn
c pleac de acas, i alege un animal i-l
supune voinei lui, ci se sper c va ntlni
o fiin cu minte asemntoare, fie
slbatic, fie domestic, ce dorete s
stabileasc o legtur ntemeiat pe Har.
Mai simplu spus, pentru a se forma o
legtur bazat pe Har, animalul trebuie s
fie la fel de nzestrat ca omul. Dei un om
cu Har poate ajunge la un anumit nivel de
comunicare cu aproape orice animal, ntre
ei nu se va stabili nicio legtur dac
animalul nu dovedete talent i nclinaii
similare cu ale omului.
339

n orice relaie exist ns i capacitatea


de a face abuz. Aa cum un so i poate
lovi soia sau aa cum o soie poate
distruge sufletul soului ei, dispreuindu-l,
tot aa, un om i poate abuza partenerul
de Har. Poate c forma cea mai obinuit a
abuzului se petrece atunci cnd omul i
alege un partener mult prea tnr pentru ai da seama ct de important e o
asemenea hotrre, luat pe via. Sunt
rare, dar nu inexistente, cazurile n care un
animal i umilete partenerul sau i
dicteaz ce s fac. Cei cu Snge Strvechi
spun c att de cunoscuta balad despre
Grayson
Rtcitorul
se
bazeaz
pe
povestea unui brbat care a fost destul de
neghiob ca s se lege de un gscan
slbatic, fiind obligat s-i petreac restul
vieii urmrind anotimpurile, la fel ca
pasrea lui.
Badgerlock, Legendele Sngelui Strvechi

340

A venit dimineaa, prea strlucitoare i


prea devreme, n cea de-a treia zi a vizitei
bufonului. El s-a trezit naintea mea i, dac
suferea din cauza rachiului but cu o
noapte nainte, nu o arta. Ziua promitea
deja s fie fierbinte, aa c inea focul de
gtit ct mai mic, suficient ct s fiarb
apa pentru terciul de ovz. Afar, am dat
drumul ginilor din cote i am dus poneiul
i iapa pe o pant de deal care ddea spre
mare. Poneiul l-am lsat liber, ns pe Malta
am priponit-o. Mi-a aruncat o privire plin
de repro, dar s-a apucat de pscut ca i
cnd smocurile de iarb erau tot ce-i
dorea. Am stat o vreme cu ochii la marea
linitit. Sub soarele arztor al dimineii,
prea o ntindere mat de metal. O briz
foarte uoar btea dinspre larg i-mi
flutura prul. Aveam impresia c-mi vorbise
cineva cu glas tare i c eu eram ecoul
cuvintelor. E vremea schimbrii.
O vreme schimbtoare, l-am auzit pe lup,
341

ecou la ecoul gndului meu. Eu nu rostisem


exact aceleai vorbe, ns preau mai
apropiate
de
adevr.
M-am
ntins,
rsucindu-mi umerii, i am lsat briza s-mi
alunge durerea de cap. M-am uitat la
minile mele ntinse n fa, apoi le-am
studiat. Erau mini de fermier, aspre i cu
btturi, cu urme lsate de rn i de
trecerea timpului. M-am scrpinat pe
obrazul epos; nu catadicsisem s m
brbieresc n ultimele zile. Hainele mele
erau curate i le puteam purta nc, dar
aveau pete, n urma treburilor mele zilnice.
Pe deasupra, le i peticisem. Senzaia de
confort
i
linite
de
dinainte
s-a
transformat, ntr-o clip, ntr-o masc, un
costum pe care l-am mbrcat ca s m
protejeze n anii mei de pace sufleteasc.
Dintr-odat, am vrut s m rup de viaa mea
i s devin nu Fitz cel de nainte, ci acel
Fitz care ar fi putut fi, dac nu ar fi murit
pentru restul lumii. M-a strbtut un fior
342

ciudat, amintindu-mi, pe neateptate, de o


diminea de var din copilrie, cnd
urmrisem un fluture zbtndu-se i ieind
din gogoa. Oare aa se simise i el, de
parc nveliul acela nemicat i strveziu
i devenise peste noapte prea strmt?
Am tras adnc aer n piept i mi-am inut
respiraia, apoi am expirat. M ateptam
s-mi alung astfel nemulumirea brusc i,
n mare parte, am reuit s scap de ea. Dar
nu de toat. Un timp schimbtor, spusese
lupul.
i n ce ne schimbm de data asta?

Tu? Nu tiu. Eu tiu doar c te schimbi i


uneori asta m sperie. La mine e simplu.
mbtrnesc.
I-am aruncat lupului o privire.
i eu, i-am atras atenia.

Nu. Tu nu mbtrneti. Trec anii peste


tine, dar nu mbtrneti ca mine. Eadevrat i o tim amndoi.
N-avea rost s-l contrazic.
343

i?
l-am
provocat,
mascndu-mi
tulburarea surprinztoare sub bravad.

Aadar, se apropie vremea hotrrilor. i


va trebui ca hotrrile s le lum noi, nu s
lsm lucrurile s ni se ntmple cum vor
ele. Cred c ar trebui s-i spui bufonului
despre timpul pe care l-am petrecut printre
cei cu Snge Strvechi. Nu pentru c va
hotr sau pentru c poate hotr pentru
noi, ci pentru c i tu, i eu judecm mai
bine cnd ne mprtim gndurile cu el.
Era o idee chibzuit cu mult grij de lup,
un raionament aproape prea uman al
jumtii mele care mergea pe patru
picioare. M-am lsat ntr-un genunchi i lam cuprins cu braele pe dup gt. Speriat
fr un motiv pe care s am curajul s-l
numesc, l-am strns tare, vrnd parc s-l
ascund n pieptul meu i s-l in acolo
pentru totdeauna. M-a tolerat cteva
momente, apoi i-a tras capul n jos i s-a
ndeprtat de mine. A srit de cteva ori,
344

pe urm s-a oprit. S-a scuturat zdravn, ca


s-i aranjeze blana ciufulit, i i-a ntors
ochii spre mare, cutnd parc noi locuri
de vntoare.
O s-i spun. Desear.
Mi-a aruncat o privire peste umr, cu
nasul plecat i urechile ndreptate nainte.
Avea ochi luminoi. i dansau n ei licriri
ale zburdlniciei sale de demult. tiu c-i

vei spune, frioare. Nu te teme.


Apoi, cu un salt care-i sfida vrsta de
cine, a nit de lng mine i-a luat-o la
fug, pn cnd a devenit o dung cenuie
pierdut printre tufele scunde i smocurile
de iarb de pe panta lin a dealului. Nu-l
mai vedeam, att de inteligent era, dar
inima mea era alturi de el, ca ntotdeauna.
Inima
mea,
mi-am
spus,
va
reui
ntotdeauna
s-l
gseasc,
va
gsi
ntotdeauna un loc n care ne vom atinge
minile i ni le vom uni. I-am trimis i lui
acest gnd, dar nu mi-a rspuns.
345

M-am ntors la colib. Am adunat oule


din cote i le-am dus nuntru. Bufonul le-a
fiert pe crbunii din cmin ct eu am
pregtit ceaiul. Am dus mncarea afar, n
aerul dimineii senine, i am mncat
dejunul aezai pe prisp. Vntul care adia
dinspre ap nu ajungea pn n mica mea
vale. Frunzele copacilor atrnau nemicate.
Numai ginile cotcodceau i scurmau n
praful din curte. Nu mi-am dat seama ct se
prelungise linitea dect atunci cnd
bufonul a spart-o.
E plcut aici, remarc, artnd cu
lingura spre copacii din jur. Prul,
pdurea,
stncile
de
pe
plaja
din
apropiere neleg de ce preferi s
locuieti aici, i nu la Buckkeep.
Avusese dintotdeauna darul de a-mi
rstlmci gndurile.
Nu sunt convins c prefer s locuiesc
aici, i-am replicat calm. Nu mi-a trecut prin
cap niciodat s compar cele dou locuri i
346

s aleg n care dintre ele a prefera s


triesc. n prima iarn pe care am petrecuto aici, am rmas pentru c ne prinsese
viscolul i, cutnd adpost pe sub copaci,
am descoperit o urm veche de cru. Nea condus la o cocioab abandonat
aceasta i am intrat n ea. Am ridicat din
umeri. De-atunci, n-am mai plecat de-aici.
Bufonul i nclin capul.
Aadar, dei ai fi putut s alegi un loc
din toat lumea, tu n-ai ales nimic. Pur i
simplu, ntr-o zi ai ncetat s mai rtceti.
Probabil. A fost ct pe ce s nu rostesc
vorbele care-mi stteau pe buze, pentru c
nu aveau legtur cu subiectul discuiei
noastre. Forge nu-i departe de-aici.
Asta te-a atras?
Nu cred. L-am vizitat, bineneles, ca s
vd ruinele i s-mi aduc aminte de
ntmplrile de demult. Nu mai locuiete
nimeni acolo. De obicei, ntr-un asemenea
loc, oamenii ar fi devastat rmiele. Dar
347

la Forge n-au fcut-o.


Au prea multe amintiri urte legate de
satul acela, mi confirm bufonul spusele.
Forge a fost doar nceputul, ns oamenii l
in minte cel mai bine i-au numit dup el
npasta care a urmat. M ntreb ci au
fost transformai pn la urm n neoameni.
M-am foit stnjenit, apoi m-am ridicat iam luat farfuria goal a bufonului. Nici
acum nu-mi plcea s evoc zilele acelea.
Corbiile Roii ne prdaser rmul ani la
rnd, furndu-ne bogiile. Abia cnd piraii
au nceput s fure i caracterul omenesc al
locuitorilor ne-am revoltat, plini de mnie,
mpotriva lor. Atacaser mai nti la Forge,
rpind stenii i trimindu-i napoi rudelor
sub forma unor montri fr suflet. Cndva,
fusese datoria mea s-i gsesc i s-i ucid
pe neoameni, una din multele ndatoriri
murdare i desfurate pe ascuns de
asasinul regelui. Dar asta se ntmplase cu
ani n urm, mi-am zis. Acel Fitz nu mai
348

exista.
A fost tare demult, i-am adus aminte
bufonului. S-a terminat.
Aa zice lumea, dar unii nu sunt de
acord. Alii nu vor s renune la ura fa de
Strini i spun c i dragonii pe care i-am
trimis mpotriva lor au fost prea blnzi. Iar
alii zic, desigur, c ar trebui s uitm
conflictul, pentru c cele ase Ducate i
Strinii au renunat ntotdeauna la rzboi n
favoarea negoului. n drum spre tine, ntr-o
crcium, am auzit vorbindu-se c regina
Kettricken caut s obin i pacea, i o
alian comercial cu Strinii. Se zvonete
c-l va nsura pe prinul Dutiful pe Insulele
Strine, cu o narcesc, pentru a ntri
tratatul pe care l-a propus.
Narcesc?
Bufonul ridic din sprncene.
Un fel de prines, presupun. Sau
mcar fiic de nobil influent.
Aa, deci. Am ncercat s nu art ct
349

m tulbura vestea. Nu e prima oar cnd


diplomaia se asigur pe calea asta.
Gndete-te cum a ajuns Kettricken soia
lui Verity. Scopul cstoriei lor a fost s
confirme aliana noastr cu Regatul
Munilor. Dar a ajuns s nsemne mult mai
mult.
ntr-adevr, ncuviin bufonul amabil,
ns tonul lui neutru m puse pe gnduri.
Am dus vasele nuntru i le-am splat. Mam ntrebat ce prere avea prinul Dutiful
despre faptul c e dat la schimb pentru
tratat, apoi mi-am alungat ideea din minte.
Kettricken probabil c l crescuse n
spiritul celor de la munte conductorul
trebuie s se considere ntotdeauna
slujitorul poporului. Probabil c Dutiful
era ndatoritor4, mi-am spus. Fr ndoial
c va accepta cstoria fr ezitare, aa
cum acceptase Kettricken cstoria ei
4 Aluzie la nelesul pe care l are numele
prinului, acela de amabil, ndatoritor (n. tr.).
350

aranjat cu Verity. Am observat c butoiul


pentru ap era deja aproape gol. Bufonului
i-a plcut ntotdeauna s se blceasc i
folosea de trei ori mai mult ap dect
orice om. Am luat gleile i m-am ntors
afar.
M duc dup ap.
Bufonul sri vioi de pe scaun.
Vin i eu.
Cobor cu mine pe crarea cu umbre
cenuii pn la pru, n locul unde
spasem o groap i-o aliniasem cu
bolovani, ca s umplu gleile mai uor.
Profit de ocazie ca s se spele pe mini i
s bea zdravn din apa rece i dulce. Cnd
i ndrept spatele, arunc iute ochii n jur.
Unde-i Ochi ntunecai?
M-am ndreptat i eu, echilibrat de
greutatea gleilor.
i place s hoinreasc singur uneori.
Merge
Un junghi m strbtu din cap pn-n
351

picioare. Am scpat gleile i mi-am dus


mna la gt cu o clip nainte de a-mi da
seama c nu eu simeam durerea. Privirea
mea se ntlni cu a bufonului. Plise. Cred
c simea o frntur din frica mea. L-am
cutat cu mintea pe Ochi ntunecai, l-am
gsit i-am rupt-o la fug.
N-am urmat nicio crare prin pdure. M
agam de tufele scunde care ncercau smi mpiedice goana nebun. Am trecut prin
ele, fr s-mi pese de haine i de
zgrieturi.
Lupul
nu
putea
respira;
rsuflarea lui chinuit afecta i ncercrile
mele disperate de-a trage aer n piept. Mam luptat s nu m panichez i eu. n fug,
mi-am scos cuitul, gata s nfrunt orice
duman care l atacase. Dar cnd am ieit
dintre copaci n luminiul de lng iazul
castorilor, l-am vzut zvrcolindu-se singur,
la mal. ncerca s-i vre o lab n gur;
avea botul larg deschis. Jumtate dintr-un
pete mare zcea pe pietre, lng el. Fcea
352

salturi napoi, n cercuri, scuturnd din cap


ntr-o parte i-n alta, ncercnd s scape de
ceea ce l asfixia.
M-am aruncat n genunchi lng el.
S nu mi te opui! l-am implorat, dar nu
cred c m-a auzit.
Era nnebunit de spaim. Am ncercat s-l
prind cu braul, dar s-a smuls. Scutura din
cap slbatic, ns nu-i putea scoate
piedica din beregat. M-am npustit asupra
lui i l-am trntit la pmnt. Am czut pe
coastele lui i i-am salvat viaa fr s
vreau. Apsndu-l cu trupul pe piept, i-am
mpins napoi n gur petele care i se
blocase n gt. Fr s-mi pese de colii lui,
i-am vrt mna n bot i l-am scos afar,
aruncndu-l ct colo. L-am simit pe lup
rsuflnd greu i m-am ridicat de pe el.
Cltinndu-se, ncerca s stea n picioare.
Eu nu m-am simit n stare s m ridic.
Te-ai necat cu petele! am strigat cu
voce tremurat. Ar fi trebuit s tiu! S-i
353

fie nvtur de minte, s nu mai nghii cu


atta lcomie.
Am inspirat adnc, ct se poate de
uurat. Dar scurt mi-a fost uurarea. Lupul
s-a ridicat, a fcut doi pai legnai, apoi sa prbuit. Nu se mai sufoca, dar durerea l
chinuia pe dinuntru.
Ce este? Ce-a pit? vru s afle bufonul
din spatele meu.
Nu-mi ddusem seama c venise dup
mine i nici n-aveam timp de el acum. M-am
dus n patru labe la prietenul meu. Am pus
mna pe el, plin de team, i-am simit c
atingerea mea ntrete legtura dintre noi.
Se crispa din cauza durerii din piept. Deabia putea s respire. i auzea n urechi
bubuiturile
inimii.
Printre
pleoapele
deschise i se vedeau ochii dai peste cap,
iar limba i atrna moale din gur.
Ochi ntunecai! Frate! am ipat, dar
tiam c nu m aude.
L-am cercetat cu mintea, i-am mprumutat
354

din voina mea i am descoperit un lucru


incredibil. Se ferea de mine. Se retrgea,
refuza, att ct mai era n stare, din cauza
slbiciunii, legtura pe care o mprteam
de atta vreme. Cnd i-a ascuns mintea,
am simit c-mi alunec printre gnduri
ntr-o cea pe care n-o puteam strpunge.
Aa ceva era de nengduit.
Nu! am urlat i mi-am trimis contiina
dup el.
Vznd c nu pot drma bariera cenuie
cu Harul, am ncercat s-o dobor cu
Meteugul, fr s-mi pese de nimic i
folosind, instinctiv, toat magia de care
eram capabil ca s ajung la el. i am ajuns.
Dintr-odat, eram lng el, contiina mea
se mpletea cu a lui, aa cum nu se mai
mpletise niciodat. Trupul su era al meu.
Cu muli ani nainte, cnd m-a omort
Regal, am prsit nveliul neputincios al
trupului meu i m-am adpostit n cel al lui
Ochi ntunecai. Am locuit amndoi n el, i355

am perceput gndurile, am vzut lumea prin


ochii lui. Am mers mpreun cu el, cltor
n viaa lui. n cele din urm, Burrich i
Chade ne-au chemat pe amndoi la
mormntul meu i m-au readus n propriul
meu trup.
Acum, lucrurile nu stteau aa. Nu. Am
intrat n trupul lui i i l-am luat, i-am
dominat contiina de lup cu contiina
mea de om.
M-am statornicit n el i l-am forat s-i
potoleasc
zvrcolirea.
I-am
ignorat
dezgustul pentru ceea ce fceam; era
necesar, i-am spus. Nu mi s-a mai opus, dar
nu pentru c mi-ar fi cedat. Pur i simplu
abandona cu dispre ceea ce luasem de la
el. Dar de asta aveam s m ocup mai
trziu. Faptul c l-am jignit era ultima mea
grij. Era ciudat s m aflu n trupul su n
felul acela, parc a fi purtat haine de
mprumut. i distingeam fiecare prticic,
de la unghii pn n vrful cozii. Aerul mi
356

crea o senzaie ciudat pe limb i, n


ciuda
disconfortului,
percepeam
acut
mirosurile zilei. Am simit transpiraia prii
numite Fitz din mine n apropiere i am
sesizat vag bufonul aplecat deasupra ei,
scuturnd-o. Nu aveam timp de el acum.
Descoperisem sursa durerii lupului n
mijlocul inimii mele, care btea ca nebuna.
Calmul pe care l-am forat asupra lui l
ajutase deja, ct de ct, ns pulsul lui
nesigur, n salturi, mi arta c ceva nu
merge bine deloc i asta m ngrozea.
S te uii n jos ntr-o pivni e cu totul
altceva dect s cobori n ea i s-o
cercetezi. O explicaie mai bun nu sunt n
stare s dau. La nceput doar am simit
inima lupului, ns, deodat, am devenit
chiar ea. Nu tiu cum s-a ntmplat; parc
m-a fi lsat, cu toat puterea disperrii
mele, pe o u ncuiat, tiind c salvarea
mea se afl dincolo de ea, iar ua a cedat
subit. Am devenit inima lupului, tiind ce rol
357

am n corpul lui, dar i c ceva m


mpiedic s-l duc la capt. Muchiul se
subiase cu vremea i slbise. Inim fiind,
m-am linitit i-am cutat, fragil, s bat
mai regulat. Cnd am reuit, durerea
apstoare s-a mai domolit i-am nceput
s funcionez.
Ochi ntunecai se retrsese ntr-un col
ndeprtat al contiinei noastre. L-am lsat
s zac acolo bosumflat, concentrndu-m
numai pe ceea ce trebuia s fac. Cu ce-a
putea compara ceea ce am fcut? Cu
esutul pnzei? Cu clditul unui zid de
crmid? Poate a semnat mai degrab cu
crpitul unui ciorap rupt n clci. Am
simit c am creat, mai bine zis, am recreat
ceva ce fusese slbit. i am tiut, de
asemenea, c nu eu, Fitz, am fcut asta, ci
c, fiind o parte din corpul unui lup, l-am
condus ntr-un dans familiar. Cu ajutorul
concentrrii mele, i-a ndeplinit sarcina
mai repede. Att i nimic mai mult, mi-am
358

spus, nelinitit, dar am simit c undeva,


cineva trebuie s plteasc pentru graba
cu care a fost obligat trupul s funcioneze.
Cnd am considerat c mi-am dus sarcina
la capt, m-am retras. Nu am mai fost
inim, ns am simit, mndru, c ea bate
regulat, cu puteri noi. Totui, senzaia
aceea a venit nsoit de un fior. Nu eram n
propriul meu trup; habar n-aveam ce se
ntmplase cu el ct am ptruns n cel al
lupului, nici ct timp trecuse de atunci.
Buimac, l-am cutat pe Ochi ntunecai, dar
s-a inut la distan de mine.
Am fcut-o doar ca s te ajut, am
protestat.
Tcere. Nu-i puteam distinge gndurile,
dar mi erau clare sentimentele lui. Nu
fusese nicicnd mai jignit.
Prea bine, atunci, i-am spus cu rceal.
Fie cum vrei tu. M-am retras suprat.
Adic am ncercat s m retrag. Dintrodat, am czut prad confuziei. tiam c
359

trebuie s merg undeva, dar a merge i


undeva nu mai aveau neles. Semna cu
senzaia pe care o trisem cnd czusem,
pe nepregtite, n uvoiul Meteugului.
Rul acela magic putea risipi sinele cuiva
neexperimentat, putea zdruncina un om pe
apele contiinei, pn cnd i pierdea i
ultima frm a sinelui su. Altfel stteau
lucrurile cu mine. Nu m simeam risipit
sau zdruncinat, ci prins n propria mea
capcan, sltnd n sus i-n jos n uvoi, i
nu aveam de ce s m ag, dect corpul
lui Ochi ntunecai. L-am auzit pe bufon
strigndu-m pe nume, dar nu m-a ajutat,
pentru c l auzeam cu urechile lupului.
Vezi, constat lupul cu tristee, vezi ce

ne-ai fcut? Am ncercat s te previn, am


ncercat s te in la distan.
Pot ndrepta lucrurile, am spus, disperat.
Amndoi tiam c nu mint, ci c m lupt cu
disperare ca gndul meu s fie adevrat.
M-am desprit de trupul lui. I-am prsit
360

simurile, am refuzat atingerea, vzul i


auzul, am respins praful de pe limb i
mirosul trupului meu aflat n apropiere. Miam eliberat contiina de a lui, dar mi-a
rmas atrnat undeva. Nu tiam cum s
m ntorc n corpul meu.
Atunci am simit ceva, o zvcnire mai
discret dect dac cineva mi-ar fi smuls
un fir de a din cma. M cuta, se tra
ctre mine din trupul meu adevrat. S m
ag de ea ar fi fost ca i cnd m-a fi
agat de o raz de soare. M-am luptat din
toate puterile s-o apuc, apoi m-am ntors n
sinea
mea
fr
form,
simind
c
ncercarea mea n-a fcut dect s disipeze
impulsul slab trimis ctre mine. Contiina
mea, nemicat i minuscul, atepta ca o
pisic pndind o gaur de oarece. nc o
zvcnire, firav ca raza de lun printre
frunze. M-am forat s nu mic, mi-am
impus s rmn calm, ca s m poat gsi.
Asemenea unui fir de aur delicat, pn la
361

urm, a reuit s m ating. M-a cercetat


i, cnd a fost sigur de mine, m-a apucat
i m-a tras cltinat ctre sine. Trgea
struitoare, dar nu avea putere mai mare
dect un fir de pr. Nu puteam s-o ajut, a fi
distrus-o. Trebuia s rmn suspendat, de
team s nu rup atingerea care m
ndeprta, nesigur, de lup, apropiindu-m
de mine. A reuit s m trag tot mai
repede i, deodat, am fost n stare s
plutesc din proprie voin.
Am recunoscut imediat forma boit a
trupului meu. M-am revrsat n mine,
ngrozit de ct de rece i de eapn
devenise nveliul fizic al sufletului meu.
Aveam ochii lipicioi i uscai, cci i
inusem deschii, fr s clipesc deloc,
prea mult vreme. La nceput, n-am vzut
nimic. Nu puteam nici vorbi, pentru c gura
i gtlejul mi erau la fel de uscate. Am vrut
s m rsucesc pe-o parte, dar nu m-au
ajutat muchii contractai i rigizi. Puteam
362

doar s m zbat uor. Totui, pn i


durerea era o binecuvntare, pentru c era
a mea, o senzaie a propriului meu trup
asociat cu propria mea minte. Am scos un
geamt rguit de uurare.
Bufonul mi turna ap din palme pe buze
i pe gt. Mi-a revenit vzul, nceoat mai
nti, dar destul ca s desluesc soarele,
trecut de mult de amiaz. Lipsisem din
trupul meu ore ntregi. Dup un timp, am
fost n stare s m ridic n capul oaselor. Lam cutat imediat cu mintea pe Ochi
ntunecai. Sttea ntins lng mine. Nu
dormea. Era ntr-o stare de incontien
mai profund dect somnul. Cercetndu-l,
am perceput o frntur a sinelui su bine
ascuns. I-am simit pulsul stabil i m-a
cuprins o satisfacie imens. Am atins uor
frntura de sine.
Pleac! Era. nc suprat pe mine. Nu-mi
psa. Plmnii i funcionau, inima i btea
regulat. El era extenuat, eu, dezorientat,
363

dar merita, dac i salvasem viaa.


Dup un timp, l-am descoperit i pe bufon.
Sttea ngenuncheat lng mine i m
inea cu braul pe dup umeri. Nu
sesizasem c ncearc s m stabilizeze.
Am ntors capul spre el, cltinndu-l. Avea
chipul schimonosit de istovire i fruntea
ncreit de durere, dar a reuit s-mi ofere
un zmbet strmb.
N-am tiut dac sunt n stare s-o fac.
Dar altceva nu mi-a venit n minte.
Peste cteva clipe, am priceput ce voise
s spun. M-am uitat la ncheietura minii
mele. Amprentele lui se rennoiser; nu
erau argintii, ca prima dat cnd m
atinsese cu Meteugul lui, ci de o nuan
cenuie mai nchis dect fuseser de-o
vreme ncoace. Firul de contiin care ne
unea devenise o idee mai puternic. Eram
ocat de ceea ce fcuse.
Mulumesc.
Cred,
i-am
spus
nerecunosctor.
364

M simeam invadat. M deranja c m


atinsese n felul acela fr consimmntul
meu. Era un sentiment copilros, dar n
clipele acelea nu aveam puterea s-l
depesc.
A rs, ns mi-am dat seama c rsul lui
friza isteria.
Am tiut c n-o s-i plac. Totui,
prietene, nu m-am putut abine. A trebuit so fac. Inspir cu ntreruperi i adug, cu
voce mai blnd: i, uite-aa, o lum de la
nceput. Nici n-am venit bine, c soarta i
ntinde mna spre tine. Oare ntotdeauna va
trebui s pltim preul sta? M strnse
mai tare de umeri. Of, Fitz, cum poi s m
ieri tot timpul pentru ceea ce-i fac?
Nu puteam, dar nu i-am spus. Am ntors
capul.
Vreau s rmn puin singur. Te rog.
Cteva clipe de linite mi-au ntmpinat
rugmintea. Apoi mi spuse sigur c da,
i lu mna de pe umerii mei i se trase de
365

lng mine cu micri brute. M-am simit


uurat. Atingerea lui intensificase legtura
Meteugului
dintre
noi.
M
fcea
vulnerabil. Nu tia cum s treac de ea i
s dea nval n mintea mea, dar asta numi scdea frica. Un cuit la gt era o
ameninare, chiar dac mna care-l inea
avea cele mai bune intenii.
Am ncercat s ignor cealalt fa a
monedei. Bufonul nu bnuia ct de deschis
era spre mine atunci. Faptul c tiam lucrul
acesta m tachina, m tenta s ncerc s
m unesc mai strns cu el. Nu trebuia
dect s-l determin s-i pun din nou
degetele pe ncheietura mea. tiam ce-a fi
putut face cu atingerea lui. A fi putut
aluneca n el, i-a fi putut afla toate
secretele, i-a fi putut lua toat puterea. Ia fi putut face din trup o prelungire a
corpului meu, i-a fi putut folosi viaa i
zilele rmase numai pentru mine.
mi era ruine de foamea aceasta a mea.
366

Vzusem ce piser cei care-i cedaser.


Cum s-l iert pentru c m-a fcut s-o ndur?
mi bubuia capul ca dup ce foloseam
Meteugul, iar trupul m durea de parc
a fi luptat ntr-o btlie. M simeam
vulnerabil n faa lumii i pn i atingerea
prietenoas a bufonului m irita. M-am
sculat cu greu n picioare i m-am dus
cltinat la ap. Am ncercat s ngenunchez
pe malul prului, dar mi-a fost mai uor s
m las pe burt i s sorb apa cu gura mea
uscat. Odat ce mi-am astmprat setea,
m-am splat pe fa. M-am frecat pe obraji
i pe pr, apoi pe ochi, pn cnd mi-au dat
lacrimile. Umezeala mi-a fcut bine i mi sa limpezit vzul.
Am privit trupul vlguit al lupului meu,
apoi mi-am aruncat ochii la bufon. Sttea
mic, cu umerii adui n fa i buzele
strnse, l rnisem. Mi-a prut ru. Nu-mi
voise dect binele, ns o parte din mine se
ncpna s-i resping gestul. Am
367

ncercat s-mi justific de ce m agam de


o prostie. N-am gsit nicio explicaie.
Uneori, faptul c tii c nu ai dreptul s fii
suprat nu-i alung furia.
M simt mai bine, am rostit i mi-am
scuturat apa din pr, de parc ne-a fi putut
convinge pe amndoi c numai setea
fusese motivul necazului meu.
Bufonul nu mi-a rspuns.
Am luat ap n cuul palmelor i m-am
aezat lng lup, lsnd stropii s cad pe
limba care-i atrna moale. Dup un timp, sa micat uor, destul ct s-i vre limba n
gur.
Am mai ncercat o dat s-l mbunez pe
bufon.
tiu c ai fcut ce-ai fcut ca s-mi
salvezi viaa. i mulumesc.

Amndurora ne-a salvat viaa. Ne-a oprit


s continum ceva ce ne-ar fi distrus i pe
mine, i pe tine. Lupul n-a deschis ochii, dar
din gndul lui se revrsa patima.
368

Totui, ce-a fcut e


Mai ru dect ceea ce mi-ai fcut tu mie?
N-aveam ce s-i rspund. Cum s regret
c-l inusem n via? Totui
Era mai uor s vorbesc cu bufonul dect
s-mi duc gndul pn la capt.
Amndurora ne-ai salvat viaa. Cumva
nu tiu cum, am intrat n corpul lui Ochi
ntunecai. Cu Meteugul, cred.
M-a strfulgerat o idee. Oare asta voise
Chade s-mi spun, c Meteugul poate fi
folosit ca leac? M-am cutremurat. Mi-l
imaginasem ca pe-o unire a forelor, dar
ceea ce fcusem eu Mi-am alungat ideea
din minte.
A trebuit s ncerc s-l salvez. i
chiar l-am ajutat. Dar n-am mai reuit s ies
din el. Dac nu m-ai fi tras tu napoi
Nu mi-am continuat gndul. N-aveam cum
s-i explic pe scurt de la ce grozvie ne
salvase. Acum eram sigur c aveam s-i
povestesc despre anul petrecut printre cei
369

cu Snge Strvechi.
Hai s ne ntoarcem la colib. Am
scoar de spiridu pentru ceai. i am
nevoie de odihn la fel de mult ca Ochi
ntunecai.
i ca mine, consimi bufonul.
I-am aruncat o privire, observndu-i
paloarea obrajilor czui de oboseal i
cutele adnci de pe frunte. M-a copleit
vina. Fr s fi nvat cum se folosete
Meteugul i fr niciun ajutor, l
ntrebuinase ca s m aduc napoi n
propriul meu trup. Nu avea, ca mine, magia
lui n snge, nu avea o nclinaie din
natere pentru el. Avea doar vechile semne
ale Meteugului pe degete, amintind de
clipa n care se frecase de minile scldate
n Meteug ale lui Verity. Semnele lui i
legtura firav pe care o avusesem noi
odat prin atingerea aceea fuseser
singurele unelte de care s-a folosit cnd a
riscat s m aduc napoi. Nici frica, nici
370

netiina nu l-au oprit. Nu tiuse ct de


periculos era ceea ce fcea. Nu m puteam
hotr dac, din cauza asta, gestul lui
fusese mai curajos sau mai puin ndrzne.
Iar eu nu fcusem dect s-l dojenesc.
Mi-am adus aminte cum a fost cnd Verity
se folosise de puterea mea ca s-i
nsufleeasc Meteugul. Leinasem, stors
de vlag. Bufonul mergea pe propriile
picioare, legnndu-se uor, dar mergea. i
nu se plngea c-l doare capul, dei sigur i
bubuiau tmplele. Nu era prima dat cnd
m minunam de rezistena trupului su
delicat. Probabil c mi-a simit privirea
asupra lui, pentru c i-a ntors ochii spre
mine. I-am zmbit. Mi-a rspuns cu o
grimas cinic.
Ochi ntunecai se rsuci pe burt, apoi
se scul anevoie. Nesigur pe picioare ca un
mnz proaspt ftat, merse tropind la ap
i bu. Amndoi ne-am simit mai ntremai
ndat ce ne-am astmprat setea, ns
371

mie-mi tremurau picioarele de oboseal.


O s fie un drum lung pn acas, am
remarcat.
Bufonul mi se adres pe un ton neutru,
aproape normal.
Te descurci?
Cu puin ajutor
Am ntins mna ctre el. A venit s mi-o ia
i m-a ajutat s m ridic. M-a prins de bra
i-a mers lng mine, dar cred c mai
degrab se sprijinea el de mine, dect eu
de el. Lupul venea agale dup noi. Am
strns din dini i-am ndurat, dar nu l-am
cutat cu Meteugul care atrna ntre noi
ca un lan de argint. Pot s rezist tentaiei,
mi-am spus. Verity a putut. Pot i eu.
Bufonul sparse linitea n pdurea
colorat de soare cu petice de lumin.
La nceput am crezut c faci o criz,
din acelea care te doborau mai demult. Dar
pe urm nu te-ai mai micat i m-am
temut c-o s mori. Aveai ochii deschii i
372

holbai. Nu-i gseam pulsul. Totui, din


cnd n cnd, un spasm i zguduia trupul i
i se tia rsuflarea. Fcu o pauz. N-aveai
nicio reacie. Singurul lucru care mi-a venit
n minte a fost s m scufund dup tine.
Cuvintele lui m-au nspimntat. Nu eram
sigur c voiam s tiu ce fcuse trupul meu
ct lipsisem din el.
Probabil c numai aa mi-ai putut salva
viaa.
A ta, dar i a mea, preciz el ncet.
Pentru c, indiferent ce se ntmpl cu
oricare dintre noi, eu trebuie s te in n
via. Tu eti unealta de care trebuie s m
folosesc, Fitz. i pentru asta mi pare att
de ru, c nici nu pot s-o spun.
Vorbind, ntoarse ochii de la mine.
Onestitatea privirii lui aurii se mpletea cu
legtura dintre noi, aurul ngemnndu-se
cu argintul. Am recunoscut i-am respins
un adevr pe care nu voiam s-l aflu.
n spatele nostru, lupul pea alene,
373

cltinnd din cap.

374

Capitolul VIII
SNGE STRVECHI

i sper c dulii vor ajunge la tine


teferi i sntoi, mpreun cu aceast
scrisoare. Dac nu va fi aa, te rog s-mi
trimii o pasre cu veti, ca s-i dau sfaturi
pentru ngrijirea lor. n ncheiere, te rog s
transmii urrile mele de bine Lordului
Chivalry Farseer. Dup ce-l salui din partea
mea, spune-i c mnzul pe care mi l-a dat n
grij sufer, pentru c a fost nrcat prea
repede. Din fire, e sperios i bnuitor, dar
ndjduim c inut, cu rbdare i blndee,
de o mn categoric, se va ndrepta. E i
cam ncpnat, lucru tare neplcut
pentru dresorul lui, dar cred c asta a
motenit-o de la tatl su. Disciplina poate
nlocui ncpnarea cu tria de caracter.
Rmn, ca ntotdeauna, al lui servitor
credincios.
375

Salutri nevestei i copiilor ti, Tallman.


Atept cu nerbdare, data viitoare cnd vin
la Buckkeep, s vedem cine ctig
prinsoarea despre cine-i mai struitor n a
prinde urma vnatului, Vulpia mea sau
Coad-Frnt al tu.
Burrich, ef peste grajduri n Buckkeep

Fragment dintr-o scrisoare trimis lui


Tallman, ef peste grajduri n Witbywoods
Pn cnd am ajuns la colib, nu mai
vedeam nimic cu coada ochilor. Am apucat
umrul delicat al bufonului i l-am condus
spre u. S-a mpiedicat de trepte. Lupul
ne-a urmat. L-am mpins pe bufon pe un
scaun i s-a prbuit pe el. Ochi ntunecai sa dus direct n dormitorul meu i s-a crat
n pat. A fcut un mic spectacol ifonnd
pturile, apoi i-a gsit o poziie comod ia czut ntr-un somn adnc. Harul meu a
ncercat s-l caute, dar i nchisese
mintea. M-am mulumit s vd cum pieptul i
376

se ridic i coboar ritmic, n timp ce


puneam la fiert apa n ceainic. Fiecare gest
pe care-l presupuneau sarcinile mele
simple mi cerea o concentrare maxim.
Nu-mi permiteam s m opresc, dei mi
plesneau tmplele de durere.
Aezat la mas, bufonul se culcase cu
capul pe mini, ntruchiparea nenorocirii.
Cnd am scos provizia de scoar de
spiridu, i-a nlat capul, cltinndu-l, ca
s-mi urmreasc micrile. S-a strmbat
cnd i-a amintit ct de amar e scoara de
spiridu, neagr i uscat.
Deci o ii la ndemn, nu?
ntrebarea lui mi-a sunat ca un orcit.
Da, am recunoscut, mprind scoara
n porii.
Am mcinat-o n mojar cu pistilul. Imediat
ce-am obinut puin praf, mi-am vrt
degetele n el i le-am pus pe vrful limbii.
Durerea m-a lsat puin.
i o foloseti des?
377

Numai cnd sunt nevoit.


Bufonul a tras adnc aer n piept i l-a
expirat cu zgomot. S-a sculat de pe scaun
fr niciun chef i a gsit cni pentru
amndoi. Cnd a fiert apa, am pregtit un
ceai tare. Leacul avea s alunge durerea de
cap provocat de Meteug, dar i ddea i
o stare de agitaie, i una de deprimare.
Auzisem c proprietarii de sclavi din
Statele Chalced l ddeau sclavilor ca s le
sporeasc puterile i, n acelai timp, s le
potoleasc setea de evadare. Se zice c
scoara de spiridu provoac dependen,
ns mie nu mi s-a ntmplat. Poate c,
dac o bei regulat i forat, ncepi s
pofteti la ea, dar eu am consumat-o numai
ca leac. Se mai spune c scade
capacitatea de-a lucra cu Meteugul la
tineri i-o afecteaz pe cea a oamenilor mai
n vrst. n privina asta, poate c ar fi
fost o binecuvntare pentru mine, dar
tiam, din experien, c-i amorete
378

Meteugul fr s-i domoleasc i


foamea de el.
Am turnat ceaiul n cni dup ce scoara
s-a nmuiat i l-am ndulcit cu miere. M-am
gndit s aduc ment din grdin, ns mi
s-a prut prea departe. Am pus o can
lng bufon i m-am aezat n faa lui. El a
ridicat-o ironic, ca i cnd ar fi vrut s
ciocnim.
n sntatea noastr: Profetul Alb i
Catalizatorul lui.
Am ridicat-o i eu pe-a mea.
n cinstea lui Fitz i-a bufonului, l-am
corectat, i-am ciocnit cu el.
Am sorbit din ceai. Amreala mi-a cuprins
toat gura. Cnd l-am nghiit, mi s-a
strepezit beregata. Bufonul s-a uitat cum
beau, pe urm a luat i el o gur. S-a
strmbat, dar cutele de pe frunte i s-au
relaxat imediat. S-a ncruntat la can.
Nu
ne
putem
bucura
altfel
de
avantajele scoarei?
379

Am zmbit trist.
Odat am fost att de disperat, nct
am mestecat-o. Mi-a fcut obrajii ferfeni
pe dinuntru i mi-a lsat un gust att de
amar n gur, c nici ap n-am putut s
beau ca s scap de el.
Aha.
Bufonul i-a mai pus o lingur zdravn de
miere n can, a but i s-a ncruntat din
nou. Pe urm, s-a lsat o linite uoar,
ns un dram de stnjeneal tot mai
zbovea ntre noi. Am aruncat o privire spre
lupul care dormea pe patul meu i mi-am
dres vocea.
Dup ce-am prsit Regatul Munilor,
ne-am ntors la grania cu ducatul Buck.
Ochii bufonului s-au ntlnit cu ai mei. Cu
brbia proptit n palm, n tcere, m fixa
din priviri, acordndu-mi toat atenia.
Atepta s-mi gsesc cuvintele. ncetul cu
ncetul, i-am depnat povestea acelor zile.
Ochi ntunecai i cu mine nu ne-am
380

grbit n cltoria noastr. Ne-a luat


aproape un an ca s strbatem un drum
ocolitor prin muni i s traversm cmpia
ntins din Farrow, nainte de-a ne ntoarce
la Crowsneck, n Buck. Toamna tocmai
ncepuse s-i vesteasc sosirea cnd am
ajuns la cabana cu acoperi jos, cldit din
lemn i piatr pe panta dealului mpdurit.
Vegetaia peren nfrunta ameninrile
toamnei, ns promoroaca pic deja
frunzele tufelor mai mici i-ale plantelor
care creteau pe acoperiul plin de muchi,
colorndu-le marginile cu galben sau cu
rou. Coliba ntmpina frigul dup-amiezii
cu ua larg deschis, iar din hornul ndesat
se nla un fuior de fum aproape invizibil.
N-a fost nevoie s bat sau s strig. Cei cu
Snge Strvechi tiau c suntem acolo, aa
cum i eu i simeam nuntru pe Rolf i pe
Holly. Deloc uimit, Rolf cel Negru a aprut
n prag i ne-a privit ncruntat din bezna de
peter a cocioabei lui.
381

Aadar, pn la urm i-ai dat seama c


trebuie s-i nsueti ceea ce te pot nva
eu, a rostit el, n loc de bun venit.
Duhoarea de ursoaic se simea peste
tot. i eu, i Ochi ntunecai ne simeam
stnjenii din cauza ei. Cu toate acestea,
am dat din cap a ncuviinare.
Rolf a rs, iar zmbetul larg de
ntmpinare i-a mprit n dou barba
neagr i deas. Uitasem ce namil de om
era. A pit greoi afar i m-a cuprins ntr-o
mbriare prieteneasc, mai-mai s-mi
rup coastele. Am desluit parc i gndul
pe care i l-a transmis Hildei, animalul cu
care se ntovrea.
Sngele Strvechi ureaz bun venit
Sngelui Strvechi.
Holly a ieit i ea s ne ntmpine.
Nevasta lui Rolf era la fel de zvelt i de
tcut cum mi-o aminteam. Tovarul ei,
oimul Mzriche, sttea pe ncheietura
minii ei. M-a fixat scurt cu un singur ochi
382

scnteietor, apoi, cnd ea s-a apropiat de


noi, i-a luat zborul. Holly a zmbit i-a
cltinat din cap, urmrindu-l cum se
ndeprteaz. Dei ne-a primit mai reinut
dect Rolf, mi s-a prut mai cald.
Bun gsit i bun venit, ne-a urat ea,
apoi a ntors puin capul i ne-a aruncat o
privire piezi din ochii ei negri.
Un zmbet scurt i-a luminat faa, dei a
ncercat s i-l ascund. Sttea lng Rolf.
Pe ct de voinic era el, pe att de fragil
era ea. i-a dat la o parte prul scurt i
lucios de pe fa.
Intrai i mncai cu noi, ne-a invitat.
Dup aceea, mergem la o plimbare, s
gsim un loc numai bun pe care s-i
cldim vizuina, a propus Rolf categoric i
direct, ca de obicei. A aruncat o privire la
cerul nnorat printre coroanele copacilor
din pdure. Vine iarna. Prost ai fost c ai
ntrziat atta.
i, uite-aa, m-am alturat celor druii cu
383

Har care triau departe de Crowsneck.


Erau locuitori ai pdurii, mergeau la trg
numai pentru lucrurile pe care nu i le
puteau confeciona singuri, i fereau
magia de trgovei, pentru c a avea Har
nsemna a-i chema la u clul cu funia i
sabia. Nu c Rolf, Holly sau ceilali i-ar fi
zis unii altora mnjii cu Har. Aa i numeau
doar cei care i urau, i se temeau de
magia animalelor; erau vorbe de ocar,
care trimiteau la spnzurtoare. Oamenii
cu Har i ziceau Snge Strvechi i-i
comptimeau pe aceia care, nscui n
mijlocul lor, nu se puteau lega de un animal
cu mintea i cu sufletul, aa cum oamenii
obinuii i comptimesc pe copiii nscui
orbi sau surzi.
Cei cu Snge Strvechi nu era muli la
numr; doar vreo cinci familii, risipite n
pdurile din jurul trgului Crowsneck. Din
cauza persecuiei, nvaser
s nu
locuiasc prea aproape unii de alii. Se
384

recunoteau reciproc i asta le era


suficient ca s se considere o comunitate.
Familiile cu Snge Strvechi practicau de
obicei meserii solitare, care le permiteau
s triasc separat de restul lumii, dar
destul de aproape de o localitate ca s fac
trocuri i s se bucure de avantajele ei.
Erau tietori de lemne sau vntori de
animale cu blan. O familie locuia cu
vidrele ei lng un mal argilos i lucrau
produse ceramice deosebit de frumoase.
Un btrn mprietenit cu un mistre tria
bine de pe urma banilor primii de la
trgoveii mai bogai pe trufele pe care le
scotea din pmnt. Una peste alta,
alctuiau o comunitate panic, de ini
care
se
mpcaser
cu
gndul
c
aparineau lumii naturale, fr urm de
dispre. ns nu se putea spune c simeau
la fel despre oameni n general. Am auzit iam simit din partea lor c i dezaprob pe
cei care triau nghesuii la ora i
385

considerau animalele slugi ori le ineau


numai
pentru
companie

creaturi
proaste. De asemenea, i dispreuiau pe
semenii lor cu Snge Strvechi care
locuiau printre oamenii obinuii i-i
renegau magia. Deseori s-a presupus c i
eu m trag dintr-o asemenea familie i mi-a
fost destul de greu s-i conving c nu
aveau dreptate, fr s dezvlui tot
adevrul despre mine.
i ai reuit? m-a ntreb bufonul cu glas
sczut.
Am avut senzaia tulburtoare c m
ntreab tocmai pentru c tia c nu
reuisem. Am oftat.
A fost cea mai grea ncercare pentru
mine. n lunile pe care le-am petrecut
acolo, m-am ntrebat dac nu cumva
fcusem o mare greeal revenind printre
ei. Cu ani nainte, cnd i-am cunoscut ntia
oar, Rolf i Holly tiau c m cheam Fitz.
i c l uram pe Regal. tiind acestea, nu
386

mai aveau de fcut dect un pas pn la ai da seama c sunt Fitz, bastardul cu Har.
Rolf l-a i fcut, am tiut, pentru c a
ncercat s vorbeasc cu mine despre asta
ntr-o zi. I-am spus fr ezitare c se nal,
c era o coinciden nefericit, i de nume,
i de faptul c eram druit cu Har,
coinciden din cauza creia ndurasem
multe necazuri n via. M-am exprimat att
de categoric, c pn i el, cu firea lui
aspr, a neles c n-avea s m conving
s recunosc. Am minit, iar el tia c mint,
dar i-am spus foarte clar c acela era
adevrul despre noi, aa c, pn la urm,
a lsat-o balt. Holly, sunt convins, tia la
fel de multe ca el, dar nu mi-a spus nimic,
niciodat. Ceilali membri ai comunitii nu
cred c i-au dat seama de adevr. M-am
prezentat drept Tom, i aa m i strigau,
chiar i Rolf i Holly. Fitz, m-am rugat eu,
avea s rmn mort i ngropat.
Deci tiau adevrul, i-a confirmat
387

bufonul suspiciunea. Cel puin oamenii din


acel grup tiau c Fitz, bastardul lui
Chivalry, nu murise.
Am ridicat din umeri. M miram c vechea
porecl m durea la fel de tare, chiar
rostit de el. Sigur trecusem peste asta,
nu? Odat, m gndisem i eu la mine doar
ca la bastardul. Dar depisem momentul
demult, dndu-mi seama c omul e aa cum
se modeleaz singur, nu aa cum s-a
nscut. Mi-am adus aminte ct de
nedumerit
se
artase
vrjitoareatmduitoare de palmele mele, att de
diferite ntre ele. Am rezistat tentaiei de-a
mi le studia. n schimb, am mai turnat ceai
din scoar de spiridu i mie, i bufonului.
Dup aceea, m-am ridicat i-am cutat n
cmar ceva care s-mi alunge gustul
amar. Am luat rachiul de Sandsedge, dar lam pus imediat napoi. n locul lui, am luat
ultima bucat de brnz, cam tare, dar nc
aromat, i jumtate de franzel. Nu
388

mncasem de la dejun. Acum, c m mai


lsase durerea de cap, mi se fcuse o
foame de lup. Bufonul avea i el poft de
mncare, pentru c, n timp ce eu tiam
buci de brnz, el a tiat pinea n felii
groase.
Povestea mea atrna neterminat ntre
noi. Am oftat din nou.
Ori c tiau, ori c nu tiau adevrul
despre mine, n-am avut de ales, am fost
nevoit s-l neg. Ochi ntunecai i cu mine
aveam nevoie de cunotinele lor. Numai ei
ne puteau arta ceea ce trebuia s
nvm.
Bufonul m-a aprobat i-a mucat din
brnza pe care i-o pusese pe pine.
Atepta s continui.
Cuvintele
s-au
lsat
rostite
cu
ncetineal. Nu-mi plcea s rememorez
anul petrecut acolo. Totui, am nvat
multe atunci, nu doar de la Rolf, care se
ocupa n mod special de noi, ci pur i
389

simplu trind n mijlocul celor cu Snge


Strvechi.
Rolf nu era un dascl grozav. Se enerva
i-i pierdea repede rbdarea, mai ales la
ora mesei. Era nclinat s-mi dea palme
uoare i s-i mrie nemulumirea, uneori
chiar s-i urle frustrarea provocat de un
elev mai ncet la minte. Pur i simplu nu
putea pricepe c eram complet netiutor
cnd venea vorba de modul de via i
obiceiurile Sngelui Strvechi. Cred c,
dup aprecierea lui, eram la fel de
nemanierat ca un copil care voia s fie
obraznic. Conversaiile mele sonore cu
Ochi ntunecai deranjau vntoarea altor
tovari legai ntre ei prin Har. Nu
tiuserm c trebuie s ne anunm
prezena prin Har dac ne schimbm
teritoriul. Ct sttusem la Buckkeep, habar
nu avusesem c oamenii cu Har formeaz o
comunitate, cu att mai puin c aveau
obiceiuri proprii.
390

Stai puin, m ntrerupse bufonul. Din


spusele tale, neleg c cei druii cu Har
pot face schimb de gnduri unul cu altul,
aa cum fac i cei pricepui la Meteug.
Prea foarte entuziasmat de idee.
Nu-i aa, am spus, cltinnd din cap.
mi dau seama dac cineva cu Har vorbete
cu animalul su dac sunt neateni i
discut liber, cum eram cndva i eu cu
Ochi ntunecai. Adic mi dau seama c e
folosit Harul, dei nu iau parte la gndurile
celor care discut prin mijlocirea lui. E ca
zumzetul unei coarde de harp. Am zmbit
amar.
Aa
m
inea
Burrich
sub
supraveghere, ca s fie sigur c nu m
folosesc de Har, odat ce aflase c l am.
i ridica propriile ziduri n faa lui. Nu-l
ntrebuina i ncerca s se fereasc de
animalele care-i ntindeau mintea spre el.
Mult timp, din cauza asta nu i-a dat seama
c eu l folosesc. i nlase ziduri n
minte,
ziduri
ca
acelea
mpotriv
391

Meteugului, pe care nvasem i eu s le


ridic de la Verity. Dar, odat ce i-a dat
seama de Harul meu, cred c le-a cobort
ca s m poat supraveghea. Am fcut o
scurt pauz, vznd expresia nedumerit
a bufonului. nelegi?
Nu chiar. Dar e destul ca s te pot
urmri. Vrei s zici c poi auzi cum
vorbete un animal cu omul de care e
legat?
Am cltinat iari din cap, reinndu-mi
cu greu rsul la privirea lui perplex.
Mie mi se pare un lucru foarte natural,
e greu s-l exprim n cuvinte. M-am gndit
puin. nchipuie-i c noi doi avem o limb a
noastr, pe care numai noi doi o putem
nelege.
Poate c i avem, remarc el, cu un
zmbet.
Gndurile pe care le mpart cu Ochi
ntunecai,
m-am
ncpnat eu cu
explicaiile, nu le nelege niciun alt om
392

care ne aude comunicnd prin Har. Limba


aceea a fost dintotdeauna doar a noastr,
ns Rolf ne-a nvat s ne ndreptm
gndurile numai i numai unul ctre
cellalt, n loc s ne strigm Harul
pretutindeni. Un alt om druit cu Har ne-ar
simi
prezena
dac
ne-ar
asculta
intenionat, dar, n general, conversaia
noastr se mpletete acum cu toate
oaptele transmise prin Har n restul lumii.
Bufonul se ncrunt.
Deci numai Ochi ntunecai poate vorbi
cu tine?
Ochi ntunecai mi vorbete foarte
clar. Cteodat, o alt creatur, de care nu
sunt legat, mi mprtete gndurile ei,
dar mi-e greu s le neleg; e ca i cum ai
ncerca s comunici cu cineva care
vorbete
o
limb
strin,
chiar
asemntoare cu a ta. Dai din mini i
ridici vocea, repetnd cuvinte i gesturi. El
pricepe, n mare, ce vrei s zici, dar nu i
393

amnuntele. M-am oprit din nou, s m


gndesc puin. Cred c e mai uor dac
animalul e legat cu Harul de un om.
Ursoaica lui Rolf mi-a vorbit o dat. i un
dihor. Iar ntre Ochi ntunecai i Burrich
Trebuie s fi fost ciudat de umilitor pentru
Burrich, dar l-a lsat pe Ochi ntunecai s-i
vorbeasc atunci cnd eu eram n celula
unde m aruncase Regal. N-au comunicat
perfect, ns destul ct s pun amndoi la
cale un plan ca s m salveze.
M-am pierdut o vreme n amintirea aceea,
apoi am revenit la povestea mea.
Rolf m-a nvat principalele maniere
ale celor cu Snge Strvechi, dar nu cu
blndee; dorea la fel de mult s ne
pedepseasc i nainte de-a ne da seama
c greim, i dup aceea. Ochi ntunecai
era mai ngduitor cu el, fiind, probabil, mai
nclinat s accepte ideea de ierarhie n
hait. Pentru mine cred c a fost mai greu
s nv de la Rolf, pentru c m
394

obinuisem s am demnitatea unui adult.


Dac a fi ajuns la el mai de tnr, poate c
i-a fi tolerat mai mult metoda aspr de a
preda. Experienele mele din anii trecui m
nvaser s devin violent n faa celor
care se poart agresiv cu mine. Cred c
prima oar cnd m-am roit la el, dup cea strigat la mine din cauz c greisem, lam ocat. S-a purtat distant cu mine toat
ziua, iar eu am priceput c trebuia s m
supun manierei lui dure dac voiam s
nv de la el. Aa c m-am supus, dar
aveam impresia c trebuia s nv nc o
dat s-mi stpnesc firea. De fapt, deseori
am fost obligat s-mi nbu furia. Din
cauz c Rolf se dovedea nerbdtor cu
ncetineala mea, eram la fel de frustrat pe
ct de uimit era el n faa gndirii mele de
om. n zilele lui cele mai rele, mi aducea
aminte de Galen, maestrul Meteugului, i
prea la fel de ngust la minte i de crud ca
el atunci cnd mi reproa c primisem o
395

educaie ct se poate de proast printre


cei lipsii de Har. M enerva c vorbea urt
de cei pe care i consideram ai mei. tiam
ns c m credea un om suspicios i
nedemn de ncredere, care nu-i cobora
niciodat complet barierele n faa lui. Eadevrat, am ascuns multe de el. Mi-a cerut
s-i spun cum am crescut, ce mi amintesc
despre prinii mei, cnd am simit pentru
prima oar Harul prinznd via n mine.
Niciunul din rspunsurile mele laconice nu
l-a mulumit, ns nu puteam s-i dau
amnunte fr s trdez din cine m trag i
cine fusesem. Puinul pe care i l-am
dezvluit l-a enervat att de mult, nct
sunt convins c o istorisire mai detaliat lar fi dezgustat. A ncuviinat faptul c
Burrich m mpiedicase s m leg cu Harul
de un animal cnd eram prea mic, dar a
condamnat toate motivele pentru care o
fcuse. ns faptul c eu tot am reuit s
m apropii de Faur, n ciuda vigilenei lui
396

Burrich, l-a convins c am o fire


neltoare. Repeta ntruna c nu fusesem
educat cum se cuvine n copilrie i c din
cauza asta avusesem attea probleme n ami gsi Harul. Mi-a amintit nc o dat de
Galen, care-l dispreuia pe bastard pentru
c
ncerca
s
nvee
Meteugul,
considerat magia regilor. Ajuns, n sfrit,
n mijlocul unor oameni care, sperasem eu,
m vor accepta, m-am pomenit din nou c
nu sunt nici n car, nici n cru. Dac m
plngeam
lui
Ochi
ntunecai
de
tratamentul pe care ni-l aplica Rolf, acesta
din urm se rstea la mine, zicndu-mi s
termin cu smiorciala i s m strduiesc
s nv mai bine.
Ochi ntunecai prindea mai repede dect
mine i deseori el era acela care, pn la
urm, m ajuta s neleg ceea ce Rolf nu
reuise s-mi explice cu nervi. Lupul simea
i mai acut dect mine ct de mult l
comptimea Rolf, ns nu reaciona bine la
397

asta, pentru c mila lui Rolf se baza pe


ideea c eu nu m purtasem cu Ochi
ntunecai aa cum ar fi trebuit. A neles
greit, c eu fusesem aproape un adult, iar
lupul doar un pui cnd ne-am legat. M
dojenea n repetate rnduri c nu-l tratez
pe Ochi ntunecai ca pe un egal, lucru pe
care l-am contrazis amndoi.
Prima ciocnire dintre mine i Rolf s-a
petrecut
atunci
cnd
ne
pregteam
adpostul pentru iarn. Am ales un loc
aproape de casa lui i-a lui Holly, dar
suficient de departe ca s nu ne deranjm
unii pe alii. n prima zi, am nceput s
cldesc coliba, iar Ochi ntunecai s-a dus
la vntoare. Cnd a trecut Rolf pe acolo,
m-a certat c-l oblig pe lup s triasc ntro locuin tipic omeneasc. Coliba lui era o
peter natural spat n coasta dealului
i era astfel conceput, nct s fie i cas
de oameni, i vizuin de urs. A insistat ca
Ochi ntunecai s-i sape un brlog n deal,
398

iar eu s ridic coliba astfel nct s-l


cuprind i pe el. Cnd m-am consultat cu
Ochi ntunecai, mi-a replicat c se
obinuise de mic cu locuinele oamenilor i
nu vedea niciun motiv pentru care eu s nu
construiesc un adpost confortabil pentru
amndoi. Dar cnd i-am spus lui Rolf
acestea, i-a vrsat toat mnia asupra
noastr, zicndu-i lui Ochi ntunecai c nu
gsea nimic amuzant n faptul c-i trda
natura de animal numai pentru confortul
partenerului su egoist. Era att de departe
de ceea ce simeam amndoi, nct n-a
lipsit mult s plecm de la Crowsneck
atunci. Ochi ntunecai a fost cel care a
hotrt c trebuie s rmnem i s
nvm. Am respectat ndrumrile lui Rolf:
Ochi ntunecai i-a spat o vizuin, iar eu
am ridicat coliba la gura ei. Lupul petrecea
foarte puin timp n brlog, prefernd
cldura focului meu, ns Rolf n-a aflat
niciodat.
399

Multe din conflictele mele cu Rolf aveau


aceleai rdcini. l considera pe Ochi
ntunecai prea umanizat i cltina din cap,
nemulumit c eu aveam prea puin din lup
n mine. n acelai timp, ne-a prevenit pe
amndoi c eram mult prea apropiai unul
de altul, c nu exista loc n care, dac-l
simte pe unul, s nu-l simt i pe cellalt.
Poate c lucrul cel mai important pe care lam nvat de la Rolf a fost s ne separm.
Prin mine, Rolf i-a transmis lui Ochi
ntunecai ideea c fiecare dintre noi avea
nevoie de intimitate n momente precum
mperecherea sau suferina. Eu nu fusesem
n stare s-l conving pe lup de necesitatea
separrii noastre n asemenea momente. i
de data asta, Ochi ntunecai a nvat mai
repede i mai bine dect mine. Cnd voia,
se ascundea perfect de simurile mele. Numi plcea senzaia de a sta izolat de el.
Parc-mi lipsea o jumtate, uneori chiar
mai mult. Totui, am neles amndoi c
400

aa e nelept i ne-am strduit s facem


progrese n privina aceea. Dar, orict de
mulumii eram noi de progresul fcut, Rolf
se ncpna s ne spun c, i atunci
cnd ne separam, eram att de strns
legai, nct niciunul nu-i mai ddea
seama de asta. Cnd am ridicat din umeri
n semn c faptul mi se prea neimportant,
a luat foc.
i cnd unul din voi o s moar, ce-o s
fie? Moartea ne ateapt pe toi, mai
devreme sau mai trziu, i n-o putem
nela. Dou suflete nu pot locui ntr-un
corp prea mult vreme; unul din ele sigur va
prelua controlul, iar cellalt va ajunge o
umbr. E o cruzime, indiferent care dintre
ele se dovedete mai puternic. Din acest
motiv, tradiia Sngelui Strvechi se
ferete s in cu dinii de via.
n acest punct, Rolf s-a ncruntat la mine
ct a putut. Bnuia oare c pclisem deja
moartea n felul acela? N-avea cum, m-am
401

asigurat. I-am rspuns cu o privire


nevinovat, dar el i-a mpreunat din nou,
amenintor, sprncenele negre.
Orice fiin, dac i-a sosit ceasul,
moare. E mpotriva naturii s-i prelungeti
viaa. Totui, numai Sngele Strvechi tie
ct e de greu cnd moartea separ dou
suflete unite. Aa e i normal. Dar ele
trebuie s fie n stare s se despart cnd
vine vremea.
A micat amenintor din sprncenele-i
apropiate. Ochi ntunecai i cu mine
czusem pe gnduri. Pn i Rolf i-a dat
seama ct de mult ne tulbura ideea. Ne-a
vorbit n continuare cu glas hotrt, dar
puin mai blnd.
Obiceiul nostru nu e crud, cel puin nu
mai crud dect trebuie. Exist o cale de-a
pstra n amintire ceea ce au mprit. O
cale de-a pstra vocea nelepciunii i
dragostea din inima celuilalt.
Adic un partener poate tri mai
402

departe
prin
cellalt?
am
ntrebat,
nedumerit.
Rolf mi-a aruncat o privire dezgustat.
Nu. Tocmai i-am explicat, nu aa se
procedeaz. Cnd vine vremea s mori,
trebuie s te separi de partenerul tu i s
te stingi, nu s caui s trieti mai departe
pe seama lui.
Ochi ntunecai a scos un geamt slab.
Era la fel de confuz ca mine. Rolf prea s
recunoasc faptul c ne nva o treab
grea, pentru c a fcut o pauz scurt i sa scrpinat n barb.
Cam aa stau lucrurile: mama mea e
demult oale i ulcele, dar eu i acum mi
amintesc vocea ei cnd mi cnta cntece
de leagn sau mi atrgea atenia dac
ncercam s fac o prostie. nelegi?
Cred c da.
Acesta era un alt punct sensibil n relaia
mea cu Rolf. Nu voia s accepte c nu
aveam amintiri cu mama mea adevrat,
403

dei mi petrecusem cu ea primii ase ani


de via. La rspunsul meu lipsit de
entuziasm, a mijit ochii.
Majoritatea oamenilor i amintesc, a
continuat el mai tare, de parc sunetul
singur m-ar fi putut convinge. i cu asta
rmi cnd va muri Ochi ntunecai. Sau cu
asta va rmne el, cnd vei muri tu.
Amintiri, am ncuviinat n oapt.
M tulbura numai gndul la moartea
lupului.
Nu! a strigat Rolf. Nu doar amintiri.
Oricine poate avea amintiri. Dar ceea ce un
partener las n urm dup moarte e mai
profund dect amintirea. E o prezen. Nu
mai triete n mintea celuilalt, nu-i mai
mprtete
gndurile,
hotrrile
i
experienele. Pur i simplu e acolo. n
ateptare. Acum pricepi i tu, m-a informat
el brutal.
Nu, am vrut s-i spun, dar Ochi ntunecai
s-a proptit greu de piciorul meu, aa c m404

am rezumat s scot un sunet care ar fi


putut nsemna un rspuns afirmativ. n luna
urmtoare, Rolf ne-a inut lecii n stilul lui
grosolan, cerndu-ne s ne separm, apoi
lsndu-ne s ne refacem legtura, dar una
subire ct un fir de a. Eram total
nemulumit. Aveam convingerea c ceea ce
facem e greit, c astea nu puteau fi
alinarea i fiinarea despre care ne
vorbise Rolf. Cnd mi-am exprimat ndoiala,
Rolf m-a surprins, aprobndu-m, dar mi-a
spus c eu i lupul tot eram prea apropiai,
c trebuia s ne separm i mai mult. L-am
ascultat i ne-am strduit din toate
puterile, dar am discutat ntre patru ochi
despre ce aveam s facem cnd murea
unul din noi.
Nu ne-am dat glas ncpnrii, ns Rolf
sunt sigur c o sesiza. S-au strduit s ne
demonstreze c greim, iar exemplele pe
care ni le ddea erau de-a dreptul
tulburtoare. Membrii unei familii de Snge
405

Strvechi,
neglijeni,
lsaser
nite
rndunele s-i fac cuib n streain
casei. Copilul lor nu numai c le auzea
ciripiturile, dar i se uita cum vin i cum
pleac. i altceva nu fcea, nici acum,
cnd avea treizeci de ani. n oraul
Buckkeep, oamenii ar fi zis c-i un
prostovan, i aa i era, dar cnd Rolf ne-a
cerut s-l cercetm mai atent cu Harul
nostru, am neles perfect de ce se purta
aa. Biatul se legase nu doar de o
rndunic, ci de toate. Se credea pasre,
iar cnd se tvlea n rn i flutura din
mini, o fcea pentru c, n mintea lui, aa
era normal.
Aa se ntmpl cnd te legi prea de
tnr de un animal, a conchis Rolf pe un
ton sever.
Ne-a mai artat o pereche, ns numai de
la distan. Intr-o diminea, devreme, cnd
ceaa acoperea vile, stteam pe burt la
buza unei vlcele. Nu scoteam niciun
406

zgomot i nici nu schimbam gnduri ntre


noi. O cprioar alb mergea agale prin
cea, spre un iaz, clcnd nu cu precauie
de animal, ci cu graie de femeie. tiam c
partenerul ei trebuie s fie pe-aproape,
ascuns de pcl. Cprioara i-a plecat botul
i-a but cu nghiituri lungi i lenee din
apa rcoroas. Pe urm a ridicat ncet
capul, ndreptndu-i urechile mari n fa.
Am clipit, vrnd s-mi concentrez privirea
asupra ei. Ochi ntunecai a scos un mic
scncet ntrebtor.
Rolf s-a sculat brusc, artndu-se plin de
dispre. A refuzat contactul cu rceal. Iam simit dezgustul cnd s-a ndeprtat,
dar am rmas pe loc, cu ochii la cprioar.
Probabil a simit i ea strile contradictorii,
pentru c ne-a privit cu o ndrzneal deloc
tipic pentru o cprioar. M-a cuprins o
ameeal ciudat. Am mijit ochii, ncercnd
s conving silueta din faa mea s se
transforme n cele dou fiine care, mi
407

spunea Harul meu, se aflau n ea.


n ucenicia mea, Chade m nvase mai
multe exerciii, ca s vd exact ceea ce-mi
arat ochii, nu ceea ce se ateapt mintea
mea s vad. Cele mai multe erau uoare:
m uitam la nite fire nclcite i trebuia s
hotrsc dac sunt nnodate sau doar
atrn, ori la nite mnui amestecate i
trebuia s spun crora dintre ele le lipsete
perechea. Un truc mai special pe care mi-l
artase Chade era s scriu numele unei
culori cu cerneal de alt culoare, de
exemplu, s scriu rou cu litere albastre
strlucitoare. Ca s citesc o list astfel
scris, rostind corect cuvntul, i nu
culoarea cernelii, avusesem nevoie de mai
mult concentrare dect m ateptasem.
Aa c m-am frecat la ochi i, privind
atent, am vzut numai o cprioar. Femeia
nu existase dect n mintea mea, din cauza
Harului. Practic, ea nu era acolo. Prezena
ei n cprioar mi-a deformat simul cu care
408

percepusem animalul. M-am scuturat de


percepia mea greit. Rolf ne lsase n
urm. Nedumerii, Ochi ntunecai i cu
mine am plecat n grab dup el, prsind
vlceaua ascuns de cea i iazul linitit.
Dup un timp, i dup ce ne-am ndeprtat
bine de ele, l-am ntrebat.
Ce-a fost asta?
S-a roit la mine, jignit de ignorana mea.
Ce-a fost asta? Voi doi, peste zece ani,
dac nu v corectai obiceiurile. I-ai vzut
ochii! Nu era o cprioar, ci o femeie n
piele de cprioar. Asta am vrut s vezi,
ct de greit e, n ce perversiune s-a
transformat o legtur care ar fi trebuit s
se ntemeieze pe ncredere.
L-am privit n tcere, ateptnd. Cred c
voia s fiu de acord cu el, pentru c a scos
un sunet rguit, din adncul beregatei.
Era Delayna, femeia care a czut n
Iazul Marple. S-a spart gheaa i s-a necat
cu dou ierni n urm. Ar fi trebuit s moar
409

chiar atunci, dar s-a agat de Parela.


Cprioara n-a avut fie inima, fie puterea dea i se opune. i acum, iat-le, o cprioar
cu minte i inim de femeie, fr un gnd
care s mai fie al ei. E mpotriva firii. Cei ca
Delayna sunt de vin pentru c oamenii
fr Har ne vorbesc de ru. Din cauza ei vor
s ne spnzure i s ne ard deasupra apei.
Femeia asta ar merita o asemenea soart.
Am ntors capul, deranjat de vehemena
lui. Fusesem eu nsumi prea aproape de o
asemenea soart ca s cred c o merit
cineva. Trupul mi zcuse rece n mormnt
zile ntregi ct Ochi ntunecai i mprise
corpul i viaa cu mine. Eram sigur c Rolf
bnuia ceva i m ntrebam de ce continua
s m nvee dac m dispreuia att. De
parc mi-ar fi citit gndurile, a adugat cu
asprime.
Dac nu e nvat, oricine greete.
Dar, odat educat, n-are nicio scuz s-i
repete greelile. Absolut niciuna.
410

S-a ntors i-a pornit n jos pe crare. Noi


l-am urmat. Ochi ntunecai nainta cu
coada eapn. Rolf bombnea pentru sine.
Lcomia lui Delayna le-a nenorocit pe
amndou. Parela nu mai duce o via de
cprioar. Nu se mperecheaz, nu face pui,
iar cnd va muri, va disprea pur i simplu,
iar Delayna, odat cu ea. N-a putut accepta
moartea ca femeie, dar nu vrea s accepte
nici traiul de cprioar. Cnd se aude
chemarea cpriorilor, n-o las pe Parela s
le rspund. Probabil i nchipuie c e
credincioas soului sau cine tie ce alt
prostie. Cnd va muri Parela i, odat cu
ea, i Delayna, ce vor fi ctigat amndou,
n afar de civa ani de via pe care
niciuna din ele nu o poate numi adevrat?
Nu-l puteam contrazice. Nedreptatea pe
care o percepusem mi trimitea fiori pe ira
spinrii.
Totui, am reuit s recunosc n faa
bufonului, n sinea mea, m-am ntrebat
411

dac, n afar de cele dou, mai putea


cineva nelege hotrrea pe care o
luaser. Dar dac, n ciuda aparenelor, lor
li se prea c era cea bun?
M-am oprit din povestit cteva momente.
Istoria lor m tulbura ntotdeauna. Dac
Burrich n-ar fi reuit s m readuc n
propriul meu trup din cel al lupului, am fi
ajuns i noi doi ca ele? Dac bufonul n-ar fi
fost azi cu noi, oare Ochi ntunecai i cu
mine am sllui i acum ntr-un singur
corp? N-am dat glas gndurilor. tiam c
bufonul ar fi fcut deja schimbarea. Mi-am
dres vocea i-am continuat.
Rolf ne-a nvat multe n anul ct am
stat cu el, ns chiar nsuindu-ne metodele
magiei pe care o mprteam, Ochi
ntunecai i cu mine n-am acceptat toate
tradiiile
celor
cu
Snge
Strvechi.
Consideram c aveam tot dreptul s aflm
secretele pe care le aflaserm, n virtutea
faptului c eram nzestrai cu Har, ns nu
412

m simeam obligat s accept regulile pe


care voia s ni le impun Rolf. Poate c ar
fi fost mai nelept s m prefac, dar eram
stul de nelciune i de numeroasele
minciuni care trebuiau esute ca s-o
susin. Aa c m-am retras din lumea
aceea, iar Ochi ntunecai a fost de acord
s se retrag odat cu mine. n consecin,
respectam comunitatea n snul creia ne
aflam, dar nu ne-am implicat niciodat prea
mult n vieile celor cu Snge Strvechi.
i s-a retras i Ochi ntunecai? m-a
ntrebat uor bufonul.
Am ncercat s nu m gndesc c
ntrebarea coninea i un dram de repro:
nu cumva eu fusesem cel care-l trsesem
pe lup dup mine, din egoism?
Simea la fel ca mine. Cunotinele
despre magia cu care eram druii din
natere erau datori s ni le explice. Iar
cnd Rolf ne-a tratat de parc ar fi fost
doar o rsplat pe care urma s-o primim
413

numai dac nduram i jugul regulilor lui


Ei, asta se cheam excludere, prietene.
Am aruncat un ochi la crlionii cenuii de
blan de pe pturile mele. Ochi ntunecai
dormea adnc, pltind preul interveniei
mele n corpul su.
Nu v-a ntins nimeni dintre cei de-acolo
o mn prieteneasc?
ntrebarea m-a adus napoi la povestea
mea. Am stat puin pe gnduri nainte de-a
rspunde.
Holly
a
ncercat.
Cred
c
m
comptimea. Era timid i retras din fire,
aa cum eram i eu. Mzriche i perechea
lui i fcuser cuib ntr-un copac nalt de
pe panta dealului, deasupra casei lui Rolf,
i Holly nsi avea obiceiul s stea ceasuri
ntregi cocoat pe-o platform mpletit,
nu departe de cuib. Nu era vorbrea, dar
fcea gesturi de buntate; mi-a dat, de
pild, o saltea din penele rmase de la
victimele lui Mzriche. Am zmbit n sinea
414

mea. i mi-a artat multe feluri de-a m


descurca singur, pe care nu le nvasem
cnd sttusem la castelul din Buckkeep i
se ngrijiser alii de nevoile mele. E o
adevrat plcere s faci pine din aluat
crescut. M-a nvat s gtesc i altceva n
afar de tocan nbuit i terciul lui
Burrich. Cnd am ajuns acolo, eram tot
zdrenuit. Holly mi-a cerut toate hainele, nu
ca s mi le crpeasc, ci ca s m nvee
cum s le ngrijesc. Stteam n preajma
focului i nvam s cos ciorapi fr s le
fac glci, s rsucesc manetele nainte
de-a se roade
Am dat din cap, zmbind la amintirea
acelor clipe.
i, fr ndoial, Rolf era ncntat s
vad ct de des stteai aplecai unul ctre
cellalt, cu capetele apropiate
Am ghicit din tonul bufonului ceea ce voia
s afle, de fapt. i ddusem lui Rolf motive
s fie gelos i dumnos?
415

Am but i ultimele nghiituri de ceai


amar i m-am lsat pe sptarul scaunului.
M cuprindea sentimentul obinuit de
deprimare din cauza scoarei de spiridu.
N-a fost cazul, bufonule. N-ai dect s
rzi, dac vrei, dar eu am avut impresia c
mi-am gsit mai degrab o mam. Nu c
Holly ar fi fost mult mai n vrst dect
mine, ns era blajin, ngduitoare i-mi
voia binele. Dar mi-am dres iar vocea ai
dreptate.
Rolf era gelos, dei n-a spus-o niciodat.
Cnd venea n cas din frigul de-afar i-l
gsea pe Ochi ntunecai trntit n faa
cminului, iar pe mine cu degetele nclcite
n firele pe care urma s le mpleteasc
Holly, i gsea imediat altceva de fcut
nevestei sale. Nu se purta urt cu ea, dar
se strduia se demonstreze c era femeia
lui. Holly nu mi-a spus nimic despre asta
niciodat, dar, ntr-un fel, cred c se purta
aa intenionat, ca s-i aduc aminte c,
416

indiferent de ct de muli ani erau


mpreun, ea tot avea viaa i voina ei. Dar
n-a ncercat niciodat s-i pun gelozia la
grea ncercare.
De fapt, pe la sfritul iernii, a ncercat s
m aduc n snul comunitii Sngelui
Strvechi. La invitaia ei, au venit prieteni
n vizit, iar ea s-a strduit s m prezinte
tuturor. Mai multe familii aveau fete de
mritat care veneau cel mai des atunci
cnd eram i eu invitat la mas de Rolf i
Holly. Rolf bea, rdea i devenea expansiv
cnd avea musafiri i se vedea de la o
pot ct i plceau asemenea ocazii. A
remarcat n repetate rnduri c era cea mai
fericit iarn de muli ani ncoace. Am
dedus c Holly nu inea prea des casa
deschis pentru atia musafiri. Totui, nu
fcea eforturi evidente s-mi gseasc o
tovar de via. Era clar c o considera
pe Twinet perfect pentru mine. Twinet
avea doar civa ani mai muli dect mine,
417

era nalt, brunet, cu ochi albatri.


Animalul ei era o cioar la fel de vesel i
de pus pe nzdrvnii ca ea. Ne-am
mprietenit, dar inima mea nu era pregtit
pentru mai mult. Cred c tatlui ei i
displcea lipsa mea de ardoare mai mult
dect ei, pentru c a fcut cteva
comentarii chibzuite, sugernd c o femeie
nu ateapt la nesfrit. Eu ns am simit
c Twinet nu era att de dornic s-i
gseasc o pereche pe ct i nchipuiau
prinii ei. Am rmas prieteni toat
primvara i toamna. Ollie, tatl ei, brfind
cu Rolf, mi-a precipitat plecarea din
mijlocul comunitii cu Snge Strvechi de
la Crowsneck. i spusese fiicei lui c ori nu
se mai ntlnea cu mine, ori m presa s-mi
declar inteniile. Ca rspuns, Twinet i
exprimase clar propria dorin, aceea de-a
nu lua de brbat pe cineva cu care nu m
potrivesc, cu att mai puin pe unul ca el,
mult mai crud dect mine i ca vrst, i la
418

suflet. De dragul de-a avea nepoi, m-ai


pune s mpart patul cu cineva crescut
printre cei fr Har i ptat de sngele
neamului Farseer.
Vorbele ei mi-au ajuns la urechi nu prin
Rolf, ci prin Holly. Mi le-a spus cu blndee,
cu ochii plecai, ruinat parc s
rosteasc asemenea zvonuri. Dar, cnd a
ridicat privirea spre mine, ateptnd, cu
calm i buntate, s le neg, minciunile pe
care le pregtisem dinainte mi-au murit pe
buze. Cu glas linitit, i-am mulumit c mi-a
dezvluit sentimentele lui Twinet fa de
mine i i-am spus c mi-a dat mult de
gndit. Rolf nu era de fa. Venisem la ei s
mprumut securea, fiindc vara se taie
lemnele pentru iarn. Am plecat fr s-o
mai cer, nelegnd de ndat, i eu, i Ochi
ntunecai, c nu aveam s ne petrecem
iama printre cei cu Snge Strvechi.
nainte de rsritul lunii, lupul i cu mine
lsam a doua oar n urm ducatul Buck.
419

Am sperat ca plecarea noastr neateptat


s
fie
considerat
consecina
unei
tentative nereuite a unui brbat de-a face
curte unei fete, i nu fuga lui din faa celor
ce-l recunoscuser n el pe Bastard.
S-a lsat linitea. Bufonul tia, cred, c
ddusem glas n faa lui celei mai
statornice dintre temerile mele. Cei cu
Snge Strvechi tiau cine sunt i cum m
cheam, iar asta i fcea mai puternici
dect mine. Ceea ce n-am vrut s recunosc
niciodat fa de Starling am recunoscut
fa de bufon. Oamenii care nu te iubesc nu
trebuie s aib atta putere asupra ta.
Totui, ei o aveau, iar eu nu puteam face
nimic. Am locuit singur i separat de
oamenii cu Snge Strvechi, dar nicio clip
nu s-a scurs fr s-mi dau seama, ct de
vag, c eram vulnerabil n relaia cu ei. Am
vrut s-i spun bufonului povestea despre
menestrelul de la Festivalul Primverii, pe
care o auzisem de la Starling. Mai trziu,
420

mi-am promis. Mai trziu. Parc voiam s


ascund un pericol de mine nsumi. Dintrodat, m-am simit posac i acru. Am
ridicat capul i l-am vzut pe bufon cu ochii
pironii pe faa mea.
Scoara de spiridu e de vin, mi-a spus
el linitit.
Scoara de spiridu, am recunoscut,
nervos, dar nu m-am putut convinge c
valul de dezndejde care m sclda era
doar efectul leacului.
Nu cumva era de vin i viaa mea fr de
rost?
Bufonul s-a ridicat i-a nceput s
patruleze agitat prin odaie, de la u la
cmin i de la cmin la fereastr de dou
ori, apoi de-acolo la dulapul de vase. A luat
rachiul i dou cni i le-a pus pe mas.
Prea o idee la fel de bun ca oricare alta.
L-am urmrit cum toarn butura n cni.
Am but agale, pn cnd seara s-a fcut
noapte. A venit rndul bufonului s
421

vorbeasc. Cred c ncerca s fie amuzant


i s m nveseleasc, dar moralul lui prea
s fie la fel de sczut ca al meu. De la
glume cu negustori din Bingtown a trecut la
o poveste cumplit cu erpi-de-mare, care
se transformau din cocon n dragoni. Cnd
l-am ntrebat cum se fcea c nu vzusem
i eu asemenea dragoni, a cltinat din cap.
Sunt cam pipernicii. Ies din cocon pe
la sfritul primverii, slabi i alungii, ca
nite pisoi nscui prea devreme. Mai au
timp s ajung la maturitate, dar, acum,
bietelor creaturi le e ruine de fragilitatea
lor. Nici mcar pentru ei nu pot s vneze.
mi aduc aminte foarte bine de expresia
de vinovie din privirea lui. M-a sfredelit cu
ochii lui aurii.
S fie vina mea? a ntrebat ncet i fr
rost, la sfritul povetii. M-am ataat de
cine nu trebuia?
i-a umplut cana i-a but tot rachiul
dintr-o nghiitur, hotrt, ca Burrich cnd
422

avea toane.
Nu-mi aduc aminte cnd ne-am dus la
culcare, doar c am zcut ntins, cu braele
aruncate
peste
lupul
meu
adormit,
urmrindu-l ameit pe bufon. Scosese un
instrument caraghios, care avea numai trei
strune. S-a aezat n faa focului i s-a pus
pe zdrngnit, scond note piigiate pe
care le ndulcea cu vorbele unui cntec
trist, ntr-o limb strin. Mi-am dus
degetele la ncheietur. Pe ntuneric, l-am
simit prezent i n urmele acelea. Nu s-a
ntors spre mine, dar simurile noastre au
surprins ceva atrnnd ntre noi. Vocea lui
mi rsuna tot mai limpede n urechi. tiam
c intona cntecul unui exilat care se
topete de dorul meleagurilor natale.

423

Capitolul IX
REGRETELE MORTULUI

Se spune deseori c Meteugul este


magia motenit a dinastiei Farseer i,
dup cte se pare, curge cu predilecie n
venele celor nscui n acest neam. Totui,
n cele ase Ducate se cunosc cazuri n
care aceast aptitudine este latent. Pe
vremea regilor de demult, maestrul
Meteugului care-l slujea pe regele
Farseer la Buckkeep cuta n mod regulat
tineri cu nclinaie pentru asemenea magie.
Acetia erau adui la Buckkeep, instruii,
dac dovedeau mult talent, i ncurajai s
formeze grupuri: cete de cte ase tineri se
alegeau ntre ei i-l slujeau pe rege dup
cum era nevoie. Dei informaiile despre
grupurile acestea sunt foarte puine, ca i
cnd manuscrisele despre ele ar fi fost
distruse intenionat, tradiia oral spune c
424

rareori existau mai mult de dou sau trei


deodat i c cei foarte pricepui la
Meteug erau i mai rari. Metoda pe care o
ntrebuinau maetrii pentru a-i descoperi
pe copiii cu nclinaie pentru Meteug s-a
pierdut n timp. Regele Bounty, tatl regelui
Shrewd, a ntrerupt practica formrii
grupurilor, creznd, poate, c restrngnd
cunotinele despre Meteug exclusiv la
prini i prinese, va crete puterea celor
care tiu s-l ntrebuineze. Aa s-a fcut
c, pe vremea lui Shrewd, cnd rzboiul a
cuprins rmurile celor ase Ducate, nu
existau grupuri de tineri pricepui la
Meteug care s ajute dinastia Farseer s
protejeze regatul.
M-am trezit n toiul nopii tresrind. Malta.
Lsasem iapa bufonului priponit pe deal.
Poneiul venea singur acas i probabil
intrase deja n opron, dar iapa o uitasem
acolo toat ziua, fr o pictur de ap.
Nu-mi rmnea de fcut dect un singur
425

lucru. M-am sculat n linite i-am ieit din


colib fr s nchid ua dup mine, nu
cumva s-l trezesc pe bufon. Nu m-a simit
nici lupul cnd am pit singur pe ntuneric.
M-am oprit scurt la opron. Aa cum
bnuisem, poneiul se ntorsese. L-am
mngiat uor cu Harul. Dormea. L-am lsat
n pace.
Am
urcat
dealul
spre
locul
unde
priponisem iapa, bucuros c nu mergeam
prin bezna unei nopi de iarn. Stelele i
luna plin mi se preau foarte aproape de
pmnt. Totui, crarea cu care eram
obinuit mi era cluz mai bun dect
propriii mei ochi. Cnd am ajuns la ea,
Malta m-a mustrat cu un fornit. Am
desfcut priponul i-am cobort-o de pe
deal. Acolo unde prul, n drum spre mare,
se intersecta cu poteca noastr, m-am oprit
i-am lsat-o s se adape.
Era o noapte de var superb. n aerul
rcoros, zumzetul insectelor acompania
426

lipitul iepei. Mi-am lsat privirea s


colinde liber, bucurndu-m din plin de
frumuseea nopii. ntunericul ascundea
culorile ierbii i-ale copacilor, dar, cine tie
cum, umbrele lor nemicate, negre-cenuii,
ddeau peisajului o not de obscuritate.
Umezeala din aer trezea toate miresmele
verii, adormite peste zi. Am deschis gura iam inspirat adnc, gustnd din plin
noaptea. M-am predat simurilor, uitnd de
grijile lumeti, savurnd clipa i lsnd-o s
m nvluie, etern. Harul mi s-a desfurat
i am devenit una cu splendoarea nopii.
Harul aduce cu sine i euforie. Seamn,
dar se i deosebete de Meteug. Cnd i
foloseti Harul, devii contient de tot ce-i
viu n jurul tu. Nu numai c simeam
freamtul iepei lng mine, ci deslueam i
formele
miriadelor
de
insecte
care
slluiau n iarb, i fora din stejarul nalt
ce-i ridica braele ntre mine i lun. Puin
mai sus, pe deal, un iepure ghemuit sttea
427

nemicat printre firele verzi. I-am surprins


prezena vag nu ca pe-o frntur de via
dintr-un loc anume, ci ca pe timbrul distinct
al unui singur glas rsunnd dintre zecile
de voci dintr-o pia aglomerat. Mai
presus de toate, am simit legtura mea
fizic cu tot ceea ce era viu pe lume.
Aveam dreptul s fiu acolo. Fceam parte
din noaptea aceea de var, ca toate
insectele sau apa care-mi susura la
picioare. Cred c magia strveche a Harului
i trage seva tocmai din recunoaterea
unui lucru: aparinem unei lumi, nimic mai
mult, dar sigur nu nsemnm mai puin
dect iepurele acela pitit n iarb.
Justeea armoniei cu lumea m-a scldat
ca un val menit s spele foamea meschin
de Meteug care-mi mnjise sufletul mai
devreme. Am mai inspirat o dat adnc,
apoi am expirat aerul ca i cnd mi-a fi dat
ultima suflare, dorindu-mi s fac parte din
noaptea aceea frumoas i curat.
428

Privirea mi-a tremurat, am vzut dublu,


apoi privirea mi s-a limpezit din nou. Pre
de-o clip, n-am mai fost eu nsumi, n-am
mai stat pe deal, lng coliba mea, i n-am
mai fost singur.
Eram din nou copil, scpat dintre zidurile
de piatr i din aternuturile ncurcate.
Fugeam ca glonul pe o pune presrat
cu
smocuri
de
buruieni
nepscute,
ncercnd zadarnic s in pasul cu tovara
mea. Era frumoas precum cerul nstelat,
iar blana ei armie lucea ca smluit prin
ntuneric. Se mica pe nevzute, asemenea
nopii. Am urmat-o, dar nu din ochi, ci cu
Harul care ne unea. Eram ameit de
dragoste pentru ea i pentru noaptea care
ne nconjura, beat de vrtejul n care m
prinsese libertatea nestvilit. tiam c
trebuia s m ntorc nainte de rsritul
soarelui. Iar ea tia, la fel de bine, c nu
trebuia s ne ntoarcem, c nu exista clip
mai potrivit dect aceea pentru a evada.
429

n
secunda
urmtoare,
vraja
se
destrmase. Noaptea nc fremta i m
atrgea n mrejele ei, dar acum eram
brbat, i nu un biat pierdut n farmecul
primei legturi a Harului su. Nu tiu a cui
minte o atinsesem, nici unde erau cei doi,
nici de ce ni se mpletise contiina pn la
contopire. M-am ntrebat dac biatul m
percepuse la fel de intens cum l
percepusem eu. Nu avea importan.
Oriunde s-ar fi aflat, oricine ar fi fost, le-am
urat s fie fericii n fuga lor nocturn.
Speram ca legtura lor s dinuie i s fie
la fel de trainic precum oasele lor tinere.
Am simit cpstrul micndu-se. Malta
i astmprase setea i nu voia s stea pe
loc, n timp ce insectele se osptau din
pielea ei. Mi-am dat seama c i trupul meu
cald atrsese un roi de nari. Iapa a
scuturat din coad, eu am fluturat din mn
n jurul capului, apoi am pornit-o amndoi n
josul dealului. Am dus-o n grajd, iar eu m430

am strecurat discret n colib, cu gnd s


m odihnesc n patul meu n ce mai
rmsese din noapte. Ochi ntunecai
ocupa mai mult de jumtate din pat, dar nu
m-a deranjat. M-am ntins i eu lng el, cu
mna pe coastele lui. Btaia inimii lui i
pieptul care-i urca i cobora n ritmul
respiraiei m alinau mai mult dect un
cntec de leagn. Cnd am nchis ochii, mam simit att de linitit, cum nu mai
fusesem de sptmni bune.
A doua zi, m-am trezit uor i devreme.
Escapada de pe deal se pare c m
relaxase mai bine dect somnul. Lupul ns
nu se odihnise la fel de bine. nc dormea
un somn adnc, tmduitor. M-a mustrat
contiina din cauza lui, dar am ignorat-o.
Ceea ce i fcusem eu inimii sale se vede
c l sleise de puteri, dar mai bine aa,
dect s-l fi lsat s moar. I-am cedat
patul i l-am lsat s doarm.
Bufonul nu se afla prin preajm, dar ua
431

era deschis, semn c ieise. Am aprins un


foc mic, am pus la fiert apa de ceai, pe
urm m-am splat i m-am brbierit pe
ndelete. Tocmai mi aranjasem prul pe
dup urechi cnd i-am auzit paii pe prisp.
A intrat cu un co cu ou pe bra. Ridicnd
spre el obrazul nc umed, s-a oprit n loc.
Un zmbet i s-a lit ncet pe fa.
Ia uite, e Fitz! Puin mai n vrst, dar
tot Fitz. Chiar m-am ntrebat cum ari pe
sub stufriul la.
M-am uitat n oglind.
Pi, nu m prea intereseaz cum art.
M-am strmbat la mine, apoi am ters cu
degetul un strop de snge. Ca de obicei, m
ciupisem chiar de cicatricea care-mi
rmsese din vremea petrecut n celula
din Buckkeep. Mulumesc, Regal.
Starling mi-a spus c art mult mai
btrn dect sunt. C m-a putea ntoarce
la Buckkeep fr teama de a fi recunoscut.
Bufonul scoase un scurt pufnet de
432

dezgust, punnd oule pe mas.


Ca ntotdeauna, Starling se nal de
dou ori. Dup ci ani ai trit i dup cte
viei ai avut, ari remarcabil de tnr. Eadevrat c experiena i timpul i-au
transformat trsturile; oamenii care i-l
amintesc pe biatul Fitz nu l-ar recunoate
n brbatul din tine. Totui, unii dintre noi,
prietene, te-ar recunoate chiar dac ai fi
biciuit i i s-ar da foc.
Iat un gnd linititor
Am lsat oglinda jos i m-am apucat s
pregtesc dejunul.
i s-a schimbat culoarea, am spus,
sprgnd ou ntr-un castron. Dar nu ari
nici mcar cu o zi mai btrn dect ultima
dat cnd te-am vzut.
Bufonul umplea ceainicul cu ap fierbinte.
Aa e neamul meu, mi explic el calm.
Trim mai mult, deci trecem prin via mai
ncet. M-am schimbat, Fitz, chiar dac tu nu
observi dect c am pielea de alt culoare.
433

Cnd m-ai vzut ultima oar, m apropiam


de
vrsta
maturitii.
Tot
felul
de
sentimente i idei se nteau n mine, att
de multe la numr, nct abia m
concentram pe ceea ce trebuia s fac.
Cnd mi aduc aminte cum m-am purtat,
pn i eu m scandalizez. Acum, te asigur,
sunt mult mai matur. tiu c toate au un
timp i un loc al lor i c ceea ce sunt
destinat s fac e mai important dect orice
altceva mi-a dori.
Am turnat oule btute n tigaie i-am
aezat-o la marginea focului. Am vorbit
ncet.
Cnd
vorbeti
n
ghicitori,
m
exasperezi. Dar, cnd ncerci s vorbeti
despre tine pe neles, m nspimni.
Un motiv n plus s nu vorbesc despre
mine deloc, exclam el cu fals bucurie. Ia
s vedem, ce avem de fcut azi?
Am amestecat oule i le-am mpins mai
aproape de foc. M-am gndit ce rspuns s434

i dau.
Nu tiu, i-am rspuns calm.
Tresri la schimbarea mea brusc de ton.
Fitz? Te simi bine?
Nici eu nu-mi puteam explica de ce mi se
schimbase dispoziia pe neateptate.
Dintr-odat, toate mi se par zadarnice.
Cnd tiam c Hap avea s fie aici pentru
iarn, m ngrijeam ntotdeauna de provizii
pentru amndoi. Grdina mea era pe un
sfert din ct e acum cnd a venit la mine,
iar eu i Ochi ntunecai vnam zilnic
pentru carne. Dac nu ne mergea bine la
vntoare i rbdam o zi-dou, nu ni se
prea mare lucru. Acum m uit la ceea ce
am pregtit deja i-mi spun: dac biatul nu
va fi aici, dac va ierna la un stpn cnd
va ncepe s nvee o meserie, am deja
destule provizii pentru mine i Ochi
ntunecai. Cteodat m ntreb la ce mai e
bun viaa mea, de fapt.
O cut despri sprncenele bufonului.
435

Ce pesimist eti Sau o fi de vin


scoara de spiridu?
Nu. Am luat papara de pe foc i-am duso la mas. Era o uurare s vorbesc despre
gndurile pe care mi le tot alungasem. Cred
c de-asta mi l-a adus Starling pe Hap.
Probabil a vzut c nu mai aveam niciun
scop n via i mi-a adus pe cineva care
s-mi umple zilele.
Bufonul puse farfuriile pe mas cu zgomot
i trnti papara n ele suprat.
i acorzi prea mult credit creznd c sar fi gndit s fac un lucru de care nu
avea nevoie. Eu bnuiesc c l-a luat pe
biat fr s chibzuiasc prea mult i l-a
abandonat cnd s-a plictisit de el. Tu i Hap
ai avut noroc amndoi c v-ai ajutat unul
pe cellalt.
Am tcut. M mira ct de vehement se
exprima mpotriva ei. M-am aezat la mas
i am nceput s mnnc. Dar el nu
terminase de vorbit.
436

Dac Starling s-a gndit la cineva care


s-i umple zilele, atunci numai la ea s-a
gndit. M ndoiesc c i-a imaginat
vreodat c ai avea nevoie de tovria
altcuiva n afar de a ei.
M-a cuprins o bnuial enervant c
avea dreptate mai ales cnd mi-am
amintit cum vorbise Starling de Ochi
ntunecai i Hap la ultima ei vizit.
Ce i-a imaginat sau ce nu i-a imaginat
ea n-are nicio importan. Orice-ar fi, eu
sunt hotrt s-l vd pe Hap ucenic la un
meter bun. Dar, odat ce l-am aranjat
Odat ce l-ai aranjat, vei fi liber s te
ocupi din nou de viaa ta. Am senzaia c te
va chema napoi la Buckkeep.
Ai senzaia? l-am ntrebat pe un ton
cinic. E senzaia bufonului sau a Profetului
Alb?
Cum nu dai crezare niciunei profeii deale mele, de ce i-ar psa a cui e?
mi zmbi iret i ncepu s mnnce.
437

O dat sau de dou ori, mi s-a prut c


ceea ce ai prezis s-a adeverit. Dei
prezicerile tale erau att de nclcite, nct
puteai nelege orice din ele.
Bufonul i nghii mbuctura.
Nu profeiile mele erau nclcite, ci
felul n care le-ai neles tu. Cnd am venit,
te-am avertizat c m-am ntors n viaa ta
pentru c aa a trebuit, nu pentru c am
vrut eu. Nu c n-a fi dorit s te revd.
Vreau s spun c, dac te-a putea scuti de
tot ceea ce trebuie s ducem noi la capt,
a face-o.
i ce anume trebuie s ducem noi la
capt?
Ce anume? repet el, ridicnd din
sprncean.
Exact. i precis, l-am provocat.
Prea bine. Exact i precis. Trebuie s
salvm lumea, tu i cu mine. Din nou.
Se propti de sptar, legnnd scaunul pe
picioarele din spate. Sprncenele palide i
438

se ridicar spre linia prului cnd m privi


cu ochi mari.
Mi-am ascuns fruntea n palme, dar el
surdea ca un nebun i nu mi-am putut
reine un zmbet.
Din nou? Nu-mi aduc aminte cnd am
salvat-o prima oar.
Dar bine-neles c am salvat-o! Eti n
via, nu? Iar tronul Farseer are un
motenitor. Asta nseamn c am schimbat
cursul timpului. Pe calea brzdat a
destinului, tu ai fost o piatr de hotar,
dragul meu Fitz. Ai scos roata din an i-ai
pus-o pe-un fga nou.
Acum, desigur, trebuie s ne ngrijim s-l
urmeze. S-ar putea s fie partea cea mai
grea dintre toate.
i ce anume, exact i precis, trebuie s
facem noi ca s mplinim ce-i de mplinit?
Pi, e simplu. Lu o mbuctur din
ou, savurnd clipa de suspans. Foarte
simplu, zu.
439

Aranj papara n cerc pe farfurie, mai lu


o mbuctur, pe urm ls lingura jos. Se
uit la mine i-i pieri ncet zmbetul. Cnd
mi vorbi, o fcu pe un ton solemn.
Trebuie s m ngrijesc ca tu s
supravieuieti. Din nou. Iar tu trebuie s te
ngrijeti ca motenitorul dinastiei Farseer
s urce pe tron.
i te ntristeaz gndul supravieuirii
mele? l-am ntrebat, perplex.
Vai, nu. Nici vorb. ns gndul la ceea
ce va trebui s nduri ca s supravieuieti
m umple de presimiri rele.
Am mpins farfuria la o parte. mi pierise
pofta de mncare.
Tot nu pricep, am rostit, iritat.
Ba
pricepi,
m
contrazise
el,
implacabil. Bnuiesc c zici c nu pricepi
pentru c e mai uor aa pentru amndoi.
ns de data asta, prietene, am s-i spun
lucrurile pe leau. Gndete-te la vremurile
cnd am fost mpreun ultima oar. N-au
440

fost acelea vremuri cnd moartea i s-a


prut mai uoar i mai puin dureroas
dect viaa?
Cuvintele lui m strpunser ca nite ace
de ghea n stomac, dar, dac eu nu sunt
cpos, atunci nu tiu cine e.
Dar cnd nu mi se pare a fi aa? l-am
ntrebat.
Puine au fost momentele din viaa mea
cnd am reuit s-l amuesc pe bufon,
ocndu-l cu vorbele mele. Aceasta a fost
unul din ele. Se uit la mine cu ochi mari,
tot mai mari, apoi faa i se li ntr-un
zmbet larg. Se ridic brusc, mai-mai s
drme scaunul, i se repezi la mine,
cuprinzndu-m
ntr-o
mbriare
slbatic. Inspir adnc, ca eliberat pe
neateptate de o povar.
Dar bineneles c aa este, mi opti la
ureche. Apoi strig, aproape asurzindu-m:
Bineneles c aa este!
Se deprt de mine nainte de-a apuca eu
441

s m retrag din strnsoarea lui. Fcu


civa pai de dans, deranjndu-i hainele
de toat ziua, i sri graios pe tblia
mesei. Deschise larg braele, de parc ar fi
dat un spectacol n faa ntregii curi a
rposatului rege Shrewd, nu a unei singure
persoane.
Moartea e ntotdeauna mai puin
dureroas dect viaa! E adevrat ce spui
tu. Totui, zi de zi, nu moartea o alegem.
Pentru c, n cele din urm, moartea nu e
opusul vieii, ci al posibilitii de-a alege.
Moartea e ceea ce primeti cnd nu mai ai
de unde alege. Am dreptate?
Orict de molipsitoare era strania lui
dispoziie, eu tot am scuturat din cap.
Habar n-am dac ai sau nu dreptate.
Atunci
crede-m
pe
cuvnt.
Am
dreptate. Nu sunt eu Profetul Alb? i nu eti
tu Catalizatorul meu, cel care schimb
cursul timpului? Uit-te la tine. Nu eti un
erou, nu. Eti Preschimbtorul. Cel care,
442

prin nsi existena lui, le permite altora


s devin eroi. O, Fitz, Fitz, suntem cine
suntem i cine va trebui s fim ntotdeauna.
Iar cnd m descurajez, cnd mi pierd
ndejdea i-mi vine s ntreb: De ce nu-l
pot lsa n pace, ca s-i gseasc linitea,
att ct mai poate?, atunci, ce s vezi?,
ncepi s vorbeti cu vocea Catalizatorului
i-mi schimbi modul n care percep tot ceea
ce fac. M ncurajezi s fiu din nou ceea ce
trebuie s fiu. Profetul Alb.
Am stat i m-am uitat lung la el. n ciuda
eforturilor, gura mi se strmb ntr-un
zmbet.
Credeam c alii sunt cei pe care-i
ncurajez s devin eroi. Nu pe profei.
Da, pi Sri napoi pe podea. Unii
dintre noi trebuie s fie i una, i alta.
i scutur hainele i-i aranj vesta. i
mai pierise din exuberan.
Aa. Acum s revin la ntrebarea mea.
Ce-avem de fcut astzi? E rndul meu s-i
443

dau un rspuns. Prima noastr nsrcinare


e s nu ne gndim la ziua de mine.
I-am urmat sfatul, cel puin n ziua aceea.
M-am ocupat de lucruri pe care nu mi le
ngduisem pn atunci, pentru c nu m
ajutau s supravieuiesc de la o zi la alta,
dar le ndrgeam. Am lucrat la cerneluri, nu
ca s le duc la pia i s le vnd, ci ca s
obin culoarea violet curat pentru propriami plcere. N-am avut succes n ziua
aceea; toate nuanele de violet s-au fcut
maronii cnd s-au uscat. Totui, era o
activitate cu care m delectam. n ce-l
privete pe bufon, s-a distrat cioplindu-mi
mobila. Am ridicat scurt ochii auzind cum
zgrie lemnul lama cuitului. Mi-a sesizat
privirea. Iart-m, s-a scuzat el ndat. A
ridicat lama ntre dou degete, ca s-mi
arate c-i pare ru, i-a pus-o cu grij la
loc. S-a sculat de pe scaun i s-a dus la
desaga lui. A scotocit prin ea i a scos un
set de unelte ascuite. Fredonnd pentru
444

sine, s-a ntors la mas i s-a apucat s


lucreze la scaune. Le cioplea cu mna
goal, renunase la mnua fin care-i
ascundea degetele scldate de Meteug.
Ziua se scurgea, iar scaunele mele
modeste se mpodobeau cu frunze de vi
care urcau pn la sptar i feioare care
se iveau printre ele.
Pe la jumtatea dup-amiezii, cnd am
ridicat ochii de la treab, l-am vzut intrnd
cu buteni din stivele aranjate de mine. Mam proptit de sptar i l-am urmrit cum l
rsucea i l studia pe fiecare, pipindu-i
textura cu degetele atinse de Meteug, ca
i cnd i-ar fi dezvluit secretele n faa
ochilor mei. Pn la urm, a ales o bucat
cu un nod n ea i-a nceput s-o ciopleasc.
Fredona i lucra, iar eu l-am lsat s-i
vad de ale lui.
Ochi ntunecai s-a trezit o dat n ziua
aceea. S-a dat jos din patul meu cu un oftat
i-a ieit cltinat afar. Cnd s-a ntors, i445

am dat mncare, dar a strmbat din nas.


Buse mult ap, ct ncpuse n el, i s-a
culcat, oftnd din nou, pe podeaua rece. Sa culcat, dar n-a mai dormit att de adnc.
Am petrecut o zi frumoas, cu alte
cuvinte, am lucrat la ceea ce am vrut, i nu
la ceea ce tiam c ar fi trebuit s lucrez.
M-am gndit mult la Chade i m-am
ntrebat, cum numai rareori m ntrebasem
nainte, cum i petrecuse btrnul asasin
orele i zilele lungi n turnul su izolat
nainte de-a m lua pe mine ca ucenic. Pe
urm am pufnit cu dispre la imaginea
aceea a lui. Cu mult nainte de sosirea mea,
Chade fusese asasinul regelui, mprind
dreptatea n numele lui, pe ascuns, acolo
unde era nevoie de ea. Impresionanta
bibliotec de manuscrise din ncperile
sale i nesfritele lui experimente cu
otrvuri i artificii aductoare de moarte
dovedeau c tiuse cu ce s-i ocupe
timpul. Iar elul vieii lui fusese bunstarea
446

dinastiei domnitoare Farseer.


Cndva, mprtisem i eu acelai el.
Renunasem la el ca s-mi vd de viaa
mea, dar, n acelai timp, nu tiu cum se
face c am renunat i la viaa pe care
crezusem c mi-o voi cldi chiar mie. Ca s
m pot bucura de libertatea de-a tri,
tiasem toate legturile cu viaa mea de
dinainte. Pierdusem contactul cu toi cei
care m iubiser i pe care i iubisem la
rndul meu.
Acesta nu era tot adevrul, dar se
potrivea cu dispoziia mea de atunci. n
clipa urmtoare, mi-am dat seama c m
autocomptimesc. Ultimele trei cerneluri
violete se uscaser i deveniser maronii,
dei una avea o nuan frumoas, de roz
spre brun. Am pus deoparte hrtia pe care
am scris mai nti cum obinusem nuana
respectiv, numai bun pentru ilustraii
botanice, mi-am zis.
Mi-am desfcut picioarele de sub scaun,
447

m-am ridicat i m-am ntins. Bufonul nl


i el ochii spre mine.
i-e foame? l-am ntrebat.
Sttu o clip pe gnduri.
A putea s mnnc ceva. Las-m pe
mine s gtesc. Mncarea pe care o
pregteti tu i umple stomacul, dar
altceva nu face.
Ls jos figurina la care lucra. Vzu c
arunc o privire spre ea i-o acoperi imediat,
aproape suprat.
O s i-o art cnd va fi gata, mi
promise, apoi ddu iama prin vasele mele.
L-am lsat s ie nemulumit de lipsa
mea de interes fa de condimente i-am
ieit la aer. Am traversat prul care m-ar fi
condus pn jos, la plaj. Am urcat alene
dealul, trecnd pe lng iapa i poneiul
care pteau linitii. Ajuns n vrf, mi-am
ncetinit pasul pn la banca mea. M-am
aezat. La numai civa pai de mine, panta
ierboas a dealului fcea brusc loc unor
448

faleze din gresie, cu plaje stncoase


dedesubt. De pe banc, nu vedeam dect
ntinderea fr margini a mrii. Am devenit
din nou agitat. Mi-am amintit de visul meu
cu biatul i felina la vntoare i-am
zmbit n sinea mea.
Fugi i las totul n urm, l ndemnase
felina pe biat, bucurndu-se de ntreaga
mea comptimire.
Cu toate astea, cu ani n urm, i eu
fcusem la fel, ajungnd ceea ce eram
acum. Duc un trai linitit i mi-e destul ct
am, ar trebui s m mulumeasc; totui,
iat-m stnd aici i cugetnd.
Peste cteva minute, apru i bufonul, cu
Ochi ntunecai la picior. Lupul se aez
lng mine cu un oftat de martir.
E foamea Meteugului? m-a ntrebat
bufonul pe un ton calm i comptimitor.
Nu, i-am rspuns.
mi venea s rd. Foamea pe care o
trezise el n mine fr s tie cu o zi nainte
449

fusese nbuit temporar de scoara de


spiridu. Chiar dac tnjeam s-mi folosesc
Meteugul, mintea mea era prea amorit
pentru asta.
Am lsat mncarea s fiarb la foc mic,
ca s nu trebuiasc s ieim din cas de
cldur. Avem timp berechet. Fcu o mic
pauz, apoi m ntreb cu precauie: Dup
ce-ai plecat din mijlocul celor cu Snge
Strvechi, unde te-ai dus?
Am oftat. Ochi ntunecai avea dreptate.
Discuiile cu bufonul m ajutau s gndesc.
ns poate c gndeam prea mult. M-am
ntors n timp i-am reluat firul povestirii.
Peste tot. Cnd am plecat de-acolo, nam avut o destinaie anume. Am mers undeam vzut cu ochii. Mi-am ntors privirea
spre ap. Am rtcit aa pre de patru ani,
prin cele ase Ducate. Am vzut cum e
Tilth pe timp de iarn, cnd vntul spulber
peste cmpii stratul de zpad de numai
civa centimetri, dar frigul pare s
450

coboare n mruntaiele pmntului. Am


strbtut de la un cap la altul tot ducatul
Farrow, ca s ajung la Rippon, apoi am luato spre rm. Uneori mi gseam cte ceva
de lucru i-mi cumpram pine, alteori
vnam amndoi ca lupii i mncam carne
crud.
Mi-am ndreptat ochii spre bufon. M
asculta cu o privire fix, concentrat pe
povestea mea. Dac m judeca, nu se
vedea nimic pe faa lui.
Cnd am ajuns la rm, o corabie ne-a
dus n nord, dar lui Ochi ntunecai nu i-a
plcut drumul. Am vizitat ducatul Bearns n
miez de iarn.
Bearns? Bufonul se gndi puin. Cndva
ai fost promis lui Lady Celerity, din ducatul
Bearns.
ntrebarea i se citea pe chip, dar n-a
rostit-o.
Da, ns nu din voia mea, dac-i aduci
aminte. i nu m-am dus acolo s-o caut pe
451

Celerity. Dar am zrit-o n trecere pe Lady


Faith, duces de Bearns, mergnd clare
pe strzi, n drum spre castelul ei,
Ripplekeep. Ea nu m-a vzut i, chiar dac
ar fi fcut-o, sunt sigur c nu l-ar fi
recunoscut pe FitzChivalry Farseer ntr-un
hoinar jerpelit. Am auzit c Celerity s-a
mritat i are parte i de dragoste, i de
pmnturi multe. E doamna Turnurilor de
Ghea din Oraul de Ghea.
M bucur pentru ea, spuse grav
bufonul.
i eu. N-am iubit-o niciodat, ns i-am
admirat spiritul i mi-a plcut destul de
mult. M bucur c a avut noroc.
i pe urm?
M-am dus n Insulele Apropiate, iar deacolo am vrut s strbat drumul cel lung
pn la Insulele Strine, ca s vd cu ochii
mei pmnturile celor care ne-au invadat i
ne-au nenorocit atta vreme, dar lupul nici
n-a vrut s-aud de-o cltorie att de lung
452

pe mare. Aa c ne-am ntors pe uscat i


am pornit spre sud. Am mers mai mult pe
jos, dar ne-a luat i o corabie i-am trecut
pe lng Buckkeep, dar nu ne-am oprit
acolo. Am cltorit n josul rmului
ducatelor Rippon i Shoaks, trecnd
dincolo de grania celor ase Ducate. n
Chalced nu mi-a plcut. Ne-am urcat pe-o
corabie numai ca s plecm de-acolo.
i pn unde v-ai dus? mi-a dat ghes
bufonul s continui, vznd c tac.
Un zmbet mi s-a ivit pe fa cnd m-am
ludat.
Pn la Bingtown.
Serios? Interesul lui crescu. i ce
impresie i-a lsat?
Dinamic. Prosper. Mi-a amintit de
Tradeford. Oameni elegani, cu case frumos
mpodobite, cu geamuri la ferestre. Are
tarabe la care se vnd cri, iar pe o strad
din pia, fiecare prvlie are magia ei. Am
ameit numai umblnd pe ea. Nu pot s-i
453

spun despre ce fel de magie e vorba, dar


mi apsa simurile, m tulbura ca un
parfum prea puternic Am cltinat din cap.
M-am simit ca un strin napoiat i, fr
ndoial, aa m considerau i oamenii de
acolo, mbrcat cum eram n zdrene i
nsoit de un lup. Totui, n ciuda celor
vzute, oraul nu se ridic la nlimea
ateptrilor. Cum ziceam mai demult? C
indiferent la ce lucru te gndeti, sigur l
gseti la Bingtown. Am vzut multe la
care nu m-a fi gndit, dar asta nu
nseamn c am vrut s le i cumpr. i am
vzut i lucruri urte. Sclavi cobornd de
pe o corabie, cu rni infectate din cauza
lanurilor. Am vzut i navele lor vorbitoare.
Eu crezusem c e doar o poveste.
Am tcut, netiind cum s redau ceea ce
Ochi ntunecai i cu mine am simit despre
magia aceea apstoare.
Nu m-a simi deloc n largul meu, s
fiu nconjurat de ea, am spus, n cele din
454

urm.
Prezena attor oameni n ora l
copleise pe lup i s-a bucurat cnd i-am
propus s plecm. Dup vizita mea acolo,
m-am simit mrunt. Am apreciat mai mult
slbticia i izolarea rmului din Buck i
caracterul militresc al oraului Buckkeep.
Cndva, crezusem c Buckkeep e inima
civilizaiei, dar n Bingtown se vorbea
despre locuitorii lui ca despre nite barbari
i nite necioplii. Comentariile pe care leam auzit m-au jignit, ns nu le puteam
contrazice. Plecasem din Bingtown umilit,
hotrt s-mi mbuntesc educaia i s
aflu ct de mare e lumea.
Am cltinat din cap la amintirea aceea.
Oare m ridicasem la nlimea propriilor
ateptri?
N-aveam bani s mergem cu corabia,
chiar dac Ochi ntunecai ar fi rezistat.
Aa c ne-am hotrt s-o lum n sus, pe
coast, pe picioarele noastre.
455

Bufonul se ntoarse ctre mine cu o


expresie nencreztoare.
Dar asta e imposibil!
Aa ne-au spus toi. Am crezut c sunt
vorbe-n vnt de-ale orenilor, o simpl
avertizare a unora care nu tiu ce nseamn
o cltorie n condiii aspre. Dar aveau
dreptate.
n ciuda sfaturilor primite, am ncercat s
strbatem coasta pe jos. Pe trmurile
slbatice din jurul oraului Bingtown am
descoperit ciudenii care aproape c le
depeau pe cele din Regatul Munilor. Nu
degeaba li se spune rmurile Blestemate.
M-au chinuit vise ntrerupte la jumtate, iar
cele imaginate de contiina mea m
ameeau i m ameninau. Faptul c eram
n pragul nebuniei l frmnta pe lup. N-a
putea spune de ce. N-am avut temperatur
i nici simptomele bolilor acelora care
tulbur mintea omului, dar n-am fost n
apele mele ct am traversat trmul acela
456

aspru i neospitalier. S-au ntors s m


hituiasc vise intense cu Verity i dragonii
notri. Chiar i treaz, m-a torturat la
nesfrit gndul la hotrrile mele prosteti
din trecut i nu o dat mi-a trecut prin cap
s m sinucid. Numai tovria lupului m-a
oprit de la un asemenea gest. Privind acum
napoi, mi amintesc nu zile i nopi, ci un
ir de vise lucide i rscolitoare. Gndurile
nu mi se mai nclciser aa de cnd
cltorisem pe drumul Meteugului. Nu-i o
experien pe care a vrea s-o repet.
Nici pn atunci i nici de-atunci ncoace
nu mi-a fost dat s vd o fie de coast de
unde omul s lipseasc cu desvrire.
Pn i animalele care triau acolo mi
agresau Harul cu asprimea i ciudenia
lor. nfiarea coastei era la fel de strin
precum izul ei. Erau bli care abureau i
duhneau i ne ardeau nrile, mlatini cu
vegetaie bogat, n care plantele preau
rsucite i deformate, dei creteau
457

nestingherite pe o suprafa ntins. Am


ajuns la Rul Slbatic, pe care locuitorii din
Bingtown l numesc Rul Ploilor Slbatice.
N-a putea spune ce fel de fantezie bolnav
m-a fcut s-i urmez cursul n teritoriu, dar i
l-am urmat. Malurile mltinoase, vegetaia
slbatic i visele bizare ne-au determinat
s ne ntoarcem. O substan anume din sol
a ros perniele din labele lui Ochi ntunecai
i tlpile bocancilor mei din piele aspr,
uzat, pn cnd i-a fcut zdrene. Ne-am
recunoscut nfrni, dar am mai fcut o
greeal mare n aventura noastr att de
neobinuit, atunci cnd am tiat nite
copaci tineri ca s ncropim o plut. Nasul
lui Ochi ntunecai ne-a avertizat s nu bem
ap din ru, dar eu nu mi-am dat seama ct
de periculoas poate fi. Pluta noastr
improvizat a rezistat cu greu pn la gura
rului i ne-am pricopsit amndoi cu rni
care supurau din cauza apei. Am fost de-a
dreptul uurai cnd am ajuns la ap
458

srat. Dei ne-a usturat de mama focului,


ne-a vindecat rnile.
Statele Chalced susin de mult vreme, i
pe bun dreptate, c le aparine i teritoriul
ntins pn la Rul Slbatic, i adesea
declar c i Bingtown tot ntre graniele
lor se afl, ns noi n-am vzut nici picior
de om pe coasta aceea. Drumul spre nord a
fost unul lung i plin de ostiliti. La trei
zile dup ce ne-am ndeprtat de Rul
Slbatic, am lsat n urm ciudeniile, dar
am mers nc zece zile pn am dat de o
aezare uman. Splatul regulat n ap
srat ne-a lecuit de bube, dar eu artam
ca un ceretor vlguit, nsoit de un cine
rios. Oamenii nu s-au artat deloc
primitori cu noi.
Cltoria prin statele Chalced spre nord,
n timpul creia ne-am ales cu rni la
picioare, m-a convins c oamenii de acolo
sunt cei mai dumnoi din lume. Mi-a priit
ederea printre ei exact att ct mi
459

dduse de neles Burrich c avea s-mi


priasc. Nici mcar oraele magnifice nu
m-au impresionat. Minunile arhitectonice i
civilizaia lor mrea se ntemeiaz pe
nenorocirea oamenilor. M-a ngrozit ct de
rspndit era sclavia n realitate.
M-am oprit puin din povestit i-am
aruncat o privire la cercelul libertii din
urechea bufonului. Fusese premiul ctigat
cu sudoare de bunica lui Burrich, nsemnul
unei sclave care-i obinuse libertatea.
Bufonul ntinse braul i-l atinse. Atrna
lng ali civa cercei din lemn, iar plasa
lui argintie atrgea privirea.
Burrich, spuse bufonul calm. i Molly.
Acum te ntreb direct: I-ai cutat vreodat?
Mi s-a fcut ruine.
Da, am recunoscut, dup cteva
momente. I-am cutat. Ciudat c m ntrebi
acum, pentru c tocmai cnd strbteam
statele Chalced am simit brusc nevoia s-i
vd.
460

ntr-o sear, dup ce-am poposit departe


de drum, adormind, am avut un vis foarte
intens. Poate c imaginile mi s-au artat
pentru c undeva, n adncul sufletului ei,
Molly mai pstra un loc pentru mine. Dar nam visat-o aa cum i viseaz un brbat
iubita. M-am visat pe mine, cred, mic, cu
fierbineal i bolnav de moarte.
A fost un vis negru, fr imagini, dar plin
de senzaii. Stteam ghemuit la pieptul lui
Burrich i numai prezena i mirosul lui mi
alinau suferina. Apoi nite mini teribil de
reci mi-au atins pielea fierbinte. Au
ncercat s m ridice, dar eu m-am
zvrcolit i-am ipat, agndu-m de
Burrich.
I-am
simit
braul
vnjos
strngndu-se n jurul meu.
Las-o, porunci el cu glas aspru.
Am auzit vocea lui Molly, ndeprtat,
tremurtoare i distorsionat.
Burrich, eti la fel de bolnav ca ea. Nu
poi s-o ngrijeti. D-mi voie s-o in eu ct
461

te odihneti.
Nu. Las-o lng mine. Tu ocup-te de
Chiv i de tine.
Fiul tu e bine. Nici eu n-am nimic.
Numai tu i Nettle suntei bolnavi. Las-m
s-o iau, Burrich.
Nu,
gemu
el,
punnd
o
mn
protectoare peste mine. Aa ncepea boala
sngelui cnd eram eu copil. I-a ucis pe toi
cei pe care i-am iubit. Molly, n-a suporta so iei de lng mine i s moar. Te rog.
Las-o lng mine.
Ca s murii amndoi? ntreb ea,
ridicnd vocea.
O resemnare grea se strecur n vocea
lui.
Dac trebuie, da. Moartea e i mai
nendurtoare dac te gsete singur. O s-o
in n brae pn la sfrit.
Mintea i-o luase razna. Am simit-o pe
Molly i furioas, dar i ngrijorat din
cauza lui. I-a adus ap. M-am foit cnd l-a
462

ridicat n capul oaselor ca s-o bea. Am


ncercat s sorb din ceaca pe care mi-a
dus-o la gur, dar m dureau buzele
crpate, m durea i capul foarte tare, iar
lumina era prea puternic. Cnd am mpins
cana, mi-am vrsat pe piept apa rece ca
gheaa. Am ipat i am nceput s plng.
Nettle, Nettle, linitete-te, m rug ea.
M atinse cu minile ei reci. N-o voiam
lng mine atunci. Am simit un smbure
de gelozie n Nettle cnd alt copila s-a
aezat n poala lui Molly. M-am agat de
cmaa lui Burrich, iar el m-a strns din
nou la piept i-a nceput s fredoneze cu
vocea lui groas. Mi-am lipit faa de el ca
s-mi feresc ochii de lumin i-am ncercat
s dorm.
Am ncercat cu atta disperare s dorm,
nct pur i simplu m-am trezit. Am deschis
ochii. Gfiam, iar aerul inspirat mi zgria
plmnii. Eram lac de sudoare, dar nu
puteam uita senzaia pielii mele ncordate
463

i fierbini din visul Meteugului. Cnd m


culcasem, m nvelisem cu mantaua; acum
nu tiam cum s-o dau mai repede jos de pe
mine. Alesesem s dormim peste noapte pe
malul unui pru; m-am dus cltinndu-m
la el i-am but cu sete. Cnd mi-am ridicat
faa din ap, l-am gsit pe lup eznd
eapn lng mine i urmrindu-m. i
nfurase coada n jurul labelor.
tia deja c trebuia s mergem la ei.
Am pornit la drum chiar n noaptea aceea.
Dar tiai unde s mergei?
Am scuturat din cap.
Nu. Nu tiam dect c, atunci cnd au
plecat din Buckkeep, s-au stabilit lng un
trg numit Capelin Beach. i mai tiam,
adic simeam, unde locuiesc. Numai cu
att am plecat spre ei. Dup ani de rtciri,
era ciudat s am o destinaie, cu att mai
mult s m grbesc spre ea. Nu m
gndeam la ceea ce fceam, nici dac era
o prostie. O parte din mine recunotea c
464

era lipsit de noim. Eram prea departe. Na fi ajuns la timp. Pn s-i gsesc, ori ar
fi murit, ori s-ar fi nsntoit. Dar, odat
plecat pe drumul acela, nu m puteam
abate de la el. Dup ce ani la rndul
fugisem de cei ce m-ar fi putut recunoate,
dintr-odat voiam s revin n viaa lor? Am
refuzat i s m gndesc la asta. Pur i
simplu am mers nainte.
Bufonul ddu comptimitor din cap. M
temeam c bnuia mult mai multe dect
voiam eu s-i dezvlui.
Dup atia ani n care mi tgduisem
chemarea Meteugului, m-am scufundat
din nou n el. Dependena se aga de mine,
iar eu am mbriat-o, la rndu-mi. M
tulbura cnd o simeam venind asupra mea
cu atta putere, dar nu m-am mpotrivit.
Dei m durea capul de-mi plesnea dup
eforturile depuse, mi ntindeam Meteugul
ctre Molly i Burrich aproape n fiecare
sear. Rezultatele nu erau ncurajatoare.
465

Nimic nu se aseamn cu graba cu care se


ntlnesc
dou
mini
deprinse
cu
Meteugul. Dar a vedea prin mijlocirea
Meteugului e cu totul altceva. Eu nu
fusesem instruit s-l folosesc astfel; tiam
doar ceea ce nvasem singur, pe bjbite.
Tatl meu ferecase Meteugul lui Burrich,
ca nu cumva s-l ntoarc cineva pe
prietenul lui mpotriva sa, iar Molly, din
cte tiam, nu avea nclinaie pentru el.
Aadar, minile noastre nu se puteau lega,
mi rmnea doar frustrarea de a-i vedea
fr ca ei s fie contieni de mine. n
curnd, am descoperit c nu m puteam
baza nici mcar pe asta. Nefolosite,
abilitile mele ruginiser. Cel mai mic
efort m storcea de vlag i cdeam
victim durerii, dar nu rezistam s nu-l fac.
Am inut cu dinii de legtura mea ct de
slab cu ei i am cutat informaii. Am zrit
fugitiv nite dealuri n spatele casei lor, am
simit mirosul mrii, am vzut oi negre
466

pscnd pe o colin mai ndeprtat am


inut minte toate amnuntele din locul n
care se aflau, spernd c aveau s m
cluzeasc spre ei. Nu puteam controla
ceea ce vedeam. Deseori m pomeneam
urmrindu-i n timp ce se ocupau de cele
mai simple treburi casnice, splnd rufe i
atrnndu-le la zvntat, recoltnd ierburi i
punndu-le la uscat sau ngrijind stupii.
Zrind n fug faa unui copila pe care
Molly l striga Chiv i care semna cu
Burrich, am simit i gelozie, i mirare.
n cele din urm, am gsit un sat numit
Capelin Beach. Am gsit i coliba pustie n
care se nscuse fiica mea. De atunci,
locuiser i alte familii n ea; n-am zrit
nicio urm de-a lui Molly i Burrich, dar
nasul lupului s-a dovedit mai fin. Totui, cei
doi plecaser de-acolo de mult, iar eu nu
tiam unde. N-am ndrznit s ntreb de ei
prin sat, pentru c nu voiam s ajung la
urechile lor c i caut cineva. Cltorisem
467

luni la rndul pn acolo. n fiecare sat prin


care
trecusem,
vzusem
morminte
proaspete. Nu tiu ce molim lovise, dar se
rspndise ca pecinginea i-i trimisese pe
muli la moarte. Nettle nu-mi apruse n
niciuna din viziuni; oare s fi murit i ea?
Am dat ocol satului, prsindu-l, apoi am
vizitat hanurile i crciumile din satele
nvecinate. Am devenit un cltor cam
neghiob, obsedat de albinrit i susinnd
c tie totul despre meseria asta. M luam
la har cu alii, ca s m corecteze i s
vorbeasc despre apicultorii pe care-i
cunoteau. Eforturile mele de-a auzi cel mai
vag zvon despre Molly s-au dovedit
zadarnice, pn cnd, ntr-o dup-amiaz,
am luat-o pe un drum ngust spre un vrf de
deal i am recunoscut un plc de copaci.
n clipa aceea, mi-a pierit tot curajul. Am
prsit drumul i m-am furiat n pdurea
de pe dealurile care-l mrgineau de-o parte
i de alta. Lupul m-a urmat fr s ntrebe
468

nimic i fr s m tulbure cu gndurile lui,


n timp ce eu pndeam frnturi din fosta
mea via. Pe la nceputul serii, am ajuns
pe o pant de pe care se zrea coliba lor.
Era o gospodrie curat i nfloritoare, cu
gini care scurmau n curtea lateral i trei
stupi glbui pe pajitea din spatele ei.
Aveau i o grdin de zarzavaturi foarte
bine ngrijit. n spate am vzut un opron,
o cldire nou, evident, i cteva padocuri
din buteni lefuii. Mirosea a cai. Burrich
se ocupase de ei. Am rmas n ntuneric, cu
ochii la singura fereastr luminat de o
flacr de lumnare glbuie, pn cnd s-a
stins. Ct am stat eu de veghe n noaptea
aceea, Ochi ntunecai a vnat singur. Nu
m puteam apropia de colib, dar nici nu
puteam pleca. Eram ca o frunz prins ntrun vrtej. Am crezut dintr-odat n toate
povetile cu stafii blestemate s bntuie un
loc la nesfrit. Orict m-a fi ndeprtat de
locul acela, o parte din mine avea s
469

rmn nlnuit acolo.


n zori, Burrich a ieit pe ua colibei.
chiopta mai tare dect mi aminteam, iar
uvia alb din pr i ieea mai bine n
eviden. A ridicat ochii spre cerul care se
lumina de ziu i-a inspirat adnc. O clip
scurt, ct ar fi clipit lupul, m-am temut c
o s-mi simt prezena. Dar el n-a fcut
dect s mearg la fntn i s scoat o
gleat cu ap. A dus-o n cas, apoi s-a
ntors s arunce ginilor o mn de
grune. Din horn ieea un fuior de fum.
Aadar, se trezise i Molly. Burrich s-a dus
n opron. tiam perfect ce are de gnd s
fac, de parc a fi umblat n spatele lui.
Dup ce avea s verifice fiecare animal,
avea s ias afar i s care glei cu ap
n opron. Aa a i fcut.
Vorbele mi s-au oprit n gt, apoi am
izbucnit n rs. Aveam ochii plini de lacrimi,
dar le-am ignorat.
i jur, bufonule, c de-abia m-am
470

abinut s cobor la el. Mi s-a prut cel mai


nefiresc lucru cu putin s-l urmresc
lucrnd, iar eu s nu trudesc alturi de el.
Bufonul a ncuviinat n tcere, absorbit
de poveste.
A ieit din opron cu un armsar dere.
Am nepenit de uimire. Era mndria
grajdurilor din Buckkeep, se vedea n
fiecare linie a corpului su. Gtul ncordat i
trda vioiciunea, umerii i picioarele din
spate i subliniau fora. Mi s-a umplut inima
de bucurie la vederea unui asemenea
animal, tiind c se afl n grija lui Burrich.
Burrich l-a dus n padoc i-a adus alte glei
de ap, pe care le-a turnat n troaca de
acolo.
Cnd l-a scos din opron pe Rocovanul,
mi s-a dezvluit misterul. Pe atunci nu
tiam c Starling l gsise pe Burrich i se
ngrijise ca att calul su, ct i mnzul
Cenuiei s i se dea lui n grij. M-am
bucurat s vd din nou alturi cal i om.
471

Rocovanul prea s-i mai fi domolit firea,


ns Burrich nu l-a dus lng armsarul
cellalt, ci ct mai departe de el. A crat
ap i pentru el, l-a btut prietenete pe
spate i s-a ntors n colib.
Atunci a ieit afar Molly.
Am tras aer n piept i mi-am inut
respiraia. Am privit ndelung marea, dar nu
apa o vedeam n clipele acelea. Imaginea
celei care fusese cndva femeia mea mi
trecea prin faa ochilor. Prul ei negru,
odinioar fluturnd liber n vnt, era
mpletit i prins frumos n jurul capului, ntro coroan de femeie mritat. Un biea
umbla ovind n spatele ei. Cu coul pe
bra, Molly s-a dus graioas i linitit n
grdin. orul alb i ascundea pntecul
umflat. Fata agil i supl dispruse, dar
nici femeia n care se transformase nu mi
se prea mai puin atrgtoare. Am simit
un dor n inim dup ea i dup tot ce
nsemna ea pentru mine: vatra cald i
472

cminul panic, tovara de via care n


anii ce aveau s vin umplea casa
brbatului ei de copii i de lumin.
I-am optit numele. A fost foarte ciudat. A
ridicat brusc capul i, o fraciune de
secund, am crezut c m-a simit. Dar, n
loc s se uite pe deal, a rs cu glas tare,
strignd: Chivalry, nu! Nu-i bun de
mncat. S-a aplecat puin i a scos o mn
de flori de sngele-voinicului din gura
copilului. L-a luat n brae cu efort, am
observat eu apoi a strigat din nou, ctre
colib: Iubitule, hai s-l iei pe fiul tu pn
nu smulge toat grdina. Spune-i lui Nettle
s vin i s-mi culeag nite napi.
Atunci l-am auzit pe Burrich rspunzndui: Imediat! n clipa urmtoare, s-a ivit n
prag i-a strigat peste umr: Terminm de
splat mai trziu. Vino s-o ajui pe mama.
A traversat curtea din civa pai i i-a
luat fiul n brae. L-a ridicat n aer, iar
bieelul a scos un chiot de bucurie cnd l473

a aezat pe umeri. Molly i-a pus mna pe


pntec i-a rs odat cu ei, privindu-i cu
ncntare n priviri.
Am tcut. Nu mai vedeam marea.
Lacrimile mi-au nceoat privirea.
Am simit mna bufonului pe umr.
Nu te-ai mai dus la ei, nu-i aa?
Am cltinat din cap n tcere.
Fugisem. Fugisem de ghimpele geloziei
care m nepase dintr-odat, fugisem ca
nu cumva s vd chipul copilului meu i s
m duc la el. Nu era loc pentru mine acolo,
nici mcar la marginea lumii lor. O tiam
foarte bine. O tiam de cnd bnuiam c se
vor cstori. Dac m-a fi dus la ua lor, lea fi adus numai nenorocire.
Nu sunt cu nimic mai bun dect ali
brbai. Eram plin de amrciune i de furie
mpotriva lor, contient c soarta ne
trdase pe toi. Nu-i puteam condamna c
s-au apropiat unul de cellalt. Dar nici pe
mine nu m puteam condamna c sufr
474

pentru c, fcnd aa, m-au exclus pentru


totdeauna din viaa lor. Pentru mine se
terminase totul, regretele erau zadarnice.
Morii nu au dreptul la regrete, mi-am spus.
n favoarea mea pot s spun doar c am
plecat de-acolo. N-am ngduit suferinei
mele s le otrveasc fericirea sau s pun
n pericol casa fiicei mele. Mcar atta
putere am mai gsit n mine.
Am tras adnc aer n piept i mi-a revenit
vocea.
i aa se ncheie povestea mea,
bufonule. Iarna care a urmat ne-a gsit aici.
Am gsit cocioaba asta i ne-am stabilit n
ea. i aici am rmas de atunci ncoace.
Am respirat cu zgomot i m-am gndit la
propriile mele cuvinte. Brusc, niciunul nu
mi s-a prut memorabil. n schimb, m-a
zguduit ntrebarea bufonului, rostit cu glas
linitit.
i cellalt copil al tu?
Poftim?
475

Dutiful. L-ai vzut? El nu e fiul tu, aa


cum e Nettle fiica ta?
Eu nu. Nu, nu e fiul meu. i nu l-am
vzut niciodat. E fiul lui Kettricken i
motenitorul lui Verity. i Kettricken e
convins de asta, sunt sigur.
Am simit c roesc, stnjenit de sugestia
bufonului. I-am pus mna pe umr.
Prieten drag, numai tu i cu mine tim
cum s-a folosit Verity de mine de trupul
meu. Cnd mi-a cerut permisiunea, l-am
neles greit. Nu-mi amintesc absolut
nimic despre cum a fost conceput Dutiful.
Probabil c-i aminteti tu; am fost
mpreun, prins n trupul greit ntrebuinat
lui Verity. Regele meu a fcut ce-a fcut ca
s aib un motenitor. Nu-i port pic, dar
nici nu vreau s-mi aduc aminte ce s-a
ntmplat.
Dar Starling nu tie? Nici Kettricken?
Starling a dormit n noaptea aceea.
Sunt convins c, dac ar fi bnuit ceva, ar
476

fi spus. Un menestrel n-ar putea lsa un


astfel de cntec necntat, orict de lipsit
de nelepciune ar fi. Ct despre Kettricken,
Verity ardea de Meteug ca un rug. n
noaptea aceea, ea nu l-a vzut dect pe
rege n patul ei. Sunt sigur c, dac n-ar fi
fost aa Am oftat brusc i-am recunoscut:
Mi-e ruine c am fost implicat n
neltoria aceea. tiu c nu se cuvine s
pun la ndoial voina lui Verity n privina
asta, dar
Nu mi-am dus gndul pn la capt. Nici
mcar fa de bufon nu puteam recunoate
c m interesa Dutiful. Un fiu care era i nu
era al meu. Cum a ales tatl meu s se
poarte cu mine, aa am ales i eu s m
port cu el: s nu-l cunosc, ca s-l pot
proteja.
Bufonul i-a pus mna peste a mea i mi-a
strns-o.
N-am vorbit cu nimeni despre asta. i
nici nu voi vorbi. Inspir adnc. Aadar ai
477

venit aici, ca s te aezi i s-i gseti


linitea. Aceasta e cu adevrat sfritul
povetii tale?
Da, era cu adevrat sfritul ei. De cnd
mi luasem rmas-bun de la bufon ultima
oar, mi petrecusem zilele fie fugind, fie
ascunzndu-m. Coliba aceasta era refugiul
meu egoist i i-am spus-o i lui.
M ndoiesc c Hap ar vedea lucrurile
aa, sosi replica lui blnd. Majoritatea
oamenilor ar considera c a salva lumea o
dat n via e un merit destul de mare i
nu s-ar gndi c trebuie s fac mai mult.
Totui, cum vd c inima i d ghes, o s
fac tot ce-mi st n putin ca s te trsc
din nou prin ce-ai trecut prima oar.
Arcui ispititor din sprncean ctre mine.
Am rs, dar nu din adncul inimii.
Nu trebuie s fiu erou, bufonule. M
mulumesc cu sentimentul c tot ce am
fcut n fiecare zi a avut un sens i pentru
altcineva, n afar de mine.
478

Se ls pe sptarul bncii i m cercet


serios pre de cteva clipe. Apoi ridic din
umeri.
Atunci e simplu. ndat ce Hap intr
ucenic, vii s m caui la Buckkeep. Ii
promit c vei fi foarte important.
Sau mort, dac voi fi recunoscut. N-ai
auzit ce pornii sunt oamenii mpotriva
celor cu Har n ultima vreme?
Nu. N-am auzit. ns nu m mir, nu, nu
m mir deloc. Dar s fii recunoscut? Mi-ai
mai pomenit de ngrijorarea asta a ta, dei
din alt punct de vedere. M vd obligat s
fiu de acord cu Starling. Cred c foarte
puini te vor remarca. Nu mai semeni
aproape deloc cu FitzChivalry Farseer cel
de acum cincisprezece ani. i se citesc pe
fa trsturile neamului Farseer, dac tii
s le caui, dar curtea e un loc al
ncrucirilor pestrie. Muli nobili poart
urmele aceleiai moteniri. Cu cine te-ar
compara un om care te zrete ntmpltor,
479

cu un portret ters dintr-o sal ntunecat?


Eti singurul adult rmas n via din
neamul tu. Shrewd s-a stins cu ani n
urm, tatl tu s-a retras la Withywoods
nainte de a fi ucis, iar Verity a mbtrnit
nainte de vreme. Eu tiu cine eti, deci
observ asemnarea. Nu cred c vei fi n
pericol s te recunoasc un curtean din
Buckkeep care se uit la tine din
ntmplare. Fcu o pauz, apoi m ntreb
pe un ton sincer: Ce zici? Ne vedem la
Buckkeep nainte de prima ninsoare?
Poate, am ezitat eu.
M ndoiam, dar n-am vrut s-mi rcesc
gura de poman contrazicndu-l.
Atunci aa rmne, hotr el ferm. M
btu pe umr. Hai s ne ntoarcem. Probabil
c e gata cina. i vreau s termin de
cioplit.

480

Capitolul X
SABIA I CHEMAREA

Probabil c orice regat are povestea lui


despre un protector tainic fi puternic, unul
care se va ridica n aprarea sa, dac va fi
mare nevoie fi dac va fi rugat cu toat
sinceritatea. n Insulele Strine, se
vorbete despre Icefyre, o creatur care
slluiete n mijlocul ghearului din jurul
Insulei Aslevjal. Localnicii jur c, atunci
cnd insula e zguduit de cutremure,
Icefyre se rsucete n visele lui reci, n
adncul vizuinii sale din ghear. Legendele
celor ase Ducate pomenesc ntotdeauna
de Strbuni, o ras de oameni strvechi i
puternici care locuiau undeva dincolo de
Regatul Munilor i care ne-au fost aliai n
vremuri de demult. Numai un prin
motenitor att de disperat ca Verity
Farseer ar fi dat acestor legende nu numai
481

crezare, ci i atta importan, nct s-i


lase motenirea n minile unui tat bolnav
i ale unei regine strine, iar el s plece ca
s cear ajutorul Strbunilor. Poate c
tocmai soarta disperat e cea care i-a dat
puterea nu numai s trezeasc dragonii
cioplii n piatr i s-i cheme n aprarea
celor ase Ducate, ci i s-i ciopleasc
siei trup de dragon fi s-i conduc n
aprarea trmului su.
Bufonul a rmas la mine, dar, n zilele
care au urmat, a evitat cu orice pre
subiectele
de
discuie
sau
treburile
serioase. M tem c i eu i-am urmat
exemplul. Se pare c, povestindu-i despre
anii mei de linite, am alungat stafiile care
m bntuiau de demult. Dar, n loc s m
mulumeasc revenirea la vechea mea
rutin, o alt nelinite a nceput s-mi dea
trcoale. O vreme schimbtoare i vremea
schimbrii. Preschimbtorul. Catalizatorul.
482

Cuvintele i gndurile crora le ddeau


natere mi se strecurau n via ziua i-mi
ncurcau visele noaptea. Nu m chinuia
att de mult trecutul, ct m necjea
viitorul. Privind napoi la ceea ce fcusem
n tinereea mea, m-am trezit dintr-odat
ngrijorat de cum i-o va petrece Hap pe a
lui. Aveam impresia c am irosit ani ntregi,
n loc s-l pregtesc pentru propria lui
via. Era un tnr bun la suflet i nu m
nelinitea caracterul lui. Grija mea era c
nu-l nvasem dect lucrurile cele mai
elementare despre cum s-i gseti rostul
n lume. Nu avea nicio nclinaie anume.
tia tot ceea ce trebuia s tie ca s
triasc ntr-o colib sau o ferm izolat i
s vneze ca s nu moar de foame. Dar eu
l trimiteam n lumea larg; cum avea s se
descurce n ea? Nevoia de a-l da ucenic la
un meter bun ncepea s m in treaz
noaptea.
Dac bufonul i-a dat seama de asta, nu
483

mi-a artat-o. Lucra toat ziua cu uneltele


lui n colib. Pe polia cminului se trau
lujeri de vi. De pe grinda de sus a uii m
priveau oprle. Feioare ciudate se uitau
chior la mine din colul uilor dulapurilor
i de la marginea treptelor prispei. Niciun
obiect de lemn nu scpa de uneltele
ascuite
i
degetele
lui
iscusite.
Giumbulucurile spiriduilor de pe butoiul
meu cu ap de ploaie l-ar fi fcut s
roeasc i pe un soldat.
Eu am preferat activiti panice i am
trudit pe-afar, dar i n cas, n ciuda
vremii frumoase, n parte pentru c aveam
nevoie de timp ca s m gndesc, dar i
pentru c lupul i recpta greu puterile.
tiam c, dac stau cu ochii pe el, nu-i
grbesc vindecarea, dar nu-mi puteam
alunga ngrijorarea. Cnd l-am mngiat cu
Harul, m-a ntmpinat o linite posomort,
lucru neobinuit la vechiul meu camarad.
Uneori ridicam ochii de la treab i-l
484

surprindeam urmrindu-m cu ochi adnci,


gnditori. Nu l-am ntrebat la ce se
gndete; dac voia s-mi mprteasc
din gndurile lui, mintea mea i sttea la
dispoziie.
Treptat, i-a reluat vechile activiti, dar
i mai sczuse elanul. Se deplasa cu grij
pentru corpul lui, nu i-l punea la ncercare.
Nu mai venea dup mine cnd lucram, ci se
culca pe prisp i m urmrea plecnd i
venind. Vnam mpreun seara, dar ne
micm mai greu, pretinznd amndoi c
ne ncetinea bufonul. Ochi ntunecai se
mulumea deseori s depisteze vnatul i
s atepte s trag eu cu arcul, n loc s se
npusteasc asupra lui i s-l omoare
singur. Schimbrile acestea m neliniteau,
dar
m-am
strduit
s-mi
ascund
frmntarea. Tot ceea ce-i trebuia lupului
era timp s se vindece, mi-am spus, i miam adus aminte c zilele fierbini ale verii
nu-i priiser niciodat. La toamn, avea s485

i recapete vigoarea.
Ne-am complcut toi trei n confortul
rutinei. Seara spuneam poveti sau ne
aminteam
de
ntmplri
mai
puin
importante din viaa noastr. La un moment
dat, am rmas fr rachiu, dar conversaiile
curgeau la fel de uor precum ne alunecase
pe gt butura cald. I-am povestit
bufonului ceea ce vzuse Hap la Istmul lui
Hardin i ce auzisem la pia vorbindu-se
despre oamenii cu Har. I-am repetat i cele
spuse de Starling despre menestrelul de la
Festivalul Primverii i i-am spus cum l
descrisese Chade pe prinul Dutiful i ce
anume mi ceruse. Toate acestea bufonul
prea s le adune n minte asemenea unui
estor care strnge fire de toate felurile,
ca s fac din ele o tapiserie.
Am ncercat s vrm penele de coco n
coroan ntr-o sear, dar aveau tulpinile
prea subiri ca s stea bine n locauri, iar
penele se risipeau n toate direciile. tiam
486

amndoi, fr s trebuiasc s-o spunem, c


nu se potriveau deloc. n alt sear, bufonul
a pus coroana pe mas i a ales pensule i
cerneluri din provizia mea. M-am aezat pe
scaun lng el i l-am urmrit. Le-a aranjat
pe toate meticulos n faa lui, a vrt o
pensul n cerneala albastr, apoi s-a oprit
s mediteze. Am stat amndoi atta vreme
n tcere, nct am auzit focul trosnind.
Atunci, bufonul a lsat pensula jos.
Nu, a rostit el calm. Nu e bine. Nu nc.
A nvelit coroana la loc i-a pus-o napoi in
rani. Intr-o sear, cnd eu mi tergeam
nc lacrimile de rs dup ce ascultasem
un cntec denat, i-a pus harpa
deoparte i m-a anunat.
Mine trebuie s plec.
Nu! am strigat, ocat de o asemenea
veste neateptat. De ce?
tii de ce, mi-a rspuns dezinvolt. Aa e
viaa unui Profet Alb. Trebuie s prezic
fapte din viitor, despre salvarea lumii
487

treburi de-astea mrunte. n plus, nu mai ai


mobil pe care s-o cioplesc.
Nu, fii serios, zu, am protestat. Chiar
nu mai poi sta cteva zile? Mcar pn
cnd se ntoarce Hap? Ca s-l cunoti i tu.
Bufonul a oftat.
Am stat deja mult mai mult dect ar fi
trebuit. Mai ales c insiti c nu poi veni
cu mine. Sau nu? Se ndrept de spate, plin
de speran. Te-ai rzgndit cumva?
Am scuturat din cap.
tii i tu c nu. Nu pot s plec i s-mi
abandonez casa. Trebuie s fiu aici cnd se
ntoarce Hap.
A, da. Se ls iari pe sptarul
scaunului. Ucenicia lui. i ginile de care
trebuie s te ngrijeti.
M duru ironia din vorbele lui.
Poate c ie nu i se pare cine tie ce
via, dar e viaa mea, i-am atras atenia cu
amrciune.
Faptul c m nepase i strni un zmbet
488

larg.
Eu nu sunt Starling, dragul meu. Nu
dispreuiesc viaa nimnui. Gndete-te la
a mea i hotrte singur dac sunt n
msur s te privesc de sus. Nu sunt. mi
vd de treburile mele, orict de plicticoase
ar prea ele cuiva care are un ciopor de
gini de ngrijit i rnduri ntregi de fasole
de plivit. i sarcinile mele sunt la fel de
importante. Am o grmad de zvonuri de
mprtit cu Chade i un ir nesfrit de
cunotine noi de fcut la Buckkeep.
M strbtu un fior de gelozie.
Cred c se vor bucura toi s te revad.
Ridic din umeri.
Unii dintre ei, poate. Alii s-au bucurat
s m vad plecnd. Iar cei mai muli nici
nu-i vor aminti de mine. Cei mai muli,
poate chiar toi, dac sunt detept. Se
ridic brusc. A vrea s pot s rmn aici,
mrturisi el potolit. A vrea s cred, ca
tine, c pot face ce vreau cu viaa mea. Din
489

pcate, tiu c nici tu, nici eu nu putem


gndi aa.
Merse la ua deschis i privi seara cald
de var. Deschise gura ca i cnd ar fi vrut
s mai spun ceva, apoi oft. i ndrept
umerii, lund parc o hotrre, i se
ntoarse spre mine, cu un zmbet amrt.
Nu, cel mai bine e s plec mine. M
vei urma i tu, ct de curnd.
Nu te baza pe mine, l-am avertizat.
Ba trebuie s m bazez, ripost el. Aa
o cer vremurile. De la amndoi.
Of, las pe altcineva s salveze lumea
de data asta. Sigur mai exist un alt Profet
Alb pe undeva.
Am rostit cuvintele cu nonalan, pe ton
de glum. Bufonul ns fcu ochi mari
auzindu-le i respir tremurat.
S nu mai vorbeti aa niciodat. M
doare pn i gndul c i-a ncolit
smna asta n minte. Pentru c exist,
ntr-adevr, o femeie care ar vrea s
490

mbrace mantia Profetului Alb i s


ndrepte evenimentele pe cursul nchipuit
de ea. M lupt de la bun nceput mpotriva
puterii cu care mi se opune. Dar, de data
aceasta cnd se va schimba lumea, fora ei
va crete. Iar eu voi avea nevoie de puterea
ta, prieten drag. Noi doi, mpreun, vom fi
suficieni. La urma urmei, o singur
pietricic ajunge ca s ridici roata czut
n an i s-o aduci napoi pe drumul ce bun.
Hmm Nu mi se pare o experien
plcut pentru pietricic.
ntoarse ochii spre mine. Dac nainte
fuseser palizi, acum sclipeau aurii,
reflectnd flacra lumnrii. n glasul su
i fcur loc i afeciunea, i oboseala.
Nu-i fie fric, vei supravieui. tiu eu
c trebuie s supravieuieti. Toat puterea
mea numai pentru asta o voi folosi. Ca s
supravieuieti.
M-am prefcut disperat.
i mi spui s nu-mi fie fric?
491

Ddu afirmativ din cap. Avea o expresie


prea sobr. Am cutat s schimb subiectul.
Cine e femeia asta despre care
vorbeti? O cunosc?
Reveni n odaie i se aez iar la mas.
Nu. Dar eu am cunoscut-o, mai demult.
Sau, mai bine zis, am auzit de ea, dei
fusese btrn i murise n copilria mea
Bufonul arunc din nou o privire spre mine.
Acum mult vreme, i-am povestit ceva
despre mine. Mai ii minte? Nu atept s-i
rspund. M-am nscut undeva departe de
tot, n sud, ntr-o familie obinuit.
Obinuit ca toi oamenii obinuii cu
adevrat Am avut o mam iubitoare, iar
taii mei erau doi frai, aa cum cerea
obiceiul locului. Dar, din clipa n care am
ieit din pntecele mamei, a fost limpede
c trsturile strvechi ale neamului erau
exprimate
prin
mine.
Intr-un
trecut
ndeprtat, un Alb i-a mpletit sngele cu
neamul meu, iar eu m-am nscut ca s
492

preiau ndatoririle acelui neam strvechi.


Orict m-au iubit i m-au preuit prinii
mei, au tiut c nu-mi era hrzit s rmn
n casa lor, nici s nv vreuna din
meseriile lor. Aa c m-au trimis ntr-un loc
unde s fiu educat i pregtit pentru soarta
care m atepta. Am fost tratat bine, foarte
bine, acolo. i oamenii aceia m-au preuit,
n felul lor. n fiecare diminea m ntrebau
ce-am visat i scriau tot ce-mi aminteam,
pentru ca nite nelepi s ncerce s-mi
deslueasc visele. Pe msur ce creteam
i visam tot mai des cu ochii deschii, am
nvat arta scrisului, ca s-mi pot aterne
singur pe hrtie viziunile, pentru c nicio
mn nu scrie mai limpede dect cea care
aparine aceluiai trup ca ochiul care le-a
vzut. Rse cu ironie la adresa lui i cltin
din cap. Ce stil de-a crete un copil! Orice
vorbuli
ieit
din
gura
mea
era
considerat
o
cugetare
plin
de
nelepciune. n ciuda ascendenei mele, nu
493

eram cu nimic mai presus dect un copil


oarecare. Fceam prostii de cte ori aveam
chef, inventam poveti cu mistrei zburtori
i umbre cu snge regesc n vene. Fiecare
poveste pe care o spuneam era mai
gogonat dect cea de dinaintea ei, ns
am descoperit un lucru ciudat: orict
ncercam s-mi in limba n fru, adevrul
tot se strecura n cuvintele mele.
i ndrept scurt ochii spre mine, parc
ateptnd s-l contrazic. Eu ns am tcut,
aa c-i cobor privirea spre podea.
Cred c numai pe mine nsumi m pot
condamna pentru faptul c, atunci cnd
adevrul cel mare a prins curaj n mine i
nu s-a lsat nbuit, nimeni n-a vrut s-mi
dea crezare. n ziua n care m-am
autoproclamat Profetul Alb cel multateptat de vremurile acestea, dasclii mei
m-au
redus
la
tcere.
Domolete-i
ambiiile nvalnice, m-au sftuit. De parc
i-ar fi dorit cineva vreodat s-i asume un
494

asemenea destin. Altcineva purta deja


mantia aceea, mi-au spus ei. Pornise la
drum naintea mea, pentru a modela viitorul
lumii, aa cum o ndemnaser viziunile.
Fiecare epoc i are propriul Profet Alb.
Toi tiu asta. Pn i eu o tiam. Atunci,
eu ce eram? i-am ntrebat. N-au tiut s-mi
spun ce eram, dar erau siguri de ceea ce
nu eram. Nu eram Profetul Alb. Pe ea o
pregtiser i o trimiseser deja n lume.
Inspir ndelung i tcu o vreme.
tiam c se nal, i relu povestirea,
ridicnd din umeri. tiam c greesc, la fel
de bine pe ct tiam cine sunt. Am ncercat
s m conving s m mulumesc cu viaa
mea de acolo. Nici nu cred c le-a trecut
prin cap c aveam s-i sfidez. Dar i-am
sfidat. Am fugit. i am venit n nord,
strbtnd drumuri i vremuri pe care nici
mcar s i le descriu nu pot. Am mers iam tot mers spre nord, pn cnd am ajuns
la curtea regelui Shrewd Farseer. M-am
495

vndut lui, cam aa cum ai fcut i tu:


loialitatea mea n schimbul proteciei sale.
i n-a trecut nici mcar un anotimp de la
sosirea mea, c zvonul apariiei tale a i
nceput s frmnte curtea. Un bastard. Un
copil nedorit, un Farseer nerecunoscut. Vai,
ce uimii au fost cu toii! n afar de mine.
Pentru c eu i vzusem deja chipul n vis
i tiam c trebuie s te gsesc, dei toi
m asiguraser c nu exiti i nici n-ai
putea exista.
Se aplec deodat n fa i-mi prinse
ncheietura cu mna nmnuat. N-o inu
dect o clip, iar pielea mea nu s-a atins
de-a lui, dar a fost destul ca s simt c ne
leag ceva. Altfel n-a putea s-mi descriu
senzaia. N-a fost Meteugul la mijloc; n-a
fost nici Harul. N-a fost vorba de magie,
pentru c tiu ce e magia. A fost un
moment de dubl recunoatere pe care l ai
uneori cnd te afli intr-un loc neobinuit.
Am avut impresia c mai sttusem amndoi
496

aezai n acelai fel, c mai rostisem


aceleai cuvinte i c, de fiecare dat,
cuvintele noastre fuseser pecetluite de
atingerea aceea scurt. Am ntors privirea
de la el, numai ca s ntlnesc ochii
scnteietori ai lupului fixndu-i pe ai mei.
Mi-am dres glasul i-am ncercat s
schimb subiectul.
Zici c tii cine e femeia aceea. Are i
un nume?
Eu n-am auzit s aib vreunul. Dar tu ai
auzit de ea. Mai ii minte c, pe vremea
Rzboiului
cu
Corbiile
Roii,
pe
conductorul lor l cunoteam doar cu
numele de Kebal Rawbread?
Am
confirmat
din
cap.
Fusese
conductorul Strinilor, care devenise
renumit pentru rutatea lui peste noapte,
dar tot peste noapte i-a apus i steaua,
odat cu trezirea dragonilor notri. Unele
poveti spun c l-a devorat dragonul lui
Verity, altele, c s-a necat.
497

Ai auzit vreodat c avea o sftuitoare?


O Femeie Palid?
Numele mi suna vag cunoscut. M-am
ncruntat, ncercnd s-mi aduc aminte
unde-l auzisem. Da, circulase un zvon, dar
nimic mai mult. Am ncuviinat iari din
cap.
Aa. Bufonul se ls pe spate. Vorbi pe
un ton aproape dezinvolt: Ea era femeia
aceea. i-i mai spun un lucru: pe ct e de
convins c ea e Profetul Alb, pe att de
sigur e i c Kebal Rawbread e
Catalizatorul ei.
Cel care apare ca s dea voie altora s
devin eroi?
Scutur din cap.
Nu. Catalizatorul ei apare ca s-i
distrug pe eroi. S-i ncurajeze pe oameni
s devin inferiori fa de ceea ce ar trebui
s fie. Unde eu a construi, ea ar drma.
Ceea ce eu a uni ea ar despri. Cltin
din cap. Crede c totul trebuie s se
498

sfreasc nainte de a ncepe din nou.


Am ateptat s spun ceea ce crede el,
dar a tcut. Pn la urm, l-am mboldit eu
s continue.
i tu ce crezi?
Un surs lene i apru pe fa.
Eu cred n tine. Tu eti noul meu
nceput.
Nu mi-a venit n minte o replic potrivit.
n odaie, s-a nstpnit linitea.
Bufonul duse mna la ureche.
Port cercelul sta de cnd ne-am
desprit noi ultima oar, dar cred c ar
trebui s i-l dau ie acum. Acolo unde
merg, nu-l pot purta. E unic. Unii i-ar putea
aminti c l-au vzut atrnnd n urechea ta.
Sau a lui Burrich. Sau a tatlui tu. Ar
putea trezi amintiri pe care nu vreau s le
tulbur.
L-am urmrit cum se strduiete s-i
desfac cercelul. Era o plas de argint cu o
piatr preioas albastr prins de ea.
499

Burrich i-l dduse tatlui meu, apoi l


purtasem eu. La rndul meu, i-l ddusem
bufonului, ca s i-l druiasc lui Molly dup
moartea mea, ca semn c n-o uitasem
niciodat. nelept, bufonul l-a pstrat.
Acum ce-ar urma?
Stai, l-am rugat. Nu-l da jos.
M privi nedumerit.
Ascunde-l, dac trebuie. Dar poart-l
mai departe.
Ls mna jos.
Eti sigur? m ntreb, nevenindu-i s
cread.
Da, i-am rspuns.
Eram foarte sigur.
A doua zi diminea, cnd m-am sculat, lam gsit pe bufon treaz, splat i mbrcat.
Rania l atepta pe mas. Aruncnd un
ochi prin odaie, n-am mai vzut niciun lucru
de-al lui. Purta din nou straiele acelea
elegante
care
contrastau
vizibil
cu
activitatea umilitoare de a mesteca n
500

terci.
Aadar, pleci? l-am ntrebat, prostete.
Imediat dup ce mncm dejunul, mi-a
rspuns el calm.

Ar trebui s mergem cu el.


Era cel mai clar gnd pe care mi-l
transmitea lupul de cteva zile bune. M-a
luat prin surprindere i m-am uitat spre el,
asemenea bufonului.
i Hap?
Ochi ntunecai mi rspunse doar din
priviri, de parc a fi tiut deja rspunsul.
Nu-l tiam.
Trebuie s rmn aici, le-am spus
amndurora. Niciunul nu pru convins.
Refuzul meu mi ddea o senzaie de calm
i cumptare, dar nu-mi psa de ea. Am
responsabiliti aici, am spus pe un ton
aproape iritat. Nu pot s plec, pur i simplu,
i s-l las pe biat s se ntoarc ntr-o
cas goal.
Nu, nu poi, ncuviin repede bufonul,
501

i m duru pn i ncuviinarea lui, spus


parc doar ca s m nduplece.
M-am pomenit brusc indispus. Am mncat
dejunul posac, iar cnd ne-am ridicat de la
mas n-am mai suportat s vd vasele
slinoase i oala cu terci. Rutina i restul
treburilor mele zilnice mi s-au prut
imposibile.
M duc s-i pun aua pe iap, l-am
anunat
morocnos. N-are
rost
s-i
murdreti hainele astea frumoase.
Bufonul n-a zis nimic cnd m-am ridicat iam ieit pe u.
Malta prea s fi simit agitaia dinaintea
cltoriei, pentru c era cam ndrtnic,
dar nu greu de neuat. M-am ocupat de ea
pe ndelete, iar la sfrit pielea i lucea la
fel de frumos ca harnaamentul. Aproape
c m-am linitit sufletete, dar cnd am
scos-o afar, l-am vzut pe bufon n
picioare, lng prisp, cu mna pe spinarea
lupului. M-a izbit un nou val de nemulumire
502

i am dat, copilrete, vina pe el. Dac n-ar


fi venit s m vad, nu mi-a fi dat seama
niciodat ct de mult i simeam lipsa. A fi
continuat s jelesc trecutul, dar n-a fi
tnjit dup un viitor.
M-am simit morocnos i btrn cnd a
venit s-i ia la revedere de la mine. tiam
c atitudinea mea e condamnabil, dar asta
n-a schimbat-o cu nimic. M-am crispat n
strnsoarea lui de rmas-bun, fr s-l
mbriez la rndul meu. Am crezut c-o s
mi-o tolereze, dar, cnd a ajuns cu gura la
urechea mea, mi-a optit patetic.
Rmas-bun, Preaiubite.
Am zmbit, n ciuda suprrii. L-am strns
n brae, apoi i-am dat drumul zicndu-i
bosumflat.
Mergi cu bine, bufonule.
i tu, mi-a rspuns grav, fcndu-i
vnt n a.
Tnrul nobil de pe cal nu semna deloc
cu bufonul pe care-l cunoscusem n
503

tineree. Numai cnd ni s-au ntlnit


privirile l-am regsit pe vechiul meu prieten
n ele. O vreme, am stat i ne-am uitat unul
la cellalt fr o vorb. Pe urm, trgnd
uor de huri i micnd uor din corp, i-a
ndemnat animalul s-o ia din loc. Malta a
smucit din cap, cernd s-i lase hurile
libere. Bufonul i-a fcut pe voie i iapa a
pornit ndat la galop mic. Coada ei argintie
plutea n vnt ca o flamur. M-am uitat cum
se ndeprteaz prietenul meu i, chiar
dup ce nu l-am mai vzut, am rmas cu
ochii la praful ridicat n urma lui pe crare.
Cnd, n cele din urm, m-am ntors n
colib, am vzut c splase toate vasele i
oala i le pusese la loc. n mijlocul mesei,
nainte ascuns de rani, era cioplit adnc
un cprior cu coarnele plecate, gata de
atac. Am pipit cu degetele conturul
siluetei dltuite i mi s-a strns inima.
Ce vrei de la mine? am ntrebat tcerea
din jur.
504

O zi s-a scurs dup alta i aa mi-a trecut


timpul, dar nu cu uurin. n fiecare zi
prea c domin aceeai monotonie, iar
serile
nu
se
mai
terminau.
Aveam
ntotdeauna ce lucra, i chiar lucram, dar
am observat c nici nu terminam bine o
treab, c imediat aprea altceva de fcut.
Mncarea gtit presupunea vase de
splat, o plant semnat trebuia curat
de buruieni n zilele urmtoare. Traiul meu
simplu nu-mi aducea nicio satisfacie.
mi era dor de bufon i mi-am dat seama
c-mi lipsise n toi anii trecui. Era ca o
ran veche care durea i trebuia din nou
ngrijit. Lupul nu ajuta la vindecarea ei. l
copleise o stare de meditaie profund, iar
serile ne surprindeau deseori cufundai n
propriile gnduri. Odat, cnd m-am aezat
s crpesc o cma la flacra lumnrii,
Ochi ntunecai a venit la mine i, oftnd,
i-a proptit capul de genunchiul meu. M-am
jucat cu urechile lui, pe urm l-am
505

scrpinat dup ele.


Te simi bine? l-am ntrebat.

N-ar fi bine pentru tine s rmi singur.


M bucur c s-a ntors la noi Cel-fr-miros.
M bucur c tii unde-l gseti.
i-a ridicat brbia de pe genunchiul meu
cu un geamt i s-a dus s se ncolceasc
pe prisp.
Ultimul val de cldur al verii s-a lsat
asupra noastr ca o ptur aprins. Am
nduit crnd ap pentru grdin de dou
ori pe zi. Ginile n-au mai ouat. Totul prea
prea
fierbinte
i
amorit
ca
s
supravieuieti.
Pe
urm,
cnd
nemulumirea
mea
a
atins
punctul
culminant,
s-a
ntors
Hap.
Nu
m
ateptasem s-l vd dect dup ce luna de
recoltare avea s se ncheie, dar, ntr-o
sear, Ochi ntunecai i-a nlat capul pe
neateptate. S-a ridicat eapn i s-a dus la
u, privind fix poteca. Am lsat jos cuitul
pe care-l ascueam i m-a dus lng el.
506

Ce este?

Se ntoarce biatul.
Aa de curnd? Mi-am pus ns fru
gndului, tiam c nu era deloc curnd.
Lunile pe care le petrecuse cu Starling n
primvar trecuser ca vntul. Rmsese
miezul verii cu mine, dar fusese plecat
toat luna recoltelor timpurii i o parte din
cea a recoltatului trziu. Trecuse numai o
lun i jumtate, dar tot mi se prea teribil
de mult. Am surprins cu privirea o siluet n
captul ndeprtat al potecii. i eu, i Ochi
ntunecai ne-am grbit s-i ieim n cale.
Cnd ne-a vzut, i-a grbit pasul obosit ca
s ne ntlnim la jumtatea drumului.
Lundu-l n brae, mi-am dat seama imediat
c se nlase i slbise. Iar cnd i-am dat
drumul i l-am ndeprtat de mine la un
bra, ca s m uit bine la el, am citit i
ruine, i nfrngere n ochii lui.
Bine-ai venit acas, i-am urat, dar el mia rspuns ridicnd amrt din umeri.
507

M ntorc cu coada ntre picioare, mi-a


mrturisit, apoi s-a lsat pe vine, ca s-l
mbrieze pe Ochi ntunecai. E numai
piele i os! a exclamat ngrozit.
A fost bolnav o vreme, dar acum i
revine. Am ncercat s-i vorbesc pe un ton
ct mai afectuos i s ignor fiorul de
ngrijorare care m-a strbtut. i despre
tine a putea s spun la fel. Gseti carne
pe tav i pine pe scndur. Vino s
mnnci, pe urm ne povesteti cum i-a
mers n lumea larg.
Pot s-i povestesc i acum, n cteva
cuvinte, mi-a replicat, n timp ce ne
ntorceam anevoie acas. Vorbea cu glas
gros, de brbat, dar i cu amrciunea unui
brbat. Nu mi-a mers prea bine. Recolta a
fost bun, dar, oriunde mergeam, eram
ultimul angajat, pentru c ntotdeauna
voiau s-l ia mai nti pe vrul lor sau pe
prietenul vrului lor. ntotdeauna eram un
strin, pus la muncile cele mai scrboase i
508

mai grele. Am lucrat ca un brbat, Tom, dar


m-au pltit ca pe un oarece, cu firimituri i
monede mici. i erau i bnuitori. Nu m
lsau s dorm n hambar, nu, nici s stau
de vorb cu fetele lor. ntre slujbe, trebuia
s mnnc, dar totul costa mai mult dect
socoteam eu. Am venit acas cu puin mai
mult dect am plecat. Am fost un prost s
plec. A fi ctigat mai mult stnd aici i
vnznd gini i pete srat.
Vorbea cu suprare mare n glas. Am
tcut, l-am lsat s spun tot ce avea pe
suflet. Pn s termine, am ajuns la u. ia vrt capul n butoiul cu ap pe care-l
pregtisem pentru grdin ct m-am dus eu
nuntru s pregtesc masa. Cnd a intrat,
a aruncat o privire n jur i mi-am dat
seama c i se prea mult mai mic dect la
plecare.
E bine acas, mi-a spus, ns nu tiu
ce-o s m fac cu taxa de ucenicie, a
adugat n clipa urmtoare. Poate c-o s
509

m duc iar la lucru anul viitor. Pn atunci,


unii vor zice c sunt prea btrn ca s nv
cum trebuie. Deja m-am ntlnit pe drum cu
un brbat care mi-a spus c n-a mai auzit
de-un meseria care s nu-i fi nceput
ucenicia la doisprezece ani. Acolo-i miere?
Da.
Am pus mierea pe mas, lng pine i
carnea rece. Hap a mncat de parc nu
bgase nimic n gur de zile ntregi. Am
pregtit i ceai, apoi m-am aezat vizavi de
el i l-am urmrit cum mnnc. Mort de
foame, i tot i ddea cte-o bucat i
lupului care sttea lng scaunul lui. Iar
Ochi ntunecai mnca nu cu poft, ci ca
s-i fac plcere biatului i de dragul de-a
mpri carnea cu un membru al haitei.
Cnd din pasre n-a mai rmas carne nici
ct pentru o sup, Hap s-a proptit pe sptar
cu un oftat, apoi s-a aplecat n fa pe
neateptate, urmrind cu degetele conturul
cpriorului nrva sculptat n tblia
510

mesei.
Dar e minunat! Cnd ai nvat s
ciopleti aa?
N-am nvat. A venit un prieten vechi
i i-a petrecut o parte din timp decornd
coliba. Am zmbit n sinea mea. Cnd ai o
clip liber, uit-te i la butoiul pentru ap
de ploaie.
Un prieten vechi? N-am tiut c ai i
ali prieteni n afar de Starling.
N-a vrut s m ironizeze, dar a reuit. A
pipit emblema nc o dat. Cndva,
FitzChivalry Farseer purtase emblema
aceea ca pe un blazon brodat.
Ei, am i eu civa, numai c nu m
caut prea des.
Aha. Dar prieteni noi i-ai fcut? A
trecut
Jinna
pe-aici
n
drum
spre
Buckkeep?
Da. Ne-a lsat un talisman, ca s ne
creasc legumele mai repede, drept
mulumire c am adpostit-o peste noapte.
511

Hap m-a privit chior.


A rmas peste noapte, deci. E drgu,
nu-i aa?
Da, este.
Atepta s-i spun mai multe, dar am
refuzat. i-a plecat capul i-a ncercat s-i
ascund zmbetul cu mna. M-am ntins
peste mas i l-am prins de ncheieturi. S-a
ferit de pretinsa mea palm i m-a apucat
brusc de mn. Zmbetul i-a disprut de pe
fa, nlocuit de spaim.
Tom, Tom, ce-o s m fac? Am crezut
c-o s fie uor, dar nu e. i am vrut s
muncesc din greu pentru un salariu cinstit,
am fost politicos i-am lucrat de dimineaa
pn seara, dar tot s-au purtat urt cu
mine. Ce-o s m fac? Nu pot s triesc
toat viaa aici, la margine de nicieri. Nu
pot!
Aa este, nu poi.
n clipa aceea, mi-am dat seama de dou
lucruri. Primul, c stilul meu de via izolat
512

nu-l pregtise pe biat pentru a-i gsi


propriul drum. Al doilea, c aa trebuie s
se fi simit Chade cnd i-am spus c nu mai
vreau s fiu asasin. E ciudat s te gndeti
c, oferindu-i unui copil ceea ce ai crezut
c e cel mai bine pentru tine, n-ai reuit
dect s-l schilodeti. Privirea lui disperat
m fcea s m simt meschin i ruinat. Ar
fi trebuit s fiu un tat mai bun. Aveam s-i
fiu un tat mai bun. M-am pomenit vorbind
fr s gndesc.
Am, ntr-adevr, prieteni vechi la
Buckkeep. Pot mprumuta bani pentru taxa
ta de ucenicie.
Mi s-a fcut inima ghem cnd m-am gndit
n ce fel puteam plti dobnda la un
asemenea mprumut, dar m-am inut tare.
Aveam s m duc mai nti la Chade, iar
dac ceea ce mi va cere el n schimb era
prea scump, aveam s-l caut pe bufon. Numi venea uor s m umilesc cernd bani,
dar
513

Ai face asta? Pentru mine? Dar nici


mcar nu sunt fiul tu.
Lui Hap nu-i venea s cread. L-am prins
de mn.
Da, a face-o. Pentru c tu eti singurul
pe care-l voi putea numi vreodat fiul meu.
O s te-ajut s plteti datoria, i jur.
Nu. Va fi datoria mea, mprumut banii
pentru c aa vreau eu. De la tine m voi
atepta s fii atent la ce-i spune dasclul
tu i s nvei meseria cum se cuvine.
Aa o s fac, Tom. Ii promit. i-i jur c
la btrnee nu-i va lipsi nimic.
Rostea vorbele cu ardoarea unui tnr
sincer i nevinovat i aa le-am considerat
i eu, ignornd sclipirile amuzate din ochii
lupului.

Vezi ce instructiv e s te vad cineva


ndreptndu-te spre moarte?
N-am zis niciodat c ai fi cu un picior n
groap.
Nu, dar m tratezi de parc a fi la fel de
514

fragil ca un os depui.
i nu eti?
Nu. mi revin forele. Ateapt s cad
frunzele i s se rceasc vremea. O s fiu
n stare s merg pn ai s cazi tu mort de
oboseal. Ca de obicei.
Dar dac trebuie s plec mai repede?
Lupul i propti capul de labele din fa i
scoase un oftat. i dac sari la gtul unui

cprior i ratezi lovitura? N-are rost s-i


faci griji nainte de-a se ntmpla ceva.
Nerbdtor, Hap sparse linitea aparent
din odaie.
Te gndeti la ce m gndesc i eu?
L-am privit n ochii cuprini de ngrijorare.
Probabil. Tu la ce te gndeti?
Cu ct vorbeti mai repede cu prietenii
ti din Buckkeep, rosti el oarecum ovitor,
cu att vom ti mai repede ce planuri s ne
facem pentru iarn.
I-am rspuns calm.
Nu i-ar conveni s mai petreci o iarn
515

aici, nu-i aa?


Nu.
mi
rspunse
repede,
graie
sinceritii lui fireti, pe urm se gndi si mai ndulceasc rspunsul: Nu-i din
cauz c nu-mi place s stau aici, cu tine i
cu Ochi ntunecai. Dar i gsi mai greu
cuvintele. Ai avut vreodat impresia c
simi cum trece timpul peste tine? Ca i
cum viaa s-ar scurge pe lng tine, iar tu
eti prins ntr-un bra mort, lng peti
mori i crengi putrede?

Tu ai fi petele mort. Eu a fio creang


putred.
L-am ignorat pe Ochi ntunecai.
Mi-aduc aminte c am simit i eu aa
ceva de cteva ori. M-am uitat la harta
celor ase Ducate, lsat neterminat de
Verity. Am ncercat s nu-mi transform
rsuflarea ntr-un oftat. O s pornesc spre
Buckkeep ct de repede posibil.
A putea fi gata mine diminea. Un
somn bun peste noapte i
516

Nu.
I-am tiat elanul, dar am fcut-o cu
blndee. Am dat s-i spun c la prietenii
pe care trebuie s-i vd trebuia s merg
singur. M-am oprit nainte de a-i strni
bnuieli. Am dat din cap spre Ochi
ntunecai.
Trebuie s se ngrijeasc cineva de
lucrurile de aici ct sunt plecat. Le las n
grija ta.
Hap se posomori ntr-o clip, dar, spre
cinstea lui, trase iute aer n piept, i
ndrept spatele i ncuviin n tcere.
Lng mas, Ochi ntunecai se rsuci peo parte, apoi pe spate.

Iaca i lupul mort. Ai putea la fel de bine


s-l ngropi, i-aa nu-i bun de nimic, dect
s zac ntr-o curte plin de praf i s se
holbeze la ginile pe care n-are voie s le
omoare. Scutur uor din labe n aer.
Idiotule. Eu pentru gini l-am rugat pe
biat s rmn, nu pentru tine.
517

Zu? Atunci, dac mine diminea cnd


te scoli le-ai gsi pe toate moarte, n-ai avea
niciun motiv s nu plecm mpreun?
S nu cumva s-ndrzneti, l-am avertizat.
Deschise gura i-i ls limba s cad peo parte. Biatul zmbi plin de afeciune
pentru el.
ntotdeauna am impresia c rde cnd
face-aa.
N-am plecat n dimineaa urmtoare. Mam trezit cu mult naintea biatului. Mi-am
scos hainele bune, mucegite de nepurtat,
i le-am atrnat la aer. Pnza cmii se
nglbenise de vreme. Mi-o fcuse cadou
Starling cu mult timp n urm. Cred c am
purtat-o o dat, n ziua n care am primit-o.
M-am uitat la ea ntristat, gndindu-m c-l
va nspimnta pe Chade i-l va amuza pe
bufon. Dar, ca n attea alte situaii, nu
aveam de ales.
Mai aveam i o lad construit cu ani n
urm, pe care o ineam pe-o poli din
518

atelier. Am dat-o jos cu greutate i-am


deschis-o. n ciuda crpelor uleioase n
care fusese nvelit, sabia lui Verity i
pierduse luciul. Mi-am pus centura i teaca,
spunndu-mi s mai fac o gaur la centur,
ca s nu m strng. Mi-am supt burta iam fixat-o aa cum era. Am ters lama cu o
crp i-am vrt sabia n teaca de la old.
Cnd am scos-o, am simit-o grea, dar uor
de mnuit, ca ntotdeauna. M-am ntrebat
dac e nelept s-o port. M-a fi simit ca un
idiot dac ar fi recunoscut-o cineva i mi-ar
fi pus ntrebri incomode. A fi fost ns un
idiot i mai mare dac m-a fi ales cu gtul
tiat pentru c n-a fi avut nicio arm la
mine.
Am fcut un compromis, nvelind mnerul
btut cu pietre preioase n fii de piele.
Teaca era cam uzat, dar mergea. Se
potrivea cu nfiarea mea srccioas.
Am scos iar sabia i-am fcut o fandare,
ntinzndu-mi
muchii
neobinuii
cu
519

micarea. Mi-am reluat poziia iniial i-am


spintecat aerul cu lama de cteva ori la
rnd.
Amuzament. Mai bine ia-i un topor.
Nu mai am niciunul. Sabia o primisem
chiar de la Verity. Dar att el, ct i Burrich
mi atrseser atenia c, la stilul meu de
lupt, mi se potrivea mai bine toporul
grosolan dect sabia graioas i elegant.
Am ncercat o nou lovitur n aer. Mi-am
adus aminte tot ceea ce m nvase Hod,
dar trupului meu i venea greu s fac
micrile cerute.

Ai unul pentru tiat lemne.


Aid nu-i topor de lupt. A fi caraghios sl car cu mine. Am vrt sabia n teac i mam ntors spre lup.
Sttea n pragul atelierului, cu coada
ncolcit frumos n jurul picioarelor. Ochii
negri i sclipeau a rs. A ntors capul i s-a
uitat nevinovat n zare. Cred c una din

gini a murit peste noapte. Pcat. Biata de


520

ea Moartea nu iart pe nimeni.


Minea, dar a avut satisfacia de-a m
vedea vrnd sabia n teac i fugind n
curte, ca s m conving. Toate cele ase
ortnii ale mele cotcodceau i se
blceau n praf, la soare. Cocoul, crat
pe un stlp din gard, nu-i scpa nevestele
din ochi.

Ciudat. A fi jurat c grsana aia alb nu


arta prea bine ieri. M aez cuminte aici la
umbr i le in sub supraveghere. A fcut
exact
ce-a
spus,
trntindu-se
sub
mesteceni, printre peticele de umbr,
pironind ginile cu privirea.
Fceam o gaur n centura sbiei cnd sa trezit Hap. A venit somnoros la mas, ca
s m urmreasc lucrnd. S-a trezit de-a
binelea cnd i-au czut ochii pe sabia care
atepta n teac.
N-am mai vzut-o pn acum.
O am de mult vreme.
N-ai purtat-o niciodat la pia. Nu luai
521

cu tine dect cuitul n teac.


Cltoria la Buckkeep e altceva dect
drumul la pia.
Remarca lui mi-a atras atenia asupra
motivelor pentru care luam sabia cu mine.
Cnd fusesem la Buckkeep ultima oar, mai
muli oameni mi doriser moartea. Dac
aveam s m ntlnesc cu unul dintre ei i
avea s m recunoasc, voiam s fiu
pregtit.
ntr-un asemenea ora miun mai
muli pungai i vagabonzi dect ntr-o
pia de la ar.
Am terminat de fcut gaura n centur iam ncercat-o din nou. mi venea mai bine.
Am scos sabia, tindu-i rsuflarea lui Hap.
Chiar i cu mnerul nvelit n piele simpl,
tot se vedea c nu-i o arm oarecare. O
furise un maestru.
Pot s-o ncerc i eu?
Am ncuviinat din cap, iar el a luat-o cu
mult grij. A apucat-o mai bine, ca s-o
522

poat ridica, apoi a imitat caraghios poziia


unui spadasin. Nu-l nvasem s lupte. Mam ntrebat o clip dac fusese o decizie
greit. Sperasem c nu avea s aib
niciodat nevoie de ndemnarea unui
spadasin. Dar faptul c nu-l nvasem s
lupte nu-l proteja dac avea s fie
provocat.
Asta semna cu refuzul de a-l nva
Meteugul pe Dutiful.
Am alungat iute gndul acela i n-am zis
nimic cnd Hap a rotit lama n aer. Peste
cteva minute, a obosit. Muchii tari ai
minilor de fermier nu-l ajutau la rotitul
sbiei. A mnui o asemenea arm cerea i
instruire, i exerciiu permanent. A aezat-o
la loc i m-a privit n tcere.
Plec la Buckkeep mine diminea, n
zori. Mai am s cur sabia, s-mi ung
bocancii, s-mi mpachetez haine i
mncare
i s te tunzi, m ntrerupse Hap.
523

Hmm
Am traversat odaia i-am luat n mn
mica noastr oglind. De obicei, cnd
venea Starling s ne viziteze, m tundea. Mam uitat ct de lung mi crescuse. Apoi mi
l-am dat la spate ceea ce nu mai fcusem
de muli ani i mi l-am prins n coad de
rzboinic. Hap m-a privit cu sprncenele
ridicate a mirare, dar n-a fcut nicio
observaie
legat
de
aspectul
meu
ostesc.
Cu mult nainte de-a amurgi, eram gata de
plecare. M-am concentrat asupra micii
mele gospodrii. Mi-am gsit de lucru, mie
i biatului, asigurndu-m c-i va merge
bine n lipsa mea. Cnd ne-am aezat s
lum cina, fcusem deja toate treburile la
care ne puteam gndi. Mi-a promis c va
uda grdina i va culege mazrea rmas.
Va sparge lemnele de foc i le va stivui. Mam trezit c-i spun lucruri pe care le tia
deja i, pn la urm, mi-am inut gura. El a
524

zmbit la ngrijorarea mea.


Am supravieuit singur pe drumuri,
Tom. O s m descurc acas. A vrea
numai s plec i eu cu tine.
Dac toate merg bine, cnd m ntorc,
o s facem o excursie la Buckkeep cu toii.
Ochi ntunecai se ridic dintr-odat n
patru labe, ciulind urechile. Aud cai.
M-am dus la u, cu lupul lng mine.
Peste cteva momente, tropotul copitelor a
ajuns i la urechile mele. Animalele se
apropiau n ritm constant. M-am mutat n
locul din care vedeam cotitura potecii
noastre nguste i am desluit clreul. Nu
era, cum sperasem eu, bufonul, ci un strin.
Clrea un armsar dere suplu i mna un
altul. Pe greabnul armsarului luceau
dungi de transpiraie i praf. Urmrindu-i
cum se apropie, m-a strfulgerat o
presimire rea. Lupul mi-a mprtit
temerea. I s-a fcut prul mciuc pe
spinare, iar mritul gros pe care l-a scos
525

din gt l-a adus i pe Hap la u.


Ce este?
Nu sunt sigur. Dar nu-i un cltor sau
un negustor rtcit.
La vederea mea, strinul trase de huri.
Ridic braul n semn de salut, apoi se
apropie mai ncet. Cei doi cai ciulir
urechile la mirosul de lup. Le-am simit
spaima, dar i setea, cci mirosiser i
apa.
Te-ai rtcit, strine? l-am ntrebat pe
brbat de la o distan sigur.
Nu-mi rspunse, ci continu s se
apropie. Lupul mria tot mai tare.
Clreul pru s-i ignore avertizarea.
Ateapt, i-am cerut lupului.
Am rmas pe loc. Armsarul pe care-l
clrea strinul era neuat i nhmat. Mam ntrebat dac brbatul i pierduse
tovarul sau furase animalul de la cineva.
Te-ai apropiat destul, l-am avertizat
brusc. Ce caui aici?
526

M privise intens pn atunci. Nu se opri


la vorbele mele, ci art mai nti spre
urechi, apoi spre gur, venind spre mine.
Am ridicat mna.
Oprete-te, l-am avertizat, iar el mi-a
neles gestul i s-a supus.
Fr a descleca, bg mna n sculeul
care-i atrna la piept.
Scoase un sul i mi-l ntinse.
Fii gata, l-am prevenit pe Ochi ntunecai,
pind n fa, ca s iau pergamentul.
Atunci am recunoscut sigiliul. Propriul meu
cprior, imprimat n cear roie groas. Un
alt fel de team m strbtu. M-am uitat
lung la misiva din minile mele, apoi i-am
fcut semn surdomutului s descalece. Am
tras adnc aer n piept i i-am vorbit lui Hap
cu glas ferm.
Du-l n cas i d-i s mnnce i s
bea. Pe urm, ocup-te de cai. Te rog.

Nu-l scpa din ochi, frate, ct citesc eu


mesajul, i-am cerut lui Ochi ntunecai.
527

Lupul se opri din mrit cnd mi auzi


gndul, dar l urm ndeaproape pe
surdomut, spre marea uimire a lui Hap,
care-l invit prin gesturi s intre n cas.
Caii obosii rmseser pe loc. Peste
cteva minute, Hap apru i-i duse la
adpat. Am rmas singur n prag, cu ochii
pironii la sulul din mna mea. n cele din
urm, am rupt sigiliul i-am studiat scrisul
nclinat al lui Chade n lumina tot mai slab
a zilei.

Dragul meu verior,


Chestiuni de familie i solicit prezena
acas. Nu-i ntrzia ntoarcerea. tii c nu
te-a chema dac nu ar fi nevoie urgent de
tine.
Semntura care ncheia misiva era
indescifrabil. Nu era numele lui Chade.
Mesajul adevrat se ascundea n sigiliu. Nu
l-ar fi folosit niciodat dac n-ar fi fost ceva
urgent. Am rsucit pergamentul la loc i mam uitat la soarele care apunea.
528

Cnd am intrat n cas, mesagerul s-a


ridicat imediat. nc mestecnd, s-a ters
la gur cu dosul palmei i mi-a dat de
neles c e gata s plece imediat. Am
bnuit c avea porunc strict de la Chade.
Nici om, nici animal nu aveau vreme de
dormit sau de odihn. I-am fcut semn s
mnnce mai departe. M-am bucurat c
aveam deja rucsacul pregtit.
Am deeuat caii i i-am ters puin, mi
spuse Hap, aprnd n u. Arat ca i cum
ar fi strbtut drum lung.
Am inspirat scurt.
Pune-le eile napoi. Plecm imediat ce
prietenul nostru va termina de mncat.
Biatul rmase ca trsnit.
Unde pleci? m ntreb cu glas pierit.
Am ncercat s-i zmbesc ct mai
convingtor.
La Buckkeep, biete. Mai iute dect mam ateptat.
Am stat i m-am gndit puin. N-aveam de
529

unde s tiu cnd urma s m ntorc. Sau


dac aveam s m mai ntorc vreodat. O
asemenea misiv de la Chade nsemna clar
un pericol. M-am mirat eu nsumi de ct de
repede m hotrsem.
Vreau ca tu i Ochi ntunecai s venii
dup mine imediat ce se crap de ziu.
Luai poneiul i crua. Dac obosete,
lupul poate urca n ea.
Hap se uit la mine de parc mi-a fi
pierdut minile.
Dar ginile? Dar treburile pe care
trebuia s le fac n absena ta?
Ginile vor fi nevoite s se descurce
singure. Nu. N-ar trece o sptmn, c lear i veni de hac o nevstuic. Du-i-le lui
Baylor. O s le hrneasc i-o s le
pzeasc, pentru c fac ou. Nu te grbi,
mai stai o zi i nchide bine casa. S-ar
putea s lipsim amndoi o vreme.
Am ntors privirea de la expresia
nedumerit a lui Hap.
530

Dar
Auzindu-i teama din voce, m-am rsucit
din nou spre el. M privea ca i cum nu mar fi cunoscut.
Unde s m duc cnd ajung la
Buckkeep? Te ntlneti cu mine acolo?
Am auzit ecoul unui glas de copil prsit
n vocea lui.
Mi-am scotocit memoria dup numele
unui han decent. Pn s-mi amintesc unul,
Hap interveni plin de speran.
tiu unde locuiesc Jinna i nepoata ei.
Jinna mi-a zis c o gsesc acolo cnd mai
vin la Buckkeep. Are un semn de vrjitoaretmduitoare pe cas, o palm cu linii
ngroate. Am putea s ne ntlnim acolo.
Aa s fie, atunci.
I se citi uurarea pe fa. tia unde
merge. M-am bucurat c avea o certitudine.
Eu nu tiam nimic. n ciuda nelinitii, m-a
cuprins totui o stranie exaltare. M-am
simit din nou ca vrjit de chemarea lui
531

Chade. Taine i aventuri. Ochi ntunecai a


venit i s-a lipit de mine.
Vremea schimbrii. Apoi, morocnos: A

putea ncerca s in pasul cu caii.


Buckkeep nu-i prea departe.
Nu tiu ce nseamn asta, frate. i, pn
nu aflu, a prefera s rmi cu Hap.
Faci asta ca s-mi alini mndria rnit?
Nu. O fac pentru a-mi alunga mie temerile.
O s i-l aduc n siguran la Buckkeep,
atunci. Dar dup aceea nu mai plec de
lng tine.
Bineneles. Ca ntotdeauna.
Nu i-a luat bine soarele rmas-bun de la
orizont, c urcasem deja pe calul cenuiu,
fr nicio trstur neobinuit. La old mi
atrna sabia ascuns a lui Verity, iar
rucsacul mi-l fixasem bine n spatele eii. Lam urmat pe tovarul meu tcut, care m-a
condus degrab pe drumul spre Buckkeep.

532

Capitolul XI
TURNUL LUI CHADE

Locuitorii celor ase Ducate i ai


Insulelor Strine se nrudesc n aceeai
msur n care i-au vrsat sngele unii
altora. n ciuda dumniei strnite de
Rzboiul Corbiilor Roii i a anilor de
raiduri dinaintea lui, aproape fiecare familie
din ducatele de coast va recunoate c
are un verior n Insulele Strine. Toat
lumea tie c locuitorii ducatelor de coast
provin din neamuri amestecate. Sunt multe
documente care spun c primii conductori
ai dinastiei Farseer au fost, probabil,
invadatori venii din Insulele Strine care,
n loc s se apuce de jafuri, s-au stabilit n
cele ase Ducate.
Aa cum istoria celor ase Ducate s-a
modelat dup trsturile lor geografice, i
cronicile
Insulelor
Strine
au
fost
533

influenate de relief. Pmnturile lor sunt


mai neprimitoare dect ale noastre. Gheaa
de pe munii lor nu se topete niciodat.
Fiorduri adnci le cresteaz insulele i ape
nfuriate le separ. Noi considerm insulele
nite ntinderi imense, ns ghearii uriai
permit omului s-i ridice aezri numai la
marginea lor. Puinele terenuri arabile pe
care le au de-a lungul rmurilor sunt mai
degrab sterpe i dau recolte slabe. Astfel,
nu se pot nla orae mari pe ele, ci doar
cteva trguri. Caracteristicile inuturilor
de acolo sunt barierele i izolarea, iar
locuitorii lor triesc n sate independente i
n orae-stat. Odinioar, erau invadatori de
nevoie, dar i pentru c aa le dicta firea, i
se prdau unii pe alii tot att de des pe ct
se aventurau pe mare ca s hruiasc
rmurile celor ase Ducate. Este adevrat
c, n timpul Rzboiului Corbiilor Roii,
Kebal Rawbread a reuit s impun cu fora
o alian scurt a insularilor, iar cu ajutorul
534

ei a adunat o flot invadatoare puternic.


Numai c dragonii devastatori din cele
ase Ducate au fost suficieni pentru a-i
slbi controlul asupra propriilor supui.
Cunoscnd, aadar, fora unei astfel de
aliane, conductorii satelor din Insulele
Strine i-au dat seama c fora aceasta
putea fi folosit i la altceva, nu doar la
lupt. n anii de refacere de dup Rzboiul
Corbiilor Roii, s-a format Hetgurd.
Aceast alian, alctuit din conductorii
individuali ai Insulelor Strine, a fost una
tulbure.
La
nceput,
au
cutat
s
nlocuiasc raidurile interioare cu tratate
comerciale
ntre
conductori.
Arkon
Bloodblade5 a fost primul conductor care a
subliniat n faa celorlali c Hetgurd i
putea folosi forele unificate pentru a
normaliza relaiile comerciale cu cele ase
Ducate.
Brawkenner, Cronicile Insulelor Strine
5 Lam nsngerat (n. tr.).
535

Ca ntotdeauna, Chade plnuise totul cu


minuiozitate. Mesagerul lui tcut prea si cunoasc foarte bine obiceiurile. Pn a
doua zi la amiaz, ne schimbaserm deja
caii obosii la o ferm prginit. Am
strbtut povrniuri prjolite de ari i
am lsat caii la coliba unui pescar. Acolo
ne atepta o brcu, al crei echipaj ursuz
ne-a transportat repede n susul coastei.
Am acostat ntr-un mic port negustoresc,
unde erau pregtii ali cai, la un han
drpnat. Am tcut din gur, asemenea
cluzei mele, i nimeni nu m-a luat la
ntrebri. Dac s-a fcut vreun schimb de
bani, nu l-am vzut. ntotdeauna e mai bine
s nu vezi lucrurile sortite s fie ascunse.
Caii ne-au dus la o alt barc, de data asta
una cu puntea plin de solzi, duhnind a
pete. M-am mirat c ne-am apropiat de
Buckkeep nu pe ruta cea mai rapid, ci pe
cea mai puin probabil. Dac ne-a urmrit
536

cineva pe drum, trebuie s fi fost tare


dezamgit.
Castelul Buckkeep e construit pe o fie
de coast neprimitoare, nalt i negru,
domin de pe stncile abrupte, dar ofer o
privelite frumoas a estuarului rului
Buck.
Oricine
domnete
n
castel
controleaz i negoul de pe ru. De-asta a
i fost ridicat castelul acolo. Capriciile
istoriei l-au transformat n locul de domnie
al familiei Farseer. Oraul Buckkeep se
aga de stncile de sub castel ca lichenii
de roci. Jumtate din ora e cldit pe
docuri
i
debarcadere.
n
copilrie,
crezusem c oraul nu se poate ntinde mai
mult din cauza poziiei lui geografice, dar n
dup-amiaza n care am ajuns acolo cu
barca, mi-am dat seama c m nelasem.
Inventivitatea
omului
biruise
natura
nendurtoare. Pe blocurile mari de roc
erpuiau crri suspendate, iar o seam de
csue i prvlii gsiser o cale de-a se
537

prinde de ele. Casele mi-au amintit de


cuiburile rndunicilor i m-am ntrebat cum
rezistau la viscol. Piloni fuseser mplntai
n nisipul i rocile negre de pe plaja pe care
odinioar alergasem i m jucasem cu
Molly i cu ali copii. Pe structurile
sprijinite pe ei se cocoau acum depozite i
hanuri, iar cnd venea fluxul, i puteai lega
barca chiar la ua lor. Aa am fcut i noi,
iar eu mi-am urmat cluza mut pe mal,
pe o alee de lemn.
Cnd brcua care ne adusese a plecat i
ne-a lsat acolo, am cscat gura de jur
mprejur, ca un ran venit prima dat la
ora. Cldirile numeroase i negoul intens
pe ap erau semne c Buckkeep prospera,
ns pe mine nu m bucurau. Erau dovada
clar c orice urm din copilria mea
dispruse. Locul de care m ngrozeam, dar
n care tnjisem s m ntorc, nu mai
exista. O nghiise portul acesta nfloritor.
Uitndu-m n jur dup cluza mea mut,
538

am constatat c dispruse. Am mai tndlit


o vreme acolo unde m lsase, bnuind c
nu avea s se ntoarc. M adusese napoi
la Buckkeep. Acum nu mai aveam nevoie
de ghid. Lui Chade nu i plcuse niciodat
ca iscoadele lui s cunoasc fiecare
potecu din drumurile nclcite care
duceau la el. Mi-am pus micul rucsac pe
umr i am pornit spre cas.
Probabil, mi-am zis n timp ce naintam
agale pe strzile abrupte i nguste, c
Chade chiar se gndise c a prefera s fiu
singur n ultima parte a cltoriei mele. Nu
m-am grbit. tiam c nu pot lua legtura
cu el dect dup lsarea ntunericului.
Explornd strzile i aleile dosnice cndva
att de familiare mie, n-am vzut nicio
cldire care s fi rmas aa cum o tiam.
Fiecare cas care putuse s fie nlat
crescuse cu nc un etaj, iar pe unele
strdue mai strmte balcoanele aproape
c se uneau, astfel c mergeai tot timpul
539

pe semintuneric. Am regsit hanuri n care


intrasem i prvlii n care trguisem de
nenumrate ori, chiar i cunotine vechi,
cu feele mbtrnite de cincisprezece ani
de experien. Niciuna dintre ele ns n-a
scos exclamaii de uimire sau de ncntare
la vederea mea; fiind un strin, m vedeau
numai bieii care vindeau plcinte calde
pe strad. Am cumprat una cu un bnu iam mncat-o din mers. Gustul sosului
piperat i al bucilor de pete din ea era
nsui gustul oraului Buckkeep.
Prvlia de lumnri inut cndva de
tatl lui Molly devenise croitorie. N-am
intrat n ea. n schimb, m-am dus la
crciuma la care obinuisem s mergem
mai demult. Masa grea dintr-un col purta
nc urmele lsate de cuitul lui Kerry.
Biatul care mi-a adus berea era prea tnr
ca s m fi cunoscut, dar am ghicit cine era
tatl su dup cutele frunii lui i m-am
bucurat c afacerea rmsese n familie. O
540

bere s-a fcut dou, apoi trei, iar pe a patra


am sorbit-o nainte ca amurgul s
umbreasc strzile oraului. Nimeni nu
adresa o vorb strinului ursuz care bea de
unul singur, dar eu ascultam oricum ce se
vorbea. Orict de urgent era treaba pentru
care m chemase Chade, era clar c lumea
nu aflase de ea. Am auzit numai brfe
despre logodna prinului Dutiful, voci care
se plngeau c rzboiul dintre Bingtown i
Chalced duneaz negoului i oapte
despre vremea foarte ciudat. Intr-o noapte
linitit, cu cer senin, fulgerul lovise ntr-un
depozit nefolosit din turnul exterior al
castelului i-i zburase acoperiul. Am lsat
un bnu n plus biatului care m servise
i mi-am pus din nou rucsacul pe umr.
Ultima dat cnd plecasem din Buckkeep,
o fcusem ntr-un sicriu, mort. N-aveam
cum s intru n acelai fel, iar de poarta
principal mi-era fric s m apropii. Mai
demult, fusesem o figur familiar n odaia
541

grzilor. Indiferent ct m schimbasem, tot


nu voiam s risc s fiu recunoscut. Aa c
m-am dus la un loc tiut numai de mine i
de Chade, o ieire secret din castel,
descoperit de Ochi ntunecai cnd fusese
pui. Prin deschiztura aceea mic din zidul
castelului, regina Kettricken i bufonul
fugiser de urmrile complotului prinului
Regal. n seara asta, pe acolo aveam eu de
gnd s ptrund n castel.
Cnd am ajuns n dreptul ei, am
descoperit ns c gaura din zidurile care
aprau castelul fusese de mult reparat, iar
n faa ei crescuse o tuf deas de ciulini.
Nu departe de tuf, aezat cu picioarele
ncruciate pe o pern mare brodat, un
tnr cu pr auriu, al crui chip i trda
sngele nobil, cnta la flaut cu o iscusin
desvrit. Apropiindu-m de el, i
ncheie cntecul cu o suit de note
colorate i ls instrumentul la o parte.
Bufonule, am rostit bucuros, dar nu
542

foarte surprins.
i nclin capul i m cadorisi cu o
strmbtur.
Preaiubite, veni i rspunsul lui, rostit
cu voce trgnat. Zmbi larg, sri iute n
picioare i-i vr flautul n cmaa cu
panglici. Art spre perna lui.
M bucur c am adus-o cu mine. Am
presimit c s-ar putea s zboveti o
vreme prin ora, dar nu m-am ateptat s
vii att de trziu.
S-a
schimbat,
am
remarcat
nencreztor.
Cu toii ne-am schimbat, nu-i aa? mi
replic i, pre de-o clip, doar o clip,
patosul i gsi ecou n glasul lui.
i aranj prul scnteietor cu gesturi
afectate i-i arunc o frunz de pe ciorap.
Art din nou spre pern.
Ia-o i urmeaz-m. Repede. Suntem
ateptai.
Rosti porunca iritat, imitnd perfect un
543

filfizon sclivisit din rndul nobililor. Scoase


o batist din mnec i-i tampon buza de
sus, tergndu-i broboane de transpiraie
imaginare.
Nu mi-am putut reine zmbetul. i juca
rolul cu dibcie i dezinvoltur.
Cum o s intrm?
Pe poarta din fa, bineneles. Nu te
teme. Am dat sfoar-n ar c Lordul Auriu
este foarte nemulumit de servitorii din
oraul Buckkeep. Nu mi-a convenit niciunul,
aa c astzi m-am dus s ntmpin o
corabie care mi-a adus un tnr de ndejde,
dei cam rnoi, pe care mi l-a
recomandat valetul-ef al vrului meu de-al
doilea. i zice Tom Badgerlock.
Mi-o lu nainte. Am luat perna i l-am
urmat.
Deci o s fiu sluga ta? l-am ntrebat pe
un ton cinic.
Bineneles. E o acoperire perfect. Vei
fi ca nevzut pentru nobilii din Buckkeep.
544

Numai servitorii ceilali vor discuta despre


tine i, cum am de gnd s devii lacheul
zdrenuros, asuprit i cocoat de corvezi al
unui tnr lord ngmfat, poruncitor i
nesuferit, nu vei avea timp de plvrgit cu
lumea.
Se opri brusc i ntoarse capul spre mine.
i duse la brbie mna cu degete lungi i
subiri i se uit la mine de sus. ncrunt
din sprncenele blonde, miji ochii de
culoarea chihlimbarului i se roi la mine.
i s nu ndrzneti s m priveti n
ochi.
Nu
voi
permite
o
asemenea
obrznicie. Stai drept, i vezi lungul nasului
i nu vorbeti fr permisiunea mea. Ai
neles?
Perfect, i-am rspuns, rnjindu-i.
M fixa n continuare cu o cuttur
aprig, pe care o nlocui brusc cu o
expresie de exasperare.
FitzChivalry, jocul se termin aici dac
nu eti n stare s intri n pielea
545

personajului. Nu numai cnd ne aflm n


Coridorul cel Mare din castel, ci n orice
moment n care exist cea mai mic
posibilitate s fim vzui. De la sosirea
mea, toi m tiu drept Lordul Auriu, dar
sunt nou-venit la curtea reginei i lumea
nc se holbeaz la mine. Chade i regina
Kettricken au fcut tot ce-au putut ca s-mi
susin vicleugul. Chade, pentru c i-a
dat seama ct de folositor poate fi, iar
Kettricken, pentru c consider c merit s
fiu tratat ca un lord.
i nu te-a recunoscut nimeni? l-am
ntrerupt nencreztor.
Ls iari capul ntr-o parte.
Ce anume s recunoasc, Fitz? Pielea
alb ca hrtia i ochii teri? Chipul de
bufon mzglit cu vopsea? Tumbele, dansul
i glumele mele ndrznee?
Eu te-am recunoscut din prima clip, iam reamintit.
Zmbi prudent.
546

Aa cum te-am recunoscut i eu i tea recunoate oricnd, chiar dac ai mai


tri zece viei de acum nainte. ns doar
puini ar mai ti cine eti. Chade, cu ochiul
lui de asasin, m-a ghicit pe dat i mi-a
aranjat imediat o audien la regin. Civa
mi-au aruncat priviri curioase, dar nimeni na ndrznit s-l opreasc pe Lordul Auriu i
s-l ntrebe dac a fost bufonul lui Shrewd
cu cincisprezece ani n urm. Nu-mi pot
ghici vrsta, dup cum i nal i culoarea
pielii mele, i comportamentul, i sntatea
mea.
Dar cum pot fi att de orbi?
Bufonul cltin din cap i zmbi la
ignorana mea.
Fitz, Fitz Acum cincisprezece ani, nici
mcar nu m-au vzut cu adevrat. Au vzut
doar un bufon, o ciudenie. Intenionat nu
mi-am luat niciun nume cnd am venit aici
prima oar. Pentru majoritatea lorzilor i
doamnelor din Buckkeep, am fost, pur i
547

simplu, bufonul. Oamenii mi auzeau


glumele i m vedeau opind, dar nu m-au
vzut niciodat cu adevrat pe mine. Oft,
apoi m privi plin de grij. Tu mi-ai dat
nume. Bufonul. i ai vzut cine sunt. Te-ai
uitat n ochii mei cnd ceilali au ntors
capul, stingherii. Vrful limbii i se art
scurt printre buze. Nu i-ai dat seama
niciodat c m nspimntai? C toate
iretlicurile mele erau zadarnice n faa
ochilor unui bieel?
Nici tu nu erai dect un copil, am
subliniat stnjenit.
Avu o ezitare. Nici nu m contrazise, nici
nu m aprob.
Fii sluga mea credincioas, Fitz. Fii
Tom Badgerlock n fiecare clip din fiecare
zi pe care o vei petrece la Buckkeep.
Numai aa m pot apra i pe mine, dar i
pe tine. i numai aa i poi fi de ajutor lui
Chade.
Dar ce anume vrea Chade de la mine?
548

Asta-i mai bine s-o auzi din gura lui


dect dintr-a mea. Vino. Se ntunec.
Oraul Buckkeep s-a lrgit i s-a schimbat,
la fel i turnul. Dac ncercm s intrm pe
ntuneric, riscm s fim ntori din drum.
Se fcuse trziu, iar ziua lung de var
ncepea s pleasc. Mergnd n faa mea,
bufonul m-a condus, pe ocolite, la crarea
nclinat care ducea la poarta principal a
castelului. A zbovit un timp printre copaci,
ca s lase un negustor de vinuri s urmeze
cotitura crrii nainte de-a porni i noi pe
acelai drum. Din locul acela, Lordul Auriu
a luat-o din nou naintea umilului su
servitor, Tom Badgerlock, care venea dup
el cu pai obosii, crndu-i perna brodat.
La poart, bufonului i s-a dat voie s intre
imediat. L-am urmat, trecnd neobservat.
Grzile de paz purtau uniforma albastr a
Buckkeepului, veste brodate cu cpriorul
Farseer surprins n atac. Amnunte ca
acestea m-au atins pe neateptate n
549

adncul sufletului. Am clipit, am tuit i miam frecat ochii. Bufonul a avut buntatea
s nu m priveasc peste umr.
Castelul
suferise
mari
schimbri,
asemenea oraului agat de rmurile
abrupte de sub el. Pe cele mai multe le
ncuviinam. Am trecut pe lng un grajd
nou i mai mare. Aleile cndva pline de
noroi erau acum pavate. Dei prin castel
umbla mai mult lume dect mi aminteau
eu, locul era mai curat i mai bine
ntreinut. M-am ntrebat dac era la mijloc
disciplina de la munte impus de regina
Kettricken sau doar rezultatul pcii din
inut. n toi anii petrecui de mine la
Buckkeep, avuseserm parte numai de
raiduri ale Strinilor i, n cele din urm, de
rzboi. Pacea relativ ngduise reluarea
negoului, i nu numai cu rile din sudul
celor ase Ducate. Istoria legturilor
noastre comerciale cu ele era la fel de
lung precum cea a rzboaielor dintre noi.
550

Cnd ajunsesem n port, vzusem corbii


de-ale Strinilor, i cu vsle, i cu pnze.
Am ptruns n Coridorul cel Mare. Lordul
Auriu nainta maiestuos, cu pai mari, n
timp ce eu l urmam ndeaproape, cu pai
iui i mruni. Dou doamne l-au ntrziat
puin ca s-l salute. Cred c atunci mi-a
fost cel mai greu s fac pe servitorul. Dac
mai demult bufonul inspirase nelinite sau
chiar dezgust, acum Lordul Auriu era
ntmpinat cu scuturat discret de evantaie
i fluturat din sprncene. Le-a fermecat pe
ambele
doamne
cu
complimente
meteugite la adresa rochiilor, prului i
parfumului lor. S-au desprit de el cu
prere de ru, iar el le-a asigurat c nici el
nu suporta gndul de-a se despri de ele,
dar trebuia s-i arate slujitorului su ce
ndatoriri are tiu doamnele prea bine ce
corvoad e asta. Nu mai gseti servitori
ca altdat i, dei acesta venea cu
recomandri grozave, se dovedise deja a fi
551

cam ncet la minte i teribil de bdran. Dar


ce s-i faci, trebuie s te mulumeti cu ce
se gsete n vremurile acestea. Spera s
se bucure de compania lor a doua zi.
Inteniona s se plimbe prin grdina de
cimbru dup dejun, oare nu voiau s-l
nsoeasc?
Sigur c voiau, chiar erau ncntate. Dup
alte cteva schimburi de politeuri, ni s-a
dat voie s ne vedem de drum. Lordul Auriu
primise cteva ncperi n partea de vest a
turnului. Pe vremea regelui Shrewd, nu i
le-ar fi dorit nimeni, pentru c aveau vedere
la dealurile din spatele turnului, spre apus,
nu spre ap i spre rsrit. Pe atunci,
fuseser mobilate modest, ca pentru nobilii
mai de rnd.
Ori se mbuntise starea lor, ori
aruncase bufonul cu banii. La gestul lui, iam deschis o u masiv din stejar i l-am
urmat n camerele n care bunul-gust i
calitatea se gseau amndou la ele acas.
552

Nuane de verde-nchis i maroniu intens


predominau n covoarele groase i pe
scaunele tapiate cu generozitate. Printr-o
u ntredeschis am zrit un pat imens,
plin de perne i acoperit de o plapum
clduroas, nconjurat de draperii att de
groase, c n-ai fi simit curentul nici de-ar fi
btut viscolul viscolelor n Buckkeep. Fiind
var, draperiile grele fuseser trase n
lturi i legate cu cordoane cu ciucuri, iar o
acoperitoare de dantel te ferea de
insecte. Scrinuri i dulapuri sculptate
stteau cu uile ntredeschise, cci
mormanele de haine dinuntru ameninau
s se reverse. n camer domneau o
atmosfer de lux i o dezordine plcut,
complet diferit de odaia izolat din turn n
care locuise bufonul odinioar.
Cnd am nchis ua, Lordul Auriu s-a
trntit pe un scaun. Pe fereastra nalt se
furia o ultim raz de soare la apus,
luminndu-l ca din ntmplare. Bufonul i-a
553

mpreunat vrfurile degetelor graioase n


fa i s-a proptit cu capul de perne. Am
sesizat imediat poziia cutat a scaunului
i-a corpului su. ntreaga ncpere luxoas
era un decor pentru frumuseea lui de aur.
Fiecare culoare fusese aleas i fiecare
mobil fusese aezat n aa fel nct s i-o
scoat n eviden. n locul i n momentul
acela, bufonul sclipea n lumina blnd
poleit a apusului. Am ridicat ochii ca s
studiez aranjamentul lumnrilor i poziia
n care erau aezate scaunele.
i alegi locul ca o siluet care pete
ntr-un portret pictat cu migal, am
remarcat eu cu glas linitit.
Bufonul mi ncuviin vorbele cu un
zmbet, evident mulumit de compliment.
Pe urm se ridic uor ca o felin. Cu mna
i braul coordonate n aceeai micare,
art spre fiecare u din camer.
Dormitorul meu. Toaleta. Camera mea
personal. Ua aceea era nchis, ca i
554

ultima. i camera ta, Tom Badgerlock.


Nu l-am ntrebat ce e cu camera lui
personal. tiam de mult c are nevoie de
intimitate. Am traversat ncperea i-am
deschis ua odii mele, mijind ochii la
interiorul nencptor i neluminat. Nu avea
ferestre. Pe msur ce mi s-au obinuit
ochii cu semintunericul, am desluit un pat
ngust ntr-un col, un lighean i un scrin
scund. Att. M-am rsucit spre bufon cu o
expresie nedumerit.
Lordul Auriu, m anun el cu un
zmbet cinic, e un tip superficial, fr
scrupule. Ager la minte i ascuit la limb,
de-a dreptul fermector cu cei de rangul
su, dar absolut nepstor fa de cei
inferiori lui. Aadar, odaia ta i reflect ntru
totul firea.
Fr o fereastr? Fr un cmin?
Nu arat altfel dect majoritatea
odilor de servitor de la acest etaj. Are ns
un singur avantaj remarcabil, pe care nu-l
555

vei gsi n celelalte.


Am aruncat din nou o privire n odaie.
Oricare ar fi acesta, eu nu-l vd.
Tocmai n asta const avantajul. Vino.
Lundu-m de bra, m nsoi n odaia
lipsit de lumin i nchise bine ua n
spatele nostru. n clipa urmtoare, n-am
mai vzut nimic n jur. I-am auzit glasul
ncet lng mine.
ine minte c ua trebuie s fie
ntotdeauna nchis. Pe-aici. D-mi mna.
M-am supus, iar el mi-a ghidat degetele pe
piatra dur a peretelui vecin cu ua.
De ce trebuie s facem asta pe
ntuneric? am ntrebat.
E mai rapid dect s aprindem
lumnrile. n plus, ceea ce-i voi arta nu
se poate vedea, ci doar simi. Aici. Simi?
Cred c da.
Era o mic neregularitate n piatr.
Pipi-o bine cu mna sau f ce crezi c
te va ajuta s afli unde e.
556

L-am ascultat, descoperind c era cam la


ase lungimi de palm de la colul camerei,
la nlimea brbiei mele.
i acum?
mpinge. Uor. Nu trebuie s apei prea
tare.
Am simit piatra deplasndu-se fin sub
palm. Am auzit un declic, dar nu din
peretele aflat n faa mea, ci de undeva din
spate.
Pe-aici, spuse bufonul i m conduse
spre peretele opus al cmruei.
Mi-a spus din nou s pun mna pe perete
i s aps. Am auzit zgomot de balamale
unse, piatra fiind numai o faad care s-a
micat la atingerea mea.
Aproape c nu se-aude, coment
bufonul aprobator. Probabil c a uns-o.
Am clipit, ca s-mi obinuiesc ochii cu
lumina zgrcit care se strecura de
deasupra. n cteva momente, am zrit un
ir de trepte foarte nguste, paralel cu
557

peretele odii. Un coridor la fel de strmt


erpuia n bezn, de-a lungul peretelui.
Cred c eti ateptat, m-a anunat
bufonul, n stilul lui dispreuitor, de mare
nobil. Ca Lordul Auriu, de altfel, dar de cu
totul alt companie. Te voi scuti de
ndatoririle tale de valet, cel puin n seara
asta. Eti liber, Tom Badgerlock.
Mulumesc, stpne, am replicat ironic.
Mi-am lungit gtul, ca s vd mai bine
scrile. Erau din piatr i fuseser spate,
evident, n perete, cnd fusese construit
castelul. Raza cenuie care se scurgea n
jos sugera mai degrab lumina de zi dect
de lamp.
Bufonul mi puse scurt mna pe umr,
ntrziindu-m.
O s-i las o lumnare aprins n odaie.
M strnse cu afeciune. i bine-ai venit
acas, FitzChivalry Farseer.
M-am ntors ctre el.
Mulumesc, bufonule.
558

Ne-am salutat nclinnd din cap, un salut


neobinuit de formal, i-am nceput s urc
treptele. Cnd am pit pe a treia, am auzit
un clic n spate. Se nchisese ua.
Am urcat destul de mult. La un moment
dat, scara cotea, dezvluind sursa de
lumin. Guri mici, nici ct s ncap o
sgeat prin ele, ngduiau soarelui s le
lumineze. Lumina scdea i mi-am dat
seama c, odat soarele apus, a fi rmas
n bezn. La un moment dat, coridorul se
bifurca. Labirintul de tuneluri, scri i
coridoare al lui Chade din castelul
Buckkeep era mult mai extins dect mi
nchipuisem eu vreodat. Am nchis ochii o
secund
i
mi-am
imaginat
planul
castelului. Dup o scurt ezitare, am ales
un drum i am pornit pe el. Mergnd
nainte, auzeam din cnd n cnd voci.
Guri ct buricul degetului mi ngduiau s
arunc o privire n dormitoare i saloane,
lsnd i drele de lumin s scalde fii
559

lungi de coridor. Intr-un alcov am gsit un


taburet de lemn nefolosit, plin de praf. Mam aezat pe el i-am aruncat un ochi ntr-o
ncpere particular, pe care-o tiam de pe
vremea cnd l slujeam pe regele Shrewd.
Fr ndoial, lemnria lucrat cu miestrie
din jurul cminului ascundea numai bine
locul acela de spionat. Dup ce m-am
familiarizat cu el, am plecat n grab mai
departe.
ntr-un sfrit, am vzut o strlucire
galben n pasajul secret ndeprtat din
faa mea. naintnd degrab spre el, am dat
peste o cotitur i o lumnare aprins ntrun pahar. Puin mai departe, am gsit a
doua lumnare. De atunci ncolo, luminiele
acelea mi-au artat drumul pn la o scar
foarte abrupt, care m-a dus ntr-o odaie cu
ziduri din piatr i o intrare ngust. Ua s-a
deschis la simpla mea atingere i m-am
pomenit c pesc nuntru prin spatele
rafturilor cu sticle de vin ale lui Chade.
560

Am cercetat odaia cu ali ochi dect cei


de odinioar. Pe moment era goal, dar
focul mic care trosnea n vatr i masa
ncrcat mi-au artat c eram, ntr-adevr,
ateptat.
Pe
patul
imens
erau,
ca
ntotdeauna,
cuverturi
groase,
perne
decorative i blnuri, dar pnza esut de
un pianjen foarte miglos pe draperiile
prfuite arta c nu dormise nimeni n el
de-o vreme. Chade folosea odaia, dar nu
mai dormea acolo.
M-am aventurat spre colul de lucru al
ncperii, pe lng rafturile ncrcate cu
suluri de pergament i suporturile cu unelte
misterioase. Cteodat, cnd te ntorci n
locurile copilriei, obiectele i par mai
mici. Lucrul care odat fusese enigmatic i
aparinuse de lumea oamenilor mari
devenea dintr-odat banal i lipsit de
farmec cnd l priveai cu ochi maturi.
Nu aa se ntmpla cu camera de lucru a
lui Chade. Micile vase purtnd etichete cu
561

scrisul lui ferm, ceainicele nnegrite i


pistilurile ptate, ierburile rsfirate i
mirosurile struitoare m vrjeau i acum.
Harul i Meteugul erau ale mele, dar
straniile experiene chimice fcute de
Chade acolo ineau de-o magie pe care n-o
stpnisem niciodat. n odaia aceea, eram
nc ucenic, familiarizat numai cu noiunile
elementare ale tiinei complicate cu care
se ndeletnicea maestrul meu.
nvasem cte ceva n cltoriile mele.
Un castron lucios puin adnc, acoperit cu
o pnz, era un bol pentru ghicit. l
vzusem la ghicitorii din Chalced. Mi-am
adus aminte de noaptea n care Chade m
trezise din toropeala beiei ca s m
anune c Neat Bay era atacat de piraii
Corbiilor Roii. Atunci nu avusesem timp
s-l ntreb de unde tie. Am presupus
ntotdeauna c primise un mesaj printr-un
porumbel cltor. Acum ns aveam
ndoieli
562

Vatra era rece, dar mai curat dect mi


aminteam. M-am ntrebat cine era noul
ucenic al lui Chade i dac aveam s-l
cunosc. irul gndurilor mele a fost
ntrerupt de zgomotul unei ui nchise cu
finee. Cnd m-am ntors, Chade Fallstar
sttea lng un suport de pergamente. Deabia atunci mi-am dat seama c odaia nu
avea ui vizibile. Pn i acolo, totul era o
aparen. M-a salutat cu un surs cald, dei
obosit.
Iat-te, n sfrit, aici. Cnd l-am vzut
pe Lordul Auriu intrnd n Coridorul cel
Mare cu zmbetul pe buze, am tiut c m
atepi. O, Fitz, habar n-ai ct de uurat m
simt c te revd.
I-am zmbit larg.
Nu-mi aduc aminte s m fi ntmpinat
cu un salut mai ru prevestitor n toi anii
pe care i-am petrecut mpreun.
Vremurile
sunt
ru
prevestitoare,
biete. Dar vino, aaz-te i mnnc.
563

ntotdeauna am judecat cel mai bine la o


mas plin cu bunti. Am attea s-i
povestesc, nct e mai bine s le auzi cu
stomacul plin.
Mesagerul tu nu mi-a spus prea multe,
am recunoscut, aezndu-m la masa
ncrcat cu generozitate: brnzeturi,
plcinele, carne rece, fructe prguite i
parfumate i pine cu mirodenii. De but
aveam i vin, i rachiu, dar Chade a nceput
cu ceai dintr-un vas de pmnt, nclzit la
marginea focului. Cnd am ntins mna spre
el, m-a oprit cu un gest.
Stai s pun alt ap la fiert, a sugerat,
atrnnd ceainicul deasupra flcrilor.
I-am urmrit trsturile gurii cnd a sorbit
lichidul negru din cana lui. Nu prea s-l
savureze, dei s-a lsat napoi n scaun cu
un oftat. Mi-am inut gndurile pentru mine.
Cnd am nceput s-mi umplu farfuria, a
remarcat.
Mesagerul meu i-a transmis att ct a
564

tiut, adic nimic. Una din nsrcinrile


mele cele mai importante a fost s in totul
secret. Cu ce s ncep? E greu de spus,
pentru c nu tiu ce anume a grbit
declanarea crizei acesteia.
Am nghiit o mbuctur de unc cu
pine.
Spune-mi esenialul i pe urm vedem
de unde a nceput.
Am citit tulburare n ochii lui verzi.
Prea bine.
Inspir adnc, apoi ovi. Turn rachiu
pentru amndoi. Cnd mi puse cana n
fa, rosti.
Prinul Dutiful a disprut. Credem c a
fugit. Dac aa este, atunci l-a ajutat
cineva. E posibil i s fi fost luat mpotriva
voinei sale, dar nici regina, nici eu nu
credem aa ceva. sta-i esenialul.
Se propti din nou de sptarul scaunului,
ateptndu-mi reacia, mi trebuir cteva
clipe ca s-mi adun gndurile.
565

Cum s-a putut ntmpla aa ceva? Pe


cine bnuii? De cnd a disprut?
Ridic un bra ca s-mi opreasc irul
ntrebrilor.
De ase zile i apte nopi, socotind i
noaptea asta. M ndoiesc c o s apar n
dimineaa urmtoare, dei nimic nu mi-ar
plcea mai mult. Cum s-a ntmplat? Pi
N-o critic pe regin, dar adesea mi vine
greu s-i accept obiceiurile de munteanc.
Prinul venea i pleca din castel cnd avea
chef, de la treisprezece ani. Mamei lui i s-a
prut cel mai indicat ca el s cunoasc
oamenii n chip obinuit. Au fost ocazii
cnd am considerat i eu c aa e nelept,
pentru c lumea a nceput s-l iubeasc.
Personal, eram de prere c venise vremea
s-l nsoeasc o gard sau mcar un
tutore mai masiv. Dar Kettricken, poate i
aminteti, e neclintit ca stnca. i-a
impus prerea n privina asta. Prinul
venea i pleca atunci cnd l tia capul, iar
566

grzile aveau ordin s-l lase s treac.


Apa ncepuse s fiarb. Chade inea
ceaiurile n acelai loc dintotdeauna i n-a
comentat
cnd
m-am
ridicat
s-mi
pregtesc unul singur. Prea s-i pun
ordine n gnduri, aa c nu l-am tulburat,
pentru c propriile mele gnduri alergau n
toate prile, ca nite oi bezmetice.
Ar putea fi deja mort, m-am auzit
rostind cu glas tare.
Mi-a venit s-mi muc limba cnd am
vzut expresia ocat de pe chipul lui
Chade.
Ar putea, recunoscu i el. E un biat
energic i sntos, care nu d napoi n faa
provocrilor. Absena lui nu presupune
neaprat un complot, e posibil s fi fost
cauzat de un accident oarecare. M-am
gndit la asta. Am doi-trei oameni discrei
la dispoziia mea, i-am pus s cerceteze
baza rmului i viroagele cele mai
periculoase, pe unde-i place lui s vneze.
567

Dar, cred c, i dac ar fi rnit, mica felin


cu care vneaz tot s-ar fi ntors la castel.
Dar nu poi s tii niciodat cum e cu
pisicile astea Poate c un cine s-ar fi
ntors, dar o pisic probabil ar fugi n
slbticie. Orict mi displace, m-am gndit
s caut un cadavru. Nu s-a gsit niciunul.
O pisic de vntoare. Mi-am alungat iute
gndul ca s-l ntreb altceva.
Ziceai c a fugit sau a fost rpit. Ce te
face s crezi c e posibil oricare din cele
dou variante?
Prima, pentru c e un biat care vrea
s fie brbat la o curte unde lucrul sta nu-i
uor deloc. A doua, pentru c e prin, e
proaspt logodit cu o prines strin i se
zvonete c ar avea Har. Astea sunt motive
suficiente pentru mai multe grupri fie s-l
controleze, fie s-l distrug.
Mi-a lsat cteva minute ca s meditez la
spusele lui. Nu mi-ar fi ajuns nici cteva
zile. Probabil c artam la fel de ru pe ct
568

m simeam, fiindc n cele din urm mi-a


zis cu glas moale.
Credem c, i dac a fost rpit, e mai
valoros pentru rpitori n via.
Am reuit s-mi trag respiraia i-am
ntrebat cu gura uscat.
A anunat cineva c l-a rpit? A cerut
rscumprare?
Nu.
M-am blestemat pentru c nu m
informasem despre situaia politic din
cele ase Ducate. Dar nu jurasem eu c nu
aveam s m mai implic niciodat n
politic? Jurmntul mi s-a prut atunci la
fel de prostesc ca hotrrea unui copil de a
nu mai sta niciodat n ploaie. Am vorbit
ncet, pentru c-mi era ruine.
Va trebui s m pui la curent, Chade, i
nc repede. Despre ce grupri vorbeti? Ce
avantaje ar obine ele dac ar deine
controlul asupra prinului? Ce prines
strin? i am fost gata-gata s m nec
569

rostind ultima ntrebare de ce-ar crede


cineva c prinul Dutiful e nzestrat cu Har?
Pentru c i tu ai fost, mi rspunse
Chade scurt.
Se ntinse dup ceainic i-i umplu cana.
Lichidul curse i mai nchis la culoare de
data asta. mi trecu iute pe la nas o arom
dulce-amruie, ca de melas. Chade sorbi o
nghiitur i-i clti imediat gura cu un gt
de rachiu. nghii. Ochii lui verzi se ntlnir
cu ai mei. Atepta. Eu tceam. Unele
secrete erau nc numai ale mele. Cel puin
aa speram eu.
Ai fost nzestrat cu Har, repet el. Unii
zic c l-ai motenit de la mama ta, cine-o fi
fost ea, i, s m ierte Eda, am ncurajat i
eu prerea asta. Alii ns merg cu gndul
napoi n timp pn la Prinul Pestri i ali
civa ciudai din dinastia Farseer, zicnd:
Nu, pata e aici, la rdcin, iar Dutiful din
neamul sta se trage.
Dar Prinul Pestri a murit fr s lase
570

motenitori, iar Dutiful nu provine din


neamul sta. Ce anume i determin pe
oameni s cread c ar avea Har?
Chade m privi cu ochi mijii.
Te joci cu mine de-a oarecele i
pisica, biete?
i propti minile de marginea mesei.
Venele i tendoanele i ieir n eviden
bolnvicioase cnd se aplec spre mine ca
s m ntrebe.
Ai impresia c-mi pierd judecata, Fitz?
Te asigur c nu-i aa. Am mbtrnit eu,
biete, dar sunt la fel de ager la minte ca
ntotdeauna. Poi s fii convins de asta!
Pn n clipa aceea, nici nu m ndoisem.
Izbucnirea
lui
ns
era
att
de
necaracteristic, nct m-am pomenit c
m las pe spate n scaun i m uit la el cu
team. Probabil c mi citi asta n priviri,
pentru c se propti i el de sptarul
scaunului i-i ls minile n poal. Cnd
vorbi, o fcu cu glasul mentorului meu de
571

odinioar.
Starling
i-a
povestit
despre
menestrelul de la Festivalul Primverii. Ai
auzit de tulburarea care i-a cuprins pe cei
cu Har i ai auzit i de cei care-i zic
Pestriii. Lumea le zice i altfel, mai urt.
Cultul Bastardului.
mi azvrli o privire crunt, dar nu-mi ddu
timp s m gndesc la spusele lui. Scutur
din mn a nepsare fa de ocul meu.
Indiferent cum i zic, nu de mult i-au
fcut rost de o arm nou. Dau n vileag
familiile mnjite cu Har. Nu-mi dau seama
dac vor s demonstreze ct de rspndit e
Harul sau dac urmresc s-i distrug pe
cei care nu li se altur. Apar tot felul de
afie n locuri publice. Gere, fiul lui
Tanner, are Har; animalul lui e un dulu
galben. Lady Winsome are Har; animalul
cu care s-a ntovrit e oimul ei. Pe
fiecare afi apare emblema lor, un cal
pestri. La curte e la mod s se brfeasc
572

despre cine are i cine n-are Har. Unii


neag zvonurile. Alii fug pe la moiile lor
de la ar, dac au pmnt, sau, dac n-au,
ntr-un sat ndeprtat, unde-i schimb i
numele. Dac e adevrat ce scrie pe afiele
alea, atunci cei care sunt nzestrai cu
magia animalelor sunt mult mai muli la
numr dect i nchipui. Sau Chade i
nclin capul tii mai multe despre asta
dect mine?
Nu, i-am rspuns linitit. Nu tiu. Mi-am
dres vocea. Dup cum n-am tiut nici ce
rapoarte amnunite i d Starling.
i uni vrfurile degetelor sub brbie.
Te-am jignit.
Nu, am minit. Nu e vorba de asta,
numai c
S fiu al naibii. Am devenit un boorog
fnos, orict m-am strduit s nu ajung
aa! i te-am jignit, iar tu m mini zicnd
c nu-i adevrat. i, dei eti singurul care
m poate ajuta, eu te ndeprtez de mine.
573

Judecata mea m las balt cnd am mai


mare nevoie de ea.
Ridic spre mine nite ochi cuprini de
groaz. n faa mea, btrnul se fcu mic,
iar glasul i deveni o oapt.
Fitz, sunt ngrozit din cauza biatului.
ngrozit. Acuzarea lui n-a fost fcut public.
A venit sigilat. Nu purta nicio semntur,
nici mcar sigiliul Pestriilor. Facei ce
trebuie, scria n ea, i nu va mai afla
nimeni. Ignorai aceast avertizare i vom
face noi ceea ce trebuie fcut. Dar nu neau spus ce anume voiau de la noi, aa c
ce puteam face? Nu i-am ignorat. Pur i
simplu am ateptat s aflm mai multe. iacum prinul a disprut. Regina se teme
regina se teme de prea multe lucruri ca s
i le nir acum pe toate. Cel mai fric i
este c-l vor omor. ns lucrul de care mi-e
fric mie cel mai tare e i mai grav: nu
numai c-l vor omor, dar vor face din el ceau fcut alii din tine cnd Burrich i cu
574

mine te-am scos din mormntul tu fals. Un


animal cu trup de om.
Chade se ridic brusc i se ndeprt de
mas. Nu tiu dac se ruina de faptul c
dragostea lui pentru biat l fcea s fie
att de ngrozit sau dac ncerca s m
scuteasc pe mine de amintirea a ceea ce
fusesem cndva. Nu era cazul. Devenisem
foarte priceput la a m feri de asemenea
amintiri. Rmase cu ochii fixai pe o
tapiserie fr s-o vad, apoi tui s-i
dreag vocea. De data asta, vorbi cu glasul
sftuitorului reginei.
Tronul Farseer nu va permite aa ceva,
Fitz Chivalry. Avem nevoie de un rege de
prea mult vreme. Dac s-ar dovedi c
biatul are Har, chiar i lucrul sta a reui
s-l pun n alt lumin. Dar dac ar veni n
faa ducilor lui ca un animal, toate s-ar
duce de rp, cele ase Ducate nu vor
deveni niciodat apte, ci se vor reduce la
nite orae-stat care se vor ciorovi unul
575

cu altul i la pmnturile dintre ele, rmase


fr un stpn care s le conduc.
Kettricken i cu mine am strbtut un drum
lung i obositor n anii n care ai fost tu
plecat. Niciunul dintre noi n-am putea gsi
n noi autoritatea de necontestat pe care ar
putea-o avea un adevrat rege Farseer. Dea lungul anilor, am navigat pe o mare
agitat a alianelor fcute mai nti cu unii
duci, pe urm cu alii, formnd ntotdeauna
o majoritate care ne-a permis s mai
supravieuim un anotimp. Acum suntem
aproape, foarte aproape de scopul nostru.
Peste doi ani, prinul Dutiful nu va mai fi
prin, ci-i va lua titlul de prin motenitor.
Peste nc un an, cred c i-a putea
convinge pe duci s-l recunoasc drept
rege. Atunci cred c ne-am putea considera
n siguran o vreme. Cnd va muri regele
Eyod al Regatului Munilor, Dutiful va
moteni i tronul lui. Regatul Munilor ne va
proteja spatele, iar dac aliana prin
576

cstorie pe care a negociat-o Kettricken


cu Hetgurd va rezista, vom avea prieteni i
dincolo de mrile din nord.
Hetgurd?
Aliana nobililor din Insulele Strine.
Acolo nu exist un rege sau un mare
conductor. Kebal Rawbread a fost pentru
ei ceva ieit din comun. ns din aliana
Hetgurd fac parte mai muli oameni
puternici, iar unul din ei, Arkon Bloodblade,
are o fiic. Am schimbat mai multe mesaje
cu ei. Fata i Dutiful par potrivii unul
pentru cellalt. Hetgurd a trimis o delegaie
care s recunoasc oficial logodna lor. Va
ajunge aici n curnd. Dac prinul Dutiful
se va ridica la nlimea ateptrilor lor,
logodna va fi anunat n timpul ceremoniei
care se va ine la urmtoarea lun nou.
Cltinnd din cap, Chade reveni lng mine.
M tem c e prea devreme pentru o
asemenea alian. Celor din Bearns nu le
convine, nici celor din Rippon. Probabil c
577

ar profita de pe urma noilor legturi


comerciale, dar rnile sunt prea proaspete.
Dup mine, ar fi mai bine s ateptm nc
cinci ani, mai nti s ia avnt comerul
dintre cele dou ri, s ia Dutiful n mn
friele celor ase Ducate, i numai dup
aceea s se propun o alian. Nu cu
prinul meu, ci cu o odrasl de rang mai
mic. Fata unui duce, un fiu mai tnr dar
eu nu fac dect s dau sfaturi. Nu eu sunt
pe tron, iar regina i-a fcut deja cunoscut
voina. Vrea s fie pace ct triete, aa
declar. Cred c vrea prea multe: s
cuprind Regatul Munilor n cele ase
Ducate i s urce pe tronul nostru o femeie
din Insulele Strine. E prea mult i prea
devreme
Aproape c uitase de mine. Gndea cu
glas tare, cu o neglijen de care nu dduse
dovad niciodat n anii ct fusese Shrewd
pe tron. Pe atunci, n-ar fi rostit nici mcar o
vorb de ndoial la adresa hotrrilor
578

regelui. Oare o considera pe regina noastr


de alt origine mai supus greelii sau
socotea c sunt destul de copt la minte ca
s-i ascult incertitudinile?
Se aez n faa mea i privirile ni se
ntlnir din nou.
n acel moment, realiznd cu ce m
confrunt, m strbtu un fior pe ira
spinrii. Chade nu mai era brbatul de
altdat. mbtrnise i, orict nu voia el
s recunoasc, mintea lui ascuit se lupta
s strluceasc din spatele perdelei
tremurtoare de ani care trecuser peste
el. Nu-i mai sprijinea puterea dect pe
reeaua de iscoade pe care i-o formase cu
att efort de-a lungul vremii. Nu tiu ce
leacuri i fierbea n ceainic, dar nu erau
suficiente ca s-i susin faada. Cnd miam dat seama de realitate, a fost ca i cum
a fi ratat o treapt cobornd o scar
ntunecat. Am neles dintr-odat ct de
departe i ct de repede puteam cdea.
579

M-am ntins peste mas i i-am acoperit


mna cu a mea. Jur c m-am strduit s-i
insuflu putere. L-am fixat cu privirea i-am
ncercat s-i dau ncredere.
ncepe cu noaptea dinaintea dispariiei,
i-am sugerat calm. i spune-mi tot ce tii.
Dup toi aceti ani, eu s-i dau ie
raportul i s te las pe tine s tragi
concluziile?
Am crezut c-l jignisem, dar am zrit o
umbr de surs pe faa lui.
i mulumesc, Fitz. Ii mulumesc,
biete. Dup atta vreme, e grozav s te
am din nou alturi. E att de bine s am pe
cineva n care s m ncred! Noaptea
dinaintea dispariiei prinului Dutiful. Prea
bine. S vedem.
Un timp, ochii lui verzi poposir undeva n
deprtare. M-am temut o clip c-i
ndemnasem gndurile s rtceasc, ns
el ntoarse imediat capul spre mine. Avea
privirea ptrunztoare.
580

O s-o iau i mai dinainte. n dimineaa


aceea, prinul i cu mine ne-am certat. N-a
fost chiar o ceart, fiindc prinul Dutiful e
prea politicos ca s se ia la har cu un om
n vrst. Dar i-am fcut moral, iar el s-a
bosumflat, cam aa cum te bosumflai i tu.
Ii spun eu, cteodat m minunez ct de
mult mi aduce aminte de tine. Oft. Aa.
Am avut o mic nenelegere. A venit la
mine de diminea, pentru lecia de
Meteug, dar n-a putut s se concentreze.
Avea cearcne. tiam c vnase iar pn
trziu cu pisica aia a lui. I-am atras foarte
serios atenia c, dac nu e n stare s se
ngrijeasc singur de el i s vin la lecii
cu mintea proaspt, atunci aveam s m
ocup eu de asta. Pisica putea foarte bine s
fie dus n grajd, lng celelalte animale,
ca s m asigur c prinul meu doarme bine
n fiecare noapte.
Bineneles, nu i-a convenit. De cnd a
primit-o, nu s-a mai desprit de ea. ns n581

a scos o vorb despre ea sau despre


aventurile lui nocturne, poate fiindc are
impresia c nu tiu foarte multe despre ele.
A nceput s critice leciile i dasclul,
zicnd c el e de vin. Mi-a spus c nu are
mintea potrivit pentru Meteug i nici nu
va avea vreodat, orict de bine s-ar odihni
noaptea. I-am cerut s nu mai fie ridicol,
doar e un Farseer i are Meteugul n
snge. A avut tupeul s-mi replice c cel
ridicol sunt eu, pentru c nu trebuia dect
s m uit n oglind ca s vd un Farseer
fr talent pentru Meteug.
Chade i drese vocea i se propti cu
spatele de sptarul scaunului. Mi-a luat un
moment s-mi dau seama c era amuzat,
nu nervos.
Putiul tie s fie i obraznic, rosti el
suprat, dar n suprarea lui am simit c
era i puin mndru de temperamentul
biatului.
Asta m-a amuzat. Dac, atunci cnd
582

fusesem de vrsta prinului, i-a fi dat i eu


o replic asemntoare, chiar mai puin
impertinent, m-a fi ales cu o palm peste
cap. Btrnul se nmuiase. Speram c
ngduina lui fa de tupeul biatului navea s-i duneze celui din urm. Prinii,
mi-am zis, aveau nevoie de mai mult
disciplin dect ali biei, nu de mai
puin.
Deci ai nceput s-l nvei Meteugul,
am fcut i eu o remarc, fr legtur cu
discuia, dar nu cu intenia de a-l judeca.
Am nceput s ncerc, veni replica lui,
pe un ton mai degrab concesiv. M simt
ca o crti care-i ine unei bufnie lecii
despre soare. Am citit manuscrisele, Fitz, i
am ncercat s practic meditaia i
exerciiile propuse n ele. Uneori chiar
simt ceva. Dar nu tiu dac simt ceea ce
trebuie sau dac nu-i dect nchipuirea unui
btrn vistor.
Eu i-am spus, am rostit, pstrndu-mi
583

blndeea din voce. Nu e un lucru pe care


s-l nvei ori s-l predai altuia cu ajutorul
unui manuscris. Meditaia te pregtete
pentru el, dar dup aceea tot trebuie s-i
arate cineva ce s faci.
De-asta am i trimis dup tine, spuse
el, prea repede. Pentru c nu eti numai
singurul care-l poate nva pe prin
Meteugul, ci i singurul care se poate
folosi de Meteug ca s-l gseasc.
Am oftat.
Chade, cu Meteugul nu merge aa.
E
Spune mai bine c nu te-a nvat
nimeni s-l foloseti n acest scop.
Manuscrisele sunt baza, Fitz. Scrie n ele c
doi oameni care au fost unii prin Meteug
se pot gsi unul pe altul cu ajutorul lui, la
nevoie. Toate eforturile mele de a-l gsi pe
prin au fost zadarnice. Cinii pui s-i
adulmece urma au fugit cteva ceasuri
bune toat dimineaa, apoi au nceput s se
584

nvrt n cerc, scncind nedumerii.


Iscoadele mele cele mai pricepute n-au
aflat nimic, mita nu mi-a adus nicio veste.
Meteugul e tot ce ne-a rmas, ascult-m
pe mine.
Mi-am
pus
fru
curiozitii
mele
invidioase. Nu voiam s vd manuscrisele.
Chiar dac manuscrisele susin c se
poate, tu spui c doi oameni se gsesc unul
pe altul dac au fost legai prin Meteug.
Prinul i cu mine nu avem o astfel de
Eu cred c avei.
Chade vorbete cteodat pe un ton care
pur i simplu te las fr cuvinte. Te
avertizeaz c tie mult mai multe dect i
nchipui i c nu e cazul s-l mini. Fusese
o metod foarte eficient n copilria mea
i am descoperit, nu fr uimire, c
funciona cu aceeai eficien i acum,
cnd eram om matur. Am inspirat ndelung,
dar n-am apucat s deschid gura, pentru c
mi-a luat-o el nainte.
585

M-au pus pe gnduri unele vise pe care


mi le-a povestit prinul. Au nceput cnd era
foarte mic. Visa un lup care dobora o
cprioar i un brbat care srea s-i taie
gtul cu cuitul. n vis, el era brbatul, dar l
vedea i din afar. Primul vis de acest fel la strnit. Dou zile numai despre el mi-a
vorbit. Mi-l povestea ca i cum el ar fi
omort cprioara. Fcu o mic pauz, apoi
relu: Pe atunci, nu avea dect cinci ani.
Amnuntele visului i depeau cu mult
experiena.
Am preferat s tac i s ascult mai
departe.
Au mai trecut nite ani pn ca prinul
s mai aib un vis asemntor. Sau poate
ar trebui s spun c au trecut mai muli ani
pn cnd mi-a povestit unul. Visase un
brbat care traversa un ru. Apa amenina
s-l acopere, dar, pn la urm, a reuit s
ajung pe malul cellalt. Era prea ud i
nfrigurat ca s-i aprind focul i s se
586

nclzeasc, dar s-a aezat la adpostul


unui copac prbuit. Un lup a venit i s-a
culcat lng el, ca s-l nclzeasc. i, nc
o dat, prinul mi-a povestit toate astea de
parc el nsui era brbatul pe care l visa.
mi place la nebunie, mi-a spus. E ca i
cum a mai avea o via care-mi aparine,
una foarte ndeprtat, n care nu sunt
prin. Una care-mi aparine numai mie, n
care am un prieten care mi-e la fel de
aproape ca pielea de trup. Atunci am
nceput s bnuiesc c mai avusese vise
provocate de Meteug, dar nu mi le
mprtise.
Chade atept, iar de data asta am fost
nevoit s vorbesc.
Dac am mprtit acele momente din
viaa mea cu prinul, am spus, dup ce-am
inspirat adnc, am fcut-o incontient. Dar,
da, ntmplrile pe care i le-a povestit sunt
adevrate.
Am tcut, ntrebndu-m brusc ce anume
587

mai mprtisem cu prinul. Mi-am adus


aminte cum se plngea Verity c nu-mi
pzeam bine gndurile i c-l deranjam
uneori cu visele i experienele mele. M-am
gndit la ntlnirile mele cu Starling i mam rugat s nu roesc. Trecuse foarte
mult vreme de cnd nu m mai obosisem
s nal ziduri n jurul Meteugului meu.
Era clar c trebuia s-o fac din nou. i-am
mai avut un gnd, nscut n urma
celorlalte:
evident,
talentul
meu
la
Meteug nu se degradase att de mult pe
ct mi nchipuisem eu. Un val de exaltare
m-a cuprins la un asemenea gnd. Probabil
c aceeai senzaie o avea i un beivan
care gsea o sticl uitat, ascuns pe sub
pat cine tie cnd, mi-am zis cu rutate.
Deci ai mprtit momente din viaa
prinului? strui Chade.
Tot ce se poate. Aa presupun. Deseori
visez intens, iar a visa c sunt din nou biat
la Buckkeep nu e un lucru strin de propria
588

mea experien. Totui Am inspirat adnc


i mi-am obligat s continui: important
aici e pisica. De cnd o are? Crezi c are i
Har? S-a legat cu ea?
M simeam ca un mincinos, punnd
ntrebri la care tiam deja rspunsul.
Treceam n revist mental visele din ultimii
cincisprezece ani, alegndu-le pe cele pe
care mi le amintisem cu o claritate
neobinuit la trezirea din somn. Unele ar fi
putut fi momente din viaa prinului. Altele
m-am blocat la amintirea viselor n care
Burrich avea febr i Nettle? Am
mprtit vise cu Nettle? Ideea aceasta
nou mi-a reordonat amintirile din vise. Nu
numai
c
fusesem
martorul
acelor
ntmplri din perspectiva lui Nettle, dar
luasem parte la viaa ei prin Meteug. Era
posibil ca, aa cum se ntmplase cu
Dutiful, Meteugul mprtit s se
reverse n ambele sensuri. Ceea ce
considerasem eu o scurt privire n viaa ei
589

clipe dragi mie , o mic fereastr


deschis ctre viaa lui Molly i a lui
Burrich, vedeam acum c era doar
vulnerabilitatea fetei la neglijena mea. Mam cutremurat cnd mi-am dat seama de
asta i m-am hotrt s ridic un zid i mai
gros n jurul gndurilor mele. Cum am putut
fi att de nechibzuit? Cte secrete de-ale
mele le dezvluisem celor vulnerabili la
ele?
De unde era s tiu c biatul are Har?
mi rspunse Chade nervos. Nici de tine nam tiut, pn nu mi-ai zis. i nici atunci nam neles de la nceput ce mi-ai spus.
Eram dintr-odat stul i obosit s mai
mint. Pe cine ncercam s apr cu
nelciuni? tiam prea bine c minciuna
are picioare scurte, c, pn la urm, ea
provoac cele mai mari guri n armura
unui brbat.
Eu bnuiesc c-l are. i c s-a legat cu
pisica. Din visele pe care le-am avut.
590

Chade mbtrni n faa mea. Scutur din


cap n tcere i mai turn rachiu pentru
amndoi. Eu l-am but pe al meu repede, el
l-a sorbit ndelung, cugetnd adnc.
Nu pot s suport ironia, rosti el ntr-un
sfrit. E ca o ctu care ne leag visele
de temeri. Sperasem ca tu s fi format cu
prinul o legtur n vis, una care s ne
permit s ne folosim de Meteug ca s-l
gsim. i ai format-o, ntr-adevr, numai c,
odat cu ea, mi-ai demonstrat c temerea
mea cea mai mare n legtur cu Dutiful e
real. Harul. Of, Fitz, a vrea s m pot
ntoarce n timp i s fac ceva pentru ca
temerile
mele
s
fie
prosteti,
nu
adevrate.
Cine i-a dat pisica?
Unul dintre nobili. A fost un cadou.
Primete cu duiumul. Toi vor s-i intre n
graii. Kettricken ncearc s le refuze pe
cele mai valoroase. Se teme s nu ajung
un rsfat. Dar nu era dect o pisic de
591

vntoare totui, ar putea fi darul care iar distruge viaa.


Cine i-a dat-o? am struit.
Va trebui s-mi verific nsemnrile,
mrturisi Chade, privindu-m cam suprat.
Nu-i poi cere unui btrn s aib inerea
de minte a unui tnr. Fac tot ce pot, Fitz.
Privirea lui plin de repro spunea totul.
Dac m-a fi ntors la Buckkeep, dac mi-a
fi reluat ndatoririle alturi de el, a fi aflat
rspunsurile acelea vitale. Gndul nscu o
nou ntrebare.
Ce rol joac noul tu ucenic n
povestea asta?
Chade m privi meditativ.
Nu e pregtit pentru astfel de ndatoriri,
mi rspunse dup o clip.
L-am pironit cu privirea.
Oare se reface cumva dup un fulger
care a lovit din cer senin? Care a aprins un
depozit nefolosit?
Clipi, dar i control expresia feei. Nici
592

glasul nu-i tremur cnd mi ignor


neptura.
Nu, FitzChivalry, ndatorirea asta e a ta.
Numai tu ai abilitile unice necesare
pentru ea.
Ce anume vrei s fac eu?
ntrebarea era similar cu o capitulare.
Rspunsesem n grab la chemarea lui. tia
c nc i aparin. tiam i eu.
S-l gseti pe prin. S ni-l aduci
napoi pe ascuns i, s ne ajute Eda, viu i
nevtmat. i s-o faci ct i mai pot scuza
absena i m va crede lumea. Adu-l acas
nainte de sosirea delegaiei din Insulele
Strine, care vine s oficializeze logodna
prinesei lor.
Asta cnd va fi?
Chade ridic neajutorat din umeri.
Depinde de vnturi, de valuri i de fora
vslailor. De plecat, a plecat din Insulele
Strine. Ne-a optit o psric. Ceremonia
e programat pentru prima lun nou. Dac
593

ajung nainte i prinul nu-i aici, s zicem


c a putea s-i duc de nas, spunndu-le c
mediteaz n singurtate nainte de acest
eveniment important din viaa lui. Dar ar fi
o scuz subire, care s-ar frma el dac nar aprea la ceremonie.
Am fcut o socoteal mental rapid.
Asta
nseamn
peste
vreo
dou
sptmni. Timp destul pentru ca un biat
recalcitrant s se rzgndeasc i s se
ntoarc acas.
Chade se uit serios la mine.
Dar, dac prinul a fost rpit, iar noi nu
tim de ctre cine i de ce, ca s nu mai
spun c nu tim cum s-l recuperm, atunci
aisprezece zile nseamn foarte puin.
Mi-am prins capul n palme pre de-o
clip. Cnd am ridicat ochii, btrnul meu
mentor nc m privea plin de speran.
Avea ncredere c voi gsi soluia care lui i
scpa. Am vrut s fug; am vrut s nici nu fi
aflat despre toat ntmplarea. Am inspirat
594

adnc, linititor. Pe urm i-am ordonat


mintea, aa cum o ordonase i el pe a mea
odinioar.
Am nevoie de informaii, l-am anunat.
S nu presupui c tiu totul despre situaie,
pentru c e foarte probabil s nu tiu.
nainte de toate, trebuie s aflu cine i-a dat
pisica.
i
ce
prere
are
persoana
respectiv despre Har i despre logodna
prinului. Lrgete cercul pornind de aici.
Cine e rivalul persoanei care i-a druit
animalul, cine e aliatul ei? Cine de la curte
i persecut mai mult pe cei cu Har, cine se
opune mai vehement logodnei, cine o
sprijin? Ce nobili au fost acuzai n ultima
vreme c au pe cineva cu Har n familia lor?
Cine l-ar fi putut ajuta pe Dutiful s fug,
dac a fugit? Dac a fost rpit, cine a avut
posibilitatea s-l rpeasc? Cine-i cunotea
obiceiul de la miezul nopii?
Fiecare ntrebare pe care o puneam
conducea la alta, dar, n faa tirului meu,
595

Chade prea s fie tot mai stpn pe sine.


tia rspunsurile, iar faptul c mi le putea
da i ntrea ncrederea c mpreun aveam
s izbndim. M-am oprit s-mi trag
rsuflarea.
nc nu i-am descris evenimentele din
ziua dispariiei. Uii ns c Meteugul near putea scuti de ore ntregi de vorbit. Hai
s-i art manuscrisele i s vedem dac
pricepi mai mult din ele dect mine.
Vznd c-mi plimb ochii n jur, Chade
cltin din cap.
Nu-l aduc pe prin aici. Partea aceasta
a castelului rmne o tain pentru el.
Pstrez manuscrisele n vechiul turn al lui
Verity i tot acolo in i leciile cu biatul.
Camera din turn e bine ncuiat i
ntotdeauna pzit de o gard de ncredere.
Atunci cum o s am acces la ele?
Ls capul pe-o parte.
Exist o cale, de aici n turnul lui
Verity. E un drum erpuitor i ngust, cu
596

multe trepte, dar eti tnr. O s te


descurci. Termin de mncat. Pe urm i
art drumul.

597

Capitolul XII
TALISMANE

Kettricken, prinesa din Regatul Munilor,


s-a mritat cu prinul motenitor Verity din
cele ase Ducate nainte de-a mplini
douzeci de ani. Cstoria lor a fost un
aranjament politic, parte a unei negocieri
mai ample, menite s ntreasc aliana
comercial i protecia ambelor pri.
Moartea fratelui su mai mare n ajunul
nunii ei a adus ducatelor un beneficiu
neateptat: orice copil pe care avea s-l
nasc prinesa motenea i coroana
Regatului Munilor, i pe cea a celor ase
Ducate.
Nu i-a fost uor lui Kettricken s devin,
din prines de la Munte, regina celor ase
Ducate,
dar
a
nfruntat
greutile
acceptnd c era datoria ei aceasta fiind
caracteristica regilor munteni. A venit la
598

Buckkeep singur, fr s-o nsoeasc nici


mcar o doamn de companie. i-a impus
la Buckkeep propriile norme, care-o obligau
s fie ntotdeauna gata de sacrificiu, n
orice fel i-ar fi cerut-o noua ei poziie.
Pentru c, n Regatul Munilor, acesta este
rolul asumat de orice conductor: regele e
Sacrificiu pentru poporul su.
Bedel, Regina munteanc
Noaptea se pierdea n diminea nainte
de a cobor eu scrile ascunse spre patul
meu. Aveam capul plin de informaii, doar
puine din ele utile pentru ncurctura mea.
Aveam s m culc, m-am hotrt, iar la
sculare, nu tiu cum, mintea mea urma s
gseasc singur soluia.
Am ajuns la panoul care ducea la odaia
mea i m-am oprit. Chade mi artase deja
ce msuri de precauie trebuia s-mi iau
cnd treceam prin astfel de pasaje. Cu
respiraia tiat, am mijit ochii prin
599

despictura ngust. N-am vzut dect


foarte puin: un rest de lumnare plpia
slab pe o msu din mijlocul odii. Att.
Am ascultat, dar n-am auzit nimic. Am tras
de un mner care-a acionat fr zgomot
nite contragreuti bine mascate. Ua s-a
deschis i m-am furiat nuntru. Am mpins
uor ua ca s se nchid la loc. Cnd m-am
uitat la perete, devenise total invizibil.
Lordul Auriu fusese drgu i-mi fcuse
rost de dou pturi de ln scmoate, pe
care le aezase pe patul ngust din
ncperea neaerisit. Dei eram frnt de
oboseal, tot nu-mi venea s m culc n el.
A fi putut s m ntorc n camera din turn
i s dorm n patul magnific al lui Chade,
dac el nu-l mai folosea. ns perspectiva
nu m atrgea din alt punct de vedere.
Folosit sau nu, patul tot lui Chade i
aparinea. Camera din turn, hrile i
suporturile cu manuscrise, laboratorul de
experiene stranii i cele dou cmine
600

toate erau ale lui i n-aveam de gnd s mi


le nsuesc. Odaia mea era mai bun. Patul
tare i aerul nchis mi aduceau plcut
aminte c ederea mea acolo avea s fie
foarte scurt. Petrecusem o singur noapte
de taine i comploturi i eram deja stul de
politica din Buckkeep.
Rania mea i sabia lui Verity erau pe pat.
Am pus rania pe jos, am proptit sabia ntrun col, mi-am aruncat hainele sub mas,
am suflat n lumnare i m-am dus pe
bjbite la pat. Am refuzat categoric s m
gndesc la Dutiful, la Har i la tot ce era
legat de el. M-am ateptat s adorm
imediat. N-am reuit. Am rmas cu ochii
larg deschii pe ntuneric. Alte griji de-ale
mele m-au gsit i-au nceput s m
frmnte. Biatul i lupul meu plecau spre
Buckkeep
n
seara
urmtoare.
M
nelinitea gndul c m bazam pe Hap s-l
ngrijeasc pe lupul cel btrn care-i fusese
dintotdeauna protector.
601

Avea un arc i tia s trag cu el. Se


descurcau ei. Dac nu-i atacau tlharii.
Chiar i atunci, Hap probabil c ar dobor
vreo doi nainte de-a se lsa prini, ceea ce
i-ar nfuria pe ceilali. Ochi ntunecai s-ar
lupta pn la moarte ca s-l apere pe Hap.
Am rmas n minte cu frumoasa imagine a
lupului meu zcnd mort pe drum i a
biatului meu prins de tlhari. Iar eu eram
prea departe ca s-i pot ajuta.
Pturile de ln te irit mai mult cnd
transpiri. M-am ntors pe-o parte, ca s m
holbez la alt petic de ntuneric. N-o s m
mai gndesc la Hap. N-avea rost s m
frmnt din cauza unor dezastre care nici
mcar nu se petrecuser. Involuntar,
mintea mi-a rtcit iar la manuscrisele lui
Chade despre Meteug i la situaia de
criz. Crezusem c e vorba de trei-patru
pergamente. Cnd colo, Chade mi artase
cteva scrinuri pline, cu manuscrise n
diverse stadii de conservare. Nici mcar el
602

nu le citise pe toate, dei le aranjase dup


teme i gradul de dificultate. Mi s-a strns
inima. Scrierea de pe dou manuscrise era
att de veche, nct nu le puteam descifra.
Altele preau mai recente, dar am observat
imediat cuvinte i expresii fr neles
pentru mine. Un manuscris recomanda
transa anticula i sugera o infuzie dintr-o
plant numit iarba-ciobanului, de care nu
auzisem niciodat. Mai departe, se atrgea
atenia s nu fragmentezi bariera ridicat
de partener, ca s nu-i risipeti anma. Mam uitat mirat la Chade.
Credeam c tii tu ce nseamn, mi-a
zis el, aprndu-se.
Am cltinat din cap.
Dac Galen a tiut vreodat ce
nseamn cuvintele i expresiile astea, mie
nu mi-a spus niciodat.
Chade a pufnit cu dispre.
M
ndoiesc
c
maestrul
Meteugului a fost n stare mcar s
603

citeasc literele astea. Oft. Cnd nvei o


meserie, jumtate din efort nseamn s
nelegi vocabularul celor care-o practic.
n timp, le-am putea pune pe toate cap la
cap, pe baza indiciilor din celelalte
manuscrise. Dar acum avem foarte puin
vreme la dispoziie. Prinul poate c se
ndeprteaz de Buckkeep cu fiecare clip
care trece.
Sau poate c nici n-a prsit oraul.
Chade, m-ai prevenit de nenumrate ori s
nu acionez numai de dragul de-a aciona.
Dac ne pripim, am putea s ne ndreptm
n direcia greit. Mai nti gndeti, apoi
treci la fapte.
M simisem teribil de stnjenit s-i
amintesc maestrului meu de propriile lui
cuvinte nelepte. Le aprobase cu un
mormit nciudat. n timp ce el era absorbit
de literele acelea vechi, bolborosind i,
concomitent, fcnd o traducere curat pe
hrtie, eu am citit cu atenie manuscrisul
604

mai accesibil. L-am citit nc o dat,


spernd s neleg mai multe din el. La a
treia ncercare, m-am pomenit c picotesc
deasupra literelor terse. Chade s-a aplecat
peste mas i m-a prins de ncheietur cu
blndee.
Du-te la culcare, biete, mi-a poruncit
morocnos. Lipsa de somn te tmpete, iar
mintea ta trebuie s fie n cea mai bun
form.
Am cedat i l-am lsat singur, cu condeiul
n mn, cocoat peste hrtii.
M-am rsucit iar pe spate. M durea
trupul de cte scri urcasem n ziua aceea.
Dac tot nu puteam dormi, mi-am zis c e
mai bine s fac ceva util. Am nchis ochii i
mi-am controlat sentimentele. Mi-am golit
mintea de griji i-am ncercat s-mi
amintesc numai ultimul vis avut cu prinul
i pisica lui. Am invocat exaltarea lor
nocturn la vntoare. Mi-am adus aminte
de miresmele care umpleau aerul i am
605

cutat aura indefinit a unui vis care nu-mi


aparinea. Aproape c am reuit s ptrund
n el, dar nu asta voiam, de fapt. Eu voiam
s regsesc o legtur de care nu fusesem
contient la vremea cnd o trisem.
Prinul Dutiful. Fiul trupului meu. Aceste
calificative nu atrgeau dup ele nicio
impresie, dar, ciudat, interferau cu ceea ce
ncercam
eu
s
fac.
Ideile
mele
preconcepute despre Dutiful, sentimentul
de posesiune i idealizare a fiului meu
natural oare cum era el, n realitate? se
interpuneau ntre mine i firele delicate ale
Meteugului pe care cutam s le
desclcesc. De undeva, din turn, prin
osatura de piatr a castelului, mi rzbtea
pn la urechi o frntur muzical rtcit.
M distrgea. Pierdusem noiunea timpului;
noaptea m mpresura, etern. Uram
cmrua fr ferestre, izolat de lumea
natural. Uram izolarea pe care trebuia s-o
ndur. Trisem prea mult alturi de lup ca
606

s mi se par tolerabil.
Frustrat, am renunat la Meteug i miam cutat camaradul cu ajutorul Harului.
Era tot n gard, cum fusese adesea de o
vreme ncoace. L-am perceput dormind i,
proptindu-m de zidurile minii lui, i-am
simit durerea surd din olduri i din
spate. M-am retras imediat ce mi-am dat
seama c, cu ct m concentram mai mult
asupra ei, cu att o contientiza el mai
intens. N-am sesizat team sau presimiri
negre,
doar
oboseal
i
ncheieturi
dureroase. L-am nvluit cu gndurile mele,
profitnd recunosctor de simurile lui.
Dorm, m-a anunat el morocnos. Te

ngrijoreaz ceva?
Nu. Am vrut s m asigur c suntei bine.
Da, ne merge grozav. Am petrecut o zi
minunat mergnd pe un drum uscat, plin
de praf. Acum dormim la marginea lui. Pe
urm, mai blnd, a adugat: Nu-i face griji
din cauza lucrurilor pe care nu le poi
607

ndrepta. Ajungem la tine n curnd.


Pzete-l pe Hap n locul meu.
Normal. Acuma dormi.
Am simit miros de iarb umed i fum
palid de foc, chiar i transpiraia srat a
lui Hap, culcat n apropierea lupului. M-am
linitit. Aadar, era linite n lumea mea.
Am uitat de toate, pstrnd numai
senzaiile acelea pure i, n sfrit, am
alunecat n lumea somnului.
Pot cumva s-i reamintesc c tu eti
valetul care m slujete pe mine, i nu
invers?
Cuvintele care m fcur s sar speriat
din somn fuseser rostite de Lordul Auriu i
nsoite de sarcasm, dar zmbetul de pe
chipul bufonului era sincer. Pe bra i atrna
o garnitur de haine. Simeam miros de ap
cald parfumat. Era deja mbrcat fr
cusur, n veminte i mai elegante dect
cele
din
ziua
precedent.
Purta
o
combinaie crem cu verde-nchis, cu
608

bentie aurii la manete i la gt. Avea i


un cercel nou, un glob auriu filigranat.
tiam ce ascundea n el. Arta proaspt i
vioi. M-am ridicat n capul oaselor i mi-am
legnat capul n palme. M durea.
De la Meteug i se trage? m ntreb
comptimitor bufonul.
Am cltinat din cap i durerea se ntei.
A vrea eu, am murmurat, ridicnd
ochii spre el. Sunt doar obosit.
Am crezut c-o s dormi n turn.
Nu mi s-a prut corect.
M-am ridicat i-am ncercat s m ntind,
dar spinarea mea se curb n semn de
protest. Bufonul puse hainele la captul
patului i se aez pe pturile mele boite.
Aa. Ai idee pe unde-o fi prinul nostru?
Am prea multe idei. Oriunde n
Buckkeep sau chiar dincolo de hotare. Sunt
prea muli nobili care ar vrea s pun mna
pe el. Dac a fugit de capul lui, atunci
locurile n care ar putea fi se nmulesc la
609

numr.
Apa de splat aburea nc. Cteva frunze
de roini pluteau la suprafaa ei, n vasul
simplu, de ceramic. Mi-am scufundat
capul n el, recunosctor, i m-am frecat pe
fa. Parc m mai trezisem i devenisem
mai contient c exist.
Trebuie s fac o baie. Mai exist bile
cu aburi din spatele cazarmei grzilor?
Da, dar servitorii nu le folosesc. Va
trebui s te fereti s-i reiei vechile
obiceiuri. n general, servitorii personali se
spal n apa rmas de la baia stpnului
sau stpnelor. Sau i car singuri ap de
la buctrie.
Atunci o s-mi aduc i eu ap desear,
i-am spus, privindu-l.
Am profitat ct am putut de apa din
ligheanul din ceramic.
Bufonul sttea jos i m urmrea n
linite. n timp ce m brbieream, mi zise:
Mine va trebui s te trezeti devreme.
610

Toi cei care lucreaz la buctrie tiu c


m scol dis-de-diminea.
L-am privit consternat.
i?
i se vor atepta ca servitorul meu s
coboare dup tava cu dejunul meu.
Am neles mai greu ce voia. Avea
dreptate. Trebuia s m obinuiesc mai
repede cu rolul meu dac voiam s aflu
ceva folositor.
O s cobor acum dup ea, m-am oferit.
Bufonul scutur din cap.
Nu n halul sta. Lordul Auriu e un
brbat mndru i pretenios. N-ar ine un
servitor aa de zdrenuit cum eti tu acum.
Trebuie s te facem s ari pe msura
rolului tu. Vino aici i stai jos.
L-am urmat n camera mare, luminoas i
aerisit. Pregtise un pieptene, o perie i o
foarfec pe mas i proptise pe ea o
oglind mare. Mi-am luat inima n dini ca
s trec i prin asta. M-am dus la u, ca s
611

verific c nu d nimeni peste noi, apoi mam aezat pe un scaun i l-am ateptat pe
bufon s-mi taie prul scurt, n stilul
servitorilor. L-am desfcut din coad cnd
Lordul Auriu a pus mna pe foarfec.
Uitndu-m n oglinda cu ram frumos
mpodobit, mai s nu m recunosc. Se
petrece ceva ciudat cnd te priveti dintrodat ntr-o oglind mare. Starling avea
dreptate, am tras eu concluzia. Artam ntradevr cu mult mai btrn dect eram.
Cnd m-am lsat pe sptar i mi-am privit
chipul, am constatat cu uimire c
cicatricea mea se estompase. Era acolo, ca
o custur, dar nu att de evident precum
fusese pe faa neridat a unui tnr.
Bufonul m-a lsat s m studiez o vreme n
linite, apoi mi-a luat prul n mini. I-am
privit scurt faa n oglind. i muca buza
de jos, semn c ovie. Puse brusc foarfec
napoi pe mas.
Nu pot, rosti el accentuat. Nu m pot
612

convinge s te tund i nu cred c e nevoie.


Inspir scurt, apoi mi strnse iute prul din
nou n coad de rzboinic. ncearc
hainele, m ndemn. A trebuit s-i
ghicesc mrimea, dar nimeni nu se
ateapt de la un servitor s poarte haine
croite pe msura lui.
M-am ntors n mica mea odaie i m-am
uitat la vemintele de la captul patului.
Erau croite din estura albastr lucrat n
cas, pe care o purtau dintotdeauna
servitorii din Buckkeep. Nu se deosebeau
prea mult de hainele pe care le mbrcasem
n copilrie, ns, lundu-le pe mine acum,
am avut o senzaie cu totul diferit,
mbrcam straie care m fceau slug n
ochii tuturor. O deghizare, mi-am spus. Nu
eram servitor cu adevrat. Dar, cuprins
brusc de remucare, m-am ntrebat cum se
simise Molly cnd mbrcase pentru prima
oar uniforma albastr de slujnic. Bastard
sau nu, eram fiu de prin. Nimeni nu se
613

atepta s m vad n haine de servitor. n


locul cpriorului meu Farseer, surprins gata
de atac, era brodat un fazan auriu
emblema Lordului Auriu. Totui, hainele mi
veneau numai bine i
Astea sunt cele mai frumoase haine pe
care le-am purtat de civa ani ncoace, am
recunoscut cu tristee.
Bufonul se aplec pe dup u ca s m
vad i, pre de-o clip, mi s-a prut c-i
citesc spaim n ochi. ns el, vzndu-m,
zmbi larg i fcu un mic spectacol,
plimbndu-se n jurul meu i inspectndum.
Merge, Tom Badgerlock. Gseti o
pereche de bocanci lng u, fcui s fie
cu trei degete mai lungi, dar i mai largi,
dect ai mei. Hainele tale e mai bine s le
pui n scrin. Dac vine vreun curios s
arunce un ochi prin odi, s nu vad nimic
nelalocul lui.
Mi-am ascuns degrab hainele, n vreme
614

ce bufonul fcea ordine n camera lui. Sabia


lui Verity am dosit-o sub ele, n scrin. Deabia am avut cu ce s-o acopr. Bocancii
erau la fel de buni ca orice pereche nou.
Aveau s-mi fie mai comozi cu timpul.
Sunt sigur c-i aminteti drumul spre
buctrie. ntotdeauna iau dejunul pe tav,
n camer; bieii de la buctrie se vor
bucura c-i scuteti de sarcina de a mi-o
aduce ei sus. Poate gseti i prilej de
brf. Bufonul fcu o scurt pauz, dup
care adug: Spune-le c am mncat puin
asear i c n dimineaa asta mor de
foame. Adu destul mncare pentru
amndoi.
Era ciudat s-mi dea porunci att de
precise, dar, mi-am reamintit, fceam mai
bine s m obinuiesc cu ele. Am nclinat
din cap ctre el i am ncercat un da,
domnule nainte de a iei din camer. El
vru s zmbeasc, dar se stpni i mic
discret din cap.
615

Castelul se trezise de-a binelea. Ali


servitori erau deja prini cu treburi,
aduceau lumnri noi, mturau pipirigul
murdar sau alergau cu aternuturi curate
ori glei cu ap. Poate c era doar noua
mea perspectiv, dar mi se prea c sunt
mult mai muli servitori dect mi aminteam
eu. Nu era singura schimbare. Obiceiurile
de la munte ale reginei Kettricken erau mai
evidente ca niciodat. De cnd domnea ea,
interiorul castelului era mult mai bine
ntreinut. O simplitate natural caracteriza
ncperile pe lng care treceam, nlocuind
decenii de podoabe grele care le umpluser
altdat. Tapiseriile i tablourile pstrate
erau curate i fr pnze de pianjen.
n buctrie, ns, comanda nc Sara
buctreasa. Am pit n aburi i miros de
mncare i am avut senzaia c deschid o
u ctre copilria mea. Aa cum mi
spusese Chade, btrna nu mai alerga de la
vatr la mas i de la mas la vatr, ci era
616

instalat
comod
ntr-un
scaun,
dar
mncarea preparat n buctria din
Buckkeep
avea
acelai
gust
ca
ntotdeauna. Nu m-am uitat prea mult la
Sara, ca nu cumva s-mi surprind privirea
i s m recunoasc. L-am tras cu umilin
de mnec pe un biat, ca s-i transmit
dorinele Lordului Auriu. El art spre tvi,
vase i tacmuri, apoi fcu un gest larg,
cuprinznd cminele de gtit. Tu eti
sluga lui, nu io, m-a repezit el i s-a ntors
la tocat napi. M-am ncruntat la el, dar n
sinea mea i-am fost recunosctor. Am pus
dou porii zdravene pe tav i-am ters-o
iute din buctrie.
Pe la jumtatea scrilor, am auzit o voce
familiar. M-am oprit i m-am lsat pe
balustrad, privind n jos. Un zmbet mi s-a
lit nestingherit pe fa. Regina Kettricken
strbtea holul de dedesubt cu pai mari.
ase doamne se strduiau vitejete s in
pasul cu ea. Nu le cunoteam pe niciuna;
617

erau toate tinere, aveau puin peste


douzeci de ani. Fuseser copile cnd
plecasem eu din Buckkeep. Una mi se
prea vag familiar, dar poate c o
cunoscusem pe mama ei. M-am concentrat
asupra reginei.
Prul ei lucios, de un auriu la fel de
intens, era ridicat n bucle i prins n jurul
capului ntr-o coroan de mpletituri. Purta
o coroni simpl de argint n vrful
capului. Era mbrcat cu o rochie marorocat, un sarafan galben brodat. Poalele i
foneau n mers. Doamnele i imitau stilul
simplu fr s fie n stare s-o copieze,
pentru c ceea ce ddea elegan
vemntului ei modest era graia ei
nnscut. n ciuda anilor scuri, i
pstrase inuta ferm i mersul nestnjenit.
Mergea concentrat, dar i-am sesizat
expresia de pe chip. O parte din ea se
gndea ntruna la fiul ei disprut, ns ea i
pstra mersul de regin la curte. Mi s-a
618

oprit inima n loc la vederea ei. Ce mndru


ar fi fost Verity de femeia aceasta. Regina
mea, am optit.
Se opri la jumtatea pasului. Mi s-a prut
c aud cum i se taie rsuflarea. i arunc
ochii n jur, apoi n sus, zrindu-i pe ai mei
de la distan. n umbra Coridorului celui
Mare, nu i-am vzut privirea albastr, mai
degrab i-am simit-o. O clip, ochii ni s-au
ntlnit, dar pe chipul ei am citit
nedumerire, nu recunoatere.
Am simit o lovitur brusc peste cap. Mam rsucit spre agresor, prea ocat ca s
m nfurii. Un domn de la curte, mai nalt
dect mine, m privea de sus dezaprobator.
Mi-a vorbit rspicat.
Se vede c eti nou la Buckkeep,
rnoiule. Aici servitorii n-au voie s se
holbeze cu neobrzare la regin. Vezi-i de
treab. ine minte ce-ai pit i nu uita
care i-e locul, altfel nu vei mai avea niciun
loc de care s-i aminteti.
619

M-am uitat n jos, la tava cu mncare pe


care o strngeam cu degetele, luptndu-m
s-mi controlez expresia feei. M-a cuprins
un val de furie. tiam c mi se urcase
sngele n obraji. Am avut nevoie de toat
puterea voinei ca s ntorc privirea i s
plec capul.
Iertare, domnule. Voi ine minte.
Speram s-mi ia vocea gtuit drept
exemplu de umilin, nu de furie nbuit.
Strngnd mai tare tava n mini, am urcat
scrile mai departe. Brbatul le-a cobort,
iar eu nu mi-am permis s arunc ochii peste
balustrad ca s vd dac regina mea m
urmrete plecnd.
Un servitor. Un servitor. Sunt un servitor
loial i bine instruit. Tocmai am venit de la
ar, dar am recomandri foarte bune, aa
c sunt un servitor manierat, obinuit cu
disciplina. Sau nu? Cnd l-am urmat pe
Lordul Auriu n Buckkeep, sabia lui Verity
mi atrna la old n teaca ei modest.
620

Sigur au fost i oameni care au observat-o.


Tenul i cicatricele de pe mini artau c
triesc mai degrab n aer liber dect ntr-o
cas. Dac era s joc acest rol, atunci
trebuia s fiu credibil. Trebuia s fie un rol
pe care s-l ndur, dar i unul pe care s-l
interpretez ct mai convingtor.
Ajuns la ua Lordului Auriu, am btut, am
ateptat puin, ca s-l anun pe stpnul
meu c am sosit, apoi am intrat. Bufonul se
uita pe fereastr. Am nchis ua cu grij,
am zvort-o i am aezat tava pe mas.
Ct am aranjat mncarea, i-am vorbit
bufonului care sttea cu spatele la mine.
Sunt Tom Badgerlock, servitorul tu. iam fost recomandat drept un om mai
educat dect cei de teapa lui de ctre un
stpn ngduitor, dar mi-a plcut mai mult
s mnuiesc sabia dect s nv bunele
maniere. M-ai ales pentru c ai vrut un
servitor capabil i s te apere, i s fac pe
valetul. Ai auzit c sunt irascibil i
621

cteodat iute din fire, dar vrei s m


ncerci, ca s vezi dac m potrivesc
scopurilor tale. Am patruzeci i doi de
ani. Cicatricele le-am cptat aprndu-mi
stpnul atacat de trei nu de ase tlhari.
I-am omort pe toi. Nu m las provocat cu
una, cu dou. Cnd a murit ultimul meu
stpn, mi-a lsat o mic rent care-mi
permite s duc un trai modest. Dar acum
fiul meu a crescut i vreau s-l dau ucenic
n oraul Buckkeep. Tu m-ai convins s-mi
iau din nou o slujb, ca s am cu ce plti
cheltuielile.
Lordul Auriu se ntoarse ctre mine. mi
ascult monologul mpletindu-i degetele
de aristocrat. La sfrit, m aprob
nclinnd din cap.
mi place, Tom Badgerlock. Ce noroc
pe Lordul Auriu s aib n preajma lui un
slujitor puin periculos. Ce aere o s-mi dau
c am angajat un astfel de om! O s te
descurci, Tom. O s te descurci foarte bine.
622

Veni la mas i-i trase un scaun. Se


aez i studie aranjamentul vaselor cu
mncare.
Excelent. E exact pe placul meu. ine-o
tot aa, Tom, i voi fi nevoit s-i mresc
leafa. nl ochii spre mine. Stai jos i
mnnc cu mine, mi propuse bufonul.
Eu am refuzat cu o cltinare a capului.
Mai bine s-mi vd lungul nasului,
domnule. Ceai?
n prima clip, bufonul pru ngrozit. Apoi
Lordul Auriu lu un erveel i-i tampon
buzele.
Te rog.
I-am turnat ceaiul.
Pe fiul sta al tu, Tom, nu l-am
cunoscut. E n Buckkeep, nu?
I-am spus s m urmeze aici, domnule.
Mi-am dat seama dintr-odat c nici nu-i
spusesem mai multe lui Hap. Avea s
soseasc cu un ponei obosit, trgnd o
cru ubred, i un lup btrn n ea. Nu
623

m dusesem la nepoata Jinnei ca s-o rog


s-i atepte. Dac se supra c luasem
drept sigur posibilitatea ca biatul meu s
trag acolo? Cealalt via a mea m
ajunse din urm i m izbi asemenea unui
val. Nu-i asigurasem biatului nimic. Nu
cunotea pe nimeni la Buckkeep, n afar
de Starling, iar eu nici mcar nu tiam dac
ea e n ora. Pe lng asta, cum relaiile
noastre erau cam ncordate, era puin
probabil ca Hap s-i cear ajutor chiar ei.
Am tiut imediat c trebuia s-o caut pe
vrjitoarea-tmduitoare i s m asigur c
biatul meu era bine primit acolo. Aveam
s-i las un mesaj pentru Hap. i trebuia s
discut cu Chade ct de repede, s m ocup
de soarta biatului. tiind ceea ce tiam
acum, prea un trg greu de fcut. Am
simit un junghi n inim. Puteam oricnd s
mprumut bani de la bufon. M-am strmbat
numai gndindu-m la asta. Ce leaf
primesc? m-am ndemnat s ntreb. Dar
624

buzele mele n-au reuit s rosteasc


vorbele.
Lordul Auriu se ndeprt de mas.
Eti tcut, Tom Badgerlock. Cnd
ajunge fiul tu, m atept s mi-l prezini.
Deocamdat, i dau liber n dimineaa asta.
F curat pe-aici, apoi, nva-te cu castelul
i cu mprejurimile lui. M cercet cu un
ochi critic. Adu-mi hrtie, o pan de scris i
cerneal. O s-i scriu o scrisoare pentru
Scrandon, croitorul. Sper s-i gseti
repede atelierul. l tii de demult. Trebuie
s i se ia msuri pentru mai multe haine,
unele de toat ziua, altele pentru cnd vei
vrea s te mbraci frumos. Dac eti i
garda, i valetul meu, atunci mi se pare
potrivit s stai lng scaunul meu la
mesele oficiale i s m nsoeti cnd
clresc. i s te duci i la Croy. Are o
tarab cu arme pe lng aleea fierarilor.
Vezi ce sbii folosite are de vnzare i
gsete-i una de care te poi sluji.
625

Am dat din cap la fiecare porunc. M-am


dus la o msu dintr-un col ca s-i
pregtesc cele necesare pentru scris. n
spatele meu, bufonul rosti ncet.
Lumea de-aici i amintete nc foarte
bine i de instrucia lui Hod, i de sabia lui
Verity. Te sftuiesc s lai sabia lui Verity
n vechea odaie a lui Chade din turn.
I-am rspuns fr s-l privesc.
Aa voi face. i voi vorbi i cu maestrul
sbiilor, ca s-l rog s-mi dea un partener
cu care s exersez. Am s-i spun c am
cam ruginit i c tu doreti s m
perfecionez. Cu cine se antrena prinul
Dutiful?
Bufonul cunotea rspunsul. ntotdeauna
tia astfel de lucruri, mi vorbi aezndu-se
la masa de scris.
Cresswell i-a fost instructor, dar cel
mai des se antrena cu o femeie tnr, pe
nume Delleree. Dar nu poi, pur i simplu,
s ntrebi de ea. Hm Spune-i maestrului
626

c vrei s lucrezi cu cineva care lupt cu


dou sbii, s-i mbunteti aprarea.
Cred c asta e specialitatea ei.
Aa voi face. Mulumesc.
n minutele urmtoare, scrise iute ceva
pe o bucat de hrtie. Ridic ochii spre
mine o dat sau de dou ori, studiindu-m
bnuitor i stnjenindu-m. M-am dus la
fereastr i m-am uitat afar. Era o zi
splendid. A fi vrut s fac ce-aveam eu
chef. Simind miros de cear topit, m-am
rsucit. Lordul Auriu i aplica sigiliul pe
misive. Ls ceara s se rceasc puin,
apoi mi le nmn.
Du-te acum. La croitor i la negustorul
de arme. Eu cred c m voi plimba prin
grdin. Dup aceea, am fost invitat n
salonul reginei pentru
Am vzut-o. Pe Kettricken. Mi-am
necat un rs amar. Uneori am senzaia c
cele ntmplate s-au petrecut cu mult, mult
timp n urm: trezirea dragonilor, toate. Pe
627

urm se ntmpl ceva i mi se pare c


parc ieri le-am trit. Ultima oar cnd am
vzut-o pe Kettricken, clrea pe Veritydragonul i-i lua rmas-bun de la noi. E
regin de peste un deceniu. M-am retras ca
s m vindec i pentru c nu credeam c
mai pot lua parte la astfel de ntmplri.
Acum m-am ntors, m uit n jur i-mi zic c
mi-a fost dor de viaa mea. Ct am fost
plecat i singur, ea s-a scurs mai departe
aici, n absena mea, iar eu sunt condamnat
pentru totdeauna s fiu strin n propria
mea cas.
Regretele sunt zadarnice, zise bufonul.
Nu poi face altceva dect s ncepi din
nou de unde te afli acum. Cine tie, poate
c tot ce aduci cu tine din exilul la care teai condamnat singur e exact ce-i trebuie
acum.
Iar timpul trece pe lng noi chiar
acum, cnd stm de vorb.
ntocmai, ncuviin Lordul Auriu. Art
628

spre dulap. Haina mea, Badgerlock. Cea


verde.
Am deschis dulapul i-am scos vemntul
cerut dintre muli frai de-ai lui, apoi am
nchis uile att ct mi-au permis straiele
ngrmdite unele ntr-altele. I-am inut
haina aa cum l vzusem de attea ori pe
Charim inndu-i haina lui Verity i l-am
ajutat
s
se
mbrace.
i-a
ntins
ncheieturile ca s-i aranjez manetele. Am
tras de poala hainei, ca s-i stea bine. Un
licr de amuzament i apru n ochi.
Foarte bine, Badgerlock, mi opti.
O lu spre u naintea mea, pe urm
atept s i-o deschid.
Odat bufonul ieit, am tras zvorul i-am
terminat de mncat dejunul deja rcit. Am
pus vasele pe tav. M-am uitat la intrarea n
camera bufonului. Dup aceea, am aprins o
lumnare, m-am dus n cmrua mea i am
nchis bine ua n spatele meu. Fr
lumnare, n-a fi vzut nimic. Mi-au trebuit
629

cteva
momente
ca
s
gsesc
declanatorul ncuietorii i dou ncercri
ca s aps locul potrivit de pe perete. Dei
m dureau picioarele, am crat sus sabia
lui Verity, urcnd multele scri pn la
turnul lui Chade, i-am proptit-o n col,
lng polia cminului.
La ntoarcere, am fcut ordine pe mas.
Cnd m-am uitat n oglind, am vzut un
servitor din Buckkeep crnd o tav cu
resturile de la dejunul stpnului. Am oftat
scurt, mi-am reamintit s umblu cu capul
plecat i-am prsit camera.
M temusem c, ntors la Castelul
Buckkeep, lumea m va recunoate
imediat? Realitatea era c nici mcar nu
m vedea. Era destul s vad cineva c
purtam straie de slug i ineam ochii n
pmnt, c i uita de mine. Ceilali servitori
m-au privit piezi, dar majoritatea lor aveau
treburi de rezolvat. Civa, puini, m-au
salutat grbii i le-am rspuns amabil.
630

Aveam de gnd s m mprietenesc cu ei,


pentru c nimic nu se ntmpl ntr-o cas
mare fr ca servitorii s tie. Am dus tava
napoi la buctrie i-am plecat din castel.
Grzile m-au lsat s trec fr s m
ntrebe nimic. n curnd, coboram drumul
abrupt care ducea n ora. Era o zi
frumoas i circula mult lume pe el. Vara
prea hotrt s mai stea puin pe la noi.
Am mers n spatele unui grup de slujnice
ale unor doamne, care se duceau n ora cu
couri pe brae. Mi-au aruncat cteva
cutturi prudente, apoi m-au ignorat. Leam ascultat curios brfele pn la baza
dealului, dar n-am aflat nimic interesant.
Vorbeau despre festivitile care urmau s
se in cu ocazia logodnei prinului i
despre ce aveau s mbrace stpnele lor.
Regina i Chade reuiser cumva s in
ascuns absena prinului.
n
ora,
m-am
ocupat
iute
de
comisioanele Lordului Auriu, dar am ciulit
631

urechile la orice vorb care avea legtur


cu prinul. Am gsit uor atelierul
croitorului. Aa cum mi spusese lordul, l
tiam de demult, cnd fusese prvlia de
lumnri a lui Molly. M-au cuprins senzaii
stranii cnd am intrat. Croitorul mi-a luat
scrisoarea de recomandare fr s ovie,
dar a plescit din limb nemulumit, vznd
c lordul i cerea s grbeasc cusutul.
Totui, m-a pltit destul de bine ca s
merite s nu dorm la noapte. Hainele tale
vor fi gata mine.
Am neles din spusele lui c Lordul Auriu
era clientul lui. Am stat cuminte n picioare
pe un taburet scund i mi s-au luat
msurile. Nu mi s-au pus ntrebri, pentru
c lordul precizase n scrisoare cum dorea
s fie mbrcat servitorul lui. Eram liber s
tac i s m ntreb dac simeam ntradevr mirosul de cear de albine i ierburi
parfumate sau m pcleam singur. nainte
de-a pleca, l-am ntrebat pe croitor dac
632

cunoate vreo vrjitoare-tmduitoare n


Buckkeep. Voiam s aflu dac noua mea
slujb avea s fie de bun augur pentru
mine.
Brbatul
a
cltinat
din
cap
nemulumit de superstiia mea de rnoi,
dar mi-a spus s ntreb de ea pe aleea
fierarilor.
Asta mi convenea de minune, pentru c
urmtorul meu comision era la Croy.
Probabil c Lordul Auriu nu trecuse peacolo niciodat, mi-am zis, pentru c
prvlia gemea de arme tocite i armuri
prpdite. Dar i de data asta proprietarul a
primit scrisoarea de la lord fr o vorb. Mia luat ceva timp pn am gsit o sabie
acceptabil. Voiam o arm simpl, bine
fcut, dar, cum aa ceva dorea orice
rzboinic adevrat, era marfa cea mai
cutat i mai greu de gsit la Croy. Dup
ce a ncercat s m momeasc cu cteva
sbii minunate, care aveau garda lucrat
cu migal, dar lama tocit, a renunat i m633

a lsat s caut singur prin colecia lui. Aa


am i fcut, dar am rostit ntruna remarci
despre ct se schimbase oraul de cnd l
vzusem ultima oar. Nu mi-a fost greu s-l
determin s brfeasc, pe urm s
plvrgeasc despre semne rele i cei ce
se ocupau de ele. N-a trebuit s pomenesc
de Jinna ca s-i aud numele din gura lui.
Pn la urm, am ales o sabie cu adevrat
demn de talentele mele ruginite. Croy a
it dezaprobator.
Stpnul tu are bani destui i dearuncat. Alege-i una mai lucioas sau
lucrat mai cu gust, pe msura pungii.
L-am refuzat scuturnd din cap.
Nu, nu. Nu vreau una care s se agae
de haine cnd lupta e n toi. Pe asta o
vreau. Dar o s iau i un cuit.
L-am gsit repede i-am plecat. Am
strbtut
aleea
fierarilor,
printre
zdrngnituri asurzitoare i pale fierbini.
Baroasele izbeau care mai de care n
634

nicovale, lundu-se la ntrecere cu cldura


soarelui.
Uitasem
de
zgomotele
nentrerupte ale oraului. Am reluat n
minte conversaiile avute cu Jinna, ca s
nu existe diferene ntre ceea ce-i
spusesem atunci i povestea nou-inventat
despre viaa mea. n cele din urm, mi-am
zis c trebuie s se potriveasc. Dac ceva
nu se potrivea, n-avea dect s m cread
un mincinos. M-am ncruntat cnd am
constatat ct de mult m deranja ideea.
Croy mi descrisese o firm verde-nchis
cu o mn alb pictat pe ea. Liniile palmei
erau desenate cu rou de o mn foarte
ndemnatic. De streain joas atrnau
talismane care scoteau clinchete i se
rsuceau n soare. Din fericire pentru mine,
niciunul
nu
prea
s
fie
mpotriva
prdtorilor. Mi-a luat un moment ca s-mi
dau seama la ce folosesc. Erau un semn de
bun venit. M-au atras spre cas i spre u.
A durat pn a rspuns cineva la btile
635

mele, dar, ntr-un sfrit, jumtatea de sus


a uii s-a deschis i m-a ntmpinat chiar
Jinna.
Badgerlock! exclam ea, cercetndum.
Mi-a czut bine c nici coada de
rzboinic, nici hainele mele noi n-au
mpiedicat-o s m recunoasc. A deschis
imediat i partea de jos a uii.
Hai nuntru! Bine-ai venit la Buckkeep.
mi dai voie s m revanez pentru
ospitalitatea ta? Hai, intr!
Puine lucruri n via sunt mai linititoare
dect o primire clduroas. M-a luat de
mn i m-a dus n casa ei rcoroas i
ntunecoas, ca i cnd a fi fost un
musafir ateptat. Tavanul era jos, iar
mobila, srac: o mas rotund cu cteva
scaune n jur i rafturi cu uneltele
meteugului ei, printre care i un set de
talismane acoperite. Am vzut pe mas
vase cu mncare; o deranjasem de la mas.
636

Stnjenit, m-am oprit.


N-am vrut s te deranjez.
Niciun deranj. Stai jos i mnnc i tu.
n timp ce vorbea, s-a aezat, iar eu n-am
avut de ales. Aa. Acum spune-mi ce vnt
te-aduce la Buckkeep.
mpinse platoul spre mine. Coninea tarte
cu gem, pete afumat i brnz. Am luat o
tart. Ca s am vreme de gndit. Probabil
c Jinna mi observase straiele de servitor,
dar m lsa pe mine s-i explic ce era cu
ele. Mi-a plcut gestul ei.
Am cerut s fiu angajat ca servitor al
Lordului Auriu la Buckkeep.
tiam c spun un neadevr, dar tot mi
venea greu s rostesc vorbele acelea. Nu
mi-am dat seama ct de vanitos sunt pn
cnd n-a trebuit s joc n mascarada asta
cu servitorul bufonului
Cnd am plecat de acas, i-am spus lui
Hap s vin dup mine cnd poate. Atunci
nu eram sigur de planurile mele. Cred c,
637

atunci cnd va ajunge la Buckkeep, s-ar


putea s te caute. Pot s-i las vorb la tine,
ca s-i spui unde m poate gsi?
Mi-am fcut curaj pentru toate ntrebrile
inevitabile care ar fi putut urma. De ce m
angajasem aa, peste noapte, de ce nu l-am
luat pe Hap cu mine, cum de-l cunoteam
pe Lordul Auriu? ns Jinna s-a luminat la
chip i-a exclamat.
Cu mare plcere! Dar eu i fac o
propunere mai simpl. Cnd vine Hap, l in
aici i trimit vorb n turn. Poate s stea n
cmrua din spate; a fost a nepotului meu
care a crescut i s-a nsurat n alt parte.
Las-l pe biat o zi, dou liber n Buckkeep.
Am impresia c s-a distrat bine la Festivalul
Primverii, iar tu, cu noile tale ndatoriri,
probabil c n-o s ai timp s-l plimbi prin
ora.
tiu c i-ar plcea tare mult, m-am
pomenit vorbind.
Mi-ar fi mult mai uor s-mi joc rolul de
638

servitor al Lordului Auriu dac n-ar fi fost i


Hap implicat.
Eu sper c aici, la Buckkeep, voi putea
s ctig banii necesari ca s-l dau ucenic
la un meter bun.
Atenie c vin, m anun un motan
maroniu-glbui, srind fr efort la mine n
brae n aceeai clip. L-am privit mirat.
Niciun animal nu-mi mai vorbise att de
clar cu ajutorul Harului, n afar de cele de
care fusesem legat. i nici nu mai fusesem
vreodat ignorat complet de un animal care
tocmai mi se adresase att de direct.
Sttea cu labele din spate n poala mea, cu
cele din fa proptite pe mas i studia
mncarea. mi ddea pe la nas cu coada
stufoas.
Fennel!6 S-i fie ruine, nceteaz
imediat! Vino-aici!
Jinna se aplec peste mas i-mi lu
pisica din poal. Relu conversaia de
6 Fenicul (n. tr.).
639

acolo de unde se ntrerupsese.


Da, Hap mi-a povestit despre ambiiile
lui. E frumos s vezi c un tnr are visuri
i sperane.
E un biat bun, am aprobat-o eu
nflcrat. i merit s reueasc n via.
A face orice pentru el.
Fennel sttea acum n poala Jinnei i m
fixa din partea cealalt a mesei. Ei i place
de mine mai mult dect i place ie. Fur o
bucat de pete din farfuria stpnei.

Toate pisicile sunt att de nepoliticoase


cu strinii? l-am mustrat eu.
Se ls pe spate i se gudur posesiv de
pieptul Jinnei. Privirea lui galben era
descurajant. Toate pisicile vorbesc cum

vor, i cui vor. Dar numai un om nepoliticos


vorbete cnd nu trebuie. Taci. i-am spus.
Ei i place de mine mai mult dect i place
ie. Rsuci capul spre faa stpnei sale.
Mai ai pete?
Se vede cu ochiul liber, zise Jinna.
640

Am
ncercat
s-mi
amintesc
ce-i
spusesem nainte, n timp ce o urmream
cum i d motanului o bucat de pete la
marginea mesei. tiam c Jinna nu are
darul Harului. M-am ntrebat dac pisica m
minea cnd spunea c toate pisicile
vorbesc. Nu prea m pricepeam la me.
Burrich nu le inuse niciodat n grajduri.
Aveam oricari care omorau obolanii.
Jinna mi interpret greit preocuparea.
Se uit la mine comptimitoare cnd
adug:
Totui, trebuie s fie greu s pleci din
casa ta i s nu mai fii propriul stpn, ca
s vii aici i s-l slujeti pe altul, orict de
bun ar fi Lordul Auriu. Sper c e la fel de
larg la pung cu tine ca atunci cnd vine la
Buckkeep s fac nego.
M-am silit s zmbesc.
Deci ai auzit de Lordul Auriu?
Ea ncuviin scurt din cap.
ntmplarea face c s-a aflat chiar n
641

aceast camer luna trecut. Voia un


talisman mpotriva moliilor din ifonier. Iam spus c n-am mai lucrat aa ceva
niciodat, dar pot ncerca. A fost foarte
drgu. Mi-a pltit numai pentru c i-am
promis s-i fac unul. A insistat s vad
toate talismanele din prvlia mea i a
cumprat nu mai puin de ase. ase! Unul
pentru vise frumoase, unul pentru bun
dispoziie, unul ca s atrag psrile
acela l-a ncntat cel mai mult, parc era o
pasre el nsui. Dar cnd l-am rugat s-mi
arate minile ca s-l armonizez cu
talismanele, mi-a spus c voia s le dea
cadou. Atunci i-am zis c putea trimite la
mine persoanele crora voia s le dea, ca
s le armonizez dup cum doreau ele, dar
pn acum n-a venit niciuna. Talismanele
i fac efectul i fr asta, dar mie mi
place s le armonizez. Asta e diferena
dintre unul lucrat n chip mecanic i unul
fcut de un maestru. Iar eu chiar m
642

consider o adevrat maestr, s nu uii


asta!
Rostise ultimele cuvinte rznd la
sprncenele
mele
ridicate.
Am
rs
amndoi. N-aveam dreptul s m simt n
largul meu alturi de ea, aa cum m
simeam atunci.
M-ai linitit, i-am mrturisit. tiu c Hap
e un biat de treab i nu mai e nevoie s-i
port de grij. Dar m tem c-mi nchipui
ntotdeauna c-i va cdea pe cap cea mai
mare nenorocire.
Nu m ignora! amenin Fennel. Sri pe
mas. Jinna l cobor pe podea. El ateriz
din nou n poala stpnei, care ncepu s-l
mngie absent.
Asta-i doar o parte din meseria de
printe, m asigur Jinna. Sau de prieten.
Cpt o expresie ciudat. i eu mi fac
griji prostete cteodat. Chiar dac nu-i
treaba mea.
mi arunc o privire bnuitoare, dar
643

sincer. Orice senzaie de linitire mi se


scurse din trup.
O s-i vorbesc pe leau, m preveni
ea.
Te rog, am invitat-o, dei fiecare
prticic din trupul meu i-ar fi dorit s n-o
fac.
Eti nzestrat cu Har.
Nu era o acuzaie. Suna mai degrab ca
un comentariu despre o boal care te
desfigureaz.
Meseria mi cere s cltoresc mult,
poate mai mult dect ai cltorit tu n
ultimii ani. Atitudinea oamenilor fa de cei
cu Har s-a schimbat, Tom. Pe unde am
umblat, i-am gsit tot mai amenintori. Nam vzut cu ochii mei, dar am auzit c n
Farrow au artat lumii trupurile spintecate
ale celor cu Har pe care-i omorser,
fiecare membru ntr-o cuc separat, ca
nu cumva s nvie.
Nu m-am schimbat la fa, dar am simit o
644

ghear rece pe ira spinrii. Prinul Dutiful.


Rpit sau fugit, oricum vulnerabil. n afara
zidurilor protectoare ale oraului Buckkeep,
printre oameni n stare de asemenea
cruzimi, tnrul prin era n pericol.
Sunt vrjitoare-tmduitoare, continu
Jinna calm. tiu ce nseamn s te nati
cu magia n tine. Nu e ceva ce poi
schimba, orict ai vrea. Pe lng asta, tiu
ce nseamn s ai o sor care s-a nscut
fr ea. Mi se prea mult mai liber dect
mine. Se uita la un talisman lucrat de tata
i pentru ea nu era dect un b cu
mrgele. Nu-i optea i n-o scia. Orele pe
care eu le petreceam cu tata, nvnd
meseria de la el, ea le petrecea cu mama n
buctrie. Cnd am crescut, ne-am invidiat
reciproc. Dar eram surori i puteam fi
nvate s fim ngduitoare una fa de
alta.
Zmbi la amintirile ei, apoi cltin din cap
i trsturile i se ntristar.
645

Altfel stau lucrurile n lumea larg.


Oamenii poate c nu amenin s m
spintece sau s-mi dea foc, dar am vzut
ur i invidie n multe perechi de ochi. Nu li
se pare corect ca eu s am un talent pe
care ei nu-l vor avea niciodat sau se tem
c m voi folosi de el ca s le fac ru. Nu
se gndesc c poate au i ei talentul lor, pe
care eu nu-l voi avea vreodat. Sunt
nepoliticoi, m mbrncesc pe strad sau
ncearc s-mi ocupe locul la pia, dar nu
m vor omor. Tu nu ai ansa asta. Cea mai
mic greeal te va duce la moarte. Iar
dac te provoac cineva Devii alt om. Ii
mrturisesc c m-am tot gndit la asta de
cnd te-am vzut ultima oar. Aa c
pentru linitea mea, i-am pregtit ceva.
Mi-am nbuit emoia.
Mulumesc.
Nici n-am avut curajul s-o ntreb ce anume
mi pregtise. Eram lac de sudoare, n ciuda
rcorii din odaie. Jinna nu intenionase s
646

m amenine, dar cuvintele ei mi-au amintit


de ct de vulnerabil eram n faa ei. Am
constatat c pregtirea mea de asasin se
ntiprise adnc n mine. Omoar-o, mi-a
propus partea aceea din mine. Ii cunoate
secretul i din cauza asta e o ameninare.
Omoar-o.
Mi-am pus minile pe mas cu degetele
mpletite.
Probabil c m consideri o ciudat,
opti ea, ridicndu-se i mergnd la un
dulap. mi vr nasul n viaa ta, dei nu neam vzut dect de dou ori.
Mi-am dat seama c e stnjenit, dar
hotrt s-mi ofere cadoul pregtit.
Cred c ai un suflet bun, i-am spus, nu
mai puin stingher.
Cnd se ridicase, Fennel fusese obligat s
plece din poala ei.
Acum sttea pe podea, cu coada
nfurat n jurul labelor, i m sgeta din
priviri. S-a dus naibii statul n poal. Numai
647

tu eti de vin.
Jinna a luat o cutie din dulap. O puse pe
mas
i-o
deschise.
Coninea
un
aranjament de mrgele i beioare pe fii
de piele.
l ridic, l scutur i-l transform ntr-un
irag. L-am studiat atent, dar n-am simit
nimic.
Ce face? am ntrebat-o.
Ea rse uor.
M tem c foarte puine. Nu te pot face
s pari c n-ai Har, nici s fii invulnerabil la
atacuri. Nici mcar nu-i pot da ceva care
s te-ajute s-i stpneti firea. Am
ncercat s obin un talisman care s te
previn cnd gndete cineva ru despre
tine, dar mi-a ieit umflat i greoi, mai
degrab o armur de lupt dect un
talisman. M vei ierta dac-i voi spune c
prima oar cnd te-am vzut mi s-a prut
c eti un brbat nfricotor. Mi-a trebuit o
vreme s m apropii de tine, iar dac Hap
648

nu te-ar fi ludat att, te-a fi considerat


periculos. Periculos, dar nu viclean, nu te
supra c te judec. Cu toate astea,
trsturile feei tale, n virtutea obinuinei,
i scot la iveal mai degrab partea mai
ntunecat. Iar acum, cu sabia la old i cu
prul strns n coad de rzboinic, nu pari
deloc prietenos. i e mai uor s urti un
om de care prima oar te-ai temut. Aa.
Asta e o variant a unui talisman foarte
vechi. L-am fcut nu ca s atragi iubite, ci
ca oamenii s fie binevoitori fa de tine
asta dac va funciona cum sper eu. Cnd
ncerci s faci o variant a unui model
tradiional, i lipsete fora. Acum stai
linitit.
Lu iragul i merse n spatele scaunului
meu. l cobor prin faa mea, iar eu, fr s
mai mi spun, mi-am aplecat capul ca s
mi-l nchid la ceaf. Talismanul nu m
fcu s m simt altfel, dar degetele ei reci
pe pielea mea m umplur de fiori.
649

M laud singur c i l-am potrivit


perfect. Nu trebuie s fie nici prea larg, ca
s atrne, nici prea strmt, ca s te sufoce.
Hai s vedem cum ari. ntoarce-te.
M-am supus, rsucindu-m cu scaunul.
Jinna se uit la irag, apoi la mine i zmbi
larg.
Da, merge. Dei eti mai nalt dect mi
aminteam eu. Ar fi trebuit s folosesc o
mrgea mai subire pentru asta Dar e
bine i aa. Am crezut c va trebui ajustat,
dar m tem c, dac ncep s-l dreg, l aduc
la forma lui original. S-l pori cu gulerul
ridicat, uite-aa, s se vad numai puin din
el. Aa. Dac simi vreodat c i-ar putea
fi de folos, gsete o scuz i lrgete-i
gulerul. Scoate-l la vedere, iar lumea i va
considera spusele mai convingtoare. Uiteaa. Pn i cnd vei tcea vei prea mai
fermector.
Se uit fix la mine n timp ce-mi ls
gulerul mai jos n jurul iragului. Am ridicat
650

ochii spre ea i-am simit cum mi se


nclzesc obrajii. Privirile nu ni se mai
dezlipeau.
Arat foarte bine, ntr-adevr, remarc
ea i se ls n jos, oferindu-mi buzele.
Era de neconceput s n-o srut. i lipi
gura de a mea. Avea buze calde, calde
Ne-am separat vinovai cnd am auzit
zgomotul clanei. Ua se deschise i, la
lumina zilei, n prag se contur silueta unei
femei. Intr i nchise ua.
Uf, e mai rcoare aici, mulumesc Edei.
Vai, m scuzai. Ghiceai n palm?
Avea i ea pistrui pe nas i pe antebra.
Fr ndoial, era nepoata Jinnei. Prea s
aib douzeci de ani. Cra un co cu fructe
i pete proaspt.
Fennel fugi s-o ntmpine, gudurndu-se
de gleznele ei. Tu m iubeti cel mai mult.

O tii i tu. Ia-m n brae.


Nu, ncercam un talisman. Se vede c
are efect.
651

Vocea Jinnei m invita s m amuz i eu.


Nepoata ei se uit mai nti la ea, apoi la
mine, nelegnd c era vorba de o glum
ntre noi doi, dar i pstr voia bun. l lu
pe Fennel n brae. Motanul i frec botul
de obrazul ei, n semn de posesiune.
E timpul s plec. M tem c mai am de
fcut nite comisioane nainte de a trebui
s m ntorc n turn.
Nu eram sigur c voiam s plec, ns
dorina de a rmne nu se potrivea deloc
cu ceea ce trebuia s fac n Buckkeep. i,
nainte de toate, simeam nevoia s stau
puin singur, ca s-mi lmuresc cele
ntmplate i ce nsemnau ele pentru mine.
Chiar trebuie s pleci imediat? m
ntreb nepoata Jinnei. Prea sincer
dezamgit vznd c m ridic de pe
scaun. Avem pete din belug dac vrei s
rmi cu noi la mas.
Invitaia
neateptat
m
lu
prin
surprindere, la fel ca interesul din ochii ei.
652

Petele meu. O s-l mnnc curnd.


Fennel se aplec n jos, privind cu drag
mncarea.
Se pare c talismanul funcioneaz
foarte bine, remarc Jinna n oapt.
Involuntar, mi-am strns gulerul n jurul
gtului.
M tem c trebuie s plec. Am de lucru
i sunt ateptat n turn. Dar mulumesc
pentru invitaie.
Rmne pe alt dat, atunci, propuse
nepoata, iar Jinna adug:
Cu siguran, draga mea. nainte de a
pleca, d-mi voie s i-l prezint pe Tom
Badgerlock. M-a rugat s am grij de fiul
lui, un prieten de-al meu mai tnr pe nume
Hap, care s-ar putea s stea la noi cteva
zile. i Tom sigur va lua masa cu noi atunci.
Tom Badgerlock, nepoata mea, Miskya.
ncntat de cunotin, am asigurat-o.
Am zbovit destul ct s schimbm
amabiliti nainte de plecare, apoi am ieit
653

afar, n lumina soarelui i n zgomotul


oraului. Mergnd grbit spre Buckkeep,
am urmrit reaciile celor cu care m
ntlneam. Intr-adevr, parc-mi zmbeau
mai muli ca alt dat, dar mi-am dat
seama c putea fi numai reacia lor la
faptul c ne priveam n ochi. De obicei,
ntorceam capul cnd m ntlneam cu
strini pe strad. Un om neobservat e un
om uitat, iar acesta e cel mai bun lucru la
care poate spera un asasin. Apoi mi-am
reamintit c nu mai eram asasin. Totui, mam hotrt s-mi scot iragul imediat ce
ajung acas. Am descoperit c strinii care
se uitau la mine binevoitori m neliniteau
mai mult dect cei care i ddeau
nencrederea pe fa.
Am urcat dealul abrupt pn la poarta
turnului. Grzile m-au lsat s trec. Soarele
ajunsese n naltul cerului albastru i senin,
iar dac vreunul din trectori tia c prinul
motenitor al coroanei dispruse, nu o
654

arta deloc. i vedeau de treburile


obinuite, preocupai numai de grijile
cotidiene. n vecintatea grajdurilor, o
ceat de biei nali se adunaser n jurul
unuia mai plinu. Mi-am dat seama c-i
ntrziat la minte dup faa turtit, urechile
mici i limba care-i atrna din gur. n ochii
mici i juca teama cnd bieii l ncercuir.
Unul din ajutoarele de grjdar mai n vrst
se uit la ei iritat.

Nu, nu, nu.


M-am ntors, vrnd s aflu cine mi-a trimis
gndul acela discret, dar bineneles c nu
mi-a folosit la nimic. Cteva frnturi
muzicale mi-au distras atenia. Un biat de
la grajduri, trimis degrab la lucru, s-a
ciocnit de mine. La privirea mea mirat, ia cerut scuze, dar ntr-un mod foarte
grosolan. Am dus mna la mnerul spadei
fr s vreau.
Nu face nimic, i-am zis. Spune-mi, undel gsesc pe maestrul armelor la ora asta?
655

Biatul se opri brusc, m studie mai atent


i zmbi.
Pe terenul de instrucie, omule. Chiar n
spatele hambarului celui nou.
mi art direcia cu degetul. I-am
mulumit i, ntorcnd capul, mi-am strns
gulerul n jurul gtului.

656

Capitolul XIII

Pisicile de vntoare nu sunt chiar o


raritate n ducatul Buck, dar sunt
considerate o ciudenie de muli ani. Nu
numai c terenul ducatului este potrivit
pentru vntoarea cu cini, dar i copoii
vneaz mai bine vnatul mare, care e, de
obicei, prada vntorilor clare. O hait de
cini energici, agitai i ltrnd de
nerbdare, e tovria perfect la o
vntoare regal. Pisica, atunci cnd e
folosit, e considerat n general o
tovar graioas, mai potrivit pentru o
doamn care doboar iepuri sau psri.
Constance, prima regin a regelui Shrewd,
avea o pisic de vntoare mic, dar o
inea mai mult pentru companie dect ca
657

s ias cu ea la vnat. O chema Hisspit.


SULINGA, Istoria animalelor de vntoare
Regina vrea s te vad.
Cnd? am ntrebat nelinitit.
Nu aa m ateptasem s m ntmpine
Chade. Deschisesem panoul i intrasem n
turnul lui, gsindu-l aezat pe scaun, n faa
cminului, ateptndu-m. La venirea mea,
s-a ridicat imediat.
Acum, bineneles. Vrea s tie ce
progrese
am
fcut
i,
firete,
e
nerbdtoare s le afle din gura ta.
Dar n-am fcut niciun progres, am
protestat.
Nici mcar nu-i raportasem lui Chade ce
aflasem n ziua aceea. Probabil c
miroseam a transpiraie n urma exerciiilor
de lupt cu sabia.
Atunci asta va dori s aud, mi-a
replicat el nenduplecat. Urmeaz-m.
A pus n funcie mecanismul care
deschidea ua i-a ieit amndoi.
658

Era sear. mi petrecusem dup-amiaza


fcnd ceea ce m sftuise bufonul, jucnd
rolul unui servitor care se obinuiete cu un
loc nou. n consecin, am stat de vorb cu
muli servitori ca mine, m-am prezentat lui
Cresswell, maestrului armelor, i am reuit
s aranjez lucrurile n aa fel nct s-mi
propun s-mi perfecionez abilitile cu
Delleree. Era un spadasin formidabil,
aproape la fel de nalt ca mine, i
dinamic, i sprinten. M-am bucurat c nu
mi-a putut strpunge garda, dar n curnd
am nceput s gfi din cauza efortului de-a
m apra. Deocamdat, nici vorb s
ncerc s-i penetrez aprarea. Instrucia lui
Hod mi-a fost de mare folos, dar corpul meu
pur i simplu nu putea reaciona la fel de
repede ca mintea. Una era s tiu ce s fac
cnd sunt atacat, alta s fiu n stare s
aplic ceea ce tiam.
De dou ori i-am cerut s m lase s-mi
trag sufletul i de dou ori m-a lsat, cu
659

satisfacia celor enervant de tineri. Dar nam reuit s-i pun ntrebrile eseniale
despre prin dect a treia oar, cnd mi-am
lrgit gulerul i mi-am deschis cmaa ca
s m rcoresc. M-am simit oarecum
vinovat, dar nu neg c am vrut s verific
dac talismanul o va convinge s fie mai
vorbrea cu mine.
A convins-o. Proptindu-m de perete la
umbra magaziei de arme, mi-am tras
rsuflarea i m-am uitat la ea. Cnd ni s-au
ntlnit privirile, a deschis larg ochii cprui,
aa cum face orice om cnd vede un lucru
despre care tia c avea s-i fac plcere.
I-am strpuns garda cu ntrebarea mea,
asemenea floretei care se repede s-i
mpung inta.
Spune-mi, i pe prinul Dutiful l
oboseti aa cnd se antreneaz cu tine?
M tem c nu, zmbi ea, pentru c
trebuie s m concentrez pe propria
aprare. E un spadasin iscusit, ingenios i
660

cu o tactic imprevizibil. Nici nu pun bine


la cale un truc nou mpotriva lui, c l i
nva i-l ncearc el mpotriva mea.
nseamn c-i place s lupte cu sabia,
ca oricrui spadasin priceput.
Nu, spuse Delleree dup o pauz. Nu
cred c despre asta-i vorba. E un tnr care
nu se mulumete niciodat cu jumti de
msur. Se strduiete s fie perfect n tot
ce face.
i plac ntrecerile, nu?
Am ncercat s pun ntrebarea ct se
poate de natural i mi-am fcut de lucru cu
prul care-mi ieise din coad.
Delleree se gndi puin.
Nu. Nu ca de obicei. Unii dintre cei pe
care-i antrenez se gndesc numai s-i
nfrng adversarii. Preocuparea asta se
poate folosi mpotriva lor. Dar nu cred c
prinului i pas dac ctig ntrecerile
noastre, ci dac lupt de fiecare dat
perfect. Nu e acelai lucru cu a se ntrece
661

cu abilitile mele
Ls fraza neterminat, cznd puin pe
gnduri.
Se ia la ntrecere cu el nsui, mpotriva
unui ideal nchipuit.
Sugestia mea pru s-o mire n prima clip.
Apoi, zmbind larg, mi spuse.
Aa este. Chiar aa. L-ai cunoscut,
aadar?
nc nu, am asigurat-o. Dar am auzit
multe despre el i de-abia atept s-l
ntlnesc.
O s-l cunoti foarte curnd, m
inform ea cu sinceritate. n unele privine,
a mprumutat obiceiurile munteneti ale
mamei lui. Adesea se izoleaz de toat
curtea o vreme, ca s mediteze. Se retrage
ntr-un turn. Unii zic c postete, dar mie nu
mi se pare c arat ca dup un post cnd
revine la obiceiurile lui.
Dar ce face, de fapt? am ntrebat sincer
nedumerit.
662

Habar n-am.
Nu l-ai ntrebat niciodat?
Delleree m privi piezi i-mi vorbi cu
rceal.
Sunt
doar
partenera
lui
de
antrenament, nu i confidenta lui. Eu sunt
soldat, el e prin. Nu mi-ar trece prin cap
s-l iau la ntrebri despre ce face n timpul
liber. Dup cum tie toat lumea, e o
persoan retras i are mult nevoie de
singurtate.
Talisman sau nu, mi-am dat seama c
exagerasem.
Am
zmbit,
sper
c
dezarmant, i mi-am ndreptat spatele cu
un icnet.
Ca partener de antrenament, eti la fel
de bun ca oricare dintre ceilali pe care iam avut. Prinul e norocos c are pe cineva
ca tine care s-i lefuiasc abilitile. Eu, la
fel.
M bucur. i sper c ne vom mai
msura priceperea i alt dat.
663

Atunci am pus capt discuiei. N-am avut


mai mult succes nici cu servitorii.
ntrebrile mele, directe sau pe ocolite, miau adus puine informaii. Nu c servitorii
refuzau s brfeasc; de-abia ateptau s
cleveteasc despre Lordul Auriu sau Lady
Elegance, dar, n ceea ce-l privea pe
Dutiful, preau s nu tie nimic. Imaginea
pe care mi-am format-o despre prin era
aceea a unui biat pe care lumea nu-l
antipatiza, ns el se izola de ea nu din
cauza rangului, ci a propriei sale firi. Asta
nu m ncuraja deloc. M temeam c, dac
fugise, nu-i divulgase planurile nimnui. i
obiceiul de a se izola l-ar fi fcut vulnerabil
n faa rpitorilor.
Mi-am adus aminte de biletul primit de
regin. I se spunea c prinul are Har i i se
cerea s fac ce trebuie. Dar ce nelegea
autorul biletului prin ce trebuie? S i se
dea n vileag Harul i s se declare c cei
nzestrai cu el trebuie acceptai? S se
664

purifice neamul Farseer prin moartea lui? l


contactase autorul i pe prin?
Pe masa de lucru a lui Chade am gsit
peraclele de care aveam nevoie pentru
aventura mea de la ora cinei. Dutiful locuia
n fostele apartamente ale prinului Regal.
Cunoteam bine ncuietoarea i bnuiam c
o pot descuia cu uurin. Cnd toat
lumea din turn lua masa, m-am apropiat de
ncperile prinului. Am observat i acolo
influena mamei lui: nu numai c nu-i pzea
nimeni ua, dar nici nu era ncuiat. M-am
furiat nuntru fr zgomot i-am nchis
ua uor dup mine. Am rmas mut de
uimire. M ateptasem la acelai talmebalme pe care-l lsa Hap n urma lui. Cnd
colo, puinele lucruri ale prinului erau
aranjate att de meticulos, nct camera
spaioas prea aproape goal. Poate avea
un valet fanatic, mi-am zis. Apoi, amintindumi educaia lui Kettricken, m-am ntrebat
dac prinul avea vreun servitor personal.
665

n Regatul Munilor nu exista aa ceva.


Mi-a trebuit foarte puin vreme ca s-i
cercetez camera. Avea puine veminte n
scrinuri i nu mi-am putut da seama dac
lipseau din ele. Bocancii de clrie erau
acolo, dar Chade mi spusese c armsarul
prinului era n grajd. Avea un set curat
format din perie, pieptene, lighean i
oglind, toate aliniate frumos. n ncperea
n care nva, climara era bine astupat,
iar pe tblie nu se vedeau pete sau stropi.
Niciun manuscris nu fusese uitat pe mas.
Sabia lui era proptit de perete, dar am
observat cuie goale, de care ar fi putut
atrna alte arme. N-am zrit hrtii
personale, panglici sau uvie ascunse n
colul scrinului cu haine, pahare de vin
lipicioase ori cmi murdare aruncate sub
pat. Pe scurt, nu mi s-a prut deloc a fi o
camer de biat.
ntr-un co solid din apropierea cminului
se afla o pern mare. Prul de pe ea era
666

scurt, dar fin. Pe coul mpletit se vedeau


peste tot urme de gheare. Nu trebuia s am
nas de lup ca s simt mirosul de pisic din
camer. Am ridicat perna i-am gsit
cteva lucruoare sub ea; o piele de iepure
legat de un nur gros i o jucrie din
pnz umplut cu iarba-mei. Am ridicat
mirat din sprncene, ntrebndu-m dac
pisicile de vntoare se ddeau n vnt
dup ea la fel ca acelea care prind oareci.
Alte indicii n-am gsit: niciun jurnal
ascuns cu gndurile prinului, niciun bilet
dispreuitor lsat de fugar pentru mama lui,
nimic care s sugereze c fusese luat fr
voia lui. M-am retras fr zgomot din
ncperile lui, lsndu-le aa cum le-am
gsit.
Drumul napoi m-a adus la odaia copilriei
mele. M-am oprit, tentat s-o revd. Cine
locuia n ea acum? Coridorul era pustiu i
am cedat impulsului. Incuietoarea era tot
cea inventat de mine i a trebuit s-mi
667

folosesc vechea ndemnare ca s-o descui.


Fusese att de nepenit, nct am fost
convins c n-o mai deschisese nimeni de
mult vreme. Am nchis ua dup mine iam rmas pe loc, mirosind praful.
Obloanele trase acopereau fereastra
nalt, ns, ca ntotdeauna, nu se
nchideau perfect. Lumina zilei se strecura
printre ele i, n cteva momente, ochii mi
s-au obinuit cu semintunericul. Mi-am
plimbat privirea de jur mprejur. Iat patul
meu, cu draperiile esute cu pnz de
pianjen. Pe scrinul din cedru de la
picioarele lui se adunase un strat gros de
praf. Cminul, gol, negru i rece. Deasupra
lui, tapiseria tears a regelui Wisdom
discutnd
cu
Strbunii.
Am
privit-o
ndelung. n copilria mea, la nou ani, mi
provocase
comaruri.
Timpul
nu-mi
schimbase prerea despre siluetele ciudat
de
alungite.
Strbunii
aurii
priveau
ncremenii la odaia nensufleit i goal.
668

Pe neateptate, m-am simit ca i cnd a


fi deschis un mormnt. Am prsit odaia n
linite, aa cum intrasem n ea, ncuind
ua.
Crezusem c aveam s-l gsesc pe Lordul
Auriu n ncperile lui, dar nu era acolo.
Lordul meu? l-am chemat, apoi am
btut ncet la camera lui personal.
Jur c n-am atins ncuietoarea. S-a
deschis la simpla mea atingere.
Lumina evad dinuntru. Mica ncpere
avea o fereastr, iar soarele, la apus, o
sclda n strlucire. Era un loc plcut,
deschis, care mirosea a achii de lemn i
vopsea. Intr-un col, o plant n ghiveci se
cra pe un spalier. Atrnate de perete,
am recunoscut talismanele Jinnei. Pe masa
de
lucru
din
mijloc,
printre
unelte
mprtiate i vase cu vopsea, am vzut
beigae, nururi i mrgele, ca i cnd ar fi
fost dezmembrat un talisman. Fcusem, am
descoperit, un pas n interiorul camerei. Pe
669

mas se ntindea un manuscris sprijinit cu


greuti la coluri. Pe el, cineva desenase
talismane care nu semnau deloc cu cele
din prvlia Jinnei. Nu trebuia dect s
arunci un ochi la ele, c te tulburau
imediat. La nceput doar mi s-a prut, dar,
naintnd
i
examinndu-le
mai
ndeaproape, am fost absolut sigur c nu
mai vzusem altele asemntoare. M
trecu un fior pe ira spinrii. Mrgeluele
aveau fee desenate pe ele, beele erau
sculptate cu spirale. Cu ct le studiam mai
atent, cu att m neliniteau mai mult.
Aveam impresia c nu m las s respir n
voie, parc m atrgeau spre ele.
Du-te de-acolo.
Bufonul mi vorbise calm din spatele meu.
N-am fost n stare s deschid gura. I-am
simit mna pe umr i vraja s-a destrmat.
M-am ntors spre el.
Te rog s m ieri, am rostit degrab.
Ua era ntredeschis i
670

Nu m ateptam s te ntorci att de


repede, altfel a fi tras zvorul.
Nu mi-a mai spus altceva. M-a scos din
camer i-a nchis bine ua n spatele
nostru. Eu parc fusesem salvat dintr-un
hu. Am tras aer n piept cutremurat.
Ce sunt acelea?
Un
experiment.
Mi-ai
strnit
curiozitatea cnd mi-ai povestit despre
talismanele Jinnei, aa c, atunci cnd am
ajuns la Buckkeep, m-am hotrt s le vd
cu ochii mei. Pe urm, am vrut s tiu cum
funcioneaz, dac le poate face numai o
vrjitoare-tmduitoare sau devin magice
prin felul n care sunt mbinate. i-am mai
vrut s tiu dac le pot mbunti, spuse
bufonul pe un ton neutru.
Cum poi suporta s stai n preajma
lor? l-am ntrebat.
Eu tot mai aveam prul mciuc la ceaf.
Sunt armonizate cu oamenii. Uii c eu
sunt un Alb.
671

Explicaia m-a lsat fr cuvinte, ca


desenele acelea amgitoare.
M-am uitat la bufon i, pentru o clip, am
avut impresia c l vd ca prima oar.
Orict de atrgtoare era culoarea lui, nu
mai vzusem pe nimeni la fel. Existau i
alte
diferene:
felul
n
care
avea
ncheieturile ataate de brae, prul
vaporos Dar, cnd ni s-au ntlnit privirile,
l-am vzut din nou pe vechiul meu prieten.
Parc a fi czut din cer i-a fi aterizat
napoi pe pmnt. Mi-am adus aminte dintrodat ce fcusem.
mi pare ru. N-am intenionat s tiu
c ai nevoie de intimitate
Mi-a fost ruine i m-am nroit n obraji.
El a tcut la nceput, apoi mi-a spus, pe
bun dreptate.
Cnd am venit eu la tine, n-ai ascuns
nimic de mine.
Am avut impresia c vorbele lui reflectau
mai degrab ceea ce considera el cinstit, i
672

nu propriile lui preri despre subiect.


N-o s mai intru acolo, i-am promis
ferm.
L-am fcut s zmbeasc.
M ndoiesc c vei mai intra.
Am vrut s schimb subiectul, dar nu mi-a
venit n minte altceva.
Am trecut pe la Jinna azi. Mi-a fcut
asta.
Mi-am desfcut cmaa la guler. Bufonul
s-a uitat la talisman, apoi la mine. Prea s
fi rmas fr grai. Un zmbet larg i
prostesc i s-a lit pe fa.
Cic-i face pe oameni s fie mai drgui
cu mine, i-am explicat. Ca s compenseze
nfiarea mea ursuz, cred, dei ea a fost
amabil i nu mi-a spus-o direct.
Bufonul a tras adnc aer n piept.
Acoper-l, m-a rugat rznd. L-am
ascultat i, n timp ce fceam ce mi
ceruse, i-a ntors capul. S-a dus iute la
fereastr i a privit afar. Nu sunt
673

armonizate cu neamul meu, dar asta nu


nseamn c nu m afecteaz deloc.
Deseori mi aminteti c n unele privine
sunt om.
Mi-am desfcut iragul de la gt i i l-am
ntins.
Ia-l i studiaz-l, dac vrei. Nu sunt
foarte sigur c-mi place s-l port. Cred c
prefer s tiu ce gndesc alii despre mine
cu adevrat.
Parc nu te-a crede, opti el, dar se
ntoarse i lu iragul, l ridic n aer ntre
noi, l cercet i arunc o privire la mine. E
armonizat cu tine, nu?
Am ncuviinat n tcere.
Curios. A vrea s-l in o zi-dou. Promit
s nu-l desfac. Dar dup aceea cred c ar
trebui s-l pori. ntotdeauna.
O s m gndesc la asta, i-am promis,
dar nu simeam nicio nclinaie s mi-l pun
din nou la gt.
Chade voia s te vad imediat ce te-ai
674

ntors, m-a anunat, ca i cnd de-abia


atunci i-ar fi amintit.
Atunci am ncheiat discuia despre
talisman, iar eu am simit c eram, dac nu
trimis la treab, cel puin iertat c-mi
vrsem nasul unde nu trebuia.
Urmndu-l pe Chade prin pasajul strmt, lam ntrebat.
Cum au fost construite toate astea?
Cum poate rmne secret un astfel de
labirint care erpuiete prin tot castelul?
Chade ducea o lumnare i mergea n faa
mea. mi vorbi ncet peste umr.
O parte din el a fost construit chiar n
structura castelului. Strmoii notri n-au
fost niciodat oameni ncreztori. O alt
parte, ca un ansamblu de ascunztori. Alta,
s-a folosit ntotdeauna pentru iscodit. O
poriune a fost cndva scara servitorilor,
cuprins n pasajele secrete, n timpul unei
reconstrucii generale, dup ce castelul a
luat foc. Iar o alta s-a construit intenionat,
675

dup ce-ai aprut tu pe lume. Mai ii minte


c, pe cnd erai mic, Shrewd a poruncit s
se recldeasc emineul din camera
grzilor?
Vag. N-am fost prea atent la asta
atunci.
Nimeni n-a fost. Dar poate-ai observat
c pereii au fost dublai de o faad din
lemn.
Dulapul de vase de la perete? Credeam
c s-a construit pentru ca buctreasa s
aib o cmar mai mare, n care s nu intre
obolanii. Buctria s-a micorat, dar era i
mai cald.
Iar pe deasupra dulapului trece un
pasaj cu cteva crpturi pentru ochi. Lui
Shrewd i plcea s tie ce cred grzile
despre el, de ce anume le era fric i ce
sperau.
Dar cei care l-au construit au tiut de
el.
Au fost adui meteri din mai multe
676

pri pentru diferite pri ale lui. Crpturile


le-am fcut eu cu mna mea. Dac s-a
mirat cineva de ce tavanele dulapurilor
erau aa de solide, n-a zis nimic. Am ajuns.
Sst!
Ridic o clap de piele de pe perete i se
uit prin gaura de dedesubt.
Vino, opti dup o clip.
Ua silenioas ne conduse ntr-o camer
tainic. Acolo ne-am oprit din nou, ct miji
Chade ochii printr-un orificiu i btu ncet
la u.
Intr, spuse Kettricken imediat.
L-am urmat pe Chade ntr-un salon micu,
vecin cu dormitorul reginei. Ua de legtur
dintre ele era nchis i zvort. Salonul
era decorat modest, n stilul muntenesc
sobru, dar odihnitor. Lumnri parfumate
groase luminau interiorul lipsit de ferestre.
Masa i scaunele erau din lemn masiv,
deschis la culoare. Rogojina esut de pe
podea i draperiile de la perete erau din
677

iarb esut ntr-un peisaj cu o cascad


alunecnd pe un versant. Am recunoscut
lucrtura lui Kettricken. Alte obiecte nu
erau acolo. Toate acestea le-am observat
cu coada ochiului, pentru c regina mea
sttea n mijlocul camerei.
Ne atepta. Purta o hain simpl, de
culoarea albastrului din Buck, sub un
sarafan alb cu auriu. Prul blai i-l
strnsese n jurul capului, mpodobit cu o
band argintie. Nu avea nimic n mini. Alt
femeie i-ar fi adus lucrul de mn sau ar fi
pregtit un platou cu mncare, dar nu i
regina noastr. Ne atepta, dar nu cu
nerbdare sau ngrijorare. Am bnuit c
meditase, pentru c emana o aur de calm.
Ni s-au ncruciat privirile, iar ridurile
discrete din jurul gurii i al ochilor preau
false, pentru c n ochii notri timpul nu
trecuse. Curajul pe care l admirasem la ea
dintotdeauna strlucea la fel ca nainte, iar
stpnirea de sine o mbrca precum o
678

armur. Totui, vzndu-m, scoase un


strigt slab vai, Fitz! , iar din glasul ei
am ghicit c m ntmpin cu cldur i
uurare.
M-am nclinat adnc, apoi m-am lsat ntrun genunchi.
Regina mea! am salutat-o.
Inaint i m atinse pe cap un gest de
binecuvntare.
Te rog, ridic-te, m invit ea cu glas
ncet. Mi-ai fost alturi n prea multe clipe
grele ca s vreau s te vd ngenunchind n
faa mea. Din cte-mi amintesc, mai demult
mi spuneai Kettricken.
Asta a fost cu muli ani n urm,
doamna mea, i-am reamintit, ridicndu-m.
Mi-a luat minile ntr-ale ei. Aveam
aproape aceeai nlime, iar ochii ei
albatri privir adnc ntr-ai mei.
Mult prea muli, i e numai vina ta,
FitzChivalry. Dar Chade mi-a spus mai
demult c ai putea prefera singurtatea i
679

odihna. Iar cnd s-a dovedit c e aa, nu team inut de ru. Ai sacrificat totul pentru ai face datoria, iar dac singurtatea a fost
singura recompens pe care ai dorit-o,
atunci i-am acordat-o cu bucurie. Dar i
mrturisesc c sunt i mai bucuroas c te
vd, mai ales n vremuri de restrite.
Dac ai nevoie de mine, atunci m
bucur c am venit, i-am spus fr rezerve.
M mhnete gndul c te plimbi
printre locuitorii Buckkeepului i niciunul
din ei nu tie ce sacrificii ai fcut pentru ei.
Ar fi trebuit s fi fost ntmpinat ca un erou.
Iar tu mergi printre ei ca un necunoscut,
deghizat n servitor.
Ochii ei albatri sinceri i cutar pe ai
mei. I-am zmbit fr s vreau.
Poate c am stat prea mult vreme n
Regatul Munilor, unde locuitorii tiu c
regele e servitorul tuturor.
Kettricken fcu ochii mari. Zmbetul
sincer care-i apru pe chip fu ca soarele
680

care mprtie norii de furtun, n ciuda


lacrimilor care stteau s-i curg pe obraji.
O, Fitz, cuvintele tale sunt un balsam
pentru
inima
mea.
Intr-adevr,
te-ai
sacrificat pentru poporul tu i te admir
pentru asta. Dar e o mare bucurie s aud de
la tine c nelegi c a fost datoria ta i, pe
deasupra, ai fost i satisfcut.
Nu-i spusesem tocmai asta, dar nu neg c
laudele ei mi-au mai alinat vechile
suferine. Am renunat s m gndesc prea
mult la ele.
Dutiful, am rostit dintr-odat. El e
motivul pentru care am venit i, orict m-ar
ncnta rentlnirea noastr, i mai mult mar ncnta s aflu ce s-a ntmplat cu el.
Regina nu-mi ddu drumul de mini i m
trase la mas.
Ai fost ntotdeauna prietenul meu, chiar
nainte de-a veni eu la curtea aceasta, ca
strin. Iar acum, cnd sunt din nou greu
ncercat, sufletul tu e alturi de al meu.
681

Inspir adnc, iar temerile i grijile mamei


nfrnser stpnirea de sine a reginei.
Orict m-a preface n faa celor de la
curte i m mhnete adnc c trebuie
s-mi nel astfel supuii , fiul meu nu-mi
iese
din
minte.
FitzChivalry,
m
nvinovesc
pe
mine
pentru
cele
ntmplate, dar nu tiu dac sunt vinovat
c i-am impus prea mult sau prea puin
disciplin sau dac am cerut prea mult de
la prin i prea puin de la biat sau
Regina mea, nu poi privi lucrurile aa.
Trebuie s ncepem cu ce avem; nu ne va
ajuta cu nimic s stabilim a cui e vina. Ii
spun pe leau c n scurta mea edere aici
n-am aflat nimic. Cei crora le-am pus
ntrebri au vorbit frumos despre prin.
Niciunul nu mi-a spus c ar fi nefericit sau
nemulumit n vreun fel.
Aadar, crezi c a fost rpit? m
ntrerupse Kettricken.
ntreruperea era att de necaracteristic
682

pentru regin, nct am neles, n sfrit,


ct de ngrozit era. I-am tras un scaun, pe
care s-a aezat, am privit-o n ochi i i-am
vorbit cu tot calmul de care eram n stare.
nc nu cred nimic. Nu tiu destule ca
s-mi formez o prere.
La un semn nerbdtor din partea ei,
Chade i cu mine ne-am aezat la mas.
Dar Meteugul tu? m ntreb regina.
N-ai aflat nimic despre el cu ajutorul lui?
Chade mi-a spus c bnuiete c tu i
biatul suntei legai n vis. Nu neleg cum
e posibil aa ceva, dar, dac este, atunci
sigur nseamn ceva pentru tine. Ce-a visat
n ultimele nopi?
Nu-i va plcea rspunsul meu, regina
mea, aa cum nu i-a plcut nici cel pe care
i l-am dat cu ani n urm, cnd l cutam
amndoi pe Verity. Talentul meu a rmas la
fel ca atunci: nestatornic i nesigur. Din
cte mi-a spus Chade, e posibil ca, din cnd
n cnd, eu s fi mprtit acelai vis cu
683

prinul Dutiful. Dac e adevrat, atunci nam fost contient de asta la vremea
respectiv. i nici nu-i pot ptrunde n vise
cnd vreau. Dac a visat ceva n ultimele
nopi, atunci a visat singur.
Sau poate c n-a visat deloc, se jelui
Kettricken. Poate c e deja mort sau
torturat, ca s nu poat dormi i visa.
Regina mea, i nchipui numai grozvii.
Din cauza asta, mintea ta se oprete numai
asupra problemei, i nu te gndeti la
soluie.
Chade i vorbise cu un glas mai degrab
sever. tiind ct de tulburat era din cauza
absenei biatului, asprimea lui m-a
surprins, pn cnd am vzut reacia
reginei. Kettricken deveni i ea aspr.
Aa este. Ai dreptate. Inspir adnc.
Dar care s fie soluia? N-am descoperit
nimic, nici noi, nici FitzChivalry. M-ai sftuit
s-i tinuiesc dispariia, ca s nu panicm
poporul i s provocm luarea unor decizii
684

pripite. Dar nu ni s-a cerut nicio


rscumprare. Poate ar trebui s-i facem
cunoscut
dispariia.
Cineva,
undeva,
trebuie s tie ceva. Cred c trebuie s
anunm c lipsete i s cerem ajutorul
oamenilor.
nc nu, m-am auzit spunnd. Pentru c
ai dreptate cnd zice c cineva, undeva,
trebuie s tie ceva. Dar dac acest cineva
tie c prinul lipsete din Buckkeep i nu a
spus-o nimnui, atunci a fcut-o cu un
motiv anume. Iar eu tocmai acest motiv
vreau s-l aflu.
i ce propui? m ntreb Kettricken. Ce
ne-a rmas de fcut?
tiam c o s-o enervez, dar tot i-am spus.
Mai d-mi puin timp. O zi, cel mult
dou. Las-m s mai pun ntrebri i s
mai adulmec cte ceva.
Dar pn atunci i s-ar putea ntmpla
orice!
I s-ar fi putut ntmpla orice pn
685

acum, am subliniat eu, fr inflexiuni n


voce. Am rostit cuvintele dureroase cu
calm: Kettricken, dac l-a rpit cineva ca
s-l omoare, atunci e mort deja. Dac l-a
rpit ca s se foloseasc de el, atunci
ateapt s facem noi o micare. Dac a
fugit, atunci e posibil s se ntoarc. Ct
vreme tinuim absena lui, noi vom face
urmtoarea mutare. Dac nu o facem
cunoscut, o vor face alii. Nobilii vor
rscoli inutul n cutarea lui, dar nu toi o
vor face n interesul lui. Unii vor vrea s-l
salveze ca s obin favoruri, alii se vor
gndi s smulg premiul din gura altor
turntori.
Kettricken nchise ochii, dar ncuviin n
sil. Vorbi cu glas ncordat:
Dar tii c nu mai avem timp. Chade ia spus c vine o delegaie din Insulele
Strine, ca s oficializeze logodna prinului.
Cnd va sosi, peste dou sptmni,
trebuie s-l prezint pe prin, altfel se va
686

nate o situaie nu numai stnjenitoare, dar


i jignitoare i se va pune capt
armistiiului att de greu obinut, prin care
speram s nchei o alian.
Cu preul fiului tu.
Cuvintele mi ieir din gur fr s le
gndesc.
Deschise ochii i m pironi cu privirea.
Da. Aa cum aliana cu Regatul
Munilor s-a fcut cu preul meu. i nclin
capul. Crezi c a fost nereuit?
Meritam s fiu mustrat. Mi-am plecat
capul.
Nu, regina mea. Cred c a fost cea mai
neleapt alian fcut vreodat de cele
ase Ducate.
Primi complimentul cu o nclinare a
capului i se nroi uor.
i voi asculta sfatul, Fitz. O s-l cutm
singuri pe Dutiful nc dou zile. n acest
timp, ne vom folosi de toate mijloacele ca
s aflm ce s-a ntmplat cu el. Chade i-a
687

artat labirintul ascuns n spatele zidurilor


castelului. Nu-mi place deloc ce spune un
asemenea labirint despre noi c ne
spionm oamenii dar ie i dau libertatea
s-o faci, FitzChivalry. tiu c nu vei abuza
de ea. Folosete-o cum crezi de cuviin.
Mulumesc, regina mea, am rspuns,
stingherit.
Nu m ncnta prea mult cadoul ei
puteam afla cusururile meschine i josnice
ale fiecrui lord i doamne. Nu m-am uitat
la Chade. Cum a pltit el pentru c tia nu
numai tainele grele ale tronului, ci i
pcatele
murdare
i
ruinoase
ale
locuitorilor din turn? La ce patimi a fost el
martor fr voie, ce metehne dureroase a
surprins i cum i-a putut privi zilnic n ochi,
n odile luminate ale turnului, pe cei
spionai?
i orice trebuie s faci.
Mintea mi rtcise, ns regina se uita la
mine, ateptnd. I-am dat singurul rspuns
688

posibil.
Voi proceda ntocmai, doamna mea.
Ea oft din adncul sufletului, ca i cnd
s-ar fi temut de un refuz din partea mea ori
de ceea ce trebuia s-mi spun mai
departe.
Atunci aa s faci, FitzChivalry,
prietenul meu dintotdeauna. Nu te-a obosi
aa, dac a avea de ales. Pzete-i
sntatea. Ai grij la leacuri i ierburi, cci,
orict de meticulos e btrnul tu maestru,
nicio traducere nu va fi demn de toat
ncrederea. Inspir adnc, apoi adug cu
alt voce: Dac Chade sau eu te istovim
prea mult, te rog s ne-o spui. Mintea ta
trebuie s stea de straj la inima mea de
mam. S nu m S nu m lai s m fac
de ruine, cerndu-i mai mult dect poi
da
i pieri glasul. Cred c spera s neleg
singur ce voia s-mi spun. Trase din nou
adnc aer n piept i ntoarse capul, de
689

parc aa ar fi reuit s-i ascund


lacrimile de mine.
Te apuci de treab desear? m ntreb
cu un glas neobinuit de piigiat.
Atunci am neles ce anume tocmai
czusem de acord s fac. Am tiut c
stteam pe buza prpastiei. M-am aruncat
n ea.
Da, regina mea.
Cum s descriu urcuul ndelung al
treptelor care duceau n turnul lui Verity?
Chade conducea drumul spre locurile
tainice ale castelului, eu peam n lumina
tremurtoare a felinarului su. n mine se
ducea un rzboi ntre team cu presimiri.
Aveam
senzaia
c-mi
abandonasem
stomacul departe n spatele meu, dar, n
acelai timp, m rugam ca mentorul meu s
urce scrile mai repede. uvoaie de emoii
se scurgeau prin mine n timp ce ne
apropiam de slbiciunea pe care mi-o
refuzasem atta vreme. Speranele i
690

atenia mea ar fi trebuit s se concentreze


pe gsirea prinului, dar perspectiva de a
m revrsa n Meteug mi domina toate
gndurile. M ngrozea i m aa. Pielea
mi-o simeam ncordat i vie, simurile se
luptau s-mi sparg limitele trupului. Mi se
prea c rsun o muzic la marginea
auzului meu.
Chade trase descuietoarea uii, apoi mi
fcu semn s-o iau nainte. Trecnd pe lng
el, observ.
Eti emoionat ca un mire, biete.
Am tuit s-mi dreg glasul.
Mi se pare ciudat s m avnt cu capul
nainte ntr-un lucru pe care, pn acum, mam nvat singur s-l evit.
Chade nchise ua n spatele nostru. Eu
am aruncat o privire n jur. n vatr dansa
un foc mic. Chiar i n toiul verii, din zidurile
groase de piatr preau s izvorasc valuri
de rcoare. Sabia lui Verity era proptit de
poli, acolo unde o lsasem, dar pielea de
691

pe mner fusese dat la o parte.


Vd c ai recunoscut sabia lui Verity.
Cum s n-o recunosc? M bucur c ai
avut grij de ea.
Am rs.
Mai degrab a avut ea grij de mine.
Deci, ce propui s facem?
Propun s te faci comod i s ncerci
s-l caui pe prin cu ajutorul Meteugului.
Att.
Am cutat din ochi un loc n care s m
aez. Nu pe pietrele din faa cminului. Dar,
ca ntotdeauna, n faa focului nu exista
dect un singur scaun confortabil.
Dar cum rmne cu leacurile i
ierburile pomenite de regin?
Chade m privi piezi. Mi se pru c
citesc o oarecare pruden n ochii lui.
Nu cred c vom avea nevoie de ele. Ea
s-a referit la cteva manuscrise din
colecia Meteugului. Se sugereaz n ele
ce tincturi i ceaiuri s se dea nvceilor
692

care
ajung
cu
greu
n
starea
de
receptivitate. Ne-am gndit la nceput s i
le dm prinului Dutiful, dar pe urm am
hotrt s amnm asta pn cnd ne
convingeam c erau necesare cu adevrat.
Galen n-a folosit nicio iarb ct ne-a
instruit.
Am luat un taburet nalt de la masa de
lucru i l-am aezat vizavi de scaunul lui
Chade. M-am cocoat pe el. Chade se fcu
comod n scaunul lui, dar fu nevoit s ridice
capul ca s m vad i bnuiam c-l enerva
lucrul sta, pentru c mi vorbi cam iritat.
Galen n-a folosit nicio iarb ct te-a
instruit pe tine. Nu te-ai gndit niciodat c
ceilali membri din grupul tu primeau o
atenie special, de care tu nu aveai parte?
Eu, da, ns, bineneles, nu vom ti sigur
niciodat.
Am ridicat din umeri. Ce altceva puteam
face? Trecuser muli ani de atunci i
muriser cu toii, unii chiar de mna mea.
693

Ce mai conta acum? Dar gndurile acelea


mi amintir de vechea mea aversiune fa
de Meteug. De la bucurie am trecut brusc
la groaz. Am schimbat imediat subiectul.
Ai aflat cine i-a druit prinului pisica?
Chade se mir de ntorstura neateptat.
Am da, desigur. Lady Bresinga din
Galeton i fiul ei, Civil7. I-au oferit-o la
aniversarea lui, cu un ham btut cu
giuvaiere i o les. Avea cam doi ani o
pisic dungat, cu picioare lungi, bot mai
degrab turtit i o coad la fel de lung ct
ea. Am neles c asemenea pisici nu se
pot crete n cas. Puiul trebuie luat din
vizuin nainte de-a deschide ochii, dac
vrei s-l domesticeti. E un animal exotic,
bun pentru vntorii solitari. Prinul a
ndrgit-o imediat.
Cine-a luat puiul din vizuin?
Habar n-am. Vntorul lor, presupun.
Pisicii i-a plcut prinul?
7 Politicos (n. Tr.)
694

Chade se ncrunt.
Nu prea m-am preocupat de asta. Din
cte-mi amintesc, s-au apropiat de podium.
Lady Bresinga inea captul lesei, iar fiul ei
ducea pisica n brae. Animalul prea
ameit
de
lumina
i
de
hrmlaia
festivitilor. M-am ntrebat dac nu-l
amoriser, ca s nu se sperie i s se
zbat s scape. Dar, dup ce i-au prezentat
prinului urrile lor, doamna i-a dat lui
captul lesei, iar Civil, fiul ei, i-a aezat
pisica la picioare.
N-a ncercat s fug? N-a tras de les?
Nu. Aa cum i-am zis, a stat calm,
aproape nefiresc de calm. Cred c s-a
uitat la prin o vreme, apoi s-a gudurat de
genunchiul lui. Chade privea n gol,
derulnd scena n mintea lui vioaie. Prinul
s-a aplecat s-o mngie, dar ea s-a retras
speriat. Apoi l-a adulmecat. Pe urm a
fcut ceva tare ciudat: a deschis larg botul
i a amuinat aerul de lng mna lui, ca i
695

cnd i-ar fi gustat mirosul. Dup aceea, l-a


acceptat. S-a frecat cu capul de piciorul lui,
ca orice pisicu. Cnd un servitor a
ncercat s-o duc de-acolo, nu s-a lsat,
aa c i s-a dat voie s rmn lng
scaunul prinului tot restul serii. Dutiful s-a
artat foarte mulumit.
Ct de repede a nceput s vneze cu
ea?
Cred c el i Civil au scos-o afar chiar
a doua zi. Cei doi au aproape aceeai
vrst. Prinul ardea de nerbdare s pun
pisica la ncercare, ca orice biat. Civil i
mama lui au rmas la curte toat
sptmna. Cred c bieii au ieit afar cu
pisica n fiecare diminea. Era ansa
prinului de-a nva s vneze cu ea de la
cineva obinuit cu ocupaia asta.
i vnau bine mpreun?
A zice c da. Nu vnat mare, dar
aduceau psri, cred, i iepuri.
i pisica dormea ntotdeauna n camera
696

lui?
Din cte am neles, trebuia inut n
apropierea oamenilor, ca s nu se
slbticeasc. i, bineneles, cinii din
grajduri n-ar fi lsat-o n pace. Aa c, da,
dormea n camera lui i-l urma peste tot n
castel. Fitz, ce suspectezi?
I-am dat un rspuns sincer.
Exact ceea ce bnuieti i tu. C
prinul nostru druit cu Har a fugit cu
tovara lui de vntoare. i c nu e o
coinciden. Nici talentul animalului, nici
legtura dintre ei, nici dispariia lui. Totul a
fost plnuit.
Chade
se
ncrunt,
nevrnd
s-i
recunoasc propriile suspiciuni.
Pisica ar fi putut fi omort cnd a fost
rpit prinul. Sau ar fi putut fugi.
Mi-ai mai spus. Dar, dac prinul are
Har i e legat de pisic, ea n-ar fi fugit.
Taburetul
era
incomod,
dar
m-am
ncpnat s rmn aezat pe el. Am
697

nchis ochii. Cteodat, cnd trupul i-e


obosit, mintea i ia zborul. Mi-am lsat
gndurile s rtceasc n voie.
tii c am fost legat de trei animale.
Mai nti de Curiosul, celuul pe care l-a
luat Burrich de lng mine. Pe urm de
Faur, cnd eram nc un copil. Ultima dat,
de Ochi ntunecai. De fiecare dat, am
simit instantaneu legtura cu animalul. De
Curiosul m-am legat fr s tiu ce fac.
Cred c s-a ntmplat pentru c eram
singur. Pentru c, atunci cnd Faur mi-a
oferit dragostea lui, am acceptat-o fr
discriminare. Iar cnd furia i ura lupului
nchis n cuc s-au potrivit perfect cu
sentimentele
mele,
n-am
mai
fcut
deosebire ntre noi. Am deschis ochii.
Chade m fixa. Nu-mi ridicasem ziduri, tii.
Am ntors capul, uitndu-m n jos, la focul
tot mai mic. Din cte mi s-a spus, n
familiile cu Har, copiii sunt ferii de el. Sunt
nvai s-i ridice ziduri de mici. Mai
698

trziu, cnd cresc, sunt trimii s-i


gseasc partenerul potrivit, aa cum i-ar
cuta soul sau soia.
Ce vrei s spui?
Mi-am reluat gndul de unde l lsasem.
Regina a ales o mireas pentru prinul
Dutiful de dragul unei aliane politice. Dar
dac o familie cu Snge Strvechi a fcut
acelai lucru?
S-a lsat o linite prelung. Am ntors din
nou capul spre Chade. Sttea cu ochii la
foc. Aproape c vedeam cum i lucreaz
mintea ca s pun ordine n implicaiile
celor sugerate de mine.
O familie cu Snge Strvechi alege
intenionat un animal de care s se lege
prinul. Ipoteze: Lady Bresinga are Har, se
trage, aa cum ai zis, dintr-un neam cu
Snge Strvechi. Au tiut sau au bnuit c
prinul e i el druit cu Har. Tcu, uguie
buzele, czu pe gnduri, apoi continu:
Poate c ei au trimis biletul care susinea
699

c prinul are Har Dar nu pricep ce


avantaj ar fi obinut din asta.
Ce avantaj obinem noi din cstoria lui
Dutiful cu o fat din Insulele Strine? O
alian, Chade.
mi arunc o cuttur urat.
Pisica face parte din familia Bresinga i
ine legtura cu ea? Poate influena
aciunile politice ale prinului?
Dup tonul lui, ridiculiza posibilitatea.
nc n-am desclcit toate iele, am
recunoscut. Dar cred c despre aa ceva e
vorba, chiar dac singurul lor scop e s
demonstreze c prinul are Har, deci c cei
ca el n-ar trebui cspii i ari pentru ceea
ce sunt. Sau s ctige simpatia prinului
fa de oamenii cu Har i, prin el, a reginei.
Chade mi arunc o privire piezi.
Iat un motiv pe care l-a putea
accepta.
Mai
exist
i
posibilitatea
antajului. Odat ce l-au legat pe prin de
un animal, pot pretinde favoruri politice,
700

sub ameninarea c i vor dezvlui Harul,


ntoarse capul. Sau pot ncerca s-l reduc
pe prin la stadiul de animal, dac nu le
respectm cerinele politice.
Ca de obicei, mintea lui Chade era
capabil s conceap mult mai multe
ntorsturi de situaie dect a mea. Era
aproape o uurare s-mi rafineze el ideile.
Nu voiam ca trupul sau mintea mentorului
meu s eueze. n foarte multe privine, el
era nc scutul care m ferea de restul
lumii. I-am ncuviinat presupunerile n
tcere.
Un motiv n plus s ne apucm de
treab conform planului nostru, rosti el,
ridicndu-se. Vino i aaz-te pe scaunul
meu. Parc eti un papagal, cocoat cum
stai acolo; imposibil s te simi confortabil.
Toate manuscrisele susin c cel ce-i
practic Meteugul trebuie s-i gseasc
un loc comod, n care trupul s fie relaxat
i s nu ridice obstacole n calea minii.
701

Am deschis gura s-i spun c Galen


procedase cu noi exact invers. Cnd ne
nva, ne chinuia trupurile n aa hal, nct
singura noastr cale de scpare era cu
mintea. Cuvintele mi-au rmas nerostite. Navea rost s protestez sau s chibzuiesc la
faptele lui Galen. Brbatul pervers, care nu
tia ce nseamn plcerea, ne torturase pe
toi, iar pe aceia pe care reuise s-i nvee
ceva i transformase ntr-o coterie absurd
de loial prinului Regal. Poate c acesta
fusese, de fapt, scopul lui, s le nfrng
rezistena fizic i judecata, pentru a-i
integra n organizaia la care visa.
M-am aezat n scaunul lui Chade. i
pstrase cldura i forma corpului. Mi s-a
prut ciudat s stau pe el n prezena lui.
Parc m transformam n el. Cocoat pe
taburet, se uita la mine de sus. i ncruci
braele la piept i se aplec n fa, ca smi rnjeasc cu superioritate.
Stai comod?
702

Nu, am recunoscut.
Aa-i trebuie, opti el. Apoi, rznd, se
ridic. Spune-mi cu ce te pot ajuta.
Vrei s stau aici i s-mi ntrebuinez
Meteugul, spernd s-l gsesc pe prin?
E chiar aa de greu?
ntrebarea sunase sincer.
Am ncercat azi-noapte, cteva ceasuri
bune. Nu s-a ntmplat nimic, n afar de
faptul c m-am ales cu o durere de cap.
Aha.
Pru descurajat, dar m anun hotrt.
Pur i simplu va trebui s ncercm din
nou. Cci altceva, adug el n oapt, ceam putea face?
N-am tiut ce rspuns s-i dau. M-am
proptit de sptar i-am ncercat s m
relaxez. M-am holbat la poli, numai ca smi atrag atenia un cuit nfipt n lemn. Eu
l nfipsesem acolo cu ani n urm. Nu era
momentul s meditez la ntmplarea aceea,
ns m-am pomenit vorbind.
703

Azi m-am furiat n fosta mea camer.


Pare s fi rmas nelocuit de cnd am
plecat.
Aa i este. n castel se optete c e
bntuit.
Glumeti!
Nu. Ia gndete-te! Bastardul cu Har a
dormit acolo i-a fost omort n pivniele
castelului. Iat un nceput frumos pentru o
poveste cu stafii. Pe lng asta, lumea a
zrit prin obloane plpiri albastre noaptea,
iar un grjdar a spus c Omul nsemnat
privete n jos pe fereastr n nopi cu lun
plin.
Tu ai pstrat-o goal.
Nu sunt chiar lipsit de sentimente. i,
timp ndelungat, am sperat c, ntr-o zi, te
vei ntoarce acolo. Dar destul despre asta.
Avem de lucru.
Regina nu mi-a pomenit de biletul n
care se spune c prinul are Har.
Nu.
704

tii cumva de ce?


Chade avu o scurt ezitare.
Poate c unele lucruri sunt att de
nfricotoare, c nici buna noastr regin
nu se poate gndi la ele.
A vrea s vd biletul.
i ai s-l vezi. Mai trziu. Dup o pauz,
m ntreb cu asprime: Fitz, ai de gnd s
te apuci de treab sau o mai trgnezi
mult?
Am tras o gur de aer ncurajatoare, am
expirat ncet i mi-am fixat privirea pe focul
micorat. M-am uitat n miezul flcrilor i
mi-am eliberat mintea de gnduri. M-am
deschis n faa Meteugului.
Mintea a nceput s mi se destind. M
gndisem mult, n ultimii ani, la cum s-ar
putea descrie Meteugul. Nicio metafor
n-ar reui s-l redea cu exactitate.
Asemenea
unei
buci
de
mtase
mpturite, mintea se desface i se tot
desface,
lrgindu-se
i,
ntr-un
fel,
705

subiindu-se. Asta e o variant. Alta ar fi c


Meteugul seamn cu un ru mare i
nevzut, care curge fr oprire. Cnd te
concentrezi voit asupra lui, curentul te
poate prinde i tr odat cu el. n apele
acelea slbatice, minile se pot atinge i
contopi.
Nu exist cuvinte sau comparaii care s
descrie Meteugul aa cum e, dup cum
nu exist cuvinte care s descrie mirosul
de pine proaspt sau culoarea galben.
Meteugul e Meteugul. Este magia
motenit a dinastiei Farseer, dei nu mai
aparine doar regilor. Se ntlnete, ntr-o
msur sau alta, la muli locuitori ai celor
ase Ducate. n unii arde suficient de
intens pentru ca un om iscusit s le aud
gndurile.
Cteodat,
pot
influena
gndurile celor pe care-i ating cu el. Mult
mai puini sunt cei capabili s i-l trimit n
explorare. Abilitatea aceasta e, de obicei,
un fel de bjbial, dac talentul nu e
706

educat. Mi-am deschis mintea i mi-am


lsat contiina s se rspndeasc, fr a
spera s gsesc pe cineva.
Frnturi de gnduri se nclceau n jurul
meu ca algele. Nu suport felul n care se
holbeaz aia la iubitul meu. A vrea s-mi
pot lua rmas-bun de la tine, tat.
Grbete-te acas, m simt aa de ru.
Eti att de frumoas! Te rog, te rog,
rsucete-te ca s m poi vedea, f mcar
att pentru mine! Majoritatea celor care-i
strigau gndurile cu atta for habar naveau ce energie au. Niciunul nu-i ddea
seama c i aud i eu i nici eu nu-i puteam
face prtai la gndurile mele. Fiecare
striga, surd, cu glasuri pe care le credeau
mute. Niciunul nu era al prinului Dutiful.
Dintr-o zon ndeprtat a turnului mi-a
ajuns la urechi muzic. Mi-a distras puin
atenia, dar am alungat-o i m-am
concentrat asupra scopului meu.
Nu tiu ct vreme am colindat printre
707

minile acelea neglijente, nici ct de


departe am mers cu cercetatul. Limita
Meteugului e dat de puterea talentului,
nu de distan. Eu n-aveam cum s-mi
msor puterea, iar timpul nu exist cnd
eti prins n strnsoarea Meteugului. Am
ncercat totui s mi-o msor, ct de ct,
agndu-m de trupul meu, de care eram
contient, n ciuda tentaiei de-a lsa
Meteugul
s
m
absoarb
pentru
totdeauna afar din el.
Fitz, am murmurat, rspunznd la o
ntrebare, apoi am rostit cu glas tare:
FitzChivalry.
Un butean ateriz pe jraticul din vatr,
sprgnd inima fierbinte a flcrilor n
tciuni. O vreme, am rmas cu ochii la ei,
ncercnd s pricep la ce anume m uit. Am
clipit i-am simit mna lui Chade pe umr.
n aer mirosea a mncare cald. Am ntors
uor capul. Pe masa joas de lng scaun
era un platou. L-am privit lung, netiind
708

cum ajunsese acolo.


Fitz? m strig Chade din nou.
Am ncercat s-mi amintesc ce anume m
ntrebase.
Ce-i?
L-ai gsit pe prinul Dutiful?
Fiecare cuvnt cpta treptat sens, pn
cnd am neles ce vrea.
Nu, i-am rspuns, dobort de un val de
oboseal. Nu l-am gsit.
Din cauza extenurii, mi tremurau
minile i-mi plesnea capul. Am nchis
ochii, dar nu m-am simit mai uurat. erpi
de lumin se unduiau pe ntuneric. Cnd iam deschis, s-au suprapus peste imaginea
odii din faa mea. Aveam senzaia c-mi
ptrunde prea mult lumin n cap. Valurile
de durere m dezorientau.
Uite, bea asta.
Chade mi puse o can cald n mini. Am
dus-o recunosctor la gur. Am luat o
sorbitur pe care mi-a venit s-o scuip
709

imediat. Nu era ceai din scoar de spiridu


mpotriva durerii de cap, ci sup de vit.
Am nghiit-o n sil.
Ceai din scoar de spiridu, i-am
reamintit. De el am nevoie acum. Nu de
mncare.
Nu, Fitz. Adu-i aminte ce mi-ai spus
chiar tu. Scoara de spiridu reduce
capacitatea de a folosi Meteugul, i
amorete talentul. Nu putem risca aa
ceva acum. Mnnc. Ii vei reface forele.
M-am uitat asculttor la platoul cu
mncare. Felii de fructe n smntn i
pine proaspt. Un pahar cu vin i felii roz
de pete la cuptor. Am aezat cu grij cana
de sup lng mncarea respingtoare iam ntors capul. Focul prindea curaj, scuipa
limbi roii, prea strlucitoare. Mi-am prins
faa n mini, cutnd ntunericul, dar
luminile continuau s danseze n faa mea.
Am vorbit cu buzele n palme.
Am nevoie de scoar de spiridu. Nu
710

m-am mai simit aa de ru de muli ani, de


cnd tria Verity, de cnd Shrewd mi-a
mprumutat forele. Te rog, Chade. Nu pot
nici s gndesc.
A plecat. Mi-am numrat btile inimii
pn la ntoarcerea lui. mi zvcneau
tmplele la fiecare btaie. I-am auzit paii
iui i mruni i-am ridicat capul.
Poftim, mi-a zis morocnos, punndu-mi
pe frunte o crp umed.
ocul mi-a tiat rsuflarea. Am inut-o
acolo i parc mi s-a mai potolit durerea.
Mirosea a levnic.
M-am uitat la Chade ca prin cea. Nu
avea nimic n mini.
Ceaiul din scoar de spiridu? i-am
reamintit.
Nu, Fitz.
Chade, te rog. M doare aa de tare, c
nu mai vd.
Fiecare cuvnt rostit era greu ca o piatr.
Propria mea voce rsuna prea puternic.
711

tiu. tiu, biete. Dar va trebui s


nduri. Manuscrisele spun c uneori e
normal s ai asemenea dureri dup ce
ntrebuinezi Meteugul, dar c, n timp i
prin eforturi susinute, vei nva s le
controlezi. nc o dat, nu sunt sigur c am
neles bine, dar cred c are de-a face cu
efortul depus i ca s iei din trupul tu, i
ca s nu te pierzi. Cu vremea, vei nva s
reduci ncordarea i
Chade! N-am vrut s strig, dar am
strigat. Am nevoie de ceaiul la afurisit. Te
rog! Dintr-odat, am devenit stpn pe mine
nsumi. Te rog, am repetat calm, spsit. Te
rog, d-mi ceaiul. Ajut-m s-mi treac
durerea, pe urm pot asculta ce spui.
Nu, Fitz.
Chade. Mi-am dat glas fricii: O
asemenea durere mi poate provoca o criz.
I-am observat licrul de nesiguran din
ochi.
Nu cred. n plus, sunt lng tine,
712

biete. O s am grij de tine. Trebuie s


ncerci s treci peste asta fr ceai. De
dragul lui Dutiful. Al celor ase Ducate.
Refuzul lui m-a lsat fr cuvinte. M
luptam cu durerea i sfidarea din mine.
Bine, am rostit nervos. Am scoar de
spiridu n rucsacul din camera mea.
Am ncercat s m conving s m ridic.
Dup o clip de linite, Chade a recunoscut
n sil.
Ai avut scoar de spiridu n rucsacul
din camera ta. A disprut. La fel i provizia
de carryme.
Mi-am dat la o parte crpa de pe frunte i
i-am aruncat o cuttur crunt. Furia mi
cretea odat cu durerea.
N-ai dreptul. Cum ndrzneti?
ndrznesc att ct mi-o cere nevoia. i
nevoia mea e mare. M sget provocator
cu ochii lui verzi. Tronul are nevoie de
talentul pe care numai tu l ai. Nu voi
permite s-i fie afectat Meteugul de
713

absolut nimic.
Nu i-a luat ochii de la mine, ns eu nu
reueam s-mi focalizez privirea asupra lui.
n jurul su, lumina ardea i m mpungea
n creier. Cu mare greutate m-am stpnit
s nu arunc cu crpa n el. Ca i cnd mi-ar
fi ghicit gndul, mi-a luat compresa i mi-a
dat una rece n locul ei. Nu m ajuta
aproape deloc, dar am pus-o pe frunte i mam lsat pe sptar. mi venea s plng de
frustrare i suferin. Cu compresa pe
frunte, am rostit:
Durere. Asta nseamn pentru mine s
fiu un Farseer. Durere i faptul c sunt
folosit.
Chade nu-mi rspunse. Aa m mustra el
cel mai tare, lsnd linitea s m oblige
s-mi aud propriile cuvinte la nesfrit. mi
lu compresa de pe frunte i-mi ddu
imediat alta. Ct mi-am apsat-o pe ochi,
mi-a spus.
Durere i faptul c sunt folosit. Am avut
714

i eu parte de asta, ca Farseer. i Verity, i


Chivalry, i Shrewd, naintea lor. Dar tii c
nu e doar att la mijloc. Dac ar fi, nu te-ai
afla aici.
Poate, am recunoscut, morocnos.
Oboseala m nvingea. Nu voiam dect s
m ghemuiesc n jurul durerii mele i s
dorm, dar m-am luptat cu mine nsumi.
Poate, dar nu-i destul. Nu ca s trec prin
aa ceva.
i ce altceva mai vrei, Fitz? De ce eti
aici?
tiam c-mi pusese o ntrebare retoric,
dar m frmntam de prea mult vreme.
Rspunsul mi sttea pe buze i durerea ma fcut s vorbesc fr s gndesc. Am
ridicat un col al crpei i l-am privit cu
ochi mijii.
Sunt aici pentru c vreau un viitor. Nu
pentru mine, ci pentru biatul meu. Pentru
Hap. Chade, n-am fcut nimic din ce-ar fi
trebuit. Nu l-am nvat nimic, nici s lupte,
715

nici cum s-i duc traiul. Trebuie s-l dau


ucenic la un meter bun. Gindast. De la el
vrea Hap s nvee. Vrea s devin tmplar,
iar eu ar fi trebuit s m gndesc din timp
la asta i s pun bani deoparte, dar n-am
fcut-o. i acum, iat c Hap a ajuns la
vrsta cnd trebuie s nvee, iar eu n-am
ce s-i ofer. Banii pe care i-am economisit
nu sunt destui pentru
M pot ocupa de asta, spuse Chade
calm, dar apoi ntreb nervos: Sau credeai
c n-o voi face?
Probabil c m trd expresia feei,
pentru c se aplec spre mine cu
sprncenele apropiate i exclam:
i-ai zis c trebuie s faci asta ca s-mi
poi cere ajutorul, nu-i aa?
Crpa umed era tot n mna lui. O trnti
mnios pe lespedea de piatr.
Fitz, ai
Ls propoziia neterminat. Se ridic i
se ndeprt de mine. mi ls impresia c
716

pleac de tot, dar se opri la masa de lucru


i la cminul nefolosit din partea opus a
camerei. Ocoli ncet masa, cu ochii la ea i
la rafturile cu manuscrise i unelte, ca i
cnd ar fi cutat un obiect rtcit. Am
mpturit compresa rmas la mine i miam pus-o pe frunte, dar l-am privit pe furi,
printre degete. O vreme, am tcut amndoi.
Cnd se ntoarse la mine, pru mai linitit,
dar i mai btrn. Lu o alt crp din vasul
de ceramic, o stoarse, o mpturi i mi-o
ntinse. Fcnd schimb de comprese, mi
spuse.
M voi ocupa de ucenicia lui Hap. Ai fi
putut s mi-o ceri cnd am venit la tine.
Sau ai fi putut s-l aduci pe biat la
Buckkeep cu ani n urm, iar eu a fi avut
grij s primeasc o educaie decent.
tie s scrie, s citeasc i s
socoteasc, am spus n aprarea mea. Mam ocupat de asta.
Foarte bine, veni rspunsul lui rece. M
717

bucur s aud c ai avut mcar atta sim


practic.
N-aveam ce replic s-i dau. M
copleeau i durerea, i oboseala. tiam
c-l jignisem, dar nu consideram c era
vina mea. De unde s tiu c era att de
dornic s m ajute? Cu toate astea, mi-am
cerut iertare.
Chade, mi pare ru. Ar fi trebuit s tiu
c m-ai fi ajutat.
Da, ncuviin el nemilos. Ar fi trebuit.
i-i pare ru. Nu m ndoiesc de
sinceritatea ta. Dar mi aduc aminte c team avertizat, cu ani n urm, c vorbele
astea au efect o dat, apoi ncep s sune a
gol. Fitz, m doare cnd te vd aa.
ncepe s-mi treac, am minit.
Nu durerea de cap, prostule. M doare
c eti aa cum ai fost ntotdeauna, de
cnd la naiba. De cnd ai fost luat de
lng mama ta. n ciuda a tot ce-am Dup
atia ani, nc n-ai ncredere n nimeni?
718

N-am zis nimic, chibzuind la spusele lui. O


iubisem pe Molly, ns nu-i ncredinasem
secretele mele. Legtura mea cu Chade era
la fel de important ca nsui corpul meu,
dar nu crezusem c el va face totul pentru
Hap, numai de dragul trecutului nostru
comun. Burrich. Verity. Kettricken. Lady
Patience. Starling. Nu m-am deschis n faa
niciunuia dintre ei.
Am ncredere n bufon, i-am rspuns,
ntrebndu-m dac era adevrat.
Era, m-am asigurat. Bufonul tia aproape
totul despre mine. Asta nsemna ncredere,
nu?
Asta-i bine, zise Chade, dup cteva
momente. C ai ncredere n cineva.
ntoarse capul i vorbi cu flcrile. Ar
trebui s te forezi s mnnci. Stomacul ar
putea s protesteze, dar tii c ai nevoie de
hran. Adu-i aminte cum trebuia s-l
form pe Verity s mnnce cnd i
folosea Meteugul.
719

Aproape c m durea tonul lui neutru.


Atunci mi-am dat seama c el sperase s
insist c am, totui, ncredere n el. N-ar fi
fost adevrat i nu l-a fi minit. M-am tot
ntrebat ce s-i spun n schimb. Am vorbit
fr s gndesc.
Chade, te iubesc. Numai c
Se ntoarse brusc spre mine.
Taci, biete. Nu mai spune nimic. Mi-e
de-ajuns, adug cu glas parc implorator.
mi puse mna pe umr i m strnse tare.
Nu-i cer ce nu-mi poi da. Eti aa cum te-a
modelat viaa. i cum te-am modelat eu,
Eda s se ndure de mine. Acum fii atent la
mine. Mnnc. Foreaz-te, dac trebuie.
Ar fi fost inutil s-i spun c era destul s
vd i s simt miros de mncare ca s mi
se fac grea. Am inspirat adnc i-am dat
pe gt supa de vit fr s respir. Fructele
cu smntn aveau gust de noroi, petele
puea, iar cu pinea era s m nec, dar mam silit s-o nghit mestecat numai pe
720

jumtate. nc o gur de aer i-am but i


vinul. Cnd am pus cana jos, mi s-a ntors
stomacul pe dos i m-a apucat ameeala.
Vinul era mai tare dect crezusem. Am
ridicat ochii spre Chade. Se uita la mine
disperat, cu gura ntredeschis.
Nu aa am vrut s spun, opti.
Am dat din mn a nepsare. Mi-era fric
s deschid gura ca s vorbesc.
Ar fi mai bine s te culci, mi propuse
cu team.
Am ncuviinat n tcere i m-am ridicat n
picioare. mi deschise ua, mi ddu o
lumnare, apoi rmase n captul pasajului,
luminndu-mi calea pn cnd m pierdu
din vedere. Mi se prea imposibil s ajung
la camera mea de la captul pmntului,
dar, pn la urm, am ajuns la intrarea
secret. Orict mi era de grea, tot am
stins lumnarea nainte i am mijit ochii
prin
orificiu
nainte
de-a
declana
mecanismul care s-mi dea voie s intru n
721

camera mea. Acolo nu ardea nicio


lumnare. Nu conta. Am bjbit n bezna
apstoare i-am trntit ua dup mine. Din
civa pai am ajuns la pat i m-am trntit
n el. Era prea cald i m deranjau hainele
de pe mine, dar eram prea obosit ca s m
dezbrac. Bezna era att de deas, nct numi ddeam seama dac ineam ochii nchii
sau deschii. Mcar nu m mai ardeau
luminile de sub pleoape. Am rmas treaz n
noapte, tnjind dup rcoarea panic a
pdurii.
Prin zidurile groase ale odii mele nu
rzbtea niciun sunet. M izolau de
ntuneric.
Parc
eram
nchis
ntr-un
mormnt. Am nchis ochii i-am ascultat
cum mi bubuie capul n ritmul btilor
inimii. Stomacul mi protesta nemulumit.
Am inspirat adnc. Pdure, mi-am zis.
Noapte.
Copaci.
Pajite.
Cutam
mngierea familiar a naturii. Mi-am
zugrvit singur detaliile. O briz uoar
722

cltina vrful copacilor. Stelele plpiau


printre petice de nori n micare. Rcoare
i mireasma plin a pmntului. Mi-a
disprut ncordarea i, odat cu ea, i
durerea. Am alunecat n imaginaia mea. Pe
pmntul bttorit de la picioarele mele se
ghiceau urme de vnat, naintam ncet prin
bezn, n urma tovarei mele.
Ea avansa mai tcut dect noaptea, cu
pai siguri i iui. Orict ncercam, nu
puteam ine pasul cu ea. Nici mcar n-o
vedeam. tiam pe unde merge pentru c-i
simeam mirosul n aer sau auzeam
fonetul slab al tufelor n faa mea. Pisica
mea o urmrea, ns eu nu eram destul de
rapid.
Ateapt, le-am strigat.
S atept? m-a ironizat ea. S atept s

distrugi tu vntoarea de noapte? Nu. Nu


voi atepta. Te vei grbi tu, dar n linite. Nai aflat nimic despre mine? Am clctura
uoar,
sunt
Prietena
Nopii
i
723

Urmritoarea Umbrelor. Fii i tu la fel, vino,


vino, vino s mpari noaptea cu mine.
M-am grbit n urma ei, ameit de noapte
i de prezena ei, atras ca molia de flacra
lumnrii. Avea ochi verzi. tiam, pentru c
mi-o spusese chiar ea. Avea i plete negre.
Tnjeam s-o ating, dar era neltoare i
zeflemitoare, mi-o lua nainte ntotdeauna,
nu mi se arta niciodat, cu att mai puin
nu m lsa s pun mna pe ea. Puteam
doar s fug dup ea noaptea, rsuflarea
arzndu-m n piept. Nu m plngeam.
Aveam s m dovedesc demn de ea i s-o
cuceresc.
Dar inima mi btea s-mi sar din piept i
plmnii mi ardeau. Am ajuns n vrful unui
deal i m-am oprit s-mi trag sufletul. n
faa mea se ntindea privelitea splendid a
vii unui ru. Luna plutea, rotund i
galben. Strbtusem o distan att de
mare vnnd doar ntr-o singur noapte?
Departe, la picioarele mele, zidurile din
724

Galeton preau o grmad de pietre pe


malul rului. Cteva lumnri rzlee
sclipeau galbene la ferestrele castelului.
Oare cine sttea la lumina lor, n timp ce
restul locuitorilor dormeau?

i-e
dor
s
dormi
ntr-o
camer
nbuitoare, ngropat sub pturi? Aa ai
irosi o noapte ca asta? Pstreaz-i somnul
pentru clipele n care te va nclzi soarele,
n care vnatul se ascunde n vizuin sau n
brlog. Acum vneaz, nepriceputul meu
prieten. Vneaz cu mine! Depete-te pe
tine nsui. nva s fii una cu mine, s
gndeti ca mine, s te miti ca mine, altfel
m vei pierde pentru totdeauna.
Am plecat dup ea. Gndurile mi se
agau de ceva, ntrziindu-m. Aveam
ceva de fcut chiar n clipa aceea. Trebuia
s spun ceva cuiva n momentul acela.
Speriat, m-am oprit n loc. Gndul m
mprea n dou. O jumtate din mine
trebuia s plece, trebuia s vneze la
725

clciele ei, ca s nu m lase n urm.


Cealalt jumtate rmnea pe loc. Trebuie
s-i spun acum. Chiar acum. M-am desprins
de mine, separndu-m, dar inndu-m
strns de lucrurile pe care le aflasem.
Plpiau la marginea puterii mele de
nelegere,
ameninnd
s
devin
absurditile unui vis pe cale s se
sfreasc. M-am agat de gndul acela,
abandonnd orice altceva. Am inut de el
cu toat puterea. L-am rostit cu glas tare.
M-am legat de cuvnt, n-am dat drumul
gndului. Nu-l lsa s plece, nu-l lsa s
dispar odat cu visul.
Galeton!
Am rostit cuvntul cu glas tare, eznd n
capul oaselor, n bezna sufocant. Cmaa
transpirat mi se lipise de piele. Durerea de
cap mi revenise, nsoit de clopote grele,
care
bteau
nestingherite.
N-avea
importan. Am cobort din pat cltinndum i-am nceput s pipi pereii invizibili.
726

Galeton, am repetat cu voce tare, ca s


nu uit cuvntul. Prinul Dutiful vneaz
lng Galeton.

727

Capitolul XIV
LAUREL

Exist o anumit piatr neagr, deseori


cu vinioare fine, albe sau argintii, folosit
intens de Strbuni n arhitectura lor. Se
gsete ntr-o carier din trmurile
slbatice de dincolo de Regatul Munilor,
dar e sigur c exist i alte surse, pentru
c e greu i s-i imaginezi cum altfel s-ar fi
construit din ea cldiri att de nalte, n
locuri att de ndeprtate. Muntenii o
ntrebuinau nu numai la ridicatul cldirilor,
ci i al monoliilor pe care i plasau la
anumite rscruci. Dac ne gndim c
drumurile construite de Strbuni au cteva
nsuiri bizare, ne dm seama c ele conin
o variant a pietrei care exist pe sol sau
subform de pietri. Oriunde au construit
Strbunii, piatra a fost materialul lor
preferat. Monumente din aceast piatr se
728

ntlnesc chiar i n locurile pe care ei le-au


vizitat numai sporadic. O cercetare atent
a Martorilor de Piatr din Buckkeep ne va
convinge c, dei roi de intemperii sau
vandalizai intenionat de oameni n trecut,
piatra din care sunt fcui e de acelai tip.
Unii au sugerat c Martorii din Buckkeep i
alte pietre ale jurmntului din cele ase
Ducate au fost nlate de Strbuni pentru
cu totul alte scopuri.
M-am trezit n patul cu baldachin al lui
Chade, n camera din turn. M-am dumirit
mai greu la nceput, pn m-am convins c
nu visez din nou. Eram treaz de-a binelea.
Nu-mi aminteam cnd m culcasem, doar
c m aezasem puin pe marginea patului.
Purtam aceleai haine de cu o zi nainte.
M-am ridicat precaut n ezut. Baroasele
i nicovalele din capul meu se odihneau. n
locul lor, btea monoton o tob. Eram
singur, dar cineva fusese n camer nu de
729

mult. Lng foc aburea ap de splat i un


castron mic cu terci de ovz acoperit, inut
la cald. Imediat ce le-am vzut, le-am i
folosit. Stomacul meu refuza i acum hrana,
dar am mncat, tiind c aa trebuia. M-am
splat, am pus de ceai i m-am dus la masa
de lucru. Pe ea se ntindea o hart mare a
ducatului Buck, cu colurile fixate de un
mojar, dou pistiluri i o ceac de ceai. Pe
hart sttea un pahar de vin cu gura n jos.
Cnd l-am ridicat, am vzut c acoperea
numele Galeton. Era pe un afluent al rului
Buck, la nord-vest de Buck, de partea
cealalt a rului, cum priveai din Buckkeep.
Nu fusesem niciodat acolo. Am ncercat
s-mi amintesc ce tiam despre Galeton.
Am terminat repede. Nu-mi aminteam
absolut nimic.
Harul m-a alertat de prezena lui Chade i
m-am ntors cnd s-a deschis larg ua
tainic. A intrat repede n camer. Era rou
n obraji de la aerul dimineii, iar n prul
730

alb avea sclipiri argintii.


A, te-ai trezit. Excelent, m salut el.
Am reuit s aranjez ca Lordul Auriu s ia
dejunul mai devreme, dei servitorul lui
lipsete. M-a asigurat c va fi gata de
cltorie peste cteva ore. A gsit deja o
scuz pentru plecarea lui.
Care? am ntrebat eu cam buimac.
Chade izbucni n rs.
Pene de toate felurile. Lordul Auriu are
mai multe pasiuni, care de care mai
interesante, dar n ultimul timp e fascinat
de pene. Cu ct mai mari i mai sclipitoare,
cu
att
mai
frumoase.
Galeton
se
nvecineaz
cu
o
regiune
muntoas
mpdurit, unde triesc muli fazani,
ierunci i psri-fluier. Psrile-fluier au
nite pene nemaipomenite, mai ales n
coad. Lordul a trimis deja un mesager la
Lady Bresinga din Galeton, ca s-o roage s-l
primeasc la ea ct va sta acolo, cutnd
pene. Nu va fi refuzat. Lordul Auriu e
731

prezena cea mai nou i mai popular de


la curtea din Buckkeep din ultimii zece ani.
Dac-l va gzdui la conacul ei, va da
lovitura printre cei de rangul ei.
Chade a tcut, dar cel care i-a tras
rsuflarea am fost eu, nu el. Am scuturat
din cap de parc a fi vrut s-mi aez
creierul la loc i s pricep tot ce mi-a spus.
Bufonul merge la Galeton ca s-l
gseasc pe Dutiful?
A-a! m avertiz Chade. Lordul Auriu
merge la Galeton ca s vneze psri.
Servitorul lui, Tom Badgerlock, l va nsoi,
firete. Sper ca, n timp ce urmrii bietele
zburtoare, s dai de urma prinului. Dar
aceasta este, bineneles, misiunea noastr
secret.
Adic merg i eu cu el.
Evident. Chade m studie cu ochi mijii.
Te simi bine, Fitz? Pari cam ncet la minte
n dimineaa asta.
Aa i sunt. Parc toate se ntmpl
732

prea repede.
Nu i-am spus c m obinuisem s-mi
organizez singur viaa i cltoriile. Mi se
prea ciudat s triesc din nou ca alt
persoan. Mi-am nbuit protestele. La ce
m ateptasem? Dac era s-l aduc napoi
pe prinul Dutiful, atunci aa trebuia s fie.
M-am strduit s-mi pun ordine n gnduri.
Lady Bresinga are i o fat?
Chade chibzui o clip.
Nu. Doar un fiu, pe Civil. Cred c a avut
grij de o verioar un timp. Fillip Bresinga.
Cred c are s vedem treisprezece ani
acum. S-a ntors acas primvara trecut.
Am cltinat din cap i a negare, i a
mirare. Era limpede c Chade se informase
noaptea trecut despre familia Bresinga.
Am perceput o femeie, nu un copil. O
femeie atrgtoare.
Aproape c spusesem seductoare.
Gndindu-m la experiena din noaptea
trecut, visul a devenit al meu i mi-am
733

adus aminte prea bine cum mi-a nclzit


sngele. Ce ispit! Ce provocare! M-am
uitat scurt la Chade. M privea cu o
expresie de panic total. I-am pus
ntrebarea evident:
Dutiful s-a artat interesat cumva de o
femeie? Oare s fi fugit mpreun?
Fereasc-ne Eda, exclam el ngrozit.
Nu. Nega ideea cu disperare. Nu exist
nicio femeie n viaa lui Dutiful, nici mcar
o fat pe care s-o considere atrgtoare.
Am fost foarte ateni s nu-i dm ocazia s
aib o asemenea legtur. Kettricken i cu
mine am hotrt demult c aa e cel mai
bine. N-a vrut s-i vad fiul ca tine, adug
el ceva mai potolit, obligat s aleag ntre
dragoste i datorie. Nu te-ai ntrebat
niciodat cum ar fi fost dac n-ai fi iubit-o
pe Molly, dac ai fi acceptat s te nsori cu
Lady Celerity?
Ba da. Dar nu voi regreta niciodat c
am iubit-o pe Molly.
734

Cred c rspunsul meu vehement l


convinse s schimbe tactica.
Nu exist o asemenea dragoste n viaa
lui Dutiful, declar el categoric.
N-a existat. Poate c exist acum, l-am
contrazis.
Atunci
sper
s
fie
o
aventur
trectoare, una care s fie i cut
cuvintele ncheiat repede, rosti el,
strmbndu-se
nemulumit
de
propria
alegere. Biatul e deja promis. Nu te uita
aa la mine, Fitz.
M-am supus i am ntors capul.
Nu cred c o cunoate de mult vreme.
Parte din atracia ei era misterul.
Atunci trebuie s ne strduim s-l
recuperm ct mai repede, pn nu se
ntmpl vreo nenorocire.
Urmtoarea ntrebare pe care i-am pus-o
m privea direct.
i dac nu vrea s fie recuperat? am
rostit cu glas sczut.
735

Chade nu-mi rspunse imediat.


Trebuie s faci cum crezi c e mai bine,
mi spuse cu sinceritate.
Probabil c mi se citea ocul pe chip,
pentru c ncepu s rd.
Pentru c n-are rost s ne ascundem
dup degete, pretinznd c ai face altfel,
nu? Inspir i oft din adncul sufletului.
Fitz, numai att te rog: privete lucrurile n
ansamblu. Inima unui biat e un lucru
preios, aa cum e i viaa unui brbat. Dar
bunstarea locuitorilor din cele ase
Ducate i din Insulele Strine e i mai
preioas. Aa c f cum crezi c e mai
bine. Dar asigur-te c te-ai gndit bine
nainte.
Nu-mi vine s cred c-mi dai mn
liber! am exclamat.
Nu? Pi, e posibil s te cunosc mai bine
dect i nchipui.
Da, aa este, am recunoscut, dar m-am
ntrebat dac m cunotea ntr-adevr att
736

de bine pe ct credea.
Ai venit numai de dou zile i eu deja te
pun iar pe drumuri, remarc dintr-odat. M
btu pe umr, zmbindu-mi cam silit. Crezi
c poi fi gata de plecare ntr-un ceas?
Nu prea am ce mpacheta. Dar va trebui
s fac un drum n ora, s-i las vorb lui
Hap la Jinna.
M ocup eu de asta, se oferi Chade.
Jinna nu tie s citeasc i, dac e s
fiu Tom Badgerlock, atunci nu-mi permit s
fac alii comisioane n locul meu. M duc
eu.
Nu i-am spus c voiam s merg la ea
personal.
Cum vrei. Stai s-i scriu o scrisoare
meterului Gindast, s i-o dea Hap cnd se
duce s vorbeasc cu el despre ucenicia
lui. De rest m voi ngriji cu discreie, i
promit. Tmplarul va crede c l ia pe Hap
fcnd o favoare unuia dintre clienii lui cei
mai influeni. Fcu o mic pauz. tii, tot
737

ceea ce-i putem oferi biatului e ansa s


arate ce poate. Nu-l pot obliga pe meter
s-l in dac e nendemnatic sau lene.
Zmbi larg la privirea mea indignat. Dar
sunt sigur c Hap nu-i aa. D-mi un minut
s compun scrisoarea.
I-a luat mai mult de un minut, bineneles.
Cnd, n cele din urm, aveam scrisoarea n
mn, alergam s recuperez timpul pierdut
al dimineii. L-am ntlnit pe Lordul Auriu n
camera lui cnd am ieit din odia mea
ntunecoas. A plescit nemulumit din
limb, vznd c port hainele n care
dormisem peste noapte, i mi-a poruncit s
le iau pe cele noi de la croitor, ca s mbrac
veminte ca lumea n cltorie. M-a anunat
c aveam s cltorim singuri i repede.
Lordul Auriu avea deja reputaia de a fi
excentric i de a-i plcea aventura. Nimeni
nu se va mira c pleac ntr-o asemenea
expediie. Mi-a mai spus c alesese el
nsui o iap pentru mine i c tocmai se
738

ocupase s fie potcovit. Puteam s-o iau


chiar eu de la fierar. Presupunea c doream
s-mi aleg singur harnaamentul, aa c
mi-a dat o scrisoare de credit i pentru asta
nainte de a m trimite la treab. Nicio
clip nu a renunat la manierele Lordului
Auriu, iar eu m-am purtat ca Tom
Badgerlock. Acestea erau rolurile n care
trebuia s intrm ct mai repede. Nu aveam
voie s greim nici mcar o dat dup ce
ieeam n lume. Cnd, n sfrit, am plecat
n ora, aveam o groaz de comisioane de
fcut i soarele urca prea repede pe cer.
Croitorul a vrut s m ntrzie pentru o
ultim prob i retuurile finale. L-am
refuzat i nici mcar n-am desfcut
pachetul cu haine ca s le verific. Mi-am
dat seama c Scrandon era obinuit s fac
un adevrat spectacol din prezentarea
hainelor, dar i-am tiat elanul spunndu-i c
Lordul Auriu mi-a cerut s m grbesc. A
pufnit i-a spus c nu-i asum rspunderea
739

dac hainele nu se potrivesc. L-am asigurat


c nu m voi plnge i-am ieit iute din
atelier cu ditamai pachetul enervant sub
bra.
M-am dus la prvlia Jinnei, dar acolo am
rmas cu buzele umflate. Nu era acas, iar
nepoata ei nu tia cnd avea s se
ntoarc. Fennel mi-a ieit n ntmpinare.

M iubeti. tii c m iubeti. Ia-m n


brae.
Mi s-a prut o prostie s nu-l ascult. L-am
luat n brae. i-a nfipt ghearele n umrul
meu i s-a gudurat silitor de vesta mea cu
capul.
Jinna a plecat pe dealuri ieri-diminea.
i-a petrecut noaptea acolo, ca s culeag
ciuperci n zori. S-ar putea ntoarce dintr-o
clip ntr-alta, s-ar putea ntoarce numai
dup lsarea ntunericului, mi spuse
Miskya. Fennel, nu fi obraznic. Vino-aici.
mi lu pisica din brae, ind vznd
prul auriu care mi se lipise de vest.
740

Nu-i nimic, stai linitit. Dar, tii, m


simt cam stnjenit, m-am scuzat i i-am zis
c stpnul meu se hotrse peste noapte
s plece ntr-o cltorie, iar eu trebuia s-l
nsoesc.
I-am lsat scrisoarea compus de Chade
pentru Hap i un bilet de la mine pentru
biat. Ochi ntunecai nu se va bucura s
ajung n ora i s afle c am plecat. i
nici nu se va mulumi s zac acolo,
ateptndu-m. Mi-am dat seama cu
ntrziere c l lsam pe capul Jinnei nu
numai pe Hap, ci i pe lup, poneiul i crua
pn la ntoarcerea mea. Oare nu m putea
ajuta Chade? N-aveam niciun ban s le las,
doar
profunda
mea
recunotin
i
asigurarea c le voi plti toate cheltuielile
fcute din cauza lor.
Mi-ai mai spus, Tom Badgerlock, m
dojeni ea blnd, fcnd haz de necazul
meu. Fennel se gudur de brbia ei i m
privi cu asprime. De trei ori mi-ai spus c te
741

vei ntoarce curnd i ne vei plti bine. Stai


linitit, fiul tu va fi pe mini bune i-l vom
primi bine, cu sau fr plat. Nu cred c i-ai
cerut bani mtuii cnd ai primit-o n casa
ta.
Mi-am dat seama c plvrgisem
ntruna, ca o gin speriat. Am fcut un
efort i nu i-am mai explicat nc o dat ct
de urgent era treaba mea i ct de tare
m grbeam. Cnd, n sfrit, am terminat
cu mulumirile mele fstcite, nu mai tiam
unde mi-e capul de ameeal, gndurile mi
se mprtiaser, ca i cnd o parte din
mine era cu Ochi ntunecai i cu Hap, iar
alta n odaia din turnul castelului. M
simeam vulnerabil i expus.
La revedere, atunci, i-am spus Miskyei.

E mai plcut s dormi la soare. Trage un


pui de somn cu pisica, mi-a propus Fennel,
iar Miskya mi-a urat drum bun.
ndeprtndu-m de casa
nceput s m road vina.
742

Jinnei, a
mi lsam

responsabilitile pe umeri strini. Am


negat categoric c m simeam dezamgit
c n-o ntlnisem pe Jinna nainte de
plecare. Srutul pe care voise s mi-l dea
atrna n ateptare, ca o conversaie
nencheiat, dar am refuzat s m gndesc
unde ne-ar fi dus. Dup ct de complicate
erau lucrurile, ultimul lucru la care trebuia
s-mi stea capul era cum s le complic i
mai mult. Dar de-abia ateptasem s m
ntlnesc din nou cu ea, iar faptul c nu
avusesem parte nici de atta bucurie mi
scdea pofta de cltorit.
Cci m ncnta ideea c plecam din nou
la drum. Vina pe care o simisem lsndu-l
pe Hap n grija altora era o reflecie ciudat
a sentimentului de libertate pe care l
ncercam la gndul ntreprinderii noastre.
n scurt timp, bufonul i cu mine urma s
plecm mpreun ntr-un loc numai de El
tiut, de capul nostru. Drumul promitea s
fie plcut, vremea, bun, iar tovria,
743

excelent. Avea s fie mai degrab o


vacan dect o misiune. Visul din noaptea
anterioar mi atenuase mult temerile
legate de prin. Pe biat nu-l ptea nicio
primejdie fizic. Ameit de noapte i de
femeia pe care o urmrea, singura n
pericol era inima lui tnr, iar de pericolul
acela nimeni nu-l putea scpa. Ca s fiu
sincer, nsrcinarea nici nu mi se prea
att de dificil. tiam unde s-l cutm pe
biat i, cu sau fr lupul meu, m
pricepeam foarte bine s iau urma cuiva.
Dac Lordul Auriu i cu mine nu reueam
s-l scoatem imediat pe prin din Galeton,
atunci aveam s-i caut urma pe dealurile
nconjurtoare. n niciun caz nu aveam s
lipsim mult. Cu contiina puin mai
uurat, m-am dus la fierar.
Nu m ateptasem la un cal grozav.
Dimpotriv, m temusem c Lordul Auriu se
folosise de simul umorului al bufonului
cnd mi-l alesese. Am gsit-o pe fata
744

fierarului rcorindu-se cu ap de ploaie din


butoi i i-am spus c am venit s iau calul
trimis de Lordul Auriu la potcovit. Ea a
nclinat din cap n semn c a neles, iar eu
am rmas pe loc, ateptnd. Era foarte cald
afar. Nu intenionam s intru n atelierul
meterului, unde te asurzeau zgomotele i
te dobora aria iadului.
Fata a revenit destul de iute, aducnd o
iap neagr, cu picioare subiri. I-am dat
ocol i am ridicat ochii spre ea. M privea
tot aa de precaut cum o priveam i eu.
Prea sntoas i neafectat de prea mult
stat n grajd. Mi-am ntins uor Harul ctre
ea. A fornit i a refuzat s se uite la mine.
N-o interesau prieteniile cu oamenii.
A fost o adevrat pacoste la potcovit,
mi-a strigat fierarul transpirat, ieind din
atelier. Nici n-a catadicsit s ridice piciorul
ca s poat omul lucra. D din picioare
dac are ocazia, fii atent. i a-ncercat s-o
mute pe fata mea. Dar numai ct a trebuit
745

potcovit. Pe urm s-a purtat destul de


frumos.
I-am mulumit c m-a prevenit i i-am dat
punga cu bani promis de Lordul Auriu.
tii cumva cum o cheam? l-am
ntrebat.
Fierarul i-a uguiat buzele i-a scuturat
din cap.
N-am mai vzut-o pn azi-diminea.
Dac a avut nume, probabil c i l-a pierdut
cnd a fost vndut. Spune-i cum vrei, mai
mult ca sigur c n-o s te ia n seam.
Am lsat deoparte problema numelui
iepei. Am luat-o de cpstrul uzat i-am
dus-o
la
elar.
Am
cumprat
un
harnaament modest i folositor. Dei mam trguit, tot am rmas uimit de preul
care mi s-a cerut. Expresia de pe faa
elarului mi arta clar c m considera
nerezonabil.
Ieind
din
atelier
cu
harnaamentul, m-am ntrebat dac avea
dreptate. Nu mai trebuise s cumpr
746

hamuri pn atunci. Poate c tocmai din


cauza preului piperat fusese Burrich
obsedat s le repare.
Iapa fusese nrva cnd probasem
diferite ei pe ea, iar cnd am ncercat s-o
clresc, s-a tras la o parte. Odat urcat n
spinarea ei, s-a supus comenzilor pe care i
le-am dat din fru i din genunchi, dar cam
nendemnatic. M-am ncruntat, dar m-am
forat s am rbdare cu ea. Poate c, dup
ce aveam s tim fiecare ct poate pielea
celuilalt, avea s m slujeasc mai cu spor.
Iar dac nu, ei, atunci se cerea rbdare ca
s dezvei un cal de proaste obiceiuri. Mai
bine s m pregtesc de acum pentru asta.
Clrind-o cu atenie pe strzile n pant
din Buckkeep, mi-am zis c poate n
tineree fusesem mult mai rsfat dect
crezusem. Cai nemaipomenii, harnaament
de calitate, arme grozave, haine frumoase,
mncare din belug: prea le luasem pe
toate drept sigure.
747

Un cal? A putea nva un cal orice


trebuie nvat. La ce-i trebuie un cal?
Ochi ntunecai mi se furiase n minte
att de discret, c nici nu-l simisem printre
gnduri. Trebuie s plec undeva. Cu Cel-

fr-Miros.
Neaprat clare? Nu mi-a dat timp s-i
rspund. I-am simit iritarea. Ateapt-m.
Ajung imediat.
Ochi ntunecai, nu, nu veni la mine. Stai
cu biatul. M napoiez curnd.
Dar a plecat i gndul mi-a rmas fr
rspuns. L-am cutat, dar am dat numai
peste cea. Nu voia s se certe cu mine.
Nici vorb s rmn cu Hap.
Grzile de la poart nici nu m-au luat n
seam. M-am ncruntat i m-am decis s
vorbesc despre asta cu Chade. Faptul c
purtam straie albastre nu nsemna c
aveam neaprat treab la castel. M-am dus
pn la porile grajdurilor, am desclecat i
m-am oprit. Inima a nceput s-mi bat cu
748

putere. Dinuntru se auzea glasul prietenos


al unui brbat care nva pe cineva s
curee copitele cailor. Anii l ngroaser,
dar tot l-am recunoscut. Hands, prietenul
meu din copilrie, acum grjdar-ef la
Buckkeep, era chiar n spatele porilor
deschise. Mi s-a uscat gura. Ultima dat
cnd m vzuse, se uitase la mine ca la o
stafie sau un demon i fugise urlnd dup
grzi. Asta fusese cu ani n urm. ntre
timp, m schimbasem mult, mi-am zis, dar
nu m puteam ncrede n nfiarea dat
de anii trecui peste mine. M-am refugiat n
Tom Badgerlock.
Hei, biete, am chemat un flcu care
trndvea pe lng grajduri. Du iapa asta
nuntru. E a Lordului Auriu, aa c ai grij
s fie tratat cum trebuie.
Da, domnule. Ne-a trimis vorb s fim
cu ochii n patru dup Tom Badgerlock i o
iap neagr i s-i neum calul imediat ce
v ntoarcei. Ne-a spus s v anunm c
749

v ateapt n camera lui ndat ce aprei.


Mi-a luat iapa i-a plecat fr s mai
spun altceva. Am respirat uurat, fericit
c scpasem uor de obstacolul acela. Nam fcut zece pai, c un brbat a trecut n
grab pe lng mine, evident, cu o treab
urgent de rezolvat. Nu mi-a aruncat nicio
privire. M-am uitat lung dup Hands. Se
ngrase, dar i eu. Prul negru i se rrise
n vrful capului, dar era mai des i mai
aspru pe minile vnjoase. A cotit n clipa
urmtoare i l-am pierdut din vedere. Am
rmas cu gura cscat n urma lui, de
parc a fi fost ntr-adevr o stafie,
invizibil pentru restul lumii. Pe urm am
oftat i mi-am vzut de drum. Cu vremea,
Hands o s-l vad pe Tom Badgerlock azi, o
dat, mine a doua oar i uite-aa, cnd o
s stm fa n fa, eu voi fi fost de atta
vreme altcineva, nct nu-mi va pune la
ndoial numele i identitatea.
Am avut senzaia c viaa mea ca Fitz era
750

ca urmele de pantofi pe o podea prfuit,


deja mturat i clcat de alii. Nu mi-a
czut bine deloc cnd, traversnd Coridorul
cel Mare, am auzit glasul brusc poruncitor
al Lordului Auriu.
Aha, iat-te, Tom Badgerlock! M
scuzai, doamnelor, a venit slujitorul meu.
La revedere i toate cele bune n absena
mea!
L-am urmrit prsind un grup de doamne
nobile glgioase ca nite gaie. L-au lsat
s plece ntristate, fluturnd din evantaie i
din gene n urma lui. Una chiar a fcut
botic, dezamgit. Lordul Auriu le-a zmbit
afectuos tuturor, fcnd un gest languros
de rmas-bun n timp ce se ndrepta spre
mine.
Gata treaba? Excelent. Acum ne vom
ncheia pregtirile i vom pleca imediat,
ct soarele e nc n naltul cerului.
A trecut ca vntul pe lng mine, iar eu lam urmat la distana cuvenit, dnd din
751

cap la poruncile privitoare la mpachetat.


Cnd am ajuns la el n camer i am nchis
ua, am vzut c rucsacurile lui burduite
erau deja pregtite pe scaun. Am auzit
zvorul i m-am rsucit spre bufon. A fcut
semn cu mna spre camera mea tocmai
cnd s-a deschis ua ei i a aprut Chade.
Iat-v, exact la timp! Regina a primit
vestea de la voi i v poruncete s plecai
imediat. Nu cred c se va liniti de tot pn
cnd biatul nu se va ntoarce la castel.
Probabil c nici eu. i muc buza de jos i
apoi i se adres mai degrab Lordului Auriu
dect mie: regina a hotrt c v va nsoi
vntorul Laurel8. Tocmai se pregtete.
N-avem nevoie de ea! exclam iritat
Lordul Auriu. Cu ct tiu mai puini de
povestea asta, cu att mai bine.
E vntorul personal al reginei i
confidenta ei n multe privine. Familia
mamei ei locuiete la o zi de mers clare
8 Dafin (n. tr.).
752

de Galeton. Susine c cunoate bine


regiunea din copilrie, cnd mergea acolo
n vizit, aa c v-ar putea fi de ajutor. Pe
lng asta, Kettricken a hotrt c va veni
cu voi. tiu prea bine c e zadarnic s o
contrazic, odat ce a hotrt un lucru.
mi amintesc i eu de asta, replic
Lordul Auriu, dar cu glasul bufonului.
Am zmbit cu colul gurii. tiam i eu ce
nseamn s tremuri n faa privirii albastre
categorice a reginei mele. M-am ntrebat
cine era Laurel i ce fcuse ca s-i ctige
ncrederea. Am simit cumva ghimpele
invidiei c-mi luase cineva locul de
confident al lui Kettricken la curte?
Trecuser cincisprezece ani de cnd eu
fusesem acela. Chiar m ateptasem s nu
m nlocuiasc nimeni?
Vorbele resemnate ale Lordului Auriu mi
ntrerupser irul gndurilor.
Pi, atunci, aa s fie. Poate s vin,
dar eu n-am de gnd s atept dup ea.
753

Tom, n-ai terminat de mpachetat?


Imediat, am rspuns, pe urm mi-am
adus aminte cine sunt i-am adugat:
domnule. Sunt gata ntr-un minut. Am
puine de adunat.
Excelent. Nu uita s iei vemintele de
la Scrandon, cci vreau s te mbraci
cumsecade ca s m slujeti n Galekeep.
Cum dorii, domnule, am spus i i-am
lsat, ca s merg n odaia mea.
Am pus pachetul cu haine n desaga nou
pe care am gsit-o acolo. Purta nsemnul
Lordului Auriu, fazanul. Am adugat cteva
din straiele mele vechi, pentru treburile de
noapte pe care m ateptam s le fac n
Galeton. Dup aceea, mi-am plimbat
privirea prin camer. Sabia cumprat o
aveam deja asupra mea. Altceva nu mai
trebuia s mpachetez. Fr otrvuri, fr
arme mici, gndite cu viclenie, pe care s
le strecor pe unde merg. Am avut brusc
senzaia c-mi lipsete ceva, dei nu le mai
754

purtasem cu mine de muli ani.


Cnd am ieit din camer cu desagii
aruncai pe umr, Chade m opri, ridicnd
mna.
nc un lucru mic, rosti el stnjenit imi ntinse un sul de piele, fr s m
priveasc.
Cnd l-am luat, am tiut ce conine fr
s m uit n el. peracle i alte unelte
discrete de-ale asasinilor. Lordul Auriu a
ntors capul ntr-o parte cnd am vrt sulul
n desag. n trecut, vemintele mele aveau
buzunare ascunse pentru astfel de lucruri.
Speram c nu aveam s ntrzii prea mult
ca s-mi fac griji i pentru ele.
Ne-am luat rmas-bun repede i ntr-un
chip ciudat. Lordul Auriu i-a luat la
revedere de la Chade formal, de parc ar fi
urmrit cine tie cte perechi de ochi
strini. Zicndu-mi c ar trebui s-l imit, mam nclinat aidoma unui servitor n faa lui
Chade, ns el m-a prins de mini i m-a
755

mbriat grbit.
i mulumesc, biete, mi opti la
ureche. Du-te degrab i adu-ni-l pe Dutiful
napoi. i nu fi ru cu el. E vina lui, dar i a
mea, n aceeai msur.
ncurajat, -am cerut i eu ceva.
Ai grij de biatul meu, te rog. i de
Ochi ntunecai. Nu mi-a trecut prin cap c-o
s-i las pe capul Jinnei, cu tot cu ponei i
cru.
M voi ngriji s nu peasc nimic, mi
promise.
Sunt convins c mi-a citit recunotina
din priviri. M-am grbit s descui ua pentru
Lordul Auriu i s-l urmez, crndu-ne
calabalcul, n timp ce el traversa castelul.
Mult lume i-a strigat rmas-bun, iar el a
rspuns afabil, dar grbit.
Dac Lordul Auriu a sperat sincer s-o lase
pe Laurel n urm, atunci trebuie s fi fost
foarte dezamgit. Ea sttea n poarta
grajdului,
innd
toi
caii
notri
i
756

ateptndu-ne
ct
se
poate
de
nerbdtoare. I-am dat ntre douzeci i
cinci i treizeci de ani. Bine cldit,
asemenea lui Kettricken, cu oase lungi i
musculoas, dar silueta ei i pstrase
feminitatea. Nu era din Buck, cci femeile
noastre sunt scunde i brunete, iar ea nu
era niciuna, nici alta. Nu era nici blond, ca
regina, ns avea ochi albatri. Prul
castaniu, cu uvie deschise la culoare, era
decolorat, aproape alb, la tmple. Soarele i
armise faa i minile. Avea nas subire i
drept, deasupra gurii cu trsturi clare i a
brbiei ferme. Purta costum de vntor, din
piele, iar calul ei era din rasa celor mici i
vnjoi, care opie ca un terier peste orice
obstacol i trec iute ca nevstuica prin
cele mai nclcite tufiuri, un clu castrat,
cu ochi vioi, ca pasul. Fata i adunase
lucrurile ntr-un sul prins n spatele eii.
Apropiindu-ne,
Malta
nl
capul
i
nechez vesel spre stpnul ei. Iapa mea
757

neagr sttea i privea plictisit. Era ciudat


de umilitor.
Vntorul Laurel. Gata de plecare, din
cte vd, o salut Lordul Auriu pe
nsoitoarea noastr.
Da, domnule. Atept s fii gata i
dumneavoastr.
Se uitar amndoi la mine. Amintindu-mi
brusc c eram slujitorul Lordului Auriu, am
luat friele Maltei de la Laurel i am inut-o
ca s urce lordul n a. Am fixat desagile
noastre pe iapa mea, care nu s-a artat
deloc ncntat. Cnd am luat i friele ei
de la Laurel, femeia mi-a zmbit i mi-a
ntins mna.
Laurel, din familia Downs, de lng
Pitbank. Sunt vntorul Maiestii Sale.
Tom Badgerlock. Servitorul Lordului
Auriu, am spus, aplecndu-m peste mna
ei.
Bufonul i pusese deja calul n micare,
artnd un dispre nobil fa de treburile
758

servitorilor. Noi am nclecat degrab i am


pornit dup el.
Familia ta de unde se trage, Tom?
Hm De lng Forge. Prul Bramble.
Aa-i ziceam, Hap i cu mine, prului din
apropierea colibei noastre. Dac avea alt
nume, eu nu-l auzisem niciodat. Dar
rspunsul meu improvizat se pare c-o
mulumise pe Laurel. Iapa m enerva tot
trgnd de zbal i vrnd s grbeasc
ritmul. Se vedea bine c nu era nvat s
mearg n ritmul altui cal. Avea i pasul mai
lung dect al Maltei. Am inut-o la locul ei,
dar a fost o btlie continu ntre voinele
noastre.
Laurel m privi comptimitoare.
Cal nou?
O am de nicio zi. A-i descoperi firea
ntr-o cltorie nu-i cea mai bun cale de-a
m nva cu ea.
mi zmbi larg.
Nu, dar e cea mai rapid. Pe lng asta,
759

ai de ales?
Am prsit castelul pe poarta de la apus.
n copilrie, la Buckkeep, poarta aceea
fusese pzit tot timpul, iar crarea care
pornea de la ea nu fusese folosit dect de
turmele de capre. Acum era deschis,
strjuit de grzile care stteau n ghereta
lor. Am ieit fr s fim oprii i ne-am
pomenit pe un drum circulat, care traversa
dealurile din spatele castelului Buckkeep,
nainte de a se undui n jos, spre ru.
Poriunile cele mai abrupte ale vechii crri
fuseser redirecionate, iar crarea, lrgit.
Urmele mi spuneau c pe ea circulau
crue i, pe msur ce ne ducea n jos, la
ru, am ntrezrit frnturi de chei i
acoperiuri de depozite. Eram nc ocat
cnd am dat cu ochii de csue dincolo de
copaci.
nainte nu locuia nimeni aici, am spus.
Mi-am mucat limba nainte de a aduga
c prinului Verity i plcea s vneze pe
760

dealurile acelea. M ndoiam c mai exista


cine tie ce vnat pe-acolo. Copacii
fuseser tiai, ca s fac loc unor mici
grdini de legume. Pe punile presrate cu
tufiuri pteau mgari i ponei.
Laurel ncuviin din cap la remarca mea
surprins, dar adug:
nseamn c n-ai mai fost pe-aici de
cnd s-a terminat Rzboiul Corbiilor Roii.
Toate astea au aprut n ultimii zece ani.
Cnd a luat avnt negoul, mai mult lume
a vrut s locuiasc lng Buckkeep, dar s
nu fie departe de castel, n caz c se reiau
raidurile.
N-am tiut ce rspuns s dau vorbelor ei
de bun-sim, ns partea nou de ora nc
m mira. n timp ce ne apropiam de docuri,
am vzut chiar i o tavern i o hal de
nchiriat pentru riverani. Am trecut pe lng
un ir de magazii aezate cu faa la docuri.
Cruele trase de mgari preau s fie
mijlocul
de
transport
preferat.
761

Ambarcaiuni cu botul turtit erau legate la


docuri, iar de pe ele se descrca marf
adus din Farrow i din Tilth. Am trecut pe
lng alt tavern i cteva pensiuni din
cele agreate de marinari. Drumul urma rul
n amonte. Uneori era lat i nisipos; alteori,
buteni fuseser aezai astfel nct s
formeze un fel de puni peste poriunile
mocirloase. Caii celorlali nu preau s ia
n seam schimbrile, dar neagra mea
ncetinea ritmul i-i lsa urechile pe spate
ori de cte ori traversam cte-o punte. Nu-i
plcea zgomotul scos de copitele ei pe
lemn. I-am pus mna pe greabn i mi-am
ntins Harul spre ea, oferindu-i alinare. A
ntors capul i-a dat un ochi peste cap
ctre mine, dar a rmas la fel de distant.
Probabil c ar fi refuzat s mearg mai
departe dac n-ar fi fost ceilali doi cai pe
care s-i urmeze. mi era limpede c o
interesa mult mai mult rasa ei dect
tovria pe care i-o ofeream eu.
762

Am cltinat din cap la diferena dintre ea


i caii simpatici din grajdurile lui Burrich i
m-am ntrebat dac Harul lui era motivul ei.
Ori de cte ori o iap fta un mnz, Burrich
sttea lng ea, iar mnzul cunotea
atingerea lui aproape odat cu atingerea
mamei care l lingea. S fi fost numai
prezena timpurie a omului cea care fcea
animalele att de ngduitoare sau s fi
fost Harul lui, nbuit, dar tot prezent, care
le fcea att de receptive la mine?
Soarele dup-amiezii ne nclzea puternic,
iar cldura se rsfrngea de pe suprafaa
ntins i scnteietoare a rului. Bocnitul
copitelor era un acompaniament plcut
pentru gndurile mele. Burrich vzuse n
Har o magie neagr i inferioar, tentaia
de a ngdui animalului din mine s m
copleeasc. tiina de rnd i susinea
prerea, ba i-o i completa. Harul era
unealta rului, o magie ruinoas, care
ducea la degradarea i ticloirea celor
763

care-o practicau. Moartea i cioprirea


erau
singurele
leacuri
recunoscute
mpotriva lui. Dintr-odat, nu m-am mai
simit att de linitit n privina absenei lui
Dutiful. Da, biatul nu fusese rpit. Dar,
dei l gsisem cu ajutorul Meteugului
meu, Harul era, fr ndoial, acela pe care
l ntrebuina biatul cnd ieea noaptea la
vnat. Dac se trda n faa cuiva, putea fi
ucis. Poate c nici condiia lui de prin n-ar
fi fost suficient ca s-l fereasc de o
asemenea soart. La urma urmei, Harul m
aruncase pe mine din graiile ducilor direct
n temnia lui Regal.
Nu era de mirare c Burrich renunase sl mai foloseasc. Nu era de mirare c m
ameninase att de des cu btaia. Totui,
eu nu regretam c-l aveam. Blestem sau
binecuvntare, mi salvase viaa mai des
dect mi-o pusese n primejdie. i nu m
puteam abine s cred c senzaia mea
intens
c
sunt
nrudit
cu
toate
764

vieuitoarele mi nfrumusea zilele. Am


inspirat adnc i mi-am lsat Harul s
absoarb cu pruden ziua din jurul meu. Iam simit mai intens pe Malta i calul
vntorului, aa cum i ei m-au simit mai
intens pe mine. Am simit-o i pe Laurel, nu
ca pe clreaa de lng mine, ci ca pe o
fiin mare i voinic. Lordul Auriu era la fel
de imperceptibil Harului meu ca bufonul. i,
dei se ndeprta de el ncet, ca unduirea
apei, mie taina lui mi era cunoscut.
Psrile din copaci erau licriri de via
printre frunze. Din arborii mai nali pe
lng care treceam m copleea o
revrsare vie. nea din ei viaa, nu aa
cum o contientiza un animal, ns tot via
se numea. Aveam impresia c simul meu
tactil mi depea limitele pielii i intra n
legtur cu toate celelalte fiine vii din jur.
Lumea scnteia de via, iar eu fceam
parte din mpletitura aceea vie. S regret
aceast senzaie unic? S-mi reneg simul
765

tactil att de intens?


Eti un tip tcut, remarc Laurel.
Am tresrit, contientizndu-i din nou
prezena ca persoan. Gndurile mi
rtciser att de departe, nct aproape
c uitasem de femeia care clrea alturi
de mine. mi zmbea. Avea pupilele de un
albastru pal care se nchidea spre marginea
lor. Una din ele avea o dung verde stranie
care radia din mijlocul ei. Nu mi-a venit n
minte nicio replic, aa c am ridicat din
umeri i i-am ncuviinat spusele n tcere.
Zmbetul ei se li.
Eti de mult timp vntorul reginei? am
ntrebat, numai ca s zic i eu ceva.
Expresia i deveni gnditoare cnd socoti
numrul anilor.
De apte ani, mi rspunse linitit.
A, deci o cunoti bine, am dedus eu,
ntrebndu-m cte tia despre misiunea
noastr.
Destul de bine, veni replica ei, iar eu
766

mi-am dat seama c i ea se ntreba


acelai lucru despre mine.
Mi-am dres vocea.
Lordul Auriu merge la Galeton ca s
vneze psri. E un pasionat colecionar de
pene, tii?
Nu i-am pus direct nicio ntrebare. M
privi cu coada ochiului.
Lordul Auriu are multe pasiuni, zic
oamenii, rosti ea cu glas sczut. i bani s
i le ngduie pe toate.
mi arunc nc o privire, vrnd parc s
ntrebe dac i iau aprarea stpnului
meu, dar dac a intenionat cumva s m
jigneasc, eu n-am bgat de seam.
Continu s vorbeasc privind n fa.
n ce m privete, cltoresc cu voi ca
s vd care-i starea vnatului pentru regina
mea. i place s prind psri toamna. Sper
ca n pdurile din Galeton s le gsim pe
cele care i plac cel mai mult.
Cu toii sperm asta, am ncuviinat.
767

mi plcea prudena ei. Aveam s ne


nelegem bine, am conchis.
l cunoti de mult pe Lordul Auriu?
Nu personal, m-am eschivat. Auzisem
c e n cutarea unui slujitor i m-am
bucurat cnd m-a recomandat o cunotin.
Deci ai mai fost servitor i alt dat.
Da, dar cam demult. n ultimii zece ani
am trit n linite, numai eu i biatul meu,
care a ajuns la vrsta uceniciei, iar asta
nseamn bani muli. Acesta e cel mai rapid
mod de a-i ctiga.
i mama lui? ntreb Laurel cu
dezinvoltur.
Nu mai e de muli ani, i-am rspuns,
apoi, dndu-mi seama c Hap s-ar putea
duce vreodat la castelul Buckkeep, m-am
hotrt s respect adevrul ct de mult
puteam. N-am cunoscut-o. Pe el l-am
adoptat, dar l consider propriul meu copil.
Deci nu eti nsurat?
ntrebarea m surprinse.
768

Nu.
Nici eu. mi surse scurt, vrnd parc
s spun c deja aveam multe n comun. Ce
zici de Buckkeep, i place?
Foarte mult. Am locuit n apropierea lui
n copilrie. S-a schimbat mult de atunci.
Eu sunt din Tilth. Am crescut n
Branedee Downs, dei mama era din Buck.
Familia ei locuia aproape de Galeton;
cunosc bine zona, pentru c am cutreierato cnd eram mic. Dar cel mai mult am
locuit lng Downs, unde tata era vntorul
Lordului Sitswell9. Tata ne-a nvat, pe
fraii mei i pe mine, ce trebuie s tie un
vntor. La moartea lui, i-a luat locul
fratele meu mai mare. Mezinul s-a ntors la
rudele mamei. Eu am rmas. Am dresat caii
de vntoare din grajdurile Lordului
Sitswell. Dar cnd regina a mers s vneze
acolo cu ceata ei, m-am oferit s-o ajut,
pentru c ceata era foarte mare. Reginei i-a
9 Bine situat (n. Tr.).
769

plcut de mine i zmbi mndr de


atunci sunt vntorul ei.
M gndeam ce s-i mai spun, cnd
Lordul Auriu ne fcu semn s ne apropiem.
Mi-am ndemnat iapa s nainteze. Cnd am
ajuns lng el, lordul ne-a anunat:
Acelea au fost ultimele case pe care leam ntlnit. N-am vrut s zic lumea c
plecm n mare grab, dar nici nu vreau s
pierdem singurul bac din seara asta care
vine de la Lampcross. Aa c, oameni buni,
acum o lum la galop. i, Badgerlock, o s
vedem dac neagra ta e la fel de iute pe
ct mi-a zis cel care mi-a vndut-o. ineiv ct mai aproape de mine. O s in bacul
n loc pn venii i voi.
Zicnd acestea, o ndemn din clcie pe
Malta i-i ddu fru liber. Iapa att
ateptase.
ni
nainte,
artndu-ne
copitele.
Bulgr al meu o ajunge din urm
oricnd! declar Laurel i-i ddu i ea fru
770

liber calului.
Prinde-i! i-am propus iepei mele. Am fost
ocat de reacia ei. De la pas pur i simplu
a nit la galop. Caii mai mici ne-o luaser
nainte.
Azvrleau
cu
copitele
noroi
nchegat, iar Malta conducea numai pentru
c alerga pe o crare tot mai ngust.
Datorit pasului ei mare, neagra mea i-a
ajuns din urm, dar ne-am ncasat poria de
bulgri de noroi. Auzind c suntem n
spatele lor, ceilali cai s-au pornit s alerge
mai repede i ne-au luat-o nainte a doua
oar. ns eu simeam c neagra nu dduse
tot ce avea mai bun n ea. Putea goni mult
mai repede, iar ritmul ei mi spunea c nc
nu galopase cu iueala de care era n stare.
Am ncercat s-o nfrnez, ca s nu ne
izbeasc valul de bulgri zburtori, dar n-a
luat n seam frul. n clipa n care crarea
s-a lrgit, a nvlit n fa i, din civa
pai, i-a depit pe amndoi tovarii mei.
I-am auzit ndemnndu-i caii i-am crezut
771

c o s ne ntreac din nou. Dar, asemenea


unui cine-lup care gonete dup miros,
iapa mea a nceput s alerge cu pai tot
mai mari i-a lsat crarea n urm. Le-am
aruncat celorlali o singur privire peste
umr, ca s le vd chipurile sclipind de
provocare.
Mai repede, i-am sugerat iepei. Nu
credeam c poate alerga mai iute, dar a
nit aa cum flacra nete din lemnul
uscat. Am rs de bucurie i-am vzut-o
micnd din urechi. Nu mi-a cercetat
mintea cu vreun gnd, dar am simit o
uoar sclipire aprobatoare din partea ei.
Aveam s ne nelegem de minune.
Am ajuns primii la Lampcross.

772

Capitolul XV
GALETON
nc

de pe vremea Prinului Pestri,


hituirea celor nzestrai cu Har era
acceptat n cele ase Ducate la fel ca
pedeapsa
cu
munca
forat
pentru
datornici sau btaia pentru hoi. Aa era
normal s decurg lucrurile i nimeni nu le
punea la ndoial. n anii de dup Rzboiul
Corbiilor Roii, era firesc ca purificarea s
nceap cu adevrat. Purificarea din Buck
eliberase ducatul de Piraii Corbiilor Roii
i de neoamenii pe care acetia i creaser.
Oamenii cinstii voiau s purifice cele ase
Ducate de ntinri nepmnteti o dat
pentru totdeauna. Poate c unii se grbeau
s dea pedepse pe baza unor dovezi
insuficiente. O vreme, acuzaia de a avea
Har era suficient ca s-l fac pe orice om,
vinovat sau nu, s tremure pentru viaa lui.
773

Pestriii au profitat de climatul acesta de


suspiciune i violen. Fr a-i dezvlui
identitatea, ddeau n vileag figurile
cunoscute care aveau Har, dar nu-i criticau
n mod deschis pe semenii lor mai
vulnerabili. A fost prima ncercare a celor
cu Har, unii ntr-un grup, de a folosi
puterea politic. Dar nu a fost efortul unui
popor pentru a se apra mpotriva unei
persecuii nedrepte, ci tactica unei grupri
duplicitare, decise s pun mna pe putere
prin orice mijloace. Nu erau mai loiali unii
altora mai mult dect o hait de cini.
Delvin, Politica uneltirilor Pestriilor
Pn la urm, cursa mea nebun pn la
debarcader s-a dovedit zadarnic. Bacul
era acolo, legat, i aa avea s rmn, mia spus cpitanul, pn cnd sosea o
ncrctur de dou crue cu sare de
mare. Cnd au ajuns Lordul Auriu i Laurel
la scurt vreme dup mine, ca s fiu sincer
774

, cpitanul a rmas de neclintit. Bufonul i-a


oferit o sum mare ca s plece fr
ncrctur, dar cpitanul a scuturat din
cap zmbind.
Banii de la voi i primesc numai o dat
i, orict de plcut ar suna, i-a putea
cheltui numai o dat. Atept cruele la
cererea lui Lady Bresinga. De la ea primesc
bani n fiecare sptmn i nu voi face
nimic care s-mi atrag mnia ei. Va trebui
s ateptai, bunul meu domn, dac nu v e
cu suprare.
Lordul Auriu nu era deloc mulumit, dar nu
avea ce face. Mie mi-a spus s rmn acolo
cu caii, iar el s-a dus la hanul
debarcaderului, s bea o can cu bere, ca
s-i treac timpul mai uor. Aa ne cereau
rolurile, nu-i purtam pic. Mi-am repetat
lucrul sta de cteva ori. Dac Laurel n-ar fi
fost cu noi, probabil c am fi gsit o cale s
stm mpreun fr s ne dm de gol.
Ateptasem cu nerbdare s cltoresc
775

mpreun cu el i s petrecem momente n


care nu trebuia s ne jucm rolul de stpn
i slug, dar m-am resemnat cu ceea ce era
necesar. Totui, probabil c mi se citea
regretul pe chip, pentru c Laurel a venit la
mine i m-a nsoit cnd am dus caii pe un
cmp din apropierea debarcaderului.
S-a ntmplat ceva? m-a ntrebat.
Am privit-o oarecum mirat de tonul ei
comptimitor.
Mi-e dor de-un prieten vechi, i-am
rspuns cu sinceritate.
neleg. Vznd c nu mai zic nimic,
adug: ai un stpn bun. Nu s-a suprat c
l-ai ntrecut cu calul. Alii, nu puini la
numr, ar fi gsit o cale s te fac s-i
par ru c i-ai nvins.
Ideea m-a ocat, nu pe mine ca Tom
Badgerlock, ci ca Fitz. Nu-mi nchipuisem
niciodat c pe bufon l-ar deranja o
ntrecere ctigat cinstit. Evident, nu-mi
jucam nc bine rolul.
776

Pi, cred c ai dreptate. Dar victoria a


fost a lui, n aceeai msur n care a fost a
mea. El a ales iapa. La nceput, n-am fost
prea impresionat de ea. Dar tie s alerge,
iar n timp ce galopa, a dovedit c are un
curaj pe care nu-l bnuiam. Cred c pot s-o
transform ntr-un cal foarte bun.
Laurel fcu un pas napoi i-mi examin
iapa.
Mi se pare un animal de ndejde. De ce
te-ai ndoit de ea?
Pi Cutam cuvinte care s nu-mi dea
Harul n vileag. Mi s-a prut c-i lipsete
voina. Unii cai vor s se fac plcui. Aa
sunt Bulgr al tu i Malta. Negrua pare s
nu fie aa. Dar, pe msur ce vom ajunge
s ne cunoatem mai bine, poate c se va
schimba.
Negrua? Aa o cheam?
Am ridicat din umeri zmbind.
Cred c da. Nu i-am dat un nume, dar,
da, cred c aa i-am spus pn acum.
777

Laurel m privi piezi.


E puin mai bine dect Neagra sau
Reginua.
Am rs la dezaprobarea ei mascat.
tiu la ce te referi. Poate c o s-mi
arate c merit un nume mai potrivit pentru
ea, dar deocamdat rmne Negrua.
O vreme, am mers n tcere. Laurel
arunca ntruna priviri la drumurile care
duceau la debarcader.
A vrea s vin odat cruele alea. Nu
se vede nici urm de ele.
Terenul e foarte schimbtor aici. Ar
putea s apar oricnd ntr-un vrf de deal.
Sper. Mi-a dori s pornim odat la
drum. Speram s ajungem la Galeton
nainte de-a se ntuneca. A vrea s urc pe
dealuri i s le cercetez ct de curnd.
Caui vnat pentru regin.
Da. i ntoarse privirea de la mine.
Apoi, ca pentru a se asigura c am neles
clar c nu-i trda stpna, mi vorbi pe
778

leau:
Regina Kettricken mi-a spus c i tu, i
Lordul Auriu suntei demni de ncredere. C
nu trebuie s ascund nimic de voi.
Am aprobat-o cu o nclinare a capului.
ncrederea
reginei
n
mine
m
onoreaz.
De ce?
De ce? Eram uimit. Pi, o doamn mare
s aib atta ncredere ntr-unul ca mine
E incredibil. Mai ales c ai venit la
castelul Buckkeep numai de cteva zile.
M pironi cu privirea.
Kettricken i alesese bine confidenta,
ns tocmai inteligena confidentei putea fi
o ameninare pentru mine. Mi-am lins
buzele, chibzuind la un rspuns. M-am
hotrt s-i spun o mic parte din adevr.
Aa era cel mai uor, ca s nu m ncurc n
conversaiile viitoare.
O cunosc de mult pe regina Kettricken.
Am slujit-o n tain de cteva ori, pe
779

vremea Rzboiului Corbiilor Roii.


Atunci pentru ea ai venit la Buckkeep,
nu pentru Lordul Auriu?
Ca s fiu cinstit, am venit pentru mine.
Se ls linitea. Ne-am condus caii la ap
i i-am lsat s se adape. Negrua nu se feri
de ap, ci intr n ea curajoas i bu cu
sete. M-am ntrebat cum va reaciona cnd
va fi s-o urc pe bac. Ea era mare, rul era
lat. Dac se apuca s-mi dea btaie de cap,
traversarea putea fi foarte neplcut
pentru mine. Am umezit un col de batist
i m-am ters pe fa.
Crezi c prinul a fugit, pur i simplu?
Am lsat batista jos ca s m holbez la
ea. Femeia asta chiar nu tia s-o ia pe
ocolite. Nu-i mut privirea de la mine.
Nu tiu, i-am rspuns i eu la fel de
direct. Bnuiesc c mai degrab a fost
ademenit dect luat cu fora. Dar cred c
au fost i alii implicai n plecarea lui.
Mi-am mucat limba i m-am mustrat c
780

vorbisem fr s gndesc. Cum aveam smi dovedesc prerea? Dezvluindu-i c


aveam Har? Mai bine s ascult dect s
vorbesc.
Atunci am putea fi mpiedicai s-l
recuperm.
Tot ce se poate.
De ce crezi c l-au ademenit?
A, nu tiu.
ncepeam s-mi pierd hazul i o tiam.
Laurel m pironi cu privirea.
i eu cred c a fost ademenit, dac nu
cumva rpit de-a dreptul. Bnuiesc c cei
care l-au luat nu sunt de acord cu planul
reginei de a-l nsura cu o narcesc din
Insulele Strine. ntoarse capul, apoi
adug: Nici eu nu sunt.
Cuvintele ei m puser pe gnduri. Era
primul indiciu c devotamentul ei fa de
regin nu era de neclintit. Mi-am adus
aminte imediat de toat nvtura primit
de la Chade, ncercnd s-mi dau seama
781

ct de departe mergea diferena de preri


dintre ele. Era Laurel implicat n dispariia
prinului?
Nu sunt sigur c sunt de acord nici eu,
am rostit, invitnd-o s spun mai multe.
Prinul e prea tnr ca s fie logodit cu
oricine, zise ea fr nconjur. Nu sunt
convins c Insulele Strine sunt cei mai
buni aliai ai notri, cu att mai puin c ne
vor rmne aliai. Cum ar putea s-o fac?
Nu sunt dect nite orae-stat mprtiate
de-a lungul coastei, pe un trm nerodnic.
Niciun lord nu e stpn acolo, se
cioroviesc toi ntruna. Dac ne aliem cu
ei, e la fel de sigur c ne vor atrage ntrunul din rzboaiele lor, pe ct de sigur e c
vom trage foloase de pe urma negoului cu
ei.
Eram ocat. Era limpede c se gndise la
problema asta ndelung i cu o profunzime
de care nu credeam c e capabil o femeievntor.
782

Atunci ce-ai vrea s se ntmple?


Dac ar fi hotrrea mea i tiu bine
c nu este , l-a mai lsa o vreme pe prin,
ca pe-o rezerv, ca s zic aa, pn cnd
a fi sigur ce se ntmpl nu doar n
Insulele Strine, ci i n Chalced, Bingtown
i n inuturile aflate dincolo de ele. Peacolo circul zvonuri de rzboi i alte
poveti ciudate. Cic au fost vzui dragoni.
Nu c a crede tot ce aud, dar dragonii
chiar au venit n cele ase Ducate n timpul
Rzboiului Corbiilor Roii. Am auzit
povetile acelea prea des ca s le ignor.
Poate c sunt atrai de rzboi i de prada
pe care le-o ofer.
Ca s-o lmuresc cum sttuser lucrurile
n realitate, mi-ar fi trebuit ore ntregi.
Atunci l-ai nsura pe prinul nostru cu o
nobil din Chalced sau cu o fat de
negustor din Bingtown?
Poate c ar fi mai bine pentru el s se
nsoare n cele ase Ducate. Sunt unii care
783

bodognesc fiindc regina nu-i de-a noastr


i c a doua generaie de venetici n-ar fi un
lucru bun.
i eti de acord?
Laurel se uit la mine.
Uii c sunt vntorul reginei? Mai bine
o strin ca ea, dect una din nobilele din
Farrow pe care a trebuit s le slujesc n
trecut.
Conversaia noastr lncezi o vreme. Am
ndeprtat caii de ru, le-am scos zbalele
i i-am lsat s pasc. mi era foame i mie.
Ca i cum mi-ar fi citit gndurile, Laurel
scoase din desaga ei mere pentru amndoi.
ntotdeauna iau de mncare cu mine,
mi explic, oferindu-mi fructul. Unii dintre
cei pentru care am vnat nu se gndesc la
vntorul lor nici ct se gndesc la caii sau
la cinii lor.
Mi-am mucat limba, s nu-i dau o replic
n aprarea Lordului Auriu. Mai bine s-l las
pe bufon s se prezinte cum vrea el. I-am
784

mulumit i-am mucat din mr. Era i acru,


i dulce. Negrua nl brusc botul.

Vrei i tu?
Iapa mic din urechi a dispre i-i vzu
de pscut.

Cteva zile fr mine i deja se nsoete


cu caii. Ar fi trebuit s-mi dau seama. Lupul
i folosi Harul brutal, fcndu-m s tresar
i speriind caii.
Ochi ntunecai! am exclamat surprins.
L-am cutat cu privirea.
Poftim?
E cinele meu. A venit dup mine deacas.
Laurel se uit la mine ca la un apucat.
Cinele tu? Unde?
Din fericire, lupul meu cel mare tocmai
ieea din spatele unor copaci. Gfia. Se
duse direct la ru i bu ap. Laurel se uit
lung la el.
la-i un lup.
Seamn foarte bine cu un lup, am
785

recunoscut. Am btut din palme i-am


fluierat. Aici, Ochi ntunecai. Aici, biete.

Beau ap, idiotule. Mi-e sete. i ie i-ar fi


dac ai fi mers toat ziua pe jos, nu pe
spinarea unui cal.
Nu, m contrazise Laurel. la nu e un
cine care seamn cu un lup. E chiar un
lup.
L-am adoptat de pui. Ochi ntunecai se
adpa n continuare. E un tovar
nemaipomenit.
Lady Bresinga nu cred c va accepta
un lup n casa ei.
Ochi ntunecai ridic deodat capul, se
uit de jur mprejur, apoi, fr s-mi arunce
mcar o privire, se retrase n pdure. La
noapte, mi-a promis plecnd.

Pn la noapte voi fi trecut deja pe malul


cellalt.
i eu. Ai ncredere n mine. La noapte.
Negrua prinsese mirosul lupului i se uit
lung dup el. Nechez agitat. Mi-am
786

ndreptat ochii spre Laurel i-am descoperit


c m privete curios.
Probabil c m-am nelat. A fost, ntradevr, un lup. Dar semna foarte bine cu
cinele meu.

M-ai fcut s par un idiot.


N-a fost greu deloc.
S-a purtat foarte ciudat pentru un lup,
remarc Laurel. Se uita nc dup el. N-am
mai vzut lup prin prile-astea de muli
ani.
I-am oferit cotorul de mr Negruei. L-a
primit, lsndu-mi palma umed i verde.
Linitea prea cea mai neleapt alegere.
Badgerlock!
Vntorule!
ne
strig
Lordul Auriu de pe marginea drumului.
Uurat, am condus caii napoi la el. Laurel
veni dup noi. naintnd pe pajite spre
bufon, scoase un sunet aprobator. M-am
rsucit spre ea consternat. l fixa din priviri
pe Lordul Auriu, dar, la expresia mea
ntrebtoare, mi arunc un zmbet. M-am
787

uitat i eu la el.
Contient c-l privim, bufonul parc
sttea s fie pictat. l cunoteam prea bine
ca s m las pclit de artificiile neglijente
ale Lordului Auriu. tia foarte bine c
vntul care btea dinspre ru se juca acum
cu pletele lui blonde. i alesese bine
culorile, nuane de albastru i alb, iar
hainele veneau ca turnate pe silueta lui
supl. Arta ca o creatur a soarelui i a
cerului. Chiar i crnd mncare nvelit
ntr-un ervet de pnz alb i o can, tot
reuea s arate ca un aristocrat elegant.
i-am adus de mncat i de but, ca s
nu fii tentat s lai caii nengrijii, mi
spuse, ntinzndu-mi erveelul i cana
umed. Apoi i arunc ochii la Laurel i i
oferi un surs aprobator. Dac vntorului
i-ar face plcere, a fi bucuros s mpart
masa
cu
el,
ct
vreme
ateptm
blestematele alea de crue.
Laurel mi arunc o privire plin de
788

subnelesuri. i cerea iertare c m


prsete, dar era sigur c o asemenea
ocazie era prea rar ca s-o rateze.
Sunt convins c-mi va face plcere,
Lord Auriu, rspunse ea, nclinnd din cap.
Am luat friele lui Bulgr nainte de-a se
gndi ea s mi-o cear. Lordul i-a oferit
braul, ca i cnd ar fi fost o doamn.
Ezitnd numai o clip, ea i puse degetele
arse de soare de mneca lui albastrudeschis. El i le acoperi imediat cu degetele
sale
lungi,
frumoase.
Nici
nu
s-au
ndeprtat bine de mine, c ncepuser deja
o conversaie despre psri, sezoane de
vntoare i psri.
Am nchis gura, cci rmsesem cu ea
cscat. Realitatea se reordona n jurul
meu. Lordul Auriu, mi-am dat eu seama
brusc, era desvrit i real, ntocmai ca
bufonul. El fusese o ciudenie lipsit de
culoare, dispreuitoare i cu limba ascuit,
nclinat s trezeasc n cei ce-l cunoteau
789

fie afeciune deplin, fie ur i team. Eu


m numrasem printre prietenii bufonului
regelui Shrewd i-i preuisem prietenia,
considernd-o adevrata legtur care
poate exista ntre doi biei. Cei care se
temuser de iretlicurile lui usturtoare i
crora le repugnaser pielea lui palid i
ochii fr culoare alctuiser marea
majoritate a locuitorilor din castel.
Acum, iat c o tnr inteligent i,
trebuie s recunosc, foarte atrgtoare,
preferase compania lui n loc de a mea.
Gusturile nu se discut, i-am spus lui
Bulgr, care se uita dup stpna lui cu un
aer ndurerat.

Ce-i n ervet?
M-am gndit eu c nu te-ai dus prea
departe. Stai puin.
Am lsat caii s pasc, legndu-i de
pripoane improvizate, i m-am dus la locul
unde cmpia se ntlnea cu o pdure de
rugi. Am gsit un bolovan mare i acoperit
790

cu muchi i am ntins ervetul pe el. Cnd


am desfcut capacul cnii, am descoperit
c coninea cidru. n ervet erau dou
plcinte cu carne.

Una pentru mine.


Ochi ntunecai n-a ieit din spatele
rugilor. I-am aruncat o plcint i-am
mucat imediat dintr-a mea. Aburea nc,
iar carnea i sosul erau maronii i
savuroase. Unul din avantajele Harului e c
poi purta o conversaie n timp ce
mnnci, fr s te neci.
Deci, cum m-ai gsit i de ce? l-am
ntrebat pe lup.

Te-am gsit aa cum a gsi o pictur


de purice. De ce? Pi, ce era s fac? Doar
nu te ateptai s rmn n Buckkeep. Cu un
cotoi? Fii serios. Destul de ru c pui tu a
creatura aia. N-a fi suportat s stau n
acelai loc cu el.
Hap se va ngrijora cnd va vedea c
lipseti.
791

Poate, dar m ndoiesc. Era ncntat c


se ntoarce la Buckkeep. Cu ce l-o fi
ademenind oraul, zu c nu tiu. Nu-i
dect zgomot i praf, de vnat ca lumea,
nici pomeneal, i-s prea muli oameni
nghesuii ntr-un loc.
Deci ai venit dup mine numai ca s scapi
de neplceri. Nu pentru c ai fost ngrijorat
sau i-a fost dor de mine?
Dac tu i Cel-fr-Miros vnai, atunci ar
trebui s vnez cu voi. Aa e logic. Hap e
biat bun, dar nu-i un vntor grozav. Mai
bine s rmn n siguran la ora.
Dar noi mergem clare i, dragul meu
prieten, nu mai eti aa de iute de picior i
nici nu mai ai rezistena unui lup tnr. Mai
bine ntoarce-te la Buckkeep i pzete-l pe
biat.
Sau ai putea s sapi o groap i s m
ngropi chiar aici.
Poftim?! am exclamat, ocat
amrciunea lui. M-am necat cu cidru.
792

de

Frioare, nu te purta cu mine ca i cum


a fi mort sau pe moarte. Dac aa m vezi,
atunci chiar a prefera s fiu mort. Nu m
lai s triesc astzi, dei te temi tot
timpul c voi muri mine. Temerile tale mi
strng sufletul ca o ghear rece i nu m
las s m bucur de cldura zilei.
Lupul coborse toate barierele dintre noi,
aa cum nu mai fcuse de mult vreme. Am
neles dintr-odat ceea ce ascundeam de
mine nsumi. Reticena dintre noi din ultima
vreme nu era doar vina lui Ochi ntunecai.
Pe jumtate era i a mea, m deprtasem
de el din team c n-a putea ndura
moartea lui. Eu fusesem cel care l
ndeprtase; eu fusesem cel care-i
ntorsese gndurile de la el. Totui, o parte
din sentimentele mele trecuser cumva de
zidul lui i-l rniser. Fusesem gata s-l
abandonez. Distanarea mea treptat de el
fusese modul meu de a m resemna cu
gndul c e muritor. Cu adevrat, nu-l mai
793

vzusem att de plin de via.


O vreme, m-am simit josnic i meschin.
Nu era nevoie s i-o spun i lui. mi era
ruine. Harul presupune o legtur n care
multe explicaii sunt inutile. Mi-am cerut
iertare cu glas tare.
Hap e destul de mare s-i poarte
singur de grij. De acum nainte, orice-ar fi,
tu eti al meu i eu sunt al tu.
I-am simit ncuviinarea. Aadar, ce

anume vnm?
Un biat i o pisic. Prinul Dutiful.
Aha. Biatul i pisica din visul tu. Mcar
o s tim cum arat cnd o s-i gsim.
M tulbura puin ideea c el fcea
asociaii i nelegea cu atta uurin
lucruri la care eu evitasem s chibzuiesc.
Nu o dat ne mprisem gndurile cu
ceilali doi. Mi-am alungat tulburarea.

Dar cum vei traversa rul? i cum vei


reui s ii ritmul cu caii?
Nu te preocupa de asta, frioare. i nu
794

m trda holbndu-te cu gura cscat.


Mi-am dat seama c-l distra s m lase
fr rspuns la ntrebri, aa c nu l-am
mai ciclit. Am terminat de mncat i m-am
proptit cu spatele de bolovanul care-mi
servise i de mas. Absorbise cldura zilei.
Nu prea dormisem n ultimul timp i-mi
simeam pleoapele grele.

Trage-un pui de somn. Pzesc eu caii.


Mulumesc. Era o adevrat uurare s
nchid ochii i s adorm fr griji. M pzea
lupul meu. Legtura strns dintre noi se
revrsa iari nestingherit de la unul la
cellalt. Mi-a adus mai mult linite n
suflet dect un stomac plin i-o raz de
soare.

Vin.
Am deschis ochii. Caii pteau linitii,
dar umbrele lor se alungiser pe pajite.
Lordul Auriu i Laurel stteau la marginea
cmpiei. Am ridicat braul ca s le-art c iam vzut, pe urm m-am sculat n picioare
795

fr niciun chef. Dormisem cu spatele ntr-o


poziie incomod, dar tot m-a fi culcat la
loc. Mai trziu, mi-am promis. Am desluit
cruele apropiindu-se de rampa bacului.
i Bulgr, i Malta au venit cnd i-am
fluierat. Numai Negrua s-a dus la captul
irului de pripoane i a trebuit s-o aduc
napoi. Odat ce-am luat-o de fru, mi-a
cedat i-a venit cu mine, de parc niciodat
n-ar fi avut altceva n gnd. Cnd am zrit
dou perechi de picioare de lup cenuiu
sub o cru, am ntors capul.
Bacul era un vas lat i neted, din buteni,
legat cu o funie groas de fiecare mal.
Perechi de cai l trgeau nainte i napoi,
dar am vzut i brbai cu prjini. Au
ncrcat mai nti cruele lui Lady
Bresinga, apoi pasagerii i caii lor. Eu am
fost ultimul care s-a urcat pe bac. Negrua
n-a vrut cu niciun chip. Pn la urm, cred
c a urcat numai ca s fie n tovria
celorlali cai, nu pentru c a fi ncercat eu
796

s-o conving i s-o laud. Bacul s-a ndeprtat


de doc i i-a nceput traversarea
anevoioas a rului Buck. Apa uda glgind
marginea platformei ncrcate.
Se ntunecase de-a binelea cnd am ajuns
pe malul de nord al rului Buck. Am fost
primii care au cobort, dar pe urm am
ateptat s fie date jos i cruele. Lordul
Auriu hotrse c, n loc s stm peste
noapte la han, aveam s urmm cruele la
conacul lui Lady Bresinga din Galeton.
Cruaii cunoteau drumul ca-n palm. Au
aprins felinare i le-au agat de scndurile
laterale ale atelajelor, aa c ne-a fost
destul de uor s-i urmm.
Deasupra noastr strlucea o lun plin.
Dei ne aflam mult n spatele lor, praful
ridicat de crue mi se lipea de piele. Eram
mult mai obosit dect m ateptasem. M
durea spatele, mai ales n zona vechii
cicatrice lsate de sgeat. Tnjeam dup
o conversaie cu bufonul, ca s-mi aduc
797

aminte de tnrul zdravn i sntos care


fusesem cndva. Dar, mi-am reamintit, nici
Fitz, nici bufonul nu erau de fa, doar
Lordul Auriu i servitorul lui, Badgerlock.
Cu ct mi intra n cap asta mai repede, cu
att avea s fie mai bine pentru amndoi.
Laurel i lordul purtau o discuie calm. Pe
ea o flata atenia lui i nu ncerca s-i
ascund plcerea pe care o simea. Nu mau exclus din ea, totui, m-a fi simit
stnjenit s iau parte la ea.
ntr-un sfrit, am ajuns la Galeton.
Urcasem i coborsem mai multe dealuri i
traversasem vile strjuite de stejari dintre
ele. Cnd am ajuns pe un alt vrf de deal,
am zrit luminile unui orel sclipind la
poale. Galeton era orientat spre un afluent
al rului Buck, Rul Cornului, un curs de
ap prea ngust ca s navigheze pe el
ambarcaiuni
mai
mari.
Majoritatea
mrfurilor
aduse
la
Galeton
erau
transportate cu crua n ultima parte a
798

drumului. Rul Cornului asigura apa pentru


vite i ogoare i petii pentru cei ce locuiau
la malul lui. Conacul Bresinga se afla pe o
mic ridictur care ddea spre orel. Pe
ntuneric, era imposibil s vezi pe ce
suprafa se ntindea, dar distana dintre
ferestrele luminate m-a convins c era
foarte mare. Cruele au intrat pe poarta
construit ntr-un zid lung de piatr, iar noi
am mers dup ele fr s ne ntrebe nimeni
nimic. Cnd cruaii au oprit n curtea
pentru crue de lng conac, au venit n
ntmpinarea lor brbai cu tore. Am
sesizat absena cinilor care s ne latre i
mi s-a prut ciudat. Lordul Auriu ne-a
condus, pe mine i pe Laurel, la intrarea
principal
a
conacului.
Nici
n-am
desclecat bine, c s-a i deschis ua i neau ieit n ntmpinare un val de servitori.
Eram ateptai. Un mesager plecat cu
bacul de diminea ne anunase sosirea.
Lady Bresinga nsi ne-a salutat i ne-a
799

urat bun venit n casa ei. Servitorii ne-au


luat caii i ne-au crat desagile, n timp ce
i-am urmat pe Lordul Auriu i pe vntorul
reginei n sala spaioas de la intrarea n
conacul Bresinga. Cldirea era construit
din lemn de stejar i piatr de ru. Buteni
groi
i
lucrri
din
piatr
masiv
impresionau ochiul, fcnd ca oamenii care
umpleau sala s par nite pitici.
Lordul Auriu era n centrul ateniei. Lady
Bresinga l luase de bra n semn de bun
venit. Scund i ndesat, femeia l privea
aprobator n timp ce discutau. Cnd
zmbea fcea riduri la coada ochilor, iar
buza de sus i se ntindea strns deasupra
dinilor. Biatul deirat care sttea lng
ea probabil c era Civil Bresinga. Era mai
nalt dect Hap, dar cam de vrsta lui, i-i
purta prul negru pieptnat pe spate,
subliniindu-i linia pronunat a prului n
form de V din mijlocul frunii. M-a privit
ciudat, n trecere, apoi i-a ndreptat din
800

nou atenia spre mama sa i Lordul Auriu.


Mi s-a nfiorat uor pielea. Harul. Cineva din
jur avea Snge Strvechi i-l ascundea cu
pricepere desvrit. I-am trimis lupului
un gnd de avertizare. Fii discret. A
reacionat mai subtil dect mireasma
florilor de noapte n zori, dar eu tot am
vzut-o pe Lady Bresinga ntorcnd uor
capul, parc vrnd s aud un sunet
ndeprtat. Era prea devreme ca s fiu
sigur, dar am simit c bnuielile mele i
ale lui Chade erau ntemeiate.
Vntorul reginei avea propriul cerc de
admiratori care voiau s-i intre n graii.
Vntorul Bresinga era deja lng Laurel,
spunndu-i c, imediat ce se va scula a
doua zi diminea, lui i va face mare
plcere s-i arate dealurile cele mai bune
pentru vntoarea de psri. Ajutoarele lui
i stteau n preajm, alerte. Mai trziu,
avea s-o nsoeasc la o cin trzie, cu
Lady Bresinga i Lordul Auriu. Cnd s-a pus
801

la cale vntoarea, cei doi se puteau


atepta s mnnce i s bea vin cu maimarii lor.
n agitaia sosirii, mi-e nu mi s-a dat prea
mult atenie. Am stat i-am ateptat
porunci, ca o slug bun ce eram. O
servitoare a venit la mine n grab.
O s-i art camerele pregtite pentru
Lordul Auriu, ca s le aranjezi dup gustul
lui. Va dori s fac o baie?
Fr ndoial, i-am rspuns tinerei,
urmnd-o. i o gustare uoar n camer.
Uneori i se face foame noaptea.
Asta era o improvizaie de-a mea, ca s
m asigur c n-aveam s rmn flmnd.
Era de ateptat s m ngrijesc mai nti de
stpnul meu i numai dup aceea de mine.
Pentru vizita sa, Lordului Auriu i se
pregtise o camer mare ct toat coliba
mea, dominat de un pat imens, cu saltele
din pene i perne umflate. Buchete uriae
de trandafiri decorau ncperea, iar o
802

adevrat colecie de lumnri din cear


ddeau i lumin, i un parfum suav. La
lumina zilei, din camer se vedeau rul i
valea, dar peste noapte se trgeau
obloanele. Am deschis o fereastr ca s
aerisesc, apoi am asigurat-o pe servitoare
c
pot
despacheta
singur
hainele
stpnului meu, dac ea se ocup de apa
pentru baie. O anticamer mi era destinat
mie. Dei mic, era mai bine mobilat dect
orice camer de servitor pe care o vzusem
pn atunci.
Despachetatul hainelor Lordului Auriu mia luat mai mult dect m ateptasem. M-am
mirat de cte reuise s mpacheteze. Am
scos din desagile ndesate nu numai haine
i bocanci, dar i bijuterii, parfumuri,
earfe, piepteni i perii. Le-am aezat ct
de bine am tiut. Mi l-am amintit pe Charim,
servitorul i valetul prinului Verity. Din
perspectiva lui, altfel se vedeau toate.
Omul acela bun fusese ntotdeauna prezent
803

i ntotdeauna avea ceva de fcut pentru


confortul lui Verity. Discret, dar oricnd
gata s ndeplineasc porunca stpnului.
Am ncercat s m gndesc la ce-ar face n
locul meu.
Am aprins un foc mic, ca s nu-i fie frig
stpnului dup baie. Am aranjat patul
Lordului Auriu i i-am pus cmaa de
noapte peste aternut. Apoi, zmbind
afectat, m-am retras n camera mea,
ntrebndu-m ce-ar fi zis bufonul de toate
astea.
Crezusem c despachetatul lucrurilor
mele avea s mearg mai repede. i a
mers, pn cnd am ajuns la pachetul cu
haine de la croitor. Am desfcut aa, iar
hainele s-au revrsat din ambalaj ca o
floare care se deschide. Bufonul nu
respectase promisiunea Lordului Auriu de-a
m ine prost mbrcat. Nu mai avusesem
niciodat veminte de asemenea calitate:
albastre, de culoarea servitorilor, dar mai
804

bine croite dect cele pe care le purtam


acum i dintr-o pnz mai fin. Dou
cmi albe ca laptele erau mai elegante
dect straiele oricrui alt servitor. Am gsit
o tunic de un albastru intens, cu pantaloni
mulai nchii la culoare, cu dung cenuie,
i nc o tunic verde-nchis. Mi-am
apropiat-o de corp. Poala ei mai c-mi
atingea genunchii. Era mai lung dect m
obinuisem eu i brodat generos cu
galben. Ali pantaloni mulai, tot galbeni.
Am cltinat din cap. Tunica se strngea cu
o curea de piele lat. Pe pieptul ei fusese
brodat fazanul, emblema Lordului Auriu. Miam dat ochii peste cap cnd m-am vzut n
oglind. Alegndu-mi hainele, bufonul se
exprimase pe sine. ndatoritor, le-am pus
deoparte. Fr ndoial, avea s gseasc
n curnd un pretext ca s m oblige s le
port.
N-am terminat bine de despachetat, c
am i auzit pai pe coridor. O btaie n u
805

m-a anunat c sosise cada pentru Lordul


Auriu. Au adus-o nuntru doi biei, urmai
de nc trei, care crau glei cu ap
fierbinte i rece. Eu urma s amestec apa
dup preferinele Lordului Auriu. A mai
venit un biat cu uleiuri parfumate, din care
lordul s-i aleag aroma dorit, i nc
unul, cu un teanc de prosoape. Doi brbai
au adus paravanele pictate care aveau s-l
fereasc de curent ct se mbia. N-am
tiut niciodat s apreciez prea bine starea
social a oamenilor, dar, i aa, tot mi-am
dat seama c Lordul Auriu avea un rang
nalt. O asemenea primire se fcea mai
degrab regilor, nu unui nobil fr pmnt,
de origine dubioas. Evident, era mult mai
popular la curte dect mi imaginasem eu.
M-a ntristat faptul c n-am neles lucrul
sta mai repede.
tiam cine este. tiam i cine fusese, mai
bine dect oricare dintre admiratorii lui.
Pentru mine, nu era nobilul exotic i
806

fabulos de bogat, dintr-un neam jamaillean


ndeprtat. Pentru mine, era bufonul care
juca o fars elaborat i m ateptam, din
clip n clip, s termine cu jongleriile i
s-i cad la pmnt i s i se risipeasc
toate iluziile. Dar nu m atepta niciun fel
de revelaie. Lordul Auriu era la fel de real
pe ct fusese bufonul pentru mine. Am stat
aa cteva momente, ocat, nemicai,
chibzuind la gndul acela lmuritor. Lordul
Auriu era la fel de real ca bufonul. Aadar,
i bufonul fusese la fel de real ca Lordul
Auriu.
Cine era brbatul acesta pe care l tiam
de-o via?
O umbr de prezen, mai degrab un
miros dect un gnd, m-a atras la fereastr.
M-am uitat nu spre ru, ci spre tufiuri.
Mintea lui Ochi ntunecai s-a frecat uor de
a mea, prevenindu-m s in sub control
legtura noastr prin Har. O pereche de
ochi ptrunztori s-au ridicat spre ai mei.
807

Pisic, mi-a confirmat atingerea uoar a


lupului, nainte de a apuca eu s ntreb.

Miroase a urin de pisic la colurile


grajdului i pe sub tufele din spatele lui.
Rahat de pisic ngropat n grdina de
trandafiri. Pisici peste tot.
Mai mult de una? Dutiful a primit cadou
pisica de la familia asta. Poate c le in i
le cresc ca animale de vntoare.
Mai mult ca sigur. Putoarea lor se simte
pretutindeni. M tulbur. Nu vreau s dau
peste vreuna. Tot ce tiu despre ele am
aflat n dup-amiaza asta, cnd Hap a
propus s m mprietenesc cu una. N-am
fcut dect s-mi art botul la u,
blnosul la portocaliu s-a npustit la mine
cu ghearele i m-a scuipat.
Nici eu nu tiu mai multe despre ele dect
tine. Burrich nu inea pisici n grajd.
A fost mai nelept dect l-am crezut noi.
O u se nchise fr zgomot n spatele
meu. M-am rsucit, dar nu era dect Lordul
808

Auriu. Bufon sau lord, era unul dintre puinii


oameni din lume care m puteau lua prin
surprindere. Mi-am amintit cine sunt, mi-am
ndreptat spatele i m-am nclinat n faa
lui.
Stpne, m-am ocupat s-i fie aranjate
lucrurile. Baia te ateapt.
Bun treab, Badgerlock. i aerul nopii
e nviortor. E frumoas privelitea?
Superb, domnule. De la fereastr se
vede bine valea rului. i noaptea e
minunat, cu lun plin, care-i va face s
urle pe muli lupi.
Serios?
Merse iute la geam i se uit n jos, la
Ochi ntunecai. Zmbetul care-i lumin
faa fu sincer. Inspir adnc, satisfcut, de
parc ar fi savurat aerul.
ntr-adevr, o noapte minunat. Fr
ndoial c multe vieuitoare nocturne au
pornit la vntoare. Sper ca vntoarea
noastr de mine s fie la fel de spornic
809

precum a lor sub lumina lunii.


Mare pcat, da, foarte mare, c trebuie s
atept cu vnatul pn mine. n seara asta
sunt invitat la o cin trzie cu Lady
Bresinga i cu fiul ei, Civil. Dar mi-au dat
puin timp ca s m nviorez. Bineneles, te
vei ocupa de mine la cin.
Desigur, stpne, am rspuns cu inima
ndoit.
Sperasem s m strecor pe fereastr i
s merg n recunoatere cu Ochi ntunecai.

Nu-i o treab pe care s n-o pot face mai


bine de unul singur. O s adulmec i-o s
trag o rait pe-afar. Tu s faci la fel
nuntru. Cu ct terminm mai repede cu
misiunea asta, cu att ne ntoarcem mai
repede acas.
Ai dreptate, am ncuviinat, dar m-a pus
pe gnduri junghiul care mi-a sgetat inima
la gndul ntoarcerii acas. Nu voiam s
plec din Buckkeep i s-mi reiau traiul ct
de curnd posibil? Sau ncepea s-mi plac
810

rolul de servitor al unui filfizon bogat? m-am


ntrebat sarcastic.
L-am dezbrcat de caftan pe Lordul Auriu
i i-am scos bocancii. Aa cum vzusem la
Charim de attea ori, fr s fiu atent
neaprat, am periat tunica, am atrnat-o i
am dat iute cu crpa pe bocanci nainte de
a-i pune jos. Cnd Lordul Auriu mi-a ntins
ncheieturile, i-am desfcut manetele de
dantel ale cmii i-am pus podoabele
sclipitoare. Bufonul s-a proptit cu spatele
de sptar.
Voi purta tunica mea albastr n seara
asta. i cmaa de pnz cu dungi albastre
fine. Pantaloni albastru-nchis, cred, i
pantofii cu lan de argint. Pregtete-mi-le
pe toate. Pe urm toarn apa n cad i nu
te zgrci la uleiul de trandafir. Dup aceea,
aaz paravanele i las-m singur puin. A,
i te rog s-i duci i ie ap n camer i so foloseti. La cin voi vrea s simt mirosul
mncrii, nu pe al tu. A, i te rog s te
811

mbraci cu albastru-nchis. Cred c aa mi


vor iei hainele mai bine n eviden. nc
ceva. Poart i sta, dar te sftuiesc s nul descoperi dect dac ai neaprat nevoie
de el.
Scoase din buzunar talismanul de la Jinna
i mi-l puse n palm.
Toate acestea mi le-a spus pe un ton de
bun dispoziie sincer. Lordul Auriu era
foarte mulumit de sine, ateptnd cu
nerbdare o sear de conversaii agreabile
i delicatese culinare. Am fcut cum mi s-a
poruncit, apoi m-am retras recunosctor n
camera mea cu ap de splat i puin ulei
cu miros de mr. n scurt vreme l-am auzit
pe Lordul Auriu blcindu-se dup pofta
inimii i fredonnd o melodie pe care n-o
tiam. Eu nu pot s zic c m-am blcit, dar
mi-a priit splatul. M-am grbit, tiind c
lordul urma s aib iari nevoie de
serviciile mele.
M-am luptat cu tunica, descoperind c m
812

strngea mult mai tare dect eram eu


obinuit. De-abia am avut unde s-mi
ascund uneltele de la Chade, pe lng
cuitaul pe care m hotrsem s-l port.
Sabia n-aveam cum s-o iau cu mine la o
asemenea ocazie, dar am constatat c nu
vreau s merg complet nenarmat. Harul
foarte subtil al lupului din seara aceea m-a
determinat s fiu i eu precaut. Am strns
bine cureaua tunicii i mi-am prins prul n
coad de rzboinic. Cu ajutorul uleiului cu
parfum de mr, am reuit s-mi ndrept ct
de ct uviele rebele. Mi-am dat seama c
nu mai auzisem pleoscit de ap de-o
vreme i m-am dus repede n camera
Lordului Auriu.
Avei
nevoie
de
serviciile
mele,
domnule?
Nici vorb.
Am sesizat o und de sarcasm n tonul
trgnat al bufonului. Iei din spatele
paravanului
mbrcat,
potrivindu-i
813

dantelele de la manete. Un mic zmbet de


plcere i juc pe buze cnd ridic ochii imi vzu expresia de surprindere. Zmbetul
i dispru brusc. O vreme, sttu i se uit la
mine cu buzele uor ntredeschise. i
scnteiar ochii. Apropiindu-se de mine, i
se citea satisfacie pe chip.
E perfect, opti. Exact cum am sperat.
Vai, Fitz, ntotdeauna mi-am zis c, dac a
avea ocazia, m-a mndri cu tine aa cum i
s-ar cuveni. Uit-te la tine.
Faptul c-mi rostise numele m oc tot
att de mult ca felul n care m prinse de
umeri i m duse n faa oglinzii imense. n
prima clip, m-am uitat numai la reflexia
feei lui deasupra umrului meu, luminat
de mndrie i satisfacie. n urmtoarea,
mi-am mutat privirea la un brbat pe care
mai s nu-l recunosc.
Indicaiile pe care bufonul le dduse
croitorului trebuie s fi fost foarte
amnunite. Tunica mi venea ca turnat pe
814

umeri i pe piept. Albul cmii se vedea la


guler i la mneci. Albastrul tunicii era
albastrul de Buck, culoarea familiei mele,
i, chiar dac acum o purtam ca servitor,
croiul tunicii era de soldat. mi fcea umerii
s par mai lai, iar abdomenul mai plat.
Cmaa alb contrasta cu tenul meu
msliniu, ochii i prul meu negru. M-am
privit
siderat.
Cicatricele
mi
se
estompaser odat cu scurgerea anilor
tinereii. Ridurile de pe frunte i de la
coada ochilor atenuau cicatricea care-mi
traversa obrazul. Cu nasul rupt m
mpcasem demult. Dunga alb din pr se
vedea mai bine dac-mi strngeam prul n
coad de rzboinic. Brbatul care se uita la
mine din oglind mi-a amintit de Verity, dar
mai mult mi-a amintit de portretul prinului
motenitor Chivalry, care atrna nc n
sala din castelul Buckkeep.
Semn cu tata, am murmurat ncntat,
dar i alarmat, n acelai timp.
815

Numai n ochii celor care caut


asemnarea, preciz bufonul. Numai cel ce
tie destule ca s caute dincolo de
cicatricele tale ar vedea n tine un Farseer.
S tii c, de fapt, semeni cel mai mult cu
tine. Cu FitzChivalry care a existat
ntotdeauna, dar l-au ascuns nelepciunea
i subterfugiile lui Chade. Nu te-ai ntrebat
niciodat de ce straiele tale erau croite
simplu, ca din topor, ca s ari mai
degrab a grjdar i soldat dect a bastard
princiar?
Doamna
Hasty,
croitoreasa,
credea c aa poruncea Shrewd. Chiar
atunci cnd i se permitea s le mai
mpodobeasc sau s le in n pas cu
moda, zorzoanele i priceperea ei de
croitoreas erau cele care trebuiau s ias
n eviden, ca s distrag atenia de la
tine. Dar eu, Fitz, ntotdeauna te-am vzut
aa cum ari acum. i cum tu nu te-ai
vzut niciodat.
M-am privit din nou n oglind. Cred c
816

spun adevrul cnd afirm c nu m-am


considerat niciodat un om mndru. Mi-au
trebuit cteva momente s accept c, dei
mbtrnisem, schimbarea mea era o
maturizare, nu o degenerare.
Nu art chiar aa de ru, am
recunoscut.
Zmbetul bufonului se li.
Vai, prietene, tiu locuri n care femeile
s-ar bate cu cuitele pentru tine. Ridic o
mn subire i se frec pe brbie. Acum
ns, m tem c trebuie s m ntreb dac
nu cumva am exagerat cu fantezia. Nu vei
reui s treci neobservat. Dar poate c aa
e mai bine. Flirteaz puin cu buctresele,
cine tie ce vei afla?
Mi-am dat ochii peste cap la ideea lui
ironic. Ne-am privit unul pe altul n
oglind.
Conacul sta n-a vzut oameni mai
elegani dect noi, conchise el. M strnse
de umr, apoi se ndrept de spate,
817

redevenind brusc Lordul Auriu. Badgerlock.


Ua. Suntem ateptai.
Am
srit
s
ndeplinesc
porunca
stpnului
meu.
Ultimele
momente
petrecute cu bufonul m fcuser cumva
mai ngduitor cu arada noastr. ncepea
chiar s-mi trezeasc interesul. Dac
prinul Dutiful se afla n Galeton, aa cum
bnuiam, aveam s-l gsim nainte de
revrsatul zorilor. Lordul Auriu iei pe u.
L-am urmat, mergnd n stnga lui, la doi
pai n spate.

818

Capitolul XVI
GHEARE

Cel mai mult au suferit de pe urma


prdciunilor Pirailor Corbiilor Roii
ducatele de coast. Averile vechi au fost
decimate, descendenele, ntrerupte, iar
gospodriile mndre de altdat au ajuns
nite ruine fumegnde i grdini de
buruieni. Cu toate acestea, n urma
rzboiului, aa cum nfloresc plantele din
semine primvara, dup un foc grozav, tot
aa au nflorit i averile multor nobili
mruni. Numeroase gospodrii mai umile
scpaser de raiduri. Au supravieuit turme
i recolte, iar proprietile care, mai
demult, pruser nensemnate au ajuns s
fie considerate locuri ale belugului. Pe
aceste trmuri, lorzii mai mici i doamnele
lor s-au pomenit, peste noapte, partide
bune pentru motenitorii neamurilor mai
819

vechi, dar, deodat, mai puin bogate.


Astfel, stpnul moiilor Bresinga de lng
Galeton, vduv fiind, i-a luat mireas mult
mai tnr i mai bogat din familia
Earwood, din Lesser Tor10, din Buck.
Earwood era un neam de nobili vechi, care
se ubrezise i ca poziie, i ca avere.
Totui, n anii Rzboiului Corbiilor Roii,
valea lui a fost ferit de raiduri, iar el a
prosperat i-a mprit recolta cu membrii
nenorocii ai moiilor Bresinga, cu care se
nvecinau. Buntatea lor a fost mult
apreciat n familia Earwood, cnd Jaglea
Earwood a devenit Lady Bresinga. Ea i-a
nscut soului ei mai n vrst un
motenitor, Civil Bresinga, la scurt vreme
dup ce acesta murise de fierbineal.
Scribul Duvlen, Istoria familiei Earwood
Lordul Auriu mergea cu graia i sigurana
celor presupui a se fi nscut nobili. M-a
10 Colina Mic (n. tr.).
820

condus, fr s se rtceasc, ntr-o


anticamer elegant, unde l ateptau
gazda i fiul ei. Laurel era i ea acolo,
mbrcat ntr-o rochie bej simpl, cu
dantel. Era absorbit ntr-o conversaie cu
vntorul familiei Bresinga. Rochia n-o
prindea la fel de bine ca tunica simpl i
pantalonii largi de clrie, pentru c
braele i faa ei bronzat nu se potriveau
cu dantela delicat de la guler i cu
mnecile bufante. Lady Bresinga se
nzorzonase cu volane, vemintele bogate
umflndu-i bustul i oldurile. Mai erau trei
musafiri: soul, soia i fiica lor de vreo
aptesprezece ani evident, nobili locali.
Toi l ateptau pe Lordul Auriu.
La intrarea noastr, reacia lor a fost
exact cea anticipat de bufon. Lady
Bresinga s-a rsucit s-l salute, zmbind. La cercetat de sus pn jos, cscnd ochii
de admiraie.
Onoratul nostru musafir a sosit, anun
821

ea.
Lordul Auriu a ntors uor capul ntr-o
parte, ascunzndu-i brbia cu un aer
nevinovat, ca i cnd n-ar fi fost contient
de frumuseea lui. Laurel se holba la el
admirativ, n timp ce Lady Bresinga l
prezenta Lordului i lui Lady Grayling 11 de
Cotterhills i fiicei lor, Sydel. Numele lor
nu-mi spuneau nimic, dar mi-am adus
aminte c Cotterhills era o moie mic pe
dealurile submontane din Farrow. Sydel se
mbujor i se fstci cnd Lordul Auriu i-a
fcut i ei o reveren, iar dup aceea nu
i-a mai luat ochii de la el. Privirea mamei
sale s-a oprit asupra mea. Femeia m-a
cercetat pur i simplu din cap pn-n
picioare, ntr-un fel care ar fi trebuit s-o
fac s roeasc. Am ntors capul numai ca
s-o vd pe Laurel uitndu-se la mine i
zmbindu-mi nedumerit, de parc ar fi
uitat c m cunoate. Aproape c-l
11 Lipan (n. tr.).
822

simeam pe Lordul Auriu radiind de


satisfacie c-i fcuse pe ceilali s-i
ntoarc toi ochii dup el.
I-a oferit braul lui Lady Bresinga, iar fiul
acesteia, Civil, a nsoit-o pe Sydel. Dup ei
veneau Lordul i Lady Grayling, apoi
vntorii. Eu i-am urmat pe mai-marii mei n
sala de ospee i m-am aezat n spatele
scaunului ocupat de Lordul Auriu. Slujba
mea era i de paznic, nu doar de servitor.
Lady Bresinga mi-a aruncat o privire
ntrebtoare, dar eu nu m-am uitat la ea.
Dac i-a nchipuit c Lordul Auriu i ofensa
ospitalitatea punndu-m s-l nsoesc, n-a
scos o vorb despre asta. Tnrul Civil s-a
zgit puin la mine, apoi m-a ignorat cu o
ridicare din umeri, optindu-i ceva celei pe
care-o nsoea. Dup aceea, am fost ca
invizibil.
Cred c atunci am avut cel mai straniu
punct de observaie din toat viaa mea de
iscoad. Nu stteam comod deloc. mi era
823

foame, iar masa lui Lady Bresinga era


ncrcat
cu
bucate
savuroase
i
apetisante. Slugile care aduceau felurile de
mncare i adunau resturile treceau chiar
prin faa mea. Pe lng asta, eram obosit i
m dureau oasele dup o zi de clrit.
Totui, m-am silit s stau nemicat, fr s
m foiesc, i s-mi in ochii deschii i
urechile ciulite.
La mas nu s-a vorbit dect despre vnat
i vntoare. Lordul Grayling, doamna i
fiica lui erau vntori pasionai, motiv
pentru care i fuseser invitai. Imediat s-a
adus n discuie i un subiect nrudit:
vnau, dar nu cu cini, ci cu pisici. Lordul
Auriu s-a declarat novice la acest fel de
activitate i i-a implorat s-l lmureasc
asupra subiectului. Au fost de-a dreptul
ncntai s-o fac, iar conversaia s-a
concentrat n curnd pe argumente care
susineau c o anumit ras de pisici e mai
priceput la psri i pe un schimb de
824

poveti
care
s
ilustreze
abilitile
diferitelor rase. Familia Bresinga susinea
cu trie o ras de pisici cu coad scurt,
felisele, n timp ce Lordul Grayling afirma
c pune oricnd prinsoare c gruparzii lui
ar iei nvingtori fie c vnau psri, fie c
vnau iepuri.
Lordul Auriu era un asculttor care nu se
zgrcea cu complimentele, punnd mereu
ntrebri i exprimndu-i mirarea i
fascinaia la rspunsurile primite. Pisicile,
a aflat el pentru amndoi, nu erau animale
de vntoare asemenea cinilor. Fiecare
vntor i lua o singur felin care mergea
la vntoare pe o pern special, prins
bine n spatele eii stpnului. Gruparzii
mai mari vnau chiar i cprioare tinere. Se
bazau pe vitez cnd alergau dup prada pe
care o sufocau imediat ce-o prindeau.
Feliselor, animale mai mici, li se ddea
drumul pe pajiti sau printre tufiuri, undei pndeau prada pn cnd se puteau
825

arunca asupra ei. Preferau s-o amoreasc


dintr-o singur lovitur cu laba sau s-i
rup gtul ori spinarea dintr-o muctur.
Se obinuia, am aflat noi, s se dea drumul
feliselor ntr-un stol de porumbei sau
turturele, ca s vad cte trimiteau la
pmnt nainte ca psrile s-i ia zborul.
Adesea, se organizau ntreceri la care
felisele acestea cu coada tiat se luptau
care s prind mai multe psri, iar lumea
punea
rmag
pe
favorite.
Familia
Bresinga se luda c are nu mai puin de
douzeci i dou de feline de ambele rase
n grajduri. Familia Grayling avea numai
gruparzi, ase la numr, dar Lady Bresinga
l-a asigurat pe Lordul Auriu c prietenul ei
deinea cele mai bune rase de reproducere
pe care le vzuse ea vreodat.
Aadar, cretei aceste pisici de
vntoare? Am auzit c trebuie s fie
prinse, c nu se nmulesc dac sunt
domesticite.
826

Lordul Auriu i concentr atenia asupra


vntorului familiei Bresinga.
Ba da, gruparzii se nmulesc, dar
numai dac li se d voie s se bat ntre ei,
fr s intervin cineva, pentru femela
creia i fac o curte asidu. Lordul Grayling
le-a asigurat un teren mprejmuit foarte
ntins, unde oamenii nu au voie s intre.
Suntem norocoi c eforturile lui au dat
roade. nainte, dup cum probabil tii,
gruparzii erau adui fie din Chalced, fie din
regiunea
Sandsedge
din
Farrow,
cu
cheltuial mare, bineneles. n copilria
mea, erau foarte rari pe-aici, pe la noi, dar
prima oar cnd am dat cu ochii de unul,
am tiut c acela avea s fie animalul meu
de vntoare. i sper s nu par un
nfumurat cnd spun c, din moment ce
gruparzii erau att de scumpi, am fost
printre
primii
care
s-au
gndit
s
domesticeasc felisele noastre native n
acelai scop, al vntorii. n Buck nu se
827

auzise de vnatul cu felise pn cnd


unchiul meu i cu mine am prins dou.
Felisele sunt pisicile care trebuie prinse
adulte, n capcane spate n pmnt, i
dresate s-i fie tovare de vntoare.
Toate acestea le-a rostit nentrerupt
vntorul familiei Bresinga, un brbat nalt,
care se apleca n fa cnd vorbea, ca s
fie ct mai convingtor. l chema Avoin. Se
vedea limpede c era pasionat de
vntoare.
Lordul Auriu l flat cu atenia lui
neabtut.
Fascinant. Trebuie neaprat s aflu
cum sunt mblnzite aceste mici creaturi
mortale. N-am tiut nici c sunt attea
varieti de pisici de vntoare. Am crezut
c e o singur ras. Aa, deci. S vedem.
Mi s-a spus c animalul de vntoare al
prinului Dutiful a trebuit luat din vizuin de
pui. S neleg c e un grupard?
Avoin avu un schimb de priviri cu stpna
828

lui, ca i cnd i-ar fi cerut permisiunea s


vorbeasc.
Aaa, pi, s vedei. Pisica prinului nu e
nici felis, nici grupard. E un animal mai
rar, care nu aparine niciuneia dintre cele
dou varieti. Cei mai muli o numesc
pisica-ptat. Urc mult mai sus n muni
dect pisicile noastre i se tie c vneaz
i n copaci, i pe pmnt.
Avoin vorbea acum cu ton de mare
cunosctor. Odat ce ncepuse s-i
mprteasc cunotinele, avea s-o in
tot aa, pn cnd asculttorii lui aveau s
dea semne de plictiseal.
innd cont de mrimea ei, atac vnat
mult mai mare dect ea, srind i la
cprioare, i la capre slbatice, fie
urmrindu-le
pn
le
vlguiete,
fie
rupndu-le gtul dintr-o muctur. Pe
pmnt, nu are nici iueala grupardului, nici
viclenia felisei, dar le combin pe
amndou
i
are
succes
mpotriva
829

animalelor mici. Ceea ce ai auzit despre ea


e adevrat. Trebuie luat din vizuin nainte
de a deschide ochii, dac e s fie
mblnzit. Chiar i atunci poate s aib o
fire nestatornic, dar cele care sunt luate
i dresate bine devin cele mai de ncredere
tovare pe care i le poate dori un
vntor. Despre ele se spune din vizuin
pn
la
inim.
Asta
nsemnnd,
bineneles, c numai cel care e destul de
iret ca s-i gseasc vizuina va reui s
pun mna pe una. E mare lucru s ai o
pisic-ptat. Cnd vezi un vntor nsoit
de ea, vei ti c e un maestru la vnat.
Avoin tcu brusc. Dac i-a fcut cumva un
semn stpna lui, eu nu l-am vzut. Era
deci i vntorul implicat n felul n care
pisica ajunsese la prin?
Lordul Auriu ignor nepstor implicaiile
celor auzite.
Un cadou nepreuit pentru prinul
nostru, se entuziasm el. Dar mi-a pierit
830

sperana de a vna eu nsumi cu o pisicptat mine. Cel puin voi avea ocazia s
vd una n libertate?
M tem c nu, domnule, rspunse
politicoas Lady Bresinga. Ca s vedei o
pisic-ptat la vntoare, va trebui s-l
rugai pe prin s v ia cu el la una din
partidele lui. Sunt convins c va fi
ncntat s v aib alturi.
Lordul Auriu cltin vesel din cap,
coborndu-i
brbia
ca
luat
prin
surprindere.
Vai, nu, doamna mea! Am auzit c
ilustrul nostru prin vneaz cu pisica pe
jos, noaptea, indiferent de vreme. M tem
c ar fi un efort prea mare pentru mine. Nu-i
deloc pe gustul meu, absolut deloc!
Chicotele i sltau pe buze ca popicele n
minile jonglerilor, molipsindu-i i pe
ceilali meseni.

Urc.
Am simit mpunsturi de gherue i m-am
831

uitat n jos. O pisicu dungat apruse de


nicieri. S-a ridicat pe labele din spate,
agndu-se bine cu ghearele de pantalonii
mei. Se uita la mine cu ochi galben-verzui
plini de sinceritate. Acum vin!
I-am refuzat atingerea minii, am sperat
eu, fr s-mi dau seama. La mas, Lordul
Auriu ndreptase conversaia spre ce tipuri
de pisici s foloseasc a doua zi i ntreba
dac aveau s distrug sau nu penajul
psrilor. Psrile, le-a reamintit el tuturor,
erau ceea ce l interesa pe el, dei i plcea
i plcinta cu carne de pasre.
Am micat din picior, spernd s scap de
liana cu gherue. N-a mers. M urc mai sus!
a insistat ea i-a mai avansat puin. Acum
atrna de mine cu toate patru labele, iar
ghearele ei mi intraser n carne prin
pantaloni. Am reacionat ca un servitor, cel
puin aa am sperat. M-am strmbat, apoi
m-am
aplecat
discret
s
ndeprtez
animalul de pe mine, cte o lab pe rnd.
832

Poate c nu m-ar fi vzut nimeni dac n-ar


fi scos un mieunat sfietor c i-am dat
planurile peste cap. Sperasem s-l aez
ncet pe podea, ns vocea amuzat a
Lordului Auriu a ndreptat toi ochii spre
mine.
Ei, Badgerlock, ce-ai prins acolo?
O pisicu, domnule. Voia neaprat s
se caere pe piciorul meu.
Pisica era ca un puf de ppdie n mna
mea. Blana ei pufoas lsa doar impresia
c e umflat, dar i simeam coastele mici
n palm. Deschise boticul rou i mieun
dup mama ei.
Aici erai! exclam fiica Lordului
Grayling, srind de la mas.
Fr s-i pese de comeseni, Sydel veni n
grab s ia pisicu care mi se zbtea n
palm. O mngie sub brbie cu amndou
minile.
i mulumesc c ai gsit-o. Se ntoarse
la locul ei, vorbind n timp ce mergea: n-am
833

avut inima s-o las singur acas, dar cred


c s-a furiat din camera mea imediat dup
dejun, pentru c n-am vzut-o toat ziua.
i e puiul unei pisici de vntoare? o
ntreb Lordul Auriu cnd ea se aez din
nou la mas.
Sydel profit ndat de ocazia de a i se
adresa bufonului.
A, nu, domnule, e animalul meu de
cas, pernua mea, Tibbits. E un drcuor,
nu-i aa, scumpeteo? Dar nu suport s m
despart de ea. Cte griji mi-ai fcut n dupamiaza asta!
Srut pisicua pe vrful capului, apoi i-o
aez n poal. Nimnui de la mas nu i se
prea neobinuit comportamentul ei. Cnd
s-au reluat mncatul i conversaia, am
vzut cum puiul i ridic botul spre
marginea mesei. Pete! se gndi ncntat.
Peste cteva minute, Civil i-a dat o
bucic de pete. Mi-am zis c nu
nseamn nimic; putea fi o coinciden sau
834

chiar reacia incontient pe care cei fr


Har o au fa de animalele pe care le
cunosc bine. Pisica a prins petele cu laba
i l-a pus n poala stpnei, ca s-l
mnnce.
Un rnd de servitori au venit s strng
vasele i platourile, iar un altul, s aduc
desertul i vinul de fructe slbatice. Lordul
Auriu monopolizase conversaia. Povetile
de vntoare pe care le spunea fie erau
nite scorneli, fie artau c viaa lui din
ultimii zece ani fusese mult diferit de ceea
ce mi imaginasem eu. Cnd a vorbit despre
prinderea mamiferelor din mare cu sulie
aruncate dintr-o barc la care erau
nhmai delfini, pn i Sydel l-a privit
nencreztoare. Dar, aa cum se ntmpl
cu orice poveste frumos spus, lumea a
ascultat-o i pe a lui pn la capt. Lordul
Auriu i-a ncheiat recitalul cu o ntorstur
i o sclipire viclean n ochi care sugera
c, dac aventura lui fusese presrat cu
835

nscociri de-ale lui, n-avea s-o recunoasc


niciodat.
Lady Bresinga a cerut s se aduc rachiul
i masa a fost strns din nou. Butura a
fost adus cu alte mici bunti, pentru a-i
ispiti pe musafirii deja stui. Sclipirilor
vesele aprinse de vin din ochii lor le-au luat
locul scnteierile de mulumire strnite de
rachiul de calitate but dup o mas bun.
Pe mine m dureau cumplit picioarele i
alele. Pe deasupra, eram flmnd i att
de obosit, nct, dac a fi avut voie s m
culc pe dalele de pe jos, a fi adormit
imediat. Mi-am vrt unghiile n palm ca
s nu m ia somnul. Se fcuse ceasul la
care se dezleag limbile i se vorbete fr
reineri despre orice. n ciuda poziiei lui n
scaun, aveam convingerea c Lordul Auriu
nu era att de beat pe ct prea. Se
discuta din nou despre pisici i vntoare.
Eu consideram c deja tiam despre ele
att ct mi era necesar.
836

Dup vreo ase ncercri nereuite,


pisicua reuise s se urce pe mas. Se
ncolcise i dormise puin, dar acum
mergea printre sticle i pahare, ameninnd
s le doboare. Asta-i a mea. i asta. Asta-i
tot a mea. i asta. Cu ncrederea oarb a
celor tineri, pretindea c toate alimentele
de pe mas erau ale ei. Cnd Civil se
ntinse dup caraf s-i umple paharul lui
i al comeseanului vecin, pisica i-a
ncordat spinarea mic i-a srit la el,
hotrt s pstreze ce era al ei. E-a mea!
Ba nu, e-a mea, replic Civil cu
blndee i o mpinse la o parte cu dosul
ncheieturii.
Sydel rse la schimbul lor de replici. Eu
am simit o und de emoie, dar nu mi-am
dezlipit privirea prefcut neinteresat de
umrul
stpnului
meu.
Aveau
Har.
Amndoi. Nu mai ncpea nicio ndoial. i,
cum Harul se motenete n familie
Aa, deci. Cine a prins pisica-ptat
837

care a fost fcut cadou prinului? ntreb


Lordul Auriu pe neateptate.
ntrebarea pru s decurg din discuie,
dar fu destul de direct ca s atrag
privirile tuturor mesenilor. Lordul Auriu
scoase un sughi scurt, mai degrab un
rgit slab care, combinat cu ochii lui uor
bulbucai, mai reduse din ocul ntrebrii.
Pun rmag c tu ai fost, vntorule.
i fcu acestuia un compliment sub forma
unui gest simbolic.
Nu, n-am fost eu, rspunse Avoin,
cltinnd din cap, dar, ciudat, de data asta
nu se mai oferi s dea nicio informaie n
plus.
Lordul Auriu se ls pe sptar, btndu-se
uor cu degetul arttor pe buze, ca i
cnd ar fi luat parte la un joc de ghicit. i
plimb privirea n jurul mesei, pe urm
chicoti i art spre Civil.
Atunci tu trebuie s fi fost, tinere. Am
auzit eu c tu eti cel care-a dus pisica i-a
838

prezentat-o prinului Dutiful.


Biatul i arunc scurt ochii spre mama
lui nainte de a cltina grav din cap.
N-am fost eu, domnule, protest el.
Urm din nou linitea aceea neobinuit,
n loc de alte informaii. Fac front comun,
am dedus eu. Nu vor s rspund la
ntrebare.
Lordul Auriu i propti capul de sptarul
scaunului, inspir adnc, cu zgomot, apoi
oft.
Un dar nemaipomenit, observ el
degajat. A vrea s am i eu o pisicptat, dup cte am auzit despre ea. Cci
una e s-auzi, i alta s-o vezi cu ochii ti.
Cre c-o s-l rog pe prinul Dutiful s-mi dea
voie s-l nsoesc ntr-o noapte. Oft din
nou i-i ls capul s-i cad pe-o parte.
Dac se mai ntoarce de-acolo de unde
mediteaz. Nu-i nomal, dac m-ntrebai
pe mine, ca un biat de vrsta lui s
petreac atta vreme singur. Nu-i deloc
839

nomal.
Vorbele Lordului Auriu avur imediat
efectul scontat. Lady Bresinga ntreb ct
se poate de direct.
Deci prinul nostru s-a retras din nou
din mijlocul oamenilor, ca s-i urmeze
propriile gnduri o vreme?
ntocmai, confirm Lordul Auriu. i de
data asta pentru mult vreme, nu glum.
Dai normal, c are la ce s se gndeasc,
nu-i vorb.
Acui se logodete, vin mesagerii de pe
Insulele Strine Prea multe pe capul unui
tnr. Vreau s zic, dumneavoastr, tinere
domn, ce-ai face? Art cu degetul n
direcia lui Civil. Ce-ai zice s fii logodit
cu o femeie pe care n-ai vzut-o
niciodat nc nici nu-i femeie, dac-or fi
adevrate zvonurile. Mai degrab o fat
care acum se coace. Ci ani are?
Unsprezece? E doar o copil. Tnr de tot,
nu credei? i nu pricep care-s avantajele
840

cstoriei lor. Chiar nu le pricep.


Vorbea
pe
leau,
criticnd
direct
hotrrea reginei. Mesenii schimbar priviri
ntre ei. Era clar c Lordul Auriu buse deja
mai mult rachiu dect putea duce, dar deasta tot i turna n pahar. Cuvintele lui
rmseser n aer, fr replic. Probabil
Avoin
i
nchipui
c
va
ndrepta
conversaia spre un subiect mai puin
periculos cnd ntreb:
Deci prinul se retrage deseori pentru a
medita?
E-un obicei muntean, confirm Lordul
Auriu. Adic aa mi s-a spus. Eu de unde s
tiu? tiu numai c nu-i jamaillean. Tinerii
nobili de la mine de-acas sunt oameni mai
de lume. i lucrul sta e ncurajat,
ascultai-m pe mine, cci unde s nvei
mai bine manierele i obiceiurile, dac nu
n mijlocul oamenilor? Prinul Dutiful al
vostru ar face bine s stea mai mult printre
oamenii de la curtea lui.
841

Accentul jamaillean se strecurase n


vorba moale a Lordului Auriu, ca i cnd
butura l-ar fi ntors la felul n care se
vorbea odinioar la el acas. Bufonul sorbi
din pahar, pe urm l puse napoi pe mas
cu atta stngcie, nct vrs puin
licoare chihlimbarie pe mas. Se frec pe
gur i pe brbie, ca i cnd ar fi vrut s
alunge amoreala de la rachiu. Bnuiam c
nu se mulumise doar s duc la buze
paharul plin-ochi.
Nu rspunse nimeni la remarcile lui, dar el
pru s nu observe.
N-a mai lipsit niciodat att de mult!
continu el cu amnuntele. Asta-i tot ce
auzim la curte n ultima vreme. Unde-i
prinul Dutiful? Cum, tot izolat st i acum?
Cnd o s se-ntoarc? Poftim? Nu tie
nimeni? E foarte descurajam pentru
oamenii de la curte s vad c tnrul lor
conductor lipsete atta. Pun prinsoare c
nici pisicii lui nu-i pic bine. Ce zici, Avoin,
842

o pisic de vntoare nu duce dorul


stpnului care lipsete prea mult?
Vntorul se gndi puin nainte de-a
rspunde.
Cine-i devotat pisicii sale n-o las
singur prea mult. Loialitatea pisicii nu
trebuie luat drept sigur, ci cultivat zi de
zi.
Avoin i lu elan ca s continue, dar Lady
Bresinga l ntrerupse cu blndee.
Pisicile noastre vneaz cel mai bine
cnd se crap de ziu. Aa c, dac vrem
s-i artm Lordului Auriu frumuseile
noastre n toat splendoarea lor, ar fi mai
bine s ne retragem, ca s ne putem trezi
devreme.
La semnul ei discret, un servitor veni i-i
trase scaunul. Toat lumea se ridic,
Lordul Auriu cu o scurt cltinare. Mi se
pru c o aud pe fata familiei Grayling
chicotind, dar nici Sydel nu era prea sigur
pe picioarele ei. tiind ce am de fcut, am
843

naintat i i-am oferit Lordului Auriu braul


meu ferm. l refuz cu dispre, fcndu-mi
semn s m dau la o parte i ncruntnduse la impertinena mea. M-am retras,
ateptnd cu stoicism pn cnd nobilii iau urat noapte bun unul altuia, apoi l-am
urmat pe Lordul Auriu n odile sale.
I-am deschis ua i-am ateptat s intre.
Urmndu-l, am observat c slugile casei i
fcuser de lucru i prin camerele noastre.
Obiectele pentru baie erau ordonate, n
sfenice ardeau lumnri noi, iar fereastra
fusese nchis. Pe mas era un platou cu
carne rece, fructe i plcinte. Primul lucru
pe care l-am fcut a fost s deschid
fereastra. Pur i simplu nu mi s-a prut
corect s existe un obstacol solid ntre
mine i Ochi ntunecai. Am aruncat un ochi
afar, dar n-am vzut nici urm de lup. Fr
ndoial, ddea trcoale prin mprejurimi,
iar eu nu voiam s risc s-l caut cu Harul.
Am dat iute o tur prin odile noastre, ca
844

s vd dac nu ni se umblase prin desagi,


pe urm am verificat s nu fie iscoade pe
sub paturi i n dulapuri. Familia Bresinga i
musafirii ei se purtaser cu pruden n
seara aceea. Fie tiau de ce venisem acolo,
fie se ateptau s vin n cutarea prinului
cineva ca noi. ns n-am gsit nici urm de
iscoad printre aternuturi i nici straiele
mele, atrnate neglijent, nu fuseser
deranjate. Nu-mi lsam niciodat camera n
ordine perfect. E uor s pui lucrurile la
loc dup ce ai scotocit prin ele, dar e mai
greu s-i aminteti exact cum atinseser
podeaua mnecile unei haine trntite pe
scaun.
Am cercetat n acelai fel i camera
Lordului Auriu. ntre timp, el atepta n
linite. Cnd am terminat, m-am ntors la
stpnul meu. S-a trntit pe-un scaun i-a
scos un oftat din adncul sufletului.
Pleoapele i s-au lsat grele peste ochi cnd
brbia i-a czut n piept. Toate trsturile i
845

erau deformate de butur. Am scos un mic


sunet indignat. Cum de-a putut fi att de
neglijent nct s se mbete? Privindu-l, i-a
aruncat picioarele nainte, astfel nct
clciele i-au bocnit pe podea. M-am
aplecat supus, i-am scos bocancii i i-am
pus deoparte.
Poi s te ridici?
Ce-ai zis?
L-am privit din locul n care m
ghemuisem la picioarele lui.
Te-am ntrebat dac poi s te ridici.
A deschis foarte puin ochii i un zmbet
bleg i-a strmbat gura.
Sunt aa de priceput, s-a felicitat n
oapt. Iar tu eti un asculttor aa de bun,
Fitz. tii ce frustrant e s te prefaci c eti
altfel cnd nimeni nu tie c te prefaci, s
pretinzi c ai cu totul alt caracter, cnd
nimeni nu apreciaz ct de bine i
reuete? Un licr i-a aprut n priviri,
amintindu-mi de bufonul cel nzdrvan, dar
846

s-a stins repede, odat cu zmbetul. Bineneles c pot s m ridic. i s dansez i s


opi, dac trebuie. Dar nu n seara asta. n
seara asta, trebuie s mergi la buctrie i
s te plngi c eti mort de foame. La ct
de flos ari, nu m-ndoiesc c vei primi
de mncare. Vezi spre ce subiect ndrepi
discuia. Du-te acuma, sunt perfect capabil
s m urc singur n pat. Vrei s las
fereastra deschis?
Da, a prefera s rmn aa.
i eu. Gndul de ncuviinare al lupului
veni mai uor ca o boare.
Atunci aa va rmne, hotr Lordul
Auriu.
Buctria era nc plin de servitori,
pentru c sfritul unei mese nu nseamn
i sfritul treburilor. Intr-adevr, nimeni nu
muncete mai din greu i mai mult dect
cei civa oameni care hrnesc un castel,
pentru c, de obicei, cnd se termin cu
strnsul mesei i cu splatul vaselor de la
847

cin, se face vremea s pun la crescut


aluatul pentru pinea de la dejun. Aa era
i la Galeton, ca i n castelul Buckkeep.
Ajuns la u, m-am aplecat nuntru cu o
expresie curioas i plin de speran pe
chip.
Aproape n aceeai clip, unei buctrese
i s-a fcut mil de mine. Am recunoscut-o
drept una din femeile care servise la mas.
Lady Bresinga i se adresase cu numele
Lebven.
Trebuie s-i fie o foame de lup. Toi au
stat la mas, au mncat i-au but i s-au
purtat cu tine ca i cnd ai fi fost din lemn.
Hai, intr. Au mncat ei pn i-au umplut
burdihanul, dar tot a rmas o groaz de
mncare.
M-am urcat imediat pe un taburet nalt,
ntr-un col al unei mese cu urme de tieturi
i resturi de fin. Lebven mi puse n fa
mai multe feluri de mncare. Nu minise,
rmsese mncare ct s se hrneasc un
848

sat ntreg. Felii de carne de cprioar


afumat rece umpleau jumtate de platou
rotund, decorat frumos pe margini cu mere
murate. Caise ndulcite, ca nite pernie
aurii ndesate, se scldau n ptrele de
aluat att de afnat, nct i se topea n
gur. Ficeii de pasre marinai cu buci
de usturoi, ntr-o baie de ulei, nu m-au
ndemnat s-i gust, dar mai era i piept de
ra, garnisit cu felii de ghimbir n sirop
dulce. M-am desftat cu toate deliciile
culinare. Am mncat i pine neagr foarte
bun, uns cu unt, ca s alunece mai bine
pe gt. Lebven mi-a adus o can cu bere
rece i o stacan din care s-o reumplu.
Dup ce mi-a pus-o n fa i i-am mulumit,
s-a mutat de partea cealalt a mesei, a
presrat fin cu generozitate i s-a apucat
s frmnte o bucat de aluat de pine
dospit. L-a trntit i l-a rsucit, adugnd
pumni de fin, pn cnd a devenit lucios
ca mtasea.
849

O vreme, am mncat, am privit i-am


ascultat. Am auzit discuiile obinuite ntr-o
buctrie,
brfele
i
rivalitile
nensemnate dintre slugi una a scuipat n
laptele pus la prins i conversaiile despre
treburile de a doua zi. Stpnii casei aveau
s se trezeasc devreme, dar se ateptau
s gseasc o mas la fel de mbelugat
ca n seara precedent. i mai voiau i
mncare de pus n desagi, la fel de
gustoas i apetisant. Am urmrit-o pe
Lebven cum ntinde aluatul, l unge cu unt,
l mpturete i iar l ntinde, numai ca s-l
ung i s-l mptureasc din nou. Cnd ia dat seama c o urmresc, a ridicat ochii
zmbind.
Aa se fac mai multe straturi n aluat,
iese pufos i crocant. Dar e mult munc
pentru un lucru care-o s fie mncat n
cteva clipe.
n spatele ei, un servitor puse pe tejghea
un co acoperit. l descoperi, ntinse un
850

ervet de pnz pe dinuntru i ncepu s


aeze mncarea: cornuri proaspete, un vas
mic cu unt, unul cu felii de carne, apoi mere
murate. L-am urmrit cu coada ochiului, n
timp ce ncuviinam i-i rspundeam lui
Lebven.
E ciudat. Majoritatea lor nici nu se
gndesc ct munc e necesar ca s se
simt ei bine.
Toat
buctria
i
murmur
ncuviinarea.
Uit-te la tine, se apuc Lebven s m
comptimeasc din nou. Ai stat de paz
toat seara, nu cumva s peasc ceva
ru stpnul tu ntr-o cas n care e
musafir. Ce caraghios gndesc jamaillenii
tia! Dac n-ar fi fost aa, ai fi putut s
mnnci i tu ca lumea i-ai fi avut i timp
pentru tine.
Mi-ar fi convenit de minune, am
recunoscut sincer. Mi-ar fi plcut s vd
mprejurimile. N-am mai fost niciodat ntr851

un loc n care se cresc pisici, i nu cini.


Cellalt servitor lu coul i iei cu el pe
ua din spate. Acolo i-l ntinse altui brbat.
Ceva blnos atrna pe mna celuilalt. N-am
reuit s vd prea multe, fiindc ua s-a
nchis imediat. A fi vrut s m duc i s
urmresc coul cu mncare, dar Lebven
nc vorbea.
Asta se ntmpl numai de vreo zece
ani ncoace, de cnd a murit fostul stpn.
nainte, aveam cini de vntoare i numai
o pisic sau dou, cu care vna doamna.
Dar stpnul cel tnr prefer pisicile, aa
c nu s-a mai ocupat de cini i-au
disprut. Nu c mi-ar fi dor de ltratul i de
schellitul lor sau s mi se vre printre
picioare. Pisicile mari sunt inute n arcul
lor, ies de-acolo numai cnd vneaz. Cele
mici sunt nite scumpe, zu aa. Nici
mcar un obolan de ap nu mai
ndrznete
s-i
arate
coada
prin
buctria asta.
852

Arunc o privire iubitoare motanului


pestri de pe cmin. Era o sear cldu,
dar animalul prefera s se desfete la
cldura focului pe cale s se sting. Lebven
termin n sfrit de mpturit aluatul i
ncepu s-l bat pn cnd fcu bici.
Conversaia lncezea, ceea ce era bine,
pentru c am putut pleca mai uor. M-am
dus la u i-am deschis-o. Brbatul cu
mncarea dispruse.
Dac vrei s tii unde-i umbltoarea,
iei pe ua aceea i mergi n partea
cealalt a casei. E chiar naintea cutilor
pentru iepuri.
I-am mulumit i am ieit pe ua pe care
mi-o artase. Mi-am plimbat atent privirea
de jur mprejur, dar n-am vzut nicio
micare. M-am dus n partea cealalt a
casei, dar o alt arip mi bloca vederea.
Luna lumina irurile de cuti dintre cas i
grajd. Deci asta cra pe bra brbatul
acela, un iepure cu gtul sucit nu demult.
853

Cina perfect pentru o pisic de vntoare.


Dar brbatul nu se zrea nicieri, iar eu nu
ndrzneam s-mi ntind mintea ctre Ochi
ntunecai, nici s lipsesc prea mult din
buctrie. Am scos un mormit de
frustrare, convins c mncarea din co era
pentru prin i pisica lui. Ratasem o ocazie.
M-am ntors n buctria cald i luminat.
Se
fcuse
linite.
Vasele
fuseser
aproape toate splate, iar bieii i fetele
se duseser la culcare. Rmseser numai
Lebven, s bat aluatul, i un brbat ursuz
care amesteca ntr-o oal n care fierbea
carne. M-am dus la locul meu i mi-am
turnat berea rmas n stacan. Fr
ndoial, slugile aveau s doarm ct mai
puteau pn cnd se fcea vremea s se
scoale ca s pregteasc masa urmtoare.
Motanul pestri s-a ntins brusc, s-a ridicat
i-a venit s m cerceteze. M-am prefcut
c-l ignor cnd mi-a mirosit pantofii i-a
deschis botul larg, ca dezgustat, dar m-am
854

gndit c pur i simplu mi savureaz


mirosul.
Miroase precum cinele la de-afar. O
umbr de gnd dispreuitor din partea lui.
Fr pic de efort, i-a luat avnt, a aterizat
pe masa de lng mine i i-a vrt botul n
platoul cu vnat. L-am mpins cu dosul
minii. Nu s-a suprat, dar nici nu m-a luat
n seam, ci a srit peste braul meu, ca si ia bucata pe care o voia.
Vai, Tups, te faci de ruine n faa
musafirilor. Nu-l lua n seam, Tom, e-un
rsfat i jumtate.
Lebven lu motanul cu minile pline de
fin. Animalul nu renun la felia de carne
cnd l aez pe podea, ci se plec
deasupra ei i ncepu s smulg buci din
ea cu botul. i arunc lui Lebven o privire
plin de repro. N-ar trebui s hrneti
cini la mas, femeie. Era greu s ignori
rutatea din ochii motanului. Ca un copil, lam pironit cu privirea, tiind c animalele
855

nu suport s te uii aa la ele. Tups mri


amenintor, lu carnea n bot i dispru
sub mas.
Mi-am but berea fr grab. Pisica tia.
Asta nsemna c tia toat gospodria de
legtura mea cu Ochi ntunecai? Dei
Avoin monologase toat seara despre
pisicile de vntoare, eu tot aflasem prea
puine despre ele. Aveau s-l considere pe
Ochi ntunecai un strin sau s-i ignore
mirosul n curte? Aveau s considere
informaia destul de important ca s-o
comunice i oamenilor cu Har? Nu toate
legturile prin Har erau la fel de puternice
ca a mea cu lupul. Preocuparea lui fa de
aspectele omeneti ale vieii mele l iritase
pe Rolf cel Negru pn la dezgust. Poate c
pisicile de vntoare se legau cu oamenii
numai pentru bucuria vntorii. Nu era
imposibil. Improbabil, dar nu imposibil.
Nu aflasem mai multe dect ceea ce
bnuiam deja, dar m bucurasem de o
856

mas copioas. Singurul lucru pe care l


mai puteam face n noaptea aceea era s
dorm. I-am mulumit lui Lebven i i-am urat
noapte bun i, cu toate c a insistat s
strng ea vasele, am curat eu masa. n
tcerea deplin care cuprinsese conacul,
m-am ndreptat ncet spre odaia mea. Pe
sub u se strecura o singur dr de
lumin. Am pus mna pe u, ateptndum s-o gsesc zvort. Nu era. Cu nervii
ntini la maximum, am mpins-o n bezna
din camer. Apoi mi-am inut rsuflarea i
am rmas nemicat.
Laurel purta o manta lung peste cmaa
de noapte. i desfcuse prul care-i atrna
pe spate. Lordul Auriu purta un halat brodat
peste cmaa de noapte. Lumina focului
slab din vatr se reflecta n psrile
brodate pe spatele i pe mnecile halatului
i fcea s sclipeasc uviele deschise din
pletele fluturnde ale lui Laurel. Lordul
Auriu purta mnui aurii. Stteau amndoi
857

lng foc, foarte apropiai, cu capetele


aplecate unul spre cellalt. Nemicat, ca
un copil ocat, m-am ntrebat dac nu
cumva ntrerupsesem o mbriare. Lordul
Auriu se uit la mine peste umrul lui
Laurel, apoi mi fcu semn s intru i s
nchid ua. Cnd Laurel se ntoarse ctre
mine, fcu ochii mari.
Credeam c dormi n camera ta, spuse
ea ncet.
Era dezamgit?
Am fost la buctrie s mnnc, i-am
explicat.
M ateptam s-mi replice ceva, dar ea se
mulumi s m priveasc. Am simit brusc
nevoia s fiu altundeva.
Dar sunt foarte obosit. Cred c m voi
culca imediat. Deci noapte bun!
M-am ntors i m-am ndreptat spre odaia
mea de servitor, dar vocea Lordului Auriu
m-a oprit.
Tom, ai aflat ceva?
858

Am ridicat din umeri.


Amnunte
neimportante
din
viaa
servitorilor. Nimic care s ne foloseasc.
nc nu eram sigur ct de liber pot vorbi
n faa femeii-vntor.
Ei, se pare c Laurel s-a descurcat mai
bine.
Se
rsuci
spre
ea,
invitnd-o
s
vorbeasc. Orice femeie ar fi fost flatat de
privirea lui aurie.
Prinul Dutiful a fost aici, anun Laurel
n oapt. nainte de-a m duce la culcare,
l-am rugat pe Avoin s-mi arate grajdurile i
cresctoria de pisici. Am vrut s vd cum
sunt gzduite animalele.
Era i pisica lui ptat? am ntrebat
sceptic.
Nu. Nimic care s sar n ochi. Dar
prinul a insistat ntotdeauna s se ocupe
singur de ea. Dutiful are unele obiceiuri
ciudate, mpturete lucrurile sau i atrn
harnaamentul ntr-un anumit fel. E foarte
859

pretenios cnd vine vorba de ele. Am vzut


o ngrditur goal n cresctorie. Pe raftul
de lng ea, periile i celelalte obiecte erau
aranjate aa cum o face el. El le-a pus
acolo. Sunt sigur.
Mi-am adus aminte de camera prinului
din Buckkeep i am bnuit c Laurel are
dreptate. Totui
Crezi c prinul i-ar fi lsat pisica s
stea acolo, jos? La Buckkeep, animalul
doarme n camera lui.
Pisicile au tot ce le trebuie acolo:
obiecte de ascuit ghearele, ierburile care
le plac, plante verzi proaspete crescute
ntr-o cad, jucrii cu care s se antreneze,
chiar i animale mici pe care s le
mnnce. Familia Bresinga are rnduri
ntregi de cuti cu iepuri, astfel nct
pisicile lor nu trebuie s mnnce niciodat
carne rece. Sunt nite animale foarte
rsfate.
Mi s-a prut c urmtoarea mea ntrebare
860

e ct se poate de logic.
Oare s fi stat i prinul n grajd, ca s
fie lng pisica lui?
Poate c brbatul acela nu dusese prea
departe coul cu mncare. Laurel ridic o
sprncean.
Prinul s stea n cresctoria pentru
pisici?
Prea foarte ataat de animalul lui. Miam zis c ar prefera s stea acolo dect s
se despart de ea.
Fusesem gata s-mi trdez concluzia: c
prinul are Har i nu suport s se despart
de animalul de care s-a legat. Se ls
linitea, dar o sparse Lordul Auriu. Glasul
lui melodios nu rzbtu dect pn la
urechile noastre.
Ei, mcar am aflat c prinul a fost aici,
chiar dac acum nu mai e. i mine s-ar
putea s aflm mai multe. Aici se tie c
Dutiful a plecat de la curte cu pisica. Ar
putea bnui c am venit s-l cutm. Dar
861

ne vom juca rolurile n continuare i vom


juca dup cum ne cnt ei. Nu trebuie s
dm n vileag ceea ce tim deja.
Nu mai suport trenia asta, ne spuse
Laurel verde-n fa. Ursc nelciunea i
mutrele politicoase pe care trebuie s le
afim. A vrea s pot s merg la femeia
aia, s-o trezesc din somn i s-i cer s-mi
spun unde-i Dutiful. Cnd m gndesc la
ngrijorarea
pe
care
i-au
provocat-o
reginei A fi vrut s fi cerut s mi se arate
cresctoria de pisici nainte de cin. A fi
pus alte ntrebri, v asigur. Dar v-am adus
vestea ct de repede am putut. Familia
Bresinga mi-a pus la dispoziie o servitoare
care a insistat s m ajute s m pregtesc
de culcare i n-am ndrznit s m furiez
afar din camer pn cnd n-am fost
sigur c a adormit toat casa.
ntrebrile directe nu ne vor servi la
nimic, nici s lum la scuturat doamnele
nobile, ca s scoatem adevrul de la ele.
862

Regina vrea ca Dutiful s se ntoarc acas


fr scandal. Nu trebuie s uitm lucrul
sta.
Lordul Auriu m incluse i pe mine n
instruciunile lui.
M
voi
strdui,
spuse
Laurel,
resemnndu-se.
Foarte bine. Acum trebuie s ncercm
s ne odihnim ct mai putem nainte de
vntoarea de mine. Noapte bun, Tom.
Noapte bun, domnule. Noapte bun,
vntorule.
Dup cteva clipe de linite, mi-am dat
seama de ceva. Ateptasem s plece
Laurel, ca s zvorsc ua dup ea. Voisem
s-i spun bufonului despre co i iepurele
mort. Dar Laurel i Lordul Auriu erau cei
care ateptau s plec eu. Ea studia o
tapiserie de pe perete cu o atenie pe care
nu o merita, n vreme ce el contempla
admirativ cum cdeau n cascad pletele
lui Laurel.
863

M-am ntrebat dac e cazul s ncui ua n


locul lor, apoi mi-am zis c ar fi un gest
nepoliticos. Dac Lordul Auriu o voia
ncuiat, o nchidea singur.
Noapte bun, am repetat, ncercnd s
par somnoros, nu stngaci.
Am luat o lumnare i m-am dus n
camera mea, nchiznd ncet ua de trecere
dup mine. M-am dezbrcat i m-am vrt
n pat, refuznd s m gndesc la ce se
ntmpla n spatele ei. N-am simit invidie,
doar gheara ascuit a singurtii mele
prin comparaie cu ceea ce mprteau
cei doi. Mi-am spus: sunt un egoist. Bufonul
ndurase ani de singurtate i izolare. De ce
s-mi fie ciud c se bucur de atingerea
blnd a unei mini de femeie acum, cnd
devenise Lordul Auriu?
Ochi ntunecai? Mi-am lsat gndul s
pluteasc lin, ca o frunz uscat ciufulit
de vnt.
Atingerea minii lui veni ca o alinare. Am
864

desluit copaci i o boare mngindu-i


blana. Nu eram singur. Dormi, frioare. Eu

pndesc prada noastr, dar nu cred c se


va ntmpla ceva deosebit pn n zori.
Se nela.

865

Capitolul XVII
VNTOAREA

Printre cei cu Snge Strvechi, circul


povestiri
moralizatoare,
menite
s-i
cluzeasc pe cei foarte tineri. Sunt
istorisiri simple, care nva copilul ce sunt
virtuile, apelnd la animale care au o
nsuire admirabil. Cei care nu au Snge
Strvechi se vor mira foarte mult s afle c
lupul e ludat pentru devotamentul artat
familiei
sale,
sau
oarecele
pentru
nelepciunea lui de a face provizii pentru
iarn cu multe luni nainte. Gscanul care
st de paz ct timp se hrnete restul
crdului e apreciat pentru lipsa de egoism,
iar porcul spinos, pentru ngduina de a
nepa numai atunci cnd e atacat.
Atributul pisicii e independena. Circul o
poveste despre o femeie care a vrut s se
lege de o pisic. Felina se ofer s ncerce
866

s-i accepte tovria pentru o zi sau dou,


dac i femeia va cuta s ndeplineasc
aa cum se cuvine sarcinile pe care le
primete. Povestea prezint apoi sarcinile
cu care o ncearc pisica pe femeie s-i
mngie blana, s-o distreze cu sfoara, s-i
aduc smntn i aa mai departe.
Femeia i ndeplinete bucuroas fiecare
dorin aa cum trebuie. La sfritul celor
dou zile, i propune pisicii s se lege una
de alta, simind c sunt, fr ndoial,
potrivite una cu cealalt. Felina refuz,
spunndu-i: Dac m-a lega de tine, tu ai fi
mai srac, pentru c ai pierde ceea ce i
place mai mult la mine, fiindc eu nu am
nevoie de tine, ci doar i ngdui tovria.
Este, spun cei cu Snge Strvechi, o
poveste care d povee, menit s atrag
atenia unui copil s nu-i gseasc un
animal care nu poate da la fel de mult pe
ct primete ntr-o legtur cu omul.
Badgerlock, Legendele Sngelui Strvechi
867

Las-m s te vd.
M-ai vzut. M-am artat ie. Nu m mai
bate la cap i fii atent. Ai spus c vei nva
de dragul meu. Mi-ai promis. De-asta te-am
adus aici, unde nu-i distrage nimic atenia.
Fii tu pisica.
E prea greu. Las-m s te vd cu ochii
mei. Te rog.
Cnd vei fi pregtit. Cnd vei putea fi
pisica la fel de uor cum eti tu nsui.
Atunci vei fi gata s m cunoti.
Era n faa mea. Urcam cu trud dealul n
spatele ei, zgriindu-m de fiecare tuf,
clcnd n fiecare groap i pe fiecare
piatr. Aveam gura uscat. Noaptea era
rcoroas, dar, naintnd printre tufiuri,
praful i polenul se ridicau i m sufocau.

Ateapt-m!
Prada nu ateapt. O pisic nu strig
ateapt ctre cel pe care-l vneaz. Fii
pisica.
868

Pre de-o clip, aproape c am vzut-o. Pe


urm a nvluit-o iarba nalt i a disprut.
Nu se mica nimic, nu auzeam niciun sunet.
Nu mai tiam sigur pe unde s-o iau.
Noaptea adnc se rsfa sub razele lunii
aurii, luminile din Galeton se pierdeau n
spatele meu, pe dealurile vlurite. Am
inspirat adnc, apoi am nchis gura,
hotrndu-m s respir fr zgomot dac
m sufocam. Am naintat, cte un pas furi
o dat. Nu mpingeam crengile din calea
mea cu mna, ci m unduiam printre ele.
Clcam ncet prin ierburi, strduindu-m s
le dau la o parte cu trupul, n loc s trec
prin el. mi lsam greutatea cu grij de pe
un picior pe altul. Ce anume m ndemnase
ea s fac? Fii noaptea. Nu vntul care

fonete printre frunze, nici cucuveaua


care se nal n zbor tcut, nici oricelul
ghemuit n nemicare. Fii noaptea care se
revars peste toate, atingnd fr s fie
simit. Fiindc noaptea e o pisic. Prea
869

bine. Eram noaptea, lucioas, neagr i


mut. M-am oprit sub ramurile ocrotitoare
ale unui stejar. Frunzele nu-i tremurau. Am
deschis ochii i-am privit ct de departe am
putut, strduindu-m s desluesc orice
dr luminoas, ct de subire. Am ntors
ncet capul. Mi-au fremtat nrile i-am
inspirat adnc pe gur, fr zgomot, vrnd
s gust aerul. Unde era, unde se dusese?
Am simit c m apas brusc o greutate,
ca i cnd un brbat vnjos m-ar fi prins de
umeri cu minile i s-ar fi retras imediat. Mam ntors, dar nu era dect Pisica. Se
lsase asupra mea ca o frunz n cdere,
apoi srise jos. Acum se ghemuia n iarba
uscat i frunzele czute cine tie cnd la
rdcinile copacilor. Cu burta lipit de
pmnt, se uit la mine, apoi i mut
privirea. M-am lsat pe vine lng ea.
n ce parte, pisicuo? n ce parte s-a
dus?

Aici. E-aici. ntotdeauna e aici, cu mine.


870

Dup vocea profund a iubitei mele,


gndul pisicii mi-a rsunat ca un tors
strident n minte. mi plcea mult de ea, dar
mi se prea intolerabil ca gndurile ei s le
ating pe ale mele cnd jinduiam dup
iubita mea. Am dat-o la o parte cu blndee
i-am ncercat s-i ignor protestul rnit la
gestul meu.
Aici, am murmurat. tiu c e aproape.
Dar unde anume?

Mai aproape dect crezi. Dar nu m vei


cunoate niciodat, ct vreme dai pisica
la o parte. Deschide-i mintea fa de ea.
Dovedete-mi c poi.
Pisica se furiase de lng mine fr s-o
vd. Era noaptea care se scurgea n
noapte, a o gsi era ca i cum a fi cutat
apa pe care tocmai o vrsasem ntr-un
pru. Am tras aer n piept hotrt s-o
urmez, nu doar cu picioarele, ci i cu inima.
Mi-am alungat teama i mi-am deschis
mintea n faa ei.
871

Se ntoarse brusc, o umbr i mai deas


ieind din bezn. Se lipi de picioarele mele.

Vnat.
Da. Vnm, vnm femeia, iubita mea.

Nu. Noi suntem vnai. Ceva ne adulmec,


ceva urmrete pisica i biatul n noapte.
Sus. Urc.
i transform gndul n fapt urcnd n
stejar. Din copac n copac. Aici nu se
gsete urma. Mergi din copac n copac.
tiam c ea asta face i c se ateapt s-o
urmez. Am ncercat. Am srit pe stejar, ns
avea trunchiul prea gros ca s m car pe
el i nu destul de aspru ca s am de ce s
m prind cu degetele mele fr gheare. Mam agat de el o clip, ns n-am reuit s
urc. Am alunecat napoi, cu unghiile ndoite
i cu hainele sfiate de trunchiul care
refuza s m ajute. Auzeam prdtorul
apropiindu-se. Triam o senzaie nou, una
care nu-mi plcea, de a fi vnat. O s
gsesc un copac mai bun. M-am ntors i872

am luat-o la goan, sacrificnd furiatul


pentru vitez, dar n-am gsit niciunul.
Am preferat s urc dealul. Unele animale
de prad, urii, de exemplu, nu reueau s
alerge urcnd o pant. Dac era un urs, l
puteam ntrece n fug. Nu tiam ce alt
animal ar ndrzni s ne vneze. nc un
stejar, mai tnr i cu crengile mai joase,
m atrase ctre el. Am alergat, mi-am luat
avnt i am prins ramura cea mai de jos.
Dar, chiar n timp ce m ridicam,
urmritorul a ajuns n dreptul copacului.
Fcusem o alegere proast. Nu mai erau
ali arbori n apropiere n care s m car.
Cei care-i atingeau crengile de stejarul
meu erau subiri, nu m-ar fi inut. Eram
prins n capcan ntr-un pom.
Mrind, m-am uitat n jos la cel care m
urmrise. Am privit n propriii mei ochi care
priveau n propriii mei ochi care priveau n
propriii mei ochi
Am srit n capul oaselor, trezindu-m
873

brusc din somn. Sudoarea m nvelea ca o


hain i aveam gura uscat ca praful. M-am
ntors i m-am dat jos din pat buimac. Unde
era fereastra, unde era ua? Atunci mi-am
adus aminte c nu m aflam n coliba mea,
ci ntr-o odaie strin. Am bjbit pe
ntuneric pn la spltor. Am luat urciorul
i-am but apa sttut din el. Mi-am vrt
mna n ce-a mai rmas din ea i m-am
frecat pe fa. Lucreaz, minte, mi-am
ndemnat creierul chinuit. Pn la urm, miam dat seama. Ochi ntunecai l ncolise
pe prinul Dutiful, care se crase ntr-un
copac de pe dealurile din Galeton. Ct eu
dormisem, lupul meu l gsise pe prin. Dar
m temeam c ne descoperise i prinul pe
noi. Cte cunotea el despre Meteug?
tia c fusesem legai prin el? Apoi am
lsat la o parte toate ntrebrile. Aa cum
se dezlnuie furtuna pe neateptate, dintro singur strfulgerare, tot aa mi-a
scprat i mie o lumin n ochi, prevestind
874

cu un dangt durerea de cap care m-a fcut


s cad n genunchi. i n-aveam nici urm de
scoar de spiridu la mine.
ns ar putea avea bufonul.
A fost singurul gnd care m-a putut hotr
s m ridic n picioare. Am mers pe
bjbite pn la u i m-am dus cltinat n
camera lui. Singura lumin venea de la
tciunii amorii din vatr i de la torele
care ardeau tremurtoare afar, aruncnd
dre
rzlee
nuntru
prin
fereastra
deschis. M-am mpleticit pn la patul lui.
Bufonule? l-am strigat ncet rguit.
Bufonule, Ochi ntunecai l-a prins pe
Dutiful crat ntr-un pom. i
Cuvintele mi s-au stins pe buze. Visul mi
alungase din minte evenimentele serii
trecute. Dac forma aceea ghemuit de sub
pturi nu era un trup, ci dou? Un bra
zvrli pledul la o parte, dezvelind un singur
trup n patul uria. Bufonul se rsuci spre
mine, apoi se ridic n ezut.
875

Fitz? Eti rnit?


M-am aezat cu greu pe marginea patului,
mi-am prins capul n mini i l-am strns,
ncercnd s mi-l pstrez pe umeri.
Nu. Da. Din cauza Meteugului, dar navem timp de asta. tiu unde-i prinul. L-am
visat. Era la vntoare de noapte cu o
pisic, pe dealurile din spatele Galetonului.
Pe urm ceva ne-a vnat pe noi, pisica s-a
urcat ntr-un copac, iar eu prinul s-a
crat ntr-altul. S-a uitat n jos i-a vzut
lupul stnd la rdcina pomului. Ochi
ntunecai l-a ncolit acolo, pe dealuri.
Dac mergem acum, putem s-l lum.
Nu putem. ncearc s judeci.
Nu pot. Capul st s-mi pocneasc
precum coaja unui ou. M-am aplecat n fa,
cu coatele pe genunchi, cu capul n palme.
De ce nu putem merge dup el?
Gndete-te mai bine, prietene. Ne
mbrcm i ne furim afar din camer,
trecem de grjdari ca s ne lum caii,
876

strbatem clare o zon strin, pe timp de


noapte, pn ajungem la pomul n care s-a
suit prinul i-l obligm s coboare. Dup
aceea,
l
convingem
s
se-ntoarc
mpreun cu noi. Lordul Auriu apare,
miraculos, la dejun cu un prin Dutiful plin
de obid mi imaginez sau Lordul Auriu
i servitorul lui pleac pe furi din conacul
ospitalier al familiei Bresinga fr un
cuvnt care s explice de ce. n oricare
dintre situaii, peste cteva zile lumea va
ncepe s pun tot felul de ntrebri
incomode despre Lordul Auriu i sluga sa,
Tom Badgerlock, ca s nu mai pomenesc
de prinul Dutiful.
Avea dreptate. Deja suspectam c familia
Bresinga era implicat n dispariia
prinului. S-l aducem la Galekeep era o
prostie. Trebuia s-l recuperm n aa fel
nct s-l putem duce direct la Buckkeep i
nimeni s nu vad nimic. Mi-am apsat
globii oculari cu degetele. Am simit c
877

presiunea din cap mi-i mpingea afar din


orbite.
i-atunci, ce facem? am ntrebat cu
glas dogit.
n realitate, nici nu voiam s tiu. Nu-mi
doream dect s m las pe-o parte i s m
adun ntr-un ghem de durere.
Lupul ia urma prinului. Mine, cnd
mergem la vntoare, te voi trimite napoi,
s-mi aduci un lucru pe care l-am uitat.
Odat ce rmi singur, te duci acolo unde e
prinul i-l convingi s se ntoarc la
Buckkeep. i-am ales un cal mare. Ia-l
imediat pe prin cu tine i ntoarce-te la
Buckkeep. O s-i justific eu cumva
absena.
Cum?
nc nu m-am gndit, dar o s-o fac. Nu
te preocupa tu de asta. Indiferent ce
poveste ndrug, familia Bresinga va trebui
s-o cread, de team s nu m ofenseze.
Am subliniat punctul cel mai slab din
878

planul lui. De-abia reueam s-mi pun


ordine n gnduri.
l
conving
s
se
ntoarc
la
Buckkeep?
O s reueti, rspunse bufonul foarte
ncreztor. Gseti tu ce s-i spui.
M ndoiam, dar nu mai aveam putere s
protestez. n spatele pleoapelor mi jucau
sclipiri intense, dureroase. Era i mai ru
dac le apsam cu degetele. Am deschis
ochii n semintunericul din camer, dar
sclipirile mi dansau n zigzaguri n faa lor.
Scoar de spiridu, l-am implorat cu
glas slab. Am nevoie de ea.
Nu.
Mintea mea nu putea pricepe c m
refuzase.
Te rog, am struit cu mare greutate. M
doare mai tare dect pot spune.
Uneori mi ddeam seama cnd o criz
era iminent. Nu mai avusesem una de
foarte mult vreme. Oare ncordarea aceea
879

ciudat din ceaf i din spate era doar


nchipuirea mea?
Fitz, nu pot. Chade m-a obligat s-i
promit. Cu voce stins, ca i cnd s-ar fi
temut c ceea ce-mi oferea era prea puin,
adug: O s stau cu tine.
Durerea m izbi n valuri, amestecat cu
team.

S vin?
Nu.
Stai unde eti. Pzete-l.
M-am auzit rostind cu glas tare vorbele
gndite. Asta trebuia s m ngrijoreze
dintr-un anumit motiv. Mi l-am amintit.
Am nevoie de ceai din scoar de
spiridu, am biguit. Altfel, o s depesc
limita. Cu Meteugul. Vor afla c sunt aici.
Patul se mic sub mine cnd bufonul
cobor din el. Un junghi teribil mi zgudui
capul pe dinuntru. L-am auzit pe bufon
ducndu-se la spltor. Peste cteva clipe
se ntoarse cu o crp umed n mn.
880

ntinde-te pe spate, mi spuse.


Nu pot, am bolborosit.
Orice micare m durea. Am vrut s m
ntorc n odaia mea, dar n-am fost n stare.
Dac avea s m apuce o criz, nu voiam
s trec prin ea n faa bufonului.
Crpa ud pe frunte veni ca un oc. Am
rgit ca i cnd a fi vomat, apoi am
respirat de cteva ori sacadat, ca s-mi
controlez stomacul. Mai mult l-am simit
dect l-am vzut pe bufon lsndu-se pe
vine la marginea patului. M prinse de
mn cu degetele lui nmnuate i m
pipi cu ele. n clipa urmtoare, m pic
zdravn de pielea dintre oase. Am scos un
ipt i-am ncercat s-mi eliberez mna,
dar, ca de obicei, era mai puternic dect
credeam.
Numai puin, murmur el vrnd s m
aline.
Durerea din mn se transformase ntr-o
amoreal care se extindea foarte repede.
881

Peste un minut, bufonul m apuc de


ambele brae, chiar deasupra coatelor,
pipi din nou cu degetele i apoi pic iar
tare.
Te rog, l-am implorat i-am ncercat s
m ndeprtez de el.
ns el veni dup mine. i durerea de cap
de care nu puteam scpa. De ce-mi fcea
ru?
Nu te mpotrivi, m implor la rndul
lui. Ai ncredere n mine. Cred c te pot
ajuta. Ai ncredere n mine.
i mic din nou degetele, de data asta
spre umrul meu, iar degetele lui neobosite
picar cu for. Mi se tie rsuflarea.
Degetele se mutar deasupra umerilor, la
ceaf, apsnd i trgnd, de parc ar fi
vrut s-mi smulg capul. L-am prins de
ncheieturi, dar nu mai aveam putere n
mini.
nc puin, m rug din nou. Fitz, Fitz,
ai ncredere n mine. Ai ncredere.
882

Atunci ceva iei din mine. Capul mi czu


n piept, atrnnd. Durerea era tot acolo,
dar mult mai suportabil. M-am prbuit peo parte i m-am rsucit pe spate.
Aa, aa, zise bufonul i, pentru o clip,
ntunericul binecuvntat mi acoperi ochii.
Dar degetele nmnuate se ntoarser.
Cele mari m atinser pe frunte, vrfurile
celorlalte cutnd locuri pe tmple i pe
marginea feei, apoi apsnd nemiloase,
cele mici presndu-mi cu putere articulaia
maxilarului.
Trage aer n piept, Fitz, l-am auzit pe
bufon spunnd.
Atunci mi-am dat seama c nu respiram.
Am inspirat adnc i, deodat, m-a cuprins
o uurare. mi venea s plng de bucurie, n
schimb, m-am cufundat imediat ntr-un
somn profund. Am avut un vis straniu. Se
fcea c eram n siguran.
M-am trezit ameit, cnd se crpa de ziu.
Mi-am umplut plmnii cu aer i-am
883

constatat c sunt n patul bufonului. Cred


c tocmai se sculase. Se mica n linite
prin camer, alegndu-i hainele. Probabil
c m-a simit c-l urmresc cu privirea,
pentru c a venit la marginea patului. Mi-a
pus mna pe frunte, mpingndu-mi capul
napoi pe pern.
Culc-te la loc. Mai ai doar puin timp
de odihn i cred c ai nevoie de ea.
Dou degete nmnuate mi-au trasat linii
gemene de pe frunte pn la puntea
nasului. Am adormit din nou.
Cnd m-am trezit a doua oar, am fcut-o
pentru c bufonul m scutura uor. Am
vzut pe pat, lng mine, vemntul meu
albastru de servitor. Lordul Auriu se
mbrcase deja.
E vremea s vnm, mi-a spus vzndum treaz. M tem c va trebui s te
grbeti.
Am micat prudent din cap. M durea tot
spatele, i ceafa. eapn, m-am ridicat n
884

capul oaselor. Parc m-a fi btut cu


cineva sau avusesem o criz. Am simit
un punct dureros n gur, ca i cum m-a fi
mucat. Am ntors privirea de la bufon i lam ntrebat.
Am avut o criz azi-noapte?
O linite scurt i preced rspunsul.
Rosti cu voce obinuit.
Una mic, poate. Ai scuturat din cap iai tremurat o vreme n somn. Te-am inut s
nu te miti. A trecut.
Nu voia s vorbeasc despre asta mai
mult dect voiam eu.
M-am mbrcat ncet. M durea tot corpul.
Pe braul stng purtam urmele degetelor
bufonului: nite vnti ca nite cerculee
negre. Deci fora lui nu fusese doar o
prere. Observ c-mi studiez braul i-i
schimb expresia comptimitor.
Las vnti, dar cteodat se pare c
funcioneaz.
Alte explicaii nu-mi oferi.
885

Dimineile de vntoare la Galekeep nu se


deosebeau
de
cele
de
la
castelul
Buckkeep. n aer domnea o agitaie
temperat. Dejunul se mnca n grab, n
picioare, n curte. Nimeni nu se gndea la
eforturile slugilor de la buctrie. Eu am
but o singur can cu bere, pentru c nu
ndrzneam s nghit altceva. Am avut,
totui, inspiraia s fac ceea ce spusese
Laurel, adic, s pun ceva de mncare n
desagi i s m asigur c burduful era plin
cu ap. Am remarcat-o pe Laurel n
nvlmeal, dar era foarte ocupat,
vorbind cu cel puin patru oameni deodat.
Lordul Auriu se plimba prin mulime,
salutnd pe toat lumea cu un zmbet cald.
Fiica Lordului Grayling nu se dezlipea de el.
Surdea i sporovia ntruna, iar Lordul
Auriu i rspundea plin de politee. Nu
cumva tnrul Civil i privea cam nervos?
Caii au fost adui de la grajduri, neuai
i lucioi. Negrua nu prea impresionat
886

de zarva din jur. M-a mirat din nou lipsa ei


de nsufleire. Mulimea mi se prea ciudat
de tcut. Am zmbit n sinea mea,
nelegnd de ce. Nu se auzea niciun ltrat
care s entuziasmeze inimile i s
nflcreze caii. mi era dor de cini.
Vntorii i ajutoarele lor au nclecat, iar
pisicile au fost aduse n les.
Erau animale lucioase, cu pr scurt i
trupuri alungite. La prima vedere, mi s-a
prut c au capete mici. Aveau blana maroglbuie, dar cnd lumina cdea din anumite
unghiuri, se deslueau pete discrete. Coada
lung i graioas prea s aib propria
independen. Peau printre caii care se
mbulzeau unii n alii calme, ca nite cini
printre oi. Erau gruparzii care tiau foarte
bine ce nsemna ngrmdeala aceea de
oameni clare. Cu puin ajutor, fiecare
pisic i cuta stpnul. Am rmas cu gura
cscat cnd li s-au scos lesele i-a srit
fiecare la locul ei. Pe Lady Bresinga am
887

vzut-o rsucindu-se n a i murmurnd


cuvinte drgstoase pisicii ei, n timp ce
grupardul lui Civil a pus o lab pe umrul
stpnului i l-a tras napoi, ca s se
priveasc fa n fa. Am ateptat zadarnic
o manifestare a Harului ntre ei. Eram
aproape sigur c-l aveau i el, i mama lui,
dar l ineau sub un control pe care nu l-a
fi crezut posibil. n condiiile acelea, orict
de dor mi era de Ochi ntunecai, n-am
ndrznit s-l caut. Tcerea lui era total,
ca i cum nu ar fi fost acolo. Curnd, mi-am
promis, curnd.
Am pornit spre dealurile unde, conform
spuselor lui Avoin, triau multe psri de
pmnt, iar vnarea lor era o adevrat
plcere. Clream alturi de celelalte
ajutoare, inspirnd praf. n ciuda orei
matinale, ziua promitea s fie nespus de
cald. Colbul strnit de caii notri se ridica
gros n aer. Solul de pe dealuri era
neobinuit, pentru c, odat ce n iarba
888

subire de la suprafa se fcea o crare,


se transforma ntr-o dr de sol prfos. n
curnd am nceput s-mi doresc o batist
cu care s-mi acopr gura i nasul, iar
praful persistent descuraja conversaia.
nbuea pn i tropotul copitelor i, cum
nu existau cini care s latre, clream
ntr-o linite aproape deplin. n scurt timp,
am prsit malul rului i am lsat crarea
n urm, urcnd pe panta uscat de soare,
printre tufiuri cenuii-verzui, aspre i
scunde. Ne-am croit drum pe dealurile
vlurite i vile care artau toate la fel,
spre nelarea ochiului.
Vntorii ne-o luaser cu mult nainte i
avansau constant cnd am ajuns noi pe un
vrf de deal. Cred c stolul de psri pe
care l-am speriat l-a surprins i pe Avoin,
dar toat lumea a acionat repede. Eram
prea n spate ca s vd dac pisicile au
fost eliberate la un semnal sau pur i
simplu au reacionat la vederea vnatului.
889

Psrile erau mari i grele i trebuiau s


alerge cu aripile desfcute ca s-i poat
lua zborul. Cteva nici n-au mai ajuns n
aer, iar cel puin dou au fost prinse n zbor
de gruparzii sltnd. i sttea inima n loc
cnd vedeai ce vitez aveau. Sreau de pe
perne la pmnt parc neatingndu-l i se
repezeau la psri cu iueala arpelui n
atac. Un grupard a prins chiar dou psri,
pe una apucnd-o cu botul, pe cealalt
apsnd-o cu labele pe piept. Observasem
nainte patru sau cinci biei pe ponei n
spatele nostru. Acum au venit n fa cu
sacii de vnat desfcui, ca s culeag
prada. Numai un grupard n-a vrut s le-o
dea i am neles c era o femel mai
tnr i nc neinstruit.
Psrile i-au fost artate Lordului Auriu
nainte de a fi puse n saci. Sydel, care
clrise alturi de el, i-a mnat calul mai
aproape, ca s vad trofeele i s-i
exprime admiraia. Lordul Auriu lu penele
890

din coad ctorva psri, apoi m chem la


el. Cnd i-am luat penele din mn, mi-a
poruncit.
Pune-le imediat n cutie, ca s nu se
murdreasc.
n cutie?
Cutia pentru pene. i-am artat-o cnd
am
mpachetat,
la
Buckkeep
Pe
rsuflarea lui Sa, omule, doar n-ai lsat-o n
camer? Ei, acum n-ai dect s te ntorci
dup ea. tii care e, cea din piele
prelucrat, cu cptueal de postav. Sigur
e printre lucrurile mele la Galekeep, dac
nu cumva ai lsat-o la Buckkeep. D-i
penele vntorului Laurel, s le in pn
te ntorci tu. D-i zor, Tom Badgerlock. mi
trebuie cutia aia!
Lordul Auriu nu i-a ascuns enervarea pe
sluga sa ntng. Avea, ntr-adevr, o
asemenea cutie printre lucrurile lui, dar numi spusese niciodat c era pentru pene,
nici nu-mi ceruse s-o iau cu mine la
891

vntoare. Am reuit s par suficient de


spsit din cauza neglijenei mele i s dau
din cap la poruncile lui.
Aa am renunat la vntoare. Supus
stpnului meu, am ntors-o pe Negrua iam ndemnat-o din clcie s porneasc la
drum. Am lsat dou dealuri ntre mine i
ceata de vntori nainte de a-l cuta pe
Ochi ntunecai. Vin.

Mai bine mai trziu dect niciodat, cred,


mi-a rspuns mbufnat.
Am oprit calul i-am rmas nemicat. M-a
copleit senzaia c se petrecuse ceva ru.
Am nchis ochii i am privit cu ai lupului. Se
afla ntr-un loc greu de descris, pentru c
semna cu oricare din dealurile i vile pe
care le strbtusem de diminea. Stejari n
vale i desiuri prfuite i iarb plit pe
pantele dealurilor. Cumva ns, nu tiu
exact cum, tiam unde se gsea i cum s
ajung la el. Senzaia o descrisese chiar el:
tii unde te gdil nainte de a te scrpina.
892

Dar mai tiam, fr s mi-o fi spus el, c


tcerea lui avea un motiv. Nu l-am mai
cutat cu mintea, ci am mboldit-o pe
Negrua din clcie i m-am aplecat n fa,
ca s-i dau ghes. Fugea mai iute ca vntul
pe pmnt neted, nu pe dealurile acelea
vlurite, dar s-a descurcat binior. Peste
puin, priveam n jos, n valea unde m
atepta Ochi ntunecai.
Voiam din tot sufletul s alerg direct la el.
Tcerea lui era de ru augur, ca mutele
care bziau n jurul sngelui. M-am obligat
s-o iau pe crarea care ocolea valea i s
merg ncet, citind semnele pmntului i
adulmecnd orice miros mai struitor. Am
gsit urmele a doi cai potcovii, iar n clipa
urmtoare am surprins aceleai urme, dar
mergeau n direcia opus. Caii veniser i
plecaser din luminiul de stejari cu puin
timp n urm. Nu m-am mai putut stpni.
Am ptruns cu iapa n luminiul binefctor
al copacilor ca i cnd a fi intrat cu capul
893

nainte ntr-o curs. Ochi ntunecai.

Aici. Taci.
Zcea rsuflnd greu, la umbra seac a
stejarilor. Frunze vechi i se lipiser de
rnile de pe bot i de la coaste. Am
desclecat n grab i-am fugit la el. L-am
mngiat pe blan i gndurile lui s-au
revrsat n linite ntr-ale mele. Ne-am
mprtit Harul n cel mai tcut chip
posibil.

S-au unit mpotriva mea.


Biatul i pisica? M-am mirat de mirarea
lui, doar biatul i pisica erau legai prin
Har i era normal s acioneze mpreun.

Pisica i clreul care a adus caii. l


pzeam pe biatul crat n copac. N-am
simit nimic din partea lui, nici mcar cnd
i-a chemat pisica s-l ajute. Dar, ndat ce
s-a luminat, afurisita de pisic m-a atacat.
S-a npustit la mine dintr-un pom, nici n-am
tiut cnd. Trebuie s fi srit din copac n
copac, ca veveriele. S-a agat de mine ca
894

un scai. Credeam c-o s-o birui dobornd-o la


pmnt, cnd m-a cuprins cu labele din fa
i-a ncercat s m spintece cu colii ei
ascuii. Aproape c a reuit, s tii. ns
tocmai atunci a aprut brbatul cu caii.
Biatul a cobort din pom direct n a, iar
pisica a srit iute ca fulgerul n spatele lui.
Au plecat la galop i m-au lsat acolo.
Hai s-i vd burta.
Mai nti ap, nainte de-a te apuca s m
piscleti.
Negrua m-a enervat, trgndu-se de dou
ori cnd am vrut s-i prind hurile. Am
priponit-o zdravn de o tuf, apoi i-am adus
lui Ochi ntunecai i ap, i mncare. I-am
dat s bea din cuul palmelor, pe urm am
mncat mpreun. Am vrut s-i spl sngele
de pe rnile vizibile, dar am tiut c n-avea
s-mi dea voie. Las-le s se nchid

singure. Le-am curat eu deja cu limba.


Mcar arat-mi-le pe cele de pe burt.
N-a fost prea bucuros, dar m-a ascultat.
895

Plgile acelea erau mult mai grave, pentru


c pisica l trsese foarte aproape de ea,
iar el nu avea pe burt blana deas de pe
spate.
Nu
erau
tieturi
drepte,
ci
spintecturi crestate care se infectaser
deja. Singurul lucru bun era c ghearele nui sfiaser burta. M temusem c
mruntaiele stteau s-i ias afar, dar nam vzut dect carne sfrtecat. M-am
blestemat c nu aveam la mine pomada
pentru rni. Trecuse mult vreme de cnd
nu mai trebuise s m gndesc la aa ceva.
Nu mai eram la fel de prudent ca altdat.

De ce nu m-ai chemat s te ajut?


Erai prea departe ca s ajungi la timp. i
o umbr de stnjeneal i strbtu gndul

am crezut c vor s te chem. Brbatul cu


calul cel mare i pisica. Au ciulit urechile,
ca i cnd chemarea mea era vnatul pe
care voiau s-l goneasc dintre tufe.
Nu prinul.
Nu. Frate, aici se petrec lucruri tare
896

ciudate. Biatul s-a mirat cnd l-a vzut pe


clre aducnd un cal n plus. Dar am
simit c pisica nu s-a mirat deloc, chiar se
ateptase s vin cu doi cai. Prinul nu
cuprinde cu mintea tot ceea ce cuprinde
tovara lui de Har. Se vr n legtura
asta orbete. E inegal. Unul face,
cellalt accept faptele celuilalt, dar nu
ofer la fel de mult. i pisica e cum nu
trebuie.
Nu s-ar fi putut exprima mai limpede. Am
stat o vreme, cu degetele ngropate n
blana lui, gndindu-m la ce s fac n
continuare. Prinul plecase. Cineva pe care
nu-l chemase venise s-l ndeprteze de
Ochi ntunecai, exact n momentul n care
pisica distrgea atenia lupului. Ca s-l
duc unde?

I-am urmrit o vreme. Dar e aa cum spui


tu. Nu mai pot ine pasul cu un cal care
galopeaz.
N-ai putut niciodat.
897

Pi Nici tu. N-ai putut ine pasul nici cu


un lup care alearg.
Aa este. Foarte adevrat. I-am netezit
blana i-am ncercat s smulg o frunz
moart de pe una din cruste.
Las-o-acolo! Ii smulg mna! Ar fi fost n
stare. M-a apucat cu botul de bra iute ca
arpele. L-a strns, apoi i-a dat drumul. Nu

sngereaz, aa c las-o-n pace. Nu m mai


piguli i du-te dup ei.
i s fac ce?
ncepe prin a omor pisica. Era o
propunere rzbuntoare, fr justificare.
tia la fel de bine ca mine ct ar suferi
prinul dac i-am omor tovara.

Sigur c tiu. Pcat c nu i-ar prea i lui


la fel de ru ca ie dac i-ar omor
tovarul.
Nu tie c eti legat de mine.
tie c sunt legat de cineva i ar fi vrut s
descopere de cine. Dar asta nu i-a convins
s nu-mi fac ru. I-am simit gndurile
898

lund-o naintea alor mele, meditnd la o


situaie pe care eu n-o descifrasem nc.

Ai mare grij, Preschimbtorule. Se


repet lucrurile de demult. Crezi c e un fel
de joc, cu limite i reguli. Vrei s aduci un
prin napoi aa cum o mam aduce napoi
la cuib un pui rtcit. Nu te-ai gndit c
pentru asta poate va trebui s-l rneti sau
s-i omori pisica. i cu att mai puin te-ai
gndit c ar putea s te omoare ei pe tine
ca s te mpiedice s-l aduci pe prin
napoi. Aa c am s-i dau alt sfat. Nu te
duce dup ei acum, singur. Las-m pn
desear, s mi se mai potoleasc durerea.
Iar cnd i gsim, hai s-l lum cu noi pe
Cel-fr-Miros. E detept pentru un om.
Crezi c prinul e n stare de asta? S m
omoare, mai degrab dect s m lase s-l
duc napoi la Buckkeep? Gndul m ngrozi.
Da, fusesem mai tnr dect prinul cnd
omorsem la porunca lui Chade. Nu-mi
plcuse, dar nu sttusem s judec dac era
899

bine sau ru ceea ce fceam. Pe atunci,


Chade era contiina mea i m ncrezusem
n judecata lui. M-am ntrebat dac n viaa
prinului exista cineva al crui sfat era
suficient ca s-l determine s renune la
propria judecat.

Nu te mai gndi c ai de-a face cu un


prin. Nu e aa. i nici pisica nu e cea de
care trebuie s ne temem. E ceva mai
profund i mai ciudat, frate, i am face bine
s fim foarte, foarte prevztori.
A but apa rmas. L-am lsat la umbra
stejarilor, dei nu-mi plcea. N-am ncercat
s le iau urma, ci m-am dus la conacul
Bresinga din Galeton, am gsit cutia pentru
pene i m-am ntors la vntoare. Cnd i-am
dus-o Lordului Auriu, a comentat.
i-a luat cam mult s vii cu ea, Tom
Badgerlock. Se uit la tovarii lui de
vntoare i adug: Mcar nu s-a
ntmplat cum m-am temut eu. Am crezut
c ai neles c trebuie s mi-o aduci chiar
900

de-ar fi s te ntorci la Buckkeep dup ea.


Se auzi un rs general la presupusa mea
prostie. Am dat din cap, ncuviinnd supus.
mi cer iertare, stpne, nu era acolo
unde am crezut eu.
Lordul Auriu mi accept scuzele cu o
nclinare a capului, apoi mi napoie cutia.
Ia penele de la vntorul Laurel i
pune-le nuntru cu mare grij.
Laurel avea o colecie impresionant de
pene. Cutia roie se deschise ca o carte.
Interiorul era cptuit cu postav care s
fereasc penele de stricciuni. Laurel
aez cu grij fiecare pan la locul ei, n
timp ce eu ineam cutia. Vntorii ceilali
clrir mai departe, aparent ignorndu-ne.
Vneaz bine pisicile? am ntrebat-o pe
Laurel cnd aranja penele.
Foarte bine. E uimitor s le priveti. Am
mai vzut cum vneaz pisica-ptat a
prinului, dar acum vd pentru prima oar
gruparzi. Le-au dat drumul de dou ori
901

printre psri i o dat printre iepuri de


cnd ai plecat.
Crezi c vor mai vna mult?
M ndoiesc. Lordul Auriu a mrturisit
c soarele amiezii e prea fierbinte pentru
pielea lui i s-ar putea s-i provoace o
durere de cap. Cred c se vor ntoarce
curnd.
Mi-ar conveni i mie.
Ceilali se ndeprtaser multior de noi,
vorbind ntre ei. Laurel nchise cutia i mi-o
ddu napoi. Am clrit alturi pn cnd iam ajuns din urm. Ea se rsuci n a i-mi
spuse, fixndu-m:
Asear, Tom Badgerlock, ai fost cu
totul alt om. Ar trebui s dai mai mult
atenie nfirii tale ziua. Rezultatul
merit efortul.
M ls fr cuvinte. Zmbi cnd m vzu
amuit, apoi m ls n urm, lng
celelalte ajutoare, i ddu pinteni calului,
ca s-l ajung pe Lordul Auriu. Nu tiu ce-i
902

spuser, dac-i spuser ceva, dar n


scurt vreme ceata de vntori hotr s se
ntoarc la Galekeep. Sacii atrnau grei de
vnat, soarele devenea prea fierbinte, iar
pisicile preau iritate i mai puin
interesate de vnat.
Aa stnd lucrurile, nobilii ntoarser caii
i le ddur pinteni, grbindu-se s revin
la rcoarea bine-venit a zidurilor groase
de piatr din Galekeep. Noi, ceilali, i-am
urmat ct de repede am putut. Negrua
inea ritmul cu uurin, dei trebuia s
clresc n praful ridicat de copitele cailor.
Nobilii se retraser n odile lor, s se
curee de praf i s-i schimbe hainele, iar
slugile se ocupar de caii transpirai i de
pisicile nervoase. Am mers n spatele
Lordului Auriu, care pea ano pe
coridoare. M-am grbit s-i deschid ua,
apoi s-o nchid dup noi. Am tras ncet
zvorul.
Cnd m-am ntors, se spla deja de praf
903

pe fa i pe mini.
Ce s-a ntmplat? m ntreb.
I-am povestit.
O s-i revin? se interes ngrijorat.
Prinul? Habar n-am.
Ochi
ntunecai,
m
lmuri
el
nerbdtor.
Att ct se va putea. O s-i mai duc
ap i carne. Are dureri, dar n-o s moar
din cauza rnilor.
Totui,
nu-mi
plcuse
cum
artau
zgrieturile acelea umflate. Bufonul parcmi ghici gndul.
Am o pomad care l-ar putea ajuta,
dac te las s-l ungi.
Nu mi-am putut reine zmbetul.
M ndoiesc, dar i-o duc cu bucurie.
Atunci mi mai rmne s gsesc un
motiv ca s plecm din Gale imediat dup
prnz. Nu putem lsa urma s se rceasc.
i nici nu cred c prinul se va ntoarce
aici.
904

n timp ce vorbea, i schimb jacheta, i


perie pantalonii de praf i-i ddu cu crpa
pe bocanci. Se studie n oglind, apoi trase
iute o dat cu peria prin pr. uviele palide
se agar de perie. Firele mai scurte de la
tmple stteau epene, ca mustile de
pisic.
Scoase
o
exclamaie
de
nemulumire i prinse mai bine agrafa grea
de argint care-i inea prul la ceaf.
Aa. Va trebui s mearg. Adun
lucrurile, Tom Badgerlock. Fii gata de
plecare cnd m ntorc de la mas.
Bufonul plec. Pe mas rmseser
fructe, brnz i pine din seara trecut.
Pinea era cam rnced, dar mi-era destul
de foame ca s nu mai conteze. Am mncat
i
mi-am
strns
degrab
lucrurile.
Garderoba Lordului Auriu mi-a fcut
probleme. Nu-mi aduceam aminte cum
reuise s vre attea veminte ntr-un
cufr att de mic. Pn la urm, am reuit
s le ndes pe toate, dei m-am ntrebat
905

cum aveau s arate cmile lui fine dup


ce le despacheta.
Prnzul era n toi cnd am terminat cu
mpachetatul. Am profitat de asta i m-am
dus la buctrie dup bere rece i crnai
picani. Vechile mele abiliti mi-au fost de
mare folos, pentru c am plecat de-acolo
cu cteva buci groase de carne ascunse
pe sub tunica mea de servitor.
M-am ntors n camer i mi-am petrecut
nceputul dup-amiezii ateptnd s se
ntoarc Lordul Auriu. Ardeam de nerbdare
s-mi trimit gndurile ctre lup, dar nu
ndrzneam. Cu fiecare minut care trecea,
prinul se putea ndeprta tot mai mult de
noi. Dup-amiaza mi se scurgea printre
degete. M-am trntit pe pat, ateptnd. n
ciuda frmntrii, probabil c am adormit.
M-am trezit cnd Lordul Auriu a deschis
ua. M-am sculat n picioare, nc buimac
de somn, dar nerbdtor s plec. A nchis
ua i, ca rspuns la privirea mea, a rostit
906

nervos.
Se dovedete c bunul-sim nu ne
permite s scpm de aici. La prnzul de
azi au luat parte i ali musafiri, nu numai
cei cu care am vnat. Au pus la cale mese
i ceaiuri i alte vntori la care particip
jumtate din inut. N-am reuit s inventez
un motiv aparent presant ca s plecm. E
al naibii de suprtor. A vrea s m pot
ntoarce la straiele pestrie, la jonglerii
cinstite i la mersul pe funie.
nseamn c nu plecm nc, am
remarcat prostete.
Nu. Se d un osp n cinstea mea n
seara asta. Ar fi o jignire s plecm nainte.
Cnd am sugerat c s-ar putea s fie nevoie
s-mi scurtez vizita i s plec mine
diminea, mi s-a spus c Lordul Crias, de
pe malul cellalt al rului, va organiza o
vntoare matinal pentru mine i o mas
de dup-amiaz la conacul lui.
Te
ntrzie
intenionat.
Familia
907

Bresinga e implicat n dispariia prinului.


Sunt sigur c i-au dus de mncare lui i
pisicii ast-noapte. i Ochi ntunecai e
convins c pisica aceea care l-a atacat e
legat prin Har de cineva. Au ncercat s
m determine s m dau de gol.
Poate. Dar, chiar dac am fi siguri, n-a
putea s ncep s arunc acuzaii. i nu
suntem deloc convini. Poate c nu
urmresc dect o poziie mai bun la curte
sau vor s-mi prezinte fetele de mritat.
Cred c de-asta a venit la cin fata aceea
de asear.
Am crezut c e prietena lui Civil.
S-a dat peste cap azi la vntoare smi spun c sunt doar prieteni din copilrie
i nu e nimic romantic ntre ei. Oft i se
aez la mas. Mi-a zis c i ea
colecioneaz pene. n seara asta, dup
cin, vrea s-mi arate colecia ei. Sunt
sigur c e un pretext ca s petreac mai
mult timp cu mine.
908

Dac nu m-ar fi presat propriile nevoi, a


fi rs de disperarea lui.
Va trebui s m descurc singur, ct de
bine voi putea. i poate va fi chiar n
avantajul nostru, dac m gndesc mai
bine. A, am ceva de lucru pentru tine. Se
pare c azi, la vntoare, am pierdut un
lan de argint. Am observat la prnz c
lipsete. E unul din preferatele mele. Va
trebui s refaci traseul i s-l caui. Nu te
grbi.
Spunnd acestea, scoase un lan din
buzunar, l nveli n batist i mi-l ntinse. Lam pus n buzunar. Deschise cufrul, vzu
hainele nghesuite, mi arunc o privire
plin de repro, apoi scotoci prin ele pn
gsi vasul cu pomad. Mi-l ddu i pe acela.
S-i pregtesc vemintele pentru cin
nainte de a pleca?
i ddu ochii peste cap cnd scoase o
cma boit din cufr.
Cred c ai fcut deja destule pentru
909

mine, Tom Badgerlock. Acum du-te.


ndreptndu-m spre u, vocea lui m
opri.
i se potrivete calul?
Iapa cea neagr e bun, l-am asigurat.
Un animal sntos i iute, aa cum am
dovedit. Ai ales un cal bun.
Dar ai fi preferat s-i alegi tu unul.
Am fost ct pe ce s spun da, ns,
chibzuind puin, mi-am dat seama c nu era
adevrat. Dac a fi ales eu calul, a fi
cutat unul care s-mi fie tovar ani la
rnd. Mi-ar fi luat sptmni ntregi, dac
nu chiar luni, ca s-l gsesc. Iar acum, c
m confruntam n sil cu faptul c lupul
meu era muritor, am avut o ciudat ezitare
n a oferi att de mult din mine unui animal.
Nu, i-am rspuns cu sinceritate. A fost
mult mai bine c l-ai cumprat tu. E un
animal bun. Ai fcut o alegere potrivit.
Mulumesc, rosti el calm.
Se vede c rspunsul meu nsemna foarte
910

mult pentru el. Dac nu m-ar fi ateptat


lupul, mi-ar fi dat de gndit.

911

Capitolul XVIII
SRUTUL BUFONULUI

Multe sunt povetile n care cei nzestrai


cu Har mbrac forma animalelor ca s
aduc nenorociri pe capul vecinilor. Cele
mai sngeroase sunt despre oameni n
piele de lup care, astfel deghizai, sfrtec
nu numai familiile vecinilor, ci i turmele
lor. Mai puin nspimnttoare sunt
istorisirile despre peitori care-i iau chip
de pasre, pisic sau chiar urs dansator ca
s poat intra ntr-un iatac pentru a le
ademeni pe tinere.
Asemenea poveti sunt nite aiureli
ntreinute de cei ce caut s alimenteze
ura mpotriva oamenilor cu Har. Dei un om
cu Har poate ptrunde n mintea unui
animal, deci poate mprti senzaiile lui
fizice, nu-i poate transforma trupul de om
ntr-unul de animal. E-adevrat c se mai
912

ntmpl ca unii dintre cei legai de un


animal de mult vreme s-i mprumute
poziia corpului, obiceiurile culinare i
purtarea. Dar un om care mnnc precum
un urs, st ntr-o vizuin de urs,
scormonete prin gunoaie i duhnete ca
un urs nu devine un urs. Dac acest mit al
schimbrii trupului ar putea fi distrus, ar
crete mult ncrederea dintre cei cu Har i
cei fr el.
BADGERLOCK, Legendele Sngelui
Strvechi
Lupul nu era unde l lsasem. Nelinitit,
am stat i-am chibzuit cteva momente, ca
s m conving c nu greisem locul. Dar
am vzut snge acolo unde zcuse, pe
frunzele de cu un an nainte, i urmele
lsate n praf, acolo unde buse ap din
cuul palmelor mele. Fusese acolo, iar
acum nu mai era.
Una e s urmreti doi cai potcovii, alta
913

e s iei urma unui lup pe pmnt uscat. Nu


lsase niciun semn i m temeam s-mi
trimit Harul n cutarea lui. M-am dus pe
urmele cailor, creznd c fcuse i el la fel.
M-am inut dup ele pe dealurile prjolite
de soare, apoi am cobort ntr-o vlcea iam trecut un pru. Se opriser acolo s
adape caii. Iar n malul nisipos am zrit
urma unei labe de lup printre cele de
copite. Aadar, i urmrea i el.
L-am ajuns din urm dup ce-am trecut
nc trei dealuri. tia c vin. Nu s-a oprit s
m atepte, s-a dus mai departe. Mersul lui
mi-a atras atenia. Nu era sltatul lui vesel.
Mergea. Negruei nu prea i-a plcut s se
apropie de Ochi ntunecai, dar nu mi s-a
mpotrivit. naintnd spre el, l-am vzut c
se oprete la adpostul unor copaci i m
ateapt.
Am adus carne, i-am spus desclecnd.
Am tiut c m simte, dar nu mi-a trimis
niciun gnd. Straniu. Am scos carnea din
914

cma i i-am dat-o. A nfulecat-o i-a


venit s se aeze lng mine. Am scos i
pomada din traist. A oftat i s-a ntins.
Loviturile date cu gheara lsaser n
carnea sfiat brazde vinete la culoare i
fierbini la atingere. Cnd le-am uns,
durerea a devenit de nesuportat ntre noi.
Am lucrat ct se poate de blnd, dar i
temeinic. Ochi ntunecai a ndurat, dar nu
bucuros. Am stat un timp lng el, cu mna
pe ceafa lui. A mirosit pomada. Miere i
untur de urs. A lins zgrietura lung. L-am
lsat. Limba lui avea s mping pomada
mai adnc n ran, fr s-i fac niciun ru.
Pe lng asta, n-a fi avut cum s-l opresc.
tia deja c trebuia s m ntorc la
Galekeep.

Ar fi mai nelept s-i urmresc, chiar


dac m mic ncet. Cu ct ntrzii tu mai
mult, cu att se rcete mai tare urma. E
mai uor s vii la mine dect s ncerci s
descoperi urme vechi.
915

Nu te pot contrazice. N-am dat glas


grijilor mele c nu putea nici s vneze,
nici s se apere. O tia i el, o tiam i eu,
iar el luase deja o hotrre. O s vin dup
tine ct de repede pot. tia i lucrul acesta,
dar nu m-am putut abine s i-l promit.

Frate, fii atent ce visezi la noapte.


Voi cuta s nu visez mpreun cu ei.
M tem c te caut.
Frica mi strbtu mintea, ns nici de
data asta nu aveam ce s spun. Mi-am
dorit, zadarnic, s fi fost nvat mai multe
despre Har n copilrie. Poate c, dac a fi
neles mai bine Sngele Strvechi, a fi
tiut cu ce m confruntam acum.

Nu. Nu cred. Ce faci tu, felul n care te


legi de el nu e doar Meteug. E mbinarea
magiei voastre. Deschizi ua cu o mn i
porneti ntr-o cltorie cu cealalt. Ca
atunci cnd l-am atacat pe Justin dup ce a
fcut o punte ctre mintea ta cu
Meteugul lui. Meteugul lui a construit
916

puntea, dar eu m-am folosit de legtura


mea cu tine ca s-o traversez.
mi mprtise intenionat gndul acela,
exprimnd o frmntare care cretea n
mine de-o vreme ncoace. Justin mi numise
harul magie cineasc i-mi spusese c
Meteugul meu duhnea de la o pot din
cauza ei. Verity nu se plnsese niciodat.
Dar Verity, am recunoscut n sil, nvase
Meteugul tot pe apucate, ca mine. Poate
c el nu descoperise c Meteugul meu
era mnjit cu Har sau fusese prea bun ca
s m certe pentru asta. Acum mi fceam
griji pentru lup. Nu te apropia prea mult de

ei. ncearc s nu afle c-i urmrim.


De ce te-ai temut? C o s atac o pisic i
un biat clare? Nu. Asta e treaba ta. Eu in
urma vnatului, tu eti cel care-l ncoleti
i-l dobori.
Tot drumul napoi spre Galekeep n-am
fost n stare s-mi scot din minte imaginile
neplcute trezite de gndul acela al lui.
917

Intrasem n povestea asta ca s urmresc


un biat fugit de-acas ori rpit. Acum m
confruntam nu numai cu un biat care nu
voia s se ntoarc la Buckkeep, ci i cu
aliaii lui. Ct de mari erau eforturile pe
care trebuia s le depun ca s i-l aduc
napoi reginei i ce limite avea s impun el
propriei sale hotrri de a-i urma calea
aleas?
Oare cei care-i stteau alturi nu s-ar fi
dat n lturi de la nimic ca s-l pstreze?
Lordul Auriu era nelept s continue cu
prefctoria noastr. Orict mi doream s
renun la toat mascarada ca s-l vnez pur
i simplu pe prin i s-l duc napoi la
Buckkeep, mi ddeam seama care ar fi
fost consecinele faptelor mele. Dac
familia Bresinga ar fi convins c-l
urmrim, cu siguran c l-ar avertiza.
Prinul ar fugi mai repede i s-ar ascunde
mai bine de noi. Mai ru, nu voiam s se
ntmple un accident n timp ce-l
918

urmream pe prinul Dutiful. Aa cum


stteau lucrurile acum, puteam nc spera
s-l recuperm pe prin i s-l ducem napoi
la Buckkeep pe furi. Fugise din Galekeep
la sosirea noastr acolo, dar nu se
ndeprtase prea mult la nceput. Acum era
din nou n micare, dar tot nu avea motive
s fac legtura ntre Lordul Auriu i
urmrirea lui. Dac bufonul reuea s ne
elibereze de ospitalitatea lui Lady Bresinga,
puteam s ne inem dup el pe ascuns i
aveam anse mai mari s-l ajungem din
urm.
M-am ntors la Galekeep nfierbntat, plin
de praf i ars de sete. nc mi se prea
ciudat s-i dau calul meu unui grjdar. Pe
Lordul Auriu l-am gsit trgnd un pui de
somn
n
camera
lui.
Sttea
n
semintuneric, fiindc trsese perdelele ca
s-l fereasc de soare i cldur. Am trecut
n linite pe lng el i m-am dus n odaia
mea ca s m spl de praf i transpiraie.
919

Mi-am atrnat cmaa de stlpul patului ca


s se usuce i s se aeriseasc i mi-am
aruncat una nou pe umeri.
Servitorii aduseser fructe proaspete n
camera Lordului Auriu. Am luat o prun iam mncat-o la fereastr, strecurnd cte
o privire pe dup perdea, n grdin. M
simeam i obosit, i agitat. Nu gseam
nimic bun de fcut, nu tiam cum s-mi
treac timpul. Frustrarea i grijile nu-mi
ddeau pace.
Mi-ai gsit lanul, Badgerlock?
Tonul aristocratic al Lordului Auriu mi
ntrerupse irul gndurilor.
Da, domnule. Exact acolo unde ai
crezut c l-ai pierdut.
Am scos giuvaierul delicat din buzunar i i
l-am dus la patul n care sttea culcat. l
lu din mna mea cu graie, ca i cnd ar fi
fost un nobil adevrat, iar lanul ar fi fost
chiar pierdut. I-am vorbit n oapt.
Ochi ntunecai i urmrete pentru noi.
920

Cum se simte?
E cam eapn. l doare. Dar cred c-i
va reveni.
Excelent. Se ridic n ezut i-i arunc
picioarele peste marginea patului. Am ales
haine de sear pentru noi i le-am pus n
camera ta. Zu, Badgerlock, trebuie s
nvei s lucrezi mai fin cu mbrcmintea
mea.
Voi ncerca, stpne, am murmurat, dar
fr tragere de inim pentru jocul nostru.
M sturasem de arada noastr. Te-ai
gndit cum am putea pleca de-aici ct mai
discret?
Nu.
Merse la mas. i umplu un pahar din
vinul lsat i-l bu, apoi i mai turn unul.
Dar m-am gndit cum am putea pleca
de-aici ct mai indiscret i deja am pregtit
terenul n dup-amiaza asta. Nu fr
regrete

voi
compromite
oarecum
reputaia Lordului Auriu, dar ce nobil e
921

acela care nu se vr n scandaluri?


Probabil c nu va face dect s-mi creasc
popularitatea la curte. Toi vor dori s aud
i punctul meu de vedere i vor specula pe
marginea celor ntmplate, ntrebndu-se
care-o fi fost adevrul. Sorbi din pahar.
Cred c, dac voi reui, o voi convinge pe
Lady Bresinga c nu are motive s se
team c noi l-am cuta pe prin. Niciun sol
al reginei nu s-ar purta aa cum am eu de
gnd.
mi oferi un zmbet viclean.
Ce-ai fcut?
Nimic, nc. Dar mi nchipui c mine
diminea vom putea pleca de aici att de
repede pe ct ne dorim. Mai bu puin vin.
Uneori nu-mi pas de lucrurile pe care
trebuie s le fac, remarc el cu o und de
tristee.
i termin butura ca i cnd s-ar fi
pregtit pentru o sarcin ct se poate de
grea. Nu-mi mai dezvlui absolut nimic
922

despre ea. Se mbrc meticulos pentru


cin. Eu a trebuit s ndur ruinea tunicii
verzi i a pantalonilor mulai galbeni.
Poate c sunt un pic prea iptoare,
recunoscu el vzndu-mi privirea furioas.
mi zmbi prea larg ca s cred c
intenionase s-i cear scuze. Nu tiu
dac din cauza vinului sau a umorului su
scrntit.
Nu te mai ncrunta, Badgerlock, m
mustr, trgnd de manetele unei veste
de culoare verde pal. Pretind ca servitorii
mei s aib o inut atrgtoare. n plus,
culoarea i scoate n eviden nuana
nchis a ochilor, pielea mslinie i prul
negru adic pe tine. Semeni cu un
papagal. Poate c tu nu apreciezi o
asemenea nfiare, ns doamnele o vor
admira cu siguran.
Ca s-l ascult, am avut nevoie de toat
capacitatea mea de disimulare. Am mers n
urma lui la locul unde se adunaser nobilii
923

nainte de mas. Erau mai numeroi dect


n seara anterioar, pentru c Lady
Bresinga i invitase i pe cei care vnaser
cu ea de diminea. Din partea Lordului
Auriu, puteau la fel de bine s fie nevzui.
Sydel fu aezat la o mas joas, cu
tnrul Civil. n faa ei, pe o pnz, se
gseau mai multe pene. Cei doi preau c
vorbesc despre ele. Se vedea ns limpede
c fata nu-i dezlipete ochii de u, fiindc
se transfigur ndat ce apru Lordul Auriu.
Sclipea ca o tor n bezna nopii. Tnrul
Civil suferi i el o transformare, dar nu att
de plcut. Nu putu arunca priviri
dispreuitoare unui musafir din casa mamei
lui, dar trsturile i se nsprir i cpt o
expresie ct se poate de rece. Am simit un
nod n stomac. Nu. Nu voiam s fiu implicat
n aa ceva.
Dar Lordul Auriu, fermector, numai
zmbet, merse int la ei, salutndu-i pe cei
din sal scurt, aproape neglijndu-i. Fr
924

nicio urm de subtilitate, se aez ntre cei


doi, obligndu-l pe Civil s se dea la o parte
ca s-i fac loc. Din momentul acela, i
ignor pe toi, oferindu-i farmecele numai
fetei. i aplecar amndoi capetele
deasupra penelor. Orice gest de-al lui era o
ncercare de-a o seduce. Degetele sale
lungi mngiar penele pestrie de pe
pnz. Alese una, i atinse obrazul cu ea,
apoi se aplec n fa i o plimb delicat pe
braul lui Sydel. Ea chicoti emoionat i-i
retrase mna. El surse. Ea se nroi la
fa. El puse pana la loc i-o avertiz cu
arttorul, de parc pana ar fi fost de vin,
apoi alese alta. O apropie cu ndrzneal de
mneca fetei, murmurnd o comparaie
ntre culori. Le lu pe toate i le aranj ntrun buchet. Cu vrful arttorului, ntoarse
obrazul fetei spre al su, apoi, fcnd un
truc care-mi scp, i le prinse n pr, astfel
nct atrnau n jos, urmndu-i linia
obrazului.
925

Civil se ridic brusc i plec. Mama lui i


spuse ceva femeii de lng ea, care se
duse repede dup el, ca s-l opreasc
nainte de-a prsi ncperea. Cei doi avur
un schimb de replici optite, ns tonul
tnrului nu era unul calm. N-am neles ce
spunea, pentru c vocea Lordului Auriu
acoperi conversaiile celorlali.
A vrea s am o oglind ca s te poi
vedea, dar va trebui s te mulumeti
privindu-te n ochii mei, ca s vezi ce bine
te prinde aceast podoab.
Mai devreme, m ocase tupeul cu care
fata l urmrise pe Lordul Auriu i ct de
dornic fusese s renune la tnrul care-o
curta pentru nobilul acela ciudat. Acum
aproape c o comptimeam. Am auzit de
psri vrjite de erpi, dar n-am vzut
niciuna. Acum vedeam mai degrab o floare
nclinndu-se spre lumin. Absorbea toat
atenia Lordului Auriu i nflorea la cldura
lui. n cteva minute, pasiunea ei de fat
926

orbit de vrsta, bogia i manierele lui


fine se transformase ntr-o afeciune i
fascinaie de femeie. Eram tot mai convins
c ar fi srit n patul lui dac el ar fi vrut. Iar fi deschis fr s ovie dac i-ar fi
btut la u noaptea.
Merge prea departe.
oapta lui Laurel se nvecina cu oroarea
cnd fata trecu pe lng mine.
E foarte priceput, i-am murmurat.
Am ridicat din umeri pe sub tunica mea
iptoare. Pretenia mea de a fi i garda de
corp a Lordului Auriu ar fi putut s se
adevereasc n seara aceea. Civil l fixa cu
priviri ucigtoare.
Cnd Lady Bresinga anun c se fcuse
ora mesei, tnrul fcu greeala s ezite.
Nici mcar nu avu ansa s refuze iritat s-o
conduc pe Sydel la mas, pentru c rivalul
lui i oferise deja braul fetei, iar ea l
acceptase. Aa c nu avu de ales i trebui
s-o nsoeasc n sala de ospee pe mama
927

lui neglijat, mergnd amndoi n spatele


onoratului lor musafir i al victimei sale.
Am ncercat s-mi in n fru emoiile i
s rmn un observator stoic al mesei.
Tactica Lordului Auriu mi dezvluia multe
lucruri. Prinii lui Sydel nu tiau dac s
se poarte ct mai curtenitor cu Lady
Bresinga i cu fiul ei sau s profite de
perspectiva ademenitoare ca fata lor s
atrag atenia acestui nobil putred de
bogat. Lordul Auriu era o partid mult mai
reuit dect tnrul Civil, ns nu treceau
cu vederea nici pericolul care o ptea. A
atrage atenia unui nobil nu era totuna cu a
obine i promisiunea lui de cstorie.
Exista primejdia ca el s se joace doar cu
ea i s-i ruineze orice ans de a se
cstori n viitor. Periculoas cale de ales
pentru o fat, iar dup cum frma pinea
Lady Grayling, mi-am dat seama ct de
mult se ndoia c fiica ei putea merge pe
calea aceea.
928

Avoin i Laurel s-au strduit ct au putut


s
porneasc
o
conversaie
despre
vntoarea din ziua respectiv, iar lumea a
ncercat s-o prelungeasc, ns Lordul
Auriu i Sydel erau prea absorbii de
propria lor discuie ca s le acorde atenie
mesenilor. Nici mcar nu se uitau la Civil,
aezat de partea cealalt a fetei. Avoin
susinu folosirea virnanului la dresatul
pisicilor, pentru c toat lumea tia c
pisicile se fereau de tot ce mirosea ca
planta aceea. Laurel spuse c i ceapa se
ntrebuina cteodat n acelai scop.
Lordul Auriu i oferi lui Sydel o bucic din
farfuria lui i privi fascinat cum fata o
mnnc. Bea mult, pahar dup pahar,
lsnd impresia c-i toarn butura direct
n gt. M cuprindea frica. Beat, bufonul
fusese ntotdeauna i imprevizibil, i cu
toane. Oare Lordul Auriu ar putea fi mai
reinut cnd se mbat?
Civil trebuie s fi fost foc de suprare,
929

pentru c am simit ecoul Harului venind de


undeva. N-am reuit s surprind gndul,
doar sentimentul care-l nsoea. Ceva
anume era dornic s-l sfie n buci pe
Lordul Auriu n numele lui Civil. Nu m
ndoiam c tovara sa de har era pisica lui
de vntoare. n scurta clip ct i
lsaser gndul nepzit, legtura dintre ei
fusese nsetat de snge. i-l nbuiser
imediat, dar eu sigur nu m nelasem
asupra lui. Biatul avea Har. Dar Lady
Bresinga? M-am uitat la ea, cercetnd-o ct
mai discret. N-am simit nici urm de Har la
ea, doar c dezaproba, mam fiind,
scparea fiului su. Pentru c-i dezvluise
Sngele Strvechi acelora dintre invitai
care l-ar fi putut surprinde? Sau pentru c i
se citea iritarea pe chip? Nu se cuvenea si trdezi astfel sentimentele.
Ct a durat cina, am stat, ca n seara
precedent, n spatele scaunului Lordului
Auriu. Am aflat puine din conversaiile
930

serii, dar foarte multe din schimburile de


priviri. Purtarea scandaloas a lordului i
fascina i-i oripila deopotriv pe invitai. i
transmiteau nu doar preri optite, ci i
priviri uluite. La un moment dat, Lordul
Grayling respir pe nasul lui bolnvicios de
mai multe ori la rnd, n vreme ce soia i
vorbea agitat, dar cu glas sczut. Prea
nclinat s renune la bunvoina familiei
Bresinga pentru posibilul avantaj al unei
partide mai bune. n tot acest amestec de
impresii, eu alegeam dintre chipurile cu
anumite expresii i schimburile de preri,
cutnd s aflu cine are Har. N-aveam cum
s-i descopr pe toi, dar la sfritul mesei
eram sigur c Civil i Lady Bresinga l au,
iar vntorul Laurel nu. Pe nc doi musafiri
doar i suspectam. O anume Lady Jerrit
avea comportament de felin. Probabil c
nu-i ddea seama c adulmec fiecare fel
de mncare nainte de a-l gusta. Soul ei,
un brbat voinic i cu nfiare sntoas,
931

i nclina capul ntr-o parte cnd muca din


pulpa de pui, ca i cnd dinii din marginea
gurii i-ar fi fost mai ascuii i mai potrivii
pentru tiat carnea. Obiceiuri mrunte, dar
gritoare. Dac prinul fugise din Buckkeep
la Galekeep, odat gonit din Galekeep, era
posibil s mearg n alt cas binevoitoare
fa de cei nzestrai cu Har. Lady Jerrit i
soul ei locuiau n sud. Urma prinului
mergea spre nord, dar asta nu nsemna c
el nu putea s fac un ocol i s se
ntoarc spre sud.
Am mai observat ceva. Lady Bresinga
zbovea destul de des cu privirea asupra
mea i nu cred c-mi admira straiele
caraghioase. Prea c se strduiete s-i
aduc aminte ceva. Eram aproape sigur c
n-o cunoscusem niciodat cnd fusesem
FitzChivalry. Dar cnd eti aproape sigur
nseamn c ntotdeauna pstrezi un dram
de ndoial ntr-un cotlon al minii. O vreme,
am stat cu capul uor aplecat i-am privit
932

ntr-o parte. Numai dup ce i-am studiat pe


ceilali mi-am dat seama c era o atitudine
tipic de lup. Data viitoare cnd i-au czut
ochii asupra mea am fixat-o i-am privit-o
fr s clipesc. N-am fost att de ndrzne
nct s-i zmbesc, dar am cscat ochii
intenionat, prefcndu-m interesat de ea.
i art clar dispreul fa de slujitorul
impertinent al Lordului Auriu. Pisicete, i
relax cuttura i m sfredeli din ochi.
Atunci am fost, n sfrit, absolut convins
de Harul ei. Avea Snge Strvechi.
M-am ntrebat dac ea era femeia care
aprindea
imaginaia
prinului.
Era,
nendoielnic, atrgtoare. Buzele pline i
dezvluiau senzualitatea. Dutiful n-ar fi fost
primul tnr care s cad victim unei
femei experimentate, mai n vrst. Oare
acesta s fi fost motivul pentru care i
dduse cadou pisica? Pentru a-l seduce i
a-i cuceri inima tnr, astfel nct, cu
oricine s-ar fi nsurat el, ea s pstreze o
933

prticic din sufletul lui? Aa s-ar explica


de ce venise el aici cnd fugise din
Buckkeep. Dar, am chibzuit eu, nu justific
pasiunea lui nemplinit. Nu. Dac ar fi avut
de gnd s-l seduc pe prin, s-ar fi grbit
s-l prind ct mai strns n mrejele ei.
Altceva era la mijloc, o ciudenie, aa cum
ar fi spus lupul meu.
Lordul Auriu mi-a dat liber cu un gest
foarte scurt. Am plecat, dar n sil. A fi
vrut s vd cu ochii mei reaciile la
comportamentul lui dezgusttor. Mesenii
urmau s-i gseasc alt distracie:
muzic, jocuri de noroc i conversaie. Mam dus la buctrie i mi s-a oferit din nou
un osp din resturile de la mas. Se gtise
un purcel ntreg pentru cin, iar printre
oasele de pe platou rmseser carne
fraged i pieli crocant, cu garnitur de
sos de mere acre i fructe slbatice.
Acestea, cu pine i brnz moale i
cteva cni cu bere, au fost o mas pe
934

cinste. Ar fi fost i mai plcut dac


slujitorul Lordului Auriu n-ar fi fost mustrat
pentru comportamentul stpnului su.
Civil i Sydel, mi-a spus Lebven suprat,
fuseser logodii de la natere. Poate c nu
oficial, dar toat lumea din ambele case
tia c erau menii unul altuia. Casa mamei
sale i familia lordului Grayling fuseser
ntotdeauna n cele mai bune relaii, iar
moiile lor se nvecinau. De ce s nu profite
fata lordului Grayling de ascensiunea
rapid a lui Lady Bresinga? Vechii prieteni
ar trebui s se ajute ntre ei. Ce-i nchipuia
stpnul meu, vrndu-se ntre ei? Ar putea
fi onorabile inteniile lui? Avea s-i fure
mireasa lui Civil, ca s-o duc la curte i s-i
ofere bogii peste condiia ei? La
Buckkeep umbla dup femei, se juca acum
cu sentimentele fetei? tia s mnuiasc
sabia? Pentru c oricine tia c Civil se
nfuria repede i, ct era el de musafir,
biatul l-ar fi putut provoca la duel.
935

La toate acestea am rspuns pretinznd


c nu tiu nimic. Eram nou n serviciul
Lordului Auriu i la curte. Nu cunoteam
obiceiurile i firea stpnului meu. Eram la
fel de curios ca ea de ce avea s se
ntmple cu ei. Lordul Auriu strnise o
asemenea tulburare, nct n-am reuit s
aduc vorba despre Dutiful sau Sngele
Strvechi sau orice alt subiect folositor.
Am zbovit numai ct s fur o halc de
carne. Dup aceea am dat vina pe
ndatoririle mele i-am plecat spre odaia
mea, fr s aflu nimic interesant i foarte
ngrijorat de starea Lordului Auriu. ndat
ce am ajuns n camerele noastre, m-am
schimbat n hainele albastre mai srace.
Tunica verde avusese de suferit fiindc
ascunsesem halca n ea. Apoi am ateptat
ntoarcerea stpnului meu. Grijile nu-mi
ddeau pace. Dac exagera cu rolul lui, era
foarte posibil s trebuiasc s nfrunte
sabia lui Civil. M ndoiam c Lordul Auriu
936

se pricepea s lupte cu sabia mai bine


dect bufonul. Ar fi scandalos dac s-ar
ajunge la vrsare de snge, dar tinerii n
situaia lui Civil nu ineau cont de
asemenea amnunte.
Se scursese aproape toat noaptea i
avea s se lumineze n curnd, cnd am
auzit o btaie n u. O servitoare cu mutr
acr m-a anunat c stpnul meu avea
nevoie de ajutor. Am urmat-o cu sufletul la
gur
pn ntr-un
salon
unde
l-am
descoperit pe Lordul Auriu mort de beat pe
o banc. Se crcnase i arta ca o hain
aruncat. Dac l mai vzuse cineva
prbuindu-se, plecase oricum. Pn i
servitoarea a cltinat scurt din cap cnd a
prsit ncperea, lsndu-m s m ocup
singur de el. Imediat dup aceea, m-am
ateptat ca Lordul Auriu s se trezeasc i
s-mi fac cu ochiul, semn c la mijloc nu
era dect prefctoria lui. M-am nelat.
L-am ridicat n picioare, dar nici aa nu s937

a trezit. Puteam s-l trsc dup mine sau


s-l duc n spate. Am ales varianta mai
rapid i mai lipsit de demnitate,
aruncndu-l pe umr i crndu-l n camer
ca pe-un sac de cartofi. L-am trntit fr
ceremonie pe pat i-am ncuiat ua. Pe
urm i-am scos bocancii i jacheta. Cnd a
czut pe spate, mi-a spus.
Am reuit. Sunt convins. O s-mi cer
iertare mine, ct se poate de spsit, de la
Lady Bresinga. Apoi o s plecm imediat.
Toi vor respira uurai s scape de noi.
Nimeni nu ne va urmri, nimeni nu va bnui
c mergem s dm de urma prinului.
Glasul l trd ctre sfritul discursului.
Tot nu deschisese ochii. Cu voce ncordat,
adug:
Cred c-o s vomit.
I-am adus ligheanul i l-am aezat pe pat,
lng el. l cuprinse cu braul, ca pe-o
ppu.
Ce-ai fcut, de fapt? l-am ntrebat.
938

O, Eda, f s nu se mai nvrteasc


toate. Strnse din pleoape i-mi rspunse:
L-am srutat. tiam c asta o s rezolve
situaia.
Ai srutat-o pe Sydel? Pe mireasa
hrzit lui Civil?
Nu, gemu el, oferindu-mi un scurt
moment de uurare. L-am srutat pe Civil.
Ce?
M dusesem s urinez. Cnd m-am
ntors, m atepta n faa salonului unde
invitaii jucau jocuri de noroc. M-a apucat
de bra i m-a trt ntr-un salona unde ma nfruntat. Ce intenii aveam cu Sydel? Nu
nelegeam c ei doi aveau o nelegere?
i tu ce i-ai spus?
I-am zis Tcu brusc i fcu ochii ct
cepele. Se aplec spre lighean, dar nu fcu
dect s rgie i se ls pe spate. Icni,
apoi continu: I-am spus c neleg c au o
nelegere i speram ca i noi doi s
ajungem la o nelegere a noastr. I-am luat
939

mna ntr-a mea. I-am spus c nu vd nicio


dificultate. C Sydel era o fat minunat,
tot att de frumoas pe ct era el de
atrgtor ca biat i c speram s devenim
toi trei prieteni apropiai i iubitori.
i pe urm l-ai srutat?
Nu-mi venea s cred. Lordul Auriu strnse
tare din pleoape.
Mi s-a prut cam naiv. Am vrut s m
asigur c a neles exact ce-am vrut s
spun.
Pe Eda i Ed unul peste altul! am tras
eu o njurtur.
M-am ridicat, fcndu-l s geam cnd s-a
micat patul sub el. M-am dus la fereastr
i m-am uitat afar.
Cum ai putut? l-am ntrebat.
Inspir adnc. Un strop de ironie forat i
se strecur n voce.
Te rog, preaiubite, nu fi gelos. A fost
cel mai cast i mai scurt srut de pe lume.
Of, bufonule, l-am dojenit.
940

Cum de putea glumi cu aa ceva?


Nici mcar nu l-am srutat pe gur. Miam apsat doar buzele calde n palma lui i
l-am lins puin. Zmbi obosit. S-a smuls de
parc l-a fi ars cu fierul rou. Sughi tare
i se strmb. Eti liber. Du-te n camera ta,
Badgerlock. Nu mai am nevoie de tine n
noaptea asta.
Eti sigur?
Ddu hotrt din cap.
Du-te, rosti limpede. Dac o s vomit,
nu vreau s m vezi.
I-am neles dorina de a-i pstra mcar
atta demnitate. Mai avea foarte puin. Mam retras la mine n odaie i-am nchis ua.
Mi-am fcut de lucru mpachetnd. Peste
puin
timp,
l-am
auzit
cum
scoate
zgomotele nenorocirii sale, dar nu m-am
dus la el. Sunt lucruri pe care un om trebuie
s le fac singur.
N-am dormit bine. Tnjeam s-mi ating
mintea cu a lupului, dar nu mi-am ngduit
941

alinarea aceea. Orict de necesare erau,


tot m simeam mnjit de manevrele
bufonului. Jinduiam dup traiul sincer i
curat al lupului. n zori, m-am trezit dintr-un
somn
iepuresc
auzindu-l
pe
bufon
micndu-se. L-am gsit aezat la msu,
tras la fa. Hainele curate pe care le
mbrcase l fceau s par i mai
nenorocit. Pn i prul i arta transpirat
i ciufulit. Avea n fa o cutiu i o
oglind. Sub privirea mea nedumerit, i
vr degetul n ceva i se unse pe sub ochi.
Umbra de acolo se adnci ntr-un cearcn.
Bufonul oft.
Sunt scrbit de ceea ce-am fcut
asear.
Nu era nevoie s-mi explice. Am ncercat
s-i uurez contiina.
Poate c a fost un lucru bun. Poate e
mai bine c au aflat, nainte de-a se
cstori, c inima lui Sydel nu e att de
statornic pe ct credea Civil.
942

Scutur din cap, refuznd alinarea.


Dac eu n-a fi cntat, ea n-ar fi jucat
dup mine. Primele ei remarci n-au fost
dect cochetrii de domnioar. Cred c
fetele flirteaz din instinct, aa cum tot din
instinct bieii i arat muchii i curajul.
Fetele de vrsta ei sunt nite pisicue care
atac firele de iarb nvnd s vneze. Nu
neleg nc ce nseamn micrile lor.
Oft i se ntoarse la cutiua cu pudr
colorat. L-am urmrit cum nu numai c-i
creeaz o nfiare i mai bolnav, ci se i
mbtrnete cu zece ani, scondu-i
ridurile n eviden.
Crezi c-i necesar ce faci? l-am ntrebat
cnd a trntit capacul cutiei i mi-a ntinso.
Am vrt-o napoi n cufrul lui n care,
am observat, i mpturise frumos hainele.
Da. Vreau s fiu sigur c farmecul cu
care am atras-o pe Sydel va disprea
pentru totdeauna nainte de-a pleca. S
943

vad n mine un brbat mult mai btrn


dect ea i un dezmat. Se va ntreba unde
i-o fi fost mintea i se va ntoarce la Civil.
Sper s-o primeasc napoi. Ar fi mai bine
dect s tnjeasc dup mine.
Oft melodramatic, dar tiam c se
ridiculiza pe sine nsui. n dimineaa
aceea, masca Lordului Auriu crpase i
bufonul ieea sclipind prin crpturi.
Farmec? am ntrebat sceptic.
Bineneles. Nimeni nu-mi rezist, dac
m hotrsc s-l farmec. Nimeni n afar de
tine, adic. i ddu ochii peste cap
ndurerat. Dar nu am timp s plng pentru
asta acum. Du-te nainte i anun c
doresc s stau de vorb singur cu Lady
Bresinga, apoi bate la ua lui Laurel i
spune-i c plecm curnd.
Cnd
m-am
ntors,
dup
ce-mi
ndeplinisem i a doua sarcin, Lordul Auriu
se dusese deja s se ntlneasc cu Lady
Bresinga. A fost o ntlnire foarte scurt,
944

iar cnd s-a ntors, mi-a spus s duc desagii


afar imediat. Nu s-a oprit s mnnce
nimic, dar eu deja luasem toate fructele din
camerele noastre. Aveam s supravieuim.
Probabil era i mai nelept din partea lui s
nu mnnce o vreme.
Ne-au fost adui caii. Lady Bresinga a
cobort s-i ia un rmas-bun foarte rece.
Nici mcar servitorii n-au catadicsit s
observe c plecm. Lordul Auriu se scuz
nc o dat, spunnd c de vin pentru
purtarea lui fuseser vinurile ei de foarte
bun calitate. Dac intenionase s-o
mpace cu lingueala, atunci a dat gre. Am
ieit
agale
din
curte,
Lordul
Auriu
impunndu-ne un ritm foarte lent. La baza
dealului, am cotit n direcia bacului. Numai
cnd copacii nirai de-a lungul drumului
ne-au ferit s fim vzui din conac, bufonul
s-a oprit i m-a ntrebat:
n ce parte?
Laurel clrise ntr-o tcere de mormnt.
945

Nu scosese o vorb, dar am neles c,


umilindu-se pe sine, Lordul Auriu o ptase
i pe ea cu aceeai pensul. Acum s-a uitat
ocat cnd am rspuns pe-aici i am
ntors-o pe Negrua din drum, spre pdurea
colorat cu petice de soare.
Nu ne atepta, mi-a cerut bufonul
categoric. Du-te ct de repede poi, ca s
mai reduci distana. O s te-ajungem i noi
din urm, dei bietul meu cap s-ar putea s
ne ntrzie puin. Grija noastr de acum e
s nu pierdem urma prinului. Sunt sigur c
Laurel o poate gsi pe-a ta.
Mai mult nici nu-mi doream. Am neles
imediat ce urmrea.
mi ngduia s rmn singur cu Ochi
ntunecai cnd ajungeam la el i s stm
de vorb numai noi doi. Am nclinat o dat
din cap i i-am dat pinteni Negruei. A
nit dornic, iar eu mi-am lsat inima s
ne conduc. Nu m-am deranjat s fac un
ocol pn la locul unde-l vzusem pe lup
946

ultima oar, ci am mnat-o spre nord-est,


unde tiam c ajunsese acum. I-am trimis
un gnd subire ca firul de pianjen, ca s-l
anun c vin, i i-am primit numaidect
rspunsul. Am ndemnat-o pe Negrua s
mearg