Sunteți pe pagina 1din 90

F.

ARNAU
PIELEA NGERULUI NEGRU

Cine a biruit prin for, i-a nvins dumanul numai pe jumtate.


John Milton

I
I ACUM, DRAGII MEI, v rog s semnai Procesul verbal Nr. 2.
Rostind aceste cuvinte, celebrul detectiv particular William Warren,
ntinse marelui industria Allan Gray, faimosul su stylou de aur, pe care i-l
druise Preedintele republicii franceze, cu prilejul descoperirii
manuscriselor nsngerate, ale memoriilor dictate n tain, de fostul
Preedinte Felix Faure, perversei Margareta Steinheil.
Parc mai isclirm unul, acum dou sptmni, se mir Tom Wesley,
rznd. O s ne faci i pe noi poliiti.
Tocmai de aceea este numrul doi, fiindc cellalt a fost primul.
Allan Gray semn i trecu tocul cumnatului su Tom.
Acum totul e n ordine, exclam vesel detectivul.
A. Gray, industria. T. Wesley, inginer. W, Warren, detectiv.
PROCES-VERBAL Nr. 2
Prolegomena Comorii Roii
E de prisos s v mai citesc cuprinsul: l cunoatei amndoi.
De cunoscut, l cam cunoatem, rspunse Tom, dar nu-l prea

nelegem.
-Ba eu, s-i spun drept, nici nu l-am citit, adaug Allan Gray. Dar mie
orice mi-ar pune sub ochi scumpul nostru Will, isclesc cu ei nchii.
Ii mulumesc, Allan. Acum fii buni i semnai i fotografiile
giuvaericalelor. Iat-le... Ca s v convingei pe deplin, mai uitai-v odat la
ele, c pe urm vine biatul i le ia.
Waren ntinse, pe istorica sofa verde, din cabinetul su de lucru, cteva
bijuterii de o valoare considerabil, pietre scumpe de mrimi neobinuite,
coliere lucrate n deprtri albastre, brri din vremuri imemoriale,
adevrate minuni.
Imi iau ochii, Allan! N-am mai vzut atta strlucire, zise Tom cu o
admiraie nesfrit.
Comparai fotografiile cu nestematele, pentru c va trebui s isclii.
Nu compar nimic, semnez pur i simplu, rspunse Allan, aternndui caligrafic numele pe cele trei fotografii, care nfiau giuvaiericlele:
In prima, bijuteriile erau aezate ntr-o caset.
In a doua, ele erau nirate pe canapeaua verde, ntocmai aa cum se
puteau vedea i acum.
In a treia erau prinse de gtul, la pieptul, la mijlocul, la minile i la
picioarele unei fete de o rar fumusee.
A da cteva mii de lire sterline numai pentru colierul de perle, ce-i
atrn pe piept, ncolcit de trei ori, zise unul din ei.
I-ar sta bine lui Sissy, cum este ea, nalt i frumoas, remarc Tom.
Snt de aceeai prere, ii rspunse detectivul, serios, dar aceast
comoar nu este de vinzare. O! E o ntreag poveste! Poate o vei afla odat.
Dac proprietara ei ar putea s nstrineze numai una din pietrele ce
sclipesc pe canapea, ea ar scpa de nenorocirea ce o ateapt.
Att de bogat i se simte ameninat de cineva? Este de necrezut,
zise Allan.
Da, i rspunse detectivul. Se gsete n mare pericol, din care nu tiu
cum va scpa.
Nu este greu de neles se amestec i Tom. Cineva vrea s-i fure
bijuteriile. Asta nu este, de mirare. Asemenea bogaii au strnit totdeauna
invidie i lcomie. Eu cunosc o doamn foarte onorabil care, dac ar avea
prilej, s-ar face hoa, numai i numai s-i poat nsui asemenea
minunii! Un lucru ns nu neleg. Dac este prevenit, dac tie toate
astea...
Ea nu tie, rspunse detectivul i dac le-ar afla, poate c nu le-ar
crede.
De ce nu le punei n siguran voi, care tii cum st chestiunea i
care, dup cum vd, le avei n mn? De ce nu le depunei la o banc?
Fiindc lucrurile stau cu totul altfel. E o tain ce nu-mi aparine.
Oricum ar fi... Ce te oprete s iei msuri ?
In casa n care, dup bnuielile mele, se va desfura drama, eu nu
pot ptrunde.
Se va desfura? Vaszic dumneata prevezi i viitorul? Bravo, Will!
strig Tom pe jumtate ironic, pe jumtate cu team.
Detectivul avea aerul c nu d prea mult luare aminte acestei glume:
Pornind de la elemente cunoscute. ..

Dar Tom nu-1 slbea:


M rog, m rog.. . Spune ce se va ntmpl.
Va fi arestat cineva, sub nvinuirea de a fi ucis, ca s fure aceast
comoar.
A... da... Pricep! i tu vei fi acela care va pune mina pe dnsul.
Nu.. . Eu l voi scpa, pentru c nu va avea nici o vin.
i victima?
Deocamdat triete.
i n-ar putea-o scpa nimeni?
Numai Dumnezeu!
i nu este cu putin ca lucrurile s ia o alt ntorstur ?
Depinde de rolul imponderabilelor.
In clipa aceea intr Bob, servitorul negru al detectivului :
Venit copil ala cu sticle.
Adu-l ncoace.
Un biat slbu, care nu prea s aib 20 ani, naint sfios, salutnd n
toate prile.
Celebrul detectiv l ntmpin cu minile ntinse:
Gata totul,Larry. . . Poi s-i iei bijuteriile. S bagi de seam.. . Bob te
nsoete pn n apropierea palatului. Vei lua o main.
Apoi, ntorcndu-se ctre cei doi prieteni ai si:
Biatul sta are o agerime de spirit cum n-am mai ntlnit. Dac n-ar
avea altele n vedere, l-a lua cu mine. Ce mai detectiv ar iei! Mi-ar fi drag
s lucrez cu el. Abia atunci biroul meu de poliie particular ar fi complet...
Bob e fora brutal... El ar fi cea spiritual...
Tom l ntreb n glum:
Dar tu, ce mai eti?
Eu a fi trsura de unire ntre ei amndoi i a ctiga toate btliile.
Sntei! prea bun, Sir Warren, abia ndrzni s mormie tnrul.
N-am spus dect ce cred despre d-ta! Ba chiar mai puin. Inainte de a
pleca ns, trebuie s recapitulam faptele, ca s nu ne pomenim cu surprize.
Strnge giuvaericalele. Aa. Foarte bine. Pune-le n caset. Dup ce te
ntorci, le pui la loc, fr s fii observat de nimeni. Acesta e poate punctul
cel mai important.Ti-am spus de sptmna trecut c, odat cele dou
procese verbale ncheiate i fotografiile bijuteriilor gata, eu nu mai pot s fac
absolut nimic.
M prsii, Sir Warren, se vit tnrul.
Dac aa ne-am neles! Orice a face, de acum ncolo, pn cnd va
sosi clipa cea mare, ar nsemna s provoc nchiderea mea n balamuc. Dac
a avea curajul s exprim bnuielile mele, ar iei un scandal nemaipomenit.
Crezi c este cu putin, n societatea noastr, s nvinuieti pe cineva c va
svri un asasinat? Ai fi legat, chiar dac ar fi vorba de un om de rind. Dar
cnd la mijloc este cine tii, acuzaia n-ar prea numai nebuneasc, ci ar fi
socotit ca o adevrat crim.
Eu, zise Allan,
dac a fi convins c
Lord
Majorul Londrei va svri mine o fapt rea,nu m-a sfii s-o strig n gura
mare. Totul este s mpiedici de a se produce infraciunea. Ce-mi pas mie
cine este la mijloc? Ce-mi pas ce va zice lumea?
Da. Dar
eu nu snt mare industria i
n-am
milioanele

tale.Eu a putea s
trec, dac nu
drept un antaj- ist
ordinar, cel puin drept un reclamagiu, care vrea s-i fac faim cu orice
pre.
i cnd m gndesc c domnioara interveni sfios tnrul rmne
acolo, n condiiuni att de detestabile!
tiu, ai dreptate, fata se gsete n cel mai mare pericol, dar mi-e peste
putin s intervin. Dac ar auzi cineva ce-am vorbit noi amndoi, ar zice, cu
siguran, c ne-am neles perfect... i tii de ce? Pentru c ne-ar crede pe
amndoi icnii.
Poate oricine s zic ce o vrea, numai s-o scap!
Am fcut, deocamdat, tot ceea ce puteam face, i rspunse
detectivul, puin mai rece. In definitiv presimirile noastre snt foarte
negre. S-ar putea ns ca lucrurile s ias cu totul altfel. Se poate ca
diavolul s fie ceva mai blan.
Eu cred c-i i mai negru, afirm ncruntat tnrul.
In orice caz, eu trebuie s stau de o parte, adaug Warren.
Pin cnd?
Pin cnd femeia va fi asasinat.

II
TOT CU OFICIOSUL LA de Lawrence n min?
Doar n-o s citesc descrierile de cltorie ale lui Burton?
Ciudate gusturi ai! Am ncercat i eu, cum tii, . savurez, ca tine,
una din crile lui.
Ei, i? Nu i-a plcut? Te vedeam mereu cu ea in min.
A trebuit s parcurg sute de pagini, ca s aflu c prile cele mai
ispititoare ale corpului coanei Constana, soia scriitorului Clifford, nu snt
nici ochii, nici sinii, ci. . . prile de dindrt. ..
Dumneata eti ntruparea moralitii!... tiu! Aa sntei toi, n teorie.
Dar, n practic, eti de aceeai prere cu fizicul. ... Ai aceleai preferine.
Dovad c, de cte ori trece Doris, i fug ochii, al naibii ce eti. . . tocmai
prin acele pri, ce salt ritmic sub rochie.
i se pare.. . Doris n-are nici piept, nici fese.
Cred. .. Nu le-o fi avnd, ca ale coanei Constana s se poat aeza o
ntreag lume pe ele dar au nceput i ale ei s se reliefeze. Parc te aud,
mine poimine, spunnd i tu, c te-ai mulumi s nu trieti, n aceast
lume, dect zece minute, numai s i le poi mngia! Ateapt c se vor
dezvolta i ele...
Gelozie!
Eu nu snt geloas.
Dar nici eu n-am uitat ce-a suferit, de la tine, guvernanta care a
plecat.
Pentru c era obraznic, nu pentru c snt eu geloas.
Atunci de ce te tot agi de Doris?

Eu? Absolut de loc. Mai bine te-ai ntreba de ce te agi tu de ea.


- Imi este absolut indiferent,
De altfel toate prietenele mele au nceput s m priveasc ironic. . .
O fat att de frumoas, care nu ne este nici un fel de rud i st
totui n casa noastr!. . . Lady Winter mi-a spus pe leau c snt
proast.
Dar Doris nu este o fat frumoas, este doar profesoara fetiei noastre
Maisie... i atta tot...
tiu, dar fata noastr poate foarte bine s se duc la coal iar Doris
s-i caute norocul n alt parte.
Motivele pentru care ne ineam fata acas, au rmas n picioare. Nu sa produs nici o modificare de cnd am luat hotrrea. Fata este tot att de
slab, de palid, de delicat, i de neobinuit cu lumea. Ai fi n stare s lai
fata s colinde drumurile... s-o expui la cine tie ce primejdii. i asta numai
din gelozie.
Ba nu. Dac vrei, fata poate s rmn tot acas. Dar cine ne oblig s
inem, n locuina noastr, o fiin cu ochi de drac ca ai lui Doris?
Bine, s cutm alta.
S cutm, dei eu snt absolut sigur c n-o s gsim alta la fel
niciodat, zise femeia, mbufnat. Aa este omul cnd mbtrnete: ncepe
s se uite la minore.
Pctuieti, vorbind astfel. Doris este cinstea personificat.
Nu rezistau ele cetile, nainte, cnd rzboinicii le izbeau cu berbecul!
Dar azi, cnd snt mijloace de lupt perfecionate! Va cdea i ea ca toate
celelalte!
Vd c o pzeti destul. De cte ori schimb un cuvnt cu ea, eti n
spatele nostru. Dac ne plimbm, mpreun cu fetia, te iveti i tu pe
neateptate.
Pentru c te cunosc.
Las, c scenele astea mi le faci de acum ani!
Pentru c, i atunci, te uitai dup altele. Ce, nu mai ii minte scena cu
Lady Thomson?
i atunci ai fcut scandal tot degeaba. Cte nu se ntmpl la o
petrecere?
Aa e!... La petreceri, brbaii nsurai strng n brae femeile altora ii plimb minile pe ciorapii lor, n sus.
N-ai vzut bine.
S tii. .. S nu zici c nu i-am spus! n clipa in care mi voi forma
convingerea c ai cucerit-o i pe asta, c ai fcut din Doris amanta ta,actul
de dreptate pe care trebuia s-l svresc de mult, nu va mai ntrzia.
M amenini?
Nu te amenin, dar, la timp, te voi executa.
Nu te cred att de fioroas.
i-ai btut joc de mine o via ntreag, dar acum nu mai pot s rabd.
Dac vrei s scapi de ceea ce te ateapt, s dm afar din cas pe Doris. . .
S lum alt profesoar, ceva mai puin seductoare. Sau, mai bine, s
rmn numai Martin, care o nva matematicile i educaia fizic.
In schimb ns la tine pot veni toi acei caraghioi dandy, cu monoclu
i crare la ceaf?

Te supr inofensivii mei prieteni?


Dac ar fi inofensivi nu i-ai aduce pe aici.
Te neli. Snt absolut inofensivi.
-In cazul sta, cred c urmezi legile curentului electric. Primeti numai
flci capabili de nalt frecven. De aceea spui c snt inofensivi. La mare
frecven, curentul i poate strbate trupul, fr s-i fac nici un ru... Din
contr... de cum le scade frecvena... i dai frumuel pe u afar, ca s nu
te ucid ntocmai ca i curentul electric cu frecvena cobort.
Aa snt oamenii de tiin: maniaci. La btrnee ncep s aplice
botanica la zarzavat, chimia la buctrie i electricitatea la pernele de pus
sub posterior!
Marele chimist Keith Selford privea cu necaz, pe planturoasa sa soie
Mary, care i ntoarse spatele ei monumental, mormind cuvinte de ocar.
Cea mai gras femeie din West End, cartierul aristocratic al Londrei, care
era revoltat mpotriva soului ei, adug furioas:
Mai nti, pe Doris n-o admit, pentru c este prea slab.
Ce are a face?
O poi iubi prin contrast: pentru c tu eti voluminos i fiindc eu,
este drept, m-am cam dezvoltat n ultima vreme.
S-o punem la regim. Voi cere doctorului s-o ngrae cu orice pre.
Las c-i prescriu eu un regim, cel mai bun: Ua!
Dac-a face i eu acelai lucru cu minorii ti vizitatori ?
Atunci s-ar pune i chestia celorlali. Dac este vorba de rzboi, voi
ncepe i eu s m ntreb ce faci cnd te nchizi, ceasuri ntregi, cu Ivan
Ivanovici, diplomatul sovietic, cu doctorul Samuel, americanul i ceilali...
Nu te amesteca n lucrrile mele tiinifice!
Cunosc eu erudiia lui Ivan Ivanovici, a crui soie a fost ucis, pe cnd
venea de la rendez-vous i a doctorului Samuel, un cocainoiman de
frunte. Pot oricind s-i trimit i eu... pe unul, la cuiburile de hetaire perverse
i pe cellalt, la circium.
Te rog s nu te amesteci.
Cu o singur condiie... Nici tu s nu intri in viaa mea particular.
Despre partea mea, eti liber. Poi continua sa umpli gura acestor
dandy cu toate buntile, dar sa le pui cte o botni, altfel te vor
compromite definitiv. Te-ai agat de Ivanovici, ca s nu te ntreb cu mai
nainte, ce caut, toat ziua, n budoarul tu.
Bolevicul este prietenul tu, nu al meu.
Prieten nu, admirator, preciz el.
tiu c amndoi sntei modeti!

III
INTR-O ZI, pe cnd William Warren se odihnea dup ce reuise s prind
pe ucigaii cu casse-tete, se pomeni cu tnrul Laureniu Martin, care i

spusese c vrea s-l angajeze ntr-o afacere ce va deveni celebr. Biatul era
foarte ncurcat i prea c nu vrea s spun tot ce tie, ba nici chiar att ct
i trebuia marelui detectiv spre a afla despre ce este vorba. Dup cteva
minute de dialog schimbat n asemenea condiiuni, Warren, plictisit, i zise:
Ca s nu mai pierdem timpul, prietene in s-i mrturisesc, de la
nceput, c nu intru n nici o afacere, nainte de a o cunoate pe de-antregul i n toate amnuntele, ei. Nu obinuiesc s bjbi n ntuneric, ca s
nu am n urm, surprize dureroase. Cnd eram mai tnr, ddeam i eu
nval cu ochii nchii... Dar azi!...
V rog s-mi fgduii c primii, i v voi spune tot ce se poate da pe
fa de pe acum. Credei-m, domnule Warren, c ce v-am propus nu snt
tainele mele i c ncpnarea mea este, n realitate, o datorie fa de cei
interesai n cauz. Dac primii s fii sprijinitorul nostru. ..
nti s-mi destinuieti totul i, abia n urm, i voi spune dac avem
anse de izbnd, pentru c eu nu m amestec n afacerile ce se pierd. Poate
c ai auzit c, n toat cariera mea, nu exist nici o nfrngere.
Cu admiraie nestpnit, Martin rspunse:
Cine n-o tie?
E mndria mea... Nu pentru c am izbutit ntotdeauna asta poate fi
o chestiune de noroc ci fiindc ntotdeauna am ocolit cauzele nedrepte.
Este vorba, poate, de un mare furt, svrit ntr-o cas misterioas.
Will Warren se ntunec. Modul cum se introdusese la dnsul biatul
sta, sfiala, rugminile lui, l fcuser s ndjduiasc ntr-un caz deosebit.
Cnd colo, era vorba de un furt ordinar. Nemulumit, detectivul l ntreb,
aproape rstit:
Cum, poate"? De ce este casa misterioas? i... este sau nu este furt?
C este misterioas casa n care se vor petrece cele ce bnuiesc,
aceasta este credina mea. Dar despre asta, vom vorbi mai trziu. Am zis c
este vorba, poate, de un mare furt, fiindc la furt nu este exclus s se
adauge, de pild, o ncercare de asasinat, sau chiar o crim.
A! Un omor? Voii s m angajai, de bun seam, din partea
pgubaului?
Tnrul rspunse repede, cu sinceritate:
O, nu, domnule, dimpotriv.
Warren sri n sus:
Cum, tinere, voii ca eu s iau aprarea unui ho i a unui criminal?
Exact. A unui presupus ho i a unui nchipuit atentator, ceea ce
este cu totul altceva.
Obiectul furtului?
-Bijuterii de milioane, pietre scumpe de mrimi neobinuite, antichiti.
Putem cunoate pe presupusul autor al loviturii?
O copil, o copil frumoas ca soarele i nevinovat. i ochii biatului
ncepur s strluceasc, cnd adug: Doris nu este n stare s-i zic nici
du-te mai ncolo!"
A fost arestat?
0, nu, cci atunci ar fi fost prea trziu! Ea n-a fost nc arestat. Se
afl tot n palatul pe care eu il bnuiesc plin de mistere.
i ce voii de la mine?
Biatul nu se ls ncurcat.

Furtul nu s-a comis nc. Deocamdat, nu exist nici reclamant, nici


nvinuit.
Privirile detectivului se schimbar brusc. Se uit la biat ca la un ticlos,
ce ar fi venit s-l corup, apoi zise:
Ah, neleg. E vorba s se svreasc un furt i autorii ar vrea s se
asigure, de mai nainte, de un detectiv, care ar putea s-i apere. Vor, adic,
s svreasc una sau mai multe infraciuni, fr nici un risc,cu toate
ansele de a scpa din aceast afacere buni teferi ?
Nu, domnule Warren. Nici un ne-am gndit la asta. In ce m privete,
n-am pus mina, n viaa mea, pe un cap de a i nici nu proiectez
asemenea isprvi. M mir c ochiul d-voastr a putut s se nele.
Detectivul ovi o clip:
Dar mi-ai spus c nu-i vorba de dumneata? De unde tii atunci c se
va svri un furt? Cine este houl, fie c este real, sau nchipuit? i dac
domnioara este nevinovat, de ce v temei c nu-i va putea dovedi
nevinovia?
Tocmai aici este partea curioas a afacerii i de aceea recurgem la
preiosul d-voastr concurs. Snt student n ultimul an la drept, dar sper smi sfresc studiile n timpul cel mai scurt cu putin i s intru n
magistratur. A vrea s fiu judector de instrucie. O, ce frumoas carier!
S fiu intransigent. Nici un rufctor nu mi-ar scpa din mn. Am citit, cu
pasiune, pe Edgar Wallace, pe Conan Doyle. Snt ndrgostit de romanele de
aventuri. Cunosc memoriile d-voastr!
Da, pricep. Totul se petrece n nchipuirea dumitale. Ei,prietene, n
via se ntmpl cu totul altfel. i, dac l-ai citit pe Edgar Wallace, tii c
vinovaii din lucrrile lui colaborau cu oarecare avocai de pe la periferie, de
prin mahalalele apailor, nu cu marii detectivi.
N-avem nimic comun cu vinovaii. Snt sigur c se va face o reclamaie
i c struinele, ca i presiunile politice, vor fi att de mari, nct nevinovia
singur nu va putea lupta cu fora, ce va tinde s distrug pe cei npstuii.
Iat de ce am venit la d-voastr. Copila nevinovat este absolut singur.
Warren zimbi:
Mi se pare ns c te are pe dumneata.
Tnrul i rspunse cu entuziasm:
O, da, cu trup i suflet dar eu snt att de mic!
Nimeni nu-i prea mic, cnd lupt pentru adevr.De ce nu atepi ca
faptul de care v temei s se produc i s angajai, atunci, tot ce v va
trebui: Avocai i chiar detectivi, dac vei socoti c este nevoie.
Aa ar fi firesc, dar n afacerea noastr snt lucruri foarte stranii. Dup
cum v-am spus la nceput, atunci ar fi prea trziu. . . Atunci prevenita n-ar
putea mcar s-i angajeze un avocat!
Va pierde tot avutul ei?
Nu numai c nu va mai avea posibilitatea material, dar nici nu va
mai avea prilejul de a sta de vorb cu un om ca dumneavoastr.
Eti plin de taine, tinere... Pin la condamnare, orice prevenit poate
s-i aleag aprtorul.
Ei nu-i va fi ngduit lucrul acesta!
-Imi iau eu angajamentul ca, la timp s-o cercetez n nchisoare i s-i
aduc un avocat, dintre prietenii mei.

Nu v luai, v rog, angajamente pe care nu le vei putea ine.


Detectivul l privea pe tnr din ce n ce mai mirat.
Atunci ce voii s fac?
S ne nelegem de pe acum. Am, aici, dovada concludent a
nevinoviei presupusei hoae.
Ai proba inocenei unei hoae, care nc n-a furat? Desigur c n-are
nici o vin nainte de a svri infraciunea. Toi hoii au fost cinstii, pin n
clipa cnd au fcut-o la sting.
Nu, domnule Warren, de ast dat vor fi mprejurri excepionale.
Bunoar... Un palat imens, n care se ntlnesc fel de fel de btrni
suspeci i tineri din cea mai bun lume. Un savant, care lucreaz pentru
noi, sau pentru Rusia Sovietic nu snt nc fixat. In acest mediu au duso mprejurrile pe biata Doris. Cunoscnd sentimentele stpnului casei
pentru ea, snt sigur c, ntr-o bun zi atunci cnd va fi respins va fi
arestat i izolat de toat lumea. i vor surde perspectivele unor luni
nesfrite de prevenie. Puterea care o prigonete se va socoti sigur de ea.
Invinuitorul are o reputaie european. Minitri se nclin n faa lui.
Zidurile pucriei vor fi groase i broatele uilor solide. Cu rbdare vor
atepta ca arestul s se transforme n cavou. Dar atunci, cnd se vor socoti
mai triumftori, cnd o vor tiri n faa jurailor, n scopul de a-i da ultima
lovitur, v vei ivi dv. ca o bomb! Avocatul va fi pretext, iar depoziia
dumneavoastr va fi att de senzaional, incit va uimi lumea ntreag. N-am
citit nicieri de vreo izbnd, ca aceea care o vei obine dumneavoastr n
afacerea noastr! Dovezile vor fi att de puternice, incit salvarea ei va fi
asigurat. iar dumanii ei vor fi zdrobii, prefcui n pulbere. Ah, ce
splendid sfrit de roman de aciune! Magistraii, juraii, publicul din sal,
avocaii vor rmne ncremenii. Am viziunea clar a achitrii triumftoare.
Doris va fi scoas pe brae din slile tribunalului.
- Am descurat multe afaceri ciudate, dar aceasta mi se pare din cale
afar de curioas.
Nu fgduiesc. V voi face imediat dovada afirmaiilor mele.
i tnrul scoase din geant, una dup alta, mai multe bijuterii. Fu o
adevrat surpriz pentru detectiv.
Un pandantiv orbitor!
Dar ce zicei de colierul sta, cu optzeci de perle?
E minunat. Uite ce diamante! Ale cui snt aceste comori din basme?
-Ale hoaei.
Atunci, ce anume va fura?
Chiar aceste bijuterii.
Glumeti!. . . Se va fura pe sine?
Deocamdat nu v pot da mai multe explicaii. V rog un singur lucru:
s primii aceste bijuterii, s le fotografiai i s ncheiai, mpreun cu
secretarul dumneavoastr sau cu cine dorii, un proces-verbal, prin care s
se stabileasc, n justiie, la nevoie, c ele au fost n minile dumneavoastr
n zilele n care intr-adevr vor rmne aici. La acte vei aduga i fotografia
aceasta, fcut de mine, n care fata poart bijuteriile.
Pe cnd detectivul primea fotografia, biatul adug:
In acelai proces-verbal se va face o descriere ampunit a tuturor
acestor bijuterii. Atta tot.

Voii s le lsai la mine?


Trebuie. De altfel o fac cu toat ncrederea.
Detectivul zmbi.
i cnd le vei lua?
Dup ce vei termina fotografierea lor i vei ncheia cuvenitul procesverbal. Voi veni, sau voi trimite pe altcineva s le ridice.
De pild, domnioara Doris.
Nu , oricine afar de ea.
De ce?
Pentru c ea nu tie absolut nimic.
Cum? Nu tie nici c are aceast avere?
Din toat aceast afacere, este singurul lucru de care nu se ndoiete.
Am rugat-o s-mi mprumute bijuteriile, dorind s m servesc de ele ntr-un
studiu asupra podoabelor feminine la diferite popoare, studiu pe care, de
altfel, nici nu m gndesc s-l scriu.
Atunci ea nu bnuiete c va fi. ..
Hoa? Habar n-are.
Atunci lucrurile snt foarte simple. Intruct faptul nu s-a produs navei dect s anunai pe prefectul poliiei, ca s mpiedice totul.
Dac a spune toate acestea unui funcionar poliienesc, m-ar lua n
rs. E vorba de personagii att de importante, c a intra n belea pe
degeaba! In afar de asta, nu snt n joc eu, care am viziunea clar a
infamiei ce se va pune la cale. Eu n-am nici un rost n afacere. Cum s-i
comunic fetei bnuielile mele? Cum s-o determin s ia poziie mpotriva
oamenilor din casa n care locuiete?
A! E vorba de familie?
Nu. Totui viitoarea hoa st, deocamdat, mpreun cu acuzatorii si
de mine. Ii ctig existena n casa lor.
Snt nite simple bnuieli ale dumitale.
Numai pn-acum. Dar care se vor conforma matematicete.
Nu vreau s-i sting entuziasmul. Dac ntmplator temerile dumitale
s-ar confirma, a regreta n urm. Am nevoie de dou sptmni ca s scot
fotografiile i s nchei dou procese verbale pentru c de dou este
nevoie semnate de martori. Te vei ntoarce dar peste paisprezece zile.
Odat cu bijuteriile, ii voi da atunci i rspunsul meu. Dac primesc, actele
ramn la mine, spre a le utiliza la vreme, dac nu, ti le dau dumitale, s faci
ce vrei cu ele. Trebuie s m gndesc puin, nainte de a m angaja.
Dumneata scontezi viitorul, despre care cel mai mare poet al Franei spunea
c este al lui Dumnezeu. Nu te condamn c pui prea mult inim n aceast
chestiune dar nici nu snt obligat s te urmez. Pin atunci, dac vrei, mi vei
trimite, prin pot, un memoriu asupra acestei afaceri.
Foarte bine. Voi ncepe chiar astsear s lucrez la acest memoriu, n
care vei gsi, cel puin,o parte din desluirile de care avei nevoie. Mai am o
rugminte: v vom plti onorariul la urm.
S nu discutm despre onorariul unei afaceri, n care n-am intrat.
Cnd m voi hotr s primesc, aceasta va fi cea din urm chestiune la care
m voi gndi.
V mulumesc, v mulumesc din suflet. V vei convinge, n curnd,
c presupunerile mele se vor realiza i c fata, pe care vreau s-o scap,

merit aceast luare aminte.


Ii urez s pstrezi despre ea ct mai mult vreme iluziile de acum. Nui fgduiesc nimic. Du-te linitit acas i nu vorbi cu nimeni despre
lucrurile acestea, c altfel strici totul. Peste dou sptmni vom ti ce avem
de fcut.
Viitorul avocat strnse, vdit micat, mina celebrului detectiv. Ochii si
erau umezi, cnd i mulumi nc odat adugind:
Cu acest prilej, vei descoperi poate i taina laboratoarelor secrete, din
palatul acela blestemat. Poate c ara ntreag se va cutremura cnd
misterele nchise acolo vor fi date la iveal.
Rmas singur, Warren cercet cu o lup, pe rnd, toate bijuteriile. Se
convinse uor c erau veritabile. Peste o clip chem la telefon pe cel mai
cunoscut fotograf din ora, care i rspunse c va trimite cel mai bun
lucrtor i cel mai bun aparat. nirnd bijuteriile pe mas, n ateptarea
fotografului, renumitul detectiv, murmur cu un uor regret:
Tineree! Tineree!.,.
Alerg din nou la telefon i rug pe multimilionarul Allan Gray i pe
inginerul Tom Wesley s vin pn la dnsul. Cnd cei doi cumnai sosir,
detectivul le explic, n puine cuvinte, chestiunea i ncheiar mpreun
Procesul-Verbal Nr. 1 prin care constatau existena bijuteriilor ce se aflau n
pstrarea detectivului, punnd data real. Rostul acestui proces-verbal era
ca s se constate c, n ziua de 21 ianuarie, giuvaericalele se aflau n casa
lui Will Warren. Dup ce semnar cu toii, sosi i fotograful. Detectivul le
zise:
Peste paisprezece zile mi vei face plcerea de a m vizita din nou, ca
s ncheiem al doilea proces- verbal.
. .. Aa a intrat celebrul detectiv Will Warren n afacerea Epidermei
Artificiale''.

IV
SIR CAWLER, eful lui Criminal Investigation Departament", fusese
chemat, n grab, la War Office. Aici l atepta ministrul de externe. Un
diplomat este, n general, un om rece. eful lor, ministrul de externe, este
cteodat i mai rece. Dar cnd eti i diplomat i ministru de externe i
englez, trebuie s fii cam de trei ori mai rece dect un om obinuit. Cu toate
acestea, de astdat, ministrul de externe nu-i putea pstra calmul
obinuit. Nici nu rspunse la salutul lui Sir Cawler:
Mi se pare c Epiderma Artificial trece grania!
Nu v vei supra. Excelen, dac, dup modesta mea prere, un
lucru inexistent nu se poate expatria.
tii d-voastr precis c este vorba de ceva inexistent?
Permitei, domnule ministru. Chiar asear eful meu, prefectul poliiei,

m-a ncredinat n aceast privin.


Cu toate acestea, Sir Cawler, ntreaga armat este n fierbere; mai cu
seam aviaia este indignat. Nu tiu unde vor ajunge lucrurile.
Domnii ofieri nu snt bine informai, Excelen.
Nu exist ofier englez, care s nu fie convins c nscocirea cea mai
groaznic a geniului omenesc distrugtor, Epidemia Artificial, a fost
realizat.
Poliia nu are, n aceast privin, nici un raport care s confirme
faptul.
Imi nchipui c nu avei, credina, Sir Cawler, c tot ceea ce nu este n
rapoartele dvoastr, nu exist nici n realitate.
eful poliiei criminale primi, micat, lovitura.
O, nu. Excelen... Facem i noi ce putem!
Cei mai distini ofieri ai armatei engleze i-au format convingerea c
aceast groaznic arm de lupt, menit s distrug totul, va fi
ntrebuinat, intr-un viitor rzboi mpotriva noastr.
Poliia i face datoria; cei mai abili ageni ai notri urmresc problema
i se gndesc zi i noapte la ea.
Bag de seam, Sir Cawler, dumneavoastr avei ageni care gndesc
henidic. De la Constantinopol, reprezentanii ministerului nostru au reuit
s afle mai mult dect noi, care locuim n acelai ora cu inventatorul Keith
Selford.
A fi recunosctor. Excelen, domnilor de la Constantinopol, dac ar
binevoi. . .
Poliia cere relaii de la noi ? De altfel taina n sine aparine armatei.
Datoria oricrui bun englez este s-o slujeasc n mod sincer.
Ia spune, cine de la ambasada sovietic l viziteaz pe inventator?
Consilierul de ambasad John Ivanovitz, dar toat lumea tie pentru
ce se duce.
Ministrul fu neplcut impresionat de atitudinea schimbat a poliistului.
i rspunse rece:
Eu, bunoar, nu tiu!. . .
Doamna Selford este o femeie voinic, exuberant, a crei dragoste de
via i de petreceri este ndeosebete cunoscut.
i moscovitul?
Este soul Soniei Dimitrievna, care a fost asasinat pe cnd se ntorcea
de la amantul ei. Nite detracai.
-Consilierul de ambasad bea?
-Ca toi ruii.
Are amante?
Dup ce i-a ngropat soia, a adus n cas o clarea de circ, care
umbl pe strad cu cisme i cu cravat !
Capul crunt, distins, al ministrului de externe se clatin. El privi adnc
n ochii detectivului:
Dar, dac rusul face toate acestea, ca s ndeparteze bnuielile, ca s
ndrepte luarea aminte n cu totul alte direciuni, ca s ne mpiedice s-i
aflm inteniile rele? Dac totul este un simplu joc, pentru nelarea poliiei
londoneze? Secia criminal i numr sticlele nfundate de vin pe care le
bea i i pstreaz pomelnicul femeilor cu care se culc, dar nu prea tie ce

scopuri ascunse urmrete dnsul.


Cunoatem i activitatea sa comunist.
Este cu putin s credei c el se duce la Selfort, dup graiile
perimate ale Lady-ei Mary? Dar toat lumea tie c Lady Selford nu-i o
femeie, ci un hipopotam !
Noi, la C. R. A. (Criminal Reconler Affairs) avem note, din care reiese
c snt biei, din societate, de 1820 ani, ndrgostii de femei care nici nu
se pot mica din cauza grsimii. Adevrai muni de carne.
Cazuri patologice.
Meseria ne-a nvat s tim c foarte rar se rsese oameni absolut
normali, n marile metropole de lumii. Ivanovitz este un detracat, dup cum
era i biata nevast-sa, eroina afacerii cu cravaa lui Allan Gray.
Ministrul deveni i mai serios. Se ncrunt. Sc vedea c nu vrea s spun
tot ce tie, dar n acelai timp nu se putea opri de a arta c tie mai mult:
Sir Cawler, John Ivanovitz nu se duce n casa Selfort de dragul
planturoasei Mary.
Dac Excelena voastr pstreaz aceast convingere. ..
Cine mai intr n palatul Selford?
Laureniu Martin, un tnr student srac, unul din profesorii fiicei lor.
Mai au, deasemenea, n cas, o profesoar, pe Miss Doris Elliot. Apoi un
american, doctorul Samuel, sosit de curnd pe insul i o ceat vesel de
biei tineri, pe care Mary Selford l las s-o bat la cri. De pild, Carter,
fiul millionarului.
Ce tii d-ta despre Epiderma Artificial"?
La noi, la Black-Museum, avem tricouri negre, ntrebuinate de hoii
de hoteluri pe pielea goal; crora ageniile le spun epiderme artificiale,
pentru c se lipesc, ca i o nou piele, de trupul sprgtorilor. Dar nu
despre asta este vorba. Keith Selford, chimist cu reputaie mondial, a
comunicat, ntr-o bun zi, ministerului nostru de rzboi, c este pe cale s
descopere cel mai periculos gaz asfixiant ce se poate nchipui.
V rog s precizai: Poliia a prins nti de veste sau chimistul a
comunicat faptul autoritilor?
- Nu... Ce este drept, este drept. Chiar el ne-a adus la cunotin
descoperirea. De altfel, urmrea un scop bine determinat: cerea fonduri
pentru continuarea experienelor.
Politia este informat dac a fost satisfcut?
-Da... li s-au pus la dispoziie laboratoarele armatei, dar el a refuzat
categoric, declarnd c nu de aparate are nevoie, ci de bani!
Nu i s-a dat nimic?
I s-a oferit o sum mic, pe care a refuzat-o.
Ineleg... De aceea a comunicat c dificulti noi s-ar fi ivit n cale i c
realizarea Epidermei Artificiale" va trebui s sufere o apreciabil ntrziere.
Prefectului poliiei nu i s-a prut suspect aceast afirmaiune?
De loc. eful meu a gsit-o fireasc.
V-a spus lucrul acesta chiar prefectul?
Firete. Excelen. Afirmaiunea aceasta era mrturisirea propriei
neputine a chimistului Selfort. Incurcat n datorii avnd de pltit, n
strintate, pictura de radium cu care lucreaz, a crezut c poate s fac
rost de ceva parale, pretextnd o invenie pentru uzul aviaiei britanice.

Scepticismul lui Scotland-Yard" ne este cunoscut. Dar dac Keith


Selford a reuit s realizeze Epiderma Artificial"? i dac John Ivanovitz,
pupnd minile i picioarele coanei Mary, a izbutit s terpeleasc
descoperirea, sau a pltit-o pur i simplu, ca pe o marf?
Poliistul rmase foarte ncurcat. Ministrul de externe revenea la ideea lui
dintii. Socoti c nu este prudent s continue a-l contrazice. Abia se
calmaser lucrurile, ntre Scotland Yard i War-Office. Rspunse dar,
nclinndu-se:
Binevoii, Excelen, a ne da un rgaz pentru verificarea faptelor.

V
DORIS ELLIOT, profesoara fiicei chimistului Selford, era o fat frumoas i
cuminte. Ii petrecea viaa citind i instruind pe eleva sa: bun la suflet, ea
credea c toat lumea este tot att de curat, de senin, ca i dnsa. Toi din
cas observaser c Selfort era ndrgostit de Doris, numai ea habar nu
avea... Era att de nevinovat!
Dar, n seara aceea de toamn, cnd ploaia arunca n geamuri picturi
reci, iar Lady Selfort i lua ceaiul n mijlocul fluturailor sentimentali i
monoclai, chimistul se urc la etajul al doilea, unde se afla camera tinerei
fete.
Avei treab cu mine? l ntmpin voioas Doris, privindu-l drept n
ochi.
Selfort se turbur:
Stai, Doris, o rug el blnd. Vreau s-i vorbesc.
i se aez ntr-un fotoliu, n faa ei. Fata rmase n picioare, zmbind:
Este vorba, fr ndoial, de eleva mea?
Nu, Doris. De ast dat vom vorbi despre noi. tii c eu lucrez la o
nscocire, pentru care am abandonat toate celelalte lucrri ale mele.
Am auzit, Sir Selford.
Vom avea, n curnd, o avere fantastic.
Fata btu din palme:
0, ce bine mi pare!
Ai auzit de Nobel?
Inventatorul dinamitei? tiu! N-a luat John Galsworthy premiul
instituit de el?
Tocmai. Nobel a strns o avere fabuloas, dar eu l voi ntrece. Mai am
ns nevoie de puin timp i de muli bani. Ah, dac a avea aceti bani!
Dar Lady Selford este bogat.
Ea nu-mi d nici un shilling. Dealtfel,nici nu vreau s iau bani de la
ea!
Dar de ce, Sir Selford?

Pentru c eu, Doris, a voi s-mi construiesc fericirea ntr-un cerc care
s n-o cuprind i pe dnsa.
Doar este soia d-voastr?
Da, dar nu mi-e drag. Cunoti, Miss, apucturile i prietenii ei. Nu
mai este nevoie s te pun la curent. Dar dumneata
nc nu tii ct este
de stricat. Eti prea tnr i prea curat pentru aa ceva.
Fata se simi jenat pentru ntia oar i cut sa schimbe vorba:
Mi-ai putea spune i mie n ce const invenia d-voastr?
E mare, Doris, genial, unic! Epiderma Artificial" nseamn pacea
etern, pentru biata omenire hiruit de boli i de mizerii... i mai nseamn
distrugerea celor ce vor ncerca s se opun proprietarilor acestei nscociri
geniale.
Fata ddu din umeri nedumirit:
Snt att de proast, Sir Selford, c n-am prins mea sensul celor ce-mi
spunei!
Pacea etern, pentru c rzboiul nu va mai fi cu putin, dup ce
popoarele vor afla despre invenia mea: Ea ar distruge lumea... Dar dac,
totui, va mai fi rzboi, puterea care va avea Epiderma Artificial..."
Anglia, se nelege, exclam repede fata.
El ns continu:
Puterea care o va avea, va putea s lupte singur, cu toate celelalte
state la un loc, pe uscat, pe mare i in vzduh. Pentru Epiderma Artificial"
nu exist masc, nu exist costum, nu exist aprare!
Un gaz asfixiant? O otrav din cele care irit pielea i provoac erupii?
Un gaz lacrimogen?...
Nimic din toate acestea. Substana cu care lucrez eu este, n laborator,
att de inofensiv, c s-ar putea ntinde pe pine, ca untul i mnca fr nici
un pericol, bineneles dac ar fi gustoas.
Atunci? Vom arunca, din escadrilele aeriene, hran trupelor vrjmae?
O, nu! Odat scoas din laborator, Epiderma Artificial", aruncat de
sus, devine arma cea mai primejdioas din cte se cunosc de o sut de mii
de anii de cnd dureaz viaa pe acest pmnt al tuturor frdelegilor.
Care este aciunea ei?
Keith Selford se ridic n picioare, privi n deprtare un punct nelmurit;
cu ochii fici, cu vocea schimbat, el ncepu:
In oraul duman lumea se plimb pe strad, linitit, n cazul cnd nc nu s-a
declarat rzboiul; sau agitat, n cazul cnd operaiunile au i nceput pe front. Eu vd
limpede oraul i ghicesc clipa apropiindu-se. Iat-o! Escadrila cu Epiderma Artificial , se
ivete triumftoare, deasupra cetii, n albastrul cerului, sus, sus de tot, la o nlime pn
unde nu bate nici una din din armele cunoscute pn astzi! Ea dispreuiete artileria aa zis
anti-aerian. Aviatorii n posesia marii taine arunc, de acolo, din nlimile necercetate, mii
de foie subiri, de dimensiunile unei voalete ceva mai mari. Aceste voaluri cad peste
capetele trectorilor, ca nite fire de pianjen. La nceput nu li se d nici o importan. Snt
att de uoare i att de transparente ! Cucoanele sentimentale, cred c snt funigei! Fiecare
d din mini, apoi ncearc s le dea la o parte, socotind totul ca o neplcere de o clip. Vd
totul! Acolo,departe, puzderie de voalete au czut din cer peste capetele brune si blonde !
Dar nimeni nu simte, n primele momente, primejdia grozav. Vlul a czut, ca o glug, peste
capete i marginile sale s-au lipit de piele, de brbie,de flci, de gt, de ceaf, ca i cum ar fi

fost strnse cu o sfoar; o pung rsturnat. Vlul este impermeabil. Iat: mulimea se
ngrijoreaz, se nbue, se sufoc! Cel care a primit o asemenea chivr, din cer, bag de
seam c nu mai are aer, ridic mna i trage de ea, din nou. Substana tainic se ntinde, dar
nu se rupe. Odat lipit de piele, sau de orice alt obiect, Epiderma Artificial nu se mai
deslipete; iar cel care trage, observ c n-o poate rupe. In timpul acesta, fr a se utiliza,
nici o otrav, omul moare asfixiat: comunicaia cu aerul i-a fost ntrerupt. Uite-i !. .. Cad ca
mutele ! Victoria este a naiunii care a tiut s-i procure, din vreme, misterul Epidermei
Artificiale !
Fata l privea uimit:
O, dar este ngrozitor!
tiu, dar aa a fost ntotdeauna rzboiul.Razboiul viitor ns le va
ntrece pe toate n cruzime si n pustiire.
- Dar substana de care vorbii nu se rupe niciodat?
Ba da, dar ca s se rup, i trebuie mai mult timp dect poate un om
s triasc fr aer. Dup ce victima a murit, poi rupe substana cu
ajutorul unor chimicale, ca pe o ipl, de pe capul tu. Dar ea nu lucreaz
numai aa. S nu crezi c numai capul este in primejdie. Dac lum un om
perfect sntos i i acoperim pieptul, spatele i abdomenul cu Epiderma
Artificial", lsndu-i capul, inimile i picioarele libere, el va muri mai curnd
sau mai trziu chestiune de rinichi. Propriile sale toxine, pe care nu le mai
poate elimina, l dau gata. Epiderma Artificial" se lipete pentru totdeauna
de cea fireasc i se confund cu ea. Pot rmne puncte n care ea nu s-a
lipit perfect, dar ea nu se rupe, dup cum i-am mai spus, dect dup ce i
face efectul. Epiderma Artificial" cade peste mtile fcute mpotriva
gazelor, le nfoar, le mbrobodete i omul moare n acelai mod, ca i cel
care n-a purtat niciodat masc.
tii ce, Sir Selford!. . . Mai bine nu mai da la iveal grozvia asta!
De ce, fetio? Oare Nobel este detestat, pentru c a nscocit dinamita?
Dimpotriv. Cine ar fi tiut de existena lui, dac nu devenea celebru prin
aceast inveniune? S-a ridicat pe sine i a ridicat i ara sa.
Te rog, te rog, Sir Selford, renun la ea! D-ta eti un om bun! De ce
vrei s omori oameni nevinovai? Din toi aceia pe care i va distruge nscocirea d-tale, exist mcar unul, care s-i fi fcut vreun ru cit de mic?
Atunci d-ta de ce s-i faci lui? De ce s loveti populaia oraelor panice?
Btrnii, femeile, copiii. Te rog, Sir Selford, pentru mine, renun la aceast
nspimnttoare invenie, menit s distrug biata omenire, care sufer
destul i fr aceast nou pacoste.
Niciodat! tii tu ce-mi ceri, Doris? Vrei s renun la cea mai mare
fapt a mea, la dovada geniului meu, la sperana mea suprem?
Cnd este vorba de a face ru ntregii omeniri, de ce n-ai renuna?
Selford se ncrunta. Privea la fat ca la un duman.Ea observ i se ddu
napoi. Dar asta inut o singur clip. El deveni surztor i se apropie de ea
cu braele ntinse:
tii tu, Doris, pentru cine m lupt eu? Pentru tine a vrea s fiu bogat,
puternic i mare? tii tu, Doris, toat truda mea ncotro tinde?
Nu, Sir Selford, de unde s tiu eu toate acestea?
Nu cunoti tu o tnr fat, frumoas ca un soare, o domni din
poveti, un suflet de elit, care s merite aceste nobile sforri?
Fata ddu din cap, sincer, cu naivitate:

Nu!
O fat cuminte, care citete toat ziua i se ocup cu instruirea elevei
sale? O zn, nchis intr-un palat, ca o floare exotic ntr-o ser? Tot n-o
cunoti?
De ast dat fata nu rspunse nimic, dar l privea uimit, cu ochi mari,
ca i cum i-ar fi spus cineva c a intrat o armat duman n cartierul WestEnd.
Selford continu:
Criasa din poveste ar putea s nlture o mare nedreptate, s refac
viaa unui om.
Doris l ntrerupse repede:
Dar dac voaletele, pe care escadrila aerian le va arunca de sus, nu
vor nimeri capetele oamenilor?
Ori unde vor cdea, peste oameni sau peste animale, viaa va nceta.
Epiderma morii izoleaz, taie comunicaia cu aerul, rpete omenirii
oxigenul. far de care nu poate tri. Cznd pe couri, le astup, provoac
explozia cazanelor, asfixierea celor ce dorm prin case, celor ce se ascund
prin pivnie. Nimeni si nimic nu scap. Epiderma artificial este bariera ce
se pune ntre via i om.
Doris rsufl, vznd c, vorbindu-i de ideea ce l preocupa att, a izbutit
s-l hotrasc s-i ntrerup declaraia de dragoste. Iluzia ei ns, nu inu
dect o clip, pentru c el relu cu mai mult nsufleire atacul:
Imi eti drag. Doris! Nu mai pot tri fr tine. Nu se poate s nu fi
neles asta mai de mult.
V rog, Sir Selford, ar putea s intre doamna.
N-ai nici o grij. Se gsete n mijlocul unei cete de brbai, care ar voi
s-o fac s cread s snt ndrgostii de dnsa. i chiar dac ar fi aici, nu
m-a teme. Iubirea mea este att de mare, c nfrunt totul.
i, pn s bage fata de seam, celebrul chimist se repezi i o lu n
brae. Ea se zbtu, el o srut, n netire, pe obrajii, pe ochi, pe gur, pe
pr, ca un nebun. Deodat, Doris fu cuprins de indignare:
Te rog s m lai, c ip! Ce i nchipui c snt eu?
Vei fi soia mea.
Niciodat.
Selford ncerc, din nou, s-o mbrieze, dar de ast dat, Doris se apr
cu violen. l strig n fa:
S-i fie ruine, om n toat firea!
El rmase nemicat. O clip, pru c s-a ptruns de vorbele profesoarei,
i strig zmbind:
Amorul nu cunoate vrst!
V rog. Sir Selford, s m lsai n pace. V anun, totdeodat, c mi
voi cuta alt loc; iar dv. s facei demersurile necesare spre a gsi o alt
profesoar pentru fiica d-voastr.
Acesta este ecoul pe care l-a trezit, n sufletul tu, dragostea mea
nflcrat?
La drept vorbind spusele dv. n-au deteptat nici un ecou n sufletul
meu. Dorii s tii ce simt? O surpriz dureroas.
Poate vrei s te duci s comunici totul soiei mele?
A fi datoare s-o fac, dar totui n-o voi face. De ce? Nu tiu!

In acest Nu tiu" este nchis o mic ndejde pentru mine, pentru


iubirea mea.
Nu m-ai neles, Sir Selford. Snt datoare s v vorbesc cinstit. Intre
noi amndoi, niciodat nu va putea exista un sentiment de dragoste,
niciodat.
Atunci snt condamnat definitiv?
De ce? Sntei nsurat, avei o soie primit pretutindeni i foarte
bogat, v bazai pe grozvia de care mi-ai vorbit ca s strngei averi
fabuloase,ce v mai lipsete?
Tu!
Fata se ddu napoi, lipindu-se de perete. El nelese c un nou asalt, din
partea lui, va ridica toat casa n picioare. i renun.
Bine, d-oar, i las timp s te mai gndeti. Asemenea hotrri nu se
iau n prip. Ndjduiesc c, in curnd, vei fi cu totul de alt prere. Te rog
s m ieri, c m-am grbit. Dar tocmai asta trebuie s-i arate sinceritatea
sentimentelor mele.
N-avei de ce s v cerei scuze. Totui v rog s nu uitai c eu voi
pleca.
Inainte de a iei din camera lui Doris, Selford i mai spuse:
Atunci iubeti pe un altul?
Nu v intereseaz.
Selford se ntoarse, ls mina s-i cad de pe clana uii i i strig
amenintor:
Ba m intereseaz. i dac d-ta, n timp ce faci educaia fetei mele, ai
un amant, mi-o vei plti.

VI
N BUDOARUL MARY-EI SELFORD era lume mult: o singur femeie
amfitrioana, i o mulime de brbai. Soia celebrului chimist susinea, n
contradictoriu, o discuie despre amor, cu un tnr ce prea c n-a mplinit
douzeci de ani.
Ivan Ivanovitz, consilierul de ambasad sovietic, se apropi de doamna
Selford:
Eu cred, Lady Selford, c o femeie slab nu poate inspira iubire.
Ba da, rspunse tnrul de pe sofa, dar dragostea ei va fi tot att de
anemic, dup cum este ea nsi.
i eu cred tot aa, adug moscovitul, o doamn voinic, nalt i bine
fcut, aa, de pild, ca gazda noastr, poate avea n dragoste o putere de
zece ori mai mare dect a unei fete micue i slbue.
Mary Selford, ncntat, se ridic n picioare, sub un pretext oarecare, dar
n realitate vrnd s dea, nc odat, prilej musafirilor ei de a o admira n
ntregime. Cu ochii nchii pe jumtate, ea le spuse ademenitoare:

Nici nu bnuii de cit pasiune este n stare o femeie cu care


Dumnezeu a fost darnic. Ea are infinit mai multe mijloace de seduciune,
dect un schelet nfurat n pergament, cum snt femeile slabe. M tiu pe
mine: cnd iubesc, mi pun tot sufletul, tot sngele, toi nervii n aceast
iubire.
-Aa era i Sonia, oft consilierul de ambasad.
-Mie mi-o spui? exclam gazda. Puine petreceri am fcut noi mpreun?
Ii aduci aminte, d-le consilier,ce frumoas era, cnd s-a jucat aici, la noi,
Suzana si Btrinii" ? Cnd a aprut, cu un voal subire pe umerii rotunzi,
ntreaga,sal a izbucnit ntr-un murmur de admiraie; dar cnd a aruncat i
acel voal i a rmas cu totul goal, spectatorii ncremeniser. Avea un corp
de statuie antic. i ce ptima era!
-O! Era o nebun!... complect Ivanovitz.
- Am pierdut pe cea mai bun prieten a mea.Femeile din ziua de azi snt
prefcute, fac n public caz de moral, ca s-i bat joc de ea n particular,
i acoper tot mai mult trupul n general, ca s i-l despoaie ct mai bine
ntre patru ochi. Sonia era sincer. Nu pot s uit o ntmplare, era i Keith
de fa. Cineva afirmase c a cunoscut-o bine i a petrecut cu ea,citeva zile
de-a rndul. Se precizase amnuntul dat de calomniator: o aluni sub sinul
drept si dou pe soldul sting. Parc printr-o putere magic, n momentul
acela Sonia a rmas goal, trgndu-i mbrcmintea de pe ea, ca i cum ar
fi fost nfurat ntr-un cearaf. Netulburat, pronun doar trei cuvinte:
-Unde snt aluniele?
A fost un gest extraordinar.
Bieaul de pe canapea se amestec atunci n vorb:
Ai fi n stare, Mary, s imii acel gest?
Oricnd, rspunse ea fr s se tulbure. Apoi, bagnd de seam c s-a
grbit, adug: Bineneles cu rost, nu aa, degeaba! Dar dac ar fi vorba
s-mi apar reputaia, aa cum a fcut Sonia Dimitrievna, n-a sta la gnduri
nici o secund.
Dac-i aa, trebuie sa gsim prilejul s-o provocm, zise tare imberbul,
srind n picioare.
Ivan Ivanovitz, ns, interveni n grab:
Bag de seam, s nu vii n conflict cu Sir Selford.
Dac este vorba de brbatul meu, s n-avei nici o grij. Pot s fac i
gestul Phrineei i al fetelor din Siracuza i nici nu va clipi mcar.
Il calomniezi, zise fr convingere rusul.
M neglijeaz cu totul. Nu se ocup de loc de mine. Ca i cum nici na exista.
Moscovitul se grbi s intervie cu aer nepstor:
E prea ocupat cu invenia la care lucreaz. Trebuie s fie ceva
interesant.
Ea rse dispreuitor:
Epiderma Artificial"? El nu cunoate pielea femeii, despre care
Anatole France spunea c este lucrul cel mai fin de pe pmnt i ar avea s
inveteze o nou epiderm!
E- un gaz asfixiant? ntreb Rusul.
Tot att de nepstoare i rspunse:
Dumnezeu tie! Vd c tot frmnt un fel de coc de prjituri, i pune

fel de fel de substane chimice i apoi face cu ea baloane, cum fac copiii din
spum de spun, cnd se joac.
A ajuns la o formul pe care o are scris?
Nu cred. Imi nchipui c bjbie nc n ntuneric.
Nu v ine n curent cu progresele pe care le face?
Nici nu m intereseaz. Chimia s-o cunoasc negustorii care falsific
buturile...
Totui, am auzit c este vorba de o descoperire ntr-adevr
senzaional.
-Eu am convingerea c n-o s fac nimic.
Se vedea c agentul sovietic ine cu orice chip s afle amnunte i c balena
i le-ar fi dat, cu drag, dac ar fi tiut mai mult. El se ridic i rug s-l
anune pe Sir Selford c ar vrea s-l vad. Peste o clip feciorul ii aduse
rspunsul c marele chimist l ateapt la biroul su. Cnd intr, Selford i
ntinse amndou miinile:
- Cu plcere, domnule consilier! Cum te-ai ndurat sa prseti buduarul
lui Mary?
- Intr-adevr cu greu se desparte cineva de distinsa doamn Selford, dar
azi se mparte: are atta lume acolo!
- Ia loc, drag consilierule. Cu ce te pot servi?
-Ascult, Keith , s vorbim ca doi prieteni adevrai. Nu mi-ai spus,
niciodat, nimic, totui eu stiu de mult la ce lucrezi.
-De unde tii?
- Ii nchipui c oamenii notri i pierd timpul degeaba n ceaa asta a
voastr?
- Cunosc activitatea aa zisei reprezentane comerciale". tiu c numr
pe cei mai iscusii ageni ai organizaiei Gosudarnie Politiciskaia
Upravlenie! (G. P. U.). Dar orice ai zice tu, asta n-ai aflat-o de la ei, ci ei de la
tine. In aceast privin Sigurana voastr poate s-i fie recunosctoare.
-De unde ai ajuns la convingerea asta?
-De aici din cas, zici c ai aflat despre Epiderma Artificial"?
-Te neli, amicul meu. tii bine c aici ne ocupm de lucruri ceva mai
uoare, ca s uitm de asperitile vieii.
Da, dar graioasa doamn Mary, ntre dou lucruri din cele pe care tu
le numeti uoare i cteva phrue de whisky, nu uita, de bun seam, s
povesteasc, n gura mare i despre truda mea tiinific.
Cred c te neli; Lady Selford se ocup de tablouri frumoase, de flori
parfumate, de muzic aleas i de ceaiuri artistice. Nu se ocup de
mijloacele prin care un popor ar vrea s le distrug pe toate celelalte.
Cum vd eu, eti bine informat!
tiu totul! Ii dau cuvntul meu de onoare c nu de la nevasta ta.
E culmea! Sistemul sta de spionaj face parte din planul vostru de
cinci ani? Un lucru pe care l tiu numai cu singur, pentru c eu l-am
inventat i de care a auzit vag numai nevast-mea, de cine ar mai putea fi
adus la cunotina terilor?
In definitiv n-are nsemntate de unde am prins firul. Destul c snt
bine informat i am prilejul s te felicit clduros.
Mulumesc.
Sntem prieteni buni, nu-i aa? In momentele de disperare, cnd mi s-a

adus n cas cadavrul bietei mele Sonia, cu capul sfrmat cu casse-tete"ul, numai pe tine te-am avut ling mine. Poate c mi-a fi zburat creierii,
dac tu nu mi-ai fi ridicat moralul. Nu voi uita niciodat ce ai fcut pentru
mine. De asemenea este greu de uitat intervenia ta la War-Office, atunci
cnd era vorba s fiu rechemat.
Unde vrei s ajungi, Ivan Ivanovitz?
Am scris la Moscova despre geniala ta invenie.
Ai fcut tu asta? Iat-m dar i trdtor de ar !. ..
Dar, de loc. Nu vinzi altei puteri nimic din ce este al rii tale! Ceea ce
geniul tu creeaz, este exclusiva ta proprietate. S-a spus c la baza
proprietii,ar fi o hoie; dar proprietatea intelectual, dreptul creatorului, na fost nc de nimeni contestat.
De ce nu m-ai ntrebat i pe mine?
Pentru c mi-am nchipuit rspunsul tu. De altfel, i spun drept c
n-am putut da multe indicatiuni, ntruct i eu tiu foarte puin. Lucru
mbucurtor ns: Kremlinul mi-a i rspuns, prin curier special: Afacerea
se face.
N-am oferit nimic.
Comisariatul rzboiului a hotrt cumprarea Epidermei Artificiale"!
Ba nu zu, John, glumeti?
Te vei convinge c vorbesc serios, cnd i voi comunica suma pe care
i-o ofer Republica noastr.
Ei! Ia spune, aa, de curiozitate!
Cinci sute mii de lire sterline.
Suma este, intr-adevr, ispititoare pentru oricine, dar mai ales pentru
mine, care snt pe pragul prbuirii, avind ntreaga avere ncurcat.
i aceti bani i-i voi numra chiar eu.
Ivan Ivanovitz, eti diavolul n persoan!
Cel mult umilul su reprezentant. Eu neleg pe diavol aa cum l-a
vzut Byron, marele vostru poet.
Ai pndit momentul i ai venit s-mi dai lovitura,cind m-ai vzut pe
marginea abisului. Am, mai cu seam, nevoie de muli bani, ca s
desvresc nemuritoarea mea nscocire.
Mai ai ceva de perfecionat?
Nu numai att, dar inveniunea nu este inc pusa la punct i
propunerea ta este prematur. Dac ne nvoim, sper s ajung la desvrirea
Epidermei Artificiale" prin ajutorul vostru. Cu un pumn de aur, pot s
termin.
Il vei avea.
Ii mulumesc. Imi eti intr-adevr prieten. Nevasta mea, care este n
stare s cheltuiasc o mie de lire sterline pentru un capriciu, mi-a refuzat
orice concurs bnesc. Tu ai fost mai bun dect ca. ..
Instruciunile primite de la Moscova, spun precis s-i numr banii
numai dup ce imi vei preda invenia mpreun cu toate desluirile
necesare, cu tablouri, formule, fotografii i tot ce va fi necesar ca s dea o
aparen de via, ca nscocirea ta s existe n realitate.
Mi s-a poruncit s nu dau nainte nici o sum cit de mic. Sovietele au
fost prea mult exploatate. Oricine a minit c face propagand comunist, sa nvrtit de bani de la noi. Numai cine n-a vrut, nu ne-a pclit! Din aceast

cauz, Moscova a devenit mai prudent. Pentru tine snt sigur c voi izbuti
ns s obin sumele necesare.
Cnd ai putea s-mi dai, de pild, o mie de lire sterline?
A putea s trimit un curier chiar mine, dar am nevoie de oarecare
date.
Selford schi un gest de nemulumire. Consilierul de ambasad nu-1
slbea din ochi. Chimistul l ntreb:
Ce a putea s v dau?
Orice, dar concludent. Trebuie s trimit la Moscova ceva care s-i
conving c invenia exist i c este arvunit de republica marxist.
Dup cum dinii cer intii invenia, tot aa i eu cer intii banii. Dac
dau tot ce am fcut pn acum, pentru o sut de mii de lire sterline, cine m
asigur c voi primi i restul? i, la drept vorbind, eu n-am nimic gata, iam spus c totul este n funcie de bani.
Nu mai vor s dea nici o rubl pe simple informaiuni.
O, atunci snt pierdut! Am discutat degeaba. Nu voi primi nici un
ajutor din partea voastr i ramin numai cu ruinea de a fi tratat cu un stat
strin vinderea inveniunii mele!
Totul rmne ntre noi. Consideri invenia ca vindut. In momentul
cnd va fi gata, vei obine, de la mine, suma promis.
Dar cu ce s-o termin, dac n-am bani?
Lady Selford nu poate fi convins?
Ea mi-a lsat aproape ntreaga ei avere, dar dup moarte. i tii de ce?
Pentru c am trecere i ndjduiete c numai eu voi putea executa
ciudatul ei testament. Aa, de pild, parcul de lng Londra i o sum
frumuic, l-a destinat nfiinrii unei grdini pentru nuditi. In cazul cnd
autoritile nu vor admite, terenul va fi vndut i banii trimii cluburilor
nudiste din Frana i din Germania.
Frumos lucru, nudismul. Eu l apreciez. Am vzut, n Germania, un
parc spelendid, n care doamnele si flcii voinici umblau ca Adam i Eva n
paradis.
Desigur c va muri cu regretul c n-o s se poat ntoarce din groap,
spre a prezida edinele nuditilor instalai n parcul lsat de dnsa, John,
cinstea mea este n minile tale.
Voi ti s tac, Selford!
i, fiindc am intrat n hor, i spun sincer: v dau vou inveniunea
mea. Oricnd o voi termina, mai degrab sau mai trziu, ea va fi tot a
voastr. Tu, n timpul sta, ine guvernul tu la curent, dar bag bine de
seam s nu v deschid valiza diplomatic.
De mult nu mai lucrm cu valize diplomatice. Avem curieri speciali
mnemotehnici. Ei ascult, in minte totul i raporteaz ntocmai. Aa c nu
trebuie s ai nici o grij.

VII
O VESTE SENZAIONAL STRBTU, cu iueala fulgerului, ntreaga Londr
i fu imediat telegrafiat de ctre corespondenii marilor ziarelor strine, la
Paris, Berlin, Roma i Bucureti: Lady Selford, soia chimistului cu
reputaie, fusese asasinat...
tirea strni un ecou enorm n societatea londonez i ridic poliia n
picioare.
Sir Cawler, eful seciei criminale, ajutat de inspectorul Creakle, se afla
n biroul lui Selford, cruia l lua declaraia.
E o mare lovitur pentru mine i nu pot s m linitesc. N-a fi crezut,
niciodat, s se ntmple asta n casa mea. Cnd am fost ntiinat, am gsito pe srmana Mary lungit pe sofaua din budoarul ei. Un pumnal i
strpunsese inima!
Sir Cawler l ntrerupse:
Cuitul de tiat hrtie, nu-i aa?
Dar, cuitul de tiat foile crilor, proprietatea lui Miss Doris Elliot.
Putei afirma, fr nici o ndoial, c obiectul este al d-oarei?
O tie toat casa i cel din urm servitor poate confirma aceast
afirmaie a mea.
Cine v-a anunat?
Servitoarea mea, negresa, creia i se zice, aci in cas. Nona.
D-le Creakle, ai grij, te rog, s putem asculta imediat pe negres.
Este aici, domnule ef, rspunse inspectorul.
A fi crezut orice, continu Selford, dar pe profesoara copilei noastre
n-a fi bnuit-o capabil de o asemenea fapt!
Ii aducei o acuzaie direct? l ntreb eful seciei criminale.
Eu nu, rspunse Selford, stingherit, dar toate mprejurrile snt
mpotriva ei.
i mobilul acestei fapte odioase? ntreb Cawler.
Furtul, iubite prietene. Nu mai ncape nici o discuie. Nona a prins-o,
pe cnd prsea casa, avnd in valiza ei cele mai scumpe dintre bijuteriile iui
Mary.
S vin Nona, strig eful seciei criminale.
O negres voinic, intr sfioas, mai mult mbrncit de ctre poliiti.
Creakle o duse n faa efului sau i i zise rstit:
S spui drept tot ce te va ntreba domnul ef, c altfel dai de bucluc!
Aa s tii!
Schimonosindu-se, negresa ncepu ntr-o englezeasc sclciat:
La mine nu stricat nimic. Cnd intrat la conia,el era mort pe canapea,
cu faa la lamb. Nona plnge si strig atunci pe bun stpn.
Dar pe Miss Eliot cum ai prins-o?
La el fuge cu giuvaieruri de la conia al meu. Nona luat pe el de bra i
tras nuntru, n palat.
Ce avea n mn domnioara, pe cnd pleca?
Geamantan ala mic, cu pietre de la gt i de la urechi de la conia mea.

Miss Doris este ho!


A existat vreun conflict ntre dumneata i Miss Elliot? ntreb Sir
Cawler.
Asta nu se tie la mine, rspunse negresa..
Creakle o deslui:
eful te ntreab dac domnioara i-a fcut vreun ru.
Da, rspunse negresa, nelegnd n sfrit, Miss dai btaie la Nona.
De ce te-a btut? o ntreb Cawler.
Nona dat ap rece la domnioara mic; Miss Doris spus nu bei ap
cnd fata eti inclzit i pleznit o palm la Nona.
Din aceast cauz ii pori ur i ai vrea acum s-o bagi n bucluc?
Da de unde, drag prietene, interveni Selford. Nona n-a dat nici o
luare aminte faptului, pentru c negrii snt obinuii cu btaia. De altfel,
atunci, domnioara Eliot a avut dreptate: de cte ori venea de la sport, fetia
mea se ducea la Nona care i ddea ap de la ghia. A rcit de mai multe
ori, odat era chiar s moar. Cnd, dup ce s-a fcut bine, Nona i-a mai dat
ap rece, Miss Elliot i-a mai dat o palm, pe care probabil c pielea groas a
Nonei nici nu a simit-o. Dimpotriv, negresa o iubete pe profesoara fiicei
mele, dar e foarte cinstit i spune numai adevrul.
Aducei pe Miss Elliot!
Frumoas, alb, dreapt i plns, intr Doris Elliot, cu capul sus, ca
o regin. Selford se ncrunt;Creakle, parc intimidat, i oferi un scaun.
eful ncepu interogatoriul:
Cum te cheam?
Doris Elliot.
Ci ani ai?
Douzeci.
tii carte?
Snt student.
Ca ocupaie ai n aceast cas?
Snt profesoara domnioarei Maisie Selford.
Domnioara nu se duce la coal ?.. . Inva numai cu dumneata?
Cu mine i cu Laureniu Martin, un coleg al meu de universitate, care
i pred matematicile i educaia fizic.
Colegul dumitale se afla n cas cnd s-a petrecut crima?
Nu, el lipsete din Capital. Este plecat la ar, la familia sa.
Ce prere aveai dumneata despre lady Selford?
Fata ddu din umeri, cu dispre:
Foarte proast, domnule judector, pentru c mi nchipui c sntei
magistrat.
Aceste cuvinte fcur s tresar ntreaga asisten. Selford fcea semne
din cap lui Creakle, ca i cum ar fi vrut s arate c a luat-o gura pe dinainte
i i-a dat pe fa, fr s vrea, sentimente de ur.
De ce ai tcut? Continu! o ncuraj Cawler.Te rog s ne spui din ce
pricin i-ai format aceast convingere despre victim.
O femeie aproape btrn, care i petrece tot timpul jucind cri sau
dansnd cu biei, ce ar putea s-i fie copii sau chiar nepoi; o doamn din
societate, care n orice conversaie aduce vorba aa, fr nici un rost, despre
chestiunile erotice, socot c nu merit prea mult stim. Eu cred c era

aproape incontient. Odat mi-a propus s dansez, n pielea goal, la o


serat. i, la protestrile mele indignate, a adus dou argumente puerile: c
trebuie s apar numai cu spatele i c, la serat, nu vor fi ali brbai dect
stpnul casei, consilierul ambasadei sovietice i dou javre mici cu
monoclu, pe care nu tiu cum le cheam, dar de care era nedesprit.
O urai?
O, nu, domnule judector; o dispreuiam!
Acum, te rog s ne spui, i ceru Sir Cawler, cu un ton mai sever, cum
s-au petrecut faptele n noaptea crimei.
Cu mult regret, dar n aceast privin nu snt n msur s v dau
nici o dezluire.
Poliitii se uitar unii la alii; Selford zmbea cu rutate.
Cnd ai vzut-o, n seara aceea, pentru ultima oar, pe Lady Selford?
Fata rspunse fr ovire:
Asear, cam pe la opt.
Ce ai cutat la dnsa?
Citea o carte libertin, din care ar fi vrut, cu orice pre, s-mi vre n
ochi unele ilustraii pornografice i era nerbdtoare s-i taie foile; dar nu
avea cu ce. Pierduse coupepapier-ul i atunci s-a gndit s-l cear pe al
meu.
Alt cuit de tiat cri nu se mai afl n cas?
Ba snt ele destule, dar l prefera pe al meu.. .
Cnd ai ieit din camer, ce fcea Lady Selford?
Murise!
Toi se ntoarser spre cel care rostise acest cuvnt.Celebrul chimist fuma
linitit i repet:
Fr ndoial c soia mea murise.
Doris rmase foarte ncurcat. Se uita speriat cind la Sir Cawler, cnd la
Selford. Nu mai putea rosti un cuvnt. eful seciei criminale o ntreb, cu o
nuan de ironie n glas:
De ce eti att de tulburat, domnioar?
Cu ochii mrii de groaz, ea ntinse mna n spre Sellford i bolborosi:
Nu tiu ce vrea s zic omul acela!
Este adevrat, domnioar, c Nona, negresa, te-a prins, pe cnd voiai
s prseti pentru totdeauna aceast cas?
Da, domnule judector, este foarte adevrat. . .
De ce plecai i de ce tocmai asear ai luat aceast hotrre?
Fata se ntoarse ctre Selford, care o privea batjocoritor.
Hotrrea n-am luat-o chiar asear, dar atunci am voit s-o pun n
aplicare.
In seara cnd Mary Selford a fost asasinata .
Simpl coinciden. De altfel, eu habar nu aveam c Lady Selford, pe
care o lsasem privind desenele unor orgii sardanapalice, fusese omort.
Foarte bine, coinciden, cum spui d-ta, i zise eful poliiei criminale.
Dar valiza cu bijuterii, tot prin coinciden o aveai la dumneata?
Din nou pru c se zpcete tnra profesoar. Rspunse fr curaj:
-- Am plecat cu valiza mea i cu lucrurile mele
Pretinzi c bijuteriile gsite n valiz sint ale d-tale?
Da!

Intreab-o, drag Cawler, de ce mai sttea n aceast cas ca


profesoar cu trei sute de lire pe an, dac are milioane?
V cer permisiunea de a nu rspunde la aceast ntrebare.
eful poliiei criminale se ridic n picioare. Privi pe Creakle care ddu
din cap. Selford era triumftor.
Cawler pronun rar:
Domnioar Doris Elliot, eti arestat i te rog s ntovreti pe
Mister Creakle pn la Scotland Yard.
Fata avea un moment de revolt:
De ce m arestai? Pentru c voiam s plec din casa asta ruinoas?
Pentru c voiam s fug de propunerile acestui btrn deuchiat?
Agenii poliiei o ridicar aproape pe sus, la un semn al lui Selford, care
fcea pe indignatul. Dup ce poliitii ieir cu profesoara Sir Cawler zise lui
Selford:
Are o mutr att de nevinovat c n-ai crede-o capabil de o asemenea
fapt!
Pe ct o vezi de naiv, pe att este de prefcut, de pervers. Voia s
fug cu bijuteriile soiei mele, ca s triasc n Extremul Orient, sau
undeva, prin America de Sud, fericit, cu Laureniu Martin, pe care de bun
seam c l-a expediat dinainte, sub cuvnt c s-a dus la familia lui. Snt
convins c triete cu individul acela, cruia am fcut prostia s-i
ncredinez educaia fetiei mele.
in s-i mulumesc, Sir Selford, c ne-ai intiintat la vreme ca s
putem pune mina pe criminal. Dac ar fi fugit, poliia s-ar fi lovit de mari
greuti.
Nu mi-am fcut dect datoria. Acum am rmas singur pe lume. Ai vzut
cu ce ur vorbea ucigaa de biata mea soie? Reeditnd calomniile vulgului,
c ea n-ar fi voit s renune la tinereea ce ncepuse s-o prseasc, a crezut
c poate s le exagereze, debitnd enormiti pe socoteala scumpei mele
moarte.
Pentru c am venit aici, n-ai vrea s-mi faci plcerea de a-mi spune n
ce stadiu se gsesc lucrrile inveniunii d-tale menite s dea patriei noastre
o nou i puternic arm de lupt?
Selford rmase nepstor. Dup o pauz, rspunse rece:
Patria mea nu s-a grbit s m incurajeze. Deocamdat nu pot s-i
spun mai mult. In ziua cnd Epiderma Artificial" va fi pus la punct, te voi
ntiina, prietene Cawler.
eful poliiei criminale nu mai insist. Dup ce fcu o lung list cu
persoanele ce trebuiau s se prezinte, a doua zi, la cabinetul de instrucie,
ceru s fie dus nc odat la locul crimei.
Pe sofaua nvelit intr-o foaie de lame de argint, Mary Selford zcea
ntins cu faa n sus. In dreptul inimii, avea o pat roie, din care sngele se
prelingea nspre subsuoar. Rochia i se ridicase i picioarele, de o grosime
neobinuit, n ciorapi de mtase veritabil, apreau n faa vizitatorilor.
Unde este coupe-papier-ul ?
L-a luat Mister Creakle, rspunse Selford.
A mai fost cineva ieri pe aici?
Numai oameni mai presus de orice bnuial: John Ivanovitz,
consilierul de ambasad sovietic i Carter, fiul celebrului latifundiar.

Mai presus de orice bnuial, repet eful poliiei criminale, cu o


nuan de ironie n glas.
Pe cnd poliistul se pregtea s plece, Selford l ntreb:
Ce crezi c o ateapt pe uciga ?
Sir Cawler l privi pe Selford n adincul ochilor i rspunse rspicat:
Spinzurtoarea!
Marele chimist oft, avu o clip parc de suferin ascuns, dar dup o
secund ncepu s zmbeasc.
Regretata mea soie ar fi spus c este pcat de un cap aa de frumos,
s moar cu cravata la gt!
Bineneles, afar numai dac avocaii ei nu vor fi n stare s-i
dovedeasc nevinovia.
Crezi c este cu putin?
Cred c este greu, odat ce arma cu care s-a comis crima i aparine i
n-o tgduiete i odat ce mobilul asasinatului este furtul. Cu att mai
mult, cu cit este stabilit c a vrut s fug, cu bijuteriile, aproape imediat
dup comiterea crimei. Depoziia negresei va fi zdrobitoare pentru dnsa.
Imi pare ru pentru fata mea, care o iubea.
Te rog s vii i dumneata mine la cabinetul de instrucie; poate s fie
nevoie.
Dup plecarea efului poliiei criminale. Selford sun pe Nona. Negresa
veni imediat, foarte emoionat. El o btu pe umeri i i zise:
Bravo, Nona, ai vorbit bine.
La mine iubete pe stpinul de la noi.
- Acum, Nona, s iei lista asta i s te duci la depozitul de chimicale,
unde ai mai fost de attea ori. Plteti i spui s-mi trimeat comanda
imediat.
Dup ce i ddu bani, negresa iei, iar Selford, cu ochii strlucitori, cu
glasul schimbat, mormi:
-Voi pune Epiderma" la punct!

VIII
LAURENIU MARTIN i petrecea, n fiecare an,cite o sptmn la mtua
sa, d-na Hopkins, care avea o mic ferm la civa km. de Londra. Ii luase
concediu de la familia Selford i plecase linitit s vad pe singura rud pe
care o mai avea.
Pornise din Londra, pe o vreme ceoas, pe biciclet. El era obinuit cu
drumul i l fcea bucuros.
Abia iei din metropol, s fi parcurs cteva sute de metri, cnd se pomeni

oprit de un trector:
Nu tiu carte, fii bun, te rog i citete-mi aceast scrisoare!
Omul i tiase calea, altfel ar fi trecut nainte. De la nceput, ntmplarea
i se prea curioas: auzise ca nu exist analfabei n mprejurimile Londrei,
i, apoi, s-a mai pomenit ndrzneala s ntrerupi cltoria unui om care
nu-i este dator nimic, spre a-i citi o scrisoare?
Tnrul desfcea biletul i ncepea s citeasc tare: Ai face foarte bine,
s nu te mai ocupi de Miss Elliot".
In clipa aceea el se ntoarse furios n spre individul care-l oprise, dar
nainte de a putea s spun ceva,fu apucat pe la spate de doi oameni
voinici, ivii dintr-o curte i legat zdravn. Omul cu bileiul sta deoparte i le
ddea ordine:
Ducei-1 repede, s nu treac cineva!
Biatul se simi ridicat un individ l inea de cap i altul de picioare
i dus ntr-o curte de pe osea, apoi coborit ntr-un beci. Pe cnd l
transportau, omul cu scrisoarea i acoperise faa cu o basma. In pivni l
dezlegar. Cel care prea stpnul, se apropie de dnsul:
Vei locui aici cteva zile. Dac te vei purta bine, nu i se va ntmpla
absolut nici un ru. Dac vei ncerca s te mpotriveti, sau s fugi, atunci
nu mai garantez de viaa d-tale!
Cine eti d-ta?
Asta nu te intereseaz. n ultimul timp ns te-ai ocupat prea mult de
domnioara Doris. Odat ce nu-i este nici rud i nici logodnic, nu-i era
permis acest lucru.
De unde tii d-ta c nu-mi este logodnic?
Dac nutreti asemenea ginduri, cu att mai ru pentru dumneata.
Nu tiam c este oprit lucrul acesta.
Evenimentele te vor convinge.
A, eti dintre acei care cunosc evenimentele ce se vor ntmpla? i eu le
bnuiesc. Afar de mine se mai gndesc la ele doar fptaii. Fr ndoial c
faci parte dintr-nii.
Individul rse batjocoritor :
Prea vrei s tii multe, biete.
Linitit, tnrul l ntreb:
-Ii nchipui dumneata c va rmne nepedepsit fapta pe care ai
svrit-o acum?Vei fi pedepsii exemplar.
-Cine ne va pedepsi? Poate domnioara? Numai ca domnioara, n clipa
asta este de bun seam arestat.
Auzind aceste cuvinte Martin i pierdu rbdarea i se repezi la u. Dar
porile erau ferecate.
-Dai-mi drumul!
- Dac dai semne de nelinite, vom lua unele msuri ce nu-i vor conveni.
Scos din fire, biatul ncepu s strige:
- Bandiilor, vei muri n spnzurtoare!
Cei doi gealai tbrr atunci pe el i l legar din nou, apoi plecar
mpreun cu stpnul lor, lsndu-l lungit pe lespezile ude ale beciului.
*

Ziarele erau pline de reportaje senzaionale

Domnioara Doris Elliot, punnd ochii pe bijuteriile de o valoare considerabil ale


doamnei Selford, a njunghiat-o, i-a furat giuvaericalele i apoi a ncercat s se fac
nevzut. Din fericire a fost prins la timp. Intere- sindu-ne la Scotland Yard, ni s-a
comunicat c dovezile mpotriva ei snt zdrobitoare i c numai o minune ar putca-o scpa
de spnzurtoare".
Ia stai, Bob, strig celebrul detectiv Will Warren, care citea cele de mai
sus. Mi se pare c biatul nostru este un om de geniu.
Bob, care turna stpnului su sifon ntr-un pahar cu sirop, se uita la el.
f
Totul s-a ntmplat aa cum bnuia Laureniu Martin. Biatul sta va
ajunge cel mai mare detectivi din lume. Dar ce este asta?
Detectivul citise un alt fapt divers:
0 rpire senzaional sau o dispariie misterioas ?Nu se tie dac exist vreo legtur
ntre asasinarea doamnei Selford, soia celebrului chimist i dispariia misterioas a tnrului
Laureniu Martin, profesorul fetiei victimei. Tnrul a plecat din Londra cu bicicleta chiar n
prima diminea care a urmat crimei svrit, precum se tie, n timpul nopii i de
atunci nu a mai fost vzut. El a lsat vorb gazdei sale c se duce la mtua sa, doamna
Hopkins, dar n-a ajuns la destinaie i nici n-a fost gsit pe drum.
Se bnuiete c tnrul ar fi avut legturi de ordin sentimental cu asasina i c a fugit ,
creznd c ea l va putea urma, aducnd i prada cu care ar fi putut tri amndoi fericii o
via ntreag. Cerindu-se prerea arestatei, ea pretinde ns c Laureniu Martin ar fi fost
rpit fr ndoial de ctre cei care o persecut i pe dnsa i care au tot interesul ca
adevrul s nu ias la lumin. Poliia a luat ntinse msuri pentru urmrirea i arestarea lui
Laureniu Martin.
Ei, ce zici de toate acestea. Bob?
Este de lucru la Bob?
Dup cum am citit n celelalte gazete, poi s speri. Cred c slujnica
Nona este o complice principal a fptailor i, dac mi va cdea n mn, i
fgduiesc s i-o dau n sfnta ta paz.
Ochii negrului strlucir, el rspunse repede, bucuros:
-Bob mulumete la bun stpn?
In clipa aceea se auzi soneria telefonului. Bob alerg:
Poliia.
Cine este acolo? ntreb marele detectiv, lund receptorul din mina lui
Bob.
Aici snt eu, inspectorul Creakle. N-ai vrea s treci o clip pe la
Scotland-Yard?
Ii spun drept c, de cnd l-au asasinat pe colegul meu de coal

Ralph, mi-e urt s viu pe la voi.


Ar dori s-i vorbeasc Sir Cawler.
Bine, comunic efului tu, c voi veni. Ai putea ns s-mi spui ce are
cu mine?
A primit sugestia, de sus, ca s fii consultat n afacerea Epidermei
Artificiale".
Bine, vin.
Fu o decepie pentru Warren! El bnuia c este vorba de asasinarea
doamnei Selford, afacere n care se simea de nenvins. Totui va cerceta
dac naltele cercuri oficiale in la asta i chestiunea Epidermei
Artificiale".
Ajungnd la prefectura poliiei, fu introdus imediat in cabinetul efului
seciei criminale.
Ii voi spune, n mod sincer, cum stau lucrurile. Secia noastr politic
de la Constantinopol trimite, de la o vreme, tiri care au alarmat pe
ministrul de externe. Tot ce se descoper fr concursul nostru,fie c e
descoperire real, fie c e simpl nchipuire, se sparge n capul prefectului.
De aceea ne-am gndit la d-ta. Snt nsrcinat, din partea prefectului poliiei,
s-i ofer o mie de lire sterline, pentru lmurirea chesstiunei Epidermei
Artificiale".
i ce vrea s tie prea onoratul domn prefect?
nti dac aceast inveniune exist sau este o simpl pcleal; iar, n
cazul cnd ea exist, dac nu cumva chimistul Selford a vndut-o unei puteri
strine, de pild Rusiei Sovietice.
Foarte greu lucru, rspunse Warren, rmnnd pe gnduri o clip; apoi,
privindu-l n ochi pe Sil Cawler:
Ce prere avei d-voastr, aici, la prefectur, despre chimistul Selford?
Prerea pe care o are ntreaga lume tiinific din Europa i din
America. I-a ntrecut pe cei mai faimoi chimiti germani, n ceea ce privete
prepararea gazelor de lupt.
Dar ca om?
Oamenii de geniu au de multe ori slbiciuni. Dovad: Edgar Poe,
Verlaine, Rimbaud i ci alii.
Il credei, prin urmare, capabil de o trdare naional?
Noi nu, dar l scuz cei de la Constantinopol ?
Marele detectiv ntreb, deodat, pe eful seciei criminale:
Dar ce zici de asasinarea doamnei Selford?
Crima n-are nici o legtur cu Epiderma Artificial" i, dac te
intereseaz chestiunea, ea a fost dat n seama lui Creakle. De altfel,
izbnd desvrit; avem n min i pe asasin i corpul delict i bijuteriile
furate.
Warren nelese c nu era prudent s mai struie.Se mulumi s
rspund:
V felicit, pentru succesul dv. Primesc s m ocup de Epiderma
Artificial" cu condiia ca toate organele poliieneti, care mai lucreaz n
aceast daravel, s m in n curent cu absolut toate demersurile i
descoperirile lor. N-a vrea s ne luptm ntre noi, ca unele oti n derut.
Sir Cawler i ntinse mina:
- Ii mulumesc, prietene. (Apoi, prndu-i-se c n-a fost destul de

lmurit n ceea ce privete afacerea crimei din palatul Selford, adug): A


vrea s precizez un lucru: i cerem concursul numai n ceea ce privete
gazele de lupt n general i Epiderma Artificial" n special. Nu avem
nevoie de concursul tu n chestiunea asasinarii doamnei Selford.
Dimpotriv, domnul prefect, care vrea s menajeze pe chimist, cel puin
pn se vor limpezi lucrurile, ine s nu se fac prea mare zgomot n jurul
asasinatului. Este dorina lui Selford ,si noi sntem nevoii s-l ascultm,
atta vreme ct putem spera c lucreaz pentru armata noastr.
A, faimosul chimist i-a exprimat aceast dorinta, eram sigur.
Orice presupuneri vei face, snt inutile. Chestiunea este pe deplin
lmurit. Te rog i eu chiar s nu te amesteci n cercetrile noastre. N-am
nimic de ascuns;ca s nu crezi cine tie ce, voi preciza c War-Office-ul e n
fierbere din cauza Epidermei Artificiale".Ce importan mai are o crim
ordinar, fa de o asemenea chestiune, ce atinge sigurana statului?
Bine, dac deranjez, nu m voi amesteca.
De altfel tu nu iei dect afacerile n care eti bine pltit. i aici nu poi
ctiga nici un penny. E vorba de o fat srac, devenit criminal din cauza
sclipirii unor pietre scumpe.
Voi face precum dorii. Dar, odat cercetrii! terminate, cnd fata se va
gsi n faa jurailor, n dosul crora se afl spnzurtoarea, atunci voi putea
interveni ?
Dac vei avea vreun motiv, se nelege c da. Eu te rog numai s nu te
amesteci n cercetrile poliiei n ceea ce privete justiia, eti liber, eti
dator chiar s-i spui cuvntul, cnd ai ceva de spus.
Ii mulumesc, Sir Cawler. Aveam impresia Miss Elliot a fost
condamnat dinainte.
Noi urmrim numai s se fac dreptate.
A putea s vd pe Miss Elliot?
Nu, e inut la secret.
Marele detectiv strnse mina efului seciei criminale i prsi prefectura,
cu sufletul necat de amrciune.

IX.
DORIS ELLIOT se afla tot la Scotland-Yard, unde era interogat n fiecare zi.
Fata era ngrozit. De altfel i nainte,pe vremea cnd era liber, simea un
fel de team cnd auzea pronunndu-se numele prefecturii poliiei din
Londra, Scotland-Yard. Acolo a zcut, pe nedrept, Allan Gray, nvinuit c a
omort pe Sonia Kasatkina. De acolo pleac autobuzele acoperite de placarde
multicolore, reclame etc., avnd nuntru aparate de telegrafie fr fir, cu
care raporteaz prefecturii ceea ce se ntmpl n ora. Acolo se afl celebrul

Muzeul Negru", n care s-a depus casse-tete-ul ucigailor descoperii n


ultimul timp, alturi de pumnalul lui Jack Spintectorul, de revolverul cu
gaze lacrimogene, de stiloul cu gaze asfixiante, de cuitul apailor i de
ciomagul tlharilor de drumul mare. Acolo poi vedea cele mai faimoase
corpuri delicte: haine i uniforme gurite de gloane, pelerine pline de snge,
bani fali,etc. In secia otrvurilor, se afl un adevrat laborator de chimie.
Aici, snt dosarele secrete ale tuturor infractorilor. Prefectura are si un vast
laborator de studiu, n care lucreaz chimiti cu reputaie bine stabilit.
Snt i sli de gimnastic si de diferite sporturi. Pe perei snt expuse
fotografii,infind criminali celebri, case n care s-au falsificat bani, s-au
svrit crime. Registre enorme conin numele si adresele tuturor femeilor cu
moravuri ndoielnice, ale susinuilor i ale susintorilor acestor nenorocite.
Doris auzise despre toate acestea i acum se cutremura c se afla n
mijlocul armelor cu care se ucisese atta lume, n decursul vremurilor; n
mijlocul apailor arestai pentru cele mai dezgusttoare fapte i la discreia
agenilor poliiei, care e drept c n-au insultat-o i nici n-au brutalizat-o,
dar care au lsat-o s neleag ca, dac va continua s tgduiasc, vor fi
silii s ntrebuineze mijloace care o vor sili s vorbeasc! Necazul
poliitilor era c fata tgduia, dei absolut toate dovezile erau mpotriva ei.
De asemenea toi martorii: chimistul Selford, servitoarea Nona, precum si
ntregul personal al casei, fcuse depoziii mpotriva ei. Ar fi avut i ea un
martor unul singur un sprijinitor, dar acesta dispruse, fusese scos
din lupt, si le bun seam tot de ctre cei care n umbr puseser la cale
distrugerea ei. Ceru s vorbeasc prefectului poliiei, dar cererea nu-i fu
admis. Nu vedea dect pe inspectorul Creakle, care o sftuia zilnic s apuce
pe calea mrturisirilor, ntruct tgada nu-i va folos] la nimic..
Dup cteva zile de edere n arestul poliiei, Doris era complet
demoralizat. Singura ei speran era c peste alte dou zile, trebuia s fie
dus la cabinetul de instrucie. Avea toat ncrederea n magistratura rii
sale, de la care atepta salvarea. Pe cnd se gndea la toate acestea, un agent
o chem i o conduse n cabinetul inspectorului. Creakle o primi ncruntat:
In sfrit, te-ai hotrt, domnioar, s recunoti fapta ce i se imput?
Snt nevinovat!
Atunci de ce nu ne spui de unde ai bijuteriile dac susii c snt ale dtale ?
Negreit, c snt ale mele.
De unde le ai?
Asta nu pot s spun.
Poliistul surise batjocoritor. Apoi o ntreb cam n zeflemea:
In cazul cnd eu a afirma c snt ale mele, din aceste dou afirmaii,
care ar fi luat mai n serios? La noi, la poliie, e nevoie de dovezi.
Dar Selford ce prob a adus c snt ale lui?
Dar marele chimist n-a susinut niciodat c bijuteriile i-ar aparine.
Intrebarea n-o mai putem pune adevratei lor proprietare, doamnei Selford,
pentru c ea a murit. Oricum, ns, e infinit mai probabil s aib asemenea
giuvaeruri una din doamnele cele mai bogate din Londra, dect o student ce
d lecii particulare, ca s-i ctige traiul. Mai bine hotrte-te,
domnioar, s ne spui adevrul.
Nu mai am nimic de adugat.

Dac ne spui de unde ai bijuteriile, dispare mobilul crimei i atunci


eti pe jumtate scpat.
La aceast ntrebare nu pot rspunde.
Bag de seam, domnioar, c te pierzi.
Nu mai insistai.
D-l Selford ce motiv are s v persecute?
Intrebai-l pe dnsul. Omul sta mi-a fcut propuneri de dragoste.
V sftuiesc, domnioar, n mod binevoitor,sa nu v prezentai cu
asemenea lucruri n faa judectorului, c v nrutii situaia. Reputaia
lui Sir Selford, ca om de tiin, este astzi universal.
Ceea ce nu-1 mpiedic s ncerce ce a ncercat.
Dac nu ne poi spune de unde ai bijuteriile, te rog, n schimb, s ne
rspunzi la o ntrebare fireasc ce vine pe buzele tuturor fa de tgada dtale: Cine a ucis-o pe Mary Selford?
Nu tiu. Poate unul din cei care veneau n cas.
Dar cine dintre ei? Carter, fiul celui mai mare propietar de pmnt?
Ivanovitz, consilierul de ambasad sovietic?
Nu tiu. Toi snt nite detracai i oricare din ei este n stare s fac o
fapt pe care eu n-a svri-o.
De ce ar fi omort-o unul dintre prietenii ei?
tiu i eu? Poate c din gelozie.
Uitai c doamna Selford era o femeie n vrst.
Care, totui, nu se sfia s umble cu rochii, care n loc s-o mbrace, mai
mult i dezbrcau trupul de elefant alb, care dansa cu bieai de douzeci
ani.
Totui nu acuzai direct pe nici unul dintre ei.
Nu, pentru c n-am nici o dovad. Snt destul de instruit, ca s-mi
dau seama ce nseamn s ridici o asemenea acuzaiune mpotriva cuiva. V
rog cercetai unde se afl studentul Martin, i ndjduiesc c, odat gsit,
vei lumina multe puncte ntunecate ale acestei afaceri.
Tnrul Martin a declarat gazdei sale c pleac pentru o sptmn la
ferma unei mtui din apropierea capitalei. Cu toate acestea s-a dovedit c
dnsul a plecat n alt parte.
Faptul c n-a ajuns la destinaie, nu nseamn c n-a pornit cu
intenia de a se duce acolo.
Atunci de ce nu a ajuns?
Pentru c, probabil, a fost rpit pe drum.
Pn acum se rpeau numai domnioarele frumoase sau motenitoarele
bogate. Cazuri de rpiri de flci n-am avut pn astzi.
Cu toate acestea el a fost rpit. Dac ar fi liber, oriunde s-ar fi dus, ar
fi trebuit s-mi scrie. Cea mai sigur dovad, pentru mine, c el se afl
sechestrat, este c nu-mi trimite nici o veste. Inainte de a pleca n ajunul
crimei a fost pe la noi i mi-a fgduit c mi va scrie cum va ajunge. N-a
ajuns i nu mi-a scris.
Cercetrile noastre continu.
Dup ce colegul meu va fi gsit, sau va izbuti s scape, i se va
prezenta singur, afacerea va lua o alt ntorstur. De altfel, dnsul m-a
sftuit, de multe ori, s plec din casa aceea.
De ce?

Susinea, i pe bun dreptate, c o cas n care femeia i primete


amanii fr nici o jen, nu-i o cas cinstit. Nu l-am ascultat i uite unde
am ajuns.
Dar cum se face c doamna Selford a fost ucis cu cuitul d-tale de
tiat cri?
Nimic mai simplu. Cineva putea s urce scrile, pn la camera mea i
s ia, cu cea mai mare nlesnire,obiectul, n lipsa mea. Crima s-ar fi putut
fptui, de pild., cu o arm furat din casa unui ministru. Asta n-ar
constitui o dovad c secretarul de stat e un asasin! Am mai spus, de altfel,
c doamna Selford mi-a cerut personal cuitul de tiat cri. Ucigaul a
gsit-o, de bun seam, citind. S-au luat la ceart i, n furia lui, a lovit cu
cel dinii obiect pe care l-a gsit la indemn.
Mai tie cineva c doamna Selford i-a cerut cuitul?
Nu era nimeni, cnd am vorbii cu ea n aceast privin. Dar socotesc
c nu este nimeni din casa Selford, care s n-o fi vzut, adesea, pe doamna
Selford, tind foile crilor cu cuitul meu; pentru c nu mi l-a luat pentru
ntia oar.
Mai ai rude n Londra?
Nu. Aici n-am pe nimeni i tocmai de aceea,au atta curaj prigonitorii
mei.
Dar unde snt rudele d-tale?
Departe...
Pe cine ai acolo?
Un unchi, fratele mamei mele.
Cum se numete?
Fata pru ngrozit. Dar frica se citi numai un moment pe frumoasa ei
figur. i reveni i rspunse:
Bnuiesc, ba snt sigur chiar, c numele lui nu v poate interesa; iar
deprtarea ce l desparte de Londra, el e n alt continent e o dovad
aproape sigur c n-a putut colabora cu mine, n cazul cnd eu a fi svrit
crima de care m nvinuii.
Inspectorul btu nerbdtor din picior:
Doris Elliot, te-am ntrebat cum se numete unchiul d-tale!
Refuz a rspunde la aceast ntrebare.
Aproape la toate chestiunile ce i s-au pus, ai refuzat a da vreo
lmurire. Parc nici n-ai fi de loc contient de soarta care te ateapt.
V mulumesc c mi atragei luarea aminte.
D-ta bnuieti unde te va duce atitudinea pe care ai adoptat-o?
In aceast privin nu exist nici o ndoial: la spnzurtoare.
O spui foarte calm.
Cu linitea omului nevinovat. N-am omort eu pe Mary Selford.
Fa de tgada, d-tale, voi fi silit s trec ancheta unui alt coleg.
Mi-e indiferent cine o continu.
Un coleg ns care nu are aceleai menajamente fa de prevenii. S-ar
putea ntmpla s regrei c n-ai voit s fii sincer fa de mine.
M atept la orice, dup nvinuirea grosolan ce mi s-a adus. O fat cu
educaia mea nu omoar ca s fure. Am viitorul deschis nainte i chiar
dac a fi absolut srac, nu este exclus ca, prin titlul academic ce voi
obine, s-mi fac o situaie frumoas. Fur numai cel care nu mai are

ncotro.
De cnd snt aici, domnioara, ceea ce mi-a asurzit urechile au fost n
totdeauna nchipuitele argumente, presupunerile, deduciile arestailor. Dar
noi lucrm numai cu dovezi materiale.
Pe care legea v oblig s le producei.
Noi i-am artat corpuri delicte, declaraiile martorilor, attea probe,
nct nu mai poate exista nici o ndoial n privina autoarei crimei.
N-am omort eu pe Mary Selford.
Mai ateptm raportul medicului prefecturii.
Dac ntr-adevr urmrii luminarea afacerii, cutai pe Laureniu
Martin.
-- Il vom gsi, dar snt sigur c afacerea nu va nainta nici cu un pas.
Convorbirea fu ntrerupt de intrarea lui Sir Cawler.i fcu semn
inspectorului s-l lase singur cu arestata. Dup plecarea lui Creakle, o
ntreb cu un ton printesc:
Ai s te plngi de ceva, Miss Elliot?
De nimic, pn acum.
De ce pn acum"? Aici, la noi i de acum ncolo te vei bucura de
acelai tratament.
V mulumesc.
Atunci de ce te temi?
Pentru c domnul inspector m-a ameninat c m va trece unui coleg,
care ntrebuineaz altfel de mijloace n cercetri.
Fii sigur c nimic ru nu i se va ntmpla. A vrea, ns, domnioar,
s-mi dai unele lmuriri de care poliia are absolut nevoie. Dar ce zic
poliia? A putea spune ara. Chiar dac, ntmpltor, ai fcut o greal,
chiar dac fr s vrei, ntr-un moment de furie, ai lovit-o pe Lady Selford,
d-ta eti englezoaic i interesul patriei primeaz.
N-am omort-o eu pe Mary Selford!
Am spus c, admind chiar c, fr s vrei, ai comis un act necugetat,
nu vei refuza de a aduce un serviciu rii. Apelez la d-ta pentru c eti o fat
luminat. Niciodat n-am cerut noi asemenea servicii celor acuzai de crime.
tii c Sir Selford lucreaz la Epiderma Artificial" ?
Da, tiu.
In ce const aceast invenie?
Personal n-am verificat nimic i nici n-a fi n msur, fiind o profan
n chimie. V pot repeta ns ce mi-a spus el. Se trudete s gseasc un fel
de aluat, cum zicea dnsul, subire de tot, pe care trntindu-1 deasupra
capetelor soldailor, i va asfixia.
Substan toxic?
Nu. El pretinde c e inofensiv. Rostul ei ar fi s se lipeasc de
epiderma cea adevrat, sufocnd victimele. O bucic lipit de gura i de
nasul cuiva, ar fi suficient pentru a-1 ucide! Buci mai mari, ca nite
voalete femeieti, ar nvlui cu totul capetele soldailor, chiar prevzui cu
mti i i-ar asfixia.
-Continu, domnioar; e foarte interesant!
-Taina grozav a acestei invenii ar fi c aluatul nu se rupe dect cu foarte
mare greutate i ntr-un interval de timp n care omul cel mai rezistent
moare asfixiat. Epiderma Artificial" nu numai c se lipete de cea

natural, dar se confund cu ea, se adncete ntr-nsa, neputndu-se scoate


nainte ca victima s-i dea sufletul.
Ii mulumesc, domnioar. Mi-ai descoperit lucruri pe care noi nu leam putut afla pn astzi. Acum, te rog s te gndeti i s-mi rspunzi tot
att de sincer la o nou ntrebare, cu mult mai important: i-a terminat Sir
Selford invenia? A pus-o la punct?
Pretindea c mai are foarte puin.
i de ce ntrzia?
Din lips de bani.
In privina asta a spus tuturor la fel.
Pretindea c substanele chimice i metalele de care are nevoie, ar fi
foarte costisitoare. Dac a spus adevrul, apoi atunci bnuiesc c, de ast
dat, e pe cale s termine nscocirea, dac n-o fi i dat-o gata.
De ce eti att de optimist?
Pentru c azi are bani destui. Defuncta i-a lsat o avere considerabil.
Chiar n cas Mary Selford avea cteva zeci de mii de lire, bani pe care i
ntrebuina pentru ntreinerea sateliilor" ei, dup cum numea micile javre
ce o nconjurau zi i noapte.
Sir Cawler rmase pe gnduri. l izbise justeea observaiilor presupusei
criminale. Inainte de a pleca, o ntreb:
n cazul cnd va veni un ofier de la marele stat major sau de la aviaie,
vei fi att de bun s-i dai o declaraie n aceast privin, scriind i
semnnd?
Fata rspunse n grab:
Firete.

X
DE CND O NGROPASE PE SOIA SA, chimistul Selford se afla ntr-o
activitate febril. Zi i noapte sta n laborator. Acolo mnca, acolo dormea. La
el nu intra nimeni afar de servitoarea sa devotat, negresa Nona. Zilnic i
soseau pachete cu chimicale din ar i de la Paris. Nu mai primea pe
nimeni.
Consilierul ambasadei sovietice, care n dou rnduri fusese silit s plece
de la u fr a-1 vedea pe Selford, de ast dat struia s fie primit cu
orice pre. Nona ddea din mini disperat:
Boier nu este acas.
Du-te de-i spune c-i aduc o veste mare.
Nona duce vezi, poate ntors stpn de la el.
Selford iei din laborator i primi pe Ivanovitz n biroul su:
Iart-m, prietene, dar lucrez i, dac m ntrerup, nu mai fac nimic.

Amice Selford, nu-i aduc numai o veste, ci ceva cu mult mai


important.
Selford l ntreb cu rceal:
i anume?
Bani, dragul meu. Banii, de care tu ai atta nevoie, au venit n sfrit.
Dac nu-i pot da suma cerut, n orice caz i-am adus o sum destul de
rotund. Ce zici de asta?
Atunci aveam mare nevoie de bani. Acum lucrurile s-au mai schimbat.
i nu-i mai trebuie bani? Exist vreun om care, n vremea acestei
crize cumplite, s se poat luda c nu simte nevoia banului?
N-am zis asta. Dar nu mai snt n situaia de a face orice pentru bani.
Acum am cu ce s-mi desvresc invenia.
Pe care ne-ai fgduit-o nou i nu m ndoiesc c te vei ine de
cuvnt.
Nu avem nc nici un contract ntre noi.
Intre oamenii de onoare, cuvntul e suficient.
Onoarea nu are ce cuta n asemenea tratative.
Cum, Selford? Dai napoi? Intreaga mea carier diplomatic e n joc.
Tocmai acum, cnd ndjduiesc s ajung ministru, vrei s m loveti att de
crud? Ce va zice comisarul rzboiului?
N-am zis nc, nici da, nici nu.
Dar acum vorbeti altfel.
E graiul unui om care, de ast dat, e stpn pe ce este al lui. Cnd am
vorbit, rndul trecut, n-ai auzit cuvntul meu, ci strigtul de desndejde al
omului de tiin, care nu e neles n ara lui. Acum snt n alt situaie.
Marfa e a mea i o pot vinde cui voi crede de cuviin. Ea era atunci ca i
sechestrat. Azi dispun eu de ea... E tot ce pot s-i spun.
Te-am neles. Cel puin ai terminat lucrrile?
Am nvins toate dificultile. Ce-mi rmne de fcut ar fi un fleac.
Voi raporta.
Bag de seam, Ivanovitz!. . . 0 s m compromii cu rapoartele tale.
i-am spus c ele nu snt scrise. Primete felicitrile mele. In ce hal
erai cnd am discutat pentru ultima oar despre Epiderma artififcial"!
Acum eti cu totul schimbat n bine. Ai trecut ns prin momente grele. Ce
nu face un om de tiin, pentru credina sa? Te-ai zbtut, ai suferit
cumplit, ba ceva mai mult.. .
Ce vrei s zici, Ivan Ivanovitz?
Snt cazuri excepionale.In literatura noastr exist un tip Raskolnicoff
care, pentru ideile lui, nu se d napoi de a ridica braul i a ucide. Poate ai
citit i d-ta romanul acestui intelectual-asasin ?
Nu-mi mai aduc aminte, poate de mult, n tineree.
Era la mijloc o bab care inea sechestrat un fond ce ar fi fost foarte
folositor altora. Cu att mai mult ar fi ucis Raskolnicoff dac ar fi avut nevoie
de aceti bani ca s-i desvreasc o mare inveniune.
Ce vrei s zici?
C nu-i vei schimba prerea de a ne ceda nou descoperirea.
i n cazul contrariu ?
mi voi aduce aminte de o ntmplare recent. M aflam n budoarul
unei femei nu frumoase, dar bine fcute. Discutm mpreun chestiuni de

anatomie. Ea mi explica prerile sale. Susinea anume c picioarele


frumoase i pstreaz pn sus linia ispititoare, chiar dac trupul se
ngrae din cale afar. La un moment dat cuta s m conving,
demonstrndu-mi afirmaiile ei pe propriile sale picioare. In clipa cnd cele
dou picioare goale preau s adevereasc cele spuse de proprietara lor, se
auzi un zgomot. Venea cineva. Cred c doamna abia a avut timpul s-i
ridice ciorapii. Am trecut repede n camera de alturi. A intrat un om. El i-a
cerut bani. Femeia s-a ridicat n picioare i i-a rspuns n termeni jignitori
pentru el i pentru reputaia lui tiinific. Omul a luat un cuit de tiat
cri de pe sofa i, fr mult vorb, l-a mplntat n snul femeii.
Selford era alb ca varul. Se sprijini s nu cad de pe scaun. Consilierul
de legaie continu:
Femeia a murit, dar altcineva a fost arestat n locul adevratului
asasin i altcineva va merge la spnzurtoare, bine neles afar de cazul
cnd Sir Selford refuz s dea Republicii Muncitorilor invenia fgduit.
Selford rspunse cu vocea slab:
N-am tiut c erai acolo. Nimeni nu mi-a spus-o.
Cine ar fi putut s m trdeze pe mine? Tu nu tii, Selford, c toi din
aceast cas, afar de tmpita de negres, m servesc cu cea mai mare
bunvoin ?
Mi-ai cumprat servitorii? Curios. Am informaii c poliia e sigur, de
asemeni, c i are oamenii si n jurul meu.
Eu pltesc, Sir Selford.
Dup cum vd, i-ai luat toate msurile.
Da. Mi le-am luat... Tu ns nu, pentru c ai profitat de complicitatea
negresei. Asta poate s te piard. tii bine c oamenii acetia grosolani, cnd
ncap pe minile poliiei nu scap niciodat de faimoasa passer au tabac".
Eu cred c de la primele palme pe care le va ncasa, va da imediat pe fat tot
ce tie.
-In aceast privin mi am prerile mele personale.
i ai mai fcut i o alt greal. Ai ntrebuinat, n ultimele zile, pentru
experienele tale, trupul lui Ruth.
tii i asta?
Ai voit s dai o lovitur dubl, dar se poate ntmpla s te pcleti.
Bnuind c dnsa mi furnizeaz informaii, te-ai gndit c te-ai putea
rzbuna, ncercnd i puterea descoperirii tale.
Nu neleg unde vrei s ajungi?
Snt convins c tii foarte bine despre ce e vorba. Nu ncerca s m
induci n eroare, pentru c dup cum vezi snt bine informat.
Atunci tii c, pentru izbnda descoperirii mele, nu m dau napoi de
la nimic. Este adevrat c am utilizat pe Ruth. I-am acoperit cea mai mare
parte a corpului cu o pojghi subire de Epiderma Artificial".
i dac se ntmpl s moar?
O, atunci snt fericit: nseamn c am reuit.
D-mi voie s-i spun c nu snt de aceeai prere. Crezi tu c este
nevoie de faimoasa ta descoperire, ca s omori un om, astupndu-i porii,
mpiedicnd adic toxinele de a fi eliminate din corpul su?Pentru aa ceva
este destul s dezbraci pe un nenorocit n pielea goal i s-l ungi cu
pensula cu un lac oarecarej

Da, aa e, asta o tie toat lumea. Dar aici este o mic deosebire. De
vreme ce individul uns cu lac sau cu alt substan se poate uor spla, i,
deci, scpa de primejdia ce-1 amenin, cel acoperit cu Epiderma
Artificial" nu se mai poate lecui, dect n cazul cnd a interveni eu la
vreme. Numai eu. Vezi dar c nu e tot una.
Am primit o scrisoare prin care Ruth- mi-a adus la cunotin
ntmplarea a crei victim poate cdea dintr-un moment ntr-altul.
tiam c sntei n coresponden.
Nona i-a spus.
Indiferent cine, dar am aflat.
Nu-i va folosi la nimic.
Poate s nu-mi foloseasc, dar n cazul cnd ai ncerca s te
ndeprtezi de noi. . .
Iar ameninri?
Nici o ameninare. ns am promis lui Voroilov, comisarul rzboiului,
Epiderma Artificial". Dac m in de cuvnt sntem rspltii mprtete
amndoi, Dac nu, voi fi rechemat i se poate ntmpla s mor pe undeva,
departe, prin vreo insul ngheat de la Nord. Am muli dumani aici. Allan
Gray a fcut o intens propagand mpotriva mea.
i-am fgduit c i voi da Epiderma Artificial" i i-o voi da, mai
ales c-mi spui c viaa ta este n joc. Banii m ispiteau nu pentru mine, ci
in folosul lucrrilor mele. Acum snt n msur s-mi procur tot ce-mi
trebuie, tot ceea ce e necesar izbnzii desvrite a ideii mele. Prin urmare no voi face pentru bani, ci pentru c am apucat i mi-am dat cuvntul. Nu m
simt obligat de a o da alor mei, pentru c toate oficialitile din toate
timpurile i ale tuturor popoarelor au fost la fel: i-au distrus, prin lips de
atenie, pe oamenii de geniu, cnd nu i-au curat pur i simplu, din cauza
ignoranei sau a slbticiei. Stpnitorii ar fi ncntai s le dau n mn
teribila arm de rzboi, ns ajutorul mi l-au refuzat. Mi-au pus la dispoziie
nite laboratoare vechi, cnd ale mele snt mult mai moderne. Atta tot.
Pentru cheltuial mi-au spus indirect : F o tlhrie la drumul mare,
jefuiete, omoar i reuete. Dup ce vei izbuti al nostru eti! Vei avea
glorie i avere". Snt pe cale de a izbuti, dar cu ce pre!
Cu preul vieii soiei tale.
Nu vorbi aa tare, Ivan Ivanovitz. Te-ar putea auzi cineva.
N-ai nici o grij. Persoanele din aceast cas snt pltite unele de tine,
altele de mine i multe din ele de ctre noi amndoi.
Credeam c le pltesc eu singur pe toate.
S nu crezi niciodat asta: N-ai putea. Snt unele care trebuiesc pltite
foarte scump. De pild Ruth.
O slujnic ordinar.
I-ai vzut minile?
I-am vzut i sinii i oldurile i totul.
Te ntreb, nc odat, dac i-ai vzut, minile?
E drept c la labe nu m-am uitat cu atenie. Cnd am lsat-o goal,
mi-am aintit privirea asupra prilor ei fizice ce trebuiau acoperite cu
Epiderma I Artificial".
Ei bine, dragul meu, ru ai fcut. S tii de la mine.. cnd vrei s
stabileti identitatea cuiva, trebuie s-i priveti intii minile. Ele spun mai

mult dect ochii, pentru c privirea este la comanda sufletului. Dac ai fi


vzut minile servitoarei creia i-ai privit tot trupul neacoperit, ai fi ghicit c
ea nu este chiar o femeie de rnd.
C doar n-o fi contes?
E ceva mai mult. Am ntlnit-o la Constantinopol murind de foame i
am luat-o n serviciul meu. Nu i-a atras atenia nici accentul ei? Ea a
nvat englezete la Leningrad, pe malurile Nevei, nu pe ale Tamisei.
Atunci cine e femeia asta?
Una din cele mai abile spioane din serviciul lui G. P. U.
Numele ei?
Bag de seam s nu moar. i-ai lua o prea mare rspundere.
Bineneles c eu nu te voi denuna. Nu poi fi ns niciodat sigur. Nu poi
afla ce urzete poliia noastr secret. Intr-o bun zi te-ai putea pomeni cu
vreun glon rtcit de cine tie unde. Asta s-a mai ntmplat.
Dar spune odat, cine este servitoarea mea?
Ceteana Nadia Orlow care odat, n vremurile apuse pentru
totdeauna, era fiica guvernatorului Ucrainei i se numea Principesa Nadia
Orlow.
O prines?
Veritabil. nc odat te rog: ai grij s scape.

XI
WILL WARREN STUDIA, n biroul su, o senzaional afacere bancar ce-i
fusese ncredinat de ctre guvernul francez. Negrul Bob, care avea
instruciuni s nu-1 deranjeze cnd lucreaz, intr de ast dat sfios:
Un copil vrei s vorbeti cu dumnealui.
Ce copil, Bob?
Frumos, mic negru.
O negres?
Nu, haine negru.
La spatele servitorului apru o feti de vreo doisprezece ani, de o rar
frumusee, nvestmntat in doliu. Ea ndrept nspre detectiv o privire
speriat:
Bun ziua, domnule detectiv, mi dai voie s m prezint: Maisie
Selford.
Warren fu cucerit din prima clip de privirea vizitatoarei. Se repezi i o
aez pe canapeaua verde.
Cu ce te pot servi, ppuico?
S vedei, domnule detectiv, am vrut s m duc la Regina n audien,
dar mi-a fost team c afl papa. Zice c nu se poate s fii primit de suve-

ran, fr s-i dai adresa. Atunci, ce m-am gndit eu? Cine a descoperit
memoriile lui Felix Faure i cine a prins pe ucigaul cu casse-tete? Iat
pentru ce am venit la d-voastr..
Atunci ghicesc: pentru profesoara d-tale.
Ochii fetei se umplur de lacrimi:
O, da, Sir Warren, pentru ea, pentru buna i dulcea mea Doris am
venit la d-ta. D-i drumul, domnule detectiv. Te rog, te rog.
i fetia i mpreun minile, ca i cum s-ar fi rugat lui Dumnezeu.
Marele detectiv fu impresionat profund.
Crezi c depinde de mine, ppu mic?
Pi nu eti d-ta cel mai mare dintre toi detectivii englezi, de cnd a
murit Sherlock Holmes?
Eu nu snt funcionar al Statrtlui. Nici mcar unul dintre cei mititei.
Dac vrei d-ta, poi s-o scapi.
Atunci se petrecu ceva extraordinar. Nu tiu ce atmosfer de simpatie
plutea n jurul ei, ce putere misterioas avea privirea copilei, c
Warren,
care de obicei i drmuia cuvintele, sri n picioare i strig:
Ei bine! Dac este aa pot, i o voi scpa.
Ii cretea inima vznd bucuria fetei i se simea jenat c trebuie s
adauge:
Dar pentru asta e nevoie de timp.
Dar acolo, unde e, n nchisoarea aceea urt, nu-i face nimeni ru lui
Doris a mea? Nu-i aa, domnule Warren?
Poi fi sigur c nimeni nu se va atinge de ea.
S nu-i fac nimeni ru, c eu plng. Uite c nu pot s-mi stpnesc
lacrimile. De ce au bgat-o n temni? A spus cineva o minciun i gata a
fost. Dar oamenii mari n-au oare nici atta minte cit copiii? Eu, de pild, tiu
sigur c Doris n-a omort-o pe mama. Profesoara mea cnd umbl pe strad
se uit numai cu ochii n sus n spre cer, nspre Dumnezeu. Ea nu e n stare
nici s dea ntr-un cel.
Stiu c domnioara Elliot este nevinovat. Dar matale ai putea s-mi
spui, ppu, cum s-a ntmplat ?
Mie mi-e fric, Sir Warren. Eram n sufragerie cnd l-am vzut pe tata
intrnd s se spele.
Intotdeauna se spla la ora aceea?
Nu. O ridicase pe mama de jos, de unde a aruncat-o se vede criminalul
i era plin de snge pe mini i pe haine.
Detectivul tresri, apoi ddu din cap, confirmndu-i lui nsui vechile
sale bnuieli:
i dup ce s-a splat, ce a fcut?
A chemat pe Nona i i-a spus s vie n dormitor s ia hainele
murdare. Cnd tata s-a ntors n sufragerie, avea alte haine, mai nchise.
Dar ce a mai cutat n sufragerie?
A scos sticla de whisky din bufet i a but cteva phrue fr sifon.
Apoi mi-a spus c nu trebuie s vorbesc cu nimeni despre cele ntmplate. i
nici n-am vorbit. Dar dumitale trebuie s-i spun totul, pentru c d-ta vrei
binele lui tata: vei pune mina pe adevraii criminali i toat familia noastr
se va bucuria; iar tata cel dintii.
Te rog i eu, s nu m vorbeti despre asta cu nimeni. La nevoie i voi

spune eu cnd va sosi vremea s ne dai concursul. Acum altceva: mata o


iubeai mult pe mama d-tale?
Eu oiubeam mult,dar ea m btea i nu m lua nicieri.Singura mea
mngiere era Doris, de la care am nvat attea, lucruri frumoase.
Mata tii ceva despre familia profesoarei d-tale?
Ce nu tiu eu, domnule Warren? Dar Doris m-a rugat s nu vorbesc,
aa c nu pot.
Dac vrei s-o scapi,trebuie s-mi spui tot ce tii.
Doris este numai pe jumtate englezoaic.Mama ei era hindus.
Unchiul ei este unul din actuali conductori ai indienilor, mi se pare
aghiotantul lui Gandhi. Dar s nu crezi c Doris lupt mpotriva Marii
Britanii. Nu... Ea i-a trimis scrisori lungi unchiului ei, rugndu-l s intervin
pe ling Gandhi s nu rscoale pe urii ia de indieni mpotriva Angliei. Ea
ine cu noi, cci s-a nscut aici, n insul, pe pmntul englezesc. Daca nu
crezi tot ce spun eu, poi s-l ntrebi i pe Gandhi, c el trebuie s tie.
Rzi de mine, ppuico!
Ba de loc. Am citit n Times" c avocatul Gandhi n drum spre
Londra. Poate c pn mine va fi aici. El cunoate bine familia lui Doris. Ma duce i la el s-l rog, dar e prea urt. i pe urm ma tem c vor afla ai
notri i o vor persecuta i mai ru pe buna mea dscli.
Cunoti numele unchiului lui Doris?
Cum nu. El se numete Wanker.
Celebrul lupttor indian?
El n persoan. Ce, credeai c Doris e o fat din grmad? Mama ei,
sora lui Wanker, era numit, n India, prines.
Ii mulumesc, domnioar Selford. Nici nu bnuieti ce-ai fcut d-ta,
venind la mine, pentru iubita d-tale profesoar. M-ai ajutat mult, mi-ai
uurat calea spinoas pe care o aveam de strbtut.
Cum, d-ta erai de mai nainte hotrt s intervii n aceast afacere?
Negreit. Am fost chiar angajat de ctre un tnr student, n ultimul an
la drept.
Larry Martin, cellalt profesor al meu. i pe el l iubesc, pentru c e un
om bun. Trebuie s m ajute s scap pe Doris, pentru c ine la ea... tiu
eu.
N-ai auzit c viitorul avocat a disprut?
Nu. N-am mai citit ziarele de cteva zile. Am vzut numai Times", dar
n el nu scrie nimic n aceast privin. mi pare foarte ru. Se vede ct de
colo c snt oamenii ri care vor s m despart de amndoi profesorii mei.
Ne vom lupta i vom nvinge, ppuico.
Fata art poeta micu pe care o avea n mn i adug:
Am bani aici. Toate economiile mele le voi ntrebuina pentru iubita
mea profesoar. Te rog, domnule detectiv, s-mi comunici imediat ct cost
consultaiunea ce ai binevoit a-mi acorda.
Pronunnd aceste cuvinte, deschise poeta i scoase cteva bancnote.
Eu nu snt medic s pretind plat pentru consultaie. Pune banii
frumuel la loc.
- Nu-mi nchipui c sntei ca psrile cerului, care nici nu ar i nici nu
secer... zise fetia, zmbind.
Nu e cazul s fiu pltit. Se nelege c muncesc i pentru bani, ca

toat lumea, dar de ast dat n-am fcut nimic.


Ba ai fcut foarte mult. Mi-ai redat curajul, pe care l pierdusem de
cnd a murit mama. tiu c trebuie s plec, fiindc sntei prea mpovrat.
Am auzit, n cas la noi, de la un ministru strin, c guvernul francez v-a
dat o importan nsrcinare. Pe ling ea, snt sigur c vei avea grij i de
buna mea dscli, care zace n temni, srmnica de ea. Eu nu dorm ci
plng toat noaptea. O s m rog lui Dumnezeu pn cnd mi-o va aduce
napoi pe Doris. V mulumesc foarte mult, domnule detectiv.
Te rog s nu mai plngi, dac vrei s-o vezi ct mai curnd pe Doris. S
nu tie nimeni c ai fost la mine. Ii atrag nc odat atenia. Dac se ntoarce Martin sau se mai ntmpla ceva, pe la d-voastr pe acas, n legtur
direct sau indirect cu arestarea domnioarei Elliot, te repezi pn la mine
sau mi trimii un bileel, dar nu prin servitorii dvoastr, care nu snt
oameni de treab.
tiu. i Doris mi-a spus asta. La revedere, domnule Warren. V
mulumesc din partea mea i din partea lui Doris.
XII
NONA INTRA IPlND N LABORATORUL LUI SELFORD:
Stpne, stpne!
i-am spus c nu mai m deranjezi cnd lucrez se rsti chimistul.
A murit Ruth.
Selford rmase ncremenit. Ii aminti cuvintele consilierului de
ambasad, care semnau mai mult a ameninare: bag de seam, numai s
nu moar, e o prines, agent la G.P.U!"
Ce fac cu ea acum? E n camer la mine.
Intoarce-te n odaia ta. Incuie ua pe dinuntru s nu intre nimeni.
Trebuie s-o scldm.
Dar nainte de toate sntem datori s anunm poliia.
Nu mai fi tmpit i f ce-i spun eu. nti i facem baie i abia n urm
vom vesti autoritile.
Cteva zile dup moartea tragic a soiei sale, Selford chemase n
laboratorul su pe Ruth i o convinsese, dup multe struine, s primeasc
a i se lipi pe corp nite substane inofensive, menite s-o vindece de
nervozitate, de insomnie i de toate relele de care suferea". Sfaturile Nonei,
care ar fi trecut prin aceeai experien i o frumoas sum de bani,
nfrnser orice rezisten din partea presupusei servitoare. Cnd chimistul ia propus s se dezbrace i s se ntind pe mas, ea l-a rugat s-o mai
atepte un sfert de or, deoarece mai are de aranjat ceva prin cas. In
realitate Ruth se strecurase ntr-o camer a servitorilor, unde scrisese
urmtorul bilet:
Tticule,
Acum m duc n laboratorul stpnuhii meu, poate spre a fi vitrina uneia din experienele
acestui icnit. A fi refuzat, dar m-am gndit la tine, tiind c dac nu voi mai putea ndeplini
serviciul, voi fi dat afar i poate pedepsit de ctre G. P. U. Cred c vei avea grij ca

maniacul s nu mi fac vreun ru.


A ta devotat pn la moarte.
Nadia
Expedie scrisoarea printr-un agent al Reprezentanei Comerciale", ce-i
tot fcea de lucru pe la poarta lui Selford, de cnd cu crima, apoi se ntoarse
n laborator.
Selford fierbea nite acizi ntr-o eprubet. Nici nu se uit la ea, cnd i
scoase vestmintele unul cte unul i rmase numai n cma. Ea tui, dup
ce ateptase cteva clipe. Chimistul o observ abia atunci i zise cu rceal:
Arunc jos cmaa i urc-te pe masa din mijloc.
Ea l ascult, aproape fr nici o mpotrivire i se aez pe mas,
acoperindu-i ochii cu palmele.
Aa. S stai nemicat. Nu-i fac nici un ru. i voi aplica o substan
chimic, descoperit de mine, care te lecuiete pentru totdeauna de orice
suferin.
Scoase o cuvet mare dintr-un dulap, amestec ntr-nsa mai multe
substane chimice, turn acizii care fierbeau i obinu o past aproape
incolor, ca un bulgre de ghia. Frmnt n mini aluatul obinut, apoi l
ntinse pe o planet i turn deasupra lui coninutul mab multor sticle.
Obinu ceva ca o bucat mare de cristal subire de tot. Lu un clete i
apucnd cu el bucata de Epiderm Artificial" o aplic pe spatele femeii. Ea
se suprapuse perfect i ntr-o clip se confund aproape cu epiderma.
Deosebirea era c locul acoperit de la gt pn la olduri, avea un fel de
lustru, ca i cum ar fi fost uns cu un ulei. Operaia continu i n acelai
mod Selford acoperi i pieptul, abdomenul i pulpele femeii. Odat operaia
terminat, ea se ridic de pe mas i se mbrc bucuroas:
Bine c am scpat, domnule doctor.
Ei, ai vzut c nu i s-a ntmplat nimic? De ce te-ai speriat ?
Nu-mi ddeam seam.
Acum te poi duce. Ii vei vedea de treab ca i mai nainte.
Dar dac foiele ce le-ai lipit pe mine se vor desprinde, nu v vei
supra?
i n gndul ei Ruth se hotr s le scoat ndat ce o scpa din laborator.
Cu un surs imperceptibil chimistul i rspunse:
De ce s m supr? Asta a fost toat experiena. Medicamentul i va
face efectul i vei fi vindecat de toate bolile. Pe mine nu mai m intereseaz
chestiunea absolut de loc. Dac poi, scoate chiar acum foiele,cum le
numeti d-ta. Am vrut s-i fac un bine. A fost n interesul tiinei i n
interesul d-tale.
Chiar de a doua zi Ruth ncepu s se simt ru. Nona ceru prerea
stpnului lor, care i spuse nepstor c Ruth este rcit.
i iat c, peste cteva zile, Nona i ducea stpnul la cptiul srmanei
moarte.
Cnd o vzu ntins n pat, fr suflare, Selford strig:
Iat dovada vie a puterei Epidermei Artificiale". Pot socoti nscocirea
ca terminat.
Apoi, ntorcndu-se ctre Nona:

Femeia asta a avut rinichii slabi.


In clipa aceia i aduse aminte de vorbele lui Ivanovici i se uit la minile
moartei.
Adevrat. Are mini de prines. Voi n-ai vzut niciodat minile
acestei femei?
Este mini ca toi minii.
Ba nu. Astea nu snt mini de servitoare. Dobitoaco! Asta era o spioan
bolevic.
Nona pricepe. Pentru asta stpn omort la ea.
N-am omort-o eu. A murit, pentru c n-a mai avut zile. Du-te de
prepar imediat baia, bag-o n ap fierbinte i apoi s vii s m anuni.
Peste o jumtate de or Selford turn substane chimice n baia n care
se afla cadavrul. Moarta fu scoas din baie i tears. Pe corp nu mai exista
nici o urm a Epidermei Artificiale".
Mulumit, Selford porunci negresei:
Acum te poi duce s anuni autoritile. Vei spune c a zcut cteva
zile rcit i azi a murit pe neateptate.
Consilierul ambasadei sovietice a primit urmtoarea scrisoare ;
Ivan Ivanovici,
Ii scriu n cele din urm clipe ale vieii mele. Fcndu-mi datoria ctre voi, distrugtorii
rii mele, am ajuns pe patul de moarte. Nebunul s-a rzbunat asupra mea. Am suferit
chinurile celor care mor din cauza arsurilor pe tot corpul. Mi-a astupat pielea de pe tot
trupul cu unul din preparatele nebuneti pe care le momondete toat ziua n laborator.
Credeam c voi putea scpa de pojghia afurisit n care m-a nfurat. Altfel n-a fi
consimit. Am fcut bi, mi-am rcit trupul cu perii cu esale de cai, cu buci de scnduri, dar
a fost zadarnic. S-a petrecut ceva ngrozitor : este un fel de ipl subire care mi-a intrat n
carne. Simt c m pierd. Mai bine rmneam chelneri la Ankara, cum a rmas prietena
mea, prinesa Seranov. Sumele ce mai am de primit de la G. P. U. se vor expedia prinesei n
capitala Turciei. Snt pedepsit, pentru c mi-am trdat clasa din care fac parte, vnzndu-m
vou.
Principesa Orlow
Consilierul de ambasad era convins c prinesa ca toate aristocratele",
exagereaz. A lsat s treac vreo dou zile i, n sfrit, se repezi la
prietenul su Selford. Acesta l ntmpin foarte indispus:
Inchipuie-i, John, prinesa ta a contractat o rceal zdravn i a
murit n cteva zile.
Diplomatul se ncrunt i i rspunse aspru:
Ce rceal? N-a murit cumva n urma faimoasei tale experiene?
Chestie veche, drag Ivanovitz. Iat autorizaia de nmormntare. Vezi
bine c moartea a fost constatat de ctre un medic oficial.
Care nici nu sufl fa de un profesor.
N-am nimic s-i ascund. Dac Ruth ar fi czut victim cercetrilor
mele tiinifice, i-a fi spus. tii bine c de tine nu ascund nimic.
Terminasem de mult experiena, cnd a rcit prinesa ta. Cam ieea noaptea.
A fost de bun seam la vreun bal, a dansat, s-a nfierbntat, a but ap

rece i peste cteva zile s-a prpdit. Ce vin am eu?


Aa ar fi, prietene Selford, dac un anume document n-ar dovedi
absolut contrariul.
i de la cine eman acel document?
E scris i semnat de ctre prinesa Orlow.
Dup toate probabilitile o femeie oarecare, fie ea chiar o aventurier
care se d azi drept fost, prines pe malurile Nevei, nu poate stabili cauza
unei mori, mai bine dect doi medici. i bnuiesc, n orice caz, chiar dac
pirinesa ar fi putut stabili cauza morii sale, ea n-a putut-o verifica i nu ia putut scrie dup ce a ncetat din via.
Faci haz, prietene Selford. Dar sta este al doilea cadavru din aceast
cas.
Te rog, John Ivanovitz.
Tot tu ai omort-o i pe prinesa Orlow, dup cum ai ucis pe Lady
Selford. E n zadar s mai tgduieti. tii bine c nu te voi denuna.
Trebuie s nelegi ns c eti n minile noastre i orice ncercare de a
ndrepta Epiderma Artificial" n alt direcie va fi groaznic pedepsit.
Va s zic snt n minile voastre?
Da , Selford, i pentru totdeauna.
Nu mai snt liber pe aciunile mele?
S nu exagerm, ilustre amice. Cele mai frumoase femei din Londra i
din lumea ntreag i snt la dispoziie. Nu vom veni s-i ntrerupem clipele
de dragoste, n cabinetele particulare sau acas. Poi s te plimbi unde vrei
i cu cine vrei. Nu vei simi pe umeri mna lui G. P. U. i nu vei fi deranjat
niciodat de ctre agenii notri.
Totui tu pretinzi c v snt rob.
Sclavia ta se mrginete la Epiderma Artificial". Ne-ai fgduit-o i
ne-o vei da. Evenimentele ne-au fcut un singur serviciu: Ne-au scutit de
licitaie. Fr de cele dou cadavre poate c ai fi ridicat preul. Poate c am
fi ajuns la sume ce n-am fi fost n stare s le pltim.
Oricum ar fi, ameninrile tale miros a niel antaj.
antaj dac vrei, dei cuvntul este oarecum exagerat. Totul triete n
ziua de azi prin team, prin ameninare i prin constrngere. Oamenii
inofensivi nu mai pot tri.Ii dau cuiva posibilitate de a vieui, de team s
nu-mi fac ru. Dar dac am convingerea c nu e n stare s-mi clinteasc
un fir de pr din frizur, l las s crape. Iat filozofia vremii. Parc tu n-ai
pune slugile s m dea afar, dac n-ai tii c te avem n mn?
Te rog, John Ivanovitz.
Las c ne cunoaem noi. Mai bine spune: Ai nevoie de parale?
Deocamdat nu. Cnd mi-or trebui i voi cere.
tii bine c am primit bani de la Kremlin, anume pentru tine.
Mai ine-i nc n pstrare.
Bine trebuie s stai. . . Eti cel dintii om care mi-a refuzat parale anul
sta.
Termenul s-a apropiat.
E gata?
Ca i gata.
Te-ai convins pe spinarea principesei Orlow. Nu-i aa?
La drept vorbind, Ivan Ivanovici, nu s-ar fi putut da acelei spinri o

mai demn ntrebuinare.Dect s ajung s fie mngiat de labele tuturor


nesplailor la Stephan, la Paris, mai bine de o mie de ori pentru ea, a fost
s se sacrifice pe altarul tiinei. Ce importan are un spate de slujnic,
pardon, de prines, fa de suveranitate a tiinei?
S nu mai vorbim de asta. S fixm un termen. S zicem o lun. Ne
vei da descoperirea ta, n acest lermen?
S zicem dou sau trei luni.
Cam mult. Nori negri se ngrmdesc deasupra cerului Europei.

XIII
CHESTIUNEA L PASIONA, acum, n cel mai nalt grad, pe Warren. Martin
prevzuse totul, anunase de mai nainte tot ce se va petrece i adusese
dovezi concludente. Un singur punct rmnea ntunecos. De ce domnioara
Elliot nu spunea de unde are bijuteriile? De ce nu vnduse o parte din ele
spre a-i croi o soart mai bun i a scpa din casa n care Laureniu
Martin tia c o pate nenorocirea? cum s-a i ntmplat.
Dup vizita att de interesant a lui Maisie Selto chestiunea prindea s se
lumineze ntructva. Trebuia ns s-o limpezeasc cu desvrire.
Ar fi prezentat fotografiile bijuteriilor i o descriere amnunit a lor celor
mai mari bijutieri din Londra. Dar el tia c nu poate conta pe discreia lor.
Cum i se pare ceva suspect, bijutierul londonez trimite biatul pe din dos s
anune poliia. Povetile cu detectivi i-a zpcit de tot. Will nu tia ce s
fac. Deodat isi aduse aminte de spusele fiicei lui Selford. Trebuia sa vin
n contact cu conductorul indienilor.
Nu-i fu greu s strbat pn la secretara lui Mahatma Karamxad
Gandhi, care era o englezoiac luminat. Ii ddu fotografiile bijuteriilor,
rugnd-o s i le arate maestrului. Ii se spuse s vin a doua zi, pentru c nu
vor sta mult n capitala Angliei. A doua zi o gsi pe Mahathma Gandhi n
camera lui modesta ntr-un hotel simplu.
Conductorul sufletesc a milioane de oameni edea ca un Budha, cu
picioarele ncruciate. Prea un schelet, cu oasele date cu o vopsea nchis.
Privea pe marele detectiv prin ochelarii si cu ram ieftin. Era chel, cu gura
mare, tirb, pitic i insignifiant.La rndul su Warren nu-i mai lua ochii de
la piticul tirb, mbrcat sumar. Discutase cu mprai i cu regi, uitase
totul, dar apropierea de acest igan nsemnat n-avea s-o mai uite. Un
farmec straniu rspndea n jurul ei personalitatea acestui vrjitor de
noroade. Un aer de nesfrit buntate, de umilina sincer i adnc se
ntiprea pe figura lui slab, istovita.
Cu grai linitit, dar care avea ceva din autoritatea cuvntului regesc,
avocatul indian se adres lui Warren:

Fii bun, te rog, i ia loc. Secretara mea mi-a spus mult bine despre
dumneata.
Domnioara e foarte bun.
Nu. Ea nu e bun, e cinstit, ceea ce este i mai mult. Imi pare ru
c am fost chemat chiar acum de primul ministru. Secretara mea o s se
osteneasc s-i dea, dup slabele noastre puteri, informaiile de care ai
nevoie; iar eu i cer iertare c snt silit sa te prsesc. Te rog s nu te
superi. Snt dator s te servesc, pentru c te interesezi de fiica unui bun
prieten al meu.
Dup plecarea conductorului celor trei sute de milioane de oameni,
secretara lui se aproprie de celebrul detectiv:
eful le cunoate. Snt ale lui 'Wanker, bunul su prieten.
Fu o surpriz pentru Warren. Va s zic nu erau ale domnioarei Elliot?
Martin l minise.
Proprietarul bijuteriilor are vreun interes s le ascund?
In India n orice caz trebuia s le ascund. El a fost de attea ori
arestat, condamnat la amenzi mari, ntemniat. Agenii poliiei au fcut tot
ce le-a stat n putin ca s-i paralizeze orice activitate. Toate mijloacele de
lupt i-au fost retezate. Comoara aceasta ar fi disprut fr urm, dac cei
cu care ne rzboim ar fi pus mna pe ea. Isaac Rufus, fostul Vice-Rege al
Indiei, a fost un inamic al nostru. Lui i se datorete disocierea blocului
Indiano-Musulman. Musulmanii ne atacau procesiunile religioase, ajutai pe
sub mn de Lordul Reading. Cteodat s-a ntmplat ca unii de ai notri sa
jefuiasc, ca represiune, cte o moschee. Pe aceste nenelegeri se baza domnul Isaac Rufus. Dar eful meu a tiut, ntotdeauna, s mpace popoarele
sale. Wanker l-a ajutat. Bijuteriile aparineau prinesei indiene, sora lui
Wanker. Ea ar fi vrut s le jertfeasc pentru cauza creia i-a nchinat viaa
marele nostru ef. Dar Gandhi a refuzat. Dreptatea e strmbtate" a spus
el. Wanker n-a renunat ns la convingerile sale i a cutat s pun
bijuteriile n siguran, spre a le putea vinde mai trziu i a ntrebuina banii
n folosul cauzei comune. Pe cnd se luptau cu Isaac Rufus, care nu voia s
neleag ceea ce astzi tiu i copiii, c India fuge de Marea Britanie. Wanker
i puse comoara n valiz i plec la Londra. Cui era s-o ncredineze, dac
nu nepoatei sale, care locuia ntr-un palat, la marele om de tiin Selford,
unde credea el c va fi n siguran?
De bun seam c fata n-a fost pe deplin lmurit asupra secretului
acestor bijuterii i ea bnuiete c, dac ar vorbi, ar provoca arestarea sau
persecutarea unchiului ei. Sau poate c Wanker i-a cerut s in comoara
ascuns i s nu vorbeasc nimnui de ea?
Asta n-o tim, rspunse secretara lui Gandhi. De altfel, pe vremea
Lordului Reading, eu nu eram nc secretara marelui Gandhi i toate cte i
le-am spus le-am auzit de la dnsul.
De la Londra unde plecai?
Ne ntoarcem acas.
In clipa aceea i se aduse secretarei lui Gandhy o telegram:
Maisie Selford roag respectuos pe ilustrul Mahathma Gandhi intervin
Mister Wanker s vin imediat Londra spre a scpa nepoata sa Doris Elliot".
Mititica!
Detectivul scosese aceast exclamaie dup ce primise telegrama din

mina secretarei, care l ntreb:


Dar ce s-a ntmplat?
Nepoata lui Wanker este invinuit c a omort o femeie spre a-i fura
aceste bijuterii.
E nemaipomenit! Parc ar fi n India! strig secretara. Dar bijuteriile
aparin familiei sale. Este aproape sigur c Wanker i-a spus fetei c, dac
nu se mai ntoarce, bijuteriile s-i rmn ei. i n-ar fi fost greu de loc ca
prietenul nostru s moar n nchisoare. A declarat pn acum de dou ori
greva foamei.
Cnd a venit telegrama,tocmai voiam s v fac aceeai rugminte ca i
trimitoarea depeei.
Dar cine e domnioara Selford? Trebuie s fie o intelectual.
E o feti de doisprezece ani.
Secretara lui Gandhi exclam cu admiraie:
A! Are cui s-i semene.
Domnul Wanker trebuie s vin s-i scape nepoata sau s ne trimit
ct mai repede cu putin dovada proprietii bijuteriilor.
Fii sigur c vom face interveniile necesare.
Este n joc viaa domnioarei Doris Elliot. Dac nu ne ajutai, Doris va
muri n spnzurtoare.
Unchiul ei va interveni la timp.
V rog mulumii din partea mea efului d-voastr. Voi rmne cu o
amintire netears. Ziua de azi va fi pentru mine neuitat. Am avut
ntotdeauna o mare admiraie pentru Gandhi, dei nu mprtesc prerea
d-voastr c India fuge.
Da, domnule Warrem, e adevrat, India fuge.
Aceasta e chestiune de viitor.
Ne trebuie autonomie. i o vom avea!
Detectivul se ntoarse acas. Incepea s neleag lucrurile. Doris nu
putuse s vnd bijuteriile, ce nu-i aparineau, chiar dac erau ale unei
rude. tiind c unchiul ei este un revoltat, auzind c era mereu n
inchisoare, se ferea de a vorbi de el spre a nu-i agrava situaia. Dar pe
dnsul, Will Warren cine l va mpiedica de a spune n gura mare a cui este
comoara roie, presupunnd c unchiul fetei nu va putea veni la timp util la
Londra?
Ceru permisiunea de a vedea pe Doris Elliot, dar fu refuzat pentru a doua
oar. Atitudinea poliiei l indigna. tia bine c poliitii ascult de ordinele
lui Selford, nu pentru c l-ar stima att de mult, ci fiindc erau preocupai
de chestiunea Epidermei Artificiale".
Cercetrile ntreprinse pentru gsirea lui Laureniu Martin nu duser la
niciun rezultat. Avnd convingerea ferm c Selford este ucigaul, obinuse o
declaraie de la Maisie, care i mai fcuse nc o vizit. N-ar fi vrut s
ntrebuineze declaraia unei copile mpotriva tatlui ei, dar era hotrt s-o
utilizeze numai n cazul cnd ar fi vzut c Doris Elliot merge cu pai repezi
nspre spnzurtoare. Dac imediat dup svrirea crimei, Selford a fost
vzut plin de snge pe mini i pe haine, nu mai ncpea nici o ndoial c el
este autorul asasinatului. Detectivul ncepuse s fie sigur de izbnd, dar l
durea nu numai pentru c nu putea s pun fata n libertate, ci i fiindc
nu-i putea duce cel puin un cuvnt de mngiere. Dac i-ar fi putut vvorbi, i-

ar fi artat dovezile strnse i atunci ea ar fi avut mai mult putere de a


rbda ncercrile la care era supus.
In seara aceea scrise pn trziu. Not convorbirea cu secretara lui
Gandhi, i puse actele n ordine,facu legtura ntre cele dou procese
verbale semnate de prietenii si i declaraiile secretarei lui Gandhi si se
simi mulumit.
In clipa cnd voia s se culce, se auzi soneria telefonului. Inspectorul
Creakle l comunic:
O nou crim n casa chimistului Selford!
La auzul acestor cuvinte marele detectiv se mbrc n grab, simind c
se vor petrece evenimente extraordinare. Pe cine a mai omort sinistrul om
de stiin? Pentru c de ast dat detectivul era sigur c Selford era un
asasin. N-a mai cerut nici o relaie poliiei. Ii plcea de altfel s se conving
singur. Alerg in grab la palatul Selford, unde gsi porile nchise. Nu se
permite intrarea nimnui.
XIV
N NOAPTEA ACEEA, Selford nvoise ntregul personal al palatului, n
afar de credincioasa sa Nona. A doua zi era srbtoare i servitorii
petreceau pe unde puteau.
Deasupra Londrei plutea o cea deas. Luna abia se mai zrea, departe,
slab, tears, aproape inexistent.
Uile erau ncuiate. Zdrobit de zile i nopi de veghe,Selford dormea greu.
Deodat i se pru, prin vis, c aude un zgomot n laborator. Ar fi sunat, dar
tia c nu-i va rspunde nimeni. Nu se gndi s-o cheme pe negres, care nu
i-ar fi insuflat nici un curaj. Voi s aprind lumina electric, dar i ddu
seama ndat c ar fi o greeal, fiindc ar arta inamicului invizibil, ce-1
spiona din umbr, toate micrile sale. Zgomotul se repet. De astdat auzi
un sunet special metalic. Acum Selford tia sigur c cineva s-a introdus n
laboratorul su. i, pentru prima oar, i fu fric, i ddu seama c
Epiderma Artificial" i poate chiar viaa sa erau n pericol.
Se ddu jos din pat ncet, cu infinite precauiuni i aa, descul, deschise
ua fr zgomot. Iei din camer i o porni n spre laborator.
Apropiindu-se, vzu dou raze de lumin provenite, fr ndoial, de la
dou lmpi electrice ce se ncruciau n interiorul laboratorului. Inelese
uor c erau doi musafiri nepoftii. In pijamaua sa avea un revolver mic,
ultima perfeciune a tiinei.Ar fi deschis ua i ar fi tras, dar nu era sigur
c va izbuti s-i nimereasc pe amndoi. Dac sreau pe el i l asasinau? Se
lipi de perete, terorizat. Cei doi indivizi cotrobiau prin laborator. Inelese
uor c ei cutau ceva, potrivit unor instruciuni ce li se dase de mai
nainte. Deodat o idee trecu fulgertor prin mintea chimistului. Inaint
ncet pe sal i ptrunse, fr zgomot, n depozitul ce se afla alturi de
laborator. Dibui, pe ntuneric, i descoperi un vas mare de metal, n care
avea gata o mare cantitate de Epiderme Artificiale". Cu un clete ntr-o
mn i cu altul n cealalt, ridic dou foi. Apoi se ntoarse la postul su de
observaie de la ua laboratorului.

De ast dat auzea cum indivizii vorbeau rusete:


Nu este, Vasia! Ce-o s zic ttucul?
Trebuie s-o gsim, Saa!
Am rscolit tot, Vasia. Nu snt nici formule scrise, nici foi
asemntoare iplei sau baloanelor pentru copii. Nu vezi? Numai prafuri,
sticle cu diferite lichide, instrumente, metale. .. Cum o s reconstituim noi
invenia, care l intereseaz pe ttucul?
S mai cutm.
Hai, mai bine s-o tergem, c e trziu i e posibil s se ntoarc
servitorii. I-am vzut pe toi, plecnd unul cte unul. In toat casa n-a mai
rmas dect chimistul, cu fiica i cu servitoarea sa tuciurie. Dar, de acum
ncolo, se vor ntoarce. N-ai auzit pe sal un zgomot ?. . .
Ba de cteva minute mi s-a tot prut c aud pai. S stingem lmpile i
s scoatem revolverele. Stai s vd ce-i.
Cu aceste cuvinte individul pe care tovarul su l numea Vasia, iei n
prag. Acolo scoase o exclamaie de surpriz:
Saa!
Ce-i?
Vasia rspunse printr-un mormit. O pnz de pianjen i czuse peste
ochi. Simea, pe obraji, contactul rece al unei pielie fine. Saa strig din
nou:
E cineva acolo, Vasia?
Alt mormit i rspunse. Vasia se cznea s rup, de pe obraz, voalul ce i
se lipise de cap i nu mai voia s se desprind. Simea c se nbu. Ddea
din mini i din picioare. Se neca. nelegnd c se petrece ceva extraordinar,
Saa iei i el n sal. In momentul acela, primi, n cretet, cea de a doua
Epiderm Artificiala", pe care Selford i-o arunc din umbr.El ncepu s
rcneasc, speriat de bolborosirea ciudat a tovarului su:
Ce se petrece, Vasia?
In acelai timp scoase revolverul i ncepu s trag n toate prile. Dar
Selford se lungise pe parchet. Dup primele gloane, Saa se simi istovit.
Trecea prin aceleai ncercri, ca i tovarul su. Nu mai avea aer, se
ineca, murea asfixiat.
Cnd mpucturile ncetar, celebrul chimist se ridic n picioare, cut
pe zid ntreruptorul i l rsuci. Sala fu inundat de lumin. Cei doi oameni
abia se mai zbteu, pe jos. Selford rnjea sinistru. Tresri, auzind pai pe
scar. Dar se liniti imediat, vznd pe Nona, care nainta, avnd ntr-o min
un ciomag i n alta un topor. Ea striga, ct o lua gura:
Hoile! Sprgtorii!
Taci din gur, Nona. Avem de lucru. Repede, n laborator. Adu un
lighean mare. Aa. Pune-1 jos, ling capul stuia.
Abia atunci observ negresa cele dou cadavre i ncepu s ipe. Selford o
dojeni:
i-am spus s taci din gur!
In timpul acesta el turnase, n lighean coninutul mai multor sticle din
laborator. Ascult pe rnd imma fiecruia, se convinse c nu mai bate, apoi
strig Nonei:
Bag-i, pe rnd, cu capul n lighean i spal-i bine. Aa. Vezi s nu mai
rmn nici o urm pe cap sau pe gt.

Nona rspunse:
tiu, cum fost la Ruth.
Intocmai. Pe sta mai bag-l odat cu capul n lighean. Freac-1 bine
pe gt. Uite colo o dung roie, s nu se mai vad!
Operaiunea mai dur, pentru c Selford nu era mulumit. Dup ce crezu
c cei doi rui au fost splai ndeajuns, dnsul zise Nonei:
Acum s-i ridici n picioare pe cte unul.
Fric la mine.
N-ai nici o team. Tine-1 bine pe sta. Reazem-1 puin de zid, dac
nu poi. Stai c-i ajut i eu. ine-1 n poziia asta.
In momentul acela Selford scoase repede revolverul din buzunar i trase
asupra cadavrului. Negresa se speri i l scp jos. Dar glonul l nimerise
n piept pe rus.
Acum Nona nu mai voia, cu niciun pre, s ridice i cel de al doilea
cadavru. Ea tremura i plngea:
Bun stpn, glon nimerete la Nona.
Nu fii proast i ine-1. Adineauri cum nu te-am nimerit?
Trage bun stpn, acolo, jos la ho.
Nu se poate. Nona, c medicul legist constat poziia pe care o avea
corpul cnd l-a strbtut glonul.
Cu mare greutate o convinse s in n sus i corpul celui de al doilea
vizitator nocturn. Tremurnd, Nona apsa cadavrul n zid. Al doilea glon
porni. Dar afacerea nu era terminat.
Selford lu pe Vasia de cap, iar Nona de picioare.
Tare grei este ho!
Cadavrul fu dus n biroul lui Selford i trntit lng casa de bani. Apoi
procedar, la fel, cu cel de al doilea cadavru. Dar pe cnd treceau pe sal, cu
el, o u se deschise i Maisie, ipnd, n cma, iei naintea tatlui ei:
Mi-e fric, tat! Cine mpuc mereu? Cine l-a omort pe acest om?
Selford se nfuri. Fata venea s-l ncurce. Se rsti la ea:
Intoarce-te n dormitor i culc-te!
Mi-e fric, tat. Ce s-a ntmplat?
Ho venit la noi, o lmuri Nona; iar Selford i strig:
S intri imediat n camera ta!
Terorizat, fata se supuse, privind, cu ochii mrii de groaz, pe tatl ei i
pe negres ducnd cadavrul.
Peste cteva minute Selford ceru poliia:
Doi sprgtori s-au introdus, adineaori, n casa mea, pe cnd ntregul
personal fusese nvoit de mine.I-am prins n birou, lng casa de bani, pe
care de bun seam c voiau s-o sparg, i i-am mpucat.
Se vede c l ntreba cineva dac indivizii snt numai rnii, cci adaug:
Amndoi snt mori. Erau narmai: dac n-a fi tras, m-ar fi ucis ei pe
mine, pentru c n toat casa nu mai este dect fetia mea de doisprezece ani
i o negres, care nici nu s-a deteptat: doarme i acum.
Will Warren spuse detectivului de la poart cine este, i fu lsat s intre.
In curte se ntlni cu Sir Cawler. Detectivul l ntreb nerbdtor:
Dar ce crim nou s-a svrit n aceast cas a tuturor surprizelor?
eful poliiei criminale i rspunse linitit:
Comisariatul a neles greit lucrurile. Nu-i nici o crim. Doi

sprgtori, pndind plecarea slugilor lui Selford, au ncercat s-i sparg casa
de bani. Dar ei au fost surprini la timp i mpucai de ctre celebrul
chimist, care dup cum se vede este i un om foarte curajos.
Ai fost sus?
Nu, acum am venit i eu. Creakle e acolo, de ast noapte. Bine ai fcut
c ai venit!
Intrar. Selford i primi cu mult amabilitate. Dei nu dormise aproape
toat noaptea, avea o fa mulumit i nite ochi vii, plini de via:
Bine ai venit, dragii mei, v propun s m angajai n poliie. V-am
scpat de doi dintre cei mai primejdioi sprgtori. Inarmai pn n dini, au
crezut c vor da lovitura la mine. O s-i vedei acum.
Biroul era plin de poliiti. Inspectorul Creakle salut pe eful su, care l
ntreb:
i-ai format o convingere?
Cu un surs imperceptibil, inspectorul i rspunse:
Dup modesta noastr prere, lucrurile s-au ntmplat ntocmai cum
ni le-a povestit Sir Selford.
S vedem.
Cu aceste cuvinte eful eciei criminale naint. Inspectorul strig:
S ias toat lumea afar!
Dnd cu ochii de cei doi mori, Sir Cawler scoase o exclamaie. Apoi,
temndu-se ca ea s nu fie interpretat mpotriva stpnului casei, adug:
Au fost pedepsii pe loc.
Ai stabilit identitatea lor?
Dup actele gsite la dnii ar fi doi refugiai rui: Vasile Veretife i
Alexandru Teluschin.
Sprgtori de meserie?
Dup mini i dup ntreaga lor nfiare, nu par a fi tlhari de rnd.
Marele chimist interveni, dnd din cap cu amrciune :
In ziua de azi, dragii mei, furturile nu se mai svresc numai de ctre
borfai. Grozava criz n care ne zbatem, a modificat firea omeneasc i a
schimbat ndeletnicirile multor oameni.
Cam ce ocupaiuni s fi avut dnii?
Intrebarea era adresat inspectorului, care se grbi s rspund:
Bnuiesc c Vasile Veretief a fost ofier n armata ruseasc, iar
Alexandru Teluschin comerciant n Tiraspol. Acestea ar reiei din unele
scrisori gsite asupra lor.
La percheziia cadavrelor n-ai mai descoperit nimic important?
Fiecare din ei avea cte un revolver mare.
Dup cum vedei, intr din nou n vorb, cu o nuan de ironie, Sir
Selford, ofierul i negutorul d-voastr cam erau i ucigai, ntruct au
venit pregtii s m asasineze.
Sir Cawler examina un revolver, apoi l napoi inspectorului. Trecnd la
cea de a doua arm, rmase surprins:
Din revolverul sta s-au tras, ast noapte, cinci gloane.
I-am spus asta domnului inspector, zise Selford dnd din cap. Dou
dintre ele mi-au trecut pe la urechi.
Sir Cawler i rspunse vesel:
Felicitrile mele! Ai scpat de la moarte. Aceste gloane dovedesc, chiar

celor sceptici c ai fost n legitim aprare. De altfel mpuctura n piept,n


materie de escaladare, spargere cu efracie, sau atac nocturn, constituie cea
mai bun dovad c nu s-a tras pe cnd victima fugea. Te pomeneti cu
tlharul n cas, n timpul nopii i l rpui, ca s nu te omoare el. Ai gsit
gloanele, Creakle?
Inspectorul rmase cam ncurcat, totui rspunse plin de curaj:
Nu, domnule ef, le-am cutat pretutindeni, n acest birou, dar n
zadar.
Dar gloanele care au provocat moartea hoilor?
De astdat rspunse Selford, scond revolverul su:
Dup cum vedei, calibru mic. Ele trebuie s fi rmas n trupurile
bandiilor. n ceea ce privete cartuele trase de tlhari, rmne s le cutm
pe ndelete. Pot fi ascunse n vreo mobil, sub un covor, cine tie unde!
A venit medicul?
Selford se ncrunt puin. Cu o voce, pe care ar fi vrut s o fac
nepstoare, zise:
Socotesc c un proces-verbal din partea d-voastr este suficient. Eu
nu tgduiesc c am tras n ei, dup cum ar fi fcut oricine n locul meu.
Arma cu care am tras este asta i v-o pun la dispoziie. Ce ar mai putea s
constate medicul? Poate doar moartea acestor doi fctori de rele.
Avei dreptate, Sir Selford, se grbi Cawler s-l aprobe. Dar vezi c
legea ne oblig.
Eu credeam c vei da ordin s se ridice cadavrele de aici. Gndii-v i
la fetia mea, care o duce ntr-o emoie... de cnd mama ei a fost asasinat.
A vrea s se isprveasc odat cu toate astea. Poliitii vin i pleac,
intrrile snt pzite, personalul casei zpcit.
S grbim formalitile, zise Sir Cawler. Ast noapte spuneai c se afl
acas numai fiica dumitale i servitoarea aceea neagr.
Intocmai.
S rugm puin pe domnioara Selford s stea de vorb cu noi.
Imposibil. S-a speriat att de ru ast noapte, auzind detunturile, c
este ntr-o stare de nervi.. .
S vin negresa! porunci Creakle.
Peste cteva clipe intr Nona, ai crei ochi jucau n chip ciudat.
Ia spune, cum s-a ntmplat, se rsti inspectorul la ea.
Negresa i duse minile la obraz, vrnd s arate c a dormit cu capul pe
ele:
Nona somn la noapte.
Cum, a tras cu tunul aici, n cas i tu n-ai auzit ?
Nu tie. Nona n-aude tunu asta. Nona doarme la noapte.
Selford veni n ajutorul ei:
Am telefonat la comisariat, c servitoarea dormea cnd au ptruns
bandiii n biroul meu. Ea doarme foarte greu. Muncete toat ziua i corpul
ei mare are nevoie, noaptea, de o odihn bun.
Atunci nu avem niciun martor?
Unul singur: pe mine. Sau poate c nu gsii martorul destul de bun?
V stau la dispoziie.
Ii mulumesc, Sir Selford. De altfel aici s-a ntmplat un caz
excepional. Cum e vorba de persoane cunoscute, cred c afacerea nu se va

complica. Doi bandii mai puin. Pierderea nu va fi remarcat la Londra.


Poate c vor fi regretai dincolo de Nistru, dar Asia nu ne preocup n
momentele de fa.
In timp ce inspectorul fcea pachet lucrurile pe care le ridicase de la locul
crimei. Sir Cawler cuta din ochi pe Will Warren, dar constat c marele
detectiv dispruse. Voi s ntrebe de el, dar aprecia imediat c ntrebarea
aceasta. Un om de tiin are nevoie de ar fi egal cu un denun mpotriva
lui. Renun la ideia de a vorbi cu detectivul particular. Era sigur ns c
Warren a gsit vreo pist, pe care o urmrete. Adresndu-se inspectorului i
zise:
Am cercetat mprejurrile n care s-a produs atacul din casa amicului
meu Selford. Toate chestiunile sunt absolut clare. Te rog s comunici celor
n drept c dorina mea este s se simplifice formalitile i s se ridice
leurile, n termenul cel mai scurt cu putin. Linite i imprejurrile au
adus, n ultimul timp, mari turburri n aceast cas. A fi mhnit dac i
poliia ar deranja pe marele om de tiin.
Sntei foarte bun, Sir Cawler.
Incheiai actele necesare i retragei-v! porunci eful seciei
criminale, pind nspre ieire, urmat de Selford.
Jos, la intrarea principal, Sir Cawler se ntoarse ctre Selford:
Mi-ai face un imens serviciu, dac ai vrea s-mi spui n ce stadiu se
gsesc lucrrile pentru realizarea Epidermei Artificiale".
Ochii lui Selford scnteiau de bucurie. Intreaga sa fptur rdea parc.
Scuturase toate grijile, ce parc i apsau mintea n timpul cercetrii
sumare din birou. El rspunse cu entuziasm:
Merge bine, Sir Cawler. A putea afirma ca merge excelent, admirabil,
c Epiderma Artificial" este aproape pus la punct.
Ii mulumesc, prietene.
Pot s-i mai spun i altceva. tiu c, n ultima vreme, o bnuial
stupid a ncolit n capetele unor diplomai de contraband, din ministerul
de externe. Dar nu m pot atinge de opiniile oamenilor care socotesc c snt
n stare s smulg taine, cucoanelor din capitalele europene i crora,
adesea, frumoasele doamne le afl toate secretele, n paguba rii. Am i eu
informaiile mele. S-a spus c a avea intenia de a trece invenia mea unei
puteri strine. Pentru c snt n pragul izbndei, te pot asigura de un lucru:
Atta vreme ct voi fi n via, nu voi da Epiderma Artificial" unui stat
duman, sau chiar amic Marii Britanii. A prefera s mor dect s fac una ca
asta!
tiam, Sir Selford, c eti un om de onoare. Pot comunica mai departe
succesele pe care le-ai obinut ?
Nu, te rog s nu spui nc nimic. Deocamdat te-am asigurat c nu
dau Epiderma Artificial" altora i n-o voi da. Dar nu snt dispus s-o
predau nc nici Aviaiei noastre, Eu nu snt de prere c omul de tiin,
creatorul, este un sclav al celor mari. Ca s dau Epiderma Artificial"
trebuie ca domnii care o cer , s-o merite. Pn acum n-am fost deloc
ncurajat. i eu nu snt rob, s srut mna care m lovete. Oficialitatea
nu vorbesc numai de a noastr, ci de conductorii tuturor neamurilor
trebuie sj aib mai mult grij de inventatori, de oamenii de tiin, de
marii scriitori i de marii artiti, nu s-i nchipuie c ei trebuie s mnnce,

i s bea iar marii creatori snt datori s lucreze pentru ar. Da, voi face
totul pentru ara mea, cu condiia ca ea s tie c exist, s-mi dea atenia
cuvenit, s nu m dispreuiasc.
V bucurai de admiraia tuturor, Sir Selford. tiu c s-a fcut o mare
greeal, cnd s-au refuzat fondurile.
Acum nu mai am nevoie de ele. Unui om de rnd nu mi-a fi dat
sufletul pe fa. Am inut ns ca dumitale s-i spun tot ceea ce gndesc. n
lupta pe care am dat-o, pe cmpul tiinei, n-am avut ara mea alturi! N-a
putea s neg ns c am avut, totui, un aliat care nu mi-a precupeit
ajutorul. Printr-o ntmplare, acest tovar a sosit la vreme i, graie lui, am
putut s pesc nainte. Ai notri au bnuit c le cer bani pentru trebuinele
mele personale, dar fondurile erau destinate patriei. Norocul meu a fost
aliatul de care i vorbesc.
M-ai fcut curios, zmbi Sir Cawler. Cine este acest misterios aliat al
marilor brbai de tiin?
Nu tiu dac va fi al tuturor, dar al meu a fost: Epiderma Artificial"
trebuie s-i fie recunosctoare.
i numele tovarului att de preios nu se poate spune ?
Ba da: este Moartea!
Sir Cawler se ddu napoi, uimit. Privi, apoi, cercettor figura radioas a
celebrului chimist. Vzndu-i nedumerirea. Selford se grbi s-i explice:
Da, Moartea! Dac, ntmpltor, srmana mea soie, pe care o regret
att de mult, n-ar fi fost ucis, lucrrile mele ar fi stat pe loc. A putea s
intru mai profund n amnunte, spre a-i arta concursul nelimitat, pe care
mi l-a dat Moartea, dar n-a sosit momentul.
Cum, mai snt i ali mori? ntreb eful seciei criminale.
N-am vorbit de numr. Ci de adncimile vieii de dincolo de moarte. Am
lucrat cu concursul ntunericului. Poate c, n alt ar, a fi fost rspltit
altfel.
Principalul este c ai reuit.
Dar cu ce sacrificii! Inima mea este o ran sngernd. Numai Moartea
m-a ajutat.
In definitiv era firesc: doar pentru ea lucrezi! In semn de recunotin
o vei hrni, din belug pe cmpul de lupt.
tiina, Sir Cawler, are n vedere un ideal curat. Noi, Apostolii ei, o
slujim cu veneraie. Restul nu ne preocup.
Totui, a vrea s te conving s intri n legtur cu ofierii, s facem
formalitile necesare pentru predarea inveniei.
Te rog s nu m grbeti. Oficialitatea nu s-a grbit pin acum i, cnd
a prins de veste c lucrnd singur, cum am putut, am ajuns la rezultate
fericite, a fost cuprins de o inexplicabil nerbdare.
E firesc. Trebuie s privim mai departe. Veleitile revizioniste, Hitler
n Germania, rzboiul din Extremul Orient. America pe cale de a intra n
conflict cu Japonia...
tiina are preocupri exclusiv tiinifice.
Ineleg: eti suprat, din cauza ntmplrilor de ast noapte. Imi vei da
voie s-i fac o nou vizit, peste cteva zile. In ce privete mpucarea celor
doi sprgtori, m voi duce eu, n locul dumitale, la judectorul de
instrucie. Vei fi chemat numai dac va fi absolut necesar.

XV
CND DORIS VZU UA CELULEI DESCHIZNDU-SE, tresri. Selford intr,
cutnd-o nerbdtor, cu ochii, n toate prile.
Bun ziua, Doris. Ce bine mi pare c te vd sntoas!
Fata l privi cu dispre. Nu-i rspunse la salut. Apoi se rsti la el:
Ce caui aici?
Imi nchipui c e inutil s-i rspund la aceast ntrebare. Am venit,
pentru c ineam s te vd.
M-ai vzut. Acum pleac!
Credeam c i vei schimba atitudinea!
i eu la fel.
-Intr-adevr, ndjduiam mult c te va mustra contiina i i vei face s
neleag, pe oamenii fr inim. nsprii de contactul cu apaii, c eu nu
snt n stare s ucid pentru a jefui. Eram convins c eu te va rbda inima
s lai s planeze asupra mea o acuzaie att de infam. Mai ales c
pretindeai c...
Da, aa e. Am spus c te iubesc i i-o repet. De aceea am venit aici.
Ai prsit, deodat, locuina mea, tu i Mary. Dar Mary n-a lsat nici un
gol, lipsa ei o simt poate numai tovarii si de orgii. Cu totul altfel este cu
lipsa ta. Te caut Maisie, care te ador, te caut florile, pe care le ngrijeai,
te caut bietul meu suflet, att de hruit!
Eti meter la vorb, doctore Selford,dar graiul i atrn n colul
buzelor, nu vorbeti din inim.
Mi-eti drag, Doris, i-o spun din adncul inimii mele. Fr tine nu
pot tri. Casa mea te ateapt ca pe stpna ei, ca pe stpna noastr a
tuturor.
A veni, dar numai pentru Maisie.In ce privete restul, prefer pucria,
sau chiar spnzurtoarea.
La un semn al meu, uile nchisorii se vor da de perete.
F semnul!
Il voi face, dar nainte de toate trebuie s faci tu gestul.
i ncerc s se apropie de ea, dar ntemniata l respinse:
Nu, niciodat!
Bag de seam. Doris. Te-am rugat, m-am umilit naintea ta, am
nvins pentru tine. Azi snt poate omul cel mai puternic de pe tot pmntul,
mai tare dect preedinii de republici i dect regii, pentru c am n min
arma cea mai groaznic din cte exist. Cu toate acestea, m prostern la
picioarele tale. Dar, dac vei continua s m respingi...

Doris ncepu s rd:


Aa... Amenin! i st mai bine. Ai geniul distrugerii, eti o canalie.
Fii demn, nu ncerca s mprumui straiele buntii.
Bag de seam... Eti acuzat de crim i nc n-ai mrturisit.
Ce nseamn asta?
C poi deveni, rspunse Selford, cu rutate, o crp, o zdrean,
n minile celor ce vor ti s te fac s spui adevrul. i nchipui c hoii i
omortorii vorbesc de bun voie? Poliia tie taina de a le dezlega limbile. Nui urez s ajungi s cunoti aceast tain.
Nu m tem. Sistemele de care vorbeti snt pentru hoi.
Iar asasinii snt i mai ri dect hoii i snt tratai n consecin.
Atept.
Nu e mai bine s fii soia mea i mama lui Maisie?
A vrea s fiu mama lui Maisie; dar soie rmne s-i caui n alt
parte.
Vom pleca departe de locurile unde ai suferit. Te vei plimba n lumea
larg, te voi alinta ca pe un copil.
Fugi, las-m!
Gndete-te, c poate e n joc nu numai viaa dumitale.. .
Unde l-ai ascuns pe Larry, c la el faci aluzie, fr ndoial?
Va fi liber, dac vei deveni nelegtoare.
Eram sigur c i pe el l-ai sechestrat ! Noroc c ascult cineva, de
bun seam, convorbirea noastr.
Eu n-am spus asta. i, apoi, convorbirile mele nu le ascult nimeni.
Eti prea ncrezut, Sir Selford. Dar am convingerea c, ntr-o zi, vei
muca rna.
Dac m lai s trec pragul acestei celule fr a-mi da un rspuns, s
tii c eti pierdut.
Vreau s m regsesc pe mine nsmi.
Prsind nchisoarea, Selford se duse la locuina consilierului de
ambasad.
Ivanovici lipsea de acas, dar feciorul i spuse, amabil, c doamna e gata
s-l primeasc.
O clip, chimistul se vzu parc stnd de vorb cu Sonia. Apoi avu, n
faa ochilor, imaginea ei sngernd, cu capul turtit de ucigaii cu casse-tete.
Fu trezit din aceste gnduri macabre de o voce vesel care l poftea:
Consilierul se va ntoarce imediat. Dac voii, l vom atepta mpreun.
In faa chimistului se afla o femeie frumoas, nalt, cu trupul nvluit ntrun peignoir ce-i lsa goale braele, pieptul i o bun parte din spate. Rspndea parfum ameitor, prea tare.
John mi-a vorbit adesea de d-voastr. Sntei chimistul cu reputaie
mondial, care lucreaz la o mare invenie. Snt! fericit c v cunosc. De ce
nu stai colea, pe divan, ling mine?
Pentru Selford, respins cu atta hotrre cu cteva clipe mai nainte,
primirea mai mult dect prietenoas, pe care i-o fcea amanta bolevicului,
fu reconfortant.
V mulumesc, doamn, sntei foarte bun.
Vezi ce frumuel stai aici, ling mine? Cred c te-ai convins, acum, c
nu mnnc oameni?

Asta nu se tie.
Oricum, atitudinea mea de pn acum, constituie un nceput de
dovad. Dac a fi antropofag, a fi fost ispitit, pn acum, cel puin s v
muc.
Selford rse i o privi mai bine. Pentru nchipuirea lui, bucica, de
mtase, ce o nvluie, dispruse. Femeia era frumoas i bine fcut. ntinse
mna i ea nu se feri. 0 mngia sfios. Femeia rse i se apropie mai mult de
dnsul. Selford o ntreb cu team:
Dar dac vine Ivanovici?
El nu vine aa curnd. Te-am primit, pentru c doream de mult s te
cunosc. M nebunesc dup celebriti! Am cutat s-l cunosc pe Bernard
Shew, dar a fost de o ironie tioas cu mine. Am avut norocul, s vorbesc cu
John Galsworthv, nu mult naintea morii sale, i mi-a fcut o impresie
profund. Omul dreptii! A fi vrut s m culeag, eram gata, m-a fi dat,
dar era btrn i slab. N-am ndrznit s fiu mai ntreprinztoare, pentru c
omul acela, impunea un nemrginit respect. La Mussolini n-am fost: e prea
energic! Ce noroc pe mine, c am venit azi n contact cu reprezentantul cel
mai autorizat al tiinei!
De ce nu te-ai dus la Freud sau la Einstein?
Einstein e prea rece,umbl cu cifrele; Freud ntoarce omul pe dos, i
face autopsia nc n via.Mi-ar ghici toate gndurile ascunse, toate micile
slbiciuni n materie erotic. Dar ce te uii aa la mine?
Te supr privirea mea?
Nu m supr deloc, m provoac, m ntrit.
i ce faci, cnd i se ntmpla aa ceva?
Ca s-i rspund, ar trebui s fie seara, sau mcar s putem ncuia ua,
fr a fi expui s ncerce cineva s intre. Dar cnd nu pot s fac altceva, cel
puin dansez. i place dansul?
Depinde de dansatoare.
Ia uit-te la mine. Dar s nu zici nimic. S-mi spui, la urm, dac i
place. Vorba e oprit.
Se ridic de pe sofa i, n clipa aceea, peignoirul, care era compus din
dou buci, se desfcu la mijloc; ea l ridic i i nod capetele peste mijloc.
Rmase cu picioarele goale i ncepu s danseze, cu o pornire ptima,
vicioas, nebuneasc. Prul i juca ncoace i ncolo, picioarele i zburau
parc. Era o dansatoare nentrecut. La nceput, Selford privise lacom
corpul ei gol, dar n curnd fu cucerit de arta desvrit, pe care femeia
asta destrblat o punea n micrile ritmice ale dansului. Era o artist n
coregrafie. Nu se mai oprea, srea ntr-una i prea c nu atinge pmntul.
Chimistul o admira, cucerit cu totul. Ii venea s se repead s-o strng n
brae. Era convins c ea atta ateapt. De cteva ori, n furie dansului, l
atinsese cu piciorul gol, transmindu-i fluidul tainic al trupului nud de
femeie frumoas.
Dar iat c se auzi un zgomot. Intr-o clip, dansatoarea i deznod
aripele peignoir-ului, se nveli bine i se aez pe un scaun, n faa lui
Selford. Minile trecute odat prin pr, nlturaser dezordinea pieptnturii. Ea vorbea, acum, linitit:
Soul meu are o mare admiraie pentru d-voastr.
In clipa aceea intr feciorul:

Un domn de la ambasad caut pe domnul consilier.


Spune-i c nu-i acas. tii bine c nu-mi place s stau de vorb cu
domnii aceia.
Dup plecarea feciorului, se ntoarse ctre Selford, care i zise:
Mi-a plcut foarte mult...
Picioarele mele ? Eram sigur! Ele au lungimea necesar. De obicei
europenele au picioarele prea scurte. Ale mele snt destul de nalte.
Am vrut s-i spun c mi-a plcut mult
cum dansezi. E drept c
membrele dumitale inferioare nu las nimic de dorit.
Imi pare att de bine c-i plac!
Cui nu i-ar plcea o femeie att de frumoas ca dumneata, o artist
desvrit?
Imi pare ru c, deocamdat, nu-i pot dansa n costumul Evei. tiu
c nevasta dinti a lui John a interpretat rolul Suzanei, la dumneata acas...
E drept c Soniei i plcea s danseze n costumul n care s-a artat
Phrineea judectorilor si De altfel edea foarte bine. Avea un corp
impecabil.
Puin cam gras. Ndjduiesc c voi interpreta i eu acelai rol, n
casa d-voastr.
De cnd a murit soia mea... Ea organiza petrecerile acestea, dansurile,
reprezentaiile teatrale.
Atunci voi interpreta rolul numai pentru dumneata singur, oriunde
vom avea prilejul, poate chiar aici, ntr-o sear.
Ii mulumesc. Ii mrturisesc c venisem foarte indispus n aceast
cas. Dar ai tiut s-mi alungi norii suprrii. M-ai distrat, m-ai fermecat,
m-ai uluit, de cnd am pit pragul budoarului dumitale.
Ce vrei, Sir Selford! Snt ptima, nebun... Vreau s simt intens
viaa asta frumoas. Nu tiu ce s mai fac, spre a o simi mai bine. Uneori,
a vrea s fiu bun, ca eroinele lui Goethe, a vrea ca valurile de admiraie
i de recunotin ale semenilor mei s-mi umple inima de satisfacie.
Alteori, a vrea s fiu rea, crud, ca femeile lui Sacher Masoch, s ard cu
sfrcul biciului, ca Venera n blan, pe adoratorii mei; adesea, a vrea s
simt, cu insmi, tindu-mi pielea, cravaa ndrgit de Sonia: m-ar incinta
s se ndrgosteasc adoratorii de pantofii mei, ca n nu tiu ce roman al lui
Mirbeau; a vrea s fiu, pe rnd, mprteas i sclav, floare i harapnic,
parfum i otrav, s fiu orice, numai s triesc, s golesc pn n fund
potirul vieii, s nu vegetez, ca unele doamne ce se cred superioare, pentru
c nu se spal, nu-i mblsmeaz prul i nu-i fac unghiile. De ce m
fixezi aa? Femeia e nscut pentru dragoste i orice clip pirdut e un
atentat mpotriva frumuseii ei. Ea n-are dreptul s sustrag iubirii dect
timpul necesar toaletei, somnului i mesei delicioase. Restul e nchinat
iubirii.
Imi pari foarte interesant i a vrea s te mai vd.
De asta nu scapi! Voi cuta eu s te ntlnesc. Ai ceva straniu, care m
nelinitete i, totui, m atrage. Mi s-a adus o vin din faptul c umblu
mbrcat brbtete, pe strad, cu biciuca n min. tii de ce fceam
asta? Te cutam! Simt c eti acela pe care l ateptam de atta vreme.
Cutam victima iubirii mele distrugtoare.
Vrei s m distrugi?

Ei, dac ai putea s mori, din cauza iubirii, ca Lawrence. ..


Talentatul nostru scriitor, pe care soia mea l citea cu pasiune, dar pe
care eu nu l-am admirat niciodat, a pierit nu numai din cauza erotismului,
ci i din pricina tuberculozei.
S-a topit, iubind femei frumoase, ndrgind zi i noapte ochi albatri i
negri, plimbndu-i degetele pe forme desvrite, srutnd buze arztoare i
sni catifelai, a murit ca un erou pe front, pe frontul cel mare i sublim al
dragostei. Ce ru mi pare ca nu l-am cunoscut!
Eti din ce n ce mai interesant.
Ei, dac am fi numai noi amndoi, m-ai afla pe mine cea adevrat!
Toat fiina, tot farmecul meu se concentreaz, nu n ceea ce vezi acum, ci
n taina pe care n-o cunoti nc. Atunci cnd vei ptrunde acest mister, m
vei cunoate pe mine, cea adevrat.
Ndjduiesc.
i eu, ct mai curnd.
Acum trebuie s plec. Consilierul vd c nu se arat.
Ii voi comunica vizita dumitale, bineneles fr s-i spun c am stat
mai mult de vorb mpreun.
Dac ar ti ce am vorbit, te-ar omor.
Ruii nu omoar, ei bat.
Mi se pare c bolevicii i-au schimbat porecla n renume i ucid pe
capete. Execuiile se in lan.
Exagerri. i, apoi, ei nu ndrznesc s fac, in Europa, ceea ce fac la
ei acas.
La plecare, Selford i srut mna cu mult respect, dar ea i sri de gt i l
srut pe buze, rmnnd, o clip, atrnat de umerii si. Selford se
desprinse repede:
Ar putea intra cineva.
Toate persoanele din aceast cas tiu s tac. Le-am dresat, cum m
pricep numai eu. Un singur om ar fi n stare s articuleze un nceput de
ocar, pn n-a apuca s m ncrunt la el, dar acela nu vine. Ivanovici va
mai lipsi cteva ore.
Mi-ai spus, la nceput, c se ntoarce imediat.
i i pare ru c te-am minit? Minciuna este arta noastr cea mare.
Ai spus c dansez bine, dar mint de o mie de ori mai bine. i s-a prut
voluptos,turburtor, dansul meu, dar mint cu i mai mare voluptate, cu
patim nesfrit, am viciul minciunii n snge i o memorie rar m ajut
s-mi pstrez demnitatea, minind oricnd i pe oricine. Cnd pot , s trec o
minciun, snt ncntat, simt fericirea excrocului care a nelat pe cineva cu
o mie de dolari.
De ce ?
De ce? Nu tiu! Ce, crezi c noi femeile facem tiin? S nu ne ntrebi
niciodat de ce?" N-ar avea nici un rost. De ce sntem iubite? De ce sntem
urte? De ce ne srut n genunchi, plngnd, absolut sinceri, aceiai brbai,
care mine ne vor plesni peste ochi? De ce minim? Dar de ce minii voi,
brbaii, care repetai acelai rol, nvat pe de rost de multe ori la cte treipatru nenorocite n aceeai zi. De ce v facem s suferii? Dar voi de ce ne
otrvii sngele, ca s ducem blestemul i spirocheta palid copiilor i
nepoilor notri ? De ce te iubesc, n momentul acesta ? Ca, peste o lun,

sau peste un an, s-mi trnteti un picior ca unui ho prins n curte cu


lucruri de furat. De ce? O femeie nu tie niciodat de ce. Ea se d, ca s v
mulumeasc pe voi, domnii i stpnitorii notri i, cteodat, dar asta mai
rar, cum e cazul meu, ca s simt i ea c triete, Dar cnd ai prilejul s
ntlneti un om de seam, aa cum am avut eu norocul cu dumneata?
Brbaii ptrund n alcovul cucoanelor, ca la mcelrie. Unii cer piept, alii
pulp! De mult visam o dragoste aleas cu un intelectual de marc.
Poi veni la mine oricnd vrei.
Ei, vezi c nu te mai poi despri de mine? i nu m-ai cunoscut dect
n mod superficial.
Vino la mine, te atept.
Dup plecarea lui Selford, ua din fundul buduarului se deschise i
apru consilierul de ambasad:
Ai fost bine, Baby!
Femeia lu un pulverizator de pe o msu i fcu o adevrat baie de
ap de Colonia:
Ar trebui s m spl cu sublimat coroziv sau cu acid fenic spre a m
cura de contactul cu jigodia asta infect.
Gndete-te, Baby c ne-a omort pn acum, trei ageni: prinesa
Orlow, Vasile Veretief i Saa Teluschin.
Trebuia s-l denuni, ca s mearg la spinzurtoare.
nti c englezii nu l-ar fi executat pentru c le-a descoperit un gaz
asfixiant mpotriva noastr. Apoi, am fi fost silii s mrturisim activitatea
lui G.P.U. la Londra. Srmana prines!... A pierit ca o slujnic ordinar,
creia i s-au aprins rochiile, de la maina de gtit! Cel puin bravii notri
biei, pe care i-am ntrebuinat n misiunile cele mai delicate n Romnia i
Polonia au fost ucii ca nite sprgtori de rnd, lng casa de bani! Aici e
punctul ntunecos al afacerii. Bnuiesc c i-a ucis cu Epiderma Artificial"
pe care a izbutit s-o pun la punct i, n urm i-a mpucat spre a nu fi silit
s mrturiseasc sfritul lucrrilor sale. Asta trebuie s-o afli tu, draga mea
Baby. S te duci la el s-l nebuneti pe btrn, s fii destrblat, pervers,
s faci tot ce tii, pn cnd va ajunge o coc n mna ta. Atunci vei afla dac
Epiderma Artificial" exist sau nu. Dac exist, ea trebuie s fie a noastr
cu orice pre. Dac nu, s tim cum s ne purtm cu acest ndrzne.
Il voi face s se trasc la picioarele mele.
Nu m ndoiesc. Eti o vrjitoare, trupul tu l-ar face i pe Sfntul
Antoniu s-i schimbe prerea.
Vorbete. Imi place s aud cum mi laud cineva frumuseea. Imi place
s te aud mai ales pe tine nchinndu-mi un imn de slav!
Du-te. Dac se poate chiar ast sear. . .
M voi duce. Dac a fi vrut chiar adineauri... Dar m-am gndit c eti
alturi i mi-a fost mil de tine.
In afaceri nu trebuie s existe mil. Lenin ne-a nvat s utilizm
teroarea, cruzimea, spaima; n afaceri trebuie s treci peste orice i peste
oricine.
Am vrut s te menajez pentru c mi eti drag.
Spuneai adineauri c i place s mini.
M-am gndit la minciun, pentru c l mineam. Cnd snt cu tine m
gndesc numai la adevr. Trebuie s fiu sincer. M oblig dragostea

nesfrit ce-i port. Toate s-au ntmplat cu chimistul precum ai dorit. Ai


vzut c te-am ascultat. A fi curios s tiu de unde ai prevzut c va veni?
Trebuia s vin, dup ultimele sale asasinate.E curios, desigur, s afle
ce cred eu. In acelai timp, de bun seam c voiete s-i renoiasc
fgduielile, n ceea ce privete Epiderma Artificial", ca s m mpiedice de
a lua vreo msur mpotriva sa. Ar vrea s mai tie, probabil, de ce n-am
avut rbdare s primesc invenia de la dnsul i am trimis oamenii mei s-o
ia.
Acum pricep totul. Voi ti s execut nsrcinarea ce mi-ai dat. Ai vzut
cum am nceput.
Ai fost bine. Mi-am pus toate speranele n tine.

XVI
WILL WARREN AVEA CINSTEA de a primi acas la el pe Sir Cawler, eful
seciei criminale a prefecturii de poliie.
A vrea s tiu ce ai fcut, n timp ce te-ai furiat de noi?
Nu mi-am pierdut timpul n zadar. In primul rnd am stat de vorb cu
domnioara Maisie Selford, care se afla grav bolnav, dup spusele tatlui
ei.
O cunoti?
Sntem prieteni vechi.
In orice caz nu mai vechi de doisprezece ani, pentru c mai nainte,
fata nici nu exista. i, spune, nu era bolnav?
N-avea nimic. E drept c prea puin speriat.
i ce i-a spus?
Te rog s-mi dai voie s pstrez, deocamdat, acest secret. Pot s spun
ns ce am descoperit pe colidorul care duce la laboratorul chimistului.
Spune repede.
Gloanele care lipsesc din revolverul rusului.
Prin urmare lupta n-a avut loc ling casa de bani. Eram sigur! Mari
interese politice ns ne oblig s avem o atitudine rezervat fa de acest
individ, mare ca brbat de tiin i mic ca om.
Lupta s-a dat pe coridor. Sprgtorii au fost trimii de Ceka",
reprezentat n metropola noastr prin elegantul diplomat John Ivanovitz.
Bnuiam toate acestea. Mai avem un punct ntunecos. Doctorul
prefecturii pretinde c, atunci cnd ruii au fost mpucai, erau mori de
mai nainte.
Iat punctul cel mai sensibil al afacerii. Selford a mpucat dou
cadavre. Dar n ce scop? Ca s nu spun cum a omort pe cei doi rui. Dup
prerea medicului legist ei au sucombat sufocai.
Nici o urm de strangulare, nici unul din oasele gtului nu este
sfrmat.

Le-a rpit oxigenul, i-a nbuit prin mijloacele sale chimice.


E probabil c Selford a pus la punct Epiderma Artificial". Prin
ajutorul ei a svrit aceste dou crime.
De aceeai prere snt i eu. E ciudat c el ascunde ceea ce alt dat
ar fi trmbiat ca un imens succes.
S fie adevrat c intenioneaz s nstrineze aceast groaznic arm
de lupt?
In aceast privin n-ar avea dect o singuri cale: drumul Sovietelor.
Dar atunci de ce ar fi omorit cele dou iscoade bolevice? Ca s salveze
aparenele! Pentru aa ceva se mbrac cineva mai elegant decit i ngduie
mijloacele, d baluri, cnd e n pragul falimentului, dar nu svrete dou
asasinate.
Consilierul de ambasad a anunat pe Comisarul Rzboiului c are
invenia n mn. Ei nu mai trimill rapoarte scrise, ntrebuinnd curieri
mnemotehnici, dar i noi posedm microfoane perfecionate, instalate unde
trebuie. Cnd curierul repeta ordinele primite, noi le ascultam la Scotland
Yard. Ivanovici vrea, cu orice pre, s pun mna pe invenie, dar noi nu
tim nc pn unde merge ticloia lui Selford.

*
In noaptea aceea de toamn trzie, pe cnd o ploaie deas cdea asupra
oraului, o main nchis, cu un stegule n fa, se opri naintea palatului
Selford. O doamn nalt, nfurat ntr-o blan lung de skongs, cu faa
acoperit de un voal des, cobor, sun i intr. In hall, Nona ncerc s-i
scoat haina. De cel s-o fi crezut vizitatoarea obligat s-i spun slujnicei
adevrul, strignd vesel:
Imposibil!
Bine ai venit, frumoaso!
Era Selford, care o primea radios. Nona se retrase ntr-o clip, parc
topindu-se pe sub u. Marele chimist ncerc s repete gestul servitoarei:
Imi dai voie s-i scot haina?
Cum nu, dar nu aici.
Bine. Atunci hai.
O lu de bra, srutnd-o i o duse sus, n dormitorul su.
O, ce lux e aici, nu se putu opri dnsa s exclame, ce obiecte de art!
Din mijlocul lor lipseai numai tu, cel mai frumos dintre toate obiectele
de art.
Doar n-ai razele X n ochi? Obiect de art indian nu s-a mai vzut. A,
ai vrea s vezi o statuie modern? sta se poate.
In momentul acela Baby i arunc blana. Dac n-ar fi avut plria,
cismuliele de lac i o pereche de ciorapi de mtase veritabil, foarte lungi,
ar fi fost nbsolut goal.
Ce idee admirabil! Eti un geniu al dragostei. Numai s nu rceti,
Baby.
Cu blana mea m pot duce pn n Siberia.
Iei un pahar de whisky?

Nu unul, zece. ampanie ai?


I
Zece sticle frapate.
Baby golea paharele, unul dup altul, iar Selford o imita.
Dup cteva minute, ncepu s-i arate chimistului copii de pe tablourile
celebre. Ii ducea minile la spate, ca i cum ar fi fost fr brae i striga:
Snt Venus din Millo. Ce te uii aa la mine? Am vreun cusur?
Lu apoi n mn un glob de pe mas i se nl in vrful piciorului
drept:
Iat Adevrul", pe care l-am vzut la Paris.
Nona aduse ampanie. Baby nu se jena deloc:i scosese plria, dar
pstrase ciorapii i cismuliele de lac.
Selford i ddea trcoale, sorbind-o cu privirea Ea l simea ochii
alunecnd pe liniile ei impecabile.
ampania curgea, Baby dansa i cnta. Selford era nebunit de vraja ei:
Il iubeti mult pe Ivanovitz?
Dac mi-ar fi drag, n-a fi venit la tine!
Dac nu-1 iubeti, de ce nu te despari de el?
Dar ce a putea face? Cine i-ar lua sarcina s hrneasc un animal
de lux, att de mare i de pretenios ca mine?
Cine tie, poate s-ar gsi cineva!
Baby ddu din cap cu amrciune:
Nu se gsete, drag. Stau cu el, pentru c n-am ce face. In clipa cnd
a fi sigur c am adpost, a pleca de la dnsul. Deocamdat e sita nou,
dar m tem de el; pe Sonia o brutaliza.
De ce nu vii la mine?
M-ai primi?
Pentru totdeauna.
O, i mulumesc, i mulumesc din adncul sufletului. Eti un om de
onoare. Brbaii fac asemenea fgduieli, ca s ajung n situaia n care
sntem noi acum. Dar nu cred s existe un al doilea om, care s mai promit
astfel de lucruri dup ce i-a atins scopul. Te voi adora n vecii vecilor.
Te iubesc, Baby.
Sticlele goale de pe jos se nmuleau. Pe nesimite Baby aduse vorba
despre rzboiul viitor, despre grozviile chimiei. Selford susinea c se
exagereaz mult c nimeni n-a fcut contract cu Dumnezeu, c elementele
naturii nu snt obligate s dea concurs escadrilelor de atac, c vntul poate fi
protrivnic, etc. Baby arta c nu este cu desvrire strin de lucrurile
acestea. Marele chimist discuta cu ea att de serios ct poate s-o fac un om
beat. Dar nu vorbea nimic despre propriile sale nscociri. Spioana sovietic
se lipi de dnsul:
Dar tu, iubitul meu, eti cel mai mare inventator. Tu ai descoperit cele
mai groaznice gaze de lupt
S-i spun drept, Baby, mie mi-e fric s mai lucrez cu gaze
otrvitoare. Totdeauna am impresia c, din greeal, ele ar putea intoxica pe
fetia mea. E drept c muncesc, ie i-o pot spune, dar ntrebuinez numai
substane inofensive. Copila mea ar putea mnca, fr nici un pericol
substanele ntrebuinate de mine.
Att mai bine c ai reuit s perfecionezi armele de lupt pn n aa
grad.

Mgulit, Selford strig cu paharul de ampanie in mn:


Da, aa e! Am atins perfeciunea. Eu nu amestec otrvuri, eu am fcut
o descoperire adevrat, genial !
Epiderma Artificial", am auzit... Aceste dou cuvinte snt
pronunate cu o explicabil team in rile dumane. Roua morii", a rmas
un nimic pe lng invenia ta. Dar ia spune, ai terminat-o, e gata ?
Da, e gata, am desvrit-o!...
I-ai verificat efectele? Ucide?
Paharul de cristal i scp din mna lui Selford i se sparse n bucele.
Simea c i se taie picioarele. Nu mai era beat. Privi lung pe Baby. O clip o
vzu inut de Nona ca n clete. Fr mil el o croia cu un bici. Dar numai
o clip. Femeia rdea cu hohote i bea nainte, fr s bage de seam
transformarea chimistului. Rguit, acesta din urm i striga;
Ia-i blana i car-te!
Ea crezu c glumete. Incerc s-l ia de gt i s-l srute. El ns rcnea
scos din fire:
Pleac, pleac repede, pn nu chem slugile!
Am venit la tine, aa cum am venit... i tu m dai afar?
Pleac, sau i zbor creeri. Acum tiu. Te-a trimis reprezentantul lui
G.P.U. s m descoi. Eti o unealt ordinar.
O mbrnci, aa goal cum era, pn n hall, i trnti blana n cap i o
ddu afar.
Pe cnd prsea palatul mbrcat numai cu o mnec a blnii, czninduse s vre i cealalt mn n hain, spioana simea c are a face cu un om
mai tare dect ea.
ntorcndu-se acas i comunicndu-i lui Ivanovitz c n-a fcut nimic,
acesta o lu la palme:
M-ai trdat, mizerabilo. Nici un brbat nu i-a rezistat pn azi i
tocmai btrnul era s i se mpotriveasc ?

XVII
SELFORD FU INVITAT LA MINISTERUL DE EXTERNE. Acolo l atepta
ministrul. Fu introdus imediat:
Ii mulumesc c ai venit, Sir Selford.
Foarte ncntat, Excelen, de cinstea ce mi-ai fcut-o.
M cunoti i tii c prefer s intru de-a dreptul n subiect. Te-am
chemat ca s te rog s ne dai Epiderma Artificial".
Sntei convins, Excelen, c am pus-o la punct i nu v-am predat-o?
Un surs fin flutur pe buzele ministrului.
N-avem nici un motiv s ne ndoim de cuvintele unui nvat cu
reputaie mondial ca d-voastr. La War-Office a ajuns ns ecoul unor
nemulumiri ale d-voastr.

Ce creator. Excelen, n-are nemulumiri n ara sa?


E firesc, Sir Selford. Pe lng un om care izbutete s fac ntr-adevr
ceva pentru ara sa, se strecoar sute i, uneori, chiar mii de indivizi, care
cer s fie ncurajai. Este oare Statul n msur s mpart tuturor cu
amndou minile? Desigur c nu. Iat de ce este silit s atepte mai nti o
dovad, fie ea cit de nensemnat.
V neleg, domnule ministru.
- Dup aceste explicaii, ndjduiesc, c nu mai eti suprat pe noi, Sir
Selford?
V asigur, domnule ministru, c s-a exagerat.
Atunci ne dai Epiderma Artificial?"
Selford se opri. Nu tia ce s rspund. In orice caz era hotrt s nu
tgduiasc.
Cei doi oameni se neleser fr s-i mai vorbeasc. Ministrul de
Externe i ntinse mna, cu mult amabilitate. Selford abia i-o atinse, confuz
i se grbi s plece, nclinndu-se. Pe cnd ieea Selford, ministrul de
Externe i zise totui:
La revedere.
Dup plecarea chimistului, secretarul de Stat invit n cabinetul su pe
prefectul poliiei i pe Sir Cawler.
De la Ministerul de Externe, Selford se ntoarse acas, unde l atepta
consilierul de ambasad sovietic. Moscovitul l ntmpin cu vorbele:
Ori eti hotrt s ne dai Epiderma Artificial" dup cum ne-ai
fgduit i atunci nu neleg de ce mi-ai omort pe cei doi ageni, ori eti
decis s ne tragi pe sfoar i atunci nu vd rostul promisiunilor dumitale.
Selford i rspunse linitit:
Dar voi cum v purtai? Dac erai hotri s ateptai ndeplinirea
promisiunii mele, dac aveai ncredere n ea, de ce ai cutat s furai
Epiderma Artificial" ? i dac ai trimis s mi-o rpeasc, ce mai ateptai
de la mine? Degeaba faci pe supratul. Mi-ai introdus nti n cas pe una
din spioanele voastre ce v inea n curent cu tot ce fceam eu. Ea i-a spus
c eu am ucis-o pe Mary, am aflat-o n urm. Toat scena cu frumuseea
picioarelor femeilor planturoase ai nscocit-o pe de-a-ntregul. Nu te aflai n
casa mea n seara aceea. In schimb, prinesa Orlow m spiona i a notat
toate micrile mele. i-a luat pedeapsa. Nu v-ai mulumit cu asta. M
aveai n mn, dar v trebuia numaidect Epiderma Artificial". i, atunci,
ai trimis s-o fure, pe doi nenorocii, care au pltit cu viaa ndrzneala lor.
Consilierul de ambasad l privea ncruntat:
Nu vorbeti cum s-ar cdea unui om care a trimis pe lumea cealalt
patru suflete nevinovate.
Tot ce am fcut a fost pentru tiin. Nu ucid ca voi ca s m menin
la putere.
Dar nu crezi c dac a vorbi, ar trebui s zici adio libertii dumitale?
Nu prea. Moartea servitoarei Ruth, din cauz de boal, se constat
prin actul medicului legist. Apoi procesul-verbal ncheiat de poliie constat
c eram n legitim aprare cnd am mpucat pe cei doi sprgtori.
Dar mai rmne soia dumitale.
Aceea care a omort-o, ateapt s fie judecat n curnd de ctre
jurai.

Consilierul de ambasad nelese c nu va putea ajunge la un rezultat


favorabil prin ameninri. Schimb deci tonul.
Am pstrat ce aveam mai bun pentru la urm. Am vrut s te necjesc.
Chiar azi am primit o scrisoare prin care snt autorizat s-i ofer pentru
Epiderma Artificial" o sum ndoit.
Selford fcu un gest de mirare. Apoi zise:
Ai ajuns la licitaia de care te temeai atta. Vezi bine c antajul n-a
reuit. Ar fi fost i greu! Dup antaj ai recurs la altceva. Mi-ai trimis o
dansatoare despuiat i, ce e drept, cu nsuiri remarcabile. Cu toate
acestea, nici ritmul soldurilor ei nu m-a putut convinge. A plecat, srmana,
aa cum era, goal i n cizme de lac, gonit ca o slujnic. N-ai avut noroc,
nici cu ea. Te sftuiesc s-o menajezi, cci e o slug preioas. i e bine
fcut! Dac n-ar fi svrit o impruden, ncercnd s-mi stoarc, la chef,
unele mrturisiri, poate c am fi rmas prieteni. Acum, dup ce ai epuizat
toate mijloacele: spioane, sprgtori narmai, hetaire goale, vii cu punga
plin de bani. i dac mi oferi o sum ndoit, crezi c snt gata s cedez?
Nu numai c i ofer, dar snt autorizat s-i achit i banii.
Acum nu mai vrei dovezi?
Verificarea s-a pltit cu viaa celor trei membri ai G.P.U.-ului.
- Cu toate acestea nu primesc oferta.
Mai bine ia banii i s rmnem prieteni.
Vreau s fiu sincer cu d-ta., Ivan Ivanovitz. Cnd ai mei mi-au refuzat
fondurile necesare, m-am suprat i am primit s intru n vorb cu voi. In
loc s nelegei starea mea sufleteasc, ai czut n aceeai greal; sub
diferite pretexte, mi-ai refuzat banii de care aveam nevoie. Dac n-am dat
nscocirea a lor mei, pentru c nu m-au ajutat la strmtoare, de ce a da-o
unei ri strine, care de asemenea mi-a refuzat orice ajutor?
Greeti, Sir Selford, eu reprezint o ar prieten Marii Britanii.
S nu discutm aceast prietenie. De un lucru te asigur: c n-am
nimic de vnzare. In ceea ce privete ameninrile, acum nu m mai tem de
ele.
Eu cred c-i vei schimba prerea.
Poi tri cu aceast speran, dac i-e drag. Ar fi mai bine ns s-i
ndrepi activitatea n alte direcii.
-- i dac i ofer pentru Epiderma Artificial" o sum de trei ori mai
mare dect cea fgduit?
Selford nelese c tot mai bine era s-l poarte cu vorba pe diplomatul
sovietic. Dac i reteza orice ndejde, i fcea din ei un duman i mai
nempcat. De aceea i rspunse cu un ton binevoitor:
Ei! Suma este ispititoare! Dac sntei n stare s facei asemenea
gesturi, rmne s mai stm de vorb.
Rusul se nsenin. Fusese aproape s piard partida i, acum, i se iveau
razele unor noi sperane. Inainte de a pleca i spuse lui Selford, cu ton
rugtor:
i-am dovedit ca-i snt prieten. Am tiut s tac. C am trimis pe cei
doi biei, e adevrat, dar am fcut-o pentru c cei de la Moscova, m
grbesc i pe mine. De altfel i-a fi pltit-o, presupunnd c dnii ar fi
reuit s-o gseasc. Te rog un lucru: n cazul cel mai ru, dac nu vei putea
scpa de ai votri, dac le-o vei da lor, s mi-o dai totui i mie. Am nevoie

de asta, pentru prestigiul meu n ar. Voi arta c am obinut invenia.


i-am spus c snt hotrt s stm de vorb. Mulumete-te,
deocamdat, cu att.

*
Bob intr plin de praf n biroul stpnului su, care l ntreb:
Ai fcut treab bun, Bob?
Fcut bun treab, rspunse el.
Ai dat de urma biatului?
Este cu poate.
In urm negrul, n englezeasca lui sclciat, povesti stpnului su cum a
cercetat, cas cu cas, oseaua pe care pornise Laureniu Martin nspre
mtua sa. Aproape de jumtatea drumului a fcut o important
descoperire. Acolo, Selford are un teren, pe care cultiv plante medicinale. In
fa, pe osea, se afl o cas modest, locuina unui oarecare Powell,
administratorul grdinii. Ar fi intrat, dar s-a temut s nu strice tot. E
aproape sigur c din aceast cas Powell a ieit, cu oamenii si, i a rpit pe
tnr de pe osea. El trebuie s fie nchis acolo.
Snt cu totul de prerea ta, Bob. Acum uite ce ai de fcut. Ascult bine
i s execui ntocmai,
Detectivul sttu de vorb, mult timp, cu servitorul su. Dup ce
convorbirea fu terminat, Bob plec din nou.
Trziu, ctre sear, Will Warren prsea locuina sa, nsoit de ctre
inginerul Tom Wesley, cunoscutul sportsman. Amndoi erau mbrcai ca
lucrtori i erau narmai cu ciomege zdravene.
Devastez tot.. Nu-i aa? ntreb inginerul pornit.
Principalul este c scpm biatul. Dac se vor opune, atunci da:
spargem uile i ptrundem cu fora. i-ai luat revolverul?
In fiecare buzunar cte unul.
i eu la fel. De altfel, nu vom ntmpina, acolo, dect nite slugi. Nu
vreau s amestec poliia oficial, pentru c atunci s-ar simplifica mult
lucrurile. Dar poliia, are motive puternice s menajeze pe Selford i n-ar
ndrzni s intre, cu fora, ntr-una din proprietile sale.
Peste puin maina se oprea, chiar n dreptul curii n care fusese dus
Laureniu Martin. Un om se afla n poart. El privi cu un aer ndrjit pe cei
doi oameni, care se ddeau jos din main. Warren l ntreb:
N-ai vzut dumneata pe aici, prin partea locului, o bestie de negru,
care ne-a furat o sut de dolari i a ncercat s omoare pe fata domnului
care e cu mine?
Omul din poart i rspunse cu dispre:
Nu, n-am vzut aa ceva.
Stai de mult aici n poart? l mai ntreb detectivul.
Nu m-am uitat la ceas, cnd am ieit din cas.

Dar ai putea, totui, s ii minte cam de ct timp eti afar. Noi


urmrim de mult pe un bandit negru. Am ntrebat, din om n om, i dupa
toate probabilitile el trebuie s fi ajuns pe ling casa unui oarecare Powell.
Omul sri n sus gata s-i njure:
Eu snt Master Powell, administratorul general al lui Sir Selford. Pe
aici n-a trecut nimeni. Hai, crai-v!
Warren se aplec i descoperi o pat de snge n dreptul porii
A, uite snge. Dar asta ce este?
O fi tiat cineva o pasre.
Ba mi se pare c e snge de negru.
L-ai ciomgit i, acum, ai vrea s punei din nou mna pe el, ca s-l
stlcii in btaie?
Ce bine este n America, n rile unde mai exist linajul.
Vedei-v de drum,i sftui Powell. Eu n-am timp s stau de vorb cu
d-alde voi.
Atunci Wesley se nfuri:
M, nesplatule, cnd oi da cu tine de pmnt, o s zici c n-ai noroc!
D-te la o parte! Trebuie s vedem dac tlharul nu
s-a adpostit aici.
Powell rcnea:
M-ai insultat. Nu dau voie... Nu permit.S vin poliia!
Cei doi oameni intrar cu fora. Powell fu mbrncit ct colo, printr-o
simpl lovitur dat cu cotul de ctre Tom. Dar n fundul curii aprur doi
argai. Poweill le strig:
Dai afar pe aceti doi indivizi!
Pn s vin servitorii, Wesley rscolise apartamentul. In buctrie, pe
jos, zcea plin de snge Bob, care i opti:
Trebuie s fie n pivni.
In acelai timp, Powell, urmat de oamenii si, intr s ia aprarea
negrului. Wesley nu se opuse i iei. Impreun cu Warren, ddur asalt
imediat uilor pivniei din curte.
Abia acum, Powell nelese c cei doi oameni se interesau de soarta
prizonierului. In timp ce servitorii se opuneau atacului noilor sosii, Powell
se ntoarse n buctrie i zise negrului:
Toat lupta este numai pentru dumneata. Dac te simi mai bine,
pune mina pe drugul sta de fier i vino cu mine s gonim pe urmritorii
dumitale. Ei ncearc s intre n pivni, unde nu vreau cu nici un pre s-i
las s ptrund.
Negrul se ridic:
Tu scpat la mine. Merge gonesc oameni ri de la voi.
Triumftor, Powell se repezi, nsoit de negru, la ua pivniei, care tocmai
ceda sub opintirile voinicului Wesley. Dar fu o uimire general, cnd negrul,
cu cteva lovituri date cu drugul de fier peste picioare, trnti la pmnt, n
acelai timp, pe Powell i pe oamenii si. Aproape n aceeai clipa Wesley
ieea din beciu, ducnd n brae pe Laureniu Martin, aa cum ine o doic
un copil nfat: biatul era nfurat n frnghii groase.
Pn s se dezmeticeasc Powell i cei doi argai, Warren dezleg
prizonierul i se urcar cu toii n main.
Primele cuvinte ale lui Martin fur:
Ce face Doris?

Evenimentele i-au dat dreptate. Faptele s-au petrecut aa cum le-ai


prevzut dumneata. Dar ia spune: ai suferit mult, aici?
Da, pentru c m ineau legat i-mi ddeau o mncare scrboas, de
care nu m atingeam. Am trit numai cu pine i ap.
Ajungnd la Warren, Martin le mulumi clduros, iar Wesley le spuse:
Am fcut treab bun... Acum m duc. M ateapt acas Milly.
Singuri n birou, alturi, pe canapeaua verde, Warren i Martin stau de
vorb. Biatul l lmurete:
Nu e vorba de o inteligen extraordinar. Ai prea bun idee de
mine, maestre. Oricine ar fi ajuns la concluziunile mele. Iat cum mi-am
format aceste convingeri. Doris inea comoara roie, cci de acum ncolo
aa se vor numi aceste bijuterii n caseta din perete, pe care i-o dase
Selford s-i pstreze economiile. Se nelege c nimeni nu tia de
giuvaericale.
Unchiul ei o rugase struitor s nu pomeneasc nimnui de existena lor.
Scopul lui era s le desfac n Europa i s ntrebuineze banii pentru
obinerea autonomiei Indiei. Bineneles c ar fi nzestrat i pe Doris.
Dac nu m mai ntorc niciodat la Londra, ale tale s fie, i spusese
el; dar, pn atund, pstreaz-le bine. Dac vei auzi c am murit, vei face ce
vei voi cu ele, pentru c Ghandi refuz ajutor bnesc i aceste bijuterii i se
cuvin de drept.
Intr-o zi, pe cnd fata se uita la ele, cci nu se putea opri de a le
examina din cnd n cnd a fost surprins de Nona, instrumentul orb al
lui Selford. Atunci mi-am zis: Servitoarea va comunica stpnului ei faptul.
Selford, care fusese respins de Doris i cruia soia sa i refuzase orice
sprijin material, va da o intreit lovitur. Se va rzbuna pe Doris, va scpa
de soia sa, caxe l compromitea, i va pune mna pe o avere imens:
Motenirea nevestei i giuvaericalele. In privina acestora din urm
chimistul era convins c Dorsa le ascunde, c ea nu vrea i poate n-are
posibilitatea s vorbeasc despre ele. El fcuse unele aluzii la descoperirea
negresei, dar fata arta c nu nelege nimic. Atunci Selford bnui c bijuteriile snt de furat, sau n orice caz, de o provenien misterioas. i era
firesc ca toat lumea s cread mai uor c ele aparin unei milionare dect
unei studente srmane.
Lovitura nu mai putea s ntrzie. Chimistul turba c nu poate s-i
desvreasc Epiderma Artificial". Cnd Statul i refuz i el orice ajutor,
Selford se afla ntr-o situaie dintre cele mai grele. Il cunoteam prea bine,
ca s-mi dau seama c nu este omul care s se resemneze i s atepte ce
vor hotr mprejurrile. Legnd ntre ele cteva ntmplri: descoperirea
tainei bijuteriilor de ctre Selford, respingerea lui de Doris, lipsa cumplit de
bani, nsufleirea cu care i urmrea progresele inveniei sale. . . am ajuns
la concluzia c omul sta, care se credea nedreptit de Dumnezeu i de
ctre ai si, va trebui s svreasc un act imprudent.. i, cnd mi-am
format convingerea aceasta, am alergat la dumneata. Am avut norocul s fiu
luat n serios, cci altfel Doris s-ar afla acum n primejdie de moarte. Dar
dumneata m-ai neles i mi-ai venit n ajutor. Acum avem puternice dovezi
pentru aprarea ei. Dar vreau s-o vd, dac se poate chiar acum.

Imposibil, e la secret.
M voi adresa Ministrului Justiiei.
Care nu-i va asculta rugmintea, pentru c e vorba de Selford.
Biatul izbucni, cu entuziasm:
Voi sparge zidurile temniei, i tot voi ajunge la dnsa.
i-e drag fata. Nu-i aa?
O, da, domnule Warren, o iubesc mult, dei nu i-am spus-o niciodat.
E att de frumoas i att de bun! Dar cine n-o iubete? S vorbeti, dac
vei avea prilejul, cu Maisie, eleva ei. O ador.
Am vorbit.
Ai vzut i pe ppuica? Ce mai face ea?
E att de dulce i nu mai poate dup profesoara ! i dup profesorul ei.
Cred c a putea s m duc s-o vd?
Nu, pentru c Bob i-a stlcit n btaie pe numitul Powell i pe cei doi
vljgani ai si. Cred c ai neles c Selford te-a rpit, tiind c nu vei privi
cu resemnare arestarea lui Doris.
-Ai dreptate... Dac intru n casa acestui sinistru personaj, poate c nu
mai vin napoi. Mi-era dor de Maisie. Dar mine va trebui s vd cu orice
pre pe Doris. Nu cunoti pe nimeni de la poliie?
Pe toat lumea, dar pn azi, nici eu n-am reuit s-o vd.
Cred c pe mine m vor lsa. De dumneata se tem, s nu le furi
succesul. Eu snt un tnr fr nsemntate. Te rog s-mi dai cteva rnduri
ctre unul din conductori.
Warren i scrise lui Sir Cawler cteva rnduri prin care recomanda
clduros pe tnrul Laureniu Martin.
In seara aceea, marele detectiv sttu mult de vorb cu studentul. Ii art
cum a trimis pe Bob s cad n faa porii lui Powell, btut i plin de snge,
cernd ajutor. El le-a spus celor din grdina de plante medicinale c este
urmrit de oameni ri, care vor s-l omoare, dar c el n-a fcut nimic, e
absolut nevinovat. Indivizii s-au pclit i l-au bgat n buctrie, incercnd s-l descoas. Dar Bob, temindu-se s nu edea de gol, se fcea c
nu tie aproape de loc englezete. Atunci Powell ar li strigat suprat:
Lsai-1 s se adposteasc aici. Dobitocul sta nu pricepe boab
englezete. Avea dreptate Ford cnd spunea: Make everybody speak
English1". Cnd s-o ntrema s-l aruncai pe poart afar.
Cnd am sosit noi ns i-a dat seama, domnul Powell, c tot naul i are
na!

XVIII
A DOUA ZI, Laureniu Martin n-a ieit din biroul lui Sir Cawler pn ce n-a
obinut permisiunea de a vedea pe Doris.
Tnra slbea vznd cu ochi. Tristeea ei nu mai avea margini. Nefiind n

contact cu nimeni, refuznd mncarea, ajunsese o umbr. Ceruse s


vorbeasc prefectului poliiei, dar fusese refuzat. Inelegea c o putere mare
o inea izolat de oameni, spre a o pregti pentru cltoria din urm. Acum
vedea spnzurtoarea numai n vis, dar n curnd va simi arpele
w

Obligai pe toi s nvee englezete!

de frnghie ncolcit n jurul gtului ei. O cuprindeau furii: btea cu pumnii


i cu genunchii in u, pn i sngerau minile i picioarele. Paznicii brutali
o ameninau cu btaia. Nimic nu era n stare s-o potoleasc.
Dar, ntr-o zi, cnd disperarea ei trecuse de orice margini, cnd gardianul
o numise de dou ori criminal", cnd credea c i va zdrobi craniul de
pereii arestului, ua se deschise i, n pragul ei, se ivi, palid, Laureniu
Martin. Fata l privi cu ochii holbai, ncremenit, ca i cum ar fi fost o
artare din alte lumi. El nu putu s articuleze nici un cuvnt. Doris avea
impresia c o s cad i o s moar. Deodat izbucni ntr-un plns nervos.
Martin alerg la ea i o susinu, pentru fata se cltina. Sttur aa cteva
clipe, pn cnd el putu s vorbeasc:
Miss Elliot, am toate dovezile nevinoviei dumitale.
Ea ngna numele lui, aproape fr via:
Larry, Larry!. ..
Da, eu snt i am venit s te scap.
Larry. Larry. Sufr mult, nu mai pot.
-Trebuie sa rezisti,pentru ca te voi scapa.Nu sint singur.Oameni puternici
mi-au fgduit concursul lor. Il voiu zdrobi pe Selford.
Dar Maisie?
Ce este ca vinovat, dac e fiica unei canalii? E att de bun, c poate
nici nu este fiica lui. tii ce susinea Strindberg?
Cei doi tineri sttur mult de vorb. In zadar btea n u temnicerul.
Martin povesti fetei msurile pe care le luase i care i uurau mult situaia,
rpirea lui, cum l-a scpat Warren i cu negrul cel uria, discuia pe care a
avut-o cu eful seciei criminale.
La plecare, Martin i zise:
Imi fgduieti c, de azi ncolo, vei fi cuminte, vei mnca, te vei czni
s dormi i vei atepta, n linite, procesul ce va veni n curnd?
Da, Larry, da, nu m voi mai gndi, niciodat, la spnzurtoare!
Te rog s nu mai pronuni acest cuvnt. Vei fi achitat, n condiii
excepionale. De azi ncolo voi umbla narmat, iar marele detectiv Will
Warren mi-a fgduit c m va pzi. Acum, pe cnd stm de vorb, aici, Bob
e la poart. Nu exist om care s poat, rezista acestui negru. i, dac eu
voi fi liber, nseamn c evenimentele se vor precipita i c adevraii
vinovai i vor lua, n curnd, pedeapsa. Iar dac, ntmpltor, mi va cdea
n cap o crmid stupid ca lui Cyrano, atunci s tii, Doris, c voi muri cu
gndul la tine.
i fugi.
Era i timpul, pentru c gardienii veneau, cu comisarul de serviciu, s-l
scoat cu fora din celul.
Merge bine, Bob, o vom scpa!
Spus la mine stpn. Bob tie tot...

Tnrul se ntoarse, mpreun cu negrul, n biroul marelui detectiv, care fu


mirat auzind c i s-a ngduit s aib o ntrevedere att de lung cu Doris.
Aveai dreptate, amice Martin: poliia oficial mi cere concursul, mi
telefoneaz toat ziua, m admir prin elogii verbale, dar cnd e vorba la o
adic, se ferete de mine. E bine s tiu asta.
Cum vrei s te admit acei pe care nu-i las s doarm gloria
dumitale?
tiam, dar nu mi nchipuiam s acorde unui necunoscut ceea ce
mi refuz mie.
Acum voi alerga la profesorii mei, spre a strui s se fixeze repede
judecarea procesului. Fata nu mai poate sta arestat. Canalia de Selford,
vrea, poate, ca ea s moar in prevenie. S-l fereasc Dumnezeu de aa
ceva, c nu scap de mine. De altfel, dac n-ar fi n joc soarta lui Doris,
chiar acum mi-a per-mite s-i fac o scurt vizit, dac nu de altceva, mcar
spre a-i vorbi de grdina cu ierburi doftoriceti.
Nu te duce. i-am spus cum a asasinat pe cele trei iscoade sovietice.
Poliia nghite toate braoavele lui, din cauza Epidermei Artificiale". Dac ar
muri, la Selford n cas, un om tiat n bucele i chimistul ar spune c a
avut lingoare, medicul legist ar ncheia un act prin care ar constata decesul
din pricina febrei tifoide. Nu e timpul s te pui de-a curmeziul intereselor
superioare ce snt n joc. Dar va veni vremea s te iveti n calea vinovailor.
Vizita lui Martin fusese reconfortant pentru Doris. Starea ei sufleteasc,
sc schimbase cu totul.
Se gndea la ultimii ani petrecui n casa Selford, la dragostea
chimistului, pe care n-o ghicise pn cnd nu venise el s i-o spun.
Inelegea acum multe lucruri, ce-i trecuser neobservate mai nainte. Chimistul o urmrea, cu privirile lui ptimae, de cnd intra i pn cnd ieea
din camera unde era el. O sftuia mereu s-i fac rochii decoltate i ct mai
scurte. Ar fi vrut s-o vad ct mai puin mbrcat.
Odat, pe cnd era singur n budoarul lui Mary. Selford a rugat-o s-i
scoat acele din pr - pe atunci nu se tunsese nc i s-i rsfire pletele.
Copilroas nu mplinise nc 20 ani, l-a ascultat.N-a uitat cum se
apropiase de dnsa i cum i mngia prul. In urm, dup sfatul lui Ivan
Ivanovici, citise lucrrile scriitorului rus Vladimir Lidin. Acolo se vorbea de
un oarecare Mihail Markowici, care pusese pe o fat, Maria, s fac acelai
lucru. Acest Markowici i acoperise figura cu prul Mriei, o strngea n
brae, simea senzaii nebnuite la atingerea prului ei. Tot aa i Selford, se
vede c simea o deosebit plcere s se apropie de prul ei. Cteodat o
mngia pe obraz, alte ori o croia ncet cu bastonul, ca pe un copil
zburdalnic. Ea nu dase nici o importan acestor lucruri, dar acum tia de
ce o ura cu atta nverunare i de ce voia s-o distrug. I se pruse, odat,
acum doi ani, c prin fereastr astupat a camerei de baie, un ochi curios
gsise, totui, un locor de unde s spioneze. Credeai, atunci, c i s-a prut,
dar acum era sigur c fusese Selford.
Gndurile acestea, de care i-ar fi fost scrb altdat, o nviorau acum,
pentru c o ndeprtau de la preocuprile ei dureroase. Pe cnd i rscolea
trecutul, i se anun preotul.
Era un btrn, smerit, care ii mulumi c a avut buntatea s-l
primeasc.

Nimeni nu te oblig, copila mea, s stai de vorb cu mine. Dar


Dumnezeu m-a ndemnat s ncerc s te vd.
Eu cred n Dumnezeu i m bucur c ai venit.
Btrnul preot o ncuraj mult i, la plecare, i ddu psalmul 12 al lui
David, sftuind-o s-l repete de mai multe ori pe zi.
Cum iei preotul, Doris ncepu s se nchine cu evlavie.
Rugciunea desvri ceea ce ncepuse vizita lui Laureniu Martin. Era
nviorat, avea ncredere n via i simea c va scpa, n curnd, din
noaptea neagr n care o adnciser mprejurrile. Acum i ddea seama c
Laureniu, odat liber, va muri mai curnd dect s lase s fie condamnat.
Acum tia de ce avusese oroare de propunerile lui Selford, de ce i fcea
ru orice compliment, orice aluzie. Il iubea pe Laureniu Martin. Nu mai era
singur. Avea i ea un rost n via, o speran, un ideal. Nu va uita
niciodat cum a venit la ea, cum i-a vorbit cu sufletul pe buze i cum a
plecat, necndu-se de emoie.
Din ziua aceea deveni cea mai supus i cea mai asculttoare dintre
toate arestatele. Toat lumea era mulumit de ea. Paznicii se mirau de
aceast transformare.
Atepta s apar naintea jurailor, pentru c presimea ziua liberrii.
Spre sear se pomeni cu un ofier din aviaie,care i aducea s semneze
declaraiile ce le fcuse lui Sir Cawler cu privire la Epiderma Artificial".
Fr s stea la gnduri, citi i iscli. Ofierul o ntrebase, nainte de a-i
ntinde condeiul s semneze, dac i menine declaraiile. Drept orice
rspuns fata i scrisese numele.
La plecare, strngnd hrtiile, ofierul i zisese:
Comandantul nostru se intereseaz foarte mult de d-voastr,
domnioar. Dac avei vreo neplcere, putei s-l anunai.
i i las o adres.
Acum se simea i mai bine. De pe marginea prpastiei, cnd era s cad
n adnc, au salvat-o trei minitri: ministrul lui Dumnezeu, ministrul Aviaiei
i ministrul iubirii trei plenipoteniari sosii la timp.

XIX
PROCESUL LUI DORIS ELLIOT, la jurai, fusese fixat pentru ziua de 28
noiembrie. De cnd citise aceast tire n ziare, Selford nu mai avea odihn.
Era prea luminat, ca s nu-i dea seam de un lucru: c adevrul va trebui
s ias la iveal, dac nu va lua msuri din vreme. tia ce a fcut, dar se
socotea inocent. Socotea descoperirea sa att de mare, incit credea c pentru
ea, i se va ierta totul, dup cum i el a fcut totul ca s nving.
Totui, cu ct se apropia termenul procesului, cu att nelinitea sa
cretea. Concediase pe Powell i pe ajutoarele sale, de cnd l-au scpat pe

Laureniu Martin. Se temea de biatul sta. i se temea de ura i de


rzbunarea consilierului ambasadei sovietice, pe care i credea capabili de
orice.
Disperat, lu o hotarre eroic. S se duc la eful Seciei Criminale i si mrturiseasc totul. Dac l aresteaz i l trimit la spnzurtoare, nu vor
avea Epiderma Artificial"; iar dac au nevoie de invenia lui, s-l scoat
basma curat.
Sir Cawler l primi cu obinuita, sa amabilitate:
Te rog stai, prietene Selford. Snt gata s te servesc, dac pot face ceva
pentru dumneata.
Marele chimist ar fi vrut s se spovedeasc, dar i fu imposibil s fie
sincer. tia c-i vorbete unui om, care n-are nevoie de prea multe precizri
Peste cteva zile, la 28 ale lunii, a fost sorocit procesul lui Doris Elliot.
Cunoti chestiunea. E o fat de o frumusee tulburtoare i avocaii se vor
ntrece s-i ia aprarea. Am muli dumani, voi avea i mai muli. Lucrnd
pentru ara mea i mpotriva dumanilor notri am strnit attea uri. Ce m
voi face n ziua procesului?
Uii, iubite prietene, c eti martor, nu acuzat
Snt procese... Tocmai citeam asear despre, unul dezbtut n
America, n care un viitor condamnat la moarte era ascultat ca martor n
propriul su proces
Dar aci e vorba de procesul lui Miss Elliot.
S zicem c numeroii mei dumani vor izbuti, ajutai de avocaii
vrjii de Doris, s desfoare naintea jurailor pretinse dovezi cum c nu
ea, ci eu a fi ucis pe propria mea soie.
Ce enormitate! exclam Sir Cawler.
S mergem i mai departe. S presupunem c aceast coaliie, urzit
mpotriva mea, mi va face un cap de acuzare din moartea slujnicei
pentru care am un act oficial de constatare medical i din suprimarea
celor doi bandii, intrai noaptea n casa mea.
Asta nu se poate intmpla
S presupunem, totui, c ar fi cu putin. S punem rul nainte. S
zicem c juraii vor fi amgii. Atunci va trebui s merg la spnzurtoare?
Sir Cawler i manifest mirarea i revolta. Se ridic de pe scaun i btu
pe umeri pe celebrul chimist.
Dar ce i trece prin minte, scumpe prietene? De unde i pn unde
taci astfel de presupuneri absurde ?
Recunosc i eu absurditatea lor. Dar tiu ce nseamn s ajungi pe
inna avocailor, fermecai de doi ochi ispititori. Eu am venit, Sir Cawler, si propun un trg. M scpai de primejdia jurailor...
Te va gcpa inocena dumitale.
S-au mai vzut nevinovai bgai n belea. Trgul e sta: dac m
scpai, v dau Epiderma Artificial". Termenul este urmtorul: la o or
dup condamnarea lui Doris Elliot. Dac mi se ntmpl ceva neplcut la
proces...
Ceva neplcut? Ce este plcut la un proces de crim?
Vreau s zic, dac acest proces va avea urmri rele pentru mine,
atunci vei pierde Epiderma Artificial". Formula nu este scris nicieri.
Analiza chimic a substanei n-o vei afla niciodat. Chiar dac voi fi

arestat, nu se va descoperi taina, Epidermei Artificiale". Voi muri nnchisoare sau n spnzurtoare, ducnd secretul cu mine. Nu voi putea
striga acuzatorilor mei c, presupunnd c au dreptate, pentru ar am
fcut, tot ce-am fcut. Dar reprezentantului autoritilor i-o pot spune. Nu
v cer nici un ban. V rog numai s luai msurile ce vei crede de cuviin,
ca procesul s-i urmeze cursul su normal i acuzata s fie osndit. Iat
recompensa mea.
Acest trg exist ntre noi, dei, pn azi, n-am discutat nimic n
aceast privin. Ct vreme afacerea a fost n minile poliiei, cred c n-ai
avut a te plnge de nimic. Poliia e n serviciul patriei, dar justiia se crede n
serviciul lui Dumnezeu! Acolo vom putea influena mai greu. Asta nu
nseamn c nu-i promit tot concursul nostru.
Selford i strnse mina cu cldur
Ii mulumesc, Sir Cawler. D-ta eti englez i tii ce sntem datori fa
de patria noastr.
Sntem nelei. Voi face tot ce mi va sta n putin ca lucrurile s se
petreac aa cum doreti. Dar ia spune: n ce mprejurri ne vei preda Epiderma Artificial?"
O voi avea cu mine, la jurai. De la Curte, voi merge la Ministerul de
Externe, sau la Aviaie, sau unde vrei, o voi preda i voi dicta formula dup
care vei putea fabrica oricte vei dori. Ea nu e toxic i nu cost aproape
nimic; dei, ca s-o gsesc, eu am cheltuit toat averea mea personal i
aproape tot ce mi-a lsat Mary.
Te-am neles, Sir Selford. Consider cazul d-tale ca o chestie de Stat.
Sntem nconjurai de dumani, poate groaznicul rzboi viitor se apropie. In
asemenea mprejurri ce importan mai au amnuntele unui proces la
Curtea cu Juri? Voiu ngriji ca toat lumea s fie de partea d-tale...Ai actele
ncheiate de poliie. Ce dovezi vor putea s produc mpotriva d-tale? Acte
autentice nu vor avea, pentru c nici o autoritate nu va voi s le libereze
asemenea acte. La nevoie chiar acuzata va fi convins s vorbeasc n ali
termeni despre d-ta. Doar e n mina noastr. Prin urmare poi fi linitit.
Procesul de care te temi i va aduce un ndoit triumf: triumful inocenei i
izbnda genialei d-tale descoperiri. Odat ce ni-o vei da, vom ngriji s fii
rspltit precum merii.

*
Sosi i ziua de 28 nocmbrie. Niciodat Curtea cu Juri n-a cunoscut o
asisten mai aleas
John Ivanovici, nsrcinatul de afaceri al Rusiei Sovietice; miliardarul
Allan Gray, cu irezistibila Sissy, fericita sa soie; chimistul cu reputaie
mondial Keith Selford; inginerul celebru n cercurile Sportive Tom Wessley;
marele detectiv particular Will Warren, care edea n spatele avocailor; frumoasa Baby, amanta consilierului ambasadei sovietice; un mare numr de
avocai, oameni de tiin i studeni, pe ling o mulime de doamne din cea

mai bun societate.


Doris Elliot, pzit de un gardian, era nespus de palid i de frumoas.
Preedintele Curii o privea cu vdit antipatie, ca i o bun parte a
jurailor.
Procurorul Witt era ndrjit i da semne de nerbdare. Din cnd n cnd i
trecea nervos mina prin pr. Dup formalitile obinuite i se dete cuvntul.
Sarcina mea, ncepu el, este uoar: obiectul cu care s-a comis
asasinatul este aici pe mas; iar autoarea crimei ateapt hotrrea dvoastr, domnilor jurai. Nu exist punct nelmurit, nu exist ndoial. Pn
n prezent, acuzata n-a mrturisit, dar ndjduiesc c, n cele din urm, i
va da seama c i agraveaz situaia i va recunoate fapta sa, descrcndui contiina. Ar fi cel mai bun lucru pe care ar putea s-l fac.
Dup aceast introducere, inimosul domn Witt, fcu o descriere a
faptelor, cu o lips de obiectivitate prin care s-au distins, n toate timpurile
procurorii tuturor popoarelor. Asculttorii primeau prin urechi i prin ochi
din cauza gesturilor sale acuzatoare impresia c Doris este o hoa i o
asasin.
Dar Laureniu Martin opti ceva maestrului Vyner, profesorul su, ce
venise s ia aprarea lui Doris. i maestrul gri:
Ca s putei susine c Miss Elliot a svrit acest asasinat, trebuie s
facei dovada c dnsa nu este n toate minile. E de fa i va putea judeca
toat lumea dac e ntreag la cap, sau e nebun. Pentru c, un om
contient se ceart cu un altul, i poate da o palm, dac este mai violent,
dar nu este n stare s mplnte cuitul n inima altuia, aa fr absolut nici
un motiv. i nu exist un motiv al omorului de care o nvinuii pe clienta
mea. D-voastr sntei datori s producei dovada. De ce a ucis Miss Elliot?
De ce ar fi rpit iubitei sale eleve Maisie, fr nici o cauz, pe mama ei?
Uitai-v la dnsa. V face impresia, acuzata de azi, c ar fi n stare s ucid
pe cineva, pentru c este brun sau blond, pentru c se mbrac n negru
sau n rou, sau pentru c i-ar fi spus o vorb suprtoare, presupunnd c
Lady Selford, a crei amabilitate o cunotea toat lumea, ar fi putut s-i
adreseze un asemenea cuvnt ? Miss Elliot n-a furat i, prin urmare, n-avea
de ce s ucid.
Procurorul Witt avea impresia c profesorul i bate joc de dnsul. Incerc
s fie calm, dei furia i nea pe gt, prin ochi i prin degete.
Dac temeiul aprrii n-ar fi cu desvrire fals, noi am mprti, n
ntregime, cele spuse de stimatul nostru profesor. Ca fost elev al d-lui Vyner,
cu tot respectul ce se cuvine dasclului meu, voi cerceta o afirmaiunc ce,
altfel, nici n-ar mai trebui bgat n seam. Actele ncheiate de cea mai
strlucit poliie din lume, snt, n aceast privin concludente. Cum n-a
furat Doris Elliot, cnd bijuteriile sustrase din camera victimei snt aici pe
mas? Privii-le, uitai-v la comoara pe care Lorzii Carrington, prinii i
bunicii victimei, au strns-o n scurgerea vremurilor.
Permitei o ntrebare, se rug profesorul Vyner cu modestie. Pe acele
bijuterii se afl, undeva, vreun blazon, vreo iniial, vreo urm a nobililor
strmoi ai rposatei?
Poate credei, onorabile domnule profesor, c ele poart, n schimb,
tampila familiei Elliot? Regretata doamn Selford nu se desprea de
bijuteriile ei, dup cum a declarat la instrucie martorul principal,

profesorul doctor Selford. Aceste nestemate erau pstrate n caseta aezat


n peretele budoarului victimei. De dou ori pe zi, dnsa privea comoara
Carrington-ilor; iar dac pleca de acas, lsa pe negresa Nona a crei
mrturisire sub prestare de jurmnt exist la dosar s pzeasc
neclintit la ua budoarului.
Nu v suprai, domnule procuror, dac cer cu insisten s se noteze
c bijuteriile erau, n permanen, pzite sau de Mary Selford, sau de ctre
negresa Nona?
N-am nici o obieciune de fcut, n aceast privin. Vei avea prilejul
s ascultai aici i pe profesorul doctor Selford i pe servitoarea sa, i v vei
convinge. Doris Elliot pndea, fr ndoial, de ani ntregi comoara, dar n-a
comis crima dect atunci cnd s-a convins c bijuteriile snt, n permanen,
pzite i c nu va gsi ocazia de a le putea sustrage fr a fi prins asupra
faptului. Poate c ar fi fost mai bine dac mprejurrile o ajutau s-i
nsueasc aceste giuvaericale. Acum e prea trziu.
Bijuteriile snt ale lui Miss Elliot, l ntrerupse profesorul Vyner.
Nu v cer s facei dovada de unde le avei, i rspunse procurorul. Ar
nsemna s fim prea pretenioi. Ne mulumim cu mai puin. C le-ai furat,
e fapt. Ai fost surprins pe cnd ieeai, cu ele n valiz, din casa Selford.
Asta a recunoscut-o, la instrucie,chiar acuzata. Prin urmare ai luat
comoara. Facei dovada, dac poate s existe o asemenea prob, c ai'fi
putut s svrii furtul, fr s ucidei pe doamna Selford. Dac vei fi n
stare s producei, n faa domnilor jurai, o asemenea prob, atunci ntradevr situaia acuzatei se uureaz mult. Dar nu vei putea s facei o
asemenea prob, pentru motivul foarte simplu c n-ai fi comis omorul, dac
el nu v-ar fi fost folositor la desvrirea furtului acestei nepreuite comogtre.
Vom face dovada, pe care ni-o cerei, i rspunse simplu i linitit
profesorul. O vom face cu acte i cu martori.
Ateptm cu nerbdare. Am ns convingerea c ai fi fcut-o de mult,
dac ai fi fost n stare s-o facei. Dar aceast fat nu s-a mulumit s
jefuiasc i s omoare pe soia celebrului chimist Selford, o glorie a tiinei
universale, ci a cutat s-i ntineze memoria n toate actele ce s-au ncheiat
de ctre poliie i de ctre judectorul de instrucie. Mi-e ruine s v citesc
cum vorbete o student, care abia a trecut n vrsta de 20 de ani, despre
victima sa. Auzii, domnilor jurai. Voiu cita numai cuvintele cele mai inocente : baba cu picioarele goale", maestra n piscicultura de salon",
coruptoarea de minori i de minore", detracata nfiorbntat", broasca
libidinoas" i alte expresii tot att de feciorelnice i de elegante! Aceast
broasc" i ddea s mnnce si o inea n cas, o pzea de frig i de
cldur, o ngrijea ca o mam! Care i-a fost rsplata, ai vzut i ai avut
prilejul s citii, n ziare, toate amnuntele acestui caz unic de ingratitudine
i de perversitate! Nu exist indulgen fa de asemenea elemente. Rul
trebuie tiat din rdcin. Aceea care a mplintat cuitul rece n inima cald
i iubitoare a soiei profesorului doctor Selford, trebuie pedepsit. V rog,
domnilor jurai, s aducei un verdict afirmativ, pe temeiul cruia asasina
s-i poat primi pedeapsa meritat.
Niciodat faimosul procuror Witt n-a fost intimpinat cu mai mult
rceal. Pe cnd nira injuriile ce s-ar fi adus victimei de ctre acuzat,
despuiat", cresctoare de peti cu dou picioare", etc. frumoasa Sissy

Gray nu se putu opri dc a nu rosti, aproape tare:


Bine i-a zis!
Studenii scoteau exclamaii ironice i priveau, cu drag, pe colega lor,
nvinuit de o crim att de abominabil. Procurorul simea c a fost slab i
se pregtea s fie mai energic n replic.
Dar iat c profesorul Vyner obinu s se asculte, n faa jurailor i unii
dintre martorii care au depus numai la instrucie i fuseser socotii, la
nceput, ca inutili. [Declaraiile lor de la dosar erau prea lungi i suficient de
clare, pentru a mai putea s fie repetate). In zadar se opusese procurorul.
edina fu ntrerupt pentru cteva minute n vederea ascultrii acestor
martori.

XX
PE CND PROCESUL NCEPUSE, la Curtea cu jurai, n aceste condiiuni, n
casa lui Selford se petrecea o scen curioas.
Negresa Nona se afla, de dou zile, in pat i stpnul ei depusese, la
dosar, un certificat medical c e grav bolnav i nu poate s vin la Curte i
s depun ca martor. De altfel ea i meninea, in ntregime,cele susinute
la poliie i la instrucie.
Camera negresei se afla sus, la mansard. Restul mansardei palatului
era ocupat de pod. Insrcinat cu misiunile cele mai delicate, de ctre
stpnul su, Nona voise s fie izolat n acel col de pod, spre a nu putea fi
vzut i spionat de nimeni. In camera aceea, de la mansard, punea dnsa
la cale tot ceea ce nu trebuia observat de ochi indiscrei. De acolo porneau
toate uneltirile.
Mai sntoas i
mai voinic dect ntotdeauna,Nona sta lungit, in
cma, n pat, acoperit cu o cuvertur de ln, gata s fac pe bolnava, n
cazul cnd Justiia ar fi avut curiozitatea s se conving, la faa locului, de
veracitatea certificatului medical, naintat Curii cu Jurai.Nesimitoare,
executa orbete poruncile stpnului su i, acum, atepta condamnarea lui
Doris,ca s poat sri din pat i primi rsplata bneasc de la chimistul
Selford. Negresa era de o lcomie i de o avariie rar.
Ua mansardei se deschise ncetior, lsnd s intre un om cu dou
pachete n mn. Unul ptrat,iar un altul lung i subire. Inainte de a prinde
s ipe, ea fu apucat de gt de ctre Bob, care i zise:
Dac faci glgie, omor la tine!
Bob i inu apoi un lung discurs. Ea protesta mereu,iar el devenea din
ce n ce mai amenintor. Aezase pachetul ptrat pe masa de ling pat i
desfcuse pachetul cel mic: o bucat de cauciuc subire i lung de un
metru. Arat femeii cauciucul i i vorbi, din nou. Din semnele pe care le
fcea ea din cap, ar fi putut deduce oricine c refuz s spun ce o ntreba
negrul. Atunci, Bob se nfuria, trase cuvertura de pe dnsa, i leg minile i
picioarele i ncepu s-o croiasc, peste picioare i peste fese, cu cauciucul.

Nona ncerc s se opun, dar Bob avea o for uria. Peste citeva minute,
Nona l rug s-o lase, c spune tot. Dar Bob, furios i trgea nainte. Cmaa
i se ridicase i oldurile enorme apreau umflate de lovituri, n sfrit o ls.
Pn s se dezmeticeasc Nona, Bob, cu spatele la dnsa, desfcea pachetul
ptrat de pe mas. Negresa nu-i ddea nici o atenie, frecndu-i cu palmele
crnurile nvineite de lovituri. Dar fiindc Nona continua s tac, Bob o
amenin din nou, fr s-o croiasc. Atunci, de fric, ea ncepu s
vorbeasc:
Stpn de la mine lipit past corpul de la Ruth i omort pe el, apoi
splat i chemat doftor. Tot stpn de la mine omort doi rui cu past de la
el i trziu mpucat peste rui gloane. Miss Elliot nu omoar stpna de la
mine, brbatul lui bgat cuit la piept de la cucoana. Miss nu este vinovat.
Fric stpn nu spus la mine toate. Acum zis adevrul.
Dup ce negresa i termin declaraia. Bob desprinse microfonul pe care
l agase, cu o srm, de tabla de fier a patului lng capul negresei, nchise
aparatul de nregistrare de forma unui mic gramofon obinuit apoi
zmbi satisfcut.
Ii fcuse datoria! Pusese toat grija n actele lui, pn reuise s smulg
mrturisirea negresei. Era mulumit. Dar acum se nscu ntr-nsul un alt
instinct. Inima i zvcnea. Ochii i strluceau. Respiraia i era ntretiat.
Puse un genunchi peste regiunea rinichilor femeii i ncepu s-o loveasc din
nou, de ast dat cu o furie oarb. Unde da, se i ridica o dung
albicioas.Rubine de snge se ivir n curnd pe oldurile negresei. El i
striga:
De ce nu spus crime poliie? Tu face de rs neam de la noi, tu
compromis culoare neagr.
Nona rcnea, ca o vit la tiere. El i astupa gura cu o basma i continu
s-o bat.
Cnd socoti c a pedepsit-o suficient i,temndu-se s n-o omoare, i lu
aparatul i bastonul de cauciuc i se cobor pe unde venise. Nimeni nu-1
supr. Grdinarul l ntreb la plecare:
Ai vzut pe ruda d-tale? E bolnav ru?
Negrul ddu din cap rznd i ii rspunse:
Pn nu sosete Bob, el este mai sntos ca i tine. Acum lsat la el
puin indispus.
Iar grdinarul, de colo:
Desigur, din pricina emoiei c i-a vzut vrul, pe care nu l-a mai
ntlnit de atia ani.
La Curtea cu Juri, Laureniu Martin i fcea depoziia:
N-am cunoscut, n viaa mea, o fiin mai nobil i mai idealist dect
Doris Elliot.
-N-ai fost chemat s v spunei opiniile d-voastr aici, se rsti la el
procurorul Witt. Dac n-avei altceva de spus, putei pleca!
Bijuteriile snt ale domnioarei Elliot, continu tnrul. Nu putea s se
fure pe ea nsi. Pentru edificarea domnilor jurai, mi vei da voie s citesc
urmtoarele dou procese verbale: Proces verbal No. 1. Subsemnaii Allan
Gray, industria; Tom Wesley, inginer i Wil. Warren, detectiv, ntrunindu-

ne azi, n biroul celui din urm, constatm c bijuteriile prevzute n


alturatul inventar au fost aduse de studentul Laureniu Martin spre a fi
lsate, timp de dou sptmni, n pstrarea d-lui Warren. Aceste bijuterii
aparin, dup declaraia studentului, colegei sale Doris Elliot" Proces verbal
No. 2. Dup dou sptmni, ntrunindu-ne din nou, constatm c aceste
bijuterii snt n acela loc, unde au fost lsate de noi. Semnm i fotografiile
bijuteriilor". .
A. Gray f. Wesley W. Warren
Industria Inginer Detectiv
Am onoarea a depune procesele verbale, fotografiile bijuteriilor, precum i
fotografia domnioarei Eliot, gtit cu bijuteriile sale.
Efectul acestei mrturii schimb atmosfera, pe care oficialitatea ncerca
s-o fac procesului. Acum toat lumea, n afar de magistrai, se ddea de
partea acuzatei. Procurorul se ridic:
De unde tim noi unde au fost bijuteriile n intervalul dintre cele dou
procese verbale? Ele au putut fi sustrase, aduse n goana automobilului
pentru trebuina procesului-verbal No. 1 i, peste dou sptmni, prin
aceeai operaie, aduse din nou spre a forma obiectul procesului-verbal
No.2.Cine garanteaz c ele au rmas tot timpul n casa lui Mister Warren ?
-Eu!
Era detectivul, care srise ca ars, pe deasupra capetelor avocailor.
S admitem, rspunse procurorul cu mai puin curaj, dar toate aceste
acte, redactate de ctre particulari, nu nseamn mare lucru.
Cer iertare domnului procuror, rosti clar, dar fr nici o nuan de
suprare profesorul Vyner.Noi n-am fcut dect s executm porunca
onorabilului reprezentant al Ministerului Public. Ne-a cerut s facem
dovada c am fi putut lua bijuteriile, fr s ucidem.
De ce recurgei la asemenea subterfugii i nu facei dovada de unde avei
bijuteriile? Ar fi mult mai simplu i ar fi concludent.
Cer edin secret, rosti maestrul Vyner. Cererea fu admis.
Dup ce publicul iei, profesorul Vyner rosti cu | demnitate:
Rog pe domnul preedinte s binevoiasc a ne comunica dac
reprezentanii lui Intelligence Service",din Constantinopol, n-au trimes, la
Londra, unele note ce privesc de aproape pe chimistul Selford?
O indignare general, n restrinsa lume oficial ce rmsese n sal,
strnir aceste cuvinte. Selford se ridicase n picioare i da din mini,ca un
epileptic, dar nu se nelegea ce spunea.
Procurorul rspunse, necndu-sc de furie:
Atragem ateniunea aprrii s nu amestece chestiunile de stat ntrun proces ordinar de furt i de asasinat. Rapoartele secrete nu se pot
divulga particularilor. Nici noi nu le cunoatem. Dar am convingerea
neclintit c, dac Intelligence Service" s-ar ocupa, cndva, de numele
profesorului doctor Selford, ar fi numai pentru a-i aduce cele mai bine
meritate elogii din lume.
D-voastr ai fost la South Kensington, domnule procuror? ntreb
Vyner. Eu am fost i am vzut lucruri ntr-adevr extraordinare, n ceea ce
privete spionajul.
- Dac vei continua pe acest ton, ii zise preedintele rstit, v voi lua
cuvntul, domnule profesor.

Cer iertare tuturor acelora pe care i-a fi putut jigni. Dar nici nu
putem renuna la aprare. Bijuteriile au fost proprietatea unei principese
indiene, din care se trage acuzata de azi. Forma lor nu ngduie nici o
ndoial. Lorzii Carrington nu puteau avea asemenea obiecte, ce poart
pecetea rii de unde vin. Unul dintre tovarii lui Gandhi, unchiul lui Miss
Elliot. . .
Procurorul l ntrerupse, cu ndrjirea, ce nu l-a prsit nici o singur
clip:
In penibila situaie sntei, domnule profesor. Facei insinuri
mpotriva savantului profesor Selford, care a adus nepreuite servicii
armatei i rii ntregi i v pregtii s aducei laude trdtorilor. Simeam
eu c am de-a face cu vrjmaii rii noastre!
In chestiile penale nu avem de ce amesteca opiniile noastre politice.
Clienta mea a cunoscut ura d-voastr i, de aceea, n-a avut curajul s
spun cine i-a ncredinat bijuteriile. Iat taina. Ea e nscut aici, e
englezoaic i se cutremura la ideea c ar putea fi nvinuit de relaii cu cei
care viseaz independena Indiei. Dac n-ar fi fost acest motiv, procesul de
azi n-ar fi existat.
Dovada! Facei dovada, strig procurorul, n justiie nu conteazafirmaiile, chiar cnd le face un om de talia d-voastr.
Selford se cltina, ca i cum ar fi fost ameit. El opti ceva preedintelui
Curii, apoi se retrase abtut pe scaunul su. Aprarea ceru ca profesorul
Selford s fie ascultat imediat. Procurorul ncerc s se opun, dar
preedintele admise.
Ca n vis, nainta in faa jurailor, marele chimist. Privirea i era pierdut.
Povesti, nc odat, ceea ce declarase la instrucie. Vyner lu cuvntul dup
ce dnsul termin:
Ne poate spune martorul, cum a murit servitoarea sa Ruth?
Domnul aprtor n-are dect s citeasc actul medical ncheiat de
circumscripia respectiv.
Noi ne ndoim de cele cuprinse n acel act i afirmm c femeia a murit
din pricina c plmnii epidermei sale porii nu mai funcionau. S mai
ne spun martorul cum au murit cei doi rui, pe care i-a prins noaptea lng
casa de bani, spun actele, noi zicem n laboratorul su?
M opun la torturarea martorilor acuzrii! strig procurorul.
Noi afirmm c uii au murit sufocai. Cine a biruit prin for cum
au nvins cei care au adus pe Miss Elliot pe aceast banc au izbutit
numai pe jumtate, dup cum spunea nemuritorul Milton John!
Rostind aceste cuvinte, profesorul Vyner nu slbea din ochi pe Selford.
Se introduse martorul Bob, care intr cu o cutie n mn. Uierul striga
n urma lui:
Ei, tu, la coloratul, las-i bagajul afar!
Bob se strmb la el:
Nu poate pentru ca s lase.
i Bob ncepu s spun tot ce tia. A vzut bijuteriile, n fiecare zi, timp
de dou sptmni, acas la stpnul su, detectivul Will Warrer. A scpat
pe Laureniu Martin, din pivnia n care l ncinseser oamenii chimistului
Selford. A gsit acas, la domnul Selford,in stare de perfect sntate, pe
negresa Nona, care i-a fcut o declaraie interesant.

S auzim, l ncuraj profesorul Vyner.


In uimirea general, Bob deschise cutia, potrivi acul i gramofonul
ncepu s vorbeasc:
Stpn de la mine lipit past peste corpul de la Ruth.
Juraii se uitau unii la alii, procurorul fcu semn uierilor s opreasc
aparatul. Dar discul care se nvrtea repede, i terminase, n acest timp
rolul: Reprodusese ntreaga declaraie a Nonei.
E o manoper ordinar, strig procurorul. Rog pe domnul preedinte
ca, n virtutea puterii discreionare, s ordone aducerea imediat a negresei
Nona n faa domnilor jurai.
Noi ne opunem, zise domol profesorul Vyner. La dosar exist un act,
prin care se dovedete c aceast femeie este foarte grav bolnav. Ar fi o
barbarie s-o trm pn aici. Placa care v-a adus mrturia ei este ceva
material, care se poate oricnd controla. Noi recunoatem vocea i declarm
exact cele cuprinse n acest disc.
Spunnd aceste cuvinte, profesorul se ndeprt de colegii si, ridic
fruntea i renun la atitudinea umilit de pn acum. Cu glas puternic,
vibrtor, rosti urmtoarele cuvinte:
Eu, John Vyner, profesor de drept penal, acuz pe Keith Selford, doctor
n chimie, c i-a ucis soia i c a omort, de asemenea, pe servitoarea sa
Ruth i pe doi rui, aceste trei victime din urm fiind suprimate prin
ajutorul unor combinaii chimice.
In clipa aceea se auzi un corp czind. Toat lumea se ntoarse n direcia
de unde venea zgomotul. Selford zcea pe jos.
edina se ntrerupe pentru un sfert de or declar preedintele.
Iar procurorul strig:
Un medic! Apoi, ntorcndu-se ctre aprare: l-ai dat gata!
Peste cteva clipe, intr un medic btrn, care asculta inima chimistului,
apoi zise:
Orice ajutor medical e zadarnic. A ncetat din via!
Sir Cawler, care se afla n sal, se apropi de mort. i, numai el observ
c Selford avea gura i nrile astupate cu o pieli transparent ce nu putea
fi observat dect privit de aproape i cu deosebit luare aminte. In
buzunarul din stnga hainei repausatului, se afla o coal de hrtie, ndoit n
patru . Inainte de a se sinucide, Selford scrisese repede urmtoarele:
Ctre Intelligence Service"
M-ati calomniat. N-am dat nimnui Epiderma Artificial". A fi vrut s-o ofer, cu drag,
tarii mele, pe care am servit-o pn la aceast vrst. Dar ai mei, dup ce mi-au refuzai nti
orice ajutor, se pregtesc, n acest moment, s m trimit la spnzurtoare. In asemenea
condiiiuni prefer s iau cu mine, n mormnt, tot meritul i toat grozvia inveniei mele. Snt
destule plgi pe carul bietei omeniri, ca s mai existe acest nou bici al lui Dumnezeu.
nchiznd ochii pentru totdeauna, declar c Doris Elliot este nevinovat, ca i negresa
Nona, credincioasa mea servitoare. Cer scuze lui Sir Cawler, c nu m in de cuvnt, dar am
mngierea c i dnsul i l-a clcat pe al su. Bijuteriile snt ale familiei Elliot.
Pentru toate cte le-am fcut, cer iertare, dar scuza mea a fost i este iubirea de patrie.
Keith Selford

Preedintele citi, n edin secret, scrisoarea lui Selford.


Fcnd rezumatul dezbaterilor, arat cele susinute de procuror,
argumentele aprrii i conchise c scrisoarea lsat de Selford, dei opera
unui sinuciga, n clipa cnd trecea dincolo, totui atrna greu n balana
aprrii. Doris Elliot fu ntrebat dac mai are ceva de adugat. Ea spuse
numai att:
Dac m socotii vinovat, condamnai-m!
Preedintele atrase, apoi, atenia procurorului i jurailor c, n edina
public, n care se va citi sentina, nu trebuie s se fac nici o aluzie la
scrisoarea lui Selford i la chestiunea Epidermei Artificiale1".
edina fu, din nou, suspendat, iar publicul lsat s nvleasc n sal.
Reporterul ziarelor cereau amnunte asupra morii lui Selford. Poliia era n
fierbere. Sir Cawler ddu ordin s se pun sigiliile i s se instaleze un post
fix de poliie, n laboratorul decedatului chimist.
Consilierul de ambasad sovietic prsea furios Curtea cu Juri,
nelegnd c a pierdut, pentru totdeauna, geniala descoperire a lui Selford.
Will Warren trimise pe Laureniu Martin s caute pe Maisie i s-o
liniteasc, spre a nu afla de moartea tatlui ei, n mod brusc. Sissy Gray
ceru s se aduc fata la ei acas, unde o va ngriji, ca o mam, ct timp va fi
necesar. De asemenea trimise pe Allan acas, s fac toate pregtirile,
pentru primirea lui Doris, de care Will Warren i vorbise cu atta entuziasm.
Sissy Gray voia s atepte eliberarea lui Doris, spre a o conduce personal
acas la ea. Dar Tom Wesley i alte persoane din sal tremurau nc pentru
soarta lui Doris. Nu se tia care va fi verdictul jurailor. Se ncinser vii
discuii. De altfel nimeni nu era mpotriva acuzatei.
In sfrit magistraii i fcur intrarea.
Procurorul i ocup locul. Era senin. Toat lumea interpret atitudinea
sa n defavoarea acuzatei: se bucur, pentru c au condamnat-o! Juraii
ieir din camera de deliberare, unul ctre unul, pind cu gravitate. Toate
privirile din sal se ndreptar nspre ei.
Inainte de a afla verdictul jurailor, s vedem de unde avea profesorul
Vyner amnuntele, pe temeiul crora i-a ngduit s scuze formal, n faa
Curii cu juri, pe Selford.
De cnd primise nsrcinarea de a se ocupa de Epiderma Artificial", Will
Warren urmrea pe fosta clrea de circ Baby, ntruct nu putea s se
ocupe, prea de aproape, de consilierul ambasadei sovietice proteguit de
misiunea sa diplomatic,si nu-i fu greu detectivului s afle c tulburtoarea
amant a moscovitului frecventa o celebr cas de ntlnire din Halfoons
Street.
Acolo era un brothel" n felul celor inute, pe vremuri, de Mistress Collet,
Tereza Berkley i, n timpul din urm, de Fanny Addison cea gras, care
acum zcea n nchisoare. Veneau acolo, subiectele lui Havelock Ellis,
prizoniere" pasionate, frumoase, cu pantofii parfumai, adorai de fetiiti,
trepidante masochise cutndu-i mblnzitorul nenduplecat, dandy care nu
veneau spre a introduce calmul antic, n mijlocul agitaiei moderne", cum l
caracteriza un gnditor, ci dimpotriv, spre a face chefuri, scandaluri i a
cuta ineditul cu orice pre. Dup ce s-a convins n ce zile femeia se duce n
acel brothel, a cerut concursul unor prieteni din poliie i a pus mna pe
dnsa, tocmai cnd ieea, nfurat n faimoasa ei blan.

Imi dai voie, milady, s v nsoesc o clip?


De ce nu? i dou, i rspunse ea, cu un surs ncnttor. Numai s nu
m plictiseti.
Voi ncerca. Atunci, s-mi spui ce ai cutat n casa aceea?
Dar nu eti plictisitor de loc. Eti de o impertinen rar! i, pentru c
obrznicia d-tale m-a uimit, m grbesc s te satisfac: am fost ca s m
amuz.
Fapta d-tale se pedepsete.
Cred i eu. E chiar nevoie s se pedepseasc aspru i la timp. M oblig
ca, dac m mai prinzi prin partea locului, peste patruzeci de ani, cnd voi fi
trecut de aizeci, s-mi faci ce vei vrea.
Peste patruzeci de ani ?
Sigur. Atunci voi fi femeie btrn i voi merita toate rigorile legilor
noastre. Acum, cnd tinereea mi zmbete, cnd toi brbaii m sgeteaz
cu priviri lacome, d-mi voie, oricine ai fi d-ta, s triesc si eu.
Uite ce e, milady, nu putem discuta, pe strad, acest lucru. Dac vrei,
s ne urcm sus, la mine, unde vom putea sta de vorb. Stau aici, aproape.
Un antaj! M-ai vzut ieind dintr-o cas ru famat i vrei s m
dobndeti prin ameninri. Pcat! Aveai anse s reueti i fr acest odios
procedeu modern.
In sfrit, te rog s-mi rspunzi: mergi la mine?
Hotrt nu!
Atunci voi ntrebuina fora.
Nu tii cu cine ai de-a face. Snt soia unui important membru al
Corpului Diplomatic.
Care probabil c n-ar fi bucuros s afle aceste lucruri.
Toate acestea nu te privesc pe d-ta. Am stat de vorb, ct vreme ai
fost hazliu. Acum terge-o, c te plesnesc!
In clipa aceea Warren scoase un mic fluier de argint. Abia sufl ntr-nsul
i trei ageni de poliie, ieii ca din pmnt, nconjurar femeia.
O urcai ntr-o main i o ducei sus, la mine. Dac se opune,
ntrebuinai fora. Dac lovete, lovii-o!
i plec.
Peste cteva minute, Baby, foarte calm, edea pe canapeaua verde din
cabinetul lui Will Warren, povestind detectivului viaa ei n casa
consilierului de ambasad. Dup ce termin, detectivul i zise :
Ai dansat de dou ori despuiat n faa chimistului Selford. Nu
tgdui, cci snt bine informat: odat la Ivanovitz acas i, a doua oar,
chiar la Selford. Ai fcut toate acestea spre a-i ndeplini misiunea de
spioan sovietic. Dac nu te ispitete Turnul Londrei,cu lespezile sale de
piatr i cu subteranele sale tenebroase, s-mi spui tot ce ai aflat de la
dnsul i despre dnsul.
Eu nu pot fi dus n Turnul Londrei.
- D-ta poi chiar muri acolo.
Eu nu voi muri n el.
Au murit acolo regi, darmite d-ta. Mai bine vorbete!
Ii spun tot ce tiu. Selford a omort pe prinesa Orlow, care fcea pe
servitoarea n casa sa. John are scrisori de la dnsa. pe care vi le voi pune la

dispoziie, pentru c iubitul meu l urte de moarte pe canalia de Selford.


Odat n posesiunea acestor scrisori, l vei putea pierde. tiu c poliia avea
bnuieli, dar n-avea dovada. Proba i-o voi da eu. In privina uciderii
bieilor notri n-avem alte probe.
N-am nevoie. n chestiunea lor pot face dovada gloanelor i o putem
sili s vorbeasc pe negresa Nona, complicea lui Selford. Dar ce tii despre
Epiderma Artificial" ? Sntem informai c Intelligence Service a aflat, la
Constantinopol, c prietenul d-tale a pus mna pe Epiderma Artificial". O
are, sau n-o are? nainte de a rspunde, te rog s te gndeti la Turnul
Londrei i la negrul meu Bob, care are specialitatea de a dezlega limbile.
Poate c ai auzit de dnsul?
-N-are nimic. Selford l-a pclit. Pot s-i spun ns despre Epiderma
Artificial" unele lucruri, pe care nu le tie nimeni. Mai avem agenii n casa
lui Selford. In afara de rolul ei destructiv, Epiderma Artificial", poate fi
ntrebuinat i n chirurgie. Ea poate nlocui perfect epiderma adevrat.
Are toate nsuirile ei, ba e chiar mai rezistent i mai frumoas.Dar e
impermeabil. Dac i taie, sau i pierde cineva, dintr-o cauz oarecare,
dintr-un accident, o poriune de piele, ea poate fi perfect nlocuit prin
Epiderma Artificial". Totul e s nu fie de o prea mare ntindere, ntruct
aerul i transpiraia neputnd ptrunde printr-nsa, obosete rinichii i
poate aduce chiar moartea. Acestea toate le tiu din nsemnrile lui Selford,
pe care un agent al nostru le-a copiat. Dar el n-a scris nici un rnd, nici un
cuvnt, despre compoziia acestei Epiderme Artificiale" i despre rolul ei n
rzboi. Se teme i de umbra lui, mai cu seam c Ivanovitz, care e un
fanfaron, l-a prevenit c are ageni n casa lui.
Prinesa Orlow nu v-a spus nimic de asasinarea lui Mary Selford?
Ba da, avem raportul ei scris.
Ascult bine, frumuico, tot ce i voi porunci. Poliia oficial nu se
amestec, spre a nu supra un membru al corpului diplomatic. Dar nimeni
nu poate mpiedica pe un ceteam englez i eu cunosc vreo zece din
acetia s mpute, pe strad, pe o spioan sau s-o denune spre a fi
nchis n Turnul Londrei. Cum ajungi acas, vei lua scrisorile prinesei
Orlow i rapoartele ei i le vei trimite profesorului Vyner, la aceast adres.
Rupse o foaie din carnet i i scrise adresa.
Dac vei face ntocmai, vei fi iertat, pentru tot ce ai fcut.
V fgduiesc c voi trimite profesorului, a crui locuin mi-ai
indicat-o, dovezile cerute.
Ai vzut cum te-am ridicat de pe strad. Asta o pot face oricnd, i te
sftuiesc s nu-1 spui nimic rusului. Ar fi bine ns s-l sftuieti, ca din
partea dumitale, s-i retrag agenii din casa Selford, cci altfel va fi
rechemat.
La plecare, Will Warren i ddu un plic cu parale, tiind c o femeie care
frecventeaz casele de ntlnire are ntotdeauna nevoie de bani.
*
In tcerea dcsvrit ce cuprinsese sala Curii cu Juri, primul jurat

anun rspicat:
Nu, nu este adevrat c domnioara Doris Elliot a ucis, cu
premeditare, pe Mary Selford...
Intreaga sal izbucni n aplauze. Preedintele agit clopoelul:
Dac mai vd manifestndu-se un singur semn de aprobare sau
dezaprobare, evacuez sala.
Publicul se liniti. Doamnele erau radioase. Studenii, neputndu-se
abine, jucau pe loc. In sfrit preedintele pronun sentina:
Juriul, aducnd un verdict negativ, Curtea achit pe Miss Elliot de
orice penalitate i ordon punerea sa n libertate imediat, dac alte cauze nu
impun deinerea ei.
Acum nimeni nu mai putea opri entuziasmul slii. Toat lumea aplauda
n delir. Femeile plngeau. Fu introdus Doris Elliot.
Alb, dreapt, mndr, ascult, n picioare, sentina ce i se citi i ei.
Sissy Gray, cu Laureniu Martin i ceilali prieteni ai lor, o ateptar pn
se ndeplinir formalitile de punere n libertate.
Cnd se urc, la ieire, n automobilul soilor Gray, publicul fcu
achitatei o nou manifestaie de simpatie.

*
La cteva luni dup aceste evenimente, n casa soilor Gray avea loc
logodna advocatului Laureniu Martin cu Doris Elliot. Era de fa i Maisie,
care fusese luat, cu acest prilej, din internatul, unde i urma studiile i
unde funciona, ca subdirectoare, fosta ei profesoar, Doris. Nu lipsea nici
d-na Hopkins, mtua lui Larry, care trsese o spaim stranic atunci cnd
el fusese rpit n drum spre ferma ei din apropierea metropolei.
Petrecerea a inut pn la ziu. Laureniu i Doris erau n culmea fericirii.
In curnd, singuri i setoi de dragoste curat, plecau so i soie
ntr-o lung cltorie de nunt.
Nai au fost: Sissy Gray i Wanker, unchiul lui Doris, sosit cu ntrziere
din India n vederea procesului. Naul le-a druit toate bijuteriile prinesei
indiene.
Cea mai mare bucurie a lui Doris, n afar de mngierile i srutrile
dragului ei Larry, era s-i trimeat lui Maisie, din fiecare localitate, cte o
frumoas vedere, innd-o n curent cu mersul voiajului lor i anunndu-i
ziua ntoarcerei n ar.
Cu toate struinele lui Will Warren negresa Nona fu arestat de ctre Sir
Cawler. De asemenea i fosta clrea de circ Baby, pe care ns profesorul
Vyner reui s-o pun n libertate, dup cteva zile de arest, recunosctor
pentru dovezile ce-i procurase n misterul Selford.
Incercrile celor mai mari chimiti englezi de a reconstitui Epiderma
Artificial" fur zadarnice. Au tiat bucele din ea, de pe buzele lui Selford,
au gsit urme n laboratorul din palatul su, dar taina n-a putut fi
ptruns.

Pielea ngerului negru" trebuie s rmn n veci necunoscut n vecii


vecilor! Poate c Selford o mprumutase de la Diavol i acesta i-a luat-o
ndrt, n iad.
Selford se rzbunase: el a dus ndrt Morii invenia pe care susinea c
a desvrit-o numai prin ajutorul Morii.
Litvinov, comisarul externelor, trimise o not foarte aspr consilierului de
legaie Ivan Ivanovitz, pentru bluff-ul n afacerea Epidermei Artificiale".
Motenitoare bogat, frumoas i cuminte, instruit i pzit pas cu pas
de Doris Martin i de Sissy Gray, Maisie Selford avea s fie, n curnd, cea
mai cutat partid din aristocraia londonez.