Sunteți pe pagina 1din 618

1

M. John Harrison

Lumina
Light

Copyright M. John Harrison 2002


Copyright TRITONIC 2008 pentru prezenta
ediie n limba romn
TRITONIC Grup Editorial Str. Coaczelor nr. 5,
Bucureti e-mail: editura@tritonic.ro tel. /fax.:
+40.21.242.73.77
www.tritonic.ro www.tritonic.ro/blog
Colecia: SF
Coordonator: MUGUR CORNILA
HARRISON, JOHN M.
Lumina / M. John Harrison; trad.: Dan Popescu.
Bucureti: Tritonic, 2008 ISBN 978-973-733212-7
I. Popescu, Dan (trad.]
821 1-31=135.1
Coperta:
ALEXANDRA
EARDAN
Ilustraia
copertei: BOGDAN BRATU o Baar Media
Redactor: ALEX NICHIFOR Tehnoredactor:
OFEUA COSMAN
Comanda nr. T 433 / noiembrie 2008 Bun de
tipar: noiembrie 2008 Tiprit n Romnia

CUPRINS
1.Deziluzionat de Actualitate
2. Cuttorii de aur ai anului 2400 DC
3. New Venusport, 2400 DC
4. Aciuni ale inimii
5. Unchiul Zip, Croitorul
6. n vise
7.Cutarea lui Dumnezeu
8.Tietura Croitorului
9.Acesta este apelu! dumneavoastr detepttor
10.Agenii pltii
11.Visurile mainii
12.Adpostul
13.Plaja monstrului
14.Alaiul fantom
15.Omoar-I, Bella
16.Capitalul de asociere i risc
17.Deschiderile Pierdute
18.Circul lui Pathet Lao
19.Orologiul libertii
20.Problema celor trei corpuri
21.Rzboi
22.Entiti persistente
23.Stele ncruciate
4

24.Zaruri neltoare
25.nghiit de Dumnezeu
26. 50000 Grade Kelvin
27. Brea Alcubiere
28.Scntei n toate
29.Chirurgie
30.Radio RX-1
31.Am fost aici
32.Peste tot i nicieri
33.Ultima aruncare a lui Ed Chianese

M. JOHN HARRISON
LUMINA
Traducere de DAN POPESCU
M. John Harrison (n. 26 iulie 1945) s-a
nscut n Warwickshire, Marea Britanie.
Prima sa lucrare a fost publicat n anul
1966, iar ntre anii 1968 i 1975 a fost editorul
literar al revistei New Worlds.
Britanicul este un critic de ficiune apreciat,
publicndu-i frecvent opiniile n Times Literary
Supplement, The Guardian i Daily Telegraph.
n 2007, M. John Harrison a primit distincia
Arthur C. Clarke Award i Philip K. Dick n 2008
pentru romanul Nova Swing, care va fi publicat
n curnd, la editura Tritonic, la care au mai
aprut romanele Viriconium, n 2006, i
Crtorii, n 2008, acesta din urm fiind
ctigtor al premiului Boardman Tasker for
Mountain Literature.

1.Deziluzionat de Actualitate
1999:
Ctre sfrit, cineva l-a ntrebat pe Michael
Kearney Cum te vezi petrecnd primul minut al
noului mileniu?.
Asta era ideea lor pentru un joc de dup mas
pe cnd se gseau ntr-un orel mohort i
btut de vnturi din Midlands, unde merseser
pentru o conferin. O ploaie rece, de iarn,
btea violent ferestrele sufrageriei particulare i
se scurgea cptnd reflexe portocalii de la
iluminatul stradal. Rspunsurile se ddeau unul
dup altul, dup cum erau aezai n jurul
mesei, cu o predictibilitate luminoas, unele
mechere, altele decente, toate optimiste. Aveau
s bea pn s cad jos, s fac sex sau s cate
gura, dintr-un jet n micare, la focurile de
artificii sau la rsritul fr sfrit.
Cu neastmpraii de copii, cred, rspunse
cineva la un moment dat.
A urmat o explozie de rsete i un alt rspuns,
n aceeai not:
7

Cu cineva destul de tnr s-mi fie copil.


Au urmat i mai multe rsete i aplauze de la
toat lumea.
Majoritatea celor aproape o duzin de oameni
din jurul mesei gndeau astfel. Kearney nu
gndea nici pe departe ca ei i vroia s se tie
acest lucru. Era furios pe femeia care l adusese
aici i ar fi vrut s se tie i asta. Aa c, atunci
cnd i veni rndul, spuse:
Conducnd maina altcuiva, ntre dou
orae pe care nu le cunosc. i dup ce ls ca
linitea s se aeze, adug cu bun tiin Va
trebui s fie o main bun
Vai drag ce trist
Ea zmbi ctre cei din jur apoi cineva schimb
subiectul.
Kearney nu le mai ddu nici o atenie, i
aprinse o igar i reflect asupra ideii care l
surprinsese i pe el. i dduse seama de
aciditatea ei chiar n timp ce o rostea. Nu din
cauza singularitii, egoismului sau imaginii
contrastante
cu
enclava
de
blajin
autosatisfacie academic i politic n care se
aflau, ci din cauza aspectului pueril. Libertile
8

pe care le reprezenta erau tot att de puerile pe


ct de mulumitoare: cldura i goliciunea
mainii, mirosul ei de plastic i de igri, sunetul
unui radio cntnd ncetior n noapte, licrul
verzuliu al cadranelor, perceperea mainii ca pe
un instrument sau ca pe o serie de decizii
instrumentale, importante, gndite i aplicate la
fiecare cotitur a drumului. Era o descriere a
vieii lui actuale.
A fost ceva nepotrivit pentru un om n toat
firea, i-a spus partenera lui la plecare.
A fost, nu-i aa?, i-a rspuns el cu cel mai
grozav zmbet copilros de care era n stare.
Numele ei era Clara, avea aproape treizeci de
ani, era rocat, tnr la trup dar cu o fa deja
obosit de eforturile de a ine pasul, cu nceput
de riduri i cu ochii ascuni n orbite. Trebuia s
munceasc mult pentru cariera ei. Trebuia s-i
ndeplineasc cu succes rolul de printe single.
Trebuia s alerge cinci mile n fiecare diminea.
Trebuia s fie bun la pat, s aib nevoie de sex,
s se bucure de sex, s tie cum s murmure
atrgtor Oh. Aa. Da, aa. Oh, da. Kearney nu
tia dac ea se simea cumva dezorientat n
9

acel hotel victorian din crmid roie i


teracot, alturi de un brbat care prea s nu
neleag nici una dintre realizrile ei.
Kearney privi de jur mprejur la pereii alblucioi ai coridorului, perei care i aminteau de
colile din copilrie.
Ce vechitur trist rosti el dup care o
prinse pe Clara de mn i o trase-n jos pe scri
apoi o mpinse ntr-o camer pustie n care erau
dou sau trei mese de biliard i o omor la fel de
repede ca i pe celelalte. Ea l-a privit de jos n
sus, nedumerirea lund locul curiozitii, pn
cnd ochii i s-au opacizat. O cunoscuse cu vreo
patru luni n urm. La nceputul relaiei lor ea l
descria ca pe un monogam serial i el crezuse
c ea ar putea s vad ironia sintagmei nu doar
inflaia lingvistic.
Afar, n strad, tremurnd perplex i
tergndu-se repetat cu mna la gur, i se pru
c vede o micare, o umbr pe perete, sugestia
unei micri n lumina portocalie a strzii.
Ploaie, lapovi i zpad, preau s cad n
acelai timp. n acest amestec i se prea c vede
duzini de frme de lumin. Scnteieri.
10

Scnteieri n toate cele, gndi el, apoi i slt


gulerul hainei i plec n grab. Cutnd locul
unde i parcase autoturismul, se rtci n
labirintul de strdue i alei pietonale care
duceau spre gar aa c lu trenul. Reveni dup
cteva zile. Maina nc era acolo unde o lsase,
o Lancia Integrale roie, de care se bucurase s o
posede i s o foloseasc.
Kearney i arunc bagajul pe bancheta din
spate, un laptop i dou volume din Un dans
ctre muzica timpului i porni napoi ctre
Londra. Abandon Lancia pe o strad din South
Tottenham dup ce se asigur c portierele sunt
descuiate toate iar cheia este n contact. Lu
metroul ctre apartamentul unde i efectua cea
mai mare parte din cercetri. Complicaiile
finanrilor, prea bizantine s le desclceti,
determinaser amplasarea laboratorului ntr-un
apartament situat pe o strad lturalnic, ntre
Gower Street i Tottenham Court Road. Aici, el i
un fizician pe nume Brian Tate, aveau trei
camere
lungi,
umplute
cu
sisteme
de
calculatoare Beowulf conectate la un echipament
care, spera Tate, ar fi putut izola interaciunile
11

perechilor de ioni de zgomotul magnetic


ambiental. Teoretic, aceasta le-ar fi permis s
codifice date n evenimentele cuantice. Kearney
avea ndoielile lui dar avea i unele sperane
pentru c Tate venea de la Cambridge via MIT i
ceea ce probabil era cel mai important, lucrase i
la Los Alamos.
Pe vremea cnd adpostise o echip de
neurobiologi
care
lucrau
pe
pisici
vii,
apartamentul fusese incendiat de mai multe ori
de nite grupri extremiste de aprare a
drepturilor animalelor i n dimineile umede
nc se mai simea mirosul de lemn ars i plastic
topit.
Kearney,
contient
de
aversiunea
comunitii tiinifice fa de acest gen de
proteste, pusese paie pe foc rspndind vestea c
s-a nscris n A.L.F. i aducnd doi pui de pisic
oriental, un mascul negru i o femel alb. Cu
picioarele lor lungi i cu trupurile slbnoage i
slbatice, se nvrteau neobosite pe acolo, ca
nite modele de mod, adoptnd poziii bizare i
ncurcndu-se n picioarele lui Tate.
Kearney ridic femela care, dup ce se zbtu
cteva clipe, i se aez pe umr i ncepu s
12

toarc. Masculul, privindu-l pe Kearney de parc


nu l mai vzuse vreodat, ciuli urechile i se
retrase sub o mas de lucru.
Sunt agitate astzi.
A fost pe aici Gordon Meadows. i ele tiu
c lui nu-i plac pisicile.
Gordon? Ce voia?
Se ntreba dac am fi n stare s facem o
prezentare.
Aa a pus problema? Pentru cine?
ntrebarea lui Kearney l-a fcut pe Tate s
rd.
Pentru nite tipi de la Sony.
Acum a fost rndul lui Kearney s rd.
Gordon e un bou.
Gordon e finanatorul, l contrazise Tate.
S-i spun pe litere? ncepe cu F-I-
Fii serios. Sony l-ar putea nghii cu totul.
Kearney privi n jur, la aparate. Probabil c-i
disperat. Am reuit ceva sptmna asta?
Tate ridic din umeri:
Mereu aceeai problem, rspunse el.
Era un tip nltu, cu ochii blnzi, care i-ar fi
petrecut timpul liber, n msura n care ar fi avut
13

aa ceva, nscocind vreun sistem cu arhitectur


bazat pe teoria complexitii, plin de forme i
curbe naturale. Locuia n Croydon cu o nevast
cu zece ani mai n vrst ca el i cu cei doi copii
din mariajul ei precedent. Probabil ca amintire a
timpului petrecut la Los Alamos, Tate prefera
cmile de bowling, ochelarii cu rame din corn
i o frez deosebit de ngrijit care-l fcea s
semene cu Buddy Holly.
Putem scdea rata la care biii cuantici
intr n sincronism. Avem rezultate mai bune
dect Kielpinsky, sptmna asta am obinut
factori de la patru n sus dar dup-aia zgomotul
nvinge. Ridic din umeri a neputin. Nici urm
de bit cuantic nici-un computer cuantic.
Asta-i tot?
Tot. Tate i scosese ochelarii i i masa
rdcina nasului. Ba nu, a mai fost ceva.
Ce?
Vino s vezi.
Tate instalase un display superplat de treizeci
de inci pe o credenza din fundul ncperii. Tast
ceva i pe display apru o lumin albastru palid,
ca de ghea. Undeva, n labirinturile lui
14

paralele, sistemul Beowulf ncepu modelarea


unui spaiu Kielpinski pentru o pereche de ioni,
un spaiu fr decoeren.
Am mai vzut asta. Extensiile energetice
transparente i aminteau lui Kearney de aurora
boreal.
Privete totui. Chiar nainte s se
dezintegreze. Am ncetinit procesul cam de un
milion de ori i tot e greu de surprins uite!
O cascad de fractali asemenea unei aripi de
pasre dar att de mic nct Kearney abia de o
zri. Dar pisica oriental ale crei viteze de
reacie fuseser realizate pe baza altor
considerente biologice, nise ntr-atta. Se
apropiase de ecranul acum orb i btea cu
lbuele din fa oprindu-se din cnd n cnd i
cutnd cu privirea ca i cum s-ar fi ateptat s
fi prins ceva cu ele. Aproape imediat, motanul
iei de unde se ascunsese i ncerc s se
alture pisicii dar aceasta l privi de sus,
furioas.
Tate rse i stinse displayul.
Aa face ea totdeauna.
15

Ea vede ceva ce noi nu putem. i orice ar fi,


apare dup partea pe care o putem observa noi.
Dar acolo nu e nimic, chiar nimic.
Ruleaz programul din nou.
E doar un artefact oarecare, insist Tate,
nu face parte din datele actuale. Nu i-a fi
artat
Kearney rse.
ncurajator. Poate fi ncetinit i mai mult?
Pot s ncerc dar ce rost are? Nu e dect un
bug, o eroare. De program.
ncearc. Mcar de curiozitate. Mngie
pisica cu gndurile n alt parte, cuminte fetia,
cuminte iar aceasta se aez napoi pe umrul
lui. Scoase nite lucruri din sertarul unui birou,
printre ele i o pung din piele decolorat
coninnd zarul pe care-l furase de la Schrander
cu douzeci i trei de ani n urm. i strecur
mna n sac. Zarul era cald. Brusc, ochii minii
lui Kearney vzur imaginea femeii din
Midlands, ngenunchiat pe pat i murmurnd
doresc att de mult s vin. Tresri i i spuse
lui Tate c trebuie s plece pentru un timp.
16

Dar abia te-ai ntors! Ne-am mica mai


repede dac ai veni mai des pe aici. Tipii cu
gazul rece sunt pe urmele noastre. Au reuit s
obin stri stabile acolo unde noi nu putem.
tii, dac reuesc s mai nainteze un pic, noi
vom fi codaii!
tiu.
n u, Kearney i ntinse pisica alb care se
tot rsucea n minile lui. Fratele ei rmsese cu
privirile int la displayul deconectat.
Le-ai gsit un nume?
Numai pisicii, rspunse Tate stnjenit. Cred
c am putea s i spunem Justine.
Foarte potrivit, accept Kearney.
n seara aceea, dect s fac fa unei case
goale, telefon primei lui soii, Anna.

17

2. Cuttorii de aur ai anului 2400 DC


Seria Mau Genlicher, cpitan K, era sus n
Halou, pe nava sa Pisica Alb, pndind posibili
clieni.
Acolo sus, la o mie de lumini de Nucleu,
Sectorul Kefahuchi i vlurea pe jumtate de cer
vastele lui penaje de materie ntunecat. Lui
Seria Mau i plcea aici. i plcea Haloul. i
plceau marginile zdrenuite ale Sectorului
Kefahuchi pe care toi le numeau Plaja, unde
i mpleteau orbitele haotice observatoare
corodate i vechi de dinaintea oamenilor,
platforme i laboratoare abandonate de milioane
de ani de entiti de care habar nu aveau ce au
fost, dac sau unde se mai afl. Toate doriser
s priveasc Sectorul mai de aproape. Unele
aduseser planete ntregi n poziii care s le
convin apoi fie plecaser fie dispruser. Altele
deplasaser sisteme solare cu totul pentru ca
mai apoi s le piard.
Chiar i fr toate acestea, Haloul era o zon
dificil pentru navigaie. Era nsa un bun teren
18

de vntoare pentru Seria Mau care sttea acum


la pnd, ntr-un fel de stare non-newtonian, n
interiorul unei nclceli clasice de orbite de pitice
albe. Momentele astea i plceau cel mai mult.
Motoarele erau oprite. Comunicatoarele erau
nchise. Totul era oprit pentru ca ea s poat
asculta.
Cu cteva ore n urm momise un mic convoi
trei cargouri cu motoare reversibile, nave civile
transportnd artefacte arheologice dintr-o zon
a Plajei situat la douzeci de lumini distan,
zorite de o iol rapid, narmat, numit La Vie
Feerique1. Le atrsese n aceast zon
ntunecat, le lsase aici i trecuse la altceva.
Matematicile navei ei tiau exact cum s le
regseasc: cu toate c navele convoiului
foloseau transformri Tate-Kearney standard, nu
tiau nici mcar ce zi este. ntre timp, iola
suprasolicitat de sarcinile ei de cluz, reuise
s duc cargourile n umbra unei btrne stele
gigantice gazoase i ncerca s calculeze o ieire
din capcan. Seria Mau i privea curioas. Ea
era calm, ele nu. Le putea auzi transmisiunile.
1Viaa

Feeric n.t.
19

ncepeau s bnuiasc prezena ei. La Vie


Feerique trimisese drone teleghidate n cercetare.
Mici sclipiri actinice marcau locurile unde
dronele ncepuser s ntlneasc cmpurile de
mine pe care ea le semnase n subcurenii
gravitaionali ai roiului de stele cu multe zile
nainte de sosirea convoiului.
Ah, ar trebui s fii mult mai atente, aici, n
spaiu. Seria Mau vorbea ca i cum ar fi putut fi
auzit.
Chiar n timp ce ea vorbea, Pisica Alb se
strecur printr-un nor de materie non-barionic
slab reactiv la trecerea ei. Cteva aparate din
sistemul de back-up manual amplasat n
sectorul pentru oameni, acum pustiu, tresrir
i revenir la zero: materia non-barionic lovea
carcasa cu puterea unei fantome. Ca materie,
abia dac exista dar monitorii erau proiectai s
o perceap. Se adunaser n jurul hublourilor,
aranjnd lumina care ajungea n jurul lor astfel
nct s obin cel mai dramatic cadru posibil,
privindu-se n oglind, optindu-i unii altora,
trecndu-i degetele deirate peste buzele subiri
sau prin pr, agitndu-i aripile uscate.
20

Of Cenureaso, de-ai fi crescut i tu


mcar aa jeleau ei n limba veche ce
binecuvntare ar fi fost
Lsai-m n pace cu chestiile astea, mai ales
acum gndi ea apoi le ordon:
napoi la posturile voastre, altfel desfiinez
hublourile.
Suntem totdeauna la posturile noastre
Drag, sunt convins c nu am intenionat
niciodat s te tulburm.
.. Totdeauna la posturile noastre, drag.
Ca la un semnal, La Vie Feerique s-a repezit s
ajung deasupra soarelui local i a nimerit ntrun cmp de mine.
Minele, dou micrograme de anti-materie
meninute cu dispozitive cu hidrazin n timbre
de silicon de un centimetru ptrat, nu erau mai
detepte ca un oarece dar odat ce aflau c eti
n preajm, erai ca i mort. Erai ntre dou rele:
nu puteai nici s stai pe loc, nici s te miti.
Cu toate c s-a petrecut foarte rapid, echipajul
de pe La Vie Feerique a neles ce i se ntmpla.
Seria Mau a putut s i aud cum urlau n timp
ce La Vie Feerique se despica pe toat lungimea.
21

La scurt timp, dou cargouri s-au ciocnit:


motoarele cu flux reversibil se ambalaser pe
materia spaial dup ce cargourile ieiser din
ascunztoare pe traiectorii E & E disperate,
calculate doar pe jumtate. Cel de al treilea se
strecura mai departe, tcut opriser totul
printre resturi, pe o orbit n jurul giganticei
gazoase, ateptnd ieirea ei.
Nu, nu, nu. Nu aa procedm noi,
bondoceilor gndi Seria Mau i Pisica Alb se
materializ n stnga pupei cargoului, lsnduse astfel detectat i dnd natere unui trafic
exploziv pe comunicatoarele lui interne, trafic
cruia i puse capt cu una dintre comenzile ei
cele mai serioase chiar dac nu la fel de
sofisticate. Flacra exploziei a aprins mai muli
asteroizi mici i pentru scurt timp i epava iolei
care, blocat de atractorul local, se rostogolea
ntr-o coroan radioactiv aproape frumoas.
Ce nseamn La Vie Feerique?, i ntreb
Seria Mau monitorii.
Nici un rspuns.
Puin mai trziu, sincroniz viteza cu cea a
epavei i rmase acolo rotindu-se uor n jurul
22

ei. Plci ndoite de carcas, buci monolitice din


motoarele cu flux reversibil, ceva ce semna a
cablu unduindu-se mil dup mil. Cablu? Pe
Seria Mau o pufni rsul. Ce tehnologie mai e i
asta?. Pe Plaj puteai vedea toate ciudeniile,
inclusiv idei aruncate cu un milion de ani n
urm i adaptate s fac s mearg nave
bondoace ca asta. La urma urmelor, important
era c toate funcionau. Oriunde te uitai, gseai
ceva. Cel mai urt comar pentru oricine dar i
partea cea mai excitant. Furat de gndurile
astea, Seria Mau lsase Pisica Alb s nainteze
uor i ajunsese n zona unde corpurile
membrilor echipajului se rostogoleau n vid.
Erau umane. Brbai i femei cam de vrsta ei,
umflate, arse, ngheate, cu membrele n poziii
nefireti, n uoar micare de rotaie, cu
atmosfer proprie. Le privea curioas, cutnd
ceva n expresiile lor de fric amestecat cu
resemnare, fr s tie bine ce caut. Mrturii.
Mrturii referitoare la ea?
Mrturii referitoare la mine nsumi cuget
ea cu glas tare.
23

De jur mprejurul tu. uotir monitorii


aruncndu-i priviri triste, grave, printre degetele
nlnuite. Privete!
Monitorii
localizaser
un
supravieuitor
singuratic, n costumul spaial, o fiin
mthloas, alb, dnd din mini aiurea,
ncercnd
s
mearg,
strngndu-se
i
ntinzndu-se ca o vietate marin chircituri de
durere sau poate numai team i dezorientare i
negare.
Presupun gndea Seria Mau n timp ce i
asculta transmisiile c vei nchide ochii i i
vei spune Pot s scap dac rmn calm apoi vei
deschide ochii i vei nelege iari ce s-a
ntmplat. Doar att i ar fi de ajuns s te fac
s urli.
Se ntreba cum s-l termine pe supravieuitor
cnd o fraciune de umbr trecu pe deasupra.
Era o alt nav. Una uria. Alarmele izbucnir
peste tot n nava K. Monitorii se ivir de peste
tot. Pisica Alb dispru din spaiul local
sprgndu-se ntr-o spum de evenimente
cuantice, micro-geometrii non-comutative i
stri de vacuum exotice i de scurt durat, ca
24

s apar la un kilometru distan de poziia ei


iniial, cu toate dotrile iniializate i
disponibile. Nemulumit, Seria Mau observ c
nc mai era n umbra intrusului. Era att de
mare c nu ar fi putut s aparin dect celor
care o angajaser pe ea. Arm totui prora,
pentru orice eventualitate. Comandantul navei
Nastic se ndeprta de ea ntr-un mod iritant.
Spectrul lui holografic se materializ la bordul
Pisicii Albe n faa containerului n care tria
Seria Mau, iroind realist din ncheieturile
numeroaselor lui picioare glbui pe care le tria
deseori din motive pe care Seria Mau nu le putea
vedea. Capul lui osos avea mai multe apendice
moi, ochi mozaicai i dre de mucus, mai mult
dect ar fi acceptat ea s vad. Nu era ceva care
s poat fi ignorat.
tii cine suntem, spuse artarea.
Crezi c-i o treab att de deteapt s iei o
nav K prin surprindere aa cum ai fcut tu?,
strig Seria Mau la ea?
Spectrul clici rbdtor.
Nu aveam intenia de a te surprinde. Ne-am
apropiat
perfect
descoperii.
Ai
ignorat
25

transmisiile noastre dup ce ai Fcu o pauz


s caute un cuvnt potrivit apoi, nereuind,
ncheie nelinitit:. Asta.
Asta a fost cu o clip mai nainte.
Asta a fost cu cinci ore n urm. De atunci
tot ncercm s lum legtura cu tine.
Foarte surprins, Seria Mau ntrerupse
legtura i n timp ce spectrul disprea ntr-un
soi de fum maroniu, ascunse Pisica Alb ntr-un
nor destul de deprtat de asteroizi, acordndu-i
astfel timp de gndire. Se simea ruinat de
sine. De ce acionase aa? Unde-i fuseser
gndurile de se lsase descoperit n halul sta,
insensibil la exterior timp de cinci ore? n timp
ce ncerca s rememoreze cele ntmplate,
matematicile navei Nastic o vnau iar, verificnd
dou sau trei miliarde de ipoteze pe
nanosecund asupra poziiei ei. Dup o secund
sau dou, permise navei Nastic s o gseasc.
Spectrul i fcu apariia imediat.
Tu ce ai nelege prin mrturie referitoare
la mine nsumi?
Nu tiu, rspunse spectrul. De asta ai
procedat aa? Ca s lai mrturii privitoare la
26

tine? Aici ne ntrebam de ce i-ai ucis cu atta


cruzime pe cei de un neam cu tine.
Seria Mau se ntrebase i ea mai nainte, tot
aa.
Nu sunt de un neam cu mine.
Erau oameni.
Ea rspunse acestui argument cu tcerea pe
care o merita apoi ntreba:
Unde sunt banii?
Ah, banii. Acolo unde sunt de obicei.
Nu vreau moned local.
Noi nu folosim moneda local aproape
niciodat cu toate c uneori negociem n valorile
respective. Articulaiile lui cele mai mari preau
s emit ceva ca un gaz. Eti disponibil pentru
o nou lupt? Avem mai multe misiuni la
patruzeci de lumini n jos pe Plaj. Acolo ai
putea s te confruni cu nave militare, s
participi la un rzboi adevrat, nu la ambuscade
contra civililor ca asta de acum.
Da, rzboiul vostru, spuse Seria Mau
strduindu-se s alunge gndurile negre.
Cincizeci de rzboaie, mai mari i mai mici, erau
n plin desfurare n Sectorul Kefahuchi. De
27

fapt era un singur rzboi, era o lupt asupra


przilor. Nu-i ntrebase niciodat cine le este
inamicul. Nu vroia s tie. Neamul Nastic era
suficient de ciudat. n general, era imposibil s
nelegi motivele strinilor. Motive, hm i
spuse ea n gnd privind la colecia de picioare i
ochi din faa ei, motivele in de sensorium, de
Umwelt, de senzaii. Pisica ar avea o treab tare
grea dac ar vrea s neleag motivaiile mutei
din gura ei. Musca are o treab mai grea,
concluzion Seria Mau.
Am ce am vrut. Nu voi mai lupta pentru voi
rspunse spectrului.
Putem s i oferim mai mult.
Nu ar fi de nici un folos.
Putem s te silim s faci ce vrem noi.
Am s dispar de aici mai rapid dect poate
s gndeasc nava voastr rse Seria Mau.
Cum o s m mai gsii? Asta e o nav K!
Spectrul pstr o linite calculat.
tim unde vei merge.
Pentru o fraciune de secund, Seria Mau avu
un presentiment ru dar obinuse de la ei ceea
ce vroia aa c putea s-i lase s ncerce.
28

ntrerupse transmisia i deschise spaiul


matematic al navei K.
Privete, o salutar matematicile, am putea
merge acolo. Sau acolo. Sau iat, acolo. Putem
merge oriunde. Hai s mergem undeva.
Ceea ce a urmat s-a petrecut exact cum
spusese ea. nainte ca nava Nastic s poat
reaciona, Seria Mau angajase matematicile,
matematicile angajaser realitatea local iar
Pisica Alb dispruse din acel sector al spaiului
lsnd n urm doar un vrtej de particule cu
sarcin. Ai vzut? spuse Seria Mau cu voce
tare. Dup asta a urmat obinuita plictiseal a
cltoriei.
Sistemul complex de antene al Pisicii Albe
detecta doar murmurul particulelor fotino.
Antenele
aveau
lungime
de
o
unitate
astronomic dar erau mpturite fractalic ntr-o
dimensiune i jumtate ct s poat fi laminate
ntr-un bandaj de douzeci de metri pe carcasa
navei K.
La hublouri se adunaser civa monitori,
biguind i agitndu-se, privind la motorul cu
29

flux reversibil de parc ar fi pierdut ceva acolo.


Probabil c pierduser ceva.
Acum rezolv ecuaiile Schrodinger pentru
fiecare punct al unei reele cu zece dimensiuni
spaiale i patru temporale. Nimeni nu mai poate
face aa ceva o informar matematicile.

30

3. New Venusport, 2400 DC


Tig Vesicle avea o ferm de containere pe
Strada Capului.
Era un Om Nou tipic. nalt, cu faa alb,
purttor al caracteristicului smoc de pr
portocaliu care-l fcea s par permanent
surprins de viaa din jur. Ferma lui era prea
deprtat de centru i afacerea nu avea cine tie
ce vad. Era situat mai sus de numrul 700,
acolo unde cartierul bncilor lsa locul
confeciilor, croitoriilor, colajelor ieftine de
cultivari demodai sau tatuaje senzitive.
Ceea ce nsemna c Vesicle trebuia s aib i
alte afaceri.
Colecta rente pentru surorile Cray. Aciona ca
un intermediar ocazional n ceea ce uneori era
numit importuri de afar, bunuri i servicii
interzise de Contractele Militare Terestre. Avea i
o mic specializare, transplanturile cu glande
suprarenale de la slbticiunile locale. Niciuna
dintre afaceri nu-i lua prea mult aa c i
petrecea
majoritatea
timpului
la
ferm,
31

masturbndu-se la aproape fiecare 20 de minute


cu ochii la show-urile porno holografice
Oamenii Noi erau mari masturbatori. El era tot
timpul cu un ochi la containere. n rest, dormea.
Ca majoritatea Oamenilor Noi, Tig Vesicle nu
dormea bine. Era ca i cum ceva i-ar fi lipsit,
ceva ce nu-i putea fi oferit de o planet de tip
terestru, ceva ce organismul lui cerea n mai
mic msur atunci cnd era treaz. (Pn i n
cldura i ntunecimea Furnicarului, loc pe care
el l considera acas, se zvrcolea i scncea n
somn, dnd din picioarele lui lungi i emaciate.
Nevast-sa era la fel.). Visa urt. n cel mai ru
dintre comaruri, se strduia s colecteze rentele
pentru surorile Cray dar era zpcit chiar de
Strada Capului care, n vis, era o strad
contient de existena lui, o strad plin de
neltorii i de inteligen malign.
Era pe la jumtatea dimineii i deja doi
poliai grai trgeau de o fat-ric n convulsii,
s-o scoat dintre axele vehiculului ei. Fata se
mica dezarticulat, ca un cal chiop, vineeala
ncercuindu-i buzele pe msur ce toate se
deprtau de ea devenind prea mici pentru a
32

putea fi vzute. Viaa Strzii interpreta propria


coloan sonor iar cafe electrique tocmai ce fcea
s explodeze o alt inim hotrt. Intrnd pe
Strada Capului cam pe la jumtatea ei, Vesicle
descoperea c nu mai sunt numere pe cldiri i
c nu mai putea identifica nimic. ncotro s se
ndrepte pentru numerele mari, spre stnga sau
spre dreapta? Se simea ca un prost. Acest
sentiment se amesteca uurel cu panic i el
ncepea s schimbe direcia n mod repetat,
dup cum era silit de colii traficului. Drept
urmare nu reuea niciodat s ajung la o
distan mai mare de un bloc sau dou de la
strada lturalnic pe care intrase. Dup un timp
ajungea s ntrezreasc imagini fugare ale
surorilor Cray ateptnd rentele i innd
judecat n faa unui bar cu sandwiuri. Era
convins c fusese vzut i i ntorcea faa de la
ele. Trebuia s termine pn la prnz iar el nici
nu ncepuse mcar. n final, ajungea s intre
ntr-un restaurant i s ntrebe prima persoan
ieit n cale, unde se gsete i astfel s
descopere c nici mcar nu era pe Strada
Capului. Era pe o cu totul alt strad. I-ar fi luat
33

ore ntregi s ajung unde trebuia. Era greeala


lui. Pornise prea trziu n dimineaa aceea.
Vesicle se trezi din visul lui plngnd. Nu
reuea s nu se identifice cu fata-ric aflat pe
moarte. Mai ru, undeva ntre somn i trezire,
rente se transformase n lacrimi i simea c
transformarea asta concentra viaa ntregii sale
rase. Se ridic, i terse gura cu mneca i iei
afar n strad. Avea acel mers bizar articulat,
trit, pe care l aveau toi Oamenii Noi. Dou
blocuri n jos ctre Spitalul de Boli Exotice,
cumpr un Muranese Fish Curry pe care l
hpi cu ajutorul unei furculie de unic
folosin, din lemn, innd caserola de plastic
sub brbie i azvrlind mncarea n gur cu
micri lacome i stngace. Reveni apoi la ferma
lui de containere i la gndurile asupra surorilor
Cray.
Surorile Cray, Evie i Bella, porniser cu art
retroporn
digitalizat
specializndu-se
n
suprafee pn ntr-att de realiste nct
reuiser s nstrineze actul sexual n ceva
mainist i foarte interesant. Dup colapsul
pieei bursiere din 2397 se orientaser spre
34

containere i speculaiile asociate. Acum erau n


bani. Vesicle era mai mult respectuos dect
temtor fa de ele. Ori de cte ori veneau la el
s ia rentele sau s-l verifice, prea pocnit n cap
de-o stea. Ii putea spune n detaliu ce fceau
surorile i ncerca mereu s imite felul lor de a
vorbi.
Dup ce mai dormi puin, Vesicle fcu un tur
al fermei s verifice containerele. Ceva l fcu s
se opreasc la unul din ele i s pun mna pe
el. Era cald, ca i cum activitatea din interiorul
lui se intensificase. Era ca un ou.
*
Chiar aa i era.
Cnd Ed Chinezu s-a trezit, nimic din cas nu
mai mergea. Alarma patului nu putea fi oprit,
ecranul TV-ului era gri iar refrigeratorul nu mai
vorbea cu el. Lucrurile s-au nrutit dup
prima can de cafea, atunci cnd doi tipi de la
biroul D.A. I-au btut la u. Purtau costume cu
pieptar dublu, cu jachetele deschise astfel nct
s se poat vedea c erau pornii. Ed i tia de pe
35

cnd lucrase el nsui la biroul D.A. Doi tmpii.


Hanson i Rank. Hanson era un gras care lua
totul n uor iar Otto Rank era precum rugina.
Nu dormea niciodat i se spunea despre el c
are ambiia s se identifice cu D.A.-ul. Acum
stteau n buctria lui Ed, pe taburetele nalte
de la barul unde Ed servea de obicei micul dejun
i acum le servise lor o cafea java.
Salut Ed Chinezu.
Hanson.
Ei, tu ce tii, Ed? a nceput Rank. Am
auzit c eti interesat de cazul Brady. Zmbea i
se aplecase cu faa aproape lipit de-a lui Ed. i
pe noi ne intereseaz.
Hanson era nervos, agitat:
Ed, tim c-ai fost de fa.
Las-o dracu l ntrerupse Rank. N-avem
nevoie s discutm aa ceva cu el. i rnji iar
ctre Ed: De ce l-ai dobort, Ed?
Pe cine s dobor?
Rank ddu din cap ctre Hanson de parc-ar fi
vrut s spun ce s faci cu-aa un cap sec.
Pup-o Rank! mai vrei java?
36

S-o pupi tu! Scoase o mn de tuburi de


alam i le azvrli pe mas. Colt 45. Marf
militar, capete dum-dum, dou arme. Tuburile
nc se mai rostogoleau zornind pe mas. Vrei
s-mi ari pistoalele tale, Ed? Colturile aleampuite pe care le pori ca un detectiv de TV.
Pariezi c-o s gsim potriveli?
Ed i art dinii ntr-un rnjet.
Tre-s fii narmat pentru asta. Vrei s le
scot eu? Aici i acum? Crezi c poi face aa
ceva, Otto?
Hanson se foi nelinitit.
Nu-i nevoie de aa ceva, Ed.
Putem iei dup-mpuitu la de mandat,
Ed, s ne-ntoarcem i s lum armele spuse
Rank ridicnd din umeri. Putem s te lum i pe
tine. i casa ta. i nevasta ta, dac mai ai una.
i s jucm sari la oase pn smbta viitoare.
Haide Ed, vrei s-o facem urt sau frumos?.
Putem s-o facem urt sau frumos.
Nu Ed. Nu de data asta. Otto Rank slt
iari din umeri. Sunt surprins c nu tii. Ei dar
eu cred c tii. ndrept arttorul ctre faa lui
37

Ed ca i cum l-a fi intit cu o arm. Ne mai


vedem.
Du-te dracului, Rank.
i Ed tiu c ceva nu era deloc n regul
atunci cnd Rank iei rznd.
La dracu, Ed. Hanson slt i el din umeri
i iei.
Dup ce fu sigur c plecaser, Ed iei la
automobilul lui, un Dodge patru-pn-la-podea,
din 47, pe care cineva l nclase cu un 409 de
la un Caddy din 52. l porni i rmase cteva
clipe ascultnd cele patru prize de aer. Putem so facem urt sau frumos, scrbelor opti el n
timp ce-i privea minile. Apoi aps ambreiajul
pn la capt i porni spre centru.
Trebuia s afle ce se petrece. Cunotea o
femeie de la biroul D.A. Pe nume Robinson i
reui s o conving s i-a masa mpreun la
restaurantul lui Sullivan. Era o femeie nalt, cu
un zmbet larg, dini buni i un fel de a linge
maioneza de la colul gurii care i sugera c ar
putea fi la fel de bun i n lins maioneza de la
colul gurii tale. Ed tia c dac ar fi vrut, ar fi
putut face o verificare dar era mult mai interesat
38

de cazul Brady i de ce ar fi putut ti Rank i


Hanson.
Salut Rita.
terge-o, Ed. Btea darabana pe mas i
privea la strada aglomerat de dincolo de
fereastr. Venise din Detroit n cutarea a ceva
nou dar gsise doar un alt ora sufocat de
dioxidul de sulf, un ora fr sperane dar plin
de ceaa motoarelor. Fredona Las zhrelul cu
mine.
Ed Chinezu ridic din umeri. Era pe jumtate
ieit din localul lui Sullivan cnd o auzi
ntrebndu-l:
Hei, Ed, mai regulezi?
El se ntoarse. Ziua prea s devin mai bun
de-acum. Rita Robinson rnjea iar el se ndrepta
ctre ea cnd se petrecu ceva ciudat. Ceva din
ua lui Sullivan obtura lumina. Rita, care putea
observa ce se ntmpl n spatele lui Ed, se
holba cu un soi de fric n cretere. Ed, care nu
putea, ncepu s o ntrebe ce nu e n regul iar
Rita i nl braul artnd cu degetul.
Isuse, Ed, uite!
39

El se ntoarse i privi. O ra galben, uria,


se strduia s ptrund n localul lui Sullivan.

40

4. Aciuni ale inimii


Dar tu nu suni niciodat!
Sun acum, i explic el ca unui copil.
Niciodat nu vii s m vezi.
Anna Kearney locuia n Grove Park, o
nclcitura de strzi cuprinse ntre calea ferat i
ru. O femeie firav care cdea uor prad
anorexiei. Cu o permanent expresie de
zpceal pe fa. Pstrase numele lui pentru c
l preferase celui propriu. Apartamentul ei, iniial
al Primriei, era ntunecat i dezordonat.
Mirosea a spun de cas, a ceai Earl Grey i a
lapte
stricat.
Imediat
ce
ajunsese
n
apartamentul sta, pictase peti pe pereii bii,
tapetase spatele fiecrei ui cu scrisori de la
prietenii ei, cu poze Polaroid i cu fluturai de
hrtie care s-i aminteasc de una sau alta.
Obiceiul era vechi dar muli dintre fluturai erau
noi.
Dac nu vrei s faci ceva, nici nu trebuie s
faci citi Kearney. F numai ceea ce poi face.
Las restul.
41

Ari bine, i se adres el.


Vrei s spui c sunt gras. Am tiut
dintotdeauna c dac oamenii spun aa, vor de
fapt s spun c sunt prea gras.
El ridic din umeri.
Ei, oricum, m bucur s te vd.
Cnd ai sunat, tocmai m pregteam s fac
baie.
ntr-o camer din spate ea pstra cteva
lucruri de ale lui: un pat, un scaun, un mic
scrin vopsit n verde pe care erau dou sau trei
pene vopsite, o bucat dintr-o candel
parfumat triunghiular i o mn de pietricele
care nc mai purtau mirosul mrii, toate
aranjate cu grij n faa unei fotografii, nrmate,
cu el la apte ani.
Cu toate c i aparineau, viaa pe care aceste
obiecte o reprezentau i prea indiferent i de
neptruns. Dup ce le privi o vreme, i trecu
minile peste fa i aprinse candela. Scoase
zarurile Shrander din pungua lor de piele i le
arunc de mai multe ori. Mai mari ca de obicei,
tiate dintr-o substan maronie pe care o
bnuia c ar fi os uman, srir i se rostogolir
42

printre celelalte obiecte, formnd grupri din


care nu putea alege nimic. nainte de a le fura,
folosise n acelai scop, cri de tarot. Undeva n
scrin, mai erau dou sau trei pachete, soioase,
dar tot n cutiile lor originale.
Vrei s mnnci ceva? Ana era n baie. Se
auzi sunetul micrii ei n ap. Pot s-i
pregtesc ceva dac vrei.
Da, mi-ar face plcere.
Ddu iar cu zarurile, le puse la loc i-i
arunc privirile prin camer. Era micu, cu
podeaua din lemn abia prelucrat i cu fereastra
dnd ctre courile din eav neagr, subiri i
murdare, de pe celelalte acoperiuri. Pe peretele
cndva alb de deasupra scrinului, cu ani n
urm, Kearney desenase cu cret colorat dou
sau trei diagrame din care nu-i ieise nimic.
Dup ce au mncat, ea a aprins cteva
candele i l-a convins s se suie n pat cu ea.
Chiar sunt obosit. Epuizat i-a spus ea pe
cnd se lipea de el. Pielea ei era nc umed i
nroit de la baie. Kearney i strecur degetele
n jos, ntre coapsele ei. Ea ncepu s respire
ntretiat apoi se ntoarse pe burt, uor ridicat
43

ct s o poat lua el mai bine. Sexul ei era moale


ca pielea de cprioar. O frec pn ce ntregul
ei corp deveni rigid i gfind i gemnd uor,
ajunse la orgasm. Spre surpriza lui, toate astea l
fcur s aibe o erecie bun. O atept s se
potoleasc, ceea ce dur cteva minute, apoi
spuse:
Cred c trebuie s plec.
i eu? l intui ea cu privirile.
Anna, te-am prsit de mult, i reaminti
el.
Dar eti nc aici. Te bucur s vii i s m
regulezi. Tu, pentru asta vii.
Tu eti cea care vrea.
Dar vd chestia aia i spuse ea strngndul puternic de mn acum o vd n fiecare zi.
Cnd o vezi? Oricum nu pe tine te vrea.
Niciodat nu te-a vrut.
Sunt aa de obosit azi. Chiar nu tiu ce-i
cu mine azi.
Dac ai mnca mai bine
Nu tiu de ce ai venit i ntoarse brusc
spatele apoi continu cu vehemen am vzut44

o! Am vzut-o n camera asta! Sttea chiar acolo,


privind afar pe fereastr.
Dumnezeule, de ce nu mi-ai spus pn
acum?
Da de ce trebuie s-i spun ie totul?
Ea adormi n scurt timp. Kearney se dezlipise
de ea i sttea cu ochii n tavan, ascultnd
traficul de pe Chiswick Bridge. A durat mult
pn s adoarm i el i cnd a fcut-o, a retrit
sub forma unui vis, o amintire din copilrie.
*
Totul era foarte limpede. Avea trei ani, poate
ceva mai puin i culegea pietricele pe o plaj.
Toate valorile vizuale ale plajei erau accentuate
ca ntr-o publicitate i lucrurile preau s fie
puin prea limpezi, prea strlucitoare, prea net
conturate. Lumina soarelui strlucea pe apele n
reflux. Nisipul de culoarea jaluzelelor din pnz,
avea curburi moderate. Pescrui erau aliniai
pe un dig din apropiere. Michael Kearney sttea
n mijlocul pietricelelor. nc ude, aezate de
resac n benzi i grmjoare, zceau n jurul lui
45

ca nite giuvaeruri, fructe uscate, cioturi osoase.


Le lsa s-i curg printre degete, alegnd,
aruncnd, alegnd i renunnd. Vedea pietricele
crem, albe, gri, dungate ca un tigru, rou
rubiniu. Le dorea pe toate. La un moment dat a
aruncat o privire s verifice dac mama lui era
atent la el i cnd i-a cobort privirile, o
modificare a vederii i-a schimbat perspectiva i a
observat limpede c golurile dintre pietricelele
mari aveau forme similare cu golurile dintre
pietricelele mici. Privind mai atent, observa c
aranjamentul se repet. Dintr-o dat a neles c
asta e o regul a lucrurilor i dac poi observa
modelele pe care le fac valurile sau dac poi
reine formele de la un milion de nori mici i
albi, atunci vei observa n toate procesele lumii o
similaritate
clocotitoare,
inexplicabil,
ameitoare, rznd n tcere, plin de via n
toate relurile mereu schimbtoare, ntotdeauna
aceeai cu toate c nimic nu se repet identic.
n acel moment s-a pierdut. Din nisip, din cer,
din pietricele, din tot ceea ce mai trziu avea s
considere ca fiind fractalitatea ncpnat a
lucrurilor, ieea la iveal Schrander. Atunci nu
46

avea nume pentru el. Nici form. Dar a fost


prezent n toate visele ulterioare. Ca o goliciune,
ca o absen, ca o umbr pe u. S-a trezit din
cel mai recent vis de acest fel, cu patruzeci de
ani mai trziu i era o diminea palid i
umed, cu cea n copacii de pe partea cealalt
a drumului. Anna Kearney era agat de el i-i
optea numele.
Am fcut urt asnoapte? Acum m simt
mult mai bine.
A regulat-o nc odat apoi a plecat. Din ua
apartamentului, ea i-a spus Lumea consider
un eec dac trieti singur dar nu e aa. Eec
este cnd trieti cu cineva pentru c nu poi
face fa la altceva. Pe dosul uii era prins cu
pionez o not pe care scria Cineva te iubete.
Toat viaa lui, Kearney le preferase pe femei
brbailor. Era o alegere timpurie, genetic sau
visceral. Femeile l calmau i excitau n aceeai
msur. Din cauza asta, probabil, relaiile lui cu
brbaii deveniser incomode, neproductive,
iritante.
*
47

Ce artaser zarurile? Nu era mai sigur ca


altdat. Se decise s ncerce s l gseasc pe
Valentine Sprake. Sprake l ajutase de multe ori
de-a lungul anilor. Acum locuia undeva prin
North London. Kearney avea un numr de
telefon de la el dar nu era sigur c e bun. l
ncerc totui, de la un telefon din Gara Victoria.
Dup cteva clipe de tcere la cellalt capt al
firului s-a auzit o voce feminin rostind, Ai
apelat serviciul de relaii BT Cellnet..
Alo? Kearney verific dac formase corect
numrul. Dar sta nu e numr de celular! Alo?
Tcere. Lui Kearney i se pru c aude ceva ca o
respiraie. Sprake? Nimic. Puse telefonul n furc
i cobor spre peroanele metroului. Porni spre
centrul oraului. Schimb la Green Park i la
Baker Street. Trebuia s ajung la Lymph Club,
pe Greek Street, unde spera s afle veti despre
Sprake de la beivanii de acolo.
Piaa Soho Square era plin de schizofrenici.
Scpai de grija comunitii i lsai de izbelite,
se adunau n locuri precum acesta, cu
crucioarele lor jegoase, atrai de micare, de
48

mulime, de comer. O femeie ntre dou vrste


i sprijinise bncua de o cocioab maimurind
stilul Tudor, amplasat chiar n mijlocul pieei i
privea vioi, ncoace i ncolo dar fr ca privirea
ei s denote vreun interes anume. Avea un
accent despre care Kearney nu-i putea da
seama de unde provine. Din cnd n cnd buza
superioar a femeii se ridica i lsa s scape un
sunet involuntar care aducea mai mult a
exclamaie dect a cuvnt. Chiar atunci cnd
Kearney apruse venind cu pas iute dinspre
Oxford Street, o privire de om educat i fcu loc
n ochii ei i femeia ncepu s-i vorbeasc siei,
cu glas tare. Subiectele erau variate i fr
legtur ntre ele. Kearney se grbi s treac de
ea apoi, dintr-o dat, se ntoarse.
Auzise cuvinte pe care nu le nelegea:
Sectorul Kefahuchi.
Ce-i asta? Ce vrei s spui?
Confundnd ntrebarea cu o acuzaie, femeia
tcu i puse privirile n pmnt. Avea pe ea un
amestec ciudat de haine de calitate i tricoturi,
cizme Wellington verzi, mnui fr degete
fcute n cas. Spre deosebire de ceilali, ea nu
49

avea nici un fel de bagaje. Faa ei, cafenie de la


alcool, mahmureal i de la vntul permanent
din jur, avea un surprinztor aspect rural i
sntos. Cnd i ridic n sfrit privirea,
Kearney vzu doi ochi albastru deschis.
M ntreb dac ai putea s-mi dai din banii
ti pentru o can de ceai.
Am s fac mai mult de att, promise
Kearney, numai s-mi zici ce ai vrut s spui.
Ea l privi chior.
Ateapt-m aici. Kearney se repezi la cel
mai apropiat Pret, cumpr trei gustri pentru
o zi i o cafea mare, expresso cu lapte, le puse
ntr-o pung i se grbi napoi. Femeia nu se
micase din loc, continuase s se uite chior n
jur, strignd uneori la trectori dar atent mai
ales la cei doi, trei porumbei care opiau n faa
ei.
Poftim Kearney i ntinse punga i acum
spune-mi ce ai vzut.
N-am vzut nimica i arunc ea un
zmbet bine dispus. Mi-am luat medicamentele.
ntotdeauna mi iau medicamentele. inu punga
50

de la Pret cteva clipe apoi i-o napoie lui


Kearney. Nu vreau.
Ba da, vrei-i ncepu s scoat din pung
s i arate. Uite, gustri pentru o zi.
Mnnc tu.
El puse punga lng ea pe bncu i o prinse
de umeri. tia c dac va rosti cuvintele
potrivite, ea avea s prezic.
Ascult, eu tiu ce tii tu, i spuse cu glas
imperios i pe un ton plin de siguran. nelegi?
Ce vrei? Mi-e fric de tine.
Eu sunt cel nfricoat, rse Kearney. Uite,
ine astea. Mnnc-le.
Femeia arunc o privire spre sandviurile din
minile lui apoi i ndrept privirea peste
umrul lui stng de parc ar fi vzut pe cineva
cunoscut.
Nu-mi trebuie. Nu le vreau. Se strduia si in capul departe de Kearney. Vreau s plec.
Ce vezi?
Nimic.
Ce vezi? insist el.
Ceva cum coboar. Foc.
Ce foc?
51

Las-m.
Ce foc vezi?
Las-m acum. Las-m.
Kearney o ls i se ndeprt.
Pe la optsprezece ani se visase la finele vieii,
ntr-o postur similar. Cobora o alee
cltinndu-se ovitor, plin de revelaii ca de o
boal. Era btrn i plin de regrete dar de civa
ani ceva i ardea drum din interiorul lui i
ajunsese s neasc incontrolabil prin degete,
prin ochi, prin gur, prin sex, aprinznd i
hainele de pe el. Mai trziu a realizat ct de
neobinuit era visul lui. Orice ar fi fost, nu era
nici nebun, nici alcoolic, nici mcar ghinionist.
Privind napoi ctre piaa Soho Square
observ nebunii cum i treceau sandviurile lui
de la unul la altul, desfcndu-le s vad ce e n
ele. i agitase ca pe o sup i cine tie ce avea s
mai ias la suprafa. n general, i privea cu
compasiune i bunvoin dar fr s fie tentat
s fac ceva concret pentru ei. Erau descurajani
precum copiii. Vedeai lumin n ochii lor dar nu
era dect ignis fatuus. La urma urmelor ei tiau
52

mai puin i dect Brian Tate. Care nu tia


nimic.
Valentine Sprake care avea pretenia c este
tot att de iniiat ca i Kearney, poate chiar mai
bine, nu era la Lymph Club i nu-l vzuse
nimeni pe acolo de mai bine de o lun. Kearney
i lu ceva de but i n timp ce privea la pereii
nglbenii, la beivii de dup-amiaz i la TV-ul
de deasupra barului, se ntreba pe unde s l
caute n continuare. Afar, dup-amiaza
devenise ploioas iar strzile, pline de oameni
vorbind la celulare. Contient c mai devreme
sau mai trziu avea s ajung n pustiul
propriului apartament, oft iritat, i ridic
gulerul hainei i porni spre cas. Ceva mai
linitit dar sleit de ceea ce el numea cerinele
emoionale ale lui Brian Tate, ale Annei i ale
femeii din piaa Soho Square, stinse toate
luminile i adormi ntr-un fotoliu.
Sosesc verii ti, i spunea mama lui
Kearney.
Avea opt ani. Era att de emoionat nct
imediat ce sosir, fugi afar, peste cmpurile din
spatele casei, dincolo de o fie de teren
53

mpdurit, la un eleteu sau un vad nconjurat


de slcii. Era locul lui preferat. Nimeni nu mai
fusese acolo. Iarna, tulpini maronii de stuf
ieeau la iveal prin gheaa subire, alb ca o
pisic. Vara, insectele bziau printre slcii.
Kearney sttu acolo mult timp ascultnd ipetele
n scdere ale celorlali copii. Cnd a fost sigur
c nu l vor urma, un soi de linitire hipnotic sa lsat peste el. i-a dat jos pantalonii i cum
sttea cu picioarele desfcute n soarele blnd,
i-a privit sexul. La coal cineva l nvase cum
s i-o frece. S-a fcut mare dar nu a reuit i
altceva. n cele din urm, plictisit, s-a crat pe
trunchiul unei slcii prbuite. A stat acolo, la
umbr, privind n jos la apa n care miunau o
mulime de petiori adevrai.
Nu a putut niciodat s fac fa altor copii. l
emoionau mult prea mult. Niciodat nu a putut
s fac fa verilor lui. Doi sau trei ani mai
trziu avea s inventeze Casa Grozamei,
numit uneori Casa inimii, loc lipsit de
ameninri n care visele lui senzuale i
transformante puteau fi duse la un sfrit bun.
54

n Casa Grozamei era totdeauna var.


Trectorii de pe drum puteau vedea numai
copaci, ieder, civa metri de drum mrginit de
muchi, placa pe care era numele casei, fixat de
poarta veche din lemn. n fiecare dup-amiaz,
palidele lui verioare pe cale de a deveni
domnioare, se aezau pe jos, cu rochiele
ridicate la piept, deprtndu-i uor picioarele
murdare cu genunchi zgriai i n amurgul
mpestriat de razele soarelui, i-o frecau cu
iueal i pricepere de estura alb i ntinsa
dintre picioare n timp ce Michael le pndea
dintr-un copac suferind n tcere n pantalonii
lui gri i scuri de coal.
Dintr-o dat, simindu-i prezena, ele se uitau
n sus la el, pierdute.
Ceea ce l-a condus pe Kearney spre
deertciunile vieii, l-a fcut s fie sensibil la
interesele Schrander-urului. nota alturi de
petiori n umbra slciei tot aa cum aezase
pietricelele de pe plaj pe cnd avea doi ani. Se
gsea n orice peisaj. Interesul lui ncepuse de
cnd cu visele n care alerga pe suprafaa plan
i verzuie a canalelor cu ap sau simea ceva
55

oribil care tria n grmada de piese Lego.


Dragonii se manifestau prin fumul motoarelor n
timp ce prile mecanice se micau cu un soi de
ncetineala uleioas i greoas iar Kearney
pornea s caute ceva din cauciuc pe fundul
czii.
Schrander-ul era n toate.

56

5. Unchiul Zip, Croitorul


Mare parte din Halou este materie ars,
rmie din perioada timpurie a galaxiei. Sorii
tineri sunt rari dar pot fi gsii. Funcionnd
nc pe baz de hidrogen, ntmpin vizitatorul
uman cu o cldur plcut, asemenea miticelor
hanuri de pe Pmntul Antic.
Dou zile mai trziu, Pisica Alb s-a ivit n
apropierea unuia dintre ei i-a oprit motoarele
cu flux reversibil i a parcat modest, deasupra
celei de a patra planete numit, n onoarea
generoaselor ei faciliti, Motel Splendido.
Motel Splendido era, din punct de vedere al
locuirii ei de ctre umani, la fel de veche ca orice
alt bolovan din acel col de Plaj. Avea oceane,
un climat mulumitor i un aer de care nc nui btuse nimeni joc. Erau spaio-porturi pe
ambele continente, unele publice altele nu prea.
Avusese partea ei de expediii, organizate,
echipate i trimise pe lumea cealalt n lumina
orbitoare i dezrdcinant a Sectorul Kefahuchi
care vjia pe cerul de noapte asemeni unei
57

aurore. Avusese partea lui de eroi i nc mai


avea. Cuttorii de aur ai anului 2400 D.C.
Riscau totul la o arunctur de zaruri. Se
socoteau oameni de tiin, se socoteau
cercettori, n realitate fiind hoi, speculatori,
cowboy intelectuali. Lor le aparinea motenirea
tiinei aa cum se definise ea cu patru sute de
ani mai nainte. Erau pescuitori de perle. Plecau
ntr-o diminea lsnd totul n urm i se
ntorceau spre sear n postura de CEO2 grei de
brevete. Asta era traiectoria uzual, aa mergeau
lucrurile. Drept urmare, Motel Splendido era o
planet favorabil afacerilor. Cteva artefacte
intrigante zceau n carantin n zonele deertice
care nu fuseser deserturi pn ce, cu patruzeci
de ani n urm, un program de manipulare
genetic vechi de dou milioane de ani i pe care
cineva l pescuise de pe o epav, la mai puin de
dou lumini n lungul Pljii, fusese scpat de
sub control. Asta fusese marea descoperire a
generaiei respective.
Marile descoperiri constituiau principala
afacere de pe Motel Splendido. n fiecare zi, n
2Corporate

Executive Officer n.t.


58

orice bar, puteai auzi de cea mai nou. n fiecare


zi cineva gsea n rmiele extraterestre ceva
ce ar fi putut rsturna fizica lor pe de-a-ntregul,
cosmologia ba chiar universul nsui. Cu toate
acestea, secretele adevrate, cele cu btaie
lung, dac ar fi fost s existe, se gseau n
sector, numai c nimeni nu revenise nc de
acolo.
Nimeni nu ar fi revenit vreodat.
*
Muli veneau pe Motel Splendido ca s fac
avere. Sau s-i fac un nume. Seria Mau
Genlicher venise n cutarea unui indiciu. S
fac o afacere cu Unchiul Zip, croitorul. Vorbise
cu el prin spectru, de pe orbita de parcare, cu
toate c monitorii ncercaser s o conving s
coboare ea nsi la suprafa.
La suprafa?, rsese ea cam strepezit,
Moi?
Dar astfel te vei distra. Privete!
I-a refuzat dar ei i-au artat ce distractiv ar fi
putut fi acolo jos unde Carmody, un vechi port
59

transformat n spaio-port, i deschidea aripile


ceoase i frumos mirositoare n noaptea care se
lsa.
Luminile se stinseser n ridicolele turnuri de
sticl ce rsreau oriunde masculii umani
ajungeau s fac afaceri. Strzile portului de jos
erau pline de o lumin slab, cald, plcut,
ceoas, prin care hlduia tot ce era via
inteligent pe Carmody, de-a lungul Corniche-i i
prin Oraul Banilor, spre aburii barurilor
amgitoare de pe Calea Libertii. Cultivari i
himere sofisticate de toate felurile i mrimile
uriae cu coli sau pitice i colorate, cu penisuri
ca de elefant, aripi de libelul sau de lebd,
piepturi goale decorate conform modei cu tatuaje
mictoare reprezentnd harta vreunei comori
se fuduleau de colo colo aruncndu-i unii
altora priviri sfredelitoare. Fetele-ric, cu
muchii coapselor i gambelor modificai s aibe
fibrele longitudinale ca la iepe i protocolul ATP
al unui ghepard, sprintau ici i colo, ajutate de
opiul local ntrit cu cafe electrique. Bieii
nluc erau peste tot, normal, mai iui dect
60

privirea, licrind pe la coluri, materializndu-se


pe alei, optindu-i oferta fr ncetare.
Putem s-i aducem tot ce vrei.
Saloanele de codare i cele de tatuaj
conduse toate de un poet chior, de aizeci de ani,
mbibat cu whisky Carmody Rose, din porumb
magazinele pentru colaje i croieli pe loc, cu
micile lor ferestre de prezentare burduite cu
prezentri animate de mrimea unui timbru
potal, cu insigne din campaniile unor rzboaie
imaginare, cu cutii de bomboane inocent
colorate, erau deja aglomerate de clieni. Dinspre
enclavele corporatiste etajate deasupra Corniei,
brbai i femei n haine de programator coborau
agale, ncreztori, ctre restaurantele portului,
ndreptndu-i deja spinrile ca o anticipare a
efectelor buctriei terestre. Luminile portului se
reflectau n marea de culoarea vinului negru. O
plimbare nocturn prin Oraul Banilor creatori
de bunstare, fctori de prosperitate, puin
prea buni pentru Oraul Banilor, toi pe cont
propriu i toi energizai ntr-un mod misterios
de tot ce-i ieftin i fr gust. Voci care se ridic.
i rsete care se ridic deasupra vocilor. Muzica
61

e peste tot. Dub-ul transformaional rnete


urechile; pe mare, bass-ul poate fi auzit pn la
douzeci de mile distan. i peste toat larma
se ridic feromonul tios, presant, al ateptrilor
umane o mireasm compus nu att din sex,
lcomie ori agresivitate ct din abuzul asupra
materiei, mirodenii ieftine i parfum scump.
Seria Mau cunotea mirosurile precum i
privirile i sunetele.
V purtai de parc nu a ti nimic din
toate acestea, le rspunse ea monitorilor. tiu i
de fetele-ric i de tatuai. Corpuri! Am mai fost
aici. Am vzut tot ce era de vzut i nu mai
vreau.
Ai putea mcar s te faci frumoas ntr-un
cultivar Ai deveni att de nice.
Au scos. Un cultivar pentru ea. Era ea nsi
la vrsta de apte ani. i mpodobiser minile
mici i palide cu spirale roii i complicate i i
acoperiser corpul cu o rochie de mtase alb,
lung pn la tlpi, mpodobit cu funde de
muslin i tivit cu dantel crem. Privea timid la
propriile picioare optind Ceea ce a fost pierdut,
revine.
62

Seria Mau alung monitorii strignd:


Nu vreau corp! Nu vreau s fiu nice! Nu
vreau simurile unui corp!
Surprins, cultivarul ddu napoi, se mpiedic
de o anex i czu.
Nu m vrei? Arunca priviri n sus i n jos
tergndu-se apsat pe fa. Nu tiu sigur unde
m aflu mai rosti nainte ca ochii s se nchid
ca dup un mare efort i s nceteze s se mai
mite. Vznd aceasta, monitorii i acoperir
feele cu lbuele lor slabe i se retraser
zumzind zzzh, zzzhh, zzzzhh.
Fcei-mi legtura cu Unchiul Zip.
*
Unchiul Zip, croitorul, i conducea afacerile
dintr-un atelier situat pe Strada Henry, n jos,
ctre Digul Portului. Fusese faimos n zilele lui
bune, croielile lui fiind francizate n toate
porturile importante. Un om gras, cu ochii
albastru-de-china uor ieii din orbite, cu obraji
albi i umflai, buze roii ca bobocii de trandafir,
cu un pntece greu ca o par de cear. Pretindea
63

c a descoperit originile vieii, codificate n


proteine fosile, pe un sistem din Golful Radio, la
mai puin de douzeci de lumini de marginea
Sectorului. Credibilitatea lui depindea de ct de
bine l cunoteai. Plecase talentat i revenise
focalizat. Asta era sigur. ns oricare ar fi fost
codurile gsite de el, l mbogiser ca pe
oricare alt croitor bun. Unchiul Zip nici nu voia
mai mult sau cel puin asta spunea. Locuia
mpreun cu familia, n camerele de deasupra
atelierului. Nevast-sa purta fuste rou aprins.
Avea numai fete.
Cnd imaginea lui Seria Mau se materializ n
mijlocul atelierului, Unchiul Zip se distra
mpreun cu vizitatorii lui.
Doar civa prieteni, i preciza el atunci
cnd vzu imaginea ei. Poi s rmi s s mai
nvei una, alta sau poi s revii mai trziu.
Cnta la un acordeon mare, cu clape. i
pusese cma alb i pantaloni negri a cror
talie i veneau pn aproape de subsuori.
Roeaa rotund din obrajii albi ca creta l fcea
s arate ca o uria ppu de porelan
mpodobit cu transpiraie. Instrumentul lui, o
64

antichitate frumos lucrat cu clape de filde i


butoane lucioase din crom, sclipea i scnteia n
lumina neonului de Carmody. n timp ce cnta,
se legna i inea ritmul btnd din picior. Avea
o voce exploziv de tenor pur. Dac nu l vedeai
nu puteai s i dai seama dac este vocea unei
femei sau a unui biat. Trebuia s treac ceva
timp pentru ca agresivitatea, puin controlat,
s-i indice c vocea aparinea unui brbat.
Audiena, patru brbai cu pielea tuciurie i
pantaloni mulai, cmi de lurex i frizuri
umflate i zvrlite-ntr-o parte, cu toate c beau
i vorbeau fr s par c i-ar da vreo atenie,
zmbeau fin, aprobativ, ori de cte ori auzeau
vibraiile notelor nalte. Din cnd n cnd, doi
sau trei copii apreau n faa uii deschise a
atelierului i-l ndemnau s cnte aplaudnd i
strigndu-l papa.
Ddu liber audienei care dispru politicos, cu
graie de narcoman, ctre noaptea din Oraul
Banilor de parc nici nu ar fi fost vreodat pe
acolo. Se aez pe un taburet, respirnd greu.
Apoi se adres imaginii lui Seria Mau Genlicher,
intind-o cu degetul:
65

Salut! Ai cobort prin spectru?


Scutete-m. Am ncasat destule de acas.
Spectrul lui Seria Mau Genlicher arta ca o
pisic. Era un model neperformant, ale crui
culori se schimbau n funcie de starea
sufleteasc. Altfel, semna cu o pisic domestic
de pe Pmntul Antic, mic, nervoas, cu botul
ascuit, cu tendina de a-i freca easta de
diferite lucruri.
Spectrul este o insult la adresa
croitorului. La Unchiul Zip vii n persoan sau
nu vii de loc. Se tergea pe frunte cu o batist
alb uria rznd cu rsul lui nalt, plcut. Tu
ai vrut s fii o pisic i i-am fcut una care s
nu-i dea btaie de cap. Se aplec n fa i-i
trecu mna de mai multe ori prin hologram.
Ce-i asta? O fantom, drag domni. Pentru
lumea asta, fr corp eti un fotino, un reactor
mititel. Nici mcar nu-i pot oferi ceva de but.
Unchiule, eu am deja un corp, i reaminti
Seria Mau cu glas moale.
i atunci de ce ai mai venit?
Nu funcioneaz. Nu-mi vorbete. Nici
mcar nu accept scopul n care a fost creat.
66

Te-am avertizat c e marf complex i c


s-ar putea s fie unele probleme.
Nu mi-ai spus c nu era de la tine.
Pe fruntea Unchiului Zip aprur cteva mici
cute dezagreabile i dezaprobatoare.
Am spus c era proprietatea mea. Nu am
spus c ar fi fost construit de mine. De fapt mi la pasat Billy Anker. Credea c este modem, KTech, militar. Slt uor din umeri. Unul dintre
cei crora nu le pas ce se vorbete ddu din
cap i-i supse buzele gnditor dei tipul sta,
Billy, e foarte atent, demn de ncredere.
Neajungnd la nici o concluzie, ridic iar din
umeri. L-a gsit n Golful Radio dar nu ar fi
reuit s afle ce poate face.
Tu ai putea?
Nu
am
putut
identifica
identitatea
croitorului Unchiul Zip i privea propriile
mini examinndu-le cu atenie. ntr-o zi am
reuit totui s vd dincolo de croial. Era
mndru de degetele lui durdulii, de unghiile
curate i ngrijite, de ceea ce putea s fac cu ele
de parc ar fi acionat cu ele direct asupra
genelor, ca un cizmar de lux. Dincolo de croial,
67

n cealalt parte. De asta aveai tu nevoie, de


confirmarea c nu vei avea necazuri.
i atunci de ce nu funcioneaz?
Trebuie s mi-l aduci. Poate-am s mai
arunc o privire.
M tot ntreab de Dr. Haends.

68

6. n vise
La prima vedere ai fi crezut c surorile Cray se
tratau n vreun cultivar, observai nsa destul de
repede c aveau prea mult grij de propria
persoan ca s fac aa ceva. Erau nalte i
aveau acel aspect de mai-mult-dect-viu pe care
l au cultivarii ai cror utilizatori nu le prea pas
de ce se ntmpla. Aveau fundurile mari i
musculoase i purtau fuste scurte i negre din
nylon. Picioarele erau scurte, puternice, cu
gambele ncordate i ncheiate de clcie de
aproape zece cm., fcute s in o via ntreaga.
Bluzele lor albe i cu mneci scurte, de
secretar, aveau umerii ntrii i mult ieii n
afar. erpi tatuai se ncolceau i descolceau
lene n jurul bicepilor puternici.
ntr-o zi aprur n magazinul lui Tig Vesicle
iar Evie l ntreb dac nu cumva avea n
containerele lui un avatar numit Ed Chinezu,
nalt cam att i Evie a indicat 5 cm. Deasupra
ei cu o creast mohican oxigenat i crescutntr-o parte i cu ceva tatuaje ieftine. Prea c
69

fusese un tip muchiulos, zicea ea, pn s se


lase prins de viaa n containere.
N-am vzut pe nimeni aa.
Vesicle se simi cuprins de teroare imediat ce
rosti minciuna. Dac voiai s-i vezi de treab,
nu mineai surorile Cray. n fiecare diminea i
acopereau feele cu fard alb, gros i-i desenau
buzele cu rou, lat, voluptuoase, furioase, ca de
clown. Cu gurile astea protejau pe bani ntreaga
Strad a Capului. Aveau nenumrai soldai,
biei-nluc n cultivaruri, punkiti adolesceni
narmai i ieftini. Plus c fiecare purta asupra
sa, n genile vechi sau n poetele de piele fin,
un pistol Chambers cu reacie. La prima vedere
preau o grmad de contradicii dar i puteai
da seama repede c nu era aa.
Adevrul era c avataru sta, Chinezu, era
singurul client constant pe care-l avea Tig
Vesicle. Cine-ar fi apelat la un container de pe
Strada Capului mai sus de 700? Nimeni.
Afacerile adevrate erau la cellalt capt, unde
puteai gsi ci bancheri voiai pentru investiii,
la fel de muli ca femeile care-i pierduser
celul favorit de zece ani i tot nu reuiser s
70

treac peste asta. Restaurantele unde se luau


mesele de afaceri erau toate acolo jos, la
numerele mici. Fr Chinezu sta care cnd i
permitea se dregea n container cte trei
sptmni odat, afacerea lui Vesicle s-ar fi dus
de rp. Ar fi fost n strad toat ziua,
muncindu-se s implementeze viteze AbH i
Terestre unor puti interesai doar s manipuleze
chiar ei pachetele de gene obinute de la un tip
de dincolo de Halou, unul numit Unchiul Zip.
Surorile Cray i-au aruncat lui Tig priviri
destinate s transmit ceva de genul mini
acum, mine rmi fr sursele de proteine
rare.
Serios, a insistat Tig.
Evie Cray slt din umeri.
Vezi vreun tip aa, noi aflm primele!
Primele.
Arunc o privire de jur mprejurul fermei de
containere, la podeaua cenuie, la afiele de
aruncat la int ce atrnau pe perei, n fine lui
Tig, dispreuitoare:

71

Isuse, ai putea s faci locul sta s fie


mcar un pic mai neospitalier dect este? Crezi
c ai putea?
Bella Cray rdea.
Crezi c ai putea s faci asta de dragul ei?
Dup ce au plecat, Tig rmase n fotoliul lui
repetndu-i Crezi c ai putea s faci asta? i
Vezi vreun tip aa, noi suntem primele care
afl! pn cnd avu certitudinea c pronun
bine. Apoi se duse s vad containerele. Lu o
crp dintr-un dulap i terse praful de pe ele.
tergea containerul Chinezului cnd realiz c
acesta era cel cald. Cine-o fi tipu de-l vor
surorile Cray aa, dintr-odat? Nu-l mai voise
nimeni pn atunci. ncerca s-i aminteasc
nfiarea lui Ed Chinezu dar fr nici un
rezultat. Pentru el, avatarii preau toi la fel.
Iei afar i-i lu de la o tarab, alt fish
curry.
Vezi vreun tip aa, noi aflm primii! i
ncerca norocul cu femeia care vindea.
Aceasta l privi fr s zic nimic.
Primii sublinie Vesicle.
72

Oameni Noi, gndi ea n timp ce l privea


cum se ndeprteaz ctre partea de sus a strzii
Capului, cu unul dinte picioare fcnd un unghi
ciudat, n afar. Ce o fi cu ei?
Oamenii noi invadaser Pmntul pe la
mijlocul anilor 2100. Preau scoi din reclamele
radio i TV ale secolului 20 care mai ajungeau
nc la ei prin pienjeniul cilor de comunicaii,
pline de o vitalitate misterioas i strin. Erau
bipezi, umanoizi cu oarecare bunvoin toi
la fel de nali i de albi la piele, fiecare cu un
smoc de pr rou aprins. Fr ndoiala, aveau
rdcini irlandeze. Era greu s distingi ntre sexe
i aveau un fel aparte de a-i articula membrele.
La nceput fuseser plini de energie i de
optimism. Tot ce inea de Pmnt i uluia i ntrun mod paternalist, au preluat controlul, au
neles aiurea i au condus prost. Prea s fie o
ncercare de nelegere a rasei umane prin
prisma unei reclame Coca Cola din 1982.
Produceau o mncare pe care nu o putea mnca
nimeni, au scos politica n afara legii punnd n
loc un fel de birocraie asemntoare celei din
73

artele subvenionate i au ngropat sub scoara


terestr mainriile ucigae.
Apoi parc s-ar fi dat la o parte stingherii sau apucat de droguri, muzic pop i containere
o tehnologie pentru distracie, nou la acea
vreme, incitant, chiar dac nu tocmai bine pus
la punct.
Ulterior s-au mprtiat odat cu omenirea,
exemplificare a expansiunii i comerului liber. i
gseai deseori la cele mai de jos nivele ale crimei
organizate. Ei i propuseser s se adapteze dar
erau fatalmente retrospectivi. n orice ocazie
spuneau Omule, tii? Chiar mi plac fulgii tia
de porumb ai ti.
Vesicle s-a ntors la ferma lui de containere.
Capetele terminale ieeau n afar la cteva
picioare deasupra corpului multistrat nalt pn
la umeri, fcndu-l s semene cu un stupid
cociug baroc, de alam, acoperit cu ornamente
ieftine. Poi s fii orice vrei susineau posterele
de pe spatele fiecrui container.
Cel al Chinezului era cald cum nu mai fusese
vreodat. Vesicle putea s vad i de ce: fusese
depit creditul. i mai rmsese cel mult
74

jumtate de zi dup cum reieea din fia lui.


Urma lumea cea real, rece. Sistemul de proteine
al containerului, un amestec vscos de ageni
nutritivi i hormoni ajustai, ncepuse s i
pregteasc trupul pentru viaa pe care o lsase
afar.
*
Era trei i jumtate ntr-o dup-amiaz
cenuie de martie. Fluviul de Est avea o culoare
pmntie. De pe la amiaz traficul dinspre vest
trecuse pe podul Honaluchi. Ed Chinezu i
scosese capul pe fereastra Dodge-ului su n
mirosul de plumb i diesel ars, n ncercarea de
a vedea ce se ntmpla n fa. Nimic. Ceva se
dusese naibii, luminile se stinseser, probabil
vreo pan. Toat lumea de acolo era n
suprasarcin suprancarcare la munc,
suprancrcare
de
2,4
ori
la
copii,
suprancrcare cu fleacuri i coborse din
main s se ia la btaie prostete. Cine tie ce
se ntmplase? Era ca de obicei. Ed ddu din
cap cu gndul la superficialitatea omenirii,
75

renun s mai asculte raportul despre trafic i


se ntoarse ctre Rita Robinson:
Rita, tii
Dou sau trei minute mai tziu, fusta ei cu
dungi de culoarea mentei i a zahrului candel
era sus, n jurul taliei.
Cuminte Ed, s-ar putea s mai stm pe aici
o vreme
Eddy Cuminelul, sta-i numele meu i
rspunse el rznd.
Rita rse i ea.
Sunt pregtit Eddy. Sunt gata.
S-a dovedit ulterior c Rita avusese dreptate.
Dup dou ore erau tot acolo.
Nu v termin chestia asta?
Femeia din Mustangul roz oprit cu cteva
maini mai n fa, ntebase cu ochii pe Rita
care i aezase fusta i gulerul i acum se
examina n oglinda retrovizoare cu acea
intensitate ursuz a profesiei dar pierzndu-i
interesul cu repezeal. Bun drag, v distrai?
Toat lumea oprise motorul i se dezmorea
foindu-se de colo colo. Un tip vindea hot dogs
76

celor din coad oprindu-se cam din zece n zece


maini.
N-am crezut c poate fi att de ru
Femeia din Mustang rse, ndeprt un fir de
tutun de pe buza inferioar i-i continu ideea
or fi aterizat ruii.
E o idee i rspunse Ed. Ea i zmbi,
stinse chitocul sub talpa piciorului i se duse la
maina ei. Ed porni radioul. Ruii nu
aterizaser. Nici marienii. i nici tiri nu erau.
Ei, i ce zici de treaba aia cu Brady? o
ntreb pe Rita. Ce se spune prin birourile DA?
i tu Eddy! l privi o clip sau dou, cltin
din cap i reveni la oglind. i scosese rujul. Nu
credeam c ai s m ntrebi. Tonul era
indiferent. Rujul prea s nu i se potriveasc
pentru c l pusese la loc cu un gest ce denota
iritare. Privea afar, la ru, cum curge.
Nu credeam c ai s m ntrebi repet ea,
cu un ton amar de data asta.
Vorbise exact cnd roiul galben i uria
ncepuse s-i ndese capul pe fereastra lateral
a mainii lui Ed. Rita pru s nu-l observe.
Hai Numr apte, timpul tu a expirat.
77

Ed apuc unul dintre pistoalele Colt de sub


jacheta lui de baseball pe spatele creia scria
Lungers 8-ball Superstox.
Am glumit. Voiam doar s te anun c mai
ai numai apte minute pn la nchidere. Ed, n
calitatea ta de client apreciat al organizaiei
noastre, ai posibilitatea de a face pli
suplimentare sau de a te bucura pe deplin de
timpul rmas. Roiul i nlase capul i privea
la Rita cu un ochi umed. tiu ce a face n locul
tu

78

7.Cutarea lui Dumnezeu


Cnd Michael Kearney s-a trezit, afar era
noapte adnc. Luminile erau toate stinse. n
camer se auzea o respiraie suprtoare.
Cine-i acolo? a strigat cu voce ascuit.
Lizzie?
Zgomotul nceta.
Mobilat sumar, cu podea din lemn nevopsit, o
buctrie minuscul i un dormitor la etaj,
apartamntul era al celei de a doua lui soii,
Elisabeth, care se mutase napoi n State dup
divor. De la ferestrele de sus se putea vedea de
la Chiswick Eyot pn la Castelnau.
Frecndu-i faa, Kearney se ridic din fotoliu
i urc. Nu era nimeni acolo. O raz de la becul
din strad lumina peste patul n dezordine. Un
vag parfum de la hainele lui Elisabeth persista
s-l bntuiasc. Cobor i aprinse luminile.
Un cap fr trup era lsat pe marginea sofalei
Heals. Arta ca naiba. Toat carnea se retrsese
din zonele proeminente ale feei, evideniind
astfel oasele descrnate de sub pielea cenuie.
79

Nu era sigur cui aparinuse sau ce sex avusese


Imediat ce fusese zrit, capul ncepuse s
nghit n sec i s-i umezeasc buzele de parc
nu-i mai rmsese destul saliv s poat vorbi.
Nu pot ncepe s descriu rutile vieii
mele, strig el dintr-o dat. Ai mai simit
vreodat aa, Kearney? Ai mai simit vreodat
ct de banal i-este viaa? Ct de flendurit? Ai
simit-o vreodat ca perdeaua asta roas de
vreme i care abia dac poate acoperi furia,
gelozia, starea de neputin, toate ambiiile i
poftele lacome i devoratoare care n-au ndrznit
s se arate?
Pentru numele lui Dumnezeu, ddu napoi
Kearney.
Capul zmbi dispreuitor.
A fost o perdea ieftin. Nu crezi? Asemenea
celor de la ferestrele astea, dintr-un material
portocaliu dezgusttor, cu o crust de vechi nc
din ziua cnd au fost agate pentru prima oar.
Kearney ncerca s spun i el ceva dar
constat c gura i se uscase subit. n cele din
urm, reui:
Elisabeth nu a pus niciodat perdele.
80

Capul i linse buzele.


Ei bine, d-mi voie s-i spun ceva,
Kearney. Nu te-ar fi ascuns n nici un caz. n
spatele ei, corpul sta oribil de slbnog al tu
s-a contorsionat i zvrcolit timp de patruzeci de
ani
ciudai,
de
tot
felul,
rznd
i
schimonosindu-se, oh da, schimonosindu-se,
Kearney, blngnindu-i brbia uria,
fcnd orice pentru a fi luat n seam. Acceptat.
Recunoscut. Dar tu nu te-ai uitat, nu-i aa?
Pentru c odat tras perdeaua, te-ai fi fcut
scrum pn i de la puina energie blocat de
ea.
Capul se holb obosit n juru-i i dup cteva
clipe, continu cu voce mic:
Ai simit vreodat n felul sta, Kearney?
Nu, rspunse Kearney dup un scurt
moment de reflecie.
Faa lui Valentine Sprake pru s radieze din
interior o fluorescen palid.
Nu? Ei asta e.
Se ridic i iei de dup sofaua pe care se
ghemuise. Un brbat energic, cam de cincizeci
de ani, cu umeri drepi, pr de un portocaliu
81

nisipos i o barb ca de ap. Ochii lipsii de


culoare aveau privirea ncpnat i absent
n acelai timp. Purta o jachet cafenie, subire,
prea lung pentru el, o pereche de blugi Levi
strmi i vechi care-i fceau coapsele s par
subiri i crcnate, cizme zdravene, Merrell.
Mirosea a tutun de trabuc i a whisky. n mna
cu articulaii proeminente, de munc sau de
vreo boal, inea o carte. Privi la ea cu mirare
apoi i-o ntinse lui Kearney.
Uit-te la asta.
Nu vreau, ddu Kearney napoi, nu vreau.
Tmpitule, am luat-o de pe raftul de colo.
Era o carte veche de vreo treizeci de ani,
observ i Kearney, ndrgit n mod deosebit de
Elisabeth, o ediie Penguin Classics a Doamnei
Bovary.
Sprake smulse cteva pagini din ea i i le
ndes prin buzunarele jachetei bombnind:
Nu pot fi silit s-mi bat capul cu indivizi
care nu-i cunosc nici mcar propriile gnduri
Ce vrei de la mine?
Tu m-ai sunat ridic Sprake din umeri
eu aa am neles.
82

Nu. Am primit un fel de rspuns automat


dar n-am lsat nici un mesaj.
Ba da Sprake rse Alice i-a amintit de
tine. Alice chiar te place. i frec minile ca un
om care are o treab de fcut. Ce-ai zice de o
can cu ceai?
Nici mcar nu sunt sigur c eti aici.
Kearney privi nelinitit spre sofa. Tu ai neles
ceva din ce ai spus cnd erai acolo? Mi s-a
ntmplat iar. n Midlands, cu dou zile n urm.
Credeam c ai putea ti ce e de fcut.
Tu tii deja ce e de fcut.
Da, dar m-am sturat.
Atunci mai bine iei. Indiferent ce vei face,
m ndoiesc c vei scpa ntreg.
Nu mai merge. Nici nu tiu dac a mers
vreodat.
Sprake i oferi un zmbet ters.
Ba merge. Eti tu nepriceput. Ridicase o
mn n semn de linitire, pentru cazul n care
Kearney s-ar fi suprat. Glumeam. Glumeam.
Zmbi nc o clip sau dou apoi ceru
permisiunea s-i aprind o igar.
83

Pe interiorul ncheieturii de la mna stng


avea un tatuaj stngaci, cuvntul FUGA, n
cerneal negru albstrui uor decolorat.
Kearney iei spre buctria minuscul. n
timp ce el fcea ceaiul, Sprake fum nervos,
culegnd firele de tutun ce-i rmneau pe buze
apoi stinse lumina ateptnd cu un aer
satisfcut ca apartamentul s se umple de
lumina de pe strad. La un moment dat zise S
tii c gnosticii greeau i pentru c nu primi
nici un rspuns, continu Vine o cea dinspre
ru.
A urmat o pauz chiar lung. Kearney a auzit
cteva micri, sunetul unei cri luate de pe
raft, o inspiraie urmat de. Ascult asta i
iar linite. Cnd a ieit din buctrie, ua de la
strad era deschis iar camera goal. Pe podea,
cteva cri zceau nconjurate de pagini smulse
din ele. Pe peretele alb i gol de deasupra sofalei,
ntr-un paralelogram strlucitor de la lumina
lmpilor cu sodiu de afar, era proiectat umbra
unui cap enorm cu nas coroiat. Nu semna deloc
cu capul unei psri. Cristoase, inima lui
Kearney btea de i zguduia ntreg bustul.
84

Cristoase. Umbra ncepu s se rsuceasc de


parc posesorul ei, atrnnd la naltimea a dou
etaje deasupra strzii din Chipswick, la ora dou
a dimineii, se ntorcea s-l priveasc. Sau mai
ru, de parc nu ar fi fost doar o umbr.
Kearney ni afar strignd Isuse Cristoase,
e aici Sprake, e aici i putu s aud paii lui
Sprake pe pavaj, undeva n faa lui.
Centrul Londrei, trei dimineaa.
Fractalii se rspndeau pe albastrul de ghea
al
ecranelor,
dezvoltndu-se
asemntor
micrilor cadru cu cadru ale vechilor programe.
Brian Tate se freca la ochi i continua s
priveasc. n spatele lui camera era ntunecata.
Mirosea de la resturi de mncare de fast food i a
cafea rece. Motanul miuna pe la picioare,
printre pahare de plastic i cartoane de la
crnai. Pisica sttea linitit pe umrul lui Tate
privind cu complicitatea unui tovar la
monstrul matematic ce se desfura pe ecranele
din faa lor. Destul de des, ntindea o lbu i
mieuna s-i atrag atenia lui Tate asupra
vreunei micri de pe ecrane. tia unde era
micarea.
85

Tate i scoase ochelarii i-i puse pe biroul din


faa lui. Chiar i la aceste viteze, nu era nimic
special de vzut.
Sau aproape nimic. La Los Alamos, plictisit de
vorbria permanent despre fizic i bani, dei
nu ar fi recunoscut n faa nimnui, i petrecuse
cea mai mare parte din timpul liber n camera
proprie, n faa televizorului cu sonorul oprit,
schimbnd fr ncetare de la un canal la altul.
Asta l determinase s mediteze asupra alegerii.
Momentul alegerii putea fi precis localizat la
trecerea de la o imagine la alta, la momentul
cnd o imagine plpia i disprea nlocuita de
urmtoarea. Ce s-ar fi putut observa dac
separai micrile, dac ai fi putut privi exact
momentul tranziiei? Distrndu-se cu fantezia
mult mai plcut de privit dect relurile
foiletoanelor din Buffy, omortoarea de vampiri,
a unei staii transmiind exact n momentul
alegerii,
ncercase
s
nregistreze
video
schimbarea de canale i apoi s le vizualizeze n
stop-frame. Se dovedise ceva imposibil de
realizat.
86

Se ntinse s scarpine pisica ntre urechi. Ea


se fcu scpat, sri pe podea i scuip ctre
motan pn ce l alung sub scaunul lui Tate.
n acest timp Tate apuc telefonul i ncerca
numrul de acas al lui Kearney.
Nu rspundea nimeni i mai ls un mesaj.

87

8.Tietura Croitorului
Cnd a auzit-o pe Seria Mau rostind Dr.
Haends, Unchiul Zip a rmas perfect nemicat
pentru o fraciune de secund, apoi a ridicat din
umeri.
Trebuie s l aduci napoi repet el; sta
era modul lui de a-i cere scuze. Voi fi generos
cu tine.
Unchiule Zip, ai auzit de dr. Haends?
N-am auzit niciodat de dr. Haends
rspunse Unchiul cu repezeal i i tiu pe toi
croitorii de aici i pn n Nucleu.
Crezi c-i militar?
Nu.
Crezi c-i modern?
Nu.
i ce s fac?
i-am spus deja, s mi-l aduci napoi, aici.
Seria Mau ezita. Se simea de parc o alt cale
i s-ar fi putut deschide de aici ncolo:
i-ai cam pierdut credibilitatea pe aici i
vreau s-l vd i eu pe tipul sta, Billy Anker.
88

Unchiul Zip rse n timp ce-i deschidea


braele a acceptare:
Am i altceva mai bun de fcut dect s m
cert cu un spectru. nc o mai privea amuzat
dar se vedea c este alertat. n primul rnd Billy
Anker nu e cunoscut ca un tip cruia s i ceri
despgubiri. n plus e relaia mea, nu a ta.
Unchiul Zip vorbea calm. i n al treilea rnd nui un croitor, nelegi? Tnr femeie, ce crezi c
ai putea obine de la el i nu poi avea de la
mine?
Nu tiu Unchiule. Ceva. Nu tiu ce. Tu numi spui ce tii i trebuie s ncep de undeva.
Unchiul o privi lung i se putea vedea c
analizeaz, apoi i arunc un Ok.
Am bani.
Nu vreau bani. Dac m gndesc bine, ar
putea s ne fie de folos tuturor. Chiar i lui Billy.
Ca o favoare i i zmbi uor am s te pun n
legtur cu Billy. Poate c ai s-mi faci i tu o
favoare cndva. Nu am s-i cer cine tie ce, nui f probleme.
Prefer s pltesc.
Unchiul Zip se ridic elegant.
89

Darul nu se caut la-ncheieturi i aminti


el cu voce plat. Accept propunerea mea! Am
s-i art unde se afl Billy. Poate am s-i spun
i despre ambiiile lui actuale.
M mai gndesc.
Da nu prea mult.
Ct fusese aezat i inuse acordeonul pe
coapsele puternice. l apuc, i trecu peste
umeri curelele din piele i scoase cteva sunete
de acordare.
La urma urmelor ce sunt banii? Banii nu
sunt totul. De aici i pn la Nucleu sunt 500 de
ani-lumin de bani. Bani peste tot. Au cucerit
toate sistemele planetare locuibile. Au adus
femei cu antrenament de 2 zile oferindu-le astfel
posibilitatea s-i hrneasc pruncii iar copiii
Terrei s poat cpta un altoi legal mai bun de
nivelul cinci tii ce spun corporatitii?
Ce spun, Unchiule Zip?
Spun c banul nu are suflet i o spun cu
vocile alea care te fac s vomii iar ei sunt tare
mndri de ei cnd spun asta.
n Carmody era ora dou noaptea. Sectorul
Kefahuchi sclipea pe cer tot att de luminos pe
90

ct era acordeonul Unchiului Zip. Acesta mai


scoase cteva acorduri, apoi o serie de arpegii
fr legtur ntre ele, trecnd iute dintr-unul n
altul.
Trase aer n piept de i se umflar obrajii i
ncepu s in tactul btnd din picior. Unul
cte unul, prietenii se strecurar napoi n atelier
aruncnd uoare zmbete de scuz ctre
spectrul Seriei Mau. Parc ateptaser undeva
pe strada Henry sau prin vreun bar din
apropiere ca Unchiul Zip s reia cntatul.
Aduseser sticle n ambalaje maro i de data
asta i cteva femei timide care, din cnd n
cnd, aruncau cte-o privire cu coada ochiului
ctre Unchiul Zip. Seria Mau ascult un alt
cntec apoi dispru ntr-un nor de fum brun.
Pentru ea, Unchiul Zip era un tip bazat. Fcea
afaceri cu ceea ce era la mod: cultivari pentru
plcere, tatuaje sensibile, tot felul de altoiuri i
ajustri, de exemplu pentru ca primul nscut s
aibe gena norocului de la Elvis. n fiecare dup
amiaz, atelierul lui era plin de mame nervoase
care-i doreau copii geniali. Toi vor s fie
bogai. Am fcut un milion de genii se plngea
91

el. Toi vor s fie Buddy Holly, Barbra


Streissand, Shakespeare. i nimeni nu tie cum
arta vreunul dintre toi tia, i spun eu.
Era o afacere cam ilegal aa c nu ar fi putut
face mai multe. Dar era i distractiv. Era, cum
spunea tot el, echivalentul plriei-cu-noroc
care se comercializa cndva de Ziua Muncii. Sau
ca tatuajele din vremea respectiv. Cu toate
acestea, n laborator fcea lucrri tuturor. i
pentru militari i pentru bieii-nluc i pentru
toxicomani. i ADN extraterestru. Nu-i psa nici
ce tia nici pentru cine tia atta vreme ct era
pltit.
Amicii lui erau cultivari, clone ale propriilor
celule, chiar i tnra femeie cu fust neagr,
asigurare pus la ghea n ziua cnd pornise
ctre Golful Radio. Ei erau clonele lui, mai bine
zis clonele tnrului care fusese nainte de
descoperirea acestui mare secret, clone chemate
s-l venereze de dou ori pe noapte n
sanctuarul din care-i ridicase succesul.
*
92

Sub Pisica Alb, Motel Splendido i arta faa


nocturn. Din zona de parcare, Seria Mau privea
n jos ctre ora. Pe insula lui din arcuirea
oceanului sudic, Carmody se prezenta ca o pat
lunguia de lumin cu culoare i margini
imprecise. i conduse spectrul la ntmplare, pe
strzile luminate erector. Centrul nsemna
blocuri-turn negre i aurii, obiecte de lux n
mall-uri pastelate, lumini fluorescente i tcute
conturnd suprafee din plastic mat, mtsuri
nspumate, sidefate, dantelate. n jos spre ocean,
muzici dub, reformate sau saline, pulsau de prin
baruri fondul muzical al vieii umane cu melodii
ca Noapte-ntunecat, lumin lucitoare i altele
asemenea. Oamenii! Aproape c le putea simi
mirosul bucuriei de a tri acolo, n inima
neluminat i fierbinte al lucrurilor din jur.
Aproape c le putea simi i mirosul vinoviei.
Ce cuta ea acolo? Greu de spus i sigur era
doar c ipocrizia Unchiului Zip i alungase
somnul.
Zorile se ivir brusc i ntr-un col al falezei,
unde o scar cobora ctre nisipul recent splat
de ap, ddu peste trei siluete gri n lumina
93

slab, trei biei-nlc. Toi trei erau ncorporai


n cultivari de unic folosin, de 24 de ore, cu
muchi consisteni i bine reliefai, cu vnti
datorate lipsei de griji pentru urmri, cu jachete
din dril, fr mneci. Stteau pe vine i jucau
Nava Spaial pe plaja btut de vnturile
dimineii, aruncnd cu zarurile din os pe o
pturic, mrind i protestnd la rsturnrile
lor sau schimbnd date n fluxuri de mare vitez
asemeni unor ipete nalte, de furie.
Desfurau un proces complex de pariuri, mai
puin asupra jocului i mai mult asupra
evenimentelor din lumea nconjurtoare: zborul
unei psri, nalimea unui val, culoarea luminii
solare. Dup fiecare aruncare a zarurilor se
pocneau cu minile i cu picioarele ca ntr-o
pantomim i i aruncau bani, rznd i
fornind.
Hei, pis-pis strigar ctre spectrul Seriei
Mau.
Nu ar fi putut s-i fac nimic. Cu ei era n
siguran. Era ca i cum ar fi fost cu nite frai
mai mari. Cteva clipe ei continuar s arunce
94

cu zarurile la o vitez ameitoare apoi unul


dintre ei i se adres fr s i ridice privirile:
Nu te plictiseti s fii ireal n felul sta?
Jocul fu ntrerupt de rsetele lor.
Seria Mau continu s le priveasc jocul pn
cnd sunetul unui clopoel de pe Pisica Alb
fcu spectrul ei s dispar.
Imediat ce dispru, doi dintre bieii-nluc
se aruncar spre cel de al treilea i-i tiar gtul
dup care, copleii de puritatea acelui moment
existenial, i legnar cpna zmbitoare spre
nicieri, n lumina cald i aurie, n timp ce
viaa lui se scurgea pe ei, bolborosind, ca o
binecuvntare. Fii linitit, disear o iei de la
capt
Sus, n zona de parcare, Serial Mau i lu
privirile de la ei cu un oftat. Vezi? se adres ea
navei pustii mereu se termin aa. Toat lupta
i tot sexul nu ajut la nimic. Toat agresivitatea
i toat agitaia i toate lucrurile pe care i le
dau unii altora. Dac pentru o clip am crezut..
Ar mai fi fost n stare s plng? i continu fr
nici o legtur Bieii ia frumoi n lumina
rsritului. Asta o fcu s i aminteasc ce
95

spusese comandantului Nastic acolo sus, n


umbra navei lui stupid de mare. i i aminti i
de pachetul cumprat de la Unchiul Zip i de
inteniile pe care le avea pentru el. O fcu s i
aminteasc de oferta Unchiului Zip. Deschise o
linie de comunicaie ctre el i-i spuse:
OK, spune-mi unde-i acest Billy Anker.
Apoi, rznd i maimurind maniera de
exprimare a croitorului, adug: Precum i
ambiiile lui actuale
Unchiul Zip rse i el, amuzat. Apoi chipul lui
redeveni neutru.
Te-ai lungit prea mult cu oferta mea. ntre
timp m-am rzgndit.
Sttea pe un scunel fr speteaz, n camera
din fa. Purta un costum de marinar cu mneci
scurte i plrie. Pantalonii din prelat alb
stteau ntini pe picioarele lui gata s
plesneasc. Pe fiecare genunchi inea cte una
dintre fiice, fetie cu fee rozalii, durdulii, ochi
albatri, obraji lucitori i crlioni aurii, rznd
i ntinzndu-se spre plria lui. Imaginea era ca
o pictur clasic, toat carnea era vie i
lucioas, toate culorile erau pline i intense.
96

Unchiul Zip i inea braele mprejurul fetielor,


cu palmele pe spatele lor mititel de parc ar fi
inut acordeonul. n spatele lor camera era
vopsit n rou i verde iar pe rafturile de la
perete erau aezate componente lustruite de
motociclete i alte kitschuri, colecia lui de
obiecte istorice de pe Terra. Puteai s vezi orice
din casa Unchiului Zip cu excepia soiei lui i a
uneltelor pe care le folosea la afacerile lui.
n ceea ce privete locaia lui, iat unde vei
merge
i i ddu numele unui sistem i al unei
planete:
Oficial se numete 3-alfa-Ferris VII.
Localnici, nu prea numeroi, i spun Redline,
Linia Roie.
Dar este-n
Golful Radio. Rnjea. Copil, pe lumea asta
nimic nu se obine cu uurin. Trebuie s te
hotrti ct de mult i doreti ceea ce i
doreti.
La revedere Unchiule Zip, i tie ea firul
vorbei i plec lsndu-l cu familia lui cea
costisitoare.
97

Dou sau trei zile mai trziu, Pisica Alb, nava


de tip K nregistrat n Venusport, New Sol, ca
vas-corsar, prsi orbita de parcare a Motelului
Splendido i se strecur n lunga noapte a
Haloului. Incrcase combustibil i echipament
de artilerie. n urma inspeciei fcute de
reprezentanii autoritii portuare, acceptase
cteva reparaii minore ale carcasei i pltise
preul scandalos de mare. i pltise i toate cele
cuvenite. n ultimul moment, pentru raiuni greu
de neles, lu i o echip de exogeologi care se
ndrepta ctre Suntory IV. Pentru prima oar
dup aproape un an, se aprindea lumina n
sectorul uman al navei. Monitorii splaser i
curaser sectorul. Acum stteau pe la coluri
uotind i nlnuindu-i braele ca ntr-un fel
de mulumire.
Ce erau ei? Algoritmi cu o existen proprie. i
puteai gsi pe navele interstelare cum era i
Pisica Alb, n orae, peste tot unde erau i
oameni.
Ei
fceau
toat
munca.
Fuseser
dintotdeauna prin galaxia asta ateptnd
oamenii s se aeze aici? Extraterestri care se
98

poziionaser singuri n spaiul gol? Vechi


programe de computer disponibilizate de
propriul hardware s cutreiere pe acolo,
oarecum rtcite, utilizabile parial, spernd s
le caute cineva vreodat?
Reuiser s se integreze n doar cteva sute
de ani. Nimic nu mai funciona fr ei. Se
puteau aplica pn i esuturilor biologice,
asemeni bieilor-nluc ticsii de crime,
frumusee i motive inexplicabile. Dac ar fi
vrut, opteau ei uneori ctre Seria Mau, ar fi
putut s acioneze i asupra lmpilor.

99

9.Acesta

este

apelu!

dumneavoastr

detepttor
Tig Vesicle avea o ferm de containere dar de
cnd i umplea venele cu AbH, nu se mai ocupa
singur de ea. Din punctul lui de vedere, viaa lui
era de rahat dar era, totui, o via. Drept
urmare, filmele porno pe care le urmrea erau i
ele comune, ieftine, holografice, nu participative.
Reclamele le numeau fr invitaie. Povestea
era cam aa: camera unei femei era ticsit cu
microcamere, fr tirea femeii desigur, puteai s
vezi tot ce fcea, de regul se termina cu vreun
cultivar, tot numai fildei, cu penisul ca la cai,
care ddea peste ea la du. Vesicle srea de
obicei peste partea asta. Spectacolul pe care l
revedea cel mai des era unul distribuit de
undeva din afara Haloului i prezenta o femeie
numit Suspina i care se pare c locuia ntr-o
enclav corporatist, undeva pe Motel Splendido,
cu soul mai mult plecat dar care adeseori
revenea pe neateptate nsoit de cinci dintre
asociaii lui dintre care unul era femeie. Suspina
100

purta fuste din latex, scurte, rozalii, mulate,


osete albe i sutiene cilindrice. Avea un petec
mic de pr pubian. Era plictisit, sprinten i
rsfat. Lui Vesicle i plcea s o priveasc
atunci cnd, goal, i picta unghiile de la
picioare sau se privea n oglind peste umr. Un
lucru era clar cu Suspina asta: chiar dac era o
clon, corpul ei prea adevrat. Nu era ceva
reconstruit. i fceau reclam ca una care nu
fusese niciodat pe la croitor iar Tig credea c
aa i este.
i mai era ceva la Suspina, prea s fie
contient c este privit chiar dac nu avea de
unde s tie asta.
Poi trece de paradoxul sta? Vesicle considera
c el poate i c odat neles, avea s afle ceva
important despre univers sau, la fel de
important, avea s afle ceva despre fiinele
umane. El simea c ea tie de prezena lui. Nu e
o stea porno! i spunea el deseori.
Tocmai visa cu ochii deschii acest vis ieftin,
tipic i predestinat Omului Nou n timp ce
Suspina csca i ncerca un ort galben nou
nou de Mickey Mouse, cu nasturi mari i bretele
101

adaptabile cnd ua de la intrare se deschise


brusc lsnd s ptrund o rafal de vnt rece i
cenuiu odat cu un grup de ase sau apte
putani mrunei. Aveau prul negru scurt i
nite fee de asiatici furioi. Zpada se topea pe
umerii impermeabilelor negre. Cel mai mare, o
fat, avea vreo opt ani, dou lanterne fixate de
pr, deasupra urechilor i un Nagasaki Hi-Lite
automat pe care-l inea strns cu ambele mini.
Se rspndir printre tancuri cutnd ceva,
strignd i trncnind cu voci cleioase i scond
cablurile de alimentare astfel c tancurile
treceau la programul de trezire n cazuri critice.
Hei, strig Vesicle la ei.
Se oprir din activitate i din trncneal.
Fata cea mare strig i gesticula la ceilali
putani, acetia privir cnd la ea cnd la
Vesicle apoi continuar s scoat cablurile de
alimentare a tancurilor. La un moment ncercau
s salte capacul tancului apte cu o bucat de
fier n chip de prghie. ntre timp fata venise i
se propise n faa lui Vesicle. Era jumtate ct
el. Cafe electrique i stricase deja dinii
neregulai. Era excitat de-i sreau ochii din
102

cap. Minile i tremurau sub greutatea armei dar


reui s o ridice spre el i-i strig ceva care suna
cam aa:
Djuu-n dag forti? H!
Suna de parc ar fi mncat cuvintele la fel de
repede ce le spunea. Uimit, Vesicle se zgia n
jos, la ea.
mi pare ru dar nu neleg ce vrei s spui.
Asta pru s o nfurie peste msur.
Forti, ip ea.
Privind njur n cutarea unui rspuns,
Vesicle i aminti ceea ce i spusese odat un
avatar chinez. Era o parte dintr-o anecdot de pe
vremea cnd avatarul nc mai avea o via a lui
proprie, deh, toi avatarii pretindeau c i
amintesc de ea. Vesicle plictisit de poveste dar
intrigat de experienele extreme pe care le poi
cuprinde ntr-o singur fraz, o memorase cu
ncntare. Se strdui cteva clipe s i
aminteasc precis gesturile cu care avatarul
chinez nsoise zicala i privind n jos cre fat,
rosti:
Sunt att de speriat c nu tiu dac s rd
sau s fac pe mine.
103

Ochii ei s-au bulbucat i mai tare. Putea s


vad cum ncepe s apese pe trgaciul armei.
Deschise gura chinuindu-se s gseasca ceva
care s domoleasc acest nou val de furie dar
era prea trziu s mai spun ceva. A urmat o
explozie zdravn care, ciudat, prea s fi
provenit de undeva de pe lng ua de la intrare.
Ochii fetei s-au bulbucat i mai tare apoi au
srit din capul ei ct le-au permis esuturile. n
acelai timp capul ei s-a transformat ntr-o
mzg rou-gri care-l acoperi pe Vesicle n timp
ce ddea napoi i cdea jos ntrebndu-se ce se
ntmplase.
Asta: cultivari de unic folosin stteau n
strad, n faa fermei. Zece sau doisprezece.
Stteau n ninsoare mngindu-i armele
reactive cu eav scurt. Purtau pantaloni din
piele, murdari, i veste bolero, tot din piele.
Respiraia lor de animale mari i de ndejde, se
condensa n aerul ngheat. Pn i umbrele lor
aveau coli. Braele lor urieeti erau vinete din
cauza frigului dar erau prea duri ca s le mai
pese de asta. Trebuia s m mbrac mai subire
i spuneau unul altuia.
104

Au spart ua iar putanii dinuntru, ascuni


n spatele tancurilor, au nceput s trag n ei.
Era ca la nebuni. Armele fulgerau peste tot.
Laserele se conturau n vltucii de fum.
Domnea un miros puternic de fluide umane.
Fereastra din fa nu mai era. Pereii erau plini
de guri mari i fumegnde. Dou containere
czuser de pe suporturile lor. Celelate, cu
alarmele roz la maximum, se nclzeau cu
repeziciune. Impresia lui Tig Vesicle era c totul
se nvrtea n jurul containerului apte. Putanii
renunaser s l mai deschid dar prea c nu
au de gnd s-l mai lase cuiva. Observnd asta,
Tig se trse ct de departe de ei era posibil i se
oprise ntr-un col, cu minile la ochi, n timp ce
cultivarii nvleau prin fum urlnd Hai, nu-i f
griji s m acoperi i erau luai din plin.
Putanii aveau un avantaj tactic dar erau cu
puterea de foc n scdere i cu norocul
aiderea. ipau n argoul lor cleios. Scoteau alte
arme din pelerinele negre. Tot privind n spate n
cutarea unei ieiri au ajuns curnd ntr-o stare
pe care croitorul nu o mai putea rezolva. Situaia
era foarte proast cnd s-au petrecut dou
105

evenimente: cineva a lovit containerul apte iar


n poarta fermei au aprut surorile Cray,
cltinnd din cap i cutndu-se n poete dup
arme.
*
Ed Chinezul i Rita Robinson fugeau pe
undeva printre tufiurile din spatele spltoriei
auto care luase foc. Hanson era mort, gndea
Ed, iar biroul D.A. Mort odat cu Hanson deci
nu se putea atepta la ajutor din partea aia. Otto
Rank avea avantajul nlimii. Si mai avea i
arma 30.06 pe care o luase din buctria lui
Hogfat, din Wisconsin, dup ce o torturase i
omorse pe adolescenta lui Hogfat. Pentru ca
jocul de puzzle s fie complet, mai trebuia s afle
cum scpase de corpul ei. Trebuia s-i fi dat
deja seama dar fusese prea ocupat s o fac pe
craiul iar lipsa lui de intuiie risca s coste nc
dou viei, una fiind chiar a lui.
Capul lui Ed iei prea mult dintre tufe.
Trosnetul plat i fichiuitor al armei de 30.06
secer dup amiaza moleit. Cteva psri i
106

luar zborul de pe malul rului ce curgea cam la


un sfert de mil de acolo.
aisprezece focuri. Ed numra ateptnd ca
arma s rmn fr ncrctur.
Dodge-ul lui Ed era unde-l parcase, pe
drumul secundar de cealalt parte a lotului. Nu
credea c ar putea s reueasc s ajung att
de departe. Rita era rnit. i Ed era rnit dar
nu la fel de ru. ntr-unul dintre Colturi i
rmseser cteva gloane. Porni s alerge tare
dar micarea asta strni rana Ritei.
Hei, las-m jos. Hai s-o facem aici
ncerc Rita s rd dar faa ei rmase cenuie
i lipsit de via.
Oh dumnezeule, Rita!
tiu. mi pare ru. ie s nu-i par, Ed.
Am fost mpucat odat cu tine, am primit mai
mult dect altele, ncerc iar s rd. Chiar nu
vrei s-o facem n tufiuri?
Rita
Am obosit Ed.
i nu a mai spus nimic iar expresia feei ei a
rmas neschimbat.
107

Ed o ls jos i ncepu s plng. Dup un


minut sau dou, strig:
Otto, esti un nemernic!
Ei?
A murit.
Cteva clipe a fost linite apoi Rank l ntreb:
Vrei s vii?
A murit, Otto! Tu urmezi.
Cellalt izbucni n rs.
Dac vii ncepu Rank apoi tcu, s se
gndeasc. Ce trebuia s fac? Hei, Ed, ajut-m!
Ba nu, stai, mi-am amintit. Dac de predai, am
s am grij s ai un proces corect. i trase n
direcia unde credea c ar fi capul lui Ed. tii
ce? reveni dup ce se stinser ecourile
mpucturii. i eu sunt rnit. Rita m-a lovit
drept n inim cu mult nainte s te ntlneasc
pe tine. Ah, femeile astea! A fost punct ochit,
punct lovit. Pricepi Ed?
Mi se rupe.
Se ridic pe ct putu de ncetior. l zri pe
Otto Rank jos, la captul platformei spltoriei
auto, n poziia clasic a infanteritilor, cu un
genunchi pe pmnt i cu arma n poziie de
108

tragere. Ed ridic Coltul cu grij, inndu-l cu


ambele mini. Mai avea doar dou gloane i era
important ca primul s nu ajung la Otto. Se
terse de sudoarea care-i pica n ochi i expir
cu atenie. Glonul ajunse cam la trei-patru
metri de Otto. Acesta, surprins s-l vad pe Ed
ieind dintre tufe i expunndu-se, izbucni n
rs cu uurare i-i strig:
N-ai arma potrivit! Se ridic i el n
picioare. Hei! mai trage odat! E gratis!
Deschisese braele larg. Nimeni nu poate nimeri
ceva la 35 de metri cu un Colt 45.
Ed inti din nou i trase.
Lovitura l nimeri pe Rank drept n frunte i-l
azvrli spre spate, cu picioarele n aer. Czu
dincolo de platform, n tufiuri. S te ia dracu,
Ed! mai strig el dar cu faa pe jumtate dus,
era deja mort cnd atinse solul.
Ed Chinezul i cobor privirea ctre Colt i n
timp ce rostea Iart-m Rita ddu s arunce
arma cnd cerul din spatele spltoriei cpt o
culoare oelit i crp ca un afi din hrtie
proast. De data asta roiul era uria. Ceva nu
era n ordine. Penele lui aveau un aspect
109

unsuros i o limb uman atrna moale, ntr-o


parte, din cioc.
ntrerupem serviciul, spunea el. n calitatea
dumneavoastr de client preuit
*
n acest moment contiina lui Ed fu dat la o
parte i el resimi din plin rceala i durerea
universului. Toate culorile lumii lui se duseser
lund cu ele i ironiile simple i frumoase apoi i
lumea se despturi pn ce putu s zreasc
lumina lptoas a tuburilor fluorescente din
ferma lui Tig Vesicle. ni din epava
containerului apte, pe jumtate necat, cu
privirile dezorientate i pline de groaz. Se holb
la corpurile putanilor mori, la fumul care se
mprtia, la cultivarii buimaci. Lichidul nutritiv
se scurgea de pe el ca albuul unui ou stricat.
Biata Rita, se dusese de tot i nici el nu mai era
detectivul Ed Chinezul. Era avatarul Ed
Chinezul.
Asta-i casa mea, biei. Ai fi putut s
batei la u.
110

Se auzi un rset dinspre ua de la intrare.


Ne eti dator cu bani, Ed Chinezu, spuse
Bella Cray.
Se uita gnditoare prin ncpere i la cei doi
putani rmai. Nu-s de-ai mei se adres lui
Tig care reuise ntre timp s se ridice n picioare
i s se aciuieze n spatele barului ieftin,
furniruit.
Evie Cray rse i ea, Nici de-ai mei nu-s i-i
mpuc drept n fa, pe rnd, cu pistolul ei
Chambers. Apoi rnji ctre Ed:
Asta o s peti i tu Ed, dac nu ne
plteti.
Iar Bella complet:
Hei, vreau s-o fac eu!
Putanii erau de-ai lui Fedora Gash spuse
Evie ctre Tig de ce le-ai dat drumul nuntru?
Tig rspunse cu un ridicat din umeri, ce ar fi
putut s fac?
Cultivrii plecau lund cu ei morii i rniii
lor. Cei rnii i priveau i pipiau rnile i
comentau de genul tii, a putea face asta toat
ziua.
111

n timp ce se uita la ei cum pleac, pe Ed l


apuc frigul. Iei dintre resturile containerului,
i smulse cablurile conectate la coloana
vertebral i ncerc s se curee de lichidul
proteic cu minile goale. Simea deja glasul
ntunecat al renunrii ca pe o voce ndeprtat,
aflata undeva n spatele capului, adresndu-i-se
persuasiv.
Nu tiu, nu-i datorez nimic.
Evie i drui zmbetul ei cel mare i rujat.
Am cumprat-o de la Fedy Gash, i explic
ea. Studie atent resturile containerului i ale
fermei. Prea c nu prea voia s vnd. i
adres i ei un zmbet. Totui Un avatar ca
tine e dator tuturor celorlali din univers. sta-i
avatarul, o pictur de protoplasm n ocean. Ce
s-i faci, Ed? Toi suntem petiori.
Ed tia c Evie are dreptate. Mai ncerc odat
s se curee de lichidul de pe el apoi, vzndu-l
pe Vesicle n spatele barului se apropie i l
ntreb:
N-ai pe-acolo nite crpe, ceva, s m
terg?
Hei, Ed, am asta!
112

Scosese la iveal arma automat pe care o


recuperase de la putanca moart i trase un
foc. Sunt att de speriat c-a putea s fac pe
mine. Aa sisihasm tii, de s v ia dracu
strig el ctre surorile Cray care se zgiau la el
luate prin surprindere n timp ce el se extrgea
din spatele barului cu micri smucite i
trgnd aiurea. Abia de-i putea stpni
tremurul membrelor. La dracu, Ed, cum m
descurc?
Dumnezeule, Tig! Ed l privea la fel de
surprins ca i surorile Cray. Bella i Evie i-ar fi
putut reveni n orice clip i ar fi putut scutura
praful de pe umeri i ar fi nceput ceva grav.
Ed ini n strad. Un pmntean terminat,
gol, puind de la lichidul proteomic, cu guri
pentru conexiunile la centrele lui energetice, cu
o creast de pr crescut doar ntr-o parte, cu
ceva tatuaje erpiforme. Strada Capului era
pustie.
Dup cteva clipe, explozii i fulgere luminar
ferestrele fermei de containere iar Tig iei i el,
cltinndu-se, njurnd, cu mnecile hainei n
flcri de la reactorul pistolului.
113

Se uitar unul la altul cu priviri n care se


amestecau groaza i uurarea.
Chinezul i stinse flcrile de pe brae i
pornir mpreun n noapte, inndu-se pe dup
umeri, ameii de camaraderie i de chimicalele
corporale.

114

10.Agenii pltii
Era trei dimineaa. Valentine Sprake plecase
demult. Michael Kearney naintase poticnit pe
malul nordic al Tamisei apoi, ajuns printr-un
plc de copaci i se pruse c aude o voce ceea ce
l-a speriat iar i a alergat tot drumul pn la
Twickenham, prin vnt i ntuneric, nainte s-i
recapete stpnirea de sine. Ajuns acolo ncerc
s priceap ce i se ntmpl dar singurul lucru
care-i veni n minte era imaginea lui Shrander.
Se gndi s o cheme pe Anna. Apoi se gndi
s cheme un taxi ns minile i tremurau prea
tare ca s mai poat folosi un telefon aa c, n
cele din urm nu fcu nici una nici alta i o
porni napoi, ctre est. O or mai trziu Anna,
ntr-un capot lung, din bumbac, l gsi la ua ei.
Era mbujorat iar el i putea simi cldura
corpului de la distan.
Tim e la mine! Anna era nervoas.
Kearney o privi lung.
Cine e Tim?
115

ntorcndu-se ctre camer, Anna strig OK.


E Michael apoi revenind ctre el, l ntreb cu
repro Ai putea s revii mine diminea?.
Vreau doar cteva din lucrurile mele. N-o
s dureze mult.
Michael
El o mpinse la o parte i intr. Apartamentul
mirosea puternic a smirn i a cear de
lumnri. Ca s ajung n camera unde-i inea
lucrurile, trebuia s treac pe lng ua
ntredeschis de la dormitorul Annei. Tim, cine-o
mai fi fost i el, sttea la capul patului, sprijinit
de perete, cu faa pe trei sferturi luminat de
flcruile glbui ale ctorva candele. Era un tip
cu piele frumoas, cu o constituie zvelt i
atletic, trsturi care-l ajutau s aibe o alur
tinereasc cu toate c se apropia de patruzeci de
ani. inea un pahar de vin rou n mn i
privea gnditor la el.
Kearney l privi din cap pn n picioare:
Cine naiba mai e i sta?
Michael, el este Tim. Tim, el este Michael.
Salut! Tim i fcu semn cu mna n-am
s m ridic.
116

Michael se ndrept spre camera din spate


unde o cutare scurt ddu la iveal nite blugi
Levis i o geac veche, neagr, din piele, care-i
plcuse prea mult ca s o arunce. Se schimb.
Era acolo i o geant de curier cu logo-ul Marin
pe clap i goli n ea coninutul sertarelor
micului scrin verde. Ridicndu-i privirile,
descoperi c Anna tersese diagramele trase cu
cret pe peretele de deasupra scrinului. Se
ntreb de ce fcuse ea asta. O putea auzi
vorbind cu Tim, n dormitor. Ori de cte ori ea
ncerca s explice ceva, vocea ei lua tonuri
copilroase, convingtoare. Pru s renune
dup un timp i ip Sigur c nu! Ce vrei s
spui?. Kearney i-o aminti cnd ncerca s i
explice i lui ntr-un mod similar. Se auzir
unele zgomote n spatele uii i Tim i strecur
capul afar privind de jur mprejur:
Nu te bga. Sunt i-aa destul de nervos.
M ntrebam dac ai cumva nevoie de
ajutor.
Nu, mulumesc.
tii, e cinci dimineaa i ai aprut aici plin
de noroi.
117

Kearney slt din umeri.


tiu. tiu
Anna, furioas, rmase n u privindu-l cum
pleac.
Ai grij, i spuse el ct de clduros putu.
Coborse deja dou etaje cnd i auzi paii ei
n spate.
Michael, l striga ea, Michael. Neprimind
nici un rspuns, ea l-a urmat pn n strad,
descul i doar cu cmaa de noapte pe ea,
continund s-l strige. Te-ai ntors pentru nc
un futai? Vocea ei rsuna pe strada pustie.
Asta voiai?.
Anna, e cinci dimineaa.
Nu-mi pas. Te rog s nu mai vii aici. Tim e
drgu i m iubete cu adevrat.
Kearney zmbi:
M bucur.
Nu, nu te bucuri. Nu te bucuri i
rspunse Anna ipnd.
n spatele ei, Tim iei din cldire. Era
mbrcat i n mn avea cheile de la main.
Travers fr s se uite la Anna sau la Kearney
i se urc n main. Cobor geamul de pe partea
118

oferului dorind parc s spun ceva unuia din


ei dar renun i demar. Anna privi uimit
dup el apoi izbucni n plns. Kearney o apuc
pe dup umeri iar ea i sprijini capul de pieptul
lui spunndu-i cu voce mic Sau te-ai ntors s
m omori aa cum ai fcut i cu celelalte
Kearney porni spre staia de metrou
Gunnersbury. Telefonul ri pe neateptate dar
el nu i ddu nici o atenie.
*
Heathrow, terminalul 3, linitit, dup o noapte
lung, pstra o uoar cldur uscat. Kearney
cumprase lenjerie de corp i cteva articole de
toalet i sttea acum ntr-o zon de ateptare
citind Gardianul i lund nghiituri mici dintr-o
cafea espresso dubl.
Femeile din spatele ghieelor comentau aprins
ceva de la tiri. Nu mi-ar place s triesc o
venicie spusese una din ele mai nainte.
Poftim restul, drag.

119

Kearney, care se atepta s-i vad numele pe


pagina a doua a ziarului ridic privirea.
Vnztoarea i zmbi:
S nu uii restul!
Gsise doar numele femeii pe care o omorse
n Midlands; nimeni nu cuta o Lancia Integrale.
mpturi ziarul i se uit lung la un grup de
asiatici care-i croiau drum spre sala de
ateptare pentru un zbor al companiei LAX.
Telefonul i ciripi din nou. l scoase: mesaj vocal.
Salut spuse vocea lui Brian Tate. Te-am
cutat pe-acas. Prea iritat. Mi-a venit o idee
acum 2 ore. Sun-m dac primeti mesajul.
Urm o pauz i Kearney crezu c se terminase
dar Tate adug: Chiar m intereseaz. Gordon
a fost iar aici dup ce ai plecat. Aa c sunm.
Kearney nchise telefonul i rmase cu
privirea pe el. Peste vocea lui Tate auzise
mieunatul pisicii albe care ncerca s atrag
atenia. Justine! zmbi el.
Cut prin geanta de curier pn gsi zarurile
Shrander. Le lu n mn. Erau calde mereu.
Simbolurile de pe ele nu erau n nici o limb sau
120

sistem numeric cunoscute de el, antice sau


moderne. Pe o pereche de zaruri obinuite,
fiecare simbol s-ar fi gsit pe ambele zaruri. Aici
nu. Kerney le privi cum se rostogolir pe tablia
mesei i cum se oprir n cafeaua vrsat din
jurul cetii lui goale. Le studie un moment apoi
le lu i le arunc n geant unde ndes grbit
i ziarul i telefonul. i plec.
Restul, drag!
Femeile se uitar dup el, apoi una la
cealalt. Una din ele ddu din umeri. n clipa
aceea Kearney era deja la spltor tremurnd i
vomitnd. Cnd iei o gsi pe Anna ateptndu-l.
Aeroportul Heathrow se trezise de-acum.
Oamenii se grbeau s plece n cltorie, s dea
telefoane, s nainteze. Anna sttea, fragil i
apatic n mijlocul mbulzelii uitndu-se la toate
chipurile celor care treceau pe lng ea. De cte
ori credea c l vede, i se lumina faa. Kearney i
aminti cnd o cunoscuse la Cambridge. La scurt
timp dup ce s-au cunoscut, un prieten i
spusese Era s-o pierdem odat. O s ai tu grij
de ea, nu-i aa?. Rmsese nedumerit de acest
avertisment i cu imaginea Annei ca un pachet
121

de care ai uitat dar numai pn ce o gsise n


baie, o lun mai trziu, plngnd i privind n
gol, cu venele tiate la mini. Acum, ea l privi
i-i spuse:
tiam c eti aici.
Kearney se uita la ea nencreztor. ncepu s
rd. Anna rse i ea.
tiam c vei veni aici, repet ea. i-am adus
cteva dintre lucrurile tale.
Anna
Nu poi fugi la nesfrit, tii doar.
Asta l fcu s rd i mai tare dup care se
opri brusc.
*
Adolescena lui Kearney trecuse ca un vis.
Cnd nu era pe cmp, era la casa imaginar pe
care el o numise Casa Grozamei, cu plcurile
sale de pini, cu peticele de sol nisipos cu iarb
neagr i buruieni, cu rpele pline de flori i
bolovani. Era var mereu. i privea verioarele,
elegante, cu picioare lungi, alergnd goale pe
plaj, n zori; le auzise optind n mansard. i
122

era tot timpul grea de la masturbare. La casa


Grozamei era mereu ceva mai mult. Era mereu
ceva mai mult dup aceea. Respiraie ntretiat,
un miros srat ivit brusc ntr-o camer goal, un
murmur de surpriz. Visarea asta nu-i
folosete la nimic, spunea mama lui.
Toi i spuseser aa dar el descoperise
numerele. Descoperise cum aceeai secven
descria i structura unei galaxii i a unei cochilii
spiralate. Ordinea i determinarea, haosul i
ordinea ivit pe neateptate: noile unelte ale
fizicii i biologiei. Kearney le vzuse cu ani
nainte ca modelarea pe calculator s fac art
proast din regulile lui Mandelbrot, nvrtejinduse turbulente n inima lucrurilor. Numerele l-au
fcut s se concentreze mai mult, l-au ncurajat
s le dea atenie. De la fuga de coal cu
amestecul ei de plictiseal i nebunie, ajunsese
s o doreasc. Numerele l-au fcut s vad c
fr coal nu ar mai fi putut ajunge la
Cambridge, unde s poat s nceap s lucreze
cu adevratele structuri ale lumii.
Descoperise numerele. n primul su an la
colegiul Trinity, cineva i artase Tarotul. O
123

chema Inge. El o dusese la Browns i la


rugmintea ei, la un film numit Pisica Neagr,
Pisica Alb de Emir Kusturica. Inge avea mini
lungi i un rs enervant. Era de la alt colegiu.
Privete!, ordonase ea iar el se aplecase n fa,
s vad mai bine. Crile erau mprtiate pe
vechea faa de mas mpletit, iriznd
fluorescent n lumina slab a dup-amiezii,
fiecare dintre ele ca o fereastr ctre lumea
mrea i uitat a simbolurilor. Kearney fusese
uimit. Nu am mai vzut aa ceva, spusese el.
Fii atent, poruncise ea. Arcana Major se
deschisese ca o floare, combinnd nelesuri pe
msur ce ea vorbea. Dar e ridicol, spusese el
iar fata l aintise cu privirea ntunecat, fr s
clipeasc.
Matematic i profeie. Kearney realizase pe
dat c exista o legtur ntre ele chiar dac nu
o putea defini. Apoi, n dimineaa urmtoare,
ateptnd un tren spre Kings Cross, identificase
o relaie ntre fluturarea crilor din camera
linitit i vnzoleala indicatoarelor mecanice de
destinaie din staia de metrou. Similaritatea se
baza pe o metafor, trebuia s admit asta,
124

pentru c n timp ce prezentarea crilor de tarot


era sau prea s fie aleatorie, secvenele
destinaiilor erau sau preau s fie
determinate. Decisese totui s ncerce imediat o
serie de cltorii sugerate de prezentarea crilor
de tarot. Cteva reguli simple aveau s determine
direcia fiecrei cltorii i n onoarea metaforei,
aveau s fie fcute ntotdeauna cu trenul.
ncercase s-i explice asta lui Inge.
Evenimentele pe care noi le vedem ca fiind
aleatorii, adeseori nu sunt ntmpltoare i
spusese el n timp ce i privea micrile minilor
amestecnd amestecnd i aranjnd crile
sunt doar impredictibile. Era nerbdtor ca ea
s neleag diferena. Ei, doar un pic de
distracie rspunsese ea. n cele din urm
ajunsese n pat cu ea i constatase cu
surprindere c nu reuea s o penetreze. Dac
pentru Inge asta a nsemnat sfritul relaiei,
pentru Kearney s-a dovedit a fi nceputul a ceva
cu totul nou. i-a cumprat propriul su joc de
Tarot, un set Crowley, cu imaginile pline de
testosteron arhaic i nebun i fiecare cltorie
pe care a fcut-o dup aceea, tot ceea ce a
125

nvat i realizat, l-a dus mai aproape de


Shrander.
*
La ce te gndeti? l-a ntrebat Anna dup
aterizarea la New York.
M gndeam c lumina soarelui transform
orice.
De fapt se gndea la cum sunt transformate
lucrurile din cauza fricii. Un pahar de ap
mineral, prul de pe dosul palmei, feele
oamenilor de pe o strad central. Frica fcuse
ca toate aceste lucruri s devin att de reale
pentru el, nct, temporar, nu gsea nici un mod
de a le descrie. Pn i imperfeciunile paharului
de sticl, petele i zgrieturile minuscule de pe
el, deveniser oarecum semnificative prin ele
nsele i mai puin semne ale uzurii.
A, da, zise Anna, pariez c la asta.
Stteau ntr-un restaurant de la marginea
Pieei Fulton. Cele ase ore de zbor o fcuser s
fie la fel de dificil ca i un copil.
126

Ar trebui s spui mereu adevrul, spuse ea,


druindu-i unul dintre zmbetele acelea
strlucitoare i nemblnzite care-l captivaser
att de mult pe cnd aveau amndoi douzeci de
ani.
Au avut de ateptat patru ore pn la
decolare. Ea moise n cea mai mare parte a
cltoriei i se trezise obosit i nepenit.
Kearney se ntreba cum avea s se descurce cu
ea n New York. Se ntreba de ce acceptase s
vin cu el.
La ce te gndeai de fapt?
M gndeam cum s scap de tine.
Ea rse i-l mngie pe bra.
Asta nu-i chiar o glum, nu-i aa?
Ba firete c este. Uite!
Se sprsese o eav de aburi dintr-un sistem
vechi de nclzire central care trecea pe sub
osea i la colul strzii Fulton, aburul se ridica
din trotuar nmuind asfaltul. Era o privelite
obinuit dar Anna, ncntat, l apuc strns
de bra pe Kearney.
Suntem ntr-un cntec de Tom Waits,
exclam ea. Cu ct i era zmbetul mai
127

strlucitor, cu att prea s fie mai aproape deun dezastru. Kearney scutur din cap i dup
cteva clipe scoase sculeul din piele care
adpostea zarurile Shrander. Desfcu nurul i
ls zarurile s-i cad n mn. Anna ncet s
mai zmbeasc i-i arunc o privire tioas.
Strnse picioarele lungi i se ls pe scaunul ei
deprtndu-se de Kearney.
Dac-ncepi s dai i-aici cu chestiile alea,
te las aici cu ele. Te las singur.
Trebuia s sune mai puin a ameninare dect
fusese defapt. Kearney cntri spusele ei apoi
strada aburind.
Nu-l simt pe-aproape. Mcar odat. Poate
c n-o s am nevoie de ele. i puse zarurile
ncet, la locul lor n scule. n Grove Park, n
apartamentul tu, n camera n care mi ineam
lucrurile, erau nite desene fcute cu creta pe
peretele de deasupra scrinului verde. Spune-mi
de ce le-ai ters.
De unde s tiu? rspunse ea cu
indiferen. Poate c m sturasem s le tot vd
acolo. Poate-am crezut c trebuia s-o fac mai
demult. Michael, ce facem noi aici?
128

N-am idee, i rspunse el rznd.


Fugise trei mii de mile iar acum c teama i se
mai domolise, i ddea seama c habar n-avea
de ce venise aici i nu plecase n alt parte.
Mai trziu n dup-amiaza aceea, s-au mutat
n apartamentul unui prieten de-al lui, n
Momingside Heights. Primul lucru pe care
Kearney l-a fcut a fost s dea telefon lui Brian
Tate, la Londra, la laborator. Cnd a vzut c
nu-i rspunde nimeni a ncercat acas la Tate. i
acolo i-a rspuns tot robotul. Kearney ls jos
receptorul frecndu-se nervos pe brbie.
n urmtoarele cteva zile a cumprat haine
noi de la Daffys, cri de la Barnes & Noble i
un laptop ieftin de la un magazin de lng Union
Square. Anna a fcut i ea cumprturi. Au
vizitat galeria Mary Boone i mnstirea
medieval Cuxa la anexa din Fort Tryon Park a
Muzeului Metropolitan de Art. Anna a fost
dezamgit M ateptam s arate mai veche.
Mai uzat.
Dup ce au terminat s-au aezat s bea o bere
New Amsterdam apropierea West End Gate.
129

Noaptea,
n
cldura
maronie
a
apartamentului, Anna a tot suspinat i oftat,
umblnd agitat de colo colo i mbrcndu-se i
dezbrcndu-se.

130

11.Visurile mainii
Locaia lui Billy Anker, dezvluit de Unchiul
Zip, era la cteva zile de Motel Splendido, n jos
pe Plaj. Pn la vadurile gravitaionale i
vnturile de particule corosive din Golful Radio,
navigaia nu punea nici un fel de probleme.
Dup ce Seria Mau a verificat sectorul uman de
pe supercargou, nu i-a mai rmas nimic de fcut
aa c matematicile Pisicii Albe au preluat
controlul navei iar pe ea au trimis-o s doarm.
Nu putea sa le reziste.
Visurile i comarurile au nit din ea ca un
catran fierbinte
Visul obinuit era cu imagini din copilrie.
Presupunea c amintirile sunt ale ei. ntr-o
lumin ciudat i clar n acelai timp, imaginile
apreau i dispreau, ncadrate ca nite
fotografii arhaice i nsoite de muzic la pian.
Tot felul de oameni i ntmplri. O zi frumoas.
Un pui de animal. O barc. Rsete. Cea, apoi
un chip foarte apropiat de al ei, cu buzele
micndu-se cu insisten, hotrte s i spun
131

ceva ce ea nu vroia s aud. Asemenea unei


poveti, ceva se strduia s i se prezinte.
Imaginea de final era cu o grdin umbrit de
dafini i de mesteceni albi, avnd n centru o
femeie brunet, frumoas, cu ochi cprui,
rotunzi i cu privire deschis. Zmbetul ei arta
ncntare i ironie n acelai timp. Era zmbetul
unei studente pline de via uor surprins de
noua postur de mam. n faa ei erau doi copii,
o fat de apte ani i un biat de zece, ambii
semnndu-i vizibil la ochi. Biatul avea prul
foarte negru i inea n brae un pisoi. n spatele
lor, cu o mn pe umrul femeii, cu gndurile
aiurea, sttea un brbat. S fi fost tatl? Cum ar
fi putut s afle? Prea foarte important. Seria
Mau cerceta detaliile imaginii ct de mult posibil
apoi imaginea disprea uor ntr-un fum cenuiu
lsnd-o cu ochii umezi.
Urma un alt vis, ca un comentariu la cel
dinainte
Seria Mau privea un perete de interior,
acoperit cu mtase sidefie, brodat. Dup un
timp, n cadrul imaginii aprea partea
superioar unui brbat nclinndu-se ctre ea.
132

nalt, subire, mbrcat cu frac negru i cma


alb, scrobit. Minile nmnuate cu alb
ineau, una un joben i cealalt, un baston din
lemn de abanos. uviele brunete erau date cu
briantin i stteau lipite de cap. Avea o privire
albastru-deschis penetrant i musti subiri,
negre, cu vrfuri ca de penel. i ddea seama c
el se nclin ctre ea. i zmbea dup un timp
lung, n care el ajungea n cmpul ei de vedere
ct de mult putea fr s i peasc. n acest
moment, peretele acoperit cu mtase brodat era
nlocuit de un grup de trei ferestre arcuite dnd
ctre strlucirea maiestuoas, aspr i orbitoare
a Sectorului Kefahuchi. Observa c imaginea era
ca i cum camera s-ar fi rostogolit prin spaiu.
ncet, omul n frac se retrgea din imagine.
Dac scopul acestui al doilea vis era s-l
lmureasc pe cel precedent, era un scop
neatins.
n containerul ei, Seria Mau se trezi trind un
moment de profund deertciune.
Am revenit, se adres ea furioas ctre
matematicile navei. De ce mi-ai dat visurile
astea? Pentru ce?
133

Nici un rspuns.
Matematicile o treziser, se retrseser tcute
de la comanda navei n spaiul lor propriu i
ncepuser s sorteze cuantele provenind de la
evenimentele de navigaie semnificative din
spaiul non-local, utiliznd o tehnic numit
rezonan stohastic. Fr s tie prea bine de
ce, Seria Mau fusese lsat cu o senzaie de
furie i de neterminare. Matematicile puteau s o
trimit la somn oricnd ar fi vrut. Ar fi putut s
o trezeasc oricnd ar fi vrut. Erau inima navei
ntr-un mod n care ea nu ar fi putut fi. Habar
nu avea cum fusese, ce fusese, nainte ca
tehnologia K s o conecteze att de complex cu
matematicile. Matematicile o nvluiau amabile,
blnde, rbdtoare, inumane, de o vrst cu
Haloul. Aveau permanent grij de ea. Dar
motivaiile lor i erau total necunoscute. Uneori
v ursc, le inform ea. Onestitatea o determin
s revin cu o corectur: Uneori m ursc i pe
mine.
Seria Mau avea apte ani cnd vzuse pentru
prima oar o nav K. Impresionat contrar
voinei personale, de aspectul pragmatic ale
134

navei, strigase emoionat Vreau s fiu aa ceva


nu doar s-o am. Asta dorise ea atunci. Era un
copil linitit, interiorizat, deja n confruntare cu
forele dinluntrul ei i-atunci ceva prea c i
strigase privete i o scuturase ca pe-o crp,
ceva, un sentiment care avea s fie ca un
maestru de ceremonii pentru toate celelalte.
Asta dorise atunci iar acum se rzgndise i
se temea c este prea trziu. Pachetul de
programe al Unchiului Zip o provocase cu
promisiunile lui pentru ca mai apoi s nu rezolve
nimic. Prudent, l izolase de restul navei.
*
Partea vizibil a programelor zcea pe un
platan dintr-o ncpere mic, situat n sectorul
uman al navei, ntr-o cutie de carton rou ters,
legat cu o fund verde strlucitor. Unchiul Zip i
prezentase pachetul n felul lui caracteristic, cu
o carte de vizit mpodobit cu ngerai, cununi
de laur i candele aprinse, semnat i cu un
buchet din dou duzini de trandafiri cu coada
lung. Trandafirii zceau acum mprtiai pe
135

platan, cu petalele tremurnd uor ca sub o


adiere rece.
Cutia era ultima de felul ei. Tot ce era
nuntrul ei era foarte vechi. Unchiul Zip doar i
pusese funda. Nici el nici altcineva nu ar fi putut
spune scopul ei original. Unele dintre artefacte
aveau o identitate proprie i utilizri perimate de
milioane de ani. Erau ieite din uz, sparte sau
destinate s fac ceva de neimaginat. Fuseser
abandonate i supravieuiser celor care le
creaser i utilizaser. Orice ncercare de a le
nelege era ca o ghicitoare. Oameni ca Unchiul
Zip puteau s stabileasc o punte software dar
nimeni nu ar fi putut spune ce avea s fie n
partea cealalt. n cutie se gsea un cod,
periculos prin nsi existena lui, precum i o
infrastructur nano-tehnologic pe care era de
presupus c putea fi rulat codul respectiv dar
cnd comandai rularea, se auzea o sonerie
politicoas, ceva ca o cea alb prea s se
mprtie pe trandafirii din jur i o voce feminin
ntreba de Dr. Haends. Nu tiu ce e asta
rspundea furioas Seria Mau iar cutia repeta
ca i cum nu ar fi auzit-o.
136

Nu neleg ce vrei! admise Seria Mau.


Dr. Haends la chirurgie, v rog.
Aburul continua sa acopere trandafirii pn
ce Seria Mau comanda oprirea rulrii. Dac ar fi
putut s l miroas, ar fi mirosit a migdale amare
i a vanilie. Pentru o clip, Seria Mau i aminti
aceste mirosuri cu atta putere nct amei,
ntregul ei sistem de simuri prea c rupe
legturile vechi de douzeci de ani cu Pisica Alb
i c ncepe s se rostogoleasc neajutorat n
noapte. n containerul ei nu vedea nimic, se
simea ca btut, dezechilibrat, dezorientat.
Speriat de posibilitatea de a se pierde, de a
muri, de a nu mai fi deloc. Monitorii se adunau
nelinitii prin coluri, ca nite pnze de
pianjen, uotind i comentnd, frngndu-i
minile. Ceea ce s-a fcut, i reaminteau, i
ceea ce a rmas nefcut. Este doar un copil,
spuneau la unison.
Plnsetul ei cu greu putea s cuprind fora
suprrii i dezgustului de sine i furiei
nerostite. Indiferent ce le spusese pe cnd erau
pe orbita de parcare de lng Motel Splendido,
acum i schimbase punctul de vedere, dorea s
137

fie din nou uman. Chiar dac, atnci cnd privea


la pasagerii ei, se ntreba de ce ar dori aa ceva.
*
Erau patru sau cinci, greu de numrat pentru
c una dintre femei era clona celeilalte. Veniser
la bord cu aproape o ton de echipament
generator de cmp i cu o atitudine plin de
ncredere. Hainele lor aveau un aspect practic
pn i ddeai seama ct de fragile erau
materialele din care erau fcute. Prul femeii era
tiat scurt i dat cu puin gel, att ct s i
susin autoritatea. Brbaii aveau implanturi de
recunoatere discrete, logo-uri animate ale
corporaiilor trecute. Pisica Alb, cu aspectul ei
militar i formele care s mpiedice detectarea,
trezise adolescenii din ei. Nici unul dintre ei nu
mai vorbise pn atunci cu un cpitan K. Au
salutat timid, netiind n ce direcie s priveasc.
Apoi, imediat ce au crezut c sunt singuri, s-au
ntrebat unul pe altul dac e un cpitan ciudat
sau s-o fi ntmplat ceva.
138

V rog s pstrai curenie n cabine, i-a


ntrerupt Seria Mau.
Le-a monitorizat ndeaproape activitile, mai
ales pe cele sexuale, desfurate aproape
continuu, cu nanocamere pozate pe la coluri
sau n cutele hainelor sau plutind prin ncperi,
asemenea unor fire de praf. Conectate la orice
moment, nanocamerele transmiteau imagini ale
vieii umane, prost luminate, ca luate sub ap:
cum mncau, cum exersau, cum defecau, cum
se mpreunau, cum se splau pentru ca mai apoi
s se mpreuneze iar. Seria Mau pierdu irul
combinaiilor, al feselor sltate i al picioarelor
ncolcite. n orice moment ar fi deschis sunetul,
ar fi auzit un da optit. Toi brbaii fceau sex
cu una dintre femei apoi i cealalt femeie fcea
sex cu ea iar brbaii priveau. n viaa de zi cu
zi, clona era o fiin maleabil, tandr, nclinat
s izbucneasc n plnsete furioase sau s cear
consiliere financiar. Spunea deseori c se simte
nesigur. n aproape orice privin. Brbaii
fceau sex cu ea, dormeau apoi o ntrebau pe
Seria Mau dac ar putea s opreasc gravitaia
artificial. M tem c nu, minea ea.
139

Era deopotriv dezgustat i fascinat de


fiinele umane.
Rezoluia slab a nanocamereor ddeau
aciunilor lor un aspect similar viselor ei. S fi
fost vreo legtur?
Exersa murmurul oh, da, aa.
i n acelai timp examina echipamentul
stivuit n cala Pisicii Albe.
Pe ct putea s i dea seama, nu era nici pe
departe destinat unor activiti exogeologice ci
pentru meninerea unei mici cantiti de izotopi
n stri deosebit de exotice. Pasagerii ei erau
prospectori venii n Plaj, ca muli alii, n
cautarea unui ctig.
Deveni furioas fr vreun motiv aparent aa
c matematicile o trimiser iar la somn.
*
Au trezit-o aproape imediat.
Privete!
Ce?
Cu dou zile n urm am desfurat senzori
de particule la pupa spuneau pupa cu toate
140

c termenul nu avea nici un fel de semnificaie


dat fiind geometriile implicate i au detectat
evenimente cuantice semnificative. Acesta este
rezultatul.
Dou zile?
Rezonana stohastic cere timp.
Seria Mau studie informaiile primite n
containerul ei sub forma unei diagrame. Ceea ce
putea s vad era limitat de posibilitile Pisicii
Albe s prezinte zece dimensiuni spaiale n
numai patru. Un spaiu gri radiant i n
apropierea centrului puteai vedea, nnodai, doi
viermi de lumin galben, ntr-o nentrerupt
micare pulsatil i schimbare de culoare.
Imaginii i se puteau aplica numeroase grile
pentru a obine diverse regimuri i analize.
Ce este?
Consider c este o nav.
Seria Mau studie imaginea din nou, aplicnd
diverse criterii.
Nu seamn cu nici una dintre navele de
care tiu. E cumva veche? i ce caut aici?
Nu pot rspunde la ntrebare.
De ce?
141

Nu sunt complet sigur unde se afl.


Scutete-m. Pn la urm tii ceva util?
Ne urmeaz cu aceeai vitez cu a noastr.
Asta-i imposibil. Nu pare s fie o nav K. Ce
vom face?
Continum s sortm cuantele.
Seria Mau iniie o linie de comunicare spre
sectorul uman al navei.
Acolo, unul dintre brbai tocmai afiase un
display holografic i prezenta ceva celorlali iar
femeia-clon sttea ntr-un col, vopsindu-i
unghiile, fcnd tot felul de comentarii
nepotrivite i rznd cu un soi de maliiozitate
lipsit de vlag la tot ce spunea brbatul.
Ce nu pot s neleg este de ce ea nu
trebuie niciodat s fac asta. Eu trebuie s o
fac, ea nu.
Display-ul era ca un cub mare de fum,
prezentnd imagini din roiul de stele al Golfului
Radio, incluznd printe altele i Suntory-4 i 3Alpha-Ferris-VII. Nori de gaz cu temperatur
joas se tulburau i nvrtejeau lsnd s se
vad, ici i colo, btrne pitice brune asemeni
unor beivani traversnd un drum n cea. O
142

planet a fost adus n prim plan. Era colorat


ca o ciuperc i ornat cu fii catifelate cu
cromatica sulfului fierbinte. Au urmat imagini de
la suprafaa planetei. Nori, ploi curgnd haotic,
mai mult chimie dect vreme. Cteva construcii
non-umane abandonate de dou sute de mii de
ani, ceva cu aspect de labirint. Ei lsau adeseori
n urm labirinturi ca acesta. Ceea ce vedei
aici este vechi. Foarte vechi. concluzion
brbatul. Brusc, n display a aprut un asteroid
cu vedere direct asupra Sectorului Kefahuchi,
ca o bijuterie pe o catifea neagr.
Cred c o lsm pentru o cltorie viitoare.
Rser cu toii exceptnd clona care,
ntinzndu-i minile n fa, a ntreb:
De ce m uri cu toii att de mult
privindu-i printre unghiile rou strlucitor c
m punei pe mine s o fac, nu pe ea?
Brbatul se duse la ea i o ridic uor, n
picioare. O srut.
Ne place s o facem cu tine pentru c te
iubim. Te iubim cu toii.
Apuc una din minile ei i i examin
unghiile.
143

Este un moment istoric!


Holograma clipi, se mri la aproape doi metri
i ncepu s prezinte faa clonei la orgasm. Gura
ei era deschis, ochii larg deschii de plcere sau
de durere Seria Mau nu putea face diferena.
Nu puteai ti ce i se fcea. Se aezar cu toii jos,
s priveasc holograma cu aceeai consideraie
pe care o artaser imaginilor din Golful Radio,
vechilor artefacte extraterestre, marilor secrete,
lucrurilor pe care le doreau att de mult.
Curnd, trecur iar, cu toii, la activiti sexuale.
Seria Mau care ncepuse s se ntrebe asupra
motivului real al prezenei lor acolo, i privi
suspicioas un timp apoi deconect.
Visurile au continuat s o chinuie.
O lsau cu impresia despre sine ca despre un
origami prost realizat, ca despre un spaiu plisat
ca un acordeon, s aibe coninut peste posibil
sau acceptabil, plin de materie invizibil precum
Haloul. Oare aa visau fiinele umane despre
ele? Nu avea nici cea mai mic idee.
Zece zile din cltorie a visat o cltorie cu
vaporul pe un fluviu numit Perla Nou. Mama le
spunea c este mai lat de o mil. De pe fiecare
144

mal, vegetaie luxuriant atrna ctre apa ale


crei valuri preau solide i sidefate. Emana
miros de vanilie i migdale. Mamei i plcea la fel
de mult ca i copiilor. i lsa picioarele s
atrne n apa rece i perlat i rdea i repeta
ntr-una Ct suntem de norocoi!. Copiii
iubeau ochii ei cprui. Iubeau entuziasmul ei
pentru toate cte erau pe lume.
Ct suntem de norocoi!
La schimbarea de scen, ntunecime apoi
grdina cu laurii ei ntunecai, vorbele nc i
rsunau n urechi.
Era dup amiaz. Ploua. Btrnul care era
tatl i puteai vedea la el ct este de ncurcat i
chinuit de responsabilitatea asta, ct efort
trebuia s depun, fcuse un foc mare. Cei doi
copii stteau i-l priveau cum arunc lucruri pe
foc. Cutii, hrtii, fotografii, haine. Fumul zcea
deasupra grdinii, n straturi plane, pclit de
iarna timpurie. Priveau inima focului. Mirosul,
ca la oricare alt foc mare, i emoiona contrar
voinei lor. Stteau mbrcai cu pelerine,
mnui i cizme, triti i vinovai n asfinitul
145

rece, privind flcrile i tuind de la fumul


cenuiu.
Era prea btrn ca s fie tat, prea s
pledeze el. Prea btrn.
Tocmai cnd situaia devenise de nesuportat,
cineva smulse visul la o parte.
Seria Mau se gsi privind ntr-o vitrin
luminat de magazin. Era o vitrin retro, plin
de obiecte retro, de pe Pmnt. Lucruri pentru
scamatori, lucruri pentru copii, fcute din
plastic prost, pene, cauciuc ieftin, obiecte
nensemnate la vremea lor dar acum de mare
valoare pentru colecionari. Erau jurubie de fals
lemn dulce, era i o inimioar de ndrgostit care
se lumina singur cu ajutorul diodelor de
dragoste dinluntrul ei, erau i ochelari cu raze
x i pantofi-elevator. Era i o cutie neagr,
japonez, unde puneai o bil de biliard pe care
apoi nu o mai gseai niciodat dei o puteai auzi
cum zuruie. Era i paharul cu fa reflectat pe
fundul ei i care se dovedea a nu fi faa ta. Erau
i inelul i ctuele pe care nu mai puteai s le
scoi.
146

Cum privea, omul cu joben negru i apleca


ncet bustul n vitrin. Jobenul era pe cap. i
scosese mnuile albe i acum le inea n mn
la un loc cu frumosul baston de abanos.
Zmbetul nu i se schimbase, era tot cald i cu o
umbr de ironie sclipitoare n el. Era un om care
tia prea multe. ncet i cu o micare ampl, i
scotea plria cu mna liber i o plimba
maiestuos deasupra lucrurilor din vitrin ca i
cum le-ar fi oferit pe toate lui Seria Mau. n
acelai timp, observa Seria, se oferea i pe el
nsui. ntr-un fel, el era acele obiecte. Zmbetul
lui nu se schimba niciodat. i punea ncet
plria pe cap, se ndrepta ntr-o linite
politicoas i disprea.
O voce rostea n fiecare zi, viaa trupului
trebuie s uzurpe i s dezmoteneasc visul.
Chiar dac nu ai mai crescut, acesta este
ultimul lucru vzut pe cnd erai copil.
Seria Mau se trezi tremurnd.
i
continu
s
tremure
pn
cnd
matematicile navei se milostivir de ea afluind
containerul, materiea proteic din el, cu proteine
complexe, artificiale.
147

Atenie, avem probleme.


Artai-mi.
Diagrama de semnale apru iar.
n centrul ei, dac zece dimensiuni redate n
patru pot avea vreun centru, curbele de
probabilitate erau att de apropiate c deveneau
un solid, un obiect inert, cu contururile unei
nuci, contururi care nu se mai modificau
aproape deloc. Prea multe ghicitori a fost
primul gnd al Seriei Mau. Semnalul original
complicndu-se la infinit, se sfrise n pepita
asta stohastic nc i mai enigmatic.
Zadarnic.
Aa se pare, rspunser matematicile pe un
ton egal, dar dac trecem la un alt regim, care s
corecteze deplasarea fluxului i trecem pe N la o
valoare suficient de mare obinem
Urm un salt. Hazardul trecu n ordine.
Semnalul se clarific i se mpri n dou, cu
componenta mai slab, colorat n violet nchis,
aprnd i disprnd cu frecven mare.
Ce vedem?
Dou
nave,
explicar
matematicile.
Semnalul stabil este o nav K. Calat pe faz cu
148

matematicile ei, ca la navele Nastic grele.


Probabil c este un crucitor. Avantajul metodei
este c nimeni nu poate descifra urma lor. Dar
aste e doar partea vizibil. n realitate utilizeaz
o nav K pe post de unealt de navigaie. Nu am
mai vzut aa ceva pn acum. Cine a scris
codul este aproape la fel de bun ca i noi.
Seria Mau rmase privind la display.
i ce fac?
Ne urmresc.

149

12.Adpostul
Tig se simea pierdut dar refuza s accepte
ideea. Lipsit de adrenalin, era mpietrit ntr-un
soi de pasivitate ncordat.
Ed Chianese, cu urechile nc rsunndu-i de
vocile demonilor, continua s-l urmeze pe Vesicle
pentru c nu se putea gndi s fac altceva. Era
flmnd i nu se simea n apele lui.
Dup ce scpaser de surorile Cray,
hoinriser pe strzi la est de Strada Capului
pn ce se trezir pe o nlime situat la
intersecia dintre Yulgrave, Groapa Yul i
Demesne, Domeniului.
De aici puteau observa ntreaga curbur a
oraului, nclit cu lumin la interseciile
importante, pn jos, la docuri.
Cu un aer de ncredere rectigat, cu braele
larg deschise, Vesicle rosti:
Adpostul!
Plonjnd n labirintul de lumin i ntuneric,
rtcir din nou la ntmplare, sub colii
vntului care se pornise i el din nou, pn ce se
150

trezir napoi pe Yulgrave, ntunecat, pustie,


plin de ecouri, ntinzndu-se pn departe
printre depozite i magazii, pentru totdeauna.
Aici au fost martorii unei ntmplri att de
stranii nct Ed Chianese i-a scos-o din minte
pentru mult vreme. Prea mult, dup cum s-a
dovedit ulterior.
Pe moment, singurul lui gnd a fost c nu se
ntmpl nimic.
Pe care l-a schimbat cu se ntmpl dar sunt
n container
Sunt nc n container? ntreb el cu voce
tare.
Nici un rspuns.
Poate c sunt altcineva, gndi el.
Zpada continua s cad dar aerul cald
dinspre Golful Zgurii, contaminat cu mirosul
instalaiilor de la rm i al uzinelor de distilare,
o dizolva n zloat cznd printre lmpile cu
vapori de mercur ca nite rotocoale de scntei
din vreo nicoval nevzut. Pind printre
scnteieri, venea spre ei o femeie micu,
durdulie, cu aspect oriental, purtnd un
cheongsam ornat cu frunze aurii un chimonou
151

tradiional despicat pn la coapse. Pasul ei


avea nervozitatea specific folosirii tocurilor
nalte pe vreme rea. Cteva momente, Chianese
a fost convins c nu este ceva aievea. n clipa
urmtoare convingerea i dispruse. Clipi. Se
frec cu minile pe fa i pe ochi. Halucinaiile,
comarurile, amintirile aiurea erau ceva obinuit
pentru un avatar.
O vezi i tu? l ntreb pe Vesicle.
Nu tiu, rspunse acesta cu indiferen.
Ed Chianese privea n jos la femeie iar ea
privea n sus la el.
Era ceva deosebit de neltor la faa ei. Dintrun unghi de vedere avea chipul frumos, oval, cu
pomeii nali, specific orientalilor. Dac se
ntorcea sau dac i schimba Ed unghiul de
privire, chipul ei se nceoa i se transforma
ntr-un chip nglbenit i ridat de vrst.
Rmnea acelai chip. Fr nici-o ndoial. Dar
era ntr-o schimbare continu. Uneori era tnr
i btrn n acelai timp. Efectul era devastator.
Cum faci asta? o ntreb Ed, optit.
Fr s i dezlipeasc ochii de la femeie, Ed
ntinse o mn ctre Tig Vesicle.
152

D-mi arma!
Ce? Ea mea.
D-mi arma repet Ed formulnd
cuvintele cu mare atenie.
Femeia ddu la iveal o cutiu aurie, o
deschise i scoase din ea o igaret oval.
Ai o flacr? Ed Chianese!
O privea de jos n sus cu faa aia
schimbtoare, frumoas, ceoas, btrn.
O rafal iute de zloat i nvlui pe amndoi cu
scnteieri portocalii. Ed apuc Hi-Lite-ul din
mna lui Tig i trase drept n chipul din faa lui.
Drept ntre ochi avea el s spun mai trziu,
am mpucat-o drept n fa, drept ntre ochi.
Pentru o clip nu se ntmpl nimic. Femeia
continu s stea acolo, privindu-l de jos n sus.
Apoi se descompuse ntr-un flux de fire de praf
aurii i energice care izbucni din locul de impact
i se altur scnteierilor ploii. Mai nti se
dizolv capul apoi corpul, destul de lent, ca un
foc de artificii. Fr nici un sunet ns. La urm,
Ed mai auzi odat glasul, ca un murmur, Ed
Ed Chianese.
153

Strada era goal iar. Ed privi n jos la eava


armei din mn apoi privi la Tig Vesicle care se
zgia la cer cu capul dat pe spate att de tare c
ploaia i cdea drept n gur.
Isuse.
Ed arunc arma i fugir amndoi de acolo.
Dup un minut sau dou Ed se opri i se rezem
de un zid. Nu-i de mine chestia asta. Tu cum te
simi? Privi nuc n sus ctre stele. i ele
artau ca nite scnteieri, repezindu-se n
spirala care se topea, chiar deasupra depozitelor,
n negura trandafirie a sectorului Kefahuchi.
Asta i aminti lui Ed ceva ce uitase s ntrebe:
Hei, Tig, pe ce planet m aflu?
Vesicle se uit la el cu surprindere.
Haide, fii cinstit, oricui i se poate ntmpla.
*
New Venusport, Noul Port Venusian, fusese
primul avanpost terestru n halou.
Oraele militare se desfuraser n emisfera
sudic. Componente ale corporaiei EMC, erau
mai degrab nite zone de comer liber de taxe
154

care atrgeau emigranii tot aa cum gurile


negre atrag gazul norilor stelari. Atrgeau pe cei
nfrni, pe proti i pe cei slabi. Atrgeau
Oamenii Noi aa cum lumina atrage fluturaii.
Te duceai n New Venusport pentru c nu aveai
unde n alt parte.
New Venusport era o mare baz de ntreinere
i reparaii. Nave K i umpleau cerul sau ineau
spre orbit cu viteze de 50 mach. Zi i noapte se
ghemuiau n niele pentru ntreinere cu lumini
de arc electric lucind de-a lungul carenelor
ntunecate. N-aveau odihn. Scintilau n i n
afara spectrului vizibil dup cum culegeau date
sistemele lor de navigaie, din cele zece
dimensiuni spaiale. Nu decuplau niciodat
sistemele de siguran i nici pe cele de stabilire
a poziiei intelor i drept urmare, aerul din
preajma lor era copt de radiaii de tot felul.
Lucrul n apropierea lor nsemna s pori costum
de plumb. Pn i vopseaua de pe ele era un
pericol mortal.
Prin alte pri contractorii corporaiei EMC
acoperiser solul cu steril de la minele de
suprafa, mari ct continentele, mine n care
155

foloseau mainrii dirijate i puse n micare de


vechi tehnologii extraterestre. Apsau pe butonul
de pornire, se lsau pe spate, se uitau unii la
alii cu ncntare comentnd chestia asta ar
putea decoji o planet ntreag.
n orae, apa i mncarea erau infecte i nu
tiai ce venea odat cu apa de ploaie. Oamenii
Noi ngrmdii n Adposturi i prdai de
gangsteri, de poliiti fanatici i de poliia
corporaiei EMC, porneau la munc dis-dediminea, nuci, tuind i tremurnd i
curbndu-i umerii ntr-un mod stngaci. Dar
nu erau chiar toate att de rele. Noile reguli
corporatiste privind sigurana la locul de munc,
autoimpuse i respectate, mriser cu cteva
puncte sperana de via a unui muncitor
mascul. Se ajunsese la douzeciipatru de ani.
Toat lumea confirma c este un avans serios.
ntre timp, rspndite n emisfera nordic,
enclavele corporatiste se construiau asemenea
Pmntului Antic.
Susineau dezvoltarea de orae mici, cu piee
comerciale, numite Saulsington sau Brandett
Hersham, cu trenuri curate care se deplasau pe
156

ine amplasate pe cmpii de teren arabil.


Brbaii EMC alegeau femei nalte, frumoase
crora le cumprau haine de iarn din blan
adevrat, de culoarea mierei. Femeile alegeau
brbai din managementul superior, i iubeau cu
devotament nebun i feroce i le druiau copii
frumoi cu prul de culoarea mierei. Aveau
biserici din piatr cenuie cu clopotnie ca nite
plrii de vrjitoare. Luncile afluenilor lui New
Pearl River, Noul Ru al Perlei, aveau flori
slbatice toat vara i lacuri nghetate, late de o
mil, iarna. Numai bune de patinaj.
Mergeai la New Venusport dac erai norocos,
dac erai un muncitor puternic sau dac erai i
una i alta. Corporaia te trimitea aici la o slujb
dar tu mergeai pentru cerurile albastre, norii
cumulus i ploile curate. Pentru caii frumoi i
ngrijii cu atenie. Pentru sporturile n aer liber.
i gseai aa o mncare bun n Saulsington
i mulimea de brnzeturi
Pentru New Venusport, brourile de recrutare
precizau: planeta de calitate.
Adpostul ocupa un cvartal ntreg mrginit pe
dou pri de docuri, terenul viran rmas n
157

locul unui vechi accident industrial pe cea de a


treia parte iar pe cea de a patra de Strada
Tensiunii, limita de vest a districtului de
frontier.
nuntru lumina era aprins permanent
lumina de la holograme sau cea a a lmpilor
adaptate pentru ochii Oamenilor Noi aa c
domnea un fel de amurg gri-albstrui,
asemntor
luminii
monitoarelor
antice.
Brambureala de cmrue cu perei din placaj
uor i fr ui era tot timpul aglomerat iar
atmosfera era ncins. Nu existau coridoare i
era foarte greu s te orientezi. Niciodat nu tiai
unde te afli. Ca s mergi de la una la alta,
treceai printr-o a treia. Ca s ajungi la o ieire,
trebuia s treci prin vreo treizeci de cmrue.
Uneori chiar i aceste cmrue erau mprite n
spaii mai mici.
Ei bine, am ajuns acas. spuse Tig
Vesicle.
Ed Chianese, tremurnd nc din cauza ieirii
brute din container, privi n jur i rspunse
scurt:
Fain. E drgu.
158

n oricare dintre cmrue erau opt sau nou


oameni momondind ceva fceau mncare sau
splau rufe, greu de precizat. Uneori erau mai
muli. Aveau un miros specific, greu de definit,
ceva amintind de scorioar amestecat cu
untur. Dormeau pe saltele ntinse direct pe
podea. Brbaii i ntindeau picioarele n modul
acela ciudat, specific, aa c era imposibil s nu
dai peste ei cnd treceai dintr-o cmru n
alta. Te priveau o clip cu ochi goi, lipsii de
expresie, ca ai animalelor, apoi reveneau la ale
lor muli dintre ei se masturbau. Femeile i
ineau prul strns deasupra cretetului oval.
Purtau rochie simple, fr umeri, n nuane de
ocru. Limbajul corpului lor spunea c trebuiau
tot timpul s fac ceva, s fie ocupate cu ceva, s
nu i amintasc unde se afl. Copii alergau
aproape peste tot, jucndu-se de-a cpitanii sau
navele K. Postere populare cu sectorul Kefahuchi
erau lipite pe aproape toi pereii. Oamenii noi
aveau un fel de cult centrat pe ideea c ei erau
originari de undeva din Sectorul Kefahuchi. Era
la fel de trist ca aproape tot ce avea legtur cu
159

existena lor pn i copiii tiau de unde au


venit i nu era vorba de vreun loc din Sector!
La un moment dat Tig Vesicle se opri, puin
nesigur, ntr-una din cmrue semnnd leit
cu celelalte:
Da. Am ajus acas.
ntr-unul dintre coluri era o femeie care arta
ca i el i sttea cu privirile pierdute la
holograma de pe perete.
Ea este Neena. Ea este soia mea.
Ed privi n jos la femeie i un rnjet mare i se
contura pe fa.
Salut. Ma bucur s te vd, Neena. Ai ceva
de mncare?
*
n fiecare cmru era cte o plit, o main
de gtit ieftin. Oamenii noi mncau un fel de
sup de tiei. Uneori aveau n sup i un fel de
cuburi ca de ghea doar c fierbini i albstrii.
Ed sttu n adpost vreme de patru
sptmni. Dormi pe o saltea aezat direct pe
podea, ca toi ceilali. n timpul zilei, cnd Tig
160

ieea n ora s fac ceva bani din droguri fr


s fie gsit de surorile Cray, Ed se uita la
holograme i mnca ce i gtea Neena. Timpul
trecea tare greu. Era ca un refugiat. Era penibil,
chinuitor. Era departe de actualitate i simplul
fapt c tria printre ciudaii de Oameni Noi
nrutea situaia. Continua s se chinuie s i
aminteasc cine este el de fapt. Putea doar s i-l
aminteasc pe Ed cel ficional, o aduntur de
evenimente limpezi ca ziua dar care nu
avuseser loc aievea.
n dupamiaza celei de a treia zi, Neena
Vesicle ngenunche lng el, pe saltea:
A putea s te ajut cu ceva?
Ed o privi cu atenie.
tii, cred c da.
i puse minile pe coastele ei i ncerc s o
determine s ngenuncheze peste el. Femeii i
trebuir cteva clipe bune s neleag ce vroia
Ed. Apoi ncerc s se supun, ntr-un mod
serios i nendemnatic. Sunt doar brae i
picioare. Nici un fel de miros nu venea dinspre
ea pn ce Ed ncepu s o mngie. Apoi fu
nvluit de un fel de dulcea groas. De fiecare
161

dat cnd Ed o mngia ntr-un loc nou, ori


zvcnea dintr-un picior ori exclama inndu-i
respiraia ori se cambra nfiorat.
Privi n jos la minile lui Ed care i ridicau
rochia spre piept.
Oh, ia te uit la tine! Adic la mine.
Rdea. Coastele ei se articulau ntr-un mod de
neneles pentru Ed.
E-n regul? Am luat-o cam ru pentru tine.
Un pic.
Ssi. i trecu o mn peste fa, peste
cretet.
E bine?
Izolarea din container i spunea cuvntul.
Devenise organic, celular. Dar era i un fel de
nelinite datorit despririi de container. Era
strigtul dorinei de a reveni n lumea drag pe
care o pierduse. Fr s fie un remediu, sexul
era totui de ajutor. Avatarii scoi din
containerul lor erau avizi dup sex. Pentru ei,
sexul era ca o morfin.
E bine aa. Da. E bine.
n cele patru sptmni ct a stat n adpost
a ajuns s fie imitat de toi cei de acolo. Mai
162

fuseser ei vreodat att de aproape de o fiin


uman? Ce nsemna asta, mai exact, pentru ei?
Veneau n ua cmruei i l priveau cu un soi
de pasivitate posomort. Oricare gest de-al lui,
orice mod de a vorbi, se rspndea n tot
adpostul n mai puin de o or. Copiii l imitau
din cmru n cmru. Neena Vesicle l imita
i cnd fcea sex cu ea.
Deprteaz-i picioarele mai tare, i sugera
ea. Iar acum, eu n tine rznd adic tu n
mine. Rdea iar. Oh, dumnezeule, e grozav.
Haide, mai tare! Hai!
Ea era perfect pentru el pentru c era
strin i i mai greu de neles dect el. Cnd
terminau, ea zcea stngace n braele lui i
zicea E fain. Este chiar bine. Cine eti tu Ed
Chianese? Erau mai multe moduri de a
rspunde dar ea avea preferinele ei. Dac el
rspundea cu sunt un avatar ea l privea
nemulumit, chiar furioas. Dup cteva zile el
ncepu s simt c i revine dup ieirea brusc
din conainer.
ncepu chiar i s i aminteasc evenimente
reale din viaa lui Ed Chianese.
163

Aveam datorii. Cred c sunt dator peste tot


n univers.
Privi n jos ctre ea. Fix. Cteva clipe ea i
susinu privirea apoi se uit n alt parte ca i
cum nu ar fi vrut.

Cred c toi vor s-i recupereze banii sau
s m termine. Ce s-a ntmplat n ferma de
containere a fost o lupt ntre doi creditori.
Neena i lu minile ntr-ale ei.
Nu, sta nu eti tu.
mi amintesc de pe vremea cnd eram
copil
Cum era?
Nu tiu. Mama murise, sor-mea fugise. Tot
ce mi doream era s conduc rachete.
Neena zmbi.
Toi bieeii doresc aa ceva.

164

13.Plaja monstrului
Kearney i Anna erau n New York de o
sptmn. Apoi Kearney vzu iar Shrander-ul.
Era pe strada 110, la gara Cathedral Parkway,
ntr-un moment de lncezeal, ntr-o secven
goal a zilei. Peroanele erau goale dar se simea
c de curnd fuseser pline; coloanele centrale
din oel nituit mrluiau n ntunericul
everberant din ambele direcii. Kearney crezu c
aude ceva ca un flfit de pasre i cnd i
ridic privirile, vzu Shrander-ul atrnnd. Mai
bine zis, vzu cpna lui.
ncearc s-i imaginezi i spusese mai
demult Annei ceva ca un craniu de cal. Nu un
cap de cal ci craniul, o atenionase el.
Craniul unui cal nu seamn deloc cu capul
calului ci cu o enorm foarfec curbat sau cu
un cioc osos ale crui dou jumti se ntlnesc
doar la partea superioar.
Imagineaz-i, i mai spusese el, ceva ru,
inteligent, cu un aspect lipsit de noim i care
prea s nu poat vorbi. Cteva fii sau uvie
165

de carne atrnau i fluturau din el. Pn i


umbra lui era ceva greu de suportat privirii.
Era mai mult dect putea ndura s vad,
singur pe peronul de la Cathedral Parkway. Se
mai uit o clip, apoi o rupse la fug. Nu auzise
vreo voce dar cu sigurana i spusese ceva. Un
pic mai trziu se trezi plimbndu-se fr int
prin
Cathedral
Park.
Ploua,
reveni
n
apartament. Tremura i se simea ntors pe dos.
Ce s-a ntmplat l ntreb Anna ce
Dumnezeu e cu tine?
mpacheteaz.
Schimb-i hainele mcar, i spuse ea.
El i schimb hainele, ea mpachet apoi
nchiriar o main de la Avis i Kearney
conduse ct putu de repede pe Henry Hudson
Parkway i apoi afar din ora. Spre nord.
Traficul era agresiv, stzile ntunecate i
murdare se nnodau intersecie dup intersecie
la fel ca i nervii lui K. Dup mai puin de o or
Anna trebui s preia volanul cu toate c el nu ar
fi vrut s renune dar nici nu mai vedea nimic
din cauza durerii de cap sau a ceii luminilor de
pe strad. Pn i interiorul mainii prea
166

umplut de noapte i de vremea urt. Staiile de


radio locale nu se prezentau, doar secretau
muzica rap ca pe o nou form de via.
Unde suntem?, Ia-o la stnga strigtele
lor ncercau s acopere muzica La stnga!,
Opresc!, Nu, nu, d-i-nainte!
Erau ca nite marinari n cea. Kearney se
uita neajutorat prin parbriz apoi se rostogoli pe
bancheta din spate i adormi instantaneu.
Se trezi cteva ore mai trziu, ntr-un refugiu
de pe autostrada interstatal 93. Auzise un
zgomot animalic, ptrunztor, gotic. Era Anna,
ngenuncheat pe scaunul din dreapta-fa, cu
spatele la parbriz i rupnd pagini la ntmplare
din ghidul rutier primit odat cu maina.
Le smulgea una cte una i le arunca la
picioare tnguindu-se optit Nu tiu unde m
aflu, nu tiu unde m aflu, nu tiu unde m
aflu.
Era att de mult furie i suferin n
Pontiacul albastru i ieftin pentru c Anna i
irosise toat viaa i nu ar fi fost n stare s-i
revin atunci nct el adormi la loc. Ultimul
lucru pe care l-a vzut a fost un indicator rutier
167

la aproximativ 400 de yarzi n fa (365,76 m)


reflectnd schimbtor farurile camioanelor care
treceau pe acolo. Apoi se fcu ziu i erau n
Massachusetts.
Anna gsise o camer de motel la Mann Hill
Beach, aproape de sudul Boston-ului. Prea s fi
depit depresia de peste noapte. Sttea n
parcare, n lumina palid a soarelui, clipind din
cauza luminii reflectate de apele Oceanului i
legnnd cheile camerei prin faa lui Kearney
pn cnd acesta se ridic, cscnd, de pe
bancheta din spate a mainii.
Vino s vezi! l zori ea. Nu-i aa c e
drgu?
E o camer de motel, accept Kearney n
timp ce privea suspicios la perdelele din hrie
imitnd o estur n dungi., E-o camer de
motel din Boston.
*
Stteau n Mann Hill Beach de mai mult timp
dect sttuser n New York.
168

n fiecare diminea coasta era nvluit n


cea dar se risipea curnd iar pentru restul zilei
totul era nlbit de lumina clar a soarelui de
iarn. Noaptea puteau vedea, dincol de golf,
luminile din Provincetown. Nimeni nu mai venise
pe acolo.
La nceput Kearney cercetase camera la
fiecare cteva ore i dormise doar cu veioza
aprins. n cele din urm s-a linitit. n tot acest
timp Anna hoinrea de-a lungul i de-a latul
plajei, aduna cu un entuziasm dezorientat tot
felul de obiecte aduse de valuri la mal i
conducea, prudent, Pontiacul pn n Boston,
s serveasc ceva frugal n restaurante
italieneti.Ar trebui s vii cu mine spunea ea.
E ca o vacan. i-ar prinde bine". Apoi se
examina n oglind i ntreba M-am ngrat,
nu-i aa? Sunt prea gras?"
Kearney sttea n camer cu televizorul
deschis dar cu sonorul oprit un obicei luat de
la Brian Tate sau asculta un post local de
radio, specializat n muzica anilor 80. Chiar i
plcea asta pentru c l fcea s se simt
convalescent, adormit pe jumtate. Apoi ntr-o
169

sear au ascultat vechiul cntec al lui Tom Waits


Metroul spre centru (Downtown Train).
Nu-i plcuse niciodat dar de data asta, de la
primul acord, se simi att de transpus n
propria-i adolescen nct rmase perplex. Nu
reuea s neleag cum de mbtrnise att de
nemilos, cum de ajunsese ntr-o camer de motel
cu cineva necunoscut, cineva pe care urma s o
ntlneasc de aici ncolo, o femeie mai n vrst
dect el i care, cnd i atingea umrul slab, i
arunca priviri furie i zmbitoare, i ddur
lacrimile. Fusese doar un moment de confuzie
dar fusese devorator i el simi c prin acceptare
i fcuse posibil existena. De acum ncolo avea
s-l urmeze necrutor precum Shrander-ul.
Mereu va atepta s-l cuprind din nou.
Poate c ntr-un anume fel era Shrander-ul i
avea s-l road clip de clip dac nu fcea
repede ceva. Aa c n dimineaa urmtoare se
trezi naintea Annei lu Pontiacul i merse n
Boston.
Acolo cumpr o minicamer Sony. Petrecu
ceva timp pn ce gsi srm moale, acoperit
cu plastic, din cea pe care o folosesc grdinarii
170

dar gsi destul de uor un cuit de buctrie, din


oel. Pe negndite, porni spre Bacon Hill i
cumpr dou sticle de Montrachet. La
ntoarcere spre main, se opri o clip pe malul
sudic al Charles River Basin i privi vis--vis la
MIT (Massachusetts Institute of Technology). l
sun pe Brian Tate. Nici un rspuns.
napoiat la motel o gsi pe Anna goal, pe pat,
cu picioarele sub ea, plngnd. Era abia zece
dimineaa i ea prinsese deja, n pioneze, peste
tot, pe perei i pe ui, bileele cu tot felul de
texte. De ce eti ngrijorat? . Niciodat s nu
faci mai mult dect poi.
Erau ca nite faruri pentru marinari proti,
rtcii ntr-o strmtoare cunoscut. n baie
mirosea vag a vom iar ea ncercase s acopere
mirosul stropind njur cu parfum. Deja arta
mai slab. El o lu de dup umeri:
Capul sus, spuse el.
Puteai s-mi spui c vrei s iei.
Kearney lu mini-camera Sony i-i spuse:
Uite! Hai s ne plimbm pe plaj.
Nu vorbesc cu tine.
171

Dar Annei i plcea enorm s fie filmat. Tot


restul zilei, n timp ce pescruii se repezeau cu
iueal n apele puin adnci sau planau ca
zmeele deasupra plajei, ea alerg, se rostogoli i
poz aezat pe nisipul alb, n lumina limpede i
cu privirile spre ocean.
D-mi s vd D-mi s vd
Urmau rsete i chicoteli de plcere pe
msur ce imaginile, uvoi de bijuterii, curgeau
pe micul ecran. Nu putea s aibe rbdare s le
vad pe televizor. Avea nerbdarea unei
putoaice de 14 ani. Uneori prea s spun c
tagedia ei personal era c viaa nu i permisese
s rmn la vrsta de 14 ani.
Aici a fost ceva ce nu tii, spuse ea.
Se oprir pe o dun i ea i povesti despre
monstrul marin din Mann Hill
Noiembrie 1970: trei mii de livre de carne
(=1,38 tone) putrezesc, splate de valuri, pe
nisipul Massachusetts ului. A doua zi, se
adun o mulime de oameni, venii cu mainile
tocmai din Providence sau din Boston. Prinii se
holbeaz la nottoarele crnoase. Copiii se
agit, se apropie, se sperie, fug ipnd i apoi o
172

iau de la capt. Chestia aia e prea descompus


ca s mai poat fi identificat i cu toate c
structura ei osoas seamn cu a unui
Plesiosaur, toi sunt de acord c furtuna adus la
mal doar rmiile unui rechin ceva mai mare,
nimic exotic.
Pn la urm toat lumea a plecat acas dar
controversele au continu vreme de 30 de ani
Pariez c nu tiai asta! spuse Anna,
lsndu-se pe spate ctre pieptul lui Kearney i
ncurajndu-l s o cuprind cu braele. Chiar
dac-o s spui c tiai.
Ea csc i privi n larg ctre golf care se
ntuneca precum o crusta fin pe o pictur de
mercur.
Sunt frnt dar m simt excelent.
Ar trebui s te culci mai devreme.
*
n seara aceea ea bu aproape tot vinul, rse
mult, se dezbrc i adormi pe neateptate.
Kearney trase pturile peste ea, trase perdelele
imitaie de stof i conect camera video la
173

televizor. Stinse lumina i pentru o vreme derul


neatent imaginile filmate pe plaj. Se frec la
ochi. Anna sfori brusc i bolborosi ceva
neinteligibil. Ultimile imagini prinse de camer,
prost luminate i cu granulaie mare, o artau
pe Anna n colul camerei, cnd ajunsese la
descheiatul blugilor. Snii erau deja dezgolii iar
ea i ntorcea capul ca i cum Kearney tocmai iar fi vorbit. Avea ochii larg deschii iar gura
dulce dar obosit de acceptri, prea s tie ce
avea s urmeze.
Opri imaginea aia pe ecran, gsi o pereche de
foarfeci i tie dou, trei lungimi din firul pe
care-l cumprase dimineaa i le puse la
ndemna pe msua de la capul patului, i
scoase hainele, scoase cuitul de buctrie din
amabaljul de plastic, trase ptura la o parte i
privi n jos, la ea.
Sttea ghemuit, cu mn peste genunchi.
Spatele i umerii ei erau slabe i nemusculoase,
ca la un copil, cu ira spinrii proeminent i
vulnerabil. Faa ei, din profil, arta ascuit i
scobit ca i cum somnul nu ar fi ajutat-o s se
dumireasc asupra enigmei propriei exitene.
174

Kearney sttea deasupra ei, ssind printre


dini, furios pe irul de ntmplri care o
adusese pe Anna aici. i care l adusese i pe el.
Era gata s treac la aciune cnd se gndi c ar
fi fost bine s dea cu zarurile Schrander-ului, ca
s fie sigur.
Probabil c ea a auzit zgomotul zarurilor
rostogolindu-se pe mas pentru c, atunci cnd
Kearney se ntoarse ctre ea, era treaz i l
privea buimcit de somn. Gura i mirosea ru
din cauza vinului but. Ochii ei vzur cuitul de
buctrie, firele, erecia neobinuit a lui
Kearney i incapabil s neleag ce se petrece,
ntinse o mn s-l trag lng ea.
Vrei s faci sex cu mine?
Kearney neg din cap oftnd. ncerc s se
desprind de braele ei.
tiu. Vocea Annei era schimbat. Am tiut
din totdeauna c pn la urm ai s o faci i cu
mine.
Kearney se desprinse cu blndee, puse
cuitul pe msua de la capul patului i-i opti:
Genunchii sus, hai.
Ea se conform, stingherit i nedumerit.
175

Am chiloii pe mine.
t.
El o inu cu mna, ea se apropie, scoase un
sunet mic i se puse n micare imediat.
Hai i tu, hai i tu
O avu acolo, n tcere, pn cnd ea i
ngrop faa n pern i ncet s se mai
controleze
Destup sticla cu vin i o servi cu jumtate de
pahar i zcur apoi pe pat privind la televizor.
Anna pe plaj apoi Anna dezbrcndu-se apoi
cum camera cobora pe o parte a copului ei i
urca pe cealalt i cnd se plictisir, trecur la
tirile CNN. Kearney mri volumul la timp ca s
aud Sectorul Kefahuchi, numit aa dup
descoperitorul lui.
Plpind pe ecran n culori nenaturale,
apruse un obiect cosmic neneles. Nu semna
cu nimic din ce vzuse pn acum. Un nor de
gaz rozaliu un strop de lumin strlucitoare n
centru.
E frumos, coment Anna cu voce
sugrumat.
176

Kearney, invadat brusc de sudoare, opri din


nou volumul sonor.
Uneori am impresia c toate aste nu sunt
dect nite prostii.
Dar e frumos totui, obiect ea.
Nu-i aa. Nu arat aa nici pe departe. Nu
seaman cu nimic din cele cunoscute. Acolo vezi
doar nite date de la un telescop cu raze X. Doar
nite numere frecate s ias o imagine. Uit-te i
tu njur. Toate sunt fcute din numere. Numai
statistici. ncerc s i explice cte ceva despre
fizica cuantic dar ea l privi ameit.
Las, nu-i nimic. Acolo nu e chiar pustiu.
Ceva numit decoeren ine lumea adunat aa
cum o vedem iar tipi ca Brian Tate lucreaz s
afle matematici care s ne ajute s depim
aceast situaie. Ct de curnd, vom putea trece
dincolo de decoeren clare pe matematici i
toate chestiile astea fcu un gest spre TV i
spre umbrele din ncpere vor nsemna tot att
de mult pentru noi ct i pentru un foton.
i asta ct nseamn?
Nu prea mult.
177

ngrozitor. Pare s fie periculos. De parc


totul fcu un gest vag, cu mna va da n
clocot. i se va pulveriza.
Kearney ntoarse privirile ctre ea:
O face deja. Se slt ntr-un cot i lu
cteva nghiituri de vin. Acolo este deja
dezordine. Se pare c spaiul nu nseamn nimic
de unde rezult c i timpul este lipsit de
semnificaie. Rse. ntr-un fel, aici e toat
frumuseea.
Vrei s facem sex din nou? ntreb ea cu
voce mic
*
A doua zi reui s l prind pe Brian Tate la
telefon i-l ntreb:
Ai vzut prostia aia de ieri de la televizor?
Poftim?
Obiectul detectat cu raze X, ce-o mai fi fiind
i la. Am auzit pe cineva de la Cambridge
vorbind despre Penrose i despre ideea unei
singulariti fr orizont de evenimente, prostii
de genul sta
178

Tate prea s fie agitat i confuz:


N-am auzit de nici-un obiect. Michael,
trebuie s vorbesc cu tine
Legtura se ntrerupse. Kearney privea furios
la telefon, gndindu-se la definiia lui Penrose
pentru orizontul evenimentelor nu ca la o
limitare a cunoaterii umane ci ca la o protecie
mpotriva colapsului legilor fizicii, s nu se
extind n univers.
Porni televizorul. Rmsese pe CNN iar acolo,
nimic nou.
Ce-i? ntreb Anna.
Nu tiu. Te superi dac mergem acas?
Pornir cu Pontiacul spre aeroportul Logan
International. Trei ore mai trziu, zburau
deasupra coastei Newfoundland care, de la
nlimea aceea prea o pat de mucegai direct
pe apele oceanului. Avionul strbtu o ptur de
nori i ni n lumina orbitoare a soarelui.
Anna prea s fi dat uitrii ntmplrile nopii
trecute, i petrecu majoritatea timpului
cltoriei privind n jos la nori cu un zmbet
palid i ironic pe fa. La un moment dat luase
mna lui Kearney i-i optise mi place aici,
179

sus dar nu primise nici un rspuns, Kearney


fiind cu gndul la alte cltorii.
*
n cel de al doilea an la Cambridge, Kearney
dimineaa lucra iar dupamiaza i-o petrecea cu
crile de Tarot. Pentru sine, alegea totdeauna
Nebunul.
Noi mergem nainte mnai de puterea adnc
nrdcinat a dorinei, spunea Inge nainte s
i gseasc pe cineva care s i-o trag mai bine.,
Asemeni Nebunului care pete la nesfrit de
pe stnca lui ctre spaiu, tot aa i noi, suntem
nite prezene care se strduie s umple golul
care ne atrage spre nainte." La vremea
respectiv nu avea nici cea mai vag idee despre
ce vrea Inge s spun. Considera c e o vorb
nvaat i folosit s fac conversaia mai
interesant dar a rmas cu ea n minte i din
acele zile, orice deplasare avea s fie, din orice
punct de vedere, o cltorie.
Trebuia s scoat Nebunul din pachet nainte
de orice etalare. Trziu n dupamiaz, cnd
180

lumina ncepea s prseasc ncperea, cartea


lsat pe braul fotoliului strlucea spre el, mai
mult ca un eveniment dect ca o imagine.
Cu reguli simple, o etalare determina drumul
care avea s fie fcut. De exemplu, dac la
etalarea cu o singur carte ieea Sceptrul,
Kearney avea s mearg spre nord dac
deplasarea urma s fie fcut n a doua
jumtate a anului sau dac la a doua carte
ntoars ieea Cavalerul. Celelalte reguli, ale
cror clauze i contra-clauze le intuia pe msur
ce etala i re-etala cri, acoperea direciile sud,
vest i est ba chiar i hainele pe care urma s le
foloseasc.
Niciodat nu mai etala cri dup ce pornea la
drum. Avea prea multe de fcut. Oriunde ar fi
privit, gsea ceva nou n peisaj. Grozam
rspndit pe deluorul cu cas gospodreasc
n vrf. Couri de fabric dizolvate ntr-o
revrsare orbitoare de lumin solar. O gazet
deschis la cderea pe podeaua vagonului cu un
zgomot asemenea unei rafale de ploaie pe o
fereastr. ntre evenimente, reveria izbucnea de
la sine, fr ntreruperi, ca un sirop auriu. Se
181

ntreba cum ar putea s fie vremea n Leeds sau


n Newcastle, deschidea Independentul s afle
i ddea peste Economia global pare s se
pstreze pe un curs linitit. Brsc, observ
ceasul de la mna femeii de pe bancheta cealalt
a compartimentului. Era fcut din plastic
transparent care lsa vederii mecanismul
interior i privind n complexitatea de rotie
verzui i lucitoare, ochiul pierdea poziia acelor!
Ce cuta el? Singurul rspuns care i-a venit a
fost plcerea strnit de vederea botului galben
curat al unui Intercity care venea din sens opus.
Dimineaa lucra. Dupamiaza etala crile de
Tarot. n weekenduri cltorea. Uneori o zrea pe
Inge prin ora. Cnd i spusese de cri ea l
mngiase cu un fel mil ndurerata. Era
ntotdeauna drgu i uor nedumerit. E doar
o joac repeta ea. Kearney avea nousprezece
ani. Fizica matematic i se deschidea precum o
floare, revelndu-i viitorul. Dar viitorul nu era de
ajuns. Pe msur ce fcea cltoriile, devenea tot
mai convins c urma s i deschid o a cincea
direcie, numai a lui, care avea s l conduc
spre adevrata Cas a Grozamei unde s riasc
182

de adevratelea visele din copilrie, cnd totul


era plin de promisiuni i predestinare i lumin.
*
Michael!
Kearney privi de jur mprejur, nenelgnd
unde se afl.
Lumina transform orice: paharul de plastic
plin cu ap mineral, prul de pe dosul minii,
aripa unui avion la o mie de metri deasupra
Atlanticului. Toate aceste lucruri puteau fi
recuperate s fie ele nsele pentru un anumit
timp. Echipajul ncepuse s se foiasc pe
intervalul dintre scaune i s goleasc sacii de la
fotolii. Scurt timp motoarele se auzir mai tare
apoi avionul reintr n nori. Vaporii se tulburar
atrai n turbulenele create de aripi, pista de
aterizare deveni vizibil iar ziua luminoas se
transform n spaiile umede i btute de
vnturi ale aeroportului Heathrow.
Aterizm. Anna era emoionat, se prinsese
de braul lui i privea pe hublou. Aterizm.
183

n final toate cltoriile duceau spre, evident,


spre Schrander. Schranderul i atepta, de mult,
la pnd, s i prind.

184

14.Alaiul fantom
Seria Mau deschise o linie de comunicaie
ctre sectorul oamenilor i-i descoperi adunai
iari n jurul afiorului de holograme. De data
asta era prezentat una dintre instalaiile din
cala Pisicii Albe, n timp ce era utilizat ntr-un
deert cu nisip msliniu i cu grmezi de
bolovani cu aspect de roc topit care, la o
privire mai atent, se artau a fi nite ruine.
Tipii tiau s se distreze, rosti unul dintre
brbai, materia asta a fost topit la 12000 de
grade Kelvin, poate mai mult, scoase de vreun
emitor gamma de band larg. Arat de parc
ar fi adus aici o stea mai mic. Cu un milion de
ani n urm. i se bteau pe bunuri vechi i ele
de un milion de ani. Isuse! Privii aici!
Isuse, repet femela-clon, ce plictiseal
mpuit.
Rser toi i revenir la afior. Cele dou
femei, mbrcate amndou cu nite rochii
drepte din ceva cu aspect mtsos i de un roz
strident stteau cu minile la spate.
185

Seria Mau i privea curioas i furioas n


acelai timp. Nu tiau dect s fac sex, s se
bat i s se bage. Vorbeau numai de mprirea
profitului, evenimente artistice pe care le
vzuser i vacane n Nucleu. i despre ce mai
cumpraser sau vroiau s cumpere. Ce folos ar
fi putut aduce cuiva eventual lor nii? Ce
aduseser cu ei pe nav?
Ce-ai adus cu voi pe nava mea?, ntreb
Seria Mau cu voce tare.
Oamenii tresrir i se privir cu vinovie,
consider Seria Mau. Privir n jur s vad de
unde venea vocea.
De ce-ai adus chestia aia la bord?
i tie legtura nainte ca ei s poat
rspunde ceva, revenind la monitorul propriu.
Acolo era nava tip K i legat de ea, ca o cmil
oarb la captul unei funii, era crucitorul
Nastic. l identificase. Comparase semnalele lui
caracteristice cu ce se gsea n bazele de date ale
Pisicii Albe. Un crucitor de naintare numit
Atingerea Vidului i al crui comandant o pltise
pentru ambuscada asupra Vieii feerice. i i
spusese tiu unde mergi. Aflat n container,
186

pe Seria Mau o trecur fiorii la amintirea acestor


vorbe.
Ce fac?, se adres ea ctre matematici.
Stau acolo unde sunt.
Au de gnd s m urmeze peste tot unde
m duc, ip Seria Mau. Nu pot suporta aa
ceva. Ursc asta. Nimeni nu ne poate urmri.
Nimeni nu-i att de priceput.
Matematicile raionar
Sistemul lor de navigaie este aproape la fel
de nzestrat ca i mine. Pilotul lor este militar.
Este mai priceput ca tine.
Scap de ei, ordon ea matematicilor. Voi
mi-ai adus asta, i acuz apoi pe oameni.
Brbaii din grup devenir nelinitii. nc mai
aruncau priviri ncolo i ncoace de parc ea ar fi
fost o prezen alturi de ei. Cele dou femele i
vorbeau n oapt, inndu-se de mini. Acum
nu mai puteai spune care dintre ele e clon.
Oprii chestia aia oamenii oprir afiorul
de a holograme i spunei-mi ce folos aducei
voi cuiva. n timp ce oamenii ncercau s
gseasc un rspuns, un tremur uor strbtu
187

structura Pisicii Albe. Iar o clip mai trziu se


auzi o sonerie.
Ce-i? se repezi Seria Mau cu ntrebarea.
Vin peste noi, raportar matematicile.
Jumtate de lumin n ultimele treizeci de
nanosecunde. Nu este grav dar va fi n curnd.
Juma de lumin? Nu cred!
Ce vrei s fac?
Armeaz tehnica de lupt.
Acum cred c ei tocmai ncearc
Pune ceva ntre noi. Ceva mare. i asigurte c acoper toate frecvenele particulelor.
Vreau s nu vad nimic, s fie orbi. Lovete-i
dac poi dar asigur-te c nu ne pot vedea.
Un sfert de lumin, raportar matematicile.
Alarm!
Mda. Chiar e priceput.
E aici. La civa kilometri.
Suntem la 95 de nanosecunde de un
dezastru. Unde-i tehnica de lupt?
Se auzi un uor bzit prin carcas iar afar,
n vidul gri-uniform de dincolo, erupse o lumin
puternic. n ncercarea de a proteja partea
material a clientului su, alctuirea Pisicii Albe
188

se stinse pentru o nanosecund i jumtate,


timp n care tehnica de lupt i lansase
ncrctura la lungimea de und maxim. Razele
X au ridicat temperatura din spaiul local la
peste 25000 de grade kelvin, celelalte particule
au orbit toate tipurile de senzori iar subspaiile
temporare au sczut n dimensiuni fractalice din
fierberea singularitii create de arme. Unde de
oc au cntat prin mediul fluxurilor reversibile
precum vocile ngerilor, asemeni primei muzici
care rezonase prin vscozitatea substanei
universului primordial nainte ca protonul i
electronul s se lege din nou. Sub acoperirea
acestui moment, nu att prin suplee ct prin
crud nebunie i metafizic, Seria Mau stopa
motoarele i scoase nava n spaiul ordinar.
Pisica Alb licri napoi n existen la zece anilumin de orice altceva. Era singur.
Vezi? Nu a fost chiar att de priceput.
Trebuie s spun c s-a retras naintea
noasr. Dar nu tiu dac a luat cu el i
crucitorul Nastic.
l putem vedea?
Nu.
189

Atunci du-ne undeva i ascunde-ne, ceru


Seria Mau.
Conteaz unde?
Deocamdat nu.
i Seria Mau se retrase epuizat n cotainer.
n spatele lor dac spate poate avea vreun
neles ntr-un spaiu cu patru dimensiuni
temporale i zece spaiale explozia nc se
stingea ca un fel de imagine remanent n ochiul
vidului. Totul se desfurase n patru sute
cincizeci de nanosecunde. Nimeni din zona
oamenilor nu observase ceva. Preau surprini
doar de ntreruperea brusc a convorbirii.
n ce mai rmsese din secund, n
continuarea visului, Seria Mau reveni n grdin.
La cteva sptmni dup foc, casa era nc
plin de urmele lui. Fumul se infiltrase peste tot.
Totul era contaminat. Toate acele lucruri vechi
pe care tatl le arsese, reveneau prin propriul
fum care se lsase pe rafturi, pe mobil, pe
traverse. Reveneau sub forma unui miros. n
paltoane i cu fulare la gt, cei doi copii stteau
lng cercul de cenu ca un bazin negru n
mijlocul grdinii. i puseser vrfurile pantofilor
190

drept la margine i priveau n jos la ele. Se


priveau unul pe cellalt cu un fel de surpriz
solemn n timp ce tatl se auzea mergnd prin
casa din spatele lor. Cum putuse s fac aa
ceva? Cum putuse s comit o greeal att de
mare? se ntrebau ce putea s urmeze.
Fata nu mnca. Refuza s bea i s mnnce.
Tatl privea la ea de sus, cu o figur serioas. O
apuca de mini astfel nct ea trebuia s
priveasc n ochii lui. Ochii lui cprui erau att
de decolorai c bteau spre portocaliu. Oamenii
ar fi numit aceti ochi rugtori. Erau plini de o
rug mut.
Va trebui ca tu s fii mama, spunea el. Poi
s ne ajui? Poi s fii tu mama?
Fata fugea n fundul grdinii i plngea. Nu
vroia s fie mama cuiva. Vroia s aibe ea o
mam. Dac i acest fapt era parte a vieii, ei nui plcea. Nu avea ncredere ntr-o viaa ca asta.
S-ar fi dus totul naibii. Alerga dintr-o parte ntralta a grdinii, cu braele larg deschise i fcnd
zarv mare pn cnd fratele ei rdea i i se
altura iar tatl ieea i o fcea s l priveasc n
ochii aceia cprui i o ntreba iar dac nu ar fi
191

vrut s fie ea mama. Ea privea departe de el ct


de tare putea. Stia ce greeal imens fcuse el:
dac e greu s te desprinzi de o fotografie este i
mai greu s te desprinzi de un miros.
O putem avea napoi, propunea ea, o putem
avea napoi ca i clon. E uor. Ar fi mai uor.
Tatl nega din cap i explica de ce nu ar fi
vrut asta.
Atunci nu voi fi mama, rspundea fata, voi
fi ceva mai bun.
Matematicile i-au ascuns frumos. Au gsit un
soare mic de tip G, puin obosit dar cu un ir de
planete care luceau ca nite hublouri n noapte.
Ceea ce era de remarcat la acest sistem numit
liul lui Perkins era alaiul de vehicule strine
care cdeau unul n spatele celuilalt pe o lung
orbit de comet al crei afeliu era pe la
jumtatea distanei fa de cea mai apropiat
stea. Aveau lungimi ntre unul i treizeci de
kilometri, aveau carcasele ca o coaj tare i
subire, n culori gri fr luciu, cu forme
neregulate de asteroid cartof, clopot mut,
descentrate i cu guri i fiecare acoperit de
un strat gros din praful scos de o catastrof
192

stelar lipsit de imaginaie i nu foarte recent.


Praful vieii chiar dac nu era nici un semn de
via pe acolo. Oricine-ar fi fost proprietarul lor,
le abandonase cu mult vreme nainte ca
proteinele s apar pe Pmnt. Vastele lor spaii
nautiloide interne erau curate i goale de parc
nimic nu ar fi trit vreodat acolo. Din cnd n
cnd o parte a alaiului cdea n soare sau plonja
nav cu nav n giganta gazoas a sistemului.
Alaiul fantom era principala resurs
economic a liului lui Perkins. Exploatau navele
astea ca pe orice alt resurs. Nimeni nu tia ce
fcuser cndva i cum de ajunseser acolo sau
cum s le foloseasc. Aa c le tiau i le topeau
acolo jos i le vindeau prin intermediari ctre
unele corporaii din Nucleu. Era cel mai simplu
lucru de fcut. Erau economia local. Cele mai
uzate erau nconjurate de nori din resturi de
obiecte, unele mai surprinztoare ca altele:
cenu i zgur, structuri interne de neneles
fcute din metale pe care nu le vroia i nici nu le
nelegea nimeni, deeuri. Pisica Alb gsi un loc
acceptabil ntr-unul din aceti nori, nor n care
cea mai mic bucat era de dou sau de trei ori
193

mai mare ca ea i se abandon acestui atractor


dezordonat. nchise motoarele i instantaneu, se
pierdu, deveni statistic.
Seria Mau Genlicher se trezi furioas din
ultimull ei vis i deschise o linie de comunicaie
ctre cargou.
Aici cobori.
Azvrli echipamentul din cal apoi deschise
cte vid i zona oamenilor. Aerul fsi uor i n
curnd nava tip K avea i ea propriul norior de
gaze
ngheate,
bagaje
i
buci
de
mbrcminte. Printre ele pluteau cinci corpuri
albastre i decompresate. Dou dintre ele nc
erau unite de actul sexual. Clona era cel mai
greu de eliminat. nc se inea, ipnd, de
mobilier. Aerul vjia pe lng ea dar ea nu
accepta sa fie evacuat. Dup un minut, lui
Seria Mau i se fcu mil, nchise deschizturile
i refcu presiunea n zona oamenilor.
Sunt cinci corpuri acolo, afar, se adres ea
matematicilor. Trebuie c i unul dintre brbai
era o clon.
Nici un rspuns.
194

Monitorii stteau pe la coluri cu minile la


gur. Se uitau n alt parte.
Nu v uitai aa la mine. Oamenii ia au
adus cu ei la bord un soi de emitor-receptor
automat. Cum altfel am fi putut fi urmrii?
Nu era nici un emitor, spuser
matematicile.
Monitorii se foiau ca algele din ap,
ntrebndu-se cu voci mici, optite, ca de hrtie
Ce-a fcut ea? Ce-a fcut?. i tot ei
rspundeau i-a omort pe toi. Pe toi.
Seria Mau i ignora.
Trebuie s fi fost ceva.
Nimic, oamenii ia erau doar nite oameni.
Dar
Doar nite oameni.
Las. Nimeni nu e inocent.
*
Clona rmsese ghemuit ntr-un col.
Scderea presiunii aerului smulsese aproape
toate hainele de pe ea i acum sttea pe vine, cu
braele n jurul corpului. Pielea ei era iritat i
195

nroit de la aerul care nise afar. Ici i colo


de-a lungul coastelor subiri, vnti negricioase
indicau
locurile
unde
suferise
impactul
obiectelor absorbite de vid. Privirile-i sticleau de
nenelegere i de o isterie greu stpnit. Era
ocat i nedumerit, nereuind s aprecieze
cele ntmplate, ncperea mirosea a vom i a
lmie. Pereii ei erau scrijelii de anexele i
armturile smulse. Cnd Seria Mau a vorbit,
clona a aruncat cteva priviri sperite n jur i s-a
nghesuit i mai tare n colul ei.
Las-m-n pace, stig clona.
Gata, au murit toti, o inform Seria Mau.
Ce?
De ce le-ai permis s se poarte aa cu tine?
I-am vzut. Am vzut tot ce i-au fcut.
Du-te dracului. E ceva de necrezut. O
main tmpit mi ine lecii dup ce tocmai i-a
ucis pe toi.
Le-ai permis s se foloseasc de tine.
Clona i strnse braele i mai tare.
Lacrimile-i curgeau iroaie pe fiecare parte a
nasului.
196

Cum poi s spui aa ceva? Eti doar o


maina tmpit. Eu i iubeam!
Nu sunt o main, preciz Seria Seria Mau.
Dar ce? rse clona.
Sunt un cpitan K.
Clona afi o figur dezgustat i obosit.
A da orice s nu ajung ca tine.
La fel i eu.
M omori i pe mine acum? ntreb clona.
Vrei s o fac?
Nu!
Clona i pipi buza lovit i se uit deprimat
prin ncpere.
Nu cred s fi scpat ceva din hainele mele.
Brusc, izbucni n plns, drdind:
Sunt toate acolo, afar, nu-i aa? Cu
prietenii mei. Toate hainele mele bune, nu-i aa?
Seria Mau ridic temperatura ncperii.
Monitorii pot s rezolve aceast problem.
Pot s mai fac ceva pentru tine?
Ai putea s m duci undeva unde sunt
oameni adevrai rspunse clona dup un
moment de gndire.
197

*
Planeta ocupat din acel sistem se numea
Perkins IV dar locuitorii ei preferau s-i spun
New Midland. Fusese teraformat, conform
uzanelor. Avea o agricultur tradiional, cteva
uzine de asamblare stil FTZ i dou sau trei
orae de 50-60000 de locuitori, toate pe un
continent din emisfera nordic. Agricultura
producea n principal cartofi i sfecl plus o
varietate local de dovlecel care se vnduse
foarte bine peste tot n Plaj pn cnd un
croitor gsise o cale de a-l obine mai ieftin. Asta
fusese soarta tuturor sistemelor agricole
tradiionale de de trei secole i ceva ncoace.
Oraul mai mare avea cinematografe, cldiri
municipale i biserici. Ei se considrau oameni
obinuii. Croitoria nu prea se practica pe acolo,
poate din cauza senzaiei de nenatural pe care o
inspira. Aveau o religie mai degrab pragmatic
iar la coal nvau despre alaiul fantom i
despre cum putea fi el exploatat.
n acea prim zi de luni din primvara
timpurie i furtunoas, copiii jucau un joc care
198

ncepea cu m-am dus la piaa de particule iam cumprat.


Ajunseser la un boson Higgs, civa
mezoni K neutri i un kaon neutru vechi care
tocmai s-a descompus n doi pioni cnd o
zguduire plat a fcut s vibreze ferestrele i un
obiect triunghiular, cenuiu-mat, acoperit cu
guri de aspiraie, dispozitive i fel de fel de
protuberane, se ivi deasupra oraului i se opri
la vreo treizeci de metri deasupra. Era Pisica
Alb. Copiii se repezir la ferestrele colii,
strignd i ipnd veseli.
Seria Mau cobor clona pe sol printr-una din
porile pentru marf:
La revedere.
Clona nu i ddu nici o atenie. De cinci ore i
spunea ntr-una Eu i iubeam i tiu c i ei m
iueau pe mine. Privi de jur mprejur la cldirile
municipalitii, la parcul de tractoare, la curtea
colii i la resturile de hrtie din praful de pe jos.
Ce fundtur. liu lu Perkins Rse. Se
ndeprt civa pai de nava K, aprinse o
igaret i se opri n strad ateptnd s apar
cineva i s o ia la plimbare. Chiar aa i arat.
199

Seamn cu un loc care ar putea fi numit liu


lu Perkins.
Izbucni iar n plns dar asta nu se putea
vedea din coala unde copii stteau lipii de
ferestre, bieii privind-o timid iar fetiele
invidiind-o pentru rochia de mtase roz, pantofii
de piele cu toc nalt i unghiile stacojii. Cnd
aveau s creasc mari, bieii urmau s o
salveze din necazuri pe undeva prin Nucleu,
printre doctorii de gene i clonele vagaboande iar
ea avea s fie recunosctoare i s i
recompenseze artndu-le sfrcurile snilor. Ba
poate i s le ating, bune i calde
Probabil c intuind ceva din toate acestea,
clona se ntoarse i lovi cu putere n carena
Pisicii Albe.
D-mi voie nuntru.
Poarta cargoului se deschise.
Trebuia s te lmureti, spuse Seria Mau.
Flotilele de interceptoare locale lansate pe
cnd nava de tip K ptrundea n pturile
superioare ale atmosferei, se ivir i ele dup un
minut sau dou i se grupar n formaiuni de
atac.
200

Ia te uit i la idioii tia coment Seria


Mau apoi continu pe un canal deschis V-am
spus c nu stau.
Prsi zona gravitaional aproape vertical, o
tor cu aproape 40 Mach lsnd n urm un
nor slab dar totui vizibil de gaz ionizat.
Copiii chiuir iar. Tunetul se rostogoli de jur
mprejurul planetei, ntlnindu-se cu sine cum
venea pe cealalt parte.
*
Privit din afara atmosferei, liul lui Perkins
arta ca un ochi bolnav de cataract. Clona
sttea n ncperea ei, privind apatic n jos n
timp ce monitorii se foiau n jurul ei, ntinznduse s o palpeze i tnguindu-se n limba lor.
Putei s renunai la activitatea asta
nainte de pornire.
Seria Mau lans o pereche de interceptori
orbitali cu unul dintre manipulatoarele joase,
consult matematicile, porni motoarele cu flux
reversibil i i orient nava ctre bezna fr
sfrit.
201

Cteva zeci de nanosecunde mai trziu,


obiect cunoscut se desprinse neobservat
alaiul fantom i porni dup ea. Fuselajul
purta urmele unui eveniment recent,
temperatur foarte nalt.

202

un
de
lui
de

15.Omoar-I, Bella
Ed se asigura totdeauna s vorbeasc att cu
Tig ct i cu Neena.
Pe strad era greu. Poliia era peste tot.
Surorile Cray erau peste tot. (Ed le simea cum
cum se ngrijeau de sporirea abuzurilor lor n
nopile New Venusport-ului, reci i crude ca
nite peti de prad. Era contient c nu trebuie
s se simt n siguran acolo, n adpostul
unde se aciuia doar plancton, ca el, aproape de
suprafaa, n lumina albastr estompat.) Seara,
Tig venea din ce n ce mai trziu. Era totdeauna
flmnd i niciodat nu avea timp s mnnce.
Mersul lui era tot mai incoerent pe msur ce se
acumula oboseala.
Sunt eu, Tig spunea din u, ezitant, de
parc nu ar fi vrut s intre fr acceptul lui Ed.
n unele nopi, Ed ieeau cu el pe strzi.
Rmneau n partea de sus a oraului i
ncercau s mai cumpere sau s mai vnd cte
ceva. Comer mrunt la colul strzii. Ici i colo.
Nu a lsat niciodat s se neleag c l-ar fi
203

bnuit pe Ed c-i reguleaz nevasta. Printr-o


nelegere nerostit, nu menionau niciodat
numele surorilor Cray. Nu aveau cine tie ce n
comun aa c de cele mai multe ori vorbeau
despre Ed. Pentru Ed era convenabil, vorbitul l
ajuta. n cea de a treia sptmn, graie
generozitii lui Neena, ncepu s recupereze
perioade mari din trecutul lui. Problema era c
nu se legau deloc ntre ele. O analepsie
neateptat. Imagini, oameni, locuri, ntmplri
reinute de o camer ovielnic sub o lumin
slab. Textura de legtur lipsea. Nu existau
poveti cu sau despre Ed.
tiu civa tipi uluitori ncepu el pe
neateptate, ntr-o sear, spernd c verbalizarea
amintirilor l-ar fi ajutat la clarificarea lor tipi
de-a dreptul nebuni, tipi cu nite viei
fascinante.
Ce fel de tipi?
tii, tipii tia sunt peste tot n galaxie i ei
chiar o fac. Sunt peste tot Se distreaz.
Ce fac?
Ed era nedumerit cum de se fcea c Tig nu
tia deja.
204

Orice, totul.
Stteau la colul interseciei Dioxina cu
Photino. Era dou sau trei i jumtate
dimineaa. Nu prea era micare pe strad. De
fapt strada era pustie. Deasupra, cerul era plin
de stele iar dintr-un col, Sectorul Kefahuchi
strlucea feroce spre ei, ca un ochi ru.
Fr s vrea, Ed fcu un gest desemnnd tot
ce ea n jurul lor i repet:
Chiar toate.
i iat la ce se referea Ed:
De mic, Ed Chianese fusese un hoinar i un
cuttor de senzaii tari. Nu i amintea de pe ce
planet provenea. Poate c e chiar asta, rdea
el. Plecase de acolo cu prima ocazie, planeta nu
avea nimic potrivit pentru el. Era un biat nalt,
necizelat, brunet, cruia i plceau pisicile,
excitat fr vreun motiv anume i se simindu-se
mult mai liber dect cei de o seam cu el, chiar
dac fuseser mai bine ngrijii. Clrea nave cu
flux reversibil. Timp de vreo trei ani fcuse
drumuri scurte, de la o planet la alta, pn
205

cnd a ajuns la frontiera Plajei. Aici ntlni


oameni pentru care viaa nu nsemna nimic
pn ce nu ajungeau n situaia de a o pierde.
Asta nsemna s faci Kefahuchi Boogie. Adic
prospeciuni si entrada, deschideri. nsemna s
surfezi anvelopele stelare n rachete pentru un
singur om numite nave de scufundare, fcute
din nimic altceva dect matematici, cmpuri
magnetice i un fel de carbon inteligent. Nu erau
muli care s fac aa ceva.
nsemna s alergi prin vechi labirinturi
strine risipite de la o margine la cealalt a
sistemelor artificiale din halou.
Ed fusese foarte bun la aa ceva. Fcuse
Cassiotone 9 n cel mai bun timp de dup Al
Hartmeyer pe btrna lui Heavyside Layer,
Orizont nnourat, i despre care, toat lumea era
de acord s afirme c la vremea lui fusese un tip
dat naibii.
Nimeni nu depise adncimea realizat de
Ed n labirintul de pe Askesis pentru c nimeni
nu mai ncercase s ptrund acolo.
Fceai aa ceva pentru banii contractai cu
vreo subsidiar mpuit a EMC. Sau de dragul
206

sportului. Indiferent de motiv, Ed se nvrtise i


el civa ani printre tipi de genul sta,
prospectori,
deschiztori,
piloi
stelari,
performeri ai tehnicii n cutare de mainrii
strine, mari, complicate. Erau i femei. Ed era
n hotelul Venice de pe France Chance IV, Ocazia
Francez IV, n ziua cnd Liv Hula a ieit cu
hiperscufundtorul ei Saucy Sal, Cocheta Sal,
din fotosfera soarelui local. Nimeni nu mai
ptrunsese aa vreodat. n acel moment de
glorie uralele se puteau auzi de la ani-lumin. A
fost prima care ncercase aa ceva, la naiba,
fusese prima. Ed trise patru sptmni pe
transportorul parcat lng Tumblehome, Casa
Dezordonat, n timp ce Dany Lefebre atepta ca
boala necunoscut pe care-o cptase s-i
urmeze cursul. Ed o recuperase. Pe jumtate
nebun. Pe jumtate moart. Ed nici mcar nu
apucase s o cunoasc mai bine.
Peste tot pe unde aprea vreo provocare i
oamenii se adunau s participe, era i Ed. Mai
departe" i spuneau unii altora. Hei, mai
departe!"
207

Apoi s-a ntmplat ceva, nu-i amintea ce, i


s-a ndeprtat de toate acestea. Poate fusese
cineva cunoscut. Poate fcuse el ceva. Poate
fusese Dany privindu-l i incapabil s i mai
vorbeasc vreodata. Lacrima de pe faa ei.
Dup aceea, viaa lui Ed pruse c o ia niel
la vale chiar dac la fel de trepidant. A luat
proasavin D2 pe Badmarsh, Balta Rea. Iar n
oraele orbitale din Roiul Kauffman i-a injectat
heroina terestr combinat cu ribozomi de
saguina manipulat genetic. Cnd rmnea fr
bani fcea orice, fura, vindea, codoea. Nu prea
mult. Bine, poate mai mult.
Dar dac minile lui nu erau curate inima era
plin de dragoste de via i unde gseti mai
mult via dect la limita spre moarte?
Asta era credina lui de cnd sor-sa l
prsise. Apoi pornise ctre Plaja de lng Sigma
Terminus unde se alturase unor tipi asemenea
legendarului Billy Anker, care la vremea aia era
obsedat de Radio RX-l.
Omule strig Ed spre Tig nici nu-i mai
spun de realizrile tipului sta. Rnji. n cteva
208

cazuri eram la bord cu el. Dar nu n cele mai


grozave.
Vesicle era nedumerit. El avea copii. O avea pe
Neena. Avea o via. i nu nelegea rostul
aciunilor lui Ed.
Dar nu asta era adevrata problem.
Ar fi vrut s tie cum de ajunsese Ed s fie un
avatar, avatarul fiind tot ce se putea mai diferit
de ce i povestise Ed. Ce rost aveau fanteziile
ieftine dintr-un container dup ce ai surfat pe
raza Schwartzchild a unei guri negre?
Ed rnji iar n felul lui delstor:
Eu cred c dup ce ai fcut tot ce se poate
face mai bine, este cazul s ncepi s faci i
invers.
Adevrul ns era c nu era sigur de nimic.
Poate c fusese un avatar din totdeauna. Un
avatar latent care i cerea drepturile la
existen. Pn n ziua cnd, la un col, pe cine
tie care dintre planete, vzuse Fii orice vrei s
fii! Le fcuse pe toate celelalte aa c, de ce nu?
De atunci, posibilitatea de a fi orice dorea l
costase dac nu totul, atunci aproape totul. Mai
209

mult, dac nu fusese cine tie ce de capul lui n


acele zile din trecut, acum era i mai ru.
i decise n sinea lui c imediat ce avea s
fac rost de bani, avea s intre din nou ntr-un
container.
*
Nu se mai putea aa. Ed tia. Avea vise
vinovate. Se trezea noaptea copleit de
sentimentul dezastrului. n cele din urm, au
venit toate deodat, ntr-o diminea, pe cnd
fcea sex cu Neena.
n fiecare zi, periodic, adpostul trecea prin
clipe n care agitaia trecea n linite ca s revin
ulterior. De trei sau de patru ori pe zi. Pentru
Ed, perioadele de linite aveau ceva fantomatic.
Cureni de aer rece treceau de la o ni la alta.
Imagini ale Sectorului Kefahuchi licreau de
pe posterele ieftine atrnate ca nite icoane
religioase. Copiii dormeau sau erau afar, pe
maidanele
dinspre
docuri.
Situaia
era
nrutit de sunetele ocazionale ale unor
strnuturi sau suspine. Te simeai golit pe
210

dinuntru. Dac aa fuseser toate dimineile


dinainte, acum prea c viaa uman s-ar fi
oprit de tot, peste tot, nu doar acolo.
Ed auzea doar respiraia neregulat a Neenei.
Ajunsese ntr-o poziie ciudat, cu obrazul lipit
de un perete i cu un genunchi sub ea. mpinge
mai tare bolborosea ea. Asta l-a determinat pe
Ed, plin de amintiri i de melancolie, s-i
schimbe uor poziia i s ajung astfel s vad,
de-a lungul spatelui alb, silueta umbrit a celui
care i observa. Pentru o clip, Ed a crezut c
avea o halucinaie cu tat-su. Un soi de tristee
sngernd se revrsa asupra lui, o amintire pe
care nu o putea identifica. Se cutremur (Daa,
rosti Neena, Ohh, da, da, da) i nchise ochii.
Isuse, Tig, tu eti?
Da, eu sunt.
Nu ai mai venit niciodat att de devreme.
n timp ce privea ovitor prin ncpere,
Vesicle prea mai degrab nedumerit dect rnit.
Tu eti, Neena? ntreb el.
Bineneles.
Ea
prea
furioas
i
nerbdtoare. l mpinse pe Ed la o parte, se
211

ridic, i ndrept rochia i-i trecu minile prin


pr. Cine te ateptai s fie?
Cteva clipe, Tig pru s stea pe gnduri.
Nu tiu.
Dup alte cteva clipe, privi direct la Ed i
spuse:
Nu m ateptam s fie altcineva. Cred
Cred c am s plec. Ed se temea, s se
mite.
Neena i arunc o privire:
Ce? Nu! Nu vreau. Se ntoarse brusc i se
ndrept ctre plit. Aprindei luminile. E frig.
tii c nu ne putem reproduce cu ei, nu? o
ntreb Tig.
Umrul ei stng prea s tremure de la sine.
Vrei tiei? Pentru c asta-i tot ce avem.
De-acum, inima lui Ed nu mai btea aa de
tare, puterea de concentrare i revenise i auzea
din nou zgomotele adpostului. La nceput
preau s fie cele obinuite ipetele copiilor,
sonorul hologramelor, zngnelile domestice.
Apoi auzi voci stridente. Strigte care se
apropiau. Apoi, dou sau trei explozii.
Ce-i asta? Oamenii fug. Ascultai!
212

Neena privi ctre Tig. Tig privi ctre Ed. Se


priveau unul pe altul, toi trei.
Surorile Cray. Au venit dup mine.
Neena reveni la plit ntruct nu o interesa
subiectul.
Vrei tiei? repet nerbdtoare.
Ia arma, Tig.
Vesicle o lu din ceva care semna a seif. Era
nvelit ntr-o crp. O despachet, o privi o
clip dup care o oferi lui Ed optindu-i:
Ce facem?
Fugim.
i copiii? strig Neena. Nu-mi prsesc
copiii!
Tu poi s vii mai trziu i rspunse Ed
pe mine m vor.
Dar n-am mncat nimic, obiect Neena
inndu-se de plit.
n cele din urm au luat-o cu fora i i-au
croit drum ctre ieirea spre strada Tensiunii.
A durat o venicie. Au greit drumul de
nenumrate ori. i nu prindeau vitez de loc.
Neena trgea napoi ct putea ori apuca n
direcii greite. De fiecare dat cnd treceau de o
213

u, deranjau ceva sau pe cineva. Fiecare ni


prea conectat la toate celelalte. Dac
adpostul semna cu un labirnt dintr-un comar
ieftin, tot aa prea s fie i urmrirea: tocmai
cnd prea s slbeasc, iar Ed credea c se
poate liniti, izbucnea din alt direcie i mai
energic dect pn atunci. Izbucnea un schimb
de focuri, se deprta, se scurgea ntr-o linite. Se
auzeau ipete i explozii. Cine trgea printre
ecourile ncperilor pline de fum albstrui? n
cine? Putani mrunei, narmai, purtnd
pelerine de ploaie? Cultivari de unic folosin
cu fildei de-un metru? Siluete de brbai femei
i copii mprtiindu-se din faa fulgerelor
armelor.
Neena Vesicle privi napoi. O strbtu un fior,
apoi izbucni n rs:
tii, n-am mai alergat aa de cnd m tiu!
Apucase braul lui Ed. Ochii ei, vioi i uor
defocalizai de emoie licreau spre ai lui. Ed i
mai vzuse aa i i rspunse rznd:
Uurel, copil!
Puin dup asta, lumina se fcu mai mult gri
dect albstruie. Aerul se rci. Imprtiar
214

mncarea cuiva pe podea Ed avu timp s vad


arcul de lichid, un vas ceramic nvrtmdu-se pe
cant, ca o moned, o imagine a Sectorului
Kefahuchi licrind dintr-o hologram n sunetul
unei muzici de catedral i ajunser afar, n
Strada Tensiunii, gfind i btndu-se pe spate.
Ningea iar. Straint, o privelite din ziduri i
lumini stradale, se ntindea n faa lor ca un
canion plin de confetti.
Ed tremura. Scnteieri" i veni n minte pe
neateptate. Scnteieri n toate cele. La dracu.
Dup un minut, ncepu s rd:
Am reuit.
Tig Vesicle izbucni i el n rs.
Am reuit rosti Neena experimental.
Repet nc o dat sau de dou ori. Am reuit!
Tu ai reuit cu siguran, drag fu de
acord Bella Cray.
Ne-am gndit c o s ieii pe partea asta
rosti sora ei, Evie.
De fapt am pus pariu, complet Bella.
Stteau amndou acolo, n mijlocul strzii, n
ninsoare, ateptnd. Erau echipate complet i
strngeau la piept poetele lor uriae, ca nite
215

femei ieite la distracie la marginea sectorului


confeciilor, la apte seara, gata s se mbete sau
s ia droguri i s afle ce are lumea de oferit. Ca
s se feresc de frig, i puseser nite jachete
din imitaie de blan, lungi pn n talie, peste
bluzele lor de secretar. Bella avea i o plrie
pillbox, din acelai material cu jachetele.
Picioarele lor goale fuseser vopsite n rou i
bgate n cizmulie de iarn, din piele de viel.
Evie Cray ncepu s deschid fermoarul
poetei ei.
Se opri la jumtatea micrii surprins s o
mai vad nc pe Neena acolo:
Oh, tu poi pleca drag, nu avem nevoie de
tine.
Neena Vesicle privea cnd la Ed cnd la soul
ei.
Fcu un gest nendemnatic:
Nu.
Hai du-te. Pe mine m vor rosti Ed cu
blndee.
Neena scutur din cap cu ncpnare.
Poi pleca reveni Ed.
216

Pe el l vrem aprob Evie Cray. Tu poi


pleca, drag.
Tig Vesicle o prinse pe Neena de mn. l ls
s o ndeprteze un pas sau doi dei rmsese
cu trupul i cu ochii spre Ed.
El i zmbi cu cel mai frumos zmbet al su.
Du-te rosti el n tcere, din buze, apoi cu voce
tare:
Mulumesc pentru tot.
Neena i rspunse cu un zmbet incert.
C veni vorba interveni Evie Cray l vrem
i pe brbatul tu.
Bg mna n poet, dar Ed scosese deja HiLite-ul i i proptea eava n fa, deformndu-i
pielea sub ochiul stng.
ine-i mna n poet, Evie.
Omoar-l, Bella!
Ed se trezi privind peste capul lui Evie drept
n eava uriaului pistol Chambers pe care Bella
l ndreptase spre el. Ridic din umeri:
Omoar-m, Bella.
Tig Vesicle observ scena cteva clipe i ddu
s se retrag. nc o mai inea pe Neena de
mn.
217

La revedere, Ed.
Se ntoarse i porni n fug, n josul strzii. La
nceput a trebuit s o mping pe Neena dar mai
apoi ea i reveni i alerg i ea cu toat
seriozitatea.
Semnau cu nite psri stngace. Zpada se
rotea n jurul lor, acoperind parial membrele lor
prost articulate i felul bizar de a alerga.
Ed Chianese se simea uurat, pentru c le
datora o mulime fiecruia. Spera c vor ajunge
la o nelegere i se vor ntoarce la copiii lor i vor
fi fericii.
Hei, mai departe! mai departe!
La dracu, spuse Evie Cray.
Se auzi o bubuitur puternic de la
Chambers-ul ei din poet, un fulger zbrni
ctre josul strzii iar Ed, surprins, trase n Evie,
drept n fa.
Ea deveni rigid i czu pe spate, n braele
Bellei care apsase i ea pe trgaci aa c trase
i ea n ceafa lui Evie.
Ed o ls pe Evie s cad, pi ntr-o parte i
propti Hi-Lite-ul iar, sub brbia Bellei de data
asta.
218

Bella, sper c era un cultivar. i arunc


arma nainte s o ncasezi i tu.
Bella privi n jos la trupul surorii ei apoi la
Ed.
S te ia dracu. Ls pistolul s cad. N-ai
s mai gseti adpost nicieri. Niciodat.
Nu era cultivar deci. Asta e, mi pare ru.
A ateptat s fie sigur c Tig i Neena
scpaser i ei apoi adun toate armele i porni
n fug apucnd-o n direcia opus lor.
Habar nu avea ncotro s o ia. Zpada se
transformase n ploaie.
O auzea pe Bella Cray cum striga dup
pistolari. Privind n urm o zri pe Bella cum se
strduia s o ridice pe sor-sa. Rmiele
capului lui Evie czur cu zgomot pe jos.
Zdrene umede n lumina strzii. Punct ochit,
punct lovit gndea Ed drept ntre ochi.

219

16.Capitalul de asociere i risc


n ziua n care ajunse napoi la
Londra, Michael Kearney nchise casa din
Chiswick i se mut n apartamentul
Annei.
Nu avea multe de mutat, ceea ce nsemna un
avantaj pentru c Anna strngea o mulime de
lucruri ca s se autoizoleze de propriile gnduri.
Pentru nceput, apartamentul era un adpost
bun: linear n plan dar fiecare camer avea o
dimensiune diferit sau funciona ca un pasaj
ntre alte dou. Niciodat nu tiai unde te afli.
Nu era prea mult lumin natural. Ea redusese
luminozitatea i mai tare vopsind pereii cu un
fel de galben Tuscan i montnd n partea
superioar teracot foarte deschis la culoare.
Buctaria i baia erau minuscule iar cea din
urm fusese ornamentat cu petiori albastruauriu. Peste tot erau mti, panglici, lmpi
chinezeti,
buci
de
draperii
prfuite,
candelabre din buci de sticl i fructe uscate,
mari, din ri n care ea nu fusese niciodat.
Crile czuser de pe rafturile din lemn moale,
220

ncovoiate de la greutate, pe podeaua de culoarea


melasei.
Kearney intenionase s foloseasc futonul,
cuvertura japonez, matlasat, din camera din
spate dar imediat ce se aeza pe el, inima o lua
la trap i se simea copleit de temeri
inexplicabile aa c, dup vreo dou nopi,
ncepu s doarm n patul Annei. Probabil c i
asta a fost o greeal
E ca i cum am fi din nou cstorii,
observ Anna ntr-o diminea, n timp ce se
trezea zmbindu-i strlucitor i dureros n
acelai timp.
Cnd Kearney iei din baie, ea pregtise ouomlet, pine prjit i croissante. Era 9
dimineaa, iar masa era aranjat cu grij, cu
suporturi, erveele i lumnri aprinse.
n general, Anna prea c se simte mai bine.
Se nscrisese, la Centrul Artistic Waterman la
nite cursuri de yoga. ncetase s-i mai scrie
bileele cu toate c le lsase pe cele vechi fixate
cu pioneze pe spatele uii dormitorului de unde
l confruntau pe Kearney cu responsabiliti
emoionale uitate.
221

Cineva te iubete. Petrecea mult timp, n


fiecare noapte, privind baia de lumin de la
becurile stradale, reflectndu-se pe tavanul
camerei, ascultnd murmurul traficului peste
podul Chiswick.
Imediat ce se simi restabilit, merse n
Fitzrovia, s se ntlneasc cu Tate.
*
Era o luni dup-amiaz urt. La est de
oseaua Tottenham Court, ploaia golise strzile.
Apartamentul n care i aveau laboratorul, o
anex a Colegiului Imperial lsat recent n grija
economiei de pia, avea drept cale de acces o
zon de subsol curat dar sumbr, cu o plcu
de identificare satinat i cu grilaje noi, din oel
vopsit n negru. Cteva strzi mai spre est ar fi
gzduit o agenie literar. Ventilatoarele erau
pornite i fceau zgomot. Prin ferestrele
glazurate Kearney putea s vad pe cineva
micndu-se. Se auzea sunetul slab al unui
radio. Kearney cobor scrile i tast codul su
de acces pe keypad-ul uii. Vznd c nu
222

funcioneaz, aps butonul interfonului i


atept ca Tate s-i deschid. Interfonul suna,
dar nimeni nu venea s i deschid. Dup cteva
clipe, strig la Tate.
Brian?
Aps interfonul din nou apoi l inu cu
degetul. Nici un rspuns. Se ntoarse n strad i
privi prin grilaje. De data asta nu mai vzu pe
nimeni micndu-se i tot ce auzi fu zgomotul
ventilatoarelor.
Brian?
Dup cteva ncercri ajunse la concluzia c
se nelase. Laboratorul era pustiu.
Kearney i ridic gulerul jachetei de piele i
porni n direcia zonei centrale a oraului. Nu
ajunsese la captul strzii cnd i veni ideea s l
sune pe Tate la el acas. Rspunse soia lui Tate.
Nu-i acas. E absolut absent, ca s zic aa.
A plecat nainte s m trezesc eu. Dac a fost
acas ast-noapte complet ea sec. Cnd l
vezi, spune-i c iau copiii i m napoiez n
Baltimore. Serios.
Kearney se uita int la telefon ncercnd s-i
aminteasc numele sau chipul ei.
223

Ei, continu ea, de fapt nu vorbesc


serios. Dar o s-o fac n curnd.
Neauzind nimic de la el, femeia strig n
telefon:
Michael?
Kearney i aminti c numele ei era Elisabeth
iar lumea i spunea Beth.
Iart-m, Beth.
Vezi? Toi suntei la fel. De ce nu suni la
nenorocita aia de u pn se trezete? Crezi c
e cu vreo femeie? A fi uurat. Ar fi mai uman.
Kearney spuse:
Uite ce e, ateapt puin, eu
Se ntoarse la timp ca s-l vad pe Tate
urcnd scrile dinspre apartament, apoi cum se
opri un moment s priveasc i n stnga i n
dreapta, apoi cum travers strada i se ndrept
cu pai repezi ctre strada Gower.
Brian!
Telefonul i prinse vocea i ncepu s ipe cu
repeziciune la el. nchise legtura i alerg dup
Tate strigind:
Brian! Eu sunt! Brian, ce mama dracului se
petrece?
224

Tate nu ddea semne ca ar fi auzit. i


nfipsese minile n buzunare i adusese umerii
n fa i continu s mearg. ncepu s plou i
mai tare.
Tate!
Tate arunc o privire peste umr, surprins,
apoi o lu la fug.
Cnd Michael l-a ajuns din urm, n Piaa
Bloomsbury, abia mai rsuflau i unul i
cellalt. Kearney l nfc pe Tate de umerii
jachetei sale gri, de schior, i l ntoarse cu faa.
Las-m-n pace, spuse Tate i rmase pe
loc, nfrnt i cu apa curgndu-i iroaie pe fa.
Kearney i ddu drumul.
Nu neleg, ce se-ntmpl?
Tate i trase sufletul i reui s articuleze:
M-am sturat de tine.
Ce?
M-am sturat de tine. Trebuia s fim
mpreun n povestea asta. Dar tu nu eti
niciodat aici i nu rspunzi la telefon iar acum,
afurisitul de Gordon vrea s vnd patruzeci i
nou de procente din afacerea noastr unei
bnci comerciale. Eu nu m bag la partea
225

financiar. Nu e treaba mea. Unde ai fost n


ultimele dou sptmni?
Kearney l prinse de antebrae.
Uit-te la mine. Totul este n regul. Se
strdui s rd. Isuse, Brian. Uneori eti tare
dificil, omule.
Cteva momente Tate l privi cu furie apoi rse
i el.
Hai s mergem la Apa Limpede i s bem
ceva.
Dar Tate nu se lsa cu una cu dou. Nu-i
plcea Clubul Apa Limpede. i avea mult de
lucru.
Presupun c dup aceea vei putea veni cu
mine la laborator, da?
Kearney i permise un zmbet i fu de acord
cu Tate c sta era cel mai bun lucru de fcut.
Laboratorul lor mirosea a pisici, a mncare
sttut i a bere Giraffe.
Aproape n fiecare noapte dorm aici, pe jos
se scuz Tate nu reuesc s-mi fac timp s
trec pe-acas.
Pisicile scormoneau n coul cu cartoanele de
la hamburgeri de lng birou. Ciulir urechile la
226

intrarea lui Kearney. Motanul veni repede la el i


porni s se frece de picioarele lui. Pisica rmase
pe loc, lumina transformndu-i blnia alb ntro aureol transparent, ateptnd s se duc el
la ea. Kearney, rznd, i plimb mna peste
cporul ei ascuit.
Ce mai cas de primadone, vorbi el pisicii.
Tate l privea nedumerit.
Le-a fost dor de tine, spuse el. Dar uite aici.
Au strns gunoiul din jurul credenei din
spatele camerei i s-au aezat n faa unuia
dintre cele mai mari display-uri.
Pisica se foi pe acolo cu coada ridicat, parc
n cutarea unei przi, apoi se aez pe umrul
lui Kearney i porni s toarc.
Tate prelungise viaa uzual a unui q-bit de
opt pn la zece ori. Rezultatele testelor se
perindau prin faa ochilor lor, unul dup altul,
ca nite trmbe de activitate sinaptic n spaii
libere de decoeren.
Nu-i un calculator cuantic, preciz Tate
dup ce Kearney l felicitase, dar cred c am
luat-o naintea echipei lui Kielpinski. nelegi
acum de ce am nevoie de tine aici? Nu vreau ca
227

Gordon s ne vnd ca pe nite gogoi tocmai


acum cnd putem cere orice oricui.
ntinse mna pn la tastatur dar Kearney l
opri.
Dar cealalt chestie?
Care cealalt chestie?
Defectul din model sau ce o fi fost.
Ah, pi, am fcut tot ce am putut.
Aps pe cteva taste i lans un alt program.
Apru o fulgerare de lumin albstruie, ca de
ghea. Pisica strnse cu ghearele umrul lui
Kearney. Apoi, sistemul Beowulf ncepu s
simuleze spaiul i pe ecranul din faa lor nflori
testul de mai nainte, mult mai lent i mai clar.
Ceva se acumul n spatele semnalelor i izbucni
de la o margine la cealalt a ecranului. Un
milion de lumini colorate i clocotitoare se rotir
ca un banc de petiori speriai. Pisica alb de
pe umrul lui Kearney se repezise la display cu
atta for nct czu pe jos ameit. Treizeci de
secunde pline, fractalii se revrsar i se
nghiontir de la o margine la cealalt a
ecranului. Totul ncet la fel de brusc cum
izbucnise. Pisica se agit nc vreo jumtate de
228

minut, cu blnia ei alb reflectnd lumina


abastr ca de ghea a display-ului, apoi i
pierdu interesul i se apuc, afectat, s-i spele
blnia.
Ce nelegi din asta? zise Tate. Kearney!
Kearney sttea cuprins de un fel de oroare
ancestral, mngind pisica. Vzuse ceva chiar
nainte de izbucnirea fractalilor, exact n
momentul n care modelul lor cedase. Cum s
scape, cum s se salveze? Cum s pun cap la
cap tot ce vedea i tia? Reui s articuleze cu
greu:
Probabil c este un artefact.
La asta m-am gndit i eu, coment Tate. i
nu ne este de nici un folos. Poate pentru
amuzamentul pisicilor. Rse.
Kearney nu-i rspunse, aa c Tate o ls
balt i se apuc s pregteasc alt test. Vorbi
dup vreo cinci minute ca i cum ar fi continuat
o conversaie:
Ah, da, a venit pe, aici un obsedat. Vroia s
te vad. A venit de mai multe ori. chema Strake.
Sprake l corect Kearney.
Asta am i spus.
229

Kearney se simi, deodat, ca i cum s-ar fi


trezit n toiul nopii c este lipsit de noroc.
Lsase pisica din brae i privea aiurea prin
laborator ntrebndu-se cum de-l gsise Sprake
acolo.
A luat ceva? A vzut monitoarele?
Cred c glumeti rse Tate nu l-am lsat
s intre. S-a foit pe aici, prin zon, dnd din
mini i perornd ntr-o limb pe care n-am
recunoscut-o.
Ltratul lui e mai ru dect muctura.
Dup a doua vizit am schimbat codul de
acces de la u.
Am observat.
Pentru orice eventualitate, se apr Tate.
*
Kearney l ntlnise pe Sprake cam la cinci ani
dup ce furase zarurile. ntlnirea avusese loc
ntr-un tren de navetiti, aglomerat, trecnd prin
Kilburn spre Euston. Pereii de la Kilburn erau
acoperii cu graffiti, explozii de rou, purpuriu i
verde realizate cu grij i entuziasm, forme
230

asemenea unor focuri de artificii, forme


asemenea unor fructe tropicale zemoase, efecte
ale suprafeelor lucitoare. Eddie, Daggo, Mince,
nume mai degrab desenate dect scrise. Dup
ce
le
vedeai,
aproape
toate
deveneau
nbuitoare i obtuze.
Cu toate c peronul de la Kilburn era gol,
trenul a avut o oprire lung de parc ar fi fost
ateptat cineva. ntr-un trziu, cineva s-a suit n
tren. Un tip cu prul rou, privirea decolorat i
dur, cu o cicatrice veche i nglbenit pe tot
obrazul stng. Purta o uniform militar de la
stocuri, cu centur, fr cma sau tricou pe
dedesubt. Cu toate c uile fuseser nchise,
trenul nu se pusese n micare. Imediat ce s-a
suit, tipul i-a pregtit o igar i a nceput s
fumeze cu uurare, zmbind i salutnd pe cei
din jur cu nclinri uoare ale capului. Brbaii
i admirau pantofii lustruii sau schimbau
priviri inflamate. Femeile studiau masa de pr
nisipiu de pe pieptul tipului. Cu toate c uile
fuseser nchse, trenul rmsese pe loc. Tipul i
slt mneca s vad ct e ceasul i atunci se
putu observa pe interiorul ncheieturii, tatuat,
231

cuvntul FUGA. Tipul rnji ctre graffiti. Ei i


spun bombardament explic el ctre una din
femei Aa ar trebui s ne trim i noi vieile."
Femeia deveni brusc interesat de ziarul pe care
l avea la ea.
Sprake aprob cu o micare a capului, ca i
cum ea ar fi rspuns ceva. i scoase igara din
gur i-i examin filtrul poros, turtit, plin de
saliv.
Acum, voi toi, grmad. Artai ca o grmad
de fanfaroni stui. Erau acolo lucrtori IT de
corporaie i ageni imobiliari, tineri, n jur de
douzeci i cinci de ani, afindu-se cu cravate
de firm sau umeri vtuii la sacouri, s semene
puternicilor finaniti din Ora. Asta vrei?
Rdea. Strig: Ar trebui s bombardm i noi
pereii nchisorii cu numele noastre. Cei din
imediata apropiere se deprtar de el astfel nct
rmase doar Kearney.
Ct despre tine privea cu interes ctre
Kearney, inndu-i capul ntr-o poziie ciudat,
ca o pasre de prad i continu scznd tonul
vocii, c abia mai putea fi auzit trebuie s
232

continui s ucizi, nu-i aa? Pentru c doar aa l


poi, ine la distan. Am dreptate?
ntlnirea avea deja acea anxietate acut,
aura i reaua presimire epileptic pe care, n
veghea indus de Shrander, o avuseser multe
dinaintea ei, ca i cum entitatea ar fi mprtiat
o iluminare proprie. Pe atunci Kearney nc se
mai considera ca un fel de ucenic sau de
explorator. nc mai spera s descopere ceva
pozitiv. nc mai considera c retragerea din faa
Shrander-ului era nsoit de o traiectorie n
sens opus, o micare nspre el, ceva din care c
continue cu o transformare. Adevrul ns era c
pn la ntlnirea cu Sprake, dduse cu zarurile,
cltorise la ntmplare i nu ajunsese nicieri,
ct pentru o via ntreag. Simi o ncercare de
vertigo, poate din cauza deplasrii trenului, la
nceput ncet apoi tot mai repede, spre
Hampstead South, i ntinse o mn ctre
umrul lui Sprake, s se in de el.
De unde tii? Vocea i rsuna aspr i
amenintoare. Un ton pe care nu l mai avusese
de mult vreme.
233

Sprake l inti cu privirile pre de o clip: Un


ghiont e la fel de bun ca o clipire din ochi.
Pentru un cal chior, spuse el adresndu-se
celor din jur apoi se feri, viclean, i Kearney,
dezechilibrat, ddu peste femeia care se
ascundea n spatele ziarului.
Kearney se ndrept, i ceru scuze i realiz
instantaneu ct era de bun corpul lui la
metafore: vertigo. Era n zbor. Nimic nu putea s
ias bun din asta. Cdea n continuu din
momentul n care zarurile ajunseser n mna
lui.
Cobor din tren mpreun cu Sprake,
traversar mpreun mulimea zgomotoas i
ieir mpreun pe Calea Euston.
*
n anii care au urmat, au dezvoltat ceea ce ei
au considerat ca fiind teoria lor despre Shrander
chiar dac nu coninea nici un fel de explicaii i
era articulat ici i colo doar de aciunile lor.
ntr-o dup-amiaz de smbt, n trenul spre
Leeds, au omort o btrn n spaiul dintre
234

vagoane i nainte s o nghesuie n cabina


toaletei, au scris la subsuoara ei, cu un pix cu
gel rou Trimite-mi inima unui eon / Caut
nuntru A fost primul lor efort comun. Mai
trziu, ntr-o inversare ironic a traiectoriei,
flirtaser cu incendierile i cu uciderea de
animale. La nceput Kearney simise o oarecare
uurare fie i considernd numai complicitatea,
camaraderia lor. Faa lui, scoflcit de parc ar fi
fost mort, se relaxa. Reuise s acorde mai mult
timp lucrrilor lui.
n cele din urm complicitea lor a fost
singurul ctig. n pofida actelor destinate s le
aduc mpcarea, circumstanele rmneau
neschimbate iar Shrander-ul i urmrea peste tot
unde mergeau ei. n acest rstimp, Sprake
ncepuse s i ocupe aproape tot timpul. Cariera
lui, lucrrile lui, lncezeau. Se desprise de
Anna. Cu toate c avea treizeci de ani, devenise
sclerotic din cauza nelinitii.
Dac o lsa mai moale, Sprake l aducea la
linia de plutire.
Tu nc mai crezi c nu-i real spunea el n
felul lui delicat i insinuant nu-i aa? D-i235

nainte, Mick. Mickey. Michael. Mie poi s-mi


spui.
Valentine Sprake trecuse de patruzeci de ani,
dar continua s locuiasc cu prinii. Familia lui
avea un magazin cu haine la mna a doua, n
North London. Mama lui, o femeie n vrst cu
un vag accent central-european, sttea toat
ziua ntr-un fel de trans, sleit parc de putere,
cu privirile pierdute spre spaiile denaturate din
reproducerile religioase de pe perei. Fratele lui
Sprake, un biat de vreo paisprezece ani, sttea
de diminea pn seara n spatele tejghelei
magazinului, mestecnd ceva cu miros de
anason. Alice Sprake, sora, avea brae i picioare
groase, un zmbet absent, piele mslinie, o
umbr de musta i l privea pe Kearney,
contemplativ, cu ochi mari, cprui. Dac ar fi
rmas vreodat doar ei doi, singuri, ea s-ar fi
aezat lng el, i-ar fi pus mna umed pe
cocoelul lui, el ar fi intrat imediat n erecie i
ea i-ar fi zmbit posesiv dezvelindu-i dinii nu
tocmai buni. Nimeni nu a avut parte de un astfel
de spectacol. Pe lng celelalte limitri ale lor,
236

ntreaga familie avea o inteligen emoional


ofilit.
i-ar plcea s i-o tragi o dat, nu? Trage-i
una scurt i fierbinte, Btrne Mike. Pe mine
nu m intereseaz, nu-i treaba mea dar ceilali
doi nu te vor lsa.
Sprake a fost cel care i-a dus n Europa.
Au ucis prostituate turcoaice n Frankfurt iar
n Anvers, o creatoare de mod din Milano. Spre
sfritul a ceea ce se transformase ntr-un chef
de ase luni, erau n Haga. Mncau la un
restaurant italian de calitate vis-a-vis de hotelul
Kurrhaus. Briza de sear mprtia nisipul prin
pia. Lampa de deasupra mesei se cltina i ea
n btaia vntului, iar umbrele paharelor se
agitau nelinititor pe faa de mas, asemenea
complexelor umbrae et penumbrae planetare.
Mna lui Sprake se micase printre ele iar acum
zcea, parc epuizat.
Aici suntem ca nite uri n brlog.
Vroiai s nu fi venit?
Crespelle i ricotta. Azvrli meniul pe mas.
Ce naiba or mai fi fiind i astea?
237

Dup o or sau dou, apru acolo, din amurg,


un biat nalt cam de un metru optzeci i de vreo
douzeci i ase de ani. Avea prul dat pe spate
i lipjt de cretet. Purta un pantalon scurt,
galben, cu bretele. n mn inea o jucrie
micu, galben i ea. Dei zvelt, umerii,
oldurile i coapsele aveau rotunjimi crnoase.
Pe fa avea expresia de mulumire i de
oarecare crispare a cuiva care-i expune
fanteziile n public.
Sprake rnji ctre Kearney.
Ia uite la la opti el ctre Kearney vrea
s fie trimis ntr-un lagr din cauza sexualitii
lui. Vrei s-l pocneti pentru c-i un bou. Se
terse la gur i se ridic de la mas. Voi doi ai
putea s v ntlnii.
Mai trziu, n camera lor de hotel, stteau i
se uitau la ce i fcuser biatului.
tii, dac nici acum nu pricepi, nimic nu te
va ajuta s mai nelegi ceva.
Kearney l privi fr s comenteze i Sprake,
fcnd un gest a lehamite, ca un maestru n faa
ucenicului rosti dezgustat:
238

Era un mister pentru ei c tot timpul


fuseser n credina Tatlui.
Poftim? Vrei s repei? rosti biatul.
Toate promisiunile de pn, atunci c va
nelege ce se petrece aduseser prea puin. n
timp ce asocierea lor nu ajunsese niciodat s
par ceva ct de ct pozitiv i nu o eroare,
Sprake se dovedise n toi acei ani ca un
complice nedemn de ncredere, mobilurile lui
rmseser la fel de ascunse, chiar i pentru el
nsui, ca i metafizica prin care susinea c
nelege ce se petrece. n acea dup amiaz din
trenul spre Euston cuta un scop cruia s i se
dedice i considerase c o folie a deux, o nebunie
n doi, avea s l ajute. Dar toat vorbraia nu
folosise la nimic.
*
Era trziu. Cndeluele plpiau pe pereii
apartamentului Annei. Ea dormea, vorbea n
somn, dormea pe spate cu braele date n lturi.
Din cnd n cnd rzbatea pn la ei zgomotul
traficului de pe Hammersmith, deplasndu-se
239

peste pod i dispersndu-se spre vest i spre


sud. Kearney ddu cu zarurile. Rpir
mprtiindu-se. De douzeci de ani erau
uneltele lui pentru ghicit, parte component a
jocului de puzzle din centrul vieii personale. Le
lu iar, le cntri o clip n palm i le azvrli
din nou s le poat privi cum salt i se
rostogolesc pe covor, ca nite insecte ntr-un
cuptor.
Zarurile artau dup cum urmeaz.
Contrar culorii lor, nu erau nici din filde nici
din os. Fiecare faet prezenta o reea de
crpturi fine i, mai demult, crezuse c sunt
din porelan. Era posibil s fie din porelan.
Probabil c erau antice. Apoi nu mai preau n
nici un fel. Greutatea lor, densitatea lor, i
aminteau uneori de zarurile pentru poker sau de
fisele folosite n jocul chinezesc mah-jong. Pe
fiecare faet era un simbol adnc incizat.
Colorat. Unele dintre culori, mai ales albastrul i
roul, erau foarte intense avnd n vedere lumina
ambiental. Celelalte erau prea slabe. Nu reuise
s le descifreze. A crezut c proveneau dintr-un
alfabet pictografic. A crezut c fceau parte
240

dintr-un sistem numeric. A crezut c din cnd n


cnd i schimbau forma de la o aruncare la alta,
ca i cum rezultatele aruncrii ar fi afectat
sistemul. n cele din urm a ajuns s nu mai tie
ce s cread. Dar le-a dat nume: Micarea
Voortman, Marele Dragon, Marile Coarne ale
Cerbului. N-avea nici o idee din ce parte a minii
lui ieiser numele astea. Oricare dintre nume l
tulbura dar cuvintele Marile Coarne ale
Cerbului i fceau pielea ca de gin. Unul
dintre simboluri semna a cuptor, altul semna
cu o corabie, o corabie veche. Te uitai dintr-o
parte i vedeai o corabie veche. Te uitai din alt
parte i nu mai vedeai nimic. Privitul nu era o
soluie: cum ai fi putut s tii din ce parte s te
uii? De-a lungul anilor Kearney l vzuse pe pi
inserat n simboluri. Apoi constantele lui Plank.
Vzuse un model al irului lui Fibonacci. Vzuse
ceva despre care credea c este un cod pentru
aranjamentele
legturilor
hidrogenului
n
moleculele proteinelor primitive din setul
catalitic.

241

De fiecare dat cnd punea mna pe ele tia


tot att de puin ca prima dat. n fiecare zi o
lua de la capt.
Sttea n dormitorul Annei Kearney i ddea
iar cu zarurile.
De unde s afli cum s te uii la ele?
Se nfior cnd observ c ieiser Marile
Coarne ale Cerbului. Strnse zarurile cu iueal
i le bg la loc n sculeul lor din piele. Nu mai
putea s ia nici o decizie fr ele, fr regulile pe
care
le
stabilise
pentru
interpretarea
combinaiilor lor, fr s primeasc un semn. Se
ntinse lng Anna i sprijinit ntr-un cot, privi la
ea cum dormea. Arta deprimat i n acelai
timp linitit. Ca o persoan foarte btrn. Ea i
opti numele fr s se trezeasc, murmur iar
i-i desfcu picioarele. Dinspre ea venea o
cldur tangibil.
Cu dou nopi mai nainte Kearney gsise
jurnalul ei. Scria aa:
Privesc la fotografiile pe care mi le-a fcut
Michael n America i ursc deja femeia din ele.
Aici st pe Plaja Monstrului i inndu-i o mn
deasupra ochilor, privete dincolo de golf. Aici e
242

beat i se dezbrac. Aici culege lemne aduse de


valuri i zmbete cu gura pn la urechi.
Danseaz pe nisip. Aici st pe spate sprijinit-n
coate, n faa unui cmin, mbrcat cu nite
pantaloni deschii la culoare i o bluzi din
ln. Camera n micare o filmeaz din cap
pn-n picioare. Rde iubitului din spatele
camerei de filmat. Genunchii sunt ridicai i
uor deprtai. Corpul este relaxat i nu n
ultimul rnd, senzual. Iubitul ei va fi dezamgit
din cauza asta ba poate chiar i mai mult pentru
c arat att de bine. Este ceva n neregul cu
ncperea? Cminul o trdeaz, este un cadru
nepotrivit, o scoate prea mult n eviden.
Energia ei este proiectat dincolo de spaiul
fotografiei. Aici realizeaz contact vizual.
Dezastru. El e obinuit cu o fa tras, piele i
os, cu un limbaj al trupului trecnd de la
gramaticile durerii la ale sexului. Ea nu mai este
femeia pe care o tie el, asta nu-i nici nfiorat de
dorin, nici nu se strnge singur n brae. El e
obinuit cu mai mult stres.
El nu va mai fi atras de cineva att de vesel."
243

Kearney i ntoarse faa de la femeia adormit


i cumpni justeea celor citite. i aminti de
ceea ce vzuse pe monitorul lui Tate. Trebuia s
vorbeasc iar cu Sprake. Adormi gndindu-se la
asta.
*
Cnd se trezi, Anna era ngenunchiat lng
el.
ii minte cciula mea ruseasc?
Poftim?
Kearney se holba la ea simindu-se prostit de
somn. Privi ceasul de la mn: era zece
dimineaa iar draperiile erau complet date la o
parte. Anna deschisese i fereastra, ncperea
era plin de lumin i de zgomotele strzii. Anna
inea un bra la spate i se aplecase n fa
sprijinindu-se cu toat greutatea pe cellalt bra.
Decolteul cmii de noapte, czut, lsa s i se
vad snii. Din motive personale i complicate,
Anna nu-l ncurajase niciodat pe Kearney s se
ating de snii ei. Mirosea a spun i a past de
dini.
244

Am fost la cinema n Fulham, s vedem un


film de Tarkovski, cred c era Oglinda, dar am
ajuns n alt parte i era foarte frig i te-am
ateptat mai mult de o or pe treptele de la
intrare. Cnd ai ajuns n sfrit la mine,
singurul lucru la care te uitai era cciula mea
ruseasc.
mi aduc aminte de cciula asta. Spuneai
c te face gras.
Lat. Spuneam c mi lete faa. Iar tu,
fr s ezii o clip, ai spus i face faa ta, faa
ta. Asta-i tot Anna: faa ta. tii ce mai ziceai?
Kearney neg cu o micare a capului. Tot ce
i amintea era cum o cuta furios, prin
cinematografele din Fulham.
Spuneai la ce bun s iroseti din via
cerndu-i iertare?
Ea privi n jos, la el, i dup o pauz, zise:
Nici nu pot s-i spun ce mult te-am iubit
pentru asta.
M bucur.
Michael?
Ce?
245

Vreau s mi-o tragi n timp ce port cciula


mea ruseasc.
Aduse n fa braul pe care, pn atunci l
inuse la spate i n mn avea ceva gri,
mtsos, de mrimea unei pisici. Kearney
ncepu s rd. Anna rse i ea. i puse cciula
pe cap i instantaneu, art cu zece ani mai
tnr. Zmbetul ei era larg, atrgtor,
vulnerabil ca i ncheieturile ei. N-am putut
niciodat s neleg pe cineva care i-a pus
cciul ruseasc s se uite la un film de
Tarkovski, spuse el. i strnse cmaa de noapte
n zona lombar i o ptrunse. Ea gemu. Era
nc n stare s gndeasc aa cum fcea deseori
poate c a fost destul i voi fi n sfrit eliberat,
voi putea trece de zidul dinre mine i mine
nsumi.
Poate c asta o va salva de mine
Mai trziu, a dat un telefon i drept urmare,
n dup amiaza aceea, l-a ntlnit pe Valentine
Sprake patrulnd pe lng irul de taxiuri din
staia Victoria cu doi sau trei porumbei
ncurcndu-se printre picioarele lui. Toi erau
chiopi. Sprake era iritat.
246

S nu m mai suni niciodat la numrul


sta!
De ce?
Pentru c nu vreau eu.
Nu arta prin nimic c i-ar fi amintit ce se
ntmplase la ultima lor ntlnire. Relaia lui cu
Shrander-ul, zborul lui, dac acceptai o astfel de
comparaie, era la fel de particular ca i a lui
Kearney, la fel de particular ca o nebunie: un
dialog att de interiorizat nct putea fi doar
dedus, parial i imprecis, din suma aciunilor.
Kearney l lu ntr-un taxi i pornir prin traficul
dens din centrul Londrei, spre valea Lea unde
zonele industriale i hipermarketurile nc erau
ncastrate cu o mpletitur de strzi rezideniale,
mai vechi i mai noi, nici curate nici murdare,
locuite de alergtori de prnz i pisici slbticite
pe jumtate. Sprake privea posac pe fereastra
taxiului, la ziduri i la casele pustii. Prea c i
vorbete singur, optit.
Ai vzut chestia asta Kefahuchi? l ntreb
Kearney ntr-o doar. La tiri.
Care tiri?
247

Pe neateptate, art spre florile expuse direct


pe pavajul din faa unei florrii. Credeam c
sunt coroane, rosti rznd tios , sumbre, cu
toate c sunt colorate.
Dup aceea starea lui sufleteasc se amelior
puin chiar dac a continuat s mormie tiri
plin de dispre pn cnd au ajuns la birourile
MVC Kaplan, linitite, calde i pustii la finele
acelei zile de munc.
Gordon Meadows i ncepuse cariera n
domeniul genetic, cu aciuni de brevetare apoi,
dup lansarea mai multor medicamente
specializate pentru o firm de produse
farmaceutice din Elveia, trecuse n domeniul
finanelor. Se specializase n finanarea de idei,
cercetri excentrice i repuneri n activitate. De
regul lansa un balon de spun, sprijinea
finanarea i publicitatea, meninea ideea n
platou, rspndea informaiile unde trebuie i-i
extrgea profitul cu un pas, doi nainte ca
produsul s intre pe fluxul obinuit. Dac nu
puteai ajunge att de departe, te vindea pe ce
putea s mai scoat. Drept urmare, Meadows
Venture Capital avea o structur de sticl
248

strlucind incomod printre faadele ornate cu


aluminiu ale unui parc prin de excelen
Walthamstow. i nimeni nu-i mai amintea de
Kaplan, un hiperintelectual perplex care,
incapabil s se adapteze la mentalitatea i
provocrile pieei libere, revenise pentru o scurt
perioad la biologia molecular nainte de a
deveni profesor ntr-o universitate generalist din
Lancashire.
Meadows era nalt i subire, zvelt ca o trestie.
Cnd Kearney l-a ntlnit prima oar,
Meadows tocmai repurtase cteva succese
rsuntoare n domeniul farmaceutic i avea
aspectul la mod al antreprenorului de internet,
cioc i pr blond tuns foarte scurt. Acum purta
costume Piombo, iar locul lui de munc avnd o
vedere sinistr asupra copacilor de pe marginea
vechiului canal de navigaie, prea s fi fost
mobilat ca dintr-un numr al revistei Wallpaper.
Fotolii B&B Italia stteau n faa unui birou
dintr-o bucat de sticl re-topit pe care, ca i
cum ar fi avut vreo legtur, erau aezate un
calculator Mac Cube i un filtru de cafea
Sottsass. Meadows sttea n spatele acestui
249

birou privindu-l pe Valentine Sprake cu


amuzament prudent.
Trebuie s ne prezini l atenion el pe
Kearney.
Sprake, care reuise un puseu de febr pe
cnd urcau cu liftul, sttea cu faa lipit de zidul
de sticl al cldirii, holbndu-se n jos la dou
sau trei grmezi de material pentru ambalare, de
mrimea unor refrigeratoare, plutind pe canal n
amurgul care se lsa.
S-l lsm pe el pentru mai trziu, el are o
idee grozav pentru un medicament nou
propuse Kearney de la cellalt capt al biroului.
Brian Tate este ngrijorat n ceea ce te privete.
Serios? mi pare ru.
Zice c vnezi rezultate. Se teme c ai
putea s ne vinzi lui Sony. Noi nu vrem aa ceva.
Crezi c Brian este
Gordon, trebuie s i explic de ce nu vrem
aa ceva? Nu vrem pentru c Brian este o prima
donna. Trebuie s ari ncredere fa de o prima
donna. Uite, ncearc un experiment mental.
Kearney i ridic minile cu palmele n sus.
Privi la cea din stnga. Lips de ncredere rosti
250

el, apoi, privind spre cea dreapta, rosti fr


computer cuantic. Repet pantomima de mai
multe ori Gordon, eti suficient de inteligent ca
s pricepi legtura dintre ele?
Meadows rse.
Cred c eti mai puin naiv dect sugerezi.
Iar Brian este, cu siguran, mult mai puin
nervos dect pretinde. S vedem Aps cteva
taste pe monitor nflorir foi de calcul, ca nite
fructe coapte. Rata voastr de consum e destul
de mare. i ridic palmele n sus i mim i el
cum fcuse Kearney mai nainte. Fr bani
fr munc. Avem nevoie de fonduri noi. Iar o
micare ca asta atta vreme ct am considerato bun pentru tiin ne va lrgi posibilitilie,
nu le va limita.
Care noi?
Nu asculi. Brian ar avea propriul
departament. Asta ar face parte din pachet. El se
ntreab ns dac tu, Michael, munceti destul
de mult. Este ngrijorat n aceast privin.
Eu cred c tu vrei s ne vinzi. Fii atent! Nu
ncerca!
Meadows i examina minile.
251

Devii paranoic, Michael.


Imagineaz-i ce-ar fi s fie aa!
Valentin Sprake prsi privelitea care se
ntuneca i cu pas iute i smucit, travers
ncperea ca i cum ar fi vzut acolo, n mlatini,
ceva ce l-ar fi surprins. Se ntinse peste biroul
lui Meadows, lu cafetiera i bu direct din ea.
Sptmna trecut se adres el lui
Meadows Urizen a revenit printre noi iar
numele Lui este Vechea Anglie. Suntem cu toii
n voia valurilor mrii spaio-temporale de aici.
Gndete-te i la asta.
Se deprt de birou i rmase drept, cu
braele la piept.
Meadows prea amuzat.
Ce nseamn asta Kearney?
Nu m-ntreba, rspunse Kearney cu mintea
n alt parte.
n drum spre ieire, adug:
i nu-l mai mpinge de la spate pe Brian.
Nu v pot proteja pe amndoi, la nesfrit
strig Meadows dup ei.
Auzind asta, Kearney tiu c Meadows i
vnduse deja lui Sony.
252

Pentru a crea oaze de intimitate n cldirea de


sticl a MVC Kaplan, fuseser utilizate panouri
superuoare n culori pastelate. Primul lucru pe
care Kearney l vzu la ieirea din biroul lui
Meadows a fost umbra Shrander-ului proiectat
cumva dinluntrul cldirii pe unul dintre aceste
panouri. Era n mrime natural, uor neclar i
difuz la nceput, ntrindu-i contururile mai
apoi i rotindu-se n jurul propriei axe ca o
crisalid atrnnd de un tufi. Pe msur ce se
rotea, se auzea din ce n ce mai tare un fel de
fonet pe care nu l mai auzise de douzeci de
ani i un miros pe care l recunotea. Simi cum
trupul i se rcete i nepenete de fric. Ddu
civa pai ndrt apoi fugi napoi n birou, l
apuc pe Meadows de piepii hainei, peste biroul
de sticl i-l pocni de trei sau de patru ori peste
obrazul drept.
Dumnezeule, zise Meadows cu voce firav,
ahh
Kearney l trase peste birou, afar din
ncpere timp n care Sprake ieea din lift.
L-am vzut! L-am vzut!
Sprake rnji:
253

Nu mai e aici.
Mic-te dracului. E mai aproape ca
niciodat. Vrea s fac ceva.
mpreun, l-au nghesuit pe Meadows n lift i
au cobort trei etaje. n timp ce-l trau prin
foaier, pru c i revine. Kearney? ntreb de
mai multe ori, Tu eti? Ce-i cu mine? Ce s-a
ntmplat?. Kearney i ddu drumul i ncepu
s-l loveasc n cap. Sprake reui s se strecoare
ntre ei i s-l in pe Kearney s se calmeze. Lau dus pe Meadows la marginea canalului i
inndu-l de picioare, l-au scufundat cu faa n
ap. Arcuindu-se, el a ncercat s-i in capul
deasupra apei, dar la un moment dat a renunat
cu un geamt. Bule de aer ieir la suprafaa
apei.
Hristoase, e mort?
Sprake rnji iar:
Eu a zice c da.
Sprake i ls capul pe spate pn ce putu s
privesc drept la stelele firave de deasupra
Waltamstow, i ridic braele la nivelul umerilor
i porni s danseze, ndreptndu-se lent spre
nord, ctre Edmonton.
254

Urizen! strig el.


La dracu. i Kearney porni n fug n
direcia opus i fugi tot drumul pn la podul
Lea unde se sui ntr-un minibus spre parcul
Grove.
*
Fiecare omor i amintea de casa Shrander-ului
pe care, ntr-un fel, nu o prsise niciodat.
Cderea lui ncepuse de acolo. Contiina l inea
prizonier acolo. Din alt punct de vedere,
urmrirea lui de ctre Shrander n toi aceti ani
era chiar aceast cunoatere, aceast decdere
permanent n cunoaterea propriei prbuiri.
Cnd omora i n special cnd omora femei, se
simea uurat de ceea ce tia. Pentru o clip, se
simea ca i cum ar fi scpat iar.
Podele prfuite, desfundate, cenuii, perdele
ca o plas, lumin cenuie i rece. O cas
oarecare pe o strad oarecare. Shrander-ul,
intact, de necontestat, durabil, sttea n camera
de sus, cu privirile pierdute pe fereastr, ca un
magistru, ca un cpitan de corabie. Kearney
255

fugea de el mai ales din cauza mantoului pe care


l purta. Era speriat de mirosul lnii ude.
Mirosul acesta avea s fie ultima lui senzaie
netirbit.
Ciocul se deschidea. Cuvinte erau rostite.
Panica a lui, proprie umplea ncperea ca un
fluid, un albu sau o gelatin cu aa o
consisten nct se simea forat s se ntoarc
i s noate pn la ua deschis. Minile se
micau ca pentru not n timp ce picioarele
alergau ntr-o micare lent i fr rost. Se
mpletici pe holul de la intrare i apoi n jos pe
scri, plin de teroare i extaz, cu zarurile n
mn, direct n strada ploioas, cutnd pe
cineva, s-l omoare. tia c nu are scpare dac
nu ucide. Un fel de gravitaie lateral i veni n
ajutor: czu tot drumul de la casa Shrander-ului
pn la staia de metrou. Cltoriile, spera el,
aveau s fie o ndeprtare de pierzanie, o
ndeprtare spre o situaie mai bun, spre mai
mult ndurare.
Era o dupamiaz umed i trzie de iarn.
Trenurile abia se micau, supranclzite, pustii.
Totul era foarte, foarte, foarte lent.
256

Lu o curs local care-i mcina drumul


spre Buckinghamshire.
De fiecare dat cnd i cobora privirile spre
zarurile din mn, lumea din jur se cltina, iar
el trebuia s priveasc n alt parte. Sttea acolo
asudat pn ce cu dou sau trei staii nainte de
Harrow-on-the-Hill i se altur o femeie cu
pielea tbcit, i foarte obosit. Purta un
costum negru-business. ntr-o mn ducea o
serviet, iar n cealalt o pung de plastic Marks
& Spencer. Se foi cu telefonul mobil, rsfoi o
crticic de autodezvoltare cu un titlu de genul
De ce s nu am ce vreau?. Dou staii mai
departe, spre nord, trenul ncetini apoi se opri de
tot. Ea se ridic i se apropie de u pregtinduse de coborre, cu privirea spre peronul
ntunecat i ghereta luminat de unde se puteau
cumpra bilete. Btea din picior. i privi ceasul.
Soul o atepta n parcare, cu Saab-ul i urmau
s mearg drept la sala de for, n susul i n
josul trenului, alte ui se deschideau i se
nchideau, oamenii grbindu-se s ias. Privi
nervoas n stnga i n dreapta. Privi la
257

Kearney. n pustietatea supranclzit, cltoria


ei se ntinse ca o gum de mestecat, apoi plesni.
Scuzai-m, se pare c nu vor s m lase s
cobor.
Rse.
Kearney rse i el.
S vedem ce putem face.
Cinci sau ase lnioare de aur, toate
purtnd iniiala ei sau numele ei de botez ca
pandantiv,
atrnau
peste
tendoanele
proeminente ale gtului.
S vedem ce putem face, Sophie.
Cnd el se ntinse s pipie urma de machiaj
din colul gurii ei, trenul se mic uor nainte.
Cnd czu, cumprturile ei se mprtiar pe
jos. Ceva, asemenea unor foi de salat,
mpturite, se rostogoli din sacoa de plastic, n
lungul vagonului. Peronul lunec napoi i fu
nlocuit de noaptea neagr. Uile nu se
deschiseser niciodat.
*

258

Kearney, ateptnd dintr-un moment n altul


s fie descoperit, tria de la un program de tiri
la altul. Nimic despre Meadows ns. Partea
superioar a unui corp recuperat din apele
Tamisei n apropiere de podul Hungerford s-a
dovedit a fi a unei femei. Un al doilea corp, gsit
n Peckham, era al unui biat nigerian. n afar
de aceste incidente, nimic. Kearney privea la
televizor cu nencredere crescnd. Nu putea
nelege cum era posibil s scape. Nimeni nu
iubete un capitalist cu afaceri riscante se trezi
gndind nt-o noapte dar nici chiar aa.
Iar acum, sport, spuse prezentatoarea cu un
zmbet strlucitor.
Kearney i ddu seama c se temea mai puin
s fie descoperit pentru omor dect se temea de
Shrander. Avea s fie Meadows de ajuns pentru
a-l ine departe? Un moment era ncreztor, n
momentul urmtor i pierdea orice speran. Un
simplu zgomot de pe strad i fcea inima s
bat cu putere. Ignora telefonul care suna
adeseori dimineaa, de dou, trei ori. Mesajele se
adunau pe robot dar nu catadicsea s le afle. n
schimb, ddea cu zarurile, obsesiv, privindu-le
259

cum se rostogoleau pe podea deprtndu-se de


el, ca nite buci de os uman. Nu putea mnca,
iar cea mai mic ridicare a temperaturii l fcea
s asude abundent. Nu putea dormi i, cnd
totui o fcea, visa cum este omort. Cnd se
trezea din vis, plin de un amestec de depresie i
nelinite, suprat pe lumea ntreag, o gsea pe
Anna ntins lng el, plngnd i optindu-i cu
mndrie E-n regul. Te rog. Totul este n
regul.
Nendemnatic i lipsit de practic, i
ncolcea strns braele si picioarele n jurul lui,
de parc ar fi vrut s-i nbue jalea. ncercrile
Annei de a mngia pe altcineva erau att de
neobinuite nct Kearney o alunga terorizat i
se ntorcea de bun voie la visele lui.
Nu te neleg, i se plnse ea n dimineaa
urmtoare, ai fost att de drgu cu cteva zile n
urm
Kearney se privea precaut n oglinda din baie,
pndind dac se vede cumva i altceva. Faa lui
arta ca o pung zbrcit. n spatele lui, printre
aburii cu miros de ulei de trandafiri i de miere,
o putea vedea pe Anna n cad, culoarea pielii ei
260

fiind ntrit de fierbineala apei, bosumflat de


o confuzie veritabil. Puse jos aparatul de
brbierit, se aplec i o srut pe gur. i
strecur mna ntre picioarele ei. Anna se rsuci
s se prezinte mai bine, gfind i stropind cu
ap peste marginea czii. Se auzi soneria
celularului lui.
Nu-i da atenie. Nu rspunde. Ohh
Ulterior, Kearney reui s i asculte mesajele.
Majoritatea erau de la Brian Tate. Tate l
sunase de cte dou sau trei ori pe zi, uneori
lsnd doar numrul de telefon al laboratorului,
ca i cum Kearney ar fi putut s l uite, alteori
vorbind pn ce robotul oprea nregistrarea.
Dac la nceput glasul lui suna rnit, rbdtor,
acuzator, nu mult dup aceea devenise imperios.
Michael, pentru Dumnezeu, unde eti?
nnebunesc!. Apelul fusese fcut la opt seara i
izbucnirile de rsete din fundal sugerau c
telefonase dintr-un local. Ls telefonul dar n
mai puin de cinci minute primi un nou mesaj,
de pe un celular. Mesajul ncepea cu Semnalul e
att de-mpuit.. Continua cu ceva neinteligibil i
Datele nu sunt de nici un folos iar pisicile"
261

Dup dou sau trei zile pru c i revine.


Renun dac nu apari!", amenina el. M-am
sturat de toate astea". A urmat o pauz, apoi
Michael, mi pare ru, tiu c ai fi vrut".
Dup asta nu a mai fost nimic, nici un apel,
pn la cel mai recent n care se auzea doar
Kearney i un fundal ca o cdere de ploaie.
Kearney ncerc s sune napoi dar telefonul lui
Tate era nchis. Cnd repuse mesajul, n spatele
zgomotului ploii mai auzi ceva, ca un semnal de
feedback nbuindu-se singur.
Tate rostea Kearney? avnd n fundal ploaia
i feedback-ul. Kearney?. Era greu de descris
ct de ezitant suna.
Kearney scutur din cap i i puse haina.
tiam c ai s iei din nou, coment Anna.
Imediat ce Kearney reui s intre, pisica
neagr, motanul, fugi spre el mieunnd i
miorlind pentru a atrage atenia dar el ntinse
braul prea iute i pisica fugi de parc ar fi lovito.
Psss Psss fcu Kearney pus pe gnduri.
Temperatura i umiditatea apartamentului erau
riguros controlate iar el nu putea auzi nici
262

ventilatoarele nici usctoarele. Atinse un


comutator i lumina fluorescent cu bzitul
aferent inundar apartamentul. Clipi. Totul,
exceptnd mobilierul, fusese mpachetat i dus
n alt parte. Pe covor erau mprtiate resturi
din materialul plastic folosit pentru ambalare.
Dou cutii de carton, purtnd logo-ul unei firme
numite Blaney Research Logistics, stteau
aruncate ntr-un col. Bancurile i mesele de
lucru mai aveau pe ele doar praful adunat n
lunile de zile ct lucraser acolo.
Pisi?
Desen cu degetul n praf.
Pe credena lui Tate gsi un bilet post-it
galben, cu un numr de telefon i o adres de email.
Iart-m Michael mzglise Tate dedesubt.
Kearney privi de jur mprejur. i aminti tot ce
spusese Meadows cu privire la Tate. Neg din
cap a lehamite. Brian, bastard prefcut!
Aproape c se amuza de situaie.
Tate i luase ideile la Sony cu sau fr
ajutorul MVC Kaplan. Cu siguran c i
planificase mutarea cu multe sptmni nainte.
263

Acolo ns, se ntmplase altceva, ceva mai greu


de neles. De ce prsise pisicile? De ce
deconectase ecranele plate, le azvrlise pe jos
apoi le clcase n picioare cu furie? Pe Tate nu-l
puteai asocia cu mnia dezlnuit.
Kearney vntur resturile de pe jos, cu
piciorul. Pisicile vomaser printre resturile de
mncare i de ambalaje, unele vechi de mai mult
de o sptmn.
Motanul se ghemuise printre sfrmturi i-l
privea ca un balaur.
Pssst. Psst.
Se ntinse ctre motan cu mai mult grij de
data asta i motanul se alint de mna lui.
Coastele emaciate tremurau. Capul era ascuit
ca un topor. Ochii erau plini de uurare i de
team, de mulumire i nencredere, n acelai
timp. Kearney l ridic i-l inu la piept. i
mngie urechile i strig pisica pe nume privind
n jur cu speran. Nici un rspuns.
Psst. tiu c eti aici
Stinse luminile i se aez pe credena lui
Tate. Se gndea c dac va lsa ceva timp pisicii
s se obinuiac cu prezena lui, ea avea s ias
264

de unde se ascunsese. ntre timp frate-su


ncetase s mai tremure i torcea cu un huruit
dezarticulat, rguit.
Ce sunet bizar pentru un animal de talia
ta. mi imaginez c pn la urm te-ar fi botezat
Schrodinger. Aa te striga? Era chiar aa de
prost?
Motanul mai toarse un timp i se opri dintr-o
dat, pufnind. i se fcu nevzut printre
grmezile de resturi de echipament i cartoane
de la hamburgeri.
Kearney privi i el n jos.
Hei? murmur el.
Spera s vad femela i, ntr-adevr, lng
piciorul lui apru o umbr alburie dar nu era
pisica. Era o scurgere de lumin, izvornd ca un
fluid de la unul dintre monitoarele sparte i
lingnd podeaua spre picioarele lui Kearney.
Iisuse, strig el. i sri n sus. Motanul pufni
speriat i se smulse din braele lui. l auzi
izbindu-se de podea i fugind prin ntuneric.
Lumina continua s izvorasc din ecranul spart,
un milion de puncte luminoase deplasndu-se n
jurul picioarelor lui ntr-un rece dans fractalic i
265

conturnd forma de care se temea att. Fiecare


punct tia prea bine i fiecare punct care l
includea pe precedentul urmau s adopte
aceeai form, ntotdeauna mai e ceva opti
Kearney. ntotdeauna mai urmeaz ceva. Se
ridic brusc i porni s caute ieirea, nesigur de
picioarele lui, lovindu-se de lucruri.
Nu furia fusese ceea ce l determinase pe Tate
s distrug echipamentul ci frica.
Kearney ni n strad fr s se mai uite
napoi.

266

17.Deschiderile Pierdute
Fiinele umane, captivate de misterul
Sectorului Kefahuchi, au ajuns la porile lui la
dou sute de ani dup ce au ieit n spaiu.
Erau nite nou-venii veritabili, mnai de
entuziasmul nouveau al unei economii de
cowboy. Habar n-aveau de vreun scop sau de
cum s-l ating: tiau doar c vor reui. Nu
aveau habar nici de cum ar trebui s se poarte.
Au simit c se pot face bani i pur i simplu sau aruncat. Au pornit rzboaie. Au buimcit
cinci dintre rasele extratereste care stpneau
galaxia i le-au redus la tcere. S-au luptat cu a
asea pe care o numeau Nastic din cauza
unei traduceri greite a cuvntului Nastic pentru
spaiu i au ajuns la un armistiiu viclean.
Dup aceea s-au luptat ntre ei.
Cauza
acestui
comportament
era
o
nesiguran metafizic n esen i exagerat n
coninut. Spaiul era mare iar bieii de pe
Pmnt, n pofida voinei lor, erau copleii de
ceea ce gsiser acolo i mai ales de
267

ncurcturile n care ajunseser cunotinele lor


tiinifice.
Fiecare dintre rasele pe care le ntlniser n
calea lor prin Nucleu aveau motoare stelare
bazate pe cte o alt teorie. Toate acele teorii
erau valabile chiar i atunci cnd i anulau
reciproc ipotezele de baz. Se pare c pur i
simplu se putea cltori printre stele indiferent
de ipotezele folosite. Fie c teoria considera
spaiul ca o spum, fie c se lucra cu unde, nu
era exclus ca vreun alt motor perfect funcional
pe o suprafa Einsteinian, s se comporte
foarte bine i n spaiul interstelar. Aflaser i
motoare bazate pe teorii asemntoare teoriei
superstringurilor care, contrar promisiunilor din
urm cu 400 de ani, nu oferise niciodat ceva cu
adevrat funcional.
Descoperirile astea erau o adevrat insult
aa c atunci cnd au reuit s-i transmit
spectrele la frontiera Sectorului Kefahuchi l-au
privit direct i au nceput s-i rspndeasc
condamnaii i dezrdcinaii n sperana c
acetia vor gsi, printre altele, i unele
rspunsuri. Se ntrebau de ce universul care
268

prea att de dur la suprafa era att de pliabil


n profunzime. Totul era posibil. Oriunde te uitai,
descopereai ceva. Sperau s afle i de ce. i n
timp ce emigranii mureau n moduri pe care
nimeni nu i le-ar fi putut imagina, strivii,
prjii, expandai sau redui la nori de particule
chiar de ctre Sector, sufletele mai mici se
ndreptau cu entuziasm ctre Plaja unde au dat
peste Golful Radio. Au gsit noi tehnologii. Au
gsit reminiscene ale unor rase strvechi i s-au
repezit la ele precum puii de bull-terrier la un os
vechi.
Au gsit sori artificiali.
Cndva, demult, n spaiul din imediata
apropiere a Sectorului Kefahuchi, se descoperise
c n roiul de stele numit Golful Radio sorii
artificiali erau mai numeroi dect cei naturali.
Unii fuseser adui acolo de prin alte pri; alii
fuseser creai n situ. Planete fuseser
poziionate n jurul lor pe orbite nenaturale
astfel nct s se obin o vizibilitate maxim a
Sectorului. Erau protejate contra radiaiilor de
cmpuri magnetice curbate slbatic i de
atmosfere nalte, ntre planete, n furtuna de
269

lumin, luni solitare i croiau drumul n orbite


fantastic de complexe.
Acestea erau mai degrab faruri cluzitoare
dect sisteme stelare, mai degrab laboratoare
dect faruri i mai degrab experimente dect
laboratoare: enormi detectori destinai s
reacioneze la forele inimaginabile care se
revrsau din singularitatea nestpnit i
ipotetic din centrul Sectorului.
Acest obiect avea o energie extraordinar de
mare. Era nconjurat de nori de gaze fierbini cu
o temperatur de pn la 50.000 grade Kelvin.
Scotea jeturi i spume de materie i barionic i
nebarionic. Efectele lui gravitaionale puteau fi
detectate, fie i slab, pn n Nucleu. Era, dup
cum s-a exprimat un comentator: un loc deja
vechi pe cnd ncepuser s ard primii quasari
mari n ntunericul inimaginabil al universului
timpuriu. Indiferent ce era, transformase
Sectorul din jur ntr-o zon de guri negre,
imense acceleratoare naturale i tot soiul de
resturi un bor din spaiu, timp, i orizonturi
de evenimente posibile; un ocean imprevizibil de
energie radiant i de lumin intens. Acolo se
270

putea ntmpla orice, legile naturale, n msura


n care ar fi existat aa ceva, fiind suspendate.
Niciuna dintre rasele antice nu reuise s
ptrund Sectorul i s se ntoarc cu
informaii. Fiecare i fcuse ncercarea. Cnd au
aprut i oamenii, marginea Sectorului era plin
de obiecte i artefacte vechi de pn la aizeci i
cinci de milioane de ani, unele dintre ele fiind
urme evidente ale unor culturi mult mai stranii
sau mai inteligente dect orice ai fi putut vedea
azi. Toate veniser cu teorii noi, geometrii noi,
nave noi, metode noi. n fiecare zi se lansau n
foc i se transformau n cenui.
Oamenii s-au lansat din locuri precum Linia
Roie.
*
Oricine ar fi fost cel care construise Linia
Roie i soarele ei actinic i turbat, nu era nici
pe departe om. n plus avea o micare orbital
specific, destinat s menin artefactul de la
polul sud orientat spre o locaie din profunzimea
Sectorului Kefahuchi, i care imprima ritmuri
271

dezgusttoare i nestatornice. Pe Linia Roie,


primvara venea de dou ori n cinci ani iar n
urmtorii douzeci venea o singur dat dar
pentru un an ntreg; apoi din dou n dou zile.
Atunci cnd venea, avea culoarea i calitatea
neonului ieftin. Jungle radio pline de vapori i
deerturi albstrui decapate de raze ultraviolete
fceau imposibil abordarea direct de ctre
fiinele umane dei ca o metafor aproximativ a
explorrii Golfului Radio nsui, curajoii,
nenorocoii i dislexicii morali continuau s se
rspndeasc n valuri grbite de emigrri
neplanificate. S caute ce? Nu tia nimeni Se
pierdeau cu repeziciune n negurile ruinelor
fetide. Cei care se ntorceau i schimonoseau
feele n ncercarea de examinare a ceea ce
gsiser, umblau o sptmn sau dou prin
barurile de pe Motel Splendido ludndu-se c sau ntors apoi mureau de boli de nedescris, n
buna tradiie entrada, a deschiderilor.
Seria Mau i consult hrile ei virtuale..
Artefactul de la Polul Sud nu poate fi analizat,
pare s fie mai degrab un receptor dect un
emitor. Dei se poate spune c pe Linia Roie
272

exist zi i noapte, apariia lor nu poate fi


determinat. Acesta era locul care se ntindea
sub ea, att de ambiguu i neumblat nct era o
bucurie s-l priveti. Pe undeva, asemntor
destinului ei. Deschise o linie de comunicaie.
Billy Anker, am venit s te vd.
O voce fragmentat, estompat, deformat de
electricitatea static, rspunse cu ntrziere:
Vrei s cobori?
Seria Mau, instantaneu iritat, trase de timp:
Am s trimit un spectru.
Billy Anker avea o fa slab, neras, iar prul
negru era dat spre spate ntr-o coad ca de cal.
Vrsta lui era incert. Pielea era nchis de
lumina a mii de sori. Ochii erau gri-verzui,
adncii n orbite. Nu comunicau nimic. Dac te
plcea, ochii lui te studiau un timp, privirea-i
devenind adesea amuzat i cald; dac nu te
plcea, privirea i aluneca n alt parte. Billy
Anker se bucura s se afle acolo n Golf. Unii
ziceau c s-ar fi nscut acolo dar ce tiau ei,
entradistas, prospectori, drogai aflai ntr-o
permanent cutare i ale cror voci slabe,
alterate de whisky-ul Carmody condimentat cu
273

ribozomii liliecilor locali, nu spuneau altceva


dect propria lor legend nfrumuseat. El nu
avea nici un fel de nelegere fa de cei ce nu
simeau asemeni lui. Sau care nici mcar nu
simeau ceva. Suntem aici s vedem spunea el
i s ne minunm. De puin timp. Privete
asta. Da, aia, o vezi? Uite!
Era un brbat mic de statur, slab, activ, piele
i tendoane, egoist, care purta tot timpul partea
inferioar a unui costum de pilot antic, dou
haine de piele i o earf rou cu verde cu un
nod bizar. i pierduse dou degete de la o mn
ntr-o aterizare proast pe Sigma Terminus, la
marginea discului de acreie a celebrei guri
negre numit Radio RX-l, n apropierea creia se
afla intrarea ntr-o gaur de vierme artificial
care, credea el la vremea aceea, era orientat n
aceeai direcie cu Artefactul de la Polul Sud de
pe Linia Roie. Nu-i pusese alte degete n loc.
Cnd spectrul Seriei Mau apru la picioarele
lui, o studie cteva clipe apoi ntreb:
Cum ari n realitate?
Nu mare lucru, sunt o nav K.
274

Da, zise Billy Anker dup ce-i consult


sistemele. Aa este. Dar cum ai reuit?
Nu-i treaba ta, Billy Anker.
Nu-i cazul s fii att de secretoas. Ce mai
e nou prin univers? Ce-ai vzut tu i eu nu?
Seria Mau era amuzat.
Asta vrei tu s tii cnd stai n vechitura
asta de rahat cu o mn n mnu? rse ea
privind prin ncperea lui Billy Anker. Am vzut
o mulime cu toate c n-am fost niciodat n
Nucleu i-i spuse cte ceva despre ce vzuse.
Impresionant, recunoscu el n timp ce se,
legna n scaun. Nava asta a ta Poate
ptrunde adnc. nelegi ce vreau s spun, nu?
Am auzit c o nav ca asta poate ajunge aproape
oriunde. Te-ai gndit vreodat la Sectorul
Kefahuchi? Te-ai gndit vreodat s te duci
acolo?
Cnd am s m satur de viaa asta.
Au rs amndoi, iar Billy a continuat:
Trebuie s plecm odat de pe Plaja asta.
Cu toii. S ne maturizm. S lsm Plaja i s
ne aruncm n spaiu
275

.. Pentru ce altceva trim, nu? i lu Seria


Mau vorba din gur. Asta voiai s spui, nu? Am
auzit-o spus de mii de brbai ca tine. Si stii ce,
Billy Anker?
Ce?
Toi aveau haine mai bune ca ale tale.
El se holb surprins.
Nu eti doar o nav K, tu eti Pisica Alb.
Eti fata care-a furat Pisica Alb
A fost rndul ei s fie surprins c el i-a dat
seama att de repede, dar el zmbi i o ntreb:
i ce pot face pentru tine?
Seria Mau i ntoarse privirea. Nu-i plcea c
un tip de pe un jaf de planet din Golful Radio,
n drum spre nicieri, nelesese att de repede
situaia ei plus c nici mcar n postura de
spectru nu reuea s fac fa privirilor lui.
nelegea, i fr ajutorul monitorilor,
trupurile i limbajul lor. Asta era o parte a
problemei iar cnd a vzut ochii lui Billy Anker
s-a bucurat c nu avea i ea ochi sensibili i
irezistibili.
Croitorul m-a trimis aici.
276

Faa slab a lui Billy Anker pru s ias din


amoreal.
Ai cumprat pachetul Doctorului Haends.
Acum neleg. Tu eti persoana care l-a cumprat
de la Unchiul Zip. Fir-ar!
Seria Mau ntrerupse legtura.
*
Ei, e drgu, zise clona.
Asta a fost o transmisie personal, i tie
vorba Seria Mau. Iar vrei s ajungi n vid?
I-ai vzut mna? Uaau!
tii c pot s-o fac dac vrei. E prea ager
acest Billy Anker i spuse Seria Mau n gnd,
apoi continu cu voce tare: chiar i-a plcut
mna aia? Cred c exagereaz.
Clona rse cu sarcasm.
Ce poate ti cineva care triete-ntr-un
container?
De cnd Seria Mau se rzgndise i nu o mai
lsase pe liul lui Perkins, clona, pe care o
chema Mona sau Moehne sau ceva de genul
asta, tria ntr-o stare de tulburare, cu stri
277

schimbtoare de la o zi la alta. Cnd se simea


bine, simea c ntreaga ei via urmeaz s se
schimbe fundamental. Fustele ei erau mai roz i
mai scurte. i cnta toat ziua, pe ritmuri de
plaj marin precum Zarul ionic sau Las
graba ori ritmurile alea vechi i fantastice care
fuseser la mod n Nucleu. Cnd era deprimat
sttea toat ziulica ntr-un col mucndu-i
unghiile sau uitndu-se la vreo hologram porno
i masturbndu-se. Monitorii o venerau i aveau
grij de ea ntr-un mod exagerat pe care Seria
Mau nu-l ngduise niciodat. i lsa s o
mbrace n haine cu care fetele Unchiului Zip sar fi dus la o nunt; sau s-i decoreze camera cu
oglinzi la standardele astromiei optice. Pentru
monitori era foarte important i s o vad
mncnd bine. Iar ea era destul de istea s le
neleag nevoile i s se joace cu ei. Cnd
busola dispoziiei arta nordul, i avea pe toi la
degetul ei mic. i punea s-i pregteasc
mncare de-a lui Elvis i bluze din lurex care-i
sltau snii i ddeau n vileag sfrcurile. I-a
pus s-i schimbe limea pelvisului printr-o
operaie estetic rapid. Asa cum vrei tu,
278

drag, au rspuns. Cum crezi tu c-i este de


trebuin. Ar fi fcut orice ca s-o nveseleasc.
Ar fi fcut orice numai s o in departe de
capotul cu pete de mncare. Au ncurajat-o chiar
i s fumeze tutun, ceea ce era de-a dreptul
ilegal de douzeci i apte de ani.
N-am tras cu urechea.
De-acum nainte s nu te mai apropii de
banda asta, a avertizat-o Seria Mau. i f ceva
cu prul la.
Zece minute mai trziu i trimitea spectrul
din nou, jos. napoi la Billy Anker.
E plin de interferene pe-aici, zise el cu
nelepciune. Probabil c de-asta te-am pierdut.
Poate.
Indiferent ce fcuse cndva Billy Anker,
oricare-ar fi fost motivul pentru care era celebru,
acum nu fcea cine tie ce. Tria n nava lui,
Sabia Karaoke, nav despre care Seria Mau
credea c nu va mai pleca vreodat de pe Linia
Roie. Vegetaia de neon, de un albastru splcit,
viguroas, crescuse peste lungimea sa normal
(de aproximativ opt sute de metri) ca o ieder
radioactiv pe o coloan striat de piatr. Sabia
279

Karaoke era fcut din metale extraterestre i


era plin de cicatricile a douzeci de mii de ani
de utilizare i a zece ani de ploi pe Linia Roie.
Puteai doar s ncerci s ghiceti cte ceva
despre istoria ei dinainte dea fi gsit de Billy.
nuntru, chestii terestre uzuale erau conectate
la comenzile originale. Pachete de tuburi,
fascicole de fire, afioare TV vechi de patru sute
de ani i pline de praf. Asta nu era tehnic tip K.
Erau la fel de demodate ca i prile mainii dar
n nici un caz de prost gust sau de dorit. n plus,
la bordul navei Sabia Karaoke nu existau
monitori. Dac doreai s se fac ceva, trebuia s
faci cu propriile mini. Billy Anker nu avea
ncredere n monitori dar nici nu ar fi spus de ce.
Sttea pe ceva ce prea s fie un vechi scaun de
pilot de nav de lupt, cu o mulime de tuburi cu
lichide colorate i fire care intrau n el i o casc
pe care Billy i-o putea pune pe cap oricnd ar fi
avut chef.
Urmrea cu privirea spectrul Seriei Mau cum
ddea trcoale prin resturile de la picioarele lui.
La vremea lui, jaful sta m-a dus n cteva
locuri stranii.
280

Te cred
Ei, e destul de bun, aa e.
Billy Anker, am venit s-i spun c pachetul
de programe al Dr. Haends nu funcioneaz.
n prima clip, Billy pru surprins apoi reveni
la starea iniial. O expresie ireat apru pe
faa lui.
i vrei banii napoi ghici el ei bine, nu
sunt cunoscut
.. Ca un tip care d banii napoi. tiu. Fii
atent, asta nu-i
Asta e metoda, puior. Billy Anker ddu din
umeri cu tristee dar i aa, figura lui era destul
de linititoare. Ce-a putea s mai zic?
Poi s taci i s asculi. Mcar acum. stai motivul pentru care eti singur, aici, printre
lucrurile astea vechi, pentru c nu asculi
niciodat, pe nimeni. Nu am venit aici ca s-mi
iau banii napoi. Dac voiam aa ceva, i luam de
la Unchiul Zip. Numai c n-am ncredere n el.
Corect, recunoscu Billy Anker. i atunci ce
vrei?
Vreau s-mi spui de unde-l ai. Pachetul.
Billy Anker cntri atent spusele Seriei Mau.
281

Asta-i ceva neobinuit.


i pachetul este deosebit.
Se privir drept n ochi. Billy Anker btu uor
cu degetele de la mna bun pe braul scaunului
lui de pilot. Drept urmare, ecranele din faa lui
se luminar i ncepur s prezinte planete.
Erau mari. Veneau repede ctre privitor,
umflndu-se i nflorind ca nite entiti vii,
aruncndu-se apoi n stnga i n dreapta
nainte de a disprea. Erau nvelite cu straturi
de nori nvolburai, de culoare purpurie, verde,
maro murdar i galben.
Astea-s imagini pe care le-am luat n goan,
preciz Billy Anker, imediat dup ce au fost
descoperite. Vezi ct de complex este? Iar cei
care-au construit-o n-aveau nici mcar un soare
cu care s lucreze. Au crat o pitic brun pn
la locul unde aveau nevoie i au aprins-o ca pe o
tor.
tiau cum s fac asta i aa a aprut o stea
care nu-i gsete locul n niciuna dintre
secvenele pe care le tim noi. Apoi au adus
giganii tia opt, de gaz, mpreun cu alte
aizeci de obiecte planetare mai mici i au
282

injectat Linia Roie n cel mai complex culoar


gravitaional artificial pe care l-a vzut cineva
vreodat. Un fel de oscilaie rezonant a fcut
restul. Tipii tia nu au fost amatori. Numai
operaiunea asta trebuie s le fi luat un milion
de ani. De ce ai ncepe un proiect ca sta i nu lai termina?"
Billy Anker, nu m intereseaz.
Ei, aa, s nu te plictiseti i s te mai
gndeti i la altele. i mai e ceva: dac poi face
toate astea i poi mobiliza energia psihic
necesar doar ca s construieti un fel de
instrument, oare ct de al naibii de important
este ceea ce caui? Te-ai ntrebat vreodat? De ce
fiinele alea i-au btut capul s-si petreac
timpul asa?
Billy
n orice caz, ca urmare a acestor aciuni
precum i a altora din cursul istoriei lui,
sistemul sta e un comar de particule.
Interferena, dup cum arat i hrile virtuale,
este la ea acas, e ceva obinuit. Probabil c de
asta s-a i ntrerupt legtura noastr de mai
283

nainte nelegi? Mie mi-a prut ru pentru c


mi plcea n mod deosebit.
nchise ecranele i privi n jos la spectrul
Seriei Mau.
Povestete-mi cum ai furat Pisica Alb.
*
Cabina de comand a Sbiei Karaoke mirosea
a praf fierbinte. Monitoarele scoteau cte un
ticit i se rceau sau porneau singure, brusc, la
ntmplare. (Ele prezentau suprafaa Liniei Roii,
o teras erodat aici, o structur ruinat colo,
nimic deosebit ntre cele dou; reveneau
constant la Artefactul Polului Sud care abia de se
putea zri n ceaa radioactiv.) O lumin
intermitent traversa pereii ncperii pe care se
vedeau hieroglife originale, asemntoare cu ale
civilizaiilor antice de pe Pmnt. Billy Anker i
masa, absent, mna dreapt ca i cum ar fi vrut
s uureze durerea degetelor care-i lipseau.
Seria Mau tia c trebuie s dea ceva n
schimbul a ceea ce dorea s obin aa c pstr
cteva momente de tcere nainte de a vorbi iar:
284

Nu eu. Matematicile au furat-o.


Billy Anker rse nencreztor.
Matematicile au furat-o? Cum adic?
Nu tiu. De unde s tiu? M-au adormit.
Pot face asta. Cnd m-am trezit eram la o mie de
lumini deprtare de orice i priveam n jos, la
halou.
Se
trezise
din
obinuitele
vise
tulburtoare cu toate c pe vremea aia nu
apruse nc omul cu joben i frac i a
descoperit c se afla nicieri. Amintirea acelei
clipe o fcu s tremure n container. Eram n
spaiu. Pn atunci nu mai fusesem niciodat n
spaiu. Habar-n-ai. Nu tii nimic. Ea i amintea
dezorientarea, ruptura, sentimentul de panic
fr nici o legtur cu situaia ei. tii, cred c
matematicile ncercau s-mi arate ceva.
Billy Anker zmbi.
Deci nava te-a furat pe tine nu invers, rosti
el mai mult pentru sine.
Cred c da, admise ea, dar m-am bucurat
c fusesem furat. M sturasem pn peste
poate de EMC. Toate aciunile alea poliieneti
din Zonele de Comer Liber! M sturasem de
politica de pe Pmnt. Dar mai ales m
285

sturasem de mine Ultimele cuvinte l


determinaser pe Billy Anker s o priveasc cu
interes sporit, aa c ea se opri. M-am sturat
de multe alte lucruri care nu te intereseaz pe
tine. Se chinuia s formuleze ceva. Totui, dac
nava m-a furat, nu a avut nici un plan. Atrna
acolo. Atrna acolo n spaiu de ore ntregi.
Dup ce m-am linitit, am dus-o napoi n halou
i am zcut acolo luni de zile. Atunci am lsat
totul n urm. Atunci mi-am fcut i eu planurile
mele.
Ai devenit un hoinar solitar, coment Billy
Anker.
Aa se spune?
Faci jocul celui care pltete.
Aha, i asta m deosebete att de mult de
voi toi! Fiecare trebuie s i asigure traiul, Billy
Anker.
EMC te vrea napoi. Din punctul lor de
vedere, eti proprietatea lor.
Acum a fost rndul Seriei Mau Genlicher s
rd.
Mai nti trebuie s m prind.
286

Ct de aproape sunt ei de tine? ntreb


Billy Anker. Att i sublinie vorba apropiind
dou dintre degetele minii bune. Cnd ai ajuns
aici, sistemele mele au aruncat o privire la
carcasa ta. Ai fost implicat nu de mult ntr-un
schimb de focuri. Carcasa ta are impuriti de la
un dispozitiv cu raze X foarte puternic.
N-a fost nici un schimb de focuri, eu am
fost singura care a tras." Rnji. S-au dezintegrat
n optzeci de nanosecunde", pretinse ea spernd
c aa i fusese.
El ridic din umeri s arate c, dei
impresionat, nu se lsa ndeprtat de la
problema n discuie.
Dar ei cine erau? Sunt pe urmele tale,
copil.
Ce tii tu?
Problema nu e ce tiu eu. Problema e ce tii
tu, ce ncerci s negi. Se vede pe tine. n felul de
a vorbi.
Ce tii tu, Billy Anker?
El ridic iar din umeri.
Nimeni nu poate prinde Pisica Albl ip ea
la el.
287

n acel moment clona Mona iei dintre


hieroglifele de pe peretele camerei de comand a
lui Billy Anker. Spectrul ei, o versiune mai mic
i mai ieftin a ei, clipea ca un neon de proast
calitate. Purta pantofi trage-mi-o, roii i cu
tocuri de 13 cm, o rochie scurt, mulat, din
latex verde pastel i un bolero din ln de angora
roz. Prul ei era legat n uvie, cu panglici
asortate la culoare.
Oh, salut, scuze, cred c am apsat din
greeal pe altceva.
Billy Anker prea iritat.
Copil, s fii mai atent o sftui el.
Ea i arunc o privire din cap pn n picioare,
nepstoare apoi l ignor cu totul.
ncercam s gsesc nite muzic, se adres
ea ctre Seria Mau.
Iei de aici.
Nu pot. Nu tiu cum se plnse clona.
Daca nu-i aminteti ce s-a ntmplat cu
prietenii ti, pot s-i art toate imaginile.
Cteva clipe clona rmase acolo, n picioare,
mucndu-i unghiile. Pe figura ei, furia lupta
cu disperarea, apoi lacrimile au nceput s-i
288

curg pe obraji, strnse din umeri i dispru


ncet ntr-un fum maroniu. Cu toate c se
ntreba ce se ascundea n spatele acestei situaii,
Billy Anker urmrise scena cu o lips de interes
bine calculat. Dup un minut se adres ctre
Seria Mau Genlicher:
Ai schimbat numele navei. A fi interesat s
aflu de ce.
Nu tiu. De ce-ai face aa ceva? Stteam
acolo, atrnai n ntuneric, nava, Matematicile
i eu. Nu exista nimic care s ne ajute s ne
orientm cu excepia Sectorului firav, deprtat,
clipind ca un ochi bolnav. Dintr-odat mi-am
amintit legenda cpitanilor primelor nave
spaiale care, cu sute de ani n urm, au utilizat
transformrile Tate-Kearney pentru a-i gsi
drumul de la o stea la alta. Cum vedeau uneori,
n nopile lor lungi de veghe, n hologramele
pentru navigaie, imaginea fantomatic a lui
Brian Tate nsui, rostogolindu-se prin vid, pe
umr cu pisica lui cea alb. sta a fost
momentul cnd am ales numele.
Billy Anker o fixa cu privirea.
Iisuse
289

Seria Mau i trimise spectrul pe braul


scaunului lui i-l privi drept n ochi:
Ai de gnd s-mi spui de unde ai pachetul
de programe al Dr. Heands?
*
nainte ca el s poat rspunde ceva, ea a fost
chemat urgent de pe Sabia Karaoke i dus
napoi pe Pisica Alb. Alarme soft persistente
umpleau nava. Pe la coluri, monitorii i
frngeau minile.
Se ntmpl ceva pe aici, o informar
matematicile.
Seria Mau reveni nelinitit n volumele
restrnse ale containerului ei. Mdularele pe
care le mai avea tremurau nervos.
De ce-mi spui mie?
Matematicile prezentar diagrama unui
eveniment vechi de cinci sau ase sute de
nanosecunde. Arta asemeni unor degete
cenuii,
temtoare,
nnodndu-se
i
deznodndu-se pe fondul luminii spectrale. De
ce seamn ntotdeauna cu sexul? se plnse
290

Seria Mau. Matematicile, ezitnd asupra


modului de a rspunde, rmaser tcute. Alege
un regim nou ordon Seria Mau cu un ton
iritat. Matematicile au ales un regim nou. Apoi
altul. Apoi un al treilea. Era ca atunci cnd
ncerci ochelari colorai pn ce poi alege ce
vrei. Imaginea clipea i se schimba asemeni
anticelor fotografii de vacan ntr-un proiector
de diapozitive. n cele din urm ajunse s
basculeze ntre dou stri. Dac tiai exact cum
s priveti n intervalul dintre ele, puteai deslui,
asemeni reaciilor slabe, stafia unui eveniment.
Dou semnale ndeprtate, scufundate ntr-o
cea de gaz fierbinte i resturi de asteroizi, ceva
care s-a micat scurt i a revenit la nemicare.
Nanosecundele s-au derulat n continuare dar
nu s-a mai ntmplat nimic.
Vezi, aici e ceva.
Asta-i un sistem n care cu greu se poate
observa ceva. Hrile virtuale sunt clare n
privina asta i Billy Anker spune c
Apreciez acest lucru. Dar eti de acord c
acolo este ceva? insistar matematicile.
291

Da, este ceva acolo admise Seria Mau


dar nu se poate s fie ei. Salva ar fi topit i o
planet.
Ea se gndi o clip.
O s-o ignorm, concluzion Seria Mau
dup o clip de gndire.
M tem c nu putem face asta i spuser
matematicile. Aici se ntmpl ceva i nu tim
ce. Ei s-au furiat, ca i noi, chiar atunci cnd a
izbucnit artileria. Presupunem c e din vina lor.
Seria Mau se zvrcoli n containerul ei.
Cum ai putut lsa s se ntmple asta!
zbier ea. Puteam s-i facem gaz n optzeci de
nanosecunde!
Matematicile au sedat-o n timp ce vorbea. Ea
s-a auzit pierzndu-se-ncet, ca o ilustrare a
relativitii generale. Apoi vis c era din nou n
grdin, cu o lun nainte de prima aniversare a
morii mamei ei. Domnea o primvar umed, cu
narcise galbene de pe Pmnt n straturile de
sub tufele de laur, un cer albastru deschis, ca pe
Pmnt, printre norii albi din nalt. Casa,
deschizindu-i cu greu uile i obloanele dup o
iarn lung, i-a expirat pe toti trei, ca un btrn.
292

Fratele ei gsea un melc. Se apleca i-l nepa cu


un beior. Apoi l lua de jos i alerga de jur
mprejurul casei strignd Yoiy yoiy yoiy. Seria
Mau, care avea nou ani, era mbrcat ngrijit
cu haina ei roie din ln, nu se uita la el i nici
nu rdea. Toat iarna visase un cal, un cal alb
care pea att de delicat! Nu tia de unde
venise dar mergea dup ea oriunde s-ar fi dus,
atingnd-o cu botul lui catifelat.
Zmbind trist, tatl i privea jucndu-se.
Ce dorii? i ntreb el.
Eu vreau melcul sta! striga fratele. Czu i
se lovi la picioare. Yoiy yoiy.
Tatl rse.
Dar tu, Seria Mau? Poi avea orice i
doreti!
Sttuse singur toat iarna, jucnd ah n
camera lui rece de la etaj, cu minile n mnui
fr degete. Plngea de fiecare dat la ora
prnzului cnd o vedea pe Seria Mau cum
aducea mncarea. Nu vroia s o lase s plece din
camer. i punea minile pe umerii ei i o obliga
s se uite n ochii lui rnii. Ea nu vroia s se
ntmple asta n fiecare zi din viaa ei. Ea nu
293

vroia lacrimile lui; nu vroia nici grdina lui, cu


peticele ei de cenu i mirosul de pagub
printre mesteceni. Totui, n clipa n care se
gndea aa, ea chiar l dorea.
Ea l iubea. i l iubea i pe fratele ei. Cu toate
acestea, dorea s fug departe, foarte departe de
amndoi i s navigheze pe rul Perla Nou.
Dorea s se duc drept n sus ntr-un spaiu
numai al ei, inndu-se de coama unui cal mare
i alb a crui respiraie delicat s miroas a
migdale i vanilie.
Vreau s nu mai fiu obligat s fiu mama,
spuse Seria Mau.
Faa tatlui ei czu. Se ntoarse. Ea se trezi
stnd n ploaie, n faa vitrinei unui magazin
retro.
n spatele sticlei aburite erau expuse sute de
lucruri mici. Fiecare dintre ele era un fals. Dini
fali, nasuri false, buze rubinii false, pr fals,
ochelari cu raze X care nu funcionaser
niciodat. Lucruri vechi, stricate, fcute din
tinichea sau plastic, al cror unic scop era s
devin altceva n clipa n care le luai n mn.
Un caleidoscop care i nnegrea ochii. Jocuri de
294

puzzle care, odat desfcute n buci, nu mai


puteau fi niciodat puse la loc. Cutii cu fund fals
care rdeau cnd le atingeai. Instrumente
muzicale care se beau cnd suflai n ele. Totul
era fals. Era o paradigm a lipsei de siguran.
n mijlocul lor, la loc de cinste, zcea cutia cadou
a Unchiului Zip, cu panglica de satin verde i
ase trandafiri cu tulpin lung. Ploaia se oprise.
Capacul cutiei se ridic de la sine. Un substrat
nanotehnologic ca o spum alb iei din ea i
ncepu s umple vitrina magazinului, clopoei de
orologiu rsunau uor i vocea unei femei optea
Dr. Haends? Dr. Haends, va rog. Dr. Haends, la
chirurgie!
n acest moment se auzi o btaie uoar dar
hotrt dinspre interiorul sticlei. Spuma se
limpezi dezvluind vitrina n care nu se mai afla
dect un obiect. Pe un fundal de satin alb cu
volnae sttea o bucat de carton alb, tare, pe
care era reprodus desenul neterminat dar plin de
via al unui brbat cu joben i frac, surprins n
timp ce se pregtea s aprind o igar turceasc
oval. i expusese manetele cu o micare
uoar. Btuse igara pe dosul minii lui albe i
295

lungi. ncremenit n acel moment, etala un


maxim de potenial elegant. Sprncenele lui
negre formau arcuri ironice. Cine tie ce
urmeaz? prea s ntrebe el. igara avea s
dispar. Sau magicianul. Avea s-i dea jobenul
pe spate cu captul bastonului su din abanos
i s dispar ncet n timp ce Sectorul Kefahuchi
se strecura n vitrin ocupnd golul lsat de
magician pe fundalul de satin alb, ca un colier
ieftin de pe timpul Reginei Victoria, lumina
strzii sclipea fulgertor pe albul unuia dintre
incisivii lui albi i totul disprea.
Sub aceast imagine, cu litere ngroate,
artistic desenate, cineva imprimase cuvintele:
DR.
HAENDS,
CHIRURG
TRANSCEDENTAL
Apare de dou ori pe noapte.
Seria Mau se trezi nedumerit i descoperi
containerul inundat cu hormoni benigni.
Matematicile se rzgndiser.
Cred c suntem singuri spuser ele i se
retraser nainte ca Seria Mau s mai poat
comenta ceva. Drept urmare, Seria Mau a cerut
activarea ecranelor relevante i le-a acordat toat
atenia.
Acum nu mai sunt att de sigur zise ea.
296

Tcere.
Apoi, se deschise o linie de comunicare cu
planeta de dedesubt.
Hei, ce s-a ntmplat? dorea Billy Anker
s tie. Vorbeai cu mine i ai disprut pe
neateptate.
Interferena! i rspunse Seria Mau cu glas
vesel.
Bine, nu-mi trebuie favoruri mormi el.
Tu vrei s tii povestea acestui pachet i poate c
te voi ajuta, dar mai nti trebuie s faci ceva
pentru mine.
Seria Mau rse.
Nimeni nu te poate ajuta cu stilul tu
vestimentar, Billy Anker. Vreau s tii asta de lanceput.
De data asta Billy Anker a fost cel care a
ntrerupt legtura.
Ea i trimise spectrul jos:
Haide, a fost o glum. Ce vrei de la mine, ce
s fac?
Se vedea cum i calc pe inim. Se putea
vedea c avea i el motivele lui s capteze atenia
lui Seria Mau.
297

Vroiam s vii cu mine s vezi nite chestii


de pe Linia Roie, asta-i tot. Ea fu impresionat
pn cnd vocea lui atinse acea not pe care o
mai recunoscuse odat. Nimic special. Sau dac
vrei, la fel de special ca tot ceea ce tim aici, la
frontier
S mergem deci l ntrerupse ea dac
mai mergem.
n cele din urm au fost nevoii s renune la
discuie pentru c ncepuser s sune alarmele.
Monitorii zburau prin jur. Pisica Alb se
pregtea cu repeziciune maxim. Ceasurile ei de
lupt, resetate la zero, ncepur s cronometreze
n femtosecunde, ultima oprire nainte de timpul
real, incognoscibil, al universului. Produsele de
fuziune erau mprite ntre motoare i artilerie.
Ca o msur de precauie, scintila aleatoriu la
ntmplare n interiorul i n afara fluxului
reversibil
de
energie.
Vznd
acest
comportament, Seria Mau nelese c se aflau
ntr-o situaie de urgen.
Ce-i? ntreb ea, imperativ, matematicile.
Privete, o sftuir acestea i ncepur s
mreasc numrul conexiunilor dintre Seria
298

Mau i Pisica Alb pn cnd, n aspectele


importante, Seria Mau deveni totuna cu nava.
Exista n timpul navei. Avea contiina navei.
Ratele de procesare a datelor crescur vertiginos,
cu mai multe ordine de magnitudine, fa de
nensemnaii patruzeci de bii pe secund
umani. Sistemul ei de simuri, adaptat pentru
paisprezece dimensiuni, rspundea cu ecouri
rezultate din auto-replicare, ca o catedral
construit n spaiul mental. Acum Seria Mau
era vie, exista, ntr-un fel, ntr-un loc i la o
vitez care ar fi mistuit-o dac ar fi durat mai
mult de un minut i jumtate. Ca o msur de
precauie, matematicile irigau deja lichidul
proteic din container cu endorfine, inhibitori de
adrenalin i hormoni rcii care, opernd la
viteze biologice, aveau s-i fac efectul numai
dup terminarea ntlnirii.
Am avut dreptate spuser matematicile.
Vezi? Acolo!
Vd. i vd pe mizerabili!
Era EMC. Nu era nevoie de nici o diagram de
semnturi sau de vreo hart digital. i
cunotea. Le cunotea formele. Le cunotea pn
299

i numele. Un stol de nave K comunicatoare


sunnd strident de trafic fals, inte false
mprtiindu-se n mai multe dimensiuni
apruser n salturi pe culoarul gravitaional al
Liniei Roii de-a lungul unei traiectorii gndite
s minimizeze orice tentativ de anticipare.
Alternativele poziiilor anticipate apreau n
sistemul de senzori ai Pisicii Albe asemeni unor
lumini de neon pe fundalul nopii din halou, una
dintr-alta, una n prelungirea alteia. Anvelopa lui
Krishna Moire n misiune militar la distan
mare de New Venusport, cuprindea pe Norma
Shirike, Kris Rhamion, Sharmon Kier i Marino
Shirike, grup condus de Krishna Moire nsi.
Veneau cu matematicile interconectate ceea ce
avea ca efect schimbarea permanent a poziiilor
ntr-un fel de coad mpletit la ntmplare Era
un truc, o manevr clasic pentru navele K. Dar
firul central al cozii (dei centru este un termen
lipsit de sens n astfel de mprejurri) arta ca
un obiect pe care Seria Mau l recunoscu, un
obiect cu semntur ciudat, jumatate Nastic,
jumtate uman.
300

n timp ce vjiau spre ea, Pisica alb scintila


i vibra mimnd nesigurana i o posibil arip
rupt. Dispru de pe orbit. Grupul observ. Se
putea auzi rsul lor sarcastic. Plictisii,
desemnar o fraciune din inteligena lor s o
gseasc. Seria Mau simul semntura unui
satelit abandonat al Liniei Roii, L2. Nu mai avea
nevoie de probe. i intuiia ei operase n
paisprezece dimensiuni.
tiu unde se duc.
i ce? spuser matematicile. Plecm de
aici n douzeci i opt de nanosecunde.
Nu. Nu pe noi. Nu ne noi ne vor.
Au urmat o sene de strpungeri cu lumini
albe n stratul atmosferic superior al Liniei Roii
lovituri de artilerie, de putere medie, lansate n
flux nainte de nceperea raidului care trosnir
atrgnd atenia garniturii modeste de mine i
satelii pozate de Billy Anker. Jos, pe suprafaa
supus rafalelor de ploaie, Sabia Karaoke
ncepea s se trezeasc la realitate, s-i dea
seama de situaie, cu comunicatoarele ezitante i
cu motoarele abia nclzindu-se. O rachet cu o
mahmureal de zece ani, intrnd n sistemul de
301

senzori al lui Seria Mau ca un vierme de lumin,


lene, lovit dureros.
Prea ncet! gndi ea. Prea vechi.
Deschise o linie de comunicaii. Prea ncet,
Billy Anker! strig ea. Nici un rspuns.
Panicat, lovi att de tare braul fotoliului de
acceleraie c i disloc un deget, indexul stng.
Cobor!
E nelept ce faci? dorir matematicile s
afle.
Deconecteaza-m, zise Seria Mau.
Matematicile gndir o clip.
Nu.
Deconectai-m. Suntem ceva secundar
aici. Asta nu e o lupt, ci o razie poliieneasc.
Au venit dup Billy Anker iar el habar n-are ce
s fac.
Pisica Alb reapru la 200 kilometri deasupra
Liniei Roii. Loviturile de artilerie explodau n
jurul ei. Cineva anticipase c ea urma s apar
acolo i atunci. Da, gndi Seria Mau, deteapt
treab, lua-v-ar dracu! Ca s rspund cu
aceeai moned, arm o min pe care o
strecurase
n
calea
grupului
de
nave
302

urmritoare. Asta-i una pe care am pregtit-o


mai devreme. Grupul de nave K se sparse,
orbit temporar i mprtiat n mai multe direcii.
N-o s ne ierte pentru asta, spuse ea
matematicilor. tia sunt nite javre arogante.
Matematicile, care tocmai utilizau pauza pentru
a-i normaliza relaia cu Pisica Alb, nu avur
nici un comentariu de fcut. Sistemul de senzori
al navei intr n colaps. Toate ncetinir.. Acum,
intr i iei ordon ea ct mai repede cu
putin. Pisica Alb adopt poziia de intrare n
atmosfer. Motoarele de coborre pulsar i
aruncar flcri vii. Afar, culorile spaiului
fcur loc unor nuane ciudate, unsuroase, de
rou i de verde. Seria Mau comand fr s
pregete dispozitivele de frnare n atmosfer
rarefiat, lsnd viteza s-i elimine impuritile
sub form de cldur i zgomot pn cnd nava
deveni o minge de foc galben mugind pe cerul
nopii. A fost o coborre dur. Monitorii iroiau
pe acolo acoperindu-i feele cu minile lor cu
degete lungi i ondulndu-i aripile dantelate, n
sectorul uman, clona Mona, care privea afar
303

printr-un hublou, cum sttea nava n bot, vomita


energic.
Sparser baza norilor i se oprir la 500 de
metri nlime. Gsir Sabia Karaoke chiar sub
ei. Nu-mi vine s cred, zise Seria Mau. Btrna
nav se ridicase din noroi cam un metru i se
ntorcea nesigur ncoace i ncolo, oscilnd ca
acul unei busole ieftine. O tor de fuziune ardea
n partea din spate, dnd foc la vegetaia din jur
i genernd picturi de vapori radioactivi. Dup
douzeci de secunde, cala ei czu pe neateptate
i ntreaga nav se prbui la pmnt cu un
geamt, rupndu-se n dou cam la o sut de
metri n faa motorului. Iisuse Hristoase, opti
Seria Mau. Aterizeaz!
Matematicile spuser c nu voiau s se
implice.
Aterizeaz! Nu-l las aici.
Nu-l lai aici, nu-i aa? strig clona Mona
din sectorul uman.
Suntei surde?" zise Seria Mau.
Pur i simplu nu vreau s trec peste tine.
Taci!
304

Grupul Krishna Moire, nelegnd ce se


ntmplase, se rsuci i-i fcu vnt direct n
orbita de parcare cu un soi de fanfaronad
stupid, aa cum bieii-nluc din cultivarurile
de unic folosin ocupau o u s poat scuipa,
s joace jocuri de noroc i s-i curee unghiile
cu replici ale unor nepreuite cuite actoriceti.
i putea permite s atepte, ntre timp, pentru a
evita o stagnare, Krishna Moire deschise o linie
de comunicare ctre Pisica Alb. Semnase
contractul cu Armata Terestr la o vrst mai
mic dect a Seriei Mau aa c spectrul lui, dei
avea aproape doi metri nlime i aprea
mbrcat ntr-o uniform de parad militar
incluznd cizme negre, pantaloni de clrie cu
talia nalt, bufani, prini sub genunchi i un
smoking cu epolei i dou rnduri de nasturi,
de culoare gri-porumbel, fcea gur ca un
bieel.
l vrem pe Billy Anker!
Dac treci de mine l pofti Seria Mau.
Moire pru mai puin sigur.
Nu e bine ce faci, nu e bine c ni te opui o
inform el. Ca s nu mai punem la socoteal i
305

celelalte rele pe care le-ai fcut. Dar n-am venit


dup tine, nu de data asta.
Am fcut eu? Rele fcute de mine?
Afar, exploziile mrluiau ferm pe toat
suprafaa acoperit de noroi, azvrlind n sus
pietre i vegetaie. Ceilali membri ai grupului de
nave K, nerbdtori dup ateptarea de jumtate
de minut, intraser n atmosfer i ncepur s
caute la ntmplare. Seria Mau oft.
S te ia dracu, Moire i s-nvei s vorbeti.
Eti n viata numai pentru ca EMC-ului nui pas de tine de nici un fel, o avertiz el n timp
ce disprea ntr-un fum maro. Dar se poate
rzgndi. Operaiunea asta e marcat cu rou
dublu. Spectrul lui clipi, dispru, i reveni sub
forma unui text Hei, Seria, acum am stolul
meu.
tiu. i ce dac?
Data viitoare cnd te voi mai vedea
promise spectrul am s las maina s
vorbeasc.
Eti o scrb.
ntre timp reuise s deschid cargoul. Billy
Anker, mbrcat ntr-un costum de colecie, se
306

tria spre el cu rbdarea ndrjit a


handicapailor. Czu. Se adun de jos. Czu din
nou. i terse vizorul. Sus, n stratosfer, grupul
Krishna Moire se regrupase n grab. Hibridul
atepta s vad ce urmeaz, semntura lui
ambigu tremurnd ca o descriere a ceea ce se
petrecuse la suprafaa planetei. Cine era acolo
sus, se ntreba Seria Mau, mpreun cu
comandantul lui Touching the Void, Atingerea
Vidului. Cine conducea aceasta operaiune
militar? Jos, n sectorul pentru mrfuri, clona
Mona l strig pe Billy pe nume. Se aplec n
afar, i prinse mna i l trase nuntru. Rampa
cargoului se nchise zgomotos. Ca i cum acesta
fusese un semnal, urme lungi de vapori ncepur
s ias din plafonul de nori pe traiectorii n
unghiuri ascuite. Nava lui Billy Anker explod.
Motoarele ei se transformar ntr-un suspin de
radiaii gamma i lumin vizibil.
Pornete!
comand
Seria
Mau
matematicilor.
Pisica Alb se aprinse ca ntr-un arc rapid jos
deasupra Polului sud, transmind semnturi
fantom, lansnd inte false i particule-de-paz.
307

Uite! strig Billy Anker Uit-te jos!


Artefactul de la Polul Sud fulger sub ei. Seria
Mau l zri foarte puin un zigurat metalic,
inexpresiv, vechi de milioane de ani i cu latura
bazei de vreo 8 kilometri nainte de a disprea
n spate.
Se deschide! strig Billy Anker. Apoi, ntr-o
oapt nfiorat: Pot vedea. Pot vedea
nuntru.
n spatele lor cerul se aprinse ntr-o lumin
alb, iar vocea lui se tranforma ntr-un bocet
disperat. Stolul de nave K, frustrat, lovise
ziguratul cu ceva din partea inferioar a
arsenalului lor, ceva mare, ceva tipic EMC.
Ce-ai vzut? ntreb Seria Mau trei
minute mai trziu, n timp ce Pisica Alb se
ascundea n umbra Liniei Roii, iar matematicile
ei ncercau s ghiceasc pentru ei o ieire pe sub
nasul urmritorilor.
Billy Anker nu a tiut ce s spun.
Cum au putut s fac aa ceva? Era un
obiect istoric unic i nc unul care funciona.
Mai primea nc date de undeva din Sector. Am fi
putut nva ceva de la obiectul acela.
308

Sttea n sectorul uman, cu faa alb, gfind


i tergndu-i sudoarea de pe fa cu jumtatea
de sus a costumului EV plin de noroi. Monitorii
fluturau i piuiau n jurul lui, ncercnd s-i
repare degetul dislocat, dar el i tot ddea
deoparte alungndu-i cu cealalt mn.
Obiectele astea vechi sunt tot ce avem. Sunt
singura noastr resurs!
Cine caut, gsete i spuse ea se vor
gsi mereu i ntotdeauna mai multe, Billy
Anker. Intotdeuna va fi mai fi ceva dup.
Cu toate astea, tot ce-am nvat, am
nvat de la lucrul la.
i ce-ai nvat, Billy Anker?
Lovind uor cu degetul pe o parte a nasului, el
rspuse:
i-ar plcea s tii rse ca i cum aceast
aseriune arta ct de limpede i ascuit era
intuiia lui dar n-am s-i spun.
Era un explorator al Plajei cu toate
caracteristicile de personalitate implicate. Marea
lui descoperire l scosese la mal. Trebuia s-l
fac s cread c ea era interesat de orice i-ar fi
spus el.
309

n schimb i pot spune orice vrei s tii


despre EMC.
tiu deja. Ei te vor pe tine. M-au urmrit
tot drumul de la Motel Splendido numai ca s te
gseasc pe tine. i nc ceva care s-i dea de
gndit: stolul Moire a vrut s m pun la
ncercare. Ei cred c sunt suficient de buni. Dar
cine-o fi fost n cealalt nav, n-a vrut s-i lase,
s nu fi prins n focul ncruciat. sta-i motivul
pentru care Krishna Moire a lovit artefactul tu,
Billy. E suprat ru pe superiorii lui.
Billy Anker rnji cu rnjetul lui iret.
i sunt suficient de buni? S te pun la
ncercare?
u ce prere ai?
Billy Anker contempl aprobator acest
rspuns. Apoi rspunse:
EMC nu m vor pe mine. Ei vor ce-am gsit
eu.
n containerul ei, Seriei Mau i se fcu dintrodat frig.
Este la bordul navei mele?

310

Poi spune i aa, confirm el. Fcu un gest


menit s includ tot Golful Radio, chiar i vasta
curbur a Plajei. Dar este i acolo.

311

18.Circul lui Pathet Lao


La cteva ore dup ce o mpucase pe Evie
Cray, Ed Chianese se afla pe terenul prsit din
spatele adpostului Oamenilor Noi.
Afar era ntuneric bezn, strbtut de fulgere
albe n unghiuri ciudate, dinspre docuri. Din
cnd n cnd, o nav K i prsea docul pe o
linie vertical de produs de fuziune i timp de
dou-trei secunde Ed putea vedea pe maidan
movilie, puuri, iazuri, grmezi de deeuri
tehnologice. Domnea un miros de metal i
chimicale. Din depozite se ridicau vapori ca o
cea a terenului. Ed vom, iar cu vocile din
container rsunndu-i n minte. Arunc armele
n prima balt. Ce via avusese i acum
ajunsese s omoare pe cineva! i aminti cum se
flea n faa lui Tig Vesicle: Cnd ai terminat tot
ce merit s fie fcut, treci la ce nu merit s fie
fcut. O dr de fum se ridica din balt ca i
cum n ea s-ar fi aflat i altceva dect ap.
Imediat dup ce scp de arme, ddu peste o
ric abandonat. Aprut n faa lui pe
312

neateptate, nepotrivit contextului, cu o roat


ntr-o gaur plin cu ap, se ntindea ntr-un
unghi ciudat ctre cer. Detectnd aproprierea
lui, reclamele de pe ambele laturi ale coviltirului
se trezir la via ntreptrunzndu-se cu
luminile cerului. Se auzi i muzic. O voce strni
ecouri peste maidan: Observatorul Sandrei Shen
i Plante Autohtone Kharma, Incorporate
Circului lui Pathet Lao.
Nu, mulumesc rspunse Ed merg pe
jos. n lumina urmtorului fulger dinspre docuri,
descoperi fata-ric. Era czut n genunchi,
ntre oiti, inspirnd cu un fel de fluierat rguit,
expirnd ca un mrit. Din cnd n cnd,
ntregul ei corp se ncorda ca un pumn i
ncepea s tremure. Apoi prea s se relaxeze. O
dat sau de dou ori, rse i i spuse: Hai
brbate. Acum era concentrat asupra propriei
mori, la fel cum, n timpul vieii, se concentrase
asupra muncii. Ed ngenunche lng ea. Parc
ngenunchease lng un cal czut.
Oprete-te, zise el. Nu muri. Ai s treci
peste asta.
Se auzi un rs chinuit.
313

Ce naiba tii tu de asta, zise fata cu o voce


groas.
El simea cldura care se revrsa dinspre ea.
Avea senzaia c urma s se reverse aa cu totul,
pn la capt, dup care avea s se opreasc
definitiv. ncerc s-i pun braele n jurul ei,
s o susin, s menin cldura nuntru. Dar
fata-ric era prea mare aa c o inu de o
mn.
Cum te cheam? ntreb el.
Ce-i pas?
Dac-mi spui cum te cheam, nu poi muri,
i explic Ed. ntr-un fel, tii, noi am stabilit un
contact. Deci mi datorezi ceva i aa mai
departe Am nevoie s nu mori.
Rahat. Alii mor n pace, eu am parte de un
avatar.
Ed fu surprins c ea i dduse seama..
De unde tii? N-ai cum s tii aa ceva.
Ea trase aer n piept.
Uit-te la tine, l sftui ea. Eti la fel de
mort ca i mine, doar c pe dinuntru. Ea fcu
ochii mici. Omule, ai snge pe tine. Eti plin de
snge. Eu cel puin, n-am snge pe mine.
314

Asta pru s o nveseleasc oarecum. Ddu


din cap ca pentru sine, nseninat.
Eu sunt Annie Glyph. Mai bine zis, am fost.
Vizitai-ne azi! izbucni pe neateptate cipul
publicitar al ricei. Observatorul Sandrei Shen i
Plantele Autohtone Kharma, incorpornd Circul
lui Pathet Lao. Precum i scrutarea viitorului.
Profeii. Ghicit. Ateromanie.
Muncesc n oraul sta de cinci ani, cu cafe
electrique i mncare proast. Cu doi mai mult
dect celelalte.
Ce nseamna ateromanie?
Habar n-am.
El se uit lung la ric. Plastic portocaliu i
roi ieftine, cu spie. Un produs tipic Strzii
Capului. Fetele-ric alergau optsprezece ore pe
zi pentru banii zilnici, banii pentru drogurile
care le asigurau viteza, pn la epuizarea
definitiv. Cafe electrique i voin, cu astea se
ludau ele. n cele din urm s-au ales numai cu
un mit despre ele. Erau distruse de mitul
indestructibilitii.
Cum poi tri aa?
315

Dar Annie Glyph nu mai tria aa. Ochii ei


erau goi, iar ea czu ntr-o parte, rsturnnd i
rica odat cu ea. Lui nu-i venea s cread c o
fiin cu atta vitalitate poate muri. Corpul ei
uria purta nc strlucirea sudorii. Faa ei
osoas prea pitic din cauza muchilor gtului
i umerilor, masculinizai de inseria de
testosteron pe care croitorul l livra ca parte a
kit-ului ieftin de transformare. Dar avea
frumuseea unei sculpturi. Ed l studie o clip
sau dou i apoi se aplec s-i nchid ochii.
Ei, Annie, acum te poi n sfrit odihni.
n acea clip se ntmpl ceva straniu. Pomeii
ei se ncreir i tremurar tulburtor. El ddu
vina pe lumina agitat de la reclamele ricei.
Apoi ns, imaginea capului ei se tulbur i pru
s se desfac n lumini.
Rahat! zise Ed. Sri n picioare i czu pe
spate.
A durat un minut, poate dou.
Luminile prur s fluture n sus, ctre zona
uor strlucitoare unde reclamele ricei nfloreau
n aer. Apoi i luminile i reclamele czur ca o
ploaie pe faa ei, care le primi ca pe un burete
316

uscat care-i terge lacrimile. Piciorul ei stng se


contract, apoi lovi galvanic. La naiba zise ea
apoi i drese gtlejul i scuip. mpingnd n
noroi i cu minile i cu picioarele, se ridic
dintr-o micare i odat cu ea, ridic i rica. Se
scutur i se holb n jos la Ed. n noaptea rece,
se ridicau deja aburi de pe spatele ei.
Nu mi s-a mai ntmplat aa ceva, se
plnse ea.
Erai moart, opti Ed.
Ea ridic din umeri. Prea mult drog. Se
rezolv cu alt doz. Vrei s mergi undeva?
Ed se ridic n picioare i ddu napoi.
Nu, mulumesc.
Hai omule, suie, e gratis. Ai ctigat o
cltorie. Arunc o privire spre stele, apoi privi
ncet de jur mprejur la terenul prsit, de parc
n-ar fi tiut cum ajunsese acolo. Nu-mi
amintesc de ce, da-i sunt datoare.
*
A fost cea mai stranie cltorie pe care o
fcuse Ed vreodat.
317

Era 2:30 dimineaa. Strzile erau pustii,


tcute, cu excepia lipitului constant al
picioarelor lui Annie Glyph. Oitile se micau n
sus i n jos n pas cu micrile ei, dar cabina
avea un cip care compensa efectul. Pentru Ed
era ca i cum ar fi alunecat i ar fi stat nemicat
n acelai timp. Tot ce putea vedea din fata-ric
erau limea spatelui ei i fesele masive, pictate
cu albastru-electric lycra. Mersul ei era foarte
economic. Era proiectat s alerge la nesfrit.
Din cnd n cnd i scutura capul i mprtia
stropii de sudoare n aureola de la reclamele
ricei. Cldura ei unduia pe lng el protejndu-l
de rceala nopii. El se simea izolat de tot ce era
n jurul lor, ca i cum fiind pasagerul lui Annie
Glyph i permitea s se retrag din lume, s fac
o pauz n cunoaterea misterelor ei.
Cnd el verbaliz ideea asta, ea rse.
Avatar! V odihnii asta-i tot ce fac
nesuferiii de avatari.
Cndva am avut i eu o via.
Toi spun aa. Hei, nu tii c nu trebuie s
vorbeti cu fata-ric? Chiar dac tu n-ai treab,
ea trebuie s munceasc.
318

Noaptea trecea n goan, cartierul confeciilor


fiind nlocuit de Piaa Unirii, nlocuit la rndul
ei de Grdina de Est Reclamele EMC-ului erau
peste tot. Rzboi! anunau hologramele Eti
gata?. Annie coti scurt spre centrul Strzii
Capului, care era la fel de pustiu ca i cum
rzboiul ar fi avut deja loc. Camerele de primire
n fermele de containere i prvliile croitorilor
erau nchise toate. Ici i colo cte un nenorocit
bea Roses-whisky ntr-un bar gol n timp ce un
cultivar cu or tergea tejgheaua barului cu
zdreana lui murdar i filosofa la diferenele
dintre via i formele ei neltoare. Aveau s-i
petreac toat noaptea aa, pn-n zori cnd
urmau s se duc la casele lor, la fel de
nedumerii.
i ce-ai fcut, n viaa cealalt pe care ai
avut-o? l-a ntrebat Annie dintr-o dat. Viaa n
care zici c nu ai fost avatar.
Ed ridic din umeri.
Un lucru am fcut sigur, ncepu el. Am
pilotat nave de cercetare
Toi spunei la fel.
Hei, nu-i obligatoriu s vorbim.
319

Annie rse pentru sine. Prsi strada Capului


lund-o pe Impreza apoi, la colul urmtor, coti
pe Linia Stelar. Acolo, cu toate c a fost nevoit
s trag puternic pe o pant de aproape un
kilometru, respiraia ei de-abia dac s-a
modificat. Limbajul ei corporal spunea discret c
n viaa unei fete-ric dealurile erau mruni.
Dup un timp, Ed. Reveni:
Mi-amintesc un singur lucru, am avut o
pisic. Pe cnd eram copil.
Da? Ce culoare avea?
Era neagr. Era o pisic neagr.
n minte, avea o imagine limpede a pisicii,
jucndu-se n hol, cu o pan colorat. Timp de
douzeci de minute, punea tot sufletul n orice i
ofereai hrtie, o pan, un dop de plut vopsit
apoi i pierdea interesul i adormea. Era neagr
i supl, cu micri nervoase i fluide, o fa
mic ascuit i ochi galbeni. i era mereu foame.
Ed avea o imagine mental clar a pisicii, dar
nu-i putea aminti nimic despre cminul
familial. Avea, n schimb, o mulime de amintiri
din container dar despre care tia c nu erau
reale pentru c aveau o completitudine lucitoare,
320

o structur perfect. S-ar putea s mai fi fost o


pisic dar dac m gndesc mai bine, cred c
nu.
Am ajuns.
Rica se opri cu o smucitur. Ed, aruncat
napoi n lume, privea n jur dezorientat. Garduri
i pori pline de condens zngneau n btaia
brizei. n spatele acestei imagini, o fie glacial
de beton se ntindea spre mlatina srat i
dunele de nisip unde se putea vedea o crust de
hoteluri i baruri amrte, din lemn.
Unde suntem? ntreb el. Rahat.
Cnd clientul nu precizeaz o destinaie, l
aduc aici. Nu-i place? Lucrez cu comision
pentru cei de la circ. Vezi? Uite colo.
Ea i atrase atenia spre un ciorchine
ndeprtat de lumini, apoi, cnd vzu c el nu e
impresionat, l privi ngrijorat. Nu e att de ru,
zise ea. Au aici hoteluri cu tot ce trebuie. Este
portul spaial necorporatist.
Ed se uita aiurea peste gard.
Rahat! spuse el din nou.
Primesc un comision ca s aduc clieni, zise
Annie. Pot s te duc nuntru dac vrei. Sau te321

a putea duce n alt parte. Dar trebuie s


plteti.
Merg pe jos, zise Ed. N-am bani.
N-ai bani?
El ridic din umeri.
Nu prea mai am de niciunele, complet el.
Ea l privea cu o expresie pe care el n-o putea
nelege.
Acolo, eu muream, iar tu i-ai fcut timp
pentru mine. Deci eu te voi duce napoi n ora.
De fapt, recunoscu Ed, n-am nici unde s
m duc. N-am bani. N-am unde s m duc. i
nici mcar un motiv s m duc acolo. El o vedea
cum ncearc s neleag. Buzele ei se micar
puin n timp ce l privea. nelese brusc c ea
avea un suflet bun i asta l fcu s se simt
ngrijorat. Deprimat. Ei, i ce dac? Nu-mi
datorezi nimic, mi-a plcut cursa.
i msur corpul imens din cap pn n
picioare:
Micarea ta e buna.
Ea se uit iar nedumerit la el i apoi n jos la
ea i apoi, peste gardul legat cu lan i poarta
care zngnea n vnt, la circul de pe rm.
322

Am o camer acolo, zise ea. Vezi luminile


alea? Dac aduc clieni, mi dau o camer. Asta-i
nelegerea mea cu ei. Vrei s stai acolo?
Poarta zngni, aerul marin se fcu mai rece.
Ed se gndi la Tig si la Neena, la ce se
ntmplase cu ei.
OK
Diminea vei putea s-i caui o slujb.
Mereu mi-am dorit s muncesc ntr-un
circ
Deschiznd poarta, ea l privi peste umr.
Aa fac copiii, zise ea.
Camera era puin mai mare dect ea, cu perei
din fibr ieftin care scrneau i lsau
nuntru vntul marin. ntr-un col era o toalet
i un du ntr-un cub de plastic transparent; n
altul, un cuptor cu inducie i cteva oale i
tigi. Avea o rogojin matlasat, rulat sus pe
perete. Era un loc ct se poate de impersonal i
de temporar. Mirosea a orez prjit n ulei i a
transpiraie. Transpiraie de cafe electrique.
Transpiraie de fat-ric. Dar avea i cteva
lucruri personale, de-ale ei, pe rafturi, mai
numeroase dect ar fi putut muli dintre ei s se
323

laude. Avea dou costume de rezerv, din lycra,


trei cri vechi i nite flori de hrtie.
E plcut, zise Ed.
Nu-i nevoie s mini. E un rahat. A putea
face ceva de mncare sau poate vrei numai s te
ntinzi?
Ed nu prea s fie hotrt n vreun fel.
Hai, tiu s fiu tandr, nc nu am rnit pe
nimeni pn acum.
Avea dreptate. L-a cuprins cu grij. Pielea ei
mslinie, cu pr puin, pufos, avea un miros
puternic, ciudat, ca de cuioare i ghea. Ea l
atingea uor, l proteja de convulsiile ei
interiorizndu-se foarte mult i l ncuraja cu
blndee s i-o trag ct de tare dorea. Cnd se
trezi la un moment dat n noapte, descoperi c
ea se ncolcise n jurul lui cu o consideraie
jenat ca i cum nu ar fi fost obinuit s fie
cineva acolo. Venise fluxul. Ed sttea ntins i
asculta cum se sprgeau valurile la mal. Se
auzea fonetul vntului. Curnd zorile albstrir
cerul. Simi cum circul ncepe s se trezeasc n
jurul lui. nc nu tia ce-ar putea s nsemne
324

pentru el. Respiraia linitit a lui Annie Glyph,


micrile pieptului ei l adormir curnd.
*
Cine mai avea nevoie de circ n vremurile
acelea? Haloul era un circ n sine. Circ era i pe
strad i n mintea oamenilor. S mnnci foc?
Toi erau mnctori de foc. Toat lumea avea
gene stranii i o poveste de relatat. Tatuajele
senzitive fceau pe oricine s semene cu Omul
Ilustrat. Fiecare era undeva sus, pe trapezul
zburtor personal. Era un zbor n grotesc.
Cultivarul cu fildei de pe Calea Electric,
avatarul ghemuit n container ca un fetus, fie c
tiau fie c nu, formulaser toate ntrebrile i
toate rspunsurile posibile pe care le putea
suporta acum universul. Erau propriii lor
interprei i propriii lor spectatori.
Doar extraterestru nu puteai fi, aa c Sandra
Shen inea civa dintr-tia. i profeia era
cutat deoarece nu reuise nimeni s o fac n
serie. Iar n raport cu grotescul generalizat,
obligat s caute altundeva emoia ieftin din
325

miezul spectacolului, Circul lui Pathet Lao


prezenta ceva de mult disprut, normalul, prin
intermediul unei serii de numere care i tiau
respiraia, inventate i uneori interpretate chiar
de Sandra Shen.
Drept urmare, epoca lui Ed Chianese se putea
defini ca opusul cultural fa de Micul dejun,
1950. Oamenii se emoionau la Cumprnd un
sutien cu in la Dorothy Perkins, 1972 sau la
Citind un roman nceputul anilor 80 i
rdeau pe nfundate la perversul Un nou prunc
sau la Toyota Previa cu colarii din Vestul
Londrei, ambele din 2002.
Cel mai de succes dintre toate, cu att mai
mult cu ct era o imagine istoric, era uimitorul
Brian Tate i Michael Kearney uitndu-se ntrun monitor de calculator, 1999. Aceste
tableaux,
adevrate
pietre
preioase

interpretate n spatele unui geam sub lumini


puternice de clonele unor brbai grai pe
punctul de a avea un atac de cord pe peronul
metroului din Zurich, sau de clonele unor femei
anorexice mbrcate n haine sport sexy
Angeleno din 1982, renviau bizarul confort de
326

pe vechiul Pmnt. Aceste fantezii disperate


aduceau adevratul ctig al circului. Asemeni
znelor bune, ele binecuvntaser Circul nc de
la nfiinare, finanaser primele deplasri prin
Halou, iar acum asigurau suportul anilor de
declin de acolo din zona crepuscular de pe Noul
Venusport.
Succesul ns este i propriul distrugtor.
Oamenii nu mai veneau la circ s priveasc.
Veneau s-i vad propriile gnduri. Nu se mai
mulumeau s asiste la trecutul disprut, ci
vroiau s participe la acest trecut. Stilurile de
via retro ce se rspndeau din enclavele
corporatiste erau mai puin fidele istoriei dect
un tableau Shen, care avea i avantajul de a
putea fi mai uor de cumprat. Aspectul era de
genul vinerea fr formalitate. Era telefonul
Ericsson i puloverul de ln italian, purtat pe
umeri cu mnecile nnodate lejer n fa.
Tot pe atunci, la extrema cealalt, pe Motel
Splendido, un croitor de gene, fost expediionar,
reuise s se tranforme ntr-o replic fidel a
unei stele de muzic victorian.
327

n faa unei astfel de concurene, Madame


Shen se gndea s plece mai departe. Dar mai
erau i alte motive.
*
Dac ptrunzi prea adnc, este de ateptat s
te frigi. Nu exist cale de mijloc.
Ed visa la o nav de cercetare dezintegrnduse lent n fotosfera unei stele de tip G. Nava era
Ed. Apoi vis c era din nou n containerul lui de
avatar, dar lumea din container se dezbinase i
el auzea voci din fiecare pies de mobilier, din
fiecare col, din jupa fiecrei fete drgue.
Apoi, tresrind se trezi i descoperi c era deja
ziu. Auzea marea de o parte a dunelor i circul
de cealalt. Gsi dou samosa cu legume,
mpachetate ntr-o bucat de hrtie rezistent la
grsime, nite bani, alturi de un bileel pe care
scria Du-te s vorbeti cu recepionera pentru o
slujb.
Scrisul de mna al Annei Glyph era la fel de
ngrijit i corect ca i felul n care ea fcea
dragoste.
328

Ed mnc samosa, uitndu-se linitit prin


cmrua umplut de lumina i de aerul mrii.
Apoi fcu hrtia ghemotoc, fcu un du s spele
sngele de pe el i porni.
Observatorul i Plante Autohtone Kharma,
incluznd Circul lui Pathet Lao, ocupau o zon
betonat cam de 10 kilometri ptrai, la
marginea portului spaial necorporatist.
Observatorul,
gzduit
ntr-o
serie
de
containere presurizate i vase magnetice bizare,
ocupa ceva mai puin de un sfert din suprafa.
Circul ocupa o singur construcie ale crei
curbe i volute fuseser gndite s semene cu un
cort de blci. Restul complexului era ocupat de
locuine. Exact aa cum te-ai fi ateptat
buruieni, laterale din aliaj ptat de apa srat,
vopsele bicate i crpate, holograme vechi cu
vorbe mieroase, decolorate, dar pline de energie,
care se trezeau la via cnd treceai pe lng ele,
urmrindu-te, ludndu-te, amgindu-te. Toi
cei care lucrau aici erau aidoma vii, dar
deconectai. Ed se simea i el la fel. A trebuit s
traverseze pe jos toat incinta ca s gseasc
329

recepia, ntr-o alt cldire din lemn, albcenuie, sub o firm de neon defect.
Recepionera purta o peruc blond.
Pr mare, platinat, ridicat ntr-o coafur
ieftin. Avea n fa un terminal holografic pe
care Ed nu-l cunotea. Acesta semna cu un
bazin pentru peti, unul de mod veche, n care,
gndi el, puteai discerne n rstimpuri un curent
de bule de aer, o scoic fals deschis ctre o
siren n miniatur. Recepionera era i ea ca o
siren. Mai btrn dect arta, sttea cuminte
sub prul ei, o femeie micu cu un sim al
umorului i cu un accent pe care Ed nu l putea
ncadra.
Cnd Ed a explicat scopul vizitei, ntreaga
chestie a luat un aer neobinuit de oficial i i sau cerut o mulime de detalii, pe care, cu
excepia numelui, le-a inventat pe loc.
Cnd l ntreb ce tia s fac, Ed rspunse cu
uurin:
tiu s pilotez orice fel de nav, spuse el
mndru.
Recepionera se fcea c privete pe fereastr.
330

Deocamdat nu avem nevoie de un pilot.


Dup cum vezi, suntem la sol.
Nave de cercetare, cargouri de curs lung,
nave stelare, scufundtoare solare. Le tiu pe
toate i le-am pilotat era surprins de ct de
aproape era de adevr de la motoare cu fuziune
la motoare cu flux reversibil. Chiar i unele
chestii despre care nu am aflat niciodat ce
sunt, echipament extraterestru dotat cu module
de control terestre.
Te neleg, zise recepionera. Dar nu tii s
faci i altceva?
Ed se mai gndi
Am fost navigator pe nave Alcubiere. tii,
alea mari care ngrmdesc realitatea n faa lor
pe msur ce nainteaz? Ca o cut pe o pnz.
Sau poate nu chiar la fel. Oricum, spaiul este
din ce n ce mai curbat, materia la fel, impul
iese pe fereastr mpreun cu toate celelalte
lucruri. nchis n nav nu poi face altceva dect
s supravieuieti. Navigatorii surfeaz tocmai pe
partea asta a undei. Ies n module EVA, se aaz
pe anvelop i se strduiesc s vad ce urmeaz.
331

Singurul lucru pe care-l pot vedea de acolo este


propria lor via curgnd sub ochii lor.
Se ntristase amintindu-i toate cele trite.
Genul de slujbe pe care le avem sunt
Se numete und nsoitoare. Ca navigator
vezi unele chestii de-a dreptul stranii. Arat ca
iparii argintii. Migreaz. E un fel de radiaie, aa
mi s-a explicat, dar nu o vezi ca atare. Viaa ta
parc se scurge asemeni iparilor, n timp ce tu o
priveti. Dup aceea te ntrebi de ce faci o
meserie ca asta. i privi minile. Am surfat
unda aceea i au mai fost civa ca mine.
Oricum, pot pilota orice fel de rachet. Cu
excepia navelor K, desigur.
.. Adic ai putea s stivuieti lzile sau s
faci curat la animale. Chestii de-astea.
Recepionera consult din nou terminalul i
adug: Sau s faci profeii.
Pardon?
Ed izbucni n rs.
Ea l privea calm.
Adic s ghiceti viitorul, explic ea ca i
cum ar fi vorbit cuiva care nu cunotea cuvntul
dar era destul de iste s-l nvee.
332

Ed se aplec i privi i el n terminal.


Ce se ntmpl aici?
Ochii ei aveau o culoare zpcitoare. Uneori
erau ca jadul, alteori verde ca un val marin.
Uneori parc amndou deodat. n pupilele ei
erau puncte argintii care preau gata s se
desfac, s se mprtie.
Brusc, recepionera nchise terminalul i se
ridic n picioare de parc trebuia s plece n
alt parte i nu mai avea timp s stea de vorb
cu Ed. n picioare, prea mai nalt i mai
tnr o parte din nlime se datora pantofilor
dar tot trebuia s se uite n sus dac dorea s-l
priveasc pe Ed n ochi.
Purta o jachet din denim, deschis la
culoare, cu buzunare de cowboy i modele cu
strasuri, i o fust dreapt din piele adevrat.
i netezi fusta pe picioare i adug: Suntem
mereu n cutarea unui profet.
Ed ridic din umeri.
Profeiile nu m-au interesat niciodat.
Pentru mine e o problem s nu tiu viitorul.
nelegi?
Pe neateptate, ea i zmbi cu cldur.
333

mi nchipui c aa a fost. Vorbete totui


cu ea. Nu se tie niciodat.
Cu cine s vorbesc?
Recepionera termin de netezit fusta i porni
ctre u. Mersul ei legnat se completa cu
balansul prului ei mare, ceea ce ddea
mersului un aer interesant pentru o persoan
mai n vrst. Destul de curios ns, el prea si aminteasc acel mers. O urm afar i rmase
n capul scrilor cu mna streain la ochi.
Acum era diminea de-a binelea. Lumina
marin se reflecta de betonul dezgolit, lumin i
cldur orbitoare pentru imprudeni.
Cu cine s vorbesc?
Cu Madame Sandra, rspunse ea, fr s
se ntoarc.
Fr vreun motiv aparent, numele acela l
nfior. El se uit cum recepionera se ndeprta
spre Circul lui Pathet Lao n cortul lui de un alb
orbitor.
Hei! Unde-o pot gsi?
Recepionera continu s merg i-i rspunse
fr s se mai ntoarc:
Te va gsi ea pe tine, Ed. Te va gsi ea.
334

*
Mai trziu n dimineaa aceea, Ed se aez pe
dune cu privirea ctre mare. Lumina era dur i
violacee. oprle mici cu gtul rou neau prin
iarba de pe plaj printre picioarele lui. Putea
auzi baii muzicii dub marin, explodnd dintr-un
club lounge de undeva de pe drumul de acces. n
faa lui, pe un stlp de lemn aplecat spre nisip,
un semn decolorat informa c aceea este Plaja
Monstrului. Nu se putea spune n ce direcie era
orientat indicatorul, dar Ed presupuse c drept
n fa. Rnji. M depete i spuse el,
referindu-se nu att la plaj ct la derutanta
Sandra Shen. i era din nou foame. Revenind
spre cmrua lui Annie Glyph, recunoscu nite
sunete care rzbteau din barul motelului
Dunelor, o colib din drani ridicat n mijlocul
unor buruieni dintr-o vlcea ca o scoic de
stridie.
Capul lui Ed se ii prin ua deschis, ieind
de sub lumina dogoritoare i ptrunznd n
obscuritatea rcoroas dinuntru i descoperi
335

trei btrni slbnogi, cu epci albe i pantaloni


din poliester armiu prea mari pentru ei,
aruncnd zaruri pe o ptur ntins pe
duumea.
Salut. Jocul Navei, da.
Privirea lor lipsit de interes fa de el, se
ridic pre de o clip apoi reveni asupra jocului.
Ochii lor erau ca nite gmlii ntunecate iar
albul prea coagulat de vrst. Musti ptate
dar pieptnate cu grij. Piele de culoarea cafelei
din cauza soarelui. Mini subiri cu vene
proeminente, fragile, dar numai n aparen.
Viei trite din ce n ce mai lent, cufundate n
romul Black Heart. n cele din urm unul dintre
ei zise ncet, cu voce moale i distant:
E rndul tu s plteti ca s poi juca.
E povestea capitalului, fu Ed de acord i-i
bg mna n buzunar.
Jocul Navei
Cunoscut de asemenea sub numele de
Entreflex, Gobetween, Intermediarul, aceast
abordare frontal cu valei i barbut, cu jargon
aspru, cu aricele sale din os uman, cu cele
douprezece personaje-simbol colorate i al cror
336

neles adevrat nu l mai cunotea nimeni, era


endemic. Pe plan galactic. Unii spuneau c a
venit odat cu Oamenii Noi, la bordul navei lor
amiral, Remove All Packaging, Aruncai Toate
Ambalajele. Alii spuneau c i avea originea pe
vechile nave subluminice ale Creditului Icenian.
Era un mod de a petrece timpul care vzuse
multe forme. n cea actual, un subtext ironic la
adresa a tot ce se ntmplase mai demult, n
spaiul real, se presupunea c personajele i
numele pe care juctorii le dduser acestora,
reprezentau vestita lupt cu numrul 1000
dintre oameni i Nastic, lupt n timpul creia, n
faa numrului enorm de evenimente i condiii
de lupt enorm de multe nave spaiale, enorm
de multe dimensiuni de conturnat, enorm de
multe fizici diferite n spatele crora s te
ascunzi, enorm de multe strategii simultane la
nivel de nanosecunde amiralul EMS Stuart
Kauffman a abandonat transformrile TateKearney i pur i simplu a dat cu zarurile pentru
a-i alege micrile. Ed, care l considera mai
degrab o surs de venit dect un subtext,
jucase jocul acesta toat viaa sa adult, de la
337

prima nav la bordul creia fugise pn la


ultima nav cu care srise. Vocile moi ale
btrnilor umpleau barul.
D-mi o carte.
Nu vrei nicio carte. Eti terminat.
Da acum ce mai spui?
Spun c eti terminat de dou ori.
Ed puse banii jos. Le zmbi peste ptur i
licit Ochii arpelui Vegan.
Asta te aduce printre noi, l acceptar
btrnii.
El sufl peste zarurile grele i reci la atingere,
nite oase extraterestre inteligente care-i
extrgeau energia din cldura minii i din
energia micrii, pentru a putea schimba
personajele pe msur ce se rostogoleau.
Zarurile se rostogoleau care ncotro. Sreau ca
nite cosai. Simbolurile, modele de interferen
cu nuane holografice vechi, albastre, verzi i
roii, reflectau scurt i fluorescent razele de
lumin cu care se intersectau. Ed vzu Calul,
Sectorul, o nav-clipper ntr-o coloan de nori ca
un fum. Apoi Gemenii. Ceea ce l nfiora. Unul
dintre btrni tui i se ntise dup romul su.
338

Cteva minute mai trziu, cnd banii ncepur


s circule dintr-o mn ntr-alta, fiecare
tranzacie era
nsoit
de o
atmosfer
respectuoas
*
Ed era deja la circ de mai multe zile nainte s
se ntmple ceva. Annie Glyph venea i pleca n
felul ei timid i calm. Prea mulumit s-l vad
la sfritul turei ei. ntotdeauna avea ceva
pentru el. i ntotdeauna prea uor surprins
c-l gsete nc acolo. El se obinuise cu corpul
ei uria micndu-se n spatele perdelei de
plastic de la du. Ea era att de grijulie! Numai
noaptea, cnd transpira cafe electrique, el
trebuia s se dea la o parte s nu fie rnit.
i place o persoan aa de mare ca mine?
obinuia ea s-l ntrebe. Toate cele cu care i-ai
tras-o erau mici i drgue
El se nfuria, dar nu tia ce replic s dea.
Eti ok, eti frumoas.
Ea rdea i se uita n alt parte.
339

Trebuie s in camera goal, s nu sparg


ceva.
ntotdeauna, cnd venea dimineaa, ea era
deja plecat.
Ed se scula trziu, lua micul dejun la Cafe
Surf, pe coasta marin, i acolo afla i tirile.
Rzboiul se apropia cu fiecare zi. Nasticii
omorau femeile i copiii de pe navele civile. Nu
tia nimeni de ce. Epavele navelor spaiale
umpleau hologramele. Undeva pe lng Eridani
IV, haine de copii i artefacte casnice pluteau n
deriv lent ca amestecate cu lingura. O
ambuscad fr sens, trei transportatoare de
marf i o iol narmat, La Vie Feerique, Viaa
Feeric, distruse complet. Echipaje i pasageri
fcui gaz n optzeci de nanosecunde. Nu
nelegeai nimic. Dup ce mnca, Ed cutreiera
circul n cutare de lucru. Vorbea cu o mulime
de oameni. Toi erau binevoitori, dar niciunul
nu-l putea ajuta.
Este de mare importan s te ntlneti cu
Madame Shen mai nti, spuneau ei.
Cutarea ei devenise un joc pentru el. n
fiecare zi alegea o nou persoan care s o
340

reprezinte, o figur vzut de la distan, cu sex


ambiguu, vizibil doar pe jumtate n lumina
violent reflectat de beton.
Seara o btea la cap pe Annie Glyph cu Azi e
aici?, iar Annie Glyph doar rdea.
Ed, ea e mereu ocupat.
Dar azi e aici?
Are treab. Muncete n folosul altora. O so cunoti n curnd.
Deci, OK, uite, aia de colo e ea?
Annie era ncntat.
Aia e un brbat!
Bine, dar aia?
Ed, aia e un cine!
Lui Ed i plcea agitaia circului dar nu
nelegea lucrurile expuse. Sttea n faa
tabloului cu Brian Tate i Michael Kearney i nu
simea dect confuzie la vederea strlucirii
maniacale din ochiul lui Kearney cnd se uita la
monitor peste umrul prietenului su, sau la
vederea ciudeniei gesticulaiilor lui Tate cnd
se uita n sus i-n jos, sau la vederea
nceputului nelegerii viitoarei lor descoperiri
341

schiate pe trsturile lor obosite. Hainele lor,


ns, erau interesante.
Se descurca ceva mai bine cu extraterestrii.
Uriaele containere presurizate care pluteau la
un metru, un metru i ceva deasupra solului cu
un fel de rezilien uleioas astfel nct dac le
atingeai, orict de uor, puteai simi cum
reacioneaz ntr-un mod simplu, masiv,
newtonian, l umpleau cu un fel de nelinite. Se
temea de straturile lor de circuite integrate i de
nervurile lor baroce care puteau fi tot att de
bine decoraiuni dar i instalaii mecanice. Se
temea de modul n care extraterestrii i
urmreau gardienii n tot perimetrul, de la
distan, n lumina neltoare a amiezei. Cu
mare greutate i foarte rar, i fcea curaj s se
uite prin vitrina minuscul, din sticl armat,
care-i permitea s vezi un Microhotep sau un
Azul sau un Hysperon, extraterestrii care ar fi
trebuit s se afle n ele. tia zumziau ncet sau
lansau raze luminoase, aproape invizibile, de
radiaii ionizante. El i imagina c privitul lor
semna cu privitul ntr-un fel de telescop. i
342

aminteau de containerul lui de avatar. Se temea


c s-ar fi vzut pe sine.
Cnd i-a povestit Annei Glyph, ea a rs.
Voi, avatarii, v temei ntotdeauna s v
privii.
Hai, m-am uitat o dat. O dat e de ajuns.
Era de parc ar fi fost un pisoi nuntru, un fel
de pisoi negru.
Annie zmbea uitndu-se naintea ei la ceva
invizibil.
Te-ai uitat la tine i ai vzut un pisoi?
El o privi calm.
Vreau s spun c m-am uitat ntr-o chestie
de-aia cu extraterestri.
Totui, un pisoi, Ed? Asta-i chiar nostim.
Ed ridic din umeri.
De-abia dac puteai vedea ceva, continu
el. Putea fi orice.
*
Madame Shen era un anti-spectacol zilnic. Cu
toate acestea, Ed credea c i putea simi
prezena acolo. Urma s vin cnd i-ar fi
343

convenit, iar el avea s aibe de lucru. ntre timp,


se scula trziu, bea Black Heart din sticl i
sttea pe vine cu btrnii, deasupra duumelei
de la barul motelului Dunelor, ascultndu-le
discuiile ocazionale n timp ce zarurile se
rostogoleau. Ed ctiga mai mult dect pierdea.
De cnd plecase de-acas avea acest fel de
noroc. Dar continua i s obin Gemenii i
Calul i drept consecin, visele lui deveniser la
fel de tulburate ca ale lui Annie. Amndoi
transpirau, se zvrcoleau, se trezeau i alegeau
singura cale posibil de ieire. Nici nu apuca
Annie s spun Trage-mi-o, Ed. Trage-mi-o ct
poi de tare c Ed i era ncrligat pe ea. Ea era
bastionul lui mpotriva lumii.
Hei, concentreaz-te. Ce faci, joci prinsa? l
trezir btrnii cu veselie.
Dac Annie lucra pn trziu, juca i Ed pn
trziu. Btrnii nu aprindeau niciodat lumina
n barul la gol. Strlucirea de neon a Sectorului
Kefahuchi, strecurndu-se prin ua deschis,
era suficient pentru ei. Ed considera c ei
trecuser de cele mai multe dintre nevoile
tinerilor.
344

ntr-o noapte, pe la zece, nc mai ddea cu


zarurile cnd o umbr czu peste joc. i ridic
privirile i o vzu pe recepioner. Purta o fust
din denim, dar mpodobit cu volnae. Prul ei
era coafat tot n sus i avea cu ea terminalul
acela ca un vechi acvariu, inut strns sub un
bra de parc ar fi fost un articol de lux proaspt
cumprat. Se uita n jos la banii de pe ptur.
V considerai juctori adevrai?
Da, ne considerm! veni replica lor rostit
la unison.
Ei bine, eu nu cred! Dai-mi zarurile alea s
v art cum se joac.
Ea lu oscioarele n mna ei mic, i flex
ncheietura i arunc. Dubl, Caii.
Credei c asta nseamn ceva?
Arunc iar. i iar. Doi cai, de ase ori la rnd.
Acum e bine. Asta nseamn s fii pe calea
de a obine ceva!
mecheria asta, evident familiar, i fcu pe
btrni s fie mult mai vioi ca de obicei. Rdeau
i i suflau degetele de parc s-ar fi fript. Se
nghionteau i rnjeau unul la altul. Apoi i la
Ed.
345

Ai s vezi ceva acum, promiser ei.


Dar recepionera neg din cap. N-am venit s
joc. Pe chipurile lor se vzu suprarea.
Problema este c am altceva de fcut n seara
asta explic ea cu ochii spre Ed. Ei ddur din
cap cum c au neles, apoi i lsar pirivirile-n
jos, s nu li se vad dezamgirea de pe fee.
Dar, ia ascultai, i la Barul Lung au rom
Black Heart i tii ct de mult v plac fetele de
acolo. Ei? Ce zicei?
Btrnii fcur cu ochiul i rnjir. Preau s
fie interesai de idee i ieir.
Ah, ce api btrni! i dojeni recepionera.
Vin i eu, zise Ed. Nu prea avea chef s
rmn singur cu ea.
Tu s stai, l sftui ea optit. Dac tii ce e
bine pentru tine.
*
Dup ce plecar btrnii, ncperea deveni
parc mai ntunecoas. Ed se holba la
recepioner, iar ea la el. Scnteieri firave se
zreau n acvariul de sub braul ei. Ea i aez
346

prul cu mna. Ce fel de muzic i place? Ed


nu rspunse. Eu ascult mult Oort Country,
dup cum i poi da seama. mi plac temele lor
pentru aduli. Stteau n picioare, iari tcui.
Ed se uita n alt parte, pretinznd c studiaz
mobila veche i stricat din bar sau obloanele
din ipci. De-afar, dinspre dune, veni o briz
care atinse uor obiectele din ncpere ca i cum
iar fi ncercat s se hotrasc ce s fac cu ele.
Dup un minut sau dou, recepionera zise
ncet:
Dac vrei s o cunoti, acum este aici.
Ed simi cum i se zbrlete prul de pe ceaf.
Se inu ferm, privind n deprtare.
Am nevoie de o slujb, asta-i tot.
Iar noi avem o slujb pentru tine, spuse o
alt voce.
Luminie ncepur s curg prin ncpere de
undeva din spatele lui Ed. El tia cu precizie de
unde puteau veni. Nu era nimic de ctigat
admind asta, dar o recunoatere putea strica
totul. Am vzut multe, i spuse Ed, dar nu am
chef de monitori n viaa mea. Recepionera
pusese acvariul jos, pe duumea. Scnteieri albe
347

ieeau din nrile i ochii ei. Ceva trsese capul


lui Ed astfel nct, chit c i plcea sau nu,
trebuia s fie martor la acest eveniment, s i
dea form recunoscndu-l. Luminile erau ca o
spum. Aveau i un fel de muzic cu ele,
asemeni sunetului algoritmului nsui. Curnd
nu mai era nicio recepioner, numai monitorul
care o opera, acum ocupat cu reasamblarea ei n
chipul micuei femei orientale pe care o
mpucase deja pe strada Yulgrave. Denimul
fusese nlocuit de cheongsamul despicat, iar
aspectul Oort Country fusese nlocuit de
sprncene smulse cu slbticie i cea mai
delicat nghiire de consoane. Dup ce tranziia
a fost ncheiat, faa ei continu s-i schimbe
propriile umbre, la nceput btrn, apoi tnr,
tnr i din nou btrn. Ciudat, apoi
perfect. Avea carisma unui lucru extraterestru
ireal, mai puternic dect sexul, dei era perceput
la fel.
Aici lucrurile sunt cu adevrat date naibii,
opti Ed. Sper s pot fugi mcar.
Sandra Shen zmbi n sus, ctre el.
348

M tem c nu, Ed, zise ea. Nu suntem ntrun container. Aici exist consecine. Vrei sau nu
slujba? nainte ca el s poat rspunde, ea
continu: Dac nu, Bella Cray ar vrea s-i
spun ceva.
Ei, asta-i o ameninare!
Ea ddu din cap ntr-un mod nesemnificativ.
Ed privea n jos la ea, ncercnd s vad ce
culoare aveau ochii ei. Ea zmbi observndu-i
nelinitea.
D-mi voie s-i spun ceva despre tine,
suger ea.
Oh, da. Asta-i acum. Cum de tii totul
despre mine dei nu m-ai mai vzut niciodat?
rnji. Ce-i n acvariu? ntreb ncercnd s vad
dincolo de ea, recipientul fiind aezat pe
duumea. M-am tot ntrebat ce-i acolo.
S ncepem cu nceputul. Ed, am s-i
spun un secret despre tine. Te plictiseti uor.
Ed i sufl degetele ca i cum s-ar fi fript.
I-auzi, zise el. La aa ceva nu m-am gndit
niciodat.
Nu, zise ea. Nu felul acela de plictiseal. Nu
plictiseala cu care te descurci cnd eti ntr-o
349

nav de cercetare sau ntr-un container de


avatar. Toat viaa i-ai ascuns adevrata
plictiseal n spatele acesteia. Ed ridic puin
din umeri, ncerc s se uite n alt parte, dar
nu reui pentru c acum ochii ei l intuiau
cumva. Ai un suflet plictisit, Ed; i s-a dat
nainte de a te nate. i place s faci sex, Ed?
Asta pentru ca s umpli acel gol. i place
containerul? i el umple golul. Preferi lucrurile
riscante? Nu eti ntregit, Ed, trebuie s umpli
golul, asta-i toat povestea ta. i nc ceva ce
poate fi observat de oriicine, chiar i de Annie
Glyph, i lipsete o pies.
Ed auzise asta mai des dect i nchipuia ea,
dei, trebuia s recunoasc, de obicei n
imprejurri diferite.
i n concluzie?
Ea fcu un pas ntr-o parte.
n concluzie, acum te poi uita n acvariu.
Ed deschise gura. O nchise. Prostit ntr-un fel
pe care nu-l putuse urmri. tia c o s fac
asta din cauza plictiselii de care vorbise ea. El se
uit ntr-o parte din cauza luminii care se
scurgea prin ua deschis. Lumina Kefahuchi,
350

care fcea ca Sandra Shen s fie i mai greu de


vzut. Deschise gura s spun ceva, dar ea i-o
lu nainte. Spectacolul are nevoie de un profet,
Ed. Ea ncepu s se ndeprteze. Asta-i
deschiderea. Asta-i trgul. i tii, lui Annie i-ar
prinde bine nite bani n plus. Nu prea rmne
cine tie ce dup ce-i ia poria de cafe
electrique.
Ed nghii.
*
Marea uotind n spatele dunelor. Un bar gol,
plin de praf i de lumina Sectorului Kefahuchi.
Un brbat st n genunchi, cu capul ntr-un soi
de bazin de peti, neputnd s i-l scoat, de
parc, indiferent de natura substanei, fum sau
gel care l umple, l prinsese strns i ncearc
s-l digere. Minile lui trag de bazin, muchii
braelor sunt umflai la maximum. Transpiraia
curge din el, d din picioare i lovete zgomotos
scndurile duumelei i cu impresia c ip,
scoate un zgomot slab, un bocet ascuit.
351

Dup cteva minute aceast activitate


nceteaz.
Femeia oriental i aprinde o igara fr
filtru, privindu-l cu atenie. Fumeaz o vreme, ia
un fir de tutun de pe buze.
Ce vezi?
ipari. Ceva ca nite ipari care noat,
ndeprtndu-se de mine.
Pauz.
Picioarele lui bat din nou toba pe duumea.
Apoi, spune cu voce groas tii, se pot ntmpla
prea multe lucruri.
Femeia sufl fumul, d din cap.
Nu ine la public, Ed. Mai ncearc. Face un
gest complex cu igara. Toate lucrurile se pot
ntmpla, i amintete ea, de parc i mai
spusese i nainte.
Dar durerea!
Ei nu pare s-i pese de durere.
Continu.
Se pot ntmpla prea multe lucruri, repet
el. tii?
Sigur c tiu, zice ea, cu o voce mai
comptimitoare. Ea se apleac s-i ating umerii
352

noduroi, scurt, cu gndul n alt parte, ca i


cum ar liniti un animal. Este un fel de animal
pe care-l cunoate foarte bine, unul cu care are o
experien considerabil. Vocea ei e plin de
carisma sexual a lucrurilor extraterestre
inventate de demult. Sigur c tiu, Ed, pe
cuvnt. Dar ncearc s vezi n mai multe
dimensiuni. Pentru asta-i circul, dragule.
nelegi? E amuzament. Trebuie s le oferim
ceva.
*
Cnd Ed Chianese i reveni, era ora trei
dimineaa. Zcea cu faa n jos, n partea dinspre
ocean a Motelului Dunelor. i pipi uor faa.
Nu era att de lipicioas cum se atepta. Pielea
prea mai catifelat dect de obicei, i l durea
puin, de parc folosise exfoliant ieftin nainte s
petreac o noapte n ora. Era obosit, dar totul
dunele, alge aruncate pe mal de valuri artau,
miroseau i sunau foarte ascuit. La nceput
crezu c era singur. Dar era i Madame Shen,
stnd n picioare deasupra lui, cu pantofii ei mici
353

care se scufundau n nisipul moale, iar Sectorul


Kefahuchi ardea cerul nopii n spatele ei.
Ed gemu. i nchise ochii. Vertijul l cuceri
instantaneu, o imagine-de-dup a Sectorului, ca
o pionez rotitoare fixat pe nimicul pe nimicul
ntunecat.
De ce mi faci asta? opti el.
Sandra Shen pru s ridice din umeri.
Asta-i slujba.
Nu-i de mirare c nu gseti pe nimeni s o
fac, ncerc Ed s rd.
El i frec din nou faa cu minile. i trecu
mna prin pr. Nimic. n acelai timp tia c nu
va scpa niciodat de senzaia chestiei aceleia
care l absorbea. i mai era ceva, obiectul nu mai
era n bazin. Sau dac era, era i n alt parte
Ce-am spus? Am spus c vedeam ceva?
Te-ai descurcat bine pentru prima lecie.
Ce este chestia aia? Este nc pe mine? Ce
mi-a fcut?
Ea ngenunche iute lng el, atingndu-i
prul de pe frunte.
Bietul de tine Ed i putea simi respiraia
pe ceaf profeia nc este o magie neagr iar
354

tu eti chiar n linia nti. Dar ncearc s


consideri c toat lumea e rtcit. Oameni
obinuii, merg pe strad, au cu toii direcii
eronate i toi trebuie s gseasc drumul bun.
Nu-i chiar att de greu. Ei fac asta n fiecare zi.
Pentru o clip pru c ar mai fi vrut s spun
ceva. Apoi l btu uor pe spate, lu de jos
acvariul i plec trndu-i picioarele, cu
recipientul sub bra, n sus pe dune i napoi la
circ.
Ed se tr prin iarba uscat ntr-un loc unde
s poat vomita n linite. Descoperi c i
mucase limba n timp ce ncerca s-i scoat
capul din acvariu.
Se hotrse deja s ncerce s uite toate
chestiile pe care le vzuse acolo, nuntru.
Chestiile alea fceau ca ieirea din bazin s par
o distracie.

355

19.Orologiul libertii
Dup ce plec din laborator, Michael Kearney
se temu s se mai opreasc din mers.
ncepuse s plou. Se fcuse ntuneric. Totul
prea nconjurat de o coroan premergtoare
unei crize de epilepsie, un tremur al luminii ca
de la un neon uzat. Gura i se umplu de un gust
metalic. Alerga pe strzi, blbnindu-se din
cauza greii, inndu-se strns de balustradele
metalice pe lng care trecea.
Nimeri drumul spre staia Russell, i de aici
ncolo merse cu metroul, la ntmplare. Orele de
trafic aglomerat erau la nceput. Navetitii se
ntorceau s-l priveasc ghemuit pe vine n
cotitura vreunui pasaj murdar sau la un col de
peron, cu umerii cocoai s nu se vad cum
agita zarurile Shrander-ului n cuul minilor,
dar i ntorceau privirea cnd i vedeau faa
descompus ori simeau mirosul de vom de pe
hainele lui. Dup dou ore prin staiile de
Metrou, panica i se mai diminuase. i venea greu
s se opreasc din micare, dar cel puin ritmul
356

btilor inimii sczuse, iar el putea ncepe s


gndeasc. La una dintre revenirile n centru,
buse ceva la Apa Limpede i comandase i ceva
de mncare, dar fr s poat s i mnnce.
Dup asta, mai merse puin, pe jos, apoi lu un
tren pe linia Jubileului, pna la Kilburn, unde
locuia Valentine Sprake, la captul unei strzi
lungi, cu cldiri victoriene, inexpresive, din
crmid, cu beciuri necate de gunoaie i
ferestre blocate cu scnduri, care atrgeau o
populaie fluctuant de vnztori de droguri,
studeni la arte i refugiai pe motive economice
din fosta Yugoslavie.
Afie politice atrnau de stlpii de iluminat.
Nici una dintre mainile ptate i ruginite, pe
jumtate urcate pe trotuar printre resturi de
ambalaje i rahat de cine, nu era mai nou de
zece ani.
Kearney btu la ua lui Sprake, o dat, de
dou ori, i apoi a treia oar. El se ddu doi pai
n spate i cu ploaia czndu-i n ochi, strig n
faa cldirii. Sprake? Valentine? Vocea lui
rsun n josul strzii. Dup un minut, ceva i
atrase atenia asupra uneia dintre ferestrele de
357

la ultimul etaj. i lungi gtu s se uite, dar tot


ce se putea vedea era doar o bucat de perdea
din plas gri i reflecia luminii stradale pe sticla
murdar.
Kearney ntinse mna spre u iar aceasta,
parc rspunznd inteniei lui, se deschise
singur. Kearney se ddu doi pai napoi,
surprins.
Iisuse!
Pre de o clip crezu c vzuse un chip
trgnd cu ochiul la el, din spatele uii. Ptat de
luminile strzii, mai jos dect te-ai fi ateptat s
l vezi, ca i cum un copil ar fi fost trimis s
rspund la u, un copil chiar foarte mic.
nuntru nu se schimbase nimic. Nu se mai
schimbase nimic nc din anii aptezeci i nici
nu avea s se mai schimbe ceva, vreodat.
Pereii erau acoperii cu tapet din hrtie glbuie
ca tlpile picioarelor. Becuri slabe, care se
aprindeau doar douzeci de secunde, nainte de
a scufunda scrile, din nou, n ntuneric. n faa
bii mirosea a gaz iar dinspre camerele de la
etajul doi venea un miros de mncare rnced.
i peste tot i toate, mirosea a anason. Aproape
358

de captul de sus al scrilor, o lucarn lsa s


intre lucirea aspr i portocalie a nopii
londoneze.
ntr-una din camerele de sus, Valentine
Sprake zcea ntr-o baie de lumin fluorescent,
n interiorul unui cerc de cret desenat direct pe
duumeaua goal. Era rstignit pe un fotoliu, cu
capul dat pe spate i ntr-o parte, ca i cum
tocmai ar fi fost mpucat. Era gol i prea s se
fi acoperit cu un fel de ulei, care lucea glbui pe
firele de pr dintre picioare. Gura i era deschis,
iar expresia de pe faa lui era n acelai timp de
durere i de linite. Era mort. Sora lui, Alice,
sttea pe o sofa rupt, din afara cercului, cu
picioarele ntinse. Kearney i amintea de ea ca
adolescent, micndu-se ncet i vag. Devenise
o femeie nalt, de treizeci i ceva de ani, cu
prul negru, pielea foarte alb i o umbr de
musta. Fusta ei, tras n sus, dezgolea
coapsele albe i crnoase. Se holba, peste capul
lui Strake, la un tablou de pe peretele opus. Din
aceast pies ciudat i ieftin de art
religioas,
grdina
Ghetsimani
vzut
stereoscopic n griuri verzi i albastre, faa i
359

partea de sus a trupului lui Iisus erau


ndreptate nspre camer, ntr-un gest chinuit
dar hotrit de mbriare.
Alice?
Alice Sprake scoase un sunet de genul Ioii.
Ioii, ioii.
Kearney i puse mna la gur i mai naint
puin n camer.
Alice, ce s-a ntmplat aici?
Ea privea pierdut ba la el, ba la ea, ba la
tabloul de pe perete. ncepu s se masturbeze
absent.
Iisuse
l mai privi odat pe Sprake. Acesta inea
strns, ntr-o mn, un ceainic electric vechi, iar
n cealalt o ediie-pamflet a poemului Hodos
Chameleontos al lui Yeats. O clip mai nainte,
poate c le inuse cu braele ntinse, n postura
hieratic a unei figuri de Tarot Duumeaua din
faa lui era plin de obiecte care preau s fi
czut pe jos din poala lui n timp ce murea.
Scoici, craniul unui mamifer mic ornamente
igneti din Serbia, de-ale mamei lui.
360

Atmosfera aceea ddea impresia c se mai


petrecuse i altceva acolo. i n pofida finalitii
a ceea ce se ntmplase deja, plutea n aer
sentimentul c s-ar mai fi putut ntmpla ceva,
cu uurin.
A fost un biat bun, spuse Alice.
Gemu tare. Arcurile rupte ale sofalei scrir
i apoi tcur. Dup o clip se ridic n picioare
i i netezi fusta n jos pe coapse. Avea aproape
doi metri, se gndi Kearney, poate mai mult.
Statura ei mare avea un efect de calmare asupra
lui, iar ea prea s fie contient de asta.
Mirosea puternic a sex.
Am s m ocup eu de situaia asta, Mikey.
Tu trebuie s pleci.
Am venit pentru c aveam nevoie de
ajutorul lui.
Ideea nu pru s-i dea vreo satisfacie lui
Alice.
E vina ta c a ajuns aa. De cnd te-a
cunoscut, parc a nnebunit. Avea de gnd s
fac multe lucruri minunate n viaa lui
Kearney o privi surprins.
361

Sprake? ntreb nencreztor. Vorbeti


despre Sprake? ncepu s rd. n ziua cnd neam cunoscut, ntr-un vagon de metrou, era un
ratat care se tatua singur cu un pix Bic.
Alice Sprake i ndrept spinarea.
Era unul dintre primii cinci vrjitori din
Londra, spuse ea simplu. Apoi adug: tiu de
ce te temi. Dac nu pleci acum, am s-l trimit
dup tine.
Nu! Kearney era speriat.
Habar n-avea ce ar fi putut ea ntr-adevr s
fac. Panicat, se holba cnd la ea cnd la mort.
Iei n fug din camer, alerg n jos pe trepte i
o zbughi n strad.
*
Anna dormea cnd el se ntoarse n
apartament. Ea se nfurase n pilot i i se mai
vedea doar cretetul. Peste tot, apruser bileele
noi: Problemele celorlali sunt problemele lor,
Nu eti responsabil de problemele altora.
Kearney se duse n camera din spate, fr s
fac vreun zgomot i ncepu s goleasca sertarele
362

pe ntuneric, ndesnd n geanta lui de curier,


marca Marin, haine, cri, pachete de Tarot i
alte obiecte personale. Camera ddea spre casa
scrii din mijlocul blocului. Kearney nu era de
mult vreme n camer cnd ncepu s aud voci
rsunnd de la unul din etajele inferioare.
Preau s fie un brbat i o femeie care se
certau, dar nu putea distinge nici un cuvnt, ci
doar s simt o senzaie de pierdere i de
ameninare. Se ridic i trase draperiile. Vocile
rzbteau ns i aa. Cnd termin de strns ce
dorise, ncerc s nchid fermoarul genii.
Fermoarul se blocase i privi n jos. Geanta i tot
ce era n ea erau acoperite cu un strat gros de
praf. Imaginea i induse un att de puternic
sentiment de deertciune c l umplu de groaz
din nou. n cealalt camer, Anna se trezea.
Michael? Tu eti? Tu eti, nu-i aa?
Culc-te. Am venit doar s-mi iau nite
lucruri.
Urm o pauz n care ea se strdui s
asimileze vorbele lui.

363

S-i fac un ceai. Tocmai vroiam s fac un


ceai cnd am adormit. Eram att de epuizat
nct am adormit.
Nu-i nevoie.
Auzi patul scriind, apoi ea veni i se sprijini
de tocul uii. Era n cma lung de noapte, din
bumbac. Csca i se freca la ochi.
Ce faci? i-a fost ru? Probabil c simise
mirosul de vom de pe jacheta lui.
Anna aprinse lumina pe neateptate, iar
Kearney fcu un gest inutil de a ascunde geanta.
Rmaser amndoi n picioare, clipind unul la
cellalt.
Pleci?
Anna, e mai bine aa.
La naiba, cum poi spune aa ceva? Cum
dracu poi spune c-i mai bine s pleci?
Kearney ncepu s rspund, dar renun i
se mulumi cu o ridicare din umeri.
Am crezut ca o s rmi! reveni Anna. Ieri
ai spus c e bine, ai spus c a fost bine.
Fceam sex, Anna. La asta m-am referit.
tiu, tiu. A fost bine.
364

Am spus c mi-e bine cnd fac sex cu tine,


asta-i tot. Asta-i tot ce-am vrut s spun.
Ea alunec n jos pe lng tocul uii i se
aez cu genunchii la gur.
M-ai lsat s neleg c o s rmi.
Asta ai vrut tu s nelegi, ncerc Kearney
s o conving.
Ea se holba n sus la el, furioas.
i tu vroiai asta, insist ea. Practic, asta
mi-ai spus. i trase nasul i i terse ochii cu
dosul palmei. Bine. Brbaii sunt mereu nite
proti i nite speriai. O trecu un fior. E frig
aici? Oricum de acum sunt treaz. Mcar bea
nite ceai. Nu dureaz mult.
A durat mult. Anna se agita. Se ntreba daca
avea destul lapte. ncepu s spele vasele, apoi le
ls. l ls pe Kearney s termine de preparat
ceaiul n timp ce ea se duse la baie i ddu
drumul la ap. O auzi apoi umblnd n alt
parte a apartamentului. O auzea deschiznd i
nchiznd sertare. L-am vzut pe Tim deunzi,
strig ea la un moment dat, dar era o chestie
att de strvezie c el nici nu catadicsi s
rspund. i-a amintit de tine.
365

Kearney sttea n buctrie, n picioare,


uitndu-se la lucrurile de pe rafturi i bnd
ceaiul slab Earl Grey pe care-l fcuse singur.
inea sacul de curier n mn, simind c dac-l
pune jos, i-ar slbi poziia. Adeseori, un val de
nelinite l lingea peste tot, ncepnd de undeva
din adncul creierului, ca i cum o parte foarte
btrn din el putea detecta Shrander-ul cu
mult nainte s-l poat auzi sau vedea.
Trebuie s plec. Anna?
i goli ceaca n chiuvet. Cnd ajunse la
u, ea era deja acolo, stnd n aa fel nct el s
n-o poat deschide. Se mbrcase de ieit n
ora, cu o jachet tricotat cu fir gros i o fust
Versace fals. La picioarele ei era o geant. Ea i
vzu privirile aruncate spre geant.
Dac tu poi s pleci, atunci pot i eu.
Kearney ridic din umeri i ntinse mna
peste umrul ei, s apuce mnerul zvorului
Yale.
De ce n-ai ncredere n mine? ntreb ea ca
i cum era un fapt stabilit deja c el nu avea
ncredere n ea.
Nu-i vorba de asta.
366

Ba da. Eu ncerc s te ajut


El fcu un gest de nerbdare.
.. Numai c tu nu m lai.
Anna, eu te ajut pe tine. Eti alcoolic. Eti
anorexic. Eti bolnav adeseori i nici n zilele
tale bune nu te ii prea bine pe picioare. Eti
totdeauna panicat. De-abia dac trieti n
lumea asta.
Javr.
Cum ai putea tu s m ajui?
Nu te las s pleci fr mine. Nu te las s
deschizi ua asta.
Ea se lupt cu el.
Isuse, Anna.
El reui s deschid ua i mpingnd-o, trecu
de ea. Anna l ajunse din urm pe scri, l apuc
de gulerul jachetei i nu i ddu drumul nici
cnd el ncepu s-o trie pe scri.
Te ursc!
El se opri i o privi lung. Gfiau amndoi.
i-atunci pentru ce toate astea?
Ea l pocni peste fa.
Pentru c habar n-ai! Pentru c nimeni
altcineva nu o s te ajute. Pentru c tu eti cel
367

de prisos, cel cu probleme. Eti att de prost c


nu vezi? Eti chiar att de prost?
Ea ddu drumul hainei lui pe neateptate i
se aez pe scri. Privi n sus, la el, apoi i mut
privirea n alt parte. Lacrimile-i curgeau pe
obraji. Fusta i se ridicase, iar el constat c se
uita la coapsele ei lungi i subiri de parc n-o
mai vzuse niciodat. Ea i observ privirea, i
terse lacrimile i-i trase fusta i mai sus.
Iisuse, opti Kearney. O ntoarse cu spatele i o
avu acolo, pe scrile reci, din piatr.
Zece minute mai trziu, cnd el pleca greoi
spre staia de metrou, ea pur i simplu l urma.
*
O ntlnise la Cambridge, cam la doi ani dup
ce furase zarurile. El era n cutarea cuiva pe
care s-l omoare, dar n schimb a ajuns n
camera Annei. Acolo, el sttea pe pat n timp ce
ea deschidea o sticl cu vin, i arta fotografii cu
cele mai recente crize anorexice, umbla nervoas
prin camer ntr-o jachet tricotat, lung, fr
altceva pe dedesubt. mi placi, dar nu vreau s
368

fac sex. De acord?. Kearney era de acord. El,


care era nbuit de fanteziile din Casa Grozamei
i epuizat de evaziunile pe care le practica n
astfel de ocazii se trezea adeseori spunnd cam
acelai lucru. De fiecare dat cnd jacheta ei
tricotat se deschidea, el i zimbea vag i se uita
politicos n alt parte. Atitudinea asta prea s o
fac i mai nervoas. N-ai vrea doar s dormi
lng mine? l implor ea cnd a venit timpul s
plece. Chiar mi placi dar nu sunt pregtit s
fac sex. Kearney petrecu o or ntins pe pat
lng ea, apoi, pe la trei dimineaa, se ridic din
pat i se masturb cu violen n chiuveta din
baie. i-e ru? ntreb ea cu voce nbuit i
somnoroas.
Eti att de drgu, zise ea cnd el reveni.
Strnge-m-n brae.
El se uit lung la ea, prin ntuneric.
Tu chiar dormeai?
Te rog.
Ea se rostogoli peste el. De ndat ce o
atingea, ea gemea i se retrgea ridicndu-i
fundul n aer i nfundndu-i faa n pern n
timp ce el o manipula pe ea cu o mn i pe sine
369

cu cealalt. La nceput ea ncerca s participe i


ea, dar el nu vroia s o lase s-l ating. O aduse
aproape de orgasm i o privea cum respira cu
gfituri mari i scncea cu faa n pern. El_ o
privi astfel pna ce penisul i se ntri friznd
durerea. n cele din urm i provoc orgasmul cu
dou sau trei frecri circulare rapide i ejacul
pe fundul ei mic. Casa Grozamei nu pruse
nicicnd mai aproape. Niciodat nu se simise
att de stpn pe situaie. Presupunea c
scenariul de pn atunci era modul ei de a
controla situaia. Cu faa nc ngropat n
pern, ea i zise:
Chiar nu am vrut s-o fac pn n momentul
cnd am fcut-o.
N-ai vrut?
M-ai udat toat
Stai aa, stai acolo i nu te mica.
Kearney aduse nite erveele s o tearg.
Dup aceast ntlnire, mergea cu ea peste
tot. l atrgeau hainele ei alese inteligent,
hohotele ei de rs neateptate, narcisismul ei
mascat. La nousprezece ani, fragilitatea ei era
deja vizibil. Avea o relaie confuz cu tatl ei
370

profesor universitar pe undeva prin nord care


ar fi vrut ca ea s fac facultatea mai aproape de
cas. Se purta ca i cum i-ar fi pierdut o
proprietate. Poi pricepe de ce s-ar purta cineva
aa?. ncercase s se sinucid de dou ori.
Prietenii ei, ca mai toi studenii, aproape c se
mndreau cu asta, dar aveau grij de ea.
Kearney, pe care ei l intimidau grozav, avea i el
responsabiliti. Anna nu prea s fie stnjenit.
Uitat pentru o clip, ncepea s se piard.
Cred c nu mnnc cine tie ce obinuia ea s
spun, neajutorat, la telefon. Avea aerul unei
persoane ale crei elemente de baz ale
personalitii trebuiau adunate laolalt n fiecare
zi.
Kearney era atras de toate acestea, ca s nu
mai vorbim de un fel de ndrzneal pe care o
detectase la ea, prezent undeva, n spatele
tuturor acelor gesturi de panic i auto-aprare,
ndrzneala unei femei hotrte s aibe n via
tot ce i-ar fi permis demonii ei. Dar modul ei de a
face sex era ceea ce-l inea cu adevrat. Kearney
nu era chiar un voyeur i nici Anna chiar o
exhibiionist. Nici unul dintre ei nu tiuse
371

vreodat cum era de fapt. Fiecare era un mister


pentru cellalt.
i era furios tocmai din cauza asta. ntlnirile
lor erau ca apa n deert. Se cstoriser la un
birou de stare civil la dou zile dup ce el i
luase doctoratul cumprase pentru ocazia asta
un costum Paul Smith. Au fost mpreun zece
ani. Nu au avut copii, dei ea spunea c i
dorete. A fost alturi de ea n timpul celor dou
reprize de terapie, celor trei puseuri de anorexie
i la ultima, aproape nostalgic, tentativ de
suicid. Ea l privise cum se muta de la o
universitate la alta, dup cum veneau
finanrile, fcnd ceea ce el numea McScience
pentru companii, urmrind disciplina cea nou
a complexitii i proprietilor emergente, fiind
mereu cu un pas n faa Shrander-ului,
numrtorii cadavrelor Dac a avut vreodat
vreo suspiciune privind mutrile lor frecvente,
nu a spus niciodat nimic. n cele din urm, i-a
spus chiar el, totul, ntr-o noapte, pe cnd sttea
pe marginea patului ei de la spitalul Chelsea &
Westminster, cu privirile pierdute pe bandajele
372

de la ncheieturile minilor ei i ntrebndu-se


cum de ajunseser n acea situaie.
Ea a rs i i-a luat minile ntr-ale ei. Suntem
unii pentru totdeauna, dar pn la sfritul
anului au divorat.

373

20.Problema celor trei corpuri


La dou zile deprtare de Linia Roie, Pisic
Alb i schimba cursul la fiecare dousprezece
nanosecunde. Spaiul newtonian nvluia nava
ntr-o ntunecime incalculabil, din care se
ntindeau degetele mngietoare ale materiei
slab reactive. Monitorii atrnau nemicai pe
lng hublouri optindu-i unul altuia n limbile
vechi. Adoptaser forma lor obinuit, de femei
care-i mucau degetele a regret. Billy Anker nu
i dorea n apropierea lui. Hei zicea el noi nu
tim ce vor ei! ncercase s-i scoat din
sectoarele destinate oamenilor dar ei se
strecuraser napoi ca fumul, n timp ce dormea,
i acum atrnau pe la coluri, uitndu-se la el
cum i viseaz visele lui sectuite.
i Seria Mau l veghea. Ea tia c n curnd
trebuie s-l fac s-i dea raportul referitor i la el
i la obiectul pe care ea l cumprase de la
Unchiul Zip. ntre timp, ea i petrecea timpul cu
matematicile navei ncercnd s neleag ce se
ntmpla n spatele lor, unde, la cteva lumini
374

distan, stolul navei Krishna Moire se mica


haotic n jurul semnturii hibride i neobinuite
a navei Nastic, astfel nct urma de pe display s
fie fluid, s nu te poi baza pe ea.
E dificil cnd te simi ameninat iar ei sunt
att de departe n urma ta.
Poate c vor s nu intrm n panic
sugerar matematicile sau dimpotriv.
Putem s scpm de ei?
Puterea lor de calcul este mare dar nu la fel
de mare ca a mea. Cu puin noroc, pot s-i in la
o distan convenabil.
Dar putem scpa de ei?
Nu.
Seria Mau nu putea suporta aceast idee. Era
o limitare. Era ca i cum ar fi fost din nou copil.
Bine, f ceva totui! ip ea la matematici.
Dup o clip de gndire, matematicile o
adormir, ceea ce, de data asta, fu acceptat cu
uurare.
Ea vis din nou la vremurile cnd nc erau
fericii cu toii. S plecm de-aici! spunea
mama. Vrei s plecm de-aici?. Seria Mau
btea din palme n timp ce fratele ei alerga
375

ncoace i ncolo prin camera familiei ipnd S


plecm! S plecm!. Iar cnd venea momentul
plecrii, fcea trboi pentru c nu-i putea lua
pisicua cea neagr. Luau Trenul-Rachet spre
nord, spre Saulsignon. Cltoria era lung, lent
i captivant. Anotimpul era neclar, nici iarn,
nici primvar. Dac e un Tren-Rachet, ar
trebui s mearg mai repede! striga bieelul n
timp ce alerga n sus i-n jos pe culoar. Cerul
albastru se ntindea dintr-o parte n alta a
orizontului, peste liniile hipnotizante ca lsate de
pluguri. Coborau la Saulsignon a doua zi dupamiaza. Era cea mai mic dintre gri, cu stlpi
din fier forjat i ciubere cu flori de pe Pmnt,
strlucitoare ca o bro nou din cauza rafalelor
scurte de ploaie care o splau printre razele de
soare. ntr-un col, pisica peronului i spla
blnia ca o carapace de broasc estoas.
Trenul-Rachet pleca i un nor alb acoperea
soarele. Prin faa grii trecea un brbat. Cnd se
oprea s priveasc napoi, mama tremura i se
nfur n haina ei de blan de culoarea mierii,
ridicnd, cu o mn lung i alb, gulerul
strns. Apoi ea rdea, i soarele aprea din nou.
376

Voi doi, venii ncoace!. Iar apoi, parese c dup


cteva clipe, se vedea marea!
Visul se sfrea aici. Seria Mau atepta atent
reluarea lui sau actul al doilea, n care urma s
apar scamatorul, mbrcat cu fracul lui frumos
i cu jobenul pe cap. Constat dezamgit c nu
se ntmpl nimic i se trezi.
Aprinse toate luminile din sectoarele umane.
Monitorii, surprini, aplecai cu solicitudine
deasupra patului lui Billy Anker, fugir n toate
prile.
Billy Anker strig Seria Mau trezete-te!
Cteva minute mai trziu, el sttea clipind i
frecndu-i ochii, n faa pachetului Doctorului
Haends din cutia roie pentru cadouri.
Ce-i asta?
Privea nedumerit. Se uit n spatele cutiei.
Lu unul din trandafirii Unchiului Zip i-l
mirosi. Ridic atent capacul cutiei se auzi un
clopoel i o lumin slab pru s apar din
interior-i fix cu privirea spuma alb care ieea
ncet din cutie. Clopoelul rsun iar. O voce de
femeie opti Dr. Haends. Dr. Haends, v rog.
Billy Anker se scrpin n cap. Puse capacul
377

cutiei la loc. l ridic din nou. ntinse mna s


pipie cu degetul chestia aia alb.
Nu pune mna! l avertiz Seria Mau.
t. Billy Anker prea absent, dar gndise
bine de data asta. M uit nuntru i nu vd
nimic. Tu vezi ceva?
Nu-i nimic de vzut.
Dr. Haends la chirurgie, v rog, insista vocea
linitit.
Billy Anker cobor urechea mai aproape, apoi
nchise cutia.
N-am mai vzut aa ceva pn acum.
Evident, noi nu tim ce i-a fcut Unchiul Zip. i
ndrept spinarea. i pocni ncheieturile
degetelor de la mna sa bun. Nu arta aa
cnd am gsit-o eu. Arta aa cum arat de
obicei un obiect K-tech. Mic. Lunecoas.
Compact. (Ridic din umeri.) Ambalat n acele
metale suple pe care le aveau pe vremuri,
frumoase ca o cochilie. Nu avea valorile astea
teatrale. Zmbi ntr-un fel pe care ea nu-l putea
nelege, cu privirile pierdute n deprtare. Astai semntura Unchiului Zip, dac vrei, coment
el amar.
378

Spectrul Seriei Mau se foi nervos.


Unde l-ai gsit?
n loc s-i rspund, Billy Anker se aez pe
punte, s fie la acelai nivel cu ea. Prea s se
simt ct se putea de confortabil, cu cele dou
jachete de piele i cu barba neras de trei zile.
El se uit o vreme n ochii spectrului de parc
voia s ajung cu privirea la Seria Mau cea
adevrat, apoi o surprinse spunnd:
Nu poi s-i pcleti la nesfrit pe cei de
la EMC.
Nu pe mine m urmresc, i aminti ea.
i totui, n cele din urm te vor prinde.
Uit-te n jur la milioanele astea de stele.
Vezi ceva ce-i place? E uor s te faci pierdut
acolo.
Tu te-ai pierdut deja. Admir faptul c ai
furat o nav K Cine n-ar admira asta? Dar te-ai
pierdut i nu te regseti. Oricine poate vedea
asta. Faci ce nu trebuie s faci. tii, nu?
Cum de spui aa ceva? De ce m faci s m
simt att de prost?
Seria Mau striga furioas.
El nu tiu ce s mai spun.
379

i ce ar fi bine s fac, Billy Anker? S


ancorez nava n vreo gaur mpuit i s port
dou haine care scrie? A, da, i s m dau
mare cu felul n care nu-mi pltesc datoriile?
Ea regret imediat ce termin de vorbit. Billy
prea afectat. De la nceput el i amintise de
cineva. Nu din cauza hainelor sau din cauza
procedurilor aplicate consolelor antice i
tehnologiei nvechite, ci din cuza prului. Era
ceva legat de prul lui. Ea continu s-l
priveasc din diferite unghiuri, ncercnd s-i
aminteasc.
mi pare ru. Nu te cunosc suficient de bine
s-mi permit s spun asa ceva.
Mda.
Am greit.
Ls o pauz i pentru c el nu mai spunea
nimic, relu:
A fost o rutate din partea mea.
Ea trebui s se mulumeasc cu o ridicare din
umeri.
Da. i? Ce ar trebui s fac? Spune-mi tu,
cu inteligena ta emoional de care se vede c
eti att de mndru.
380

Du nava asta departe de tot. Du-o n


Sector.
Nu tiu de ce vorbesc cu tine, Billy Anker.
El rse:
Trebuia s ncerc. OK. Da s tii c aa am
gsit pachetul. i nainte de orice, trebuie s tii
cte ceva despre K-tech.
Billy Anker, ce-mi poi spune tu mie despre
asta? rse Seria Mau.
El continu totui.
Cu dou sute de ani mai nainte, umanitatea
a dat peste rmiele celei mai vechi culturi din
halou. Slab reprezentat n comparaie cu altele,
mprtiat ntr-un spaiu de cincizeci de lumini
cubice i pe jumtate de duzin de planete, cu
staii att de apropiate de Sector nct curnd a
devenit cunoscut sub numele de Cultura
Kefahuchi sau Cultura-K. Nimeni nu avea habar
cum artaser aceste fiine cu toate c n
conformitate cu arhitectura lor puteai spune c
fuseser mici de statur. Resturile erau
operaionale pe baza unui cod numeric dovedit
ulterior a fi un fel de interfa inteligent.
381

Vestigii tehnologice nc funcionale, dei


vechi de aizeci i cinci de milioane de ani!
Nimeni nu tia ce s fac cu ele. Apru i
Divizia de cercetare din partea Contractelor
Militare ale Pmntului. Ei au aruncat un
cordon n jurul a ceea ce considerau c este
zon afectat, au construit n mare vitez
colonii de ateliere presurizate i au modificat
unelte provenind de la diveri monitori,
operatori-fantom, pe care le-au folosit pe
substraturi nano i bio-tehnologice. Cu aceste
unelte noi, au ncercat s acioneze direct
asupra codului. A fost un dezastru. Condiiile
din ateliere erau grele, dure. Cercettorii i
subiecii experimentelor locuiau laolalt n
partea superioar a amenajrilor coninutului.
Coninut era un alt cuvnt fr sens des folosit
de EMC. Nu existau nici sisteme de protecie,
nici mti, nimic superior camerelor climatizate
de clasa IV. Evoluia avea loc cu viteza unei
epidemii virale. Au fost i evadai i hibrizi
neplanificai. Brbai, femei i copii, transportai
de-a lungul Liniei Carling, luai din renumitele
cargouri-nchisoare de pe orbitele lui Cor Caroli,
382

care
au
ingerat
accidental
substratele
experimentale, apoi, dup o noapte de chin,
dimineaa, vorbeau limbi necunoscute. Era ca i
cum mainile ar fi mprtiat un val de insecte
luminoase care i se urcau pe bra i-i intrau n
gur nainte s le poi opri. Au fost explozii
comportamentale de neneles, bnuite a fi
imitri ale unor ritualuri religioase al Culturii-K.
Dansuri. Culturi ale sexului i drogurilor.
Imnuri de slav.
Dup revolta Tampling-Praine din 2293 care a
depit haloul i a infectat i alte pri ale
galaxiei, ncercrile de a folosi codul direct sau
cu ajutorul mainriilor conduse de el au fost
abandonate. Marea idee de dup toate acestea a
fost s conecteze operatorii umani la un sistem
de buffer-e i compresoare, cibernetice i
biologice care includeau codul, operau asemeni
contiinei umane i prelucrau unsprezece
milioane de bii pe secund. Visul unei conexiuni
directe,
n
timp
real,
unu-la-unu,
cu
matematicile, se vetejea, aa c, n generaia
care a urmat, EMC a instalat ce aveau n nave
hibridizate, motoare, arme i mai ales
383

sisteme de navigare care fuseser ultima dat


folosite cu aizeci i cinci de milioane de ani mai
nainte.
Atelierele presurizate au fost demolate iar
viaa indivizilor din ele uitat n tcere.
Aa a aprut cultura K-tech.
*
i? Nu mi-ai spus nimic nou.
Seria Mau tia toat povestea asta dar se
simea stnjenit s o aud spus cu glas tare.
Simea c purta i ea un fel de vin pentru toi
acei oameni mori. Rse:
Nu e nimic nou n tot ce mi-ai spus.
nelegi?
Da.
Billy Anker continu.
EMC-ul s-a nscut tot n acele ateliere
presurizate, nainte de asta, exista un cartel nu
foarte bine organizat de companii de securitate,
gndit astfel nct s permit democraiilor neoliberale s poat da vina pe subcontractani
pentru orice aciune poliieneasc scpat de
384

sub control. Toi preedinii aceia cu aspect de


adolesceni bine fcui puteau s te priveasc n
ochi de pe displayul holografic i s declare cu
vocile lor sanctificate Noi nu strnim rzboaie
iar apoi s obin nenumrai teroriti ucii.
Dup apariia K-tech, EMC s-a transformat i a
nglobat democraiile, uit-te la rahatul la
despre care tocmai am vorbit. Rnji. Iat ns i
partea bun. K-tech e terminat. O vreme a fost
ca febra aurului. Aprea mereu ceva nou. Primii
exploratori culegeau cu minile goale. Cnd a
aprut generaia Unchiului Zip nu mai rmsese
nimic. Acum fac numai adugiri i perfecionri
la interfaa uman. Nu pot construi un cod nou
i nici s reconstruiasc mainile originale.
nelegi?
Noi nu avem tehnologie. Avem numai o
resurs epuizat, artefactele extraterestre.
Privi de jur mprejur i gesticula s indice
Pisica Alb. Asta trebuie s fi fost printre
ultimele. i nici mcar nu tim pentru ce a fost
fcut.
Hai Billy Anker, eu tiu la ce folosete.
385

El privi n ochii spectrului ei, iar ea se simi


mai puin sigur de ceea ce tocmai spusese.
K-tech e terminat, repet el.
i dac asta-i ceva bun, de ce eti aa de
suprat?
Billy Anker se ridic n picioare i fcu civa
pai, s-i dezmoreasc picioarele. Se mai uit o
dat la pachetul Dr. Haends apoi reveni lng ea.
Pentru c am gsit o planet ntreag cu
chestii dintr-astea.
*
n sectoarele umane, linitea izbucnea precum
pachetele de date prin cabluri. Sub lumina slab
a lmpilor fluorescente, monitorii i opteau
unul altuia, ntorcndu-i feele ctre perete.
Billy Anker sttea pe podea scrpinndu-se la
un picior, cu umerii adui n fa, cu chipul
brzdat de ncreituri la fel de obinuite ca i
ncreiturile hainelor lui din piele. Seria Mau l
privea cu atenie. Fiecare dintre microcamerele
de luat vederi ce pluteau prin ncpere i
prezentau alt imagine.
386

Acum zece ani eram obsedat de gaura de


vierme din Sigma Terminus. Voiam s tiu cine o
pusese acolo, cum fcuser asta. Mai mult,
voiam ce se gsea la cellalt cpt al ei, orice ar
fi fost. Nu eram singur. Timp de un an sau doi,
fiecare tip tare care avea i o teorie, umbla la
marginea discului de acreie fcnd ncercri
tiinifice cu ajutorul a cine tie ce vechituri
gsite pe Plaj. Muli dintre ei ajungeau s se
fac plasm. Rse blnd. Mii de piloi stelari,
entradistas, deschiztori de drumuri, nebuni.
Fiine extraordinare ca Liv Hula sau Ed
Chianese. La vremea aia, cu toii credeam c
Sigma Terminus era poarta spre Sector. Eu am
fost acela care a descoperit c nu era.
Cum?
Billy Anker chicoti. ntreaga lui fa se
destinsese.
Am intrat.
Ea se holb la el.
Bine dar Seria Mau se gndea la toi cei
care muriser ncercnd s intre nu i-a psat?
Voiam s tiu rspunse el ridicnd din
umeri.
387

Billy Anker
Ooo, nu e nici o cale de a cltori ntracolo. M-a fcut praf. Mi-a fcut i nava praf.
Contorsionarea aia de lumin st acolo agat
ca o crptur n neant. De-abia dac o poi
vedea din cauza stelelor, dar s treci prin ea este
ca i cum i examin mna cu probleme. Cine
s tie cum e? Totul era ntr-o permanent
schimbare. Nu-i pot descrie ce i cum se
petrecea acolo. Era ca i cum a fi fost copil din
nou, un vis urt n care fugi mereu printr-un hol
ntunecat. Am auzit sunete de neneles, filtrate
prin carena navei. Dar am fost acolo! nelegi?
Amintirea acestui fapt l fcu s se legene de
emoie. Arta cu douzeci de ani mai tnr dect
atunci cnd ea l trezise din somn. Liniile din
jurul gurii lui dispruser. Ochii lui verzicenuii, de obicei greu de suportat, strluceau
ca luminai pe dinuntru de gluma lui, de cele
nespuse, de mndria autoformrii personale. i
n acelai timp, ochii l fceau s par vulnerabil
i uman. Am fost ntr-un loc unde nu mai
fusese nici un entradista pn atunci. Am fost n
388

linia nti, pentru prima dat. i poi imagina


asta?
Ea nu putea, dar gndea aa: Billy Anker,
dac nu te poi nfrna s ncerci s atragi
oamenii n felul acesta, este pentru c nu ai nici
un respect pentru tine. Noi vrem o fiin uman,
iar tu ne ari Valetul de Cup.
Pe neateptate, Seria Mau realiz de cine i
amintea el. Coada de cal, dac ar mai fost
neagr, chipul fin cu pielea smead, dac nu ar
fi fost att de obosit, att de ars de razele sorilor
ndeprtai, nimic nu ar fi prut nepotrivit la
petrecerea de la croitoria de pe strada Henry din
centrul Carmody, n aerul umed i catifelat al
nopii de pe Motel Splendido
Eti una dintre clonele Unchiului Zip!
La nceput ea crezuse c o s-l surprind i o
s-l determine s spun ceva nou, dar el se
mulumi s rnjeasc i s ridice din umeri.
Personalitatea nu se poate transmite, zise
el, iar faa i cpt o expresie complex.
Te-a fcut special pentru explorri.
Voia un nlocuitor. Zilele lui de entradista,
de deschiztor, se terminaser. Credea c fiul va
389

merge pe urmele tatlui. Dar eu sunt propriul


meu stpn. Asta spun tuturor si asa este.
Billy
Nu vrei s afli ce-am gsit?
Sigur c vreau. De fapt i era indiferent n
acel moment, att era de surprins de soarta lui.
Sigur c vreau.
El tcu o vreme. O dat sau de dou ori porni
s spun ceva, dar limbajul prea s nu-l ajute.
n cele din urm, ncepu.
Locul la este att de legat de Sector i att de
aproape c-i poi auzi iureul i vuietul. Te
arunci n gaura de vierme, cazi de la un cap la
altul cu toate sistemele de control pe rou, i
iat, e acolo. Lumin. Lumin profund.
Fntni, cascade, perdele de lumin. Toate
culorile pe care i le poi imagina i nc vreo
cteva pe care nu i le poi imagina. Forme pe
care obinuiau s le vad cu telescopul, de
demult, de pe Pmnt. nelegi? Ca nite nori de
gaz i nori de stele dar evolund acolo, n faa ta,
n timp real, uman. Ridicndu-se i cobornduse ca valurile. Tcu din nou, czut n amintire,
ca i cum uitase c era i ea pe acolo. n cele din
390

urm, continu. tii, locul la e tare mic. Cteva


planete mici i vechi pe care le-au trimis prin
gaura de vierme pentru vreun motiv de al lor. Nu
exist atmosfer. Poi vedea curbura orizontului.
i e pustiu. Doar praf alb pe o suprafa ca o
podea din ciment
Podea din ciment, opti el. Poi s-auzi cum
rezoneaz n ea codul K, asemenea unui cor.
Ridic glasul. N-am stat. Nu eram pregtit
pentru aa ceva. Am neles de la nceput. Mi-era
prea fric s stau. Puteam simi codul, bzind
n material. Puteam auzi lumina cum cdea
asupra mea. Puteam simi Sectorul n spate,
pndind. Nu-mi venea s cred c putuser s
strbat o gaur de vierme spre un loc att de
demenial. Am nfcat cteva lucruri la fel ca
vechii prospectori, primele lucruri, puine de
altfel, pe care le-am vzut i am plecat de-acolo
ct de repede am putut.
Art cu degetul mare, peste umr, la
pachetul Dr. Haends.
Asta-i unul dintre ele. Dup o clip fu
strbtut de un fior. Am scos Sabia Karaoke de
pe planetoid, dar a mai trecut mult vreme pn
391

ce am fost n stare s plec undeva. Atrnam


acolo, ntr-o baie de lumin. Pn i nava a
simit un fel de groaz. N-am reuit s m
determin s intru iar n gaura de vierme. O
gaur de vierme este o loterie. E o chestie cu o
singur tragere, chiar i pentru un tip ca mine.
n cele din urm am luat nite repere absolute
absolute pentru unda gravitaional stabil i
alte cteva mai puin stabile, din anisotropia
ntregului univers, s-mi dau seama unde m
aflu. i m-am ntors pe ruta ocolitoare, pe
drumul cel mai lung, cu ajutorul motoarelor cu
flux reversibil. Eram falit, aa c am vndut
cteva dintre lucrurile pe care le gsisem. A fost
o greeal. Din cte tiu eu, toat lumea din
galaxie ar vrea s tie ce-am gsit. M-am ascuns.
Dar ai putea gsi locul acela din nou. Seria
Mau i tinu respiraia.
Da.
Atunci du-m acolo, Billy Anker. Du-m pe
planeta aia!
El i privi minile un timp apoi neg din cap.
E foarte important s nu-i ducem i pe ei
acolo, nelegi, da? Ridic o mn s blocheze
392

argumentele ei. Dar nu acesta-i motivul


principal. Te-a duce acolo chiar i numai ca s
le fac n ciud, pentru c mi dau seama ct de
mult nseamn pachetul la pentru tine. Tu, cu
mine i cu Pisica Alb i-am putea lsa n urm
uor
Atunci, de ce nu m duci? De ce?
Pentru c la nu e un loc pentru tine sau
pentru mine.
Seria Mau i ndeprt spectrul de Billy
Anker i-l scoase printr-un batardou. Billy Anker
pru surprins. Data urmtoare cnd mai auzi
vocea ei, era vocea navei. Venea de peste tot din
jurul lui.
Vd prin tine, Billy Anker i uor
atta vorbrie despre plecarea de pe Plaj, iar ie
i-e fric s noi!
El se nfurie apoi reveni dur:
la nu-i loc pentru fiine umane.
Eu nu sunt o fiin uman!
El zmbi. Faa i se lumin uor i ncepur
s-i curg lacrimi, iar ea nelese c el era totui
propriul lui stpn.
Ba da, eti.
393

394

21.Rzboi
Ed Chianese i continua perfecionarea ca
vizionar.
Lui Madam Shen i plcea s lucreze la
Observatorium, de preferat printre tableaux. i
plcea n mod deosebit Brian Tate i Michael
Kearney uitndu-se ntr-un monitor n 1999.
Ed, enervat de privirea fixa i expresiile rigide ale
celor doi oameni de tiin antici crora nu le
puteai da crezare, se simea mai bine la recepia
sau la barul Motelului Dunelor.
Tutorele lui se pstra imprevizibil. Uneori
venea ea nsi, alteori venea n calitate de
recepioner
cu
snii
Dolly
Parton
i
conversaiile tipice inutului Oort. Uneori ca o
hermafrodit linguitoare, uor irascibil, pe
care o chema Harryette i care purta un fel de
maiou negru care s-i pun n eviden
sfrcurile snilor mici, adesea combinat cu
ciorapi colorai din spandex i care se umflau
alarmant la furca picioarelor. Alteori nu venea
deloc, iar Ed se putea ntoarce la aruncatul
395

zarurilor pe ptur. Dei acum ncepuse s


piard cu regularitate. Nu mai ai dreptul la
noroc cnd ncepi s ncerci s-i vezi viitorul, i
spuseser btrnii, rznd pe nfundate n timp
ce-i luau grmada de bani. Indiferent sub ce
form venea, Sandra Shen era scurt. Purta
fuste scurte. Fuma igarete scurte, autohtone,
fcute din tutun i gina de lilieci, ovale n
seciune, care te picau cnd le fumai. Se
strduia s se gndeasc la ea ca la o fiin
uman; niciodat nu reuise s o cunoasc bine.
Nu mai era tnr, de asta era sigur. Sunt
obosit, Ed obinuia ea s se plng. Fac asta
de prea mult vreme. Nu spunea ce anume, dar
el nelegea c se referea la Circul Pathet Lao.
Toanele ei erau la fel de imprevizibile ca i
nfiarea. ntr-o zi, mulumit de progresul lui,
i promitea un spectacol pe care s-l susin
singur Un spectacol n cortul mare, Ed. Un
spectacol adevrat iar a doua zi, ddea din cap,
i arunca igara i spunea cu glas plin de
dezgust profesional Orice puti vede viitorurile
mai bine ca tine. Nu le pot vinde ce faci tu.
ntr-o dup-amiaz, la Dune, ea i spusese:
396

Eti un vizionar adevrat, Ed, asta-i


tragedia ta.
Lucrau mpreun cam de o or cnd Ed se
prbuise epuizat ntr-un col, gndindu-se c
simea cum alunec n jos prin podea, c trgea
s-i scoat bazinul de pe cap, s poat respira.
Afar, psrile de mare croncneau i se roteau
deasupra plajei. O lumin violet i dur cdea
printre
ipcile
obloanelor
de
lemn
iar
cheongsam-ul lung, verde-smarald, din mtase
chinezeasc al Sandrei Shen, brzdat n felii,
cpta coloraia nelintitit a unui prdtor din
jungl. Ea linsese un fir de tutun de pe buza de
jos. Scuturase din cap.
Este i tragedia mea recunoscuse ea. i a
mea.
Dac Ed sperase s nvee de la ea cte ceva
despre procesul prezicerii, se nelase. Ea prea
s fie la fel de nedumerit ca i el.
A vrea s tiu ce-i chestia asta n care in
capul.
Las acvariul, Ed. Nu-i nimic n el. Asta
vreau s nelegi, nu este absolut nimic n el.
397

Pru ncurcat vznd c nu reuete s-l


liniteasc. Mai demult i spusese s nu uii
niciodat, cu ajutorul profeiilor i gseti
propria-i inim n miezul tuturor lucrurilor. n
cele din urm ea i recomand: Trebuie s
plonjezi acolo. Este un mediu complet darwinist.
Trebuie s te miti repede i s aduci marfa.
El chiar nu tia ce i se ntmpl cnd era cu
capul n acvariu, dar tia c nu exist ceva mai
agresiv i mai enervant. El credea c aa era
temperamentul Sandrei Shen. Acvariul dezvluia
mai mult despre ea dect despre profeii.
Oricum i spusese el direcia a fost
totdeauna principala dificultate n ceea ce m
privete. Viteza nu a fost niciodat o problem.
Apoi adug fr nici un motiv aparent Visele
mele au fost urte n ultima vreme.
E greu peste tot, Ed.
Mulumesc foarte mult.
Sandra Shen rnji la el. Vorbete cu Annie, l
sftui ea. Cteva fire de praf, albe, minuscule,
prur s-i ias din ochi. Nesigur dac asta era
o ameninare sau o glum, el i vr capul
398

napoi n bazin, s nu fie obligat s priveasc.


Dup o clip o auzi spunnd:
M-am sturat s tot vnd trecutul, Ed.
Vreau s ncep s vnd viitorul.
Trebuie s spun ceva cnd sunt aici, n
chestia asta?
*
Cu ct folosea bazinul mai mult, cu att visele
lui Ed deveneau mai urte.
Spaiu, dar nu gol. Un fel de ntuneric n
stadiu iniial, nfurat n el nsui ca unda
arcuit a deformrii Alcubierre dar mult mai ru
de att. Apa rece a unei mri nesrate i fr
rost, supersubstana informaiei, substratul
unui algoritm universal. Lumini care tremurau
i se rsuceau ndeprtndu-se de el n grupuri
numeroase. Asta era treaba pe care i-o dduse
Sandra Shen, profeia sau nereuita ei, nimic
revelat, o cltorie care continua la nesfrit i
care se oprea pe neateptate pentru a-l lsa s
priveasc dispreuitor la chestiunile de mai
nainte.
399

Bii i frnturi de peisaj, dar mai ales o cas.


Prea s fie o zon rural umed, o gar destul
de veche, garduri vii, un cmp cu o pant la un
cpat, apoi casa asta, auster, cu patru faade,
fcut din piatr. Exista impresia c elementele
astea se adunaser la un loc, singure, cu doar o
clip mai nainte. Dar c existau sau existaser
ntr-un anume sens real, el nu se ndoia deloc.
ntotdeauna se apropia de cas de sus, aa ca
acum, i dintr-un unghi de parc ar fi cobort cu
avionul. O cas nalt cu acoperi din ardezie
vnt-cenuie, cu frontoane flamande, grdini
mari, ntunecate, n care laurii i peluzele erau
mereu acoperite de zpad. Mesteceni albi
creteau puin mai departe. Adesea ploua sau
era cea. Era n zori. Era dup-amiaza trziu.
Dup o clip sau dou, Ed se vedea intrnd n
cas, dar n acel moment era trezit de finalul
propriului strigt de disperare.
t, fcea Annie Glyph.
Mi-aduc aminte de lucruri pe care nu le-am
vzut striga Ed.
El se aga de ea, ascultndu-i inima care
btea de treizeci de ori pe minut sau ceva mai
400

puin. Inima aceea mare era mereu acolo, s-l


recupereze, s-l scoat din unda staionar a
propriei terori. Reducnd ritmul, l calma
aproape instantaneu trimindu-l napoi n
starea de incontien, unde, ntr-o noapte, visul
a continuat iar el a ajuns n singurul loc unde
nu vroia s ajung. n cas. Vedea scri.
Waraaa!
ipa
el
npustindu-se
din
ascunztoare asupra surorii lui, n hol. Ea scpa
tava cu masa de prnz i amndoi piveau tcui
la mizeria de pe jos. Un ou fiert se rostogolea
spre un col. Era prea trziu s mai poat face
ceva. Se uita n ochii surorii lui, plini de o furie
pe care n-o putea numi. Apoi fugea, ipnd.
Dup ce ea ne-a prsit, tatl nostru a
clcat pisoiul, i spunea lui Annie n dimineaa
urmtoare. Pisoiul a murit. Tata nu a vrut s se
ntmple asta. Dar atunci m-am hotrt s plec
i eu.
Ea zmbea.
S cutreieri galaxia spunea ea.
S pilotez nave spunea el.
S ai toi pisoii pe care-i poi gsi.
i mai mult de att rnjea Ed.
401

Dup ce Annie pleca la lucru, el edea puin


pe gnduri:
Pisoiul negru este cel de care mi-am amintit.
Dar mai era ceva. nainte de plecarea surorii.
Credea c vzuse un ru, o fa de femeie
Degete lsnd urme pe ap. O voce spunnd cu
ncntare, din deprtare Nu-i aa c suntem
norocoi? Nu-i aa c suntem norocoi c avem
parte de asta?
Pe atunci eram mpreun, gndea Ed.
*
Ed a dat primul su spectacol mbrcat n
smoching.
Dup aceea, din motive evidente, avea s
prefere o salopet albastr, ieftin, fcut din
materiale uor de splat.
Dar prima dat, i lua ochii. Construiser
pentru el o scen mic nghesuit ntre Brian
Tate i Michael Kearney uitndu-se ntr-un
monitor n 1999 i Toyota Previa cu colarii de
la Clapham, 2002, luminat cu reflectoare
colorate, antice i cteva efecte holografice
402

realizate ngrijit, menite s susin tema. n


centrul scenei, Ed avea un scaun simplu de
lemn pe care sttea n timp ce folosea acvariul.
i un microfon, la fel de vechi ca reflectoarele.
Nu este conectat la nimic preciz
Harryette. Sunetul va fi tratat ca de obicei.
Hermafrodita prea nervoas. i pierduse
timpul
pe-acolo
toat
dup-amiaza.
Se
specializase n regie de scen i ntotdeauna
descria cum i croise drumul la poziia asta
pornind de la un post de manipulant de scen
obinuit. Harryette fusese cea care insistase
asupra smochingului. Vrem s par c dai
ordine, spusese ea. Era mndr de ideile ei. n
particular, Ed credea c frizau prostia. Cu capul
ei ras, cu tatuajele live i smocurile de pr rou
de la subsuori, Ed o considera cea mai puin
atrgtoare dintre manifestrile Sandrei Shen.
Mereu dorea s spun Ascult, eti un monitor,
poi adopta orice form ai vrea i-atunci de ce-o
iei pe asta? dar prea s nu poat gsi
momentul potrivit. i nici nu tia cum ar putea
primi un algoritm acest gen de critic. ntre
timp, el trebuia s-i asculte explicaiile i
403

prezentarea tablourilor amplasate de-o parte i


de alta a minusculei scene. Ne poziionm n
punctele de inflexiune ca s exploatm sugestiile
de nepermanen i schimbare perpetu spunea
ea, iar Ed rspundea neleg c am vrea s
facem aa.
El nu nelegea de ce trebuia ca n fundalul
scenei s fie holograma Sectorului Kefahuchi,
plpind ca i cum ar fi fost proiectat pe o
perdea de mtase. Cnd o ntrebase pe Harryette
despre asta, ea schimbase subiectul imediat,
transformndu-se n Sandra Shen i sftuindu-l
Ceea ce trebuie s recunoti tu, Ed, este c ei te
vor mort. Orice profeie este o expediere nainte.
Spectatorii au nevoie ca tu s mori pentru ei.
Ed se zgia la ea fr s neleag ceva.
Seara, nu era sigur ce doreau spectatorii de la
el. Ei intrau n spaiul spectacolului n ir
indian, cu un fel de fonet, o mostr larg din
viaa de pe New Venusport. Erau angajai ai
corporaiilor din enclave, mbrcai n imitaii
ngrijite ale hainelor din tableaux, inadaptai
plictisitori i cultivari de pe strada Capului,
micue prostituate de port, perfecte, mirosind a
404

vanilie i a miere, fete-ric, dependeni de


containere, derbedei narmai, de opt, nou ani,
i contabilii lor. Erau i destul de muli Oameni
Noi, cu membrele lor cu aspect pliant, etiolate, i
cu expresiile faciale nepotrivite. Erau mai tcui
dect ar fi trebuit s fie spectatorii la circ i
aduceau mai puin mncare i butur dect
se atepta Ed. Erau ateni ntr-un mod
amenintor. Nu preau s l doreasc mort.
El s-a aezat pe scunelul de lemn, mbrcat
n smoching, n lumina colorat a reflectoarelor
i i privea cu atenie. i era foarte cald i puin
ru. i simea hainele prea strmte pe el.
ncepu el.
Tui.
Doamnelor i domnilor spuse el i rnduri
ntregi de fee albe se uitar fix la el viitorul
Ce este viitorul?
Nu era n stare s mai aduge nimic aa c se
aplec n fa, lu acvariul. Aezat pe podea
ntre picioarele sale, i i-l puse n poal. Datoria
lui Ed era s vad. S vorbeasc. Habar n-avea
dac profeia era distracie sau serviciu.
405

Madame Shen nu fusese prea limpede n aceast


privin.
Ce-ar fi s-mi pun moaca n chestia asta?
ntreb el auditoriul.
ipari argintii ieeau din el, ceva ca o scurgere
din viaa lui i Ed se scurgea n urma lor ca un
curent de ap cald ntr-o mare rece. Seara
aceea nu s-a deosebit de celelalte, exceptnd
poate o distanare mai mare, cleioas, fa de tot
ce a vzut. n seara aceea a fost nevoie de efort
suplimentar. e trezi pe betonul aeroportului
spaial. Btea un vnt srat, i era ru i frig.
Annie Glyph era n genunchi lng el. Avea
sentimentul c ea era acolo de mai mult vreme.
C era pregtit s-l atepte orict era nevoie. El
tui i vomit. Ea l terse la gur.
Linitete-te.
Isuse, cum i s-a prut?
A fost un spectacol scurt. De ndat ce i-ai
pus bazinul pe cap, ai avut un fel de spasm. Cel
puin aa prea. Annie zmbi. N-au fost
convini continu ea pn ce nu te-ai ridicat
de pe scaun. Se ridicase de pe scaun, i spunea
ea, sttuse n picioare n lumina tremurnd, cu
406

faa la public, cam un minut, timp n care


tremurase i urinase pe el. A fost cu adevrat un
moment de transformare, Ed, am fost mndr de
tine. Dup aceea ieiser nite sunete nbuite
din substana aceea fumurie care este n bazin.
La un moment dat ipase, zbtndu-se s-i
scoat bazinul de pe cap. Apoi leinase i czuse
ct era de lung peste rndul nti. N-au fost
prea ncntai i am avut ceva probleme cu ei.
tii, tia erau angajaii unor corporaii i
pltiser pentru locuri speciale, iar tu ai vomitat
pe hainele lor cele bune. Doamna Shen a vorbit
cu ei, dar erau dezamgii. A trebuit s te
scoatem de acolo pe ua din spate.
Nu-mi amintesc asta.
N-a fost cine tie ce. i-ai stricat
smochingul, rostogolindu-te n urina ta.
Dar am spus ceva?
Ooo, ai prezis viitorul. Da, asta ai fcut.
Ce-am spus?
Ai vorbit despre rzboi. Ai spus lucruri pe
care nimeni nu voia s le aud. Prunci albatri
plutind n vid lng nave avariate. Prunci
407

ngheai n spaiu. Pe ea o trecu un fior. Nimeni


nu vrea s aud lucruri din astea.
Dar nu-i nici un rzboi sublinie Ed. Nu
nc.
Asta ai spus, Rzboi!
Asta nu nsemna nimic pentru Ed. Dup ce
trecuse de partea cu iparii, n loc s-i vad
copilria ntr-o cas cu acoperi cenuiu, el se
vzuse ieind din prima lui nav stelar un
transportor micu i rotunjor, cu flux reversibil,
numit Kino Chicken, Puiul de Cinema, ieind pe
solul arid al primei sale planete extraterestre, cu
o uittur chior lit pe toat faa lui de
aisprezece ani. Era pasionat de concepte
precum clatoria infinit i spaiul gol. Mereu
mai mult. Mereu i mai mult. Sttea n picioare
pe rampa transportorului i striga Planet
strin! Atunci i acolo i promisese s nu
regrete nimic, niciodat. S nu dea niciodat
napoi. S nu mai vad niciodat mamele, taii i
surorile care te abandoneaz. Nu era nici o
diferen fa de momentul morii lui Dany
Lefebre, ntmplare care-l rnise att de tare.
Totul conducea inexorabil de la Kino Chicken, la
408

navele de explorare i la containerul pentru


avatari.
i povesti toate acestea lui Annie, pe cnd
traversau zona betonat n drum spre camera ei.
Pe atunci aveam alt nume.
Deodat i ddu seama c o s-i fie din nou
ru. Se ls pe vine i-i puse capul ntre
genunchi. i drese vocea. Annie l atinse pe
umr. Dup puin timp, se simi mai bine i
putu s se uite-n sus, la ea. I-am dezamgit pe
toi n seara asta. Ea l fcu s simt, aa cum
fcea ntotdeauna, rbdarea ei calm i masiv.
Se arunc spre aceast rbdare, deoarece asta
era tot ceea ce avea.
Dac eu prezic viitorul zise el cu disperare
de ce vd mereu trecutul?

409

22.Entiti persistente
Era trziu. Oamenii se grbeau s intre sau
s ias din cinematografe sau restaurante, cu
capul plecat n noaptea umed i vntoas.
Metrourile nc circulau. Michael Kearney i
trase fermoarul pn sus. n timp ce mergea, lu
telefonul i ncerc s-l sune pe Brian Tate, mai
nti acas la el, apoi la birourile Sony din Noho.
Nu rspundea nimeni.
La Sony un robot a ncercat s l
ademeneasc
n
labirintul
rspunsurilor
corporatiste automate aa c a pus telefonul
deoparte. Cu Anna s-a ntlnit de dou ori.
Prima oar la Hammersmith, unde a trebuit si cumpere un bilet.
Poi s te ii de mine ct pofteti i-a spus
Kearney.
Nu-i va fi de nici un folos.
Ea i-a aruncat o privire ndrrtnic, a trecut
prin bariera de la bilete i a cobort pe peronul
estic unde, sub lumina unor tuburi fluorescente
410

clipind uzate, l-a provocat: La ce e bun viaa


ta, Michael? Sincer, la ce a folosit?
Kearney a apucat-o de umeri ca pentru a o
zgli, dar s-a limitat doar s o priveasc. Porni
s spun ceva urt dar se rzgndi.
Eti ridicol. Du-te acas.
Vezi? Nu poi rspunde. Nu ai rspuns la
ntrebare.
Du-te acas. O s fie totul bine.
Aa spui mereu. Nu-i aa? Uit-te la tine.
Uit-te ct eti de speriat i ntors pe dos.
Nu mi-e team rspunse el ridicnd din
umeri i pornind mai departe.
Rsul ei nencreztor l-a urmrit pe tot
peronul. Cnd a venit trenul, ea s-a strduit s
se poziioneze ct mai departe de el. A scpat-o
din priviri n aglomeraia de sear din staia
Victoria dar ea l-a ajuns iar din urm, luptnduse s rzbat printr-un grup numeros de
adolesceni japonezi. A strns din dini, a
cobort cu dou staii mai devreme i a mers doi
sau trei kilometri ct de repede era n stare, prin
agitaia i luminile din West Croydon i apoi din
nou prin strzile de suburbie din cealalt parte.
411

Ori de cte ori privea n spate o vedea departe n


urma lui dar ea reuea cumva s se in dup el
aa c atunci cnd el btu la ua lui Brian Tate,
ea l ajunsese din urm. Prul ei era lipit de
east, faa era mbujorat i exasperat, clipea
s scuture picturile de ploaie de pe gene i-i
zmbea strlucitor, tensionat, de parc ar fi vrut
s-i zic vezi?
Kearney btu n u i rmaser n picioare
acolo, ntr-un fel de armistiiu furios, cu bagajele
n mn, ateptnd s se ntmple ceva. Kearney
se simea ca un prost.
*
Casa lui Brian Tate era amplasat pe o strad
linitit, deluroas, mrginit de pomi, cu o
biseric la unul din capete i cu o cas pentru
pensionari la cellalt capt. Avea patru etaje, o
alee scurt pietruit mrginit de dafini,
tmplrie n stil Tudor pe o temelie din piatr.
Vara, n grdina din spatele casei se puteau
vedea vulpi amuinnd printre merii cu tulpini
acoperite de licheni. Avea aerul unei case
412

utilizate cu blndee pe toat durata ei de


existen. Copiii crescui aici fuseser trimii la
coli pe msura casei i urmaser cariere de
succes n brokeraj i avuseser copii la rndul
lor. Era o cas modest i mbibat de succes,
dar acum plutea ceva sumbru n jurul ei, ca i
cum preocuprile lui Brian Tate ar fi tulburat-o.
Pentru c nu venea nimeni s deschid ua,
Anna i-a lsat geanta jos i s-a dus, printre
flori, la una dintre ferestre.
Este cineva nuntru. Ascult!
Karney ascult, dar nu auzi nimic. Se duse n
spatele casei i trase i acolo cu urechea, dar
toate ferestrele erau ntunecate i nu se auzea
nimic. Ploaia cdea linitit peste grdin.
Nu-i aici.
Anna tremura.
E cineva nuntru. L-am vzut cum se uita
la noi.
Kearney rpi pe geamul ferestrei.
Vezi? l atenion Anna agitat S-a
micat!
Kearney i scoase celularul i form numrul
lui Tate.
413

Du-te i bate iar la u, i ceru Annei n timp


ce ducea telefonul la ureche. i rspunse un
model vechi de robot telefonic. Brian, ridic
receptorul, dac eti acolo. Sunt afar, n faa
uii tale i am nevoie s stm de vorb. Banda
casetei robotului mai merse jumtate de minut i
se opri. Brian, pentru numele lui Dumnezeu, te
vd, ce faci?
Kearney forma iar numrul lui Tate cnd
acesta deschise, n sfrit, ua i privi nesigur la
ei. Nu m descurc cu robotul. in telefonul n
alt parte. Purta un fel de hanorac foarte gros,
argintiu, direct peste tricou i pantaloni cargo.
Un val de cldur venise dinspre el atunci cnd
deschisese ua. Gluga hanoracului i ascundea
faa dar Kearney putu observa c avea obrajii
supi, nebrbierii i c arta foarte obosit. Tate
privea cnd la unul cnd la cellalt.
Vrei s intrai?
Vocea lui era neconvingtoare
Brian
Nu intra acolo se repezi Anna la Kearney,
de pe stratul cu flori de sub fereastr.
414

Nu trebuie s vii cu mine i rspunse


Kearney.
Ba da.
Era mnioas.
nuntru, casa mustea de umezeal i de
cldur. Tate i conduse ntr-o camer mic, din
spatele casei.
Vrei s nchizi ua dup tine? Se pstreaz
cldura.
Kearney privi n jur.
Brian, ce dracu faci aici?
Tate transformase camera ntr-o cuc
Faraday, ntinznd plas de cupru pentru colivii,
pe perei i pe tavan. Fereastra era acoperit cu
folie de aluminiu pentru pstrarea alimentelor.
Nimic electromagnetic nu putea ajunge la el,
nimic nu putea iei. Nimeni nu ar fi putut spune
ce fcea sau dac fcea ceva. Cutiile de la cuie,
resturile de plas i ambalajele de la folie erau
mprtiate peste tot. nclzirea central era dat
la maximum. Dou sobe cu gaz erau i ele n
funciune, n mijlocul ncperii, lng o mas i
un scaun de buctrie Formica. Pe mas, Tate
pusese ase servere G4, ntr-un rack, i le
415

conectase n paralel. O tastatur, un monitor,


cteva periferice, un ibric electric, cafea solubil,
pahare de plastic Cartoane de la mncare
acopereau podeaua. Camera puea. Era nespus
de deprimant.
Beth m-a prsit le explic Tate. Tremura.
i puse minile lng una dintre sobele cu gaz.
Faa nu i se vedea din cauza glugii de la
hanorac. S-a ntors la Davis. A luat copiii.
mi pare ru.
Te cred. Te cred. Dar tu ce vrei? tii, in
telefonul n alt, camer. Aici lucrez.
n acest timp Anna Kearney privea de jur
mprejur de parc nu i-ar fi venit s cread ceea
ce vedea. Din cnd n cnd, privirile ei se
intersectau cu ale lui Tate, cu calmul nelegtor
al unui nevrotic pentru alt nevrotic.
Ce-i asta?
Pisica alb ieise precaut de sub un dulap,
privise n sus la Michael Kearney i fugise civa
pai spre el. Apoi se arcuise cu un soi de
mndrie i pornise s defileze pe acolo, torcnd.
Prea s se bucure de cldur. Anna se ls pe
vine i ntinse o mn spre ea.
416

Ce faci tu puiule? Puior


Pisica o ignor, sri cu uurin pe rack i de
acolo pe umrul lui Kearney. Arta i mai slab
ca de obicei, capul ei semna i mai tare cu lama
unui topor, urechile erau transparente, blnia
era ca o aureol de lumin.
Locuiesc doar n camera asta spuse Tate.
Ce s-a-ntmplat, Brian? ntreb Kearney
cu blndee spuneai c apruse o distorsiune.
M-am nelat. Tate ridic minile a
neputin.
Scotocind prin talme-balmeul de cabluri,
periferice i pahare de cafea, Tate scoase la
iveal un hard portabil de 100 GB n carcas de
titan. l oferi lui Kearney care l cntri prudent
n mn.
Ce-i asta?
Rezultatele ultimei rulri. A fost liber de
decoeren un minut ntreg. Am avut q-bii care
au supravieuit un minut ntreg pn s apar
interferena. Asta echivaleaz cu un milion de
ani pentru noi. Principiul indeterminismului
suspendat! Scoase un rs nefiresc. Ce crezi, ne
417

este de ajuns un milion de ani? Apoi ns Nu


tiu ce s-a ntmplat dup aceea. Fractalii
Kearney considera c nu aveau s ajung
nicieri n acest mod. Considera c rezultatele de
acest fel erau, probabil, nite erori i oricum, nu
ar fi putut explica ceea ce vzuse n laborator.
Brian, de ce ai spart monitoarele?
Pentru c aia nu mai era fizic. Fizica
fusese dat la o parte. Fractalii ncepuser s
nu gsea cuvntul potrivit, nu fusese pregtit
pentru o astfel de eventualitate . ias la
iveal. i pisica a intrat acolo dup ei. Pur i
simplu a pit prin ecran direct n datele
algoritmului-privi la Anna i la Kearney, rznd
i nu m atept s m credei.
Mai presus de toate de frica inexplicabil, de
ciudenii, de vina de a fi vndut proiectul mai
nti lui Meadows, apoi la Sony era un
adolescent talentat la fizic. N-ar fi dezvoltat o
frizur hippie i nici ideea c talentul i dduse
un scop i o poziie n via dac nu ar fi fost
mereu iertat de aduli. Acum, nevast-sa i
spulberase aceast prejudecat. Mai mult, mai
418

ru, se pare c i fizica ajunsese s i se prezinte


ntr-un fel de neptruns, greu de suportat.
Kearney simea mil pentru Brian i i se
adres precaut:
Pisica e aici, Brian, e chiar pe umrul tu.
Tate privi la Kearney apoi la propriul umr.
Prea s nu fi observat pisica alb crat
acolo, torcnd i trgnd de materialul
hanoracului. Neg din cap, cu repulsie
Nu, ea s-a dus.
Anna privi la Tate, apoi la pisic i iar la Tate:
Eu plec. Am s chem un taxi, dac nu
deranjez.
Nu poi s suni de aici i explic Tate,
adresndu-i-se ca unui copil camera asta e o
cuc. Nu credeam c Beth era att de suprat.
Brian, de ce ai nevoie de cuc Faraday? Ce
s-a-ntmplat?
Tate ncepu s plng:
Nu tiu.
Brian, de ce ai nevoie de cuc Faraday?
insist Kearney, ntorcndu-l pe Tate cu faa la el
te temi s nu intre ceva aici?
419

Nu, m tem s nu scape afar. Se


cutremur i fcu o jumtate de ntoarcere s se
ndeprteze de Kearney, ridicnd mna s
nchid fermoarul la gtul hanoracului. Micarea
l adusese fa n fa cu Anna. Tresri surprins
de parc nu ar fi tiut c era i ea acolo. Mi-e
frig opti el. Pipi aerul din jurul lui cu o mn,
a gsi scaunul de lng mas, l trase i se aez
greoi pe el. n tot acest timp, pisica alb se
meninuse pe umrul lui, inndu-i echilibrul
fluent, neoprindu-se din tors. Tate privi n sus la
Kearney, de acolo de pe scaun, i-i spuse:
mi este frig tot timpul tcu o clip apoi
continu eu nu sunt aici cu adevrat. Nici
unul dintre noi nu este.
Lacrimi grele curgeau pe ridurile de lng
gura lui.
Michael, nici unul dintre noi nu este cu
adevrat aici.
Kearney pi iute n fa i nainte ca Tate s
poat reaciona, trase gluga de pe capul lui.
Lumina neonului cdea nendurtoare pe faa
nebrbierit, extenuat, mbtrnit, jupuit n
jurul ochilor de parc ar fi lucrat fr ochelari
420

sau ar fi plns toat noaptea. Probabil c Tate le


fcuse pe amndou. Ochii erau apoi, uor
injectai, cu irii de un albastru palid. Nu era
nimic ciudat la ei exceptnd cele dou uvoaie
de lacrimi izvornd din colurile interioare ale
ochilor. Erau prea multe lacrimi. Fiecare lacrim
era constituit din lacrimi similare care la
rndul lor erau constituite din lacrimi similare.
n fiecare lacrim era cte o imagine minuscul.
Orict de departe ai fi mers cu detalierea, o
regseai acolo. La nceput presupuse c era
propria lui reflexie, dar cnd vzu ce era de fapt,
o apuc pe Anna de bra i ncepu s o trag
afar din camer. Anna s-a zbtut fr ncetare,
pocnindu-l cu poeta i privind ngrozit la ce i
se ntmpla lui Tate:
Nu. Nu. Uit-te. Trebuie s l ajutm.
Dumnezeula, Anna, haide!
i pisica alb plngea. i ntorsese capul
subire i slbatec spre Kearney n timp ce
lacrimile ei se revrsau n camer asemenea
unor puncte de lumin. Se revrsau fr
ncetare pn ce nsui pisica ncepu s se
dizolve i s se verse peste umrul lui Tate ca un
421

lichid lent, strlucitor, pn pe podea, n timp ce


Tate se legna n fa i n spate scond un
sunet ca un tors de pisic.
i el se topea.
*
O or mai trziu, stteau n cel mai strlucitor
loc pe care-l gsiser deschis n centrul Londrei,
un bar lng circul Cambridge, la captul strzii
Old Compton. Nu era cine tie ce, dar era tot ce
putuser gsi mai deosebit fa de suburbiile
reci cu strzile lor decente de brokeri de succes,
cu o camer vizibil printre rododendroni i
dafini. Barul avea i cte ceva de mncare,
semipreparate, i Kearney ncercase s o
determine pe Anna s mnnce ceva, dar ea se
uitase la meniu i refuzase tremurnd. Nici unul
nu vorbea, stteau amndoi cu privirile spre
strad, bucurndu-se de cldur, de muzic i
de prezena altor oameni. Soho era nc treaz.
Cupluri, majoritatea de homosexuali, treceau
grbite prin faa ferestrei, mn n mn, rznd
i vorbind nsufleit. Exista o anume doz de
422

cldur uman n starea aceea n care ineai


paharul cu ambele mini i priveai n jur.
ntr-un final, Anna i goli paharul i spuse:
Nici nu vreau s tiu ce s-a ntmplat
acolo.
Nu sunt sigur c s-a ntmplat ceva cu
adevrat. Cred c a fost un fel de iluzie.
i ce facem acum?
Kearney atepta de mult s fie ntrebat.
Scoase hardul portabil pe care l luase de la
Tate, l cntri o clip n mn i-l puse apoi pe
mas, ntre ei. Sttea acolo lucind moale n
lumina colorat, un obiect frumos proiectat i
executat, nu mai mare ca un pachet de igri.
Titanul are ceva specific, gndi el. Astzi este cel
mai popular metal.
ine asta. Dac nu m ntorc, du-l la Sony.
Spune-le c este de la Brian Tate i vor ti ce au
de fcut.
Dar chestia aia e aici, nuntru.
Cred c nu are nicio legtur cu datele de
pe hard. Cred c Tate s-a nelat. Cred c de fapt
pe mine m vrea chestia aia i cred c este
aceeai chestie care m vrea de atta timp. Pur
423

i simlu a gsit un nou mod de a comunica cu


mine.
Ea scutur din cap i mpinse hardul ctre
Kearney:
Nu te las s pleci nicieri. Unde-ai putea s
te duci? i ce s faci?
Kearney o srut i i zmbi.
Mai sunt unele treburi pe care le-a putea
ncerca. Eu am salvat toate datele.
Bine, dar
El i mpinsese taburetul n spate i se
ridicase.
Anna, pot s ies din situaia asta. Vrei s
m ajui?
Ea deschisese gura s rspund, dar el i puse
un deget pe buze.
Vrei s te duci acas, s pui hard-ul ntr-un
loc sigur i s m atepi? Te rog! Pn
diminea voi fi napoi. Promit!
Ea i arunc o privire grea i strlucitoare. Se
ntinse i atinse prudent hardul apoi l lu i-l
puse repejor n buzunarul hainei. Ddu din cap
ca omul care le-a ncercat pe toate i se las
pguba.
424

Bine. Dac aa vrei tu


Kearney simi o enorm uurare.
Iei din bar i lu un taxi spre Heathrow
unde-i cumpr bilet la primul zbor ctre New
York.
Aeroportul era amorit de ora trzie. Kearney
lu loc pe un rnd gol din sala de ateptare.
Csca, privea prin geamul de sticl la uriaele
stabilizatoare ale avioanelor care efectuau
manevre i ddea cu zarurile Shrander-ului.
Avea geanta pus pe scaunul alturat.
Pleca n America nu pentru c ar fi dorit, ci
pentru c aa i indicaser zarurile. Habar nu
avea ce s fac la sosire. Se vzu conducnd un
automobil prin inima Americii i ncercnd s
descifreze o hart AAA. Se vzu privind pe
fereastra unui tren, ca n povestea lui Richard
Ford, un tip a crui via pivotase de mult pe
partea cea rea i era intuit de propriile-i fapte.
Toate strategiile lui fuseser falimentare,
fuseser spate dinuntru de un soi de panic
interioar persistent. Orice i se ntmpla acum
era ceva nou i strnea un sentiment de
maximalitate. Urma s fug iar i probabil s fie
425

prins i poate s afle la ce fusese bun propria-i


via. Tot ce-i spusese Annei erau minciuni
Probabil c ea se ateptase la aa ceva pentru
c, puin mai nainte de cinci dimineaa, se trezi
cu ea lng el, srutndu-l i inchizndu-i
minile peste ale lui, s nu mai poat da cu
zarurile.
tiam c te voi gsi aici.

426

23.Stele ncruciate
Comandantul Atingerii Neantului ncercase s
ia legtura cu Seria Mau prin spectru.
Ceva era n neregul cu semnalul lui. Se
pierdea o parte din el sau poate se combina cu
cine tie ce din materia baroc a universului
nainte de a ajunge la Seria Mau. nainte s
dispar, spectrul plpise n faa containerului
ei timp de un minut ntreg. Era mult mai mic
dect i amintea ea din ntlnirile anterioare, o
aureol de flcri glbui, puin mai mare dect
un cap omenesc, ghemuit n ceva asemntor
unei bltoace de lichid vscos. Pielea lui avea
lucirea puiului fript i ea se ntreba dac nu
cumva se ntmplase ceva, nu doar cu semnalul,
ci cu nsui comandantul. Ceru prerea
matematicilor.
Legtura este ntrerupt.
Pentru Dumnezeu, asta puteam s vd i
singur!
n
urmtoarele
dou
zile,
proiecia
comandantului apru la intervale de un minut
427

sau dou, prin toate colurile navei, nregistrat


de camerele de supraveghere ca o scnteiere
subliminal. Monitorii o ngrmdeau pe la
coluri, speriai, ntr-un trziu, semnalul se
stabiliz n faa containerului Seriei Mau, o
imagine nc prea mic dar mult mai clar. O
privea rbdtoare pe Seria Mau, cu ochii
ntredeschii i ncerc de mai multe ori s
vorbeasc.
Seria Mau l urmrea cu antipatie.
Care-i treaba?
n cele din urm, spectrul reui s se fac
auzit.
Seria Mau G eu Apoi se auzir
interferene. Parazii. Ecouri ale neantului.
important s te avertizez asupra poziiei tale..
Semnalul sczu apoi izbucni din nou, cu trie.
modificat pachetul dr. Haends i iar tcu.
Imaginea s-a mai agitat pentru un timp, apoi a
disprut ntr-un nor de fum maroniu. ncercase
s mai spun ceva dar nu s-a mai auzit nimic.
Dup ce a disprut, Seria Mau consult
matematicile:
Ce fac ei acolo?
428

Nimic nou. Stolul navei Moire a pierdut ceva


teren. Atingerea Neantului continu s fie calat
pe faza unei nave K.
Poi s nelegi ceva?
Nu, recunoscur matematicile.
Cum gndete un extraterestru? Cum
folosete el universul? De ndat ce ajungeau pe
o nou planet, rasa Nastic punea populaia
btina la excavaii. Aveau nevoie de silozuri,
late de o mil i adnci de vreo cinci. Dup ce
mpnzeau litosfera cu astfel de structuri,
planau cu milioanele n aerul de deasupra lor,
ntinzndu-i aripile ce semnau cu nite
piepteni de prins prul, nou-noui, din plastic de
proast calitate. Nimeni nu tia de ce, dar
accepia general era c ar fost o chestie
religioas. Dac ncercai s ai o conversaie mai
elevat cu un Nastic, i debita chestii de genul
Munca d gre numai cnd muncitorul las
roata sau dimineaa, ei se privesc asemeni
Lunii.
Coloniile Nastic, destul de numeroase, erau
rspndite de la marginea galaxiei ctre centru,
n forma unei felii de tort. Motivul era evident,
429

erau originari din afara universului nostru. Cu


toate c acest aspect era clar, nimeni nu ar fi
putut spune cum strbtuser distanele acelea
uriae. Miturile lor, n care Primul Stol cltorise
fr nave, dnd din aripi pe o fractur luminat
a continuului, nclzit i ngheat alternativ de
radiaii, nu prea puteau fi luate n considerare.
*
N-au mai fost alte ncercri de comunicare.
Pisica Alb zbura prin spaiul gol, n timp ce
urmritorii ei se ineau de ea ca nite duli
vicleni. Nu era uor s le faci fa.
ntre timp, Billy Anker umplea nava. Cele mai
banale lucruri, el le fcea ntr-un fel aparte, la
scar mare.
Seria Mau, atras i scrbit n acelai timp, l
urmrea ndeaproape cu ajutorul camerelor
ascunse, n timp ce acesta se spla, mnca, se
scrpina pe la subsuori, aezat n faa chiuvetei
cu costumul depresurizat i lsat n jos pn la
genunchi. Billy Anker mirosea a piele, a
transpiraie i nc a ceva ce nu putea s
430

identifice dar ar fi putut fi miros de ulei pentru


motoare. Nu-i scotea niciodat mnua fr
degete.
Nici n somn nu-i gsea linitea. Visele i
ridicau
buza
de
sus
ntr-un
mrit
nspimnttor. Dimineaa, cnd se trezea, se
uita chior la imaginea lui din oglind. Ce
vedea el acolo? Ce puteri interioare avea el,
pornit n via att de nebgat n seam? Creat
i adus la via ca o extensie a propriului tat,
Billy Anker se npustise n neant ca i cum aa
s-ar fi putut afla, defini, pe sine nsui. Fcuse
chestia aia smintit, printre multe alte chestii
smintite, i dup ce fusese alungat, se trse
mai departe ncercnd vreme de zece ani s se
regseasc, timp n care rzboiul se apropiase,
marile secrete se ndeprtaser i mai mult,
galaxia mai slbise puin i toate se dispersau i
mai mult.
Las-te pguba, Billy Anker, vroia ea s-l
avertizeze. Dac trieti numai pentru marea
descoperire, i dai ap la moar grsanului de
taic-tu. El profit din tot ce descoperi tu. Vroia
431

s-l implore Renun, Billy Anker, i vino cu


mine.
Oare de ce i venea ei s fac aa? Ce putea s
nsemne asta? Ce vroia s-i spun de fapt? Ea
era o nav spaial, iar el era un om. Seria Mau
se gndea la asta. Se uita la el cnd dormea i
i visa propriile vise.
Cnd visa, Seria Mau l vedea pe Billy Anker
ngenuncheat deasupra ei, zmbindu-i nencetat,
n timp ce i zmbea i ea, dar visele erau
neclare, asemenea amintirilor din extensia de
memorie senzorial a Pisicii Albe. Era
ndrgostit, dar nu prea tia ce vroia.
Tulburat de ceea ce simea, se imagina ntr-o
ameeal n care i aprea goal dinainte. Vroia
s-i simt privirea intens i se imagina n
mijlocul unei camere pline de lumina unei dupamieze de var. Uneori, o versiune umbrit a
acestor clipe i tulbura imaginaia i vedea tot
felul de absurditi: frig n cas, mncare
sleindu-se ntr-o farfurie, camere fr mobilier,
c era mult mai mic dect el. Se simea
stnjenit i se enerva. n ncercarea de a
descoperi cum s se poarte, privise secvenele
432

nregistrate cu clona Mona n timp ce fcea sex


cu partenerii ei ocazionali, nainte ca ea s-i
arunce pe toi afar. De aici, nvase s spun
cu un fel de nerbdare furioas: Vreau s-o fac.
Vreau s fac sex.
Dar pn la urm, Seria Mau nu mai avea nici
un chef s fie penetrat ba, mai degrab, era
iritat de absurditatea unei astfel de idei.
*
i Monei i plcea s se examineze n oglind,
degajat sau nelinitit, dup toane. Era
interesat de faa i de corpul ei, mai ales de pr,
pentru care fcuse un fel de obsesie i care, pe
vremea cnd l salvaser pe Billy Anker de pe
Redline, era o coam rozalie cu reflexe blonde
mirosind permanent a ampon mentolat. i-l
strngea de pe ceaf ntr-un mnunchi rsucit n
sus, spre cretetul capului i l privea cnd dintro parte, cnd din cealalt, pn cnd, scrbit, i
ddea drumul spunndu-i mi vine s m
omor!
433

Hai drgu la mas, hai s mncm, i


spuneau monitorii nepstori.
Chiar am s-o fac!, amenina Mona.
Ea i Billy Anker locuiau n sectorul pentru
oameni i erau ca dou specii diferite de animale
care locuiau n acelai teritoriu. N-au avut nimic
s-i spun cnd s-au ntlnit. i a devenit
evident nc din prima zi de la apariia lui la
bordul navei. Mona obinuse de la monitori o
jachet din piele gen tunic, asortat cu fusta
plisat, scurt pn la jumtatea coapselor, la
care ei mai adugaser cteva accesorii, o
centur subire aurie i sandale cu toc
ortopedic, din poliuretan transparent. Arta bine
i era contient de asta. Gtise biban de mare
cu lmie, un fel de mncare pe care-l nvase
n enclavele de middle-manageri de pe Motel
Splendido. La desert, pe cnd savurau zmeur
vratic, confiat n sirop, i povestea despre ea.
Povestea ei era simpl, zicea ea, dar una de
succes. La coal excelase la not sincron. Locul
ei n corporaie fusese stabilit datorit priceperii
ei deosebite n a lucra cu ceilali. Niciodat nu
fusese complexat de originea ei, niciodat nu
434

fusese geloas pe sora-mam din care fusese


creat. Viaa ei era pe calea cea bun, mrturisi
ea, plus c era abia la nceput.
L-a ntrebat dac ar fi putut pilota Pisica
Alb.
Billy Anker pru s nu neleag. i scrpin
barba epoas.
Ce fel de via-i asta, copil?
La un metru unul de cellalt, preau c se
afl n camere diferite. Aici triesc eu, l-a
informat Mona a doua zi, i aici trieti i tu.
i pusese pe monitori s-i amenajeze partea ei
de sector ca pe un snackbar din trecutul
ndeprtat al Pmntului, pardosit cu parchet n
zig-zag i cu shakere antice de care nu era
nevoie s fie funcionale.
Billy Anker i lsase jumtatea lui
neschimbat, aa cum fusese, i n fiecare
diminea se aeza dezbrcat, n mijlocul
duumelei, cu corpul vnos, puin flecit de
anii care trecuser, i fcea exerciiile unei
complicate proceduri satori.
Mona, n partea ei de camer, se uita la
holograme.
435

Billy i petrecea mare parte din zi cu ochii


spre spaiu i trgnd pruri. Dac erau prea
zgomotoase, Mona venea pn n pragul uii care
i desprea i spunea, pe un ton dezgustat: Of,
Isuse, ca i cum l-ar fi prezentat unei tere
persoane.
Seria Mau urmrea toate aceste ciocniri
domestice cu un fel de ngduin amuzat. Era
ca i cum ai fi avut dou animlue. Prostioarele
lor reueau adesea s-i alunge migrenele, strile
de proast dispoziie i istericalele, atunci cnd
medicamentele hormonale din arsenalul Pisicii
Albe nu puteau s-o fac. Se linitise n ceea ce i
privea pe Mona i pe Billy. Nu se mai atepta la
nimic nou din partea lor.
Cu att i-a fost mai mare surpriza atunci
cnd, la 4 sau 5 zile deprtare de Linia Roie, i-a
surprins n dormitorul Monei.
Lumina imita strlucirea soarelui de dupamiaz, strecurndu-se printre jaluzelele pe
jumtate nchise, din zonele temperate de pe
Pmnt. Domnea o atmosfer cinq sept, cnd
moi i n-ai chef de nimic. Lng pat se afla un
vas cu ap de trandafiri, pentru Billy Anker, s436

i nmoaie degetele, n caz c i-ar fi venit prea


repede.
Mona purta un furou cenuiu mulat n jurul
taliei i era rujat strident de parc i-ar fi
mucat buzele. Se prinsese cu amndou
minile de barele cromate de la capul patului.
Avea gura deschis i privirea pierdut n
deprtri. Un sn i ieise de sub corset.
Oh, da, trage-mi-o, Billy Anker!
Billy Anker, aplecat deasupra ei protector i
agresiv totodat, prea mai tnr dect era n
realitate. Antebraele lungi i ncordate artau
bronzate n lumina aurie. Prul vlvoi i atrna
n jurul feei. Purta mnua fr degete.
Oh, trage-mi-o prin perete, spuse Mona.
Surprins pentru o clip, Billy slt din umeri,
sclipirea aceea apatic i dispru din priviri i
continu ceea ce ncepuse. Mona se mbujor i
scoase un strigt uor, puin gtuit. Asta a fost
ultima pictur pentru Billy. Dup o serie de
spasme, oft zgomotos i se prbui peste ea. Se
deprtar imediat unul de cellalt i ncepur s
rd. Mona i aprinse o igar, trase un fum,
apoi el i-o lu fr s cear voie, i ea l ls. El
437

se sprijinea cu spatele de capul patului i-i


inea o mn n jurul umerilor ei. Fumar o
vreme, apoi Billy Anker, cutnd ceva care s-i
sting setea, bu apa de trandafiri din vasul de
lng pat.
Seria Mau i urmrea n tcere gndind oare
aa ar face i cu mine?
Apoi prelu controlul asupra sectorului uman.
Reduse temperatura cu zeci de grade. Ridic
intensitatea luminilor, pn ce acestea cptar
strlucirea lmpilor dintr-un spital. Ddu
drumul la dezinfectante n sistemul de aer
condiionat al navei. Clona Mona i ridicase
braul piezi n dreptul ochilor, apoi, cnd i-a
dat seama ce se ntmplase, l mpinse pe Billy
Anker departe de ea.
Car-te pn nu e prea trziu. Car-te!
Dumnezeule!
Sri din pat ntr-un col al camerei,
prinzndu-se zdravn cu amndou minile de
cel mai apropiat obiect bine fixat, tremurnd
ngrozit i optind n-am fost eu, n-am fost eu.

438

Billy Anker se holba la ea nedumerit. i terse


dintr-o micare stropii de dezinfectant care i se
condensaser pe fa. i privi mna. Rse.
Ce se-ntmpl?
Seria Mau l studie cu atenie. n lumina
aceea semna cu un pui jumulit. Carnea
devenise cenuie ca i prul. Oare ce gsise la
el?
Seria Mau vorbi cu vocea navei:
Pn aici, Billy Anker.
Clona tremura i mai tare. Se prinsese strns
de suportul gsit ad-hoc i strngea din ochi ct
putea de tare.
i pentru tine.
Apoi conect matematicile.
Deschide trapa, ordon ea.
Apoi ezit un moment.
Nu, ateapt.
*
Dou minute mai trziu, ceva porni din senin,
pe o curbur distant a Plajei, ctre marginea
439

unui sistem cruia nimeni nu se ngrijise s-i


dea un nume.
Spaiul se curba spasmodic. Grupuri de
particule deveneau, pentru o milisecund ori
dou, focuri de artificii pe fundalul liniilor urte
ale unei nave K, Pisica Alb, luminndu-i cu
flacra lor arztoare contururile hidoase; nava
nsi devenise o tor arznd, care se ndrepta
cu o vitez fantastic spre sistem, cznd n
unghi ascuit pe ecliptic i lsnd n urm o
dr brutal de dreapt de combustibil de
fuziune.
Rapoartele despre sistem, realizate la cincizeci
de ani dup ce omenirea ajunsese pe Plaj,
relevaser un singur corp solid dansnd n
mpletitura de orbite mictoare cu giganticele
gazoase ale sistemului. Dei cam prea mare, era
totui doar un satelit. Fluxul de cldur care
radia dinspre miezul su fcuse ca temperatura
de la suprafa s ating valori termice aproape
terestre, dnd de asemenea natere i unei
atmosfere rarefiate i stratificate, n care se
gseau i gazele care susin viaa.
440

Deasupra orizontului arcuit, de o culoare


verzuie neobinuit, se nla, ca un balon,
globul uria, roz ca pielea de somon, al celei mai
apropiate gigantice gazoase.
Planeta era acoperit n ntregime de o
singur structur fractalic. Chiar dac de la
deprtare semna a vegetaie, nu era nici vie,
nici moart.
Era doar un program vechi care o luase razna
i care, dup ce scpase prin gura de aerisire a
unui sistem navigaional, se rspndise cu
slbticie i apoi ptrunsese n materia brut.
Drept urmare, apruser nenumrate pene de
pun, ntr-un milion de mrimi, un desen
inteligent, tridimensional.
Matematici ncercnd s se salveze de la
pieire.
Plu i catifea, nconjurate de o aureol
tremurtoare de cea proprie, structura provoca
ochiul la orice scal. Avea un efect straniu,
absorbant, asupra luminii. Zcea fragil i
exfoliat, frmiat ntr-un praf viral provenind
din ea nsi, o ecuaie matematic veche i fr
441

nici un rost, care din ntmplare devenise mediu


nconjurtor. Un biom.
Printre bracteele i tulpinile ei ciudate,
formele de via local se strecurau pe furi, fr
nici o noim. Logica ecologiei locale era neclar
iar fauna efemer. n zori sau la asfinit, ceva
care prea combinaia dintre o pasre i o
maimu mic putea fi vzut, strecurndu-se cu
greutate pn n vrful vreunei pene uriae de
pun ca s priveasc temtor la giganticul astru
gazos nainte de a-i nchide ochii sau de
izbucnirea luptelor pentru teritoriu. Nimeni nu
sttuse aici ndeajuns pentru a descoperi mai
multe.
Pisica Alb i arsese loc printre penele de
pun, plutise puin deasupra luminiului i
cobor ncet pe sol. Un minut sau dou nu se
mai ntmpl nimic. Apoi se deschise o trap i
dou siluete fur scuipate afar. Dup o pauz,
n care cele dou se ntorseser ctre nav i
preau s se certe cu nava nsi, se grbir s
coboare de pe rampa care ncepuse s se ridice
i rmaser n picioare, nemicate. Erau
dezbrcate i aveau ntre ele, pe jos, ceva ce
442

prea s fie nite haine de petrecere i partea


superioar a unui costum jerpelit de pilot. n
timp ce ei priveau, Pisica Alb se poziion
vertical, ni spre cer i dispru, conform
procedurii ndelung exersate.
Clona Mona i plimb privirea neajutorat de
jur mprejur.
Ar fi putut cel puin s se lase pe lng un
ora. Ceaua.
*
Aruncat ntr-o goan la care, de aceast
data, matematicile nu aveau nici o contribuie,
Seria Mau Genlicher, pilot al cilor spaiale, visa
c avea din nou zece ani. O clip i nchipui
mama, zmbitoare i ncntat, apoi o vzu
moart, ntr-o fotografie, care imediat dup
aceea se destrm ca un fum cenuiu n aerul
umed de dup-amiaz.
Tatl nu suporta nimic din ceea ce i-ar fi adus
aminte de soie. Fotografia aceea era prea greu
de suportat, zicea el, mult prea greu de suportat.
Ct era iarna de lung, se ncuia n biroul su i
443

cnd fata i aducea tava cu mncarea de prnz, o


atingea pe obraji i plngea. Mai stai o clip, o
rug el o dat. F pe mama doar pentru o
clip. Ea rmsese mut de stnjeneal, cnd
auzi asta. Se uit la duumea, dar asta a fcut
ca totul s fie i mai ru. El o srut cu blndee
pe cretet, apoi cu un deget pe sub brbia ei, i
ntoarse blnd faa spre el. Semeni cu ea,
spuse el. Eti leit mama ta. Apoi icni scurt.
, Aeaz-te aici, nu acolo, aa. i strecur
degetele jos, ntre picioarele Seriei Mau, apoi icni
din nou i izbucni n lacrimi. Seria Mau lu tava
i iei afar. De ce a fcut asta? Fata se simea
nepenit i ciudat, ca un copil care nva s
mearg.
Waraaaaa!, strig frate-su, mbrncind-o. Ea
scp tava din mn i cei doi se holbar tcui
la mizeria de pe jos. Un ou fiert se rostogoli pn
ce se opri ntr-un col.
Toat iarna aceea motoarele navelor K
bubuiser
deasupra
rului
Perla
Nou.
Cteodat, brzdau cerul cu dre arcuite, de un
alb murdar. Tatl i ducea pe amndoi, pe ea i
444

pe frate, la baz, s vad navele care soseau. Era


rzboi. Era pace.
Cine putea ti ce avea s mai fie acolo,
departe, la marginea galaxiei, cu rasa Nastic care
se apropiase la doar trei sisteme solare distan
i n general, cu furnicarul acela de obiecte
necunoscute, semnnd cu nite sloiuri de
ghea murdar, gravitnd n Centura Kuiper?
Copiilor le plceau vremurile alea. Au fost cele
mai frumoase i cele mai urte vremuri, marcate
de parade i maruri, de falimente economice, de
discursuri
politice,
rsturnri
ale
unor
paradigme tiinifice i tiri noi n fiecare zi.
Atunci s-a hotrt i Seria Mau. Atunci a
nceput s-i fac propriile planuri. Coleciona
holograme mici cuburi negre pline de stele,
nebuloase trandafirii, benzi de gaz plutitor aa
cum alte fete de vrsta ei colecionau
cosmeticale. Asta e Eridon Omega, explica ea
fratelui, se afl n sudul constelaiei White
Cawl. Acolo conduce stolul Vittor Neumann.
Numai s ncerce Nastic s le fac ceva i-or s
vad ei! Ochii i strluceau.
445

Au armament inteligent, autoprogresiv, care


se perfecioneaz din generaie n generaie ntrun mediu exterior navei. Nici o ras nu e n
siguran aici, toate lumile sunt n pericol. Pe
cnd spunea toate astea se privea n oglind,
netiind de ce avea sclipirea aia slbatic n
priviri i de ce era att de pornit.
n dimineaa cnd mplinea 13 ani, s-a nrolat.
EMC era mereu n cutare de recrui, iar
pentru navele K erau admii cei mai tineri i mai
iui.
Ar trebui s te mndreti cu mine!, i zise
ea tatlui.
Eu sunt mndru!, fcu fratele i izbucni n
plns. i eu vreau s fiu o nav spaial.
Pe atunci, Saulsignon era o tabr de
antrenament. Era nconjurat de garduri
electrice. Gara micu i pierduse aspectul de
gar pmntean; nu mai erau nici rigolele
pentru flori i nici pisica pe care se suprase
fratele fiindc-i amintea de micul lui pisoi negru.
Stteau toi trei n picioare, n ultima ei zi
printre ei, trei artri ciudate udate de ploaie i
btute de vnt.
446

Nu vrei s renuni?, ntreb tatl.


Niciodat! rse ea triumftoare.
De ndat ce vorba asta i ieea din gur,
ncepea s se trezeasc i visul se estompa pn
ce disprea cu totul, ca luminile care plpie i
apoi se sting. Cnd luminile reveneau, reveneau
n vitrina magazinului cu minunii. Buze
sngerii din plastic. Pene uriae, intens colorate
n verde i portocaliu.
Mnunchiuri de earfe colorate care urmau s
intre n plria lucioas a magicianului i aveau
s se transforme n porumbei albi. Tot felul de
lucruri care, dei drglae cteodat, erau
totdeauna nite falsuri menite s te pcleasc
i s te tulbure. Seria Mau sttea un timp n faa
vitrinei dar scamatorul nu se arta. Tocmai pe
cnd se ntorcea s plece auzea un clinchet
ginga de clopoel i o voce optind: Cnd o s
vii dup mine, dr. Haends? Se uita surprins de
jur-mprejur, dar strada era pustie. Nu era
nimeni, fr nicio ndoial. Vocea fusese a ei.
Cnd se trezi, avu impresia c era cineva
aplecat peste ea i instantaneu se vzu pe ea
nsi prsindu-i pe Mona i pe Billy Anker n
447

umbra giganticei gazoase. Amintirea unei aciuni


att de proaste nu putea s i se par dect
absurd.
De ce m-ai lsat s-o fac?
Matematicile prezentar echivalentul lor
pentru o ridicare din umeri:
Nu erai dispus s m asculi.
Du-ne napoi.
Nu a recomanda o astfel de micare.
Du-ne napoi!
Pisica Alb i opri motoarele i ncepu s
cad tcut, ca o epav, printre gigantele
gazoase. Schimbrile de curs erau executate
progresiv folosind minusculele dar cumplitele
motoare psi care funcionau cu ajutorul
oxigenului explodat n mase poroase de silicon.
ntre timp, detectorii de particule i reelele
solide expandate ca nervurile unei frunze,
cerneau vacuum-ul n cutarea urmelor
stolulului Khrisna Moire. Mrete puterea,
ordonau
calm
matematicile.
Micoreaz
puterea.
Ceea ce mai rmsese din corpul Seriei Mau
se mica nerbdtor n containerul ei. Simea o
448

nevoie de a-l vedea pe Billy Anker pe care oricine


ar fi descris-o ca fizic. Dac i-ar fi amintit cum
se procedeaz, i-ar fi mucat buzele. De ce-oi fi
fcut asta?, se ntreb ea. Monitorii navei
cltinau semnificativ din capete Mai devreme
sau mai trziu tot s-ar fi ntmplat i aa ceva.
n cele din urm, Pisica Alb se apropie
ndeajuns pentru a permite examinarea planetei.
Ceva se mic printre frunze. Putea s fie ceva
care tria acolo. Putea s fie un program
matematic vechi transformndu-se n pulbere.
Ce e asta? ntrebar matematicile.
Nimic, rspunse Seria Mau. Continu. Am
mai vzut aa ceva.
i gsi pe Billy Anker i pe Mona zcnd cu
jumtatea superioar ieind din umbrele lungi
de cobalt. Mona murise deja, cu cpuorul ei
blond i drgla sprijinit pe partea de sus a
pieptului lui Billy. El i trecuse un bra n jurul
umerilor ei. Cu cealalt mn nc i rsfira
prul. n timp ce murea, ea l privise intens n
ochi i i bgase un picior ntr-ale lui, ncercnd
s se simt bine pentru o ultim oar. Urmnd
instruciunile vechiului algoritm care se
449

pricopsise pe neateptate cu o mulime de


material brut numai bun pentru multiplicrile
lui
nesfrite,
formaiunile
de
deasupra
coborser hoete spre ei, nvluindu-i i
transformndu-le celulele n pene. Picioarele lui
Billy Anker semnau acum cu ale unui satir,
unul ciudat, cu pene de pun n loc de blan.
Mona dispruse deja pn la diafragm i
devenise un mnunchi de pene prfuite, negrealbstrui, care preau c se schimb mereu,
crescnd i transformnd lumina ntr-un mod
straniu.
Spectrul Seriei Mau, mai mic acum chiar
dect nsi umbra ei, se agit nervoas
deasupra i n faa ndrgostiilor.
Oare cum am fost n stare de aa ceva?!,
gndi ea n timp ce spunea cu voce tare:
Billy Anker, a putea s te ajut cumva?
Nu, rspunse Billy Anker fr s-i ntoarc
privirile de la Mona sa s se opreasc din
rsfiratul prului ei.
Doare?
Billy Anker zmbi pentru sine.
450

Putoaico, e mai plcut dect crezi. Ca un


drog bun. Rse. tii, gaura aia de vierme a fost
grozav, a fost cel mai mare spectacol. tii? Asta
mi tot vine n minte. Aa m ateptam s mor.
Tcu pentru o clip, trind amintirea. N-am
cuvinte s-i descriu cum a fost acolo. Cred c
aud cum numr drcovenia asta. Sau mi se
pare?
Seria Mau se apropie de el ct putu.
Eu n-aud nimic, Billy Anker. mi pare ru.
Auzind-o, el i muc buza i, ntr-un sfrit,
i lu ochii de la Mona.
Bine, las-o.
Apoi avu o convulsie. Praful se ridica de pe
suprafaa
schimbtoare
a corpului su.
Algoritmul l transforma n totalitate. Pentru o
clip, ochii lui se umplur de groaz. Nu se
ateptase la aa ceva. M mnnc, url el.
Ddu din brae, se prinse de femeia moart,
parc spernd n ajutorul ei. Se ntinse apoi spre
Seria Mau i voi s se prind de ea, uitnd c
era doar o proiecie, apoi i recpt controlul.
Putoaico, cu ct te zbai mai mult, cu ct negi
mai tare forele tale interioare, cu att te lai
451

controlat de ele. Mna lui trecu prin ea ca prin


fum. Privea fix la ea, surprins. Chiar se
ntmpl?.
Billy Anker, ce s fac?
Nava aia a ta. Du-o ct mai departe.
Ducei-v n Sector.
Billy, eu
Deasupra lor, torente de ionizare violet
brzdau faa giganticei gazoase.
Aerul dizlocat bubui uiertor. O dat i nc
o dat. O minge uria de foc verzui ca
smaraldul apru undeva pe orbit, semn c
Pisica Alb ncepuse s se apere mpotriva
ateniei navei Krishna Moire. Brusc, Seria Mau
se simi rupt n dou, jumtate sus, cu Pisica
Alb, jumtate jos, cu Billy Anker. Alarmele
urlau i semnalizau intermitent n continuum-ul
dintre aceste dou stri, iar matematicile
ncercau s dezactiveze spectrul ei.
Las-m! Vreau s stau cu el. Cineva
trebuie s stea cu el.
Billy Anker zmbi i cltin din cap.
Fugi de-aici, fato. Acolo sus e Unchiul Zip.
Fugi ct mai poi!
452

Billy Anker, eu i-am adus peste tine.


El prea sfrit, sleit de puteri. i nchisese
ochii.
Eu i-am adus peste mine, fato. Car-te de
aici! Du-te ct mai departe.
Rmas bun, Billy Anker!
Hei, putoaico
Dar cnd ea se ntoarse s-i rspund, el era
deja mort.
ncepuser s-mi plac i spuse ea
disperat.
Chiar
i
sexul
i
certurile
permanente. n ciuda a tot ceea ce mi-am jurat,
ncepuser s-mi plac.
Apoi i aminti de Unchiul Zip. Groaza o
paraliz pentru c l subestimase att de mult pe
omul cel gras, i subestimase inteligena i
puterile. i picase n plas chiar din clipa cnd
ncepuse s fac afaceri cu el.
Oare ce-ar trebui s fac n continuare?

453

24.Zaruri neltoare
Dac sunt prezictor, de ce vd oare numai
trecutul?
Cnd Ed i puse Sandrei aceast ntrebare,
aceasta nu tiu ce s-i rspund, aa cum nu
tiuse nici Annie Glyph. Ridic doar puin din
umeri.
Cred c trebuie s mai exersm, Ed.
Sandra Shen i aprinse o igar i ncepu s
priveasc atent ntr-un col al camerei. Cred c
trebuie mai mult munc.
Niciodat Ed nu fusese n stare s-i priceap
uittura aia distant. Orice s-ar spune, ea prea
ncntat de nebunia din cortul cel mare. i
ddea o stare de bun dispoziie, se simea plin
de energie. Toate celelalte trecuser pe planul doi
i se mai ocupa de ele doar pentru treburile de zi
cu zi. i scosese afar pe monegii care-i fceau
veacul n barul de la Motelul Dunelor. ntr-o zi o
gsise crnd n bar echipament pus n lzi
neinscripionate. Erau toate nite vechituri.
Cabluri electrice izolate, carcase din bachelit,
454

cadrane cu ace micue, care se ridicau i


cdeau. Prea un fel de amplificator cu valve.
Isuse, e unul adevrat!
Distractiv, nu-i aa?, spuse Sandra Shen.
Vechi de vreo 450 de ani, plus sau minus. Ed, e
timpul s lucrm mpreun. S ne punem
mintea la contribuie, mpreun. Tot ce trebuie
s fac este s-i potrivesc legturile astea n jurul
ncheieturilor.
Ed trebuia s stea aezat, cu braele i
picioarele legate de un balansoar de lemn, care
sosise o dat cu celelalte echipamente, n timp ce
Sandra se autoconectase la amplificatorul cu
valve. Apoi puse acvariul pe capul lui Ed i
ncepu s-i pun ntrebri pn primi un
rspuns care-i convenea. Vocea ei ajungea la el
de aproape, intim chiar, avea impresia c ea era
acolo, lng el, cu capul n acvariu, alturi de
iparii din adncurile Mrii Alcubiere i
ateptnd cu nerbdare o revelaie inoportun
din tinereea lui.
ntrebrile ei nu aveau nici un neles pentru
Ed. Viaa asta e ticloas ori nu, Ed? sau: Poi
s numeri pn la 12?
455

El nu-i auzea niciodat rspunsurile. Partea


aceea din el care era n bazin era deconectat de
exterior, dar nu putea s descrie clar senzaia.
Tejgheaua barului de la Motelul Dunelor zcea
cufundat n ntunericul crepuscular, brzdat
doar de o raz singular de lumin solar alb.
Femeia oriental, sprijinit de tejghea, fuma i
cltina aprobator din cap. Cnd i plcea
rspunsul lui, trgea de o manet a aparatului.
Fulgere scurte de lumin albstruie neau
ciudat din catozi. Brbatul de pe scaun se crispa
i striga.
Spectacolul se repeta sear de sear. Ed era
epuizat. Iar spectatorii erau din ce n ce mai
puini. Uneori, Madame Shen, mbrcat ntr-o
rochie de sear de un verde smarald, cu decolteu
ndrzne, era singurul spectator. Ed ncepu s
cread c nu audiena era inta. Habar nu avea
ce vroia Sandra Shen de la el. ntr-o sear,
nainte de spectacol, cnd ncerc s abordeze
subiectul, ea i spuse s nu-i fac griji, atta
doar, s nu i fac griji. Mai mult exerciiu, Ed,
asta-i tot ce-i trebuie!. Ocupa cel mai bun loc
din sal, fumnd i btnd uor din palmele ei
456

micue i puternice. E bine, Ed, e foarte bine!


Dup dou sau trei reprezentaii din astea era
terminat. Dac Annie era din ntmplare prin
apropiere, l pescuia cu blndee amuzat i-l
cra apoi pn n camera ei.
De ce te chinuieti n halul sta, Ed?, l
ntreb Annie ntr-o noapte.
Ed tui, apoi scuip n chiuvet.
E un fel de-a tri.
Ah, da, tipic pentru un entradista, pentru
un explorator. Mai povestete-mi, Ed, mai spunemi despre navele alea pentru explorare i despre
ct de grozavi erai voi cu ele. Mai zi-mi o dat
cum ai fcut sex cu cea mai tare femeie-pilot.
Nu-neleg ce vrei s spui.
Ba-nelegi.
Annie prea peste msur de enervat i iei
val-vrtej din camer, temndu-se c nu s-ar fi
putut abine s sparg ceva.
Ce tii tu despre Sandra Shen? l-a ntrebat
cnd a intrat napoi n camer. Nimic. De ce te
pune s faci ce faci? Ce ateapt s vezi! Cum el
tcea n continuare, ea continu. E doar o alt
form de container. Voi, avatarii, acceptai orice
457

fel de mizerii numai s nu nfruntai lumea


real.
Ei, ai uitat c tu mi-ai fcut cunotin cu
ea?
Annie se fcu c nu aude. Dup o vreme,
schimb tactica.
Este o noapte frumoas. Hai la o plimbare
pe nisip. Cred c ar trebui s mai faci cte o
pauz. Hai s te scot n ora, Ed. O s vin mai
devreme ntr-o sear i-o s te scot n ora. Am
putea vedea un spectacol.
Eu sunt un spectacol.
Cu toate astea, i ddea dreptate. ncepu s
ias seara n ora. Ieea noaptea, ocolind strzile
Capului i Tensiunii. Nu vroia s se mai
ntlneasc cu Tig sau cu Neena. N-o vroia pe
Bella Cray napoi n viaa lui. i pierdea timpul
hoinrind prin cartierul numit East Dub,
strecurndu-se pe strzile nguste, sufocate de
rice i containere i reclamele lor sonore i
luminoase care-l atenionau la tot pasul. Ed
trecu pe lng ele, vazndu-i de drum. n
schimb, se lsa antrenat n, jocul navei", pe
strad, n mirosul falafel i de transpiraie de la
458

avatarii de dou ori ct el cu care ajungea s


arunce zarurile jocului.
Tipii tia erau mereu la limita violenei dac
norocul le scotea n cale pe cineva care s aib
ceva de pierdut. Zarurile cdeau i se
rostogoleau. i Ed pierdea ntotdeauna.
Scpa nevtmat de acolo, dar curat de bani
i le mai i mulumea pentru asta. l priveau
cum se retrage i rnjeau nfiortor, invitndu-l
s revin. Oricnd, omule, oricnd.
Cnd a aflat, Madame Shen l-a privit
curioas:
E bine oare ce faci?
Oricine are dreptul la o pauz.
Totui, Ed, nu uita de Bella Cray!
Ce tii tu de Bella?
Cnd ea ridic din umeri i el fcu la fel.
Dac ie nu i-e fric de ea, nici mie nu mie.
Fii atent, Ed, fii atent.
Sunt atent.
Dar Bella Cray l gsise deja. ntr-o noapte fu
urmrit de dou namile, mbrcate cu pulovere
de culoarea caiselor, nnodate lejer. i purt pe
459

urmele lui vreo jumtate de or pe alei


ntortocheate i pe sub arcade drpnate, i
scp de ei ntr-o intersecie plin de tarabe cu
falafel
de
pe
Foreman
Drive,
Drumul
Brigadierului.
Oare chiar scpase? Nu era prea sigur de asta.
Crezu c-i vede pe tipi a doua zi, pe platforma de
beton a spaioportului necorporatist. Era n
miezul zilei i betonul reflecta din plin cldura
alb, iar cei doi pretindeau c admir unul
dintre containerele cu extrateretri, cscnd
gura n faa vizorului i simulnd interesul
pentru ceea ce vedeau nuntru. Se dduser de
gol prin faptul c n orice moment unul dintre ei
supraveghea zona.
Ed nc era la vreo douzeci de metri de ei
cnd se ntoarse i se pierdu n mulime.
Probabil c-l vzuser, ns pentru c n noaptea
urmtoare, pe cnd hoinrea iar prin cartier, o
gac de puti narmai autointitulat peraclul
Ploii, a ncercat s-l omoare cu o grenad de tip
nova.
N-a avut prea mult timp de gndire. S-a auzit
specificul zgomot nbuit i n acelai timp, tot
460

ce era n jur pru s se lumineze i s se


decoloreze i jumtate din strad dispru din
faa ochilor lui fr ca el s fie atins n vreun fel.
Dumnezeule, murmur Ed, ascunzndu-se
ntr-un grup de prostituate croite s arate ca
nite japoneze de 16 ani de pe site-urile porno de
la finele secolului 20.
Pentru ce era nevoie de aa ceva? i trecu o
mn peste fa. O simea arznd. Prostituatele
se blbneau chicotind nervoase, cu hainele
zdrenuite, cu pielea ars de soare. De ndat ce
i recpt cumptul, Ed o lu la goan. Alerg
pn nu mai tiu unde se afl. tia doar c era
trziu, mult dup miezul nopii. Sectorul
Kefahuchi umplea aproape toat bolta, crescnd
pe msur ce l priveai mai mult, asemeni
duhului ieit din lampa fermecat, dar parc
niciodat mai mare. Se spunea c este o
singularitate fr orizont evenimenial, o fizic
eronat pierdut n univers. Orice ar fi putut s
ias de acolo, dar nimic nu ieea cu adevrat.
Doar dac, gndea Ed, tot ceea ce exist aici este
deja o consecin a ceea ce se ntmpl acolo
Privi cerul i se gndi ndelung la Annie Glyh.
461

Tot aa fusese i noaptea n care o ntlnise,


lumin slab clipind peste maidanele cu resturi
tehnologice, ntr-un fel, el o readusese la via
doar strignd-o pe nume. Iar acum era
rspunztor pentru ea.
Se ntoarse la circ i o gsi dormind. Camera
era plin de cldura ei moale i linitit. Ed se
ntinse lng ea i i ngrop faa ntre umrul
i gtul ei. Dup cteva clipe, ea se trezi pe
jumtate i i fcu loc n curbura propriului
corp. Ed i puse mna peste a ei i Annie gemu
de plcere. Trebuia s plece din New Venusport
nainte ca ea s peasc ceva din cauza lui.
Trebuia s o lase aici. Dar cum s-i spun? Nu
tia.
Probabil c Annie i ghicise gndurile,
deoarece, dup vreo dou nopi, veni la el:
Ce se ntmpl, Ed?
Nu tiu mini el.
Dac nu tii, trebuie s afli.
Se uitau debusolai unul la cellalt.
*
462

Lui Ed i plcea s fac o tur n jurul


circului, n dimineile reci i strlucitoare,
trecnd de la mirosul srat al dunelor la mirosul
de beton prfuit i cald care plutea n aer pe
lng corturi i pavilioane.
Se ntreba de ce alesese Sandra acel
amplasament. Aterizai aici dac nu aveai scrisori
de acreditare corporatiste. Dac-i luai zborul de
aici, nimeni nu i ura drum bun. Era o zon
de tranzit unde EMC nregistra refugiaii buni de
munc nainte de a-i muta n mine. Birocraia te
putea lsa n zona necorporatist chiar i un an
de zile, an pe care propriile-i alegeri greite
puteau s-l mreasc de zece ori. Nava i
ruginea, viaa i ruginea i ea. Dar te puteai
duce oricnd la circ. Acest aspect l ngrijora pe
Ed. Oare ce nsemnau toate acestea pentru
Madame Shen? Era i ea prins n capcan?
Calabalcul sta se mut vreodat de aici?
o ntreb ntr-o zi. Adic asta face un circ, nu? n
fiecare sptmn se mut n alt ora, nu?
Sandra Shen i arunc o privire bnuitoare,
faa modificndu-i-se, ntinerind i apoi
mbtrnind din nou n jurul ochilor, ca i cum
463

acetia ar fi fost centrul personalitii ei n


msura n care acest cuvnt are vreun neles
atunci cnd vorbeti despre un algoritm. Erau ca
nite ochi ce priveau dintr-o pnz de pianjen.
Avea o butur rcoritoare lng ea. Corpul ei
micu era aplecat pe spate, cu coatele rezemate
de tejghea, cu toc nalt de culoare roie, agat
de ina metalic a barului. Din igara-i aprins
se ridica o dr subire de fum care se ncolcea
brusc n cerculee din ce n ce mai mici.
Rse.
Deja plictisit, Ed?
n seara urmtoare, Bella Cray era printre
spectatorii de la reprezentaia lui.
Ed o cut din priviri pe Sandra Shen dar ea
era plecat cu vreo alt treab. Ed era blocat
acolo ntre strlucirea vechilor reflectoare de
teatru i sclipirea de ghea a zmbetului lui
Bella Cray.
edea acolo, n rndul nti, la nici doi pai de
el, cu genunchii lipii, cu poeta n poal. Bluza
ei alb de secretar avea dou pete mici, glbui,
de transpiraie sub fiecare subsuoar, dar rujul
i era proaspt i strlucitor, iar ea mormia ceva
464

ce el nu reuea cu nici un chip s neleag. i-o


aminti spunnd, chiar nainte ca el s-i mpute
sora: Ce putem face, Ed? Suntem cu toii ca
nite petiori. Ca s scape de ea, i bg capul
n acvariu. n timp ce lumea din jur disprea, o
auzi strigndu-i Hai, Ed, succes!
Cnd s-a trezit, ea plecase. Capul i era plin
de un rit puternic i clar. Annie Glyph l tr
printre dune, unde se culc cu el n aerul rece i
n sunetul ndeprtat al valurilor care se
sprgeau la rm. i-a odihnit capul n poala ei
i a inut-o de mn. Ea i-a spus c din nou
prezisese rzboi i chiar mai ru. El nu i-a spus
c a vzut-o pe Bella Cray printre spectatori. Nu
dorea s o sperie. Nici c petrecuse o or
istovitoare n acvariu, c vzuse lucrurile mamei
lui moarte aruncate n foc, c o vzuse pe sor
plecnd n alte lumi, c l urse pe tat c fusese
un om mediocru i slab care plecase i el spre
alte lumi i c dup aceea fusese dincolo de
propriul trecut, ntr-o stare complet nou. Era
istovit.
Ce bine c eti aici.
Ar trebui s te opreti, Ed. Nu merit.
465

Crezi c m vor lsa? Crezi c ea m va


lsa s m opresc? Cu toii, n afar de tine, vor
s m omoare sau s se foloseasc de mine. Sau
poate i una i alta.
Annie zmbi:
E ridicol.
Apoi se uit nspre mare. Dup cteva clipe,
zise cu vocea schimbat:
Ed, n-ai vrea cteodat pe cineva mai mic?
Spune drept! Cineva drgu i mic creia s i-o
tragi, i nu numai att: cineva cu care chiar s
fii?
El o strnse de mna uria.
Eti-ca o stnc. Toate se sparg de tine.
Ea l mpinse-ntr-o parte i se duse spre ap.
Pentru Dumnezeu, Ed, strig ea n briza
mrii, avatarul naibii ce eti!
Ed o urmri cu privirea, i urmri paii ei
mari n susul i n josul rmului, n timp ce
culegea bolovani i buci de lemn aduse de
cureni i pe care le azvrlea mai apoi, departe,
n ocean. Se ridic apoi cu grij i plec, lsndo acolo cu demonii ei.
466

Spaioportul era gol. Toi plecaser acas de


mult vreme. Se auzea doar uieratul vntului i
o voce care striga ntr-o camer de motel, iar n
aer plutea mirosul apei srate, aduse de briz.
Lmpile cu vapori de mercur mbrcau totul ntro lucire stranie, ireal. Refugii goale, trafic
ocazional. Era o noapte ca multe altele. Nu s-a
ntmplat nimic ore n ir, apoi patru nave n 20
de minute: dou nave comerciale burduite au
aterizat venind dinspre Nucleu; tenderul unei
nave imense din clasa Alcubiere plutea undeva
deasupra zonei de andocare, ca un asteroid; o
nav de traciune, de tonaj mic, se furia n
cutare de afaceri necurate. Flcri portocalii
precum prul Oamenilor Noi. Apoi ntunericul i
vntul rece, pn dimineaa. Ed n-avu chef s
revin n camer nainte ca Annie s adoarm. A
hoinrit aiurea, printre hangarele rachetelor,
uitndu-se n sus la navele uriae i bucurnduse de mirosurile de metal trecut prin multe i de
combustibil psi ars.
Dup o vreme, a observat o persoan care
mpingea ncet un container de gunoi, pe roi,
de-a curmeziul platformei de beton, n direcia
467

lui. Era Bella Cray. De cnd i murise sora, purta


fuste mai strmte. Era machiat strident, cu mai
multe nuane de fard pentru ochi i cu ruj
puternic, care i scotea buzele n eviden,
fcndu-le s semene cu un boboc de trandafir
gata s nfloreasc. Buzele astea erau primul
lucru care i atrgea atenia cnd o priveai.
Cnd mergea, i remarcai fesele uriae i geanta
ei plin cu arme.
Hei, Ed, ia uite-aici!
Containerul era aproape ct ea de mare. Iar
nuntru, aruncai grmad, cu picioarele lungi
blngnindu-se peste gura containerului,
zceau Tig i Neena Vesicle. Aveau feele stlcite.
Erau mori. Dinuntrul containerului se ridica
un miros de fluide extraterestre, amar i lipsit de
speran. Ochii Neenei erau nc deschii i
priveau n sus spre Sectorul Kefahuchi. Era
aceeai privire ca atunci cnd fceau sex, n
adpost, i Ed avu impresia c o aude rznd
sacadat i gfit i optind Oh, sunt att de
adnc n tine!. Tig nu mai semna deloc cu Tig
Vesicle.
Bella Cray chicoti.
468

Ii place, Ed? Asta o s peti i tu! Dar


mai nti aa o s peasc toi cei pe care tu i
cunoti.
Picioarele lungi ale Neenei Vesicle spnzurau
n afara containerului. Bella Cray, ca s-i fac
de lucru, ncepu s le ndese napoi n container.
De-a putea s-l nghesui pe ticlosul sta
mai bine Se aplec peste container pn ce
picioarele i se ridicar de la pmnt, apoi se
ddu btut. Sunt la fel de ciudai ca i atunci
cnd triau.
Trase i apoi rsuci fusta i bluza pn cnd
le aez cum trebuie.
Apoi i netezi prul.
Ei bine, Ed?
Ed o urmrea cu gura cscat. l trecur
deodat fiori; nu mai tia ce s cread. Annie ar
fi putut fi urmtoarea victim, era mai mult
dect evident. Ea era singura persoan n via
care-i era apropiat.
Acum a putea s-i napoiez ceva bani.
Bella scoase afar din geanta-i imens o
batist cu marginile dantelate, s se tearg pe
469

mini. n timp ce fcea asta, se privea n


oglinjoara unei pudriere.
Uau! Oare asta sunt eu? Mi s-a ters rujul.
tii, Ed, acum banii nu te vor mai ajuta cu
nimic.
Ed nghii n sec. Se mai uit o dat n
container.
Nu trebuia.
Bella chicoti din nou.
n clipa aceea, Annie Glyph, care se linitise
dup ce aruncase cu pietre n valurile mrii,
apru deodat din ntuneric, strigndu-l pe Ed:
Ed? Ed, unde eti? l vzu stnd acolo. N-ar
trebui s stai afar pe aa un frig. Apoi observ
coninutul containerului i rmase cu privirea
pironit, nenelegnd situaia. Apoi i mut
privirea de la container la Bella Cray i apoi la,
Ed, cu un fel de mnie nbuit pe cale s
rbufneasc. n sfrit, i spuse Bellei:
Oamenii tia n-au pe nimeni s le apere
interesele, locuiesc ntr-un adpost i au parte
de toate resturile. Nu aveai dreptul s-i arunci
aa, la gunoi.
Nu aveai dreptul! o imit Bella amuzat.
470

Se uit cu atenie, de jos n sus, la Annie, care


era aproape de dou ori mai nalt dect ea, apoi
continu s se rujeze n oglind.
Ed, cine-i mroaga asta? Las-m s
ghicesc! Pariez c faci sex cu ea! Pariez c faci
sex cu mroaga asta!
Ascult spuse Ed tu pe mine m vrei.
Ce detept eti s-i dai seama de asta.
Bella i bg oglinda n poet i ncepu s
trag fermoarul. Apoi pru s-i aminteasc
ceva.
Stai! Trebuie s vezi asta!
Scosese pe jumtate pistolul Chambers, cnd
minile lui Annie Glyph uriae, noduroase i
tbcite dup cinci ani de munc la trasul ricei,
tremurnd puin dup atta consum de cafea
electric se ncletar pe el. Ed iubea aceste
mini, dar niciodat nu vzuse partea lor rea. A
urmat o lupt scurt, de-abia simit, apoi
Annie i-a dat pistolul luat de la Bella. Ed a
verificat ncrctura care semna cu un lichid
uleios de culoare neagr dar care, n realitate,
era format dintr-un comar de particule
neltoare inute laolalt de cmpuri magnetice.
471

Verific mprejurimile dup punkiti narmai


n general se uiat dup haine de ploaie, pantofi
cu talp groas, tipi cu tunsori ciudate sau
purttori de grenade nova. n acest timp, Annie o
inea pe Bella de mini cu o singur mn
uria i folosindu-se doar de aceast priz, o
ridic pe Bella de la podea.
Acum putem s stm de vorb fa n fa.
Ce-i asta? Asta-i micarea ta cea mare?
Crezi c o s scapi nevtmat?
ncepu s ipe:
Hei, Ed, crezi c am venit singur?
S-ar putea s aib dreptate, i spuse el lui
Annie.
Nu e nimeni afar! E doar noaptea!
Apoi i ncolci mna rmas liber n jurul
gtului Bellei i strnse pn ce se auzi un sunet
gtuit. Faa Bellei se nroise i ea ncepuse s
dea din mini ca un copil mic. Unul dintre
pantofi czuse jos.
Pentru Dumnezeu, Annie, spuse Ed. Las-o
i hai s plecm de-aici.
Adevrul era c l speria s-o vad pe una
dintre surorile Cray tratat aa. Ajunsese n
472

halul n care era tocmai pentru c fusese una


dintre victimele Bellei. Bella era peste tot. n
oraul sta, cel puin, ea era tartorul. i exploata
pe toi cei cu care venea n contact. i avea
partea ei de ctig din fiecare gram de heroin de
pe Pmnt i din fiecare afacere care se punea la
cale pe aici. Cumpra punk-iti asasini i sclavibieei. Asta era femeia care jurase s se
rzbune dup ce Ed i omorse sora. Dac acum
fusese aa de uor de dat pe brazd, ce nsemna
oare asta pentru Ed? Pe de alt parte, nimeni, i
era sigur de asta privind la dovezile din
containerul de, gunoi, nimeni nu-i btuse joc
de Bella fr s plteasc. ncepu s tremure.
Se ridic ceaa, Annie, spuse el.
Annie tocmai ce explica Bellei:
Dac nu te gndeti la consecinele faptelor
tale, s-ar putea ca i tu s ajungi ntr-un
container pentru avatari. O oblig pe Bella s
priveasc n container. Vreau s nelegi ce ai
fcut cnd ai fcut asta, spuse ea. Ce ai fcut cu
adevrat!
Bella ncerc s rd. Dar se auzi doar un
mcit nbuit.
473

Annie o strnse i mai tare de gt. Faa Bellei


ncepu s se nnegreasc. Mai scoase un mcit,
apoi se nmuie. Annie i ddu drumul pe
duumea i i apuc n schimb poeta.
Hei, Ed, ia te uit! E plin de bani.
Infcase banii cu amndou minile ridicate i
rdea ca un copil.
Cnd era ncntat de ceva, Annie tia s se
manifeste din plin. Era, doar o fat-ric. Orice
ar fi fcut, o fcea din toat inima. n alte
vremuri, s-ar fi spus despre ea c era o fat
simpl, dar n realitate nu era deloc aa.
Ed, n-am vzut niciodat atia bani!
n timp ce Annie numra banii, Bella Cray se
adun de pe beton i chiopat repejor departe
de ei, n cea.
Ed ridic pistolul Chambers, dar era prea
trziu s-o mpute. Bella fugise. Oft.
N-o s ias nimic bun din asta.
Oh, ba da, replic Annie. Rsfoi banii. Mai
bine s stea la mine dect la vaca aia. Ai s vezi.
N-o s se lase pn n-o s te omoare i pe
tine.
474

Spre
diminea,
mpinser
amndoi
containerul de gunoi de-a lungul platformei de
beton, pn la dunele de nisip unde Ed i
ngropa pe Tig i pe Neena i nfipse indicatorul
pe care sttea scris Plaja Monstrului n nisipul
de deasupra lor.
Annie sttu nemicat n cea, pentru o
clip, apoi spuse:
mi pare ru pentru prietenii ti, Ed, i apoi
merse la culcare, dar Ed rmase pn ce se
ridic ceaa, cu gndul la Neena Vesicle i la
cum spunea ea pe cnd o ptrundea adnc:
mpinge mai tare, Ed! Oh, Doamne!, psrile
marine ncepnd s ipe, iar vntul dinspre rm
s rsfire iarba nalt.
Din noaptea aceea, ceva s-a schimbat la Ed.
n urmtorul spectacol, vis drept prin
copilria lui, spre alte locuri.

475

25.nghiit de Dumnezeu
Michael i Anna Kearney au plecat din nou
din New York, cu maina, nspre nord, cu tot cu
accentul lor britanic, cu hainele ngrijite i cu
aerul lor de uoar zpceal. De data asta nu
se mai grbeau. Kearney nchiriase un BMW
micu i cenuiu de la un dealer de la periferie i
pentru nceput i-au pierdut timpul prin Long
Island, au revenit apoi au mers de-a lungul
coastei spre Massachusetts.
Se opreau s admire orice le atrgea atenia,
orice li se sugera prin panourile de pe marginea
atostrzii c ar fi interesant. Nu erau prea multe,
dac luai n calcul i oceanul.
Kearney, cu aerul unui om dispus, pe
neateptate, s-i asume trecutul, cutreiera toate
halele cu vechituri i magazinele cu marf la
mna a doua din oraele prin care treceau,
dezgropnd cri i casete video vechi, CD-uri cu
nregistrri remixate ale unor albume care i
plcuser odinioar, dar nu putuse recunoate
public. Aveau titluri precum Focul de neuitat i
476

Haita dragostei. Anna l privea oblic, amuzat,


debusolat. Mncau de trei ori pe zi, de cele mai
multe ori n restaurante pescreti de pe mal i
cu toate c Anna se ngrase, nu se mai
plngea de asta. Stteau o noapte aici, una colo,
evitnd motelurile, cutnd n loc ofertele de
cazare-i-mas pitoreti, oferite de lesbiene
machiate strident sau de brokeri de vrsta a
doua alungai de efectele Marii Piee de Ovine.
Marmelad britanic original. Pescrui, valuri
care se sparg, brcue cu pnze ridicate. Locuri
curate la malul oceanului.
n acest traseu ntortocheat au ajuns i la
Plaja Monstrului, unde Kearney a fcut rost de o
csu din lemn, cu vedere spre ocean, peste un
drum ngust i nite dune. n interior era la fel
de goal precum plaja, ferestre fr perdele,
podele dintr-un lemn scorojit, buchete ofilite de
ment agate la coluri. Afar, cteva urme
zdrenuite de vopsea albastr, decolorat, pe
pereii cenuii.
Dar avem televizor coment Anna. i
oareci. Mai trziu, ntreb: De ce ne aflm
aici?
477

Kearney nu tia cum s rspund la o aa


ntrebare.
Cred c ne ascundem.
n timpul nopii visa nc la Brian Tate i la
pisica alb, topindu-se precum seul lumnrii n
cldura fetid din cuca Faraday, dar acum i
vedea din ce n ce mai des n situaii care nu
aveau sens. Adoptnd posturi ciudate, i
dispreau
din
fa,
rostogolindu-se
n
ntunericul primordial. Pisica, dei arta exact
ca un bibelou de pe un raft, era la fel de mare
ct omul. (Acest detaliu curios, al dimensiunii,
comentariile visului asupra lui nsui, i
induceau lui Kearney stri proaste, mizerabile,
de lips de putere i goliciune, nenchipuit de
deprimante.) nc rostogolindu-se, deveneau din
ce n ce mai mici, pn ce dispreau, gesticulnd
fr noim, pe fundalul stelelor i nebuloaselor
care explodau lent.
n comparaie cu asta, moartea lui Valentine
Sprake, dei n amintiri nu-i pierduse nimic din
grotesc, ncepuse s se transforme n ceva lipsit
de importan.
Ne ascundem repet Kearney.
478

*
n timpul celui de-al treilea an la Cambridge,
ntr-una dintre zile, nainte s-o cunoasc pe
Anna sau s ucid pe cineva, privi n vitrina
unei papetrii n drumul su spre Trinity
College. nuntru erau expuse invitaii de nunt
tiprite, i pe msur ce se ndeprta de vitrin
preau s se contopeasc cu biletele de autobuz
i chitanele de bancomate care acopereau
pavajul de sub picioarele sale. Interiorul i
exteriorul vitrinei preau, fiecare, extensii ale
celuilalt.
i mai programa nc excursiile n funcie de
etalrile crilor de tarot. Dou sau trei zile dup
aceea, undeva ntre Portsmouth i Charing
Cross, trenul su a fost ntrziat, mai nti din
cauza unor reparaii la calea ferat, apoi din
cauza unei defeciuni la locomotiv. Kearney
moia, apoi se trezi brusc. Trenul sttea pe loc
i el habar n-avea unde se afl, dei trebuia s
fie ntr-o gar. Cltorii ieiser la ferestre n
pofida gerului tios. Printre ei erau i doi preoi,
479

cu prul lor deosebit de alb, un alb uniform cum


nu mai vedeai printre laici. Adormi la loc. Vis
scurt plcerile pierdute din ara Grozamei apoi
se trezi brusc, ngrozit de faptul c vorbise n
timpul somnului i fusese auzit de ntregul
compartiment. Avea 20 de ani, dar viitorul i era
trasat deja. Dac avea s cltoreasc aa i n
continuare, urma s devin un tip care vorbete
n somn n Expresul londonez, un brbat de
vrst mijlocie, cu dantura stricat i cu serviet
din pnz, cu capul sprijinit incomod de
sptarul scaunului din spate, cu mintea
mpletit ca un pulover, cu lumea din jur
complet indescifrabil.
Aceasta a fost ultima lui epifanie. Tarotul,
generatorul lui de epifanii, prea o capcan.
Prea cea mai lipsit de strlucire evoluie.
Cltoriile poate i numrul lor infinit
rmneau cuibrite n el asemeni dimensiunilor
fractale,
dar
cile
deveniser
att
de
transparente pentru el, precum acea vitrin,
nct erau prea uor de descifrat. Avea 20 de ani
i nu mai era impresionat de galbenul curat al
trenului intercity care venea din fa, alergnd
480

grbit prin soare, ctre peron. Dormise n prea


multe camere supranclzite, mncase n prea
multe cafenele de gar, ateptase prea multe
legturi.
Era pregtit, fr s o tie, pentru urmtoare
mare tranziie din via.
*
Ne ascundem? ntreb Anna.
Da.
Venise n faa lui i se aezase att de aproape
c i putea simi cldura trupului.
Eti sigur?
Poate c nu era. Poate c atepta nc. n
fiecare noapte rmnea afar, pe Plaja
Monstrului, n timp ce ea dormea. Dac-i
atepta moartea, era dezamgit: pentru prima
dat nu era nici urm de ea. Ceva din relaia lor
se schimbase pentru totdeauna. Pentru prima
dat, de la prima lor ntlnire, dei Kearney se
cutremura la acest gnd, ncuraja Shrander-ul
s in pasul cu el. Simise c se oprete? i
481

ntorsese capul, iscusit ca o pasre, ca s-l


asculte? se ntreba oare de ce i trie haina?
Acolo afar, n noapte, n-avea prea multe de
fcut, dect sa atepte i s priveasc valurile
oceanului cum se unduiesc sub lumina
puternic a stelelor. Vnturile reci i puternice
de pe rm ridicau nisipul n aer i-l adunau
ntre firele rare de vegetaie de pe dune. Era o
lumin tremurtoare. Totul i prea nesfrit lui
Kearney. Plaja devenea metafora unui alt loc sau
hotar la fel de schimbtor, o plaj la marginea
creia se ntindea ntregul univers. Ce fel de
montri ar fi putut s eueze pe o astfel de plaj?
Mai mult dect scheletul putrezit al unui rechin;
mai mult dect plesiozaurul cu care fusese
confundat n 1970!
n multe nopi se ntorcea n caban i scotea.
Din cufr hardul portabil cu ultimele date de la
Brian Tate. l rsucea n mini, n lumina rece
albastr rece a televizorului, dup care l punea
la loc. O dat i-a scos laptopul i a conectat
hardul la el, dar nu l-a deschis pe nici unul, ci sa dus n dormitor, unde s-a culcat lng Anna.
482

mbrcat, i i-a aezat palma pe sexul ei pn


ce ea s-a trezit pe jumtate i a gemut.
n timpul zilei asculta discurile vechi sau
butona telecomanda televizorului cutnd tirile
tiinifice. Totul prea c-l amuz. Anna nu tia
ce s neleag din asta. O dat, n timp ce luau
micul dejun, l-a ntrebat:
O s m omori? Ce crezi?
Nu, nu cred. Cel puin nu acum. Nu tiu.
i puse mna peste a lui.
tii c o vei face. Pn la urm nu te vei
mai putea abine.
Kearney privea pe fereastr, la ocean.
Nu tiu.
Ea i lu mna de pe a lui i tcu ntreaga zi.
Echivocurile o debusolau ntotdeauna i, dup
cum credea el, o i enervau. Asta i se trgea din
trecut. Necazul vieii ei era asemntor cu al lui.
Fr a-i acorda prea mult importan, cuta
ceva mai provocator. Dar era mai mult dect
asta. Ieiser din limitele relaiei lor, nu tiau
cum s se poarte unul cu altul. El nu vroia ca ea
s fie sntoas. Ea nu vroia ca el s fie o
persoan de ncredere i nici ncreztoare. Se
483

pndeau noaptea, cutnd bree, cutnd


atitudini mai puin obinuite pe care s i le
impun unul altuia. Anna era chiar bun la
asta. l surprindea, invitndu-l cu unul din
zmbetele alea cuceritoare i dezarmante ale ei:
Vrei s m penetrezi?
Luaser ptura cadrilat de pe pat i o
aezaser n faa emineului n care crbunii
ardeau pn se transformau n cenu alb.
Anna, aproape alb, sttea pe jumtate n btaia
focului. Se uita cu atenie la umbrele i
unduirile corpului ei.
Nu. Nu cred c vreau, i spuse el.
Ea i-a mucat buza i i-a ntors spatele.
Ce-i ru la mine?
Nu ai vrut niciodat cu adevrat i
rspunse el prudent.
Ba am vrut. Am vrut nc de la nceput, dar
era uor de vzut c tu nu vroiai. Jumtate din
fetele de la Cambridge tiau asta. Tot ce fceai
era s te masturbezi gndindu-te la el, i nici
mcar nu ejaculai. Inge Neumann fata cu
crile de tarot? era chiar nedumerit n
privina asta. n acest moment el era att de
484

palid nct ea a rs. Mcar eu te-am fcut s ai


orgasm.
Singura lui posibilitate de rerpresalii era s-i
povesteasc de casa Grozamei.
Niciodat nu vedeai casa din drum. Se
aplec n fa, anxios de la efortul de a-i aminti
iar. Era foarte bine ascuns. Numai copaci
acoperii de ieder, civa metri de drum ierbos,
plcua cu numrul casei Totul era rece i
umbros, n afara luminiurilor, unde soarele
ptrundea i acoperea totul ntr-o baie de
lumin. Prea att de real. Aceeai lumin intra
i ntr-o camer de la etajul al treilea, unde, din
cauza cldurii de sub acoperi, era ntotdeauna
dup-amiaz i auzeai un sunet profund, ca
respiraia cuiva care nu mai era contient de
sine. Apoi apreau verioarele mele i ncepeau
s se dezbrace. Cel puin asta mi imaginam.
Cnd Anna l privi contrariat, el continu.
Le priveam i m masturbam.
Dar asta nu-i adevrat, nu?
Oh, nu. Era numai o fantezie.
i-atunci nu
485

Nu aveam de-a face cu ele n viaa real. n


realitate nu se apropiase niciodat de ele. Preau
prea energice, prea brutale. Fantezia din casa
grozamei a stricat totul pentru mine. Cnd am
ajuns la Cambridge nu mai puteam s fac nimic.
Ridic din umeri.
Nu tiu de ce. Cred c pur i simplu nu
puteam s uit. Era ca un trm promis, pentru
mine.
Ea l privea fix.
Dar asta e de-a dreptul abuziv, s te
foloseti de ali oameni numai pentru c e ceva
n neregul cu tine.
Totdeauna am fugit de ceea ce mi doream
ncerc el s se justifice.
Nu. E groaznic.
Apuc ptura de un col i-o trase pn n
dormitor. El auzi patul scrind atunci cnd ea
se arunc pe el. Spuse cu un glas deplorabil,
mai mult ca s se conving pe sine:
ntotdeauna am considerat c Shrander-ul
a fost pedeapsa mea.
Pleac.
Tu eti cea care s-a folosit de mine.
486

Nu. Niciodat n-am fcut asta.

487

26. 50000 Grade Kelvin


E drept c am avut ceva noroc recunoscu
Unchiul Zip chiar dac
Seria Mau se ntorsese pe orbit i gsise
Krishna Moire cu stolul ei n jur, ca un costum
ieftin. Le cauzase ceva neplceri la ieirea n
spaiu iar acum stolul era mprtiat printre
meteoriii i resturile adunate de gravitaia
sistemului intern. Seria Mau vorbea cu Unchiul
Zip printr-o reea de transmitori cu comutare
aleatorie. Stolul Moire acceptase provocarea
acestei precauii, oarecum bucuroi s nu fie
implicai ntr-o btlie pe care Unchiul Zip nu lear fi permis s o ctige. i linseser rnile, i
grupaser matematicile i scanau reeaua de
transmitoare la o rat de zece milioane de
ncercri pe nanosecund. ntre timp, spectrul
Seriei Mau l fixa cu privirea pe Unchiul Zip iar
Unchiul Zip se uita n jos la el. Din cauza curbei
stomacului lui, abia i putea zri forma feei de
culoarea lutului ars i haina fantezist, mulat
pe talie, ncheiat n capse i strns cu un bru
488

de piele lat de aproape 20 de cm. Unchiul Zip


inea ntr-o mn ceva asemntor cu un
telescop din alam iar n cealalt, o hart veche,
pe hrtie, Galaxia i Stelele ei. Pe bereta de
marinar avea scris, de jur-mprejurul capului,
cu litere cursive, Kiss Me Quick, Srut-m
repede.
.. Nu exist nlocuitor pentru noroc.
Iat ce se ntmplase: n graba de a prinde
Pisica Alb, Unchiul Zip se ciocnise de
crucitorului Nastic Atingerea Neantului, n
parcarea de lng Motel Splendido. n momentul
coliziunii, vehiculul Unchiului Zip, El Rayo X,
Raza X, nav de tip K mprumutat ca i stolul
Krishna Moire prin relaiile pe care le avea la
birocraii din EMC, atinseser deja 25% din
viteza luminii. 30 sau 40 de secunde mai trziu,
Raza X era ngropat adnc n carena verzuie a
Atingerii Neantului creia i penetrase structurile
interne spiralate, pn la nivelul camerei de
comand. Atingerea neantului absorbise energia
impactului n mod newtonian transformnd-o n
cldur, zgomot i o oarecare acceleraie ctre
norul cel mic al lui Magellan. Sprtura din nav
489

era acum nconjurat de monitori ncercnd s


estimeze gravitatea stricciunilor, precum i de o
echip de maini de reparat minuscule,
programe inferioare acionnd prin intermediul
unui substrat de adeziv ceramic i care ncepeau
s astupe gaura.
ntre timp spuse Unchiul Zip am
descoperit c tipul este de fapt mort, c
matematicile l menin ca pe un fel de spectru. i
zic Hei, putem s colaborm n continuare.
Faptul c eti mort nu ne mpiedic s facem
asta, i el este de acord. Colaborarea noastr
avea sens. Lucrul mpreun poate fi, uneori, un
lucru bun.
Monitorii Unchiului Zip, evalund corect c
nici una dintre nave nu avea cum s plece de
una singur, construiser puni software ntre
matematicile navei K i sistemele de propulsie
ale noii sale gazde. Nimeni nu mai fcuse aa
ceva pn atunci, dar dup cteva ore treaba
fusese terminat iar navele urmreau Pisica
Alb, originea, poziia i motivele lor fiind
ascunse n spatele unei duble semnturi care o
nedumerea teribil pe Seria Mau.
490

Am avut i ceva noroc, asta-i sigur repet


Unchiul Zip. Prea ncntat de idee. Se ls pe
spate, ntinzndu-se uurat. Am avut i ceva
probleme. Dar iat-ne ajuni aici.
i plec privirea spre Seria Mau.
Seria Mau, i noi doi ar trebui s lucrm
mpreun.
Las-o moart, Unchiule Zip.
De ce?
De tot ce-ai fcut pn acum dar mai ales
pentru c i-ai omort fiul.
Hei, tu ai fcut asta. Nu da vina pe mine!
Ce bine e s poi uita aa de repede
Seria Mau se vzu nevoit s recunoasc
adevrul acestei afirmaii.
Tu mi l-ai bgat pe gt, spuse ea. M-ai
provocat i m-ai ndrjit s-l caut. Dar de ce i-ai
mai btut capul de vreme ce tiai unde e Billy?
tiai de la bun nceput unde este, c altfel nu ai
fi avut cum s-mi spui mie. Puteai s-l gseti
oricnd. De ce tot jocul sta?
Unchiul Zip cuget ndelung cum s
rspund.
491

E adevrat, recunoscu el n final. Nu aveam


nevoie s-l gsesc. Dar tiam c nu-mi va spune
niciodat despre sursa aia secret a lui. A stat
pe planeta aia ploioas i de rahat timp de zece
ani, spernd c eu l voi ntreba iar el va putea
profita s-mi rspund cu nu. Aa c i-am
trimis n schimb ce-i trebuia: i-am trimis o
poveste trist. I-am artat c nc putea face
ceva bun pe lumea asta. I-am trimis pe cineva
care o ducea mai ru dect el i pe care el l-ar fi
putut ajuta. Te-am trimis pe tine. tiam c se va
oferi s te duc acolo.
Ridic din umeri.
Am crezut c te pot urmri.
Unchiule Zip, eti un ticlos.
Au mai spus-o i alii, recunoscu el.
Ei bine, Billy nu mi-a spus nimic. Nu l-ai
citit cum trebuie. A venit la bordul navei mele
numai ca s fac sex cu clona Mona.
A, spuse Unchiul Zip, toi vor s fac sex cu
Mona.
Zmbi cnd i aduse aminte.
i eu am avut-o, spuse el. Apoi cltin din
cap, cu tristee. Lucrurile n-au mers bine ntre
492

mine i Billy Anker nc din ziua n care a ieit


din incubator. Se mai ntmpl uneori i aa cu
taii i cu fiii. Poate c-am fost prea dur cu el. tii
c niciodat nu s-a descoperit pe sine? Pcat,
semna aa de bine cu mine pe cnd eram
tnr, nainte de misiunea aia prea deprtat
din care m-am cptuit cu boala asta a grsimii.
Seria Mau ntrerupse legtura.
*
Sunetul alarmelor. Sub lumina schimbtoare,
gri-albastr, din interior, Pisica Alb se simea
sectuit i bntuit n acelai timp. Monitorii
atrnau de tavanul cabinelor din sectorul uman,
artnd spre Seria Mau i uotind ntre ei ca
nite cae.
Pentru Dumnezeu, care mai e problema
acum? i ntreb ea.
i acoperir unul altuia buzele vineii cu
degetele. Stolul Moire desfiinase deja majoritatea
serverelor de comunicaie pe radiofrecven i-i
vnau acum pe cei rmai aa cum vneaz
cinii de pe docul Carmody n timpul nopii.
Avem un buffer care ine cteva nanosecunde,
493

o avertizar matematicile navei. Ori luptm, ori


fugim. Se gndi pre de cteva clipe Dac
luptm, s-ar putea ca ei s ctige.
Pi bun atunci, fugim!
Unde?
Oriunde. Numai s scpm de ei.
Am putea scpa de nava K, dar nu i de
nava Nastic. Sistemul lor de navigaie nu e la fel
de bun ca mine, dar pilotul lor e mai bun dect
tine.
Nu mai vorbi aa! ip Seria Mau. Dup
care a ncepu s rd. i ce mai conteaz la
urma urmei? Nu ne vor face ru, cel puin atta
timp ct nu vor afla unde mergem. i poate c
nici atunci.
Unde mergem?
Ai vrea tu s tii!
Nu putem merge nicieri dac nu tiu
ncotro i reamintir matematicile.
Ridic-m, spuse Seria Mau. Imediat, cele
14 dimensiuni ale sistemului de simuri ale
Pisicii Albe se mpturir n jurul ei i ea trecu la
timpul real al navei. O nanosecund i simea
mirosul vidului. Dou nanosecunde i putea s
494

simt mngierea delicat a materiei ntunecate


pe caren. Trei, se putea adapta la hidoasa via
de fuziune a soarelui local, cu sunetele ei
specifice nedescrise de cineva vreodat. Patru
nanosecunde i comenzile stolului Moire, n
limbaje modificate sistematic, pluteau spre ea ca
aluviunile prin apa limpede a sistemului de
criptare folosit.
n cinci nanosecunde tia deja totul despre
stolul Moire: situaia propulsorilor, randamentul
arderilor, artileriile pregtite. tia avariile din
urma coliziunii cu Raza X: scutul navei se
subiase n cteva puncte vitale din cauza
particulelor scpate, o parte din arsenal devenise
inutilizabil. Putea percepe nano-mainriile
suprasolicitate la refacerea structurii interne.
Erau prea tineri i prea proti ca s neleag
gravitatea
avariilor.
Contrar
afirmaiilor
matematicilor, considera c ar putea s nving
stolul Nastic. Mai rmase acolo pentru o
nanosecund, nclzindu-se n noaptea cu
paisprezece dimensiuni. Sclipiri i raze de
lumin veneau i treceau. Chestii deprtate,
asemntoare unor zgomote. Auzi Krishna Moire
495

ludndu-se, Am prins-o! dar tia c nu era


adevrat.
Aici era lumea ei.
Era locul ideal pentru toi cei care nu mai
tiau ce sunt. Care nu tiuser niciodat.
Unchiul Zip o numise poveste trist. Mama ei
era moart de mult. Nu-i mai vzuse nici
fratele, nici tatl de cincisprezece ani. Lui Mona,
clona, i fusese mil de ea iar Billy Anker o
comptimise chiar i dup ce devenise contient
c ea l condusese spre moarte. Moartea lui o
bntuia. Se convinsese c la acest nivel toate
complexitile fiinei umane erau transparente,
c putea s vad prin ele pn dincolo de ele,
drept la codul simplu de dedesubt. n acest
spaiu putea s rmn sau s plece, ca i n
via.
Ea era nava!
Armeaz-m!
Eti sigur c asta vrei?
Armeaz-m!
Exact n acel moment, stolul Moire reuise s
descopere ultimul transmitor intermediar i se
grbea s se desfoare amenintor ctre ea. Ea
496

ns, era conectat, iar ei gndeau n


milisecunde. De fiecare dat cnd o localizau, ea
era de fapt n alt parte. Apoi, n clipa n care au
neles ce se petrece, ea ptrunsese deja n
spaiul lor personal.
Lupta trebuia s se desfoare n cel mult un
minut i jumtate, n caz contrar Seria Mau s-ar
fi prjit. n intervalul acela, ea avea s intre i s
ias din spaiul normal, de cincizeci sau aizeci
de mii de ori. Urma s i aminteasc puin din
toate cele ce urmau s se petreac, o imagine de
aici, una de colo n spaiul navei, o explozie de
radiaii gamma genernd o cldur de 50000
grade Kelvin timp de 14 nanosecunde, avea s
apar ca floare. intele deveneau i ele nite
eflorescene dup ce fuseser transformate n
diagrame de ctre sistemele ei de achiziii de
date astfel nct s poat fi prezentate n apte
dimensiuni. Pentru inte, Pisica Alb prea c
vine de nicieri, descriind trei sau patru arcuri
luminoase care dei secveniale, preau
simultane, ntr-o cea de capcane, semnale
false i limbaje de lupt inventate, o spum de
coduri i violen, care nu puteau s aibe dect
497

un singur rezultat. Mi biei, adevrul este se


cina ea c nici eu nu tiu care dintre toate
astea sunt eu.
Norma Shirike, chinuindu-se s se conecteze,
se transformase ntr-un nor de pixeli, ca
scnteile uni polizor. Kris Rhamion i Sharmon
Kier strduindu-se s nu se ciocneasc una de
alta n graba lor de a se degaja din lupt, se
ciocniser n schimb de un asteroid. Brusc,
rmaser numai bii nemarcai i componente,
plutind imponderabil n neant. Cu muchii
zdrenuite. Nici una nu avea aspect uman,
indiferent de scala utilizat. Spaiul local se
rcea, dar nc semna a cuptor zbrnind de
lumin i cldur, sclipind de particule exotice i
stri de faz. Minunat.
mi place la nebunie aici spuse ea.
Mai ai doar trei milisecunde o avertizar
matematicile. Si nu i-am prins pe toi. Cred c
unul dintre ei a prsit sistemul. Nici pe Moire
nu l vd. ncerc s-l gsesc.
Las-m aici.
Nu pot face asta.
498

Las-m aici c oricum avem de pierdut.


i-a folosit echipa ca paravan i a intrat n
timpul navei mai trziu. Trebuia s ctige o
milisecund sau dou ca s m poat prinde
atunci cnd voi ncetini. Era o tactic de manual
i ea czuse n capcan. Moire, ticlosule, tiu
ce pui la cale! Prea trziu ns, revenise deja la
timpul normal.
Lichidul proteomic din container, mbogit cu
substane
hrnitoare
i
tranchilizante
hormonale, ncepuse s o repare. Seria Mau abia
dac-i mai putea ine ochii deschii. La naiba.
Se auzeau rsete pe frecvenele radio. Krishna
Moire i prezent spectrul, pentru scurt timp,
chiar n faa ei, mbrcat cu uniforma lui
militreasc, azurie, de campanie.
Salut, Seria, ce spuneai? Ei bine, pentru
tine e vremea s-i spun noapte bun. O
noapte a dracu de bun!
E pe noi raportar matematicile.
Nava Moire ni spre ea dintre resturi. Arta
ca o fantom. Arta ca un rechin. Nimic din ceea
ce ar fi putut face nu era suficient de rapid.
Pisica Alb se zvrcoli panicat, asemeni
499

victimelor ei, cutnd o cale de scpare. Apoi,


totul se lumin precum un brad de Crciun iar
Krishna Moire dispru ntr-o explozie. n acelai
timp, Seria Mau deveni contient de ceva uria
care se materializase n spatele ei. Era
crucitorul Nastic Atingerea Neantului, imens,
ca un taifun ntr-o livad btrn, cu carena
verzulie invadat de mainriile de reparaii.
Isuse, spuse ea. El l-a lovit. Unchiul Zip ia lovit partenerul.
Nu cred c a fost Unchiul Zip. Comanda a
venit de undeva din nav. Parc ar fi o
personalitate dubl acolo matematicile emiser
un fel de rs amar.
Seriei Mau i veni s plng.
A fost comandantul navei Nastic. El m-a
plcut totdeauna. i eu pe el.
Tu nu placi pe nimeni subliniar
matematicile.
Aa este de obicei. Dar azi sunt bulversat.
Nu-mi dau seama ce e cu mine. Unde-i ticlosul
la de Moire?
Este jos, n pturile de gaz din jurul stelei
gigante. A scpat surfnd pe valul creat de
500

explozie. Are ceva avarii dar motoarele lui nc


funcioneaz. Vrei s mergem dup el?
Nu. Arde-l.
Poftim?
Arde-l pe ticlos.
?
Cnd vrei s faci ceva, ip Seria Mau,
trebuie s te descurci de unul singur.
Piese de artilerie se desprinser de pe
structurile exterioare ale Pisicii Albe, i vizibile
pentru o clip, pn la lansarea loviturii,
disprur n atmosfera gigantei gazoase.
Gravitaia le prinsese n cletele ei distrugtor,
dar de aici pn acolo, fuseser glasul lui
Dumnezeu. Ceva ca un fulger trecu prin faa
gigantei gazoase.
Unchiul Zip deschise un canal de comunicare
spre Pisica Alb. i umfla nervos obrajii.
Nu era nevoie. tii? Am pltit bani buni
pentru tipii tia. i nu i-a fi lsat s-i fac
vreun ru.
Seria Mau nu-l bg n seam.
Mai bine f lumin ceru matematicilor,
cscnd mergem acolo. Chiar nu vroiam s mai
501

am de-a face cu ticlosul la vreodat. Eram


stul.
Cnd prsir sistemul o nou stea ncepea s
ard n spatele lor.
*
Seria Mau a dormit pentru mult timp, la
nceput, fr vise. Apoi ncepu s vad imagini.
Vzu rul Noua Perl. Vzu grdina, strlucind
n ploaie. Se vzu pe ea nsi, de la mare
deprtare, foarte mic, dar foarte clar. Avea 13
ani. Plecase s se nroleze pentru nave K.
Spunea la revedere fratelui i tatlui. Scena se
prezenta cam aa: staia de la Saulsignon era
nc frumoas sub cerul acelor vremuri de
rzboi, asemntor cu cerul de pe vechiul
Pmnt la vreme de rzboi, albastru, agitat,
brzdat de nori dar plin de speran; ea fcea
semn cu mna i-l vedea pe tat salutnd la
rndul lui, cu mna ridicat. Fratele refuzase s
o salute. El nu vroia ca ea s plece, aa c
refuzase pn i s-o priveasc. Scena se tergea
lent. Dup aceea, a avut o strfulgerare cu ea
502

nsi, n ultima ei zi de form nc uman,


tremurnd pe marginea unui pat, vomnd ntrun lighean de plastic, n timp ce ncerca s-i
in mprejurul corpului halatul din bumbac
care-i lsa mereu spatele descoperit.
Te nscriai pentru nave K n camere albe,
sterile, foarte reci, n care indiferent ce ai fi
fcut, nu te puteai nclzi. Nu trebuia s
mnnci nainte. Oricum, i ddeau vomitive. Ii
fceau injecia. Ii fceau analizele dar numai ca
s treac timpul pn ce injecia i fcea efectul.
Cam trei zile. Pn atunci, sngele i era invadat
de ageni patogeni selectai, de parazii artificiali
i de enzime fabricate. Aveai simptomele
caracteristice sclerozei multiple, lupusului i
schizofreniei. Te legau i-i ddeau un clu
cauciucat, s muti din el. Astfel, monitorii
funcionnd pe substraturi nanotehnologice la
nivel sub-micrometric, aveau cale liber la
sistemul simpatic pe care-l fceau buci ntr-un
timp foarte scurt. Reziduurile erau eliminate
continuu prin colon. Ii injectau o past alb cu
particule de maximum zece micrometri pe care
urmau s se dezvolte proteine exotice.
503

Monitorizau permanent indicatorii interni. Ii


conectau ira spinrii n patru puncte. Pe tot
parcursul procesului erai contient, exceptnd
scurtele momente n care te conectau la codul K.
Muli dintre recrui nu puteau trece de acest
stadiu. Dac treceai, te nchideau ntr-un
container. Pn atunci aveai majoritatea oaselor
rupte i multe organe interne scoase definitiv.
Erai surd i orb i contient doar de un fel de
ru de mare care avea s te bntuie pentru
totdeauna. Neocortexul era tiat astfel nct s
accepte puntea ctre codul K, punte numit
ironic Crucea lui Einstein din cauza formei pe
care o vedeai la prima utilizare. Din acel moment
nu mai erai singur. n scurt timp erai capabil s
procesezi contient miliarde i miliarde de bii pe
secund. Dar nu mai puteai s mai mergi
vreodat. Nu mai puteai s mai rzi vreodat sau
s mai atingi pe cineva sau s te lai atins sau
s faci sex. Urma s nu mai faci nimic pentru
tine. Niciodat. Nici mcar nevoile. Erai
conectat. Te decideai ntr-o clip s urmezi calea
asta i niciodat, nici n ruptul capului, nu mai
exista cale de ntoarcere.
504

n timpul visului, Seria Mau se vedea de


undeva de sus. n toi aceti ani plnsese pentru
ceea ce i fcuse atunci. Pielea ei era precum a
unui pete. n container tremura ca un cobai
stricat. i n ziua aia fratele nu voise nici mcar
s-i fluture mna n chip de salut. Ar fi fost de
ajuns. Cine ar vrea o lume n care trebuie s fii
mam tot timpul iar fratele nu vrea nici mcar
s te salute?
Brusc, Seria Mau se uita la o fotografie cu un
perete interior gol, acoperit de mtase cenuie cu
volnae. Dup un timp, vedea trunchiul unui
om nalt, slab, mbrcat cu frac negru i cu
cma alb apretat, cu mnui albe. ntr-o
mn inea un joben, iar n cealalt un baston
din abanos. Se nclina uor, intrnd n rama
fotografiei. Seria Mau avea instantaneu ncredere
n el. Avea ochii veseli cu o privire albastr,
ptrunztoare, o musta neagr i subire ca
vrful unui creion i prul negru dat cu
briantin i lipit de east, i ddea seama c
fcea o plecciune. Dup ce se aplecase ct
putea de mult fr s fie nevoit s peasc
afar, i zmbea i-i spunea cu voce blnd:
505

Trebuie s te ieri pentru toate astea.


Dar
Seria Mau se auzea cum ncepe s rspund.
n acest moment mtasea de pe perete era
nlocuit de trei ferestre arcuite deschizndu-se
ctre strlucirea aspr a Sectorului Kefahuchi.
Camera prea c se rostogolete prin spaiu cu
vitez cumptat, relativist.
Trebuie s te ieri pentru tot i spunea
scamatorul.
Saluta ncet cu ajutorul plriei i se ndrepta
pn ce ieea din fotografie. nainte s dispar
cu totul i fcea semn s l urmeze.
Seria Mau se trezi brusc.
Trimite-mi monitorii ordon navei.

506

27. Brea Alcubiere


Viziunea lui Ed o arta iar pe sora lui cum i
prsea.
Dar o s te ntorci, nu-i aa?, o implora
taic-su. Nici un rspuns. O s te ntorci, da?
Ed i rsuci capul n jurul gtului att ct
putu, fr s fie atent la ceva n mod special
rigolele cu flori, norii cumulus albi, pisicua. Ea
nu-l sruta la plecare. El nu i flutura din mn
la desprire. Ea i muca buza de jos, se
ntorcea i pleca. Ed tia c asta era doar o
amintire. i-ar fi dorit s poat aduna laolalt
toate frnturile de amintiri care-i strfulgerau
memoria i s i le aeze ntr-o ordine care s
dea un sens retrospectivei acesteia nenorocite a
vieii sale.
Dintr-odat, imaginea chipului ei se tulbur
ca i cum s-ar fi aflat sub ap, decoerent i
stranie, apoi se vzu trecnd prin ea, de cealalt
parte.

507

Totul devia brusc pe parcursul trecerii lui


pn ce nu mai rmnea nimic n jur dect un
ntuneric adnc i senzaia unei viteze enorme.
Cteva punctioare de lumin firav. Un
atractor haotic, spumegnd i clocotind n culori
palid irizate care aminteau de arta realizat pe
calculator din urm cu patru secole. Ca o ran
pe firmament.
Tu crezi prostia asta?
Ed auzi ecoul propriei voci. Apoi se trezi i
dincolo de vrtej, rosogolindu-se ntr-un spaiu
gol pe vecie, unde putea s aud murmurul
cadenat al cntecelor universului, cuibrinduse una ntr-alta asemeni unor dimensiuni
fractalice
descoperind c este nc pe scen.
Nu i se mai ntmplase niciodat. Probabil c
fusese trezit de zgomotul acela neateptat, ntrun crescendo ocant i care penetrase coma lui
profetic, lovindu-i timpanele asemenea valurilor
care se sparg pe plaja Monstrului. Deschise
ochii. Publicul, ridicat n picioare, l aplauda deja
de trei minute pline. Dintre toi spectatorii, doar
Sandra Shen nu se ridicase n picioare. Aezat
508

n primul rnd, l intuia cu un zmbet ironic i


aplauda ncetior cu lbuele ei orientale,
aproape fr s le deprteze una de cealalt. Ed
se aplec n fa, ncercnd s disting zgomotul
fcut de acestea, dar fr succes. Apoi lein.
Se trezi mai trziu, cu miros de sare n nri.
Cocoaa uria a dunelor de nisip se nla
neagr n faa lui. Iar deasupra ei, bolta cereasc
i etala stelele sclipitoare n noaptea adnc, ca
un gt de femeie mpodobit cu un colier de pietre
false. Dar, oricare dintre umbrele care-l
nconjurau era mult mai plcut la vedere dect
silueta proprietarei circului i mirosul de ambr
roie, care emana din igara de excrement de
liliac, pe care o fuma aceasta. Ea prea s fie
ncntat.
Ed, te-ai descurcat foarte bine!
Ce am spus? Ce s-a ntmplat?
Ce s se ntmple? Le-a plcut la nebunie,
Ed! Ai nimerit-o! Cred c ai fost omul lor n
seara asta. Rse. A zice c ai fost i omul
meu, nu doar al lor!
Ed ncerc s se ridice.
Unde-i Annie?
509

Annie a trebuit s plece undeva. Eu sunt


ns aici.
Ed
o
privea
cu
ochi
pierdui.
Ea
ngenunchease la capul lui i se aplecase ca el
s-i poat vedea faa.
Chipul ei se apropiase de el, palid, ptat cu
pistrui. Cteva firicele vioaie srir din ochii ei i
disprur n btaia brizei marine.
Zmbi mngindu-l pe frunte.
Tot plictisit, Ed? Nu mai e cazul! Tot circul e
la picioarele tale. Poi de-acuma s spui care este
preul tu. Putem ncepe s vindem viiitoruri.
Oh, Ed, mai este ceva
Ce-i?
Plecm n dou sptmni.
Ed se simea uurat. Dar i condamnat. Nici
nu tia cum s-i spun lui Annie. Zilele
urmtoare a but prin barurile de pe coast
ceea ce nu-i sttea n fire sau a fcut exerciii
cu acvariul. Ar fi jucat Jocul Navei dar btrnii
plecaser de mult de la Motelul Dunelor. S-ar fi
drogat dar i era fric s mearg n centru. n
acest timp, Annie nu mai era prezent n viaa
lui.
510

Muncea toat noaptea i se ntorcea pe furi,


atunci cnd credea c Ed era deja adormit. Cnd
se ntlneau ea era preocupat, tcut, retras.
Aflase? Cnd el i zmbea, ea i muta privirile
n alt parte. Asta l-a ntrtat suficient ct s-i
ia inima-n dini i s-i spun:
Trebuie s stm de vorb.
Chiar trebuie, Ed?
Atta vreme ct ne mai amintim unul de
cellalt, da.
La o sptmn dup ce dduse lovitura, ea
nu a mai venit acas deloc.
Lipsea de trei zile. n acest timp Madame Shen
fcea pregtiri de plecare. Prseau New
Venusport.
Exponatele
fuseser
strnse.
Curiozitile care de obicei atrgeau lumea erau
mpachetate. Fusese strns i cortul cel mare.
Nava ei, Flacra Perfect, cobor de pe orbita
de
parcare
ntr-o
diminea
albastr,
strlucitoare. Era un cargou de dimensiuni
reduse, bondoc, cu flux reversibil tip HS-SE, de
culoarea bronzului. Veche de vreo 40 sau 50 de
ani, construit cu bani puini dar simpatic, cu
511

botul ascuit i cu aripioare lungi i curbate n


spate.
Ei bine Ed, ce zici de racheta mea? ntreb
Sandra Shen.
Ed se uit la ea cu ochii mari, admir forma
geometric ce-i amintea de fructul copt de
avocado, nnegrit de multele aterizri de la
Motel Splendido pn n Nucleu.
E un jaf, i rspunse el. Tu mi-ai cerut
prerea.
Tu ai vrea o supemav de explorare! ie iar place s fii din nou la bordul Ocaziei Franceze
IV, trecnd dintr-o gaur de vierme ntr-alta,
alturi de Liv Hula, ntr-o caren deteapt din
carbon. Ea n-ar fi reuit fr tine, Ed. A declarat
mai trziu c s-a strduit din greu pentru c se
temea s nu i-o iei tu nainte.
Ed ridic din umeri.
Am fcut de toate, zise el. Dar acum a vrea
s rmn cu Annie.
Oho ho! Acum c poate s plece, nu se mai
poate decide. Annie are treab acum.
Ceva pentru tine?
512

A fost rndul Sandrei Shen s ridice din


umeri. Ea fcu o grimas n timp ce continua
insistent s-i priveasc nava. Dup o clip,
ntreb:
Nu vrei s afli de ce le-a plcut spectacolul
tu? Nu vrei s tii de ce i-au schimbat prerea
despre tine?
Ed se cutremur. Nu era sigur c ar fi dorit s
tie.
Pentru c n-ai mai btut cmpii despre
rzboi i nici n-ai mai pomenit de iparii de
lumin. Le-ai artat n schimb viitorul. Le-ai
artat Sectorul, scnteind n faa lor ca o
investiie realizabil. I-ai dus acolo, le-ai artat
ce ar putea gsi acolo i ce ar putea s le aduc.
Nu le-ai mai oferit chestii retro, Ed. Le-ai artat
c nu s-a fcut deja tot ce se putea face.
Le-ai spus Dai-i nainte. Asta doreau i ei s
aud. ntr-o zi, ct mai curnd, o s prseasc
n sfrit plaja i o s se arunce n mare.
Ea rse:
Ai fost foarte convingtor, Ed, apoi i s-a
fcut ru.
513

Dar eu n-am fost niciodat acolo, strig Ed.


Nimeni n-a fost vreodat acolo.
Sandra Shen i linse un fir de tutun local de
pe colul buzei inferioare.
Ai dreptate, spuse ea. Ei n-au ajuns acolo,
nu-i aa?
*
Ed o atepta pe Annie, dar ea nu venea. A
trecut o zi, apoi dou. A fcut curat prin camer.
I-a splat costumele lycra. A cscat gura la
perei. i deodat, n timp ce n-avea chef s
mearg nicieri, cci nu era chiar nicieri vreun
loc pe care s vrea s-l vad, n port s-a pornit o
vnzoleal grozav. Jeturile strlucitoare ale
rachetelor luminau dunele toat noaptea. Ricele
transportau pasageri spre i dinspre port. Tot
circul
fusese
mbarcat,
doar
creaturile
extraterestre, expuse n raclele de sticl,
minuios decorate, rmseser pe platforma de
beton i puteai s le vezi de la distan, dup ce
se lsa ntunericul, scoase la plimbare i
hoinrind de colo: colo, n urma dresorilor.
514

n cea de-a treia zi, Ed a scos afar un ezlong


din aluminiu i s-a aezat la soare cu o sticl de
rom Black Heart n mn. Era 10 i jumtate
dimineaa, cnd o ric de pe strada Capului a
intrat n port pe partea dinspre ora i a oprit
brusc.
Ed sri n picioare.
Annie, hei, Annie.
Scaunul se rsturnase, dar salvase sticla cu
rom.
Ed!
Ea rdea. A auzit-o strigndu-l pe nume prin
toat glgia aceea de pe platform. Dar cnd
rica s-a oprit n faa lui, nvluit ntr-un nor
publicitar de lumini i fumuri colorate, nu Annie
era cea care o trgea, ci doar o alt fat,
necunoscut, cu picioare mari, care l privea de
sus n jos i zmbea ironic.
Hei, zise el, tu cine eti?
Nu eti pregtit s afli, rspunse fata-ric.
Apoi i-a ridicat degetul mare de la mn i a
artat peste umr, n spate:
Grija ta e acolo!
515

n clipa aceea Annie Glyph iei din ric i


pi pe betonul platformei.
n cele trei zile ct lipsise, pusese la btaie toi
banii luai de la umilita de Bella Cray i-i
investise, fr tirea acesteia, n ea nsi. Se
schimbase total. Carnaia i strlucea de
curenie i nflorise ca prin minune n
containerul croitorului.
Vechea Annie dispruse cu totul. Iar ceea ce
vedea Ed acum, arta ca o fat nu mai mare de
15 ani. Ea purta o fust scurt, satinat, de
culoare roz, cu un pliseu despicat la spate i un
bolero din ln de angora, galben-verzui, care i
se mula provocator pe sfrcuri.
Asortase toate acestea cu o curelu metalic
de zale din aur, iar n picioare purta sandale cu
toc nalt, ortopedic, din poliuretan transparent.
Prul ei, o coam blond, era ridicat i prins cu
panglici asortate. Cu tot cu pantofi, nu era mai
nalt de 1.70 m.
Salut, Ed. Ii place? O cheam Mona.
Se privi de sus n jos apoi i ntoarse privirile
ctre Ed. Rse.
Ii place?
516

Relu, ngrijorat i puin speriat:


Ii place, nu-i aa? Oh, Ed, sunt att de
fericit!
Ed nu mai tia ce s spun.
Te cunosc de undeva? fcu el nedumerit.
Ed!
Am glumit doar! zise el. Vd acum
asemnarea! E drgu, dar nu neleg de ce ai
fcut toate astea. mi plceai aa cum erai.
Lui Annie i pieri zmbetul.
Pentru Dumnezeu, Ed. N-am fcut-o
pentru tine, am fcut-o pentru mine.
Nu pricep.
Ed, am vrut s fiu mai mic.
Asta nu nseamn mai mic. Acum eti una
de pe strada Capului.
Grozav. La naiba, asta sunt Ed, sunt de pe
strada Capului.
Se urc napoi n ric i ceru fetei-ric Dum departe de tolomacul sta apoi cobor din
ric i btu din picior: Te iubesc, Ed, dar
trebuie spus c eti un avatar prost. Ce dac
doream s fiu iubit i regulat de unul mai
mare ca mine? Ce dac aveam nevoie de asta ca
517

s scap de aici? Tu nu pricepi chestiile astea i


de aia eti un avatar prost.
Ed se holba la ea:
M cert cu cineva pe care nici mcar nu-l
recunosc, se plnse el.
Atunci uit-te bine la mine, Ed. M-ai ajutat
cnd eram czut dar mi-am dat seama prea
trziu c trebuia s pltesc fiindu-i doic.
Avatarii au totdeauna nevoie de o doic. Ce dac
n-am mai vrut s fiu doic?
Suspin. i ddea seama c el nu nelege
nimic.
Ce-nseamn viaa mea pentru tine? M-ai
salvat i nu voi uita. Dar am i eu ideile mele.
Am i eu visurile mele. Vreau s ajung cineva.
Mereu am vrut. Oricum, tu pleci cu racheta
doamnei Shen. Oh, da! Credeai c nu tiu? Am
fost aici dinaintea ta. Numai un avatar ar putea
crede contrariul.
Ne-am salvat deja unul pe altul, e timpul s
ne salvm i singuri. tii c am dreptate.
Un val de mohoreal, lung i curbat, gonea
direct spre rmul lui Ed. Era brea Alcubiere,
spuma ntunecat a gravitaiei, o spiral de
518

spaiu gol care pulseaz i absoarbe eveniment


dup eveniment din viaa ta i dac nu fugi din
calea ei, rmi acolo secat, fr amintiri, cu ochii
pierdui n gol, ateptnd mereu ceva i netiind
ce anume.
Cred c da.
Hei, uit-te la mine.
Se apropie i-l oblig pe Ed s o priveasc n
ochi.
Ed, o s-i fie bine.
Feromonii ei ajustai l fcur pe Ed s-i
piard capul. Numai auzindu-i vocea i simea
c intr n erecie. Ed o srut.
Mmm Fain. Curnd o s zbori iar alturi
de femeile alea pilot, faimoase. Trebuie s-i
spun c sunt geloas pe ele.
Ochii ei erau de culoarea florilor de oprli
de pe pajitile oraelor corporatiste de pe
Venusport. Prul ei mirosea a ampon de ment.
Cu toate acestea, prea complet natural. Era
art, nu fctur. N-ai fi bnuit niciodat c
trecuse pe la un croitor de clone. Era plin de
sex-appeal, clona Mona, porno-portabila.
Am obinut ce am vrut, Ed
519

M bucur, se for Ed s spun. M bucur


ntr-adevr i sper c i tu vei fi mulumit.
O srut pe cretetul capului.
Ai grij de tine, Annie.
Ea l ls s-i vad zmbetul.
Aa voi face.
Bella Cray
Annie ridic din umeri.
Nici tu nu m-ai recunoscut, Ed. Cum o s
m recunoasc ea?
Se deprt de el cu blndee i se urc din
nou n ric.
Eti sigur? ntreb fata-ric. Ai mai urcat
i apoi ai cobort.
Sunt sigur, zise Annie. Iart-m!
Hei, fcu fata-ric, n-are de ce s-i par
ru. Cnd lucrezi n port eti obligat s fii aspru.
Annie rse. Pufni din nas i apoi i flutur
genele.
i tu s ai grij de tine, Ed!
i dus a fost. Ed urmri cu privirea cum
rica se fcea tot mai mic, pe msur ce trecea
de bariera de beton spre poarta spaioportului,
520

nsoit de aureola ei publicitar ca un norior


de earfe multicolore i de fluturai n soare.
Mnua lui Annie se art pentru o clip,
fcnd semn de la revedere lui Ed, trist i
vioaie n acelai timp.
O mai auzi strignd ceva ce abia mai trziu
reui s neleag. Ceva de genul S nu petreci
prea mult timp n viitor, Ed. Apoi rica ddu
colul spre ora i el n-a mai vzut-o niciodat n
viaa asta.
*
n dup-amiaza aceea, Ed merse i se mbt
la Cafe-Surf, apoi, dup ce se ntunec, fu trt
spre cas de fotii lui parteneri de jocuri de la
Motelul Dunelor.
Acolo o gsi pe Madame Shen ateptndu-l cu
acvariul sub bra. Btrnii care-l craser au rs
i au suflat n mini ca i cum s-ar fi fript:
Ai dat de belea, omule.
Toat noaptea, pn n zori, scnteieri albe i
palide au licrit n ntuneric, n fosta camer a
521

lui Annie i apoi, mai trziu, deasupra dunelor


de afar.
n ziua urmtoare se trezi, epuizat, la bordul
Flcrii Perfecte. Era singur i nava se pregtea
de decolare. I-a simit mugetul motoarelor prin
structur. I-a simit trepidaiile din vrful
aripioarelor.
Legnatul
moale
premergtor
lansrii datorat motoarelor cu flux reversibil
venea de undeva de jos, iar prul de la ceaf i sa zbrlit pentru a nu tiu cta oar pentru c
era viu n acest loc i n acest timp i pentru c
pleca numai ca s gseasc altceva, acolo,
departe.
Mereu mai mult. i mai mult dup aceea.
Micua nav de transport tremura i ea,
excitat. Se echilibr grijuliu deasupra unei
coloane de flcri i se avnt, dolofan, spre
cer.
Hai, Ed se auzi vocea uscat a Sandrei
Shen, dup un minut sau dou privete aici!
Orbita de parcare a New Venusportului era
plin de nave K. Reele i super-reele se
ntreeseau ct vedeai cu ochii, cu sutele, n
formaii mereu schimbtoare.
522

Apreau i dispreau n spaiul local, fcnd


parad de arme, pndindu-se ntre ele asemeni
animalelor, cu carenele forfotind ncetior ntr-o
sup groas de particule. Strluceau din cauza
cmpurilor navigaionale, cmpurilor defensive,
a cmpurilor pentru stabilirea intelor i
controlul artileriei, cmpuri care emanau de la
radiaii X slabe pn la lumin grea. Spaiul
local se modifica i se plia n jurul lor. Vnau
fr s se mite. Aproape c putea s aud
pulsul otrvitor al motoarelor.
Rzboi! gndi el.
Flacra Perfect, primind permisiunea de a
decola, ni printre ele i prsi zona.

523

28.Scntei n toate
Dup cearta cu Anna, Kearney s-a mbrcat i
a plecat la Boston. Bu bere i mnc burgeri.
Acceler deliberat n susul i n josul coastei,
intrnd i ieind din valuri de cea.
Oceanul, atunci cnd putea fi vzut, era ca o
dung argintie, dunele de la captul sudic al
golfului ngrmdindu-se ntunecate peste ea.
Pescruii ipau deasupra plajei chiar i pe
ntuneric.
Kearney parc automobilul, opri motorul,
ascult vntul prin frunziuri. Se strecur
printre dune i se aez pe nisipul jilav
tulburnd cu tocul unuia dintre pantofi pietriul
aliniat de valuri.
Dup cteva clipe avu impresia a ceva uria
strbtnd golful ctre el. Monstrul revenind la
plaja lui. Sau poate c nu monstrul, ci acel ceva
care era n spatele lui, o anumit stare a lumii, a
universului, a tuturor lucrurilor, ntunecat,
revelatoare, pn n cele din urm alintoare,
524

ceva ce nu vrei s tii dar n mod pervers te


bucuri de confirmarea ei.
Venea spre el dinspre est, direct dinspre
orizont. Trecu peste el sau poate prin el.
nfiorat, plec de pe plaj trindu-i
picioarele spre automobil i amintindu-i de
femeia din Midlands i de ideea de atunci pentru
nceputul jocului: Cum te vezi petrecnd primul
minut al noului mileniu?
Contrar celor spuse, atunci dorise s poat
rspunde altfel. Dorise s poat rosti cuvinte
decente i optimiste aa cum fceau ceilali.
Amintindu-i acele momente vzu limpede cum
i srcise propria via, cum i-o limitase la el
nsui.
Pe drumul de napoiere, arunc ambalajele de
hamburgeri
pe
fereastra
lateral
a
automobilului.
*
Cnd reveni la caban, aceasta era cufundat
n tcere.
Anna?
525

O gsi n camera din fa. Televizorul


funciona cu sonorul oprit. Anna luase iar
ptura de pe pat i sttea pe ea, n faa focului,
cu picioarele ncruciate i cu braele odihnindui-se pe picioare, cu palmele n sus. Plusul de
kilograme pe care-l pusese pe ea de vreo lun i
fcea coapsele, pntecele i fesele s arate netede
i tinere. Cu toate acestea, coastele tot i se
vedeau ca la cai. Avu sentimentul c exista acolo
o semnificaie profund dar de care nu era att
de aproape nct s o neleag. ncheieturile ei
erau att de albe c venele din ele semnau cu
nite rni. Aezase lng ea cuitul de buctar
din oel-inox pe care-l cumpraser la primul lor
drum n Boston. Lama lui scnteia de la lumina
cenuie i ndoielnic cu care televizorul umplea
camera.
ncerc s adun tot curajul pe care l mai am
i spuse ea fr s-i ia privirile de la flcrile
focului; vocea suna prietenos tiu c nu m
mai vrei dac m simt bine.
Kearney lu cuitul i-l puse undeva unde s
nu fie la ndemn nici pentru ea, nici pentru el.
Se aplec peste ea i o srut pe ceaf.
526

Ba te vreau. i pipi ncheieturile. Erau


fierbini dar lipsite de snge. De ce faci asta?
Ea rse fals ridicnd din umeri.
E o msur luat n ultim instan. Un vot
de nencredere.
Laptop-ul lui Kearney sttea pe televizor, n
funciunne, afind wallpaper-ul. Anna cuplase
la el hard-ul portabil de la Brian Tate. Dintre
toate gesturile ei, sta era probabil cel mai
periculos. i spuse i lui gndul ei.
Ceea ce ursc cel mai mult este faptul c
nici mcar nu mai ai nevoie s m omori.
Asta doreti? Eu, s te omor pe tine?
Nu!
i-atunci?
Nu tiu. Trage-mi-o ca lumea
A fost dificil i penibil pentru amndoi. Anna,
nclzit
instantaneu,
s-a
prezentat
cu
determinare. Kearney nu prea tia cum s
procedeze. Cnd n sfrit a reuit s o
penetreze, nu-i venea s cread ct de fierbinte
putea fi. Au nceput ca de obicei, dar curnd, ea
l-a obligat s o priveasc drept n fa i-l
ndemna Aa. Aa. Vreau s te vd! Vreau s-i
527

vd chipul! Apoi, E bine? Sunt mai bun ca


ele? Pentru o clip el a auzit rsetul verioarelor
lui, a simit Casa Grozamei deschizndu-i-se,
pentru ca imediat s dispar pentru totdeauna.
A rs. Da! Da! Nu a inut mult dar la sfrit ea
l-a mbriat i l-a srutat mai fierbinte ca
niciodat pn atunci. Au mai stat mpreun n
faa focului un timp, apoi ea l-a ncurajat s mai
ncerce o dat.
Dumnezeule eti att de nfierbntat
tiu, da
n ntunericul de deasupra lor, televizorul
bzia abia auzit, doar pentru sine. La un
moment dat, reclamele care defilau pe ecranul
lui au fost ntrerupte de sigla unei emisiuni
tiinifice nlocuit i ea de imaginea unui nor
mare i rozaliu de gaze i praf, intuit cu stele
actinice nvluite de earfe de ntuneric catifelat,
plin de claritatea fals a unei imagini prin
telescopul Hubble. Sectorul Kefahuchi, numit
astfel dup descoperitorul lui, poate s rstoarne
toate spunea vocea de la televizor i brusc,
televizorul pru s se umfle, s dea pe de lturi.
Scntei de lumin ncepur s curg i s umple
528

camera, sltnd i nspumndu-se tcute peste


podelele goale, spre foc, unde o ntlnir pe
Anna Kearney care-i muca buza inferioar i
ddea din cap, nainte i napoi, ntr-un fel foarte
interiorizat. De pe capul ei curgeau peste obrajii
mbujorai, ctre stern. Considerndu-le parte a
ceea ce simea ea, se mngia cu ele pe fa i pe
gt, murmurnd Scntei. Scntei n toate cele.
Auzind-o, Kearney deschise ochii i se
ndeprt de ea, terorizat. Se repezi, lu cuitul
de buctar i rmase n picioare, dezbrcat i
nesigur de ce ar fi trebuit s fac.
Anna! Anna!
Lumina fractalic se revrsa din televizor ca o
coad decolorat de pun.
Alerg dezorientat prin camer n cutarea
zarurilor Shrander-ului. Dup ce gsi pungua
de piele moale cu zarurile n ea, se opri privind
cnd la Anna cnd la cuitul de buctar. Crezu
c o aude cum ncearc s l avertizeze: Vine, fii
atent, vine! Omoar-m. Repede. Dezgustat
definitiv de el nsui, arunc cuitul jos i fugi
din caban.
529

De undeva de deasupra lui, ceva uria mugea


din noapte ctre el, ceva ca o umbr din cer.
n urm, putea fi auzit Anna rznd:
Scntei. Scntei n toate.
*
n dimineaa urmtoare, Anna se trezi la cinci
i jumtate. Constat c era singur. Focul se
stinsese de mult i n caban era frig.
Televizorul, rmas pe CNN, bzia doar pentru el
i prezenta imagini ale evenimentelor curente:
rzboi n Orientul Mijlociu, privaiuni n Orientul
Deprtat, n Africa, Albania Rzboi i
privaiuni peste tot n lume. i frec faa cu
minile apoi, dezbrcat i tremurnd de frig, i
culese, amuzat, hainele de prin camer. n
sfrit am reuit s-l determin s-o fac i spuse
n gnd cu toate c amintirea nopii trecute era
cam neclar.
Michael?
Cabana avea o u la intrare pe care el o
lsase deschis, permind, unei pale de nisip
530

alb strlucitor s ptrund nuntru. i trase


blugii i puloverul i iei s l caute.
Michael?
Afar, pe plaj, aerul deja strlucea agitat.
Pescrui se npusteau i se luptau pe ceva
dintr-o grmad de deeuri lsate pe mal de
retragerea apelor. Sus pe dune, Anna gsi iarb
turtit, urme de miros de la ceva chimic i o
adncitur alungit ca i cum ceva foarte mare
ar fi czut acolo peste noapte. Privi n jos ctre
Plaja Monstrului dar nu zri nici o urm.
Michael?
Se auzeau numai ipetele pescruilor.
Un timp, se ls nvluit de briza rece a
oceanului apoi se ntoarse n caban unde
prepar nite ou i nite crnai pe care i
nfulec rapid.
N-am mai fost att de flmnd de cnd
rosti ctre imaginea ei din oglinda bii, netiind
ns ce s adauge pentru c fusese cu foarte
mult timp n urm.
L-a ateptat pe Kearney trei zile.
Se plimba pe dune, se ducea cu maina la
Boston, fcea curenie n caban. Mnca. Cel
531

mai adesea sttea pe un fotoliu, cu picioarele


strnse sub ea, ascultnd btaia ploilor de
dup-amiaz pe ferestre i amintindu-i tot ce
putea n legtur cu el. Din cnd n cnd pornea
televizorul, dar cel mai adesea l lsa nepornit i,
cu ochii la ecran, se strduia s pun cap la cap
evenimentele nopii n care plecase el.
n dimineaa celei de a treia zi sttu n u,
ascultnd pescruii cum ipau ncoace i-ncolo
pe deasupra plajei. Tu nu mai vii, i spuse ea
i intr n caban i se apuc s-i strng
lucrurile. O s-mi lipseti. Chiar c o s-mi
lipseti. Deconect hard-ul portabil de la laptop
i-l ascunse sub un teanc de haine. Apoi,
nesigur n ceea ce privete controlul de la vam,
l puse n poet. Avea s-l declare la vam, nu
avea nimic de ascuns. Urma s-l caute pe Brian
Tate n sperana c indiferent de ce i se
ntmplase el ar fi putut s continue munca lui
Michael. Dac nu-l gsea, urma s sune la Sony.
ncuie ua cabanei de pe plaj i puse
bagajele n BMW. Arunc o ultim privire ctre
dune. Acolo, cu vntul tindu-i rsuflarea, i
aminti o scen de pe vremea cnd erau la
532

Cambridge, aveau douzeci de ani i el i spunea


cu un soi de uimire imperioas Informaia ar
putea fi o substan. i poi imagina?
Rse n gura mare.
Of Michael, of.

533

29.Chirurgie
Monitorii zburau spre Seria Mau din toate
colurile navei. Prseau colurile ntunecate ale
sectoarelor umane unde atrnaser n jurubie
temporare, ca nite pnze de pianjen adunate
n faldurile unei draperii vechi, ntristai de
pierderea lui Billy Anker i a prietenei lui.
Abandonau hublourile pe lng care sttuser
mucndu-i ncheieturile subiri, osoase.
Ieeau la iveal din punile software i din
hrile virtuale, de pe suprafeele de plastic ale
echipamentelor etajate unde sttuser asemenea
unui strat gros de praf. Schimbul reciproc de
date fremta ntre ei, scnteind n culori argintii,
la ntmplare.
Spuneau: A acceptat ea
Spuneau: S ne ncumetm oare
Spuneau: Chiar o s ias cu el?
Seria Mau i privi un timp, simindu-se tot
att de strin ca i spaiul nsui. Apoi ordon:

534

Croii-mi cultivarul pe care mi l-ai dorit


mereu. Monitorii abia de-i puteau crede
urechilor.
Crescuser
cultivarul
ntr-un
container
aproape la fel cu cel al Seriei Mau. ntr-un lichid
proteic special numit supa croitorului, adaptat,
coninnd substraturi anorganice, coduri nici
umane nici de echipament, inserii de DNA
extraterestru i de matematici active.
Au uscat cultivarul i l-au privit critic. Ari
foarte bine, drag spuneau ei ctre cultivar
numai s-i tergi somnul din priviri. ntr-adevr
frumos! L-au adus n camera n care era pstrat
pachetul Dr. Haends.
Iat-o. Nu-i aa c e drgu? Nu-i aa c e
fermectoare?
Puteam s-l folosesc i fr rochie, coment
Seria Mau.
Vai drag, dar trebuie s poarte ceva.
Era ea nsi, la vrsta de doisprezece ani.
Decoraser minile palide cu spirale de perle
minuscule i i mbrcaser corpul cu o rochi
lung pn la podea, din satin alb ca de ghea,
mpodobit cu panglici de muselin i drapat cu
535

dantel. Trena ei era inut, la fiecare col, de


cte un bieel, perfect, plutind n aer. Privea
timid n sus, la camerele din coluri, optind:
Ceea ce a fost abandonat, revine.
Puteam s m descurc i fr asta.
Dar trebuie s ai o voce, drag.
Nu a mai avut timp de argumentri. Brusc, a
dorit s fac parte din acel corp aa c ordon:
Conectai-m!
Au conectat-o. Din cauza impactului,
cultivarul i pierdu controlul psihomotor i czu
pe un perete despritor, aflat n spate. n timp
ce cultivarul luneca spre podea, se ntreba
nedumerit Asta sunt eu? privind minile
palide. Nu vrei ca eu s fiu eu? Continu s
priveasc n sus i n jos, frecndu-se puternic
la ochi. Nu sunt sigur unde m aflu Apoi se
nfior i se ridic n picioare ca Seria Mau
Genlicher.
Daaa,
este
mult
preafrumoas

murmurar monitorii, ncntai.


Reflectoare ambientale realizar n ncpere o
lumin perlat, cu intensitate progresiv,
ovitoare i totui triumfant, n timp ce aerul
536

era umplut cu lucrri corale de Janacek i Philip


Glass. Seria Mau privea de jur mprejur. Nu se
simea mai vie dect atunci cnd era n
container. De ce se temuse atta? Corpurile nu
erau ceva nou pentru ea iar acesta nici mcar
nu fusese vreodat al ei.
Aerul nu are nici un miros, aici. Nici unul.
Pachetul Dr. Haends era aezat pe podea, n
faa ei, nchis n cutia ornat cu rou i cu verde
a Unchiului Zip, care, acum vedea i ea, era un
fel de metafor pentru actualul mecanism de
creare a unui cultivar pe care-l utiliza croitorul
de gene. Studie cutia cteva clipe ca i cum ar fi
fost posibil s arate altfel privit prin ochi umani
adevrai apoi ngenunche i ndeprt capacul.
Instantaneu, o spum alb i cremoas ncepu
s se reverse n ncpere. Fotograful, aparinnd
unui compozitor din secolul douzeciidoi,
Onotodo Ra, revizuit pe baza a cinci note care
supravieuiser pe un disc optic, fu nlocuit de
programe Muzak. Peste ele, se auzi o sonerie i
vocea unei femei, Dr. Haends. Dr. Haends la
chirurgie v rog.
537

*
n acest timp, cu toate c n conformitate cu
propriile definiri era mort n urma coliziunii cu
nava Unchiului Zip, comandantul navei Nastic
Atingerea Neantului licrea nluntrul i n afara
spectrului vizibil ntr-unul din cele mai
ntunecate coluri. Arta ca o cuc fcut din
piciorue de gndac i att timp ct nava lui
exista, se menineau i responsabilitile lui
printre care, el o indusese pe Seria Mau
Genlicher. l impresionase ca o fiin capabil de
un comportament i mai de neneles dect la
cele mai multe dintre fiinele umane. O vzuse
ucigndu-i semenii cu o ferocitate care trda o
nemulumire profund. Dar era o fiin care se
lupta cu viaa mai chinuitor dect ar fi fost cazul
iar el respecta, ba chiar admira o astfel de
atitudine. Era o calitate Nastic. Din cauza
acesteia, descoperise cu surprindere c se
simea dator s o protejeze. Si de cnd murise,
se strduia s scape de datorie. Fcuse tot ce se
putea s o protejeze de Krishna Moire. i mai
important, ncercase s i spun ceea ce tia el.
538

Nu reuea s i aminteasc tot. De exemplu,


nu i era deloc limpede de ce cooperase cu
Unchiul Zip chiar dac bnuia c Unchiul Zip iar fi promis s mpart cu el descoperirea lui
Billy Anker: o ntreag planet, neumblat, cu
artefacte ale culturi K-tech. n ajunul unui alt
rzboi cu fiinele umane, o astfel de propunere
prea foarte atractiv. Dar ncepuse s-i piard
din atractivitate dup ncercarea de recroire a
pachetului Dr. Haends. Unchiul Zip reuise mult
prea puin. Tot ceea ce reuise s fac era s
trezeasc ceva existent n pachet. Ce era acest
ceva, nici el, nici croitorii Nastic nu aveau habar.
Era ceva mult mai inteligent dect n
descoperirile precedente. Era contient de sine
ntr-un mod a crui nelegere ar fi putut dura
ani de zile. Dac fusese vreodat ceea ce afirma
Unchiul Zip un pachet de programe suficient
de puternic pentru a desface n condiii de
siguran, puntea dintre operator i cod acum
nu mai era aa ceva nici pe departe.
Era activ, viu, i cuta un alt cod K cu care s
converseze.
539

Dac este un fals, exist o singur cale de a


afla.
Seria Mau, n genunchi, se aplec n fa i i
ntinse minile cu palmele n sus. Monitorii
ridicar cutia cu rou i cu verde i o poziionar
pe braele ei apoi se retraser care-ncotro,
sclipind ici i colo, ca petiorii dintr-un acvariu.
S nu m-ntrebai dac tiu ce fac i
avertiz ea pentru c nu tiu!
Se ridic n picioare i cu trena flfind n
urm se ndrept ncet ctre cel mai apropiat
perete.
Spuma continua s se reverse din cutie. Dr.
Haends.
Du-ne sus ordon Seria peretelui.
Acesta se deschise, lumina alb o cuprinse i
o duse, cu tot cu pachet, n spaiul navigaional.
Seria Mau inteniona s fac ce trebuia de mult
fcut i anume s deschid pachetul ctre
matematicile navei. Monitorii, pui pe gnduri de
aceast decizie, o urmar sfioi, ca un nor
dantelat. Zidul se nchise n urma tuturor.
Comandantul Nastic veghea din colul lui.
ncerc iar s atrag atenia.
540

Seria Mau opti el trebuie neaprat s


asculi
Dar sedus i concentrat aa cum numai o
fiin uman poate fi atunci cnd e prins ntr-o
idee, ea nu ddu nici un semn c l-ar fi observat
i doar monitorii se agitar. S-l alunge. Se
temeau c ar putea deteriora trena rochiei, ceea
ce ar fi stricat totul.
Ursc s fiu att de slab i fr de folos i
spuse comandantul Nastic.
La scurt timp survenir o serie de evenimente
de pe propria-i punte. Unchiul Zip, nedumerit de
ceea ce se petrecea, bnuitor, l atacase direct.
Un comando de aciune n timp real care-i tia
drum direct prin nava Nastic i care ncepuse
nemiloasa operaie imediat dup coliziune,
ptrunsese n for n seciunea de comand i
control i ardea totul cu laserele gamma. Pereii
se topeau i se scurgeau. Computerele cdeau
unul cte unul. Comandantul Nastic simea cum
se stinge i el. Era un sentiment insuportabil de
sfreal, de frig. Pstr echilibrul nc o
nanosecund cu ajutorul unei frnturi de
amintire. Structurile de hrtie ale casei sale, un
541

bzit moleit, cteva gesticulaii complexe care


i plcuser cndva, prea fugare s le mai poat
reine. Curios, ultimul lui gnd a fost pentru
Seria Mau Genlicher, nlnuit pe nava ei
oribil i totui luptndu-se s rmn uman.
Se amuz constatnd c gndete astfel. La
urma urmelor, ea era inamicul.
*
Dou ore mai trziu i la o distan de vreo
mie de kilometri, nvluit n lumina albstruie de
la display-urile din sectorul uman al navei lui,
Raza X, Unchiul Zip croitorul-de-gene, aezat pe
un scunel cu trei picioare pe care-l adusese de
pe Motel Splendido, ncerca s neleag ce se
petrece.
Atingerea Neantului era sub controlul lui. Nu
avea de ce s-i mai fac griji din partea ei.
Nimic nu mai era nimic viu n mrul la copt cu
excepia oamenilor lui.
Ca o echip de avocai buni, ei ncepuser s-l
detaeze cu tieturi de laser gamma, de
contractul ocazional cu nava Nastic. Acolo jos se
542

desfura un adevrat proiect de inginerie civil,


cu toate izbiturile i flamele de rigoare.
Lucrtorii deschideau din cnd n cnd o linie de
comunicaii s-i cear una sau alta. Se ntreceau
s i atrag atenia. Se strduiau s extrag nava
Unchiului Zip din mbriarea crucitorului
Nastic. Unchiul Zip vedea mbriarea asta ca
pe una moale, umed, de putreziciune i era
nerbdtor s scape. uvie de particule licreau
prin carena Razei X, scpate din puntea n
demolare a navei Nastic. Acolo jos frigea tare de
tot. Bieii trebuiau s fie bine pltii, lucrau
ntr-un mediu foarte periculos, deja compromis.
nc dou ore i aveau s nceap s moar.
Atingerea Neantului era a lui.
Dar ce se petrecea pe Pisica Alba? Linitea
radio era total. Navele K nu au ceva similar
traficului de comunicaii interne, dar se poate
observa dac este ceva viu n ele. Nu i acum. La
treisprezece
nanosecunde
dup
moartea
comandantului Nastic, pe Pisica Alb se oprise
tot. Motoarele cu fuziune erau oprite. Motoarele
cu flux reversibil erau oprite i ele. Nava nu
vorbea nici mcar cu ea nsi. N-am timp de
543

aa ceva, am afaceri n alt parte se plngea


Unchiul Zip continund ns s vegheze. Nu se
ntmpl nimic nc o or. Apoi, foarte ncet, o
incandescen palid i fluctuant nvlui Pisica
Alb. Era ca un cmp magnetic schiat de
caren. Sau ca imaginea vreunui efect de
supercavitaie. Avea culoare violet.
Ce-i asta? se ntreb Unchiul Zip.
Radiaie ionizant rspunse pilotul lui cu
glas plictisit. Ei, dar avem comunicaii interne!
Cine te-a ntrebat pe tine? Ce fel de
comunicaii?
Nu tiu, n-am idee.
Isuse!
S-a oprit. Gata. Ceva, acolo n ea, producea
materie ntunecat. Parc umpluse carena timp
de o secund.
Att de mult?
Pilotul consult displayurile
n majoritate, particule fotino.
Dup dispariia radiaiei ionizante, nu s-a mai
ntmplat nimic timp de alte dou ore.

544

Apoi Pisica Alb sri de la starea de repaos


total la cea de activitate total. Fr nici o faz
intermediar.
Isuse! ip Unchiul Zip. Scoate-ne de aici!
Credea c Pisica Alb explodase. Pilotul trecu
la timpul navei i ignornd ipetele firave acum,
ale lucrtorilor demolatori rmai captivi,
extrase cei civa metri de nav care mai erau
blocai n resturile crucitorului Nastic. Era un
pilot bun. A eliberat Raza X i a poziionat-o pe
direcia bun la timp ca s vad cum Pisica Alb
accelera de la zero la 98% din viteza luminii n
mai puin de paisprezece secunde.
ine-te de ei i spuse Unchiul Zip pe un
ton calm.
France Chance, drag, Ocazia Francez.
Asta nu e motor cu fuziune
Unde de oc circulare ntr-un mediu pe care
nu-l puteau detecta n niciun fel se revrsau de-a
lungul carenei Pisicii Albe. Aveau culoarea
mercurului. Un moment mai trziu, nava atingea
starea n care universul Einsteinian nu mai avea
nici o treab cu ea i disprea.
545

.. i-au construit un motor nou. i un


sistem de navigaie nou. Poate chiar o teorie
general nou nou. Nu tiu ce s fac cu aa
ceva. Cred c suntem terminai.
Unchiul Zip rmase pe taburetul lui nc
treisprezece secunde lungi apoi, frecndu-i faa
cu minile, decise:
Merg spre Sigma Terminus. Du-ne acolo n
cel mai bun timp al tu.
Am pornit.
*
Sigma Terminus, fostul teren marcant al lui
Billy Anker, era un mnunchi de staii de
cercetare vechi i satelii prsii de entradistas,
situai n i n jurul discului de acreie al Radio
RX-1. Aici, totul era sau prea abandonat. Orice
noutate atrgea atenia ca un foc de tabr,
noaptea, pe rm. Era amplasat n fundul
Golfului Radio. Astfel de locuri erau dincolo de
influena Pmntului. Logistica era la pmnt.
Liniile de aprovizionare, secate. Oricine putea
captura orice. Energia smintit a discului de
546

acreie acoperea totul. Gaura neagr mesteca


ncontinuu material smuls de la steaua
nsoitoare,
V404
Stueck-Manibel,
o
supergigant albastr aproape de sfritul
existenei. Aceste dou obiecte cosmice erau
strns legate de cteva miliarde de ani. Se
apropiau de final. Ca i cum totul se sfrise
pentru ele.
.. Aa i este, i spuse pilotul Unchiului Zip.
nelegi?
Nu i-am cerut opiniile tale religioase.
Unchiul Zip privea ctre discul de acreie i un
zmbet palid se strecur pe faa lui. Ceea ce
privim noi aici este cel mai eficient sistem de
transfer de energie din univers.
Discul era un banc de aluviuni supus legilor
Einsteiniene. Devierea gravitaional exercitat
de RX-1 nsemna c poi vedea tot discul, chiar
dedesubtul, indiferent de unghiul sub care te
apropiai. La fiecare zece minute era cutremurat
de strile de tranziie generatoare de impulsuri
n banda radio i de uriae flame iluminnd
structurile experimentale din Sigma Terminus i
genernd, i ele, ecouri radio. Dac te apropiai
547

suficient, lumina aceea smintit permitea vederii


ciorchinele de nave presurizate, ca nite tuburi
de scurgere, adpostind sere hidroponice i
civa
pmnteni,
cu
privirile
rtcite,
nebrbierii i cu ulcere de la radiaii. Se puteau
zri planete cu multe motoare de mas prbuite
pe ele, abia inndu-se pe ultima orbit stabil
naintea cercului Schwarzchild. Se putea trece
pe deasupra unui grup de opt obiecte din nichel,
perfect sferice, fiecare de mrimea lui Motel
Splendido i ale cror relaii orbitale preau s
defineasc un soi de motor. Dar premiul cel
mare, spunea Unchiul Zip, trebuia dat
urmtoarei realizri: cu douzeci de milioane de
ani nainte s apar umanitatea pe acolo, un
nesuferit dduse cep la o milionime dintr-un
procent din energia emis de RX-1 i perforase o
gaur de vierme chiar acolo, spre o destinaie
necunoscut. Nu lsaser n urm nici un fel de
arheologie. Nici un indiciu despre cum ar fi fost
posibil aa ceva. Doar gaura.
Hei l ntrerupse pilotul i-am prins La
dracu!
Ce-i?
548

Intr n gaur. Uite! Privete!


Era dificil s izolezi gaura de vierme de
semnalele discului de acreie, dar Raza X avea
echipamentele necesare, aa c Unchiul Zip
putea s vad pe ecrane, n vrtejul
gravitaional, n imediata apropiere a ultimei
orbite stabile, o vulv fragil de lumin, n care
putea fi zrit Pisica Alb, ca o minuscul achie
de ghea cu acele ciudate unde circulare
continund s se propage pe carena ei i apoi n
urma ei, laolalt cu coada strlucitoare de
produse de fuziune.

549

30.Radio RX-1
n zilele care au urmat, Flacra perfect i-a
croit drum prin halou. Era toat un freamt,
carena fiind ncrcat la capacitate maxim. Un
mugure de umanitate, fierbinte, mirositor,
zburnd printre dinii vastului rnjet newtonian
al spaiului. Prevala spiritul scopului propus.
Contieni de statutul lor i competitivi n toate
mruniurile,
circarii
erau
permanent
nemulumii de condiii i i mutau copiii i
animalele de povar dintr-un col al navei ntraltul. Ed se strecur printre ei timp de cteva
zile, apoi rmase cu o dansatoare exotic pe
nume Alice.
Nu vreau complicaii o avertiz el.
Adic? rspunse ea cscnd
Alice avea picioare bune i ochi strlucitori i
inexpresivi. Sttea cu coatele pe patul lui,
privind afar prin hublou, n timp ce el i-o
trgea.
Ce faci?
Uite colo! Ce-i aia?
550

Afar, n spaiu, la optzeci de metri distan


de hublou, era un obiect ciudat, de vreo 2 metri
lungime, un container ornat cu almuri,
nflorituri metalice i himere, cu prova de forma
unui cap topit i profilat de trecerea timpului. Ed
recunoscu unul dintre extraterestrii Sandrei
Shen. Nu erau niciodat adui la bordul navei.
n ziua cnd Flacra Perfect i-a luat zborul de
pe New Venusport, au pornit i ele, propulsate de
motoare proprii care produceau o cea
albstruie i pulsuri de energie, lunecoase i
care generau n gur un gust, un miros i un
sunet specifice, dnd astfel un nou neles
cuvintelor nav de reinere. De atunci,
urmreau Flacra Perfect cu un soi de linite
implacabil,
deplasndu-se
dup
tipare
complexe n jurul direciei de mers sau n jurul
navei, atunci cnd ea se oprea.
Ce vor? tii, m ntreb uneori cum gndesc
ei. Pentru c ei nu sunt ca noi. Aa cum nici ea
nu este.
Alice i mut atenia ctre lumea n jurul
creia orbitau i care putea fi zrit dac lungeai
puin gtul i-i lipeai faa de hublou. O
551

umfltur lunguia, aureolat de atmosfera


proprie.
Uit-te la gunoiul sta. Planeta Osndiilor.
Avea dreptate. Cursul Flcrii Perfecte fusese,
din punctul de vedere al circului, la fel de
nemulumitor pe ct de impredictibil. Din start,
ocoliser planetele rentabile Polo Sport, Anais,
Motel Splendido n favoarea unor aterizri pe
prile nnoptate ale unor planete agricole,
Weber II i liul lui Perkins. Spectacole foarte
puine. Dup un timp, Ed observ scderea
echipajului navei. Fr s afle de ce. Pe Sandra
Shen nu putea s o ntrebe. O vzuse de cteva
ori, din deprtare, argumentnd i negociind
vreun conflict ntre circari dar cnd reuise s se
apropie, ea era deja plecat. Btuse i la ua
camerei de comand dar nu primise nici un
rspuns. Dac nu mai dau spectacole de ce
oare m-o fi antrenat att de dur? Ed revenea la
patul lui de metal i transpira mpreun cu Alice
n timp ce materia ntunecat i trecea degetele
slbite pe exteriorul carenei.

552

A mai plecat un lot-i-a spus Alice,


mbufnat, dup ce au terminat partida de sex.
Nava se golete pe zi ce trece.
La urmtoarea oprire, a plecat i Alice.
Nu avem de lucru spunea ea nu mai dm
spectacole. Ce rost mai are s rmi aici? Am
relaii de aici i pn n Nucleu, Ai grij" i
rspundea Ed
Ziua urmtoare, privind n jurul lui, observ
c circul dispruse. Alice fusese ultima prticic
din el. Sttuse de dragul lui? Mai degrab din
cauza lipsei de nerv: era drum lung de acolo
pn n Nucleu.
Exponatele lui Madame Shen nc mai
umpleau una dintre magaziile navei. Toate
celelalte dispruser. Ed sttea n faa lui
Michael Kearney i Brian Tate privind ntr-un
monitor,
1999.
Era
ceva
funebru
i
nspimnttor n privirile lor. Ca i cum i-ar fi
utilizat toate resursele s scoat duhul din
lampa fermecat i ncepeau s se ntrebe dac
vor fi n stare vreodat s-l conving s intre
napoi. Ed se nfior. n celelalte magazii gsi un
costum lycra cu paiete, o oset de copil
553

Culoarele nc mai miroseau a mncare, sudoare


i rom Black Heart. Paii lui Ed preau s umple
carena i s strneasc ecouri dincolo de ea, n
spaiu.
Ca oricare alt nav, Flacra Perfect avea
propriii monitori. Atrnau pe la coluri ca nite
pnze de pianjen prfuite. Preau nu att
neutilizai ct intimidai i nelinitii. O dat sau
de dou ori, n timp ce Ed cutreiera prin nava
pustie, se desprinseser i zburaser n urma
lui, n stoluri, ca i cum ceva i-ar fi urmrit. Se
grmdeau n jurul hublourilor, optindu-i i
pipindu-se unul pe altul i privind la Ed de
parc ar fi intenionat s i trdeze.
Cnd Ed a intrat n camera de comand, ei iau luat-o nainte i s-au aliniat la perete.
Hei, e cineva aici?
Percepnd vocea lui Ed, echipamentul a pornit
singur. Trei ferestre holografice s-au deschis
ctre motorul cu flux reversibil, cenuii i
neinteresante.
Recunoscnd
un
pilot,
conexiunile directe s-au prezentat singure, ctre
motoare, ctre comunicaiile cu exteriorul i
ctre matematicile Tate-Kearney.
554

Nu.
Sttea n fotoliul pilotului privind nururile de
particule photino curgnd spre trecut. Nu era
nici un semn despre vreo destinaie. Nu era nici
urm de Sandra Shen. Jos, lng fotoliu, gsi
acvariul ei, familiar i descurajant, cu reziduuri
de amintiri, profeii, aplauze Ceva prea s se
modifice n interiorul lui. i n acelai timp
percepu modificri n cmpul motoarelor cu flux
reversibil. Fu executat o corecie a cursului
navei. ni din scaun ca i cum l-ar fi mucat.
Madame Shen? E cineva?
Nimic. Apoi soneriile de alarm ncetar, iar
Sectorul Kefahuchi umplu toate trei ecranele ca
un ochi ru. Era foarte aproape. La dracu. Ed
reveni n scaunul pilotului. Ordon conectare
direct. Ceru hrile virtuale. Studie ecranele.
Lumina izvora din ele. Am mai fost aici dar nu
Acolo! Rotete. Iar. Isuse, e Golful Radio.
Dar era mai ru de att. Era pe vechiul lui
drum marcat, aleea gravitaional ctre Radio
RX-1. Discul de acreie mugea deasupra lui,
mpungndu-l periodic cu pulsuri moi de raze X.
Se npustea n el sub un unghi abrupt, cu
555

motoarele
de
fuziune
la
maximum.
Comunicatoarele lui detectau doar semnalele de
identificare de la navele de cercetare abandonate
acolo, Uuraticul, Moscar 2, Poetul, i foarte slab,
de la legendara Staie de Transsubstaniere a lui
Billy Anker, semnale vechi precum rugina.
Trecutul lui Ed, nvlind napoi la el, parial,
decoerent, scnteind. n orice clip putea s fie
prins n valul Schwartzschild, sortit s danseze
un boogie al Gurii Negre ntr-un mare hrdu.
Scoate-ne de aici ordon el, dar nu se ntmpl
nimic. Pot s dau comenzi sau ce? ntreb
monitorii. Putei vedea micarea buzelor mele?
Monitorii ns nu mai priveau la el. i
acoperiser feele cu minile. Apoi prinse n vizor
o deformare firav de lumin la marginea intern
a discului de acreie.
ncepu s rd. A dracului treab. Era gaura
de vierme descoperit de Billy Anker. Hai Billy,
spune-mi ce s fac. Vorbea de parc Billy ar fi
fost n scaunul de alturi i nu mort de zece ani
n exact aceeai situaie ca acum.
Ceva ptrunsese n matematicile navei. Chiar
n interiorul transformrilor Tate-Kearney i se
556

mpturise fractalic printre algoritmi. Ceva


uria. Cnd Ed ncerc s comunice cu acest
ceva, totul se opri i ecranele se nnegrir.
Monitorii, care percepuser intruziunea cu
cteva zile n urm, se agitau panicai i se
frecau de faa lui Ed ca nite resturi de
muselin. Noi nu am vrut asta opteau
monitorii. Noi nu te-am vrut aici. Ed se
strduia s i alunge cu ambele mini. Apoi
ecranele se luminar iar gaura de vierme se oferi
privirii, foarte limpede i foarte aproape, un lujer
de neant pe fondul grimasei lui RX-1.
n acest timp, spaiul local al Flcrii Perfecte
se transformase ntr-un soi de nor purpuriu prin
care
se
puteau
vedea
containerele
extraterestrilor erpuindu-i orbitele haotice ca
suveicile unui rzboi de esut i din ce n ce mai
repede. Puteai simi structura navei cum se
cutremura apropiindu-se de un eveniment
catastrofic, o schimbare de faz ori saltul pe
urmtoarea orbit stabil.
, A dracului situaie. Ce se petrece acolo,
afar?"
557

Se auzi un rs moale i o voce de femeie


rspunzndu-i:
Ei sunt motorul care ne propulseaz. Ce
credeai c sunt?
n linitea care a urmat, Ed avu halucinaia
unei pisici la picioarele lui, dar pclit s se uite
n jos, vzu o revrsare de lumin izvornd ca o
spum strlucitoare din acvariul al Sandrei Shen
i prelingndu-se spre el.
Sri din scaunul pilotului, ipnd. Monitorii,
cuprini de teroare, se mprtiar care-ncotro
spre zonele pustii i ntunecate ale navei.
Lumina continua s se reverse din acvariul, un
milion de puncte luminoase grmdindu-se n
jurul picioarelor lui Ed, ntr-un dans fractalic i
rece, multiplicndu-se ntr-o form ce i se prea
cunoscut. Fiecare punct urma s adopte
aceeai form. i Ed tia c fiecare dintre
punctele cuprinse ntr-un punct urmau s
adopte aceeai form i aa mai departe, la
infinit.
ntotdeauna mai mult, auzi pe cineva
zicnd. ntotdeauna mai mult dup asta.
Vomit.
558

Entitatea care-i spunea Sandra Shen ncepu


s se alctuiasc n faa lui.
Orice ar fi fost, avea energie. Mai nti se
prezent ca Tig Vesicle, cu smocul lui de pr
rou, nfulecnd un Muranese Fish Curry cu o
furculi de unic folosin, din plastic. Salut
Ed. Suntem dai dracului, nelegi? , spunea
Tig. Dar ea nu se mulumi cu asta, aa c se
transform n soia lui Tig, Neena, pe jumtate
dezbrcat n penumbra adpostului. Ed, fu att
de uimit c rmase fr grai. Neena dispru cu
iueal fiind nlocuit de surorile Cray. Ce
porcrie spuneau ele. Rdeau. ntre fiecare
versiune a sa, Sandra Shen umplea camera de
comand cu licurici de lumin, ca ntr-unul
dintre tableaux-urile de la circ, Spum de
detergent ntr-un lighean de plastic, 1958. n
cele din urm se prezent ca la prima lor
ntlnire, cea de pe strada Yulgrave, o femeie
asiatic, scund, plinu, cu un cheongsam
ornat cu frunze aurii, despicat pn la coapse,
ndreptndu-se spre el printre fulgii de zpad,
cu faa ei oriental ntr-o schimbare continu,
559

cnd tnr cnd btrn, cu privirea sexy i de


neneles, cu carisma a ceva inuman.
Salut, Ed!
Ed privea tulburat:
Tu ai fost toi! Nimic nu a fost real. Tu ai
fost fiecare dintre cei pe care i-am ntlnit n
acea parte a vieii mele.
M tem c aa este, Ed.
Nu eti doar un monitor.
Nu, Ed. Nu sunt.
Nu a fost nici un Tig.
Nici un Tig.
Surorile Cray nu au existat.
Teatru, Ed, n fiecare clip.
Nu a fost nici Neena
Hai, cu Neena a fost distractiv. Nu-i aa?
Ed nu mai tia ce s spun. Se simea mai
folosit, mai manipulat i mai dezgustat de el
nsui ca niciodat pn atunci. Scutur din cap
i se ntoarse cu spatele.
Dureros, nu-i aa Ed?
Du-te dracului.

560

Asta e o atitudine care m dezamgete Ed,


chiar i din partea unui avatar. Nu vrei s tii
restul? Nu vrei s afli de ce?
Nu. Nu vreau.
i-a adus capul n acvariu
Asta ce a mai fost? Ce se ntmpla cnd
aveam capul n el? Ce era chestia aia n care-mi
bgm capul? tii cred, ce dezgusttor a fost s
fac asta attea zile n ir.
Ah, da, eram eu. Am fost totdeauna cu tine
acolo, Ed. Nu erai singur. Eu eram medium-ul.
Ca lichidul proteic din container, nelegi? notai
spre viitor prin mine.
Sandra Shen i fuma gnditoare igara.
Continu:
De fapt nu chiar aa. Te-am indus n eroare
ntr-o anumit msur. Te antrenam s vezi
viitorul dar nu pn acolo nct s fii acel viitor.
Cum i se pare ideea asta, Ed? S fii viitorul. Sl poi schimba n ntregime. S poi schimba
orice, totul.
Scutur din cap ca i cum ziua aceea nu ar fi
fost potrivit pentru astfel de explicaii.
561

S-i spun altfel. Cnd te-ai angajat,


spuneai c ai pilotat toate tipurile de nave cu
excepia uneia, da? Care este acest tip de nav?
Cine esti tu? Si unde ai de gnd s m
duci? murmur
Ed.
Ai s afli n curnd. Privete!
O pelicul contorsionat de lumin, un
zmbet palid, vertical, de vreo apte sute de
kilometri lungime, atrna deasupra lor. Flacra
Perfect tremura i rsuna pe msur ce forele
care ineau
deschis
gaura
de vierme
interacionau cu elementele motorului ad hoc al
Sandrei Shen.
Aici funcioneaz mai multe fizici dect au
visat toi filozofii votri l inform Sandra pe
Ed.
Afar, extraterestrii i dublaser efortul,
oscilnd i mai iute i n modele i mai
complexe. Dintr-o dat, ochii lui Madame Shen
se umplur de emoie.
Nu sunt muli care s fi reuit aa ceva.
Eti n faa ei, Ed. Trebie s accepi acest succes.
Ed rnjea contrar voinei lui.
562

Privete-o numai! Cum crezi c au reuit s


o fac?
n ceea ce privete reuitele Ed scutur
din cap negnd afirmaia Sandrei este meritul
lui Billy Anker, el a fost primul. L-am vzut cnd
a intrat aici, cu zece sau doisprezece ani n
urm. L-am vzut. Dac e s mi amintesc ceva,
asta mi amintesc. Billy nu s-a mai ntors
niciodat i nu mai iei premiul dac nu te
ntorci.
Ceva din aceast filozofie o determin pe
Sandra Shen s zmbeasc. Cteva momente
privi atent la imaginea de pe ecrane. Apoi se
adres lui Ed cu voce moale:
Hei, Ed.
Poftim.
Nu am fost i Annie. Annie a fost adevrat.
M bucur. Gaura de vierme se deschise s
l primeasc.
*
n timpul trecerii Ed a dormit. Nu a neles de
ce dar chiar i aa, n somn, bnuia c fusese
563

aranjamentul lui Madame Shen. Zcea n fotoliul


pilotului, cu capul lsat pe o parte, respirnd
zgomotos, pe gur. n spatele pleoapelor lsate,
ochii lui tremurau n micri REM, un cod
simplu dar foarte important.
Visa astfel:
Era napoi n casa familiei. Era toamn, aerul
era pslos i ploua. Sora lui venea dinspre biroul
tatlui cu tava pentru mncare n mn. Ed
pndea din umbr i srea la ea strignd
Warraaa!. n lumina umed de la ferestre, tava
pentru mncare scpa din minile ei, un ou fiert
se rostogolea n arcuri excentrice, tot mai mici,
n jos, pe scri. Ed fugea dup el strignd ioi,
ioi, ioi. Sora lui era tulburat. Nu vorbea cu el.
tia de ce e tulburat, vzuse scena pe cnd
sttea ascuns. Ieise cu tava ntr-o mn, cu
cealalt aezndu-i hainele la loc. Aproape c
plngea, iar minile i se muiaser. Nu vreau s
fiu mama i spunea ea cu glas sugrumat.
A fost momentul de cnd toate cele din viaa
lui Ed au mers prost. Nimic dup asta nu a fost
la fel de ru, nici chiar atunci cnd tatl a clcat
564

pisoiul negru. i oricine ar fi spus c treburile se


stricaser de mai nainte, greea.
Se auzi o voce spunnd E timpul s-i ieri
toate acestea.
Ed, adormit pe jumtate, simea cum
interiorul moale al gurii de vierme atingea
carena, contractnd-o. Zmbi vag, se terse la
gur cu dosul minii i adormi la loc, de data
asta fr vise.
Protejat
de
incandescena
violent
a
motoarelor extraterestre, nvluit i dezmierdat
de zmbetul ironic i motivele necunoscute ale
entitii care i spunea n acele momente
Sandra Shen, era purtat cu graie i fr
incidente pe un canal de natere vechi de un
milion de ani. Sau mai mult. La captul cruia,
lumina profund avea s explodeze asupra lui n
feluri pe care nici unul dintre noi nu le poate
imagina.

565

31.Am fost aici


Dup ce ieise n fug din caban, Michael
Kearney a fost aruncat n propriile amintiri,
pentru o ultim dat.
Se vzu la douzeci de ani, revenind din
ultima lui cltorie inocent i ntlnind, la
ntoarcere, o femeie scund, prost mbrcat,
mergnd n susul i n josul rndului de
taximetre de lng staia Charing Cross, staie la
care-l conduseser crile de Tarot. Femeia inea
o scrisoare n mna dreapt i striga Hrtie
blestemat, hrtie blestemat.
uvie de pr cenuiu se rsfirau pe o fa
turtit i nroit de efort. O hain castanie, din
ln, groas ca o carpet, i strngea snii mari.
Hrtie blestemat striga ea. Ca i cum ar fi
cutat varianta perfect de strigt, schimba
accentuarea cuvintelor pn ce ajunse s scoat
n eviden, scurt, pe fiecare dintre ele. Se putea
simi obligaia de a exprima forele din luntrul
ei. Pentru ea era ca o munc, o munc dintre
cele mai grele, scoas de undeva din profunzime.
566

Kearney nu i putu stpni un fior. Nimeni


altcineva nu prea s fie deranjat. Era privit cu
un amuzament prudent i oarecum afectuos, n
special cnd era ntoars cu spatele. Cnd
Kearney ajunse lng ea, aceasta i se opri drept
n fa, strduindu-se s-i prind privirea. Era
scund i viguroas. Mirosul care se inea de ea
i amintea de case pustii, haine vechi, oareci.
Nu a fost enervat nici de atitudinea ei teatral i
nici de nepriceperea netratabil a emoiilor ei.
Un petic de hrtie strig ea ctre Michael, care
putu s observe c scrisoarea era veche,
lucioas de atta pipit, flendurit la ndoituri.
Hrtie blestemat. Femeia i-o ntinse lui.
Kearney rmase cu privirile aintite nainte,
stingherit pn la durere. Btu din picior.
Petic blestemat de hrtie scris.
Refuz cu o micare din cap, credea c femeia
vrea bani, Nu, eu
Un taxi zgomotos travers piaa i se opri n
apropierea lui, n scrnet de frne. Orbit pentru
scurt timp de lumina soarelui reflectat de
capota taxiului, scp femeia din priviri. ntr-o
567

clipit, ea se apropie i-i ndes scrisoarea ntrunul din buzunarele hainei. Cnd i reveni,
femeia dispruse.
Pe hrtie nu gsi o scrisoare, ci o adres din
Cambridge, scris cu cerneal albastr,
decolorat. O apropie de ochi. Citirea adresei
pru s l oboseasc. O mototoli i o arunc.
Renun la taxi, lu alt tren i plec spre cas.
Aici, abtut, stors, incapabil s se conving s
despacheteze, sesiz c fr s vrea, memorase
adresa. ncerc s lucreze ceva dar n loc de
asta, ddu n cri pn la lsarea ntunericului
dup
care,
ncercnd
probabil
s-i
reaminteasc lipsa de nsemntate a tot ce fcea,
colind bar dup bar, bnd fr odihn i
spernd s o ntlneasc pe Inge Neumann i s-o
aud cum i spune E doar puin distracie.
Dup-amiaza urmtoare, pe ploaie, ajunse la
adresa de pe hrtie. Sttea n faa unei case
masive de suburbie, izolat, cu trei sau patru
etaje, amplasat ntr-o grdin pe jumtate
ascuns de un gard atractiv, din crmid roie.
Habar nu avea cum de ajunsese acolo.
568

Sttu acolo pn ce hainele i se udar de tot,


fr s fac ns vreo ncercare de a pleca. Copii
alergau ncolo i ncoace pe strad. La 16:30 a
fost o uoar intensificare a traficului. Cnd
ploaia s-a oprit lumina dup-amiezii se mutase
spre vest crmizile gardului cptar o
culoare portocalie, cald iar gardul pru s se
retrag, ca i cum strada ar fi devenit mai larg.
Concomitent, gardul pru c se dilat, c se
nal i se lungete. Puin mai apoi, femeia cu
haina de ln apru blbnindu-se, respirnd
greu i tergndu-se pe fa. Travers drumul i
dispru direct prin zidul gardului.
Stai icni Kearney repezindu-se dup ea.
Avu senzaia c penetreaz ceva membranos
care se lipea, elastic, de faa lui. Auzi o voce care
spunea, A fost uluitor pentru ei s descopere c
fuseser tot timpul n grdin fr s neleag."
i nelese c n mod cert, interiorul i exteriorul
a orice era acelai mediu, unic, continuu. n acel
moment a crezut c poate s se deplaseze
oriunde ar vrea. Cu un strigt de exaltare,
ncerc s se repead n toate direciile posibile,
simultan, dar descoperi cu consternare n chiar
569

momentul exercitrii acestui privilegiu c alesese


una dintre ele.
n cas rmseser unele piese de mic
mobilier, ca i cum unul dintre chiriai nc nu
ar fi abandonat-o. Era frig. Kearney merse din
camer n camer, oprindu-se s examineze o
veche aprtoare de foc la gura sobei, din alam,
o planet ntrit cu metal, strns ntr-un col,
ca o insect. Crezu c aude glasuri n camerele
de deasupra, un rset curmat de o inspiraie
neateptat.
Shrander-ul
l
atepta
n
dormitorul
stpnului casei. O putea vedea limpede prin
ua deschis, stnd la fereastr. Lumina izvora
n jurul siluetei ei ngroate, monolitice,
transfigurnd podeaua neacoperit, revrsnduse ctre picioarele lui Kearney, iluminnd
rotocoalele de praf. Pe o mas ncrustat,
amplasat n spatele uii, se vedeau frumos
aranjate programe de meciuri, prezervative n
pliculeele lor ptrate, fotografii Polaroid, o
pereche
de
zaruri
supradimensionate
inscripionate cu nite simboluri pe care nu le
recunotea.
570

Poi s intri spuse Shrander-ul poi s


peti nuntru.
De ce m-ai adus aici?
O pasre alb zbur prin dreptul celor trei
ochiuri ale ferestrei. Shrander-ul se ntoarse cu
faa spre el.
Capul ei nu mai era uman. (De ce se gndise
c ar fi? De ce toi cei din staia de taximetre
consideraser c este?) Era craniul unui cal. Nu
capul unui cal, ci scheletul unui cap de cal, un
enorm cioc din os, curbat, ale crui dou
jumti erau unite doar n partea de sus i
care, de fapt, nu semnau deloc a cap de cal.
Ceva mare, pervers, inteligent, fr un scop
anume i care nu putea vorbi. De culoarea
tabacului. Nu exista gt. Cteva uvie,
zdrenuite, colorate, de care erau nnodate
monede i medalioane probabil c fuseser
nururi roii, albe i albastre atrnau din zona
unde ar fi trebuit s fie gtul, formnd un fel de
pelerin. Obiectul se nclina inteligent spre
Kearney, privind n sus i-n jos, ca o pasre. Din
interiorul lui se putea auzi o respiraie. Corpul
din spate, acoperit cu haina din ln maronie,
571

ptat i mirosind a mncare, i ridica braeje


durdulii ntr-un gest posesiv i generos.
Privete ordon Shrander-ul cu vocea lui
copilreasc, limpede, de contratenor privete
aici!
Cnd se conform ordinului, totul dispru
vederii fiind nlocuit de o ntunecime complet,
de sentimentul unei viteze enorme i de cteva
puncte de lumin. Dup cteva clipe, un atractor
haotic se auto-gener, nvolburat i clocotitor, n
culorile srace ale graficii de pe computer din
anii 80. Sngele lui Cristos gndi Kearney
curgnd pe firmament. Se cltina, vertiginos i
ngreoat, i ntinse o mn s se salveze dar
era prea trziu. Cdea deja. Unde era? Habar nu
avea.
Adevratele aciuni se petrec aici-spuse
Shrander-ul. M crezi? Puteai s ai toate acestea.
Ea ridic din umeri ca i cum oferta ar fi fost
mai puin atractiv dect ar fi putut ea dori.
Totul, nelegi? Numai s fi dorit! Ah, voi
oamenii mecheria este, evident, s tii s-i
gseti calea. M ntreb dac ai habar ct de
aproape eti.
572

Kearney arunc o privire iute spre fereastr


Poftim? Nu auzise nici un cuvnt.
Fractalii se nvrtejeau. Iei din camer
alergnd. n drum se mpiedic de masa
ncrustat i sprijinindu-se de ea s nu cad,
observ c apucase zarurile Shrander-ului.
Propria lui panic umplu ncperea, un lichid
att de consistent c trebui s se rsuceasc i
s noate prin el pn la u. Braele bteau cu
nverunare n timp ce picioarele abia de se
micau. Se mpletici pe scri n jos plin de
teroare i extaz cu zarurile n mn
*
Erau iar n mna lui ca atunci cnd i croise
drum prin tufriurile de pe coast, sus, pe
dunele Plajei Monstrului. Dac s-ar fi uitat
napoi ar fi putut vedea cabana i lumina
blnd, lptoas, din spatele ferestrelor ei. Cerul
era negru i plin de stele strlucitoare. Oceanul
argintiu, prins n braele golfului, cdea pe plaj
cu un zgomot slab, optit. Kearney, care nu era
un atlet, fcu probabil cam un kilometru i
573

jumtate nainte ca Shrander-ul s-l prind. De


data asta era mult mai mare chiar dac pstrase
vocea de contratenor care i conferea un aspect
copilresc.
Nu m cunoti? opti Shrander-ul n timp
ce se profila deasupra lui acoperind stelele.
Mirosea a pine veche, uscat, i a ln ud. iam vorbit destul n vise. Acum poi s fii copilul
care ai fost.
Kearney czu n genunchi i-i ngrop faa n
nisip unde, nu doar c putu vedea firele de nisip,
dar putu s vad i formele interstiiilor. Artau
att de clar i distinct i detaliat c se simi din
nou ca n copilrie. Plnse pentru acea pierdere
definitiv, pierderea lui nsui. N-am avut o
via a mea gndi el i pentru ce? Pentru
uciderea a zeci de oameni? Pentru a se nsoi cu
un nebun mpreun cu care s fac nite
grozvii? Nu avusese copii. Nu o nelesese
niciodat pe Anna. Gemnd att din mil pentru
el nsui ct i din cauza efortului de a evita
vederea propriei pedepse, cu faa nc nfipt n
nisip, cu braul stng inut rigid n spate, i
oferea Shrander-ului pungua cu zarurile furate.
574

De ce eu? De ce tocmai eu?


Shrander-ul pru o clip nedumerit.
E ceva care mi-a plcut la tine de prima
dat.
Mi-ai distrus viaa!
Tu eti cel care i-a distrus viaa rspunse
Shrander-ul cu un fel de mndrie. Ca fapt divers,
de ce ai omort toate femeile alea?
Ca s te in departe de mine.
Shrander-ul pru surprins.
Vai drag, nu i-ai dat seama c nu are
rost? N-a prea fost via pentru tine. De ce ai
fugit aa din rsputeri? Vroiam doar s-i art
ceva
Ia zarurile i las-m-n pace se rug
Kearney.
Shrander-ul ns l atinse pe umr. Kearney se
simi ridicat i dus deasupra valurilor care se
sprgeau pe plaj, i simi membrele trase i
ndreptate ferm dar grijuliu, ca de un maseur
priceput. Se simi rsucindu-se n aer ca acul
unei busole.
Aa? ntreb Shrander-ul Nu. Aa.
Acum poi s te ieri.
575

O senzaie curioas, ca un nghe cald, ca


prima atingere a unor aerosoli anestezici, se
propaga pe pielea lui, apoi, penetrndu-l prin
fiecare por, alerga prin interiorul lui deblocnd
fiecare fundtur n care se bgase n cei
patruzeci de ani de via, relaxnd eul contient,
att de suferind i de mpletit cu durere,
frustrare si dezgust, relaxare dus pn acolo
unde nu mai vedea, auzea i simea dect
ntunecimea catifelat. ntunecime n care se
ls purtat fr s se gndeasc la ceva anume.
Dup ceva timp pru c se ivesc cteva puncte
de lumin. Curnd se nmulir. Apoi devenir i
mai numeroase. Scntei, i aminti el de extazul
sexual al Annei. Scntei peste tot. Strluceau, se
adunau, se rsuceau deasupra lui, apoi se
instalau n volburarea furioas a straniului
atractor. Kearney simi cum cade n el, cum se
desface n buci, cum ncepe s se piard.
Devenea nimic. Devenea totul. Ddea din mini
i din picioare ca un sinuciga trecnd de al
treisprezecelea etaj.
t. S nu-i mai fie fric.
Shrander-ul l atinse iar pe umr, zicndu-i:
576

Poi s deschizi ochii, acum.


Kearney se nfior.
Deschide ochii!
Kearney deschise ochii.
Prea strlucitor.
Totul din jurul lui era prea strlucitor pentru
a putea fi vzut. Lumina vjia pe el fr nici un
fel de limitare. O simea pe piele, o auzea ca pe
un sunet. Era ca o substan fr greutate. Era
lumin adevrat. Perei nali i arcuri i petale
din ea, atrnau i sclipeau, se ngreuiau, durau
o clipit, se rsturnau i cdeau spre el i cumva
treceau prin el i dispreau n mai puin de o
secund. Doar ca s fie nlocuite. Habar n-avea
unde se afl. Se simea extraordinar, simea cea
mai grozav surpriz, uimire i ncntare.
Rse.
Unde m aflu? Sunt mort?
Vidul din jurul lui mirosea a lmi. Arta a
trandafiri. l simea cum plnge, n ele i pe el.
Exista i un orizont, dar era prea curbat, prea
apropiat.
Unde sunt toate acestea? Chestiile alea
sunt stele? Chiar exist undeva, n realitate?
577

Acum rdea i Shrander-ul.


Aa e peste tot. E ceva nu?
Kearney privi n jos i observ Shrander-ul
cum sttea pe umrul lui, ceva mic i rotunjor,
n forma unei femei, cu haina castanie de iarn
strns pe corp, cu ciocul uria din os ridicat s
nfrunte cerul care se rostogolea mugind.
Avu senzaia c dac ar fi avut ochi n orbite,
ar fi orbit.
Asta-i ceea ce se pare c niciodat nu
obinem. Ct de legate sunt toate, unele de
altele.
Panglici colorate fluturau i se scurgeau de pe
umerii lui ntr-un vnt complet invizibil n timp
ce poala hainei se tra prin praful unei antice
suprafee pietroase.
Oriunde te-ai uita, se desfoar la infinit.
Ce caui, aia gseti. i voi, oamenii, ai putea so stpnii. n ntregime.
Generozitatea acestei oferte l nedumerea pe
Kearney aa c se hotr s o ignore. Oricum era
de neneles. Apoi, privind la turnurile de lumin
continuu prbuindu-se i continuu fiind
nlocuite, se rzgndi i ncepu s se ntrebe ce
578

ar putea s dea n schimb. Nu gsea nimic


potrivit. Brusc i aminti de zaruri. nc le mai
avea. Le extrase grijuliu din sculeul lor din
piele i le oferi Shrander-ului.
Nu tiu de ce le-am luat.
i eu m ntrebam
Asta e. Uite-le.
Sunt doar nite zaruri. Oamenii le folosesc
la unele jocuri. Dar iat, am ce s fac cu ele. De
ce nu le pui jos?
Kearney privi de jur mprejur. Suprafaa pe
care stteau, prea strlucitoare pentru a te
putea uita la ea mai mult timp, presrat cu
praf, se curba n deprtare.
Pe sol?
Da, de ce nu? Pune-le pe sol.
Aici?
Sau n alt parte. Oriunde pot s fie vzute.
Visez, nu-i aa? Sau sunt mort?
Puse grijuliu zarurile pe roca prfuit. Dup
cteva clipe, zmbind de sperieturile eului lui
disprut, le aranj astfel nct simbolul pe care l
numea Marele Dragons fie deasupra. Apoi se
deprt civa pai de ele, se opri cu faa n sus,
579

ctre cerul unde i nchipuia c ar putea vedea,


printre norii de stele i gaz incandescent,
imaginea a tot ce se petrecuse n viaa lui. Era
contient c aceste lucruri nu se gseau acolo
dar nu era ru dac i le imagina. Vzu pietricele
pe o plaj. (Avea trei ani. Vino fuga! striga
mama lui. Vino fuga! ntr-o gleat era ap
nnourat cu nisip.) Vzu un iaz la vreme de
iarn, cu trestii maronii nind prin gheaa
subire de la mal. Sosesc verioarele tale (Le
vedea cum alergau rznd ctre el de-a
curmeziul peluzei unei case obinuite.) l vzu
pn i pe Valentine Sprake, artnd aproape
uman, ntr-un vagon de metrou. Nu vzu cu nici
un chip Casa Grozamei, dar avu impresia c,
peste toate, zrete chipul Annei, puternic, decis,
ghidndu-l prin vadurile vieilor lor, spre
autocunoatere.
nelegi acum?
Shrander-ul, care amabil pstrase tcerea
pn atunci, venise din nou lng Kearney i-l
privea prietenos.

580

n univers, ntotdeauna va fi ceva mai mult,


ceva n plus. Apoi, i mai mult Nu te mai pot
ine mult vreme n via, tii da? Nu aici.
Kearney zmbi.
Bnuiam. Nu trebuie s i faci griji. Vai,
privete! Privete!
Vzuse splendoarea dezlnuit a luminii.
Simi cum alunec n ea, acolo, n locul acela
fabulos. Era att de uluit Dorea ca Shranderul s tie. Dorea ca Shrander-ul s fie sigur c el
nelesese.
Am fost aici i am vzut asta, zise el. Am
vzut-o.
Simi cum vidul l absoarbe.
Ah Anna, am vzut.

581

32.Peste tot i nicieri


Iar n Pisica Alb se petrecuser urmtoarele:
Seria Mau trecuse n spaiul matematic unde
codul K rula fr substrat, ntr-un domeniu
propriu. Restul universului prea s se fi retras
la o foarte mare distan. Evenimentele se
acceleraser i deceleraser n acelai timp. O
lumin alb, actinic fr surs i totui
direcionat.
Rotunjea marginile fiecrui corp n micare.
Era un spaiu pe ct de lucid i intens pe att de
fr noim ca oricare dintre visele lui Seria
Mau.
De ce te-ai mbrcat aa? au ntrebat-o
Matematicile cu voce nedumerit.
Vreau s tiu ce-i cu cutia asta.
Este foarte periculoas aici, n starea asta
i pentru noi i pentru tine. foarte
periculoas, repetar monitorii precum un ecou.
Nu-mi pas. Privii. i o nl cu ambele
brae ct de sus putea.
582

Este foarte periculoas drag, repetar


monitorii mucndu-i gheruele i batistuele.
Codul ini din cutia Unchiului Zip i fuzion
cu codul Pisicii Albe. Totul cutie, ambalaj i
toate celelalte se topi dizolvat n puncte, fluxuri
i lumini ntunecate ca materia non-barionic i
explod dincolo de faa lui Seria Mau cu viteze
aproape relativiste. n aceeai clip ea a simit
cum rochia ei de nunt a luat foc iar ngeraii ei
dragi s-au fcut cenu. Monitorii i acoperiser
ochii cu minile i zburau ca frunzele uscate pe
un vnt ngheat, cu vocile tensionate i
deformate de efecte necunoscute ale dilatrii
spaio-temporale.
Brusc, tot coninutul cutiei se regsi n afara
ei. Toate ideile pe care le avuseser unii sau alii
despre univers erau prezente, accesibile,
funcionale. Conexiunile fuseser ncruciate.
Sistemele descriptive se prbuiser ntr-o stare
aprioric
lor.
Legturile
interne
ale
supersubstanei informaionale se rupseser.
Era un moment al reinventrii. Era un moment
de vertij maxim. Matematicile nsei erau
desfcute i nimic nu mai putea s fie la fel.
583

S-au auzit bti moi de orologiu.


Dr. Haends, v rog a spus o voce blnd
i competent de femeie.
Acesta iei, ivindu-se din substratul universal,
cu mnuile sale albe i cu bastonul cu mner
aurit. Fracul avea guler de catifea i manete cu
cinci butoni iar pantalonii negri i strmi aveau
pe partea exterioar o band lat din mtase.
Jobenul era pe cap. Pantofii, pe care Seria Mau
nu i mai vzuse vreodat, erau din cei pentru
sala de bal, din piele, lcuii, croii pe picior.
Jobenul, pantofii, costumul, mnuile i
bastonul erau fcute din numere. Acum vedea i
ea. Erau fcute din numere aprnd att de iute
i lipite unele de altele c preau o suprafa
concret. ntreaga lume o fi fost aa? Sau numai
Dr. Haends?
Seria Mau, i se adres n timp ce ntindea
mna ctre ea, dansezi?
Seria Mau ddu ndrt. Gndul i fugi la
mama ei, la cum o lsase s nfrunte attea de
una singur, fr o vorb de ajutor. i la tatl ei
i la chestiile sexuale pe care el o punea s le
fac. i la fratele ei, la refuzul lui de a o saluta
584

cu toate c tia c nu avea s o mai vad


vreodat.
Nu am nvat s dansez.
i cine e de vin? Dr. Haends rdea. Cum
ai putea s ctigi fr s participi?
El fcu nite semne cu mna i Seria Mau
observ c se aflau n vitrina magazinului cu
obiecte magice, o feti cultivar n rochie de
nunt i un, brbat nalt i slab cu musta fin
i ochi vioi, albatri. n jurul lor erau stivuite
lucrurile pe care le vzuse n vise lucruri vechi,
lucruri de-ale scamatorului, lucruri de copil.
Buze de plastic rou.
Pene viu colorate n portocaliu i verde.
Ghemuri din earfe de mtase care s intre n
joben s poat ni de acolo porumbei albi, vii.
Jurubie cu imitaii de lemn dulce. O inim de
Valentines Day luminat cu diode care se
aprindeau n prezena iubitului. Spectre de raze
X i papuci elevatori, ctue pe care nu le mai
puteai scoate i inele de scamator. Erau acolo
toate lucrurile pe care le-ai fi dorit cnd erai
copil, pe cnd lumea prea s ofere ntotdeauna
i mai multe i nc mai rmneau o mulime.
585

Alege orice vrei tu, o invit Dr. Haends.


Toate sunt false, rspunse Seria Mau cu
ncpnare, iar Dr. Haends rse.
n acelai timp sunt i adevrate. Asta e
partea minunat. Dduse drumul minii ei i
dansa singur, elegant.
Puteai s ai orice i-ai fi dorit.
Seria
Mau
tia
c
este
adevrat.
nspimntat, fugise de ideea asta n toate
direciile posibile, fugise ca de cel mai tare cmp
de ionizare din univers. Lsai-m-n pace! ip
ea.
Matematicile navei care fuseser Dr. Haends
dintotdeauna sau cel puin jumtate din el o
expediar la somn, aruncar o scurt privire la
unele dintre celelalte pri ale proiectului ei care
implica unele cltorii n spaiul cu zece
dimensiuni spaiale i patru temporale i dup
ce reorganizar Pisica Alb mai pe gustul lor,
aleser cel mai scurt traseu ctre Sigma
Terminus i se aruncar n gaura de vierme.
Rmseser o mulime de fcut.
Sigma Terminus.
Unchiul Zip veghea cu ochii mijii.
586

Urmrete-i.
Prea trziu Unchiule. Au intrat deja.
Unchiul Zip rmsese tcut.
Sunt mori, coment pilotul. Murim i noi
dac intrm acolo. Unchiul Zip slt din umeri.
Atepta.
Asta nu e un loc pentru fiine umane,
continu pilotul.
i nu vrei s afli? Nu pentru asta ai venit
aici? i rspunse Unchiul Zip cu voce moale.
La naiba, asta aa e.
*
Pisica Alb se rostogolea n tcere, ca o nav
fantom, ctre cellalt capt al gurii de vierme.
Motoarele erau oprite. Comunicaiile tceau.
Nimic nu mica n interiorul ei. Afar rmsese
doar o lumin albastr, de semnalizare, folosit
de obicei pe orbitele de parcare, clipitoare n
pustietate.
Carcasa,
plin
de
cicatricile
contactului cu un mediu indescriptibil, ca i
cum cltoria printr-o gaur neagr ar fi
semnat cu o mie de ani ntr-o rni de cafea
587

ntr-un mod newtonian precum clrirea unui


tren scpat de sub control, se rcise rapid de la
rou aprins la vineiu apoi la griul ei banditesc.
Ieirea din gaura de vierme, o pelicul
rsucit, alburiu luminoas, rmase n urm.
Dou sau trei ore, nava se rostogoli prin spaiu
fr nici un control. Dup aceea arztorul ei cu
fuziune se aprinse scurt i ca n urma unei
comenzi nerostite, se trezi i se poziion pe o
orbit n jurul primului obiect mai mare din
zon.
La scurt timp se trezi i Seria Mau Genlicher.
Era din nou n containerul ei. Era ntuneric.
Era frig. Era dezorientat.
Afiare, comand ea.
Nici un efect.
Sunt singur aici? Ce-i? Linite. Se mic
stnjenit n ntunericul din container. Lichidul
proteic era nemicat, lipsit de via.
Afiare!
De data asta apru un canal de comunicare i
cteva imagini vizuale, deformate, intermitente,
suprapuse, mpestriate de interferene.
588

Se putea vedea un obiect mare, alb, ntins pe


podeaua punii rezervate oamenilor care, pe
msur ce cretea rezoluia aparatelor, devenea o
fiin uman parial dezmembrat.
Hainele smulse de forele gravitaionale
zceau ghem prin colurile camerei. Era i unul
dintre brae acolo. Pereii de deasupra fuseser
nroii.
A doua imagine era cu Unchiul Zip cntnd la
acordeon n timp ce nava lui se rostogolea la
nesfrit prin gaura de vierme. Printre sunetele
muzicii se auzeau bombnelile pilotului: Ce
porcrie, Dumnezeule, ce porcrie.
A treia imagine era tot cu Unchiul Zip, mai
bine zis cu un prim plan al buzelor lui repetnd
Putem iei de aici numai dac ne pstrm
mintea limpede. De ce-mi artai astea?
Nava continu s tac apoi, brusc, rosti:
Toate acestea se petrec acum, simultan.
Sunt semnale n timp real. Orice s-ar fi petrecut
acolo, continu s se petreac. i va continua la
nesfrit.
Unchiul Zip privea, din afior, direct ctre
Seria Mau.
589

Ajutor!
Este interesant, comentar Matematicile.
Seria Mau mai privi cteva clipe apoi
comand:
Scoate-m de aici.
Unde vrei s te duci?
Ea se foi neajutorat n container:
Nicieri, vreau doar s ies de aici. i
neprimind nici un rspuns, continu: A mers
nu? Ce-ai pus la cale nainte de a m trimite la
somn. Credeam c l-am vzut pe scamator dar
era doar alt vis, cred Era ca o putoaic de
treisprezece ani ncercnd s fie indiferent. Ca
un rspuns, fluidul din rezervor se nvrteji n
jurul ei iar ea i-l imagin ca o scuiptur
splnd ceea ce mai rmsese din corpul ei.
Asemntor cu cinsprezece ani de disperare. Ei
bine, ce conteaz gndurile mele? Acum chiar c
sunt obosit. Nu-mi mai pas. M-am sturat.
Vreau s merg acas i s nu se fi petrecut nimic
din toate acestea. mi vreau viaa napoi. Pot
s spun i eu ceva? intervenir Matematicile.
Ce? Afiai, comandar Matematicile i
Sectorul Kefahuchi explod n capul ei. Asta este
590

realitatea. Dac tu crezi c timpul navei este


realitatea, te neli. Dac tu crezi c timpul navei
nseamn ceva, te neli. Nu nseamn nimic.
Vezi astea? Nu sunt doar o stare exotic ci ani
lumin de vpi albastre i roii ivindu-se din
nimic i rostogolindu-se n timp real, n timp
uman. Aa arat lumea. Aa este n tine.
Foarte poetic, rse Seria Mau cu
amrciune.
Privete focul, ordonar Matematicile.
i ea privi. Sectorul vjia i suspina
deasupra ei.
Nu i pot napoia corpul, continuar
Matematicile. Doreai cu furie s trieti i n
acelai timp i era team s o faci. Ceea ce i s-a
fcut este ireversibil. nelegi? Da, rspunse ea
optit.
Bine. S continum. Dup o clip, Sectorul
pru s se ncadreze singur n trei mari ferestre
arcuite dintr-un zid acoperit cu volnae de
mtase gri. Ea era iar n vitrina magazinului cu
obiecte magice i n acelai timp n containerul
de la bordul Pisicii Albe.
591

Aceste locaii, vedea ea acum, fuseser


dintotdeauna unul i acelai loc. Putea s vad
containerul, ideea corporaiei EMC despre ce iar fi putut dori o putoaic de treisprezece ani:
un cociug decorat cu ornamente turnate i
aurite imitnd elfi, unicorni i dragoni, toi
sacrificndu-se eroic, n repetate rnduri, ca i
cum moartea nu ar fi fost o stare permanent iar
chinurile ar fi putut fi depite ntotdeauna.
Avea un capac subire cu dou articulaii
imposibil de deschis dinuntru ca i cum ei s-ar
fi temut c ar putea iei afar i un mnunchi
de conducte de racord.
n acelai timp ea era n container, n spatele
lui i deasupra lui. Era i n minusculele camere
de supraveghere strlucind precum praful n
razele de lumin.
n timp ce privea ferestrele, partea superioar
a Dr. Haends se nclina lent prin fereastra din
mijloc. Cmaa lui alb fusese proaspt scrobit.
Smocul de pr negru lucea de la briantin. Dup
ce s-a nclinat ct a putut de mult, Dr. Haends ia fcut cu ochiul i n loc s se redreseze i
592

aduse un picior lung i elegant n camer apoi


sri i el cu totul, n ncpere.
Nu, spuse Seria Mau.
Ba da.
i din doi pai ajunse la container i deschise
capacul.
Nu, repet Seria Mau.
Ce mai rmsese din ea se zbtea i urla att
de tare nct fluidul n care fusese suspendat
subire i inert ca o mucoas, s poat absorbi
ocurile forelor newtoniene pe care pn i o
nav tip K trebuia uneori s le suporte se
revrs i stropi pantofii din piele fin, fr ns
ca Dr. Haends s observe, n timp ce o trgea
afar.
Prin camerele de supraveghere ea se vzu
pentru prima dat n cincisprezece ani: ceva
mic, dezarticulat, galben, cu membrele n
unghiuri
nefireti,
agitndu-se
spasmodic
mpotriva durerii aerului liber. Ceea ce ea auzi ca
pe un urlet de groaz i disperare era n realitate
doar un geamt slab. Pielea era tbcit i
ntins ca la o mumie. Nu era nici un fel de
carne ntre piele i oase. Buzele ofilite se
593

retrseser deasupra dinilor mici i netezi. Ochii


priveau din adncul orbitelor ntunecate. Fu
cuprins de amoreal i dezgust cnd vzu
cablurile
stufoase
atrnnd
de
coloana
vertebral deformat de scolioz. Fu cuprins de
o imens mil apoi de cea mai crncen ruine.
La nceput se mpotrivise pentru c pur i
simplu nu vroia ca el s o vad apoi se
mpotrivise i pentru c nu era de acord cu ce
fcuse el.
El aterizase nava. Rampa cargoului era
cobort. El o scotea afar. Teroarea cdea
asupra ei precum lumina Sectorului Kefahuchi.
Ce ar mai fi putut ea s fac dac nu mai era
Pisica Alb? Ce ar mai fi putut ea s fie?
Nu! Nu! Sectorul Kefahuchi pulsa deasupra
ei.
Nu este aer acolo, spunea ea cu voce
jalnic, nu este aer acolo.
Cerul luase foc de la radiaii.
Nu putem tri aici! Nu putem tri! Dar lui
Dr. Haends nu prea s i pese.
Acolo afar, pe suprafaa aceea, printre movile
stranii i joase i artefacte ngropate, el se
594

pregtea
pentru
intervenia
chirurgical.
Mnuile albe i manetele cu cinci butoni
dispruser. Din ochii i din gura lui se revrsa
spuma alb a codului K, s formeze uneltele
trebuincioase din praful de acolo.
Dr. Haends privi n sus innd o mn cu
palma n sus ca i cum ar fi vrut s verifice dac
plou. Nu este nevoie de mai mult lumin.
Seria Mau plngea.
Mor! Cum poi s-mi dai un corp nou aici?
Uit de corpul tu. Trebuiau s ipe unul la
altul pentru a se putea nelege. Vntul de
particule fcea s flfie coada fracului lui. Nu-i
aa c este minunat s fii viu? rdea el. n
spatele lui monitorii neau din nav ca un
banc de peti entuziasmai, sclipind i dansnd.
Ea va fi bine din nou, strigau unii la alii,
ea va fi bine din nou. Dr. Haends i ridic
instrumentele.
Uit de tine. Acum poi s fii ceea ce eti.
O s doar? Da. Ai ncredere n mine?
Da.
*
595

Mai trziu minute sau ani dr. Haends i-a


ters numerele de pe frunte ca i cum i-ar fi
ters sudorea i s-a dat civa pai n spate, si poat admira opera. Costumul i manetele
erau mnjite cu snge. Instrumentele lui care la
nceput preau s fie de cel mai nalt nivel, i
pierduser luciul i nu mai preau folosibile.
Scutur din cap. Fusese un efort considerabil,
chiar i pentru el. Din punct de vedere
termodinamic, realizase cea mai costisitoare
operaie din activitatea lui. i existase i un risc
mare. Dar ce poi ctiga fr s riti?
Acum poi s fii ceea ce eti.
Fiina pe care o realizase se slt uurel i i
flutur aripile nesigur. E greu spuse ea.
Trebuie s fiu chiar att de mare? ncerc s se
priveasc dar fr succes. Nu pot s vd ce
sunt
i
flfi
iari.
Evenimente
electromagnetice colaterale strnir praful.
Praful rmase atrnnd acolo unde fusese
ridicat i nimic altceva nu se mai ntmpl.
Cred c dac vei continua s exersezi, o
ncuraj Dr. Haends.
596

Sunt ngrozit. i m simt att de prost


Rse. Cum art? Sunt nc aici? i da i nu.
Intoarce-te s vd cum ari. Aa. Ari bine.
Frumos. Numai s exersezi ceva mai mult
Seria Mau continu s se nvrt. Simea
lumina cum i cuprinde aripile.
Astea sunt pene?
Nu tocmai. Nu tiu s le folosesc. i vor
menine forma pe care o vei dori, o asigur dr.
Haends. Poi s fii aa sau n ntregime altfel.
Poi s fii iar o pisic alb care se npustete
printre stele. Sau poi s ncerci ceva nou. Eu
sunt complet satisfcut de ceea ce am realizat.
Da! Privete! Vezi? Asta e! Ea se ridic si se roti
cu stngcie deasupra capului lui.
nc nu tiu cum s procedez
F cteva ntoarceri. Mai f cteva. Vezi? Ea
se conform.
Da, m descurc. Cred c voi fi destul de
bun
Monitorii zburar ctre ea.
Se ngrmdir n jurul ei uotind ncntai
i aplaudnd cu minile lor osoase i tbcite de
munc.
597

Ai reuit att de bine, l felicit ea. Apoi


privi n jos, ctre Pisica Alb.
Toi aceti ani se minun ea. Asta am fost
eu? Si slobozi ceva ce ar fi putut fi lacrimi dac
un organism att de bizar, att de mare i totui
att de fragil, att de dependent de dorinele ei,
ar fi putut plnge.
Vai drag, nici nu tiu cum m simt. Rse
cu bruschee, rsul ei umplnd vacuumul. Era
un rset de particule. Ea rdea n orice regim.
ncerc pe rnd ce putea s fie. Orict de multe
posibiliti avea, nc mai rmneau o mulime.
Asta i place? striga ea de sus, eu cred c o
prefer pe ultima.
Aripile ei i pierduser aspectul de pene iar
lumina Kefahuchi luneca pe ele de la un vrf la
altul, ca un foc slbatic. Seria Mau Genlicher
rdea fr oprire
La revedere, strig ea de sus.
Si se nl iute, mai iute chiar i dect ar fi
putut ochii Dr. Haends s o urmreasc. Umbra
ei trecu scurt pe deasupra Dr. Haends i
dispru.
598

Dup ce a disprut, Dr. Haends rmase acolo


pentru un timp, ntre nava K, goal acum i
rmiele fizicianului Michael Kearney. Era
extenuat dar nu prea s doresc s se aeze. Se
aplec i culese de jos zarurile pe care Michael
Kearney le adusese acolo. Le rsuci gnditor
apoi le puse jos la loc., A fost obositor i repet
siei.Pot fi mai obositori dect i poi imagina.
Dup un timp i permise s revin la o form
n care se simea confortabil i rmase pe loc,
mult timp, privind la Sectorul Kefahuchi: ceva
mic, ndesat i durduliu, cu un uria cioc osos i
o hain castanie de ln ptat de la mncare,
ridicnd din umeri n timp ce-i spunea Ei bine,
restul trebuie s fie fcut de acum nainte.

599

33.Ultima aruncare a lui Ed Chianese


Flacra perfect se ivi din cltoria ei prin
gaura de vierme.
Motorul ei i micor singur elanul apoi se
dezmembr n prile sale componente. Un
minut sau dou pru s analizeze opiunile
posibile, apoi i fcu loc cu grij prin spaiul
local, pn n apropierea unui asteroid de unde
se putea vedea ntregul Sector Kefahuchi.
n scaunul pilotului, Ed Chianese se ntinse
ct putu, cscnd i respirnd zgomotos. Cu
excepia minii care i se odihnea pe organele
genitale, semna cu Moartea lui Chatterton i nu
se putea observa dac visa sau nu. O femeie
oriental, micu, n cheongsam auriu despicat
pn la coapse, privea n jos la el, cu o expresie
maternal i ironic n acelai timp. i aprinsese
o igar din care trgea ntre dou micri ale
capului. Ochii ei nu-l slbeau nici o clip. Dac
ar fi fost o femeie real, ai fi putut zice c vroia
s l fac din ochi.
600

Hai Ed, e timpul s treci la treab. Cteva


firicele alburii prur s ias din ochii ei. tii,
ar trebui s o facem pe muzic. Una pe msur.
i ridic o mn i Ed fu ridicat i el cu grij
din scaunul lui de acest simplu gest i propulsat
cu vitez moderat spre cea mai apropiat trap
care, odat deschis, ls atmosfera din ntreaga
nav s neasc afar i odat cu ea i corpul
lui Ed. Prea s nu fie contient de aceast
micare, probabil spre binele lui. Cteva clipe
mai trziu, sttea n aer, perfect orizontal, cu
picioarele lipite, cu minile ncruciate pe piept,
ca pentru nmormntare, la aproape un metru
de suprafaa asteroidului.
Frumos. Ari bine, Ed rosti Sandra
Shen.
i ntoarse faa ctre sclipirile Sectorului
Kefahuchi din cauza crora silueta Flcrii
perfecte abia de se putea distinge.
Nu mai am nevoie de tine, se adres Sandra
ctre nav.
Cteva secunde nava efectu unele manevre
scurte lsnd vederii, pentru puin timp,
extraterestrii i containerele lor ciudate, luminai
601

de izbucnirile intermitente ale motoarelor dup


care extraterestrii aprinser Norul Purpuriu din
nou i dui au fost.
Sandra Shen rmase privind n urma lor.
Pentru un moment sau dou pru s fie plin de
remucri i fr nici un chef de a lua vreo
decizie. Vreau alt igar? se adres ea lui Ed
dup care i rspunse singur Nu, cred c nu!
Era agitat, nu era n apele ei. Umbra ei deveni
la rndul ei agitat. Minile i fceau de lucru
cu hainele. Doar att s fi fost? Poate mai mult?
Cteva clipe scnteile izbucnir de peste tot. Oft
exasperat i se relax.
Ed, trebuie s te trezeti.
*
Ed se trezi n picioare, pe curba unei lumi
mici aflat sub iluminarea teribil a Sectorului
Kefahuchi.
Coloane de foc se ridicau i cdeau asupra lui,
suite de culori, culori necorelate, culori murdare.
Ceva mai ncolo, luminat ntr-un mod pe care
nu l putea descrie, zcea o nav K. Motorul era
602

oprit iar carcasa vibra din cauza efortului de


meninere a armamentului. i scheletul complet
al unei fiine umane, maroniu, cu buci de
haine i de cartilaje nc inndu-se de oase.
Pe umrul scheletului, ciudat i cu imaginea
neclar din cauza luminii violente, ceva mai
puin amenintoare dect n apariiile de
nceput, sttea entitatea cunoscut uneori sub
numele de Sandra Shen, alteori sub numele Dr.
Haends, dar cel mai des, pentru majoritatea
colaboratorilor ei temporari, sub numele
Shrander.
Ed o privi cu atenie observnd figura
bondoac, haina de ln castanie, fr nasturi,
capul ca un schelet de cal, ochii ca dou
jumti de rodie.
Uau. Eti ceva real?
Se pipi cu minile. S tie ce e cu el nainte
de orice altceva.
Eti real? Te-am mai vzut. Nu primi nici
un rspuns, i frec faa cu minile. tiu sigur
c te-am mai vzut. Toate astea
Uimitor, nu-i aa? i aa e peste tot.
603

Dar Ed nu la asta se referise, el se gndea c


ajunsese mai departe dect i dorise vreodat.
Nu sunt sigur c tiu unde ne aflm
S tii c nici eu Shrander-ul avea un aer
de mulumire e att de mult din el aici!
Ei, dar tu eti Sandra Shen.
i ea. Da.
Ed renun. Pentru moment trebuia s aib
grij de el nsui. S neleag. Shrander-ul
prea s fie prietenos i amabil aa c relativ
repede, Ed se simi mai n siguran dect la
trezire. Ceea ce l determin s considere c
trebuia ceva mai mult efort din partea lui. Dup
o clip de meditaie, continu:
Provii din cultura K, nu-i aa? Voi n-ai
murit. Asta era explicaia.
O privi cu respect.
Ce fel de lucru eti?
Nu sunt sigur c ai putea s nelegi
rspunsul. Indiferent ce sunt, n mod cert sunt
ultimul. Oft. Toate lucrurile bune au un sfrit,
Ed.
Ed nu tiu ce s mai spun
i cum te mpaci cu situaia asta?
604

Bine. E n regul.
Nu te simi singur? Prsit?
Ah, ba da. Singur. Puin marginalizat.
Oricine s-ar simi la fel. Dar am avut zilele
noastre de glorie, i au fost nite vremuri tare
bune! Privi ctre el, nviorat. mi doresc s ne fi
vzut. Artam tot aa doar c aveam mai multe
panglici. Rse. N-am s-i art ce e sub hain.
Pariez c ari foarte bine.
Ei, nu-s chiar ca Neena Vesicle. Rmase pe
gnduri Ce spuneam?
C ai avut i vremurile voastre bune.
Da, am avut. Am avut. Viaa era bun
pentru noi, aa cum a fost i pentru tine, poate
chiar mai bun. La un moment dat impuntoare
ca un dans al ceaiului n paradis, apoi iute,
halucinant, pe muchie de cuit, fr timp de
meditaie. tii cum e, iadul absolut. Am avut
ceva reuite. Ar fi trebuit s vezi realizrile
noastre. Cu ele am pus lumea n micare. Am
dovedit codul. Am gsit toate rspunsurile pe
care le vrei i voi
Se opri. Art ctre cer.
605

Apoi am ajuns aici. Ca s-i spun adevrul


adevrat, ne-a oprit i pe noi ca pe toi ceilali.
Chestia asta era deja btrn cnd am ajuns noi
aici. Cei care ajunseser aici naintea noastr
erau deja btrni pe cnd noi nc nu
apruserm. Le-am preluat ideile ct de repede
am putut, aa cum facei i voi acum. i am
ncercat i noi, la rndul nostru Shrander-ul
pru s ridice din umeri i am euat. Ar fi
trebuit s ne vezi atunci, Ed. Erau vremuri
captivante. Aveam un oarece control asupra
lucrurilor. Dar degeaba. Se ls pe spate
aintindu-i ciocul mare i osos ctre Sector.
Apoi i cobor privirile ctre picioare, ctre
praful de la picioare. Ei, nu m plng. Chiar i
atunci a fost bine. Vreau s spun c a fost o
aventur adevrat. Aventura noastr. Era o
parte din noi. E ceva s fi ajuns aici. S fii cu
totul ceea ce eti.
Se pare c te-ai cam pierdut.
Aa este. Ne-am pierdut. Aa se ntmpl
cnd ajungi aici. Cazi. Ii rupi gtul de ea. i
pierzi inima. Ne-a nfrnt. A nfrnt inteligena
noastr, a nfrnt capacitatea noastr de
606

nelegere. n cele din urm nu am mai ajuns la


miez.
Urm o pauz n care fiecare dintre ei rmase
cu gndurile la limitele proprii, ceea ce pentru
Ed nu era o problem de vreme ce toat viaa se
strduise s le depeasc. Cnd consider c
pauza fusese suficient de lung, ntreb:
i ce s-a mai ntmplat?
Ne-am strduit s mergem mai departe.
Trebuia s admitem c ne lipsea ceva. i aa nea venit i ideea unei posibile soluii, ideea cea
mare. Noi nu puteam s aflm ce e cu Sectorul
aa c am decis s construim ceva care s
poat. Eu sunt ultimul din stirpea mea Ed, aa
este, dar eu am fost lsat s asigur continuarea
proiectului.
Shrander-ul tcu.
Eu sunt demult perimat.
Ed putea simi greutatea acestei afirmaii.
Putea simi singurtatea dm spatele ei. Ce poi
face pentru o entitate extraterestr? Ii pui un
bra pe dup ea? Ce spui? Spui mi pare ru c
eti nvechit?
Probabil c Shrander-ul simise ceva:
607

Las Ed, nu-i bate capul.


Dup o clip, i adun forele i gesticul
ntr-un fel care nglob ruinele din jurul lor,
artefactele inexplicabile din praful de pe jos,
nava K care sttea ca un demon trist al
ingineriei, cu sistemele coapte din cauza
radiaiilor i cu armele pregtite pe msura
posibilelor evenimente amenintoare ce se
petreceau pn la o sut de lumini distan, n
susul i n josul Plajei.
Am trit printre aceste ruine, am folosit
aceste obiecte. i altele, peste tot prin halou. Era
n toate o prticic din mine. i fiecare prticic
eram eu pe de-a-ntregul. Dup ce EMC a
descoperit cultura K, am trit n spaiul
navigational al acestei nave. E furat. Din
interiorul matematicilor ei, acionam pe
paisprezece
dimensiuni
din
care
patru
temporale. Eram ct haloul. Eram nainte i
napoi n timp ca un yo-yo. Puteam s intervin.
Pentru ce?
Pentru c noi v-am construit pe voi. Din
aminoacizi. Am stabilit ce ne lipsea i am
construit strmoii votri astfel nct s evolueze
608

n ceea ce noi nu puteam fi. Era un proiect pe


termen lung ca de altfel tot ce este aici pe Plaj.
Ok, poate nu chiar att de vizibil ca unele
inginerii solare. Dar spune-mi te rog, mai
funcioneaz vreuna? Uit-te n jur, eu zic c nu.
Am considerat c investiia noastr are o ans.
Era de nivel tehnic sczut i n aceiai timp
elegant. Mai mult, am dat universului o mn
de ajutor lsnd cte ceva pe ici pe colo. n tot
acest timp, eu am vegheat acest proiect!
Sectorul Kefahuchi.
O singularitate fr orizont de evenimente. Un
loc al tuturor regulilor nerespectate, al jucriilor
scamatorului, al magiei care ar putea s mearg
sau nu, chestii nedemne de ncredere din
fereastra unui magazin retro.
Nu puteai folosi nimic dar nici nu te puteai
opri din ncercri. Nu te puteai opri din
ncercarea de a le folosi.
Cortexul vizual al lui Ed, excitat ca o pereche
de ioni ntr-un dispozitiv Tate-Kearney, halucina
simbolurile zarurilor pe cerul scnteietor. Vzu
Gemenii, capul de cal, clipperul cu vele, pe
fondul unor nori ca de fum. Dedesubtul acestor
609

simboluri pentru noroc/nenoroc, se ntindea


suprafaa aproape neted a asteroidului dac
asta era obiectul da la picioarele lui acoperit
cu praf alb, fin. Ici i colo se puteau zri
rmiele unor structuri rectangulare, fundaii
reduse la nite cioturi de trei centimetri nlime
de cine tie ce fore de ablaiune provenind din
Sector. mprtiate n jurul lor, n acest paradis
al descoperitorilor, se vedeau formele unor
artefacte de mici dimensiuni, cu muchiile
estompate de praful depus, fiecare valornd o
mic avere n laboratoarele de dezmembrri de
pe Motel Splendido.
ncerc s se gndeasc la sine ca la un
artefact.
Se aplec i-i puse urechea pe suprafaa
asteroidului. Putea auzi codul K nu mult
dedesubt, cntndu-i ca un cor.
nc eti acolo opti el.
Acolo jos i peste tot. i ce vrei s mai faci,
Ed?
Ed reveni n picioare.
S fac?
Shrander-ul rse.
610

Nu te-am adus aici doar ca s te uii. Dac


ai ti ce costuri, n termeni termodinamici, are
meninerea ta aici, n via, n acest loc se
opri ca i cum nu i-ar mai fi gsit cuvintele
fabulos, ai fi renunat. Sincer. Pe bune, mi-ar fi
plcut s te aduc aici doar aa, dar ar fi fost o
risip foarte mare.
Bine. i?
Nu fi naiv, Eddy Cuminelu. Nu poi s stai
pe loc. Mergi nainte sau cazi. Ce urmeaz?
Ed rnji. Acum tia ce vrea ea. Chicoti.
Rita Robinson. Pariez c ai fost i Rita
Robinson.
Se duse la schelet, ngenunche n praf i
mngie oasele maronii. Trase o fie de crp
albit lipit de cutia toracic i o ls s cad
privind la cum era tras n jos de gravitaia
slab.
Care-i povestea lui?
Ah, da, Kearney.
Kearney? Isuse, acel Kearney?
A fost cineva care a fugit de sine. Fusese
att de promitor la nceput i totui att de
speriat L-am vzut cum s-a aprins din nimic
611

pentru ca mai apoi s se sting brusc, ca o


lumnare. Da, tiu ce ai vrea s spui. El i cu
Brian Tate v-au adus n spaiu. Fr ei nu ai fi
avut mainile cuantice. Nu ai fi avut procesare
masiv n paralel. i fr asta nu v-ai fi
descurcat niciodat pe aici. n final ns, el a fost
o dezamgire. Crede-m Ed, era prea speriat de
ceea ce tia. Nu ar fi trebuit s l aduc aici dar
simeam c i datorez asta. Rse. Chiar dac a
furat ceva de la mine i fugea ori de cte ori
ncercam s cer acel ceva napoi. Se aplec i
rscoli praful cu minile ei mici i grsue.
Privete.
Ei, Jocul Navei.
Astea sunt originalele, Ed. Privete ce
miestrie. Nu am aflat niciodat ct de vechi
sunt. Privi la zarurile din palma ei grsu. Erau
deja vechi cnd le-am gsit noi.
i ce fac?
Nici asta nu am aflat. Le-am pstrat pentru
valoarea lor sentimental. Poftim. Ia-le.
Pentru mine sunt doar un joc.
Lu zarurile i le ntoarse astfel nct zarurile
s
prind
lumina
Sectorului Kefahuchi.
612

nelesese c aa trebuie privite. Erau un alt


mecanism care s ajute la nelegerea locului
unde nu existau reguli. Imaginile familiare
plpiau i tnjeau de parc ar fi vrut s sar de
pe feele zarurilor i s se gteasc n lumin. Ed
consider c este dator pentru aceast
nelegere:
Ce ar trebui s fac?
S iei nava K i s ptrunzi n Sector.
Adnc. S faci drumul pn la capt. Este un
Kefahuchi Boogie, Ed. Punct ochit punct lovit.
De ce eu?
Tu eti primul dintre ei. Tu eti ceea ce am
sperat s realizm.
Kearney a fost creierul, nu eu.
Ed, nu vreau s l nelegi, vreau s-l
surfezi.
*
Ed ddu gnditor cu zarurile.
Apoi ddu iar.
Am dorit dintotdeauna s zbor pe o chestie
ca asta. Ce se va ntmpla dac intru acolo?
613

ie?
Ed ddu iar cu zarurile.
La tot ce-i aici i fcu un gest care pru
s includ ntreg universul.
Extraterestrul slt din umeri.
Cine tie? Lucrurile se vor schimba pentru
totdeauna.
Ed arunc zarurile nc o dat. Sectorul
Kefahuchi se dezlnuia n tcere deasupra lui.
Rzboiul izbucnea peste tot de-a lungul Plajei.
Privi la zarurile zcnd n praful iradiat. Ceva ce
vzu acolo, ceva legat de felul n care czuser,
prea s l amuze.
Bine. La naiba. Se ridic rnjind. Va fi
distractiv?
Va fi.
Unde trebuie s semnez?
Ceva mai trziu, paraplegic, cateterizat i
umplut pn la limitele sistemului nervos cu
medicamente noi noue, Ed Chianese, avatar,
simi crucea lui Einstein luminndu-i creierul i
prelu controlul navei K Sandra Shen l
antrenase bine. Navigarea este un act similar
profeiei, cteva presupuneri cu capul ntr-un
614

bazin cu gelatin profilactic. Poi s lai


algoritmilor masivele calcule n paralel. Poi s le
lai uneltelor cuantice.
Dup semnare, matematicile s-au retras n
spaiul lor si Ed le gsi acolo, asteptndu-l.
Hei
Ce este?
Vreau ceva. Un singur lucru. Am avut o
sor, tii doar, i am fcut prostia s m
deprtez de ea. A vrea s o mai vd. Doar o
dat. Ce zici?
Nu este posibil, Ed.
Atunci vreau s dm alt nume navei. Se
poate?
Bineneles.
Ed reflect la viaa lui aiurit
Suntem Pisica Neagr. De acum nainte
suntem Pisica neagr.
Este un nume bun, Ed.
Bine atunci. Sus!
Matematicile au fost ncntate s fac asta. Ed
trecu n timpul navei. Zece dimensiuni spaiale
se desfurar ca nite picioare. i patru
temporale. Materia ntunecat porni s fiarb i
615

s se dilate. Afar, ntr-un ultim loc din lumea


obinuit, Pisica Neagr se ridic de pe
suprafaa unui asteroid. Vibr ca un ac de
busol apoi se ntoarse lent pn ce ajunse n
poziie
vertical.
Timp
de
treizeci
de
nanosecunde, ceea ce nseamn un milion de ani
acolo, jos, la suprafa, nu se ntmpl nimic.
Apoi produsele de fuziune izbucnir din pupa ei.
ni nainte ntr-o linie de lumin alb i n
scurt timp fcu o gaur n neant.
Ei bine, motoarele sunt pornite. Spre int!
Hai s-o facem, Ed.
Care din butoanele astea e pentru muzic?
*
Asteroidul era acum pustiu, exceptnd
zarurile din os i fizicianul mort. Zarurile
rmseser aa cum czuser pentru Ed
Chianese, iar praful ncepea s le acopere.
Oasele lui Michael Kearney se mai ntunecaser
puin. Seria Mau reveni de cteva ori, uneori
vesel alteori ca o iarn geroas privea n jos i
pleca mai departe.
616

Anii trecur. Veacurile trecur.


Apoi cerul ncepu s-i schimbe culoarea,
ncet i subtil la nceput, apoi din ce n ce mai
repede i mai slbatic dect ar fi putut visa
cineva.
NCEPUTUL

617

www.tntonic.ro Librria virtual a Grupului


Editorial Tritonic
Reduceri ntre 10% i 60% la orice carte
comandat
Pentru informaii, v rugm s ne contactati
la tel/fax: 021/242.73.77 0728.877.440 sau
la adresa de e-mail: editura@tritonic.ro.
Tritonic Grup Editorial:
Str. Coaczelor nr 5, Sector 2, cod 022651,
Bucureti, Csua potal 3-l2

618