Sunteți pe pagina 1din 344

SARAH J.

MAAS

TRONUL DE CLETAR
Traducere din limba englez:
CRISTINA BARBU
2013
SARAH J. MAAS
Throne of Glass
- 2012

Tuturor cititorilor mei de la Fiction Press


pentru c au fost alturi de mine la nceput
i pentru c au rmas mult timp dup sfrit.
V mulumesc pentru tot.

CAPITOLUL 1
Dup un an de sclavie n Minele de Sare din Endovier, Celaena
Sardothien era obinuit s fie escortat pretutindeni n lanuri i sub
ameninarea sbiei. Cei mai muli dintre miile de sclavi din Endovier
aveau parte de tratament similar, dei era nevoie de nc ase grzi
pentru a o conduce pe Celaena napoi ctre mine. Nu era nimic
surprinztor pentru cel mai faimos asasin al Adarlanului. n schimb,
ea nu se atepta la prezena brbatului cu glug de lng ea, aa cum
se ntmpla acum.
O strngea puternic de bra n timp ce o conducea prin cldirea
luminoas
care
gzduia
majoritatea
funcionarilor
i
supraveghetorilor din Endovier. Strbteau coridoare, urcau trepte i
n stnga, i n dreapta, pentru ca ea s nu mai aib nici cea mai mic
ans de a gsi din nou ieirea.
Cel puin aceasta era intenia escortei sale, dar ea observase cu
uurin cnd urcaser i coborser aceeai scar la cteva minute.
De asemenea, observase i c merseser n zigzag printre etaje, dei
cldirea era o reea obinuit de holuri i scri.

De parc ea i-ar pierde att de uor simul orientrii. S-ar fi putut


simi umilit dac brbatul nu ar fi fost nevoit s-i dea att de mult
silina.
Intrar ntr-un hol teribil de lung, paii lor fiind nconjurai de o
tcere mormntal. Dei brbatul care o inea de bra era nalt i
viguros, gluga i ascundea n ntregime trsturile. nc o tactic
menit s o deruteze i s o intimideze. Hainele negre fceau probabil
i ele parte din plan. i ntoarse capul spre Celaena, iar ea i arunc
un rnjet. El privi din nou nainte, ntrind strnsoarea asupra braului
ei.
Era flatant, presupuse ea, chiar dac nu tia ce se ntmpla sau de
ce o ateptase la ieirea din puul minei. Dup o zi de sfrmat
blocuri de sare n mruntaiele muntelui, s-l gseasc acolo mpreun
cu ase gardieni nu i mbuntise starea de spirit.
Dar ciulise urechile cnd el se prezentase supraveghetorilor drept
Chaol Westfall, Cpitanul Grzii Regale, iar cerul se ntunec brusc,
munii prur s o mping de la spate i chiar i pmntul pru s i
nghit genunchii. Nu mai simise gustul fricii de ceva vreme nu i
mai ngduise s simt frica. n fiecare diminea cnd se trezea,
repeta aceleai cuvinte: Nu mi va fi team. Timp de un an, aceste
cuvinte i ntriser voina de a nu se lsa distrus; o mpiedicaser s
se piard n ntunericul minelor. Nu c i-ar da de neles cpitanului
acest lucru.
Celaena examin mna ascuns de mnu, care i strngea braul.
Pielea neagr a mnuii aproape c se asorta cu pmntul de pe pielea
ei.
Cu mna liber i aranj tunica murdar i zdrenroas i i
reprim un suspin. Intrnd n mine naintea rsritului i prsindu-le
dup apus, nu mai avea cum s vad soarele.
Sub stratul de pmnt i praf de pe faa sa, era teribil de palid. Era
adevrat c odinioar fusese atrgtoare, frumoas chiar, dar ei,
bine, acum nu mai conta, nu-i aa?
Se ntoarser pe un alt coridor, iar ea studie sabia splendid a
strinului. Mnerul sclipitor era sculptat sub forma unui vultur n

zbor. Observndu-i privirea, mna cpitanului cobor pe capul auriu


al vulturului. Gestul i smulse Celaenei nc un zmbet.
Eti departe de Rifthold, cpitane, spuse ea dregndu-i glasul.
Ai sosit mpreun cu armata pe care am auzit-o mrluind mai
devreme? Cercet ntunericul de sub gluga lui, dar nu zri nimic.
Totui, i simi privirea pe chipul ei, cugetnd, analiznd, cntrind.
Ea nu-i plec ochii. Cpitanul Grzii Regale ar putea fi un adversar
interesant. Poate chiar demn de puin efort din partea ei.
n cele din urm, brbatul ridic mna de pe sabie, iar faldurile
mantiei i ascunser tiul. n timp ce mantia flutur, ea ntrezri
balaurul auriu cu dou picioare i aripi brodat pe tunica lui. Pecetea
regal.
Ce i pas ie de armatele din Adarlan? rspunse el. Ct de
minunat era s aud din nou un glas asemntor cu al ei rece i
articulat , chiar dac era a unei bestii periculoase!
Nimic, spuse ea ridicnd din umeri. El scoase un mormit jos i
iritat.
O, ar fi drgu s i vd sngele vrsat pe podeaua de marmur.
Celaena i mai pierduse cumptul nainte odat, cnd primul ei
supraveghetor alesese ziua greit de a o mpinge prea tare. nc i
amintea sentimentul pe care l simise cnd i nfipsese trncopul n
burt i vscozitatea sngelui pe minile i chipul ei. i putea dezarma
pe doi dintre gardieni ntr-o secund. Oare cpitanul ar sfri mai
bine dect ultimul ei supraveghetor? Contemplnd potenialele
urmri, Celaena rnji din nou.
S nu ndrzneti s te uii aa la mine, o avertiz el, iar mna i
poposi din nou pe sabie. Celaena i ascunse rnjetul de data asta.
Trecur pe lng o serie de ui din lemn pe care le zrise n urm cu
cteva minute. Dac voia s scape, trebuia, pur i simplu, s o ia la
dreapta pe urmtorul coridor i s coboare trei etaje. Singurul lucru
pe care l reuise dezorientarea aceasta intenionat la care fusese
supus a fost acela s o familiarizeze cu cldirea. Idioi.
i unde mergem? se interes ea suav, nlturndu-i o uvi de
pr nclcit de pe fa.
Cnd el nu i rspunse, i nclet maxilarul.

Ecoul coridoarelor ar fi rsunat prea tare i nu l-ar fi putut ataca pe


cpitan fr s alerteze ntreaga cldire. Nu vzuse unde pusese cheia
lanurilor ei, iar cei ase gardieni care i urmau ar fi fost o pacoste. Ca
s nu mai spunem de ctue.
Pir pe un coridor cu candelabre din fier. Dincolo de ferestrele
nirate de-a lungul peretelui se lsase ntunericul; felinarele luminau
att de puternic, nct de-abia ofereau cteva umbre n care te puteai
ascunde.
n curte i putea auzi pe ceilali sclavi trindu-i picioarele ctre
cldirea din lemn n care dormeau. Gemetele de agonie printre
zngnitul lanurilor produceau un cor la fel de familiar precum
cntecele posomorte de munc pe care le ngnau toat ziua. Soloul
ocazional al loviturilor de bici acompania simfonia brutalitii pe care
Adarlanul o crease pentru cei mai mari criminali ai si, pentru cei
mai sraci dintre ceteni i pentru ultimele cuceriri.
n timp ce unii dintre prizonieri erau oameni acuzai c ar fi
ncercat s practice magia nu c ar fi putut, dat fiind faptul c
magia dispruse din regat , n prezent, din ce n ce mai muli rebeli
soseau la Endovier. Majoritatea erau din Eyliwe, una dintre ultimele
ri care nc se opunea conducerii Adarlanului. Dar cnd insistase pe
lng ei, ncercnd s afle nouti, muli se holbaser doar la ea cu
ochii goi. Deja drmai. Se cutremur la gndul ororilor pe care
probabil le nduraser din partea forelor Adarlanului. Uneori, se
ntreba dac nu le-ar fi fost mai bine s fi murit pe eafod n schimb.
i dac ei nu i-ar fi fost mai bine s fi pierit n noaptea aceea n care
fusese trdat i capturat.
Dar avea alte lucruri la care s se gndeasc n timp ce i
continuau plimbarea. Oare n sfrit avea s fie spnzurat? Simi
cum o cuprinde greaa. Era suficient de important nct s aib o
execuie asigurat chiar de Cpitanului Grzii Regale. Dar de ce s o
aduc nti n aceast cldire?
n cele din urm, se oprir naintea unor ui duble din sticl roie i
aurie, att de groas nct nu puteai vedea prin ea. Cpitanul Westfall
ridic brbia spre cele dou grzi plasate de-o parte i de a alta a
uilor, iar acestea lovir podeaua cu lncile n semn de salut.

Strnsoarea cpitanului se intensific dureros. O trase pe Celaena


mai aproape, dar picioarele ei preau fcute din plumb i opuneau
rezisten.
Ai prefera s rmi n min? ntreb el, prnd uor amuzat.
Poate c, dac mi s-ar fi spus despre ce este vorba, nu a fi fost
att de reticent.
Vei afla n curnd.
Palmele ei transpirar. Da, urma s moar. Momentul sosise, n
sfrit.
Uile se deschiser pentru a dezvlui camera tronului. Un
candelabru de cristal ntortocheat sub forma unei vie-de-vie ocupa
mare parte din tavan, aruncnd strluciri de diamant pe ferestrele din
captul ndeprtat al camerei. n comparaie cu pustietatea de dincolo
de acele geamuri, opulena din interior te izbea ca o palm peste fa.
O dovad a ct de mult profitau ei de pe urma muncii sale.
Aici, strig Cpitanul Grzii, mpingnd-o i elibernd-o n
sfrit. Celaena se mpiedic, picioarele ei bttorite alunecnd pe
podeaua lustruit n timp ce se redres. Privi n urm i vzu alte ase
grzi aprnd.
Paisprezece grzi, plus cpitanul. Emblema aurie regal brodat pe
pieptul uniformelor negre. Acetia erau membri ai grzilor personale
ale familiei regale: nemiloi, soldai ageri antrenai nc de la natere
s protejeze i s ucid. Celaena nghii n sec.
Simindu-se deodat buimac i eapn, Celaena privi ncperea.
Pe un tron sculptat din lemn de santal sttea un tnr chipe. Inima ei
se opri n timp ce toi ceilali fcur o plecciune.
Se afla dinaintea prinului motenitor al Adarlanului.

CAPITOLUL 2
nlimea Voastr, spuse Cpitanul Grzii.
Se ndrept din plecciunea adnc i i ddu jos gluga,
dezvluindu-i prul castaniu, scurt. Cu siguran, gluga avusese
menirea de a o intimida i de a o face s se simt supus ct timp se
plimbaser. De parc un truc de felul sta ar fi funcionat n cazul ei.

n ciuda iritrii pe care o simea, Celaena clipi la vederea chipului


su. Era att de tnr!
Cpitanul Westfall nu era prea chipe, dar ea nu se putea abine s
nu gseasc atrgtoare asprimea chipului su i claritatea ochilor de
un cprui-auriu. Plec privirea, acum contient de murdria ei.
Aceasta este ea? ntreb prinul motenitor al Adarlanului, iar
Celaena ntoarse capul n timp ce cpitanul ncuviin. Amndoi o
priveau struitor, ateptnd ca ea s fac plecciunea. Cnd ea nu
fcu nicio micare, Chaol se sprijini de pe un picior pe altul, iar
prinul i privi cpitanul nainte de a ridica brbia mai sus.
S se nchine naintea lui! Dac tot era sortit spnzurtorii, cu
siguran nu i-ar petrece ultimele clipe din via njosindu-se i
supunndu-se.
Pai bubuitori rsunar n spatele ei, iar cineva o prinse de gt.
Celaena doar ntrezri o frntur de obraji rumeni i o musta
roiatic nainte de a fi aruncat pe podeaua rece ca gheaa. Durerea
i izbi chipul, lumina fulgernd-o dureros n ochi. Braele o dureau n
timp ce minile legate i mpiedicau ncheieturile s se alinieze
corespunztor. Dei ncerc s i le stpneasc, lacrimi de durere i
umplur ochii.
Acesta este felul corespunztor de a-l ntmpina pe viitorul tu
rege, zbier un brbat cu chipul rou ctre Celaena.
Asasina uier printre dinii dezgolii n timp ce i ntoarse capul
pentru a-l privi pe nemernicul care o ngenunchease. Era aproape la
fel de mare precum supraveghetorul ei, mbrcat n rou i portocaliu,
asortndu-se cu prul su rar. Ochii si de obsidian strluceau n timp
ce ntrea strn- soarea n jurul gtului ei. Dac i-ar putea mica
braul drept cu civa centimetri, i-ar distruge echilibrul i l-ar putea
dezarma de sabie Lanurile i spau n stomac, iar furia clocotind
i cuprinsese faa ntr-un rou intens.
Dup un moment mult prea ndelungat, prinul motenitor vorbi.
Nu prea neleg de ce ai fora pe cineva s fac o plecciune
cnd scopul ei este s exprime supunere i respect. Cuvintele i erau
cptuite cu o plictiseal grozav.

Celaena ncerc s arunce o privire spre prin, dar tot ce putu zri
fu o pereche de ghete negre din piele pe podeaua alb.
Este limpede c dumneata m respeci, duce Perrington, dar
este zadarnic s faci un asemenea efort pentru a o fora pe Celaena
Sardothien s aib aceeai prere. Noi doi tim foarte bine c ea nu
iubete familia mea. Aadar, poate c intenia ta este de a o umili.
Fcu o pauz, iar Celaena putea jura c privirea prinului poposise
acum pe chipul ei. Dar cred c a primit destul tratament asemntor,
continu el. Se opri pentru nc un moment, apoi ntreb: Nu cumva
ai o ntlnire cu administratorul Endovierului? Nu a vrea s ntrzii,
mai ales c ai btut atta drum pentru a-l ntlni.
nelegnd aluzia, persecutorul ei protest printr-un mormit i o
eliber. Celaena i dezlipi obrazul de pe podeaua de marmur, dar
rmase ntins acolo pn ce acesta se ridic i plec. Dac ar reui s
evadeze, poate c l-ar vna pe acest duce Perrington i i-ar ntoarce
primirea clduroas.
n timp ce se ridic, se ncrunt vznd amprenta obrazului ei
murdar pe podeaua de altfel impecabil i auzind i zngnitul
lanurilor sale rsunnd cu ecou prin camera tcut. Dar fusese
antrenat s devin un asasin nc de la vrsta de opt ani, cnd Regele
Asasinilor o gsise pe jumtate moart pe malul unui ru ngheat i o
luase sub aripa sa. Nimic nu o putea umili, cu att mai puin
murdria. Adunndu-i mndria, i ddu peste umr prul mpletit ii nl capul. Ochii si i ntlnir pe cei ai prinului.
Dorian Havilliard i zmbi. Fusese un zmbet elegant care emana
un farmec exersat de curte. Tolnit pe tron, i spijinea brbia ntr-o
mn, coroana sa aurie licrind n lumina palid. Pieptarul su negru
afia o variant din aur a balaurului de pe blazonul regal. Mantia sa
roie se dropa elegant n jurul su i al tronului.
Totui, ceva n ochii si izbitor de albatri culoarea apelor din
rile sudice i felul n care ei contrastau cu prul precum pana
corbului, o fcur s pstreze tcerea.
Era dureros de chipe i nu putea avea mai mult de douzeci de
ani.

Se presupune c prinii nu ar trebui s fie artoi! Sunt creaturi


smiorcite, proaste i respingtoare! Acesta acest Ct de nedrept
din partea lui s fie i de vi nobil, i frumos.
Celaena se mut de pe un picior pe altul n timp ce el se ncrunt,
analiznd-o.
Credeam c i-am cerut s o speli, spuse el ctre Cpitanul
Westafil, care pi nainte. Ea uitase c mai era cineva n ncpere. i
privi zdrenele i pielea murdar i nu i putu ascunde ruinea. Ce
ipostaz mizerabil pentru o fat cndva superb!
La o privire grbit, cineva ar putea crede c ochii ei erau albatri
sau cenuii, poate chiar verzi, n funcie de culoarea hainelor sale. De
aproape totui aceste culori erau echilibrate de inelul strlucitor de
auriu din jurul pupilelor. ns prul ei auriu era cel care atrgea
atenia tuturor, pr care nc i pstra un licr de glorie. Pe scurt,
Celaena Sardothien fusese binecuvntat cu multe trsturi
atrgtoare ce compensau pentru majoritatea celor comune; i, odat
cu nceputurile adolescenei, descoperise c, ajutate de cosmetice,
aceste trsturi comune se puteau potrivi de minune celor deosebite.
Dar acum s stea naintea lui Dorian Havilliard asemenea unui
obolan de canal! Chipul i se nfierbnt n timp ce cpitanul Westfall
vorbi.
Nu voiam s v fac s ateptai.
Prinul motenitor ddu din cap cnd Chaol se ntinse ctre ea.
nc nu te deranja cu baia. i pot vedea potenialul. Prinul i
ndrept postura, meninndu-i atenia asupra Celaenei. Nu cred c
am avut vreodat plcerea de a face cunotin. Dar, dup cum
probabil tii, eu sunt Dorian Havilliard, prinul motenitor al
Adarlanului, acum poate prinul motenitor a mare parte din Erilea.
Ea ignor valurile spumegnde ale emoiilor amare care o
cuprinser odat cu auzul numelui.
Iar tu eti Celaena Sardothien, cel mai mare asasin al
Adarlanului. Probabil cel mai mare asasin al ntregii Erilea. i studie
corpul ncordat nainte de a ridica sprncenele ntunecate i ngrijite.
Pari destul de tnr. i odihni coatele pe coapse. Am auzit poveti

fascinante despre tine. Ce prere ai despre Endovier dup traiul pe


care l aveai n Rifthold?
Idiot arogant.
Nu a putea fi mai fericit de-att, fredon ea n timp ce
unghiile sale zdrenuite i spau nervoase n palme.
Dup un an, pari mai mult sau mai puin vie. M ntreb cum
este posibil aa ceva cnd sperana medie de via n aceste mine este
de o lun.
Un adevrat mister, sunt sigur. i flutur genele i i ajust
lanurile de parc ar fi fost mnui din dantel.
Prinul motenitor se ntoarse ctre cpitanul su.
Are o limb cam ascuit, nu-i aa? i nu pare a face parte din
gloat.
Sper c nu! interveni Celaena.
nlimea Voastr! Chaol Westfall se repezi ctre ea.
Ce? ntreb Celaena.
I te vei adresa cu nlimea Voastr.
Celaena afi un zmbet batjocoritor, apoi i ntoarse atenia ctre
prin.
Dorian Havilliard, spre surprinderea ei, rse.
tii c acum eti o sclav, nu-i aa? Nu ai nvat nimic din
sentina ta?
Dac braele i-ar fi fost desctuate, le-ar fi ncruciat la piept.
Nu vd cum munca n min ar putea s te nvee altceva n afar
de cum s foloseti un trncop.
i nu ai ncercat niciodat s evadezi?
Un zmbet meschin i apru pe chip.
Odat, rspunse ea.
Prinul ridic o sprncean i se ntoarse ctre Cpitanul Westfall.
Nu mi s-a spus asta.
Celaena privi peste umr ctre Chaol, care i oferi prinului o
privire de scuz.
Supraveghetorul-ef m-a informat n aceast dup-amiaz c a
existat un incident. Acum trei luni
Patru luni, l ntrerupse ea.

Acum patru luni, spuse Chaol, dup sosirea lui Sardothien, a


ncercat s fug.
Celaena atepta restul povetii, dar era limpede c se terminase.
Asta nu este nici mcar partea cea mai bun!
Exist o parte mai bun? spuse prinul motenitor, chipul
fiindu-i blocat ntre un fior i un zmbet.
Chaol i arunc o privire dumnoas Celaenei nainte de a vorbi.
Nu exist nicio speran de a evada din Endovier. Tatl nlimii
Voastre s-a asigurat c fiecare dintre santinelele Endovierului poate
mpuca o veveri de la dou sute de pai distan. ncercarea de
evadare este sinucidere curat.
Dar tu eti n via, i spuse prinul asasinei.
Zmbetul Celaenei pieri treptat n timp ce amintirea i reveni n
minte.
Da.
Ce s-a ntmplat? ntreb Dorian.
Ochii ei devenir duri.
Mi-am ieit din fire.
Asta este explicaia ta pentru ceea ce ai fcut? ntreb Cpitanul
Westfall. i-a ucis supraveghetorul i douzeci i trei de gardieni
pn s o prind. Era la un vrf de deget de zid nainte ca grzile s o
trnteasc incontient la pmnt.
i? spuse Dorian.
Celaena fierbea de furie.
i? tii ct de departe de mine se afl zidul? El i arunc o
privire indiferent. Celaena nchise ochii i oft teatral. De la puul
meu erau o mie dou sute de metri. Am pus pe cineva s msoare.
i? repet Dorian.
Cpitane Westfall, ct de departe de mine ajung sclavii cnd
ncearc s evadeze?
Doi metri, mormi el. Santinelele de la Endovier de obicei
mpuc un om nainte de a se ndeprta la doi metri.
Tcerea prinului motenitor nu era efectul pe care i-l dorise ea.
tiai c era sinucidere curat, spuse el n cele din urm,
amuzamentul stingndu-se din glasul su.

Poate c fusese o idee proast s aduc zidul n discuie.


Da, rspunse ea.
Dar nu te-au ucis.
Regele a ordonat s fiu inut n via ct mai mult timp posibil
s ndur suferina pe care Endovier o ofer din abunden. Un fior
care nu avea nicio legtur cu temperatura i strbtu corpul.
Niciodat nu am intenionat s evadez. Mila din ochii lui o fcu s i
doreasc s l loveasc.
Ai multe cicatrici? ntreb prinul. Ea ddu din umeri, iar el
zmbi, sporindu-i fetei furia n timp ce se ridic de pe podium.
ntoarce-te i las-m s i vd spatele. Celaena se ncrunt, dar se
supuse n timp ce el pi ctre ea, Chaol apropiindu-se i el. Nu le pot
vedea clar prin tot jegul sta, spuse prinul, inspectnd pielea vizibil
prin rupturile cmii ei. Ea se ncrunt din nou cnd el spuse: i ce
duhoare teribil, de nesuportat!
Cnd cineva nu are acces la o baie i parfum, presupun c nu
poate mirosi att de elegant precum dumneavoastr, nlimea
Voastr!
Prinul motenitor se plimb agale n jurul ei. Chaol i toate grzile
i priveau cu minile pe sbii. Aa cum trebuia.
n mai puin de o secund, ea i putea pune braele pe dup gtul
prinului, zdrobindu-i traheea. Planul sta merita efortul chiar i
numai pentru a vedea expresia de pe chipul lui Chaol. Dar prinul
continu, uitnd ct de periculos de aproape se afla de ea. Poate c ar
trebui s se simt jignit.
Din ceea ce vd, spuse el, sunt trei cicatrici mari i poate cteva
mai mici. Nu att de urte pe ct m ateptam, dar m rog,
presupun c rochiile le pot acoperi.
Rochiile? Prinul sttea att de aproape, nct Celaena putea
vedea detaliile minuscule brodate pe haina sa i i putea simi
mirosul, nu de parfum, ci de cai i fier.
Dorian rnji.
Ce ochi uluitori ai! i ct de furioas eti!

Stnd suficient de aproape pentru a-l sugruma pe prinul


motenitor al Adarlanului, fiul celui care o condamnase la o moarte
lent i mizerabil, autocontrolul ei atrna de un fir de a.
Vreau s tiu, ncepu ea, dar Cpitanul Grzii o trase napoi de
lng prin cu o for nucitoare. Nu aveam de gnd s l ucid,
mscriciule!
Msoar-i cuvintele nainte s te arunc napoi n mine, spuse
cpitanul cu ochi cprui.
O, nu cred c ai face asta.
i de ce, m rog? spuse Chaol.
Dorian se ndrept ctre tronul su i se aez.
Ea privi de la un brbat la altul i i ndrept umerii.
Pentru c vrei ceva de la mine, ceva ce v dorii att de mult,
nct ai venit voi niv aici. Nu sunt idioat, dei am fost suficient
de proast pentru a fi capturat, i mi dau seama c asta este un fel
de afacere secret. Din ce alt motiv ai prsi capitala i v-ai
aventura att de departe? M-ai testat tot timpul sta pentru a vedea
dac sunt sntoas att fizic, ct i psihic. Ei, bine, tiu c nc sunt
ntreag la minte i c nu sunt drmat, n ciuda a ceea ce ar putea
sugera incidentul de lng zid. Aa c cer s mi se spun de ce suntei
aici i ce servicii vrei de la mine, dac nu sunt destinat treangului.
Brbaii schimbar o privire. Dorian pocni din degete.
Am o propunere pentru tine.
Pieptul ei se ncord. Niciodat, nici n cele mai frumoase vise ale
sale, nu i imaginase c se va ivi ocazia de a vorbi cu Dorian
Havilliard. L-ar putea ucide att de uor, tergndu-i rnjetul acela de
pe fa L-ar putea distruge pe rege aa cum el o distrusese pe ea
Dar poate c propunerea lui ar putea duce la evadare. Dac ar
putea ajunge dincolo de zid, ar putea reui. S fug, s fug i s
dispar n muni i s triasc n pustietate, n verdele ntunecat al
slbticiei, cu un covor de ace de pin sub ea i o ptur de stele
deasupra capului. Ajunsese att de aproape nainte
Ascult, fu tot ce rosti Celaena.

CAPITOLUL 3

Ochii prinului strlucir amuzai de obrznicia ei, dar struir


puin cam mult asupra trupului ei. Celaena i-ar fi putut nfige
unghiile n faa lui pentru c o privea n felul acela, i totui se mir
c el se deranja s o priveasc astfel cnd ea era att de mizerabil
Un zmbet timid i se ntipri pe chip.
Prinul i ncruci picioarele lungi.
Lsai-ne singuri! ordon el grzilor. Chaol, rmi acolo unde
eti.
Celaena pi mai aproape n timp ce grzile prsir ncperea,
nchiznd ua n urma lor. Nesbuit, nesbuit micare. Dar chipul
lui Chaol rmase indescifrabil. Doar nu credea c o putea reine dac
ncerca s scape! Care era planul care i fcea att de iresponsabili?
Prinul chicoti.
Nu crezi c este riscant s fii att de obraznic atunci cnd i e
n joc libertatea?
Dintre toate lucrurile pe care le-ar fi putut spune, acesta era ultimul
la care s-ar fi ateptat.
Libertatea mea? La auzul cuvntului vzu un peisaj cu pini i
zpad, stnci mbiate de soare, i mri spumegnde, un trm n
care lumina era nghiit de verdele catifelat al vilor i dealurilor
un inut pe care l uitase.
Da, libertatea ta. Aadar, i sugerez cu trie, domnioar
Sardothien, s i ii arogana n fru nainte de a te ntoarce la ocn.
Dei atitudinea ta ar putea fi folositoare. Nu am de gnd s pretind c
imperiul tatlui meu a fost cldit pe ncredere i nelegere. Dar asta
tii deja. Degetele i se ncovoiar n timp ce atepta ca el s continue.
Ochii lui i ntlnir pe ai ei, scruttori, inteni. Tatlui meu i s-a
ntiprit n minte ideea c are nevoie de un Campion.
Dur un moment savuros pn cnd nelese.
Celaena i ddu capul pe spate i rse.
Regele vrea ca eu s fiu Campionul su? Ce nu-mi spune c a
reuit s elimine fiecare suflet nobil de afar! Cu siguran exist un
cavaler viteaz, un lord fidel i curajos.
Msoar-i cuvintele! o avertiz Chaol din spatele ei.

Dar tu, hm? spuse ea, ridicnd din sprncene ctre Cpitan. O,
era att de amuzant! Ea Campioana regelui! Regele nostru iubit nu
te crede capabil?
Cpitanul duse o mn la sabie.
Dac vei tcea, vei auzi i restul propunerii nlimii Sale.
Celaena se ntoarse ctre prin.
Ei, bine?
Dorian se ls pe spate n tronul su.
Tatl meu are nevoie de cineva care s ajute imperiul cineva
care s l ajute s-i manevreze pe oamenii dificili.
Vrei s spui c are nevoie de un lacheu pentru treburile sale
murdare.
Dac vrei s o spui fr menajamente, atunci, da, spuse prinul.
Campionul su i va reduce pe adversari la tcere.
O tcere de mormnt, spuse ea mieros.
Un zmbet strbtu buzele lui Dorian, dar chipul i rmase serios.
Da.
S lucreze pentru regele Adarlanului drept slujitorul su fidel.
Ridic brbia. S ucid pentru el s fie un col din gura bestiei care
deja consumase jumtate din Erilea
i dac accept?
Atunci, dup ase ani, i va reda libertatea.
ase ani! Dar cuvntul libertate rsun din nou prin toat
fiina ei.
Dac refuzi, spuse Dorian, anticipnd urmtoarea ei ntrebare,
vei rmne n Endovier. Ochii lui de safir devenir duri, iar ea nghii
n sec. i vei muri aici erau cuvintele pe care nu era nevoie s le
adauge.
ase ani drept pumnalul tios al regelui sau o via n Endovier.
Totui, spuse prinul, exist o mecherie. Chipul ei rmase
indiferent n timp ce el se juca cu un inel de pe degetul su. Postul nu
i este oferit ie. nc. Tatl meu s-a gndit s se distreze puin.
Gzduiete o competiie. A invitat douzeci i trei de membri ai
consiliului su, pentru a sponzoriza fiecare un potenial Campion care
s se antreneze n castelul de cletar, iar n cele din urm s

concureze ntr-un duel. Dac vei ctiga, spuse el cu jumtate de


zmbet, vei fi oficial Asasinul Adarlanului.
Ea nu i rspunse la zmbet.
Cine, mai exact, sunt rivalii mei?
Vzndu-i expresia, rnjetul prinului pieri.
Hoi, asasini i lupttori din ntreaga Erilea. Ea deschise gura,
dar el i tie avntul. Dac vei ctiga i vei dovedi c eti att
competent, ct i loial, tatl meu a jurat c i va reda libertatea. Iar,
ct timp vei fi Campionul su, vei primi un salariu considerabil.
Celaena de-abia auzi ultimele cuvinte ale prinului. O competiie!
mpotriva unor neica-nimeni adunai de te miri unde! i asasini!
Care ali asasini? ntreb ea.
Niciunul de care s fi auzit eu. Niciunul att de faimos ca tine.
Iar asta mi amintete nu vei concura drept Celaena Sardothien.
Ce?
Vei concura sub un nume fals. Presupun c nu tii ce s-a
ntmplat dup procesul tu.
Este destul de greu s afli vreo veste cnd eti sclav ntr-o ocn.
Dorian chicoti, dnd din cap.
Nimeni nu tie c Celaena Sardothien este doar o tineric toi
credeau c eti mult mai n vrst.
Ce? ntreb ea din nou, roeaa nvlindu-i n obrajii. Cum este
posibil aa ceva? Ar fi trebuit s fie mndr c ascunsese asta de toat
lumea, dar
i-ai inut identitatea secret n toi anii n care umblai de colocolo, ucignd. Dup procesul tu, tatl meu s-a gndit c ar fi
nelept s nu informeze Erilea cine eti de fapt. Vrea ca lucrurile s
rmn aa. Ce ar spune inamicii notri dac ar ti c am fost
ngrozii de o fat?
Aadar, m spetesc muncind n locul sta mizerabil pentru un
nume i un titlu care nici mcar nu mi aparin? Cine credea toat
lumea c este Asasinul Adarlanului?
Nu tiu i nici nu mi pas. Dar tiu c tu erai cea mai bun i c
oamenii nc optesc atunci cnd i pronun numele. O fix cu o
privire intens. Dac eti dispus s lupi pentru mine, s fii

Campionul meu n lunile n care se va desfura competiia, voi avea


grij ca tatl meu s te elibereze dup cinci ani.
Dei ncerca s o ascund, Celaena putea vedea tensiunea din
trupul lui. El i dorea ca ea s accepte. Avea att de mare nevoie ca
ea s spun da, nct era dispus s negocieze. Ochii ei ncepur s
strluceasc.
Ce vrei s spui prin eram cea mai bun?
Eti n Endovier de un an. Cine tie ce mai poi face acum?
Sunt n stare de foarte multe, mulumesc, spuse ea privindu-i
unghiile tocite. ncerc s nu se ncrunte la tot pmntul de sub ele.
Cnd fusese ultima dat cnd minile ei artaser curate?
Asta rmne de vzut, spuse Dorian. i se vor comunica
detaliile competiiei de ndat ce ajungem n Rifthold.
n ciuda distraciei de care voi, nobilii, vei avea parte pariind
pe noi, aceast competiie pare inutil. De ce s nu m angajai deja?
Dup cum am spus, trebuie s dovedeti de ce eti n stare.
Celaena i puse o mn n old, iar lanurile rsunar n ncpere.
Ei, bine, cred c a fi Asasinul Adarlanului depete orice
dovad de care ai avea nevoie.
Da, spuse Chaol, ochii si armii sclipind. Dovedete c eti o
criminal i c nu ar trebui s i ncredinm imediat treburile
regelui.
Jur solemn
M ndoiesc c regele va lua drept garanie cuvntul Asasinului
Adarlanului.
Da, dar nu vd de ce trebuie s trec prin tot antrenamentul i
toat competiia asta. Adic, probabil c mi-am ieit puin din mn,
dar la ce altceva v ateptai cnd am de-a face cu pietre i
trncoape n locul sta? i arunc lui Chaol o privire dumnoas.
Dorian se ncrunt.
Aadar, nu accepi oferta?
Desigur c voi accepta propunerea, se rsti ea. Lanurile i
roseser ncheieturile att de tare, nct ochii i se umezir. Voi fi
Campionul tu absurd dac vei fi de acord s m eliberezi dup trei
ani, nu cinci.

Patru.
Bine, spuse ea. Este o nelegere. Poate c schimb o form de
sclavie pentru alta, dar nu sunt o fraier.
i putea rectiga libertatea. Libertatea. Simi aerul rece al lumii
de afar, briza care btea dinspre muni i o purta departe. Putea tri
departe de Rifthold, capitala care odinioar fusese regatul ei.
S sperm c ai dreptate, rspunse Dorian. i s sperm c te
vei ridica la nivelul reputaiei tale. M atept la victorie i nu voi fi
ncntat dac m vei face de ruine.
i dac pierd?
Licrul dispru din ochii prinului n timp ce spuse:
Vei fi trimis napoi aici pentru a-i ispi restul sentinei.
Minunatele viziuni ale Celaenei se risipir asemenea prafului de pe
o carte nchis brusc.
Atunci a putea la fel de bine sri de la fereastr. Un an n locul
sta m-a epuizat imagineaz-i ce s-ar ntmpla dac m-a ntoarce.
Voi fi moart pn se va mplini al doilea an. Scutur din cap. Oferta
ta pare destul de corect.
Destul de corect, ntr-adevr, spuse Dorian i i fcu lui Chaol
semn cu mna. Du-o n camer i spal-o. O fix din nou cu privirea.
Plecm spre Rifthold mine-diminea. Nu m dezamgi, Sardothien.
Era o prostie, desigur. Ct de dificil putea fi s-i ntreac, s-i
pcleasc i s-i distrug pe rivali? Nu zmbi, ntruct tia c, dac o
fcea, ar fi ptruns ntr-un inut al speranei care fusese demult uitat.
Cu toate astea i-ar fi dorit s apuce braul prinului i s danseze.
ncerc s se gndeasc la muzic, la un ritm festiv, dar tot ce i
putea aminti era un vers dintr-un cntec de jale din ocn, sumbru i
lent asemenea mierii curgnd dintr-un borcan. i merg acas, n
sfrit
Nu observ cnd cpitanul Westfall o conduse afar din ncpere,
nici cnd trecur dintr-un coridor n altul.
Da, va merge n Rifthold, spre nicieri, chiar i prin porile
Iadului nsui, dac asta nsemna libertate.
La urma urmei, nu eti degeaba Asasinul Adarlanului.

CAPITOLUL 4
Cnd n cele din urm Celaena se prbui ntr-un pat dup
ntlnirea ei din sala tronului, nu putu adormi, n ciuda epuizrii.
Dup ce fu mbiat grosolan de ctre servitori brutali, rnile de pe
spatele ei pulsau i i simea faa de parc ar fi fost frecat pn la
os. ntorcndu-se pe o parte pentru a alina durerea din spatele
bandajat, i trecu mna peste saltea i clipi uimit de libertatea
micrii. nainte de a intra n baie, Chaol i scosese lanurile. Simise
totul ecourile cheii rsucind ncuietoarea lanurilor sale, apoi
slbindu-se i cznd pe podea. nc putea simi lanuri-fantom
bntuind n jurul ei. Privind n sus ctre tavan, i rsuci ncheieturile
rnite i scoase un suspin de mulumire.
Dar era mult prea ciudat s stea ntins pe o saltea, mtasea s i
mngie pielea, iar o pern s i legene obrazul. Uitase ce gust avea
alt mncare n afar de terciul moale de ovz i pinea uscat, ce
puteau face pentru un om un trup curat i haine. Acum toate acestea i
erau strine.
Totui, cina ei nu fusese att de extraordinar. Nu doar c puiul
prjit nu fusese cine tie ce, dar, dup cteva mbucturi, o zbughise
la baie pentru a-i goli coninutul stomacului. Voia s mnnce, s i
mngie burta plin, s i doreasc s nu fi pus nimic n gur i s
jure c nu va mai mnca niciodat. Va mnca bine n Rifthold, nu-i
aa? i, mult mai important, stomacul ei se va adapta.
Ajunsese o epav. Sub cmaa de noapte, coastele i croiau drum
dinspre interior, dezvluind oase acolo unde ar fi trebuit s fie carne.
i snii ei! Odinioar bine formai, nu erau acum mai mari dect
fuseser n toiul pubertii. Simi un nod n gt i l nghii fr
ezitare. Moliciunea saltelei o copleea, iar ea i schimb din nou
poziia, ntorcndu-se pe spate, n ciuda durerii pe care i-o provoca.
Cnd arunc o privire n oglinda din baie, realiz c nici chipul ei
nu o ducea mai bine. Era slbit: pomeii i erau ascuii, falca
pronunat, iar ochii uor, dar deranjant de cufundai n orbite. Trase
sacadat aer n piept, savurnd sperana. Va mnca. Mult. i se va

antrena. Putea fi din nou sntoas. Adormi n cele din urm visnd
la festinuri scandaloase i la rectigarea gloriei de altdat.
Cnd Chaol sosi dup ea n dimineaa urmtoare, o gsi dormind
pe podea, nfurat ntr-o ptur.
Sardothien, spuse el.
Ea scoase un sunet bolborosit, ngropndu-i faa n pern.
De ce dormi pe podea? Ea deschise un ochi. Desigur, Chaol nu
menion ct de diferit arta acum c era curat.
Celaena nu se deranj s se acopere cu ptura n timp ce se ridica.
Centimetrii de material pe care ei l numeau cma de noapte o
acopereau suficient.
Patul era inconfortabil, rspunse ea sec, dar uit rapid de
prezena cpitanului de ndat ce o raz de soare o atinse.
Pur, proaspt, cald raz de soare. Soare de care s-ar putea
bucura n fiecare zi dac i-ar obine libertatea, soare care ar cotropi
ntunericul nesfrit al ocnelor. Ptrundea prin draperiile greoaie,
mprtiindu-se n linii groase. Celaena ntinse un bra.
Mna i era palid, aproape scheletic, dar era ceva special la ea,
ceva dincolo de zgrieturi i tieturi, i cicatrici, care prea frumos i
proaspt n lumina dimineii.
Alerg spre fereastr i aproape c smulse draperiile cnd le
deschise ctre munii cenuii i mohortul Endovier. Grzile
poziionate sub fereastr nu se uitar n sus, iar ea privi cu ardoare
cerul de un albastru-cenuiu, norii ce alunecau agale spre linia
orizontului.
Nu mi va fii team. Pentru prima oar dup mult vreme,
cuvintele preau adevrate.
Buzele i se deschiser ntr-un zmbet. Cpitanul ridic o
sprncean, dar rmase tcut.
Era voioas bucuroas, de-a dreptul , iar starea i se mbunti
i mai mult cnd servitoarele i prinser prul nclcit la spate i o
mbrcar ntr-un elegant costum de clrie care i ascundea silueta
teribil de slab. i plceau hainele i plcea atingerea mtsii, a
catifelei, a satinului, a velurului i a ifonului i era fascinat de

elegana custurilor i de perfeciunea complex a materialelor


mpodobite. Iar cnd va ctiga competiia asta ridicol, cnd va fi
liber i va putea cumpra toate hainele pe care i le dorea.
Zmbi cnd Chaol, plictisit i iritat de modul n care Celaena
sttuse timp de cinci minute n faa oglinzii, admirndu-se, o scoase
mai mult cu fora din camer. Cerul senin i trezi pofta de dans i o
fcu s i doreasc s opie pe coridoare nainte de a intra n curtea
principal. Totui, ezit la vederea mormanelor de piatr de culoarea
oaselor din captul ndeprtat al incintei i a micilor siluete ntr-un
continuu du-te-vino prin gurile asemntoare unor guri spate n
munte.
Deja ncepuse ziua de munc, munc ce va continua fr ea,
lsndu-i pe ceilali prad acestui destin mizerabil. Cu stomacul
ncletat, Celaena se feri de privirea prizonierilor, innd pasul cu
cpitanul n timp ce se ndreptau ctre o trsur cu cai din apropierea
zidului impuntor.
Ltratul umplu aerul, iar trei cini negri alergar n ntmpinarea
lor. Erau iui ca sgeata fr ndoial, de pe domeniile regale.
Celaena se aaz ntr-un genunchi, rnile ei bandajate protestnd
cnd le cuprinse capetele n palme i le mngie blana moale. Ei i
linser degetele i faa, cozile lor lovind pmntul asemenea unui
bici.
O pereche de cizme negre ca abanosul se oprir naintea ei, iar
cinii se calmar imediat i ncetar. Celaena i ridic privirea pentru
a ntlni ochii de safir ai prinului motenitor al Adarlanului studiindo. Acesta zmbi blnd.
Ct de neobinuit din partea lor s te observe, spuse el
scrpinnd unul dintre cini dup ureche. Le-ai dat mncare?
Ea cltin din cap n timp ce cpitanul pi n urma ei, att de
aproape nct genunchii lui atingeau mantia ei de catifea, de culoarea
verdelui pdurii. I-ar fi luat doar dou micri s l dezarmeze.
i plac cinii? ntreb prinul.
Ea ncuviin. De ce era deja att de cald?
Voi fi binecuvntat cu plcerea de a-i auzi glasul sau te- ai
decis s rmi tcut pe durata cltoriei noastre? continu el.

M tem c ntrebrile tale nu merit un rspuns verbal.


Dorian fcu o plecciune joas.
Atunci, scuzele mele, domni. Ct de teribil trebuie s fie s te
osteneti s rspunzi! Data viitoare voi ncerca s m gndesc la ceva
mult mai interesant de spus. Cu aceste cuvinte, i ntoarse spatele i
se ndeprt, fiind urmat de cinii si.
Ea rmase locului i se ncrunt. ncruntarea ei se adnci cnd
descoperi zmbetul superior al Cpitanului Grzii n timp ce se
apropiau de locul unde pregtirile pentru drum erau n toi. Totui,
dorina insuportabil de a lovi pe cineva de zid se diminu cnd i
aduser s clreasc o iap blat.
Inclec. Cerul se apropie i se ntinse nemrginit deasupra ei,
departe, n zare, ctre inuturi de care nu mai auzise niciodat.
Celaena strnse hamul. Prsea cu adevrat Endovierul. Toate acele
luni lipsite de speran, toate nopile acelea ngheate dispruser
acum. Trase adnc aer n piept. tia pur i simplu tia c, dac
ncerca din rsputeri, i putea lua zborul din a. Asta pn cnd simi
lanurile reci n jurul braelor.
Era Chaol, punndu-i ctuele n jurul ncheieturilor bandajate. Un
lan lung ducea ctre calul cpitanului, unde disprea sub genile eii.
El nclec pe armsarul su negru, iar ea se gndi s sar de pe calul
su i s foloseasc lanul pentru a-l spnzura de cel mai apropiat
copac.
Era o companie destul de numeroas, douzeci de nsoitori n
total. n urma a dou grzi ce purtau steaguri, clreau prinul i
ducele Perrington. Apoi urma un grup de ase grzi regale, anosti i
fr haz, precum terciul de ovz. Dar totui pregtii s l apere de
ea. i lovi lanurile de a i arunc o privire ctre Chaol. El nu
reacion.
Soarele se nl mai sus. Dup o ultim inspecie a proviziilor,
pornir la drum. Cu majoritatea sclavilor muncind n mine i doar
civa trudind n halele drpnate de prelucrare a materiei prime,
curtea imens era aproape pustie. Deodat, zidul se ivi naintea ei, iar
sngele i clocoti n vene. Ultima oar cnd fusese att de aproape de
zid

O lovitur de bici rsun, urmat de un ipt. Celaena privi peste


umr, dincolo de grzi i de crua cu provizii, ctre curtea aproape
pustie. Niciunul dintre aceti sclavi nu vor prsi vreodat acest loc,
nici mcar cnd vor muri. n fiecare sptmn, spau noi gropi
comune, n spatele halelor de prelucrare. i, n fiecare sptmn,
acele gropi se umpleau.
Deveni mult prea contient de cele trei cicatrici prelungi de pe
spatele su. Chiar dac i rectiga libertatea chiar dac tria n
pace la ar acele cicatrici i vor aminti ntotdeauna de ceea ce
ndurase. i c, dei ea era liber, alii nu erau.
Celaena privi nainte, alungndu-i aceste gnduri din minte n
timp ce intrar n pasajul din zid. nuntrul aerul era aproape fumuriu
i jilav. Copitele cailor rsunau asemenea unor tunete. Poarta de fier
se deschise, ea zri pentru o clip numele blestemat al minei nainte
de a se despri n dou i a le face loc. n cteva clipe, porile se
nchideau cu un geamt n urma lor. Celaena era afar.
i mic minile n ctue, privind lanurile legnndu-se i
zngnind ntre ea i Cpitanul Grzii. Erau prinse de aua calului lui
care, atunci cnd se opreau, putea fi cu uurin deshmat, suficient
pentru ca o singur smucitur puternic din partea ei s smulg aua
de pe animal, el s-ar fi prbuit la pmnt, iar ea ar
Simi atenia Cpitanului Westfall ndreptat spre ea. O privea
mijind ochii, cu buzele strnse, iar ea ridic din umeri n timp ce
ddu drumul lanului.
Pe msur ce dimineaa trecea, cerul deveni de un albastrualbicios, lipsit de nori. Lund drumul pdurii, traversar grabnic
pustietatea muntoas i ajunser ntr-un inut mai deschis.
Nu dup mult vreme intrar n Oakwald, codrul ce nconjura
Endovierul i aciona asemenea unei diviziuni continentale ntre
inuturile civilizate ale Estului i regiunile neexplorate din Vest.
nc mai circulau legende despre oameni stranii i morii din acel loc
urmaii nemiloi i nsetai de snge ai regatului czut al
vrjitoarelor. Celaena ntlnise odat o tnr femeie din acel inut
blestemat i, dei se dovedise a fi att nemiloas ct i nsetat de
snge, era totui doar un om. i sngerase la fel ca oricare om.

Dup ore de tcere, Celaena se ntoarse ctre Chaol.


Zvonurile spun c, odat ce regele va ncheia rzboiul cu
Wendlyn, va ncepe colonizarea Vestului. O spuse cu indiferen, dar
n sperana c el va nega sau confirma. Cu ct tia mai multe despre
poziia actual a regelui, cu att mai bine.
Cpitanul o privi din cap pn n picioare, se ncrunt i apoi i
ntoarse privirea de la ea. Sunt de acord, spuse ea suspinnd tare.
Soarta acelor cmpii vaste i pustii i a acelor regiuni montane jalnice
mi se pare neinteresant, nu crezi?
Maxilarul lui Chaol se ncord n timp ce i nclet dinii.
Intenionezi s m ignori pentru totdeauna?
Sprncenele cpitanului Westfall se ridicar.
Nu tiam c te ignor.
Ea i ncrei buzele, controlndu-i iritarea. Nu i va oferi
satisfacie.
Ci ani ai?
Douzeci i doi.
Att de tnr! Flutur din gene, ateptnd orice reacie din
partea lui. i-a luat doar civa ani s naintezi n rang?
El ncuviin.
Iar tu ci ani ai?
Optsprezece. Dar el nu spuse nimic. tiu, continu ea. Este
impresionant c am realizat att de multe la o vrst att de fraged.
Frdelegea nu este o realizare, Sardothien.
Da, dar s devin cel mai faimos asasin al lumii este! Cpitanul
nu rspunse. M-ai putea ntreba cum am fcut-o.
S faci ce?
S devin talentat i faimoas att de repede.
Nu vreau s aud despre asta.
Nu eti foarte amabil, spuse ea printre dini. Dac era s i ntre
pe sub piele, va trebui s se strduiasc mai mult.
Eti o criminal. Eu sunt Cpitanul Grzii Regale. Nu sunt
obligat s i ofer vreun pic de simpatie sau s port o discuie cu tine.
Fii recunosctoare c nu te inem nchis n cru.

Da, m rog, pun pariu c eti la fel de antipatic chiar i atunci


cnd oferi vreun pic de simpatie cuiva. Cnd din nou cpitanul nu
rspunse, Celaena nu se putu abine s nu se simt puin ridicol.
Trecur cteva minute. Tu i prinul motenitor suntei prieteni
apropiai?
Viaa mea personal nu te privete.
Ea plesci.
Ct de bun este familia din care te tragi?
Destul de bun. Brbia cpitanului se ridic aproape
imperceptibil.
Duce?
Nu.
Lord? El nu rspunse, iar ea zmbi uor. Lord Chaol Westfall.
i fcu aer cu mna. Probabil c doamnele de la curte te linguesc
fr msur!
Nu-mi spune aa. Nu mi s-a acordat titlul de lord, spuse el
ncet.
Ai un frate mai mare?
Nu.
Atunci, de ce nu i s-a dat titlul? Din nou, niciun rspuns. tia
c ar trebui s nceteze cu indiscreiile, dar nu se putea abine. Vreun
scandal? continu ea. Te-au privat de dreptul ctigat prin natere? n
ce fel de intrig confuz eti implicat?
Buzele cpitanului erau att de ncletate, nct devenir aproape
albe.
Celaena se aplec spre el.
Crezi c
Ar trebui s i pun clu sau eti n stare s taci i fr ajutorul
meu? Cu aceste cuvinte privi nainte, ctre prinul Motenitor, chipul
fiindu-i din nou inexpresiv.
Celaena ncerc s-i nbue un hohot de rs vznd grimasa lui
atunci cnd ea ncepu din nou s vorbeasc.
Eti cstorit?
Nu.
Ea i rodea unghiile.

Nici eu nu sunt cstorit. Nrile lui Chaol se umflar. Ci ani


aveai cnd ai devenit Cpitanul Grzii? ntreb ea.
El strnse friele calului su.
Douzeci.
Convoiul fcu un popas ntr-o poian, iar soldaii desclecar. Ea l
privi pe Chaol, care legna un picior peste calul su.
De ce ne-am oprit?
Chaol desprinse lanul de sub aua sa i l smuci ferm, ndemnndo s coboare de pe cal.
Prnzul, spuse el.

CAPITOLUL 5
Celaena alung o uvi rtcit de pr de pe chipul ei i se ls
condus n poian. Dac voia s se elibereze, trebuia s treac mai
nti de Chaol. Dac ar fi fost singuri, ar fi fcut ncercarea, dei
lanurile i-ar fi ngreunat tentativa; dar cu un alai de grzi regale
antrenate s ucid fr nicio ezitare
Chaol rmase aproape de ea n timp ce fu aprins un foc i pregtit
mncarea din cutii i saci cu provizii. Soldaii rostogolir buteni
pentru a forma mici cercuri, unde se aezar n timp ce tovarii lor
frigeau i amestecau mncarea. Cinii prinului motenitor, care
merseser supui de-o parte i a de-a alta a stpnului lor, se
apropiar de asasin legnndu-i cozile i se aezar la picioarele ei.
Cel puin cineva se bucura de compania sa.
i era deja foame cnd i puser n cele din urm o farfurie n
poal, dar Celaena deveni puin mai mult dect iritat cnd cpitanul
nu i ndeprt imediat lanurile. Dup ce i arunc o lung privire de
avertizare, i desfcu ctuele i le prinse de gleznele ei. Celaena i
ddu ochii peste cap n timp ce duse o bucic de carne la gur.
Mestec ncet. Ultimul lucru de care avea nevoie era s se simt ru
n prezena lor. n timp ce soldaii vorbeau ntre ei, Celaena msur
mprejurimile cu privirea. Ea i Chaol se aflau alturi de cinci soldai.
Prinul motenitor, desigur, sttea mpreun cu Perrington, pe ali
buteni, departe de ea. Cu toate c Dorian se purtase arogant i

spiritual n seara precedent, trsturile sale erau serioase n timp ce


vorbea cu ducele. ntregul su corp prea tensionat, iar Celaena
observ modul n care i ncleta maxilarul atunci cnd Perrington
vorbea. Relaia lor era departe de a fi cordial.
Mestecnd carnea, Celaena ncepu s studieze copacii. Pdurea
devenise tcut. Cinii ciulir urechile, dei nu preau s fie deranjai
de linite. Chiar i soldaii tcur. Pentru o clip i inu rsuflarea.
Pdurea era diferit aici.
Frunzele se legnau asemenea unor bijuterii fine picturi mititele
de rubin, perle, topaz, ametist, smarald i granat; i un covor din
asemenea bogii acoperea podeaua pdurii n jurul lor. n ciuda
distrugerilor provocate de cuceriri, aceast parte din Oakwald
rmsese neatins. nc vibra de rmiele puterii care odinioar
oferise copacilor aceast frumusee nemaintlnit.
Avea doar opt ani cnd Arobynn Hamei, mentorul su i Regele
Asasinilor, o gsise pe jumtate necat pe malul unui ru ngheat i
o luase sub aripa sa, la grania dintre Adarlan i Terrasen. Ct o
antrenase pentru a deveni cel mai strlucit i mai loial asasin,
Arobynn nu i permisese niciodat s se ntoarc acas, n Terrasen.
Dar ea nc i amintea frumuseea lumii nainte ca regele
Adarlanului s dea ordin ca o parte att de mare din ea s fie ars
pn n temelii.
Acum nu o mai atepta nimic acolo i nici nu o va mai atepta
vreodat. Arobynn nu rostise niciodat asta cu voce tare, dar, dac ea
ar fi refuzat oferta lui de a o antrena, el ar fi dat-o pe minile celor
care ar fi ucis-o. Sau mai ru. Tocmai devenise orfan i chiar de la
vrsta de opt ani tia c o via cu Arobynn, cu un nou nume pe care
nimeni nu l-ar fi recunoscut, dar, de care toi s-ar fi temut ntr-o zi,
era o ans de a o lua de la zero. De a fugi de soarta care o fcuse s
sar n rul acela ngheat n urm cu zece ani.
Pdure blestemat, spuse un soldat cu tenul msliniu din cercul
lor. Un altul de lng el chicoti. Cu ct i dm foc mai repede, cu att
mai bine, am zis. Ceilali soldai ncuviinar, iar Celaena se crisp.
Este plin de ur, spuse un alt soldat.

V ateptai la altceva? i ntrerupse ea. Chaol i duse repede


mna spre sabie n timp ce soldaii se ntoarser ctre asasin, unii
dintre ei rnjind batjocoritor. Aceasta nu este orice pdure. Art cu
furculia spre mprejurimi. Este pdurea lui Brannon, continu ea.
Tatl meu obinuia s mi spun poveti despre ea, cum c ar fi
plin de zne, zise un soldat. Acum au disprut toate.
Unul dintre ei muc dintr-un mr i spuse:
Odat cu blestemaii ia de Fae.
Un altul adug:
Noi am scpat de ei, nu-i aa?
Eu mi-a ine gura, se rsti Celaena. Regele Brannon era Fae,
iar Oakwald nc i aparine. Nu a fi surprins dac unii copaci i-ar
aminti de el.
Soldaii rser.
Copacii tia ar trebui s aib dou mii de ani! exclam unul.
Fae sunt nemuritori, spuse ea.
Copacii nu sunt.
Iritat, Celaena scutur din cap i lu nc o nghiitur de
mncare.
Ce tii despre pdurea asta? o ntreb linitit Chaol.
i btuse joc de ea? Soldaii se aplecar, pregtii s izbucneasc
n rs. Dar ochii cprui-aurii ai cpitanului licreau de pur
curiozitate.
Ea nghii carnea.
nainte ca Adarlan s nceap cucerirea ei, aceast pdure era
scldat de magie, spuse ea ncet, dar nu cu sfial.
El atept ca ea s continue, dar Celaena vorbise suficient.
i? o ndemn el.
i asta este tot ce tiu, zise ea ntlnindu-i privirea. Dezamgii
c i pierduser subiectul de batjocur, soldaii se ntoarser la
prnzul lor.
Celaena minise, iar Chaol tia asta. tia multe despre pdurea
asta, tia c locuitorii acestui loc fuseser odat znele: gnomi, elfi,
goblini, spiridui, mai multe nume dect i putea aminti sau numra
cineva. Toate aflate sub conducerea rudelor lor mai mari, asemntori

oamenilor, nemuritorii Fae primii locuitori i coloniti ai


continentului i cele mai vrstnice fiine din Erilea.
Odat cu corupia continu a Adarlanului i a campaniei regelui de
a-i vna i executa, znele i oamenii Fae plecaser, cutndu-i
adpost n slbticie, n locuri neatinse ale lumii. Regele Adarlanului
exilase tot magie, Fae, zne i ndeprtase cu desvrire orice
urm a lor, astfel nct chiar i cei crora magia le curgea prin snge
credeau c ea nici nu existase vreodat, Celaena nsi numrndu- se
printre acetia. Regele decretase c magia era o jignire la adresa
Zeiei i a zeilor si practicarea ei ar fi nsemnat imitarea
impertinent a puterii zeilor. Dar, dei regele interzisese magia,
majoritatea oamenilor tiau adevrul la o lun de la proclamaia sa,
magia dispruse complet, de bunvoie. Probabil c i dduse seama
de ororile care aveau s urmeze.
Celaena nc putea simi mirosul focurilor care mistuiser locul pe
cnd avea opt-nou ani fumul crilor arznde, cunotine antice
irecuperabile, ipetele nzestrailor profei i tmduitori n timp ce
erau cuprini de flcri, vitrinele i locurile sacre zdrobite, pngrite
i terse din istorie. Muli dintre cei care foloseau magia i care nu
fuseser ari de vii sfriser prizonieri n Endovier majoritatea nu
supravieuiser mult timp acolo. Trecuse ceva vreme de cnd nu mai
contemplase darurile pe care le pierduse, dei amintirile abilitilor
sale i bntuiau visele. n ciuda mcelului, poate c era mai bine c
magia dispruse. Era mult prea periculoas pentru ca o persoan
raional s o foloseasc; probabil c nzestrrile ei ar fi distrus-o
pn acum.
Fumul i ardea privirea n timp ce lu nc o mbuctur. Nu va
uita niciodat povetile despre Oakwald, legendele despre vile
teribil de ntunecate, despre lacurile adnci i linitite i despre
peterile pline de lumin i cntece divine. Dar acum erau poveti, i
nimic mai mult. Era periculos s vorbeasc despre ele.
Privi cum soarele ptrundea prin bolta pdurii, cum copacii se
legnau n vnt cu braele lor lungi i osoase. i nbui un fior.
Prnzul, din fericire, se ncheie rapid. Lanurile i revenir n jurul
ncheieturilor, iar caii odihnii fur rencrcai. Picioarele Celaenei

devenir att de rigide, nct Chaol fu nevoit s o ajute s ncalece pe


cal. Era dureros s clreasc, iar nasul ei avu, de asemenea, de
suferit, ntruct duhoarea continu de cal asudat i excremente plutea
spre coada alaiului.
Cltorir tot restul zilei, iar asasina rmase tcut n timp ce
privea pdurea i apsarea din piept nu ced pn ce nu lsar n
urm acel codru sclipitor. Cnd veni vremea popasului pentru noapte
o durea tot corpul. Nu se osteni s vorbeasc n timpul cinei, i nici
nu-i ps cnd micul ei cort fu ridicat, cu gardienii postai afar, iar ei
i fu permis s se odihneasc, nc legat cu ctue de unul dintre ei.
Nu vis nimic, dar, cnd se trezi, nu-i veni s-i cread ochilor.
Flori mici i albe zceau la piciorul culcuului ei i multe urme
mici de pai, ca de copil, intrau i ieeau din cort. nainte ca cineva s
le descopere, Celaena terse urmele cu piciorul, distrugnd orice
rmi, i puse florile ntr-un scule din apropiere.
Dei nimeni nu mai pomeni nimic despre zne restul cltoriei,
Celaena scrut nencetat chipurile soldailor ncercnd s-i dea
seama dac vreunul zrise ceva straniu. Bun parte din ziua
urmtoare i-o petrecu avnd palmele transpirate i cu inima
duduindu-i n piept i fu cu ochii n patru n timp ce naintau prin
pduri.

CAPITOLUL 6
Pentru urmtoarele dou sptmni cltorir n lungul
continentului, nopile devenind mai reci, iar zilele mai scurte. O
ploaie rece ca gheaa le inu companie patru zile, timp n care
Celaenei i fu att de frig nct lu n considerare gndul de a se
arunca ntr-o rp, spernd c l va trage i pe Chaol dup ea.
Totul era umed i pe jumtate ngheat, iar, n timp ce putea ndura
prul mbibat cu ap, nu putea suporta agonia pantofilor uzi. De-abia
dac i mai simea degetele de la picioare. n fiecare noapte i le
nfur n orice hain uscat de care dispunea. Se simea de parc sar fi aflat ntr-un stagiu de descompunere, iar cu fiecare rafal de vnt
rece i neptor, se ntreba cnd i va fi smuls pielea de pe oase.

Dar, cum era vreme de toamn, ploaia dispru brusc, iar cerul senin
se ntinse din nou deasupra lor.
Celaena era pe jumtate adormit n a cnd prinul motenitor iei
din linie i galop spre ei, prul lui negru legnndu-se n vnt.
Pelerina roie se umfla i flutura ntr-un val stacojiu. Peste cmaa
simpl, alb, purta o vest fin, albastr, brodat cu aur. Ea ar fi vrut
s fie ironic, dar prinul chiar arta destul de bine cu cizmele sale
maronii, pn la genunchi. Iar cureaua de piele se potrivea foarte
bine, dei cuitul de vntoare prea puin cam prea mpopoonat.
Trase calul lng Chaol.
Vino, i spuse el cpitanului i fcu un semn cu capul ctre
dealul nverzit i abrupt pe care trupa ncepuse s l urce.
Unde? ntreb cpitanul, legnnd lanul Celaenei pentru ca
Dorian s l observe. Oriunde mergea el, mergea i ea.
Vino s vezi privelitea, rosti Dorian. Presupun c poate veni i
asta.
Celaena se mbufn. Asta? De parc ar fi fost un simplu bagaj!
Chaol iei din linie, smucind cu putere de lanul ei. Ea prinse
hurile n timp ce avansau la galop, mirosul neptor al prului de
cal furindu-i-se n nri. Urcar degrab dealul abrupt, calul
tropind i zvcnind sub ea. Celaena ncerc s nu tresar cnd
alunec pe spate n a. Dac ar fi czut, ar fi murit de ruine. Dar
soarele aflat la apus se ivi dintre copacii din urma lor, iar rsuflarea i
se opri n gt vznd o turl, apoi trei, pe urm nc ase brzdnd
cerul.
Din vrful dealului, Celaena privi creaia impuntoare a
Adarlanului. Castelul de cletar din Rifthold.
Era uria, un ora vertical, cu turnuri sclipitoare i poduri
cristaline, odi i turle, sli de bal de forma unor domuri i coridoare
lungi, nesfrite. Fusese nlat peste fostul castel din piatr, iar
ridicarea lui costase averea unui ntreg regat.
i aminti de prima dat cnd l vzuse, n urm cu opt ani,
nfrigurat i tcut, ngheat precum pmntul de sub poneiul ei
gras. Chiar i atunci, considerase castelul o construcie de prost gust,
o risip de resurse i talent, turnurile sale ndreptndu-se ctre cer

asemenea unor gheare, i aminti mantia albastr pe care o tot


atingea, greutatea buclelor ei curate, hritul ciorapilor ei n contact
cu aua, cum se jena de pata de nmol de pe pantofii roii de catifea
i cum se gndise la acel brbat brbatul pe care l ucisese n urm
cu trei zile.
nc un turn, i ntreaga construcie se va prbui, spuse prinul
motenitor. Ropotul trupei lor apropiindu-se umplu vzduhul. nc
mai avem civa kilometri de mers i prefer s strbat dealurile astea
pe lumina zilei. Vom face un popas aici peste noapte.
M ntreb ce va spune tatl Majestii Tale despre ea, zise
Chaol.
A, nu va avea nimic de obiectat pn nu va deschide ea gura.
Apoi vor urma urletele i rcnetele, iar eu voi regreta ultimele dou
luni pe care mi le-am petrecut cutnd-o. Dar ei, bine, cred c tata
are probleme mai importante de care s se preocupe. Cu aceste
cuvinte, prinul se ndeprt.
Celaena nu-i putea lua ochii de la castel. Se simea att de micu,
chiar i de la distana aceea. Uitase ct de pipernicit te fcea s te
simi acea cldire.
Soldaii alergau ncolo i-ncoace, aprinznd focuri i ridicnd
corturi.
Ari de parc ai merge la treang, nu ctre libertate, spuse
cpitanul de lng ea.
Ea nfur i desfura o curea de piele n jurul unui deget.
Este ciudat s l vd.
Oraul?
Oraul, castelul, mahalaua, rul. Umbra castelului cretea
asupra oraului asemenea unei bestii uriae. nc nu tiu n totalitate
cum s-a ntmplat.
Capturarea ta?
Ea ncuviin.
n ciuda viziunilor tale despre o lume perfect sub conducerea
unui imperiu, conductorii i politicienii ti sunt gata s se distrug
unii pe ceilali. La fel i asasinii, presupun.
Crezi c cineva din categoria ta te-a trdat?

Toi tiau c primeam cele mai bune misiuni i puteam cere


orict doream. Scrut cu privirea strzile ntortocheate ale oraului i
strlucirea erpuitoare a rului. Dac a fi disprut, ar fi rmas un
spaiu gol de pe urma cruia puteau profita. Ar fi putut fi unul; ar fi
putut fi muli.
Nu ar trebui s te atepi la onoare din partea unor asemenea
oameni.
Nu am spus c m ateptam la asta. Niciodat nu am avut
ncredere n majoritatea lor i tiam c m urau.
Avea bnuielile ei, desigur. Iar cea care prea cea mai probabil
era un adevr pe care nu era pregtit s l nfrunte, nici acum, nici
alt dat.
Endovierul trebuie s fi fost groaznic, spuse Chaol. Cuvintele
lui nu ascundeau nimic rutcios sau batjocoritor, ndrznea ea s o
numeasc simpatie?
Da, spuse ncet. A fost. El i arunc o privire care cerea mai
multe detalii. Ei bine, ce i psa ei dac i spunea? Cnd am sosit
acolo, mi-au tiat prul, mi-au dat nite zdrene i mi-au pus un
trncop n mn, de parc a fi tiut ce s fac cu el. M-au legat cu
lanuri de ceilali i am ndurat biciuirile mpreun cu ei. Dar
supraveghetorii fuseser instruii s m trateze cu mai mult grij i
i-au permis libertatea de a-mi pune sare pe rni sare pe care eu am
extras-o i m-au biciuit suficient de des, astfel nct unele rni nu sau mai nchis. Datorit bunvoinei a ctorva prizonieri din Eyliwe,
rnile mele nu s-au infectat. n fiecare noapte, unul dintre ei sttea
treaz ct era nevoie pentru a-mi cura spatele.
Chaol nu rspunse, i i arunc doar o privire sigur nainte de a
cobor de pe cal. Oare fusese nesbuit pentru c i permisese s i
povesteasc ceva att de personal? El nu mai vorbi cu ea n acea zi,
exceptnd cteva ordine rstite.
Celaena se trezi gfind, cu o mn la gt, transpiraia rece
prelingndu-i-se pe spate, adunndu-i-se n barb. Mai avusese
comarul sta nainte c zcea ntr-una dintre gropile comune din
Endovier. Iar cnd ncerca s se ridice din mormanul de trupuri

descompuse, era tras napoi de o mn cadaveric. Iar pe urm


nimeni nu observa c ea nc mai ipa n timp ce o ngropau de vie.
Cu o senzaie de grea, Celaena se ghemui. Respir mecanic,
genunchii ascuii presndu-i maxilarul. Datorit vremii neobinuit de
calde pentru acel sezon, hotrser s nu mai doarm n corturi
lucru care i oferea o privelite asupra capitalei. Castelul iluminat se
nla din oraul adormit asemenea unui morman din ghea i aburi.
Avea o tent verzuie i prea s pulseze.
Mine, pe vremea asta, va fi nchis ntre zidurile acelea. Dar
noaptea aceasta noaptea acesta era att de linitit, asemenea
calmului dinaintea unei furtuni.
i imagin c ntreaga lume era adormit, vrjit de verdele-marin
al castelului. Timpul venea i trecea, munii se nlau i se
prbueau, lujerii cotropind oraul cufundat n somn, ascunzndu-l
sub straturi de ghimpi i frunze. Ea era singura persoan treaz.
i trase mantia n jurul su. Va ctiga. Va ctiga i l va servi pe
rege, apoi va disprea n neant i nu se va mai gndi la castele sau
regi, sau asasini. Nu i dorea s domneasc din nou peste acest ora.
Magia era moart, Fae fuseser alungai sau executai, iar ea nu va
mai avea niciodat nimic de-a face cu nlarea i declinul vreunui
regat.
Nu avea un destin. Nu mai avea.
Cu o mn pe sabie, Dorian Havilliard o privea pe asasin de pe
locul su de pe partea cealalt a taberei adormite. Era ceva trist n
legtur cu ea stnd att de nemicat, cu picioarele la piept, lumina
lunii aruncnd o nuan argintie asupra prului ei. Nicio expresie
mndr sau curajoas nu i traversa chipul n timp ce strlucirea
castelului licrea n ochii ei.
O considera frumoas, puin stranie i nefericit. Era ceva n felul
n care ochii ei sclipeau cnd privea ceva minunat n deprtare. Nu
putea nelege ce anume.
Ea privea nencetat castelul, silueta ei fiind proiectat n oglinda
sclipitoare a rului Avery. Norii se adunar deasupra lor, iar ea i

nl privirea ctre ei. Printre ei putea zri un roi de stele. Dorian nu


se putea abate de la gndul c i ele o priveau.
Nu, trebuia s i aminteasc faptul c ea era o asasin,
binecuvntat cu un chip frumos i o minte sclipitoare. i spla
minile cu snge i era la fel de probabil s i taie gtul tot att ct i
s i ofere un cuvnt de alinare. Iar ea era Campionul su. Era aici
pentru a lupta pentru el i pentru libertatea ei. i nimic mai mult.
Prinul se ntinse, cu mna nc pe sabie, i adormi.
Totui, imaginea i bntui visele n timpul nopii: o fat minunat
privind ctre stele, iar stelele privind-o i ele.

CAPITOLUL 7
Trompetitii le anunar sosirea n timp ce treceau printre zidurile
de alabastru ale Riftholdului. Steaguri stacojii nfind balauri aurii
cu dou aripi fluturau n vnt deasupra capitalei, strzile pavate erau
libere n faa lor, iar Celaena, desctuat, mbrcat, machiat i
aezat naintea lui Chaol, se ncrunt simind mirosul oraului.
Dincolo de mirosul mirodeniilor i al cailor struia o duhoare de
mizerie, snge i lapte stricat. Aerul reinea un iz al apelor srate ale
rului Avery altfel dect sarea din Endovier. Acestea purtau nave
militare de pe oceanele din Erilea, nave comerciale ticsite cu bunuri
i sclavi, i brci de pescuit cu carne acoperit de solzi, pe jumtate
putrezit, pe care oamenii, cumva, reueau s o mnnce. De la
comerciani brboi la slugi cu brae pline de cutii, toat lumea nceta
orice activitate n timp ce purttorii de steag mrluiau cu mndrie
nainte, iar Dorian Havilliard le fcea cu mna n semn de salut.
Acetia l urmar pe prinul motenitor care, asemenea lui Chaol,
era nfurat ntr-o mantie roie, prins peste partea stng a pieptului
cu o bro modelat dup blazonul regal. Prinul purta o coroan
aurie peste prul neted, iar Celaena fu nevoit s admit c arta
totui destul de regal.
Femei tinere se ngrmdeau n jurul lor, fcndu-le cu mna.
Dorian clipea i zmbea forat. Celaena nu se putu abine s nu
observe privirile crncene ale acelorai femei cnd o zrir n alaiul

prinului. tia cum arta, aezat pe un cal asemenea unei domnie


cucerite i aduse la castel. Astfel c Celaena doar le zmbi, i aranj
prul i-i flutur genele n spatele prinului.
Simi o neptur n bra.
Ce? spuse ea printre dini ctre Cpitanul Grzii n timp ce
acesta o ciupea.
Ari ridicol, zise el tot printre dini, zmbind mulimii.
Ea i copie expresia feei.
Ele sunt ridicole.
Taci din gur i poart-te firesc. Respiraia lui sufla fierbinte pe
gtul ei.
Ar trebui s sar de pe cal i s fug, spuse ea fcnd cu mna
unui tnr, care rmase cu gura cscat creznd c primete atenia
unei doamne de la curte. A disprea ntr-o secund, continu
Celaena.
Ce discuie plcut.
Intrar n cartierul negustoresc, unde mulimea se aduna printre
copacii mrginind aleile largi pavate cu piatr alb. Vitrinele de sticl
erau aproape invizibile n spatele mulimii, dar o foame lacom se
trezi n interiorul ei n timp ce treceau pe lng fiecare magazin.
Fiecare fereastr expunea rochii i tunici, care stteau mndre n
spatele suporturilor cu bijuterii strlucitoare i plrii cu boruri largi
prinse mpreun asemenea buchetelor de flori. n deprtare, se
desluea castelul de cletar, att de nalt nct Celaena fu nevoit s
lase puin capul pe spate pentru a vedea cele mai nalte turnuri. De ce
aleseser o rut att de lung i incomod? Chiar i doreau s fie
vzui de toat lumea?
Celaena nghii n sec. Urm o pauz ntre cldiri, iar pnze ntinse
asemenea aripilor unei molii i ntmpinar de ndat ce pir pe
bulevardul erpuit de-a lungul rului Avery. Vapoare leneveau
acostate la chei, o nclceal de frnghii i nvoade, i marinari
strignd unii la alii, prea ocupai pentru a observa procesiunea
regal. La pocnetul unui bici, Celaena i feri instinctiv capul ntr-o
parte.

Sclavii se cltinau pe pasarela unei corbii de marf. Un amestec


de naiuni cucerite, fiecare avnd aceleai chipuri furioase i goale pe
care ea le mai vzuse de attea ori nainte. Majoritatea sclavilor erau
prizonieri de rzboi rebeli care supravieuiser masacrului
armatelor Adarlanului. Unii erau, probabil, oameni care fuseser
capturai sau acuzai de tentativa de practicare a magiei. Dar alii erau
doar oameni obinuii, n locul nepotrivit, la momentul nepotrivit.
Observ c erau numeroi sclavi nlnuii lucrnd la docuri, ridicnd
greuti i asudnd, innd umbrele de soare i turnnd ap, cu ochii
n pmnt sau spre cer niciodat spre ceea ce aveau n fa.
i dorea s sar de pe cal i s alerge ctre ei sau s strige pur i
simplu c ea nu fcea parte din escorta prinului, c ea nu-i adusese n
acel hal nctuai, nfometai i btui , c ea muncise i sngerase
mpreun cu ei, cu familiile i prietenii lor ea nu era precum
montrii acetia care distrugeau totul. C ea fcuse ceva, n urm cu
aproape doi ani, cnd eliberase aproximativ dou sute de sclavi din
robia Lordului Pirailor. Chiar i asta totui nu era de ajuns.
Oraul fu deodat separat de ea, smuls de lng ea. Oamenii nc
fceau plecciuni, aplaudnd i rznd, aruncnd flori i alte
mruniuri naintea cailor lor. Celaenei i era greu s respire.
Mai curnd dect i-ar fi plcut, poarta din fier i sticl a castelului
se ivi naintea ei, uile zbrelite fiind deschise i dousprezece grzi
flancnd aleea de piatr ce ducea spre arcad. Cu lncile ridicate,
ineau scuturi dreptunghiulare, iar ochii le erau ntunecai sub
coifurile din bronz. Fiecare dintre ei purta o pelerin roie. Armura
lor, dei uzat, era bine lucrat din cupru i piele.
Dincolo de arcad pornea un drum brzdat cu copaci aurii i
argintii. Felinare de sticl rsreau printre gardurile vii ce mrgineau
aleea. Sunetele oraului se estompar n timp ce treceau pe sub o alt
arcad, de data aceasta fcut din sticl strlucitoare, apoi castelul se
ivi impuntor naintea lor.
Chaol suspin n timp ce desclec n curtea deschis. O pereche
de mini o coborr pe Celaena din a i o proptir n picioare. Sticla
licrea pretutindeni, iar o mn poposi pe umrul ei. Pe nesimite,
grjdarii i preluar rapid calul.

Chaol o trase lng el, strngnd ferm un col al mantiei n timp ce


prinul motenitor se apropie.
ase sute de camere, odile soldailor i ale servitorilor, trei
grdini, un parc de jocuri i grajduri la fiecare capt, spuse Dorian,
privindu-i locuina. Cine ar avea vreodat nevoie de atta spaiu?
Ea reui s afieze un zmbet slbit, puin uimit de farmecul su
brusc.
Nu tiu cum poi dormi noaptea cnd doar un perete din sticl te
desparte de moarte, spuse ea. Privi n sus, dar i cobor imediat
privirea n pmnt. Nu i era team de nlimi, dar gndul de a se
afla att de sus protejat doar de sticl i nnod stomacul.
Atunci, eti ca i mine. Dorian chicoti. Slav zeilor c i-am
aranjat apartamentul n castelul din piatr. Nu mi-ar plcea deloc s
te simi incomod.
Hotrnd c decizia cea mai bun nu ar fi s se ncrunte la el,
Celaena privi n schimb ctre porile masivului castel. Uile erau
fcute din sticl roie fumurie, deschizndu-se asemenea gurii unui
uria. Dar putea vedea c interiorul era fcut din piatr i i se pru c
cel din cletar fusese aezat peste castelul original. Ce idee ridicol
un castel de cletar.
Bun, spuse Dorian. Te-ai ngrat un pic, iar pielea ta are puin
culoare acum. Bine ai venit n casa mea, Celaena Sardothien!
ncuviin din cap ctre civa nobili trectori, care fcur o
plecciune. Competiia ncepe mine. Cpitanul Westfall te va
conduce n apartamentul tu.
Ea ridic din umeri i cut cu privirea orice urm sau semn al
rivalilor si. Totui, nimeni altcineva nu prea s soseasc.
Prinul salut un alt grup de curteni, iar n timp ce vorbi din nou,
nu privi nici spre asasin, nici ctre Cpitanul Grzii.
Trebuie s m ntlnesc cu tatl meu, spuse el aruncnd o
privire spre trupul unei domnie deosebit de frumoase. i fcu cu
ochiul, iar ea i ascunse chipul n spatele unui evantai din dantel n
timp ce i continu plimbarea. Dorian ncuviin din cap ctre Chaol.
Ne vom vedea mai trziu, n aceast sear. Fr a-i adresa un cuvnt
Celaenei, urc treptele ctre palat, mantia sa roie fluturnd n vnt.

Prinul motenitor se inu de cuvnt. Apartamentul ei se afla ntr-o


arip a castelului din piatr, mult mai mare dect anticipase ea.
Consta dintr-un dormitor cu o camer de baie ataat, o garderob, o
mic sufragerie i un salon cu muzic i jocuri. Fiecare ncpere era
mobilat cu auriu i rou aprins, dormitorul ei, de asemenea, decorat
cu o tapiserie imens pe un perete, cu canapele i fotolii moi i
adnci, aranjate ntr-o manier elegant. Balconul ddea spre o
fntn din una dintre grdini i, oricare ar fi fost, era minunat, nu
mai contau grzile pe care le zrea la posturile lor de dedesubt.
Chaol o prsi, iar Celaena nu atept pn ce ua se nchise
nainte de a se izola n dormitorul ei. Printre murmure de apreciere n
timpul scurtului tur al camerelor alturi de Chaol, ea numrase
ferestrele dousprezece ieirile una i grzile postate lng
u, ferestre i sub balcon nou. Fiecare soldat era narmat cu sabie,
cuit i o arbalet i, dei fuseser n gard n timp ce cpitanul lor
trecuse pe lng ei, Celaena tia c o arbalet nu era chiar o greutate
neglijabil de purtat vreme de ore ntregi.
Celaena se strecur la fereastra dormitorului, lipindu-se de peretele
de marmur, i privi n jos. Grzile deja i prinseser arbaletele pe
spate. Ar trece secunde preioase pn s apuce arma i s o ncarce
secunde n care ea le-ar putea lua sbiile, le-ar putea tia gturile i
apoi ar putea disprea n grdin. Zmbi n timp ce pi n faa
ferestrei pentru a o studia. Grania ei ndeprtat se ncheia cu copacii
dintr-un parc de vntoare. tia suficient despre castel nct s i dea
seama c se afla n aripa sudic, iar, dac ar fi luat-o prin parcul de
vntoare, ar fi ajuns la un zid de piatr, iar dincolo de el, curgea rul
Avery.
Celaena deschise i nchise uile dulapului, bufetului i ale camerei
de baie. Desigur, nu exista nicio arm, nici mcar un vtrai, dar lu
cele cteva agrafe de os pe care le gsi rtcite pe fundul unui sertar
i nite a pe care o gsi ntr-un co de cusut din uriaa sa garderob.
Fr ace. ngenunche pe covorul din garderob care era lipsit de
haine i, atent la ua din spatele su, ncropi rapid ceva din

agrafele de pr, rupndu-le capetele nainte de a le lega una de


cealalt cu a. Cnd termin, ridic obiectul i se ncrunt.
Ei, bine, nu era un cuit, dar, prinse mpreun n acel fel, capetele
zimate ale agrafelor rupte puteau provoca ceva rni. Test vrfurile
cu un deget, tresrind cnd un ciob de os i nep pielea aspr. Da, cu
siguran ar durea dac ar strpunge gtul unei grzi cu el. i l-ar
slbi pentru suficient timp nct s i poat lua toate armele.
Celaena se ntoarse n dormitor cscnd i se urc pe marginea
patului pentru a ascunde arma improvizat ntr-unul dintre faldurile
baldachinului. Cnd termin, arunc din nou o privire asupra
camerei. Ceva din dimensiunile ncperii prea nelalocul su, ceva
din nlimea pereilor, dar nu era sigur ce. Totui, baldachinul i
oferea numeroase ascunztori. Ce altceva ar putea lua fr ca ei s
observe? Chaol probabil c pusese pe cineva s cerceteze cu grij
camera nainte de sosirea ei. Ascult n spatele uii dormitorului,
ateptnd s aud orice semn de activitate. Cnd fu sigur c nu era
nimeni n apartament, intr n hol i l travers pn n camera de
jocuri. Zri tacurile de biliard sprijinite de peretele ndeprtat i bilele
colorate aezate pe masa verde din psl, apoi rnji. Chaol nu era nici
pe jumtate att de inteligent pe ct se credea.
n cele din urm, ls echipamentul de biliard acolo doar pentru c
ar fi trezit suspiciuni dac ar fi disprut cu totul, dar era suficient de
uor s ia un tac, dac avea nevoie s scape, sau s foloseasc bilele
greoaie, dac voia s doboare un paznic. Epuizat, se ntoarse n
dormitor i se urc n patul enorm. Salteaua era att de moale nct se
cufund n ea civa centimetri i era suficient de lat pentru ca trei
oameni s poat dormi n ea fr a se deranja reciproc. ncolcindu-se
pe o parte, pleoapele Celaenei devenir din ce n ce mai grele.
Dormi pre de o or, pn ce o servitoare anun sosirea unui
croitor, ca s o echipeze cu haine potrivite pentru curtea regal. i
astfel nc o or trecu fiind msurat i fixat cu ace i asistnd la
prezentarea diferitelor materiale i culori. Majoritatea i se preau
oribile. Cteva i atraser atenia, dar cnd ncerc s recomande
stiluri specifice care o avantajau, primi doar o fluturare a minii i o

strmbtur din nas. Se gndi s-i nfig croitorului n ochi unul


dintre acele cu gmlie.
Se spl, simindu-se aproape la fel de murdar ca n Endovier i
fu recunosctoare pentru servitoarele blnde care se ocupau de ea.
Multe dintre rnile sale formaser crust sau n urma lor rmseser
linii subiri i albe, spatele i era cel mai vtmat. Dup aproape dou
ore de rsf scurtndu-i prul pentru a ajunge la acelai nivel,
conturndu-i unghiile i rzuindu-i pielea moart de pe picioare i
mini Celaena zmbi ctre oglinda din garderob.
Doar n capital servitoarele puteau face o treab att de rafinat.
Arta spectaculos. Complet i total spectaculos. Purta o rochie cu
falduri i mneci lungi i albe, presrate cu orhidee violet. Corsetul
de culoarea indigoului era tivit cu o linie subire de aur, iar o cap
alb ca neaua atrna pe umeri. Prul ei, pe jumtate prins sus i
mpletit cu o panglic fucsia, se revrsa n valuri lejere. Dar zmbetul
i ovi cnd i aminti de ce se afla aici.
ntr-adevr, Campionul regelui. Arta mai degrab precum celul
de salon al regelui.
Minunat, spuse glasul unei femei btrne, iar Celaena fcu o
piruet, metrii de material greoi rsucindu-se odat cu ea. Corsetul ei
porcria aia blestemat i strngea coastele att de tare, nct o
lsa fr suflare. De aceea prefera tunici i pantaloni.
Era o femeie masiv, dar bine ngrdit n rochia albastru-cobalt i
cu modele de culoarea piersicii, care o ncadrar ca fiind una dintre
servitoarele casei regale. Chipul su, dei puin ridat, era elegant
mbujorat. Fcu o plecciune.
Philippa Spindlehead, spuse femeia ridicndu-se. Slujitoarea ta
personal. Tu trebuie s fii
Celaena Sardothien, spuse ea fr ezitare.
Ochii Philippei se mrir.
Pstrai informaia aceasta pentru dumneavoastr, domnioar,
opti ea. Eu sunt singura care tie. i grzile, presupun.
Atunci ce cred oamenii despre toate grzile mele? ntreb ea.
Philippa se apropie, ignornd privirea aspr a Celaenei n timp ce
aranja faldurile rochiei asasinei, nfoindu-le pe ici, pe colo.

A, ceilali Campioni au i ei grzi n faa camerelor lor. Sau


oamenii cred pur i simplu c eti o alt domni-prieten de-a
prinului.
Alta?
Philippa zmbi, dar i meninu privirea asupra rochiei.
Altea Sa are o inim mare.
Celaena nu fu deloc surprins.
Are trecere la femei?
Nu este treaba mea s vorbesc despre Majestatea Sa. Iar tu ar
trebui s i cntreti cuvintele.
Voi face cum vreau eu. Studie chipul ofilit al servitoarei. De ce
trimiseser o femeie att de blnd s o serveasc? Ar dobor-o ntr-o
clipit.
Atunci te vei trezi napoi n minele alea, ppu. Philippa i
puse o mn n old. A, nu te ncrunta, i strici chipul cnd ari aa!
Se ntinse pentru a ciupi obrazul Celaenei, iar ea se trase napoi.
Eti nebun? Sunt o asasin, nu o idioat de la curte!
Philippa chicoti.
Totui, eti nc o femeie, iar atta timp ct te afli n grija mea,
te vei purta ca una, Wyrd s m ajute!
Celaena clipi, apoi spuse ncet.
Eti teribil de ndrznea. Sper c nu te pori aa cu celelalte
doamne de la curte.
Ah. Cu siguran a existat un motiv pentru care m-au desemnat
s m ocup de tine.
nelegi ce presupune ocupaia mea, nu-i aa?
Fr suprare, dar aceste podoabe rafinate merit mai mult
dect s mi vd capul rostogolindu-se pe pmnt. Buza de sus a
Celaenei se ridic de pe dinii si n timp ce servitoarea se ntoarse,
ndreptndu-se spre u. Nu face faa aia, strig Philippa peste umr.
i ncreete nasul la mic.
Celaena rmase cu gura cscat n timp ce slujitoarea prsi
ncperea.

Prinul motenitor al Adarlanului l privea fr s clipeasc pe tatl


su, ateptnd s vorbeasc. Aezat pe tronul de cletar, Regele
Adarlanului l privea, de asemenea. Uneori, Dorian uita ct de puin
semna cu tatl su fratele lui mai mic, Hollin, era cel care
motenise trsturile regelui, chipul rotund i privirea ager. Dar
Dorian, nalt, voinic i elegant, nu semna deloc cu suveranul. Apoi
mai era i chestiunea ochilor de safir ai lui Dorian nici mcar mama
sa nu avea ochii lui. Nimeni nu tia de unde i motenise.
Ea a sosit? ntreb tatl su. Vocea i era dur i uiertoare
precum ciocnirea scuturilor i vuietul sgeilor. n ceea ce privete
salutrile, probabil acestea erau cele mai blnde cuvinte pe care le
putea primi.
Nu ar trebui s reprezinte o ameninare sau s provoace nicio
problem ct este aici, spuse Dorian ct putu de calm. Aducerea lui
Sardothien fusese un joc dificil de noroc, un pariu cu privire la
tolerana tatlui su. Era pe punctul de a afla dac meritase efortul.
Gndeti ca oricare fraier pe care l-a ucis. Dorian i ndrept
poziia n timp ce regele continu. Nu datoreaz nimnui supunere
doar ei nsei i nu va ezita s-i nfig un pumnal n inim.
Tocmai de aceea este cu siguran n stare s ctige competiia
asta a ta.
Regele nu spuse nimic, iar Dorian continu, inima sa lund-o la
galop.
Dac m gndesc mai bine, ntreaga competiie ar putea fi
inutil.
Spui asta doar pentru c i este team c vei pierde banii. Dac
ar fi tiut tatl su c el nu se aventurase n gsirea unui campion
doar pentru aur, ci pentru a scpa, pentru a pleca departe de el pentru
ct mai mult timp posibil!
Dorian i ntri nervii, amintindu-i cuvintele la care cugetase
ntreg drumul dinspre Endovier.
i garantez c va fi n stare s i ndeplineasc sarcinile; chiar
nu este nevoie s o antrenm. i-am spus deja: competiia asta este
inutil i prosteasc.

Dac nu i msori cuvintele, i voi spune s te foloseasc pe


tine n antrenamentul ei.
i apoi ce? Hollin urc pe tron?
Nu te ndoi de mine, Dorian, l avertiz regele. Ai putea crede
c aceast fat poate ctiga, dar uii c Ducele Perrington
garanteaz pentru Cain. i-ar fi fost mult mai bine dac ai fi ales un
Campion ca el clit n snge i oel pe cmpul de lupt. Un adevrat
Campion.
Dorian i bg minile n buzunare.
Nu crezi c titlul acesta este puin ridicol, din moment ce
Campionii notri nu sunt nimic mai mult dect nite criminali?
Regele se ridic de pe tron i art ctre harta pictat pe peretele
ndeprtat al camerei sale de consiliu.
Eu sunt cuceritorul acestui continent i, n curnd, viitorul
conductor al ntregii Erilea. Nu-mi vei pune vorbele la ndoial.
Dorian, dndu-i seama ct de aproape se afla de a sri de la
impertinen la rebeliune o diferen pe care avusese mare, mare
grij s o menin , mormi cteva scuze.
Suntem n rzboi cu Wendlyn, continu tatl su. Am dumani
pretutindeni. Cine altcineva s lucreze pentru mine dect cineva
complet recunosctor pentru primirea unei a doua anse, dar i a
bogiei i puterii numelui meu? Regele zmbi cnd Dorian nu
rspunse. Dorian ncerc s nu tresar n timp ce tatl su l studia.
Perrington mi-a spus c te-ai purtat excelent n cltoria aceasta.
Cu Perrington pe post de cine de paz, nici nu se putea altfel.
Nu voi tolera cine tie ce ranc din mprejurimi btnd la
porile castelului, plngndu-se c i-ai frnt inima. Obrajii lui Dorian
se mbujorar, dar nu evit privirea tatlui su. Am muncit din greu i
ndelung pentru a-mi cldi imperiul; nu-mi vei complica treburile cu
motenitori ilegitimi. Insoar-te cu o femeie cumsecade, apoi
distreaz-te ct vrei dup ce mi oferi un nepot sau doi. Cnd vei fi
rege, vei nelege consecinele.
Cnd voi fi rege, nu voi pune stpnire pe Terassen prin legturi
slabe de ereditate. Chaol l avertizase s i msoare cuvintele cnd

vorbea cu tatl su, dar, cnd regele i vorbea n felul acesta, de parc
ar fi fost un idiot rsfat
Chiar dac le-ai oferi autonomia, acei rebeli i-ar nfige capul
ntr-o epu naintea porilor Orynthului.
Poate chiar alturi de toi motenitorii mei ilegitimi, dac am
noroc.
Regele i arunc un zmbet veninos.
Fiul meu cu limb de aur. Se privir unul pe altul n tcere
nainte ca Dorian s vorbeasc din nou.
Poate c ar trebui s vezi dificultatea noastr de a trece de
aprarea naval a Wendlynului ca pe un semn c ar trebui s ncetezi
a te mai juca de-a zeul.
Joac? Regele zmbi, dinii si strmbi licrind glbui n
lumina focului din emineu. Eu nu m joc. Iar aceasta nu este o joac.
Umerii lui Dorian devenir rigizi. Dei poate arta bine, ea este nc
o vrjitoare. Trebuie s pstrezi distana, ai neles?
Fa de cine? De asasin?
Este periculoas, biete, dei tu eti sponsorul ei. Ea i dorete
un lucru i unul singur s nu crezi c nu te va folosi pentru a-l
obine. Dac o curtezi, consecinele nu vor fi plcute. Nu din partea
ei i nici din partea mea.
i, dac m cobor la nivelul ei i decid s m asociez cu ea, ceai face, tat? M-ai arunca i pe mine n Endovier?
Regele l lu prin surprindere nainte ca Dorian s i adune toate
puterile. Dosul palmei regelui intr n contact cu obrazul lui Dorian,
iar prinul se cltin, dar i meninu calmul. Faa i pulsa, nepndu-l
att de tare nct fcu eforturi uriae de a-i mpiedica ochii s
lcrimeze.
Fiul meu sau nu, url tatl, sunt nc regele tu! Mi te vei
supune, Dorian Havilliard, sau vei plti. Nu mai tolerez ntrebrile
tale.
tiind c ar reui s-i provoace i mai multe probleme dac ar
rmne, prinul motenitor al Adarlanului se nclin tcut naintea
tatlui su i prsi camera tronului, ochii sclipindu-i de o furie cu
greu controlat.

CAPITOLUL 8
Celaena strbtea un coridor din marmur, rochia fluturndu-i n
urm asemenea unui val alb i violet. Chaol pea n spatele ei, cu o
mn pe mnerul n form de vultur al sbiei sale.
Este ceva interesant pe holul acesta?
Ce altceva i-ar plcea s vezi? Deja am vzut toate cele trei
grdini, slile de bal, camerele istorice i cele mai frumoase
panorame oferite de castelul de piatr. Dac refuzi s mergi n
castelul de cletar, atunci nu ne-a mai rmas nimic de vzut.
Ea i ncruci braele. Reuise s-l conving s i ofere un tur al
locului sub pretextul plictiselii extreme cnd, de fapt, ea folosise
fiecare moment pentru a plnui o mulime de rute de evadare din
camera sa. Castelul era vechi, iar multe dintre coridoarele i treptele
sale nu duceau nicieri; evadarea trebuia plnuit cu atenie. Dar, cu
toat competiia aceasta ncepnd a doua zi, ce altceva avea de fcut?
i ce alt cale mai bun avea de a se pregti pentru un potenial
dezastru?
Nu neleg de ce refuzi s intri n cldirea de cletar, spuse el.
Nu este nicio diferen ntre interioare, nici mcar nu ai ti c te afli
n ea dac nu i-ar spune cineva sau nu te-ai uita pe fereastr.
Doar un neghiob ar intra ntr-o cas din sticl.
Este la fel de rezistent precum oelul i piatra.
Da, pn ce intr cineva mai greoi i totul se face ndri.
Asta este imposibil.
Gndul c ar putea sta pe o podea din sticl i provoca grea.
Nu exist nicio menajerie sau bibliotec pe care am putea-o
vizita? Trecur pe lng un set de ui nchise. Sunetele unor
discursuri vioaie ajunser la urechile lor, mpreun cu zngnitul
blnd al unei harpe. Ce este nuntru?
Salonul reginei. O prinse de bra i o trase dup el pe coridor.
Regina Georgina? Oare el nu avea habar ce informaie i
oferea? Poate c el credea cu sinceritate c ea nu era o ameninare. i
ascunse privirea ncruntata.
Da, Regina Georgina Havilliard.

Tnrul prin este acas?


Hollin? Este la coal.
i este la fel de chipe precum fratele su mai mare? Celaena
zmbi n timp ce Chaol se crisp.
Era binetiut faptul c prinul de zece ani era odios i rsfat, iar
ea i aminti de scandalul care izbucnise cu cteva luni nainte de
capturarea sa. Hollin Havilliard, dup ce descoperise c terciul su
era ars, o btuse att de tare pe una dintre servitoarele sale nct
incidentul nu putu fi ascuns. Familia femeii primise despgubiri, iar
tnrul prin fusese trimis la coal n muni. Regina Georgina
refuzase pre de o lun s i primeasc curtenii.
Hollin va crete la fel ca i cei din neamul su, mormi Chaol.
Mergea cu pai sltrei, palatul disprnd uor n urma lor.
Rmaser n tcere pentru cteva minute, pn ce o explozie rsun
n apropiere, apoi nc una.
Ce este sunetul asta groaznic? ntreb Celaena. Cpitanul o
conduse printr-un set de ui din sticl i indic ceva deasupra n timp
ce intrar ntr-o grdin.
Turnul cu ceas, spuse el, ochii si armii licrind amuzai pn
cnd ceasul i ncet strigtul. Ea nu mai auzise niciodat un
asemenea clopot.
n grdin se nla un turn construit din piatr neagr. Dou capete
de balauri, cu aripile ntinse, gata de zbor erau cocoai de-o parte i
de alta a ceasului, rcnind ctre cei de jos.
Ce lucru oribil! opti ea. Numerele artau de parc ar fi fost
scrise cu vopsea pe cadranul alb al ceasului, iar limbile sale ca nite
sbii crestau suprafaa sidefat.
Cnd eram copil nu m apropiam de el, recunoscu Chaol.
Ai vedea aa ceva la Porile Wyrdului nu ntr-o grdin. Ct
de vechi este?
Regele a dat porunc s fie nlat n preajma naterii lui
Dorian.
Acest rege? Chaol ncuviin. De ce ar dori s fie construit ceva
att de groaznic?

Vino, spuse el ntorcndu-se i ignornd ntrebarea ei. S


mergem.
Celaena studie ceasul pentru nc o secund. Gheara groas a unui
balaur era ndreptat ctre ea. Putea jura c flcile sale se lrgiser.
ntorcndu-se pentru a-l urma pe Chaol, observ o lespede pe aleea
pavat.
Ce este asta?
Chaol se opri.
Ce s fie ce?
Celaena art ctre nsemnul gravat pe plac. Era un cerc cu o linie
vertical prin centru, care se extindea dincolo de circumferin.
Ambele capete ale liniei erau ncovoiate, unul n sus, cellalt n jos.
Ce este semnul sta de pe alee?
El veni lng ea.
Habar n-am.
Celaena privi din nou balaurul.
Arat ctre semn. Ce nseamn simbolul?
nseamn c mi iroseti timpul, spuse el. Probabil c este vreun
fel de cadran solar decorativ.
Mai exist i alte semne?
Dac ai cuta, sunt sigur c le-ai gsi.
Se ls condus afar din grdin, departe de umbra turnului cu
ceas, pe coridoarele de marmur ale castelului. Orict de mult ar fi
ncercat i orict de mult ar fi mers, Celaena nu reuea s scape de
sentimentul c ochii aceia bulbucai nc erau aintii asupra ei.
i continuar turul prin camerele buctriei, n care rsunau
strigte printre norii de fin, iar focurile cuptoarelor mocneau. Apoi
intrar pe-un coridor lung, pustiu i prea tcut pentru paii lor.
Celaena se opri brusc.
Ce, rsufl ea, este aia? Art ctre uile de stejar nalte de ase
metri, ochii ei mrindu-se la vederea dragonilor care pzeau de
fiecare parte a peretului. Dragoni cu patru picioare, nu balauri
nrvai cu dou picioare, precum aceia de pe sigiliul regal.
Este biblioteca.
Cele dou cuvinte rsunar asemenea unui tunet.

Bib Celaena privi mnerele din fier, sub forma unor gheare.
Putem avem permisiunea de a intra?
Cpitanul Grzii deschise uile fr tragere de inim, muchii
puternici de pe spatele su zvcnind n timp ce mpingea cu putere
stejarul ponosit. n comparaie cu coridorul luminat de soare,
interiorul care se ntindea n spatele uilor prea teribil de ntunecat,
dar cnd pi nuntru zri candelabrele, mpreun cu podelele alb cu
negru din marmur, mesele pompoase din lemn de mahon cu scaune
tapiate cu catifea roie, focul mocnit, mezaninele, podeele, scrile,
balustradele, iar apoi crile cri, cri i iar cri.
Ptrunse ntr-un trm furit n ntregime din piele i hrtie.
Celaena i duse o mn n dreptul inimii. Blestemate fie rutele de
evadare.
Nu am vzut niciodat cte volume sunt aici?
Chaol ridic din umeri.
Ultima oar cnd cineva s-a deranjat s le numere, erau un
milion. Dar asta s-a ntmplat acum dou sute de ani. A spune c
sunt mai mult de-att, n special din pricina legendelor despre o a
doua bibliotec adnc ngropat n subteran, n catacombe i tunele.
Peste un milion? Un milion de cri? Inima i opia i dansa,
iar un zmbet i apru pe chip. A muri nainte de a apuca s rsfoiesc
mcar jumtate din ele.
i place s citeti?
Ea ridic o sprncean.
ie nu? Neateptnd un rspuns, naint n bibliotec, trena
rochiei sale mturnd podeaua. Se apropie de un raft i privi titlurile.
Nu recunoscu niciunul dintre ele.
Zmbind, se rsuci i strbtu etajul principal, trecndu-i mna
peste crile prfuite.
Nu tiam c asasinilor le place s citeasc, strig Chaol.
Dac ar muri acum, ar muri n culmea fericirii.
Ai spus c eti din Terassen, continu Chaol. Ai vizitat vreodat
Marea Bibliotec din Orynth? Se spune c este de dou ori mai mare
dect asta i c la un moment dat adpostea toate cunotinele lumii.
Celaena se ntoarse de lng raftul pe care l studia.

Da, recunoscu ea. Cnd eram foarte mic. Dei nu m-au lsat s
explorez, Profesorii Savani se temeau c a putea strica vreun
manuscris preios. Nu se mai ntorsese la Marea Bibliotec de atunci
i se ntreba cte dintre acele opere nepreuite fuseser distruse din
ordinul regelui Adarlanului, atunci cnd interzisese magia. Din modul
n care Chaol spusese la un moment dat, cu o urm de tristee,
presupuse c majoritatea fuseser sortite pieirii. Dei o parte din ea
nutrea sperana c acei Profesori Savani ascunseser multe dintre
nepreuitele cri c atunci cnd familia regal fusese mcelrit, la
invazia regelui Adarlanului , acei btrni argoi avuseser bunulsim de a ncepe s ascund dou mii de ani de cunoatere i
nvturi.
Un spaiu pustiu i mort se deschise n interiorul ei. Avnd nevoie
disperat de a schimba subiectul, ntreb:
De ce nu este niciunul dintre voi aici?
Grzile nu sunt de niciun folos n bibliotec. O, ct de tare se
nela! Bibliotecile erau pline de idei, probabil cele mai periculoase i
mai puternice dintre toate armele.
M refeream la nobilii ti companioni, spuse ea.
El se rezem de o mas, cu mna nc pe sabie. Cel puin unul
dintre ei i amintea c erau singuri, mpreun, n bibliotec.
M tem c cititul s-a demodat puin, spuse Chaol.
Da, bine atunci, voi avea mai multe cri de citit.
De citit? Acestea aparin regelui.
Este o bibliotec, nu-i aa?
Este proprietatea regelui, iar tu nu eti de vi nobil. Ai nevoie
de permisiunea lui sau a prinului.
M ndoiesc sincer c vreunul dintre ei va observa lipsa ctorva
cri.
Chaol oft.
Este trziu. Mi-e foame.
i? spuse ea. El mri i o tr efectiv afar din bibliotec.
Dup o cin singuratic, n timpul creia medit asupra tuturor
rutelor de evadare plnuite i se gndi cum s mai improvizeze nite

arme, Celaena se retrase n camera sa. Unde erau inui ceilali


concureni? Oare ei aveau acces la cri, dac doreau?
Celaena se prbui ntr-un fotoliu. Era obosit, dar de-abia se
nserase. n schimbul cititului ar fi putut folosi pianul, dar ei, bine,
trecuse ceva vreme i nu era sigur dac era n stare s ndure sunetul
ncercrilor ei nendemnatice. Trecu un deget peste o pat de mtase
ciclam de pe rochia sa. Toate acele cri i nimeni care s le citeasc.
O idee o strfulger i sri n picioare doar pentru a se aeza la
birou i a lua o bucat de pergament. Dac protocol dorea Cpitanul
Westfall, atunci protocol i va da din abunden. Cufund tocul de
cristal ntr-o climar cu cerneal i l inu deasupra hrtiei.
Ct de ciudat se simea innd un stilou! Tras literele n aer. Era
imposibil s fi uitat cum s scrie. Degetele ei se micau n mod
straniu n timp ce penia atingea hrtia, dar i scrise cu grij numele,
apoi alfabetul, de trei ori. Literele erau inegale, dar putea scrie. Lu o
alt bucat de hrtie i ncepu s noteze.
nlimea Voastr
Mi s-a adus la cunotin c biblioteca dumneavoastr nu este o
bibliotec, ci mai degrab o colecie personal, disponibil doar
pentru plcerea dumneavoastr i a stimabilului rege. Din moment
ce multe dintre crile dumneavoastr sunt prezente i nefolosite,
trebuie s v implor a-mi acorda permisiunea de a mprumuta cteva
pentru ca acestea s primeasc atenia ce li se cuvine. Cum sunt
privat de companie i amuzament, acest act de buntate este cel
mai mic lucru pe care cineva de importana dumneavoastr l poate
acorda unei umile i mizerabile nefericite ca mine.
Cu devotament,
Celaena Sardothien
Celaena mai privi o dat scrisoarea, apoi o nmna celei mai
drgue servitoare pe care o putu gsi, cu instruciuni precise de a o
duce imediat prinului motenitor. Cnd femeia se ntoarse dup o
jumtate de or cu un bra plin de cri, Celaena rse n timp ce
smulse din mna slujitoarei biletul prinului.

Devotatul meu asasin,


i-am trimis apte cri din biblioteca mea personal, pe care leam citit recent i mi-au plcut mult.
Eti, desigur, liber s citeti ct de multe cri doreti din
biblioteca palatului, dar i poruncesc s le citeti nti pe acestea
pentru a le putea discuta. i promit c nu sunt plictisitoare, ntruct
nu sunt cel care i-ar pierde timpul citind absurditi i nflorituri,
dei poate c i plac opere i autori care se autoapreciaz.
Cu mult afeciune,
Dorian Havilliard
Celaena rse din nou i lu crile din braele servitoarei, creia i
mulumi pentru deranj. Intr n dormitorul ei, nchise ua cu o
lovitur de picior i se aez pe pat, mprtiind crile pe suprafaa
roiatic. Nu recunoscu niciun titlu, dei un autor i era familiar.
Alegnd cartea care i se pru cea mai interesant, Celaena se ntinse
pe spate i ncepu s citeasc.
Celaena fu trezit a doua zi de diminea de ticitul blestemat al
ceasului din turn. Pe jumtate adormit, numr btile. Amiaz. Se
ridic. Unde era Chaol? i, mai important, cum rmnea cu
competiia? Nu se presupunea c trebuia s nceap astzi?
Sri din pat i colind apartamentul, ateptndu-se s l gseasc
stnd ntr-un fotoliu, cu mna pe garda sbiei. Scoase capul pe u i
privi pe coridor, iar cele patru grzi se ntinser ctre armele lor. Pi
pe balcon arbaletele celor cinci grzi de dedesubt erau la locul lor
i i puse minile n old admirnd ziua de toamn.
Copacii din grdin erau aurii i maronii, jumtate din frunze
zcnd deja moarte pe pmnt. i totui vremea era att de cald
nct ai fi putut crede c era var. Celaena se aez pe balustrad i le
fcu cu mna grzilor care ineau arbaletele ndreptate ctre ea. n
afara castelului, n deprtarea Riftholdului, putea deslui pnzele
corbiilor i mulimea de oameni roind pe strzi. Acoperiurile verzi
ale oraului strluceau cu licriri de smarald n lumina soarelui.

Privi din nou ctre cele cinci grzi de sub balcon. Ei o privir
napoi, iar cnd lsar uor n jos arbaletele, ea rnji.
i putea lsa incontieni cu cteva cri masive.
Un sunet strbtu grdina i cteva dintre grzi ntoarser privirile
ctre surs. Trei femei aprur din spatele unui gard viu, prinse n
conversaie.
Majoritatea discuiilor pe care Celaena le auzise cu o zi n urm
fuseser teribil de plictisitoare i nu se atepta la prea mult n timp ce
femeile se apropiau. Purtau rochii de mare clas, dei cea din mijloc
cea cu prul negru purta rochia cea mai elegant. Crinolina roie
a rochiei era de mrimea unui cort, iar corsetul era att de strns legat
nct Celaena se ntreba dac talia femeii msura mai mult de
patruzeci de centimetri. Celelalte dou erau blonde, purtnd rochii de
un albastru palid, mantiile lor asortate sugernd rangul de domnioare
de onoare. Celaena se retrase n spatele balconului n timp ce ele se
oprir lng fntna alturat.
Din locul ei de pe balcon, Celaena nc putu observa cum femeia
n rou trecu o mn peste faldurile din fa ale poalelor rochiei sale.
Trebuia s fi purtat rochia alb, spuse ea suficient de tare nct
toat lumea din Rifthold s o poat auzi. Lui Dorian i place albul.
Netezi o cut de pe poalele rochiei. Dar presupun c toat lumea
poart alb.
Este necesar s ne schimbm, Milady? ntreb una din blonde.
Nu, spuse femeia. Rochia asta este n regul. Aa veche i
ponosit cum este.
Dar spuse cealalt blond, apoi tcu n timp ce capul
domniei sale se ntoarse brusc n alt direcie. Celaena se apropie din
nou de balustrad i privi cu atenie. Rochia de-abia prea veche.
Nu va dura mult pn ce Dorian mi va cere o audien privat.
Acum Celaena se aplec peste marginea balconului. Dei m
ngrijoreaz ct de mult va interveni curtarea lui Perrington; dar l
ador pentru faptul c m-a invitat n Rifthold. Probabil c mama se
rsucete n mormnt! fcu o pauz, apoi spuse: M ntreb cine este
ea.
Mama dumneavoastr, Milady?

Fata pe care prinul a adus-o n Rifthold. Am auzit c a cltorit


n ntreaga Erilea pentru a o gsi i c ea a intrat n ora clare pe
calul Cpitanului Grzii. Nu am auzit nimic altceva despre ea. Nici
mcar numele ei. Cele dou femei se retraser n spatele domniei lor
i schimbar priviri exasperate care i ddur de neles asasinei c
aceast discuie fusese purtat de multe ori nainte. Nu am de ce s
m ngrijorez, medit femeia. Cocota prinului nu va fi bine primit,
continu ea.
Cine?
Domnioarele de onoare se oprir sub balcon, fluturndu-i genele
ctre grzi.
Unde mi-e pipa? murmur femeia, frecndu-i tmplele. Simt
c urmeaz o durere de cap. Celaena ridic din sprncene. Totui,
continu femeia ndeprtndu-se, va trebui s mi pzesc spatele.
Poate va trebui chiar s
POC!
Femeile ipar, grzile i pregtir arbaletele, iar Celaena privi n
sus n timp ce se retrase de lng balustrad, n umbra uii
balconului. Ghiveciul de flori ratase. De data asta.
Femeia njur att de aprig nct Celaena i duse mna la gur
pentru a-i nbui rsul. Slujitoarele mormir, tergnd nmolul de
pe rochia femeii i de pe pantofii ei din piele de cprioar.
Linite! ssi femeia. Grzile avur grij s nu-i dea de gol
amuzamentul. Facei linite i s mergem!
Femeia se ndeprt grbit, n timp ce cocota prinului intr napoi
n dormitor i ceru ca slujitoarele s o mbrace n cea mai elegant
rochie pe care o puteau gsi.

CAPITOLUL 9
Celaena sttea n faa oglinzii cu ram din lemn de trandafir,
zmbind.
i trecu o mn peste poalele rochiei. Dantel alb precum spuma
mrii i acoperea decolteul cuprinztor, nflorind peste pieptul ei din
oceanul de mtase verde al rochiei. O panglic roie i cuprindea

talia, formnd un arc inversat ce separa corsetul de explozia


crinolinei de dedesubt. Mrgele verzi erau brodate n spirale i lujeri
pe toat suprafaa rochiei, iar broderia de culoarea fildeului se
ntindea n lungul coastelor ei. Ascuns n corset era mica arm
improvizat din agrafe de pr, dei o nghiontea fr mil n piept.
Ridic minile pentru a-i atinge prul crlionat.
Nu tia ce plnuia s fac mai departe, acum c era mbrcat, mai
ales dac era nevoit s se schimbe nainte de startul competiiei,
dar
Un fonet rsun dinspre u, iar Celaena ridic privirea n oglind
pentru a o vedea pe Philippa intrnd n spatele ei. Asasina ncerc s
nu se laude i eu lamentabil.
Ce pcat c eti cine eti, spuse Philippa ntorcnd-o pe Celaena
cu faa spre ea. Nu a fi surprins dac ai reui s ademeneti vreun
lord s te ia de nevast. Poate chiar i pe Majestatea Sa, dac ai fi
suficient de fermectoare. Aranj faldurile verzi ale rochiei Celaenei
nainte de a ngenunchea pentru a-i terge pantofii de culoarea
rubinului.
Ei, bine, se pare c zvonurile deja sugereaz asta. Am auzit o
fat spunnd c prinul motenitor m-a adus aici pentru a m curta.
Credeam c ntreaga curte tie despre competiia asta stupid.
Philippa se ridic.
Oricare ar fi zvonurile, vor fi toate date uitrii ntr-o sptmn,
vei vedea. Doar s gseasc o nou femeie care s-i ntre n graii i
vei disprea din uotelile curii.
Celaena i ndrept umerii n timp ce Philippa i aranj o bucl.
A, nu am vrut s sune precum o jignire, ppu. Domniele
frumoase sunt ntotdeauna asociate cu prinul motenitor; ar trebui s
te simi flatat de faptul c eti suficient de atrgtoare pentru a fi
considerat iubita lui.
A prefera s nu fiu deloc vzut astfel.
Mai bine dect ca o asasin, pun pariu.
O privi pe Philippa i apoi rse.
Philippa ddu din cap.

Chipul tu este mult mai frumos atunci cnd zmbeti. Feminin,


chiar. Zmbetul e de preferat privirii ncruntate pe care o ai mereu.
Da, recunoscu Celaena, este posibil s ai dreptate. ncerc s se
aeze pe canapeaua violet.
Ah! spuse Phillipa, iar Celaena ncremeni, ndreptndu-i
inuta. Vei ifona materialul.
Dar m dor picioarele n pantofii tia. Se ncrunt. Doar nu
intenionezi s m ii aa toat ziua? Chiar i n timpul meselor?
Doar pn cnd cineva mi va spune ct de adorabil ari.
Nimeni nu tie c eti slujitoarea mea.
A, tiu c am fost atribuit pretendentei pe care prinul a adus-o
n Rifthold.
Celaena i muc buza. Oare era un lucru bun c nimeni nu tia
cine era ea cu adevrat? Oare ce vor crede rivalii si? Poate c o
tunic i o pereche de pantaloni i s-ar fi potrivit mai bine.
Celaena era pe punctul de a ndeprta o bucl care i gdila
obrazul, dar Philippa o lovi uor peste mn.
i vei strica prul!
Uile apartamentului se deschiser la perete, urmate de un mormit
deja familiar i pai apsai pe podea. Celaena privi n oglind n
timp ce Chaol apru n pragul uii, gfind. Philippa fcu o
plecciune.
Tu, ncepu el, apoi tcu cnd Celaena i ntoarse privirea ctre
el. Sprncenele sale coborr n timp ce ochii i scrutau corpul fetei.
Apoi ridic brbia i deschise gura de parc ar fi vrut s spun ceva,
ns ddu din cap doar i se ncrunt. Sus. Acum.
Ea fcu o plecciune, privindu-l printre gene.
Unde, rogu-te a-mi spune, vom merge? ntreb ea amuzat.
O, nu te fandosi cu mine. O apuc de bra, ghidnd-o spre
ieirea din ncpere.
Cpitane Westfall! l cert Philippa. Se va mpiedica n rochie.
Mcar permitei-i s i in faldurile.
Celaena chiar se mpiedic n rochie, iar pantofii o bteau la
clcie, dar cpitanul nu avea s aud niciuna dintre nemulumirile ei
n timp ce o tra pe coridor. Ea zmbi grzilor de la ua camerei sale,

iar zmbetul i se transform n rnjet la vederea schimbului lor de


priviri aprobatoare. Strnsoarea cpitanului se intensific att de tare
pn deveni dureroas.
Grbete-te, spuse el. Nu putem ntrzia.
Poate c, dac m-ai fi anunat din timp, m-a fi mbrcat mai
devreme i tu nu ai mai fi fost nevoit s m trti n halul sta! i era
dificil s respire n corsetul care i zdrobea coastele. n timp ce se
grbeau urcnd un ir lung de trepte, Celaena i duse mna la pr
pentru a verifica dac nu cumva coafura fusese distrus.
Mintea mi-a fost n alt parte; ai avut noroc c ai fost
mbrcat, dei mi-a fi dorit s fi purtat ceva mai puin nvolnat
pentru ntlnirea cu regele.
Regele? Era mulumit c nc nu mncase.
Da, regele. Credeai c nu l vei vedea? Prinul motenitor i-a
spus c startul competiiei trebuia s aib loc astzi. Aceast ntlnire
va marca deschiderea oficial. Adevrata munc ncepe mine.
Braele i devenir grele, iar ea uit complet de durerea din
picioare i de coastele zdrobite. n grdin, straniul ceas din turn
ncepu s bat ora. Ajunser n capul scrilor i se grbir de-a lungul
unui coridor lung. Celaena nu putea respira.
ngreoat, privi pe ferestrele ce aliniau culoarul. Pmntui era
departe, dedesubt departe, departe, dedesubt.
Se aflau n construcia din cletar. Ea nu voia s fie acolo. Nu
putea s fie n castelul de cletar.
De ce nu mi-ai spus mai devreme?
Pentru c tocmai s-a decis s te vad acum. Iniial, stabilise
ntlnirea pentru dup-amiaza aceasta. S sperm c ceilali
Campioni vor ntrzia mai mult dect noi.
Simea c lein. Regele.
Cnd intri, spuse el peste umr, te opreti unde m opresc i eu.
Faci o plecciune joas. Cnd ridici capul, ine-l sus i stai dreapt.
Nu l privi pe rege n ochi, nu rspunde la nimic fr Majestatea
Voastr i sub nicio form nu rspunde obraznic. Te va spnzura
dac nu va fi mulumit de tine.

Simi o teribil durere de cap n tmpla stng. Totul era greos i


fragil. Se aflau la o nlime att de mare, att de periculos de mare
Chaol se opri nainte de a da colul.
Eti palid.
Reuea cu dificultate s-i concentreze privirea pe chipul lui n
timp ce inspira i expira. Ura corsetele. l ura pe rege. Ura castelele
de cletar.
Zilele din preajma capturrii i condamnrii ei fuseser un vis
delirant, dar putea vizualiza perfect procesul lemnul ntunecat de pe
perei, scaunul moale de sub ea, durerea rnilor provocate la
capturare i linitea groaznic care i cotropise trupul i sufletul. l
privise pe rege o singur dat. Fusese suficient s o distrug psihic,
s o fac s i doreasc orice pedeaps care ar fi dus-o departe de el
chiar i o moarte rapid.
Celaena.
Ea clipi, obrajii arzndu-i. Trsturile lui Chaol se mblnzir.
Este doar un om. Dar un om pe care trebuie s l tratezi cu
respectul pe care rangul su l impune. ncepu din nou s mearg
alturi de ea, mai ncet. Aceast ntlnire este menit pur i simplu a
v reaminti ie i celorlali Campioni de ce v aflai aici, ce urmeaz
s facei i ce vei ctiga. Nu eti la proces. Nu vei supus niciunui
test astzi. Intrar pe un coridor lung, iar ea zri patru grzi postate
naintea uilor mari din cletar din captul cellalt. Celaena, spuse
Chaol. Se opri la civa metri de grzi. Ochii lui erau blnzi, de un
cafeniu lichid.
Da? Btile inimii ei se domolir.
Eti frumoas astzi, fu tot ceea ce spuse nainte ca uile s se
deschid, iar ei s peasc nuntru. Celaena ridic brbia n timp ce
intrar n sala aglomerat.

CAPITOLUL 10
Prima dat vzu podeaua. Marmur roie cu vinioarele albe
luminate de lumina soarelui ce se stingea treptat n timp ce uile din
sticl opac se nchideau. Candelabre i tore luminau locul. Ochii ei

se plimbar dintr-un col n altul al slii mari i aglomerate. Nu


existau ferestre, doar un perete de sticl ce nu dezvluia nimic altceva
dect cerul. Nicio scpare, nici mcar prin ua din spatele su.
n stnga, un emineu ocupa o mare parte din perete, iar, n timp ce
Chaol o conduse nainte, Celaena ncerc s nu se holbeze la el. Era
monstruos, modelat asemenea unei guri cscate, cu coli, un foc
mistuitor arznd n interior. Era ceva verzui n flacr, ceva ce o fcu
s i ndrepte inuta.
Cpitanul se opri n spaiul deschis dinaintea tronului, iar Celaena
odat cu el. El nu prea s observe mprejurimile amenintoare; dac
o fcea, o ascundea destul de bine. Arunc o privire nainte,
observnd mulimea care umplea camera. ncordat, tiind c muli
ochi erau aintii asupra ei, Celaena fcu o plecciune joas, rochia sa
murmurnd.
Cnd Chaol i puse o mn pe spate, sugerndu-i s se ridice,
Celaena descoperi ct de slbite i erau picioarele. Cpitanul o
conduse din centrul slii, apoi i ocupar locul lng Dorian
Havilliard. Absena nmolului i trei sptmni de cltorie dificil
avuseser un efect evident asupra chipului fin al prinului. Purta o
jachet cu rou i auriu, prul lui negru strlucind. O expresie
surprins i strbtu trsturile cnd o vzu n rochia elegant, dar se
topi ntr-un rnjet timid n timp ce privi spre tatl su. Poate c ea i-ar
fi rspuns la zmbet dac nu s-ar fi concentrat att de mult pe
ncercarea de a-i mpiedica minile s tremure.
Regele vorbi n cele din urm.
Acum c v-ai deranjat n sfrit cu toii s sosii, putem ncepe.
Era o voce pe care o mai auzise nainte, adnc i dur. i fcu
oasele s trosneasc, o fcu s simt frigul nprasnic al unei ierni
demult apuse. Ochii ei nu ndrznir s nainteze mai sus de pieptul
regelui. Era lat, dar nu prea musculos i prea bine strns cu o tunic
n dou culori: stacojiu i negru. O cap din blan alb atrna de pe
umerii si, iar teaca de pe o parte ascundea o sabie. n vrful
mnerului acesteia era prins un balaur cu dou picioare i aripi, cu
gura deschis, urlnd. Nimic ce ndrznea s se opun acelei lame
tioase nu vedea lumina unei noi zile. Ea cunotea sabia aceea.

Nothung era numele ei.


Ai fost cu toii adui din toate colurile Erileei cu scopul de a
v servi ara.
Era destul de simplu s deosebeasc nobilimea de rivalii ei.
mbtrnii i ridai, fiecare nobil purta haine rafinate i sbii
decorative. Lng fiecare nobil sttea un brbat fie nalt i subirel,
fie masiv, fie obinuit, toi fiind nconjurai de cel puin trei grzi
vigilente.
Douzeci i trei de brbai stteau ntre Celaena i libertatea sa.
Majoritatea erau suficient de masivi nct fie nevoie de mult efort
pentru a-i dobor, dar cnd le scrut chipurile adesea speriate,
curajoase sau doar hidoase nu zri nicio scnteie n ochii lor, niciun
licr de inteligen. Fuseser alei pentru muchi, nu pentru minte.
De fapt, trei dintre ei erau n lanuri. Erau chiar att de periculoi?
Civa dintre ei i ntlnir privirea, iar ea nu i feri ochii,
ntrebndu-se dac ei credeau c ea era o concurent sau o doamn de
la curte. Atenia lor o ocoli. Celaena scrni din dini. Rochia fusese o
greeal. De ce nu i spusese ieri Chaol despre ntlnire?
Un tnr destul de chipe, cu prul negru, o privea totui, iar ea
adopt o expresie indiferent n timp ce el o studia. Era nalt i slab i
i plec uor capul ctre ea. Celaena l studie pre de cteva clipe,
observnd modul n care i lsa greutatea pe partea stng, i orice
trstur care i atrase atenia prima dat cnd ochii si i examinar
pe ceilali concureni.
Unul era un brbat uria, aezat lng ducele Perrington, care prea
croit din muchi i oel strduindu-se s expun acest lucru prin
armura fr mneci. Braele sale preau destul de puternice pentru a
zdrobi craniul unui cal. Nu deranja c era urt de fapt, chipul su
bronzat era mai degrab plcut , dar era ceva grotesc n
comportamentul su, n ochii si de obsidian care i ntlnir pe ai ei.
Dinii lui mari i albi licreau.
Regele vorbi.
Fiecare dintre voi concureaz pentru titlul de Campionul regelui
sabia din mna mea dreapt ntr-o lume plin de inamici.

O urm de ruine licri nuntrul Celaenei. Ce era Campion dac


nu un nume elegant pentru uciga? Oare chiar putea lucra pentru el?
nghii n sec. Era nevoit. Nu avea de ales.
n urmtoarele treisprezece sptmni, fiecare va locui i va
concura n casa mea. V vei antrena n fiecare zi i vei fi testai o
dat pe sptmn un test n timpul cruia unul dintre voi va fi
eliminat. Celaena fcu rapid calculele. Erau douzeci i patru de
concureni i doar treisprezece sptmni. De parc ar fi simit
ntrebarea sa, regele adug: aceste teste nu vor fi uoare, aa cum nu
va fi nici antrenamentul vostru. Pe unii dintre voi v-ar putea costa
viaa. Vom aduga teste suplimentare de eliminare, dup cum vom
considera necesar. Iar dac rmnei n urm, dac euai, dac m
nemulumii, vei fi trimii napoi n vguna din care ai venit.
n sptmna de dup Yulemas, cei patru Campioni rmai se
vor duela pentru titlu. Pn atunci, cu toate c cei de la curte sunt
contieni c are loc un fel de competiie printre prietenii i consilierii
mei cei mai apropiai cuprinse cu o micare a braului su cicatrizat
ntreaga sal vei pstra aceast chestiune privat. Orice greeal din
partea voastr, i v voi rstigni de porile de intrare.
Accidental, privirea ei alunec pe chipul regelui i descoperi c
ochii lui ntunecai priveau ntr-ai ei. Regele zmbi afectat. Inima
Celaenei tresri i se ag de zbrelele coastelor.
Criminalule!
El ar trebui s fie dus la spnzurtoare. Ucisese mai muli oameni
dect ea oameni nevinovai i lipsii de aprare. Distrusese culturi,
distrusese cunotine nepreuite, distrusese att de mult din ceea ce
odinioar fusese luminos i bun. Oamenii lui ar trebui s se revolte.
Erilea ar fi trebuit s se revolte aa cum ndrzniser acei civa
rebeli. Celaena se lupt s i nfrunte privirea. Nu putea da napoi.
M-am fcut neles? ntreb regele nc privind-o. Capul i era
greu n timp ce ncuviin. Avea timp pn la Yulemas s i nving pe
toi. Un test pe sptmn poate mai mult.
Vorbii! strig regele, iar ea ncerc s nu tresar. Nu suntei
recunosctori pentru aceast oportunitate? Nu dorii s mi mulumii
i s mi oferii loialitatea voastr?

Ea plec umil capul i i privi picioarele.


V mulumesc, Majestatea Voastr. V sunt foarte
recunosctoare, murmur Celaena, glasul su pierzndu-se printre
cuvintele celorlali Campioni.
Regele i sprijini mna pe mnerul lui Nothung.
Ar trebui s urmeze treisprezece sptmni interesante. Celaena
nc putea simi atenia regelui struind pe chipul ei. Dovedii c
suntei demni de ncredere, devenii Campionii mei, iar gloria i
bogia vor fi ale voastre pe vecie.
Doar treisprezece sptmni pentru a-i ctiga libertatea.
Urmeaz s plec sptmna viitoare n scopuri personale. Nu
m voi ntoarce nainte de Yulemas. Dar s nu credei c nu voi putea
da ordin ca unul dintre voi s fie executat dac vei provoca probleme
sau accidente.
Campionii ncuviinar nc o dat.
Dac am ncheiat aici, m tem c trebuie s plec, zise Dorian de
lng ea, iar capul tresri la auzul glasului su i al impertinenei de
a-i ntrerupe tatl. Fcu o plecciune naintea regelui i un semn din
cap consilierului, dar regele nici mcar nu se deranj s l priveasc.
Dorian i fcu cu ochiul lui Chaol nainte de a prsi ncperea.
Dac nu avei nicio ntrebare, spuse Regele ctre Campioni i
sponsorii lor pe un ton care sugera c adresatul ntrebrilor doar le-ar
garanta o excursie la treang, atunci putei pleca. Nu uitai c v aflai
aici pentru a ne onora pe mine i imperiul meu. Plecai, cu toii.
Celaena i Chaol nu scoaser un cuvnt pe coridor, ndeprtnduse rapid de nvlmeala de concureni i sponsorii lor care pierdeau
timpul discutnd unii cu alii. Cu fiecare pas mai departe de rege,
cldura linititoare se ntorcea. De-abia cnd ddur colul, Chaol
rsufl uurat i i retrase mna de pe spatele ei.
Ei, bine, ai reuit s i ii gura nchis de data asta, spuse el.
Dar ct de convingtoare a fost n ncuviinrile i plecciunile
ei! spuse bucuros un glas. Era Dorian, sprijinit de un perete.
Ce faci? ntreb Chaol.
V ateptam pe voi, desigur.
Trebuie s lum cina, spuse Chaol.

Vorbeam cu Campionul meu, zise Dorian, fcnd trengrete


cu ochiul. Amintindu-i cum i zmbise doamnei de la curte n ziua
sosirii lor, Celaena i meninu privirea nainte. Prinul motenitor i
ocup locul ncreztor lng Chaol. mi cer scuze pentru grosolnia
tatlui meu, continu el. Celaena privi n lungul coridorului, ctre
servitoarele care fceau plecciuni naintea lui Dorian. El le ignora.
n numele lui Wyrd! rse Dorian. Deja te-a antrenat bine! l
nghionti pe Chaol cu cotul. Dup modul n care amndoi m ignorai
cu nonalan, ai putea spune c este sora ta! Dei nu prea semnai
unul cu cellalt ar fi greu s pierdem din vedere pe cineva att de
drgu precum sora ta.
Celaena nu reui s i reprime o urm de zmbet de pe buze. Att
ea, ct i prinul crescuser cu tai strici i neierttori ei, bine,
figur patern n cazul ei. Arobynn nu l nlocuise niciodat pe tatl ei
pierdut, nici nu ncercase vreodat s o fac. Dar cel puin Arobynn
avea o scuz pentru comportamentul su n egal msur tiranic i
nebunesc. De ce Regele Adarlanului i permisese fiului su s devin
altceva dect o copie fidel a Majestii Sale?
Iat! spuse Dorian. O reacie mulumesc zeilor c am amuzato. Ea privi n urma lor, asigurndu-se c nu era nimeni acolo, nainte
ca vocea lui s se sting. Nu cred c Chaol i-a spus despre planul
nostru nainte de ntlnire riscant din partea noastr.
Ce plan? Trecu un deget peste mrgelele de pe rochia sa,
privindu-le sclipind n lumina dup-amiezii.
Pentru identitatea ta. Pe care ar trebui s o ii ascuns; rivalii ti
ar putea ti cte ceva despre asasinul Adarlanului i ar putea folosi
informaiile mpotriva ta.
Just chiar dac durase sptmni bune ca ei s o pun la curent cu
planul.
i cine, mai exact, voi fi, dac nu un uciga nemilos?
Pentru toat lumea din castel, spuse Dorian, numele tu este
Lillian Gordaina. Mama ta este moart, iar tatl tu este un negustor
nstrit din Bellhaven. Tu eti singura motenitoare a averii sale.
Totui, ascunzi un secret ntunecat: pe timp de noapte eti ho de
bijuterii. Te-am ntlnit vara aceasta, dup ce ai ncercat s m

jefuieti n timpul vacanei mele din Bellhaven, iar eu i-am


descoperit atunci potenialul. Dar tatl tu a aflat de distraciile tale
nocturne i te-a ndeprtat de tentaiile oraului trimindu-te ntr-un
loc de lng Endovier. Cnd tatl meu a decis s organizeze
competiia asta, am cltorit n cutarea ta i te-am adus aici drept
Campionul meu. Poi completa singur restul povetii.
Celaena ridic din sprncene.
Serios? Un ho de bijuterii?
Chaol rse, dar Dorian continu.
Este destul de fermector, nu crezi? Cnd Celaena nu rspunse,
Dorian ntreb: Cum i se pare casa mea?
Este foarte frumoas, ntr-adevr, spuse ea cu indiferen.
Foarte frumoas, ntr-adevr? Poate c ar trebui s mi mut
Campionul ntr-un apartament i mai mare.
Dac v mulumete.
Dorian chicoti.
M bucur s descopr c vederea rivalilor ti nu i-a afectat
mndria. Cum o s te descurci cu Cain?
tia la cine se referea.
Poate c ar trebui s ncepi s m hrneti cu ceea ce l hrnete
Perrington pe el. Cnd Dorian continu s o priveasc, ea ddu ochii
peste cap. Brbaii de mrimea lui de obicei nu sunt foarte rapizi sau
agili. Probabil c m-ar putea dobor dintr-un singur pumn, dar ar
trebui s fie suficient de sprinten pentru a m prinde. i arunc lui
Chaol o privire fugitiv, provocndu-l s o contrazic, dar Dorian
rspunse.
Bun. Aa m gndeam i eu. i ce crezi despre ceilali? Vreun
potenial rival? Unii dintre Campioni au un renume de-i nghea
sngele n vene.
Toi ceilali arat jalnic, mini ea.
Zmbetul prinului se mri.
Pun pariu c nu se vor atepta s fie zdrobii de o frumoas
domni.
Acesta era doar un joc pentru el, nu-i aa? nainte ca Celaena s
poat vorbi, cineva fcu o reveren n faa lor.

nlimea Voastr! Ce surpriz! Vocea era ascuit, dar calm i


calculat. Era femeia din grdin. Se schimbase acum purta o
rochie cu alb i auriu, pe care, n ciuda purttoarei, Celaena o admir
cu sinceritate. Arta nedrept de izbitor.
Iar Celaena putea paria o avere c ntlnirea era orice altceva, dar
nu o surpriz probabil c femeia atepta acolo de ceva vreme.
Lady Kaltain, spuse Dorian, trupul su ncordindu-se.
Vin din partea Maiestii Sale, zise Kaltain ntorcndu-se cu
spatele la Celaena. Pe asasin ar fi putut-o deranja impoliteea
aceasta dac i-ar fi psat vreun pic de curteni. Maiestatea Sa dorete
s v vad. Desigur, am informat-o pe Maiestatea Sa c nlimea
Voastr are o ntlnire i nu poate fi
Lady Kaltain, o ntrerupse Dorian, m tem c nu ai fost
prezentat prietenei mele. Celaena putea jura c tnra femeie se
ncordase. Permite-mi s i-o prezint pe Lady Lillian Gordaina. Lady
Lillian, f cunotin cu Lady Kaltain Rompier.
Celaena fcu o reveren, reprimndu-i dorina de a continua s
mearg; dac urma s ndure att de multe absurditi nonalante de
la curte, poate c i-ar fi fost mai bine n Endovier. Kaltain fcu o
plecciune, fiile aurii din rochia sa sclipind n lumina soarelui.
Lady Lillian este din Bellhaven a sosit ieri.
Femeia o studie pe Celaena pe sub sprncenele sale negre.
i ct timp vei rmne la noi?
Doar civa ani, spuse Dorian cu un suspin.
Doar! nlimea Voastr! Ct de nostim! Este o perioad foarte
lung! Celaena studie talia foarte ngust a lui Kaltain. Oare era chiar
att de subire? Sau de-abia respira n corsetul ei?
Zri un schimb de priviri ntre cei doi brbai exasperare,
enervare, bunvoin.
Lady Lillian i Cpitanul Westfall sunt prieteni foarte apropiai,
spuse teatral Dorian. Spre ncntarea Celaenei, Chaol se mbujor. Te
asigur c timpul va prea c trece foarte repede pentru ei.
Dar pentru dumneavoastr, nlimea Voastr? spuse cu
reticen Kaltain.
Rutatea se citea pe chipul ei, dar Dorian rspunse:

Presupun, mormi el ndreptndu-i ochii de un albastru


strlucitor ctre Celaena, c va fi dificil pentru Lady Lillian i pentru
mine. Poate mai mult de-att.
Kaltain i ndrept atenia ctre Celaena.
Unde ai gsit rochia aceea? ntreb ea. Este extraordinar.
Am comandat-o pentru ea, spuse cu indiferen Dorian,
examinndu-i unghiile.
Asasina i prinul schimbar priviri, ochii lor albatrii reflectnd
aceeai intenie. Cel puin aveau un duman comun.
Arat extraordinar pe ea, nu-i aa?
Buzele lui Kaltain se ncreir pentru un moment, apoi se
deschiser ntr-un zmbet nfloritor.
De-a dreptul uimitoare. Dei o nuan att de pal de verde are
tendina de a le eclipsa pe femeile cu pielea palid.
Paloarea pielii lui Lady Lillian era o surs de mndrie pentru
tatl ei. O face neobinuit. Dorian privi ctre Chaol, care eu n
ncercarea de a nu prea nencreztor. Nu eti de acord, Cpitane
Westfall?
De acord cu ce? spuse Chaol.
Cu ct de special este a noastr Lady Lillian!
Ruine s-i fie, nlimea Ta! l mustr Celaena, ascunzndu-i
amuzamentul rutcios cu un chicot. Eu plesc n comparaie cu
trsturile fine ale lui Lady Kaltain.
Kaltain cltin din cap, dar privi ctre Dorian n timp ce vorbi.
Suntei prea amabil.
Dorian se sprijini de pe un picior pe altul.
Ei, bine, am ntrziat destul. Trebuie s-mi vd mama. Fcu o
plecciune naintea lui Kaltain, apoi ctre Chaol. n cele din urm, i
ntoarse privirea ctre Celaena. Ea privi cu sprncenele ridicate cum
el i ridic mna spre buze. Atingerea fu moale i fin pe pielea ei, iar
srutul trimise un impuls fierbinte prin bra i i mbujor obrajii.
Lupt mpotriva dorinei de a se retrage. Sau de a-l lovi. Pn la
urmtoarea noastr ntlnire, Lady Lillian, spuse el cu un zmbet
fermector. Celaenei i-ar fi plcut teribil s vad expresia de pe
chipul lui Kaltain, dar se aplec fcnd o reveren.

i noi trebuie s ne continum drumul, spuse Chaol n timp ce


Dorian se ndeprta, fluiernd pentru sine, cu minile n buzunare. V
putem nsoi undeva? Era o ofert nesincer.
Nu, spuse Kaltain cu indiferen, renunnd la faad. M
ntlnesc cu Ducele Perrington. Sper c ne vom vedea mai des, Lady
Lillian, spuse ea privind-o cu o simpatie demn de un asasin. Noi
dou trebuie s fim prietene.
Desigur, spuse Celaena. Kaltain se ndeprt, poalele rochiei
sale plutind n jurul su. i reluar drumul, iar sunetul pailor femeii
se stinse din urechile lor.
i-a plcut asta, nu-i aa? bombni Chaol.
Teribil de mult. Celaena l btu pe Chaol pe bra n timp ce i-l
cuprinse cu mna. Acum trebuie s te prefaci c m placi, altfel totul
se va duce de rp.
Se pare c tu i prinul motenitor avei acelai sim al
umorului.
Poate c el i cu mine vom deveni buni prieteni, iar tu vei fi dat
uitrii.
De obicei, Dorian se asociaz cu doamne de familie mai bun i
o frumusee aleas. Ea i ntoarse privirea ctre el. Chaol zmbi. Ct
de ngmfat eti!
Ea se ncrunt.
Ursc asemenea femei. Sunt att de disperate dup atenia unui
brbat nct ar trda i rni de bunvoie membrii ai aceluiai sex. i
zicem despre brbai c nu pot gndi cu creierul! Cel puin brbaii
sunt sinceri n legtur cu asta.
Se spune c tatl ei este la fel de bogat ca regele, spuse Chaol.
Presupun c acesta este unul dintre motivele pentru care Perrington
este att de ndrgostit. Kaltain a sosit aici cu un dulap mai mare
dect majoritatea colibelor ranilor; a fost crat aici din locuina sa.
De la o distan de peste patru sute de kilometri.
Ct depravare!
Le comptimesc pe slujitoarele ei.

l comptimesc pe tatl ei! Amndoi chicotir, iar el ridic


braul unit cu al ei mai sus. ncuviin ctre grzile de lng
apartamentul Celaenei cnd se oprir. Ea se ntoarse ctre el.
Iei prnzul? Sunt lihnit.
Chaol arunc o privire grzilor, zmbetul pierindu-i.
Am treburi importante de fcut. Cum ar fi pregtirea unei
armate pentru a-l nsoi pe rege n cltorie.
Ea deschise ua, dar l privi. Pistruii micui de pe obraji se nlar
n timp ce un zmbet i se aternu din nou pe chip.
Ce? ntreb ea. Ceva mirosea delicios n apartament, iar
stomacul i chiori.
Chaol cltin din cap.
Asasinul Adarlanului, chicoti el i se ndeprt n josul
coridorului. Ar trebui s te odihneti, i strig peste umr. Competiia
propriu-zis ncepe mine. i, chiar dac eti att de fantastic pe ct
pretinzi a fi, vei avea nevoie de fiecare minut de somn pe care l
apuci.
Dei i ddu ochii peste cap i trnti ua, Celaena se trezi
fredonnd n timpul mesei.

CAPITOLUL 11
Celaena se simea de parc de-abia reuise s nchid ochii cnd o
mn o zdruncin. Ea mormi, clipind n timp ce draperiile erau trase
pentru a ntmpina soarele dimineii.
Trezete-te! n mod nesurprinztor, era Chaol.
Ea tremur sub pturi, trgndu-i-le peste cap, dar el apuc
aternuturile i le arunc pe podea. Cmaa sa de noapte era
nfurat n jurul coapselor. Celaena tremur din nou.
Este frig, gemu ea, lipindu-i genunchii de corp. Nu i psa c
avea la dispoziie doar cteva luni pentru a-i nvinge pe ceilali
Campioni avea nevoie de somn. Ar fi fost drgu dac prinul
motenitor s-ar fi gndit s o ia mai devreme din Endovier, astfel
nct s poat avea timp s i recapete puterile; oricum, de ct timp
tiuse de competiia asta?

Ridic-te! Chaol i smulse pernele de sub cap. Acum mi


iroseti timpul. Dac observase goliciunea Celaenei, nu ddea de
neles.
Bombnind, Celaena se tr spre marginea patului, ntinznd o
mn peste ea pentru a atinge podeaua.
Adu-mi papucii, mormi ea. Podeaua este sloi.
El mri, dar Celaena l ignor n timp ce se ridic n picioare. Se
cltin i intr n camera de zi, unde o atepta un mic dejun copios.
Chaol fcu un semn cu brbia ctre mncare.
Mnnc. Mai este o or pn la nceperea competiiei.
Orice nervi ar fi avut, i inu ascuni de el n timp ce scoase un
suspin exagerat i se prbui ntr-un fotoliu cu graia unei bestii
uriae. Celaena analiz masa. Din nou, nu erau cuite, nfipse
furculia ntr-o bucat de crnat.
Din pragul uii, Chaol ntreb:
De ce, dac mi permii s ntreb, eti att de obosit?
Ea bu pe nersuflate restul sucului de rodii i i terse buzele cu
un ervet.
Am stat treaz pn la ora patru, citind, spuse ea. Am trimis o
scrisoare priniorului tu, cerndu-i permisiunea de a mprumuta
cri din bibliotec. El mi-a ndeplinit dorina i mi-a trimis apte
cri din biblioteca lui personal ordonndu-mi s le citesc.
Chaol scutur din cap, nencreztor.
Nu este treaba ta s i scrii prinului motenitor.
Ea i zmbi i lu o muctur de unc.
Mi-ar fi putut ignora scrisoarea. Iar, pe lng asta, sunt
Campionul su. Nu toat lumea se simte obligat s se poart cu
mine att de impertinent precum o faci tu.
Eti o asasin.
Dac spun c sunt un ho de bijuterii, m vei trata cu mai mult
amabilitate? Ridic o mn. Nu-mi rspunde. Lu o lingur de terci
de ovz, pe care-l gsi fr gust, i adug patru linguri de zahr brun
peste fiertura cenuie.
Oare concurenii vor fi oponeni veritabili? nainte de a ncepe s
se ngrijoreze, Celaena i examin hainele negre.

Tu nu pori niciodat haine obinuite?


Grbete-te, fu singurul lui rspuns. Competiia i atepta.
Foamea i pieri deodat i mpinse la o parte bolul cu terci.
Atunci ar trebui s m mbrac. ntoarse capul pentru a o striga
pe Philippa, dar se opri. La ce fel de activiti ar trebui s m atept la
turnirul de astzi? Ca s m pot mbrca adecvat, desigur.
Nu tiu, nu ne dau detaliile pn nu sosim. Cpitanul se ridic i
strig o slujitoare, iar Celaena intr n dormitor. n urma ei, Chaol
vorbea cu slujnica. mbrac-o n pantaloni i cma ceva lejer,
nimic cu zorzoane sau prea decoltat, i adu-i o mantie. Fata dispru
ntr-o garderob. Celaena o urm, dezbrcndu-i nepoliticos lenjeria
i gustnd plcerea imens a momentului n care obrajii lui Chaol se
nroir nainte de a se ntoarce cu spatele.
Cteva minute mai trziu, Celaena se ncrunt mergnd grbit,
urmndu-l pe cpitan n hol.
Art ridicol! Aceti pantaloni sunt absurzi, iar cmaa este
ngrozitoare!
Nu te mai vicri. Nimnui nu-i pas de hainele tale. Deschise
ua spre coridor, grzile de afar lund imediat poziia de drepi. n
afar de asta, le vei putea da jos la antrenament. Sunt sigur c toi
vor fi ncntai s i vad lenjeria. Celaena blestem cu violen n
barb, punndu-i peste umeri mantia verde din catifea i urmndu-l.
Cpitanul Grzii mergea grbit prin castel, nc tremurnd n aerul
rece al dimineii, iar n curnd ajunser la garnizoan. Grzile aflate
n diferite stadii de echipare i salutar. O u deschis dezvlui un
lung coridor de mese, unde multe dintre grzi stteau la mas i
mncau.
n cele din urm, Chaol se opri undeva la primul etaj. ncperea
dreptunghiular uria n care intrar era de mrimea Marii Sli de
Bal. Aliniat cu stlpi care susineau un mezanin, podeaua era
asemenea unei table de ah, n carouri albe i negre, uile din sticl ce
se nlau pn n tavan i constituiau un perete erau deschise,
draperiile transparente din voal fluturnd n briza rcoroas care sufla
dinspre grdin. Majoritatea celorlali douzeci i trei de Campioni
erau deja rspndii prin ncpere, sftuindu-se cu cei care ar fi putut

fi antrenorii sponsorilor lor. Toat lumea era atent supravegheat de


ctre grzi. Nimeni nu se sinchisi s o priveasc, excepie fcnd un
tnr oarecum chipe, cu ochi cenuii, care i arunc o jumtate de
zmbet nainte de a se ntoarce la trasul cu arcul ctre o int din
captul cellalt al camerei, cu o acuratee nestingherit. Ea ridic
brbia i cercet un suport pentru arme.
Te atepi s folosesc un buzdugan la o or dup rsritul
soarelui?
ase grzi aprur n pragul uii, n urma lor, alturndu-se altor
zeci care se aflau deja n ncpere, cu sbiile pregtite.
Dac vei ncerca ceva nesbuit, i opti Chaol, ei vor fi aici.
Sunt doar un ho de bijuterii, i aminteti? Se apropie de suport.
Proast, proast decizie aceea de a lsa toate armele la ndemn.
Sbii, arcuri, trncoape, topoare, pumnale de vntoare, macete,
sulie, cuite Dei ea prefera iuimea unui pumnal, era familiarizat
cu fiecare arm de acolo. Privi n jurul ei prin camera spaioas i i
ascunse grimasa. La fel i ceilali competitori, se prea. n timp ce i
studia, zri o micare cu colul ochiului.
Cain intr n ncpere, marcat de dou grzi i un brbat masiv cu
cicatrici, care trebuia s fi fost antrenorul su. Ea i ndrept umerii,
iar Cain veni direct spre ea, buzele sale groase desprindu-se ntr-un
zmbet.
Bun dimineaa! spuse el cu un glas dur i iritant. Ochii lui
ntunecai i studiar trupul, apoi poposir din nou pe chipul ei.
Credeam c ai fugit acas pn acum, continu el.
Ea i arunc un zmbet ironic.
Distracia de-abia acum ncepe, nu-i aa? Cain i ntoarse
zmbetul i se ndeprt.
Ar fi fost att, att de uor. Att de uor s se rsuceasc, s l
apuce de gt i s-l izbeasc apoi cu capul de podea. Nici nu realizase
c tremura de furie pn ce Chaol nu pi n raza ei vizual.
Pstreaz-te pentru competiie, spuse el ncet, dar nu blnd.
l voi ucide! uier ea printre dini.
Nu, nu o vei face. Dac vrei s i nchizi gura, atunci rupe-l n
btaie. Este doar o brut din armata regelui, nu i irosi fora urndu-l.

Ea i ddu ochii peste cap.


i mulumesc att de mult pentru c ai intervenit n aprarea
mea.
Nu ai nevoie de mine ca s te salvez.
Totui, ar fi fost drgu.
i poi purta singur btlile. Art cu sabia ctre suportul
pentru arme. Alege una, spuse el.
Ochii lui sclipir de nerbdare i curiozitate n timp ce ea i
dezleg mantia i o arunc n urma sa.
S vedem dac poi trece peste mndria ta.
l va reduce ea la tcere pe Cain ntr-un mormnt nemarcat
pentru eternitate. Dar momentan l va face pe Chaol s i nghit
cuvintele.
Toate armele erau elegant furite i licreau n lumina soarelui.
Celaena i elimin opiunile una cte una, vznd fiecare arm prin
perspectiva urmelor pe care le putea lsa pe chipul cpitanului.
Inima i btu cu putere n timp ce trecea cu degetul peste fiecare
lam i peste mnere. Se trezi c nu se putea hotr ntre pumnalele
de vntoare i o floret minunat cu o gard frumos lucrat. i putea
scoate cu ea inima din piept de la o distan sigur.
Sabia gemu n timp ce o scoase din suport i o inu n mini. Era o
sabie bun: puternic, fin, uoar. Nu i puneau un cuit pentru unt la
mas, dar o lsau s pun mna pe asta?
De ce s nu l istoveasc puin?
Chaol i arunc mantia peste a ei, trupul su tonifiat fiind expus
prin estura neagr a cmii. i scoase sabia.
n gard! Se aez n poziie defensiv, iar Celaena l privi
plictisit.
Cine te crezi? Ce fel de persoan spune n gard?
Nu mi vei arta mai nti micrile de baz? spuse ea suficient
de ncet nct doar el s poat auzi, lama sbiei sale legnndu-se n
mna sa. Am stat n Endovier vreme de un an, nelegi. E foarte
posibil s fi uitat.
Din numrul mare de crime care au avut loc m ndoiesc teribil
c ai uitat ceva.

Acelea au fost opera unui trncop, spuse ea, i zmbetul i


deveni slbatic. Tot ce aveam de fcut era s sparg capul unui om sau
s-i nfig un topor n stomac. Din fericire, nu atrgeau atenia
niciunuia dintre ceilali Campioni. Dac tu consideri aceast barbarie
egal cu arta scrimei ce fel de lupte duci, Cpitane Westfall? Puse
o mn liber peste inim i nchise ochii teatral.
Cu o ncruntare, Cpitanul Grzii fand.
Dar ea deja atepta de ceva timp, iar ochii i se deschiser imediat
ce cizmele lui rzuir podeaua. Cu o rsucire a braului, aduse sabia
n poziie defensiv, picioarele ei ncordindu- se pentru impact, cnd
oelul se ncinse. Sunetul fu straniu, oarecum mai dureros dect ar fi
fost lovitura, dar Celaena nu se mai gndi la asta cnd Chaol atac
din nou, iar ea i ntlni sabia, parnd cu uurin. Braele o dureau,
scuturate din toate ncheieturile, dar continu s loveasc i s pareze.
Scrima era precum dansul anumii pai trebuiau urmai, altfel
totul se destrma. Odat ce Celaena prinse ritmul, toate micrile i
revenir n minte. Ceilali competitori se evaporar n umbre i n
lumina soarelui.
Bine, spuse el printre dini, blocndu-i atacul n timp ce ea l
for s adopte o poziie defensiv. Coapsele i ardeau. Foarte bine,
rsufl el.
El nsui era destul de priceput mai mult dect priceput, de fapt.
Nu c ea i-ar mrturisi acest lucru.
Cu un zngnit, cele dou sbii se ntlnir i i mpingeau unul
altuia lamele. El era mai puternic, iar ea gemu din pricina forei
necesare pentru a-i ine piept. Dar, orict de puternic ar fi fost, nu era
la fel de rapid.
Se retrase i l fent, picioarele ei micndu-se pe podea cu graia
unei psri. Luat prin surprindere, cpitanul avu timp doar s
loveasc, pararea sa eund.
Ea se avnt nainte, braul ei cobornd din nou i din nou,
rsucindu-se i ntorcndu-se, iubind durerea palid din umr n timp
ce sabia ei se lovea de a lui. Celaena se mica repede, asemenea unui
dansator ritualic, asemenea unui arpe n Deertul Rou, asemenea
apei curgnd din vrf de munte.

El inu pasul, iar ea i permise s avanseze nainte de a-i ocupa


poziia. Chaol ncerc s o ia prin surprindere cu o lovitur la fa,
dar furia se trezi, iar cotul se smuci i atac, izbindu-se n pumnul lui
i forndu-l s se retrag.
ine minte un lucru cnd te lupi cu mine, Sardothien, gfi
Chaol. Soarele licri n ochii si cprui-aurii.
Hm? gemu ea, pregtindu-se s pareze ultimul atac.
Eu nu pierd. Rnji ctre Calaena, iar nainte ca ea s poat
nelege cuvintele, ceva i lovi picioarele i
Avu sentimentul dezgusttor al cderii. Icni cnd spatele i se lovi
de marmur, floreta zburndu-i din mn. Chaol ndrept sabia ctre
inima ei.
Eu ctig, rsufl el.
Ea se ridic pe coate.
Ai fost nevoit s apelezi la piedic. Asta nu se poate numi
victorie.
Nu eu sunt cel cu sabia ndreptat ctre inima mea.
Sunetul armelor izbindu-se i al rsuflrii grele umplu aerul. i
ndrept privirea ctre ceilali Campioni, care se aflau toi n toiul
duelurilor. Toi, desigur, cu excepia lui Cain. El rnjea larg ctre ea,
iar Celaena i dezgoli dinii.
Ai tehnic, spuse Chaol, dar unele dintre micrile tale sunt
nc indisciplinate.
Ea rupse contactul vizual cu Cain i se ncrunt ctre Chaol.
Asta nu m-a mpiedicat niciodat nainte s ucid, scuip ea.
Chaol chicoti, amuzat de iritarea ei i ndrept sabia ctre suportul
de arme, permindu-i Celaenei s se ridice n picioare.
Alege alta, ceva diferit. i interesant. Ceva care s m fac s
transpir, te rog.
Vei transpira cnd te voi jupui de viu i i voi strivi ochii cu
picioarele, mormi ea ridicnd floreta.
Aa te vreau!
Azvrli de-a dreptul floreta n suport i lu fr ezitare cuitele de
vntoare.
Vechile mele prietene.

Un zmbet maliios i se ntinse pe chip.

CAPITOLUL 12
n clipa n care Celaena era pe cale a se npusti mpreun cu
pumnalele de vntoare spre cpitan, cineva lovi n podea cu o suli
i solicit atenia ncperii. Ea se ntoarse ctre locul de unde rsuna
glasul i zri la mezanin un brbat ndesat i chel.
Atenia voastr acum, repet brbatul. Celaena privi ctre
Chaol, care ncuviin, lund cuitele din minile ei i se alturar
celorlali douzeci i trei de concureni adunai n jurul brbatului.
Eu sunt Theodus Brullo, Maestrul Armelor i arbitrul acestei
competiii. Desigur, regele nostru este ultimul arbitru al gtii voastre
prpdite, dar eu voi fi cel care va determina n fiecare zi dac suntei
potrivii pentru a fi Campionul su.
i mngie mnerul sbiei, iar Celaena fu nevoit s admire
superba lucrtur de aur a acestuia.
Sunt Maestrul Armelor aici de treizeci de ani i locuiesc n
castelul acesta de mai de mai bine de douzeci i cinci. Am antrenat
muli lorzi i cavaleri i muli aspirani la titlul de Campion al
Adarlanului. Va fi foarte greu s m impresionai.
Lng Celaena, Chaol sttea cu umerii drepi. Asasinei i trecu prin
cap c era posibil ca Brullo s l fi antrenat pe cpitan. Avnd n
vedere uurina cu care Chaol i inuse piept, dac Brullo l antrenase,
atunci Maestrul Armelor trebuia s fie vrednic de titlul su. tia mai
bine dect oricine s nu-i subestimeze pe oponeni bazndu-se pe
aparene.
Regele v-a spus deja tot ce trebuia s tii despre aceast
competiie, spuse Brullo inndu-i minile la spate. Dar m gndeam
c suntei nerbdtori s aflai mai multe unii despre alii. Art cu un
deget grsun ctre Cain. Tu. Care este numele tu, ocupaia i de
unde ai venit aici? i s fiu sincer tiu c niciunul dintre voi nu
este brutar sau lumnrar.
Rnjetul insuportabil al lui Cain reveni.

Cain, soldat n armata regelui. Vin din Munii Col Alb. Desigur
c de-acolo venea. Celaena auzise poveti despre brutalitatea
poporului din acea regiune i-i vzuse pe civa dintre ei de aproape,
chiar i ferocitatea din ochii lor. Muli dintre ei se rsculaser
mpotriva Adarlanului i majoritatea sfriser mori. Ce ar fi spus
poporul su dac l-ar fi vzut acum? scrni din dini; ce ar spune
oamenii din Terassen dac ar vedea-o acum?
Totui, Brullo fie nu tia, fie nu i psa, pentru c nici mcar nu
ncuviin nainte de a trece la brbatul din dreapta lui Cain. Celaena
l plcu imediat.
Iar tu?
Un brbat nalt i zvelt, cu un pr blond i rar, privi cercul i zmbi
batjocoritor.
Xavier Forul. Maestru al Furturilor n Melisande. Maestru al
Furturilor! Acel brbat? Desigur, i ddu ea seama, probabil c
nfiarea sa neltoare l ajuta s se strecoare n case.
Unul cte unul, ceilali douzeci i unu de concureni se
prezentar. Mai erau nc ase soldai clii toi izgonii din armat
pentru comportament ndoielnic, care trebuie s fi fost cu adevrat
ndoielnic, avnd n vedere c armata Adarlanului era renumit
pentru cruzimea sa. Apoi mai erau ceilali trei hoi incluzndu-l pe
Nox Owen, cu prul negru i ochii cenuii, care i aruncase zmbete
fermectoare ntreaga diminea. Cei trei mercenari preau pregtii
s jupoaie pe cineva de viu, apoi mai erau cei doi criminali nctuai.
Dup cum sugera numele su, Bill Chastain, Mnctorul de Ochi,
mnca ochii victimelor sale. Arta surprinztor de comun, cu pr
castaniu, ten bronzat, talie medie, dei Celaena ncerc din rsputeri
s nu se holbeze la cicatricea ptat ce i brzda gura. Cellalt
criminal era Ned Clement, care timp de trei ani fusese numit Coas,
din pricina armei pe care o folosise pentru a tortura i sfrteca
preotese din temple. Era o minune c nu fuseser executai pn
atunci, dei, dup tenul lor bronzat, Celaena socoti c petrecuser anii
de dup capturarea lor zbtndu-se sub soarele Calacullei, sora sudic
a Endovierului.

Apoi urmar doi brbai tcui, cu cicatrici, care preau a fi


prieteni buni cu vreun tiran rzboinic dintr-un inut ndeprtat, apoi
cei cinci asasini.
Celaena uit imediat numele primilor patru: un biat lungan,
arogant; o brut; un brbat dispreuitor; i un vorbe-goale plngre
care pretindea c avea o afinitate pentru cuite. Nici mcar nu erau n
Breasla Asasinilor nu c Arobynn Hamei i-ar fi primit vreodat n
ea. Calitatea de membru necesita ani ntregi de antrenament i
realizri mai mult dect impresionante. n timp ce acetia patru
aveau, poate, talent le lipsea rafinamentul pe care Arobynn l aprecia
la adepii si. Celaena va trebui s fie cu ochii pe ei, dar cel puin nu
erau Asasinii Tcui din dunele vnturate ale Deertului Rou. Aceia
ar fi demni de ea ar face-o s transpire puin. Petrecuse o lun
pregtindu-se cu ei ntr-o var arztoare, iar muchii ei nc simeau
durerea la amintirea exerciiilor sinistre de antrenament.
Ultimul asasin, care i spunea Mormnt, o fcu s i ia un rgaz
de gndire. Era subirel i scund, cu genul acela de privire rutcioas
care i face pe oameni s priveasc imediat n alt direcie. Intrase n
ncpere purtnd lanuri i i fuseser scoase doar dup ce grzile sale
toate cinci i dduser un avertisment aspru. Chiar i acum,
stteau cu ochii pe el, supraveghindu-l atent. Cnd se prezent,
Mormnt afi un zmbet libidinos.
Dezgustul ei nu pieri cnd acesta i arunc o privire peste trupul
su. Un asemenea asasin nu se oprea niciodat doar la ucis. Nu dac
victima lui era femeie. Se for s-i nfrunte privirea indecent.
Iar tu? spuse Brullo intervenind n gndurile sale.
Lillian Gordaina, spuse ea innd brbia sus. Ho de bijuterii din
Bellhaven.
Civa dintre brbai chicotir, iar ea i nclet dinii. i-ar fi
nghiit chicotele dac i-ar fi tiut adevratul nume, dac ar fi tiut c
acest ho de bijuterii i putea jupui de vii fr ajutorul unui cuit.
Bine, spuse Brullo fluturnd o mn. Avei cinci minute s
punei armele deoparte i s v tragei rsuflarea. Apoi vom face o
alergare obligatoriu pentru a vedea ct de n form suntei. Aceia
dintre voi care nu pot alerga pe distana stabilit vor pleca acas sau

napoi n nchisoare unde v-au gsit putrezind sponsorii votri. Primul


vostru test are loc n cinci zile; considerai-ne binevoitori c nu este
mai devreme.
Cu aceste cuvinte, toat lumea se mprtie, Campionii uotind cu
antrenorii despre rivalul pe care l considerau cea mai mare
ameninare. Cain sau Mormnt, cel mai probabil. Cu siguran nu un
ho de bijuterii din Bellhaven. Chaol rmase lng ea, privindu-i pe
Campioni ndeprtndu -se. Celaena nu petrecuse opt ani cldindu-i
o reputaie i un an trudind n Endovier pentru a fi denigrat astfel.
Dac va trebui s spun din nou c sunt ho de bijuterii
Chaol ridic din sprncene.
Ce vei face, mai exact?
tii ct de jignitor este s pretinzi s fii un ho nensemnat dintrun mic orel din Fenharrow?
El i plec privirea n podea, tcut pentru un moment.
Eti chiar att de arogant? Ea se ncrunt, dar Chaol continu.
A fost o prostie s m duelez cu tine acum. Voi recunoate c nu m
ateptam s fii att de bun. Din fericire, nimeni nu a observat. i
vrei s tii de ce, Lillian? Se apropie cu un pas, glasul lui cobornd.
Pentru c eti o oarecare feti drgu. Pentru c eti un ho
nensemnat de bijuterii dintr- un orel din Fenharrow. Privete n jur.
Chaol se ntoarse pe jumtate ctre ceilali Campioni. Se holbeaz
cineva la tine? Vreunul dintre ei te scruteaz din cap pn n
picioare? Nu. Pentru c nu reprezini o adevrat ameninare. Pentru
c nu stai ntre ei i orice libertate sau bogie dup care tnjesc.
Exact! Este jignitor!
Este inteligent, asta este. i vei rmne discret pe parcursul
ntregii competiii. Nu vei excela i nu i vei zdrobi pe acei hoi i
soldai, i asasini anonimi. Vei rmne ferm mediocr i nimeni nu va
privi n direcia ta, pentru c nu eti o ameninare, pentru c ei cred c
mai devreme sau mai trziu vei fi eliminat i c ar trebui s i
concentreze atenia pe modalitile de a scpa de un Campion mai
mare, mai puternic i mai rapid precum Cain. Dar i vei ntrece,
continu Chaol. Iar cnd se vor trezi n dimineaa duelului final i vor
afla c tu eti rivalul lor i c tu i-ai nvins, expresiile de pe chipul lor

vor compensa pentru toate insultele i lipsa de atenie de pn atunci.


ntinse mna pentru a o conduce afar. Deci, ce ai de spus despre
asta, Lillian Gordaina?
Pot s-mi port singur de grij, spuse ea linitit, lundu-i
mna. Dar trebuie s spun c eti genial, cpitane. Att de genial, de
fapt, nct i-a putea oferi una dintre bijuteriile pe care plnuiesc s
le fur de la regin ast-sear.
Chaol chicoti i se ndreptar ctre ieire; afar i atepta concursul
de alergare.
Plmnii i ardeau, iar picioarele i erau de plumb, dar continu s
alerge, meninndu-i poziia n mijlocul colegilor Campioni. Brullo,
Chaol i ceilali antrenori mpreun cu treizeci i ase de grzi
narmate i urmau clare prin parcul de vntoare. Civa dintre
Campioni Mormnt, Ned i Bill primiser lanuri mai lungi.
Presupuse c era un privilegiu faptul c Westfall nu o nctuase i pe
ea. Dar, spre surprinderea ei, Cain conducea plutonul i era cu
aproape zece metri naintea celorlali. Cum era posibil s fie att de
rapid?
Sunetul frunzelor zdrobite i al rsuflrilor extenuate umplu aerul
cald de toamn, iar Celaena i meninu privirea pe prul negru i
umed al hoului dinaintea ei. Pas cu pas, inspira, expira. Trebuia s i
aminteasc s respire n continuare.
naintea tuturor, Cain dispru dup un col, ndreptndu-se ctre
nord napoi ctre castel. Asemenea unui stol de psri, ceilali l
urmar. Pas cu pas, niciodat ncetinind ritmul. Las-i pe toi s stea
cu ochii pe Cain, s comploteze mpotriva lui. Ea nu avea nevoie s
ctige cursa pentru a demonstra c era mai bun era mai bun fr
niciun fel de aprobare care putea veni din partea regelui! Genunchii i
tremurar, dar se meninu pe poziie. Alergarea se va sfri n curnd.
n curnd.
Nici mcar nu ndrznise s priveasc n urm pentru a vedea dac
vreunul dintre ei czuse. Putea simi privirea lui Chaol aintit asupra
sa, amintindu-i s rmn la mijloc. Cel puin atta ncredere avea n
ea.

Copacii se desprir, dezvluind terenul ce se ntindea ntre parc


i grajduri. Sfritul cursei. Capul i se nvrtea i ar fi blestemat
durerea aprig ce i strpungea trupul dac ar fi avut aer pentru asta.
Trebuia s stea la mijloc. Stai la mijloc.
Cain ncheie cursa i ridic minile deasupra capului n semn de
victorie. Mai alerg civa metri, ncetinind pasul pentru a se domoli,
iar antrenorul su aplaud pentru el. Singurul rspuns al Celaenei fu
s i menin picioarele n micare. Doar civa metri rmai.
Lumina cmpului deschis devenea din ce n ce mai intens n timp ce
se apropia. Stele i licreau naintea ochilor, roind n privirea ei.
Trebuia s stea la mijloc. Ani de antrenament cu Arobynn Hamei o
nvaser pericolele renunatului mult prea uor.
Apoi trecu de copaci, iar cmpul deschis o nconjur ntr-o
explozie de spaiu i iarb, i cer albastru. Brbaii dinaintea ei
ncetinir i se oprir. Era tot ce putea face pentru a evita prbuirea
n genunchi, dar i ncetini picioarele, ncet, ncet, ncet, i fcu
picioarele s mearg, respira sacadat n timp ce stelele continuau s
danseze naintea ochilor si.
Bun, spuse Brullo, strunindu-i calul i scrutnd pe cei care se
ntorseser printre primii. Luai ap. Mai avem antrenamente dup
asta.
Printre petele care i nceoau privirea, l zri pe Chaol oprindu-i
calul. Picioarele ei se micar din inerie ctre el, apoi pe lng el,
napoi ctre pdure.
Unde mergi?
Mi-am scpat inelul acolo, mini ea, fcnd efortul de a prea
ct mai rvit. Las-mi un moment s l gsesc. Neateptnd
aprobarea lui, intr printre copaci spre rnjetele Campionilor care o
auziser. Dup zgomotele din apropiere, tiu c un alt Campion avea
aceeai problem. Pi n ascunziul tufiurilor, mpiedicndu-se n
timp ce lumea se ntuneca i se lumina, i nvrtea. De-abia czu n
genunchi c i vomit.
Vrs pn ce nu mai rmase nimic. Campionul rvit trecu pe
lng ea. Pe picioare tremurnde, se sprijini de un copac din

apropiere i se ndrept de mijloc. l gsi pe cpitanul Westfall stnd


pe marginea aleii, privind-o cu buzele ncreite.
i terse buzele cu dosul ncheieturii i nu i adres nici- un
cuvnt, apoi iei din pdure.

CAPITOLUL 13
Era ora prnzului cnd Brullo le ddu liber pentru restul zilei; a
spune c Celaenei i era foame ar fi fost o afirmaie modest.
Mncase deja jumtate de porie, ndesndu-i n gur carne i pine,
cnd ua sufrageriei se deschise.
Ce faci aici? ntreb ea cu gura plin.
Poftim? spuse Cpitanul Grzii lund un loc la mas.
i schimbase hainele i fcuse o baie. Trase un platou cu somon
ctre el i i umplu farfuria. Celaena avea o expresie dezgustat,
strmbnd din nas. Nu i place somonul? ntreb Chaol.
Ursc petele. Prefer s mor dect s l mnnc.
Asta este surprinztor, spuse el lund o mbuctur.
De ce?
Pentru c miroi precum unul.
Ea deschise gura pentru a expune mbuctura de pine i carne pe
care o mesteca. El cltin din cap.
Poate c lupi bine, dar manierele tale sunt un dezastru. Cealena
atept ca el s menioneze momentul n care vomitase mai devreme,
dar el nu continu.
Pot vorbi i m pot comporta asemenea unei doamne, dac mi
face plcere.
Atunci i sugerez s ncepi s faci asta. Dup o pauz, Chaol
ntreb: Cum te bucuri de libertatea ta temporar?
Este o remarc meschin sau o ntrebare sincer?
El lu o muctur din pete.
Oricare variant preferi.
Fereastra dezvluia cerul dup-amiezii, uor palid, dar nc
minunat.

mi place, n mare parte. n special acum c am cri de citit


oricnd m ncui tu aici. Nu m atept s nelegi.
Dimpotriv. Poate c nu am att de mult timp la dispoziie
pentru citit asemenea ie i lui Dorian, dar asta nu nseamn c iubesc
mai puin crile.
Celaena muc dintr-un mr. Era acrior, cu o uoar tent
dulceag.
Oh? i ce cri i plac? El numi cteva, iar ea clipi. Ei bine,
sunt alegeri bune cele mai multe. Ce altceva? ntreb ea i astfel o
or trecu pe nesimite, purtndu-i pe aripile conversaiei. Deodat,
ceasul btu ora unu, iar el se ridic.
i poi petrece dup-amiaza n orice fel doreti, spuse Chaol.
Unde pleci?
S mi odihnesc picioarele i plmnii.
Da, bine, s sperm c vei citi ceva de calitate nainte de a te
vedea din nou.
El adulmec aerul n timp ce prsi ncperea.
S sperm c vei face o baie nainte de a te vedea din nou.
Oftnd, Celaena i chem slujnicele pentru a-i pregti baia. O
dup-amiaz de citit pe balcon era ademenitoare.
n urmtoarea diminea, ua dormitorului Celaenei se deschise i
un tropit familiar rsun prin camer. Chaol Westfall se opri cnd o
gsi pe asasin agat de pragul de sus al uii, ridicndu-se n mod
repetat n sus pentru a atinge cu brbia bara de lemn. Sudoarea i
mbiba maioul i se prelingea n firicele subiri pe pielea ei palid. Se
antrena deja de o or. Braele i tremurau cu fiecare ridicare.
Dei trebuia s pretind c se afla la mijlocul gloatei, nu avea
niciun motiv s se antreneze ca i cum aceea ar fi fost adevrata ei
poziie. Chiar dac fiecare exerciiu i fcea trupul s strige s se
opreasc. Nu i ieise chiar att de mult din form la urma urmei,
trncopul ei fusese foarte greu. i cu siguran nu avea nimic de-a
face cu ceilali ei concureni care o ntrecuser ieri la curs.
Deja avea un avantaj. Pur i simplu trebuia s se detaeze mai
mult.

Nu i ntrerupse exerciiul n timp ce i zmbi, gfind printre


dinii ncletai. Spre surprinderea ei, Chaol i ntoarse zmbetul.
n dup-amiaza aceea se dezlnui o furtun, iar Chaol i permise
Celaenei s se plimbe prin castel mpreun cu el dup ce terminase
antrenamentul pe acea zi alturi de ceilali Campioni. Dei el vorbea
destul de puin, ea se bucura din plin de faptul c ieise din camer,
mbrcat ntr-una dintre rochiile noi o rochie adorabil, dintr-o
mtase de culoarea liliacului, cu dantel de un roz palid i mrgele
sidefii. Apoi ddur un col i aproape c se ciocnir cu Kaltain
Rompier. Asasina s-ar fi strmbat, dar uit cu totul de Kaltain cnd
privirea i czu pe nsoitoarea acesteia. Era o femeie Eyliwe.
Semea, nalt i supl, fiecare dintre trsturile sale fiind perfect
definite i fine. Rochia ei alb i larg contrasta cu pielea cafenie i
catifelat, iar mare parte din pieptul i gtul ei era acoperit de o
plato aurie. Brri de aur i filde i licreau la ncheieturi, iar
picioarele i erau protejate de sandale, deasupra lor purtnd, brri
asortate pentru glezne. O diadem subire din fire de aur i pietre
preioase i mpodobea fruntea. Era nsoit de dou grzi, narmate
pn n dini cu pumnale i sbii Eyliwe, ambele studiindu-i pe Chaol
i Celaena ndeaproape, analiznd ameninarea.
Fata Eyliwe era o prines.
Cpitane Westfall! spuse Kaltain i fcu o reveren. Alturi de
ea, un brbat scund, mbrcat n vemintele negru cu rou ale unui
consilier, fcu o plecciune naintea perechii.
Prinesa Eyliwe rmase perfect nemicat, studiindu-i precaut din
ochii ei cprui pe Celaena i pe nsoitorul acesteia. Celaena i oferi
un zmbet discret, iar prinesa pi mai aproape, grzile ei
ncordindu-se uor. Se mica cu o graie natural.
Kaltain gesticul ctre prines, antipatia citindu-i-se pe chipul
frumos.
Aceasta este Altea Sa Regal, prinesa Nehemia Ytger din
Eyliwe.
Chaol fcu o plecciune joas. Prinesa ncuviin, de-abia
plecndu-i brbia. Celaena cunotea acel nume, i auzise adeseori pe

sclavii Eyliwe din Endovier mndrindu-se cu frumuseea i curajul


Nehemiei. Nehemia, Lumina din Eyliwe, cea care i va salva de la
nenorocire. Nehemia, cea care ntr-o bun zi ar putea reprezenta o
ameninare pentru stpnirea regelui Adarlanului asupra rii sale,
cnd ea va urca pe tron. Nehemia, spuneau ei, cea care trimitea pe
furi informaii i provizii grupurilor rzvrtite ce se ascundeau n
Eyliwe. Dar ce cuta ea aici?
i Lady Lillian, adug brusc Kaltain.
Celaena fcu cea mai joas reveren fr a se prbui i spuse n
Eyliwe:
Bine ai venit n Rifthold, nlimea Voastr!
Prinesa Nehemia zmbi discret, iar ceilali rmaser cu gurile
cscate. Consilierul sclipea, tergndu-i sudoarea de pe frunte. De ce
nu o trimiseser pe Nehemia la prinul motenitor sau chiar la
Perrington? De ce era prinesa nsoit prin castel de ctre Kaltain
Rompier?
i mulumesc, rspunse prinesa cu un glas suav.
mi imaginez c ai avut o cltorie lung, continu Celaena n
Eyliwe. Ai sosit astzi, Alte?
Grzile Nehemiei fcur un schimb de priviri, iar sprncenele
prinesei se ridicar uor. Nu foarte muli nordici vorbeau limba ei.
Da, iar regina a trimis-o pe aceasta Nehemia fcu un semn cu
capul ctre Kaltain s mi arate mprejurimile mpreun cu viermele
acela transpirat. Prinesa miji ochii ctre consilierul scund, care i
freca minile i i tampona fruntea cu o batist. Poate c el tia ce fel
de ameninare reprezenta Nehemia; dar de ce s o aduc la castel?
Celaena i plimb limba peste dini, ncercnd s nu rd.
Pare puin agitat. Trebuia s schimbe subiectul, altfel nu s-ar
mai fi putut abine din rs. Ce prere ai despre castel?
Este cel mai prostesc lucru pe care l-am vzut vreodat, spuse
Nehemia privind tavanul de parc ar fi putut vedea prin piatr
seciunile de sticl. Mai degrab a intra ntr-un castel construit din
nisip.
Chaol le privea oarecum nencreztor.

M tem c nu am neles un cuvnt din ceea ce ai spus, le


ntrerupse Kaltain. Celaena ncerc s nu i dea ochii peste cap
uitase c femeia se afla acolo.
Noi, spuse prinesa, ncercnd s vorbeasc n limba comun,
vorbeam cu vremea.
Despre vreme, o corect cu asprime Kaltain.
Msoar-i cuvintele! izbucni Celaena nainte s gndeasc.
Kaltain i trimise Celaenei un zmbet discret, dar rutcios.
Dac se afl aici pentru a nva despre noi i obiceiurile
noastre, atunci trebuie s o corectez astfel nct s nu par ridicol.
Pentru a nva despre ei sau din cu totul alt motiv? Chipul
prinesei i ale grzilor sale erau indescifrabile.
nlimea Voastr, spuse Chaol pind nainte, o micare subtil
pentru a interveni ntre Celaena i Nehemia. Facei un tur al
castelului?
Nehemia medit asupra cuvintelor, apoi o privi pe Celaena, cu
sprncenele ridicate, de parc ar fi ateptat deja o traducere pn
acum. Un zmbet se ivi n colul buzelor Celaenei. Nu era de mirare
c brbatul din consiliu transpira att de abundent. Nehemia era o
for de luat n calcul. Celaena traduse ntrebarea lui Chaol cu
uurin.
Dac tu consideri structura asta nebuneasc a fi un castel,
rspunse Nehemia.
Celaena se ntoarse ctre Chaol.
Spune c da.
Nu tiam c att de multe cuvinte pot nsemna unul singur,
spuse Kaltain cu fals simpatie. Celaena i nfipse unghiile n palme.
i voi smulge prul din cap.
Chaol fcu nc un pas ctre Nehemia, interpunndu-se eficient
ntre Celaena i Kaltain. Inteligent brbat. i puse o mn pe piept.
Alte, eu sunt Cpitanul Grzii Regale. V rog, permitei-mi s
v nsoesc.
Celaena traduse din nou cuvintele cpitanului, iar prinesa
ncuviin.

Scap de ea, i spuse cu hotrre Celaenei, apoi flutur o mn


ctre Kaltain. mi displace caracterul ei.
Eti liber, i spuse Celaena lui Kaltain, afind un zmbet larg.
Prinesa este extenuat de compania ta.
Kaltain tresri.
Dar regina
Dac aceasta este dorina Alteei Sale, atunci va fi ndeplinit, o
ntrerupse Chaol. Dei trsturile sale erau mascate de rigorile
protocolului, Celaena putea jura c zrise un licr de amuzament n
ochii lui. i dori s l mbrieze. Nu se deranj s i ia rmas-bun
de la Kaltain, n timp ce prinesa i consilierul li se alturar i
naintar pe coridor, lsnd-o n urm pe domnia spumegnd de
furie.
Toate femeile voastre de curte sunt asemenea ei? o ntreb
prinesa pe Celaena n Eyliwe.
Precum Kaltain? Din nefericire, Altea Voastr.
Nehemia o examina pe asasin, iar Celaena tiu c i studia
hainele, mersul, inuta tot ceea ce Celaena studiase ea nsi deja la
prines.
Dar tu tu nu eti ca ele. Cum de tii s vorbeti Eyliwe att de
bine?
Eu, se gndi Celaena la o minciun, am studiat limba pentru
civa ani.
Ai un accent de ar. Acest lucru se nva din cri?
Am cunoscut o femeie din Eyliwe care m-a nvat.
O sclav de-a ta? Tonul i se ascui, iar Chaol i ndrept
privirea ctre ele.
Nu, spuse grbit Celaena. Nu cred n exploatarea sclavilor.
Ceva i ntoarse stomacul la gndul tuturor acelor sclavi rmai n
Endovier, acelor oameni condamnai s sufere pn la moarte. Doar
pentru c ea prsise Endovierul, asta nu nsemna c Endovierul
ncetase s existe.
Glasul Nehemiei era din nou blnd.
Atunci eti foarte diferit fa de companionii ti de la curte.

Celaena apuc doar s ncuviineze ctre prines, apoi i ntoaser


atenia ctre coridorul din fa. Servitori i slujitoare treceau pe lng
ele, cscnd ochii la vederea prinesei i a grzilor sale. Dup un
moment de tcere, Celaena i ndrept umerii.
De ce v aflai n Rifthold, dac mi permitei ntrebarea?
Adug: Alte.
Nu este nevoie s te oboseti s mi spui aa. Prinesa se juca cu
una dintre brrile de aur de la ncheietura minii. Am venit la
cererea tatlui meu, regele din Eyliwe, ca s nv limba voastr i
obiceiurile pentru a-mi putea servi mai bine poporul i ara.
Avnd n vedere cele auzite despre Nehemia, Celaena bnui c
acesta nu era singurul motiv, dar zmbi politicos i spuse:
Ct timp vei rmne n Rifthold?
Pn cnd tatl meu va trimite din nou oameni dup mine.
ncet s se mai joace cu brara i se ncrunt vznd ploaia btnd
n ferestre. Dac am noroc, voi rmne aici doar pn la primvar.
Asta dac tatl meu nu decide c un brbat din Adarlan ar putea fi un
so potrivit pentru mine, iar atunci voi rmne aici pn ce aceast
chestiune va fi stabilit. Observnd iritarea din ochii prinesei,
Celaena simi o frm de mil pentru oricare brbat ar fi ales tatl
su.
Un gnd i trecu prin minte, iar Celaena i nclin capul ntr-o
parte.
Cu cine v-ai putea mrita? Prinul Dorian? Era indiscret i
puin impertinent i regret ntrebarea din secunda n care o rostise.
Dar Nehemia doar strmb din nas.
Biatul acela drgu? Mi-a zmbit de mult prea multe ori i ar
trebui s vezi cum le face cu ochiul celorlalte femei de la curte. Eu
vreau un so care s nclzeasc patul meu, i numai al meu. Privi
piezi ctre asasin, examinnd-o iari din cap pn n picioare.
Celaena zri ochii prinesei zbovind asupra ctorva cicatrici de pe
minile sale. De unde eti, Lillian?
Celaena i ascunde cu nonalan minile n faldurile rochiei.
Bellhaven un ora n Fenharrow. Este un port de pescuit.
Miroase groaznic.

Asta nu era o minciun. De fiecare dat cnd vizitase Bellhavenul


cu vreo misiune, duhoarea de pete o fcuse s i in respiraia cnd
ajungea n apropierea docurilor.
Prinesa chicoti.
Riftholdul miroase oribil. Prea muli oameni. Cel puin n
Banjali, soarele arde totul. Iar rul din jurul palatului tatlui meu
miroase a flori de lotus.
Chaol i drese glasul, n mod evident plictisindu-se s fie exclus
din conversaie, iar Celaena rnji ctre el.
Nu fi att de ursuz, spuse ea n limba comun. Trebuie s o
mulumim pe prines.
Nu te mai umfla n pene, spuse el. Puse o mn pe mnerul
sbiei, iar grzile Nehemiei se apropiar i mai mult de el. Dei
Chaol era Cpitanul Grzii, Celaena nu se ndoi nicio secund c
grzile Nehemiei l-ar fi pus la pmnt dac devenea o ameninare.
Doar o conduceam napoi la consiliul regelui. O s am o discuie cu
ei despre faptul c i-au permis lui Kaltain s i arate mprejurimile.
Vnezi? ntrerupse Nehemia n Eyliwe.
Eu? Prinesa ncuviin. A eu, nu, spuse Celaena, apoi vorbi
din nou n Eyliwe. mi place mai mult s citesc.
Nehemia privi spre ferestrele biciuite de ploaie.
Majoritatea crilor noastre au ars n urm cu cinci ani, cnd
Adarlanul ne-a invadat. Nu a contat dac erau cri despre magie
vocea i cobor la rostirea cuvntului, dei Chaol i consilierul nu o
puteau nelege sau despre istorie. Au ars bibliotecile cu totul, odat
cu muzee i universiti
O durere familiar i mpunse pieptul. Celaena ncuviin.
Eyliwe nu a fost singura ar unde s-a ntmplat asta.
Ceva rece i dureros licri n ochii Nehemiei.
Acum, majoritatea crilor pe care le primim sunt din Adarlan
ntr-o limb pe care de-abia o pot nelege. Asta trebuie s nv ct
timp sunt aici. Sunt att de multe lucruri. Lovi cu piciorul n podea,
bijuteriile ei zngnind. i ursc pantofii tia! i rochia asta
mizerabil! Nu mi pas dac este mtase din Eyliwe i c se
presupune c ar trebui s mi reprezint regatul materialul mi-a

produs mncrimi nc de cnd l-am mbrcat! Privi rochia elaborat


a Celaenei. Cum poi suporta s pori chestia aia enorm?
Celaena i netezi poalele rochiei.
Ca s fiu sincer, mi zdrobete coastele.
Ei, bine, cel puin nu sunt singura care sufer, spuse Nehemia.
Chaol se opri naintea unei ui i le ordon celor ase gardieni postai
acolo s le pzeasc pe cele dou i pe grzile prinesei.
Ce face? ntreb Nehemia.
Te napoiaz consiliului i se asigur c nu vei mai fi nsoit de
Kaltain de-acum nainte.
Umerii Nehemiei se posomorr uor.
Sunt aici doar de o zi i deja mi doresc s plec. Suspin intens
i se ntoarse spre fereastr, de parc ar fi putut vedea drumul napoi
ctre Eyliwe. Brusc, apuc mna Celaenei i o strnse. Degetele i
erau surprinztor de bttorite n toate punctele n care s-ar putea
odihni mnerul unei sbii sau al unui pumnal. Ochii Celaenei i
ntlnir pe cei ai prinesei, iar ea i eliber mna.
Poate c zvonurile privind asocierea ei cu rebelii din Eyliwe erau
adevrate
mi vei ine companie ct voi sta aici, Lady Lillian? Celaena
clipi auzind cererea simindu-se, totui onorat.
Desigur. Cnd voi fi disponibil, v voi nsoi cu drag.
Am nsoitori. mi doresc pe cineva cu care s vorbesc. Celaena
nu se putu abine radia. Chaol intr din nou pe coridor i fcu o
plecciune naintea prinesei.
Consiliul dorete s v vad. Celaena traduse. Nehemia gemu,
dar i mulumi lui Chaol nainte de a se ntoarce ctre Celaena.
M bucur c ne-am cunoscut, Lady Lillian, spuse ea, ochii
sclipindu-i. Pacea fie cu tine!
i cu tine, murmur asasina, privind-o ndeprtndu-se. Nu
avusese niciodat muli prieteni, iar cei pe care i avusese o
dezamgiser destul de des. Uneori cu consecine devastatoare, dup
cum nvase n vara aceea petrecut cu Asasinul Tcut din Deertul
Rou. Dup aceea, jurase s nu mai aib niciodat ncredere n fete,

mai ales n cele cu planuri i putere proprie. Fete care ar face orice
pentru a obine ceea ce i doresc.
Dar, pe msur ce ua se nchidea n urma trenei ivorie a prinesei
Eyliwe, Celaena se ntreb dac se nela.
Chaol Westfall o privi pe asasin mncnd, ochii ei poposind de pe
o farfurie pe alta. De ndat ce ajunsese n camera sa, se dezbrcase
de rochie, iar acum purta un capot trandafiriu ce i venea de minune.
Eti teribil de tcut azi, spuse ea cu gura plin. Nu se oprea
niciodat din mncat? Mnca mai mult dect orice cunotin de-a
lui. Primea multe feluri de mncare la fiecare mas. ncntat de
prinesa Nehemia? adug ea. Cuvintele de-abia puteau fi desluite
prin mestecatul su.
Fata aceea ncpnat? Chaol regret remarca imediat ce ochii
Celaenei se mijir.
Urma o predic, iar el nu avea deloc chef s fie tratat de sus. Avea
lucruri mai importante pe cap. nainte de a pleca n aceast
diminea, regele nu l luase n cltorie pe nici- unul dintre soldaii
propui de el i refuzase s i spun ncotro merge i s accepte oferta
lui de a-l nsoi.
n plus, civa cini regali de vntoare dispruser, iar rmiele
lor pe jumtate mncate fuseser gsite n aripa nordic a palatului.
Asta era ngrijortor; cine ar face un lucru att de grotesc?
i ce este n neregul cu fetele ncpnate? insist ea. n afar
de faptul c nu sunt nite ntflee tari de cap care deschid gura doar
pentru a da ordine i a brfi?
Pur i simplu prefer un alt tip de femeie.
Din fericire, spusese lucrul potrivit, ntruct Celaena i flutur
genele.
i ce fel de femeie ar fi?
Nu o asasin arogant.
Ea se mbufn.
S presupunem c nu a fi o asasin. Atunci m-ai fi plcut?
Nu.
Ai prefera-o pe Lady Kaltain?

Nu fi neghioab.
Era uor s fie rutcios, dar devenea mult prea uor s fie amabil.
Muc din pine. Ea l privi, cu capul nclinat. Uneori, Chaol simea
c l privea asemenea unei pisici care urmrete un oarece. Se
ntreba ct va mai dura pn se va npusti asupra lui.
Te holbezi, cpitane.
Chaol aproape c i ceru scuze, dar se opri. Ea era o asasin
arogant, vulgar i total impertinent. i dorea ca lunile s zboare,
ea s fie numit Campion, apoi, odat ce anii de datorie vor fi trecut,
s plece. Nu dormise prea bine de cnd o aduseser din Endovier.
Ai mncare ntre dini, spuse el. Ea se scobi cu o unghie i
ntoarse capul spre fereastr. Ploaia se prelingea pe geam. Oare
privea ploaia sau ceva dincolo de ea?
El sorbi din pocal. n ciuda aroganei ei, era inteligent, relativ
amabil i oarecum fermectoare. Dar unde era rutatea aceea
ntunecat? De ce nu se arta astfel nct el s o arunce n temni i
s anuleze competiia asta ridicol? Ea avea ceva mre i ucigtor,
iar lui nu i plcea asta.
Va fi pregtit cnd va veni timpul, va fi n ateptare. Se ntreb
care dintre ei va supravieui.

CAPITOLUL 14
n urmtoarele patru zile, Celaena se trezi nainte de ivirea zorilor
pentru a se antrena n camera ei, folosind orice avea la ndemn
scaune, cadrul uii, chiar i bilele de biliard i tacurile. Bilele
constituiau unelte uimitoare de echilibrare. n zori, de obicei Chaol
i fcea apariia la micul dejun. Dup aceea, alergau mpreun prin
parcul de vntoare. Toamna sosise de-a binelea, iar vntul purta
mirosul frunzelor uscate i al zpezii. Chaol nu scotea niciodat un
cuvnt cnd ea se apleca, avnd minile pe genunchi, i vomita micul
dejun, nici nu comenta asupra faptului c pe zi ce trece ea putea
alerga mai mult i mai mult fr s se opreasc.
Odat ce i terminau alergarea, se antrenau ntr-o camer privat,
departe de ochii rivalilor ei. Asta pn cnd ea se prbuea pe podea

i se plngea c era pe punctul de a muri de foame i oboseal. n


timpul leciilor, cuitele rmseser favoritele Celaenei, dar ajunsese
s ndrgeasc toiagul din lemn; evident, avea legtur cu faptul c l
putea lovi n voie pe cpitan, fr s i reteze vreun bra. De la prima
ntlnire cu prinesa Nehemia, nu o mai vzuse i nici nu mai auzise
de ea nici mcar din plvrgelile slujnicelor.
Chaol o nsoea ntotdeauna la masa de prnz, apoi ea se altura
celorlali Campioni pentru alte cteva ore de antrenament sub
privirea vigilent a lui Brullo. Majoritatea antrenamentelor erau utile
doar pentru a se asigura c tiau s mnuiasc armele. Iar ea, desigur,
i inea capul plecat tot timpul, fcnd suficient ct s evite criticile
lui Brullo, dar nu suficient pentru a atrage laudele sale, asemenea lui
Cain.
Cain. Ct l ura! Practic, Brullo l venera chiar i ceilali
Campioni l salutau respectuos cnd trecea. Nimeni nu se deranja s
comenteze despre ct de perfect era forma n care era ea. Oare aa se
simiser ceilali asasini din Breasla Asasinilor n toi acei ani
petrecui n care ea acaparase atenia lui Arobynn Hamei? Dar aici i
era greu s se concentreze cu Cain prin preajm, rnjind i tachinndo, ateptnd ca ea s fac o greeal. Celaena spera ca el s nu i
distrag atenia la primul test eliminatoriu. Brullo nu le dduse niciun indiciu n legtur cu natura probei, iar Chaol era la fel de
neinformat.
n ziua dinaintea primului test, Celaena tiu c ceva era n neregul
cu mult timp nainte de a ajunge n sala de antrenament. Chaol nu
venise la micul dejun, dar trimisese grzi pentru a o escorta la
antrenament, unde exers pe cont propriu. Nu apru nici la prnz, iar
Celaena i punea zeci de ntrebri.
Fr Chaol lng ea, se rezem de un stlp, privindu-i pe
concureni sosind unul cte unul, flancai de grzile i antrenorii lor.
Brullo nu era acolo nc un lucru straniu. Iar astzi erau mult prea
multe grzi n ncpere.
Despre ce crezi c este vorba? o ntreb Nox Owen, tnrul ho
din Perranth, venind n spatele ei.

Dup ce se dovedise a fi oarecum talentat, muli dintre ceilali


competitori cutaser s afle mai multe despre el, dar Nox preferase
s in totul pentru el.
Cpitanul Westfall nu m-a antrenat n dimineaa asta, spuse ea.
Ce era greit n a recunoate asta?
Nox ntinse mna.
Nox Owen.
tiu cine eti, spuse ea, dar i strnse mna oricum. Strnsoarea lui fu ferm, iar mna lui aspr i brzdat de cicatrici.
Bun. M-am simit puin cam invizibil cu matahala aia fcnd pe
grozavul n ultimele zile. Brbia sa indic direcia lui Cain, care
tocmai i examina bicepii proemineni. Un inel grosolan, cu o piatr
de un negru fluorescent, sclipea pe degetul lui era straniu c l purta
la antrenament. Nox continu: L-ai vzut pe Verin? Arat de parc iar fi ru. Indic spre houl pe care Celaena i dorea s l nimiceasc.
n mod obinuit, locul lui Verin era prin preajma lui Cain,
tachinndu-i pe ceilali Campioni. Dar astzi sttea singur lng
fereastr, cu chipul palid i ochii larg deschii.
L-am auzit vorbind cu Cain, spuse un glas timid din apropierea
lor, iar cei doi l vzur pe Pelor, cel mai tnr dintre asasini, stnd
lng ei. Petrecuse jumtate de zi privindu-l pe Pelor, iar n timp ce
ea doar pretindea c este de nivel mediocru, lui chiar i-ar fi prins bine
puin pregtire.
Asasin. Serios? Nici mcar nu i se ngroase vocea. Oare cum a
ajuns aici?
Ce a spus? Nox i bg minile n buzunare. Hainele sale nu
erau att de jerpelite ca ale celorlali competitori; ntruct auzise de el
nsemna c trebuia s fi fost un bun ho n Perranth.
Chipul pistruiat al lui Pelor pli puin.
Bill Chastain Mnctorul de Ochi a fost gsit mort de
diminea.
Un Campion era mort? i nc un uciga renumit.
Cum? ceru ea s tie.
Pelor nghii n sec.

Verin a spus c nu a fost deloc plcut. Ca i cum cineva l-ar fi


spintecat. A trecut pe lng cadavru n drumul su spre sal. Nox
njur n barb, iar Celaena i studie pe ceilali Campioni. Tcerea se
lsase peste ncpere, iar ei stteau n grupuri, optind. Povestea lui
Verin se rspndea rapid. Pelor continu. A spus c trupul lui
Chastain era ferfeni.
Un fior i cutremur ira spinrii, dar Celaena cltin din cap, chiar
atunci cnd un gardian intr i spuse c Brullo ordonase s se
antreneze i s exersese orice doreau. Avnd nevoie s i distrag
atenia de la imaginea care deja se forma n mintea sa, Celaena nu se
deranj s i ia rmas-bun de la Nox i Pelor i se ndrept ctre
suportul de arme i lu o centur cu cuite pentru aruncare.
Ocup un loc lng inta arcailor; Nox i se altur un moment mai
trziu i ncepu s arunce cuitele la int. Lovi al doilea inel, dar
cuitele lui nu se apropiau niciodat de centru. Priceperea lui la cuite
nu se compara nici pe departe cu talentul su de arca.
Ea scoase un cuit de la centur. Cine ar fi ucis un Campion ntr-un
mod att de brutal? i cum scpase dac lsase trupul pe coridor?
Acest castel miuna de grzi. Un Campion era mort, chiar cu o zi
nainte de primul lor test; oare va deveni un obicei?
Focaliz punctul mic i negru din centrul intei. i ncetini
rsuflarea, i ncord braul, lsndu-i ncheietura s se relaxeze.
Sunetele celorlali Campioni se stinser. ntunericul centrului intei o
atrgea. Rsuflnd trimise cuitul ntr-acolo.
Sclipi, asemenea unei stele cztoare de oel. Un zmbet sinistru i
apru pe buze cnd pumnalul nimeri n plin.
Lng ea, Nox njur cnd pumnalul su lovi al treilea inel, iar
zmbetul ei se lrgi, n ciuda cadavrului cioprit care zcea undeva
n castel.
Celaena scoase un alt pumnal, dar se opri cnd Verin strig ctre ea
din ringul unde se duela cu Cain.
Trucurile de circ nu i sunt de mare folos cnd eti Campionul
regelui. Ea i ainti privirea ctre el, dar rmase poziionat spre
int. i-ar prinde mai bine dac ai sta culcat, nvnd trucuri
folositoare pentru femei. De fapt, te pot nva eu cteva disear, dac

vrei. Rse, iar Cain l urm. Celaena strnse mnerul pumnalului


dureros de tare.
Nu-i asculta, murmur Nox i arunc nc un cuit, ratnd din
nou inta. tia nu ar ti ce s fac cu o femeie nici dac una ar intra
complet goal n dormitorul lor.
Celaena arunc pumnalul, iar lama scoase un clinchet cnd se
nfipse la un milimetru de cel pe care l aruncase nainte.
Sprncenele negre ale lui Nox se ridicar, evideniindu-i ochii
cenuii. Nu putea avea mai mult de douzeci i cinci de ani.
Ai o int uimitoare.
Pentru o fat? l provoc ea.
Nu, spuse el i arunc un alt pumnal. Pentru oricine. Pumnalul
rat din nou. Merse pn la int, smulgnd toate cele ase cuite i
punndu-le n teac nainte de a se ntoarce la linia de aruncare.
Celaena i drese glasul.
Stai greit, spuse ea suficient de optit nct ceilali Campioni
s nu poat auzi. i ii incorect ncheietura.
Nox i plec braul. Celaena adopt poziia de tragere.
Picioarele aa, spuse ea. El o studie pentru un moment, apoi i
poziion picioarele n mod asemntor. ndoaie uor genunchii.
Umerii napoi; relaxeaz-i ncheietura. Arunc atunci cnd expiri. Ea
fcu o demonstraie pentru el, iar pumnalul i gsi inta.
Arat-mi din nou, spuse Nox apreciativ.
Ea i art i nimeri inta. Apoi i folosi mna stng pentru a
arunca i i reprim strigtul de bucurie cnd lama despic mnerul
unui alt pumnal.
Nox se concentr asupra intei ridicnd uor braul.
Ei, bine, tocmai m-ai fcut de ruine, spuse el rznd pe sub
brbie i ridicnd mai sus pumnalul.
Relaxeaz-i i mai mult ncheieturile, fu replica Celaenei. Totul
ine de modul n care cuitul nete din mna ta.
Nox se supuse, trgnd adnc aer n piept, iar pumnalul su zbur.
Nu lovi inta, dar nimeri n interiorul cercului. Ridic din sprncene.
Asta este o mbuntire.

Una mic, spuse ea i rmase pe loc n timp ce el adun cuitele


din cele dou inte i i le napoie pe ale sale. Ea le puse n teaca de la
curea. Eti din Perranth, corect? ntreb ea. Dei nu fusese niciodat
n Perranth, al doilea mare ora din Terrasen, meniunea inutului su
natal nc i provoca un fior de team i vinovie. Trecuser zece ani
de cnd familia regal fusese mcelrit, zece ani de cnd armata
regelui Adarlanului i invadase, zece ani de cnd Terrasen pierise
tcut i cu capul plecat. Nu trebuia s fi pomenit de el de fapt, nu
tia de ce vorbise.
i dres trsturile ntr-un interes politicos cnd Nox ncuviin.
De fapt, asta este prima dat cnd prsesc Perranthul. Tu ai
spus c eti din Bellhaven, nu-i aa?
Tatl meu este negustor, mini ea.
i ce prere are c fiica sa fur bijuterii?
Ea afi un zmbet i arunc un cuit ctre int.
Nu m va primi acas pentru mult vreme, asta este sigur.
Ah, atunci eti pe mini bune, totui. Ai cel mai bun antrenor
dintre toi. L-am vzut alergnd n zori. Eu trebuie s l implor pe al
meu s lase sticla din mn i s mi permit s m antrenez n afara
leciilor. nclin capul spre antrenorul lui, care sttea rezemat de
perete, cu gluga mantiei tras peste ochi. Doarme iar, adug Nox.
Uneori, Cpitanul Grzii este o pacoste, spuse ea aruncnd nc
un pumnal, dar ai dreptate, este cel mai bun.
Nox rmase tcut pentru un moment, apoi spuse:
Data viitoare, nainte de a ne alege perechi pentru
antrenamente, caut-m, bine?
De ce? Celaena vru s ia un alt pumnal, dar descoperi c i
golise din nou stocul.
Nox arunc un alt cuit, iar de data asta nimeri inta.
Pentru c pariez aurul c tu vei ctiga competiia asta
blestemat.
Ea zmbi timid.
S sperm c nu vei fi eliminat la testul de mine. i plimb
privirea prin sala de antrenamente, cutnd orice semn al provocrii
care urma s aib loc n dimineaa urmtoare, dar nu observ nimic

ieit din comun. Ceilali concureni rmaser tcui cu excepia lui


Cain i Verin i muli dintre ei erau albi ca varul. i s sperm c
niciunul din noi nu sfrete precum Mnctorul de Ochi, adug
Celaena i vorbi serios.
Tu nu te ocupi i cu altceva n afar de citit? spuse Chaol. Ea
tresri din fotoliul su de pe balcon cnd el lu un loc lng ea.
Lumina dup-amiezii trzii i nclzea chipul, iar briza nmiresmat a
toamnei i flutura prin prul despletit.
Celaena scoase limba.
Nu ar trebui s investighezi uciderea Mnctorului de Ochi?
Chaol nu venea niciodat n camera ei dup prnz.
Ceva ntunecat i strbtu privirea.
Asta nu te privete pe tine. i nu ncerca s obii detalii despre
asta de la mine, adug el cnd ea deschise gura. El art spre cartea
din poala ei. Am vzut la prnz c citeti Vntul i Ploaia i am uitat
s te ntreb ce prere ai.
Oare el chiar venise s discute despre o carte, dei cadavrul unui
campion fusese gsit n dimineaa aceea?
Este puin cam ncrcat, recunoscu ea ridicnd volumul
castaniu din poal. Cnd el nu rspunse, Celaena ntreb: De ce te afli
aici, sincer?
Am avut o zi lung.
Ea i mas un loc dureros la genunchi.
Din pricina crimei?
Pentru c prinul m-a trt ntr-o ntrunire a consiliului, care a
durat trei ore, spuse el, un muchi din maxilarul su tresrind.
Credeam c nlimea Sa este prietenul tu.
Este.
De ct timp suntei prieteni?
El tcu, iar Celaena tiu c antrenorul su se gndea la cum ar fi
putut ea folosi aceast informaie mpotriva lui, cntrind riscul de a-i
spune adevrul. Era pe cale de a se rsti la el cnd Chaol rspunse:
De cnd eram mici. Eram singurii biei de vrsta noastr din
castel de rang nalt. Luam lecii mpreun, ne jucam mpreun, ne

antrenam mpreun. Dar cnd aveam treisprezece ani, tatl meu a


decis ca familia noastr s se mute napoi n Anielle.
Oraul de pe Lacul Argintiu? Cumva avea sens c familia lui
Chaol domnea peste Anielle. Cetenii de acolo erau rzboinici din
natere i fuseser aprtori mpotriva hoardelor de slbatici din
munii Col Alb timp de multe generaii. Din fericire, lucrurile
deveniser mai uoare pentru rzboinicii din Anielle n ultimii zece
ani; poporul din muni fusese printre primele popoare distruse de
ctre armata cotropitoare a Adarlanului i foarte rar rebelii lor
ajungeau n sclavie. Celaena auzise poveti despre brbaii din munte
lund viaa soiilor i copiilor, apoi pe a lor, pentru a nu fi capturai
de cei din Adarlan. Gndul c el ar lupta mpotriva a sute dintre ei
mpotriva brbailor asemenea lui Cain i produse o stare de grea.
Da, spuse Chaol, jucndu-se cu cuitul lung de vntoare de la
centura sa. Am fost forat s m altur Consiliului Regal, asemenea
tatlui meu; el i dorea ca eu s petrec ceva timp n snul poporului
meu i s nv orice ar nva un consilier. A spus c, din moment
ce armata regelui se afla atunci n muni, ne putem reorienta
interesele de la lupta mpotriva oamenilor munilor la politic. Ochii
si aurii erau distani. Dar mi era dor de Rifthold, continu el.
Aa c ai fugit? Celaena era uimit de ct de multe i povestea
Chaol nu refuzase s i spun despre el n cltoria lor dinspre
Endovier?
S fug? Chaol chicoti. Nu. Dorian l-a convins pe Cpitanul
Grzii s m ia drept ucenic, cu ajutorul lui Brullo. Aa c am abdicat
i-am cedat titul de Lord al Aniellei fratelui meu i am plecat a doua
zi.
Tcerea cpitanului sugera ceea ce el nu putea spune. C tatl su
nu obiectase. Dar mama sa? Chaol trase adnc aer n piept.
Dar tu? ntreb el.
Celaena i ncrucia braele.
Credeam c nu vrei s tii nimic despre mine.
Un zmbet fantomatic travers buzele lui Chaol n timp ce privea
cerul topindu-se n pete de portocaliu.

Ce prere au prinii ti despre faptul c fiica lor este Asasina


Adarlanului?
Prinii mei sunt mori, spuse ea. Au murit cnd aveam opt ani.
Deci tu
Inima i bubuia n piept.
M-am nscut n Terrasen, apoi am devenit asasin, apoi am ajuns
n Endovier, i acum sunt aici. i asta este tot.
Tcerea czu; apoi el ntreb:
De unde ai cicatricea de pe mna dreapt? Nu era nevoie ca ea
s priveasc fia zimat ce i traversa mna, chiar deasupra
ncheieturii. i flex degetele.
Cnd aveam doisprezece ani, Arobynn Hamei a decis c nu
eram nici pe departe att de priceput la mnuirea sbiei cu mna
stng. Aa c mi-a dat de ales: fie mi rupea el mna dreapt, fie o
fceam eu nsmi. Amintirea fantomatic a durerii nprasnice i
strbtu mna. n acea noapte, mi-am pus mna n pragul unei ui i
am trntit ua peste ea. Am avut o ran deschis i mi-am rupt dou
oase. A durat luni pn s se vindece luni n care mi-am putut folosi
doar mna stng. i arunc lui Chaol un zmbet maliios. Pun pariu
c Brullo nu i-a fcut niciodat asta.
Nu, spuse el ncet. Nu, n-a fcut-o. i drese vocea i se ridic.
Primul test este mine. Eti pregtit?
Desigur, mini ea.
El rmase n picioare pentru nc un moment, studiind-o.
Ne vedem mine-diminea, spuse el i plec. n linitea care
urm plecrii sale, Celaena medit la povestea lui, modul n care era
att de diferit de a sa, dar totui att de similar, i cuprinse trupul
cu braele, un vnt rece rscolindu-i faldurile rochiei.

CAPITOLUL 15
Dei nu recunoscuse niciodat, Celaena nu tia la ce s se atepte
de la primul lor test. Dup tot antrenamentul din ultimele cinci zile i
exerciiile cu diferite arme i tehnici, corpul o durea. Alt lucru pe care
nu l-ar fi recunoscut niciodat, dei i era aproape imposibil s

ascund durerea din membre. Cnd Celaena i Chaol pir n uriaa


sal n dimineaa urmtoare, ea arunc o privire asupra rivalilor si i
i aminti c nu era singura care nu avea habar la ce s se atepte. O
draperie neagr i impuntoare acoperea jumtate din ncpere,
obturndu-le vederea. Orice era n spatele acelei draperii, i ddu
seama, urma s decid soarta unuia dintre ei. Zarva obinuit fusese
nlocuit cu o tcere agitat i, n loc s discute despre asta,
concurenii stteau tcui lng antrenorii lor. Ea rmase aproape de
Chaol, ca de obicei. ns sponsorii de la mezanin, urmrind ce se
petrecea pe podeaua alb-negru de dedesubt nu erau un lucru obinuit.
Gtul i se nclet cnd privirea ei o ntlni pe a prinului motenitor.
n afar de faptul c i trimisese cri, ea nu mai tiuse de el de la
ntlnirea cu regele. El i arunc un zmbet, acei ochi de safir licrind
n lumina dimineii. Ea i oferi un zmbet timid n schimb i i mut
privirea din direcia sa.
Brullo sttea lng cortin, cu o mn pe sabie, iar Celaena studie
ntreaga scen. Cineva pi lng ea. tiu cine era dinainte ca el s
vorbeasc.
E puin cam teatral, nu crezi?
l privi piezi pe Nox. Chaol deveni ncordat i ea l putea simi
analizndu-l ndeaproape pe ho, fr ndoial ntrebndu-se dac ea
i Nox puneau la cale vreun plan de evadare care ar fi inclus moartea
fiecrui membru al familiei regale.
Dup cinci zile de antrenament asiduu, rspunse ea ncet, n
parte contient c destul de puini oameni vorbeau n sal, m bucur
de puin emoie i curiozitate.
Nox chicoti.
Ce crezi c este? ntreb el.
Ea ridic din umeri, meninndu-i atenia asupra cortinei. Din ce
n ce mai muli competitori soseau, iar n curnd ceasul btea ora
nou ora de ncepere. Chiar dac ar fi tiut ce se afla dincolo de
cortin, cu siguran nu l-ar fi putut ajuta.
S sperm c este o hait de lupi mnctori de oameni pe care
trebuie s i doborm cu minile goale. Acum l privi direct n ochi,
cu jumtate de zmbet pe buze. Nu ar fi distractiv?

Chaol i drese cu subtilitate glasul. Acum nu era momentul s stea


de vorb. Celaena i bg minile n buzunarele pantalonilor negri.
Mult noroc! i ur ea lui Nox nainte de a se ndrepta ctre
cortin, Chaol urmnd-o ndeaproape. Cnd ajunser suficient de
departe, Celaena l ntreb optit: Nu ai idee ce se afl sub cortin?
Chaol cltin din cap.
Asasina i ajusta cureaua roas din piele care i atrna pe olduri.
Era genul de curea menit s suporte greutatea mai multor arme.
Lipsa greutii de acum i amintea de ceea ce pierduse i ce avea s
ctige. Moartea de ieri a Mnctorului de Ochi fusese cu noroc
dintr-un singur punct de vedere, un om n minus cu care s se
ntreac.
Arunc o privire spre Dorian. Probabil c de acolo, de sus, el putea
s vad ce se afla dincolo de cortin. De ce s nu o ajute s trieze
puin? i mut atenia asupra celorlali sponsori nobili purtnd
haine rafinate i scrni din dini la vederea lui Perrington. El rnji
cnd l zri pe Cain, care i ntindea braele musculoase. Oare deja i
spusese lui Cain ce se afla dup draperie?
Brullo i drese glasul.
Atenie acum! strig el. Toi competitorii ncercar s par
calmi n timp ce acesta se ndrepta spre centrul cortinei. Primul
vostru test a sosit. Rnji larg, ca i cum ceea ce se afla n spatele
cortinei avea s i chinuie teribil. Dup cum a ordonat Majestatea Sa,
unul dintre voi va fi eliminat astzi, unul dintre voi se va dovedi
nevrednic.
Termin odat cu asta! gndi Celaena, maxilarul ncletndu-ise.
De parc i-ar fi citit gndurile, Brullo pocni din degete, iar un
gardian de lng perete trase cortina. Centimetru cu centimetru pn
ce
Celaena i suprim un hohot de rs. Tir cu arcul? Era un concurs
de tir cu arcul?
Regulile sunt simple, spuse Brullo. n spatele su, cinci inte
erau mprtiate la diferite distane de-a lungul peretelui.

Avei cinci trageri una pe int. Cel cu cea mai proast int
pleac acas.
Civa concureni ncepur s murmure, dar era tot ceea ce putea
face Celaena pentru a-i ascunde bucuria. Din nefericire, Cain nu se
deranjase s i ascund rnjetul triumftor. De ce nu putuse fi el
Campionul gsit mort?
Vei trage pe rnd, spuse Brullo, iar n spatele lor doi soldai
aduser un crucior cu arcuri i tolbe cu sgei. Formai un ir lng
mas pentru a v stabili ordinea. Testul ncepe acum.
Celaena se atepta ca ei s se grbeasc spre masa lung, ncrcat
cu arcuri i sgei identice, dar aparent niciunul dintre ceilali
douzeci i unu de competitori nu se grbea foarte mult s ajung
acas. Celaena se pregtea s se alture irului, dar Chaol o prinse de
umr.
NU face pe grozava! o avertiz el.
Ea afi un zmbet dulce i i ndeprt degetele de pe umr.
Voi ncerca s nu fac asta, spuse ea i se altur irului.
Ct ncredere din partea lor s le dea sgei, chiar dac vrfurile
lor erau boante. Un capt rotunjit nu nsemna c nu se puteau nfige
n gtul lui Perrington sau al lui Dorian, dac voia.
Dei gndul era plcut, Celaena i meninu atenia asupra
competitorilor. Cu douzeci i unu de Campioni i cte cinci trageri
de fiecare, testul avea s dureze mult. Graie lui Chaol, nimerise n
captul irului nu chiar ultima, dar a treia de la sfrit. Suficient de
n spate nct s fie nevoit s i priveasc pe ceilali trgnd naintea
sa, inclusiv pe Cain.
Ceilali concureni se descurcar destul de bine. intele circulare
uriae erau compuse din cinci inele colorate galben marcnd
interiorul, cu doar un punct mic i negru n centru. Fiecare int
devenea mai mic pe msur ce era amplasat mai n spate, i, pentru
c ncperea era att de lung, inta final se afla la aproape aptezeci
de metri distan.
Celaena i trecu degetele peste curbura fin a arcului su din tis.
Trasul cu arcul fusese printre primele lucruri pe care o nvase

Arobynn elementul de baz al antrenamentului oricrui asasin. Doi


dintre asasini o demonstrar cu uurin. Dei nu loviser n plin, iar
tragerile lor deveneau mai nendemnatice pe msur ce intele se
ndeprtau, orice ar fi fost maetrii lor, tiuser ce i nvaser.
Pelor, asasinul lungan, nu era nc suficient de puternic pentru a
manevra un arc mare i de-abia nimeri de cteva ori. Cnd i termin
toate ncercrile, ochii i sclipir resemnai, Campionii chicotir, iar
Cain rse cel mai tare.
Privirea lui Brullo era sever.
Nu te-a nvat nimeni niciodat cum s foloseti un arc, biete?
Pelor ridic privirea, ncruntndu-se la Maestrul Armelor cu o
obrznicie surprinztoare.
Sunt mult mai priceput la otrvuri.
Otrvuri! Brullo ridic minile n aer. Regele vrea un Campion,
iar tu nu poi ochi nici mcar o vac dintr-o cireada! Maestrul
armelor i fcu lui Pelor semn s plece. Ceilali Campioni rser din
nou, iar Celaena nu i dorea nimic mai mult dect s rd mpreun
cu ei. Dar Pelor trase adnc aer n piept, umerii relaxndu-i-se, i se
altur celorlali concureni care terminaser testul. Dac sfrea prin
a fi eliminat, unde l duceau? La nchisoare sau ntr-o alt gur de
iad? Celaenei i pru ru pentru biat. Tragerile lui nu fuseser chiar
att de rele.
De fapt, Nox fu cel care o surprinse cel mai mult, cu dou lovituri
n plin de la distanele cele mai apropiate i ultimele dou ncercri la
limita inelului central. Poate c ar trebui s l ia n considerare pentru
o alian. Din modul n care ceilali competitori l priveau n timp ce
se ndrepta ctre captul ncperii, Celaena tiu c i ei se gndeau la
acelai lucru.
Mormnt, asasinul respingtor, se descurc bine, socoti ea. Patru
nimerite din plin, iar lovitura final la marginea inelului ultracentral.
Dar apoi Cain se afi n dreptul liniei albe din captul ncperii, i
ncord arcul i trase.
Din nou i din nou, i din nou, n cteva secunde. Iar cnd sunetul
ultimei lovituri rsun prin camera deodat tcut, Celaena simi cum
stomacul i se ntoarce pe dos. Cinci inte n plin.

Singura ei consolare fu c niciuna dintre lovituri nu nimerise


punctul negru centrul absolut. Una fusese pe-aproape, totui.
Dintr-un oarecare motiv, irul ncepu s avanseze rapid. Nu se
putea gndi dect la Cain Cain aplaudat de Perrington, Cain btut
pe spate de Brullo, Cain primind toat lauda i atenia, nu pentru c
era un munte de muchi, ci pentru c o merita.
Deodat, Celaena se trezi stnd la linia alb, privind ntinderea
vast a ncperii dinaintea ei. Civa dintre brbai chicotir, iar ea i
pstr capul sus, lund de peste umr o sgeat i fixnd-o n arcul
su.
Fcuse cteva antrenamente cu arcul n urm cu cteva zile i se
descurcase excelent. Sau ct de excelent se putea descurca fr a
atrage atenia cuiva. Iar ea ucisese oameni de la o distan mult mai
mare dect cea mai ndeprtat int. Lovituri curate. Direct n gt.
ncerc s nghit, dar gura i era uscat.
Eu sunt Celaena Sardothien, Asasinul Adarlanului. Dac aceti
brbai ar ti cine sunt, ar nceta s mai rd. Eu sunt Celaena
Sardothien. Voi ctiga. Nu mi va fi team.
Trase arcul napoi, muchii din braul su resimind efortul. i
scoase din minte orice sunet, orice micare, orice zgomot cu excepia
rsuflrilor sale n timp ce focaliz prima int. Trase aer n piept.
Expirnd, ls sgeata s zboare. n plin.
ncletarea stomacului su se domoli i rsufl pe nas. Nu era
centrul absolut, dar oricum nu intise ctre acela.
Civa brbai ncetar s mai rd, dar ea nu i lu n seam n
timp ce fix o alt sgeat i trase ctre cea de-a doua int. intise
ctre marginea inelului ultracentral, pe care l lovi cu o precizie
mortal. Putea face un ntreg cerc din sgei, dac dorea. i dac avea
suficient muniie.
Mai nimeri nc o dat n plin pe a treia int intind ctre
margine, dar nimerind n interior. Proced la fel la a patra int, dar
inti n partea opus. Acolo unde intea, sgeata se i nfigea.
ntinznd mna dup ultima sgeat, l auzi pe unul dintre rivali,
un mercenar rocat pe nume Renault, chicotind. Strnse arcul

suficient de tare nct lemnul s geam i l trase napoi pentru ultima


lovitur.
inta era acum puin mai mult dect un amestec de culori, att de
ndeprtat nct punctul central era un grunte de nisip n
imensitatea camerei. Nu putea vedea micul punct din centru
punctul pe care nimeni nu reuise nc s l ating, nici mcar Cain.
Braul Celaenei tremur de efort ntinznd coarda puin mai n spate.
Trase.
Sgeata lovi centrul absolut, spulbernd punctul negru. Toi se
oprir din rs.
Nimeni nu i adres vreun cuvnt cnd se ndeprt de linia alb i
i puse arcul napoi n crucior. Chaol doar se ncrunt ctre ea
evident, nu fusese att de modest , dar Dorian zmbi. Ea oft i li
se altur celorlali concureni care ateptau ca proba s ia sfrit,
stnd destul de departe de ei.
Cnd marcajele lor fur comparate de ctre Brullo nsui, unul
dintre soldaii armatei, nu tnrul Pelor, sfri eliminat. Dei n niciun
caz nu pierduse, Celaena nu putea suporta sub niciun chip nu putea
suporta sentimentul c, de fapt, nu ctigase nimic.

CAPITOLUL 16
n ciuda ncercrii sale de a-i controla respiraia, Celaena gfia
alergnd alturi de Chaol n parcul de vntoare. Dac el era obosit,
nu o arta, cu excepia licrului de sudoare de pe chip i a cmii
mbibate.
Alergau spre un deal, vrful acestuia nc fiind ascuns n ceaa
dimineii. Picioarele i se nmuiar la vederea pantei nclinate, iar
stomacul i se urc n gt. Celaena gfi tare pentru a-i atrage atenia
lui Chaol nainte de a ncetini i a-i arunca braele n jurul unui
copac.
Rsuflarea i cutremura pieptul, iar Celaena se inu strns de
trunchi n timp ce vomit. Ura cldura lacrimilor ce i se prelingeau
din ochi, dar nu le putea terge i vomit din nou. Chaol sttea n
apropiere, privind. Celaena i sprijini fruntea de un bra, calmndu-i

rsuflarea, ndemnndu-i trupul s se liniteasc.. Trecuser trei zile


de la primul test, zece de la sosirea ei n Rifthold, iar ea nc nu era n
form. Urmtoarea eliminare era n patru zile i, dei antrenamentul
i reluase cursul normal, ea ncepuse s se trezeasc puin mai
devreme dect de obicei. Nu va pierde n faa lui Cain sau a lui
Renault, sau a oricruia dintre ei.
Ai terminat? ntreb Chaol. Ea ridic privirea pentru a se
ncrunta la el, dar totul se nvrtea n jur i vomit din nou. i-am
spus s nu mnnci nainte s plecm.
Ai terminat cu atitudinea asta ngmfat?
Ai terminat cu vrsarea maelor?
Momentan, se rsti ea. Poate c data viitoare nu voi mai fi att
de curtenitoare i voi vomita pe tine.
Dac m poi prinde, spuse el cu jumtate de zmbet.
i dorea s i smulg zmbetul de pe chip, dar, cnd fcu un pas,
genunchii o trdar i i sprijini din nou minile de copac, ateptnd
ca stomacul s i se revolte din nou. Cu colul ochiului l zri
privindu-i spatele, care i era expus prin cmaa mbibat cu sudoare.
Se ridic.
i face plcere s te uii la cicatricile mele?
El i muc buza de jos.
Cnd le-ai cptat pe astea? Celaena tiu c se referea la cele
trei urme enorme care i traversau spatele.
Cnd crezi? spuse ea. El nu rspunse, iar ea privi n sus, ctre
bolta de frunze de deasupra lor. Briza dimineii le zburli, smulgnd
cteva de pe ramurile scheletice. Pe alea trei, continu ea, le am din
prima zi n Endovier.
Ce-ai fcut s le merii?
S le merit? rse ascuit. Nimeni nu merit s fie biciuit
asemenea unui animal. Chaol deschise gura, dar ea nu l ls s
vorbeasc. Am ajuns n Endovier, iar ei m-au trt n mijlocul ocnei
i m-au legat ntre stlpii de eafod. Douzeci i una de lovituri de
bici. Ea se holb la el fr s l vad n ntregime, iar cerul cenuiu
cpt culoarea ntunecat a Endovierului i vuietul vntului deveni
suspinele sclavilor. Asta a fost nainte de a m mprieteni cu civa

dintre ceilali sclavi i am petrecut acea prim noapte ntrebndu-m


dac voi rezista pn diminea, dac spatele mi se va infecta sau
dac voi sngera i voi muri nainte de a ti ce se petrece.
Nu te-a ajutat nimeni?
Doar a doua zi de diminea. O tnr femeie mi-a strecurat o
cutie cu unguent n timp ce ateptam la coad pentru micul dejun. Nu
am apucat niciodat s i mulumesc. Mai trziu n ziua aceea, patru
supraveghetori au violat-o i au ucis-o. Celaena i nclet pumnii;
ochii o nepau. n ziua n care mi-am ieit din fire, continu ea, mam oprit la postul lor din min ca s-i rspltesc pentru ceea ce i-au
fcut. Au murit prea repede.
Dar erai o femeie n Endovier, spuse Chaol, vocea lui fiind dur
i calm. Nimeni niciodat se blbi, incapabil a rosti cuvntul.
Ea i oferi un zmbet timid i amar.
n primul rnd, se temeau de mine. Iar dup ziua n care
aproape am atins zidul, niciunul dintre ei nu a mai ndrznit s se
apropie de mine. Dar, dac un gardian ncerca s fie prea prietenos
ei, bine, devenea exemplul care le amintea celorlali c puteam la fel
de uor s mi pierd cumptul, dac asta simeam. Vntul se
nvolbur n jurul lor, smulgndu-i uvie de pr din cosia mpletit.
Nu era nevoie s dea glas celeilalte suspiciuni aceea c poate,
cumva, Arobynn i mituise pe gardienii din Endovier pentru sigurana
ei. Fiecare supravieuiete cum poate.
Celaena nu nelese prea bine blndeea din privirea pe care i-o
oferi Chaol cnd ncuviin. l privi doar pentru o clip nainte de a o
rupe la fug, la deal, unde primele raze de soare ncepeau s
rzbeasc prin cea.
n dup-amiaza urmtoare, Campionii stteau aezai n jurul lui
Brullo, care le inea lecii despre diferite arme i alte prostii pe care
ea le nvase cu ani n urm i nu era nevoie s le aud din nou.
Tocmai se gndea dac putea dormi stnd n picioare cnd, cu colul
ochiului, o micare brusc la uile balconului i atrase atenia.
Celaena se ntoarse exact la timp pentru a-l vedea pe unul dintre
Campionii masivi unul dintre soldai lovind un gardian din

apropiere, doborndu-l la pmnt. Capul gardianului lovi marmura cu


o pocnitur, iar el rmase incontient. Celaena nu ndrzni s se mite
niciunul dintre Campioni nu o fcu n timp ce brbatul se npusti
spre u, ctre grdin i libertate.
Dar Chaol i grzile sale se micar att de repede, nct
Campionul rzvrtit nu avu timp s ating ua de sticl nainte ca o
sgeat s l strpung direct n gt.
Tcerea czu peste ncpere, iar jumtate din gardieni i ncercuir
pe Campioni, cu minile pe sbii, pe cnd ceilali, inclusiv Chaol, se
repezir spre Campionul mort i gardianul prbuit. Arcaii de la
mezanin se narmar cu un geamt al coardelor. Celaena rmase
nemicat, la fel ca Nox, care sttea aproape de ea. O micare greit
i un gardian speriat ar fi putut s o ucid. Nici mcar Cain nu respira
prea adnc.
Prin zidul de Campioni, grzi i armele lor, Celaena l zri pe
Chaol ngenunchind lng gardianul incontient. Nimeni nu l atinse
pe Campionul czut, care zcea cu faa n jos i cu mna nc ntins
ctre ua din sticl. Sven era numele su, dei nu tia motivul pentru
care fusese exclus din armat.
Zei din Ceruri! rsufl Nox, att de ncet nct buzele de-abia i
se micar. Tocmai l-au ucis. Celaena se gndi s i spun s tac,
dar chiar i asta prea riscant. Civa dintre Campioni uoteau unul
altuia, dar nimeni nu ndrznea s fac vreun pas. tiam c vorbesc
serios despre faptul c nu ne las s plecm, dar Nox njur, iar ea
l simi privind-o piezi. Mi-a fost garantat imunitatea de ctre
sponsorul meu. M-a cutat i mi-a spus c nu voi merge la nchisoare
dac pierd competiia. n acel moment, Celaena tiu c el vorbea mai
mult pentru sine, iar, cnd ea nu rspunse, Nox ncet. Ea se holb
ndelung la Campionul mort.
Ce l fcuse pe Sven s rite? i de ce aici, chiar acum? Mai erau
nc trei zile pn la al doilea test; ce fcuse momentul sta att de
special? n ziua n care ea i ieise din fire n Endovier, nu se gndise
la libertate. Nu, ea alesese timpul i locul, apoi atacase. Nu avusese
niciodat intenia s evadeze.

Razele soarelui strpunser uile, luminnd sngele Campionului


pe sticla ptat.
Poate c nelesese c nu avea nicio ans de a ctiga i c acest
tip de moarte era mult mai bun dect s se ntoarc n oricare loc din
care venise aici. Dac voia s evadeze, ar fi ateptat pn la lsarea
ntunericului, cnd ar fi fost departe de oricine din competiie. Sven
dorise s dovedeasc un lucru, nelese ea, i asta doar din pricina
acelei zile n care ea ajunsese la un pas de a atinge zidul
Endovierului.
Adarlan le putea lua libertatea, le putea distruge vieile i i putea
dobor i biciui, fora s participe la concursuri ridicole, dar, criminali
sau nu, ei erau nc oameni. Moartea mai degrab dect s fac
parte din jocul regelui era ultima opiune pentru el.
nc holbndu-se la mna lui ntins ctre un orizont de neatins,
Celaena spuse o rugciune tcut pentru Campionul mort i i dori
linitea.

CAPITOLUL 17
Cu pleoape grele, Dorian Havilliard ncerc s nu cate n timp ce
sttea pe tron. Muzica i plvrgeala pluteau prin aer, ademenindu-l
la somn. De ce trebuia mama lui s insiste asupra prezenei lui la
curte? Chiar i vizita de dup-amiaz era prea mult. Dar era mai bine
dect s analizeze cadavrul Mnctorului de Ochi, pe care Chaol l
studiase n ultimele zile. i va face griji cu privire la asta mai trziu
dac devenea o problem. Ceea ce nu va deveni, dac Chaol o
investiga. Probabil fusese doar o nenelegere de pahar.
Iar apoi mai era i Campionul care ncercase s scape n acea dupamiaz. Dorian se cutremur la gndul c ar fi putut asista la aa ceva
i la ncurctura cu care trebuia s se confrunte Chaol, de la soldatul
rnit la sponsorul care i pierduse Campionul i la cadavrul nsui.
La ce se gndise tatl su cnd hotrse s gzduiasc acest concurs?
Dorian o privi pe mama sa, aezat pe un tron lng el. Cu
siguran ea nu tia nimic despre asta i probabil ar fi fost ngrozit
dac ar fi aflat ce fel de asasini locuiau sub acoperiul ei. Mama lui

era nc frumoas, dei chipul i era puin ridat i acoperit cu pudr,


iar prul ei rocat era brzdat de cteva uvie argintii. n aceast zi
era nvluit n metri de catifea verde-intens i earfe, i aluri aurii,
iar coroana ei era mpodobit cu un vl strlucitor care i ddea lui
Dorian impresia c purta un cort pe cap.
naintea lor, nobilimea se plimba brfind i punnd ara la cale. O
orchestr cnta menuete ntr-un col, iar servitorii se strecurau printre
nobili ntr-un dans al lor n timp ce reumpleau platourile i paharele
i nlocuiau argintria.
Dorian se simea ca un element de decor. Desigur, purta un costum
ales de mama sa, care i fusese trimis n acea diminea: o vest de un
verde-albstrui, cu mneci albe ridicole ivindu-se de sub umerii
bufani de un albastru-alburiu. Pantalonii, slav zeilor, erau cenuii,
dei cizmele sale de piele artau mult prea noi pentru mndria
masculin.
Dorian, dragul meu. Eti ncruntat, spuse ea. i oferi reginei
Georgina o privire de prere de ru. Am primit o scrisoare de la
Hollin. Ne trimite dragostea lui.
A spus ceva interesant?
Doar c urte coala i c i dorete s vin acas.
Spune asta n fiecare scrisoare.
Regina Adarlanului suspin.
Dac tatl tu nu mi-ar fi interzis, l-a fi adus acas.
i este mult mai bine la coal. Cnd venea vorba de Hollin, cu
ct se afla mai departe, cu att era mai bine.
Georgina i studie fiul.
Tu te-ai comportat mereu cuviincios. Niciodat nu ai fost
neasculttor fa de dasclii ti. Oh, bietul meu Hollin. Cnd voi fi
moart, vei avea grij de el, nu-i aa?
Moart? Mam, ai doar
tiu ci ani am. Tocmai de aceea trebuie s te nsori. i ct mai
curnd.
S m nsor? Dorian scrni din dini. Cu cine?
Dorian, eti prinul motenitor. i ai deja nousprezece ani. Vrei
s devii rege i s mori fr un motenitor pentru ca Hollin s poat

prelua tronul? Dorian nu rspunse. M gndeam eu, continu regina.


Dup un moment ea spuse: Exist o mulime de tinere femei care ar
fi soii bune. Dei ar fi de preferat o prines.
Nu au mai rmas prinese, rosti el cu asprime.
Cu excepia prinesei Nehemia. Ea rse i i puse mna peste a
lui. O, stai linitit. Nu te-a fora s te cstoreti cu ea. Sunt
surprins c tatl tu nc i permite s poarte acest titlu. Fat semea
i arogant; tiai c a refuzat s poarte rochia pe care i-am trimis-o?
Sunt sigur c prinesa are motivele sale, zise Dorian cu
precauie, dezgustat de prejudecata mamei sale. Am vorbit cu ea o
singur dat, dar pare plin de via.
Atunci poate c ai s te cstoreti cu ea. Mama lui rse din nou
nainte ca el s poat rspunde.
Dorian zmbi apatic. nc nu i putea da seama de ce tatl su
ndeplinise dorina regelui din Eyliwe, de a permite vizita fiicei sale
la curte ca s se familiarizeze cu regulile Adarlanului. Din punctul de
vedere al ambasadorilor, Nehemia nu era tocmai cea mai potrivit
alegere. Nu cnd el auzise zvonuri despre sprijinul pentru rebelii din
Eyliwe i despre eforturile de a nchide ocna de la Calaculla. Dorian
nu o putea nvinui pentru asta; totui, nu dup ce vzuse oroarea care
era Endovier i grozviile pe care le suferise trupul Celaenei
Sardothien. Dar tatl su nu fcea niciodat nimic fr motiv, iar din
sracul schimb de cuvinte pe care l avusese cu Nehemia, nu se putea
abine s nu se ntrebe dac i ea avea motivaiile proprii de a se afla
aici.
Ce pcat c Lady Kaltain are o nelegere cu ducele Perrington,
continu mama sa. Este o fat att de frumoas i att de politicoas.
Poate c are vreo sor.
Dorian i ncruci braele, nghiindu-i n sec repulsia. Kaltain
sttea n cellalt capt al slii, iar el era mult prea contient de
privirea ei care i scruta fiecare centimetru al corpului. Se foi pe tron,
dezmorindu-i spatele.
Ce spui de Elise? zise regina indicnd ctre o tnr blond
mbrcat n culoarea lavandei. Este foarte frumoas. i poate fi
destul de jucu.

Dup cum am aflat deja.


Elise m plictisete, spuse el.
Oh, Dorian! Regina duse o mn la inim. Vrei s mi spui c
doreti s te cstoreti din dragoste? Dragostea nu i garanteaz o
csnicie reuit.
Era plictisit. Plictisit de aceste femei, plictisit de aceast
mascarad, plictisit de tot.
Sperase c drumul spre Endovier va alunga aceast plictiseal i c
va fi bucuros s se ntoarc acas, dar gsi locul exact la fel cum l
lsase. Aceleai doamne nc privindu-l cu ochi rugtori, aceleai
slujnice fcndu-i cu ochiul, aceiai consilieri nc strecurnd bileele
cu propuneri legislative pe sub ua sa. Iar tatl su tatl su era
ntotdeauna preocupat de competiie i nu se va opri pn ce fiecare
continent nu va purta steagul Adarlanului. Chiar i pariatul pe aanumiii Campioni devenise plictisitor. Era limpede c Celaena i Cain
se vor nfrunta n final, iar pn atunci ei, bine, ceilali Campioni
nu meritau timpul su.
Din nou te ncruni. Eti suprat din vreo pricin, dragul meu?
Ai vreo veste de la Rosamund? Bietul meu copil cum i-a frnt
inima! Regina ddu din cap. Dei s-a ntmplat n urm cu mai mult
de un an Dorian nu rspunse. Nu voia s se gndeasc la
Rosamund sau la soul necioplit pentru care l prsise.
Civa nobili ncepur s danseze. Muli erau de vrsta sa, dar
Dorian simea c, ntr-un fel, exista o distan imens ntre ei. Nu se
simea mai btrn, nici mai nelept, ci mai degrab se simea Se
simea
Simea c ceva din interiorul su nu se potrivea cu veselia lor, cu
ignorana lor contient a ceea ce se afla dincolo de zidurile
castelului. Era ceva dincolo de titlul su. Se bucurase de compania
lor n adolescena lui timpurie, dar devenise evident c mereu se va
afla cu un pas naintea lor. Partea cea mai rea era c ei nu preau s
observe c el era diferit sau c se simea diferit. Dac nu ar fi fost
Chaol, s-ar fi simit teribil de singur.
Ei, bine, spuse mama sa pocnind din degete ctre una dintre
doamnele sale de onoare, sunt sigur c tatl tu te ine ocupat, dar

cnd vei avea un moment n care s te deranjezi s te gndeti la


mine i la soarta regatului tu, uit-te peste asta. Doamnele reginei
fcur o plecciune n timp ce regina i nmn o bucat de hrtie
mpturit, purtnd sigiliul ei rou ca sngele. Dorian o deschise, iar
stomacul i se revolt la vederea lungii liste de nume. Toate erau
doamne de vi nobil, toate la vrsta mritiului.
Ce este asta? ntreb el impuntor i luptndu-se cu dorina de a
rupe hrtia n buci.
Regina i zmbi.
O list cu poteniale mirese. Oricare dintre ele ar fi potrivit s
poarte coroana. i toate, am fost informat, sunt destul de capabile s
aib motenitori.
Dorian puse lista cu nume n buzunarul vestei sale. Nelinitea din
sufletul su nu se domolea.
M voi gndi la asta, spuse el, iar, nainte ca regina s rspund,
el cobor de pe podiumul regal. Imediat, cinci tinere femei ncepur
s roiasc n jurul su i s l invite la dans, s l ntrebe cum o mai
duce, dac va participa la balul Samhuinn. Cuvintele lor nu
conteneau s zboare pe lng el, iar Dorian le privi inexpresiv. Care
erau numele lor?
Privi peste capetele lor mpodobite cu bijuterii pentru a gsi calea
ctre u. S-ar fi sufocat dac ar mai fi rmas mult timp acolo. i lu
politicos la revedere, apoi se ndeprt de talme-balmeul curii, lista
potenialelor mirese care simea c-i atac hainele, pn la piele,
precum acidul.
Dorian i bg minile n buzunare hoinrind pe coridoarele
castelului. Cutile erau goale cinii erau la vntoare. Voia s
verifice o femel gestant, dei tia c era imposibil de prezis sexul
puiului nainte de a fta. Spera c puii vor fi de ras pur, dar mama
lor avea tendina de a evada din cuca ei. Era cel mai rapid cine de
vntoare al su, dar nu reuise niciodat s i domoleasc spiritul
slbatic.
Acum nu tia cu adevrat ncotro se ndrepta; voia doar s mearg
oriunde.

Dorian i descheie primul nasture de la vest. Clinchetele de sbii


rsunau dinspre o u deschis, iar el se opri. Se ntoarse cu faa ctre
sala de antrenament a Campionilor i, dei antrenamentul trebuia s
se fi terminat pn acum, acolo
Acolo era ea.
Prul ei auriu strlucea n timp ce se plimba printre trei grzi, sabia
sa fiind puin mai mult dect o extensie de oel a minii sale. Nu se
mpiedica de grzi cnd o rsucea i se eschiva printre ele.
Cineva ncepu s aplaude n stnga ei, iar cei patru dueliti se
oprir, gfind. Dorian privi cum un rnjet se ntinse pe chipul
asasinei cnd se ntoarse ctre sursa aplauzelor. Vlul de sudoare i
ilumina pomeii, iar ochii ei albatri licreau. Da, era cu adevrat
adorabil. Dar
Prinesa Nehemia se apropie, aplaudnd. Nu purta rochia ei alb,
obinuit, ci o tunic neagr i pantaloni largi, iar ntr-o mn
strngea un baston din lemn sculptat i ornamentat.
Prinesa i puse mna pe umrul asasinei i i spuse fetei ceva ce o
fcu s rd. Dorian privi n jur. Unde era Chaol sau Brullo? De ce se
afla Asasinul Adarlanului aici mpreun cu prinesa din Eyliwe? i cu
o sabie! Asta nu putea continua, mai ales dup tentativa aceea de
evadare a Campionului ucis.
Dorian se apropie i zmbi ctre prines, apoi fcu o plecciune.
Nehemia l ntmpin cu o simpl ncuviinare din cap. Deloc
surprinztor. Dorian lu mna Celaenei. Mirosea a metal i a sudoare,
dar o srut oricum, ridicndu-i privirea ctre chipul ei n acelai
timp.
Lady Lillian, bombni el cu buzele lipite de pielea sa.
nlimea Ta, spuse ea ncercnd s i retrag mna dintr-a lui.
Dar Dorian nu renuna la mna sa aspr.
Pot vorbi cu tine? spuse el conducnd-o deoparte nainte ca ea
s i dea acordul. Cnd ieir din raza auditiv a celorlali, ntreb
impuntor: Unde este Chaol?
Ea i ncruci braele.
Aa gseti de cuviin s vorbeti cu Campioana ta iubit?
El se ncrunt.

Unde este Chaol?


Nu tiu. Dac ar fi s pun pariu totui, a spune c inspecteaz
trupul cioprit al Mnctorului de Ochi sau scap de trupul lui Sven.
n afar de asta, Brullo a spus c pot sta aici orict doresc dup
antrenamente. Am alt test mine, tii doar.
Desigur c tia.
De ce este aici prinesa Nehemia?
M cuta, iar cnd Philippa i-a spus c sunt aici, a insistat s mi
se alture. Aparent, o femeie nu poate rezista prea mult fr o sabie n
mini. Celaena i muc buza.
Nu mi te amintesc att de vorbrea.
Ei, bine, poate dac i-ai fi fcut timp s vorbeti cu mine, ai fi
aflat asta.
Dorian mustci, dar muc momeala; blestemat fie de ctre zei!
i cnd am avut timp s vorbesc cu tine?
i aminteti faptul mrunt c am cltorit mpreun din
Endovier, nu-i aa? i c sunt aici de cteva sptmni.
i-am trimis crile acelea, se oferi el.
i m-ai ntrebat vreodat dac le-am citit?
Celaena uitase cu cine vorbea?
Am vorbit cu tine o dat de cnd am ajuns.
Ea ridic din umeri i ddu s se ntoarc. Iritat, dar uor curios, el
o prinse de bra. Ochii ei de turcoaz licrir holbndu-se la mna lui,
iar inima lui Dorian o lu la galop cnd privirea ei urc spre chipul
su. Da, transpirat fiind, era o fat frumoas.
Nu i e team de mine? arunc o privire pe teaca sbiei lui. Sau
eti la fel de priceput n mnuirea sbiei precum Cpitanul Westfall?
El pi mai aproape, intensificnd strnsoarea.
Mai priceput, opti el n urechea ei. Iat: Celaena roea i
clipea.
Ei, bine, ncepu ea, dar timpul se scurse. Dorian ctigase. Ea
i ncruci braele. Foarte amuzant, nlimea Ta.
El fcu o plecciune teatral.
Fac i eu ce pot. Dar prinesa Nehemia nu poate rmne aici cu
tine.

i de ce, m rog? Crezi c o voi ucide? De ce a ucide singura


persoan din castelul sta care nu este o idioat? Celaena i arunc lui
Dorian o privire care sugera c el fcea parte din majoritate. Ca s nu
mai spunem c grzile ei m-ar ucide nainte s ridic o mn.
Pur i simplu nu se poate. Se afl aici pentru a ne nva
obiceiurile, nu s se dueleze.
Este o prines. Poate face orice dorete.
i presupun c tu o vei nva mnuirea armelor?
Celaena ridic brbia.
Poate c i este puin team de mine.
O voi escorta napoi n camera ei.
Cu un gest lung, Celaena i deschise calea.
Wyrd s te ajute.
Dorian i trecu o mn prin prul negrul i se apropie de prines,
care i atepta cu o mn n old.
Alte, spuse Dorian fcndu-le semn grzilor ei personale s li
se alture. M tem c trebuie s v ducem napoi n camera
dumneavoastr.
Prinesa privi peste umrul lui cu o sprncean ridicat. Spre
disperarea lui, Celaena ncepu s i vorbeasc n Eyliwe prinesei,
care lovi cu toiagul n podea. Apoi i uier ceva prinului. Dorian nu
prea se descurca cu limba Eyliwe, iar prinesa vorbea prea repede
pentru ca el s o poat nelege. Din fericire, asasina traduse:
Spune c te poi ntoarce la tronul i la dansul tu i s ne lai n
pace, spuse Celaena.
Dorian fcu tot ce putu pentru a rmne serios.
Spune-i c este inacceptabil ca ea s se dueleze.
Celaena spuse ceva, iar dup cuvintele ei prinesa doar flutur o
mn i trecu pe lng ei, pind n ringul de duel.
Ce i-ai spus? ntreb Dorian.
I-am spus c te oferi voluntar s fii primul ei partener, spuse ea.
Ei, bine? Nu vrei s o superi pe prines.
Nu m voi duela cu prinesa.
Preferi s te duelezi cu mine?

Poate dac am lua o lecie privat n camera ta, spuse el ncet.


Disear.
Te voi atepta, zise ea. i rsuci o uvi de pr n jurul unui
deget.
Prinesa i roti toiagul cu putere i precizie, lucru care l fcu s
nghit n sec. Nedorind s fie btut mr, se duse la raftul cu arme i
alese dou sbii din lemn.
Ce zici de nite micri de baz, n schimb? o ntreb el pe
Nehemia. Spre uurarea lui, prinesa ncuviin i i nmn toiagul
uneia dintre grzile sale, apoi lu sabia de antrenament pe care i-o
ntinse Dorian. Celaena nu l va face s par un fraier!
Tu stai aa, i spuse el prinesei, lund o poziie defensiv.

CAPITOLUL 18
Celaena zmbea n timp ce l privea pe prinul motenitor al
Adarlanului artndu-i prinesei din Eyliwe primii pai de baz n
scrim. Era fermector, socoti ea. ntr-un mod arogant. Dar cineva cu
titlul lui putea fi mult, mult mai ru. O stnjenise felul n care o
fcuse s roeasc. De fapt, Dorian era att de atrgtor nct Celaena
avea dificulti n a nu se gndi ct de atrgtor era i se ntreb din
nou de ce nu era cstorit.
i cam dorea s l srute.
nghii n sec. Mai fusese srutat nainte, desigur. De ctre Sam, i
suficient de des nct acest lucru s nu i fie strin. Dar trecuse mai
bine de un an de cnd l pierduse pe asasinul cu care crescuse. i,
chiar dac gndul de a sruta pe altcineva i provoca grea odinioar,
cnd l vzuse pe Dorian
Prinesa Nehemia se ntinse, plesnindu-l pe Dorian peste
ncheietur cu sabia. Celaena i nbui rsetul. El se ncrunt i
frec locul dureros, dar apoi zmbi cnd prinesa ncepu s priveasc
triumftor.
Blestemat s fie c este att de chipe!
Celaena se rezem de perete i s-ar fi bucurat de lecia de scrim
dac cineva nu ar fi strns-o de bra att de tare nct s o doar.

Ce este asta? Trt de lng perete, se trezi fa n fa cu


Chaol.
Ce s fie?
Ce face Dorian cu ea?
Celaena ridic din umeri.
Se dueleaz?
i de ce se dueleaz?
Pentru c el s-a oferit voluntar s o nvee s lupte?
Chaol aproape c o mbrnci cnd se apropie de cei doi.
Acetia se oprir, iar Dorian l urm pe Chaol ntr-un col. Vorbir
rapid erau furioi nainte ca Chaol s se ntoarc lng Celaena.
Grzile te vor escorta napoi n camer.
Ce? i aminti conversaia lor de pe balcon i se ncrunt. Gata
cu schimbul de poveti. Testul este mine, trebuie s m antrenez!
protest ea.
Cred c te-ai antrenat suficient pe ziua de azi este aproape ora
cinei. Lecia ta cu Brullo s-a ncheiat acum dou ore. Odihnete-te,
altfel vei fi inutil mine. i nu, nu tiu n ce va consta testul, aa c
nu te deranja s ntrebi.
Este absurd! se plnse ea, iar o ciupitur din partea lui Chaol i
domoli glasul. Prinesa Nehemia arunc o privire ngrijorat n
direcia Celaenei, dar asasina i fcu semn s ncheie lecia cu prinul
motenitor. Nu voi face nimic, cretin nesuferit.
Sincer, eti chiar att de oarb nct s nu vezi de ce nu putem
permite una ca asta?
Nu poi permite i-e fric de mine!
Nu te flata.
Crezi c eu vreau s m ntorc n Endovier? ssi ea. Crezi c
eu nu sunt contient de faptul c, dac evadez, voi fi vnat pentru
tot restul vieii mele? Crezi c eu nu tiu de ce vomit cnd alergm
mpreun dimineaa? Corpul meu este o epav. Am nevoie s petrec
orele astea n plus aici, iar tu nu ar trebui s m pedepseti pentru
asta!
Nu am de gnd s pretind c tiu cum funcioneaz mintea unui
criminal.

Celaena i arunc minile n aer.


tii, chiar m-am simit vinovat. Doar puin vinovat. Iar acum
mi amintesc de ce nu trebuia. Ursc s stau degeaba, nchis n
camera mea, plictisit de moarte. Ursc toate grzile i prostiile astea;
ursc cnd tu mi spui s m abin cnd Brullo i cnt osanale lui
Cain, iar eu sunt acolo, plictisitoare i greu de remarcat, la mijloc.
Ursc s mi se spun ce nu pot s fac. Iar pe tine te ursc cel mai
mult dintre toi!
El btu cu piciorul n podea.
Ai terminat?
Pe chipul lui Chaol nu era nici urm de blndee, iar ea plec,
pumnii si arznd de dorina de a-i ndesa dinii pe gt.

CAPITOLUL 19
Stnd ntr-un scaun aproape n centrul marii sli, Kaltain l privea
pe ducele Perrington conversnd cu regina Georgina n balconul su.
Ce pcat c Dorian plecase att de repede cu o or n urm; ea nici
mcar nu avusese ocazia de a vorbi cu el. Lucru care era iritant,
avnd n vedere faptul c petrecuse o bun parte din diminea
dichisindu-se pentru curte: prul negru i era nfurat cu elegan n
jurul capului, iar pielea ei arunca sclipiri aurii datorit pudrelor
strlucitoare cu care i machiase chipul. Dei legturile rochiei sale
roz cu galben i zdrobeau coastele, iar perlele i diamantele din jurul
gtului o strangulau, i inea brbia sus, mndr. Dorian plecase, dar
apariia lui Perrington fusese o surpriz neateptat. Acesta o vizita
destul de rar pe regin; trebuia s fie vorba de ceva important.
Kaltain se ridic din scaunul ei de lng emineu n timp ce ducele
fcu o plecciune naintea reginei i se ndrept ctre uile salonului.
Cnd ea interveni n calea lui, el se opri la vederea ei, ochii
strlucindu-i de o poft care o fcu s i doreasc s se poat feri.
Ducele fcu o plecciune adnc.
Milady.
nlimea Voastr, zmbi ea ascunznd toat repulsia ei adnc,
adnc, adnc.

Sper c eti bine, spuse el oferindu-i braul su pentru a o


conduce afar din ncpere. Ea zmbi din nou, acceptndu-l. Dei
ducele era cam rotofei, braul de sub mna ei avea muchi puternici i
fermi.
Foarte bine, mulumesc. Iar dumneavoastr? Nu v-am mai
vzut de zile bune! Ce surpriz plcut s trecei pe la curte.
Perrington i oferi un zmbet cu dini nglbenii.
i eu v-am dus dorul, Milady.
Ea ncerc s nu se retrag cnd degetele lui proase i grase i
mngiar pielea imaculat i, n schimb, i nclin capul ctre el.
Sper c Majestatea Sa este bine i sntoas; conversaia
dumneavoastr a fost una plcut?
Oh, era att de periculos s i bage nasul, mai ales c ea se afla
aici din bunvoina lui. ntlnirea cu el din primvara trecut fusese
un noroc chior. Iar s l conving s o invite la curte n mare parte
datorit promisiunii a ceea ce l putea atepta de ndat ce ea se va
afla departe de casa tatlui su i fr o nsoitoare nu fusese att de
dificil. Dar ea nu se afla aici doar pentru a se bucura de plcerile
curii regale. Nu, se sturase de o dorin nensemnat, ateptnd s
se cstoreasc cu cel care oferea mai mult, se sturase de politici
meschine i de fraieri uor de manipulat.
De fapt, Majestatea Sa este chiar foarte bine, spuse Perrington,
conducnd-o pe Lady Kaltain ctre apartamentul ei. Stomacul i se
ncleta puin. Dei ducele nu ascundea faptul c o dorea, nc nu o
dusese n pat nc. Dar cu un brbat precum Perrington, care
ntotdeauna obinea ceea ce i dorea Kaltain nu avea mult timp
pentru a gsi o cale de a evita s i onoreze promisiunea subtil pe
care i-o fcuse mai devreme n acel an. Dar, continu ducele, cu un
fiu bun de nsurtoare, este destul de ocupat.
Kaltain i meninu expresia indiferent. Calm. Senin.
Ne putem atepta la vreo veste despre logodn n viitorul
apropiat?
Alt ntrebare periculoas.
Cu siguran, eu aa sper, mormi ducele, chipul ntu- necndui-se sub prul armiu. Cicatricea zimat de pe obrazul su se ncord

cu fermitate. Majestatea Sa are deja o list cu fete considerate


corespunztoare Ducele se opri din mers, amintintindu-i cu cine
vorbea, iar Kaltain i flutur genele ctre el.
O, mi pare ru, spuse ea mieros. Nu am vrut s m bag n
treburile Casei Regale. l btu pe duce pe umr, inima sa lund-o la
galop. Lui Dorian i se dduse o list cu poteniale mirese? Cine era
pe aceast list? i cum ar fi putut ea Nu, se va gndi mai trziu la
asta. Pentru moment, trebuia s descopere cine sttea ntre ea i
coroan.
Nu ai de ce s te scuzi, spuse el, ochii lui negri licrind. Vino
spune-mi ce-ai mai fcut n aceste ultime zile.
Nimic important. Dei am ntlnit o femeie foarte interesant,
spuse ea cu indiferen, conducndu-l n josul unui coridor flancat de
ferestre, ctre seciunea de cletar a castelului. O prieten de-a lui
Dorian Lady Lillian, mi-a prezentat-o el.
Ducele deveni rigid.
Ai ntlnit-o? ntreb el.
O, da este chiar drgu. Minciuna i mpletici limba. Cnd
am vorbit cu ea astzi, a menionat ct de mult o place prinul
motenitor. Sper, spre binele ei, c se afl pe lista reginei.
n timp ce i dorea s obin cteva informaii despre Lillian,
Kaltain nu se ateptase la asta.
Lady Lillian? Desigur c nu se afl pe list.
Biata fptur. Presupun c inima ei va fi frnt. tiu c nu este
treaba mea s m amestec, continu ea, ducele devenind din ce n ce
mai rou i mai furios, dar n urm cu o or am auzit de la nsui
Dorian c
C ce? Un fior de plcere o cutremur la vederea furiei ducelui
nu era furios pe ea, ci pe Lillian. Era ncntat de arma peste care
tocmai avusese norocul s dea.
C este foarte ataat de ea. Poate chiar ndrgostit.
Asta este absurd.
Este adevrat! Ddu morocnoas din cap. Ct de tragic,
adug Kaltain.

Este prostesc, nu tragic. Ducele se opri n captul coridorului ce


ducea ctre camera lui Kaltain. Furia i desclet limba. Prostesc i
nebunesc, i imposibil.
Imposibil?
ntr-o zi i voi explica de ce. Un ceas btu ora, iar Perrington se
ntoarse n direcia lui. Am o edin de consiliu. Se aplec suficient
de aproape nct s i opteasc n ureche, rsuflarea fiindu-i fierbinte
i umed pe pielea ei. Crezi c te pot vedea la noapte? opti el. O
mngie pe obraz nainte de a pleca. Ea l privi ndeprtndu-se, iar
cnd dispru se cutremur i oft. Dar, dac el o putea aduce aproape
de Dorian
Trebuia s afle cine erau rivalele sale, dar mai nti trebuia s
gseasc o cale de a smulge ghearele lui Lillian de pe prin. Pe list
sau nu, ea era o ameninare.
Iar, dac ducele o ura att de mult pe ct prea s o urasc, ar putea
avea aliai puternici cnd va veni timpul s se asigure c Lillian va
renuna la Dorian.
Dorian i Chaol nu i spuser prea multe n drum spre cin, n
Sala Mare. Prinesa Nehemia se afla n siguran n camera ei,
nconjurat de grzi. Se puseser rapid de acord c, n timp ce fusese
prostesc din partea Celaenei s se dueleze cu prinesa, absena lui
Chaol era de neiertat, chiar i cu moartea Campionului de investigat.
Preai destul de prietenos cu Sardothien, spuse Chaol, glasul
fiindu-i rece.
Suntem geloi? l tachin Dorian.
Mai degrab ngrijorat pentru sigurana ta. Poate c este drgu
i te impresioneaz cu inteligena ei, dar este nc o asasin, Dorian.
Parc eti tata.
E de bun-sim. Stai departe de ea, Campion sau nu.
Nu mi da ordine.
O fac doar pentru sigurana ta.
De ce m-ar ucide? Cred c i place s fie rsfat. Dac nu a
ncercat s evadeze sau s ucid pe cineva, atunci de ce ar face-o

acum? i btu prietenul pe umr. Nu i mai face attea griji, continu


el.
Este slujba mea s mi fac griji.
Atunci vei avea prul cenuiu nainte de douzeci i cinci de
ani, iar Sardothien cu siguran nu se va ndrgosti de tine.
Ce prostii spui acolo?
Ei, bine, dac va ncerca s evadeze, lucru care nu se va
ntmpla, atunci i va frnge inima. Vei fi obligat s o arunci n
temni, s o vnezi sau s o ucizi.
Dorian, nu o plac.
Simind cum iritarea prietenului su crete, Dorian schimb
subiectul.
Ce prere ai de Campionul acela mort Mnctorul de Ochi?
Ai vreo idee cine a fcut-o sau de ce?
Privirea lui Chaol se ntunec.
Am tot examinat problema zilele astea. Trupul a fost complet
distrus. Culoarea i se scurse din obraji. Mruntaiele i-au fost scoase i
au disprut; chiar i creierul lipsea. I-am trimis un mesaj tatlui tu
despre asta, dar ntre timp voi continua investigaia.
Pun pariu c a fost doar o ceart de pahar, spuse Dorian, dei el
nsui luase parte de nenumrate ori la asemenea certuri, dar nu
auzise niciodat ca cineva s scoat maele altcuiva. O dr de team
se form n colul minii lui Dorian. Probabil c tata va fi bucuros c
a scpat de Mnctorul de Ochi.
Aa sper.
Dorian rnji i i puse braul peste umerii cpitanului.
Cu tine conducnd cercetrile, sunt sigur c acest caz va fi
rezolvat pn mine, spuse el, nsoindu-i prietenul n sala de mese.

CAPITOLUL 20
Celaena nchise cartea i suspin. Ce sfrit teribil. Se ridic din
fotoliul, nesigur ncotro mergea, i iei din dormitor. Fusese dispus
s i cear scuze lui Chaol cnd el o gsise duelndu-se cu Nehemia
n acea dup-amiaz, dar comportamentul su Se plimb prin

camerele apartamentului su. Avea lucruri mult mai importante de


fcut dect s l pzeasc pe cel mai faimos criminal al lumii, nu-i
aa? Ei nu i plcea s fie nemiloas i crud, dar oare el nu o
meritase?
Ea chiar se fcuse de ruine pomenind greaa. i i spusese tot felul
de lucruri obraznice. Oare el avea ncredere n ea sau o ura? Celaena
i privi minile i i ddu seama c le strnsese att de tare nct
degetele i erau roii. Cum ajunsese din cel mai temut prizonier din
Endovier n halul sta?
Avea chestii mai importante pentru care s se ngrijoreze precum
testul de a doua zi. i Campionul mort. Deja i modificase
balamalele de la ui astfel nct s scrie cu putere de fiecare dat
cnd erau deschise. Dac cineva intra n camera sa, va ti dinainte. i
reuise s introduc cteva ace de cusut furate ntr-un spun pentru a
improviza o suli miniatural. Era mai bine dect nimic, mai ales
dac acest criminal tnjea dup snge de Campion. i cuprinse
corpul cu minile, ncercnd s i domoleasc tremuratul i pi n
camera de muzic i jocuri. Nu putea juca biliard sau cri de una
singur, dar
Celaena zri pianul. Obinuia s cnte adora s cnte, iubea
muzica, felul n care muzica putea distruge i vindeca i putea face
totul s par posibil i eroic.
Cu grij, de parc s-ar fi apropiat de o persoan adormit, Celaena
se ndrept ctre instrumentul masiv. Trase banca din lemn, tresrind
la auzul scritului puternic pe care l produse. Ridicnd capacul
greoi, aps pedalele cu picioarele, testndu-le. Privi clapele albe ale
pianului, apoi pe cele negre, care semnau cu strungreele dintre
dini.
Odat fusese bun, poate mai mult dect bun. Arobynn Hamei o
punea s cnte pentru el de fiecare dat cnd se ntlneau.
Se ntreb dac Arobynn tia c ea ieise din min. Ar ncerca s o
elibereze dac ar ti? Celaena nc nu ndrznea s confrunte
posibilitatea celui care ar fi trdat-o. Lucrurile fuseser att de
nvlmite cnd fusese capturat n dou sptmni l pierduse i

pe Sam i liberatea, i pierduse i ceva din sine n acele zile


nceoate.
Sam. Ce ar crede el despre toate astea? Dac ar fi fost n via cnd
fusese capturat, ar fi scos-o din temniele regale nainte ca regele s
afle despre ntemniarea ei. Dar Sam, asemenea ei, fusese trdat, iar
uneori absena lui o durea att de tare nct uita s respire. Aps o
not joas. Era profund i vibrant, plin de durere i furie.
Blnd, cu o mn, cnt o melodie simpl i lent pe clapele
notelor nalte. Ecouri frme de amintiri ridicndu-se din vidul
minii sale. Apartamentul ei era att de tcut nct muzica prea
inoportun. i mic mna dreapt, cntnd n diez i bemol. Era o
melodie pe care obinuia s o cnte din nou i din nou pn ce
Arobynn ipa la ea, spunndu-i s cnte i altceva. Cnt un acord,
apoi nc unul, cu mna dreapt adug cteva note joase, aps o
dat pe pedal i apoi ncet.
Notele izbucnir de sub degetele sale, ovitoare la nceput, dar
apoi mai ncreztoare n timp ce emoia muzicii prelua controlul. Era
o arie de jale, dar o transforma ntr-o persoan nou i pur. Fu
surprins c minile ei nu uitaser, c undeva n mintea ei, dup un
an de ntuneric i sclavie, muzica era nc vie. C undeva, printre
note, era Sam. Pierdu noiunea timpului cltorind printre melodii,
dnd grai tuturor lucrurilor nespuse, deschiznd rni vechi, cntnd i
cntnd n timp ce sunetul o ierta i o salva.
Rezemat de tocul uii, Dorian sttea de-a dreptul ncremenit. Ea
cnta de ceva timp cu spatele la el. Se ntreb oare cnd l va observa
sau dac se va opri curnd din cntat. Nu l-ar fi deranjat s o asculte
pentru eternitate. Dorian venise aici cu intenia de a stnjeni un asasin
meschin, n schimb gsise o tnr femeie dezvluindu-i secretele
unui pian.
Dorian se ndeprt de perete. Cu toat experiena ei de asasin,
Celaena nu l observ pn ce el nu se aez pe banc, lng ea.
Cni fru

Degetele Celaenei alunecar pe clape cu un zngnit asurzitor, iar


ea era deja lng suportul de tacuri cnd l zri. Dorian putea jura c
ochii i erau nlcrimai.
Ce faci aici? Celaena privi ctre u. Plnuia s foloseasc un
tac mpotriva lui?
Chaol nu este cu mine, spuse el cu un zmbet rapid. n caz c
asta te ntrebai. mi cer scuze dac te-am ntrerupt. El o privi
jenndu-se cnd fata se mbujor. Prea o emoie mult prea uman
pentru Asasinul Adarlanului. Poate c planul lui de a o stnjeni nc
nu fusese zdrnicit. Dar cntai att de frumos nct eu
Este n regul. Celaena se ndrept ctre unul din fotolii. El se
ridic, blocndu-i calea. n mod surprinztor ea nu era foarte nalt.
El privi n jos, analizndu-i silueta. Lsnd statura ei medie la o
parte, formele i erau ispititoare. Ce faci aici? repet Celaena.
El zmbi trengrete.
Am hotrt s ne ntlnim ast-sear, nu i aminteti?
Credeam c glumeti.
Sunt prinul motenitor al Adarlanului. Se cufund ntr-un
fotoliu lng emineu. Eu nu glumesc niciodat.
Ai permisiunea s te afli aici?
Permisiunea? Din nou: sunt un prin. Pot face tot ce doresc.
Da, dar sunt Asasinul Adarlanului.
Nu se va lsa intimidat, chiar dac ea ar putea lua un tac de biliard
i l-ar putea cspi cu el n doar cteva secunde.
Dup cum cni, cred c eti mult mai mult dect att.
Ce vrei s spui?
Ei, bine, zise el ncercnd s nu se piard n ochii ei stranii i
minunai, nu cred c o persoan care cnt astfel poate fi doar un
criminal. Se pare c ai un suflet, o tachin el.
Desigur c am un suflet. Toat lumea are suflet.
nc era roie n obraji. Oare el o stnjenea chiar att de tare? i
suprim rnjetul. Era mult prea amuzant.
Cum i-au plcut crile?
Au fost foarte drgue, spuse ea ncet. De fapt, au fost
minunate.

M bucur. Privirile li se ntlnir, iar ea se retrase n spatele


fotoliului. Dac nu ar fi tiut mai bine, Dorian ar fi crezut c el este
asasinul! Cum merge antrenamentul? ntreb el. Vreun concurent i
face probleme?
Excelent, spuse ea, dar se ntrist. i nu. Dup ziua de azi, nu
cred c vreunul dintre noi va face probleme.
Lui Dorian i lu un moment s i dea seama c ea se gndea la
concurentul care fusese ucis n timp ce ncerca s evadeze. Celaena
i muc pentru o clip buza de jos, apoi ntreb:
Chaol a dat ordinul ca Sven s fie ucis?
Nu, rspunse prinul. Tatl meu le-a ordonat tuturor grzilor s
trag n oricare dintre voi care va ncerca s scape. Nu cred c Chaol
ar fi dat vreodat ordinul acesta, adug el, dei nu era sigur de ce.
Dar goliciunea inuman din ochii ei se domoli, n sfrit. Cnd ea nu
mai scoase niciun cuvnt, Dorian ntreb ct mai indiferent posibil:
C tot vorbim de asta, cum te nelegi cu Chaol? Desigur, era o
ntrebare complet nevinovat.
Ea ridic din umeri, iar el ncerc s nu citeasc prea departe n
gestul ei.
Bine. Cred c el m urte puin, dar avnd n vedere poziia sa,
nu sunt surprins.
De ce crezi c te urte? Dintr-un oarecare motiv, Dorian nu se
putea convinge s nege.
Pentru c eu sunt o asasin, iar el este Cpitanul Grzii, forat
s se njoseasc avnd grij de viitorul Campion al Regelui.
i doreti s fi fost altfel? Dorian i arunc un zmbet lene.
ntrebarea asta nu era att de nevinovat.
Ea ddu trcoale fotoliului, apropiindu-se de Dorian, iar inima lui
ncepu s bat mai repede.
Pi, cine vrea s fie urt? Dei prefer s fiu urt dect
invizibil. Dar nu conteaz. Celaena nu era deloc convingtoare.
Eti singur? spuse el nainte s i poat stpni cuvintele.
Singur? Ea ddu din cap, iar n cele din urm, dup attea
ncercri de a-l convinge, se aez. Dorian se lupt cu impulsul de a
parcurge spaiul dintre ei pentru a vedea dac prul ei era att de

mtsos precum prea. Nu, rspunse Celaena. Pot supravieui destul


de bine pe cont propriu dac am un material adecvat pentru citit.
El privi ctre foc, ncercnd s nu se gndeasc la locul de unde o
adusese cu cteva sptmni nainte i cum s-ar fi simit n genul
acela de singurtate. Nu existau cri n Endovier.
Totui, nu poate fi neplcut s fii companionul cuiva uneori.
i tu ce ai face? rse Celaena. Prefer s nu fiu vzut precum
una dintre amantele tale.
i ce este greit n asta?
Deja sunt faimoas ca asasin nu prea am chef s fiu cunoscut
pentru c mpart patul cu tine. El se nec, dar Celaena continu. Vrei
s i explic de ce sau este suficient s i spun c nu primesc bijuterii
i podoabe ca recompens pentru afeciunea mea?
El mri.
Nu mi voi discuta moralitatea cu un asasin. Ucizi oameni
pentru bani, eti contient de asta?
Privirea ei deveni dur i art ctre u.
Poi pleca acum.
M dai afar? Dorian nu tia dac s rd sau s urle.
Oare ar trebui s l chem pe Chaol s vedem ce prere are? Ea
i ncruci braele, tiind c l nvinsese. Poate c realizase c era
distractiv s l tachineze.
De ce ar trebui s fiu izgonit din camera ta doar pentru c am
spus adevrul? Tu tocmai m-ai numit puin mai presus dect un
proxenet. Dorian nu se mai distrase att de bine de secole.
Povestete-mi despre viaa ta cum ai nvat s cni la pian cu atta
miestrie. i ce era melodia aceea? Era att de trist; te gndeai la
vreun amant secret? i fcu cu ochiul.
Am exersat. Celaena se ridic, mergnd ctre u. i da, se rsti
ea, m gndeam.
Eti cam neptoare ast-sear, spuse el pind pe urmele ei. Se
opri la un pas n urma ei, dar distana dintre ei prea ciudat de intim,
n special cnd el opti: Nu eti deloc att de vorbrea precum erai
azi dup-amiaz.

Nu sunt o marf neobinuit la care s te poi holba! Ea pi


mai aproape. Nu sunt un exponat oarecare de la vreun carnaval, iar tu
nu m vei folosi drept obiectul vreunei dorine nendeplinite de
aventur i excitare! Lucru pentru care, cu siguran, m-ai ales s fiu
Campionul tu.
Dorian rmase cu gura cscat i se retrase cu un pas.
Ce? fu tot ceea ce reui s spun.
Celaena trecu pe lng el i se aez ntr-un fotoliu. Cel puin nu
pleca.
Sincer, chiar credeai c nu mi voi da seama care este motivul
pentru care ai venit aici ast-sear? Asemenea cuiva care mi-a dat s
citesc Coroana unui Erou, lucru care sugereaz o minte fantezist
care tnjete dup aventur?
Nu te consider o aventur, bombni el.
A, da? Castelul ofer att de multe distracii nct prezena
Asasinului Adarlanului este ceva obinuit? Nimic care ar putea ispiti
un tnr prin care a fost captivul curii toat viaa lui? i ce
sugereaz competiia asta, n acest scop? Deja sunt la dispoziia
tatlui tu. Nu voi deveni i bufonul fiului su.
Veni rndul su s roeasc. Mai fusese vreodat certat de cineva
astfel? Poate de prinii i dasclii si, dar cu siguran nu de ctre o
tnr femeie.
Tu nu tii cu cine vorbeti?
Dragul meu prin, spuse ea trgnat, studiindu-i unghiile, eti
singur n camera mea. Holul de la ieire este foarte departe. Pot spune
orice doresc.
El izbucni n rs. Ea se ridic i l privi, cu capul aplecat ntr-o
parte. Obrajii i erau inundai de culoare, evideniindu-i ochii albatri.
tia ce i-ar fi putut dori el s fac cu ea dac nu ar fi fost o asasin?
Voi pleca, spuse el n cele din urm, oprindu-se nainte de a se
ntreba dac putea ntr-adevr s rite s rite furia lui Chaol i a
tatlui su i ce s-ar putea ntmpla dac ar decide s nu in seama
de consecine. Dar m voi ntoarce. n curnd.
Sunt sigur, spuse ea cu asprime.

Noapte bun, Sardothien! Dorian privi apartamentul asasinei i


rnji. Spune-mi ceva nainte de a pleca: iubitul sta misterios al tu
nu locuiete n castel, nu-i aa?
tiu imediat c spusese ceva greit cnd licrul din ochii ei se
stinse.
Noapte bun! spuse ea cu rceal.
Dorian cltin din cap.
Nu am vrut s
Celaena i fcu semn s plece, privind ctre foc. nelegnd gestul,
Dorian se ndrept ctre u, fiecare pas al su rsunnd n camera
acum mult prea tcut. Ajunsese n pragul uii cnd ea vorbi,
distant.
Numele lui era Sam.
Ea nc privea focul. Era Sam
Ce s-a ntmplat?
Ea l privi, zmbind cu tristee.
A murit.
Cnd? ntreb el. Nu ar fi tachinat-o niciodat astfel, nu ar fi
spus niciun blestemat de cuvnt dac ar fi tiut
Cnd vorbi, cuvintele Celaenei erau strangulate:
Acum treisprezece luni.
O urm de durere i strbtui chipul, att de real i infinit nct
Dorian o resimi n stomac.
mi pare ru, reui el s spun.
Ea ridic din umeri, de parc gestul ar fi putut domoli durerea pe
care el nc o vedea n ochii ei, strlucind att de puternic n vpile
focului.
i mie, opti ea i se ntoarse din nou ctre emineu.
Simind c de data asta ncheiase definitiv discuia, Dorian i
drese glasul.
Baft la testul de mine. Ea nu rspunse i el prsi ncperea.
Dorian nu i putea scoate din minte cntecul ei sfietor, nici
mcar atunci cnd arse lista mamei sale cu fecioare eligibile, nici
mcar cnd se afund n lectura unei cri trziu n noapte, nici mcar
cnd n cele din urm adormi.

CAPITOLUL 21
Celaena se balansa pe zidul de piatr al castelului, picioarele
tremurndu-i n timp ce i nfigea degetele pline de smoal de la
mini i picioare n crpturile dintre lespezile uriae. Brullo strig
ceva celorlali nousprezece Campioni rmai, escaladnd zidurile
castelului, dar la trei sute de metri nlime, vntul i purta cuvintele
n deprtare. Unul dintre Campioni nu apruse la test i nici mcar
grzile lui nu tiau unde plecase. Poate c reuise, de fapt, s
evadeze. Riscul prea o idee mult mai bun dect testul sta stupid,
oricum. Celaena scrni din dini, ridic o mn mai sus, apoi trase i
cellalt picior.
La aizeci de metri deasupra flutura obiectivul acestei curse
nebuneti: un steag auriu. Testul era simplu: escaladai castelul pn
n locul unde flutur steagul la trei sute de metri nlime i aducei-l.
Primul care aducea steagul primea o btaie pe spate. Ultimul care
ajungea sus urma s fie trimis napoi n vguna din care ieise.
n mod surprinztor, nimeni nu czuse nc probabil pentru c
drumul ctre steag era destul de simplu: balcoane, pervazurile
ferestrelor i spalieri cu plante acopereau majoritatea suprafeei.
Celaena ridic nc un picior, durerea cuprinzndu-i degetele. Privitul
n jos era ntotdeauna o idee proast, dei Arobynn o forase s stea
cocoat pe marginea casei sale ore n ir, oblignd-o s se
acomodeze cu nlimile. Gfi cnd se ag de nc un pervaz i se
trase n sus. Era suficient de lat nct se putea ghemui pe el, iar
Celaena lu o pauz de un moment pentru a-i studia pe ceilali
concureni.
Bineneles, Cain conducea i alesese calea cea mai uoar ctre
steag, Mormnt i Verin erau pe urmele lui, Nox la mic distan n
spatele lor, iar Pelor, tnrul asasin, nu era departe de el. n urma lui
erau att de muli concureni nct echipamentele le ngreuna
deosebirea lor. Fiecruia i se oferise posibilitatea de a alege un obiect
pentru a-i ajuta n escaladare coarde, piroane, bocanci speciali , iar
Cain alese direct coarda.

Ea alesese o cutiu cu smoal, iar cnd Celaena se ridic de pe


pervaz, minile i picioarele sale goale, negre i lipicioase se prinser
cu uurin de peretele de piatr. Folosise puin dintr-o coard pentru
a-i lega bidonul la curea, iar, nainte de a prsi adpostul
pervazului, i mai unsese o dat palmele. Cineva gfi dedesubt, iar
ea i suprim dorina de a privi n jos. tia c alesese o cale mai
dificil, dar era mai bine astfel dect s se lupte cu toi ceilali pentru
calea cea uoar. Nu ar fi riscat ca Verin sau Mormnt s o arunce de
pe zid.
Minile ei se lipir de piatr, iar n timp ce Celaena se ridic, auzi
un ipt, o bubuitur i apoi tcere, urmat de strigtele spectatorilor.
Un concurent czuse i murise. Privi n jos i zri trupul lui Ned
Clement, criminalul care se supranumise Coas i petrecuse ani
ntregi n lagrul din
Calaculla pentru crimele sale. Un fior o strbtu. Dei uciderea
Mnctorului de Ochi i potolise pe unii dintre Campioni, sponsorilor
cu siguran nu le psa c acest test ar putea la fel de bine s mai
ucid civa. Se ag de un burlan de scurgere, coapsele ei lipindu-se
de fier. Cain i leg coarda de gtul unui gargui hidos i se legn
de-a lungul unui perete plat, ateriznd pe marginea unui balcon, la
patruzeci de metri sub steag. Celaena i suprim frustrarea croindu-i
drum din ce n ce mai sus, urmnd cursul evii de scurgere.
Ceilali concureni se trau unul dup altul, urmnd calea lui Cain.
Rsunar cteva strigte, iar ea privi n jos pentru a-l zri pe
Mormnt mormind, pentru c el nu reuise s arunce coarda n jurul
gtului garguiului asemenea lui Cain. Verin l mpinse pe asasin din
calea sa i l ntrecu, legnd cu uurin propria coard. Nox, aflat
acum n urma lui Mormnt, ncerc s procedeze la fel, dar Mormnt
ncepu s l blesteme, iar Nox se opri, ridicnd minile ntr-un gest
mpciuitor. Zmbind cu superioritate, Celaena mbri cu
picioarele nnegrite un inel de susinere al burlanului. n curnd se va
afla n paralel cu steagul. Iar apoi, zece metri de piatr neted o vor
despri de el.
Celaena urc mai departe pe eav, degetele sale lipindu-se de
metal. La patruzeci de metri mai jos, un mercenar se prinse de

coarnele unui gargui nfurnd frnghia n jurul gtului acestuia.


Prea s fi abordat o rut mai rapid printr-un grup de gargui. Apoi
va fi nevoit s se legene vreo cinci metri, nainte de a ajunge la
celelalte capete de gargui pe care se certau acum Nox i Mormnt. Ea
nu se afla n pericolul de a mpri eava cu el, astfel nct acesta s o
incomodeze. Aa c, centimetru cu centimetru, Celaena naint,
vntul fluturndu-i prul n toate direciile.
Atunci l auzi pe Nox ipnd, iar Celaena privi exact la timp pentru
a-l vedea pe Mormnt mbrncindu-l de pe spatele garguiului. Nox
czu n gol, frnghia nfurat n jurul mijlocului su ncordindu-se
cnd se izbi de zidul castelului. Celaena ncremeni, recptndu-i
rsuflarea cnd Nox ncerc s se agae cu minile i picioarele de
piatra din zid.
Dar Mormnt nu terminase. Se aplec sub pretextul de a-i ajusta
gheata, iar Celaena vzu lama unui mic pumnal strlucind n lumina
soarelui. Cum trecuse arma de grzile sale, era o isprav n sine.
Strigtul de avertizare al Celaenei fu purtat de vnt n timp ce
Mormnt ncepu s taie coarda lui Nox. Niciunul dintre Campionii
din preajm nu se deranj s intervin cumva, dei Pelor se opri
pentru un moment. Dac Nox murea, concursul avea un competitor n
minus, iar dac ei interveneau, i-ar fi putut costa acest Test. Celaena
tia c ar fi trebuit s i continue urcuul, dar ceva o intuia n loc.
Nox nu putea gsi un punct de sprijin n zid i fr niciun pervaz
sau vreun gargui n apropiere de care s se poat prinde, nu avea
unde s se duc dect n jos. Odat ce coarda ceda, el va cdea.
Una cte una, firele corzii sale plesneau retezate de pumnalul lui
Mormnt, iar Nox, simind vibraiile, privi ngrozit n sus, ctre
asasin. Dac se prbuea, nu avea nicio ans de supravieuire.
Cteva tieturi n plus ale lamei lui Mormnt, iar coarda va fi retezat
complet.
Coarda gemu. Celaena se mic.
Alunec n josul burlanului, sfiindu-i palmele i picioarele cu
metalul, dar nu i permise s se gndeasc la durere. Mercenarul de
pe garguiul de dedesubt avu timp doar s se lipeasc de perete cnd
ea se izbi de capul creaturii, prinzndu-i coarnele pentru a ncetini.

Mercenarul legase deja un capt al corzii n jurul gtului garguiului;


acum ea prinse coarda i i leg cellalt capt n jurul taliei. Coarda
era suficient de lung i de rezistent, iar cei patru gargui de sub cel
de care ea era legat i vor oferi suficient spaiu pentru alergare.
Atinge-te doar de coarda asta i te spintec! l avertiz ea pe
mercenar i se pregti.
Nox strig la Mormnt, iar ea arunc o privire spre locul n care
houl atrna. Urm un geamt ascuit, coarda se rupse, apoi strigtul
de spaim i furie al lui Nox, iar Celaena porni, alergnd pe spatele
celor patru gargui nainte de a se arunca n gol.

CAPITOLUL 22
Vntul o biciuia, dar Celaena i meninu concentrarea asupra lui
Nox, cznd att de repede i att de departe de braele ntinse.
Oamenii strigau dedesubt, iar lumina reflectat de castelul de
cletar o orbea. ns el era acolo, la o palm distan de degetele ei,
cu ochii cenuii larg deschii, braele sale fluturnd de parc ar fi vrut
s le transforme n aripi.
ntr-o clipit, braele ei erau n jurul taliei lui, iar ea se izbi de el
att de tare nct rsuflarea i prsi pieptul. mpreun picau
asemenea unei pietre, jos, jos, jos spre pmnt.
Nox apuc frnghia, dar nici mcar asta nu fu suficient pentru a
domoli impactul nimicitor asupra trunchiului ei cnd funia se
ncord. Ea l strnse cu ultimul strop de putere, poruncind braelor
sale s nu i dea drumul. Frnghia i izbi de zid. Celaena de-abia
apuc s i ncline capul n partea opus zidului, iar impactul i
rsun n umr. Totui, l inea strns pe Nox, concentrndu-se asupra
braelor, i a rsuflrii ei tiate. Atrnau acolo, lipii de perete,
gfind i privind la pmntul aflat la o sut de metri sub ei. Frnghia
rezista.
Lillian, spuse Nox luptndu-se s i recapete suflul. i ascunse
chipul n prul ei. Slav zeilor. Dar uralele izbucnir de dedesubt i i
nghiir cuvintele. Picioarele Celaenei tremurau att de violent nct

fu nevoit s se concentreze asupra strnsorii lui Nox, iar stomacul ei


se ntoarse pe dos iar i iar.
ns ei nc erau n toiul testului, nc erau ateptai s l duc la
bun sfrit, iar Celaena privi n sus. Toi Campionii se opriser pentru
a o privi salvndu-l pe ho. Toi, cu excepia unuia singur, care se
cocoase sus, sus deasupra lor.
Celaena putu doar privi cum steagul fu smuls, iar Cain scoase un
urlet victorios. Mai multe urale se dezlnuir n ntmpinarea lor
cnd Cain flutur steagul pentru ca toi s l poat vedea. Celaena
fierbea.
Ar fi ctigat dac ar fi ales ruta cea uoar, ar fi ajuns acolo n
jumtate din timpul care i luase lui Cain. Dar Chaol i spusese s stea
n mijloc, oricum. Iar ruta ei fusese mult mai impresionant i i
evideniase mult mai bine aptitudinile. Cain trebuise doar s sar i s
se legene ca un amator. Pe lng asta, dac ea ar fi ctigat, dac ar fi
ales calea cea uoar, nu l-ar fi salvat pe Nox.
i nclet maxilarul. Putea ajunge la timp napoi, acolo sus?
Poate c Nox ar putea lua frnghia, iar ea ar escalada peretele cu
minile goale. Nu era de lepdat nici locul al doilea. Dar, chiar n
momentul n care gndea asta, Verin, Mormnt, Pelor i Renault
escaladar ultimii metri i atinser locul stabilit cu mna nainte de ai ncepe coborrea.
Lillian, Nox. Grbii-v! strig Brullo, iar ea privi n jos, ctre
Maestrul Armelor.
Celaena se ncrunt i ncepu s i trasc picioarele peste
crpturile din zid, cutnd un punct de sprijin. Pielea, jupuit i
sngernd pe alocuri, i fu nepat n timp ce degetele picioarelor
gsir o crevas n care s le poat strecura. Cu grij, se trase n sus.
mi pare ru, rsufl Nox, picioarele lui lovindu-se de ale ei n
timp ce cuta i el un punct de sprijin.
Este n regul, i spuse ea. Tremurnd, amorit, Celaena se
cr pe perete, lsndu-l pe Nox s se descurce pe cont propriu de
acolo. Prostesc. Fusese att de prostesc din partea ei s l salveze. La
ce se gndise oare?

Inveselete-te, spuse Chaol bnd din paharul cu ap. Locul


optsprezece este bun. Cel puin Nox a terminat n urma ta.
Celaena nu spuse nimic i mpinse cu furculia morcovii din
farfurie. Avusese nevoie de dou bi i de un ntreg calup de spun
pentru a ndeprta smoala de pe minile i picioarele ei rnite, iar
Philippa petrecuse treizeci de minute curnd i bandaj ndu-i
fiecare ran. i, dei Celaena se oprise din tremurat, nc putea auzi
iptul i bufnitura surd a lui Ned Clement lovind pmntul. i
luaser trupul de acolo nainte ca ea s ncheie testul. Doar moartea
sa l salvase pe Nox de la eliminare. Mormnt nici mcar nu fusese
mustrat. Nu existau reguli mpotriva jucatului murdar.
Faci exact cum am plnuit, continu Chaol. Dei nu pot
considera c operaiunea ta nesbuit de salvare a fost discret.
Celaena se ncrunt.
Ei, bine, tot am pierdut. n timp ce Dorian o felicitase pentru
salvarea lui Nox, iar houl o mbriase i i mulumise iar i iar,
Chaol fu singurul care se ncruntase dup ncheierea testului.
Aparent, salvrile riscante nu fceau parte din repertoriul unui ho de
bijuterii.
Ochii cprui ai lui Chaol strlucir aurii n soarele dup-amiezii.
Nu face parte din antrenamentul tu s nvei s pierzi cu
elegan?
Nu, spuse ea cu amrciune. Arobynn mi-a spus c locul al
doilea este doar un titlu drgu pentru primul nvins.
Arobynn Hamei? ntreb Chaol lsndu-i ochelarii pe mas.
Regele Asasinilor?
Celaena privi spre fereastr, ctre ntinderea sclipitoare a
Riftholdului de-abia vizibil dincolo de geam. Gndul c Arobynn se
afla n acelai ora era straniu c acum era att de aproape de ea.
tii c el a fost dasclul meu, nu-i aa?
Am uitat, spuse Chaol. Arobynn ar fi biciuit-o pentru salvarea
lui Nox, punndu-i n pericol viaa i locul n competiie. El a
supravegheat ndeaproape antrenamentul tu?
M-a antrenat el nsui, iar apoi a adus dascli din toat Erilea.
Maetrii lupttori din cmpurile de orez din sudul continentului,

experii n otrvuri din Jungla Bogdano Odat m-a trimis la


Asasinii Tcui din Deertul Rou. Nici- un pre nu era prea mare
pentru el. Sau pentru mine, adug ea. Nu s-a deranjat s mi spun
pn cnd am mplinit paisprezece ani c atepta s l pltesc pentru
toate astea.
Te-a antrenat i apoi te-a fcut s plteti pentru asta?
Ea ridic din umeri, dar nu fu n stare s i ascund furia.
Curtezanele trec prin aceeai experien sunt luate de la o
vrst fraged i sunt datoare bordelurilor lor pn ce pot ctiga
napoi fiecare bnu ce a fost investit n antrenamentul, ntreinerea i
garderoba lor.
Asta este detestabil, scuip el, iar ea clipi la auzul furiei din
glasul lui furie care, pentru prima oar, nu i era adresat ei. L-ai
pltit pentru tot?
Un zmbet rece apru pe chipul Celaenei.
O, pn la ultimul bnu. Iar apoi el a plecat i a cheltuit tot.
Peste cinci sute de mii de monede de aur. n trei ore. Chaol se ridic
din scaunul su. Celaena ascunsese att de bine amintirea asta nct
nu o mai durea. nc nu i-ai cerut scuze, spuse ea schimbnd
subiectul nainte ca el s o poat interoga mai departe.
Scuze? Pentru ce?
Pentru toate lucrurile oribile pe care le-ai spus ieri dup-amiaz,
cnd m duelam cu prinesa Nehemia.
El miji ochii, mucnd momeala.
Nu mi voi cere scuze pentru c am spus adevrul.
Adevrul? M-ai tratat de parc a fi o criminal dement!
Iar tu ai spus c m urti mai mult dect pe oricine.
Am vorbit serios. Totui, un zmbet ncepu s rsar n colul
buzelor ei, iar n curnd l privi reflectat i pe chipul lui Chaol. El
arunc o bucat de pine ctre ea, pe care ea o prinse cu o mn i o
arunc napoi. Idiotule, spuse, rnjind acum.
Criminal dement, spuse el, rnjind, de asemenea.
Chiar te ursc.

Cel puin eu nu am ieit pe locul optsprezece, spuse el. Celaena


i simi nrile arznd, iar tot ce putu Chaol s fac fu s se fereasc
de mrul aruncat spre capul lui.
Mai trziu Philippa le aduse vestea. Campionul care nu apruse la
test fusese gsit mort pe scara servitorilor, sfrtecat i dezmembrat.
Noua crim arunc un vl asupra urmtoarelor dou sptmni i
asupra celor dou teste care urmau. Celaena trecu de teste furt i
urmrire fr a atrage prea mult atenia asupra ei sau fr s i rite
gtul pentru a salva pe cineva. Niciun alt Campion nu mai fusese
ucis, din fericire, dar Celaena se trezea constant privind peste umr,
dei Chaol prea s considere cele dou crime nite incidente
nefericite.
n fiecare zi devenea mai bun la alergat, ajungnd mai departe i
mai repede, i reuise s i nfrng dorina de a-l ucide pe Cain cnd
el o tachinase la antrenamente. Prinul motenitor nu i mai artase
chipul prin apartamentul ei, iar ea l vzuse doar n timpul testelor,
cnd, de obicei, el doar i zmbea i i fcea cu ochiul, fcnd-o s se
simt ridicol de ncntat i emoionat.
ns ea avea lucruri mai importante pentru care s i fac griji.
Mai rmseser doar nou sptmni pn la duelul final, iar civa
dintre ceilali, inclusiv Nox, se descurcau suficient de bine, astfel c
cele patru locuri ncepeau s par destul de preioase. Cain va ocupa
cu siguran unul dintre ele, dar cine vor fi ceilali trei? Ea fusese
ntotdeauna att de sigur c va ajunge n final.
Dar, dac ar fi trebuit s fie sincer cu ea nsi, Celaena nu mai
era att de sigur.

CAPITOLUL 23
Celaena privi ctre pmnt. Cunotea aceste stnci cenuii,
ascuite, cunotea atingerea lor sub tlpile sale, cum miroseau dup
ploaie, cum puteau cu uurin s i sfie pielea cnd cdea. Stncile
se ntindeau pe kilometri, nlndu-se n muni zimai, asemenea
unor coli ce strpungeau cerul nnorat. n vntul ngheat, ea purta

haine subiri ce nu o protejau de rafalele neptoare. Cnd atinse


zdrenele murdare, stomacul i se ridic n gt. Ce se ntmplase?
Cu lanurile zngnind, Celaena cuprinse cu vederea ntinderea
dezolant care era Endovier.
Ea euase, euase i fusese trimis napoi aici. Nu avea nicio ans
de scpare. Simise gustul libertii, ajunsese att de aproape de ea i
acum
Celaena ip n timp ce un fior de durere crncen i strpunse
spatele, ntlnind n goliciunea sa lovitura biciului. Czu la pmnt,
piatra brzdndu-i genunchii rnii.
Ridic-te! url cineva.
Lacrimile i inundar ochii, iar biciul o lovi din nou n timp ce se
ridic. De data asta va fi ucis. Va muri de durere.
Biciul se npusti asupra ei, sfrmndu-i oasele, rsunnd n
ntregul ei corp, fcnd ca totul s se prbueasc n agonie,
transformndu-i trupul ntr-un cimitir, un mort
Ochii Celaenei se deschiser brusc. Gfi.
Eti spuse cineva lng ea, iar Celaena tresri.
Unde se afla?
A fost un vis, rosti Chaol.
Ea se holb la el, apoi privi ncperea, trecndu-i o mn prin pr.
Rifthold. Rifthold acolo era. n castelul de sticl nu, n castelul
de piatr de dedesubt.
Acum transpira, iar sudoarea de pe spatele se prelingea n mod
ciudat precum sngele. Se simi ameit, i se fcu grea, se simi
prea mic i prea mare, toate deodat. Dei ferestrele erau nchise, un
curent de undeva din camer i srut chipul, mirosind, straniu, a
trandafiri.
Celaena. A fost un vis, zise din nou cpitanul grzii. ipai. i
oferi un zmbet timid. Credeam c te omoar.
Celaena se ntinse pentru a-i atinge spatele, pe sub tricou. Putea
simi cele trei muchii i cteva mai mici, dar nimic, nimic
Eram biciuit. Scutur din cap pentru a alunga amintirea din
minte. Ce faci aici? Nici nu s-au ivit zorile. i ncruci braele,
mbujorndu-se uor.

Este Samhuinn. i anulez antrenamentul pentru azi, dar voiam


s vd dac plnuieti s participi la slujb.
Astzi este ce? Samhuinn este astzi? De ce nu mi-a zis
nimeni asta? Este o petrecere disear? Devenise att de prins n
mrejele competiiei nct pierduse noiunea timpului?
El se ncrunt.
Desigur, dar nu eti invitat.
Desigur. Iar tu vei chema morii la tine n aceast noapte
bntuit sau vei aprinde un rug mpreun cu camarazii ti?
Eu nu particip la asemenea prostii superstiioase.
Ai grij, cinicul meu prieten! l avertiz ea ridicndu-i o mn.
Zeii i morii sunt aproape de pmnt n aceast zi, pot auzi orice
comentariu obraznic pe care l faci!
El i ddu ochii peste cap.
Este o srbtoare naiv s celebrezi venirea iernii. Rugurile
doar produc cenu pentru a acoperi cmpurile.
Ca o ofrand adus zeilor pentru a le supraveghea!
Ca o modalitate de a le fertiliza.
Celaena ndeprt pturile de pe ea.
Aa spui tu, zise ea n timp ce se ridic din pat. i aranj
cmaa de noapte mbibat. Duhnea a transpiraie.
El pufni i porni n urma ei.
Nu am crezut niciodat c ai fi o persoan superstiioas. Unde
se potrivete asta n cariera ta?
Ea se ncrunt la el peste umr nainte de a intra n camera de baie,
Chaol fiind aproape n spatele ei. Celaena se opri n prag.
Ai de gnd s mi te alturi? ntreb ea, iar Chaol ncremeni,
realiznd greeala fcut. n schimb, trnti ua.
Celaena l gsi ateptnd-o n camera de zi cnd iei din baie, apa
din prul ei scurgndu-se pe podea.
Tu nu iei un mic dejun?
nc nu mi-ai dat un rspuns.
Un rspuns la ce? Celaena se aez n captul opus al mesei i
bg lingura ntr-un bol cu terci de ovz. Tot ce avea nevoie era o
lingur plin nu, trei linguri cu vrf de zahr i nite fric i

Mergi la templu?
Am voie s merg la templu, dar nu la petrecere? Lu o lingur
plin de terci.
Obiceiurile religioase nu trebuie refuzate nimnui.
Iar petrecerea este
Un spectacol depravat.
Ah, neleg. nghii o alt gur de terci. Oh, iubea terciul de
ovz! Dar poate c avea nevoie de nc o lingur de zahr.
Ei, bine? Mergi? Trebuie s plecm n curnd dac da.
Nu, spuse ea cu gura plin.
Pentru cineva att de superstiios, riti s i superi pe zei prin
absena ta. Presupun c un asasin ar arta mai mult interes fa de
ziua morilor.
Ea afi o expresie dement n timp ce continu s mnnce.
Eu venerez n felul meu. Poate c le voi oferi un sacrificiu sau
dou.
El se ridic, mngindu-i sabia.
Ai grij de tine ct timp sunt plecat. Nu te deranja s te
mpopoonezi prea mult. Brullo mi-a spus c te vei antrena totui n
dup-amiaza asta. Mine ai un test.
Iar? Nu am avut unul n urm cu trei zile? Celaena gemu.
Ultimul test fusese aruncatul suliei din poziia clare, iar ncheietura
ei nc era sensibil.
Dar Chaol nu mai scoase niciun cuvnt, iar apartamentul su
deveni tcut. Dei ncercase s uite, sunetul biciului nc i rsuna n
urechi.
Recunosctor c slujba se ncheiase, Dorian Havilliard se plimba
singur prin incinta castelului. Religia nici nu l convingea, nici nu l
impresiona, iar dup ore petrecute ntr-o stran, bombnind rugciune
dup rugciune, avea nevoie disperat de o gur de aer. i de
singurtate.
Oft printre dinii ncletai, frecndu-i fruntea, i se ndrept spre
grdin. Trecu pe lng un grup de domnie, fiecare dintre ele fcnd
o plecciune i chicotind n spatele evantaielor lor. Dorian ncuviin

din cap n timp ce trecu. Mama sa se folosise de ceremonie ca o ans


pentru a-i prezenta fetele eligibile. Petrecuse ntreaga slujb
abinndu-se s nu urle din adncul plmnilor si.
Dorian trecu pe lng un tufi, aproape izbindu-se de o siluet ntro catifea de un albastru-verzui. Era culoarea unui lac de munte
nuana aceea de nestemat fr un nume exact. Nemaivorbind c
rochia era demodat de sute de ani. Privirea lui se nl spre chipul
siluetei i zmbi.
Bun ziua, Lady Lillian! spuse el fcnd o plecciune, apoi se
ntoarse ctre cei doi companioni ai si. Prines Nehemia. Cpitane
Westfall. Dorian privi din nou rochia asasinei. Pliurile materialului
asemenea apelor curgtoare ale unui ru erau, de fapt, atrgtoare.
Ari festiv, i spuse el. Celaena cobor privirea.
Servitoarele lui Lady Lillian erau la slujb cnd ea s-a mbrcat,
spuse Chaol. Nu avea nimic altceva la ndemn.
Desigur; corsetele necesitau ajutor pentru a intra sau iei din ele,
iar rochiile erau un labirint de cleme i funde.
Scuzele mele, prinul meu, spuse Celaena. Ochii i erau
strlucitori i furioi, iar doi bujori nflorir n obrajii si. mi pare
sincer ru c hainele mele nu sunt pe gustul Domniei Tale.
Nu, nu, spuse el repede aruncnd o privire asupra picioarelor ei.
Purta pantofi roii roii asemenea coaczelor de iarn ce ncepeau
s mpodobeasc tufiurile. Ari foarte frumos, continu el. Doar
puin nelalocul tu. n alt secol, de fapt, gndi el. Celaena i
adres o privire exasperat. Dorian se ntoarse ctre Nehemia. Iertaim, spuse el ct mai corect posibil n Eyliwe, lucru care nu
impresion deloc. Cum v simii?
Ochii ei licrir amuzai la auzul accentului su prost, dar
ncuviin.
Sunt bine, nlimea Voastr, rspunse prinesa n limba lui.
Atenia lui Dorian zbur ctre cele dou grzi ale prinesei, care
pndeau n umbrele din apropiere ateptnd, privind. Lui Dorian i
clocoti sngele n vene.
De cteva sptmni, ducele Perrington nscocea un plan pentru a
introduce mai multe fore armate n Eyliwe pentru a zdrobi rebelii

astfel nct s nu mai ndrzneasc s conteste domnia Adarlanului


vreodat. Chiar ieri, ducele prezentase un plan: vor instala mai multe
legiuni i o vor ine pe Nehemia aici pentru a descuraja orice
represalii din partea rebelilor. Nefiind dornic s adauge pe lista
talentelor sale luarea de ostatici, Dorian petrecuse ore ntregi
mpotrivindu-se planului. Dar, n timp ce civa membri ai consiliului
dduser glas nemulumirii lor, majoritatea nclinau s cread ca
strategia ducelui era una genial. Totui, Dorian i convinsese s
atepte pn la ntoarcerea tatlui su. Asta i va oferi timpul necesar
ca s-i atrag de partea sa pe civa dintre susintorii ducelui.
Acum, stnd naintea ei, Dorian privi iute n alt direcie. Dac ar
fi fost oricine altcineva i nu prinul motenitor, ar fi avertizat-o. ns,
dac Nehemia ar pleca nainte de termen, ducele ar ti cine a
prevenit-o i l-ar informa pe rege. Lucrurile mergeau destul de prost
ntre Dorian i tatl su; nu avea nevoie s fie privit drept un
simpatizant al rebelilor.
Mergi la petrecere ast-sear? o ntreb Dorian pe prines,
forndu-se s o priveasc n ochi i s s rmn indiferent.
Nehemia privi ctre Celaena.
Tu mergi? o ntreb ea.
Celaena afi un zmbet care putea nsemna doar bucluc.
Din nefericire, am alte planuri. Nu este aa, nlimea Voastr?
Nu se deranj s i ascund iritarea.
Chaol tui, deodat artndu-se foarte interesat de coaczele din
tufiuri. Dorian era pe cont propriu.
Nu da vina pe mine, spuse Dorian politicos. Tu ai acceptat
invitaia la acea petrecere din Rifthold cu sptmni n urm. Ochii ei
licrir, dar Dorian nu voia s cedeze. Nu o putea aduce la petrecere,
nu cu atta lume privind. S-ar isca prea multe ntrebri. Ca s nu mai
spunem de mulimea de oameni. Ar fi dificil s stea cu ochii pe ea.
Nehemia se ncrunt ctre Celaena.
Deci, nu mergi?
Nu, dar sunt sigur c te vei simi minunat, spuse Celaena, apoi
vorbi n Eyliwe i spuse altceva. Cunotinele lui Dorian n Eyliwe

erau suficiente nct s neleag sensul general: nlimea Sa cu


siguran tie cum s fie o companie plcut pentru doamne.
Nehemia rse, iar chipul lui Dorian se nclzi. Cele dou alctuiau
o pereche formidabil, zeii s aib mil de ei n preajma lor!
Ei, bine, suntem foarte importante i foarte ocupate, i spuse
Celaena prinului, dndu-i coate cu prinesa. Probabil c era o idee
teribil de periculoas s le permit s fie prietene. Deci, trebuie s
plecm. V urez o zi bun, nlimea Voastr! fcu o plecciune,
diamantele albastre i roii din cingtoarea ei sclipind n lumina
soarelui. Privi peste umr, rnjindu-i lui Dorian n timp ce o conduse
pe prines prin grdin.
Dorian se ncrunt ctre Chaol.
Mulumesc pentru ajutor.
Cpitanul l btu pe umr.
Crezi c asta a fost ru? Ar trebui s le vezi cnd sunt puse ntradevr pe treab.
Apoi porni dup cele dou.
Dorian i dorea s urle, s i smulg prul din cap. i fcuse
plcere s o vad pe Celaena n seara aceea mult plcere. Dar n
ultimele sptmni, el fusese prins n ntlnirile consiliului i ale
curii i nu mai putuse s o viziteze. Dac nu ar fi petrecerea, ar
vizita-o din nou. Nu intenionase s o enerveze cu observaiile despre
rochie dei era demodat , nici nu tiuse c va fi att de iritat din
pricin c nu era invitat la petrecere, dar
Dorian se ncrunt i se ndrept ctre cutile cinilor.
Celaena zmbi n sinea ei, trecnd un deget peste gardul viu
proaspt tuns. Ea crezuse c rochia era adorabil. ntr-adevr festiv!
Nu, nu, nlimea Voastr, i spunea Chaol Nehemiei, suficient
de rar nct ea s neleag. Nu sunt soldat. Sunt un gardian.
Nu este nicio diferen, rspunse prinesa, accentul ei fiind
necizelat. Totui, Chaol o nelese destul de bine nct s se ncrunte,
iar Celaena de-abia i putu stpni amuzamentul.
Reuise s o vad destul de des pe Nehemia n ultimele dou
sptmni n mare parte pentru plimbri scurte sau cine, cnd

vorbeau despre cum fusese pentru Nehemia s creasc n Eyliwe, ce


prere avea despre Rifthold i despre cine reuise s o enerveze pe
prines n ziua respectiv. Spre deliciul Celaenei, de obicei toat
lumea de la curte reuea asta.
Nu sunt antrenat s lupt n btlii, spuse Chaol printre dini.
Ucizi la ordinele regelui tu. Regele tu. Poate c Nehemia nu
se pricepea s vorbeasc n limba lor, dar era suficient de inteligent
nct s cunoasc puterea rostirii acelor dou cuvinte. Regele tu,
nu al ei. Cu toate c Celaena o putea asculta pe Nehemia plvrgind
ore n ir despre regele Adarlanului, acum se aflau ntr-o grdin
alte persoane ar putea asculta. Un fior o cutremur pe Celaena, care i
ntrerupse nainte ca Nehemia s mai spun un cuvnt.
Cred c este inutil s te contrazici cu ea, Chaol, spuse Celaena,
nghiontindu-l pe Cpitanul Grzii cu cotul. Poate c nu ar fi trebuit
s i cedezi lui Terrin titlul tu. l poi recupera? Te-ar scuti de multe
confuzii.
Cum de i-ai amintit numele fratelui meu?
Ea ridic din umeri, nenelegnd licrul din ochii lui.
Tu mi l-ai spus. De ce nu mi l-a aminti? Chaol arta chipe
astzi. Era ceva n felul n care prul lui i ntlnea tenul auriu n
micile spaii dintre uvie, n felul n care i cdea peste frunte.
Presupun c te vei bucura de petrecere fr mine acolo, vreau
s spun, zise ea morocnoas.
El pufni.
Eti chiar att de suprat c nu poi merge?
Nu, spuse ea dndu-i prul despletit peste un umr. Dar ei
bine, este o petrecere i toat lumea ador petrecerile.
Vrei s i aduc vreun suvenir de la osp?
Doar dac este o porie mare de friptur de miel. Aerul era
curat i luminos n jurul lor.
Petrecerea nu este chiar att de interesant, spuse el. Este la fel
ca orice alt cin. Te pot asigura c mielul va fi uscat i tare.
n calitate de prieten, tu ar trebui fie s m iei cu tine, fie s mi
ii companie.
Prieten? ntreb el.

Celaena roi.
Bine, escort ncruntat ar fi o descriere mai bun. Sau
cunotin morocnoas dac preferi. Spre surprinderea ei, Chaol
zmbi.
Prinesa apuc mna Celaenei.
Tu m vei nva! spuse ea n Eyliwe. Inva-m cum s
vorbesc mai bine limba ta i nva-m cum s o scriu i s o citesc
mai bine dect o fac acum. Ca s nu fiu nevoit s i suport pe toi
acei moi plictisitori pe care ei i numesc meditatori.
Eu ncepu Celaena n limba comun i apoi tresri. Se simi
vinovat pentru excluderea Nehemiei din conversaie pentru atta
timp, iar dac prinesa ar vorbi fluent ambele limbi, ar fi foarte
distractiv. Dar s l conving pe Chaol s i permit s o vad pe
Nehemia era mereu o corvoad ntruct el insista s fie de fa
pentru a le supraveghea. Nu ar fi niciodat de acord s stea n timpul
leciilor. Nu tiu cum s te nv limba mea ntr-un mod adecvat,
mini Celaena.
Prostii, spuse Nehemia. M vei nva. Dup orice este ceea
ce faci cu acesta. Zilnic, timp de o or, nainte de cin.
Nehemia ridic brbia ntr-un fel care sugera c refuzul nu era o
opiune. Celaena nghii n sec i fcu tot ce putu pentru a arta
minunat cnd se ntoarse ctre Chaol, care le observa cu sprncenele
ridicate.
Vrea ca eu s i predau n fiecare zi nainte de cin.
M tem c asta nu este posibil, spuse el. Celaena traduse.
Nehemia i arunc privirea ucigtoare care, de obicei, i fcea pe
toi s i treac apele.
De ce nu? spuse ea. Apoi vorbi din nou n Eyliwe: Este mai
inteligent dect majoritatea oamenilor din castelul sta.
Chaol, din fericire, nelese ideea general.
Nu cred c
Nu sunt eu prinesa din Eyliwe? l ntrerupse Nehemia n limba
lui.
nlimea Voastr, ncepu Chaol, dar Celaena l reduse la tcere
cu o fluturare a minii. Se apropiau de turnul cu ceas negru i

amenintor, ca ntotdeauna. Dar ngenuncheat naintea lui sttea


Cain. Cu capul plecat, se concentra asupra a ceva de pe pmnt.
La auzul pailor lor, capul lui Cain se nl. Rnji larg i se ridic.
Minile i erau acoperite cu praf, dar, nainte ca Celaena s-i poat
analiza mai bine comportamentul straniu, Cain ncuviin ctre Chaol
i dispru n spatele turnului.
Brut dezgusttoare, spuse Celaena, nc privind n direcia n
care dispruse.
Cine este? ntreb Nehemia n Eyliwe.
Un soldat din armata regelui, rosti Celaena, dei acum l
servete pe ducele Perrington.
Nehemia privi n direcia lui Cain, mijind ochii negri.
Ceva n legtur cu el m face s vreau s l pocnesc peste fa.
Celaena rse.
M bucur c nu sunt singura.
Chaol nu spuse nimic n timp ce i reluar plimbarea. Ea i
Nehemia mergeau n urma lui, iar cnd traversar curtea mic n care
se afla turnul cu ceas, Celaena privi locul unde Cain tocmai sttuse n
genunchi. Rscolise pmntul din orificiile semnului straniu de pe
lespedea de piatr, fcnd semnul s se vad mai clar.
Ce crezi c reprezint asta? o ntreb pe prines, artnd ctre
semnul gravat pe lespede. De ce l curase oare Cain?
Este un semn Wyrd, rspunse prinesa dndu-i un nume n
limba Celaenei.
Sprncenele Celaenei se ridicar. Era doar un triunghi n interiorul
unui cerc.
Poi descifra aceste semne? ntreb ea. Un semn al Wyrdului
ct de straniu!
Nu, spuse rapid Nehemia. Sunt parte dintr-o religie antic ce a
pierit acum mult timp.
Ce religie? ntreb Celaena. Uite, nc unul. Art ctre un
semn la civa metri distan. Era o linie vertical cu o sgeat
inversat pornind din centrul ei i ndreptndu-se n sus.
Ar trebui s o lai balt, spuse Nehemia brusc, iar Celaena clipi.
Asemenea lucruri au fost date uitrii cu un motiv.

Despre ce vorbeti? ntreb Chaol, iar ea i explic ideea


general a conversaiei lor. Cnd termin, el i muc buza, dar nu
spuse nimic.
naintar, iar Celaena vzu un alt semn. Avea o form stranie: un
mic romb cu dou vrfuri rsturnate ieind din lateral. Vrfurile de
sus i de jos ale rombului alungite ntr-o linie dreapt preau s fie
perfect simetrice. Oare regele le gravase cnd construise turnul sau
erau acolo dinainte?
Nehemia se holba la fruntea ei, iar Celaena ntreb:
Sunt murdar pe fa?
Nu, spuse Nehemia puin distant, sprncenele unindu-i-se n
timp ce studia fruntea Celaenei. Brusc, prinesa privi n ochii
Celaenei cu o ferocitate care o fcu pe asasin s se retrag uor. Nu
tii nimic despre semnele Wyrd? ntreb prinesa.
Ceasul din turn rsun.
Nu, spuse Celaena. Nu tiu nimic despre ele.
Ascunzi ceva, zise Nehemia n Eyliwe, dei nu pe un ton
acuzator. Eti mult mai mult dect ceea ce pari, Lillian.
Eu ei, bine, socotesc c sunt mai mult dect o curtean
zmbitoare, spuse ea cu ct de mult prefctorie putu. Rnji larg,
spernd c Nehemia va nceta s se mai holbeze la fruntea ei. M poi
nva s vorbesc Eyliwe corespunztor?
Dac m poi nva mai multe despre limba ta ridicol, spuse
prinesa, dei o oarecare precauie nc zcea n ochii si. Oare ce
vzuse Nehemia de o fcuse s reacioneze astfel?
Aa rmne, spuse Celaena cu un zmbet slab. Doar s nu i
spui lui. Cpitanul Westfall m las singur dup-amiaza. Ora
dinaintea cinei este perfect.
Atunci, voi veni mine la cinci, spuse Nehemia. Prinesa zmbi
i ncepu din nou s mearg, o scnteie licrind n ochii si negri.
Celaena putu doar s o urmeze.

CAPITOLUL 24

Celaena sttea ntins pe pat, privind lumina lunii mngind


podeaua. Umplea golurile prfuite dintre lespezile de piatr i
transforma totul ntr-un argintiu cu tent albstruie ce o fcea s se
simt de parc ar fi fost ngheat pentru eternitate n acel moment.
Noaptea nu o speria, dei nu prea gsea alinare n timpul orelor de
ntuneric. Era doar timpul n care dormea, timpul n care urmrea i
ucidea, timpul n care apreau stelele de o frumusee sclipitoare i o
fceau s se simt minunat de mic i insignifiant.
Celaena se ncrunt. Era miezul nopii i, chiar dac aveau un alt
Test mine, ea nu putea dormi. Ochii i erau prea greoi pentru a citi,
nu putea cnta la pian, temndu-se de o alt ntlnire jenant i n
mod sigur nu se va delecta imaginndu-i cum ar fi fost n acel
moment la petrecere. nc purta rochia smarald-albstrui, i fusese
prea lene s se schimbe.
Urmri razele lunii pn n locul unde se ntlneau cu peretele
tapisat. Tapiseria era stranie, veche i nu foarte bine pstrat. Imagini
cu animalele pdurii printre copaci aplecai mpodobeau suprafaa ei.
O femeie singurul om de pe tapiserie sttea lng podea.
Era n mrime natural i remarcabil de frumoas. Dei avea prul
argintiu, chipul i era tnr, iar rochia ei alb i vaporoas prea s se
mite n lumina lunii; parc
Celaena se ridic n capul oaselor. Tapiseria se legna uor? Privi
ctre fereastr. Era nchis. Tapiseria flutura n exterior, nu ntr-o
parte.
Oare era posibil?
Pielea i se fcu de gin i aprinse o lumnare nainte de a se
apropia de perete. Tapiseria ncet s se mite. Prinse cu mna
captul materialului i trase. Era doar piatr. Dar
Celaena trase napoi faldurile grele ale tapiseriei i le nghesui n
spatele unui dulap pentru a o ine ridicat. O cresttur vertical
brzda peretele, diferit de restul. Apoi nc una, la mai puin de un
metru de prima. Porneau din podea, iar chiar deasupra capului
Celaenei se ntlneau ntr-o
Este chiar o u!

Celaena i mpinse umrul n lespedea de piatr. Se mic puin,


iar inima ei tresri. mpinse din nou, flacra lumnrii plpind n
mna sa. Ua gemu n timp ce se mic mai mult. Gfind, Celaena
mpinse mai tare, iar n cele din urm se deschise.
Un coridor ntunecat se contur naintea ei. O briz sufla n
adncimile negre, rvindu-i cteva uvie de pr. Un fior i cobor
pe ira spinrii. De ce btea vntul invers, spre interior? Mai ales c
tapiseria fluturase n afar.
Celaena privi patul, pe care erau mprtiate cri ce nu aveau s
fie citite n noaptea aceea. Fcu un pas pe coridor.
Lumina lumnrii dezvlui c era fcut din piatr i acoperit cu un
strat gros de praf. Pi napoi n camera sa. Dac avea s exploreze,
va avea nevoie de recuzit adecvat. Ce pcat c nu avea o sabie sau
un pumnal. Celaena puse jos lumnarea. De asemenea, avea nevoie
de o tor sau mcar de cteva lumnri n plus. Se putea obinui cu
ntunericul, dar nu era att de fraier nct s aib ncredere n el.
Plimbndu-se prin camera sa, tremurnd de nerbdare, Celaena lu
dou ghemuri de a din trusa de cusut a Philippei, mpreun cu trei
buci de cret i unul dintre cuitele ei improvizate. Puse trei
lumnri de rezerv n buzunarul pelerinei, pe care o nfur strns
n jurul ei.
Din nou, ajunse n faa culoarului secret. Era teribil de ntunecat i
prea s o cheme la el. Briza sufl din nou spre interior.
Celaena mpinse un scaun n prag nu voia ca ua s se nchid n
urma ei i s o in captiv pentru totdeauna. Leg un capt al aei de
sptarul scaunului, fcndu-i cinci noduri, i inu ghemul n mna
liber. Dac se rtcea, ghemul avea s-o conduc napoi. Trase cu
grij tapiseria peste u, n caz c venea cineva.
naintnd n pasaj, descoperi c era rece, dar uscat. Pnze de
pianjen atrnau pretutindeni i nu existau ferestre, doar o scar
foarte lung care se ntindea cu mult naintea razei lumnrii sale.
Cobor ncordat, ateptnd un singur sunet care s o fac s alerge
napoi spre camera sa. Era tcut tcut i mort, i complet uitat.
Celaena inu lumnarea n sus, pelerina sa mturnd podeaua n
urma ei, lsnd o urm curat pe treptele prfuite. Minutele trecur,

iar ea scrut pereii, cutnd gravuri sau alte nsemne, dar nu zri
nimic. Oare era doar un coridor uitat al servitorilor? Fu puin
dezamgit.
Captul scrilor se ivi n curnd, iar ea se opri n faa a trei pori
ntunecate i impuntoare. Unde se afla? i venea greu a crede c un
asemenea loc putea fi uitat ntr-un castel cu att de muli oameni,
dar
Podeaua era acoperit de praf. Nici mcar o urm de picior.
tiind cum se termina povestea ntotdeauna, Celaena ridic
lumnarea ctre arcadele de deasupra uilor, cutnd instruciuni
specifice privitoare la moartea sigur ce o atepta dac pea pe sub
una dintre ele.
Verific ghemul de a din mna ei. Acum era puin mai mare
dect o nclceal. Puse jos lumnarea i leg un alt ghem de captul
aei. Poate c ar fi trebuit s ia nc unul. Ei, bine, cel puin nc avea
cret.
Alese ua din mijloc din simplul motiv c era mai aproape. Pe
partea cealalt, scara continua s coboare de fapt, cobora att de jos
i de departe nct se ntreb dac nu cumva se afla sub castel.
Pasajul deveni foarte jilav i rece, iar lumnarea Celaenei plpi n
umezeal.
Acum se iviser mai multe arcade, dar Celaena alese s mearg
nainte, urmnd umezeala care cretea cu fiecare pas. Apa se
prelingea pe perei, iar piatra devenise alunecoas i lipicioas din
pricina ciupercilor ce crescuser de-a lungul secolelor. Pantofii ei
roii din catifea se simeau subiri n umezeala ncperii. S-ar fi ntors
n dormitor dac nu ar fi rsunat acel sunet.
Era o ap curgtoare vrsndu-se lent. De fapt, n timp ce naint,
coridorul deveni mai luminos. Nu era lumina unei lumnri, ci mai
degrab lumina alb i fin a spaiului exterior a lunii.
Ghemul i se termin, iar ea ls captul aei pe pmnt. Nu mai
existau alte cotituri de marcat. tia ce era acolo de fapt, nu
ndrznea s spere c era ceea ce credea ea c este. Grbi pasul,
alunecnd de dou ori, inima btndu-i att de tare nct crezu c

urechile aveau s i explodeze. O arcad se ivi, iar dincolo de ea,


dincolo
Celaena privi canalul de scurgere ce trecea pe lng ea, venind
chiar dinspre castel. Mirosea cel puin neplcut.
Sttu pe margine, analiznd poarta deschis ce ducea la un ru lat
ce se vrsa cu siguran n mare sau n Avery. Nu erau grzi, nici
ncuietori, cu excepia gardului din fier ce plutea deasupra nivelului
apei, ridicat suficient nct s permit gunoiului s treac.
Patru brci mici erau legate de fiecare rm i zri cteva ui
unele din lemn, altele din fier care duceau ctre ieirea aceasta.
Probabil c era un tunel de evadare pentru rege, dar datorit strii
jalnice a unor brci, se ntreb dac regele cunotea coridorul acela.
Merse ctre gardul din fier, punnd mna pe gratiile sale. Aerul
nopii era rcoros, dar nu rece. Chiar dincolo de pru se zreau
copaci: trebuia s fie n spatele castelului n partea care ddea spre
mare
Oare erau grzi postate afar? Gsi o piatr pe pmnt o bucat
czut din tavan i o arunc n apa de dincolo de poart. Nu se auzi
zngnitul armurii, nici bombnelile sau njurturile vreunor grzi.
Studie partea cealalt. Exista un levier pentru a ridica poarta pentru
brci. Celaena puse jos lumnarea, dezbrc pelerina i i goli
buzunarele. inndu-se strns cu minile, puse un picior pe poart,
apoi pe cellalt.
Ar fi att de simplu s ridice poarta. Se simi nesbuit nesbuit
i slbatic. Ce cuta ea ntr-un palat? De ce Asasina Adarlanului!
participa la o competiie absurd pentru a dovedi c era cea mai
bun? Era cea mai bun!
Fr ndoial acum erau bei, cu toii. Putea s ia una dintre brcile
mai puin drpnate i s dispar n noapte. Celaena ncepu s
coboare de pe poart, napoi. Avea nevoie de pelerin. Oh, erau
fraieri creznd c o puteau mblnzi!
Piciorul i alunec pe o bar umed, iar Celaena de-abia i
suprim iptul cnd se ag de gratii, blestemnd cnd genunchiul i
se lovi de fier. Atrnnd de poart, nchise ochii. Era doar ap.

i domoli inima, permind picioarelor s gseasc din nou puncte


de sprijin. Luna era aproape orbitoare, att de luminoas nct stelele
de-abia se vedeau.
tia c putea evada cu uurin i c ar fi prostesc din partea ei s
fac asta. Regele ar gsi-o, cumva. Iar Chaol va fi aruncat n dizgraie
i va fi demis din postul su. Iar prinesa Nehemia va rmne singur
n compania idioilor i, ei bine
Celaena se ndrept de spate, ridicndu-i brbia. Nu va fugi de ei
asemenea unui criminal obinuit. i va nfrunta l va nfrunta pe
rege i i va ctiga libertatea n mod onorabil. i de ce s nu
profite de mncarea gratis i de antrenamente nc o vreme? Ca s nu
mai spun c pentru evadare ar trebui s i fac provizii, iar asta ar
putea dura sptmni. De ce s se grbeasc?
Celaena se ntoarse de unde pornise i i ridic pelerina. Va
ctiga. Iar dup ce va ctiga, dac va dori vreodat s scape din
serviciul regelui ei bine, acum avea o cale de scpare.
Totui, Celaenei i fu greu s prseasc locul. Era recunosctoare
pentru linitea pasajului n timp ce urc, picioarele arzndu-i din
pricina attor trepte. Aceasta era alegerea corect.
n curnd, Celaena se trezi naintea celorlalte dou arcade. Ce alte
dezamgiri ascundeau? i pierduse interesul. Dar briza sufl din nou
i sufl att de puternic ctre arcada din dreapta nct Celaena pi
napoi. Prul de pe brae i se ridic n timp ce privi flacra lumnrii
sale aplecndu-se, indicnd ctre un ntuneric ce prea mai negru
dect restul. oapte erau purtate de briz, vorbindu-i n limbi uitate.
Celaena se cutremur i decise s mearg n direcia opus s ntre
pe poarta din dreapta. S urmezi oaptele n ziua de Samhuinn putea
aduce doar necazuri.
n ciuda brizei, pasajul era clduros. Cu fiecare pas urcnd pe
treptele erpuite, oaptele se stingeau. Sus i sus i sus, rsuflarea ei
greoaie i paii uori fiind singurele sunete. Odat ce ajunse n vrf,
nu zri alte pasaje ntortocheate, ci mai degrab un coridor drept ce
prea s nainteze spre eternitate. Ea l urm, picioarele fiindu-i deja
obosite. Dup un timp, fu surprins s aud muzic.

De fapt, era sunetul unei petreceri, iar nainte se zrea lumin


aurie. Ptrundea n coridor pe o u sau printr-o fereastr. Urc un ir
de trepte ce ddea ntr-un coridor mult mai mic. De fapt, tavanul era
att de jos nct fu nevoit s se aplece ca s nainteze mpleticinduse uneori ctre lumin. Nu era o u, nici fereastr, ci mai degrab un
grilaj din bronz.
Celaena clipi cnd lumina i btu n ochi de sus, de la petrecerea
din Salonul Mare.
Aceste tuneluri erau pentru spionaj? Se ncrunt la ceea ce vzu.
Peste o sut de persoane mncnd, cntnd, dansnd Acolo era
Chaol, stnd lng un brbat btrn, vorbind i
Rznd?
Fericirea lui o fcu pe Celaena s se mbujoreze i i puse jos
lumnarea. Privi ctre captul opus al salonului imens; mai erau
cteva grilaje chiar sub tavan, dei nu zrea vreo alt pereche de ochi
curioi n spatele barelor ornamentate de metal. Celaena i mut
privirea pe dansatori. Printre ei se aflau civa dintre Campioni,
mbrcai rafinat, dar nu suficient de rafinat nct s mascheze dansul
lor jalnic. Nox, care devenise partenerul ei de antrenament i scrim,
dansa, probabil puin mai elegant dect ceilali, dei Celaena le
comptimea totui pe doamnele care dansau cu el. Dar
Celorlali Campioni li se permitea s participe, iar ei nu? Apuc
grilajul cu minile, presndu-i faa de el pentru a vedea mai bine.
Era sigur, aezai la mese erau ali Campioni chiar i Pelor, cu faa
plin de couri, sttea lng Chaol! Un asasin de mna a doua!
Celaena i dezgoli dinii. Cum ndrzneau s i refuze o invitaie la
petrecere? Tensiunea din piept se domoli puin cnd nu zri chipul lui
Cain printre petrecrei. Cel puin l ineau i pe el nchis ntr-o cuc.
l zri pe prinul motenitor, dansnd i rznd cu o idioat blond.
i dorea s l urasc pentru c refuzase s o invite; la urma urmei, ea
era Campionul lui! Dar i era greu s nu se holbeze la el. Nu i
dorea s i vorbeasc, ci doar s l priveasc, s i observe acea graie
neobinuit i blndeea ochilor lui care o fcuser s i se destinuie
despre Sam. Dei era un Havilliard, era Ei, bine, nc i dorea
foarte mult s l srute.

Celaena se ncrunt cnd dansul se ncheie, iar prinul motenitor


srut mna femeii blonde. Se ndeprt de grilaj. Aici coridorul se
sfrea. Arunc o privire napoi ctre petrecere, doar pentru a-l vedea
pe Chaol ridicndu-se de la mas i croindu-i drum spre ieirea din
salon. Dac mergea n camera ei i descoperea c lipsete? Nu i
promisese el c i va aduce ceva de la petrecere?
Gemnd la gndul tuturor treptelor pe care trebuia acum s le urce,
Celaena i ridic lumnarea i aa i se grbi ctre confortul
tavanelor mai nalte, nfurnd aa pe msur ce nainta. Alerga n
jos pe scri, srind chiar i cte dou trepte.
Goni pe lng arcade i ni n sus pe treptele care duceau ctre
camera sa, mica lumini din captul scrilor crescnd cu fiecare pas.
Chaol ar arunca-o n temni dac ar gsi-o n vreun pasaj secret
mai ales dac acel pasaj secret ducea n afara castelului!
Ajunse n camera sa lac de ap. Ddu scaunul la o parte, nchise
ua de piatr, trase tapiseria peste ea i se arunc pe pat.
Dup ore de petrecut la festin, Dorian intr n camera Celaenei,
nefiind sigur ce cuta, mai exact, n camera unui asasin la ora dou
de diminea. Capul i se nvrtea din pricina vinului i era att de
obosit din pricina dansului nct era sigur c, dac se aeza undeva,
adormea. Apartamentul
Celaenei era tcut i ntunecat, iar el ntredeschise ua dormitorului
pentru a arunca o privire nuntru.
Dei era adormit pe pat, nc purta rochia aceea stranie. Cumva,
acum prea mult mai potrivit, ntins pe ptura roie. Prul auriu era
mprtiat n jurul ei, iar obrajii i erau mbujorai.
O carte zcea lng ea, deschis i nc ateptnd ca pagina s-i fie
ntoars. Dorian rmase n hol, temndu-se c ea se va trezi dac va
mai face nc un pas. Halal asasin. Nici mcar nu se deranjase s se
clinteasc. Dar pe chipul ei nu era nici urm de trsturile unui
asasin. Nicio urm de agresiune sau sete de snge nu se regsea n
trsturile sale.
Oarecum, o cunotea. i tia c nu l-ar rni. Cumva, avea sens.
Cnd vorbeau, orict de dure erau de obicei cuvintele ei, el se simea

n largul su, de parc ar fi putut spune orice. Iar ea trebuie s fi


simit acelai lucru dup ce i spusese despre Sam, oricine ar fi fost
el. Deci, iat-l aici, n toiul nopii. Ea flirtase cu el, dar era real?
Sunetul unor pai rsun, iar Dorian l zri pe Chaol stnd n foaier.
Cpitanul merse ctre Dorian i l apuc de bra. Dorian tia c nu
e cazul s se mpotriveasc n timp ce prietenul su l tr prin foaier
oprindu-se n faa uii de la intrare.
Ce caui aici? ssi Chaol ncet.
Ce caui tu aici? contracar Dorian, ncercnd s i menin
glasul jos. Era o ntrebare la fel de bun. Dac Chaol petrecea att de
mult timp convingndu-l despre pericolele asocierii cu Celaena, ce
cuta el acolo n toiul nopii?
Dorian, este o asasin! Te rog, te rog, spune-mi c nu ai mai
fost aici nainte! Dorian nu i putu stpni rnjetul.
Nici mcar nu vreau vreo explicaie. Doar iei afar, idiot nesbuit.
Iei. Chaol l apuc de gulerul jachetei, iar Dorian aproape c l-ar fi
pocnit pe prietenul su dac acesta nu ar fi fost iute ca un fulger.
nainte s i dea seama, fu aruncat pe coridor, iar ua nchis i
ncuiat n urma lui.
Dintr-un oarecare motiv, Dorian nu dormi bine n acea noapte.
Chaol Westfall trase adnc aer n piept. Ce cuta el aici? Avea
dreptul de a-l trata pe prinul motenitor al Adarlanului ntr-o astfel
de manier cnd el nsui i nclca judecata? Nu nelegea furia ce
pusese stpnire pe el cnd l vzuse pe Dorian stnd n pragul uii,
nu voia s neleag felul acela de furie. Nu era gelozie, era ceva
dincolo de asta. Ceva care i transformase prietenul n altcineva, ntro persoan pe care nu o cunotea. El era ferm convins c ea era
virgin, dar Dorian tia lucrul sta? Probabil c asta l fcuse s fie i
mai interesat. Oft i deschise ua, tresrind cnd aceasta scri cu
putere.
Celaena nc purta hainele din timpul zilei i, dei era frumoas,
asta nu masca potenialul uciga ce zcea n ea. Era prezent n
maxilarul ei puternic, n panta sprncenelor, n linitea perfect a
siluetei. Era o lam ascuit ctre Regele Asasinilor pentru propriile

interese. Ea era un animal adormit o pum sau un dragon , iar


nsemnele ei de putere erau pretutindeni. Chaol ncuviin din cap i
intr n dormitor.
La auzul pasului, Celaena deschise un ochi.
Nu este diminea, mormi ea i se ntoarse pe partea cealalt.
i-am adus un cadou. Chaol se simi ca un idiot i pentru o
clip se gndi s fug din ncpere.
Un cadou? spuse ea ntorcndu-se ctre el i clipind.
Nu e mare lucru; le mpreau la petrecere. D-mi mna doar.
Era o minciun ntr-un fel. Le mpreau femeilor nobilimii ca
semn de bunvoin, iar el terpelise unul din co cnd trecuse pe
lng el. Majoritatea femeilor nu le vor purta niciodat le vor
arunca sau le vor drui vreunei servitoare preferate.
Las-m s vd. Celaena ntinse lene un bra.
El cotrobi prin buzunare i scoase darul.
Poftim. l puse n palm.
Ea l examin, zmbind somnoroas.
Un inel. i-l puse pe deget. Ct de drgu! exclam ea.
Era simplu: furit din argint, singurul su ornament constnd n
ametistul de mrimea unghiei ce era aezat n centrul inelului.
Suprafaa pietrei era fin i rotund i licrea asemenea unui ochi
violet.
Mulumesc, spuse ea, genele czndu-i grele.
nc pori rochia, Celaena. mbujorarea lui refuz s dispar.
M voi schimba imediat. Chaol tiu c nu o va face. Vreau doar
s m odihnesc. Apoi Celaena adormi, cu o mn pe piept, inelul
zcnd peste inima sa. Cu un oftat iritat, cpitanul lu o ptur de pe
canapeaua din apropiere i o arunc peste ea. Fu pe jumtate tentat s
i scoat inelul de pe deget, dar Ei, bine, era ceva panic n
nfiarea ei. Frecndu-i gtul, chipul nc arzndu-i, Chaol prsi
ncperea, ntrebndu-se cum avea s i explice lui Dorian tot ce se
ntmplase.

CAPITOLUL 25

Celaena vis. Se plimba din nou prin pasajul secret. Nu avea o


lumnare sau o a pe care s o urmeze. Alesese arcada din dreapta,
ntruct celelalte dou erau umede i reci, cea aleas prea s fie
cald i primitoare. Iar mirosul nu era miros de mucegai, ci de
trandafiri. Pasajul erpuia, iar Celaena se trezi cobornd un set ngust
de trepte. Dintr-un motiv anume, pe care nu l cunotea, evita s se
ating de zidul tunelului. Treptele coborau, erpuind ncontinuu, iar
ea urma mirosul de trandafiri dincolo de fiecare u sau arcad care
aprea. Exact cnd se sturase de atta mers, ajunse la captul scrii
i se opri. Se trezi naintea unei ui vechi din lemn.
Un inel din bronz n forma unui craniu atrna n centru. Prea s-i
zmbeasc. Atepta suflarea acelei brize teribile sau s aud pe
cineva plngnd, sau ca locul s devin umed i rece. Dar nc era
cald i mirosea minunat, iar Celaena, adunndu-i tot curajul, rsuci
mnerul. Fr s scoat un sunet, ua se deschise.
Se atepta s gseasc o camer uitat, ntunecat, dar gsi ceva
mult mai diferit. O raz a lunii ptrundea printr-o mic gaur din
tavan, mngind chipul unei minunate statui din marmur, aezat pe
o lespede de piatr. Nu nu o statuie. Un sarcofag. Era un mormnt.
Copaci erau cioplii n tavanul de piatr i se ntindeau deasupra
figurinei feminine adormite. Un al doilea sarcofag fusese aezat lng
cel al femeii, fiind al unui brbat. De ce chipul femeii era scldat n
lumina lunii, iar al brbatului n ntuneric?
Era chipe, barba i era scurt, fruntea lat i fr riduri, iar nasul
drept i robust. inea o sabie din piatr ntre mini, mnerul ei
odihnindu-i-se pe piept. Celaenei i se tie rsuflarea. Pe cap brbatul
purta o coroan.
Femeia purta i ea o coroan. Nu era enorm i de prost gust, ci
mai degrab un triunghi suplu cu o nestemat albastr n centru
singura bijuterie de pe statuie. Prul lung i vlurit i se revrsa n
jurul chipului i peste capacul sarcofagului, att de natural nct
Celaena putea jura c era real. Lumina lunii czu pe chipul femeii, iar
mna Celaenei tremur n timp ce o ntinse i atinse obrazul fin i
tnr.
Era rece i dur, aa cum trebuia s fie o statuie.

Care regin ai fost tu? spuse ea cu glas tare, vocea rsunndu-i


n camera tcut. Trecu mna peste buze, apoi peste frunte. Ochii i se
ngustar. Un semn era ncrustat pe suprafa, aproape invizibil
ochiului. l atinse cu degetul, apoi nc o dat. Socotind c lumina
lunii l decolora, Celaena protej locul cu mna. Un diamant, dou
sgei ieind din pri, apoi o linie vertical prin centru
Era semnul Wyrd pe care l vzuse mai devreme. Pi napoi de
lng sarcofag, deodat se fcu rece. Acesta era un loc interzis.
Se mpiedic de ceva, iar, n timp ce se cltin, observ podeaua.
Rmase cu gura cscat. Era acoperit cu stele sculpturi n relief ce
oglindeau cerul nopii. Iar tavanul oglindea pmntul. De ce erau
inversate? Privi pereii i i duse mna la inim.
Nenumrate semne Wyrd erau gravate pe suprafaa pereilor. Erau
n spirale i linii, i ptrate. Semnele mai mici alctuiau unele mai
mari, iar cele mari formau unele i mai mari, pn ce pru c ntreaga
camer avea un sens pe care ea nu l nelegea.
Celaena privi mormintele din piatr. La picioarele reginei era scris
ceva. Celaena pi ctre figura feminin. Acolo, n litere de piatr,
citi:
Ah! Ruptura timpului!
Nu prea avea sens. Probabil c erau domnitori importani i de
demult, dar
Se apropie din nou de cptiul sarcofagului. Pe chipul reginei
gsea ceva linititor i familiar, ceva care i amintea Celaenei de
mirosul de trandafiri. Dar era i ceva putred n legtur cu ea ceva
straniu.
Celaena aproape c ip cnd le vzu: urechile arcuite i ascuite.
Urechile fiinelor Fae, nemuritorii. Dar niciun Fae nu se cstorise cu
cineva din linia Havilliard vreme de o mie de ani i existase una
singur, i era hibrid. Dac era adevrat, dac ea era Fae sau pe
jumtate Fae, atunci ea era ea era
Celaena se ndeprt de femeie, se mpiedic i se lovi cu spatele
de perete. Un strat de praf se ridic n aerul din jurul ei.

Atunci, acest brbat era Gavin, primul rege al Adarlanului. Iar


aceasta era Elena, prima prines din Terassen, fiica lui Brannon,
soia i regina lui Gavin.
Inima Celaenei btu att de violent nct i se fcu grea. Dar nu i
putea urni picioarele. Nu ar fi trebuit s ntre n mormnt, nu ar fi
trebuit s profaneze locurile sacre ale morilor cnd ea era att de
murdar de sngele crimelor sale. Ceva va veni dup ea i o va vna,
i o va tortura pentru c le rscolise somnul venic.
Dar de ce era mormntul lor att de neglijat? De ce nu fusese
nimeni acolo s onoreze morii n acea zi? De ce nu era nicio floare la
cptiul ei? De ce fusese uitat Elena Galathynius Havilliard?
Lng peretele ndeprtat al camerei zceau grmezi de bijuterii i
arme. O sabie era aezat naintea unei armuri aurii. Ea cunotea
sabia aceea. Pi spre comoar. Era sabia legendar a lui Gavin, sabia
pe care o mnuise n fiecare rzboi aprig care aproape dezbinase
continentul, sabia care l nimicise pe Lordul ntunecat Erawan. Chiar
i dup o mie de ani, nu ruginise. Dei poate c magia dispruse, se
prea c puterea care forjase tiul nc dinuia.
Damaris, opti Celaena, numind arma.
i cunoti trecutul, spuse un glas suav de femeie, iar Celaena
tresri, scncind cnd se mpiedic de o suli i czu ntr-un cufr
plin cu aur. Glasul rse. Celaena cut cu privirea un pumnal, un
sfenic, orice. Dar apoi o zri pe stpna glasului i ncremeni.
Cine eti? ntreb asasina, tiind rspunsul, dar dorind s l
aud.
tii cine sunt, spuse Elena Havilliard.
Trsturile ei fuseser redate cu fidelitate pe sarcofag. Celaena nu
se mic din locul unde czuse n cufr, n ciuda durerii din coloan
i picioare.
Eti o fantom?
Nu chiar, spuse Regina Elena, ajutnd-o pe Celaena s se ridice
din cufr. Mna ei era rece, dar solid. Nu sunt vie, dar spiritul meu
nu bntuie acest loc. i ndrept privirea ctre tavan, iar chipul i
deveni grav. Am riscat prea mult venind aici ast-sear, continu ea.
Celaena, involuntar, se retrase cu un pas.

Riscat?
Nu pot sta aici pentru mult timp i nici tu, spuse regina. Ce fel
de vis absurd era acesta? Pentru moment nu observ, dar Elena
Havilliard privi ctre sarcofagul soului su.
Capul Celaenei se nvrtea. Gavin Havilliard distrgea atenia
cuiva de deasupra?
Cine nu observ?
Cei opt gardieni; tii despre cine vorbesc.
Celaena o privi confuz, dar apoi nelese.
Garguii de pe turnul cu ceas?
Regina ncuviin.
Ei pzesc portalul dintre lumile noastre. Am reuit s ctigm
puin timp, iar eu m-am putut strecura pe lng ei Apuc minile
Celaenei. Spre surprinderea ei, o duru. Trebuie s asculi cu atenie
ceea ce i spun, continu regina. Nimic nu este o coinciden. Totul
are un scop. i-a fost scris s vii n castelul acesta, la fel cum i-a fost
scris s devii un asasin, s deprinzi abilitile necesare supravieuirii.
Greaa se ntoarse. Celaena spera c regina nu va vorbi despre ceea
ce inima sa refuza s i aminteasc, spera c nu va meniona ceea ce
ea ncercase s uite n tot acest timp.
Ceva malefic slluiete n castel, ceva suficient de primejdios
nct s fac stelele s se cutremure. Rutatea sa rsun n toate
lumile, continu regina. Trebuie s l opreti. Uit de prieteniile tale,
uit de datoriile i jurmintele tale. Distruge-l nainte de a fi prea
trziu, nainte ca un portal s fie att de larg deschis nct s nu se
mai poat face nimic.
ntoarse capul, de parc ar fi auzit ceva. O, nu mai este timp, spuse
ea. Trebuie s ctigi aceast competiie i s devii Campionul
regelui. Tu nelegi necazurile oamenilor. Erilea are nevoie de tine ca
fiind Campionul regelui.
Dar ce este
Regina scotoci prin buzunare.
Ei nu trebuie s te prind aici. Dac se va ntmpla, totul va fi
pierdut. Poart asta. Puse ceva metalic i rece n palma Celaenei. Te
va proteja de ru. O mpinse pe Celaena ctre u. Ai fost condus

aici ast-sear. Dar nu de ctre mine. i eu am fost condus aici.


Cineva vrea ca tu s nvei; cineva vrea ca tu s vezi ntoarse din
nou capul ntr-o parte n timp ce un rget strpunse aerul. Sunt pe
drum, opti regina.
Dar nu neleg! Eu nu sunt nu sunt cine crezi tu c sunt!
Regina Elena puse minile pe umerii Celaenei i i srut fruntea.
Curajul inimii este foarte rar, spuse ea cu un calm brusc. Las-l
s te ghideze.
Un urlet diferit cutremur pereii i i nghe sngele n vene fetei.
Du-te, spuse regina, mpingnd-o pe Celaena pe coridor. Fugi!
Neavnd nevoie de alte ncurajri, Celaena goni n sus pe scar.
Alerga att de repede nct nu avea habar ncotro se ndrepta. n urma
ei rsun un ipt i un mrit, iar stomacul i se urc n gt n timp ce
gonea nainte. Lumina camerei ei se ivi, iar, pe msur ce se apropia,
auzi un glas palid plngnd n urm, aproape furios.
Celaena intr n dormitor i vzu doar patul nainte ca totul s fie
cuprins de ntuneric.
Ochii Celaenei se deschiser. Respira greu. i nc purta rochia.
Dar era n siguran, n siguran n camera sa. De ce era ea att de
predispus la vise stranii, neplcute? i de ce nu putea respira?
Gsete i distruge rul din castel!
Celaena se ntoarse pe-o parte i ar fi adormit bucuroas din nou
dac nu ar fi simit metalul ce i zgria palma. Te rog, spune-mi c
este inelul lui Chaol.
Dar tia c nu era. n mna ei zcea o amulet din aur de mrimea
unei monede pe un lan delicat. Lupt mpotriva dorinei nebune de a
ipa. Din benzi mpletite de metal, pe marginile amuletei erau dou
cercuri suprapuse. n spaiul pe care l mpreau era o mic piatr
preioas de culoare albastr care i conferea centrului amuletei
nfiarea unui ochi. O linie strpungea ntregul obiect. Era frumos i
straniu, i Celaena privi tapiseria. Ua era ntredeschis.
Sri din pat, lovindu-se att de tare de perete nct umrul scoase
un trosnet urt. n ciuda durerii, se grbi la u i o nchise. Ultimul

lucru de care avea nevoie era ca orice ar fi fost acolo jos s se iveasc
n camera sa. Sau ca Elena s i apar n fa din nou.
Gfind, Celaena pi napoi, studiind tapiseria. Figura femeii se
ridica din spatele cufrului de lemn. Cu un oc, realiz c era Elena;
sttea exact n locul unde se afla ua. Un indicator inteligent.
Celaena arunc mai muli buteni n foc, se schimb iute n cmaa
de noapte i se urc n pat, strngnd n mn cuitul improvizat.
Amuleta zcea acolo unde o lsase. Te va proteja
Celaena privi din nou ctre u. Fr ipete, fr urlete nimic
care s indice ceea ce tocmai se ntmplase. Totui
Celaena bombni puin, dar se grbi s i pun amuleta n jurul
gtului. Era uoar i cald. Trase pturile pn la brbie, nchise
ochii, ateptnd ca somnul s apar sau ca o ghear s o strng de
gt, s o decapiteze. Dac nu fusese un vis dac nu fusese o simpl
halucinaie
Celaena strnse colierul. S devin Campionul Regelui putea
face asta. Avea de gnd s fac asta, oricum. Dar care erau motivele
Elenei? Erilea avea nevoie ca acest Campion al regelui s fie cineva
care nelege suferinele poporului. Asta prea suficient de simplu.
Dar de ce trebuia ca Elena s fie cea care i spune asta? i ce legtur
avea cu primul ei ndemn: gsete i distruge rul din castel?
Celaena trase adnc aer n piept, cuibrindu-se n perne. Ct de
neghioab fusese s deschid ua secret de Samhuinn! Atunci ea
nsi atrsese toate astea asupra ei? Deschise ochii, privind tapiseria.
Ceva malefic slluiete n castel distruge-l
Nu avea suficiente lucruri pentru care s se ngrijoreze acum? Va
ndeplini cea de-a doua cerin a Elenei, dar prima ar putea-o bga
n bucluc. Nu era ca i cum putea cotrobi prin castel oricnd i
oriunde ar fi dorit!
Dar, dac exista o asemenea ameninare, atunci nu doar viaa ei era
n pericol. Iar n timp ce ar fi mai mult dect fericit dac o for
ntunecat i-ar fi distrus cumva pe Cain, Perrington, pe rege i pe
Kaltain Rompier, dac Nehemia sau chiar Chaol i Dorian erau rnii
n vreun fel

Celaena se nfior i tresri. Tot ce putea face era s cerceteze


mormntul pentru mai multe indicii. Poate c va gsi ceva referitor la
scopul Elenei. Iar dac asta nu ddea niciun rezultat mcar va fi
ncercat.
Briza fantomatic pluti prin dormitor, purtnd mirosul de
trandafiri. Dup mult vreme Celaena czu ntr-un somn agitat.

CAPITOLUL 26
Uile dormitorului se deschiser cu violen, iar Celaena fu n
picioare ntr-o secund, cu un sfenic n mn.
Dar Chaol nu o observ n timp ce nvli nuntru, cu maxilarul
ncletat.
Ea gemu i se urc napoi n pat.
Tu nu dormi niciodat? bombni ea nvelindu-se cu ptura. Nu
petreceai pn n zori?
El puse o mn pe sabie n timp ce smulse pturile i o tr pe
Celaena din pat, apucnd-o de bra.
Unde ai fost noaptea trecut?
Ea izgoni teama care i nclet gtul. Chaol nu avea cum s tie
despre pasajele secrete. Celaena i zmbi.
Aici, desigur. Nu m-ai vizitat ca s mi dai asta? i smulse
braul din strnsoarea lui i i flutur degetele prin faa sa, expunnd
inelul cu ametist.
Asta a durat cteva minute. Dar n restul nopii?
Ea refuz s se retrag n timp ce el i studie chipul, apoi minile,
apoi restul corpului. n timp ce el fcea acest lucru, ea i ntoarse
serviciul. Tunica lui neagr era descheiat la gt i uor ifonat, iar
prul lui scurt avea nevoie de un pieptene. Orice s-ar fi ntmplat,
Chaol era grbit.
Ce e cu toat agitaia asta? Nu avem un test n dimineaa asta?
i analiz unghiile n timp ce atept rspunsul lui.
A fost anulat. Un Campion a fost gsit mort de diminea.
Xavier houl din Melisande.
Ea ridic privirea ctre el, apoi din nou ctre unghii.

i tu crezi c eu am fcut-o?
Eu sper c nu ai fcut-o tu, ntruct trupul este pe jumtate
mncat.
Mncat! Celaena strmb din nas. Se aez pe pat cu picioarele
ncruciate, sprijinindu-se n mini. nspimnttor. Poate c a fost
Cain; este suficient de animalic pentru a face una ca asta. Stomacul i
se nclet nc un Campion ucis. Oare avea legtur cu rul despre
care vorbea Elena? Moartea Mnctorului de Ochi i celorlai doi
Campioni nu fuseser simple accidente sau o ceart ntre beivi, aa
cum determinase ancheta. Nu, acesta era un tipar.
Chaol oft.
M bucur c te amuzi pe seama uciderii unui om.
Celaena ncerc s rnjeasc.
Cain este cel mai probabil candidat. Tu eti din Anielle, ar
trebui s tii mai bine dect oricine cum sunt cei din Munii Col Alb.
Chaol i trecu o mn prin prul scurt.
Ar trebui s ai grij pe cine acuzi. Dei Cain este o brut, este
Campionul ducelui Perrington.
Iar eu sunt Campionul prinului motenitor! i ddu prul peste
umr. Cred c asta nseamn c pot acuza pe oricine doresc.
Doar spune-mi sincer: unde ai fost noaptea trecut?
Celaena se ndrept, privind direct n ochii lui cprui-aurii.
Dup cum pot confirma grzile mele, am fost aici ntreaga
noapte. Dei, dac regele va vrea s m interogheze, i voi spune c i
tu poi garanta pentru mine.
Chaol privi inelul ei, iar Celaena i ascunse zmbetul n timp ce o
urm palid de mbujorare apru pe obrajii cpitanului.
Sunt sigur c vei fi i mai ncntat s afli c astzi nu vom
avea antrenament mpreun.
Celaena rnji i oft teatral n timp ce se strecur napoi sub pturi
i se cuibri pe pern.
Imens de ncntat, spuse ea. i trase ptura pn la brbie i
flutur genele ctre el. Acum iei. Voi srbtori dormind pentru nc
cinci ore. O minciun, dar Chaol o crezu.

nchise ochii nainte de a vedea privirea ncruntat a cpitanului i


zmbi n sinea ei cnd l auzi pind afar. De-abia dup ce acesta
trnti ua n urma lui, Celaena se ridic.
Campionul fusese mncat?
Noaptea trecut n visul ei nu, nu fusese un vis. Fusese real. i
auzise creaturile acelea cu ipete stridente Oare Xavier fusese ucis
de una dintre ele? Dar fuseser n mormnt; era imposibil s se fi
aflat pe coridoarele castelului fr ca cineva s observe. Probabil
obolanii ajunseser la cadavru nainte ca acesta s fie gsit. Nite
obolani foarte, foarte nfometai.
Celaena se cutremur din nou i iei de sub pturi. Avea nevoie de
cteva arme improvizate n plus i de o modalitate de a ntri
ncuietoarele ferestrelor i uilor sale.
Chiar i cnd i pregtea aprarea, continua s se asigure c nu
exista motiv de ngrijorare. Dar, avnd cteva ore libere la dispoziie,
improviz ct mai multe arme pe care le lu cu ea, ncuie ua
dormitorului i se strecur n mormnt.
Celaena cercet minuios cripta, mormind n sinea ei. Nu era
nimic acolo care s explice motivele Elenei. Sau care ar putea sugera
sursa acestui ru misterios. Absolut nimic.
n timpul zilei, o raz de soare lumina mormntul, fcnd toate
firicelele de praf pe care le rscolea s pluteasc asemenea fulgilor de
zpad. Cum era posibil ca lumina s ptrund att de adnc sub
castel? Celaena se opri sub grilajul din tavan, privind ctre razele ce
ptrundeau prin el.
Era sigur uruburile osiei strluceau, erau poleite cu aur. Mult
aur, din moment ce reflectau razele soarelui pn acolo.
Celaena se strecur ntre cele dou sarcofage. Dei adusese cu ea
trei arme improvizate, nu zri nicio urm a ceea ce urlase i mrise
noaptea trecut. i nici urm de Elena.
Celaena se opri lng sarcofagul Elenei. Nestemata albastr
ncrustat n coroana ei de piatr pulsa n lumina palid a soarelui.

Care a fost scopul tu n a-mi spune mie toate lucrurile acelea?


zise ea cu voce tare, glasul ei rsunnd n pereii criptei. Eti moart
de o mie de ani. De ce i mai pas nc de Erilea?
i de ce aceast responsabilitate s nu cad pe umerii lui Dorian
sau ai lui Chaol, sau ai Nehemiei, sau ai altcuiva?
Celaena btu cu un deget n nasul crn al reginei.
A fi crezut c ai lucruri mai bune de fcut n viaa ta de apoi,
spuse ea. Dei ncerca s rnjeasc, glasul i suna mai timid dect i-ar
fi plcut.
Ar fi trebuit s plece; dei ua dormitorului ei era ncuiat, cineva
ar fi putut veni s o caute mai devreme sau mai trziu. i se ndoia c
ar fi crezut-o dac i-ar fi spus c i se ncredinase o misiune foarte
important de ctre prima regin a Adarlanului. De fapt, tocmai
realiz c putea fi acuzat de trdare i de folosirea magiei. Cu
siguran asta i-ar fi garantat ntoarcerea n Endovier.
Dup o ultim examinare a criptei, Celaena plec. Nu era nimic
folositor acolo. i, n afar de asta, dac Elena i dorea att de mult
ca ea s ajung Campionul regelui, atunci nu i putea petrece tot
timpul vnnd orice ar fi fost rul acesta. De fapt, probabil c i-ar
scdea ansele la victorie. Celaena urc grbit treptele, tora ei
aruncnd umbre stranii pe perei. Dac acest ru era att de
amenintor pe ct l fcea Elena s par, atunci cum l putea ea
nvinge?
Nu c ar fi speriat-o gndul c ceva malefic locuia n castel.
Nu. Nu era vorba despre asta. Celaena se ncrunt. Se va concentra
pe competiie i va deveni Campionul regelui. Iar apoi, dup ce va
ctiga, va putea porni n cutarea acestui ru.
Poate.
O or mai trziu, flancat de grzi, Celaena i inea brbia sus n
timp ce se ndreptau ctre bibliotec. Le surdea tinerilor cavaleri
care treceau pe lng ei i le zmbea cu superioritate femeilor care se
holbau la rochia ei alb cu roz. Nu le putea nvinui; rochia era
strlucitoare. Iar ea arta spectaculos purtnd-o. Chiar i Ress, unul
dintre gardienii mai chipei postai la ua apartamentului ei, spusese

asta. Evident, nu fusese prea greu s l conving s o escorteze ctre


bibliotec.
Celaena zmbi n sinea ei n timp ce ncuviin din cap ctre un
nobil trector, care ridic din sprncene la vederea ei. Era teribil de
palid, observ ea cnd el deschise gura pentru a spune ceva, dar
Celaena naint pe coridor n jos. Grbi pasul la auzul unor voci
masculine contrazicndu-se, care rsunau pe hol n timp ce se
apropiau de o cotitur.
Celaena ignor atenionarea lui Ress n timp ce ddu colul.
Cunotea mult prea bine acel miros. Snge i duhoarea neptoare a
crnii descompuse.
Dar nu se atepta la privelitea care o ntmpin. Pe jumtate
mncat era un mod plcut de a descrie ceea ce rmsese din trupul
lui Xavier.
Una dintre escortele sale njur pe sub musta, iar Ress pi mai
aproape de ea, puse o mn uoar pe spatele su, ncurajnd-o s
mearg mai departe. Niciunul dintre brbaii adunai acolo nu o privi
cnd trecu pe lng ei, uitndu-se cu atenie la trup.
Cavitatea toracic a lui Xavier fusese spintecat, iar toate oragnele
sale vitale lipseau. Doar dac cineva nu le mutase cnd gsise corpul,
pur i simplu nu era nici urm de ele. Iar chipul lui alungit, jupuit,
nc era contorsionat de un ipt surd.
Acesta nu fusese un accident. n cretetul capului lui Xavier era o
gaur, iar Celaena observ c i creierul su lipsea. Petele de snge
de pe perete artau ca un scris care fusese ters. Dar chiar i acum o
parte din scris se pstrase, iar ea ncerc s nu se holbeze la el. Semne
Wyrd. Trei semne Wyrd, formnd o linie arcuit care ar fi trebuit s
reprezinte un cerc din dreptul cadavrului.
Sfinte Zeule! mormi una dintre grzile ei n timp ce lsar n
urm mbulzeala de la locul crimei.
Nu era de mirare c Chaol fusese att de rvit de diminea! Se
ndrept de spate. El crezuse c ea fcuse asta? Neghiobul. Dac
Celaena ar fi vrut s scape de rivalii si, ar fi fcut-o rapid i curat
un gt retezat, un cuit n inim, un pahar cu vin otrvit. Dar crima

asta era de prost gust. i stranie; semnele Wyrd transformau crima n


ceva mai mult dect una brutal. Ritualic, poate.
Cineva se apropia din direcia opus. Era Mormnt, asasinul de
temut, holbndu-se la cadavru de la deprtare. Ochii lui, ntunecai i
calmi asemenea unui iaz, i ntlnir pe ai ei. Ea i ignor dinii cariai
n timp ce fcu un semn cu brbia ctre rmiele lui Xavier.
Pcat, spuse ea, sunnd n mod deliberat lipsit de regret.
Mormnt chicoti, bgndu-i minile n buzunarele pantalonilor
si jerpelii i murdari. Sponsorul lui nu se deranja s l mbrace
civilizat? Evident c nu, din moment ce sponsorul lui era suficient
de fraier i nesbuit nct s l aleag pe el drept Campion.
Mare pcat, spuse Mormnt ridicnd din umeri n timp ce
Celaena trecu pe lng el.
Ea ncuviin scurt i i inu gura nchis n timp ce continu s
nainteze. Acum mai rmseser doar aisprezece aisprezece
Campioni iar patru dintre ei aveau s se dueleze. Competiia devenea
acerb. Ar fi trebuit s fie recunosctoare acelui zeu nemilos care
decisese s-i ia viaa lui Xavier. Dar dintr-un anume motiv nu putea.
Dorian i flutur sabia, mormind n timp ce Chaol evit cu
uurin lovitura i par. Muchii l dureau din pricina attor
sptmni n care nu se antrenase, iar rsuflarea i era greoaie n timp
ce ataca ncontinuu.
Asta se ntmpl cnd te lai pe tnjeal, chicoti Chaol srind n
lateral cnd Dorian se mpiedic pind spre el. i aminti de vremea
cnd amndoi erau la fel de agili, dei asta se ntmplase n urm cu
mult timp. Dorian, dei nc i plcea s mnuiasc sabia, ajunsese s
iubeasc mai mult crile.
Am avut ntlniri i lucruri importante de citit, spuse Dorian,
gfind. Fand.
Chaol par, simul, apoi atac att de violent nct Dorian pi
napoi. Se nfurie.
ntlniri pe care le-ai folosit drept scuz pentru a te contrazice
cu ducele Perrington. Dorian se npusti asupra lui Chaol, iar acesta i
par atacul. Sau poate c eti prea ocupat vizitnd-o pe Sardothien n

toiul nopii. Sudoarea se prelinse de pe fruntea lui Chaol. De ct timp


faci lucrul sta?
Dorian mri, iar Chaol intr n atac i se retrase pas cu pas,
coapsele fiindu-i cuprinse de durere.
Nu e ceea ce crezi, spuse el printre dini. Nu mi petrec nopile
cu ea. Cu excepia nopii trecute, am vizitat-o o singur dat i a fost
mai puin dect primitoare, nu i face griji.
Cel puin unul din voi are bun-sim. Chaol lansa fiecare atac cu
asemenea precizie nct Dorian nu putea s nu-l admire. Pentru c tu
n mod sigur i-ai pierdut minile.
Dar tu? rosti impuntor Dorian. Vrei s mi spun prerea despre
cum ai aprut n camera ei noaptea trecut aceeai noapte n care a
murit un alt Campion? Dorian fent, dar Chaol nu se ls pclit. n
schimb, atac suficient de puternic nct Dorian se retrase cu un pas,
luptndu-se s i menin echilibrul. Dorian strmb din nas la furia
care zcea n privirea lui Chaol. Bine, asta a fost o lovitur ieftin,
recunoscu el ridicnd sabia pentru a para o alta. Dar nc vreau un
rspuns.
Poate c nu am unul. Dup cum ai spus, nu este ceea ce crezi.
Ochii cprui ai cpitanului sclipir, dar, nainte ca Dorian s poat
spune ceva, prietenul su schimb subiectul. Cum stau lucrurile cu
mama ta? Dorian tresri. De aceea se afla aici. Dac ar fi trebuit s
mai stea nc un moment n compania mamei sale, ar fi luat-o razna.
Chiar att de ru?
Taci din gur! mri Dorian i i lovi sabia de a lui Chaol.
Trebuie s fie groaznic s fii n pielea ta astzi. Pun pariu c
toate doamnele te-au implorat s le protejezi de criminalul dintre
pereii castelului. Chaol rnji. i fcuse timp s se dueleze cu el cnd
n castel era un nou cadavru, iar acesta era un sacrificiu care l
surprindea pe Dorian; tia ct de important era pentru Chaol postul
su.
Dorian se opri brusc i se ndrept de spate. Chaol ar fi trebuit s
fac lucruri mult mai importante n acel moment.
Destul, spuse el vrndu-i floreta n teac. Fr s protesteze,
Chaol proced la fel.

Prsir salonul n linite.


Ai vreo veste de la tatl tu? ntreb Chaol cu un glas care
indica faptul c tia c ceva nu era n regul. M ntreb unde este
plecat.
Dorian suspin adnc, domolindu-i rsuflarea.
Nu. Nu am nici cea mai vag idee. mi amintesc de astfel de
escapade de cnd eram copii, dar asta nu s-a mai ntmplat de mult
timp. Pun pariu c este ocupat cu ceva teribil de meschin.
Ai grij ce spui, Dorian.
Sau ce? M vei arunca n temni? Nu era intenia lui s i ias
din fire, dar de-abia putuse dormi noaptea trecut, iar moartea acestui
Campion nu i mbuntea deloc starea de spirit. Cnd Chaol nu se
deranj s rspund, Dorian ntreb: Crezi c cineva vrea s-i ucid
pe toi Campionii?
Posibil. Pot nelege dac vrea s ucid competiia, dar s o fac
att de violent Sper s nu fie un tipar.
Lui Dorian i nghe sngele n vene.
Crezi c vor ncerca s o ucid i pe Celaena?
Am adugat grzi n plus n preajma apartamentului ei.
Pentru a o proteja sau pentru a o ine nuntru?
Se oprir la intersecia coridoarelor unde urmau s se despart
pentru ca fiecare s se ndrepte ctre camera lui.
Care este diferena? spuse ncet Chaol. Oricum, nu pare s i
pese. O vei vizita indiferent de ceea ce a spune eu, iar grzile nu te
vor mpiedica, pentru c tu eti prinul.
n glasul lui rsuna atta resemnare i supunere, atta amrciune
ascuns, nct Dorian, pentru o secund, se simi vinovat. Ar trebui s
stea departe de Celaena Chaol avea destule probleme pe cap. Dar
apoi se gndi la lista pe care i-o dduse mama sa i se gndi c i el
avea destule.
Trebuie s examinez din nou trupul lui Xavier. Ne vedem
disear, la cin, fu tot ceea ce spuse Chaol nainte de a pleca spre
camera sa. Dorian l privi ndeprtndu-se. Drumul napoi ctre
turnul su pru surprinztor de lung. Deschise ua din lemn a
apartamentului, dezbrcndu-i hainele n drum spre camera de baie.

Avea la dispoziie ntregul turn, dei apartamentul ocupa doar etajul


de sus. i oferea refugiu fa de toat lumea, dar astzi i se prea
pustiu.

CAPITOLUL 27
Mai trziu n acea dup-amiaz, Celaena privea turnul negru cu
ceas. Se ntuneca din ce n ce mai mult, de parc ar fi absorbit cumva
razele moarte ale soarelui. n vrful lui, garguii stteau ncremenii.
Nu se micaser. Nici mcar un deget. Gardienii, i numise Elena.
Dar Gardieni care ce pzeau? O speriaser pe Elena suficient ct s o
in la distan. n mod sigur, dac ei ar fi reprezentat rul pe care l
menionase regina, i-ar fi spus-o pe leau. Nu c Celaena s-ar fi
gndit s porneasc acum n cutarea lui nu cnd i-ar putea aduce
attea necazuri. i cnd ar putea ucide-o nainte de a apuca s devin
Campionul regelui.
Totui, de ce trebuise Elena s fie att de misterioas n legtur cu
asta?
De unde obsesia asta a ta pentru chestiile astea urte? ntreb
Nehemia din spatele ei.
Celaena se ntoarse ctre prines.
Crezi c se pot mica?
Sunt fcui din piatr, Lillian, spuse prinesa n limba lor
comun, accentul de Eyliwe fiind din ce n ce mai stins.
O! exclam Celaena, zmbind. Foarte bine! O singur lecie i
deja m umileti! Din nefericire, nu acelai lucru putea fi spus despre
vorbitul Celaenei n Eyliwe.
Nehemia radia.
ntr-adevr, arat primejdios, spuse prinesa n Eyliwe.
i m tem c semnele Wyrd nu ajut, spuse Celaena. Unul
dintre semne era la picioarele sale, iar ea privi ctre celelalte. n total
erau dousprezece, formnd un cerc mare n jurul turnului solitar. Nu
avea nici cea mai vag idee n legtur cu semnificaia fiecruia.
Niciunul dintre semnele de acolo nu se potriveau cu cele trei gsite la

locul crimei lui Xavier, dar trebuia s existe vreo legtur. Deci, eti
sigur c nu poi citi semnele astea? i ntreb ea prietena.
Nu, spuse scurt Nehemia i se ndrept ctre gardul viu ce
mrginea curtea. Iar tu nu ar trebui s ncerci s le descifrezi, adug
ea peste umr. Nu va iei nimic bun din asta.
Celaena i nfur mai strns pelerina n jurul su n timp ce o
urm pe prines. Avea s nceap s ning n cteva zile, aducndu-i
mai aproape de Yulema i de duelul final, aflat la dou luni distan.
Savur cldura pelerinei, amintindu-i mult prea bine iarna petrecut
n Endovier. Iarna era neierttoare cnd triai n umbrele Munilor
Ruhnn. Fusese un miracol c nu suferise degerturi. Dac ar ajunge
napoi acolo, nc o iarn ar putea-o ucide.
Pari ngrijorat, spuse Nehemia cnd Celaena ajunse lng ea i
i puse o mn pe bra.
Sunt bine, spuse Celaena n Eyliwe, zmbind de dragul
Nehemiei. Nu mi place iarna.
Nu am vzut niciodat zpad, zise Nehemia privind ctre cer.
M ntreb ct de mult va dura aceast schimbare.
S sperm c suficient de mult nct s nu mai fii deranjat de
coridoarele rcoroase, de dimineile ngheate i de zilele fr soare.
Nehemia rse.
Ar trebui s mergi cu mine n Eyliwe cnd voi pleca i s stai
suficient de mult pentru a experimenta una dintre verile noastre
fierbini. Atunci vei aprecia dimineile ngheate i zilele fr soare.
Celaena deja petrecuse o var fierbinte n aria Deertului Rou,
dar, dac i-ar spune asta Nehemiei, ar fi bombardat cu ntrebri
dificile. n schimb, spuse:
Mi-ar plcea foarte mult s vizitez Eyliwe.
Privirea Nehemiei zbovi un moment pe fruntea Celaenei nainte
de a zmbi.
Atunci, aa va fi.
Ochii Celaenei se luminar, iar ea ddu capul pe spate pentru a
putea vedea castelul ridicndu-se impuntor deasupra lor.
M ntreb dac Chaol a rezolvat misterul crimei aceleia brutale.
Grzile mele mi-au spus c brbatul a fost ucis foarte violent.

Puin spus, murmur Celaena privind culorile schimbtoare ale


apusului de soare transformnd castelul n auriu i rou i albastru. n
ciuda naturii ostentative a castelului de cletar, fu nevoit s
recunoasc faptul c uneori arta minunat.
Ai vzut trupul? Grzilor mele nu li s-a permis s se apropie
foarte mult.
Ea ncuviin uor.
Sunt sigur c nu vrei s afli detaliile.
Pune-m la ncercare, insist Nehemia zmbind. Celaena ridic
o sprncean.
Pi totul era mnjit de snge. Pereii, podeaua
Mnjit? ntreb Nehemia, glasul ei devenind o oapt. Nu
mprocat?
Aa cred. Ca i cum ar fi fost ters. Erau desenate cteva semne
Wyrd, dar majoritatea fuseser terse. Scutur din cap, alungnd
imaginea care i se forma n minte. Iar organele vitale lipseau din
cadavru, de parc cineva l-ar fi despicat din cap pn la buric mi
cer scuze, ari de parc i-ar fi grea. Nu ar fi trebuit s spun nimic.
Nu. Continu. Ce altceva mai lipsea?
Celaena fcu o pauz nainte de a continua.
Creierul lui. Cineva i-a fcut o gaur n cretetul capului i nu
mai avea creier. Iar pielea de pe fa i-a fost jupuit.
Nehemia ncuviin, privind ctre un tufi ofilit dinaintea lor.
Prinesa i muc buza de jos, iar Celaena observ c i ncleta
degetele pe rochia sa alb, lung. O briz rece sufl pe lng ele,
legnnd cosiele subiri ale Nehemiei. Podoabele de aur mpletite n
prul ei clincnir uor.
mi pare ru, rosti Celaena. Nu ar fi trebuit
Cineva pi n urma lor, iar, nainte ca Celaena s se ntoarc, o
voce masculin spuse:
Ia uite la asta.
Se ncorda n timp ce Cain se apropia de ele, pe jumtate ascuns de
umbra turnului din spatele lor. Verin, houl cre i cu gura mare, l
nsoea.
Ce vrei? ntreb ea.

Chipul bronzat al lui Cain se schimonosi ntr-un rnjet. Cumva,


devenise mai mare sau poate c ochii i jucau feste.
Dac faci pe domnia, nu nseamn c i eti una, spuse el.
Celaena i arunc o privire Nehemiei, dar ochii prinesei rmaser
aintii asupra lui Cain mijii.
ns Cain nu terminase, iar atenia lui se ndrept ctre Nehemia.
Rnji din nou, dezvluind dinii strlucitor de albi.
Nici faptul c pori o coroan nu te face prines adevrat nu
i n zilele noastre.
Celaena pi mai aproape de el.
ine-i gura aia proast, altfel i voi ndesa dinii pe gt i i-o
voi nchide eu!
Cain izbucni ntr-un rset ascuit, pe care Verin l dubl. Houl se
nvrtea n spatele lor, iar Celaena, ncordat, ncepea s se ntrebe
dac va avea loc o lupt chiar acolo.
Cinele de salon al prinului latr destul de tare, spuse Cain.
Doar oare are coli?
Celaena simi mna Nehemiei pe umrul su, dar o nltur fcnd
nc un pas spre Cain, suficient de aproape nct respiraia lui s i
ating chipul. n castel, grzile rmseser n urm, vorbind ntre ele.
Vei descoperi cnd colii mei vor fi nfipi n gtul tu, spuse ea.
De ce nu chiar acum? opti Cain. Haide, lovete-m. Lovetem cu toat furia aia pe care o simi de fiecare dat cnd te forezi s
ratezi inta sau cnd ncetineti pentru a nu escalada pereii la fel de
repede ca mine. Lovete-m, Lillian, opti el astfel nct doar ea s l
poat auzi, i s vedem ce te- a nvat anul la petrecut n Endovier.
Inima Celaenei o lu la galop. El tia. tia cine era ea i ce fcea.
Celaena nu ndrzni s o priveasc pe Nehemia i sper doar c nc
nu nelegea prea bine limba. Verin nc privea din spatele lor.
Crezi c eti singura al crei sponsor este n stare s fac orice
pentru a ctiga? Crezi c prinul i cpitanul tu sunt singurii care
tiu cine eti?
Celaena i nclet pumnul. Dou lovituri, iar el ar fi la pmnt,
zbtndu-se s respire. Apoi nc o lovitur, iar Verin ar zcea ntins
lng el.

Lillian, spuse Nehemia n limba comun, lund-o de mn.


Avem treab. S mergem.
Aa este, spuse Cain. Urmeaz-o precum cinele de companie
care eti.
Mna Celaenei tremur. Dac l-ar lovi Dac l-ar lovi, dac ar
sri la btaie chiar acolo, grzile ar fi nevoite s i despart, iar Chaol
nu i-ar mai permite s o vad pe Nehemia, nici s prseasc dup
lecii camera sau s se antreneze pn trziu cu Nox. Astfel c
Celaena zmbi i ridic din umeri, spunnd:
O s-i tbcesc fundul, Cain.
Cain i Verin rser, dar ea i Nehemia se ndeprtar, prinesa
innd-o strns de mn. Nu de team sau furie, ci doar pentru a-i
transmite c nelegea c ea era acolo. Celaena i strnse mna la
rndul ei. Trecuse o vreme de cnd cuiva i pasase de ea i i luase
aprarea, iar Celaena avu sentimentul c se putea obinui cu asta.
Chaol sttea mpreun cu Dorian n umbrele mezaninului, privind
n jos ctre asasin n timp ce ea lovea manechinul situat n centrul
ncperii. Celaena i trimisese un mesaj, spunndu-i c avea s se
antreneze cteva ore dup cin, iar el l invitase pe Dorian s
priveasc. Acum Dorian avea s vad de ce ea era o ameninare att
de mare pentru el. Pentru toat lumea.
Celaena mri, lansnd pumn dup pumn, stnga-dreapta-stngastnga-dreapta. Din nou i din nou, de parc ceva ardea n interiorul
ei i nu putea stinge acea flacr.
Pare mai puternic dect nainte, spuse ncet prinul. Ai fcut
treab bun aducnd-o din nou n form. Celaena lovea manechinul,
ferindu-se de lovituri invizibile. Grzile de lng u priveau, cu
indiferen. Crezi c are vreo ans mpotriva lui Cain?
Celaena i legn piciorul n aer, lovind capul manechinului, care
se cutremur. Lovitura ar fi dobort un brbat.
Cred c, dac nu i pierde cumptul i rmne calm pn la
duel, ar putea. Dar este slbatic. i imprevizibil. Trebuie s
nvee s i controleze emoiile n special furia aceea imposibil.

Ceea ce era adevrat. Chaol nu tia dac asta se datora


Endovierului sau doar faptului c era o asasin; oricare ar fi fost
cauza acelei furii incontrolabile, niciodat nu reuea s o stpneasc
n totalitate.
Cine este acela? ntreb cu asprime Dorian cnd Nox intr n
ncpere i pi ctre Celaena. Ea se opri, frecndu-i articulaiile
bandajate ale degetelor i tergndu-i sudoarea de pe frunte n timp
ce l salut.
Nox, spuse Chaol. Un ho din Perranth. Campionul ministrului
Joval.
Nox i spuse ceva Celaenei care o fcu s chicoteasc. Nox rse.
i-a fcut nc un prieten? zise Dorian ridicnd din sprncene n
timp ce Celaena execut o micare demonstrativ pentru Nox. l
ajut?
n fiecare zi. De obicei rmn aici dup ce leciile cu ceilali se
ncheie.
Iar tu permii asta?
Chaol i ascunse ncruntarea la auzul tonului lui Dorian.
Dac vrei s pun capt situaiei, o voi face.
Dorian i privi pentru nc un moment.
Nu. Las-o s se antreneze cu el. Ceilali Campioni sunt brute
i-ar prinde bine un aliat.
Aici ai dreptate.
Dorian se ndeprt de balcon i pi n umbra coridorului din
spate. Chaol l privi pe prin disprnd, mantia roie fluturnd n
urma sa, i oft. Recunotea gelozia cnd o vedea, i chiar dac
Dorian era inteligent era la fel de nepriceput precum Celaena n a-i
ascunde sentimentele. Poate c prezena prinului la antrenament
produsese reacia opus inteniei lui Chaol.
Cu picioarele grele, Chaol l urm pe prin, spernd c Dorian nu i
va bga pe toi n bucluc.
Cteva zile mai trziu, Celaena ntorcea paginile nglbenite de
timp ale unui volum greoi, foindu-se n fotoliu. Asemenea celorlalte
pe care le rsfoise, erau doar pagini dup pagini de nsemnri

aberante. Dar merita s o studieze dac erau semne Wyrd la scena


crimei lui Xavier i la turnul cu ceas. Cu ct tia mai mult despre
ceea ce dorea acest criminal de ce i cum ucidea , cu att mai bine.
Aceasta era adevrata ameninare, nu vreun ru misterios,
inexplicabil pe care l menionase Elena. Desigur, nu gsi mare lucru.
Ochii o usturau, iar asasina i nl privirea din carte i oft.
Biblioteca era posomort i, dac Chaol nu ar fi rsfoit o carte, ar fi
fost complet tcut.
Ai terminat? ntreb el nchiznd romanul pe care l citea.
Celaena nu i spusese despre faptul c identitatea sa i era cunoscut
lui Cain sau despre posibila legtur dintre crime i semnele Wyrd
nu nc. n bibliotec nu era nevoit s se gndeasc la competiii sau
brute. Acolo putea savura linitea i calmul.
Nu, mormi ea btnd cu degetele n mas.
Aa i petreci tu timpul liber? O urm de zmbet apru pe
buzele lui. Ar trebui s speri c nu va mai auzi nimeni asta i-ar
distruge reputaia. Nox te-ar prsi pentru Cain. Chaol chicoti pentru
sine i redeschise cartea, lsndu-se pe spate n scaun. Ea l privi
pentru o clip, ntrebndu-se dac el s-ar mai amuza pe seama ei dac
ar ti ce caut. Cum i-ar putea fi i lui de folos, de asemenea.
Celaena se ndrept de spate, frecnd o vntaie urt de pe picior.
Desigur, o cptase dintr-o lovitur intenionat de-a lui Chaol, cu
sabia de lemn. Se ncrunt ctre el, dar cpitanul continua s citeasc.
Chaol era nemilos n timpul antrenamentelor. O punea s fac tot
felul de activiti: s mearg n mini, s jongleze cu pumnale Nu
era nimic nou, dar era neplcut. ns temperamentul lui se
mbuntise oarecum. i pruse puin ru pentru c o lovise att de
tare n picior. Celaena socoti c l plcea.
Asasina nchise brusc volumul, praful zburnd n aer. Nu avea
niciun rost.
Ce s-a ntmplat? ntreb el.
Nimic, mormi ea.
Ce erau semnele Wyrd i de unde veneau? i mai important, de ce
nu auzise de ele nainte? Erau i peste mormntul Elenei. O religie

antic dintr-un timp uitat ce cutau acolo? i la scena crimei!


Trebuia s existe o legtur.
Pn acum nu aflase prea multe: conform unei cri, semnele Wyrd
erau un alfabet. Dei, conform acestei cri, semnele nu erau folosite
n nicio gramatic: erau doar simboluri pe care cineva trebuia s le
pun cap la cap. Erau teribil de dificil de desenat; necesitau lungimi
i unghiuri precise, altfel deveneau cu totul altceva.
Nu te mai bosumfla i ncrunta, i spuse Chaol. Privi titlul crii.
Niciunul din ei nu menionase uciderea lui Xavier, iar ea nu mai
adunase nicio informaie despre crim. Amintete-mi, ce citeti?
Nimic, rosti ea din nou acoperind cartea cu braele. Dar ochii
lui cprui se mijir, iar ea oft. E de fapt despre semnele Wyrd
cadranele acelea solare de lng turnul cu ceas. Eram interesat, aa
c am nceput s citesc lucruri despre ele. Spusese o jumtate de
adevr, cel puin.
Se atept la sarcasm i rnjete, dar nu se ntmpl. El spuse doar
att:
i? De unde frustrarea asta?
Ea privi ctre tavan, bosumflndu-se.
Tot ce am gsit sunt doar doar teorii radicale i stranii. Nu am
auzit niciodat nimic din toate astea! De ce? Unele cri pretind c
Wyrd este fora care ine unit i guverneaz Erilea i nu doar Erilea!
Numeroase alte lumi.
Am mai auzit despre asta nainte, spuse el, ochii rmnndu-i
fixai pe chipul Celaenei. ntotdeauna am crezut c Wyrd este un
termen vechi pentru Soart sau Destin.
Aa am crezut i eu. Dar Wyrd nu este o religie, cel puin nu n
prile nordice ale continentului i nu este inclus n venerarea Zeiei
sau a zeilor.
Chaol puse cartea pe genunchi.
Ai un scop anume, dincolo de obsesia ta pentru acele semne din
grdin? Eti chiar att de plictisit?
ngrijorat pentru sigurana mea, mai degrab.

Nu. Da. Este interesant: unele cri sugereaz c Zeia Mam


este doar un spirit al uneia dintre aceste lumi i c a rtcit prin ceva
numit Poarta Wyrd i a gsit Erilea avnd nevoie de form i via.
Asta sun puin profanator, o avertiz el. Chaol era suficient de
n vrst pentru a-i aminti mai bine toate incendierile i execuiile
din urm cu zece ani. Cum fusese s triasc n umbra regelui care
ordonase att de mult distrugere? S triasc acolo cnd familiile
regale erau mcelrite, cnd profeii i cei care foloseau magia erau
ari de vii, iar lumea cdea n ntuneric i amrciune?
Dar ea continu, fiind nevoit s descarce tot ce avea n minte n
caz c toate piesele s-ar fi pus cap la cap dac le-ar fi rostit cu voce
tare.
Exist o idee care spune c nainte de sosirea Zeiei exista via
o civilizaie antic, dar cumva, au disprut. Poate prin Poarta Wyrd.
Exist ruine, ruine mult prea vechi pentru a fi ale unor construcii
realizate de Fae. Cum se legau toate acestea de uciderea Campionilor
era dincolo de puterea ei de nelegere. Se aga de un fir de pr.
Chaol ls picioarele pe podea i cartea pe mas.
Pot fi sincer cu tine? Chaol se aplec spre ea, iar Celaena spre
el n timp ce acesta opti: Vorbeti ca o nebun care delireaz.
Celaena scoase un sunet dezgustat i se retrase n scaun, clocotind
de furie.
mi pare ru c sunt interesat de istoria lumii noastre!
Dup cum ai spus i tu, acestea par a fi teorii radicale i
deplasate. El ncepu din nou s citeasc i spuse fr s o priveasc:
Repet, de ce eti att de frustrat?
Celaena i frec ochii.
Pentru c, zise ea aproape plngndu-se, pentru c vreau un
rspuns clar la ceea ce sunt semnele Wyrd i de ce se afl n grdina
castelului, dintre toate locurile de pe continent.
Magia fusese distrus la ordinele regelui; atunci de ce semnelor
Wyrd li se permisese s rmn? Apariia lor la locul crimei trebuia
s nsemne ceva.
Ar trebui s gseti o alt cale de a-i umple timpul, spuse el
ntorcndu-se la cartea sa. De obicei, grzile o supravegheau n

bibliotec ore n ir, zi dup zi. Ce cuta el aici? Celaena zmbi


inima ei btu mai tare , apoi privi ctre crile de pe mas.
Studie din nou informaiile pe care le adunase. Mai exista ideea
porilor Wyrd, care apreau de multe ori alturi de menionarea
semnelor Wyrd, dar ea nu auzise niciodat de ele. Cnd descoperise
pentru prima dat aceast noiune, n urm cu cteva zile, i se pruse
interesant, astfel c ncepuse s cerceteze prin grmezi de
pergamente vechi, doar pentru a gsi mai multe teorii enigmatice.
Porile erau att lucruri reale, ct i invizibile. Oamenii nu le
puteau vedea, dar puteau fi invocate i accesate cu ajutorul semnelor
Wyrd. Se deschideau n alte trmuri, unele dintre ele bune, altele
rele. De pe partea cealalt se putea trece n Erilea. Datorit acestor
pori existaser n Erilea creaturi stranii i crunte.
Celaena trase o alt carte spre ea i rnji. Ca i cum cineva i citise
gndurile. Era un volum mare i negru, intitulat Morii vii, cu litere
argintii. Din fericire, cpitanul nu zri titlul nainte ca ea s deschid
cartea. Dar
Nu i amintea s fi ales cartea aceasta de pe rafturi. Duhnea,
aproape precum pmntul, iar nasul Celaenei se ncrei n timp ce o
rsfoia. Scrut paginile n cutarea vreunui semn Wyrd sau a
meniunii unei pori, dar n curnd gsi ceva mult mai interesant.
O ilustraie a unui chip schimonosit i pe jumtate descompus
rnjea ctre ea, pielea desprinzndu-i-se de pe oase. Aerul se rcori,
iar Celaena i frec braele. Unde gsise cartea asta? Cum
supravieuise incendiilor? Cum supravieuiser toate crile acestea
incendiilor devastatoare din urm cu zece ani?
Celaena tremur din nou, aproape spasmodic. Ochii goi i furioi
ai monstrului erau plini de rutate. Prea s o priveasc. Ea nchise
cartea i o mpinse pe marginea mesei. Dac regele ar fi tiut c n
biblioteca sa nc existau asemenea cri, ar fi ordonat s fie toate
distruse. Spre deosebire de Marea Bibliotec din Orynth, aici nu
existau Profesori Savani care s protejeze crile nepreuite. Chaol
continua s citeasc. Ceva gemu, iar Celaena ntoarse capul spre
fundul bibliotecii. Era un sunet gutural, un sunet animalic
Ai auzit ceva? ntreb ea.

Cnd ai de gnd s pleci de aici? fu singurul su rspuns.


Cnd m voi plictisi de citit. Trase din nou cartea neagr ctre
ea, trecu peste imaginea terifiant a chipului schimonosit i trase
lumnarea mai aproape pentru a citi descrierile diverilor montri.
Undeva sub picioarele ei se auzi un hrit aproape, de parc
cineva ar fi rzuit cu unghia pe sub podea. Celaena nchise cartea i
se ndeprt de mas. Prul de pe brae i se ridic i aproape c se
mpiedic de cea mai apropiat mas n timp ce atepta ceva o
mn; o arip; o gur larg, cu coli gata s apar i s o nface.
Ai simit asta? l ntreb ea pe Chaol, care zmbi maliios. El i
scoase pumnalul i zgrie cu el podeaua de marmur, producnd
exact acelai sunet i senzaie.
Blestematule, mri ea. Lu dou dintre crile mai grele de pe
mas i iei din bibliotec, asigurndu-se c Morii vii rmne n
urma ei.

CAPITOLUL 28
Cu ochii mijii, Celaena inti bila alb cu tacul. Bul i alunec
uor printre degete n timp ce i fixa mna cealalt pe suprafaa din
psl a mesei. Cu o legnare stranie a braului, mpinse tacul nainte.
Rat complet.
Blestemnd, Celaena ncerc din nou. Lovi bila n asemenea fel
nct aceasta se rostogoli ntr-un mod patetic ntr-o parte, atingnd cu
blndee o bil colorat. Ei, bine, mcar nimerise ceva. Lovitura
fusese mult mai reuit dect cercetrile ei asupra semnelor Wyrd.
Era trecut de ora zece i, avnd nevoie de o pauz dup orele de
antrenamente, cercetri i griji cu privire la Cain i Elena, venise n
sala de jocuri. Era mult prea obosit pentru muzic, nu putea juca o
partid de cri de una singur i ei, bine, biliardul prea s fie
singura activitate posibil. Luase tacul cu sperana c jocul nu va fi
att de greu de nvat.
Asasina pivot n jurul mesei i ncerc din nou. Rat. Scrnind
din dini, se gndi s rup tacul pe genunchi. Dar ncercase s joace
doar timp de o or. Ar putea stpni jocul pn la miezul nopii! Va

nva acest joc ridicol sau va transforma masa de biliard n lemne de


foc. i le va folosi pentru a-l arde de viu pe Cain.
Celaena mpinse tacul i lovi bila cu asemenea for nct aceasta
ni ctre manta din spate a mesei, ciocnindu-se trei bile colorate n
calea sa nainte de a se izbi cu bila numrul trei, trimind-o ctre una
din guri.
Bila se opri la marginea buzunarului.
Un ipt de furie izbucni din gtul ei, iar Celaena se repezi ntracolo. Mai nti ip la bil, apoi lu tacul i muc mnerul, nc
ipnd printre dinii ncletai. n cele din urm asasina ncet i
mpinse bila n buzunar.
Pentru cel mai mare asasin al lumii, este jalnic, spuse Dorian
pind din cadrul uii.
Celaena scnci i se balans spre el. Purta o tunic i pantaloni, iar
prul i era desprins. El se aplec peste mas, zmbind n timp ce ea
se mbujor.
Dac ai venit s m insuli, i poi bga sta ridic tacul n
aer i fcu un gest obscen ce i ncheie propoziia.
El i suflec mnecile nainte de a lua un tac de pe raft.
Plnuieti s muti din nou tacul? Pentru c, dac asta ai de
gnd, a vrea s l invit pe pictorul curii pentru a imortaliza
privelitea.
S nu ndrzneti s rzi de mine!
Nu fi att de serioas. Dorian inti bila i o trimise graios spre
una verde, care czu n buzunar. Eti teribil de amuzant atunci cnd
eti furioas.
Spre surprinderea i ncntarea lui, Celaena rse.
Amuzant pentru tine, spuse ea, exasperant pentru mine. Se
mic i fcu nc o ncercare. Rat.
Las-m s i art cum se face. Merse lng ea, aez tacul jos
i puse minile pe tacul ei. mpingnd-o din calea sa, inima btndu-i
puin mai repede, Dorian se poziion n locul unde sttuse ea. Vezi
cum degetul meu mare i arttorul in mereu captul ridicat al
tacului? Tot ce trebuie s faci este

Celaena l mpinse din calea sa cu o micare a oldului i i lu


tacul din mini.
tiu cum s l in, mscriciule. ncerc s loveasc bila i rat
din nou.
Nu i miti corect corpul. Uite, las-m s i art.
Dei era cel mai vechi i mai neruinat truc din carte,
Dorian se aplec peste ea i i puse mna pe mna ei, pe cea cu
care Celaena inea tacul. Apoi i poziion degetele celeilalte mini pe
lemn nainte de a-i cuprinde cu blndee ncheietura. Spre disperarea
lui, faa i se nclzi.
Ochii i se ndreptar ctre ai ei, iar, spre uurarea lui, descoperi c
i ea era la fel de roie i emoionat ca i el, dac nu chiar mai mult.
Dac nu vei nceta s m pipi i nu vei ncepe s m nvei, i
voi scoate ochii i i-i voi nlocui cu bilele astea de biliard.
Uite, tot ce trebuie s faci O ghid pas cu pas, iar ea lovi uor
bila. Se rostogoli ntr-un col i czu ntr-un buzunar. Dorian se
retrase de lng ea i rnji. Vezi? Dac o faci cum trebuie, vei reui.
ncearc din nou. El i ridic tacul. Ea l privi cu superioritate, dar
totui se poziion, inti i lovi. Bila se rostogoli pe toat suprafaa
mesei, producnd haos general. Dar mcar o atinsese.
Dorian lu triunghiul i l ridic n aer. Ce zici de un joc?
Ceasul btu ora dou nainte de sfritul partidei. Dorian ordonase
s li se aduc o multitudine de deserturi n toiul jocului i, dei
Celaena protestase, nfulecase o bucat mare de prjitur cu
ciocolat, iar apoi mncase i jumtate din poria lui.
El ctiga fiecare joc i totui ea de-abia observa. Atta timp ct
lovea bila, totul se ncheia cu o sfidare neruinat. Cnd rata ei,
bine, nici mcar focurile iadului nu se puteau compara cu furia care
izbucnea din gura ei. Dorian nu i putea aminti de cnd nu mai
rsese att de mult.
Cnd nu tuna i fulgera, vorbeau despre cri pe care le citiser
amndoi, iar cnd Celaena plvrgea ncontinuu, prea c nu mai
vorbise de ani buni i i era team c va amui din nou. Celaena era
nspimnttor de inteligent. l nelesese cnd el vorbise despre

istorie sau politic dei ea pretinsese c ura subiectul i chiar tia


multe despre teatru. Cumva, Dorian sfri prin a-i promite c o va
duce la o pies de teatru dup ncheierea competiiei. O tcere
stnjenitoare urm dup aceea, dar trecu la fel de repede.
Dorian se prbuise ntr-un fotoliu, odihnindu-i capul pe o mn.
Ea sttea tolnit pe fotoliul din faa lui, legnndu-i picioarele pe
un bra, privind ctre foc, cu ochii pe jumtate nchii.
La ce te gndeti? ntreb el.
Nu tiu, spuse ea. i ls capul s cad pe braul fotoliului.
Crezi c uciderile lui Xavier i ale celorlali Campioni au fost
intenionate?
Poate. Asta schimb situaia?
Nu. Ea i legn un bra lene n aer. Nu conteaz.
nainte ca el s poat ntreba mai multe, ea adormi.
i dorea s tie mai multe despre trecutul ei. Chaol i spusese doar
c venea din Terrasen i c familia ei era moart. Nu avea nici cel
mai mic indiciu despre cum fusese viaa ei, cum devenise asasin,
cum nvase s cnte la pian Totul era un mister.
i dorea s afle totul despre ea. i dorea ca ea s fie cea care i
spune. Dorian se ridic i se ntinse. Puse tacurile n suport, aranj
bilele i se ntoarse la asasina adormit. El o scutur cu blndee, iar
ea gemu n semn de protest.
Poate c vrei s dormi aici, dar vei regreta amarnic de
diminea.
De-abia deschiznd ochii, Celaena se ridic i merse ctre u.
Cnd aproape se ciocni de tocul uii, Dorian hotr c un bra
cluzitor i-ar fi de folos nainte de a sparge ceva. ncercnd s nu se
gndeasc la cldura pielii ei sub mna sa, o ghid ctre dormitor i o
privi urcndu-se n pat, unde se prbui peste pturi.
Crile tale sunt acolo, mormi ea artnd ctre o grmad de
lng patul ei. El pi uor n camer. Ea rmase nemicat, cu ochii
nchii. Trei lumnri ardeau n diverse locuri. Cu un oftat, el se
ndrept s le sting nainte de a se apropia de patul ei. Oare dormea?
Noapte bun, Celaena! spuse el. Era pentru prima dat cnd i se
adresa pe nume. Suna frumos. Ea mormi ceva i rmase nemicat.

Un colier straniu licrea n jurul gtului ei. Lui i se pru oarecum


familiar, de parc l-ar mai fi vzut nainte. Cu o ultim privire, ridic
mormanul de cri i prsi camera.
Dac devenea Campionul tatlui su i mai trziu i rectiga
libertatea, ar rmne la fel? Sau aceasta era doar o faad pentru a
obine ceea ce i dorea? Dar el nu i putea imagina c ea se
prefcea. Nu voia s i imagineze c ea se prefcea.
Castelul era ntunecat i tcut n timp ce el se ndrepta ctre camera
lui.

CAPITOLUL 29
La testul din dup-amiaza urmtoare, Celaena sttu n sala de
antrenamente cu braele ncruciate, privindu-l pe Cain duelndu-se
cu Mormnt. Cain tia cine era; toat prefctoria i reinerea ei
fuseser n zadar. l amuzase.
i nclet maxilarul n timp ce Cain i Mormnt zburau n ring,
duelndu-se, sbiile lor zngnind. Testul era destul de simplu:
fiecare dintre ei primea un partener de duel, iar, dac nvingeau n
acel duel, nu aveau de ce s se ngrijoreze cu privire la eliminare.
nvinii totui urmau s fie supui judecii lui Brullo. Cine se
descurca cel mai prost era trimis s i fac bagajele.
Spre onoarea lui, Mormnt i inea bine piept lui Cain, dei
Celaena i putea vedea genunchii tremurnd din pricina efortului.
Nox, stnd lng ea, scrni din dini cnd Cain atac i l mpinse pe
Mormnt napoi.
Cain zmbea ncontinuu, de-abia gfind. Celaena i nclet
pumnii, mpungndu-i coastele. ntr-o fraciune de secund, Cain
ajunse cu sabia la gtul lui Mormnt, iar asasinul ptat de vrsat i
dezveli dinii cariai.
Excelent, Cain, spuse Brullo aplaudnd. Celaena se for s i
controleze respiraia.
Ai grij, Cain, spuse Verin din spatele ei. Houl i rnji. Nu
fusese ncntat cnd o anunaser c se va duela cu Verin. Dar cel
puin nu era Nox. Micua doamn vrea o bucic din tine.

Msoar-i vorbele, Verin, l avertiz Nox, ochii si cenuii


arznd.
Ce? spuse Verin. Acum ceilali Campioni i restul lumii se
ntorceau ctre ei. Pelor, care sttuse prin preajm, se retrase cu
civa pai. O micare inteligent. O aperi, nu-i aa? l tachin Verin
pe Nox. Asta este nelegerea? Ea i desface picioarele, iar tu i
pzeti spatele n timpul antrenamentelor?
Tac-i gura, porc afurisit! izbucni Celaena. Chaol i Dorian
plecar din locul unde amndoi sttuser rezemai de perete,
apropiindu-se de ring.
Sau ce? spuse Verin apropiindu-se de ea. Nox se ncord,
ducndu-i mna ctre sabie.
Dar Celaena refuz s dea napoi.
Sau i smulg limba.
Destul! se rsti Brullo. Rezolvai problema n ring. Verin.
Lillian. Acum!
Verin i arunc un zmbet viclean, iar Cain l btu pe spate cnd
pi n cercul desenat cu cret, scondu-i sabia.
Nox puse o mn pe umrul ei, iar cu colul ochiului Celaena i
spion pe Chaol i Dorian privind-o de aproape. i ignor.
Era suficient. Gata cu prefctoria i umilina. Gata cu Cain.
Verin i ridic sabia, ndeprtndu-i crlionii blonzi din ochi.
S vedem ce poi, spuse el.
Ea pi furioas nainte, cu sabia nc n teac, la old. Rnjetul lui
Verin se lrgi ridicndu-i arma.
Atac, dar Celaena lovi, izbindu-i pumnul n braul su,
zburndu-i sabia din mn. n aceeai secund, palma ei flanc braul
lui stng. n timp ce el se cltina, Celaena ridic piciorul, iar ochii lui
Verin se bulbucar cnd i izbi pieptul din plin. Lovitura l propuls
n aer, iar trupul trosni la impactul cu podeaua, dincolo de linia alb,
eliminndu-l instantaneu. Tcerea czu peste ntreaga sal.
ndrznete s mai rzi de mine, scuip ea ctre Verin, i data
viitoare voi face asta cu sabia. Se ntoarse cu spatele ctre el i ntlni
privirea stins a lui Brullo. Uitai o lecie pentru dumneavoastr,

Maestre al Armelor, spuse ea trecnd pe lng el. Dai-mi brbai


adevrai cu care s m lupt. Atunci poate m voi deranja s ncerc.
Inaint pe lng Nox cel cu un rnjet imens pe chip i se opri
naintea lui Cain. i privi chipul un chip care ar fi putut fi frumos
dac nu ar fi fost un nenorocit i i zmbi dulce i veninos.
Iat-m, spuse ea ndreptndu-i umerii. Doar un cel de
companie.
Ochii negri ai lui Cain scnteiar.
Tot ce aud sunt schellieli.
Celaena i suprim dorina de a scoate sabia.
S vedem dac le vei mai auzi cnd voi ctiga competiia asta.
nainte ca el s poat scoate vreun cuvnt, ea merse la masa cu ap.
Nox fu singurul care ndrzni s i vorbeasc dup aceea. n mod
surprinztor, nici Chaol nu o mustr.
Cnd ajunse n siguran n camera sa, dup test, Celaena privi
fulgii de zpad suflnd dinspre dealurile de dincolo de Rifthold.
Zburau ctre ea, vestitori ai furtunii care urma s vin. Soarele trziu
al dup-amiezii, captiv n spatele unui perete de plumb, pta norii cu
un cenuiu glbui, fcnd cerul neobinuit de luminos. Prea ireal, ca
i cum orizontul ar fi disprut n spatele dealurilor. Celaena era
naufragiat ntr-o lume de cletar.
Se ndeprt de fereastr, dar se opri naintea tapiseriei i a
imaginii reginei Elena. i dorise adeseori s aib parte de aventur,
de vrji, de regi ticloi. Dar nu tia c va fi aa o lupt pentru
libertatea ei. i ntotdeauna i imaginase c cineva o va ajuta un
prieten loial sau un soldat cu un singur bra, ceva de genul sta. Nu
i nchipuise c va fi att de singur.
i dorea ca Sam s fi fost acolo, cu ea. El tiuse ntotdeauna ce s
fac, ntotdeauna i pzise spatele, indiferent dac ea voia sau nu asta.
Ar fi dat orice orice pe lume s l aib lng ea.
Ochii i ardeau, iar Celaena i puse o mn peste amulet. Metalul
era cald sub degetele sale linititor, ntr-un fel. Fcu un pas napoi
pentru a studia mai bine ntreaga tapiserie.

n centru era un cerb, magnific i viril, privind piezi ctre Elena.


Simbolul casei regale al Terrasenului, al regatului pe care Brannon,
tatl Elenei, l ridicase. Un memento al faptului c, dei Elena
devenise regina Adarlanului, ea nc aparinea Terrasenului.
Asemenea Celaenei, indiferent unde ar fi mers Elena, indiferent ct
de departe, Terrasen avea ntotdeauna o parte din inima ei.
Celaena ascult vntul urlnd. Cu un suspin, scutur din cap i se
ndeprt.
Gsete rul din castel Dar singurul ru adevrat din lumea asta
este brbatul care o conduce.
n partea cealalt a castelului, Kaltain Rompier aplauda uor n
timp ce o trup de acrobai i ncheia numrul. Reprezentaia se
terminase, n sfrit. Nu i plcea s priveasc rani opind de colocolo n culori aprinse, dar reginei Georgina i plcea i o invitase s
stea lng tron astzi. Era o onoare i totul fusese aranjat prin
intermediul lui Perrington.
Perrington o dorea; ea tia asta. Iar, dac ea insista, l putea face cu
uurin s se ofere i s o transforme n ducesa lui. Dar duces nu
era suficient nu cnd Dorian era nc necstorit. Capul i vuise n
ultima sptmn, iar astzi n urechi parc i rsunau nencetat
cuvintele: Nu este suficient. Nu este suficient. Nu este suficient. Chiar
i n somn, durerea se strecura, transformndu-i visele n comaruri
att de intense nct atunci cnd se trezea nu i putea aminti unde se
afla.
Ct de ncnttor, Majestate, spuse Kaltain n timp ce acrobaii
i adunau calabalcul.
Da, a fost foarte captivant, nu-i aa? Ochii verzi ai reginei erau
luminoi, iar ea i zmbi lui Kaltain. Chiar n acel moment capul lui
Kaltain fu strpuns de un junghi de durere att de puternic nct i
nclet pumnii, ascunzndu-i n faldurile rochiei de culoarea
mandarinei.
Mi-a fi dorit s l fi putut vedea i prinul Dorian, reui ea s
spun. nlimea Sa mi-a spus chiar ieri ct de mult i place s vin

aici. Minciuna era suficient de nevinovat i cumva i domoli durerea


de cap.
Dorian a spus asta? Regina Georgina ridic o sprncean
rocat.
Asta o surprinde pe Majestatea Voastr?
Regina i puse o mn pe piept.
Credeam c fiul meu are o aversiune fa de lucrurile astea.
Majestate, opti ea, jurai s nu spunei un cuvnt?
Un cuvnt despre ce? opti regina.
Ei, bine, prinul Dorian mi-a spus ceva.
Ce i-a spus? Regina atinse braul lui Kaltain.
Mi-a spus c motivul pentru care nu vine att de des aici este
pentru c este destul de timid.
Regina se retrase, lumina din ochii si stingndu-se.
O, mi-a spus asta de o sut de ori. Speram c mi vei spune ceva
interesant, Lady Kaltain. Cum ar fi dac i-a gsit o tnr pe care o
place.
Chipul lui Kaltain se ncinse, iar capul i puls fr mil. i-ar fi
dorit pipa, dar mai rmseser cteva ore din aceast sesiune a curii
i nu se cdea s plece naintea Georginei.
Am auzit, spuse regina optit, c exist o tnr domni, dar
nimeni nu tie cine este! Sau cel puin cnd i aud numele, nu le este
familiar! O cunoti?
Nu, Majestate. Kaltain se lupt s nu permit frustrrii s o dea
de gol.
Ce pcat. Speram c tu, dintre toi oamenii, vei ti. Eti o fat
att de inteligent, Kaltain.
V mulumesc, Majestate. Suntei prea amabil.
Prostii. Sunt un critic excelent al caracterelor; am tiut ct de
extraordinar eti din clipa n care ai sosit la castel. Doar c eti
potrivit pentru ndemnarea lui Perrington. Ce pcat c nu l-ai
cunoscut nti pe Dorian al meu!
Nu este suficient, nu este suficient, cnta durerea. Aceasta era ansa
ei.

Chiar dac s-ar fi ntmplat astfel, chicoti Kaltain, cu siguran


Majestatea Voastr nu ar fi aprobat sunt mult prea umil pentru
atenia fiului dumneavoastr.
Frumuseea ta compenseaz pentru condiia modest.
V mulumesc, Majestate. Inima lui Kaltain btea iute. Dac
regina i ddea aprobarea ei Kaltain de-abia putea gndi n timp ce
regina se cuibri pe tron i btu de dou ori din palme. Muzica
ncepu. Kaltain nu o auzea.
Perrington i druise pantofii. Acum era rndul ei s danseze.

CAPITOLUL 30
Nu te concentrezi.
Ba da! spuse Celaena printre dini, trgnd coarda arcului i mai
n spate.
Atunci, d-i drumul, spuse Chaol indicnd ctre o int
ndeprtat de pe peretele opus al coridorului prsit. O distan
scandaloas pentru oricine, cu excepia ei. S te vd nimerind-o pe
asta.
Ea i ddu ochii peste cap i i ndrept uor umerii. Coarda
arcului i vibr n mn, iar ea ridic uor vrful sgeii.
Vei lovi peretele din stnga, spuse el ncrucindu-i braele.
Te voi lovi pe tine n cap dac nu taci din gur. i ntoarse
capul pentru a-i ntlni privirea. Chaol ridic din sprncene, iar ea,
nc privindu-l, zmbi cu rutate n timp ce ddu drumul sgeii.
uieratul zborului sgeii umplu coridorul de piatr nainte de
bubuitura surd a impactului. Dar ei rmaser privindu-se unul pe
cellalt. Sub ochii lui erau urme palide de violet nu dormise deloc
n cele trei sptmni de la moartea lui Xavier?
n mod sigur nici ea nu dormise bine. Fiecare zgomot o trezea, iar
Chaol nc nu descoperise cine i-ar putea vna pe Campioni unul cte
unul. Pentru ea nu conta prea mult cine, ci mai degrab cum cum i
alegea criminalul? Nu era niciun tipar; cinci erau mori i nu exista
nicio legtur ntre ei, cu excepia competiiei. Ea nu mai vzuse i

alt scen a crimei pentru a determina dac semnele Wyrd fuseser


pictate i acolo cu snge. Celaena oft, relaxndu-i umerii.
Cain tie cine sunt, spuse ea ncet, plecndu-i fruntea.
Chipul lui rmase inexpresiv.
Cum?
Perrington i-a spus lui. Iar el mi-a spus mie.
Cnd? Nu l mai vzuse niciodat att de serios. Ceva nuntrul
ei o fcu s se ncordeze.
Acum cteva zile, mini ea. Trecuser sptmni de la
confruntarea lor. Eram n grdin cu Nehemia cu grzile mele, nu te
ngrijora , iar el ne-a abordat. tie totul despre mine i tie c nu dau
tot ce pot cnd suntem cu ceilali Campioni.
i-a dat de neles c ceilali Campioni tiu despre tine?
Nu, spuse ea. Nu cred c tiu. Nox habar nu are.
Chaol puse o mn pe mnerul sbiei sale.
Totul va fi bine. Elementul-surpriz a disprut, atta tot. Tot l
vei nvinge pe Cain n dueluri.
Ea zmbi timid.
tii, ncepe s sune de parc tu chiar ai crede n mine. Mai bine
ai avea grij.
El ncepu s spun ceva, dar pai grbii rsunar dinspre un col al
coridorului, iar el tcu. Dou grzi se oprir i i salutar. Chaol le
permise un moment de respiro nainte de a spune:
Da?
Una din grzi, un brbat mai n vrst cu prul rar, salut pentru a
doua oar i spuse:
Cpitane, este nevoie de tine.
Dei trsturile sale rmaser indiferente, umerii lui Chaol se
ndreptar, iar brbia i se nl uor.
Ce s-a ntmplat? spuse el, puin cam prea grbit pentru a prea
nengrijorat.
nc un cadavru, rspunse gardianul. Pe coridorul servitorilor.
Cel de-al doilea gardian, un brbat zvelt cu o nfiare fragil, era
groaznic de palid.

Ai vzut cadavrul? l ntreb Celaena. Gardianul ncuviin. Ct


de proaspt?
Chaol i arunc o privire aspr.
S-ar prea c este de noaptea trecut sngele este pe jumtate
uscat, spuse gardianul.
Privirea lui Chaol era distant. Gndind ncerca s i dea seama
ce era de fcut. Se ndrept.
Vrei s dovedeti ct de bun eti? o ntreb el.
Ea i puse minile n olduri.
Chiar crezi c este nevoie s fac asta?
El le fcu semn grzilor s i conduc la locul faptei.
Vino cu mine, i spuse el peste umr i n ciuda cadavrului
ea zmbi uor i l urm.
n timp ce se ndeprtau, Celaena se ntoarse pentru a privi inta.
Chaol avusese dreptate. Ratase centrul cu zece centimetri la
stnga.
Din fericire, cineva stabilise un fel de ordine nainte de sosirea lor.
Chiar i astfel, Chaol fu nevoit s i croiasc drum printr-o mulime
de grzi i servitori, Celaena urmndu-l ndeaproape. Cnd ajunser
la marginea mulimii i zrir cadavrul, minile asasinei i czur pe
lng corp, sleite de puteri. Chaol njur cu o violen impresionant.
Celaena nu tiu ncotro s priveasc mai nti. La cadavru, cu
pieptul rvit i craniul golit, la urmele de gheare scobite n podea
sau la cele dou semne Wyrd trasate cu cret de-o parte i de alta a
trupului. Sngele i nghe n vene. Acum nu mai putea nega legtura
lor.
Mulimea continu s vorbeasc n timp ce cpitanul se apropie de
cadavru, apoi se ntoarse ctre una din grzile care l priveau.
Cine este? ntreb el.
Verin Ysslych, spuse Celaena nainte ca gardianul s rspund.
Ar fi recunoscut prul crlionat al lui Verin oriunde. Verin fusese n
fruntea grupului nc de la nceputul competiiei. Orice l ucisese
Ce fel de animal las asemenea urme? l ntreb ea pe Chaol,
dar nu era nevoie s i aud rspunsul pentru a ti c bnuiala lui era
la fel de bun precum a ei. Urmele de gheare erau adnci cel puin

doi centimetri. Ea se aplec lng una i i trecu degetul peste


marginea interioar. Era zimat, dar perfect brzdat n podeaua de
piatr. ncruntat, Celaena privi i celelalte urme de gheare.
Nu e strop de snge n urmele astea de gheare, spuse ea, privind
peste umr ctre Chaol. El ngenunche lng ea. Sunt curate.
Ceea ce nseamn c?
Ea se ncrunt din nou, luptndu-se cu fiorul ce i strbtu braele.
Orice a fcut asta i-a ascuit ghearele nainte de a-l eviscera.
i de ce este asta important?
Ea ddu din cap.
Torele alea de pe perete sunt arse aproape n ntregime. Nu
exist semne c ar fi fost stinse nainte de atac, nici urme de ap cu
funingine. Dac Verin a murit noaptea trecut, atunci torele acelea
nc ardeau cnd s-a ntmplat.
i?
i privete coridorul sta. Cea mai apropiat u se afl la
cincisprezece metri n josul culoarului, iar cel mai apropiat col puin
mai departe de att. Dac torele alea ardeau
Atunci, Verin ar fi vzut orice l-ar fi atacat nainte de a ajunge
n punctul sta.
Atunci, de ce s se apropie de atacator? ntreb ea mai mult
pentru sine. Dac nu a fost un animal, ci o persoan? i dac acea
persoan l-a imobilizat pe Verin suficient de mult timp pentru ca mai
apoi s cheme creatura? Art ctre picioarele lui Verin. Acelea sunt
tieturi exacte n jurul gleznelor sale, continu ea. Tendoanele i-au
fost tiate cu un cuit pentru a-l mpiedica s fug.
Celaena se apropie de corp, avnd grij s nu tearg semnele
Wyrd de lng el n timp ce ridic mna rece i rigid a lui Verin.
Uit-te la unghiile lui, spuse ea nghiind n sec. Vrfurile sunt
crpate i frmiate. Apoi i folosi propriile unghii pentru a scrijeli
pmntul de sub unghiile lui i l ntinse n palma sa. Vezi? ntinse
mna pentru ca Chaol s observe. Praf i buci de piatr. Trase ntr-o
parte braul lui Verin, dezvluind linii palide n piatra de dedesubt.
Urme de unghii, continu Celaena. Era disperat s scape, s se
trasc, dac era necesar, chiar cu ajutorul unghiilor. Verin era n

via n tot timpul n care chestia aia i-a ascuit ghearele pe podeaua
de piatr n timp ce stpnul ei privea.
i ce nseamn asta?
Ea afi un zmbet sinistru.
nseamn c eti ntr-un mare bucluc.
i, n timp ce Chaol pli, Celaena realiz c ucigaul Campionilor
i fora malefic misterioas a Elenei puteau fi unul i acelai.
Aezat la mas, Celaena rsfoi cartea.
Nimic, nimic, nimic. Scrut pagin dup pagin n cutarea celor
dou semne Wyrd ce fuseser trasate lng trupul lui Verin. Trebuia
s existe o legtur.
Se opri cnd ddu peste o hart a Erileei. Hrile o interesaser
ntotdeauna; era ceva fascinant n a-i cunoate locul exact n relaie
cu ceilali de pe pmnt. Trecu cu blndee un deget peste coasta
estic. ncepu n sud n Banjali, capitala Erileii , apoi urc
erpuind ctre Rifthold. Apoi degetul ei cltori peste Meah, apoi
spre nord i peste Orynth, apoi napoi, napoi ctre mare, spre coasta
Sorian, iar n cele din urm spre captul continentului i ctre Marea
Nordului.
Privi Orynthul, acel ora al luminilor i nvturii, perla Erileei i
capitala Terrasenului. Oraul ei natal. Celaena nchise cartea.
Aruncnd o privire prin camer, asasina oft adnc. Cnd reui s
adoarm, visele i fur bntuite de btlii strvechi, de sbii, de
semne Wyrd care pluteau deasupra capului ei i o orbeau cu nuanele
lor stridente. Putea vedea armura strlucitoare a nemuritorilor Fae i
a rzboinicilor muritori, putea auzi clinchetul scuturilor i mrielile
bestiilor feroce i putea simi mirosul sngelui i al cadavrelor
descompuse din jurul ei. Carnagiul o urmri dincolo de somn.
Asasina Adarlanului tresri.
O, ce bine. Speram c eti nc treaz, spuse prinul motenitor,
iar Celaena sri din locul ei, vzndu-l pe Dorian apropiindu-se.
Prea obosit i puin ciufulit.
Ea deschise gura, apoi cltin din cap.

Ce faci aici? Este aproape miezul nopii, iar eu am un test


mine. Nu putea nega c se simea uurat c el era acolo
criminalul prea s-i atace pe Campioni cnd acetia erau singuri.
Ai trecut de la literatur la istorie? Dorian studie crile de pe
mas. O scurt istorie a Erileei moderne, citi el. Simboluri i putere.
Cultura i Obiceiurile Eyliwe. Ridic o sprncean.
Citesc ce mi place.
El se prbui n fotoliul de lng ea, picioarele lui atingndu-se de
ale fetei.
Exist vreo legtur ntre ele?
Nu.
Nu era chiar o minciun, dei sperase c va gsi n toate cte ceva
despre semnele Wyrd sau despre ceea ce nsemnau lng un cadavru.
Presupun c ai auzit despre moartea lui Verin, continu ea.
Desigur, spuse el, o expresie furioas strbtndu-i chipul
frumos.
Celaena era mult prea contient de ct de aproape era piciorul lui,
dar nu se putea convinge s l retrag pe al ei.
i nu eti deloc ngrijorat c atia Campioni au fost ucii cu
brutalitate de bestia slbatic a cuiva?
Dorian se aplec, ochii si fiind fixai pe ai ei.
Toate crimele acelea s-au petrecut pe coridoare ntunecate i
izolate. Tu nu eti niciodat fr grzi, iar apartamentul tu este bine
supravegheat.
Nu mi fac griji pentru mine, spuse ea tios, retrgndu-se
puin. Lucru care nu era n ntregime adevrat. Cred doar c toate
aceste evenimente se reflect ntr-un mod negativ asupra stimatului
tu tat.
Cnd a fost ultima dat cnd te-ai deranjat s te ngrijorezi
pentru reputaia stimatului meu tat?
De cnd am devenit Campionul fiului su. Aa c poate ar
trebui s aloci cteva resurse adiionale rezolvrii acestor crime,
nainte de a ctiga aceast competiie absurd doar pentru c am
rmas ultima n via.

Alte cereri? ntreb el, nc suficient de aproape pentru ca


buzele ei s le ating pe ale lui dac ndrznea.
Te voi anuna dac mi va mai veni vreo idee. Ochii li se
ntlnir. Un zmbet timid apru pe chipul Celaenei. Ce fel de brbat
era prinul motenitor? Dei nu voia s recunoasc, era bine s aib
pe cineva n preajm, chiar dac acel cineva era un Havilliard.
Celaena alung urmele de gheare i cadavre fr creier din
gndurile ei.
De ce eti att de rvit? A ncercat Kaltain s pun gheara pe
tine?
Kaltain? Din fericire, nu recent. Dar ce zi groaznic am avut!
Ceii sunt corcituri i i puse capul n mini.
Cei?
Una dintre celele mele a ftat nite corcituri. nainte erau prea
mici pentru a-i da seama. Dar acum Ei, bine, speram s fie de ras
pur.
Vorbim despre cini sau femei?
Ce ai prefera? Dorian i oferi un zmbet diabolic.
Of, taci din gur, mri ea, iar el chicoti.
De ce, dac mi permii ntrebarea, eti tu att de rvit?
Zmbetul lui ovi. Chaol mi-a spus c azi te-a dus s vezi cadavrul;
sper c nu a fost prea traumatizant.
Deloc. Doar c nu am dormit prea bine.
Nici eu, recunoscu el. i ndrept umerii. Ai vrea s cni la
pian pentru mine?
Celaena lovi cu piciorul n podea, ntrebndu-se cum de trecuse la
un subiect att de diferit.
Desigur c nu.
Ai cntat minunat.
Dac a fi tiut c cineva m spioneaz, nu a fi cntat deloc.
De ce este cntatul att de personal pentru tine? Dorian se ls
pe spate n fotoliu.
Nu pot auzi sau cnta muzic fr s Of, las-o balt.
Nu, spune-mi ce voiai s zici.
Nimic interesant, spuse ea adunnd crile de pe mas.

i rscolete amintirile?
Ea l privi, cutnd orice semn de batjocur.
Uneori.
Amintiri despre prinii ti? Dorian se ridic pentru a o ajuta cu
crile rmase.
Celaena se opri brusc.
Nu pune ntrebri stupide.
mi pare ru c m bag.
Celaena nu rspunse. Ua din mintea ei care fusese ncuiat n tot
timpul acesta se ntredeschise la ntrebarea lui, iar acum ncerca cu
disperare s o nchid. Vzndu-i chipul, vzndu-l att de aproape
de ea Ua se nchise, iar ea rsuci cheia.
Doar c, spuse el, incontient de lupta ce tocmai avusese loc n
sufletul Celaenei, doar c nu tiu nimic despre tine.
Sunt o asasin. Btile inimii i se domolir. Asta este tot ce
trebuie s tii.
Da, spuse el oftnd. Dar de ce este att de greit c vreau s tiu
mai multe? De exemplu, cum ai devenit asasin i cum era viaa ta
nainte de asta.
Nu este interesant.
Mie nu mi s-ar prea plictisitor. Ea nu spuse nimic. Te rog? O
ntrebare i promit, nimic prea delicat.
Celaena privi confuz spre mas. Ce ru putea provoca o
ntrebare? Putea alege s nu i rspund.
Foarte bine, spuse ea.
El rnji.
Am nevoie de o clip pentru a m gndi la una bun! Ea i
ddu ochii peste cap, dar se aez n fotoliu. Dup cteva secunde, el
ntreb: De ce i place att de mult muzica?
Ea se ncrunt.
Ai spus nimic prea delicat, zise Celaena.
Asta i se pare indiscreie? Este ca i cum te-a ntreba de ce i
place s citeti.
Nu, nu. ntrebarea asta este n regul. Expir profund i privi
ctre mas. mi place muzica, spuse ea ncet, pentru c, atunci cnd o

aud, eu eu m pierd n mine, dac are vreun sens. Devin pustie i


complet n acelai timp i pot simi ntreg universul clocotind n
jurul meu. Cnd cnt, eu nu mcar pentru o clip, nu distrug.
Creez. i muc buza. Cnd eram mic, mi doream s fiu un
tmduitor. Ridic din umeri. Muzica mi amintete de acel
sentiment. Rse pentru sine. Nu am spus nimnui asta niciodat,
recunoscu ea, apoi l zri pe Dorian zmbind. Nu rde de mine.
El cltin din cap, tergndu-i zmbetul de pe buze.
Nu rd de tine nu sunt
Obinuit s auzi oamenii vorbind din inim?
Pi, da.
Celaena zmbi uor.
Acum este rndul meu. Exist restricii?
Nu. Dorian i puse minile la ceaf. Nu sunt nici pe jumtate la
fel de secretos ca tine.
Ea se strmb n timp ce se gndi la o ntrebare.
De ce nu eti cstorit nc?
Cstorit? Am nousprezece ani!
Da, dar eti prinul motenitor.
Dorian i ncruci braele. Ea ncerc s nu observe muchii care
tocmai i se umflaser pe sub materialul cmii lui.
Pune-mi alt ntrebare.
Vreau s aud rspunsul tu. Trebuie s fie interesant dac te
opui cu atta ardoare.
El privi ctre fereastr i la zpada ce viscolea dincolo de ea.
Nu sunt cstorit, spuse el ncet, pentru c nu pot suporta ideea
de a m cstori cu o femeie inferioar mie n inteligen i spirit. Ar
nsemna moartea sufletului meu.
Cstoria este un contract legal, nu o chestie sacr. Ca prin
motenitor, ar fi trebuit s renuni la asemenea noiuni vistoare. Ce
se va ntmpla dac i se va impune s te cstoreti de dragul unei
aliane? Ai porni un rzboi de dragul idealurilor tale romantice?
Nu e aa.
Nu? Tatl tu nu i-ar ordona s te cstoreti cu vreo prines
doar pentru a-i ntri regatul?

Tatl meu are o armat la dispoziie pentru asta.


Ai putea cu uurin s iubeti o alt femeie pe ascuns.
Cstoria nu nseamn c nu poi iubi ali oameni.
Ochii lui de safir licrir.
Te cstoreti cu persoana pe care o iubeti, i cu nimeni
altcineva, spuse el, iar ea rse. Rzi de mine! mi rzi n fa!
Merii asta pentru asemenea gnduri ridicole! Eu am vorbit din
suflet; tu vorbeti doar din egoism.
Eti uimitor de critic.
Care mai este rostul minii dac nu o folosim pentru a critica?
Care mai este rostul unei inimi dac nu o foloseti pentru a-i
crua pe alii de criticile dure ale minii tale?
O, bine spus, nlimea Ta! El o privi suprat. Ei, haide, nu team rnit att de tare.
Ai ncercat s mi distrugi visurile i idealurile. Nu e de-ajuns
c trebuie s suport asta din partea mamei? Eti doar nemiloas.
Sunt practic. Exist o diferen. Iar tu eti prinul motenitor al
Adarlanului. Te afli n postura n care este posibil ca tu s poi
schimba Erilea n bine. Ai putea ajuta la crearea unei lumi n care nu
este nevoie de iubire adevrat pentru a asigura un final fericit.
i ce fel de lume ar trebui s creez pentru ca asta s se
ntmple?
O lume n care oamenii sunt propriii stpni.
Vorbeti de anarhie i trdare.
Nu vorbesc de anarhie. Poi s m numeti trdtoare dac vrei,
deja am fost condamnat ca asasin.
El veni mai aproape de ea, iar degetele lui le atinser uor pe ale ei
aspre, calde i rigide.
Nu poi rezista tentaiei de a rspunde la tot ceea ce spun, nu-i
aa? Celaena se simea nelinitit, dar n acelai timp teribil de calm.
Ceva prindea via i se domolea n privirea lui. Ochii ti sunt foarte
stranii, spuse Dorian. Nu am mai vzut vreunii de un auriu att de
luminos.
Dac ncerci s m impresionezi prin linguire, m tem c nu va
funciona.

Pur i simplu am observat asta; nu am niciun plan. Dorian i


privi mna, nc atingnd-o pe a ei. De unde ai inelul acesta?
Ea strnse pumnul i i feri mna de atingerea prinului. Ametistul
inelului su strlucea n lumina focului.
Este un cadou.
Din partea cui?
Asta nu te privete pe tine.
El ridic din umeri, dei ea era suficient de inteligent nct s nu
i spun de la cine l primise, de fapt, tia c lui Chaol nu i-ar plcea
ca Dorian s tie.
Mi-ar plcea s tiu cine druiete inele Campionului meu.
Felul n care gulerul jachetei sale negre i acoperea gtul o fcea
incapabil s stea locului. Celaena i dorea s l ating, s poat
urmri cu degetul linia dintre pielea lui bronzat i tivul auriu al
materialului.
Biliard? ntreb ea ridicndu-se n picioare. Mi-ar prinde bine
nc o lecie. Celaena nu atept rspunsul lui n timp ce se ndrept
ctre camera de jocuri. i dorea cu ardoare s stea aproape de el i s
i simt pielea cald sub respiraia lui. i plcea asta. Mai grav dect
att, realiz ea, l plcea pe el.
Chaol l privea pe Perrington lund cina n salonul de zi. Cnd l
abordase pe duce cu privire la moartea lui Verin, acesta nu pruse
deranjat. Chaol i arunc privirea peste salonul cavernos; de fapt,
majoritatea sponsorilor Campionilor erau cam la fel. Idioi. Dac
Celaena chiar avea dreptate, atunci oricine era responsabil pentru
moartea Campionilor se putea afla printre ei. Dar cine dintre membrii
consiliului regelui ar fi att de disperat s ctige nct s recurg la
asemenea crime? Chaol i ntinse picioarele sub mas i i reorient
atenia asupra lui Perrington.
Observase cum ducele se folosise de statura i de titlul su pentru a
ctiga aliai pentru consiliul regelui i pentru a-i mpiedica pe rivali
s l provoace. Dar nu manevrele sale captaser atenia Cpitanului
Grzii n aceast sear. De fapt, fu momentul dintre rnjete i rsete,
cnd o umbr travers chipul ducelui. Nu era o expresie de furie sau

dezgust, ci un vl care i umbrea ochii. Fusese att de straniu nct,


atunci cnd Chaol l observ prima dat, i prelungi cina doar pentru
a vedea dac se ntmpl din nou.
Cteva momente mai trziu, se ntmpl. Ochii lui Perrington se
ntunecar, iar chipul i deveni transparent, de parc ar fi vzut totul
n lume exact cum era i nu gsea motiv de bucurie sau amuzament
n asta. Chaol se rezem de sptarul scaunului su, bnd din paharul
cu ap.
tia puine despre duce i niciodat nu avusese ncredere total n
el. Nici Dorian, n special dup toat discuia despre folosirea
Nehemiei pe post de ostatic pentru a-i convinge pe rebelii din Eyliwe
s coopereze. Dar ducele era cel mai de ncredere consilier al regelui
i nu oferise niciun motiv de ndoial, n afar de credina aprig n
dreptul Adarlanului de a cuceri.
Kaltain Rompier sttea la cteva scaune distan. Sprncenele lui
Chaol se ridicar uor. i privirea ei era aintit asupra lui Perrington,
ns nu plin de dor, ci ntr-o contemplare rece. Chaol se ntinse din
nou, ridicndu-i minile deasupra capului. Unde era Dorian? Prinul
nu venise la cin, nu era nici la cutile cinilor, cu ceaua i puii ei.
Privirea lui se rentoarse ctre duce. Iat umbra pentru o clip!
Ochii lui Perrington czur pe inelul negru de pe mna lui stng
i se ntunecar, ca i cum pupilele sale s-ar fi dilatat i ar fi cuprins
ntreg ochiul. Apoi dispru ochii lui revenir la normal. Chaol privi
ctre Kaltain. Oare observase i ea strania schimbare?
Nu privirea ei era neschimbat. Nici urm de uimire sau
surprindere. Privirea ei deveni goal, de parc ar fi fost mai
preocupat de cum s-ar potrivi jacheta lui cu rochia sa. Chaol se
ntinse i se ridic, terminndu-i mrul n timp ce prsi sala de
mese. Orict de straniu ar fi fost, deja avea multe lucruri pentru care
s se ngrijoreze. Ducele era ambiios, dar cu siguran nu reprezenta
o ameninare pentru castel sau locuitorii si. ns, n timp ce
Cpitanul Grzii mergea spre camera sa, nu putea scpa de
sentimentul c ducele Perrington l studiase.

CAPITOLUL 31

Cineva sttea la captul patului ei.


Celaena tiu asta cu mult nainte de a deschide ochii i bg mna
sub pern, scond cuitul improvizat din agrafe de pr, sfoar i
spun.
Nu este necesar s faci asta, spuse o femeie, iar Celaena se
ridic n capul oaselor la auzul glasului Elenei. Ar fi cu totul
ineficient.
i nghe sngele n vene la vederea fantomei sclipitoare a primei
Regine a Adarlanului. Dei Elena i se nfiase n ntregime,
marginile corpului ei licreau de parc ar fi fost luminate de stele.
Prul lung i argintiu plutea n jurul chipul ei frumos i zmbi n timp
ce Celaena puse jos cuitul.
Bun, copil! spuse regina.
Ce doreti? ceru Celaena s tie, dar i meninu glasul calm.
Oare visa sau grzile o puteau auzi? Se ncord, cu picioarele
pregtindu-se s sar din pat poate spre balcon, din moment ce
Elena sttea ntre ea i u.
Doar s i amintesc faptul c trebuie s ctigi aceast
competiie.
Deja plnuiesc s fac asta. Fusese trezit din somn pentru atta
lucru? i nu pentru tine, adug ea cu rceal. O fac pentru libertatea
mea. Ai ceva util de spus sau eti aici doar pentru a m deranja? Sau
pur i simplu ai putea s-mi spui mai multe despre acest ru care i
vneaz pe Campioni unul cte unul.
Elena oft, ridicnd ochii spre tavan.
tiu la fel de puine ca i tine. Cnd ncruntarea Celaenei nu
dispru, Elena adug: nc nu ai ncredere n mine. neleg. Dar tu i
cu mine suntem de aceeai parte, fie c i permii sau nu s crezi. i
cobor privirea ctre asasin, fixnd-o cu intensitatea ei. Am venit
aici s te avertizez. Trebuie s fii cu ochii n patru n dreapta ta.
Poftim? Celaena pru confuz. Ce nseamn asta?
Privete n dreapta ta. Vei gsi rspunsurile acolo.
Celaena privi n dreapta, dar tot ce vzu fu tapiseria care ascundea
cripta. Deschise gura pentru a rspunde, dar, cnd privi napoi, regina
dispruse.

La testul din ziua urmtoare, Celaena studie mica mas dinaintea


ei i toate pocalele de pe ea. Trecuser mai mult de dou sptmni
de la Samhuinn, iar, n timp ce trecuse de nc un test aruncatul
cuitelor, spre uurarea ei , nc un Campion fusese gsit mort n
urm cu dou zile. Era lesne de neles c dormea din ce n ce mai
puin zilele acestea. Cnd nu cuta indicii despre ce ar fi putut
nsemna semnele Wyrd de lng cadavre, i petrecea majoritatea
nopii supraveghind ferestrele i uile apartamentului, ascultnd cu
atenie n ateptarea unor gheare scrijelind piatra. Grzile regale care
o pzeau nu erau de folos; dac bestia asta era capabil s ciopleasc
marmura, putea dobor cu uurin civa brbai.
Brullo sttea n faa salonului, cu minile la spate, privindu-i pe cei
treisprezece competitori rmai aezai la treisprezece mese
individuale. Se uit spre ceas. Celaena privi ceasul. Mai avea cinci
minute, cinci minute n care nu trebuia doar s identifice otrvurile
din cele apte pocale, ci s le i aranjeze n ordine cresctoare, de la
cea mai inofensiv la cea mai letal.
Adevratul test totui venea la sfritul celor cinci minute, cnd
trebuiau s bea din pocalul pe care l considerau cel mai inofensiv.
Dac greeau rspunsul Chiar i cu antidoturile la ndemn, ar fi
fost neplcut. Celaena ridic unul dintre pocale la nas, adulmecnd.
Dulce, prea dulce. nvolbur vinul pe care l folosiser pentru a-i
ascunde dulceaa, dar n pocalul din bronz era dificil s i disting
culoarea, i cufund degetul n cup, examinnd lichidul violet ce se
prelingea pe unghia sa. Cu siguran mtrgun.
Privi celelalte pocale pe care le identificase. Cucut. Omag.
Oleandru. Sanguinaria. Aranj pocalele n ordine, strecurnd
mtrguna naintea pocalului coninnd o doz letal de oleandru.
Trei minute rmase.
Celaena ridic penultima cup i mirosi o dat. Apoi din nou. Nu
avea niciun miros.
i ndeprt capul de mas i adulmec aerul, spernd c astfel i
va cura nrile. Cnd ncearc prea multe parfumuri, oamenii uneori
i pierd simul mirosului. Motiv pentru care parfumierii au

ntotdeauna ceva la ndemn pentru a-i ajuta s nlture mirosul din


nri. Celaena adulmec din nou pocalul i i cufund degetul n el.
Mirosea precum apa, arta precum apa
Poate c era doar ap. Puse jos paharul i ridic ultimul pocal.
Cnd l adulmec, vinul din el nu avea un miros neobinuit. Prea n
regul. i muc buza i privi la ceas. Dou minute.
Civa dintre ceilali Campioni blestemau printre dini. Cel care
greea cel mai mult ordinea, pleca acas.
Celaena adulmec din nou pocalul cu ap, gndindu-se rapid la o
list cu otrvuri fr miros. Niciuna dintre ele nu putea fi combinat
cu apa, nu fr s o coloreze. Ridic pocalul cu vin, agitnd lichidul.
Vinul putea ascunde un numr mare de otrvuri avansate, dar care
dintre ele era?
La masa din stnga sa, Nox i trecea minile prin prul negru. n
faa lui erau trei pocale, celelalte patru aezate n linie n spatele lor.
Nouzeci de secunde.
Otrvuri, otrvuri, otrvuri. Gura i se usc. Dac ar pierde, oare
Elena ar bntui-o de ciud?
Celaena se uit n dreapta pentru a-l zri pe Pelor, tnrul asasin,
privind-o. i el se afla la dilema ultimelor dou pocale cu care se
lupta ea, i l urmri aeznd pocalul cu ap la finalul spectrului cel
mai otrvitor, iar cel cu vin la cellalt capt.
O privi n ochi pe Celaena, iar brbia i se plec ntr-o ncuviinare
de-abia vizibil. i vr napoi minile n buzunare. Terminase.
Celaena se ntoarse la propriile pocale nainte ca Brullo s o prind.
Otrvuri. Asta spusese Pelor n timpul primului lor Test. El era
specializat n otrvuri.
l privi cu coada ochiului. Sttea n dreapta ei.
Privete n dreapta ta. Acolo vei gsi rspunsurile.
Un fior i strbtu ira spinrii. Elena spusese adevrul.
Privirea lui Pelor struia pe ceas, numrnd ultimele secunde pn
la ncheierea testului. Dar de ce s o ajute?
Celaena mut pocalul cu ap ultimul, iar pe cel cu vin primul.
Pentru c, n afar de ea, Campionul preferat al glumelor lui Cain
era Pelor. i pentru c, atunci cnd era n Endovier, aliaii pe care i-i

fcuse nu se aflau printre favoriii supraveghetorilor, ci printre cei


mai detestai de ctre acetia. Cei ca ea i pzeau spatele unii altora.
Niciunul dintre ceilali Campioni nu se deranjase s i acorde atenie
lui Pelor chiar i Brullo, se prea, uitase afirmaia lui Pelor din
prima zi. Dac ar fi tiut, nu le-ar fi permis ca testul s fie public.
Timpul s-a scurs. Prezentai ordinea final, spuse Brullo, iar
Celaena privi pentru nc o clip la irul ei de pocale. Lng un
perete al camerei, Chaol i Dorian priveau cu braele ncruciate.
Oare observaser ajutorul lui Pelor?
Nox njur i strecur pocalele rmase n linie, muli dintre
competitori fcnd acelai lucru. Antidoturi erau la ndemn n caz
c se fceau greeli, iar n timp ce Brullo ncepu s se plimbe printre
mese, spunndu-le Campionilor s bea, le nmna n mod frecvent.
Majoritatea lor presupuser c vinul fr nimic n el era o capcan i
l plasaser la sfritul irului. Chiar i Nox sfrise bnd o fiol de
antidot; pusese omagul primul.
Iar Cain, spre ncntarea ei, sfrise prin a se nvinei cu totul dup
ce consumase mtrgun. n timp ce sorbea cu ardoare antidotul,
Celaena sperase ca Brullo s fi rmas cumva fr. Pn acum nimeni
nu ctigase testul. Un Campion bu apa i se prbui la pmnt
nainte ca Brullo s i dea antidotul. Puricri o otrav oribil i
dureroas. Chiar i consumnd doar un strop putea cauza halucinaii
i dezorientare. Din fericire, Maestrul Armelor l for s nghit
antidotul, ns trebui s fie dus de urgen la infirmeria castelului.
n cele din urm, Brullo se opri lng masa ei pentru a verifica
irul de otrvuri. Chipul lui nu trd nimic n timp ce spuse:
Pe gt cu el, atunci.
Celaena i arunc o privire lui Pelor, ai crui ochi cprui strluceau
n timp ce ea ridic pocalul cu vin i bu un strop.
Nimic. Niciun gust ciudat, nicio senzaie imediat. Unele otrvuri
puteau dura mai mult pn ce i fceau efectul, dar
Brullo ntinse pumnul ctre ea, iar stomacul Celaenei se nclet.
Oare antidotul era nuntru?
Dar degetele lui se descletar i o btu pe spate.

Pocalul corect doar vin, rosti el, iar Campionii murmurar n


spatele lui.
Brullo se ndrept ctre Pelor ultimul Campion, iar tnrul bu
paharul cu vin. Brullo i zmbi, btndu-l pe umr.
nc un ctigtor, spuse el.
Aplauzele izbucnir printre sponsori i antrenori, iar Celaena
trimise un rnjet recunosctor n direcia asasinului. El i zmbi
napoi, mbujorndu-se de la gt pn n vrful urechilor.
Deci, triase puin, dar ctigase. Putea suporta s mpart victoria
cu un aliat. i, da, Elena avea grij de ea, dar asta nu schimba nimic.
Chiar dac drumul ei i cererile Elenei erau acum strns legate, ea nu
va deveni Campionul regelui doar pentru a sluji planului unei
fantome un plan pe care Elena euase de dou ori s i-l dezvluie.
Chiar dac Elena i spusese cum s ctige testul.

CAPITOLUL 32
Dup ce i scurtar lecia n favoarea unei plimbri, Celaena i
Nehemia hoinrir pe holurile spaioase ale castelului, grzile
mergnd n urma lor. Orice ar fi crezut Nehemia despre gloata de
grzi care o urma mereu pe Celaena, nu spusese niciodat nimic
despre asta. n ciuda faptului c Yulemas era la o lun deprtare, iar
duelul final doar cinci zile mai trziu, n fiecare dup-amiaz, pentru
o or nainte de cin, Celaena i prinesa i mpreau timpul n mod
egal ntre Eyliwe i limba comun. Celaena o punea pe Nehemia s
citeasc din crile ei de la bibliotec, apoi o obliga s copieze liter
cu liter pn cnd artau impecabil.
De cnd ncepuser leciile, prinesa i mbuntise fluena n
limba comun, dei fetele nc vorbeau n Eyliwe. Probabil de dragul
comoditii, probabil pentru a vedea sprncene ridicate i guri cscate
cnd ceilali le auzeau, probabil pentru a le menine conversaiile
private oricare ar fi fost motivul, asasina o prefera n orice caz.
Mcar Endovier o nvase ceva.
Eti tcut astzi, spuse Nehemia. S-a ntmplat ceva?

Celaena afi un zmbet stins. Ceva se ntmplase. Dormise att de


prost n noaptea trecut, nct i dorise ca zorii s soseasc mai
devreme. nc un Campion era mort. Ca s nu mai spunem, nc mai
avea pe cap ordinele Elenei.
Am citit pn trziu, atta tot.
Ajunseser ntr-o parte a castelului pe care Celaena nu o mai
vzuse nainte.
Te simt ngrijorat, spuse brusc Nehemia, i aud mai mult dect
mi spui tu. Niciodat nu dai grai necazurilor tale, dei ochii ti le
trdeaz. Era ea att de transparent? Suntem prietene, spuse
Nehemia cu blndee. Cnd vei avea nevoie de mine, voi fi acolo.
Gtul Celaenei se nclet i puse o mn pe umrul Nehemiei.
Nimeni nu m-a mai numit prieten de foarte mult timp, spuse
asasina. Eu o pat neagr se strecur n colul memoriei ei, iar ea
lupt mpotriva ei. Sunt pri din mine pe care Atunci ea l auzi,
sunetul care i bntuia visele. Un ropot de copite, copite grele.
Celaena scutur din cap, iar sunetul se opri. i mulumesc, Nehemia,
spuse ea cu sinceritate. Eti o adevrat prieten.
Inima i era dur i tremura, iar ntunericul se domoli.
Nehemia gemu deodat.
Regina m-a rugat s o acompaniez la o punere n scen a uneia
dintre piesele sale preferate ast-sear. M vei nsoi? Mi-ar fi util un
translator.
Celaena se ncrunt.
M tem c
Nu poi merge. Glasul Nehemiei ascundea o oarecare iritare, iar
Celaena i oferi prietenei sale o privire apologetic.
Sunt anumite lucruri care ncepu Celaena, dar prinesa cltin
din cap.
Cu toii avem secretele noastre, dei sunt curioas de ce eti att
ndeaproape supravegheat de cpitan i ncuiat n camera ta
noaptea. Dac a fi o neghioab, a spune c se tem de tine.
Asasina zmbi.
Brbaii vor fi ntotdeauna caraghioi n legtur cu lucrurile
astea.

Se gndi la cuvintele prinesei, iar ngrijorarea i nclet stomacul.


Deci, eti n relaii bune cu regina Adarlanului? Nu ai fcut
eforturi s porneti pe calea asta.
Prinesa ncuviin, ridicnd brbia.
tii c situaia dintre rile noastre nu este foarte plcut n
acest moment. Dac la nceput am fost puin mai distant fa de
Georgina, mi-am dat seama c ar putea fi n avantajul rii mele s
depun mai mult efort. Aadar, vorbesc cu ea deja de vreo cteva
sptmni, spernd s o fac s contientizeze cum ne-am putea
mbunti relaiile. Cred c invitaia pe care am primit-o n seara asta
este un semn c am fcut progrese. i, nelese Celaena, prin
intermediul Georginei, Nehemia va atrage atenia regelui
Adarlanului.
Celaena i muc buza, dar apoi zmbi iute.
Sunt sigur c prinii ti sunt ncntai. Fu ntrerupt de ltratul
unor cini. Unde suntem?
La cuti. Nehemia radia. Prinul mi-a artat ieri celuii, dei
cred c el cuta doar o scuz ca s scape pentru o vreme de compania
mamei sale.
Era suficient de grav c se plimbau fr supravegherea lui Chaol,
dar s ntre n cuti
Avem voie s fim aici?
Nehemia i ndrept umerii.
Eu sunt prinesa din Eyliwe, spuse ea. Pot merge oriunde
doresc.
Celaena o urm pe prines printr-o u mare din lemn. Strmbnd
din nas din pricina mirosului, asasina trecu pe lng cutile cu cini
de rase diferite.
Unii erau att de mari, nct i ajungeau pn la old, n timp ce
alii aveau picioarele de lungimea minii sale i corpul de lungimea
braului su. Rasele erau toate fascinante i frumoase, dar zvelii cini
de vntoare i strnir att admiraia, ct i teama. Corpurile lor
arcuite i picioarele lungi i subiri erau pline de graie i vitez; ei nu
schelliau asemenea celorlali cini, ci stteau perfect nemicai i o
priveau cu ochii lor negri i nelepi.

Toi acetia sunt cini de vntoare? ntreb Celaena, dar


Nehemia dispruse. i putea auzi glasul, alturi de o alt voce, apoi o
mn se ivi dintr-o cuc, chemnd-o nuntru. Asasina se grbi s
ajung la cote i privi peste poart.
Dorian Havilliard i zmbi n timp ce Nehemia lu un loc.
Ia te uit, bun ziua, Lady Lillian! spuse el seductor i ls jos
un cel maro cu auriu. Nu m ateptam s te vd aici. Dei cu
pasiunea Nehemiei pentru vntoare, nu pot spune c sunt surprins c
n cele din urm te-a trt i pe tine aici.
Celaena i privi pe cei patru cei.
Astea sunt potile?
Dorian ridic unul i l mngie pe cap.
Pcat, nu-i aa? Totui, nu pot rezista farmecului lor.
Precaut, privind-o pe Nehemia rznd n timp ce doi cini srir
n braele ei, ascunznd-o sub codiele vioaie, asasina deschise ua
cutii i pi nuntru.
Nehemia indic un col.
Cinele acela este bolnav? ntreb ea. Era al cincilea pui, puin
mai mare dect ceilali, iar blana i era mtsoas, de un auriu cu
tente argintii ce licreau n umbre. Deschise ochii negri, de parc ar fi
tiut c vorbeau de el, i i privi. Era un animal frumos, iar, dac
Celaena nu ar fi tiut mai bine, ar fi socotit c era de ras pur.
Nu este bolnav, spuse Dorian. Are doar o dispoziie mai proast.
Nu vrea s se apropie de nimeni om sau cine.
Pe bun dreptate, spuse Celaena pind peste picioarele
prinului motenitor i apropiindu-se de cel de-al cincilea cel. De ce
ar trebui s se apropie de cineva ca tine?
Dac nu va socializa cu oamenii, atunci va trebui s fie omort,
spuse Dorian pe lng subiect, iar un fior o cutremur pe Celaena.
Omort? Omort? Din ce motiv? Ce i-a fcut el ie?
Nu ar fi un animal potrivit de companie, iar aceti cini asta vor
deveni.
Aadar, l-ai ucide din pricina temperamentului su? Nu se poate
abine s fie aa! Celaena privi n jur. Unde este mama lui? Poate c
are nevoie de ea.

Mama lor st cu ei doar cteva ore pentru socializare i pentru


a-i alpta. De obicei, cresc aceti cini pentru curse sau vntoare, nu
pentru alintat n braele stpnului
Este o cruzime s l ii departe de mama lui! Asasina ptrunse n
umbr i lu puiul n brae. l inu la piept. Nu te voi lsa s i faci
ru.
Dac spiritul lui este ciudat, interveni Nehemia, va fi o povar.
O povar pentru cine?
Nu ai de ce s fii suprat, spuse Dorian. O mulime de cini
sunt omori fr durere n fiecare zi. Nu neleg de ce ai avea ceva
de obiectat n privina asta.
Nu-l ucide pe acesta! spuse ea. Las-m s l pstrez, dac doar
aa te pot mpiedica s l ucizi.
Dorian o privi.
Dac te deranjeaz att de mult, nu voi pune s fie ucis. i voi
cuta un cmin i chiar i voi cere aprobarea nainte de a lua decizia
final.
Ai face asta?
Ce reprezint viaa cinelui pentru mine? Dac te mulumete,
atunci aa se va ntmpla.
Chipul ei ardea n timp ce el se ridic n picioare, apro- piindu-se
de ea.
Promii?
El i duse o mn la inim.
Jur pe coroana mea c acest cel va tri!
Ea realiz deodat ct de aproape de a se atinge erau.
Mulumesc.
Nehemia i privi de pe podea, cu sprncenele ridicate, pn ce una
dintre grzile sale apru lng poart.
Este timpul s mergem, prines, spuse el n Eyliwe. Trebuie s
v pregtii pentru piesa de teatru. Prinesa se ridic, naintnd printre
ceii care opiau n jurul ei.
Vrei s plecm mpreun? o ntreb Nehemia pe Celaena n
limba comun.

Celaena ncuviin i deschise poarta pentru prietena sa. Inchizndo, privi napoi ctre prinul motenitor.
Deci? Tu nu vii cu noi?
Dorian se aez pe podeaua cutii, iar ceii srir imediat pe el.
Poate ne vedem mai trziu, n seara asta.
Dac ai noroc, spuse Celaena i se ndeprt. Zmbi n sinea ei
n timp ce colinda prin castel.
n cele din urm, Nehemia se ntoarse ctre ea.
l placi?
Celaena rmase cu gura cscat.
Desigur c nu. De ce l-a plcea?
Comunicai cu uurin. Pare c avei o legtur.
O legtur? Celaena nghii n sec. Pur i simplu mi place s l
tachinez.
Nu este o crim dac l consideri chipe. Eu voi recunoate c lam judecat greit; am crezut c este un idiot egoist i infatuat, dar nu
este chiar att de ru.
Este un Havilliard.
Mama mea este fiica unui baron care a ncercat s l dea jos de
pe tron pe bunicul meu.
Ne prostim amndou. Nu este nimic.
El pare s fie foarte interesat de tine.
Capul Celaenei se ntoarse, ochii fiindu-i plini de furia de mult
uitat care i fcu stomacul s se ncleteze.
Mai degrab mi-a smulge inima din piept dect s iubesc un
Havilliard, izbucni ea.
i ncheiar plimbarea n linite, iar cnd se desprir, Celaena i
ur iute Nehemiei o sear plcut nainte de a se ndrepta ctre partea
ei de castel.
Puinele grzi care o urmau pstraser o distan respectabil fa
de ea, o distan care se mrea pe zi ce trecea. Din ordinele lui
Chaol? Noaptea de-abia se aternuse, iar cerul rmsese de un
albastru intens, reflectndu-se n zpada adunat pe pervazul
ferestrelor. Putea cu uurin s ias din castel, s i fac provizii n

Rifthold i s se mbarce pe o nav ctre sud pn a doua zi de


diminea.
Celaena se opri lng o fereastr, rezemndu-se de pervaz. Grzile
se oprir i nu scoaser un cuvnt n timp ce ateptar. Rceala de
afar se strecur nuntru, srutndu-i chipul. Oare ei s-ar atepta ca
ea s o ia nspre sud? Poate c nordul ar fi o alegere neateptat;
nimeni nu mergea n nord pe timpul iernii dac nu avea gnduri
sinucigae.
Ceva se mic n reflexia din fereastr, iar ea se rsuci, privindu-l
pe brbatul care sttea n spatele ei.
Dar Cain nu i zmbi, nu n felul acela batjocoritor. n schimb,
gfia, gura deschizndu-i-se i nchizndu-i-se asemenea unui pete
pe uscat. Ochii lui negri erau larg deschii, iar o mn i cuprindea
gtul enorm. Poate c se va sufoca, sper ea.
S-a ntmplat ceva? ntreb ea suav, rezemndu-se de perete. El
privi ntr-o parte i n cealalt, ctre grzi, ctre fereastr, nainte ca
ochii s i se opreasc pe ai Celaenei. Strn- soarea din jurul gtului i
se intensific, de parc el nsui ar fi ncercat s mpiedice cuvintele
care se luptau s ias, iar inelul negru de pe deget licrea alene. Dei
ar fi trebuit s fie imposibil, Cain prea s mai fi adugat vreo patru
kilograme de muchi n ultimele zile. De fapt, de fiecare dat cnd l
vedea, Cain era din ce n ce mai mare.
Sprncenele Celaenei se ncruntar i i ls braele pe lng corp.
Cain, spuse ea, dar el o lu la goan n josul coridorului
asemenea unui iepure, cu o vitez anormal. Privi de cteva ori peste
umr, nu ctre ea sau ctre grzile confuze, ci ctre ceva dincolo de
ei.
Celaena atept pn ce sunetul pailor lui iui se stinse, apoi se
grbi s ajung n camera sa. Trimise mesaje lui Nox i Pelor,
neexplicndu-le de ce, ci doar spunndu-le s stea n camerele lor
peste noapte i s nu deschid nimnui ua.

CAPITOLUL 33

Kaltain i ciupi obrajii ieind din garderob. Servitoarele ei


pulverizar parfum prin ncpere, iar tnra femeie bu un pahar de
ap cu zahr nainte de a pune mna pe mnerul uii. Tocmai fuma o
pip cnd ducele Perrington fusese anunat. Se repezise n garderob
i i schimbase hainele, spernd c mirosul nu va persista. Dac el
avea s afle despre opiu, ea putea da vina pe oribilele dureri de cap
pe care le avusese n ultima vreme. Kaltain se grbi i trecu din
dormitorul ei n foaier, apoi n camera de zi.
Ducele prea gata de lupt, ca de obicei.
nlimea Voastr, spuse ea fcnd o reveren. Vederea i era
nceoat pe margini, iar trupul devenise greoi. Ducele i srut
mna cnd ea i-o oferi, buzele lui umede zbovind pe pielea ei. Ochii
li se ntlnir cnd el ridic privirea de pe mna sa, iar o parte din
camer dispru. Ct de departe ar merge ea pentru a-i asigura poziia
lng Dorian?
Sper c nu te-am deranjat, spuse el eliberndu-i mna. Pereii
camerei aprur, apoi podeaua i tavanul, iar Kaltain avu sentimentul
c era nchis ntr-o cutie, o cuc fermectoare cu tapiserii i perne.
Doar moiam, milord, spuse ea aezndu-se. El adulmec, iar
Kaltain s-ar fi simit teribil de agitat dac drogul nu i-ar fi nceoat
mintea. Crui fapt i datorez plcerea acestei vizite neateptate?
Voiam s tiu dac te simi bine nu te-am vzut la cin.
Perrington i ncruci braele brae care preau capabile s i
sfrme craniul.
Am fost indispus. Rezist tentaiei de a-i odihni capul mult
prea greu pe canapea.
Ducele i spuse ceva, dar Kaltain descoperi c urechile sale
ncetaser s mai aud. Pielea lui prea c devine de piatr, iar ochii
se transformau n sfere necrutoare de marmur. Pn i prul rar
mpietrise. Gura alb continua s se mite spre uimirea ei, dezvluind
un gt sculptat din marmur.
mi pare ru, spuse ea. Nu m simt bine.
S i aduc nite ap? Ducele se ridic. Sau ar trebui s plec?

Nu! spuse ea, aproape strignd. Inima i zvcni. Ce vreau s


spun este m simt suficient de bine pentru a m bucura de
compania dumneavoastr, dar v rog s mi iertai neatenia.
Eu nu te-a numi neatent, Lady Kaltain, spuse el aezndu-se
din nou. Eti una dintre cele mai inteligente femei pe care le-am
ntlnit. nlimea Sa mi-a spus acelai lucru ieri.
Kaltain i ndrept umerii. Zri chipul lui Dorian i coroana care i
mpodobea capul.
Prinul a spus asta despre mine?
Ducele puse o mn pe genunchiul ei, mngindu-l cu degetul.
Desigur, apoi Lady Lillian l-a ntrerupt nainte de a mai spune
ceva.
Capul ei se nvrtea.
De ce se afla Lillian cu el?
Nu tiu. Mi-a dori s fi fost altfel.
Kaltain trebuia s fac ceva, ceva pentru a opri toate astea. Fata se
mica repede, prea repede pentru manevrele ei. Lillian l prinsese pe
prinul motenitor n plas, iar acum Kaltain trebuia s l elibereze.
Perrington putea face asta. El o putea face pe Lillian s dispar i s
nu fie gsit niciodat. Nu, Lillian era o doamn, iar un brbat cu o
asemenea onoare precum Perrington nu ar rni niciodat pe cineva de
vi nobil. Sau ar face-o? Schelei dansau n cerc n jurul capului ei.
Dar dac el era de prere c Lillian nu era o doamn Durerea ei de
cap renvie cu atta for nct o priv de aerul din plmni.
i eu am avut aceeai reacie, spuse ea masndu-i tmpla. Este
greu de crezut c cineva cu o reputaie att de ndoielnic precum
Lady Lillian a ctigat inima prinului. Poate c durerile de cap vor
nceta de ndat ce ea se va afla n dreapta lui Dorian. Poate c ar fi
bine ca cineva s discute cu prinul motenitor, continu ea.
O reputaie ndoielnic?
Am auzit de la cineva c originea ei nu este att de pur pe
ct ar trebui s fie.
Ce ai auzit? ntreb impuntor Perrington.
Kaltain se juca cu o piatr de la brara sa.

Nu tiu detalii, dar civa membri ai nobilimii nu sunt de prere


c ea ar fi o companie potrivit pentru nimeni de la curte. Mi-ar
plcea s aflu mai multe despre Lady Lillian, dumneavoastr nu?
Este de datoria noastr ca supui credincioi ai coroanei s l
protejm pe prin de asemenea fore.
ntr-adevr, este, spuse ncet ducele.
Ceva slbatic i strin produse un ipt n interiorul ei, domolindu-i
durerea de cap, iar gndurile despre maci i cuti disprur.
Trebuia s fac orice era necesar pentru a salva coroana i viitorul
ei.
Celaena ridic privirea dintr-o carte veche despre teoria semnelor
Wyrd cnd ua se ntredeschise, balamalele scrind suficient de tare
pentru a trezi morii. Inima ei o lu la goan, dar ncerc s par ct
mai indiferent. Dar nu era Dorian Havilliard cel care intr i nici
vreo creatur feroce.
Ua se deschise complet, iar Nehemia, purtnd o minunat rochie
cusut cu aur, sttea naintea ei. Nu privi ctre Celaena, rmnnd
nemicat n prag. Ochii i erau aintii la podea, iar lacrimile i
ntinseser fardul pe obraji.
Nehemia? ntreb mirat Celaena ridicndu-se n picioare. Ce sa ntmplat la spectacol?
Umerii Nehemiei se ridicar nedumerii. ncet i ridic privirea,
dezvluindu-i ochii roii.
Nu nu tiam unde n alt parte s merg, spuse ea n Eyliwe.
Ce s-a ntmplat? ntreb Celaena cu respiraia brusc sacadat.
Atunci Celaena observ bucata de hrtie din minile Nehemiei.
I-au masacrat, opti Nehemia cu ochii larg deschii. Ddu din
cap, de parc ar fi ncercat s i nege propriile cuvinte.
Celaena ncremeni.
Pe cine?
O legiune a armatei Adarlanului a capturat cinci sute de rebeli
Eyliwe care se ascundeau la grania dintre Pdurea Oakwald i
Mlatinile de Piatr. Lacrimile i czur pe rochia alb. Mototoli
bucata de hrtie n pumni. Tatl meu spune c urmau s mearg n

Calaculla drept prizonieri de rzboi. Dar civa dintre rebeli au


ncercat s evadeze n timpul cltoriei i Nehemia trase adnc aer
n piept, luptndu-se s rosteasc restul frazei. i soldaii i-au ucis pe
toi drept pedeaps, chiar i pe copii.
Cina Celaenei i se ridic n gt. Cinci sute mcelrii.
Celaena deveni contient de grzile personale ale Nehemiei stnd
n pragul uii, cu ochii licrind.
Ci dintre rebeli fuseser oameni pe care ei i cunoteau pe care
Nehemia i ajutase i protejase ntr-un fel sau altul?
Care este rostul n a fi prines n Eyliwe dac nu mi pot ajuta
oamenii? spuse Nehemia. Cum m pot numi prinesa lor, cnd se
ntmpl asemenea lucruri?
mi pare att de ru, opti Celaena. Ca i cum aceste cuvinte
rupser vraja care o intuise pe prines n loc, Nehemia alerg n
braele sale. Bijuteriile ei de aur apsau tare pe pielea Celaenei.
Nehemia plnse. Incapabil s spun ceva, asasina pur i simplu o
inu n brae, ct timp avu nevoie pentru ca durerea s i se
domoleasc.

CAPITOLUL 34
Celaena sttea lng fereastra din dormitor, privind fulgii de
zpad dansnd n aerul nopii. Nehemia se ntorsese de mult n
apartamentul ei, cu lacrimile uscate i capul din nou sus. Ceasul btu
ora unsprezece, iar Celaena se ntinse, dar apoi se opri simind
durerea unui junghi n burt. Se aplec n fa, concentrndu-se pe
respiraie i atept ca aceste craippe brute s se domoleasc. Se
simea astfel de peste o or i i nfur ptura n jurul ei, cldura
focului din emi- neu neajungnd s nclzeasc locul de lng
fereastr. Din fericire, Philippa intr, aducndu-i o ceac cu ceai.
Poftim, copil, spuse ea. Te va ajuta. O aez pe masa de lng
asasin i i puse mna pe fotoliu. Mare pcat ce s-a ntmplat cu
acei rebeli Eyliwe, spuse ea suficient de ncet nct nicio ureche care
ar fi ascultat s nu fi putut auzi. Nu mi pot imagina ce trebuie s
simt prinesa. Celaena simi cum furia clocotete mpreun cu

durerea din stomacul ei. Totui, este norocoas s aib o prieten att
de bun ca tine.
Celaena atinse mna Philippei.
Mulumesc.
Lu ceaca de pe mas i ssi, aproape vrsnd-o pe ea cnd
toarta fierbinte o arse la mn.
Ai grij. Philippa chicoti. Nu credeam c asasinii pot fi att de
nendemnatici. Dac ai nevoie de ceva, trimite vorb. Philippa i
ciufuli prul Celaenei i plec. Celaena i-ar fi mulumit din nou, dar
un val de crampe prelu controlul, iar ea se aplec nainte n timp ce
ua se nchise.
Luarea n greutate din ultimele trei luni i jumtate permisese
menstruaiei s se reinstaleze, dup ce nfometarea din Endovier o
fcuse s dispar. Celaena gemu. Cum avea s se antreneze astfel?
Duelul era peste patru sptmni.
Fulgii de zpad licreau i sclipeau dincolo de geamul ferestrei,
nvrtindu-se i plutind n timp ce zburau spre pmnt ntr-un vals ce
depea capacitatea uman de nelegere.
Cum se putea atepta Elena ca ea s nving rul din castel cnd
acesta era nesfrit? Ce era asta n comparaie cu ceea ce se ntmpla
n alte regate? Sau n Endovier i Calaculla? Ua dormitorului ei se
deschise i cineva se apropie.
Am auzit despre Nehemia. Era Chaol.
Ce faci? Nu e trziu pentru tine s fii aici? ntreb ea trgnd
pturile i mai aproape de ea.
Eu eti bolnav?
Sunt indispus.
Din cauza celor ntmplate cu rebelii?
El chiar nu nelesese? Celaena fcu o grimas.
Nu. Chiar nu m simt bine.
i mie mi provoac o stare de ru, murmur Chaol cu ochii n
podea. Toate astea. i dup ce am vzut Endovierul i frec faa,
de parc ar fi putut alunga amintirea lagrului.
Cinci sute de oameni, opti el. Uimit de ceea ce recunotea el,
Celaena putu doar s l priveasc.

Ascult, ncepu el pind ctre ea. tiu c uneori sunt rece cu


tine i tiu c te plngi n legtur cu asta lui Dorian, dar Se
ntoarse ctre ea. Este un lucru bun c te-ai mprietenit cu prinesa i
apreciez onestitatea i prietenia ta sincer fa de ea. tiu c circul
zvonuri despre legtura Nehemiei cu rebelii din Eyliwe, dar dar
mi place s cred c, dac ara mea ar fi cotropit, nici eu nu m-a da
n lturi de la nimic pentru a rectiga libertatea poporului meu.
Celaena i-ar fi rspuns dac nu ar fi simit durerea profund care i
acaparase mijlocul i freamtul brusc din abdomenul ei.
Este posibil ncepu el, privind pe fereastr. Este posibil s m
fi nelat. Camera ncepu s se nvrt i s opie, iar Celaena
nchise ochii. ntotdeauna avusese crampe groaznice, de obicei
nsoite de grea. Dar nu va vomita. Nu exact n acel moment.
Chaol, ncepu ea punndu-i mna peste gur n timp ce greaa
se intensific i prelu controlul.
Doar c sunt foarte mndru de slujba mea, continu el.
Chaol, spuse ea din nou. Oh, avea s vomite.
Iar tu eti Asasinul Adarlanului. Dar m ntrebam dac dac
tu ai vrea s
Chaol, l avertiz ea. Pn ca el s se ntoarc spre ea, Celaena
vomit pe podea.
Cpitanul scoase un sunet dezgustat, srind napoi un pas.
Lacrimile l inundar n timp ce gustul amar i neptor i umplu
gura. Celaena se aplec peste genunchi, lsnd saliva i fierea s
curg pe podea.
Tu eti n numele Wyrdului, tu chiar eti bolnav, nu-i aa?
Chaol chem o servitoare, ajutnd-o s se ridice din fotoliu. Camera
era mult mai clar acum. Ce o ntrebase el? Vino. S te bgm n pat.
Nu sunt bolnav n felul la, gemu ea. El o aez pe pat, dnd
ptura la o parte. O servitoare intr, ncruntndu-se la dezastrul de pe
podea i strig dup ajutor.
Atunci, n ce fel?
Eu, aa Faa ei era att de fierbinte, nct Celaena crezu c
avea s se topeasc pe podea. O, idiotule! Menstruaia mea a revenit,
n sfrit.

Chipul lui se asort deodat cu al ei i Chaol fcu un pas napoi,


trecnd o mn prin prul su scurt, castaniu.
Eu dac Atunci voi pleca, bolborosi el i fcu o plecciune.
Celaena ridic o sprncean, apoi, n ciuda durerii, zmbi n timp ce
el prsi camera ct de repede putu, fr ca picioarele s i-o ia la
sntoasa, mpiedicndu-se uor de pragul uii.
Celaena i ndrept privirea ctre servitoarele care fceau
curenie.
mi pare att de ru, spuse ea, dar ele o ignorar. Ruinat i
ndurerat, asasina se tr n pat i se cuibri ntre pturi, spernd c
somnul va sosi n curnd.
Dar somnul nu avea s vin curnd, iar cteva minute mai trziu,
ua se deschise din nou, i cineva rse.
M-am ntlnit cu Chaol, iar el m-a informat despre sta- rea ta.
Ai crede c un brbat n postura lui nu ar fi att de uor de dezgustat,
mai ales dup examinarea tuturor cadavrelor lora.
Celaena deschise un ochi i se ncrunt cnd Dorian se aez pe
patul ei.
Sunt ntr-o stare de agonie absolut i nu pot fi deranjat.
Nu poate fi att de ru, spuse el scond un pachet de cri de
joc din buzunarul jachetei sale. Vrei s joci?
Deja i-am spus c nu m simt bine.
Mie mi pari bine. Dorian amestec repede i cu dibcie crile.
Doar un joc.
Tu nu plteti oameni s te distreze?
El se ncrunt, mprind pachetul n dou.
Ar trebui s fii onorat de prezena mea.
A fi onorat dac ai pleca.
Pentru cineva care depinde de amabilitatea mea, ai foarte mult
tupeu.
Tupeu? De-abia am nceput. ntorcndu-se pe-o parte, i
strnse genunchii la piept.
El rse, punnd pachetul de cri n buzunar.
Noul tu tovar canin este bine, dac doreti s tii.
Ea gemu n pern.

Pleac. Simt c mor.


Nicio fecioar frumoas nu ar trebui s moar singur, rosti el
punndu-i mna peste a ei. Vrei s i citesc n ultimele tale clipe de
via? Ce poveste i-ar plcea?
Celaena i trase mna de sub a lui.
Ce spui de povestea prinului idiot care nu vrea s o lase pe
asasin singur?
O, ador povestea aia! Are i un final att de fericit de ce?
Asasina se prefcea c se simte ru pentru a atrage atenia prinului!
Cine ar fi ghicit? Ce fat inteligent! Iar scena din dormitor este att
de adorabil merit citit printre toate tachinrile lor nesfrite!
Afar! Afar! Afar! Las-m n pace, du-te i petrece-i timpul
cu alte femei! Ea apuc o carte i o arunc spre el. Dorian o prinse
nainte de a-i sparge nasul, iar ea deschise larg ochii. Nu am vrut
nu a fost un atac! Era o glum nu voiam cu adevrat s te rnesc,
nlimea Ta! spuse ea rvit.
A fi sperat ca Asasinul Adarlanului s aleag s m atace ntr-o
manier mai demn. Cel puin cu o sabie sau cu un cuit, de preferat
nu pe la spate.
Celaena cuprinse burta cu braele i se aplec. Uneori, ura s fie
femeie.
Apropo, este Dorian. Nu nlimea Ta.
Foarte bine.
Spune-o.
Ce s zic?
Spune-mi numele. Spune foarte bine, Dorian.
Ea i ddu ochii peste cap.
Dac asta o mulumete pe Sanctitatea Voastr Mrinimoas,
m voi adresa ie folosind numele tu mic.
Sanctitate Mrinimoas? O, mi place asta. Un zmbet
fantomatic apru pe chipul ei, iar Dorian privi cartea. Asta nu este
una dintre crile pe care i le-am trimis eu! Eu nu dein asemenea
cri!
Ea rse fr putere i lu ceaiul din minile servitoarei n timp ce
aceasta se apropie.

Desigur c nu, Dorian! Am trimis servitoarele s mi aduc un


exemplar astzi.
Pasiunile Apusului, citi el i deschise cartea la o pagin
ntmpltoare pentru a citi cu voce tare: Minile lui mngiar cu
blndee corpul ei mtsos, i Dorian csc ochii mari. n
numele Wyrdului! Tu chiar citeti prostia asta? Ce s-a ntmplat cu
Simboluri i Putere i Cultura i Obiceiurile Eyliwe?
Celaena i termin butura, ceaiul de ghimbir calmndu-i
stomacul.
O poi mprumuta dup ce o termin eu de citit. Dac o vei citi,
experiena ta literar va fi complet. i, adug ea cu un zmbet
timid, i va oferi idei n legtur cu ce le poi face domnielor tale.
El ssi printre dini.
Nu voi citi asta!
Ea i lu cartea din mn, lsndu-se pe spate.
Atunci presupun c eti exact precum Chaol.
Chaol? ntreb el cznd n capcan. I-ai cerut lui Chaol s
citeasc asta?
El a refuzat, desigur, mini ea.
Dorian smulse cartea din minile ei.
D-mi asta, femeie diabolic. Nu i voi permite s ne ntorci
unul mpotriva celuilalt. Privi nc o dat romanul, apoi l ntoarse pe
partea cealalt, ascunznd titlul. Ea zmbi i i ndrept privirea
ctre zpada care cdea. Era un frig crncen afar i nici mcar focul
nu putea nclzi rafalele de vnt ce ptrundeau prin deschiztura
uilor de la balconul ei. l simi pe Dorian privind-o, i nu n felul
acela precaut n care o privea Chaol uneori. De fapt, Dorian prea s
o priveasc doar pentru c i fcea plcere s o priveasc.
Dar i ei i fcea plcere s l priveasc pe el.
Dorian nu i ddu seama c l vrjise pn ce Celaena nu se
ndrept i spuse:
La ce te holbezi?
Eti frumoas, spuse Dorian nainte de a gndi.
Nu fi prost.

Te-am jignit? Sngele i gonea prin vene ntr-un ritm straniu.


Nu, spuse ea i i ntoarse iute privirea ctre fereastr. Dorian i
privi chipul nroindu-se din ce n ce mai mult. El nu cunoscuse
niciodat o femeie atrgtoare de att de mult timp fr s o curteze
cu excepia lui Kaltain. i nu putea nega c ardea de nerbdare s afle
gustul buzelor Celaenei, parfumul pielii ei sau reacia ei la atingerea
degetelor lui.
Sptmnile din preajma srbtorii Yulemas erau o perioad de
relaxare, o perioad pentru a srbtori plcerile carnale care ineau
cuiva de cald ntr-o noapte de iarn. Femeile i purtau prul
desprins; cteva chiar refuzau s poarte corset. Era o srbtoare
pentru a te ospta din fructele recoltei i acelea ale trupului. De
obicei, Dorian atepta nerbdtor aceast srbtoare. Dar acum
Acum avea un nod n stomac. Cum putea srbtori cnd tocmai
primise vestea despre ceea ce fcuser soldaii tatlui lui acelor
rebeli? Nu cruaser nici mcar o via. Cinci sute de oameni toi
mori. Cum o va putea privi din nou pe
Nehemia n ochi? i cum va putea ntr-o bun zi conduce un regat
ai crui soldai fuseser antrenai s aib att de puin compasiune
pentru viaa unui om?
Gura i se usc. Celaena era din Terrasen o alt ar cucerit,
prima cucerire a tatlui lui. Era un miracol c ea i accepta prezena
sau poate c petrecuse att de mult timp n Adarlan nct nu i mai
psa. Cumva, Dorian nu credea c astfel stteau lucrurile nu cnd
ea avea trei cicatrici imense pe spate care s i aminteasc
ntotdeauna de brutalitatea tatlui lui.
S-a ntmplat ceva? ntreb ea. Precaut. Curioas. De parc iar fi psat. El trase adnc aer n piept i merse lng fereastr,
incapabil s o priveasc. Geamul era rece sub mna lui, iar Dorian
privi fulgii de nea prbuindu-se spre pmnt.
Probabil c m urti, murmur el. Pe mine i pe familia mea
pentru frivolitatea i absurditatea noastr cnd n afara acestui ora se
ntmpl att de multe lucruri oribile. Am aflat despre rebelii aceia
mcelrii i mi este ruine, spuse el sprijindu-i capul de
fereastr. Dorian o auzi ridicndu-se i apoi prbuindu-se ntr-un

fotoliu. Cuvintele lui curser asemenea unui ru, unele dup altele,
iar el nu se putu abine s nu vorbeasc. neleg de ce i este att de
uor cnd i ucizi pe cei de rangul meu. i nu te nvinovesc pentru
asta.
Dorian, spuse ea cu blndee.
Lumea dincolo de castel era ntunecat.
tiu c nu mi vei spune niciodat, continu el dnd glas
gndurilor pe care voia s i le dezvluie de mult timp. Dar tiu c
ceva teribil i s-a ntmplat cnd erai mai mic, probabil din vina
tatlui meu. Ai tot dreptul s urti Adarlanul pentru cotropirea
Terrasenului n felul n care a fcut-o pentru controlul asupra
tuturor rilor i ara prietenului tu.
nghii n sec, ochii umezindu-i-se.
Nu m vei crede. Dar eu nu vreau s fac parte din asta. Nu
m pot numi brbat ct timp i permit tatlui meu s ncurajeze
asemenea atrociti. Chiar dac am cerut ndurare pentru multe dintre
regatele cucerite, el nu vrea s asculte. Nu n lumea asta. Aceasta este
lumea n care te-am ales doar pe tine pentru a fi Campionul meu,
pentru c tiam c asta l va enerva pe tatl meu. Celaena scutur din
cap, dar Dorian continu. ns, dac refuzam s sponsorizez un
Campion, tata ar fi privit asta ca pe o opoziie fi i nc nu sunt
suficient de brbat pentru a m mpotrivi lui n felul acesta. Aa c
am ales ca Asasinul Adarlanului s fie Campionul meu, pentru c
alegerea unui Campion al meu era singura pe care o aveam.
Da, acum totul era clar.
Viaa nu ar trebui s fie astfel, spuse el, ochii ntlnindu-li-se n
timp ce el gesticul spre camer. i lumea nu ar trebui s fie aa.
Asasina era tcut, ascultndu-i btile agitate ale inimii nainte
de a vorbi.
Nu te ursc, spuse ea puin mai tare dect o oapt. Dorian se
aez n fotoliul dinaintea ei i i cuprinse capul n mini. Prea
teribil de singur. i nu cred c tu eti ca ei. Mie mi pare ru dac
te-am rnit. n majoritatea timpului doar glumesc.
S m rneti? spuse el. Nu m-ai rnit! Tu doar tu ai fcut
lucrurile puin mai distractive.

Ea ridic brbia.
Doar puin?
Puin mai mult, spuse el. i ntinse picioarele. Ah, de-ai putea
veni la balul de Yulemas cu mine. Fii recunosctoare c nu poi
participa.
De ce nu pot participa? i ce este acest bal?
Dorian oft.
Nimic foarte special. Doar un bal mascat care se ntmpl s fie
de Yulemas. i cred c tii perfect de ce nu poi veni.
ie i lui Chaol v place s distrugei orice distracie de care a
putea avea parte, nu-i aa? mi place s particip la petreceri.
Cnd vei fi Campionul tatlui meu, vei putea participa la toate
balurile la care vei dori.
Ea se strmb. El i dorea s i spun c, dac ar fi putut, i-ar fi
cerut s l nsoeasc; c el i dorea s petreac timp cu ea, c se
gndea la ea chiar i cnd nu erau mpreun; dar tia c ea ar fi rs.
Ceasul btu miezul nopii.
Probabil c ar trebui s plec, spuse el ntinzndu-i braele.
Mine m ateapt o zi plin de edine de consiliu i nu cred c
ducele Perrington va fi ncntat dac voi fi pe jumtate adormit n
timpul lor.
Celaena zmbi comptimitor.
Asigur-te c i transmii ducelui cele mai calde salutri din
partea mea. Nu avea cum s uite modul n care o tratase ducele n
acea prim zi n Endovier. Nici Dorian nu uitase. Iar gndul c ducele
ar putea-o trata din nou astfel l fcea s fiarb de mnie.
Fr s gndeasc, se aplec i o srut pe obraz. Ea se ncord
cnd buzele sale i atinser pielea i, dei srutul fu scurt, Dorian
adulmec parfumul ei. S se desprind fu surprinztor de dificil.
Odihnete-te, Celaena, spuse el.
Noapte bun, Dorian! n timp ce se ndeprta, Dorian se ntreba
de ce Celaena prea deodat att de trist i de ce i pronunase
numele nu cu tandree, ci cu resemnare.

Celaena privi cum razele lunii luminau tavanul. Un bal mascat de


Yulemas! Dei era cea mai corupt i mai ostentativ curte din Erilea,
suna grozav de romantic. i desigur, ei nu i era permis s participe.
Oft adnc i i cuibri minile sub cap. Ce dorise Chaol s o ntrebe
nainte ca ea s vomite o invitaie adevrat la bal?
Scutur din cap. Nu. Ultimul lucru pe care l-ar face el vreodat ar
fi s o invite la un bal regal. n afar de asta, ambii aveau lucruri mai
importante pe cap. Cum ar fi cine i ucidea pe Campioni. Poate c ar
fi trebuit s i trimit un mesaj despre comportamentul straniu al lui
Cain din acea dup-amiaz.
Celaena nchise ochii i zmbi. Nu se putea gndi la un dar mai
frumos de Yulemas dect descoperirea cadavrului lui Cain n
urmtoarea diminea. Totui, pe msur ce orele naintau, Celaena
rmase de veghe, ateptnd, ntrebndu-se ce se ascundea cu adevrat
n castel i neputnd s i ia gndul de la cei cinci sute de rebeli
mori, ngropai n cine tie ce morminte anonime.

CAPITOLUL 35
n dimineaa urmtoare, Chaol Westfall sttea la al doilea etaj al
castelului, privind peste curte. Sub el, dou siluete se micau agale
printre gardurile vii. Pelerina alb a Celaenei o fcea uor de
observat, iar Dorian putea fi ntotdeauna recunoscut dup cercul liber
din jurul lui.
El ar trebui s fie acolo jos, cu un pas n urma lor, supraveghindu-i, asigurndu-se c ea nu l va lua prizonier pe Dorian i se
va folosi de el pentru a evada. Logica i ani ntregi de experien i
strigau s i nsoeasc, dei ase grzi i acompaniau. Ea era
neltoare, viclean i diabolic.
Dar el nu i putea convinge picioarele s se mite.
Cu fiecare zi ce trecea, el simea barierele topindu-se. El permitea
barierelor s se topeasc. Datorit rsului ei sincer, pentru c o gsise
ntr-o dup-amiaz dormind cu faa pe o carte deschis, pentru c el
tia c ea putea ctiga.

Era o criminal un expert n arta asasinatelor, o regin a lumii de


dincolo i totui totui era doar o fat, trimis la aptesprezece
ani n Endovier.
Acest gnd i provoca grea de fiecare dat. El se antrenase cu
grzile de la aptesprezece ani, dar nc locuia acolo, nc avea un
acoperi deasupra capului i mncare bun, i prieteni.
Dorian fusese n toiul curtrii lui Rosamund la vrsta aceea,
nepsndu-i de nimic.
Dar ea la aptesprezece ani ajunsese ntr-un lagr al morii. i
supravieuise.
Chaol nu era sigur c el ar putea supravieui Endovierului, mai ales
n lunile de iarn. El nu fusese niciodat biciuit, nu vzuse niciodat
pe cineva murind. Niciodat nu simise gerul i foametea.
Celaena rse despre ceva ce spusese Dorian. Ea supravieuise
Endovierului i totui, nc putea s rd.
n timp ce l ngrozea s o vad acolo jos, la o mn distan de
gtul neprotejat al lui Dorian, ceea ce l ngrozea i mai tare era faptul
c Dorian avea ncredere n ea. Iar Chaol nu tia ce nsemna acest
lucru pentru el nsui.
Celaena se plimba prin grdin, neputndu-i stpni zmbetul
care i se ntiprise pe chip. Mergeau aproape unul de cellalt, dar nu
suficient de aproape nct s se poat atinge. Dorian o ntlnise
imediat dup cin i o invitase la o plimbare. De fapt, apruse att de
repede dup ce servitoarele strnseser masa nct Celaena ar fi putut
crede c el ateptase afar.
Desigur, doar din pricina frigului Celaena i dorea s i uneasc
braele cu ale lui i s i absoarb cldura. Pelerina alb i mblnit
nu putea mpiedica aerul ngheat s pun stpnire pe ea. i putea
imagina doar cum ar reaciona Nehemia la asemenea temperaturi.
Dar, dup ce aflase despre soarta acelor rebeli, prinesa i petrecuse
majoritatea timpului n apartamentul ei i refuzase ofertele repetate
ale Celaenei de a iei la plimbare.
Trecuser peste trei sptmni de la ultima ei ntlnire cu Elena i
nu primise nicio veste de la ea n ciuda celor trei teste, cel mai

palpitant dintre ele fiind cursa cu obstacole, pe care l trecuse cu doar


cteva zgrieturi i vnti minore. Din nefericire, Pelor nu se
descurcase att de bine i fusese trimis acas n cele din urm. Dar
fusese norocos: ali trei concureni muriser. Toi gsii n coridoare
uitate; toi mutilai fr a mai putea fi recunoscui. Chiar i Celaena
ncepuse s tresar la auzul oricrui sunet straniu.
Acum mai rmseser doar ase: Cain, Mormnt, Nox, un soldat i
Renault, un mercenar crud care l nlocuise pe Verin ca fiind mna
dreapt a lui Cain. n mod prea puin surprinztor, noua activitate
favorit a lui Renault era s o tachineze pe Celaena.
Ea ls deoparte gndurile despre crime cnd trecur pe lng o
fntn i l surprinse pe Dorian admirnd-o cu coada ochiului.
Desigur, ea nu se gndise la Dorian cnd alesese s poarte o rochie
elegant de culoarea lavandei sau cnd se asigurase c prul i era
bine aranjat sau c mnuile sale albe erau impecabile.
Ce ai vrea s facem acum? spuse Dorian. Ne-am plimbat de
dou ori n jurul grdinii.
Nu ai datorii princiare de ndeplinit? Celaena tresri cnd o
adiere rece i sufl gluga de pe cap i i nghe urechile. Cnd i
recuper gluga, l surprinse pe Dorian privindu-i gtul. Ce? ntreb
ea, nfurndu-i strns mantia n jurul trupului.
Mereu pori colierul acela, spuse el. Este un alt cadou? Dei
Celaena purta mnui, el privi la mna sa unde purta inelul de
ametist i licrul din ochii lui se stinse.
Nu. i acoperi amuleta cu mna. L-am gsit n cutia mea cu
bijuterii i mi-a plcut cum arat, brbat insuportabil de posesiv ce
eti.
Are un aspect vechi. Ai jefuit cufrul imperial, nu-i aa? El i
fcu cu ochiul, dar ea nu simi cldur n gestul su.
Nu, repet ea cu asprime. Dei un colier nu o putea proteja de
criminal i dei Elena avea nite planuri pe care nu le dezvluia,
Celaena nu voia s l dea jos. Prezena lui o linitea oarecum n
timpul lungilor ore n care sttea treaz, supraveghind uile camerei
sale.

El continu s i priveasc mna pn ce ea o cobor de la gt.


Dorian studie colierul.
Cnd eram copil, obinuiam s citesc poveti despre
nceputurile Adarlanului; Gavin era eroul meu. Cred c am citit
fiecare legend despre rzboiul cu Erawan.
Cum poate s fie att de inteligent? Nu se poate s i fi dat seama
att de repede. Celaena i ddu silina s par inocent i interesat.
i?
Elena, prima regin a Adarlanului, avea o amulet magic. n
btlia cu Lordul ntunecat, Gavin i Elena s-au trezit lipsii de
aprare. El era pe cale s o ucid pe prines cnd un spirit a aprut i
i-a oferit colierul. Iar, cnd i l-a pus la gt, Erawan nu a putut s o
rneasc. Ea a recunoscut ceea ce era de fapt Lordul ntunecat i i-a
spus pe nume. L-a surprins att de mult nct a fost distras, iar Gavin
l-a njunghiat.
Dorian privi n pmnt. Au numit colierul Ochiul Elenei; este
pierdut de secole.
Ct de ciudat era s l aud pe Dorian, fiul celui care interzisese i
tersese orice urm de magie, vorbind despre amulete puternice.
Totui, Celaena ncerc s rd ct mai veridic posibil.
Iar tu crezi c fleacul sta este Ochiul? Cred c pn acum s-a
fcut una cu pmntul.
Presupun c nu, spuse el i i frec viguros braele pentru a se
nclzi. Dar am vzut cteva imagini cu Ochiul, iar colierul tu
seamn cu acela. Poate c este o copie.
Poate. Celaena schimb iute subiectul. Cnd sosete fratele tu?
Dorian privi ctre cer.
Sunt norocos. De diminea am primit o scrisoare anunndu-ne
c zpada din muni l mpiedic pe Hollin s ajung acas. Este
blocat la coal pn dup semestrul de primvar i este copleit.
Biata ta mam, spuse Celaena, zmbind pe jumtate.
Probabil c va trimite servitori s i duc darurile de Yulemas,
indiferent de furtun.
Celaena nu l auzea i, dei plvrgir pentru o or dup
plimbarea prin grdin, ea nu i putea convinge inima s i

domoleasc btile. Elena trebuia s tie c cineva ar fi recunoscut


amuleta, iar dac acest colier era cel adevrat Regele ar putea s o
ucid pe loc pentru c purta nu doar o bijuterie a familiei regale, ci
una de mare putere.
i totui, din nou, se putea ntreba doar care erau de fapt motivele
Elenei.
Celaena ridic privirea din carte ctre tapiseria de pe perete.
Dulapul rmsese unde l mpinsese ea, n faa intrrii n pasaj.
Scutur din cap i se ntoarse la carte. Dei citise cu atenie rndurile,
niciun cuvnt nu i rmase n minte.
Ce voia Elena de la ea? De obicei, reginele moarte nu se ntorceau
pentru a da ordine celor vii. Minile Celaenei se ncletar pe carte.
Nu era ca i cum nu ndeplinea porunca Elenei de a ctiga s-ar fi
luptat oricum din greu pentru titlul de Campion al regelui. Iar ct
despre gsirea i nfrngerea rului din castel ei, bine, acum c
prea legat de oricine era cel care i ucidea pe Campioni, cum putea
ea s nu ncerce s i dea seama de unde pornea totul?
O u se nchise undeva n apartamentul su, iar Celaena tresri,
cartea zburndu-i din mini. Apuc sfenicul de pe noptier, pregtit
s sar din pat, dar l cobor cnd fredonatul Philippei ptrunse prin
ui n dormitorul su. Celaena gemu cobornd din cldura patului
pentru a recupera cartea.
Czuse sub pat, iar Celaena ngenunche pe podeaua rece i se
ntinse dup ea. Nu o gsea nicieri, aa c lu o lumnare. Zri
imediat cartea, lng peretele din spate, dar, cnd degetele atinser
coperta, un licr al luminii lumnrii dezvlui o linie alb de-a lungul
podelei de sub pat.
Celaena trase cartea spre ea i se ridic grbit. Minile i tremurau
mpingnd patul din loc, picioarele alunecndu-i pe podeaua pe
jumtate ngheat. Se mic greoi, dar, n cele din urm, l mut
suficient nct s poat vedea ceea ce fusese desenat sub el.
Totul n interiorul ei ncremeni.
Semne Wyrd.

Zeci de semne Wyrd fuseser desenate cu cret pe podea. Formau


o spiral uria, cu un semn mare n centru. Celaena se trase napoi,
mpiedicndu-se i lovindu-se de ifonier.
Ce era asta? i trecu o mn tremurnd prin pr, holbndu-se la
semnul din centru.
Mai vzuse semnul acela. Fusese trasat de-o parte a trupului lui
Verin.
Stomacul i se ridic n gt, iar Celaena se repezi lng noptier i
lu urciorul cu ap de pe el. Fr s stea pe gnduri, vrs apa peste
semne, apoi alerg n camera de baie pentru a umple vasul din nou.
Cnd apa reui s nmoaie creta, Celaena lu un prosop i frec
podeaua pn la epuizare, iar minile i picioarele i nghear.
Abia atunci arunc pe ea o tunic i o pereche de pantaloni i iei
n goan pe u.
Din fericire, grzile nu obiectaser cnd ea le rug s o escorteze la
bibliotec n miezul nopii. Rmaser n camera principal a
bibliotecii n timp ce ea cotrobi printre rafturi, ndreptndu-se ctre
alcovul prfuit i uitat n care gsise majoritatea crilor despre
semnele Wyrd. Nu putea merge suficient de repede privind mereu
peste umr.
Ea era urmtoarea? Ce nsemnau toate astea? i frec degetele.
Apoi se opri brusc.
Nehemia, aezat la o mas mic, o privea cu ochii mari.
Celaena duse o mn la inima care i bubuia n piept.
La naiba, spuse ea. Mi-ai tras o sperietur!
Nehemia zmbi, dar nu foarte convingtor. Celaena i nclin
capul i se apropie de ea.
Ce faci aici? ntreb impuntoare Nehemia n Eyliwe.
Nu puteam s dorm. i mut privirea pe cartea prinesei. Aceea
nu era cartea pe care o foloseau n timpul leciilor. Nu, era o carte
veche i groas, cu rnduri nghesuite de text. Ce citeti?
Nehemia nchise cartea i se ridic.
Nimic.

Celaena i observ chipul; buzele i erau uguiate, iar prinesa


ridic brbia.
Credeam c nu poi citi nc la acest nivel.
Nehemia ascunse cartea sub bra.
Atunci eti exact ca orice prost ignorant din acest castel, Lillian,
spuse ea cu o pronunie perfect n limba comun. Nedndu-i ansa
s rspund, prinesa plec.
Celaena o privi ndeprtndu-se. Nu avea sens. Nehemia nu putea
citi cri att de avansate, nu cnd nc se mpotmolea cu texte mai
uoare. Iar Nehemia nu vorbea niciodat cu accentul acela impecabil
i
n umbrele de dincolo de mas, o bucat de hrtie czuse ntre
lemn i peretele de piatr. Aplecndu-se, Celaena despturi hrtia.
Se rsuci n direcia n care dispruse Nehemia. Gtul i se
contract, iar Celaena vr bucata de hrtie n buzunar i se grbi spre
camera principal, semnul Wyrd desenat pe hrtie arzndu-i hainele
ca un acid.
Celaena cobor grbit un ir de trepte, apoi nainta pe un coridor
ticsit cu cri.
Nu, Nehemia nu ar fi pclit-o astfel, Nehemia nu ar fi minit zi
dup zi despre puinul pe care l tia. Nehemia fusese cea care i
spusese c gravurile din grdin erau semne Wyrd. tia ce erau, o
avertizase s stea departe de ele, iar i iar. Pentru c Nehemia era
prietena ei, pentru c Nehemia plnsese cnd poporul ei fusese
masacrat, pentru c venise la ea pentru alinare.
Dar Nehemia venea dintr-un regat cucerit. Iar regele Adarlanului
smulsese coroana de pe capul tatlui su i i furase titlul. Iar oamenii
din Eyliwe erau rpii n toiul nopii i vndui ca sclavi, mpreun cu
rebelii despre care se zvonea c Nehemia i sprijinea cu atta
ndrjire. i cinci sute de ceteni din Eyliwe tocmai fuseser
mcelrii.
Ochii o nepar cnd zri grzile trndvind n fotoliile din camera
principal.
Nehemia avea toate motivele pentru a-i nela, pentru a complota
mpotriva lor. S distrug aceast competiie stupid i s arunce pe

toat lumea ntr-un acces de confuzie i nervozitate. Cine reprezenta


o int mai bun dect criminalii ce triau n castel? Nimeni nu le va
duce dorul, dar teama va pune stpnire pe toi.
Dar de ce ar complota Nehemia mpotriva ei?

CAPITOLUL 36
Zilele trecur fr s o vad pe Nehemia, iar Celaena nu i povesti
incidentul lui Chaol, Dorian sau oricui o vizita. Nu o putea nfrunta
pe Nehemia, nu fr mai multe dovezi concrete, nu fr s strice
totul. Aa c i petrecea timpul liber studiind semnele Wyrd,
disperat s gseasc o cale de a le descifra, de a citi acele simboluri,
de a afla ce semnificau i care era legtura dintre ele i uciga sau
bestia ucigaului. Printre grijile sale, nc un test trecu fr incidente
sau ntmplri jenante dei nu putea spune acelai lucru despre
soldatul care fusese eliminat i i continu antrenamentele intense
cu Chaol i ceilali Campioni. Acum mai rmseser cinci. Testul
final era peste trei zile, iar duelul dou zile mai trziu.
Celaena se trezi n dimineaa de Yulemas i savur linitea.
Era ceva firesc de panic n legtur cu ziua aceea, n ciuda
misterului ntlnirii sale cu Nehemia. Pe moment, ntreg castelul
tcuse pentru a asculta zpada cznd. Chiciura croetase dantel pe
geamurile ferestrelor, un foc deja trosnea n emineu, iar umbrele
fulgilor de zpad dansau pe podea. Era o diminea panic i
minunat de iarn. Nu o va distruge gndindu-se la Nehemia sau la
duel, sau la balul la care nu i era permis s participe n acea sear.
Nu, era dimineaa de Yulemas, iar ea va fi fericit.
Nu simea c este o srbtoare pentru a celebra ntunericul care
ddea natere luminii primverii, nicio srbtoare pentru a celebra
naterea primului fiu al Zeiei. Pur i simplu era o zi n care oamenii
erau mai curtenitori, priveau de dou ori ctre ceretorii de pe strzi,
i aminteau c dragostea era un lucru viu. Celaena zmbi i se
ntoarse pe partea cealalt. Dar ceva interveni n calea ei. Era
hritor i dur pe pielea ei i avea mirosul specific al

Bomboane! O pung uria din hrtie sttea pe o pern, iar ea


descoperi c era plin cu multe sortimente de dulciuri. Nu era niciun
bilet, niciun nume scris pe pung. Ridic din umeri i, cu ochii
scnteindu-i, Celaena lu un pumn. O, ct de mult adora
bomboanele!
Celaena rse bucuroas i ndes cteva bomboane n gur. Una
cte una, mestec diversele sortimente i nchise ochii degustnd
toate aromele i texturile.
Cnd n cele din urm ncet s mai mestece, maxilarul o durea.
Rsturn n pat coninutul pungii, ignornd zahrul pudr ce se vrs
n acelai timp, i examin trmul dulce dinaintea sa.
Toate dulciurile ei preferate erau acolo: jeleuri mbrcate n
ciocolat, migdale glazurate, caramele sub form de coacze, batoane
de caramel cu alune, lemn-dulce glazurat i, cel mai important,
ciocolat. Arunc n gur o truf cu alune.
Cineva, spuse ea mestecnd, este foarte bun cu mine!
Se opri pentru a cerceta din nou punga. Cine o trimisese? Poate
Dorian. Cu siguran nu Nehemia sau Chaol. Nici Znele Zpezii
care duceau dulciuri copiilor cumini. ncetaser s o mai viziteze
cnd ucisese pentru prima oar o alt fiin uman. Poate Nox. El o
plcea destul de mult.
Domnioar Celaena! exclam Philippa din pragul uii, cu gura
cscat.
Yulemas fericit, Philippa! spuse ea. Vrei o bomboan?
Philippa se grbi s ajung lng Celaena.
Yulemas fericit, ntr-adevr! Uit-te la patul sta! Uit-te la
dezastrul sta! Celaena tresri.
Dinii ti sunt roii! se plnse Philippa. Se ntinse dup oglinda
de mn pe care Celaena o inea pe noptier i o ridic pentru ca
asasina s se poat privi.
ntr-adevr, dinii i erau colorai rou-aprins. i trecu limba peste
ei, apoi ncerc s ndeprteze petele cu degetul.
Blestemate acadelele astea!
Da, spuse Philippa. Iar la gur eti plin de ciocolat! Nici
mcar nepotul meu nu mnnc dulciuri n halul sta!

Celaena rse.
Ai un nepot?
Da, i poate mnca fr s verse prin pat sau s se mnjeasc pe
fa!
Celaena mpinse pturile, zahrul mprtiindu-se n jur.
Ia o bomboan, Philippa.
Este ora apte dimineaa. Philippa mtur zahrul n palm. O
s i se fac ru.
Ru? Cui i se poate face ru de la bomboane? Celaena se
strmb i i expuse dinii stacojii.
Ari precum un demon, spuse Philippa. Nu deschide gura i
nimeni nu va observa.
Tu i cu mine tim prea bine c acest lucru nu este posibil.
Spre surprinderea ei, Philippa rse.
Yulemas fericit, Celaena! spuse ea. Auzind-o pe Philippa
adresndu-i-se pe nume, un fior imens i neateptat de plcere o
cuprinse. Vino, spuse servitoarea. S te mbrcm ceremonia ncepe
la ora nou. Philippa se ndrept ctre garderob, iar Celaena o privi
ndeprtndu-se. Inima i era mare i roie precum dinii. Exista bine
n oameni n adncul lor ntotdeauna exista o frm de bine.
Trebuia s existe.
Celaena reapru cteva momente mai trziu purtnd o rochie
verde, festiv, pe care Philippa o socoti singura adecvat pentru
participarea la slujb. Dinii Celaenei erau, desigur, nc roii, iar ei i
se fcea grea cnd privea punga cu bomboane. Totui, uit rapid de
starea de ru cnd l zri pe Dorian Havilliard la masa din dormitorul
ei, cu picioarele ncruciate. Purta o frumoas jachet n culorile alb
i auriu.
Tu eti cadoul meu sau este ceva n coul acela de la picioarele
tale? ntreb ea.
Dac i-ar plcea s m despachetezi, rosti el ridicnd coul de
nuiele pe mas, nc mai avem la dispoziie o or pn la slujba de la
templu.
Celaena rse.

Yulemas fericit, Dorian!


La fel i ie. Observ c ai dinii roii?
Ea nchise gura, scuturnd din cap n semn de protest.
El o prinse de nas i o strnse i, orict ar fi ncercat ea, nu reui s
i ndeprteze degetele. Deschise gura, iar el izbucni n rs.
Ai mncat bomboane, nu-i aa?
Tu le-ai trimis? Celaena i inu gura nchis ct mai mult
posibil.
Desigur. Dorian ridic punga maro cu bomboane de pe mas.
Care este sortimentul tu Glasul i se stinse n timp ce cntri punga
n mini. Nu i-am trimis un kilogram de bomboane?
Celaena rnji diabolic.
Ai mncat jumtate de pung!
Trebuia s le pstrez?
Mi-ar fi plcut cteva!
Nu mi-ai spus niciodat asta.
Pentru c nu m ateptam s le mnnci pe toate nainte de
micul dejun!
Celaena i smulse punga din mini i o puse pe mas.
Ei, bine, asta dovedete judecat proast din partea ta, nu-i aa?
Dorian deschise gura pentru a rspunde, dar punga cu bomboane
se rsturn i se mprtie pe mas. Celaena se ntoarse exact la timp
pentru a vedea botul auriu ivindu-se din co, cutnd bomboanele.
Ce este asta? ntreb ea hotrt.
Dorian rnji.
Un cadou de Yulemas pentru tine.
Asasina ndeprt capacul coului. Nasul ni imediat nainte, iar
Celaena zri celua ciudat cu blana aurie tremurnd ntr-un col cu
o fund roie n jurul gtului.
O, celu, fredon ea i l mngie. Cinele tremura, iar
Celaena i arunc o privire ncruntat lui Dorian peste umr. Ce ai
fcut, mscriciule? rosti ea printre dini.
Dorian ridic minile n aer.

Este un dar! Aproape mi-am pierdut un bra i alte pri mai


importante ncercnd s i pun funda aia, i apoi a urlat tot drumul
pn aici!
Celaena privi cu mil celua, care acum i lingea zahrul de pe
degete.
Ce s fac eu cu ea? Nu i-ai putut gsi un stpn, aa c te-ai
decis s mi-o druieti mie?
Nu! spuse el. Pi, ba da. Dar ea nu prea att de speriat cnd
erai tu prin preajm i mi-am amintit cum te-au urmat cinii mei cnd
am cltorit dinspre Endovier. Poate c va avea suficient ncredere
n tine nct s se adapteze cu oamenii. Unii oameni au darul acesta.
Ea ridic o sprncean cnd el se apropie. Este un cadou jalnic, tiu.
Ar fi trebuit s i cumpr ceva mai bun.
Celua ridic privirea ctre Celaena. Ochii i erau de un cpruiauriu, asemenea caramelului topit. Prea s se atepte oricnd s fie
lovit. Era un animal frumos, iar lbuele ei mari sugerau c putea
crete mare i iute. Un zmbet slab apru pe buzele Celaenei. Cinele
i bi coada o dat, apoi din nou.
Este a ta, spuse Dorian, dac o vrei.
Ce o s fac cu ea dac sunt trimis napoi n Endovier?
Las-m pe mine s mi fac griji pentru asta. Celaena i
mngie urechile catifelate i moi, apoi o scarpin sub brbie.
Cinele ddu din coad drept rspuns. Da, era via n ea.
Deci, nu o vrei? murmur Dorian.
Desigur c o vreau, spuse Celaena, apoi i ddu seama care
erau implicaiile. Dar vreau s fie dresat. Nu vreau s fac pipi peste
tot sau s road mobila, pantofii sau crile. i vreau s se aeze cnd
i spun i s se ntind i s se rostogoleasc i orice ale lucruri
specifice cinilor. i vreau s alerge s alerge mpreun cu ceilali
cini care sunt antrenai. Vreau s i pun la treab picioarele astea
lungi.
Dorian ncruci picioarele n timp ce Celaena strnse celul la
piept.
Ai o list lung de cereri. Poate c ar fi trebuit s i cumpr
bijuterii, la urma urmei.

Cnd m antrenez srut capul mtsos al celului, iar puiul


i cuibri nasul rece pe gtul Celaenei , vreau ca ea s fie la cuti,
antrenndu-se la rndul ei. Cnd m ntorc de la antrenamente, mi
poate fi adus. O voi ine aici noaptea. Celaena inu cinele la nivelul
ochilor. Puiul i legna picioarele n aer. Dac mi strici vreo pereche
de pantofi, i spuse ea celuei, te voi transforma ntr-o pereche de
papuci. S-a neles?
Cinele se holb la ea, fruntea ncreit ridicndu-i-se, iar Celaena
zmbi n timp ce o puse pe podea. ncepu s adulmece, dei pstr
distana fa de Dorian, iar n curnd dispru sub pat. Asasina slt
covoraul prfuit pentru a privi dedesubt. Din fericire, semnele Wyrd
se terseser n ntregime. Cinele i continu explorarea,
adulmecnd pretutindeni.
Va trebui s m gndesc la un nume pentru tine, i spuse
Celaena n timp ce se ridic. i mulumesc, i spuse ea lui Dorian.
Este un cadou minunat.
El era amabil, ciudat de amabil pentru cineva cu educaia lui. El
avea o inim, i ddu ea seama, i o contiin. Era diferit de ceilali.
Cu o timiditate aproape de stngcie, asasina se duse la prinul
motenitor i l srut pe obraz. Pielea lui era surprinztor de
fierbinte, iar ea se ntreb dac l srutase corespunztor cnd se
retrase i i zri ochii larg deschii i luminoi. Oare fusese
neglijent? Fusese un srut prea umed? Oare buzele i erau prea
lipicioase din pricina bomboanelor? Celaena sper c el nu i va
terge obrazul.
mi pare ru, eu nu am un cadou pentru tine, rosti ea.
Eu aa, eu nu m ateptam s ai. Se mbujor puternic i privi
ctre ceas. Trebuie s plec, spuse el. Ne vedem la ceremonie sau
poate disear, dup bal? Voi ncerca s plec ct de devreme voi putea.
Dei pun pariu c, fr tine acolo, Nehemia va face, probabil, la fel,
aa c nu va arta att de ru dac plec i eu devreme.
Celaena nu l mai vzuse niciodat blbindu-se astfel.
Distracie plcut! spuse ea n timp ce el se retrase cu un pas i
aproape se lovi de mas.
Atunci ne vedem disear, spuse el. Dup bal.

Celaena i ascunse zmbetul n spatele unei mini. Srutul ei l


aruncase n starea asta de ameeal?
La revedere, Celaena! Dorian privi napoi n timp ce ajunse la
u. Ea i zmbi, afindu-i dinii roii, iar el rse nainte de a face o
plecciune i dispru. Rmas singur n apartamentul ei, Celaena era
pe cale de a vedea ce plnuia noul ei companion, cnd gndul o izbi:
Nehemia va fi la bal.
La nceput fu un simplu gnd, apoi gnduri mai rele l urmar.
Celaena ncepu s se panicheze. Dac ntr-adevr Nehemia era n
spatele crimelor Campionilor i, mai ru, avea sub comanda sa o
bestie slbatic pentru a-i distruge i tocmai aflase despre masacrul
oamenilor si atunci ce loc mai bun pentru a pedepsi Adarlanul
dect la bal, unde att de mult nobilime va srbtori nepzit?
Era absurd, Celaena tia asta. Dar dac dar dac Nehemia
dezlnuia asupra celor de la bal cine tie ce bestie controlat de ea?
Bine, nu s-ar supra dac Perrington i Kaltain ar avea parte de mori
ngrozitoare, dar Dorian va fi acolo. i Chaol.
Celaena se ntoarse n dormitor, frecndu-i degetele. Nu l putea
avertiza pe Chaol, pentru c, dac se nela, atunci nu va distruge
doar prietenia ei cu Nehemia, ci i eforturile prinesei pentru
diplomaie. Dar nu putea sta cu minile n sn.
O, nici mcar nu ar trebui s se gndeasc la asta. Dar nainte mai
vzuse prieteni fcnd lucruri ngrozitoare i cptase obinuina de a
pune rul nainte. tia din proprie experien ct de departe putea
duce pe cineva dorina de rzbunare. Poate c Nehemia nu va face
nimic, poate c Celaena era doar paranoic i ridicol. Dar, dac ceva
se ntmpla ast-sear
Celaena deschise uile garderobei, cercetnd rochiile sclipitoare
atrnate pe umerae. Chaol ar fi mai mult dect furios dac ea s-ar
strecura la bal, dar Celaena era n stare s se descurce cu asta. Se
putea descurca i dac el decidea s o arunce n temni pentru o
vreme.
Pentru c, ntr-un fel, gndul c el ar putea fi rnit sau mai grav
o fcea s rite aproape totul.

Nu vrei s zmbeti nici mcar de Yulemas? l ntreb ea pe


Chaol cnd ieeau din castel, ndreptndu-se ctre templul din cletar
din centrul grdinii estice.
Dac dinii mei ar fi stacojii, eu nu a zmbi deloc, spuse el. Fii
mulumit cu cte o grimas ocazional. Celaena i dezveli dinii
ctre el, apoi nchise gura cnd alii civa curteni trecur pe lng ei,
urmai de servitori. Sunt surprins c nu te plngi mai mult.
Pentru ce s m plng? De ce Chaol nu glumea niciodat cu ea,
aa cum fcea Dorian? Poate c el chiar nu o considera atrgtoare.
Aceast posibilitate o rni mai mult dect i-ar fi dorit.
Pentru c nu mergi la bal ast-sear. Chaol o privi piezi. Nu
avea de unde ti ce plnuia ea. Philippa i promisese c va ine
secretul, promisese s nu pun ntrebri cnd Celaena i ceru s
gseasc o rochie i o masc asortat.
Ei, bine, aparent nc nu ai suficient ncredere n mine.
Celaena intenion s fie obraznic, dar nu i putu ascunde iritarea
din glas. Nu i putea pierde timpul ngrijorndu-se pentru cineva
care, evident, nu avea niciun alt interes pentru ea n afara acestei
competiii ridicole.
Chaol pufi, dei o urm de zmbet apru pe chipul su. Cel puin
prinul motenitor nu o fcea niciodat s se simt stupid. Chaol doar
o provoca dei avea i el partea lui bun. Iar ea nu avea nicio idee
cnd ncetase s l mai urasc aa cum o fcea.
Totui, Celaena tia c el nu va fi ncntat cnd va aprea la bal.
Cu sau fr masc, Chaol va ti c a fost ea. Celaena spera doar c nu
o va pedepsi prea tare.

CAPITOLUL 37
Aezat ntr-o stran n partea din spate a templului ncptor,
Celaena i inu gura nchis att de strns, nct aproape c maxilarul
i rmase ncletat. Dinii i erau nc roii; nu avea nevoie s mai
observe i altcineva.
Templul era un loc frumos, construit n ntregime din cletar.
Calcarul acoperind podeaua era tot ce rmsese din templul iniial din

piatr, pe care regele Adarlanului l distrusese cnd se hotrse s fie


nlocuit cu structura din cletar. Dou coloane uriae din lemn de
trandafir se ntindeau sub un tavan boltit din sticl, care permitea s
ptrund att de mult lumin nct pe timpul zilei nu era nevoie de
lumnri. Zpada zcea pe acoperiul transparent, aruncnd raze
luminoase de soare pe alocuri. ntruct pereii erau i ei din cletar,
vitraliile de deasupra altarului preau s pluteasc n aer.
Celaena se ridic pentru a privi peste capetele celor dinaintea sa.
Dorian i regina stteau n primul rnd, un ir de gardieni urmnd
imediat n spatele lor. Ducele i Kaltain erau de partea cealalt a
naosului, iar n spatele lor erau Nehemia i cteva persoane pe care
nu le tia. Nu i spion pe Nox sau pe ceilali Campioni rmai i nici
pe Cain. i permiteau s vin aici, dar nu la bal?
Stai jos, bombni Chaol trgnd de rochia sa verde. Ea se
strmb i se aez. Civa oameni se holbau la ea. Purtau rochii i
jachete att de elaborate, nct Celaena se ntreb dac nu cumva
balul se mutase n miezul zilei.
Marea Preoteas pi pe platforma de piatr i ridic minile
deasupra capului. Pliurile robei sale din voal albastru cdeau n jurul
ei, iar prul alb i era lung i despletit. O stea cu opt coluri i era
tatuat pe frunte ntr-o nuan de albastru ce se asorta cu rochia.
Bun venit tuturor i fie ca binecuvntarea Zeiei i a tuturor
zeilor si s cad asupra voastr! Glasul ei rsun n ncpere pentru
a putea fi auzit i de cei din ultimele rnduri.
Celaena i nbui un cscat. i respecta pe zei dac existau i
cnd i convenea s le cear ajutorul, dar ceremoniile religioase
erau brutale.
Trecuser ani i ani de cnd asistase ultima dat la ceva de acest
gen, iar, n timp ce Marea Preoteas i cobor braele i privi
mulimea, asasina se foi n scaunul ei. Urmau rugciunile obinuite,
apoi cele de Yulemas, apoi predica, apoi cntecele, iar apoi
procesiunea zeilor.
Deja eti agitat, spuse Chaol printre dini.
Ct este ceasul? opti ea, iar el o ciupi de bra.

Astzi, spuse preoteasa, este ziua n care srbtorim ncheierea


i nceputul marelui ciclu. Astzi este ziua n care Marea Zei a dat
natere primului fiu, Lumas, Lordul Zeilor. Odat cu naterea sa,
dragostea a fost adus n Erilea i ea a izgonit haosul care se nlase
din Porile Wyrdului.
Pleoapele Celaenei erau grele. Se trezise att de devreme i
dormise att de puin dup ntlnirea aceea cu Nehemia
Fiindu-i imposibil s reziste, Celaena se ls n braele somnului.
Trezete-te, mormi Chaol n urechea ei. Acum!
Celaena se trezi tresrind, lumea dinaintea ei fiind luminoas i
nceoat. Civa mai puin nobili din rndul de strane rdeau uor. i
oferi lui Chaol o privire laudativ, apoi i ntoarse atenia ctre altar.
Marea Preoteas i ncheiase predica, iar cntecele de Yulemas se
sfriser. i mai rmnea doar s reziste procesiunii zeilor, apoi va fi
liber.
Ct timp am dormit? opti ea. El nu rspunse. Ct timp am
dormit? ntreb ea din nou i observ o urm de roea n obrajii lui.
i tu ai adormit?
Pn ce ai nceput s salivezi pe umrul meu.
Ce om ipocrit, gnguri ea, iar Chaol o lovi n picior.
Fii atent acolo.
Un cor de preotese cobor de pe platform. Celaena csc, dar
ncuviin odat cu ntreaga adunare n timp ce corul inea isonul. O
org rsun, iar toat lumea se aplec pentru a privi n josul naosului
procesiunea zeilor.
Sunetul pailor umplu templul, iar congregaia se ridic n
picioare. Fiecare copil legat la ochi nu avea mai mult de zece ani i,
dei artau destul de ridicol purtnd costumele zeilor, era ceva
fermector n atitudinea lor. n fiecare an, nou copii erau alei. Dac
un copil se oprea naintea ta, primeai binecuvntarea zeului i micul
dar pe care copilul l purta drept un simbol al proteciei zeului
respectiv.

Farnor, Zeul Rzboiului, se opri la rndul din fa, lng Dorian,


dar apoi se mut spre dreapta, dincolo de naos, pentru a oferi sabia
miniatural din argint Ducelui Perrington. Prea puin surprinztor.
Purtnd aripi strlucitoare, Lumas, Zeul Iubirii, trecu pe lng ea.
Celaena i ncruci braele la piept.
Ce tradiie ridicol.
Deanna, Zeia Vntorii i a Fecioarelor, se apropie. Celaena se
mut de pe un picior pe cellalt, dorindu-i s nu i fi cerut lui Chaol
s i dea locul dinspre naos. Spre teama i disperarea ei, fata se opri
naintea ei i i dezveli ochii.
Era o copil drgu: prul blond i curgea n bucle relaxate, iar
ochii ei cprui aveau o tent verzuie. Fetia i zmbi Celaenei i se
ntinse s ating fruntea asasinei. Celaena ncepu s transpire cnd
simi sute de ochi aintii asupra sa.
Fie ca Deanna, Zeia Vntorii i Protectoarea celor Tineri, s te
binecuvnteze i s te aib n paz anul acesta! i nmnez aceast
sgeat din aur drept un simbol al puterii i bunvoinei sale. Fetia
fcu o plecciune i ntinse sgeata. Chaol o mpinse de la spate, iar
Celaena lu sgeata. Fie ca Yulemas s i aduc binecuvntare, spuse
copila, iar Celaena ncuviin din cap n semn de mulumire. Strnse
sgeata n mn n timp ce fetia se ndeprta. Nu putea fi folosit,
desigur. Dar era croit din aur masiv.
mi va aduce un venit frumuel.
Ridicnd din umeri, Celaena i nmn sgeata lui Chaol.
Presupun c nu am voie s port asta asupra mea, spuse ea
aezndu-se odat cu restul mulimii.
Chaol o puse pe genunchi.
Eu nu a vrea s i pun la ncercare pe zei. Ea l privi pentru un
moment. Arta diferit? Ceva n chipul lui se schimbase.
nghiontindu-l cu cotul, Celaena rnji.

CAPITOLUL 38
Metri de mtase, nori de pudr, perii, piepteni, perle i diamante
sclipeau naintea ochilor Celaenei. n timp ce Philippa i aranja

ultima uvi de pr, i aez o masc peste ochi i nas i o mic tiar
pe cap, Celaena nu se putea abine i se simea precum o prines.
Philippa ngenunche pentru a lustrui bulgrele de cristal de pe
condurii de argint ai Celaenei.
Dac nu a ti mai bine, m-a autoproclama Regina Znelor!
Este precum ma Philippa se opri nainte de a rosti cuvntul pe care
regele Adarlanului l proscrisese cu atta eficien, apoi adug cu
repeziciune: De-abia te mai recunosc!
Bun, rosti Celaena. Acesta va fi primul ei bal la care nu va
participa pentru a ucide pe cineva. Adevrat, mergea la bal, n mare
parte pentru a se asigura c Nehemia nu se rnea pe ea nsi sau pe
altcineva de la curte. Dar un bal era un bal. Poate, dac era
norocoas, putea chiar dansa puin.
Eti sigur c este o idee bun? opti Philippa ridicndu-se.
Cpitanul Wetsfall nu va fi ncntat.
Celaena i arunc servitoarei o privire ncruntat.
i-am spus s nu pui ntrebri.
Philippa se ofens.
Doar s nu le spui c eu te-am ajutat atunci cnd te vor tr
napoi aici.
Controlndu-i iritarea, Celaena se ndrept ctre oglind, Philippa
agitndu-se n urma ei. Stnd naintea reflexiei sale, Celaena se
ntreb dac vedea bine ceea ce arta oglinda.
Aceasta este cea mai frumoas rochie pe care am purtat-o
vreodat, recunoscu ea, ochii luminndu-i-se.
Nu era de un alb pur, ci mai degrab btea spre o nuan de gri, iar
fustele sale ample i corsetul erau ncrustate cu mii de cristale
minuscule ce i aminteau Celaenei de oglinda mrii. O fie de blan
de hermin i mpodobea gtul, acoperindu-i doar umerii. Picturi
mici de diamant i mpodobeau urechile, iar prul i era ondulat i
prins sus, pe cap, iraguri de perle strecurndu-se printre uvie.
Masca din mtase cenuie i fusese legat strns. Nu era croit dup
vreun model, dar cristalele i perlele delicate fuseser aplicate pe
material de o mn iscusit.

Ai putea ctiga mna unui rege artnd astfel, spuse Philippa.


Sau poate te vei mulumi cu un prin motenitor.
Unde ai gsit rochia asta? murmur Celaena.
Nu pune ntrebri, replic btrna.
Celaena rnji.
Corect, spuse ea. Se ntreb de ce acum i simea inima prea
mare pentru corpul ei i de ce era att de nesigur n pantofi. Fu
nevoit s i aminteasc motivul pentru care mergea trebuia s i
pstreze cumptul.
Ceasul btu ora nou, iar Philippa i ndrept privirea ctre u,
oferindu-i Celaenei posibilitatea de a strecura cuitul improvizat n
corset fr a fi observat.
Cum ai de gnd s intri la bal? Nu cred c grzile tale te vor
lsa pur i simplu s iei din camer.
Celaena i arunc Philippei o privire viclean.
Amndou ne vom preface c am fost invitate de prinul
motenitor i chiar acum tu vei face o asemenea zarv din pricina
faptului c am ntrziat nct grzile nu vor obiecta.
Philippa i fcu vnt cu evantaiul, faa nroindu-i-se. Celaena o
strnse de mn.
i promit, spuse ea, c, dac voi intra n bucluc, voi jura pn la
ultima mea suflare te-am nelat i c nu tiai nimic despre planul
meu.
Dar vei intra n bucluc?
Celaena afi cel mai ncnttor zmbet.
Nu. Pur i simplu m-am sturat s stau singur deoparte n timp
ce ei dau petreceri grandioase. Nu era tocmai o minciun.
Zeii s m ajute! mormi Philippa i trase adnc aer n piept.
Pleac! strig ea deodat, mpingnd-o pe Celaena ctre ua dinspre
hol. Pleac, vei ntrzia! Striga puin cam prea tare pentru a fi
convingtoare, dar Philippa deschise grbit ua dinspre coridor.
Prinul motenitor nu va fi ncntat dac vei ntrzia! Celaena se opri
n pragul uii, ncuviinnd ctre cele cinci grzi postate naintea uii
sale, apoi se ntoarse ctre Philippa.
Mulumesc, spuse Celaena.

Nu mai pierde timpul! strig femeia i aproape c o drm pe


Celaena din picioare mpingnd-o pe coridor i nchizndu-i ua n
nas.
Celaena se ntoarse ctre grzi.
Ari minunat, spuse unul dintre ei Ress cu timiditate.
La bal? rnji un altul.
Pstreaz un dans pentru mine, te rog, adug un al treilea.
Niciunul dintre ei nu o interog.
Celaena zmbi i lu braul ntins al lui Ress. ncerc s nu rd
cnd el i umfl pieptul. Dar, cnd se apropiar de Salonul Mare i
sunetele valsurilor puteau fi auzite, un roi de albine zbur n stomacul
ei. Nu putea uita de ce se afla acolo. Mai jucase rolul acesta n trecut,
dar sfrise ucignd un strin, nu confruntnd un prieten.
Uile din sticl roie i aur se zrir naintea sa, iar Celaena putea
vedea ghirlandele i candelabrele care mpodobeau salonul masiv. Ar
fi fost mai uor dac s-ar fi putut strecura nuntru pe vreo u
lturalnic i ar fi putut rmne neobservat, dar nu avea timp s
exploreze prin tunelele secrete pentru a gsi o alt cale de ieire din
camera sa. Ress se opri i fcu o plecciune.
Pn aici te-am condus, spuse el ct de serios putu, dei
continua s priveasc petrecerea de la captul scrilor. S avei o
sear minunat, domnioar Sardothien!
Mulumesc, Ress. Simi nevoia de a vomita i de a se ntoarce
n apartamentul ei. n schimb, ncuviin cu graie n semn de rmasbun. Trebuia doar s coboare scrile i s gseasc o cale de a-l
convinge pe Chaol s i permit s rmn. Apoi va putea sta cu ochii
pe Nehemia ntreaga noapte.
Pantofii ei preau fragili, iar Celaena fcu civa pai napoi,
ignornd grzile de la ui n timp ce sri uor pentru a testa rezistena
nclrilor. Cnd se asigur c nici mcar o sritur nu putea s-i
strice tocul, Celaena se apropie de captul scrilor.
nghesuit n corset, cuitul improvizat o nghiontea. Se rug Zeiei,
tuturor zeilor pe care i cunotea, Wyrdului, oricui era rspunztor
pentru soarta sa s nu fie nevoit s l foloseasc.
Celaena i ndrept umerii i pi nainte.

Ce cuta ea aici?
Dorian aproape c i scp butura cnd o zri pe Celaena
Sardothien n capul scrilor. Chiar i cu masc o recunoscuse. Poate
c avea defectele ei, dar Celaena nu fcuse niciodat nimic cu
jumti de msur. Se ntrecuse pe sine cu rochia aceea. Dar ce cuta
ea acolo?
Nu i putu da seama dac era un vis sau realitate pn ce cteva
capete, apoi mai multe se ntoarser ctre ea. Dei valsul era n toi,
cei care nu dansau tcur n timp ce misterioasa fat mascat i
ridic rochia i fcu un pas, apoi nc unul. Rochia sa era croit din
stele culese de pe cer, iar cristalele de pe masca sa cenuie scnteiau.
Cine este ea? rsufl un tnr curtean de lng Dorian.
Ea nu privi spre nimeni n timp ce cobor treptele, i nsi regina
Adarlanului se ridic pentru a-l privi pe oaspetele ntrziat, chiar i
Nehemia se ridic de pe locul ei de lng regin. Celaena i pierduse
minile?
Mergi la ea. Ia-o de mn. Dar picioarele i erau de lemn, iar
Dorian nu putea face nimic altceva dect s o priveasc.
Pielea i se nroi sub mica sa masc neagr. Nu tia de ce, dar
vznd-o l fcu s se simt ca un brbat. Ea era cobort dintr-un
vis, un vis n care el nu era un tnr prin rsfat, ci un rege. Celaena
ajunse la baza scrilor, iar Dorian fcu un pas nainte.
Dar cineva deja i-o lu nainte, iar Dorian i nclet maxilarul
dureros de tare n timp ce ea zmbi i fcu o plecciune naintea lui
Chaol. Cpitanul Grzii, care nu se deranjase s poarte o masc,
ntinse mna. Celaena privi doar ctre Chaol cu ochii si luminai de
stele, iar degetele lungi i albe plutir prin aer pentru a le ntlni pe
ale lui. Adunarea ncepu s murmure cnd Chaol o conduse pe
Celaena de lng trepte i disprur n mulime. Oricare ar fi fost
conversaia pe care urmau s o poarte, nu avea s fie plcut. Lui
Dorian i-ar fi mult mai bine dac nu s-ar bga.
Te rog, zise un alt curtean, spune-mi c nu e soia secret a lui
Chaol.

Cpitanul Westfall? ntreb curteanul care vorbise mai devreme.


De ce ar vrea o asemenea domni drgu s se mrite cu un
gardian? Amintindu-i cine sttea lng el, i arunc o privire lui
Dorian, care nc se holba cu ochii mari ctre trepte. Cine este,
nlimea Voastr? O cunoatei?
Nu, nu o cunosc, opti Dorian i plec.
Valsul rsuna att de tare, nct Celaena nu i putea auzi gndurile
n timp ce Chaol o conduse n umbrele unui alcov. Nesurprinztor, el
nu purta o masc, ar fi fost prea ridicol pentru el. Lucru ce fcu furia
de pe chipul su mult prea vizibil.
Deci, clocoti el strngndu-i puternic ncheietura minii, vrei s
mi spui cum i-a trecut prin minte c asta este o idee bun?
Ea ncerc s i elibereze mna, dar el nu i ddu drumul. n
captul opus al salonului, Nehemia sttea n compania reginei
Adarlanului, privind din cnd n cnd n direcia Celaenei. Pentru c
era agitat sau doar surprins s o vad?
Calmeaz-te, i opti ea printre dini lui Chaol. Voiam doar s
am i eu parte de puin distracie.
Distracie? S dai buzna la un bal regal este ideea ta de
distracie?
S se contrazic nu ajuta la nimic; Celaena i dduse seama c
furia sa era din pricina ruinii c ea reuise s se strecoare din
apartamentul ei. Aa c ea i arunc o privire bosumflat, demn de
toat mila.
M simeam singur.
Chaol i nbui rbufnirea.
Nu puteai petrece o sear de una singur?
Ea i rsuci ncheietura din strnsoarea lui.
Nox este aici, iar el este un ho! Cum i-ai putut permite s vin
cu toate bijuteriile astea strlucind n jur i mie nu? Cum pot fi
Campionul regelui dac tu nu ai ncredere n mine? De fapt, asta era
o ntrebare la care chiar i dorea s afle rspunsul.
Chaol i acoperi chipul cu o mn i oft adnc. Celaena ncerc
s nu zmbeasc. Ctigase.

Dac ntreci ct de puin msura


Celaena rnji cu toat seriozitatea.
Consider permisiunea asta drept cadoul tu de Yulemas pentru
mine.
Chaol o privi gnditor, dar umerii i se prbuir.
Te rog, nu m face s regret asta.
Celaena l mngie pe obraz, ndeprtndu-se de el.
tiam eu c te plac pentru un motiv.
El nu spuse nimic, dar o urm n mulime. Ea mai fusese la baluri
mascate nainte, dar nc era ceva straniu n faptul c nu putea vedea
chipurile celor din jurul ei. Majoritatea curtenilor, inclusiv Dorian,
purtau mti de diferite dimensiuni, forme i culori unele simple,
altele elaborate, de forma unor animale. Nehemia nc era lng
regin, purtnd o masc auriu cu turcoaz, cu model de lotus. Preau
s fie antrenate ntr-o discuie politicoas, iar grzile Nehemiei
stteau de-o parte i de alta a podiumului, prnd deja plictisite.
Chaol rmase aproape, n urma ei, n timp ce Celaena gsi un
spaiu liber n mulime i se opri. Era un punct bun de observaie.
Putea vedea totul de acolo podiumul tronului, scrile principale,
ringul de dans
Dorian dansa cu o brunet mic de nlime, cu sni scandalos de
mari, la care el nu se ferea a-i arunca privirea din cnd n cnd. Nu
observase sosirea ei? Chiar i Perrington o zrise cnd Chaol o trse
n colul acela. Din fericire, cpitanul o ndeprtase n mod subtil,
naintea ca ea s interacioneze cu ducele.
n partea opus a camerei, ntlni privirea lui Nox. Flirta cu o
tnr femeie care purta o masc alb n form de porumbel, iar el
ridic paharul spre ea n semn de salut nainte de a se ntoarce ctre
fat. Houl optase pentru o masc albastr care i ascundea doar ochii.
ncearc s nu te distrezi prea mult, spuse Chaol din apropierea
ei, ncrucindu-i braele.
Ascunzndu-i ncruntarea, Celaena i ncruci i ea braele, i i
ncepu supravegherea.

O or mai trziu, Celaena ncepuse s se blesteme pentru


neghiobie. Nehemia era nc n compania reginei i nu mai privise n
direcia Celaenei. Cum se putuse gndi c Nehemia Nehemia,
dintre toi oamenii! ar ataca pe cineva?
Chipul Celaenei se ncinse de ruine sub masc. Nu merita s fie
numit prieten. Toi Campionii mori i misterioasele puteri
malefice, i competiia asta ridicol o fcuser s i piard minile.
Celaena i netezi faldurile rochiei, ncruntndu-se uor. Chaol
rmase lng ea, fr s scoat un cuvnt. Dei i permisese s
rmn, Celaena se ndoia c el va uita curnd escapada ei. Sau c
grzile nu i vor auzi reprourile vieii lor mai trziu n acea sear.
Celaena se ndrept de spate cnd Nehemia se ridic brusc de
lng regin, grzile sale redevenind vigilente. Fcu o plecciune
naintea reginei, lumina candelabrelor fcndu-i masca s
strluceasc, apoi cobor de pe podium.
Celaena simi fiecare btaie a inimii rsunndu-i prin vene n timp
ce Nehemia nainta prin mulime, grzile urmnd-o ndeaproape, i se
opri naintea lui Chaol i a Celaenei.
Ari minunat, Lillian, spuse Nehemia n limba comun,
accentul fiindu-i la fel de greoi ca ntotdeauna. Celaena l resimi
asemenea unei palme peste fa; n noaptea aceea, n bibliotec,
vorbise cu o fluen perfect. Oare o avertiza pe Celaena s pstreze
tcerea despre ntlnirea lor?
La fel i tu, spuse ncordat Celaena. i place balul?
Nehemia se juca cu un fald al rochiei. Iar, judecnd dup
materialul albastru pompos, probabil c era un cadou din partea
reginei Adarlanului.
Da, dar nu m simt bine, spuse prinesa. M ntorc n
apartamentul meu.
Celaena ncuviin formal din cap.
Sper s te simi mai bine, fu tot ceea ce i trecu prin minte s
spun. Nehemia o privi pentru un moment ndelungat, ochii
strlucindu-i cu ceea ce prea a fi durere, apoi plec. Celaena o privi
urcnd treptele i nu i mut privirea pn ce prinesa nu dispru.
Chaol i drese glasul.

Vrei s mi spui ce-a fost asta?


Nu e treaba ta, rspunse ea. Ceva nc se putea ntmpla chiar
dac Nehemia nu se afla acolo , ceva se putea ntmpla Dar nu.
Nehemia nu ar rsplti durerea cu mai mult durere. Era mult prea
bun pentru asta. Celaena nghii n sec. Cuitul improvizat din
corsetul ei prea s aib o greutate inutil.
Chiar dac Nehemia nu avea s rneasc pe nimeni n acea sear,
asta nu i dovedea nevinovia.
Ce s-a ntmplat? insist Chaol.
Forndu-se s izgoneasc ruinea i ngrijorarea din gndurile ei,
Celaena ridic brbia. Cu Nehemia plecat, nc trebuia s fie cu
ochii n patru, dar se i putea distra puin.
Dac te vei ncrunta la toat lumea, nimeni nu m va invita la
dans.
Chaol i ridic sprncenele negre.
Nu m ncrunt la toat lumea. Chiar cnd o spuse, Celaena l
observ ncruntndu-se ctre un curtean care trecu pe lng ei i
zbovi prea mult cu privirea asupra Celaenei.
nceteaz! ssi ea. Nimeni nu m va invita la dans dac tu
continui s faci asta!
El i arunc o privire exasperat i se ndeprt. Ea l urm pn la
limita ringului de dans.
Poftim, spuse el stnd pe rmul mrii de rochii nvolburate.
Dac cineva vrea s te invite la dans, eti complet vizibil.
Din acel punct se putea asigura c nicio bestie diabolic nu
sfrteca mulimea. Dar nu era nevoie ca el s tie asta. Celaena l
privi.
i-ar plcea s dansezi cu mine?
Chaol rse.
Cu tine? Nu.
Ea i cobor privirea n podeaua de marmur, cu pieptul ncordat.
Nu e nevoie s fii att de crud.
Crud? Celaena, Perrington este chiar acolo. Sunt sigur c nu
este prea fericit c eti aici, aa c nu vreau s risc i s i atrag
atenia mai mult dect este necesar.

Laule!
Ochii lui Chaol se mblnzir.
Dac el nu ar fi fost aici, a fi spus da.
Pot aranja cu uurin asta, tii bine, spuse ea.
El cltin din cap i i aranj reverul tunicii. Chiar n acel
moment, Dorian valsa pe lng ei mpreun cu bruneta. Nici mcar
nu o privi pe Celaena.
Oricum, adug Chaol ridicndu-i brbia ctre Dorian, cred c
ai pretendeni mult mai atrgtori luptnd pentru atenia ta. Eu sunt o
companie plictisitoare.
Nu m deranjeaz s fiu aici cu tine.
Sunt sigur c nu, spuse Chaol pe un ton sec, dei i ntlni
privirea ncruntat.
Vorbesc serios, spuse Celaena. De ce nu dansezi cu nimeni?
Nu-i place nicio doamn de-aici?
Sunt Cpitanul Grzii, nu sunt chiar o partid serioas pentru
vreuna dintre ele. n ochii lui putea citi amrciune, dei era bine
ascuns.
Eti suprat? Eti mai bun dect oricine din sala asta. i eti
eti foarte chipe, spuse ea lundu-i mna. Chipul lui Chaol era
frumos, radia putere i onoare, i loialitate. Celaena ncet s mai
aud mulimea, iar gura i se usc atunci cnd el o privi. Cum de
trecuse asta cu privirea att de mult timp?
Crezi asta? spuse el dup un moment, privind ctre minile lor
ncletate.
Celaena intensific strnsoarea.
Ei, bine, dac nu a fi crezut
Voi doi de ce nu dansai?
Chaol ddu drumul minii Celaenei. Ei i fu dificil s i ntoarc
privirea de la el.
i cu cine ar trebui s dansez, nlimea Ta?
Dorian era alarmant de fermector n tunica sa de staniu.
Ar fi putut spune c se asorta cu rochia ei.
Eti radioas, spuse el. Dar i tu eti radios, Chaol. Dorian i
fcu cu ochiul prietenului su. Apoi privirea lui Dorian o ntlni pe a

ei, iar sngele Celaenei se transform n stele cztoare. Deci?


Trebuie s i in o predic despre ct de stupid a fost ideea de a te
strecura la bal sau i pot cere pur i simplu s dansezi cu mine?
Nu cred c este o idee bun, spuse Chaol.
De ce? ntrebar ei la unison. Dorian pi puin mai aproape de
ea. Dei Celaenei i era ruine din pricin c i permisese s cread
asemenea atrociti despre Nehemia, a ti c Dorian i Chaol erau n
siguran fcea ca toat suferina ei s merite.
Pentru c vei atrage prea mult atenie, de aceea. Celaena i
ddu ochii peste cap, iar Chaol o privi aspru. Este nevoie s i
amintesc cine eti?
Nu. mi aminteti n fiecare zi, replic ea. Ochii lui cprui se
ntunecar. Care era rostul n a fi amabil cu ea dac n urmtorul
moment avea de gnd s o insulte?
Dorian puse o mn pe umrul ei i i oferi lui Chaol un zmbet
fermector.
Relaxeaz-te, Chaol, spuse el, iar mna i alunec pe spate,
degetele lui atingndu-i pielea descoperit. Ia-i liber pentru restul
nopii. Dorian o ndeprt pe Celaena de cpitan. i va prinde bine,
spuse el peste umr, dei voioia din glasul su se stinse.
mi iau ceva de but, mormi Chaol i plec. Ea l privi pe
cpitan pentru un moment. Ar fi un miracol dac el ar considera-o
prieten. Dorian i mngie spatele, iar ea i ridic privirea spre el.
Inima i-o lu la galop, iar Chaol se evapor din gndurile ei,
asemenea ceei sub soarele dimineii. Se simi prost pentru c l
uitase, dar dar O, l dorea pe Dorian, nu putea nega. l dorea.
Ari minunat, spuse ncet Dorian, scrutnd-o cu privirea ntrun fel care o fcu s simt c urechile i luaser foc. Nu mi-am putut
lua privirea de la tine.
Serios? i eu credeam c nici mcar nu m-ai observat.
Chaol a ajuns primul la tine cnd ai sosit. i, pe lng asta,
trebuia s mi fac curaj pentru a te aborda. Rnji. Eti foarte
intimidant. n special cu masca asta.
i presupun c nu te-a ajutat faptul c un ir ntreg de domnie
ateptau s danseze cu tine?

Sunt aici acum, nu-i aa?


Inima Celaenei se ncord, iar ea i ddu seama c nu acesta era
rspunsul pe care spera s l primeasc de la el. Ce voia ea de la el?
El ntinse mna, plecndu-i capul.
Dansezi cu mine?
Se auzea muzic? Celaena uitase. Lumea devenise un punct
dizolvat de strlucirea aurie a lumnrilor. Dar acolo erau picioarele
ei, iar aici era braul lui i gtul ei, i gura lui. Zmbi i i lu mna,
nc supraveghind mulimea.

CAPITOLUL 39
El era pierdut, pierdut ntr-o lume la care visase dintotdeauna.
Trupul ei era cald sub mna sa, i degetele moi. El o nvrti i o
plimb pe ringul de dans, valsnd ct de blnd i delicat putu. Ea nu
ezit nici mcar un pas, nici nu prea s i pese de chipurile furioase
ale femeilor care i priveau n timp ce, dans dup dans, ei nu
schimbau partenerii.
Desigur, nu era politicos din partea unui prin s danseze cu o
singur domnioar, dar el nu se putea concentra pe nimic dincolo de
partenera sa i de muzica ce i purta nainte.
Cu siguran ai mult energie, spuse ea. Cnd vorbiser ultima
oar? Puteau trece zece minute sau chiar o or. Chipurile mascate din
jurul lor se nceoau.
n timp ce unu prinii i bat copiii, ai mei m-au pedepsit cu
lecii de dans.
Atunci, probabil c ai fost un biat foarte neastmprat. Celaena
privi n jur de parc ar fi cutat ceva sau pe cineva.
Eti amabil cu complimentele ast-sear. Dorian o nvrti.
Faldurile rochiei sale strlucir n lumina candelabrului.
Este Yulemas, spuse ea. Toat lumea este amabil de Yulemas.
O scnteiere din ceea ce el ar fi putut jura c este durere i licri n
ochi, dar se stinse nainte s fie sigur de asta.
O prinse de talie, picioarele lui micndu-se n ritmul valsului.
i ce face cadoul tu?

A, s-a ascuns sub pat, apoi n camera de zi, unde l-am lsat.
Ai ncuiat cinele n camera de zi?
Ar fi trebuit s l in n dormitor, unde ar putea distruge
covoarele? Sau n camera de jocuri, unde ar putea s se nece cu piese
de ah?
Poate c ar fi trebuit s l trimii la cuti, unde este locul
cinilor.
De Yulemas? Nu m-am putut gndi s o trimit napoi n locul
la deprimant.
Deodat Dorian simi dorina arztoare de a o sruta pasional
pe buze. Dar asta ceea ce simea el nu putea fi niciodat real.
Pentru c, de ndat ce balul se va fi ncheiat, ea redevenea o asasin,
iar el rmnea prin. Dorian nghii n sec. Dar ast-sear, totui
O trase mai aproape de el. Totul se transform n umbre palide pe
perei.
ncruntndu-se, Chaol i privi prietenul dansnd cu asasina. El nu
ar fi dansat cu ea, oricum. i era bucuros c nu i fcuse curaj s o
invite, nu dup ce vzuse culoarea chipului ducelui Perrington zrind
cuplul.
Un curtean pe nume Otho se apropie de Chaol.
Credeam c ea este cu tine.
Cine? Lady Lillian?
Deci, acesta este numele ei! Nu am mai vzut-o nainte. Este
nou-sosit la curte?
Da, spuse Chaol. Mine va avea o discuie cu grzile ei despre
modul n care au lsat-o pe Celaena s prseasc apartamentul.
Poate pn atunci va fi mai puin tentat s i dea cap n cap.
Ce mai faci, cpitane Westfall? l ntreb Otho btndu-l pe
spate puin cam prea tare. Rsuflarea lui duhnea a vin. Nu mai cinezi
mpreun cu noi.
Am ncetat s mai cinez cu voi n urm cu trei ani, Otho.
Ar trebui s te ntorci, ne este dor de conversaiile cu tine. Era o
minciun. Otho i dorea informaii despre tnra domni strin.
Reputaia sa cu privire la femei era bine cunoscut n castel.

Chaol l privi pe Dorian nclinnd-o pe spate pe Celaena, privi cum


buzele ei se relaxau ntr-un zmbet, iar ochii i scnteiau cnd prinul
motenitor spunea ceva. Chiar i cu masca, Chaol putea citi fericirea
pe chipul ei.
El este cu ea? ntreb Otho.
Lady Lillian i aparine ei siei i nimnui altcuiva.
Deci, nu este cu el?
Nu.
Otho ridic din umeri.
Asta este ciudat.
De ce? Chaol simi dorina brusc de a-l strangula.
Pentru c arat de parc ar fi ndrgostit de ea, spuse el i plec.
Privirea lui Chaol i pierdu concentrarea pentru o clip. Apoi
Celaena rse, iar Dorian continu s o urmreasc fascinat. Prinul nu
i luase nici mcar o clip ochii de pe ea. Expresia lui Dorian era
plin de ceva. Bucurie? Uimire? Umerii i erau drepi, spatele
mndru. Arta precum un brbat. Precum un rege.
Era imposibil s se fi ntmplat aa ceva; i cnd s se fi ntmplat?
Otho era un beiv i un afemeiat. Ce tia el despre dragoste?
Dorian o nvrti pe Celaena rapid i agil, iar ea vibr n braele lui,
umerii sltndu-i de bucurie. Dar ea nu era ndrgostit de el. Otho
nu spusese asta. Nu observase niciun fel de afeciune din partea ei.
Iar Celaena nu ar fi fost niciodat att de idioat. Dorian era idiotul.
Dorian va fi cel cu inima frnt, dac ntr-adevr o iubea.
Incapabil s i mai priveasc prietenul, Cpitanul Grzii prsi
ncperea.
Kaltain privea cu furie i agonie cum Lillian Gordaina i prinul
motenitor al Adarlanului dansau la nesfrit. Chiar i cu o masc
mult mai mare ar fi recunoscut-o pe parvenit. i ce fel de persoan
purta gri la bal? Kaltain privi n jos ctre propria rochie i zmbi.
Nuane luminoase de albastru, smarald i cafeniu delicat, rochia i
masca asortat de pun costaser aproape ct o cas. Era un cadou
din partea lui Perrington, desigur, mpreun cu bijuteriile care i

mpodobeau gtul i braele. Cu siguran nu semna cu dezordinea


monoton de cristal purtat de cocota prefcut.
Perrington i mngie braul, iar Kaltain se ntoarse ctre el
fluturndu-i genele.
Ari chipe n seara asta, iubirea mea, spuse ea ajustnd un lan
din aur de pe tunica lui roie. Chipul ducelui se asort instantaneu cu
coloritul hainelor sale. Kaltain se ntreb dac ar putea suporta
repulsia de a-l sruta. Putea ntotdeauna s continue s l refuze, aa
cum fcuse n ultima lun, dar cnd el era att de beat
Va trebui s se gndeasc la o cale de scpare ct mai curnd
posibil. Dar nu se afla aproape mai mult de Dorian dect fusese
nainte de sosirea toamnei i cu siguran nu va face niciun progres
cu Lillian prin preajm.
Un abis se deschise naintea ei. Capul i fu strpuns de un fior scurt
de durere. Acum nu mai avea alte opiuni. Lillian trebuia eliminat.
Cnd ceasul btu ora trei, iar majoritatea invitailor inclusiv
regina i Chaol se retraser, Celaena decise n cele din urm c
putea pleca i ea. Aa c se strecur din sal cnd Dorian merse s ia
ceva de but i l gsi pe Ress ateptnd- o pe coridor pentru a o
escorta napoi. Coridoarele castelului erau tcute n timp ce se
ndreptau spre apartamentul ei, lund-o prin pasajele pustii ale
servitorilor pentru a evita curteni mult prea curioi n privina sa.
Dei se duse la bal din motivele cu totul greite, se distrase puin
dansnd cu Dorian. Mai mult dect puin, de fapt. Zmbi n sinea ei,
privindu-i degetele n timp ce intrar pe coridorul ce ducea spre
apartament. Adrenalina gndului c Dorian o privise numai pe ea,
vorbise numai cu ea, o tratase de parc ar fi fost egala lui nc nu se
stinsese. Poate c planul su nu fusese tocmai un eec, la urma urmei.
Ress i drese glasul, iar Celaena ridic privirea pentru a-l zri pe
Dorian stnd n faa uii apartamentului ei, vorbind cu grzile. Era
imposibil s mai fi stat mult la bal dac o ntrecuse, ajungnd naintea
ei acolo. Inima Celaenei o lu la galop, dar reui s afieze un zmbet
viclean cnd Dorian fcu o plecciune. i deschise ua i intrar
amndoi. Ress i grzile puteau crede orice voiau ei.

Ea i desprinse masca de pe fa, aruncnd-o pe masa din mijlocul


foaierului i oft cnd aerul rece i srut pielea mbujorat.
Deci? ntreb ea rezemndu-se de peretele de lng ua ce
ducea n dormitorul ei.
Dorian se apropie ncet, oprindu-se la o palm distan de ea.
Ai plecat fr s i iei rmas-bun, spuse el i puse un bra pe
peretele de sub capul ei. Celaena ridic privirea, studiind detaliul
negru de pe mneca ce atrna chiar deasupra prului ei.
Sunt impresionat c ai ajuns aici att de repede i fr o hoard
de domnie pe urma ta. Poate c ar trebui s ncerci s devii un
asasin.
Dorian i scutur prul de pe fa.
Nu sunt interesat de domnioarele de la curte, spuse el
seductor i o srut.
Gura i era cald, iar buzele moi. Celaena pierdu orice noiune a
timpului i spaiului cnd l srut napoi. Dorian se trase n spate
pentru o clip, privind-o cum i deschidea ochii, apoi o srut din
nou. Era diferit de data aceasta intens, mustind de dorin.
Braele Celaenei erau greoaie i uoare n acelai timp, iar camera
se nvrtea. Celaena nu se putea opri. i plcea, i plcea s fie
srutat de el, i plceau mirosul i gustul, i atingerea lui.
Braele lui se strecurar n jurul taliei sale i o strnser la piept,
coapsele lui lipindu-se de ale ei. Ea i puse o mn pe umrul lui,
degetele frmntndu-i muchii sub atingerea ei. Ct de diferit era
relaia lor spre deosebire de prima dat cnd l vzuse n Endovier!
Celaena deschise brusc ochii. Endovier. De ce l sruta pe prinul
motenitor al Adarlanului? Degetele i se desprinser de pe umrul lui,
iar braul i czu pe lng corp.
El i desprinse gura dintr-a ei i zmbi. Era contagios. Dorian se
aplec din nou spre ea, dar Celaena puse cu blndee dou degete
peste buzele lui.
Ar trebui s merg la culcare, zise ea. El ridic din sprncene.
Singur, adug ea. El i ndeprt degetele de pe buze.
ncerc s o srute, dar ea se strecur cu uurin pe sub braul lui
i rsuci mnerul uii. Deschise ua dormitorului i se strecur iute,

nainte ca el s o poat mpiedica. Privi din nou spre foaier, ctre


chipul nc zmbitor al lui Dorian. Noapte bun! spuse ea.
Dorian se rezem de u, apropriindu-i chipul de al ei.
Noapte bun! opti el, iar Celeana nu l opri cnd o srut din
nou. El se desprinse din srut nainte ca ea s fie pregtit pentru asta
i aproape o dezechilibra cnd el i ridic greutatea de pe u.
Dorian rse blnd.
Noapte bun! spuse ea din nou, cldura inundndu-i obrajii.
Apoi el dispru.
Celaena alerg spre balcon i deschise uile, mbrind aerul
rcoros. i duse mna la buze i privi stelele, simindu-i inima
crescnd, crescnd, crescnd.
Dorian se ntoarse n apartamentul su, inima gonindu-i de emoie.
nc putea simi amprenta buzelor ei pe ale sale, mirosul prului ei i
i putea vedea auriul ochilor plpind n lumina lumnrilor.
La naiba cu consecinele. Va gsi o cale de a face lucrurile s
mearg; va gsi o cale de a fi cu ea. Trebuia s o fac.
Srise de pe stnc. Acum putea doar s atepte plasa care s l
prind.
n grdin, Cpitanul Grzii privea ctre balconul tinerei,
urmrind-o n timp ce valsa singur, pierdut n visurile sale. Dar
Chaol tia c nu el este stpnul gndurilor ei.
Ea se opri i privi n sus. Chiar i de la deprtare, putea vedea
mbujorarea din obrajii ei. Prea tnr nu, renscut. Un junghi de
durere i strpunse pieptul.
Totui, continu s o priveasc pn ce ea oft i intr. Nu se
deranjase nici mcar o dat s priveasc n jos.

CAPITOLUL 40
Celaena gemu cnd ceva rece i umed i atinse obrazul, apoi o
linse pe fa. Deschise un ochi i zri celua privind- o de sus, dnd
din coad. Rezemndu-se pe pern, clipi la vederea soarelui de afar.

Nu intenionase s doarm att de mult. Aveau un test n dou zile,


iar ea trebuia s se antreneze. Era ultimul test nainte de duelul final
testul care decidea cine erau cei patru finaliti.
Celaena i frec ochiul i scrpin celua ntre urechi.
Ai fcut pipi pe undeva i vrei s mi spui despre asta?
O, nu, spuse cineva cnd ua dormitorului se deschise Dorian.
Am scos-o la rsrit, mpreun cu ceilali cini.
Celaena zmbi uor, iar el se apropie.
Nu este cam devreme pentru o vizit?
Devreme? El rse, aezndu-se pe pat. Ea se ndeprt de el.
Este aproape unu dup-amiaza! Philippa mi-a spus c ai dormit
butean toat dimineaa.
Unu! Dormise att de mult? Cum rmnea cu leciile cu Chaol? i
scrpin nasul i lu celul n brae. Cel puin noaptea trecut nu se
ntmplase nimic; dac ar mai fi avut loc vreun alt atac, ar fi aflat
deja despre asta. Aproape c rsufl uurat, dei vina pentru cum
acionase ct de puin ncredere avusese n Nehemia nc o fcea
s se simt groaznic.
I-ai dat vreun nume? ntreb el natural, calm, linitit. Se purta
astfel pentru a pstra aparenele sau srutul nu fusese att de
important pentru el?
Nu, rspunse ea, meninndu-i privirea neutr, dei i dorea s
strige din pricina situaiei jenante. Nu m pot gndi la nimic potrivit
pentru ea.
Ce spui de, zise el, mngindu-i brbia, Gold ie? Goldie.
Este cel mai stupid nume pe care l-am auzit vreodat.
Te poi gndi la altul mai bun?
Celaena ridic una dintre lbuele pufoase ale cinelui i examin
pernuele moi. O strnse ntre degete.
Fleetfoot. Era un nume perfect. De fapt, simea c numele
fusese acolo tot timpul, iar ea n sfrit l descoperise. Da, Fleetfoot
rmne.
nseamn ceva? ntreb Dorian, iar cinele ridic privirea spre
el.

Va nsemna ceva cnd i va ntrece toate rasele pure. Celaena


strnse celua n brae i o srut pe cap. i legn braele n sus i
n jos, iar Fleetfoot o privi n ochi cu fruntea ncreit. Era ridicol de
fin i adorabil.
Dorian chicoti.
Mai vedem noi, spuse el. Celaena puse cinele pe pat. Acesta se
strecur rapid sub pturi i dispru.
Ai dormit bine? o ntreb el.
Da. Dei se pare c tu nu, dac te-ai trezit att de devreme.
Ascult, ncepu el, iar Celaena i dori s se arunce de la balcon.
Noaptea trecut mi pare ru dac am fost prea direct cu tine.
Dorian fcu o pauz. Celaena, te strmbi.
Chiar se strmbase?
Aa scuze.
Deci, te-a deranjat!
Ce s m deranjeze?
Srutul!
Gtul i se nnod, iar asasina i drese glasul.
O, nu a fost mare lucru, spuse ea btndu-se cu palma n piept.
Nu m-a deranjat. Dar nu mi-a displcut, dac la asta te gndeai!
Regret imediat cuvintele.
Deci, i-a plcut? Dorian rnji blnd.
NU! O, pleac! Se arunc pe perne trgndu-i pturile
deasupra capului. Avea s moar de ruine.
Fleetfoot o linse pe fa, iar ea se ascunse n ntunericul pturii.
Ei, haide, spuse el. Dup reacia ta, cineva ar crede c nu ai mai
fost niciodat srutat.
Ea arunc pturile napoi, iar Fleetfoot se strecur mai departe sub
ele.
Desigur c am fost srutat, se rsti ea ncercnd s nu se
gndeasc la Sam i la ceea ce mprise cu el. Dar nu de ctre un
prinior arogant i cu ifose!
Dorian i plec privirea.
Prinior?

O, taci din gur, spuse ea aruncnd cu o pern n el. Celaena se


mut pe partea cealalt a patului, se ridic i se duse spre balcon.
i simi privirea aintit asupra ei, asupra spatelui i a celor trei
cicatrici pe care cmaa de noapte cu decolteu adnc nu le ascundea.
Ai de gnd s rmi aici n timp ce m schimb?
i ntoarse privirea ctre el. Dorian nu o privea aa cum o fcuse
cu o sear nainte. Era ceva prudent n ochii lui i ceva nespus de
trist. Sngele ncepu s i fiarb n vene.
Ei, bine?
Cicatricile tale sunt groaznice, spuse el aproape optit.
Ea propti o mn n old i se ndrept ctre ua garderobei.
Cu toii avem cicatrici, Dorian. Ale mele se ntmpl s fie mai
vizibile dect ale celorlai. Stai aici dac vrei, dar eu merg s m
mbrac. Celaena iei din camer.
Kaltain pea alturi de ducele Perrington printre mesele nesfrite
ale serei palatului. Imensa cldire de sticl era scldat n umbre i
lumin, iar ea i fcu vnt cu evantaiul n timp ce cldura aburind i
mngia chipul. Brbatul alegea cele mai absurde locuri pentru
plimbri. Kaltain era la fel de interesat de plante i flori aa cum era
el de o bltoac din mijlocul strzii.
El rupse un crin alb ca zpada i i-l oferi, plecndu-i uor
capul.
Pentru tine. Ea ncerc s nu tresar la vederea pielii lui aspre i
a mustii portocalii. Gndul de a rmne cu el pentru totdeauna o
fcea s i doreasc s smulg plantele din rdcin i s le arunce n
zpad.
Mulumesc, spuse ea cu glasul stins.
Dar Perrington o studia ndeaproape.
Nu pari n apele tale astzi, Lady Kaltain.
Nu par? i nclin privirea n cea mai sfioas expresie. Poate c
ziua de astzi plete n comparaie cu distracia de care am avut
parte la balul de asear.
Ducele se ncrunt cnd i puse o mn pe umr i o conduse mai
departe n ser.

Nu este nevoie s te prefaci fa de mine, spuse el. Te-am


observat privindu-l pe prinul motenitor.
Kaltain nu trd nimic i ridic uimit sprncenele, privindu-l
piezi.
Asta am fcut?
Perrington trecu un deget grosolan peste frunzele unei ferigi. Inelul
negru de pe deget puls, iar drept rspuns un fior de durere strpunse
capul lui Kaltain.
i eu l-am observat. Pe fat, mai exact. Este enervant, nu-i
aa?
Lady Lillian? Kaltain clipi de data asta, nefiind sigur dac
putea rsufla uurat nc. Ducele nu o observase pe ea dorindu-l pe
prin, ci pe ea observndu-i pe Dorian i Lillian dansnd mpreun
toat noaptea.
Aa i spune ea, murmur Perrington.
Nu acesta este numele ei? ntreb Kaltain fr s gndeasc.
Ducele se ntoarse ctre ea, cu ochii la fel de negri precum inelul.
Doar nu crezi c acea fat este o domnioar de rang nalt i
vi nobil?
Inima lui Kaltain se opri.
Chiar nu este din nobilime? Atunci Perrington zmbi, iar n cele
din urm i povesti totul.
Cnd Perrington ncheie povestea, Kaltain putu doar s se holbeze
la el. O asasin. Lillian Gordaina era Celaena Sardothien, cel mai
cunoscut asasin al lumii. Iar ea avea ghearele nfipte n inima lui
Dorian. Dac Kaltain i dorea mna lui Dorian, atunci trebuia s fie
mult, mult mai inteligent. S dezvluie pur i simplu cine era Lillian
cu adevrat ar putea fi de ajuns. Dar la fel de bine ar putea s nu fie
suficient. Kaltain nu i putea permite s rite. Sera era tcut, de
parc i-ar fi inut rsuflarea.
Cum putem permite ca situaia asta s continue? Cum putem
permite ca prinul s se expun unui asemenea pericol? Privirea lui
Perrington se transform pentru o clip n ceva dureros i urt, dar se
ntmpl att de repede nct ea de-abia observ din pricina migrenei

tot mai copleitoare. Avea nevoie de pip, avea nevoie s se calmeze


nainte de a face o criz.
Nu putem, spuse Perrington.
Dar cum i putem opri? i spunem regelui?
Perrington cltin din cap, punnd o mn pe mnerul sbiei sale
i medit. Kaltain studie o tuf de trandafiri i i trecu unghia lung
peste un ghimpe curbat.
Ea este pe cale de a se confrunta cu ultimii Campioni rmai
ntr-un duel, spuse ducele ncet. Iar nainte de duel, va bea un toast n
cinstea Zeiei i zeilor. Nu doar corsetul ei prea strns o ls fr
rsuflare pe Kaltain, cnd ducele adug: Voiam s te rog pe tine s
prezini toastul ca o reprezentaie a Zeiei. Ai putea strecura ceva n
paharul ei.
S o ucid eu nsmi? S angajeze pe cineva era una, dar s o
fac ea nsi
Ducele ridic minile n aer.
Nu, nu. Dar regele a fost de acord c ar trebui luate msuri
drastice, astfel ca Dorian s cread c a fost un accident. Dac am
putea s i dm o doz de omag, nu fatal, dar suficient nct s o
fac s i piard controlul, i-am oferi lui Cain avantajul de care are
nevoie.
Cain nu o poate ucide singur? Accidente se ntmpl tot timpul
n dueluri. Un fior intens i ascuit de durere i strpunse capul i i
rsun n ntreg corpul. Poate c ar fi mai uor dac ar droga-o
Cain crede c poate, dar mie nu mi place s mi asum riscuri.
Perrington i cuprinse minile ntr-ale sale. Nu vrei s l ajui pe
Dorian? De ndat ce va fi liber din strnsoarea ei
Va fi al meu. Va fi al meu, aa cum trebuie s fie.
Dar s ucid pentru asta Va fi al meu.
Atunci l vom putea aduce pe calea cea bun, nu-i aa?
Perrington ncheie complotul cu un zmbet larg care i fcu
instinctele s o ndemne la fug fr s priveasc napoi.
Dar tot ce vedea n mintea ei erau un tron i o coroan. i prinul
stnd lng ea.
Spune-mi ce trebuie s fac, zise Kaltain.

CAPITOLUL 41
Ceasul btu ora zece, iar Celaena, aezat la msua din dormitorul
ei, ridic privirea din carte. Ar fi trebuit s doarm pn acum sau
mcar s ncerce s adoarm. Fleetfoot, moind n poal, csc larg.
Celaena o mngie ntre urechi i trecu o mn peste pagina crii.
Semnele Wyrd se holbau la ea, curbele i unghiurile lor complexe
vorbind o limb pe care ea nc nu ncepuse s o descifreze. Ct timp
i luase Nehemiei s le nvee? i, se ntreb ea, cum era n stare
puterea lor s funcioneze nc din moment ce magia nsi era
disprut?
Nu o vzuse pe Nehemia de la balul din noaptea trecut, nu
ndrznise s o abordeze sau s i spun lui Chaol ceea ce aflase.
Nehemia nu fusese cinstit cu privire la talentele ei lingvistice i la
ct de multe tia despre semnele Wyrd, dar putea avea o mulime de
motive pentru asta. Celaena greise cnd mersese la bal, greise cnd
crezuse c Nehemia era n stare de asemenea lucruri monstruoase.
Nehemia era dintre cei buni. Nu ar fi vnat-o pe Celaena, nu cnd
fuseser prietene. Fuseser prietene. Celaena nghii n sec i ntoarse
pagina. Inima i se opri.
Acolo, privind-o, erau simbolurile pe care le vzuse lng cadavre.
Iar pe margine, scris de cineva n urm cu cteva secole, era
explicaia: Pentru sacrificii ctre riderac: folosind sngele victimei,
marcai zona din jurul ei corespunztor. Odat ce creatura a fost
invocat, aceste semne ghideaz schimbul: pentru carnea
sacrificiului, bestia i va garanta puterea victimei.
Celaena fcu eforturi pentru a-i stpni minile tremurnde n
timp ce rsfoi mai departe, cutnd ceva despre semnele de sub patul
su. Cnd cartea nu i oferi nicio informaie, se ntoarse la vraja de
invocare. Un riderac acesta era numele bestiei? Ce era? De unde
era invocat dac nu era
Porile Wyrdului. Celaena i frec ochii. Cineva chiar folosea
semnele Wyrd pentru a deschide un portal i a invoca aceast
creatur. Era imposibil, ntruct magia dispruse, dar textele spuneau
c semnele Wyrd existau n afara magiei. Dac puterea lor nc

funciona? Dar dar Nehemia? Cum putea prietena ei s fac un


asemenea lucru? De ce avea ea nevoie de puterea Campionilor? i
cum putea ine totul att de bine ascuns?
i totui Nehemia putea fi cu uurin o actri viclean. i poate
c Celaena i dorise un prieten, i dorise pe cineva la fel de diferit i
de strin locului ca ea. Poate c fusese prea disperat i nu vzuse
nimic altceva n afar de ceea ce voia s vad. Celaena trase adnc
aer n piept. Nehemia iubea Eyliwe asta era cu siguran adevrat ,
iar Celaena tia c Nehemia ar fi n stare de orice pentru protejarea
poporului ei. Doar dac
Sngele i nghe n vine. Doar dac Nehemia se afla aici pentru a
declana ceva mult mai mare, doar dac nu voia s se asigure c
regele nu crua deloc Eyliwe. Doar dac nu dorea ceea ce puini
aveau curajul s rosteasc: rebeliune. i nu rebeliune aa cum se
ntmpla acum, cu grupuri de rebeli ascunzndu-se n slbticie, ci
rebeliune n sensul de rzboi, n care regate ntregi s se rscoale
mpotriva Adarlanului, aa cum ar fi trebuit s se ntmple de la bun
nceput.
Dar de ce s-i ucid pe Campioni? De ce s nu inteasc spre
regalitate? Balul ar fi fost perfect pentru asta. De ce s foloseasc
semnele Wyrd? Vzuse apartamentul Nehemiei; nu era niciun semn
al vreunei bestii stnd la pnd prin coluri i nicieri n castel unde
ar fi putut
Ochii Celaenei se ridicar din carte. Blocat de imensa comod cu
sertare, tapiseria nc se legna ntr-o briz fantomatic. Nicieri n
castel nu puteai invoca sau ascunde o asemenea creatur, cu excepia
camerelor i coridoarelor nesfrite de sub el.
Nu, spuse ea ridicndu-se att de repede nct Fleetfoot apuc
doar s sar din calea ei cnd scaunul se rsturn. Nu, nu era
adevrat. Pentru c era Nehemia. Pentru c pentru c
Celaena gfi mpingnd dulapul ntr-o parte, trgnd tapiseria de
lng perete. La fel cum se ntmplase n urm cu dou luni, o briz
umed se strecur printre crpturi, dar nu mirosea deloc a trandafiri.
Toate crimele se ntmplaser cu dou zile nainte de test. Asta
nsemna c n acea sear sau a doua zi, ceva urma s se ntmple.

Rideracul, orice ar fi fost el, urma s atace din nou. Iar cu semnele pe
care le gsise desenate sub patul su n niciun caz Celaena nu avea
de gnd s atepte ca el s i fac apariia.
Dup ce o izgoni pe Fleetfoot din dormitor, Celaena acoperi
intrarea pasajului cu tapiseria, puse o carte n prag pentru a evita s
rmn nchis n subteran i i dori doar s fi avut o arm adevrat
n afar de sfenicul din mn i cuitul improvizat din buzunar.
Pentru c, dac Nehemia o minise n felul acesta i dac Nehemia
era cea care i ucidea pe Campioni, atunci Celaena trebuia s se
conving cu ochii ei. Atunci mcar o putea ucide cu minile goale.
Cobor i cobor, rsuflarea ei nclzind aerul ngheat. Susurul
unei ape rsuna de undeva, iar Celaena privi cu nerbdare arcada din
mijloc pe msur ce se apropia de rscrucea de drumuri. Nici nu i
mai trecea prin cap s evadeze. Care era rostul cnd era att de
aproape de victorie? Dac va pierde, se va strecura aici nainte de le
oferi ocazia s o trimit napoi n Endovier.
Celaena studie pasajele din stnga i din dreapta. Cel din stnga
ducea ntr-un punct mort. Dar cel din dreapta acela era coridorul pe
care l urmase ctre mormntul Elenei. Acolo zrise numeroase alte
pasaje ducnd ctre locuri necunoscute.
Pi mai aproape de arcad i ncremeni cnd vzu urme de pai
care coborau n ntunericul umed. Praful vechi de secole fusese
deranjat. Urmele de pai urcau i coborau.
Nehemia i creatura sa probabil c se strecuraser acolo jos, cu
cteva etaje sub toi ceilali. Nu murise Verin chiar dup ce o
tachinase pe ea n faa Nehemiei? Celaena strnse mai tare sfenicul
i scoase cuitul improvizat din buzunar.
Pas cu pas, ncepu s coboare. n curnd nu mai putea zri vrful
scrilor, iar captul lor nu se apropia deloc. Dar apoi oapte umplur
coridorul, trndu-se pe perei. i ncetini paii i i acoperi
lumnarea pe msur ce se apropia. Nu era plvrgeala comun a
servitorilor, ci mai degrab cineva vorbind repede, aproape
fredonnd.
Nu Nehemia. Un brbat.

Captul scrilor se zri dedesubt, sfrindu-se ntr-o camer la


stnga. O lumin verzuie licrea dintr-acolo pe piatra treptelor, care
i continuau coborrea dincolo de camera stranie, n ntuneric. Prul
de pe mini i se zburli cnd glasul deveni mai clar. Nu vorbea nicio
limb pe care o putea recunoate; era gutural i aspr i i zgria
urechile, de parc ar fi supt toat cldura din oasele ei. Brbatul
gfia n timp ce vorbea, ca i cum cuvintele i-ar fi ars gtul, iar n
cele din urm tnji dup aer.
Tcerea czu. Punnd jos lumnarea, Celaena se strecur mai
aproape de intrarea ncperii i arunc o privire nuntru. Ua de
stejar era deschis, o cheie uria zcnd n lactul ruginit. Iar n
cmru, ngenunchind naintea unui ntuneric att de negru nct
prea pornit s devoreze lumea, era Cain.

CAPITOLUL 42
Cain.
Persoana care devenise mai puternic i mai bun pe msur ce
competiia avansase. Celaena crezuse c asta se datora
antrenamentului su, dar era datorit semnelor Wyrd i invocrii
bestiei pentru a fura puterea Campionilor ucii.
i trecu o mn pe podeaua dinaintea ntunericului, iar o lumin
verzuie izvor n locul pe unde trecuser degetele lui nainte de a fi
atras ntr-un vid. Una din minile sale sngera.
Celaena nu ndrzni s respire cnd ceva se agit n ntuneric.
Urm scrijelitul unei gheare n piatr i un ssit asemenea unei
flcri stinse. Iar apoi, pind ctre Cain n genunchii care se flexau
n direcia greit asemenea picioarelor din spate ale unui animal ,
apru rideracul.
Era ceva cobort din comarurile zeilor antici. Pielea cenuie i
fr blan i era ntins pe capul hidos, gura fiind cscat, narmat cu
coli negri.
Coli care i sfiaser pe Verin i Xavier i le mncaser organele
interne; coli care se hrniser cu creierele lor. Corpul lui vag uman
se aez pe partea din dos i i ntinse braele lungi din fa peste

podeaua de piatr. Piatra tremur sub ghearele sale. Cain i nl


capul i se ridic ncet n timp ce creatura ngenunche naintea lui i
i plec ochii negri. Supunere.
Celaena i ddu seama c tremura de-abia cnd se retrase cu un
pas pentru a alerga ct mai repede i mai departe posibil. Elena
avusese dreptate: era ceva diabolic, pur i simplu. Amuleta puls la
gtul ei, de parc ar fi ndemnat-o s fug. Cu gura uscat, sngele
clocotindu-i n vene, pi napoi.
Cain se ntoarse pentru a o privi, iar capul rideracului ni n sus,
nrile sale adulmecnd. Ea ncremeni, dar un vnt puternic o mpinse
de la spate, fcnd-o s ntre n ncpere.
Nu era rndul tu ast-sear, spuse Cain, dar ochii Celaenei
rmaser aintii asupra bestiei, care ncepu s gfie. ns aceast
ocazie este mult prea bun pentru a o irosi.
Cain, fu tot ceea ce putu ea spune. Ochii rideracului nu
vzuse niciodat ceva asemenea lor. Nu citi nimic n ei n afar de
foame, foame nesfrit i strveche. Creatura nu era din lumea asta.
Semnele Wyrd funcionau. Porile erau reale. Scoase cuitul
improvizat din buzunar. Era groaznic de mic; cum puteau agrafele de
pr s strpung o asemenea creatur?
Cain se mic att de repede nct Celaena avu timp doar s
clipeasc atunci cnd el ajunse deja n spatele ei, cuitul fiind acum n
mna lui. Nimeni nimeni uman nu se putea mica att de repede;
era ca i cum Cain nu ar fi fost nimic mai mult dect umbre i vnt.
Pcat, opti Cain din pragul uii, vrnd cuitul ei n buzunar.
Celaena privi ctre creatur, apoi ctre el i napoi. Nu voi apuca s
aflu cum ai ajuns aici n primul rnd. Degetele lui cuprinser mnerul
uii. Nu c mi-ar psa. Rmas-bun, Celaena! Ua se nchise.
Lumina verzuie nc licrea dinspre semnele de pe podea semne
pe care Cain le trasase cu propriu snge iluminnd creatura care se
holba la ea cu acei ochi nfometai.
Cain, opti ea, pind cu spatele ctre u i ncercnd mnerul.
l rsuci i trase de el. Era ncuiat. n camera asta nu mai era nimic
altceva n afar de piatr i praf. Cum l lsase s o dezarmeze att de

uor? Cain. Ua nu se clinti. Cain! strig ea i lovi ua cu pumnul,


dureros de tare.
Rideracul pea nainte i napoi pe cele patru picioare lungi, ca de
pianjen, adulmecnd-o, iar Celaena se opri. De ce nu o atacase
instantaneu? O adulmec din nou i scrijeli podeaua cu o ghear, att
de adnc nct scoase o bucat de piatr din ea.
O voia vie. Cain l imobilizase pe Verin n timp ce invocase
creatura; i plcea ca sngele s fie fierbinte. Aa c bestia cuta cea
mai uoar modalitate de a o imobiliza i apoi
Celaena nu putea respira. Nu, nu astfel. Nu n camera asta, unde
nimeni nu o putea gsi, unde Chaol nu ar ti niciodat de ce dispruse
i ar blestema-o pentru totdeauna din pricina asta, unde nu va avea
niciodat ocazia de a-i spune Nehemiei c se nelase. Iar Elena
Elena i spusese c cineva o voia n mormnt, pentru a vedea
pentru a vedea ce?
Apoi tiu.
Rspunsul zcea n dreapta ei pasajul din dreapta, pasajul care
ducea la cript, cteva etaje mai jos.
Creatura se aez din nou pe picioarele din spate, pregtit s sar,
iar n acel moment Celaenei i trecu prin cap cel mai nesbuit i mai
curajos plan pe care l gndise vreodat. i ls mantia s cad pe
podea.
Cu un rget care zgudui castelul, rideracul se repezi ctre mantie.
Celaena rmase naintea uii, privind cum bestia galopa spre ea,
scntei zburnd din ghearele sale la contactul cu podeaua. La zece
pai distan, creatura sri direct la picioarele Celaenei.
Dar Celaena alerga deja, alerga direct ctre acei coli negri,
nendurtori. Rideracul fcu un salt ctre ea, iar Celaena plonj peste
bestia furioas. O bubuitur asurzitoare rsun n ntreaga ncpere
cnd rideracul spulber ua din lemn. Ea i putea doar imagina ce sar fi ales de picioarele sale. Nu avea timp de gndire. Ateriz i se
rsuci, ndreptndu-se ctre locul unde creatura se prbuise peste u
i acum ncerca s se scuture de rmiele de lemn.

Celaena goni afar din ncpere i o lu la stnga, zburnd pe scri


n jos. Se concentr asupra picioarelor, ndreptndu-se ctre etajul de
dedesubt, luminat de lumina lunii ce se strecura afar din cript.
Celaena ajunse la captul scrilor, alerg spre ua mormntului i
se rug zeilor ale cror nume le uitase, dar spera c ei nu o uitaser pe
ea.
Cineva a vrut ca eu s vin aici de Samhuinn. Cineva tia c asta
avea s se ntmple. Elena a vrut ca eu s vd asta, pentru ca eu s
pot supravieui.
Creatura ajunse la captul scrilor i o urmri, venind att de
aproape nct i putea simi duhoarea respiraiei. Ua mormntului era
larg deschis. Ca i cum cineva ar fi ateptat
Te rog te rog
Prinzndu-se de canatul uii, Celaena se trase n mormnt. Ctig
timp preios cnd rideracul rat ua criptei. Dur doar un moment s
se redreseze, spulbernd o bucat din u intrnd.
Ropotul pailor ei rsun prin mormnt printre sarcofage
repezindu-se spre Damaris, sabia regelui de demult.
Rezemat de perete, lama strlucea n lumina lunii metalul nc
sclipind dup o mie de ani.
Creatura mri, iar Celaena i auzi rsuflarea i scrnetul
ghearelor n piatr n momentul n care plonj ctre ea. Celaena se
ntinse dup sabie, mna dreapt cuprinznd mnerul rece, i se
ntoarse.
Avu timp doar s i vad ochii i un petic de piele nainte de a
strpunge chipul creaturii cu Damaris.
Durerea i njunghie braul cnd se izbir de perete cznd pe
podea, mprtiind comoara. Snge negru ce mirosea a deeuri o
mproc.
Celaena nu se mic, nu ct timp privi n ochii aceia negri, aflai la
civa centimetri de ai si, nu cnd i vzu mna dreapt prins ntre
dinii negri ai fiarei, sngele ei deja pre- lingndu-se pe botul
rideracului. Ea gfi doar, strngnd n continuare mna stng pe
mnerul sbiei, chiar i dup ce acei ochi nfometai devenir goi, iar
trupul se prvli peste al ei.

De-abia cnd amuleta puls din nou, Celaena clipi. Apoi totul
deveni o serie de pai, un dans pe care trebuia s l execute perfect,
astfel s-ar fi putut prbui chiar acolo, n acel mormnt, i nu s-ar mai
fi ridicat niciodat.
Mai nti i smulse mna dintre colii bestiei. O ardea fr mil.
Rnile i ncercuiau degetul mare, iar Celaena se ridic n picioare
dup ce mpinse rideracul de deasupra sa. Era surprinztor de uor
de parc oasele sale ar fi fost goale sau ca i cum pe interior ar fi fost
n ntregime gol. Dei lumea se nceoa, o smulse pe Damaris din
craniul creaturii.
Se folosi de cma pentru a cura sabia lui Gavin i o aez,
unde i era locul. De aceea o aduseser regii n mormnt de
Samhuinn, nu-i aa? Pentru a putea vedea sabia Damaris i pentru a-i
oferi o cale de a se salva?
Ls creatura n mijlocul mormanului de bijuterii n care aterizase.
Totui, Celaena se opri lng sarcofagul Elenei i privi chipul
frumos sculptat n piatr.
Mulumesc, spuse ea cu recunotin. Vederea nceondu-i-se,
prsi mormntul i urc scrile cltinndu-se, strngndu-i mna
nsngerat la piept.
Cnd n cele din urm, ajunse n sigurana apartamentului su,
Celaena se ndrept ctre ua dormitorului i se rezem de ea,
gfind, apoi o descuie. Rana nu i se uscase, iar sngele nc i se
prelingea pe ncheietur. Ascult cum ncepe s picure pe podea. Ar
trebui s mearg la baie i s i curee rana. Palma i era rece precum
gheaa. Ar trebui
Picioarele i cedar, iar Celaena se prbui. Pleoapele i devenir
grele, astfel c nchise ochii. De ce inima i btea att de ncet?
Deschise ochii pentru a-i privi mna. Vederea i era nceoat i
tot ce putu descifra era un dezastru n nuane de roz i rou. Gheaa
din palm i urc n bra i cobor n picioare.
Auzi un bubuit asurzitor. Un poc-poc-poc, urmat de un plnset.
Printre gene putea vedea lumina din camer ntunecndu-se.
Auzi un strigt de femeie i mini calde i cuprinser chipul. i
era att de frig. Cineva lsase fereastra deschis?

Lillian! era Nehemia. O scutur de umeri. Lillian! Ce i s-a


ntmplat?
Celaena i amintea prea puin din momentele care urmar. Brae
puternice o ridicar de pe podea i o duser grbite n camera de baie.
Nehemia se chinui s o urce pe Celaena n cad, unde o dezbrc de
haine. Mna Celaenei ardea la atingerea apei, iar ea se smuci, dar
prinesa o inu cu fermitate, rostind cuvinte ntr-o limb pe care
asasina nu o nelegea. Lumina din ncpere plpi, iar pielea i fu
cuprins de furnicturi. Celaena i zri braele acoperite cu semne
turcoaz sclipitoare semne Wyrd. Nehemia o inu n ap, legnnd-o
nainte i-napoi.
ntunericul o nghii.

CAPITOLUL 43
Celaena deschise ochii.
i era cald, iar lumina din camer era aurie. Putea simi mirosul
florilor de lotus i de nucoar. Scoase un sunet plpnd i clipi,
ncercnd s se ridice din pat. Ce se ntmplase? i putea aminti doar
c urcase scrile, apoi ascunsese ua secret n spatele tapiseriei
Celaena tresri i i apuc tunica, cscnd ochii n timp ce
descoperi c, ntr-un fel, se transformase ntr-o cma de noapte,
apoi i privi uimit mna, ridicnd-o. Era vindecat, complet
vindecat. Singurele urme ale rnii erau o cicatrice sub form de
semilun ntre degetul ei mare i arttor i mici urme de mucturi
din pricina dinilor rideracului. Trecu un deget peste fiecare cicatrice
alb, urmndu-le curbele, apoi i nclet degetele pentru a se
asigura c niciun nerv nu i fusese afectat.
Cum era posibil? Ca prin magie cineva o vindecase. Se ridic i
observ c nu era singur.
Nehemia sttea n fotoliul de lng pat, privind-o. Nici urm de
zmbet pe buzele sale, iar Celaena se foi n timp ce zri nencrederea
din ochii tinerei prinese. Fleetfoot sttea ntins la picioarele ei.
Ce s-a ntmplat? ntreb Celaena.

Asta ateptam i eu s te ntreb, spuse prinesa n Eyliwe.


Gesticula ctre ea. Dac nu te-a fi gsit, ai fi murit n cteva minute
din pricina acelei mucturi.
Chiar i sngele care se scursese pe podea fusese curat.
Mulumesc, spuse ea, apoi tresri n timp ce privi cerul
ntunecat dincolo de fereastr. Ce zi este? Dac prin absurd trecuser
dou zile i ratase ultimul test
Au trecut doar trei ore.
Umerii Celaenei czur. Nu l ratase. nc mai avea ziua urmtoare
la dispoziie pentru antrenament, iar testul o zi dup.
Nu neleg. Cum de
Asta nu este important, o ntrerupse Nehemia. Vreau s tiu de
unde ai cptat muctura aia? Era snge doar n dormitorul tu, nicio
urm pe hol sau oriunde n alt parte.
Celaena i nclet i desclet mna dreapt, privind cicatricile
ntinzndu-se i contractndu-se. Fusese att de aproape de moarte. O
privi pe prines, apoi i privi din nou mna. Oricare ar fi fost
implicarea Nehemiei, nu era complicea lui Cain.
Eu nu sunt cine pretind c sunt, spuse ea ncet, incapabil s i
priveasc prietena n ochi. Lillian Gordaina nu exist. Nehemia nu
spuse nimic. Celaena se for s o priveasc n ochi. Nehemia o
salvase; cum ndrznise s cread c Nehemia putea fi cea care
controla bestia? i datora mcar adevrul prietenei sale. Numele meu
este Celaena Sardothien, continu ea.
Nehemia rmase cu gura cscat. ncet, cltin din cap.
Dar te-au trimis n Endovier. Se presupune c trebuia s fii n
Endovier cu ochii Nehemiei se mrir. Vorbeti dialectul Eyliwe al
ranilor al celor care sunt sclavi n Endovier. Aa ai nvat-o.
Respiraia Celaenei deveni puin greoaie. Buzele Nehemiei tresrir.
Ai fost ai fost n Endovier? Endovier este un lagr al morii. Dar
de ce nu mi-ai spus? Nu ai ncredere n mine?
Desigur c am, spuse Celaena. Mai ales c dovedise dincolo de
orice ndoial c nu avea nicio legtur cu acele crime. Mi-a fost
ordonat de ctre rege s nu scot un cuvnt despre asta.

Un cuvnt despre ce? spuse Nehemia cu duritate, reprimndu-i


lacrimile. Regele tie c eti aici? El i d ordine?
Sunt aici pentru amuzamentul su. Celaena se ridic mai sus pe
pern. Sunt aici pentru c organizeaz o competiie pentru a-i alege
Campionul. Iar dup ce ctig dac voi ctiga , urmeaz s lucrez
pentru rege timp de patru ani ca lacheu i asasin. Iar apoi voi fi
eliberat, iar numele mi va fi curat.
Nehemia o privea pur i simplu, blestemnd-o cu o privire goal.
Crezi c eu vreau s fiu aici? strig Celaena, dei i fcu inima
s tresar. Era fie castelul, fie Endovierul! Nicio alegere! i puse
minile pe piept. nainte de a ncepe s mi ii predici despre
moralitatea mea sau nainte de a fugi i a te ascunde n spatele
grzilor tale, s tii doar c nu trece o clip fr s m ntreb cum va
fi s ucid pentru el brbatul care a distrus tot ce am iubit vreodat!
Nu putea respira suficient de repede, nu n timp ce ua din mintea
ei continua s se deschid i s se nchid, iar imaginile pe care
Celaena se forase s le uite i se perindau naintea ochilor. i nchise,
dorindu-i ntuneric. Nehemia rmase tcut. Feetfoot scheun. n
tcere, oameni, locuri, cuvinte rsunar n mintea sa.
Apoi, pai. Paii o aduser napoi. Salteaua gemu i oft n timp ce
Nehemia se aez. O a doua greutate, mai uoar, o urm Fleetfoot.
Nehemia lu mna Celaenei n mna sa cald i uscat. Celaena
deschise ochii, dar privi peretele din partea opus a camerei.
Nehemia i strnse mna.
Tu eti prietena mea drag, Celaena. M-a durut mai mult
dect am crezut c va durea atunci cnd lucrurile s-au rcit ntre
noi. S te vd privindu-m cu atta nencredere n ochi. i nu vreau
s te mai vd niciodat privindu-m astfel. Aa c vreau s i dau ie
ceea ce le-am dat doar ctorva oameni nainte. Ochii ei negri sclipir.
Numele nu sunt importante. Ceea ce este n interiorul tu conteaz.
tiu prin ce ai trecut n Endovier. tiu ce ndur acolo oamenii mei, zi
dup zi. Dar tu nu le-ai permis minelor s te mpietreasc; nu le-ai
permis s i ntunece sufletul.
Prinesa i tras un semn pe mn, degetele sale apsnd pe piele.

Pori multe nume, iar eu te voi numi ca atare. Mna i se ridic


spre fruntea Celaenei i desen un semn invizibil. Te numesc Elentya.
Srut fruntea asasinei. i ofer acest nume pentru a-l folosi cu
onoare, pentru a-l folosi cnd celelalte nume devin prea grele. Te
numesc Elentya, Spirit Ce Nu A Putut Fi nvins.
Celaena fu intuit n loc. Putea simi numele cznd asupra ei
asemenea unui vl sclipitor. Aceasta era dragoste necondiionat.
Prieteni asemenea Nehemiei nu existau. De ce fusese ea att de
norocoas nct s gseasc unul?
Haide, spuse vioaie Nehemia. Povestete-mi cum ai devenit
Asasinul Adarlanului i cum, mai exact, ai sfrit prin a ajunge n
acest castel i care sunt detaliile aceste competiii absurde. Celaena
zmbi uor n timp ce Fleetfoot i legn coada i linse braul
Nehemiei.
i salvase viaa cumva. Rspunsuri pentru asta vor veni mai
trziu. Aa c Celaena vorbi.
n dimineaa urmtoare, Celaena pea alturi de Chaol, privirea
czndu-i pe podeaua de marmur a coridorului. Soarele radia din
zpada din grdin, fcnd lumina din hol aproape orbitoare. i
povestise Nehemiei aproape totul. Erau cteva lucruri pe care nu le-ar
fi spus nimnui niciodat i nu l menionase nici pe Cain sau
creatura. Nehemia nu o ntrebase ce o mucase de mn, dar
rmsese cu ea, se ghemuise n pat sporovind i vorbind ntreaga
noapte. Celaena, nefiind sigur dac va mai putea dormi acum c tia
ce putea face Cain, fusese recunosctoare pentru compania prinesei.
i strnse mai tare pelerina n jurul corpului. Dimineaa era nefiresc
de friguroas.
Eti tcut astzi. Chaol i meninu privirea nainte. Tu i
Dorian v-ai certat?
Dorian. Trecuse pe la apartamentul ei noaptea trecut, dar
Nehemia l alungase nainte de a apuca s ntre n dormitor.
Nu. Nu l-am vzut de ieri-diminea.
Dup ntmplrile nopii trecute, ieri-diminea prea s fi fost
acum o sptmn.

i-a plcut s dansezi cu el la bal?


Oare cuvintele lui erau puin aspre? Celaena se ntoarse ctre el la
o cotitur, ndreptndu-se ctre o camer privat de antrenament.
Ai plecat destul de devreme. A fi crezut c ai fi vrut s m
supraveghezi ntreaga noapte.
Nu mai ai nevoie de mine s te supraveghez.
Nu am avut nevoie de tine nici la nceput.
El ridic din umeri.
Acum tiu c nu pleci nicieri.
Afar un vnt urltor spulber o rafal de zpad, trimind un val
sclipitor n aer.
A putea pleca napoi n Endovier.
Nu vei pleca.
De unde tii asta?
Pur i simplu tiu.
Da, asta mi d mult ncredere.
El chicoti, naintnd ctre ringul de scrim.
Sunt surprins c animalul tu nu a alergat dup tine, dup cum
scncea.
Dac ai avea un animal de companie, nu ai rde de mine.
Nu am avut niciodat unul; nu mi-am dorit niciodat unul.
Asta este probabil o binecuvntare pentru orice cine ar fi ajuns
s fie companionul tu.
El o mpunse cu cotul. Ea rnji i l nghionti napoi. i dorea s i
poat spune despre Cain. i dorise s i spun din prima clip cnd l
vzuse naintea uii sale n acea diminea. i dorea s i spun totul.
Dar el nu putea afla. Pentru c ea, i dduse seama noaptea
trecut, dac i spunea despre Cain i despre creatura pe care o
eliberase, atunci va cere s vad cadavrul creaturii. Iar asta nsemna
s l duc n pasajul secret. n timp ce avea suficient ncredere n ea
nct s o lase singur cu Dorian, s tie c ea avea acces la o rut de
scpare nepzit era un test la care nc nu era pregtit s l supun
pe Chaol.

Pe lng asta, am omort-o. S-a terminat. Rul misterios al Elenei


fusese distrus. Acum l voi nvinge pe Cain n duel i nimeni nu
trebuie s afle nimic.
Chaol se opri naintea uii nemarcate a slii lor de antrenament i
se ntoarse pentru a o confrunta.
Te voi ntreba asta o singur dat, apoi nu te voi mai ntreba,
spuse el privind-o att de intens nct Celaena i mut greutatea de
pe un picior pe altul. tii n ce te bagi cu Dorian?
Celaena rse stingher.
mi dai sfaturi romantice? i este pentru binele meu sau al lui
Dorian?
Al amndurora.
Nu mi-am dat seama c i psa att de mult de mine nct s te
deranjezi. Sau chiar s observi.
Fcnd cinste reputaiei sale, Chaol nu muc momeala.
n schimb, descuie ua.
Doar amintete-i s i foloseti creierul, bine? spuse el peste
umr i intr n sal.
O or mai trziu, transpirnd i nc gfind din pricina
antrenamentului de scrim, Celaena i terse fruntea cu mneca n
timp ce se ndreptau napoi spre apartamentul su.
Zilele trecute te-am vzut citind Elric i Emide, spuse el.
Credeam c urti poezia.
Este diferit. Celaena i legn braele. Poezia epic nu este
plictisitoare sau pretenioas.
Serios? un zmbet strmb apru pe buzele lui Chaol. Un poem
despre btlii i dragoste fr limite nu este pretenios? Ea l lovi
jucu cu pumnul n umr, iar el rse. Plcut surprins i ncntat
de rsul su, Celaena chicoti. Dar dup col, coridorul se umplu de
grzi i l zri.
Regele Adarlanului.

CAPITOLUL 44

Regele. Inima Celaenei scnci i se ascunse n fundul pieptului.


Fiecare dintre micile cicatrici de pe mna sa pulsa. El nainta ctre ei,
silueta sa monstruoas umplnd coridorul mult prea ngust, iar ochii
li se ntlnir. Ea nghe i clocoti n acelai timp. Chaol se opri i
fcu o plecciune joas.
ncet, nedorindu-i nc s atrne de treang, Celaena fcu i ea o
plecciune. El o privi cu ochi de oel. Prul de pe brae i se ridic. l
putea simi studiind-o, cutnd ceva n interiorul ei. El tia c ceva nu
era n regul, c ceva se schimbase n castelul su ceva ce avea
legtur cu ea. Celaena i Chaol fcur reverena i pir n lateral.
Regele ntoarse capul pentru a o studia plecnd pe lng ei. Oare
putea vedea dincolo de pielea i carnea ei? tia c monstrul de Cain
avea abilitatea de a deschide portaluri, portaluri reale ctre alte lumi?
tia c, dei interzisese magia, semnele Wyrd nc aveau o putere
proprie? Putere pe care regele o putea folosi dac ar nva s invoce
demoni precum rideracul
Era o ntunecime n ochii lui care se simea rece i strin,
asemenea spaiilor dintre stele. Putea un singur om distruge o lume
ntreag? Ambiia lui era att de obsesiv? Celaena putea auzi zarva
rzboiului. Regele i lu privirea de pe figura ei i se ndeprt.
Era ceva periculos n legtur cu el. Asemenea unui aer de moarte
pe care l simise cnd sttuse naintea acelui vid ntunecat invocat de
ctre Cain. Era duhoarea unei alte lumi, o lume moart. Care era
scopul Elenei n a-i cere s se apropie de el?
Celaena reui pas cu pas s se ndeprteze de rege. Ochii ei erau
distani i abseni i dei nu privi ctre Chaol, l simi studiindu-i
chipul. Din fericire, cpitanul nu scoase niciun cuvnt. Era bine s
aib pe cineva care nelegea.
De asemenea, Chaol nu spuse nimic cnd ea veni mai aproape de
el pentru restul plimbrii.
Chaol se plimba prin camera lui, timpul su cu Celaena ncheinduse pn la antrenamentul ei cu ceilali Campioni n acea dup-amiaz.
Dup prnz, el se ntorsese n apartamentul su pentru a citi raportul
care detalia cltoria regelui. Iar n ultimele zece minute citise

documentul de trei ori. Mototoli hrtia n pumn. De ce sosise regele


singur? i, mai important, cum muriser toi cei din escorta sa de
cltorie? Regele menionase Munii Col Alb, dar De ce erau toi
mori?
Regele fcuse o aluzie vag la un incident conform cruia rebelii le
otrviser rezervele de mncare, dar detaliile erau suficient de
misterioase nct s sugereze c adevrul era ngropat n alt parte.
Poate c nu explicase n detaliu ce se petrecuse pentru c i-ar supra
pe supuii si. Dar Chaol era Cpitanul Grzii sale. Dac regele nu
avea ncredere n el
Ceasul btu ora, iar umerii lui Chaol se relaxar. Biata Celaena.
Oare ea tia c artase ca un animal speriat cnd apruse regele?
Aproape c i dorise s o mngie pe spate. Iar efectul pe care regele
l avusese asupra ei durase mult timp dup ntlnirea lor de pe
coridor; fusese distant n timpul prnzului.
Acum era incredibil; att de rapid nct el nsui avea dificulti
n a ine pasul cu ea. Putea escalada un zid cu uurin i o
demonstrase crndu-se pn n balconul dormitorului ei cu minile
goale. l irita, mai ales cnd i amintea c ea avea doar optsprezece
ani. Chaol se ntreb dac aa fusese ea nainte de Endovier. Nu ezita
niciodat cnd se duelau, dar prea s se scufunde undeva departe n
sinea ei, ntr-un loc calm i rcoros, dar furios i fierbinte. Putea
ucide pe oricine, inclusiv pe Cain, n cteva secunde.
Dar, dac devenea Campion, o puteau lsa nc o dat n libertate
prin Erilea? i devenise drag, dar Chaol nu tia dac ar mai putea
dormi noaptea tiind c l reantrenase i eliberase pe cel mai temut
asasin al lumii. Dac nvingea totui ea ar rmne la castel timp de
patru ani.
Oare ce crezuse regele cnd i vzuse mpreun, rznd? Cu
siguran, nu acesta fusese motivul su pentru a-i ascunde ce se
ntmplase cu oamenii din escort. Nu, regele nu s-ar deranja s bage
de seam astfel de lucruri, n special dac Celaena avea s fie n
curnd Campionul su.

Chaol i frec umrul. Ea pruse att de mic atunci cnd l


vzuse pe rege.
nc de cnd se ntorsese din cltorie, regele nu pruse diferit i se
purta cu Chaol la fel de grosolan ca ntotdeauna. Dar dispariia sa
brusc, apoi rentoarcerea fr nici un singur suflet Se ntmpla
ceva, iar regele fcuse aceast cltorie pentru a pune lucrurile n
micare. Celaena o tia cumva i ea.
Cpitanul Grzii se rezem de perete, privind spre tavan. Nu ar
trebui s se amestece n treburile regelui. Chiar acum, trebuia s se
concentreze pe rezolvarea crimelor Campionilor i s se asigure c
Celaena avea s ctige. Nici mcar nu mai era vorba despre mndria
lui Dorian; Celaena nu ar supravieui nc un an n Endovier.
Chaol zmbi uor. Asasina cauzase deja destule probleme n lunile
de cnd se afla la castel. El i putea imagina doar ce s-ar putea
ntmpla n urmtorii patru ani.

CAPITOLUL 45
Celaena gfi n timp ce ea i Nox coborr sbiile, Maestrul
Armelor strigndu-le celor cinci Campioni s bea ap. A doua zi
urma s aib loc ultimul lor test nainte de duelul final. Celaena
meninu distana cnd Cain se ndrept ctre urciorul cu ap de pe
masa de lng peretele opus, supraveghindu-i fiecare micare. i
studie muchii, nlimea, gabaritul toate fiind puteri furate de la
Campionii ucii. Studie inelul negru de pe degetul su. Cumva avea
vreo legtur cu abilitile lui oribile? Nici mcar nu pruse att de
surprins s o vad n via cnd intrase n sala de antrenament. i
arunc un zmbet subire, viclean i i lu sabia de antrenament.
S-a ntmplat ceva? ntreb Nox pind lng ea. Cain,
Mormnt i Renault vorbeau ntre ei. Ai fost puin cam
dezechilibrat.
Cum nvase Cain s invoce acea creatur i ce era ntunecimea
aceea din care apruse? Oare chiar fcea asta doar pentru a ctiga
competiia?
Sau, continu Nox, te macin alte gnduri?

Celaena l alung pe Cain din mintea sa.


Poftim?
Nox rnji.
Se pare c te bucurai foarte mult de atenia prinului motenitor
la bal.
Vezi-i de treaba ta! se rsti ea.
Nox ridic minile n aer.
Nu am vrut s fiu indiscret.
Celaena merse la urciorul cu ap, fr s-i spun vreun cuvnt lui
Nox n timp ce i turn un pahar i nu se sinchisi s i ofere i lui
unul. El se aplec spre ea cnd puse jos urciorul.
Acele cicatrici pe mna ta sunt noi.
Ea bg mna n buzunar, ochii sclipindu-i.
Vezi-i de treaba ta! repet ea. Ddu s plece, dar Nox o prinse
de bra.
Noaptea trecut mi-ai spus s stau n camera mea. Iar acele
cicatrici seamn cu nite mucturi. Se spune c Verin i Xavier au
fost ucii de animale. Ochii lui cenuii se mijir. Tu tii ceva.
Celaena privi peste umr ctre Cain, care glumea cu Mormnt de
parc nu ar fi fost un psihopat invocator de demoni.
Au mai rmas doar cinci dintre noi. Patru ajung la dueluri, iar
testul este mine. Orice li s-a ntmplat lui Verin i Xavier nu a fost
un accident, nu cnd morile lor au avut loc la dou zile naintea
testelor. Celaena i smulse mna din strnsoarea lui. Ai grij, ssi
ea.
Spune-mi ce tii.
Ea nu putea, nu fr s par nebun.
Dac ai fi inteligent, ai fugi din castelul sta.
De ce? Nox i arunc o privire lui Cain. Ce mi ascunzi?
Brullo bu apa i merse s i ia sabia. Ea nu avea prea mult timp
nainte ca Maestrul Armelor s ordone reluarea antrenamentului.
i spun doar c, dac nu a avea alt opiune dect aceea de a
m afla aici, dac nu a avea de ales ntre asta i moarte, acum a fi
dincolo de Erilea, neprivind napoi.
Nox i frec gtul.

Nu am neles un cuvnt din tot ceea ce mi-ai spus. De ce nu ai


de ales? tiu c lucrurile stau prost cu tatl tu, dar sunt sigur c el nu
ar Celaena l fcu s tac, aruncndu-i o privire ager. Iar tu nu eti
o hoa de bijuterii, nu-i aa? Ea ncuviin din cap. Nox privi din
nou ctre Cain. Cain tie i el. De aceea ncearc mereu s te
enerveze, ca s te fac s te dai de gol.
Ea ncuviin. Ce diferen era dac tia i Nox? Acum avea lucruri
mult mai importante pe cap. Cum ar fi supravieuirea pn la dueluri.
Sau s l opreasc pe Cain.
Dar cine eti? ntreb Nox. Celaena i muc buza. Ai spus c
tatl tu te-a mutat n Endovier, asta tiu c este adevrat. Prinul a
mers acolo dup tine exist dovezi ale cltoriei sale. Chiar n timp
ce o spuse, ochii i se ndreptar spre spatele Celaenei. Ea putea
aproape vedea revelaiile n timp ce nfloreau n mintea lui. i tu
nu ai fost n oraul Endovier. Tu ai fost n Endovier. n ocnele de
sare. Asta explic de ce erai att de dureros de slab cnd te-am vzut
prima oar.
Brullo btu din palme.
Haidei cu toii! Exersai!
Nox i Calaena rmaser lng mas. El avea ochii larg deschii.
Ai fost sclav n Endovier? Ea nu putea forma cuvintele pentru
a-i confirma. Nox era mult prea inteligent pentru binele lui. Dar eti
doar o femeie ce ai fcut Privirea i czu asupra lui Chaol i
grzilor care stteau lng el. i- am mai auzit numele nainte? A fi
auzit cnd ai fost trimis n Endovier?
Da. Toat lumea a auzit despre condamnarea mea, opti ea i l
privi rsfoind printre fiecare dintre numele pe care le auzise vreodat
asociate cu lagrul, apoi puse piesele puzzle-ului laolalt. Fcu un
pas napoi.
Eti o fat?
Surprinztor, tiu. Toat lumea crede c sunt mai n vrst.
Nox i trecu o mn prin prul negru.
i poi fie s devii Campionul Regelui, fie s te ntorci n
Endovier?

De aceea nu pot pleca. Brullo strig spre ei s i reia


antrenamentul. i de aceea i spun s pleci din castel ct nc mai
poi. i scoase mna din buzunar i i-o art. Am cptat asta de la o
creatur. Nici mcar nu i-o pot descrie, nu m-ai crede dac a face-o.
Dar acum suntem cinci i, cum testul este mine, asta nseamn c
suntem n pericol nc o noapte.
Nu neleg nimic din toate astea, spuse Nox, nc meninnd
distana fa de ea.
Nu trebuie. Dar tu nu te ntorci la nchisoare dac dai gre i nu
tu vei fi Campionul chiar dac ajungi la dueluri. Aa c trebuie s
pleci.
Vreau s tiu ce ucide Campionii!
Celaena i reprim un fior n timp ce i aminti colii i duhoarea
creaturii.
Nu, spuse ea, neputnd s i ascund teama din glas. Nu vrei.
Trebuie doar s ai ncredere n mine i s crezi c nu ncerc s te
elimin din competiie pclindu-te.
Orice ar fi citit n expresia ei, i fcu umerii s cad.
n tot acest timp am crezut c eti doar o fat drgu din
Bellhaven care fura bijuterii pentru a atrage atenia tatlui ei. De unde
s tiu c fata blond este Regina Lumii de Dincolo. Nox zmbi cu
tristee. i mulumesc c m-ai avertizat. Ai fi putut alege s nu-mi
spui nimic.
Tu ai fost singurul care s-a sinchisit s m ia n serios, spuse ea
zmbind cu o cldur sincer. Sunt surprins c nu m crezi nici
acum.
Brullo strig la ei, iar cei doi pornir pentru a se reuni cu grupul.
Privirea dur a lui Chaol era aintit asupra lor. Celaena tiu c avea
s fie interogat despre conversaia lor mai trziu.
F-mi o favoare, Celaena, rosti Nox. Auzul numelui su o fcu
s tresar. El i aduse gura aproape de urechea ei. Distruge-l pe
Cain, opti el cu un zmbet diabolic. Celaena i rspunse la zmbet i
ncuviin.
Nox plec devreme n acea sear, strecurndu-se din castel fr a
spune cuiva un cuvnt.

Ceasul btu ora cinci, iar Kaltain se mpotrivi dorinei de a-i freca
ochii n timp ce opiul se prelingea prin fiecare por al corpului ei. n
lumina apusului coridoarele castelului erau inundate de rou i
portocaliu, i auriu, culorile mbinndu-se. Perrington o rugase s i se
alture la masa lui n timpul cinei din Salonul Mare, iar n mod
obinuit ea nu ar fi ndrznit s fumeze nainte de o cin public, dar
durerea de cap care o scise ntreaga dup-amiaz nu se domolise.
Coridorul prea s nainteze spre eternitate. Kaltain i ignor pe
curteni i servitorii care treceau, concentrndu-i privirea pe apusul
soarelui. Cineva se apropia din partea opus, o pat de negru pe
fundalul luminat de auriu i portocaliu. Umbre preau s emane din
el, nvluind zidul de piatr i ferestrele asemenea cernelei vrsate.
Ea ncerc s nghit n timp ce se apropie de el, dar descoperi c
limba i era grea i uscat precum hrtia.
Fiecare pas l aducea mai aproape l fcea mai mare i mai nalt
, iar btile inimii sale i rsunau n urechi. Poate c de data asta
fumase prea mult opiu. Printre bubuielile din capul i inima sa,
flfitul unor aripi umplu aerul.
Milady, spuse Cain plecndu-i capul n timp ce trecu pe lng
ea.
Kaltain nu spuse nimic. i nclet palmele umede i i continu
drumul ctre Salonul Mare. Dur o vreme pn ce sunetul aripilor se
stinse, dar, pn ce ajunse la masa ducelui, uitase deja tot.
Dup cina din acea sear, Celaena sttea lng tabla de ah, n faa
lui Dorian. Srutul de dup balul din urm cu dou zile nu fusese att
de ru. Drgu, de fapt, dac trebuia s fie sincer. Desigur, el se
ntorsese ast-sear i pn acum nu menionase nimic despre
cicatricile proaspete de pe mna sa sau despre srut. Iar ea nu i-ar
spune niciodat, nici ntr-un milion de ani, despre riderac. Ea ar putea
simi ceva pentru el, dar, dac el i-ar fi spus tatlui su despre puterea
semnelor i porilor Wyrd Sngele i nghe n vine la acest gnd.
Dar, privindu-i chipul luminat de focul din emineu, nu putea
descoperi nicio asemnare cu tatl su. Nu, vedea doar blndeea i

inteligena sa. Poate c era un biat arogant, dar Celaena o scrpin


pe Fleetfoot cu degetele de la picioare. Se atepta ca el s stea
deoparte, s treac la alt femeie acum c i simise gustul.
El i mut Marea Preoteas, iar Celaena rse.
Chiar vrei s faci mutarea asta? ntreb ea. Chipul lui se
contorsion confuz, iar ea i lu pionul, mutndu-l pe diagonal i
drmnd cu uurin piesa.
La naiba! strig el, iar ea chicoti.
Poftim. Celaena i nmn piesa. Ia-o i ncearc alt mutare.
Nu. Voi juca ca un brbat i mi voi accepta nfrngerile!
Rser, dar n curnd tcerea czu asupra lor. Un zmbet jucu
nc struia pe buzele Celaenei, iar el se ntinse ctre mna ei. i
aez uor palma peste a ei, degetele sale mpreunndu-se cu ale
Celaenei. Mna lui era aspr, dar ferm. Minile lor mpreunate se
odihneau acum pe marginea mesei.
Am nevoie de ambele mini pentru a juca ah, spuse ea,
ntrebndu-se dac era posibil ca inima s i explodeze. Fleetfoot se
ofens i fugi de lng ei, probabil pentru a se ascunde sub pat.
Cred c ai nevoie doar de una. Dorian mut o pies spre
marginea tablei. Vezi?
Celaena i muc buza. Totui, nu i retrase mna dintr-a lui.
Ai de gnd s m srui din nou?
Mi-ar plcea. Ea nu se putu mica n timp ce el se aplec spre
ea, mai aproape i mai aproape, masa gemnd sub greutatea sa,
buzele lui ajungnd la un milimetru de ale sale.
M-am ntlnit cu tatl tu astzi, pe coridor, zise ea grbit.
Dorian se aez uor napoi n fotoliu.
i?
i a fost n regul, mini ea.
Dorian miji ochii. i ridic brbia cu un deget.
Nu ai spus asta pentru a evita inevitabilul, nu-i aa?
Nu, o spusese doar pentru a continua s vorbeasc, pentru a-l ine
lng ea ct de mult putea, astfel nct s nu fie nevoit s petreac
noaptea singur, cu ameninarea lui Cain plutind asupra sa. Cine era

mai bun dect fiul regelui pentru a-i ine companie n orele ntunecate
ale nopii? Cain nu ar ndrzni s l rneasc.
Dar toat situaia asta tot ceea ce se ntmplase cu ridera- cul
nsemna c tot ceea ce citise n crile acelea era adevrat. Dac
monstrul de Cain putea invoca orice precum morii? Muli oameni
i pierduser averile cnd magia dispruse. Chiar i regele nsi ar
putea fi intrigat de acest fel de putere.
Tremuri, spuse Dorian. Chiar tremura. Ca o idioat, ea tremura.
Eti n regul? El se ridic de la mas i veni lng ea.
Nu i putea spune; nu, el nu trebuia s afle niciodat. La fel cum nu
trebuia s afle c, atunci cnd verificase sub pat nainte de cin, erau
semne proaspete trasate cu cret pe care ea le curase. Cain tia c ea
descoperise modul n care el elimina competiia. Poate c o va vna
ast-sear sau poate nu nu avea nici cea mai vag idee. Dar va
dormi puin n aceast sear sau pn cnd Cain va zcea strpuns de
vrful sbiei sale.
Sunt bine, spuse ea, dei glasul i era puin mai mult dect o
oapt. Dar, dac el continua s ntrebe, se va simi obligat s i
spun.
Eti sigur c te simi ncepu el, dar ea se npusti nainte i l
srut.
Aproape c l drm pe podea. Dar el rezem un bra de sptarul
fotoliului i i meninu echilibrul n timp ce braul cellalt cuprinse
mijlocul Celaenei. Ea permise atingerii i gustului su s o umple. l
srut, spernd s fure puin din aerul su. Degetele i se nlnuir n
prul lui, iar n timp ce el o sruta cu violen, ea ls totul s dispar.
Ceasul btu ora trei. Celaena sttea n pat, cu genunchii strni la
piept. Dup ore de srutri i discuii i iar srutri pe patul su,
Dorian plecase cu cteva minute nainte. Fusese tentat s i cear s
rmn, ar fi fost un lucru inteligent s i cear s rmn, dar gndul
c Dorian ar putea fi acolo cnd Cain sau rideracul ar veni dup ea,
sau c Dorian ar putea fi rnit o fcu s l lase s plece.
Prea obosit pentru a citi, dar prea treaz pentru a dormi, Celaena
privea focul care trosnea n emineu. Fiecare sunet sau pas o fcea s

tresar. Reuise s sustrag cteva ace din setul de cusut al Philippei


cnd aceasta nu fusese atent. Dar un cuit improvizat, o carte grea i
un sfenic nu ar fi aprat-o mpotriva a ceea ce putea s invoce Cain.
Nu ar fi trebuit s o lai pe Damaris n mormnt. S mearg din
nou acolo jos nu era o opiune, nu atta timp ct Cain tria. Celaena
i mbri genunchii, tremurnd n timp ce i aminti ntunericul
din care ieise bestia.
Cain trebuia s fi nvat despre semnele Wyrd n Munii Col Alb
care delimitau frontiera dintre Adarlan i Pustiurile de Vest. Se
spunea c rul nc se ridica din ruinele Regatului Vrjitoarei i c
btrna femeie cu dinii de oel nc bntuia drumurile pustii i
trectorile din munte.
Prul de pe brae i se ridic, iar ea apuc o ptur mblnit de pe
pat pentru a se acoperi cu ea. Dac ar putea s rmn n via pn la
dueluri, l-ar putea nvinge pe Cain i totul s-ar sfri. Apoi ar putea
dormi din nou fr team doar dac Elena nu avea gnduri mai
mari pentru ea.
Celaena i odihni obrazul pe genunchi, ascultnd ticitul ceasului
n noapte.
Copite tuntoare izbeau pmntul ngheat, mai repede i mai
repede n timp ce clreul biciuia calul. Zpada i nmolul formau
un strat gros pe pmnt, iar fulgi tioi brzdau cerul nopii.
Celaena alerga mai ncet dect puteau picioarele sale tinere. Totul
o durea. Copacii i sfiaser rochia i o trseser de pr; piatra i
crestase tlpile. Hoinri prin pdure, respirnd att de greu nct nu
i putea aduna aerul din plmni pentru a striga dup ajutor. Trebuia
s ajung la pod. Forma aceea nu putea trece podul.
n urma ei, o sabie scrni n timp ce fu scoas din teac.
Ea czu, prbuindu-se n nmol i pietri. Sunetul demonului
apropiindu-se umplu aerul n timp ce ea se lupta din rsputeri s se
ridice. Dar nmolul o intui n loc, iar ea nu mai putea fugi.
ntinzndu-se ctre un tufi, minile sngerndu-i, cu calul acum
aproape n spatele su, ea

Celaena gfi i se trezi. i duse o mn la inim. Fusese un vis.


Lemnele arseser pn deveniser cenu; o lumin rece i gri se
strecura printre draperii. Totul fusese un comar.
Probabil c aipise la un moment dat n timpul nopii. i strnse
amuleta n palm, trecnd degetul mare peste piatra preioas din
mijloc.
Ct de protectoare ai fost n noaptea aceea cnd chestia aceea m-a
atacat.
ncruntndu-se, aranj cu blndee pturile n jurul celuei i i
mngie capul pentru un moment. Zorii erau aproape. Trecuse de
noaptea asta.
Oftnd, Celaena se ntinse napoi n pat i nchise ochii.
Cteva ore mai trziu, cnd vestea evadrii lui Nox se rspndi,
Celaena fu anunat c ultimul test fusese anulat. Urma s se dueleze
mpotriva lui Mormnt, Renault i Cain n ziua urmtoare.
Mine apoi libertatea ei va fi decis.

CAPITOLUL 46
Pdurea nc era tcut i ngheat n jurul lui Dorian, iar zpada
se scutura n grmezi mari din copaci cnd trecea pe lng ei. Ochii
lui alergau printre ramuri i tufiuri. Simise nevoia s ias la
vntoare doar pentru a lsa aerul ngheat s l biciuie.
i vedea chipul de fiecare dat cnd nchidea ochii. Ea i bntuia
gndurile, l fcea s i doreasc s fac lucruri mree i minunate
n numele ei, s fie un brbat care merita s poarte o coroan.
Dar Celaena el nu tia ce simea ea. l srutase cu dorin
arztoare, chiar , dar femeile pe care le iubise n trecut fuseser toate
doritoare. l priveau cu adoraie, n timp ce ea l privea asemenea unei
pisici care urmrete un oarece. Dorian se ndrept de spate, simind
o micare n apropiere. Un cerb sttea la zece metri deprtare,
hrnindu-se cu scoar de copac. Dorian i opri calul i scoase o
sgeat din tolb. Dar slbi arcul.
Ea urma s se dueleze a doua zi.

Dac era rnit Nu, i putea purta singur de grij; era puternic
i inteligent, i rapid. Mersese prea departe; nu ar fi trebuit s o
srute. Pentru c acum, indiferent de cum i-ar fi imaginat odat c
arta viitorul lui sau cu cine crezuse c i-l va petrece, nu-i putea
imagina c ar putea fi cu altcineva, c ar putea dori pe altcineva.
Zpada ncepu s cad. Dorian privi cerul cenuiu i clri mai
departe prin parcul pustiu de jocuri.
Celaena sttea naintea uilor balconului, privind n jos ctre
Rifthold. Acoperiurile erau nc acoperite de zpad, iar lumini
licreau n fiecare cas. Poate c peisajul era minunat, dar ea tia ce
corupie i mizerie slluiau n el. i ce monstruozitate domnea
peste ntreg inutul. Spera c Nox ajunsese departe, foarte departe. Le
spusese grzilor sale c nu va primi niciun vizitator n aceea noapte i
s nu le permit nici mcar lui Dorian ori lui Chaol s ntre. Cineva
ciocnise, o dat, dar ea nu rspunsese, iar oricine ar fi fost plecase
fr s mai ncerce. i aez mna pe geamul uilor, savurnd
neptura sa ngheat. Ceasul btu dousprezece.
Mine sau era deja azi? l va confrunta pe Cain. Niciodat nu
se duelase cu el la antrenamente. Ceilali Campioni fuseser prea
dornici pentru a obine o bucat din el. Cain era puternic, dar nu era
nici pe departe att de rapid ca ea. ns el avea energie. Va trebui s l
oboseasc pentru o vreme. Se rug ca tot alergatul mpreun cu Chaol
s nu i permit s oboseasc naintea lui. Dac va pierde
Nici mcar nu i oferi opiunea asta. i rezem fruntea de geam.
Ar fi mai onorabil s piar n duel dect s se ntoarc n Endovier?
Sau ar fi mai onorabil s moar dect s devin Campionul Regelui?
Pe cine i va ordona el s ucid?
Avea un cuvnt de spus, fiind Asasinul Adarlanului. Chiar i cnd
Arobynn Hamei i dirijase viaa, ea ntotdeauna avusese un cuvnt de
spus n cazurile pe care le primea. Fr copii. Fr persoane din
Terrasen. Dar regele i putea porunci s ucid pe oricine.
Oare Elena se atepta ca ea s l refuze pe rege cnd devenea
Campionul su? Stomacul i urc n gt. Acum nu era timpul s se

gndeasc la asta. Trebuia s se concentreze asupra lui Cain, pe


epuizarea lui.
Dar, orict ncerca, nu se putea gndi dect la acea asasin fr
speran, pe jumtate moart de foame, care fusese scoas din
Endovier ntr-o zi de toamn de ctre un cpitan argos al grzii. Ce
ar fi spus ea despre trgul prinului dac ar fi tiut c era pregtit s
piard att de multe? Ar fi rs ea dac ar fi tiut c alte lucruri ali
oameni vor ajunge s nsemne la fel de mult ca libertatea sa?
Celaena nghii n sec. Poate c avea i alte motive pentru a lupta
mine. Poate c nu fuseser suficiente cteva luni n castel. Poate
poate c i dorea s stea aici pentru alte motive dect eventuala sa
libertate. Acesta era un lucru pe care acea asasin fr speran din
Endovier nu l-ar fi crezut niciodat.
Dar era adevrat. i dorea s rmn.
Iar asta fcea ca ziua de mine s fie mult mai grea.

CAPITOLUL 47
Kaltain i strnse mantia roie n jurul trupului, savurndu-i
cldura. De ce se ineau duelurile afar? Va nghea pn la apariia
asasinei! Pipi sticlua din buzunar i privi ctre cele dou pocale de
pe masa din lemn. Cel din dreapta era pentru Sardothien. Nu trebuia
s le ncurce.
Privi ctre Perrington, care sttea lng rege. Nu avea nicio idee
despre ce avea s fac de ndat ce Sardothien va disprea din calea
ei, de ndat ce Dorian va fi din nou liber. Sngele i clocoti n vene.
Ducele se ndrept ctre ea, iar Kaltain i meninu privirea asupra
verandei cu dale din piatr unde urma s aib loc duelul. El se opri
naintea ei, blocnd privirile celorlali membri ai consiliului, astfel
nct nimeni s nu poat vedea.
Puin cam rcoare pentru un duel n aer liber, spuse el. Kaltain
zmbi i ls faldurile pelerinei s cad peste mas cnd el i srut
mna. Cu un vl rou ascunzndu-i mna liber, Kaltain scoase dopul
sticluei i vrs coninutul n vin. Sticlua reveni apoi n buzunarul ei

n timp ce ducele se ridic. Suficient pentru a o slbi pe Sardothien,


s o ameeasc i s o dezorienteze.
Un gardian apru n pragul uii, apoi nc unul. ntre ei sttea o
siluet. Purta haine brbteti, dei Kaltain fu nevoit s recunoasc
totui c jacheta neagr cu auriu avea o croial stranic. Era ciudat
s se gndeasc la femeia aceea ca fiind o asasin, dar, vznd-o
acum, toate ciudeniile i defectele ei aveau sens. Kaltain i trecu
un deget peste baza pocalului i rnji.
Campionul ducelui Perrington apru din spatele turnului cu ceas.
Kaltain ridic din sprncene. Ei chiar credeau c Sardothien putea
nvinge un asemenea brbat dac nu era drogat?
Kaltain fcu un pas napoi de lng mas, iar Perrington merse s
se aeze n spatele regelui la sosirea celorlali doi Campioni. Cu
chipuri aprige, ateptau vrsarea de snge.
Pe veranda larg ce cuprindea turnul cu ceas din obsidian, Celaena
ncerca s nu tremure. Nu nelegea de ce duelurile trebuiau s se in
afar bine, pe lng faptul c erau menite s i incomodeze i mai
mult. Privi cu jind ctre ferestrele aliniate de pe zidul castelului, apoi
ctre grdina acoperit de chiciur. Minile i erau deja amorite.
Bgndu-le n buzunarele mblnite, se apropie de Chaol, care sttea
la marginea cercului uria trasat cu cret pe lespezile de piatr.
nghem aici, spuse ea. Gulerul i mnecile jachetei sale negre
erau cptuite cu blan de iepure, dar nu era suficient. De ce nu mi-ai
spus c duelul are loc afar?
Chaol cltin din cap, privind ctre Mormnt i Renault
mercenarul din Golful Scheletului, care, spre satisfacia ei, prea
destul de nefericit din pricina frigului.
Nu am tiut, spuse Chaol. Regele a decis chiar acum. Mcar ar
trebui s se termine rapid. El zmbi uor, dar ea nu i rspunse.
Cerul era de un albastru luminos, iar Celaena scrni din dini cnd
o rafal de vnt sufl ctre ea. Cele treisprezece locuri de la mas se
ocupau treptat, iar la mijloc stteau regele i Perrington. Kaltain
sttea n spatele lui Perrington, purtnd o minunat mantie roie
cptuit cu blan alb. Ochii li se ntlnir, iar Celaena se ntreb de

ce oare femeia i zmbea. Apoi Kaltain privi n alt parte, ctre turn,
iar Celaena i urm privirea i nelese.
Cain sttea rezemat de turnul cu ceas. Tunica de-abia i cuprindea
muchii. Toat puterea aceea furat ce s-ar fi ntmplat dac
rideracul ar fi ucis-o i pe ea? Cu ct era mai puternic astzi? Mai
grav, purta vemntul rou-auriu al membrilor grzii regale cu
blazonul regal pe pieptul su lat. Sabia de la old era minunat. Un
dar din partea lui Perrington, fr ndoial. Oare ducele tia c
puterea Campionului su cretea? Chiar dac ea ar ncerca s l
demate, nimeni nu ar crede-o.
Greaa puse stpnire pe ea, dar Chaol o prinse de cot i o escort
spre captul ndeprtat al verandei. La mas observ doi brbai mai
btrni aruncndu-i priviri nerbdtoare. Ea ncuviin din cap ctre
ei.
Lorzii Urizen i Garnel. Se pare c ai obinut ceea ce doreai att
de mult nct s ucidei pentru asta. i se pare c cineva v-a spus cine
sunt de fapt.
Trecuser doi ani de cnd o angajaser, separat, pentru a ucide
acelai brbat. Ea nu se deranjase s le spun, desigur, i acceptase
plata amndurora. i fcu cu ochiul lordului Garnel, iar el pli,
vrsnd pocalul cu ciocolat cald i ptnd hrtiile dinaintea sa. O,
le va pstra secretele; altfel reputaia ei ar avea de suferit. Dar dac
libertatea asasinei ajungea s depind de un singur vot Zmbi ctre
lordul Urizen, care i feri privirea. Ochii ei czur asupra unui alt
brbat, pe care l surprinse privind-o.
Regele. n adncul ei protest, dar i plec supus capul.
Eti pregtit? ntreb Chaol. Celaena clipi, amintindu-i c el
era lng ea.
Da, spuse ea, dei nu simea asta. Vntul i nvolbur prul,
nclcindu-i-l cu degete ngheate. Dorian i fcu apariia la mas,
necrutor de chipe ca de obicei, i i arunc un zmbet mohort,
apoi i ascunse minile n buzunar i privi ctre tatl su.
Cel din urm consilier al regelui se aez la mas. Celaena i
nclin capul cnd Nehemia apru n mulimea de la marginea
marelui cerc alb. Prinesa i ntlni privirea i ridic brbia n semn de

ncurajare. Purta o costumaie spectaculoas: o pereche de pantaloni


mulai, o tunic mpodobit cu lanuri de fier i cizme nalte pn la
genunchi; avea cu ea toiagul din lemn. n onoarea ei nelese atunci
Celaena, cu ochii lcrimnd uor. Un salut ca ntre rzboinici.
Toi tcur cnd regele se ridic. Stomacul i deveni de piatr, iar
ea se simi nendemnatic i greoaie, dar i uoar precum un nounscut.
Chaol o nghionti cu cotul, fcndu-i semn s stea naintea mesei.
Ea se concentr asupra picioarelor cnd se apropie, evitnd chipul
regelui. Din fericire, Renault i Mormnt o flancau. Dac ar fi stat
Cain n spatele ei, i-ar fi putut rupe gtul doar pentru a pune capt
rivalitii dintre ei. Att de muli oameni o priveau
Sttea la mai puin de zece metri de Regele Adarlanului. Libertatea
i moartea se jucau la masa lui. Trecutul i viitorul ei erau aezate pe
un tron de cletar.
Privirea i se mut asupra Nehemiei, ai crei ochi blnzi i nclzir
oasele i i calmar braele.
Regele Adarlanului vorbi. tiind c uitndu-se la el i-ar slbi
puterea pe care o gsise n ochii Nehemiei, Celaena privi dincolo de
rege, ctre tronul su. Se ntreb dac prezena lui Kaltain nsemna c
ducele Perrington i spusese cine era ea cu adevrat.
Ai fost luai din vieile voastre mizerabile pentru a dovedi c
suntei vrednici s devenii rzboinici ai Coroanei. Dup luni de
antrenament, a sosit momentul s decid cine va fi Campionul meu.
V vei confrunta ntr-un duel. Putei ctiga doar dac v prindei
adversarul ntr-o poziie de moarte sigur. i nimic mai mult, adug
el cu o privire aspr n direcia ei. Cain i Campionul consilierului
Garnel se vor duela primii. Apoi Campionul fiului meu se va nfrunta
cu Campionul consilierului Mullison.
Desigur, regele cunotea numele brutei de Cain. Putea la fel de
bine s-l declare direct Campionul su.
Ctigtorii acestor dou dueluri se vor nfrunta ntr-un duel
final. Oricine va nvinge va fi ncoronat Campionul Regelui. Este
clar?

Ei ncuviinar. Pentru o secund, Celaena l privi pe rege


dezarmant de clar. Era doar un brbat un brbat cu prea mult
putere. Iar n acea singur secund ea nu se temu de el. Nu mi va fi
team, jur ea, nfurndu-i cuvintele dragi n jurul inimii.
Atunci duelurile s nceap la comanda mea, spuse regele.
Lund cuvintele regelui drept un semn c trebuie s prseasc
ringul, Celaena se ntoarse la Chaol i se aez lng el.
Cain i Renault fcur o plecciune naintea regelui, apoi unul
ctre cellalt i i scoaser sbiile. Privirea Celaenei studie corpul lui
Renault n timp ce acesta se aez n poziie de duel. l mai vzuse
luptnd mpotriva lui Cain nainte; nu ctigase niciodat, dar mereu
reuise s reziste mai mult dect crezuse ea c putea. Poate c va
ctiga.
Dar Cain i ridic sabia. El avea arma mai bun. i era
considerabil mai nalt ca Renault.
ncepei, spuse regele. Metalul strluci, iar ei dansar napoi.
Renault, refuznd s ntre n defensiv, pi din nou nainte, atacnd
cu cteva lovituri puternice lama lui Cain. Celaena i for umerii s
se relaxeze i s inspire aerul rece.
Crezi c a fost pur noroc, murmur ea ctre Chaol, c eu intru
n al doilea duel?
El i meninu atenia asupra duelului.
Cred c i se va acorda timpul necesar pentru odihn. Chaol
fcu semn cu brbia ctre dueliti. Uneori, Cain uit s i pzeasc
partea dreapt. Fii atent acolo. Celaena l privi pe Cain atacnd,
rsucindu-i corpul astfel nct partea sa dreapt rmnea complet
deschis. Renault nici mcar nu observ, continu Chaol. Cain mri
i mpinse sabia lui Renault, forndu-l pe mercenar s fac un pas
napoi.
Tocmai i-a ratat ansa, continu Chaol. Vntul urla n jurul lor.
Pstreaz-i cumptul, spuse Chaol, nc privind duelul. Renault se
retrgea, fiecare rsucire a sbiei lui Cain aducndu-l din ce n ce mai
aproape de linia trasat cu creta pe pmnt. Un singur pas n afara
ringului i ar fi descalificat. Va ncerca s te provoace. Nu te nfuria.
Concentreaz-te doar pe sabia lui i pe partea sa neprotejat.

tiu, spuse ea ntorcndu-i privirea ctre duel tocmai cnd


Renault scoase un strigt i se mpiedic. Sngele i ni din nas i se
prbui cu putere la pmnt. Cain, cu pumnul mnjit de sngele lui
Renault, zmbea numai ndreptnd sabia ctre inima lui Renault.
Chipul nsngerat al mercenarului deveni palid i i dezveli dinii
privindu-i cotropitorul.
Celaena se uita la ceasul din turn. Nu durase trei minute.
Urmar aplauze politicoase, iar Celaena observ c privirea
lordului Garnel era furioas. Putea ghici doar ci bani tocmai
pierduse.
Un efort curajos, spuse regele. Cain fcu o plecciune i nu i
ntinse o mn lui Renault pentru a-l ajuta s se ridice nainte de a
merge n captul opus al verandei. Cu mai mult demnitate dect s-ar
fi ateptat Celaena, Renault se ridic i fcu o plecciune naintea
regelui, mormindu-i mulumirile. Acoperindu-i nasul cu mna,
mercenarul se ndeprt.
Ce avusese de pierdut i unde avea s se ntoarc acum?
n partea opus a ringului, Mormnt i zmbi Celaenei,
cuprinzndu-i mnerul sbiei cu o mn. Celaena se strmb la
vederea dinilor lui. Desigur, ea trebuia s se lupte cu cel grotesc.
Mcar Renault avea o nfiare curat.
Vom ncepe ntr-un moment, spuse regele. Pregtii-v armele.
Cu aceste cuvinte, se ntoarse spre Perrington i ncepu s vorbeasc
mult prea ncet pentru ca cineva s poat auzi peste vntul slbatic.
Celaena se ntoarse ctre Chaol. Dar aceasta, n loc s-i nmneze
sabia banal pe care o folosea la antrenamente, i oferi propria sabie.
Mnerul n form de vultur licri n lumina soarelui amiezii.
Poftim, spuse Chaol.
Ea clipi vznd lama i i ridic uor privirea spre el. n ochii lui
gsi strlucirea dealurilor nordice. Era un sim al loialitii fa de
ara lui care trecea dincolo de brbatul aezat la mas. n adncul ei,
Celaena gsi un lan de aur ce i unea.
Ia-o, spuse el.
Btile inimii i rsunau n urechi. Ridic o mn pentru a primi
sabia, dar cineva i atinse cotul.

Dac mi permii, spuse Nehemia n Eyliwe, mi-ar plcea s i


ofer asta, n schimb. Prinesa scoase toiagul ei minunat cioplit, cu
vrf de fier. Privirea Celaenei oscila ntre sabia lui Chaol i arma
prietenei ei. Sabia, evident, era alegerea neleapt, iar faptul c
Chaol i oferise arma sa o fcu s se simt uor buimac, dar
toiagul
Nehemia se aplec i i opti n ureche Celaenei:
nvinge-i cu o arm din Eyliwe. Glasul i trepid. Las lemnul
din pdurile din Eyliwe s nving oelul Adarlanului. Fie ca al
regelui Campion s fie cineva care nelege cum sufer cei inoceni.
Oare Elena nu spusese aproape aceleai lucruri n urm cu attea
luni? Celaena nghii n sec, iar Chaol i cobor sabia, fcnd un pas
napoi de lng ele. Nehemia nu i desprinse privirea de ochii
Celaenei.
Ea tia ce i cerea prinesa. Fiind Campionul regelui, ea putea gsi
modaliti de a salva nenumrate viei modaliti de a submina
autoritatea sa.
Iar asta, nelese atunci Celaena, era ceea ce Elena, strmoul
regelui, i-ar putea dori.
Dei un fior de team o cutreier la acest gnd, dei a se rscula
mpotriva regelui era un lucru pe care Celaena credea c nu va avea
niciodat curajul s l fac, nu putea uita cele trei cicatrici de pe spate
sau sclavii pe care i lsase n Endovier, sau cei cinci sute de rebeli
Eyliwe mcelrii.
Celaena lu bastonul din minile Nehemiei. Prinesa afi un
zmbet aprig.
Spre surprinderea ei, Chaol nu protest. i ascunse sabia n teac
i i plec privirea n faa Nehemiei, apoi o btu pe Celaena pe umr
nainte de intrarea ei n ring.
Celaena rsuci experimental de cteva ori toiagul n aer. Echilibrat,
solid, puternic. Vrful rotunjit din fier putea lsa un om incontient.
Putea simi urmele de uleiuri i parfumul de flori de lotus al
prietenei sale pe lemnul gravat. Da, toiagul era perfect. l doborse pe
Verin cu minile goale. i putea nvinge pe Mormnt i Cain cu arma
Nehemiei.

Privi ctre rege, care nc vorbea cu Perrington, i l zri pe Dorian


cu ochii aintii asupra ei. Iriii lui de safir reflectau strlucirea
cerului, dei se ntunecar uor cnd privirea i cobor asupra
Nehemiei. Dorian putea fi n multe feluri, dar nu era prost; nelesese
simbolismul din oferta prinesei? ntrerupse rapid contactul privirilor
lor.
i va face griji n privina asta mai trziu. n captul opus al
ringului, Mormnt ncepuse s se nvrt ca un leu n cuc,
ateptnd ca regele s i rendrepte atenia ctre duel i s dea
ordinul de start.
Celaena eliber un oftat cutremurtor. Iat-o ajuns aici, la sfrit.
Prinse toiagul cu mna stng, absorbind puterea lemnului, puterea
prietenei sale. Se puteau ntmpla multe n cteva minute, se puteau
schimba multe.
Se ntoarse ctre Chaol. Vntul i smulse cteva uvie de pr din
codia sa, iar ea le ddu dup ureche.
Indiferent de ceea ce se va ntmpla, spuse ea ncet, vreau s i
mulumesc.
Chaol i nclin capul ntr-o parte.
Pentru ce?
Ochii Celaenei se umezir, dar ddu vina pe vntul nprasnic i
clipi.
Pentru c ai fcut ca libertatea mea s nsemne ceva.
El nu spuse nimic; pur i simplu i cuprinse degetele minii ei
drepte ntr-ale sale, cu degetul mare mngind inelul pe care ea l
purta.
S nceap cel de-al doilea duel, tun regele fluturnd o mn
ctre verand.
Chaol i strnse mna ntr-a lui, pielea lui fiind cald n aerul
ngheat.
Arat-i ce nseamn iadul, spuse el.
Mormnt pi n interiorul cercului i i scoase sabia.
Retrgndu-i mna dintr-a lui Chaol, Celaena i ndrept umerii
i intr n ring. Fcu iute o plecciune naintea regelui, apoi naintea
adversarului su.

ntlni privirea lui Mormnt i zmbi cnd i fand genunchii,


innd toiagul n mini.
Nu ai nici cea mai vag idee n ce te bagi, micuule.

CAPITOLUL 48
Aa cum se atepta, Mormnt se npusti asupra ei, intind ctre
mijlocul toiagului, n sperana de a-l rupe.
Dar Celaena se rsuci din calea lui. Cnd Mormnt nu lovi dect
aerul, ea l izbi n spate cu dosul toiagului. El se cltin, dar rmase
n picioare, ntorcndu-se pe un picior pentru a o ataca din nou.
Ea ntmpin lovitura de data aceasta, nclinndu-i toiagul astfel
nct sabia lovi jumtatea dinspre captul simplu, nu cel din fier.
Lama sbiei sale se nfipse n lemn, iar Celaena sri spre el,
permind forei propriei lui lovituri s trosneasc partea de sus a
bastonului direct n faa lui. El se mpiedic, dar pumnul ei atepta.
Cnd se ntlni cu nasul lui, Celaena savur fiorul de durere din mn
i sfrmarea oaselor sub puterea ei. Sri napoi nainte ca el s aib
ocazia s loveasc. Sngele licrea prelingndu-i-se din nas.
Cea! ssi el i atac.
Celaena i ntlni sabia, innd toiagul cu ambele mini,
mpingndu-l n lama lui Mormnt, chiar i cnd scoase un trosnet
ngrijortor.
l mbrnci icnind i se rsuci. Apoi l lovi n ceaf cu vrful
bastonului, iar el se cltin, dar i recpt echilibrul. Mormnt i
terse nasul nsngerat, gfi cu ochii sclipindu-i.
Chipul lovit cpt o expresie slbatic i atac, intind o lovitur
direct ctre inima ei. Prea iute, prea slbatic pentru a se putea opri.
Celaena se ghemui. Cnd sabia uier deasupra capului ei, ea i
mtur picioarele. Mormnt nici mcar nu avu timp s ipe, nici s i
ridice arma nainte ca ea s ngenuncheze pe pieptul lui, cu vrful din
fier mpingndu-i gtul.
Ea i aduse gura lng urechea lui.
Numele meu este Celaena Sardothien, opti ea. Dar nu conteaz
dac numele meu este Celaena sau Lillian, sau Cea, pentru c te

nving oricum, indiferent de cum mi spui. i zmbi i se se ridic. El


doar se holb la ea, sngele din nas prelingndu-i-se pe obraz.
Celaena i scoase batista din buzunar i o scp pe pieptul lui. Poi
s o pstrezi, spuse ea naintea de a prsi veranda.
l intercept pe Chaol de ndat ce trecu linia de cret.
Ct timp a durat? ntreb ea. O zri pe Nehemia radiind ctre
ea, iar Celaena ridic uor toiagul n semn de salut.
Dou minute.
Ea rnji ctre cpitan. De-abia dac obosise i nici mcar nu
gfia.
Mai bun dect timpul lui Cain.
i cu siguran mult mai teatral, spuse Chaol. Batista chiar era
necesar?
Ea i muc buza i era pe cale s i rspund cnd regele se
ridic, iar mulimea tcu.
Vin pentru nvingtori, spuse el, iar Cain se afi naintea mesei
regelui. Celaena rmase lng Chaol.
Regele gesticul ctre Kaltain, care ridic supus o tav din argint
pe care se aflau dou pocale. i oferi unul lui Cain, apoi merse ctre
Celaena i i-l nmn pe cellalt nainte de a se opri naintea mesei
regelui.
n onoarea Marii Zeie, spuse Kaltain cu un glas teatral.
Celaenei i venea s i trag un pumn. Fie ca aceasta s fie ofranda
voastr ctre Mama care ne-a zmislit pe toi. Bei i lsai-o s v
binecuvnteze i s v refac puterile. Cine scrisese acel mic
scenariu? Kaltain se plec naintea lor, iar Celaena ridic pocalul la
buze. Regele i zmbi, iar ea ncerc s nu ovie n timp ce bu.
Dup ce termin, Kaltain i lu pocalul, apoi cu o plecciune naintea
lui Cain cnd l lu i pe al su i se ndeprt.
nvinge. nvinge. nvinge. Doboar-l repede.
Pregtii-v! ordon regele. i ncepei la semnalul meu.
Celaena privi ctre Chaol. Nu i era permis un moment de odihn?
Chiar i Dorian ridic din sprncene spre tatl su, dar regele refuz
s rspund ntrebrii tcute.

Cain i scoase sabia. Cu un zmbet viclean pe chip, lu poziie


defensiv n centrul ringului.
Celaena ar fi dat fru liber insultelor dac mna lui Chaol nu i-ar fi
atins umrul, ochii lui cprui fiind plini de o emoie pe care ea nc
nu o nelegea. Fora i se citea pe chip, un chip pe care Celaena l
gsea a fi dureros de frumos.
S nu pierzi, i opti el. Nu am chef s te escortez tot drumul
pn n Endovier. Lumea deveni nceoat cnd el pi napoi,
inndu-i capul sus i ignornd privirea arztoare i ncruntat a
regelui.
Cain veni mai aproape, lama sbiei sale strlucind. Celaena trase
adnc aer n piept i intr n ring.
Cuceritorul Erileei i ridic minile.
ncepei! url el, iar Celaena i scutur capul, ncercnd s i
limpezeasc vederea nceoat. Se opri, fluturnd toiagul asemenea
unei sbii n timp ce Cain i ddea trcoale s o prind descoperit.
Greaa i se revrs prin trup, iar muchii lui se ncordar. Dintr-un
oarecare motiv, lumea era nc neclar. i nclet dinii, clipind. Se
va folosi de propria putere mpotriva sa.
Cain atac mai repede dect anticipase ea. i opri sabia cu toiagul,
evitnd muchiile ascuite, i sri napoi cnd auzi lemnul gemnd.
El lovi att de iute, nct ea trebui s cedeze sub muchia lamei sale,
care se nfipse adnc n toiag. Durerea i strbtu braele din pricina
impactului. nainte de a-i putea reveni, Cain i smulse sabia din
lemnul armei sale i naint ctre ea. Ea putu doar s se retrag,
parnd lovitura cu vrful de fier al bastonului. i simea sngele
nchegndu-se i curgnd mai ncet, iar capul i se nvrtea. Era
bolnav? Greaa nu se domolea.
Mrind, Celaena se sfor. Dac ntr-adevr era bolnav, trebuia
s termine asta ct mai repede cu putin. Nu era o parad a
abilitilor sale, n special dac ceea ce scria n acea carte era
adevrat i Cain primise puterea tuturor acelor Campioni ucii.
Trecnd n ofensiv, se npusti ameit asupra lui. Cain par
lovitura Celaenei cu o rsucire uoar a sbiei. mpinse toiagul n
sabia lui, achiile mprtiindu-se n jur.

Inima i bubui n urechi, iar sunetul ncletrii dintre lemn i oel


deveni aproape insuportabil. De ce ncetineau lucrurile?
Atac mai repede i mai repede, mai puternic i mai puternic.
Cain rse, iar ea aproape c url de furie. De fiecare dat cnd muta
un picior pentru a-l mpiedica, de fiecare dat cnd veneau prea
aproape unul de cellalt, fie ea devenea prea nendemnatic, fie el se
retrgea, de parc ar fi tiut tot timpul ce plnuia. Avea sentimentul
chinuitor c el se juca cu ea, de parc aceasta ar fi fost o glum pe
care ea nu o nelegea.
Celaena biciui aerul cu toiagul, spernd s nimereasc n gtul
neprotejat al monstrului. Dar el par i, dei ea se rsuci i ncerc s
l loveasc n stomac, el o bloc din nou.
Nu te simi bine? spuse el dezvelindu-i dinii albi i sclipitori.
Poate c nu ar fi trebuit s fi fost att de reinut n toate
BANG!
Ea rnji cnd toiagul l izbi n lateral. El se aplec, iar piciorul ei
ni n afar i l dobor. Celaena i ridic bastonul, dar o stare de
grea o strbtu att de violent, nct muchii i cedar. Puterile o
prsir.
El i par lovitura de parc ar fi fost o nimica toat. Ea se retrase,
iar Cain se ridic. Atunci ea auzi rsul lin, feminin i rutcios.
Kaltain. Celaena se mpletici, dar rmase n picioare i arunc o
privire spre Kaltain i pocalele de pe masa dinaintea sa. tiu atunci c
n pahar nu fusese vin, ci omag, exact drogul pe care l ratase la test.
n cel mai bun caz, provoca halucinaii i dezorientare. n cel mai
ru
i era greu s mai in toiagul n mn. Cain o atac, iar ea nu avu
de ales dect s i primeasc loviturile, de-abia avnd putere s ridice
arma de fiecare dat. Ct omag i dduser? Toiagul plesni,
mprtiind achii i gemnd. Dac era o doz letal, ar fi fost moart
pn acum. Probabil c i dduser suficient pentru a o dezorienta,
dar nu suficient nct s fie uor de dovedit c fusese drogat. Nu se
putea concentra, iar trupul i deveni rece i fierbinte n acelai timp.
Cain era att de mare era un munte, iar loviturile lui l fceau pe
Chaol s par un copil

Ai obosit deja? ntreb el. Ce pcat c tot scheunatul n poala


stpnului tu nu i-a servit la nimic.
El tia. tia c o drogaser. Ea mri i se repezi la el. Cain pi n
lateral, iar ea csc ochii lovind doar aerul, aer, aer, pn ce
El i nfipse pumnul n coloana ei i de-abia vzu lespezile de
piatr nceondu-se nainte de a se izbi de ele.
Jalnic, spuse el, umbra lui cznd peste ea n timp ce se rsucea
pe spate, trndu-se pe coate nainte ca el s se apropie mai mult.
Putea simi gustul sngelui n gur. Asta nu se putea ntmpla nu
era posibil ca ei s o fi trdat astfel. Dac a fi n locul lui Mormnt,
m-a simi jignit c m-ai nvins, continu Cain.
Rsuflarea ei deveni iute i greoaie, iar genunchii o durur cnd se
ridic, npustindu-se asupra lui. Mult prea rapid pentru ca ea s l
poat bloca, muntele o apuc de guler i o azvrli napoi. Ea rmase
n picioare mpiedicndu-se i se opri la civa metri de el.
Cain se nvrti n jurul ei, legnndu-i agale sabia. Ochii i erau
ntunecai, ntunecai asemenea portalului ctre cealalt lume. El
amna inevitabilul, asemenea unui prdtor jucndu-se cu prada sa
nainte de a o mnca. Voia s se bucure de fiecare moment.
Celaena trebuia s ncheie lupta acum, nainte s nceap
halucinaiile. tia c aveau s fie puternice: profeii foloseau omag
pentru a comunica i a vedea spirite din alte lumi. Celaena se npusti
nainte nvrtind toiagul.
Lemnul lovi oelul.
Toiagul plesni n dou.
Vrful din fier sri n partea opus a verandei, lsnd-o pe Celaena
cu o bucat inutil de lemn. Ochii negri ai lui Cain i ntlnir pe ai
si pentru un moment, nainte ca braul s i se ridice i s ntre n
contact cu umrul ei.
Celaena auzi trosnetul nainte de a simi durerea, iar apoi ip,
cznd n genunchi cu umrul dislocat. Piciorul lui i ntlni umrul,
iar ea zbur napoi, cu un impact att de violent, nct umrul i se
reloc cu un sunet bolnvicios. Agonia o orbi; lumea se nceoa i se
nsenina n acelai timp. Lucrurile erau att de lente

Cain o apuc de gulerul jachetei pentru a o ridica n picioare. Ea se


desprinse din prinsoarea lui, apoi czu, cu violen.
Ridic bucata de lemn rupt cu mna stng. Cain, gfind i
rnjind, se apropie.
Dorian i nclet dinii. Se ntmplase ceva foarte ru. O tiuse
din clipa n care ncepuse duelul i l trecuser apele cnd ea avusese
ocazia de a lansa o lovitur ctigtoare i ratase. Dar acum
Nu putu privi cnd Cain o lovi n umr i simi c avea s vomite
cnd bruta o ridic, iar ea se prbui la pmnt. Celaena continua s
i tearg ochii, iar sudoarea sclipea pe fruntea ei. Ce se ntmplase?
El ar trebui s opreasc totul, ar trebui s anuleze duelul chiar n
acel moment. S i permit s nceap a doua zi, cu o sabie i cu
simurile intacte. Chaol uier printre dinii ncletai, iar Dorian
aproape c url cnd Celaena ncerc s se ridice, dar se prbui.
Cain o tachina distrugndu-i nu doar trupul, ci i voina Trebuia
s opreasc duelul.
Cain i roti sabia ctre Celaena, care se trase napoi, dar nu
suficient de repede. Ea scnci cnd muchia i sfie coapsa,
materialul i carnea despicndu-se. Sngele i color pantalonii. n
ciuda rnii, ea se ridic din nou, privirea ei fiind turbat de furie.
Dorian trebuia s o ajute. Dar, dac ar fi intervenit, ei l-ar fi putut
declara pe Cain nvingtor. Aa c privi cu groaz crescnd i
disperare cum pumnul lui Cain i zdruncin maxilarul.
Genunchii i se rsucir cnd se prbui.
Ceva n interiorul lui Chaol ncepu s se destrame cnd Celaena i
ridic faa nsngerat pentru a-l privi pe Cain.
M ateptam s te descurci mai bine, i spuse Cain Celaenei
care se ra n genunchi, nc strngnd, innd n mn bucata inutil
de lemn. Ea gfi printre dini, sngele prelingndu-i-se din buz.
Cain i studie chipul de parc l-ar fi putut citi, de parc ar fi putut
auzi ceva ce Chaol nu putea. i ce ar spune tatl tu?
Chipul Celaenei fu strbtut de o expresie la limita panicii i
confuziei.

Tac-i gura! spuse ea, cuvintele tremurndu-i de durere.


Dar Cain continu s se holbeze la ea, zmbetul lrgindu-i-se.
Este totul acolo, spuse el. Chiar sub acel zid pe care l-ai ridicat.
Pot vedea totul limpede ca lumina zilei.
Despre ce vorbea? Cain i ridic sabia i i trecu degetul peste
snge sngele ei. Chaol i nfrn dezgustul i furia.
Cain rse zgomotos.
Cum a fost cnd te-ai trezit ntre prinii ti, acoperit de
sngele lor?
Tac-i gura! spuse ea din nou, cu chipul schimonosit de agonie
i furie i degetele minii libere brzdnd pmntul. Orice ran
atingea Cain acum ardea.
Mama ta era o tineric drgu, nu-i aa? spuse Cain.
Taci! Eu ncerc s se ridice, dar piciorul rnit o intuia la
pmnt. Se lupt pentru o gur de aer. Cum de tia Cain lucrurile
astea despre trecutul Celaenei? Inima lui Chaol btea slbatic, dar nu
putea face nimic pentru a o ajuta.
Celaena eliber un ipt violent care zdruncin vntul ngheat i
reui s se ridice n picioare. Durerea i fu nghiit de furie, iar ea
atac sabia lui Cain cu rmia toiagului su.
Bine, gfi Cain mpingndu-i bastonul att de puternic nct
lama ptrunse n lemn. Dar nu suficient de bine. O mpinse, iar, n
timp ce ea se cltin cu un pas napoi, el ridic piciorul i o lovi n
coaste. Fu aruncat prin aer.
Chaol nu mai vzuse pe nimeni izbind att de puternic. Celaena
lovi pmntul i se rostogoli, din nou i din nou, i din nou, pn ce
se propti n turnul cu ceas. Capul i se izbi de piatra neagr, iar Chaol
i nfrnse urletul, forndu-se s rmn n afara cercului, fornduse s priveasc n timp ce Cain o spulbera, bucat cu bucat. Cum de
lucrurile luaser o turnur proast att de rapid?
Ea tremur ridicndu-se n genunchi, cuprinzndu-i oldul. nc
strngea n mna cealalt rmia toiagului Nehemiei, agndu-se
de el de parc ar fi fost o stnc n largul unei mri agitate.

Celaena simi gustul de snge n timp ce Cain o ridic din nou,


trnd-o pe podea. Ea nu ncerca s i se mpotriveasc. El ar fi putut
ndrepta vrful sbiei spre inima ei n orice moment. Acesta nu era un
duel, era o execuie. i nimeni nu fcea nimic pentru a o opri. O
drogaser. Nu era drept. Lumina soarelui plpi, iar ea se zvrcoli n
strnsoarea lui Cain, n ciuda agoniei ce i strbtea trupul.
Toi n jurul ei uoteau, rdeau cu glasuri din alt lume. O strigau,
dar strigau un nume diferit, un nume periculos
Celaena privi ctre cer, vznd vrful brbiei lui Cain nainte ca el
s o ridice n picioare i s o izbeasc cu faa de un zid din piatr
rece ca gheaa. Fu nvluit de un ntuneric familiar. Craniul i pulsa
dureros n urma impactului, dar iptul de agonie al Celaenei fu
ntrerupt cnd deschise ochii n ntuneric i vzu ceea ce apru.
Ceva ceva mort sttea naintea ei.
Era un brbat, pielea lui fiind palid i putred. Ochii i ardeau cu
un rou aprins, i prea s arate ctre ea cu degetul. Dinii i erau att
de lungi i ascuii nct de-abia i ncpeau n gur.
Unde dispruse lumea? Probabil c ncepeau halucinaiile. O
strfulgerare n timp ce fu tras napoi, iar ochii i se bulbucar cnd
Cain o arunc la pmnt, aproape de marginea cercului.
O umbr nvlui soarele. Se terminase. Trebuia s moar acum, s
moar sau s piard i s fie trimis napoi n Endovier. Se terminase.
O pereche de cizme negre se ivir n peisaj. Apoi genunchii cuiva
care se aplec la marginea ringului.
Ridic-te, opti Chaol. Celaena nu se putea ridica pentru a-l
privi n ochi. Se terminase.
Cain ncepu s rd, iar ea simi reverberaiile pailor si de-a
lungul ringului.
Asta este tot ce poi? strig el triumftor. Celaena tremur.
Lumea era nvluit n cea, ntuneric i voci.
Ridic-te, rosti din nou Chaol, mai tare. Celaena putea privi
doar linia alb care marca cercul.
Cain spusese lucruri pe care nu avea cum s le tie le vzuse n
ochii ei. Iar dac el tia despre trecutul ei Scnci, urndu-se pentru

asta i pentru lacrimile care ncepeau s se preling pe obraji, pe nas,


umezind podeaua. Totul se terminase.
Celaena, spuse blnd Chaol. Apoi ea auzi sunetul scrnit cnd
mna lui i apru n dreptul ochilor alunecnd pe lespezile de piatr.
Degetele sale se oprir exact la marginea liniei albe. Celaena, rsufl
el, glasul fiindu-i necat de durere i speran. Asta era tot ce mai
avea: mna lui ntins i promisiunea speranei, promisiunea a ceva
mai bun ateptnd-o dincolo de acea linie.
Micndu-i braul, provoc un dans al scnteilor naintea ochilor,
dar l ntinse pn ce vrfurile degetelor sale atinser linia de cret i
rmaser acolo, la nici mcar un centimetru de Chaol, semnul alb
desprindu-i.
Ea ridic ochii i i zri privirea nconjurat de o lumin argintie.
Ridic-te, fu tot ce spuse el.
Iar n acel moment, cumva, chipul lui era singurul lucru care mai
conta. Se zvrcoli, neputndu-i domoli suspinele durerii care erupea
n trupul ei, intuind-o la podea. Dar i meninu concentrarea pe
ochii lui cprui, pe buzele care se despreau i opteau:
Ridic-te.
i trase braul de lng linie, lipindu-i palma de pmntul
ngheat. Ochii i rmaser aintii asupra privirii lui mutndu-i mna
cealalt sub piept pentru a-i nbui iptul de durere cnd se slt,
umrul aproape ndoindu-i-se. i strecur piciorul nernit sub ea.
ncercnd s se ridice, simi bubuitul pailor lui Cain, iar ochii lui
Chaol se deschiser larg.
Lumea se nvrtea n nuane nceoate, albastre i negre, iar Cain
o apuc i o izbi nc o dat de turnul cu ceas, chipul lovindu-i-se de
piatr. Cnd deschise ochii, lumea trepida, ntunericul era
pretutindeni. n adncul ei, tia c nu era doar o halucinaie ceea ce
vedea, pe cine vedea, exista cu adevrat imediat dincolo de vlul
lumii sale, iar drogul otrvitor i deschisese cumva mintea pentru a-i
vedea.
Acum erau dou creaturi, iar cea de-a doua avea aripi. Rnjea
rnjea n timp ce

Celaena nu avu timp s ipe cnd creatura ni n zbor ctre ea. O


arunc la pmnt i i nfipse ghearele. Se zbtu. Unde dispruse
lumea? Unde se afla ea?
Acum erau mai muli i mai muli continuau s apar.
Mori, demoni, montri o voiau pe ea. i strigau numele.
Majoritatea aveau aripi, iar cei care nu aveau erau purtai de ctre
ceilali n gheare.
Roind n jurul ei, i crestau pielea cu ghearele lor. Aveau de gnd
s o duc n lumea lor, iar turnul era portalul larg deschis. Va fi
devorat. Groaza groaz mai intens ca niciodat puse stpnire
pe ea. Celaena i acoperi capul n timp ce artrile se npusteau
asupra ei i lovi orbete n toate direciile. Unde dispruse lumea?
Ct otrav i dduser? Urma s moar. Libertate sau moarte.
Sfidarea i furia clocoteau amestecate n sngele su. i legn
braul liber i lovi un chip fantomatic cu crbuni aprini pe post de
ochi. ntunericul se destrm, iar trsturile imense ale lui Cain
aprur. Era soare acolo aceasta era realitatea. Ct timp mai avea la
dispoziie pn ce un alt val de viziuni induse de otrav vor prelua
din nou controlul?
Cain se ntinse ctre gtul ei, dar ea se trase napoi. Tot ce reui el
s apuce fu amuleta. Cu un pocnet rsuntor, Ochiul Elenei i se
desprinse de la gt.
Lumina soarelui dispru, omagul prelund din nou controlul
asupra minii ei, iar Celaena se trezi naintea unei armate de mori.
Silueta obscur care era Cain ridic braul, lsnd amuleta s cad la
pmnt.
Veniser dup ea.

CAPITOLUL 49
Dorian privea nmrmurit de groaz cum Celaena se tara pe
pmnt, izgonind cu minile ceva ce ei nu puteau vedea. Ce se
ntmpla? Fusese ceva n vinul ei? Dar era ceva anormal n felul n
care Cain sttea acolo, zmbind. Era ceva oare chiar era ceva
acolo, ceva ce ei nu puteau vedea?

Celaena ip. Era cel mai oribil sunet pe care el l auzise vreodat.
Oprete-l, acum! i spuse el lui Chaol cnd prietenul su se
ridic din locul de lng cerc. Dar Chaol doar privea cu gura cscat
ctre asasina buimcit, chipul lui fiind alb ca varul.
Ea lovea n gol, iar Cain se aplec peste ea i o pocni n gur.
Sngele curgea n voie. Duelul avea s continue pn ce tatl su ar fi
intervenit sau pn ce Cain ar fi lsat-o incontient la pmnt. Sau
mai ru. Fu nevoit s i aminteasc lui nsui c orice intervenie
chiar i ncercarea de a spune c fusese ceva n vin ar putea rezulta
n descalificarea ei.
Ea se tr de lng Cain, sngele i saliva adunndu-se pe podea.
Cineva apru lng Dorian, iar dup ritmul respiraiei sale tiu c
era Nehemia. Aceasta spuse ceva n Eyliwe i merse la marginea
ringului. Ascunse de faldurile pelerinei sale, degetele ei se micau cu
repeziciune trasnd simboluri n aer.
Cain merse n locul unde Celaena gfia, chipul ei fiind alb i rou
n acelai timp. Ea se ridic n genunchi i privi, fr s vad, ctre
toi, poate la ceva dincolo de ei.
Ea l atepta pe el. l atepta pentru a o
Ucide.
ngenunchind pe pmnt, Celaena se lupt s respire, neputnd
gsi calea spre realitate. Aici morii o nconjurau, ateptnd. Chestia
obscur care era Cain sttea n apropiere, privind-o, ochii si arztori
fiind singura lui trstur clar, ntunericul dansa n jurul lui Cain
asemenea unor fii de haine n btaia vntului.
Ea urma s moar n curnd.
Lumin i ntuneric. Via i moarte. Unde este locul meu?
Gndul i insufl un fior att de puternic nct minile sale
ncepur s caute ceva pe care l-ar fi putut folosi mpotriva lui. Nu
astfel. Va gsi o cale ea putea gsi o cale de a supravieui. Nu mi
va fi team. i optise asta n fiecare diminea n Endovier; dar la
ce i erau de folos aceste cuvinte acum?
Un demon veni ctre ea i un ipt nu de groaz sau disperare, ci
mai degrab o rugminte izbucni din gtul ei. Un strigt de ajutor.

Demonul se trase napoi, de parc strigtul l-ar fi speriat. Cain


naint din nou ctre ea.
Dar apoi ceva extraordinar se ntmpl.
O sumedenie de ui, toate deschizndu-se larg. Ui de lemn, ui de
fier, ui de aer i magie.
Iar dintr-o alt lume Elena cobor nconjurat de o lumin aurie.
Prul reginei de demult strlucea asemenea unei stele cztoare.
Cain pufni pind spre asasin i ridicnd sabia, intind ctre
pieptul ei.
Elena se npusti asupra armatei morilor, mprtiindu-i.
Sabia lui Cain cobor.
O rafal de vnt l lovi pe Cain att de puternic nct fu dobort la
pmnt, iar sabia i zbur n colul opus al verandei. Dar, captiv n
acea lume ntunecat i oribil, Celaena vzu doar cum regina se
npusti asupra lui Cain, trntindu-l la pmnt, nainte de atacul
morilor. Totui, ajunser prea trziu.
O lumin aurie erupse n jurul ei, protejnd-o mpotriva lor,
fcndu-i s se retrag.
Un vnt mai puternic dect orice altceva vzuser spectatorii nc
vuia prin verand. i acoperir chipurile n timp ce vntul urla.
Demonii zbierar i se ndreptar din nou spre ea. Dar o sabie
rsun i un demon pieri. Snge negru se scurse de pe lam, iar
regina Elena mri slbatic n timp ce i ridic sabia. Era o
provocare; i provoca s ncerce s treac, s i pun furia la
ncercare.
Printre pleoapele grele, Celaena zri o coroan de stele sclipind pe
capul Elenei, armura sa argintie strlucind asemenea unui far n
ntuneric. Demonii scoaser ipete asurzitoare, iar Elena ntinse o
mn, lumin aurie izvornd din palma sa, ridicnd un zid ntre ele i
armata moart n timp ce merse lng Celaena i i cuprinse faa n
mini.
Nu te pot proteja, opti regina, tenul ei sclipind. Chipul i era
diferit mai aspru, mai frumos. Motenirea ei din partea Fae. Nu i
pot oferi puterea mea. i trecu degetele peste fruntea Celaenei. Dar
pot nltura otrava asta din corpul tu.

Dincolo de ele, Cain se ridic n picioare. Vntul sufla ctre el din


toate direciile, intuindu-l n loc.
Din captul ndeprtat al verandei, o rafal de vnt rostogoli vrful
din fier al toiagului n direcia ei. Se opri cu un clinchet, nc la o
distan amgitoare.
Elena puse o mn pe fruntea Celaenei.
Ia-l, spuse regina. Celaena se ntinse pentru a ajunge la rmia
toiagului, vederea ei oscilnd ntre veranda nsorit i ntunericul
nesfrit. Umrul i tresri uor, iar ea i nbui un ipt de durere.
n sfrit simi lemnul gravat, dar i durerea din degetele sale.
Odat ce otrava va disprea, nu m vei mai vedea. Nu vei mai
vedea demonii, spuse regina, trasnd semne pe fruntea asasinei.
Cain privi ctre rege i i recuper sabia. Regele ncuviin.
Elena prinse chipul Celaenei n palmele sale.
Nu i fie team. Dincolo de zidul de lumin aurie, morii
scoaser urlete sinistre i gemur numele Celaenei. Dar atunci, Cain
invocnd chestia ntunecat ce zcea n interiorul su trecu prin
zid de parc nu ar fi existat, spul- berndu-l complet.
Trucuri mrunte, Majestatea Ta, i spuse Cain Elenei. Doar
trucuri mrunte.
Elena se ridic ntr-o secund n picioare, blocnd calea lui Cain
ctre Celaena. Umbrele se unduiau pe marginile siluetei lui, iar ochii
si de chihlimbar izbucnir n flcri. Atenia lui Cain era ndreptat
asupra Celaenei i spuse:
Ai fost adus aici cu toii ai fost. Toi juctorii acestui joc
neterminat. Prietenii mei, gesticul ctre cei mori, mi-au spus asta.
Piei! strig Elena, formnd un simbol cu degetele sale. O
lumin albastr orbitoare izbucni din minile sale.
Cain url n timp ce lumina l nvlui, sfiindu-i trupul obscur.
Apoi dispru, prsind armata morilor i osndiilor, Elena nc
stnd n calea lor. Ei atacar, dar ea i mpinse napoi cu acel scut
auriu, icnind printre dinii ncletai. Apoi Elena czu n genunchi i
i puse minile pe umerii Celaenei.
Otrava aproape a disprut, spuse Elena. Lumea deveni mai
puin ntunecat; Celaena putea zri firicele de lumin.

Celaena ncuviin, durerea nlocuind teama. Putea simi rceala


iernii, durerea din picior, cldura propriului snge. Ce cuta Elena
aici? i ce fcea Nehemia la marginea cercului, micndu-i minile
att de straniu?
Ridic-te, spuse Elena. Regina devenea transparent. Minile i
se desprinser de pe obrajii Celaenei, iar o lumin alb umplu cerul.
Otrava prsi trupul Celaenei.
Cain, din nou un om n care i oase, merse ctre asasina rvit.
Durere, durere, durere. Durere din piciorul su, durere din cap, din
umr, din brae i coaste
Ridic-te, opti din nou Elena, apoi dispru. Lumea reapru.
Cain era aproape, nicio umbr nvluindu-l. Celaena ridic
rmia zimat a bastonului n mna sa. Privirea i se limpezi.
i astfel, tremurnd i legnndu-se, Celaena se ridic.

CAPITOLUL 50
Piciorul drept al Celaenei de-abia o putea susine, dar scrni din
dini i se ridic. i ndrept umerii, iar Cain se mpletici.
Vntul i mngie chipul i i sufl prul n spate asemenea unui
vl auriu. Nu mi va fi team. Un semn ardea pe fruntea sa cu o
lumin albastr orbitoare.
Ce e pe faa ta? ntreb Cain. Regele se ridic, iar Nehemiei i se
tie respiraia.
Cu braul pulsnd de durere i aproape inutil, ea i terse sngele
de la gur. Cain url ridicnd sabia, n ncercarea de o decapita.
Celaena se npusti nainte, asemenea unei sgei a zeiei Deanna.
Ochii lui Cain se bulbucar cnd captul zimat al pumnalului se
nfipse n partea sa dreapt, exact acolo unde Chaol spusese c el va
fi neprotejat.
Sngele curse pe minile ei i ni din trupul lui Cain, care se
cltin inndu-se de coaste.
Ea uit de durere, uit de team, uit de tiranul care se holba la
semnul arztor de pe fruntea ei cu ochi ntunecai. Sri napoi un pas
i despic braul lui Cain cu captul rupt al bastonului, sfiind

muchiul i tendonul. El ncerc o lovitur cu cealalt mn, dar ea se


feri.
El lovi apoi cu piciorul, dar ea ni ntr-o parte. Cain era ntins la
pmnt. Ea i puse piciorul n spatele lui, iar, n timp ce el i ridic
greoi capul, se trezi cu achia ascuit ce mai rmsese din toiag
apsnd pe gtul su.
Dac te miti, i iau gtul, spuse ea, amintindu-i de durerea
din maxilar.
Cain se domoli, iar pre de o clip ea putu jura c ochii lui
scnteiaser ca nite crbuni. Pentru o secund se gndi s l ucid
chiar acolo, pentru ca el s nu poat dezvlui nimnui ce tia despre
ea, despre prinii ei, despre semnele Wyrd i puterea lor. Dac regele
afla despre asta Mna i tremura din pricina efortului de a se abine
s nu i nfig vrful din fier n gt, dar Celaena i ridic privirea
nsngerat ctre rege.
Consilierii ncepur s aplaude frenetic. Niciunul dintre ei nu
vzuse spectacolul; niciunul nu vzuse umbrele n rafalele de vnt.
Regele o studie, iar Celaena se for s rmn n picioare, s stea
dreapt n timp ce era judecat. Simi fiecare secund de tcere ca pe
o lovitur n stomac. Oare el se gndea c mai exista o porti de
scpare? Dup ceea ce i se pru o eternitate, regele vorbi.
Campionul fiului meu este nvingtorul! url regele. Pmntul
se nvrti sub picioarele sale.
Ctigase. Ctigase. Era liber sau pe ct putea fi de aproape de
libertate. Va deveni Campionul regelui i apoi va fi liber
Gndul o lu pe nepregtite, iar Celaena scp rmia
nsngerat a toiagului pe pmnt i ridic piciorul de pe spatele lui
Cain. Se ndeprt de el chioptnd, respiraia fiindu-i greoaie i
sacadat. Fusese salvat. Elena o salvase. Iar ea ea ctigase.
Nehemia era exact unde sttuse mai nainte, zmbind palid, doar
Prinesa se prbui, iar grzile sale se grbir s o ridice. Celaena
ncerc s ajung la prietena sa, dar picioarele i cedar i se prbui
pe lespezile de piatr. Dorian, parc eliberat dintr-o vraj, alerg spre
ea, aruncndu-se n genunchi lng trupul ei, murmurndu-i numele
iar i iar.

Dar ea de-abia l auzea. Ghemuit pe pmnt, lacrimi fierbini i


alunecar pe obraji. Ctigase. n ciuda durerii, Celaena izbucni apoi
n rs.
n timp ce asasina rdea, cu capul plecat n pmnt, Dorian i
verifica trupul. Tietura de pe coaps nu se oprea din sngerat, braul
i atrna inert, iar faa i braele i erau un amalgam de tieturi i
vnti ce se formau rapid. Cain, cu privirea furioas, sttea nu prea
departe n spatele lor, sngele prelingndu-i-se printre degete n timp
ce ncerca s i opreasc hemoragia din lateral. Las-l s sufere.
Are nevoie de un tmduitor, i spuse el tatlui su. Regele nu
spuse nimic. Tu, biete, strig Dorian unui paj. Adu un tmduitor
ct de repede poi! Dorian de-abia respira. Ar fi trebuit s opreasc
duelul de la prima lovitur a lui Cain. Ar fi trebuit s fac ceva mai
mult dect s priveasc n timp ce era evident c Celaena fusese
drogat. Ea l-ar fi ajutat pe el; nici nu ar fi ezitat. Chiar i Chaol o
ajutase ngenunchease lng ea la marginea ringului. i cine o
drogase?
Punndu-i cu grij braele n jurul Celaenei, Dorian privi ctre
Kaltain i Perrington. Fcnd asta, rat schimbul de priviri dintre
Cain i tatl su. Soldatul i scoase pumnalul.
Dar Chaol vzu. Cain ridic pumnalul pentru a o njunghia pe
asasin n spate.
Fr s stea pe gnduri, fr s neleag, Chaol interveni ntre ei i
i strpunse inima lui Cain cu sabia sa.
Sngele ni pretutindeni, acoperindu-i braele lui Chaol, capul,
hainele. Sngele duhnea, cumva, a moarte i descompunere. Cain se
prbui, lovind cu violen pmntul.
Lumea deveni tcut. Chaol privi cum ultima rsuflare prsea
trupul lui Cain. Cnd totul se termin, iar ochii lui Cain ncetar l
mai priveasc, sabia lui Chaol alunec pe pmnt. El czu n
genunchi lng Cain, dar nu l atinse. Ce fcuse?
Chaol nu i putea lua privirea de pe minile ptate de snge. l
ucisese.

Chaol, rsufl Dorian. n braele lui, Celaena devenise complet


nemicat.
Ce am fcut? l ntreb Chaol. Celaena scoase un sunet dureros
i ncepu s tremure.
Dou grzi l ajutar s se ridice, dar Chaol putea doar s i
priveasc minile nsngerate n timp ce era condus de pe verand.
Dorian i privi prietenul disprnd n castel, apoi i ntoarse
atenia ctre asasin. Tatl su deja urla.
Ea tremura att de violent nct rnile sale continuau s sngereze.
Nu ar fi trebuit s l ucid Acum el el Celaena rsufl,
cutremurndu-se. Ea m-a salvat, spuse Celaena, ngropndu-i faa n
pieptul lui. Dorian, ea a scos otrava din mine. Ea ea O, zeilor,
nici mcar nu tiu ce s-a ntmplat. Dorian nu avea nicio idee despre
ce vorbea, dar o inu mai strns la pieptul su.
Dorian simi privirile consiliului aintite asupra lor, cntrind i
meditnd asupra fiecrui cuvnt care ieea din gura ei, fiecare
micare sau reacie a lui. La naiba cu consiliul; Dorian o srut pe
pr. Semnul de pe fruntea ei dispruse. Oare ce nsemnase? Oare ce
nsemnase tot duelul acesta? Cain atinsese un punct sensibil n ea
cnd i menionase pe prinii ei, Celaena i pierduse complet
controlul. El nu o mai vzuse niciodat att de slbatic, de
nnebunit.
Se ur pe sine pentru c nu intervenise, pentru c privise ca un la.
Se va revana fa de ea, se va asigura c va fi eliberat, iar apoi
Apoi
Ea nu i se mpotrivi n timp ce el o purt pe brae n apartamentul
su, dnd ordin ca medicul s l urmeze.
Gata cu politica i intrigile. O iubea i niciun imperiu, niciun rege
i nicio team lumeasc nu l puteau ine departe de ea. Nu, dac vor
ncerca s o ia de lng el, se va lupta cu toat lumea i i va nfrunta
cu minile goale. i, dintr-un anumit motiv, asta nu l nspimnta.
Kaltain privea cu uimire i disperare cum Dorian o purta pe
asasin n brae. Cum l nvinsese ea pe Cain cnd fusese drogat? De
ce nu era moart?

Aezat lng tiranicul rege, Perrington clocotea de furie.


Consilierii mzgleau pe nite acte. Kaltain scoase flaconul gol din
buzunar. Nu i dduse ducele suficient omag pentru a o amei
puternic pe asasin? De ce nu plngea Dorian peste cadavrul ei? De
ce nu era ea cea care l mbria pe Dorian, consolndu-l? Durerea
din inima ei erupse att de violent, nct vederea i se ntunec, iar ea
ncet s mai gndeasc limpede.
Kaltain se apropie de duce i i rosti printre dini:
Credeam c ai spus c planul sta va funciona. Kaltain se lupt
pentru a-i menine glasul optit. Credeam c ai spus c drogul sta
blestemat va funciona!
Regele i ducele o fixar, iar consilierii fcur un schimb de priviri
n timp ce Kaltain i ndrept umerii. Apoi, agale, ducele se ridic
din scaunul su.
Ce ai n mn? ntreb ducele puin cam prea tare.
tii ce este! clocoti Kaltain, nc ncercnd s i menin tonul
sczut, dei durerea de cap se transforma n urlet asurzitor. De-abia
putea gndi limpede; putea rspunde doar furiei din interior. Otrava
nenorocit pe care i-am dat-o, murmur ea astfel nct doar
Perrington s aud.
Otrav? ntreb Perrington, att de tare nct Kaltain deschise
larg ochii. Tu ai otrvit-o? De ce ai face una ca asta? Perrington fcu
semn a trei grzi din apropiere.
De ce nu vorbea regele? De ce nu venea n ajutorul ei? Perrington
i dduse otrava la ordinul regelui, nu aa se ntmplase? Membrii
consiliului o priveau acuzator, optind ntre ei.
Tu mi-ai dat-o! i spuse ea ducelui.
Fruntea portocalie a ducelui se rid.
Despre ce vorbeti?
Kaltain pi ctre el.
Trdtor nenorocit!
Reinei-o, v rog, spuse calm ducele, de parc ea nu ar fi fost
nimic mai mult dect o servitoare isteric. De parc ea era nimeni.
V-am spus, zise ducele n urechea regelui, c ar face orice
pentru a pune mna pe coroa Cuvintele se pierdur n neant n timp

ce Kaltain era escortat de grzi. Nu citi nimic, nicio emoie pe


chipul ducelui. O trsese pe sfoar.
Kaltain se zbtu n strnsoarea grzilor.
Majestate, v rog! Ducele mi-a spus c dum
Ducele nu i ntoarse privirea ctre ea.
Te voi ucide! strig ea ctre Perrington. Se ntoarse ctre rege
pentru a-l implora, dar el privea dezgustat n alt direcie. Nu avea s
asculte nimic din ce ar fi spus ea, indiferent care ar fi fost adevrul.
Perrington plnuise asta de prea mult timp. Iar ea czuse direct n
capcana lui. Jucase rolul ndrgostitului ameit doar pentru a o
njunghia pe la spate.
Kaltain se zbtu din nou, ns zadarnic. Iar n timp ce ajunse la
porile castelului, ducele rnji ctre ea; visurile i se spulberaser.

CAPITOLUL 51
A doua zi de diminea, Dorian i meninu brbia semea cnd
tatl su l privi. Nu i cobor ochii, indiferent de cte secunde tcute
trecuser. Dup ce tatl su i permisese lui Cain s o tortureze i s o
rneasc pe Celaena pentru atta timp, cnd era evident c ea fusese
drogat Era un miracol c Dorian nc nu i ieise din fire, dar
avea nevoie de aceast audiere cu tatl su.
Ei, bine? ntreb regele.
Doresc s tiu ce se va ntmpla cu Chaol. Pentru uciderea lui
Cain.
Ochii negri ai tatlui su sclipir.
Ce crezi tu c ar trebui s i se ntmple?
Nimic, spuse Dorian. Cred c l-a ucis pentru a o apra pe Cel
pentru a o apra pe asasin.
Consideri c viaa unei asasine merit mai mult dect cea a unui
soldat?
Privirea de safir a lui Dorian se ntunec.
Nu, dar consider c nu exist pic de onoare n a o njunghia pe
la spate dup ce ea ctigase deja. Iar dac avea s afle vreodat c

Perrington i tatl su jucaser un rol n povestea cu drogul Pumnii


lui Dorian se ncletar pe lng trup.
Onoare? Regele Adarlanului i mngie barba. Iar tu m-ai fi
njunghiat dac a fi ncercat s o ucid n felul sta?
Eti tatl meu, rspunse el precaut. A avea ncredere c
alegerea pe care ai face-o ar fi cea corect.
Ce mincinos iscusit eti! Aproape la fel de bun precum
Perrington.
Deci, nu l vei pedepsi pe Chaol?
Nu vd niciun motiv pentru care m-a descotorosi de un
Cpitan al Grzii perfect capabil.
Dorian rsufl uurat.
Mulumesc, tat. Recunotina din ochii si era sincer.
Mai vrei s mi spui i altceva? ntreb deodat regele.
Eu Dorian privi ctre fereastr, apoi ctre tatl su,
adunndu-i din nou curajul. Al doilea motiv pentru care venise.
Vreau s tiu ce ai de gnd s faci cu asasina, spuse el, iar regele
zmbi ntr-un fel care l nspimnt pe Dorian.
Asasina medit regele. A fost un duel jalnic; nu tiu dac o
femeie smiorcit poate fi Campionul meu, cu sau fr otrav. Dac
ar fi fost cu adevrat bun, ar fi simit otrava nainte de a bea. Poate
c ar trebui s o trimit napoi n Endovier.
Furia lui Dorian crescu ameitor.
Te neli n privina ei, ncepu el, dar apoi ddu din cap. Nu o
vei privi altfel, indiferent ce i-a spune eu.
De ce ar trebui s vd un asasin altfel dect ceea ce este un
monstru? Am adus-o aici pentru a-mi ndeplini ordinele, nu pentru a
se amesteca n viaa fiului meu sau a imperiului.
Dorian i dezveli dinii. Nu ar fi ndrznit niciodat nainte s l
priveasc astfel pe tatl su. Acest lucru l nfior, iar, n timp ce
regele se aez uor pe tron, Dorian se ntreb dac tatl su l
considera acum o ameninare adevrat. Spre surprinderea lui Dorian,
nu i psa. Poate c venise timpul s nceap s i contrazic tatl.
Ea nu este un monstru, spuse Dorian. Tot ce a fcut, a fcut
pentru a supravieui.

Supravieuire? Asta este minciuna pe care i-a spus-o? Putea


face orice pentru supravieuire, dar ea a ales s ucid. I-a plcut s
ucid. Te are la cheremul ei, nu-i aa? O, ct de inteligent este! Ce
politician iscusit ar fi fost dac s-ar fi nscut brbat!
Un urlet izbucni din gtul lui Dorian.
Nu ai idee despre ce vorbeti! Nu sunt ataat de ea n niciun fel.
Dar n acea singur propoziie, Dorian comisese greeala i tiu c
tatl su tocmai i descoperise noul punct slab: groaza copleitoare c
Celaena ar putea fi luat de lng el. Minile i se relaxar pe lng
corp.
Regele Adarlanului privi ctre prinul motenitor.
i voi trimite contractul de ndat ce voi avea timp. Pn atunci
ai face bine s i ii gura nchis despre asta, biete.
Dorian se nec n furia ce zcea n el. nc o imagine clar i rsri
n minte: Nehemia oferindu-i Celaenei bastonul su. Nehemia nu era
o fat prostu; ca i el, ea tia c simbolurile deineau un anume fel
de putere. Dei Celaena putea fi Campionul tatlui su, ea ctigase
titlul folosind o arm din Eyliwe. Iar, n timp ce Nehemia ar putea
juca un joc pe care nu avea nicio ans de a-l ctiga, Dorian nu
putea nega c o admira pe prines pentru c ndrznise s joace, n
primul rnd.
Poate c ntr-o zi ar trebui s i fac i el curaj s cear
condamnare pentru ceea ce tatl su le fcuse acelor rebeli n Eyliwe.
Nu astzi. Nu nc. Dar ar putea face un pas ctre asta.
Aa c i privi tatl n ochi i i inu capul sus n timp ce spuse:
Perrington dorete s o foloseasc pe Nehemia pe post de
ostatic pentru a-i face pe acei rebeli din Eyliwe s se supun.
Regele i nclin capul.
Este o idee interesant. Tu eti de acord?
Dei palmele lui Dorian ncepur s transpire, se lupt s adopte o
expresie neutr i spuse:
Nu, nu sunt. Cred c suntem mai buni de-att.
Suntem? Ai idee ci soldai i cte provizii am pierdut din
pricina acelor rebeli?

Da, dar s o folosim astfel pe Nehemia este prea riscant. Rebelii


s-ar putea folosi de asta pentru a aduna aliai din alte regate. Iar
Nehemia este iubit de ctre poporul su. Dac eti ngrijorat pentru
pierderea soldailor i a proviziilor, atunci vei pierde mult mai mult
dac planul lui Perrington aprinde o rebeliune total n Eyliwe. Ne-ar
fi mult mai bine dac am ncerca s o ctigm pe Nehemia de partea
noastr, s ncercm s colaborm cu ea pentru a-i face pe rebeli s se
retrag. Asta nu se va ntmpla dac o inem ostatic.
Tcerea czu peste sala tronului, iar Dorian ncerc s i pstreze
calmul n timp ce tatl su l studia. Fiecare btaie a inimii sale prea
o lovitur de ciocan.
n cele din urm, regele ncuviin.
Atunci i voi ordona lui Perrington s pun capt acestui plan.
Dorian aproape c rsufl uurat, dar i meninu privirea neutr i
cuvintele ferme n timp ce spuse:
i mulumesc pentru c m-ai ascultat.
Tatl su nu rspunse i, fr s atepte permisiunea sa, prinul se
ntoarse i prsi ncperea.
Celaena ncerc s nu tresar din pricina durerii care i strpungea
umrul i piciorul cnd se trezi. nfurat n pturi i bandaje, ea
privi ctre ceasul de deasupra emineului. Era aproape unu dupamiaz.
Maxilarul i fu strpuns de un alt junghi cnd deschise gura.
Celaena nu avea nevoie de o oglind pentru a-i da seama c era toat
numai vnti i rni. Se ncrunt, iar faa i zvcni de durere din
pricina micrii. Fr ndoial, arta hidos, ncerc fr succes s se
ridice n capul oaselor. Totul o durea.
Braul i era prins ntr-un bandaj, iar coapsa o mpunse cnd
picioarele i se micar sub pturi. Nu i amintea prea multe din ceea
ce se ntmplase dup duelul din ziua trecut, dar cel puin nu era
moart de mna lui Cain sau din ordinele regelui.
Visele din noaptea trecut i fuseser pline cu Nehemia i Elena,
dei, de cele mai multe ori, ele dispreau n nchipuiri ale demonilor
i morilor. i lucrurile acelea pe care le spusese Cain. Comarurile

fuseser att de groaznice, nct Celaena de-abia dormise, n ciuda


durerii i epuizrii. Se ntreb ce se ntmplase cu amuleta Elenei.
Avea sentimentul c acele comaruri erau din pricina absenei
amuletei i i dori n mod repetat s i fie napoiat, dei Cain era
acum mort.
Ua dormitorului se deschise i o zri pe Nehemia stnd n prag.
Prinesa i zmbi uor n timp ce nchisa ua i se apropie. Fleetfoot
ridic privirea, coada sa biciuind patul n timp ce o legna cu bucurie
sincer.
Bun! spuse Celaena n Eyliwe.
Cum te simi? ntreb Nehemia n limba comun, fr urm de
accentul su stngaci. Fleetfoot se cr peste picioarele rnite ale
Celaenei pentru a o ntmpina pe prines.
Exact cum art, spuse Celaena, durerea cuprinzndu-i acum
gura din pricina cuvintelor.
Nehemia se aez pe marginea saltelei, iar, n timp ce aceasta se
ls uor sub greutatea ei, Celaena tresri de durere. Recuperarea nu
avea s fie uoar. Fleetfoot, terminnd cu linsul i adulmecatul
Nehemiei, se aez ntre cele dou i adormi. Celaena i ngrop
degetele ntre urechile ei moi precum catifeaua.
Nu voi pierde timp dansnd n jurul adevrului, spuse Nehemia.
i-am salvat viaa n timpul duelului.
Celaena avu frnturi de amintiri cu Nehemia fcnd semne ciudate
cu degetele n aer.
Toate astea nu au fost halucinaii? i i tu ai vzut totul?
Celaena ncerc s se ridice puin mai sus, dar durerea o mpiedic s
se mite chiar i un centimetru.
Nu, nu ai avut halucinaii, spuse prinesa. i da, am vzut tot ce
ai vzut i tu; darurile cu care am fost nzestrat mi permit s vd
ceea ce alii n mod normal nu pot vedea. Ieri, omagul pe care Kaltain
l-a pus n vinul tu te-a fcut i pe tine s vezi: ce zace dincolo de
vlul acestei lumi. Magia la magie trage. Celaena se foi stingherit la
auzul acestor cuvinte.

De ce n toate aceste luni te-ai prefcut c nu nelegi limba


noastr? ntreb Celaena, nerbdtoare s schimbe subiectul i
constatnd c ntrebarea duruse la fel de mult precum rnile sale.
Iniial a fost o modalitate de aprare, spuse Nehemia aezndui cu blndee mna peste braul sntos al Celaenei. Ai fi surprins
cte lucruri pot dezvlui oamenii cnd au impresia c tu nu i nelegi.
Dar, cu fiecare zi n care m prefceam c nu tiu nimic, a devenit
din ce n ce mai greu s fiu n preajma ta.
Dar de ce m-ai fcut s i dau lecii?
Nehemia privi ctre tavan.
Pentru c voiam o prieten. Pentru c te-am plcut.
Deci, tu chiar citeai cartea aia cnd te-am gsit n bibliotec.
Nehemia ncuviin.
Eu eu fceam cercetri. Despre semnele Wyrd, aa cum le
numeti tu n limba voastr. Te-am minit cnd am spus c nu tiu
nimic despre ele. tiu totul despre ele. tiu cum s le descifrez i
cum s le folosesc. ntreaga mea familie tie, dar pstrm secretul,
din generaie n generaie. Ele sunt doar pentru a fi folosite ca ultim
aprare mpotriva rului sau n cazul celor mai grave boli. Iar aici, cu
interdicia asupra magiei ei, bine, dei semnele Wyrd sunt un alt fel
de putere, sunt sigur c, dac oamenii ar fi descoperit c le folosesc,
m-ar fi ntemniat.
Celaena ncerc din nou s se ridice, blestemndu-se c nu se putea
mica fr a-i dori s leine.
Le-ai folosit?
Nehemia ncuviin solemn.
Le inem secrete din pricina puterii teribile pe care o ascund.
Teribil, n sensul c poate fi folosit att n scopul binelui, ct i al
rului, dei muli s-au folosit de puterea lor pentru fapte meschine.
Din momentul n care am sosit aici, am fost contient c cineva
folosea semnele Wyrd pentru a invoca demoni din alte lumi, trmuri
dincolo de trmul nostru. Idiotul la de Cain tia suficient despre
semne pentru a invoca diferite creaturi, dar nu tia cum s le
controleze i s le trimit napoi. Am petrecut luni de zile alungnd i

distrugnd creaturile chemate de el; de aceea am lipsit uneori att de


mult.
Ruinea i ardea obrajii Celaenei. Cum putuse s cread c
Nehemia era cea care i ucidea pe Campioni? Celaena i ridic mna
dreapt pentru a-i arta cicatricile.
De aceea nu m-ai ntrebat nimic n seara acea cnd am fost
mucat. Tu tu ai folosit semnele Wyrd pentru a m vindeca.
nc nu tiu cum sau unde ai dat peste riderac, dar cred c asta
este o poveste pentru alt dat. Semnele pe care le-ai gsit sub patul
tu erau desenate de mine. Celaena tresri puin la auzul acestor
cuvinte. Icni cnd durerea i puse stpnire pe tot corpul.
Acele simboluri sunt pentru protecie. Nu ai idee ce btaie de
cap mi-ai dat cnd a trebuit s le tot desenez dup ce tu le tergeai.
Un zmbet se ivi n colul buzelor Nehemiei. Fr ele cred c
rideracul ar fi ajuns la tine mult mai devreme.
De ce?
Pentru c bestia de Cain te ura. i voia s te elimine din
competiie. Mi-a fi dorit s nu fi murit, a fi vrut s l ntreb unde a
nvat s deschid astfel de portaluri. Cnd otrava te-a fcut s
pluteti ntre cele dou lumi, simpla lui prezen a adus cumva acele
creaturi ntre lumi, pentru a te sfia. Dei, dup tot ceea ce a fcut,
cred c a meritat sfritul pe care i l-a adus Chaol.
Celaena privi ctre ua dormitorului. Nu l vzuse pe Chaol de ieri.
Oare regele l pedepsise pentru tot ceea ce fcuse pentru a o ajuta?
Brbatul acela ine la tine mai mult dect i d seama vreunul
dintre voi, spuse Nehemia, zmbetul simindu-se n glasul su.
Celaena simi c obrajii i ard.
Nehemia i drese glasul.
Presupun c vrei s tii cum te-am salvat.
Dac eti dispus s mi dezvlui, spuse Celaena, iar prinesa
zmbi.
Cu ajutorul semnelor Wyrd am reuit s deschid un portal ctre
unul dintre trmurile celeilalte lumi i s o chem pe Elena, prima
regin a Adarlanului.
O cunoti? Celaena ridic o sprncean.

Nu, dar ea a rspuns strigtului meu de ajutor. Nu toate


trmurile sunt pline de ntuneric i moarte. Unele sunt pline cu
creaturi ale binelui fiine care, dac nevoia noastr este suficient de
arztoare, ne vor urma n Erilea pentru a ne ajuta. Ea auzise strigtul
tu de ajutor cu mult nainte ca eu s deschid portalul.
Este este posibil s mergi n aceste alte lumi? Celaena i
amintea vag porile Wyrd despre care citise n cartea aceea n urm
cu attea luni.
Nehemia o privi precaut.
Nu tiu. Instruirea mea nc nu este complet. Dar regina a fost
att n lumea asta, ct i n afara ei. Ea era ntre lumi, unde nu putea
trece complet n alt lume, ca i creaturile pe care le-ai vzut tu. Este
necesar o mare cantitate de putere pentru a deschide un portal
adevrat prin care ceva s poat ptrunde i, chiar i atunci, portalul
se va nchide la un moment dat. Cain l-a putut deschide suficient de
mult nct rideracul s ptrund prin el, dar apoi se nchidea. Aa c
eu a trebuit s l deschid suficient de mult nct s l trimit napoi.
Vreme de attea luni ne-am jucat de-a oarecele i pisica. i frec
tmplele. Nu ai idee ct de epuizant a fost.
Cain a chemat toate chestiile alea la duel, nu-i aa?
Nehemia medit asupra ntrebrii.
Poate. Este posibil ca ele s fi fost deja n ateptare.
Dar le-am putut vedea doar din pricina omagului pe care mi l-a
dat Kaltain?
Nu tiu, Elentiya. Nehemia oft i se ridic. Tot ce tiu este c
acest Cain cunotea secretele puterii oamenilor mei, putere care a fost
de mult uitat n inuturile Nordului. Iar asta m ngrijoreaz.
Cel puin este mort, spuse Celaena, apoi nghii n sec. Dar
dar n locul acela Cain nu arta precum Cain. Arta precum un
demon. De ce?
Poate c rul pe care l-a tot invocat s-a strecurat n sufletul su
i l-a schimonosit n ceea ce nu era.
A vorbit despre mine. Ca i cum ar fi tiut totul. Celaena strnse
ptura n pumni.
Ceva licri n privirea Nehemiei.

Uneori, cei ri ne vor spune lucruri doar pentru a ne tulbura,


pentru a ne bntui gndurile mult timp dup ce i-am nfruntat. Ar fi
ncntat s tie c tu nc te gndeti la orice prostie a spus el.
Nehemia i mngie mna. Nu i da satisfacia de a ti c nc te
deranjeaz; alung gndurile alea din mintea ta.
Cel puin regele nu tie nimic despre toate astea; nu-mi pot
imagina ce ar face dac ar avea acces la o asemenea putere.
Eu mi pot imagina foarte clar, spuse ncet Nehemia. Tu tii ce
semn este acela care a ars pe fruntea ta?
Celaena se ncord.
Nu. Tu tii?
Nehemia i arunc o privire gnditoare.
Nu, nu tiu. Dar l-am mai vzut acolo nainte. Pare s fie parte
din tine. i chiar m ngrijoreaz ce ar putea crede regele despre el.
Este un miracol c nu a investigat pn acum. Celaenei i nghe
sngele n vene, iar Nehemia adug iute: Nu-i face griji. Dac voia
s te interogheze, ar fi fcut-o deja.
Celaena scoase un suspin cutremurtor.
De ce te afli aici, Nehemia?
Prinesa rmase tcut pentru un moment.
Nu-i voi jura loialitate regelui Adarlanului. tii deja asta. i nu
m tem s i spun c am venit n Rifthold doar pentru o observare
mai bun i mai ndeaproape a micrilor sale, a planurilor sale.
Chiar ai venit aici pentru a spiona? opti Celaena.
Dac vrei s i spui aa. Nu m-a da napoi de la nimic pentru
ara mea. Niciun sacrificiu nu este prea mare pentru a-mi menine
poporul n via i n afara sclaviei, pentru a mpiedica un alt
masacru. Durerea licri n privirea sa.
Inima Celaenei tresri.
Eti cea mai curajoas persoan pe care am ntlnit-o vreodat.
Nehemia mngie blana lui Fleetfoot.
Dragostea mea pentru Eyliwe mi nvinge teama fa de regele
Adarlanului. Dar nu te voi implica n asta, Elentiya. Celaena aproape
c rsufl uurat, dei se simi ruinat pentru acest sentiment. Poate
c drumurile noastre sunt unite, dar dar cred c pentru moment

trebuie s i continui cltoria pe cont propriu. S te adaptezi noii


tale poziii.
Celaena ncuviin i i drese glasul.
Nu voi spune nimnui despre puterile tale.
Nehemia zmbi cu tristee.
i nu vor mai exista secrete ntre noi. Cnd te vei simi mai
bine, mi-ar plcea s aud cum te-ai neles cu Elena. Privi ctre
Fleetfoot. mi permii s o iau la o plimbare? Am nevoie s simt briza
pe faa mea.
Desigur, spuse Celaena. A fost nchis aici toat dimineaa.
Ca i cum cinele ar fi neles, sri de pe pat i se aez la
picioarele Nehemiei.
M bucur s te am ca prieten, Elentiya, spuse prinesa.
Eu m bucur i mai mult c mi pzeti spatele, spuse Celaena
nbuindu-i un cscat. i mulumesc pentru c mi-ai salvat viaa.
De dou ori. Sau poate de mai multe ori. Celaena se ncrunt. Vreau
s tiu de cte ori m-ai salvat pe ascuns de vreuna dintre creaturile lui
Cain? ntreb ea.
Nu i dac vrei s dormi n noaptea asta. Nehemia o srut pe
cretetul capului nainte de a se ndrepta ctre u. Prinesa se opri n
prag i i azvrli ceva Celaenei. Asta i aparine. Una dintre grzile
mele au recuperat-o dup duel. Era Ochiul Elenei.
Celaena strnse n pumn metalul tare al amuletei.
Mulumesc.
Dup plecarea Nehemiei, Celaena zmbi, n ciuda tuturor
lucrurilor pe care tocmai le aflase, i nchise ochii. Cu amuleta
strns n mn, avu cel mai bun somn de cnd ajunsese la castel.

CAPITOLUL 52
Celaena se trezi n ziua urmtoare, netiind sigur ct era ceasul. Se
auzi o btaie n u, iar ea clipi ncercnd s goneasc somnul de pe
pleoape chiar la timp pentru a-l vedea pe Dorian intrnd. El o privi
pentru o clip din prag, iar ea reui s zmbeasc.

Bun! spuse ea cu glasul rguit. i-l amintea purtnd-o pe


brae, linitind-o cnd tmduitorii i cususer piciorul
El pi nainte, paii si fiind greoi.
Ari chiar mai ru astzi, opti el. n ciuda durerii, Celaena se
ridic.
Sunt bine, mini ea. Nu era bine. Cain i rupsese o coast i
fiecare rsuflare era dureroas. El i nclet maxilarul, privind pe
fereastr. Ce se ntmpl cu tine? ntreb ea. Se ntinse n ncercarea
de a-l prinde de jachet, dar durerea era prea puternic, iar el era prea
departe.
Eu nu tiu, spuse el. Privirea pierdut i goal a lui Dorian i
acceler Celaenei btile inimii. Nu am mai putut dormi de la duel
ncoace.
Vino, spuse ea ct de blnd putu, btnd cu palma un spaiu gol
lng ea. Ia loc.
Asculttor, el se aez, dei rmase cu spatele ctre ea n timp ce
i puse capul n mini i trase adnc aer n piept de cteva ori.
Celaena i puse cu blndee mna pe spatele su. El se ncorda, iar
ea aproape c se retrase. Dar apoi Dorian se relax i continu s i
controleze respiraia.
Eti bolnav? ntreb ea.
Nu, mormi el.
Dorian. Ce s-a ntmplat?
Cum adic ce s-a ntmplat? spuse el, ascunzndu-i chipul n
palme. Acum un minut l snopeai n btaie pe Mormnt, iar n
urmtorul Cain era pe punctul de a te ucide
Nu ai putut dormi din cauza asta?
Nu pot nu pot Gemu. Ea l ls n pace pentru o clip,
permindu-i s i pun ordine n gnduri. mi pare ru, spuse el
ndeprtndu-i minile de pe chip i ndreptndu-i umerii. Ea
ncuviin. Nu avea de gnd s l preseze. Cum te simi, cu adevrat?
ntreb el. Teama nc zcea n spatele cuvintelor sale.
Groaznic, spuse ea cu precauie. i am bnuiala c art la fel de
ru precum m simt.

El zmbi uor. Dorian ncerca s se mpotriveasc oricrui


sentiment care l bntuise.
Niciodat nu ai artat mai adorabil, spuse el. Privi patul. Te
superi dac m ntind puin? Sunt extenuat.
Ea nu protest n timp ce el i scoase cizmele i i descheie
nasturii jachetei. Cu un oftat, Dorian se ntinse lng ea. Celaena l
privi nchiznd ochii i rsuflnd adnc. Chipul lui se destinase uor.
Cum se simte Chaol? ntreb ea, tensionat. i aminti rul de
snge i chipul lui terifiat.
Dorian deschise un ochi.
Va fi bine. I-am dat liber ieri i astzi. Cred c avea nevoie de
asta. Inima Celaenei se strnse. Nu ar trebui s te simi vinovat,
spuse el ntorcndu-se pe-o parte pentru a o privi n ochi. A fcut ceea
ce a crezut de cuviin.
Da, dar
Nu, insist Dorian. Chaol tia ce face. i trecu un deget peste
obrazul ei. Degetul su era rece ca gheaa, dar ea i abinu un tremur.
mi pare ru, spuse el din nou, lundu-i degetul de pe chipul ei. mi
pare ru c nu te-am salvat.
Despre ce vorbeti? De asta suferi tu i te torturezi?
mi pare ru c nu l-am oprit pe Cain n momentul n care miam dat seama c ceva era n neregul. Kaltain te-a drogat i ar fi
trebuit s tiu, ar fi trebuit s gsesc o cale de a o mpiedica s fac
asta. Iar cnd mi-am dat seama c aveai halucinaii, eu mi pare ru
c nu am gsit o cale pentru a opri totul.
Piele verde i coli galbeni licrir naintea ochilor Celaenei, iar
degetele i se ncletar n pumni.
Nu ar trebui s i par ru, spuse ea, nedorind s vorbeasc
despre ororile pe care le vzuse sau despre trdarea lui Kaltain, sau
despre mrturisirile Nehemiei. Ai fcut exact ce a fcut toat
lumea ce trebuia s fac toat lumea. Dac ai fi intervenit, a fi fost
descalificat.
Ar fi trebuit s l spintec pe Cain n momentul n care a pus
mna pe tine. n schimb, am stat acolo, n timp ce Chaol a

ngenuncheat la marginea ringului. Eu ar fi trebuit s fiu cel care l


ucide pe Cain.
Demonii disprur, iar un zmbet apru pe chipul Celaenei.
ncepi s vorbeti ca un asasin, prietene.
Poate petrec prea mult timp cu tine. Celaena i mut capul de
pe pern pentru a i-l odihni n spaiul moale dintre umrul i pieptul
prinului. Cldura goni prin venele sale. Dei trupul ei fu cuprins de
agonie n timp ce se ntoarse pe-o parte, Celaena i puse mna rnit
pe abdomenul lui. Respiraia lui Dorian era cald pe capul ei, iar ea
zmbi n timp ce el i puse mna n jurul ei, cuprinzndu-i umrul.
Rmaser tcui pentru o vreme.
Dorian, ncepu ea, iar el i ddu un bobrnac. Au, spuse ea,
strmbnd din nas. Dei faa i era acoperit cu zgrieturi Cain nu o
rnise ntr-att nct s-i lase urme, cu toate c tietura de la picior va
fi o cicatrice grozav.
Da? spuse el odihnindu-i brbia pe capul ei.
Celaena ascult sunetul inimii lui, fermitatea ei.
Cnd m-ai luat din Endovier chiar ai crezut c voi ctiga?
Desigur. Altfel de ce a fi fcut o cltorie att de lung pentru
a te gsi?
Ea rse, iar el i ridic blnd brbia. Ochii lui erau familiari
asemenea a ceva ce ea uitase.
Am tiut c vei ctiga din clipa n care te-am cunoscut, opti
el, iar inima ei se zvrcoli n momentul n care nelese sensul din
spatele cuvintelor. Dei trebuie s recunosc, nu prea m ateptam la
asta. i indiferent ct de frivol i ntortocheat a fost competiia
asta, sunt recunosctor c te-a adus n viaa mea. Ct timp voi tri,
voi fi recunosctor pentru asta.
Intenionezi s m faci s plng sau doar rzi de mine? Dorian
se aplec nainte i o srut. Durerea i cuprinse din nou maxilarul.
Aezat pe tronul su de cletar, regele Adarlanului mngia
mnerul lui Nothung. Perrington ngenunche naintea sa, ateptnd.
Las-l s atepte.

Dei asasina era Campionul su, ntrziase s-i trimit contractul.


Ea era apropiat att de fiul su, ct i de prinesa Nehemia; oare
delegarea ei ca om de ncredere reprezenta un risc?
Dar Cpitanul Grzii avea suficient ncredere n asasin nct s i
salveze viaa. Chipul regelui deveni ca de piatr. Nu l va pedepsi pe
Chaol Westfall, chiar i numai pentru a evita ca Dorian s dezlnuie
iadul asupra lui n aprarea cpitanului. Dac Dorian s-ar fi nscut
soldat i nu un cititor
Dar undeva n fiina lui, Dorian era un brbat, un brbat care putea
fi lefuit ntr-un rzboinic. Poate c i-ar prinde bine cteva luni pe
cmpul de lupt. Un coif i o sabie puteau face minuni cu
temperamentul unui tnr. Iar dup acea demonstraie de voin i
putere din sala tronului Dorian putea fi un general puternic, dac
era mpins de la spate.
Iar ct despre asasin odat ce rnile i vor fi vindecate, ce alt
persoan ar fi mai bun pentru a se afla la ordinele sale? n afar de
asta, nu avea n cine altcineva s i pun ncrederea. Celaena
Sardothien era cea mai bun i singura lui alegere, acum c preferatul
su, Cain, era mort.
Regele tras un semn pe braul de cletar al tronului. Era destul de
priceput n semnele Wyrd, dar nu mai vzuse niciodat unul precum
al ei. Va afla ce reprezint. Iar, dac era vreo profeie sau ceva de
genul acesta, o va trimite pe fat la spnzurtoare pn la cderea
nopii. Vznd-o trndu-se n timp ce era drogat, aproape c l
convinsese s porunceasc moartea sa. Dar apoi le simise simise
privirile furioase ale morilor Cineva intervenise i o salvase. Iar
dac aceste creaturi o protejau i o atacau n acelai timp
Poate ea nu era persoana care s moar la comanda lui. Nu nainte
ca el s descopere semnificaia semnului. Pentru moment totui avea
lucruri mai importante pentru care s se ngrijoreze.
Manipularea lui Kaltain a fost interesant, spuse n cele din
urm regele. Perrington rmase n genunchi. Foloseai puterea asupra
ei?
Nu, am lsat-o mai moale n ultima vreme, dup cum ai
sugerat, rspunse ducele, rsucind inelul negru din jurul degetului su

gros. n afar de asta, ncepuse s arate vizibil afectat epuizat i


palid, i chiar s-a plns de dureri de cap.
Faptul c o trdase pe Kaltain l ngrijora, dar, dac ea ar fi tiut de
planul lui Perrington de a dezvlui adevratul ei caracter chiar s
demonstreze ct de uor s-ar fi adaptat ea planurilor lor i ct de
puternic era determinarea sa , ar fi prevenit-o. O asemenea
dezvluire public atrgea doar ntrebri agasante.
A fost inteligent din partea ta s experimentezi pe ea. A devenit
un aliat puternic i nc nu bnuiete nimic despre influena noastr.
Am sperane mari pentru puterea asta, zise regele, privindu-i inelul
negru. Cain a dovedit efectele transformrii fizice, iar Kaltain
dovedete abilitatea de a influena gnduri i emoii. Mi-ar plcea s
i testez capacitatea maxim pentru a lefui minile ctorva.
O parte din mine i dorete ca Lady Kaltain s nu fi fost att de
uor impresionabil, mormi Perrington. Voia s m foloseasc
pentru a ajunge la fiul tu, dar nu vreau ca puterea s o transforme n
Cain. n ciuda mea, nu-mi surde gndul c ea ar putea s
putrezeasc n temniele alea pentru mult timp.
Nu te teme pentru Kaltain, prietene. Nu va rmne n temni
pentru totdeauna. Cnd scandalul va fi dat uitrii, iar asasina ocupat
cu treburile mele, i vom face lui Kaltain o ofert pe care nu o va
putea refuza. Dar exist ntotdeauna modaliti de a o controla, dac
tu crezi c nu este de ncredere.
S vedem mai nti cum i influeneaz temnia gndirea, spuse
grbit Perrington.
Desigur, desigur. Este doar o sugestie.
Rmaser tcui, iar ducele se ridic.
Duce, spuse regele, glasul su rsunnd n ntreaga sal. Focul
din emineul de forma unei guri cscate licri, iar o lumin verde
umplu umbrele ncperii. n curnd, vom avea multe de fcut n
Erilea. Pregtete-te. i nceteaz s mai vorbeti despre planul tu de
a o folosi pe prinesa din Eyliwe, atrage prea mult atenie.
Ducele doar ncuviin, fcu o plecciune i prsi ncperea.

CAPITOLUL 53

Celaena se ls pe spate n scaun, proptindu-i picioarele pe mas


i balansndu-se n mod riscant. Savur ntinderea i eliberarea
tensiunii din muchii ncordai i ddu pagina crii pe care o inea n
sus. Fleetfoot dormea sub mas, sforind uor. Afar, dup-amiaza
nsorit transformase zpada n bltoace sclipitoare care luminau
ntregul dormitor. Rnile sale nu mai erau att de suprtoare, dar
nc nu putea pi fr a chiopta. Cu puin noroc, va putea alerga
din nou n curnd.
Trecuse o sptmn de la duel. Philippa era deja ocupat cu
aranjarea i ordonarea garderobei Celaenei, aducnd mai multe haine.
Toate hainele pe care Celaena plnuia s i le cumpere de ndat ce
era liber s se aventureze n Rifthold, odat ce i primea salariul
scandalos de Campion al Regelui. Pe care spera s l primeasc de
ndat ce semna contractul oricnd urma s se ntmple asta.
Cu Philippa ocupat, Nehemia i Dorian o luaser pe Celaena sub
ngrijirea lor, iar prinul i citea adesea n timpul nopii. Cnd reuea
n cele din urm s adoarm, visele i erau presrate cu vorbe
strvechi i chipuri de mult uitate, cu semne Wyrd ce strluceau cu
lumin albastr, cu regele i cu o armat de mori invocat din
strfundurile Iadului.
Cnd se trezea, se strduia din rsputeri s le uite n special pe
cele magice.
Mnerul uii se rsuci, iar inima i se urc n gt. Era timpul ca n
sfrit s semneze contractul cu regele? Dar nu era Dorian sau
Nehemia, nici mcar vreun paj. Lumea se opri cnd, n schimb,
Chaol intr n dormitorul su.
Fleetfoot alerg ctre el, dnd bucuroas din coad. Celaena
aproape czu din scaun cnd i lu picioarele de pe mas i tresri
din pricina fiorului de durere care i strbtu piciorul rnit. Se ridic
anevoie n picioare, dar, cnd deschise gura, nu avu nimic de spus.
Dup ce Chaol mngie prietenete celua pe cap, aceasta se
ntoarse sub mas, ddu ocol de dou ori i se ghemui.
De ce Chaol nu se mica din pragul uii? Celaena i privi cmaa
de noapte i roi cnd observ c el se uita la picioarele ei dezgolite.

Cum i sunt rnile? ntreb el. Glasul i era blnd, iar ea


nelese c el nu se holba la pielea dezgolit, ci la bandajul de la
coaps.
Sunt bine, spuse ea repede. Bandajul este doar pentru a strni
compasiune. Celaena ncerc s zmbeasc, dar eu. Eu nu te-am
vzut de-o sptmn. Parc ar fi trecut o via ntreag. Tu ai eti
bine?
Ochii lui cprui i ntlnir pe ai si. Deodat, Celaena se
rentoarse la duel, culcat la pmnt, Cain rznd n spatele ei, dar tot
ce putea vedea, tot ce putea auzi era Chaol, n timp ce ngenunchiase
i se ntinsese spre ea. Gtul i se nclet. nelesese ceva n acel
moment. Dar nu i putea aminti ce. Poate c fusese o halucinaie.
Sunt bine, spuse el, iar ea fcu un pas ctre cpitan, mult prea
contient de ct de scurt era cmaa sa de noapte. Eu voiam doar
s mi cer scuze pentru faptul c nu te-am vizitat mai devreme.
Ea se opri la un pas de el i nclin capul. Chaol nu i purta sabia.
Sunt sigur c ai fost ocupat, rosti ea.
El doar sttea acolo. Ea i nghii nodul din gt i i ddu o uvi
de pr dup ureche. Fcu nc un pas spre el, acum fiind nevoit s i
lase uor capul pe spate pentru a-i privi chipul. Ochii lui erau att de
triti. Celaena i muc buza. Tu tu mi-ai salvat viaa. De dou ori.
Sprncenele lui Chaol se ncruntar uor.
Am fcut ceea ce trebuia s fac.
i de aceea i datorez recunotina mea.
Nu mi datorezi nimic, spuse el, glasul fiindu-i sugrumat. Iar
cnd ochii lui scnteiar, inima ei fu prins precum ntr-o menghin.
Celaena i lu mna ntr-a sa, dar el i-o trase napoi.
Voiam doar s vd cum te simi. Trebuie s merg la o ntrunire,
spuse el, iar ea tiu c era o minciun.
i mulumesc pentru c l-ai ucis pe Cain. Chaol se ncord.
Eu nc mi amintesc prima mea crim. Nu a fost uor.
El i plec privirea n podea.
Tocmai de aceea nu m pot abine s nu m gndesc la asta.
Pentru c a fost uor. Doar mi-am scos sabia i l-am ucis. Am vrut s
l ucid. Chaol o fix cu privirea. Cain tia despre prinii ti. Cum?

Nu tiu, mini ea. tia foarte bine. Accesul lui Cain ctre
celelalte lumi, ctre spaiul de mijloc i oferise capacitatea de a-i citi
gndurile, de a-i profana amintirile, sufletul. Un fior o strbtu.
Privirea lui Chaol se mblnzi.
mi pare ru c au murit astfel.
Celaena ncuie totul ntr-un col al minii sale n timp ce spuse:
A trecut foarte mult timp de-atunci. Plouase, iar eu, urcndu-m
n patul lor, am crezut c umezeala din aternuturi venea de la
fereastra deschis. M-am trezit n dimineaa urmtoare i am realizat
c nu era ap. Trase adnc aer n piept, alungnd senzaia sngelui lor
pe pielea sa. Arobynn Hamei m-a gsit la scurt timp dup aceea.
Tot mi pare ru, spuse el.
A trecut foarte mult, repet ea. Nici mcar nu mi amintesc cum
artau. Aceasta era o alt minciun. i amintea chipul prinilor si
n cel mai mic detaliu. Uneori, uit c au existat vreodat.
Chaol ncuviin, mai mult pentru a confirma c o auzise i nu c o
nelesese.
Ceea ce ai fcut pentru mine, Chaol, ncerc ea din nou. Nu
doar n privina lui Cain, dar cnd
Trebuie s plec, o ntrerupse el i se ntoarse pe jumtate spre
u.
Chaol, spuse ea apucndu-l de mn i forndu-l s o
priveasc. Celaena zri doar licrul din ochii si nainte de a-i
arunca braele n jurul gtului i a-l mbria cu putere. El i
ndrept umerii, dar ea i zdrobi corpul, lipindu-l de al su, dei gestul
i agrava rnile. Apoi, dup un moment, Chaol i trecu braele n
jurul ei, innd-o aproape, att de aproape nct, atunci cnd Celaena
nchise ochii i inhal adnc mirosul lui, nu i putea da seama unde
se termina el i unde ncepea ea.
Rsuflarea lui era cald pe gtul su aplecat spre ea. i odihnea
obrazul n prul ei. Inima Celaenei btea att de repede i totui se
simea extrem de confortabil, de parc ar fi putut sta astfel pentru
eternitate i nu ar fi deranjat-o, lsnd lumea s se destrame n jurul
lor. i aminti degetele lui atingnd linia aceea de cret, ntinzndu-se
ctre ea n ciuda barierei dintre ei.

Este totul n regul? rsun glasul lui Dorian din pragul uii.
Chaol se desprinse din mbriase i se trase napoi att de repede
nct Celaena aproape se cltin.
Totul este bine, spuse el ndreptndu-i umerii. Aerul devenise
rece, iar pielea Celaenei fu strbtut de furnicturi cnd cldura lui i
prsise corpul. i fu greu s l priveasc pe Dorian n timp ce Chaol
ncuviin ctre prin i prsi apartamentul.
Dorian o privi, iar Chaol plec. Dar Celaena rmase cu privirea
aintit asupra uii, chiar i dup ce Chaol o nchisese n urma sa.
Nu cred c i revine prea bine dup uciderea lui Cain, spuse
Dorian.
Evident, se rsti ea. Dorian ridic sprncenele, iar ea
oft. mi pare ru.
Voi doi preai a fi n mijlocul a ceva, spuse Dorian cu
precauie.
Nu este nimic. Doar mi-a prut ru pentru el, atta tot.
A fi vrut s nu plece att de grbit. Am veti bune. Stomacul
Celaenei se nclet. Tatl meu a ncetat s mai trag de timp n ceea
ce privete redactarea contractului tu. Urmeaz s l semnezi n
camera sa de consiliu, mine.
Vrei s spui c adic sunt oficial Campionul regelui?
Se pare c nu te urte att de tare precum a lsat impresia. Este
un miracol c nu te-a fcut s atepi mai mult. Dorian i fcu cu
ochiul.
Patru ani. Patru ani de servitute, apoi va fi liber. De ce plecase
Chaol att de repede? Privi ctre u, ntrebndu-se dac l-ar putea
ajunge din urm pe coridor.
Dorian i puse minile pe talia ei.
Presupun c asta nseamn c suntem prini aici mpreun
pentru nc o vreme. i cobor privirea ctre a ei.
O srut, dar ea se retrase din braele lui.
Eu Dorian, sunt Campionul regelui. Chicoti la auzul
propriilor cuvinte.
Da, eti, rspunse Dorian apropiindu-se din nou de ea. Dar ea
pstr distana n timp ce privi pe fereastr, ctre lumina ameitoare

de afar. Lumea era larg deschis i o atepta. Putea pi peste acea


linie alb.
i ntoarse privirea ctre el.
Nu pot fi cu tine dac sunt Campionul Regelui.
Desigur c poi. Va fi nevoie s pstrm secretul, dar
Am destule secrete. Nu am nevoie de nc unul.
Atunci voi gsi o cale de a-i spune tatlui meu. i mamei. i
fcu iari cu ochiul.
Cu ce viitor? Dorian, sunt marioneta tatlui tu. Tu eti prinul
motenitor.
Era adevrat, iar dac aceast relaie devenea ceva mai mult, acest
lucru nu va face dect s complice lucrurile cnd va veni timpul ca ea
s prseasc palatul. Ca s nu mai vorbeasc de complicaiile de a fi
cu Dorian n timp ce i servea tatlui su drept Campion. i, fie c
recunotea sau nu, Dorian avea propriile obligaii. Dei l dorea, dei
inea la el, tia c o relaie de lung durat nu se va sfri bine. Nu
cnd el era motenitorul tronului.
Ochii lui Dorian se ntunecar.
Spui c nu vrei s fii cu mine?
Spun c voi pleca n patru ani i nu vd cum s-ar putea
ncheia totul cu bine pentru amndoi. Spun c nu vreau s m
gndesc la opiuni. Lumina soarelui i dezmierd pielea, iar greutatea
de pe umerii ei pieri. Spun c n patru ani voi fi liber i nu am fost
liber niciodat n viaa mea. Zmbetul i crescu. i vreau s tiu cum
este s fii liber.
Dorian deschise gura, dar se opri n timp ce i observ zmbetul.
Dei Celaena nu i regreta deloc alegerea, simi ceva straniu,
asemenea dezamgirii cnd el rosti:
Cum doreti.
Dar mi-ar plcea s rmn prietena ta.
El i ascunse minile n buzunare.
ntotdeauna.
Celaena se gndi s i ating braul sau s l srute pe obraz, dar
cuvntul liber continua s i rsune n cap iar, i iar i iar, i nu se
putea opri din zmbit.

Zmbetul lui Dorian era puin stingher.


Cred c Nehemia se ndreapt spre tine pentru a-i spune despre
contract. Va fi furioas pe mine pentru c i-am luat-o nainte; cere-i
scuze din partea mea, bine? Se opri cnd deschise ua, cu mna nc
pe mner. Felicitri, Celaena! spuse el ncet. nainte ca ea s poat
rspunde, Dorian nchise ua i plec.
Rmas singur, Celaena privi pe fereastr i i duse mna la
inim, optind din nou i din nou cuvntul.
Liber.

CAPITOLUL 54
Cteva ore mai trziu, Chaol privea ua dinspre camera de zi a
Celaenei. Nu tia exact de ce era din nou acolo. Dar l cutase pe
Dorian n dormitorul lui i nu l gsise, iar el avea nevoie s i spun
prietenului su c lucrurile nu erau ceea ce preau a fi cnd i
surprinsese mbriai mai devreme. i privi minile.
Regele de-abia vorbise cu el n ultima sptmn, iar numele lui
Cain nu fusese menionat n niciuna dintre ntlnirile lor. Nu c ar fi
trebuit, din moment ce Cain era doar un pion dintr-un joc menit s l
amuze pe rege i cu siguran nu era un membru al grzii regale.
Dar el tot mort rmnea. Ochii lui Cain nu se vor mai deschide din
pricina lui Nu va mai respira din cauza lui Inima lui ncetase s
mai bat din cauza lui
Mna lui Chaol se ndrept spre locul unde ar fi trebuit s fie sabia
sa. O aruncase n colul camerei n secunda n care se ntorsese de la
duel, sptmna trecut. Cineva se ndurase de durerea sa i splase
sngele de pe ea. Poate grzile care l conduseser pe Chaol n
camera sa i i oferiser o butur tare. Apoi rmseser n tcere
pn ce el i revenise ct de ct i plecaser pe urm fr niciun
cuvnt, fr s atepte mulumiri.
Chaol i trecu o mn prin prul scurt i deschise ua.
Celaena lua cina, aezat comod n scaun. Sprncenele i se ridicar
uimite.

Dou vizite n aceeai zi? spuse ea punnd furculia deoparte.


Crui fapt datorez aceast plcere?
El se ncrunt.
Unde este Dorian?
De ce ar trebui Dorian s fie aici?
Credeam c de obicei vine aici la aceast or.
Ei, bine, nu te atepta s l mai gseti aici dup ziua de azi.
Chaol se aproprie, oprindu-se la marginea mesei.
De ce?
Celaena arunc o bucat de pine n gur.
Pentru c am pus capt situaiei.
Ce ai fcut?
Sunt Campionul regelui. Cu siguran i dai seama ct de
neadecvat ar fi din partea mea s am o relaie cu un prin. Ochii ei
albatri scnteiar, iar el se ntreb de ce Celaena pusese un slab
accent pe cuvntul prin i de ce inima lui o lu uor la galop.
Chaol i reinu zmbetul.
M ntrebam cnd o s-i vin mintea la cap. Oare ea se agita
att de mult ca i el? Oare se gndea n mod constant la minile ei
acoperite de snge? Dar, dup toat ngmfarea ei, dup toat
lcomia ei i dup toate manifestrile ei, cu minile n olduri
Chipul ei nc ascundea ceva blnd. i ddea speran speran
c nu i pierduse sufletul n actul de a fi ucis pe cineva, speran c
umanitatea nc putea fi gsit, iar onoarea rectigat Ea ieise
din Endovier i nc avea puterea de a rde.
Celaena i rsuci o uvi de pr n jurul unui deget. nc purta
acea cma de noapte absurd de scurt, care acum i dezvelea
coapsele cnd i sprijinea picioarele pe marginea mesei. Chaol se
concentr pe chipul su.
Vrei s mi te alturi? ntreb ea gesticulnd cu o mn ctre
mas. Este pcat s srbtoresc de una singur.
Chaol o privi, privi jumtatea aceea de rnjet de pe chipul su.
Orice se ntmplase cu Cain, orice se ntmplase la duel l va
bntui. Dar chiar acum

Trase scaunul din faa sa i se aez la mas. Celaena umplu un


pahar cu vin i i-l oferi.
n cinstea a patru ani pn la libertate! spuse ea ridicnd
paharul.
Chaol l ridic pe al su.
n cinstea ta, Celaena!
Ochii li se ntlnir, iar Chaol nu i ascunse zmbetul n timp ce
ea surse ctre el. Poate c patru ani petrecui cu ea nu vor fi
suficieni.
Celaena sttea n mormnt i tia c viseaz. Vizita adesea cripta n
vise pentru a njunghia din nou rideracul, pentru a rmne captiv
n sarcofagul Elenei, pentru a se confrunta cu o tnr femeie fr
chip, cu prul auriu i o coroan prea grea pentru ea, dar ast-sear
ast-sear erau doar ea i Elena, iar mormntul era luminat de lun;
nici urm de cadavrul rideracului.
Cum merge recuperarea ta? ntreb regina sprijinindu-se de
marginea propriului sarcofag.
Celaena sttea n pragul uii. Armura reginei dispruse, nlocuit
de obinuita rochie vaporoas. Nicio urm de nverunare nu i
schimonosea trsturile.
Bine, spuse Celaena, dar privi n jos ctre propriul trup. n
aceast lume de vis, rnile i dispruser. Nu tiam c ai fost o
rzboinic, spuse ea fcnd semn cu brbia ctre Damaris.
Sunt multe lucruri despre mine pe care istoria le-a uitat. Ochii
Elenei scnteiar cu tristee i mnie. Am fost pe cmpul de lupt n
rzboaiele demonice mpotriva lui Erawan mpreun cu Gavin. Aa
ne-am ndrgostit. Dar legendele voastre m nfieaz ca fiind o
domni care a ateptat ntr-un turn cu un colier magic ajutndu-l pe
prinul cel viteaz.
Celaena atinse amuleta.
mi pare ru.
Tu poi fi altfel, spuse ncet Elena. Tu poi fi mrea. Mai
mrea dect mine, dect oricare dintre noi.
Celaena deschise gura, dar niciun cuvnt nu iei.

Elena fcu un pas ctre ea.


Tu poi ajunge la stele, opti ea. Poi face orice dac ndrzneti.
Iar n adncul tu o tii i tu. Asta este ceea ce te nspimnt cel mai
tare.
Merse lng Celaena. Ochii ei arztori, de un albastru glacial, erau
la fel de diafani precum chipul ei minunat.
Ai gsit i ai distrus rul pe care Cain l-a adus n aceast lume.
Iar acum eti Campionul regelui. Ai fcut cum i-am cerut.
Am fcut-o pentru libertatea mea, spuse Celaena. Elena i oferi
un zmbet atotcunosctor, care o fcu s i doreasc s ipe, dar
Celaena rmase tcut.
Aa spui tu. Dar atunci cnd ai strigat dup ajutor, cnd amuleta
a tresrit, iar tu ai permis ca nevoia ta s fie simit ai tiut c cineva
va rspunde. Ai tiu c eu voi rspunde.
De ce? ndrzni Celaena s ntrebe. De ce s rspunzi? De ce
trebuie s fiu Campionul Regelui?
Elena i ridic privirea ctre lumina lunii ce se strecura n
mormnt.
Pentru c exist oameni care au nevoie ca tu s i salvezi la fel
de mult pe ct ai nevoie tu nsi s fii salvat, spuse ea. Poi nega
orict doreti, dar sunt oameni prietenii ti care au nevoie de tine
aici. Prietena ta, Nehemia, are nevoie de tine aici. Pentru c eu
dormeam un somn lung, nesfrit i am fost trezit de o voce. Iar
vocea nu aparinea unei singure persoane, ci mai multora. Unele
optind, altele strignd, unele nefiind nici mcar contiente c
plngeau dup ajutor. Dar toate voiau acelai lucru. Regina atinse
cretetul Celaenei. Cldura plpi, o strlucire albastr lumin chipul
Elenei, iar semnul Celaenei se aprinse, apoi dispru. Cnd vei fi
pregtit, cnd vei ncepe i tu s le auzi strigtele atunci vei ti de
ce am venit la tine i de ce am stat lng tine i voi continua s
veghez asupra ta, indiferent de cte ori m vei alunga.
Celaena simi cum ochii i ard i fcu un pas napoi ctre coridor.
Elena zmbi cu tristee.

Pn cnd va veni acea zi, eti exact unde trebuie s fii. Stnd
lng rege, vei putea vedea ce trebuie fcut. Dar pentru moment
bucur-te de reuit.
Celaena simi c picioarele i cedeaz la gndul unei noi cerine,
dar ncuviin.
Bine, spuse ea ntorcndu-se s plece, dar se opri pe coridor. Se
uit peste umr, spre locul unde regina nc sttea, privind-o cu ochii
aceia triti. i mulumesc pentru c mi-ai salvat viaa.
Elena ncuviin, la rndul ei, plecndu-i capul.
Legturile de snge nu pot fi rupte, opti ea, apoi dispru,
cuvintele sale rsunnd n mormntul tcut.

CAPITOLUL 55
n ziua urmtoare, Celaena se apropie de tronul de cletar,
aruncnd o privire precaut spre camera consiliului. Era aceeai n
care l ntlnise pe rege n urm cu attea luni. Un foc verzui ardea n
emineu, iar treisprezece brbai stteau la o mas lung, privirile
fiecruia fiind aintite asupra sa. Dar nu mai rmseser ali
Campioni, doar ea. nvingtoarea. Dorian sttea lng tatl su i i
zmbea.
Sper c sta este un semn bun.
n ciuda speranei pe care i-o oferea zmbetul lui, Celaena nu-i
putea ignora groaza din inim n timp ce regele, cu ochi ntunecai, o
privea naintnd. Faldurile aurii ale rochiei sale provocau singurele
sunete din ncpere. Celaena i inea minile apsate pe corsetul
castaniu, ncercnd s nu le ifoneze.
Se opri i fcu o plecciune. Chaol, stnd lng ea, proced
asemenea. Cpitanul sttea mai aproape de ea dect era nevoie.
Ai venit pentru a-i semna contractul, spuse regele, iar glasul lui
i sfrm oasele.
Cum poate un om att de nfiortor s aib o asemenea putere
asupra ntregii lumi?
Da, Majestatea Voastr, spuse ea ct mai supus posibil, privind
cizmele brbatului.

Fii Campionul meu i vei deveni o femeie liber. Patru ani de


servitute a fost trgul pe care i l-a oferit fiul meu, dei nu mi pot
imagina de ce a simit nevoia de a se trgui cu tine, spuse el,
aruncnd o privire ncruntat n direcia lui Dorian. Prinul i muc
buza, dar rmase tcut.
Inima Celaenei cobora i se ridica n piept asemenea unei
geamanduri purtate de valuri. Va face orice i va cere regele, va
ndeplini orice misiune idioat i se va da, iar cnd cei patru ani vor fi
trecut, ea va fi liber s i triasc propria via, fr teama de a fi
vnat sau nrobit. Putea ncepe din nou, departe de Adarlan. Putea
pleca i uita acest regat blestemat.
Celaena nu tia dac s zmbeasc, s rd, s ncuviineze, s
plng sau s danseze. Putea tri din averea ei pn la btrnee. Nu
va mai fi nevoit s ucid. i va putea spune adio lui Arobynn Hamei
i va putea prsi Adarlanul pentru totdeauna.
Nu ai de gnd s mi mulumeti?! zbier regele.
Ea fcu o plecciune adnc, de-abia reuind s i stpneasc
bucuria. l nvinsese, pctuise mpotriva imperiului su, iar acum
ieea din nou victorioas.
Mulumesc pentru acest dar i pentru onoare, Majestatea
Voastr. Sunt umila dumneavoastr slujitoare.
Regele pufni.
Minciuna nu te va ajuta. Aducei-mi contractul! Un consilier
aez cu supunere o bucat de pergament pe mas, dinaintea
Celaenei.
Ea privi pana i spaiul gol unde urma s apar numele su.
Ochii regelui licrir, dar ea nu i fcu pe plac. Un singur semn de
rzvrtire, o singur micare agresiv, iar el ar spnzura-o.
Nu vor exista ntrebri sau obiecii din partea ta. Cnd i voi
spune s faci ceva, o vei face. Nu trebuie s i dau explicaii. Iar dac
vreodat vei fi cumva prins, vei nega orice legtur cu mine pn la
ultima ta suflare. Este clar?
Perfect, Majestate.
Regele pi de pe podiumul su. Dorian ncepu s se mite, dar
Chaol cltin din cap.

Celaena privi n podea n timp ce regele naint spre ea.


Acum bag bine la cap un lucru, asasino, spuse regele. Ea se
simi mic i fragil, att de aproape de el. Dac vei eua n vreuna
dintre aceste misiuni, dac vei uita s te ntorci la mine, vei plti
scump. Glasul regelui deveni att de diafan, nct chiar i ea avea
dificulti n a-l auzi. Dac nu te ntorci din misiunile n care te voi
trimite, voi da ordin ca prietenul tu, cpitanul, s fie fcu o pauz
pentru a accentua ucis.
Celaena csc larg ochii n timp ce privea ctre tronul gol.
Dac nici dup aceea nu te vei ntoarce, o voi ucide pe
Nehemia. Apoi i voi executa pe fraii si. Nu la mult timp dup
aceea, o voi ngropa pe mama lor lng ei. S nu crezi c nu sunt la
fel de viclean i ticlos ca i tine. Celaena l putea simi zmbind. Ai
neles ideea, nu-i aa? spuse regele i se retrase. Semneaz-l!
Ea privi spaiul gol i ceea ce oferea. Trase adnc aer n piept, iar
cu o rugciune pentru sufletul su, semn. Fiecare liter era mai greu
de trasat dect cea dinainte. n cele din urm, puse pana pe mas.
Bun. Acum iei afar, spuse regele, indicnd ua. Te voi chema
cnd va fi nevoie de tine.
Regele se aez din nou pe tron. Celaena se nchin cu precauie
naintea sa, nelundu-i privirea de pe chipul lui. Pentru o singur
secund privi ctre Dorian, ai crui ochi safirii licreau cu ceea ce ea
ar fi putut jura c era tristee nainte ca el s i zmbeasc. Simi cum
mna lui Chaol i cuprinde braul.
Chaol ar muri. Nu l putea trimite la moarte. Sau familia Ytger. Cu
picioarele att greoaie, ct i uoare, Celaena prsi ncperea.
Afar vntul vuia i biciuia turnurile de cletar, dar nu putea face
nimic pentru a zdrobi pereii.
Cu fiecare pas cu care se ndeprta de camera consiliului, greutatea
de pe umerii si se ridica. Chaol rmase tcut pn intrar n castelul
de piatr.
Deci, Campionule, spuse el. nc nu i purta sabia.
Da, Cpitane?
Colurile gurii sale se ndreptau uor n sus.

Eti fericit acum?


Celaena nu i putu nbui propriul rnjet.
Este posibil ca tocmai s mi fi vndut sufletul prin semntura
aceea, dar da. Sau att de fericit pe ct pot fi.
Celaena Sardothien, Campionul Regelui, medit el.
Ce este cu asta?
mi place cum sun, spuse el ridicnd din umeri. Vrei s tii
care va fi prima ta misiune?
Ea privi n ochii si cprui-aurii i la toate promisiunile care
zceau n ei. i uni braul cu al lui i zmbi.
Spune-mi mine.

Mulumiri
A durat un deceniu ca Tronul de cletar s ajung de la punctul de
plecare la publicare, iar mulumirile mele se adreseaz mult mai
multor oameni dect ar putea cuprinde paginile acestea.
Recunotin nesfrit agentului i propriului Campion, Tamar
Rydzinski, care a neles-o pe Celaena din pagina nti. i mulumesc
pentru telefonul care mi-a schimbat viaa.
Editoarei mele geniale i dragi, Margaret Miller cum i-a putea
vreodat mulumi ndeajuns pentru c ai crezut n mine i n Tronul
de cletar? Sunt att de mndr s lucrez cu tine! Lui Michelle
Nagler i restului echipei absolut fantastice de la Bloomsbury v
mulumesc att de mult pentru toat munca depus i pentru sprijinul
vostru!
i datorez deosebit recunotin lui Mandy Hubbard pentru c
iniial m-a mpins afar pe u. Mandy, tu eti i vei fi ntotdeauna
Yoda al meu.
Soului meu minunat, Josh tu eti motivul pentru care m trezesc
n fiecare diminea. Tu eti jumtatea mea mai bun n toate
sensurile posibile.
Mulumesc prinilor mei, Brian i Carol, pentru c mi-au citit
poveti i nu mi-au spus niciodat c sunt prea n vrst pentru ele;
fratelui meu mai mic, Aaron mi-a dori s pot fi ca tine.

Lui Stanley Brimberg i Janelle Schwartz nu avei idee ct de


mult m-au ajutat ncurajrile voastre (dei poate aceast carte ofer
cteva dovezi). Mi-a dori s existe mai muli profesori asemenea
vou.
Lui Susan Dennard, pentru incredibilele sugestii de dup revizie i
pentru c ai fost o prieten adevrat n orice mprejurare. Ai intrat n
viaa mea cnd aveam mai mare nevoie de tine, iar lumea mea este
mai luminoas acum, pentru c tu eti n ea.
Mulumesc lui Alex Bracken, un partener critic uimitor, un scriitor
fenomenal i un prieten i mai bun cuvintele nu pot exprima ct de
recunosctoare sunt c te pot numi astfel. Sau ct de recunosctoare
i sunt pentru toate bomboanele pe care mi le-ai trimis n timpul
reviziilor!
Lui Kat Zhang, pentru c ntotdeauna i-a fcut timp s mi critice
munca i pentru c a fost o prieten divin. Lui Brigid Kemmerer,
pentru toate e-mailurile care m-au meninut pe linia de plutire. Lui
Biljana Likic pentru c discuiile cu tine despre personaje i aciune
au fcut totul s par real. Lui Leigh Bardugo, prietenul meu
extraordinar nu a fi putut trece prin acest proces fr tine.
Lui Erin Bowman, Amie Kaufman, Vanessa Di Gregorio, Meg
Spooner, Courtney Allison Moulton, Aimee Carter i doamnelor de la
Pub (lishing) Crawl suntei scriitoare att de talentate i oameni
minunai, v mulumesc pentru c facei parte din viaa mea.
Lui Meredith Anderson, Rae Buchanan, Renee Carter, Anna Deles,
Gordana Likic, Sarah Liu, Juliann Ma, Chantal Mason, Arianna
Sterling, Samantha Walker, Diyana Wan i Jane Zhao nu v-am
ntlnit pe niciuna dintre voi fa n fa, dar anii entuziasmului
vostru nezdruncinat au nsemnat att de mult pentru mine! Kelly de
Groot, mulumesc pentru incredibila hart a Erileei!
n ultimul rnd i poate cel mai important, mulumesc tuturor
cititorilor mei de pe Fictiompress.com. Scrisorile i ncurajrile
voastre mi-au dat ncredere s ncerc s fiu publicat. Sunt onorat s
v am ca fani, dar i mai onorat s v am ca prieteni. A fost o
cltorie lung, dar cu toii am reuit! Mii de mulumiri!