Sunteți pe pagina 1din 211

DUCELE NOPII

ELIZABETH HOYT
CAPITOLUL l
Multe poveti am spus,dar nici una att de ciudat precum legenda regelui
Herla... din Legenda regelui Herla
Iulie 1740 Londra,Anglia
Artemis Greaves nu se considera o persoan cinic,dar cnd silueta mascat
apru dintr-odat pe aleea luminat de lun ca s o apere pe ea i pe verioara ei
de cei trei rufctori,mna i se nclet pe cuit.I se pruse un gest prudent.El
era nalt i purta straie pestrie de arlechin-pantaloni strni pe picior cu romburi
albe i roii,cizme negre,nalte,o plrie cu borul lsat i o masc neagr pe

jumtate de fa,cu un nas grotesc de mare.Arlechinii erau clovni-menii s ofere


distracie celor fr minte-,dar nimeni de pe aleea ntunecat nu rdea.Arlechinul
se ridic in picioare cu o micare teribil i att de elegant,nct o ls pe
Artemis fr suflare.Era ca o felin n jungl-slbatic i fr urm de mil-i
atac la fel de lipsit de ezitare ca o astfel de fiar.Se npusti asupra celor trei
brbai.Artemis fcu ochii mari,nc ngenuncheat,cu mna n continuare
ncletat pe cuitul ascuns n cizm.Nu mai vzuse vreodat pe cineva s se
lupte aa-cu un fel de graie brutal,cu dou sbii sclipind n acelai timp n
umbr,prea iui pentru ca ochiul omenesc s le poat urmri.Primul dintre cei
trei brbai czu,se rostogoli i rmase ntins pe spate,nemicat i nucit.De
partea cealalt a luptei,verioara lui Artemis,Lady Penelope Chadwicke,scnci i
se ndeprt de brbatul care sngera.Al doilea brbat se npusti,dar arlechinul
se feri,trecndu-i piciorul ntins pe sub picioarele adversarului,doborndu-1 i
apoi lovindu-1 cu furie n fa.Arlechinul se ridic,lovindu-1 n micare pe cel
de-al treilea brbat cu mnerul sbiei n tmpl.Brbatul se prbui cu un sunet
nfundat.Artemis nghii n sec.
Se ls linitea pe aleea murdar,n care cldirile drpnate aflate de-o parte i
de cealalt parc se aplecau spre ele,amenintoare.Arlechinul se rsuci pe
clcie,fr mcar s respire greu,zgriind cu clciele caldarmul,i arunc o
privire spre Penelope.Aceasta nc mai plngea cu sughiuri,lipit de perete de
fric.El se ntoarse apoi i se uit la Artemis.Ea trase brusc aer n piept cnd
ntlni cuttura rece a ochilor care sclipeau sub masca sinistr.
Cu mult vreme n urm,ea crezuse c toi oamenii erau buni.C Dumnezeu
veghea asupra ei i c,dac ea era cinstit i bun i oferea mereu ultima bucat
din tarta cu zmeur altcuiva,atunci,chiar dac se mai petreceau i lucruri triste pe
lume,pn la urm totul avea s se termine cu bine.Dar asta fusese cndva,
nainte s-i piard familia i pe brbatul care susinea c o iubea mai mult dect
orice pe lume.nainte ca mult-iubitul ei frate s fie nchis pe nedrept la Bedlam.
nainte s fie att de disperat i de singur nct s verse lacrimi de recunotin
cnd i fusese oferit poziia de nsoitoare pentru verioara ei cea netoat.
Cndva,Artemis s-ar fi prins de gtul ncruntatului arlechin cu ipete de
mulumiri pentru c le salvase la timp.Dar acum,i miji ochii i l cercet pe
brbatul mascat,ntrebndu-se de ce srise n ajutorul a dou femei singure aflate
la miezul nopii pe strzile periculoase din St.Giles.Tresri.Probabil c ntradevr devenise un pic prea cinic.
El fcu doi pai cu o micare uoar i se propti n faa ei.Ea vzu acea privire
intens plimbndu-se de la cuitaul ridicol din mn la chipul ei.Buzele

generoase se arcuir-era amuzat? Iritat? i era mil? Ea se ndoia de ultima


variant,dar pur i simplu nu-i ddea seama-i,n mod ciudat,i-ar fi dorit s
tie.Cumva conta ce gndea acest strin despre ea i,desigur,ce inteniona s-i
fac.El i susinu privirea i i puse n teac sabia scurt,trgndu-i mnua de
pe mn cu dinii.Apoi i ntinse mna dezgolit.
Ea se uit la mna oferit de el,remarcnd sclipirea slab a aurului pe degetul
mic,nainte s-i pun palma ntr-a lui.Mna lui fierbinte o apuc strns i o
ridic n picioare n faa lui.Sttea att de aproape de el,nct,dac s-ar fi
apropiat un centimetru mai mult,l-ar fi putut atinge cu buzele pe gt.Observ
pulsul care-i btea acolo,puternic i sigur,nainte s-i ridice privirea.El i inea
capul nclinat de parc ar fi studiat-o,de parc ar fi cutat ceva pe chipul ei.Ea
trase aer n piept,deschiznd gura s pun o ntrebare.Dar tocmai atunci
Penelope se npusti n spinarea arlechinului.i ip-era evident c aproape i
ieise din mini de spaim-n timp ce l lovea fr folos pe arlechin n umerii lai.
El reacion,desigur.Se ntoarse,smulgndu-i mna dintre degetele lui Artemis
n timp ce ridica un bra s o ndeprteze pe Penelope.Dar mna lui Artemis se
nclet pe a lui.Din instinct,firete,altfel cu siguran nu ar fi ncercat s-1
rein.Iar cnd degetele lui se retraser,ea simi ceva alunecndu-i n palm.
Apoi el o mpinse deoparte pe Penelope i sri uor,ndeprtndu-se n josul
aleii.Penelope gfia,cu prul pe jumtate desfcut,o zgrietur brzdndu-i
chipul drgla.
-Ar fi putut s ne ucid!
-Ce? ntreb Artemis,smulgndu-i privirea de la captul aleii,unde dispruse
brbatul mascat.
-Era Fantoma din St.Giles,zise Penelope.Nu l-ai recunoscut? Se zice c e un
seductor de fecioare i un uciga cu snge rece.
-Ne-a fost de mare ajutor pentru un uciga cu snge rece,zise Artemis i se
aplec s ridice felinarul.l lsase din mn cnd apruser rufctorii n
cellalt capt al aleii.Din fericire,nu pise nimic n timpul luptei.Fu surprins s
vad c lumina felinarului tremura.La fel i mna ei.Trase aer n piept s se
calmeze.Dac se pierdeau cu firea nu aveau s ias tefere din St.Giles.
Ridic privirea i o vzu pe Penelope bosumflat.
-Dar ai fost foarte curajoas cnd ai srit n aprarea mea,adug Artemis iute.
-Nu-i aa? se lumin Penelope la fa.Am alungat un ticlos groaznic.
Asta e mult mai bine dect s bei un pahar de gin la miezul nopii n St.Giles.
Sunt sigur c Lord Featherstone va fi foarte impresionat.Artemis i ddu ochii
peste cap i se ntoarse iute spre locul de unde veniser.Lord Featherstone era n

acel moment persoana care-i plcea cel mai puin pe lumea asta.Un pislog
caraghios din lumea bun,care o tachinase pe Penelope s accepte un pariu
nebunesc de a veni noaptea n St.Giles,s cumpere o can de tabl de gin i s o
bea.Aproape c fuseser omorte-sau mai ru-din cauza lui Lord Featherstone.i
nc nu plecaser din St.Giles.Dac Penelope nu ar fi fost att de dornic s
devin ndrznea-ce cuvnt dezgusttor-ca s atrag atenia unui anume duce,
poate c nu ar fi acceptat provocarea ridicol a lui Lord Featherstone.Artemis
scutur din cap i fu foarte atent n timp ce se grbea s ias din alee n miriada
de strdue nguste care erpuiau prin St.Giles.Canalul care curgea pe mijlocul
strzii era blocat cu ceva dezgusttor,i ea i feri privirea n timp ce treceau pe
acolo.Penelope devenise tcut i o urma aproape docil.Dintr-o cldire
drpnat se ivi o siluet scund.Artemis se ncord,pregtindu-se s fug,dar
brbatul sau femeia se grbi s dispar la vederea lor.Cu toate astea,nu reui s
se relaxeze dect atunci cnd ddur colul i zrir trsura lui Penelope,care le
atepta pe una dintre strzile mai late.
-Ei,iat-ne,zise Penelope de parc s-ar fi ntors de la o plimbare pe Bond Street.
A fost foarte palpitant,nu crezi?
Artemis se uit la verioara ei fr s-i cread urechilor-i zri cu coada
ochiului o micare pe una dintre cldirile de pe partea cealalt a drumului.Acolo
sttea ghemuit,n ateptare,o siluet atletic.Ea ncremeni.n timp ce o privea,el
ridic mna la plrie ntr-un salut ironic.Artemis fu scuturat de un fior.
-Artemis? Penelope deja urcase treptele trsurii.i smulse i ea privirea de la
silueta amenintoare.
-Vin,verioar.Artemis se sui n trsur i se aez,ncordat,pe bancheta
capitonat cu catifea indigo.El le urmrise,dar de ce? S descopere cine erau?
Sau dintr-un motiv de-a dreptul inofensiv-ca s se asigure c ajungeau cu bine la
trsur?
Prostuo,se cert n sinea ei-n-avea nici un rost s i fac gnduri romantice.
Se ndoia c o fiin precum Fantoma din St.Giles era interesat de sigurana a
dou doamne nesbuite.Fr ndoial c avusese motivele lui pentru a le urmri.
-Abia atept s-i povestesc ducelui de Wakefield despre aventura mea din noapte
asta,zise Penelope,ntrerupnd irul gndurilor lui Artemis.Pun pariu c o s fie
foarte surprins.
-Mmm,murmur Artemis neatent.Penelope era foarte frumoas,dar oare un
brbat i dorea de soie o femeie att de netoat nct s se aventureze noaptea
n St.Giles din pricina unui pariu,i s i se mai par i o mare distracie? Metoda
lui Penelope de a-i atrage atenia ducelui prea n cel mai bun caz impetuoas i

n cel mai ru nesbuit.Pre de o clip,inima lui Artemis se strnse de mila


verioarei.Pe de alt parte,Penelope era una dintre cele mai bogate motenitoare
din Anglia.Muli ar fi fost de acord s treac unele lucruri cu vederea pentru acel
munte de aur.Penelope era considerat una dintre marile frumusei ale vremii,cu
prul negru ca abanosul,pielea alb ca laptele i ochii de culoarea violetelor.
Celor mai muli brbai nici nu le-ar psa de persoana care se ascunde n spatele
unei faade att de frumoase.Artemis oft ncetior i o ls pe verioara ei
exaltat s turuie mai departe.Ar fi trebuit s fie mai atent.Soarta ei era legat
inexorabil de cea a lui Penelope,deoarece Artemis avea s-o urmeze n orice cas
urma s ajung dup cstorie verioara ei.Asta dac,dup cstorie,Penelope nu
se hotra c nu mai avea nevoie de o nsoitoare.
Degetele lui Artemis se strnser pe obiectul pe care Fantoma din St.Giles i-1
lsase n palm.l vzuse scurt la lumina felinarului din trsur,nainte s urce.
Era un inel de aur cu pecete,cu o piatr roie.Ea i plimb absent degetul mare
peste piatra tocit.Prea foarte vechi.Puternic.Ceea ce era chiar foarte interesant.
Era un inel pe care l-ar fi putut purta un aristocrat.
Maximus Batten,duce de Wakefield,se trezi aa cum o fcea ntotdeauna: cu
gustul amar al eecului n gur.Pre de o clip,rmase ntins n patul su cu
baldachin,cu ochii nchii,ncercnd s-i nghit fierea din gt n timp ce i
amintea de cosiele negre plutind n apa nsngerat.ntinse mna dreapt i o
aez pe cutia metalic ncuiat care se afla pe mas,lng pat.Smaraldele din
colierul ei,adunate cu grij n ani de cutri,erau ascunse nuntru.Dar colierul
nu era complet,iar el ncepuse s se gndeasc cu disperare c nu va reui
niciodat s-1 refac.C pata eecului va rmne mereu pe contiina lui.
Iar acum suferise un nou eec.El i flex mna stng,cci nc nu se obinuise
cu goliciunea ei.Pierduse nelul tatlui su-inelul strvechi al familiei-noaptea
trecut,undeva n St.Giles.Era o alt greeal care se aduga unei lungi liste de
pcate de neiertat.Se ntinse cu grij,alungndu-i gndul din minte astfel nct
s se poat ridica i s se apuce de treab.O durere surd l scia n genunchiul
drept,i ceva nu prea n regul cu umrul lui stng.Pentru un brbat de 33 de
ani,nu prea ntr-o form prea bun.Valetul su,Craven,se ntoarse'dinspre dulap.
-Bun dimineaa,Excelena Voastr.
Maximus ddu din cap n tcere i trase cuvertura deoparte.
Se ridic,gol,i se ndrept spre masa de toalet cu un chioptat uor.Acolo l
atepta deja un lighean cu ap cald.Briceagul lui,proaspt ascuit de Craven,
apru lng lighean n timp ce el i spunea faa.

-Vei lua micul dejun cu Lady Phoebe i domnioara Picklewood n dimineaa


asta? se interes Craven.
Maximus se ncrunt n oglinda aurit de deasupra mesei de toalet n timp ce i
nclina capul i ducea briceagul la gt.Sora lui mai mic,Phoebe,nu avea dect
20 de ani.Cnd Hero,cealalt sor,se cstorise cu mai muli ani n urm,el
hotrse s o mute pe Phoebe mpreun cu verioara ei mai n vrst,Bathilda
Picklewood,n Wakefield House alturi de el.Era mulumit c o putea
supraveghea,dar faptul c trebuia s stea sub acelai acoperi,chiar i unul att
de generos ca acela din Wakefield House,cu dou femei i ncurca uneori
celelalte activiti.
-Astzi nu,decise el,ndeprtnd perii fini de pe obraz.Te rog s le transmii
scuzele mele surorii mele i verioarei Bathilda.
-Desigur,Excelena Voastr.Maximus vzu n oglind cum valetul i arcui
sprncenele ntr-o dezaprobare mut nainte s se ntoarc spre dulap.Nu tolera
dojana,nici mcar una tcut,de la nimeni,ns Craven era un caz special.
Brbatul fusese valetul tatlui su timp de 15 ani nainte ca Maximus s-1
moteneasc mpreun cu titlul.Craven avea un chip prelung,liniile verticale de
la colurile gurii i ochii lsai fcndu-1 s par chiar mai prelung.Probabil c
trecuse bine de 50 de ani,dar nu-i puteai da seama de asta din inuta sa.Ar fi
putut la fel de bine s aib ntre 30 i 70 de ani.Fr ndoial,Craven avea s
arate la fel cnd Maximus va fi un btrn decrepit,fr nici un fir de pr pe cap.
Pufni n sinea lui n timp ce scutura lama briceagului lovind-o de marginea
vasului de porelan,ca s-o curee de spun i de fire de pr.n spatele lui,Craven
ncepu s scoat hainele i s le pregteasc: lenjerie,osete,o cma neagr,
vest i pantaloni.Maximus i ntoarse capul,tergnd ultima parte de spun de
pe barb i folosi un prosop umed ca s-i tearg faa.
-Ai aflat informaia? ntreb el n timp ce se mbrca.
-Da,Excelena Voastr. Craven clti briceagul i usc cu grij lama subire.
Apoi l aez la loc n cutia cptuit cu catifea,cu o deferen de ai fi zis c
briceagul era cine tie ce relicv de la un sfnt mort.
-i? Craven i drese glasul de parc s-ar fi pregtit s recite dinaintea regelui.
-Finanele contelui de Brightmore se afl,din cte am putut afla,ntr-o situaie
chiar foarte fericit.Pe lng cele dou moii din Yorkshire,ambele cu pmnt
arabil,se afl n posesia a trei mine de crbune funcionale din West Riding,o
fierrie n Sheffield,i de curnd a cumprat participaii n East India Company.

La nceputul anului a deschis a patra min de crbune i astfel a acumulat nite


datorii,dar rapoartele din min sunt foarte favorabile.Datoria e neglijabil dup
estimarea mea.Maximus mormi n timp ce i trgea pantalonii.
-Ct despre fata contelui,Lady Penelope Chadwicke,se tie c Lord Brightmore
intenioneaz s-i ofere o dot generoas la cstorie,continu Craven.
Maximus ridic cinic dintr-o sprncean.
-tim i despre ce sum e vorba?
-ntr-adevr,Excelena Voastr.Craven scoase un carneel din buzunar,i linse
degetul i l rsfoi.Uitndu-se n carneel,citi o sum att de mare,nct Maximus
ncepu s se ndoiasc de talentele de investigator ale lui Craven.
-Doamne sfinte.Eti sigur? Craven i arunc o privire uor dojenitoare.
-Am aflat de la secretarul-ef al avocatului contelui,un domn destul de
nverunat,care nu ine la butur.
-Aha.Maximus i aranj cravata i i puse vesta.Atunci mai rmne numai
Lady Penelope.
-ntr-adevr.Craven nchise carneelul i i uguie buzele,ridicnd privirea n
tavan.Lady Penelope Chadwicke are 24 de ani i este singurul copil al tatlui
ei.n ciuda statutului ei de fecioar destul de naintat n vrst,nu duce lips de
curtezani,i nu s-a cstorit nc doar din pricina ....standardelor ei neobinuit
de ridicate n alegerea unui domn.
-E sclifosit.Craven tresri auzind caracterizarea destul de direct.
-Aa s-ar prea,Excelena Voastr.Maximus ddu din cap i deschise ua
dormitorului.
-Vom continua jos.
-Da,Excelena Voastr.Craven lu o lumnare i o aprinse din cmin.n faa
camerei se ntindea un coridor larg.n stnga era partea din fa a casei i scara
mare care ducea spre saloanele de primire din Wakefield House.
Maximus o lu la dreapta,urmat ndeaproape de Craven.Drumul ducea spre scara
de serviciu i alte ncperi mai puin publice .Maximus deschise o u camuflat
printre lambriurile de pe coridor i cobor pe scrile fr covoare.Trecu de
intrarea n buctrie i cobor nc un nivel.Scrile se sfreau brusc,blocate de o
u simpl din lemn.Maximus scoase o cheie din buzunarul vestei i descuie
ua.n spatele ei se aflau alte scri,dar acestea erau dintr-o piatr att de veche,
nct erau roase la mijloc,tocite de picioare de mult disprute.Maximus urm
drumul n jos,n timp ce Craven aprindea lumnrile din niele tiate n pereii
de piatr.Maximus se aplec s treac pe sub o arcad joas din piatr i ajunse
ntr-o zon pavat.Lumina lumnrilor din spatele lui proiecta lumini

tremurtoare pe pereii tocii din piatr.Ici-colo se aflau siluete zgriate n


stnc: simboluri i reprezentri pri-mitive ale omului.Maximus se ndoia c ele
fuseser desenate n epoca cretintii.Chiar n faa sa se gsea o alt u cu
lemnul nnegrit de ani.O descuie i pe aceasta i o deschise.
Dincolo de u se afla o pivni lung,cu un tavan surprinztor de nalt,bolile
fiind spate ntr-o alt piatr mai mic,decorativ.Coloanele zdravene se nirau
pe podea,capitelurile lor fiind sculptate n forme brute.Tatl i bunicul lui
folosiser spaiul pentru pivnia de vinuri,dar Maximus nu ar fi fost surprins s
afle c aceast ncpere fusese construit iniial pentru venerarea cine tie crui
zeu pgn.n spatele lui,Craven nchise ua,iar Maximus ncepu s-i scoat
vesta.Prea o pierdere de vreme s te mbraci ca s te dezbraci cinci minute mai
trziu,dar ducele nu aprea niciodat dezbrcat,nici mcar n casa sa.
Craven i drese glasul.
-Continu,murmur Maximus fr s se ntoarc.El rmase n lenjerie i se uit
n sus.Amplasate ici-colo,de-a lungul tavanului,se aflau inele de fier ngropate n
piatr.
-Lady Penelope este considerat una dintre marile frumusei ale vremii,ncepu
Craven.Maximus sri i se ag de o coloan.Se opinti cu degetele goale de la
picioare ntr-o crptur i se mpinse n sus n cutarea unui sprijin pentru
degete,despre care tia c se afla deasupra capului.Mormi i se trase spre tavan
i spre cel mai apropiat inel de fier.
-Nu mai departe de anul trecut a fost curtat de doi coni i de un prin strin.
-E virgin? Inelul era un pic mai departe dect ajungea mna lui-o amplasare
special pentru diminei ca aceasta,pe care uneori Maximus le blestema.
i lu avnt de pe coloan cu braul ntins.Dac degetele ar fi ratat s apuce
inelul...podeaua era foarte,foarte departe dedesubt.
Dar el se ag cu un bra,muchii umrului ntinzndu-se n timp ce el i lsa
greutatea pe el i i fcea vnt spre urmtorul inel.i spre urmtorul.
-Aproape sigur,Excelena Voastr,se auzi de jos vocea lui Craven,n timp ce
Maximus nainta cu uurin din inel n inel pn n captul ncperii cavernoase
i napoi.Dei domnioara este destul de hotrt,pare s neleag importana
unei anumite prudene.Maximus pufni n drum spre alt inel.Acesta era un pic
mai aproape dect celelalte i rmase atrnat de amndou,cu braele n V
deasupra capului.Simea cum i se rspndea cldura ncordrii de-a lungul
umerilor i al braelor.i ntinse degetele de la picioare.Apoi,ncet,deliberat,se
aplec pn cnd degetele de la picioare aproape c atinser tavanul.
El meninu poziia,respirnd adnc,iar braele ncepur s-i tremure.

-N-a zice c isprava de asear a fost prudent.


-Poate c nu,admise Craven cu o tresrire evident n voce.n privina asta,
trebuie s v informez c,dei Lady Penelope este foarte talentat la cusut,dans,
harp i desen,ea nu este considerat a fi un mare talent n privina unor astfel de
aventuri.Cei care o cunosc nu au o prere prea bun nici despre inteligena ei.Nu
vreau s insinuez c ar exista deficiene n privina intelectului domnioarei.Ea
pur i simplu nu......
-E neroad.Craven fredon aparent neinteresat i se uit n tavan.
Maximus se ndrept i ddu drumul inelelor,ateriznd pe vrfuri.Se ndrept
spre o banc joas,unde se aflau mai multe ghiulele.Alese una care se potrivea
uor n palma lui,o duse la umr,sprint pe lungimea pivniei i arunc ghiuleaua
ntr-un perete de paie,amplasat special n acest scop.Bila zbur prin paie i se
lovi cu o bufnitur surd n peretele din piatr.
-Foarte reuit,Excelena Voastr.Craven i permise un zmbet n timp ce
Maximus alerga napoi.Expresia era ciudat de amuzant pe chipul lui lugubru.
-Baloii de paie s-au speriat,fr ndoial.
-Craven.Maximus se lupt s nu zmbeasc.El era ducele de Wakefield i
nimnui nu-i era permis s se amuze pe seama unui Wakefield,nici mcar lui
nsui.Ridic alt ghiulea de plumb.
-ntr-adevr.Valetul i drese glasul.O s rezum atunci: Lady Penelope e foarte
bogat,foarte frumoas,foarte la mod i vesel,dar nu are cine tie ce minte
sau...spirit de autoconservare.S o tai de pe list,Excelena Voastr?
-Nu.Maximus repet exerciiul anterior cu o a doua ghiulea.Din perete se
desprinse o bucat de piatr care zbur ct colo.
i spuse s nu uite s aduc mai multe baloturi de paie.Cnd se ntoarse l vzu
pe Craven cum l privea nedumerit.
-Dar cu siguran Excelena Voastr i dorete mai mult dect o dot mare,
descenden aristocratic i frumusee de la o mireas?
Maximus se uit cu atenie la valet.Mai purtaser aceast discuie i nainte.
Craven tocmai enumerase cele mai importante caliti ale unei soii potrivite.
nelepciunea-sau lipsa acesteia-nici mcar nu ncpea n balan.
Pre de o clip,n minte i aprur nite ochi cenuii i limpezi i un chip hotrt
de femeie.Domnioara Greaves adusese cu ea un cuit n St.Giles noaptea
trecut-nu se nelase cu privire la strlucirea metalic din gheata ei.i mai
mult,pruse foarte hotrt s-1 foloseasc.Acum,ca i atunci,n sufletul su se
aprinse o scnteie de admiraie.

Ce alt femeie din cercul su de cunotine mai ddea dovad de un astfel de


curaj ncrncenat?
Dar apoi alung repede gndul frivol din minte i se ntoarse la treburile
presante.Tatl su murise pentru el,iar el i va cinsti memoria cstorindu-se cu
cea mai potrivit candidat pentru titlul de duces.
-tii care este opinia mea n legtur cu acest subiect.Lady Penelope este partida
potrivit pentru ducele de Wakefield.Maximus lu o alt ghiulea i se fcu c nu
aude rspunsul blnd al lui Craven.
-Dar e o partid i pentru brbatul de sub masca ducelui?
Existau oameni care comparau Bedlam cu iadul-un purgatoriu plin de chinuri i
nebunie.Dar Apollo Greaves,vicontele Kilbourne,tia ce era Bedlam cu adevrat.
Era pragul iadului.Un loc al ateptrii interminabile.
Al ateptrii ca gemetele nelinitite din noapte s ia odat sfrit.Al ateptrii
pailor apsai pe piatr care anunau o bucat uscat de pine la micul dejun.Al
ateptrii plescitului rece al apei numit baie.Al ateptrii ca gleata puturoas
care-i servea pentru nevoi s fie golit.Al ateptrii mncrii.Buturii.Aerului
proaspt.Al ateptrii dup orice-ceva care s-i arate c mai e nc n via i c
nc nu nnebunise.Cel puin nu nc.i mai presus de toate,Apollo atepta ca
sora lui,Artemis,s l viziteze n pragul iadului.Ea venea cnd putea,de regul o
dat pe sptmn.Suficient de des nct s-i menin mintea ntreag.Fr ea,el
s-ar fi pierdut cu mult timp n urm.Aa c,atunci cnd auzi pai uori de femeie
dincolo de ua celulei sale,el i sprijini capul de perete i gsi puterea s afieze
un zmbet pe chipul su nefericit.Ea apru o clip mai trziu,privind pe dup
col,faa ei blnd i serioas luminndu-se la vederea lui.Artemis era mbrcat
cu o rochie maro veche,dar curat,i o plrioar de pai,reparat cu grij cu
custuri mici i ngrijite deasupra urechii drepte.Ochii ei cenuii erau plini de
cldur i grij pentru el i ea pru s aduc nuntru un val de aer proaspt,ceea
ce era imposibil: cum putea cineva s miroas precum absena putorii?
-Frate,murmur ea cu voce sczut.Intr n celul fr s dea vreun semn de
dezgust pentru oala de noapte din col sau pentru starea sa deplorabil-puricii i
pduchii i fcuser demult culcu mpreun cu el.Cum te simi?
Era o ntrebare caraghioas-el era chinuit,aa cum fusese n ultimii patru ani,dar
ea ntreba cu toat seriozitatea,pentru c era groaznic de ngrijorat c ntr-o
bun zi starea lui putea s devin i mai rea dect era deja.Aici cel puin avea
dreptate,mai rmnea ntotdeauna moartea.Nu c i-ar fi dat vreodat de neles
ct de aproape de moarte fusese n trecut.

-O,m simt minunat,zise el rnjind,spernd c ea nu va observa c,mai nou,


gingiile i sngerau la cea mai mic micare.Rinichii dai prin unt au fost
exceleni n dimineaa asta,la fel i omleta i pulpa la tav.Ar trebui s-i transmit
complimentele mele buctarului,dar ceva m reine.El fcu un gest spre
picioarele legate cu lanuri prinse de un inel mare de fier din perete.Lanul era
suficient de lung ct s se poat ridica i s fac doi pai in orice direcie,dar nu
mai mult.
-Apollo,rosti ea cu o voce uor dojenitoare,dar schi i un zmbet,iar el
consider c prostiile spuse de el avuseser succes.Ea puse jos sculeul moale
pe care l inea n mn.
-mi pare ru s aud c ai mncat deja,cci i-am adus nite pui prjit.Sper s nu
fi mncat prea mult ca s nu te poi bucura de el.
-O,cred c o s m descurc,zise el.Adulmec aroma puiului prjit i ncepu s
saliveze fr veste.Fusese o vreme cnd nu se gndise niciodat la urmtoarea
mas-poate doar dorindu-i vag s aib plcint cu ciree la cin.Nu c familia
lui ar fi fost bogat,nici pe departe,dar niciodat nu duseser lips de mncare.
Pine cu brnz i fripturi cu mazre tras prin unt,i piersici coapte cu miere i
vin.Plcint cu pete i acele brioe pe care mama lui le fcea cteodat.Doamne
sfinte,prima nghiitur din supa din coad de bou,bucile de carne att de
fraged c i se topeau pe limb.Portocale zemoase i nuci prjite,morcovi
glasai i dulceaa din petale de trandafiri.Cteodat ii petrecea zile ntregi
gndindu-se la mncare-indiferent ct de mult se strduia s-i alunge din cap
astfel de gnduri.Niciodat nu va mai considera mncarea drept un dat firesc.
Apollo i feri privirea,ncercnd s se gndeasc la altceva,n timp ce ea scotea
puiul.Amna momentul ct mai mult posibil,momentul n care se transforma
ntr-un animal hmesit i fr minte.El se mic anevoie,i lanurile zornir.
Avea paie att ca s stea,ct i s doarm pe ele i dac scormonea un pic ar fi
putut gsi o parte ct de ct curat pe care sora lui s se aeze.Era singurul
confort pe care-1 putea oferi unui oaspete n celula lui.
-Mai e i nite brnz i o jumtate de tart cu mere pe care am furat-o de la
buctarul lui Penelope.Chipul lui Artemis era blnd,dar i un pic ngrijorat,de
parc ar fi tiut ct de aproape era s se npusteasc asupra cadoului ei i s-1
nghit hulpav dintr-odat.
-Aaz-te aici,zise el aspru.Ea se aez cu graie,cu picioarele strnse ntr-o
parte,de parc ar fi ieit la un picnic,nicidecum ntr-o cas de nebuni puturoas.
-Uite.Ea i puse un copan de pui i o bucat de tart pe o crp curat i i le
ntinse.El lu comoara cu grij,ncercnd s respire pe gur,fr s par c o

face.i strnse maxilarul i inhal ncet,uitndu-se la mncare.Autocontrolul era


tot ce i mai rmsese.
-Te rog,Apollo,mnnc.oapta ei era aproape ndurerat,iar el ii aminti c nu
era singurul pedepsit pentru o noapte de nebunie tinereasc.i distrusese n acea
noapte i sora.Aa c duse copanul la gur i muc o dat cu grij,punndu-1
napoi pe crp i mestecnd ncet,innd la distan nebunia.Gustul era minunat,
i umplea gura,fcndu-1 s vrea s urle de atta foame.nghii,punnd crpa cu
tot coninutul n poal.Era un gentleman,nu un animal.
-Cum se simte verioara mea? Dac Artemis ar fi fost mai puin bine-crescut,
i-ar fi dat ochii peste cap.
-E agitat toat n dimineaa asta din cauza unui bal dat in seara asta de vicontele
dArque n casa lui de la ora.i aminteti de el?
Apollo mai lu o nghiitur.Nu se micase niciodat prin cercuri foarte nalte,nu
avea bani pentru aa ceva,dar numele i spunea ceva.
-Un tip nalt,brunet,cu un aer oarecum distins? Amuzant i tie asta? i un
diavol cu doamnele,se gndi el,dar nu-i spuse i surorii lui.Ea ddu din cap.
-El e,da.Locuiete cu bunica lui,Lady Whimple,ceea ce pare destul de ciudat,
avnd n vedere reputaia lui.Balul,sunt sigur,e pus la cale de ea,dar e de regul
dat n numele lui.
-Credeam c Penelope se duce la baluri n fiecare sear a sptmnii.
Artemis zmbi cu jumtate de gur.
-Cteodat chiar aa pare.El muc din tart,aproape gemnd la gustul dulce i
crocant al mrului.
-i atunci de ce atta agitaie pentru balul lui d'Arque? A pus ochii pe el?
-O,nu.Artemis scutur din cap ntristat.Nu s-ar mulumi niciodat cu un
viconte.A pus ochii pe ducele de Wakefield i se zvonete c s-ar putea s vin i
el n seara asta.
-Serios? Apollo se uit la sora lui.Dac verioara lor se decidea n sfrit s se
cstoreasc,Artemis putea rmne fr un acoperi deasupra capului.Iar el nu
putea s-o ajute cu nimic.Simi cum i se ncordeaz maxilarul i i stpni
dorina de a urla de frustrare.Mai trase o dat aer n piept i bu din sticla de
bere pe care ea i-o adusese.Gustul cald,acrior al malului l liniti pentru
moment.
-Atunci i doresc succes n aciunile ei,dei poate c ar trebui s-1 deplng pe
duce,Dumnezeu tie c eu nu mi-a dori niciodat ateniile verioarei noastre.
-Apollo,l dojeni ea uor,Penelope e o fat drgu,tii asta.
-Aa e? o tachin el.Cunoscut pentru filantropia de care d dovad i pentru

gesturile frumoase?
-Ei bine,e membr a Sindicatului Doamnelor ntru Ajutorarea Cminului pentru
Orfani i Copii Abandonai,zise sora lui cu grij.Apoi lu un fir de pai i l rsuci
ntre degete.
-i odat a vrut s-i mbrace pe toi bieii de la orfelinat cu haine galbene,aa
mi-ai povestit.Artemis tresri.
-Dar s tii c se strduiete,serios.Lui i se fcu mil de sora lui i o salv de la
corvoada de a-i lua aprarea verioarei lor mercantile.
-Dac tu aa crezi,atunci sunt sigur c e adevrat.El se uit la felul n care ea tot
ndoia paiul ntre degete.Mai e ceva ce nu vrei s-mi spui n legtur cu balul de
disear? Ea ridic privirea,surprins.
-Nu,sigur c nu.El i nclin capul i se uit la paiul distrus din mna ei.
-Atunci ce te macin?
-O,ea se ncrunt la paiul din mna lui.Nu e nimic,serios,doar c noaptea
trecut...Ea duse o mn spre alul care i acoperea pieptul.
-Artemis.Frustrarea sa era aproape copleitoare.Dac ar fi fost liber,ar fi putut
s-o chestioneze,s afle de la servitori sau prieteni ce se ntmplase,s afle i s
rezolve ce o necjea.Dar aici,nchis,nu putea dect s atepte i s spere c ea i
va spune adevrul despre cum era viaa ei n exterior.Ea ridic privirea.
-i aminteti de colierul pe care mi l-ai druit cnd am mplinit 15 ani?
El ii amintea destul de bine piatra mic i verde.Pentru ochii unui biat tnr
arta ca un smarald adevrat i fusese foarte mndru s-i ofere un astfel de
cadou surorii lui.Dar ea nu vorbea despre asta.
-ncerci s schimbi vorba.Ea i strnse buzele ntr-o rar expresie de frustrare.
-Nu,nu e adevrat.Apollo...
-Ce s-a ntmplat? Ea rsufl adnc.
-Eu i Penelope ne-am dus n St.Giles.
-Cum? St.Giles era o mahala de scursuri.O doamn putea s peasc orice
acolo.Doamne,Artemis! Eti bine? Ai fost acostat? Ce...?
Ea scutura deja din cap.
-tiam c nu ar fi trebuit s-i spun.
-Nu face asta.El i ddu capul pe spate de parc ar fi simit o lovitur fizic.
Nu-mi ascunde lucruri.
-O.Expresia ei deveni instantaneu o dovad a remucrii.Nu,dragul meu,nu
ascund lucruri de tine.Am fost n St.Giles pentru c Penelope a pus un pariu
ridicol,dar am luat un pumnal cu mine-i aminteti care? El aprob din cap
ncercnd s-i ascund ngrijorarea.

Cnd plecase la coal la unsprezece ani,se gndise c un pumnal era un cadou


inteligent.La urma urmei,o lsa pe sora lui geamn n grija unui tat pe
jumtate nebun i a unei mame bolnave la pat.Dar ceea ce prea un pumnal de o
dimensiune potrivit pentru un biat,pentru un brbat era o arm prea mic.
Apollo se cutremur la gndul c sora lui ncercase s se apere n St.Giles cu un
pumnal minuscul.
-Hai,las,zise ea i i aduse gndurile n prezent,strngndu-1 de mn.Admit c
am fost acostate,dar totul s-a terminat cu bine.Am fost salvate de Fantoma din
St.Giles,imagineaz-i.Era evident c ea se gndea c aceast informaie era
linititoare.Apollo nchise ochii.Se spunea c Fantoma din St.Giles era un uciga
i un violator,ba chiar mai ru.El nu credea zvonurile care circulau din simplul
motiv c nimeni nu putea s comit toate acele fapte.Dar chiar i aa.Fantoma
nu era un pisoia nevinovat.Apollo i deschise ochii i se uit la mna surorii lui
ntr-a lui.
-Te rog s-mi promii c nu o s-o urmezi pe Penelope n alte planuri nebuneti.
-Eu...ea i feri privirea.tii c sunt nsoitoarea ei,Apollo.Trebuie s fac ce
dorete ea.
-Ea n-ar avea nici o problem s te sparg ca pe un bibelou de porelan i s te
arunce apoi la gunoi ca s-i gseasc alt jucrie.Artemis prea ocat.
-Ea nu ar...
-Te rog,iubita mea sor,zise el cu voce rguit.Te rog.
-O s fac tot ce pot,opti ea,mngindu-1 pe fa.Pentru tine.El aprob din cap,
pentru c nu avea de ales dect s se mulumeasc doar cu aceast promisiune.
Cu toate astea,nu putea s nu se gndeasc la asta.Cnd el nu va mai fi,cine se
va mai ngrijora pentru Artemis?
CAPITOLUL 2
Acum mult,mult vreme,cnd Britania era tnr,tria unul dintre cei mai buni
domnitori.Numele lui era regele Herla.
Era nelept i brav,braul i era puternic i iute,iar lui i plcea mai ales s
vneze noaptea tot felul de slbticiuni...
din Legenda regelui Herla
Contele de Brightmore avea multe caliti,se gndi Artemis n seara aceea: era
un nobil respectat,un brbat contient de averea sa,iar-n momentele sale buneun cretin n stare s neleag sensul,chiar dac nu neaprat spiritul
compasiunii,dar nu era deloc un tat atent.
-Papa,i-am spus ieri la prnz c trebuie s particip la balul dat de vicontele

d'Arque n seara asta,zise Penelope n timp ce slujitoarea ei,Blackbourne,se


chinuia s-i lege funda pelerinei.Se aflau n holul mare din Brightmore House,
ateptnd trsura s soseasc de la grajduri.
-Am crezut c ai fost asear,zise contele absent.Era un brbat nalt cu ochii
albatri bulbucai i cu un nas acvilin care i estompa brbia.Tocmai sosise acas
cu secretarul su-un brbat mic de statur i ofilit,cu o nspimnttoare
memorie pentru cifre-i i scotea pelerina i tricornul.
-Nu,dragul meu,zise Penelope i i ddu ochii peste cap.Seara trecut am fost la
cin la Lady Waters.Artemis simi nevoia s-i dea i ea ochii peste cap,dar se
abinu,pentru c,desigur,noaptea trecut fuseser ocupate s se pzeasc de
tlhari i nici nu se apropiaser de salonul lui Lady Waters.De fapt,se gndi ea,
era posibil ca Lady Waters s nici nu fie n ora n momentul acesta.Penelope
minea cu o virtuozitate impresionant.
-Ei,bombni contele.Oricum,ari superb,Penny.Penelope se lumin la fa i
fcu o piruet ca s-i arate rochia cea nou din brocart satinat pe care erau
brodate buchete de flori n albastru,rou i verde.Realizarea rochiei durase o
lun i costase mai mult dect ctigau nouzeci la sut dintre londonezi ntr-un
an.
-i tu,desigur,Artemis,zise contele distrat.Chiar foarte drgu.Artemis fcu o
reveren.
-Mulumesc,unchiule.Pre de o clip,Artemis i ddu seama ct de diferit era
viaa aceasta de cea cu care era obinuit din copilrie.Ei locuiser la ar,doar
ea,Apollo,mama i tata.Tatl ei fusese dezmotenit de propriul printe i
gospodria lor nu era prea bogat.Nu existau petreceri,ca s nu mai vorbim de
baluri.Era ciudat s-i dea seama c ncepuse s se obinuiasc cu seratele-c era
aproape plictisit de ideea de a mai participa la una.Artemis zmbi strmb n
sinea ei.i era recunosctoare contelui-care era un vr de departe,nu unchiul ei.
Ea nu i ntlnise nici pe el i nici pe Penelope,ct triser prinii ei,i cu toate
astea,el o primise n casa lui,cnd ea devenise o paria n societate.ntre lipsa de
zestre i stigmatul nebuniei familiale,ea nu avea nici o ans s se cstoreasc
i s ajung la casa ei.Cu toate astea,nu putea uita cum contele refuzase
categoric i fr ansa de a-1 face s se rzgndeasc,de a-1 ajuta i pe Apollo.
Se asigurase numai ca Apollo s fie iute internat la Bedlam,n loc s se ajung la
proces.Ceea ce nu fusese o sarcin uoar pentru contele de Brightmore: nimeni
nu voia ca un aristocrat s fie spnzurat pentru crim.Elita societii nu putea
permite aa ceva-chiar dac aristocratul n chestiune nu prea fcuse parte din
nalta societate.

-O s rsuceti capetele tuturor tinerilor domni la dans.Contele vorbea deja din


nou cu fiica lui,ochii ngustndu-i-se pentru moment.Doar asigur-te c nu o s
i-1 rsuceasc i ie.Poate c i ddea seama de mai multe lucruri despre
Penelope dect credea Artemis.
-Nu te teme,papa.Penelope l srut pe printele ei pe obraz.Eu doar colecionez
inimi-nu le ofer.
-Ha! replic la fel de distrat tatl ei-secretarul lui i optea ceva la ureche.Ne
vedem mine,da?
-Da,dragul meu.i dup o sumedenie de reverene i plecciuni de la cameriste
i valei,Penelope i Artemis ieir pe u.
-Nu tiu de ce nu l-am luat i pe Bon Bon,zise verioara ei n timp ce trsura se
ndeprta.Blana lui ar fi pus n valoare rochia.Bon Bon era cinele mic,alb i
btrior al lui Penelope.Artemis nu era sigur ce ar fi pus n valoare rochia.n
afar de asta,nu avusese inima s deranjeze biata fiin,cnd o vzuse ghemuit
pe patul caraghios roz cu verde pe care Penelope l comandase pentru el.
-Poate,murmur Artemis,dar blana lui alb s-ar fi lipit i de fustele tale.
-Oh,Penelope se ncrunt foarte drgla i gura ei lu un aspect bosumflat.M
ntreb dac n-ar trebui s-mi iau un mops.Dar toat lumea are unul-sunt prea
banali-,iar maroul nu e la fel de evident ca albul lui Bon Bon.
Artemis oft n tcere i i pstr opiniile pentru sine cu privire la alegerea unui
cine n funcie de culoare blnii.
Penelope ncepu s turuie despre cini i rochii,i mod,i petrecerea din casa de
la ar a ducelui de Wakefield la care aveau s participe curnd.Artemis doar
ddea din cap i mai intervenea din cnd n cnd ca s ajute conversaia.Se
gndea la Apollo i la ct de slab i se pruse n aceast diminea.El era un
brbat nalt-sau fusese.Bedlam i scobise obrajii,i scufundase ochii n orbite i i
fcuse oasele ncheieturilor s ias n eviden.Ea trebuia s fac rost de bani ca
s plteasc grzile,s-i duc mai mult mncare,mai multe haine.Dar toate astea
erau doar soluii temporare.Dac nu descoperea o metod de a-1 scoate pe
fratele ei de la azilul de nebuni,se temea c n-avea s mai apuce nc un an
acolo.Artemis oft uor n vreme ce Penelope continu s vorbeasc despre
dantel belgian.O jumtate de or mai trziu,coborau din trsur n faa
conacului mare,iluminat feeric.
-E pcat,serios,zise Penelope i i scutur fustele.
-Ce e pcat? Artemis se aplec s-i ndrepte tivul la spate.
-Lord dArque.Verioara ei fcu un gest vag n direcia uimitorului conac.Aa un
brbat frumos i bogat-e aproape perfect.

Artemis se ncrunt,ncercnd s urmeze labirintul complicat al gndurilor


verioarei sale.
-Dar nu e?
-Nu,sigur c nu,prostuo,zise Penelope i pluti spre intrarea principal.Doar nu e
duce,nu? O,ia uite-1 pe Lord Featherstone.Artemis o urm pe Penelope n timp
ce aceasta se apropia de tnrul lord.George Featherstone,baron de Featherstone,
avea ochi mari,albatri cu gene lungi,luxuriante i o gur plin,cu buze roii,iar
dac n-ar fi fost lnia ferm a brbiei i lungimea nasului,ar fi putut fi confundat
cu o fat.Era considerat foarte chipe de toate doamnele din societatea
londonez,dei lui Artemis i displcea strlucirea rutcioas a ochilor si
albatri.
-Lady Penelope! izbucni Lord Featherstone i se opri pe treptele de marmur
pentru a face o plecciune extravagant.Era mbrcat cu o hain i pantaloni
stacojii,cu o vest aurie,brodat cu stacojiu,purpuriu i verde crud.
-Ce veti mi dai?
-Milord,sunt ncntat s te informez c am fost n St.Giles,zise Penelope,
ntinzndu-i mna.Lord Featherstone se aplec peste mna ei,ntrziind o
fraciune de secund mai mult dect s-ar fi cuvenit,nainte s-i ridice ochii i s
o priveasc printre genele sale lungi.
-i ai cumprat o can de gin?
-Vai,nu!Penelope i desfcu evantaiul i i ntoarse faa de parc s-ar fi ruinat.
Mai bine.Ea i cobor evantaiul ca s dezvluie un rnjet.M-am ntlnit cu
Fantoma din St.Giles.Lord Featherstone fcu ochii mari.
-ntr-adevr?
-ntr-adevr.nsoitoarea mea,domnioara Greaves,a fost martor.
Artemis fcu o reveren.
-Dar e minunat,milady!Lord Featherstone i desfcu larg braele,iar gestul l
fcu s se clatine,Artemis temndu-se pentru o clip c ar putea s se
dezechilibreze pe scri,dar el puse un picior pe treapta de sus i i recpt
echilibrul.
-Un demon mascat nvins de frumuseea unei fecioare.i aplec uor capul i se
uit la Penelope cu un zmbet iret pe buze.L-ai nvins,sper,milady.
Artemis se ncrunt.A nvinge era un cuvnt destul de riscant,care putea fi
interpretat...
-Bun seara,milady,milord,se auzi o voce calm i profund.Artemis se ntoarse.
Ducele de Wakefield apru din ntunericul din spatele lor,fr ca paii lui s fac
vreun zgomot.Era un brbat nalt,zvelt,mbrcat sever n negru i cu o peruc

alb,elegant.Luminile conacului aruncau umbre amenintoare asupra chipului


su,accentundu-i unghiurile feei: sprncenele severe i negre,nasul proeminent
i plasat vertical dedesubt,care ducea direct spre linia subire,aproape dur a
buzelor sale.Ducele de Wakefield nu era considerat de doamnele din societate la
fel de chipe precum Lord Featherstone,dar dac i priveai trsturile fr s te
gndeti la brbatul crora i aparineau,puteai s-i dai seama c era un brbat
frumos.O frumusee rece,sever,cu o umbr de blndee care atenua trsturile
deosebit de masculine ale chipului su.Artemis i reprim un frison.Nu,ducele
de Wakefield nu va fi niciodat preferatul membrilor de sex feminin ai naltei
societi.Exista ceva la el att de opus genului feminin,nct aproape c
respingea sexul mai blnd.Acesta nu era un brbat care s fie nduioat de
blndee,feminitate ori cuvinte dulci.Ar ceda-presupunnd c ar fi n stare s
cedeze-doar pentru motive de el tiute.
-Excelena Voastr.Penelope fcu o reveren cuceritoare n vreme ce Artemis se
aplec mult mai rezervat alturi de ea.Nu c ar fi bgat cineva de seam.
-Ce plcere s v ntlnesc ast-sear.
-Lady Penelope.Ducele se aplec peste mna ei i apoi se ndrept de spate.
Ochii lui ntunecai nu trdau nici o emoie,fie ea pozitiv sau negativ.Ce am
auzit despre Fantoma din St.Giles?
Penelope i linse buzele n ceea ce ar fi putut fi considerat un gest seductor,dar
Artemis se gndi c verioara ei era doar agitat.Ducele putea fi destul de
intimidant cteodat.
-O mare aventur,Excelena Voastr.M-am ntlnit chiar cu Fantoma noaptea
trecut n St.Giles!Ducele nu fcu dect s o priveasc.Artemis se foi,
nelinitit.Penelope nu prea s-i dea seama c ducele nu avea s considere
aventura ei ca pe o realizare.
-Drag verioar,poate ar trebui...
-Lady Penelope are un curaj minunat la fel ca insi Britania,anun cu voce de
trompet Lordul Featherstone.O atitudine curajoas mbriat de frumuseea
formei i a chipului,rezultnd n perfeciunea inutei i a eleganei.Milady,v rog
s acceptai acest fleac ca un simbol al admiraiei mele.
Lord Featherstone se ls ntr-un genunchi i i ntinse tabachera sa,ncrustat cu
pietre preioase.Artemis pufni.Nu se putea abine s nu se gndeasc la faptul c
Penelope ctigase pariul cinstit,dar riscndu-i viaa.Tabachera lui Lord
Featherstone nu era chiar un dar banal,aa cum lsa el s se neleag.Ce la!
Penelope se ntinse dup cutiu,dar nite degete puternice i-o luar inainte.
Ducele lu obiectul din mna lui Lord Featherstone-fcndu-1 pe brbatul mai

tnr s tresar-i o ridic n lumin.Era oval,de aur,i pe capac se afla portretul


mic i rotund al unei fete,ncadrat de perle.
-Foarte drgla,rosti trgnat Excelena Sa.Rmase cu cutiua n mn i se
ntoarse spre Lady Penelope.Dar nu cred c merita s v riscai viaa pentru el,
milady.Sper s nu v mai asumai astfel de riscuri inutile pentru un asemenea
fleac.El i arunc cutia lui Penelope care doar clipi,oblignd-o pe Artemis s se
arunce destul de lipsit de graie,dup obiect.Ea prinse cutia nainte s o loveasc
pe Penelope sau s cad pe jos i se ndrept de spate,constatnd c ducele o fixa
cu privirea.Pentru o clip,ea ncremeni.Nu l privise pn acum n ochi-era de
regul exilat pe margine la baluri i n captul saloanelor.Dac ar fi ntrebat-o
cineva despre culoarea ochilor Excelenei Sale,ar fi putut rspunde doar c erau
intunecai.Ceea ce i erau.Foarte ntunecai,aproape negri,dar nu chiar.Ochii
ducelui de Wakefield erau cprui,un cprui ntunecat i bogat,precum cafeaua
proaspt fcut,precum lemnul de nuc lustruit sau blana de foc lucind n
lumin,i chiar dac erau frumoi,erau la fel de reci ca fierul pe timp de iarn.O
simpl atingere i i-ar fi ngheat sufletul.
-Ce reflexe bune,domnioar Greaves,zise atunci ducele rupnd vraja.
El se ntoarse i urc scrile.Artemis clipi n urma lui.De unde i tia numele?
-Ticlos arogant,zise destul de tare Lord Featherstone,iar ducele probabil c l
auzise,dar nu ddu nici un semn n vreme ce intr n conac.Lord Featherstone se
ntoarse spre Lady Penelope.
-Trebuie s mi cer scuze,milady,pentru comportamentul lipsit de politee al
ducelui.Nu pot dect s cred c i-a pierdut orice urm de amuzament sau umor
i s-a transformat ntr-un btrn nainte de 40 de ani.Sau 50? Pot s spun c
ducele ar putea fi suficient de btrn ca s-mi fie tat.
-Cu siguran nu.Penelope i ncrunt sprncenele de parc ar fi fost cu adevrat
ngrijorat c ducele mbtrnise peste noapte.Nu poate avea peste 40 de ani,nu-i
aa?
ntrebarea se ndrepta spre Artemis,care oft i puse cutiua n buzunar c s i-o
dea mai trziu lui Penelope.Daca ea nu avea grij,Penelope era n stare s o lase
la conac sau n trsur.
-Cred c Excelena Sa nu are dect 33 de ani.
-Chiar aa? Penelope se lumin nainte s clipeasc,suspicioas.Cum de tii
asta?
-Surorile sale au amintit de asta n treact,zise Artemis sec.Penelope era
prieten-sau mcar o cunotin-att cu Lady Hero,ct i cu Lady Phoebe,dar ea
nu prea avea obiceiul s asculte,cu att mai puin s-i aminteasc ce spuneau

prietenele ei.
-O,e bine atunci,zise ea i,dnd din cap,accept braul lui Lord Featherstone i
porni s intre n cas.Fur ntmpinai de o armat de valei care le luar
pelerinele nainte s urce marea scar spre etajul superior,unde se afla sala de bal
a lui Lord d'Arque.ncperea era luminat ca un trm al znelor.Marmura alb
i roz strlucea sub picioarele lor.Deasupra capetelor lor,candelabrele strluceau
cu mii de lumnri.Garoafe din ser n toate nuanele de roz,alb i rou se
revrsau din vaze uriae,parfumnd aerul cu mireasma dulce i puternic.Un
grup de muzicieni din captul slii de bal cntau o melodie lent,iar oaspeii erau
mbrcai n toate culorile curcubeului,micndu-se graios,parc ntr-un dans
aparte,ca un grup de fiine diafane.Artemis strmb din nas cu tristee privind
spre rochia ei simpl.Era maro,iar dac ceilali oaspei erau zne,atunci ea
trebuia s fie un trol mic i ntunecat.Rochia ei fusese fcut n primul an cnd
venise s locuiasc cu Penelope,i o purtase de atunci la toate balurile la care o
nsoise pe verioara ei.La urma urmei,nu era dect o nsoitoare.Era acolo ca s
se confunde cu fundalul,ceea ce i fcea cu un talent admirabil,dup cum era
chiar ea nsi de prere.
-A mers bine,zise Penelope vesel.Artemis clipi,ntrebndu-se dac nu cumva
ratase ceva din ce se petrecuse.Fuseser desprite de Lord Featherstone,iar n
jurul lor rndurile de invitai se ngroau.
-Poftim?
-Wakefield.Penelope deschise un evantai cu o pictur foarte complicat de parc
nsoitoarea ei ar fi putut s-i ghiceasc gndurile i s-i completeze ideea.
-ntlnirea noastr cu ducele a mers bine? oferi Artemis completarea cam
nedumerit.Doar nu credea asta.
-O,desigur.Penelope nchise evantaiul i o btu pe Artemis pe umr.E gelos.
Artemis se uit la frumoasa ei verioar.Existau mai multe adjective care ar fi
putut descrie starea de spirit a ducelui cnd plecase de lng ele: dispreuitor,
trufa,superior,arogant...de fapt,dac se gndea mai bine,era destul de
sigur c putea s mai enumere cteva duzini de adjective i cu siguran
gelos nu se numra printre ele.Artemis i drese vocea cu grij.
-Nu sunt sigur...
-A,Lady Penelope! Un gentleman cu un nceput de burt,care fcea pnza hainei
sale elegante s se ntind,se post n mod deliberat n dreptul lor.Suntei la fel
de ncnttoare ca un trandafir de var.Penelope se strmb la acest compliment
prea simplu.
-V mulumesc,Excelena Voastr.

-Ei,pentru nimic,pentru nimic.Ducele de Scarborough se ntoarse fluturnd din


mn spre Artemis.i bnuiesc c i dumneavoastr suntei bine,sntoas,
domnioar Greaves.
-Aa e,Excelena Voastr,zmbi Artemis i fcu o reveren.Ducele era de
nlime medie,dar era uor grbovit,ceea ce l fcea s par mai mic.Purta o
peruc nins,un costum frumos de culoarea ampaniei i catarame cu diamante
la pantofi-ceea ce,se zvonea,i putea permite foarte bine.Gurile rele spuneau i
c i cuta o soie,cci era vduv de ceva vreme deja.Din nefericire,chiar dac
Penelope l-ar fi putut ierta pe duce pentru alura cocoat i pentru burt,ea nu
era prea ncntat de vrsta lui,cci ducele de Scarborough,spre deosebire de
ducele de Wakeheld,trecuse bine de 60 de ani.
-M grbesc s m ntlnesc cu un prieten,ncerc Penelope s scape rapid de
brbat.Dar ducele era un veteran al balurilor.El se mica cu o agilitate admirabil
pentru vrsta sa i cumva i prinse mna lui Penelope,I recnd-o peste braul lui.
-Atunci mi va reveni plcerea s v escortez la ntlnire.
-O,dar mi este sete,contracar Penelope.Ai putea fi att de amabil s mi
aducei un pahar cu punci,Excelena Voastr?
-A fi ncntat,milady,zise ducele i Artemis zri o sclipire n ochii lui,dar sunt
sigur c nsoitoarea dumneavoastr ar fi fericit s v fac acest serviciu.V
suprai,domnioar Greaves?
-Nu,deloc,murmur Artemis.Penelope era stpna ei,dar ei i plcea de ducele
cel btrior-chiar dac nu avea nici o ans s o cucereasc pe Penelope.Ea se
ntoarse ncet,dar suficient de repede nct s pretind c nu o auzise pe
verioara ei pufnind.ncperea cu rcoritoare se afla de partea cealalt a slii de
bal,iar ea nainta cu greu,cci partea din mijloc era ocupat de dansatori.Cu toate
astea,buzele ei erau nc curbate ntr-un surs cnd auzi o voce bubuind,
amenintoare.
-Domnioar Greaves! Putem discuta un pic?
Desigur,se gndi ea i se uit n ochii cprui-nchis i reci ai ducelui de
Wakefield.
-Sunt foarte uimit c mi tii numele,zise domnioara Artemis Greaves.
Ea nu era genul de femeie pe care el s-1 observe n mod obinuit.Maximus se
uit n jos la chipul domnioarei Greaves i se gndi c era una dintre
numeroasele umbre feminine: nsoitoare,mtui btrne,rude srace.Cele care
stteau n spate.Cele care alunecau n tcere n umbr.Toi brbaii cu mijloace
financiare le aveau n grij,pentru c era datoria unui gentleman s nu lase de

izbelite femei ca ea.S se asigure c erau mbrcate i aveau un acoperi


deasupra capului i mncare,c erau fericite sau mcar mulumite cu rolul lor n
via.Dincolo de asta,nimic,pentru c genul acesta de femei nu aveau nici o
legtur cu problemele masculine.Nu se cstoreau i nu aveau copii.Practic
vorbind,ele nu fceau sex deloc.Nu exista nici un motiv pentru ca el s observe o
femeie ca ea.i cu toate astea o fcuse.
Chiar nainte de seara trecut o observase pe domnioara Greaves care o urma
pe verioara ei peste tot-mereu mbrcat n culori nchise de maro sau cenuiuca o vrabie n trena unui papagal.Ea abia dac vorbea,cel puin ct ascultase el,i
stpnea arta observaiei tcute.Nu se strduia n nici un fel s atrag atenia
asupra sa.Pn n noaptea trecut.
Ea ndrznise s scoat un cuit la el,n cea mai ru famat parte a Londrei,l
privise fr fric n fa,i lui parc i se luase un vl de pe ochi i ncepuse s o
vad clar.Dintr-odat trsturile ei erau distincte i limpezi,ieind n eviden n
mulimea din jur.El o vedea.Vedea chipul calm,oval i trsturile deosebit de
feminine,obinuite,cu excepia ochilor mari i cenuii.Prul ei castaniu era strns
intr-un coc ordonat la ceaf,degetele lungi i palide mpreunate n talie.El o
vedea,i nelegerea acestui fapt era uor deranjant,lin ridic din sprncenele
delicate.
-Excelena Voastr?
El o fixase prea mult cu privirea,adncit n propriile gnduri.Ideea l irit,prin
urmare tonul pe care l folosi fu excesiv de aspru.
-Cum ai putut s-o lsai pe Lady Penelope s se aventureze n St.Giles noaptea
trecut?
Multe doamne din cercul lui de cunotine ar fi izbucnit n plns la o asemenea
acuzaie.Dar domnioara Greaves clipi ncetior.
-Nu tiu cum v putei nchipui c a avea vreun control asupra aciunilor
verioarei mele.Un argument valabil,dar el nu-1 recunoscu ca atare.
-Trebuie s tii ct de periculoas este acea parte a Londrei.
-O,tiu prea bine,Excelena Voastr.El i ntrerupsese parcursul de-a lungul slii
de bal,iar acum ea i relu drumul.El era obligat s o urmeze,dac nu voia ca ea
sa plece pur i simplu de lng el.
-Atunci cu siguran ai fi putut s v convingei verioara s renune la o astfel
de aciune nebuneasc.
-M tem c Excelena Voastr are o prere mult prea optimist att despre
docilitatea verioarei mele,ct i despre influena mea asupra ei.Cnd Penelope
i pune ceva n minte,nici caii slbatici nu o pot trage n alt direcie.De ndat

ce Lord Featherstone a menionat cuvintele pariu i ndrzneal,m tem c


am fost condamnate.Vocea ei plcut avea o nuan de amuzament care era
nerezonabil de atrgtoare.
-Deci e vina lui Featherstone,se incrunt el.
-O,ntr-adevr,adug ea cu o voioie aproape nepotrivit.El se ncrunt la ea.
Domnioara Greaves nu prea deloc ngrijorat c verioara ei aproape c le
dusese pe amndou la moarte n St.Giles.
-Lady Penelope ar trebui oprit s se mai asocieze cu gentlemeni precum
Featherstone.
-Da,sigur,i cu doamne,de asemenea.
-Doamne? Ea se uit piezi la el.
-Unele dintre cele mai nebuneti idei ale verioarei mele au pornit de la doamne,
Excelena Voastr.
-Aha!El se uit la ea fr nici o expresie,observnd n treact c genele ei erau
dese i negre,mai negre dect prul,de fapt.Oare le vopsea cu ceva?
Ea oft i se aplec spre el,atingndu-1 cu umrul.
-Sezonul trecut,Lady Penelope a fost convins c o pasre vie ar reprezenta un
accesoriu absolut unic.Ea i btea joc de el?
-O pasre.
-O lebd,de fapt.Ea prea foarte serioas.Dac juca vreun joc stupid cu el,
atunci se prefcea bine.Dar o fiin ca ea avea numeroase ocazii de a inva s-i
ascund gndurile i sentimentele.Ba chiar reprezenta o cerin a slujbei.
-N-am observat-o niciodat pe Lady Penelope cu o lebd.Ea i arunc o privire
rapid,iar el vzu cum buzele i se rotunjeau ntr-un zmbet.Doar o fraciune de
secund,apoi dispru.
-Ei bine,nu a durat dect o sptmn.Dup cum s-a constatat,lebedele scuip i
muc.
-Lady Penelope a fost mucat de o lebd?
-Nu,eu am fost.El i incrunt sprncenele la aceast informaie,nchipuindu-i
pielea alb ntunecat de o vntaie.Nu-i plcea imaginea.De cte ori fusese
rnit domnioara Greaves n timp ce i ndeplinea ndatoririle de nsoitoare a
lui Lady Penelope?
-Cteodat am impresia c verioara mea ar trebui nchis pentru binele ei,
bombni domnioara Greaves.Dar nu exist vreo ans ca asta s se ntmple,
nu-i aa?
Nu,nu prea exista.i nici nu exista vreo ans ca domnioara Greaves s-i poat

ctiga traiul altfel-undeva departe de verioara ei periculos de nesbuit.Aa


funciona lumea,i chiar dac nu ar fi fost aa,nu era treaba lui.
-Povestea dumneavoastr m face s v cer i mai imperios s gsii o
modalitate de a o convinge pe Lady Penelope de pericolul ideilor ei.
-Am ncercat...ncerc,zise ea pe un ton sczut.Dar eu sunt doar nsoitoarea ei,la
urma urmei.El se opri i se uit la ea,la aceast femeie mai stpn pe sine dect
i permitea rostul ei n via.
-Nu suntei i prietena ei?
Ea se ntoarse i se uit n sus la el,din nou cu acel zmbet aproape invizibil n
colul gurii,mic i discret,de parc ar fi nvat s nu zmbeasc foarte larg,s nu
arate prea repede vreo emoie puternic.
-Da,sunt prietena ei.Ruda i prietena ei.in mult la Penelope si cred c i ea m
iubete.Dar n primul rnd sunt insoitoarea ei.Nu o s fim niciodat egale,pentru
c poziia mea va fi mereu inferioar.Aa c,dei pot sugera s nu ne ducem
noaptea n St.Giles,nu pot s-i poruncesc.
-Iar unde se duce ea,mergei i dumneavoastr?
-Da,Excelena Voastr,ncuviin ea.El i ncord maxilarul.tia toate astea,dar
chiar i aa informaia i se prea enervant.i feri privirea.
-Cnd Lady Penelope se va cstori,soul ei va ti s o controleze.S o in n
siguran.S te in n siguran.
-Poate.Ea i nclin capul i se uit la el.Era o femeie inteligent.Cu siguran
c tia ce intenii avea fa de verioara ei.
-Aa va fi,zise el i se uit cu severitate la ea.Ea ridic din umeri.
-Asta ar fi cel mai bine,desigur.Dar dac Penelope ar fi inut n fru,noi n-am
mai ntlni oameni att de interesani ca Fantoma din St.Giles.
-Facei haz de pericol.
-Poate c da,Excelena Voastr,zise ea blnd,de parc el ar fi trebuit consolat,dar
trebuie s admit c a fost palpitant ntlnirea cu Fantoma.
-Slbaticul acela.
-De fapt,nu sunt sigur c e chiar aa.Pornir din nou,i el i ddu seama c se
ndreptau spre ncperea cu rcoritoare.Pot s v spun un secret,Excelena
Voastr? De regul,cnd doamnele i puneau o astfel de ntrebare,era mai
degrab un mijloc de a flirta,dar expresia de pe chipul domnioarei Greaves era
onest.Deveni curios.
-V rog!
-Cred c Fantoma ar putea fi de vi nobil.
El trebui s se controleze ca s menin o expresie indiferent n vreme ce inima

ncepu s-i bat mai repede.Oare ce greise?


-De ce?
-Mi-a lsat ceva noaptea trecut.El simi cum spaima i cuprinde pieptul.
-Ce? Pe buzele ei apru din nou acel zmbet ascuns.Misterios,captivant,absolut
feminin.
-Un inel cu pecete.
Chipul ducelui de Wakefield era ca de piatr.Artemis se ntreb la ce se gndea
i,mai ales,ce credea despre ea.Oare considera o greeal atitudinea ei fa de
Fantom? Sau i se prea jignitor c ea credea c un tlhar ar putea fi de vi
nobil? i cercet chipul pentru o secund i apoi o porni din nou.Se gndea c
nu conta ce credea el despre ea-n afar de faptul c nu ar fi o nsoitoare
potrivit pentru Lady Penelope.El nu cutase pn atunci niciodat s vorbeasc
cu ea.Pur i simplu se micau pe alte orbite.Ea zmbi n sinea ei.Nu se aflau nici
mcar n acelai univers.
-Vrei s-i ducei rcoritoare lui Lady Penelope? ntreb el,vocea lui rsunnd
plcut lng umrul ei.
-Da.Ea vzu cu coada ochiului cum ddea din cap.
-O s v ajut s le ducei napoi.Se ntoarse spre un valet care ducea pahare cu
punci i plesni din degete.Trei.Spre amuzamentul ei,brbatul se npusti s aduc
paharele n timp ce ducele rmase acolo ateptnd.
-E foarte amabil din partea dumneavoastr,Excelen,zise ea,fr nici o urm de
ironie n glas.
-tii c nu e adevrat.
-tiu? ea se uit uimit la el.El i nclin capul i murmur ncetior.
-Prei o femeie inteligent.tii c o curtez pe verioara dumneavoastr.Prin
urmare,oferta mea este un mod elegant de a o ntlni din nou n seara asta.
Dup asta nu mai prea s mai fie nevoie de vreo vorb n plus,aa c Artemis
rmase tcut n timp ce luau cele trei pahare de-punci.
-Spunei-mi,domnioar Greaves,zise ducele n timp ce fceau cale-ntoars.
Suntei de acord s o curtez pe verioara dumneavoastr?
-Nu cred c acordul meu are vreo importan n vreun fel sau altul,Excelena
Voastr,rosti Artemis iritat fr voia ei.Oare i vorbea n zeflemea?
-Nu credei? El zmbi uor.Dar,vedei dumneavoastr,eu am crescut ntr-o cas
numai cu femei.Nu dispreuiesc greutatea confidenelor optite din budoar.
Cteva cuvinte judicios optite la urechea verioarei dumneavoastr ar putea s
m ajute.Ea se uit uluit la el.

-Excelena Voastr mi atribuie mai mult putere dect am de fapt.


-Suntei modest.
-Nu,chiar nu sunt.
-Hmm.Se apropiau de Penelope care nc mai conversa cu Scarborough.
Wakefield i miji ochii.
-Dar nu mi-ai rspuns la ntrebare.M vei susine n eforturile mele?
Ea se uit la el.n poziia ei trebuia s fie prevztoare.
-Simii afeciune pentru Penelope?
-Asta conteaz pentru Lady Penelope? El i arcui o sprncean cu subneles.
-Nu.Ea i ridic brbia.Dar m tem c este important pentru mine,Excelena
Voastr.Penelope se ntoarse i i vzu pe chip aternndu-i-se un zmbet fericit.
-O,Artemis,n sfrit.S tii c aproape m-am uscat.Ea lu cupa din mna lui
Artemis i clipi din gene ctre Wakefield.Ai venit s m mai certai un pic,
Excelena Voastr? El se aplec i murmur ceva deasupra minii ei.
Artemis fcu un pas n spate.Apoi nc unul.n scen erau Penelope,Wakefield i
Scarborough-acetia erau actorii din acest teatru.Ea era doar cea care mtura
scena.i lu privirea de la trio i se uit prin sal.La perete fuseser nirate
scaune pentru oaspeii mai n vrst i alii asemenea.Descoperi un chip familiar
i se ndrept n direcia lui.
-Ai dori nite punci,doamn?
-O,ce drgu!Bathilda Picklewood era o femeie mic i ndesat,cu o fa
rotund i roz,ncadrat de bucle crunte.n poala ei sttea un spaniei alb cu
negru,privind atent prin ncpere.
-Tocmai m gndeam c ar trebui s plec n cutare de punci.Artemis ntinse
mna spre spaniei-Mignon-,n vreme ce domnioara Picklewood lua o
nghiitur din cup.Mignon linse politicos degetele lui Artemis.
-Lady Phoebe nu e aici? Domnioara Picklewood scutur cu regret din cap.
-tii c nu-i plac evenimentele cu muli invitai.n seara asta am venit cu buna
mea prieten doamna White-s-a dus s-i repare dantela rochiei.
Artemis ddu din cap i se aez lng doamna mai n vrst.tia c sora mai
tnr a ducelui nu gusta astfel de evenimente,dar sperase s-o revad.Apoi i
aminti.
-Dar Lady Phoebe va veni la petrecerea din casa de la ar a fratelui ei?
-O,da,abia ateapt,dei m tem c ducele nu.Domnioara Picklewood chicoti.
Lui nu-i plac petrecerile date n cas-de fapt nu-i plac deloc petrecerile.Te-am
vzut cu Maximus mai devreme.Artemis avu nevoie de o clip ca s-i aduc
aminte c Maximus era numele mic al ducelui de Wakefield.Ce ciudat era c

ducele avea un nume mic care i se potrivea.i-1 putea imagina n pielea unui
general roman necrutor.Dar,desigur,domnioara i spunea lui Wakefield pe
numele mic.Era nrudit de departe cu ducele i locuia cu el i Lady Phoebe ca
un fel de nsoitoare pentru tnr.Artemis se uit la cealalt femeie cu un interes
rennoit.Domnioara Picklewood trebuia s fie una dintre femeile de care era
plin casa lui.
-M-a ajutat s-i duc punci lui Penelope.
-Mmm.
-Domnioar Picklewood...?
-Da?
Femeia mai n vrst o privi cu ochii ei de un albastru viu.
-Nu cred c am aflat vreodat cum ai venit s locuieti cu ducele i cu Lady
Phoebe.
-O,e foarte simplu,draga mea,zise domnioara Picklewood.S-a ntmplat dup
moartea ambilor lor prini.
-Da? Artemis se ncrunt,cu ochii pironii n poal.Nu mi amintesc de asta.
-Ei,a fost nainte de vremea ta.n 1721.Biata Hero abia mplinise opt ani,Phoebe
era doar un bebelu,nu avea dect un an.Cnd am auzit,stteam la o mtu de-a
mea.Am tiut c trebuia s vin.Cine urma s aib grij de copii? Nici ducele,nici
biata Mary,mama lui Maximus,nu aveau rude n via.Nu.Am venit de ndat i
am gsit casa n haos.Servitorii erau n stare de oc,administratorii bombneau
despre terenuri,bani i succesiune,i nu bgau de seam c biatul abia dac se
ridicase din pat.Le-am ajutat pe fete i pe Maximus ct am putut mai bine.El era
ncpnat i atunci,m tem.Dup o vreme a zis c el era acum ducele i nu
avea nevoie de ddac sau de guvernant.Cam nepoliticos,dar pe de alt parte
tocmai i pierduse prinii.Un oc teribil.
-Hmm.Artemis se uit spre locul unde ducele sttea lng Penelope,cu ochii
umbrii i imposibil de citit.Presupun c asta ar explica o sumedenie de lucruri.
-O,da,ncuviin domnioara Picklewood,urmndu-i privirea,ntr-adevr.
Rmaser tcute cteva clipe,nainte ca domnioara Picklewood s se ridice.Aa
c,vezi,poate s fie totui o via bun.Artemis clipi,fr s neleag ce voia s
spun btrna nsoitoare.
-Poftim?
-S fii o lady care depinde de buntatea rudelor,rspunse domnioara
Picklewood ncetior i de-a dreptul devastator.Nu avem copiii notri,dar dac
avem noroc,putem gsi pe alii pe care s-i ajutm n via.Ea o btu pe Artemis
pe genunchi.Pn la urm,o s se aranjeze totul.Artemis rmase nemicat

pentru c simea un impuls puternic de a smulge mna blndei domnioare


Picklewood de pe genunchiul ei.S se ridice i s urle.S alerge prin sala de
bal,s ias pe u i s alerge pn ajungea s simt din nou iarba rece sub
tlpi.Aceasta n-ar fi putut fi viaa ei.Era imposibil.Sigur c nu fcu nimic din
toate astea.n schimb,ddu politicos din cap i o ntreb pe domnioara
Picklewood dac ar mai vrea un pahar de punci.
CAPITOLUL 3
ntr-o zi clduroas,n timp ce vna,regele Herla ddu peste un iaz adnc i
rece.Desclec i se aplec s bea ap din iaz,iar n ap vzu reflexia unui
omule ciudat care clrea un ap.
-Ziua hun,rege al britanicilor,strig omuleul.
-Tu cine eti? ntreb regele Herla.
-Ei bine,eu sunt regele piticilor,zise piticul,i a vrea s facem o nelegere...
din Legenda regelui Herla
Artemis se trezi dintr-un vis cu o pdure deas i rmase s se gndeasc la el.Se
fcea c era rcoare i linite,iar muchiul i frunzele umede de sub picioarele ei
goale i amueau zgomotul pailor.Un ogar-sau poate mai muli-se auzeau n
spatele ei i i inea companie.Ea ajunsese ntr-un lumini i emoia o fcea s-i
in rsuflarea.Acolo era ceva,o creatur care nu ar trebui s existe ntr-o pdure
englezeasc,iar ea voia s vad...Era cineva n camera ei.
Artemis ncremeni,ascultnd.Camera ei din Brightmore House era n spate,
mic,dar confortabil.Diminea venea o slujnic s aprind focul,dar altminteri
nimeni nu o deranja acolo.Dar persoana care se afla acum n ncpere nu era
slujnica.Poate c i nchipuise.Visul fusese destul de intens.Deschise ochii.
Lumina palid a lunii care ptrundea pe una din ferestre i dezvluia umbrele
familiare din camer: scaunul de lng pat,comoda veche de la fereastr,mica
policioar de deasupra cminului...Una dintre umbre se desprinse de lng
policioar.Se transform ntr-o siluet mare i amenintoare,cu capul
distorsionat de plria cu boruri largi i nasul supradimensionat al mtii.
Fantoma din St.Giles.Se zvonea c prda i siluia,dar n mod ciudat,ea nu simea
nici un fel de team.Poate c era nc prins n mrejele visului.Dar era mai bine
s se asigure.
-Ai venit s m rpeti? Vocea ei era doar o oapt,chiar dac ea nu fcuse un
efort contient de a o cobor.Dac da,sper s mi acorzi mcar o clip s-mi pun
un al.El pufni i se ndrept spre comoda ei.

-De ce camerele tale se afl separat de restul familiei? opti el.


n St.Giles el nu vorbise,iar ea nu se ateptase la un rspuns din partea lui.
Curiozitatea o fcu s se ridice n capul oaselor.Era rece fr focul aprins,iar ea
tremur cnd i cuprinse genunchii cu braele.
-Camera.El se opri din orice fcea lng comod i i ntoarse capul,afind
profilul amenintor al mtii.
-Cum? Ea ridic din umeri,dei el era ntors cu spatele i ea abia putea s vad n
lumina slab.
-E doar o singur camer.El se ntoarse din nou spre comod.
-Aadar,eti o slujnic.Nu-i ddea seama prea bine din glasul optit,dar prea c
vrea s o provoace.
-Eu sunt verioara lui Lady Penelope.De fapt,se corect ea,verioar de-a treia,
ca s fim mai exaci.
-Atunci de ce te-au cazat aici,n spatele casei? El se aplec i trase sertarul de
jos.
-N-ai auzit de ruda srac?
i ntinse gtul,ncercnd s vad ce fcea el.Prea s caute printre ciorapii ei.
-Te-ai deprtat destul de mult de St.Giles n seara asta.El mormi,mpinse
sertarul la loc i trecu la urmtorul.Acolo se aflau cmuele ei,dou la numr.
Ea i drese glasul.
-Mulumesc.El se opri,cu capul aplecat asupra sertarului.
-Cum?
-Noaptea trecut mi-ai salvat viaa.Ea i uguie buzele,gndindu-se.Sau cel
puin virtutea.i pe cea a verioarei mele.Nici nu-mi pot imagina de ce ai
fcut-o,dar i mulumesc.Auzind-o,el se ntoarse.
-Nu-i poi imagina de ce am fcut-o? Erai n pericol.Nu te-ar fi ajutat orice
brbat? Ea zmbi a regret i cu o uoar tristee.
-Din experiena mea,nu.Se gndea c el se va ntoarce la cercetarea camerei,dar
fcu o pauz.
-Atunci mi pare ru c ai avut asemenea experiene.Lucrul ciudat era c el prea
s fi rostit vorbele n mod serios.Ea strnse cuvertura ntre degete.
-De ce o faci?
-Ce fac? El se ridic i trecu la sertarul de sus.Acesta coninea cteva dintre
puinele ei lucruri personale: scrisori vechi de la Apollo de pe vremea cnd era la
coal,o miniatur a tatlui ei,cerceii mamei,de pe care se luase poleiala,i una
dintre toarte se rupsese.Ea se gndea c ar trebui s fie suprat c el i cuta
prin lucruri,dar privind n ansamblu,cu tot ce i se ntmplase n via,asta era o

jignire mult prea mic.El se opri.


-Ai aici o jumtate de pine i dou mere.Nu-i dau destul de mncare,i eti
nevoit s furi? Ea se ncord.
-Nu sunt pentru mine.i nu le-am furat.Buctreasa tie c le-am luat.
El mormi i i relu cutarea.
-De ce te costumezi ca un arlechin i umbli prin St.Giles? Ea i nclin capul i
l studie.Micrile lui erau simple.Precise.Dar ciudat de elegante pentru un
brbat.
-tii,muli cred c eti un siluitor sau chiar mai ru.
-Nu sunt.El nchise sertarul i se uit prin camer.Oare anii petrecui ca vntor
nocturn l fcuser s vad mai bine pe ntuneric? Ea abia dac distingea
contururile camerei,i era odaia ei.El se duse la dulapul vechi,o mobil care
fusese nlocuit cu ceva mai nou ntr-unul din saloanele de oaspei din
Brightmore House.Deschise ua i privi nuntru.
-N-am atacat niciodat o femeie.
-Ai ucis? El fcu o pauz la auzul ntrebrii,nainte s vre mna n dulap i s
dea la o parte rochia de zi de rezerv pe care o avea ea.
-O dat sau de dou ori.Dar au meritat-o,te asigur.Ea l credea.St.Giles era un loc
ngrozitor.Un loc unde oamenii erau guvernai de srcie,beie i disperarea din
strfundurile sufletului omenesc.Ea citise rapoarte n ziarele aruncate de unchiul
ei,despre jafuri i crime,familii ntregi moarte de foame.Pentru un gentleman,s
se aventureze n St.Giles,noapte dup noapte,timp de ani ntregi,ca s nfrunte
demonii dezlnuii de oamenii chinuii de suferina cea mai neagr...
trebuia s aib un motiv foarte ntemeiat.i ea se ndoia profund c o fcea de
dragul aventurii sau al unei provocri.
Artemis trase aer n piept la gndul acesta.Ce fel de om fcea ce fcea el?
-Trebuie s iubeti foarte mult St.Giles.El se rsuci pe clcie,izbucnind ntr-un
rs aspru,puternic i ngrozitor.
-Iubire.Doamne sfinte,m confunzi femeie.S tii c nu o fac din iubire.
-Cu toate astea,locuitorii din St.Giles sunt cei care profit de pe urma...Ea se
opri gndindu-se cum s descrie ce fcea el.Hobby? Datorie? Obsesie.De pe
urma...muncii tale.Dac spui c nu le faci ru dect celor care merit,atunci cei
care locuiesc n St.Giles sunt mai n siguran datorit ie.
-Nu m intereseaz cum i afecteaz aciunile mele.El nchise dulapul cu un gest
de finalitate.
-Pe mine da,zise ea simplu.Aciunile tale mi-au salvat viaa.
El sttea i se uita prin camer.Nu mai rmsese mare lucru.

Policioara,noptiera ei,ambele fr locuri unde ar fi putut ascunde ceva.


-De ce te preocup att de mult aciunile mele?
Chiar i cu vocea optit,i puteai da seama c era iritat,i ea se gndi c avea
dreptate.
-Nu tiu.Cred c eti...o noutate.De obicei nu prea am ocazia s conversez prea
mult cu un gentleman.
-Eti ruda lui Lady Penelope i nsoitoarea ei.Ai zice c la attea baluri,serate i
ceaiuri ai avea ocazii nenumrate de a ntlni gentlemeni.
-S-i ntlnesc,da.Dar s port o conversaie adevrat? Ea scutur din cap.
Gentlemenii nu au nici un motiv s vorbeasc cu femei ca mine.Poate doar dac
nu au intenii tocmai onorabile.El fcu un pas spre ea de parc micarea ar fi fost
involuntar.
-Ai fost acostat de brbai?
-Aa funcioneaz lumea,nu-i aa? Poziia mea m face s fiu vulnerabil.Cei
care sunt puternici i vor vna mereu pe cei neajutorai.Ea ridic din nou din
umeri.Dar nu se ntmpl des,i oricum am reuit s m apr singur.
-Nu eti neajutorat.Era o declaraie final i fr echivoc.Ea consider flatant
ncrederea lui.
-Cei mai muli ar fi de prere c sunt.
-Atunci s-ar nela.Se uitar unul la cellalt,iar ei i se pru c se studiau reciproc,
Ea o fcea,cu siguran.Nu era aa cum se ateptase,desigur dac s-ar fi ostenit
s afle la ce s se atepte de la un arlechin mascat.El chiar prea s o asculte,iar
asta nu i se mai ntmplase de foarte mult vreme.Ei bine,i se ntmplase cu
ducele de Wakefield,seara trecut,i trecu ei prin minte.
Fantoma i nelesese situaia ntr-un interval de timp ocant de scurt.i prea
furios-o furie reprimat prea s vibreze prin el.Ea i putea simi apsarea,de
parc ar fi fost o vietate.
-Ce caui? ntreb ea brusc.E destul de nepoliticos ca un gentleman s intre fr
permisiune n camera unei lady.
-Eu nu sunt un gentleman.
-Chiar aa? Eu a fi crezut altceva.Ea vorbise fr s se gndeasc i regret
imediat.El fu ntr-o clip lng pat,uria,masculin i amenintor,iar ea i aminti
n acest moment nepotrivit ce era acea creatur aprut n luminiul din visul ei:
un tigru.ntr-o pdure englezeasc.Aproape c o pufni rsul la aceast idee
absurd.Ea fu obligat s i dea capul pe spate ca s se uite la el,expunndu-i
gtul,ceea ce nu era niciodat o idee bun n prezena unui prdtor.El se aplec
spre ea,punndu-i intenionat braele pe pat,de-o parte i de alta a trupului ei,

prinznd-o ca ntr-o cuc.Ea nghii n sec,simindu-i cldura corpului.l putea


mirosi: transpiraie masculin i mirosul pielii,ceea ce ar fi trebuit s-i strneasc
o reacie de respingere.Doar c se ntmpl chiar opusul.El i mpinse chipul
mascat aproape de al ei,astfel nct ea putu vedea sclipirea ochilor de dincolo de
masc.
-Ai ceva ce mi aparine.Ea rmase nemicat,inspirnd aerul rsuflat de el,
mprind acelai aer cu el,ca un foarte drag inamic.Faa lui se aplec spre a ei,
nclinat,iar ea simi c trebuie s nchid ochii.Pre de o clip foarte scurt i se
pru c simte o atingere cald pe buze.Dar pe coridor se auzir pai.Venea
slujnica.Deschise ochii,ns el dispruse pur i simplu.O clip mai trziu,
Sally,slujnica de la etaj,intr n camer cu crbuni i perii.Sally se sperie cnd o
vzu pe Artemis n capul oaselor n pat.
-O,domnioar,v-ai trezit devreme.S cer s v trimit nite ceai?
Artemis scutur din cap i trase aer n piept.
-Mulumesc,nu e nevoie.O s cobor n curnd i o s-mi iau.Ne-am ntors trziu
azi-noapte.
-Aa e.Sally se auzi umblnd n cmin.Blackbourne spune c milady nu s-a
ntors dect dup dou dimineaa...O,cum de a rmas fereastra deschis?
Sally sri i se duse la geam,pe care l nchise cu putere.
-Brr! E prea devreme pentru atta curent.Artemis ridic din sprncene.Camera ei
era la al treilea etaj,i pe zid nu exista nici ieder,nici vreun spalier pe care s te
caeri.Ea spera c bietul om nu era mort n faa ferestrei.
-Mai dorii i altceva,domnioar?
Focul duduia n cmin,iar Sally era deja la u,cu gleata n mn.
-Nu,mulumesc.Artemis atept pn cnd slujnica nchise ua n urma ei,nainte
s scoat lanul subire de sub cmaa ei de noapte.Ea l purta pentru c nu tia
ce s fac cu obiectul agat de el:un pandantiv delicat cu o piatr verde
strlucitoare.Ea crezuse c era doar o bijuterie simpl cu o piatr fals pe care
Apollo i-o fcuse cadou la a cincisprezecea aniversare.Cu patru luni n urm
ncercase s o amaneteze ca s obin nite bani cu care s-1 ajute pe Apollo,i
aflase adevrul ngrozitor,c piatra era un smarald montat n aur pur,ceea ce
fcea s fie o comoar prea scump.n mod ironic,nu putea s vnd o astfel de
bijuterie fr s dea natere unor ntrebri cu privire la proveniena ei.ntrebri la
care nu tia s rspund.Habar n-avea cum ar fi putut Apollo obine o asemenea
comoar.Purta deja de luni ntregi pandantivul cu smarald-prea speriat s-1 lase
n dormitor-,dar ieri mai adugase ceva pe lan.Artemis pipi inelul cu pecete al
Fantomei,piatra roie fiind cald sub atingerea ei.Ar fi putut s i-1 dea napoi.

Era n mod evident foarte important pentru el.Dar ceva o fcuse s vrea s l
ascund i s l mai pstreze un pic.Ea studie din nou inelul.Piatra avusese
odinioar un blazon sau un altfel de semn sculptat n ea,dar era att de tocit
nct nu se mai vedeau dect linii vagi,imposibil de descifrat.Aurul purta i el
patina vrstei,inelul fiind subiat de la atta purtat.Att inelul ct i familia creia
i aparinea erau foarte vechi.Artemis se ncrunt.De unde tiuse Fantoma c ea
avea inelul? Nu-i spusese nimnui n afar de Wakefield,nici mcar lui
Penelope.Pre de o clip i imagin c sub masca arlechinului se afla ducele de
Wakefield.Nu.Era absurd.Mai degrab Fantoma fie tiuse c i pierduse inelul
la ea n palm,fie ghicise printr-un proces de eliminare.Artemis oft i ascunse
inelul i pandantivul la loc sub cmu.Era timpul s se mbrace.Ziua
ncepuse.
Maximus sttea ghemuit pe acoperiul nclinat al uriaei Brightmore House,
luptndu-se cu dorina de a intra din nou n odaia domnioarei Greaves.Nu
gsise inelul-inelul tatlui su-i nevoia de a se ntoarce era puternic.Pe lng
impulsul de a recupera ce era al lui se mai simea i o alt pornire,mai blnd:
aceea de a vorbi din nou cu domnioara Greaves.S o priveasc n ochi i s
descopere ce o fcea s fie att de puternic.
O nebunie.Se scutur de vraj i sri pe urmtoarea cas.Brightmore House se
afla n Grosvenor Square; cldirile din piatr alb din jurul spaiului verde din
mijloc erau noi i foarte apropiate.Era o joac de copil s mearg pe acoperiuri
pn n captul pieei i s coboare pe un burlan ntr-o alee.Maximus rmase n
umbr ct strbtu aleea scurt,apoi o porni din nou pe acoperiuri.Zorii se
apropiau i oamenii nu priveau prea des n sus.
Oare ea amanetase inelul tatlui su? Durerea acestui gnd l fcu s tresar pe
cnd alerga pe muchia unui acoperi.El ii cercetase ntreaga ncpere i cele
cteva lucruoare amrte,i inelul nu era acolo.Oare l dduse cuiva? l pierduse
undeva n St.Giles?
Cu siguran nu,pentru c avusese grij s se laude la bal c inelul era n posesia
ei.Dar ea era srac-acest lucru era evident dup camera pe care i-o atribuise
verioara ei.Un inel de aur i-ar fi adus destui bani pentru un pic de rsf.
Atept pe marginea unei cldiri drpnate,privind dedesubt cum un latrinar se
chinuia s care dou glei pline i puturoase.Apoi sri pe urmtorul acoperi.
Maximus ateriz n linite,n ciuda distanei,singurul semn al efortului fiind un
mormit scurt cnd se ridic.i aminti de minile tatlui su,degetele puternice
i boante,perii negri de pe ei i uoara curbur a degetului mijlociu,pe care i-1

rupsese n copilrie.Tatl lui fusese duce,dar tot timpul avea o ran sau o
vntaie pe mini,pentru c i folosea minile fr s in cont de rangul
su.Tatl su i neua singur calul cnd era prea nerbdtor s atepte dup un
argat,i ascuea propria pan i i ncrca arma cnd era la vntoare.Acele
mini fuseser late i pline de cicatrici,i lui Maximus i se pruser de ncredere,
competente.Ultima dat cnd vzuse mna tatlui su,era mnjit de snge,i
Maximus i luase inelul cu pecete.
Cobor n strad i vzu c picioarele l aduseser n St.Giles.la locul unde se
ntmplase.n stnga lui,firma unui cizmar se legna att de jos deasupra unei
ui,c,n afar de un copil,oricine ar fi fost nevoit s se aplece ca s intre.Firma
era nou,la fel i cizmria-pe vremuri fusese o tavern care vindea gin,iar
alturi,ntr-o alee ngust,se aflaser butoaiele cu gin.Maximus tresri i i mut
privirea.Iii se ascunsese printre acele butoaie,iar mirosul de gin i umpluse nrile
n noaptea aceea.Cnd devenise Fantoma din St.Giles,aceasta fusese prima
tavern de gin pe care o nchisese.n dreapta se afla o cldire ubred din
crmid,etajele superioare fiind mai late dect cele de jos,i fiecare camer
fiind nchiriat i rsnchiriat pn ar fi putut s fie la fel de bine o gaur de
obolani,locuit de oameni n loc de animale.Lng picioarele sale,scurgerea lat
era att de nfundat de mizerie,nct nici urmtoarea ploaie nu avea s-o curee.
Pn i aerul era greu i fierbinte,umed de atta impuiciune.
Spre est,cerul ncepuse s se nroeasc.Soarele avea s fie n curnd pe cer,
luminnd locul i aducnd sperane noi n fiecare parte a Londrei,mai puin
aceasta.n St.Giles nu exista speran.
Se rsuci,cizmele zgriind mizeria de dedesubtul lor i i aminti de comentariul
domnioarei Greaves.S iubeasc St.Giles? Doamne sfinte,nu.l ura.
Un ipt scurt se auzi de pe aleea ngust unde odinioar sttuser butoaiele cu
gin.Maximus se ntoarse ncruntat.Nu putea vedea nimic,dar rsritul se apropia.
Trebuia s se ntoarc acas,s dispar de pe strzi nainte ca oamenii s-1
observe n costumul de Fantom.Dar iptul se auzi din nou,subire i aproape
animalic n durerea sa,dar cu siguran un ipt de om.Maximus se duse s
priveasc pe alee.Reui s deslueasc o siluet prbuit i sclipirea a ceva ud.
Se aplec de ndat,apuc braul omului i-1 trase n strdua ceva mai bne
luminat.Era un brbat-un gentleman-judecnd dup catifeaua fin a hainei
sale,cu snge pe capul chilug.Probabil c-i pierduse peruca.Brbatul gemu,
capul czndu-i pe spate cnd se uit la Maximus.Fcu ochii mari.
-Nu! O,nu! Am fost deja jefuit.Nu mai am bani.Cuvintele i erau mpleticite.

Brbatul era n mod evident beat.


-Nu o s te jefuiesc,zise Maximus nerbdtor.Unde locuieti? Dar omul nu-1
mai asculta.Se pornise s se jeluiasc ncetior,tot corpul scuturndu-i-se ca un
pete pe uscat.Maximus se ncrunt,privind n jur.Oamenii din St.Giles
ncepuser s ias din case,n ateptarea zilei care avea s nceap.Doi brbai
trecur pe lng ei cu chipurile ntoarse.Cei mai muli tiau c era bine s nu
manifeste interes pentru orice ar fi sugerat pericol,dar un trio de bieei i un
cine se adunaser la o distan sigur i priveau.
-Ei!O femeie mrunic purtnd o fust roie uzat,dar curat,se apropie de
bieei.Acetia ddur s-o ia la fug,dar ea fu mai iute i l prinse pe cel mai
mare de ureche.
-Ce i-am spus eu,Robbie? Du-te i adu plcinta aia pentru tac-tu.
Ea i ddu drumul urechii i bieii o zbughir din loc.Femeia se ndrept de
spate i i vzu pe Maximus i pe brbatul rnit.
-Ei! Tu de acolo! Las-1 n pace!Dei femeia era mrunic,era destul de
curajoas s-1 nfrunte,ceea ce i strni admiraia lui Maximus.El ignor vaietele
brbatului i se ntoarse spre ea,optind:
-Nu eu am fcut asta! Poi s te asiguri c ajunge acas? Ea cltin din cap.
-Tre' s-mi vd de omu' meu i s m-apuc de treab,nu crezi? Maximus
ncuviin.Vr dou degete ntr-un buzunar cusut n tunica sa i scoase o
moned.
-Asta ajunge ca s merite s-i iroseti timpul? Ea prinse moneda cu ndemnare
i se uit la ea.
-Da,conaule,a crede c da.
-Prea bine.El se uit la brbatul rnit.Spune-i acestei femei adresa ta,iar ea te va
conduce acas.
-O,i mulumesc,frumoas domni.Beivul prea s cread c femeia mrunic
era salvatoarea lui.Ea i ddu ochii peste cap i rosti cu o buntate mbufnat,n
timp ce se aplec s-1 ia de bra:
-Ei,n ce dandana te-ai vrt,domnule?
-A fost Scaraochi,pot s jur,bombni omul.Avea un pistol mare i mi-a cerut
punga cu bani sau viaa.i apoi tot m-a lovit!Maximus cltin din cap n timp ce
se ndeprta.n St.Giles se ntmplaser i lucruri mai ciudate dect jafuri la
drumul mare fcute de Diavol,se gndi el,dar nu avea timp s stea s
investigheze problema.Era deja prea lumin.Se cr pe o latur a unei cldiri i
i croi drum spre acoperi.Dedesubt putea auzi deja copite de cai i njur n
barb.Era destul de devreme pentru ca dragonii s ias prin St.Giles,dar nu voia

s rite s dea ochii cu ei.Alerg pe acoperiurile nclinate,srind de pe o cldire


pe alta.Trebui s coboare de dou ori,ca s alerge pe pmnt pe o distan
scurt,apoi se sui din nou i i continu drumul pe acoperiurile Londrei.
Douzeci de minute mai trziu,zri Wakefield House.
Cnd i ncepuse cariera de a fi Fantoma din St.Giles,el i Craven i dduser
seama foarte repede c avea nevoie de o intrare secret n propria cas,motiv
pentru care,n loc s se apropie direct de cas,Maximus se strecur prin grdinile
din spate.Acestea se ntindeau pe o fie lung de pmnt aflat ntre cas i
grajduri,iar ntr-o parte se afla vechiul turn.Era mic,un pic mai mult dect o
arcad din piatr acoperit cu muchi,care se ntindea peste o banc.Maximus
intr i ngenunche ca s dea la o parte frunzele moarte de pe banc.Dedesubt se
afla un inel din fier montat ntr-o dal de piatr.El l apuc i trase,iar locul de
piatr se retrase,susinut de balamale bine unse,dezvluind o intrare mic spre un
tunel.Maximus se ls n mini nuntru i trase la loc blocul de piatr.Se afla
ntr-un ntuneric complet i profund.ntuneric umed.
Maximus se ls pe vine,deoarece tunelul nu avea dect un metru i jumtateinsuficient de nalt pentru ca el s stea n picioare-i ncepu s se deplaseze n
patru labe prin spaiul ngust.Pereii abia dac erau mai lai dect umerii si,iar
el se freca adesea de ele.Apa pica ncetior,iar el ddea peste o balt la fiecare al
treilea pas.Simea cum l cuprinde o strnsoare n piept,respiraia devenindu-i tot
mai accelerat i mai sacadat,iar el se strdui s se controleze,s respire adnc,
s pun mna pe crmida acoperit de mzg fr s tresar.Doar civa metri.
Folosea tunelul acesta de ani ntregi deja.Ar fi trebuit s se obinuiasc de-acum
cu ororile lui i cu amintirile pe care i le trezea.
Chiar i aa,nu se putu abine s nu respire uurat cnd ajunse la intrarea mai lat
n sala lui de exerciii subteran.Pipi cu grij de-a lungul peretelui n timp ce
cobora,cutnd micua policioar pe care se aflau fitil i cremene.
Abia apucase s aprind o scnteie,cnd ua care ducea n cas se deschise,i
Craven apru cu o lumnare n mn.Maximus rsufl uurat.Craven se apropie
de el,innd lumnarea n mn.Maximus nu-i trdase niciodat fa de valetul
su sentimentele cu privire la tunel,i cu toate astea,ca de nenumrate alte ori,
Craven aprindea felinarele de pe perete ct de repede putea.
-Ah,Excelena Voastr,zise valetul n timp ce lucra.Sunt ncntat s vd c v-ai
ntors ntreg i cu aproape nici o pictur de snge pe trup.Maximus se uit n
jos i vzu pata ruginie pe mneca tunicii.
-Nu e de la mine.Am gsit un gentleman care fusese jefuit n St.Giles.
-ntr-adevr? Iar misiunea cealalt a fost ncununat de succes?

-Nu.Maximus i ddu jos tunica i pantalonii costumului i se mbrc iute cu


pantalonii,vesta i sacoul su obinuite.Am o sarcin pentru tine.
-La dispoziia dumneavoastr,inton Craven cu o voce puternic i att de
solemn,nct ai fi putut crede c l ironiza cu rafinament.Maximus era prea
obosit,aa c ignor rspunsul.
-Afl tot ce poi despre Artemis Greaves.
CAPITOLUL 4
-Despre ce trg ar fi vorba? ntreb regele Herla.Piticul rnji.
-Se tie c suntei logodit cu o preafrumoas prines.Dar,din ntmplare,i eu
m voi cstori n curnd.Dac mi vei face onoarea de a m invita la
banchetul de nunt,eu,la rndul meu,v voi invita la ceremonia mea.
Ei bine,Herla se gndi profund,cci se tie c nu trebuie niciodat s accepi un
trg,orict de nevinovat,cu cei din neamul creaturilor mitice fr s te gndeti
bine nainte,dar pn la urm nu vzu nimic ru n invitaie.
Astfel,regele Herla ddu mna cu regele piticilor i se puser de acord s
participe fiecare la nunta celuilalt.
din Legenda regelui Herla
Trei zile mai trziu,Artemis Greaves cobor din trsura Chadwicke i ridic
privirea,emoionat.Pelham House,reedina ducilor de Wakefield n ultima sut
de ani,era cel mai mare conac pe care l vzuse vreodat.O cldire imens din
piatr galben cu iruri i iruri de ferestre de-a lungul faadei,Pelham fcea ca
numeroasele trsuri din faa ei s par ca nite furnici.Colonade gemene porneau
din faa cldirii centrale,nconjurnd uriaa alee circular.Un portic nalt domina
intrarea,patru coloane ionice susinnd frontonul triunghiular cu cele cteva
trepte albe care duceau spre alee.Pelham House era maiestuoas i
amenintoare,i nu prea prea primitoare.Asemenea proprietarului ei.
Artemis era foarte contient de faptul c ducele de Wakefield sttea n centrul
verandei,mbrcat ntr-un costum de un albastru att de nchis nct prea negru,
peruca sa alb,imaculat dndu-i un aer auster i aristocratic.Se presupunea c se
afla acolo ca s ntmpine oaspeii la petrecerea sa cmpeneasc dei judecnd
dup chipul su sever,fr urm de zmbet,nu prea i puteai da seama de asta.
-Vezi dac e i ea aici?
Artemis tresri la oapta de lng umrul ei,aproape scpndu-1 pe bietul Bon
Bon care dormea n braele ei.Jongl cu micuul cine,un al i cutia cu
nimicurile trebuincioase lui Penelope,nainte s se ntoarc spre verioara ei.

-Cine? Pe alee nu se mai aflau dect trei trsuri n afar de a lor,iar ea ar fi


putut fi oricare dintre doamne.Cu toate astea,Penelope fcu ochii mari,de parc
Artemis ar fi devenit dintr-odat neroad.
-Ea.Hippolyta Royale.Oare de ce a invitat-o Wakefield i pe ea?
Pentru c domnioara Royale fusese una dintre cele mai populare femei anul
trecut,se gndi Artemis,desigur fr s rosteasc asta cu voce tare-doar nu
devenise cu adevrat neroad.Se uit spre locul indicat de Penelope i vzu o
femeie cobornd dintr-o trsur.Era nalt i subire,cu prul negru i ochii
negri,o figur remarcabil,mai ales n costumul de cltorie rou cu purpuriu pe
care l purta.Artemis observ c domnioara Royale prea s fi sosit nensoit,i
i ddu seama c,spre deosebire de alte femei din lumea bun,ea nu o vzuse
vreodat pe motenitoare n compania unei anume prietene.Era prietenoas-sau
cel puin aa prea,cci Artemis nu-i fusese niciodat prezentat-,dar nu lua pe
nimeni de bra ncercnd s-i pun snii n valoare,nu se apleca prea mult spre
interlocutor i nu chicotea cnd venea vorba de brfe.Domnioara Royale prea
s fie mereu singur.
-tiam eu c ar fi trebuit s-mi aduc lebda,zise Penelope.Artemis se cutremur
la gndul acelei psri uiertoare i sper c nu prea prea speriat n ochii
verioarei ei.
-...lebda? Penelope se mbufnase deja.
-Trebuie s gsesc o modalitate de a-1 face s m observe pe mine i nu pe ea.
Artemis simi cum o cuprinde dorina de a o proteja pe verioara ei.
-Eti frumoas i plin via,draga mea Penelope.Nu-mi pot nchipui c un domn
ar putea s nu te observe.Desigur,nu menion faptul c i dac Penelope ar fi
fost banal i retras,tot ar fi fost mereu n centrul ateniei.Verioara ei era,la
urma urmei,cea mai bogat motenitoare din Anglia.Penelope clipi la auzul
vorbelor i aproape c pru timid.
-Bun ziua,murmur domnioara Royale n timp ce trecea prin faa lor n drumul
spre veranda de la intrarea in Pelham.
-N-o s-i permit acestei femei s mi fure ducele de sub nas,zise Penelope
mijindu-i ochii,hotrt.Acestea fiind zise,o lu la picior,decis,n mod evident,
s ajung la ducele de Wakefield naintea domnioarei Royale.
Artemis oft.Acestea aveau s fie dou sptmni foarte lungi.Travers pe
partea cealalt a aleii cu pietri,aproape n spatele colonadelor lungi,i l puse pe
Bon Bon cu blndee pe iarba.Btrnul cine se intinse,apoi se ndrept,destul de
eapn,pn la cel mai apropiat tufi.
-A,domnioar Greaves.

Ea se ntoarse i-1 vzu pe ducele de Scarborough venind spre ea,mbrcat


destul de ferche ntr-un costum stacojiu de cltorie.
-Sper c ai avut o cltorie confortabil.
-Excelena Voastr.Artemis fcu o reveren adnc,puin nedumerit.Am avut o
cltorie foarte plcut.i dumneavoastr,domnule?
-L-am clrit pe Samson,armsarul meu,cu trsura in urma mea,s tii.
Ea nu se putu abine s nu zmbeasc mcar puin.Ducele era un gentleman att
de jovial-i aa de mulumit de sine nsui.
-Tot drumul de la Londra?
-Da,ntr-adevr.El se umfl n pene.mi place s fac micare.M menine tnr.
i unde este Lady Penelope,dac mi este permis s ntreb?
-S-a dus nainte,s-1 salute pe ducele de Wakefield.Artemis se aplec s-1 ridice
pe Bon Bon,iar micuul cine oft,parc recunosctor.Cnd se ndrept de spate,
ducele de Scarborough avea ochii mijii.Se ntoarse s vad la ce se uita.
Penelope se aplecase spre ducele de Wakefield i i zmbea,n timp ce i
permitea s-i srute mna.Scarborough observ privirea curioas a lui Artemis,i
expresia i se relax ntr-un zmbet vesel.
-ntotdeauna m-au atras provocrile.mi permitei?
i lu povara din brae i i oferi braul.
-Mulumesc.Ea i sprijini vrfurile degetelor pe braul lui i i aminti din nou
de ce i plcea ducele btrior.inut cu cellalt bra,Bon Bon i rezem brbia
de umrul ei.
-Ei bine,domnioar Greaves,zise el n timp ce o conducea ncetior spre intrarea
principal,m tem c am avut i un alt motiv pentru care v-am cutat.
-ntr-adevr,Excelena Voastr?
-O,da.Ochii lui sclipeau veseli.i cred c suntei o fat suficient de deteapt ca
s v dai seama despre ce e vorba.M ntreb dac mi-ai putea spune care sunt
lucrurile pe care verioara dumneavoastr le apreciaz cel mai mult.
-Ei bine...Artemis o privi pe verioara ei n timp ce se gndea la acest subiect.
Penelope rdea drgla la ceva ce spusese ducele de Wakefield,iar Artemis
observ c brbatul nu zmbea.
-Bnuiesc c i plac lucrurile care i plac oricrei femei: bijuterii,flori,obiecte
frumoase de orice fel.Ea ezit,mucndu-i buza,apoi ridic din umeri.La urma
urmei,nu era un secret.Obiecte frumoase i scumpe.Ducele de Scarborough
ncuviin viguros de parc ea i-ar fi mprtit cine tie ce nelepciune.
-Chiar aa,chiar aa,drag domnioar Greaves.Lady Penelope ar trebui s fie
copleit cu tot ce e mai frumos.Dar altceva mi mai putei spune? Orice

altceva? Se apropiau de verand i,dintr-un impuls,Artemis i nclin capul i


murmur:
-Penelope ador atenia.Atenia pur i complet ndreptat numai asupra ei.
Ducele de Scarborough abia avu timp s-i fac cu ochiul i s ii spun:
-Suntei o minune,domnioar Greaves,cu adevrat o minune.i deja urcau
scrile spre locul unde ducele de Wakefield sttea alturi de Penelope.
-Excelen.Plecciunea lui Wakefield fu aa de scurt nct era aproape o
insult.Privirea sa rece trecu de la Scarborough la Artemis i schi o grimas cu
colul gurii.Bine ai venit la Pelham House.El se uit la unul dintre valei i
brbatul fcu iute un pas n fa.Henry o s v conduc n camerele
dumneavoastr.
-V mulumesc,domnule! Ducele de Scarborough rnji.Ce csu drgla avei
aici,Wakefield.Mrturisesc c pune n umbr reedina mea de la ar,
Clareton.Desigur,eu am construit de curnd un salon de muzic la Clareton.
Scarborough l privi cu ochi mari,nevinovai.Pelham nu a mai fost renovat de
pe vremea dragului dumneavoastr tat,nu-i aa?
Wakefield nu ddu vreun semn c era deranjat de tachinare.
-Tatl meu a reconstruit faada de sud a cldirii,aa cum sunt sigur c v amintii
Scarborough.Artemis tresri cnd i ddu seama c Scarborough era suficient
de vrstnic nct s fi fost contemporan cu tatl lui Wakefield.Oare ce simea
Wakefield,primindu-1 pe prietenul tatlui sau n cas? Vznd cum ar fi putut
arta tatl su dac ar mai b trit? i studie chipul.Nimic,absolut nimic,dac era
s judece dup expresia sa.Pre de o clip,chipul ducelui de Scarborough se
mblnzi.
-A montat toate ferestrele acelea spre grdin pentru mama dumneavoastr,nu-i
aa? Mary inea mult la grdinile ei.Poate era doar o prere,ns lui Artemis i se
pru c un muchi ncepuse s se zbat sub ochiul stng al ducelui de Wakefield.
Din cine tie ce motiv,acea reacie o fcu s intervin.
-Ce fel de instrumente avei n noul salon de muzic,Excelena Voastr?
-Mrturisesc c nici unul.Artemis clipi.
-Nu avei nici un instrument muzical n salonul de muzic?
-Nu.
-Atunci care i mai e rostul? interveni Penelope pentru prima dat n conversaie,
destul de iritat.Nu e un salon de muzic dac nu are instrumente.Scarborough
prea suspect de descurajat.
-O,Doamne,nu m-am gndit la asta,milady.Mrturisesc c am fost foarte
preocupat s angajez cel mai talentat artist italian s picteze tavanul,s gsesc

cea mai bun marmur roz de import i s m asigur c muncitorii folosesc


suficient aur ca s poleiasc pereii i tavanul,nct am uitat de instrumente.
Lady Penelope se intoarse aproape fr voia ei spre ducele de Scarborough.
-Aur...?
-O,desigur.Scarborough se aplec foarte serios spre ea.Sunt de prere c la
poleial nu trebuie s faci economie.Altfel pari foarte modest.
Buzele roz,perfecte ale lui Penelope se ntredeschiser.
-Eu...
-Iar acum c mi-ai atras atenia asupra greelii de a neglija tocmai problema
instrumentelor pentru salonul de muzic,poate c ai fi att de bun nct s m
sftuii.Cumva,Scarborough reuise s o fac pe Penelope s l ia de bra.De
exemplu,am auzit c cel mai bun sunet l au davicordurile italiene,dar
mrturisesc c mi-a fcut plcere s admir unele franuzeti,pictate,care costau
de dou ori ct cele italiene.ntr-un fel,cred c bunul-gust ar trebui s precead
arta,nu suntei de aceeai prere?
Scarborough se ntoarse i o ghid pe Penelope spre cas n timp ce aceasta
rspundea.Era att de iscusit,nct Artemis se ntreb dac verioara ei i ddea
seama c era manipulat.Se uit la ducele de Wakefield,ateptndu-se s-1 vad
privind ncruntat n urma ciudatului cuplu,dar avu dreptate doar ntr-o singur
privin.El se ncrunta.Dar mai degrab la ea dect la Penelope.
Artemis trase aer n piept,simind o strnsoare ciudat n piept.El o privea cu
atta intensitate,de parc toat atenia i era ndreptat spre ea.Ochii aceia negri
erau severi i ntunecai,dar undeva n strfunduri exista o sclipire ascuns,iar ea
simi dintr-odat dorina de a o descoperi.
-Excelena Voastr.Artemis aproape c tresri la aceste cuvinte.Sosiser mai
muli oaspei,care solicitau atenia ducelui.Se ntoarse iute i intr,dar pe cnd
pea n holul rece de marmur se gndi c tia ce vzuse n ochii ducelui.O
sclipire de cldur.Se nfior.Gndul nu ar fi trebuit s-o umple de spaim,dar o
fcu.
Artemis se trezi nainte de revrsatul zorilor.Primise o camer lng cea a lui
Penelope,mai mic dect a verioarei ei,dar mult mai mare dect cea n care
dormea de obicei.Dar la Pelham House totul era uria.
Se ntinse,amintindu-i de masa lung din sufrageria imens n care luaser cina
n seara trecut.Alturi de ea i Penelope,domnioara Royale i ducele de
Scarborough,lista de invitai i mai includea i pe Lord i Lady Noakes,un cuplu
avnd n jur de cincizeci de ani,doamna Jellett,o bine-cunoscut membr a

naltei societi cu o nclinaie vdit spre brf,domnul barclay,versiunea


masculin a doamnei Jellett,Lord i Lady Oddershaw,aliai politici ai ducelui,i
n cele din urm domnul Watts,tot un aliat politic.Artemis se bucurase s le vad
i pe Lady Phoebe,i pe domnioara Picklewood.Din nefericire,nu avusese
ocazia s vorbeasc cu Phoebe seara trecut.Sttuser la capete diferite ale
mesei,iar Phoebe se retrsese curnd dup cin.Artemis se ddu jos din pat i se
mbrc n rochia ei maro obinuit.Mai erau cteva ore bune pn cnd
Penelope avea s se trezeasc i s aib nevoie de ea.ntre timp,Artemis voia s
fac ceva ce i dorea de mult vreme.Iei n linite pe u,privind n sus i n jos
pe coridor.O slujnic se ndeprta,dar n rest coridorul era pustiu.Artemis i
ridic fustele i alerg uor spre spatele casei.Acolo era o scar-mare,dar nu
monstruozitatea copleitoare din partea din fa a casei.
Se strecur uor n jos pe scar.Nu fcea nimic ru,dar i plcea ideea de a se
mica nevzut.i de a nu fi nevoit s dea socoteal cuiva.
O u la fel de mare ca aceea din fa ducea spre partea de sud a casei.Ea ncerc
mnerul,inndu-i rsuflarea.Se rsuci sub mna ei,dar apoi auzi pai.
Deschise iute ua i iei pe terasa din spate.Rmase lng u,respirnd ncet,i
privi pe fereastr cum un valet trecea grbit.
Dup ce se ndeprt,ea cobor scrile largi spre grdin.Gardurile vii,tunse cu
grij se nirau severe i ntunecate n lumina rozalie a zorilor.i trecu mna
peste frunzele epoase n timp ce nainta pe aleea cu pietri.Nu purta nici plrie
i nici mnui,o teribil nclcare a etichetei.Doamnele nu ieeau niciodat fr
aceste accesorii,temndu-se de pistrui chiar i cnd soarele nu era pe cer.
Dar ea nu fusese niciodat cine tie ce doamn.
Gardul viu se termina pe o pajite cu iarb tuns,iar Artemis se aplec dintr-un
impuls i i scoase pantofii i ciorapii din picioare,i inu ntr-o mn i alerg
spre liziera copacilor,iarba cu rou udndu-i picioarele.Gfia cnd ajunse la
copaci,inima btndu-i mai tare.Pe chip i se li un zmbet.Trecuse aa de mult
timp de cnd nu mai fusese la ar.De cnd fusese ea nsi.
Contele de Brightmore avea o reedin la ar,dar nici el,nici Penelope n-o prea
vizitau.Erau prea ndrgostii de ora.Artemis nu mai fusese la ar de ani
ntregi,iar pe iarb nu mai alergase de cnd...Ei bine,de cnd fusese nevoit s
plece din casa n care copilrise.Alung din minte acel gnd deprimant.Acest
timp era prea preios i nu avea rost s-1 iroseasc plngnd dup trecut.Soarele
rsrise deja,lumina era proaspt,delicat i nou,iar ea pi pe vrfuri printre
copaci,cu grij,cci tlpile ei deveniser sensibile de cnd nu mai clcase
descul pe pmntul din pdure.Sigur,aceasta nu era chiar o pdure-era o

dumbrav alctuit cu grij,fcut s par slbatic de grdinari scumpi-dar era


bine i aa.Deasupra ei,psrile cntau,i cntau bucuria de a mai tri o zi.O
veveri alerg n sus pe un copac,apoi se opri s o priveasc dojenitor.Frunzele
moi foneau sub tlpile ei,i din cnd n cnd pea pe pmnt reavn,rece i
primitor.Ar fi putut s se piard aici.S renune la haine i s se slbticeasc,s
scape de civilizaie i de societate,s fie doar un animal n pdure.Nu ar mai fi
trebuit s se ntoarc,s fac plecciuni n faa tuturor acelora care o considerau
inferioar lor sau o priveau de parc ar fi fost tapetul de pe perete.Ar fi putut fi
liber.Dar atunci cine ar mai fi avut grij de Apollo? Cine l-ar fi vizitat,cine i-ar
fi dus de mncare i i-ar fi spus poveti pentru ca el ca nu nnebuneasc deadevratelea? Ar fi putrezit acolo uitat,la Bedlam,iar ea nu putea permite s i se
ntmple aa ceva iubitului ei frate:
ntre copacii din fa se mic ceva.Artemis se opri,lipindu-se de un trunchi mai
lat.Nu c i-ar fi fost fric de oricine ar fi fost acolo,dar ei i plcea singurtatea.
Voia s o savureze nc puin.
Auzi gfieli i dintr-odat fu nconjurat de cini.Trei cini,mai exact: doi ogari
i un cocker spaniol cu o coad stufoas frumoas,pe care i-o flutura voios.Pre
de o clip,ea i cinii se studiar reciproc.Se uit n jur,dar nu mai prea s fie
nimeni n pdure,de parc animalele ar fi pornit singure ntr-o preumblare
voioas.Artemis ntinse degetele spre ei.
-Deci voi trei suntei singuri pe-aici?
La auzul vocii ei,cockerul i mirosi interesat degetele,cu gura deschis de parc
ar fi rnjit.Ea l mngie cu afeciune pe urechi i apoi se nghesuir i ogarii
s-i dea aprobarea.Ea zmbi i porni s-i continue plimbarea.Cinii o
conduceau n fa i lateral,alergnd nainte i intorcndu-se s-i miroas
degetele sau s cear o dezmierdare,ca o permisiune de a porni din nou n
explorare.Artemis se mai plimb puin fr s in cont de destinaie,n
continuare nsoit de cini,iar apoi,deodat,copacii se terminar,n faa ei se afla
un iaz n care soarele dimineii se reflecta strlucitor.n captul ndeprtat al
iazului se afla un pod rustic ingenios care ducea la un turn construit artistic pe
partea cealalt.Cei doi ogari se duser imediat pe malul iazului s bea ap,n
vreme ce cockerul decise s intre n ap pn cnd reui s bea fr s-i aplece
capul.Artemis rmase la lizier,privind cinii cu capul nclinat ca s simt
mirosul pdurii.Apoi linitea fu ntrerupt de un fluierat strident.Toi cei trei
cini i ridicar capetele.Ogarul mai nalt,o femel vrgat,maro cu auriu,porni
spre pod,cellalt ogar,o femel rocat,urmndu-1 ndeaproape.Cockerul iei din
ap,se scutur bine,ltr voios i i urm.Din partea cealalt a podului se apropia

o siluet.Un brbat nclat cu cizme uzate i o hain veche care avusese pe


vremuri o croial impecabil.Era nalt,cu umeri lai i se mica asemenea unei
feline.O plrie cu boruri late i acoperea chipul,ascunzndu-i trsturile.Pre de
o clip Artemis trase aer n piept,ocat,creznd c recunoate personajul.
Dar cnd pi n lumin,vzu c se nelase.Era ducele de Wakefield.
Maximus o vzu pe domnioara Greaves stnd la marginea pdurii ca o driad
vigilent i i se pru firesc.Desigur,care alt femeie s-ar trezi att de scandalos
de devreme? Care alt femeie ar putea s-i conving cinii s-1 prseasc?
Aceiai cini care acum alergau spre el de parc ar fi dorit s-i prezinte noua lor
prieten.Belle i Starling se nvrteau n jurul lui,iar Percy i puse lbuele pline
de noroi pe pantalonii lui i i saliv pe hain.
-Trdtorilor,murmur Maximus ctre ogari,fr s se osteneasc s-1
dojeneasc pe cockerul ciufulit.El privi dincolo de iaz,aproape ateptndu-se ca
domnioara Greaves s dispar,dar ea nc l privea.
-Bun dimineaa! strig apoi.Se apropie de ea ca de o slbticiune,de o creatur
a pdurii:cu grij i strduindu-se s par inofensiv,dar ea nu se sperie.El i
corect comparaia pe msur ce se apropia:un animal slbatic i-ar fi artat
frica.Domnioara Greaves ns prea doar puin curioas.
-Excelena Voastr.Percy,care pn atunci cercetase ppuriul de la marginea
uzului,i nl capul la auzul glasului ei i pru s ia vorbele ei drept o invitaie
de a alerga spre ea i de a se freca de picioarele ei.Domnioara Greaves i arunc
o privire sever chiar nainte ca el s ajung la ea i zise simplu:
-Jos.Percy se prbui la picioarele ei,cu limba atrnndu-i ntr-un col al gurii i
o privi cu adoraie.Maximus i arunc bietului animal o privire iritat i i relu
drumul n jurul podului ornamental.Domnioara Greaves i potrivi paii cu ai
lui.
-Sper c v-ai odihnit bine azi-noapte,domnioar Greaves.
-Da,Excelena Voastr.
-Bine.El ncuviin,fr s fie n stare s mai cugete la ceva de zis.De regul i
displcea s aib companie n plimbrile matinale,ns cine tie din ce motiv,
prezena domnioarei Greaves era aproape...o alinare.El se uit la ea i observ
pentru prima dat c era descul.Degetele lungi i elegante se ndoiau pe
pmnt n timp ce pea.Erau destul de murdare de la pmntul din pdure,iar
vederea lor ar fi trebuit s-1 umple de dezgust din pricina unei astfel de lipse
de bun-cuviin.ns dezgustul era tocmai opusul reaciei sale.
-Dumneavoastr ai construit asta? Vocea ei era joas i foarte plcut,n timp ce

arta spre turnul de care se apropiau.El scutur din cap.


-Tatl meu.Mama a vzut ceva asemntor ntr-o cltorie n Italia i i-a plcut
ideea unei ruine romantice.Tata avea tendina de a o rsfa.
Ea l cercet cu privirea,dar fr s ncetineasc pasul.El i drese glasul.
-Cnd erau n via,am petrecut foarte mult timp aici,la Belham House.
-Dar nu i dup aceea? El i ncord maxilarul.
-Nu.Verioara Bathilda prefera Londra pentru a le crete pe surorile mele,iar eu
am fost de prere c trebuia s rmn cu ele,n calitate de cap al familiei.
El i prinse privirea cu coada ochiului.
-Scuzai-m,dar nu erai doar un biat cnd au murit ducele i ducesa?
-Cnd au fost omori,nu-i putu el reprima asprimea din glas.Ea se opri.7
-Cum? Degetele ei goale se chircir n lutul negru,albe i moi i ciudat de
erotice.El i ridic privirea i se uit la ea fr ocoliuri.Nu avea rost s ncerce
s evite durerea.
-Prinii mei au fost ucii acum nousprezece ani n St.Giles,domnioar
Greaves.Ea nu l asalt cu platitudini inutile.
-Ci ani aveai?
-Paisprezece.
-Nu suficient de n vrst pentru a deveni capul familiei.Blndeea ei fcu ceva
dinluntrul lui s sngereze.
-Este suficient cnd eti ducele de Wakefield,zise el tios.Ce ciudat c ea se
ostenea s l contrazic pe acest subiect acum.La vremea aceea nimeni nu o
fcuse-nu dup ce ncepuse din nou s vorbeasc-,nici mcar verioara Bathilda.
-Probabil c ai fost un biat foarte hotrt,fu singurul ei comentariu.
Dup asta nu mai rmase nimic de zis,i pre de cteva minute pir n tcere
prin pdure.Ogarii tot goneau nainte,n vreme ce Percy sperie o broasc i
declan o urmrire amuzant.
-Cum i cheam? ntreb ea,fcnd semn spre cini.
-Acesta e Belle,zise el artnd spre ogarul mai nalt cu blana lucioas,maronie
cu auriu,iar ea e Starling,fiica lui Belle.Iar cockerul e Percy.
-Sunt nume potrivite pentru cini,aprob ea cu seriozitate.
-Phoebe i boteaz,zise el ridicnd din umeri.La auzul numelui surorii lui,pe
chipul ei se aternu din nou ,acel zmbet mic i ciudat.
-M-am bucurat s vd c este aici.i plac mult evenimentele sociale.El se uit
iute spre ea.Tonul ei era lipsit de emoie,dar el simi o oarecare dezaprobare n
cuvintele ei.
-E oarb ori aproape oarb,dar nu e mare diferena.Nu vreau ca Phoebe s fie

rnit,nici fizic i nici emoional.E vulnerabil.


-O fi oarb,Excelena Voastr,dar cred c e mai puternic dect credei.
El i lu privirea de la degetele ei fascinante.Cine era ea de i permitea s-i
spun cum s aib grij de sora lui? Phoebe avea doar 20 de ani.
-Domnioar Greaves,acum doi ani,sora mea a czut i i-a rupt mna pentru c
nu a vzut o treapt.Fcu o grimas la amintirea chipului alb de durere al lui
Phoebe.Putei crede c o protejez excesiv,dar v asigur c tiu ce e mai bine
pentru sora mea.Ea nu mai zise nimic,dar el se ndoia c i schimbase prerea
pe aceast tem.El se ncrunt,iritat,de parc ar fi regretat cuvintele rostite pe un
ton rece.Turnul se nl n faa lor,i se oprir s se uite la el.Domnioara
Greaves i nl capul.
-Seamn puin cu turnul lui Rapunzel.Blocuri mari de piatr nnegrit de vreme
formau un turn cu o singur arcad joas de intrare.El ridic o sprncean.
-ntotdeauna am avut impresia c turnul lui Rapunzel ar trebui s fie mai nalt.
Ea i ddu capul pe spate ca s se uite la partea de sus a cldirii micue i linia
lung i alb a gtului ei fu luminat de o raz de soare.El vzu btnd pulsul
delicat.i feri privirea.
-Cu siguran nu ar fi un obstacol prea mare.Un brbat puternic l-ar putea
escalada fr probleme.Ea se uit la el i i se pru c desluete urma unui
zmbet pe chipul ei.
-Vrei s spunei c ai escalada aceste ziduri ca s salvai o domni la ananghie,
Excelena Voastr?
-Nu.El strnse din buze.Doar c e posibil.Ea mormi n barb.Percy apru i
depuse o broasc schilodit i moart la picioarele ei,apoi se ddu napoi i se
aez mndru lng premiul su,privind-o pe domnioara Greaves de parc ar fi
ateptat laude.Ea l mngie absent pe cretet.
-Aadar ai lsa-o pe biata Rapunzel singur cu soarta ei?
-Dac o femeie ar fi suficient de ntng nct s se lase nchis ntr-un turn de
piatr,zise el sec,a sparge ua i a urca scrile ca s-o salvez.
-Dar turnul lui Rapunzel nu avea u,Excelena Voastr.El ddu un ut broatei
moarte.
-Atunci da,probabil c a fi obligat s escaladez pereii turnului.
-Dar cu siguran nu v-ar plcea,murmur ea.El se uit la ea.Oare ncerca s-1
transforme ntr-un erou romantic? Lui nu i se prea c ar fi o muieruc ntng.
Avea ochi ntunecai,un gri-cenuiu blnd,ncnttori i fascinani,dar privirea i
era ferm i curajoas ca a unui brbat.El i feri primul privirea,strngnd din
buze.

-Oricum,nu e turnul lui Rapunzel,ci al Fecioarei din Lun.


-Cum? El i drese glasul.Ce l apucase s spun asta?
-Mama zicea mereu c acesta era turnul Fecioarei din Lun.Ea l privi cu acei
ochi cenuii,ndrznei.
-Ei bine,trebuie s existe o poveste legat de asta.
-Obinuia s mi-o spun cnd eram foarte mic,ridic el din umeri.Ceva despre
un vrjitor care s-a ndrgostit de Fecioara din Lun.A construit un turn inalt
pentru a fi mai aproape de ea i s-a zidit nuntru.Ea se uit fix la el pre de
cteva clipe,de parc ar fi ateptat ceva.
-i?
-i ce? o privi i el mirat.
-Cum se termin povestea? ntreb ea cu ochii mari.Vrjitorul a reuit s-i
cucereasc Fecioara din Lun?
-Sigur c nu,zise el uor deranjat.Ea locuia pe Lun i era foarte inaccesibil.
Presupun c el a murit de inaniie,a rmas tnjind dup ea sau a czut de pe zid
la un moment dat.
-Cea mai lipsit de romantism poveste pe care am auzit-o in viaa mea,oft ea.
-Ei bine,nu e nici preferata mea,zise el,i pn i lui i se pru c ncerca s se
apere.Mie mi plceau mai mult cele cu ucigai uriai.
-Hmm,fcu ea.Se poate intra nuntru?
n loc s rspund,el se duse la arcada de la intrare,ascuns de trandafiri
slbatici.i ddu la o parte fr mil,ignornd zgrieturile de pe degete,apoi i
fcu semn s intre.Ea i privi minile,dar nu fcu nici un comentariu cnd trecu
de el.nuntru era o scar n spiral,iar el o vzu ridicndu-i fustele ca s urce.
Zri o glezn dezgolit,apoi cinii se npustir pe lng el,urmnd-o
nerbdtori.Porni i el n urma ei,desigur nu la fel de nerbdtor.Sau cel puin
aa i spunea.Scara se termina cu o mic platform de piatr.El mai fcu un pas
i i se altur lng zidul mic,care avea creneluri ca un castel medieval.
Ea se sprijini cu braele ntinse pe zid i se aplec s priveasc n jos.Turnul nu
era nalt-avea doar un etaj-,dar de sus iazul i pdurea din jur se vedeau
frumos.Belle se ridic pe picioarele din spate ca s priveasc i ea,n vreme ce
Percy scheuna i se plimba de colo-colo,fr s vad ceva.O adiere blnd i
fcea cteva fire de pr s se unduiasc la tmpl,i el nu se putu abine s nu o
compare cu o sculptur de la prora unui galion-mndr,oarei um slbatic i gata
de aventur.Ce gnd absolut ridicol!
-Este destul de caraghios,nu? zise ea dup o vreme,ca pentru sine.
-O nebunie,zise el,ridicnd din umeri.Ea i nl capul s se uite la el.

-Tatl dumneavoastr era un om predispus spre amuzament?


El i aminti de minile puternice,de privirea blnd,dar serioas.
-Nu,nu prea.Ea ncuviin.
-Atunci nseamn c o iubea mult pe mama dumneavoastr,nu-i aa?
El simi cum rmne fr aer,simind pierderea la fel de ntunecat i de
ngrozitoare,de parc s-ar fi ntmplat ieri.
-Da.
-Suntei norocos.
-De ce? se interes el,pentru c norocos nu era un atribut pe care cei mai muli
l-ar fi asociat cu viaa lui.
-Tatl meu era nebun,zise ea cu ochii nchii i cu faa spre soare.
El se uit atent la ea.Craven i dduse raportul seara trecut.Vicontele Kilbourne
se ndeprtase de propriul tat,contele de Ashridge i de restul familiei i fusese
renumit pentru investiiile sale nebuneti i nefericite,i n cele mai rele
cazuri,pentru delirurile sale publice.Se gndea c ar fi fost normal s i ofere
mcar cteva cuvinte consolatoare,dar i epuizase demult rezerva de fraze
politicoase i lipsite de sens.n afar de asta,ea fusese suficient de curajoas s
nu-i ofere vorbe de consolare cnd i povestise despre pierderea lui.I se prea
normal s-i ofere aceeai demnitate.Cu toate astea,nu reui s nu se ncrunte la
gndul unei fetie obligate s locuiasc cu un printe imprevizibil.
-V-a fost fric?
-Nu,zise ea,privindu-1 nedumerit.ntotdeauna ai impresia c mediul n care
trieti,familia ta sunt perfect normale,nu credei?
El nu analizase niciodat subiectul mai ndeaproape.De regul,ducii nu erau
considerai oameni-normali.
-n ce sens? Ea ridic din umeri cu chipul ndreptat din nou spre soare.
-Familia i situaiile pe care le cunoti de mic.Acestea i se par normale.Eu
credeam c toat lumea avea un tat care uneori pierdea nopile scriind lucrri
de filosofie pe care le arunca furios in foc a doua zi diminea.Mi-am dat seama
de adevr doar n momentul n care am observat c ali tai nu se purtau la fel ca
al meu.El nghii n sec,deranjat n mod ciudat de explicaia ei.
-i mama dumneavoastr?
-Mama mea era invalid,zise ea cu voce clar,lipsit de emoii.Abia dac mi
amintesc vreo ocazie n care ei s fi fost mpreun n aceeai camer.
-Dar avei un frate,test el apele mai departe.Ea se ntunec la fa.
-Da.Fratele meu geamn,Apollo.E la Bedlam.Se ntoarse spre el,cu ochii larg
deschii i privirea ager.Dar asta tii deja.Cazul fratelui meu e renumit i

dumneavoastr suntei genul de brbat care afl tot ce se poate despre o posibil
soie.Nu avea nici un motiv s se ruineze,aa c nici nu neg i nici nu confirm
faptul c fcuse cercetri i despre ea,alturi de verioara ei.Nu fcu dect s i
susin privirea,ateptnd.Ea oft i se ntoarse de lng zid.
-Probabil c Lady Penelope va avea nevoie de mine n curnd.El o urm pe scri
n jos,studiindu-i umerii drepi,unghiul vulnerabil al cefei cnd i apleca
privirea s se uite la scri,comportamentul prietenos al lui Percy care se lipea de
fustele ei.Ar fi fost culmea idioeniei ca ducele de Wakefield s o curteze pe
verioara femeii pe care i-o dorea de soie.i cu toate astea,pentru prima dat n
via ar fi vrut ca brbatul s aib ntietate n faa titlului.
CAPITOLUL 5
Regele Herla se cstori dou sptmni mai trziu i fu nunt mare.O sut de
trmbie ddur vestea de pe meterezele castelului,o parad de dansatoare
deschise procesiunea,iar banchetul care urm intr n legend.Prini i regi
sosiser din toate colurile lumii ca s asiste la ceremonie,dar nici unul nu se
compara cu regele piticilor.Acesta veni cu alaiul su,toi mbrcai n cele mai
frumoase haine,clare pe capre i aducnd un corn mare aurit,plin cu rubine i
smaralde ca dar de nunt...
din Legenda regelui Herla
Artemis se mpcase demult cu viaa i cu soarta ei.Ea era nsoitoare,o
servitoare aflat la dispoziia mofturilor verioarei sale.Viaa ei nu-i aparinea.
Ce ar fi putut s fie-ce visase odinioar n patul ei de fat-nu avea s se
mplineasc niciodat.Pur i simplu aa stteau lucrurile.
Aa c n-avea rost s priveasc n dup-amiaza aceea cu vreo emoie cum ducele
de Wakefield o conducea pe Penelope la bra afar din ncperea unde luaser
prnzul.Era aplecat plin de solicitudine spre Penelope-pr negru alturi de pr
negru.Formau un cuplu ncnttor.Artemis nu se putu abine s nu se ntrebe
dac,dup ce se vor cstori,el i va spune soiei c i plceau plimbrile prin
pdure n zori.i avea oare s-i spun povestea ridicol a Fecioarei din Lun i a
turnului ei? Ea i privi minile strnse n talie.Gndurile de gelozie,meschine,nu
erau pentru femei ca ea.
-M bucur c ai venit! Lady Phoebe Batten i ntrerupse gndurile lund-o de
bra i adug pe un ton sczut: Oaspeii lui Maximus sunt aa de btrni!
Artemis se uit la cealalt femeie n timp ce ieeau din sufragerie.Phoebe avea
prul castaniu strns i asta i dezvluia chipul rotund,iar rochia bleu-ciel i

punea n eviden obrajii rozalii i ochii mari,castanii.Dac Phoebe ar fi fost


prezentat n societate,Artemis nu se ndoia c ar fi fost una dintre cele mai
populare tinere din societate-nu neaprat pentru felul n care arta,ci pentru firea
ei blnd.Era absolut imposibil s nu o placi pe Phoebe Batten.Dar Phoebe avea
o soart de neclintit,la fel ca i Artemis: faptul c era aproape oarb o mpiedica
s se duc la balurile i seratele obinuite,i s fie curtat aa cum se cuvenea
rangului i poziiei ei sociale.Cteodat Artemis se ntreba dac Phoebe era la fel
de mpcat cu situaia ei cum era ea nsi.
Penelope e mai aproape de vrsta ta dect mine,preciz ea n timp ce se apropiau
de uile ce ddeau spre terasa sudic.
Cei mai muli oaspei deciseser s se plimbe prin grdin dup prnz.
Atenie la treapt aici! Phoebe ddu din cap n semn de mulumire,punnd cu
grij piciorul frumos nclat pe treapta din marmur.Da,dar Penelope nu prea
conteaz,nu-i aa? Artemis i arunc fetei o privire rapid,amuzat.Nu era
obinuit ca Penelope s fie cea desconsiderat dintre ele dou.Ce vrei s spui?
Phoebe o strnse de bra i i ridic faa spre soarele de afar.E drgu,dar nu o
interesez prea mult.Asta nu e adevrat,rspunse Artemis ocat.Phoebe i arunc
o privire neleapt care cu siguran nu se potrivea cu chipul ei de feti.
-Ea m bag n seam doar cnd are impresia c asta ar putea-o ajuta n
ncercarea ei de a-1 cuceri pe Maximus.Nu prea putea s-o contrazic,mai ales c
era neplcut de adevrat.
-Atunci e mai necugetat dect credeam.
-i de asta m bucur aa de tare c eti tu aici,zmbi Phoebe.Artemis zmbi la
rndul ei.
-Aici urmeaz dou trepte spre grdin.
-Mmm! Pot s simt parfumul trandafirilor! Phoebe i ntoarse capul spre o tuf
de trandafiri aflat la civa metri distan.Spre deosebire de restul grdinii
impecabile,tufa era destul de slbatic,potrivit mai degrab n grdina unei
csue dect ntr-o asemenea grdin formal.Nu exista nici un motiv s fie aici,
cu excepia fetei oarbe care mirosea ncntat aerul.
-Poi zri ceva? ntreb Artemis cu voce joas.ntrebarea era foarte intim i
aproape nepoliticoas,dar Phoebe doar i nclin capul.
-Vd cerul albastru i verdele grdinii.Pot s desluesc forma tufelor de
trandafiri de acolo,dar nu i florile.Ea se ntoarse spre Artemis.Vd mult mai
bine cnd e lumin puternic.De exemplu,acum pot vedea c te ncruni la mine.
Artemis afi iute o expresie mai plcut.
-M bucur.Credeam c ai pierdut mai mult.

-Se ntmpl cnd sunt n interior i seara,replic Phoebe simplu.Artemis


murmur n semn c auzise.Pornir pe una dintre aleile cu pietri din grdin.De
diminea ocolise grdina n favoarea pdurii.Acum descoperi c era plcut s te
plimbi prin ea n soarele dup-amiezii-dei desigur c purta mnui i bonet.
Un hohot de rs le fcu s se ntoarc.
-Lady Penelope? ntreb Phoebe aplecndu-se mult spre Artemis?
-Da.Artemis privi cum Penelope l btu cochet pe Wakefield pe bra.El i
zmbea.
-Se nelege bine cu fratele tu.
-Chiar aa? ntreb Phoebe.Artemis se uit ntrebtoare la Phoebe.Fata lsase
clar s se neleag c Penelope nu i se prea cea mai bun alegere pentru fratele
ei,dar,desigur,nu avea nici un cuvnt de spus n aceast chestiune.Oare Phoebe
era ngrijorat c va trebui s se mute din casa fratelui ei dac Penelope se
cstorea cu Wakefield?
-Uite-o pe domnioara Picklewood,i spuse Artemis tovarei sale n timp ce se
apropiau de dou doamne.Discut cu doamna Jellett.
-O,Phoebe,draga mea,strig domnioara Picklewood.Tocmai i spuneam
doamnei Jellett c tu te ocupi de grdin.
-Eu doar o ntrein,zmbi Phoebe.Mama a fost cea care a creat-o.
nseamn c avut un sim artistic deosebit,zise prompt doamna Jellett.V
invidiez pentru spaiul n care putei lucra.Domnul Jellett nu mi-a lsat dect o
grdin micu la reedina de la ar.Putei s-mi spunei cum se numete
aceast floare elegant? Nu mi amintesc s o mai fi vzut vreodat.
Artemis observ cum Phoebe pipi floarea nainte s dea un rspuns foarte
academic despre plant,originile ei i cum ajunsese s creasc aici,la Pelham.
Artemis era puin nedumerit.Nu tiuse c prietena ei era att de interesat de
grdinrit.Un nas umed i se lipi de palm i domnioara Picklewood chicoti.
-Se pare c Percy s-a ndrgostit de tine.De regul nu pleac de lng Maximus.
Artemis se uit n ochii cprui adoratori ai cockerului i i mngie urechile
mtsoase.Fu surprins cnd Bon Bon se altur cinelui mai mare,cu limba roz
atrnnd din colul gurii n timp ce gfia fericit.Ridic privirea.Ducele o
conducea pe Penelope spre captul cellalt al grdinii.
-Unde e Mignon? Domnioara Picklewood art spre un cocker mic,care
amuina pe sub un cimiir.
-Ei nu-i plac cinii mai mari,spre deosebire de Bon Bon.
-Mmm.Artemis se aplec s-1 mngie pe micu.De ani ntregi nu l-am mai
vzut att de activ.

-Trebuie s-i art lui Lady Noakes,zise doamna Jellett destul de tare.E o
grdinreas att de bun,chiar dac nu are ntotdeauna fonduri suficiente nct
s se rsfee.i cobor vocea.Lui Noakes i plac jocurile de noroc.
Domnioara Picklewood scutur din cap.
-Jocurile de noroc sunt o pacoste.i arunc o privire cu subneles doamnei
Jellett.Ai auzit de povestea lui Lord Pepperman?
-Nu!Phoebe gemu uor.
-Trebuie s ne scuzai,verioar Bathilda,doamn Jellett,Artemis dorete s vad
caiii de pe spalier.Artemis o lu de bra pe prietena ei i atept pn se
ndeprtar suficient ca s ntrebe:
-Caiii de pe spalier? Phoebe i ridic nasul n vnt.
-Un subiect care ar trebui s intereseze pe toat lumea.n afar de asta,nu tiu
dac rezistam s mai aud o dat povestea lui Lord Pepperman.
Brusc,se auzi un fluierat ascuit.Percy,care se plimba pe lng ele,i ridic atent
capul i goni spre Wakefield.Bon Bon se grbi pe picioruele sale scurte dup
noul su prieten.Artemis urmri cinii i constat c se holbau la duce.i el se
uita spre ea,i chiar i de la acea distan prea poruncitor,de parc i-ar fi cerut
ceva.Se simi zpcit.Apoi Penelope l btu pe bra i el se ntoarse zmbind
spre cealalt femeie,spunndu-i ceva.Artemis simi c o cuprinde frigul,n ciuda
soarelui care era pe cer.Phoebe se ciocni de umrul ei.
-M-am gndit.
-Serios? ntreb Artemis distrat.Wakefield i Penelope se ntlniser cu Lord i
Lady Oddershaw,i chiar de la distan ea observ uoara rigiditate din umerii
ducelui.Prea s fie deranjat de ceva spus de Lord Oddershaw.
-Nu ar fi minunat dac toate membrele din Sindicatul Doamnelor ntru
Ajutorarea Cminului pentru Orfani i Copii Abandonai ar merge mpreun la
teatru la Harte's Folly? Artemis clipi i se uit la Phoebe.
-Sun minunat,sunt sigur c lui Penelope i-ar plcea s participe.Ador s
mearg la teatru,chiar dac nu urmrete ntotdeauna piesa.Phoebe zmbi spre
ea.
-i tu,desigur,doar eti membru onorific,nu crezi? Dac tot participi la ntlniri
mpreun cu Penelope?
-Cred c da.Artemis se strmb uor.Ea cu siguran nu avea s fie un membru
adevrat ct vreme Sindicatul Doamnelor exista ca s ajute Cminul pentru
Orfani i Copii Abandonai din St.Giles.Una dintre condiiile eseniale ca s fii
membru era s ai bani.
-O,spune c o s vii,insist Phoebe,strngnd-o bine de bra pe Artemis.

Pun n scen A dousprezecea noapte cu Robin Goodfellow n rolul Violei.Ea e


mereu aa de amuzant n rolurile cu pantaloni.mi place vocea ei mai groas i
felul trgnat m care ii rostete replicile.O,se gndi Artemis cu o strngere de
inim,Phoebe probabil c nu vedea actorii pe scen cnd se ducea la teatru.Nu
fcea dect s asculte replicile.
-Sigur c o s vin,i rspunse ea cu cldur fetei mai tinere.
-Atunci e stabilit,zise Phoebe opind uor.O s le ntreb pe celelalte doamne
dac pot participa i ele.Artemis zmbi la vederea ncntrii contagioase a lui
Phoebe.Se apropiau de captul grdinii i de o banc din piatr aflat lng zid,
iar Artemis vzu o siluet solitar aezat acolo,privind n zare,parc adncit n
gnduri.
-tii,zise ea dintr-un impuls,am auzit c domnioara Royale este i ea o
motenitoare bogat.Phoebe se ncrunt uor.
-Da? Artemis o strnse de bra sugestiv.
-Cred c intotdeauna mai e loc pentru un membru n Sindicat ul Doamnelor.
-O! exclam Phoebe.Artemis o btu pe bra i rosti puin mai tare.
-Uite-o i pe domnioara Royale.Femeia ntoarse capul,prnd c nu le-ar fi
auzit apropiindu-se.
-Buna ziua.Vocea ei era joas pentru o femeie,iar atitudinea precaut.
Phoebe zmbi cu nevinovie.
-V sunt pe plac grdinile,domnioar Royale?
-Desigur,milady,rspunse aceasta.Dorii s m nsoii? Cuvintele ei venir cu o
uoar ntrziere,cci Phoebe i Artemis deja o ncadraser de-o parte i de
cealalt.
-Mulumesc,rspunse Phoebe cu un aer drgla.Tocmai i spuneam domnioarei
Greaves c sper c membrele din Sindicatul Doamnelor ntru Ajutorarea
Cminului pentru Orfani i Copii Abandonai vor putea s m nsoeasc la
Harte's Folly cnd ne ntoarcem n ora.Domnioara Royale clipi nedumerit,dar
rspunse politicos:
-Nu cred c am auzit de Sindicatul Doamnelor ntru Ajutorarea Cminului
pentru Orfani i Copii Abandonai.
-Nu? fcu Phoebe ochii mari.Artemis i ascunse un zmbet n timp ce Phoebe
se apuc s descrie orfelinatul din St.Giles i toate lucrurile bune pe care le
fceau pentru copiii nevoiai.Ea ridic privirea i l vzu pe Wakefield
plimbndu-se n continuare alturi de Lady Penelope i Lord Oddershaw.Pe chip
i se ntiprise o grimas ncruntat.Oare ce i spusese Lord Oddershaw?

Maximus se trezi din vise cu treburi neterminate i cosie nsngerate scnteind


n lumina lunii.Rmsese pn trziu n noapte s discute cu Oddershaw.Pe
Maximus nu-1 deranja s vorbeasc despre politic la o petrecere,dar nu i
plcea insistena cu care cellalt brbat tot aducea vorba de asta cnd el era n
grdin cu Lady Penelope.Dar,dei Oddershaw era un palavragiu grosolan,era un
aliat politic important pentru susinerea noii legi cu privire la gin propuse de
Maximus,motiv pentru care considerase de datoria sa s discute cu brbatul pn
n orele mici ale dimineii.Se ridic iute i se mbrc cu haina i cizmele vechi
i iei prin spatele casei.Chiar dac dormise mai mult dect de obicei,nu ntlni
dect civa servitori,iar acetia erau nvai doar s fac o plecciune sau o
reveren cnd treceau pe lng el i s nu vorbeasc.Dimineile ii plcea s fie
singur.Ajuns afar,o lu n direcia grajdurilor.De regul cinii l ateptau n
curtea din faa grajdurilor,nerbdtori s se plimbe,dar n acea zi curtea era
goal.Maximus se ncrunt i porni spre pdure.Soarele rsrise deja cnd el
travers pajitea dinspre sud,iar ntunericul brusc dintre copaci l fcu s
clipeasc.nchise ochii,iar cnd i deschise din nou ea apru dinaintea lui ca o
zei antic,calm i superb,stnd sub copacii nali de parc ar fi fost ai ei,cu
cinii lng ea.Percy fu primul care ntrerupse momentul,desigur,alergnd ud i
plin de noroi dinspre domnioara Greaves spre el i napoi.Un cine mic,pe
vremuri alb,alerga n urma lui,ltrnd nebunete n timp ce l fugrea pe Percy.
-Ai ntrziat azi,Excelena Voastr,zise domnioara Greaves,de parc l-ar fi
ateptat.Ce idee ridicol.
-Am discutat pn trziu n noapte cu Lord Oddershaw,zise el.Acela e cinele lui
Lady Penelope?
i cobor privirea spre cinele micu care i mirosea gleznele Nu-i amintea s-1
fi vzut vreodat att de murdar...sau att de activ.
-Da.Ea porni alturi de el cu un aer att de firesc,de parc ar fi fcut asta de ani
ntregi.Ce ai discutat cu Lord Oddershaw?
El se uit la ea.Era mbrcat cu aceeai rochie maro pe care o vzuse de
nenumrate ori i i aminti de garderoba ei care coninea trei rochii: dou de zi
i una pentru balurile de sear.
-Am discutat politic.M ndoiesc c o lady ca dumneavoastr ar fi interesat de
aa ceva.
-De ce?
-De ce? se ncrunt el.
-De ce n-ar fi o lady ca mine interesat de o discuie politic,Excelena Voastr?
Tonul ei era ct se poate de politicos,i cu toate astea el avea impresia c l lua n

rs.Prin urmare vocea lui fu un pic mai aspr dect de obicei.


-Are legtur cu canalele i cu o lege propus de mine pentru a eradica negoul
cu gin n Londra printre sraci.Chestiuni fascinante,sunt sigur c suntei de
acord.Ea nu rspunse la provocare.
-Ce legtur au canalele cu negoul cu gin?
-Nici una.El lu un b i l arunc destul de departe pentru Percy,nu c
agitatului cocker i-ar fi psat vreun pic.Cinele o lu la goan,ltrnd fericit,n
vreme ce celul lui Lady Penelope ncerca s in pasul cu el.Se prea c cei doi
deveniser prieteni.
-Doar c Oddershaw ncearc s m conving s-i susin o lege pentru
deschiderea unui canal n Yorkshire,de care vor beneficia cei cu interese miniere
acolo,nainte s mi susin legea cu privire la gin.
-i dumneavoastr nu vrei s susinei construcia acestui canal?
Ea i ridic fustele ca s treac peste o rdcin,iar el i zri pre de o clip
glezna alb.Se desclase din nou.
-Nu,nu e asta.Maximus se ncrunt.Iele politicii parlamentare erau att de
ncurcate,nct nu-i plcea s discute subiectul nici cu doamne,nici cu domni
care nu erau interesai de politic.Toate erau legate,i ncurctura rezultat era
destul de greu de explicat.Se uit din nou la domnioara Greaves.
Ea era atent pe unde pea,dar apoi i ridic privirea,de parc ar fi simit c o
privea,iar el i citi nerbdarea din ochi.
-Ei bine? Atunci ce e? El se trezi zmbind.
-Aceasta este a treia lege cu privire la canale pe care Oddershaw o propune.Se
folosete de Parlament pentru a-i umple buzunarele.Nu c alii,scutur el
suprat din cap,nu ar face-o.Cei mai muli,cred eu,vor legi care s-i ajute doar pe
ei.Dar Odder-shaw o face ntr-o manier flagrant de deschis.
-Deci nu vrei s-1 susinei?
-O,ba da,zise el ncrncenat.O s-i susin afurisita de lege.Am nevoie de votul
lui,ba mai mult,am nevoie de voturile acoliilor si.
-De ce? Ea se oprise i se uita la el cu sprncenele uor ridicate de parc
ntr-adevr voia s afle despre mecanismele politice.Sau poate c era mai mult
de-att.Poate c voia s tie cum gndea.Ori s-i citeasc sufletul.
-Ai fost n St.Giles,zise el ntorcndu-se spre ea.Ai vzut dezolarea,molima pe
care ginul o dezlnuie acolo.El mai fcu un pas spre ea fr s-i dea seama.n
St.Giles sunt femei care i vnd copiii pentru o nghiitur de gin.Brbaii fur
i ucid doar ca s mai pun mna pe o can.Ginul este putregaiul din inima
Londrei i o va distruge dac nu este oprit.Butura aia afurisit trebuie

cauterizat ca o ran purulent,tiat de acolo,altminteri ntreg organismul va


ceda,nu v dai seama? Se opri s o priveasc,dndu-i seama c vorbise prea
tare,c se nfierbntase.nghii n sec.Nu v dai seama?
Sttea lng ea aproape amenintor,dar domnioara Greaves se mulumi doar
s-1 priveasc cu capul dat uor pe spate.
-Suntei foarte implicat n acest subiect.El i feri privirea i fcu un pas
prevztor n spate.
-Este sarcina mea,ca membru n Camera Lorzilor,s fiu foarte implicat n
subiect.
-i cu toate astea brbai precum Lord Oddershaw nu sunt.Tocmai ai spus asta.
Ea se apropie de el,studiindu-i chipul,de parc toate secretele sale ar fi fost
expuse acolo.
-M ntreb de ce v pas att de mult de St.Giles?
El se rsuci spre ea aproape mrind.S i pese de St.Giles? Oare nu i explicase
suficient de clar c ura locul acela?
Deodat simi ca i cum cineva ar fi aruncat ap rece pe el i el i ridic
privirea.Nu.El nu i spusese nimic despre sentimentele sale cu privire la St.
Giles.Cel puin nu n calitatea sa de duce de Wakefield.Fantoma o fcuse.
Maximus i ndrept umerii cu grij i se ntoarse pe alee.
-M confundai,domnioar Greaves.mi pas de gin i de negoul acela
ngrozitor,nu de locul n care se practic.Acum,dac mi permitei,trebuie s m
pregtesc pentru diminea,pentru a-mi putea ntmpina oaspeii.
El fluier dup cini i se ndeprt,ns n timp ce fcea asta i ddu seama de
un lucru.Domnioara Greaves era o femeie foarte periculoas.
n dup-amiaza aceea,Artemis era din nou la bra cu Phoebe,ieind la plimbare
pe uile dinspre grdini ale conacului Pelham.Prnzul fusese destul de plicticos,
deoarece se trezise aezat lng domnul Watts care era interesat numai de
dispute i de propria prere.Se bucura c avea ocazia s petreac timp cu
Phoebe,cu att mai mult cu ct aceasta nu avea obiceiul s-i urle n ureche.
Phoebe i miji ochii dincolo de verdele grdinii.
-Ce fac acolo? Artemis se uit spre pajitea unde oaspeii se adunaser deja.
-Au instalat un fel de teren de exerciii,cred.Fratele tu a amintit ceva de nite
jocuri mai devreme.Cred c domnii i vor demonstra talentele la duel.Aici
pietriul se termin i ncepe iarba.Pir cu grij pe iarb,iar Artemis i descrise
scena lui Phoebe.Mai muli valei stteau n jur,innd diverse sbii,n timp ce
alii aezau scaune pentru ca doamnele s poat urmri demonstraia.Wakefield

plesni din degete i indic spre dou scaune care fur aezate de ndat n
fa,pentru el.
-Asta n-o s fie interesant dect dac cineva rateaz i i zgrie adversarul,oft
Phoebe.
-Phoebe! o admonest ncetior Artemis.
-tii c aa e.Oare cum reuea Phoebe s par aa nevinovat i s aib gnduri
att de nsetate de snge? Noi toate o s scoatem sunete admirative n timp ce
domnii vor ncerca s se ncrunte i s par fioroi.
Amuzamentul lui Artemis se mai reduse cnd l vzu pe Wakefield ajutnd-o pe
Penelope s se aeze pe scaunul pe care l ceruse pentru ea.Alturi,valeii
ncepuser s aranjeze un rnd.Penelope se uit ncntat la duce,cu chipul
imposibil de frumos n soarele toamnei.Artemis i aminti ct de feroce prea el
n timp ce descria efectul devastator pe care,l avea ginul asupra Londrei.Oare i
pstra pasiunea pentru discursurile din Parlament? Pentru c,acum,pe chip i se
aternuse o masc de politee calm.Nu,nu putea s i-1 inchipuie renunnd la
aceast masc nici mcar n ardoarea dezbaterilor politice.
-Cine sunt primii? ntreb Phoebe n timp ce se aezau la dou rnduri n spatele
lui Wakefield i al lui Penelope.Artemis se for s-i ia privirea de la duce i
s-i reaminteasc faptul c nu avea rost s tnjeasc dup el.
-Lord Noakes i domnul Barclay.Phoebe strmb din nas.
-Serios? Nu tiam c domnul Barclay poate s fac un efort mai mare dect s
ridice din sprncean.Artemis pufni uor,privindu-i pe cei doi adversari.Lord
Noakes avea n jur de 50 de ani,era de nlime medie cu un pic de burt.
Domnul Barclay era cu cel puin 20 de ani mai tnr,dar nu prea nici pe departe
la fel de antrenat.
-Pare foarte serios.i-a dat jos sacoul i i flutur sabia ntr-o manier foarte
brbteasc.Ea tresri la una dintre manevrele mai vehemente.O,Doamne!
-Ce? Ce? Artemis i apropie capul de al lui Phoebe,cci doamna Jellett i
ntinsese gtul n faa lor de parc ncerca s deslueasc dialogul optit.
-Domnul Barclay era ct pe-aci s-i reteze nasul unui valet cu sabia.
Phoebe chicoti,un sunet dulce i feminin,iar Wakefield se uit spre ele,privirea
sa rece ntlnind-o pe a lui Artemis,iar ea simi de parc i-ar fi vrt mna n
zpad.Privirea i se mut spre sora lui,iar trsturile chipului i se mblnzir.Era
ciudat c aici i acum abia dac erau nite cunotine,dei n pdure preau s fie
la fel de apropiai ca nte prieteni.Duelitii i ridicar sbiile.Partida se
desfur fr surprize.Toi domnii nvau de mici s se dueleze,s foloseasc
sbiile cu elegan i graie-mai degrab un dans dect lupt adevrat.

Artemis tia c la Londra existau coli unde aristocraii i puteau antrena forma
fizic,puteau exersa i nva regulile luptei cu sabia.Toi erau antrenai,mai mult
sau mai puin,i to foloseau acelai tip de micri fluide.Ea nu se putu abine s
nu-i compare pe cei doi brbai care se lansau cu pai precii unul spre cellalt,
cu micri care aveau probabil denumiri franuzeti,cu micrile amenintoare
ale Fantomei.Cei doi domni din faa ei nu ar fi rezistat nici o clip n faa
Fantomei,i ddu ea seama.Gndul i ddu un sentiment nltor de triumf.Ar fi
trebuit s-i fie ruine c era aa de prtinitoare.Dar nu-i era.Nu-i era.
Duelul se termin cu o atingere galant cu vrful rotunjit al sbiei pe vesta
brodat a lui Lord Noakes,deasupra inimii.Phoebe csc discret n spatele
palmei n timp ce Artemis i relata scena.
Urmar Lord Oddershaw i domnul Watts.Pn i veni rndul ducelui de
Scarborough s-i dea haina jos pentru a treia demonstraie,Artemis se uita la
ceafa ducelui de Wakefield n timp ce acesta se apleca politicos spre Penelope ca
s o asculte sporovind i se ntreb dac era la fel de plictisit ca i ea.Era foarte
atent cu verioara ei,dar lui Artemis nu-i venea s cread c ntr-adevr l
interesa ce avea ea de spus.Fcu o grimas i privi n alt parte.ncepea s se
transforme ntr-o acritur! Avu dintr-odat o viziune tulburtoare cu ea drept o
btrn ursuz,plimbndu-se prin cine tie ce cas,n calitate de nsoitoare a
verioarei ei,topit,prfuit,uitat.
-O,asta e interesant!Artemis ridic privirea la auzul exclamaiei blnde a lui
Phoebe.
-Ce?
-Ai zis c ducele de Scarborough se afla n faa lui Maximus i a lui Penelope?
Phoebe art discret spre locul unde brbatul mai n vrst sttea n faa fratelui
ei i a lui Penelope.Scarborough zmbea larg i se apleca s-i srute mna lui
Penelope.
-El nu e obinuit cu asta.
-Cum? Artemis i mut privirea la prietena ei.Cine?
-Maximus.Phoebe avea un zmbet tandru pe chip,o expresie pe care Artemis cu
greu o putea asocia cu aisbergul aristocratic care era Wakefield.Cu un rival.De
obicei el doar indic ce i dorete i alii se grbesc s-i ndeplineasc dorina.
Artemis i muc buza,reprimndu-i un zmbet la imaginea servitorilor,a
familiei i a prietenilor care alergau cu toii de colo-colo s-i fac ducelui toate
poftele,n timp ce el se plimba,prea puin preocupat de toat agitaia din jur.
De parc i-ar fi dat seama ntr-un fel de amuzamentul ei,Wakefield se ntoarse
tocmai atunci i se uit la ea.Ea inspir adnc,ridicndu-i capul cnd i ntlni

privirea.Apoi Penelope puse o mn pe braul lui,iar el se ntoarse napoi.


Artemis se uit la minile ei i constat c i tremurau.Le strnse laolalt.
-Chiar crezi c Scarborough reprezint un concurent pentru fratele tu?
-Ei bine...Phoebe i nclin capul meditativ,n vreme ce Artems l privea pe
Scarborough ncercnd s-1 conving pe domnul care era aezat lng Penelope
s elibereze locul.Apoi ducele se aez prompt n locul lui.n mod normal n-a
crede c ansele sale sunt prea bune.Maximus e tnr i chipe,e bogat i
puternic.i ntotdeauna am fost de prere c are un anume aer impuntor,nu
crezi? O,da.
-Dar,continu Phoebe,ducele de Scarborough pare destul de ndrgostit de Lady
Penelope i cred c asta va face diferena.
-Ce vrei s spui? se ncrunt Artemis.Phoebe i muc buza rotunjoar de jos,iar
ochii ei cprui preau triti.
-Ei bine,lui Scarborough i pas,nu-i aa? Lui Maximus nu...nu prea.Nu m
ndoiesc c l strnete vntoarea,dar dac nu ctig-ea ridic din umeri-,va
cuta pur i simplu alt motenitoare potrivit.Ea-Lady Penelope-nu prea
conteaz pentru el.i dac eti pus s alegi,nu alegi mai degrab pasiuneaindiferent ct de matur-dect lipsa de pasiune?
-Da.Ea nici nu sttu pe gnduri cu rspunsul.Ce femeie nu i-ar dori s aib
parte de un interes real pentru ea i numai pentru ea,indiferent de atributele
fizice ale curtezanului?
Dac Penelope s-ar opri s se gndeasc puin,ducele de Scarborough ar ctiga
imediat.Srmanul Wakefield nu ar avea nici o ans.
Doar c...nu era srman,nu-i aa? Era unul dintre cei mai puternici brbai din
regat,un brbat de care s te pzeti,dac nu chiar s te temi.
Ea l privi,i cercet umerii lai mbrcai n mtase verde,profilul ntors n timp
ce o studia pe femeia pe care o curta i care flirta cu alt brbat.
La fel de bine s-ar fi putut uita la dansul primitiv de mperechere a doi gndaci.
Dac te uitai la el nu reueai s-i dai seama c o dorea pe Penelope pentru el.
Cum ar fi s strneti pasiunea acestui brbat?
Artemis simi c o cuprinde o ncntare visceral la acest gnd.Oare Wakefield
fusese logodit vreodat? Dar era oare n stare de un interes mai profund? Era att
de reinut,att de rece,cu excepia unui moment petrecut n acea diminea,cnd
se trezise la via din pricina unui subiect precum ginul.Era aproape ridicol s te
gndeti c ar fi putut face o pasiune pentru vreo femeie.
Cu toate astea,reuea s i-1 imagineze absorbit,concentrat asupra unei femei.
i-ar proteja aleasa,ar face-o s se team,dar i s-i doreasc atenia lui.

Se nfior.El i-ar urmri scopul neabtut,nemilos,pn la victorie.Iar ea nu avea


s-1 vad niciodat aa.Oft,zgindu-se hotrt la minile pe care i le inea n
poal.Tnjea dup un brbat ca ducele-durerea jinduitoare era aproape fizic-dar
nu avea s-1 aib niciodat,i nici un brbat mai accesibil.Soarta o condamnase
s rmn singur.Era blestemat s rmn celibatar.Vocea ducelui de
Scarborough crescu n intensitate.Artemis ridic privirea.Ultimii dueliti
terminaser,iar Scarborough i spunea ceva lui Wakefield.Chipul lui
Scarborough era jovial,dar privirea dur.
-Ce se ntmpl? se interes Phoebe.
-Nu tiu,rspunse Artemis.Cred c Scarborough 1-a ntrebat ceva pe fratele tu.
O,Doamne.Da,cred c 1-a provocat pe Wakefield.
-Serios? Phoebe prea interesat.
-Fratele tu este un spadasin bun? ntreb Artemis ridicnd din sprncean.
-Nu tiu.Phoebe ridic din umeri.Nu a fost niciodat prea interesat de sporturile
la mod-el prefer politica dar nu prea conteaz,nu? Scarborough trebuie s fie
cu 30 de ani mai in vrst.Penelope i ddu capul pe spate i rse ascuit,un
hohot care se auzi uor pn n spate.Artemis nu se putu abine s nu se aplece
n fa.Wakefield era att de rigid.De mndru.Scarborough mai zise i altceva,iar
Wakefield se ridic brusc.
-A acceptat.
-O,Doamne,zise Phoebe destul de mulumit.
-Nu poate s ctige:dac l nvinge pe Scarborough pare un btu,dac
pierde...
-Va fi umilit,complet Phoebe senin.Artemis simi un val de iritare fa de buna
ei prieten.Femeia mai tnr ar fi trebuit s fie mcar un pic deranjat de ideea
cderii n dizgraie a fratelui ei.Valetul lui Wakefield,un brbat nalt i subire,l
ajut pe duce s-i dea haina jos.Servitorul pru s i opteasc ceva n ureche,
dar ducele scutur scurt din cap i se ndeprt.Vesta i era neagr,brodat cu fir
auriu care sclipea n soare,iar mnecile lungi ale cmii sale albe ca zpada
fluturau n vnt.Scarborough i alesese deja sabia i fichiuia aerul,dndu-i
importan.Brba-I ul mai n vrst prea s fie priceput n mnuirea ei,iar
Artemis i simi inima strngndu-se.Mai bine s fie considerat un btu,un
astfel de brbat mndru nu ar fi suportat nfrngerea.
Duelitii se aezar fa n fa,cu sbiile ridicate.Lord Noakes se aez ntre
ei,innd n mn o batist.Pentru o clip totul fu linitit,apoi lumea i ddu
seama c acest duel era mai mult dect o simpl demonstraie de ndemnare.
Batista flutur pn la pmnt.

Scarborough se arunc nainte,surprinztor de agil pentru un brbat de vrsta


lui.Wakefield i par primul atac i se retrase,micndu-se cu grij.Era evident
de la bun nceput c fie era un spadasin cu mult mai puin experien...ori se
abinea.
-Scarborough l preseaz,zise Artemis agitat.Fratele tu doar se apr.
Scarborough fcu o grimas n timp ce zicea ceva att de ncet,nct doar
adversarul su l putea auzi.Chipul lui Wakefield deveni palid.
-Excelena Voastr! l atenion valetul.Wakefield clipi i se retrase cu grij.
Scarborough rosti din nou cteva cuvinte.Iar apoi se petrecu ceva cu totul
neateptat.Ducele de Wakefield se transform.Se ls n jos,corpul transformndui-se ntr-o ameninare elegant n timp ce l ataca pe brbatul mai n vrst cu
o graie brutal.Scarborough fcu ochii mari,sabia lui parnd doar lovitur dup
lovitur n timp ce se retrgea.Sabia lui Wakefield sclipea n lumina
soarelui,micrile sale fiind prea rapide ca s fie desluite,corpul lui agil
periculos i controlat,iar Artemis i ddu brusc seama c se juca cu
Scarborough.Se ridicase n picioare fr s-i dea seama,inima btndu-i s-i
sparg pieptul.
-Ce se ntmpl? Phoebe se ridicase i ea i o trgea agitat de bra.Wakefield l
ataca pe brbatul mai n vrst fr fric,fr ezitare,cu o avalan de lovituri
mortale,iar dac sbiile ar fi fost ascuite...
-El...Artemis se nec i rmase cu gura cscat.Mai vzuse asta i nainte.
Wakefield nu se mica asemenea unui dansator.Se mica asemenea unei feline
din jungl.Ca un brbat care tia cum s ucid.Ca un brbat care ucisese i
nainte.Scarborough se mpiedic,cu faa lucind de sudoare.Wakefield l ataca n
fiecare secund,ca un tigru pregtit s ucid,cu buzele strnse ntr-un gest de
respingere indiferent a celuilalt brbat n timp ce sabia cobora...
-Excelena Voastr!Strigtul valetului pru s-1 apuce pe Wakefield de gt i l
trase napoi ca un la.El ncremeni,cu pieptul ridicndu-i-se spasmodic,mnecile
albe ca zpada fluturnd n vnt.Scarborough fie uit la el cu gura deschis i
sabia nc ridicat n aprare.Wikefield atinse intenionat pmntul cu vrful
sbiei.Ce este? ntreb Phoebe.Ce este?
-Eu...Artemis clipi.Nu tiu.Fratele tu i-a cobort sabia.
Scarborough i terse fruntea de sudoare,apoi se apropie cu grij de
Wakefield,de parc nu-i venea s cread c nu mai era atacat.Vrful bont al
sbiei lui Scarborough l lovi pe Wakefield n gt-o lovitur ndeajuns de
puternic nct s lase n urm o vntaie.Brbatul mai scund rmase acolo un
moment,gfind,de parc ar fi fost surprins de victoria sa.

-Scarborough a ctigat,zise Artemis absent.Wakefield i desfcu braele,ca i


cum s-ar fi predat i ls sabia s cad din mna dreapt.El i ntoarse capul i
privirea i-o ntlni pe a lui Artemis.Ochii si erau ntunecai i periculoi,dar
deloc reci.Ardea ntr-un infern interior pe care ea voia s-1 ating.Se uit n
ochii tigrului i tiu c vedea cum felina se retrgea sub masca unui gentleman.
Ducele de Wakefield era Fantoma din St.Giles.
CAPITOLUL 6
Dou sptmni mai trziu,fu rndul regelui Herla s participe la nunta regelui
piticilor.i lu cu el pe cei mai puternici oameni ai si i,intrnd n petera
ntunecat,porni clare spre strfundurile pmntului,spre ara piticilor din
adncuri.Cltorir timp de o zi i o noapte i,cobornd i mai adnc,ajunser
la o cmpie vast.Deasupra,stncile se ntindeau rsucite izimuite,asemenea
unui cer amenintor,iar dedesubt se aflau csue,alei i pieele din ara
piticilor...
din Legenda regelui Herla
Maximus se trezi chiar nainte de zori cu un oftat.Imaginea chipului palid al
mamei sale i ardea pleoapele pe dinuntru,iar smaraldele fuseser smulse de la
gtul ei fr via.Mirosul de gin dinuia n aer,dar el tia c era doar o fantom
din visul care trecuse.Percy i mirosi mna n timp ce sttea ntins n patul vechi
i elegant al ducelui de Wakefield.Deasupra sa,draperiile verzi nconjurau o
cunun aurie sculptat n baldachin.Oare i ali strmoi ai si fuseser chinuii
de vise i dileme? Socotind dup chipurile mndre din galeria strbunilor,ar fi
zis c nu.Fiecare dintre aceti brbai i primise titlul dup moartea panic a
tatlui sau a bunicului.Nu n urma unei crime violente rmase nerzbunate.
El i merita comarurile.Percy i linse degetele cu acea simpatie dezgusttoare a
cinilor,iar Maximus oft i se ridic.Cockerul se ddu un pas n spate i se
aez,dnd entuziast din coad n timp ce el se mbrca.Percy,la fel ca i ceilali
cini,ar fi trebuit s-i petreac noaptea n grajduri,dar n ciuda faptului c nu era
nici pe departe att de detept ca Belle sau Starling,de regul reuea s-i nele
pe valei i pe Craven ca s ajung n dormitorul lui Maximus noaptea.Poate c
providena l fcuse mai norocos ca s mai compenseze din lipsa de inteligen.
-Haide! Maximus se btu pe pulp i iei din camer cu cockerul pe urmele sale.
O salut din cap pe o slujnic adormit,nainte s se ndrepte spre grajduri ca
s-i ia i pe ogari.Amndoi i ndesar nasurile n palma sa,n timp ce Percy
scheuna i alerga n jurul lor,alunecnd pe pietrele de ru umede.

Dup ce se salutar,se ndreptar spre pdure.Soarele tocmai rsrea,razele sale


palide luminnd frunzele.Avea s fie o zi frumoas,perfect pentru un picnic i
discuii uoare.Ziua de ieri fusese un succes,dac aprecia corect,n planurile sale
pentru curtarea lui Lady Penelope.Ea se aga de braul lui i chicotea-cteodat
n cele mai ciudate momente-i prea absolut fermecat.Dac era fermecat mai
degrab de titlul i de banii lui dect de persoana sa,ei bine,aa era normal la cei
de rangul lor,i era de ateptat.Gndul nu ar fi trebuit s-1 indispun.
Percy alerg un iepure,i cinii nir dup el,npustindu-se prin tufiuri cu
toat subtilitatea unui regiment de soldai.Dou pasri fur speriate de urmrire,
iar el ridic privirea,urmrindu le zborul.Apoi dintr-odat nu mai era singur.
Inima lui cu siguran nu tresrea n prezena ei.
-Bun dimineaa,Excelena Voastr!
Domnioara Greaves era fr bonet,mbrcat n rochia ei obinuit maronchis.Obrajii i erau rozalii de la plimbarea de diminea,buzele rou-nchis.El
se uit n jos i constat iritat c era din nou descul.
-Ar trebui s purtai nclri n pdure.V-ai putea tia.Ea zmbi n felul acela al
ei care nu era de fapt un zmbet,iar iritarea lui spori.Toat lumea srea s-i
ndeplineasc dorinele,dar ea nu.Percy sosi,agitat i emoionat dup vntoarea
sa,i ddu s sar pe ea.
-Jos,zise calm domnioara Greaves,iar cockerul mai c se mpiedic de propriile
lbue n dorina de a asculta porunca.Maximus oft.
-Ai prins bietul iepura? murmur ea drgla spre Percy care se zvrcolea
nnebunit de fericire.L-ai fcut buci? Maximus ridic o sprncean.
-V exprimai un sentiment foarte sngeros pentru o lady,domnioar Greaves.
Ea ridic din umeri.
-M ndoiesc c ar fi n stare s prind un iepure,Excelena Voastr.n afar de
asta...adug ea n timp ce se ndrepta de spate,doar port numele zeiei vntorii.
El se uit curios la ea.Artemis era ntr-o dispoziie ciudat n dimineaa asta.
Niciodat nu se artase prea respectuoas fa de el,dar azi prea aproape
dornic de confruntare.Ogarii se ntoarser i ei gfind,urmai de celul alb al
lui Lady Penelope,i toi trei o salutar pe domnioara Greaves.El se uit
ntrebtor la ea,care ridic din nou din umeri.
-Bon Bon pare s savureze ieirile matinale i tiu c s-a mprietenit cu Percy al
dumneavoastr.Parc a revenit la via.Ea porni din nou la plimbare.
Starling,Bon Bon i Percy pornir prin pdure,dar Belle merse alturi de ei,
amuinnd pe marginea potecii.naintau n tcere,n ceea ce ar fi putut prea o
plimbare agreabil a doi prieteni,dac ea n-ar fi fost att de ncordat.

Maximus se uit la ea.


-neleg c prinii dumneavoastr au avut o educaie clasic?
-Mama.Ea ncuviin.Artemis i Apollo,gemenii din Olimp.
-Ah.Ea trase aer n piept,iar asta i fcu pieptul s tresalte ntr-un mod care l
zpcea.
-Fratele meu a fost internat la Bedlam acum trei ani.
-Da,tiu.El i surprinse expresia i nu-i plcu arcuirea cinic a buzelor ei.
-Sigur c tii.Spunei-mi,Excelena Voastr,facei cercetri despre toate femeile
de care suntei interesat,nainte de a v decide s le curtai?
-Da.Nu avea rost s nege.Sunt obligat de datoria fa de titlul meu s m
cstoresc cu cea mai bun partid posibil.Ea fredon fr a da un rspuns,ceea
ce l enerv.
-Fratele tu a ucis trei brbai ntr-o stare de furie provocat de alcool.
Ea nepeni.
-Sunt surprins c nc dorii s o mai curtai pe Penelope,tiind acest lucru.Se
zice c nebunia se motenete n familie.Acesta era n mod evident un subiect
dureros pentru ea.Cu toate astea i purta mndr numele de zei.O astfel de
femeie nu putea fi menajat.
-Nu suntei nrudit direct cu Penelope.n afar de asta,crima nu nseamn
neaprat nebunie.Dac fratele dumneavoastr nu ar fi fost nepotul unui conte,
probabil c ar fi fost spnzurat n loc s fie internat ntr-un spital de nebuni.Fr
ndoial c a fost mai bine pentru toi cei implicai-e mai bine ca un membru al
aristocraiei s fie nebun dect executat.O privea i prinse grimasa de durere de
pe chipul ei nainte ca ca s-i controleze expresia.
-Avei dreptate.Scandalul a fost ngrozitor.Sunt sigur c a fost ultima pictur
care a ucis-o pe mama.Timp de sptmni ntregi am crezut c ar putea fi arestat
i executat.Dac nu ar fi fost tatl lui Penelope...Ajunseser la lumini,iar ea se
opri i se ntoarse spre el.Ducele simi nevoia ciudat de a o lua n brae.S-i
spun c o va apra de ntreaga lume i de toate brfele ei.
Dar ea se ndrept de umeri i l privi deschis i fr team.Poate c nu avea
nevoie de un aprtor.Poate c se descurca foarte bine i fr el.
-Nu e nebun,i nici nu i-a omort pe oamenii aceia.El o privi.Rudele montrilor
erau cteodat oarbe la pcatele lor.Nu avea rost s spun asta cu voce tare.Ea
trase aer n piept.
-Ai putea s-1 ajutai s ias de acolo.
-Sunt un duce,nu regele,ridic el din sprncene.
-Ai putea,zise ea ncpnat,ai putea s-1 scoatei de acolo.

El i feri privirea,oftnd.
-Chiar dac ar fi aa,nu cred c a face-o.Fratele dumneavoastr a fost declarat
nebun,domnioar Greaves,dei sunt sigur c e dureros s admitei asta.A fost
gsit alturi de acei brbai ucii cu slbticie.Cu siguran...
-Nu a fcut-o el.Ea se afla n faa lui,cu palma mic pe pieptul lui,i dei era
sigur c nu era aa,el prea s simt cldura pielii ei arzndu-1 prin haine.Nu
nelegei? Apollo e nevinovat.A fost nchis n acel loc ngrozitor i nu va mai
iei niciodat de acolo.Trebuie s-1 ajutai.Trebuie...
-Nu,zise el ct de blnd putea,nu trebuie s fac nimic...Pre de o clip,masca
dispru de pe chipul ei i toate emoiile ieir la suprafa,devastatoare i reale:
furie,durere i o suferin att de intens nct rivaliza cu a lui.Uluit,el ddu s
vorbeasc.Dar nainte s o poat face,ea lovi,la fel de precis i de exact ca i tiza
ei,zeia.
-Trebuie s l salvai pe fratele meu,zise ea,pentru c dac nu,voi da de veste n
toat Anglia c suntei Fantoma din St.Giles.
Artemis i inu respiraia.ndrznise s pun un cpstru peste capul tigrului,i
acum atepta s vad dac el avea s asculte de ea sau s-o dea deoparte cu o
lovitur scurt.
-Cred c nu,vorbi el n cele din urm.
-Chiar credei c nu o s-o fac? strnse ea din buze.
-O,v cred n stare de o asemenea frnicie,zise el cu voce de catifea i se
ntoarse s-i continue plimbarea.Ea nghii n sec.Fusese o simpl plimbare,dar
acum nu mai prea s fie aa.Simi cum se nroete.
-Eu trebuie s-i fiu loial fratelui meu.
-Eu v-am salvat viaa n St.Giles,i aminti el.Ei i reveni n minte acea graie
fluid,ndemnarea lui n lupta cu sabia i salutul final pe care i-1 dduse nainte
ca ea s se urce n trsur.Acum era sigur c o nsoise cu privirea de departe,ca
s se asigure c pleca n siguran.Dar nimic din toate astea nu conta.
-El este fratele meu i viaa lui e n joc.Nu o s m simt vinovat.El i arunc o
privire fugar.
-Nici nu m atept la asta,doamn.Nu fac dect s enumr faptele.Nu
intenionam s v insult.V consider un adversar demn.
-Dar? El oft i se opri s o priveasc,de parc ar fi avut de-a face cu o slujnic
deosebit de ndrtnic.
-Nu cred c v-ai ostenit s aflai ce fel de adversar sunt eu.Nu am nici cea mai
mic intenie s cedez n faa unui scandal.Ea trase aer n piept,admirndu-1 fr

s vrea.Dac nu ar fi luptat pentru Apollo probabil c ar fi cedat,pentru c era


vorba de antaj i asta nu era cinstit.
Dar,pe de alt parte,ea nu era un gentleman crescut n tradiia onoarei.Era o
lady-o persoan considerat adesea de brbai a nu avea suficient inteligen ca
s neleag complicatele noiuni de onoare ale brbailor.Iar acum? Acum era o
femeie ntrit de capriciile sorii.
Aceasta era viaa ei.Acestea erau zarurile pe care le primise de la soart.Ea nu
avea timp pentru onoare i nici nevoie de ea.Artemis i ridic brbia.
-Nu credei c v voi dezvlui secretul?
-Nu cred c ai ndrzni.El prea att de singur,aa cum sttea n lumina soarelui
matinal nemilos.Dar chiar dac ai face-o,domnioar Greaves,m ndoiesc
foarte tare c v-ar da cineva crezare.Ea trase aer n piept,simind lovitura chiar
nainte s fie dat,i cu toate astea vocea lui continu,rece i nepstoare.
-Suntei,la urma urmei,sora unui nebun i fiica unui gentleman recunoscut
pentru comportamentul nebunesc.Cred c dac vei ndrzni s dezvluii cuiva
secretul meu,vei avea toate ansele s fii nchis i dumneavoastr la Bedlam.
El fcu o plecciune precis,cu o atitudine de ghea-,fiind aristocratul
impenetrabil din cap pn n picioare n timp ce o amenina cu comarul ei cel
mai cumplit.Oare lsase vreodat ceva s treac de zidurile pe care le nlase n
jurul su? Nu-i dorea niciodat cldura unui contact uman?
-S avei o zi bun,domnioar Greaves.Sper c ederea dumneavoastr la
Pelham House va fi plcut.Se ntoarse i se ndeprt de ea.Belle i Starling l
urmar fr s clipeasc,ns Percy rmase o clip ntre Artemis i stpnul
lui,ezitnd.
-Hai,du-te,i zise ea cinelui,iar acesta porni n urma ducelui cu un scncet
prelung.Bon Bon scnci i se sprijini de gleznele ei.Dimineaa devenise dintrodat rece.Artemis i ncrei degetele de la picioare n pmntul pdurii,privind
spinarea arogant a lui Wakefield n timp ce acesta se ndeprta.El nu o
cunotea.Era doar un alt brbat sub toate acele straturi de bogie,putere i
indiferen singuratic.nc un obstacol n calea libertii lui Apollo.Nu avea nici
un motiv s se simt de parc ar fi stricat ceva foarte nou.Iar el se nela.Ea chiar
ndrznea.Nu exista nimic ce nu ar fi fcut pentru fratele ei.
n dup-amiaza aceea soarele strlucea luminos pe pajitea din faa uriaei
Pelham House.Maximus tia c ar fi trebuit s savureze ziua i,mai ales,s se
bucure de femeia pe care o curta,dar nu se putea gndi dect la enervanta
domnioar Greaves.S ncerce s-1 antajeze pe el-pe el,ducele de Wakefield-

era dincolo de puterea lui de nelegere.Faptul c ea crezuse c el ar putea fi att


de slab era o surs de enervare,furie i nedumerire pentru el.Undeva mai adnc
mai simea i o alt emoie,foarte periculos de aproape de sentimentul de durere,
dar nu dorea defel s examineze acea senzaie n detaliu,aa c se concentr pe
furie.I-ar fi demonstrat femeii ct de mult i displcuser aciunile ei dac ea nu
s-ar fi purtat copilrete i nu l-ar fi ignorat toat dimineaa.Nu c acea atitudine
studiat a ei de a-1 ignora vdit l-ar fi deranjat n vreun fel.
-O s credei c m laud,Excelena Voastr,dar s tii c sunt destul de talentat
la trasul cu arcul,ciripi Lady Penelope lng el.
-Chiar aa? murmur Maximus distrat.Domnioara Greaves trecu prin spatele
lor,tcut ca o fantom.Simea nevoia s se ntoarc i s o nfrunte-s o fac s
vorbeasc.n schimb,desigur,el o conduse ncetior pe Lady Penelope spre locul
unde valeii i slujnicele se agitau cu pregtirile pentru tir.
Pe partea cealalt a pajitii fuseser instalate trei inte din lemn,nu prea departe,
pentru c astzi era rndul doamnelor s-i demonstreze talentele la trasul cu
arcul.Domnii trebuiau s observe i s laude-indiferent dac arcaa merita sau nu
laude-,cci,desigur,vanitatea unei doamne era un lucru tare fragil.
Maximus se abinu s nu ofteze nerbdtor.Lucrurile de genul acesta-joculeele
caraghioase,ntreaga petrecere de la ar-erau ateptate de la el,nu doar pentru a
curta o femeie precum Lady Penelope,dar ca nite aciuni obinuite,pentru c
rangul su,sta-lutul social i poziia sa n Parlament o cereau.Uneori ns,cum se
ntmpla i acum,toate astea l enervau.Ar fi putut fi la Londra,ntr-o cafenea,
convingnd nc un membru al Parlamentului s contribuie la o legislaie mai
bun n privina produciei de gin.Ar fi putut fi n St.Giles,urmrind numeroasele
indicii cu privire la uciderea prinilor si.La naiba,la fel de bine ar fi putut sa fie
cu secretarul su,administrndu-i moiile-desigur,nu era ocupaia sa favorit,
dar era necesar.n schimb,se plimba pe pajite ca un filfizon veritabil,cu o fat
prostu agat de braul su.
-Practicai tirul cu arcul,domnioar Greaves? se trezi el ntrebnd,aa
dintr-odat.Probabil c l btuse soarele n cap.
-O,nu! exclam Lady Penelope nainte ca verioara ei s poat rspunde.Artemis
nu trage cu arcul.Nu are timp pentru astfel de ndeletniciri.
De ce nu? ar fi vrut el s ntrebe.Cu siguran poziia domnioarei Greaves n
calitate de nsoitoare a lui Lady Penelope nu excludea posibilitatea de a avea
pasiuni proprii-chiar i unele att de ridicole precum tirul pentru doamne.Dei
s-ar fi putut prea bine s fie aa.Poziia ei era un fel de sclavie modern
manierat,rezervat doar pentru cele mai vulnerabile reprezentante ale sexului

frumos-cele fr familie proprie.Lady Penelope putea s o in pe domnioara


Greaves ocupat de dimineaa pn seara dac aa avea chef,iar domnioara
Greaves trebuia s fie recunosctoare pentru aceast stare de servitute.
Gndul acesta i ntunec i mai mult starea de spirit.
-mi place de asemenea s clresc,s desenez,s dansez i s cnt,flecri n
continuare Lady Penelope.Ea l btu pe mnec cu un gest cochet.Poate c n
seara asta voi putea s v delectez cu vocea mea,Excelena Voastr?
-A fi ncntat,replic el automat.n spatele lui auzi un pufnet discret.Se ntoarse
i o vzu pe domnioara Greaves ncercnd s-i ascund un zmbet.Avu brusc o
bnuial c vocea lui Lady Penelope nu era chiar att de minunat.
-O,uite,ducele de Scarborough ajut cu intele,continu Lady Penelope.Mi-a
spus seara trecut c i place s organizeze un concurs anual la moia lui pentru
sporturi precum alergarea i trasul cu arcul,aa c presupun c e foarte priceput.
Fr ndoial de asta se pricepe i la scrim att de bine.Ea pru s neleag c
toate comentariile ei nu erau foarte potrivite i i arunc o privire enervant de
plin de nelegere.
-Desigur,nu toat lumea are timp s exerseze scrima sau orice alt sport.
De data asta,sunetul care se auzi din spatele lui era clar un hohot nbuit.
-O,sunt sigur c Excelena Sa are alte talente,mai cerebrale,se auzi vocea
domnioarei Greaves,suspicios de amabil.
Lady Penelope prea c ncerca s deslueasc nelesul cuvntului cerebral.
-mi petrec foarte mult timp n Parlament,replic el pe un ton care i pentru el
prea al naibii de pompos.M bucur s vd c v-ai regsit graiul,domnioar
Greaves.
-V asigur,Excelena Voastr,c nu l-am pierdut nici o clip,rspunse drgla
domnioara Greaves.Dar trebuie s nelegem c nu practicai scrima deloc?
Cci dac e aa,performana dumneavoastr de ieri,cel puin n prima parte a
duelului cu ducele de Scarborough,a fost un adevrat miracol.Jur c,dac nu a
ti mai bine,a putea crede c luptai cu sabia n fiecare sear.El se ntoarse ncet
spre ea.Oare ce punea la cale? Domnioara Greaves i susinu privirea,cu chipul
senin,dar n ochii ei scnteia o lumini rutcioas care i ddu fiori pe ira
spinrii.
-N-am nici cea mai vag idee despre ce vorbeti Artemis,zise Lady Penelope pe
un ton plngre,dup o clip de tcere ciudat.
-Pot s v ajut s v armai arcul,Lady Penelope? ntreb Scarborough din
spatele lui Maximus.Acesta blestem n barb.Nu bgase de seam apropierea
ticlosului.

-Vai,sunt absolut ocat,Excelena Voastr,zise domnioara Greaves,un


asemenea limbaj la un distins membru al Parlamentului!
-Sunt sigur c suntei orice altceva,dar nu ocat,domnioara Greaves,se rsti el
fr s se gndeasc.Colul gurii ei elegante se arcui n acel zmbet misterios,iar
el smi dorina de a o lua de mn i a o trage n tufiuri.S i siluiasc acea gur
seductoare pn o fcea s zmbeasc deschis sau s strige de plcere.Clipi,i
imaginea erotic dispru.Unde-i era capul? Aceasta era micua nsoitoare
cenuie a femeii pe care inteniona s o ia de soie-plus c mai era i o antajist.
N-ar fi trebuit s simt altceva dect repulsie fa de ea.Dar repulsie nu era
cuvntul care i veni n minte cnd ea se aplec spre el,ridicol de atrgtoare n
rochia ei tern maronie i ii opti:
-Excelena Voastr ar trebui s se grbeasc,altfel Scarborough o s v-o sufle pe
Lady Penelope de sub nas.La urma urmei,el e duelistul cel mai priceput.
Zise i se ndrept s stea lng Phoebe nainte ca el s se poat gndi la o
replic potrivit.Maximus se ncrunt i se uit la doamnele care se pregteau s
trag.Scarborough reuise cumva s se plaseze n spatele lui Lady Penelope i,cu
ambele brae n jurul ei,i lega protecia pe bra.Maximus vru s-i dea ochii
peste cap.Serios,de ce ar trebui s lupte pentru o femeie care era att de prostu
nct s fie pclit de un truc aa de evident? Pentru ducat.El i ndrept
spatele i se duse spre cei doi.
-mi permitei?
Ignornd att privirea ncruntat a lui Scarborough,ct i zmbetul iret al lui
Lady Penelope,el i leg rapid i competent protecia pe bra.Fcu un pas n
spate i nu se putu abine s nu priveasc spre locul unde stteau domnioara
Greaves i Phoebe.Domnioara Greaves l salut ironic.El se ncrunt din nou i
se ntoarse cu spatele ca s se asigure c i ceilali oaspei ai si erau pregtii
pentru tragere.
-Noi,domnii,vom fi spectatori astzi,zise Scarborough jovial n timp ce se
retrgeau n lateral.Maximus se ndrept spre Phoebe i domnioara Greaves,n
timp ce Lady Noakes lua arcul,pregtindu-se s trag.
-V ascundei n spate,Excelena Voastr? murmur domnioara Greaves n timp
ce el se apropia.Lady Noakes i slobozi sgeata.
-O,Doamne,zise domnioara Greaves.
-S-a dus n blrii,aa-i? ntreb Phoebe.
-Mai c 1-a lovit pe Johnny,zise Maximus sumbru.
-Valetul dumneavoastr a fost destul de sprinten,socoti domnioara Greaves.
Aproape de parc ar fi primit lecii de la Fantoma din St.Giles.

Maximus i arunc o privire cu ochii mijii.Ea zmbi,zmbi cu adevrat,


dezvelindu-i dinii.i n ciuda circumstanelor-antajul ei,oamenii din jur,furia
lui-el simi c rmne fr suflu de admiraie.Cnd domnioara Greaves zmbea,
toat faa i se lumina,i ea devenea superb.Maximus i feri privirea i nghii n
sec.Phoebe chicoti.
-Acum neleg de ce te-ai refugiat aici n spate,frate drag.Spiritul de conservare
e partea cea mai bun a curajului,zic eu.Privir n tcere cum i doamna Jellett,i
Lady Oddershaw traser fr urm de pricepere,dei datorit cine tie crei
adieri de vnt,sgeata doamnei Jellett lovi inta,lucru care o surprinse pn i pe
ea.Maximus i drese vocea,nevrnd s-i recunoasc nici propria laitate,nici
lipsa de talent a oaspeilor n materie de tras cu arcul.
-Lady Penelope are o poziie frumoas.Doamna n cauz se pregtea s trag i
ntinse arcul.
-O,ntr-adevr,zise domnioara Greaves foarte serioas.i exerseaz foarte des
poziia.Privir din nou n tcere cum sgeata lui Lady Penelope lovi marginea
intei i czu pe jos.
-Sigur,ctarea ei este o alt discuie,murmur domnioara Greaves.
Maximus se ncord cnd Johnny se tr cu grij pe teren,s adune sgeile trase
pn atunci.Valetul era mai curajos dect el.
-Se pregtete s trag din nou,zise Scarborough i,ntr-adevr,Lady Penelope
luase iar poziia de tragere.Arta foarte bine,observ el cu rceal:panglicile
roii mpletite n prul ei negru fluturau n vnt,iar profilul ei era aproape
grecesc.Ea trase,i cei trei valei se aruncar la pmnt.
-O,foarte bine,milady,strig Scarborough,cci sgeata lui Lady Penelope lovise
cercul albastru exterior al intei.Lady Penelope radia de mndrie i fcu un pas
n spate,cedndu-i cu generozitate locul domnioarei Royale.
-Ar fi bine s v dai la o parte,le strig domnioara Royale valeilor n timp ce
lua arcul.N-am mai fcut asta pn acum.
-N-a mai exersat trasul cu arcul? murmur Phoebe.
-A crescut n India.Doamna Jellett li se alturase ateptnd s-i vin rndul din
nou.Loc pgn.Fr ndoial asta explic i tenul ei mai nchis la culoare.
Primele dou sgei ale domnioarei Royale se duser n alt direcie,dar a treia
lovi inelul exterior.Ea fcu un pas napoi,prnd foarte mulumit de ea nsi.
Din fericire,restul demonstraiei de tras cu arcul se desfur fr incidente,i
chiar dac nici o doamn nu nimeri mijlocul rou al intei,nici una dintre ele nu
schilodi vreun valet,aa c Phoebe decise c:
-Dup-amiaza trebuie considerat un succes.

Maximus i ntinse braul lui Lady Penelope,conducnd-o nuntru,pentru


rcoritoare.Pe drum se aplec s asculte atent cum ea i povestea despre succesul
ei extraordinar la tir.Murmur laude i ncurajri n momentele potrivite,ns tot
timpul fu contient c domnioara Greaves rmsese n urm pe terenul de
tragere.
-O,mi-am uitat mnuile,exclam Lady Penelope,n timp ce intrau n Salonul
Galben.Ceilali oaspei se aezau deja.
-M duc s le recuperez,zise Maximus,reuind s-1 depeasc mcar o dat pe
Scarborough.Fcu o plecciune i plec nainte ca ea sau ducele s poat
comenta.Slile erau pustii n drumul spre uile dinspre sud.Toi oaspeii erau n
Salonul Galben,iar servitorii,desigur,se ocupau tot acolo,s-i serveasc.Toi
oaspeii cu excepia unuia.El o vzu cnd iei pe uile dinspre sud.Ea sttea din
profil,n captul pajitii,cu spatele drept,n poziia unei fecioare rzboinice din
vremuri de demult.n timp ce se ndrepta spre ea,domnioara Greaves i ncord
iute arcul i slobozi sgeata.Aceasta nc nu-i atinsese inta cnd ea puse alta n
arc i trase.A treia urm la fel de uor.El se uit la int.Toate cele trei sgei erau
strnse laolalt n centrul cercului rou.Domnioara Greaves,care nu trgea cu
arcul,era o inta mai bun dect toate celelalte femei,i probabil i dect
restul brbailor.Simi c n el se adun o furtun,crescnd,ntrindu-se,
ntinzndu-se dornic spre provocare.Ea nu era o doamn moale din nalta
societate.Umbla deghizat,dar el tia mai bine: era o zei,slbatic i liber,i
periculoas.i un adversar de temut.Lu mnuile lui Lady Penelope i,fr s
zmbeasc,o salut pe domnioara Greaves cu ele.Ea fcu o plecciune spre el,la
fel de serioas.Maximus se ntoarse spre cas,adncit n gnduri.Nu avea habar
ce urma s fac n continuare,dar inteniona s o nfrng.S-i arate c el era
stpnul,iar cnd ea va recunoate victoria lui...ei bine,atunci o va face a lui.i o
va pstra! Cu siguran! Zeia lui! Zeia vntorii!
CAPITOLUL 7
Dac nunta regelui Herla fusese mrea,cea a regelui piticilor fu magnific.
Timp de apte zile i apte nopi au srbtorit i au dansat,i au spus poveti.
Petera strlucea de aur i giuvaieruri,cci piticii sunt foarte pasionai de
comorile pmntului.Astfel nct,atunci cnd regele Herla i prezent darul,din
rndul piticilor se auzi un tumult de aprobare.El oferise o caset de aur,de dou
ori ct pumnul unui brbat,din care se revrsau diamante strlucitoare...
din Legenda regelui Herla

-Iar ochii lui strluceau roii ca focul,de parc tocmai ieise din iad.
Penelope se cutremur dramatic la auzul propriei povestiri.
-Sau de parc ar fi avut o uoar infecie la ochi,murmur Artemis aplecat la
urechea lui Phoebe,ascultnd,dup cum i se prea,pentru a suta oar povestea
ntlnirii lor cu Fantoma din St.Giles.Tnra i duse mna la gur s-i nbue
un chicotit.
-Mcar dac a fi fost acolo s v apr de un aa ticlos! izbucni ducele de
Scarborough.Domnii tocmai li se alturaser doamnelor n Salonul Galben dup
cin,i oaspeii stteau rspndii prin ncpere.Doamnele luaser loc pe scaune
i sofale elegante,iar domnii stteau n picioare.Scarborough se ndreptase
imediat spre Penelope,i nu se mai ddea dus de lng ea,n timp ce Wakefield
patrula prin toat camera.Artemis se ntreb ce joc era acesta.Cu siguran ar li
trebuit s i se alture verioarei ei.n schimb,cnd se uit spre el,privirea lui
cercettoare o prinse pe a ei.Ea simi un fior.Cumva,de cnd cu mica
demonstraie de tragere cu arcul din acea dup-amiaz,el devenise mai ncordat.
Poate c fusese o arogan din partea ei,dar nu putuse s nu profite de acea
ans.Ea nu era o doamn din nalta societate londonez.Crescuse la ar,i
petrecuse numeroase veri plimbndu-se prin pdure i tia s vneze.
Adevrat,vnase mereu psri i cte o veveri uneori-nu duci prdtori-,dar
principiul era acelai,nu-i aa?
Urma s-1 pndeasc,s-1 momeasc,pn cnd el nu va mai avea de ales dect
s-i salveze fratele.Era o manevr delicat: ea voia s-i sugereze c era pregtit
s-i dezvluie secretul,dar n acelai timp,dac o fcea i l demasca drept
Fantoma din St.Giles,i pierdea avantajul asupra lui.Un joc cu adevrat rafinat,
dar cel puin i reuise prima manevr: i captase atenia.
-Ct de curajos din partea dumneavoastr,Excelen,zise Artemis puin mai tare
n timp ce se ntorcea spre ducele de Scarborough,s v oferii s nfruntai
Fantoma din St.Giles.Eu am putut observa c Fantoma era un brbat destul de
nalt,cam de aceeai nlime cu...Se uit prin ncpere ca i cum ar fi cutat
printre cei adunai acolo un domn de nlime potrivit.Cnd privirea ei ajunse la
Wakefield,acesta afia deja o expresie crispat.Ei bine,a zice precum gazda
noastr,ducele de Wakefield.Urm o pauz scurt,timp n care Artemis susinu
privirea mijit a lui Wakefield,nainte s fie ntrerupt n mod prozaic de
Penelope.
-Nu fi ridicol,Artemis,Fantoma era cel puin cu un cap mai nalt dect
Excelena Sa.Dar sunt foarte sigur c ducele de Scarborough ar fi reuit s-1
nving.

Ultima minciun era att de evident,nct Artemis nu se mai osteni s-i dea
ochii peste cap.
-Cu siguran,Excelena Voastr ar fi fost mai de ajutor dect fratele meu,
interveni Phoebe fr s-i pese c-i trda fratele.
-Phoebe,mri Wakefield drept avertisment.
-Da,drag frate? zise Phoebe ntorcndu-i chipul luminos spre ducele care se
refugiase ntr-un col ca un tigru suferind de indigestie.Trebuie s recunoti c
nu ai fcut o figur prea frumoas n duelul de ieri cu Scarborough.
-Excelena Sa,ducele de Scarborough,are,n mod evident,mult mai muli ani de
antrenament la scrim dect mine.Wakefield fcu o plecciune att de elegant
spre cellalt duce nct Artemis se ntreb dac intenionase cu adevrat s
insulte vrsta lui Scarborough.
-Ct despre tine,obrznictur,continu el,ar trebui s ari mai mult respect
celor mai n vrst dect tine.Tonul glume o prinse pe Artemis nepregtit.El
chiar inea la sora lui,i reaminti ea.Poate c era excesiv de protector,ns o
iubea pe Phoebe.Gndul o neliniti.Ea l antaja pe acest brbat.
Nu voia s se gndeasc la latura sa mai blnd,mai uman.Se ncord i se
pregti pentru o nou salv.
-ie chiar i s-a prut Fantoma monstruos de nalt? Mie mi s-a nfiat a fi
chiar de nlimea i de statura Excelenei Sale.Dar dac ducele ar fi fost un
spadasin mai iscusit,ar fi putut s fie cel cu care ne-am ntlnit n noaptea aceea
n St.Giles.
-Dar de ce s-ar osteni Excelena Sa s se plimbe prin St.Giles? ntreb Penelope
complet nedumerit.Doar golanii i srmanii se duc acolo.
-Ei bine,am fost i noi acolo,nu-i aa? replic Artemis.
-Asta e altceva,flutur Penelope din mn,anulnd obieciile.Noi am avut o mare
aventur.
-Care aproape c v-a ucis pe amndou,dup cte se pare,i opti Phoebe lui
Artemis n ureche.
-Haidei,domnia mea,interveni Scarborough jovial.Ajunge cu atta vorbrie
despre ticloi.Ai promis s ne cntai,dac v amintii.Nu dorii s o facei
acum?
-O,sigur c da.Penelope se nsenin dintr-odat la ideea de a fi din nou n centrul
ateniei.Am nevoie de cineva care s m acompanieze.
-Pot s-o fac eu,zise Phoebe,dac tiu piesa pe care o cni.Artemis o ajut s
traverseze camera spre clavicord.
-tii Tristeea ciobniei? zmbi Penelope.

Artemis i nbui un oftat i i gsi un loc s se aeze.Penelope avea un


repertoriu foarte redus care consta din cntece destul de siropoase i
sentimentale.Wakefield se aez lng ea,i Artemis nu se putu abine s nu se
ncordeze puin.
-Cred c ai ratat lovitura,murmur el din colul gurii n timp ce se uitau cum
Penelope i ridica brbia foarte sus i ntindea un bra.Putei mult mai mult.
-M provocai,Excelena Voastr? El i arcui un col al gurii,dei nu se uit la
ea.
-Doar un nebun i-ar provoca dumanul.Ce naiba face? Artemis se uit la
Phoebe i la cntrea.Penelope i duse o mn n dreptul abdomenului,pe
cealalt ntinznd-o n mod nefiresc,i afi o expresie tragic.
-Aceasta este poziia ei pentru cntat,Excelena Voastr.Sunt sigur c v vei
obinui cu ea dup cstoria cu verioara mea.
-Touch,tresri ducele.Phoebe ncepu s cnte cu un talent i un aplomb care-i
depeau cu mult vrsta.
-Sora dumneavoastr este o cntrea desvrit,i opti Artemis ducelui,cu
sprncenele ridicate.
-Aa este,rspunse el blnd.Apoi Penelope ncepu s interpreteze.Nu cnta prost
n sine,dar vocea ei de sopran era subire i destul de ascuit la anumite note.i
nici piesa pe care o alesese nu o ajuta prea mult.
-Nu te grbi s-mi mngi mieluelul drgla,ciripea Penelope,nereuind s
prind nota la mieluel.Cci el e sfios i prea blnd pentru mna rea a unui
om.
-tii,fcu gnditoare doamna Jellett din spatele lor,am impresia c acest cntec
are dublu neles.Artemis prinse privirea sardonic a ducelui i simi cum se
mbujoreaz.
-Fii cuminte,domnioar Greaves,murmur el n barb,cu vocea grav i
rguit.
-Frumoase cuvinte din partea cuiva care i pune o masc i se plimb noaptea
prin St.Giles,opti ea.
-Sssst! opti el ncruntat,privind n jur.
-De ce? ntreb ea ridicnd din sprncene.
-Deci aa stau lucrurile? se interes el i i arunc o privire care ei i se pru cam
dezamgit.Nu exista nici un motiv pentru care s se ruineze.
-Da,zise Artemis i i nl brbia.Doar dac nu vrei s mi ndeplinii cererea
din dimineaa aceasta.
-tii prea bine c asta e imposibil.El se uit la Penelope i la Phoebe,dei ea

spera c nu era prea atent la ele,cci buza de sus i era rsucit ntr-o expresie de
dispre.Fratele dumneavoastr a ucis trei oameni.
-Nu,zise ea,aplecndu-se spre el att ct discuia lor s nu fie auzit.
i simea mirosul de pdure,nelalocul lui n aceast camer excesiv decorat.
-A fost acuzat c a ucis trei oameni.Nu a fcut-o.Chipul lui se mblnzi ntr-o
expresie pe care o mai vzuse i alt dat-o vzuse i o dispreuise.
-Loialitatea fa de fratele dumneavoastr este ludabil,dar dovezile spun
altceva.Avea snge pe el i inea n mn un cuit de mcelrie cnd a fost gsit.
Ea se ls pe spate,studiindu-1.Partea cu sngele era cunoscut,la fel i cea
legat de cuit.Dar nu i cea despre cuitul de mcelrie.
-Constat c investigaiile dumneavoastr au fost ct se poate de detaliate.
-Desigur.Ai fi crezut c ar putea fi i altfel? O privi int,iar chipul i era rece i
dur,de parc nu s-ar fi plimbat niciodat mpreun prin pdurea ascuns.Poate c
ar fi bine s v amintii,domnioar Greaves,c eu obin ntotdeauna tot ce
mi-am propus.Ea nu se putea ridica s plece,fr s provoace o scen,dei i
dorea mult s-o fac.
-Ei bine,n interesul obiectivitii,poate c ar trebui s tii,Excelena Voastr,c
nu am nici cea mai mic intenie s cedez n faa dumneavoastr.
-Atunci n garde,domnioar Greaves,zise el de lng ea,nclinndu-i capul un
milimetru.Din fericire veni i finalul baladei lui Penelope,anunat de o not
iptoare i prelungit care nuci audiena ntr-att,nct dur o clip pn cnd
lumea ncepu s aplaude.
-Ct de minunat,zise Artemis tare.Poate ar trebui un bis...
-O,dar fratele meu are o voce att de plcut,o ntrerupse Phoebe cu o privire
nedumerit.Maximus,nu vrei s ne cni?
Penelope se bosumfl un pic,vznd c nu se mai afl n centrul ateniei.
-Nimeni nu are vreo dorin s m asculte pe mine,zise Wakefield modest.
-Mie,oricum,vocile drglae feminine mi plac mai mult dect cele profunde,
masculine,interveni i Scarborough.Wakefield i miji ochii.
-Poate un duet.Cred c Phoebe tie numeroase cntece de pe partiturile din
dulap.El se ridic i se ndrept spre dulapul sculptat i scoase nite partituri,
citind fiecare titlu n timp ce i-1 ddea lui Phoebe ca s le aleag pe cele pe care
le tia pe dinafar.Dar cnd Maximus i ntinse un cntec,Penelope se smiorci i
spuse c partitura pentru vocea feminin era pentru o altist,i ea nu cnta dect
partituri de sopran.Pre de o clip se auzi un fonet agitat n auditoriu la ideea
unui nou solo al lui Penelope.
-Ei bine,interveni Phoebe.Atunci va trebui s preiau eu rolul feminin.

Nu merit s pierdem ocazia de a-1 asculta pe Maximus,acum c tot a fost de


acord.i nainte ca ducele s poat scpa,ea cnta deja notele introductive la
clavicord.Artemis i mpreun minile n poal.Fr ndoial c Phoebe l
convinsese pe fratele ei s cnte doar ca s previn o alt interpretare din partea
lui Penelope.Nu avea cine tie ce ateptri cu privire la talentul su i,judecnd
dup agitaia din jur,nici altcineva nu avea.Cnd acest duet se va termina,ea
inteniona s-1 prind la nghesuial i s-1 fac s...
Rsunar primele note.Vocea masculin era profund,dar limpede,plin de
nuane,alunecnd pe ceafa ei ca o mngiere,fcnd-o s tremure de ncntare.
Artemis se temea s nu fi rmas cu gura cscat.Ducele de Wakefield avea o
voce care i-ar fi fcut pe ngeri-sau diavoli-s plng.Nu era genul de voce
masculin admirat de regul pentru timbrul nalt,aa cum era moda la Londra n
acel moment,dar era o voce care seducea,ncreztoare i puternic,plin de o
vibrant masculinitate n notele joase.Ar fi putut s stea s asculte acea voce ore
ntregi.Ducele de Wakefield nu prea s-i dea seama de freamtul strnit printre
oaspei.El se aplecase uor spre Phoebe n timp ce citea notele pe care le inea
ntr-o mn,cu cealalt innd-o pe Phoebe uor de umr.Iar cnd negociar
mpreun un pasaj deosebit de dificil,el prinse zmbetul pe care i-1 arunc
Phoebe i zmbi la rndul lui.Desigur,fr s-i dea seama de asta.Aproape
fericit.Dac nu ar fi fost ducele de Wakefield,aa ar fi putut s fie? Un brbat
puternic fr acea rceal sau dorin de a domina i de a controla? Drgstos i
fericit?
Gndul la un asemenea brbat era ciudat de atrgtor,dar chiar cnd se gndea la
o astfel de fiin de vis,prinse privirea ducelui i tiu: njea dup brbatul care
era el,aa cu defecte cum era acum.Voia s se confrunte cu firea sa dominatoare,
voia s alerge cu el prin pdure,voia s-1 provoace,mintal i fizic,la jocuri numai
ale lor.i rceala? Privindu-1 n ochii poruncitori,Artemis i dori din toat
inima.Dac ar fi putut,i-ar fi luat rceala asupra ei.i ar fi transformat-o ntr-o
dogoare care i-ar fi mistuit pe amndoi.
Apollo sttea pe paiele murdare i asculta paii grzilor care se apropiau.Era
prea trziu ca s mai fac controale.Cei nchii n acest loc ngrozitor primiser
deja o mncare rafinat,constnd din pine mucegit i ap slcie.Luminile
fuseser stinse aproape toate.Nu exista nici un motiv pentru care grzile s mai
treac pe aici,doar dac nu erau puse pe rele.El oft,iar lanurile zngnir cnd
se mic,ncercnd s gseasc o poziie mai confortabil.Ieri fusese adus un
nou pacient,o tnr,se gndi el.Avnd n vedere felul n care erau construite

celulele,el nu-i putea vedea vecinii,cu excepia celei de vizavi de a lui.Aceea


era ocupat de un brbat a crui piele bolnav semna foarte mult cu un lichen
sau cu o roc.Noaptea trecut femeia cntase pn n orele trzii ale nopii,
cuvintele cntecelor ei fiind foarte vulgare i,cu toate astea,vocea i era frumoas
i cumva pierdut.Nu tia dac era ntr-adevr nebun,sau pur i simplu o
victim a rudelor sau a soului care se plictisise de ea.Nu c aici ar mai fi
contat.Pe coridor strluci lumin i paii se oprir.
-Ai ceva pentru mine,drguo?
Era Ridley,un brbat pe ct de musculos,pe att de ru.
-Haide,d-ne o srutare!Acesta era Leech,acolitul favorit al lui Ridley.Femeia
gemu-un sunet grav,ca de animal rnit.Indiferent ce aveau de gnd s fac cu
ea,era probabil foarte sinistru.Se auzi un lan zornind,de parc ea ar fi ncercat
s fug de ei.
-Ei! strig Apollo.Hei,Ridley!
-Tac-i fleanca,Kilbourne! url paznicul.Prea deranjat.
-Mi-ai rnit sentimentele Ridley,strig Apollo.De ce nu vii s m srui,ca s-mi
treac? Nu primi nici un rspuns,n schimb femeia slobozi un suspin.Se auzi
sunetul de stof rupt.La naiba!
Cu mult vreme n urm,Apollo se considerase un brbat de lume.Un gentleman
deprins cu pcatele negre care se gseau n fiecare col din Londra.Obinuia s
bea i s joace jocuri de noroc,ba chiar cumprase favorurile unor femei drgue
din cnd n cnd,cci acestea erau obiceiurile tinerilor plini de ei,proaspt ieii
de pe bncile universitii.Fusese att de inocent.Att de naiv.Apoi ajunsese la
Bedlam i descoperise ce nsemna cu adevrat s fii lipsit de scrupule.Aici,cei
care i spuneau brbai i terorizau pe cei mai slabi doar de dragul distraciei.
Doar ca s poat rde de feele disperate ale victimelor.
Petrecuse prea multe nopi ascultnd,fr s fie n stare s intervin.Dar poate c
astzi reuea s-i distrag pe acei acali de la victima lor.
-Hei,Leech,l ajui pe Ridley i-i faci o bucurie cu guria? Apollo scoase nite
sunete vulgare cu buzele i se aplec n fa att ct i permiteau lanurile.Asta
facei voi de fapt,atunci cnd n-avei chef de munc,aa-i? i place s-i nghii
smna? Pariem c e topit dup limba ta,Leech!
-Ajut-1 pe Domnia Sa s-i nchid gura! rcni Ridley.Ca la comand,silueta
ndesat a lui Leech apru la intrarea n petera lui Apollo,innd pe umr o
mciuc scurt.Apollo rnji i se aez picior peste picior,de parc s-ar fi aflat n
salonul unei doamne de societate n loc s zac ntr-o mizerie ngrozitoare.

-O zi bun i ie,domnule Leech.Ct de amabil c te-ai ostenit s treci pe-aici.Iei


ceaiul cu mine? Sau poate doreti mai degrab ciocolat cald?
Leech mri.Nu era prea vorbre acest Leech.Ridley avea tendina s vorbeasc
pentru el.Dar Leech avea un fel de inteligen dezminit de fruntea ngust i de
sprncenele groase.Nu se osteni s se apropie de Apollo,rmase n afara razei de
aciune a lanurilor n timp ce legna bta cu rutate spre picioarele lui Apollo.
Existau zvonuri printre deinui c bta lui Leech rupsese brae,ba chiar i
picioare,dar Apollo era mai mult dect pregtit.El i trase picioarele n ultima
clip i i rse lui Leech n nas.
-Ei,nu aa.Trebuie s ne jucm frumos.Ce era minunat la Leech era c puteai s
te bazezi pe el.El mai fcu dou tentative cu bta nainte s se nfurie i s atace.
Apollo ncas o lovitur n braul drept care i-1 amori pn la umr,dar reui
s-i loveasc bta din mn lui Leech.Paznicul sri napoi,njurnd n timp ce i
proteja mna rnit.De-acum femeia gemea constant ntr-un mod ngrozitor.
Apollo simi cum i se face prul mciuc la auzul acelui sunet de animal rnit.
-Ridley,o drag Ridley! cnt Apollo printre dinii strni.Leech e bosumflat.
Haide,haide s te joci cu mine,drglaule Ridley!Din celula de alturi rsun o
njurtur ngrozitoare.
-Ridley! tim cu toii ce scul mic ai-nu o poi gsi fr ajutorul lui Leech?
Asta l urni n cele din urm.Se auzir pai apsai,picioare nclate n cizme,
care anunau apropierea lui Ridley,iar apoi uriaul apru cu pantalonii pe
jumtate descheiai.Ridley era nalt i emana rutate prin toi porii: avea umeri
lai i grei,brae groase i un cap ca un bolovan ntre ele.Paznicul i rsuci buza
de sus n ceva care aducea a zmbet,iar atunci Apollo i ddu seama de greeala
sa,cci n spatele lui zri un al treilea brbat.Tyne nu era nici pe departe la fel de
mare ca Ridley-puini brbai erau-,dar putea s fie la fel de ru,dac i se oferea
ocazia.Tyne i Leech se aezar,pregtindu-se s-1 atace din lateral,n timp ce
Ridley zmbea,ateptnd ca acoliii si s se pun pe poziii.Ei bine,aa ceva nu
se putea.
-Stai puin,domnilor,rosti Apollo trgnat,ridicndu-se ncet,tii prea bine c
nu m-am pregtit i nu art prea prezentabil.Nu sunt obinuit cu atia vizitatori
trziu n noapte.Ridley,de ce nu i trimii acoliii la culcare,iar noi doi s
discutm asta la o ceac de ceai?
Tyne i Leech atacar n acelai timp.Tyne se npusti s-1 loveasc n cap,n
timp ce Leech se aplec i inti spre mijlocul lui.Apollo i prinse pumnul lui
Tyne cu braul stng ridicat.Braul drept nc nu-i funciona,dar reui s-1
loveasc pe Leech cu cotul n figur,aruncndu-1 pe brbatul mai mic cu spatele

de perete.Apollo se ntoarse pe jumtate spre Tyne i l pocni pe brbat cu


pumnul stng.Tyne se cltin,dar rmase n picioare,iar Apollo se pregtea s-i
trag un ut cnd i ddu seama de pericol.l pierduse din vedere pe Ridley.
Simi cum este tras de picioare i se lovi cu capul de podeaua de piatr.Pre de o
clip nu mai vzu dect luminie.Cnd se uit din nou n sus,l vzu pe Ridley
innd lanurile care i legau picioarele.Leech se apropie cltinndu-se,cu mna
peste nasul nsngerat,i l lovi pe Apollo n fa.Apollo ridic braul-micnduse mult prea ncet,ceva nu era n regul-,dar Leech l lovi din nou,n coaste.Simi
durerea,dar era cumva atenuat i i ddu seama c asta ar trebui s l alarmeze.
Apollo ncerc s se fac ghem,ca sa-i protejeze abdomenul vulnerabil,dar
Ridley trase din nou de lanuri i i inu picioarele drepte.Leech i inea bta n
mn i o ridica...Ridley rnji i umbl la pantalonii pe jumtate descheiai.
-Acum o s-i nchidem gura pe bune.Nu.
n mintea lui Apollo se aprinse o scnteie de fric adevrat,iar el se ridic i l
lovi pe Ridley cu capul ntre picioare.Se zbtu,lovind cu minile,cu picioarele
tot ce putea atinge.Simi cum l lovete ceva n cap.Afurisita de bt a lui Leech.
Avea s i-o ia i s-1 bat pe paznic cu propria arm!
Tyne l clc pe gt.Apollo i ncord plmnii.O dat.De dou ori.Nu avea
aer.A treia oar...Se ls ntunericul.
Soarele de diminea sclda pmntul de sub picioarele lui,n timp ce Maximus
se plimba prin pdure.Se trezise devreme,cci nu mai avea astmpr fr
exerciiile sale obinuite din pivnia din Londra.Avea treab n ora i i dorea
s se ntoarc.Era foarte obositor s curtezi o femeie.
Belle i vr nasul n palma lui,parc n semn de compasiune.Percy i Starling
alergaser deja nainte,dar lui Belle i plcea s stea lng el.Ei bine,de cele mai
multe ori.Urechile ascuite i se ridicar i ni prin tufiuri,ct se poate de
graioas.Auzea deja scncetele de bun venit ale celorlali cini.Era ridicol,dar
simea c inima ncepuse s-i bat mai repede,n ciuda nenelegerilor dintre
ei,n ciuda ameninrii pe care o reprezenta ea pentru echilibrul lui,voia s-o
vad,iar acum nu-1 interesa de ce.Ajunse din civa pai n luminiul de lng
iaz i se uit n jur.Vedea cinii alergnd n jurul iazului,chiar i Bon Bon era
acolo,dar nc nu o vedea pe ea pe potec.Iar cnd o vzu simi cum entuziasmul
i provoc o erecie.Artemis Greaves era n iaz,graioas ca o naiad,cu fustele
ridicate pn la bru,stnd cu apa pn la pulpe n iaz.Cum ndrznete?! Se
ndrept iute spre malul iazului,ct mai aproape de locul unde se plimba ea.
-Domnioar Greaves.Ea se uit la el de parc i-ar fi displcut s-1 vad.

-Excelena Voastr.
-Ce facei n iaz,ntreb el blnd,dar pe un ton amenintor?
-A fi zis c e evident,murmur ea i ncepu s se ndrepte ctre mal.M plimb.
El scrni din dini.Cu ct se apropia mai mult de mal,cu att se vedea mai mult
din picioarele albe ca laptele ieind din ap.n curnd fu limpede c nu purta
nimic pe sub fuste.Pielea ei strlucea n soarele dimineii,palid i vulnerabil,pe
de-a-ntre-gul,teribil de erotic.Un gentleman ar fi trebuit s se uite n alt parte.
Dar,la naiba,era iazul lui.
-Ar fi putut da oricine peste dumneavoastr,uier el,dndu-i seama n acelai
timp c se comporta ca o hrc pudibond.
-Credei? ntreb ea,ajungnd n cele din urm la mal i pind pe marginea
npdit de muchi a iazului.M ndoiesc c vreunul dintre oaspei se trezete
mai devreme de ora nou.Penelope nu iese niciodat din camera ei nainte de
prnz.Sttea acolo cu capul dat pe spate de parc i-ar fi dorit cu adevrat s
dezbat obiceiurile matinale ale oaspeilor.Nu fcu nici o ncercare de a-i cobor
fustele.Observ o pictur de ap alunecnd uor pe pulpa rotund,peste
conturul frumos al genunchiului,mai repede peste gamb pn ajunse la glezna
delicat.El se for s se uite la faa ei.
n continuare,ea prea doar curioas,de parc a sta pe jumtate dezbrcat n faa
lui era un mod complet acceptabil de a-i ncepe ziua.Doamne sfinte,ce credea?
C el era eunuc? Simea nevoia s-o scuture,s-o dojeneasc pn i cobora capul
ruinat.Voia s...
-Cobori-v fustele,mri el.Dac sta e felul dumneavoastr de a m provoca
din pricina nenelegerii noastre,pot s v anun c nu funcioneaz.
-Nu am intenionat asta,rspunse ea calm.Aa cum v-am spus deja,nu m
plimbam dect de dragul plimbrii.ns cred c greii.
-Eu...Nu reuea s-o urmreasc din pricina picioarelor atrgtoare,expuse n
continuare.Cum?
-Ce v face s credei c nu v-a putea provoca?
Ea ridic o sprncean i desfcu nodul care i inea fustele ridicate.Acestea
czur i i acoperir picioarele superbe pn la glezn,ceea ce nu-1 deranj
deloc.
-Nu o s v mai plimbai nc o dat prin iazul meu,zise el.
-Prea bine,Excelena Voastr,ridic ea din umeri i i lu pantofii i ciorapii de
unde i lsase pe potec.Dar e mare pcat.Mi-ar fi plcut s not.Ea se ntoarse i
o porni pe potec,gleznele fermectoare aprnd din cnd n cnd de sub fuste,i
l ls pe Maximus cu imaginea ei notnd n iaz,superb n goliciunea ei.

Toat acea carne alb.Pre de o clip,mintea lui pru s se blbie.Cnd ridic


din nou privirea,ea i cinii aproape c ajunseser din nou n pdure,iar oldurile
ei se micau ademenitor.Trebui s se grbeasc ca s-i ajung din urm.Se uit
dintr-o parte la ea i observ c avea buzele strnse ferm.
-tii s notai? Pre de o clip,se gndi c Artemis nu avea s-1 onoreze cu un
rspuns.Apoi ea oft.
-Da.Eu i Apollo am fost lsai liberi cnd eram mici.Era un iaz micu pe
pmntul fermierului din vecini.Ne strecuram acolo i,dup cteva ncercri
euate,am nvat amndoi s notm.Maximus se ncrunt.Raportul lui Craven
fusese foarte la obiect-data naterii,cine i erau prinii,relaia ei de rudenie cu
lady Penelope-,dar constat c ar dori s tie mai multe despre domnioara
Greaves.ntotdeauna era bine s tii ct mai multe despre dumanii ti.
-Nu aveai guvernant? Ea rse uor,dar prea un hohot trist.
-Am avut trei.Stteau pentru cteva luni sau un an,apoi papa nu mai avea bani i
trebuia s le concedieze.Cumva,i eu,i Apollo am nvat s citim i s facem
socoteli simple,dar nu mai mult de-att.Nu tiu franceza,nu cnt la un
instrument,n-am nvat s desenez.
-Lacunele dumneavoastr educaionale nu par s v deranjeze,constat el.
-Ar fi contat dac m-ar fi deranjat? ridic ea din umeri.Am alte talente,prea puin
ntlnite la femei:notul,s trag cu arma.tiu s m tocmesc cu un mcelar pn
l las fr suflu.tiu cum s fac spun i cum s alung un portrel.Pot s repar
haine,dar nu tiu s brodez,pot s mn o aret,dar nu tiu s clresc,tiu cum s
cultiv varz i morcovi i chiar s fac o sup bun,dar n-am nici cea mai vag
idee despre cum s cultiv trandafiri.Maximus strnse pumnii de furie la auzul
enumerrii ei.Nici un gentleman nu ar trebui s-i lase fiica de snge nobil s
ajung la maturitate fr o educaie potrivit.
-i cu toate astea,suntei nepoata contelui de Ashridge.
-Da.Vocea i era rguit,iar el nelese c atinsese un subiect foarte sensibil.
-Nu vorbii niciodat despre asta.Relaia dumneavoastr cu el e secret?
-Nu e.Ea strmb din nas i i corect afirmaia.Cel puin nu din partea mea.
Bunicul meu nu m-a recunoscut niciodat.Papa s-a certat cu el cnd s-a cstorit
cu mama,i se pare c ncpnarea e o trstur de familie.Maximus mri.
-Spunei c bunicul dumneavoastr nu v-a recunoscut niciodat.Dar pe fratele
dumneavoastr?
-n felul lui.Ea continu s mearg cu ogarii alturi.El i ddu seama c dac ea
ar fi avut un arc pe spate i un mnunchi de sgei,ar fi putut poza pentru un
portret al zeiei al crei nume l purta.

-Cum Apollo era viitorul lui motenitor,bunicul s-a gndit c era important s
primeasc o educaie bun.El i-a pltit lui Apollo coala la Harrow.Apollo spune
c 1-a ntlnit o dat sau de dou ori.
-Vrei s spunei-zise el trgnd aer n piept-c bunicul nu v-a vzut niciodat?
-Nu din cte tiu,zise ea scuturnd din cap.El se ncrunt.Ideea de a-i abandona
familia era o anatem pentru el.Nu-i putea nchipui c ar face aa ceva,
indiferent de motiv.El se uit la ea atent,gndindu-se la ceva.
-Ai ncercat s-1 contactai cnd...?
-Cnd mama era pe moarte,Apollo-fusese arestat,iar noi eram ngrozitor de
disperai? Ea pufni.Sigur c am fcut-o.Nu ne-a rspuns la nici una dintre
scrisorile trimise.Dac mama nu i-ar fi scris vrului ei,contele de Brightmore,nu
tiu ce a fi fcut.Nu aveam nici un ban,papa murise de nici un an,mama era pe
patul de moarte,iar Thomas anulase logodna noastr.Sigur a fi ajuns pe
drumuri.El se opri brusc.
-Ai fost logodit.Ea mai fcu doi pai nainte s-i dea seama c el nu mai era
lng ea.Se uit napoi spre el cu acel aproape-zmbet pe buze.
-Am gsit oare ceva ce nu tiai despre mine?
El ddu din cap n tcere.De ce? De ce nu se gndise la asta? Cu patru ani n
urm avea douzeci i patru de ani.Cu siguran ea fusese curtat.
-Ei bine,nu ar trebui s v simii prost,replic ea.Nu anunaserm nc logodna,
ceea ce a fost un lucru bun:pentru el a fost mult mai uor s anuleze totul discret,
fr s par un ticlos.Maximus se uit n alt parte,pentru ca ea s nu-i poat
citi expresia feei.
-Cine era el?
-Thomas Stone.Fiul doctorului din ora.
-Sub nivelul dumneavoastr,zmbi el.Ea l privi cu asprime.
-Aa cum ai fost suficient de amabil s subliniai,tatl meu era renumit pentru
temperamentul su nestatornic.De asemenea,nu aveam nici un fel de zestre.Nu
prea aveam de unde alege.n afar de asta,continu ea cu voce mai blnd,
Thomas era destul de drgu.Obinuia s-mi aduc margarete i violete.
El se uit la ea fr s neleag.Ce fel de cretin i aducea nite flori att de
banale unei zeie? Dac ar fi fost el,ar fi revrsat asupra ei crini,bujori parfumai,
trandafiri n toate culorile.Pff,violete. Scutur din cap iritat.
-Dar a ncetat s v mai aduc flori,nu-i aa?
-Da.Buzele ei tresrir.De fapt,de ndat ce s-a rspndit vestea arestrii lui
Apollo.El se apropie,studiindu-i chipul n cutarea unor semne,vrnd s vad ce
ar putea s-o drme.Oare se crezuse ndrgostit de fiul doctorului?

-Sesizez cumva o urm de amrciune?


-El zicea c m iubete mai mult dect soarele,zise ea cu o voce seac i la fel de
uscat ca cenua.
-Aha.Maximus ridic privirea cnd ieir din pdure n lumina puternic a
soarelui.Tipul fusese un idiot i un ticlos,nu conta dac reuise s-i salveze
bunul renume.n afar de asta,oricine i-ar fi putut da seama c ea avea o
legtur cu luna,i nu cu soarele.
-Atunci,mi-a dori s am puterea s-1 fac s-i triasc restul amrtei sale viei
fr soare.Ea se opri i se uit la el.
-Ai spus ceva foarte romantic.
-Eu nu sunt un brbat romantic,domnioar Greaves,scutur el din cap.Nu spun
lucruri pe care nu le gndesc.Ar fi o pierdere de vreme.
-Aa facei? Ea l privi curioas pre de o clip,apoi oft i se uit spre cas.Nu
mai suntem n pdure,nu-i aa? Ziua e pe cale s nceap.El fcu o plecciune.
-Chiar aa e.Pregtii-v coiful,Lady Lun.
-i dumneavoastr,i ridic ea privirea.El ddu din cap i se ndeprt fr s
priveasc napoi.Dar nu se putu abine s nu-i doreasc s poat schimba
lucrurile.S poat s-i pun deoparte armura i s gseasc o cale de a fi mereu
nconjurai de copaci.Un gnd mult prea periculos.
CAPITOLUL 8
Regele piticilor fu foarte mulumit de cadoul de nunt al regelui Herla,iar cnd
petrecerea se ncheie i oaspeii se pregtir s plece,el i lu rmas-bun de la
prietenul su,druindu-i un ogar mic i alb.
-tiu c i place s vnezi,zise regele piticilor.Cu acest cine de vntoare n
aua ta nu vei mai rata niciodat un vnat. Dar ai grij s nu descaleci
niciodat nainte ca ogarul s sar din a de bunvoie.Astfel vei fi mereu n
siguran...
din Legenda regelui Herla
Artemis intr n dormitorul lui Penelope puin nainte de ora unsprezece i i
gsi verioara aezat n faa oglinzii,ntorcndu-i capul dintr-o parte n alta
pentru a-i studia coafura.
-Ce prere ai de stilul acesta nou? ntreb ea.Chipul i era ncadrat de bucle
rsucite n care erau mpletite cu grij perle.Blackbourne i-a sugerat,dar nu sunt
sigur dac mi pune n valoare cu adevrat rotunjimea feei.

Blackbourne era n captul cellalt al camerei,strngnd ciorapii lui Penelope i


era evident c putea s aud schimbul de replici-nu c lui Penelope i-ar fi psat.
-mi place,rspunse Artemis sincer.Este foarte elegant i modern n acelai timp.
Penelope i arunc unul dintre zmbetele ei drglae-cel real pe care prea puini
l vedeau.Pre de o clip,Artemis se ntreb dac Wakefield vzuse vreodat
acest zmbet.Apoi scutur din cap ca s-i alunge gndurile.
-Doreti s-i iei alul?
-Bnuiesc c tu ai fost deja afar.Penelope i atinse o bucl.
-Da,am fost cu Bon Bon ntr-o plimbare.
-Chiar m ntrebam unde a disprut Bon Bon.Penelope ddu din cap spre
imaginea ei din oglind,aparent mulumit de noua coafur.Nu,o s las alul
aici,iar dac o s-mi fie rece l rog pe Wakefield sau pe Scarborough s mi-1
aduc.Artemis scutur din cap,amuzat la gndul c verioara ei se folosea de
duci ca de nite valei.
-Atunci,dac nu mai e nimic altceva,putem s coborm?
-Da.Penelope i mai aranj o dat coafura cu grij.O,stai! Mai era ceva...ncepu
s scotoceasc prin talme-balmeul de bijuterii,evantaie,mnui i alte
mruniuri care se rspndiser pe msua ei de toalet n rstimpul scurt
petrecut la Pelham House.
-Uite! tiam c uitasem ceva.A sosit de diminea cu un curier special,pe la opt.
Ridicol.Cine trimite mesaje att de devreme?
Ea i ntinse o scrisoare mototolit.Artemis o lu i rupse sigiliul cu vrful
unghiei.Nu avea rost s o dojeneasc pe Penelope pentru c uitase s o anune de
scrisoare.Verioara ei era mereu distrat-mai ales cnd venea vorba de chestiuni
care nu o priveau.Scrut repede hrtia ieftin,cuvintele parc lovind-o n fa
cnd i ddu seama c era de la paznicul de la Bedlam pe care l mituise demult
s o anune dac se ntmpla ceva ngrozitor.
Fratele dumneavoastr...pe moarte...venii repede!
Pe moarte. Nu,nu putea fi adevrat.Nu acum cnd gsise n sfrit un mod de
a-1 scoate de acolo.Dar nu putea s rite.Pe moarte.
-Penelope.Artemis mpturi cu grij scrisoarea,strngnd-o ntre degete.Minile
i tremurau.Penelope,trebuie s m ntorc la Londra.
-Ce? Penelope i studia nasul n oglind.Mai puse puin pudr.Nu fi ridicol!
Mai trebuie s stm nc o sptmn i jumtate aici.
-Apollo e bolnav.Sau...Artemis trase aer n piept,tremurnd.Sau a fost btut din
nou.Trebuie s m duc la el.Penelope oft,ca i cum i-ar fi fost artat o rochie i
nu i-ar fi plcut dantela care fusese aplicat pe manete.

-Artemis,draga mea,i-am tot spus c trebuie s uii de...fratele tu.Ea se


cutremur uor,de parc doar rostirea cuvntului ar fi reprezentat recunoaterea
unei relaii mai mult dect i-ar fi dorit ea.Nu mai poi s-1 ajui.tiu c e
cretinesc s i doreti s i aduci alinare,dar te ntreb: cum poi alina o bestie
nnebunit de boal?
-Apollo nu e nici nebun,i nici o bestie,zise Artemis pe un ton rigid.
Slujitoarele lui Penelope erau nc n camer i,chiar dac se prefceau c nu au
urechi,Artemis tia prea bine ce puteau afla servitorii.Dar nu avea s cedeze n
faa umilinei.Apollo avea nevoie de ea.
-A fost acuzat pe nedrept.
-Draga mea,tii c asta nu e adevrat,zise Penelope n ceea ce se dorea a fi o
ncercare de a fi blnd.Artemis nelegea asta,dar i strnea dorina de a urla la
verioara ei.
-Papa a fcut tot ce putea pentru fratele tu,ca de altminteri i pentru tine.
Serios,s te tot frmni pentru acel biet nebun nu e o atitudine prea
recunosctoare din partea ta.Cred c poi mai mult.Artemis ar fi vrut s plece din
camer trntind ua.S-i arunce lui Penelope cuvintele n fa i s scape,n
sfrit,de aceast prefctorie.Dar,pn la urm,asta nu avea cum s-1 ajute
deloc pe Apollo.Ea tot mai avea nevoie de ajutorul unchiului ei.Dac pleca
acum,dac renuna la protecia lui Penelope i a contelui de Brightmore,probabil
c urma s ajung la Apollo,dar nu mai putea s-1 scoat din Bedlam.Doar un
brbat puternic putea face asta.Poate chiar...de fapt doar ducele de Wakefield.
Da.Asta trebuia s fac.S rmn aici la aceast petrecere-dei aproape c o
ucidea gndul c nu putea s alerge la cptiul lui Apollo-i s-1 determine pe
duce s o ajute.S-1 ajute pe Apollo.Dac era nevoie,avea s urle ct o inea
gura care era identitatea secret a Fantomei din St.Giles.Acum chiar nu mai avea
nimic de pierdut.
n acea dup-amiaz,Maximus lu masa cu oaspeii si.edea n capul mesei
lungi de mahon din sala mare de la Pelham House i i dorea poate pentru
prima oar n via s nu trebuiasc s ia masa n ordinea rangului.Pentru c
aceeai regul care i permitea ducelui s stea n capul mesei,stipula c
nsoitoarea unei doamne edea att de departe n captul cellalt,nct ar fi avut
nevoie de un porumbel cltor dac voia s comunice cu acea nsoitoare.
Desigur,nu c i-ar fi dorit aa ceva.Orice i provocase domnioarei Greaves
acea mbujorare agitat n obraji,gestica aproape maniacal,sclipirea de
disperare din ochii ei cenuii...toate astea nu erau treaba lui.

Sau n-ar fi trebuit s fie,cci se trezi c nu era n stare s fie atent la discuiile
celor din jurul lui.Nu c ar fi fost vreodat uor s o nelegi pe Lady Penelope.
-Aa cum i spuneam domnioarei Alvers,zise aristocrata n cauz,fluturnd din
gene,sigur c poi sugera ciocolat dup ora patru,dar s o i bei-i mai ales cu
castravei murai,nu altceva-nu are cum s fie n regul.Nu suntei de acord,
Excelena Voastr?
-Nu mi-am format o prere despre ciocolata de dinainte sau de dup ora patru
dup-amiaza,rspunse Maximus sec.
-Serios,Wakefield? Scarborough,aezat la stnga lui,prea ocat.Mi se pare
deplorabil,dar nu vreau s te ofensez...
-Nu m simt ofensat,murmur Maximus lund o nghiitur de vin.
-Dar toate persoanele din lumea bun trebuie s aib o prere despre ciocolat,
continu brbatul mai n vrst,desigur i despre alte buturi,cnd ar trebui
bute,cum i alturi de ce feluri de mncare.Lady Penelope d dovad de o mare
sensibilitate avnd o prere att de hotrt n aceast privin.
Maximus ridic o sprncean spre rivalul su.ntr-adevr,omul ctigase runda
asta din simplul motiv c fusese n stare s formuleze asemenea inepii fr s-1
umfle rsul.Ba mai mult-el se uit cu atenie la expresia lui Lady Penelope,
oftnd n sinea lui cnd observ exact ceea ce ateptase-c femeia nghiise
dulcegria cu fir,momeal i plut cu tot.Maximus l salut discret cu paharul de
vin pe brbatul mai n vrst.Scarborough i rspunse fcndu-i cu ochiul.
Dar Lady Penelope se aplecase deja n fa,aproape nmuindu-i amplul decolteu
n petele din farfurie,ca s-i spun pe un ton foarte serios lui Scarborough:
-Sunt foarte recunosctoare c suntei de acord,Excelena Voastr.N-ai crede,
dar tocmai sptmna trecut Artemis susinea c nu-i psa n nici un fel dac
bea ceaiul folosind serviciul de porelan albastru sau cel rou.
-Nu mai spunei!Scarborough trase adnc aer n piept.
-Ba da.Lady Penelope se aez la loc dup ce raportase aceast teribil nclcare
a etichetei.Sigur c am porelanuri de ambele culori,dar nici nu mi-ar trece prin
cap s servesc altceva dect cafea cu serviciul rou,dei uneori...Ea l privi pe
Scarborough printre gene,cochet.Uneori servesc ciocolat cu cel albastru.
-Obrznictur mic,zise ducele btrior pe un ton optit.Maximus slobozi un
oftat puternic auzind asta,dei nimeni nu pru s bage de seam.Oare acesta era
genul de conversaie pe care va trebui s-1 ndure dac se cstorea? El i privi
paharul cu vin adncit n gnduri i apoi se uit spre captul cellalt al mesei,
unde domnioara Greaves rdea prea tare de ceva ce i spunea domnul Watts.
Cumva se ndoia c s-ar plictisi de conversaia cu ea.Gndul era deranjant.

Nici n-ar trebui s se gndeasc la domnioara Greaves-nu era loc pentru ea n


viaa lui ordonat.
-Bnuiesc c nu ar trebui s o nvinovesc pe biata Artemis,continu Lady
Penelope cu un aer gnditor.Nu dispune nici de rafinamentul,nici de
sensibilitatea mea.Maximus aproape c pufni.Dac rafinamentul nsemna s te
ciondneti despre tipurile de servicii de porelan cu ajutorul crora s serveti
ciocolata,atunci cu adevrat domnioara Greaves nu avea rafinament-i din acest
motiv el o considera mai bun.
Se uit din nou spre captul mesei i simi dorina iraional de a-1 mpinge de
pe scaun pe bietul domn Watts cnd domnioara Greaves i aplec spre el
capul,ascultnd ce i spunea.El i surprinse privirea pre de o secund,iar ea i-o
susinu sfidtor cu o grimas trist,apoi se uit n alt parte.
Ceva nu era n regul.Ea nu-i putea controla sentimentele.i bu vinul,
gndindu-se la chestiune.Trecuser doar cteva ore de cnd o vzuse n pdure
n dimineaa aceea.Atunci ea i se pruse sfidtoare ca ntotdeauna,fr urm de
slbiciune.Distracia dinainte de mas le separase pe doamne de domni.Domnii
se duseser la vntoare de potrnichi,cu prea puin noroc,n vreme ce doamnele
i petrecuser timpul cu un fel de joc de societate.Le ntrerupsese ceva jocul?
Sosirea desertului l lu prin surprindere,dar fu bucuros c masa se terminase.n
timp ce oaspeii se ridicau de la mas,el se despri brusc de Lady Penelope i se
ndrept spre captul cellalt al camerei,spre domnioara Greaves.Dar ea i
croia deja drum spre el.
-Sper c vntoarea a mers bine,Excelena Voastr,zise ea cnd se ntlnir n
mijlocul ncperii,cu o voce frnt.
-A fost ngrozitoare,aa cum sigur ai auzit deja,rspunse el.
-mi pare ru,replic ea iute.Pe de alt parte,cred c nu suntei obinuit s vnai
la ar.El clipi,avnd nevoie de timp ca s-i dea seama ncotro ndrepta ea
discuia.
-Ce...?
-La urma urmei,zise ea la fel de agil ca o viper pornit la atac,vnai mai mult
n Londra,nu-i aa? Domnul Watts care se afla prin apropiere,zmbi nesigur la
aceste cuvinte.
-Ce vrei s spunei,domnioar Greaves?
-Domnioara Greaves se refer fr ndoial la ndatoririle mele din Parlament,
zise Maximus scrnind din dini.
-O,exclam domnul Watts ncruntndu-se,sigur c o parte din munca de membru
al Parlamentului poate fi considerat vntoare,dar cu adevrat,domnioar

Greaves-i sper c mi iertai francheea-,e foarte ciudat s caracterizai munca...


-E bine atunci c nu m refeream la rolul ducelui n Parlament,zise domnioara
Greaves.M refeream la Londra,la strzile din Londra.Domnul Watts ncremeni,
zmbetul lui nesigur disprnd n totalitate.
-Sunt sigur c nu ai dorit s-1 insultai pe duce,insinund c frecventeaz
strzile Londrei...Aici domnul Watts se mbujor,probabil din pricina cuvntului
strad i a conotaiilor acestuia.Dar trebuie s v dai seama...
-Domnioara Greaves s-a exprimat greit,Watts,interveni Maximus,
ntrerupndu-1 pe bietul om.
-Aa am fcut,Excelena Voastr? Ea i ridicase provocator brbia,dar ochii ei
sclipeau disperai,vulnerabili,ceea ce l fcea s doreasc n acelai timp s-o
protejeze i s-o scuture.Nu sunt foarte sigur c m-am exprimat greit.Dar dac
ai dori s m opresc din aceast discuie,tii prea bine ce putei face.
El trase aer n piept i vorbi fr s se gndeasc,ignorndu-i pe cei din jur.
-Ce s-a ntmplat?
-tii prea bine,Excelena Voastr,pentru ce-cine-m lupt.Ochii ei sclipeau,iar lui
nu-i venea s cread,dar dovada era clar.Lacrimi.Zeia lui nu ar trebui s
plng niciodat.O lu de bra.
-Artemis.n clipa urmtoare,lng ei se afla verioara Bathilda.Am organizat o
plimbare la ruinele de la Fontaine Abbey,Maximus.Sunt foarte sigur c
domnioara Greaves ar dori s se pregteasc.El nghii n sec,simind n mod
ciudat c nu ar vrea s-i dea drumul.Oaspeii lui se ntorceau s se uite,iar Lady
Penelope era puin ncruntat n vreme ce Watts prea complet nedumerit.Se
for s-i dea drumul,fcu un pas n spate i ddu din cap.
-Domnioar Greaves,verioar Bathilda.S zicem ntr-o jumtate de or? Pe
terasa de sud? M bucur s v pot escorta pe amndou la ruine.
Apoi se for s se ntoarc i s se ndeprteze cu pai mari.
Artemis simea privirea ngrijorat a domnioarei Picklewood asupra ei n timp
ce oaspeii se ndreptau,peste cmp,spre ruinele vechii abaii.Doamna mai n
vrst se asigur c Lady Phoebe mergea alturi de Artemis.n faa lor,Lady
Penelope era flancat de ducele de Wakefield n dreapta i de ducele de
Scarborough n stnga.Artemis i miji ochii n soare,privind spatele lat al lui
Wakefield.nelesese intenia domnioarei Picklewood de a evita un potenial
scandal,dar ea nu putea s lase nelinitea altei femei s intervin ntre ea i
misiunea sa.Apollo era pe moarte.Gndul i vibra n corp la fiecare pas.Voia s
alerge la el.

S-i in fratele n brae i s se asigure c va mai avea mcar cteva clipe de


petrecut cu el.Dar nu putea.Trebuia s-i urmreasc obiectivul.
Penelope i ddu capul pe spate i rse,panglicile bonetei ei fluturnd n vnt.
-i joac pe amndoi pe degetele mici,nu-i aa? zise Phoebe ncetior.
Artemis clipi,trezit din gndurile ei sumbre.
-Aa crezi? ntotdeauna l-am considerat pe Wakefield un brbat independent.
Dac vrea s se ndeprteze,o va face fr s priveasc n urm.
-Poate,zise Phoebe.Dar deocamdat fratele meu o vrea.Mi-a dori s se opreasc
din cnd n cnd i s se gndeasc ce urmrete.
-Ce te face s crezi c nu o face? se interes Artemis.Phoebe se uit la ea.
-Dac ar fi fcut-o,i-ar fi dat seama ct de puin se potrivesc el i Penelope.
-Porneti de la premisa c i pas.Pre de o clip,Artemis se temu c o insultase
rostind o afirmaie att de direct.Apoi Phoebe scutur uor din cap.
-Uii.Poate c e scoros la exterior,dar fratele meu nu e att de rece cum l
consider lumea.Artemis tia asta deja.Vzuse felul n care el o privea pe
Phoebe,i vzuse gura cnd cnta cu vocea aceea minunat,cnd i artase turnul
mamei sale,cnd se plimbase cu el prin pdure,nsoit de cinii lui prietenoi.Ea
tia c sub acel exterior de ghea se afla un brbat din carne i oase.
Dar nu se putea gndi la el aa n acel moment.Trebuia s mping deoparte
afinitatea pe care o simea pentru el i s i urmreasc elul.Dac ar fi putut
gsi o modalitate.Grbi pasul att ct ea i Phoebe s se apropie de trio-ul din
faa lor.Ajunseser deja aproape de ruinele abaiei-un ir de arcade din piatr
cenuie care susineau doar cerul.
-tii,zise ea ctre Phoebe cnd ajunser n raza auditiv a celor trei,am mai
ntlnit un altfel de om rece deunzi.Fantoma din St.Giles mi s-a prut un brbat
cu o inim ca un urure de ghea.Cam aa ca fratele tu,de fapt.Sunt surprins
c nimeni nu a mai fcut aceast comparaie pn acum,pentru c seamn
foarte mult.De fapt,ducele pare ceva mai la dect Fantoma din St.Giles.
Wakefield i ndrept spatele n faa lor.
-Artemis...ncepu Phoebe,pe un ton pe ct de nedumerit,pe att de ocat.
-A,ia te uit,am ajuns! tun vocea domnioarei Picklewood.
Artemis se ntoarse i o gsi pe domnioara Picklewood chiar n spatele ei.i
ngust privirea.Femeia se mica foarte silenios pentru vrsta ei.
-Excelena Voastr,zise domnioara Picklewood voioas,adresndu-i-se lui
Scarborough,parc mi amintesc c odat i spuneai dragei mele verioare,
rposata duces,cteva poveti cu fantome despre abaie.Poate c ai putea s-mi
mprosptai memoria.

-Memoria dumneavoastr,domnioar Picklewood,zise Scarborough cu o


plecciune galant,e stranic.
-O,dar spunei-ne o poveste,v rog,zise Penelope,btnd din palme.
-Prea bine,dar povestea mea e lung,milady,zise ducele.Scoase o batist lung
din buzunar i cur de praf unul dintre bolovanii rsturnai care formaser
odinioar zidurile abaiei.El puse batista pe bolovan i o ndemn:V rog s luai
loc.Toate doamnele gsir locuri unde s se aeze,mai puin Artemis care rmase
n picioare,iar valeii care i urmaser pe oaspei ncepur s serveasc vin i
prjiturele scoase din couri de rchit.
-Ei bine,ncepu Scarborough,lund o poz dramatic,cu picioarele deprtate i o
mn prins ntre nasturii de la vest,cu cealalt artnd spre ruine.Aici se nla
odinioar o mrea abaie,construit i locuit de clugri care depuseser
jurmnt de tcere...
Artemis nu era atent la cuvintele lui Scarborough.Ea privea cu rceal grupul
de oameni adunai acolo,iar apoi ncepu s se mite ncet spre marginea cercului
format de oaspei.Se strecur prin spatele doamnei Jellett,se opri o clip,apoi se
mic din nou.inta ei era s ajung acolo unde Wakefield sttea lng
Penelope.
-...iar cnd fecioara s-a trezit,ea a fost servit de clugri cu mncruri minunate,
dar,desigur,nimeni nu vorbea cu ea,pentru c toi depuseser jurmnt de
tcere...Artemis se uit n jos ca s ocoleasc un bolovan npdit de buruieni,i
de aceea nu-1 vzu pn cnd fu prea trziu.
-Ce naiba crezi c faci? mri Wakefield n urechea ei.
O apucase de partea superioar a braului.neleapt,ea pstr tcerea.El o trase
ntr-o parte,unde o parte a zidului nc mai era n picioare.Se aflau n spatele
grupului,aa c prea puini i bgar n seam.Domnioara Picklewood i nl
capul,cam ca un cine de paz cu prul zbrlit pe ceaf,dar Wakefield i arunc o
privire suprat.Apoi disprur din raza vizual a celorlali.
Dar ducele nu se opri.El o trase printre ruine i ntr-un plc de copaci aflat la
marginea abaiei.Se opri doar cnd se aflar la adpostul ramurilor mari ale
copacilor.
-Ce...-se ntoarse el spre ea i o apuc cu ambele brae-naiba te-a apucat?
-E pe moarte,opti ea furioas,stnd nemicat n ncletarea lui,dar tremurnd.
Nu am primit scrisoarea dect spre prnz,pentru c Penelope nu a considerat c
era suficient de important s mi-o dea mai devreme.Apollo moare n locul acela
ngrozitor.El i nclet maxilarul i i cercet chipul.
-Pot s poruncesc s fie gata o trsur pentru tine ntr-o or.

Dac drumurile sunt...Ea l plesni peste fa iute i tare.Capul su se rsuci uor


de la lovitur,dar n afar de asta,singura lui reacie fu s-i mijeasc ochii.Ea
gfia de parc ar fi alergat.
-Nu! Tu trebuie s te duci la Londra! Tu trebuie s-1 scoi de acolo.Tu trebuie
s-mi salvezi fratele,altminteri jur pe ce am mai sfnt c o s...
-Ticloas mic,opti el,cu chipul rou de furie i i izbi gura de a ei.
Nu avea nici urm de blndee.El i lu buzele n stpnire ca un tlhar:tare i
furios.Dac l considerase rece ca gheaa,ei bine,acea ghea se topise sub
flacra furiei lui.i mpinse limba n gura ei,rsuflarea lui fierbinte arzndu-i
obrazul.El avea gust de vin i de putere,i ceva n adncul ei tremur drept
rspuns.Pieptul lui era lipit de al ei i fiecare rsuflare agitat pe care ea o
slobozea i mpingea snii n vesta lui.Nu era blnd,deloc romantic,i chiar i
aa,ea aproape c-i uit elul.Aproape c se pierdu n slbticia buzelor lui.n
pasiunea furiei.Aproape c uit tot.
Dar i aminti la vreme c fratele ei avea nevoie de ea.Se trase napoi,trgnd aer
n piept,ncercnd s-i gseasc cuvintele n timp ce minile lui o ineau strns,
fr s-o lase s scape cu totul.i ls capul n jos i o privi n ochi.
-Nu trebuie s fac nimic din ce-mi porunceti,domnioar Greaves.Eu sunt un
duce,nu un cine supus.
-Iar aici i acum eu sunt Artemis,nu domnioara Greaves,zise ea nflcrat.O s
faci aa cum spun,pentru c altminteri o s am grij s ajungi de rsul ntregii
Londre.i s fii exilat pentru totdeauna din Anglia.
Ochii lui scprar de furie i,pre de o clip,ea fu sigur c avea s-o loveasc.El
ns o scutur zdravn,fcnd ca alul s-i alunece la pmnt.
-nceteaz s mai porunceti.nceteaz s mai ncerci s fii ceva ce nu eti.
Durerea i nvli n piept att de ascuit,de rece,nct pentru un moment de
nebunie ea crezu c el o njunghiase cu pumnalul,nu cu nite biete cuvinte.El o
trase spre el,aplecndu-i gura pe gtul ei.Ea i simea dinii,ascuii ca un
avertisment.i ddu capul pe spate,cu ochii nchii,cu buzele tremurnd dintrodat.Apollo e pe moarte.
-Te rog! Te rog,Maximus! O s m abin s te mai provoc.O s m ascund n
umbr,nclat cu ciorapi i pantofi i n-o s mai not n iazul tu,n-o s te mai
deranjez niciodat,dar te rog,f acest singur lucru,te implor! Salveaz-mi fratele!
Buzele lui se ndeprtar de gtul ei.Ea auzea n deprtare vocea lui
Scarborough,undeva printre ruine,spunnd ridicola istorioar pentru copii.Auzea
o pasre cntndu-i trilurile,note nalte,puternice,care se oprir brusc.Auzea
fonetul copacilor eterni.Dar nu-1 auzea pe el.Poate c nu mai era acolo.Poate c

el era doar in imaginaia ei.Deschise ochii,speriat.El o privea fr nici o


expresie,parc ar fi fost fcut din piatr.Nimic nu i se citea pe chip,buze sau
sprncene.Doar privirea l trda.Ochii i ardeau cu un foc plin de pasiune,
nesbuit i profund,iar ei i sttu inima n loc la vederea acestei imagini,n timp
ce atepta s-i afle soarta,soarta fratelui ei.
O zei nu ar trebui s fie nevoit niciodat s implore.Era un gnd simplu,
limpede care i trecu lui Maximus prin minte.Orice altceva,rangul lui,petrecerea,
conflictul lor,totul prea s dispar in faa acestui unic adevr.Ea nu ar trebui s
fie nevoit s implore.nc i simea gustul gurii pe limb,nc i mai dorea s-i
striveasc snii de pieptul lui i s o aplece pn cnd ea i dezvluia gtul,dar se
for s-i dea drumul.
-Prea bine.Artemis clipi,buzele ei dulci desfcndu-se de parc nu-i venea s
cread ce auzea.
-Cum?
-O s-o fac.El se ntoarse s plece,schind deja planuri n minte,cnd i simi
degetele pe mnec.
-O s-1 scoi din Bedlam?
-Da.Probabil c el se decisese din clipa n care vzuse lacrimile din ochii ei.
Avea o slbiciune,se prea,un defect mai groaznic dect clciul lui Ahile: nu
suporta s-i vad lacrimile.Dar ochii ei strluceau de parc i-ar fi pus nsi luna
n palme.
-Mulumesc.El ddu din cap i o porni spre Pelham House nainte s mai fie
tentat s zboveasc i s fie atras din nou de dulceaa gurii ei.Iei n lumina
soarelui i fu aproape surprins la vederea oaspeilor si.Interludiul su din
pdure cu Artemis prea ca din alt lume,o cltorie de zile ntregi,dar care n
realitate durase doar cteva minute.Verioara Bathilda l privea cu o cut ntre
sprncene.
-Maximus! Lady Penelope se ntreba dac ai putea s ne ari i fntna abaiei.
Scarborough ne-a povestit c o biat fat s-a aruncat n ea cu multe secole n
urm.
-Nu acum,mormi el trecnd pe lng ea.
-Excelena Voastr.Bathilda nu fusese niciodat o mam pentru el.Mama lui
murise cnd el avea paisprezece ani-i era suficient de mare nct s nu mai aib
nevoie de o mn printeasc.Cu toate astea,cnd Bathilda folosea,arareori,acel
ton i i amintea de rangul lui,el i acorda atenie.Se ntoarse spre ea.
-Da? Se aflau puin mai departe de grup.

-Ce pui la cale? opti ea ncruntat.tiu c Lady Oddershaw i doamna Jellett


i-au petrecut ultimele cinci minute mormind ntre ele despre tine i
domnioara Greaves,i pn i Lady Penelope trebuie s se ntrebe ce aveai s-i
spui nsoitoarei ei de a fost nevoie s o trti pe biata femeie n pdure.
Bathilda trase aer n piept.Maximus,eti pe punctul s provoci un scandal.
-Atunci e un lucru bun c trebuie s plec la Londra,replic el.Am primit veste
despre o chestiune de afaceri care nu suport amnare.
-Ce...Dar el nu avea timp s mai stea s inventeze scuze ridicole.Dac Artemis
avea dreptate i fratele ei era pe moarte,el trebuia s ajung la Londra i la
Bedlam nainte ca omul s se sting.Gndul l fcu s alerge de ndat ce iei din
raza vizual a celor de la abaie.Gfia cnd ajunse la Pelham.Fcu un ocol pe la
grajduri ca s porunceasc s se neueze doi cai,apoi alerg n cas.Nu fu deloc
surprins s-1 vad pe Craven studiindu-1 din capul scrilor.
-Excelena Voastr pare s-i fi pierdut suflul.Sper c nu suntei fugrit de vreo
motenitoare excesiv de entuziasmat.
-Pregtete un bagaj simplu,Craven,se rsti Maximus.O s plecm la Londra s
ajutm un nebun criminal s scape de la Bedlam.
CAPITOLUL 9
Regele Herla i oamenii lui cltorir napoi spre trmul oamenilor,dar ce
surpriz i ntmpin cnd vzur lumina soarelui.Intrarea n peter era
ascuns de mrcini uriai,iar acolo unde odinioar se ntindeau cmpuri
fertile i pteau vite grase,acum crescuse o pdure ciudat,plin de spini,iar n
zare vzur ruinele unui castel mre.Clrir pn cnd ntlnir un ran s-l
ntrebe ce se petrecuse.
-Nu avem nici un rege aici,se blbi ranul.Nu de cnd nobilul rege Herla a
disprut,iar regina sa a murit de dezndejde,iar asta,domnii mei,s-a ntmplat
cu nou sute de ani n urm...
din Legenda regelui Herla
Artemis auzea vocile cnd ducele se ntlni cu oaspeii si la ruine.Tonurile
urcau,coborau,iar apoi se ls din nou linitea,astfel c i putea imagina c era
singur n pdure.Singur i n siguran.Dar ea nu mai era o feti cu visuri
minunate.tia c trebuia s nfrunte lumea real i pe restul oaspeilor.Trase aer
n piept,i netezi prul i,nainte s mai poat ezita,se ndrept spre abaie.
Era foarte ru,nu chiar aa de ru ca n dimineaa cnd l arestaser pe Apollo.
Atunci trebuise s treac prin sat s ia o bucat de carne de la mcelar.

El i nchisese uile i se prefcea c nu o vedea afar i ea trebuise s se


ntoarc acas cu mna goal,cu oaptele oamenilor pe care-i socotise prieteni
rsunndu-i n urechi.Oaspeii se ntoarser i se holbar la ea cnd iei din
pdure,iar Lady Oddershaw i doamna Jellett i apropiar capetele,ns Phoebe
zmbi la vederea ei.Un singur zmbet sincer de prietenie valora ct o mie de
chipuri false.
-Unde ai fost? ntreb Penelope cnd ajunse la ea.i unde i alul?
Artemis simi c se mbujoreaz-iar gtul ei era prea expus-,dar nu avea de ales
dect s suporte.i duse ca din ntmplare mna la gt i descoperi c
pandantivul de smarald i inelul lui Maximus erau la vedere.Oare Maximus
vzuse inelul? Dac da,nu-i dduse de veste.Ea le ascunse pe amndou la loc
sub rochie ct de discret putu.Inelul era doar un inel cu pecete,ca multe altele n
Anglia.Spera ca nimeni s nu-1 fi recunoscut.
-Artemis? Penelope nc mai atepta un rspuns.
-Am vzut un piigoi brbos i am vrut s m uit la el mai ndeaproape.
-Cu ducele de Wakefield?
-E pasionat de natur,rspunse ea ct se poate de sincer.
-Hmm.Penelope prea suspicioas,ns atenia i fu distras de ceva optit de
ducele de Scarborough.Oaspeii i strngeau lucrurile,pregtindu-se s se
ntoarc la Pelham House.Phoebe se ndrept spre Artemis,ns domnioara
Picklewood puse mna pe braul nepoatei ei i o rug s o nsoeasc pe
domnioara Royale.Pe chipul drgla al lui Phoebe se aternu pentru o clip o
expresie confuz,dar apoi ea i aminti de uzanele sociale i lu braul
domnioarei Royale.
-Domnioar Greaves,ai vrea s m nsoeti? ntreb domnioara Picklewood pe
un ton care sugera mai degrab un ordin dect o rugminte.Poteca e att de
bolovnoas.
-Desigur,murmur Artemis i o lu de bra pe doamna mai n vrst.
-N-am mai avut de mult ocazia s vorbim,zise blnd domnioara Picklewood.
Se aflau n spatele grupului de oaspei,o poziie pe care Artemis era sigur c
btrna doamn o alesese special.
-Sper c te simi bine la aceast petrecere la ar.
-Da,doamn,rspunse Artemis pus n gard.
-Bine,bine,murmur domnioara Picklewood.Prea adesea m tem c oamenii
care vin la aceste petreceri la ar i las la Londra,s zicem,principiile morale.
Nu ai crede,draga mea,dar am auzit tot felul de ntmplri scandaloase.
-Da?

Artemis se credea imun la aluzii,ns problema era c ea o plcea pe


domnioara Picklewood i i psa de prerea ei.Cuvintele femeii mai n vrst i
ardeau urechile.
-O,da,draga mea,continu domnioara Picklewood cu blndee.i de cele mai
multe ori cei mai nevinovai sunt prini n plasa brfelor.Unei femei mritate,
mai ales de rang nobil,i se trec cu vederea tot felul de lucruri.Nu o s stau s le
enumr,cci nu sunt pentru urechi nevinovate.Dar o tnr respectabil,care nu
are nici titlu,nici vreo poziie n nalta societate,trebuie s fie foarte,foarte
atent.Domnioara Picklewood fcu o pauz n timp ce ocoleau un grup de
pietre.i,desigur,e de neconceput,continu ea apoi,ca o lady nemritat s aib i
o urm de comportament nepotrivit.Cu att mai mult cu ct acel comportament
ar putea s o fac s-i piard singura slujb pe care o are.
-neleg,zise Artemis rigid.
-Chiar nelegi,draga mea? Tonul domnioarei Picklewood era blnd,dar
dedesubt se simea o duritate de fier.Aa funcioneaz lumea,i n astfel de
cazuri vina cade asupra doamnelor,niciodat asupra domnilor.Iar ntr-o lume
care funcioneaz aa,un duce-indiferent ct de onorabil ar fi altminteri-nu are
alte motive dect cele pctoase pentru a duce o tnr femeie nemritat ntr-un
loc ferit.Nu trebuie s-i faci sperane de vreun fel.
-Da.Artemis trase aer n piept iute pentru ca vocea s nu-i tremure.mi dau
seama de asta.
-A vrea ca lucrurile s stea altfel,exclam ncetior domnioara Picklewood,
chiar a vrea.Dar cred c nu are rost ca nite doamne asemenea nou s nu aib
spirit practic.Prea multe s-au trezit n situaii dezastruoase pentru c au gndit
altfel.
-Doamne asemenea nou?
-Desigur,draga mea,zise relaxat domnioara Picklewood.Chiar i imaginezi c
m-am nscut cu prul nins i riduri pe chip? Pe vremuri am fost o fat la fel de
frumoas ca tine.Dragul meu papa era tare pasionat de jocul de cri.Din pcate
nu era i foarte priceput la asta.Am avut cteva oferte de la nite domni,dar
mi-am dat seama c nu ne vom nelege bine i m-am dus s locuiesc cu mtua
mea Florence.mi pare ru s spun c era cam mocit,dar avea inim bun.
Dup mtua Florence,m-am dus n casa fratelui meu.Ai fi zis c o rudenie de
snge att de strns ar face legtura mai drag,dar nu a fost cazul.Probabil c
ostilitatea dintre noi a fost accentuat de cumnata mea,o femeie oribil de
zgrcit,care purta pic oricrei guri n plus pe care trebuia s-o hrneasc.Am
fost obligat s m ntorc la mtua mea.Iar apoi...

Ajunseser destul de aproape de Pelham House,iar aici domnioara Picklewood


se opri i se uit nostalgic n sus,spre conacul magnific.
-Restul l tii.Biata Mary a murit alturi de duce,soul ei.Dar eu i Mary eram ca
surorile n copilrie,iar cnd am auzit de tragedie am venit pe dat.A fost o
vreme la nceput cnd avocaii i administratorii roiau pe aici,i cnd am crezut
c cineva m va arunca n strad,ca s gseasc alt metod pentru a le crete pe
Hero i pe Phoebe.Dar apoi Maximus a nceput din nou s vorbeasc i asta a
fost.Chiar i la paisprezece ani avea statura unui duce.I-am artat scrisorile pe
care ni le scriam eu i mama lui,iar el a decis ca eu s-i cresc surorile.
Domnioara Picklewood se opri s-i trag sufletul i,pre de o clip,ambele
femei se ntoarser s se uite la Pelham House.
-A nceput din nou s vorbeasc? ntreb Artemis.
-Hmm? Domnioara Picklewood clipi.A,da,presupun c puin lume i mai
amintete acum de asta,dar Maximus a fost att de distrus de moartea ambilor
prini inct a devenit mut pentru dou sptmni ntregi.Ba chiar unii felceri
care au venit s vad ce are au decis c i fusese afectat creierul de la tragedie.C
nu va mai vorbi niciodat.O prostie,desigur.El doar a avut nevoie de un pic de
timp ca s se adune.Era chiar foarte ntreg la minte.Doar c era un biat sensibil.
Un biat care atunci cnd i-a venit n simiri nu mai era un biat,ci ducele de
Wakefield,se gndi Artemis.
-Trebuie s fi fost ngrozitor pentru el.
-Da,aa a fost,zise simplu domnioara Picklewood.El a asistat la crime,s tii.A
fost un oc teribil pentru un biat att de sensibil.Artemis o privi gnditoare pe
femeia mai n vrst.Sensibil nu era chiar cuvntul pe care l-ar fi folosit ea ca
s-1 descrie pe duce.Dar poate c nainte de tragedie fusese o fire diferit.
-Doamne sfinte! exclam domnioara Picklewood.M tem c am deviat de la
subiect.mi cer iertare,draga mea,cteodat m fur povestirea.Voiam doar s i
spun c noi dou nu suntem chiar att de diferite,la urma urmelor.Suntem doar
n stadii diferite de via.i eu pot s neleg tentaiile poziiei noastre.Dar tu
trebuie s nvei s le reziti...pentru binele tu.
-Mulumesc,zise Artemis serioas,pentru c tia c sfatul fusese dat cu buntate.
Domnioara Picklewood i drese glasul.
-Sper ca aceast mic discuie s nu ne fac s ne ndeprtm.
-Nu n ceea ce m privete,o asigur Artemis.Btrna ddu din cap,evident
mulumit.
-Atunci haide s vedem ce rcoritoare ne-au fost pregtite.Artemis ncuviin.
Un ceai era bine-venit,iar dup aceea inteniona s o manevreze bine pe

Penelope.Trebuia s se ntoarc la Londra i la Apollo.i la Maximus.


Pentru c,dei sfatul dat de domnioara Picklewood era nelept,ea nu avea nici o
intenie s l urmeze.
Bethlem Royal Hospital-sau mai pe scurt Bedlam-era un monument
monolitic,nchinat binefacerii.Fusese construit recent,dup Marele Incendiu,iar
cldirea sa lung,joas era i modern,i mrea.De parc guvernatorii
intenionaser s glazureze mizeria de dinuntru.
Sau s-i fac reclam mrfii,se gndi Maximus cinic n timp ce se strecura
pe porile magnifice din fa exact cnd orologiul anuna miezul nopii.Era
mbrcat n costumul su de Fantoma din St.Giles,pentru c,dei era convins c
ar fi putut obine eliberarea lui Lord Kilbourne n calitatea sa de duce de
Wakefield,asta necesita timp.Timp pe care nebunul n mod evident nu l avea.
Deasupra capului su,dou sculpturi din piatr erau ncolcite pe bolta porii,una
reprezentnd Melancolia,iar cealalt Nebunia.Dinaintea lui se ntindea o curte
larg,monocrom n lumina lunii.De srbtori,curtea i cldirea erau inundate de
vizitatori care plteau cu toii ca s se distreze la vederea nebunilor nchii acolo.
Maximus nu fusese niciodat,dar sttuse ascultnd de multe ori cu neplcere
cum cine tie ce doamn din nalta societate descria ororile incitante pe care le
vzuse mpreun cu prietenele ei.Peste o sut de suflete erau nchise acolo-ceea
ce nsemna c,pentru a-1 gsi pe Kilbourne acolo,avea nevoie de un ghid.
Maximus naint spre uile masive de la intrare i le descoperi ncuiate,ceea ce
nu era o mare surpriz.Toate ferestrele aveau gratii pentru a-i ine pe pacieni
nuntru,dar existau mai multe ui pe unde era adus mncarea sau pe unde erau
adui chiar i oamenii internai.Alese una dintre ele i ncerc mnerul.Era
ncuiat.Maximus studie o clip ncuietoarea la lumina lunii.Era o cutie
mpodobit fixat pe u,sub mner.Scoase sabia i lovi cu mnerul pn cnd
ncuietoarea czu de pe u cu un zngnit.Deschise ua.
nuntru,holbndu-se la el cu ochii mari se afla un paznic.Maximus i duse iute
sabia scurt la gtul acestuia.
-Tcere,i uier el.Gura paznicului rmsese deschis de uimire,dar el nu scoase
nici un sunet.Brbatul era mbrcat n pantaloni,vest i o hain foarte jerpelit,
pe cap avnd o plrie cu boruri moi.Probabil c dormise.Fr ndoial c la
Bedlam nu exista obiceiul de a primi vizitatori n toiul nopii.
-Doresc s-1 vd pe Lord Kilbourne,opti Maximus.
-E n secia Incurabililor,clipi paznicul.
-Atunci condu-m la el,porunci Maximus nclinndu-i capul.

Brbatul ddu s se ntoarc,ns Maximus i aps vrful sbiei pe gt ca un


avertisment.
-i s nu te apuci s anuni vreun tovar,ai neles? Vei fi primul care prsete
aceast via dac o s m trezesc implicat n vreo lupt.
Paznicul nghii n sec i se ntoarse cu o grij excesiv pentru a-1 conduce pe
Maximus n Bedlam.Luase cu el un felinar cnd deschisese ua,iar acesta le
oferea o lumin slab n timp ce naintau pe coridor.
Pe stnga se aflau ferestre cu gratii care ddeau n curte,n dreapta,un ir de ui
deschideau drumuri spre ntuneric.O fereastr ptrat era tiat n partea
superioar a fiecrei ui,blocat tot cu gratii.Dinspre locuitorii acestei cldiri
veneau sunete slabe:fonete,suspine,gemete i cte un fredonat straniu.De
undeva se auzea o voce mai puternic ciondnindu-se,dar nu se auzea nici un
glas care s rspund.Aerul era greu din pricina miasmelor:urin i varz fiart,
leie i seu,piatr ud i fecale.Ceva din imaginea coridorului i strni lui
Maximus o senzaie de dj-vu,dar nu i putea aminti de ce.Strbtuser
jumtate din hol cnd,n spatele lor,se auzir pai.
-Sully,tu eti? Paznicul,Sully din cte se prea,se opri i se ntoarse alarmat,cu
ochii mari.Maximus i ascunse faa n umr,pentru ca nasul mtii sale s nu
poat fi zrit din profil.La captul cellalt al coridorului se afla o siluet,dar cu
siguran c de la distana asta nu-i putea da seama cine erau.Maximus l
mpunse pe Sully cu sabia pe sub hain.
-Amintete-i ce i-am spus.
-Sunt eu...Ridley,se blbi Sully.
-Cine e acolo cu tine? se interes Ridley suspicios.
-Fratele meu George.A venit s stea la un pahar cu mine,zise Sully agitat,n-o s
deranjeze pe nimeni.
-Continu-i drumul,opti Maximus.Ridley naint pe coridor.
-O s-1 conduc pe George la camerele noastre,zise Sully pe un ton mai ridicat i
apoi ddur colul i ncepur s urce nite scri.
-O s ne urmreasc? vru s tie Maximus.
-Nu tiu.Sully i arunc o privire temtoare.Ridley e un tip suspicios.
Maximus se uit n urm cnd ajunser la etaj,dar nu reui s-i dea seama dac
i urmrea cineva n ntuneric.Se ntoarse spre Sully.
-Du-m la Kilbourne.
-Pe aici.La stnga se afla o u.Alturi se afla un scunel i o cheie care atrna
ntr-un cui.
-Leech e n tura de noapte,bombni Sully n timp ce lua cheia i o potrivea n

ncuietoarea uii.Probabil c e deja beat i n pat.Cnd Sully ridic felinarul ca


s deschid ua,Maximus zri inscripia de deasupra buiandrugului: Incurabili.
Dincolo de u se afla un coridor lung,la fel ca i cel de jos,doar c aici celulele
erau deschise pe ambele laturi.ncperile nu aveau ui pentru a-i feri pe ocupani
sau s-i protejeze pe vizitatori.Deinuii erau ntini pe paie,ca nite animale n
grajd,iar Maximus simi c l ustur ochii de la putoarea pe care o emanau.Aici
era un btrn cu barba alb,venerabil,ochii lui aproape decolorai privind fr s
vad lumina cnd trecur.Dincolo,o femeie tnr,frumoas,care fcu un salt
slbatic spre ei cnd trecur prin dreptul deschizturii.Se auzi un zornit de lan
i ea czu la loc,la fel ca o cea sugrumat de zgarda ei.Tnrul din urmtoarea
box rdea isteric,ascuit,zgriindu-i faa n timpul sta.
Sully i fcu cruce i se grbi spre urmtoarea box.Se opri i ridic felinarul,
iluminnd un corp masiv de brbat ce zcea pe paie.Maximus se ncrunt i se
duse mai aproape de el.
-Mai e n via?
-Era cnd au adus mncarea celorlali,ridic Sully din umeri.Sigur,el nu a
mncat-o,cci era adormit.
Mai degrab incontient dect adormit,se gndi Maximus sumbru.Se ls
ntr-un genunchi lng brbat,pe paiele murdare.Vicontele Kilbourne nu semna
deloc cu sora lui.Ea era zvelt,iar el era uria-umeri lai,mini masive,picioare
lungi.Nu prea reuea s-i dea seama dac era un brbat chipe:faa i era
tumefiat i mnjit de snge uscat,avea ambii ochi nvineii,buza de jos spart
i umflat ct o prun.De aproape,Maximus putea auzi respiraia uiertoare a
brbatului care se lupta s respire.Kilbourne era pe moarte.Oare ar supravieui
dac era mutat de aici? Arta de parc nici nu primise vreo ngrijire,nici mcar
sngele de pe fa nu i fusese ters.Maximus i strnse buzele,ncruntat.
-Ai cheile de la lanurile lui?
-Probabil c sunt atrnate la u.Sully ddu s se ntoarc,dar Maximus l
nfc.Paznicul ncepu s tremure.
-Te ntorci ntr-un minut,altfel vin i te gsesc.Ai neles?
Sully aprob frenetic.Maximus i ddu drumul.Sully se ntoarse n mai puin de
un minut cu un cerc de fier pe care se aflau cheile.
-Ar trebui s fie una dintre...
-Ce facei aici? Maximus se rsuci la auzul vocii,cu ambele sbii trase din teac.
Sully chii i ncremeni locului,cu minile pe inelul de chei,pe care l inea
dinaintea lui ca pe un scut.Brbatul care sttea la intrarea n celul se opri fcnd
ochii mari,cu sabia lui Maximus la gt.Acesta recunoscu vocea ca fiind a lui

Ridley.Era un vljgan,aproape la fel de mare ca i cel ntins la picioarele lui,i


avea aerul unui ciomgar.
-Sully,scoate-i lanurile,porunci Maximus,atent s nu-1 scape din ochi pe
Ridley.Auzi sunetul lanurilor cznd pe jos.Tu,i fcu Maximus semn lui Ridley
cu sabia,ia-1 de picioare.
-Ce vrei cu el? ntreb Ridley pe un ton posomort,dar se aplec s l apuce pe
Kilbourne de picioare.Oricum este aproape mort.
-D-mi felinarul i apuc-1 de umeri,i zise Maximus lui Sully,ignorndu-1 pe
Ridley.Primul paznic prea nesigur,ns i ced destul de iute felinarul.Cu
gemete i njurturi,cei doi brbai ridicar trupul inert al lui Kilbourne.
-Asta cntrete o ton,bombni Ridley i scuip pe paie.
-Mai puin vorbrie,zise Maximus ncetior.Dac mai apare un paznic,atunci de
tine n-o s mai am nevoie,nu-i aa? Asta i nchise gura celui de-al doilea
paznic.Se ndreptar spre ieire i coborr,destul de anevoie,scrile.
Maximus era atent ca ei s nu-i dea drumul lui Kilbourne,dar n rest nu ajut,
prefernd s aib minile libere n caz c mai apreau ali paznici.
-A fi terminat treaba dac tiam c vii dup el,bombni Ridley cnd ajunser n
sfrit la parter.Maximus i ntoarse ncet capul.
-Tu ai fcut asta?
-Da,replic Ridley satisfcut.Tot timpul avea ceva de zis,fiul sta de cea.A
meritat-o din plin.Maximus se uit la Kilbourne,care era aproape mort,cu chipul
de nerecunoscut i se gndi: Nimeni nu merit aa ceva.
-M i mir c a supravieuit primei nopi,zise Ridley gnditor,avnd impresia c
acum aproape se mprieteniser.
-Serios? ntreb Maximus pe un ton lipsit de inflexiuni.Se uit la irul de celule
pe lng care treceau pe coridorul lat,perfect pentru vizionarea i studierea
deinuilor i dintr-odat i ddu seama de ce i amintea locul acesta:de
Menajeria Turnului.Oamenii din acest loc erau folosii pentru distracia altora,la
fel ca animalele exotice ale menajeriei...doar c animalele erau inute n condiii
mai bune.
-I-am artat noi lui,zise Ridley cu o voce care l fcu pe Maximus s
nepeneasc.i dac nu ar fi leinat aa de repede,i-am mai fi artat noi i
altceva,dac tii ce vreau s spun.
-O,cred c tiu,mri Maximus.Se aflau la captul lungului coridor de la parter.
Punei-1 jos lng u.Sully l privi nelinitit,n vreme ce Ridley prea
nedumerit.
-Aici? Cum o s-1 scoi pe u?

-Nu-i bate tu capul cu asta,zise Maximus cu blndee i apoi l izbi cu mnerul


sbiei n tmpl.Ridley se prbui la podea.Sully ridicase deja minile.
-V rog,domnule!
-Ai participat i tu la asta?
-Nu!Sully ar fi putut s-1 mint,dar Maximus nu avea inima s-1 loveasc
oricum.Sngele de pe trupul lui Kilbourne i fcea grea.Se aplec,l lu pe
Kilbourne de braul drept i l urc pe umr cu un mormit.Brbatul era greu,dar
nu att de greu ct ar fi trebuit s fie,la statura lui.Maximus i simea oasele
ncheieturii,puternice i tari.Fr ndoial c aici slbise mult.
Gndul acesta l dezgust pe Maximus i mai tare.
-Deschide-mi ua.Sully se grbi s fac aa cum i se poruncise.
-Spune-le lui Ridley i celorlali paznici c o s m ntorc.Noaptea,cnd voi
dormii,cnd v ateptai mai puin.i dac mai gsesc deinui tratai aa ca
Lord Kilbourne,n-o s pun ntrebri.O s aplic dreptatea cu vrful sbiei.Ai
neles?
-Da,domnule.Sully prea pur i simplu ngrozit.Maximus pi afar n noapte.Se
ndrept spre pori cu povara sa i se strecur printre ele.Afar se ntindeau
grdinile din Moorfields,iar un pic mai departe de porile principale se afla o
cotig cu un cal.
-D-i drumul,zise Maximus i l ntinse pe Kilbourne pe cotig i se urc dup
el.
-Suntem urmrii? ntreb Craven plesnind din huri.
-Nu.Cel puin nu deocamdat,gfi Maximus,ncercnd s-i recapete rsuflarea
i s se uite dup urmritori.
-Atunci a fost o misiune ncununat de succes.Maximus mormi,uitndu-se la
nebun.Cel puin nc mai respira.Ce naiba avea s fac cu un fugar din Bedlam?
Maximus scutur din cap la acest gnd i i rspunse lui Craven.
-Doar dac Kilbourne supravieuiete.
Artemis se trezi cnd cineva btu uor la ua ei.Clipi i se uit in jur,confuz la
nceput,apoi i aminti c se afla n camera de oaspei de la Pelham House.
Btaia se auzi din nou.Ea se grbi s ias din aternuturile calde i se mbrc
ntr-un halat.Se uit la fereastr i constat c se lumina de ziu.Deschise ua i
constat c era o slujnic,gata mbrcat pentru ziua care sttea s nceap.
-Da?
-M iertai,coni,dar e un mesager pentru dumneavoastr la ua din spate.Zice
c trebuie s vorbeasc cu dumneavoastr i cu nimeni altcineva.

Apollo.Asta trebuia s fie.Tremurnd,Artemis i gsi papucii i o urm pe


slujnic pe scri n jos,spre buctrii.Oare Maximus reuise s-i gseasc
fratele? Mai era n via?
n buctrii ncepuser deja pregtirile pentru ziua care urma.Buctarii i
servitoarele ntindeau aluaturi,valeii crau argintria,o tnr avea grij de focul
din soba de gtit.n mijlocul buctriilor se afla o mas mare,centrul preparrii
mncrii,dar la un capt edea un flcu cu o ceac de ceai i o farfurie cu
pine cu unt n faa sa.La apropierea ei se ridic,iar Artemis vzu c hainele i
erau nc prfuite de pe drum.
-Domnioar Greaves?
-Da? El scotoci prin buzunarul hainei i scoase o scrisoare.
-Excelena Sa a spus s v dau aceast scrisoare personal i numai
dumneavoastr.
-Mulumesc.Artemis lu scrisoarea i se uit o clip la sigiliul aplicat pe ea.
-Poftii,coni,zise flcul i i ntinse cuitul lui de unt.Avea un chip proaspt,de
la ar,dei probabil c venise de la Londra.
-Ca s rupei sigiliul.Ea i zmbi drept mulumire,tremurat,i rupse n grab
sigiliul.Scrisoarea coninea doar o singur propoziie,dar care nsemna enorm:
E n via n casa mea.M
Artemis rsufl uurat,dndu-i seama abia acum c-i inuse respiraia.
O,mulumesc lui Dumnezeu.E n via. Trebuia s ajung de ndat la el.
Se pregtea s plece din buctrie,cu scrisoarea strns n pumn,dar i aminti
brusc de mesager.
-M tem c am uitat s-mi aduc geanta,zise ea ntorcndu-se spre el,dar dac
atepi aici,sunt sigur c voi gsi un iling pentru tine.
-Nu e nevoie,coni,zmbi biatul prietenos.Excelena Sa este un stpn generos.
Zicea s nu care cumva s accept vreun bnu de la dumneavoastr.
-O,exclam Artemis.Faptul c Maximus se gndise s o scuteasc de ruinea de
a nu avea bani s-i dea mesagerului i nclzi sufletul.Ei bine,atunci nu-mi
rmne dect s-i mulumesc.Flcul ddu vesel din cap i se ntoarse la micul
dejun.Iar Artemis se grbi n sus pe scri.Cu o zi n urm aproape reuise s o
conving pe Penelope c nu mai avea rost s rmn,dac gazda lor fusese
chemat de afaceri la Londra.Poate va reui s-o conving pe verioara ei s se
scoale azi ceva mai devreme.Coridorul de sus era ntunecat cnd ajunse la ua
camerei ei,dar putea auzi un valet grbindu-se n alt direcie,ceva mai departe.
Artemis deschise ua i se duse la servant s nceap o toalet rapid.nvase
demult s se mbrace fr ajutor,cci tatl ei nu reuea ntotdeauna s in o

slujnic.Aa c se mbrc n obinuita ei rochie maronie i se aez s-i


strng prul.Abia atunci observ ceva straniu: peria ei de pr fusese aezat cu
perii n jos.Ea ntotdeauna o lsa cu perii n sus-spatele era din lemn obinuit i
perii erau partea cea mai delicat.Oare o mutase camerista?
Dar focul nc nu fusese fcut.Slujnica nu venise n dimineaa asta n camera ei.
Artemis trase sertarul de sus al comodei.Restrnsa ei colecie de ciorapi se afla
nuntru i totul prea n ordine.Dar sertarul urmtor...Colul uneia dintre
cmuele ei era prins cu marginea afar din sertar.Ea nu putea fi sigur-poate
c ea nchisese n grab sertarul-dar nu era ndoielnic.Cineva fusese n camera
ei.Cineva i cutase prin lucruri.Artemis i aminti de paii care se ndeprtau
cnd ea se apropia de u.Oare Maximus dduse ordin ca unul dintre valei s-i
cerceteze camera ct era ea la buctrie s se ntlneasc cu mesagerul? Prea s
fie un lucru prea ciudat pentru el,iar ea nu se putea gndi la un motiv pentru care
ar face-o.Poate ca s-i recupereze inelul fr s i-1 cear?
Ea scoase lanul de sub alul pe care i-1 pusese pe umeri i examin din nou
pandantivul i inelul.Sclipeau n tcere n palma ei.Ea scutur din cap i le
ascunse la loc sub rochie.Inelul i aparinea lui Maximus,iar ea avea s i-1 dea de
ndat ce l ntlnea la Londra.De ndat ce l vedea pe Apollo.
Restul toaletei ei nu dur dect cteva minute,apoi se grbi spre camera lui
Penelope.Desigur c verioara ei era nc n pat,dar dup o ateptare
interminabil de dou ore,Penelope era n sfrit gata s coboare la micul dejun.
-Nu tiu de ce trebuie s coborm att de devreme,bombni Penelope.La urma
urmei,Wakefield a plecat la Londra i nu mai e nimeni care s m vad,nu-i aa?
-Cum rmne cu Scarborough? ntreb Artemis fr s se gndeasc,apoi i veni
s geam.Ultimul lucru pe care i-1 dorea era s-o ncurajeze pe Penelope s
rmn de dragul ducelui btrior.
-Scarborough e destul de armant,zise Penelope i chiar se mbujor n ciuda
vorbelor nonalante.Dar nu e aa de bogat ca Wakefield,i nici aa de puternic.
-E un duce,zise Artemis ncetior n timp ce intrau n ncperea lung din spatele
casei,unde se servea micul dejun.Plus c te place.
-O,chiar crezi? Penelope se opri i se uit la ea cu o expresie timid.
-Desigur.Artemis aprob din cap i fcu semn spre locul unde se afla ducele
btrior.Uit-te numai la expresia lui.Scarborough zmbea cu toat faa,nct
Artemis se temu s nu rmn aa.Era ciudat,ntr-adevr,dar ducele chiar prea
s o plac pe verioara ei-nu doar pentru frumuseea i tinereea ei,ci pentru ea
nsi.
-Dar e aa de btrn,zise Penelope,coborndu-i mcar de data asta vocea.

O cut mic i brzda fruntea,de parc ar fi fost cu adevrat necjit.


-Chiar conteaz asta? ntreb Artemis blnd.E genul de brbat care i va coplei
soia cu tot felul de cadouri scumpe.Se spune c prima sa soia avea casete
ntregi pline de bijuterii.Gndete-te numai ct de drgu ar fi.
-Hmm,Penelope i muc buza,prnd nehotrt.Oricum o s ne ntoarcem la
Londra.Se apropiau de Scarborough n timp ce vorbeau,iar chipul lui cpt o
expresie de-a dreptul comic cnd i auzi ultimele cuvinte.
-S nu-mi spunei c m abandonai,Lady Penelope.Penelope i uguie buzele n
timp ce se aeza pe scaunul pe care i-1 inea contele.
-Avnd n vedere c gazda noastr ne-a prsit,cred c e ceea ce trebuie s
facem.
-Ah,da.Scarborough se ncrunt la friptura care se afla n farfuria din faa lui.
Wakefield a fugit ieri ca un iepure speriat.Nu am mai vzut aa ceva.Sper,zise el
jovial,uitndu-se la Artemis,c nu s-a suprat din pricina tachinrilor
dumneavoastr cu Fantoma din St.Giles,domnioar Greaves.
-Nu cred c ducele se sperie prea uor,replic Artemis.Scarborough ridic din
sprncene i i desfcu larg braele.
-Cu toate astea,Wakefield i-a prsit casa de la ar.Artemis simi cum pulsul
i-o ia la goan.Ultimul lucru pe care l voia era ca acum s se abat vreo
bnuial asupra lui Maximus.
-Dar ducele a spus c are treburi urgente de rezolvat la Londra,zise Penelope,cu
sprncenele adunate ntr-o ncruntare nedumerit.Nu vd ce legtur ar avea asta
cu ceva spus de Artemis.
-Fr ndoial c avei dreptate,se replie Scarborough imediat.Dar plecarea sa
neateptat o oblig pe sora lui mai tnr s cltoreasc singur la Londra.
-Dar cu siguran domnioara Picklewood o va nsoi,nu-i aa? interveni
Artemis.
-Nu,din cte neleg eu,i rspunse Scarborough.Se pare c domnioara
Picklewood a primit de diminea nite veti de la o prieten din Bath,care s-a
mbolnvit brusc.Ea a plecat deja s-i fie alturi.
-Atunci Lady Phoebe va trebui s se mulumeasc cu slujitoarea ei pentru
cltoria spre Londra,zise Penelope prea puin impresionat.
-O servitoare nu e deloc compania potrivit,mai ales pentru cineva n starea lui
Lady Phoebe,medit Scarborough.Dup cum spuneam,e pcat c Wakefield a
considerat c treburile lui sunt mai importante dect sora lui oarb.
Artemis tresri la cuvintele aspre.Cu toate astea,insistena ducelui n legtur cu
subiectul era n avantajul ei.

De regul,Penelope i oferea o jumtate de zi liber pe sptmn,cnd putea s


fac ce voia.Chiar dac Apollo era rnit grav,Artemis se ndoia foarte mult c
Penelope i-ar permite s se duc la casa din Londra a ducelui de Wakefield
pentru mai mult de cteva ore.Dar dac ajungea la concluzia c ideea era a ei...
Artemis i drese glasul.
-Ducele ine foarte mult la Lady Phoebe.
-Aa e,aa e,interveni i ducele.
-De fapt,cred c ar fi foarte recunosctor dac cineva s-ar oferi s cltoreasc
mpreun cu sora lui.Penelope nu era chiar att de neroad.nelese imediat
sugestia lui Artemis,o nelese i nu-i plcu defel.
-O,nu cred c a putea.Cu tine i slujitoarele,i tot bagajul meu,abia am avut loc
n trsur la sosire.Este pur i simplu imposibil.
-Ce pcat,murmur Artemis.Desigur,Phoebe ar putea lua trsura ei i ai putea s
cltoreti doar tu cu ea.Penelope era ngrozit.
-...sau a putea s merg eu.
-Tu? Penelope i miji ochii,ntr-o expresie studiat.Dar tu eti nsoitoarea mea.
-Da,ai dreptate,renun Artemis,aparent modest.Un astfel de gest extravagant
de bunvoin ar fi exagerat.Penelope se ncrunt.
-Chiar crezi c Wakefield ar crede c sunt extravagant de generoas?
-O,da,zise Artemis cu ochii mari i un ton sincer.Pentru c vei fi.i dac m
mprumui pentru perioada ct este plecat domnioara Picklewood,ei bine,
Wakefield nu va mai ti cum s-i mulumeasc.
-O,exclam Penelope,trgnd aer n piept,ce idee bun!
-Suntei milostenia intruchipat,milady,anun Scarborough aplecndu-se peste
mna lui Penelope,i i fcu cu ochiul lui Artemis.
CAPITOLUL 10
La cuvintele ranului,unul dintre oamenii lui Herla sri de pe cal,dar n
momentul n care picioarele lui atinser pmntul,brbatul se transform n
rn.Regele Herla privi uimit i i aminti de avertismentul regelui piticilor:
nici unul dintre ei nu putea s descalece naintea micului cine alb,altminteri se
transformau n rn.Scoase un urlet groaznic cnd i ddu seama,iar cnd
fcu asta,i el,i oamenii lui luar nfiri spectrale.Apoi el i mboldi calul i
fcu singurul lucru care-i mai rmsese de fcut: porni la vntoare.
Astfel,regele Herla i suita lui fur condamnai s clreasc sub clar de
lun,fr s aparin cu adevrat nici uneia dintre lumi...
din Legenda regelui Herla

-Se va trezi? ntreb Maximus n timp ce se uita la nebun,mai trziu n aceeai


diminea.Vicontele Kilbourne era ascuns n pivnia de sub Wakefield House,
fiind adus acolo prin tunelul secret.Maximus i Craven aranjaser un pat aproape
de un vas cu crbuni ncini,ca s i in de cald.Craven l privi ncruntat pe
pacientul nemicat.
-Nu e sigur,Excelena Voastr.Poate dac l-am duce ntr-un loc mai salubru,la
suprafa....
-tii c nu putem risca s fie descoperit,zise Maximus i scutur din cap
nerbdtor.Craven incuviin.
-Se zvonete prin ora c guvernatorii de la Bedlam au trimis deja soldai n
cutarea Fantomei.Se pare c evadarea unuia dintre pacieni este un fapt destul
de stnjenitor.
-Ar trebui s le fie ruine pentru tot ce nseamn locul acela,bombni Maximus.
-ntr-adevr,Excelena Voastr,rspunse Craven.Dar tot m tem pentru pacientul
nostru.Fumul toxic de la vasul cu jratic,ca s nu mai vorbesc de umezeala din
pivni...
-Da,nu sunt cele mai bune condiii pentru un bolnav,interveni Maximus,dar s
fie descoperit i dus napoi la Bedlam ar fi i mai ru.N-ar mai rezista nc unei
bti.
-Dup cum spunei,Excelena Voastr,asta e tot ce putem face,dar tot nu-mi
place prea mult.Dac am putea aduce un doctor priceput n arta vindecrii...
-Se aplic aceeai obiecie.Maximus se plimb nerbdtor prin faa peretelui
opus al pivniei.La naiba,el avea nevoie de Kilbourne de dragul lui Artemis.
i aminti de chipul ei strlucitor,recunosctor,i nu se putu abine s nu se
gndeasc c nu ar fi la fel de recunosctoare acum,dac ar vedea n ce stare era
fratele ei.
-n afar de asta,continu Maximus,ntorcndu-se lng Craven,tu eti la fel de
bun,ba chiar mai bun dect un doctor cu studii.Cel puin nu ai o pasiune pentru
cine tie ce poi-uni miraculoase.
-Hmm,murmur Craven.Sigur c sunt ncntat de ncrederea pe care o avei n
mine,dar trebuie s subliniez c arta mea a constat n a v ngriji rnile
superficiale i vntile.Nu am avut niciodat de-a face cu un pacient cu rni la
cap i coaste rupte.
-Chiar i aa,eu tot am ncredere n tine.Chipul lui Craven se goli de orice
expresie.
-Mulumesc,Excelena Voastr.
-Haide s nu devenim sentimentali,Craven,zise Maximus uitndu-se la el.

Pe chipul mpietrit al lui Craven se observ o tresrire.


-Niciodat,Excelena Voastr.Maximus oft.
-Trebuie s-mi fac apariia sus,altminteri servitorii o s nceap s se ntrebe
unde am disprut.Vino de ndat,dac i va recpta cunotina.
-Desigur,Excelena Voastr.Craven ezit,studiind chipul brbatului incontient.
Cred c va trebui s-i gsim vicontelui Kilbourne o alt ascunztoare cnd se va
trezi.
-S nu-i nchipui c nu m-am gndit deja la asta,bombni Maximus.Mcar dac
a ti unde s-1 ascund pentru mai mult timp.Cu acest gnd deprimant n
minte,el se ntoarse i urc la etaj.Craven va sta s-1 ngrijeasc pe Kilbourne n
pivni,iar Maximus va veni s verifice periodic,n funcie de cum i va permite
programul din timpul zilei.El spusese adevrul:nu avea cui altcuiva s-i
ncredineze aceast sarcin n afar de Craven.Cnd Maximus ajunse n holul
de la etaj,calea i fu ainut de Panders,valetul lui,care,din fericire,era prea bine
educat ca s pun ntrebri stnjenitoare.Panders era un brbat impozant,de
vrst mijlocie,cu o burt rotund,i la care n mod normal nu gseai nici mcar
un fir ciufulit in peruc,dar astzi era att de contrariat,nct avea o sprncean
ridicat.
-mi cer iertare,Excelen,dar n camera dumneavoastr de lucru se afl un
soldat care cere cu insisten s v vorbeasc.L-am informat c nu primii
oaspei,dar individul nu poate fi convins s plece.M gndisem chiar s-i chem
pe Bertie i John,dar dei acetia sunt flci zdraveni,soldatul este,n mod
evident,narmat,i nu mi-a dori s vd snge pe covorul din biroul
dumneavoastr.La nceputul discursului su,Maximus se alarmase,dar pn
apuc valetul s termine,ncepuse s-i dea seama cine ar putea fi vizitatorul su.
-Foarte bine,i se adres el prin urmare,cu calm i aplomb,lui Panders.O s m
ocup chiar eu de el.Camera sa de lucru se afla n partea din spate a casei-plasat
n aa fel nct s nu fie deranjat de glgia din strad sau de numeroii vizitatori
de care Panders se ocupa de regul ntr-un mod foarte contiincios.Vizitatorul de
astzi,ns,era o cu toiul alt problem.
Cpitanul James Trevillion se ntoarse cnd Maximus deschise ua.Ofierul de
dragoni era nalt,cu un chip alungit care i conferea un aer de austeritate,chiar
dac era de aceeai vrst cu Maximus.
-Excelena Voastr.Plecciunea lui Trevillion fu att de scurt,nct altcineva n
afar de Maximus ar fi putut-o considera o insult.Din fericire,el se obinuise
demult cu lipsa de deferen a dragonului.
-Trevillion,murmur Maximus i se aez n spatele biroului su masiv.

Crui fapt datorez plcerea vizitei dumitale? Abia ce ne-am ntlnit acum dou
sptmni.Cu siguran n acest rstimp scurt nu ai reuit s opreti negoul cu
gin din Londra.Dac avea vreun resentiment la adresa lui Maximus pentru
sarcasmul cu care i se adresase,cpitanul de dragoni l ascundea bine.
-Nu,Excelena Voastr.Am veti cu privire la Fantoma din St.Giles...
Maximus l ntrerupse pe ofier,fluturnd iritat din mn.
-i-am mai spus de multe ori c obsesia dumitale cu privire la Fantoma din
St.Giles nu m intereseaz.Ginul este rul din St.Giles,nu un nebun n straie de
arlechin.
-ntr-adevr,Excelena Voastr,v cunosc prerea cu privire la Fantom,zise
Trevillion reinut.
-i cu toate astea persiti n a o ignora.
-Fac ceea ce cred c e mai bine pentru misiunea mea,Excelena Voastr,iar ntre
Fantom i individul sta nou,Scaraochi...
-Cine? Maximus tia c vocea i era prea aspr,dar mai auzise numele sta i
nainte: aristocratul beat care fusese jefuit-el spusese c atacatorul su fusese
Scaraochi.
-Scaraochi,replic Trevillion.Un tlhar destul de feroce care i face veacul n
St.Giles.E mult mai nou dect Fantoma.Maximus i nclet maxilarul,uitnduse furios la brbat.Cu peste doi ani n urm,el avusese grij ca Regimentul 4
Dragoni s fie echipat i adus la Londra pentru a fi de ajutor n rzboiul ginului
din Londra.l alesese personal pe Trevillion,pentru c avea nevoie de un brbat
inteligent i curajos.Un brbat n stare s ia decizii de unul singur.Un brbat care
s reziste n faa mitei i a ameninrilor.Dar problema era c aceleai caliti
care l fceau pe cpitanul de dragoni foarte bun n munca lui l fceau i al
naibii de ncpnat cnd vedea ceva ce el considera a fi o nclcare a legii pe
teritoriul su.Trevillion fusese obsedat de Fantom nc de la nceputul misiunii
sale.Lui Maximus nu-i scpase ironia c dumanul su se afla pe statul su de
plat.Trevillion se foi i i mpreun minile la spate.
-Poate c nu ai aflat,Excelena Voastr,dar Fantoma din St.Giles a intrat noaptea
trecut n Bedlam i a ajutat la evadarea unui nebun criminal.
A,Trevillion era,desigur,interesat de subiect.Maximus se ls pe sptarul
scaunului i i mpreun degetele.
-i ce propui s fac eu n legtur cu asta?
Trevillion l privi ndelung,cu un chip absolut impasibil.
-Nimic,Excelena Voastr.Este sarcina mea s prind i s ntemniez Fantoma
din St.Giles,ca s nu mai fac i mai mult ru n St.Giles sau n restul Londrei.

-Iar acest ultim eveniment te va ajuta s-1 capturezi?


-Desigur c nu,Excelena Voastr,zise cpitanul cu mare respect.Dar mi se pare
interesant c un ho la drumul mare care de regul e vzut ntr-un singur loc,pare
s se fi aventurat acum att de departe,n est,spre Moorfields.
Maximus ridic din umeri,prefcndu-se plictisit.
-Din cte tiu,Fantoma a fost vzut i lng cldirea Operei din apropiere de
Covent Garden.Asta nu e n St.Giles.
-Dar e destul de aproape de St.Giles,replic ncetior Trevillion.Moorfields e
tocmai n partea cealalt a Londrei.n afar de asta,acea Fantom s-a retras acum
doi ani.Maximus ncremeni.
-Poftim?
-Am fcut un studiu cu privire la Fantoma din St.Giles,Excelena Voastr,zise
Trevillion cu calmul cuiva care anuna c s-ar putea s plou.I-am studiat
micrile,aciunile i la fel i nepotrivirile,i am ajuns la concluzia c sunt cel
puin trei brbai care joac rolul Fantomei din St.Giles.
-Cum...Maximus clipi,dndu-i seama c ndrzneul cpitan de dragoni l studia
n tcere.Brbatul pe care l cuta Trevillion-cel care i-ar fi putut da de gol
secretul lui Maximus-zcea patru etaje mai jos,sub ei,chiar n acest moment.Se
adun i se ncrunt.
-Eti sigur?
-Foarte sigur.Trevillion i strnse minile la spate.Una dintre Fantome e mult
mai letal dect celelalte dou.Poart adesea o peruc cenuie sub plria cu
boruri moi i are tendina de a nu ine seama de sigurana personal-mai mult
dect celelalte dou.Cred c s-a retras n aceast var.Una dintre fantome nu a
ucis niciodat,din cte tiu eu.Prul su era mai ntunecat,castaniu-nchis i
strns la spate.Nu l-am mai vzut de doi ani.Probabil,avnd n vedere ocupaia
sa,e mort.Al treilea e foarte activ.
Poart o peruc alb i mnuiete extraordinar de bine sabia.Eu l consider a fi
Fantoma original,pentru c pe el l-am vzut primul-ntr-o noapte cnd a ars
Cminul pentru Orfani i Copii Abandonai,el a ajutat la prinderea femeii
nebune cunoscute sub numele de Maica Panselu.
Doamne sfinte!Pre de o clip,Maximus nu fu n stare dect s se holbeze la
cpitan.El fusese cel care o prinsese pe Maica Panselu.Din fericire,Trevillion
nu pru s bage de seam c rmsese fr cuvinte.
-Teoria mea,continu acesta,este c aceast Fantom,cea original,e cea care a
intrat n Bedlam noaptea trecut.Nebunul pe care 1-a eliberat trebuie s fie
cineva foarte important pentru arlechin.

-Sau Fantoma e ea nsi nebun.Maximus scoase la iveal un teanc de foi,


pregtit s-1 alunge pe Trevillion.Repet,nu vd de ce m-ar interesa pe mine
subiectul.
-Nu vedei? Maximus i arunc o privire aspr cpitanului de dragoni.
-Explic-mi.Fu rndul lui Trevillion s ridice din umeri.
-Nu vreau s v aduc vreo ofens,Excelen.Nu am fcut dect s remarc faptul
c Fantoma pare s aib cam aceleai interese cu dumneavoastr.Patruleaz prin
St.Giles,deseori acostnd hoi,tlhari i pe cei angrenai n negoul cu gin.Pare s
aib aceeai obsesie ca i dumneavoastr cu privire la negoul cu gin.
-Se zvonete i c e un criminal i un siluitor de femei,zise Maximus sec.
-i cu toate astea am interogat o femeie care susine c Fantoma a scpat-o de
viol,zise cpitanul de dragoni.
-Unde vrei s ajungi,Trevillion?
-Nicieri,Excelen,zise cpitanul calm.ncerc doar s v in la curent cu
inteniile mele.
-Atunci consider c ai dat un raport complet,zise Maximus i ncepu s-i
rsfoiasc hrtiile.Dac asta e tot,mai am i alte treburi de rezolvat.
Cpitanul de dragoni fcu o plecciune i se ndrept chioptnd spre u,
nchiznd-o ncet n urma lui.Maximus ls pe dat hrtiile i se uit la u.
Trevillion se apropia prea mult de adevr pentru gustul su.ntrebrile
politicoase,dar intite,observaiile inteligente,toate l conduceau pe brbat tot mai
aproape de des-i operirea secretului su.Desigur,presupunnd c Trevillion nu
aflase deja c Maximus era Fantoma.Oft iritat i alung iute gndul,ca s se
poat concentra pe document,cci nu minise:chiar avea i alte treburi de
rezolvat.Secretarul su i lsase mai multe scrisori pe care trebuia s le citeasc
i s le semneze,n plus,mai trebuia s citeasc i s analizeze raportul cu privire
la pmnturile sale din Northumberland.Toate aceste chestiuni l inur ocupat
restul dimineii,nainte ca Philby,secretarul su,s soseasc pentru consultaii
suplimentare.Maximus ddu porunc s le fie adus prnzul n camera de lucru,
astfel nct s poat continua munca cu hrile ntinse pe birou i pe jos.Pe la
jumtatea dup-amiezii,n ua biroului se ivi Craven,care scutur scurt din cap
nainte s dispar din nou.Maximus se ntoarse la lucru,ncercnd s nu se
gndeasc prea des la brbatul care zcea fr cunotin n pivnia de dedesubt.
Cina fu luat tot pe fug,cci Philby dduse peste o chestiune complicat cu
privire la motenirea unei mici buci de teren,cu care n-ar fi meritat s se
osteneasc dac nu i-ar fi oferit acces la o min de crbune.

Abia spre ora nou seara ridic din nou privirea din hrtii i asta pentru c n
holul de la intrare se auzea o glgie suficient de mare ca s rzbeasc pn n
spatele casei.Maximus se ridic si se ntinse.
-Cred c asta a fost tot pentru astzi,Philby.Secretarul ncuviin obosit i ncepu
s strng hrile n vreme ce Maximus iei din ncpere.O auzi pe Phoebe
vorbind vesel nainte s dea colul i s o vad punndu-i lui Panders n brae
plria,n vreme ce Belle,Starling i Percy se nvrteau n jurul lor.Maximus se
uit la cini i ridic din sprncean.Acetia rmneau de regul la Pelham.
-Sper c ai avut o cltorie bun,zise Maximus n timp ce Percy ncerca s l
drme.Phoebe se opri din gestul de a-i scoate mnuile,aruncndu-se cu
afeciune n braele lui.
-O,Maximus,a fost att de distractiv s cltoresc cu Artemis! El se uit peste
umrul surorii sale i o vzu pe Artemis.Greaves cu cinele Bon Bon n brae,
privindu-1 cu mare seriozitate.
-Domnioar Greaves,zise ducele de Wakefield,n timp ce Phoebe se desprindea
din braele sale.Ce surpriz!Trecuse doar ceva mai mult de o zi de cnd l vzuse
ultima oar,i cu toate astea,resimi din plin ocul prezenei sale fizice.Era att
de impuntor.Att de plin de via.Acest brbat-Maximus-o apucase i o srutase
cu o pasiune att de intens,nct simise c se neac,fr speran,
neruinat i dorind mai mult.Acum sttea n faa ei,iar ea avea att de multe
ntrebri s-i pun-,dar nu putea s rosteasc nici una.
-Excelen,murmur Artemis,i fcu o plecciune cu Bon Bon zvrcolindu-se la
ea n brae.Sper c nu e o surpriz neplcut.Ea puse cinele btrn pe jos,iar
acesta alerg imediat spre Percy s se hrjoneasc cu el.
-Nu fi prostu,Artemis,rse Phoebe.Iar tu,Maximus,nceteaz s mai fi aa de
sever! O s-o sperii pe Artemis i nu permit aa ceva.Abia a venit s stea cu noi.
-S stea? Maximus ridic intimidant dintr-o sprncean.
-Da.Phoebe o lu pe Artemis de bra.Lady Penelope a zis c,dac verioara
Bathilda a fost nevoit s plece la prietena ei bolnav,ea mi-o va mprumuta pe
Artemis ca nsoitoare.Nu a fost foarte drgu din partea ei?
-Ba chiar neobinuit de drgu,murmur Maximus aruncndu-i lui Artemis o
privire atent.i i-a trimis i celul?
-Eu sunt cea care are grij de regul de Bon Bon,zise Artemis,netezindu-i fusta.
Oare el voia ca ea s plece? Gndul o fcu s simt brusc o neptur n piept.
M-am gndit c o schimbare de peisaj i-ar face bine,iar Penelope a fost de acord.

-Aa s-ar zice.El nclin din cap,fr ca pe chip s i se citeasc vreo expresie.i
cine a decis s aduc i ogarii,i pe Percy?
-Eu,desigur,zise Phoebe vesel.Cred c se simt prsii cnd i lsm la Pelham.
-Mmm,murmur Maximus fr s se pronune.
-Am fcut tot felul de planuri pe drumul de ntoarcere,continu Phoebe s turuie.
M-am gndit s mergem la Harte's Folly i apoi la cumprturi i la blci.
Maximus strnse din buze.
-O s v nsoesc la primele dou,dar ultima iese din discuie.
-O,dar...
-Phoebe!Acel singur cuvnt pru s-i semnaleze fetei s renune.Zmbetul ei
luminos tremur un pic nainte s se adune i s continue:
-n fine,o s ne distrm grozav ct va fi Artemis aici.Tocmai am trimis
slujitoarea la etaj s-i pregteasc dormitorul roz i am comandat ceaiul.Vrei s
ni te alturi? Artemis se atepta ca Maximus s refuze.n trsur,Phoebe dduse
de neles c el i petrecea mult timp singur,chiar dac locuiau n aceeai cas la
Londra.Dar Maximus nclin din cap.
-A fi ncntat.i ntinse braul lui Artemis i ea i sprijini o mn pe mneca lui.
-Unde e? opti ea,profitnd de faptul c Phoebe se ntorsese s discute cu
valetul.
-Mai trziu,scutur el din cap imediat.Ea i muc buza.Drumul pn la Londra
fusese un chin,ncercnd s fie vesel i ncntat pentru Phoebe,n tot acest
timp ngrijorndu-se pentru Apollo.
-Te rog!
-De ndat ce pot,zise el i o privi cu ochii lui cprui.i promit!
Era ilogic,dar cuvintele sale de ncurajare o fcur s se simt mai bine.tia c
dac Apollo ar fi fost n stare grav,el ar fi dus-o imediat la el.Dar dup cum se
prea,trebuia s mai reziste i la ceai i prjituri.
Maximus i ntinse cellalt bra surorii lui i le conduse pe nite scri n
spiral,cu balustrad aurit,fiind urmai de cinii ncntai.La etaj,chiar n
dreptul scrilor,se afla un salon mare.Uile vopsite roz erau decorate cu
basoreliefuri cu vi-de-vie poleit.Salonul n sine avea un tavan uria,cu zei
pictai n detaliu plutind pe nori agitai.Artemis i ddu capul pe spate,studiind
scena.
-Educaia lui Ahile,i opti Maximus n ureche.Ei bine,asta explica prezena
centaurului.
-Chiar trebuie s lum ceaiul aici? bombni Phoebe de partea cealalt.Tot timpul
m simt de parc a fi pe scen.Salonul albastru e mult mai confortabil.

Maximus ignor vicreala surorii sale.


-Ai grij la masa de aici! Doamna Henrys a mutat-o ct am fost la ar.
-Oh!Phoebe ocoli cu grij msua joas de marmur cu ajutorul su,dup care se
aez pe sofaua roz.Bon Bon sri lng ea,cu gura cscat ntr-un rnjet larg,
canin.Artemis se aez alturi,iar ogarii i se tolnir la picioare.
-Sper c treburile tale la Londra au fost foarte importante,zise Phoebe sever.Ai
cam stricat petrecerea la Pelham cnd ai plecat aa de brusc.Toi i chemau
trsurile a doua zi de diminea.
-mi pare ru c v-am necjit,replic Maximus care prea mai degrab plictisit
dect spit cnd se sprijini de polia mare,din marmur neagr,a emineului din
faa lor.Phoebe i ddu ochii peste cap.
-Nu trebuie s i faci griji c m-ai necjit pe mine.Lady Penelope a fost destul
de suprat,nu-i aa,Artemis?
-Da,a prut puin,s zicem,cam deranjat,zise Artemis prevztoare.
-Serios? Maximus se uit la ea cu nite ochi n care se citea sarcasmul,dar i
intimitatea dintre ei doi.
-Ei bine,a fost aa pn cnd ducele de Scarborough i-a asumat sarcina de a o
consola,zise Phoebe.Ar trebui s fii atent cu el,frate drag! Scarborough o s i-o
sufle de sub nas.
-O s m ngrijorez atunci cnd venitul lui Scarborough o s mai creasc cu nc
vreo zece mii.
-O,Maximus! exclam Phoebe cu o grimas.Slujnicele intrar tocmai atunci,aa
c Phoebe se vzu nevoit s se abin de la ce ar fi vrut s mai adauge.Artemis
privi cum cetile i ceainicele fur aezate pe masa dintre ei,dimpreun cu
prjiturile i alte gustri mici i delicioase.
-Mai dorii i altceva? o ntreb slujnica-ef pe Phoebe.
-Nu,mulumesc,rspunse Phoebe,iar dup ce femeile plecar,ea se ntoarse spre
Artemis.Vrei s fii drgu s torni tu?
-Desigur.Artemis se aplec i ncepu s toarne ceaiul n ceti.
-tiu c nu e treaba mea,Maximus,zise Phoebe ncet n timp ce i oferea lui Bon
Bon nite prjitur,dar nu m pot abine s nu m gndesc c merii o soie mai
bun dect cineva care i cntrete valoarea n bani.
-Atunci s-mi iau o soie care nu pune pre pe bani-i mai ales pe banii mei?
ntreb Maximus uor amuzat,acceptnd o ceac de ceai de la Artemis.
n minile lui,ceaca prea deosebit de fragil.
-Mi-a dori s-i iei o soie care s te aprecieze pe tine n locul banilor ti,replic
Phoebe pe dat.Maximus flutur nerbdtor din mn.

-Nu are importan.Banii mei sunt ai ducatului,iar ct voi tri,eu voi fi ducele.S
m despari de titlu ar fi ca i cum mi-ai scoate inima din piept.Suntem unul i
acelai.
-Chiar credei asta? ntreb Artemis aproape n oapt.Att Phoebe,ct i
Maximus se uitar la ea,de parc ar fi fost surprini s-i aud glasul,dar Artemis
se concentra doar asupra lui Maximus-el i ochii lui incomensurabil de adnci i
de cprui.
-Da.El rspunse fr ezitare-fr mcar s se opreasc s se gndeasc la asta,
dup cum i putea ea da seama.
-i dac n-ai avea titlul? ntreb ea.tia c nu ar fi trebuit s-i vorbeasc aa de
fa cu Phoebe-dezvluia prea mult din relaia lor ciudat-,dar simea c trebuie
s afle rspunsul.Cine ai fi atunci? El strnse nerbdtor din buze.
-Din moment ce dein titlul,nu conteaz.
-Facei-mi pe plac.
-Nu tiu,zise el ncet,dup ce mai nainte deschisese i nchisese gura de cteva
ori.Se uit suprat la ea.ntrebarea este ridicol.
-Dar revelatoare,oricum,zise Phoebe,att n privina ntrebrii,ct i a
rspunsului.
-O s te cred pe cuvnt,zise Maximus i puse ceaca de ceai pe tav.Dar am
chestiuni mai importante de rezolvat.Dac mi permii s o mprumut pe
domnioara Greaves,o s-i art casa i o s-o instruiesc cu privire la sarcinile ei
de nsoitoare.Phoebe prea uimit.
-M gndeam c vei face asta mine-diminea.
-Vei putea s-i ari domnioarei Greaves camerele i orice alte lucruri personale
vrei s se rezolve mine,dar eu am cteva instruciuni speciale s-i dau i pe care
vreau s le discut ast-sear.
-Dar...
-Phoebe.
-O,foarte bine,zise fata bosumflndu-se.Buza de sus a lui Maximus tresri.
-Mulumesc.El se uit cu severitate la cini.Voi toi o s stai aici.La semnul
su,Artemis se ridic i i ur lui Phoebe noapte bun nainte s ias din camer.
El urc imediat scrile la etajul trei.
-Chiar a fost necesar? ntreb ncet Artemis,venind n urma lui.
-Vrei s-i vezi fratele,nu? ntreb el retoric.
-Desigur,replic ea,dar nu trebuia s par de parc a fi gardianul lui Phoebe,
pentru care ai instruciuni speciale.El se ntoarse n capul scrilor att de brusc,

nct ea aproape c se lovi de el.Se opri la un centimetru distan de el,contient


de cldura pe care o emana,de furia lui care clocotea chiar la suprafa.
-Dar chiar am instruciuni speciale pentru tine,zise el extrem de rspicat.Sora
mea este aproape oarb.i cum ai reuit s i croieti drum aici ca nsoitoare a
ei,poi la fel de bine s fii i asta.M atept s o ii n siguran.S o opreti de la
ieiri prea periculoase,s te asiguri c nu face eforturi care-i depesc
posibilitile,s ai grij s fii mereu nsoite mcar de un valet,preferabil de doi,
oricnd v aventurai n afara casei.Artemis i nclin capul i l studie.Grija lui
era real,dar probabil c era sufocant pentru Phoebe.
-O dup-amiaz la blci i se pare foarte periculoas?
-Pentru cineva ca ea,da,zise el.Ar putea foarte uor s se piard n mulime,s fie
impins sau nghesuit.Sunt hoi de buzunare,tlhari i alii mai ri la blci.O
lady bine educat nevztoare poate fi o int uoar.Nu vreau s peasc ceva.
-neleg.
-Oare? El nu se mic,dar statura lui era intimidant.Sora mea mi e foarte drag.
Voi face orice ca s-o feresc de rele.
-Chiar dac msurile pe care le iei ca s fie n siguran se transform ntr-o
colivie? ntreb ea blnd.
-Vorbeti de parc ar fi o tnr ca oricare alta,mri el.Dar nu e.E oarb.Am
dus-o la toi doctorii,la toii oamenii de tiin,am aflat despre toi vindectorii
de aici sau de aiurea,n-au contat costurile sau osteneala.Am permis s-o chinuie
cu tot felul de medicamente ngrozitoare,totul n sperana c o voi putea ajuta.
Nimic nu a ajutat,i ea a orbit.Nu am putut s-i salvez vederea,dar al naibii s fiu
dac o s permit s o rneasc cineva.Artemis nghii n sec,cci fervoarea lui
era pe ct de incitant,pe att de nspimnttoare.
-neleg.
-Bine.El se ntoarse i o conduse pe hol.Acestea sunt ncperile surorii mele.El
art spre o u de un verde pal.Iar aici este camera roz n care Phoebe vrea s
stai.Fcu semn spre ua de alturi,care era deschis.O slujitoare se grbi s
ias,oprindu-se doar ca s-i fac o reveren lui Maximus.
Artemis arunc o privire nuntru.Pereii erau mbrcai ntr-o mtase roz-nchis
cu ape,de unde i numele camerei.Un pat cu baldachin era flancat de dou
noptiere placate cu marmur galben,iar emineul era mbrcat n marmur cu
vinioare roz.
-E ncnttoare,zise Artemis ct se poate de sincer.
Ea se uit peste umr la duce.Camerele tale sunt tot aici pe coridor?
-Mai jos,ncuviin el.El o coti pe un culoar i se ndrept spre spatele casei.

-Aici e salonul albastru-cel pe care i place lui Phoebe s-1 foloseasc.Iar


acestea sunt camerele mele.Uile ctre apartamentul lui erau vopsite n verdenchis cu nflorituri negre.
-Haide.El o conduse spre o u fcut s arate ca restul lambriurilor de pe perete.
Coborr o scar n spiral n ntuneric,dar Artemis l urm fr fric.
Dou etaje mai jos,dup ce trecur de o u tiat n piatr,el se opri n dreptul
celei de-a doua ui,uitndu-se atent la ea.
-Nimeni nu trebuie s tie c se afl aici.A trebuit s-1 scot de acolo cu fora,
mbrcat n Fantoma din St.Giles.l caut.Ea aprob din cap,simind c i se pune
un nod n gt.Patru ani.Patru ani n care fusese nchis la Bedlam.Maximus
descuie ua i o deschise,dezvluind o ncpere subteran lung i joas.
-Excelen.Era servitorul pe care Artemis l observase la concursul de tras cu
arcul al doamnelor.Se ridicase de pe un scaun aflat lng pat.Iar pe pat...
Ea alerg ntr-acolo,ignornd orice altceva.Apollo era ntins,iar chipul lui drag,
tumefiat i aproape de nerecunoscut din pricina vntilor.Iar restul de piele
rmas intact era deosebit de palid.Czu n genunchi lng el,ntinznd o
mn tremurtoare pentru a-i ndeprta prul nepieptnat de pe frunte.
-Craven,vorbi Maximus n spatele ei.Aceasta este Artemis Greaves,sora
pacientului nostru.
-Doamn,zise servitorul.
-Ai chemat un doctor? ntreb ea fr s-i ea ochii de pe chipul lui Apollo.
i trecu mna peste obrazul lui nebrbierit i spre gt,cutnd.Da.Era.Pulsul.
Sngele nc i mai circula prin vene.
-Nu,rspunse Maximus.
-De ce nu? se interes ea ntorcndu-se i scrutndu-1 cu privirea.
-i-am spus asta,rspunse el rbdtor,cu o voce calm.Nimeni nu trebuie s tie.
Ea i susinu privirea pre de o clip,nainte s se ntoarc la Apollo.Avea
dreptate.Sigur c avea dreptate.Nu puteau risca s fie descoperit i poate obligat
s se ntoarc la Bedlam.Dar,cu toate astea,s-1 vad aa i s nu-i poat oferi
ngrijire era un chin.Craven i drese glasul.
-Eu am avut grij de Lord Kilbourne,domnioar.Nici un doctor nu ar avea ce s
fac mai mult.
-Mulumesc,i rspunse ea uitndu-se iute la el.Voia s mai spun ceva,ns simi
iar nodul n gt.Simea c o ustur ochii.
-S nu plngi,mndr Diana,murmur Maximus.Luna nu i ngduie.
-Nu,fu ea de acord i i terse obrajii cu ndrjire.nc nu e nevoie de lacrimi.
Pre de o clip i se pru c simte o mn pe umr.

-Poi s stai aici cu el o vreme.Craven are oricum nevoie de odihn.


Ea aprob din cap fr s se ntoarc.Nu ndrznea.Se auzir paii brbailor care
plecau i ua nchizndu-se n urma lor.Flcrile lumnrilor plpir,apoi
rmaser nemicate din nou.Nemicate,asemenea fratelui ei.
i puse capul pe braul lui,amintindu-i.Erau copii ntr-o familie distrus de
nebunie i de aristocraie scptat,lsai n voia lor de prini care aveau alte
griji.Ea i aduse aminte cum se plimba cu el prin pduri,privindu-1 cum prindea
broate n iarba nalt de lng iaz.Ea cuta cuiburi de psri n stufri n timp
ce el se lupta cu dragoni cu crengi rupte din copaci.Ziua n care el fusese trimis
la coal fusese cea mai trist din tnra ei via.Ea fusese lsat cu mama ei,o
invalid,i tatl care era plecat cu afaceri-de regul condus de cine tie ce idee
nebuneasc prin care voia s se mbogeasc rapid.Cnd Apollo se ntorcea n
vacane,ea era uurat.Att de uurat! Nu plecase pentru totdeauna.
Artemis se uit cum i urca i i cobora pieptul cu fiecare respiraie i i aminti,
meditnd.Toat viaa i fuseser luate lucruri:Apollo,afeciunea lui Thomas,
mama i tata,cminul ei,viitorul ei.Nimeni nu i ceruse vreodat prerea,nu se
interesase de ce voia sau de ce avea nevoie.Se luaser hotrri pentru ea sau n
numele ei,dar ea nu avusese niciodat ansa de a face singur ceva.Ca o ppu
pe un raft,ea fusese mutat de colo-colo,manevrat,dat la o parte.Doar c ea nu
era o ppu.Tot ce ar fi putut avea: un cmin,un so i o familie a ei,totul
dispruse.Ea nu le va avea niciodat.Dar asta nu nsemna c nu putea hotr s
aib altceva.C ea nu ar trebui s-i triasc viaa ct de bine putea.Ct de bine
voia.Putea fie s-i petreac restul vieii fiind manevrat i plngnd n tcere
dup ce pierduse,fie s-i creeze o nou via.O nou realitate.
Lumnrile arseser aproape de tot cnd Craven deschise din nou ua ncperii.
-Domnioar? E trziu.O s stau eu cu Lord Kilbourne ca s putei merge la
culcare.
-i mulumesc.Ea se ridic,nepenit de ct ezuse pe piatra rece i se uit la
brbat.O s m anuni dac intervine vreo schimbare?
-Da,aa o s fac,rspunse el cu voce blnd.Artemis l atinse pe Apollo pe obraz
i apoi se ntoarse s urce scrile.S scape de inerie i disperare.
CAPITOLUL 11
Timp de o sut de ani i-a condus regele Herla vntoarea slbatic,i toi care
aveau ghinionul de a-i zri pe vntorii fantomatici n lumina lunii se nchinau
i murmurau o rugciune,cci moartea urma adesea dup o astfel de

ntmplare,ntr-o singur noapte din an,doar o singur noapte,regele Herla i


oamenii si i recptau trupurile omeneti: n noaptea recoltei de toamn,
cnd era lun plin.n acea noapte,toi cei care puteau se ascundeau ngrozii,
cci uneori regele Herla ddea peste muritori n vntoarea sa slbatic,
condamnndu-i pentru eternitate.ntr-o astfel de noapte,se ntmpl ca regele
Herla s prind un tnr.Numele lui era Tam...
din Legenda regelui Herla
Maximus tocmai sigila o scrisoare n salonul lui cnd auzi ua de la dormitor
deschizndu-se.Craven coborse deja s aib grij de Kilbourne,iar ceilali
servitori aveau instruciuni stricte s nu-1 deranjeze ntre zece seara i ase
dimineaa.Maximus se ridic i se duse s se uite n dormitor.
Artemis sttea lng patul lui,studiindu-1 cu ochii ei frumoi,cenuii.El simi c
ncepea s se nfierbnte.
-Acestea sunt ncperile mele private,zise el ndreptndu-se spre ea.
-tiu.Ea l privea fr fric.Am venit s-i napoiez inelul.
i ddu jos alul de la gt i dezvlui gulerul ptrat al rochiei i lanul care
disprea n despictura dintre sni.Ea vr un deget acolo i scoase lanul peste
cap.El zri pe lan i altceva,ceva verde,dar apoi ea ddu inelul jos,nainte s
vre lanul n buzunar,i i-1 ntinse.El se apropie i i lu inelul dintre degete.Era
cald de cum sttuse lipit de corpul ei,de parc ea ar fi trezit vechiul metal la
via.El i susinu privirea i i puse inelul pe degetul mic de la mna stng.O
privea n ochi,iar ea pru s nu mai respire i obrajii i devenir rozalii,dnd
iluzia de vulnerabilitate.Ceva din el l ndemna s o apuce i s guste frgezimea
pielii ei dulci.nghii n sec.
-De ce eti aici? Ea ridic dintr-un umr delicat.
-i-am spus: s-i napoiez inelul.
-Ai venit n camera unui burlac,n dormitorul lui,mult dup lsarea serii,de una
singur,pentru a-i napoia un obiect pe care i l-ai fi putut da la fel de bine i
mine-diminea,adug pe un ton ironic.Voia s-o frng brusc.S o fac s
simt aceeai furie care pusese stpnire pe el,din pricina situaiei n care
fuseser pui.Dac nu ar fi fost povestea ei i a lui,ar fi putut s-o curteze pe
aceast femeie.Ba chiar s o ia de soie.
-Nu-i pas deloc de reputaia ta? Ea se apropie de el pn cnd fu att de
aproape nct lui i se pru c respirau acelai aer in timp ce ea i ddea capul pe
spate s se uite la el.

Atunci el i ddu seama c ea nu era nici pe departe att de calm pe ct i


nchipuise.
-Nu,murmur ea cu o voce ca un cntec de siren,absolut deloc.
-Atunci al naibii s fiu dac mie o s-mi pese,murmur el i o srut.
Iat.Iat-1 din nou: acel vrtej care o absorbea,care i mtura din cale toate
dubiile,temerile i tristeile,toate gndurile.Lsnd n loc doar senzaii,pure i
fierbini.El i deschise gura cu o limb fierbinte i cuceritoare.Artemis se ridic
pe vrfuri,ncercnd s ajung mai aproape de el,i rsfir degetele peste
mtasea halatului su.Dac ar fi putut,s-ar fi adpostit chiar nuntrul lui,s i
fac culcu n pieptul lui mare i lat i s nu mai ias nicicnd de acolo.
Acest brbat,l voia pe acest brbat,n ciuda afurisitului su de titlu,a banilor
lui,a istoriei lui i a miilor lui de obligaii.Maximus,doar Maximus.L-ar fi luat i
lipsit de toate dac ar fi putut-i ar fi fost fericit.Pe brbatul fr obligaii i-1
dorea,dar cum el era nsoit de obligaiile sale,avea s-1 ia mpreun cu ele chiar
i cu fora.El se trase napoi,gfind,i se uit la ea furios.
-S nu ncepi ceva ce ai intenia s opreti.Ea l privi fi.
-Nu intenionez s m opresc.
-Nu-i pot oferi cstorie,zise el mijindu-i ochii.tia asta.Niciodat nu se
gndise c el ar fi putut-ar fi jurat dac o ntreba cineva cu un minut mai
devreme-,dar i simi cuvintele directe ca pe o sgeat nfipt n inim.i zmbi.
-i-am cerut eu asta?
-Nu.
-i nici nu o s-o fac,promise ea.El nc mai avea pe cap peruca alb,iar ea o
smulse i o arunc ntr-o parte,fr s-i pese ct era de scump.Dedesubt,prul
lui castaniu-nchis era tuns scurt.i trecu mna prin el,bucurndu-se de
intimitate.Acesta era brbatul de sub toate acele straturi exterioare.Acesta era
brbatul fr rang public.Dintr-odat,ea simi nevoia s dea la o parte toate
deghizrile,ncepu s-i desfac frenetic nasturii halatului,n graba ei aproape
rupnd frumosul material din mtase.
-Calm,opti el,prinzndu-i minile.O privi i,dei vocea i era blnd,chipul nu
era aidoma.Ai experien,Diana mea?
Ea se ncrunt.Ultimul lucru pe care i-1 dorea era ca el s o alunge din pricina
unor scrupule ridicole.Pe de alt parte,nu mai voia s existe minciuni ntre ei.
-Nu.Expresia lui nu se schimb,poate cu excepia unei mici arcuiri satisfcute a
buzelor.
-Atunci,dac nu te superi,o s o lum ncet,att de dragul tu,ct i pentru c

intenionez s te savurez.Chiar dac ar fi vrut s protesteze,ea nu ar fi putut.El i


desfcu minile i se aplec s o srute din nou.Ea simi cum degetele lui mari o
mngiau ncetior n palm,n timp ce buzele lui le despreau pe ale ei.Srutul
se prelungi un rstimp dureros,de parc ar fi avut tot timpul din lume.El i linse
buza de sus,trgndu-se napoi ncetior,tachinnd-o,cnd ea i se deschise.
-Maximus,gemu ea.
-Rbdare,o cert el i i nclin capul nainte s o srute din nou.Ea ncerc s-i
smulg minile dintr-ale lui,dar el o inea prea strns.Maximus rse i se lipi de
ea,inndu-i n continuare minile deprtate.Ea era tulburat de atingerea lui n
colul gurii i apoi se trezi c se prbuete pe spate.Pre de o clip spaima o
fcu s nepeneasc,apoi czu pe salteaua moale,umplut cu puf.Privi n sus i l
vzu pe Maximus stnd deasupra ei cu un zmbet satisfcut pe buze.El se aplec
i i urm conturul gtului,cu o atingere delicat,aproape gdilnd-o n vreme ce
degetele ajunseser la locul unde corsetul i apsa pe sni.Ea tremura.
-S nu crezi c am uitat cnd i-a alunecat alul de pe rochie,murmur el.
Ciudat,pentru c am vzut decolteuri neruinate la fiecare bal la care am
participat,i cu toate astea,nu mi-am putut alunga din minte gndul la snii ti.
Privirea lui o gsi pe a ei,ntunecat i enigmatic.
-Snii i alte pri ale tale.Poate c e doar faptul c de regul te mbraci att de
modest n public,nct dezvelirea e cu att mai anticipat.Sau poate,continu el
aplecndu-se s-i opteasc n ureche,eti doar tu.Numai tu.Ea nghii n sec n
timp ce el i gusta conturul urechii,oprindu-se s o trag de lob cu dinii,nainte
s coboare cu gura umed pe gt i spre despictura dintre sni.
-N-am fost n viaa mea att de obsedat de o femeie,zise el n timp ce buzele lui
fierbini i se lipeau de piele la fiecare cuvnt.M ntreb dac nu cumva m-ai
vrjit,Diana?
Limba lui ptrunse cercettoare ntre sni,iar ea trase brusc aer n piept.n sfrit
i dduse drumul la mini i ea le duse pe amndou spre capul lui,trgndu-1
spre ea,n timp ce el i dezmierda pieptul nc ncorsetat n haine.Cu siguran,
dac cineva era vrjit,atunci ea era aceea.n cteva minute,ea avea s renune la
orice speran de cstorie.La viitorul care,inainte de arestarea lui Apollo,
considerase c i se cuvine.Nu simi dect ncntare la acest gnd.S triasc n
sfrit.S ia hurile vieii ei n mn,orict de chioap ar fi fost ea.Asta era
ceea ce-i dorea.Dac era vrjit,atunci i dorea ca vraja s dureze la nesfrit.
Artemis clipi i vzu c Maximus o privea.
-Te-ai rzgndit cumva?
-Ba dimpotriv.

l trase spre ea i,de data asta,ea l srut pe el.Slbatic,ba chiar cu pricepere.


-ntoarce-te atunci,zeia mea a lunii,murmur el lng buzele ei.Las-m s te
eliberez de aceast povar pmnteasc.Ea se ntoarse pe burt i simi cum el
trgea de nururi ca s-i desfac corsetul,s-i desfac fustele i jupele.Avea
dreptate,cu fiecare strat de pnz ndeprtat de pe ea,simea c e mai uoar.i
mai liber.El o ntoarse cu blndee pe spate i i trase corsetul peste cap,apoi i
scoase acele din pr,punndu-le pe fiecare cu grij n buzunarul de la halat,pn
cnd prul ei se descolci ntr-o singur bucl,mare i grea.
-Artemis,opti el n timp ce i trgea prul peste sni,zeia vntorii,a lunii i a
naterilor.Buzele lui se arcuir uor.Niciodat n-am neles ultima parte,din
moment ce este o zei-fecioar.
-Ai uitat de slbticiuni,opti ea drept rspuns.Ea protejeaz toate animalele i
locurile unde triesc ele,iar bnuiesc c naterile sunt,la baz,cel mai apropiat
moment cnd o femeie se apropie de starea de slbticiune,nu-i aa?
El se trase napoi i i studie chipul,apoi zmbi iute i trector.
-Ador felul cum i funcioneaz mintea.Cuvntul ador i fcu inima s tresalte
cu naivitate,chiar dac tia c astfel de declaraii nsemnau foarte puin n
dormitor.Avea s se mulumeasc cu ceea ce putea avea,nu cu ceea ce-i dorea.
Ea l cuprinse cu braele pe dup gt.
-nc mai eti mbrcat n halat.
-Mmm,mormi el,dar atenia i era ndreptat din nou spre snii ei.
Cmua ei era veche i purtat i nu se ndoia c snii i se vedeau foarte bine
prin materialul subire.El i trecu mna peste unul din sni,ntinznd materialul.
-Tu ai fcut asta? El atinse un petic ptrat,aplicat cu grij pe o gaur din estura
de in.Exact peste sfrcul stng.
-Da,zise ea.Cine altcineva?
-O femeie practic.El i puse gura peste sfrcul ei.Ea se arcui spre cldura lui,
ncletndu-i degetele n prul lui.
-O femeie fr alte opiuni.El ridic dintr-odat privirea,cu o expresie sumbr.
-Ai venit la mine din lips de alte opiuni?
-Nu.Ea se ncrunt pentru c i displcea absena brusc a buzelor lui.Am venit
la tine pentru c aa am vrut.Se arcui spre el,trecndu-i dinii peste brbia lui,
nainte s se lase la loc pe spate.Am venit din proprie voin.Am dreptul s fac
aa cum mi doresc.El ddu ncetior din cap.
-Aa este.Apoi i puse ambele mini pe cmaa ei i o rupse de sus pn jos.Ea
rmase goal n faa lui,de la sfrcuri pn la locul dintre picioarele ei.Ar fi
trebuit s se simt ruinat.Stingherit i confuz.n schimb,se simea minunat

de liber.i ntinse braele deasupra capului,i arcui spatele i se uit la el


printre gene.
-Vrei s-i dai jos halatul acum? El i miji ochii,privirea lui arznd-o ca focul pe
pielea goal n timp ce el i privea picioarele.
-Da,cred c o s-o fac.El se ndrept de spate i ea privi cum i desfcea
nepstor nasturii din fa.Dedesubt nu purta dect o cma i pantaloni.Se
dezbrc de cma cu uurin,muchii umerilor micndu-se i relaxndu-se
odat cu el.Ea i inu rsuflarea cnd el i dezveli bustul.Nu vzuse prea des un
piept de brbat dezgolit-poate la ar o dat sau de dou ori cnd era mic,o dat
pe un soldat beat pe strzile din Londra,i,desigur,pieptul de marmur al
statuilor-,dar bnuia c nu muli dintre aristocraii de sex masculin aveau trupuri
att de musculoase.Brusc i reaminti c acest brbat nu era doar ducele de
Wakefield,ci i Fantoma din St.Giles.Ce eforturi contribuiser la formarea unor
umeri att de masivi,a unor bicepi umflai i a unui piept att de puternic?
Corpul acesta fusese antrenat pentru lupt.Acesta era trupul unui rzboinic
periculos.El i ngust privirea de parc i-ar fi ghicit gndurile,iar apoi scp
repede de pantaloni i se vr n pat.
-Acum suntem amndoi aa cum ne-a lsat Dumnezeu,zise ea cnd el se aez
din nou deasupra ei.El ii arcui o sprncean.
-S neleg c m preferi aa?
-ntotdeauna,zise ea.Nu mai e nimic ntre noi acum-nici trecutul tu,nici al meu.
Rangul i titlul tu nu au nici o nsemntate aici.El se aplec uor s-i srute
vrful snului,fcnd-o s se zvrcoleasc.
-Cele mai multe doamne mi prefer rafinamentul ducal,zic eu.
-Eu nu sunt asemenea celor mai multe dintre doamne,replic ea sever.
-Asta e adevrat.Nu eti asemenea nici unei alte femei pe care o cunosc,opti el
gustnd un sfrc.Ea simi cum e cuprins de fierbineal i gemu.Simea limba
lui pe snul sensibil,perii de pe pieptul lui o gdilau pe burt i,dintr-odat,simi
ceva dur aproape de vintre.Rmase fr suflare.Nu-i era ruine de goliciunea ei
sau a lui,dar asta nu nsemna c nu era puin nelinitit cu privire la ce va urma.
Nu avea deloc experien.n vreme ce fetele de vrsta ei se cstoreau i
descopereau bucuriile maternitii,ea cataloga aele pentru brodat ale lui
Penelope.Dar voia asta,l voia pe el.i trecu degetele prin prul lui tuns,
fascinat de perii scuri.El avea pe margine cteva fire crunte,ceea ce l fcea s
par pe ct de impuntor,pe att de uman.Minile ei trecur spre umerii lui
lai,iar cldura acestora,puterea lor uria o fcur s-i mute buza cu
anticipaie.El era att de plin de via.i n curnd avea s fie amantul ei.

El trecu brusc la cellalt sn,sugnd cu putere chiar cnd degetele i dezmierdau


cellalt sfrc umed.Dubla plcere i provoca nelinite.Se ag cu braele de
el,dorindu-i mai mult.El se ridic puin s-o priveasc.
-Eti bine?
-Da? Ea se ncrunt i i muc buza,dnd din cap pe pern.
Buzele lui tremurar uor,dar nu prea amuzat.Avea obrajii mbujorai,iar
ridurile de la colurile gurii se adncir.Ea simea acea parte a lui apsat de
piciorul ei.Prea s pulseze lng ea,cernd un sacrificiu.El o mngie,
calmnd-o de parc ar fi fost o iap nrva.Ea se ncrunt la el,ceea ce l fcu
s o srute,iute i fierbinte pe gur.
-Rbdare.
-Nu vreau s mai am rbdare.Ea se uit la el sfidtoare.Voia s afle ce urma s se
petreac.Ce avea s se ntmple i ce va simi,i dac se va simi o alt femeie
dup aceea.El i zmbi exact cnd degetele i ajunser la crlionii dintre coapse.
Ea simi cum o desface,cu grij,uor,i rmase nemicat,ateptnd urmtoarea
micare.Un deget se plimb spre adncitura ei,iar el ridic privirea spre ea,
zmbind.
-Eti umed.Ea se ncrunt pentru c nu-i plcea s nu tie dac asta era bine sau
ru.El se aplec i i atinse buzele de ale ei,mrind att de profund,nct
cuvintele erau aproape ininteligibile.
-Umed pentru mine.Atunci era bine.El i strecur degetul mare ntre pliurile ei
i gsi mugurele de deasupra,apsndu-l n timp ce i studia chipul.Ea se arcui
involuntar,senzaia strbtnd-o din cap pn-n picioare.El i nclet maxilarul,
cu chipul sever i nemilos,i aps din nou,degetul lui gsind intrarea i
alunecnd nuntru.Ea i muc buza,uitndu-se la el,refuznd s ntrerup
contactul vizual,dorindu-i ca el s continue.
-Doamne,opti el.Nrile i se dilatar deodat i parc mpotriva voinei lui,o
srut.Ea se deschise nfometat sub el,ncercnd s-i ridice att capul,ct i
oldurile.Dar el o inu strns,provocndu-i plcere cu degetele,tachinnd-o cu
limba.Ea se desprinse de gura lui,gfind.
-Mai repede.
-Aa? ntreb el,n timp ce i mica degetul mare.
-Da.Ea nchise ochii i cuvintele se pierdur n timp ce ea simea o cldur
plcut.Da,o,da.Degetele lui o explorau ndeaproape,fiecare atingere intensificndu-i pasiunea n vreme ce el o sruta cu o contiinciozitate relaxat.Ea simi
cum se adun ceva n ea,ca apa nainte s fiarb.nchise ochii,pierdut n
senzaii,simindu-se desfrnat.Simindu-se liber.

El ntrerupse srutul i i apuc sfrcul cu buzele,n timp ce rotaiile degetului


nuntrul ei se accelerau,iar ea simi c se declana ceva nuntrul ei.
Tremur,arcuindu-se spre gura lui,spre mna lui,n timp ce valuri de fericire
fierbinte o cotropeau din cap pn-n picioare.Parc descoperise o lume nou.
Deschise ochii s-1 vad cum i gusta delicat sfrcul n timp ce o studia.
-i-a plcut asta? Ea ddu din cap,rmas fr grai de plcere.El nchise dintrodat ochii,oldurile sale lovindu-se de ale ei parc involuntar i el se frec de
ea.
-Doamne,nu mai pot s atept.Se mic i,dintr-odat,membrul su gros se afla
ntre pliurile ei sensibile,alunecnd plcut i fcnd-o s geam.
-Doar...El mormi i o apuc de genunchi,trgndu-i picioarele spre oldurile
lui,crend un spaiu mai larg ntre coapsele ei.Era fierbinte i greu deasupra ei,
afundnd-o n saltea.El se propti ntr-un bra i vr cealalt mn ntre trupurile
lor.Ea i simi degetele pe burt i apoi apsarea a ceva mare la intrarea ei.i
inu rsuflarea.El deschise ochii s se uite la ea.
-S fii curajoas!Ea ridic dintr-o sprncean,ateptnd.El zmbi larg.Simi o
pictur i o presiune crescnd.Se ncord.Durea.El era att de mare,iar ea se
simea dintr-odat mic i fragil.Oare chiar aa trebuia s se ntmple?
El se aplec i i atinse nasul cu buzele.
-Dulce Diana.Apoi mpinse cu putere.Ea trase aer n piept.Ardea,dar nu conta.Ea
era Artemis i putea s suporte durerea.Cel mai important era c el fcea parte
din ea acum,era n ea.Aceast intimitate,aceast apropiere de el era ceva de care
avea s-i aminteasc pentru totdeauna.Toat viaa ei prea s se nvrt n jurul
acestui punct,aci i acum.Rmase nemicat,dar nu se putu abine s nu-i
treac minile peste spatele lui.Era att de puternic n acest moment,era numai al
ei,indiferent de durere.Apoi,privind-o n continuare,el se mic,retrgndu-se i
mplntndu-se din nou n ea.Micarea lui trezi o scnteie n ea.Nu focul de
dinainte,dar ceva cald i aproape dulce.i prinse faa n mini i i deprt i mai
mult picioarele.El gemu,de parc ar fi avut dureri.
-ncolcete-i picioarele n jurul meu,Diana.Ea l ascult,iar schimbarea poziiei
l fcu s alunece mai adnc n ea.Ea i mngie pomeii nali,plcndu-i liniile
din jurul sprncenelor lui,sudoarea care se adunase la rdcina prului.El se
mica mai repede acum,lovindu-i corpul de al el,fiecare micare fiind puternic
i ferm.
-Diana,opti el.Diana mea.Ea i atinse colul buzelor,iar el deschise gura i i
prinse degetul,mucndu-1 tandru.Ea i simi abdomenul frecndu-se de al ei,
alunecarea umed a crnii tari n ea,obrazul lui atingndu-i sfrcurile,i i plcu.

Nu mai simea durere,ci doar un sentiment de apropiere.De apropiere animalic.


Poate c se nelase,poate c acesta era momentul n care o femeie era cel mai
aproape de starea unei slbticiuni: cnd era lipsit de restricii sau gnduri,
fr societatea care s-i spun ce trebuie s fac i ce nu.Liber de civilizaie.
Erau conectai printr-un act primitiv.El se cutremur,ca un cal aflat pe punctul de
a se prbui,i ddu capul pe spate,dezvluindu-i muchii gtului,iar ea i privi
chipul cnd el se mai mplnt o dat n ea,rmnnd adnc nuntru n timp ce
ea simea revrsarea fierbinte a seminei lui.
Orice altceva avea s urmeze mine i pentru restul vieii ei,va avea acest
moment:acest rgaz n timp cnd era intim i strns legat de Maximus.
Maximus-brbatul.
Cnd se trezi pentru prima oar,Apollo crezu c murise.Doar pentru o clip.
i era cald.Braele,faa i ntregul trup preau s-1 doar,dar minunea cldurii
i,dac sttea s se gndeasc,a unui material moale de sub el,l fcu s se
gndeasc c ar putea s fie ntr-un loc mai bun.
Apoi i aminti de Ridley.De ochii paznicului cnd i deschisese liul,de
strmbtura nemiloas a buzelor lui.Senzaia care l strbtu pe Apollo era n
parte fric,n parte oroare i deasupra,peste toate,o umbr de ruine n scdere.Se
rostogoli pe o parte i ncerc s vomite.Sau cel puin stomacul lui ncerc s
vomite.Bil verde i dezgusttoare i se scurse din gur,i simi crampe n burt
n timp ce ncerca s elimine ce nu era acolo.
Se auzi o exclamaie din apropiere,iar mini blnde l apucar de umeri.Apollo
tresri.Minile erau de brbat.Se ntoarse iute,dndu-le la o parte i se uit urt
la cel care ndrznise s-1 ating.Brbatul i ridic braele ntr-un gest menit
s-1 liniteasc.Era nalt i slab.Nu era cineva de care Apollo s se team n mod
normal,dar situaia nu era normal.Poate c nimic nu avea s mai fie normal
vreodat.
-Milord,zise cu blndee brbatul,eu sunt Craven,valetul ducelui de Wakefield.
Suntei n casa lui i n siguran.El vorbi de parc ar fi ncercat s calmeze un
animal slbatic ori un nebun.Apollo era destul de obinuit cu tonul,aa c l
ignor n timp ce privi in jur.Era ntins pe un pat de campanie ntr-o ncpere
mare,ntunecat.Alturi de pat se afla scaunul lui Craven i un vas din tabl,plin
cu crbuni ncini.Cteva lumnri tremurtoare aruncau umbre dnuitoare pe
pereii vechi din piatr i piloni.Se simea miros clar de umezeal.
Dac locul se afla n casa lui Wakefield,atunci Apollo se nelase profund cu
privire la modul n care triau ducii.Se ntoarse spre valet ca s-1 ntrebe cum

ajunsese acolo,ce se ntmplase i unde era ducele,dar n afar de o durere


ascuit n gt nu se mai ntmpl nimic.Atunci i ddu seama c nu putea
vorbi.
CAPITOLUL 12
Tam era un flcu extraordinar n toate privinele,mai puin una: se nscuse
geamn,iar el i sora lui Lin erau la fel de apropiai ca petalele dintr-un boboc
de trandafir.Cnd Lin auzi c fratele ei fusese prins de regele Herla n noaptea
recoltei,ea url de durere.Apoi se puse s afle tot ce putea despre regele Herla
i vntoarea lui,pn cnd,n cele din urm,ajunse n faa unui omule ciudat
care locuia n muni.Iar de la el afl ce trebuia s fac dac dorea s-l salveze
pe iubitul ei frate Tam...
din Legenda regelui Herla
-Excelena Voastr.
Vocea era joas i respectuoas-vocea unui servitor deosebit de bine educat.
Vocea care nsemna c Craven era indescriptibil de furios.Maximus deschise
ochii i l vzu pe valet la marginea patului,innd o lumnare i ncercnd n
mod foarte evident s nu se uite la femeia care se afla n pat cu el.
-Ce e?
-Vicontele Kilbourne s-a trezit,Excelena Voastr.Cei doi brbai vorbeau
suficient de ncet pentru ca o persoan obinuit s nu fie deranjat.Dar Artemis
dovedise de mult c nu era o femeie obinuit.
-De cnd?
Maximus ntoarse brusc capul la auzul vocii ei.O femeie obinuit ar fi roit,ar fi
fost nspimntat,ruinat sau ngrozit c fusese descoperit n pat cu un
brbat cu care nu era cstorit.Unele dintre femeile pe care le cunotea el ar fi
leinat ori mcar ar fi pretins c lein.Artemis ns doar se uit la Craven,
ateptnd un rspuns.Chiar i Craven pru uor uluit.
-Domnioar? Artemis pufni nerbdtoare.
-Fratele meu.De cnd e treaz?
Craven fu nevoit s clipeasc de cteva ori pn i regsi aplombul.
-De numai cteva minute,domnioar.Am venit de ndat.
-Bine.Ea ddu din cap i se ridic innd cuvertura n dreptul snilor ei
magnifici.Maximus se ncrunt.
-Eti bun s te ntorci,Craven? ntreb ea,i nici nu se ntoarse bine valetul cu
spatele,c ea i ddu cuverturile deoparte,cobornd goal din pat.

-E bine? ntreb ea n timp ce se apleca,prezentndu-i spatele delicios privirii


lui Maximus i ridicndu-i ciorapii de pe jos.Se aez pe marginea patului i
i-i puse repede.Craven i drese glasul.
-Lord Kilbourne pare s aib dureri,dar a neles cnd i-am spus c o s m duc
s v chem.Ea aprob din cap.
-Mulumesc.Se aplec dup lenjerie i se lupt s o mbrace nainte s nceap s
strng ireturile.Maximus njur urt i se ridic din pat,ignornd postura
dezaprobatoare a spatelui lui Craven.
-Las-m pe mine!Ea ntoarse capul,artndu-i profilul,dup care ncremeni,n
timp ce el i atingea umerii.i trase prul n fa,peste sni,pentru ca el s poat
vedea ireturile.Nu aa intenionase el s-i petreac dimineaa cu ea.Fusese
virgin,o zei virgin,desigur,dar chiar i cele mai curajoase femei aveau o stare
delicat n dimineaa de dup ce fuseser deflorate.El se uit spre fereastr,dar
afar nc nici nu se luminase de ziu.Nici nu apucaser s ia micul dejun
mpreun.i drese glasul n timp ce i strngea iute ireturile,ncercnd s nu se
gndeasc prea mult la prul moale i buclat care i atrna pe gt.
-Ct este ceasul,Craven?
-nc nu e ora ase,Excelena Voastr,rspunse valetul cu o politee perfect,
imperturbabil.Maximus i ncord maxilarul,dar nu mai adug nimic n timp
ce lega ireturile.i puse apoi pantalonii,cmaa,vesta i haina.Artemis se
mbrca la fel de repede,iar el se ntreb dac fcea asta n fiecare zi:s se
mbrace fr ajutor.Probabil c da.Nu avea servitoare,asta dac nu cumva
Penelope i-o mprumuta pe a ei.Gndul l fcu i mai iritabil.Mama lui i cele
mai multe doamne pe care le cunotea nu se puteau mbrca fr un ajutor de
vreun fel.Nu erau nevoite s se descurce singure.Asta era sarcina celor din
clasele inferioare.nfc un sfenic i deschise drumul.Parcursese traseul pn
n pivnia ascuns de attea ori,nct ar fi putut-o face i pe ntuneric,dar Artemis
avea nevoie de lumin.Paii lui rsunar cu putere pe scri n timp ce cobora i
abia cnd ajunse n faa uii spre pivni i ddu seama de ceva.
Kilbourne omorse trei oameni.Nu se preocupaser s-1 lege pe nebun pentru c
era incontient.Acum ns Maximus regreta amarnic propria prostie.Cine tie
ce-i atepta dincolo de u.
-Rmi aici,i zise el scurt lui Artemis.Ea se ncrunt,privind cum el vra cheia
n u.
-Nu.Se ntoarse brusc,cu ochii mijii.Nu era obinuit s-i nesocoteasc cineva
ordinele.Trase aer n piept ca s-i domoleasc impulsul de a-i porunci s se
ntoarc n camerele lui.

-Nu tim n ce dispoziie se afl.Privirea ei era dojenitoare.


-De asta o s intru i eu.Maximus i arunc o privire lui Craven.Valetul studia
desenele strvechi de pe perete de parc nu le-ar mai fi vzut niciodat,i avea
de gnd s scrie o lucrare tiinific despre ele.
-Ar putea fi periculos.
-Nu cu mine,ridic ea din sprncene.
-Artemis.Ea se ntinse i i acoperi mna cu a ei,rsuci cheia i mpinse ua s se
deschid.Artemis ddu s intre n pivni,dar Maximus nu avea de gnd s-o lase
s intre prima.Nu o putea opri s-i vad fratele nebun,dar mcar putea s-o
protejeze.El i ls capul n jos i intr naintea ei.Pivnia era foarte linitit.
Tava cu tciuni nc mai strlucea i o singur lumnare ardea aruncnd o
lumin pe brbatul de pe pat.El era foarte linitit,aezat pe o parte,cu spatele spre
u.Maximus se apropie cu grij.Artemis putea s cread c fratele ei era
inofensiv,dar el fusese descoperit lng trupurile nsngerate ale prietenilor lui.
Un astfel de brbat era n stare de orice.
Ajunsese la civa pai de pat,cnd ocupantul acestuia se ridic asemenea unui
gigant adormit.Maximus tia c vicontele Kilbourne era un brbat masiv-la urma
urmelor l crase afar din Bedlam-,dar cumva Kilbourne prea s fi ctigat n
nlime odat cu recptarea cunotinei.Umerii i erau la fel de lai i de
puternici ca ai unui fierar,capul pletos cu pr nengrijit.Barba i crescuse i ea,iar
acum Kilbourne arta ca o sculptur a unui zeu celtic.Ceva mare,slbatic i
strvechi,care bntuia pdurile ntunecate i nu vorbea limba oamenilor.
Maximus crezuse c povetile despre scena crimei erau exagerate,dar bestia din
faa lui prea s fie mai mult dect n stare s-i smulg unui om capul de pe
umeri.
-Apollo.Artemis ddu s treac de Maximus.El o prinse de bra i o trase lng
el.Ea i arunc o privire iritat.Iar cea pe care i-o arunc fratele ei fu chiar mai
ucigtoare.El se uit la mna lui Maximus pe ncheietura surorii lui i apoi i
ridic privirea furioas s o ntlneasc pe a lui Maximus.Acesta fu uurat s
constate c vicontele Kilbourne nu avea ochii surorii sale.Ai lui erau cpruinchis.Nebunul deschise gura i scoase un sunet gtuit,nainte s strng din
buze.Din pieptul lui iei un mrit profund i Maximus avu nevoie de o clip ca
s-i dea seama c vicontele mria la el.I se ridic prul pe ceaf.
-Las-m s m duc la el,zise Artemis,ncercnd s se elibereze din strnsoare.
-Nu.Una era s o lase n ncpere cnd fratele ei era nc slbit.Dar alta era s o
lase n apropierea acelei bestii.
-Maximus.

Att Craven,ct i Kilbourne se holbar la ea cnd i folosi numele mic.Ea i


ignor.
-Poi s vii cu mine,dar eu o s-1 ating i o s vorbesc cu fratele meu.Maximus
njur n barb,alegndu-se cu o privire dezaprobatoare din partea lui Craven.
-Eti cea mai ncpnat femeie pe care o cunosc.Ea se uit la el cu o privire
implacabil,care ar fi ntrecut-o pe cea a celei mai severe matroane din nalta
societate.El oft i se ntoarse spre nebun.
-Arat-mi minile.Maximus aproape c nu se atepta la un rspuns,dar
Kilbourne i ntinse imediat minile uriae n fa.Maximus se uit n ochii
animalului i vzu n ochii cprui o furie sardonic.Aadar nu era chiar o bestie.
-Eu sunt Wakefield,i se adres Maximus brbatului.Nu cred c ne-am mai
ntlnit.La cererea surorii tale te-am scos din Bedlam i te-am adus n casa mea.
Kilbourne ridic o sprncean i privi prin pivnia lung i joas.
-Te afli sub cas,zise Maximus,am fost obligat s te scot de acolo sub
ameninarea sabiei.Guvernatorii de la Bedlam i-ar dori foarte mult s te aib
napoi.Kilbourne i miji ochii,scrutndu-1 cu privirea,apoi se uit la Artemis.
-Eti n siguran aici.N-o s te fac s te ntorci la Bedlam,zise ea.Maximus
simi cum ea l trage de mna cu care nc o inea.Nu-i aa?
El nu ndrzni s i ia ochii de la viconte.
-Nu.Ai cuvntul meu de onoare: dac ajungi iar la Bedlam,nu o s fie din cauza
mea.Expresia sardonic apru din nou n ochii lui Kilbourne.El nelese prea
bine ce sugerase Maximus,i anume c l credea n stare s fac ceva care s-1
duc iar la casa de nebuni.Maximus simi din nou c ea l trgea de mn.
-Maximus,rosti ea pe un ton de repro.Urmtoarele cuvinte i le adres ns
fratelui ei.Dragul meu,poi s ai ncredere n el.Serios.Kilbourne nu-i lu
privirea de la Maximus,dar ncuviin.Trase aer n piept i deschise gura.De pe
buzele lui iei un sunet teribil de chinuit,iar Maximus fcu ochii mari cnd i
ddu seama ce se petrecea.
-Oprete-te!Artemis se smulse din mna lui i se grbi spre fratele ei.
Apollo,trebuie s ncetezi! Kilbourne fcu o grimas ngrozitoare,cu mna la
gt.
-Las-m s vd.Artemis i puse mna micu pe laba lui uria.Craven,eti aa
de drgu s aduci nite ap,vin i nite crpe?
-Imediat,domnioar.Valetul porni spre ieire.
-Adu i hrtie i creion,adug Maximus.Craven se grbi s ias.
-Dragul meu,i vorbi ea monstrului att de tandru,nct Maximus se simi
cuprins de gelozie,chiar dac era vorba de fratele ei.Trebuie s m lai s m uit.

Laba uria se ddu la o parte.Artemis trase ocat aer n piept.Chiar i din


spatele ei,Maximus putu vedea o vntaie mare i neagr pe gtul lui Kilbourne.
Era sub forma unei tlpi.Ea se ntoarse spre Maximus cu ochii ei frumoi i
cenuii mrii de uluire.El o lu din nou de mn,de data asta ca s o consoleze,
nu s o rein.Kilbourne privea cu ochii mijii cum sora lui i ncolcea
degetele pe mna lui Maximus.Pentru un nebun,era deosebit de perceptiv.
Artemis se ntoarse s-i ajute fratele s se ntind pe pat.i recptase
cunotina,dar era n mod evident rnit.Ea l acoperi cu ptura i i opti blnd n
timp ce ateptau ntoarcerea lui Craven.Parc trecur ore pn cnd brbatul se
ntoarse n pivni cu lucrurile solicitate.Artemis lu imediat una dintre crpele
pe care le inea valetul i o nmuie n carafa cu ap pe care o adusese acesta.Ea o
stoarse i o ntinse pe gtul fratelui ei cu micri deosebit de blnde.
Maximus atept pn cnd ea termin,nainte s-i ntind hrtia i creionul lui
Kilbourne.Brbatul se uit la el,apoi se propti ntr-un cot i scrijeli cteva
cuvinte pe hrtie.Maximus se aplec s citeasc scrisul ndrzne i mzglit.
Cnd pot s plec?
Apollo era n via.Acesta era cel mai important lucru,i reaminti Artemis dupamiaz trziu,n timp ce colinda cu Phoebe din magazin n magazin.Chiar dac
tot nu putea,din nefericire,s vorbeasc,chiar dac Maximus l considera pe
fratele ei nebun,n ciuda protestelor ei i a felului foarte normal n care se
comportase Apollo de diminea,cel puin era n siguran.Orice altceva putea fi
rezolvat ct vreme era n via i n siguran.Apollo avea s se vindece i s
poat vorbi din nou,i cumva l va convinge pe Maximus c se purta ca un
idiot.Apollo avea s fie bine.
-Artemis,haide s vezi!Ea se ntoarse n prezent la chemarea nerbdtoare a lui
Phoebe.Cumprturile cu Phoebe nu aduceau deloc cu cumprturile cu
Penelope.Penelope cumpra ca un general care plnuia o campanie:avea
obiective,strategii de asalt i de retragere-dei nu se retrgea aproape niciodati ochiul nemilos al unei femei pregtite s-i cspeasc inamicul,n cazul
acesta proprietarii magazinelor de pe Bond Street.n ciuda bogiei ei,Penelope
prea s considere de datoria ei s se trguiasc pentru orice cumpra.
Artemis asistase odat la modul n care un proprietar de magazin se alesese cu
un tic la un ochi,dup dou ore n care o servise pe Lady Penelope Chadwicke.
Spre deosebire de ea,Phoebe cumpra ca o albin ntr-un cmp cu flori:
dezordonat i fr nici un scop n minte.Pn acum se opriser la papetrie,unde
Phoebe trecuse de la cri legate la foi goale de hrtie,la mngiat foi i legturi

cu degetele ei delicate.Pn la urm se hotrse pentru un carneel drgla legat


n piele verde de viel i embosat cu bondari aurii-chiar foarte potrivit.Apoi
intraser ntr-o parfumerie,unde Phoebe mirosise o sticl i strnutase pentru
urmtoarele zece minute,plngndu-se n oapt de folosirea n exces a ambrei
cenuii.Aceasta fusese o oprire destul de scurt.Phoebe mai ncercase cteva
sticlue i plecase optind c proprietarul nu avea nasul potrivit pentru
parfumuri.Acum se aflau la tutungiu n timp ce Phoebe cerceta recipiente
diferite.n spatele borcanelor cu tutun fin mcinat se aflau frunze rsucite de
tutun pentru fumat.Artemis i ncrei nasul-nu-i plcuse niciodat aroma
fumului de tutun.
-Fratelui tu i place tutunul?
-O,Maximus nu fumeaz niciodat pip,zise Phoebe distrat.Susine c i usuc
gtul.Artemis clipi.
-Atunci pentru cine cumperi tutun?
-Pentru nimeni,rspunse Phoebe vistoare,inhalnd.tii c pn i tutunul
neparfumat are o arom distinct?
-Nu.Artemis privi ezitant peste umrul fetei mai mici.Dei putea vedea variaii
uoare ale culorii pulberii de tutun din irurile de borcane deschise,ei toate i se
preau la fel.Proprietarul magazinului,un brbat cu un chip prelung ca de cal i o
burt pe potriv,zmbi ncntat.
-Milady are un sim deosebit pentru frunze.
-M flatai,zise Phoebe,imbujorndu-se.
-Nu,deloc,rspunse brbatul.Ai dori s mirosii nite tutun de prizat? Tocmai am
primit un transport nou de la Amsterdam.V vine s credei c l-au parfumat cu
arom de lavand?
-Nu!Se prea c lavanda era o arom neobinuit.
Phoebe prea foarte entuziasmat.
O jumtate de or mai trziu ieeau din magazin,cu Phoebe strngnd o pungu
cu tutun preios de prizat.Artemis o privea,ndoit.Multe doamne n pas cu moda
prizau tutun,dar Phoebe prea un pic cam tnr pentru un astfel de hobby
sofisticat.
-Artemis!Ea ridic privirea auzindu-i numele,la timp ca s o vad pe Penelope
grbindu-se spre ele,urmat de o slujitoare cu braele pline de pachete.
-Aici erai,exclam verioara ei cnd se apropie,de parc s-ar fi rtcit cumva de
Artemis.Bun,Phoebe,ai ieit la cumprturi? Phoebe deschise gura s
vorbeasc,ns Penelope continu fr pauz.
-N-o s-i vin s crezi ct de plictisit am fost pe drumul de ntoarcere.

Nu aveam nimic altceva de fcut dect s brodez,ba m-am mai i nepat n


deget de trei ori.Am ncercat s-o pun pe Blackbourne s-mi citeasc,dar vocea ei
e foarte seac,nu ca a ta,Artemis drag.
-Trebuie s fi fost foarte obositor pentru tine,zise Artemis ascunzndu-i un
zmbet,simind un val de tandree pentru verioara ei.
-Ei bine,s tii c nu m deranjeaz deloc c te-am mprumutat lui Phoebe,zise
Penelope cu atenie i apoi stric efectul afirmaiei interesndu-se: Ducele a
observat ct de generoas am fost?
Artemis ddu s zic ceva,dar nu reui s scoat nici un sunet,cci mintea i se
oprise.Ducele,Maximus.Penelope era nc hotrt s-1 aib ca so-sigur c da!
Nu tia...Pentru Penelope nu se schimbase nimic n ultimele dou zile.
n schimb,pentru Artemis totul se schimbase.
Ea se culcase cu brbatul pe care verioara ei l dorea de so,i simea brusc
nevoia s plng.Nu era cinstit nici fa de ea,nici fa de Penelope.Viaa nu ar
trebui s fie aa de complicat.Ar fi trebuit s stea departe,ct ma departe de
duce.ns dac pe duce ar fi putut s-1 in la distan,Maximus era o alt
chestiune cu totul.i n ciuda vinoviei care i se scurgea prin vene ca o otrav,
ea nu se putu abine s nu simt c Maximus,dac nu i ducele,i aparinea ei,nu
lui Penelope.Cel puin aa ar fi trebuit s fie lumea.
-...att de recunosctoare,zicea Phoebe cnd Artemis i ddu seama dintr-odat
c celelalte femei nc mai vorbeau.Apreciez mult c mi-ai mprumutat-o.
-Ei bine,atta vreme ct o s-o primesc napoi pn la urm,zise Penelope pe un
ton care te fcea s crezi c regreta excesul de bunvoin,iar Artemis i ddu
seama ntr-un moment oribil c s-ar putea s nu se mai ntoarc niciodat la
Penelope.Ce inteniona s fac Maximus cu ea? Avea s devin amanta lui sau
fusese interesat de o singur noapte?
Blackbourne se foi,iar una dintre cutiile din braele ei ncepu s alunece.
-Mai bine am pleca,zise Penelope,studiindu-i cumprturile ca un vultur.
Mulimea e ngrozitoare azi,iar eu am fost obligat s-mi las trsura la dou
strzi distan.i luar rmas-bun,iar Artemis o privi pe Penelope
ndeprtndu-se i dojenind-o pe biata Blackbourne din pricina pachetelor.
-Ar fi bine s ne grbim,zise Phoebe punndu-i mna pe braul lui Artemis.
Artemis ridic din sprncene n timp ce o conducea cu grij pe tnra femeie
departe de strada glgioas.
-ncotro?
-Nu i-am spus? rnji Phoebe.Ne ntlnim cu Hero la ceai la Crutherby.
-Oh! Artemis nu se putu abine s nu tresalte de bucurie.

i plcea mult de cea mai mare dintre surorile Batten,dei nu o cunotea att de
bine ca pe Phoebe.La nc o strad distan,dincolo de o galanterie elegant,se
vedea firma frumos decorat de la Crutherby.O slujnic zmbitoare le deschise
ua,iar Artemis zri imediat prul rou al femeii aezate ntr-un col al micului
local.
-Domnioar Greaves! Lady Hero Reading i ridic privirea la apropierea ei.Ce
surpriz plcut! N-am tiut c o vei nsoi astzi pe Phoebe aici.
-Lady Penelope mi-a mprumutat-o,zise Phoebe n timp ce pipia dup scaun i
se aeza.Am fost la cumprturi.Hero i ddu ochii peste cap i se uit la
Artemis.
-Doar nu te-a dus la acel tutungiu ngrozitor?
-Ei bine...Artemis ncerc s se gndeasc n ce fel s rspund.
-Nu e ngrozitor,zise Phoebe salvnd-o.n afar de asta,cum altfel a putea s-1
surprind pe Maximus cu tutun de prizat?
-Maximus prizeaz destul i aa,zise Lady Hero n timp ce dou fete tinere
ncepur s aeze ceti de ceai i ceainice pe msua dintre ele.i oricum,mi se
pare c nu e respectabil ca o femeie necstorit s fie vzut ntr-un astfel de
loc.Phoebe se ncrunt amenintor.
-Este acelai magazin de unde i cumperi tutunul lui Lord Griffin.
Hero afi un aer ngmfat.
-Da,dar eu sunt cstorit.
-S torn? interveni iute Artemis.
-Te rog,zise Lady Hero distras.O,au brioe,ntotdeauna mi-au plcut brioele.
-i-am luat i ie ceva,zise Phoebe i scoase carneelul cu bondari din buzunar.
-O,Phoebe,eti o scump!Lady Hero era cu adevrat ncntat.Artemis simi c o
cuprindea tristeea.Desigur c nu era pentru Phoebe-nu era sigur dac fata mai
vedea suficient ct s scrie sau s citeasc.i plec ochii i se strdui s nu-i
tremure mna n timp ce turna.Nu era bine s verse ceaiul fierbinte.
-Arat exact ca aceea pe care o avea mama,murmur Hero,studiind carneelul.
-Serios? Phoebe se aplec n fa.
-Mmm.Sora ei mai mare i ridic privirea.i aminteti? i-am artat-o cnd erai
n sala de clas.Mama o folosea ca s-i aminteasc nume.Avea o memorie
proast a numelor i nu voia s-o admit,aa c inea mereu carnetul i creionul la
ea...Pre de o clip,Lady Hero tcu,i ea privi n zare,de parc ar fi vzut ceva n
deprtare,dincolo de ceainria drgla.
-A uitat-o n seara aceea,cci eu am gsit-o n camera ei,dup cteva luni.Lady
Hero se ncrunt la carneel.Probabil c s-a suprat.Mergeau la teatru,tii.

-N-am tiut,zise Artemis,dei nu era sigur c Lady Hero vorbea cu ea.Am


crezut c au fost ucii n St.Giles.
-Aa e,murmur Lady Hero,punnd deoparte carnetul i acceptnd o ceac de
ceai.Dar nimeni nu tie de ce erau acolo.St.Giles e taman n cealalt direcie fa
de teatrul la care se duceau.Mai mult,erau pe jos.Trsura fusese lsat la cteva
strzi distan.E un mister de ce au lsat trsura acolo i s-au dus n St.Giles.
Artemis i ncrunt sprncenele n timp ce turna ntr-a doua ceac.
-Ducele nu tie de ce s-au dus acolo pe jos?
Lady Hero se uit la Phoebe nainte s-i fixeze privirea n ceaca de ceai.
-Nu tiu dac i amintete.
-Ce? Phoebe ridic privirea.Lady Phoebe ridic din umeri.
-Lui Maximus nu-i place s vorbeasc despre asta-tii prea bine-,dar n decursul
anilor am mai smuls informaii de ici,de colo.Din cte mi pot da seama,el nu
vrea s vorbeasc despre nimic din ce s-a petrecut n noaptea aceea,dup ultimul
act al piesei.Pre de o clip se ls tcerea,i Artemis i turn i ei o ceac de
ceai.
-A vzut cnd au fost ucii,fr ndoial,opti Lady Hero.Cnd i-au gsit vizitiul
i valeii,Maximus era ntins peste corpurile lor moarte.Artemis clipi cu gndul
la acea imagine ingrozitoare i i puse cu grij ceaca de ceai jos.
-N-am tiut c a fost rnit.Lady Hero i ridic privirea,cu ochii triti.
-N-a fost.
-Oh!Lui Artemis i se mpienjenir ochii fr voia ei.Gndul c Maximus,att de
puternic,sigur pe el,fusese distrus n copilrie i se ghemuise peste corpurile
prinilor lui...era prea ngrozitor.
-Mi-a dori s-i fi cunoscut,rupse Phoebe tcerea.i pe Maximus nainte...Ei
bine,trebuie s fi fost diferit.Lady Hero zmbi,parc unei amintiri plcute.
-mi amintesc c avea un temperament ngrozitor i era foarte rsfat.Maximus
a aruncat o dat o farfurie cu porumbei prjii ntr-un valet,pentru c voia
friptur de vit la cin.Farfuria 1-a lovit pe valet n fa,l chema Jack,i i-a spart
nasul.Nu cred c Maximus a vrut s-1 rneasc pe valet-pur i simplu nu s-a
gndit nainte s fac gestul-,dar tata a fost furios.L-a fcut pe Maximus s-i
cear scuze bietului Jack i n-a avut voie s ias clare cu armsarul lui o lun
ntreag.Phoebe strmb din nas,adncit n gnduri.
-Temperamentul l cred-Maximus poate s fie destul de nspimnttor cnd i
pierde cumptul-dar nu mi-1 imaginez reacionnd impulsiv.Trebuie s fi fost
foarte diferit ca biat.
-Era diferit nainte ca mama i tata s fie ucii,medit Lady Hero.

Dup aceea a fost att de tcut-nainte s nceap din nou s vorbeasc.


-E ciudat cum se schimb oamenii,zise Phoebe.E destul de deconcertant,nu-i
aa?
-Cteodat,admise Lady Hero ridicnd din umeri.Eu cred c e mai ciudat ct de
des nu se schimb oamenii-indiferent ce se ntmpl n jurul lor.
Artemis ridic din sprncene.
-V referii la o anumit persoan? Lady Hero pufni.
-Anumii brbai pot deveni ridicol de protectori.V putei imagina? Grifftn era
de prere c ar fi trebuit s rmn n pat astzi,doar pentru c de diminea m-am
simit puin ru.Ai fi zis c nu a mai vzut...Lady Hero i nghii restul
propoziiei,dar nu se putu abine s nu-i duc mna la abdomen.Artemis ridic
din sprncene.
-Ce n-a mai vzut?
-Ei bine...Lady Hero chiar se mbujor.Artemis i drese glasul i un zmbet i se
ivi n colul gurii.
-S-ar putea s m nel,dar cred c eti pe cale s devii din nou mtu,Phoebe.
Izbucnir exclamaii de ncntare.Artemis i fcu semn servitoarei s mai aduc
ceai.Dup ce Phoebe se liniti n sfrit i Artemis mai turn tuturor o ceac de
ceai proaspt,Lady Hero se ls pe spate.
-Doar c devine aa o...cloc.Artemis se gndi c Lord Griffin-un brbat
chipe,mereu cu un zmbet pe chip-nu putea atinge nivelul de cloc al fratelui
ei,dar se abinu s zic asta cu voce tare.
-Sarcina ta cu drguul de William a mers bine,interveni Phoebe.Cu siguran i
amintete de asta.
-Cred c sufer de cine tie ce boal a creierului,zise Lady Hero sumbru.M
pndete.Phoebe i muc buza,de parc ncerca s-i rein amuzamentul cu
privire la grija cumnatului ei pentru starea soiei sale.
-Ei bine,n orice caz,asta explic de ce ai insistat att de mult s mergem n
dup-amiaza asta la modist.Lady Hero se lumin imediat.
-Da,comandasem o rochie nainte s aflu i va trebui modificat,dar n afar de
asta am vzut cteva rochii noi adorabile de la Paris,special pentru doamne n
situaia mea.i,desigur,va trebui s cumprm ceva pentru domnioara Greaves.
Artemis clipi,aproape scpnd ceaca de ceai.
-Cum? Phoebe aprob din cap,fr s par surprins de decizia surorii ei.
-Maximus mi-a dat deja instruciuni n dimineaa asta s m asigur c va primi
cel puin trei rochii noi i orice altceva mai are nevoie.
-Dar...O doamn nu putea accepta niciodat un cadou vestimentar de la un

gentleman.Chiar i cu educaia ei cu lacune i mediul n care crescuse,regula


asta i fusese inoculat ct se poate de bine.Doar o amant accepta astfel de
obligaii financiare de la un gentleman.Dar oare ea nu era chiar asta?
-Mi se pare corect,zise Phoebe cu ncpnare.Ai venit s stai cu mine fr s te
gndeti la programul tu.Artemis i strnse buzele,ncercnd s nu rd.Ce
program? Ea era mereu la dispoziia lui Penelope.Nu avea planuri proprii.
-n afar de asta,zise Phoebe cinstit,m-am sturat s m tot uit la rochia asta
maro.Artemis i trecu mna peste fuste.
-Ce nu-i place la rochia mea maro?
-E maro! exclam Phoebe.Nu culoarea cafelei sau cafenie,ori acea nuan
delicioas de armiu-nchis,ci maro.i nu e o culoare care s i se potriveasc.
-Nu,zise Lady Hero gnditoare.Cred c nite nuane de albastru,poate verde,ar fi
interesante.Phoebe pru uimit,apoi czu pe gnduri.
-Nu un roz pal?
-Categoric nu,scutur Lady Hero din cap cu hotrre.Am vzut un model foarte
drgu bej cu flori roii,roz i verde-nchis brodate pe el la care ne-am putea
uita,dar n general fr culori pastelate.Culorile deschise o splcesc.A zice mai
degrab ntunecate i dramatice.Ambele femei se ntoarser s-o studieze,iar
Artemis se simi deodat ca un bo de aluat luat la ochi de un brutar.tia din acea
diminea c Phoebe avea probleme s discearn formele,dar nu avea probleme
cu culorile,ct timp obiectele erau suficient de mari.
-mi dau seama ce vrei s spui,zise Phoebe cu ochii mijii.Pre de o secund,pe
chipul lui Lady Hero se aternu o tristee profund,dar apoi se ndrept de spate,
hotrt.
-Ei bine,n cazul sta cred c ar trebui s purcedem.Phoebe ncuviin,i sorbi
restul de ceai i puse ceaca jos.Artemis le privi pe femei cum se ridicau.Ele
credeau c i fceau un cadou prietenesc,dar banii pentru rochii aveau s vin de
la Maximus,asta era clar.Ea se culcase cu Maximus.
Mintea i rmsese agat de acest gnd n aceast ceainrie respectabil.i
trecuse minile peste spatele lui gol,i ncolcise picioarele n jurul oldurilor
sale i l strnsese adnc nuntrul ei,cnd el i nfipsese mdularul n ea.El era
amantul ei.S accepte un cadou de la el nsemna c nu era mai bun dect o
femeie care se vindea pe bani.O femeie de felul acesta era de cea mai joas
spe.Un pic mai mult dect o trf.Pre de o clip rmase fr aer,ntr-un atac de
panic.Devenise exact ce fusese avertizat s nu devin.Tot ce se strduise s nu
devin n ultimii patru ani.Cedase att slbiciunii ei,ct i pericolelor poziiei
ei.Deczuse.Apoi trase din nou aer n piept,aproape cu disperare.

Cci era ceva eliberator n a ajunge jos de tot.Era un loc straniu,adevrat,nou i


strin,calea era plin de pericole ascunse,dar ea descoperi c acolo putea s
respire.Se nelaser cu toii,cei care o avertizaser cu privire la acest loc.Ar
putea s triasc foarte bine aici.Ba chiar s i nfloreasc.Artemis i nl
brbia n timp ce se ridica ntlnind privirile curioase ale prietenelor ei.
-Da,v rog.Mi-ar plcea o rochie nou.Sau chiar trei.
CAPITOLUL 13
n noaptea urmtoarei recolte de toamn,Lin se aventur n pdurea ntunecat,
plin de mrcini.Sttu ntr-un lumini,tremurnd,i atept s rsar luna
enorm i rotund pe cer.Auzi un fonet asemenea vaierului a o mie de voci,iar
cnd se uit din nou,clreii fantomatici i mnau caii tcui printre nori.n
fruntea lor era un brbat uria,hotrt,puternic,coroana lui strlucind argintie
n lumina lunii.Abia avu timp s vad licrirea ochilor si palizi,cnd regele
Herla i ntinse mna mare i o prinse...
din Legenda regelui Herla
Luna plin rsrise pe cerul negru ca de catifea cnd Maximus se strecur n
St.Giles deghizat n Fantom.El se uit n sus i o observ ascunzndu-se dup
un plc de nori albi,misterioas i reinut,i tot ceea ce el nu putea avea
vreodat.El pufni dispreuitor ctre sine nsui i ptrunse pe o alee ntunecat,cu
ochii i urechile atente la eventualele pericole.Ce fel de nebun tnjea dup lun?
Genul de nebun care-i uita datoria,obligaiile,lucrurile pe care trebuia s le fac
pentru a continua s se considere brbat.Nu,nu doar un brbat,ci ducele de
Wakefield.Nebunii romantici nu erau calificai pentru aceast funcie.
Mai bine s se preocupe de prezent.Cnd pornise la vntoare n St.Giles.
Trecuse prea mult vreme de cnd nu i mai fcuse datoria:s-1 vneze pe
brbatul care i ucisese prinii.Noapte dup noapte,an dup an,el bntuise aceste
alei ngrozitoare,spernd s gseasc o urm,un indiciu cu privire la identitatea
tlharului care i jefuise i-i ucisese.Brbatul era probabil mort de-acum,dar cu
toate astea Maximus nu putea renuna la urmrire.Era tot ce mai putea face
pentru prinii fa de care greise att de mult.Maximus ncremeni cnd simi n
nri mirosul de gin.Iei de pe alee.Un brbat zcea n canalul de pe strada mai
larg n care ddea aleea.Butoaiele sparte i vrsau lichidul greos,n vreme ce
brbatul gemea lng poneiul su obosit,cotiga rsturnat fiind nc legat de el.
Maximus fcu o grimas.Un vnztor de gin-ori poate chiar un individ care se
ocupa de distilare.Ddu s porneasc,innd n fru vltoarea din stomac

provocat de miasma de gin,cnd l vzu pe al doilea brbat.Era clare pe un


armsar mare,negru,ntr-o alt alee asemntoare cu aceea n care se afla
Maximus,i acesta era motivul pentru care nu-1 vzuse imediat.Avea o hain
albastru-nchis,decorat cu nasturi de argint care sclipeau n ntuneric,iar n
ambele mini inea pistoale.Cnd apru Maximus,el ntoarse capul i ducele
vzu c purta un batic negru peste partea de jos a feei,tricornul ascunzndu-i
partea de sus.Tlharul i nclin capul i cumva Maximus tiu c rnjea pe sub
baticul negru.
-S vezi i s nu crezi.Fantoma din St.Giles.Sunt surprins c nu ne-am mai
ntlnit pn acum,domnule.Ridic indolent din umeri.Pe de alt parte,abia
m-am ntors prin prile astea.Nu conteaz-chiar i dac a fi fost plecat zeci de
ani,tot ar trebui s tii c eu fac legea n aceast parte a Londrei.
-i tu cine ai fi? opti Maximus cu o voce rguit,pe acelai ton cu tlharul.
Puteau s-i schimbe vocile,ns cadena din vorbirea unui gentleman era
imposibil de ascuns.
-Nu m recunoti? Tonul tlharului era batjocoritor.Eu sunt Scaraochi.
Apoi trase cu unul din pistoale.Maximus se feri,crmida de lng capul lui
explod,iar calul de la cotiga cu gin ni n susul strzii,trgnd dup el
lemnria rupt.Tlharul i ntoarse propriul cal i galop n jos pe alee.Maximus
ddu butoaiele sparte de gin din drum i alerg dup Scaraochi,cu inima
bubuindu-i n piept,n timp ce paii i rsunau pe pavajul alunecos.Aleea era mai
ntunecat dect strada de pe care fugise.Era posibil s intre cu capul nainte
ntr-o capcan,dar nu s-ar fi putut abine s nu-1 urmreasc,chiar dac i-ar fi
stat n cale adevratul Scaraochi.Zri o sclipire la gtul tlharului.Avea ceva
prins de basmaua de la gt.Arta aproape ca...Maximus ajunse la captul aleii la
vitez maxim,aproape izbindu-se de flancul armsarului clrit de cpitanului
Trevillion.Cpitanul se lupta s-1 struneasc,n timp ce calul lui ncerca s se
ridice pe picioarele din spate.Unul dintre dragonii lui era ntins pe jos,cu sngele
nind dintr-o ran la stomac.Brbatul rnit privea n jur cu ochii mari,fr s
neleag ce se petrecea.Un alt dragon,un biat tnr,era nc pe cal,cu chipul
palid i ocat.
-Dup el,Elders! strig Trevillion ctre biat.M auzi,Elders? Tnrul soldat
ridic brusc capul la auzul tonului de comand.
-Da,domnule! Dar Fantoma...
-Las-m pe mine s m ocup de Fantom.Trevillion reuise s-i stpneasc
bidiviul,iar Maximus se pregti pentru atac.n schimb,Trevillion i arunc o
privire aspr i zise:

-Se ndrepta spre nord,n direcia aceea,spre Arnold's Yard.Cu asta i ndemn
calul i nfipse zdravn pintenii n burta animalului.Maximus sri pe o cas
prginit,urcnd pe acoperi.Drumul spre Arnold's Yard era un labirint de alei
rsucite i nguste,iar dac Scaraochi chiar se ndrepta ntr-acolo,atunci
Maximus se putea mica mai iute pe acoperiuri.
Deasupra,luna binevoise s-i arate chipul palid,aruncndu-i umbra naintea lui
in timp ce alerga peste igle i stinghii putrede,n timp ce dedesubt...Maximus i
inu rsuflarea.Dedesubt,Trevillion clrea ca un demon,conducndu-i calul cu
ndemnare printre obstacole i srind peste cele pe care nu le putea ocoli.
Trecuse atta vreme de cnd Maximus vnase n felul acesta,n tandem cu
cineva.Odat,demult,fuseser trei,tineri,unul dintre ei fiind doar un biat.Se
duelaser i se luptaser,glumiser i se hrjoniser.Dar cumva se ndeprtaser,
stnd la pnd pe strzile din St.Giles singuri.n vntoarea sa nu era loc pentru
alii.Era bine,i ddu el seama n timp ce alerga i gfia.Era bine c cineva l
ajuta,i pzea spatele.Auzi un strigt de jos i alunec la marginea acoperiului
s se uile n jos.Trevillion ajunsese pe o alee care era blocat n totalitate de o
cotig goal.Cpitanul de dragoni se uit n sus,o raz a lunii reflectndu-se n
metalul de pe plria sa nalt,iluminndu-i ovalul palid .il chipului.
-Va trebui s gsesc un drum ocolitor.Poi s o iei nainte.
-Da,strig Maximus n jos.Trevillion ncuviin scurt din cap i,fr un alt
cuvnt,i ddu calul napoi.Maximus alerg.Aici acoperiurile erau amestecate.
Cldirile erau de dinainte de Marele Incendiu.Se nirau,obosite i ponosite,
ateptnd nc un foc,ori un vnt puternic care s le pun la pmnt.Sri peste
dou cldiri att de apropiate,nct un brbat n toat firea ar fi trebuit s mearg
n lateral ca s se strecoare printre ele.Se arunc pe al doilea acoperi,dar cizma
i alunec.Se prinse la timp,n timp ce picioarele i fugeau de sub el.Auzi tropot
de copite dedesubt.Trevillion nu se putea s fi gsit un drum ocolitor att de
repede.Trebuia s fie Scaraochi.Maximus se rsuci,uitndu-se dincolo de
picioarele care i atrnau i vzu o umbr care intr pe aleea de dedesubt.Nu-i
ls timp s gndeasc.Se ls s cad.
Fie c avusese un instinct extraordinar,fie c avusese noroc,el ateriz chiar pe
Scaraochi.Tlharul avu timp doar ct s-i ridice braul s se fereasc.Maximus
fu lovit de un cot ntr-o parte a feei,iar apoi czu pe crupa calului,acesta
cabrndu-se sub greutatea amndurora.Maximus alunec,iar picioarele inclate
n cizme atinser asfaltul,nainte s-i ia avnt ca s se suie la loc pe cal.
Greutatea sa care l trgea pe tlhar n jos,mpreun cu micarea calului,ar fi
trebuit s-1 doboare pe Scaraochi din a.Dar cumva tlharul reui s se in pe

poziie,cu o for nemaipomenit i cu mare abilitate.Copitele din fa ale calului


atinser iar pavajul cu o sforare uria,aproape aruncndu-1 pe Maximus de pe
prada lui.El ddu s-1 loveasc pe brbat n cap,ratnd n timp ce tlharul se
rsucea ca un arpe.Maximus vru s-i smulg plria,ncercnd s ajung la
basma.Mcar dac ar reui s-i vad trsturile.
Tlharul se ntoarse aproape complet n a,la gtul lui strlucind ceva auriu cu
verde.Se zri sclipirea unui cuit.Maximul lovi cu mna nmnuat,simi o
smucitur i cuitul zngni pe crmida cldirii din apropiere.Dar trebui s-i
dea drumul ca s se apere.Calul se avnt nainte,n timp ce tlharul i nfigea
pintenii n burt,iar n acelai timp,Maximus simi c era mbrncit cu putere.
Czu la pmnt,copitele grele zburnd peste capul lui.Se chirci din instinct i se
rostogoli n timp ce se auzea tropot de copite ndeprtndu-se.Pre de o clip se
sprijini de zid.
-L-ai lsat s scape.Trevillion abia vorbea,ncercnd s-i recapete rsuflarea.
Maximus se uit n sus,ncruntat.
-Te asigur c nu cu intenie.Cpitanul de dragoni mri,prnd obosit.i
conducea calul de cpstru,cci intrase pe strada pe care se aflau venind de pe o
alee foarte ngust.Maximus se ridic,privind de la aleea ngust la iapa nalt a
lui Trevillion.
-M mir c nu ai rmas nepenit acolo.
-Cred c Primula se mir i ea,zise cellalt brbat ridicnd sardonic dintr-o
sprncean.O btu pe iap pe gt cu afeciune.
-Primula? clipi Maximus.
-Nu eu am botezat-o,se ncrunt Trevillion.Maximus mormi evaziv.Nu prea
avea de ce s comenteze,avnd n vedere numele pe care surorile lui le dduser
cinilor.Se aplec s cerceteze pmntul de lng zidul cldirii de vizavi.
-Ce caui?
-i-a pierdut pumnalul.Ah!Maximus se aplec i ridic lama cu satisfacie,
apropiindu-se de dragon i de lumina mai bun a lunii.Pumnalul avea lam
dubl,un triunghi simplu,aproape fr plsele i un mner nvelit n piele.
Maximus l rsuci n mini,cutnd fr succes un semn de vreun fel.
-mi permii? Maximus se uit n sus i vzu mna ntins a cpitanului de
dragoni.Ezit doar o clip,dar vzu oricum privirea de cunosctor a lui
Trevillion.i ntinse pumnalul.Dragonul l studie i oft.
-Destul de banal,ar putea fi al oricui.
-Aproape.Trevillion zmbi strmb.
-E un aristocrat.Pot s pariez pe Primula.Maximus ncuviin ncet din cap.

Trevillion era un ofier inteligent,dar pe de alt parte,tiuse asta dintotdeauna.


-Ai reuit s-i vezi faa? ntreb cpitanul,dndu-i pumnalul napoi.
-Nu,e alunecos ca un ipar,zise Maximus fcnd o grimas.S-a asigurat c nu pot
s-i dau jos basmaua.
-Ai fost nvins de un brbat mai n vrst dect tine?
Maximus ridic brusc privirea.Trevillion ridic din umeri.
-Avea un pic de burt i edea cam eapn n a.E atletic,dar nu m-ar surprinde
s fie trecut de patruzeci de ani.El rmase o clip pe gnduri,de parc s-ar fi
gndit ce i mai amintea despre tlhar,apoi ddu din cap ca pentru sine.Ba chiar
s-ar putea s fie mai n vrst de-att.Am vzut brbai trecui de aptezeci de
ani clrind fr probleme la vntoarea de vulpi.
-Cred c ai dreptate,ncuviin Maximus.
-Ai observat altceva la Scaraochi? Maximus se gndi la sclipirea de verde de la
gtul tlharului i decise s pstreze aceast informaie pentru sine.
-Nu.Ce tii despre el?
-Scaraochi nu cunoate nici teama,nici scrupulele,din cte mi pot da seama.
Trevillion era destul de mohort.i jefuiete pe bogai i pe sraci deopotriv i
nu ezit s i rneasc sau s i ucid victimele.
-Ct de mare e zona pe care o frecventeaz?
-Doar St.Giles,rspunse Trevillion prompt.Poate pentru c aici ntmpin puin
rezisten sau pentru c oamenii sunt mai vulnerabili i mai puin protejai.
Maximus mri,intuind cu privirea pumnalul din minile lui.Un tlhar care vna
n St.Giles i care spusese c nu se mai ntorsese n zon de muli ani.Ar putea fi
oare cel care i ucisese prinii cu att de mult vreme n urm?
-Trebuie s m ntorc la oamenii mei.Trevillion puse piciorul n scara Primulei i
se avnt n a.Maximus ddu din cap,vrnd pumnalul tlharului n cizm i se
ntoarse.
-Fantom.El se opri i se uit la cpitan.Chipul celuilalt brbat era impenetrabil.
-i mulumesc.
Mcar dac Apollo ar putea s vorbeasc. Artemis se ncrunt n timp ce se
furia pe coridorul ntunecat,cu Bon Bon pe urmele ei.Trecuse de miezul nopii,
aa c toat lumea din Wakefield House ar fi trebuit s doarm-mai puin
Craven,pe care l lsase veghindu-1 pe fratele ei.Valetul nu prea s doarm
niciodat.Trebuia s presupun c omul i ndeplinea sarcinile fa de Maximus,
i cu toate astea reuea cumva s aib grij i de Apollo.Artemis scutur din
cap.Craven prea s fie un ngrijitor capabil-dei nu-i plcea s se gndeasc la

felul n care i cptase experiena-,dar cu toate astea Apollo tot nu putea


vorbi.Altminteri,fratele ei ncepea s se simt mai bine,dar de fiecare dat cnd
ncerca s rosteasc un cuvnt,gtlejul lui nu slobozea dect sunete gtuite.
Sunete care,n mod evident,i provocau dureri mari.i dorea mult ca el s-i
poat spune c e mai bine,dect s scrijeleasc pe hrtie.Atunci poate c l-ar
crede.Coridorul dincolo de ua lui Maximus era pustiu.Cu toate astea,ea se uit
temtoare n jur,nainte s bat la u.Chiar dac decisese s-i accepte calea de
femeie czut,se prea c era greu s scape de temerile adunate ntr-o via
ntreag.Artemis atept,micndu-se de pe un picior pe altul,dezamgirea
inundndu-i sufletul cnd ua rmase nchis.Poate c el nu inteniona s o mai
vad nc o dat.Poate c se plictisise deja de ea.Ei bine,ea nu avea nc de gnd
s termine cu el.ncerc mnerul uii i descoperi c era nencuiat.Deschise iute
i intr,nchiznd la fel de brusc n urma ei.Apoi privi n jur.
Nu avusese timp s i studieze camerele seara trecut,fusese distras de alte
lucruri.Se ndrept spre ua care ddea spre camera din care apruse Maximus
cu o sear nainte.Ducea spre un salon care servea drept camer de lucru.Percy
se ridic din locul unde se tolnise n faa focului i se ntinse nainte s vin s-i
salute pe ea i pe Bon Bon.Artemis l mngie distrat pe cap n timp ce
examina salonul lui Maximus.Crile se aliniau pe perete i stteau stivuite n
teancuri pe jos; un birou enorm era complet acoperit de hrtii,puse de asemenea
n teancuri ordonate.Singurul lucru care nu prea s fie n ordine era un glob pe
un suport,care prea s fie acoperit de halatul lui Maximus.Artemis i muc
buza ca s nu zmbeasc la vederea lui.Se duse spre glob i l nvrti ncetior,cu
halat cu tot nainte de a pune lumnarea pe birou i s-i treac degetele peste
hrtii.Vzu un jurnal de tiri,o scrisoare a unui conte referitoare la o lege din
Parlament,o misiv scris de o mn mult mai puin rafinat care i solicita
fonduri pentru a trimite un biat la coal,o bucat de hrtie pe care era ceva
care prea nceputul unui discurs,scris de o mn ndrznea-probabil chiar de
Maximus.Pre de o clip,ea studie discursul,urmrind cuvintele cu degetul i
simind aproape o senzaie de cldur urmrind punctele clare pe care le
enumerase el n argumentaie.Puse deoparte hrtia i vzu colul unei cri
subiri ieind de sub un teanc.O scoase cu grij i se uit la titlu.Era despre
pescuit.Artemis ridic din sprncene.Fr ndoial c Maximus avea numeroase
praie i ruri pe proprietile sale,dar oare avea vreodat timp s pescuiasc?
Gndul i declan o stare de melancolie.Oare se mai uita din cnd n cnd n
cartea de pescuit printre toate celelalte sarcini? Dac da,asta arunca o lumin
interesant asupra ducelui de Wakefield.

Artemis lu cartea despre pescuit,se ghemui ntr-unui din fotoliile de lng foc i
ncepu s citeasc.Cei doi cini venir s se aeze la picioarele ei,i n ncpere
se ls linitea.Cartea era surprinztor de interesant i ea pierdu noiunea
timpului.Cnd ridic din nou privirea l vzu pe Maximus oprindu-se n ua
dormitorului,privind-o,iar ea nu tia dac de cinci minute sau de o jumtate de
or.Puse un deget n carte ca s nu uite pagina.
-Ct e ceasul? El i nclin capul,uitndu-se spre cmin,iar ea vzu ceasul care
sttea deasupra.
-E ora unu noaptea.
-Ai fost plecat destul de mult.
-Asta fac adesea,ridic el din umeri.Se ntoarse i se duse n dormitor,iar ea se
ridic s-1 urmeze,lsnd cinii adormii n salon.Purta aceeai hain i aceeai
vest pe care le purtase la cina cu Phoebe.Ea gsi un alt scaun pe care s se
aeze.
-Ai fost plecat n calitate de Fantom?
-Cum? Ea se abinu s nu-i dea ochii peste cap.De parc ea nu ar fi putut ghici
unde fusese n tot acest rstimp.
-Te-ai plimbat pe afar n costumul de Fantoma din St.Giles?
El i scoase peruca i o puse pe suport.
-Da.Scoase un pumnal mic din cizm i l puse pe comod.
-Ai ntotdeauna aa ceva la tine? ridic ea din sprncene.
-Nu.El ezit.E un suvenir din noaptea asta.Se luptase cumva? Salvase cine tie
ce biat femeie atacat n St.Giles? Ucisese n noaptea asta?
Ea i studie expresia,dar constat c era imposibil de desluit n acest moment.
Chipul i era mai ferecat dect o ncpere ncuiat cu lact.
El i ddu jos i vesta i o arunc neglijent pe scaunul de vizavi de Artemis.Se
ntreb dac de regul Craven l ajuta s se dezbrace-cei mai muli aristocrai
aveau nevoie de ajutor,dar el prea s se mite degajat.Rmase tcut i,n cele
din urm,el se ntoarse spre ea.Oft.
-Am urmrit un tlhar...pe cel care mi-a ucis prinii.Am crezut c l-am gsit n
sfrit...Se ntrerupse scuturnd amar din cap.Dar am euat.Am euat aa cum
am fcut-o n fiecare noapte n care l-am vnat.Nu am fost nici mcar n stare s
m apropii ndeajuns pentru a constata dac era cel pe care l cutam.
Artemis l vzu cum se dezbrca de cma cu o micare violent,dezvelindu-i
umerii puternici.Cte nopi la rnd se ntorsese singur acas,dup ce pierduse
ceea ce prea un indiciu promitor cu privire la asasinul prinilor si? El lu un
urcior de pe servant i turn ap ntr-un lighean.

-Nici un cuvnt de compasiune? Ea se uit la el cum se spla cu ap pe fa i pe


gt.
-Orice a spune eu ar schimba cumva situaia? El ncremeni cu apa curgndu-i
de pe fa deasupra ligheanului,cu spatele ntors la ea.
-Ce vrei s spui? Ea tremur.i strnse picioarele sub ea,acoperindu-i gleznele
goale cu halatul.
-l vnezi deja de ani ntregi,singur i n secret.Ai fcut asta fr laude sau
dojeni.Eti o for n sine,Excelena Ta.M ndoiesc c orice a spune sau a face
te-ar impresiona n vreun fel.El se mic n cele din urm,rsucindu-i capul s
se uite la ea peste umr.
-Nu-mi spune aa.
-Cum?
-Excelen.Replica lui aproape c o fcu s plng,iar ea nu tia de ce.
Era...nsemna ceva pentru ea acum,dar totul era att de complicat,din pricina
titlului i a tot ce reprezenta el.Mcar dac ar fi fost un brbat plcut de srac-un
avocat sau un negustor.Penelope nici mcar nu s-ar mai fi uitat la el.Artemis nu
ar mai fi trebuit s poarte vina de a o fi rnit pe verioara ei.S-ar fi putut
cstori,iar ea i-ar fi ngrijit casa i i-ar fi gtit.Ar fi fost mult mai simplu.i
atunci l-ar fi avut numai pentru ea.El se ntoarse spre comod fr vreun alt
cuvnt,scoase un prosop din flanel i l frec cu spun.Ridic un bra,muchii
spatelui su flexndu-se ntr-un spectacol impresionant,i se spl pe o parte i la
subsuoar.Inmuie prosopul n lighean i repet operaia i pe partea dreapt
nainte s se uite iar la ea exact cnd pe ea o apuc din nou tremuratul.
Maximus se ncrunt i puse prosopul n ap.Se duse i ntei focul,fcndu-1 s
ard cu flcri mari.Apoi se duse n garderobul lui,scoase o ptur,dup care
veni i i-o aez pe genunchi.
-Ar fi trebuit s-mi spui c i era frig.Minile lui erau deosebit de blnde.
-Apa ta e rece,murmur ea.Nu te deranjeaz?
-M clete,ridic el din umeri.
-Atunci adu crpa aici.El se uit curios la ea,dar fcu ce i ceruse.Ea lu crpa
ud de la el.
-ntoarce-te i las-te n jos.El ridic dintr-o sprncean,iar ea i aminti c i
poruncea unui duce s ngenuncheze n faa ei.Dar el nu mai era duce acum,nu-i
aa? Era Maximus acum.Maximus,amantul ei.El se ntoarse i se ls n jos.
Focul i lumina spatele lat,subliniind fiecare muchi i tendon.ncetior,ea trecu
cu prosopul ud peste omoplaii lui.El i ls capul n jos i i arcui spinarea.Ea

nelese i frec prosopul peste prul umed de la ceaf nainte s treac cu el pe


spinare n jos.El trase aer n piept.
-Aveam paisprezece ani cnd au murit.Ea ezit doar o fraciune de secund
nainte s urce cu prosopul la loc pe coloana lui.
-Eu-umerii i se micau,ntr-un gest de nelinite-nu tiam ce s fac.Cum s
descopr ucigaul.Eram furios.Ea se gndi la biatul care rmsese fr prini
ntr-un mod att de ocant.Furios era probabil un cuvnt frumos pentru ce
simise el.
-Mi-am petrecut urmtoarele dou luni fcnd ce trebuia s fac.Eram duce.El i
ntinse i i flex umerii.Dar n fiecare noapte m gndeam la prinii mei i la
ce i-a face criminalului cnd l-a gsi.Eram destul de nalt pentru vrsta
mea,aveam aproape un metru optzeci,i m-am gndit c a putea s m apr.Am
nceput s m duc noaptea n St.Giles.Artemis se cutremur la gndul c un
copil-cci din punctul ei de vedere un biat de paisprezece ani era tot un copil-se
ducea noaptea n St.Giles,indiferent ct ar fi fost de nalt.
-Aveam un maestru de scrim i m credeam foarte bun,continu Maximus.Cu
toate astea,nu era de ajuns.ntr-o noapte am fost btut ru i jefuit de un tlhar.
M-am ales cu doi ochi vinei.Craven a fost chiar foarte furios.
-l aveai pe Craven i atunci? El ddu din cap.
-Craven a fost valetul tatlui meu.Bnuiesc c a fcut investigaii.A doua zi,n
timp ce stteam n pat,am avut un vizitator.Ea trecu prosopul cu grij peste
umerii lui.
-Cine?
-Numele lui era Sir Stanley Gilpin.Era un partener de afaceri i un prieten al
tatlui meu-nu foarte apropiat,de fapt,aa cum cum aflat ulterior.
-De ce te-a vizitat? Ea terminase s-i spele spatele,dar nu voia s se opreasc din
a-1 atinge.ncetior,i trecu degetul peste muchii de la ceaf.Erau att de
ncordai.
-Asta m-am ntrebat i eu,zise el,tremurnd un pic.Ea nu-i putea da seama dac
lui i displcea atingerea ei sau nu,dar cum nu protest,i lipi palma de pielea
lui,simindu-i cldura.
-Nu-1 mai ntlnisem pn atunci.n acea prim zi a stat cam o or i am vorbit
despre tata,despre una,despre alta,lucruri neimportante.
-Prima zi? ntreb ea blnd,punndu-i ambele mini pe spatele lui.S-a ntors?
-O,da.El i nclin capul i i arcui spatele n minile ei,ca o pisic uria care
cerea mngiere.S-a ntors n fiecare zi a sptmnii ct am stat n pat.i apoi,la
sfritul sptmnii mi-a spus c ar putea s m antreneze n aa fel nct data

viitoare cnd m voi duce n St.Giles n cutarea ucigaului prinilor mei s nu


mai iau btaie.Minile ei se oprir pre de o clip cnd auzi acele cuvinte.Pe de o
parte era bucuroas c i psase cuiva ndeajuns-c fusese suficient de puternicnct s-1 antreneze,ca s nu mai fit rnit.Pe de alt parte...nu avea dect
paisprezece ani.Cumva nu prea n regul.El se mpinse n minile ei,cu o
porunc tcut,aa c ea ncepu s-i maseze umerii,simind carnea tare de pe
oasele puternice.El oft i umerii i se relaxar puin.
-M-am dus cu el i am descoperit c avea un fel de loc de antrenament-o
ncpere mare n casa lui,unde era plin de manechine i de sbii.El mi-a artat
cum s folosesc sabia nu asemenea unui gentleman,ci aa cum ar face-o un
tlhar.M-a invat s nu joc cinstit,ci s lupt ca s ctig.
-Ct timp? ntreb ea cu voce gtuit.
-Cum? El ddu s se uite peste umr,dar ea i nfipse degetele n muchii care i
flancau coloana.El gemu i i ls din nou capul s cad.
-Ct timp te-ai antrenat cu Sir Stanley? opti ea.
-Patru ani,zise el.De cele mai multe ori singur.
-De cele mai multe ori.El ridic din umeri.
-La nceput,cnd am ajuns acolo,mai era un biat,un fel de pupil al lui Sir
Stanley.De fapt,era mai degrab un tnr-trebuie s fi avut n jur de optsprezece
ani.mi amintesc c se lupta cu ferocitate-cnd nu citea-i avea un sim al
umorului sec.mi plcea de el.Maximus recunoscu asta parc doar pentru el,n
oapt.Artemis simi cum i se adun lacrimile n colurile ochilor.Avusese oare
prieteni de vrsta lui dup moartea prinilor-sau i petrecuse tot timpul
antrenndu-se pentru rzbunare?
-Ce s-a ntmplat cu el? Maximus rmase tcut att de mult,nct ea crezu c nu
avea s mai rspund,dar apoi el ridic iar din umeri.
-A plecat la universitate.mi amintesc c am primit o dat un pachet de la el-o
carte.Moll Flanders.Destul de deocheat.Cred c o mai am pe aici,pe undeva.
Mai trziu,dup ce am plecat,Sir Stanley a antrenat un al treilea biat.L-am
ntlnit o dat sau de dou ori.Cred c,ntr-un fel,noi trei am fost un fel de
motenire lsat de Sir Stanley.Ciudat.N-am mai vorbit cu nici unul dintre ei de
ceva timp,n-am mai vorbit despre asta de ani ntregi.
Prea tulburat.Ea i ddu jos picioarele de pe scaun i le puse de o parte i de
alta a umerilor lui,stnd cu ele desfcute pentru a-i putea masa mai bine braele.
Erau att de puternice-pline de muchi-i cu toate astea era doar un brbat.Nu
aveau nevoie toi brbaii de tovrie? De prietenie? Dragoste?
El i sprijini capul de coapsa ei,o greutate care o fcu s-i dea seama c nu

purta dect o cmu i un halat.Rmaser aa pentru mai mult vreme n


tcere,n timp ce ea i mngia braele i spatele,iar focul trosnea n cmin.i
plimba degetele n cerc pe umerii lui.
-Cnd ai devenit Fantoma? l ntreb ea.Se gndi c el va refuza s mai
vorbeasc,dar rspunsul veni destul de iute.
-Cnd am mplinit optsprezece ani.Sir Stanley s-a cam certat cu mine pe tema
asta.Voiam s m duc singur n St.Giles nc de mai nainte,dar el nu voia s m
lase.La optsprezece ani ns am decis singur.Ea se ncrunt.Lipsea ceva.Una era
s se duc n St.Giles...
-De ce te-ai mbrcat n costum de arlechin?
El izbucni n rs,lsndu-i capul pe spate ca s o poat privi m ochi.
-A fost ideea lui Sir Stanley.Avea un sim al umorului cam ciudat i era pasionat
de teatru.A comandat un costum pentru mine i mi-a zis c un brbat cu masc
i poate ascunde nu doar identitatea proprie,ci i pe a familiei sale.Se poate
mica asemenea unei fantome.Ea l apuc cu minile de chipul neted.
-Dar ce idee ciudat!
-M ntreb dac nu cumva Sir Stanley fusese n tinereile lui Fantoma din St.
Giles,ridic el din umeri.Legenda e mai veche dect ocupaia mea.
-Ocupaia?
-Bieii care se antrenau cu mine.Toi trei am fost Fantome.Toi trei la intervale
diferite i cteodat n acelai timp.
-Au fost? nghii ea n sec.Au murit?
-Nu,rspunse el lene.Doar c s-au retras.Eu am rmas singura Fantom din
St.Giles.
-Mmm.Prea att de singur.Se aplec peste el,ndeajuns de aproape pentru un
srut.
-Maximus?
-Da? ntreb el,urmrindu-i buzele cu privirea.
-De ce erai n St.Giles cnd au murit prinii ti?
Pre de o secund,ea tiu c ndrznise prea mult.Cnd privirea lui se transform
n ghea i ochii lui ntunecai devenir reci.Apoi el o trase spre el.
-Nu-mi amintesc,murmur el cu gura lipit de a ei,nainte s o srute.
CAPITOLUL 14
Timp de un an,Lin a mers clare n spatele regelui Herla,n vntoarea lui
ngrozitoare.Calul-fantom dintre picioarele ei galopa i se ncorda,dar nu
scotea nici un sunet.l vzu pe regele Herla dobornd cerbi uriai i mistrei

puternici,dar el nu-i srbtorea niciodat succesul.Doar cteodat,cnd ea


prindea cte un iepure sau un cerb mai mic,el i ntorcea capul i ea simea
greutatea privirii lui asupra ei.Atunci constata c el o privea,cu ochii lui reci i
palizi,i triti,i att de singuratici...
din Legenda regelui Herla
Era ciudat s srui un brbat cu susul n jos-ciudat,dar i foarte erotic.Artemis
simea buzele lui Maximus peste ale ei,barba lui zgriindu-i uor nasul.Din
poziia asta,buzele lor nu se gseau chiar aa cum ar fi trebuit,aa c ea trebui s
compenseze deschiznd gura larg,la fel i el.Nu era elegant aceast ncolcire
ciudat a limbilor,acest amestec pasional al gurilor.Aceasta era pasiune pur,
chiar dac nu se grbeau deloc.Ea simi cum el ntinse mna ca s-o in n loc n
timp ce i lua gura cu asalt.Se ntrerupse doar pentru o secund,iar ea vzu
sclipirea hotrt a ochilor lui negri cnd el se ntoarse spre ea.Se sprijini de
picioarele ei desfcute i o cuprinse de talie cu un bra n timp ce cu cellalt i
trgea chipul spre el.
-Diana,i se pru ei c-1 aude murmurnd n timp ce o sruta din nou.
ncet,contiincios.Ea i desfcu buzele cu un oftat n vreme ce el i cotropea
gura cu limba.Nu se grbea,de parc ar fi avut tot timpul din lume s o in aa
i s-i exploreze adncimile.Ea scoase un sunet,un fel de mrit profund,de care
n alte circumstane s-ar fi ruinat,dar era ameit,cu capul plin de vin i de
srutrile lui,nct nici nu se gndi la asta.Nu exista nimic altceva n afar de
gura lui,de buzele lui,de intruziunea limbii lui.Nu-i putea nchipui c ar mai
dori vreodat i altceva.Dar el se desprinse de ea,retrgndu-i limba,buzele,dei
ea scnci i fcu o micare s-1 urmeze.Deschise ochii ca s-1 descopere
privind-o ca un prdtor.Calculat,la pnd.i susinu privirea i ea vzu o umbr
de zmbet aprnd n colul gurii lui.Ptura i dispru brusc din poal,iar ea simi
cum materialul vemintelor i era mpins n sus pe picioare.
-i aminteti dimineaa aceea? ntreb el cu o voce imposibil de profund.Ai
ieit din iaz ca o zei triumftoare,mi artasei gleznele cu o zi nainte-ea simi
degetele lui fierbini pe glezna stng-,dar n dimineaa aceea am vzut curbura
ginga din interiorul pulpelor,ncheietura delicat a genunchilor,forma
frumoas a coapselor.Mi te-ai artat feciorelnic asemenea unei sirene
cntndu-i unui brbat pn la moartea extatic i nici mcar nu ai tiut,nu-i aa?
Eram tare ca o stnc pn ai ieit pe mal.Ea roi la auzul vorbelor lui,
amintindu-i de acea diminea.Habar n-avusese c l afectase att de mult.Cnd
se gndea c ei vorbiser calm,i n tot acel timp mdularul lui era ntrit de

dorina strnit de ea.Se umezi doar la gndul acesta.Privirea ei alunec spre


minile lui pe pulpele ei i napoi,ca s se uite n acei ochi ateni i tiutori.El
zmbi de parc i-ar fi putut ghici gndurile.i strnse poalele halatului i ale
cmuei subiri n pumnii lui mari i le ridic ncet,dezvelindu-i picioarele,i
dac ea nu protest,chiar mai mult.i de data asta ea tia exact cum l tulbura
vederea picioarelor ei.El ridic ncet o sprncean n semn de provocare.
Dar dac el era prdtorul,emannd pericol masculin,atunci ea era partenera
potrivit pentru el.Ea bntuise pdurile singur n copilrie.notase n iazuri,
pndise veverie,se crase n copaci ca un copil neastmprat.Adnc n sinea
ei,acoperit de masca banal a unei nsoitoare,era la fel de periculoas ca i
el.La fel de ndrznea.Aa c i arcui gura ntr-un zmbet n timp ce se lsa pe
spate pe scaun.Dac el se atepta ca ea s dea dovad de o team feciorelnic,
avea s fie dezamgit.Nu mai era fecioar.
Ochii lui sclipeau ca ai unui biat pus pe otii,iar gura lui de regul att de
sever se arcui mult n sus.i nclin capul doar puin,n semn de aprobare.
Apoi,el i mpinse fustele dintr-o singur micare dincolo de olduri,dezvelind-o
de la talie n jos,ca s-o priveasc.Ea i reinu o exclamaie.Nu avea s-o fac s
ipe.El i susinu privirea,fr mcar s se uite la ce i se dezvluia mai jos i se
ntoarse complet,ntinzndu-i picioarele lungi sub scaun,astfel nct el edea pe
podea,cu faa spre ea,iar ea i se nfia dinainte,ca un festin.Degetele lui
descriau cercuri pe oldurile ei,parc pentru a o relaxa sau poate pentru a o
menine relaxat.Dei dac acesta era scopul lui,atunci nu funciona.Ea i
susinea n continuare privirea,dar respiraia i se accelera de parc ar fi urcat o
scar.Apoi,brusc,el se uit n jos.Se opri,uitndu-se pur i simplu la ea.Nu fcu
nici o micare,dar n privirea lui se vedea o dorin slbatic de posesie care o
fcea s se ntind i s toarc drept rspuns.O voia.Voia acea parte din ea.Se
simi dintr-odat geloas pe oricare alt femeie la care se uitase vreodat aa.El
nu avea dreptul-ele nu aveau dreptul.Acea privire,acea expresie,acest moment
trebuiau s existe numai ntre ei i cu nimeni altcineva.Erau un univers format
din doi.Era o intimitate aproape insuportabil,dar ea se for s priveasc n timp
ce el i desfcu larg degetele i i trecu mna peste locul delicat unde piciorul
ntlnea oldul,pn cnd degetul arttor ajunse la prul ncreit.Degetul mare
i continu drumul pe sub picior,pn cnd i cuprinse coapsa n mn.El
mpinse,ncet,inexorabil,fcnd-o s-i desfac picioarele i mai mult,ajutnd-o
s treac un picior peste braul scaunului,pn cnd ajunse s i se ofere n chip
indecent.El se aplec dinaintea ei,ca un preot n faa altarului,iar ea privi,
inndu-i rsuflarea pn simi c-i plesnesc plmnii,cum el o gusta.

Atingerea limbii lui fierbini i umede era att de minunat nct ncepu s
tremure i nchise ochii.Era o senzaie incredibil,pe ct de ingrozitoare,pe att
de minunat,iar ea tiu c nu avea s mai fie aceeai dup acest moment.Aici i
acum,el drma pereii faadei,frmind piatra,dizolvnd mortarul.Pentru a
dezveli femeia de dinuntrul ei,iar lucrul cel mai nspimnttor era c ea nu era
deloc sigur cine era acea femeie.N-o ntlnise niciodat.
El i desfcu pliurile cu degetele i o gust pn cnd ea i arcui spatele i
gemu.Tare.Profund.Fr s poat opri sunetul.
Ea simi cum el i deschidea gura lng carnea ei,de parc ar fi vrut s-o
inhaleze,iar inima i btea att de tare,inct crezu c avea s moar.El i duse
limba la nsturaul ei i aps,srut,supse,iar ea ar fi putut s jure c inima avea
s i se opreasc n ntregime.Trupul i se cutremura,iar ea i inu capul cu palmele
ca s nu plece.oldurile i se micau ncetior,nelinitite sub gura lui,ridicndu-se
i lsndu-se ca s ntmpine srutul su nentrerupt,i ddu capul pe spate,cu
spatele arcuit,n timp ce el i mica limba iute i tare,i obscen,sunetele umede
umplnd ncperea.Ea nu tia dac avea s reziste dac el continua,dar tia c ar
muri dac se oprea.Iar cnd atinse apogeul,ea se ridic.
Ca un vultur ntinzndu-i aripile,pe un val percutant al exploziei de jos.Zbur i
renscu.Cnd deschise n cele din urm ochii,ea l vzu privind-o,cu gura n
continuare ntre coapsele ei,dogoarea privirii lui arzndu-i pielea renscut.
nghii n sec,mngindu-i obrazul i ncerc s se gndeasc la un fel prin care
s-i exprime gratitudinea,dar se prea c uitase arta vorbirii.
El i nl capul,iar ea nu mai avea nici mcar energia de a se supra pe
zmbetul satisfcut de pe buzele lui.El i puse minile n jurul taliei ei i o trase
spre el,ajutnd-o cu grj s i se aeze n poal,cu picioarele peste ale lui.O inu
cu mna de cap i o srut,iar cnd ea simi o arom puternic pe buzele lui,tiu
de unde venea.Fr s rosteasc vreun cuvnt,el mpinse scaunul deoparte,astfel
nct se aflau mpreun n faa focului.Se aplec spre ea,srutnd-o tandru dup
ureche.
-ncolcete-i picioarele n jurul meu,opti el.Ea se mic languros,pentru c nu
exista nici un motiv,din cte i ddea ea seama,s se grbeasc.Dar cnd
moliciunea ei se deschise din nou,datorit poziiei n care se aezase,ea simi ct
era el de tare.Ct de insistent.Probabil c avea o prere diferit referitor la
urgena chestiunii.Cnd el i strecur o mn ntre ei,Artemis se ag de gtul
lui,ca s-i menin echilibrul,i se aplec s se uite.El i desfcea pantalonii.Ea
i nclin capul n timp ce el ncerca s se descurce cu o mn,cealalt fiind
proptit n podea pentru a-i menine pe amndoi n echilibru.

Se uit la el printre gene.


-Ai vrea un pic de ajutor?
El o pedepsi pentru amuzamentul ei crmpoindu-i buza.Pentru un moment,ea se
pierdu n joaca lor,n sruturile nerbdtoare pe care el i le ddea.Apoi se aplec
i i desfcu pantalonii cu un calm deliberat.Din pcate,el nu era la fel de calm.
-Diana,mri el,ntrerupndu-i vorbele cu o njurtur cnd ea i scoase
mdularul din pantaloni.Era pentru prima dat cnd ea l inea-inea un brbat-i
se folosi de ocazie pentru a studia premiul din minile ei.Pielea era moale i o
surprinse c partea cea mai masculin a lui era att de catifelat.l mngie cu
degetele,minunndu-se de duritatea de sub piele,de venele groase care se
ntindeau pe toat lungimea lui.n despictura mic din vrf apruse o mrgea de
lichid.Membrul din mna ei se flex la atingerea ei,i ea ddu s rd.S cnte,
dei vocea ei nu era minunat.Era att de special,de straniu,felul n care era
construit.Faptul c o lsa s se joace cu el.i arunc o privire pe sub sprncene i
vzu o expresie extraordinar pe chipul lui-un fel de foame plin de tandree.
-Diana,opti el,i i prinse buzele cu ale lui.Dintr-odat,ea nu mai voia s se
joace.nuntrul ei simi arcul ntinzndu-se din nou,ncordndu-i trupul,
adunndu-se n ceea ce de-acum tia c avea s fie o plcere aproape
insuportabil.Se trase mai aproape,ridicndu-i fustele i ducnd vrful
mdularului su ntrit spre pliurile e.nc se mai srutau cnd ea ncepu s-i
roteasc oldurile,gfind n timp ce se folosea de el pentru a se stimula.
El deschise gura larg i o srut adnc,mpingndu-i oldurile n sus.Ea tia ce
i dorea el-de ce avea nevoie de-acum-dar i ea avea nevoie de ceva.nc
puin.i inu rsuflarea,zvrcolin-du-se n timp ce l conducea spre pliurile ei
alunecoase.Era att de tare,de lat,att de perfect,nct parc fusese fcut special
pentru ea.Ei bine,ntr-un fel chiar fusese,nu?
Dar rbdarea lui ajunsese la capt.O apuc de talie i o ridic,uitndu-se cu
ferocitate n ochii ei.
-ine-m acolo.Ea l potrivi aproape fr voie la intrarea ei,inndu-1 acolo n
timp ce el o trgea n jos.n timp ce se unea cu el.El o privi chiar i cnd ea oft
din pricina intruziunii intime.Era nc sensibil acolo din pricina serii de
dinainte,aa c se ncord.El se opri,degetele lui mngindu-i spatele,prin
materialul subire al cmii i al halatului.
-ncet.Ea ncuviin,pe msur ce corpul ei l accepta i el lu asta drept o
permisiune.ncetior,o strpunse cu mdularul.Ea i ddea seama de btile iui
ale inimii,de respiraia sacadat,de felul n care se uita el i ct de tare se
controla ca s nu se mplnte direct n ea.

Dar durerea ncepu s treac,fiind nlocuit de senzaia minunat de a fi umplut


pn la refuz.Ea i muc buza,arcuindu-i spatele i uitndu-se la tavan n timp
ce i rotea ncet oldurile,lsndu-se n jos deasupra lui pn cnd i simi
mtasea fin a pantalonilor.El gemu,profund i foarte masculin,i i aplec
pentru un moment capul spre ea,rsuflarea lui fierbinte,gfit,nclzindu-i snii.
Ea i trecu minile peste braele lui i simi cum i se ncordau muchii sub
degetele ei.Acesta fu singurul ei avertisment.El o mpinse n sus,iar ea simi cum
el alunec afar n timp ce se retrgea,apoi i ntinse picioarele pe podea i i
nfipse oldurile n ea.Iute i tare,ntr-un ritm ameitor.
Odinioar,ea i nchipuise actul dragostei ca pe o unire blnd a dou suflete,un
val uor care se apropia i se deprta.Un act pe ct de plin de respect,pe att de
onorat.Ce i fcea Maximus era departe de a fi blnd.El inspir,pieptul lui mare
gemnd de parc s-ar fi luptat cu demoni.Sudoarea i se adunase pe sprncene i
n perii fini de pe piept.Micrile lui erau aspre i abrupte n timp ce el se nfigea
iar i iar n ea.Nu era deloc aristocratul sofisticat care se arta celorlali.Un col
al gurii era ridicat ntr-un rnjet,ochii lui strluceau ca un furnal.i folosea corpul
pentru propria plcere,pentru a-i potoli propria nevoie,ridicnd-o i cobornd-o
pe membrul lui.Era un pic mai mult dect un animal acum.
Iar ea savura momentul.Ea-ea l adusese n starea asta.Ea fcuse ca un brbat,
care captiva regi i diplomai cu sigurana elocvenei sale,s-i ias pur i simplu
din mini.El o mpinse cu toat puterea i se nfipse adnc n ea,ncremenind,cu
capul pe spate n agonia plcerii.Ea se aplec i linse cu delicatee sudoarea
srat de pe buzele lui n timp ce smna lui o inunda.
A doua zi diminea,Craven se puse la dispoziia lui Maximus n ncperile lui i
se art ngrozitor de corect pn cnd Artemis se duse s se mbrace n camera
ei.Abia apucase s se nchid ua n urma spatelui ei minunat,cnd valetul se
ntoarse ncet spre Maximus i l intui cu o privire care l-ar fi ruinat pn i pe
rege ntr-unui dintre momentele lui de suprare extrem.
-M iertai,Excelena Voastr,dar sper c nu v vei supra c vorbesc pe leau...
-Ar conta? bombni Maximus,dorindu-i s fi apucat s bea mcar o ceac de
ceai de diminea,nainte ca propriul valet s-1 treac prin furcile caudine.
Craven nici nu se obosi s ia n seam ntreruperea.
-...dar m ntreb dac nu ai luat-o razna de tot.Maximus ncepu s se spuneasc
furios pe fa.
-Dac voiam s-i tiu prerea,a fi...
-Orict m doare c trebuie s vorbesc,continu Craven,m tem c nu am de

ales,Excelena Voastr.Maximus nchise gura i i lu briciul,asigurndu-se c


mna i era sigur,nainte s duc lama la obraz.l simea pe Craven n spatele lui
i tia,fr s se ntoarc: Craven sttea n poziie de drepi,cu umerii trai spre
spate,cu capul sus.
-Un gentleman nu siluiete o lady,zise Craven.Cu att mai mult o lady care
locuiete sub acoperiul su i se afl astfel sub protecia lui.Maximus i scutur
briciul,lovindu-1 de lighean i simindu-se suprat att pe Craven,ct i pe sine
nsui.
-Nu am siluit n viaa mea nici o femeie.
-Cum se numete altfel seducerea unei femei nemritate,de origine nobil?
Era o lovitur bine intit i Maximus o simi din plin.Ea i povestise deja c mai
fusese rnit odat de nenorocitul acela de logodnic al ei-oare el era,pn la
urm,mai bun dect acel idiot? Nu,sigur c nu.Cel puin fiul doctorului nu se
apucase s o seduc.Aa cum fcuse Maximus.
Oare i fcea ru zeiei lui? Oare ea i ascundea inima rnit de aciunile lui
nepstoare? Numai gndindu-se la asta i simea nevoia s dea n perei.Nimeni
nu ar trebui s-o rneasc aa,cu att mai puin el.Craven avea dreptate: era un
ticlos i un escroc,i dac ar fi fost ct de ct un gentleman,ar fi renunat la
ea.Ar fi ntrerupt idila i ar fi lsat-o liber.i cu toate astea,nu avea s-o fac.Pur
i simplu pentru c nu ar fi suportat s-o lase s plece.El trase aer n piept i zise
cu greu:
-Craven,ce se petrece ntre domnioara Greaves i mine nu te privete.
-Chiar aa? Vocea brbatului mai n vrst era aspr cum Maximus nu o auzise
aproape niciodat.Dac nu m privete pe mine,atunci pe cine? Ascultai cumva
de surorile dumneavoastr,de domnioara Picklewood,de brbaii din Parlament
pe care i numii prieteni?
Maximus se ntoarse ncet s se uite la valet.Nimeni nu-i mai vorbise aa pn
acum.Chipul lui Craven prea brusc mbtrnit,dezvluindu-i dintr-odat vrsta.
-Suntei legea n sine,Excelena Voastr,mereu ai fost.Asta v-a fcut un brbat
important n Parlament.Dar asta nseamn i c,atunci cnd greii,nu exist
nimeni care s v opreasc.
-i de ce m-a opri? i miji Maximus ochii.
-Pentru c tii c ce ai fcut-ce facei-nu e corect.
-Ea a venit n patul meu,nu invers,bombni Maximus,simind cum se nroete la
aceast scuz ubred.
-Un gentleman i controleaz mereu pornirile...toate pornirile,zise Craven cu
doar o umbr de sarcasm.Ai da vina pe o lady pentru greeala dumneavoastr?

-Nu dau vina pe nimeni.Maximus se ntoarse la comoda lui,nefiind n stare s-i


priveasc valetul n ochi.i ddu jos barba de pe obraji.
-Poate c ar trebui.
-Craven.Cnd vorbi din nou,vocea lui Craven suna ca a unui om btrn.
-Spunei-mi c v vei cstori cu domnioara,i eu voi srbtori ocazia cu
plcere.Maximus ncremeni.Ce voia el i ce era mai bine pentru ducat erau dou
lucruri total diferite.
-tii prea bine c nu pot.Intenionez s m cstoresc cu Lady Penelope
Chadwicke.
-i cu toate astea tii,Excelena Voastr,c Lady Penelope e o prostu frivol,
care nu valoreaz nici ct jumtate din dumneavoastr.Nici ct jumtate din
domnioara Greaves,de fapt.
-Ai grij,zise Maximus cu voce de ghea.O vorbeti de ru pe viitoarea duces.
-Nu ai cerut-o de soie.
-nc.Craven i intinse minile ntr-un gest de implorare.
-De ce s nu facei lucrurile corect? De ce s nu v cstorii cu femeia cu care
ai mprit deja patul?
-Pentru c,aa cum tii,familia ei e atins de nebunie.
-La fel ca jumtate din familiile aristocratice din Anglia,pufni Craven.Mai bine
de jumtate,dac i socotim i pe scoieni.Penelope nsi e nrudit cu
domnioara Greaves i familia ei.Dup socoteala dumneavoastr,nici ea nu ar fi
bun de duces.Maximus scrni din dini i respir ncetior.Craven fusese de
fa la botezul lui.l nvase cum s se brbiereasc.Sttuse n spatele lui cnd
i coborse prinii ntr-un mormnt rece.Craven nu era doar un servitor pentru
el,motiv pentru care se strdui s-i menin vocea calm n timp ce discuta un
subiect att de intim cu el.
-Lady Penelope nu are un frate care e considerat un nebun uciga.S o iau pe
domnioara Greaves de soie ar nsemna s mi ntinez titlul.Am o datorie fa de
strbuni,fa de tatl meu...
-Tatl dumneavoastr nu v-ar fi obligat niciodat s v cstorii cu Lady
Penelope! strig Craven.
-Tocmai de asta o s m i cstoresc cu ea,opti Maximus.Craven rmase pur i
simplu s-1 priveasc.Era aceeai privire pe care i-o aruncase atunci cnd
Maximus se rstise la una din surorile lui n tineree,cnd buse pentru prima
oar prea mult vin,cnd refuzase s vorbeasc timp de dou sptmni dup
moartea prinilor si.Era privirea care spunea:Acesta nu este un comportament
potrivit pentru ducele de Wakefield.O privire care l oprise mereu pe Maximus.

Dar nu de data asta.De data asta el avea dreptate,iar Craven greea.Nu se putea
cstori cu Artemis-nu i-o permitea amintirea tatlui su,aceea care-1 obliga s
se comporte ca un duce pentru a ndrepta rul-,dar putea s o aib i s o
pstreze,i s o transforme n cea mai tainic dorin a lui.Pentru c nu era sigur
c mai putea tri fr ea.Se uit la Craven i tiu c pe chipul lui se aternuse
acea masc rece,mpietrit,care i fcea pe ali brbai s-i fereasc privirea.
-O s m cstoresc cu Lady Penelope i voi continua legtura cu domnioara
Greaves dup cum cred de cuviin,iar dac nu te poi mpca cu aceast idee,
atunci eti liber s nu mai lucrezi pentru mine.Pre de o clip,Craven se uit la
el,i Maximus i aminti de primul lucru pe care l vzuse n dimineaa n care se
trezise dup moartea prinilor si: chipul lui Craven,n timp ce dormea pe un
scaun lng patul su.Craven se ntoarse i iei din dormitor,nchiznd ncetior
ua n urma lui.La fel de bine ar fi putut s trimit un glon n sufletul lui
Maximus.
CAPITOLUL 15
Tam clrea acum lng regele Herla i,dei Lin ncercase s-i vorbeasc n tot
anul,el nu i adres nici un cuvnt i nu ddu vreun semn c ar cunoate-o.Cu
toate astea,cnd veni din nou noaptea recoltei,Lin trase aer n piept i fcu aa
cum i spusese omuleul din muni: ntinse mna i l trase pe fratele ei de pe
calul su fantomatic,apucndu-l strns.Imediat,Tam se transform ntr-o pisic
slbatic uria...
din Legenda regelui Herla
Treptele spre pivnia lui Maximus erau ude.Artemis cobora cu grij,pentru c
ducea micul dejun pentru Apollo,ceai,pine uns din belug cu unt i gem,i o
farfurie uria cu ou moi.Slujnica se uitase ciudat la ea cnd ceruse un mic
dejun att de bogat,dar era prea bine educat ca s ntrebe de ce avea un apetit
att de nepotrivit unei lady.Artemis balansa tava de lemn pe un old,n timp ce
ncerca s descuie ua.Prea destul de ciudat s-1 ncuie aa pe Apollo nuntru,
cu siguran nimeni nu ar fi avut curajul s cerceteze pivnia ducelui,dar att
Maximus,ct i Craven insistaser c era mai bine aa.
nuntru,nimic nu prea s se fi schimbat de cnd i urase lui Apollo noapte
bun,cu cteva ore mai devreme.Tava cu crbuni nc mai arunca o lumin
mocnit,iar Apollo era aezat pe patul ngust.Dar cnd se apropie,vzu o
diferen foarte mare: Apollo avea legat de o glezn un lan cu o bil din fier.Se
opri la civa pai de el.

-Ce e asta?
Poate c era pe jumtate mort de foame,aproape ucis n btaie i nc incapabil
s articuleze un cuvnt,dar fratele ei nu avusese niciodat probleme n a-i
exprima gndurile fa de ea.El i ddu ochii peste cap.Apoi se uit n jos i
privi teatral spre bil de parc nu ar mai fi vzut-o pn atunci.Micarea jucu
era ridicol pentru un brbat att de mare.Ea simi impulsul de a zmbi,dar se
abinu.Problema era serioas.
-Apollo,zise ea pe un ton de avertisment,punnd tava pe pat,lng el.
Lanul era destul de lung pentru ca el s ajung uor la o comod i la vasul cu
crbuni,dar cam att.
-Cine a fcut asta? Maximus?
El nu se osteni s rspund,n timp ce rupea pinea,apoi se opri o clip i ncepu
s mnnce aproape cu graie.Artemis se ncrunt vznd comportamentul lui
ciudat,dar fu distras de lanul care zorni pe podeaua de piatr n timp ce el se
aplec s ia ceaca de ceai.
-Apollo! Rspunde-mi,te rog.De ce te-au legat?
El se uit la ea peste marginea cetii,nainte s ridice din umeri i s pun ceaca
jos.Ridic ncet carneelul care fusese lsat pe jos lng pat i mzgli ceva cu
un creion nainte s i-1 ntind.Artemis se uit la ce scrisese.
Sunt nebun.
Ea pufni dispreuitor,nainte s-i dea carnetul napoi.
-tii prea bine c nu eti.El se opri cu degetele pe micuul caiet,se uit la ea i ea
observ cum privirea i se mblnzi.Apoi lu carnetul de la ea i scrise altceva:
Doar tu,sora mea drag,m crezi ntreg la minte,i pentru asta te iubesc.
Ea nghii n sec i se aplec s-1 srute pe obraz.Cel puin se brbierise.
-i eu te iubesc,dei m scoi din mini.El pufni i se apuc s mnnce oule.
-Apollo? se interes ea blnd.Ce s-a ntmplat la Bedlam? De ce ai fost btut
att de ru?
El lu nc o nghiitur,refuznd s o priveasc n ochi.Ea oft i l privi.Chiar
dac era prea ncpnat ca s povesteasc de ce i fusese strivit gtul,ea era
bucuroas c era n siguran i c avea destul mncare.Privi din nou spre lanul
de la glezna lui.Era n siguran,dar era din nou legat ca un animal,iar asta era
intolerabil.
-O s vorbesc cu Maximus.O s neleag c ai fost acuzat pe nedrept i c nu
eti deloc nebun.Ea vorbi ncreztoare,dei ncepea s se ndoiasc de faptul c
Maximus se va rzgndi vreodat.i dac nu o fcea? Nu-i putea lsa fratele
legat aici-era doar un pic mai bine dect la Bedlam.

El mestec,privind-o cu ochii mijii,i dintr-un anume motiv,expresia lui o


neliniti.Apollo lu caietul i scrise un singur cuvnt: MAXIMUS?
-E un prieten,zise ea simind c ncepea s se mbujoreze.El ridic sardonic o
sprncean i scrise,creionul lovind hrtia la fiecare liter cu o mic bufnitur.
Trebuie s te considere o prieten foarte bun ca s m salveze din Bedlam
doar pentru c l-ai rugat.
-Presupun c a considerat c face o fapt bun.El ridic din nou nencreztor din
sprncene,nainte de a scrie:
Mi-am pierdut vocea,nu raiunea.
-Ei,sigur c nu.Dar el continu s scrie.
Nu-mi place s fii att de apropiat de un duce.
-i-ar fi plcut mai degrab s fiu apropiat de un conte sau de un viconte,
atunci? El se lovi cu umrul de ea nainte s rspund n scris:
Foarte amuzant.tii la ce m refer.
Pentru ea era cel mai drag om din lume,i ura s-1 mint.Cu toate astea,adevrul
nu ar fi fcut dect s-1 nfurie.
-Dragule,nu-i face griji pentru mine! Un duce nu ar fi niciodat interesat de
nsoitoarea unei doamne.tii c Lady Phoebe e prietena mea.Am venit aici ca
s-i fiu nsoitoare ct e plecat verioara ei,domnioara Picklewood.Nimic mai
mult.El o privi suspicios pn cnd ea i atrase atenia c i se rcea ceaiul.Dup
asta mai rmaser mpreun n tcere,n timp ce ea l privea mncnd.
Dar nu putea s scape de semnificaia propriilor cuvinte,cci fr s vrea,ea
rostise adevrul:un duce chiar nu avea nici un motiv s aib o relaie cu ea.
Maximus nu spusese nimic despre intenia de a face din aranjamentul lor o
relaie permanent.Dac el nu voia dect s se culce cu ea cteva nopi i nimic
mai mult? Ce avea s fac atunci? Din pricina a ceea ce fcuser,ea nu va mai
putea s locuiasc vreodat la Penelope ca nsoitoare-chiar dac verioara ei nu
va afla niciodat adevrul.Artemis pur i simplu nu o putea pcli pe Penelope
ntr-un mod att de ingrozitor.Aciunile ei i nchiseser calea spre fosta ei via.
Maximus simi c inima ncepea s-i bat mai tare n timp ce i croia drum prin
umbrele Londrei n costumul Fantomei din St.Giles.Era de parc nu ar mai fi
putut s in nlnuit bestia furioas dinluntrul su.Trecuser aproape
douzeci de ani-mai mult de jumtate din viaa lui-de cnd ieea la vntoare.Nu
se cstorise,nu cutase prietenii sau iubite.n tot acest timp,toate gndurile sale,
toat energia lui se ndreptaser spre un singur scop: s-i rzbune prinii.
S le gseasc ucigaul.S reaeze lumea,mcar n parte,la loc n tiparele ei.

Iar n seara asta,acum,se afla mai aproape ca niciodat de eec.ncepuse s plou


de parc cerurile nsei ar fi plns din pricina neputinei lui.Se opri,ridicndu-i
chipul spre cerul nopii,simind picturile reci lovindu-1 n fa.Ct de mult?
Doamne,ct de mult mai trebuia s caute? Oare Craven avusese dreptate? Fcuse
destul peniten sau va trebui s trudeasc mereu?
Din apropiere se auzi un strigt i,fr s se ntoarc,ncepu s alerge n noapte.
Piatra cubic era umed i alunecoas sub cizmele lui,iar capa scurt flutura n
urma lui de parc i-ar fi btut joc de tentativa sa de fug.Ploaia era nentrerupt,
dar asta nu-i oprea pe locuitorii Londrei s ias.El trecu pe lng doi dandy care
naintau grbii,cu pelerinele deasupra capului.Maximus doar se aplec ntr-o
parte cnd unul din ei art spre el i ip.Un cal se feri cnd trecu pe lng el,de
parc animalul ar fi simit intunericul aruncat asupra sufletului su.n fa,erau i
mai muli oameni.Ieise prea devreme.
Maximus ni spre dreapta i apuc un stlp care susinea etajul superior.Se
trase n sus doar ca s dea nas n nas cu o copil blond,n cma de noapte,
aflat la fereastr.Se opri,uluit,n timp ce fetia i duse degetul n gur i se
holb la el,apoi i continu urcuul.Acoperiul nclinat era alunecos,dar el se
ridic peste margine i ncepu s alerge.Ploaia cdea neindurtoare,udndu-i
tunica,fcnd iglele de pe cas alunecoase,transformnd lumea ntr-un loc aflat
n doliu permanent.Dedesubt,oamenii umblau prin ploaie,deprimai i uzi,n
vreme ce,deasupra,el srea de pe acoperi pe acoperi,zburnd prin aer,riscnd la
fiecare salt o cztur fatal.Se apropia de St.Giles.tia pentru c simea mirosul
locului:putoarea canalului,putreziciunea trupurilor care triau doar cu disperare
i gin-mereu gin.i nchipui c putea simi mirosul buturii,fierbinte i
ptrunztor,cu acel accent dulceag de ienupr.Ginul se infiltrase n toat zona,
necnd-o n boal i moarte.Doar gndul la asta i ddea senzaia de grea.
Umbl prin noapte,alergnd prin ploaie,bntuind acoperiurile din St.Giles de
minute,zile,o via,poate chiar uitnd de ce venise.Pn cnd gsi ce cuta-l
gsi pe el.Dedesubt,ntr-o curte att de mic nct nu avea nume,el l zri pe
tlharul care-i spunea Scaraochi.Brbatul era clare i ncolise un tnr
speriat,aintind pistolul spre capul biatului.Maximus acion din instinct i fr
vreun plan.Pe jumtate alunec,pe jumtate cobor pe marginea cldirii,ateriznd
ntre biat i Scaraochi.Fr ezitare,acesta ntoarse pistolul spre el i trase.
Sau mai bine zis ncerc s trag.Maximus rnji,cu ploaia iroindu-i pe fa.
-Praful e ud.Biatul se ridic n picioare i fugi.
-Aa se pare,zise Scaraochi,nclinndu-i capul.Vocea i era nbuit de earfa
legat pe partea de jos a feei.Nu prea deloc s se team.Maximus pi mai

aproape i,dei lumina era slab,reui n sfrit s vad clar smaraldul de la gtul
celuilalt brbat.l vzu i l recunoscu.ncremeni,cu nrile fremtnd.n
sfrit. Doamne,Dumnezeule,n sfrit.Privirea lui se mut la ochii adumbrii ai
brbatului de pe cal.
-Ai ceva care-mi aparine.
-Aa s fie?
-Asta,zise Maximus artnd spre brbia lui.Smaraldul acela a fost al mamei
mele.Ultimul din cele dou care lipsesc.l mai ai i pe al doilea?
Se atepta la orice de la Scaraochi,dar nu la aa ceva: brbatul i ddu capul pe
spate i izbucni n rs,sunetul reverbernd n pereii nclinai din crmid care i
nconjurau.
-O,Excelena Voastr,ar fi trebuit s v recunosc.Dar pe de alt parte nu mai
suntei biatul smiorcit de acum nousprezece ani,nu-i aa?
-Nu,nu mai sunt,zise Maximus cu asprime.
-Dar eti la fel de nesbuit,l tachin diavolul.Dac vrei smaraldele mamei tale,
i sugerez s caui chiar la tine acas.Maximus se sturase.i trase sabia i
atac.Scaraochi trase de frie i calul se ridic pe dou picioare,potcoavele din
fier sclipind n noapte.Maximus se feri,ncercnd s treac de animal ca s
ajung la stpnul su,dar tlharul i ntoarse calul i i ddu pinteni,galopnd n
josul aleii care ieea din curte.Maximus se rsuci i sri spre colul unde pereii
se ntlneau.Sri i se cr,degetele lui cutnd frenetic puncte de susinere n
ntuneric.Auzea zgomotul copitelor ndeprtndu-se,sunetul estompndu-se.
Dac nu ajungea iute pe acoperi avea s-1 piard pe brbatul clare n labirintul
de strdue nguste din care se compunea St.Giles.Cu disperare,cut un punct
de susinere deasupra capului su.Crmida ced brusc,ieind cu totul din perete
i el i pierdu echilibrul.Czu pe spate,agitndu-se ca un obolan,zgriind zidul
cu unghiile.Se lovi de pmntul noroios cu o bufnitur care l fcu s vad stele
verzi.i apoi rmase acolo,ntins pe spate n curtea murdar,cu braele i spatele
durndu-1,i ploaia lovindu-1 rece n fa.Luna dispruse de pe cerul nopii.
Artemis se trezi cnd brae puternice o apucar strns i o ridicar din pat.Ar fi
trebuit s fie speriat,dar nu avu dect un sentiment ciudat c lucrurile erau aa
cum trebuiau s fie.Ridic privirea n timp ce Maximus o cra pe coridorul din
faa camerei ei.Chipul i era aspru i sumbru,privirea obosit i btrn,gura
strns.Era mbrcat n halat,iar ea simea mtasea neted sub obraz.i auzea
btile inimii,puternice i constante.ntinse mna i i urmri cu degetul ridurile
de lng gur.Privirea lui o ntlni pe a ei i slbticia pur pe care o vzu acolo

o fcu s icneasc,ocat.El deschise ua cu umrul,se ndrept spre pat i o


depuse acolo ca pe un trofeu de rzboi.Rmase deasupra ei i i smulse hainele
de pe el.
-Scoate-le!Ea se ridic s-i trag cmaa peste cap.Exact la timp.Gol,el se tr
peste ea cu trupul fierbinte i tare.
-S nu mai dormi vreodat n alt parte dect n patul meu.Ea ar fi protestat,dar
el o ntoarse brusc pe burt,cu faa ngropat n perna lui.El se afla deasupra
ei,sprijinit pe brae,dar oldurile i picioarele o intuiau n loc.O ineau ca ntr-o
capcan.
-Eti a mea,zise el i i lipi obrazul de al ei.A mea i a nimnui altcuiva.
-Maximus,l avertiz ea.
-Pred-te,Diana,opti el,desfcndu-i picioarele.Ea i simea brbia apsndu-i
poruncitoare posteriorul.Pred-te,fecioar rzboinic.
-Nu mai sunt fecioar.Tu mi-ai luat asta.
-i a face-o din nou,mri el.Te-a rpi i te-a ine ntr-un castel departe de
aici.Departe de orice alt brbat.Te-a pzi cu gelozie i a veni n patul tu n
fiecare noapte i mi-a nfige mdularul n tine i te-a silui pn n zori.
Cuvintele dure,nscute dintr-un sentiment apropiat nebuniei,ar fi trebuit s-o
sperie.Poate c nu era ceva n regul cu ea,cci nu fcur dect s-o nclzeasc.
Nu,s-o nfierbnte.Era n flcri.Abia dac se putea abine s nu se zvrcoleasc
sub el.
-Vrei asta,Diana? mormi el n urechea ei,cu rsuflarea umed pe pielea ei.Vrei
s fii a mea i numai a mea,departe de lumea asta blestemat,ntr-un loc unde s
fim doar noi doi?
-O,da,zise ea,cu voce hotrt.El se ridic.
-Ziua m-a duce s vnez un cerb frumos.L-a aduce napoi la castelul nostru
ascuns i l-am gti la foc mocnit i apoi te-a aeza la mine n poal i te-a
hrni bucat cu bucat.Toat mncarea a-i primi-o de la mine i numai din mna
mea.Ea rse,pentru c tia c el nu-i dorea o astfel de ppu obedient.Se
zvrcoli i se ntoarse dintr-o singur micare,ca s fie ntins cu faa spre el.
-Nu,a vna alturi de tine,zise ea i i trase chipul spre ea.Eu sunt egala ta,
milord.Egala i tovara ta.
-Asta eti,opti el i o muc de buz.Ea simi gustul ploii pe buzele lui.Ploaie i
vin i ceva mult mai ntunecat.Ceva l mna,iar ea trebuia s vorbeasc cu eldespre viitorul ei i despre eliberarea lui Apollo.Dar acum,n acest moment,nu
voia s tie de realitate.Realitatea era o cotoroan cu glas ascuit,care nu putea
fi niciodat mulumit.Dac nu putea gsi fericirea,mcar putea avea asta.

Deschise gura larg i muc partenerul,nfigndu-i unghiile n gtul lui ca s1 in cu aceeai ferocitate cu care o inea el.Pieptul lui se frec de sfrcurile
ei,iar el se simea cald i masculin.Braele lui de-o parte i de alta a capului ei
erau o cuc primitoare,iar el i plimba mdularul ntre picioarele ei,umezindo.Se trase napoi.
-Aa.i o rsuci din nou.Ea mri protestnd,iar el chiar rse.
-Magnific Diana,murmur el n urechea ei,frecndu-se de ea ca un tigru
uria.Acum o s i-o trag.Ea se arcui spre el,n parte protestnd c era folosit cu
atta uurin,n parte excitat.i simi membrul alunecnd nuntrul ei,cutnd,
cercetnd.ntr-o zi o s vrea s-1 vad,cu totul.S-1 ating,s-1 guste i s-i
exploreze corpul superb,dar deocamdat nu-i dorea dect s-1 simt n ea.
i dorina i fu ndeplinit.El se nfipse adnc,dintr-o singur micare violent,
odihnindu-i oldurile pe posteriorul ei.Ea gemu,mucndu-i buza de jos.
l putea auzi gfind lng urechea ei.n poziia asta,apsat n pat,aproape c nu
se putea mica,nici nu se punea problema s mping napoi.
El pru s-i dea seama de situaia ei.Rse cu un sunet profund,din gt,care vibr
pe spatele ei,i apoi se nfipse din nou n ea.l simea,plin i tare ca piatra
nuntrul ei,iar micrile lui mici,deliberate preau s apese pe ceva adnc n ea.
Simi c se umezea tot mai tare,umflndu-se de tensiunea ateptrii,i mic
oldurile att ct putu,iar uoara micare smulse un mrit de la el.O apuc de
ureche cu dinii,continund s se mplnte n ea.
-Pred-te,dulce Diana,i opti el n ureche.Eti fierbinte i umed pentru mine,a
sta aa cu tine pentru totdeauna,s te in,s te oblig s mi cedezi.
Ea ncerc s-i vre braele sub ea,s se mping ntr-un fel n el,dar el doar
rse,retrgndu-se doar att ct ea s simt capul mdularului ntinzndu-i
intrarea nainte s se nfig la loc n ea.Dintr-odat,i vr braele sub ea,
innd-o strns,gsind unul din sni i apucndu-1.Picioarele lui lungi o ineau
de-o parte i de cealalt,strngnd-o i imobiliznd-o.
-Diana,murmur el n urechea ei,lingnd-o.Diana,eti tot ce mi-am dorit
vreodat i nu voi avea niciodat.Ea simi cum i se umplu ochii de lacrimi i
suspin.
-Aa,zise el,plngi pentru mine.Rabd-mi durerea.Ia-mi smna,pentru c nu
pot s-i dau nimic altceva.Se mplnt n ea cu lovituri puternice i iui,fiecare
micare lovind n locul sensibil din ea.Artemis strnse din dini i i puse capul
pe pern.Era prea mult.Prea puin.Un asalt continuu al simurilor ei.i lipi
obrazul de al ei,iar ea simi ceva udndu-i pielea.
-Haide,Diana,scald-m n pasiunea ta.

Iar ea se ncord i apoi se cutremur.O dat.De dou ori.De trei ori.Ca ntr-o
criz,ca o sfredelire a sufletului.Ca moartea speranei.El czu peste ea,greu ca
plumbul,dar ea nu voia s-1 fac s se mite.Ceva se petrecuse n noaptea asta
care-1 transformase ntr-o slbticiune.Ceva ngrozitor.Ea se ntoarse att ct
s-i mngie ceafa cu pr scurt.
-Ce este? Ce s-a ntmplat?
El se rostogoli de pe ea,dar i petrecu braele n jurul ei de parc nu ar fi putut
suporta s nu o ating.
-L-am ntlnit n seara asta pe brbatul care mi-a ucis prinii.L-am ntlnit i
l-am pierdut.Ea simi c-i st inima-n loc.
-O,Maximus...El rse-un sunet sec,ngrozitor.
-Este un tlhar care-i spune Scaraochi.Ea l auzi nghiind n sec nainte s
continue.Mama mea purta smaraldele Wakefield n noaptea n care a murit-un
colier superb cu apte lacrimi de smarald care atrnau de la un diamant central
pe un lan de smarald.Trebuie s-1 fi dezmembrat cnd 1-a furat,cci dup muli
ani de la moarte ei am vzut prima lacrim de smarald la gtul unei curtezane.
Mi-a luat ani ntregi,dar am adunat piesele una cte una: lanul central i cinci
din cele apte lacrimi.Noaptea trecut am vzut ceva ce semna cu un smarald
prins pe basmaua de la gtul lui Scaraochi,dar nu m-am putut apropia suficient
nct s vd ce era.n seara asta am reuit.Poart unul dintre smaraldele
mamei.L-am ntrebat unde era al doilea i tii ce mi-a spus?
-Nu,opti Artemis cu o senzaie ngrozitoare de strngere n piept.
-Mi-a spus s caut n casa mea cealalt lacrim de smarald.Artemis se ridic n
capul oaselor.
-O,Doamne!
CAPITOLUL 16
Lin l inu bine pe fratele ei,chiar dac slbticiunea ncerca s o zgrie cu
ghearele,pentru c omuleul cel ciudat din muni i spusese s nu-i dea drumul
fratelui ei nainte de primul cntat al cocoilor,altminteri vor fi amndoi
blestemai s participe pentru totdeauna la slbatica vntoare.Aa c Lin l
inea bine pe Tam,n timp ce clreau pe cerul nopii,iar regele Herla nu arta
niciodat c vedea lupta din spatele lui,dei pumnii lui se strnser pe friele
calului.Apoi Tam se transform ntr-un arpe care se zvrcolea...
din Legenda regelui Herla

Maximus rmase privind lacrima solitar de smarald din palma lui Artemis.Ea se
mbrcase repede n cmaa de noapte i fugise n camera ei fr s-i spun de
ce,doar ca s apar cteva momente mai trziu strngnd ceva n pumn.
Acum se ntreba dac ar trebui s se simt trdat.
-De unde naiba ai tu aa ceva?
-Eu...mna ei se strnse protectoare peste pandantiv.Ei bine,cu siguran nu e
ceea ce ai putea crede.El clipi i i privi chipul la auzul tonului indignat.Frumoii
ei ochi cenuii erau prevztori.Fcuser dragoste cu cteva minute mai
devreme,cu toate astea,acum patul se simea rece.
-i ce cred eu? Ea i ridic semea sprncenele.
-C sunt implicat ntr-un fel n uciderea prinilor ti.Spus pe leau,ideea era
ridicol.
-mi pare ru.Spune-mi.Ea i drese glasul.
-Fratele meu mi 1-a druit cnd am mplinit cincisprezece ani.El nghe.
-Kilbourne?
-Da.Maximus se uit n jos,gndindu-se.Ucigaul fusese prevztor.Maximus
descoperise primul pandantiv abia dup zece ani de la crim.Cercetnd din urm
tranzacia constatase c bijuteria fusese vndut abia cu cteva luni mai
devreme.Din nefericire,pandantivul fusese o pist moart-de-a dreptul.
Proprietarul magazinului unde fusese vndut iniial pandantivul de smarald
fusese gsit mort,ntr-o balt de snge.Maximus cumprase ultimul pandantiv cu
peste trei ani n urm.Probabil c ucigaul ncepuse s-i dea seama c Maximus
strngea bijuteriile-i c acestea ar putea reprezenta o urm care s l conduc
napoi la el.Dac Artemis avea dreptate,atunci bijuteria pe care o purta intrase n
posesia fratelui ei nainte ca toate pandantivele s fie vndute.nainte ca ucigaul
s-i dea seama ct de periculoase erau bijuteriile pentru el.Kilbourne se putea
s aib cheia pentru a-1 ajuta s gseasc ucigaul.Ba chiar era posibil s-1 i
cunoasc.Maximus ridic din nou capul.
-De unde 1-a luat fratele tu?
-Nu tiu,zise ea simplu.Nu mi-a spus niciodat.Nu mi-am dat seama c era un
smarald adevrat pn cnd nu am ncercat s-1 amanetez,acum cteva luni.
El se uit din nou fix la smarald pre de un moment lung,nainte s se ridice din
pat i s se duc la cutia de fier de lng noptiera lui.Scoase cheia dintr-un sertar
secret din noptier i deschise cutia.Partea de sus avea o tav mic,potrivit
perfect n interior.Fusese mbrcat n catifea neagr.Pe ea se aflau rmiele
colierului mamei sale: smaraldele Wakefield.El o simi pe Artemis venind lng
el s se uite,iar apoi ea i lu mna i i aez n palm pandantivul ei de

smarald.El i cuprinse o clip mna nainte s-i dea drumul,nelegnd brusc ce i


dduse ea:bucata lips care s-1 conduc spre Scaraochi.Cu asta poate c va
reui s afle cine era brbatul acela n realitate.Maximus nghii n sec,nevrnd
s se uite la ea,pentru c n pieptul lui simea acumulndu-se nu doar
sentimentul de recunotin.Acesta reprezenta cea mai mic emoie pe care o
simea cu privire la ea.Puse pandantivul lng suratele sale.
-Mai lipsete unul,zise ea sprijinindu-i capul de braul lui.Pandantivele erau
puse n semicerc n jurul lanului central,cu un spaiu lips evident.
-Da.Cel pe care Scaraochi l poart la gt.El nchise cutia i o ncuie.Cnd o
s-1 gsesc o s refac colierul.
-Iar apoi i-1 vei da lui Penelope,zise ea ncetior.El tresri.Cu siguran nu se
gndise att de departe.Gsirea i restaurarea colierului,aducerea ucigaului
prinilor si n faa justiiei i obinerea rzbunrii i ocupaser toate gndurile.
Nu meditase la ce va veni dup aceea.Dar ea avea perfect dreptate.Colierul i
aparinea ducesei de Wakefield.El se ntoarse s se uite la ea,la femeia care i
druise trupul i probabil i sufletul.Aceast femeie care l cunotea mai bine
dect oricine pe lumea asta.Aceast femeie pe care n-avea s-o poat onora
niciodat aa cum ar fi trebuit.Aa cum ar fi vrut.
-Da.
-Lui Penelope o s-i plac,zise Artemis cu o voce foarte calm,privindu-l cu
ochii ei frumoi i mari fr s clipeasc.Diana lui era foarte curajoas.
-i plac bijuteriile,i smaraldele sunt superbe.O s arate minunat cu ele.
Curajul ei fcu s se frng ceva n el.Ea nu arta nici umbr de gelozie,nici un
pic de furie la gndul c el avea s se culce cu o alt femeie,i cumva asta l fcu
s doreasc s o frng i pe ea.S o oblige s rosteasc ct de obscen era totul.
S o fac s-i cear dreptul asupra lui.
-Da,va fi magnific,zise el cu cruzime.Prul ei negru va face smaraldele s
strluceasc.Poate c o s-i cumpr nite cercei asortai.
-O vei face? Ea nu-i lu privirea din ochii lui.Iar el tiu cumva c,indiferent de
ce avea s se ntmple,el nu-i va cumpra niciodat lui Penelope Chadwicke
cercei de smarald.
-Nu.El i nchise ochii i trase aer n piept.Dac ea putea rezista,atunci putea i
el.Cel puin o va avea pe ea,chiar dac va fi doar parial i prost.Nu putea
renuna la ea,aa c jur s ia ce putea de la ea.Maximus puse cutia la loc i o lu
pe Artemis de mn,trgnd-o cu blndee n pat lng el.O acoperi tandru cu
cuvertura,de parc ea ar fi fost o regin,iar el un simplu cavaler.
-O s-1 ntreb pe fratele tu mine-diminea.

Ea pufni i i puse capul pe umrul lui.


-tiu c tu crezi c Apollo e un uciga,dar el nu ar fi putut fi implicat n uciderea
prinilor ti.Era mult prea tnr.El se ntoarse s sting lumnarea.
-tiu.Dar s-ar putea s-1 tie pe criminal-sau pe cineva care l cunoate.n orice
caz,trebuie s-1 chestionez.
-Mmm,murmur ea somnoroas.Maximus?
-Da?
-Tu ai poruncit s-mi fie cercetat camera la Pelham House? El i nl capul i
se uit la ea n ntuneric.Prea foarte serioas.
-Cum? Ea tras cercuri pe pieptul lui.
-n dimineaa n care ai trimis mesagerul s-mi transmit c l-ai salvat pe
Apollo,cineva mi-a scotocit prin camer.Se ncrunt i se uit la el.Cnd mi-am
dat seama c smaraldul era real,am nceput s-1 port tot timpul.Nu tiam ce
altceva s fac cu el,era prea scump.Iar cnd am avut i inelul tu cu pecete,l-am
agat pe acelai lan.El i aminti de lanul pe care ea l purta cnd i dduse
inelul.Se ncrunt.
-Atunci de ce n-am mai vzut smaraldul la gtul tu? Ea se mbujor.
-L-am dat jos nainte s...n fine.Cnd am ieit din pdure la abaie,dup ce tu
plecasei deja,am uitat s-mi pun alul la loc.Lanul a fost vizibil pentru cteva
minute,att cu pandantivul,ct i cu inelul tu.El nelese pe dat.
-Oricare dintre oaspei ar fi putut s-1 vad.
-Da,aprob ea.
-Dac vreunul dintre ei a vzut smaraldul la tine,zise el ncet,privind n
ntunericul camerei,i apoi i-a cercetat camera n cutarea lui,atunci criminalul
ar fi putut s fie la Pelham.Ar fi putut mnca la masa mea.Doar gndul la asta l
umplea de furie.Ea l mngie pe piept,ca s-1 liniteasc.
-Atunci ar fi putut fi oricare dintre brbai? El rmase un pic pe gnduri.
-Watts e mai tnr dect mine.
-Atunci el iese din discuie.
-Da,aprob el.Mai rmn Oddershaw,Noakes,Barclay i Scarborough.
Scarborough fusese prietenul prinilor si.Rmaser tcui pre de o clip,
contemplnd posibilitile.Apoi el se mic.
-Mulumesc.
-Pentru ce? El scutur din cap,pentru un moment nefiind n stare s zic nimic.n
cele din urm,i drese vocea i rosti rguit:
-Pentru c ai crezut n mine.Pentru c mi-ai spus toate astea,chiar dac eu m-am
purtat urt la nceput.Pentru c eti aici.

Ea nu rspunse,dar mna ei se mic pn cnd ajunse n dreptul inimii lui.i


rmase acolo.
Maximus deschise ochii a doua zi diminea simind parfumul cald al lui
Artemis care dormea n braele lui.Pentru prima dat dup foarte mult vreme
nici nu visase i nici nu se trezise peste noapte,i se simea n trup i suflet...
mulumit.Se aplec s o srute pe gt pe femeia adormit din braele lui.Era aa
de cald,de plcut n somn,fr toi acei epi de fecioar rzboinic pe care i
arta cnd era treaz i vigilent.O iubea pe fecioara rzboinic-femeia care l
privea n ochi i i spunea c erau egali-,dar aceast femeie blnd i vulnerabil
i ndurera inima.Aa i nchipui c i-ar ceda,s vin blnd n braele lui i s
aprobe orice avea el de spus.Doar ideea asta i l fcu s pufneasc n rs n
prul ei.Ea se mic,scond un sunet somnoros.
-Ct e ceasul? El se uit spre fereastr-la lumina puternic i proaspt a zilei-i
estim:
-Nu mai mult de ora apte.Ea scoase o exclamaie i ncerc s se ndeprteze de
el.El o strnse i mai tare.
-Maximus,zise ea cu o voce nc rguit de somn.Trebuie s plec de-ndat.
Servitorii vor ncepe s vin.El se aplec i o linse pe gt.
-Las-i s vin.Ea se opri,cu chipul ntors de la el,astfel nct nu-i putea vedea
expresia.
-O s m vad,o s fim descoperii.El o trase puin napoi,ncercnd s-i vad
faa,dar prul i czuse peste chip,fcnd-o s arate ca o naiad n doliu.
-Conteaz? Ea se ntinse din nou pe spate,ca s se uite la el.Buclele ei nchise i
ncadrau chipul serios i un sfrc ndrzne se ivea de sub cearaf.El observ c
avea un triunghi de trei alunie chiar sub clavicula dreapt.Ochii ei cenuii erau
superbi,privindu-1 de pe pern.
-Atunci nu-i pas dac afl toat lumea? El se aplec s srute aluniele.
-Maximus.El nghii n sec i i ridic privirea.
-O s-i cumpr o cas.Ea i plec privirea astfel nct el s nu mai priveasc n
adncimea lor cenuie,dar nu zise nimic.Mulumirea lui se topea,nlocuit de
nevoia urgent ca ea s fie de acord.Ceva care aducea a team i nghea inima.
-Ori aici,la Londra,ori la ar,dei dac eti la ar,n-o s te pot vedea att de des.
Dincolo de u,el putea auzi forfota servitorilor.i ls capul n jos,ca s i
prind privirea.
-Sau pot cumpra dou.Linite.Simea cum ncepea s transpire.
Muli membri din Parlament ar fi putut nva despre arta negocierii de la ea.

El nu ezitase niciodat in Parlament,dar ezita aici,n propriul pat cu ea.


-Artemis...Ea i ridic ochii,uscai i lipsii de orice emoie.
-Foarte bine.Ar fi trebuit s fie un moment de triumf-i prinsese zeia-,dar n
schimb avea un sentiment straniu de tristee,de pierdere.Dintr-odat tiu: nu o va
avea niciodat.Nu cu adevrat.Nu aa.
Poate c din cauza asta o srut att de aspru,aproape cu disperare.Dar buzele ei
se desfcur la fel de uor,de parc ar fi fost o femeie uoar,aflat acolo doar
pentru plcerea lui.Pasivitatea ei l fcu mai agitat,pentru c tia c nu era real.
El se rostogoli pe ea,corpul lui prinzndu-1 pe al ei ca ntr-o cuc,de parc aa
ar fi putut s-i prind i inima.Aceast femeie,femeia lui.Avea s i dea tot ce
voia,doar ca s nu-1 prseasc.n spatele lui se deschise ua de la dormitor.
-Iei afar imediat! mri el spre servitorul care ndrznise s-1 deranjeze.
Se auzi un chiit i ua fu nchis iute.Sub el,Artemis ridic o sprncean.
-A fost o idee proast.El se ncrunt.
-Ai fi vrut mai degrab s asiste la cum ne-o tragem?
-Nu fi vulgar! Ea l mpinse cu minile n piept i el ced fr voie,doar pentru
c tia c se purta ca un bdran.Ea se ridic din pat,superb n goliciunea ei.
-n afar de asta,vor ti n curnd,nu-i aa? C sunt amanta ta? El pufni,lovind
patul cu un bra cnd se ntinse.Ea ridic delicat din sprncean.
-Nu asta doreti?
-Nu pot s am ce-mi doresc.
-Nu poi? Vocea ei era uoar,aproape nepstoare.Dar tu eti ducele de
Wakefield,unul dintre cei mai puternici brbai din Anglia.Ai un loc n
Parlament,numeroase moii,ai atia bani nct ai putea s te scalzi n ei i,dac
asta nu ar fi de ajuns,noaptea te duci in St.Giles riscndu-i viaa.
Ea se aplec s-i ridice cmaa,iar cnd se ndrept de spate,l fix cu o privire
provocatoare.
-Nu am dreptate? El pufni.
-tii c aa e.
-Atunci,Excelen,deduc c poi avea orice i pe oricine i place,chiar i,se pare,
pe mine.Te rog s nu m insuli spunndu-mi altceva.El nchise ochii.Nu aa ar
fi trebuit s se desfoare lucrurile.Nu ar trebui s simt bucurie c era a lui?
-Ce vrei? Se ls linitea,ntrerupt doar de un fonet uor.Cnd deschise ochii,
ea i ncheia halatul lui peste cma.
-Nimic,cred,zise ea privindu-i minile.Poate doar libertatea.Libertate. El fcu
ochii mari.Ce nsemna libertatea pentru o astfel de creatur slbatic? Voia s
scape complet de el?

-N-o s-i dau drumul,se rsti el.Ea se uit la el cu o privire sardonic.


-i-am cerut eu asta?
-Artemis...
-n momentul acesta,zise ea destul de aspru,singurul lucru pe care l vreau e
eliberarea fratelui meu.L-ai pus n lanuri.
-Sigur c l-am pus n lanuri-se reface repede i e foarte puternic.El se ncrunt,
gndindu-se la asta.Nu ar trebui s-1 vizitezi acum c se poate mica.Ar putea s
te atace.Ea se uit la el fr s-i vin a crede.El fcu o grimas.
-Pot s gsesc un loc potrivit pentru el,poate o camer cu o u cu gratii...
-Vrei s spui o cuc.
-Am mai discutat asta.N-o s las un nebun s se apropie de tine.
Ea oft i veni s se aeze pe pat,lng el.
-S-a trezit acum patru ani ntr-o tavern,cu trupurile prietenilor si mori lng
el.Nu el i-a ucis.Nu poate fi condamnat dect c a but prea mult.Maximus
ridic din sprncean.
-Atunci de ce a fost internat la Bedlam?
Ea se ntinse i l mngie pe sprnceana ridicat.
-Pentru c nimeni nu 1-a crezut cnd a spus c nu-i amintea ce se ntmplase
sau cum fuseser omori prietenii lui.Pentru c unchiul meu a crezut c era mai
bine s l vre repede la Bedlam dect s rite un proces.
-Cu toate astea,te atepi s cred c e nevinovat?
-Da.Buzele ei tresrir.Sau mai degrab m atept s m crezi cnd i spun c
mi cunosc fratele i c el nu ar omor niciodat pe nimeni,cu att mai puin pe
prietenii lui,ntr-o criz de furie provocat de alcool.El se uit la ea-att de
nfocat,att de curajoas n a-i apra fratele-i simi un acces de gelozie c
avea sentimente att de puternice pentru oricine altcineva n afar de el.
-O s m gndesc la asta.Ea se ncrunt.
-Nu poi s-1 ii legat...
-Ba pot i o s-o fac pn cnd voi fi convins c nu va face ru nimnui.Am
promis s m gndesc.Nu-mi cere mai mult.Vzu c era suprat i ncerc s o
ia de mn,ns ea se ridic i degetele ei i alunecar din mn.
-Sper c nu mi vei interzice s-1 vd pe Apollo,acum c e mai bine,zise ea cu
spinarea rigid.Nu-i plcea s tie nimic care i-ar fi putut face ru n preajma ei,
iar ea trebuie s-i fi citit ezitarea pe fa.
-tii c l-am vizitat singur la Bedlam timp de ani ntregi?
-Prea bine,oft el.Ea i nclin brbia,la fel de semea ca o regin.
-Eti prea bun.

-Artemis...oft el exasperat,dar ea ieise deja pe u.Iar el tot arunc o pern


dup ea.Oft i se mbrc iute nainte s ias pe u i s se ndrepte spre
pivni n cutarea unui rspuns.Kilbourne era ntins pe pat cnd Maximus intr
n pivni,iar la nceput nu-i ddu seama dac brbatul era treaz sau nu.Doar
cnd se apropie vzu sclipirea ochilor deschii.
-Milord,zise el,asigurndu-se c se oprea n zona sigur garantat de lanul pe
care-1 ataase de glezna omului.De unde ai luat pandantivul de smarald pe care i
l-ai dat surorii tale la a cincisprezecea aniversare?
Kilbourne l privi doar.Maximus oft.Poate c brbatul era nebun,dar el nu l
credea prost.
-Artemis spune c...Aici obinu o reacie-un mrit.Kilbourne se ridic,un
monolit de stnc mictoare,i apuc iute carnetul i creionul aflate pe jos,lng
pat.Scrise ceva i i ntinse caietul.Maximus ezit.Cellalt brbat fcu o grimas,
de parc i-ar fi dat seama de ezitarea lui,provocndu-1 din priviri s se apropie.
Maximus fcu un pas n fa,lu carnetul i fcu pasul la loc nainte s citeasc.
Nu ai dreptul s-i spui surorii mele pe numele mic.
Maximus l privi pe cellalt brbat n ochi.
-Ea nsi mi-a dat aceast permisiune.Kilbourne pufni i se aez la loc pe
pat,privindu-1 sfidtor.Maximus se ncrunt nerbdtor.
-Nu am timp s stau s te vd bosumflat.Trebuie s tiu de la cine ai luat
pandantivul.Te-am scos din Bedlam? Nu e acesta un pre mic pentru libertatea
ta? Kilbourne ridic din sprncene i se uit anume la lanul legat de glezna lui.
Maximus rmase nemicat.
-Ai omort trei oameni.S nu te atepi s te las s umbli liber prin cas cu sora
mea-sau cu a ta,c tot veni vorba.Vicontele i arunc o privire suprat,dar lu
carnetul i ncepu s scrie.Apoi i ntinse din nou braul.Maximus se uit la
pagina oferit.Acest brbat fusese acuzat de o crim oribil,fusese ncarcerat n
Bedlam timp de patru ani i nu i artase prietenie.Pe de alt parte,Kilbourne nu
fusese violent.i era fratele lui Artemis.Fcu un pas i lu carneelul,iar de data
asta nu se mai ddu napoi ca s citeasc.
Nu i-a face niciodat ru surorii mele.M insuli insinund asta.Am fcut rost
de pandantiv pe cnd eram la coal.Un alt biat,din aceeai clas cu mine,l-a
pus drept miz ntr-un joc de zaruri,iar eu l-am ctigat.Numele biatului era
John Alderney.Nu tiu de unde l avea.Dei credeam c pandantivul era fals,era
drgu,aa c i l-am dat lui Artemis de ziua ei.Mi-ai sedus sora?

Maximus ridic privirea i descoperi c brbatul se aplecase spre el,ochii lui


cprui sclipind a ameninare.Maximus i susinu privirea i ncepu s se dea
napoi.Ceva se schimb n ochii lui Kilbourne.Se npusti nainte,rapid pentru un
brbat aa de mare,toat greutatea lui lovindu-1 pe Maximus n mijloc.Czu,cu
Kilbourne deasupra lui,lanul zgriind podeaua.Maximus lovi n acelai timp cu
palma i piciorul.Nu reui s-1 loveasc n vintre,dar l nimeri n burt.
Kilbourne expir uierat,iar Maximus l mpinse ct de tare putu.Se trase n
spate,s nu mai poat fi atins.Pre de o clip,n pivni nu se auzi dect gfitul
celor doi brbai.Maximus ridic privirea.Kilbourne se uit furios la el,i nu era
nevoie de cuvinte ca s tie la ce se referea.Pre de o clip,Maximus se ntreb
dac asta era ceea ce vzuser acei trei brbai n noaptea aceea: Lord Kilbourne
cu o privire slbatic,plin de violen pe chip.Se ridic.
-Orice s-ar ntmpla,te asigur c voi avea grij de sora ta.Kilbourne atac din
nou.Ajunsese aproape la captul lanului,aa c ateriz n patru labe i cu toate
astea l privea furios pe Maximus,iar acesta tiu c,dac adversarul lui ar fi fost
liber,acum s-ar fi luptat pentru viaa lui.Se ntoarse s plece.Nu-1 putea
nvinovi pe viconte.Dac ar fi fost vorba de Phoebe i cineva ar fi sedus-o...
Strnse pumnii.Ar fi trebuit s se simt vinovat acum,tia asta,dar nu simea
dect o tristee ciudat,amar.Dac lucrurile ar fi stat altfel.Dac nu ar fi fost
ducele de Wakefield...
i ndrept umerii.Dar el era ducele de Wakefield.Titlul era al lui din pricina
propriei prostii i laiti.S renune la sarcinile lui,la standardele lui,ca duce,ar
fi nsemnat c tatl su murise degeaba.Dar tatl lui murise pentru el,iar el i
datora s aib grij ct mai bine de ducat.Maximus scutur din cap i se concentr asupra chestiunii prezente.Kilbourne susinea c Alderney pierduse
pandantivul la zaruri.Desigur,trebuia s-1 chestioneze pe Alderney.
Artemis nu-1 mai vzuse pe Maximus de cnd plecase din camera lui,n
dimineaa aceea.Nu se putea gndi la asta n timp ce se ndrepta spre masa
ncrcat cu ceai i prjituri n acea dup-amiaz.Deasupra lor,soarele strlucea
vesel n timp ce doamnele se plimbau i beau ceai n grdina lui Lady Young.
Lady Young ddea o mic petrecere,probabil pentru a se luda cu grdina ei de
toamn-dei singurele flori pe care Artemis le vzu erau nite margarete cam
amrte.Trist era c nu prea existau motive pentru ca ea i Maximus s fie
mpreun pe timpul zilei.Nu dac nu voiau s dea natere la suspiciuni.
Presupunea c dac devenea metresa lui oficial,atunci el ar fi putut petrece mai
multe ore pe lumin cu ea.Poate.n schimb,ea nu va mai trebui s frecventeze

astfel de locuri.Iar asta era deprimant.


-Domnioar Greaves! Vocea voioas a ducelui de Scarborough o fcu s se
ntoarc.El se ndrepta spre ea cu Penelope la bra.
-Bine v-am regsit,bine v-am regsit!
-Excelena Voastr.Artemis fcu o reveren adnc.
-Ce faci aici,Artemis?ntreb Penelope privind n jur nerbdtoare.E i
Wakefield aici?
-Nu.Artemis simi cum se mbujoreaz din pricina sentimentului de vin care o
inunda.Am venit doar cu Phoebe.
-O,se mbufn Penelope,se pare fr s bage de seam c ducele btrior de
lng ea se ofili un pic.
-Tocmai voiam s aduc o ceac de ceai pentru Lady Penelope, zise
Scarborough.Ai dori i dumneavoastr una? Artemis i zmbi brbatului.
-E foarte amabil din partea dumneavoastr,ns m duceam s aduc dou ceti
pentru mine i pentru Phoebe.Sunt sigur c nu putei duce attea.
-Dar sigur c pot.Scarborough i umfl pieptul.Ateptai aici,v rog,doamnelor.
i plec la fel de nerbdtor ca un cavaler n misiune.Penelope l privi cu
tandree ndeprtndu-se.
-E chiar un domn foarte armant.E pcat numai...
Artemis oft.Mcar dac Penelope l-ar vedea pe Scarborough ca pe un curtezan
demn de ea.Prea perfect pentru verioara ei n toate privinele,mai puin vrsta.
Dac Penelope i-ar fi ntors atenia spre Scarborough,atunci poate c n-ar mai fi
fost foarte jignit dac se afla de legtura ei cu Wakefield.Desigur,asta nu ar
rezolva problema lui Artemis,Maximus ar gsi o alt motenitoare de vi nobil
i cu familie fr membri afectai de nebunie,cu care s se cstoreasc.
Apoi Penelope se aplec spre ea ca s-i comunice ceva n secret i i alung iute
gndurile negre.
-Nu tiu ce a tot fcut ducele de Wakefield.Nimeni nu pare s-1 mai fi vzut de
cnd s-a ntors la Londra.tiu c nu are treburi parlamentare plicticoase,dar
omul are i ndatoriri n nalta societate.Penelope i muc buza,prnd
vulnerabil.Crezi c i-a pierdut interesul pentru mine? Poate c ar trebui s fac
iari ceva ndrzne.Am auzit c Lady Fells a clrit ntr-o curs sptmna
trecut,nclecnd ca un brbat.
-Nu,draga mea,zise Artemis cu vocea gtuit de lacrimi.nghii n sec.Nu avea s
i-o ierte niciodat dac o lsa pe Penelope s-i rup gtul ntr-o curs slbatic
doar ca s ctige interesul lui Maximus.Sunt sigur c e la fel de interesat.Doar

c a fost foarte ocupat.i zmbi tremurat.Trebuie s te obinuieti cu asta dup ce


te cstoreti-ndatoririle lui n Parlament i multe altele.Va fi plecat adesea.
O,Doamne,i ura propria perfidie n momentul acesta! Penelope se lumin n
timpul acestui discurs dureros,radiind de bucurie.
-Ei bine,asta nu va fi greu,pur i simplu o s m duc la cumprturi cu banii
lui.Ea puse o mn pe braul lui Artemis,aproape timid.i mulumesc c mi-ai
spus asta,nu tiu ce m-a face fr sfatul tu.Declaraia ei simpl i nmuie lui
Artemis genunchii.Cum putuse s se poarte att de ngrozitor cu Penelope? n
lumina strlucitoare a soarelui,prea un pcat de neiertat:s-i pun propriile
dorine n faa viitorului fetei care i oferise adpost ntr-o vreme cnd Artemis
era disperat.Indiferent ct de ridicol se purta uneori Penelope,Artemis tia,n
sinea ei,c verioara ei avea inima bun.Iar trdarea lui Artemis urma s-i frng
inima.Artemis se uit la minile ei,inspirnd adnc ca s se calmeze.Se temea
c,dac rmnea cu Maximus,aceast pat ngrozitoare-aceast decizie teribil de
greit-o va mcina n fiecare zi,n fiecare an pn cnd nu va mai fi dect o
umbr a fiinei de dinainte.Vedea nevoia,dorina lui,cnd l privea n ochi,dar era
oare i iubire acolo? Renunase oare la prietenia lui Penelope pentru un brbat
care,pn la urm,nu inea la ea?
Pentru c ea l iubea,nelese ea acum,n aceast grdin inundat de soare,cu
viitoarea lui soie,verioara ei,alturi.l iubea pe Maximus complet i total,cu
toat inima ei frnt i plin de amrciune,i nu tia dac iubirea ei ajungea
pentru amndoi.Scarborough apru chiar n acel moment,cu minile pline de
ceti de ceai aburinde.Artemis i lu iute dou dintre ele i i mulumi ducelui
nainte s se duc s-i duc lui Phoebe ceaiul.Ajunsese aproape de ea cnd fu
strigat din nou.
-Nu credeam c o s ne revedem att de curnd,domnioar Greaves.
Artemis se ntoarse la auzul vocii i fu surprins s o vad pe doamna Jellett
studiind-o cu interes.
-Ce plcere s ne ntlnim din nou,rspunse Artemis,ntrebndu-se dac ar trebui
s fac o reveren,dei avea cte o ceac de ceai n fiecare mn.Se uit n
dreapta,unde Phoebe era aezat sub un umbrar,ateptnd ntoarcerea lui
Artemis.Prietena ei i ridicase faa ca s simt soarele.
-Plecarea ta de la Pelham House a fost att de precipitat,continu doamna
Jellett,lund-o de bra pe Artemis nainte ca aceasta s se poat apra.
Artemis se uit la ceaca plin de ceai cu lapte legnndu-se deasupra dantelei
galbene cu care era decorat mneca rochiei doamnei Jellett i sper ca aceasta
s nu dea vina pe ea dac se alegea cu o pat de ceai n curnd.

-De fapt,imediat dup plecarea lui Wakefield la Londra.Ce pcat! Draga mea
prieten Lady Noakes a fost foarte ocat de terminarea brusc a petrecerii.Are
aa de puine ocazii s mnnce bine.De cnd Noakes i-a irosit toat zestrea.El
era destul de srac nainte s se cstoreasc cu Charlotte.Toat averea lui venea
de la ea,i acum s-a irosit.Doamna Jellett se aplec spre ea s-i opteasc: Jocuri
de noroc,tii.Un necaz aa de mare...Artemis se uit prudent la femeia mai n
vrst.
-Eu tocmai i duceam aceast ceac de ceai lui Lady Phoebe,dac nu v...
-O,e i Phoebe aici? exclam doamna Jellett.Ea se uit n direcia n care se
ndrepta Artemis i zmbi.Iar lui Artemis nu-i plcu zmbetul ei.
-Ei bine,n-ar trebui s o lsm s atepte,decret doamna Jellett,iar Artemis se
trezi stnd n faa lui Phoebe nc la bra cu cealalt femeie.
-Nici nu tiam c erai aici,draga mea,zise doamna Jellett cu voce puternic,de
parc vederea slab a lui Phoebe i-ar fi afectat i auzul.
-E o zi minunat pentru o petrecere n grdin,nu-i aa? ntreb Phoebe.
-Uite,aici e ceaiul,zise Artemis i i puse fetei cu grij ceaca n mn.Tocmai
discutam despre petrecerea fratelui tu cu doamna Jellett.Ochii lui Phoebe se
limpezir la menionarea numelui doamnei Jellett i Artemis bnui c ea nu
tiuse prea bine pe cine salutase.
-Vrei s stai cu noi,doamn?
-O,i mulumesc,draga mea.Doamna mai n vrst se aez imediat lng
Phoebe,oblignd-o pe Artemis s se aeze lng ea.Tocmai i spuneam lui
Artemis c ne-a lipsit cnd a plecat cu atta grab de la petrecere.
-Dar a plecat cu mine,zise Phoebe drgla.Aa c,dac Artemis a plecat n
grab,atunci cred c i eu am fcut la fel.Doamna Jellett pru puin ncurcat de
aceast afirmaie simpl nainte ca expresia ei s se schimbe i s se aplece spre
ea.
-Dar,drag Phoebe,tu nu ai disprut n pdure cu un gentleman burlac nainte s
pleci.Ea i cu veselie prefcut.Ne-am tot ntrebat,domnioar Greaves,ce ai
fcut cu Excelena Sa n pdure.
-Aa cum am mai spus,Excelena Sa a venit s se uite la o pasre pe care o
zrisem,rosti Artemis,cu grij s-i menin vocea calm.
-ntr-adevr? Ei bine,mi-a dori s fiu aa de ndrznea ca tine,domnioar
Greaves! Nu e de mirare c imediat dup aceea te-a instalat n casa lui de la
ora.
-De fapt,Artemis este aici n calitate de nsoitoare a mea,zise Phoebe ncetior.
Doamna Jellett o btu pe mn.

-Da,drag.Sunt sigur c aa e.Artemis trase aer n piept,dar Phoebe fu mai


rapid dect ea.
-Cred c vom face o plimbare prin grdin.V rog s ne scuzai,doamn.
Ea se ridic,iar Artemis se grbi s-i ofere braul.Rmaser tcute ct Artemis o
conduse pe una dintre aleile mai puin aglomerate.
-mi pare ru pentru asta,vorbi Artemis.
-S nu ndrzneti s te scuzi,zise Phoebe cu ndrjire.Ce vrjitoare plin de
venin! Nu tiu cum se suport.mi pare doar ru c ajutndu-m pe mine te-ai
expus unor astfel de brfe.Artemis i feri privirea,simind un nod n gt.n
curnd,foarte curnd,dac atitudinea doamnei Jellett era un indicator,secretul ei
i al lui Maximus va fi dezvluit.tiuse de la bun nceput c nu aveau cum s-1
pstreze prea mult,dar nu se ateptase s se ntmple att de brusc.Era pe cale s
intre ntr-un alt nivel al societii.Unul rezervat doamnelor czute.
CAPITOLUL 17
Lui Lin nu-i plcuser niciodat erpii,iar cel din mna ei era mare,dar l inu
ferm,pentru c tia c era dragul ei frate Tam.arpele se ridic i i nfipse
colii n carnea moale a braului ei,i cu toate astea Lin l inea strns.Regele
Herla i ntoarse capul privind-o cu ochi goi,atenia sa fiind n sfrit distras
de la vntoare.Apoi Tam se transform ntr-un tciune aprins...
din Legenda regelui Herla
John Alderney era un brbat slab cu ochi mari,albatri,i o sclipire nervoas care
prea s se accentueze n prezena ducelui de Wakefield n salonul lui.
-Am cerut s ni se aduc ceai,zise Alderney,dnd s se aeze,dup care se
ndrept din nou.E n regul,nu-i aa? Ceai? Sau...sau cred c am nite coniac pe
undeva.El privi prin salonaul su,de parc s-ar fi ateptat ca butura s apar de
la sine.
-Franuzesc,desigur,dar presupun c n general cele mai multe coniacuri sunt
franuzeti.Clipi iute i se uit la Maximus.Acesta oft i se aez.
-E ora zece.
-Da? Fur salvai amndoi de sosirea ceaiului.O slujnic nucit se holb la
Maximus tot timpul ct turn ceaiul,iar el gsi c era un miracol c nu vrsase
nici o pictur pe covor.Ea iei cu spatele din camer,iar cnd deschise ua,
dezvlui un crd de servitori n hol,mpreun cu soia mic i rozalie a lui
Alderney.S in n mn o ceac cu ceai aburind pru s-1 calmeze pe
Alderney suficient nct mcar fu n stare s se aeze i s formeze un gnd

coerent.
-Desigur,e o mare onoare-nu se ntmpl prea des s primesc vizita unui duce
nainte de prnz-i sunt foarte recunosctor,dar m ntrebam...
Curajul lui Alderney pru s se sfreasc aici.Se ntrerupse ca s ia o nghiitur
zdravn de ceai,dup care scnci,cci,n mod evident,se arsese.Maximus scoase
pandantivul de smarald din buzunar i l aez pe mas,ntre ei.
-Mi s-a spus c acesta a fost al dumitale.De unde l-ai obinut?
Alderney rmase cu gura cscat.Clipi de cteva ori,holbndu-se la Maximus de
parc s-ar fi ateptat la o explicaie suplimentar,iar cnd aceasta nu veni,el
ntinse mna s ia pandantivul.Maximus mri.Alderney i retrase mna iute.
-Eu......cum?
Maximus trase aer n piept i-l slobozi ncet,ncercnd s mai scape din
ncordarea n care se afla-o micare care pru s-l alarmeze pe Alderney.
-i aminteti de acest pandantiv? Alderney i ncrei nasul.
-...nu?
-S-a ntmplat cu ceva ani n urm,zise Maximus strduindu-se s nu-i piard
rbdarea.Acum treisprezece ani sau cam aa.Alderney calcul,buzele micndui-se n tcere,apoi se lumin dintr-odat.
-O,Harrow!Acolo eram acum treisprezece ani.Tata nu avea bani,desigur,dar
vrul Robert a fost suficient de amabil s m trimit acolo.Grozav loc,
Harrow.Am ntlnit o sumedenie de biei cumsecade acolo.Mncarea nu era
chiar elegant,dar era ndestultoare i mi amintesc de un crnat care era pur i
simplu...Alderney ridic la un moment dat privirea i trebuie s fi vzut ceva pe
chipul lui Maximus care l sperie,pentru c zise:
-O,dar cred c nu asta dorii s tii.Maximus oft.
-Lord Kilbourne spune c are acest pandantiv de la dumneata.
-Kilbourne...rse Alderney agitat i nervos.Dar toat lumea tie c e nebun.A
avut nu tiu ce criz i a omort trei oameni.Alderney se cutremur.
-Am auzit c trupul unui brbat era aproape desprins de cap.Sngeroas treab.
Nu m-a fi ateptat niciodat din partea lui Kilbourne.La coal prea un tip
destul de n regul.mi amintesc c a mncat o plcint ntreag de anghil.Nu
era ceva ce vedeai n fiecare zi,pot s v spun.Plcintele de anghil erau foarte
mari la Harrow i de regul...
-Deci l-ai cunoscut pe Kilbourne la Harrow? ntreb Maximus ca s se
lmureasc.
-Da,desigur,era n clasa mea,zise Alderney pe dat.Dar mai erau i muli alii
ntregi la minte n clasa mea.Lord Plimpton,bunoar.Acum e mare prin

Parlament,dac am neles bine.Dei...-Alderney ridic o sprncean-nu era un


tip prea prietenos la coal.Se mbuiba cu biftec i mnca cu gura deschis.
Alderney se cutremur.M mir c nu a ajuns un nebun turbat,acum c m
gndesc bine.Dar uite cum se ntmpl lucrurile: nu poi prezice lucrurile astea.
Poate c i se trage de la toate acele plcinte de anghil.Maximus se holb la
Alderney pre de o clip,ncercnd s decid dac brbatul minea sau era doar la
fel de prost cum l artau vorbele sale.Alderney pru s se lumineze vzndu-i
confuzia.
-Mai era i altceva?
-Da,scrni Maximus,fcndu-1 pe brbat s se trag napoi.Gndete-te: cnd ai
fi putut s-i dai acest pandantiv lui Kilbourne?
-Ei bine...Alderney se ncrunt.Niciodat,din cte tiu eu.Nu-mi amintesc s fi
schimbat prea multe vorbe cu Kilbourne,n afar de salutul de diminea sau
Mnnci poria aia de crnai? Nu eram chiar prieteni.Nu c eu nu eram
prietenos,se grbi Alderney s adauge la mritul suprat al lui Maximus,dar el
era genul care chiar citea chestii n latin,iar eu eram interesat mai degrab de
dulciuri i s aduc pe ascuns tutun n clas.Alderney se opri brusc i l privi
neajutorat pe Maximus.Acesta nchise ochii.Fusese att de sigur c aflase n
sfrit un indiciu care s-1 ajute s-1 gseasc pe uciga-doar ca s se mpiedice
de memoria proast a unui idiot.Sigur,asta presupunnd c vicontele i spusese
adevrul.La urma urmelor era nebun.Maximus deschise ochii,lu pandantivul i
se ridic.
-Mulumesc,Alderney.
-Asta e tot? Cellalt brbat nu-i putea ascunde uurarea.O,atunci m bucur c
v-am ajutat.Nu primesc vizitatori att de ilutri,dup cum spuneam,doar vrul
Robert,dar el n-a mai fost pe-aici de anul trecut,de la Sfntul Mihail.
Maximus se opri n drum spre u i se ntoarse ncet,venin-du-i brusc o idee.
-Cine e vrul tu Robert,Alderney?
Gazda lui rnji,cptnd o expresie destul de stupid.
-O,am crezut c tii.E ducele de Scarborough.
Artemis tocmai se aezase la cin n seara aceea,cu Phoebe i Maximus la
Wakefield House,cnd lumea ei se prbui.Abia dac apucase s savureze
privelitea iubitului ei Maximus ncruntndu-se la petele din farfurie cnd se
auzi agitaie.Se auzir voci pe coridor,dincolo de sufragerie i paii grbii ai
servitorilor.Phoebe i nl capul.
-Cine ar putea fi la ora asta din noapte?

Nu trebuir s ghiceasc prea mult.Ua se ddu de perete i apru Bathilda


Picklewood.
-Dragii mei,s fi vzut drumurile! Absolut ngrozitoare unele dintre ele! Am
crezut c vom rmne nepenii pentru totdeauna ntr-o groap cu noroi lng
Tyburn.Wilson a trebuit s coboare de pe capr i s conduc bieii cai de
cpstru,i nici nu vreau s repet cuvintele pe care le-a folosit.
Belle,Starling,Percy i Bon Bon se npustir toi s o salute pe domnioara
Picklewood,n vreme ce Mignon mria din braele ei la ceilali cini.
-Taci,Mignon,o cert domnioara Picklewood.Doamne,parc eti un bondar! De
unde au venit toi cinii tia? Doar nu i-ai adus de la Pelham?
-Ne-am gndit c le-ar plcea o schimbare de peisaj,zise Phoebe vesel.M
bucur aa de tare c ai sosit! Nu ne ateptam s te ntorci dect peste vreo dou
sptmni.
-Ei bine,am zis s vin s vd ce face toat lumea,zise domnioara Picklewood i
schimb cu Maximus o privire pe care Artemis nu reui s-o citeasc.
Expresia ducelui se nsprise la fel de sigur ca o u care se nchidea.
-Sper c prietena ta se simte mai bine.
-O,da,mult mai bine,rosti Bathilda aezndu-se.Servitorii se grbir s mai pun
o farfurie pentru ea,supravegheai de ochiul de vultur al valetului.
-Iar draga doamn White e aa de drgu.Ea mi-a spus s vin pe dat,doar
pentru o vizit scurt,aa ca s nu m plictisesc de Bath.
-Ct de amabil,rspunse Maximus sec.
-Ei bine,draga mea,zise domnioara Picklewood ntorcndu-se spre Phoebe.
Trebuie s-mi spui tot ce ai fcut azi.Artemis rmase tcut,rscolind ncet
mncarea cu pete din farfurie i ascultnd-o pe Phoebe turuind.O dat se uit i
l surprinse pe Maximus privind-o cercettor.Nu se putu abine s nu se
cutremure din pricina unei premoniii.Prea foarte ciudat ca domnioara
Picklewood s-i prseasc prietena,doar ca s vin ntr-o vizit scurt.
Abia dup tarta cu mere din care Artemis abia dac ciuguli un pic i ddu seama
de adevratele intenii ale domnioarei Picklewood.Ea i Phoebe tocmai se
ridicau ca s se retrag n salon pentru ceai,cnd femeia mai n vrst li se
adres,oprindu-le.
-Artemis,draga mea,nu vrei s mai stai un pic? Am ceva de discutat cu tine i cu
Excelena Sa.Phoebe se ncrunt,iar domnioara Picklewood i spuse:
-Phoebe,Agnes te poate ajuta s ajungi n salon.O s venim i noi imediat.
Phoebe ezit,dar pn la urm accept braul servitoarei Agnes i iei din
camer.Artemis se aez ncetior napoi.

-Panders,i se adres domnioara Picklewood valetului,poi s lai coniacul


Excelenei Sale? Nu o s avem nevoie de serviciile tale cel puin o jumtate de
or,a crede.
-Da,doamn,zise Panders fr nici o umbr de curiozitate.
-i...Panders? Sunt sigur c te vei asigura c nu ne ascult nimeni.La aceast
sugestie subtil la servitorii care trgeau cu urechea,Panders se ncord
imperceptibil.
-Desigur,doamn.Apoi plec i el.Maximus se ls pe spate n scaun,cu un aer
de felin periculoas.
-Despre ce vrei s vorbeti,Bathilda?
Artemis chiar o admira pe domnioara Picklewood pentru curaj.Nici mcar nu
ezitase,privindu-1 drept n fa pe puternicul duce.
-Ai sedus-o pe domnioara Greaves.Maximus nu se clinti.
-De unde ai auzit asta? Domnioara Picklewood flutur din mn i se ntinse
spre sticla de coniac.Vorbi n timp ce i turn un deget de licoare ntr-un pahar
gol de vin din faa ei.
-Nu are importan de unde am aflat.Ce conteaz este c este adevrat i c este
deja sau va fi n curnd ceva tiut de toat lumea.
-Ce fac eu n casa mea nu intereseaz pe nimeni n afar de mine,zise Maximus
cu toat arogana unui brbat cu un mileniu de strmoi aristocratici n spatele
su.Bathilda lu o nghiitur delicat din coniac.
-mi pare ru c trebuie s te contrazic,Excelen.Ce faci chiar i n casa ta
afecteaz mult lume,inclusiv pe Phoebe.Puse paharul jos.Nu poi s-i ii
metresa n aceeai cas cu sora ta necstorit.Chiar i tu trebui s accepi
regulile societii.Maximus flutur din mn de parc ar fi alungat o musc.
-Artemis nu o va corupe pe Phoebe,iar tu tii asta prea bine.
-i tu tii la fel de bine ca i mine c reputaia este bazat mai degrab pe
zvonuri dect pe realitate.Ai fcut din domnioara Greaves o femeie deczut.
Simpla ei prezen ntineaz toate doamnele din preajma ei.
-Bathilda! mri Maximus avertiznd-o.Artemis nu se putu abine s nu scoat o
mic exclamaie.Ea tia ce era acum,dar era ocant s i se spun pe leau,de
ctre o persoan pe care o considera prieten.Domnioara Picklewood se
ntoarse pentru prima dat spre Artemis.Chipul i era hotrt,ns privirea
nelegtoare.
-mi pare ru,dar te-am avertizat,draga mea.Artemis aprob din cap,ignornd
privirea ncruntat a lui Maximus.
-ntr-adevr.

-Trebuie s pleci.Artemis i susinu privirea celeilalte femei.


-i o s plec.Dar mine Phoebe e foarte dornic s vad opera de la Harte's Folly
cu celelalte doamne din Sindicatul Doamnelor.Va fi suprat dac nu o s vin.
Domnioara Picklewood se ncrunt.
-O,Doamne sfinte,Bathilda,se rsti Maximus.O zi n plus n-o s-o ntineze pe
Phoebe.Domnioara Picklewood strnse din buze.
-Foarte bine.Nu cred c nc o zi va mai conta.Mergei la Harte's Folly,draga
mea,dar apoi trebuie s se termine.Artemis se uit la Maximus.El avea chipul
ntors,iar dinii att de ncletai,nct i putea vedea muchii maxilarului
ncordndu-se.Relaia lor nu avea s se termine-el i oferise o cas-,dar probabil
c n ceea ce o privea pe domnioara Picklewood,nu conta,ct vreme era
ascuns n alt parte.Artemis se ridic de la mas,fr s se uite la Maximus.
-Nu trebuie s mai spunei nimic altceva,domnioar Picklewood.Avei dreptate.
Nu pot s mai stau aici cu Phoebe.V rog s m scuzai,cred c m voi duce s
mpachetez.Ea iei pe u cu capul ridicat i mndr,dar nu-i putu reine un
suspin cnd nchise ua n urma ei fr ca nimeni s protesteze.
Era trziu cnd se deschise ua de la pivni.Apollo nu se osteni s se ntoarc.
Primise deja de mncare de la valet.Acum pur i simplu sttea ntins pe spate,cu
braul peste ochi i moia.Dar paii care se apropiau erau mai uori dect ai
unui brbat.
-Apollo.Artemis sttea deasupra lui cu un scule din pnz n mn.El se ridic.
-Trebuie s ne grbim,zise ea i puse sculeul pe jos,lng pat.Se aplec i
scoase un ciocan i o dalt.
-Nici nu tii ct a durat ca s gsesc astea.Pn la urm am ntrebat un biat de la
grajduri i iat.Ea prea nelalocul ei de mulumit pentru o femeie care i risca
existena pentru el.El se ncrunt i i dori s poat njura.La naiba! Wakefield o
sedusese-tia asta-iar acum ea risca furia ducelui.Unde avea s ajung,dac acel
ticlos se hotra s-o arunce n strad?
-Ei bine? zise ea cu minile n olduri.Eu sigur nu am cum s-o fac.
El lu carneelul i scrise n el,nainte s i-1 ntind.Ea l lu,iar el ridic dalta i
o puse pe prima za a lanului care atingea pmntul,lng glezna sa.
-Ducele n-o s te pedepseasc? citi Artemis cu voce tare.
El lovi dalta,n aer rsunnd un sunet metalic puternic.Artemis ls carneelul ca
s-i arunce o privire exasperat.
-Nu,sigur c nu.Ai citit prea multe dintre pamfletele acelea ngrozitoare pe care
i le aduceam la Bedlam.

Nici mcar nu sunt sigur c povetile de acolo erau adevrate.n orice caz,
Maximus s-ar putea s se supere foarte tare pe mine,dar n-o s m pedepseasc.
Serios.Ce idee?! El mai lovi dalta o dat i se uit la ea mimnd tcut cuvntul:
Maximus?
-i-am mai spus c e un prieten.El i ddu ochii peste cap.Artemis l minea de
dragul acelui ticlos.i-ar fi dorit ca sub ciocan s fie craniul ducelui.Lovi dalta
a treia oar ct de tare putu.Lanul se rupse.
-O,foarte bine! exclam Artemis i se aplec s-1 ajute s desprind zaua rupt
de celelalte dou nc ataate de mnerul de la glezn.Va trebui s nveleti asta
cu o crp ca s nu zornie.Am adus haine.Ea fcu semn ctre scule.
De ce acum? scrise el n carneel.Ea citi cuvintele,i pe chip i se aternu o
expresie prevztor de neutr,apoi zmbi i se uit la el.
-Voi pleca n curnd din Wakefield House i voiam s m asigur c vei fi liber
nainte s plec.De ce pleca? Ce altceva se mai ntmpla?
-Artemis? rosti el fr sunet.Ea se prefcu a nu observa.
-Grbete-te s te mbraci.Tulburat de graba ei i de ntrebri fr rspunsuri,el o
ascult.Primise pantaloni i o cma de la valet.Se schimb n haine curate,care
includeau o vest,o hain i pantofi.Totul era o idee prea mic,inclusiv pantofii.
Artemis l privi jenat,parc cerndu-i scuze.
-Le-am luat de la unul dintre valei.El avea picioarele cele mai mari din toat
casa.Apollo scutur din cap,zmbindu-i i se aplec s-i srute sora.Nu avea
altceva n afar de ce i dduse ea.Lu carneelul i scrise:
Cum o s iau legtura cu tine?
Ea se uit la carneel i,judecnd dup expresia de pe chipul ei,el i ddu seama
c nu se gndise la asta.Lu carneelul napoi.Artemis,trebuie s pstrm
legtura.Tu eti tot ce am pe lumea asta i nu am deloc ncredere n duce.Deloc.
-Ei,partea despre Maximus e ridicol,zise ea cnd citi ce-i scrisese.Dar ai
dreptate,nu trebuie s ne pierdem.tii unde ai putea s te duci de-aici?
El se gndise destul la chestiunea asta n timp ce sttea ntins pe pat i avea
pregtit un rspuns.Scrise cu grij.Am un prieten care se numete Asa
Makepeace.Poi s lai o scrisoare pentru el la Harte's Folly.
El i ddu carneelul i vzu cum ea fcea ochii mari de uimire.
-Harte's Folly? Nu neleg.Acolo o s te duci?
El scutur din cap,lundu-i cu blndee carneelul din mn.Mai bine s nu tii.
-Dar...protest ea,citind peste umrul lui.
Ai grij de tine!Lui i se pru c i vzu zmbetul tremurnd cnd citi asta,dar
apoi l mbri strns.

-Tu trebuie s ai grij de tine.Evadarea ta e nc un subiect discutat.Probabil c


te caut.Ea se ddu napoi s se uite la el,i spre consternarea lui,vzu c avea
lacrimi n ochi.Nu cred c a suporta s te mai pierd nc o dat.
El se aplec i o srut pe frunte.Chiar dac ar fi putut vorbi,tot nu ar fi tiut ce
s spun ca s o consoleze.Se ntoarse s plece.
-Ateapt! Ea puse o mn pe braul lui,oprindu-1.Uite! i ntinse o pungu.Sunt
trei lire i ase pence.Este tot ce am.i nite pine i brnz.O,Apollo! Discursul
ei curajos se termin cu un suspin.Pleac!
Ea l mpinse tocmai cnd el era pe cale s se aplece din nou spre ea.Aa c se
ntoarse,fr s se mai uite la ea,i se ls pe vine s intre n tunelul pe unde l
vzuse pe Wakefield plecnd mai devreme n seara aceea.
Nu avea idee unde ducea.
Maximus nu tia de cnd cerceta strzile din St.Giles in noaptea asta,cnd auzi
un foc de pistol.Coti repede i alerg pe o alee,n direcia din care venise
sunetul.Deasupra sa,luna i lumina calea,frumoasa lui amant,iubita lui
inaccesibil.Strigtele rguite ale unor brbai i tropotul copitelor pe piatra
cubic se auzeau din fa.Ajunse ntr-o intersecie i l vzu pe Trevillion
clrind ca un turbat spre el.
-Se ndreapt spre Seven Dials!Maximus alerg n faa calului att de aproape,
nct i se pru c-i simte rsuflarea pe obraz cnd trecu pe lng el.Pe jos se
putea strecura pe una dintre multele alei prea nguste pentru un brbat clare,ca
s-i taie calea lui Scaraochi.Pentru c tia,n sinea sa,c Trevillion l vna pe
Scaraochi n seara asta.Scaraochi,brbatul care purta la gt pandantivul mamei
lui.Scaraochi,care i omorse prinii cu nousprezece ani n urm,ntr-o noapte
ploioas,n St.Giles.Alerg spre stnga,se aplec n dreapta.Picioarele l dureau,
aerul i ieea i i intra cu un uier n plmni.Pilastrul de la Seven Dials se
vedea n fa,n intersecia circular a apte strzi.Scaraochi edea clare sub
pilastru,de parc l-ar fi ateptat.Maximus ncetini i se ascunse n umbre.
Tlharul nu avea pistoalele scoase,dar probabil c era narmat.
-Excelen,strig Scaraochi..Credeam c ai renunat de mult s te mai
ascunzi.Maximus simi rceala invadndu-i pieptul,teama c era prea mic,prea
slab.Neputina din momentul n care l vzuse pe acest brbat mpucndu-i
mama.Pe pieptul ei era snge care se ntindea pe pielea ei ca de marmur,
scurgndu-se prin ploaie n prul ei despletit.Simi c-i vine s verse.
-Cine eti? Scaraochi nclin din cap.
-Nu tii? Prinii ti tiau-de asta a trebuit s-i omor.Mama ta m-a recunoscut,

chiar i cu basmaua peste fa,m tem.Pcat! Era o femeie frumoas.


-Deci eti un aristocrat.Maximus refuz s prind momeala.i cu toate astea ai
ajuns la furtiaguri n St.Giles.
-Tlhrii.Dac nu te superi.Scaraochi prea iritat,de parc tlhriile erau cumva
ceva mai bune dect furtiagurile.i e un hobby plcut.i stimuleaz sngele
i-1 face s-i curg mai iute prin vene.
-Te atepi s cred c faci asta pentru c e palpitant? se rsti Maximus.Nu m lua
de prost.Ce eti,un fiu mai tnr i srac? Sau printele i-a pierdut toat
motenirea la jocuri de noroc?
-Greit i iar greit.Scaraochi scutur batjocoritor din cap.ncep s obosesc,
Excelen.Nu fi aa de la! Arat-te i hai s ne jucm!Maximus iei din umbr.
Nu mai era un biat speriat.
-Le-am gsit pe toate,mai puin una,s tii.
Scaraochi chicoti n timp ce calul lui mare se foia de pe un picior pe cellalt.
-Restul lacrimilor de smarald,ca acesta? ntreb el i i duse mna nmnuat
spre broa de smarald de la gt.Probabil c te-a costat destul,cci tiu cu ct
le-am vndut eu.Colierul mamei tale mi-a pltit vinul i femeile timp de muli
ani.Maximus simi cum l apuca furia i se stpni.Nu avea s fie scos din
pepeni prea uor.
-Nu-mi mai trebuie dect asta,ca s refac colierul.Scaraochi i fcu semn cu
degetul.
-Atunci haide s-o iei.
-Asta am de gnd,zise Maximus dnd trcoale calului i clreului.i cu ocazia
asta i voi lua i viaa.Tlharul i ls capul pe spate i rse.
-Pentru mine te-ai mbrcat aa? Fcu semn spre costumul lui Maximus.
Vai,domnule,mrturisesc c m simt flatat.S-1 mping spre nebunie pe ducele
de Wakefield pn ntr-acolo nct s ajung s se costumeze ca un actor ordinar
i s bntuie strzile din St.Giles.Ei bine...
Se petrecu att de repede,nct Maximus nu avu timp nici s gndeasc,darmite
s reacioneze.Auzi tropot de copite n spatele lui,vzu strlucirea metalului
cnd Scaraochi ridic mna stng pe care o avusese ascuns sub hain.Urm o
scnteie groaznic i un bubuit.Acel ngrozitor,ngrozitor bubuit.
Nechezatul disperat al unui cal.Maximus se rsuci.n spatele lui,un cal czuse i
se zbtea la pmnt.Se ntoarse spre Scaraochi.Tlharul dduse pinteni calului
spre una dintre cele apte strzi.Maximus porni dup el.Calul nechez din nou.
Se uit nc o dat i vzu un brbat prins sub cal.Doamne sfinte!
Calul czuse pe clre.Alerg napoi spre calul rnit.

Picioarele acestuia erau epene i ntreg corpul i se cutremura.Sosi un alt dragon


clare i se opri holbndu-se la ntreaga scen.
-Ajut-m s-1 scot de acolo! strig Maximus.Se uit la chipul nsngerat al
brbatului de pe jos i vzu c era Trevillion.Acoperit de snge,faa lui era
palid ca moartea.Cpitanul de dragoni era tcut,avea dinii ncletai,buzele
schimonosite ntr-o grimas de durere.
-Apuc-1 de cellalt bra,i porunci Maximus tnrului soldat.Brbatul i apuc
superiorul de bra i traser mpreun.Trevillion gemu groaznic n clipa n care
picioarele i fur eliberate de sub cal.Maximus vzu c vajnicul cpitan de
dragoni avea buza nsngerat acolo unde i-o mucase.ngenunche lng
Trevillion i tresri cnd i observ piciorul drept-cel cu care chiopta de la o
alt ran mai veche.Era ndoit ntr-un unghi nefiresc,osul era n mod evident
fracturat ru.Trevillion ntinse mna i l apuc pe Maximus de hain cu o for
surprinztoare,trgndu-1 spre el ndeajuns nct cellalt soldat s nu aud ce
optea.
-Wakefield,n-o lsa s sufere.Maximus se uit la iap-Primula i aminti el.Un
nume ridicol pentru calul unui soldat.Se uit iar la Trevillion,care avea brbia
nsngerat de la efortul de a-i ascunde durerea.
-F-o,mri cpitanul cu ochii strlucitori.La naiba,f-o odat! Maximus se
ridic i se duse spre iap.Aceasta ncetase s se mai zbat i zcea,gfind.
Piciorul din fa i atrna nefiresc,fie rupt,fie rnit ru.n pieptul ciocolatiu al
iepei se vedea o gaur urt,iar coama ei zcea ud de snge pe pavaj.Pre de o
clip zri prul mamei lui,despletit i plin de snge n canalul ud al strzii.
El scutur din cap i se apropie.Primula i roti ochiul cnd ajunse lng ea,
temtoare i ndurerat.i scoase sabia scurt.Apoi ngenunche,i acoperi ochiul
i i tie gtul.
CAPITOLUL 18
Lin ip cnd tciunele rou i ncins i arse palmele,dar nu-i ddu drumul lui
Tam.Regele Herla tresri la iptul ei i ddu s-i ia tciunele fierbinte din
mn.
-Nu! strig Lin,innd tciunele departe de rege.El e fratele meu i trebuie s
fim salvai amndoi.La auzul cuvintelor ei,ochii lui se ntristar,dar el aprob
din cap i i retrase mna.Iar cocoul cnt...
din Legenda regelui Herla

Artemis se trezi la primele ore ale dimineii n clipocit de ap.Se ntoarse n


patul mare al lui Maximus i l vzu stnd lng comod,luminat de o singur
lumnare.Era gol pn la bru i se stropea cu ap pe piept i pe mini...ap care
i curgea pe piept n iroaie roiatice.Ea se ridic brusc.
-Eti rnit.El se opri,dar continu s se spele,aparent fr s-i pese de covor.
-Nu.Ea se ncrunt.Se ntmplase ceva,era prea tcut.
-Atunci al cui e sngele? El se uit la minile sale ude.
-Al cpitanului Trevillion i al unui cal numit Primula.Ea clipi,ntrebndu-se
dac nelesese bine.Dar n timp ce ea se zgia la el,Maximus rmase tcut.Ea i
strnse genunchii la piept.i aminti vag c l ntlnise pe cpitanul de dragoni cu
ani n urm,n St.Giles.Prea un brbat sever.Se cutremur.
-Cpitanul Trevillion e mort?
-Nu,opti el,dar e rnit foarte grav.
-Ce s-a ntmplat?
-L-am gsit.
-Pe cine? El ridic pn la urm privirea i,dei chipul i era palid,ochii i
ardeau.
-Scaraochi.Brbatul care mi-a omort prinii.Ea slobozi un oftat.
-Atunci l-ai prins?
-Nu.El arunc prosopul pe care l folosea i i propti braele pe comod.L-am
fugrit pn la pilastrul Seven Dials din St.Giles.Acolo a tras n calul lui
Trevillion i calul a czut peste cpitan.Artemis trase aer n piept.Astfel de
accidente se mai ntmplau i puteau fi cu uurin fatale pentru clre.
-Dar ai zis c triete.Maximus se uit n cele din urm la ea.
-Are piciorul fracturat urt.A trebuit s omor calul i apoi l-am adus pe
Trevillion aici.Artemis ddu s se ridice.
-Are nevoie de ngrijire?
-Da,dar am aranjat asta,zise Maximus,oprind-o cu un gest.Am trimis dup
doctor de ndat ce am ajuns.I-a fixat piciorul ct de bine a putut.Voia s i-1 taie,
dar i-am interzis.Maximus se cutremur.Piciorul e bandajat,iar doctorul spune
c,dac nu face cangren,Trevillion s-ar putea s triasc.Am pus pe unul dintre
servitori s stea cu el.Nu mai e nimic de fcut acum.Artemis se holba la el.Era
pe jumtate cobort din pat,cci se oprise la porunca lui.
-Dar cpitanul tot s-ar putea s moar?
-Da,zise Maximus ntorcndu-se cu spatele.
-mi pare ru,opti ea.El ddu din cap i i scoase pantalonii.
-Mi-am pierdut singurul aliat.Ea se uit atent la el.

-i un prieten,cred.El se opri pentru o secund,apoi ncepu s-i dea jos lenjeria.


-i asta.
-O s trimii mai muli soldai ca s-1 prind pe Scaraochi? El arunc lenjeria
ntr-o parte i rmase gol n faa ei.
-O s m duc singur n cutarea lui.
-Dar...ea se ncrunt,ferindu-i privirea de trupul lui atrgtor.Nu ar fi mai bine
dac ai avea ajutoare?
El i ddu capul pe spate i slobozi un hohot de rs amar,care suna ca un ltrat.
-Da,ar fi mai bine,dar nu am cui s-i cer ajutorul.Ea se holb la el.
-De ce nu? Ai vorbit de ceilali doi biei-brbai acum-care s-au antrenat cu
tine.Cu siguran unul din ei...El fcu un gest de negaie,fluturnd din mn.
-Au renunat s se mai deghizeze n Fantom.
-Atunci altcineva.Tu eti ducele de Wakefield.
-Este o urmrire foarte periculoas,zise el scuturnd din cap nerbdtor.
-Da,este,interveni ea.Pot s vd vntile pe coastele tale i ai o tietur pe
umr.
-Cu att mai mult va trebui s-o fac singur,zise el.Nu vreau ca altcineva s fie
rnit n serviciul meu.
-Maximus,zise ea ncet,ncercnd s neleag,ncercnd s gseasc o cale de a
ajunge la el.De ce trebuie s faci asta? Dac este un tlhar,soldaii o s-l prind
i l vor spnzura mai devreme sau...El se rsuci brusc i violent i trase un ut
ntr-un scaun din faa emineului.Scaunul zbur prin camer i se lovi de
perete,zdrobindu-se.El se ridic gfind i se uit la scaunul distrus,dei ea se
ndoia c l vedea.
-Maximus?
-Eu i-am ucis.Vocea lui era rguit,aspr i vulnerabil.
-Nu neleg.
-n noaptea n care au fost ucii.Din cauza mea erau n St.Giles.
El ridic n sfrit privirea,cu ochii att de triti i severi,att de vulnerabili,nct
ea simi nevoia s plng lacrimile pe care el nu le putea slobozi.n schimb i
ridic brbia i i porunci:
-Spune-mi!
-Eram la teatru n seara aceea.El i susinu privirea,parc temndu-se s se uite
n alt parte.Tata,mama i eu,cci Hero era prea mic,iar Phoebe,nc bebelu.
Era ca un fel de privilegiu pentru mine-nu ieisem dect de puin vreme de sub
ngrijirea unei guvernante.mi amintesc c am vzut Regele Lear i eram
ngrozitor de plictisit,dar nu voiam s art asta,pentru c tiam c a fi prut naiv

i tnr.Dup aceea ne-am suit n trsur,i nu tiu cum sau de ce,dei am tot
analizat asta n minte,dar tata vorbea despre pistoale.Primisem o pereche de
pistoale pentru psri de ziua mea,iar eu le luasem n grdina din Londra i
mpucasem nite psri,iar el se suprase foarte tare.Credeam c terminase s
m certe,dar discuia a revenit i el mi-a spus c o s mi le confite pn cnd
nvam s le folosesc cum trebuie.Am fost surprins i furios i am ipat la el.
Maximus trase brusc aer n piept,de parc s-ar fi sufocat.
-Am strigat la tatl meu.I-am zis c era un ticlos i mama a nceput s plng i
apoi,spre oroarea mea,am simit lacrimi n ochi.Aveam paisprezece ani i gndul
de a plnge n faa tatlui meu era de nesuportat.Am deschis ua trsurii i am
fugit.Tata trebuie s fi oprit trsura i a plecat dup mine,i apoi cred c 1-a
urmat i mama.Am alergat i am alergat.Nu tiam unde eram,i nici nu-mi psa,
dar casele erau ponosite i puteam s simt izul de gin i de corupie.Am auzit
strigtele tatlui meu cnd se apropia,iar ntr-o clip de prostie ru voitoare
m-am ascuns dup un col,n spatele unor butoaie cu gin.Mirosul era copleitor,
mi umplea nrile,plmnii,capul i simeam c-mi vine s vrs.Am auzit o
mpuctur.El se opri cu gura larg deschis,de parc ar fi ipat,dar nu se auzi
nici un sunet.i dezveli dinii i i ddu capul pe spate,susinndu-i n
continuare privirea cu acei ochi slbatici.
-M-am uitat pe dup butoi,i tatl meu...tatl meu...nchise ochii,dar i deschise
la loc,pentru c nu putea privi n alt parte.M-a vzut cnd zcea acolo cu
sngele pe piept.M-a vzut ascunzndu-m i...a scuturat din cap i mi-a zmbit.
Iar apoi tlharul a mpucat-o i pe mama.El nghii n sec.Nu-mi amintesc ce s-a
ntmplat dup aceea.Mi s-a spus c am fost gsit peste trupurile prinilor
mei.Nu-mi amintesc dect miasma ginului.Asta i sngele din prul mamei
mele.El se uit la minile lui,pe care le strngea i le desfcea de parc ar fi fost
membrele altcuiva.Ridic privirea spre ea i,cumva,se regsi,i domoli acea
durere groaznic i furia,i teama,ndeajuns de puternice pentru a distruge zece
brbai.Maximus le inea nluntrul su i se ndrept de spate i de umeri,cu
brbia mndr,iar Artemis nu nelegea de unde avea puterea de a ascunde acea
ran ngrozitoare i nsngerat din sufletul su-dar l admira pentru asta.l
admira i l iubea.Ea simi c i n sufletul ei apruse aceeai ran,o reflexie
slab a durerii pe care o ndura el,doar pentru c inea la el.
-Aa c vezi tu,zise el ncetior,stpnindu-se perfect,chiar dac era complet gol.
El era ducele de Wakefield acum,la fel de mult ca atunci cnd inea discursuri n
Camera Lorzilor.Trebuie s fac asta singur.Pentru c eu le-am provocat moartea,
eu trebuie s-i rzbun pe ei i onoarea mea.

Ea ntinse minile spre el,iar el se apropie de ea i se ls ntr-un genunchi n


faa ei.
-Poi s m mai priveti acum,tiind ct de la sunt?
-Dragul meu,zise ea,cuprinzndu-i faa cu minile,eti cel mai curajos brbat pe
care l cunosc.Nu erai dect un biat,cu siguran cineva i-a spus asta pn
acum!
-Chiar i atunci eram marchizul de Brayston.
-Erai un copil,zise ea.Un copil ncpnat,prostu,care a fcut o criz de furie.
Tatl tu nu a dat vina pe tine.Ba chiar te-a protejat n timp ce zcea pe moarte,
fcndu-i semn s nu iei din ascunztoare.Gndete-te,Maximus! Dac tu ai
avea un copil-un fiu-nu i-ai da viaa pentru el? Nu te-ai bucura s tii c,dac tu
mori,el va tri?
El nchise ochii i i aez capul n poala ei.Ea i trecu minile peste prul
lui,simind firele moi sub palm.Dup o vreme,se aplec i l srut blnd pe
frunte.
-Haide n pat!El se ridic i se vr n pat,trgnd-o aproape de el.Ea se ntoarse
cu spatele,cu braul lui greu n jurul taliei i rmase privind n ntuneric,
ateptnd s-i vin somnul.
-Excelena Voastr! Pentru o clip,n timp ce Maximus se trezea,i se pru c
aude vocea lui Craven.Clipi.Craven sttea n dreptul patului su.
-Craven,zise el prostete,te-ai ntors! Craven ridic dintr-o sprncean,prnd
deranjat.
-N-am plecat nici o clip,Excelena Voastr.Maximus tresri.Dup ct i se tot
adresase cu Excelena Voastr,era limpede c valetul lui nc era suprat.
-Nu te-am vzut prin cas.
-Excelena Voastr nu tie tot ce se petrece n cas,replic ironic Craven.Este un
domn care ateapt jos.Zice c se numete Alderney.
-Alderney? La ora asta? Craven ridic ambele sprncene odat.
-E aproape ora prnzului,Excelena Voastr.
-O,Maximus se ridic cu grij ca s n-o deranjeze pe Artemis.Avea mintea
nceoat,dar indiferent ce venise Alderney s-i spun,prea important.
-I-am servit vizitatorului dumneavoastr prnzul,iar el pare destul de mulumit,
aa c sunt sigur c avei timp s v splai i s v facei prezentabil nainte de
a-1 primi.
-Mulumesc,Craven,zise Maximus uor crispat,n timp ce se ridica gol din pat.
tii despre cpitanul Trevillion.

-ntr-adevr,replic valetul ntors cu spatele.L-am vizitat pe cpitan i pare s se


odihneasc linitit.Doctorul a trimis vorb c se va ntoarce dup-amiaz s-i
consulte pacientul.
-Bine.Maximus se simea mai bine tiind c Trevillion supravieuise nopii.
Craven i drese glasul.
-N-am putut s nu observ c vicontele Kilbourne nu se mai afl n pivni.
Maximus se opri cu apa iroindu-i pe fa.
-Cum?
-Pare s se fi eliberat cumva de lan cu ajutorul unui ciocan i al unei dli i a
scpat.Craven avu grij s nu priveasc spre Artemis,care era nc ascuns sub
cuvertur.Maximus nu avu asemenea reineri i observ c respiraia ei era prea
uoar ca s mai doarm nc.
-Nu te supra,te rog,Craven,crezi c ne-ai putea lsa singuri un moment?
-Desigur,Excelena Voastr.Maximus se uit la valet n timp ce se ndrepta spre
u.
-Ai aflat c Bathilda s-a ntors pe neateptate de la ar? Pare s fi aflat anumite
informaii pe care nu le putea primi dect de la cineva din cas.Nu tii
ntmpltor ceva n sensul sta? Craven fcu ochii mari.
-Dar ce vrei s insinuai,Excelena Voastr?
Maximus i arunc o privire piezi i nchise ua n urma lui.Cnd se ntoarse,
Artemis l privea.O fcea cu o tristee att de inevitabil,nct simi cum l
cuprind fiori reci.Poate c din pricina asta tonul lui fu mult prea ridicat cnd o
ntreb:
-Tu l-ai eliberat,nu-i aa?
-Da,zise ea i se ridic.Chiar te ateptai la altceva?
-M atept s m asculi cnd i spun c trebuie s rmn nchis.
-S te ascult.Ea se fcuse palid,cu chipul golit de expresie.Doar ochii i aruncau
flcri.Ea se retrgea,iar el nu putea permite aa ceva.
-Da.A fi gsit un loc sigur pentru el.Un loc unde nu ar putea rni pe nimeni.
Tu...Ea scoase un sunet suprat i ddu cuvertura la o parte.Era goal,cu pielea
rozalIe i delicioas de la somn.
-Vrei s te ascult ca orice alt servitor.S m potrivesc perfect n cutiua pe care
mi-ai rezervat-o.Chiar nu-i dai seama? O s putrezesc acolo.Nu pot s fiu
nghesuit n cuca pe care o reprezint ateptrile tale n legtur cu mine.
El simi c aceast ceart i scpa de sub control.El se pricepea la dezbateri n
Camera Lorzilor,dar aici nu era vorba de argumente politice logice-aici era
vorba despre emoii pure ntre un brbat i o femeie.Se uit neajutorat la ea,

tiind cumva c aceast ceart includea mult mai multe dect dificultatea de a
hotr ce s fac cu fratele ei.
-Artemis...
-Nu.Ea se ridic,la fel de impuntoare ca o zei antic i i lu cmaa.Vorbim
de fratele meu,Maximus.
-O s-i ii partea n defavoarea mea?
O,i ddu seama c fusese o greeal,chiar nainte s rosteasc ntrebarea.Ea se
ndrept de spate..
-Dac sunt obligat.Am mprit acelai pntec.Avem acelai snge,suntem
legai unul de altul pentru totdeauna,att fizic,ct i psihic.mi iubesc fratele.
-i pe mine nu?
Ea se opri,innd cmaa n mini.Pre de o clip,umerii i se lsar,dar apoi
ridic din nou capul.Zeia lui.Diana a lui.
-Cnd te vei fi sturat de mine,zise ea ncet i fr ezitare,Apollo tot va mai fi
fratele meu.Tot va mai fi acolo pentru mine.
-N-o s m satur niciodat de tine,zise el,tiind cu fiecare fibr a sufletului c
rostea adevrul.
-Atunci dovedete-o! El tiu ce i cerea ea cu un chip att de sincer i de
vulnerabil.Ceva n adncul lui se usc i muri.Ea merita asta.Merita un so,un
cmin i copii.Copiii lui.Dar el pierduse prea mult timp pentru o peniten pe
care nu era sigur c putea vreodat s-o ndeplineasc n ntregime.Ducatul...tatl
lui.
-tii...rosti el cu voce rguit,ca unui om aflat pe moarte,i umezi buzele.tii
de ce nu pot.i datorez viaa,existena mea,datoria de a fi duce.Ea ridic delicat
dintr-un umr dezgolit.
-Ei bine,eu nu datorez nimic memoriei tatlui tu.El se cltin de parc l-ar fi
plmuit.
-Nu poi...
-Nu,zise ea.Nu pot.Am crezut c pot face asta,chiar am crezut,dar nu sunt destul
de curajoas.Nu pot s rnesc pe toat lumea n jurul meu,nu pot s o rnesc pe
Penelope,nu m mai pot rni pe mine.ntinse o mn tremurtoare.Nu m
potrivesc n cutiua drgla pe care ai fcut-o pentru mine.Nu pot s te privesc
cum te ridici din patul meu ca s te duci n al alteia.Nu sunt o sfnt.
-Te rog!El o implora.El care nu se plecase niciodat n faa nimnui.Ea scutur
din cap,iar el se frnse,apucnd-o de mn i lipindu-i trupul de al lui.
-Te rog,Diana mea,te rog s nu pleci!Ea nu rosti nici un rspuns,dar i ls
capul pe spate,deschizndu-i buzele cnd el i lipi gura de a ei.El i cuprinse

faa cu palmele,innd-o ca pe un lucru preios n timp ce i sorbea buzele.Ea era


a lui,n aceast lume i n cealalt,un fapt incontestabil,i dac reuea s o
conving de asta,atunci mai putea salva situaia.Mai putea tri i respira alturi
de ea.Aa c i ls degetele s alunece n prul ei,fixndu-i tmplele cu
degetele mari n timp ce o sruta cu pasiune.O cucerea,ncet,cu iretenie,
folosindu-se de toate iretlicurile seductoare pe care le nvase vreodat.
Ea gemu i i arcui gtul,iar el ncepu s o srute,simind gustul femeii i al
dorinei.Ea ncerc s se desprind,s-i ntoarc faa,gemnd.
-Maximus,nu pot...
-t,opti el cu minile tremurnd n timp ce i cuprindea talia.Te rog! Te
rog,d-mi voie!El pi cu spatele,fr s fac vreo micare brusc,trgnd-o
dup el,pn cnd gsi un scaun pe care s se aeze.
-O,Maximus,oft ea,cnd el o trase n poala lui.
-Da,dulcea,murmur el,cuprinzndu-i un sfrc n gur.
-Dragul meu,zise ea i i cuprinse faa n mini,fcndu-1 s se uite la ea.
El nu voia.Nu-i plcea expresia din privirea ei-aceea de hotrre ncrncenat.
-Te iubesc,opti ea,iar sufletul lui se nl fericit pn cnd auzi restul vorbelor.
Dar trebuie s te prsesc.
-Nu.El o apuc de olduri,de parc ar fi fost un copil care refuza s-i dea i altuia
sabia lui de jucrie.Nu.
-Da,rspunse ea.Un fel de cruzime se trezi n el,nscut din durere i furie,i
prinse ceafa i i aduse gura aproape de a sa.Putea nega asta? Cum credea ea c
era cu putin?
Ea i mpreun braele n jurul gtului su i l ls s-i chinuie gura,gemu cnd
el i desfcu picioarele,proptindu-le pe oldurile sale.Mdularul lui zvcnea ntre
ei,simbolul crud al dorinei sale.Prinse vrful i ncepu s-i mngie
deschiztura minunat.O simi umed pe dosul degetelor sale,fierbinte i
pregtit s-1 primeasc,iar n sufletul su,un cnt rutcios izbucni atunci cnd
ea gemu,neajutorat.Va avea asta,pe toi dumnezeii,chiar i dac nu va mai avea
nimic altceva de la ea.Ea se arcui ct se poate de erotic i i lipi oldurile de ale
lui.El i plimb palma peste pntecele ei moale i snii ei ncnttori,
frmntndu-i pe rnd,atent s o duc prn orice mijloace spre culme.Dar ea i
ghicise inteniile.Se ridic peste el i deschise ochii cenuii nainte s-i
mpleteasc degetele cu ale lui pe mdular.Chiar i aceast mic atingere l fcu
s strng din dini.O privea cu pleoapele ntredeschise n timp ce l conducea
ctre ea,cu vrful su umed i sensibil,pe care l ls s alunece n strmtoarea
ei.

-Maximus,opti ea,te iubesc.Nu uita niciodat asta! i se ls strpuns.


Ah! El nchise ochii.Era att de bine,nct l ducea pe culmile agoniei.O apuc
de olduri,nelsnd-o s se mite,pentru ca totul s nu se sfreasc prea curnd.
Adncimile ei erau fierbini,strmte i se simea acas.Deschise ochii.
-S nu m prseti niciodat!Ea cltin din cap,se eliber din strnsoarea sa i
se ridic asemenea femeii-vntor care era.Ls mdularul s alunece pn
aproape de ieire,dup care se npusti napoi,n jos.l clrea.Coapsele ei erau
puternice i mldioase,sprncenele ncruntate cu nverunare,iar buzele deschise
larg ca i cum s-ar fi minunat mereu i mereu.Asta l fcu s se mite pn la
urm.Dumnezeule mare,dac nu putea avea nimic altceva,dac ea era hotrt
s-1 goleasc luntric,lsndu-1 apoi ca pe o pstaie goal,atunci mcar avea
s-i aminteasc asta: Artemis l clrea precum zeia vntorii.
i trase faa spre a lui i i acoperi acea gur minunat,cutndu-i cu limba
miezul fierbinte,ncercnd s nu termine prea repede,ca un putan neisprvit.Se
stpni pn cnd ritmul ei ncepu s devin dezordonat i buzele ei gfiau
lng ale lui,pn cnd se strnse n jurul mdularului su n spasmele eliberrii.
Atunci i gsi i el eliberarea,strngndu-i trupul nduit i moale n
mbriarea sa,inndu-i oldurile n timp ce se npusti o dat,de dou ori ct de
adnc putea.De parc ar fi putut sta n ea pentru totdeauna.Apoi i vrs
smna.Ea se lipi de el cu greutatea ei att de dulce,pn cnd ntoarse capul
puin.Atunci el se ridic,cu ea ghemuit n braele lui i o puse jos,n pat,cu
tandree.
-Trebuie s vd de ce a venit Alderney,i opti el.O s m ntorc imediat.
Ateapt-m aici!Ea doar nchise ochii,iar el lu gestul drept confirmare,i se
mbrc repede,alergnd n jos pe scri.Alderney se indoise de mijloc,
examinnd o antichitate italian din marmur,dar se ndrept brusc cnd
Maximus intr ncpere.
-O,bun dimineaa,Excelena Voastr.
-Bun dimineaa.Maximus fcu semn spre canapea.Nu vrei s iei loc?
Alderney se aez pe canapea i rmase acolo,foindu-se.Maximus ridic
nerbdtor din sprncene.
-Ai vrut s m vezi?
-O! O,da,zise Alderney,de parc ar fi fost smuls dintr-o reverie.Mai bine s trec
direct la subiect i s v spun pe dat,cci prea s fie important mai nainte.
El se opri i clipi n ateptare spre Maximus.
-S-mi spui ce?
-C mi-am amintit,replic Alderney,cine mi-a dat pandantivul pe care mi l-ai

artat.Ei bine,nu mi 1-a dat cu adevrat.Mai degrab l-am ctigat de la el.


Vedei,el a zis c pisica care venea pe la buctria casei noastre avea s fac trei
pui,iar eu am susinut c era o prostie i c va avea cel puin ase,iar cnd pisica
ne-a lsat n sfrit s vedem pisoii-era destul de temtoare,i ascunsese sub
verand-s-a dovedit c am avut dreptate,erau ase,aa c a trebuit s-mi dea
pandantivul.Alderney trase aer n piept la finalul discursului,prnd ncntat.
Maximus inspir cu mare grij.
-Cine i-a dat pandantivul?
Alderney clipi,parc surprins c Maximus nu dedusese singur asta.
-William Illingsworth,desigur.Acum,nu tiu de unde l avea el.S-a ntors din
vacan cu el i l arta tuturor bieilor,iar n noaptea de dup ce l-am ctigat
de la Illingsworth,ei bine,am jucat un joc de zaruri cu bieii i Kilbourne 1-a
ctigat.Alderney prea trist.Bietul Kilbourne! mi plcea de el la coal,tii c
i spuneam Greaves pe atunci,cci tatl lui mai tria i nc nu motenise titlul.
Maximus se holba la el.
-Illingsworth.
-Da,zise Alderney vesel.Mi-am amintit abia asear,pentru c soia mea mi-a zis
c pisica rocat pe care o au copiii o s aib pui i aa m-am gndit la pariul pe
care l-am fcut cu Illingsworth.
-tii unde e William Illingsworth acum? ntreb Maximus,fr s spere la un
rspuns pozitiv.
-Chiar acum,nu,zise Alderney scuturnd din cap.Dar dac mergei la el acas,
servitorii ar putea s tie.
-Casa lui,repet Maximus.
-Da,replic Alderney.Locuiete n Havers Square.Nu e cea mai bun adres,dar
are un venit limitat.Tatl lui a fost un mare cartofor.
-Mulumesc,zise Maximus ridicndu-se pe dat.
-Ce? Ce? Alderney prea uimit.
-Valetul meu te va conduce.Eu am o ntlnire.Maximus abia dac atept ca
brbatul s ias din ncpere nainte s se npusteasc pe scri n sus.Mai avea
timp.Dac ar putea s-o fac s-1 asculte...Deschise ua ctre dormitorul lui i
vzu pe dat c rmsese fr timp,pn la urm.Artemis plecase.
CAPITOLUL 19
Tciunele aprins din palma lui Lin se transform n iubitul ei frate Tam.El sri
de pe calul fantomatic pe care l clrea,iar cnd picioarele i atinser
pmntul,deveni din nou muritor.Tam i zmbi lui Lin.

-Surioara mea,m-ai salvat,dar acum i tu trebuie s prseti slbatica


vntoare,ca s poi tri din nou.Lin se uit de la chipul fericit al fratelui su la
cel al regelui Herla,dar el i feri privirea,cu ochii ndreptai deja spre
orizont,resemnat n vntoarea lui etern...
din Legenda regelui Herla
Artemis se strecur pe ua din spate de la Wakefield House,cu cele cteva
lucruoare adunate n sculeul din pnz pe care l strngea n mini.Ea ezit,
panica urcndu-i n piept.Trebuia s plece,s plece chiar acum ct mai putea,ct
Maximus nu se afla n faa ei,tentnd-o cu tot ce sperase i nu putea avea,dar nu
tia ncotro s se ndrepte.Nu i se prea corect s apeleze la Penelope-nu dup ce
fcuse cu Maximus.i cu siguran nu putea s cear ajutor de la Lady Hero sau
de la Lady Phoebe.Ua se deschise n spatele ei,iar ea se ncord.
Nu iar.O,sfinte Dumnezeule,nu era sigur c putea s mai treac nc o dat prin
asta cu Maximus.Se simea de parc cineva i-ar fi smuls o parte din suflet,n
urm rmnnd o ran sngernd,creia nu i se gsea vindecare.Dar vocea care
i se adres era feminin.
-Draga mea.Ea se ntoarse,vznd-o pe domnioara Picklewood privind-o cu
compasiune.
-Pot s te ajut? i pentru prima dat n viaa ei,Artemis Greaves izbucni n
lacrimi.
Maximus iei n faa casei i ceru un cal.Se prea c asta era tot ce-i mai
rmsese: rzbunarea.Ei bine,dac era aa,atunci inteniona s i ndeplineasc
sarcina rapid i cu ct mai mult snge posibil.n cteva minute pornise la trap pe
strad.Havers Square nu era,ntr-adevr,ntr-o zon prea bun a Londrei.Casa era
o construcie pe jumtate din lemn,dei nu la fel de drpnat ca acelea pe care
le vzuse n St.Giles.Maximus desclec i i ddu unui biea un iling ca s
aib grij de cal.Se prea c Illingsworth nchiria doar cele dou etaje superioare
ale casei i,din fericire,era acas.Maximus fu condus pe scri n sus,ntr-un
salona nghesuit,de o slujnic btrn care l ls acolo fr vreun cuvnt.Privi
n jur,inspectnd camera.Fusese mobilat cu un amestec de mobile,
dintre care unele fuseser scumpe pe vremuri.Cminul cu grilajul murdar nu era
aprins,probabil din economie,iar cele dou gravuri de pe perete erau ieftine.Ua
salonului se deschise.Maximus se ntoarse i vzu un brbat ntr-un halat
galben,zdrenuit,ptat n fa cu ceva ce aducea a glbenu de ou.Purta un fes
moale pe cap i era nebrbierit,barba rocat ntinzndu-se pe un chip cu pomei

att de ascuii,nct ai fi zis c faa i fusese ntins prea tare pe oase.


-Da? ntreb Illingsworth obosit.Maximus i ntinse mna.
-Eu sunt Wakefield.Dac nu te deranjeaz,a avea s-i pun nite ntrebri.
Illingsworth se uit perplex la mna ntins inainte s o scuture.Avea palma
umed.
-Da? repet el.Evident,gazda lui nu avea s-1 invite s ia loc.Maximus vr
mna n buzunar i scoase pandantivul.
-Cu treisprezece ani n urm ai pierdut acest pandantiv ntr-un pariu cu John
Alderney.De unde l aveai?
-Ce...? Illingsworth se aplec s se uite la pandantiv.ntinse mna dup el,ns
Maximus i strnse pumnul peste el fr s se gndeasc.
-De ce vrei s tii? ntreb Illingsworth ridicnd privirea.
-Pentru c,rspunse Maximus,acest pandantiv era parte dintr-un colier care i-a
aparinut mamei mele.
-Aha.Illingsworth avea o expresie cunosctoare care lui Maximus nu-i plcu.L-a
amanetat,nu-i aa?
-Nu.I-a fost furat n noaptea n care a fost ucis.Dac nu s-ar fi uitat,Maximus ar
fi ratat momentul:o foial discret,o uoar mrire a ochilor.Dar toate disprur
ntr-o secund,iar chipul lui Illingsworth deveni precaut.
-Aveam cincisprezece ani pe atunci i eram la coal.V asigur,Excelena
Voastr,c nu am avut nimic de-a face cu moartea regretabil a mamei
dumneavoastr.
-Nici n-am zis c ai fi avut,rspunse Maximus.Vreau doar s tiu cine e brbatul
de la care ai luat pandantivul.Dar Illingsworth scutur din cap,ndreptndu-se
iute spre emineu.
-N-am vzut bijuteria asta niciodat n viaa mea.Era prea degajat-brbatul
minea.
-John Alderney susine altceva.Illingsworth rse,dar era un sunet sec i cavernos.
-Alderney era un prost n coal.Nu-mi imaginez c s-a fcut mai detept cu
trecerea anilor.Se ntoarse i se uit la Maximus cu o privire ferm i decis.
Acesta l studie.Illingsworth tia ceva-Maximus simea asta-,dar dac omul
refuza s-i spun,nu prea avea ce face.Lu o decizie i vr pandantivul n
buzunar.
-Mini.Illingsworth ddu s protesteze.Maximus i tie vorba cu o micare
brusc a braului.
-A putea s te bat pn mi zici numele brbatului care i 1-a dat,dar am o

anumit reinere fa de violen.Aa c o s facem un trg: te las o zi i o noapte


s mi spui cine e.Dac,la sfritul acestui interval,nu mi-ai dat ce vreau,o s te
distrug.O s iau puinul pe care-1 ai.Casa asta,hainele i orice altceva i-ar mai fi
drag.La sfritul sptmnii vei dormi n an dac nu-mi spui ce trebuie s tiu.
Maximus se ntoarse fr s mai asculte protestele agitate despre inocen i
revolt.Erau o pierdere de vreme.Cobor scrile fr s mai fie condus de
slujnica btrn.Afar,bieelul l atepta rbdtor cu calul lui.
-Bun biat,i zise Maximus.i-ar plcea s mai ctigi azi nite bani? O s te rog
s duci un mesaj pentru mine.Maximus i ddu biatului adresa sa i i spuse un
mesaj pentru Craven,punndu-1 s-1 repete cuvnt cu cuvnt,pn cnd fu sigur
c l reinuse.Dup ce l trimise la drum,Maximus nclec i avu grij s arate
c pleca.Cnd nu mai putea fi zrit din casa lui Illingsworth,desclec i i
conduse calul pe o alee de unde avea o vedere bun asupra intrrii din fa.
Rmase s atepte i s vad ce va face Illingsworth cu ultimatumul su.
-tiam eu c nuana asta de verde vntoresc o s i se potriveasc,zise Lady
Hero n seara aceea,n timp ce mergeau spre teatru la Harte's Folly.
-Mulumesc,zise Artemis.Privi distrat n jur prin grdini,dndu-i seama c
Apollo nu avea cum s umble la vedere.Fr ndoial c gsise o ascunztoare n
spatele scenei.Ea i netezi trist fustele noii rochii.Fusese iniial nceput pentru
Lady Hero,ns Hero aflase c n curnd avea s aib nevoie de rochii complet
diferite,aa c insistase s i-o druiasc lui Artemis.Modista o livrase la Cminul
pentru Orfani i Copii Abandonai n acea dup-amiaz,mpreun cu alte dou
rochii croite special pentru ea.Domnioara Picklewood decisese c orfelinatul
era locul perfect unde Artemis putea s stea pn cnd avea s se duc s
locuiasc cu prietena Bathildei,domnioara White,care se prea c avea nevoie
de o nsoitoare.Artemis oft.Era recunosctoare-chiar era,dar ideea de a se
ntoarce la vechea ei via,chiar i cu o alt stpn,pur i simplu o deprima.Sau
poate c o deprima faptul c trebuia s-1 prseasc pe Maximus.
Se uit n jos la minunata rochie.Unde avea s poarte ea aa ceva,nsoind o
doamn n vrst prin Bath? Ar putea s-o vnd.O mngie din nou,ntristat.Era
din mtase de damasc,cu un decolteu bogat,cu paspoal din dantel deosebit de
fin.Dantela decora i volanele bogate de pe mnecile lungi pn la cot.Totul era
sublim,iar Artemis se gndi crispat c nu mai purtase niciodat n viaa ei ceva
att de frumos.i dorea ca Maximus s o poat vedea.Se uit n jur prin parcul
strlucitor cu disperare n suflet.Tufele i copacii aranjai n forme magice erau
plini de globuri de sticl,crend un efect magic.

Auzea deja acordurile instrumentelor cu coarde plutind prin aer.Servitorii erau


mbrcai vesel n costume galbene cu purpuriu,unii aveau flori de lavand la
butonier sau panglici n perucile bogat ornamentate.Era un loc minunat Harte's
Folly,iar dup seara asta ea nu va mai avea ce cuta aici.
Alturi de ea,Phoebe,Lady Hero,soul ei Lord Griffin Reading i domnioara
Picklewood,mai veniser i Isabel i Winter Makepeace,gazdele ei de la
orfelinat,Lady Margaret i soul ei Godric St.John.Nu-i tia pe domni prea bine,
dar pe doamne le considera prietene.Erau toate membre ale Sindicatului
Doamnelor ntru Ajutorarea Cminului pentru Orfani i Copii Abandonai.
Penelope era i ea membr,desigur,dei ea nu sosise nc.Dar Penelope ntrzia
ntotdeauna,se gndi Artemis puin nostalgic.
Phoebe povestea cu sora ei cnd ajunser la teatru i ateptar ca toat lumea s
urce de pe chei,cci Harte's Folly era pe malul sudic al Tamisei,iar cel mai bun
mod de a ajunge acolo era pe barje nchiriate.Domnioara Picklewood i
surprinse privirea lui Artemis i pru s-i dea seama de starea ei de spirit,pentru
c pe chip i apru o expresie nelegtoare i nclin uor din cap.Dintr-un
impuls,Artemis se aplec spre femeia mai btrn n timp ce intrau pe uile largi
ale teatrului.
-Mulumesc.
-O,draga mea,nu trebuie s-mi mulumeti,se imbujor domnioara Picklewood.
Sper c nu crezi c i condamn alegerea.Cunosc prea bine singurtatea
ngrozitoare care le apas pe femeile ca noi.
-Da,zise Artemis uitndu-se n alt parte.Mi-a dori s poat fi altfel.
-Ar putea s fie dac Maximus ar decide asta,pufni domnioara Picklewood.
Artemis tocmai era pe cale s rspund cnd fur strigate de Lord Noakes.
-Domnioar Greaves,domnioar Picklewood,bine v-am regsit.N-am tiut c
v-ai ntors deja de la ar,domnioar Picklewood.El se uit ntrebtor la
Phoebe.Chipul palid i subire al lui Lady Noakes avea o expresie agitat n timp
ce se aga de braul soului ei.Domnioara Picklewood,versat n privina
diverselor aluzii rutcioase din nalta societate,zmbi.
-Am trecut un pic pe-aici,nainte s m ntorc la prietena mea.mi place mult
Harte's Folly.Nu credei c este frumos,milord,milady?
-O,ntr-adevr,ciripi Lady Noakes nainte s se uite la soul ei i s tac brusc.
Lord Noakes aprob din cap.
-Dar ducele nu a venit s le escorteze pe doamne n seara asta?
-Nu avem nevoie de escort,zise domnioara Picklewood,artnd spre Lord
Griffin i spre ceilali domni care acum li se alturau,mpreun cu doamnele

lor.M tem c ducele are alte lucruri de rezolvat n seara asta.Pe chipul lui Lord
Noakes se aternu un zmbet ciudat,rutcios.
-Sper c nu a plecat la vntoare de fantome.Artemis se uit cercettor la el.Se
referea cumva la Fantom? Cu siguran nu avea de unde s cunoasc secretul
lui Maximus.
-Ce vorbe stranii,murmur domnioara Picklewood,ncruntat.Ce crezi c a vrut
s spun prin vntoare de fantome?
-N-am idee,rspunse Artemis,dregndu-i glasul.
-O,a venit n sfrit i Lady Penelope,zise amuzat Isabel Makepeace.Ce fiin
egoist s ne lase s ateptm!
Penelope i fcea intrarea,desigur.Purta o rochie aurie i era nsoit de ducele
de Scarborough.Cnd intr n teatrul aglomerat,ea i deschise evantaiul i privi
blazat n jur.Artemis simi un val de afeciune pentru verioara ei.Era aa de
vanitoas,att de manierat,dar sub toate astea putea s fie uneori foarte
drgla.Iar Artemis o rnise att de mult fr ca Penelope s tie.Ei bine,mcar
se hotrse s-1 prseasc pe Maximus.Se rug ca Penelope s nu descopere
niciodat adevrul.Artemis zmbi i i ntinse mna lui Penelope cnd aceasta se
apropie.Nu se mai vzuser de zile ntregi.Dar Penelope i adun fustele i
grbi pasul,aproape atacnd-o.Cu toate astea,Artemis fu surprins cnd simi
palma.
-Trf! strig Penelope,vocea ei rsunnd n tot teatrul,n vreme ce Artemis se
dezechilibr cu o exclamaie ocat.Lady Hero i Isabel Makepeace o susinur.
Domnioara Picklewood se interpuse curajoas ntre ea i Penelope,dar nu fu
nevoie.Ducele de Scarborough se micase foarte iute s o prind pe Penelope.O
apuc dur de bra i o trase napoi.Chipul su de obicei att de senin era acum
ncruntat.
-Despre ce e vorba?
-tiai c l voiam pe Wakefield i cu toate astea i-ai desfcut picioarele pentru el
ca o trf ieftin,zise Penelope intuind-o pe Artemis cu privirea.N-aveai nici un
drept,strig Penelope cu lacrimi n ochi.Nici un drept.N-o s se nsoare niciodat
cu tine,nu cu nebunia lui Apollo.O s fii aruncat n strad o i s m bucur.O s
m bucur,s tii...Fu ntrerupt brusc din diatriba ei de Scarborough,
care o ntoarse i o scutur.Ct timp urlase Penelope,chipul i se albise.Acum era
negru de furie.
-Oprete-te! Oprete-te de ndat! se rsti Scarborough.Penelope se uit la el cu
o exclamaie ocat.
-Dar...

-Nu.Oricare ar fi dispreul pe care l ai pentru cineva,nu te apuci s urli despre


asta n public,ca o nevast nebun de pescar.i s i loveti verioara lipsit de
aprare! Te-ai purtat groaznic,Penelope! Groaznic!
El se ntoarse spre Artemis i fcu o plecciune.
-Domnioar Greaves,sper c nu suntei rnit.V rog s m scuzai,dar o voi
conduce pe Lady Penelope acas.Artemis clipi,dar reui s dea iute din cap.
Penelope fcu ochii mari i i ddur lacrimile.
-Dar,Robert...
-Nu.Ducele se ncrunt sever.Am mult rbdare,draga mea,i cred c mi-am
demonstrat afeciunea,ns am i eu mndria mea.Pur i simplu nu pot s-i
permit s te ceri astfel pentru un alt brbat.M tem c va trebui s-mi reevaluez
sentimentele fa de tine.
-O,zise Penelope cu voce mic i,pentru prima dat,Artemis citi ngrijorare pe
chipul ei.
-Haide,zise Scarborough i o lu de bra,ieind cu Penelope din teatru.
Pentru o clip,se ls linitea.Artemis i simea inima mic i rnit.Se
desprinse cu grij de Isabel i Hero i se ntoarse s-i priveasc fotii prieteni.
Cnd Illingsworth ajunse la Harte's Folly,Maximus fu dezamgit.O zi ntreag
de pnd,doar ca s-1 urmeze pn la teatru n seara asta.Se prea c era o
pierdere de vreme.Dintr-odat i ddu seama c dac ar fi renunat mcar pentru
o sear la vntoarea lui,ar fi putut s-i petreac timpul cu Artemis i cu
surorile lui.Probabil c erau deja la teatru.Poate c Artemis l-ar lsa chiar s-i
vorbeasc.Rmase n spate,n vreme ce Illingsworth i opti ceva unuia dintre
valeii mbrcai n straie colorate,apoi debarc abia cnd omul o lu nainte.
-Ce a vrut domnul Illingsworth? l ntreb Maximus pe acelai valet,n timp ce i
ndesa n mn o moned.
-A ntrebat dac a venit i Lord Noakes ast-sear,veni rspunsul.
-i? ridic Maximus din sprncean.A venit?
-Da,Excelena Voastr,rspunse valetul.i Lady,i Lord Noakes particip astsear.Sunt la teatru acum,aa cum i-am spus domnului Illingsworth.Maximus se
uit la valet-un tnr cu privirea ager.Scoase o moned mai mare,din aur.
-l cunoti pe Lord Noakes?
-O,da,Excelena Voastr.Valetul se uita la moneda de aur.El i nepotul su vin
adesea la teatru.
-Nepotul su? Valetul ridic din sprncene.
-Excelena Voastr nu tia? Domnul Illingsworth e nepotul lui Lord Noakes.

Maximus i ntinse distrat moneda biatului.Nu,nu tiuse.Noakes nu era o


cunotin foarte apropiat.Fusese doar prieten cu tatl su,dei Maximus i
amintea c mamei ei nu-i plcea prea mult i o auzise vorbind dispreuitor
despre pasiunea lui Noakes pentru jocurile de noroc.i aminti brusc de Noakes
la nmormntarea prinilor si,mbrcat ntr-un costum nou.
Maximus se rsuci pe clcie i o lu pe aleea care ducea spre parc i spre teatru.
Pn acum l suspectase mai ales pe Scarborough,dar att Noakes,ct i
Scarborough erau de aceeai vrst.Amndoi aveau-acum c se gndea la astaaceeai conformaie,nlime medie,un pic de burt,dar atletici pentru vrsta lor.
Aceeai statur ca Scaraochi.Cu siguran nu putea fi aa de simplu.
Maximus ncepu s alerge.Cineva strig.El se opri i ascult.Din deprtare se
auzeau muzic,murmur de voci i rsete.Locul era un labirint de alei,luminate
artistic astfel nct locurile ntunecoase s fie perfecte pentru escapade
romantice.Te puteai rtci uor aici.Ceva se lovi n tufele din dreapta lui.
Maximus alerg n direcia aceea.Un brbat ni de acolo,cu capul plecat i se
grbi s treac,fr s-1 vad pe Maximus.Ducele mai alerg civa pai cnd fu
oprit de un strigt.
-Ajutor!Se ntoarse s cerceteze i aproape se mpiedic de cineva.Se aplec i
pipi,gsind un brbat.Pieptul i era umed de un lichid cald.
-M-a ucis,zise Illingsworth.M-a ucis.
-Cine? ceru Maximus s tie.
-Eu...tui Illingsworth cu un sunet ngrozitor,tocmai cnd Maximus descoperi
cuitul care i ieea din piept.
-I-am spus s vin s m vad,c o s v spun despre pandantivul pe care l-am
gsit n sertarul lui cnd eram mic.Nu aveam nevoie dect de nite bani.Nu e
drep...
-Illingsworth,cine a fost? ceru Maximus.Brbatul ncepu s respire uierat.
-Nu e drept.Suntem rude...mi datora...Illingsworth se cutremur i rmase
nemicat.Maximus njur i puse palma peste nasul omului.Nu simea nimic.
Se ridic,privind n jur.Illingsworth nu spusese direct,dar unchiul lui l omorse
cu siguran.Dac fusese Noakes,oare va fugi din parc sau se va ntoarce n loja
de la teatru de parc nu s-ar fi ntmplat nimic?
Maximus porni spre chei.n spatele lui se auzi un pocnet.Se ntoarse.O femeie
ip.Alerga deja spre teatru cnd simi mirosul.Fum! Artemis.

CAPITOLUL 20
Slbatica vntoare era gata s nceap,ceata era pregtit s goneasc printre
nori,dar Lin se hotrse.Se ntinse spre regele Herla i apuc bine cinele alb
care sttea pe a,n faa lui.Regele Herla ntinse mna dup ea i dup cel,dar
degetele lui prinser doar vzduhul.Lin se avnta deja spre pmnt,cu celuul
strns la pieptul ei...
din Legenda regelui Herla
-E adevrat? o ntreb Phoebe pe Artemis,cu ochii ei cprui plini de ngrijorare.
Phoebe reuise cumva s-o scoat pe Artemis dintre ceilali,n ciuda privirii de
vultur a domnioarei Picklewood.Erau acum pe coridorul de jos al teatrului.
Artemis fusese ocat cnd celelalte doamne,n loc s-o resping,preau s fi
ajuns la o nelegere tacit s uite pur i simplu toat scena cu Penelope.
ntr-adevr,Isabel Makepeace i oferise chiar braul lui Artemis cnd se
ndreptaser spre loja teatrului.Dei,acum cnd se gndea mai bine,Lady Hero
avea un licr anume n privire.Asemntor cu licrul de pe chipul lui Phoebe.
Mult vreme,cele dou surori preau a nu semna ntre ele.ns acum,oricine
putea vedea c erau nrudite.
-tiam eu,exclam Phoebe cnd Artemis nu-i rspunse imediat la ntrebare.
Fratele meu te-a sedus.
-N-ar trebui s discut lucruri din astea cu tine,spuse Artemis grbit.De fapt,
dup seara asta,m ndoiesc c voi mai avea voie s am vreo discuie privat cu
tine.
-Prostii!Phoebe arta acum ca un sticlete mic i fioros.N-are de ce s-i fie
ruine.Este numai vina lui Maximus.
-Pi...ncepu Artemis,pentru c adevrul adevrat era c ea fusese cea care se
dusese n patul lui Maximus,nu invers.Nu c ar fi putut s-i spun asta surorii
lui.
-mi vine s-1 strng de gt,zu aa,spuse Phoebe.i nu te-a cerut niciodat n
cstorie,nu?
-Nu,rspunse Artemis hotrt.N-a fcut-o.Dar nici nu ateptam asta de la el.Eu
am ales aa,draga mea,eu nsmi.
-Chiar aa? Phoebe ridic privirea ncercnd-fr s reueasc-s prind expresia
de pe faa lui Artemis.Chiar aa? Deci l-ai refuza pe fratele meu dac te-ar cere
n cstorie,asta vrei s m faci s cred?
-E totul att de ncurcat,opti Artemis.
-l iubeti?

-Cum? Artemis fcu ochii mari.Da,bineneles.Da,l iubesc.


-Atunci chiar nu vd unde e problema,spuse Phoebe cu hotrre.Pentru c e clar
c i el te iubete.
-Eu...Artemis ridic din sprncene,ncercnd s par nepstoare.Cum i dai
seama? Phoebe o privi de parc ar fi fost o colri cam ntng.
-Fratele meu este cel mai linitit om pe care l cunosc.i ine crile din
bibliotec aranjate dup limb,epoc,autor,apoi n ordine alfabetic.
i pregtete discursurile din Parlament cu sptmni nainte i are grij s afle
dinainte care dintre lorzi vor fi prezeni i cum vor vota.Din cte tiu eu,n-a avut
niciodat vreo amant-i nainte s faci vreun comentariu,afl c i o sor mai
mic virgin are felul ei de a afla asemenea lucruri.E fanatic n ceea ce privete
familia i este att de grijuliu ca s m tie n siguran,c a pus gratii la
ferestrele dormitorului meu,probabil ca s nu cumva s cad pe geam,ntr-un
moment de zpceal.Phoebe trase adnc aer n piept i o fix pe Artemis cu o
privire sfredelitoare.i totui te-a trt n pdure de fa cu toi oaspeii,i iese
din fire cu tine i te-a sedus n casa lui-cas pe care o mparte cu mine.Aa c
fratele meu fie a nnebunit,fie este foarte ndrgostit de tine.
Artemis nu-i putu nbui un zmbet,dei nu conta deloc.Oricum,Maximus nu
urma s se cstoreasc din dragoste.Avea s se cstoreasc doar ca s-1
mulumeasc pe tatl su,mort demult.Deschise gura s-i spun lui Phoebe
mcar att,cnd se auzi un ipt de femeie.i atunci simi miros de fum.Un
firior de fum se rsucea pe coridorul unde se aflau.Inima lui Artemis ncepu s
bat mai repede.Teatrul era vechi,fcut din lemn i ipsos.
-Miroase a fum,spuse Phoebe.
-Da.Artemis o lu de mn.Trebuie s plecm de aici.
Unde era Apollo? Mcar era la Harte's Folly? Fusese att de ascuns n legtur
cu locul n care avea de gnd s mearg.Oricum,nu aveau timp s-1 caute.Putea
doar spera c urma s reueasc s ias din teatru,dac ntr-adevr era acolo.
Artemis o trase pe Phoebe spre intrare.Bineneles,toat lumea avea cam aceeai
idee salvatoare.Oamenii ncepur s se nghesuie pe coridor,mpingndu-se unii
pe alii,panicai.Un domn mai corpolent i fcu loc mpingnd-o pe Artemis cu
toat puterea n perete.Degetele i alunecar i pierdu mna lui Phoebe.
-Phoebe! strigtul ei fu nghiit de larm.i fcu loc napoi prin mulime,dnd
din coate fr s mai in cont de bun cuviin: Phoebe!
Atunci i vzu faa,ochii aproape orbi larg deschii de panic.Artemis i apuc
mna,strngnd-o cu putere.
-Artemis! strig Phoebe.Te rog,nu m lsa aici!

-N-am s te las,draga mea! Era prea mult lume ntre ele i intrarea principal.
Vino pe aici,cred c am vzut o u.Fumul se ngroa cu o vitez nfricotoare.
Artemis se trezi tuind n timp ce o trgea pe Phoebe n direcia uii pe care o
vzuse.Un trosnet puternic se auzi dinspre scen,urmat de un ipt ascuit.
Artemis gsi ua i se mpinse n ea.Dar aceasta rmase nchis.
-E ncuiat,strig ea la Phoebe,n timp ce pipia marginea uii.Ajut-m s
gsesc zvorul.Lacrimile cauzate de fum i iroiau pe fa,orbind-o,n timp ce
simea cum o cuprinde panica.Dac nu puteau deschide ua...Degetele ei ddur
de metal.Trase repede zvorul i se npusti cu Phoebe afar,la aer curat.Se
ntoarse i rmase nmrmurit.
-Ce e? strig Phoebe.
-Toat grdina e n flcri,opti Artemis,ngrozit.Flcrile mucau din
acoperiul teatrului n timp ce oaspeii,actorii,lacheii i servitorii ieeau n fug
din cldire.Se formase un grup cu glei sub comanda unui brbat cu o coam
rocat,dar Artemis i ddu seama c era o lupt pierdut.Pllaia se ntinsese la
copacii plantai cu miestrie i la tufe,iar acum muca din galeria unde cntau de
obicei muzicanii.n curnd,totul avea s izbucneasc n flcri.
-Haide,strig Artemis.Trebuie s ajungem la debarcader!
-Dar Hero! Phoebe se trase napoi.i verioara Bathilda.
-Domnii sunt cu ele,spuse Artemis,rugndu-se n gnd s fie aa.Ei le vor duce
pe sora i pe verioara ta ntr-un loc sigur.
ncepu s-i fac drum prin hi,fiindc potecile erau pline de oameni.Frumoasa
ei rochie nou verde vntoresc era brzdat de arsuri i sfiat de crengi,dar
asta nu mai conta.
-Ah,Lady Phoebe,se auzi un glas trgnat i neobinuit de calm.
Artemis ridic privirea i l vzu pe Lord Noakes ainndu-le calea.ntr-o mn
inea un pistol,iar cealalt...Cealalt era plin de snge.
-Suntei rnit,milord? Artemis ntrebase prostete,pentru c i dduse imediat
seama c se petrecea cu totul altceva.
-O,nu eu,spuse Lord Noakes cu voioie n glas.Acum,dac nu v suprai,a vrea
s v dai la o parte,pentru c am nevoie de Lady Phoebe.Am de gnd s
prsesc Anglia i cred c ar fi prudent s-o iau cu mine pe sora lui Wakefield,n
caz c ar vrea s m opreasc.Dac ar permite ca Phoebe s fie vtmat,
Maximus n-ar ierta-o niciodat.Ea nu i-ar putea ierta-o niciodat.
-Milord,spuse Artemis cu grij,dndu-se un pas napoi,ca s-o protejeze pe
Phoebe,Lady Phoebe i-a scrntit glezna i abia mai poate s mearg.Sunt sigur
c vei nelege c nu v poate nsoi.

-tii c nu pot s-mi dau seama dac mini sau nu,spuse Lord Noakes cu
nonalan.Se auzi un strigt de brbat din stnga lor.Ochii lui Lord Noakes se
ncruntar.Dar cred c nu conteaz prea mult dac o voi lua cu mine pe sora lui
Wakefield sau pe trfa lui.Eti la fel de bun ca i ea.Artemis ncepuse s o
mping pe Phoebe napoi,n timp ce se ferea de nebun,dar Lord Noakes era
foarte sprinten pentru un brbat de vrsta lui.O apuc de ncheietura minii i o
trase la el,cu o ncletare ca de oel.Ea se zbtu s scape,dar Lord Noakes
ndrept pistolul spre Phoebe.
-Potolete-te sau o mpuc! Artemis se opri pe dat.
-Artemis! strig Phoebe,cu braele deschise.Era alb la fa i Artemis tia c pe
ntuneric va fi complet oarb.
-Du-te ctre glasuri,draga mea,spuse Artemis,dar nainte s mai poat spune
ceva fu tras cu putere printre tufe.El impuse un pas vioi,aproape alergtor,
apropiindu-se de debarcader.Acolo ddur de un haos total.Domni i doamne
stteau pe ponton i ipau dup brci,unii dintre ei nghesuindu-se n barje deja
pline.Lacheii alergau ncolo i ncoace,n timp ce alii tot mai insistau cu
gleile,ncercnd n van s sting focul.Artemis le vzu pe Hero,pe domnioara
Picklewood i pe Isabel,i rsufl uurat c mcar ele scpaser.Lord Noakes se
npusti nainte pe ponton i ndrept pistolul spre un domn care tocmai ajuta o
doamn s urce ntr-o luntre.
-La o parte!
-Eti nebun? bolborosi domnul.Lord Noakes rnji.
-Probabil.Domnul fcu ochii mari,iar doamna lui scoase un ipt.
-Urc,i porunci Lord Noakes lui Artemis.Cu bgare de seam,urc n barc.
Barcagiul fcuse ochii mari.Lord Noakes cobor i ndrept pistolul spre capul
lui Artemis.
-Ia-o spre Wapping,i porunci omului.O porniser deja pe ru n jos cnd rsun
un strigt de la debarcader.Maximus era acolo i,lng el,Phoebe.Artemis zmbi,
iar vederea i se nceo.Mcar Phoebe era n siguran.
Maximus striga la un barcagiu.Niciodat nu-1 vzuse att de suprat.inea un
pistol ndreptat spre barca n care se aflau,dar cum Lord Noakes se asigurase ca
Artemis s stea n faa lui,Maximus nu putea trage,de fric s n-o nimereasc pe
ea.
-Nu crezi c asta l nnebunete? ntreb Lord Noakes,vdit amuzat.S-i fi
petrecut ntreaga via adult vnndu-m,s ajung att de aproape s m
prind,doar ca s m vad disprnd cu barca? Chicoti n urechea ei.Trebuia
s-1 fi ucis n acea noapte,mpreun cu ducele i ducesa,dar el se ascunsese,vezi

bine.Ca un iepure mic.Marele duce de Wakefield.O,nu trebuie s tremuri,draga


mea.O mngie pe bra,pentru c ea chiar se cutremurase.Nu trebuie s te temi,
pentru c m ndoiesc c o s-i fac ru.
-Tu,spuse Artemis pe un ton linitit,dar printre dini,eti un om ngrozitor care nu
va fi niciodat nici a o suta parte din brbatul care e Maximus i,n afar de
asta,nu m cunoti deloc.i spunnd asta sri peste marginea brcii,n apele
negre ale Tamisei.
n clipa n care trupul lui Artemis dispru n apele ntunecoase ale Tamisei,
Maximus ncet s mai gndeasc.Era oarecum contient de strigte,de focul
care fcea prpd n spatele lui,de ipetele surorilor sale i de luntrea care l
ducea pe Noakes,dar toate astea erau undeva,n strfundurile minii sale.
Arunc pistolul pe care l inea n mn.Duse mna la buzunarul hainei,unde
inea pumnalul pe care i-1 luase lui Scaraochi i l puse ntre dini.Smulse de pe
el haina i pantofii.i apoi sri n Tamisa.
Un glas mic,calm,n strfundurile creierului su,numra secundele de cnd ea
dispruse,i spunea c nu ieise la suprafa i calcula ct de repede curgea
fluviul.not puin mai n aval de locul unde dispruse ea.Se auzi o mpuctur,
urmat imediat de nc una.El se scufund n ntuneric.Nu putea s-i vad nici
mna la o lungime de bra.Pipi nnebunit n jur.Nimic.Nimic.Nimic.Plmnii
preau c-i explodeaz.Iei la suprafa i respir gfit printre dinii care ineau
strns pumnalul.Se scufund din nou.Nimic.Nimic.Nimic.Ochii l usturau.
Simea pe limb gustul morii.Ea nu putea sfri astfel.Nu putea permite asta.Se
scufund mai adnc.Nimic.Pieptul lui urla.I se prea c nu avea nici un rost s
mai ias la suprafa.Se mai uit n sus pentru ultima dat i vzu o mn alb.O
mn alb i frumoas.O apuc i o trase pn cnd ea ajunse n braele lui i
ncepur s se scufunde din cauza greutii fustelor ei mbibate cu ap.i scoase
cuitul dintre dini i l mpinse cu putere pe sub rochia ei,de la gt n
jos.Mtasea subire se despic pn la talie.Apoi tie i mnecile i le smulse de
pe braele lipsite de via,nainte de a-i trage rochia n jos peste olduri.Apoi
ddu din picioare cu putere i,n timp ce se ridicau,ea alunec afar din
vemintele ei,asemenea unui arpe care nprlete.neau spre suprafa.
Strpunse luciul apei,gfind,i o privi pe Artemis.Faa ei era alb,buzele vineii,
iar prul i plutea mprtiat pe ap.Prea moart.Nite brae l apucar i
aproape c se lupt cu ele pn s-i dea seama c erau Winter Makepeace i
Godric St.John care l trgeau ntr-o barc.
-Ridic-o nti pe ea,porunci Maximus.

Fr s crcneasc,brbaii o ridicar pe Artemis n barc i Maximus se cr


n urma ei,lsndu-se s cad greoi pe fundul brcii.O lu pe dat n brae i i
tie corsetul.Ea nu se mica.O scutur.
-Artemis!Capul ei se legna moale nainte i napoi.Makepeace i puse o mn
pe bra.
-Excelena Voastr...Nu-l bg n seam.
-Diana!
-Excelena Voastr,mi pare ru...Se opinti i i trase o palm peste fa,ecoul
auzindu-se peste ape.Ea tui.O ntoarse pe dat,astfel nct faa s-i atrne peste
marginea brcii.Ea tui din nou i un uvoi de ap murdar rbufni din gura ei.El
nu vzuse ceva mai frumos n viaa lui.Cnd se opri din tuit,el o trase napoi,n
braele lui.St.John i scoase haina i i-o ddu.
Maximus i-o trase peste umeri i o cuprinse n brae.Nu avea de gnd s-o mai
lase s plece,dup toate astea.
-Ce naiba a fost n capul tu?
Makepeace ridic o sprncean,dar Maximus alese s nu bage de seam.Nu mai
voia s treac niciodat n via printr-o asemenea agonie.Privi drept n jos la
femeia din braele sale.
-M gndeam,opti ea,c nu aveai cum s inteti cum trebuie dac i stteam n
drum.i cuibri capul sub brbie i i trecu mna prin prul ei ud.
-i atunci ai hotrt s te sacrifici? Doamn,nu credeam c eti att de nroad.
-tiu s not.
-Dar nu cu fustele mbibate cu ap.Ea ridic din sprncene,nerbdtoare.
-L-ai mpucat?
-Aveam lucruri mult mai importante de fcut,pufni Maximus.Ea i arunc
napoi capul i l privi cu asprime.
-l vnezi de douzeci de ani.Ce putea fi mai important dect s-1 omori pe
ucigaul prinilor ti? Se ncrunt la ea.
-Femeie nnebunitoare ce eti.Ce a putut s te fac s...Doar amintindu-i cum o
vzuse cufundndu-se n Tamisa,i i se punea un nod n gt.Cnd vorbi din nou,
glasul lui era aspru.
-S nu te gndeti s-mi mai faci aa ceva vreodat,Diana.Dac ai fi murit,te-a
fi urmat pe fundul Tamisei.Nu pot supravieui fr tine.Ea clipi,iar trsturile
sale nverunate se nmuiar.
-O,Maximus!i lipi o palm pe obrazul lui.i acolo,n acea luntre amrt,
iroind de ap i tremurnd,cu fumul negru ntunecnd cerul i cenua purtat de
vnt,Maximus se gndi c nicicnd nu fusese mai fericit.

-Am s-1 gsesc eu ntr-o zi,murmur el n prul ei.Dar dac te-a fi pierdut,
viaa mea n-ar mai fi avut nici un sens,Diana mea.Te rog,iubirea mea! S nu m
mai prseti vreodat!Jur pe mormntul mamei mele c i voi fi mereu
credincios!
-Nu te voi prsi,i rspunse ea optit,cu o scnteie n frumoii ei ochi cenuii,
dar este pcat c i-ai ratat ansa cu Lord Noakes.Makepeace i drese glasul.
-n legtur cu asta...
-Eu l-am mpucat,murmur St.John aproape cerndu-i scuze.
Maximus l privi cu uimire.St.John ridic din umeri.
-Prea gestul potrivit,din moment ce inea pistolul ndreptat spre capul
domnioarei Greaves,i pe urm,dup ce a srit,striga c el dduse foc i c nu-i
prea ru.A,i n afar de asta,tocmai trsese n tine,Wakefield,pe cnd erai n
ap.Nu este ceva tocmai demn de un gentleman,i dei trgea destul de prost,
Exista totui riscul s te nimereasc a doua oar.Tocmai intea cu alt pistol cnd
l-am mpucat.
-A fost bine aa,ncuviin din cap Makepeace.i ai tras bine.Trebuie s fi fost
cam 20 de metri.
-Cred c mai degrab vreo 15,l corect St.John cu modestie.
-Chiar i aa.
-Dar...ambii brbai se uitau iscoditor cnd Maximus vorbi:Dar eu nu v-am rugat
niciodat s m ajutai cu Noakes.Makepeace nclin din cap,cu o expresie grav
pe fa.
-Nici nu era nevoie.
-Niciodat n-a fost nevoie,adug St.John.
n acea noapte,Artemis sttea ntins n uriaul pat al lui Maximus,goal,i l
privea cum se brbierea.Fcuse deja o baie fierbinte i minunat i i splase
prul de dou ori.Mncaser n apartamentul su,o cin simpl cu carne de pui
n sos brun,cu morcovi i mazre,i o tart cu ciree la desert.Nimic nu fusese
vreodat mai gustos.
-E aproape o minune c n-a murit nimeni,spuse ea.Fusese ncntat de aceast
veste,chiar i dup ce zrise o pereche de umeri lai i foarte cunoscui n
mulimea de la debarcader.Crezi c a mai rmas ceva din Harte's Folly?
-Am auzit c nc mai arde mocnit,rspunse Maximus fr s se ntoarc.Ridic
din sprncene la reflexia sa din oglind.Dar am neles c teatrul s-a dus cu
totul,la fel i colonada muzicienilor.Poate c vor reui s salveze cte ceva din

plante,dar dac Harte va fi reconstruit...ridic din umeri.Grdinile sunt probabil


o cauz pierdut.
-Pcat,murmur ea.Phoebe iubea Harte's Folly,i mi plcea i mie acolo.Era un
loc vrjit.Dar,de fapt,de ce crezi c Lord Noakes i-a dat foc?
-Probabil ca s acopere faptul c i ucisese nepotul,rspunse Maximus.
-Cum? i aminti de sngele de pe minile lui Noakes.Bietul om!
-El ncerca s-i antajeze unchiul,spuse Maximus sec.Dac mi-ar fi spus c
luase pandantivul din casa unchiului su,acum ar mai fi fost n via.
-Hmm.Apuc cuvertura ntre degete.Presupun c oricum nu m-a fi dus la
Harte's Folly i a doua oar.
-De ce? ntreb el,cu gndurile aiurea.Nu i-a plcut piesa?
-Nici n-am ajuns aa departe,oft ea.Penelope era ntoars pe dos cnd am ajuns
i a fcut o scen.M mir c nu i-a spus nimeni.El se ntoarse ncet.
-Cum? Ea l privi n ochi.
-M-a fcut trf!
-La naiba! Se ncrunt,privindu-i minile.Asta mi cam d planurile peste cap.
-Ce planuri?
-Cnd notam prin apa murdar,m-am hotrt.Se duse la caset i o deschise.
Trebuia s pun s fie refcut nainte s te cer de soie.Era ceva simbolic.O privi
ptrunztor.Acum va trebui s m descurc i fr el.Ea ridic din sprncene.
-Poftim? Atunci Maximus fcu ceva ciudat: ngenunche naintea ei.
-Asta nu e deloc n regul,spuse el,scrutnd-o cu privirea de parc ar fi
considerat c era totul din vina ei.Ea se ridic n picioare.
-Ce ai de gnd s faci?
-Artemis Greaves,vrei s-mi faci onoarea s...
-Ai nnebunit? ntreb ea.i cum rmne cu tatl tu? Cu convingerea ta c
trebuie s te cstoreti n interesul ducatului?
-Tatl meu e mort,spuse el ncet.Iar eu am decis c ducatul poate s se duc
naibii.
-Dar...
-t,se rsti el.ncerc s te cer cum se cuvine,chiar i fr colierul mamei mele.
-Dar de ce? ntreb ea.Tu crezi c fratele meu e nebun.
-Prea destul de ntreg la minte cnd l-am vzut ultima oar,spuse Maximus cu
blndee.A ncercat s m atace.Ea chicoti.
-Pentru cei mai muli,asta ar fi o confirmare a nebuniei lui.El ridic din umeri,i
cut n caset pandantivul pe care ea l purtase atta timp la gt.Se afla lng

celelalte ase smaralde,toate recuperate acum,dup ce ultimul fusese luat de pe


cadavrul lui Noakes.
-Credea c i-am sedus sora.
-O!Se mbujor,destul de stingherit la gndul c Apollo tia...de asta.
-tiu c este destul de dezamgitor,spuse el n timp ce i scoase inelul cu pecete
i l puse pe lanul pe care nc mai atrna pandantivul.Dar vreau s te fac o
femeie respectabil.
-Nu din cauza spuselor lui Penelope? protest ea.
-Nu.i puse colierul,avnd grij ca inelul i pandantivul s se cuibreasc ntre
snii ei.Atingerea cald a degetelor lui fcu s i se ntreasc sfrcurile.
-De fapt,da,ntr-un fel.Nu vreau s crezi c a permite cuiva s te numeasc aa.
Mi-am jurat asta n timp ce te cutam pe sub ap.C dac te voi gsi n via...i
drese glasul,ridicnd din sprncene.Oricum,poi purta colierul la nunt.
-Maximus.i lu faa ntre mini,fcndu-1 s-o priveasc n ochi.Nu vreau s m
cstoresc cu tine doar pentru c tu vrei s-mi protejezi numele.Dac...
Protestul ei venit din suflet fu ntrerupt de el,care i pecetlui buzele cu ale lui.O
srut pe ndelete,cu gura deschis,pn cnd ea nu mai reui s-i aminteasc
prea bine despre ce vorbeau.Cnd ntrerupse srutul,el nc o mai inea strns,ca
i cum i-ar fi fost team s-i dea drumul.
-Te iubesc,Diana mea.Te-am iubit,cred,de cnd te-am descoperit plimbndu-te
descul prin pdurea mea.Chiar i cnd credeam c nu m voi putea cstori cu
tine,aveam de gnd s te in lng mine pentru totdeauna.Se trase napoi s-o
poat privi,iar ea fu uimit s vad c era o urm-o urm foarte mic-de
nesiguran n expresia feei lui.El o mngie pe obraz cu degetul mare.
-Nu trebuie s m prseti! Fr tine nu este lumin n lume.Nici rsete.Nici un
scop.Chiar dac,din cine tie ce motiv prostesc,nu doreti s te cstoreti cu
mine,promite-mi mcar...
-t.Ea i prinse faa ntre palme.Da,am s m mrit cu tine,brbat nesbuit ce
eti.Te iubesc.Cred c voi purta chiar i extravagantul colier al mamei tale,dei
pe mine n-ar arta nici pe departe la fel de bine ca la gtul lui Penelope.Am s
fac tot ce vei dori,doar ca s rmnem mpreun.Pentru totdeauna.El se ridic
deasupra ei,prinzndu-i gura cu gura lui,nlnuind-o cu braele lui puternice,
posesive.Cnd n sfrit o ls s respire,ea l vzu ncruntndu-se la ea.
-Ne vom cstori peste trei luni.Vei purta smaraldele Wakefield i cerceii pe care
voi pune s i-i fac,dar ascult-m bine,pentru c te neli.Nimeni n-ar arta mai
bine dect tine cu acele smaralde.Verioara ta poate c are o fa drgla,dar

tu,draga mea,viteaz,nnebunitoare,seductoare,misterioas, minunat Diana,tu


eti ducesa de Wakefield.Ducesa mea.
EPILOG
Tam strig numele surorii sale,ateptndu-se ca Lin s se prefac n cenu
chiar sub ochii si.Dar cnd Lin atinse pmntul,se petrecu ceva neateptat: nu
se ntmpl nimic.Se aplec nainte i puse cu blndee celul alb pe jos,unde
acesta ltr o dat i ncepu s dea din coad.Imediat,caii i clreii slbaticei
vntori czur din cer,fiecare dintre ei lundu-i forma muritoare cnd
atingeau pmntul.Ultimul care cobor fu nsui regele Herla.Desclec i cnd
cizma sa atinse pmntul respir adnc,cutremurndu-se,aruncndu-i capul pe
spate ca s simt pe fa razele soarelui care apunea.Apoi zmbi i i cobor
privirea ctre Lin,cu ochii care nu mai erau palizi acum,ci calzi i cprui.
-Tu m-ai salvat,mic fecioar curajoas.Cutezana,inteligena i iubirea ta
statornic au rupt blestemul aruncat asupra mea,a oamenilor mei i a fratelui
tu.La vorbele sale,oamenii lui i aruncar plriile n sus,izbucnind n urale.
-ie i datorez tot ce am,spuse regele Herla ctre Lin.
-Cere orice ca rsplat,i vei avea.
-Mulumesc,Mria Ta,spuse Lin,dar eu nu vreau nimic.
-Nici nestemate? ntreb regele Herla.
-Nu,Mria Ta.
-Nici pmnturi?
-Nici,Mria Ta.
-Nici cai ori vite?
-Nu,Mria Ta,opti Lin,fiindc regele Herla se apropiase n timp ce o ntreba,i
acum ea trebui s dea capul pe spate pentru a-l putea privi n ochi.
-Nimic din ce am nu-i este pe plac? murmur regele Herla.
Lin nu putu dect s clatine din cap.
-Atunci poate c ar trebui s m ofer pe mine,spuse Herla i czu n genunchi
naintea ei.Fat minunat,m vrei de so?
-O,da,rspunse Lin,i,n jurul lor,oamenii regelui izbucnir n urale.
Apoi regele Herla se cstori cu Lin ntr-o ceremonie foarte frumoas,dei nici
pe departe att de mrea ca prima lui nunt,petrecut cu multe veacuri n
urm.Apoi cur codrul ntunecat de mrcini,deseleni cmpurile din nou,i
reconstrui castelul prginit i vite grase pscur din nou pe pmnturile
sale.Poporul era din nou mulumit i bine hrnit.i dac regele Herla mai
simea cteodat imboldul de a pleca la vntoare,nu-i mai ddea atenie,ci se

ntorcea s vad zmbetul neleptei sale regine,fiindc deja gsise i capturase


cel mai de pre bun dintre toate: Iubirea adevrat.
din Legenda regelui Herla
ntre timp...
-Nou ani afurisii.
Apollo edea pe o gleat de tabl ntoars i-1 privea pe bunul su prieten,Asa
Makepeace,ntinznd n aer sticla cu vin pe care o inea n mn,ntr-un salut
sfidtor.
-M-auzi,'Pollo? ntreb Asa,agitnd sticla att de slbatic c aproape l lovi peste
ureche pe Apollo.Nou ani afurisii.A fi putut s m destrblez cu femei,s
beau sau s hoinresc pe continent,s vd locuri i,n loc de asta,am muncit,
nu,am robotit n grdina asta a plcerilor construind i plantnd i cocoloind
actrie capricioase i actori i mai capricioi,i acu',acu' totu' nu mai e dect un
morman mare de rahat care arde mocnit.Mai zic o dat: nou ani afurisii!
Apollo oft i trase o duc din sticla lui,in timp ce Asa i tot repeta refrenul.
Sticla lui Apollo era pe jumtate goal,ceea ce era bine,fiindc acum nu-i mai
psa c vinul duhnea a fum.edeau n singura parte din Harte's Folly care mai
sttea n picioare: cabinele actorilor din spatele scenei.Sau,m rog,ceea ce fusese
cndva scena.Aceea,precum i tot restul teatrului erau un morman de brne
nnegrite i moloz,care nc mai ardeau mocnit,totul fiind mult prea fierbinte
pentru a putea merge acolo s cerceteze dac se mai putea recupera ceva,dei
Apollo era destul de sceptic n aceast privin.
Fiindc nu erau numai nou ani din viaa lui Asa care se duseser de rp n acea
sear,ci i ultimul rest din capitalul pe care Apollo l avea pe numele lui.Chiar
nainte s se fi trezit n acea zi groaznic,n care i gsise pe trei dintre cunoscuii
si mcelrii n jurul su,luase acel capital-o mic motenire de la tatl su-i
investise totul n Harte's Folly.La acel moment,prea o micare financiar bun:
el era ngrozitor de nepriceput cu banii,n timp ce Asa prea a fi pe punctul de a
face avere cu grdinile.Apollo nu se ateptase la prea mult-cel mult o dobnd
din care s triasc el i Artemis.Acest vis tocmai se prefcuse n cenu.
-Bag seam c acum voi fi nevoit s triesc pe strad,spuse Asa cu tristee ctre
sticla lui.Familia mea nu prea m place,tii.i nici n-am vreun talent sau
pricepere,n afar de darul de a convinge oamenii de una ori de alta-cum te-am
convins pe tine s-mi dai toate economiile tale,'Pollo.Apollo i-ar fi corectat lui
Asa prerea greit-el decisese s investeasc din proprie iniiativ-,dar tot nu

putea vorbi,i nici nu credea c ar conta.Lui Asa prea s-i plac s se complac
n propria tragedie.
-Salutare!Se uitar unul la cellalt,ascultnd glasul care venea de undeva de
afar.Sprncenele lui Asa se ridicar ntr-o expresie ct se poate de comic.
-Cine crezi c ar putea fi? ntreb el ct se poate de tare.
-Ah,aici erai!Cel mai frumuel brbat pe care Apollo l vzuse vreodat i croia
delicat drumul printre resturile adunate n jurul micului lor adpost.Era mbrcat
cu o splendid vest argintie i o hain din satin roz,la fel ca i pantalonii,dar cel
mai tare atrgea atenia prul su: crlioni aurii prini ntr-o fund mare,neagr.
Filfizon,i trecu lui Apollo prin minte.
-Da' tu cine dracu' eti,de fapt? ntreb Asa nverunat.Filfizonul zmbi,iar
Apollo i miji ochii.Prea el drgla,dar nu era genul de om care s fie
subestimat.
-Cine,eu? Filfizonul puse delicat o batist de dantel pe rmiele unei bnci i
se aez pe ea.Eu sunt Valentine Napier,ducele de Montgomery,i am s-i fac o
propunere,domnule Makepeace.
SFARSIT