Sunteți pe pagina 1din 544

1

JAMES CLAVELL
NOBILA CAS

Vol. I

Coperta: GHEORGHE MARINESCU

James Clavell Noble House Copyright 1981 by James Clavell ISBN-BAI 973-95710-2-5 ISBN-RAI 973-95710-1-8 ISBN 973-8100-11-8

JAMES CLAVELL

NOBILA CAS
Vol. I

Versiunea romneasc: ALFRED NEAGU

EDITURA ELIT COMENTATOR

& REGIA

AUTONOMA A IMPRIMERIILOR

1992

PROLOG
8 iunie, 1960 Doresc s dedic aceast carte, n semn de omagiu, Majestii Sale Elisabeth II a Marii Britanii i poporului Coloniei Coroanei Hong Kong moarte dumanilor si. Ora 23.45.

Se numea Ian Dunross i, pe o ploaie torenial, conducea cu atenie vechea lui main sport MG, dnd colul spre strada Dirk* care trecea pe lng Struan Building aezat pe litoralul Hong Kongului. Era o noapte ntunecoas i vijelioas. Pretutindeni n colonie aici, pe insula Hong Kong, dincolo de port, n Kowloon i n Noile Teritorii care fceau parte din China strzile erau aproape complet pustii, toat lumea i consolida casele cu scnduri n ateptarea taifunului Mary. Al noulea avertisment privind uraganul fusese lansat n amurg i vijelia care s-a iscat, i care atinsese deja 80-100 de noduri, s-a extins pe o mie de mile spre sud, aruncnd ploaia orizontal pe acoperiuri i pe pantele dealurilor unde zeci de mii de imigrani ilegali din China se ngrmdeau, fr aprare, n aezri improvizate din cocioabe nenorocite. Dunross ncetini, orbit, tergtoarele, nefcnd fa cantitii de ap; vntul trgea de prelata ce acoperea maina i de ferestrele din plastic laterale. Apoi parbrizul s-a limpezit pentru moment. La captul strzii Dirk, drept nainte, era oseaua Connaught i cheul, apoi digurile i terminalul feribotului Golden, ticsit cu materiale. n partea cealalt, n vastul port bine protejat, toate cele cinci sute de vapoare erau gata pentru orice eventualitate, cu ancorele pregtite. n fa, la cheu, vzu o tarab prsit, smuls complet din pmnt de o vijelie i azvrlit pe o main parcat, pe care, o zdrobi. Apoi maina i taraba s-au fcut nevzute. Avea mini foarte puternice i inea bine volanul n rafalele care zguduiau violent automobilul. Maina era veche, dar bine ntreinut, cu un motor turat i cu frne perfecte. Atept. Inima i btea normal, i plcea furtuna, urc apoi ncet pe trotuar pentru a parca la adpost de vnt, chiar n faa cldirii. Apoi iei din main. Era blond, cu ochi albatri, trecut de 40 de ani, suplu i ngrijit. Purta un impermeabil vechi i apc. Ploaia l ud pn la piele, pentru c trebuise s mearg pe o strad lateral, s dea apoi colul i s se precipite spre intrarea principal a cldirii
*Acest roman constituie continuarea Tai-Panului, numele, denumirile de locuri au corespondent sau fac legtura cu personaje i ntmplri din precedenta lucrare, a lui Clavell. Strada Dirk amintete de Dirk Struan, Tai-Panul nsui. (n.t.)

de 22 de etaje. Pe imensa u se afla stema Struanilor Leul Rou al Scoiei, n jurul cruia era ncolcit Dragonul Verde al Chinei. Adunndu-i forele, pi pe treptele largi, intrnd n cldire. 'Seara, dom'le Dunross, spuse portarul chinez. Tai-pan a trimis dup mine. Da, dom'le. Chem apoi liftul. Cnd liftul se opri, Dunross travers coridorul, btu la u i intr n camera de zi din apartamentul acela particular. 'Seara, tai-pan, zise el pe un ton rece, oficial.

Alastair Struan sttea rezemat de cmin. Era un scoian solid, rocat, care se pstrase bine, cu puin burt i pr alb, cam de 60 de ani i care conducea Compania Struan de 11 ani. Bei ceva? Art cu mna spre o sticl de ampanie Dom Perigon din frapier. Mulumesc. Dunross nu mai fusese niciodat n locuina particular a tai-panului. Camera era spaioas i bine mobilat, lacuri chinezeti, covoare frumoase, vechi nave cu pnze i vapoare pictate n ulei pe perei. Marile vitralii, care dominau ntregul Hong Kong, portul i Kowloon de partea cealalt a portului, erau acum ntunecate si brzdate de ploaie. Turn n pahare. Sntate, spuse ceremonios. Alastair Struan nclin din cap i, cu acelai ton glacial, ridic paharul drept rspuns. Ai venit devreme. Mai devreme cu cinci minute nseamn a fi punctual, tai-pan. Nu aa m-a nvat tata? E att de important s ne ntlnim la miezul nopii?! Da. Face parte din obiceiurile noastre. Obiceiul lui Dirk. Dunross degust vinul, ateptnd n linite. Vechiul ceas de nav se auzi btnd puternic. Emoia i se amplific, netiind la ce s se atepte. Deasupra cminului se afla o fotografie de nunt a unei tinere fete. Era Tess Struan care se cstorise cu Culum, al doilea tai-pan i fiu al fondatorului companiei lor, Dirk Struan, cnd fata avea 16 ani. Dunross examin cu atenie fotografia. O rafal de vnt se izbi n geamuri. Scrboas noapte, zise el. Btrnul de-abia se uita la el. l ura. Linitea se prelungea. Vechiul ceas marc cele opt lovituri de clopot de pe nav miezul nopii. Cineva ciocni la u. Intr, rspunse Alastair Struan, cu un sentiment de uurare, bucuros c deacum vor putea ncepe. Lim Chu, servitorul particular al tai-panului, deschise ua. Se ddu la o parte pentru a permite lui Phillip Chen, compradorul lui Struan, s intre. nchise apoi ua dup el. Ah, Phillip, eti punctual, ca de obicei, zise Alastair Struan, ncercnd s par jovial. ampanie? Mulumesc, tai-pan. Da, mulumesc. Bun seara, Ian Struan Dunross, se adres Phillip Chen tnrului pe un ton neobinuit de oficial, ntr-o englez pe care o vorbete nalt societate britanic. Era un eurasiatic, spre 70 de ani, slab, mai degrab chinez dect european, un brbat foarte frumos, cu prul grizonat i faa osoas, cu pielea alb i ochi negri, foarte negri, de chinez. Groaznic noapte, ce zicei?

Da, ntr-adevr, unchiule Chen, replic Dunross, folosind forma de adresare chinezeasc politicoas, ntruct pe Phillip l plcea i l respecta, tot att de mult pe ct l dispreuia pe vrul su Alastair. Se spune c viteza acestui taifun ar fi de o amploare deosebit. Alastair Struan turn ampanie n pahare frumoase. Oferi un pahar mai nti lui Phillip Chen, apoi lui Dunross. Sntate! Bur. O rafal de picturi de ploaie fcu s zornie ferestrele. Sunt bucuros c nu m aflu pe mare n noaptea aceasta, zise gnditor Alastair Struan. Aadar, Phillip eti din nou aici. Da, tai-pan. Sunt onorat. Da, foarte onorat. El simi ostilitatea dintre cei doi, dar o ignor. Ostilitatea este un lucru obinuit, gndea el, atunci cnd un tai-pan al Nobilei Case pred puterea. Alastair Struan sorbi din nou, savurnd vinul. ntr-un trziu zise: Ian, obiceiul nostru spune s existe, un martor n momentul n care un taipan pred puterea altui tai-pan. Totdeauna acest martor este compradorul nostru n funcie singurul de fapt. Phillip, de cte ori ai fost martor? De patru ori, tai-pan. Phillip ne-a cunoscut aproape pe toi. tie o mare parte din secretele noastre. Ei, ce zici, vechiul meu prieten? Phillip Chen schi un zmbet. Ai ncredere n el, Ian. n nelepciunea sfatului lui. Poi s ai ncredere n el. n msura n care orice tai-pan poate s aib ncredere n cineva, gndi furios Dunross. Da, domnule. Alastair Struan i scoase ochelarii. Mai nti, Ian Struan Dunross, te ntreb n mod oficial, doreti s fii tai-pan al Companiei Struan? Da, domnule. Juri n faa lui Dumnezeu c vei pstra secretul a tot ce ntreprindem noi aici i nu-l vei divulga dect urmaului tu? Da, domnule. Jur! Jur n faa lui Dumnezeu c tot ce ntreprindem noi aici rmne secret i nu va fi divulgat nimnui dect urmaului meu. Uite! Tai-panul i ntinse un pergament nglbenit de vreme. Citete-l cu glas tare. Dunross l lu. Scrisul era mrunt i fin, dar perfect lizibil. i arunc privirea la dat august 30, 1841 i emoia deveni mai puternic. Acesta este scrisul lui Dirk Struan?

Da. Cea mai mare parte restul a fost adugat de fiul su, Culum Struan. Evident, avem i fotocopii n cazul n care s-ar distruge. Citete-l! Dorinele nscrise n testamentul meu vor fi lege pentru orice tai-pan care va veni dup mine i acesta le va citi cu glas tare i va jura n faa lui Dumnezeu, n prezena martorilor n felul n care am hotrt eu, Dirk Struan, ntemeietorul firmei Struan i Compania, c accept aceste principii i c le va pstra secretul, nainte de a prelua puterea. Cer aceasta pentru a asigura o statornicie netulburat i pentru a prentmpina greutile de care, n anii ce vor urma, urmaii mei vor fi hruii din cauza sngelui pe care l-am vrsat, din cauza datoriilor de onoare i din cauza ciudatelor ci ce le urmeaz China de care suntem legai, i care sunt, fr ndoial, fr asemnare pe acest pmnt. Iat testamentul meu: Unu: Va stpni un singur tai-pan la un moment dat, i el are o nermurit, deplin putere asupra companiei are dreptul de a angaja i concedia pe oricine, are cuvnt hotrtor asupra tuturor cpitanilor i navelor i tuturor bunurilor firmei, oriunde s-ar afla. Tai-panul rmne ntotdeauna singur, aceasta fiind bucuria i neajunsul demnitii lui. Orice ordin pe care l d trebuie respectat i nu se va forma sau nu se va permite s se formeze nici un comitet sau instan de conducere sau grupuri interne care s ating n vreun fel aceast putere nengrdit. Doi: Cnd tai-panul se afl la bordul oricrei nave de-a noastr, el are ntietate fa de cpitanul acesteia, ordinele sale de btaie sau de navigaie fiind lege. nainte de a fi tocmii pe oricare din navele noastre, toi cpitanii vor face legmnt n faa lui Dumnezeu pentru toate acestea. Trei: Numai tai-panul i alege succesorul, care va fi ales doar dintre cei ase brbai care alctuiesc Curtea Intern. Dintre acetia; unul va fi compradorul nostru, care va face parte totdeauna din Casa Chen. Ceilali cinci vor trebui s fie demni a deveni tai-pani, oameni buni i adevrai, avnd cel puin cinci ani mplinii de activitate n cadrul Companiei ca negutori cu China i vor avea o minte sntoas. Trebuie s fie cretini i s fac parte, prin natere sau cstorie, din clanul Struan linia mea de rudenie i a fratelui meu, Robb, neavnd ntietate, dect n cazul acelora care dovedesc cuget nestrmutat i nsuiri osebitoare de ceilali. Membrii Curii Interne pot fi consilieri ai tai-panului dac acesta o dorete, dar s-o spunem din nou, votul tai-panului va avea valoarea de apte Ia unu. Patru: Dac tai-panul piere pe mare sau este ucis n btlie sau e de negsit timp de ase luni, nainte de a i se alege un urma, Curtea Intern va alege unul dintre membrii si s-i ia locul, fiecare avnd dreptul la un singur vot, cu excepia votului compradorului care va valora patru voturi. Tai-panul se va lega cu jurmnt n faa camarazilor si aa cum s-a statornicit. Cei care au votat mpotriva alegerii sale prin vot deschis vor fi concediai imediat i pentru totdeauna din companie; fr simbria cuvenit.

Cinci: Alegerile pentru Curtea Intern sau ndeprtarea din aceasta pot fi fr doar i poate la bunul plac al tai-panului i odat cu plecarea sa de la putere, care se va ntmpla atunci, cnd va dori el, nu va lua pentru sine mai mult de zece pri dintr-o sut din toate valorile companiei, afar numai de toate navele noastre, cpitanii acestora i echipajele lor care sunt nsui rostul vieii noastre i salvarea noastr pentru timpurile viitoare. ase: Fiecare tai-pan trebuie s ncuviineze alegerea compradorului. Acesta va trebui s dea n scris, nainte de alegerea sa, c el poate fi nlturat n orice clip, fr dovedire, c se va da deoparte dac tai-panul voiete ntocmai. Ultimul: Tai-panul va cere motenitorului su, pe care numai el l alege, s fac legmntul de fa cu compradorul, folosind cuvintele nscrise de mna mea n Biblia familiei noastre, aici n Hong Kong n cea de-a 30-a zi a lui august, n anul Domnului nostru 1841. Dunross respir adnc: Este semnat de Dirk Struan, avnd drept martor pe nu pot citi semnele acestea, domnule, sunt caractere strvechi. Alastair arunca o privire spre Phillip Chen, care zise: Primul martor este tatl vitreg al bunicului meu, Chen Sheng Arn, primul nostru comprador. Al doilea, bunica mea, T'Chung Jin May-may. nseamn c legenda este adevrata! spuse Dunross. n parte. Da, parte din ea. Phillip Chen adug: Vorbii cu mtua mea Sarah. Pentru c de-acum urmeaz s fiti tai-pan, ea v va dezvlui numeroase secrete. n anul acesta face 84 de ani. Ea i aduce aminte foarte bine de bunicul Sir Gordon Chen, de Duncan i Kate T'Chung, copiii lui May-may si ai lui Dirk Struan. Da. Ea i amintete multe lucruri Alastair Struan trecu la biroul dat cu lac i scoase Biblia grea i jerpelit. i puse ochelarii, iar Dunross simi cum i se urc sngele n cap de mnie. Repet dup mine: Eu, Ian Struan Dunross, din neamul Struanilor, cretin, jur n fata lui Dumnezeu, n prezena lui Alastair McKenzie Duncan Struan, cel de-al unsprezecelea tai-pan, i Phillip T'Chung Sheng Chen, cel de-al patrulea comprador, c voi respecta toate dispoziiile testamentare citite de mine cu voce tare n prezena dumnealor aici, n Hong Kong, c voi lega i mai mult compania de Hong Kong i de comerul cu China, c-mi voi desfura principala activitate de afaceri aici, n Hong Kong, ct timp voi fi tai-pan, c, n faa lui Dumnezeu, iau asupra mea promisiunile fcute, mi asum rspunderea i preiau cuvntul de onoare dat de Dirk Struan prietenului su dintotdeauna, Chen-tse Jin Arn, cunoscut i sub numele de Jin-qua, sau urmailor acestuia; pe lng aceasta, c eu Ce promisiuni? Juri n faa lui Dumnezeu orbete, aa cum au fcut toi tai-panii naintea ta? Vei afla n curnd destule despre motenirea pe care o preiei. i dac n-o voi face?

Cunoti rspunsul la aceasta! Ploaia btea n geamuri i simi violena ei asemenea unei lovituri puternice n piept, pentru c i ddea seama de nebunia unui astfel de angajament cu multiple riscuri. Dar tia c nu poate fi tai-pan fr ca s spun aa, i pronun cuvintele, lundu-i angajamentul n faa lui Dumnezeu, continund s repete ceea ce i se citea: pe lng aceasta, c eu voi face uz de toate puterile mele, de orice mijloace, pentru a menine compania la rangul ei, ca Prim Cas, Nobila Cas a Asiei, jur n faa lui Dumnezeu s ntreprind orice aciune necesar nfrngerii, distrugerii i alungrii din Asia a companiei denumit Brock and Sons i ndeosebi a dumanului meu, fondatorul ei Tyler Brock, a fiului su Morgan, a motenitorilor i a oricror persoane care ar face parte din linia lor de descenden, cu singura excepie a lui Tess Brock, soia fiului meu Culum i descendenilor ei Dunross se opri din nou. Dup ce vei fi terminat vei putea pune orice ntrebare, zise Alastair Struan. Acum termin! Foarte bine. n fine: Jur n faa lui Dumnezeu c succesorul meu n calitate de tai-pan va jura i el, n faa lui Dumnezeu ntru respectarea tuturor dispoziiilor acestui testament, aa s-mi ajute Dumnezeu! Linitea nu fu ntrerupt dect de ploaia care biciuia ferestrele. Dunross simea n spate o sudoare rece. Alastair Struan puse jos Biblia i i scoase ochelarii. S-a fcut. Cutndu-i privirea, el i ntinse mna: Vreau s fiu primul care s i ureze succes, tai-pan. Dac voi putea s te ajut cu ceva, o voi face. Iar eu sunt onorat s fiu al doilea, tai-pan, zise Phillip Chen, la fel de oficial, cu o uoar nclinare, a capului. Mulumesc. Dunross era exasperat. Cred c toi avem nevoie s bem ceva, zise Alastair Struan. Cu permisiunea dumitale, voi turna eu, adug el, adresndu-se lui Dunross cu un formalism stngaci. Phillip? Da, tai-pan. Eu Nu. Acum Ian este tai-pan! Alastair Struan turn ampania dnd primul pahar lui Dunross. Mulumesc, zise Dunross, savurnd favoarea ce i se fcea, tiind c nimic nu se schimbase. Pentru Nobila Cas! spuse el, ridicnd paharul. Cei trei brbai bur, iar dup aceea Alastair Struan scoase un plic. Aceasta este cererea mea de retragere din funciile pe care le dein vreo 60 de toate preedinte, director executiv, director, funcii pe care le incumb n

10

mod automat poziia de tai-pan. Numirea ta n locul meu se face de asemenea automat. Prin tradiie, eu devin preedinte al filialei noastre de la Londra, dar tu poi s pui capt acestei funcii oricnd doreti. i pun capt chiar acum, zise imediat Dunross. Cum crezi, murmur btrnul, a crui fa se mbujor. Cred c dumneavoastr ai fi mai folositor companiei ca vice-preedinte al Primei Bnci Centrale din Edinburgh. Struan ridic ochii brusc. Poftim? Aceasta este una din prerogativele noastre, nu-i aa? Da! Dar pentru ce? Voi avea nevoie de ajutor. Compania Struan se va transforma n firm public anul viitor. Ceilali doi se uitar la el uluii. Ce facem? Vindem aci Am fost o companie particular 132 de ani! rcni btrnul. La dracu, v-am spus de o sut de ori c aceasta este puterea noastr, fr acionari blestemai sau venetici care s-i bage nasul n afacerile noastre particulare! se nroi la fa, strduindu-se s-i controleze mnia. Ai auzit ce am spus? V-am ascultat cu toat atenia, zise Dunross impasibil. Singura cale prin care putem s supravieuim este de a oferi aciuni la vnzare publicului este singura cale prin care putem s obinem capitalul de care avem nevoie. Vorbete cu el, Phillip f-l s priceap. Nervos, compradorul interveni: Cum ar putea aceasta s afecteze Casa lui Chen? Din aceast sear, sistemul nostru oficial al compradorilor se desfiineaz. Vzu cum faa lui Philip Chen se albete, dar continu: Am s v prezint un plan n scris. Nu schimb nimic n esen i totul n acelai timp. Oficial va fi n continuare comprador, neoficial vom opera altfel. Principala schimbare const n faptul c n loc s realizezi, circa un milion pe an, n zece ani profitul tu va fi de 20, n cincisprezece ani circa 30. Imposibil! izbucni Alastair Struan. Profitul nostru net este evaluat azi la circa 20 de milioane dolari americani. n 10 ani, vor fi 200 de milioane, iar n 15 ani, cu puin succes, vor fi 400 de milioane cifra noastr de afaceri anual apropiindu-se de un miliard. Ai nnebunit, zise Struan. Nu. Nobila Cas va deveni internaional zilele n care compania a avut rdcini numai la Hong Kong au luat sfrit pentru totdeauna. Adu-i aminte de jurmnt, pentru Dumnezeu? Suntem priponii la Hong Kong! Nu voi uita aceasta. Apoi, ce responsabilitate motenesc de la Dirk Struan?

11

Totul se afl n seif. Pus pe hrtie ntr-un plic sigilat pe care este marcat Testament. Se afl de asemeni Instruciunile pentru viitorii taipani, date de Cotoroana. Unde este seiful? n spatele tabloului n Casa Mare. n birou. Suprat, Alastair Struan art spre un plic lng ceasul de pe polia de deasupra cminului. Acesta conine cheia special i cifrul actual. Evident, tu l vei schimba. Pune noul cifru ntr-una din casetele personale de siguran din banc ale taipanului. n caz de accident, d-i lui Phillip una din cele dou chei de la banc. Philip Chen zise: Conform regulilor noastre, ct timp eti n via, banca este obligat s-mi refuze permisiunea de a-l deschide. i apoi; Tyler Brock i fiii si nemernicii ia au fost nimicii aproape acum 100 de ani. Da, legal a fost linia brbteasc. Dar Dirk Struan era rzbuntor i rzbunarea sa s-a ridicat i din mormnt. n seif se mai afl o list adus la zi a descendenilor lui Tyler Brock. Interesant de citit, nu Phillip? Da, este. Despre clanul lui Rothwell, Tomm, Yadegar i progeniturile lor tii. Dar Tusker este pe list fr ca el s tie, Jason Plumm, lordul Depford-Smyth i mai ales, Quillan Gornt. Imposibil! Gornt nu este numai tai-panul companiei Rothwell-Gornt, principalul nostru duman, dar este n acelai timp descendentul de sex masculin, secret, direct, al lui Morgan Brock direct, dei nelegitim. El este ultimul din neamul lui Brock. Dar s-a pretins ntotdeauna c strbunicul su a fost Edward Gornt, americanul care fcea comer cu China. El se trage din Edward Gornt, ns Sir Morgan Brock a fost tatl lui Edward cu adevrat, iar Kristian Gornt maic-sa. O americanc din Virginia. Desigur, pcatul s-a inut secret societatea nefiind pe atunci mai ierttoare dect azi. Cnd Sir Morgan a devenit tai-panul Companiei Brock, n 1859, el l-a adus pe acest fiu nelegitim al su din Virginia, i-a cumprat aciuni pentru a-l face partener la firma american de comer Rothwell and Company din Shanghai pentru ca amndoi, el i Edward s atepte momentul oportun pentru a ne distruge. Aproape c au reuit n mod cert ei au provocat moartea lui Culum Struan. ns dup aceea Lochlin i Struan Cotoroana l-au distrus pe Sir Morgan i au zdrobit compania Brock and Sons. Edward Gornt nu ne-a iertat niciodat. Dup cum nici urmaul lui. A putea s pariez c i ei au fcut un pact cu fondatorul lor. El tie c noi cunoatem toate astea? Habar n-am. Dar ne este duman. Numele descendenilor si se afl n seif, mpreun cu toi ceilali. Cel care i-a descoperit a fost bunicul meu, din

12

ntmplare, n timpul Revoluiei Boxerilor din 1899. Lista este interesant, Ian, chiar foarte. Pentru tine, n mod special una dintre persoane. eful O violent vijelie zgudui deodat cldirea. Unul dintre bibelourile din filde de pe masa din marmor se rsturn. Nervos, Phillip Chen l ridic. Toi priveau spre ferestre, vznd reflexele care se rsuceau ameitor datorit rafalelor care izbeau n panourile de sticl. Tai-fun murmur Phillip, npdit de broboane de sudoare. Da. Ateptar, fr s rsufle, ca Vntul Diavolului s nceteze. Aceste furtuni veneau la ntmplare, din oricare din punctele cardinale, rafalele ajungnd uneori la 150 de noduri. Devastau totul n calea lor. Rafalele se domolir. Dunross se duse la barometru, s-l consulte, l lovi uor: 980,3. Plou nc, zise el. Isuse Hristoase! Dunross se uit cu coada ochiului la ferestre. Ploaia cdea acum aproape orizontal. Lasting Cloud este ateptat s acosteze mine sear. Da, dar acum nava o fi stnd la ap undeva n largul Filipinelor. Cpitanul Moffatt este prea abil ca s poat fi luat pe nepregtite, spuse Struan. Nu sunt de aceeai prere, lui Moffatt i place s depeasc orarele programate. Acest taifun nu este programat. Dumneavoastr el trebuia s primeasc ordinul. Dunross sorbi din vin gnditor. Ar fi mai bine ca Lasting Cloud s nu fie prins de furtun. Phillip Chen simi de unde plecase furia. De ce? Avem noul computer la bord i motoare cu reacie n valoare de dou milioane lire sterline. Neasigurate cel puin motoarele nu sunt asigurate. Dunross arunc o privire spre Alastair Struan. Aprndu-se, btrnul zise: N-aveam ce face, altfel pierdeam contractul. Motoarele sunt expediate n Canton. tii bine c nu puteam s le asigurm, Philip, pentru c merg n China comunist. Sunt sunt proprietate sud-american si nu exist restricii de export dinspre America de Sud spre China. Chiar i aa, nimeni nu vrea s le asigure. Dup o pauz, Phillip Chen spuse: Credeam c noul computer urma s soseasc n martie. Urma, ns am reuit s devansez termenul, preciz Alastair. Cine a preluat asigurarea pentru motoare? ntreb Phillip Chen. Noi. Foarte multe riscuri! i Phillip Chen, foarte ngrijorat, continu: Nu crezi, Ian? Dunross nu rspunse nimic.

13

Trebuia s procedm aa, sau pierdeam contractul, spuse i mai iritat Alastair Struan. Trebuie s ne dublm banii, Phillip. Avem nevoie de bani. Dar mai mult dect att, chinezii au nevoie de motoare, ne-au spus-o foarte clar cnd am fost la Canton luna trecut. Iar noi avem nevoie de China ne-au spus clar i acest lucru. Da, dar 12 milioane nseamn enorme riscuri ntr-o singur nav, insist Phillip Chen. Dunross spuse: Orice facem pentru a le sufla ruilor afacerea de sub nas este n avantajul nostru. De altfel, ce s-a fcut e bun fcut! Spuneai, Alastair, c mai e cineva pe list despre care ar trebui s tiu? eful cui? Al lui Marlborough Motors. Ah, exclam deodat Dunross cu o plcere sadic. De ani de zile i detest pe aceti pederati. Tat i fiu. tiu. Aadar cei din neamul lui Nikklin sunt descendeni ai lui Tyler Brock? Ei bine, nu va trece prea mult pn vom putea s-i tergem de pe list. Bine, foarte bine. Ei tiu c se afl pe lista neagr a companiei Dirk Struan? Nu cred. Asta-i chiar mai bine. Nu sunt de acord! l urti pe tnrul Nikklin pentru c te-a depit la curse. Mniat, Alastair Struan arta cu degetul spre Dunross. E timpul s renuni la cursele de maini. Las semiprofesionitilor cursele n panta i Marele Premiu al Raliului Macao. Nikklinii au mai mult timp de pierdut cu mainile lor, asta-i viaa lor, iar tu ai acum de alergat la alte curse, unele mai importante. Macao e o curs pentru amatori, iar bastarzii ia au triat anul trecut. Nu s-a dovedit niciodat motorul tu a explodat! Multe motoare explodeaz, Ian. A fost norocul lor! La maina mea s-a umblat. Nici asta nu s-a dovedit vreodat! Pentru numele lui Dumnezeu, tu vorbeti de dumnie? n anumite situaii eti la fel de stupid ca diavolul de Dirk Struan nsui! Nu zu? Da i Phillip Chen ntrerupse repede acest dialog, dorind s pun capt atmosferei de enervare care apruse n camer. Dac este att de important, permitei-mi v rog s vd dac pot s aflu adevrul. Am anumite surse pe care nici unul dintre dumneavoastr nu le are. Prietenii mei chinezi tiu, trebuie s tie, dac Tom, ori tnrul Donald Nikklin au fost implicai n vreun sabotaj. Desigur, adug cu delicatee, dac tai-pan dorete s alerge la curse, atunci numai tai-panul hotrte. Nu-i aa, Alastair? Btrnul i reinu furia, dei faa-i trda iritare.

14

Da, da, ai dreptate. Totui, Ian, sfatul meu este s te opreti. Te vor pate i mai muli pentru c i pe tine te ursc. Mai sunt i alii pe list pe care ar trebui s-i tiu? Dup o pauz, Struan zise. Nu, nu acum. Destup cea de-a doua sticl i turn n timp ce vorbea. Ei bine, de-acum totul i aparine toate distraciile, dar i toat sudoarea. Sunt bucuros s-i predau lotul. Dup ce vei fi examinat seiful, vei afla lucrurile bune, ca i pe cele rele. Le ddu fiecruia un pahar i sorbi din al su. Doamne Dumnezeule, niciodat n-a venit din Frana un vin mai bun. Da, aprob Phillip Chen. Dunross aprecie c ampania Dom Perigon era prea scumpa i preuit mai mult dect merita, iar anul '54 nu fusese un an foarte bun. ns nu fcu nici o remarc. Struan se duse la barometru. Arta 979,2. Ne ateapt vreme rea. Nu-i nimic, Ian, Claudia Chen are pentru tine un dosar cu probleme importante i o list complet a deintorilor de aciuni cu numele asociailor. Pentru orice ntrebare ce te mai frmnt ai vreme pn poimine dup aceea plec la Londra. ii legtura cu Claudia, evident. Desigur! Dup Phillip Chen, Claudia Chen era aceea care fcea legtura ntre un taipan i altul, secretara executiv a tai-panului, verioar mai ndeprtat a lui Phillip Chen. Care este situaia cu banca noastr Victoria Bank of Hong Kong and China? ntreb Dunross, savurndu-i ntrebarea. Nu tiu exact ce bunuri, aciuni i titluri deinem. Acest lucru este cunoscut totdeauna numai de tai-pan. Dunross se ntoarse ctre Phillip Chen. Care este partea dumitale, direct sau prin intermediari? ocat, compradorul avu un moment de ezitare. n viitor, voi vota i pentru partea ta care se va constitui ntr-un bloc cu a noastr! Dunross l urmri pe comprador cu privirea. Vreau s tiu acum i atept un transfer oficial, n scris, pn mine la prnz a dreptului perpetuu de veto ctre mine i tai-panii ce vor urma, precum i dreptul de preemiune la aciuni dac te decizi cumva s vinzi. Se ls o linite apstoare. Ian, ncepu Phillip Chen, aciunile acelea ovia nc n hotrrea lui, depinznd de puterea voinei lui Dunross. ase la sut puin peste ase la sut. Eu putei s le luai dac dorii. Nu vei regreta! i Dunross i ndrept atenia ctre Alastair Struan, a crui inim se opri o clip. Cte aciuni avem noi? Cte sunt n posesia asociailor? Alastair ezit. Pe toate le tie numai tai-panul.

15

Evident. Dar trebuie s avem o ncredere absolut n compradorul nostru, spuse Dunross, ndreptndu-se cu faa spre btrn, tiind ct de mult l-ar durea s fie umilit n prezena lui Alastair Struan. Ct? Struan rspunse: 15 la sut. Lui Dunross i se tie respiraia, la fel ca i lui Phillip Chen, i ar fi vrut s strige: la dracu, avem 15 la sut, Phillip alte 6 la sut i nu v-ai priceput s folosii ceea ce trebuia s constituie un profit principal ca s obinem credite mai mari, acum cnd suntem aproape falimentari? Dar, n loc s fac asta, el turn ce mai rmsese n cele trei pahare, ceea ce i-a permis s-i dea inimii rgaz s se liniteasc. Bun, zise el pe un ton calm, rece. Sper ca mpreun s realizm mai mult dect oricnd! sorbi vinul. Convoc adunarea extraordinar a tai-panilor. Pentru sptmna viitoare. Ceilali doi ridicar capul brusc. Din 1880, tai-panii companiilor Struan, Rothwell-Gornt i ai bncii Victoria s-au ntrunit anual n secret, n ciuda rivalitii dintre ei pentru a discuta problemele care afectau viitorul Hong Kongului i al Asiei. S-ar putea ca ceilali s nu fie de acord cu convocarea adunrii, zise Alastair. Le-am telefonat tuturor azi diminea. S-a fixat pentru lunea viitoare la ora 9, aici. Cine vine de la banc? Adjunctul directorului general, Havergill btrnul este n Japonia, dup care i va petrece vacana n Anglia! faa lui Dunross se crisp. Va trebui s m descurc. Paul e un tip capabil, zise Alastair. El va fi urmtorul ef. Nu va fi, dac iese dup mintea mea, zise Dunross. Niciodat nu i-a plcut Paul Havergill, nu-i aa Ian? observ Phillip Chen. Nu. Este prea exclusivist, prea legat de Hong Kong, prea nvechit i prea ncrezut. i l-a ajutat pe tatl tu mpotriva ta. Da. Dar nu acesta e motivul pentru care ar trebui s plece, Phillip. El trebuie s plece pentru c st n calea Nobilei Case. Este prea conservator, mult prea mrinimos cu firma Asian Properties i cred c este un aliat secret al companiei Rothwell-Gornt. Nu sunt de acord, zise Alastair. tiu. Dar avem nevoie de bani pentru a ne extinde i voi cuta s-i obin. Astfel, am n vedere foarte serios s folosesc cele 21 de procente ale mele. Afar, furtuna se nteise, dar ei nu preau a-i da importan. Nu v sftuiesc s luptai mpotriva bncii Victoria, spuse grav Phillip Chen.

16

De acord, interveni Alastair Struan. Eu nu voi porni mpotriva lor. Cu condiia ca aceast banc a mea s colaboreze cu mine. Dunross privi un moment ploaia care btea n geamuri. Apropo, l-am invitat la adunare i pe Jason Plumm. Pentru ce dracu? ntreb Struan. Din nou sngele i se urc n cap. ntre noi i firma Asian Properties Plumm este pe lista neagr a lui Dirk Struan, aa cum o numeti tu, fiind dumanul nostru declarat. Noi patru avem cuvntul decisiv n Hong Kong Dunross se opri pentru c sun puternic telefonul, spre care ntoarser capul cu toii. Alastair Struan spuse cu amrciune: Este telefonul tu de-acum, nu mai e al meu. Dunross ridic receptorul. Dunross la telefon! Ascult un moment, pentru ca apoi s spun: Nu, domnul Alastair Struan s-a pensionat, eu sunt acum tai-pan al companiei Struan. Da, Ian Dunross. Ce se spune n text? Ascult din nou. Da, mulumesc. Puse telefonul n furc. Dup cteva clipe, sparse tcerea: De la biroul nostru din Taipe. Lasting Cloud s-a scufundat n largul coastei de nord a Formosei. Ei cred c s-a dus la fund cu ntregul echipaj 1 Duminica, l8 august l963 Ora 20.45. Ofierul de poliie sttea rezemat de un col al biroului de la informaii supraveghindu-l pe eurasiaticul acela nalt fr s par c o face. Purta un costum subire, tropical, cravat de poliist, cma alb. n cldirea bine luminat a aeroportului era foarte cald, dinuia un aer umed i un miros greu, chinezii alergau ncoace i ncolo, ca totdeauna. Brbai, femei, copii. O mulime de chinezi din Canton, ali asiatici, civa europeni. Domnule inspector ef! una dintre fetele de la biroul de informaii i ntinse telefonul. E pentru dumneavoastr, domnule, spuse ea zmbind, punndu-i n valoare dinii albi, prul negru, ochii de-un negru intens i cu o plcut piele aurie. Mulumesc, spuse el, observnd dup vorb c este din Canton, nou angajat, nednd importan faptului c zmbetul i era fals, el ascunznd de fapt o njurtura n cel mai neao dialect. Da? spuse el la telefon. Inspectorul ef Armstrong? Aici turnul de control. Yankee 2 a aterizat conform orarului.

17

Tot la poarta 16? Da. n ase minute va fi parcat acolo. Mulumesc. Robert Armstrong, un brbat nalt, sprijinindu-se de biroul de informaii, puse receptorul n furc. i atraser atenia picioarele lungi ale tinerei i rotunjimea funduleului ei n vemntul tradiional, luciosul cheong sam, foarte strns pe corp i prin cap i trecu un gnd nchipuindu-i cum ar arta ea n pat. Cum te numeti? ntreb el, tiind c nici unui chinez nu-i place sa-i spun numele n faa unui poliist, mai cu seam dac e european. Mona Leung, sir. Mulumesc, Mona Leung. i nclin capul n faa ei, o fix cu ochii si albatri i observ cum trece prin ea un uor fior de team! Lucru care nu-i displcu. Ce m-a mai iubi cu ea, se gndea ndreptndu-i apoi atenia din nou spre prada lui. Eurasiaticul John Chen sttea lng una din ieiri, singur, i asta l surprinse. Dup cum l surprinse i faptul c era nervos. De obicei, John Chen era imperturbabil, dar acum se uita mereu la ceas, apoi la panoul cu sosirile, apoi din nou la ceas. nc un minut i vom ncepe balul gndi Armstrong. Porni s se caute n buzunare dup o igar, dar i aminti c, n urm cu dou sptmni, renunase, la fumat, un dar fcut soiei cu prilejul zilei ei de natere. Trase scurt o njurtur i i nfund minile mai adnc n buzunare. mprejurul biroului de informaii, pasageri istovii i persoane venite n ntmpinare se precipitau i se mpingeau, se foiau ncoace i ncolo, ntrebnd cu glas tare, ntr-o mulime de dialecte, unde, cnd, cum i de ce, i din nou, unde. El nelegea bine cantoneza. Dialectele Shanghai i mandarin mai puin. tia cteva expresii din dialectul chu chow i cea mai mare parte a cuvintelor cuprinse n njurturi. tia puin i taiwaneza. Plec de la biroul de informaii. Un brbat cu un cap mai nalt dect aproape toi ceilali din jur, solid, cu umerii lai, un mers linitit, atletic. De aptesprezece ani n forele de poliie din Hong Kong, acum eful serviciului de investigaii criminale, CID din Kowloon. 'Seara John zise el. Cum merg lucrurile? Oh, salutare, Robert, spuse n engleza sa cu accent american John Chen, punndu-se imediat n gard. Totu-i foarte bine. Dar ie cum i merge? Minunat! Omul tu de la aeroport a informat pe grniceri c atepi un avion special. Un charter Yankee 2. Da, dar nu e charter. E avion particular. Al lui Lincoln Bartlett milionarul american. E n avion? ntreb Armstrong, tiind bine c era. Da. Cu o suita? Numai cu vice-preedintele executiv omul care taie i spnzur. Domnul Bartlett i este prieten? ntreb el, tiind bine c nu-i era. Un oaspete. Sperm s facem afaceri cu el.

18

Ah? Bun, avionul su tocmai a aterizat. De ce nu vii cu mine? Vei evita toate formalitile. Este puinul pe care putem s-l facem i noi pentru Nobila Cas, nu-i aa? Mulumesc pentru osteneal. Nici o osteneal. Armstrong o lu nainte trecnd printr-o u lateral spre sala unde se fcea vama. Un poliist n uniform ridic privirea salutndu-l, uitndu-se cu atenie la John Chen, pe care-l recunoscu imediat. Lincoln Bartlett? continu Armstrong cu o prefcut blndee. Nu-mi spune nimic. Ar fi trebuit s-l cunosc? Nu, numai dac ai fost bgat n afaceri, spuse John Chen, agitndu-se apoi nervos. Este poreclit Piratul datorit incursiunilor sale financiare pline de succes cnd e vorba de nghiit alte companii, de cele mai multe ori mult mai mari dect cele proprii. Om interesant, l-am ntlnit anul trecut la New York. Venitul variatelor sale societi se ridic la aproape o jumtate de miliard de dolari pe an. El singur povestete c n '45 a nceput cu dou mii de dolari mprumutai. Acum face afaceri n domeniul petrochimiei, construciile de maini grele, electronicii, rachetelor o mare parte comenzi ale guvernului Statelor Unite. Burei, produse din burei de poliuretan, ngrminte chiar i o companie care producea schiuri i alte materiale sportive. Grupul su de societi se numete Par-Con Industries. Spune numele vreunei firme i o s afli c face parte din concernul lui. Am crezut c societatea ta posed de-acum totul. John Chen a zmbit politicos. Nu n America, replic el, i nu este compania mea. Sunt un mic acionar la compania Struan, nu angajat. Dar eti unul dintre directori i eti fiul cel mai mare al Casei Chen, aa c vei fi urmtorul comprador. Tradiional, compradorul era un om de afaceri chinez sau eurasiatic, care aciona n calitate de unic intermediar ntre casele comerciale europene i cele chinezeti. ntreaga afacere trecea prin minile sale i cte puin din toate i mai rmnea i lui. Att de mult bogie i atta putere, se gndi Armstrong, i totui cu puin noroc putem s te zdrobim ca pe un ou i o dat cu tine compania Struanilor; Doamne Dumnezeule, i spuse, simind bucurie amestecat cu ngrijorare, cci dac se ntmpla aa ceva scandalul va face ca Hong Kongul s sar n aer n buci. Vei fi comprador, ca i tatl i bunicul i strbunicul tu. Strbunicul a fost primul, nu-i aa? Sir Gordon Chen, comprador al marelui Dirk Struan, ntemeietorul Nobilei Case i fondatorul Hong Kongului, fir-ar s fie! Nu. Compradorul lui Dirk a fost Chen Sheng. Sir Gordon Chen a fost compradorul fiului lui Dirk, Culum Struan. Erau frai vitregi tia doi, nu-i aa? Aa se povestete.

19

Ah, da, poveti pe care noi le alimentm. Culum Struan, alt legend a Hong Kongului. Dar i Sir Gordon e o legend eti un norocos. Norocos? se ntreb eu amrciune John Chen. Sa descinzi dintr-un fiu nelegitim al unui pirat scoian un contrabandist de opiu, un desfrnat, geniu al rului i criminal dac mcar unele din povetile care se spun despre el sunt adevrate i o cntrea cantonez cumprat de la un mic bordel dezgusttor, care mai exist nc pe o mic alee mocirloas din Macao S cunoasc aproape toat lumea din Hong Kong de unde te tragi i s fii dispreuit pentru asta de ambele rase Asta nu-i noroc, spuse el, ncercnd s par calm. Avea prul negru, grizonat, fa de anglo-saxon, frumoas, dei obrazul era puin cam osos, ochii si negri nefiind tipic de asiatic, patruzeci i doi de ani, purta costume tropicale, cu croial impecabil, pantofi Hermes i ceas Rolex. Nu sunt de acord, spuse Armstrong, vorbind foarte serios. A fi compradorul companiei Struan, Nobila Cas a Asiei nseamn ceva. Ceva deosebit. Da, deosebit. John Chen rosti ferm aceste cuvinte. De cnd ncepuse s priceap ce-i cu lumea asta el fusese torturat de motenirea sa. Simise cum toi ochii erau aintii asupra lui fiul cel mai mare, primul motenitor permanenta lcomie i invidie a celorlali. l terorizase continuu, orict de mult ncercase s-i nfrng spaima. El nu dorise niciodat puterea sau vreo responsabilitate. Chiar cu o zi n urm avusese o disput acerb cu tatl su, cea mai neplcut de pn acum. Nu vreau nici o parte din compania Struan, strigase el. Pentru a suta oar vreau s ies din iadul Hong Kongului, vreau s m rentorc n Statele Unite, s-mi duc viaa aa cum cred eu, unde vreau eu i cum vreau eu! Pentru a mia oar, ascult-m. Te trimit n Am Las-m s m ocup eu de afacerile noastre n America, tat. Te rog. Sunt destule de fcut! Ai putea s-mi dai vreo dou mil Ayeeyah, ascult-m! Aici, aici n Hong Kong i n Asia ne ctigm banii! Te-am trimis la coal n America s-i pregteti familia pentru lumea modern. Eti instruit, este datoria ta fa de fam Ai aici pe Richard, tat, i pe tnrul Kevin Richard este un om de afaceri de zece ori mai bun ca mine i mai nerbdtor s parvin. Dar unchiul Jam? Vei face cum i spun eu! Dumnezeule, doar tii c acest american Bartlett este de o importan vital pentru noi. Avem nevoie de cunotinele tale. Unchiul James sau unchiul Thomas. Unchiul James ar fi cel mai bun pentru tine; cel mai bun pentru familie i cel mai Eti fiul meu cel mai mare. Eti viitorul cap al familiei i viitorul comprador! Nu voi fi, pe bunul Dumnezeu! Atunci nu vei mai primi nici o lecaie de la mine!

20

Asta nu va schimba prea mult lucrurile! Toi suntem inui cu un venit de mizerie, orice ar crede strinii de companie! Ce avere ai? Cteva milioane? Cincizeci? aptezeci? O su? Dac nu-i ceri iertare ndat i nu ncetezi cu toate prostiile astea, dac nu ncetezi o dat pentru totdeauna, te dezmotenesc chiar acum! Acum, pe loc! mi cer iertare pentru c te-am suprat, dar nu m voi schimba niciodat! Niciodat! i dau timp de gndire pn la ziua mea de natere. Opt zile. Opt zile n care s devii un fiu supus. Acesta este ultimul meu cuvnt. Dac la ziua mea de natere nu vei dovedi c eti asculttor, nu te mai recunosc, i o dat cu tine retez i creanga descendenilor ti din arborele nostru pentru totdeauna. Acum iei afar! Lui John Chen i se ntoarse stomacul pe dos de nervi. Detesta certurile interminabile, cnd lui taic-sau i se suia sngele la cap de furie, soia lui izbucnea n lacrimi, copiii rmneau mpietrii, n vreme ce mama lui vitreg, fraii i verii, toi se bucurau din tot sufletul, dorind s-l vad plecat, toate surorile lui, cei mai muli dintre unchii lui, toate nevestele acestora. Invidie, lcomie. La dracu' cu toi i toate, gndi el. Tata are ns dreptate n legtur cu Bartlett, dei nu n sensul n care crede el. Nu. Afacerea aceasta mi aparine. Numai aceasta, dup aceea voi fi liber pentru totdeauna. Ajunseser de-acum aproape n holul lung, luminat puternic, al vmii. Te duci la curse, smbt? ntreb John Chen. Cine nu se duce?! Cu o sptmn nainte, spre marea bucurie a tuturor, extrem de puternicul Club al juctorilor la curse, care deinea monopolul asupra curselor de cai singura form legal de joc de noroc permis n colonie a scos un buletin special: Dei sezonul nostru oficial nu ncepe n acest an pn la 3 octombrie, cu amabila permisiune a ilustrului nostru guvernator, Sir Geoffrey Allison, administratorii au hotrt s declare ziua de smbt, 24 august, drept Foarte Deosebita Zi a Curselor, spre bucuria tuturor i ca o recompens pentru harnica noastr populaie, care duce cu curaj greaua povar a celei de-a doua secete ngrozitoare din istoria noastr. Am auzit c Golden Lady va alerga n cursa a cincea, spuse Armstrong. Antrenorul zice c ea ar avea anse. Vino, te rog, n loja tatlui meu s bei cu noi un pahar. A putea s m folosesc de unele din informaiile discrete pe care le ai. Eti un mare parior. Doar noroc. Dar zece dolari ai mei n orice joc nu se compar cu cei zece mii ai ti. Acest lucru este valabil doar atunci cnd alearg unul din caii notri. Sezonul trecut a fost un dezastru Mi-ar fi prins bine un cal ctigtor. i mie.

21

Oh, Doamne, se gndi Armstrong Ct nevoie as avea s mizez pe un cal ctigtor. Dar pentru tine Johnny Chen, nu conteaz o datorie de doi penny la casa de pariuri, dac pierzi sau ctigi zece mii sau o sut de mii. ncerc s-i struneasc invidia plin de amrciune. Linitete-te, i zise el. Exist pungai pe lumea asta i misiunea ta este s-i prinzi dac poi chiar dac sunt bogai i puternici i trebuie s te mulumeti cu o mizerabil plat, cnd fiecare col de strad geme de bani furai. De ce s invidiezi pe acest bastard el face parte, ntrun fel sau altul, din tagma ticloilor. Apropo, am trimis un agent s-i aduc maina pe la poarta aceea pzit, tu i oaspeii ti o gsii la ieire. Oh, admirabil, mulumesc. mi pare ru c-i fac probleme. Nici o problem. O chestiune de obraz. Nu-i aa? M-am gndit c trebuie s fie foarte important pentru tine ntlnirea asta de ai venit personal! Armstrong nu se putu stpni s nu-l mai nepe o dat. Aa cum am spus, nimic nu e prea mult pentru Nobila Cas. John Chen i pstr zmbetul amabil. Fir-ai s fii al naibii, se gndea el. Te tolerm pentru c eti ceea ce eti, un copoi foarte important, plin de invidie, nglodat n datorii, n mod sigur corupt i nici nu tii nimic despre cai. Te bag n m-ta. Dew neh loh moh pe toat generaia voastr, se gndea John Chen, ns i ascunse cu grij gndurile i blestemele, pentru c, dei Armstrong era foarte urt de toat suflarea din Hong Kong, John Chen tia din lunga lui experien c perfidia brutal, rzbuntoare a lui Armstrong era demn de un manciurian odios. John ajunse la jumtatea de moned pe care o purta prins cu o curea subire de piele n jurul gtului. Degetele i tremurar n momentul n care atinse metalul prin cma. l trecur fiorii fr s vrea. Ce s-a ntmplat? ntreb Armstrong. Nimic. Nu. Nimic. Stpnete-te, i impuse n gnd John Chen. Erau de-acum n holul vmii, n zona grnicerilor. Afar ntuneric bezn. iruri de oameni ngrijorai, tulburai, obosii ateptau n faa birourilor mici i ngrijite ale ofierilor de frontier n uniform, cu feele lor sobre. Acetia l salutar pe Armstrong. John Chen le simea privirile cercettoare. Ca ntotdeauna, simi o grea n stomac cnd i observau cum l privesc, chiar dac nu avea de ce s se team de ntrebrile lor scormonitoare. Deinea un paaport britanic valabil, nu numai un paaport din Hong Kong, precum i legitimaia verde american permisul care se d strinilor unul dintre cele mai preioase documente care i-au ngduit s lucreze, s se mite liber i s triasc n Statele Unite, s se bucure de toate privilegiile pe care le avea un cetean nscut n America, exceptnd dreptul de vot. Cine are nevoie s voteze? se gndi el, nfruntnd privirea unuia din ofierii aceia, ncercnd s se ncurajeze, dar nc simindu-se vulnerabil sub privirile omului respectiv.

22

Domnule inspector! unul din ofieri inea n sus un receptor. Pentru dumneavoastr, sir. l urmri cu privirea pe Armstrong ndreptndu-se spre telefon i se ntreb ce nseamn s fii poliist, cu attea posibiliti de a-i face venituri necinstite, i pentru a milioana oar, cum e cnd eti curat britanic sau curat chinez i nu un eurasiatic dispreuit de amndou rasele. I vzu pe Armstrong cum asculta foarte atent i l auzi apoi, prin vacarmul acela, spunnd: Nu, mai ai rbdare. M voi ocupa personal. Mulumesc, Tom. Armstrong reveni. M iertai, spuse el, conducndu-l apoi dincolo de cordonul ce marca frontiera, pe un mic coridor, n salonul oficial destinat personalitilor marcante, curat, mare, cu un bar i o frumoas privelite a aeroportului, a oraului i a golfului. n salon nu mai erau dect doi ofieri, un grnicer i un vame, i unul din oamenii lui Armstrong, ateptnd la poarta 16 o u de sticl care ddea spre pista luminat de reflectoare. De aici se putea vedea avionul Boeing 707 venind spre semnele care i marcau locul de parcare. 'Seara, sergent Lee, salut Armstrong. Totu-i aranjat? Da, sir. Yankee 2 tocmai i-a oprit motoarele! sergentul Lee mai salut o dat, deschizndu-le ua. Armstrong l privi pe John Chen, tiind c intrarea ngust n capcan era aproape nchis. Dup dumneavoastr. Mulumesc. John Chen intr pe pist. Yankee 2 se nla ca un colos lng ei, motoarele sale oprite mai mormiau n surdin. O echip de la sol aduse ncet scara nalt, acionat de un motor. Prin ferestruicile cabinei de-abia zreau piloii din ntuneric. ntr-o parte, se afla Rolls-ul albastru-nchis, metalizat al lui John Chen, oferul chinez n uniform stnd lng u, alturi un poliist. Principala u a avionului se deschise i apru un steward n uniform pentru ai saluta pe cei doi oficiali ai aeroportului care ateptau pe pist. i pred unuia dintre acetia un scule coninnd documentele avionului i certificatul de ncrctur, dup care ncepu s discute amabil cu ei. Apoi discuia se ncheie, se art respectuos, se salutar politicos. Apru o fat nalt, distins, ncnttoare, tipic american. Armstrong fluier ncet admirativ. Ayeeyah! Bartlett are gusturi, murmur John Chen, cruia i crescu pulsul. Au privit-o cum cobora scara, amndoi pierdui n gnduri tipici brbteti. Crezi c e manechin? Aa se mic. Poate e vedet de cinema.

23

John Chen fcu civa pai nainte. Bun seara. Eu sunt John Chen, de la Compania Struan. ntmpin pe domnul Bartlett i pe domnul Tchu-luk. Ah, da, desigur, domnule Chen. Foarte amabil din partea dumneavoastr, mai ales ntr-o duminic. M bucur s v cunosc. Eu sunt K. C. Tcholok. Linc spune c n cazul n care Casey Tchuluk? fcu nite ochi mari la ea John Chen. Da? Da, rspunse ea, cu un zmbet plcut, trecnd ngduitoare peste pronunarea greit a numelui ei. Vedei, iniialele mele sunt K. C., domnule Chen, astfel nct Casey a devenit porecl! i ntoarse privirea ctre Armstrong. 'Seara. i dumneavoastr suntei de la Struan? avea o voce melodioas. Oh, , iertai-m, dumnealui este inspectorul ef Armstrong, se blbi John Chen, ncercnd s-i vin n fire. 'Seara, rspunse Armstrong, remarcnd c de aproape fata era i mai drgu. Bine ai venit la Hong Kong. Mulumesc. Inspector? Asta nseamn politie? apoi numele sun ca un pocnet de arm n mintea ei. Ah, Armstrong. Robert Armstrong? eful seciei de criminalistic din Kowloon? El i ascunse surprinderea. Suntei foarte bine informat, domnioar Tcholok. Face parte din atribuiile mele curente, spuse ea rznd. Cnd m deplasez ntr-un loc nou, ndeosebi ntr-unul ca Hong Kong, este obligaia mea s m pregtesc aa c am cerut i repertoriul alfabetic al personalitilor Nu am publicat un asemenea repertoriu. tiu. Dar guvernoratul din Hong Kong public o carte de telefon a instituiilor oficiale care se poate cumpra cu civa ceni. N-am fcut dect s cer o astfel de carte. Toate seciile poliiei sunt nscrise acolo efii seciilor, cei mai muli avnd i numrul de telefon de acas mpreun cu toate celelalte servicii guvernamentale. Am obinut cartea prin biroul de relaii publice al Hong Kongului din New York. Cine este eful seciei speciale? ntreb el, vrnd s-o ncerce. Nu tiu. Nu cred c secia aceea este n carte. Este oare? Oarecum. Ea se ncrunt puin. Venii la aeroport pentru a ntmpina toate avioanele particulare, domnule inspector? Numai pe acelea care doresc eu! i zmbi, continund: Numai pe acelea n care se afl femei frumoase i bine informate. Ceva care nu e n regul? Vreo neplcere? Oh, nu, doar o treab de rutin. De aeroportul Kai Tak eu rspund, zise Armstrong calm. Pot s vd paaportul dumneavoastr, v rog?

24

Desigur! i se ncrunt i mai tare n timp ce i deschidea geanta i i nmn paaportul american. Numeroii ani de experien au obligat ca examinarea unor asemenea documente s devin foarte amnunit. Nscut la Providence, Rhode Island, la 25 noiembrie 1936, nlimea 1,73, prul blond, ochi cprui. Paaportul valabil nc doi ani. Douzeci i ase? A fi crezut-o mai tnr, dei are ceva straniu n ochii ei, dac o priveti atent. Cu o aparent degajare, el frunzri paginile paaportului mai departe. Viza pentru Hong Kong, valabil pentru trei luni, n regul. Pe paaport o duzin de tampile reprezentnd vize pentru Marea Britanie, Frana, Italia, sau America de Sud. Una curioas: URSS, datat iulie, anul curent. O vizita de apte zile. El recunoscu libera trecere dat de Moscova. Sergent Lee! Da, sir. Du-l s-i aplice viza, spuse el dezinvolt, zmbindu-i fetei. Totu-i n regul. Putei rmne ct dorii. Spre sfritul celor trei luni nu trebuie dect s mergei la cea mai apropiat secie de poliie i vi se va prelungi viza. Mulumesc foarte mult. Rmnei la noi ctva timp? Depinde de tranzaciile noastre de afaceri, spuse Casey dup o pauz, i zmbi lui Chen. Sperm s facem afaceri mpreun o lung perioad de timp. Da, replic John Chen. Da, i noi sperm! Continua s fie nucit, mintea i se frmnta, n mod cert, Casey Tcholok nu poate fi o femeie, se gndea el. n spatele lor, stewardul Sven Svensen cobora scrile sprinten, aducnd dou geamantane din avion. Iat-le, Casey. Eti sigur c n seara asta nu mai ai nevoie de nimic altceva? Da, sigur. Mulumesc Sven. Linc a spus c poi pleca. Ai nevoie de vreun ajutor la vam? Nu, mulumesc. Domnul John Chen a avut amabilitatea s ne ntmpine. De asemenea inspectorul Armstrong, eful din Kowloon al seciei de criminalistic. O.K.! Sven l studie atent pentru o clip pe poliist. Eu m duc napoi. Totul e n regul? ntreb ea. Cred c da. Sven Svensen schi un zmbet fals. Cei de la vam tocmai ne verific cantitatea de buturi i igri. n colonie, numai patru produse erau supuse taxelor vamale sau licenelor de import aurul, buturile, igrile i benzina. i, n afar de narcotice, toate armele de foc si muniia erau complet interzise, considerate mrfuri de contraband. Nu avem orez la bord, domnule inspector. Linc nu mnnc aa ceva, spuse zmbind Casey.

25

Atunci nu o va duce prea bine aici. Ea rse i se ntoarse spre Sven: Pe mine. Mulumesc. La ora 9 fix! Svensen urc in avion, iar Casey se ntoarse spre John Chen. Linc mi-a spus s nu-l ateptm. Sper s fie n regul, spuse ea. Eh? Mergem? Avem rezervare la hotelul Victoria and Albert, n Kowloon. Ea ncepu s-i culeag bagajele, cnd un hamal apru din ntuneric i i le lua din mn. Linc va veni mai trziu sau mine. John Chen se uit uimit la ea. Domnul Bartlett nu vine? Nu. El rmne n cursul nopii n avion dac va obine permisiunea. Dac nu, va veni dup noi cu un taxi. n orice caz, el va fi cu noi mine la dejun, aa cum s-a stabilit. Dejunul a rmas valabil, nu-i aa? Ah, da, ns John Chen ncerca s neleag. Atunci dorii s anulm edina de la ora 10? Oh nu. Voi lua parte la ea dup cum s-a stabilit. Linc nu era ateptat la aceast edin. Se discut numai probleme financiare, nu de orientare general a activitii. Sunt sigur c nelegei. Linc este foarte obosit, domnule Chen, spuse ea. De-abia a sosit ieri din Europa! La privit din nou pe Armstrong. Comandantul a ntrebat turnul de control dac Linc poate dormi n avion, domnule inspector. De acolo i s-a spus c vor discuta cu poliia de frontier care ne va contacta, dar bnuiesc c cererea noastr va ajunge la dumneavoastr. Evident, am aprecia dac ai aproba. A cltorit atta vreme numai cu avionul c s-a obinuit s stea numai n el. Armstrong se trezi spunnd: Voi vorbi cu el despre asta. Oh, mulumesc. Mulumesc foarte mult, zise ea, apoi adresndu-se lui John Chen. Regret c v dau atta btaie de cap, domnule Chen: Putem pleca? Ea se ndrept spre poarta 16, cu hamalul pe urma ei. John Chen i ndrum spre Rolls-Royce. Nu, nu pe aici, domnioar Tchu , Casey. Ea fcu ochii mari. Fr control vamal? Nu n seara aceasta, zise Armstrong. i plcea fata. Un cadou din partea guvernatorului Majestii sale. M simt ca i cum a fi ntr-o vizit regal. Aa e la noi!

26

Intr n main. PIcut miros de piele! i lux. Vzu apoi hamalul intrnd grbit pe ua care ducea n cldirea terminalului. Ce se ntmpl cu bagajele mele? Nu v nelinitii, zise John Chen puin iritat. Bagajele vor fi n apartament nainte de a ajunge dumneavoastr acolo. Armstrong rmase un moment n ua mainii. John a venit cu dou maini. Una pentru dumneavoastr i domnul Bartlett, iar cealalt pentru bagaje. Dou maini? Desigur. Nu uitai, suntei acum la Hong Kong, spuse Armstrong. Se uit la maina care pleca. Linc Bartlett e un norocos, se gndi el, i se ntreb, dus pe gnduri, de ce Serviciul special de informaii se interesa de persoana ei. Eti prezent doar la sosirea avionului i te uii atent la paaportul ei, i spusese de diminea directorul Serviciului special de informaii. i la paaportul lui Lincoln Bartlett. Pot s ntreb pentru ce, sir? Nu, Robert, nu poi ntreba. Nu mai faci parte din departamentul acesta ai la Kowloon o plcut slujbuli. Ce, nu-i un post cldu? Da, sir. i, Robert, fii bun i nu compromite operaia din seara aceasta este posibil s fie implicat un foarte mare numr de nume importante. Avem mult btaie de cap i aa ca s v in pe voi la curent cu ceea ce fac ticloii. Da, sir. Armstrong oft n timp ce strbtea pasarela urmat de sergentul Lee. Dew neh loh moh n ofierii superiori, ndeosebi n directorul Serviciului special de informaii. Unul din vamei atepta la captul pasarelei mpreun cu Svensson. 'Seara, sir, salut el. La bord totul este n regul. Avem un pistol de 38 mm, o cutie nedesfcut cu o sut de cartue, acestea fcnd parte din dotarea aeronavei. Un pistol Verey Light de semnalizare. De asemenea trei puti de vntoare i o puc de calibrul l2, cu muniii, aparinnd domnului Bartlett. Toate sunt trecute n certificatul de ncrctur i le-am controlat, n cabina principal se afl un dulap de arme ncuiat. Cheia se gsete la comandant. Bine. Mai avei nevoie de mine, sir? Nu, mulumesc. Armstrong lu certificatul de ncrctur i ncepu s-l verifice. O mare cantitate de vin, igri, tutun, bere, buturi spirtoase. Zece lzi de ampanie Dom Perigon '59, cincisprezece de Puligny Montrachfet '53, nou de Chateu Haut Brion '53. Dar Lafite Rothschild 1916 nu avei, domnule Svensen? ntreb el cu un surs discret.

27

Nu, domnule! Svensen schi un rs forat. 1916 a fost un an slab. Avem, ns, o lad din 1923. Este pe pagina urmtoare. Armstrong ntoarse pagina. Pe list se aflau i alte cantiti de vin i trabuce. Bun, zise el. Toate aceste produse vor sta n depozit sigilate ct timp vei fi la sol. Da, domnule. Le-am ncuiat deja omul dumneavoastr le-a sigilat. Ne-a spus c putem lsa n frigider o duzin de sticle de bere. Dac proprietarul dorete fac formele de import pentru o parte din vinul existent, dai-mi de tire. Nu-i nimic n neregul, doar o modest contribuie pentru sertarul de jos al Majestii Sale, Regina. Sir? fcu Svensen perplex. Eh! N-a fost dect un joc de cuvinte n englez. Se refer la ultimul sertar din scrinul unei doamne unde aceasta i pune lucrurile intime de care are nevoie uneori. Scuze. Paaportul dumneavoastr, v rog. Paaportul lui Svensen era canadian. Mulumesc. Pot s v prezint domnului Bartlett? V ateapt. Svensen l conduse n avion, un interior elegant i simplu, imediat dup antreu se afla un salona cu vreo ase scaune tapisate cu piele i o sofa, o u central nchidea restul interiorului avionului. Pe unul din scaune moia o stewardes, cu bagajele lng ea, n partea stng ua de la cabina piloilor. Era deschis. Comandantul i copilotul se aflau pe scaunele lor, continund s-i verifice documentele de zbor. Iertai-m, domnule comandant. Dumnealui este inspectorul Armstrong, spuse Svensen, dndu-se la o parte. 'Seara, domnule inspector, salut comandantul. Sunt comandantul Jannelli, el este copilotul meu, Bill O'Rourke. 'Seara. Pot s vd paapoartele, v rog? Amndoi piloii aveau o sumedenie de vize strine i tampile ale poliiei de frontier. Nici o ar de dincolo die cortina de fier. Armstrong le ddu sergentului Lee pentru a le pune tampile. Mulumesc, domnule comandant. Suntei pentru prima oar la Hong Kong? Nu, domnule. Am mai fost pe aici de vreo cteva ori pentru odihn i recreere n timpul rzboiului din Coreea. Am fcut curse ase luni cu compania Far Eastern ca secund n cursa din jurul lumii, din 1956 n timpul revoltelor. Care revolte? ntreb O'Rourke. ntregul Kowloon a explodat n buci. Cteva sute de mii de chinezi s-au ridicat deodat cu furie, provocnd ncierri i dnd foc. Sticleii pardon, poliia a ncercat s liniteasc lucrurile cu rbdare, dar gloata a nceput s ucid, astfel nct sticleii poliia a scos cteva puti, Sten, a omort vreo ase indivizi i totul s-a linitit foarte repede. Aici numai poliia deine arme, ceea ce este

28

foarte bine! adresndu-se lui Armstrong, zise: Cred c oamenii dumneavoastr au rezolvat o treab al dracului de grea. Mulumesc, comandant Jannelli. Din ce direcie vine acest avion? L. A.: Los Angeles. Sediul central al lui Linc al domnului Bartlett este acolo. Ruta a fost Honolulu, Tokio, Hong Kong? Da, domnule. Ct a durat escala la Tokyo? Bill ORourke se uit imediat n jurnalul de bord. Dou ore i aptesprezece minute. O escal doar pentru alimentare, domnule. Suficient pentru a v dezmori picioarele? Jannelli continu: Am fost singurul care am ieit din avion. Controlam totdeauna frnele frne pentru aterizare i fac o verificare exterioar ori de cte ori aterizm. E un obicei bun, spuse poliistul politicos. Ct rmnei aici? Nu tim, asta depinde de tine. n mod cert noaptea o vom petrece aici. Nu putem pleca nainte de ora 14.00. Ordinul pe care l avem este s fim gata s plecm oriunde, n orice moment. Avei un avion bun, domnule comandant. Vi s-a aprobat s rmnei pn la ora 14.00. Dac dorii o prelungire, adresai-v controlului de la sol nainte de ora respectiv. Cnd terminai, facei vama prin poarta aceea. i trecei, v rog, prin vam cu ntregul echipaj. Desigur. ndat dup ce vom fi alimentat. Att dumneavoastr ct i echipajul tii c introducerea oricrei arme de foc n colonie este absolut interzis? Problema armelor de foc n Hong Kong ne ngrijoreaz n cea mai mare msur. i pe mine, domnule inspector, i nu numai aici, oriunde. De aceea eu in singura cheie de la dulapul cu arme. Bine. Pentru orice problem avei, v rog adresai-v biroului meu. Armstrong iei din cabin, trecnd prin antreu, cu Svensen naintea lui. Jannelli se uit cum i controleaz paaportul stewardesei. Era drgu, Jenny Pollard. Ticlosul, murmur el, adugind apoi linitit: Nu miroase a bine. Cum? De cnd ofierii superiori controleaz paapoarte engleze, pentru Dumnezeu? Suntei siguri c nu transportm ceva neobinuit? La naiba, nu. Totdeauna verific. Inclusiv materialele lui Svensen. Evident, n lucrurile lui Linc sau ale lui Casey nu m bag, ns ei nu ar face o asemenea prostie.

29

Zbor cu ei de patru ani i nici mcar o dat Totui e cert c nu miroase a bine. Cu un aer obosit, Jannelli se nvrti n scaunul lui de pilot, aezndu-se mai confortabil. Doamne, bine mi-ar prinde un masaj i o sptmn de vacan! n antreu, Armstrong i ntinse paaportul sergentului Lee pentru a-i pune tampila. Mulumesc, domnioar Pollard. Eu va mulumesc. Acesta a fost echipajul, domnule, spuse Svensen. Acum, domnul Bartlett. Da, v rog. Svensen a btut la ua din centru, deschiznd-o fr s mai atepte. Linc, dumnealui este inspectorul Armstrong, spuse cu o fireasc lips de protocol. Salut, zise Linc Bartlett, ridicndu-se de la birou. i ntinse mna. Pot s v ofer ceva de but? O bere? Nu, mulumesc, poate o ceac de cafea. Svensen o porni de ndat spre oficiu. Poftii! Simii-v ca acas. Iat paaportul meu, i se adres Bartlett. Iertai-m numai, cteva clipe! se ntoarse la maina de scris, continund s bat cu dou degete. Armstrong putu s-l studieze pe ndelete: un pr blond-rocat, ochii albatri, cu reflexe gri, o fa viguroas, plcut, cochet, purta o cma sport i jeans. i verifyc paaportul: nscut la Los Angeles, la 1 octombrie, 1922. Pentru patruzeci de ani arta tnr, aprecie el. Viz la Moscova, la fel ca i Casey Tcholok, nici o alt vizit n vreo ar comunist! i roti ochii prin camer: spaioas, aceeai lime ca a avionului, un culoar central, n spate dou cabine de o parte i dou toalete, iar la capt o ultim u unde presupuse c se afla apartamentul principal. Cabina unde se aflau era astfel dotat nct ar fi putut servi ca centru de comunicaii: teleimprimator, telefon internaional, maini de scris fixe. Pe un perete despritor, un ceas iluminat care arta ora pe toate meridianele. Cutii pentru dosare, multiplicator i un birou acoperit cu piele, plin de hrtii mprtiate. Rafturi cu cri. Brouri cu impozitele. Cteva cri ieftine. n rest, cri de rzboi, cri despre generali sau scrise de generali. Vreo duzin. Wellington, Napoleon, Patton, Cruciad n Europa a lui Eisenhower, Arta rzboiului a lui Sun Tzu Cafeaua, domnule, i ntrerupse Svensen inspecia lui Armstrong. Oh, mulumesc, Svensen! lu ceaca n care turn puin fric. Svensen puse lng Bartlett o cutie de bere rece, deschis, o lu pe cea goal i se rentoarse n oficiu, nchiznd ua dup el. Bartlett sorbi berea din cutie, recitind ceea,ce scrisese i apsnd pe un buton, Svensen a aprut imediat. Spune-i lui Jannelli s roage tumul de control s expedieze asta.

30

Svensen nclin din cap i plec. Bartlett i ndrept umerii rsucindu-se n scaunul turnant. Scuze trebuie s-o expediez de ndat. Nu-i nimic, domnule Bartlett. Cererea dumneavoastr de a rmne n avion n cursul nopii s-a aprobat. Mulumesc mulumesc foarte mult. Poate rmne i Svensen? Bartlett schi un zmbet larg. Nu sunt prea gospodar. Foarte bine. Ct timp va rmne avionul aici? Depinde de edina noastr de mine, domnule inspector. Sperm s intrm n afaceri cu compania Struan. O sptmn, zece zile. Atunci mine v va trebui un alt loc de parcare. Ne sosete un alt zbor oficial la ora 16.00. I-am spus comandantului Jannelli s ia legtura cu controlul de la sol nainte de ora 14.00. Mulumesc. eful SlC-ului din Kowloon se ocup n mod obinuit de parcare n aeroport? Armstrong zmbi. Vreau s tiu ce se ntmpl n sectorul meu. Este un obicei incomod, dar s-a nrdcinat. Nu ne viziteaz prea des avioane particulare dup cum domnul Chen nu ntmpin prea des personal pe cineva. Dorim s fim serviabili ct putem. Cea mai mare parte a aeroportului aparine Companiei Struan, iar John v este un prieten personal. V este prieten, domnule? Am fost un timp mpreun la New York i Los Angeles i mi-a plcut foarte mult. Spune-mi, domnule inspector, avionul acesta este cen sun unul din telefoane, Bartlett ridic receptorul. Oh, salut, Charlie, ce se mai ntmpl la New York? Doamne, e minunat. Ct? Bine, Charlie, cumpr tot pachetul Da, toate cele 200.00 de aciuni Sigur, primul lucru luni diminea, imediat ce se deschide bursa. Trimite-mi un telex de confirmare Bartlett puse telefonul n furc i se ntoarse spre Armstrong. Scuze, domnule inspector, acesta este centru meu de comunicaii i fr el a fi pierdut. Spune-mi, daci rmnem aici pentru o sptmn, putem s urcm i sa coborm cnd vrem? Mi-e team c ar putea fi cam ncurcat, domnule Bartlett. Ce nseamn? Da sau nu? Sau poate? Oh, am folosit jargonul pentru dificil. mi pare ru ns securitatea noastr de la Kai Tak este deosebit. Dac trebuie s suplimentai paza cu nite oameni voi plti cu plcere. E o problem de securitate, domnule Bartlett, nu de bani. Vei vedea c sistemul telefonic din Hong Kong este de prim mn! i spuse ns n gnd: va fi mult mai uor pentru serviciul de informaii s v asculte convorbirile. Aadar, dac ai putea, v-a fi recunosctor. Armstrong sorbi din cafea i ntreb: Vizitai pentru prima dat Hong Kongul?

31

Da, domnule. Sunt pentru prima dat n Asia. Locul cel mai ndeprtat n care am ajuns a fost Guadalcanal n 43. Ca militar? Da, sergent, inginer. Construcii construiam orice hangare, poduri, tabere, orice. Experien serioas. Bartlett sorbi din cutia de bere. Suntei sigur, nu pot sa v ofer ceva de but? Nu, mulumesc. Armstrong termin cafeaua i se ridic. Mulumesc pentru cafea. Acum, pot s v pun o ntrebare? Desigur. Cum este acest Dunross? Ian Dunross. Conductorul companiei Struan? Tai-panul? Armstrong ncepu sa rd. Depinde pe cine ntrebai, domnule Bartlett. Nu l-ai ntlnit niciodat? Nu, nc nu. l voi ntlni mine. La dejun. De ce l denumii tai-panul? Tai-pan nseamn n cantonez conductor suprem persoana care deine ntreaga putere. Pentru chinezi, toi conductorii europeni ai tuturor vechilor companii sunt tai-pani. Dar chiar i printre tai-pani exist totdeauna unul care e cel mai mare. Dunross este tai-panul Companiei Struan numit Nobila Cas sau Nobilul Hong, nsemnnd companie. Denumirea a rmas de la nceputurile comerului european cu China i din primele zile ale Hong Kongului. Hong Kongul a luat fiin de fapt n 1841, 26 ianuarie. Fondatorul companiei Struan a fost un mit i n anumite privine nc mai este Dirk Struan. Unii spun c a fost un pirat, alii c a fost prin. n orice caz, el a fcut contrabanda cu opiu din India n China, iar banii ctigai i investea n ceai chinezesc pe care l transporta n Anglia cu o flot de clipere. A devenit un prin al negoului, a ctigat titlul de tai-pan i de atunci compania Struan s-a strduit tot timpul s fie prima n toate. Chiar aa? Oh, sunt vreo cteva companii care se in pe urmele lor, ndeosebi Rothwell-Gornt, ns, da, a putea spune c totui Struan rmne prima. Cert, nici un lucru nu intr i nu iese din Hong Kong, nimic nu se mnnc i nu se ngroap, sau nu se face, fr ca societile Struan, Rothwell-Gornt, Asian Properties, Blacs Banca Londrei i a Chinei sau Victoria Bank s nu-i bage nasul. Dar n ceea ce-l privete pe Dunross personal? Cum e el? Armstrong rmase un moment pe gnduri, pentru ca apoi s spun degajat: i n cazul lui, depinde foarte mult cui punei ntrebarea, domnule Bartlett. l cunosc prea puin, doar din ntlnirile n societate ne mai ntlnim din cnd n cnd la cursele de cai. Am avut cu el dou ntlniri oficiale. Este fermector, foarte priceput n meseria lui Cred c a putea s-l caracterizez ca strlucitor.

32

El si familia lui dein o mare parte din companie? Nu tiu cu exactitate. M ndoiesc c n afara familiei mai deine cineva ceva. Dar pachetul su de aciuni nu reprezint totul n activitatea lui. Oh, nu. Nu n activitatea companiei Struan. De asta sunt foarte sigur! Armstrong i fix ochii n ochii lui Bartlett. Unii spun c Dunross este fr mil, n stare s ucid. tiu c nu mi l-a dori duman. Bartlett sorbi din bere i micile riduri de lng ochi i se ncreir ntr-un zmbet curios. Uneori un duman valoreaz mai mult dect un prieten. Uneori. Sper s avei o edere ct mai util. Bartlett se ridic brusc n picioare. Mulumesc. V conduc! Deschise ua. Armstrong i sergentul Lee ieir nsoii de gazd, care merse apoi n urma lor pn la ua cabinei principale unde se afla scara. Inspir adnc aerul de afar. nc o dat simi ceva straniu n atmosfer, nici plcut nici neplcut, nici miros urt nici parfum doar straniu i curios de tulburtor. Domnule inspector, ce e cu mirosul acesta? i Casey l-a simit cnd Sven a deschis ua. Armstrong ezit, apoi zmbi spunnd: Acesta este specific Hong Kongului, domnule Bartlett. E mirosul banilor. 2 Ora 23.48. Toi zeii sunt martori ce ghinion am n noaptea asta! zise Wu Patru Degete care scuip pe puntea navei. Era pe dunet, pe pupa nalt a joncii lui oceanice, amarat n cea mai mare ngrmdire de nave aruncate n dezordine n portul Aberdeen, de pe coasta de sud a Hong Kongului. Era o noapte foarte cald i umed, iar el juca cu trei din prietenii si mah-jong, un joc chinezesc cu 44 de pietre. Toi artau n vrst, prieteni de-ai lui, clii ca i el, toi cpitani de jonci ai cror proprietari au. Cu toate astea fceau parte din flota lui i-i ascultau ordinele. Numele lui adevrat era Wu Sang Fang, un pescar analfabet, mic de statur, cu civa dini n gur fr degetul cel mare de la mna stng. Jonca lui era veche, ubrezit i murdar, iar el era eful Companiei Wu ce transporta coloniale, cpitan de flot, iar steagul su, Lotusul Argintiu, flutura pe toate cele patru mri. Cnd veni rndul din nou, mai lu nc una din pietrele de filde, se uit la ea i, pentru c nu-i mbuntea cu nimic ceea ce avea n mn, o arunc cu zgomot i scuip din nou. Scuipatul se prelinse pe punte. Purta un maiou vechi, jerpelit, pantaloni negri de hamal, ca i prietenii lui i miza zece mii de dolari doar n acest singur joc.

33

Ayeeyah, exclam Tang Ciupitul prefcndu-se suprat, dei cu piatra pe care tocmai o trsese aproape fcea o combinaie ctigtoare; jocul semna cu remy. Dac nu ctig, le pe toate mamele din lume, n afar de-ale noastre! arunc o piatr cu un gest larg. V f muma-n cur dac voi ctigai, iar eu nu? zise altul i au rs cu toii. i bag n msa pe diavolii ia de strini din Golden Mountains* dac nu vin n seara asta, spuse Poon Vremebun. Vor veni, interveni cu convingere Wu Patru Degete. Diavolii strini sunt legai de orar. Oricum, l-am trimis pe cel de-al aptelea Fiu la aeroport pentru confirmare. Vru s ia o piatra, dar se opri, uitndu-se peste umr cu un ochi de cunosctor, cum trecea o jonc de pescuit, pufind linitit, ndreptndu-se prin intrarea ntortocheat si strimt din canal, printre grupurile de brci, spre ieirea ngust a portului. Nu avea dect lumini de drum la babord i la tribord. n aparen, jonca se ducea s pescuiasc, dar era una din ambarcaiunile lui care ieise pentru a se ntlni cu un trauler thailandez cu o ncrctur de opiu. Dup ce nava trecu fr probleme, el se concentr din nou la joc. ncepuse de-acum refluxul, dar rmsese ap adnc n jurul celor mai multe grupuri de ambarcaii. De pe rm i dinspre plaja dezgolit de ape venea un miros greu de alge putrezite, scoici i lturi. Pe cele mai multe ampane i jonci erau stinse luminile. Toate dormeau. Ici i colo se mai vedeau cteva lmpi cu petrol. Brci de toate mrimile stteau amarate unele de altele parc fr prea mult trinicie, dup toate aparenele fr nici o ordine, cu alei micue de ap printre satele plutitoare. Aici locuiau populaiile tanka i haklo locuitorii brcilor care i duceau viaa pe ap, se nteau i mureau pe ap. Multe din aceste brci nu s-au micat niciodat din locurile lor, ci stteau legate unele de altele pn se scufundau sau naufragiau, erau aruncate de vreun taifun sau ardeau n vreunul din incendiile spectaculoase care mturau adesea tot grupul de brci atunci cnd un picior sau o mn neatent lovea un lampion cu petrol sau cnd se arunca ceva care ardea cu vlvtaie n vetrele improvizate bineneles sub cerul liber. Bunicule! strig tnrul marinar de veghe. Ce e? ntreb Wu.
*Porecl pentru Statele Unite.

Pe cheu, privete! Uite, al aptelea fiu! i biatul, care nu avea dect doisprezece ani, art spre rm. Wu i ceilali se ridicar privind atent spre mal. Un tnr chinez pltea un taxi. Purta jeans i bluz curat, iar n picioare avea baschei. Taxiul parcase lng pasarela unuia dintre cele mai mari restaurante plutitoare ancorate la vreo sut de metri, la cheurile moderne. Erau patru asemenea palate plutitoare, bogat mpodobite cu trei, patru sau cinci etaje strlucind splendid: lumini de-un rou

34

aprins, verde i auriu, cu acoperiuri canelate, cu zei, cu gargui burlane ornamentale n form de animale fantastice i dragoni. Ai ochi buni, tu, al treilea nepot al meu. Bun. Du-te s-l ntimpini pe cel de-al aptelea fiu. Copilul o zbughi brusc, alergnd cu pai siguri pe scndurile ubrede care legau jonca lor de celelalte. Patru Degete l urmri pe cel de-al aptelea fiu al su ndreptndu-se spre unul din debarcaderele unde erau ngrmdite sampanele feribot care deserveau portul. Cnd vzu c marinarul pe care-l trimisese l-a ntlnit pe fiul su, se ntoarse cu spatele la rm i se aez din nou la joc. Hai s terminm jocul, zise el furios. Asta-i ultima mea mn blestemat. Trebuie s cobor la rm n seara asta. Au mai jucat ctva timp, lund i dnd pietre. Ayeeyah! exclam Tang Ciupitul cnd vzu piatra pe care o luase, o trnti pe mas cu faa n sus, cu un gest larg, depunnd i celelalte treisprezece piese din mn cu care ctiga jocul. Privii, pe toi zeii! Wu i ceilali se holbar la pietrele lui. Ccat! strig i tui cu zgomot. M pi pe toi urmaii ti, Tang Ciupitule. Ce baft! Mai facem un joc? Pe douzeci de mii? Wu Patru Degete? zise Tang vesel, convins c n seara aceea btrnul diavol, Chi Kung, zeul juctorilor de cri, era alturi de el. Wu ncepu s dea din cap, dar n momentul acela un pescru zbur pe deasupra capului su scond un ipt plngre. Patruzeci, zise imediat, rzgndindu-se i interpretnd strigtul psrii ca un semn al cerului c ghinionul i dispruse. Patruzeci de mii, sau nimic! Dar va trebui s jucm cu zarurile c nu mai am timp. N-am la mine patruzeci, pe toi zeii, dar cu cei douzeci pe care mi-i datorezi, cu ce o s mprumut mine cnd se deschide banca, punnd drept gaj jonca mea, cu blestematul meu profit din urmtoarea livrare de aur sau opiu i voi plti, nu? E prea mult pentru un singur joc, zise cu amrciune Poon Vreme Bun. Voi doi, curvarilor, v-ai pierdut minile! Cine face mai mult la o aruncare? ntreb Wu. Ayeeyah, ai nnebunit amndoi, zise Poon, care era, totui, la fel de agitat ca i ceilali. Unde sunt zarurile? Wu le puse pe mas. Erau trei. Arunc-le pentru viitorul tu de rahat, Tang Ciupitule! Acesta scuip n palme, opti o rugciune, arunc apoi zarurile, scond un strigt. Oh, oh, oh, ip ca din gur de arpe! Un patru, un trei i iar un patru. Unsprezece.

35

Celorlali li se tiase respiraia. Wu scuip zarurile, le njur, le binecuvnt i le arunc. Un ase, un doi i un trei. Exclam: Unsprezece! Oh, pe toi zeii, mari si mici! Din nou, arunc din nou! Pe punte toi fremtau. Tang Ciupitul arunc paisprezece! Wu se concentr, ntr-o tensiune ameitoare, apoi arunc zarurile. Ayeeyah, explod el, i dup el explodar cu toii. Un ase, un patru i un doi. Eeeee, doar att a putut spune Tang Ciupitul, inndu-se de burt, rznd bucuros, n timp ce ceilali l felicitau, iar pe cel care pierduse l comptimeau. Wu ridic din umeri, inima zbtndu-i-se nc n piept. Exclam: Afurisii s fie toi pescruii care-mi zboar deasupra capului ntr-un moment ca sta! Ah, de-aia te-ai rzgndit, Wu Patru Degete? Da! A fost ca un semn. Ci pescrui ip noaptea cnd zboar pe deasupra capului? Aa e. Eu a fi fcut la fel. Joss! apoi Wu zmbi. Eeeee, dar emoia pe care i-o d jocul de noroc e mai plcut dect aceea pe care i-o d fiorul de-a Norii i Ploaia. Nu la vrsta mea! Ci ani ai, Tang Ciupitule? aizeci poate aptezeci. Aproape aceeai vrst ca tine. Noi tia, haklo, n-am avut niciodat, un catastif n regul care s in numru' lora de se nasc ca stenii de pe uscat. M simt ca la treij' de ani. Ai auzit c la prvlia cu leacuri de noroc din piaa Aberdeen au primit din Coreea un stoc de rdcin a vieii, o parte fiind de unele-s d peste o sut de ani! Asta-i pune foc n daravel! Stau bine cu daravela, Poon Vremebun! Cea de-a treia nevast e din nou cu copilu-n burt! Wu rnji fr s-i arate dinii i scoase un sul mare de bancnote de 500 de dolari. ncepu s numere, mna stng mergndu-i ca i cnd nu i-ar fi lipsit degetul mare. Cu ani n urm i-l retezase unul ntr-o lupt cu piraii de pe fluviu cu ocazia, unei expediii de contraband. Se opri pentru un moment cnd cel de-al aptelea fiu al su ajunse pe punte; un tnr nalt pentru un chinez, douzeci i ase de ani. Mergea pe punte cu dificultate. Un nou avion cu reacie ncepu s se vaite pe deasupra lor. Ai venit, al aptelea fiu? Da, tat, am venit. Patru Degete btu cu putere, bucuros, n butoiaul rsturnat i zise: Foarte bine. Acum putem ncepe!

36

Hai, Patru Degete, zise Tang Ciupitul prevenitor, artnd spre zaruri. Un ase, un patru i un doi asta face doisprezece, care nseamn tot trei, l mai fermecat trei. Da, da, am vzut. Tang Ciupitul zmbi, artnd spre nord i puin spre est, acolo unde era aeroportul Kai Tak n spatele munilor Aberdeen, dincolo de portul Kowloon, la ase mile deprtare. Poate c norocul tu s-a schimbat, heya? 3 Luni Ora 5.16. Cnd se crp de ziu, un jeep cu doi mecanici n salopet veni la poarta 16 din partea de est a aeroportului i parc foarte aproape de principalul tren de aterizare al avionului Yankee 2. Scara se mai afla nc la locul ei, iar ua principal era uor ntredeschis. Mecanicii, amndoi chinezi, ieir din main; unul ncepu s verifice trenul de aterizare central, cel cu opt roi, n timp ce cellalt, la fel de atent, controla trenul din vrful avionului. Au verificat metodic pneurile i roile, racordurile hidraulice ale frnelor, iar dup aceea s-au uitat atent la lcaurile de escamotare a roilor. Amndoi foloseau lanterne. Mecanicul de la trenul principal de aterizare scoase o cheie de piulie i se aez pe una din roi, pentru a putea verifica mai de aproape, fiind acum cu capul i cu umrul bine bgate sub burta avionului. Dup un moment, exclam ncet n cantonez: Ayeeyah! Hei, Lim, ia uit-te aici! Cellalt mecanic se duse acolo i privi atent n sus. Sudoarea i lsa pete pe salopeta alb. Sunt acolo sau nu? Nu pot vedea de-aici de jos. Frate, bag-i sula n gur i scuip-o dup aia n canal. Sigur c sunt aici. Suntem bogai. Vom mnca orez toat viaa! Da' taci din gur sau vrei s-i trezeti pe diavolii tia de strini plini de rahat care sunt deasupra! Uite! Omul scoase un pachet lung, nfurat n pnz i i-l ddu lui Lim care l aez fr zgomot i repede n jeep. Apoi, nc un pachet mic, i nc unul, amndoi transpirai i foarte agitai, opernd rapid i n linite. nc un pachet. i nc unul Apoi Lim vzu jeep-ul poliiei dnd colul i n acelai timp ali oameni n uniform se npustir pe poarta l6, printre ei i europeni. Am fost trdai, uier el cu rsuflarea ntretiat, n timp ce o zbughi cu o micare rapid, dar zadarnic, pentru a scpa. Jeep-ul l ajunse uor din urm i l opri. Tremura, dar i reinu emoia. Scuip i blestem toi zeii, resemnndu-se. Cellalt sri iute jos, azvrlindu-se la volan. N-a mai apucat s porneasc motorul, a fost prins i i s-au pus ctuele. Ei, guri spurcat, uier sergentul Lee, unde crezi c te duci?

37

Nicieri, domnule ofier, el a fost, el a fost acolo, bastardul sta, pui de curv, domnule ofier, s-a jurat c-mi taie gtul dac nu-l ajut. Nu tiu nimic, pe mormnta' lu' mama! Mini, prefcutule, n-ai avut o mam niciodat. O s stai la prnaie cincizeci de ani dac nu vorbeti. Jur, domnule ofier, pe toi zeii c M pi pe minciunile tale, mutr plin de ccat. Cine v pltete s facei treaba asta? Armstrong mergea ncet pe pist, cu gustul dulce-amar al vntorului care-i vede prada. Aadar, sergent spuse el n englez, ce-am gsit aici? Fusese o ndelungat pnd de noapte, era obosit i nebrbierit, fr nici un chef s asculte declaraiile tnguitoare de nevinovie ale mecanicului. Aa c zise ntr-o perfect cantonez de mahala: Un singur cuvinel, ct de mic, dac mai scoi, lepr plin de rahat, i pun oamenii mei s opie pe Sculeul tu Tainic. Omul nepeni de fric. Bun. Cum te cheam? Tan Shu Ta, stpne. Mincinosule! Cum l cheam pe prietenul tu? Lim Ta-cheung, da' nu e prietenul meu, stpne, nu l-am cunoscut pn azi diminea. Mincinosule! Cine v pltete pentru treaba asta? Nu tiu cine l-a pltit, ef. tii, a jurat c-mi taie Mincinosule! Gura i-e att de plin de baleg c trebuie s fii chiar zeul rahatului. Ce e n pachetele alea? Nu tiu. Jur pe mormntul strmo Mincinosule! l ntrerupe automat Armstrong, tiind c minciunile erau inevitabile. Robert, chinezul nu este ca noi, i spusese primul lui profesor n ale poliiei, un vechi cunosctor al Chinei. Nu vreau s spun c-l condamn, sau mai tiu eu ce, este doar diferit. Minte printre dini tot timpul pentru bani i cnd nhai o pulama n flagrant i la minte i i alunec precum un par unsuros dintr-o grmad de rahat. E diferit. Uit-te la numele lor. Toi chinezii au cte patru nume diferite, unul de la natere, unul din perioada pubertii, unul cnd devine adult i unul pe care i-l alege el, i uit vreunul sau adaug altul cum i-ai pune plria. i numele lor vai de noi! Chinezii i zic lao-tsi-sing vechea sut de nume. Au numai o sut de porecle de baz n toat China i din acestea douzeci sunt Yu, zece Wu i Dumnezeu tie ci Ping, Li, Lee, Chen, Chin, Ching, Wong i Fu, i pe fiecare l pronuni n cinci feluri diferite, astfel c numai Dumnezeu tie care cine e. Atunci e greu s identifici un suspect, sir? Trebuie s fii de nota zece, tinere Armstrong! De nota zece, flcule. Poi s dai de cincizeci de Li, cincizeci

38

de Chang i patru sute de Wong i nici unul s nu aib nici o legtur ntre ei. Vai de noi! Asta-i problema aici n Hong Kong. Armstrong oft. Dup optsprezece ani, numele chinezeti continuau s semene confuzie la fel ca nainte. i mai presus de toate, se prea c fiecare avea o porecl prin intermediul creia era cunoscut de toat lumea. Cum te cheam? l ntreb din nou i nu se obosi s mai atepte rspunsul. Mincinosule! Sergent! Desf unul din astea! S vedem ce am gsit. Sergentul Lee desfcu ultima nvelitoare. nuntru se gsea un M 14, puc automat a armatei americane. Nou i bine uns. Pentru asta, copil al dracu', lepdat de-o curv, scrni Armstrong, o s urli de durere cincizeci de ani! Chinezul se uit tmpit la arm, cuprins de groaz. Apoi scoase un geamt. La dracu' cu toi zeii, n-am tiut c aici erau arme. Ah, ba ai tiut! zise Armstrong. Sergent, pune pe rahatul sta n dub i nregistreaz-l pentru contraband cu arme. Omul fu trt cu brutalitate. Unul din poliitii chinezi desfcu nc un pachet. Era mic i ptrat. Stai aa! ordon n englez Armstrong, poliistul i toi care au auzit de la distan rmaser mpietrii. Unul din pachetele acestea poate fi un explozivcapcan, continu el. Toat lumea s se ndeprteze de jeep! transpirat, omul execut ordinul. Sergent, adu specialitii notri n dezamorsarea bombelor. Acum nu ne mai grbim. Da, sir! sergentul Lee alerg la radioul emisie-recepie din duba poliiei. Armstrong se bg sub avion controlnd ntre braele trenului principal de aterizare. Nu vzu nimic compromitor. Se sui apoi pe una din roi. Hristoase! exclam uimit. Cinci rasteluri compacte erau bine fixate de fiecare parte a interiorului peretelui etan. Unul era aproape gol, celelalte nc pline. Dup dimensiunile i forma pachetelor socotea c mai era nc o cantitate de puti M 14 i cutii cu muniii sau grenade. Se vede ceva acolo sus, sir? ntreb inspectorul Thomas, un tnr englez, care servise trei ani n armat. Privete! Dar nu pune mna pe nimic. Hristoase! Sunt destule, pentru cteva brigzi de poliie mobile! Da. Dar ale cui? Comunitii? Sau naionalitii sau pulamalele. tia ar Ce dracu se ntmpl acolo jos? Armstrong recunoscu vocea lui Linc Bartlett. Faa i se crisp, sri de pe roat, Thomas urmndu-l. Se duse la piciorul scrii, strignd scurt: i eu a vrea s tiu, domnule Bartlett. Bartlett sttea la ua principal a aeronavei, Svensen lng el. Amndoi erau n pijama i halat, cu prul zbrlit, abia trezii din somn.

39

A vrea s aruncai o privire la aceasta! Armstrong artnd spre puc, care era de-acum pe jumtate n jeep. Bartlett cobor imediat scara, Svensen urmndu-l. Ce? Poate dumneavoastr, domnule Svensen, vei fi amabil s ateptai n avion. Svensen vru s replice, dar se opri. Se uit apoi la Bartlett care ddu din cap aprobator. Pregtete o cafea, Sven! Da, Linc. Ei, i-acum, despre ce este vorba, domnule inspector? Uitai! i Armstrong art cu degetul. E un M 14! ochii lui Bartlett se fcur mici, continu s i se adreseze lui Armstrong. i? i se pare c avionul dumneavoastr a adus arme. Imposibil! Tocmai am prins doi oameni descrcndu-le. Acolo e unul din poponari Armstrong art cu un deget amenintor spre mecanicul cu ctue care sttea smerit lng jeep iar lalalt e n dub. Suntei, poate, amabil s v uitai sub trenul de aterizare principal, sir. Sigur, unde? Va trebui s v urcai pe o roat. Bartlett fcu cum i se spuse. Armstrong i inspectorul Thomas privir cu atenie exact locul unde i pusese minile pentru identificare prin amprente. Bartlett privi cu o oarecare degajare la rafturile acelea. S fiu al dracului! Dac sunt multe din astea, nseamn c e un ntreg arsenal! Da. V rog s nu le atingei. Bartlett studie rafturile, apoi cobori, fiind de-acum treaz de-a binelea. Nu este o simpl contraband. Rafturile acelea sunt fcute la comand. Da. Avei vreo obiecie dac vom controla avionul? Nu. Sigur c nu. La treab, inspectore, zise imediat Armstrong. i facei o verificare foarte atent. Acum, domnule Bartlett, poate vei fi amabil s ne explicai. Nu fac afaceri cu arme, domnule inspector. i nu cred c aa ceva ar face comandantul avionului meu sau Bill O'Rourke. Sau Svensen. Dar domnioara Tcholok? Oh, pentru numele lui Dumnezeu! Armstrong adug glacial: Este o problem foarte serioas, domnule Bartlett. Avionul este considerat de-acum sub sechestru i fr aprobarea poliiei, pn la noi ordine nici dumneavoastr, nici vreun membru al echipajului nu va putea prsi colonia ct timp vor dura investigaiile. i-acum, ce spunei despre domnioara Tcholok?

40

Imposibil, absolut imposibil ca domnioara Casey s fie implicat n vreun fel n problema armelor, a contrabandei cu arme sau n orice fel de contraband. Imposibil! Bartlett vorbea ca un om ce regreta incidentul, dar cruia nu-i era team. i nici unul dintre noi! vocea-i deveni strident. Ai fost prevenii, nu-i aa? Ct timp a durat escala n Honolulu? O or sau dou, doar pentru alimentare, nu-mi amintesc exact! Bartlett rmase puin pe gnduri. Jannelli a ieit din avion, dar aa face totdeauna. Rafturile acelea nu puteau fi ncrcate ntr-o or. Suntei sigur? Nu, dar a putea s pariez c operaia a avut loc nainte de a pleca noi din Statele Unite. Dar cnd i unde, de ce i cine, nu-mi dau seama. Dumneavoastr tii? nc nu! Armstrong l privi iscoditor. Poate dorii s v ntoarcei n biroul dumneavoastr, domnule Bartlett. Putem s v lum declaraia acolo. Desigur! Bartlett se uit la ceas, era 5.43. S-o facem acum, pentru c dup aceea voi avea de dat cteva telefoane. Nu suntem conectai nc la sistemul dumneavoastr, spuse artnd spre cldirea terminalului. Exist un telefon local acolo? Da. Evident, am prefera s-i interogm mai nti pe comandantul Jannelli i pe domnul O'Rourke daca n-avei nimic mpotriv. Unde sunt cazai? La Victoria i Albert. Sergent Lee! Da, sir. Du-te la Cartierul General. Da, sir. Am dori s stm de vorb i cu domnioara Tcholok. Repet, dac n-avei nimic mpotriv. Bartlett urc scrile cu Armstrong lng el. n cele din urm rspunse: De acord. Cu condiia ca s-o facei dumneavoastr personal i nu nainte de ora 7.45. Casey a lucrat multe ore n plus i azi are o zi grea i n-a vrea s fie deranjat inutil. Au intrat n avion. Sven atepta lng oficiu, de-acum mbrcat i foarte nelinitit. Oameni ai poliiei, fie n uniform, fie civili miunau peste tot, cercetnd atent. Sven, cum e cu cafeaua aceea? Bartlett l conduse prin anticamer n biroul su. Ua din centru, la captul coridorului, era deschis. Armstrong putu zri o parte din apartamentul principal cu patul foarte lat. Inspectorul Thomas cuta prin nite sertare. Al dracului! murmur Bartlett. Regret, zise Armstrong, dar este necesar. Nu nseamn c trebuie s-mi i plac, domnule inspector. Niciodat nu mi-a plcut ca nite strini s-i bage nasul n viaa mea particular.

41

Da. Sunt de acord! inspectorul fcu semn unui poliist n civil. Sung! Da, sir. Noteaz, te rog. Numai puin, s economisim timp, zise Bartlett i se ntoarse spre un aparat electronic, aps dou butoane, se auzi un declic, semn c dublul casetofon intrase n funciune, conect la el un microfon, pe care l aez pe birou. Se vor nregistra dou benzi, una pentru dumneavoastr, una pentru mine. Dup ce omul dumneavoastr va dactilografia textul, dac dorii o semntur, eu sunt aici. Mulumesc. O.K., s ncepem. Armstrong se simi deodat stingherit. Putei s spunei, v rog, ce tii despre ncrctura ilegal gsit ntre barele trenului principal de aterizare al avionului dumneavoastr, domnule Bartlett? Bartlett neg din nou c ar cunoate ceva. Nu cred ca vreun membru al echipajului meu sau careva din oamenii mei s fie implicat ntr-un fel. Nici unul din ei nu a fost vreodat implicat n vreo aciune de nclcare a legii, dup cte tiu eu. i a fi tiut. De ct timp lucreaz la dumneavoastr comandantul Jannelli? De patru ani. O'Rourke de doi. Svensen de cnd am avionul, din '58. Domnioara Tcholok? Dup o pauz, Bartlett spuse: De ase ani aproape apte. Domnioara ocup un post important la firma dv.? Da. Foarte important. Asta nu se prea obinuiete, nu-i aa, domnule Bartlett? Nu. Dar chestiunea nu are nimic de-a face cu problema n cauz. Suntei proprietarul acestui avion? Compania mea este Par-Con Industries Incorporated. Avei dumani cineva care ar dori s v produc n mod serios neplceri? Bartlett rse: Ai vzut cine fr pureci? Nu poi conduce o companie de o jumtate de miliard de dolari i s-i faci prieteni. N-avei vreun duman anume? Eu de unde s tiu? Traficul de arme este o operaiune special trebuie s fi fost fcut de un profesionist. Cine a mai tiut despre planul dumneavoastr de a zbura spre Hong Kong? Vizita a fost programat de cteva luni. A tiut consiliul de administraie. i grupul de planificare! Bartlett se ncrunt. Nu a fost un secret. Nu existau motive s fie. Evident, compania Struan a tiut n detaliu. De cel puin dou sptmni. De fapt, am confirmat data de 12 prin telex, exact timpul estimat de plecare, timpul estimat de sosire. Am vrut mai devreme, dar Dunross mi-a

42

transmis c data de 19, care e azi, i-ar conveni mai mult. Poate c ar trebui s-l ntrebai pe el. O voi face, domnule Bartlett. Mulumesc, sir. Asta-i tot pentru moment. Am cteva ntrebri, domnule inspector, dac nu v suprai. Care este pedeapsa care se aplic pentru contraband cu arme? Zece ani detenie, fr eliberare condiionat. Care este valoarea acestei ncrcturi? Nepreuit pentru cel care are nevoie s o cumpere, pentru c nici o arm dar absolut nici una nu poate fi deinut de cineva aici. Cine are nevoie s o cumpere? Oricine vrea s dezlnuie o revolt, o insurecie sau s comit uciderea n mas, s jefuiasc o banc, s comit o crim de oarecare gravitate. Comunitii? Armstrong zmbi, ddu din cap, spunnd: Ei nu trebuie s trag n noi pentru a prelua colonia, sau s introduc prin contraband puti M 14 au o sumedenie de arme specifice lor. Naionalitii? Oamenii lui Ciang Kai-i? Acetia sunt mult mai bine dotai cu tot felul de armament de guvernul S.U.A., domnule Bartlett. Nu-i aa? Aa c nici ei nu au nevoie s introduc arme n acest mod. Poate pentru un rzboi ntre diferite bande? Oh, Doamne, bandele noastre, domnule Bartlett, nu trag unele n celelalte. Bandele noastre triadele cum numim noi asociaiile secrete chinezeti cu activiti ilegale i rezolv diferendele ntr-o manier chinezeasc, civilizat, cu cuite, cu barda i alte arme de lupt din metal i cu informri telefonice anonime la poliie. Pariez c o triad din asta exist i n cadrul companiei Struan. Acolo vei gsi rspunsul la enigm. Poate! Armstrong rse ciudat, apoi spuse din nou. Poate. Acum scuzaim Desigur! Bartlett opri casetofonul, lu cele dou casete, predndu-i una lui Armstrong. Mulumesc, domnule Bartlett. Ct va continua aceast investigaie? Depinde. Poate o or. S-ar putea s dorim s aducem nite experi. Vom ncerca s v deranjm ct mai puin. Vei iei din avion nainte de prnz? Da. Dac vrei s avei acces, v rog luai legtura cu biroul meu. Numrul de telefon este 88.77.33. Pentru moment, aici va rmne de gard un poliist. Vei sta la Vic? Da. Acum sunt liber s merg n ora, s fac ce doresc? Da, domnule, cu condiia s nu prsii colonia ct timp dureaz cercetrile.

43

Bartlett zmbi forat: Mi s-a mai spus deja, ferm i clar. Armstrong plec. Bartlett fcu un dus, se mbrc i atept pn plecar toi poliitii, cu excepia celui care a rmas de paz. Apoi se rentoarse n biroul su i nchise ua. Fiind acum singur, se uit la ceas. Era 7.37. Se duse la centrul su de comunicaii, acion ntreruptorul celor dou microfoane, apsnd pe butonul microfonului la ieire. Se auzi imediat un prit de parazii i vocea adormit a lui Casey: Da, Linc? Geronimo, zise el clar n microfon. Urm o pauz lung. Am neles, rspunse ea, i difuzorul ncet s mai funcioneze.

4 Ora 9.40. Rolls-ul iei din feribotul care leag Kowloon de insula Hong Kong i o lu spre est de-a lungul strzii Connaught, intrnd n circulaia intens. Dimineaa aceea era cald, umed, fr nori, cu un soare plcut. Casey se nfundase n pernele canapelei din spate. Se uit la ceas. Emoia i cretea. Timp destul, donoar, zise oferul cu privirea-i ager. Nobila Cas la strada jos, casa mare, zece, cinpe minute, nu facei grij. Bine. Asta-i viaa, i zise. ntr-o zi voi avea propriul meu Rolls i un ofer chinez curat, politicos, tcut, i nu va trebui s m sinchisesc de preul benzinei. Niciodat. Poate n sfrit de aici mi voi ctiga banii de tvleal nct s nu mai am nevoie de nimeni. Zmbea singur. Linc a fost primul care i-a explicat cum se obin aceti bani. El i-a denumit bani cu care s le dai cu tifla tuturor. Aceti bani sunt cei mai valoroi din lume dar i cei mai scump pltii spusese el. Dac lucrezi pentru mine cu mine, numai pentru mine te voi ajuta s obii aceti bani. Dar, Casey, nu tiu dac eti gata s plteti preul care se cere. Care e preul? Nu tiu. tiu doar c difer de la persoan la persoan i totdeauna te cost mai mult dect eti pregtit s plteti. Ah, da. Ai i tu un pre al tu? Bine, gndea ea, dar preul nu fusese nc prea ridicat. Ctig 52.000 de dolari pe an, bilanul cheltuielilor e bun, iar munca pe care o fac mi stimuleaz mintea. Dar guvernul ia totui prea mult i nu rmn destui bani de care poi s dispui tu.

44

Banii acetia se obin vnndu-i, afirmase Linc. Nu provin din dobnzile celor pe care-i ai n chip obinuit. De ct a avea nevoie? Niciodat nu-i pusese ntrebarea asta. 500.000 de dolari? Cu 7 la sut, aceasta ar face 35.000 pe an pentru totdeauna, dar impozabili. Dar ce se poate spune despre garania acordat de guvernul mexican de 11 la sut, mai puin 1 la sut comisionul lui pentru operaiunea efectuat? i acetia impozabili. Cu obligaiuni cu 4 la sut, neimpozabile, nseamn 20.000 de dolari, ns obligaiunile prezint riscuri i cu banii acetia nu poi s te joci. Asta-i regula de baz, Casey i spusese Linc. Nu trebuie s riti niciodat. Niciodat! apoi a rs, cu rsul lui plcut care a dezarmat-o totdeauna. S nu riti niciodat banii de tvleal, cu care nu-i mai pas de nimeni. Poate o dat sau de dou ori, atunci cnd vei hotr tu. Un milion. Dou. Trei? Casey se trezi spunndu-i: Gndete-te la reuniune, las visele. Nu visez, dar preul meu nseamn dou milioane numerar n banc. Neimpozabili. Asta-i ce doresc. Dou milioane la 5/4 la sut, neimpozabili, ar aduce 105.000 dolari pe an. i aceasta mi-ar oferi mie i familiei mele tot ce mi-a dori, n plus i o economie suficient permanent. i a putea s obin mai mult de 5/4 la sut la banii mei. Dar cum s obin dou milioane neimpozabili? Nu tiu. Dar mi dau oarecum seama c aici a putea. Rolls-ul se opri brusc din cauza unor pietoni care se strecurau printre irurile de maini nghesuite una ntr-alta, printre autobuzele cu etaj, taxiuri, remorci, crue, camioane, biciclete, crucioare cu dou roi i cteva rice. Mii de oameni alergau cu pai mruni i repezi ncoace i ncolo, revrsndu-se dimineaa la ora de vrf din sau spre alei i strzi laterale, mprtiindu-se de pe trotuar pe mijlocul drumului. Ca nite ruri de furnici. Casey studiase bine Hong Kongul, dar nu era pregtit pentru impactul, pe care l-a avut asupra ei incredibila aglomeraie. N-am vzut niciodat aa ceva, i spusese lui Linc diminea cnd el ajunsese la hotel, iar ea se pregtea s plece la reuniune. Dup ora zece am plecat de la aeroport, ns pe strzi erau mii de oameni i copii i toate restaurantele, pieele, magazinele erau totui deschise. Oamenii nseamn profit pentru ce altceva suntem noi aici? Suntem aici pentru a uzurpa Nobila Cas a Asiei cu ajutorul direct i complicitatea lui Iuda Iscariotul, John Chen! au rs amndoi. Pardon. Suntem aici s ncheiem o afacere cu Compania Struan i s cercetm prin jurul nostru. nseamn c s-a schimbat planul? Tactic, da. Strategia e aceeai. De ce schimbarea aceasta, Linc? Charlie m-a sunat asear. Am mai cumprat 200.000 de aciuni ale companiei Rothwell-Gornt. Atunci oferta lui Struan este doar un pretext, elul nostru real fiind Rothwell-Gornt?

45

Avem totui trei obiective: companiile Struan, Rothwell-Gornt i Asian Properties. Cercetm n jurul nostru i ateptm. Dac situaia ne apare propice, atacm. Dac nu, putem realiza anul acesta 5, poate 8 milioane din afacerile directe cu Struan. Asta-i caimacul. Tu n-ai venit aici pentru 5 sau 8 milioane. Care este motivul adevrat? Plcerea. Rolls-ul mai avans civa metri, apoi se opri din nou, circulaia fiind tot mai grea pe msur ce se apropiau de Central District. Ah, Linc, gndi ea, plcerea ta ascunde o mulime de aciuni piratereti. Asta prima vizita la Hong Kong, donoar? i ntrerupse gndurile oferul. Da, da, e prima. Am sosit asear, spuse ea. Ah, foarte bun. Vreme foarte prost, nu facei grij. Miroase urt, foarte umed. Totdeauna umed vara. Prima zi foarte frumos, heya? Prima zi ncepuse cu bzitul ascuit al aparatului emisie-recepie care o fcuse s tresar din somn. i acel Geronimo. Era mesajul codificat nsemnnd pericol atenie. Fcuse un du, i se mbrcase repede, fr s tie de unde ar fi urmat s vin pericolul. De-abia i pusese lentilele de contact i sunase telefonul. Aici inspectorul Armstrong, mi cer scuze c v deranjez att de devreme, domnioar Tcholok, dar a putea s v vd pentru cteva clipe? Desigur, domnule inspector, ezitase un moment. Lsai-mi cinci minute v vd n restaurant? S-au ntlnit, inspectorul a interogat-o, spunndu-i doar c n avion s-a gsit marf de contraband. De ct timp lucrai pentru domnul Bartlett? n mod direct, de ase ani. Ai avut vreodat probleme cu poliia? De orice fel? El. Sau dumneavoastr. Niciodat. Ce s-a gsit n avion, domnule inspector? Nu prei prea ngrijorat, domnioar Tcholok. De ce a fi? N-am fcut nimic ilegal, i nici Linc. n ceea ce privete echipajul, acesta a fost cu grij ales, dintre profesioniti, aa c m ndoiesc ca ei s aib vreun amestec n problema contrabandei. E vorba de droguri, nu-i aa? Ce fel de droguri? De ce ar trebui s fie droguri? Nu cu aa ceva se face contraband aici? O mare cantitate de arme. Ce? I s-au pus mai multe ntrebri. La cea mai mare parte din ele a rspuns. Apoi Armstrong a plecat. i-a terminat de but cafeaua i a refuzat, pentru a patra oar, chiflele franuzeti fcute n cas, calde, oferite de un picolo ceremonios i zmbitor. Acestea i-au reamintit de chiflele pe care le mncase n sudul Franei n urm cu trei ani. Ah, Nisa i Cap D'Ail i vinul de Provence. i scumpul de Linc, czuse ea pe gnduri, rentorcndu-se n apartament pentru a atepta telefonul lui.

46

Casey? Ascult-m Ah, Linc, m bucur ca telefonezi, zise ea deodat, ntrerupndu-l intentionnat. Acum cteva minute a fost aici inspectorul Armstrong i am uitat s-i reamintesc asear s-l suni pe Martin n legtur cu aciunile! Martin era si el un cuvnt codificat nsemnnd Cred ca aceast convorbire este ascultat. i eu m-am gndit la el. Acum nu asta-i important! Spune-mi exact ce s-a ntmplat. i i-a spus. El i-a relatat pe scurt ce s-a petrecut. Voi completa relatarea cnd voi ajunge acolo. Plec spre hotel chiar acum. Cum e apartamentul? Fantastic! Al tu se numete Mireasma Primverii, camera mea este alturi, nchipuiete-i, face parte n mod normal din apartament. Dup cum se pare ar exista zece biei de serviciu de fiecare apartament. Am telefonat la serviciul de camer pentru cafea i mi-a fost adus pe o tav de argint nainte de a pune telefonul n furc. Camerele de baie sunt destul de mari, ca pentru un cocteil de douzeci de persoane, i o formaie instrumental. Bine. Ateapt-m. Ea se oprise pe una din sofalele din piele, adnci, n salonaul luxos unde atepta, bucurndu-se de lucrurile de calitate care o nconjurau. Scrinuri chinezeti lcuite, un bar bine nzestrat ntr-un alcov prevzut cu oglinzi, aranjamente florale discrete i o sticl de whisky cu monogramul lui Lincoln Bartlett i cu complimentele directorului general al hotelului. Dormitorul apartamentului ei, desprit de o u, de o parte, dormitorul lui n apartamentul principal, de cealalt parte. Amndou erau cele mai mari pe care le vzuser vreodat, cu paturi foarte largi. De ce au fost puse n avionul nostru arme, i de cine? ngndurat, privi afar pe geamul larg ct tot peretele la insula Hong Kong i la vrful celui mai nalt munte al insulei denumit Piscul. Oraul, care purta numele de Victoria, dup regina Victoria, ncepea la rmul mrii, se ridica apoi n terase pe pantele muntelui ce urca abrupt, restrngndu-se apoi pe versanii inaccesibili. Aproape de vrf se gseau, ns, blocuri de locuit. Ea putea vedea unul chiar deasupra terminalului funicularului de la Pisc. De acolo privelitea trebuie s fie fantastic, se gndi ea absent. Apa albastr, lucea plcut, portul fiind tot aa de plin de circulaie ca i strzile de jos din Kowloon. Transatlantice i nave comerciale stteau ancorate sau legate la cheiurile Kowloon-ului, ori ieeau sau intrau, cu sirenele sunnd vesel. Dincolo, n docurile din partea spre Hong Kong, se afla un distrugtor al Marinei Regale Engleze i, n apropiere, ancorat, o fregat gri-nchis a Marinei Statelor Unite. Erau sute de jonci de toate mrimile i toate vrstele cele mai multe pentru pescuit unele cu motor, altele greoaie, navignd cu pnze ncoace i ncolo. Feriboturi cu dou puni, ticsite, neau intrnd sau ieind din trafic ca libelulele, i pretutindeni sampanuri micue cu vsle sau cu motor, tiau fr team cile maritime obligatorii. Unde or fi trind toi aceti oameni? se ntreb ea, nspimntat. i din ce se ntrein? Un biat de

47

serviciu deschise ua cu cheia lui, fr s ciocneasc la u i Linc Bartlett intr n camer. Ari magnific, Casey, zise el, nchiznd ua. i tu. Afacerea asta cu putile nu-i prea bun, nu-i aa? E cineva pe aici? Vreo femeie de serviciu prin camere? Suntem singuri, dar bieii de serviciu par s intre i s ias dup bunul lor plac. Acesta a scos cheia din u nainte de a fi ajuns eu la ea! Linc i-a povestit ce s-a ntmplat la aeroport, apoi a cobort vocea. Ce e cu John Chen? Nimic. N-a fcut dect s-mi vorbeasc nervos, fr s spun lucruri eseniale. N-a vrut s vorbeasc despre afaceri. Cred c nu-i va reveni din faptul c i-a aprut n fa o femeie. M-a lsat la hol, spunndu-mi c-mi va trimite o main la 9.15. Aadar planul a mers bine? Foarte bine. Bun. Ai obinut propunerile? Nu. I-am spus c am fost autorizat de tine s le preiau i i-am oferit o poli pltibil la vedere. Dar el s-a prefcut surprins i mi-a spus c va discuta cu tine n particular cnd te va conduce cu maina dup dejun. Prea foarte iritat. Nu-i nimic. Maina ta va fi aici n cteva minute. Te vd la dejun. Trebuie s-i informez pe cei de la Struan, pe Dunross, n legtur cu putile? Nu. S ateptm i s vedem ce iese din asta? Crezi c ar putea fi ei amestecai? Foarte posibil. Ei cunoteau planul nostru de zbor i ar avea o motivaie. Care? S ne discrediteze. Dar de ce? Poate i nchipuie c tiu planul nostru de btaie. Dar atunci nu ar fi fost mai nelept din partea lor s nu fac nimic s ne nghit? Poate. Dar n acest fel ei au fcut prima micare de deschidere. Ziua nti: Calul atac nebunul 3. Atacul mpotriva noastr este lansat. Da. Dar de cine i noi cu ce jucm, cu albele sau cu negrele? Ochii lui se ncruntar, i-i pierdur cldura: Nu m intereseaz, Casey, atta timp ct noi ctigm. Linc plec. Se urzete ceva, i zise ea. Ceva periculos despre care mie nu-mi spune. Discreia este vital, Casey, i spusese la nceput. Napoleon, Cezar, Patton toi marii generali au ascuns adesea planurile lor reale de colaboratorii lor. Tocmai pentru a-i ine n ah i pe ei i pe spionii inamicului. Dac sunt reinut fa de tine, nu nseamn c nu-i acord ncrederea necesar, Casey. Dar tu nu trebuie niciodat s ai reineri fa de mine.

48

Asta nu-i frumos. Viaa nu-i frumoas. Moartea nu-i frumoas. Rzboiul nu-i frumos. Marele nego nseamn rzboi. Fac comer ca i cnd a fi n rzboi i de aceea voi ctiga. Ce vei ctiga? Doresc ca Par-Con Industries, s devin mai mare dect General Motors i Shell la un loc. De ce? Pentru ca mulumirea mea s fie deplin. Acum spune-mi adevratul motiv. Ah, Casey, de aia te iubesc eu. Tu asculi i nelegi. Ah, Corsarule, i eu te iubesc. Apoi, au rs amndoi, pentru c tiau c nu se iubeau, nu n sensul obinuit al cuvntului. Ei conveniser, la nceputul drumului, s lase de o parte lucrurile obinuite n favoarea celor extraordinare. i aceasta pentru apte ani. Casey privea pe geam portul i navele. Zdrobete, distruge i ctig. Marile Afaceri, cel mai impresionant joc al monopolului din lume. i eful meu este Corsarul Bartlett, marele Artist. Dar timpul conlucrrii noastre se ncheie, Linc. n acest an, al aptelea an, ultimul an se ncheie n ziua mea de natere, noiembrie 25, a douzeci i aptea mea aniversare Auzi un discret ciocnit la u i o cheie n broasc. Se ntoarse s spun intr, dar scorosul biat de serviciu era deja nuntru. 'Neaa, donoar. Sunt valetul de zi numrul unu, Chang! Avea prul sur i era ndatoritor, zmbi cu gura pn la urechi. Cur camera, rog? Nici vreunul din voi nu ateapt niciodat s i se rspund intr? ntreb ea cu asprime. Chang privi la ea cu indiferen. Oh, nu-i nimic, continu ea pe un ton plictisit. Zi frumos, heya? Care primu, camera master sau camera donoar? A mea. Domnul Bartlett n-a folosit-o nc. Chang rnji, artndu-i dinii. Ayeeyah, tu i cu master ai culcat mpreun n camera tu, donoar, nainte de a fi plecat? Dar nu au fost dect paisprezece minute ntre sosirea domnului i plecarea lui i, evident, el nu arta prea rou la fa cnd a plecat. Ayeeyah, la nceput s-a crezut c e vorba de doi brbai, doi diavoli de strini, mprind apartamentul de care m ocup, apoi s-a vzut c unul era o ea confirmat de Ng, valetul de noapte, care, desigur, a cotrobit prin bagajul ei, unde a gsit serioase dovezi c era vorba cu adevrat de o femeie, reconfirmate n aceast diminea cu mare plcere de Fung, cea de-a treia ngrijitoare la closet. i pr blond ntre picioare. Ce ruinos! i Floci Blonzi nu numai c nu este principala soie a domnului nu este nici mcar a doua, i oh ko, ceea ce este i mai ru este faptul c nu a avut bunul sim s se dea drept soia lui, pentru ca n felul acesta s fie respectate regulile hotelului i toat lumea s ias cu faa curat.

49

Chang rdea n hohote, pentru c hotelul avusese totdeauna reguli ciudate n legtur cu prezena femeilor n camerele brbailor of Doamne, pentru ce altceva este fcut un pat? iar azi femeile triesc fr s se ascund n pcatul barbarilor. Ah, i cum s-au mai speriat cu toii noaptea trecut. Barbarii! Dew neh loh moh la toi barbarii! Dar tipa este n mod sigur dragon, pentru c s-a uitat de sus la directorul adjunct eurasiatic i directorul eurasiatic de noapte, i chiar la btrnul vorb-blnd, directorul coordonator Bin Mare. Nu, nu, nu, se vitase el, cel puin aa i se spusese lui Chang. ,,Da, da, da, rspunsese tipa, insistnd s i se dea jumtatea alturat a apartamentului Mireasma Primverii. n momentul acela, Prea Cinstitul Mong, portarul ef i ef al triadei i de aceea lider al hotelului a rezolvat ceea ce prea de nerezolvat: Apartamentul Mireasma Primverii are trei ui, heya? spuse el. Una pentru fiecare dormitor, una pentru camera principal. S-i dm fetei Mireasma Primverii B, care este oricum o camer mai puin important, cu ua ei proprie. Dar ua interioar care duce n salonaul principal i de aici spre camerele efului va fi ncuiat, ns o cheie va fi lsat la ndemn. Dac trfa asta cu vorb-dulce descuie ea ua ce se poate face? i apoi, dac se va ntmpla ca mine, sau poimine s fie ncurcturi la rezervri, i prea onorabilul director va fi obligat s cear miliardarului i putorii sale din ara Muntelui de Aur s plece, ei bine, regret, dar avem suficiente cereri de rezervare, ba chiar i multe n plus, i aa ne aprm cinstea obrazului, ca s ne protejm prestigiul. i aa s-a i fcut, i s-a rezolvat cazul. Ua de intrare de la camera B a fost descuiat i Floci Blonzi a fost invitat nuntru. Cine poate spune c ea a luat cheia i a descuiat ua de legtur? C ua asta este acum deschis sigur, nu voi spune niciodat vreunei persoane strine de hotel, nu voi scoate nici o vorb. Ca totdeauna. Ayeeyah, dar dei uile de la intrare pot fi ncuiate i toat lumea s cread c totul e ct se poate de corect, cele dinuntru pot fi larg deschise i e stranic. Ca i micua ei Poart de Jad, gndea el, cu un aer vistor. Dew neh loh moh, m ntreb cum ar fi s dau iama ntr-o Poart de Jad ca a ei? Fac pat, donoar? ntreb el n englez cu un glas mieros. D-i drumul! Oh, ct de groaznic sun limba lor barbar. Pfui! Chang, valetul de zi, simi c-i vine s tueasc i s scuipe flegma pe jos, dar era mpotriva regulilor hotelului. Heya, Chang, i se adres cu faa surztoare Fung, cea de-a Treia ngrijitoare la closet, cnd intr in apartament dup ce btuse fr prea mult tragere de inim n ua, pe care o deschisese de mult. Da, donoar, ierte, donoar, i se adres lui Casey n englez, apoi din nou lui Chang n cantonez. N-ai terminat nc? E rahatul ei att de dulce c vrei s umbli prin chiloii ei? Dew neh loh moh, la tine acolo, Sor. ine-i gura sau vrei ca btrnul tu tat s-i ard o ciomgeal.

50

Pentru singura ciomgeal pe care m-ta aia btrn o vrea, tu nu m poi ajuta! Hai s te ajut s-i facem repede patul. ntr-o jumtate de or ncepe un joc de mah-jong. Prea onorabilul Mong m-a trimis dup tine. Oh, mulumesc, Sor. Heya, i-ai vzut ntr-adevr flocii? Nu i-am mai spus? Ce, eu mint? Sunt curat aur, mai deschii dect prul ei de pe cap. Era n baie i eram aproape de ea aa cum sunt de tine acum. i, oh, da, sfrcurile snilor ei erau roz, nu maronii. Eeee! nchipuiete-i! La fel ca la purcele. Ce ngrozitor! Da. Ai citit numrul de azi al publicaiei Daily Commercial? Nu, Sor, nc nu. De ce? Ei bine, astrologul publicaiei spune c sptmna asta e foarte bun pentru mine, iar azi redactorul financiar susine c ar aprea nceputul unei noi perioade de prosperitate. Dew neh loh moh, nu mai spune? Aa c am cerut azi diminea agentului meu de burs s cumpere nc o mie de aciuni ale Nobilei Case, la fel de la compania Golden Ferry, 40 de la cea de-a Doua Cas mare i 50 de la Good Luck Properties. Bncile mele sunt generoase, ns acum nu mai am n Hong Kong de unde s cer sau s mprumut nici o singur lecaie. Eeee, te arunci tare, Sor. i eu m extind. Sptmna trecut am fcut un mprumut de la banc pe baza aciunilor pe care le am i am cumprat nc 600 de la Nobila Cas. Asta era mari. Am cumprat la 25,23! Ayeeyah, prea cinstite Chang, asear la nchidere erau 29,14! Fung fcu un calcul imediat. Eti deja cu 2348 dolari Hong Kong n plus. i se vorbete c Nobila Cas urmeaz s oferteze pentru Good Luck Properties. Dac ncearc, furia dumanilor si va atinge culmi, o s fiarb. Hai! Tai-panul celei de-a Doua Case Mari o s bese gunoi n loc de parale. Oh, oh, oh, i ntre timp aciunile vor urca rapid la sume mari! Ale tuturor celor trei companii! Ha! Dew neh loh moh, unde mai pot s obin nite bani? La curse, Chang! mprumui 500 n contul ctigurilor tale prezente i pariaz smbt la dublu sau pe dou curse, 4 i 5 sunt numerele mele norocoase Amndoi se uitar la Casey care intrase n dormitor. Chang o ddu pe englezete. Da, donoar? n baie sunt cteva rufe. Le putei trimite la spltorie, v rog? O, da, ocup eu. Azi ora ase treceam lum, O.K. Diavolii tia de strini sunt att de proti, i zise Chang dispreuitor. Ce sunt eu, un gunoi nepriceput? Sigur c o s m ocup de rufe dac sunt rufe. Mulumesc.

51

Amndoi o priveau fascinai cum i studia machiajul n oglinda din dormitor, pregtindu-se s plece. Sfrcurile nu erau lsate deloc, nu-i aa, sor? zise Chang. Sfrcuri roz, heya? Extraordinar! ntocmai ca la purcele, i-am spus. Ce ai, nu pricepi? Sau urechile tale or fi oale de noapte n care doar te pii? n urechile tale, Fung a treia ngrijitoare la closet ce eti! i-a dat baci? Nu. eful mi-a dat mult, dar ea nimic. Dezgusttor, heya? Da. Ce poi face? Oamenii din Golden Mountains sunt ntr-adevr necivilizai, nu-i aa, Chang, valet de zi? n Jaguarul lui tip E, tai-panul cobor dealul pe lng Peak Road ndreptnduse spre est, ctre Magazine Gap. Drumul erpuit avea doar o band pentru fiecare sens, cu puine locuri de depire, iar cele mai multe curbe erau abrupte. n ziua aceea carosabilul era uscat, iar Ian Dunross, cunoscnd drumul foarte bine, lua curbele n vitez, dar totodat lin, nconjurnd muntele, maina lui roie decapotabil inndu-se strns n partea interioar a curbei. Cobornd, a schimbat vitezele ca la curse, a frnat, a ratat o curb, ndreptndu-se spre un camion vechi care mergea ncet. S-a oprit ateptnd cu rbdare, iar apoi, la momentul potrivit, a virat brusc pe banda opus, trecnd n siguran nainte ca maina ce venea din fa s ia curba. Dunross avea de-acum vizibilitate pentru o poriune i putea s vad c oseaua erpuit era goal. Aps pe acceleraie, furindu-se prin unele curbe, punnd stpnire pe toat oseaua, mergnd pe linia cea mai scurt, folosind n acelai timp i minile, i ochii, i picioarele i frna i schimbtorul de viteze. Simea n toat fiina lui, uriaa putere a motorului i a angrenajelor. Din fa i apru deodat, dintr-o curb mai ndeprtat, un camion i sentimentul lui de libertate dispru. Debreie, frn i ntr-o secund trecu pe banda lui regretnd c nu mai e liber pe osea. Apoi acceler, intrnd din nou n curbe i mai neltoare. i iat n fa un nou camion, de data aceasta plin de oameni. Atept la civa metri n spatele lui, contient c pentru moment nu era loc pentru al depi. Una dintre pasagere remarc numrul mainii lui, 1-1010, art cu degetul, privir apoi cu toii la el, schimbnd vorbe ntre ei. Unul dintre ei btu n cabina oferului care, ndatoritor, se nghesui cu greu pe marginea drumului, lsndu-l pe Dunross s treac. Dunross se convinse c e n siguran, apoi depi, fcndu-le cu mna surztor. Curbele din ce n ce mai multe, viteza, ateptrile la depire, depirile i riscul i fceau plcere. Apoi o lu n jos pe colin, la stnga spre Magazine Gap Road pe curbe i mai neltoare. Circulaia era mai intens de-acum i mai lent. Depi un taxi. zvcni n vitez, trecnd de alte trei maini, reveni pe banda lui, dar tot cu vitez excesiv, cnd observ n faa lui nite ageni de circulaie pe motociclet ateptnd. Micor viteza i trecu pe lng ei cu 30 de mile la or. Le fcu semn cu un gest prietenesc. Ei rspunser.

52

Trebuie totui s conduci mai ncet, Ian, i spusese de curnd prietenul su, Henry Foxwell, ofier superior la circulaie. Chiar c ar trebui. Nu am avut niciodat un accident pn acum. Sau vreo amend. Doamne Dumnezeule, Ian, dar nu exist agent de circulaie n insul care ar ndrzni s-i dea ie o amend! ie, tai-panul? Las-o moart. Am spus-o pentru binele tu. Pstreaz pasiunea vitezei care te stpnete pentru raliul de la Monaco sau pentru cel de la Macao Road. Macao e o curs pentru profesioniti. Nu-mi asum riscul i, oricum, eu nu conduc att de repede. 107 Km pe or pe Wongniechong nu este tocmai ncet, drag prietene. Chiar dac recunoatem c era ora 4.23, pe o osea aproape goal. Dar e o zon cu limit de vitez la 50 km pe or. Sunt o groaz de Jaguare tip E n Hong Kong. Da, sunt de acord. apte de toate. Dar cte roii, decapotabile, cu un numr de nmatriculare special? Cu o capot de pnz neagr, cu roi i pneuri de curse, care merg cu o vitez nebun? Era joia trecut, drag prietene. Te-a prins radarul, etcetera. Te duceai s-i s vizitezi nite prieteni. Pe oseaua Sinclair, cred. Dunross i stpnise furia care-l cuprinsese. Oh? spuse el cu o fa surztoare. Joi? Parc mi amintesc, am luat atunci cina cu John Chen n apartamentul su din Sinclair Towers. Dar am crezut ca am ajuns acas cu mult nainte de 4.23. Ah, bineneles. Sunt sigur c poliistul a notat greit i numrul mainii, i culoarea, totul. Foxwell l btu prietenete pe umr. Chiar aa, nu vrei s mergi mai potolit? Ar fi neplcut s te sinucizi n timpul serviciului meu. Ateapt pn voi fi transferat din nou la echipa special sau la colegiul de poliie. Sunt sigur c agentul meu a greit, sracul. Dar n-a fost nici o greeal, i spuse Dunross. O tii i voi, o tiu i eu, i John Chen tie i Wei-wei. Deci voi biei tii despre Wei-wei? Foarte interesant. Ia spune-mi, m urmrii? l ntrebase el calm. Doamne sfinte, nu! Foxwell se art ocat. Serviciul de informaii urmrea un rufctor care avea un apartament n Sinclair Towers. Te-au vzut cu totul ntmpltor. Eti doar o persoan foarte important n Hong Kong, tii asta. S-a ntmplat ca faptul s ajung la mine prin nite canale. tii cum se ntmpl. Nu, nu tiu. Se spune c un singur cuvnt spus unui nelept este suficient, drag prietene. Da, aa se spune. Aa c poate mai bine le-ai spune colegilor ti de la Special Intelligence s fie mai inteligeni n viitor. Din fericire, sunt foarte discrei. Dar chiar i aa, nu mi-ar place s fie nregistrate toate deplasrile mele. Sunt sigur c nu sunt. Nu sunt nregistrate. Bine. Ce rufctor din Sinclair Towers?

53

Unul din marii notri granguri din lumea afacerilor, care e suspectat c ar fi comunist. Foarte neplcut, dar cei de la SI trebuie s-i ctige i ei pinea, nu-i aa? l cunosc? mi imaginez c tu tii pe toat lumea. E din Shanghai sau Canton? Ce te face s crezi c e din unul din cele doua locuri? A, deci e european? E doar o lichea, Ian. mi pare ru, dar totul este deocamdat foarte secret. Hai, spune-mi, doar suntem proprietarii acestui bloc. Cine? Hai c nu spun nimnui. tiu. mi pare ns ru, amice, dar nu pot s-i spun. Totui am o ipotez pentru tine. S zicem c un presupus personaj foarte important, cstorit, are o amant al crei unchi, din ntmplare este n mare tain eful poliiei ilegale a Kuomintangului pentru Hong Kong. S mai presupunem c cei din Kuomintang au dorit s atrag aceast persoan foarte important de partea lor. Sigur, persoana respectiv ar fi putut fi influenat de o asemenea femeie. Nu crezi? Da, spusese Dunross ncet. Dac era prost. El tiuse de dinainte despre Wei-wei i unchiul ei Jen pe care l i ntlnise de mai multe ori la Taipe, la unele recepii particulare. i plcuse tipul. Nici o problem gndi el, pentru c ea nu e nici amanta, nici prietena mea, cu toate c e frumoas i tentant. i seductoare. Zmbi n timp ce mergea n coloana de maini n jos, spre Magazine Gap Road. Atept apoi s fac sensul giratoriu ca s se ndrepte, pe Garden Road la vale, spre centru, jumtate de mil mai departe, spre mare. Acum putea vedea cldirea nalt i modern cu birourile companiei Struan. Avea douzeci i dou de etaje i era situat cu faa spre Connaught Road i mare, aproape peste drum de terminalul Golden Ferries cu navele sale care fceau legtura ntre Hong Kong i Kowloon. Ca ntotdeauna peisajul l ncnt. Se strecur intrnd i ieind pe unde putea din traficul aglomerat, trecnd cu chiu cu vai de Hilton Hotel, de terenul de crichet din stnga, ntrnd apoi n Connaught Road unde trotuarele erau pline de pietoni. Opri n faa intrrii principale. Asta-i ziua mea cea mare, gndi el Au sosit americanii. i Bartlett va fi laul n care l voi spnzura pe Quillan Gornt o dat pentru totdeauna. Isuse, de-am putea reui! 'Neaa, sir, salut cu voce tare portarul. 'Neaa, Tom. Dunross iei din main. O lu la fug pe scrile de marmur, srind cte dou trepte o dat spre intrarea uria de sticl. Un alt portar i duse maina n parcarea subteran, iar altul i deschise ua de sticl. Surprinse reflexele Rolls-ului care se apropia. Recunoscndu-l, arunc o privire napoi. Casey cobor din main, iar el se trezi fluiernd fr s vrea. Ducea o serviet. Taiorul ei de mtase verde-albastru avea o croial clasic, cu toate acestea nu ascundea nimic din formele siluetei sale, nici din mersul ei unduitor. Verdele-albastru i accentua prul auriu rocat. Ea privi n jur, simindu-i privirea. l recunoscu imediat. l

54

msur aa cum i el o msura i, cu toate c totul dur numai o clip, amndoura li se pru c a trecut foarte mult. Mult i ncet. Ea porni prima, ndreptndu-se spre el. A ntmpinat-o la jumtatea drumului. Bun ziua, domnule Dunross. Bun ziua. Nu ne-am cunoscut pn acum. Nu-i aa? Nu, dar suntei uor de recunoscut din fotografii. Nu m ateptam s am plcerea s v ntlnesc deja. M numesc Cas Da, spuse el i zmbi. Am primit un telefon urgent de la John Chen ast noapte. Bine ai venit n Hong Kong, domnioar Tcholok. Domnioar, nu? Da. Sper c fiind femeie nu v incomodeaz prea mult. Ba da, foarte mult. Dar vom ncerca s ne adaptm situaiei. Putei fi, mpreun cu domnul Bartlett, oaspeii mei la cursele de smbt? Apoi la dejun i tot ce se cuvine? Cred c ar fi foarte plcut. Dar trebuie s discut cu Linc Pot s v confirm dup-mas? Sigur! o privi de sus pn jos, ea l msur cu privirea la rndul ei, portarul inea nc ua deschis. Bine, haidei domnioar Tcholok i s ncepem btlia. Ea se uit iute n ochii lui. De ce ne-am bate? Suntem aici s facem afaceri. A da, desigur. Scuze. Este doar o vorb a lui Sam Ackroyd. Am s v explic altdat. O conduse nuntru i chem liftul. Numeroasele persoane, care formaser deja o coad i ateptau, s-au dat imediat la o parte pentru a le face loc s intre ei nti n lift, fcnd-o pe Casey s se simt stingherit. Mulumesc, spuse Dunross, nevznd n acest gest ceva ieit din comun. O conduse nuntru i aps pe butonul 20, butonul cel mai de sus, observnd cu o oarecare indiferen c ea nu era nici parfumat i nici nu purta bijuterii, avea doar un lnior subire de aur n jurul gtului. De ce este ua din fa nclinat n unghi i nu aezat vertical, obinuit? ntreb ea. Poftim? Intrarea din fa pare a fi uor nclinat nu e tocmai dreapt. M ntrebam de ce? Avei spirit de observaie. Rspunsul este fung sui. Cnd a fost construit blocul acum patru ani, am uitat s consultm un fung sui. Un astrolog. Un om specializat n ale cerului, pmntului, curenilor de ap i diavolilor. El e cel carei ofer garania c ai cldit casa pe spatele Dragonului Pmntului i nu pe capul lui. Cum? Da, da. tii, toate cldirile din ntreaga Chin sunt orientate n funcie de Dragon. Cnd stai pe spatele lui e perfect, dar pe capul lui e ru i e i mai ru dac te afli pe ochiul lui. Oricum, atunci cnd ne-am dus la fung sui s-l ntrebm

55

ne-a spus c ntreaga cldire e pe spatele lui mulumesc lui Dumnezeu, altfel ar fi trebuit s ne mutm dar diavolii i-au croit loc pe u i de aici toate necazurile. M-a sftuit s reproiectez ua, i astfel sub ndrumarea lui, am schimbat unghiul. Acum toi diavolii se izbesc de u i pleac. Ea rse. Acum spunei-mi adevratul motiv. Fung sui. Am avut multe necazuri ghinioane unele groaznice, de fapt, pn a fost schimbat ua! Faa i se ntunec o clip, apoi umbra dispru. n momentul n care am rectificat unghiul, lucrurile au luat-o spre bine. Vrei s-mi spunei c ntr-adevr credei n chestii dintr-astea? Diavoli i balauri? Nu cred n superstiiile astea. Dar cnd trieti n China nvei pe pielea ta, i plteti scump pentru asta, c e mai bine s faci aa cum face chinezul. Nu trebuie s uitm c dei Hong Kongul este britanic, aici suntem totui n China. Ai nvat ac Liftul se opri i uile se deschiser, dezvluind un antreu cu lambriuri i un birou la care sttea o recepioner ngrijit mbrcat i eficient. Ochii ei evaluar pe loc mbrcmintea lui Casey. Vac, i spuse n gnd Casey, citindu-i clar gndurile, i-i zmbi. 'Neaa, tai-pan, spuse recepionera cu o voce blnd. Mary, ea e domnioara K.C. Tcholok. Te rog introdu-o n biroul domnului Struan. Oh, dar Mary Li ncerc s-i ascund ocul. Ceilali ateapt ateapt pe i fata ridic receptorul, dar el o opri. Condu-o nuntru. Acum. Nu e nevoie s o anuni. Se ntoarse spre Casey i zmbi. Ai fost lansat. Ne vedem curnd. Da, mulumesc. Pe curnd. V rog urmai-m, domnioar Tchuluk, spuse Mary Li, pornind-o prin hol, cu mersul ei cochet. Cheong-samul ei era bine strns pe corp, despicat pn sus pe coapse, descoperind picioarele lungi n ciorapi de mtase. Casey o privi o clip. Probabil c din pricina croielii vemntului mersul ei pare att de sexy, gndi ea amuzat de mersul acela ostentativ. i ntoarse privirea spre Dunross, ridicnd din sprncean. El zmbi. Pe curnd domnioar Tcholok. Te rog, spune-mi Casey. Poate preferi Kalian Ciranoush. Ea se uit cu gura cscat la el. Cum de tii numele meu? M ndoiesc chiar c Linc i-l mai amintete. Ah, e bine s ai prieteni sus-pui, nu-i aa? spuse el cu un zmbet. A bientot*. Oui, merci** rspunse ea automat.

56

El se duse la liftul opus i aps pe buton. Uile se deschiser i se nchiser imediat dup el. ngndurat, Casey porni dup Mary Li care o atepta, i era numai urechi la fiecare nuan. n lift, Dunross scoase o cheie, o introduse n broasc i o rsuci. Liftul porni. Urca doar la ultimele dou etaje. Aps pe butonul cel mai de jos. Numai alte trei persoane mai aveau chei similare: Claudia Chen, secretara lui executiv, secretara sa particular Sandra Yi i valetul Numrul Unu al casei, Lim Chu. La etajul 21 se aflau birourile particulare i sala de consiliu a Curii Interne. La etajul 22, refugiul, apartamentul personal al lui tai-pan. Numai el avea cheile la ultimul lift privat care fcea legtura direct ntre garajul de la subsol i refugiu. Ian, i spusese predecesorul lui n funcia de tai-pan, Alastair Struan cnd i nmnase cheile, dup plecarea lui Phillip Chen. Acest loc retras intim este lucrul cel mai de pre pe care l ai. Dirk Struan a scris asta n testamentul su, i ct de nelept a fost! Nu uita niciodat, lifturile private nu sunt pentru lux i ostentaie, dup cum nici apartamentul tai-panului. Ele exist tocmai pentru ai oferi un loc n care s-i ii lucrurile de tain, poate un loc n care s te ascunzi tu nsui. Vei nelege mai bine dup ce vei citi testamentul i vei cerceta atent seiful taipanului. Apr acest seif cu toate puterile tale. Trebuie s fii extrem de atent, sunt o grmad de taine acolo cred c prea multe uneori i unele nu prea curate. Sper s m descurc, spusese el politicos, detestndu-l pe vrul su, i cuprins de febra aceea imens c, n cele din urm, dobndise prada pentru care muncise din greu, i pentru care riscase att de mult.
*Pe curnd (n francez n original). **Da, mulumesc (n francez n original).

Nu vei da gre. Tu nu spusese btrnul pe un ton bos. Ai fost supus la ncercri i i-ai dorit postul dintotdeauna, nu? Da, rspunsese Dunross. Am ncercat s m pregtesc pentru asta. Dar sunt totui foarte surprins c mi ncredinezi mie aceast misiune. i se d cea mai nalt funcie n compania Struan, nu datorit dreptului pe care l ai prin natere, care te face apt numai pentru Curtea Intern, ci datorit convingerii mele c eti cel mai bun care m-ar putea urma. Ai complotat n tain, ai dat din coate, i-ai croit drum spre funcia asta de ani de zile. Asta-i adevrul, nu-i aa? Compania Struan are nevoie de schimbare. i, s fim sinceri, Nobila Cas este ntr-o situaie grea. Nu este numai vina ta, a fost rzboi, a urmat conflictul din Coreea, apoi Suezul i am avut civa ani parte de Joss ru. Vor trece ani pn vom fi n siguran. Dac Quillan Gornt, sau oricare din cei douzeci de dumani ar ti mcar jumtate din adevr, dac ar ti ce mult ne-am nglodat n datorii, neam neca n propriile noastre aciuni fr valoare ntr-o sptmn. Aciunile noastre sunt bune nu sunt fr valoare. Exagerezi ca de obicei. Valoreaz douzeci de ceni la dolar pentru c nu avem capital suficient, nu avem ndeajuns bani lichizi, i suntem n pericol de moarte.

57

Prostii. Oare? Vocea lui Dunross deveni tioas pentru prima oar. Rothwell-Gornt ar putea s ne nghit ntr-o lun dac ar ti valoarea activului nostru, fa de datoriile care ne preseaz. Btrnul l privise doar, fr s rspund. Apoi spuse ntr-un trziu: Este o situaie temporar. De sezon i temporar. Prostii! Tu tii foarte bine c mi dai postul pentru c sunt singurul om care poate rezolva situaia dezastruoas lsat de voi, de tine, de tata, i fratele tu. Da, pun rmag c tu poi s rezolvi. sta-i adevrul, izbucni Alastair nfuriat. Da. Tu ai motenit, n mod cert, att de mult din diavolul de Struan n sngele tu nct s-i poi fi un urma pe msura lui, dac asta i-ai pus n minte. Mulumesc. Recunosc c nimic nu-mi va sta n cale. i pentru c asta e noaptea adevrurilor, pot s-i spun acum de ce m-ai urt totdeauna, de ce propriul meu tat m-a urt i el. Poi? Da, pentru c am supravieuit rzboiului i fiul tu nu, pentru c nepotul tu Linbar, ultimul din ramura Struanilor este un flcu drgu, dar nu e bun de nimic. Da, eu am supravieuit, dar bieii mei frai nu, i tatl meu nc mi mai reproeaz i acum asta. Este adevrat, nu-i aa? Da, spusese Alastair Struan. Da, mi-e team c este. Mie nu mi-e team c e adevrat. Nu mi-e team de nimic. Bunica Dunross a avut grij s nu-mi fie! Heya, tai-pan, l ntmpin n timp ce se deschise ua liftului Claudia Chen, o asiatic plcut, cu prul grizonat, ntre cinzeci i aizeci de ani ce sttea n spatele unui birou imens ce domina foaierul etajului douzeci i unu, i slujea Nobila Cas de patruzeci i doi de ani, douzeci i cinci de ani muncind n exclusivitate pentru tai-panii care s-au perindat unul dup altul. Neh hoh mah? Ce mai facei? Ho, ho, i rspunse el absent. Bine! apoi n englez: A sunat Bartlett? Nu, se ncrunt ea. Doar la prnz trebuie s apar. Vrei s ncerc s-l gsesc? Nu. Dar ce e cu convorbirea mea cu Foster la Sydney? Nu am reuit nc. Nici convorbirea cu domnul MacStruan la Edinburgh. Ai pit ceva? ntreb ea, simindu-i imediat starea de spirit. Poftim? Oh, nu, nimic! ncerc s-i arunce povara de pe umeri, trecu pe lng biroul ei intrnd n propriul lui birou, de unde se vedea portul. Se aez ntr-un fotoliu comod lng telefon. Ea nchise ua i se aez n apropierea lui cu carnetul de notie pregtit. Tocmai mi-am amintit de ziua n care am preluat funcia. Oh. Joss bun, tai-pan! Da. Joss bun, repet ea, i asta de mult timp. El rse.

58

Mult timp? Ca pentru patruzeci de viei. De fapt sunt de-abia trei ani, dar ntreaga lume s-a schimbat i nainteaz att de repede. Cum vor arta oare urmtorii civa ani? La fel, tai-pan. Am auzit c te-ai ntlnit cu domnioara Casey Tcholok la intrarea principal. Eh, cine i-a spus? ntreb el rstit. E unul Dumnezeu, tai-pan. Nu pot s-mi dau n vileag sursele. Dar am auzit c te-ai uitat lung n ochii ei i ea la fel n ochii ti. Heya? Prostii. Cine i-a vorbit de ea? Noaptea trecut am sunat la hotel s vd dac totul e n regul. i directorul mi-a spus ce-au pit cu ea. tiai c prostul la era s-i spun c nu mai au nici un loc n hotel? Huh, i-am spus c dac ei mpart doar apartamentul sau i patul, sau nu mpart nimic nu-i treaba noastr. Dar ne aflm n 1963 i timpurile moderne dau dreptul s se bucure de libertate n felul lui. i oricum este un apartament frumos, cu dou intrri i camere separate. i, ce e mai important, sunt oaspeii notri. Claudia rse. Am tras cteva sfori Ayeeyah, puterea, ce plcut jucrie! I-ai spus tnrului Linbar sau celorlali c K.C. este femeie? Nu. La nimeni. tiam c tu tii. Barbara Chen mi-a spus c domnul John tocmai telefonase n problema lui Casey Tcholok. Cum arat? Bun de pat ar fi cuvntul potrivit, spuse el zmbind. Da, i altceva? Dunross se gndi un moment, apoi zise: E foarte atrgtoare, frumos mbrcat, dei mai sobr astzi, cred c de hatrul nostru. Foarte sigur pe ea i cu un ascuit spirit de observaie. A vzut c ua din fa era n unghi i a ntrebat de ce. Dunross lu un cuita din filde de tiat hrtie i se juc cu el. Lui John nu i-a plcut mai deloc. Zicea c ar paria c este una din americancele acelea tulburtoare, care seamn cu fructele din California: splendide cnd le priveti, crnoase, dar fr nici un pic de gust! Sracul domnul John, orict iubete el America, prefer anumite priveliti din Asia! Dunross rse. Ct de abil negociator este vom afla curnd! Zmbi! Am introdus-o neanunat. Pun rmag pe 50 HK c cel puin unul din ei tia dinainte c e femeie. Phillip Chen sigur, dar vulpoiul sta btrn nu le va spune celorlali. Pariez pe o sut c nici Linbar, Jaeques sau Andrew Gavallan n-au tiut. S-a fcut, spuse Claudia fericit: Poi s-mi plteti chiar acum tai-pan. Am verificat foarte discret azi diminea. Ia din banii de cheltuieli mrunte, i spuse el pe un ton acru. mi pare ru, ea ntinse mna. Rmagu-i rmag, tai-pan. Cu prere de ru, i ddu bancnota roie de 100 da dolari.

59

Mulumesc. Pariez pe 100 c Casey Tcholok i va da gata pe domnul Linbar, pe domnul Jacques i Andrew Gavallan. Ce mai tii? o ntreb el bnuitor. Ei? O sut? De acord. Excelent! spuse ea cu vioiciune, schimbnd subiectul. Ce facem cu dineurile pentru domnul Bartlett? Meciul de golf i excursia n Taipe? Bineneles, nu putei lua cu voi o femeie prin toate coclaurile alea. S contramandez? Nu, voi vorbi cu Bartlett, el va nelege. Am invitat-o totui cu el la cursele de smbt. Oh, atunci ne trebuie dou locuri, fiindc toate-s ocupate. i voi contramanda pe soii Pang, ei nu se vor supra. Vrei s-i aezi mpreun la masa ta? Dunross se ncrunt. Ea s stea la masa mea, oaspete de onoare, iar pe el aeaz-l lng Penelope, oaspete de onoare. Foarte bine. O voi suna pe doamna Dunross i i voi spune. Oh, i Barbara, soia domnului John, vrea s vorbeasc cu tine. Claudia oft i i aez cuta cheong-sam-ului ei albastru-nchis. Domnul John nu a venit acas noaptea trecut, ceea ce nu ar fi ceva ieit din comun. Dar e ora 10 i 10 i nu pot s dau de el. Pare c nu a fost la Rugciunile de Diminea. Da, tiu. Deoarece noaptea trecut s-a ocupat de Bartlett, i-am spus c poate lipsi de la edina de diminea (Rugciunile de Diminea reprezentau mijlocul amuzant prin care membrii companiei Struan ddeau rapoarte la edina zilnic de la ora 8 pe care o avea tai-pan cu toi directorii de la toate filialele companiei.) Nu e nevoie de el astzi. Nu are nimic de fcut pn la prnz, i Dunross art de la fereastr ctre port. Se plimb probabil cu barca lui, e o zi numai bun pentru vele. Foarte cald, tai-pan, chiar i pentru una ca iubita lui. Fata asta e totdeauna foarte fierbinte, amrtul de el! John o fi cu barca lui sau n apartamentul lui Ming-Li. Ai ncercat la ea? Claudia pufni din nas i zise: Tatl tu obinuia s spun c n gura nchis nu intr mute. Cred c acum pot s-i spun c Ming-Li este iubita lui Numrul Doi de aproape dou luni. Noua favorit se autodenumete Fragrant Flower floare nmiresmat, i ocup unul din apartamentele lui tainice lng Aberdeen Main Road. Ah, pentru a putea ancora aproape. Da, foarte aproape. O adevrat floare, o floare deczut de la cabaretul Good Luck Dragon din Wan-chai. Dar nu tia nici ea unde este domnul John. Nu le-a vizitat pe nici una dintre ele, dei avea ntlnire la miezul nopii cu domnioara Floare Deczut, dup cum spune ea. Cum ai aflat toate astea? ntreb el cu admiraie.

60

Puterea, tai-pan, i o reea de relaii construit timp de cinci generaii. Cum altfel am fi supravieuit, heya? rse pe nfundate. Sigur, dac vrei povestea unui mic scandal adevrat, afl c John Chen nu tia c ea nu este fecioar, aa cum pretindeau ea i traficantul, atunci cnd a avut-o pentru prima oar. Ei? Nu. El l-a pltit pe traficant Unul din telefoane sun, Claudia ridic receptorul: V rog, ateptai un moment, aps pe butonul de oprire i a continuat vesel pe acelai ton. 500 ghea, dolari americani, dar toate lacrimile ei, mrturiile ei nu erau dect prefctorie. Bietul biat, aa-i trebuie, eh, nu-i aa, tai-pan? De ce e nevoie ca un om ca el, la vrsta lui, s vrea ca virginitatea s ncurajeze principiul yang al superioritii brbatului. Are doar 42 de ani, heya? Aps pe buton. Biroul tai-panului, bun dimineaa, spuse ea, politicos. Dunross o privi. Era amuzat, nucit i uluit, ca de obicei, de sursele ei de informaii, pline de culoare i de alte virtui, ca i de plcerea ei n a afla secrete i a le transmite altora. Dar numai membrilor clanului i n special celor din cercul intim. Un moment, v rog! opri butonul. Inspectorul Armstrong ar dori s te vad. Este jos cu inspectorul Kwok. i cere scuze c vine neanunat i te ntreab dac poi s le acorzi cteva clipe. Ah, povestea cu armele. Poliia noastr devine pe zi ce trece mai eficient, remarc el cu un zmbet sec. i ateptam dup-amiaz. La ora 7 diminea primise un raport de la Phillip Chen, cruia i telefonase unul din sergenii de poliie, o relaie a lui Chen, care fcuse o razie. Mai bine ai pune, Phillip, sursele noastre s afle cine e amestecat i pentru ce, i spusese el foarte ngrijorat. Am fcut-o deja. E mai mult dect o coinciden c aceste arme se afl n avionul lui Bartlett. Ar putea fi foarte jenant s se constate c avem ntr-un fel sau altul vreo legtur cu toate acestea. Da! O vzu pe Claudia acum ateptnd, cu rbdare. Roag-l pe Armstrong s m scuze zece minute. Adu-i apoi sus. Fcu ce i se spuse. Apoi adug: Dac inspectorul Kwok a fost att de repede introdus n afacerea asta, trebuie s fie ceva mult mai serios dect am crezut noi, heya, tai-pan? Secia Special sau Serviciul Special de Informaii trebuie s fie implicate imediat. Pun pariu c au fost deja contactate FBI i CIA. E logic n cazul lui Brian Kwok, deoarece el este un camarad vechi de-al lui Armstrong i unul dintre cei mai buni pe care i au. Da, aprob mndr Claudia. Eeee, ce so minunat ar fi.

61

Cu condiia s fie o fat din clanul Chen. Tot mai ai nevoie de putere, heya? Toat lumea tia c Brian Kwok fusese pregtit pentru a deveni primul chinez inspector ef adjunct. Sigur, o asemenea putere trebuie pstrat n familie! sun telefonul, rspunse ea. Da, i voi comunica, mulumesc! puse iritat telefonul n furc. A sunat eful grajdurilor guvernatorului s-i reaminteasc de cocteilul de la ora 18.00, ca i cnd eu am uitat, al naibii. Dunross ridic receptorul unuia dintre telefoane i form un numr. Weyyyy? se auzi slab vocea servitoarei chinezoaice. Alo? Chen tai-tai, spuse el la telefon n cantoneza lui perfect. Cu doamna Chen, te rog, aici Dunross! atept. Ah, Barbara, bun dimineaa. Oh, bun, Ian. tii ceva de John? lart-m c te necjesc, spuse ea. Nici un necaz. Nu, nu tiu nimic nc. Dar n clipa n care dau de el i spun s te sune. Probabil c s-a dus devreme la pista de alergri pentru a o vedea la lucru pe Golden Lady. Ai ncercat la Turf Club? Da, dar ei nu-i amintesc s-l fi vzut lund micul dejun acolo, iar programul este ntre orele 5 i 6. Al dracului! E att de imprudent. Ayeeyah, brbaii! E probabil dus cu barca lui. Nu avea nimic de fcut aici pn la prnz i este o zi minunat pentru vele. tii cum e el, ai verificat unde a ancorat? Nu am putut. Ian, nu pot dect dac m duc acolo. Nu exist telefon. Am or la coafor i pur i simplu nu pot s o contramandez tot Hong Kongul va fi la petrecerea ta disear nu pot s m duc pe fug la Aberdeen. Trimite pe unul din oferii ti, spuse Dunross pe un ton sec. Tang e liber azi i am nevoie de Wu-chat, Ian. Chiar nu pot s l trimit la Aberdeen ar dura o or i ntre orele dou i patru sunt la un joc de mah-jong. O s-l pun pe John s te sune. Asta va fi n jurul orei prnzului. Nu m ntorc pn cel mai devreme la cinci. Cnd voi da de al o s aib de furc cu mine, n-ai nici o grij! Bine, mulumesc, iart-m c te-am deranjat. Pa. Pa! Dunross puse receptorul jos i oft. M simt ca o blestemat de sor de caritate. Vorbete cu tatl lui John, tai-pan, spuse Claudia Chen. Am vorbit. O dat. i ajunge. Nu e numai vina lui John. Doamna aceea e n stare s exaspereze pe oricine! Zmbi. Dar cred c tensiunea ei nervoas s-a ridicat pn la lun. De data asta pe John o s-l coste un inel cu smarald sau o jachet de nurc. Telefonul sun din nou. Claudia ridic receptorul. Alo! Biroul tai-panului! Da? Oh! Veselia i dispru, i se ncrunt. Un moment, v rog. Aps pe butonul de ntrerupere. O convorbire particular de la Hiro Toda din Yokohama, spuse ea. Dunross tia ce simea ea fa de individ, tia c i ura pe japonezi i detesta legtura Nobilei Case cu acetia. Nu le putuse ierta nici el niciodat japonezilor ce

62

au fcut i n Asia n timpul rzboiului. Acelora pe care i-au nvins. Celor lipsii de aprare. Brbai, femei i copii. Lagrele i uciderile inutile. Ct privete pe soldai, el nu avea nici o rfuial cu ei. Deloc. Rzboiul e rzboi. Rzboiul lui personal fusese mpotriva germanilor. Dar rzboiul Claudiei avusese loc aici, n Hong Kong, n timpul ocupaiei japoneze. Fiindc era eurasiatic nu o expediaser n lagr cu europenii civili. Ea, sora ei i fratele ei ncercaser s ajute prizonierii de rzboi, cu alimente i medicamente pe care le strecurau n lagr. Kampetai, poliia militar japonez, a prins-o. Dup aceea nu a mai putut avea copii. S spun c eti plecat? ntreb ea. Nu. Cu doi ani n urm Dunross investise un capital uria la Toda Shipping Industries din Yokohama pentru dou vapoare uriae pentru a reface flota companiei Struan, distrus n rzboi. A ales acest antier naval japonez pentru c producea nave de cea mai bun calitate, oferea condiiile financiare cele mai bune, garanta livrarea i avea toate acele caliti pe care antierele britanice nu le aveau. i pentru c tia c venise timpul s uite. Bun Hiro, l salut el pe acel om la care inea. Bucuros s te aud. Cum e n Japonia? Scuz-m, te rog, c te-am ntrerupt, tai-pan. n Japonia e bine, dei prea cald i umed. Nici o schimbare. Cum merge cu vapoarele mele? Perfect, tai-pan. Totul este cum ne-am neles. Vroiam doar s i spun c vin la Hong Kong smbt dimineaa ntr-o cltorie de afaceri. O s rmn n timpul weekend-ului, apoi plec la Singapore i Sydney. Voi fi napoi n timp util pentru a ncheia socotelile n Hong Kong. i menii dorina de a veni la Yokohama pentru ambele lansri? Da. Categoric. La ce or ajungi smbt? La 11.10, cu Japan Air Line. Trimit o main s te atepte. Nu vrei s vii direct la Happy Valley, la curse? Ai putea lua prnzul cu noi, dup aceea maina mea o s te duc la hotel. Stai la Victoria i Albert? De data aceasta la Hilton, de pe partea din Hong Kong. Tai-pan, scuz-m, te rog, nu vreau s te osteneti prea tare pentru mine. mi pare ru. Nu-i nimic. Trimit un om s te atepte. Probabil pe Andrew Gavallan. A, foarte bine. Mulumesc tai-pan. Atept s te vd curnd. mi pare ru de deranj. Dunross puse receptorul jos. M mir de ce o fi sunat, care o fi motivul adevrat? se ntreb el. Hiro Toda, directorul general al celui mai dinamic complex de construcii navale din Japonia, nu face niciodat nimic precipitat sau nepremeditat. Dunross se gndi la ncheierea afacerilor lor cu vapoare i la cele trei rate, fiecare de cte dou milioane, a cror scaden iminent era la 1, 11 i 15 septembrie, iar lichidarea n 19 zile. n total 12 milioane dolari americani pe care

63

nu i avea pentru moment. i nici contractul de navlosire semnat de care era nevoie pentru a garanta mprumutul de la banc nu-l avea nc. Nu-i nimic, spuse el detaat, totul o s fie bine. Pentru ei da, spuse Claudia. tii c nu am ncredere n ei, tai-pan. n nici unul din ei. Nu poi s-i nvinuieti Claudia. Nu fac dect s ncerce s mplineasc economic, ceea ce nu au reuit s rezolve militar. Scond pe toi de pe pieele mondiale. Muncesc mult. Realizeaz profituri i ne vor ngropa, dac i lsm, privirea i se aspri. Dar, n definitiv, Claudia, scarmn un englez sau un scoian i dai de un pirat. Dac suntem aa proti ca s ngduim aa ceva, meritm s ne scufundm. Nu despre asta e vorba n Hong Kong? De ce ajutm inamicul? Ei au fost pe vremuri inamicul! spuse el cu blndee. Dar rivalitatea ine de numai de 20 i ceva de ani, iar legtura noastr cu ei a nceput cu o sut de ani ia urm. Nu am fost noi primii negutori n Japonia? Nu Struan Cotoroana ne-a cumprat primul teren oferit la vnzare n Yokohama n anul 1860? Nu a poruncit ea ca aceasta s fie baza Struanilor pentru a se forma triunghiul China Japonia Hong Kong? Da, tai-pan, dar nu ere Nu, Claudia, am fcut o sut de ani afaceri cu clanul Toda, Kasigi, Toranaga, i chiar n momentul acesta antierele Toda sunt foarte importante pentru noi. Telefonul sun din nou. Tot ea rspunse. Da, o s-i sun eu! apoi ctre Dunross: Furnizorul pentru petrecerea ta din seara asta. Care-i problema? Nici una, tai-pan, se tnguie doar. Totui e a dousprezecea aniversare a cstoriei lui tai-pan. Tot Hong Kongul va fi acolo i tot Hong Kongul va trebui s fie ct mai bine dispus! din nou sun telefonul. Ah, bine! F-mi legtura E Bill Foster din Sydney. Dunross ridic receptorul. Bill nu, ai fost cap de list. Ai ncheiat deja afacerea cu Woolara Properties? Ce ne mpiedic? Nu-mi pas de asta, se uit la ceas. La voi este trecut de dousprezece. Sun-i imediat i ofer-le n plus cincizeci de ceni australieni la fiecare aciune. Oferta e bun pn la ncheierea bursei astzi. Du-te imediat la banc n Sydney i spune-le s cear rambursarea integral a mprumuturilor la nchiderea bursei astzi. Nu pot mai puin, au ntrziat deja treizeci de zile. Vreau s preiau controlul acestei companii. Fr ea noua noastr comand pentru vasul de transport va cdea i va trebui s lum totul de la nceput. Ia avionul de joi, zborul Quantas 543. A vrea s fii aici pentru o edin, puse receptorul jos. Adu-l pe Linbar sus imediat dup ntlnirea lui cu Tcholok. Rezerv-i un loc la zborul Quantas 716 pentru Sydney vineri diminea.

64

Da, tai-pan. Claudia fcu o not i i nmn o list. Astea sunt ntlnirile pentru azi. Privi lista. Patru edine cu consiliile ctorva filiale n dimineaa aceea: Golden Ferry la 10.30, Struan Motor Imports din Hong Kong la 11, Chong-Li Foods la 11,15 i Kowloon Investments la 11.30. Dejun cu Lincoln Bartlett i domnioara Casey Tcholok de la 12.40 pn la 14.00. Mai multe edine de consiliu dup-amiaz. Peter Marlowe la 16.00, Phillip Chen la 16.20, cocteil la 18.00 cu guvernatorul, petrecerea de aniversare ncepe la 20.00, o not s nu uite s l sune pe Alastair Struan n Scoia la ora 11.00 i s sune n timpul zilei cel puin alte 15 persoane din toat Asia. Marlowe? ntreb el. E un scriitor, st la Vic amintete-i, a cerut o ntlnire acum o sptmn. Se informeaz pentru a scrie o carte despre Hong Kong. Ah, da, tipul care a fcut parte din Forele aeriene britanice. Da. Vrei s-l contramandez? Nu. Menine totul cum am stabilit, Claudia! scoase din buzunarul de la spate un bloc notes subire, din piele neagr, i i ddu cteva foi ce conineau note stenografiate. Iat cteva telegrame i telexuri de trimis imediat i note pentru diverse edine de consiliu. F-mi legtura cu Jen n Taipe, apoi Havergill la banc, i vezi ce mai e pe list. Da, tai-pan. Am auzit c Havergill se va retrage. Minunat. Cine va prelua? nc nu tie nimeni. S sper c va fi Johnjohn. Pune-i spionii la treab. Pe o sut c aflu naintea ta. S-a fcut. Bine. Dunross ntinse mna i spuse cu un glas mieros: Poi s-mi plteti de pe acum. E Johnjohn. Cum? se holb ea. Am decis azi noapte, toi directorii. I-am rugat s nu spun nimnui pn azi la ora 11.00. Cu prere de ru, scoase hrtia de 100 de dolari i i-o ddu. Ayeeyah, ineam aa de mult la hrtia asta. Mulumesc, spuse Dunross i o mpturi. i mie mi place tot aa de mult. Cineva btu la u. Da, spuse el. Sandra Yi, secretara lui particular, deschise ua. Scuz-m, tai-pan, dar bursa a crescut cu dou puncte i Holdbrook e pe linia doi. Allan Holdbrook era eful propriei companii specializate n burs. Dunross aps pe butonul de pe linia doi. Claudia, imediat dup ce termin, adu-l pe Armstrong. Ea se retrase cu Sandra Yi.

65

Da, Alan? 'Neaa tai-pan. nti: aici circul tot mai des zvonul c noi vom face o ofert pentru a prelua controlul asupra lui Asian Properties. Probabil lansat de Jason Plumm pentru a-i ridica aciunile naintea reuniunii anuale. tii doar ce ticlos i abil este. Aciunile noastre au crescut cu 10 ceni, poate datorit acestui lucru. Bine. Cumpr-mi imediat 20.000. Cu acoperire? Bineneles. Bine. Acum al doilea zvon: am fi ncheiat o afacere de milioane de dolari cu Par-Con Industries, o expansiune imens. Nscociri, fantezii, spuse Dunross linitit, ntrebndu-se enervat cum s-a scurs secretul. Se presupune c numai Phillip Chen, iar la Edinbourgh, Alastair Struan i btrnul Sean MacStruan tiau de iniiativa de a falimenta Asian Properties. Iar despre afacerea Par-Con, care era strict secret, cunotea numai Curtea intern. Trei: cineva cumpr n numr mare aciuni de-ale noastre. Cine? Nu tiu. Dar se ntmpl ceva necurat, tai-pan. Felul n care aciunile noastre au sczut luna trecut Nu cunosc nici un motiv n afar de un cumprtor sau mai muli. La fel cu Rothwell-Gornt. Am auzit c un bloc de 200.000 a fost cumprat de cineva din SUA. Afl cine. Doamne, a vrea s tiu cum. La Burs e foarte mare agitaie i tensiune. O grmad de bani chinezeti se flutur pe acolo. Se ncheie o groaz de mici afaceri cteva aciuni aici, cteva colo, dar nmulite cu o sut de mii sau aa ceva bursa e pe cale s explodeze ori sa se ridice serios. Bine. Atunci vom face un masacru. Sun-m naintea nchiderii bursei. Mulumesc Alan Puse receptorul jos, simindu-i transpiraia pe spate. La dracu! exclam el. Ce naiba se ntmpl? n anticamer, Claudia Chen aranja cteva hrtii mpreun cu Sandra Yi, nepoata ei din partea mamei, 27 de ani, drgu, o plcere s-o priveti, cu o minte de calculator. Claudia se uit la ceas i i spuse n cantonez: Inspectorul Brian Kwok este jos, drag sor, de ce nu-l aduci sus? Dup ase minute. Ayeeyah, da, surioar mai mare! Sandra Yi i verific n grab machiajul i plec n fug. Claudia zmbi, i gndi c Sandra Yi ar fi o alegere perfect pentru Brian Kwok. Vesel se aez n spatele biroului i ncepu s bat telexurile. Tot ce trebuia fcut s-a fcut, i spuse ea. Ba nu; tai-pan a mai spus ceva ce-o fi fost oare? A, da. Form numrul ei de acas. Weyyyyy, spuse amaha ei, Ah Sam.

66

Ascult Ah Sam, spuse ea n cantonez, nu cumva Fung, cea de-a treia ngrijitoare la closet e var de-a treia cu tine? Ba da, Mam, rspunse Ah Sam, folosind formula de politee chinez ca de la servitor la stpn. Dar e var de-a patra din ramura Fung-tat, nu din ramura Fung-Sam care e a mea. Nu-i nimic Ah Sam, telefoneaz-i i afl tot ce poi despre doi diavoli de strini din ara Muntelui de Aur. Stau n apartamentul Fragrant Spring! i spuse cu rbdare numele pe litere, adugnd delicat: Am auzit c au deprinderi curioase la pat. Ayeeyah, dac cineva poate afla, aceasta este Fung. Ha! Ce fel de deprinderi? Ciudate, Ah Sam. Acum fii serioas, micu gur spart! zmbi i nchise telefonul. Uile liftului se deschiser i Sandra Yi i aduse pe cei doi ofieri de poliie, apoi plec dei n-ar fi vrut s-o fac. Brian Kwok o privi cum se ndeprteaz. Avea 39 de ani, nalt pentru un chinez, peste 1,80, foarte artos, cu pr negru albstrui. Ambii brbai erau n haine civile. Claudia, politicoas, discut cu ei puin, dar n momentul n care vzu c s-a stins beculeul pe linia doi, i conduse nuntru, nchiznd ua. mi pare ru c am venit fr s te anunm, spuse Armstrong. Nici o problem, Robert. Ari obosit. O noapte grea. Din pricina cazurilor de delincven din ntregul Hong Kong, spuse Armstrong linitit. Cei ri miun peste tot, iar sfinii sunt crucificai. Dunross zmbi i i ntoarse apoi privirea spre Kwok: Cum i merge, Brian? Brian Kwok i rspunse cu un zmbet: Mulumesc, Ian, foarte bine. Aciunile la burs cresc i am civa dolari n banc. Maina mea Porsche nu s-a fcut nc buci, iar doamnele sunt doamne. Mulumesc lui Dumnezeu pentru toate astea. Urci pe munte duminic? Dac pot s-o pun la punct pe Lulu. i lipsete un racord hidraulic lateral. Ai ncercat la magazinul nostru? Da. Fr succes, tai-pan. Cum o mai duci? Depinde. Trebuie s merg la Taipe duminic dup-amiaz. Dac o s am timp o s merg. Am fcut demersurile. Ce mai face Serviciul de Informaii? Brian Kwok zmbi: Se strduiete ca s-i ctige existena. S.I. era un departament complet independent, n cadrul Seciei speciale de elit, semisecret, responsabil pentru prevenirea i depistarea activitilor subversive din colonie. Avea propriile sale mijloace secrete, fonduri secrete i mputerniciri. Rspundea numai n faa guvernatorului. Dunross se ls pe spate n fotoliu i ntreb: Despre ce e vorba?

67

Sunt sigur c tii despre ce e vorba, spuse Armstrong. Este vorba de armele din avionul lui Bartlett. A, da, am auzit n dimineaa aceasta, spuse el. Cu ce v pot ajuta? Avei idee la ce ar fi servit i unde trebuiau s ajung? Cine le-a trimis? Ai prins doi oameni? Armstrong oft. Da, sunt mecanici autentici, amndoi antrenai de fostele fore aeriene naionaliste. Fr antecedente, dei sunt suspectai ca fiind membri ai grupurilor secrete ale triadelor. Amndoi sunt aici din timpul exodului din '49. Apropo, putem pstra secretul acestei afaceri ntre noi trei? Dar superiorii votri? Vreau s-i implic i pe ei dar pstreaz totul doar pentru urechile tale. De ce? Avem motive s credem c armele sunt destinate unei persoane din cadrul companiei Struan. Cine? ntreb Dunross rstit. S-i spun n mod confidenial? Da. Cine e? Ct de multe tii despre Lincoln Bartlett i Casey Tcholok? Avem un dosar detaliat despre el nu i despre ea. l vrei? Pot s v dau o copie, dar i asta trebuit pstrat confidenial. Sigur. Ne-ar fi de mare folos. Dunross aps butonul interfonului. Da, sir? ntreb Claudia. F o copie de pe dosarul Bartlett i d-l inspectorului Armstrong cnd pleac. Dunross nchise interfonul. Atunci nu-i mai rpim din timp, spuse Armstrong. ntotdeauna facei dosare clienilor poteniali? Nu. Dar vrem s tim cu cine facem afaceri. Dac afacerea cu Bartlett se realizeaz ar putea nsemna milioane pentru noi, pentru el, o mie de noi locuri de munc n Hong Kong, depozite imense i o foarte larg expansiune dar i cu un mare risc pentru noi. Toi oamenii de afaceri fac o declaraie financiar, confidenial poate noi suntem puin mai minuioi. Pariez cu tine pe 50 de dolari contra unui ac de plrie de dam rupt c i el mi-a fcut mie un dosar. Nu are nici un fel de legturi cu lumea interlop? Dunross rmase ncremenit. Mafia? Doamne sfinte, nu, n nici un chip. Pe de alt parte, dac Mafia ar ncerca s intre aici, nu ar trimite la grani doar zece puti M 14, dou mii de gloane i o lad cu grenade. Informaia ta e a dracului de bun, l ntrerupse Brian Kwok. Al dracului de bun. Noi tocmai am terminat, acum o or, de desfcut pachetele cu materiale. Cine e informatorul tu?

68

Tu tii c nu exist secrete n Hong Kong. n zilele noastre nu poi avea ncredere nici n propriii ti poliiti. Mafia ar trimite n mod sigur un vapor cu de douzeci de ori mai multe puti, n plus i automate, n stil american. Dar Mafiei i s-ar nfunda aici, orice ar face. Ea nu ar putea niciodat s nlocuiasc triadele noastre. Nu, nu poate fi Mafia doar cineva din partea locului. Cine i-a optit despre ncrctura aceea, Brian? Poliia de la aeroportul din Tokyo, spuse Kwok. Unul din mecanicii lor fcea un control de rutin i tii ct sunt de minuioi. A raportat superiorilor si, poliia ne-a raportat nou, iar noi am spus s-l lase s plece. n acest caz, intrai n legtur cu FBI i CIA, s verifice n Honolulu sau la Los Angeles. Ai parcurs planul de zbor? Sigur, E evident. Dar de ce cineva din compania Struan? Amndou lichelele au spus Armstrong i scoase agenda i citi: ntrebarea noastr a fost: Unde trebuia s ducei pachetele? Amndoi au rspuns la fel, dei exprimndu-se diferit: La depozitul 15, urma s punem pachetele n compartimentul 7, n spate. Se uit la Dunross. Asta nu demonstreaz nimic. Noi facem cele mai mari operaiuni de depozitare din Kai Tak. Doar pentru c urmau s duc pachetele ntr-unul din depozitele noastre nu demonstreaz nimic, dect c sunt descurcrei. Avem att de mult marf care intr acolo, nct n-ar fi dificil s intre i un camion strin. Dunross se gndi o clip. Magazia 15 este exact la ieire, plasat perfect, se ndrept spre telefon. Voi pune oamenii mei de la paz s se intereseze chiar ac Nu, te rog, mai ateapt puin. De ce? Urmtoarea noastr ntrebare, continu Armstrong, a fost cine v-a angajat? Evident, au dat nume fictive i descrieri false i au negat totul, ns n curnd vor dori s coopereze mai mult cu noi, i Armstrong zmbi uor. Unul dintre ei a spus totui atunci cnd un poliist i-a rsucit puin urechea, figurat vorbind sigur citi din agend Lsai-m n pace, am prieteni foarte importani. Nu ai nici un prieten pe lumea asta, i replic sergentul. Poate, dar prea Onorabilul Tsu-yan are, i Casa Chen are. Se ls o tcere apstoare, lung. Ateptau. Blestematele astea de arme, gndi Dunross furios, dar faa i rmase calm, mintea ager. Avem peste o sut de Chen care lucreaz pentru noi, rude i nenrudii cu noi. Chen este un nume tot att de comun ca i Smith. i Tsu-yan? ntreb Brian Kwok. Dunross ridic din umeri. E i director la Struan, dar i la Blacs, al bncii Victoria i al altor patruzeci de companii, unul din cei mai bogai oameni din Hong Kong, dar i un nume pe care-l ntlneti oriunde n Asia. La fel ca i Casa Chen.

69

tii c e suspectat ca avnd o funcie nalt n ierarhia triadei n special n Junghiul Verde? ntreb Brian Kwok. Oricare om important din Shanghai poate fi considerat suspect. Doamne sfinte, Brian, tu tii c Ciang Kai-i a fost bnuit c a predat Shanghaiul celor de la Junghiul Verde cu ani n urm ca proprietate exclusiv dac i-ar fi sprijinit campania din nord mpotriva dictatorilor militari? Nu este Junghiul Verde totui, mai mult sau mai puin, o societate oficial secret naionalist? De unde i-a fcut Tsu-yan averea, Ian? spuse Brian Kwok. Prima sa avere? Nu tiu. Spune-mi tu, Brian. A realizat-o n timpul rzboiului din Coreea, fcnd contraband cu penicilin, medicamente i petrol dar mai ales cu penicilin pentru comuniti. nainte de Coreea toat averea lui era o fie de pnz legat n jurul alelor i o ric stricat. Astea sunt numai zvonuri, Brian. Compania Struan a fcut i ea avere. Da. Dar ar fi ntr-adevr nechibzuit s se susin c am reuit fcnd contraband oficial sau n secret, spuse Dunross calm. Ar fi total lipsit de raiune. Nu ai fcut aa? Struan a nceput cu o mic contraband acum peste 120 de ani, dup cum se zvonete, dar era o profesie onorabil pe atunci i nicidecum mpotriva legii britanice. Noi suntem dintre capitalitii care respect legile i pe comercianii care fac nego cu China, de aceea dinuim de ani. Brian Kwok nu zmbi. Muli spun c o parte din penicilina lui nu era bun. Era de o foarte proast calitate. Dac aa era, dac sta e adevrul, atunci, Brian te rog, aresteaz-l, spuse Dunross rece. Personal cred c i acesta e un zvon rspndit de concurenii si invidioi. Dac ar fi fost adevrat, ar fi plutit n golf mpreun cu ceilali care au ncercat, sau ar fi fost pedepsii ca Wong Pulbere Stricat. Se referi la un contrabandist din Hong Kong care vnduse o cantitate foarte mare de penicilin alterat n timpul rzboiului din Coreea, investindu-i averea n aciuni i pmnt n Hong Kong. n apte ani a devenit foarte bogat. Apoi, anumite triade din Hong Kong au primit ordinul s-i plteasc toate vechile polie. n fiecare sptmn, cte unul din membrii familiei sale disprea sau murea. Prin necare, prin accident de main, strangulare, otrvire sau njunghiere. Nici un asasin nu a fost prins vreodat. Masacrul a durat 17 luni i 3 sptmni, iar apoi a ncetat. Numai el i unul din nepoii lui, pe jumtate arierat, au supravieuit. Triesc i azi, nchii ca ntr-o vizuin, n acelai vast apartament pe vremuri luxos, cu un servitor i un buctar, ntr-o atmosfer de teroare, pzii zi i noapte. Nu ies niciodat din cas, tiind c nici un paznic, i nici o sum de bani nu ar putea mpiedica aplicarea inexorabil a sentinei, care fusese publicat ntr-o

70

caset mic dintr-un ziar local chinez: Wong Pulbere Stricat va fi pedepsit, el i tot neamul lui. Robert i cu mine, spuse Brian Kwok, l-am interogat o dat pe acel biat bolnav mintal. Da? Da. Groaznic. Fiecare u e nchis cu lacte i lanuri, fiecare fereastr acoperit de scnduri btute n cuie. Doar cteva guri ici i colo. Nu ieise din cas de cnd ncepuse masacrul. Locul mirosea urt. Doamne ce urt mirosea! Btrnul nu face nimic altceva dect s joace dame cu nepotul lui i s priveasc la televizor. i ateapt, spuse Armstrong. Va veni i ziua lor o dat. Nepotul lui trebuie s aib ase sau apte ani acum. Cred c ceea ce spui confirm punctul meu de vedere, spuse Dunross. Tsuyan nu este ca acesta i n-a fost niciodat. i ce posibile foloase ar avea Tsu-yan din cteva puti M 14. Dac ar fi vrut, cred c ar fi putut aduna jumtate din armata naionalist i un batalion de tancuri. n Taiwan, dar nu n Hong Kong. n negocierile voastre cu Bartlett, Tsu-yan a fost vreodat implicat? ntreb Armstrong. Da. A fost la New York o dat i la Los Angeles, ca reprezentant al nostru. De fiecare dat cu John Chen. Ei au iniiat acordul ntre Compania Struan i ParCon Industries care urmeaz s fie finalizat sau abandonat aici, luna aceasta. L-au invitat oficial pe Bartlett la Hong Kong n numele meu. Armstrong se uit la colegul su chinez. Apoi spuse: Cnd a fost asta? Acum patru luni. A durat att pentru ca ambele pri s aib timp s pregteasc toate detaliile. John Chen, eh? spuse Armstrong. El e, n mod sigur. Casa Chen. tii c John nu e genul, spuse Dunross. Nu are nici un motiv s se implice ntr-o asemenea afacere. Trebuie s fie doar o coinciden. Mai e nc o coinciden curioas, zise Brian Kwok. i Tsu-yan i John Chen cunosc un american, pe nume Banastasio. Oricum, amndoi au fost vzui n compania lui. i spune ceva numele acesta? Nu. Cine e? Un escroc de prim mn, suspectat a fi gangster. Este de asemenea bnuit a avea strnse legturi cu una din familiile Cosa Nostra. Vincenzo Banastasio. Dunross se ncrunt. Ai spus au fost vzui n compania lui? Dar cine i-a vzut? FBI-ul. Tcerea deveni mai apstoare. Armstrong cut o igar n buzunar. Dunross i mpinse tabachera de argint. Servete-te!

71

Mulumesc, nu. Nu trebuie s Am fcut-o automat. Nu mai fumez de cteva sptmni. E ucigtor! apoi adug, ncepnd s uite de dorina de a fuma. FBI-ul ne-a transmis nou informaia pentru c Tsu-yan i domnul John Chen sunt persoane att de importante aici. Ne-au cerut s fim cu ochii pe ei. Dunross i aminti brusc remarca lui Foxwell despre un capitalist de seam care era n secret comunist i pe care l urmreau n Sinclair Towers. Hristoase, se gndi el, Tsu-yan are acolo un apartament. i John Chen la fel. n mod sigur, nici unul din ei nu poate avea legturi cu comunitii. Sigur, contrabanda cu heroin este o mare afacere, spuse Armstrong pe un ton ferm. Ce vrei s spui, Robert? Finanarea contrabandei cu droguri necesit uriae sume de bani. Acestea nu pot veni dect de la bnci sau bancheri, n secret, bineneles. Tsu-yan este membru n consiliul de administraie al mai multor bnci. La fel i domnul Chen. Robert, ia-o mai ncet cu asemenea afirmaii, zise Dunross enervat. Tragi concluzii foarte periculoase fr s ai nici cea mai mic dovad. mi nchipui c pentru aa ceva poi fi dat n judecat, i nu a dori-o. Ai dreptate, scuze. mi retrag afirmaiile. Totui, comerul cu droguri e o mare afacere, iar aici, n Hong Kong, negoul acesta se face pe scar larg, ndeosebi pentru piaa american. Oricum, voi afla eu cine sunt ticloii tia de la noi. Ast-i ludabil. Iar din partea Companiei Struan i a mea, ai tot sprijinul. i eu detest contrabanda. Oh, eu nu ursc contrabanda, tai-pan, nici pe contrabanditi. Face parte din via. E doar un alt fel de afacere ilegal desigur dar totui afacere. Mi s-a dat misiunea de a afla cine sunt tai-panii. Este o chestiune de satisfacie personal, asta-i tot. Dac doreti s fii ajutat, e suficient s-mi ceri. Mulumesc! Armstrong se ridic de pe scaun cu un aer plictisit. nainte de a pleca, a vrea s i mai spun vreo dou coincidene. Cnd numele lui Tsu-yan i cel al lui Chen de la Nobila Cas au fost pronunate azi dimineaa, ne-am gndit c ar fi fost bine s avem o discuie cu ei imediat, dar, la scurt timp dup ce am gsit armele, Tsu-yan a luat primul avion spre Taipe. Curios, nu-i aa? El alearg ncoace i ncolo tot timpul, zise Dunross, ns ngrijorarea sa crescuse. Tsu-yan era ateptat la petrecerea lui n seara aceea, ar fi fost extraordinar s nu apar. Armstrong ddu din cap. Se pare c a fost o hotrre luat n ultimul moment fr rezervare, fr bilet, fr bagaje, doar civa dolari strecurai pe sub tejghea i unul dintre cei cu loc a rmas pe dinafar, iar el a primit locul. Nu avea la el dect o serviet. Curios, nu? Brian Kwok zise: Nu avem nici o speran c taiwanezii l vor extrda.

72

Dunross l privi atent, apoi se uit din nou la Armstrong cu ochii si fermi, strvezii ca gheaa mrii. Spuneai c sunt dou coincidene. Care este cea de-a doua? Nu reuim s-l gsim pe John Chen. Ce spui? Nu e acas, nici la iubita lui, nici n alte locuri pe care le frecventeaz. l urmrim, din cnd n cnd, i pe el i pe Tsu-yan, de cteva luni, de cnd ne-a informat FBI-ul. Linitea se aternu din nou. Ai controlat ambarcaiunea lui? ntreb Dunross, tiind sigur c o fcuser. Este la locul ei, ancorat, de ieri nu a mai ieit n larg. N-a mai fost nici tnrul lui ajutor. O fi la terenul de golf? Nu, nu e acolo, spuse Armstrong. Nici la hipodrom. N-a fost la antrenament, dei era ateptat, ne-a spus antrenorul. A plecat, a disprut, a fugit. 6 Ora 11.13. n sala de consiliu domnea o linite ciudat. E ceva n neregul? ntreb Casey. Cifrele sunt foarte clare. Cei patru brbai din jurul mesei se uitar la ea. Andrew Gavallan, Linbar Struan, Jaoques deVille i Phillip Chen, toi membri ai Consiliului de administraie intern. Andrew Gavallan avea 47 de ani i era nalt i slab. Privi la teancul de hrtii din faa lui. Dew neh loh moh pe toate femeile bgate n afaceri, i spuse suprat. Poate c ar fi mai bine s discutm cu domnul Bartlett, spuse el jenat, nenelegnd nc foarte bine c trebuiau s trateze cu o femeie. V-am spus deja c eu m ocup de aceste probleme, rspunse ea, ncercnd s nu-i piard rbdarea. Sunt administrator i vicepreedinte executiv al Companiei Par-Con Industries i mputernicit s negociez cu dumneavoastr. Vi s-a confirmat aceasta n scris luna trecut. Casey se stpni. ntlnirea decursese greu. De la ocul lor iniial c trebuiau s discute cu o femeie, la inevitabila lor stnjeneal mult prea politicoas, ateptnd-o pe ea s se aeze prima, s vorbeasc ea prima, apoi nelund loc pn ce nu-i invitase ea, discutnd banaliti, nevrnd s treac la afaceri, nedorind s negocieze cu ea ca persoan, ca persoan implicat n afaceri, spunndu-i c soiile lor ar fi ncntate s o nsoeasc la cumprturi, apoi rmnnd mui de uimire cnd vzuser c tia toate detaliile proiectului lor. Toate acestea fceau parte dintr-o schem cunoscut, creia n mod normal ea ar fi putut s-i fac fa.

73

Dar nu n ziua aceea, o, Doamne, gndi ea, trebuie s reuesc. Trebuie s o scot la capt cu ei. De fapt e foarte uor, spusese ea la nceput, ncercnd s le alunge stnjeneala i folosind introducerea ei obinuit. Uitai c sunt femeie judecaimi doar competena. Acum, pe agenda noastr de lucru sunt trei probleme fabricile de poliuretan, reprezentana noastr pentru nchirierea de computere i, n final, reprezentana noastr general pentru produsele petrochimice, ngrminte, produse farmaceutice i sportive pe piaa asiatic. S rezolvm mai nti cu fabricile de poliuretan, livrarea de produse chimice i un proiect de ealonare a finanrii. Le-a oferit imediat grafice i documentarea pregtit, le-a expus pe scurt toate datele, cifrele i procentajele, cheltuielile bncii i rata dobnzii, repede i foarte clar, astfel ca pn i mintea cea mai nceat s neleag proiectul. Iar acum se uitau cu toii lung la ea. Andrew Gavallan rupse tcerea. Totul totul este foarte impresionant, draga mea. De fapt nu sunt draga dumneavoastr, spuse ea rznd. Am un nas bgre, sunt foarte insistent i nenduplecat cnd e vorba de compania mea. Dar, domnioar, interveni Jacques deVille cu un suav farmec galic, nasul dumitale este ntrutotul perfect. Merci, monsieur, rspunse ea imediat, adugnd fr efort ntr-o francez acceptabil: Dar, v rog, n-am putea deocamdat lsa deoparte forma nasului meu i discuta forma nelegerii noastre? E mai bine s nu le amestecm, nu? Din nou linite. Linbar Struan spuse: Dorii nite cafea? Nu, mulumesc, domnule Struan, rspunse Casey, atent s respecte obiceiul lor i s nu li se adreseze pe numele mic prea devreme. Putem s discutm aceast propunere? Este cea pe care v-am trimis-o luna trecut Am ncercat s cuprind toate problemele, i ale dumneavoastr, i ale noastre. Linitea se ls din nou. Linbar Struan, 34 de ani, un brbat frumos, cu pr blond-rocat i ochi albatri, nepstori, strui. Suntei sigur c nu dorii cafea? Sau poate ceai? Nu, mulumesc. Deci acceptai propunerea noastr ca atare? Phillip Chen tui i spuse: Acceptam n principiu s facem afaceri cu Par-Con n cteva domenii. Preambulul la contract o indic. n ceea ce privete fabricile de poliuretan Casey i ascult consideraiile generale, apoi mai ncerc o dat s treac la lucruri mai concrete motivul acestei ntlniri. Dar totul mergea foarte greu i i simea agitai. Niciodat nu fusese att de ru. Poate pentru c sunt englezi i nam mai avut de-a face cu englezi pn acum. Exist ceva n mod deosebit pe care vrei s-l lmurii? ntreb ea. Dac e ceva ce nu nelegei Gavallan spuse:

74

nelegem foarte bine. Ne oferii condiii ce sunt inegale. Noi finanm construirea fabricilor. Dumneavoastr ne furnizai mainile, dar costul lor se amortizeaz n trei ani, ceea ce va bloca orice flux de capital lichid i va nsemna anularea oricrui profit pentru cel puin cinci ani. Mi s-a spus c exist obiceiul n Hong Kong de a amortiza n trei ani costul total al unei construcii, rspunse ea la fel de repede, bucuroas de provocare. Nu vrem dect s respectm obiceiul dumneavoastr. Dac vrei cinci sau zece ani pentru amortizare de-asemenea cu condiia ca aceasta s se aplice i la construcie. Dumneavoastr nu pltii pentru main ele sunt nchiriate i taxa lunara pltit de societatea mixt este mare. Care este pentru dumneavoastr cea mai nalt rat bancar de azi, domnule Gavallan? S-au consultat, apoi i-au spus-o. Dup cteva socoteli cu rigla de calcul, ea continu: La rata de azi ai putea economisi 17.000 dolari Hong Kong pe sptmn pentru o main dac acceptai acordul nostru care, n perioada despre care vorbim a alt socoteal rapid v va aduce un profit final cu 32% peste cea mai bun sum pe care o putei obine i discutm despre milioane de dolari. Ei o privir n tcere. Andrew Gavallan i puse o mulime de ntrebri n legtur cu cifrele, dar ea nu se ncurc. Antipatia lor crescu. Tcere. Era sigur c erau zpcii de toate cifrele ei. Ce pot s le mai spun ca s-i conving? se ntreb, din ce n ce mai nelinitit. Compania Struan se va mbogi dac-i vor mica fundurile, noi vom face avere, iar eu mi voi face banii de tvleal. Numai cu suma i Struan va fi bogat, iar Par-Con va obine un beneficiu net de aproape 80.000 dolari pe lun n urmtorii 110 ani, iar Linc a spus c voi avea i eu partea mea. Ct vrei? o ntrebase, chiar nainte s plece din America. 51 la sut, rspunse ea rznd, dac tot m ntrebi. 3 la sut. Haide, Linc, vreau i eu banii de tvleal. Pune pe picioare toat afacerea i ai 100:000 de aciuni Par-Con la 4 dolari sub preul pieii. S-a fcut. Dar vreau i compania de poliuretan, spusese ea, inndu-i rsuflarea. Eu am nceput-o i o vreau. 51 la sut. Pentru mine. n schimbul a ce? Al Companiei Struan. S-a fcut. Casey atept aparent calm. Cnd socoti c a venit momentul, spuse inocent: Ne-am neles deci, propunerea noastr rmne valabil ca atare? Participm cu 50% fiecare, ce poate, fi mai bine dect att?

75

Eu continui s susin c nu oferii 50% din finanarea societii mixte, rspunse tios Andrew Gavallan. Dumneavoastr dai mainile i materialele pe baz de credit, deci riscul dumneavoastr nu este echivalent cu al nostru. Dar aceasta este pentru taxele noastre i pentru micorarea cheltuielilor lichide, domnilor. Noi pltim din intrrile de capital lichid. Cifrele sunt aceleai. Faptul c noi includem un rabat de uzur i alte reduceri nu are nici o importan per total! i mai inocent, ntinzndu-le o nad, adug: Noi finanm n Statele Unite, unde suntem experi. Dumneavoastr finanai n Hong Kong, unde suntei experi. Quillan Gornt se ntoarse cu spatele spre fereastra biroului su. V repet, v putem oferi condiii mai bune pentru orice afacere pe care ai face-o cu Compania Struan, domnule Bartlett. Orice afacere. Ai risca, dolar pentru dolar? Dolar pentru dolar. Englezul veni de la fereastr i se aez n spatele biroului su gol i se uit din nou la Bartlett. Se aflau la ultimul etaj al cldirii Rothwell-Gornt, cu vedere spre Connaught Road i falez. Gornt era un brbat voinic, de aproape 1,80 m, cu o fa sever, ncadrat de barb, cu pr negru spicat cu alb, ca i sprncenele stufoase, cu ochi cprui. Nu e nici un secret c cele dou companii a noastr i a lor sunt mari rivale, dar v asigur c putem oferi un pre mai mare dect al lor, i putem ntrece, i pot rezolva aspectul financiar care ne privete n aceast sptmn. Noi doi, dumneavoastr i cu mine, am putea avea o colaborare profitabil. V-a sugera s ntemeiem o companie bazat pe legile din Hong Kong taxele de aici sunt foarte rezonabile 15% din tot ceea ce se ctig n Hong Kong, iar tot ceea ce se obine n afara insulei este scutit de taxe! Gornt zmbi. Mai bine dect n Statele Unite. Mult mai bine, spuse Bartlett, care sttea ntr-un fotoliu de piele cu sptar nalt. Cu adevrat mult mai bine. De aceea v intereseaz Hong Kongul? Unul dintre motive. i celelalte? Nu exist aici nici o companie att de mare ca a mea, i ar trebui s fie. Aceasta este epoca Pacificului. Dar ai putea beneficia de venirea noastr. Avem mult experien pe care nu o avei i un cuvnt de spus pe piaa american. Pe de alt parte Rothwell-Gornt i Struan au experiena care ne lipsete nou i un cuvnt de spus pe piaa asiatic. Cum am putea cimenta o colaborare? Mai nti trebuie s aflu ce vrea Compania Struan. Am nceput negocierile cu ei, i nu-mi place s schimb avioanele la mijlocul cursei. Pot s v spun eu ce vor: profit pentru ei i la dracu' cu toi ceilali! zmbi Gornt cu cruzime. Ceea ce am discutat cu ei prea corect.

76

Sunt foarte pricepui s fac totul s par corect i s participe cu jumtate din sum, apoi s vnd cui vor ei pentru a obine un profit i totui s aib controlul asupra afacerii. Asta nu s-ar putea face cu noi. O fac de aproape un secol i jumtate. Au nvat deja o serie de mecherii. i dumneavoastr la fel. Bineneles. Dar Compania Struan este altfel dect noi. Noi deinem companii i diferite afaceri, ei sunt doar acionari. Ei dein puin mai mult de 5% n majoritatea filialelor lor, i totui au control absolut prin voturile lor speciale sau introducnd n contractele lor de asociere o clauz obligatorie care stipuleaz c tai-panul lor este i tai-panul filialei cu drept absolut de decizie. Pare o chestie deteapt. Este. i ei sunt. Dar noi suntem mai buni i mai coreci iar contactele i influena noastr n China i pe toate rmurile Pacificului cu excepia Statelor Unite i a Canadei, sunt mai puternice dect ale lor, i devin din zi n zi mai puternice. De ce? Pentru c operaiunile companiei noastre au nceput n Shanghai cel mai important ora din Asia unde am devenit cei mai puternici. Struan s-a concentrat ntotdeauna pe Hong Kong, care, pn recent, a fost aproape o balt provincial. Dar Shanghaiul a ieit din joc, i asta de cnd comunitii au nchis continentul n '49. Azi nu mai exist comer internaional n Shanghai totul trece prin Canton. Da, dar locuitorii lui au prsit China i au venit n sud cu bani, minte i curaj, i au fcut din Hong Kong ceea ce este el azi i ceea ce va fi mine, metropola actual i viitoare a ntregului Pacific. Mai mare dect Singapore? Absolut. i dect Manila? Absolut. i dect Tokio? Acesta va fi ntotdeauna numai pentru japonezi, ochii lui Gornt strlucir i liniile feei se adncir. Hong Kongul este cel mai mare ora din Asia, domnule Bartlett. Cine l stpnete va stpni n cele din urm Asia Evident, vorbesc despre comer, finane, construcia de nave i marile afaceri. Ce se ntmpl cu China Roie? Credem c Hong Kongul i aduce foloase RPC-ului cum i spunem noi Republicii Populare China. Pentru ei noi suntem ua deschis inut sub control. Hong Kongul i Rothwell-Gornt reprezint viitorul. De ce? Pentru c Shanghaiul a fost centrul comercial i industrial al Chinei, cel care imprima ritmul afacerilor, locuitorii lui sunt oamenii de afaceri ai Chinei, aa cum au fost ntotdeauna i cum vor fi mereu. Iar acum cei mai buni sunt aici cu

77

noi. Vei vedea n curnd diferena dintre cei din Canton i cei din Shanghai. Cei din Shanghai sunt ntreprinztorii, industriaii, promotorii i internaionalitii. Nu exist magnat al industriei textile, armator sau mare industria care s nu fie din Shanghai. Cei din Canton au afaceri de familie, domnule Bartlett, ei sunt independeni, dar cei din Shanghai neleg ce nseamn o societate comercial, corporaiile i, mai ales, tot ceea ce este legat de finane i activitatea bancar, i Gornt i aprinse o alt igar. n aceasta st puterea noastr, de aceea suntem mai buni dect Compania Struan i n final vom fi primii. Linc Bartlett l studie pe omul din faa lui. Din dosarul pe care Casey i-l fcuse, tia c Gornt se nscuse n Shanghai din prini britanici, avea 48 de ani, era vduv cu doi copii mari, i fusese cpitan n infanteria australian din Pacific, n anii 1942-46. Mai tia c el conducea Rothwell-Gornt foarte bine, ca pe un domeniu personal, de 8 ani, de cnd preluase Compania de la tatl su. Bartlett se foi n fotoliul adnc de piele. Dac suntei n concuren cu Struan i suntei sigur c n final vei fi primii, de ce s ateptai? De ce nu-i nghiii? Gornt l studie, cu faa sa coluroas rigid. Nimic pe lumea asta nu mi-ar place mai mult. Dar nu pot, nu nc. Eram ct pe-aci s-o fac acum trei ani au forat prea mult nota, joss-ul fostului tai-pan se terminase. Joss-ul? E un cuvnt chinezesc ce nseamn noroc, soart, dar i ceva mai mult. Gornt l privi gnditor. Noi suntem foarte superstiioi aici. Joss-ul este foarte important, la fel ca i calcularea timpului. Joss-ul lui Alastair Struan s-a terminat sau s-a schimbat, ultimul lui an de conducere a fost dezastruos pentru el, i apoi, n disperare, i-a predat conducerea lui Ian Dunross. Au fost ct pe-aci s se prbueasc atunci. ncepuser cererile presante din partea creditorilor, a acionarilor, a bncilor. Am ncercat s profit de situaie dar Dunross s-a chinuit s ias din ncurctur i a stabilizat piaa. Cum? S spunem doar c a fcut abuz de influen n anumite cercuri bancare. Gornt i aminti cu o furie rece cum Havergill, la banc, brusc, contrar tuturor aranjamentelor lor secrete, nu s-a mai opus cererii Companiei Struan pentru un credit temporar imens, care i-a dat lui Dunross rgazul pentru a se pune din nou pe picioare. Gornt i aduse aminte de furia imens cu care i telefonase lui Havergill. De ce dracu' ai fcut asta? l ntrebase: O sut de milioane drept credit extraordinar? Pentru Dumnezeu, le-ai salvat gtul. i aveam n mn. De ce?'' Havergill i spusese c Dunross a strns suficiente voturi n consiliu, i a exercitat mari presiuni asupra lui. Nu mai era nimic de fcut Da, i spuse Gornt privindu-l pe american. Atunci am pierdut, dar eu cred c tu eti detonatorul de 24 de carate care va face s explodeze bomba ce va trimite la dracu' Compania Struan pentru totdeauna din Asia.

78

Dunross a mers prea departe atunci, domnule Bartlett. i-a fcut civa dumani de moarte. Dar acum noi suntem la fel de puternici. E ceea ce ai numi un joc nedecis. Ei nu pot pune mna pe noi, iar noi nu putem pune mna pe ei. Doar dac fac o greeal. Sau noi facem o greeal! brbatul mai vrstnic sufl un rotocol de fum i l studie, ntr-un trziu l privi din nou pe Bartlett. n final vom ctiga. Timpul n Asia e oarecum diferit de timpul din Statele Unite. Asta mi se spune i mie. Nu credei? tiu c aceleai reguli de supravieuire se aplic aici, acolo, sau oriunde n lume. Difer doar msura. Gornt se uit la fumul care urca din igara sa ctre tavanul biroului lui mare, cu fotolii vechi de piele lustruite de folosin, i minunate picturi n ulei pe perei, mirosea a piele veche i a igri bune. Scaunul lui Gornt, cu sptar nalt, sculptat n stejar i mbrcat n plu rou, prea solid, tare i funcional, gndi Bartlett, ca i omul care st pe el. Putem oferi mai mult dect Struan i avem timpul de partea noastr aici, acum i oriunde n lume, spuse Gornt. Bartlett rse. Gornt zmbi i el, dar Bartlett observ c ochii lui nu zmbeau. Dai o rait prin ora, domnule Bartlett. ntrebai despre noi, i despre ei. Apoi hotri-v. Da, aa voi face. Am auzit c avionul dumneavoastr e sechestrat. Da. E-adevrat. Poliitii de la aeroport au gsit nite arme n el. Am auzit. Curios. E bine, dac nu mai vrei s-l avei sub sechestru, poate v pot fi de folos cumva. Ai putea s m ajutai chiar acum spunndu-mi de ce i cum. Habar n-am dar pun pariu ca cineva de la Struan tie. De ce? V tiau micrile pas cu pas. i dumneavoastr le tiai. Da. Dar nu are nici o legtur cu noi. Cine tia c vom avea aceast ntlnire, domnule Gornt? Dumneavoastr i cu mine. Aa cum ne-am neles. De aici nu a plecat nici o informaie, domnule Bartlett. Dup ntlnirea noastr secret n New York anul trecut, totul s-a rezolvat prin telefon nici mcar un telex de confirmare. Sunt de acord cu dorina dumneavoastr neleapt de pruden, discreie i tratarea personal a afacerilor. ntre patru ochi. Dar cine din oamenii dumneavoastr tia de de interesul nostru reciproc? Nimeni n afar de mine. Nici mcar doamna administrator i vicepreedinte executiv? ntreb Gornt cu vdit surprindere. Nu, domnule. Cnd ai aflat c vicepreedintele e femeie?

79

n New York. Ei, domnule Bartlett, nu e posibil s ne gndim la o colaborare cu dumneavoastr fr a cunoate dosarul dumneavoastr i al principalilor dumneavoastr directori. Bun. Asta va economisi timp. E ciudat s numeti o femeie ntr-o astfel de poziie cheie. Ea este braul meu drept i cel stng i cel mai bun director pe care l-am avut vreodat. De ce nu i-ai spus de ntlnirea noastr de azi? Una din primele reguli ale supravieuirii este pstrarea opiunilor deschise. Adic? Adic nu-mi conduc afacerile cu ajutorul colaboratorilor. n plus, mi place s in unele operaiuni secrete. Bartlett se gndi cteva clipe, apoi adug: Nu e vorba de o lips de ncredere. De fapt, i uurez situaia. Dac cineva de la Struan afl i o ntreab de ce m ntlnesc cu dumneavoastr, uimirea ei va fi autentic. Dup o pauz, Gornt spuse: Foarte rar gseti pe cineva cu adevrat demn de ncredere. Foarte rar. De ce ar vrea cineva s aib n Hong Kong puti M 14 i grenade i de ce s foloseasc avionul meu? Nu tiu, dar mi-am propus s aflu, Gornt i stinse igara, scrumiera era din porelan dinastia Sung. l cunoatei pe Tsu-yan? L-am ntlnit de cteva ori. De ce? E un tip de treab, dei e director la Compania Struan. E din Shanghai? Da. Unul dintre cei mai buni, i Gornt i ridic privirea, o privire aspr. E posibil s avei i un alt avantaj dac tratai cu noi, domnule Bartlett. Am auzit c Struan i-a depit destul de mult posibilitile de credit Dunross mizeaz mult pe flota sa, n special pe cele dou cargoboturi de mare capacitate pe care le-a comandat n Japonia. Primul trebuie pltit efectiv cam ntr-o sptmn. Apoi, se mai aude c va face o ofert pentru Asian Properties. Ai auzit de ei? Mari operaiuni funciare, multe proprieti n tot Hong Kongul. Da. Sunt cei mai mari mai mari chiar dect firma K.I. Kowloon Investments face parte din compania Struan? Credeam c sunt o companie separat. Aparent sunt. Dar Dunross este tai-pan la K.I. ele au ntotdeauna acelai tai-pan. ntotdeauna? ntotdeauna. Figureaz n primele clauze ale contractelor lor. Dar Ian merge prea departe. E posibil ca Nobila Cas s devin n curnd neonorabil. Are prea puine lichiditi n acest moment. Bartlett se gndi o clip, apoi ntreb: De ce nu v unii cu alt companie, poate Asian Properties, ca s preluai pe Struan? Asta-i ce a face eu n Statele Unite dac a vrea o companie pe care n-a putea s o iau singur.

80

Asta vrei s facei aici, domnule Bartlett? ntreb imediat Gornt, prefcndu-se ocat. S luai Compania Struan? E posibil? Gornt privi cu atenie tavanul nainte de a rspunde. Da dar va trebui s avei un partener. S-ar putea s o facei cu Asian Properties, dar m ndoiesc. Jason Plumm, tai-panul, nu are curajul necesar. De noi ai avea nevoie. Numai noi avem isteimea, cunoaterea i dorina. Oricum, va trebui s riscai o sum foarte mare de bani. Lichizi. Ct? Gornt rse. M voi gndi la asta. Dar mai nti trebuie s-mi spunei ct de serios vorbii. i dac vorbesc serios, suntei alturi de mine? Gornt se uit la el lung. Mai nti trebuie s fiu sigur, foarte sigur, ct de serios vorbii. Nu e nici un secret c detest Compania Struan n general, i pe Ian Dunross n mod special, c a vrea s-i distrug. Deci mi tii deja poziia pe care o am de foarte mult vreme. Dar eu nu o tiu pe a dumneavoastr. nc. Dac am putea lua Compania Struan, ar merita? O, da, domnule Bartlett. O, da da, ar merita, spuse jovial Gornt, apoi vocea i se nspri din nou. Dar totui trebuie s tiu ct de serios vorbii. O s v spun dup ce l vd pe Dunross. Avei de gnd s-i sugerai acelai lucru i lui c mpreun putei nghii Rothwell-Gornt? Am venit aici ca s fac din Par-Con o societate internaional, domnule Gornt. Poate pn la o investiie de 30 de milioane dolari pentru o ntreag gam de mrfuri, fabrici i depozite. Cu puin timp n urm nici nu tiam de Struan sau de Rothwell-Gornt sau de rivalitatea dumneavoastr. Foarte bine, domnule Bartlett, s o lsm deocamdat aa. Orice vei face va fi interesant. Da. Va fi interesant de vzut dac tii s inei n mn un cuit. Bartlett se uit lung la el, nenelegnd. E o veche zical legat de buctria chinezeasc, domnule Bartlett. tii s gtii? Nu. Gtitul e unul din hobby-urile mele. Chinezii spun c e important s tii cum se ine n mn un cuit, c nu-l poi folosi pn nu tii s-l ii corect. Altfel te vei tia, i acesta e un nceput foarte prost, nu? Bartlett zmbi. Cum se ine un cuit, deci? O s in minte asta. Nu, nu tiu s gtesc. Niciodat n-am ajuns s nv i nici Casey habar n-are s gteasc. Chinezii spun c exist trei arte n care nici o alt civilizaie nu se poate compara cu ei literatura, pictura n penel i pregtitul bucatelor. nclin s fiu de acord cu ei. V place mncarea bun?

81

Cea mai bun mas pe care am luat-o vreodat a fost ntr-un restaurant n afara Romei, pe Via Flaminia, Casale. Atunci avem cel puin un lucru n comun, domnule Bartlett, Casale este i unul din restaurantele mele preferate. Casey m-a dus acolo o dat spaghetti alla matriciana al dente i buscetti cu o sticl de bere de la ghea, urmate de piccata i din nou bere. N-am s uit masa asta niciodat. Gornt zmbi. Poate vei lua masa cu mine ct rmnei aici. Pot i eu s v ofer alla matriciana de fapt o vei aprecia la fel de mult, e exact aceeai reet. Mi-ar face plcere. i o sticl de Valpolicella, sau un vin grozav de Toscana. Mie de fapt mi place berea cu paste. Bere american de la ghea, direct din cutie. Dup o pauz Gornt ntreb. Ct stai n Hong Kong? Ct e nevoie, spuse Bartlett fr ezitare. Bun. Atunci lum masa mpreun ntr-o zi sptmna viitoare? Mari sau miercuri? Mari ar fi grozav, mulumesc. Pot s-o aduc i pe Casey? Bineneles, apoi Gornt adug: probabil c atunci vei fi mai sigur de ceea ce vrei s facei. Bartlett rse. Iar dumneavoastr vei ti atunci dac pot s in n mn un cuit. Poate. Dar inei minte un lucru, domnule Bartlett. Dac ne vom uni vreodat forele pentru a ataca Struan, odat intrat n lupt nu va exista nici o modalitate de a te retrage din ea fr a fi rnit serios. Chiar foarte serios rnit. Eu trebuie s fiu foarte sigur. n fond, chiar rnit v putei retrage oricnd n America pentru a ncepe lupta altdat. Noi rmnem aici deci riscul este inegal. Dar i ctigul este inegal. Dumneavoastr ai ctiga ceva deosebit de preios care pentru mine nu nseamn nici zece ceni. Ai deveni Nobila Cas. Da, spuse Gornt, nchiznd ochii, se aplec nainte s ia o igar n timp ce piciorul lui stng se mic n spatele biroului pentru a apsa pe un buton ascuns n podea. Hai s lsm totul pe mar Interfonul bzi uor. Scuzai-m, domnule Gornt, dorii s amn edina consiliului de conducere? ntreb secretara lui. Nu, spuse Gornt. Pot s atepte. Bine, domnule. Domnioara Ramos este aici. Putei s-i acordai cteva minute? Gornt se prefcu surprins. O clip. Se uit la Bartlett. Am stabilit deci?

82

Da, Bartlett se ridic imediat. Rmne stabilit pentru mari. Pn atunci, hai s lsm totul pe foc. Se ntoarse s plece, dar Gornt l opri. O clip doar, domnule Bartlett, spuse el, apoi n interfon: roag-o s intre, nchise butonul interfonului i se ridic. mi pare bine c ne-am ntlnit. Ua se deschise i fata intr. Avea 25 de ani i era uluitoare, cu pr negru, scurt i ochi violet nchis, evident eurasiatic, mbrcat sport, n blue-jeans americani, deschii la culoare i o cma. Bun, Quillan, spuse, cu un zmbet ce nclzi camera, ntr-o englez n care se simea un uor accent american. lart-m c te deranjez, dar tocmai m-am ntors de la Bangkok i voiam s te salut. M bucur c ai fcut-o, Orlanda, i Gornt zmbi ctre Bartlett, care rmsese cu ochii la ea. Linc Bartlett, din America. Orlanda Ramos. Hello, spuse Bartlett. Hello oh, Linc Bartlett? Traficantul de arme american, milionarul? rse ea. Cum? Oh, nu fii att de ocat, domnule Bartlett. Toat lumea din Hong Kong tie Hong Kongul e doar un sat. Serios cum de tii? Am citit n ziarul meu de diminea. Imposibil! S-a ntmplat la 5 i jumtate n dimineaa asta. Era n Fai Pao Expres la Ultima or la 9, azi-diminea. E un ziar chinezesc i chinezii tiu tot ce se petrece aici. Nu v facei probleme, ziarele englezeti n-o s preia tirea pn la ediia de dup-amiaz, dar v putei atepta ca atunci ziaritii s v bat la u. Mulumesc! Ultimul lucru pe care-l vreau e afurisita de pres pe capul meu, gndi Bartlett acru. Fii linitit, domnule Bartlett, n-o s v cer un interviu, dei sunt reporter independent pentru presa chinez. Sunt deosebit de discret, spuse ea. Nu-i aa, Quillan? Absolut. M pun cheza pentru asta, spuse Gornt. Orlanda este demn de ncredere. Evident, dac vrei s-mi oferii un interviu accept. Mine. M voi gndi la asta. V garantez c v voi face un portret minunat. Chinezii chiar tiu totul pe aici? Bineneles, rspunse ea imediat. Dar quai loh strinii nu citesc ziarele chinezeti, cu excepia ctorva ce colaboreaz cu China cum face Quillan. i tot Serviciul Secret, secia special i n general poliia, spuse Gornt. i Ian Dunross, adug ea, artndu-i vrful limbii printre dini. Este att de detept? ntreb Bartlett.

83

Oh, da. Are n el sngele Diavolului Struan. Nu neleg. Vei nelege, dac vei mai sta un timp pe aici. Bartlett se gndi la asta, apoi se ncrunt. tiai i despre puti, domnule Gornt? Numai c poliia a gsit arme de contraband la bordul avionului personal al milionarului american care a sosit noaptea trecut. Era i n ziarul meu chinezesc de diminea, Sing Pao, i Gornt arbor un zmbet sardonic. Adic The Times n cantonez. Tot n coloana Ultima or. Dar, spre deosebire de Orlanda, sunt uimit c nc nu ai fost contactat de membrii presei noastre englezeti. Ei sunt foarte harnici aici n Hong Kong. Mai harnici dect presupune Orlanda c sunt. Bartlett simi parfumul ei, dar insist: M mir c nu ai menionat chestiunea, domnule Gornt. De ce-a fi fcut-o? Ce au de-a face putile cu posibila noastr asociere viitoare? Gornt chicoti. Dac iese prost, Orlanda i cu mine te vom vizita la nchisoare. Bineneles, rse ea. Mulumesc frumos, simind parfumul ei din nou. Bartlett ls deoparte putile i se ocup de ea. Ramos e un nume spaniol? Portughez. Din Macao. Tatl meu a lucrat pentru Rothwell-Gornt n Shanghai mama mea e din Shanghai. Am crescut n Shanghai pn n '49, apoi am plecat n America pentru civa ani, la coala secundar n San Francisco. Da? Oraul meu natal e Los Angeles am urmat coala n Valley. mi place California, spuse ea. V place Hong Kongul? De-abia am ajuns, i Bartlett zmbi. Se pare c mi-am fcut o intrare exploziv. Ea rse. Dini albi, minunai. Hong Kongul e perfect cu condiia s poi pleca n fiecare lun, sau aproape. Ar trebui s venii la Macao ntr-un week-end e frumos, cu un aer de ora vechi, numai la 50 de mile de aici, i avei curse regulate. E cu totul altfel dect Hong Kongul, i se ntoarse ctre Bartlett. nc o dat, mi pare ru c v-am ntrerupt, Quillan, voiam doar s te salut Se ndrept spre ieire. Nu, terminasem tocmai plecam, spuse Bartlett, ntrerupnd-o. Mulumesc nc o dat, domnule Gornt. Ne vedem mari, dac nu cumva nainte Sper s v vd din nou, domnioar Ramos. Da, mi-ar face plcere. Iat cartea mea de vizit dac mi vei oferi interviul v garantez o pres bun. i ntinse mna i el o atinse i-i simi cldura. Gornt l conduse pn la u, apoi o nchise, se ntoarse la birou i lu o igar. Ea i aprinse un chibrit, apoi stinse flacra i se aez n fotoliul n care sttuse Bartlett. E un brbat frumos, spuse ea.

84

Da. Dar e american, naiv, i un tip foarte plin de el, cruia trebuie s i se dea puin peste nas. Asta vrei s fac eu? Poate. I-ai vzut dosarul? Da. Foarte interesant, zmbi Orlanda. Nu trebuie s-i ceri bani, spuse Gornt tios. Ayeeyah, Quillan, m crezi att de proast? rspunse ea la fel de tios, cu ochii fulgernd. Bun. De ce-ar introduce arme n Hong Kong? Da, oare de ce? Poate cineva s-a folosit de el. Probabil c asta e. Dac a avea banii lui n-a ncerca s fac aa o prostie. Nu, spuse Gornt. Oh, i-a plcut chestia c sunt reporter independent? Cred c am adus-o bine. Da, dar nu-l subestima. Nu e prost. E foarte iste. Foarte, i i spuse despre Casale. E o coinciden prea mare. Probabil c are i el un dosar despre mine, unul amnunit. Nu-s prea muli cei care tiu c-mi place locul sta. Poate c are unul i despre mine. Poate. Nu-l lsa s te prind cu nimic. Apropo de reporter. Ei, haide, Quillan, care dintre tai-pani, cu excepia ta i a lui Dunross, citete ziarele chinezeti i nici tu nu le poi citi pe toate. Am scris deja cteva articole de la un corespondent special. Dac mi ofer un interviu pot s-l scriu. Fii fr grij, i mpinse scrumiera mai aproape de el. A mers bine, nu? Cu Bartlett. Perfect. i-ai greit meseria. Ar trebui s te faci actri. Atunci te rog, vorbete cu prietenul tu despre mine, te rog, Quillan drag. Charlie Wang este cel mai mare productor din Hong Kong, i i este foarte obligat. Charlie Wang are attea filme de succes n-am nevoie dect de o ans a putea deveni un star! Te rog! De ce nu? rspunse el sec. Dar nu cred c eti tipul lui. M pot adapta. Nu m-am purtat cu Bartlett exact cum ai vrut? Nu sunt mbrcat perfect, n stil american? Da, eti, i Gornt se uit la ea, apoi spuse delicat: Ai putea fi perfect pentru el. M gndeam c ai putea evolua spre ceva mai permanent, nu doar o simpl aventur Ea fu deodat atent. Cum? Tu i cu el v-ai potrivi de minune, ca o enigm chinezeasc perfect. Ai umor, vrsta potrivit, eti frumoas, deteapt, educat, minunat n pat, ai o minte istea, i suficient spoial american ca s-l faci s se simt bine, i Gornt trase din igar i adug: i din toate femeile pe care le cunosc, tu ai putea cu

85

adevrat s-i cheltuieti banii. Da, voi doi v-ai potrivi perfect el ar fi foarte bun pentru tine, iar tu i-ai nveseli viaa considerabil. Nu? Oh, da, spuse ea imediat. Oh, da, i-a nveseli-o, i zmbi, apoi se ncrunt. Dar femeia care e cu el? Stau n acelai apartament la Vic. Am auzit c e nemaipomenit. Ce-i cu ea, Quillan? Gornt zmbi uor. Spionii mei mi spun d dorm separat, dei sunt mai mult dect prieteni. Ea se schimb la fa. Sper c nu e homosexual, nu? Gornt rse. Era un rs din toat inima. Nu i-a face eu una ca asta, Orlanda! Nu, sunt sigur c nu e. Are doar o relaie ciudat cu Casey. Ce relaie? Gornt ridic din umeri. Dup o clip, ea spuse: Ce fac cu ea? Dac Casey Tcholok i st n cale, nltur-o. Doar ai gheare. Eti Uneori nu-mi placi deloc. Tu i cu mine, suntem amndoi realiti. Nu-i aa? spuse el foarte calm. Ea simi violena din spatele tonului. Se ridic imediat, se aplec deasupra biroului i-l srut uor. Eti un diavol, spuse ea, astupndu-i gura. Asta-i pentru vremurile trecute. Mna lui rtci spre pieptul ei, amintindu-i, bucurndu-se de cldura care rzbtea prin pnza subire. Ayeeyah, Orlanda, am avut vremuri bune, nu-i aa? Fusese amanta lui pe cnd fata avea 17 ani. Fusese primul ei brbat i rmase cu ea aproape 5 ani i ar mai fi continuat, dar ea se dusese cu un tnr la Macao cnd el fusese plecat, i el aflase. Aa c pusese punct. Imediat. Dei aveau pe atunci o feti de un an. Orlanda, i spusese el cnd ea l rugase s o ierte, nu e nimic de iertat. iam spus de multe ori c tinereea are nevoie de tineree i c va veni o zi terge-i lacrimile, mrit-te cu biatul sta, o s-i dau o zestre i binecuvntarea mea i n ciuda plnsetelor ei, el rmsese neclintit. Vom rmne prieteni, o asigurase, i voi avea grij de tine cnd vei avea nevoie A doua zi i descrc furia asupra tnrului, un englez, un funcionra de la Asian Properties, i ntr-o lun l terminase. Este o chestiune de obraz, i spusese el calm. Oh, tiu, neleg, dar ce s fac acum? se tnguise ea. El pleac mine n Anglia i vrea s plec cu el i s m mrit cu el, dar nu pot s m mrit acum, nu mai are nici bani, nici viitor, nici slujb, nici bani terge-i lacrimile, i du-te la cumprturi. Ce?

86

Da. Iat un cadou, i dduse un bilet dus-ntors clasa nti pentru Londra, n acelai avion n care tnrul cltorea la clasa a doua. i o mie de lire, n bancnote noi, fonitoare de 10 lire. Cumpr-i o mulime de haine drgue, i dute la teatru. i-am rezervat o camer la Connaught pentru 11 zile doar semnezi chitana i ntoarcerea i este confirmat, aa c simte-te bine i ntoarce-te relaxat i fr probleme. Oh, mulumesc, dragul meu Quillan, oh, mulumesc mi pare att de ru. M ieri? Nu e nimic de iertat. Dar dac mai vorbeti cu el vreodat, sau l vezi n secret n-o s mai fiu niciodat prietenul tu sau al familiei tale. Ea i mulumise de o mie de ori, printre lacrimi, blestemndu-se pentru prostie, rugndu-se ca mnia cerului s pogoare asupra celui ce o trdase. n ziua urmtoare tnrul ncercase s vorbeasc cu ea la aeroport i n avion i n Londra, dar ea doar l njurase. tia acum care-i gina ce-i fcea ei oule de aur. n ziua n care ea plecase din Londra tnrul se sinucisese. Cnd Gornt aflase, i aprinsese un trabuc fin, i o invitase la mas n sala de sus de la Victoria i Albert, cu candelabre i fee de mas fine i argintrie fin, i apoi, dup ce i-a but Napoleonul, iar ea lichiorul de ment, a trimis-o acas singur, n apartamentul pe care i-l mai pltea. El a mai cerut un coniac, i a rmas acolo, privind luminile portului, i Piscul simind bucuria rzbunrii, mreia vieii, i faptul c i-a recptat cinstea obrazului. Ayeeyah, am avut vremuri bune, spuse acum din nou Gornt, nc dorind-o, dei nu se mai culcase cu ea de cnd aflase de escapada de la Macao. Quillan ncepu ea, mna lui nclzind-o i pe ea. Nu. Ochii ei se ndreptar spre ua interioar. Te rog. Sunt trei ani, n-a mai fost nimeni Mulumesc, dar nu, el o inu departe de el acum, minile lui strngndu-i uor braele. Am avut deja ce-i mai bun, spuse el, ca un adevrat cunosctor. i nu-i place ceva mai puin bun. Ea se aez pe marginea biroului, privindu-l suprat. Tu ntotdeauna ctigi, nu? n ziua cnd vei deveni iubita lui Bartlett o s-i dau un cadou, i spuse el calm. Dac te duce la Macao i stai cu el trei zile, dar nu n secret, i dau un Jaguar. Dac i cere s te mrii cu el primeti apartamentul i tot ce e n el, i o cas n California drept cadou de nunt. Ea rmase cu gura cscat, apoi zmbi triumftoare. Un XK-E, negru, Quillan, oh, ar fi perfect! apoi fericirea i dispru. De ce e att de important? De ce nseamn att de mult pentru tine? El se uit doar lung la ea. lart-m, spuse ea, iart-m, nu trebuia s ntreb. Gnditoare, se ntinse dup o igar, o aprinse i se aplec i i-o ddu.

87

Mulumesc, spuse el, vznd rotunjimea snului ei, privindu-l cu plcere, dar ntristndu-se uor c o asemenea frumusee e att de trectoare. O, apropo, na vrea ca Bartlett s tie de nelegerea noastr. Nici eu, oft ea i zmbi n sil, apoi se ridic i ddu din umeri. Ayeeyah, oricum n-ar fi durat cu noi. Cu Macao, sau fr Macao. Te-ai fi schimbat te-ai fi plictisit, brbaii se plictisesc ntotdeauna. i verific machiajul, apoi bluza, i trimise un srut i plec. El se uit lung la ua nchis, apoi zmbi i stinse igara pe care i-o dduse ea, din care nu trsese nici un fum, nedorind s simt urma buzelor ei. i aprinse o alta i murmur o melodie. Excelent, gndi el fericit. Vom vedea acum. Domnule afurisit de nfumurat iancheu Bartlett, acum vom vedea cum tii s ii acest cuit. Auzi, pasta cu bere! Apoi Gornt simi o und de parfum rmas dup ea, i pentru o clip i aduse aminte de momentele cnd fceau dragoste, Cnd era tnr, preciz el n gnd. Slav Domnului c aici frumuseea sau tinereea nu sunt att de rare, i c un nlocuitor e la ndemn mereu, ca un telefon sau o bancnot de 100 de dolari. Se ntinse spre telefon i form un numr special, bucuros c Orlanda era mai mult chinezoaic dect european. Chinezii sunt att de practici. Se auzi tonul de apel, apoi vocea clar a lui Paul Havergill: Da? Paul? Quillan! Ce mai faci? Bun, Quillan cred c tii c Johnjohn preia conducerea bncii n noiembrie? Da. mi pare ru. Oribil. Credeam c voi fi confirmat, dar consiliul l-a ales pe Johnjohn. S-a anunat oficial asear. Din nou Dunross, clica lui, i afurisitul lor de capital. Cum a mers ntlnirea ta? Americanul nostru freamt de nerbdare, aa cum i-am spus c o s fac. Gornt trase adnc din igar i ncerc s-i stpneasc emoia din voce. Ce-ai zice de o aciune cu totul special nainte de a te retrage? La ce te gndeti? Pleci la sfritul lui noiembrie? Da. Dup 23 de ani. ntr-un fel n-o s-mi par ru. Nici mie, gndi mulumit Gornt. Eti nvechit i mult prea conservator. Singurul lucru bun la tine e ura fa de Dunross. Asta nseamn aproape 4 luni. Asta ne va da suficient timp. ie, mie, i prietenului nostru american. Ce-ai de gnd? i mai aminteti de planul nostru de aciune ipotetic, cel numit Competiia? Havergill se gndi o clip. Asta era cum s preiei sau s elimini o banc de opoziie, nu-i aa? De ce? S zicem c cineva a ters praful de pe acest plan i a fcut cteva schimbri i a apsat pe butonul start acum dou zile. S zicem c cineva tia

88

c Dunross i ceilali te vor elimina i dorea s se rzbune. Competiia ar funciona de minune. Nu vd de ce. Ce rost are s ataci Blacs? banca Londrei, Cantonului i Shanghaiului era principala oponent a bncii Victoria. N-are logic. Ah, dar s zicem c cineva a schimbat inta, Paul. Care? O s vin pe la trei i-o s-i explic. Care ar fi acum? Richard! Richard Kwang controla banca Ho-Pak una din cele mai mari bnci chinezeti din Hong Kong. Dumnezeule! Dar asta e urm o pauz lung. Quillan, chiar ai nceput Competiia ai nceput-o cu adevrat? Da, i asta nu o tii dect tu i cu mine. Dar cum va funciona asta mpotriva lui Dunross? O s-i explic mai trziu. Poate Ian s-i ndeplineasc toate obligaiile legate de navele lui? Urm o pauz pe care Gornt o remarc. Da, l auzi el pe Havergill. Da, dar? Dar sunt sigur c se va descurca. Ce alte probleme mai are Dunross? mi pare ru, dar asta nu ar fi etic. Desigur, Gornt adug pe un ton schimbat. Hai s-o spun altfel. S zicem c barca lor a fost puin scuturat. Nu? Urm o pauz i mai lung. La momentul potrivit, un val foarte mic ar putea s i rstoarne, pe ei sau pe orice alt companie. Chiar i pe tine. Dar nu Banca Victoria. Oh, nu. Bun. Atunci ne vedem la trei. Gornt nchise telefonul i-i terse din nou fruntea, din ce n ce mai agitat. i stinse igara, fcu un calcul rapid, i aprinse alt igar, apoi form alt numr de telefon. Charles, e Quillan. Eti ocupat? Nu. Cu ce te pot ajuta? Vreau un bilan, un bilan era un semnal special pentru avocat s telefoneze la opt persoane care s cumpere sau s vnd la bursa de valori pentru Gornt, n secret, pentru a evita s se afle c tranzacia are vreo legtur cu el, toate aciunile i sumele de bani vor trece numai prin minile avocatului, astfel ca nici cei opt, i nici agenii de burs s nu tie pentru cine au fost fcute tranzaciile. Un bilan va fi. Ce fel de bilan, Quillan? Vreau s vnd fr acoperire.

89

Asta nsemna c vindea aciuni pe care nu le deinea nc mergnd pe presupunerea c valoarea lor va scdea foarte mult. Apoi, nainte s trebuiasc s le recumpere n Hong Kong termenul maxim de acoperire era de dou sptmni dac aciunile czuser cu adevrat, atunci ncasa diferena. Evident, dac greea riscnd i aciunile creteau, ar fi trebuit s plteasc diferena. Ce aciuni i cte? O sut de mii de aciuni la Ho-Pak Isuse! la fel, la deschiderea bursei mine, i nc dou sute de mii n timpul zilei. i voi da atunci i alte indicaii. Urm o linite ciudat. Ai spus Ho-Pak? Da. Va dura ceva timp s aduni toate aciunile astea. Dumnezeule, Quillan, patru sute de mii? Dac tot o faci, mai ia o sut de mii. S fie rotund, jumtate de milion. Dar dar Ho-Pak este o banc foarte stabil. Aciunile ei n-au sczut niciodat. Da. Ce-ai auzit? Zvonuri, spuse Gornt grav, i chicoti n sinea lui. Ce-ai zice de un prnz mai devreme, s mncm la club? Voi fi acolo. Gornt nchise, apoi form alt numr secret. Da? Eu sunt, spuse Gornt prudent. Eti singur? Da. De ce? La ntlnirea noastr, iancheul a sugerat un atac. Ayeeyah! i? i Paul e i el cu noi, spuse el exagernd n mod voit. Evident, n secret. Tocmai am vorbit cu el. Atunci sunt cu voi. Cu condiia s primesc controlul asupra navelor Companiei Struan, operaiunile lor funciare n Hong Kong i patruzeci la sut din proprietile lor funciare n Tailanda i Singapore. Glumeti! Nimic nu e prea mult pentru a-i zdrobi. Nu, btrne? Gornt auzi rsul manierat, batjocoritor, i l ur pe Jason Plumm pentru asta. i preuieti tot att ca i mine, spuse Gornt. Da, dar vei avea nevoie de mine i de prietenii mei sus pui. Chiar i cu Paul de partea ta, tu i iancheul nu v putei descurca, nu fr mine i ai mei. De ce-a mai vorbi atunci cu tine? Ascult, nu uita c nu-i cer nimic din partea americanului. Gornt i pstr calmul vocii.

90

Ce are asta de-a face cu celelalte? Te cunosc eu. Oh, da, te cunosc eu, btrne. Chiar m cunoti? Da. Nu te vei mulumi doar s-l distrugi pe prietenul nostru, vei vrea totul. Oare chiar voi vrea? Da. De mult vreme vrei s intri cu dreptul pe piaa american. i tu. Nu. tim, care-i locul nostru. Ne mulumim s mergem n urma ta. Ne mulumim cu Asia. Nu vrem s fim Nobil Cas etcetera Ah? Nu. Atunci ne-am neles? Nu, spuse Gornt. Renun la nave. n locul lor o s iau Kowloon Investments ale lui Ian, operaiunile aeroportului Kai Tak, i patruzeci la sut din proprietile funciare n Tailanda i Singapore; i voi accepta douzeci i cinci la sut la Par-Con i trei locuri n consiliul de conducere. Du-te dracu'! Oferta e valabil pn luni. Care luni? Lunea viitoare. Dew neh loh moh pe toate lunile tale! i pe ale tale! i fac o ultim ofert. Kowloon Investments i operaiunile Kai Tak n totalitate, treizeci i cinci la sut din terenurile lor n Tailanda i Singapore, i zece la sut din bucica iancheului cu 3 locuri n consiliu. Asta-i tot? Da. i oferta asta-i valabil, tot pn luni. i s nu te gndeti c ne poi nghii pe drum. Ai nnebunit? i-am spus te cunosc. S-a fcut? Nu. Din nou, rsul uor rutcios. Pn luni lunea viitoare. Ai timp destul s te hotrti. Ne vedem la petrecerea lui Ian disear? ntreb Gornt. i-ai pierdut minile? Eu nu m-a duce dac Dumnezeule, Quillan, chiar ai de gnd s te duci? n persoan? N-aveam de gnd dar acum cred c m voi duce. Nu vreau s pierd poate ultima mare petrecere a ultimului tai-pan al Struanilor.

91

Ora 12.01. n sala de consiliu lucrurile continuau s mearg greu pentru Casey. Nu voiau s nghit nici una din momelile pe care ea le oferea. Nelinitea ei crescuse, i acum, n timp ce atepta, simi un val de fric strbtnd-o. Phillip Chen mzglea distrat o hrtie, Linbar i fcea de lucru cu hrtiile din faa lui, Jacques de Viile o privea gnditor. Apoi Andrew termin de scris ultimele procente pe care i le oferise ea. Oft i o privi. E clar c aceasta va fi o operaiune de co-finanare, zise el cu o voce tioas! tensiunea din ncpere se micor i Casey i stpni cu greu un strigt de bucurie cnd el adug: Cu ct ar fi pregtit Par-Con s participe n finanarea comun, pentru ntreaga afacere? Optsprezece milioane dolari americani pentru acest an ar acoperi participarea noastr, rspunse ea imediat, observnd fericit c toi i ascunser uimirea. Valoarea net oficial a afacerilor Companiei Struan pe anul de dinainte era de aproape 28 de milioane, i ea i Bartlett i stabiliser oferta pe baza acestei cifre. F prima ofert la 20 de milioane, i spusese Linc. Ar trebui s-i prinzi cu 25, ceea ce ar fi grozav. Este esenial s finanm n comun, dar sugestia trebuie s vin de la ei. Dar uit-te la bilanul lor, Linc. Nu poi s fii sigur care este valoarea lor adevrat. Ar putea fi cu 10 milioane peste sau sub cifra asta, poate mai mult. Nu tim ct de puternici sunt de fapt sau ct de slabi. Uit-te la punctul sta: 14,7 milioane n sucursale. Ce sucursale, unde i pentru ce? Uite nc unul: 7,4 milioane transferate la i ce-i cu asta, Casey? Deci 30 milioane n loc de 25. Proiectul nostru e nc valabil. Da, dar felul n care i fac bilanul Doamne, Linc, dac noi am face mcar 1% din asta n America, garda financiar ne-ar nha ntr-o clip i ne-am trezi n nchisoare pentru cincizeci de ani. Da. Dar nu e mpotriva legilor lor, i sta-i principalul motiv pentru care am venit n Hong Kong. Douzeci e prea mult pentru o prim ofert. Te las pe tine s hotrti, Casey. Dar nu uita c n Hong Kong respectm regulile Hong Kongului orice e legal. Vreau s intru n jocul lor. De ce? i nu-mi spune pentru afurisita mea de plcere. Linc rsese. O.K., atunci pentru afurisita ta de plcere. Tu doar ncheie nelegerea cu Struan. Umiditatea n sala de consiliu crescuse. Ar fi vrut s se tearg pe fa, dar rmase linitit, ateptnd ca ei s continue, prefcndu-se calm. Gavallan rupse tcerea.

92

Cnd va confirma domnul Bartlett oferta de 18 milioane dac acceptm? Este confirmat, spuse ea dulce, trecnd peste jignire. Am libertatea s ofer pn la 20 de milioane n aceast nelegere fr s m consult cu Linc sau cu consiliul su de conducere, spuse ea, dndu-le n mod deliberat posibilitatea s manevreze, apoi adug inocent: Deci rmne stabilit? Bun, ncepu s-i aranjeze hrtiile. Mai departe. A O clip, spuse Gavallan, nervos. Eu, , 18 este Oricum, trebuie s prezentm totul tai-panului. Oh, spuse ea, prefcndu-se surprins. Credeam c negociem de pe poziii egale, c dumneavoastr patru avei aceleai mputerniciri ca i mine. Poate c n viitor ar fi mai bine s discut direct cu domnul Dunross. Andrew Gavallan se nroi. Tai-panul are cuvntul final. n totul. M bucur s-o aflu, domnule Gavallan. Eu am ultimul cuvnt numai pn la 20 de milioane, i le zmbi radios. Foarte bine, discutai-o cu tai-panul dumneavoastr. Pn atunci, s stabilim o limit n timp pentru perioada de gndire. Din nou linite. Ce sugerai? ntreb Gavallan, simindu-se prins n curs. Minima. Nu tiu ct de rapid v place s lucrai, spuse Casey. Phillip Chen spuse: De ce s nu amnm rspunsul pn dup prnz, Andrew? Da, bun idee. Sunt de acord, spuse Casey. Mi-am fcut treaba, gndi ea. Voi rezolva cu 20 de milioane, cnd puteau s fie 30, i ei sunt brbai i experi i m consider o proast. Dar acum mi voi cpta banii de tvleal! Dumnezeule din ceruri, f s ias aceast afacere, pentru c atunci voi fi liber pentru totdeauna. Liber s fac ce? Nu conteaz, i spuse ea, m voi gndi la asta altdat. Se auzi continund dup aceeai schem. S intrm n detalii referitoare la felul cum vrei cele 18 milioane i 18 nu este o cifr suficient, o ntrerupse Phillip Chen, minciuna venindu-i foarte uor. Exist tot felul de costuri suplimentare ntr-un stil de negociere perfect, Casey se lupt cu ei i i ls s ajung la 20 de milioane i apoi, cu aparent prere de ru, le spuse: Domnilor, suntei nite oameni de afaceri excepionali. Foarte bine, 20 de milioane. Le vzu zmbetul ascuns i rse n sinea ei. Bun, spuse Gavallan, foarte satisfcut. Acum, continu ea, vrnd s menin tensiunea, ce structur vrei s aib corporaia noastr? Evident, cu aprobarea tai-panului dumneavoastr iertai-m, a tai-panului, spuse ea, corectndu-se cu doza minim de smerenie. Gavallan o privea, dorind iritat ca ea s fi fost brbat. Atunci a fi putut zice, bravo ie, sau du-te dracului, i-am fi rs amndoi pentru c tu tii i eu tiu c

93

ntotdeauna trebuie s ceri prerea tai-panului ntr-un fel sau altul fie c e Dunross, sau Bartlett, un consiliu de conducere sau nevasta ta. Da, i dac erai brbat nu i-ar mai fi spus cuvntul n aceast ncpere afurisita de sexualitate, care nu-i are locul aici. Doamne, dac erai mai btrn poate era altceva, dar, la dracu', o psric ca tine? Ce dracu' au toate femeile americane? Pentru numele lui Dumnezeu, de ce nu stau la locul lor i nu se mulumesc s fac ce se pricep mai bine? Prostie. i e o prostie s accepte att de repede finanarea, i o prostie nc i mai mare s ne dea 2 milioane n plus, cnd 10 ar fi fost de la nceput acceptabile. Pentru numele lui Dumnezeu, trebuia s ai mai mult rbdare i ai fi fcut o afacere mult mai bun! Asta-i necazul cu voi americanii nu avei subtilitate i rbdare i stil i nu v pricepei la arta negocierii, iar tu, drag doamn, eti mult prea nerbdtoare s ari ct de grozav eti. Aa c acum tiu cum s te joc. Se uit spre Linbar Struan care o privea pe furi pe Casey, ateptnd ca el sau Phillip sau Jacques s continue. Cnd voi fi tai-pan, gndi furios Gavallan, te voi distruge, tinere Linbar, te voi distruge, sau voi face om din tine. Trebuie s-i faci loc singur n lume, s gndeti pentru tine, s te bazezi pe tine nsui, nu pe numele tu i pe motenirea ta. Da, i mult mai mult trud ca s scoi ceva energie din yang-ul tu cu ct te recstoreti mai repede cu att mai bine. Ochii i se ndreptar spre Jacques deVille, care i zmbi. Ah, Jacques, gndi el fr ranchiun, tu eti principalul meu rival. i acum faci ce faci tu de obicei: vorbeti puin, eti atent la tot, gndeti mult aspru, dar i meschin, dac trebuie. Dar oare ce crezi tu despre afacerea asta? Mi-a scpat ceva? Ce vede pentru viitor mintea ta ciudat de avocat parizian? Ah, dar te-a pus la punct cu rspunsul la gluma ta despre nasul ei, nu? i mie mi-ar plcea s m culc cu ea, i spuse el absent, tiind c Linbar i Jacques ajunseser i ei la aceeai concluzie. Bineneles cui nu i-ar place? Dar tu, Phillip Chen? Oh nu. Tu nu. ie i plac mult mai tinere i mai perverse, dac e adevrat ce se spune, heya? Se uita din nou la Casey. i vedea clar nerbdarea. Nu ari a fi lesbian, gndi el i gemu n sinea lui. S fie asta o alt slbiciune a ta? Doamne, ar fi o pierdere ngrozitoare! Compania mixt trebuie s fie nfiinat conform legilor din Hong Kong, spuse el. Bineneles. Exist Sims, Dawson i Dick ne pot ajuta n sensul sta: O s aranjez o ntlnire cu ei pentru mine sau poimine. Nu e nevoie, domnule Gavallan. Am deja propunerile lor, ipotetice i evident confideniale, pentru cazul n care am hotr ncheierea nelegerii. Ce? Ei o privir cu gura cscat cum scotea 5 copii ale unui contract legal, concis i nmna cte una fiecruia. Am aflat c ei sunt avocaii dumneavoastr, spuse ea vesel. Oamenii notri i-au verificat i mi s-a spus c sunt cei mai buni aa c am fost de acord cu

94

ei. I-am rugat s se gndeasc la condiiile eventuale ale unei companii mixte att din punctul dumneavoastr de vedere ct i din al nostru. S-a ntmplat ceva? Nu, spuse Gavallan, brusc furios c propriii lor avocai nu le spuseser de Par-Con. ncepu s citeasc atent scrisoarea. Dew neh loh moh pe Casey i cum dracu' o mai cheam, gndi Phillip Chen furios c s-au fcut de ruine. Fie ca Despictura ta Aurie s se ofileasc i s fie mereu uscat i plin de praf, pentru apucturile tale murdare i obiceiurile tale nefeminine, scrboase i neobrzate! S ne fereasc Dumnezeu de femeile americane! Ayeeyah, l va costa ceva pe Lincoln Bartlett pentru c a ndrznit s ne bage pe gt creatura asta, i promise el. Cum de a ndrznit! Dar n acelai timp mintea lui calcula valoarea uluitoare a afacerii ce li se propunea. Trebuie s ias cel puin 100 de milioane dolari americani probabil n urmtorii civa ani, i spuse el, ameit. Asta va da Nobilei Case stabilitatea de care are nevoie. Oh, ce zi fericit, i spuse el radios. i participare egal, dolar pentru dolar. De necrezut! Ce prostie s ne ofere asta att de repede, fr s ne cear mcar ceva mrunt n schimb. O prostie, dar la ce te poi atepta de la o femeie proast? Aiaa, coastele Pacificului se vor umple de toate produsele din spum de poliuretan pe care le putem face ambalaje, materiale de construcie i materiale izolante. O fabric aici, una n Taiwan, una n Singapore, una n Kuala Lumpur i nc una, prima, n Jakarta. Vom scoate milioane, zeci de milioane. Iar n ceea ce privete agenia pentru licena de computere, ei bine, la preul de licen pe care protii tia ni-l ofer cu zece la sut mai puin dect preurile IBM-ului, mai puin comisionul nostru de apte virgul cinci la sut dac ne mai tocmeam puin am fi fost ncntai s acceptm cinci la sut pn la sfritul sptmnii viitoare voi putea s vnd trei n Singapore, unul aici, unul n Kuala Lumpur i unul piratului la de armator indonezian cu un profit clar de 67.500 dolari la fiecare, sau 405.000 dolari pentru ase convorbiri telefonice. Ct despre China Ct despre China Oh, zei mari i mai mici i mruni, facei ca aceast afacere s ias i voi nzestra un templu nou, o catedral, n Tai-ping Shan, promise el, chinuit de patim. Dac China va renuna la controlul asupra ctorva domenii, sau mcar l va slbi puin, vom putea fertiliza cmpurile cu orez din provincia Kwantung i apoi din toat China i n urmtorii 12 ani afacerea asta ne va aduce zeci de sute de milioane de dolari, dolari americani i nu dolari Hong Kong! Gndul acestui profit i ndulci considerabil furia. Cred c aceast propunere poate constitui o baz pentru discuii viitoare, spuse el, terminnd de citit. Nu, Andrew? Da. Gavallan puse contractul pe mas. O s-i sun dup prnz. Cnd i-ar conveni domnului Bartlett i dumneavoastr, evident s ne ntlnim? n dup-amiaza aceasta cu ct mai repede cu att mai bine sau oricnd mine, dar Linc nu va veni. Eu rspund de toate detaliile, e problema mea, spuse Casey pe un ton tranant. El stabilete orientarea i va seama oficial

95

documentele finale dup ce le voi aproba eu. Asta este funcia efului, nu? se uit zmbind la ei. Voi stabili o ntlnire i v voi lsa un mesaj la hotel, spuse Gavallan. Poate am putea s o fixm acum ca s fie i problema asta rezolvat? Cu o figur acr Gavallan se uit la ceas. Se apropie prnzul, slav Domnului. Jacques ct de ocupat eti mine? Mai bine diminea, dect dup-amiaz. i pentru John e bine aa, spuse Phillip Chen. Gavallan ridic receptorul i form un numr. Mary? Sun-l pe Dawson i fixeaz o ntlnire pentru mine la ora 11, cu domnul de Viile, domnul John Chen i domnioara Casey, n biroul lui. Puse receptorul jos. Jacques i John Chen se ocup de toate problemele noastre legate de societi mixte. John cunoate toate detaliile legate de America, iar Dawson este expertul, v trimit maina la zece jumtate. Mulumesc, dar nu e nevoie s v deranjai. Cum vrei, rspunse el politicos. Poate este momentul s lum o pauz pentru prnz. Mai avem nc un sfert de or, spuse Casey. S ncepem discuia despre modul n care dorii s finanm noi? Sau, dac dorii, putem cere nite sandviciuri i s continum lucrul. Se uitar la ea ngrozii. S lucrm n timpul prnzului? De ce nu? E un vechi obicei american. Slav Domnului c nu e i aici obiceiul sta. Da, rosti sec Phillip Chen. Casey simi dezaprobarea lor plutind prin camer, dar nu-i ps. La dracu' cu voi toi, gndi ea iritat, apoi se for s lase suprarea deoparte. Ascult, proasto, nu-i lsa pe ticloii tia s te doboare! Zmbi dulce. Dac vrei s ne oprim acum pentru prnz, sunt de acord. Bun, spuse imediat Gavallan, i toi respirar uurai. ncepem prnzul la dousprezece i patruzeci. Probabil c vrei s v pudrai nasul mai nti. Da, mulumesc, spuse ea, tiind c voiau s-o vad plecat ca s poat discuta despre ea, i apoi despre afacere. Ar trebui s fie invers, gndi ea, dar nu va fi. Nu. Va fi la fel ca ntotdeauna. Vor face pariuri care va fi primul. Dar nu va fi nici unul din ei, pentru c n acest moment eu nu vreau pe nici unul dintre ei, orict de atrgtori ar fi ei, n felul lor. Brbaii acetia sunt ca toi ceilali pe care i-am cunoscut: ei nu vor dragoste, vor doar sex. Cu excepia lui Linc. Nu te gndi la Linc i ct de mult l iubeti i ct de groaznici au fost anii acetia. Groaznici i minunai. Adu-i aminte ce i-ai promis. Nu m voi gndi la Linc i la dragoste. Nu, pn la ziua mea care este peste nouzeci i opt de zile. Cea de-a nouzeci i opta zi ncheie cel de-al aptelea an i datorit iubitului meu voi avea banii mei de tvleal i i voi fi cu

96

adevrat egal i, cu voia lui Dumnezeu, vom avea Nobila noastr Cas. Va fi ea darul meu de nunt pentru el? Sau al lui pentru mine? Sau un cadou de desprire? Unde este toaleta pentru doamne? ntreb ea, ridicndu-se, i toi se scular n picioare, mai nali dect ea, cu excepia lui Phillip Chen, mai scund cu civa centimetri, iar Gavallan i art drumul. Linbar Struan i deschise ua i o nchise n urma ei. Apoi rnji. Pe o mie c n-ai s reueti niciodat, Jacques. Tot o mie pun i eu, spuse Gavallan. i zece pentru tine, Linbar. S-a fcut, rspunse Linbar, cu condiia s rmn aici o lun. Tu te miti mai ncet, nu, btrne? spuse Gavallan, apoi ctre Jacques: Ei bine? Francezul zmbi. Pe douzeci c tu, Andrew, n-o s ademeneti niciodat o asemenea doamn n patul tu iar tu, srmane tinere Linbar, pun cincizeci contra calului tu de curse. Pentru Dumnezeu, mi place mnza mea. Noble Star are mari anse s ctige. E cea mai bun din grajdurile noastre. Cincizeci. O sut, i m mai gndesc. Chiar att de mult nu-mi doresc un cal, i Jacques i zmbi lui Phillip Chen. Tu ce crezi, Phillip? Phillip Chen se ridic. Cred c m voi duce acas s mnnc i o s v las pe voi armsarii cu visele voastre. E totui curios c voi toi pariai, iar ceilali nu dar asta nu nseamn c unul dintre voi ar putea ctiga. Rser din nou cu toii. O prostie din partea lor s ne dea suma aia n plus, nu? spuse Gavallan. Afacerea-i fantastic, spuse Linbar Struan. Cristoase, unchiule Phillip, fantastic! Ca i derriere-ul ei, spuse deVille pe un ton de cunosctor. Nu, Phillip? Phillip Chen ddu din cap prietenos i iei din ncpere, dar vznd-o pe Casey disprnd n toaleta pentru doamne, gndi: Ayeeyah, de fapt cine vrea o dolofan ca asta? n toalet, Casey se uit n jur, ngrozit. Prea curat, dar mirosea a canale vechi i se vedeau o mulime de glei una peste alta, cteva pline cu ap. Pardoseala din gresie era stropit cu ap i murdar. Am auzit eu c englezii nu sunt prea igienici, gndi ea cu dezgust, dar aici, n Nobila Cas? Ah! Surprinztor! Intr ntr-unul din veceuri, cu podeaua ud i alunecoas, i dup ce termin trase de mner, dar nu se ntmpl nimic. ncerc din nou, i apoi nc o dat, i tot nimic nu se ntmpl, aa c njur i ridic iute capacul bazinului. Bazinul era uscat i ruginit. Enervat, descuie ua i se duse la chiuvet i rsuci robinetul, dar nu curse nici o pictur. Ce se ntmpl aici? Pun pariu c ticloii ia m-au trimis

97

special aici! Erau ervete curate, aa c turn stngaci o gleat de ap n chiuvet, vrsnd o parte din ap pe jos, se spl pe mini, apoi se terse, furioas c se stropise pe pantofi. i veni o idee, lu o alt gleat i o arunc n veceu apoi mai folosi o gleat s se spele din nou pe mini. Cnd iei de acolo se simi murdar. Bnuiesc c afurisita de eava e spart pe undeva i instalatorul nu va veni pn mine. Afurisite fie toate instalaiile sanitare! Calmeaz-te, i spuse. O s ncepi s faci greeli. Coridorul era acoperit cu un covor fin de mtase, chinezesc, dar pe perei se aflau picturi n ulei reprezentnd clipere i peisaje chinezeti. n timp ce se apropia de sala de consiliu putu auzi murmurul de voci din ncpere i un rset rsul care vine dup o glum deocheat sau o remarc indecent. tia c n momentul n care va deschide ua, buna dispoziie i tonul de camaraderie vor disprea i va fi din nou o linite nefireasc. Deschise ua i toi se ridicar. Avei probleme cu conductele de ap? ntreb ea, stpnindu-i enervarea. Nu, nu cred, spuse Gavallan, surprins. Ei bine; nu e ap. Nu tiai? Sigur c nu e oh! Stai la V. i A., aa c Nu v-a spus nimeni despre lipsa de ap? ncepur toi s vorbeasc n acelai timp, dar vocea lui Gavallan se ridic deasupra celorlalte. V. i A. are propria sa rezerv de ap ca i alte cteva hoteluri dar n rest toi avem cte patru ore de ap la patru zile, aa c trebuie s folosim gleata. Nici nu mi-a trecut prin cap c nu tii. mi pare ru. Cum v descurcai? La patru zile? Da. Timp de patru ore, de la 6 la 8 dimineaa, apoi de la 5 la 7 seara. E o chestie groaznic de plicticoas pentru c asta nseamn evident s opreti rezerve pentru patru zile, n glei, sau n cad, n ce poi. Avem puine cldri mine e ziua noastr cu ap. Dumnezeule, ai avut ap, nu? Da, dar Vrei s spunei c evile de ap sunt nchise? Peste tot? ntreb ea nencreztoare. Da, spuse Gavallan rbdtor. Cu excepia acestor patru ore la patru zile. Dar la V. i A. nu avei probleme. Deoarece se afl chiar n faa falezei, ei i pot umple rezervoarele n fiecare zi de pe lepuri evident, trebuie s o cumpere. i nu putei face du sau baie? Linbar Struan rse. Toat lumea cam pute, dup trei zile n cldura asta, dar cel puin suntem cu toii n acelai canal. Oricum, metoda de supravieuire e s te asiguri c ai o gleat plin nainte de a pleca de acas. Habar n-aveam, spuse ea, ngrozit c folosise trei glei. Rezervoarele noastre sunt goale, explic Gavallan. Anul acesta nu a plouat aproape deloc, iar anul trecut a fost i el secetos. O pacoste afurisit, dar asta e. Se mai ntmpl. Joss. i atunci de unde v vine apa?

98

Se uitar la ea lung. Din China, bineneles. Prin conducte peste grani n Noile Posesiuni sau din tancurile din fluviul Pearl. Guvernul tocmai a navlosit o flot de 10 tancuri care urc pe Pearl, cu acordul Peking-ului. Ele ne aduc cam 10 milioane de galoane pe zi. Anul sta guvernatorul va plti peste douzeci i cinci de milioane. n ziarul de smbt scria c pentru populaia noastr de trei milioane jumtate, consumul e de treizeci de milioane de galoane pe zi inclusiv pentru industrie. n ara dumneavoastr se spune c o persoan folosete 150 de galoane pe zi. E la fel pentru toat lumea? Patru ore la fiecare patru zile? Chiar i la Casa Mare folosim gleata, i Gavallan ridic din umeri. Doar tai-panul are o cas la Shek-O, care are propria ei fntn. Cnd suntem invitai acolo, ne ngrmdim cu toii s dm jos de pe noi murdria. Ea se gndi din nou la cele trei glei pe care le folosise. Isuse, i spuse, leam folosit oare pe toate? Nu-mi amintesc dac a mai rmas ceva. Bnuiesc c mai am nc multe de nvat, spuse ea. Da, gndir toi. Da, al naibii de multe. Tai-pan? Da, Claudia? spuse Dunross n interfon. ntrunirea cu Casey s-a ntrerupt pentru prnz. Domnul Andrew e pe linia patru. Domnul Linbar e pe drum spre noi. Amn-l pn dup prnz. Ai reuit cu Tsu-yan? Nu, domnule. Avionul a aterizat la timp, la opt patruzeci. Nu e n biroul lui din Taipe. Nici n apartament. O s mai ncerc, bineneles. nc ceva. Tocmai am primit un telefon foarte interesant. Se pare c domnul Bartlett s-a dus n dimineaa aceasta la Rothwell-Gornt i a avut o ntlnire ntre patru ochi cu domnul Gornt. Eti sigur? ntreb el, brusc simind un cuit n stomac. Oh, da, foarte sigur. Ticlosul, gndi Dunross. Oare dorete Bartlett s aflu? Mulumesc, spuse el, renunnd deocamdat s se mai gndeasc la asta, dar foarte mulumit c aflase. Ai o mie de dolari pe ce cal vrei smbt. Oh, mulumesc, tai-pan. napoi la lucru, Claudia! aps pe butonul numrul patru. Da, Andrew? Cum v-ai neles? Gavallan i spuse lucrul cel mai important. Douzeci de milioane bani ghea? ntreb el, nevenindu-i s cread. Minunai, admirabili bani ghea americani! Dunross l simea exultnd. i cnd am ntrebat cnd o s confirme Bartlett nelegerea, nulitatea aia mic a avut neobrzarea s spun: Oh, este confirmat deja pot s merg pn la 20 de milioane n afacerea asta fr s-l consult pe el sau pe oricine altul. Crezi c, e posibil? Nu tiu. Dunross i simi genunchii moi. Bartlett trebuie s apar. O s-l ntreb.

99

Hei, tai-pan, dac chestia asta iese Dar Dunross nu-l mai asculta pe Gavallan, care continua extaziat s vorbeasc singur. E o ofert incredibil, i spuse Dunross. E prea bun. Unde-i chichia? Unde-i chichia? Din prima zi de cnd devenise tai-pan trebuise s manevreze, s mint, s lingueasc i chiar s amenine ca pe Havergill de la banc mult mai mult dect crezuse, pentru a depi dezastrele pe care le motenise, precum i pe cele naturale i politice care preau s copleeasc lumea. Chiar transformarea companiei n firm public nu nsemnase pentru el capital, i o perioad se ateptase s fie aa, pentru c depresiunea mondial distrusese pieele. Cu un an n urm, n august, taifunul Wanda fcuse ravagii, lsnd prpd n urma sa, sute de mori, o sut de mii fr adpost, cinci sute de vase de pescuit scufundate, douzeci de cargouri scufundate, una din navele lor de 3000 tdw aruncat pe rm, imensul lor debarcader pe jumtate terminat fcut buci i ntregul lor program de construcii distrus pentru ase luni. n toamn, criza din Cuba i o nou scdere a preurilor. n primvara asta de Gaulle respinsese intrarea Angliei n Piaa Comun, i din nou o scdere a preurilor. China i Uniunea Sovietic se ceart, i o nou scdere a preurilor i acum aproape c am douzeci de milioane de dolari americani, dar cred c suntem ntr-un fel implicai n trafic de arme. Tsuyan se pare c a ters-o s se dea la fund, iar John Chen Dumnezeu tie pe unde e! Dumnezeii i Cristoii! spuse el furios. Ce? Gavallan se opri uimit din torentul de cuvinte. Ce s-a-ntmplat? Oh, nimic nimic, Andrew. spuse el. Nimic legat de tine. Spune-mi despre ea. Cum e? Priceput la cifre. Iute i sigur pe ea, dar nerbdtoare. i e cea mai artoas psric din cte am vzut n ultimul timp, i cred c are cel mai grozav fund din ora! i Gavallan i spuse de pariuri. Cred c Linbar e favoritul. O s-l concediez pe Foster i o s-l trimii pe Linbar la Sydney pentru 6 luni, s rezolve toate treburile de acolo. Bun idee. Gavallan rse. Asta o s-l opreasc s mai fluiere n biseric dei se spune c doamnele de la Antipozi sunt foarte ndatoritoare. Crezi c iese afacerea asta? Da. Phillip era extaziat. Dar e scrbos s tratezi cu femeie, sta-i adevrul. Crezi c am putea s trecem peste ea i s tratm direct cu Bartlett? Nu. Ne-a spus foarte clar n scrisoare: K.C. Tcholok este principalul lui negociator. Ei bine, fi-i-ar ndragii s-i fie! Ce nu facem noi pentru Nobila Cas! I-ai gsit punctul slab? Nerbdarea. Vrea s intre n joc s fie brbat. A spune c punctul ei nevralgic e c vrea cu disperare s fie acceptat n lumea brbailor. Nu e ru c vrea asta sau Sfntul Graal. Ai stabilit ntlnirea cu Dawson pentru mine la 11? Da.

100

Spune-i lui Dawson s-o contramandeze, dar nu nainte de nou diminea. Spune-i s gseasc o scuz i s o fixeze pentru miercuri la prnz. Bun idee, s o inem n tensiune, nu? Spune-i lui Jacques c m voi duce eu la ntlnire. Da, tai-pan; Dar John Chen? Vrei s vin i el? Da, spuse Dunross dup o pauz. L-ai vzut? Nu. l ateptm la mas vrei s-l caut? Nu. Unde-i Phillip? S-a dus acas. Se ntoarce la dou jumtate. Bun, i spuse Dunross, i-l amn pe John Chen pn la acea or. Ascult Interfonul bzi. O clip, Andrew! aps pe buton. Da, Claudia? lart-m c te ntrerup, dar mi-ai spus s-l caut pe dl. Jen n Taipei, i e pe linia a doua, iar domnul Bartlett tocmai a sosit. Spune-i s intre dup ce termin cu Jen! cupl din nou linia a patra. Andrew, s-ar putea s ntrzii cteva minute. Ofer tu buturile i f tot oficiul de gazd pentru mine. O s vin cu Bartlett. Okay. Dunross aps pe butonul liniei doi. Tsaw an? spuse el n dialectul mandarin. Ce mai faci? bucuros s vorbeasc cu unchiul lui Wei-wei, generalul Jen Tang-wa, eful poliiei secrete ilegale a Kuomintangului din Hong Kong. Shey-shey, apoi n englez: Ce s-a ntmplat, tai-pan? M-am gndit c ar trebui s tii. Dunross i spuse pe scurt despre arme i Bartlett, c poliia fcea cercetri, dar nu despre Tsu-yan sau John Chen. Ayeeyah! Asta-i foarte ciudat ntr-adevr. Da. i eu am gndit la fel. Foarte ciudat. Eti convins c nu e Bartlett? Da. N-ar avea nici un motiv. Nici unul. Ar fi o prostie s-i foloseti propriul avion. Bartlett nu e prost, spuse Dunross. Cine ar putea avea nevoie de astfel de arme aici? Urm o pauz. Elemente criminale. Triazii? Nu toi triazii sunt criminali. Nu, spuse Dunross. O s ncerc s aflu ceva. Sunt sigur c nu are nici o legtur cu noi, Ian. Mai vii duminic? Da. Bun. O s ncerc s aflu ceva. Bem ceva la ase duminic seara? Ce-ai zice la opt? L-ai vzut pe Tsu-yan?

101

Credeam c nu se ntoarce pn la sfritul sptmnii. Nu e el al patrulea la ntlnirea de luni cu americanul? Ba da. Am auzit c a prins o curs mai devreme azi! Dunross i pstr o voce neutr. Va suna precis vrei s-i dea un telefon? Da. Oricnd. Cu toate c nu e nimic important. Ne vedem duminic la opt. Da, i mulumesc pentru informaie. Dac aflu ceva te sun imediat. La revedere. Dunross puse jos receptorul. Fusese foarte atent la tonul lui Jen, dar nu simise nimic, deosebit n el. Unde dracu' o fi Tsu-yan? Se auzi un ciocnit n u. Intr! se ridic s-l ntmpine pe Bartlett. Hello! zmbi i ntinse mna. Ian Dunross. Linc Bartlett! i strnser mna. Am venit prea devreme? Ai veni exact la timp. Probabil c tii c-mi place punctualitatea, rse Dunross. Am auzit c ntlnirea a mers bine. Da, rspunse Bartlett, ntrebndu-se dac Dunross se refer la ntlnirea cu Gornt. Casey i cunoate foarte bine problemele. Colegii mei au fost foarte impresionai a spus c poate finaliza singur afacerea. Chiar poate, domnule Bartlett? Poate negocia i hotr pn la douzeci de milioane. De ce? Aa. Voiam s aflu care e sistemul dumneavoastr de lucru. Luai loc, v rog mai avem cteva minute. Masa ncepe de-abia la dousprezece patruzeci. Se pare c avem n fa o afacere profitabil. Aa sper. Dup ce discut cu Casey, poate ne putem ntlni din nou noi doi. Dunross se uit n agend. Mine la zece. Aici? S-a fcut. Fumai? Nu, mulumesc. M-am lsat acum civa ani. i eu i totui mai vreau uneori o igar. Dunross se rezem de sptarul scaunului su. nainte de a merge la mas, domnule Bartlett, mai sunt cteva probleme mrunte. Duminic dup-amiaz m duc la Taipe, m voi ntoarce mari nainte de prnz, i a vrea s venii cu mine. Sunt cteva persoane pe care mi-ar place s le cunoatei, la un meci de golf care ar putea s v plac. Am discuta n voie i ai putea vedea eventualele locuri de amplasare a fabricii. Ar putea fi important. Am aranjat totul, dar e imposibil s o lum i pe domnioara Tcholok. Bartlett se ncrunt, ntrebndu-se dac ziua de mari era doar o coinciden. Am neles de la inspectorul Armstrong c nu am voie s prsesc Hong Kongul. Sunt sigur c situaia se poate schimba. Deci tii i dumneavoastr despre arme? spuse Bartlett, i apoi trase o njurtur n gnd pentru c-l luase gura pe dinainte i reui s nu i se citeasc nimic n ochi.

102

Oh, da. V-a mai deranjat cineva n legtur cu ele? ntreb Dunross, privindu-l cu atenie. Poliia a hituit-o pn i pe Casey! Isuse! Mi-au sechestrat avionul, toi suntem suspeci, iar eu nu tiu nimic despre arme. Ei, nu trebuie s fii ngrijorat, domnule Bartlett. Poliia noastr e foarte bun. Nu sunt ngrijorat, doar furios. E de neles, spuse Dunross, bucuros c ntlnirea cu Armstrong fusese confidenial, foarte bucuros. Dumnezeule, i spuse el ngrozit, dac John Chen i Tsu-yan sunt n vreun fel bgai n treaba asta, Bartlett va fi ntr-adevr foarte furios i vom pierde afacerea i el se va asocia cu Gornt i atunci Cum de-ai auzit despre arme? Ni s-a comunicat la biroul nostru din Kai Tak azi-diminea. S-a mai ntmplat aa ceva pn acum? Nu. Dunross adug pe un ton nepstor Dar nu-i nimic ru n contraband, chiar puin trafic de arme de fapt sunt meserii foarte onorabile sigur c le facem i noi n alt parte. Unde? Oriunde dorete guvernul Maiestii Sale, rse Dunross. Toi suntem pirai aici, domnule Bartlett, cel puin pentru cei din afar, fcu o pauz. Presupunnd c aranjez cu poliia, mergei la Taipe? Casey e foarte discret, spuse Bartlett. N-am spus c nu se poate avea ncredere n ea, i de aceea nu merge cu noi. Pur i simplu nu a fost invitat? Unele obiceiuri de-ale noastre sunt puin diferite de ale dumneavoastr, domnule Bartlett. De cele mai multe ori va fi binevenit dar uneori, ei bine, s-ar evita mult stnjeneal dac ar rmne deoparte. Casey nu-i femeia care s se simt stnjenit cu una, cu dou. Nu m gndeam la stnjeneala ei. mi pare ru c sunt att de sincer, dar poate e mai bine pentru mai trziu. i dac nu m pot conforma? Va nsemna probabil c n-o s putei profita de o ocazie unic, i ar fi mare pcat mai ales dac intenionai o colaborare de durat cu Asia. O s m mai gndesc la asta. Regret, dar trebuie s am rspunsul clar acum. Trebuie? Da! Lua-v-ar dracu'! Dunross rnji. Nu vreau. Totui, n concluzie: da sau nu? Bartlett izbucni n rs.

103

Dac punei aa problema, sunt de acord cu Taipe. Bun. Evident, o s-o rog pe soia mea s se ocupe de domnioara Tcholok ct timp suntem plecai. Nu se va simi cu nimic umilit. Mulumesc. Dar nu trebuie, s v facei probleme cu Casey. Cum o s aranjai cu Armstrong? N-am de gnd s aranjez, cu el, o s-l rog doar pe comisarul adjunct s-mi permit s rspund de dumneavoastr pn acolo, i la napoiere. Eliberat pe cuvnt de onoare sub paza dumneavoastr? Da. De unde tii c nu voi prsi oraul? Poate chiar am fcut trafic cu arme. Dunross l privi lung. Poate c facei. Poate vei ncerca dar pot s v aduc napoi viu sau mort, cum se spune n filme. Hong Kongul i Taipe sunt fieful meu. Viu sau mort, ei? E o ipotez, bineneles. Ci oameni ai omort n viaa dumneavoastr? Atmosfera din camer se schimb i amndoi simir profund tensiunea. Nu e nc nici un pericol, i spuse Dunross, nu nc. Doisprezece, rspunse el, calm, dei ntrebarea l surprinsese. Doisprezece de care sunt sigur. Am fost pilot de vntoare n timpul rzboiul lui. Pe avioane Spitfire. Am dobort dou avioane cu un singur loc, o Stuka, i dou bombardiere erau Dornier 17 i fiecare avea un echipaj de patru oameni. Toate au ars pe cnd se prbueau. De doisprezece sunt sigur, domnule Bartlett. Bineneles c am tras ntr-o mulime de trenuri, convoaie, concentrri de trupe. De ce? Am auzit eu c ai fost pilot. Eu nu cred c am omort pe cineva. Eu construiam tabere, baze n Pacific, chestii de-astea. N-am tras niciodat cu o arm cu gndul de a ucide. Dar v place s vnai? Da. Am fost ntr-un safari n '59 n Kenya. Am mpucat un elefant i o antilop kudu mare i mult vnat pentru gtit. Dup o pauz, Dunross spuse: Cred c prefer s dobor avioane i trenuri i nave. n rzboi, oamenii sunt cu totul nensemnai. Nu-i aa? De vreme ce generalul este trimis pe cmpul de lupt de ctre conductorul su, aa e. E un adevr al rzboiului. Ai citit Arta rzboiului de Sun Tzu? Cea mai bun carte despre rzboi pe care-am citit-o vreodat, spuse Bartlett entuziasmat. Mai bun dect Clausewitz sau Liddell Hart, chiar dac a fost scris n anul 500 nainte de Cristos. Oh? Dunross se rezem de sptarul scaunului, bucuros s lase deoparte discuia despre victimele lui. De ani de zile nu m-am mai gndit la ei, i spuse el. Nu e corect fa de oamenii ia, nu?

104

tiai c scrierea lui Sun Tzu a fost publicat n Frana n 1782? Sunt convins c Napoleon a avut i el un exemplar. Cu siguran n rus i Mao ntotdeauna purta la el un exemplar cu paginile terfelogite de atta citit, spuse Dunross. Ai citit-o? Tata mi-a bgat-o n cap btndu-m. A trebuit s o citesc n original n chinez. i apoi mi punea ntrebri din ea, foarte amnunite. O musc ncepu s se loveasc enervant de fereastr. Tatl dumneavoastr dorea s devenii soldat? Nu. Sun Tzu, ca i Machiavelli, a scris mai mult, despre via dect despre moarte i despre supravieuire mai mult dect despre rzboi Dunross se uit spre fereastr, apoi se ridic, se ndrept ntr-acolo i nimici musca cu o violen controlat, care l puse n gard pe Bartlett. Dunross se ntoarse la birou. Tatl meu considera c trebuie s cunosc totul despre supravieuire i cum s mnuiesc mase mari de oameni. El dorea s fiu vrednic ntr-o zi s devin taipan, dei niciodat n-a crezut c va fi vreodat mare lucru de capul meu! zmbi. i el a fost tai-pan? Da. A fost foarte bun. La nceput. Ce s-a ntmplat? Dunross rse sardonic. Ei, att de curnd secretele de familie, domnule Bartlett? Ei bine, pe scurt, am avut o diferen de opinii destul de lung i plicticoas. n final a predat conducerea lui Alastair Struan, predecesorul meu. Mai triete? Da. S nsemne rspunsul dumneavoastr ambiguu, n stil britanic, c v-ai rzboit cu el? Sun Tzu e foarte precis n ceea ce privete rzboirea, domnule Bartlett. E foarte ru s strneti un rzboi, spune el, dac nu eti nevoit s-o faci. Citez: Cea mai mare pricepere a unui general st n nfrngerea rezistenei dumanului fr s se lupte cu el. i l-ai nfrnt? Domnule Bartlett, s-a retras el singur de pe cmpul de btlie, pentru c era un om nelept. Chipul lui Dunross se nspri. Bartlett l studie atent. Amndoi tiau c de fapt acum traseaz cmpurile de btlie, n ciuda propriei lor voine. Sunt bucuros c m-am hotrt s vin la Hong Kong, spuse americanul. Sunt bucuros c v-am ntlnit. V mulumesc, poate c ntr-o zi nu vei mai fi att de bucuros. Bartlett ridic din umeri.

105

Poate. Dar ntre timp am pus la copt o afacere, bun i pentru dumneavoastr bun i pentru noi, zmbi deodat, amintindu-i de Gornt i de cuitul de buctrie. Da. Sunt bucuros c am venit la Hong Kong. Ai putea mpreun cu Casey s fii invitaii mei n seara asta? Fac un mic bairam, o petrecere, la orele opt jumtate aproximativ. Petrecere oficial? Nu, doar haine de cin. n regul? Perfect. Casey spunea c inei la frac i cravat, i chestii din astea, dup care Bartlett observ tabloul de pe perete: un vechi tablou n ulei reprezentnd o tnr chinezoaic, foarte drgu, n portul obinuit al fetelor de pe brci, ducnd cu barca un bieel englez, cu prul blond, legat ntr-o coad la spate. Un tablou de Quance? Aristotle Quance? Da, de el, zise Dunross abia stpnindu-i uimirea. Bartlett se apropie de el i se uit mai atent. Un original? Da. V pricepei la pictur? Nu, deloc, dar Casey mi-a vorbit de Quance n vreme ce ne ndreptam ncoace. mi spunea c e la fel de miglos cnd picteaz de parc ar reproduce fotografic, n felul lui un veritabil istoric al vremurilor de demult. Da, aa-i. Dac-mi aduc bine aminte, acesta trebuie s fie portretul unei fete pe care o chema May-may, May-may T'Chung, iar putiul e unul dintre copiii pe care i-a avut ca cu Dirk Struan, da? Dunross nu spuse nimic, doar l privi pe Bartlett din spate. Acesta cercet pictura cu i mai mare atenie. Greu s-i vezi culoarea ochilor. Dar bieelul e Gordon Chen, Sir Cordon Chen de mai trziu? i se ntoarse i se uit la Dunross. Domnule Bartlett, nu tiu exact. i asta-i o legend. Bartlett l fix o clip cu privirea. Cei doi brbai se potriveau de minune, Dunross doar puin mai nalt dect Bartlett, acesta mai lat puin n umeri, amndoi cu ochi albatri, ai lui Dunross o idee mai spre verzui, amndoi cu nite chipuri pline de via i generoase. i v bucurai c suntei tai-pan al Nobilei Case? l ntreb Bartlett. Bineneles. Nu tiu exact cam care sunt puterile unui tai-pan, dar la Par-Con eu pot angaja i concedia pe cine vreau, i dac vreau nchid firma i trag obloanele. Atunci suntei tai-pan. Atunci mi place i mie s fiu tai-pan. i vreau s ptrund n Asia Dumneavoastr vrei s v croii drum spre piaa american. i mpreun putem mpleti ntre cele dou maluri ale Pacificului o mreaj n care s pescuim totul pentru noi doi.

106

Sau un giulgiu pentru unul dintre noi, se gndi Dunross, simind c Bartlett i place foarte mult dei tia c era periculos s nutreasc astfel de sentimente pentru el. Eu am ce v lipsete, iar dumneavoastr ceea ce-mi lipsete mie. Mda, fcu Dunross. Dar acum la amndoi ne lipsete o mas bun. Amndoi se ntoarser spre u, Bartlett ajunse primul, dar nu o deschise imediat. tiu c nu e obiceiul sta la dumneavoastr, dar pentru c tot o s mergem amndoi la Taipe, ce-ar fi s-mi spui Linc i eu ie Ian i s ne gndim de pe acum cam ct putem paria pe meciul acela de golf? Sunt convins c tii de pe acum c handicapul meu oficial e treisprezece, aa cum i eu tiu c al tu e zece, tot oficial, ceea ce nseamn cel puin o lovitur mai puin pentru fiecare dintre noi, aa pentru siguran. De ce nu? i rspunse Dunross pe dat. Dar aici noi nu prea pariem pe bani, preferm pe bile. S fiu al naibii dac eu am de gnd s-mi joc boaele la golf. Dunross rse. Dar poate c ntr-o bun zi ai s le joci. Noi aici de obicei pariem pe ase mingi de golf, cam aa. Ian, spune-mi, ar fi un obicei prost pentru un britanic dac am paria totui pe bani? Ba deloc. Ce-ai zice de cte cinci sute de fiecare parte, echipa care ctig ia totul? Dolari americani, sau Hong Kong? Hong Kong. ntre prieteni e mai bine s fie dolari Hong Kong. Cel puin la nceput. Masa se servi n sala de mese a directorilor de la etajul 19, o ncpere n form de L, aezat pe colul cldirii, nalt, cu draperii albastre, covoare chinezeti albastre marmorate, ferestre mari de unde se vedea Kowloon i avioanele care decolau i aterizau la Kai Tak, iar spre sud pn la Insulele Tietorilor de Piatr i Tsing Yi, iar dincolo de ele rmul Noilor Teritorii. Pe masa imens, veche, din stejar, la care puteau mnca cu uurin douzeci de persoane, erau nirate tacmuri de argint i cristaluri de Waterford de cea mai bun calitate. Pentru ei ase erau acolo patru osptari, foarte bine instruii, mbrcai n pantaloni negri i tunici albe, brodate cu emblema Companiei Struan. Cocktailurile fuseser servite nainte ca Bartlett i Dunross s soseasc. Casey bea vodc cu martini, ca i ceilali cu excepia lui Gavallan, care ceruse un gin dublu. Lui Bartlett, fr a fi ntrebat, i se oferi o cutie de Anweiser de la ghea, pe o tav georgian de argint. De unde-ai tiut? spuse Bartlett ncntat.

107

Cu complimentele Firmei Struan and Company, rspunse Dunross. Am auzit c aa v place! l prezent lui Gavallan, deVille i Linbar Struan, i accept un pahar de Chablis de la ghea, apoi i zmbi lui Casey. Ce mai facei? Mulumesc, bine. M scuzai, spuse Bartlett ctre ceilali, dar trebuie s-i transmit un mesaj lui Casey, pn nu-l uit. Casey, vrei te rog s-l suni mine pe Johnston la Washington? Afl care-i cel mai bun om de legtur pentru noi aici la consulat. Sigur. Dac nu-l gsesc ntreb de Tim Diller. Orice ntrebare despre Johnston era o codificare pentru cum merge afacerea? Iar rspunsul: Diller nsemna bine, Tim Diller foarte bine, Jones ru, George Jones foarte ru. Bun idee, spuse Bartlett i-i zmbi, apoi ctre Dunross: E o ncpere frumoas. E adecvat, rspunse Dunross. Casey rse, nelegndu-i jocul. ntlnirea a mers foarte bine, domnule Dunross, spuse ea. Am venit cu o propunere la care trebuie s v gndii. Ce tipic american s o spun aa nici un pic de subtilitate! Oare nu tie c afacerile se discut dup prnz, nu nainte? Da, Andrew mi-a spus n linii mari, rspunse Dunross. Mai vrei un pahar? Nu, mulumesc. Eu cred c propunerea acoper toate problemele, sir. Sunt puncte pe care ai vrea s le clarific? Sunt convins c vor fi, la momentul potrivit, spuse Dunross, amuzat n sinea lui, ca ntotdeauna, de acel sir pe care multe americance l folosesc n mod curent, i uneori, total nepotrivit, chiar i pentru osptari. Imediat ce o studiez o voi discuta cu dumneavoastr. O bere pentru domnul Bartlett, adug el, ncercnd nc o dat s amne afacerile pentru mai trziu, apoi ctre Jacques: Ca va?* Oui, merci. A rien **. nc nimic. Nu fi ngrijorat, spuse Dunross deoarece cu o zi n urm adorata fiic a lui Jacques i soul ei avuseser un accident serios de main pe cnd i petreceau vacana n Frana ct de serios, urma s i se comunice. Nu fi ngrijorat. Nu. Din nou acea ridicare din umeri galic, ce ascundea imensa lui ngrijorare. Jacques era vrul primar al lui Dunross i venise la firm n '45. Rzboiul fusese ngrozitor pentru el. n 1940 i trimisese soia i cei doi copii mici n Anglia i el rmsese n Frana. n tot timpul rzboiului. Urmase maquisul i nchisoare, fusese condamnat i evadase, i iar n maquis*. Acum avea 54 de ani, i era un brbat linitit i puternic, dar periculos cnd era provocat, cu un piept larg, ochi cprui, mini aspre i multe cicatrici. n principiu, afacerea sun bine? ntreb Casey. Dunross oft n sinea sa i se concentr asupra ei.

108

S-ar putea s am o contrapropunere la cteva puncte minore. ntre timp, adug el hotrt, putei considera c n termeni generali, este acceptabil. Oh, grozav, spuse Casey fericit. Splendid, spuse Bartlett, la fel de mulumit, i-i ridic cutia de bere. Pentru o rezolvare fericit i mari profituri pentru dumneavoastr i pentru noi. Au but n cinstea acestei urri, i ceilali vzur la Dunross semne periculoase, i se ntrebar care puteau fi contrapropunerile tai-panului. i va lua mult timp finalizarea, lan? ntreb Bartlett, i toi auzir acel Ian, Linbar Struan tresri vizibil. Spre mirarea lor, Dunross spuse doar nu, ca i cum familiaritatea fusese un lucru obinuit, apoi adug: M ndoiesc ca avocaii s vin cu vreo problem de nerezolvat. Ne ntlnim mine cu ei la 11, spuse Casey. Domnul deVille, John Chen i cu mine. Au vzut deja totul in detaliu n-au fost probleme. Dawson e foarte bun mai ales n ce privete legile fiscale americane. Casey, poate ar trebui s-l aducem pe tipul nostru din New York care se pricepe la taxe, spuse Bartlett.
*Merge? (n francez n original). **Da, mulumesc (ibid.).

Sigur, Linc, imediat ce stabilim totul. i pe Forrester, i ctre Dunross: El e eful departamentului nostru de spume poliuretanice. Bun. i cred c am discutat suficient despre afaceri nainte de prnz, spuse Dunross. Astea sunt regulile Casei, domnioar Casey. Fr afaceri la mas, nu face bine la digestie, i i fcu semn lui Lim. Nu-l ateptm pe domnul John. Imediat aprur chelnerii, inur scaunele locurile erau indicate printr-o carte de vizit tiprit n suporturi de argint i fu servit supa. n meniu erau trecute vin de Xeres la sup, Chablis la pete sau Bordeaux cu friptura de vac i budinc de Yorkshire, pentru cine prefera aa ceva fasole verde, cartofi i morcovi fieri. arlot cu Xeres ca desert. Vin de Porto la brnzeturi. Ct rmnei aici, domnule Bartlett? ntreb Gavallan. Ct e nevoie. Dar, domnule Gavallan, deoarece se pare c vom colabora mult timp, ce-ar fi s renunai la domnule Bartlett i domnioar Casey i s ne spunei Linc i Casey? Gavallan l privi int pe Bartlett. I-ar fi plcut s-i spun: Ei bine, domnule Bartlett, pe aici nou ne place s obinem cu greu asta e unul din puinele mijloace de a deosebi prietenii de cunotine. Pentru noi numele mici sunt ceva intim. Dar pentru c tai-panul nu a obiectat la acel uimitor Ian, n-am ncotro. De ce nu, domnule Bartlett? spuse el afabil. Nu trebuie s fim protocolari, nu? Jacques deVille i Struan i Dunross chicotir n sinea lor la acel domnule Bartlett i la felul n care Gavallan transformase o acceptare nedorit ntr-o

109

punere la punct i fcndu-l s-i piard cinstea obrazului pe care nici unul dintre americani nu o va nelege niciodat. Mulumesc, Andrew, spuse Bartlett, i adug: Ian, pot s ncalc regulile i s-i mai pun o ntrebare nainte de mas? Ai putea s finalizezi totul pn marea viitoare, ntr-un fel sau altul? Imediat atmosfera din ncpere se schimb. Lim i ceilali servitori ezitar, ocai. Toi ochii se ndreptar spre Dunross. Bartlett se gndi c a mers prea departe i Casey era sigur de asta. l privi pe Dunross expresia feei nu i se schimbase, dar a ochilor da. Toat lumea din ncpere tia c tai-panul fusese somat aa cum ar face cineva ntr-un joc de pocher mizeaz sau taci. Pn marea viitoare. Ateptau. Tcerea prea s pluteasc, material, mult vreme. Apoi Dunross rupse acea tcere ncordat: O s-i spun mine, spuse el, calm, momentul trecu, toat lumea oft uurat, osptarii continuar s serveasc i toi se relaxar. Cu excepia lui Linbar. i mai simea nc palmele ude de sudoare pentru c era singurul dintre ei care cunotea firul acela ce trecea prin toi urmaii lui Dirk
*Micarea de rezisten din Frana n timpul ocupaiei naziste.

Struan un impuls brusc, ciudat, primitiv aproape, spre violen i l vzuse aproape izbucnind, aproape ieind la suprafa. De data asta se retrase n adnc. Dar tia c exist i c e acolo, i asta l ngrozea. Era urmaul lui Robb Struan, fratele vitreg i partenerul lui Dirk Struan, deci nu avea nici un strop din sngele lui Dirk Struan n vine. O regreta amarnic i l ura nc i mai mult pe Dunross pentru c-l fcuse s ajung bolnav de invidie. S te ia Struan, Cotoroana afurisitule de Ian Dunross, i pe toi urmaii ti, i spuse el i se nfiora involuntar la amintirea acesteia. Ce e, Linbar? ntreb Dunross. Oh nimic, tai-pan, spuse el, tresrind speriat. Nimic doar un gnd aa deodat. Iart-m. Ce gnd? mi venise n minte Struan Cotoroana. Dunross rmase pentru o clip cu lingura lui n aer, iar ceilali se holbar la el. Gndul sta nu-i prea indicat pentru digestie. Nu, sir. Bartlett se uit la Linbar, apoi la Dunross. Cine e Struan Cotoroana? Una din fantomele de familie, spuse Dunross cu un rs. Avem o mulime n familia noastr. Cine n-are? spuse Casey. Struan Cotoroana a fost ntotdeauna bau-bau-ul nostru i nc mai e. Cu siguran c nu mai e, tai-pan, spuse Gavallan. E moart de aproape 50 de ani.

110

Poate c va muri o dat cu noi, cu Linbar, Kathy i cu mine, cu generaia noastr, dar m ndoiesc, i Dunross se uit ciudat la Linbar. Va iei la noapte Struan Cotoroana din mormntul ei i ne va nghii? Jur pe Dumnezeu c nu-mi place nici mcar s glumeti despre ea aa, taipan. La dracu' cu Struan Cotoroana, spuse Dunross. Dac ar tri, i-a spune-o n fa. Cred c ai face-o. Da, rse deodat Gavallan. Mi-ar fi plcut s vd i asta. i mie. Dunross rse i el, apoi vzu expresia lui Casey. Ei, doar m laud, Casey. Struan Cotoroana a fost un diavol din iad, dac e s crezi jumtate din legende. Era soia lui Culum Struan fiul lui Dirk Struan ntemeietorul companiei noastre. Numele ei de fat era Tess, Tess Brock, i era fata dumanului de moarte al lui Dirk, Tyler Brock. Se spune c au fugit amndoi de-acas n 184l. Tess avea doar 16 ani i era o frumusee, iar Culum era motenitorul Nobilei Case. A fost cam ca n Romeo i Julieta, numai c ei nu au murit, i asta nu a contat pentru dumnia dintre Dirk i Tyler, sau dintre clanul Struan i clanul Brock, ci doar a mrit-o i a complicat-o. Ea s-a nscut n 1825, purtnd numele de Tess Brock, i a murit n 1917 cu numele de Struan Cotoroana, la vrsta de 92 de ani, fr dini, fr pr, senil, pariv i ngrozitoare pn n ultima clip. Viaa e ciudat, heya? Da. Incredibil uneori, spuse gnditoare Casey. De ce se schimb att de mult oamenii pe msur ce mbtrnesc devin att de ursuzi i chinuitori? Mai ales femeile? Pentru c aa e de obicei, ar fi putut Dunross s-i rspund imediat, i pentru c brbaii i femeile mbtrnesc diferit. E nedrept dar aa se ntmpl ntotdeauna. O femeie vede cum i apar primele riduri i cum ncepe s i se lase pielea i cum carnea i pierde din prospeime i duritate, dar brbatul ei arat nc bine i este dorit i apoi ea vede tinerele i e ngrozit c o s-o prseasc pentru ele i n final el aa va face pentru c se va plictisi de cicleala ei i de agonia automutilrii pe care ea nsi i-o ntreine i, n acelai timp, i datorit acelui impuls incontrolabil, adnc n el, ctre tineree Ayeeyah, nu e afrodiziac n lume ca tinereea, obinuia s spun mereu btrnul Chen-Chen tatl lui Phillip Chen mentorul lui Ian. Nici unul, tinere Ian, nici unul nu e ca ea. Nici unul, nici unul, nici unul. Ascult-m bine. Yang-ul are nevoie de seva yin-ului, dar o sev tnr, oh, da, trebuie s fie tnr, seva tnr care s-i lungeasc viaa i s-i hrneasc yang-ul oh, oh, oh! ine minte, cu ct mbtrnete lujerul tu brbtesc, cu att are mai mult nevoie de tineree i schimbare i entuziasm tnr pentru a munci cu exuberan, i cu ct ai mai mult cu att e mai vesel! Dar mai ine minte c Minunatul-Sipet cuibrit ntre coapsele lor, dei neasemuit, desfttor, delicios, sublim, oh att de dulce i oh, mereu att de bine potolitor de dorine, atenie! Ha! El e totodat o capcan, o curs, o camer de tortur, mormntul final! Apoi btrnul chicotea, burta i se slta n sus i-n jos i lacrimile i curgeau pe fa. Oh, minunai sunt zeii, nu? Ne

111

druiesc raiul pe pmnt, dar viaa e iad cnd nu poi s-i faci Clugrul-Cu-UnOchi s-i ridice capul ca s intre n Paradis. Joss, copilul meu! sta este joss-ul nostru s-i doreti cu ardoare Despictura Lacom pn ce ea te va devora cu totul, dar oh oh oh' Trebuie s fie foarte greu de suportat pentru femei, mai ales cele americane, gndi Dunross, aceast suferin la gndul c mbtrnesc, neputina de a mpiedica aceasta s se ntmple att de devreme, prea devreme mai ru n America dect n orice alt loc din lume. De ce trebuie s-i spun eu un adevr pe care tu probabil l tii deja n adncul fiinei tale? se ntreb Dunross. Sau s-i spun c obiceiul american i cere s ncerci sa prinzi o tineree etern pe care nici Dumnezeu i nici diavolul i nici un chirurg nu i-o pot drui. Nu poi avea 25 de ani cnd ai 35, nici s fii tnr de 35 cnd ai 45, sau s ai 45 cnd de fapt ai 55. mi pare ru, tiu c nu e cinstit, dar asta e. Ayeeyah, i spuse el cu ardoare, mulumesc lui Dumnezeu dac exist vreun Dumnezeu mulumesc tuturor zeilor mari i mici c sunt brbat i nu femeie. mi pare ru pentru tine, doamn american cu nume frumoase. Dar n loc de toate astea Dunross rspunse simplu: Presupun c se ntmpl aa pentru c viaa nu e uoar i pentru c, pe msur ce cretem, suntem hrnii cu prostii i cu valori deformate nu i chinezii care sunt att de nelepi Cristoase, ct de necrezut de nelepi sunt! n cazul Struan Cotoroanei de vin a fost poate sngele stricat al clanului Brock. Cred c a fost joss-ul ei soarta, norocul, sau ghinionul. Ea i Culum au avut apte copii, patru biei i trei fete. Toi fiii ei au pierit de moarte violent doi de flux probabil cium aici n Hong Kong, unul a fost asasinat njunghiat n Shanghai, iar ultimul s-a necat n largul coastei la Ayr n Scoia, unde se afl pmnturile familiei noastre. Doar att i ar fi destul ca orice mam s nnebuneasc, asta i ura i invidia care i-au nconjurat pe Culum i pe ea toat viaa. Dar dac mai adaugi i toate problemele traiului n Asia, venirea la conducerea Nobilei Case a fiilor unor strini ei bine, cred c poi nelege! i Dunross rmase o clip pe gnduri, apoi adug: Se spune c l-a condus pe Culum toat viaa i a tiranizat Nobila Cas pn n ziua n care a murit i pe toi tai-panii, toi ginerii i toi nepoii. Chiar i dup moarte. mi aduc aminte cum una din doicile mele, o englezoaic, arde-o-ar n veci focul Gheenei, mi spunea mereu: Ai grij cum te pori, domniorule Ian, sau o chem pe Struan Cotoroana ca s te nghit Cred c aveam pe atunci cinci sau ase ani. ngrozitor, spuse Casey. Dunross nl din umeri. Aa fac doicile copiilor. Nu toate, slav Domnului, spuse Gavallan. N-am avut niciodat una bun. Sau vreo gan sun care s fi fost rea. Ce e o gan sun? ntreb Casey. nseamn trup alturat, este numele corect pentru o amah. n China dinainte de '49, copiii din familiile nstrite, ca i majoritatea celor din vechi familii europene i eurasiatice de aici aveau ntotdeauna propriile lor trupuri

112

alturate care aveau grij de ei n multe cazuri le pstrau toat viaa. Cele mai mult gan sun jurau s rmn necstorite. Le poi recunoate uor datorit cozii lungi pe care o poart pe spate. Gan sun a mea se numete Ah Tat. E o btrnic nemaipomenit. nc mai st cu noi, spuse Dunross. A mea a fost pentru mine ca o mam; mai mult dect adevrata mea mam, spuse Gavallan. Deci Struan Cotoroana este strbunica ta? l ntreb Casey pe Linbar. Dumnezeule, nu! Nu, eu eu nu sunt urmaul lui Dirk Struan, rspunse el i ea i vzu fruntea mbrobonndu-se de sudoare i nu nelese de ce. Sunt urmaul fratelui su vitreg, Robb Struan. Robb Struan era partenerul lui Dirk. Taipan se trage direct din Dirk, dar chiar i aa nici unul din noi nu se trage din Cotoroan. Suntei toi nrudii? ntreb Casey, simind o tensiune ciudat n camer, l vzu pe Linbar ezitnd i aruncndu-i o privire lui Dunross cnd ea se uit la el. Da, spuse acesta. Andrew s-a cstorit cu sora mea, Kathy. Jacques e vrul meu, iar Linbar poart numele nostru, i Dunross rse. Mai sunt nc muli oameni n Hong Kong care-i amintesc de Cotoroan, Casey. Purta ntotdeauna o rochie lung, neagr, cu turnur mare i o plrie caraghioas, cu o pan uria, mncat de molii, totul de mult demodat, i avea mereu la ea un baston negru, cu mciulia de argint. De cele mai multe ori era plimbat n susul i josul strzilor ntr-un soi de palanchin crat de patru oameni. N-avea cu mult peste un metru jumtate, dar era rotund i solid ca i piciorul unui culi. Chinezii erau la fel de ngrozii de ea. Porecla ei era Onorabila Btrn Mam Strin a Diavolului cu Ochiul Ru i Dini de Dragon. Aa e, spuse Gavallan rznd scurt. Tata i bunica o tiau. Ei au avut propria lor companie comercial, aici i n Shanghai, dar au pierdut, mai mult sau mai puin, n rzboi i s-au asociat cu Compania Struan n 1919. Tata mi-a spus c n copilrie el i prietenii lui obinuiau s o urmreasc pe Cotoroan pe strad i, cnd se enerva foarte tare, ea i scotea dinii fali i-i clmpnea ctre ei, i rser cu toii cnd el o imit. Tata a jurat c dinii aveau vreo 60 de centimetri i erau aezai pe un fel de arc i fceau cran, cran, cran! Hei, Andrew, am uitat, interveni Linbar rnjind. Gan sun a mea, btrna Ah Fu, o tia foarte bine pe Struan Cotoroana i ori de cte ori era pomenit, i ridica ochii la ceruri i-i ruga pe zei s o apere de ochiul ru i de dinii fermecai. Fratele meu Kyle i cu mine se opri i apoi continu pe un ton diferit: Obinuiam s o necjim pe Ah Fu cu ea. Dunross i spuse lui Casey: E un portret al ei la Casa Mare de fapt sunt dou. Dac vrei, i le voi arta ntr-o zi. Oh, mulumesc, mi-ar place. E vreunul de-al lui Dirk Struan? Sunt cteva. i unul al lui Robb, fratele su vitreg. Mi-ar place s le vd.

113

i mie, spuse Bartlett. Drace, eu n-am vzut niciodat vreo fotografie a bunicilor mei, ca s nu mai vorbim de una a strbunicului meu. Am vrut ntotdeauna s aflu despre strmoii mei, s tiu cum artau, de unde veneau. Habar nu am nimic despre ei, n afar de faptul c bunicul se pare c avea o companie de transport n Vechiul Vest, ntr-un loc numit Jerrico. Trebuie s fie grozav s tii din cine te tragi. Suntei norocoi. Sttuse tcut, ascultnd i fiind atent la tot ce se ascundea n spatele vorbelor, fascinat de ei, cutnd indicii care s-l ajute s se hotrasc: Dunross sau Gornt? Dac e Dunross, Andrew Gavallan e un duman, i va trebui nlturat, i spuse el. Tnrul Struan l urte pe Dunross, francezul e o enigm, iar Dunross nsui e nitroglicerin curat i la fel de periculos. Cotoroana asta a voastr pare fantastic, spuse el. i chiar i Dirk trebuie s fi fost un tip teribil. Ei, asta da caracterizare, spuse Jacques deVille cu ochii scnteind. A fost cel mai mare pirat al Asiei! Ateapt puin ai s te uii la portretul lui Dirk i ai s vezi trsturile comune ale familiei! Tai-panul nostru seamn leit cu el i, ma foi*, i-a motenit toate prile rele. Las-o moart, Jacques, spuse Dunross prietenete, i apoi ctre Casey: Nu e adevrat. Jacques m ia mereu peste picior. Nu semn deloc cu el. Dar te tragi din el. Da. Strbunica mea a fost Winifred, singura fiic legitim a lui Struan. Ea s-a cstorit cu Lechie Struan Dunross, din acelai clan. Au avut un singur fiu care a fost bunicul meu tai-pan dup Culum. Familia mea Dunross sunt singurii descendeni direci ai lui Dirk Struan, din cte tim. Ai spus legitim? Dunross zmbi. Dirk a mai avut fii i fiice. Unul dintre fii, Gordon Chen, era de la o femeie pe care de fapt o chema Shen, de asta tii, e ramura Chen de azi. Mai exist i cea T'Chung de la Duncan T'Chung i Kate T'Chung, copiii pe care i-a avut cu faimoasa May-may T'Chung. Oricum, aa spun legendele, i ele sunt acceptate aici dei nimeni nu le poate confirma, sau infirma, i Dunross ezit i colul ochilor i se ncrei de zmbet. n Hong Kong i Shanghai predecesorii notri erau, ei bine, prietenoi, iar chinezoaicele frumoase, atunci ca i acum. Dar foarte rar se cstoreau cu iubitele lor, iar anticoncepionalele sunt o invenie foarte recent aa c nu tii niciodat cu cine te-ai putea nrudi. Noi, ei bine, noi nu discutm lucrurile astea n public ci, ntr-un stil perfect britanic pretindem c nu exist, dei toi tim c exist, dar aa nimeni nu-i pierde cinstea obrazului. Familiile eurasiatice din Hong Kong iau de obicei numele mamei, cele din Shanghai numele tatlui. Se pare c toi ne-am adaptat. Totul pare a fi foarte amical, spuse Gavallan. Uneori, rspunse Dunross. Atunci John Chen e rud cu tine? ntreb Casey. Daca te gndeti la grdina raiului, atunci bnuiesc c toi suntem nrudii, i Dunross se uit la locul gol.

114

Nu e stilul lui John s dispar, gndi el nelinitit, i nu e genul care s se bage n traficul de arme, pentru nici un motiv. Sau s fie att de prost s se lase prins. Tsu-yan? Ei bine, el e din Shanghai i poate fi uor speriat dac e amestecat n treaba asta. John era uor de recunoscut dac ar fi urcat n vreun avion azidiminea, deci n-a fcut-o. Trebuie s fi fugit cu o barc dac a fugit. O
*Pe legea mea (n francez n original).

barc, unde? Macao nu, aici se nfund. Un vapor? Foarte uor, gndi el, dac era aranjat sau chiar nearanjat i rezolvat totul ntr-o or. n fiecare zi a anului exist 30 sau 40 de plecri programate pentru toate colurile lumii, vapoare mari i vapoare mici, ca s nu mai vorbim de o mie de jonci care pot pleca ori cnd vor, i chiar urmrit fiind, civa dolari aici, civa dincolo, i e uor s strecori ceva afar afar sau nuntru. Brbai, femei, copii, droguri. Orice. Dar nici un motiv s strecori ceva nuntru cu excepia oamenilor i a drogurilor i a armelor i a buturii i a igrilor i a benzinei celelalte sunt scutite de vam i fr restricii. Cu excepia aurului. Dunross zmbi n sinea lui. Impori aur n mod legal sub licen, la 35 de dolari uncia, pentru tranzit spre Macao, i ce se ntmpl apoi nu e treaba nimnui, dar e foarte profitabil. Da, i spuse el, i consiliul lui Nelson Trading se ntlnete n aceast dup-amiaz. Bun. Asta e o afacere riscant care reuete ntotdeauna. Pe cnd lua nite pete din tava de argint ntins ctre el, o observ pe Casey uitndu-se lung la el. Da, Casey? Oh, m ntrebam doar cum de-mi tii numele, zise ea i se ntoarse ctre Bartlett. Tai-panul m-a surprins, Linc. Chiar nainte de a face cunotin mi s-a adresat cu Kamalian Ciranush, ca i cum ar fi fost Mary Jane. E persan? ntreb imediat Gavallan. Pur armean. Kamalian Cirrannuuush, spuse Jacques, plcndu-i sunetul uiertor al numelui. Tres jolis, mademoiselle. Ils ne sont pas difficiles sauf vour les cretins*. Sau englezii, spuse Dunross i toi rser. Cum de-ai tiut, tai-pan? l ntreb Casey, venindu-i mai uor s-i spun taipan dect Ian, i Ian nu i se potrivete totui, i spuse ea, furat de gndul la trecutul lui i Struan Cotoroana i umbrele care preau s-l nvluie. L-am ntrebat pe avocatul vostru. Ce vrei s spui? John Chen m-a sunat asear pe la miezul nopii. Nu-i spusesei ce nsemnau K.C. i voiam s tiu. Era prea devreme s sun la biroul tu din Los Angeles acolo era doar 8 dimineaa aa c l-am sunat pe avocatul tu din New York. Tatl meu obinuia s spun: Cnd nu eti sigur ntreab. L-ai deranjat pe Seymour Steigler III smbta? ntreb Bartlett, uimit. Da. Acas n White Plains. Dar numrul lui e secret.

115

tiu. L-am sunat pe un prieten chinez de la ONU. El mi l-a gsit. I-am spus domnului Steigler c vreau s tiu pentru invitaii ceea ce, desigur, e adevrat. Trebuie s fim exaci, nu?
*Foarte frumos, domnioar. i nu e greu dect pentru cretini. (n francez).

Da, spuse Casey, cu mare admiraie. Da, trebuie. Asear tiai de Casey c e c e femeie? ntreb Gavallan. Da. De fapt tiu de cteva luni, dar nu i ce nsemnau K.C. De ce? Aa, tai-pan. Casey, vorbeai de Armenia. Familia ta a emigrat n America dup rzboi? Dup primul rzboi mondial, n 1918, rspunse Casey, ncepnd povestea att de des spus. Iniial numele nostru de familie a fost Tcholokian. Cnd bunicii mei au sosit n New York, au renunat la ian pentru a uura lucrurile, pentru a-i ajuta pe americani s-l pronune. i totui, eu am primit numele de Kamalian Ciranoush. Dup cum tii, Armenia este partea de sud a Caucazului la nord de Iran i Turcia i la sud de Georgia sovietic. Pe vremuri era o naiune suveran, liber, dar acum e nglobat n Rusia Sovietic i Turcia. Bunic mea a fost georgian pe vremuri se fceau multe cstorii ntre neamuri diferite. Poporul meu era rspndit n tot imperiul otoman, aproape dou milioane, dar masacrele, mai ales cele din 1915 i '16 i Casey se nfior. A fost un adevrat genocid. Nam mai rmas dect vreo 500.000, rspndii n ntreaga lume. Armenii au fost negustori, artiti, pictori i bijutieri, dar i scriitori i soldai. Existau aproape 50.000 armeni n armata turc nainte s fie dezarmai, proscrii i mpucai de ctre turci n primul Rzboi Mondial generali, ofieri i soldai. Erau o minoritate de elit, i aa fuseser de secole. De aceea i urau turcii? ntreb de Ville. Erau harnici i naionaliti i foarte buni comerciani i afaceriti controlau o mulime de afaceri i tranzacii. Bunicul spunea c avem comerul n snge. Sau poate principalul motiv e c armenii sunt cretini ei au fost primul stat cretin din istorie sub romani l turcii sunt evident mahomedani. Turcii au cucerit Armenia n secolul al XVI-lea i au existat ntotdeauna hruieli la grani ntre Rusia arist cretin i turcii necredincioi. Pn n 1917 Rusia arist a fost adevratul nostru protector Turcii otomani au fost ntotdeauna un popor ciudat, foarte crud, foarte ciudat. Familia ta a plecat nainte s nceap problemele? Nu. Bunicii mei erau foarte bogai i, ca i muli alii, au crezut c lor nu li se poate ntmpla nimic. Au scpat chiar pe sub nasul soldailor, au luat cu ei doi fii i o fiic i au ieit pe ua din spate, doar cu ce au putut nha n goana ctre libertate. Restul familiei n-a reuit s fug. Bunicul i-a pltit fuga din Istanbul pe o barc de pescari care i-a dus pe el i pe bunica n Cipru, unde, ntr-un fel sau altul, au fcut rost de viz pentru America. Aveau la ei ceva bani i bijuterii i mult pricepere. Bunica mai triete nc i mai tie nc s se tocmeasc ca cei mai buni dintre ei.

116

Bunicul tu era negustor? ntreb Dunross. De-asta te-au interesat afacerile? Comerul ne-a fost bgat n cap imediat ce ne-am putut gndi s fim independeni, spuse Casey. Bunicul a ntemeiat o companie de optic n Providence, care fcea lentile i microscoape, i o firm de import-export care se ocupa n principal de covoare i parfumuri, i pe deasupra fcea i ceva tranzacii cu aur i pietre preioase. Tata desena i fcea bijuterii. E mort acum, dar a avut micul lui magazin n Providence, iar fratele lui, unchiul meu Bghos, lucra cu bunicul. Acum, de cnd bunicul a murit, unchiul meu conduce firma de exportimport. E mic, dar sigur. Eu i sora mea am crescut printre trguieli, negocieri i probleme de profit. Era un joc grozav, i toi tiam s-l jucm la fel de bine. Unde oh, mai vrei arlot, Casey? Nu, mulumesc, mi-ajunge. Unde i-ai luat diploma n studii comerciale? Cred c n multe locuri, spuse ea. Dup ce am terminat liceul, m-am nscris la un curs comercial de doi ani la Katherine Gibbs n Providence stenografie, dactilografie, contabilitate simpl, fiare, plus cteva elemente comerciale de baz. Dar nc de cnd am nvat s socotesc am lucrat nopile i n vacane i la sfrit de sptmn cu bunicul la firma lui. Am fost nvat s gndesc i s fac planuri i s pun planurile n aplicare, aa c cea mai mare parte din pregtirea mea s-a fcut n timp ce munceam. Sigur c de cnd am terminat coala am urmat cursurile de specializare pe care le-am vrut majoritatea la seral, i Casey rse. Anul trecut am urmat unul chiar la Harvard Business School, am fost primit de unii membrii ai facultii ca o bomb H, dei acum ncepe s fie mai uor pentru o femeie. Cum ai reuit s ajungi omul doamna care taie i spnzur la Par-Con Industries? ntreb Dunross. Perspicacitate, spuse Casey i toi rser o dat cu ea. Bartlett interveni. Casey muncete ct zece, Ian. Are o vitez fantastic la citit, aa c poate studia mai multe probleme dect doi directori executivi obinuii. Are un fler deosebit cnd e vorba de pericol, nu-i e fric s ia o hotrre, ncheie mai multe afaceri dect stric, i nu roete prea uor. Asta-i punctul meu forte, spuse Casey. Mulumesc, Linc. Dar nu i-e greu, Casey? ntreb Gavallan. Nu trebuie, s faci o mulime de concesii ca femeie ca s ii pasul? Nu e uor pentru tine s faci o munc de brbat! Nu consider c munca mea e o munc de brbat, Andrew, rspunse ea imediat. Femeile au tot atta minte i putere de munc ca i brbaii. Se auzi imediat un hohot de rs zeflemitor, dar prietenesc din partea lui Linbar i Gavallan, dar Dunross i ignor i spuse: Cred c vom discuta asta mai trziu. Totui, Casey, cum ai ajuns ceea ce eti azi la Par-Con?

117

S-i spun povestea adevrat, Ian care semeni cu Dirk Struan, cel mai mare pirat din Asia, sau s i-o spun pe cea cunoscut de toat lumea, se ntreb ea. Apoi l auzi pe Bartlett ncepnd s povesteasc i tiu c acum putea s viseze linitit pentru c auzise aceast versiune de o sut de ori pn acum, i era parial adevrat, parial fals i parial ceea ce el voia s cread c se ntmplase. Cte din povetile tale cu Struan Cotoroana i Dirk Struan sunt adevrate i care e adevrata ta istorie i cum ai devenit tai-pan? Sorbi din vinul de Porto, bucurndu-se de dulceaa, lui plcut, pierdut n visare. E ceva n neregul aici, gndea ea. acum, ceva ce pot simi foarte clar. Ceva e n neregul cu Dunross. Ce? Am ntlnit-o prima dat pe Casey n Los Angeles, California acum aproape apte ani, ncepu Bartlett. Primisem o scrisoare de la o oarecare Casey Tcholok, preedinta companiei Hed-Opticals din Providence, care dorea s discute despre o fuzionare. Pe vremea aceea eram n plin construcie n ntreg Los Angeles-ul zone rezideniale, supermagazine, cteva cldiri administrative destul de mari, zone industriale, zone comerciale mi spuneai ce vrei i eu construiam. Aveam o cifr de afaceri de 3,2 milioane i tocmai ncepusem s fiu cunoscut dar eram nc la un milion de mile deprtare de Marele Panou de Afiaj. Adic Bursa New York-ului? Da. Ei bine, Casey apare ca o floare i-mi spune c vrea ca eu s fuzionez cu Hed-Opticals care scosese 277.600 de dolari n anul de dinainte, i apoi mpreun vom ncerca s punem mna pe Randolf Opticals, cea mai veche companie n domeniu 53 de milioane din vnzri, curs la burs, o bucat zdravn din piaa de lentile i o groaz de bani n banc i eu i spun c e nebun, dar de ce Randolf? Ea-mi spune c n primul rnd pentru c e acionar la Bartlett Construction are 10 aciuni de un dolar am scos un milion de aciuni i am vndut 500.000 la paritate i c ar fi foarte ic pentru Bartlett Construction s dein Randolf, i n al doilea rnd pentru c ticlosul sta de George Toffer, care conduce Randolf Opticals e un mincinos, un arlatan, un ho, i ncearc s m elimine. Bartlett rnji i se opri s-i trag sufletul, iar Dunross interveni rznd: E adevrat, Casey? Casey rspunse imediat: Oh, da, am spus c George Toffer e un mincinos, un arlatan, un ho i un ticlos. i nc mai e, i Casey zmbi fr veselie. i ntr-adevr ncerca s m elimine. De ce? Pentru c i-am spus s plece s se duc naibii. De ce-ai fcut-o? Tocmai preluasem Hed-Opticals. Bunicul murise cu un an n urm i trsesem la sori, unchiul meu Bghos i cu mine, care ce ia Eu am ctigat HedOpticals. Avusesem o ofert de la Randolf n urm cu un an s ne cumpere dar

118

o refuzasem aveam o activitate mic, dar bun, for de munc bun, tehnicieni buni o parte din ei armeni o mic parte din pia. Nu ns i capital i spaiu de micare, dar ne descurcam, iar calitatea produselor noastre era excelent. Imediat dup ce am luat conducerea, George Toffer trecu pe acolo din ntmplare. Avea o prere nemaipomenit despre el. Dumnezeule, ce prere! Susinea c era un veteran de rzboi al armatei Statelor Unite, dar am descoperit c nu era era genul de mincinos. Oricum, mi-a mai fcut o ofert ridicol s m scape de HedOpticals chestia cu biata feti care ar trebui s se ocupe de buctrie, i hai s lum masa disear n apartamentul meu i de ce s nu ne distrm pentru c sunt singur aici cteva zile Am spus Nu, mulumesc i s-a simit foarte jignit. Foarte. Dar mi-a spus Okay i a revenit la afaceri i a sugerat ca n loc s ne cumpere, s facem nite contracte secundare pe cteva contracte de-ale lor. Mi-a fcut o ofert bun i dup cteva trguieli ne-am neles. Dac le rezolvam pe astea, mi-a spus, va dubla cifra. n urmtoarea lun am fcut treaba mai bine i mai ieftin dect ar fi putut el vreodat s-o fac am livrat totul conform contractului i el a obinut un profit fantastic. Dar apoi a revocat contractul pe baza unei clauze verbale i a sczut furat 20.378 dolari, apoi a doua zi cinci dintre cei mai buni clieni ai mei ne-au prsit pentru Randolf, iar n sptmna urmtoare ali apte toi primiser oferte la mai puin dect preul de cost. M-a lsat s m frmnt vreo sptmn, apoi mi-a telefonat. Bun, iubito, mi-a spus, fericit ca o broasc rioas ntr-o cldare de noroi, mi petrec week-end-ul singur la Martha's Vineyard. Asta e o insuli pe Coasta de est. Apoi a adugat: Ce-ar fi s vii i tu s ne distrm puin i s discutm despre viitor i s dublez comanda. I-am cerut banii mei, i el a rs de mine i mi-a spus s mai cresc i mi-a sugerat c ar fi mai bine s m mai gndesc la oferta lui pentru c n felul n care merg treburile n curnd n-o s mai existe Hed-Opticals. L-am njurat, spuse Casey. tiu s njur destul de bine, i i-am spus unde s se duc n trei limbi. Dup nc patru sptmni nu mai aveam clieni, nc o lun i oamenii mei au trebuit s-i caute alte locuri de munc. Pe atunci m gndeam c ar trebui s ncerc n California. Nu voiam s rmn n Est, i zmbi strmb. Era o chestie de cinste a obrazului, dac tiam pe atunci ce nseamn asta. M-am gndit s-mi iau o vacan de cteva sptmni ca s m gndesc ce s fac. Apoi ntr-o zi rtceam printr-un parc de distracii n Sacramento i Linc era acolo. Vindea ntr-o gheret aciuni la Bartlett Construction i am cumprat Ce fcea? ntreb Dunross. Da, asta fceam, spuse Bartlett. Am vndut mai mult de 20.000 aciuni aa. Prin parcuri de distracii, comenzi de mrfuri prin pot, supermagazine, ageni de schimb, centre comerciale ca i bnci de investiii. Da, aa am fcut. Continu, Casey. Aa c i-am citit prospectul i l-am privit un timp i m-am gndit c e de viitor. Cifrele lui i bilanul i ritmul de extindere erau excepionale i mi-am spus c oricine i vinde propriile sale aciuni trebuie s ajung departe. Aa c i-am

119

cumprat zece aciuni, i-am scris i m-am dus s discut cu el. i sta-i sfritul povetii. Pe naiba, Casey, cum s fie! spuse Gavallan. Continu tu, Linc, spuse ea. Okey. Ei bine, apoi Nite porto, domnule iart-m. Linc? Mulumesc, Andrew, dar, , a mai putea bea o bere? i berea sosi imediat. Deci Casey a venit s m vad. Dup ce mi-a povestit totul, aproape exact cum a povestit acum, i-am spus: O ntrebare, Casey. Anul trecut HedOpticals a ncasat pn n 300.000. Ce profit va obine anul, sta? Zero, mi-a spus, cu zmbetul la al ei. Eu reprezint tot activul lui Hed-Opticals. De fapt, sunt tot ce-a mai rmas. Atunci la ce bun s fuzionez cu zero am eu destule probleme i aa. tiu cum s curm Randolf Opticals. Cum? Douzeci i dou la sut din aciunile companiei sunt deinute de trei oameni i toi l dispreuiesc pe Toffer. Cu douzeci la sut poi deine controlul. tiu cum s obii voturile lor, i, ceea ce e mai important, i cunosc slbiciunile lui Toffer. Care sunt? Vanitatea, e un grandoman, dar n primul rnd e prost.,.Nu poate fi prost i s conduc o companie ca asta. Poate c la nceput n-a fost, dar acum e. E tocmai bun de nghiit. i tu ce vrei la afacerea asta. Casey? Capul lui Toffer eu vreau s-l dau afar. i altceva? Dac reuesc s-i art cum dac reuim s prelum Randolf Opticals, s zicem n ase luni, a vrea a vrea un contract de un an, cu posibiliti de prelungire pn la apte ani. pentru un salariu pe care-l consideri proporional cu priceperea mea, ca vice-preedinte executiv responsabil cu achiziiile. Dar vreau aceast nelegere cu mine ca individ, nu femeie, ca o persoan egal cu tine. Tu eti eful, bineneles, dar voi fi cu tine egal aa cum ar fi un brbat, orice individ dac m achit de obligaii. Bartlett rnji i sorbi din bere. Am spus Okey, s-a fcut. M-am gndit, ce am de pierdut eu cu amrtele mele de trei sferturi de milion i ea cu bilanul ei pe zero pentru Randolf Opticals n ase luni, sta chiar c e un furt. Aa c am dat mna, brbat cu femeie, i Bartlett rse. A fost prima dat cnd am fcut o afacere cu o femeie, chiar aa i n-am regretat niciodat. Mulumesc, Linc, spuse Casey n oapt, i fiecare brbat l invidie. i ce s-a ntmplat dup ce l-ai dat afar pe Toffer, se ntreb Dunross la fel ca toi ceilali. Atunci a nceput ntre voi doi? i preluarea, fcu el ctre Bartlett, a mers uor? Greu, dar ne-au nverunat i leciile pe care le-am nvat amndoi leam nvat au fcut ct o mie la sut. n cinci luni aveam controlul. Casey i cu mine cuceriserm o companie de 53 de ori i jumtate mai mare dect a noastr. Cu aizeci de minute nainte de ora H aveam un minus de 4 milioane de dolari n banc i eram pe punctul de a ajunge la nchisoare, dar 60 de minute mai trziu deineam controlul. Doamne, aia da lupt. ntr-o lun i jumtate am reorganizat compania, i acum Par-Con Randolf Division scoate un profit de 150 de milioane

120

pe an i capitalul crete. A fost un blitz-krieg clasic i a constituit un model de tactic pentru Par-Con-Industries. i George Toffer sta, Casey? Cum l-ai concediat? Casey i ntoarse ochii de culoarea castanei de la Bartlett ctre Dunross i el i spuse, Dumnezeule, a vrea s fii a mea. Casey rspunse: n momentul n care am cptat controlul eu Se ntrerupse n clipa n care sun telefonul i n ncpere apru brusc o tensiune. Toi, chiar i servitorii, i ndreptar imediat atenia ctre telefon cu excepia lui Bartlett. Sngele se scurse din obrajii lui Gavallan i deVille. Ce s-a ntmplat? ntreb Casey. Dunross rupse tcerea: Este una din regulile noastre. n timpul prnzului nu ni se d nici o legtur telefonic dac nu este o urgen o urgen personal pentru unul din noi. l privir cu toii pe Lim cum pune pe mas tava cu cetile de cafea. Li se pru un secol pn ce travers ncperea i ridic receptorul. Toi aveau soii i copii i familii i toi se ntrebau ce moarte sau ce dezastru i Doamne, f s fie pentru altul, i-i amintir de ultima dat cnd sunase telefonul, cu dou zile n urm. Pentru Jacques. Apoi altdat, luna trecut, pentru Gavallan, mama lui era pe moarte. Toi primiser telefoane, de-a lungul vremii. Toate aductoare de veti proaste. Andrew Gavallan era sigur c era pentru el. Soia lui, Kathren, sora lui Dunross, era la spital pentru rezultatele unor analize complete de cteva sptmni se simea ru fr vreun motiv aparent. Isuse Cristoase, gndi el, fii tare, contient c ceilali l priveau. Ceee? Lim ascult o clip, se ntoarse i ntinse receptorul. E pentru tine, tai-pan. Ceilali rsuflar adnc i l privir pe Dunross. Merse sigur de sine spre telefon. Alo! La dra Ce? Nu nu, vin imediat Nu, nu face nimic. Vin imediat. Puse jos receptorul ntr-o linite adnc i toi vzur ct era de ocat. Dup o pauz spuse: Andrew, spune-i Claudiei s-mi amne ntlnirile de consiliu de dupamiaz. Tu i Jacques continuai cu Casey. Era Phillip. M tem c bietul John Chen a fost rpit. i iei din ncpere. 8 Ora l4.35.

121

Dunross cobor din main i intr grbit pe ua deschis a Casei Mari, n stil chinezesc, ridicat n vrful pintenului numit Punctul de Observaie al lui Struan. Trecu pe ling un servitor impecabil care nchise ua n urma lui, i intr n camera de zi. ncperea era victorian, lipsit de gust i ncrcat cu vechituri i mobil disparat. Bun, Phillip, spuse el. mi pare ru. Sracul John! Unde e scrisoarea? Uite-o! Phillip o lu de pe canapea i se ridic. Dar mai nti uit-te la asta. Art spre o cutie de pantofi din carton ndoit aflat pe o msu de marmur ling emineu. Cnd Dunross travers camera o observ pe Dianne, soia lui Phillip Chen, care sttea ntr-un col, pe un scaun cu sptar nalt. Oh, bun, Dianne, mi pare ru, spuse el din nou: Ea ridic din umeri impasibil. Joss, tai-pan! avea 52 de ani i era eurasiatic, cea de-a doua soie a lui Phillip Chen, matroan atrgtoare i ncrcat de bijuterii, care purta un cheongsam maro nchis, un irag deosebit de valoros din boabe de jad, i un inel cu un diamant de patru carate printre multe alte inele. Da, joss, repet ea. Dunross ncuviin din cap, displcndu-i puin mai mult dect de obicei. Se uit la coninutul cutiei fr s ating nimic. Printre buci de ziar mototolite, vzu un stilou pe care-l recunoscu, era al lui John Chen, un permis de conducere, cteva chei pe un inel mic, o scrisoare adresat lui John Chen, Sinclair Towers 14A, i o pungu de plastic cu o bucat de crp pe jumtate bgat n ea. Scoase un stilou din buzunar i deschise cu el permisul de conducere. John Chen. Deschide punga de plastic, spuse Phillip. Nu. A putea terge amprentele de pe ea, spuse Dunross, simindu-se caraghios, dar totui spunnd-o. Oh am uitat de asta. La dracu. Sigur, amprentele. Ale mele sunt sigur c am deschis-o. Ale mele trebuie s fie peste tot pe toate. Ce e n ea? E Phillip veni ling el i, nainte ca Dunross s-l poat opri, trase crpa afar, fr s mai ating punga. Pe crp nu se las amprente, nu? Uite! Crpa coninea cea mai mare parte dintr-o ureche, tiat curat i precis, i nu rupt. Dunross blestem ncet. Cum a ajuns aici cutia? ntreb el. A fost adus de cineva. Cu mini tremurnde, Phillip Chen nfur la loc urechea i o puse n cutie. Pur i simplu pur i simplu am deschis pachetul, aa cum ar fi fcut oricine. A fost adus acum aproape o jumtate de or. De ctre cine? Nu tim. Un tnr, a spus servitoarea. Un tnr pe un scuter. Nu l-a recunoscut i nici nu i-a luat numrul. Ni se aduc o mulime de pachete. N-avea nimic deosebit cu excepia cuvintelor Domnului Phillip Chen, o problem de mare importan, a se deschide personal scrise pe pachet, pe care ea nu le-a

122

observat imediat. Cnd l-am deschis i am citit scrisoarea a fost doar un tnr care a spus Un pachet pentru domnul Phillip Chen i a plecat. Ai sunat la poliie? Nu, tai-pan, ai spus s nu fac nimic. Dunross se ndrept spre telefon. Ai vorbit deja cu soia lui John? Dianne spuse imediat: De ce trebuie s-i dea Phillip vetile proaste? Va face o criz de nervi ngrozitoare. S o sune pe Barbara? Oh, nu, tai-pan, nu nu pn ce nu informm poliia. Ei trebuie s-i spun. Ei tiu cum se fac treburile astea. Repulsia lui Dunross crescu. Mai bine ai chema-o aici repede. Form numrul poliiei i-l ceru pe Armstrong. Nu putea veni la telefon. Dunross spuse cine e, apoi ntreb de Brian Kwok. Da, tai-pan. Brian, poi s vii imediat aici? Sunt acas ia Phillip Chen, la Punctul de Observaie al lui Struan. John Chen a fost rpit. i spuse despre coninutul cutiei. Urm o tcere, apoi Brian rspunse: Vin imediat. Nu atinge nimic i nu-l lsa s vorbeasc cu nimeni. Bine. Dunross puse receptorul jos. Acum d-mi scrisoarea, Phillip. O lu cu grij, innd-o coluri. Literele chinezeti erau scrise clar, dar nu de o persoan cu mult educaie. O citi ncet, cunoscnd cea mai mare parte a caracterelor: Domnule Philip Chen, v rog s-mi dai voie s v spun c am neaprat nevoie de 500.000 dolari Hong Kong i de aceea m adresez dumneavoastr. Suntei att de bogat nct aceti bani ar fi ca un fir de pr smuls de la nou boi. Temndu-m c s-ar putea s m refuzai nu am alt alternativ dect s-l iau ca ostatic pe fiul dumneavoastr. Fcnd aceasta nu m mai tem de refuzul dumneavoastr. Sper c v vei gndi cu grij de trei ori la asta i o s inei seama de ea. Dumneavoastr vei hotr dac vei anuna sau nu poliia. V trimit o dat cu scrisoarea cteva obiecte pe care fiul dumneavoastr le folosete zilnic, pentru a v dovedi n ce situaie se afl fiul dumneavoastr. V-am trimis i o bucat din urechea fiului dumneavoastr. Cred c v vei da seam de cruzimea i grozvia aciunilor mele. Dac pltii linitit banii, viaa fiului dumneavoastr va fi asigurat. Scris de Vrcolac. Dunross art spre cutie. lart-m, dar recunoti, asta? Phillip Chen rse nervos, i la fel i soia lui. Tu le recunoti, Ian? Tu-l tii pe John dintotdeauna. Asta e Cum poate cineva recunoate aa ceva, heya? Mai tie cineva de asta?

123

Nu, evident cu excepia servitorilor, i Shitee T'Chung i civa prieteni care luau masa cu mine. Ei ei erau aici cnd a sosit pachetul. Da, erau aici. Au plecat chiar nainte s soseti tu. Dianne Chen se foi n scaun i spuse ceea ce Dunross gndea: Aa c pn disear o s tie tot Hong Kongul! Da. i pn n zori titluri de-o chioap n ziare, i Dunross ncerc s-i pun n ordine mulimea de ntrebri i rspunsuri care-i nvleau n minte. Presa va afla despre, , ureche i Vrcolac i ziarele vor urla. Da. Da, vor urla. Phillip Chen i aduse aminte ce-i spusese Shitee T'Chung cnd au citit cu toii scrisoarea: Nu plti rscumprarea cel puin o sptmn, Phillip prietene, i vei fi cunoscut n toat lumea! Ayeeyah, auzi, o bucat de ureche i Vrcolacul! Eeee, vei deveni cunoscut n toat lumea! Poate nu e urechea lui i totul nu-i dect o pcleal, spuse Phillip Chen cu speran n glas. Da! Dac e urechea lui John, i spuse Dunross, profund tulburat, i dac au trimis-o nc nainte de negocieri, atunci pun pariu c amrtul e deja mort. N-avea rost s-i fac una ca asta, spuse el. Sigur c vei plti. Sigur. Avem noroc c nu suntem la Singapore, nu? Da. n Singapore legea spunea c n momentul n care cineva era rpit toate conturile din banc ale familiei erau blocate pentru a mpiedica plata ctre rpitori. Rpirile deveniser acolo foarte frecvente, iar chinezii preferau s plteasc repede i n secret, fr s mai anune poliia. Ce nenorocire! Sracul John! Phillip spuse: Vrei nite ceai sau un pahar de ceva? i-e foame? Nu, mulumesc. Stau pn vine Brian i apoi plec! Dunross se uit la cutie i la chei, vzuse de multe ori inelul cu chei. Lipsete cheia de la seif, spuse el. Care cheie? ntreb Dianne Chen. John avea ntotdeauna o cheie de la seif printre celelalte. Ea nu se mic de pe scaun. Nu e acolo? Nu. Poate te neli. C a avut-o ntotdeauna pe inel. Dunross se uit la ea i apoi la Phillip Chen. Amndoi i nfruntar privirea fr s ovie. Ei bine, dac nu au luat-o tlharii, acum e la Phillip sau Dianne, i dac a fi fost n locul lor a fi fcut la fel. Dumnezeu tie ce ar putea fi ntr-un asemenea seif. Poate m nel, spuse el pe un ton sec. Ceai, tai-pan? ntreb Dianne, i el vzu n ochii ei umbra unui zmbet. Da, cred c da, spuse el, tiind c ei luaser cheia.

124

Ea se ridic, strig s se aduc ceai i se aez din nou. Eee, a vrea s se grbeasc poliia. Phillip se uita pe geam la grdina uscat. A vrea s plou. M ntreb ct ne va costa s-l aducem napoi pe John, murmur ea. Dup o pauz, Dunross spuse: Oare chiar conteaz? Cum s nu conteze?! rspunse imediat Dianne. Zu, tai-pan! Oh, da, rspunse i Phillip Chen. Cinci sute de mii de dolari Hong Kong! Ayaaa, cinci sute de mii asta-i o avere. Afurisiii de triazi! Ei bine, dac ei cer cinci sute, pot s-o rezolv cu o sut cincizeci. Slav Domnului c nu au cerut un milion! sprncenele i se ncruntar i faa i deveni i mai pmntie. Dew neh loh moh pe toi rpitorii. Ar trebui hcuii toi. Da, spuse Dianne. Triazi mpuii! Poliia ar trebui s fie mai deteapt. S fie mai descurcrea i mai deteapt i s ne apere mai bine. Ei, nu-i cinstit, spuse Dunross tios. De ani de zile n-a mai fost o rpire important n Hong Kong, iar n Singapore asta se ntmpl n fiecare lun. Crimele sunt fantastic de rare aici poliia noastr face o treab grozav grozav. Ha, pufni Dianne. Toi sunt corupi. De ce s te faci poliist dac nu s te mbogeti? N-am ncredere n nici unul tim noi, oh da, tim noi. Ct despre rpiri, ha, ultima a fost acum ase ani. A fost vrul meu de-al treilea, Fu San Sung familia a trebuit s plteasc ase sute de mii de dolari Hong Kong ca s-l capete napoi teafr l-a adus n pragul falimentului. Ha! rse batjocoritor Phillip Chen. Colibri Sung? Imposibil! Colibri Sung era un armator foarte bogat, trecut de 50 de ani, cu un nas ascuit prea lung pentru un chinez. Fusese poreclit Colibri Sung pentru c zbura din salon de dans n salon de dans i din floare n floare, n Singapore, Bangkok, Taipe i Hong Kong, scldndu-i brbia n ulcica cu miere a nenumrate doamne, dei gurile rele spuneau c nu brbia, cci i plceau perversiunile. Poliia a recuperat cea mai mare parte din bani, dac-mi aduc eu bine aminte, i i-a trimis pe criminali n nchisoare pentru douzeci de ani. Da, tai-pan, aa s-a ntmplat, dar i-au trebuit luni ntregi. i a pune pariu c unul sau doi poliiti tiau mai mult dect au spus. Prostii, spuse Dunross. N-ai nici un motiv s crezi asta! Nici unul. Aa e, spuse iritat Phillip Chen. I-au prins, Dianne! ea l privi, imediat el i schimb tonul. Sigur, drag, poliia poate fi corupt, dar aici avem noroc, mult noroc. Bnuiesc c nu m-ar deranja att de mult treaba asta cu John e doar o problem de rscumprare i familia noastr a fost norocoas pn acum nu mar deranja dac n-ar fi asta! art spre cutie cu dezgust. Teribil! i total necivilizat. Da, spuse Dunross, i se ntreb dac nu era urechea lui John, a cui era oare? De unde poi face rost de o ureche? i veni s rd de ridicolul ntrebrii.

125

Reveni apoi la un gnd mai vechi, punndu-i problema dac rpirea avea vreo legtur cu Tsu-yan, armele i Bartlett. Nu e stilul chinezilor s mutileze o victim. Nu, i cu siguran nu att de repede. Rpirea e o veche art chinezeasc i regulile au fost ntotdeauna clare plteti i taci i nu vor fi probleme, amni i vorbeti i vei avea necazuri. Rmase cu ochii pe fereastr la grdini i la panorama larg a nordului oraului i a mrii. Vapoare, jonci i sampane punctau marea azurie. Deasupra lor era un cer senin i nici un semn de ploaie, musonul de var btea egal din sud-vest i se ntreb absent cum artau elitrele plutind cu vintul din pupa, sau luptnd contra vntului pe vremea strmoilor lui. Dirk Struan avusese ntotdeauna un punct de observaie secret n vrful muntelui. De-acolo se putea uita spre sud i est i vest i spre marele canal Sheung Su Mun, pe unde se intra n Hong Kong dinspre sud singurul drum spre interior pentru vasele care veneau de acas, din Anglia. Din punctul de observaie al lui Struan se putea zri vasul potal care se ndrepta spre insul i se putea semnaliza spre poale. Atunci tai-panul trimitea un cuter rapid care lua primul corespondena, pentru a avea un avans de cteva ore fa de rivalii si, cele cteva ore nsemnnd probabil diferena ntre bogie i faliment att de mult dura drumul de acas. Nu ca astzi, cu comunicaiile rapide, gndi Dunross. Suntem norocoi nu trebuie s ateptm aproape doi ani pentru un rspuns, ca Dirk. Isuse, ce brbat trebuie s fi fost. Nu trebuie s pierd cu Bartlett. Trebuie s pun mna pe aceste douzeci de milioane. Afacerea sun foarte bine, tai-pan, spuse Phillip Chen, ca i cnd i-ar fi citit gndurile. Da. Da, aa e. Dac ei chiar pun bani ghea ne vom mbogi cu toii i va fi h'eung yau pentru Nobila Cas, adug el radios. Dunross zmbi din nou sardonic. H'eung yau nsemna unsoare parfumat i era de obicei o expresie folosit pentru bani, plat, antaj, tot ce era pltit de toate restaurantele chinezeti, majoritatea firmelor, toate tripourile, toate saloanele de dans, toate prostituatele ctre triazi, ctre orice form de triad, peste tot n lume. i totui mi se pare uimitor c h'eung yau este pltit n orice afacere este implicat un chinez. Ei, tai-pan, i spuse Dianne ca i cnd ar fi vorbit cu un copil. Cum poate s existe vreo afacere fr protecie? Evident, te atepi s plteti, aa c plteti, nu conteaz. Toat lumea d h'eung yau o form de h'eung yau! i mrgelele ei de jad scoaser un clinchet cnd se suci n scaun, cu ochii ntunecai, negri pe albul feei att de preuit printre chinezi. Dar afacerea cu Bartlett, tai-pan, crezi c se face? Dunross o privi. Ah Dianne, tu tii toate detaliile importante pe care Phillip le tie despre problemele lui i despre ale mele, i o mulime pentru care Phillip s-ar nfuria ngrozitor dac ar ti c le tii. Deci tu tii c firma ar fi ntr-o situaie grea dac nu se face afacerea cu Bartlett, dar dac afacerea se ncheie, atunci capitalul nostru va crete rapid i vom fi din nou bogai, i tu vei fi mai bogat, dac te poi

126

nfige s cumperi la timp. Da. i v tiu eu pe voi, doamnele chinezoaice din Hong Kong, aa cum bietul Phillip nu v tie, pentru c eu nu am nici un strop de snge chinezesc n mine. tiu c voi, doamnele chinezoaice din Hong Kong, suntei cele mai dure femei din lume cnd e vorba de bani sau poate cele mai practice. i mai tiu, Dianne, c tu eti fericit acum, orict de mult ai pretinde c nu. Pentru c John Chen nu e fiul tu. Dac el e eliminat, cei doi fii ai ti vor urma direct, iar cel mai mare, Kevin, va fi probabil motenitorul. Aa c te vei ruga cum n-ai mai fcut-o niciodat ca John s fi disprut pentru totdeauna. Eti fericit. John e rpit i probabil mort, dar cum rmne cu afacerea Bartlett? Doamnele sunt att de practice, spuse el. Cum aa, tai-pan, ntreb ea, ncruntndu-se. Gndesc n perspectiv. Uneori nu te neleg deloc, tai-pan, rspunse ea, tios. Ce altceva, putem face pentru John Chen? Am fcut tot ce-am putut. Cnd va sosi scrisoarea pentru rscumprare vom negocia i vom plti i totul va fi ca nainte. Dar afacerea Bartlett este important, foarte important, foarte foarte important, orice s-ar ntmpla, heya? Moh ching, moh meng. N-ai bani, n-ai via. Aa e. E foarte important, tai-pan! ochii lui Phillip czur pe cutie i el se nfior. Cred c n situaia asta, tai-pan, o s ne scuzi disear Nu ere Nu, Phillip, spuse hotrt soia lui. Nu. Trebuie s mergem. E o chestie de cinste a obrazului pentru ntreaga noastr Cas. Vom merge aa cum am stabilit. Orict de greu ne-ar fi vom merge aa cum am stabilit. Bine, dac spui tu. Da. Oh, da, da, gndi ea, socotind ce altceva putea s mbrace pentru a mri efectul dramatic al intrrii lor. Vom merge disear i vom fi subiectul de discuie al ntregului Hong Kong. Bineneles, o s-l lum pe Kevin. Poate c acum el este deja motenitor. Ayeeyah! Cu cine ar trebui s se cstoreasc acum fiul meu? Trebuie s m gndesc la viitor acum. Douzeci i doi de ani e vrsta potrivit i trebuie s m gndesc la noul lui viitor. Da, o soie. Cine? Ar trebui s aleg fata potrivit acum i foarte repede dac el e motenitorul, nainte s-o fac pentru mine vreo mnz cu foc ntre picioare i lacoma ei mam. Ayeeyah, gndi ea, simind cum o cuprinde cldura, zeii nu ngduie una ca asta. Da, spuse ea, i-i atinse colul ochilor cu batista, ca i cum acolo ar fi fost o lacrim, nu mai e nimic altceva de fcut pentru bietul John dect s ateptm i s continum s muncim i s facem planuri i s tragem sforile pentru binele Nobilei Case! ridic ochii ctre Dunross, ochii ei strlucitori. Afacerea Bartlett va rezolva totul, nu-i aa? Da. i ai dreptate, gndi Dunross. Pentru moment nu mai e nimic altceva de fcut. Chinezii sunt foarte nelepi i practici. Deci concentreaz-te pe lucruri importante i spuse el. Lucruri importante Ca de pild: riti? Gndete-te. Ce

127

moment sau loc mai bun dect acum i aici ai putea gsi pentru a ncepe planul cu care cochetezi nc de cnd l-ai ntlnit pe Bartlett? Nici unul. Ascultai, spuse el, lund o hotrre, apoi se uit n jur i spre ua care ducea la camerele servitorilor, pentru a fi sigur c sunt singuri, i cobor vocea la un ton conspirativ i Phillip i soia lui se aplecar n fa pentru a auzi mai bine. Am avut o ntlnire ntre patru ochi cu Bartlett nainte de prnz. Am ncheiat afacerea. O s mai fie cteva mici schimbri, dar semnm contractul n mod oficial mari, sptmna care vine. Cele douzeci de milioane sunt garantate, iar anul viitor nc douzeci de milioane. Phillip Chen zmbi cu toat faa. Felicitri. Phillip, nu striga aa tare, i opti soia lui, la fel de ncntat. Servitorii ia de gunoi de broasc estoas de la buctrie au nite urechi ascuite cu care pot auzi pn n Java. Tai-pan, vestea asta tiu i eu c e grozav. Dar inem totul secret numai ntre noi aa n familie, spuse Dunross ncet. n dup-amiaza asta am dat instruciuni agenilor notri de burs s cumpere aciuni ale firmei Struan, dar n tain, cu toi banii disponibili pe care-i aveam. i voi s facei la fel, n partide mici, i dai indicaii la diferii, ageni i interpui s fac la fel ca de obicei. Da, sigur c da. Eu personal am cumprat patruzeci de mii n dimineaa asta. i ct de mult vor urca aciunile? ntreb Dianne Chen. Se vor dubla. n ct timp? n treizeci de zile. Aiiii! chicoti ea. Ehei, ia gndii-v! Mda, ncuviin Dunross, binedispus. Mda, ia gndii-v, repet el n minte. Iar voi doar ct s v anunai rudele apropiate, i nu-s puine, care la rndul lor nu vor mprti taina dect celor mai apropiate rude ale lor, i nu-s dect o groaz, i o s cumprai i o s tot cumprai pentru c vestea asta provine din sfnta sfintelor, o veste care valoreaz aur curat, i nu va fi deloc glum, ceea ce va duce la sltarea aciunilor i mai mult. Bineneles c toat lumea va afla c pontul sta e numai pentru cei din snul familiei, aa c i mai muli se vor arunca la aceste aciuni, i apoi alii i alii, iar la urm vestea contractului cu Par-Con va pune i mai mult gaz pe foc, aa c sptmna viitoare voi anuna licitaia de preluare a firmei Imobiliarele Asiatice i atunci s vezi cum va cumpra Hong Kongul. i aciunile noastre vor urca pn la ceruri. i abia atunci, la momentul oportun, fac aciunile de la Imobiliarele Asiatice s cad i pornesc la vntoarea adevratei przi. Tai-pan, cte aciuni? l ntreb Phillip Chen, cu mintea ncurcat n propriile-i calcule ale posibilului profit. Maximum. Dar asta s rmn numai n familie. Aciunile noastre vor fi cele care vor da tonul noului boom financiar.

128

i chiar o s fie un boom? fcu Dianne cu suflarea tiat. Sigur. Iar noi vom fi n frunte. Acum e numai timpul potrivit pentru una ca asta, toat lumea din Hong Kong e pregtit pentru un val de prosperitate. Iar noi vom furniza mijloacele, vom fi n frunte, i dac mai dm i noi cte un brnci ici i colo va fi o adevrat goan dup aciuni i investiii. Se ls o adnc tcere. Dunross vzu lcomia ntiprit pe chipul ei. Micarea degetelor fcea bijuteriile de jad s zornie, Phillip Chen se uita pierdut n zare i nelese c mintea compradorului su era preocupat cu nenumratele note pe care el, Phillip, le contrasemnase pentru mprumuturile firmei Struan i care urmau s fie achitate n urmtoarele treizeci de zile: dousprezece milioane de dolari pentru antierele Toda din Yokohama, pentru dou superbe cargouri, ase milioane opt sute de mii ctre Banca Internaional Orlin i apte ute cincizeci de mii ctre Tsu-yan, care acoperise alt datorie a firmei. Dar mintea lui Phillip Chen va fi preocupat n cea mai mare msur de cele douzeci de milioane ale lui Bartlett i de urcarea cursului aciunilor, dublarea valorii lor, cum anunase el fr s aib vreo baz real. Dublare? Nicidecum, nu au cum, nici o ans, la naiba Doar dac vine un boom economic cu adevrat. Dunross simi cum inima ncepe s-i bat mai iute. i dac ncepe acel boom, Phillip, Dumnezeule Doamne, atunci suntem oameni fcui. Da, da, de acord, Hong Kongul e taman pregtit pentru o perioad ca asta. Sigur! i ochii lui Phillip Chen sticlir, degetele-i bteau darabana. Tai-pan, cte aciuni, ai? La naiba, cte Strnit ru, Dianne l ntrerupse pe Dunross: Phillip, sptmna trecut astrologul meu mi-a spus c luna asta va fi o lun foarte important pentru noi. Uite, boomul! Sigur c asta a vrut el s spun. Da, mi-aduc aminte c mi-ai spus, Dianne. Ah ah ah! Tai-pan, cte aciuni zici? Pn la ultimul penny afurisit! O s dm lovitura imens. Dar pn vineri s nu tie dect cei din familie. Fr nici o excepie. Iar dup ce se nchide bursa, am s fac s se rspndeasc zvonul despre contractul cu Bartlett Aiiiiyyaaa! fcu Dianne. Da, da. i n timpul weekendului am s lansez parola: nici un comentariu, Phillip, s ai grij s nu te gseasc nimeni, nu eti disponibil, i vine apoi lunea diminea, i fiecare o s-i scoat ochii s apuce o aciune. Dar rmne cum am zis: fr nici un comentariu mai departe, iar luni cumprm masiv, pe fa. Iar dup nchiderea bursei, luni, am s anun c acest contract este confirmat. i urmeaz mari Nebunia continu Da, boomul! Ah, zi minunat, opti Dianne ncntat. i orice amah, copil de cas, culi, om de afaceri va socoti c acum e un joss bun i va scoate la iveal bnuii pui

129

deoparte, i se satur toat lumea, aciunile urc n slava cerului. Ce pcat c mine nu va fi un articol editorial n pres sau chiar mai bine, s apar ce spune un astrolog ntr-unul din ziare s zicem chiar Fong O-Sut-de-Ani sau, i de emoie femeia ncepu s se uite cruci. Ei, Phillip, ce-ai zice de astrologul nostru? El se uit la ea cutremurat: Tung Btrnul-Orb? De ce nu? Nite h'eung yau sau chiar dac-i promitem nite aciuni i lui acolo. Heya? Pi Las-l pe Tung Btrnul-Orb pe seama mea. mi datoreaz i el atta lucru, pentru c i-am trimis doar destui clieni. i nu va prooroci deloc strmb anunnd c cerul e favorabil i prevestete cel mai mare boom din istoria Hong Kongului, nu-i aa? 9 Ora 17.25. Dr. Meng, legistul poliiei, i potrivi microscopul i se apuc s studieze bucica de carne pe care o tiase din ureche. Brian Kwok l urmrea nerbdtor. Medicul era un cantonez mrunel i pedant, cu ochelari cu lentile groase, pe care i-i ridicase pe frunte. n sfrit, i ridic privirea i ochelarii czur singuri la locul lor, pe nas. Ei bine, Brian, s-ar putea s fi fost tiat de la o persoan vie, nu de la un cadavru s-ar putea. Probabil n ultimele opt sau zece ore. Vntaia uite, aici pe dos dr. Meng art delicat pata de pe dos i din partea de sus mi indic cu certitudine c persoana era n via la momentul respectiv. De unde-i vntaia, doctor Meng? Ce a produs-o? Tierea? Ar fi putut fi provocat de cineva care inea specimenul strns, zise dr. Meng cu pruden, n timp ce era retezat. Cu ce? Cuit, brici, i, sau satir chinezesc, satr de buctrie? Cu un instrument ascuit. Brian Kwok oft. i asta ar putea s omoare pe cineva? ocul? Pe cineva ca John Chen? Dr. Meng i mpreun degetele. Poate c da, poate c nu. A mai avut probleme cu inima? Tatl lui zicea c nu. N-am verificat nc i cu medicul lui personal, individul e n vacan, dar John n-a dat niciodat semne c ar fi bolnav. Aceast mutilare probabil c nu ar omor un om sntos, dar s-ar simi foarte neplcut timp de o sptmn sau dou, i medicul zmbi larg: Foarte neplcut, ntr-adevr.

130

Isuse! zise Brian. Nu putei s-mi dai vreo informaie care s-mi fie de folos? Eu sunt medic legist, Brian, nu ghicitor. Putei spune dac urechea e eurasiatic sau pur chinezeasc? Nu. Cu acest specimen mi-ar fi aproape imposibil. Dar cu siguran c nu e anglo-saxon, indian sau negroid, i dr. Meng i scoase ochelarii, uitndu-se cu o privire mioap n sus, la comisarul cel nalt. Asta ar putea s provoace o agitaie destul de mare n Casa Chen, heya? Da. i n Nobila Cas. Brian Kwok rmase o clip dus pe gnduri. Dup prerea dumneavoastr, acest Vrcolac, maniacul sta, este chinez? Scrisul ar putea fi al unei persoane civilizate, la fel de bine cum ar fi putut s fie fcut de un quai loh care se d drept o persoan civilizat. Dar dac el sau ea este o persoan civilizat, asta nu nseamn neaprat c cel care a fcut fapta i cel care a scris scrisoarea sunt una i aceeai persoan. tiu asta. Ce probabilitate exist ca John Chen s fie mort? Dup mutilare? Dup faptul c Vrcolacul, sau mai curnd Vrcolacii, au trimis urechea nainte de a ncepe negocieri. Doctorul cel mrunel zmbi i spuse pe un ton sec: Te gndeti la ce spunea btrnul Sun Tzu, ucide unul ca s terorizezi zece mii? Nu tiu. Eu nu fac speculaii cu asemenea necunoscute. Nu calculez ansele dect atunci cnd pariez pe cai sau joc la burs. Ce crezi c o s fac duminic Golden Lady, iapa lui John Chen? Are anse mari. Categoric. Ca i Noble Star al lui Struan, Pilot Fish al lui Gornt i, chiar mai mult, Butterscotch Lass a lui Richard Kwang. Pariez c ea va fi favorita. Dar Golden Lady e un trpa stranic. Pariurile or s porneasc de la trei la unu. E un cal iute i vremea i e favorabil. E uscat. Nu face dou parale cnd e ud. E vreun semn de ploaie? S-ar putea. Au anunat c vine furtun. Dar chiar i o ploicic ar fi deajuns. Atunci ar fi mai bine s nu plou duminic, heya? Nu o s plou luna asta, dect dac suntem foarte norocoi. Dac ploum plou, dac nu, nu, ce conteaz? Vine iarna i scpm de umezeala asta afurisit, dr. Meng se uit la ceasul de perete. Arta 17.35. Ce-ai zice de un pahar nainte de a pleca acas? Nu, mulumesc. Mai am cte ceva de fcut. Mare pacoste povestea asta. Mine o s vd ce mai descopr din analiza crpei, a hrtiei de ambalaj. Poate gsesc ceva amprente care s te ajute, adug doctorul. Eu n-a conta pe asta. Toat treaba asta miroase foarte ru. Al naibii de ru. Dr. Meng ddu din cap aprobator i glasul lui i pierdu blndeea.

131

Tot ce are legtur cu Nobila Cas i cu marioneta lor, Casa Chen, miroase ru, nu-i aa? Brian Kwok trecu la sei yap, unul din numeroasele dialecte din provincia Kwantung, vorbit de muli cantonezi din Hong Kong. Frate, nu vrei s zici c toi capitalitii sunt mpuii, iar Nobila Cas i Casa Chen mai mult dect oricare altele? ntreb el zeflemitor. Dar tu, frate, nu tii nc, n sinea ta, c vntul schimbrii sufl n ntreaga lume? Iar China, sub conducerea nepieritoare a preedintelui Mao, i a gndirii lui Mao este n frunte inei-v propaganda pentru dumneavoastr, zise Brian Kwok cu rceal, lund-o iari pe englezete. Gndirea lui Mao e n cea mai marte parte inspirat din scrierile lui Sun Tzu, Confucius, Marx, Lao Tse i alii. tia c e poet un mare poet dar el a pus stpnire pe China cu fora i acum nu mai exist libertate acolo. Deloc. Libertate? spuse doctorul cel mrunei sfidtor. Ce-nseamn libertatea pentru civa ani, atunci cnd sub conducerea preedintelui Mao, China este din nou China i i-a recptat locul ce i se cuvenea n lume? Acum toi capitalitii mpuii se tem de China! Chiar i Rusia revizionist! Da. De acord. Pentru asta i mulumesc. Dar pn una alta, dac nu v place aici, ducei-v acas la Canton s dai n brnci n paradisul la comunist, i dew neh loh moh pe toi comunitii cu ai lor cu tot! Ar trebui s te duci acolo, s vezi cu ochii ti. Asta-i propagand, c pentru China comunismul nu e bun. Nu citeti ziarele? Acum nimeni nu mai moare de foame. Dar cele vreo douzeci de milioane de oameni care au fost ucii dup ce au pus ei mna pe putere? Dar splarea creierelor? Tot propagand! Numai fiindc ai umblat la coli bune englezeti i canadiene i vorbeti ca un porc de capitalist, nu nseamn c faci parte dintre ei. Amintete-i de strmoii ti! mi amintesc foarte bine. Tatl tu a greit trimindu-te de acas. Toat lumea tia c Brian Kwok era nscut la Canton i, la vrsta de ase ani, fusese trimis la coal n Hong Kong. Fiind un elev excelent, n '37, cnd avea doisprezece ani, ctigase o burs la o coal particular din Anglia i plecase acolo. n '39, cnd a nceput al doilea rzboi mondial, ntreaga coal a fost evacuat n Canada, n '42, la optsprezece ani, a terminat coala, fiind primul din clasa lui, i a intrat n Royal Canadian Mounted Police, ca poliist n civil, lucrnd n imensul Chinatown din Vancouver. Vorbea dialectul cantonez, mandarin i set yap, i se distinsese prin meritele sale. n '45, i ceruse transferul n Royal Hong Kong Police. RCMP i-a dat aprobarea, dei ar fi vrut s-l pstreze, i aa s-a ntors la Hong Kong. Pcat de tine, Brian, s lucrezi pentru ei, continu dr. Meng. Ar trebui s serveti masele populare i s lucrezi pentru partid!

132

Partidul mi-a ucis tatl i mama i aproape toat familia, n '43! N-a existat niciodat vreo dovad! Niciodat. Numai vorbe! Poate c diavolii din Gomindan au fcut-o, pe atunci domnea haosul la Canton. Eu eram acolo i tiu! Poate c porcii de japonezi au fost de vin, ori triadele, cine tie? Cum poi fi sigur? Sunt sigur, ce naiba! A existat vreun martor? Nu. Mi-ai spus-o chiar tu i tonul lui Meng devenise tios i se uita la el cu ochii mijii. Ayeeyah, eti chinez, folosete-ti nvtura pentru China, pentru clasa muncitoare, nu pentru stpnul capitalist. Bravo! Dr. Meng izbucni n rs i ochelarii i czur pe nas. Ateapt tu, comisare Kar-shun Kwok. ntr-o bun zi o s i se deschid ochii. ntr-o bun zi o s-i dai seama ct e de minunat. Pn atunci, gsii-mi naibii nite indicii! Brian Kwok iei din laborator, lund-o pe culoar spre lift, simindu-i cmaa lipit de spinare. Ce bine ar fi s plou, gndi el. Se urc n lift, unde se mai aflau i ali poliiti, care l salutar i el le rspunse la salut. La etajul trei cobor i se ndrept spre biroul lui. Armstrong l atepta, rsfoind un ziar chinezesc. Bun, Robert, i spuse el, bucuros s-l vad. Ce e nou? Nimic. Dar tu ce ai aflat? Brian Kwok i povesti ce spusese dr. Meng. Pipiric la i cu s-ar putea-urile lui! Singurul lucru de care vorbete clar e un cadavru, i chiar i atunci trebuie s verifice de dou ori. Da, sau despre preedintele Mao. Iar i-a pus placa asta? Da, Brian Kwok rnji vesel. I-am spus s se duc napoi n China. N-o s plece niciodat de aici. tiu, Brian arunc o privire spre teancul de hrtii de pe masa lui i oft, apoi zise: Nu e stilul unui localnic s taie o ureche att de repede. Nu, nu dac este o rpire curat. Poftim? Ar putea fi vorba de o ranchiun, iar rpirea s fie doar o acoperire, fcu Armstrong i chipul lui ridat se nspri. Sunt de aceeai prere cu tine i cu Dunross. Cred c i-au fcut de petrecanie. Dar de ce? Poate c John a ncercat s scape, a nceput o btaie, i atunci ei, sau el, au intrat n panic i, nainte s-i dea seama ce se ntmpl, ei, sau el, l-au njunghiat sau l-au pocnit cu un obiect contondent. Armstrong oft i se-ndrept de spate ca s-i mai treac junghiul dintre omoplai. Oricum, btrne, Marele Printe Alb vrea ca acest caz s fie rezolvat rapid. M-a onorat cu un telefon ca s-mi spun c guvernatorul n persoan l-a sunat ca s-i exprime ngrijorarea. Brian Kwok njur ncet. Vetile proaste umbl repede! n pres nc n-a aprut nimic?

133

Nu, dar s-a auzit n tot Hong Kongul i diminea o s se npusteasc o adevrat furtun peste capetele noastre. Blestematul de domn Vrcolac, cu ajutorul sifiliticei, hainei i nenelegtoarei prese hongkongheze, mi-e team c nu ne va da dect dureri de cap pn l prindem pe ticlos, sau ticloi. Da o s-l prindem, zu o s-l prindem! Da. Ce-ai zice de o bere, sau i mai bine un gin cu tonic, mare ct o piscin? Mie nu mi-ar strica. Bun idee. Iar ai necazuri cu stomacul? Da. Mary zice c din cauza gndurilor bune pe care le rumeg. Rser amndoi i o pornir spre u, dar abia ieiser pe culoar c sun telefonul. Las-l naibii s sune, nu rspunde, nu poate fi nimic bun, spuse Armstrong, tiind ns c oricum, ori el, ori Brian, l vor ridica. Brian Kwok ridic receptorul i ncremeni. Era Roger Crosse, comisar ef, director al Serviciului Special de Informaii, SI. Da, sir? Brian, te rog s vii imediat sus. Da, sir. Armstrong e cu tine? Da, sir? Ia-l i pe el. Telefonul se nchise. Da, sir, puse receptorul la loc, simindu-i spinarea scldat de sudoare. Cel Mare ne vrea, acum. Inima lui Armstrong ncet o clip s mai bat. Poftim? Pe mine? l ajunse din urm pe Brian, care o luase spre lift. Ce treab are cu mine? Eu nu mai sunt n SI. Nu-i treaba noastr s-ntrebm de ce, treaba noastr e s facem pe noi cnd el scoate un sunet. Brian Kwok aps pe butonul sus. Ce s-o fi ntmplat? Trebuie s fie ceva important. Poate n legtur cu continentul? Chou En Lai l-a nlturat pe Mao i au venit la putere moderaii? Vistorule! Mao va muri la putere, ca zeu al Chinei. Singurul lucru bun ce se poate spune despre Mao e c nti e chinez i abia dup aia comunist. Comuniti blestemai! S-ar putea. Da. Se apropie rzboiul, se apropie rzboiul ntre Rusia i China. Mao are dreptate n privina asta. Ruii nu-s att de proti. Nu conta pe asta, amice. Am spus-o i o mai spun, sovieticii sunt dumanul lumii. Va fi rzboi. Curnd o s-mi datorezi o mie de dolari, Robert. Nu cred c o s in pariul sta. Masacrul va fi oribil.

134

Da, dar tot o s se-ntmple. i n privina asta Mao are dreptate. O s fie oribil, dar nu catastrofal. Iritat, Brian Kwok aps iar pe butonul liftului, ridic brusc capul. Crezi c s-ar putea s fi fost lansat n sfrit invazia din Taiwan? Gluma asta veche? Acelai vis iluzoriu? Las-o balt, Brian! Ciang Kai-i nu va iei vreodat din Taiwan. Dac n-o face, ntreaga lume ajunge la groapa cu gunoi. Dac lui Mao i se dau treizeci de ani s-i consolideze poziia Doamne, nici nu-i nchipui! Un miliard de automate? Mare dreptate a avut Ciang cnd a vrut s termine cu ticloii de comuniti. Ei sunt adevratul duman al Chinei. Sunt blestemul ei. Hristoase, dac li se d timp s-i pavlovizeze toi copiii! Armstrong i spuse cu blndee: Oricine ar crede c eti un naionalist. Potolete-te, biete, n lumea care sa numit i se numete normal, totul este o jale. Dar tu, capitalist ce eti, poi merge la curse smbt, s faci alpinism duminic, i sunt o mulime de fete care abia te ateapt, nu? lart-m, urcar n lift. Gglicea la de Meng m-a prins pe picior greit, zise Brian, apsnd pe butonul ultimului etaj. Armstrong i rspunse n cantonez. Ba pe a mti cu iertarea ta, frate. Iar pe a ta a umflat-o un maimuoi vagabond cu un coi ntr-o hazna. Armstrong zmbi vesel. Nu-i ru, Brian, zise el n englez. Nu-i ru deloc. Liftul se opri. O luar pe culoarul cenuiu. La u, se pregtir. Brian ciocni ncetior. Intr. Roger Crosse era un brbat de cincizeci i ceva de ani, nalt, cu ochi albatri splcii, prul blond i rar, mini mici, cu unghiile lungi. Masa lui de lucru era meticulos aranjat, asemeni hainelor sale civile, iar biroul spartan. Le fcu semn spre scaune, se aezar, iar el continu s citeasc un dosar. n cele din urm l nchise cu grij i-l ls n faa lui. Coperta era cenuie, obinuit. Un milionar american sosete cu arme de contraband, un foarte suspect milionar shanghaiez, care a fcut trafic cu stupefiante, fuge n Taiwan, i acum rpirea unui grangure, Doamne apr-ne, Vrcolaci i o ureche mutilat. Toate n nousprezece ore. Unde e legtura? Armstrong rupse tcerea. Ar trebui s existe vreuna, sir? Crezi c nu e? Regret, sir, nu tiu. Deocamdat. Asta e foarte neplcut, Robert, foarte neplcut. Da, sir. Ba chiar suprtor, cu att mai mult cu ct cei de sus au i nceput s m piseze. i cnd se-ntmpl aa ceva le zmbi i ei i stpnir cu greu un fior.

135

Doar tii, Robert, te-am avertizat de ieri c s-ar putea s fie implicate nume importante. Da, sir. Ct despre tine, Brian, noi te pregtim pentru o carier strlucit. Nu crezi c ai putea s-i iei puin gndul de la cursele de cai, cursele de maini i aproape orice umbl n fuste i s-i foloseti unele din talentele tale nendoielnice pentru a rezolva aceast mic enigm? Te rog s-o faci. Foarte repede. Eti desemnat s te ocupi de acest caz mpreun cu Robert, pentru c s-ar putea s fie nevoie de cunotinele tale, pentru urmtoarele cteva zile. Vreau s scpm de asta ct mai rapid cci avem o mic problem. M-a sunat asear unul dintre prietenii notri americani de la consulat. Cu titlul personal, i art spre dosar. Acesta e rezultatul. Datorit informaiei primite de la el, am interceptat originalul n zori. Bineneles c asta e o copie, originalul a fost returnat, iar ezit cutnd cuvntul potrivit curierul, de altfel un amator, a plecat netulburat. Este un raport, un fel de buletin cu mai multe capitole. Toate sunt destul de interesante. Da. Unul se numete KGB-ul n Asia. Susine c ei ar avea o reea de spioni foarte secret, de care n-am mai auzit niciodat, cu numele de cod Sevrin, format din dumani de nalt nivel aflai n poziii cheie n guvern, poliie, lumea afacerilor la nivelul tai-panilor n toat Asia de Sud-Est, i mai ales aici, n Hong Kong, Brian Kwok ddu drumul la aer pe gur cu un uierat. Cam aa e, zise Crosse. Dac e adevrat. Credei c este, sir? ntreb Armstrong. Zu, Robert, poate ar trebui s te pensionezi mai devreme din motive medicale: ramolire. Dac n-a fi fost nelinitit crezi c a ndura nefericita plcere de a trebui s cer ajutorul Departamentului de criminalistic din Kowloon? Nu, sir, scuzai-m. Crosse ntoarse dosarul cu faa spre ei i l deschise la prima pagin. Amndoi brbaii rmaser cu gura cscat. Scria: Confidenial, pentru Ian Dunross. n mn. Raport 3/1963. Un singur exemplar. Da, continu el. Da. E pentru prima dat cnd avem o dovad palpabil c firma Struan are propriul ei sistem de informaii. Le zmbi i cei doi simir cum li se ncreete pielea. Tare a vrea s tiu cum izbutesc comercianii s afle tot soiul de informaii extrem de secrete, pe care noi ar trebui s le tim cu mult naintea lor. Da, sir. Raportul face parte, n mod evident, dintr-o serie, iar acesta e semnat n numele Comitetului de Cercetri al lui Struan, numrul 16, de un anume A.M. Grant, i datat la Londra acum trei zile. Brian Kwok rmase iari cu gura cscat. Grant? S fie oare acel Alan Medford Grant care e membru al Institutului de Planificare Strategic din Londra?

136

Ai nimerit n plin, Brian. Da. Domnul AMG, el nsui, consilier al guvernului Majestii Sale pentru probleme secrete, care-i cunoate bine meseria. l tii, Brian? L-am ntlnit de vreo dou ori n Anglia, anul trecut, cnd am participat la cursul pentru ofieri superiori la General Staff College. A inut o conferin despre studii strategice avansate pentru Orientul ndeprtat. Strlucit. Foarte. Din fericire e englez i e de partea noastr. Dar chiar i aa, Crosse oft iari. Sper ca de data asta s greeasc, fiindc dac nu, nseamn c suntem bgai n mocirl mult mai adnc dect a fi crezut. Se pare c puine din Secretele noastre mai sunt secrete. Neplcut. Foarte. Ct despre sta atinse iari dosarul sunt de-a dreptul ocat. Originalul a fost predat, sir? ntreb Armstrong. Da. Lui Dunross personal, azi dup-amiaz la 16.18, i glasul lui deveni mai dulceag. Din fericire, mulumesc lui Dumnezeu, relaiile mele cu verii notri de peste ap sunt excelente. Ca i ale tale, Robert, spre deosebire de ale tale, Brian. ie nu i-a plcut niciodat America, nu-i aa, Brian? Nu, sir. i pot s te ntreb de ce? Ei vorbesc prea mult, sir, nu le poi ncredina nici un secret, sunt gur mare i eu i socotesc cam proti. Crosse zmbi doar din buze. Asta nu e un motiv s nu ai relaii bune cu ei, Brian. Poate c prostul eti tu. Da, sir. Nu sunt toi proti, chiar deloc. Directorul nchise dosarul, lsndu-l ns cu faa spre ei. Amndoi l priveau ca hipnotizai. Sir, americanii v-au spus cum au aflat de raport? ntreb Armstrong fr s se gndeasc. Robert, zu ncep s cred c sinecura ta n Kowloon i-a anchilozat creierul. S te recomand pentru pensionare pe motive de boal? Armstrong se nfier. Nu, sir, mulumesc, sir. Ce, noi le-am dezvlui lor sursele noastre? Nu, sir. Iar dac a fi fost att de grosolan s-i ntreb, mi-ar fi spus? Nu, sir. Toat afacerea asta e foarte neplcut i cineva poate s-i piard reputaia. Eu. Nu eti de acord, Robert? Da, sir. Bun, e ceva i asta. Crosse se ls pe spate n scaun, legnndu-se. Ochii lui i priveau sfredelitor. Amndoi brbaii se-ntrebau cine putea fi cel care vnduse pontul, i de ce. CIA

137

nu poate fi, gndea Brian Kwok. Ar fi pus ei mna pe raport, nu au nevoie de SI s le fac treaba. Nemernicii ia descreierai sunt n stare de orice, calc orice n picioare, gndi el scrbit. Dac nu ei, atunci cine? Cine? Trebuie s fie cineva care lucreaz n domeniul informaiilor, dar care nu poate, sau nu putea s intercepteze raportul, care e n relaii bune, sigure, cu Crosse. Un funcionar de la consular? Posibil. Johnny Mishauer, de la Serviciul de Informaii al Marinei? Nu e pe filiera lui. Cine? Nu sunt muli Ah, tipul de la FBI, protejatul lui Crosse! Ed Langan. Bun, cum putea Langan s afle de acest dosar? O informaie de la Londra? Posibil, dar FBI-ul nu are birou acolo. Dac pontul provine de la Londra, probabil c MI 5 sau MI 6 ar fi aflat primii i s-ar fi aranjat s obin materialul de la surs i ni l-ar fi comunicat nou, fcndu-ne de dou parale pentru c nu tim ce se petrece n propria noastr ograd. Oare avionul curierului a aterizat n Liban? Parc-mi amintesc c acolo e un tip de la FBI. Dac nu de la Londra, sau din Liban, informaia trebuie s provin chiar din avion. Un nsoitor informator binevoitor care a vzut dosarul, sau coperta? Din echipaj? Ayeeyah! Era un avion TWA sau Pan Am? FBl-ul are tot felul de legturi, legturi strnse, n lumea obinuit a afacerilor, i pe bun dreptate. Da, da. Este un zbor duminica? Da. Pan Am, ETA 2030. Sosete prea trziu seara ca s mai poi efectua livrarea dup ce ajungi la hotel. Perfect. Ciudat c acest curier a venit cu Pan Am i nu cu BOAC e un zbor mult mai bun, zise el, mulumit de modul deductiv n care i lucra mintea. Da, aa m-am gndit i eu, rspunse Crosse pe un ton la fel de egal. Foarte ne-englezesc din partea lui. Este drept c Pan Am aterizeaz la timp, pe cnd cu btrnul BOAC nu tii niciodat n ziua de azi. i ddu aprobator din cap spre Brian, plin de amabilitate. Iari ai nimerit n plin. Mulumesc, sir. Ce altceva mai deduci? Dup o pauz, Brian Kwok spuse: n schimbul informaiei, ai acceptat s-i furnizai lui Langan o copie exact a raportului. i? i regretai c v-ai onorat promisiunea. De ce? oft Crosse. Nu o s tiu dect dup ce voi citi dosarul. Brian, n dup-amiaza asta te depeti pe tine nsui. Bravo, i cu un aer absent, directorul se juc cu dosarul i amndoi i ddur seama c vrea s le ae curiozitatea, dar nici unul nu tia de ce. n alte capitole de aici sunt una sau dou coincidene bizare. Nume ca Vincenzo Banastasio locuri de ntlnire ca Sinclair Towers Nelson Trading v spune ceva vreunuia din voi? Amndoi cltinar din cap. Toate astea sunt foarte bizare. Comuniti n dreapta noastr, comuniti n stng, privirea i deveni i mai ngheat. Se pare chiar c avem un ticlos n rndurile noastre, poate chiar la nivel de comisar.

138

Imposibil! zise Armstrong involuntar. Ct timp ai lucrat la noi, n SI, biete drag? Armstrong era ct pe ce s se cutremure. Dou runde, aproape cinci ani, sir. Spionul Sorge a fost o imposibilitate, Kim Philby a fost o imposibilitate Doamne Dumnezeule, Philby! Neateptata fug n Rusia sovietic, n ianuarie a acelui an, a acestui englez, care a fost cndva un agent de vrf al MI 6 serviciul englez de informaii al armatei, care se ocup cu spionajul i contraspionajul n strintate a provocat o und de oc n toat lumea occidental, cu att mai mult cu ct, pn de curnd, Philby rspunsese la Ambasada englez de la Washington de relaiile cu Departamentul american de Stat, cu cel al Aprrii i cu CIA pentru toate chestiunile de securitate la cel mai nalt nivel. C a putut s fie un agent sovietic toi aceti ani i s rmn nedescoperit e o imposibilitate, nu-i aa, Robert? Da, sir. i totui a fost, i la curent cu secretele noastre cele mai tainice vreme de ani de zile. Cu siguran ntre '42 i '58. i unde a nceput s spioneze? S ne apere Dumnezeu, la Cambridge, n 1931. Recrutat n partid de un alt supertrdtor, Burgess, tot de la Cambridge, i de prietenul su Maclean, arz-i-ar focul iadului! Cu civa ani n urm, aceti doi diplomai de la Foreign Office, cu funcii nalte care i ei lucraser n Serviciul de Informaii n timpul rzboiului fugiser brusc n Rusia, lundu-le-o numai cu cteva secunde nainte agenilor contraspionajului britanic, iar scandalul ce a urmat a zguduit Anglia i ntregul NATO. Pe cine altcineva au mai recrutat? Nu tiu, sir, zise Armstrong prudent. Dar cu siguran c acum sunt cu toii mari granguri n guvern, n Foreign Office, n nvmnt, pres, mai ales n pres, i, la fel ca i Philby, cu toii foarte bine camuflai. Cu oamenii nimic nu e imposibil. Nimic. Oamenii sunt cu adevrat ngrozitori. Crosse oft i ndrept dosarul. Da. Dar e un privilegiu s fii n SI, nui aa, Robert? Da, sir. Trebuie s fii invitat s intri, nu? Nu te poi prezenta ca voluntar, nu? Nu, sir. Nu te-am ntrebat niciodat de ce nu ai rmas la noi, aa e? Nu, sir. Ei bine? Armstrong gemu n sinea lui i trase adnc aer n piept. Am fcut-o fiindc mi place s fiu poliist, sir, nu un agent secret. mi place s m ocup de anchete criminalistice, s-mi msor puterile cu rufctorii,

139

s-i urmresc i s-i prind i apoi s-i nfrng conform regulilor, conform legii, sir. Adic noi, n SI, n-o facem? Pe noi nu ne intereseaz tribunalele sau legea, numai rezultatele? SI i CID au reguli diferite, sir, zise Armstrong prudent. Fr ele, colonia ar fi ca o barc fr vsle. Aa e. Oamenii sunt ngrozitori, iar fanaticii se nmulesc precum viermii pe hoit. Ai fost un bun agent secret. Acum cred c e, momentul s plteti toate orele i lunile de pregtire atent de care ai avut parte pe cheltuiala Majestii Sale. Inima lui Armstrong ncet s bat pre de dou secunde, dar nu spuse nimic, i inu doar respiraia, mulumindu-i lui Dumnezeu c nici mcar Crosse nu-l putea transfera de la Departamentul de Criminalistic (CID) mpotriva voinei lui. Detestase timpul pe care-l petrecuse n SI. La nceput fusese interesant, i faptul de a fi ales pentru acest serviciu nsemna un mare vot de ncredere. Dar curnd a ncetat s-i mai plac nvlirea brusc asupra rufctorului n ceasurile ntunecate, audieri in camera, nici o preocupare pentru dovezi concrete, numai rezultate, i un ordin secret de deportare semnat rapid de guvernator, apoi calea spre frontier, imediat, sau ntr-o jonc cu destinaia Taiwan, fr drept de apel i fr ntoarcere. Niciodat. Asta nu e stilul englezesc, Brian, i spunea el ntotdeauna prietenului su. Eu sunt adeptul unui proces corect, deschis. Ce importan are? Fii realist, Robert. tii c ticloii sunt toi vinovai c ei sunt dumanul, ageni comuniti inamici care ncalc regulile noastre pentru a sta aici, pentru a ne distruge pe noi i societatea noastr, ajutai i ncurajai de civa avocai nemernici care ar face orice pentru treizeci de argini, ori chiar mai puin. La fel e i n Canada. Doamne, ct btaie de cap am avut n poliia canadian, propriii notri avocai i politicieni erau dumanul, i canadieni de dat recent, curios, ntotdeauna britanici, sindicaliti socialiti cu toii, care erau ntotdeauna n primele rnduri ale oricror tulburri. Ce conteaz cum atta timp ct scapi de parazii? Conteaz, aa cred eu. Iar aici nu sunt toi rufctori comuniti. Sunt o mulime de lichele naionaliste care vor Naionalitii vor s nu fie,comuniti n Hong Kong, atta tot. Poveti! Dup rzboi, Ciang Kai-i a vrut s pun mna pe colonie. Numai flota englez l-a oprit, dup ce americanii ne-au vndut. i acum mai vrea s obin suveranitatea asupra noastr. n privina asta nu se deosebete cu nimic de Mao Tse Tung! Dac SI nu are aceeai libertate ca i dumanul, cum o s ne descurcm? Brian, biete, am spus doar c mie nu-mi place s fiu n SI. ie o s-i plac. Eu vreau numai s fiu un poliist, nu un James Bond! Da, gndi Armstrong ncruntat, numai un poliist, n CID, pn m voi retrage n btrna Anglie. Isuse, am destul btaie de cap acum cu blestemaii de

140

Vrcolaci. Ridic iari ochii spre Crosse, avnd grij s nu lase s i se citeasc nimic pe chip, i atept. Crosse l privi lung, apoi art cu degetul spre dosar. Conform stuia, suntem n mocirl mult mai adnc dect mi-am nchipuit pn i eu vreodat. E foarte ngrijortor. Da, i ridic privirea. Raportul sta face referire la altele, trimise anterior lui Dunross. A dori foarte mult s le vd ct mai curnd cu putin. Rapid i n linite. Armstrong i arunc o privire lui Brian Kwok. Ce zici de Claudia Chen? Nu. Nici o ans. Atunci ce propui, Brian? ntreb Crosse. mi nchipui c prietenul meu american va avea aceeai idee i dac a avut neinspiraia s-i dea dosarul, o copie a dosarului, directorului CIA de aici A fi ntr-adevr foarte indispus dac ne-ar lua-o iari nainte. Brian Kwok rmase o clip pe gnduri. Am putea trimite o echip specializat n birourile tai-panului i n apartamentul su, dar asta ar lua timp cci nu tim unde s cutm i ar trebui s-o facem noaptea. Ar fi o treab riscant, sir. Celelalte rapoarte dac exista e posibil s se gseasc ntr-un seif la Casa Mare, sau la locuina lui de la Shek-O, ori chiar n apartamentul su privat din Sinclair Towers, sau n altul de care noi nici mcar nu tim. Suprtor, fu de acord Crosse. Informaiile noastre sunt nfiortor de slabe chiar i pe propria noastr moie. Pcat. Dac am fi chinezi am ti totul, nu-i aa, Brian? Nu, sir, scuzai-m, sir. Ei bine, dac nu tii unde s caui, va trebui s ntrebi. Poftim? S ntrebi. n trecut, Dunross s-a artat ntotdeauna foarte cooperant. La urma urmelor, i-e prieten. Cere-i s le vezi. i dac-mi spune nu, sau c au fost distruse? Folosete-i mintea ta talentat. l duci puin cu vorba, faci uz de puin abilitate, i ari simpatie, Brian. i i propui un troc. Avem ceva ce s-i putem oferi la schimb, sir? Nelson Trading. Poftim? O parte e n raport. Plus o modest informaie pe care voi fi ncntat s i-o comunic mai trziu. Da, sir, mulumesc, sir. Robert, ce ai fcut ca s-l gseti pe John Chen i pe Vrcolac sau Vrcolaci? Tot CID a fost alertat, sir. Avem numrul minii lui. Am intervievat-o pe soia lui, doamna Barbara Chen, ntre alii a fost n criz de plns mai tot timpul, dar lucid, foarte lucid, cu tot potopul de lacrimi. Oh?

141

Da, sir. Ea e Cred c nelegei. Da. A spus c nu era neobinuit ca soul ei s lipseasc pn la ore trzii a spus c avea multe conferine de afaceri la ore trzii, iar uneori se ducea devreme la hipodrom sau la iahtul lui. Sunt destul de sigur c tie c el era un om de petreceri. Reconstituirea micrilor lui de asear a fost destul de uoar pn la ora dou noaptea. A lsat-o pe Casey Tcholok la Old Vie pe la 22.30 Sa vzut cu Bartlett asear? Nu, sir, Bartlett a fost tot timpul n avionul lui privat. John Chen a vorbit cu el? Doar dac din avion se poate face legtura cu sistemul nostru telefonic. Lam inut sub supraveghere pn i-am prins pe ia azi diminea. Spune mai departe. Dup ce a lsat-o pe domnioara Tcholok apropo, am descoperit c era Rolls-ul tatlui lui a luat feribotul pentru maini pn la marginea Hong Kongului, unde s-a dus la un club chinezesc privat, n apropiere de Queen's Road, i a dat drumul la main i la ofer, Armstrong i scoase carneelul i se uit la el. Era Clubul Tong Lau. Acolo s-a ntlnit cu un prieten i coleg de afaceri, Wo Sang Chi, i s-au apucat s joace mah-jong. Pe la miezul nopii jocul s-a spart. Dup care, mpreun cu Wo Sang Chi i ceilali doi juctori; prieteni i ei, Ta Pan Fat, un ziarist, i Po Cha Sik, un agent de burs, au luat un taxi. Robert Armstrong se auzea pe sine raportnd faptele, intrnd n rutina poliist ce-i era familiar, i asta l fcea s nu se mai gndeasc la dosar i la toate secretele pe care le tia, i nici la problema banilor de care avea nevoie att de repede. Ce n-a da s fiu doar un poliist, gndi el, detestnd Serviciul Special de Informaii i nevoia ca acesta s existe. Ta Pan Fat a coborit primul din taxi, la locuina sa din Queen's Road, apoi Wo Sang Chi a cobort la scurt timp dup aceea, pe aceeai strad. John Chen i Po Cha Sik credem c au legturi cu triadele, treaba asta e acum n curs de verificarre minuioas s-au dus la garajul Ting Ma de pe Sunning Road, Causeway Bay, s ia maina lui John Chen, un Jaguar. Se uit iari pe carneel, vrnd s fie exact, numele chinezeti prndu-i-se derutante i acum, dup atia ani. Un ucenic de la garaj, Tong Ta Wey, confirm acest fapt. Apoi John Chen l-a condus pe prietenul su Po Cha Sik pn la locuina acestuia din Happy Valley, Village Street numrul 17, unde acesta din urm a cobort din main. ntre timp, Wo Sang Chi, colegul de afaceri al lui John Chen, care, curios, conduce compania de transporturi a lui Struan ce are monopolul asupra cruiei ctre i dinspre Kai Tak, se dusese la restaurantul Sap Wah de pe Fleming Road. El declar c se afla acolo de treizeci de minute, cnd a aprut John Chen i au plecat mpreun de la restaurant n maina lui Chen, vrnd s ia de pe strad nite dansatoare i s le invite la supeu. S nu fi poftit mcar s mearg la salonul de dans i s ia de acolo nite fete? ntreb Crosse gnditor. Ct mai e acum tariful, Brian?

142

aizeci de dolari Hong Kong, sir, la acea or din noapte. tiu c Phillip Chen are reputaia de a fi un zgrcit, dar i John Chen s fie la fel? La acea or din noapte, sir zise Brian ca s lmureasc lucrurile o mulime de fete ncep s prseasc cluburile, dac nu i-au gsit nc un partener. Majoritatea cluburilor nchid pe la unu noaptea, iar duminica nu e o zi prea bun pentru ncasri. Este destul de obinuit s le iei de pe strad i, cu siguran, n-are nici un rost s arunci aizeci, poate de dou sau trei ori aizeci de dolari, fiindc fetele bune stau cte dou sau trei mpreun i de obicei trebuie s invii mai nti la cin dou sau trei. N-are rost s arunci atia bani, nu-i aa, sir? Tu iei fete de pe strad, Brian? Nu, sir. N-am nevoie s-o fac. Crosse oft i se ntoarse ctre Armstrong. Continu, Robert. Ei bine, sir, nu au reuit s ia nici o fat i s-au dus la barul de noapte Copacabana de la hotelul Sap Chuk de pe Gloucester Road s cineze, ajungnd acolo pe la ora unu. Pe la unu patruzeci i cinci au plecat i Wo Sank Chi a spus c l-a vzut pe John Chen urcndu-se n maina lui, dar nu l-a vzut cnd a pornit, iar el a luat-o pe jos spre cas, cci locuiete n apropiere. A spus c John Chen nu era beat ori fnos, ctui de puin, ba prea chiar bine dispus, dei mai devreme, la club, la Tong Lau, pruse iritabil i ntrerupsese brusc partida de mah-jong. i aici se termin. Nu se tie s mai fi fost vzut dup aceea de vreunul din prietenii si, sau de rude. I-a spus lui Wo Sang Chi unde se duce? Nu. Wo Sang Chi ne-a spus c a presupus c se duce acas, dar apoi a zis: S-ar fi putut s se duc s-i viziteze prietena. L-am ntrebat cine e aceasta, dar a spus c nu tie. Dup ce am insistat, a spus c parc i amintete un nume, Floare Parfumat, dar nici o adres sau numr de telefon. Asta e tot. Floare Parfumat? Numele sta s-ar putea s-l aib multe fete de noapte. Da, sir. Crosse rmase o clip dus pe gnduri. De ce-ar putea Dunross s vrea s fie eliminat John Chen? Cei doi ofieri de poliie se uitau cu ochi mari la superiorul lor. Ia prelucreaz ideea asta cu mintea ta ca un calculator, Brian. Da, sir, dar nu exist nici un motiv. John Chen nu reprezint o ameninare pentru Dunross, i n-are cum s reprezinte, chiar dac ar deveni comprador. n Nobila Cas tai-panul deine toat puterea. Zu? Da. Prin definiie. Brian Kwok ezit, luat iari pe nepregtite. Da, sir, eu n Nobila Cas, da. Crosse i ntoarse atenia spre Armstrong. Ei bine? Nu vd nici un motiv, sir. Deocamdat.

143

Mai gndete-te la asta. Crosse aprinse o igar i Armstrong simi cum l chinuie dorina de a trage i el un fum. N-o s reuesc niciodat s m in de fgduial, gndi el. Blestematul de Crosse, pe care trebuie s-l suportm toi! Ce naiba o fi n capul lui? l vzu pe Crosse oferindu-i un pachet de Senior Service, marca de igri pe care o fumase ntotdeauna. Nu te pcli singur, i spuse el, marca pe care nc o fumezi. Nu, mulumesc, sir, se auzi pe sine spunnd, simind n stomac i n tot trupul o durere sgettoare. Nu fumezi, Robert? Nu, sir, m-am lsat ncerc s m las. Admirabil! De ce ar putea Bartlett s vrea s-l elimine pe John Chen? Cei doi ofieri de poliie l privir iari cu gura cscat. Armstrong ntreb cu glas gutural: tii de ce, sir? Dac, a ti, ce rost ar avea s v ntreb pe voi? Asta e treaba voastr s aflai. Exist undeva o legtur. Prea multe coincidene, prea bine aranjat, prea perfect i prea ru mirositor. Da, mie mi miroase a amestec al KGB-ului, i cnd se ntmpl asta n domeniul meu mrturisesc c devin iritabil. Da, sir. Bun, deocamdat asta este. Punei-o sub supraveghea pe doamna Phillip Chen, e foarte posibil s fie implicat pe undeva. Miza pentru ea e desigur suficient de mare. Urmrii-l i pe Phillip Chen o zi sau dou. S-a i fcut, sir. Pentru amndoi. Pentru Phillip Chen nu fiindc l-a bnui ci fiindc eu cred c amndoi vor proceda ca de obicei: vor refuza s coopereze, vor tcea chitic, vor negocia n secret i vor rsufla uurai dup ce totul se va sfri. Cam aa. Nu neleg de ce indivizii tia, orict de bine educai ar fi, cred c ei sunt cu mult mai detepi dect noi i nu vor s ne ajute s ne facem treaba pentru care suntem pltii? Brian Kwok simi privirea sfredelitoare a ochilor reci ca oelul i pe spinare i se scurse un firicel de sudoare. Stpnete-te, i spuse el. Nemernicul sta nu este dect un diavol strin, un necivilizat, un diavol strin mnctor de gunoi, plin de rahai, fr de mam, stul de dew neh loh moh, scobort din maimu. Este un vechi obicei chinez pe care sunt sigur c-l cunoatei, sir zise el politicos de a nu avea ncredere n poliie, n nici un fel de funcionari guvernamentali. Ei au patru mii de ani de experien, sir. Sunt de acord cu aceast teorie, dar cu o excepie. Englezii. Noi am dovedit n mod de netgduit c suntem demni de ncredere, c suntem n stare s guvernm, i c, n general, funcionarii notri sunt incoruptibili. Da, sir. Crosse l privi o clip, trgnd din igar. Apoi spuse: Robert, tii ce i-au spus John Chen i domnioara Tcholok, sau despre ce au discutat?

144

Nu, sir. Pe ea nc nu am reuit s o intervievm, a fost toat ziua la Struan. Credei c ar putea fi ceva important? Te duci la petrecerea lui Dunross disear? Nu, sir. Brian? Da, sir. Bun. Robert, sunt sigur c Dunross nu se va supra dac te iau cu mine, treci s m iei la ora 20. Toate persoanele importante din Hong Kong vor fi acolo. Poi s-i pui urechile la treab i s-i bagi nasul peste tot, zmbi de propria-i glum, fr s-i pese c cei doi nu zmbeau. Acum citii raportul. M ntorc peste puin timp. i, Brian, te rog s nu dai gre disear. Ar fi foarte neplcut. Da, sir. Crosse iei. Dup ce rmaser singuri, Brian Kwok i terse fruntea de sudoare. Individul sta m nghea. Da, la fel i pe mine, amice, dintotdeauna. Chiar ar fi n stare s dea ordin ca o echip s ptrund la Struan? ntreb Brian Kwok nencreztor. Chiar n inima Nobilei Case? Bineneles. Ba ar conduce-o chiar el. Asta-i prima ta rund n SI, btrne, aa c nu-l cunoti cum l cunosc eu. Individul sta ar fi n stare s conduc o echip de asasini n iad, dac ar considera c e suficient de important. Pariez c a luat chiar el dosarul. Doamne, numai eu tiu dou cazuri cnd a trecut frontiera dincolo, ca s discute cu un agent de-al nostru. i nchipuiete-i c s-a dus singur! Brian rmase interzis. Guvernatorul tie? Nu cred. Ar face o apoplexie, iar dac ar afla vreodat MI 6, el ar fi fcut de dou parale, i Crosse trimis n Turnul Londrei. Cunoate prea multe secrete ca s-i asume un asemenea risc. Dar el e Crosse, i n-ai ce-i face. Cine era agentul? Omul nostru de la Canton. Wu Fong Fong? Nu, unul nou, cel puin era nou pe vremea mea. Din armat. Cpitanul Ta Quo Sa? Armstrong ridic din umeri. Am uitat. Kwok zmbi. Ai dreptate. Dar Crosse tot a trecut frontiera. Face numai ce vrea el. Hristoase, tu nu poi nici mcar s te duci la Macao fiindc ai fost n SI acum civa ani, iar el trece frontiera! Trebuie s fie sonat s-i asume un asemenea risc!

145

Da. Armstrong ncepu s-l imite pe Crosse. i cum se face c nite comerciani afl unele lucruri naintea noastr, biete draga? Ct se poate de simplu, zise el, rspunznd singur, iar glasul lui i pierdu tonul zeflemitor. Ei cheltuiesc bani. Cheltuiesc grmezi afurisite de bani, n vreme ce noi n-avem de cheltuial nici o para chioar. O tie i CIA, KGB ori CIA coreean? Cheltuiesc bani! Hristoase, nimic mai simplu dect s-l angajezi pe Alan Medford Grant n echipa ta. Dunross l-a angajat. Cu un avans de zece mii de lire cumperi o mulime de rapoarte, e mai mult dect suficient, poate nici n-a fost att. Pe noi cu ct ne pltesc? Dou mii de lire pe an, pentru trei sute aizeci i ase de zile de cte douzeci i cinci de ore, iar un poliist de patrul ia patru sute de lire. Uit-te la toat filiera birocratic pe care ar trebui s-o parcurgem ca s obinem un fond secret de zece mii de lire pentru a cumpra informaii. Unde ar ajunge FBI, CIA i blestematul de KGB dac n-ar avea fonduri nelimitate? Hristoase, adug el sumbru nou ne-ar lua ase luni s obinem banii, dac i-am putea obine, n timp ce Dunross i ali cincizeci ca el pot s-i ia din banii de cheltuieli mrunte. Brbatul acela masiv edea grbovit pe scaunul lui, cu picioarele ntinse, avnd cearcne ntunecate sub ochii injectai, iar lumina din plafon i scotea n eviden pomeii obrajilor. Arunc o privire la dosarul de pe mas, dar nu-l atinse nc, ntrebndu-se numai ce veti proaste o fi cuprinznd. E uor pentru cei ca Dunross, pe lumea asta, zise el. Brian Kwok aprob din cap, se terse pe mini i i bg batista la loc n buzunar. Se spune c Dunross ar avea un fond secret, fondul tai-panului, creat de Dirk Struan la nceput, cu prada obinut atunci cnd a ars i a jefuit Foochow, un fond pe care doar tai-panul aflat la conducere l poate folosi, tocmai pentru acest soi de lucruri, pentru h'eung yau i alte pli, orice, chiar i un mic omor. Se spune c ar fi de ordinul milioanelor. Am auzit i eu zvonul sta. Da. Ce n-a da eh, las-o balt, Armstrong ntinse mna dup dosar, ezit, apoi apuc telefonul. S ncepem cu ce-i mai urgent, i spuse el prietenului su chinez cu un surs sardonic. Mai nti ar fi bine s-i trecem prin sit pe civa granguri. Form numrul Poliiei din Kowloon. Armstrong. D-mi-l te rog pe sergentul Tang-po. Bun seara, sir. Da, sir? glasul sergentului Tang-po era cald i prietenos. Bun seara, spuse el cu glas mieros, folosind prescurtarea de la sergent major, aa cum se obinuia. Am nevoie de informaii. Informaii despre destinatarul armelor. Informaii despre cine sunt rpitorii lui John Chen. l vreau pe John Chen, sau cadavrul lui, n trei zile. i l vreau pe acest Vrcolac, ori Vrcolaci, ct mai repede n boxa acuzailor. Urm o scurt pauz. Da, sir. Te rog s rspndeti tirea. Marele Printe Alb este foarte suprat. Iar cnd el se supr ct de puin, comisarii ajung n alte posturi, la fel ca i

146

inspectorii, chiar i sergenii. Unii sunt retrogradai pn la simplu agent i trimii la frontier. Unii pot chiar s fie dai afar, ori s ajung la pucrie. Urm o pauz i mai lung. Da, sir. Iar cnd el e foarte suprat, oamenii nelepi i iau tlpia, dac pot, nainte ca sabia dreptii s pice pe cei vinovai, sau chiar pe nevinovai. Alt pauz. Da, sir. Voi rspndi tirea, sir, imediat. Da, imediat. Mulumesc, majurule. Marele Printe Alb este cu adevrat foarte suprat. i nc ceva, glasul lui deveni i mai optit. Poate i rogi pe fraii ti sergeni s te ajute. Sunt sigur c o s neleag c problema mea este i a lor, trecu la cantonez. Cnd Dragonii vars flcri, tot Hong Kongul face pe el. Heya? O pauz mai lung. O s am grij, sir. Mulumesc. Armstrong puse receptorul la loc. Brian Kwok rse. Asta o s-i pun pe toi pe jar. Englezul ddu din cap, dar chipul su nu-i pierdu asprimea. Nu-mi place s folosesc prea des treaba asta, de fapt e numai pentru a doua oar c o fac, dar n-am de ales. Btrnul mi-a dat clar de neles. N-ar fi ru s faci i tu la fel cu informatorii ti. Desigur. Cnd Dragonii vars flcri Fceai aluzie la Cei Cinci Dragoni legendari? Da. Acum chipul plcut al lui Brian Kwok deveni ca de piatr, ochii negri scnteind pe fondul pielii aurii, brbia lui ptrat neavnd aproape deloc urme de barb. Tang-po e unul din ei? Nu tiu, nu tiu cu certitudine. ntotdeauna am avut impresia c este, dei n-am nici o dovad. Nu, nu sunt sigur, Brian. Este? Nu tiu. Oricum, nu conteaz dac este sau nu este. Vestea o s ajung la unul dintre ei, i asta e tot ce m intereseaz. Personal sunt destul de convins c Cei Cinci Dragoni exist, c ei sunt cinci sergeni chinezi, poate chiar sergeni de comisariat, care controleaz toate jocurile de noroc ilegale de pe strzile din Hong Kong i probabil, nu-i exclus, mafia de protecie, cteva saloane de dans i fete. Eu sunt de prere c Cei Cinci Dragoni sunt reali, Robert. Poate sunt mai muli, poate mai puini, dar toate jocurile de noroc de strad sunt controlate de poliie. Probabil sunt controlate de membri chinezi din Royal Police Force, biete, l corect Armstrong. nc tot nu avem nici-o dovad i urmrim aceast himer

147

de ani de zile. M-ndoiesc c vom izbuti vreodat s o dovedim, zmbi. Poate o so faci tu cnd vei ajunge adjunct de prefect. nceteaz cu astea, Robert, pentru numele lui Dumnezeu. Ce naiba, n-ai dect treizeci i nou de ani, ai urmat cursul la special simandicos de la Staff College i deja eti mare. Pariez pe o sut la zece c o s ajungi la gradul sta! S-a fcut. Trebuia s fi pariat pe o sut de mii, zise Armstrong prefcndu-se nemulumit. Atunci n-ai fi inut pariul. ncearc-m. Nu. Nu-mi pot permite s pierd att. S-ar putea s fii ucis anul sta sau la anul, ori s i se-ntmple ceva, ori s-i dai demisia Dar dac nu, precis ajungi sus nainte de pensie, dac o s vrei. Amndoi. Eu nu, prea sunt englez, Armstrong l btu vesel pe spinare. Va fi o zi mare. Dar nici tu nu o s termini cu Dragonii, chiar dac vei gsi probe, lucru de care m ndoiesc. Nu? Nu. Nu-m pas de jocurile de noroc. Toi chinezii vor s joace, i dac vreo civa sergeni chinezi controleaz jocurile de noroc ilegale, de strad, astea vor fi destul de curate i de corecte, chiar dac sunt ilegale. Dac nu le controleaz ei, o vor face triadele, i atunci grupuleele de mici ticloi pe care le inem cu atta grij desprite se vor uni iari ntr-o singur tong i atunci chiar c o s avem de furc. M cunoti doar, biete, eu nu-s genul care s fac s se clatine barca, de-asta nici n-o s ajung adjunct de prefect. Mie mi place status quo-ul. Dragonii controleaz jocurile, iar noi inem triadele frmiate. i atta timp ct poliitii sunt unii, i sunt categoric cea mai puternic triad din Hong Kong, vom avea linite pe strzi, o populaie cu rnduial i aproape deloc crime, crime violente. Brian Kwok i scrut chipul. Tu chiar crezi n asta, nu-i aa? Da. ntr-un mod foarte ciudat, n clipa de fa dragonii sunt sprijinul nostru cel mai puternic. S fim sinceri, Brian, numai chinezii i pot conduce pe chinezi. Status quo-ul e i n favoarea lor, iar crima violent le-ar duna. Aa c ne dau ajutor atunci cnd avem nevoie uneori, cu puin ajutor pe care noi, diavoli strini, nu l-am putea obine altfel. Nu c a fi pentru corupie, pentru nclcarea legii, ctui de puin, ori pentru mituire i toate celelalte lucruri scrboase pe care trebuie s le facem, ori pentru informatori, dar ce for de poliie din lume poate s lucreze fr s-i murdreasc minile i fr scrbele de informatori? Aa nct eu cred c rul pe care-l reprezint Dragonii ndeplinete aici o necesitate. Hong Kongul este China, iar China e un caz aparte. Ct timp e vorba doar de jocuri ilegale, nu-mi pas. Eu, dac ar fi dup mine, a legaliza chiar azi jocurile de noroc, dar a zdrobi pe oricine pentru practici mafiote de protecie, pentru

148

protecia unor saloane de dans sau a unor fete. Dup cum tii, nu pot s sufr proxeneii. Cu jocurile e altceva. Cum ai putea s-l opreti pe un chinez s joace? N-ai cum. Aa c f jocurile legale, i toat lumea e fericit. De ci ani recomand poliia din Hong Kong acest lucru, i n fiecare an suntem refuzai? Numai eu tiu de douzeci de ani. Dar nu. i din ce cauz? Macao! Simplu. Dragul de Macao portughez triete de pe urma jocurilor de noroc, a traficului cu aur, asta i ine n via, iar noi. Regatul Unit, nu ne putem permite s-l lsm pe vechiul nostru aliat s se duc pe copc. Votai-l pe Robert Armstrong ca prim-ministru! Bravo! Dar e adevrat. ncasrile de pe urma jocurilor ilegale sunt singurele noastre fonduri secrete i bun parte din ele se duc pentru plata informatorilor. De unde altundeva am putea obine rapid bani? De la guvernul nostru recunosctor? Nu m f s rd! Din cei civa dolari pe care-i pltete n plus la taxe populaia recunosctoare c o protejm? Ha! Poate da. Poate c nu, Robert. Dar ntr-o bun zi toate astea se vor ntoarce mpotriv. Plile, banii aceia fr justificare ce se-ntmpl s fie ntr-un sertar de comisariat Da, dar nu mpotriva mea, cci eu nu m ocup cu asta, nu iau mit, i marea majoritate nu iau, nici englezi, nici chinezi. Dar pn una-alta, cum am putea noi, trei sute douzeci i apte de amri de diavoli strini ofieri de poliie s controlm vreo opt mii de persoane civilizate, ofieri inferiori i poliai, plus nc trei milioane i jumtate de mici nemernici civilizai care ne ursc de moarte, fii fr grij. Brian Kwok izbucni n rs. Era un rs molipsitor i Armstrong rse i el, adugnd: Bravo ie, ai reuit s m faci s m ambalez. Asemeni. Dar pn una-alta, ai de gnd s citeti primul sta, sau l citesc eu? Armstrong se uit la dosarul pe care l inea n mn. Era subire i cuprindea dousprezece pagini btute strns la main, prnd a fi mai mult un buletin informativ pe diverse teme, mprite n capitole. Pe pagina de cuprins scria: Partea nti: Previziuni politice i economice pentru Marea Britanie. Partea a doua: KGB-ul n Asia. Partea a treia: Aurul. Partea a patra: Evoluii recente n CIA. Cu un aer plictisit, Armstrong i puse picioarele pe mas i se instal mai confortabil pe scaun. Apoi se rzgndi i i ntinse dosarul. Ia-l i citete-l tu. Oricum citeti mai repede dect mine. M-am sturat s citesc despre nenorociri. Brian Kwok l lu, abia stpnindu-i nerbdarea, cu inima btndu-i cu putere n piept. l deschise i se apuc s lectureze. Armstrong l privea. l vzu pe prietenul su schimbndu-se la fa, pierzndu-i culoarea. Acest lucru l tulbur foarte tare. Brian Kwok nu era un tip care s fie uor ocat. l vzu cum citete pn la capt, fr comentarii, apoi revine napoi s mai verifice cte un paragraf i nchide ncet dosarul.

149

Deci e chiar att de ru? zise Armstrong. Mai ru. O parte din astea Dac n-ar fi semnat de A. Medford Grant, a zice c e sonat. Susine c CIA are legturi serioase cu Mafia, c pun la cale i au pus la cale s-l rstoarne pe Castro, c sunt bgai tare n Vietnam, n afaceri cu droguri i Dumnezeu mai tie cte. Ia-l i citete cu ochii ti. Cum e cu crtia? Avem ntr-adevr o crti. Brian deschise iari dosarul i cut paragraful. Ascult: Nu ncape nici o ndoial c n momentul de fa exist un important agent comunist n poliia din Hong Kong. Documente strict secrete care ne-au fost aduse de generalul Hans Richter comandant secund al Departamentului de Securitate Intern din Germania de Est cnd a trecut la noi n martie anul acesta, arat clar c numele cod al agentului este Prietenul nostru, c se afl in situ de cel puin zece, poate chiar cincisprezece ani. Omul su de legtur este probabil un ofier KGB din Hong Kong care se d drept om de afaceri prieten, venit n vizit din una din rile de dincolo de Cortina de Fier, poate drept bancher sau ziarist, sau poate drept marinar de pe unul din cargoboturile sovietice aflate n trecere prin Hong Kong ori n reparaii acolo. Printre alte informaii documentate despre care tim acum c Prietenul nostru le-a furnizat dumanului se gsesc: toate frecvenele radio de uz restrns, toate numerele de telefon personale, secrete, ale guvernatorului, efului poliiei i celor din ealonul de vrf al guvernului hongkonghez, mpreun cu dosare foarte private privindu-i pe majoritatea dintre ei Dosare? ntrerupse Armstrong. Sunt incluse n raport? Nu, Fir' ar s fie! Continu, Brian. majoritatea dintre ei; planurile secrete de lupt ale poliiei mpotriva unei insurecii provocate de comuniti, sau o repetare a rzmerielor din Kowloon; copii ale tuturor dosarelor personale ale ofierilor de poliie de la gradul de inspector n sus; numele celor ase ageni secrei ai Gomindanului care opereaz n Hong Kong sub actuala conducere a generalului Jen Tang Wa (Anexa A); o list detailat cu agenii Serviciului Special de Informaii hongkonghez la Kwantung, aflai sub conducerea agentului principal Wu Fong Fong (Anexa B). Isuse! exclam Armstrong. E cazul s-i scoatem de urgen de acolo pe btrnul Fong Fong cu bieii lui. Da. Wu Tat Sing figureaz pe list? Kwok verific n anex. Da. Ascult cum se ncheie acest capitol Concluzia comitetului dumneavoastr este c pn nu va fi prins acest trdtor, securitatea intern a Hong Kongului este n primejdie. De ce nu a fost transmis pn acum aceast informaie poliiei nsi, nu tim nc. Presupunem c are o legtur cu actuala infiltrare politic sovietic n administraia Marii Britanii, la toate nivelele, ceea ce face posibil existena unora ca Philby i permite ca informaii ca aceasta s fie

150

ngropate, sau minimalizate, sau incorect prezentate (acesta a fost materialul Studiului 4/1962). Am sugera ca acest raport, sau pri din el, s fie imediat aduse, n mod discret, la cunotina guvernatorului sau a prefectului poliiei din Hong Kong, dac dumneavoastr ne considerai demni de ncredere. Brian Kwok i ridic privirea, simindu-i mintea zdruncinat. Mai sunt nite lucruri aici, Doamne, situaia politic din Anglia i mai e i Sevrin Ia i citete. Cltin din cap, neputincios. Isuse, dac asta e adevrat suntem afundai pn la gt. Doamne Dumnezeule! Cine? Cine ar putea fi spionul? Trebuie s fie foarte sus. Cine? Armstrong njur ncet. Dup o tcere prelung, Brian spuse: Singurul singurul care putea s tie toate astea este Crosse nsui. Hai, fii serios, pentru Dumnezeu! Gndete-te, Robert. l cunotea pe Philby. Nu a fost i el la Cambridge? Amndoi au nvat n acelai loc, sunt din aceeai grup de vrst, amndoi au fost n Serviciul de Informaii n timpul rzboiului la fel ca Burgess i Maclean. Dac Philby a putut s rmn nedescoperit atia ani, de ce n-ar putea i Crosse? Nu se poate! Cine altcineva, dac nu el? Nu a lucrat toat viaa n MI 6? Nu a fcut o rund de serviciu aici la nceputul anilor '50 i n-a fost adus napoi acum cinci ani s nfiineze SI, ca o ramur special a SB? N-a fost el director tot timpul de atunci ncoace? Asta nu dovedete nimic. Zu? Urm o tcere lung. Armstrong i privea atent prietenul. l cunotea prea bine ca s nu-i dea seama cnd vorbete serios. Pe ce te bazezi? ntreb el nelinitit. S zicem c Crosse e homosexual. Eti complet nebun! explod Armstrong. E nsurat i i o fi el un nemernic afurisit, dar niciodat nu s-a auzit de ceva n genul sta, niciodat. Da, dar nu are copii, nevast-sa e aproape tot timpul n Anglia, iar cnd e aici dorm n camere separate. De unde tii? Orice amah trebuie s tie, aa nct dac a vrea s tiu, a ti pe cine s ntreb. Asta nu dovedete nimic. O mulime de oameni dorm n camere separate. Greeti n privina lui Crosse. S zicem c i-a putea da o dovad? Ce dovad? Unde i face ntotdeauna o parte din concediu? n Camecon Highlands, n Malaya. S zicem c ar avea un prieten acolo, un tnr malayan, cunoscut ca pervers.

151

A avea nevoie de poze, i tim amndoi c pozele pot fi uor de trucat, zise Armstrong aspru. A avea nevoie de nregistrri, i tim amndoi c i astea pot fi trucate. Tnrul nsui? Asta nu dovedete nimic. E o mecherie veche de cnd lumea s aduci martori fali i mrturii false. N-a existat niciodat vreun indiciu i chiar dac ar fi poponar, asta nu dovedete nimic. Nu toi perverii sunt trdtori. Nu, dar toi perverii se expun antajului. Iar dac este, ar fi foarte suspect. Foarte suspect. Am dreptate? Armstrong se uit nelinitit n jur. Nici mcar nu vreau s vorbesc de aa ceva aici, s-ar putea s ne nregistreze. i dac da? Dac da i dac e adevrat, ne poate rade att de rapid c nici n-ai avea timp s te dezmeticeti. Ne poate rade oricum. Poate. Dar dac el e, atunci va ti c ne-am prins, iar dac nu e, va rde de noi i eu sunt dat afar din SI. n orice caz, Robert, nu-i poate rade pe toi chinezii din poliie. Armstrong se holb la el. Ce vrea s-nsemne asta? Poate c exist un dosar despre el. Poate c orice chinez cu grad mai mare de caporal l-a citit. Poftim?! Haide, Robert, tii bine c chinezii sunt foarte solidari. Poate c exist un dosar, poate Vrei s zici c suntei cu toii organizai ntr-o confrerie? O tong, o societate secret? O triad n cadrul poliiei? Am spus poate. Toate astea sunt supoziii, Robert. Am spus poate i probabil. Cine e nalt Dragon? Tu? N-am spus niciodat c exist o asemenea grupare. Am zis poate. Mai exist i alte dosare? Despre mine, de exemplu? Poate. i? i dac ar fi, Robert, zise Brian Kwok cu blndee, a zice c tu eti un excelent poliist, necorupt, c ai jucat cu sume mari la burs i n-ai nimerit i ai nevoie de vreo douzeci de mii s achii nite datorii presante i nc vreo cteva lucruri. Ce alte lucruri? Asta e China, btrne. Noi tim aproape tot ce se petrecere cu qimi loh de aici. Trebuie s tim, ca s supravieuim, nu crezi? Armstrong i arunc o privire stranie. De ce nu mi-ai spus pn acum?

152

Nici acum nu i-am spus nimic. Nimic. Am spus poate, i repet, poate. Dar dac astea sunt adevrate i ntinse dosarul i i terse transpiraia de pe buza de sus. Citete singur. Dac astea sunt adevrate, am dat de dracu' i va trebui s lucrm foarte repede. Ce am spus eu erau doar supoziii. Dar nu i n ce-l privete pe Crosse. Ascult, Robert, pariez pe o mie, o mie la unu, c el e crtia. 10 Ora 19.43 Dunross termin de citit raportul cu coperi albastre, pentru a treia oar. l citise de ndat ce sosise, ca ntotdeauna, apoi nc o dat n drum spre palatul guvernatorului. nchise dosarul i l puse o clip pe genunchi, dus pe gnduri. Se gsea acum n biroul su de la etajul doi al Casei Mari, construit pe un ieind, n partea superioar a Piscului, ferestrele mari, plumbuite dnd spre grdini luminate de reflectoare, iar departe, jos, se ntindea oraul i imensitatea portului. Pendula cea veche btu de opt fr un sfert. nc cincisprezece minute, gndi el. Apoi vor sosi oaspeii, va ncepe petrecerea, i vom lua cu toii parte la o nou arad. Ori poate o continum tot pe cea veche. ncperea era nalt, cu lambriuri de stejar vechi, draperii de catifea verde nchis i covoare chinezeti de mtase. Era o ncpere brbteasc, confortabil, veche i foarte drag lui. Auzi de jos murmurul glasurilor servitorilor. O main urc dealul i trecu mai departe. Sun telefonul. Da? A, bun, Claudia. nc nu l-am gsit pe Tsu-Yan, tai-pan. Nu era la birou. A sunat cumva? Nu. nc nu. Mai ncearc. Bine. Pe curnd. La revedere. edea ntr-un fotoliu adnc, cu speteaz nalt, i purta un smoking, dar nu-i legase nc cravata. Privi absent pe fereastr, privelitea fiind ntotdeauna o ncntare pentru el. Dar n seara aceea l bntuiau gnduri negre, despre Sevrin i despre trdtor i despre toate celelalte rele pe care le prevestea raportul. Ce era de fcut? S rzi, zise el cu voce tare. i s lupi. Se ridic, ndreptndu-se cu pasul su sprinten spre tabloul lui Dirk Struan, aflat pe perete deasupra cminului. Rama sculptat era grea, cu poleiala veche ciobit n unele locuri, i era prevzut cu balamale secrete pe o latur. O ddu la o parte de la perete i deschise seiful pe care-l acoperea pictura. n seif erau multe hrtii, unele ngrijit legate cu nururi roii, altele vechi de tot, unele noi, cteva cutii mici, un Mauser curat, bine uns i ncrcat aflat pe un suport prins pe peretele lateral, o cutie cu muniii, o Biblie veche, mare, pe a crei copert de piele fin erau gravate armele Struanilor, i apte dosare cu coperi albastre, la fel cu cel pe care-l avea n mn. Gnditor, puse dosarul alturi de celelalte, n

153

ordine. Le privi o clip, vru s nchid seiful, ns se rzgndi i ochii i czur pe vechea Biblie. O mngie cu degetele, apoi o scoase i o deschise. Pe prima fil erau lipite cu cear roie de sigiliu dou jumti de vechi monede chinezeti de bronz, cu seciunea inegal. n mod evident, cndva existaser patru asemenea jumti de moned, cci nc se mai vedea urma celor dou care lipseau imprimat pe resturile de cear roie rmase pe hrtia strveche. Scrisul de mn din partea de sus a filei era frumos i caligrafic: Jur pe Domnul Dumnezeu ca oricui mi va arta cealalt jumtate a vreuneia din aceste monede, s i ndeplinesc orice dorin. Era semnat Dirk Struan, 10 iunie 1841, iar dup semntura lui urma cea a lui Culum Struan i a tuturor celorlali tai-pani, iar ultimul nume era Ian Dunross. n dreptul primului loc unde fusese cndva o moned sttea scris: Wu Fang Choi, pltit n parte, 16 august. Anul Domnului 1841, i semnat iari de Dirk Struan i cosemnat dedesubt de Culum Struan, cu data de 18 iunie 1945, pltit integral. n dreptul celui de-al doilea: Sun Chenyat, pltit integral, 10 octombrie 1911, i semnat apsat, Struan Cotoroana. Ah, i spuse Dunross, tulburat, ce splendid arogan, s te simi att de sigur pe tine nct s fii n stare s semnezi n Biblie aa Struan Cotoroana i nu Tess Struan, ca s vad generaiile viitoare. Cte generaii vor mai urma? se ntreb el. Ci tai-pani vor mai trebui s semneze orbete i s fac Sfntul Legmnt de a respecta porunca unui om mort de aproape un veac i jumtate? i plimb gnditor degetele peste marginile zimate ale celor dou jumti de moned rmase. Dup o clip, nchise Biblia cu un gest hotrt, o puse la locul ei, o atinse o dat ca s-i poarte noroc i ncuie seiful. Aduse pictura la loc i privi n sus la portret, stnd acum cu minile vrte adnc n buzunare, n faa poliei de stejar vechi n care era spat blazonul Struanilor, ciobit i crpat pe alocuri, un vechi paravan chinezesc ascunznd cminul uria. Acest portret n ulei al lui Dirk Struan era favoritul lui i l luase din galeria lung atunci cnd devenise tai-pan, atrnndu-l aici, la locul de onoare, n locul portretului lui Struan Cotoroana care sttuse deasupra cminului n biroul tai-panului de cnd exista Casa Mare. Ambele fuseser pictate de Aristotle Quance. n acesta, Dirk Struan sttea n faa unei draperii rou-nchis, lat n spete i mndru, n redingota sa neagr, iar vesta, cravata i cmaa cu jabou erau albe. Avea sprncenele groase, nasul puternic, chipul brbierit, prul i favoriii lungi de un blond rocat, buze arcuire i senzuale i puteai simi privirea ochilor care parc te sfredelea, verdele lor fiind scos n eviden de negrul, albul i roul din restul tabloului. Dunross schi un zmbet, nici speriat, nici invidios, privirea strmoului su linitindu-l mai presus de toate, i tiind c este posedat, n parte posedat de ei. Ridic paharul de ampanie ctre portret, cu un gest pe jumtate zeflemitor, cum o mai fcuse de attea ori Noroc!. Ochii cei verzi l priveau. Ce ai face tu, Dirk, legendarule Dirk? gndi el. Ai spune, probabil, pur i simplu gsete-i pe trdtori i ucide-i cuget el cu voce tare i probabil c ai dreptate.

154

Problema trdtorului din poliie nu l tulbura att ct informaiile despre reeaua de spioni Sevrin, legturile acesteia n SUA i uluitoarele ctiguri secrete realizate de comuniti n Anglia. De unde naiba obine Grant toate informaiile astea? se ntreb el pentru a suta oar. i aminti de prima lor ntlnire. Alan Medford Grant era un tip mrunel ca un spiridu, cu nceput de chelie, ochi mari i dinos, mbrcat ntr-un costum sobru, n dungi, cu melon pe cap, i i plcuse de la prima vedere. Nu v facei griji, domnule Dunross, i spusese Grant atunci cnd l angajase, n 1960, dup ce devenise tai-pan. V asigur c nu va exista nici un conflict de interese cu guvernul Majestii Sale dac eu voi conduce comitetul dumneavoastr de cercetri, pe baze non exclusive, cum am discutat. De fapt, leam i cerut acordul. Nu v voi da confidenial desigur, pentru dumneavoastr personal desigur, i n nici un caz pentru publicare nu v voi da dect materiale secrete care, dup prerea mea, nu pericliteaz interesul naional. La urma urmelor, interesele noastre acolo sunt aceleai, nu-i aa? Aa cred. Pot s v ntreb fie unde ai auzit de mine? Noi avem prieteni n sfere sus-puse, domnule Grant. n unele cercuri numele dumneavoastr e destul de vestit. Poate c v-ar recomanda chiar i un ministru de externe, adugase el delicat. Ah, da. Aranjamentul nostru v mulumete? Da. Iniial un an, prelungit pn la cinci dac totul merge bine. i dup cinci? nc cinci, zise Dunross. Dac obinem rezultatele pe care le vreau eu, onorariul dumneavoastr va fi dublat! Ah! Suntei foarte generos. Dar mi permitei s ntreb de ce suntei att de generos poate c extravagant ar fi cuvntul potrivit cu mine i acest viitor comitet? Sun Tzu a spus Ceea ce i permite unui suveran nelept sau unui bun general s loveasc i s cucereasc i s realizeze lucruri ce nu stau n puterea oamenilor obinuii este pretiina. Iar pretiina se obine numai prin spioni. Nimic nu este mai important pentru stat dect calitatea spionilor. Este de o mie de ori mai ieftin s plteti cu drnicie pe cei mai buni spioni, dect s plteti prost o armat orict de mic. Alan Medford Grant zmbise ncntat. Mare dreptate a avut! Onorariul meu de 8500 de lire pe an este cu adevrat foarte generos. Credei c a putea face o investiie mai bun? Nu, dac mi ndeplinesc corect obligaiile, i dac cei pe care i voi alege sunt cei mai buni oameni ce se pot gsi. Chiar i aa, vreo 30 de mii de lire pentru salarii un fond de pn ntr-o sut de mii de lire pentru informatori i

155

informaii, toate din fonduri secrete Sper s fii satisfcut cu investiia dumneavoastr. Dac suntei cel mai bun, mi voi recupera banii nmiit. M atept s-i recuperez nmiit, spusese el, vorbind ct se poate de serios. Voi face, desigur, tot ce-mi st n putin. Acum spunei-mi exact ce fel de informaii dorii. Orice informaii comerciale, politice, care pot ajuta Compania Struan s-i fac planurile de perspectiv, cu accent pe zona Pacificului, pe inteniile ruilor, americanilor i japonezilor. Probabil c despre chinezi tim noi nine mai multe. Prefer s-mi dai prea multe informaii, dect prea puine. De fapt, orice s-ar putea dovedi util, cci eu vreau s scot Compania Struan din comerul cu China, mai exact vreau s internaionalizez compania i s o diversific astfel nct s nu mai fim dependeni de comerul cu China. Foarte bine. Unu: n-a vrea s ncredinez rapoartele noastre potei. Voi aranja un curier personal. Mulumesc. Doi trebuie s am mn liber n alegerea, numirea i schimbarea celorlali membri ai comitetului, i s cheltuiesc banii cum consider eu de cuviin? De acord. Cinci membri vor fi de ajuns. Cu ct vrei s i pltii? Cinci mii de lire pe an onorariu pentru fiecare ar fi excelent. Cu suma asta pot angaja oameni unul i unul. Pentru unele studii speciale, dac e nevoie, voi numi membri asociai. Cum majoritatea contactelor noastre vor fi n strintate, poate n Elveia, s-ar putea ca fondurile s-mi fie puse la dispoziie acolo? S zicem c depun ntreaga sum asupra creia am convenit, trimestrial, ntr-un cont secret, n Elveia. Din care s putei scoate bani cnd avei nevoie, valabil fiind doar semntura dumneavoastr sau a mea. mi dai socoteal numai mie, trimestrial, privind restanele. Dac vrei s stabilii o parol, e n regul. Perfect. Nu v voi putea da nici un nume, nu v pot da socoteal cui dau banii. Dup o pauz, Dunross spusese: n regul. Mulumesc. Am impresia c ne nelegem unul pe cellalt. Putei s-mi dai un exemplu de ceea ce vrei? De exemplu, nu vreau s fiu surprins ca predecesorul meu de afacerea cu Suezul. Oh! V referii la acel fiasco din 1956, cnd Eisenhower ne-a trdat din nou i a provocat eecul atacului anglo-francezo-israelian contra Egiptului, fiindc Nasser naionalizase canalul? Da. Treaba asta ne-a costat o avere. Ne-a afectat grav interesele din Orientul Mijlociu, era s ne ruineze. Dac tai-panul dinaintea mea ar fi tiut c e posibil nchiderea Canalului de Suez, am fi putut ctiga o avere nchiriind

156

capaciti de transport, mrindu-ne flota Ori dac ar fi aflat dinainte ce au de gnd americanii, faptul c Eisenhower va lua iari partea Rusiei sovietice mpotriva noastr, am fi putut cu siguran s ne diminum, pierderile. Tipul cel mrunel zisese cu tristee: tii c a ameninat s nghee de ndat toate activele englezeti, franceze i israeliene din Statele Unite dac nu ne retragem imediat din Egipt, cnd eram la numai cteva ceasuri de victorie? Cred c toate problemele noastre actuale n Orientul Mijlociu se trag de la acea decizie a Statelor Unite. Da. Din lips de chibzuin, Statele Unite au aprobat pentru prima oar pirateria internaional i au deschis calea pentru pirateriile ulterioare. Naionalizare! Ce glum! Furt este cuvntul potrivit, sau piraterie. Da. Eisenhower a fost necugetat. i foarte nechibzuit cci a acceptat n continuare acel prostesc acord politic de la Malta, ncheiat de suferindul Roosevelt i de incompetentul Attlee, permindu-i lui Stalin s nghit o bun parte din Europa, cnd din punct de vedere militar era clar i pentru cel mai tmpit politician ori cel mai mrginit general c a ne opri era contrar adevratelor noastre interese naionale, alor noastre i ale Statelor Unite. Eu cred c Roosevelt ne vrea ntr-adevr, pe noi i Imperiul nostru Britanic, i tipul i ncruci degetele i zmbi. Team mi-e c exist un mare dezavantaj n a m angaja pe mine, domnule Dunross. Sunt ntru totul pro-britanic, anticomunist, i mai ales anti-KGB, care este principalul instrument al politicii externe sovietice, ce urmrete n mod deschis i pe vecie distrugerea noastr, aa nct unele din previziunile mele mai sarcastice la adresa lor putei s nu le bgai n seam, dac dorii. Sunt cu totul mpotriva unui Partid Laburist dominat de aripa stng, i o s le amintesc ntotdeauna celor care vor s m asculte c imnul Partidului Laburist e Internaionala i Alan Medford Grant zmbi cu aerul lui de spiridu. E mai bine s tii de la nceput cum stai. Eu sunt monarhist, loialist i cred n sistemul parlamentar britanic. Nu v voi da niciodat cu bun tiin informaii false, dei evalurile mele ar putea fi tendenioase. mi permitei s v ntreb ce politic facei? n Hong Kong noi nu avem nici o politic, domnule Grant. Nu votm, nu exist alegeri. Suntem o colonie, n special o colonie cu statut de port liber, nu o democraie. Coroana conduce, de fapt guvernatorul conduce despotic n numele Coroanei. Are un consiliu legislativ, dar e numai de form, iar politica tradiional e cea de laissez-faire. Cu nelepciune, el las lucrurile s mearg de la sine. Pleac urechea la ce spune comunitatea oamenilor de afaceri, face schimbri sociale cu mare pruden i las pe toat lumea s fac ori s nu fac bani, s construiasc, s se extind, s dea faliment, s vin ori s plece, s viseze ori s stea treaz, s triasc ori, s moar, cum poate fiecare. Iar impozitul maxim este de cincisprezece la sut, dar numai pentru banii ctigai n Hong Kong. Aici nu avem politic, nu vrem politic, i nici China nu vrea ca noi s avem politic aici. i ei sunt n favoarea status quo-ului. Vederile mele politice personale? Sunt regalist, sunt pentru libertate, pentru piraterie i comer liber. Sunt scoian, in cu Struanii, cu laissez-faire-ul n Hong Kong i cu libertatea n toat lumea.

157

Cred c noi doi ne nelegem. Bun. Pn acum n-am mai lucrat niciodat pentru un particular, numai pentru guvern. Va fi o nou experien pentru mine. Sper s v dau satisfacie, i Grant fcu o scurt pauz, gnditor. Ca Suezul n '56? Ridurile din jurul ochilor omuleului se ncreir. Foarte bine, facei-v planurile innd cont c America va pierde Canalul Panama. Asta-i ridicol! O, nu fii att de ocat, domnule Dunross! Sunt de ajuns zece sau cincisprezece ani de munc de pregtire din partea dumanului i de vorbrie liberal n America, abil sprijinit de suflete caritabile care cred n buntatea naturii umane, adugai la asta un pic de agitaie panamez bine-calculat studeni i aa mai departe da, ntotdeauna studenii sunt de preferat dibaci ajutat n tain de civa agitatori profesioniti, bine pregtii i rbdtori i experiena i finanele secrete ale KGB-ului, plus un plan pe termen lung Iat cum, ntr-o bun zi, canalul ar putea s treac din minile Statelor Unite n ale dumanului. N-ar accepta niciodat. Avei dreptate, domnule Dunross, dar asta-i ateapt. n caz de ostiliti, sau chiar i de criz, ce strangulare mai bun s-ar putea gsi mpotriva principalului tu duman capitalist, declarat public, dect s izbuteti s paralizezi Canalul Panama, sau mcar s-l zdruncini puin? O singur nav scufundat n oricare din o sut de locuri posibile, sau o ecluz distrus, ar putea bloca acest canal pentru ani de zile. Dunross i aminti c nainte de a-i rspunde mai turnase cte un pahar, dup care spusese: Vorbii serios c ar trebui s ne facem planuri pentru o astfel de eventualitate? Da, spusese omuleul cu aerul su extraordinar de nevinovat. Eu sunt foarte serios cnd e vorba de meseria mea, domnule Dunross. Meseria mea, cea pe care mi-am ales-o, este s caut, s descopr i s evaluez micrile dumanului. Nu sunt antirus, antichinez sau antiest-german sau anti oricare din acel bloc. Dimpotriv, doresc cu disperare s-i ajut. Sunt convins c ne aflm n stare de rzboi, c dumanul tuturor oamenilor este membrul de partid comunist, fie el englez, sovietic, chinez, ungur, american, irlandez chiar i marian i c ntre ei toi exist o legtur, c n centrul urzelii lor se afl KGB-ul, lu o nghiitur din paharul pe care Dunross tocmai i-l umpluse iari. Asta e un whisky splendid, domnule Dunross. E Loch Vey. Provine de la o mic distilerie din apropierea inutului nostru de batin, din Ayr. Este o firm a Struanilor. Splendid!

158

Mai lu aprobator nc o nghiitur din whisky i Dunross i spuse s nu uite s-i trimit lui Alan Medford Grant, de Crciun, o lad. Dac primele rapoarte se vor dovedi interesante. Nu sunt un fanatic, domnule Dunross, nici un demagog. Sunt numai un fel de reporter i de pronosticator. Unii colecioneaz timbre, eu colecionez secrete Pentru o clip, atenia lui Dunross fu distras de farurile unei maini care se ivise de dup curba pe jumtate ascuns, din vale. Se ndrept agale spre fereastr, urmrind cu privirea maina pn ce aceasta dispru, ascultnd cu plcere sunetul motorului foarte bine reglat. Apoi se aez ntr-un fotoliu cu speteaza nalt i-i ls iari mintea s rtceasc n voie. Da, domnule Grant, eti ntr-adevr un colecionar de secrete, cuget el, uluit ca-ntotdeauna de vastitatea cunotinelor acestui tip mrunel. Sevrin! Doamne Dumnezeule! Dac e adevrat Ct de precis eti de data asta? Pn unde s m ncred n spusele tale de data asta, pn unde s merg la noroc? n rapoartele anterioare Grant dduse dou pronosticuri care, pn n momentul acela, se dovediser corecte. Cu un an nainte, Grant prezisese c de Gaulle se va opune eforturilor Angliei de a intra n CEE, c atitudinea generalului francez va fi tot mai pronunat antienglez, anti-american i prosovietic, i c de Gaulle, instigat de influene din afar i ncurajat de unul dintre consilierii si cei mai apropiai un agent extrem de secret, o crti a KGB-ului va monta un atac pe termen lung mpotriva economiei SUA prin speculaii cu aur. Dunross respinsese aceast posibilitate ca fiind mult prea tras de pr i pierduse astfel o potenial avere. De curnd, cu ase luni nainte, Grant prevzuse criza rachetelor din Cuba, faptul c Kennedy va arunca mnua, va institui Blocada contra Cubei i va exercita presiunea necesar, nednd napoi din faa primejdiei unui rzboi, i c Hrusciov va bate n retragere. Mergnd la noroc, miznd pe faptul c de data asta Grant avea dreptate dei la momentul prezis o criz cubanez a rachetelor prea foarte puin plauzibil Dunross ctigase pentru Compania Struan o jumtate de milion de lire cumprnd la pre forfetar zahr hawaian, alte ase sute de mii la burs, plus nc ase sute de mii pentru fondul secret al tai-panului, i pusese bazele unui proiect pe termen lung, de a investi n plantaii de zahr din Hawai de ndat ce va gsi instrumentul financiar necesar. i acum l ai, i spuse el vesel. Par-Con. Eti pe punctul s-l ai, murmur el, corectndu-se. Pn unde s m ncred n acest raport? Pn acum, comitetul lui AMG a fost o investiie nemaipomenit, n pofida sinuozitilor lui, cuget el. Da. Numai c asta e ca i cum ai avea propriul tu astrolog. Cteva previziuni corecte nu nseamn c toate o s fie la fel. Hitler a avut i el prezictorul lui. La fel i lulius Cezar. Fii nelept, fii prudent, i spuse el. Ce s fac? Acum ori niciodat! Sevrin. Alan Medford Grant scrisese: Documente ce ne-au fost aduse nou, confirmate de spioana francez Mrie d'Orleans, prins de Surete la 16 iunie, indic faptul c Departamentul V (Dezinformare ORIENTUL NDEPARTAT) din KGB era in situ o reea secret de spionaj, pn acum necunoscut, n tot Orientul ndeprtat,

159

cu numele de cod Sevrin. Scopul lui Sevrin este declarat limpede n Actul de nfiinare furat: Obiectiv: Zdrobirea Chinei revizioniste, oficial recunoscut de Comitetul Central al URSS ca unul din principalii dumani, ntrecut doar de SUA capitalist. Procedur: Blocarea permanent a Hong Kongului ca bastion al capitalismului n Orientul ndeprtat, principal surs de devize strine, asisten strin i orice fel de asisten tehnic i cu produse a mass media, a guvernului, poliiei, cercurilor de afaceri i Chinei. Metod: Infiltrarea pe termen lung a presei i nvmntului cu ceteni strini simpatizani de-ai notri, controlai de Centru, dar numai n conformitate cu procedurile cele mai speciale valabile pentru ntreaga Asie. Termen de ncepere: Imediat. Durata operaiunii: Deocamdat treizeci de ani. Dat vizat: 198083. Clasificare: Rou Unu. Finanare: Maxim. Aprobat: L.B., 14 martie 1950. Este interesant de remarcat, continua Grant, c documentul este semnat n 1950 de L.B., presupus a fi Lavrenti Beria, pe vremea cnd Rusia Sovietic era pe fa aliat cu China comunist, i c, chiar i n acea perioad, China era considerat inamicul lor numrul doi. (La asta se refer raportul nostru anterior, 3/1962, Rusia contra China.) Istoric vorbind, China a fost i va fi ntotdeauna marele trofeu la care a visat Rusia imperialist i hegemonic. Stpnirea asupra Chinei, sau frmiarea ei n sttulee vasale, nvrjbite, este dintotdeauna cheia de bolt a politicii externe ruseti. Pe prim plan se afl, desigur, blocarea Europei Occidentale, cci atunci, consider Rusia, China poate fi nghiit oricnd. Documentele arat c celula hongkonghez a planului Sevrin e format dintr-un controlor rezident, cu numele de cod Arthur, i ase ageni. Nu tim nimic despre Arthur, n afar de faptul c este agent al KGB de cnd a fost recrutat n Anglia, prin anii treizeci (nu se tie dac s-a nscut n Anglia, ori dac prinii si sunt englezi, dar trebuie s aib n jur de cincizeci de ani). Misiunea lui este, bineneles, s opereze n cel mai mare secret, pe termen ndelungat. Documente strict secrete furate de la STB-ul cehoslovac (Securitatea Secret de Stat), datate 6 aprilie 1959, confirm acest lucru. n acestea se poate citi: ntre 1946 i 1959 au fost recrutai ase ageni cheie, cu ajutorul informaiilor furnizate de controlor, Arthur: unul n Biroul Colonial din Hong Kong (numele de cod Charles), unul la Trezorerie (numele de cod Mason), unul la Baza Naval (John), unul la Banca Londrei i a Chinei (Vincent), unul la Compania de Telefoane din Hong Kong (William) i unul la Compania Struan (Frederick). n conformitate cu procedurile normale, numai controlorul cunoate adevrata identitate a celorlali. Au fost stabilite apte case conspirative. Printre acestea se numr Sinclair Towers din Hong Kong Island i Hotelul Nine Dragons din Kowloon. Omul de legtur al lui Sevrin la New York are numele de cod Giullio. El este foarte important pentru noi datorit relaiilor sale cu Mafia i cu CIA. Grant continua Se bnuiete c Giullio ar fi Vincenzo Banastasio, un gangster important, actualul don al familiei Sallapione. Suntem n curs de a verifica acest lucru prin sursele noastre din SUA. Nu tim dac agentul secret duman din poliie (despre care e vorba n detaliu ntr-un alt capitol) face parte din Sevrin, dar presupunem c da. Dup prerea noastr, China va fi nevoit s-i

160

dezvolte tot mai mult comerul cu Occidentul pentru a contrabalansa hegemonia imperialist sovietic i a compensa vidul i haosul create de retragerea brusc n 1960 a finanrii i tehnicienilor sovietice. Forele armate chineze au mare nevoie s fie modernizate. Recoltele au fost proaste. Prin urmare, orice fel de materiale strategice i tehnic de lupt vor gsi n China, pentru muli ani de acum nainte, o pia care abia le ateapt, precum i alimentele, alimentele de baz. Se recomand cumprarea pe termen lung, la pre forfetar, de orez din America. Am cinstea de a fi, sir, al dumneavoastr preaplecat slujitor, AMG, Londra, 15 august 1963. Avioane, tancuri, uruburi i piulie, rachete, motoare, camioane i petrol i cauciucuri i electronice i alimente, gndi Dunross, mintea lui avntndu-se. O gam nelimitat de produse cu care s faci comer, uor de obinut, uor de transportat, i nimic nu-i mai prielnic pentru comer dect un rzboi. Dar acum China nu cumpr, indiferent de ce are nevoie, indiferent de ce spune Grant. Cine ar putea fi Arthur? Cine din Compania Struan? Isuse Hristoase! John Chen i Tsuyan i arme de contraband, iar acum un agent KGB n companie. Cine s fie? Ce-ar fi Se auzi o btaie uoar n u. Intr, zise el, recunoscnd modul de a bate al soiei lui. Ian, e aproape opt, spuse Penelope, soia lui. M-am gndit c n-ar fi ru si spun. Doar tii cum eti. Da. Cum a fost ziua de azi? E groaznic ce s-a-ntmplat cu John Chen. Cred c ai citit ziarele? Vii jos? Da. Puin ampanie? Mulumesc. i turn ei i i umplu i lui paharul. Apropo, Penn, am invitat un tip pe care l-am cunoscut azi dup mas, un fost pilot n RAF. Mi s-a prut un tip simpatic. Peter Marlowe. Pilot de vntoare? Da. ns pe avioane Hurricane, nu Spitfire. Ai o rochie nou? Da. Ari bine. Mulumesc, dar m simt att de btrn. Oricum, i mulumesc. Se aez pe cellalt fotoliu, parfumul ei fiind la fel de delicat ca i trsturile chipului. Peter Marlowe ai spus? Da. Bietul tip a fost prins n Java n '42. A fost prizonier de rzboi trei ani i jumtate. Srmanul. A fost dobort cu avionul? Nu, japonezii au bombardat aerodromul nainte ca el s ajung la avion. Poate c a avut noroc. Dou avioane au fost distruse la sol i ultimele dou cnd abia decolaser. Piloii au ars de vii. Se pare c cele patru Hurricane au fost ultimele din toat aprarea aerian a Orientului ndeprtat. Ce dezastru a fost!

161

ngrozitor. Da. Slav Domnului c noi am fcut rzboiul n Europa. Dunross o privi atent. Spunea c a stat un an n Java, apoi japonezii l-au trimis ntr-un lagr de munc la Singapore. La Changi? ntreb ea, cu glasul schimbat. Da. O! A stat acolo doi ani jumtate. Changi n malaiez nseamn vi agtoare, i acesta era numele nchisorii din Singapore folosit de japonezi n al doilea rzboi mondial drept unul dintre cumplitele lor lagre pentru prizonieri de rzboi. Ea sttu o clip pe gnduri, apoi zmbi puin cam nervos. L-a cunoscut pe Robin acolo? Robin Grey era fratele ei, singura ei rud n via. Prinii i fuseser ucii n cursul unui raid aerian asupra Londrei, n 1943, chiar nainte de cstoria ei cu Dunross. Marlowe mi-a spus c da, parc i amintete de el, dar era limpede c nu vrea s vorbeasc despre acele vremuri, aa c am lsat-o balt. l neleg. I-ai spus c Robin e fratele meu? Nu. Cnd urmeaz s se ntoarc Robin aici? Nu tiu precis. Peste cteva zile. Azi dup-mas, guvernatorul mi-a spus c delegaia este acum la Pekin. O delegaie parlamentar britanic pentru probleme comerciale, format din reprezentani ai celor trei partide Conservator, Liberal i Laburist fusese invitat s mearg de la Londra la Pekin pentru a discuta tot felul de chestiuni legate de comer. Delegaia sosise la Hong Kong cu dou sptmni n urm i plecase imediat mai departe, la Canton, unde se ineau toate tratativele comerciale. O astfel de invitaie era lucru foarte rar, mai ales pentru, o delegaie parlamentar, i nc i mai rar ca s fie invitat la Pekin. Robin Grey fcea parte din delegaie, reprezentnd Partidul Laburist. Penn drag, nu crezi c ar trebui s-l srbtorim pe Robin, s dm o recepie pentru el? La urma urmelor, nu l-am vzut, de ani de zile, e prima dat c vine n Asia de cnd s-a terminat rzboiul. N-ar fi timpul s ngropi securea i s facei pace? El nu e invitat n casa mea. n nici una din casele mele. N-ar fi timpul s te ndupleci puin, s uii ce-a fost? Nu, eu l cunosc, tu nu. Robin are viaa lui, iar noi o avem pe a noastr, aa am convenit el i cu mine cu ani n urm. Nu, nu doresc deloc s-l mai vd vreodat. Este oribil, periculos, spurcat la gur i insuportabil. Dunross izbucni n rs.

162

De acord cu tine c e antipatic i detest politica pe care o face, dar el nu e dect unul dintr-o jumtate de duzin de parlamentari. Delegaia asta e important, ar trebui s le fac o primire, Penn. Dar te rog, Ian. ns a prefera s n-o faci aici, ori dac nu, s-mi spui din timp pentru ca s anun c nu mi-e bine, i nici copiilor. E o problem de cinste a obrazului, i cu asta basta. Penelope scutur din cap, vrnd s alunge aceste gnduri. Dumnezeule! Hai s nu-l lsm s ne strice seara asta! Ce face acest Marlowe la Hong Kong? E scriitor, zicea c vrea s scrie o carte despre Hong Kong. Acum triete n America. Vine i soia lui. A, apropo, i-am invitat i pe americani, pe Linc Bartlett i Casey Tcholok. Oh! Penelope Dunross rse. Oricum, patru sau patruzeci n plus, ce conteaz? Eu tot nu-i cunosc pe cei mai muli dintre ei, iar Claudia a organizat totul cu eficiena ei obinuit, ridic dintr-o sprncean. Deci un traficant de arme printre pirai! Nici c se putea ceva mai nimerit. Chiar e traficant? Toat lumea aa zice. Ai vzut ce scrie n numrul de azi dup-mas n Mirror, Ian? Ah Tat este convins c americanul e joss ru. A informat tot personalul, pe copii i pe mine, aa c e ca i oficial Ah Tat i-a spus lui Adryon c astrologul ei a insistat ca ea s-i spun s te fereti de o influen nefast dintre Rsrit. Ah Tat e convins c e vorba de americani. Nu te-a lmurit nc? nc nu. Doamne, ce-a mai vrea s pot sporovi n cantonez ca tine i copiii. I-a spune eu scorpiei leia btrne s-i in pentru ea superstiiile i prerile. Ea e o influen nefast. i-ar da i viaa pentru copii. tiu c e gan sun a ta, c ea te-a crescut i c e convins c ea e un dar ceresc pentru clanul Dunross. Dar n ce m privete, e o zgripuroaic btrn, crcota i dezgusttoare i nu pot s-o sufr. Penelope zmbi dulce: Aud c americanca este foarte drgu. Atrgtoare, nu drgu. i cam face zile fripte lui Andrew. mi nchipui. O doamn s discute afaceri! Unde o s ajung lumea asta? Se pricepe? E prea devreme ca s-mi dau seama. Dar e foarte istea. E N-o s fie uor cu ea. Ai vzut-o pe Adryon n seara asta? Nu. Ce s-a ntmplat? ntreb el, recunoscnd imediat tonul. Iar a scotocit prin garderoba mea. Jumtate din ciorapii mei cei mai buni au disprut, restul sunt mprtiai, toate alurile mele sunt rvite, bluza mea cea nou lipsete, iar cordonul cel nou nu mai exist. Mi-a terpelit pn i cel mai bun Hermes copila asta e de groaz! La nousprezece ani nu mai e chiar copil, zise el obosit. E de groaz! I-am spus de attea ori!

163

O s stau iari de vorb cu ea. Tot nu folosete la nimic. tiu. Rser amndoi. E aa un drac mpieliat! Poftim! Dunross i ntinse soiei sale o cutiu plat. Pentru douzeci de ani fericii! Oh, i mulumesc, Ian. Cadoul tu e joss. O s Se opri i deschise cutia. Coninea o brar din jad sculptat, jadul, fiind prins ntr-un filigran de argint, foarte delicat, foarte veche, o pies de colecionar. Vai, ce frumoas e, i mulumesc, Ian, i-o puse pe mn peste lniorul subire de aur pe care-l purta, iar el nu putu citi n glasul ei nici plcere adevrat, nici dezamgire. E foarte frumoas, spuse ea aplecndu-se i srutndu-l uor pe obraz. Mulumesc, dragul meu. De unde ai luat-o? Din Taiwan? Nu. De aici, de pe Cat Street. La magazinul lui Wong Chun Kit, care Ua se deschise brusc i o fat ddu buzna ca o vijelie. Era nalt i zvelt, blond. Spuse dintr-o suflare: Sper c e n regul c mi-am invitat un prieten n seara asta. Tocmai am primit telefon c vine, dar c o s ntrzie puin, dar m-am gndit c e n regul. E un tip bine, mito. Pentru numele lui Dumnezeu, Adryon, zise Dunross calm, de cte ori trebuie s te rog s bai la u nainte de a da buzna aici? i fii bun i vorbete englezete. Ce naiba nseamn mito? Grozav, nemaipomenit, mito. Iart-m, tat, dar zu c eti cam rmas n urm, fiindc bine i mito sunt termeni la mod pn i n Hong Kong. Pe curnd, trebuie s fug, dup petrecere ies n ora o s ntrzii, aa c Stai puin. Asta-i bluza mea, bluza mea cea nou, izbucni Penelope. Adryon, scoate-o imediat! i-am spus de o mie de ori s nu-i mai vri nasul n garderoba mea. Hai, mam, rspunse Adryon la fel de prompt, ie nu-i trebuie, nu pot s o mprumut pentru seara asta? Tonul ei se schimb. Te rog? Te rog frumos? Tat, convinge-o tu, trecu la o cantonez perfect de amah: Preacinstite tat te rog ajut-o pe fiica ta Numrul Unu s realizeze irealizabilul, cci altfel o s plng, plng oh ko, apoi iari pe englezete, fr nici o pauz: Mam, ie nu-i trebuie, i o s am grij de ea, zu. Te rog! Nu. Haide, te rog frumos. O s am grij de ea, promit. Nu. Mam! Bine, dac pro i mulumesc! Fata zmbi fericit, fcu stnga-mprejur i iei ca o vijelie, ua trntindu-se n urma ei.

164

Fir-ar s fie! spuse Dunross nemulumit. De ce naiba toate uile par s se trnteasc n urma ei? Acum cel puin nu a fcu-o intenionat, oft Penelope. Nu cred c a mai putea rezista nc o dat la un asemenea asediu. Nici eu. Mulumesc lui Dumnezeu c Glenna e rezonabil. E numai o chestiune de timp, Ian. i ea, ca i Adryon, seamn cu taic-su. Ei da! Eu nu am o fire insuportabil, zise el nepat. i dac tot veni vorba, sper c Adryon i-a gsit un amic mai simpatic dect cretinii obinuii! Pe cine aduce? Nu tiu, Ian. i eu tot acum am aflat. ntotdeauna amicii ei sunt nfiortori! n materie de brbai are nite gusturi de groaz l ii minte pe tipul la cu cpn de bostan i brae de maimu, de care era ndrgostit nebunete? Dumnezeule mare, nu avea dect cincisprezece ani Avea aproape aisprezece ani. Cum l chema? A, da, Byron. Auzi, Byron! Zu n-ar fi trebuit s amenini c-l faci frme, Ian. Era doar dragoste de copil. Ba era dragoste de goril, la naiba, spuse Dunross i mai acru. Tipul era o goril nemernic l ii minte pe cel dinaintea nemernicului de Byron? Ticlosul la bun de dus la psihiatrie, cum l chema? Victor. Da, Victor Hopper. El a fost cel care da, mi amintesc, el a fost cel care m-a ntrebat dac poate s se culce cu Adryon. Ce-a fcut?! Da, Penelope i adres un zmbet nevinovat. Nu i-am spus atunci, m-am gndit c e mai bine s nu-i spun. Ce-a fcut? Nu te enerva aa, Ian. Asta a fost mai bine de patru ani. I-am spus c nu, deocamdat nu, Adryon are abia paisprezece ani, dar nu va fi nici o problem cnd va mplini douzeci i unu. i cu sta a terminat repede. Dumnezeule mare! Te-a ntrebat pe tine dac poa Cel puin m-a ntrebat, Ian! E mare lucru. Toate astea sunt ceva banal, se ridic i-i umplu paharul, apoi i mai turn i ei puin ampanie. Nu mai ai dect vreo zece ani de purgatoriu, dup aia o s vin nepoii. La muli ani i tot ce-i doreti! rse, ciocni cu el, apoi bu o nghiitur i-i zmbi. Ai dreptate i de data asta, spuse el i i zmbi la rndul su, plcnd-o foarte mult. Am fost norocos, i zise el. Da, am fost blagoslovit n acea prim zi. Era o diminea cald i nsorit de august, n 1940, n timpul Btliei pentru Anglia, la baza RAF de la Biggin Hill unde se gsea el, iar ea fcea parte din WAAF i abia fusese numit acolo. Pentru el era a opta zi de rzboi, a treia misiune i primul avion dobort. Spitfire-ul lui era ciuruit de gloane, din aripi lipseau buci, coada era ca i tatuat. Dup toate regulile joss-ul lui, ar fi trebuit s fie mort, dar nu era.

165

n schimb Messerschmitt-ul nu mai exista, pilotul lui era mort. Iar el ajunsese napoi acas, teafr, ameit de victorie, de team, de ruine i de uurare c el se ntorsese, n vreme ce tnrul pe care-l zrise n cealalt carling, inamicul, arsese urlnd n timp ce se prbuea. Bun ziua, sir, i spusese Penelope Grey. Bun venit acas, domnule. Bei asta. I-a dat o ceac de ceai fierbinte i dulce i nu a mai scos o vorb, dei ar fi trebuit s nceap imediat s-i pun ntrebri, cci lucra la Informaii. Nu i-a spus nimic, doar i-a zmbit i l-a lsat s se ntoarc din cerurile pline de moarte la lumea celor vii. El nu i-a mulumit, i-a but ceaiul, care i s-a prut cel mai bun pe care-l buse vreodat. Am dobort un Messerschmitt, spusese el cnd a putut n sfrit s vorbeasc, glasul tremurndu-i, la fel ca i genunchi, nu-i amintea cnd i-a desfcut hamurile, cnd a ieit din carling i cnd s-a urcat n camion mpreun cu ceilali supravieuitori. Era un M. 109. Da, sir. Maiorul Miller a confirmat deja victoria i v roag s v pregtii s plecai din nou, din clip n clip. De data asta o s luai avionul Poppa Mike Kilo. Mulumesc c l-ai dobort, sir, asta nseamn unul mai puin din diavolii aceia ce n-a vrea s pot s merg cu toi piloii s v ajut s-i ucidei pe montrii ia Dar nu erau montri, gndise el, cel puin primul pilot i primul avion pe care i ciuruise el nu erau doar un tnr asemeni lui, poate chiar de aceeai vrst, care arsese urlnd, murise urlnd, o frunz cztoare n flcri, iar n dup-amiaza asta, ori mine, ori n curnd, va fi rndul lui. Ei sunt prea muli, dumanii, iar noi prea puini. Tommy s-a ntors, Tom Lane? Nu, domnule, mi pare ru. El maiorul spunea c domnul cpitan Lane a fost atacat deasupra Deverului. M ngrozete gndul de a arde, de a m prbui arznd, spusese el. Oh, nu, dumneavoastr nu vi se va ntmpla asta. Nu o s v doboare. tiu eu. Nu, dumneavoastr nu vi se va ntmpla asta. Pe dumneavoastr nu v vor dobor niciodat, niciodat, spusese ea, i avea ochi de un albastru pal, prul blond i pielea trandafirie, nici optsprezece ani mplinii, dar puternic, foarte puternic i foarte convins. El a crezut-o, ncrederea ei l-a ajutat s nfrunte nc patru luni de misiuni, uneori cte cinci pe zi, s doboare i ali dumani. i cu toate c mai trziu convingerea ei s-a dovedit nentemeiat i el a fost dobort, a rmas totui n via i nu a ars dect puin. Apoi, cnd a ieit din spital, nemaiavnd voie s zboare niciodat, s-au cstorit. Nu mi se pare c au trecut douzeci de ani, zise el, abinndu-se s arate ct e de fericit. Plus doi nainte, rspunse ea pe acelai ton. Plus doi

166

Se deschise ua. Penelope oft vznd-o pe Ah Tat c intr n ncpere, turuind o vorb englezete i treizeci n cantonez. Ayeeyah, fiule, tu nc nu eti gata, preacinstiii oaspei trebuie s soseasc dintr-o clip-n alta i nc nici nu i-ai legat cravata, iar acel strin fr' de mam din North Kwantung adus degeaba n casa noastr ca s gteasc n seara asta acel fecior puturos de trf de un dolar din North Kwantung de unde ne vin cei mai buni hoi i cele mai proaste curve, care se crede buctar ha! Acest individ cu slugoii lui strini la fel de vrednici de dispre ne spurc buctria i ne alung linitea. Oh ko, spuse mai departe btrnica cea sfrijit, fr s-i trag sufletul, n vreme ce degetele ei ca nite gheare se ntinser automat i i nnodar cu ndemnare cravata i asta nu e tot! Fiica Numrul Doi pur i simplu nu vrea s mbrace rochia pe care Preacinstita Prim Soie a ales-o pentru ea, iar furia ei se aude pn n Java! Eiii, familia asta! Poftim, fiule scoase din buzunar un plic i i-l ntinse lui Dunross sta e nc un mesaj barbar de felicitri pentru aceast fericit ocazie, pe care srmana ta mam btrn a trebuit s-l aduc ea sus pe srmanele ei picioare btrne fiindc ceilali servitori care nu-s buni de nimic sunt nite lenei Fcu o pauz ca s-i trag o clip sufletul. Mulumesc, mam, spuse el politicos. Pe vremea Preacinstitului tu tat, servitorii munceau i tiau ce-au de fcut, iar btrna ta mam nu trebuia s suporte n Casa noastr Mare strini murdari! porni spre u continund s bombne blesteme la adresa buctarului. S nu ntrzii, fiule, cci nchisese ua, dar vorbea mai departe. Ce a apucat-o i pe ea? ntreb Penelope obosit. Bombne din Cauza buctarului i a furnizorilor, nu-i plac strinii o tii cum e. Deschise plicul, n care se afla un telex mpturit. Ce zicea de Glenna? ntreb soia lui, care, dei nu pricepea aproape nici o boab de cantonez, recunoscuse cuvintele yee-chat. A doua Fiic. Doar c a fcut o criz din cauza rochiei pe care i-ai ales-o tu. Ce nu-i place la ea? Ah Tat n-a spus. Ascult, Penn, poate c Glenna ar trebui s se duc pur i simplu la culcare. E trecut de ora ei de somn i Lunaticule! Nici o ans, nici la sfntu' ateapt. Nici mcar Struan Cotoroan n-ar putea-o mpiedica pe Glenna s participe la prima ei petrecere de oameni mari, cum i zice ea! i ai fost de acord, Ian, tu ai fost de acord, nu eu! Da, dar nu Nu. E destul de mare. n fond, are treisprezece ani i merge pe treizeci. Penelope i termin calm ampania. Dar nu-i f griji, m ocup eu de tnra domnioar. Se ridic i abia atunci i vzu faa. Se uita cu ochii mari la telex. Ce s-a ntmplat?

167

Unul dintre oamenii notri a fost ucis. La Londra. Grant. Alan Medford Grant. Oh, eu nu-l cunosc, nu-i aa? Cred c l-ai ntlnit o dat n Ayrshire. Era un tip mrunel, ca un spiridu. A fost la una din petrecerile noastre la Castelul Avisyard, cnd am fost ultima dat n vacan. Ea ncrunt din sprncene. Nu in minte. Lu telexul pe care el i-l ntinsese. Scria Cu regret v informez c A.M. Grant a fost ucis ntr-un accident de motociclet azi diminea. Urmeaz detalii, cnd le voi avea. mi pare ru. Salutri, Kiernan. Cine e Kiernan? Asistentul lui. Al lui Grant? Era un prieten? ntr-un fel. E important pentru tine? Da. O, mi pare ru. Dunross se for s ridice din umeri i s-i pstreze vocea egal. Dar n sinea lui njura de mama focului. Aa e viaa. Joss. Ea ar fi vrut s-i mprteasc durerea, dndu-i imediat seama ct de profund ocat fusese. tia c este extrem de tulburat i c ncearc s ascund acest lucru. Ar fi vrut s-l ntrebe chiar acum cine era acest om, ce era cu el. Dar nu spuse nimic. Asta este rolul meu, i reaminti ea. S nu pun ntrebri, s fiu calm, i s fiu acolo, s repar lucrurile, dar numai cnd sunt lsat s-o fac. Vii jos? ntr-un minut. S nu ntrzii, Ian. Bine. i nc o dat mulumesc pentru brar, spuse ea, cci i plcuse ntradevr foarte mult. N-ai pentru ce, rspunse Dunross, dar ea i ddea seama c nici nu o auzise. Era deja la telefon, cernd o convorbire internaional. Ea iei i nchise ncet ua, apoi rmase n lungul coridor ce ducea spre aripile de est i de vest, iar inima i btea cu putere. Blestemate fie toate telexurile i toate telefoanele, blestemat fie Compania Struan, blestemat fie Hong Kongul, blestemate fie toate petrecerile i toi linge-blide. Ce n-a da s putem pleca pentru totdeauna, s uitm Hong Kongul, s uitm de munc i de Nobila Cas i, de afaceri importante, de zona Pacificului i de burs i de toate bles Mam!

168

Auzi strigtul ascuit al Glennei rzbtnd tocmai din camera ei, care se afla n colul ndeprtat al aripii de est, i imediat toate simurile ei se concentrar. n glasul Glennei se putea citi o turbare frustrat, dar nici o primejdie, aa nct nu se zori, rspunse doar: Vin. Ce s-a ntmplat, Glenna? Unde eeeti? Vin, scumpo, strig ea, cu gndul acum la lucrurile importante. Glennei i va sta bine n rochia aia, i spuse ea. Da, tiu ce o s fac. O s-i mprumut iragul meu mic de perle. O s arate perfect. Fericit c i venise aceast idee, zori pasul. De cealalt parte a portului, n Kowloon, sergentul Tang-po, din CID, urc scara ubred i ptrunse n ncperea unde l ateptau deja cei ce formau nucleul triadei sale secrete. S v bgai bine asta n easta pe care unii dintre voi o purtai ntre urechi: Dragonii vor ca Chen al Nobilei Case s fie gsit, iar Vrcolacii tia sifilitici, mnctori de gunoaie s fie prini att de repede nct i zeii s rmn uimii! Da, stpne, rspunser n cor subalternii, ocai de tonul lui. Se gseau n casa conspirativ a lui Tang-po, un apartament mic i prpdit de trei camere, cu o u drpnat, situat la etajul cinci al unui bloc la fel de drpnat, deasupra unor prvlii foarte modeste, pe o alee ce se afla la numai trei strzi distan de sediul lor de poliie din districtul Tsim Sha Tsui, sediu care ddea spre port i spre Piscul de la extremitatea Peninsulei Kowloon. Erau nou oameni: un sergent, doi caporali, iar restul ageni, toi detectivi n civil ai CIDului, toi cantonezi, toi alei pe sprncean i legai prin jurmnt de snge s fie loiali i s pstreze taina. Ei formau tong-ul, sau Confreria secret a lui Tang-po, care proteja toate jocurile de noroc de pe strzile din districtul Tsim Sha Tsui. Cutai peste tot, vorbii cu toat lumea. Avem trei zile, le spuse Tang-po. Era un brbat solid, de cincizeci i cinci de ani, ca prul uor ncrunit i sprncene groase, dar gradul lui era cel mai nalt la care putea ajunge, fr a fi ofier. Acesta e ordinul meu, al tuturor frailor mei Dragoni, i al naltului Dragon nsui. Pe lng asta, adug el ursuz, Marele Munte de Blegar a promis c ne degradeaz i ne trimite la grani sau n alte pri, pe toi, dac nu reuim, iar asta e prima dat c ne amenin astfel. S urineze toi zeii de la cea mai mare nlime pe diavolii strini, mai ales pe scrnavii cei fr' de mam care nu vor s accepta banii ce li se cuvin i s se poarte ca nite persoane civilizate! Amin! zise sergentul Lee cu mult ardoare, fiindc fusese cndva catolic, n tineree mersese la o coal catolic. Marele Muntele de Blegar mi-a spus-o clar n dup-amiaza asta: ori o scoatem la capt, ori la grani cu noi, unde nu e nici o tigv n care s te pii i nici un mijloc s storci un ban cale de douzeci de mile. Ayeeyah, s ne fereasc zeii s dm gre!

169

Aa e, rspunse caporalul Hi n numele tuturor, notnd ceva n caiet, un tip cu trsturi ascuite, care urma coala seral ca s devin contabil, i el era cel care inea registrele Confreriei i procesele verbale ale ntrunirilor lor. Frate Mai Mare, ncepu sergentul Lee politicos, s-a stabilit o recompens pe care s o putem oferi informatorilor notri? Exist un minim sau un maxim? Da, le spuse Tang-po, adugnd cu grij: naltul Dragon a zis o sut de mii de dolari Hong Kong dac n trei zile Se ls o tcere brusc la auzul sumei imense. jumtate pentru gsirea lui Chen al Nobilei Case, jumtate pentru gsirea rpitorilor. i un premiu de zece mii pentru fratele al crui informator ne d una sau alta, i o avansare. Zece mii pentru Chen i alte zece mii pentru rpitori? ntreb caporalul. O, zeilor, facei s ctig eu premiul, se rug el, asemeni tuturor celorlali. Aa e, Frate Mai Mare? Dew neh loh moh asta-i ce am spus, replic Tang-po argos, trgnd din igar. Ce, i-s urechile umplute cu puroi? Oh, nu, iertai-m Preacinstite Sir. V rog s m scuzai. Toi erau cu gndul la premiu. Sergentul Lee i spunea: eiii, zece mii i o avansare dac n trei zile! Ah, dac n trei zile tocmai la timp pentru ziua curselor O, voi zei, mari i mici, binecuvntai-m de data asta i pe urm nc o dat smbt, la pariul dublu. Tango-po se uit pe nsemnrile lui. Acum s trecem la alte treburi. Datorit cooperrii lui Chang Valet de Zi i a Preacinstitului Song, Confreria poate folosi zilnic duurile lor de la V and A ntre opt i nou dimineaa, n loc de ntre apte i opt ca pn acum. Soiile i concubinele, cu rndul. Caporal Ho, stabileti ordinea. Hei, Preacinstite Stpn, ai auzit de Floci Aurii? strig unul dintre detectivii cei tineri. Ce? Tnrul povesti ceea ce i spusese Chang Valet de Zi n dimineaa respectiv, cnd se dusese la buctria hotelului s ia micul dejun. Izbucnir cu toii n hohote de rs. Ayeeyah, nchipuiete-i una ca asta! Precum aurul, heya? Ai avut vreodat n pat o diavoli strin, Preacinstite stpn? Nu, niciodat. Ayeeyah, numai gndul sta pfui! Eu a vrea, zise Lee rznd. Mcar s vd ce i cum! Pufnir i ceilali n rs i unul zise tare: O Poart de Jad e o poart de Jad, dar se zice c unele diavolie strine ar avea-o piezi! Eu am auzit c-s tiate invers! Preacinstite Sir, mai era ceva spuse tnrul detectiv dup ce rsetele se stinser. Chang de Zi mi-a spus s v zic c Floci Aurii are un emitor receptor miniaturizat, cum el n-a mai vzut niciodat, mai bun dect tot ce avem noi, chiar i cei din Serviciul Special. l poart tot timpul la ea.

170

Tang-po fcu ochii mari. Asta-i ciudat. Ce-ar putea s fac o femeie de diavol strin cu aa ceva? Lee spuse: S aib legtur cu armele? Nu tiu, Frate Mai Mic. Femei cu emitor-receptor? Interesant. Nu era n bagajele ei cnd le-au verificat oamenii notri asear, deci probabil c-l avea n geant. Bine, foarte bine. Caporal Ho, dup ntrunirea noastr s lai un dar pentru Chang de Zi, vreo dou roii (o bancnot roie nsemna o sut de dolari Hong Kong). Tare a vrea s tiu pentru cine erau armele alea, adug el gnditor. Avei grij ca toi informatorii notri s afle c m intereseaz i treaba asta. Chen al Nobilei Case are vreo legtur cu armele i cu aceti doi diavoli strini? ntreb Lee. Cred c da, Frate Mai Mic. Aa cred. Da. Alt ciudenie: s trimii o ureche, nu-i civilizat, nu att de curnd. Nu e deloc civilizat. A, deci credei c Vrcolacii sunt diavoli strini? Ori scrnavi de corcituri? Ori portughezi? Nu tiu, spuse Tang-po nemulumit. Dar toate astea se petrec n districtul nostru, deci e o chestiune de cinste a obrazului nostru, pentru noi toi. Marele Muntele de Blegar este foarte suprat. i cinstea obrazului lui e n joc. Eiii, zise Lee, scrbavnicul la are o fire foarte pctoas. Da. Poate c informaia despre emitor o s-l mai potoleasc. Cred c o s le cer tuturor Frailor mei s-i pun sub supraveghere pe Floci Aurii i pe prietenul ei traficant de arme. Nu se tie niciodat. Bun, mai era ceva Tang-po se uit din nou pe nsemnrile sale. Da, de ce a sczut contribuia noastr de la clubul de noapte Happy Hostess cu treizeci la sut? Tocmai a fost preluat de un alt proprietar, Preacinstite Sir, rspunse sergentul Lee n al crui sector se afla salonul de dans. Pok Chiorul l-a vndut unui curvar shanghaiez pe nume Wang, Fericitul Wang. Fericitul Wang zice c Unsoarea Parfumat e prea mare, c afacerile merg prost, foarte prost. Dew neh lok moh pe toi shanghaiezii. Aa e? Merg ceva mai prost, dar nu cu mult. Are dreptate, Preacinstite Sir, spuse caporalul Ho. M-am dus acolo la miezul nopii s ncasez de la curvar avansul pentru sptmna asta, iar mpuiciunea de local era cam pe jumtate plin. Erau ceva diavoli da strini? Doi sau trei, Preacinstite Stpn. Nici unul important. Transmite-i Cinstitului Fericitul Wang un mesaj din partea mea: are trei sptmni s-i redreseze afacerile. Pe urm mai vedem. Caporale Ho, spune-le ctorva dintre fetele de la Great New Oriental ca timp de vreo lun s recomande Happy Hostess, ele au muli clieni printre diavolii de strini iar lui Wang spune-i c poimine sosete un portavion nuclear, Corregidor, pentru R and R (folosi iniialele englezeti, toat lumea cunoscnd de rest and recreation odihn i recreere de pe vremea rzboiului din Coreea.) l voi ntreba pe

171

Fratele Dragon din Wanchai i din zona docurilor dac Fericitul Wang poate s trimit cteva cri de vizit acolo. O mie i ceva de barbari din ara de Aur ar putea s fie de folos. Stau aici opt zile. Preacinstite Sir, voi face asta chiar disear, promise caporalul Ho. Prietenul meu din poliia maritim mi-a spus c ne vor vizita n curnd o mulime de nave de rzboi. E n curs de mrire a aptea Flot american, Tang-po se ncrunt. Va fi dublat, din cte spune el. De pe continent se aude c soldaii americani vor intra n Vietnam n numr mare. Au deja o linie aerian ntr-acolo, sau cel puin adug el triada lor, CIA, are. Eiii, asta-i bine pentru afacerile noastre! Va trebui s le reparm navele i s le distrm oamenii. E bine! foarte bine pentru noi. Da. Foarte bine. Dar o mare prostie din partea lor. Cinstitul Chou En Lai ia prevenit, n mod politicos, de luni de zile, c China nu-i vrea acolo. De ce nu vor s-l asculte? Vietnamul reprezint propria noastr sfer exterioar barbar! E o prostie s alegi tocmai jungla aia infect i pe barbarii ia detestabili ca s te bai cu ei. Din moment ce China nu a izbutit, n secole, s-i supun pe acei barbari din afar, cum o s reueasc ei? Tang-po rse i i aprinse-o alt igar. Unde a plecat btrnul Pok Chiorul? Btrnului vulpoi i-a sosit viza permanent i s-a urcat n primul avion spre San Francisco. El, soia lui i cei opt copii. Tang-po se ntoarse ctre contabil. Ne datora vreun ban? Nu, Preacinstite Sir. Pltise totul la zi, a avut grij de asta sergentul Lee. Ct l-a costat pe curvarul la btrn ca s obin viza? Plecarea lui a fost uurat de un dar de trei mii de dolari Hong Kong dai caporalului Sek Pun So de la Emigrare, la recomandarea noastr. Nou ni s-a dat procentul cuvenit. L-am ajutat de asemenea s gseasc un negustor de diamante ca s-i converteasc averea n cele mai bune pietre ce se gsesc, se uit n registru: Comisionul nostru de doi la sut s-a ridicat la opt mii nou sute aizeci de dolari Hong Kong. Drguu' de Chiorul! zise Tang-po, bucuros pentru el. S-a descurcat bine. Ce slujb acceptat ca s capete viza? Ca buctar ntr-un restaurant din Chinatown, numit Good Eating Place, rspunse sergentul Lee. Oh ko, eu am gustat mncarea din casa btrnului Chiorul i era toarte proast. O s angajeze pe altcineva s munceasc acolo n local lui, iar el se va apuca de afaceri imobiliare, jocuri de noroc sau un bar de noapte, zise careva. Eiii, ce joss! Dar ct l-a costat viza american? Ei, cheia de aur ce deschide poarta Paradisului! oft Ho. Am auzit c a pltit cinci mii de dolari americani ca s treac n capul listei. Ayeeyah, asta e mai mult dect de obicei! De ce?

172

Se pare c i s-a promis i un paaport american, de ndat ce vor trece cei cinci ani, fr s i se fac dificulti n legtur cu engleza lui. Dup cum tii, btrnul Chiorul nu vorbete englezete Mozoliii ia din ara de Aur storc bani, dar nu sunt organizai. N-au stil, n-au stil deloc, zise Tang-po dispreuitor. Cte o viz ici i colo, cnd toat lumea de aici tie c poi s cumperi una dac tii cnd i cum s te adresezi. Atunci de ce n-o fac ca lumea, n mod civilizat? Douzeci de vize pe sptmn, chiar patruzeci. Diavolii tia de strini sunt nebuni cu toii! Dew neh loh moh, dar tii c avei dreptate! spuse sergentul Lee, ameit la gndul banilor pe care i-ar fi putut scoate dac ar fi fost viceconsul la Consulatul american din Hong Kong, la Secia Vize. Eiii! Dac am avea o persoan binecrescut n postul sta, am ajunge n curnd mandarini i am conduce San Francisco! zise Tang-po i izbucnir cu toii n rs, apoi adugi scrbit: Mcar dac ar avea un brbat acolo, nu unul cruia i place un Lujer Fierbinte n Fgaul Ru Mirositor sau al lui ntr-al altuia! Hohotele de rs se nteir. Hei, strig unul dintre ei, ai auzit c partenerul lui e tnrul diavol strin Burdihan-de-Porc-Bgre de la Lucrri Publice, l tii, cel care vinde permise de construcie unde nu trebuie! Asta e o treab veche, Chan, foarte veche. Amndoi au luat-o acum pe ci mai puin nelepte. Ultimul zvon e c viceconsulul nostru se ine cu un tnr Tang-po adug delicat: Fiul unui cunoscut contabil, care este i un cunoscut comunist. Eiii, asta nu-i bine, spuse sergentul Lee, dndu-i imediat seama cine era omul. Nu, fu de acord Tang-po. Mai ales c am auzit ieri c tnrul are un apartament secret dup col. n districtul meu! Iar n districtul meu sunt cele mai puina crime. Aa e, rspunser toi mndri. Ar trebui poate s-i spunem o vorb, Frate Mai Mare? ntreb Lee. Nu, punei-l doar sub supraveghere special. Vreau s tiu totul despre atia doi. Totul. Chiar i dac rgie. Tang-po suspin, i ddu sergentului Lee adresa, apoi mpri sarcinile. Dac tot suntei toi aici, am hotrt s devansez cu o zi ziua de plat. Deschise geanta mare ce coninea bancnote. Fiecare om primi echivalentul salariului su de poliist plus cheltuieli autorizate. Un salariu de 300 dolari Hong Kong, fr bani pentru cheltuieli, nu era suficient pentru un agent s hrneasc o familie orict de mic i s aib un apartament mic, nici mcar un apartament de dou camere cu o chiuvet i fr baie, i s trimit un copil la coal; ori suficient ca s poat trimite ceva bnui acas, n satul din Kwantung, pentru tata, mama, bunicii i unchii nevoiai, care, cu muli ani n urm, n multe cazuri, i dduser economiile lor de o via ca el s poat lua calea Hong Kongului. Tangpo era unul dintre acetia. Era foarte mndru c, la ase ani, singur, supravieuise

173

cltoriei, i gsise rudele, iar apoi, la optsprezece ani, intrase n poliie cu treizeci i ase de ani nainte. O servise bine pe Regin, servise impecabil poliia, dumanilor japonezi nu le fcuse nici un fel de servicii n timpul ocupaiei lor, iar acum conducea o diviziune important a Coloniei Hong Kong. Respectat, bogat, avea un fiu la colegiu la San Francisco, altul proprietar a unei jumti de restaurant la Vancouver, n Canada, i i ntreinea familia de la Kwantung. Iar ce e mai important. Divizia sa din Tstm Sha Tsui avea mai puine cazuri de jaf nerezolvate, mai puine rniri i mutilri cu autorii nedescoperii i mai puine rzboaie ntre triade dect n orice alt district. Numai trei crime n patru ani, toate rezolvate, vinovaii prini i condamnai, unul dintre ei fiind un matelot de diavol strin, care l ucisese pe un altul din cauza unei dansatoare. Jafuri mrunte aproape c nu existau i turitii de diavoli strini nu erau suprai de ceretori i de hoi de buzunare toate astea n cea mai mare zon turistic, unde triau peste trei sute de mii de persoane civilizate ce trebuiau s triasc n ordine i protejate de rufctori i de ele nsele. Ayeeyah da, i spuse Tang-po. Dac n-am fi noi, tmpiii, sifiliticii ia de rani i-ar sri unu' altuia n gt, dezlnuii, prdnd, ucignd, i atunci ar izbucni inevitabilul strigt al gloatei: Ucidei-i pe diavolii de strini! i ar ncerca s-o fac, iar atunci am lua-o de la capt cu rzmeriele. S-i ia naiba pe toi rufctorii i persoanele ce tulbur linitea! Bun, zise el afabil, ne ntlnim peste trei zile. Am comandat un osp cu zece feluri de mncare, de la Great Food Chang. Pn atunci, fiecare s pun un ochi la gozul zeilor i s-mi aducei rspunsurile. i vreau pe Vrcolaci, i l vreau napoi pe John Chen. Sergent Lee tu mai rmi puin. Caporal Ho, scrie procesul verbal i s-mi aduci conturile mine la cinci. Da, Preacinstite Stpn. Dup ce plecar toi, Tang-po i aprinse o alt igar. Sergentul Lee i aprinse i el una. Tang-po tui. Ar trebui s te lai de fumat Frate Mai Mare. i tu la fel! Tang-po ridic din umeri, joss! Dac e s mor, o s mor. Joss. Oricum, ca s am linite, i-am spus Primei Neveste c m-am lsat. M ciclete i iar m ciclete. Arat-mi una care n-o face i se va dovedi a fi un brbat care-i folosete Scrbavnicul Fga. Rser amndoi. Asta-i adevrul. Sptmna trecut ea a insistat s m duc la un doctor, i tii ce mi-a zis labagiu' la fr de mam? Mi-a zis c mai bine te-ai lsa de fumat, btrne prietene, c dac nu, nainte de a apuca s fii mai btrn cu douzeci de luni noi, nu vei mai fi dect un pumn de cenu ntr-o urn funerar i atunci i garantez c Prima ta Nevast o s-i cheltuiasc toi banii pe biei iubrei, iar concubina ta va gusta fructele altuia! Ce porc! Ce porc! Da. M-a speriat cu adevrat. I-am simit cuvintele pn jos n Tainicul meu scule! Dar poate c n-a minit.

174

Scoase o batist, i sufl nasul. Respiraia i era uiertoare. i drese zgomotos glasul i trase o flegm n scuiptoare. Ascult, Frate Mai Mic, naltul nostru Dragon spune c a venit vremea s-i organizm pe Yuen Contrabandistul, pe Lee Praf Alb i pe vrul su Wu Patru Degete. Sergentul Lee se holb la el, uimit. Acetia trei erau considerai a fi nalii Tigrii ai comerului cu opiu din Hong Kong. Importatori i exportatori. Pentru uz local i, dup cum se zvonea, pentru export n ara de Aur unde se gseau bani din belug. Opiu adus n secret n ar i transformat n morfin, iar apoi n heroin. Ru, foarte ru. Noi nu ne-am mai atins pn acum niciodat de acest comer. Da, spuse Tang-po prudent! Ar fi foarte periculos. Cei de la Narcotice sunt foarte serioi. nsui Marele Munte de Blegar e foarte pornit s-i prind pe tia trei, al naibii de pornit. Tang-po se uit la tavan. Apoi zise: naltul Dragon a explicat asta n felul urmtor: O ton de opiu cost n Triunghiul de Aur aizeci i apte de mii de dolari americani. Transformat n blestemat de morfin apoi n blestemat de heroin, iar heroina pur diluat la cinci la sut, concentraia la care se vinde de obicei pe strad n ara de Aur, livrat acolo, face aproape ase sute optzeci de milioane n dolari americani. Dintr-o ton de opiu! Tang-po tui i i aprinse alt igar. Lee simi sudoarea iroindu-i pe spinare. Cte tone ar putea s treac prin minile celor impoteni? Nu tim. Dar lui i s-a spus c n tot Triunghiul de Aur, adic Yunnan, Birmania, Laos i Thailanda, sunt cultivate cam trei sute optzeci de tone pe an. Bun parte sunt aduse aici. Probabil c ei urnesc cam cincizeci de tone, spunea el. E sigur de cincizeci de tone. Oh ko! Da. Tang-po transpira i el. naltul nostru Dragon spune c ar trebui s investim acum n acest comer. O s creasc tot mai mult. Are un plan s-i atrag de partea noastr pe cei de la Maritim Dew neh loh moh, nu poi avea ncredere n nemernicii ia care umbl pe mare. Asta am spus i eu, dar el zicea c avem nevoie de nemernicii care merg pe mare i c putem avea ncredere n civa, bine alei, cci cine altcineva ar putea prinde i agonisi, la momente bine alese, o cantitate nensemnat de douzeci la sut, sau chiar de cincizeci la sut, ca s-l mulumim pn i pe Marele Muntele de Blegar? Tang-po scuip iari la int. Dac i-am putea avea pe cei de la Maritim, de la Narcotice, i Banda Celor Trei, actuala noastr h'eung yau ar fi ca un pipi de copil pe lng apa din port. n ncpere se aternu o tcere grav.

175

Ar trebui s recrutm noi membri i asta e ntotdeauna o treab primejdioas. Da. Lee lu ceainicul i i turn puin ceai de iasomie. Acum spinarea i era scldat de sudoare, iar aerul ncrcat cu fum era sufocant i apstor. Atepta. Ce prere ai, Frate Mai Mic? Cei doi brbai nu erau rude, dar foloseau ntre ei formula de politee chinezeasc fiindc aveau ncredere unul n cellalt de mai bine de cincisprezece ani. Lee i salvase viaa superiorului su n rzmeriele din 1956. Avea acum treizeci i cinci de ani i pentru eroismul lui n timpul rzmerielor primise o medalie a poliiei. Era nsurat i avea trei copii. Fcea parte de aisprezece ani din poliie i toat leafa lui era de numai 843 dolari Hong Kong pe lun. Mergea la slujb cu tramvaiul. Dac nu i-ar fi suplimentat venitul prin intermediul Confreriei, ca ei toi, ar fi trebuit s mearg pe jos sau cu bicicleta, aproape n fiecare zi. Cu tramvaiul fcea dou ore. Cred c ideea e foarte rea, rspunse el. Drogurile, orice fel de droguri, sunt o treab al naibii de rea. Opiul e ru dei e bun pentru oamenii btrni. Praful alb, cocaina, e ru, dar nu att de ru ca injeciile morii. E joss ru s faci afaceri cu injeciile morii. Asta i-am spus i eu. Ai de gnd s-i dai ascultare? Ce e bine pentru un Frate ar trebui s fie bine pentru toi, spuse Tang-po, evitnd un rspuns direct. Lee rmase din nou n ateptare. Nu tia cum este ales un Dragon, ori ci Dragoni sunt, ori cine era naltul Dragon. El nu tia dect c Tang-po este Dragonul lui, iar acesta era un om nelept i prudent, care avea la suflet interesele lor. A mai spus i c unul sau doi din superiorii notri de diavoli strini ncep s aib hemoroizi cu mncrimi n legtur cu partea lor scrnav din banii de la jocurile de noroc. Lee scuip scrbit. Da' ce fac curvarii ia pentru partea lor? Nimic, nchid doar ochii. Cu excepia arpelui. Ala! Ar trebui nfundat n canal, labagiul la! n curnd, cei de peste el, pe care-i pltete, nu vor mai putea s-i ascund duhoarea. Iar putoarea lui se va ntinde peste noi toi. Trebuie s se pensioneze peste vreo doi ani, spuse Lee sumbru. Poate c-i va unge pe cei de sus pn ce' pleac i atunci nu vor putea s-i fac nimic. Se zice c are prieteni foarte sus. i pn atunci? ntreb Tang-po. Lee oft. Sfatul meu, Frate Mai Mare, e s fii prudent, s n-o faci dac poi s evii. Dac nu poi ridic din umeri. Joss. E hotrt?

176

Nu, nc nu. S-a pomenit de asta la ntrunirea noastr sptmnal. Ca s ne gndim ce-i de fcut. Au nceput discuiile cu Banda Celor Trei? neleg c Lee Praf Alb a deschis discuia, Frate Mai Mic. Se pare c sunt pe cale s se uneasc. Lee rmase cu gura cscat. Cu jurminte de snge? Aa se pare. O s lucreze mpreun? Diavolii ia? Aa au spus. Pariez c btrnul Wu Patru Degete va fi naltul Tigru. Ayeeyah, tocmai el? Se zice c a omort el nsui cincizeci de oameni, spuse Lee sumbru. Se nfior la gndul primejdiei. Cred c au trei sute de lupttori n solda lor. Ar fi mai bine pentru noi toi dac tia trei ar fi mori, sau dup gratii. Da ns pn una alta, Lee Praf Alb zice c sunt pe cale s se extind i pentru un pic de ajutor din partea noastr ne pot garanta un profit imens, Tang-po i terse fruntea de transpiraie, tui i aprinse alt igar. Ascult, Frate Mai Mic, spuse el ncet, el se jur c li s-a oferit o surs foarte mare de bani americani, bani pein i de la bnci, i un foarte mare debueu de desfacere cu amnuntul pentru mrfurile lor acolo n locul acela numit Manhattan. Lee i simi transpiraia de pe frunte. Un debueu acolo, ayeeyah, asta nseamn milioane. Ne garanteaz? Da. Iar noi avem foarte puin de fcut. Numai s nchidem ochii i s avem grij ca Poliia Maritim i Serviciul de Narcotice s intercepteze numai transporturile prestabilite i s nchid ochii cnd trebuie s-o fac. Nu scrie n Crile Vechi: Dac nu-i iei partea, te va lovi trznetul? Se ls iari tcere. Cnd se va lua hotrrea? Sptmna viitoare. Dac se hotrte da, oricum organizarea fluxului comerului va dura luni de zile, poate chiar un an, Tang-po arunc o privire la ceas i se ridic. E timpul s ne facem duul. Song de Noapte ne-a pregtit dup aceea cina. Eiii, foarte bine. Nelinitit, Lee stinse singurul bec din tavan. i dac hotrrea e nu? Tang-po i strivi igara i tui. Dac nu ridic din umeri. Nu avem dect o via, cu voia zeilor, aa c datoria noastr e s ne gndim la familiile noastre. Unul din neamurile mele e cpitan pe lng Wu Patru Degete. 11 Ora 20.30

177

Bun, Brian, spuse Dunross. Bine ai venit. Bun seara, tai-pan, felicitri, e o noapte splendid pentru o petrecere, i rspunse Brian Kwok. Un chelner n livrea se ivi ca din pmnt i Brian accept ampania adus ntr-o cup de cristal fin. Mulumesc c m-ai invitat. Eti foarte bine venit. Dunross sttea lng ua salonului de bal al Casei Mari, nalt i elegant, iar la civa pai de el Penelope saluta ali oaspei. Salonul pe jumtate plin era deschis spre terasele i grdinile scldate n lumin, unde majoritatea doamnelor n toalete strlucitoare i a brbailor n smoking stteau de vorb n picioare, n grupuri, sau edeau la mese rotunde. Penelope, drag, o chema Dunross, l ii minte pe comisarul Brian Kwok. O, desigur, spuse ea, croindu-i drum spre ei cu un surs fericit pe fa, dei nu-l inea deloc minte. Ce mai facei? Bine, mulumesc. Felicitri! Mulumesc. Simii-va ca acas. Cina se servete la nou i un sfert, Claudia are lista cu aezarea la mese, dac v-ai pierdut invitaia. Scuzai-m o clip Se ntoarse ca s ntmpine ali oaspei, ncercnd s urmreasc din ochi dac totul merge bine, dac nimeni nu e singur, tiind ns n sinea ei c dac se ntmpla vreo nenorocire ea tot nu putea face nimic, c alii ar terge imediat totul. Eti foarte norocos, Ian, spuse Brian Kwok. Ea ntinerete pe an ce trece. Da. Bun. Bem pentru nc douzeci de ani! Noroc! Ciocnir. Erau prieteni nc de la nceputul curselor cnd se instalaser la prima curs de vitez n pant i de atunci ntre ei exista o rivalitate amical. Amndoi erau membri fondatori al Clubului Hong Kong Sports Car and Rally. Dar tu, Brian, nu ai nici o prieten mai simpatic? Ai venit singur? Eu m distrez. Brian Kwok cobor glasul. De fapt, am de gnd s rmn mereu burlac. Vistorule! Asta-i anul tu, eti cel mai cutat burlac din tot Hong Kongul. Pn i Claudia a pus ochii pe tine. Nu mai ai nici o ans, btrne. Doamne Dumnezeule! Brian ls o clip gluma la o parte. Ascult, tai-pan, am putea discuta puin n seara asta ntre patru ochi? John Chen? ntreb imediat Dunross. Nu. Toi oamenii notri l caut, dar deocamdat nimic. E vorba de altceva. Afaceri? Da. Speciale? Speciale. Bine, zise Dunross. Ne vedem dup cin. Despre

178

Un hohot de rs i fcu s ntoarc brusc capul. Casey se afla n mijlocul unui grup de admiratori printre care Linbar Struan, Andrew Gavallan i Jacques deVille chiar n dreptul uneia dintre uile mari de sticl ce ddeau spre teras. Eiii, opti Brian Kwok. Cam aa ceva, spuse Dunross zmbind larg. Era mbrcat ntr-o rochie lung pn n podea, din mtase de culoarea smaraldului, mulat exact ct trebuie i transparent exact ct trebuie. Isuse, are sau nu are? Ce? Ceva pe dedesubt? Caut i vei gsi. A vrea. E splendid. Aa zic i eu, rspunse Dunross vesel, dei a zice c celelalte femei, n proporie de sut la sut, nu-s de acord. Are nite sni perfeci, se vede. Tocmai c nu se vede. Doar se ghicete. Totul e n imaginaia ta. Pariez c nu exist alii n Hong Kong care s-i egaleze. Cincizeci de dolari contra un ban c n-ai dreptate, dac le includem i pe eurasiatice. Cum putem dovedi cine ctig? Nu putem. De fapt, eu sunt un adept al gleznelor. Cum? Btrnul unchi Chen-Chen obinuia s spun: nti uit-te la glezne, fiule, i o s-i dai seama ce soi e, cum se comport, cum clrete, cum ca orice mnz. Dar ine minte, toate ciorile de sub soare sunt negre! Brian Kwok rse mpreun cu el, apoi i fcu un semn prietenesc cu mna cuiva. Din cealalt parte a ncperii, un brbat nalt, cu chipul brzdat de cute adnci, rspunse la salut. Alturi de el se afla o femeie de o extraordinar frumusee, nalt, blond, cu ochi cenuii. i ea i fcu bucuroas cu mna. Asta e ceea ce se cheam o englezoaic cu adevrat frumoas! Cine? A, Fleur Marlowe? Da, este, ntre-adevr. Nu tiam c i cunoti pe cei din familia Marlowe, tai-pan. Nici eu nu tiam c tu i cunoti! Pe ei l-am cunoscut azi dup-amiaz, Brian. Tu l cunoti de mult? De vreo dou luni numai. E persona grata pentru noi. Da? Da. i artm cum lucrm. Zu? Pentru ce? Cu cteva luni n urm, i-a scris prefectului spunndu-i c vine n Hong Kong s strng material pentru un roman i i-a cerut cooperarea noastr. Se pare c btrnul citise ntmpltor primul lui roman i vzuse cteva din filmele lui. Bineneles c nti l-am supus unei verificri i pare a fi n regul, ochii lui Brian Kwok revenir la Casey. Btrnul s-a gndit c n-ar strica s ne mai

179

mbunteasc imaginea, aa nct ne-a comunicat c, n anumite limite, Peter, avea acordul lui i s i artm cum merg lucrurile, se uit iari la Dunross i schi un zmbet. Datoria noastr nu e s-ntrebm de ce! Cum se numete cartea lui? Changi, despre timpul ct a fost prizonier de rzboi. Fratele btrnului a murit acolo, aa nct cred c de asta i-a plcut cartea. Tu ai citit-o? Eu nu, am prea multe de fcut. Am rsfoit-o numai. Peter zice c e ficiune, dar nu-l cred, Brian Kwok rse. E un mare butor de bere. Robert l-a luat cu el la vreo dou concursuri de but bere, Hundred Pinters i s-a inut bine. Hundred Pinters era o petrecere ntre brbai numai, organizat de poliiti, la care ofierii contribuiau cu un butoi de bere de o sut de pinte. Cnd se termina berea, petrecerea lua sfrit. Brian Kwok se delecta privind-o pe Casey. Dunross se ntreba, pentru a mia oar, de ce asiaticii prefer anglosaxonele, iar anglosaxonii prefer asiaticele. De ce zmbeti, tai-pan? Fr nici un motiv. Dar Casey nu e rea, ce zici? Pe cincizeci de dolari c e bat jam gai, heya? Dunross se gndi o clip, cumpnind bine pariul. Bat jam gai nsemna, ad litteram, carne alb de pui. Aa numeau cantonezii femeile care-i rad prul pubian. S-a fcut. Dar greeti, Brian, e see yau gai (ceea ce nsemna pui cu soia), adic, n cazul ei, rocat, moale i uor picant. tiu din surs sigur. Brian rse. Prezint-m i pe mine. Prezint-te singur. Eti major. Te las s ctigi cursa de smbt! Lunaticule! ncearc-i norocul, dar pariez pe o mie c nu reueti. Ce anse mi dai? Cred c glumeti! Nu-i nici un ru s ncerci. Unde e norocosul domn Bartlett? Cred c e n grdin, i-am spus lui Adryon s-l nsoeasc. Scuz-m o clip Dunross se ntoarse s salute pe cineva pe care Brian Kwok nu-l cunotea. Sosiser deja peste 150 de oaspei i toi fuseser ntmpinai personal de gazde. Cina era pregtit pentru 217 persoane, aezarea la mas fiind stabilit cu grij n funcie de chip i obiceiuri, la mese rotunde ntine pe pajite, la lumina luminrilor. Saloanele erau luminate de luminri i candelabre, chelneri n livrea ofereau ampanie n cupe de cristal, ori somon afumat i caviar de pe platouri de argint. Pe estrad cnta o mic orchestr i printre smokinguri Brian Kwok zri cteva uniforme, americane i englezeti, de armat de uscat, de marin i de fore aeriene. Nu era nici o surpriz c europenii predominau. Aceast petrecere era pentru restrnsul cerc britanic ce controla Central District i reprezenta puterea n

180

Colonie, pentru prietenii lor albi i pentru civa eurasiatici, chinezi i indieni foarte suspui. Brian Kwok i recunotea pe cei mai muli dintre invitai: Paul Havergill de la Victoria Bank of Hong Kong; btrnul Sir Samuel Samuels, multimilionar, tai-pan a vreo douzeci de companii imobiliare, bancare, de transporturi; Christian Toxe, editorul lui China Guardian, care sttea de vorb cu Richard Kwang, preedintele lui Ho-Pak Bank; armatorul multimilionar V. K. Lam, ce sttea de vorb cu Phillip i Dianne Chen, lng care se afla fiul lor Kevin; americanul Zeb Cooper motenitorul celei mai vechi companii comerciale americane Cooper-Tillman, care asculta ce-i spunea Sir Dunstan Barre, tai-pan al lui Hong Kong and Lan Tao Farms. l observ printre oaspei pe Ed Langan, omul FBI-ului, ceea ce l surprinse. Nu tia c Langan i brbatul cu care acesta sttea de vorb, Stanley Rosemont, director adjunct al contingentului CIA pentru supravegherea Chinei erau prieteni de-ai lui Dunross. i plimb privirea peste grupurile de brbai ce discutau ntre ei, nevestele lor stnd n general n grupuri separate. Sunt toi aici, i spuse el, toi tai-panii cu excepia lui Gornt i a lui Plumm, toi piraii, adunai aici, ntr-o ur incestuoas; pentru a-l cinsti pe cel care este Tai-Panul. Care o fi spionul, trdtorul, eful lui Sevrin, Arthur? Trebuie s fie european. Pun pariu c se afl aici. i l voi prinde. Da. l voi prinde n curnd, acum c tiu de existena lui. l vom prinde i i vom prinde pe toi, gndi el sumbru. i i vom prinde pe escrocii tia cu ma n sac, vom pune capt pirateriilor lor pentru binele comun. ampanie, Preacinstite Sir, i oferi chelnerul n cantonez, artndu-i dinii ntr-un zmbet larg. Brian accept un pahar plin. Mulumesc. Chelnerul fcu o plecciune, ca s nu i se vad buzele. Tai-panul avea printre hrtiile lui, cnd a venit azi acas, un dosar albastru, uoti el repede. Exist aici un seif, o ascunztoare secret? ntreb Brian la fel de grijuliu, n acelai dialect. Servitorii spun c e n biroul de la etajul de deasupra, rspunse omul. Numele lui era Feng Paharnicul i fcea parte din reeaua de ageni secrei ai SI. Acoperirea lui ca chelner la compania care servea la toate petrecerile mari i foarte selecte din Hong Kong, era de mare folos. S-ar putea s fie n spatele tabloului, din cte am auzit se ntrerupse brusc i trecu la jargon anglo-chinez: iam-pan-iee, Misseee? ntreb el dezvelindu-i dinii, oferind tava doamnei eurasiatice n vrst i mrunic ce se ndrepta spre el. E de foarte, foarte bun calitate. Nu m lua pe mine cu Misseee, puiandru neobrzat, i replic ea trufa, n cantonez. Da, Preacinstit Mtu, iertai-m, Preacinstit Mtu, fcu o plecciune i o terse.

181

Aa deci, tnrul Brian Kwok, spuse btrna doamn, uitndu-se n sus la el cu ochii ei mici. Era Sarah Chen, mtua lui Phillip Chen, n vrst de optzeci i opt de ani, o femeie cu chip ca de pasre, pielea de un alb strveziu i ochi asiatici ce sgetau n toate prile. i dei prea foarte fragil, se inea dreapt i avea o voin de fier. M bucur s te vd. Unde e John Chen? Unde e srmanul meu nepot? Nu tiu, Mare Doamn, rspunse el politicos. Cnd o s mi-l aduci napoi pe Nepotul meu Numrul Unu? Curnd. Facem tot ce putem. Bun. i s nu v amestecai dac tnrul Phillip vrea s plteasc n particular rscumprarea pentru John. S ai grij de asta. Da. Voi face tot ce pot. Soia lui John e aici? Ce? Cine? Vorbete mai tare, biete! Barbara Chen e aici? Nu. A venit mai devreme, dar de ndat ce a sosit femeia aia a apucat-o durerea de cap i a plecat. Pfui, n-o condamn deloc! Ochii ei btrni i urduroi priveau spre Dianne Chen aflat n cealalt parte a ncperii. Pfui, femeia asta! Ai vzut intrarea ei? Nu, Mare Doamn. Pfui, precum Dame Nellie Melba nsi. A intrat maiestuoas, cu batista la ochi i cu fiu-su Kevin dup ea mie nu-mi place biatul sta , iar srmanul meu nepot Phillip venea n urma lor ca un buctar de mna a doua. Pfui! Singura dat cnd Dianne Chen a plns a fost n crahul din cincizeci i ase cnd i s-au prbuit aciunile i a pierdut o avere i i-a udat chiloii. Ha! Uit-te la ea, cum se sclifosete! Se preface amrt, cnd toat lumea tie c se poart ca i cum ar fi deja mprteas Vduv! mi vine s-o ciupesc de obraji! E dezgusttoare! i ntoarse privirea spre Brian. S mi-l gseti pe nepotul meu John. Nu vreau ca femeia asta sau plodul ei s ajung loh-pan al casei noastre. Dar ar putea fi tai-pan? Rser amndoi. Foarte puini europeni tiau c, dei tai-pan nseamn mare conductor, n vremurile vechi n China tai-pan era numit n mod obinuit patronul unui bordel sau al unei toalete publice. Aa nct niciodat un chinez nu s-ar denumi pe sine tai-pan, ci numai loh-pan care nsemna tot mare conductor sau prim conductor. Chinezii i eurasiaticii se distrau foarte tare c europenilor le plcea s-i spun tai-pan, trecnd cu vederea, prostete, titlul corect. Da, dac e panul potrivit, spuse btrna i chicotir amndoi. S mi-l gseti pe John Chen, tinere Brian Kwok! Da, o s-l gsim. Bun. Acum, ce prere ai de ansele lui Golden Lady smbt? Are anse mari, dac e uscat. La trei la unu scoate ceva! S-o urmrii i pe Noble Star. i ea are anse.

182

Bun. Dup cin s vii la mine. Vreau s-i vorbesc. Bine, Mare Doamn. Zmbi i o urmri cum se ndeprteaz, tiind c ea voia de fapt s fac pe peitoarea pentru vreo nepoat. Ayeeyah, va trebui s fac ceva n privina asta, nu peste mult vreme, i spuse el. Privirea i se ndrept iari spre Casey. l ncntau ochiadele dezaprobatoare pe care i le aruncau celelalte femei i cele ascunsadmirative ale nsoitorilor lor. Apoi Casey ridic ochii i l vzu uitndu-se la ea din captul cellalt al ncperii. I privi i ea o clip, cu o privire scruttoare la fel de deschis. Dew neh loh moh, gndi el tulburat, simindu-se parc dezbrcat. Miar plcea s o am pe asta. Apoi l observ pe Roger Crosse, cu Armstrong lng el, i adun gndurile i se ndrept spre ei. Bun seara, sir. Bun seara, Brian. Ari foarte distins. Mulumesc, sir, tia c nu e indicat s-i ntoarc complimentul. M vd cu tai-panul dup cin. Bun. Dup aceea s vii la mine. Da, sir. Deci americanca i se pare grozav. Da, sir. Brian suspin n sinea lui. Uitase c Crosse putea s citeasc pe buze engleza, franceza i puin arab nu tia s vorbeasc nici un dialect chinez i c avea o vedere excepional de bun. De fapt e cam bttoare la ochii. Da, sir. l vzu pe Crosse urmrindu-i cu atenie buzele i i ddea seama c acesta ascult ce se discuta n partea cealalt a ncperii. Era furios pe sine c nu tia s fac acelai lucru. Pare-se c e pasionat de computere, Crosse i ntoarse privirea la ei. Ciudat, ce? Poftim, sir? Ce a spus Feng Paharnicul? Brian i povesti. Bun. O s am grij ca Feng s primeasc o prim. Nu m ateptam s-i vd aici pe Langan i pe Rosemont. S-ar putea s fie o coinciden, spuse Brian. Pe amndoi i pasioneaz pariurile de curse. I-am vzut pe amndoi n boxa tai-panului. Eu nu cred n coincidene, zise Crosse. Fa de Langan, bineneles c nici unul din voi nu tii nimic. Da,sir. Bun. Poate ar fi mai bine s v vedei amndoi de treaba pentru care suntei aici. Da, sir.

183

Bucuroi, cei doi se ntoarser s plece, dar se oprir cnd se fcu brusc linite. Toi ochii se ndreptar spre u. Acolo sttea Quillan Gornt, cu sprncenele lui stufoase i barba neagr, contient c fusese remarcat. Ceilali oaspei i reluar grbii conversaia, cu privirea n alt parte, dar toi numai urechi. Crosse fluier ncet. Ce o fi cutnd aici? Pariez pe cincizeci la unu c urmrete ceva necurat, spuse Brian Kwok, la fel de uluit i el. l privir pe Gornt cum intr n salonul de bal i le ntinde mna lui Dunross i Penelopei, aflat alturi de el. Claudia Chen, care era n apropiere, era n stare de oc, ntrebndu-se cum s reorganizeze masa lui Dunross n timp att de scurt, cci era clar c Gornt trebuia aezat acolo. Sper c nu te superi c m-am rzgndit n ultima clip, spuse Gornt, zmbind doar cu buzele. Ctui de puin, replic Dunross, zmbindu-i la fel. Bun seara, Penelope, am simit nevoia s te felicit personal. Oh, i mulumesc, spuse ea, zmbetul i rmsese acelai, dar inima i btea acum foarte repede. Mi-a prut ru cnd am aflat de soia ta. Mulumesc. Emelda Gornt fusese artritic i ani de zile i-i petrecuse ntr-un scaun cu rotile. La nceputul anului fcuse o pneumonie i murise. A avut mare ghinion, spuse Gornt, se uit la Dunross. Joss ru i n ce-l privete pe John Chen. Foarte. Presupun c ai citit Gazette de dup-mas? Dunross ddu afirmativ din cap, iar Penelope spuse: Asta poate speria de moarte pe oricine. Toate ziarele de dup-mas aveau titluri mari i tratau pe larg despre urechea mutilat i despre Vrcolaci. Urm o pauz pe care ea se grbi s-o umple: Copiii ti sunt bine? Da. Annagrey pleac n septembrie la Universitatea din California. Michael e venit aici pentru vacana de var. M bucur c pot s spun c sunt toi foarte bine. i ai votri? Sunt bine. ns tare a vrea ca Adryon s mearg la universitate. Of, Doamne, copiii din ziua de azi sunt tare dificili, nu-i aa? Cred c ntotdeauna au fost, Gornt zmbi uor. Tatl meu se plngea mereu c sunt foarte dificil, se ntoarse din nou spre Dunross. Da. Ce mai face tatl tu? Tare i mare, din fericire. Clima englezeasc i priete, din cte spune el. O s vin aici de Crciun. Gornt accept un pahar de ampanie care i se oferea. Sub privirea lui, chelnerul se cutremur i o terse repede. Ridic paharul: Via fericit i multe felicitri.

184

Dunross toast i el la rndu-i, nc mirat de venirea lui Gornt. Numai din politee i pentru cinstirea obrazului i se trimiseser invitaii lui Gornt i altor dumani. Nimeni nu se ateptase la altceva dect la un refuz politicos. Iar Gornt refuzase deja. Ce caut aici? A venit s se mpuneze cu bucuria-i rutcioas, i spuse Dunross. Ca blestematul de taic-su. Asta trebuie s fie motivul. Dar de ce? Ce drcie o mai fi pus la cale mpotriva noastr? Bartlett? S fie ceva legat de Bartlett? E o ncpere foarte plcut, cu proporii frumoase, spunea Gornt. i casa e splendid. ntotdeauna am invidiat casa asta. Da, nemernicule, tiu, gndi Dunross furios, amintindu-i de ultima ocazie cnd un Gornt pusese piciorul n Casa Mare. Cu zece ani n urm, n 1953, cnd tatl lui Ian, Colin Dunross, mai era nc Tai-Panul. Era petrecerea de Crciun a Companiei Struan, care prin tradiie era cea mai mare a sezonului, i Quillan Gornt sosise mpreun cu tatl lui, William, pe atunci tai-pan al companiei Rothwell-Gornt, tot pe neateptate. Dup cin a avut loc o nfruntare aprig ntre cei doi tai-pani, n public, n sala de biliard unde se aflau adunai la joc vreo duzin de brbai. Era momentul cnd Compania Struan tocmai fusese blocat de Gornt i prietenii si shanghaiezi n ncercarea ei de a prelua South Orient Airways, care, din cauza cuceririi Chinei de ctre comuniti, devenise disponibil. Linia aerian de aprovizionare monopoliza tot traficul aerian n i afar din Shanghai, dinspre Hong Kong, Singapore, Taipe, Tokio i Bangkok, i dac ar fi fuzionat cu Air Struan, tnra lor linie aerian, Struanii ar fi avut practic monopolul n Orientul ndeprtat, cu baza la Hong Kong. Cei doi brbai se acuzaser reciproc de practici necinstite ambele acuzaii erau adevrate. Da, i spuse Ian Dunross, de acea dat amndoi brbaii merseser prea departe. William Gornt ncercase prin toate mijloacele s se instaleze la Hong Kong dup uriaele pierderi ale firmei Rothwell-Gornt la Shanghai. Iar Colin Dunross, cnd i-a dat seama c Struan nu poate ctiga, i suflase lui William Gornt South Orient, folosindu-se de influena lui pentru a sprijini s ctige un grup cantonez de ncredere. Asta ai fcut, Colin Dunross. Ai fcut-o. Ai czut n capcan i acum n-o s ne mai poi opri niciodat, spusese cu bucurie rutcioas William Gornt. Suntem aici i vom rmne. O s v alungm din Asia, pe tine i blestemata ta de Nobil Cas. South Orient nu-i dect nceputul. Noi am ctigat! Ai ctigat pe naiba! Grupul Yan-Wong-Sun, e asociat cu noi. Avem un contract. Anulat prin prezenta, Wiliam Gornt fcuse semn ctre fiul su cel mare i viitor motenitor, Quillan, care scoase copia unei nelegeri. Acesta era un contract ntre grupul Yan-Wong-Sun, care e asociat al grupului Tso-Wa-Feng, spusese el bucuros, care e asociat al Ta-Weng-Sap care vinde controlul asupra South Orient-ului lui Rothwell-Gornt pentru un dolar n plus fa de costul iniial. Quillan Gornt pusese hrtia pe masa de biliard cu un gest larg. South Orient e a noastr!

185

Nu v cred! Treaba ta. Crciun fericit! William Gornt rsese dispreuitor i plecase. Quillan i pusese la loc tacul de biliard, rznd i el. Ian Dunross se afla lng u. ntr-o zi, casa asta va fi a mea, i uierase Quillan Gornt, apoi se ntorsese i le strigase celorlali: Dac vrei careva slujbe, venii la noi. Curnd nu vei mai avea de lucru. Nobila voastr Cas nu va mai fi mult timp nobil. De fa fuseser Andrew Gavallan, Jacques deVille, Alastair Struan, Lechie i David MacStruan, Phillip Chen, chiar i John Chen. Dunross i amintea furia tatlui su n acea noapte, care ddea vina pe trdarea asociailor i pe joss ru, tiind foarte bine c el nsui l avertizase, de multe ori, i avertismentele lui fuseser date la o parte. Doamne, ce umilire pentru noi! Tot Hong Kongul a rs de noi atunci. Gornt i fiu-su i arlatanii lor shanghaiezi s urineze de sus pe Nobila Cas! Da. Acea noapte a nsemnat cderea definitiv a lui Colin Dunross. n acea noapte am hotrt c el trebuia s plece, nainte ca aceast Nobil Cas s fie pe veci pierdut. M-am folosit de Alastair Struan. L-am ajutat s l nlture pe tatl meu. Alastair Struan trebuia s devin tai-pan. Pn ce eu aveam s fiu destul de nelept i destul de puternic ca s-l nltur pe el. Oare acum sunt destul de nelept? Nu tiu, cuget Dunross, concentrndu-se acum asupra lui Quillan Gornt, ascultndu-i amabilitile, auzindu-se pe sine rspunznd cu tot att farmec, n vreme ce mintea lui spunea: nu am uitat de South Orient, nici c a trebuit s fuzionm propria noastr linie aerian cu a voastr, la un pre de nimic, i s pierdem controlul asupra noii linii rebotezat Alt Asia Airways. Nu am uitat nimic. Am pierdut atunci, dar de data asta vom ctiga. Vom ctiga tot, pe Dumnezeu! Casey i privea pe cei doi brbai cu fascinaie. l remarcase pe Quillan Gornt din prima clip; recunoscndu-l dup pozele din dosar. i simise fora i masculinetatea chiar de la distan, cuprins de o stare de excitaie nelmurit. n timp ce privea, tensiunea dintre cei doi brbai aflai fa n fa i se prea aproape palpabil; doi tauri nfruntndu-se. Andrew Gavallan i-a spus de ndat cine e Gornt. Ea nu lsase s se ghiceasc c tie, ntrebndu-i doar pe Gavallan i pe Linbar Struan de ce erau att de ocai de sosirea lui Gornt. Cum erau numai ei patru Casey, Gavallan, deVille i Linbar Struan i-au povestit despre acel Crciun fericit i ntr-o zi casa asta va fi a mea. Ce a fcut tai-panul.. ce a fcut Ian? ntreb ea. Gavallan spuse: S-a uitat numai la Gornt. Simeam c dac ar fi avut un pistol sau un cuit sau un ciomag l-ar fi folosit, tot aa cum simeam c, neavnd o arm, i va folosi dintr-o clip n alta minile sau dinii El ns a stat nemicat ca o stnc, privindu-l pe Gornt, iar Gornt s-a dat napoi un pas, de turbare, literalmente. Dar individul sta, Gornt, are cojones. Recptndu-i parc stpnirea de sine s-a uitat i el lung la Ian, pre de o clip. Apoi, fr s scoat o vorb, l-a ocolit ncet, foarte atent, nescpndu-l nici o clip din ochi, i a plecat.

186

Ce caut nemernicul asta aici n seara asta? bombni Linbar. Gavallan spuse: Trebuie s fie ceva important. Ce? ntreb Linbar. Care din lucrurile importante? Casey se uit la el i surprinse cu coada ochiului semnul de avertisment pe care i-l fcu Jacques de Ville. Instantaneu, chipurile lui Linbar i Gavallan se nchiser. Cu toate astea, ea mai ntreb: Ce caut Gornt aici? Nu tiu, i rspunse Gavallan i ea l crezu. S-au mai ntlnit de la acel Crciun? S-au mai ntlnit. Da, de multe ori, tot timpul, i spuse Gavallan. n societate, desigur. i, pe urm, fac amndoi parte din consiliile unor companii, din comitete i consilii! tulburat adug: ns ei bine, eu sunt sigur c amndoi stau doar n expectativ. Casey vzu c ochii lor se ndreapt iari spre cei doi dumani i le urmri privirea. Inima i btea cu putere. O vzur pe Penelope ndeprtndu-se ca s stea de vorb cu Claudia Chen. Dup o clip, Dunross se uit n direcia lor. Casey tia c i transmite ntr-un fel un semnal lui Gavallan. Apoi ochii lui se oprir asupra ei. Gornt i urmri privirea. Acum amndoi brbaii o priveau. Le simea magnetismul, care o ameea. Un drcuor din ea i mpinse paii spre ei. i prea bine acum c se mbrcase aa, mai provocator dect plnuise, dar Linc i spusese c n seara asta putea s fie mai puin sobr. n mers, simea fonetul mtsii i sfrcurile snilor i se ntrir. Le simea ochii msurnd-o din cap pn-n picioare, dezbrcnd-o i, ciudat, de data asta nu o deranja. Mersul deveni imperceptibil mai felin. Bun, tai-pan, spuse ea cu pretins inocen. Voiai s m altur vou? Da, replic el imediat. Cred c vor doi v cunoatei. Ea ddu din cap, zmbindu-le la amndoi, neobservnd capcana. Nu. Nu ne-am ntlnit niciodat. Dar tiu, desigur, cine e domnul Gornt. Mi-a spus Andrew. A, atunci d-mi voie s v fac cunotin. Domnul Quillan Gornt, tai-pan al companiei Rothwell-Gornt. Domnioara Tcholok Ciranoush Tcholok, din America. Ea ntinse mna, contient de primejdia de a fi ntre cei doi brbai, o jumtate a minii ei fiind strnit de primejdie, iar cealalt jumtate strigndu-i: Isuse, ce caui aici?! Am auzit multe despre dumneavoastr, domnule Gornt, spuse ea, bucuroas c vocea i era controlat, plcndu-i atingerea minii lui, diferit de cea a lui Dunross, mai aspr i mai puin puternic. Din cte tiu, rivalitatea dintre companiile dumneavoastr e veche de generaii. Numai de trei. Bunicul meu a fost primul care a simit favorurile nu foarte blnde ale Struanilor, spuse Gornt pe un ton lejer. ntr-o zi, mi-ar face plcere s v povestesc versiunea noastr despre aceste legende.

187

Poate c amndoi ar trebui s fumai o pip a pcii, zise ea. Cu siguran c Asia este destul de mare pentru amndoi. Lumea ntreag i nu e, spuse Dunross amabil. Nu, confirm Gornt, i dac nu ar fi auzit adevrata poveste, Casey ar fi crezut din tonul i atitudinea lor c ntre ei exist doar o rivalitate amical. n America noi avem multe companii uriae, care convieuiesc panic. n competiie. Aici nu e America, spuse Gornt linitit. Ct timp rmnei aici, domnioar Tcholok? Depinde de Linc, Linc Bartlett. Eu lucrez la Par-Con Industries. Da, tiu. Nu v-a spus c cinm mpreun mari? n mintea ei se aprinser semnalele de primejdie. Mari? Da. Am stabilit azi diminea. La ntrevederea noastr. Nu v-a spus? Nu, spuse ea, descumpnit pe moment. Cei doi brbai o urmreau cu atenie, i ea ar fi dorit s se poat retrage cteva clipe, s revin peste cinci minute dup ce va fi cumpnit cele auzite. Isuse, i spuse ea, luptndu-se s-i pstreze stpnirea de sine n timp ce gndul la toate implicaiile o copleea. Nu, repet ea. Linc nu mi-a pomenit de nici o ntrevedere. Ce ai stabilit? Gornt i arunc o privire lui Dunross, care asculta n continuare impasibil. Doar s lum cina mpreun marea viitoare. Domnul Bartlett i cu dumneavoastr dac suntei liber. mi va face plcere, mulumesc. Unde e acum domnul Bartlett al dumneavoastr? n grdin, cred. Dunross spuse: Ultima dat cnd l-am vzut era pe teras. Adryon era cu el. De ce? Gornt scoase o tabacher de aur i o ntinse spre ea. Nu, mulumesc, spuse ea. Nu fumez. V deranjeaz dac eu fumez? Cltin din cap. Gornt aprinse o igar i se uit la Dunross. A vrea numai s-l salut, nainte de a pleca, spuse el pe un ton amabil. Sper s nu te superi c am venit numai pentru cteva minute, o s te rog s m scuzi c nu rmn la cin. Am nite treburi urgente de rezolvat m nelegi. Desigur, replic Dunross. Regret c nu poi rmne. Nici unul din cei doi brbai nu ls s i se citeasc ceva pe chip. Numai n ochi. Se citea n ochii lor. Ura. Furia. Profunzimea acestora o oc pe Casey. S-l rugai pe Ian Dunross s v arate Galeria Lung, i spunea Gornt. Am auzit c sunt acolo cteva portrete excelente. Eu nu am fost niciodat n Galeria Lung. Numai n sala de biliard. Ea simi un fior pe spinare, n timp ce el se uit din nou la Dunross i acesta i ntoarse privirea.

188

ntrevederea de azi diminea, spuse Casey, cu mintea limpede acum, considernd c e mai bine s lmureasc totul pe loc, n faa lui Dunross. Cnd a fost aranjat? Acum vreo trei sptmni. Credeam c suntei mna lui dreapt, m surprinde c nu v-a pomenit de ea. Linc este tai-panul nostru, domnule Gornt. Eu lucrez pentru el. Nu trebuie s-mi spun totul preciz ea, mai calm acum. Ar fi trebuit s-mi spun, domnule Gornt? Vreau s spun, era important? S-ar putea s fie. Da. Am confirmat, oficial, c noi putem depi orice ofert pe care v-o face Struan. Orice ofert. Gornt i arunc iari o privire tai-panului. Glasul i deveni puin mai dur. Ian, am vrut s-i spun personal c suntem pe aceeai pist. Pentru asta ai venit? Unul din motive. i cellalt? De plcere. De cnd l cunoti pe domnul Bartlett? De vreo ase luni. De ce? Dunross ridic din umeri, apoi se uit la Casey, i din glasul, chipul i atitudinea lui ea nu reui s deslueasc nimic altceva dect bunvoin. Nu tiai nimic despre negocierile cu Rothwell-Gornt? Ea ddu negativ din cap, cu toat sinceritatea, uimit de iscusina cu care Bartlett plnuise totul, cu btaie lung. Nu. Sunt n curs negocieri, domnule Gornt? A zice c da, zmbi Gornt. n cazul sta, vom vedea, nu-i aa? spuse Dunross. Vom vedea cine face cea mai bun afacere. Mulumesc c mi-ai spus personal, dei nu era necesar. tiam, bineneles, c i tu vei fi interesat. Nu-i nevoie s sublimezi asta. De fapt, exist un motiv foarte valabil, rspunse Gornt pe un ton tios. Nici domnul Bartlett, nici aceast doamn nu au cum s tie ct de vital este pentru tine Par-Con. M-am simit dator s le atrag personal atenia. i ie. i, desigur, s te felicit. De ce e vital? ntreb Casey, interesat acum. Fr afacerea cu Par-Con i micarea de capital creia aceasta i va da natere, Compania Struan se va prbui, s-ar putea uor prbui n cteva luni. Dunross rse, iar cei care trgeau pe ascuns cu urechea se nfiorar i ridicar tonul propriei lor conversaii cu un decibel, ngrozii la gndul c Struan ar putea s fie ruinat, i ntrebndu-se n acelai timp: Ce afacere? Par-Con? E cazul s vindem sau s cumprm? Aciuni Struan sau Rothwell-Gornt? Nici o ans de aa ceva, spuse Dunross. Absolut, nici una! Eu cred c exist o mare ans, tonul lui Gornt se schimb. Oricum, cum spui chiar tu, vom vedea.

189

Da, vom vedea, pn atunci Dunross se opri cci o vzu pe Claudia apropiindu-se de ei, stnjenit. Scuz-m, tai-pan, zise ea, s-a primit legtura cu Londra, pe care ai cerut-o personal. Mulumesc, Dunross se ntoarse i i fcu semn lui Penelope, care veni de ndat. Penelope, te rog ocup-te de Quillan i de domnioara Tcholok. Eu am un telefon. Quillan nu st la cin, are treburi urgente. Le fcu vesel cu mna i se ndeprt. Casey remarc graia felin cu care se mica. Nu rmi la cin spunea Penelope, uurarea ei fiind evident, dei ncerca s-o ascund. Nu. mi pare ru c v-am deranjat sosind att de brusc, dup ce am refuzat invitaia voastr amabil. Din pcate, nu pot s stau. Pi, atunci vrei s m scuzai o clip, m ntorc imediat. Nu-i f griji n privina noastr, spuse Gornt blnd. Ne descurcm singuri. nc o dat, mi pare ru de deranj Ari minunat, Penelope. Nu te schimbi deloc. Ea i mulumi, iar Gornt o ls s plece. Rsuflnd uurat, se ndrept spre Claudia Chen, care atepta n apropiere. Suntei un om ciudat, spuse Casey. ntr-o clip, rzboi, n clipa urmtoare, tot numai farmec. Noi, englezii, avem reguli, de pace i de rzboi. Numai pentru c deteti pe cineva nu nseamn s-l njuri, s-l scuipi n fa sau s-i jigneti soia, Gornt i zmbi. Ce-ar fi s mergem s-l cutm pe domnul Bartlett al dumneavoastr? Dup aceea chiar trebuie s plec. De ce i-ai fcut asta? Tai-panului? Provocarea la lupt, treaba cu vital? Asta a fost aruncarea oficial a mnuii, nu-i aa? n public. Viaa e un joc, spuse el. Toat viaa e un joc, iar noi englezii l jucm cu reguli diferite de ale voastre, ale americanilor. Da. Iar viaa e fcut s te bucuri de ea. Ciranoush ce nume frumos avei. mi permitei s-l folosesc? Da, rspunse ea dup o pauz. Dar de ce ai lansat tocmai acum provocarea? Acum era momentul. Nu am exagerat n privina importanei voastre pentru Compania Struan. Mergem s-l cutm pe domnul Bartlett al dumneavoastr? Era a treia oar c spunea domnul Bartlett al dumneavoastr, gndi ea. Vrea s tatoneze terenul sau s m ntrite? Sigur, de ce nu? o lu spre grdin, contient de privirile, deschise i ascunse, ale celorlali oaspei, primejdia dndu-i o senzaie plcut. ntotdeauna v facei intrarea n mod att de teatral? Gornt rse. Nu. Iart-m dac am fost nepoliticos, Ciranoush, dac te-am suprat.

190

Te referi la ntrevederea privat cu Linc? Nu m-a suprat. Linc a fost foarte dibaci abordnd opoziia fr tirea mea. Asta mi-a dat o libertate de aciune pe care altminteri nu a fi avut-o n dimineaa asta. A, deci nu te deranjeaz c nu a avut ncredere n tine s-i spun? Aici nu e vorba de ncredere. i eu i ascund deseori lui Linc unele lucruri, pn la momentul potrivit, ca s-l protejez. n mod evident, el face acelai lucru pentru mine. Linc i cu mine ne nelegem unul pe cellalt. Sau cel puin cred c eu l neleg pe el. Atunci spune-mi cum s nchei o afacere. nti trebuie s tiu ce vrei; n afar de capul lui Dunross. Nu-i vreau capul, sau moartea, nimic de genul sta, ci doar sfritul Casei lor Nobile. Cnd Compania Struan va fi distrus, noi devenim Nobila Cas, chipul i se nspri. Atunci toi strigoii vor putea s doarm. Vorbete-mi despre ei. Acum nu-i momentul, Ciranoush, deloc. Sunt prea multe urechi ostile. Povestea asta va fi numai pentru tine. Erau acum n grdin, unde adia o briz blnd, iar cerul nopii era plin de stele. Linc Bartlett nu se afla pe aceast teras, aa nct coborr pe scara alb de piatr, printre ali oaspei, pn la terasa de jos, spre potecile ce strbteau pajitea. Aici fur oprii. Bun, Quillan, ce surpriz plcut. Bun, Paul. Domnioar Tcholok, permitei-mi s vi-l prezint pe Paul Havergill. Paul conduce acum Victoria Bank. Numai temporar, domnioar Tcholok, din cauz c directorul nostru e n concediu de boal. Eu m voi retrage peste cteva luni. Spre regretul nostru, spuse Gornt, dup care fcu prezentrile cu restul grupului. Lady Joanna Temple-Smith, o femeie de cincizeci i ceva de ani, nalt i cu faa ntins, apoi Richard Kwang i soia sa Mai-ling. Richard Kwang este preedinte la Ho-Pak, una din cele mai bune bnci chinezeti ale noastre. n domeniul bancar, noi suntem toi competitori amicali, domnioar, bineneles cu excepia lui Blacs, spuse Havergill. Poftim? ntreb Casey. Blacs? O, asta e porecla pentru Bank of London, Canton and Shanghai. Or fi ei mai mari dect noi i cu vreo lun mai vrstnici, dar noi suntem cea mai bun banc de aici, domnioar Blacs sunt bancherii mei, i spuse Gornt lui Casey. M mpac foarte bine cu ei. Sunt bancheri de prim mn. De a doua, Quillan. Gornt se ntoarse iari ctre Casey: Noi avem o vorb aici, c Blacs e format din gentlemeni care ncearc s fie bancheri, iar cei de la Victoria sunt bancheri care ncearc s fie gentlemeni.

191

Casey rse. Ceilali zmbir politicos. Toi suntei n competiie amical, domnule Kwang? ntreb ea. O, da. Noi n-am ndrznit s ne confruntm cu Blacs sau cu Victoria, spuse Richard Kwang curtenitor. Era un brbat scund i ndesat, de vrst mijlocie, cu prul negru nspicat cu alb, un surs plcut, i vorbea o englez perfect. Am auzit c Par-Con va investi n Hong Kong, domnioar Tchelek. Suntem aici ca s vedem cum stau lucrurile, domnule Kwang. nc nu s-a stabilit nimic, rspunse ea, trecndu-i cu vederea pronunarea greit a numelui ei. Gornt i cobor glasul. Numai ntre noi, s tii c le-am spus i domnului Bartlett i domnioarei Tcholok c eu pot depi orice ofert pe care ar face-o Struan. Blacs m sprijin sut la sut. i am i ali bancheri prieteni. Sper c Par-Con va studia toate posibilitile nainte de a se angaja la ceva. Cred c asta ar fi cel mai nelept, spuse Havergill. Bineneles c Struan e n avantaj. Blacs i cea mai mare parte a Hong Kongului n-ar fi de acord cu tine, zise Gornt. Sper s nu ajungei la o nfruntare, Quillan. Compania Struan e principalul nostru client. Richard Kwang spuse: n orice caz, domnioar Tchelek, ar fi bine sa avem aici o mare compania american precum Par-Con. Bine pentru dumneavoastr, bine pentru noi. S sperm c se va gsi o nelegere care s-i convin Par-Con-ului. Dac domnul Bartlett are nevoie de vreun ajutor Bancherul i ntinse cartea lui de vizit. Ea o lu, i deschise poeta de mtase i i-o oferi pe a ei cu la fel de mare rapiditate, cci venise pregtit pentru schimbul imediat de cri de vizit, care n Asia e obligatoriu i ine de bunele maniere. Bancherul chinez se uit la ea, apoi miji ochii. mi pare ru c nu am i eu carte de vizit tradus n caractere, spuse ea. Bancherii notri n America sunt First Central New York i California Merchant Bank and Trust Company, Casey le menion cu mndrie, cci cu siguran c, mpreun capitalul acestor gigani ai lumii bancare depea 15 miliarde. M-a bu, se opri, uimit de atitudinea brusc glacial a celor din jur. S-a ntmplat ceva? Da i nu, spuse Gornt dup un moment. First Central New York Bank nu e deloc popular aici. De ce? Havergill spuse dispreuitor: S-au dovedit a fi o aduntur adic, aa spunem noi englezii la o band de ticloi, domnioar, First Central New York a fcut nite afaceri aici nainte de rzboi, apoi s-a extins pe la mijlocul anilor patruzeci, cnd cei de la Victoria i alte instituii britanice abia ne repuneam pe picioare. n patruzeci i nou, cnd preedintele Mac l-a azvrlit pe Ciang Kai-i de pe continent n Taiwan, trupele

192

lui Mao au fost comasate la frontiera noastr, la numai cteva mile n nord de Noile Teritorii. Exista riscul ca acele hoarde s dea nval i s invadeze Colonia. Muli au luat-o la sntoasa, nici unul dintre noi, bineneles, ns chinezii au plecat toi care au putut. Fr nici un avertisment, First Central New York a cerut napoi toate mprumuturile, i-a pltit depuntorii, i-a nchis porile i ters-o, totul n numai o sptmn. Nu tiam, spuse Casey, uimit. Erau o aduntur de nemernici lai, draga mea, scuz-mi expresia, zise Lady Joanna cu dispre fi. Bineneles, ei au fost singura banc ce a dat bir cu fugiii. Dar erau de fapt eh, la ce te poi atepta, draga mea? Probabil la ceva mai bun, Lady Joanna, spuse Casey, furioas pe vicepreedintele care se ocupa de contul lor, pentru c nu i prevenise. Poate c au avut nite circumstane atenuante, domnule Havergill, mprumuturile erau substaniale? La momentul acela, din pcate da, foarte. Banca a ruinat un mare numr de ntreprinderi i de oameni, a cauzat imens de mult umilire i durere. Totui, spuse el zmbind, noi am beneficiat cu toii de pe urma plecrii lor. Acum vreo doi ani au avut neruinarea s fac o cerere la secretarul financiar pentru o nou autorizaie! Richard Kwang adug jovial: Dar asta e o autorizaie care tiu c nu va fi rennoit niciodat! Vedei, domnioar Tchelek, toate bncile strine funcioneaz pe baza unei autorizaii de un an, care se rennoiete. Cu siguran c ne descurcm foarte bine i fr ia, de fapt fr nici o banc american. Sunt aa nite n fine, vei constata, domnioar K.C., c Victoria, Blacs sau Ho-Pak, poate toate trei pot satisface perfect toate necesitile Par-Con-ului. Dac dumneavoastr i domnul Bartlett ai vrea s stai de vorb A fi bucuroas s v fac o vizit, domnule Kwang. S zicem mine? La nceput eu m ocup de toate chestiunile noastre bancare. Poate n cursul dimineii? Da, sigur c da. Vei constata c suntem competitivi, spuse Richard Kwang imperturbabil. La zece? Excelent. Noi stm la V and A, n Kowloon. Dac ora zece nu v convine, anunai-m, spuse ea. M bucur c v-am cunoscut personal i pe dumneavoastr, domnule Havergill. Presupun c ntlnirea noastr de mine e valabil? Desigur. La patru, nu-i aa? Abia atept s stau de vorb pe ndelete cu domnul Bartlett, i cu tine, desigur, draga mea. Era un brbat nalt i slab i ea i observ privirea ridicndu-se de pe decolteul ei. i nbui aversiunea instantanee. S-ar putea s am nevoie de el i de banca lui, i spuse ea. Mulumesc, rspunse ea cu exact atta deferen ct se cerea i apoi i ndrept farmecele asupra lui Lady Joanna. Ce rochie frumoas, spuse ea, dei n sinea ei i displcea profund, la fel ca i iragul de perle mici ce nconjura gtul usciv al femeii.

193

O, i mulumesc, draga mea. i a ta e tot de la Paris? Indirect. E un model Balmain, dar am cumprat-o la New York. i zmbi soiei lui Richard Kwang, o cantonez mrunic, voinic, i bine conservat, cu o coafur complicat, o piele foarte pal i ochi nguti. Purta un imens pandantiv din jad imperial i im inel cu un diamant de apte carate. Mi-a fcut plcere s v cunosc, doamn Kwang, spuse ea, impresionat de bogia pe care o reprezentau acele bijuterii. Noi l cutm pe Linc Bartlett. Lai vzut cumva? Nu l-am, vzut de mai de mult. Cred c a intrat n aripa de est, rspunse Havergill. Mi se pare c e un bar acolo. Era cu Adryon, fiica lui Dunross. Adryon s-a fcut o fat foarte drgu, spuse Lady Joanna. Fac o pereche foarte reuit mpreun. E un brbat fermector domnul Bartlett. Nu e nsurat, nui aa, drag? Nu, rspunse Casey, la fel de afabil, adugnd-o pe Lady Joanna Temple Smith pe lista ei de persoane nesuferite. Linc nu e cstorit. n curnd o s pun cineva mna pe el, inei minte ce v spun. Cred c Adryon e nebun dup el. Poate i-ar face plcere s vii la ceai joi, draga mea? A vrea s le cunoti pe cteva dintre fete. E ziua cnd se ntrunete Clubul nostru, al Celor de Peste Treizeci de Ani. Mulumesc, spuse Casey. Nu m ncadrez ca vrst, dar mi-ar face plcere s vin. O, iart-m, draga mea! Am presupus O s trimit o main s te ia. Quillan, rmi la cin? Nu, nu pot. Am treburi urgente. Pcat, Lady Joanna zmbi dezgolindu-i dinii stricai. Dac vrei s ne scuzai. Trebuie s-l gsim pe Bartlett i dup aceea eu trebuie s plec. Ne vedem smbt. Gornt o lu pe Casey de bra i o trase dup sine. Ceilali i privir ndeprtndu-se. E destul de atrgtoare, un stil cam vulgar, nu-i aa? spuse Lady Joanna. Chuluk. Asta-i un nume din Europa Central, nu? Posibil. Ar putea fi din Orientul Mijlociu, Joanna, cine tie, poate turcesc, poate de prin Balcani Havergill se ntrerupse. A, neleg ce vroiai s spui. Dar nu, nu cred. Nu arat deloc a evreic. n ziua de azi cine i mai d seama? S-ar putea s-i fi aranjat nasul. n ziua de azi se fac lucruri nemaipomenite, nu-i aa? Nu m-am gndit nici o clip s m uit. Hm! Crezi tu? Richard Kwang i ddu cartea de vizit a lui Casey soiei sale, care o citi imediat i i nelese uimirea. Paul, pe cartea ei de vizit scrie trezorier i vicepreedinte al societii e destul de impresionant, nu crezi? Par-Con e o companie mare. E, drag prietene, ei sunt americani. n America se fac tot soiul de lucruri extraordinare. Precis c nu e dect un titlu i nimic mai mult.

194

Ca s-i salveze reputaia amantei sale? ntreba Joanna. 12 Ora 21.00. Tacul de biliard lovi bila alb, care porni pe masa verde i i fcu vnt celei roii ntr-una din pungile ndeprtate, oprindu-se cu precizie n spatele altei bile roii. Adryon aplaud ncntat. O, Linc, a fost grozav! Eram convins c numai te lauzi. Mai f-o o dat! Linc Bartlett zmbi i el. Pe un dolar c cea roie face nconjurul mesei i intr n punga aia, iar cea alb se oprete aici. nsemn punctul cu cret. S-a fcut! Se aplec peste mas i ochi, iar bila alb se opri la un milimetru de semnul fcut de el, n timp ce cea roie cdea n pung. Ayeeyah! Nu am la mine un dolar. Ei drcie! Pot s-i rmn datoare? O doamn, orict de frumoas, trebuie s-i plteasc datoriile de joc pe loc. tiu. Aa spune i tata. Poi s-i pltesc mine? El o privi, bucurndu-se de prezena ei, ncntat c ndemnarea lui o ncntase. Fata purta o fust neagr, lung pn la jumtatea genunchiului i o splendid bluz de mtase. Avea picioare lungi, foarte lungi, desvrite. Nu. El se prefcu indispus, iar apoi izbucnir amndoi n rs n ncperea uria, unde becurile luminau puternic doar masa mare de biliard, restul ncperii fiind cufundat ntr-o penumbr intim, cu excepia fiei de lumin ce ptrundea pe ua deschis. Joci nemaipomenit de bine, spuse ea. S nu spui nimnui, dar n armat mi-am ctigat existena jucnd biliard. n Europa? Nu. n Pacific. Tatl meu a fost pilot de vntoare. A dobort ase avioane nainte de a fi dobort i el i de a nu mai putea zbura. Cred c asta l fcea s fie un as, nu-i aa? Tu ai participat la debarcrile alea nfiortoare mpotriva japonezilor? Nu. Eu eram la construcii. Noi veneam dup ce totul se linitea. O! Am construit baza, terenuri de aterizare n Guadalcanal i pe insule n tot Pacificul. Rzboiul pe care l-am fcut eu a fost uor, nimic n comparaie cu al tatlui tu.

195

Ducndu-se s pun tacul la loc n rastel l ncerc pentru prima oar un sentiment de prere de ru c nu fusese n infanteria marin. Expresia fetei cnd i spusese c a fost la construcii l fcu s se simt lipsit de brbie. Ar trebui s ne ducem s ne uitm dup prietenul tu. Poate c a venit deja. Nu e important. Nu e chiar prietenul meu, l-am cunoscut numai de vreo sptmn, la petrecerea unei prietene. Martin e ziarist la China Guardian. Nu e iubitul meu. Toate tinerele domnioare englezoaice vorbesc la fel de deschis despre iubiii lor? Datorit anticoncepionalelor. Ele ne-au eliberat pentru totdeauna de servitutea masculin. Acum suntem egale! Suntei, oare? Eu sunt. Atunci eti norocoas. Da, tiu c sunt foarte norocoas, l privi lung. Tu ci ani ai, Linc? Sunt btrn. Puse cu zgomot tacul la loc n rastel. Era pentru prim oar n viaa lui c nu voia s-i spun vrsta. Fir-ar s fie, gndi el, avnd o senzaie ciudat de nelinite. Ce-i cu tine? Nimic. Nu-i nimic. Sau e? Eu am nousprezece, tocmai spunea ea. Cnd e ziua ta? Pe 27 octombrie. Sunt n Scorpion. Dar a ta cnd e? Pe 1 octombrie. Nu se poate! Spune-mi cinstit! S mor eu dac nu-i aa. Ea btu ncntat din palme. Asta e grozav! Tata e pe zece. E grozav, un semn bun. De ce? O s vezi. Vesel, i deschise poeta, scond un pachet de igri boit i o brichet de aur plat. El i lu bricheta s i ofere foc, dar nu se aprinse. Mai ncerc o dat i nc o dat, dar tot nimic. S-o ia naiba, spuse ea. Drcia asta n-a mers niciodat bine, dar o am de la tata i in la ea. E drept c am scpat-o de cteva ori pe jos. El studie bricheta, sufl n fitil i meteri puin. Tot n-ar trebui s fumezi. Asta-mi spune mereu i tata. Are dreptate. Da. Dar deocamdat mi place s fumez. Ci ani ai, Linc? Patruzeci. O! el i citi uimirea pe chip. Deci eti de o vrst cu tata! Sau aproape. El are patruzeci i unu.

196

Au fost doi ani buni, arunc Linc pe un ton sec, spunndu-i n sinea lui: Oricum o iei, Adryon, sunt destul de btrn ca s-i fiu tat. Ea se ncrunt iari. Ciudat, nu prei deloc de aceeai vrst, apoi adug grbit: Peste doi ani o s am douzeci i unu, i practic o s ncep s mbtrnesc. Nu-mi pot imagina c o s am douzeci i cinci, treizeci, ca s nu mai vorbesc de patruzeci de ani Doamne, cred c a prefera s mor. Da, la douzeci i unu eti btrn, al naibii de btrn, spuse el, gndinduse: De mult nu ai mai stat cu cineva att de tnr, ai grij, fata asta e dinamit, scpr bricheta i o aprinse, ce tii tu! Mulumesc, spuse ea, trgnd din igar ca s nu se sting. Tu nu fumezi? Nu, acum nu. Am fumat, dar Casey mi-a tot trimis articole ilustrate despre cancer i fumat, pn cnd m-am convins. E cert c acum mi-e mai uor la golf, la tenis i, zmbi. i la tot felul de sporturi. Casey e superb. Chiar este vicepreedinta ta? Da. O s Aici o s fie greu pentru ea. Brbailor nu le va plcea deloc s trateze cu ea. La fel se ntmpl i n America. Dar ncep s se obinuiasc. Noi am creat Pan-Con-ul, n ase ani. Casey, se pricepe s lucreze ca cei mai buni dintre ei. E amanta ta? El lu o nghiitur de bere. Toate domnioarele englezoaice vorbesc aa pe leau? Nu, rspunse ea rznd. Eram doar curioas. Toat lumea spune toat lumea bnuiete c e. Chiar aa? Da. Toat societatea hongkonghez nu vorbete dect despre voi, iar seara asta va pune capac. V-ai fcut amndoi o intrare foarte remarcat, ca s nu mai vorbim de avionul tu particular, de armele de contraband i de faptul c ea, Casey, a fost ultimul european care l-a vzut pe John Chen, din cte spuneau ziarele. Mi-a plcut interviul tu. Ei, acei tic tipii ia de la ziar m ateptau n u azi dup-mas. Am ncercat s fiu scurt i incisiv. Par-Con chiar valoreaz o jumtate de miliard de dolari? Nu. Vreo trei sute de milioane, dar n curnd va fi o companie de un miliard de dolari. Da, curnd. O vzu cum se uit la el cu ochii aceia verzi-cenuii, cu o privire deschis, att de matur i totui att de tnr. Eti un om foarte interesant, Linc Bartlett. mi place s stau de vorb cu tine. i tu mi placi. La nceput nu. Am ipat ca din gur de arpe cnd tata mi-a spus c trebuie s m ocup de tine un timp, s-i prezint lumea. Nu m-am achitat prea bine de datorie, nu-i aa? A fost splendid.

197

Hai, fii serios, zmbi i ea. Te-am monopolizat complet. Nu-i adevrat. L-am cunoscut pe Christian Toxe editorul, pe Richard Kwang i pe cei doi americani de la Consulat. Lannan, parc l chema pe unul. Langan. Edward Langan. E drgu. Nu am reinut numele celuilalt. De fapt nu i cunosc prea bine, au fost doar la curse cu noi. Christian e plcut, iar soia lui e grozav. Ea e chinezoaic, aa c nu e aici n seara asta. Bartlett se ncrunt. Fiindc e chinezoaic? A fost invitat, dar tiam c n-o s vin. E o chestiune de cinste a obrazului. Pentru a salva obrazul soului ei. Lumea bun nu aprob cstoriile mixte. S te cstoreti cu btinai? Cam aa ceva, ridic din umeri. O s vezi i tu. Hai mai bine s-i mai fac cunotin cu civa oaspei, cci, dac nu, va fi vai de mine! Ce ai zice de Havergill, bancherul? Ce prere ai de el? Tata l consider pe Havergill un neghiob. Atunci, pe legea mea, e un neghiob de douzeci i dou de carate! Excelent! spuse ea i rser mpreun. Linc? ntoarser amndoi capul spre cele dou siluete care se conturau n fia de lumin dinspre u. El recunoscu imediat vocea i siluete lui Casey, dar nu tia cine e brbatul. De unde se gseau ei, era greu s disting ceva, avnd lumina n fa. Bun, Casey, cum merge? O lu pe Adryon, cu nonalan de bra, conducnd-o spre cei doi. I-am artat lui Adryon cum se joac biliard. Adryon rse. Ce modestie! E nemaipomenit la biliard, Casey, nu-i aa? Da. A, Linc, Quillan Gornt voia s te salute nainte de a pleca. Brusc, Adryon ncremeni pe loc i se fcu alb la fa. Linc se opri i el, uimit. Ce s-a ntmplat? o ntreb el. Bun seara, domnule Bartlett, spuse Gornt, apropiindu-se de ei i intrnd n cercul de lumin. Bun, Adryon. Ce cutai aici? spuse ea cu glas pierit. Am venit doar pentru cteva minute, L-ai vzut pe tata? Da. Atunci plecai. Plecai i lsai n pace casa asta, spuse Adryon cu acelai glas. Bartlett o privea cu ochii mari. Ce naiba se petrece aici? Gornt rspunse calm:

198

E o poveste lung. Mai poate s atepte pn mine, sau pn sptmna viitoare. Voiam doar s confirm invitaia la cin pentru mari, i, dac suntei liberi n weekend, poate vrei s ieim la o plimbare cu iahtul meu. Duminic, dac e vreme bun. Mulumim. n principiu da, dar am putea s confirmm mine? ntreb Bartlett, nc intrigat de atitudinea lui Adryon. Adryon, spuse Gornt blnd, Annagrey pleac sptmna viitoare, i mi-a spus s te rog s-i dai un telefon. Adryon nu rspunse, privindu-l n continuare cu ochi mari, i Gornt adug ctre ceilali doi: Annagrey este fiica mea. Ele sunt bune prietene, au fost aproape tot timpul la aceleai coli. Annagrey pleac la universitate n California. Da? Dac putem sa o ajutm cu ceva zise Casey. E drgu din partea voastr, rspunse Gornt. O s o cunoatei mari. Putem vorbi despre asta atunci. Acum v spun la re Ua din cellalt capt al slii de biliard se deschise, n ea apru Dunross. Gornt zmbi i i ntoarse iari atenia spre ei. Noapte bun, domnule Bartlett, Ciranoush. Ne vedem mari. Noapte bun, Adryon. Fcu o scurt plecciune n faa lor, dup care travers ncperea i se opri. Noapte bun, Ian, spuse el politicos. Mulumesc pentru ospitalitate. Noapte bun, rspunse Dunross la fel de politicos, i se ddu la o parte, cu un uor zmbet pe buze. l urmri pe Gornt cu privirea pn ce acesta iei pe ua principal, apoi i ntoarse atenia ctre sala de biliard. E aproape timpul s se serveasc cina, spuse el cu glas calm, i cald. Cred c suntei cu toii mori de foame. Eu unul sunt. Ce ce a vrut? ntreb Adryon cu voce tremurat. Dunross se apropie de ea cu un zmbet pe chip, linitind-o. Nimic. Nimic important, scumpa mea. Quillan s-a mai mblnzit la btrnee. Eti sigur? Sigur, o cuprinse cu braul i o mbria uor. Nu-i nevoie s-i frmni cporul tu drgu. A plecat? Da. Bartlett avu de gnd s spun ceva, dar se opri instantaneu vznd privirea ce i-o arunc Dunross peste capul lui Adryon. Da, totul e n regul, scumpa mea, spuse Dunross mbrind-o iari uor pe Adryon, iar Bartlett o vzu cum se ghemuiete n cercul cald al acelor brae. Nu ai de ce s-i faci griji. Linc mi arta cum joac el biliard i deodat A aprut att de brusc A fost ca o artare.

199

i pe mine ai fi putut s m dobori cu o pan, cnd a aprut aa, ca Zna Rea, Dunross rse, apoi adug pentru Bartlett i Casey: lui Quillan i plac scenele teatrale, apoi ctre Bartlett: Noi doi o s mai discutm despre asta dup cin. Desigur, spuse Bartlett, remarcnd c ochii nu-i surdeau deloc. Se auzi sunnd gongul pentru cin. Of, slav Domnului! zise Dunross. Haidei s mergem, n sfrit se d de mncare. Casey, tu eti la masa mea. Rmase cu braul pe dup umerii lui Adryon, tandru, conducndu-i paii spre lumin. Casey i Bartlett veneau n urma lor. Gornt se urc la volanul Rolls-Royce-ului Silver Cloud negru, pe care l parcase chiar n faa Casei Mari. Era o noapte plcut, dei umiditatea crescuse iari. Se simea foarte mulumit de sine. i acum la cin cu Jason Plumm! i spuse el. Dac tipul la se angajeaz, Dunross e ca i terminat, iar eu devin proprietarul acestei case i al Companiei Struan, cu tot calabalcul! Nici c s-ar fi putut mai bine: nti Casey i Ian aproape n acelai timp, i totul etalat n faa lui i n faa ei. Apoi Havergill i Richard Kwang mpreun. Apoi Bartlett n sala de biliard, i pe urm din nou Ian. Perfect! Acum Ian e incitat, Bartlett e incitat, Havergill, Richard Kwang i la fel i Plumm. Ha! De-ar ti ei. Totul e perfect. Cu excepia lui Adryon. mi pare ru de ea. Pcat c i copiii trebuie s moteneasc dumniile prinilor. Dar aa e viaa. Joss. Pcat c ea nu vrea s ias n lume i s prseasc Hong Kongul, ca Annagrey, mcar pn ce Ian Dunross i cu mine ne vom ncheia definitiv socotelile. A prefera s nu fie aici s-l vad zdrobit, i nici Penelope. Joss dac ele sunt aici, joss dac nu sunt. A vrea ca el s fie aici cnd voi pune stpnire pe boxa lui de la curse, pe locul lui n toate consiliile, n toate sinecurile, n adunarea legislativ. O, da, curnd toate vor fi ale mele. O dat cu invidia ntregii Asii. Rse. Da, da. Era i timpul. Atunci toi strigoii vor putea s doarm. Fie ei blestemai de strigoi! Rsuci cheia n contact, pornind motorul, savurnd luxul tapieriei de piele veritabil i al lemnului lefuit, aroma bogat i aparte. Apoi bg n vitez i cobor aleea, trecnd pe lng parcarea unde se aflau celelalte maini, pn la uriaa poart principal din fier forjat, cu armele Struanilor pe ea. Opri ca s treac mainile care circulau pe osea i zri n retrovizoare Casa Mare. nalt, ntins, cu ferestrele luminate strlucitor, primitoare. Curnd vei fi a mea, i spuse el. O s dau aici petreceri cum n-a mai vzut i nici nu va mai vedea vreodat Asia. Cred c mi-ar trebui i o amfitrioan. Poate americanca? Chicoti. Ah, Ciranoush, ce nume adorabil, spuse el cu voce tare, cu acelai glas voalat cu care i rostise mai devreme numele. Treaba asta ar fi uor de realizat. Ajunge s foloseti manierele de pe vechiul continent, nite vin bun, o mncare uoar, dar excelent, i rbdare. Combinate cu cel mai ales rafinament masculin englezesc, aristocratic, cu vorbe frumoase, i tipa va fi a ta, unde i cnd vrei. Iar apoi, dac tii s alegi momentul potrivit, poli s foloseti i o englez de mahala, un pic de grosolonie bine cumpnit, i vei dezlnui n ea pasiuni ascunse, pe care nici un brbat nu i le cunoate. Dac eu nu

200

m nel, are mare nevoie de un brbat care s tie cum s o ia. Aadar, sau Bartlett nu face fa, sau nu sunt amani, cum se sugera n raportul confidenial. Interesant. Dar tu chiar o vrei? Ca jucrie, poate. Ca unealt, cu siguran. Ca amfitrioan nu, e prea bgrea. Drumul era acum liber, aa nct iei pe poart, i o lu la vale pn la intersecie, coti la stnga, i curnd se afla pe Peak Road, cobornd panta abrupt spre Magazine Gap unde se gsea apartamentul lui Plumm. Dup cina cu acesta, trebuia s mearg la o ntlnire, apoi n Wanchai, la unul din apartamentele sale private i la calda mbriare a lui Mona Leung. Pulsul i se acceler la gndul stilului ei violent de a face dragoste, al urii ei abia disimulate fa de el i fa de toi quai loh, aflat n permanent conflict cu gustul ei pentru lux, apartamentul nchiriat pentru ea i modesta sum de bani pe care i-o ddea el lunar. Niciodat s nu le dai bani destui, l nvase mai de mult tatl su, William. Haine, bijuterii, vacane, e n regul. Dar nu prea muli bani. Controleaz-le cu dolari. i s nu crezi niciodat c te iubesc de dragul tu. Nu e cazul. Numai banii ti conteaz i vor conta vreodat. n ascuns, ele te vor dispreui ntotdeauna. Ceea ce mi se pare destul de corect, dac stai s te gndeti. Noi nu suntem chinezi i nu vom fi niciodat. Nu exist niciodat vreo excepie? Nu cred. Nu pentru un guai loh, fiule. Nu cred. Cu mine nici una n-a fcut excepie, i am cunoscut destule. O, i va drui trupul ei, copiii ei, chiar i viaa ei, dar te va dispreui ntotdeauna. Nu are ncotro, ea e chinezoaic, iar noi suntem quai loh! Ayeeyah, gndi Gornt. Acel sfat s-a dovedit ntemeiat de nenumrate ori. i m-a salvat de mult suferin. O s-mi fac plcere s-l revd pe btrn, i spuse el. Anul sta i voi face un cadou grozav, Compania Struan. Conducea atent la vale, pe partea sting a drumului ntortocheat, innd aproape de peretele de stnc. Noaptea era plcut, oseaua bun i circulaie puin. n mod normal i-ar fi luat oferul, dar n aceast noapte nu voia s existe martori ai ntlnirii lui cu Plumm. Nu, i spuse el. i nu vreau martori nici ai ntlnirii mele cu Wu Patru Degete. Ce o fi vrnd piratul la? Nimic bun. Precis e ceva periculos. Da, ns n timpul rzboiului din Coreea, Wu i-a fcut o foarte mare favoare i poate c acum vrea s i returnezi acea favoare. Mai devreme sau mai trziu, exist ntotdeauna o zi a socotelilor, i aa e cinstit, asta e regula chinezeasc. Primeti un cadou, dai napoi un cadou puin mai valoros. i se face o favoare n 1950, cnd armatele comuniste chineze din Coreea i croiau drum de la Yalu spre sud, cu pierderi imense, erau ntr-o criz disperat de provizii strategice de tot soiul i dispuse s plteasc foarte bine pe oricine ar fi reuit s le strecoare prin blocad proviziile de care aveau nevoie. n acea vreme, compania RothwellGornt se afla i ea ntr-o situaie disperat din cauza imenselor pierderi suferite la Shanghai datorit cuceririi acestuia de ctre Mao. Aa nct, n decembrie 1950, el i cu tatl su au fcut nite mprumuturi masive i au cumprat n tain din

201

Filipine un transport uria de penicilin, morfin, sulfamide i alte medicamente, evitnd licena de export obligatorie. Pe acestea le-au ncrcat n secret pe o jonc nchiriat, cu unul din echipajele lor de ncredere, i le-au trimis la Wampoa, o insul pustie de pe Pearl River, n apropiere de Canton. Pata urma s se fac n aur, la livrarea mrfii, dar pe drum. n meandrele estuarului Pearl River-ului, jonca lor a fost interceptat de pirai de fluviu, care ineau cu naionalitii lui Ciang Kai-i, i le-au cerut o rscumprare. Nu aveau bani cu ce s rscumpere ncrctura, iar dac naionalitii ar fi aflat c Rothwell-Gornt face afaceri cu dumanii lor comuniti, pe care i urau de moarte, viitorul Companiei n Asia ar fi fost pe vecie compromis. Prin compradorele su, Gornt a aranjat o ntlnire n portul Aberdeen cu Wu Patru Degete, despre care se zicea c ar fi unul din cei mai mari contrabanditi din estuarul Pearl River-ului. Unde acum vas? ntrebase Wu Patru Degete n jargonul lui mizerabil anglo- chinezesc. Gornt i explicase cum putuse mai bine, vorbind n jargon, necunoscnd haklo, dialectul lui Wu. Poate, poate c nu! zmbise Wu Patru Degete. Telefonez eu trei zile. Parola nee choh wah. Trei zile, heya? n a treia zi a telefonat. Bine, ru, nu tiu. ntlnim dou zile Aberdeen. Dup Ora Maimuei. Asta nsemna ora zece seara. Chinezii mpreau ziua n dousprezece pri de cte dou ore, fiecare avnd un nume, ntotdeauna n aceeai ordine, ncepnd de la patru dimineaa cu Cocoul, apoi la ase Cinele, i aa mai departe: Porcul, obolanul, Taurul, Tigrul, Iepurele, Dragonul, arpele, Maimua, Calul i Capra. Peste dou zile, la ora Maimuei, pe jonca lui Wu, la Aberdeen, primise plata integral a transportului su, n aur, cu un plus de patruzeci la sut. Un profit uluitor, de cinci sute la sut. Wu Patru Degete rnjise: Fac trg mai bun dect quai loh, nu f griji. Douzeci i opt de mii de taeli de aur. (Un tael nsemna ceva mai mult dect o uncie.) Data viitoare eu transport; Da? Da. Tu cumperi, eu transport, eu vnd, patruzeci la sut mie, pre de vnzare. Da. Recunosctor, Gornt ncercase s-i ofere un procent mai mare de data asta, dar Wu refuzase. Numai patruzeci la sut, pre vnzare. ns Gornt a neles c acum i era ndatorat traficantului. Aurul era n lingouri de contraband de cte cinci taeli. A fost evaluat la rata oficial de 35 de dolari uncia. Dar pe piaa neagr, trecut clandestin n Indonezia, n India sau napoi n China, fcea de dou sau trei ori pe att uneori i mai mult. Din acest transport, iari cu ajutorul lui Wu, Rothwell-Gornt a ctigat un milion i jumtate de dolari americani i s-a repus pe picioare. Dup aceea au mai fost nc trei transporturi, care au adus un profit uria ambelor pri. Apoi rzboiul s-a terminat

202

i la fel i relaia lor. De atunci, nu a dat nici un semn de via, se gndi Gornt. Pn la telefonul de azi dup-amiaz. A, vechi prieten, putem vedem? Disear? spusese Wu Patru Degete. Se poate? Oricnd, eu atept. Acelai loc ca pe vremuri. Bine? Deci acum favoarea trebuie returnat. n regul. Gornt ddu drumul la radio. Chopin. Conducea pe drumul erpuitor n mod automat, cu gndul la ntrevederile care-l ateptau, motorul abia auzindu-se. ncetini, cci venea im camion din fa, apoi iei de pe banda lui i acceler ca s depeasc un taxi care abia se tra, pe poriunea de linie dreapt. Avnd vitez cam mare acum, frn brusc cci se apropia de curba fr vizibilitate. Apoi ceva pru s plesneasc n mruntaiele motorului, piciorul lui atinse podeaua, stomacul i se ntoarse pe dos, i intr n curba strns cu vitez excesiv. Panicat, aps iari i iari pe pedala de frn, fr rezultat, n timp ce minile sale rsuceau volanul. Lu destul de prost prima curb, cltinndu-se ca un om beat, ieind din ea pe banda opusa a oselei. Din fericire nu venea nimic din fa, dar trase prea brusc de volan, apropiindu-se vertiginos de peretele de stnc i, cu stomacul cuprins de spasme de grea, suci volanul n partea cealalt. Avea acum vitez foarte mare i se apropia de o nou curb. Aici panta era mai abrupt, drumul mai erpuit i mai ngust. Din nou lu curba prost, dar dup ce o depi, reui o fraciune de secund s trag frna de mn, ceea ce i mai reduse puin din vitez. Se apropia curba urmtoare. Iei din ea cu mult pe banda opus, orbit de faruri ce se apropiau din fa. Taxiul trase nspimntat spre margine i era ct pe ce s se prbueasc n gol, cu claxonul urlnd, dar trecu la civa centimetri de el. ncerc disperat s revin pe partea corect a oselei, dar apoi ncepu s coboare la vale vertiginos, nemaicontrolnd maina. O bucic de drum drept, i izbuti s treac ntr-o vitez inferioar, tocmai cnd intra intr-o alt curb fr vizibilitate, cu motorul urlnd. Reducerea brusc de vitez l-ar fi proiectat prin parbriz dac n-ar fi avut centura de siguran i minile ncletate pe volan. Ddu colul, dar din nou era cu mult n afar i i-au lipsit numai civa milimetri ca s nu se ciocneasc de maina ce venea din fa. Reveni cltinndu-se pe banda lui, cotind brusc, prea tare, ncetinind puin, dar panta i ntortochelile drumului nu mai conteneau. Tot avea, vitez prea mare cnd intr n urmtoarea curb i la ieire era mult pe banda opus. Camionul greu ncrcat ce trudea la deal nu putea face nimic. Cuprins de panic, trase de volan spre stng i abia reui s ocoleasc, cu o uoar izbitur piezi, camionul, ncerc s bage schimbtorul de viteze n mararier, dar nu voia s intre, angrenajul protest. Apoi, cuprins de groaz, zri naintea lui, pe banda pe care mergea, trafic lent, maini venind din sens opus, i drumul disprnd dup o curb. Era pierdut, aa nct trase stnga, spre peretele muntelui, ncercnd s fac un ricoeu i s se opreasc astfel. Se auzi un scrnet de metal ce se mpotrivea, geamul lateral din spate se fcu ndri, i apoi ricoa din peretele de stnc. Maina care venea trase mult spre marginea oselei, cu claxonul urlnd. nchise ochii, pregtindu-se pentru coliziunea frontal, dar, ca, prin minune, aceasta nu se produse i, scp, mai avnd numai atta putere ct s suceasc tare volanul

203

napoi, spre peretele muntelui. l lovi cu o izbitur asurzitoare. Aripa din fa stnga se rupse. Maina brzd tufriul i mormanul de pmnt din fa, izbi un pinten de stnc i se ridic de spate, azvrlindu-l pe Gornt ntr-o parte. ns cnd maina czu napoi, una din roi intr n an i se nepeni, i chiar nainte de a lovi micuul Mini din fa, al crui ofer ncremenise, se opri. Gornt se trase n sus cu greu. Maina rmsese pe jumtate sltat. Transpiraia iroia pe el i inima i btea s-i sparg pieptul. i venea greu s respire sau s gndeasc. Circulaia n ambele sensuri se oprise n dezordine. Auzi cteva claxoane sunnd nerbdtor, din vale i din deal, apoi pai grbii. Eti teafr, omule? ntreb strinul. Da, cred c da. M-au m-au lsat frnele. Gornt i terse sudoarea de pe frunte, ncercnd s-i pun creierul n funciune. i pipi pieptul, apoi i mic picioarele, nu-l durea nimic. Eu n-au mai inut frnele luam o curb i pe urm totul Frnele? La un Rolls? Eu credeam c faci pe Stirling Moss. Ai avut mare noroc. n locul tu, eu a opri motorul. Poftim? Gornt i ddu seama c motorul nc mai torcea monoton i radioul continua s cnte, aa c suci cheia i, dup o clip, o scoase din contact. Frumoas main, spuse strinul, dar acum e ntr-o stare jalnic. ntotdeauna mi-a plcut modelul sta. aizeci i doi, nu? Da, aa e. Vrei s anun eu poliia? Gornt fcu un efort s gndeasc, simindu-i nc pulsul btnd n urechi. Istovit, i desfcu centura de siguran. Nu. E un post de poliie chiar sus pe deal. Dac m-ai putea duce pn acolo? Cu plcere, amice. Strinul era scund i rotofei. Privi peste umr spre celelalte maini, taxiuri i camioane ce erau oprite pe ambele sensuri, cu oferii lor chinezi i pasagerii lor chinezi uitndu-se la ei gur casc pe geamuri. Ce soi de oameni! Poi s mori pe strad, i s-ar chema c ai noroc dac tear feri s nu calce chiar pe tine. Deschise portiera i l ajut pe Gornt s ias. Mulumesc. Gornt i simea genunchii tremurnd. O clip nu i-i putu controla i se sprijini de main. Eti sigur c n-ai pit nimic? Da. Numai c.., m-am speriat de moarte! se uit la stricciuni, botul mainii ngropat n pmnt i tufe, o hritur mare de tot pe toat partea dreapt, caroseria boit bine. n ce hal e! Da, dar nu s-a fcut armonic! Ai avut mare noroc c ai fost ntr-o main bun, amice, strinul ddu drumul la portier, care se nchise cu un zgomot uor. Stranic lucrat. Poi s-o lai aici. Nu cred s-o fure careva, strinul rse, lund-o

204

nainte spre maina lui care era parcat, cu luminile licrind, chiar n spate. Urc, ajungem ntr-o clip. Atunci i aminti Gornt de sursul pe jumtate batjocoritor de pe chipul lui Dunross, la plecare, pe care el l luase drept bravur ostentativ. Mintea i se limpezi. Ar fi avut Dunross timp s saboteze cu priceperea lui la maini doar n-ar fi? Fir-ar s fie, murmur el, ngrozit. Nu-i f griji, amice, spuse strinul n timp ce trecea pe ling epav. O s se ocupe poliia de toate cele necesare. Chipul lui Gornt deveni impenetrabil. Da, o s se ocupe. 13 Ora 22.25. Stranic mas, mai bun dect cea de anul trecut, Ian, spuse bine dispus sir Dunstan Barre din cealalt parte a mesei. Mulumesc, fcu Dunross ridicnd paharul cu un gest politicos i gustnd puin coniacul fin din paharul special pentru astfel de buturi. Barre ddu pe gt vinul de porto, i umplu din nou paharul mai volubil dect de obicei. Doamne, Dumnezeule, iar am mncat prea mult, ca ntotdeauna. Ei, Phillip? Phillip! Da bineneles, sigur mult mai bine, mormi Phillip Chen. Btrne, nu te simi bine? O da, o, nu doar c vezi sigur! Dunross se ncrunt, apoi arunc o ochire i pe celelalte mese fr s-i mai asculte pe cei din jur. La masa lor, la care luau loc cu uurin, confortabil, dousprezece persoane, acum erau numai ei trei. Pe la celelalte mese, rspndite pe teras i pe pajite, musafirii se ntinseser la coniac, vin de porto, trabucuri, sau se strnseser grupuri, grupuri n picioare, n vreme ce doamnele se retrseser nuntru. l zri pe Bartlett lng mesele ntinse care cu jumtate de or mai nainte gemeau sub povara pulpelor de miel fripte, salatelor, bucilor alese de fripturi de vit, plcintelor enorme din carne i rinichi, fierbini, cartofilor prjii i legumelor de toate felurile, prjiturilor, cozonacilor i torturilor de ngheat sculptate. O veritabil armat de slujitori cura acum resturile. Bartlett era cufundat ntr-o discuie cu eful poliiei, Roger Crosse i americanul Ed Langan. Nu peste mult vreme m rfuiesc eu i cu el, i spuse Dunross ncruntat, dar mai nti s rezolv cu Brian Kwok. Se uit n preajm, Brian Kwok nu se vedea la masa lui, cea patronat de Adryon, i nici pe la celelalte, aa c se aez din nou linitit la locul lui, gust din coniac i se ls purtat pe gnduri. Dosarele secrete, Serviciul MI-6, Serviciul special de informaii, Bartlett, Casey,

205

Gornt, Tsu-yan disprut, iar acum i Alan Medford Grant mort de-a binelea. Telefonul pe care i-l dduse lui Kiernan, secretarul de la Londra al lui Alan Medford Grant, fusese un adevrat oc: S-a ntmplat chiar azi-diminea, domnule Dunross, ncepuse Kiernan. Ploua, era foarte lunecos, iar el, tii bine, era un entuziast al motocicletei. Venea spre ora ca de obicei. Dup cte tim acum, n-au fost martori. Cel care l-a gsit aruncat pe marginea drumului lng Esher i oseaua A3 n-a putut spune dect c el conducea maina atent prin ploaie, i deodat s-a trezit n fa cu o motociclet i un brbat aruncat grmad pe margine. Din cte ne-a putut el spune, AMG murise cnd a dat el de dnsul. A chemat poliia i acetia au nceput ancheta, dar ce s mai spun. O mare pierdere pentru noi toi! Da! tii dac avea cumva familie? Din cte tiu eu nu, sir. Bineneles c am informat serviciul MI-6 de ndat. Ah Da, sir De ce? Pe circuit se auzir puternice perturbaii Sir, mi-a lsat instruciuni precise. Dac i se va ntmpla cumva ceva, trebuie s formez dendat dou numere de telefon i s v telegrafiez i dumneavoastr, i aa am fcut. Nici unul din celelalte numere mie nu-mi spunea nimic. Primul s-a dovedit a fi numrul particular al unui funcionar foarte important din MI-6, i acesta a venit n jumtate de or cu mai muli oameni de-ai lui, au controlat biroul lui AMG, i toate hrtiile lui. La plecare, au luat cu ei cea mai mare parte din aceste hrtii. Cnd a vzut copia ultimului raport, cel pe care tocmai vi l-am trimis, aproape si vin ru, iar mai apoi cnd mi-a cerut copiile tuturor celorlalte rapoarte, iar eu iam spus c, conform instruciunilor lui AMG, am distrus de fiecare dat copiile imediat ce am avut confirmarea c ai primit originalul, omul mai s fac apoplexie. Se pare c AMG nu prea a avut ncuviinarea guvernului Majestii Sale s lucreze pentru dumneavoastr. Dar eu am avut asigurarea lui Grant n scris c nainte de a-mi trimite oricare raport va obine aprobarea guvernului n prealabil. Da, sir. Dumneavoastr n-ai comis nici o ilegalitate, dar domnul de la MI-6 aproape c a nnebunit. Cine era? Cum se numete? Sir, mi s-a spus, mi s-a pus n vedere s nu pomenesc nici un nume. Era un nalt oficial i a spus ceva despre Legea pstrrii secretului de stat. Ai spus mai nainte c i s-au lsat dou numere de telefon? Da, sir. Cellalt numr era din Elveia. Mi-a rspuns o femeie i dup ce i-am spus ce aveam de spus, dumneaei a fcut doar ah, mi pare ru, i a nchis. Sir, nu era englezoaic. nc un lucru important, sir. n dispoziiile sale finale, AMG mi-a dat ordin s nu comunic nici unul dintre aceste numere celor cu care voi discuta, dar cum domnul de la MI-6 a cam insistat, ca s nu spun mai mult, i-am spus. A sunat dendat acolo, dar linia era ocupat i a rmas ocupat mult vreme, apoi pota ne-a comunicat c telefonul este pe moment scos din priz. Sir, omul nostru a fost furios nevoie mare. Spune-mi, dumneata poi continua s-mi trimii rapoarte n locul lui AMG?, Nu, sir. Eu nu eram dect secretarul lui adunam informaiile pe care le obinea el. Eu doar scriam rapoartele n locul lui, rspundeam la telefon cnd era el plecat, plteam notele de plat pentru cheltuielile biroului. Sttea mult timp pe continent, dar nu-mi spunea mie niciodat unde a fost, dup cum nu-mi mrturisea nici unul din secretele sale.

206

Era ei, s zicem, tia s joace crile, inndui-le foarte ferite de ochii celorlali. Nu tiu de unde-i culegea el informaiile, nu tiu nici mcar numrul su de la Whitehall. Dup cum v-am spus, tia s-i pzeasc secretele. Dunross oft i mai gust puin coniac. Afurisit ghinion, i spuse el n sinea lui. A fost un accident a fost crim? i cnd or s se arunce cei de la MI-6 la beregata mea? Contul cu cifru din Elveia? Nu e nici acela ceva ilegal, i nu e treaba nimnui dect a mea i a lui. Ce-i de fcut acum? Trebuie s existe o soluie de nlocuire undeva. A fost ntr-adevr accident? A fost crim? Iart-m, ce spui? fcu el cnd i ddu seama c nu reinuse ce-i spusese Barre. Spuneam c a fost al naibii de caraghios momentul cnd Casey nu a vrut s plece, s prseasc puin compania brbailor i a trebuit s-i cam faci vnt, spuse btrnul solid rznd. Btrne, da tiu c ai boae! La sfritul mesei, chiar nainte de a sosi coniacurile, vinurile de porto i trabucurile, Penelope se ridicase de la masa ei, unde Linc Bartlett era prins de discuia cu Havergill, iar doamnele celelalte s-au ridicat o dat cu ea i au ieit din camer, apoi Adryon s-a ridicat i ea de la masa ei, i apoi toate doamnele de pe la mesele de pe teras au pornit ncet, ncet s prseasc locul pe urmele gazdei. Lady Joanna, care sttuse la dreapta lui Dunross, se ridicase i sugerase: Fetelor, haidei, a venit vremea s ne mai pudrm i noi. Supuse, celelalte doamne s-au ridicat i ele, n vreme ce brbaii se prefceau a fi neconsolai de acest veritabil exod. Haide, drgu, i spusese lady Joanna lui Casey care nu catadicsise s se ridice. Mulumesc, dar eu rmn, m simt bine aici. Sunt sigur c-i aa, dar, hm, vino totui cu noi. Atunci Casey bgase de scam c toat lumea se uita la ea. Ce s-a ntmplat? Mai nimic, interveni lady Joanna. Aa e obiceiul la noi ca doamnele s-i lase pe domni singuri o vreme cu vinul lor i cu trabucurile. Aa c tu vino cu noi. Casey o privise int. Vrei, s spunei c noi trebuie s o tergem pentru c domnii discut afaceri de stat i preul ceaiului n China? Draga mea, e doar o dovad de bun cretere. Cnd eram la Roma Lady Joanna o privi cu un zmbet ironic pe buze, distrndu-se cnd simi tcerea aceea stnjenit care se lsase i privirile indignate ale celor mai muli dintre brbai. Toi i pironir ochii asupra americancei. Cred c nu vorbii serios. Obiceiul sta a disprut nainte de rzboiul civil, spuse Casey. Sunt sigur c n America aa s-a ntmplat, ntri lady Joanna cu zmbetul ei echivoc. Dar aici e altfel, aici suntem n Anglia. i pentru noi e o chestiune de educaie. Drag, haide, te rog, vino cu noi. Bine, drag, rspunse Casey blnd. Dar mai trziu.

207

Joanna oft, ridic din umeri, i arunc o privire lui Dunross, i zmbi strmb i iei mpreun cu celelalte doamne. La mas se aternu o tcere de ghea. Tai-pan, nu te superi dac rmn, nu-i aa? i arunc rznd Casey. Ba tare mi-e team c da! i replic el politicos. E un obicei, nu e foarte important, dar asta-i. n felul sta doamnele au prilejul s foloseasc ele mai nti toaleta i gleata cu ap. Zmbetul dispru de pe faa ei, i scoase brbia n afar. i dac eu nu doresc s m duc? Ciranoush, aa-i obiceiul la noi. n America e obiceiul s-i spui celuilalt pe numele mic, aici nu e. i zu, continu Dunross privind-o calm, dar neclintit, nu pierzi nimic din cinstea obrazului, cum se zice la noi. Ba eu cred c da. i n privina asta mi pare ru i te asigur c nu e nici o jignire. Ceilali rmseser n ateptare, urmrindu-i pe amndoi, distrndu-i confruntarea asta, dar i scoi din srite, n afar de Ed Langan care se simi cu totul ncurcat de purtarea ei. La naiba, Casey, ncepu el, vrnd s ia lucrurile n glum. Nu te poi pune tu cu un ntreg City Hall! Am ncercat i treaba asta toat viaa, rspunse ca tios, evident furioas, apoi deodat zmbi radioas, degetele pornir s bat uor darabana pe faa de mas i se ridic. Domnilor, v rog s-mi permitei spuse ea mieros, i se ndeprt majestuos, ca o nav, lsnd n urma ei un siaj de tcere uluit. Nu eu i-am fcut vnt, spuse acum Dunross. Ei bine, chiar i aa a fost afurisit de caraghioas toat chestia, spuse Barre. M ntreb ce-o fi convins-o s-i schimbe atitudinea. Ei, Phillip? Cum? fcu Phillip Chen cu totul absent. O clip am crezut c individa are de gnd s se ia la har cu bietul Ian, nui aa? Dar i-a trecut ei ceva prin cap care a fcut-o s-i schimbe gndul. Ce anume? Dunross zmbi. N-are nici un rost s te chinui. Tipa se nfurie la fel de uor ca o hoard de scorpioni. Dar te d gata, sigur! spuse Barre. Se puser pe rs. Numai Phillip Chen nici nu zmbi. Dunross ncepu s fie tot mai ngrijorat pentru el. Toat seara ncercase s-l mai nveseleasc, dar nimic nul mai putea nsenina. n timpul mesei, Phillip fusese inabordabil, rspunsese monosilabic. Barre se slt de pe scaun i trase un rgit. Gndesc c ar fi bine s ud i eu grdina, ct mai am loc de ceilali, i dispru n umbra pomilor. Hei, s nu te uurezi pe camelii, strig Ian dup el, dar nu prea convingtor, apoi ncerc s-i adune gndurile. Phillip, n-ai de ce te ngrijora, i spuse el celuilalt, cnd rmaser singuri. O s-l gseasc ei pe John, acu acu.

208

Da, sunt sigur c-o s-l gseasc, i rspunse Phillip Chen politicos, ngrozit nu att de rpirea fiului su ct de ce gsise ei n seiful acestuia chiar n dupamiaza aceea, pe care-l deschisese cu cheia luat din cutia de ghete. Phillip, i uierase soia lui, Dianne, la ureche, du-te i ia-o, nu fi nebun. Ia-o, dac nu o lum noi, vine tai-panul i o ia. Da, ai dreptate, tiu. Mulumesc tuturor zeilor c i-am urmat sfatul, se gndi el, nc tulburat de oc, aducndu-i aminte ce descoperise acolo cnd cotrobise prin depozitul lui din seif. Plicuri din hrtie de Manila de diferite mrimi, cele mai multe purtnd cte o nsemnare pe ele, un jurnal i un carnet de telefoane, n plicul pe care scria Datorii erau adunate bilete de pariuri n valoare de 97. 000 dolari Hong Kong, pentru datorii fcute la bnci de pariuri ilegale. O poli de 30.000 HK pentru Sing Zaraful, un cunoscut cmtar, cu o dobnd de trei la sut pe lun, o poli la vedere pentru 20.000 dolari SUA la banca Ho-Pak, precum i o scrisoare de la Richard Kwang datat cu o sptmn n urm n care se spunea c n eventualitatea c John Chen nu va rezolva cumva povestea asta, el va fi nevoit si dezvluie totul tatlui su. Apoi mai erau nite scrisori care vdeau sporite relaii de prietenie ntre fiul su i un american, obinuit al jocurilor de noroc, un anume Vincenzo Banastasio, care-l asigura pe John Chen c datoriile sale nu sunt chiar att de presante: John, nu te ngrijora nu te grbi, ai cel mai bun credit, poi oricnd s plteti n cursul anului i prins de scrisoare era o fotocopie o cambie legalizat prin care fiul su, motenitorii, mandatarii lui se obligau s plteasc lui Banastasio, la cerere, suma de 485.000 dolari SUA i dobnzile. Tmpit, tmpit, urlase el, tiind bine c fiul su nu deinea bunuri de acoperire nici pentru o cincime din aceste datorii aa c lui i revenea, n cele din urm, obligaia de a plti aceste datorii. Apoi atenia i fu atras de un plic gros pe care scria Par-Con. Coninea un contract de angajare semnat de K.C. Tcholok, datat cu trei luni n urm, prin care John Chen devenea consultant particular pentru ParCon pentru suma de 100.000 dolari (dintre care pentru 50.000 dolari exist aceast chitan c au fost pltii) i ndat ce va fi ncheiat un contract satisfctor ntre Par-Con i concernele Struan, Rothell-Gornt sau cu oricare alt companie din Hong Kong pe care o va alege Par-Con, urmeaz s ncaseze nc un milion de dolari ntr-o perioad pe cinci ani, n rate egale, i la treizeci de zile de la semnarea respectivului contract, va achita datoria domnului Vincenzo Banastasio din Las Vegas, 83 Orchard Road, Nevada, n valoare de 485.000 dolari, prim rat anual de 200.000 dolari pentru primul an, precum i completarea de 50.000 dolari i toate astea n schimbul a ce?, optise ngrozit i neputincios Phillip Chen n depozitul subteran al bncii. Dar n acel lung contract nu se mai spunea nimic altceva dect c John Chen urma s devin consultant particular pentru Asia. Nu mai erau alte note sau hrtii la acest contract. Cut n grab prin plic s nu cumva s fi trecut ceva cu vederea, dar plicul era gol. Frunzri i celelalte hrtii, dar nu mai gsi nimic. Apoi ddu cu ochii de un plic subire, par-avion, pe jumtate ascuns n alt plic. Pe el era scris Par-Con II. i n el se aflau fotocopii ale unor note scrise de fiul su ctre Linc

209

Bartlett. Prima not fusese datat cu ase luni n urm i prin ea se confirma c el, John Chen, dorete i poate furniza firmei Par-Con informaii dintre cele mai intime despre desfurarea afacerilor ntregului complex de companii Struan; bineneles aceste date urmeaz s fie strict confideniale, dar, de exemplu, domnule Bartlett, putei vedea uor din balana Firmei Struan pe anii 1954 pn n 196l (de la care dat concernul Struan a devenit societate pe aciuni) c ceea ce v propun eu este fezabil. Dac studiai, bine organigrama structurii Corporaiei Struan, lista unora dintre cei mai importani acionari, precum i capitalul secret pe care-l dein, inclusiv cel al tatlui meu, atunci nu vei avea nici un fel de dificulti n privina condiiilor de preluare de ctre Par-Con. Adugai la acestea, fotocopii ale celorlalte documente de care v-am vorbit i v jur in faa lui Dumnezeu c putei s m credei atunci eu v garantez deplin succes. Pun la btaie chiar viaa mea, garanie dac vrei, dar dac-mi avansai acum cincizeci din prima sut atunci sunt de acord s v nmnez cele promise la sosire, cu condiia s-mi restituii documentele de ndat ce ncheiai afacerea, sau pentru a le folosi mpotriva Companiei Struan. V garantez c vor fi folosite mpotriva companiei. n cele din urm, Dunross va fi nevoit s fac tot ce dorii. V rog rspundei la cutia potal obinuit i distrugei scrisoarea de fa, aa cum ne-am neles. S v nmnez ce? mormi Phillip Chen, pierzndu-i cumptul de nelinite. Minile i tremurau n vreme ce ncepu s citeasc a doua scrisoare. Era datat cu trei sptmni n urm. Drag domnule Bartlett. Prin aceasta v confirm data sosirii dumneavoastr aici. Totul e pregtit. Atept cu nerbdare s v ntlnesc din nou i s-l cunosc i pe domnul K.C. Tcholok. V mulumesc pentru cele cincizeci care au sosit fr probleme, pe viitor banii trebuie depui ntr-un cont secret cifrat la Zurich, o s v dau eu amnunte cu privire la banc atunci cnd vei sosi. V mulumesc de asemenea pentru c ai fost de acord cu nelegerea noastr verbal s v ajut n felul n care am promis c am s-o fac, i atunci voi avea trei la sut din aciunile noii firme Par-Con Asia Trading Company. Pun n aceast scrisoare i cteva informaii interesante: Primo: Reinei datele la care notele de comand ale Firmei Struan (contrasemnate de tatl meu) trebuie pltite ctre Toda Shipping pentru noua supernav de transportat containere 1, 11 i 15 septembrie. n conturile Firmei Struan nu exist destui bani lichizi pentru a face fa acestor pli. Secundo: pentru a rspunde domnului Tcholok n legtur cu poziia tatlui meu n cazul unei confruntri la nivelul consiliului de administraie cnd se va pune la vot n faa mputerniciilor problema prelurii firmei. i el poate fi neutralizat. Fotocopiile incluse sunt doar o mostr dintre multe altele pe care le dein. Acestea dovedesc strnse relaii cu Lee Pulbere Alb i vrul su Wu Sang Fang, cunoscut i sub numele de Wu Patru Degete, nc de la nceputul anilor '50 i faptul c e coproprietar mpreun cu ei, chiar i astzi, asupra unei pri a unei companii imobiliare, a dou companii de navigaie i a capitalului comercial de la Bangkok. Dei acum amndoi pozeaz n respectabili oameni de afaceri, investitori n afaceri de investiii, i milionari din afaceri maritime, toat lumea tie c s-au

210

ndeletnicit cu mult succes cu pirateria i contrabanda ani de zile, i n cercurile chinezeti se zvonete cu insisten c acetia ar fi nali Dragoni ai comerului cu opiu. Dac s-ar face public legtura tatlui meu cu ei, atunci i va pierde pe veci cinstea obrazului, vor fi retezate chiar i legturile strnse pe care le are cu Firma Struan i cu toi ceilali hong care mai exist astzi aici, i ceea ce e i mai important, vor zdrnici pentru totdeauna orice sperane de a fi nnobilat, singurul lucru pe care i-l dorete mai mult dect orice. Chiar i numai ameninarea c se vor face aceste dezvluiri va fi suficient pentru a-l neutraliza, ba chiar ar putea face din el un aliat. tiu bine c mai e nevoie i de alte documente pentru ca aceste hrtii s fie luate n seam n faa unui tribunal, dar am astfel de dovezi din plin la loc sigur Phillip Chen i aminti acum cu ct panic pornise n cutarea celorlalte documente, n vreme ce mintea lui urla c nu e posibil ca propriul su fiu s tie att de multe, s aib balana financiar a Firmei Struan aa cum arta ea nainte de a fi fcuta public, s tie de Wu Patru Degete i de celelalte lucruri tainice ale lui. O zei, abia eu tiu toate astea nici Dianne nu tie mcar jumtate! Ce altceva mai tie John? Ce i-a mai spus americanului? nnebunit de ngrijorare se apuc s cerceteze fiecare plic n parte, dar nu mai gsi nimic. Trebuie s mai aib el un seif undeva ascuns, o taini'', mri el cu voce tare, aproape nemaifiind n stare s gndeasc. Furios adun totul i trnti hrtiile n geanta lui, spernd c la o cercetare ulterioar mai amnunit s gseasc rspuns la toate ntrebrile, trnti ua seifului i o nchise. Brusc i trecu un gnd prin minte i o redeschise. Trase sertarul ngust afar i-l ntoarse cu fundul n sus pe fund erau lipite dou chei. Una era o cheie de seif cu cifrul prins cu grij de ea. Se uit apoi, ncremenit, la cealalt cheie. O recunoscu imediat. Era cheia propriului su seif din locuina de pe deal. Ar fi pariat cu viaa lui c singura cheie existent era doar cea pe care o avea el atrnat cu un nur la gt, i care nu se desprinsese de fiina lui cel puin de cnd taic-su i-o nmnase pe patul de moarte, cu aisprezece ani nainte. Oh ko, fcu el acum cu voce tare, prins din nou de furie. Te simi bine? l ntreb Dunross. Ce-ai zice de un pahar de coniac? Nu, deloc, mulumesc i replic Phillip Chen cutremurat, revenind la realitate. Fcnd un efort i recpta stpnirea de sine i se uit lung la tai-pan, tiind c ar fi trebuit s-i mrturiseasc totul. Dar nu ndrzni. Nu ndrznea deocamdat pn cnd nu tia exact n ce msur secretele lor fuseser furate, dar nici atunci nu va ndrzni. Pe lng alte legturi pe care le-ar face, autoritile ar putea foarte uor s interpreteze greit faptele, ca s nu mai spunem de altele care ar fi ct se poate de stnjenitoare i ar duce la tot felul de procese civile, dac nu i penale, ah ce idioate sunt legile astea ale englezilor, se gndi el furios, idioate pentru c nu exist o lege pentru cei bogai i alta pentru cei sraci, i atunci ce haz mai are s trudeti ca un sclav, i s riti i s pui tot felul de planuri la cale ca s poi ajunge bogat? i pe lng toate astea ar trebui s recunoasc n faa lui Dunross c el

211

strnsese ani n ir documente secrete privitoare la firm, c tatl su fcuse i el la fel nainte, balane economice, cotele de aciuni i alte lucruri de tain, secrete de familie foarte, foarte personale, contraband i pli pentru astfel de aciuni, i tia nc de pe acum c nu i-ar fi slujit la nimic dac ar fi spus c fcuse toate astea doar pentru a putea apra la momentul potrivit Casa, pentru c tai-panul atunci i-ar putea replica imediat, pe bun dreptate, c e adevrat, dar fcuse ceea ce fcuse pentru a apra Casa Chen i nu Nobila Cas, i atunci, pe bun dreptate, de asemenea, s-ar fi pornit mpotriva lui, s-ar fi pornit cu toat mnia lui mpotriva sa i a urmailor lui, iar ntr-un conflict devastator mpotriva lui Struan lui nu-i rmnea dect s piard, regulamentele lui Dirk Struan tocmai pentru asta fuseser fcute, i atunci s-ar fi dus pentru totdeauna tot ceea ce se construise timp de un veac i jumtate. Mulumesc zeilor c nu toate documentele lui erau n seif, se gndi el nfrigurat. Mulumesc zeilor, c celelalte sunt ngropate adnc n pmnt. Apoi, deodat, nite cuvinte din prima scrisoare a fiului su nir n mintea lui. Adugai la aceste fotocopii celelalte despre care v-am spus Pli i se ridic cltinndu-se n picioare. Tai-pan, te rog iart-m eu am s s-i spun noapte bun. Am s-o iau pe Dianne i i mulumesc, noapte bun. Se grbi s ias din cas. Dunross se uit lung dup el, tulburat. Ah, Casey, ncepu s-i spun Penelope, s-i fac cunotin cu Kathren Gavallan, Kathren e sora lui Ian. Hello, spuse Casey zmbind, simind de la nceput c-i place cealalt femeie. Se aflau n anticamerele de la parter, mpreun cu celelalte doamne care se apucaser s sporoviasc sau s-i mai dreag machiajul, sau ateptau s le vin i lor rndul s viziteze toaleta nvecinat s-i mai dea cu pudr pe nas. ncperea era confortabil, spaioas i plin de oglinzi. Amndoi avei aceiai ochi, a fi recunoscut imediat asemnarea, i spuse ea. Brbat deosebit, nu-i aa? Aa gndim i noi, i rspunse Kathren zmbind uor, o femeie de treizeci i opt de ani, atrgtoare, cu un plcut accent scoian, mbrcat cu o rochie lung, rcoroas, din mtase nflorat. Mare necaz cu lipsa asta de ap, nu-i aa? Mda, trebuie s fie tare greu cnd mai ai i copii. Nu, cherie, copiilor chiar le place, interveni Susanne deVille, o femeie care se apropia de cincizeci de ani, elegant, cu un uor accent franuzesc. Cum s-i mai convingi s fac baie n fiecare sear! i ai mei la fel, zmbi Kathren. Numai pentru noi, prinii, e un necaz, pentru ei nu e. E totui tare greu aa, cnd ai de condus o gospodrie. Doamne, ursc lipsa asta de ap, spuse Penelope. Vara asta a fost ngrozitor. n seara asta ai noroc. De obicei curge apa pe noi! spuse n vreme ce-i cerceta fardul de pe obraz. Nu mai sunt n stare s mai ndur nc o lun. Kathren,

212

i-am spus ca plecm acas pentru cteva sptmni? O tergem, cel puin eu. Ian a promis s vin i el, dar cu el nu tii niciodat Are i el nevoie de o vacan, interveni Kathren; i Casey bg de seam c avea cearcne la ochi i nite riduri provocate de griji i ascunse sub fard. V ducei la Ayr? Da, i la Londra pentru o sptmn. Mari bftoi mai suntei. Casey, ct stai la Hong Kong? Nu tiu, totul depinde de ce aranjamente face firma Par-Con. Mda, Andrew spunea c ai avut o ntlnire care a inut mai toat ziua. Nu cred c le-a convenit prea mult c au fost nevoii s discute afaceri cu o femeie. E spus chiar prea blnd, rse Susanne deVille, sltndu-i fusta ca s-i trag bluza n jos pe dedesubt. Jacques al meu bineneles c e franuz pe jumtate, aa c accept ideea c femeile se ocup i ele de afaceri. Dar englezii tia, ncepu ea ridicnd sprncenele n slav. Tai-panului nu pare s-i pese prea mult, interveni Casey, cu toate c de fapt cu el nu am dus tratative deocamdat. Dar ai avut cu Quillan Gornt, arunc Kathren, i Casey, ferindu-se s se trdeze chiar i n atmosfera aceea intim a salonului plin de femei, simi mpunstura. Nu, replic ea. Eu nu am avut nici un fel de tratative cu el, nici nu l-am cunoscut pn n seara ast. Bossul meu a discutat cu el. Chiar nainte de cin avusese rgazul s-i spun lui Bartlett povestea tatlui lui Gornt i Colin Dunross. Dumnezeule, nu e de mirare c Adryon era att de mnioas, i spusese Bartlett. Ba chiar i n camera de biliard, adug el cznd o clip pe gnduri. Toate astea se vede c l cam ncolesc pe Dunross. Poate. Dar dumnia lor e mai adnc dect tot ce tim noi, Linc. S-ar putea s aib repercusiuni. Nu vd cum deocamdat. Dac n-am fi avut dinainte informaiile lui John Chen, ceea ce ne-a spus Gornt ar fi fost vital pentru noi. Gornt nu are de unde s tie c noi cunoatem mai multe dect el. Aa c el accelereaz ritmul. Noi nici nu ne-am pus n btaie armele grele i amndoi s-au apucat s ne fac curte. Te-ai hotrt cu care dintre ei vom merge? Nu. Tu ce inspiraie ai? nc nu mi-am format o prere. Deocamdat. Amndoi sunt extraordinari. Linc, crezi c John Chen a fost rpit pentru c ne-a transmis informaiile acelea? Nu tiu. De ce? nainte de sosirea lui Gornt, am fost oprit de inspectorul Armstrong. M-a ntrebat despre cele discutate cu John Chen asear, ce-a spus el ce s-a spus exact cu prilejul sta. I-am relatat cam tot ce mi-am putut aminti, n afar de faptul c eu urma s primesc chestia aceea. Mai ales c nici nu tiu ce e chestia aceea.

213

Casey, nu e vorba de nimic ilegal. Nu-mi place s nu tiu despre ce e vorba. Cel puin nu acum. Astea toate m m scot din apele mele, chestia cu armele acelea, rpirea asta plin de brutalitate, insistenele poliiei Nu e vorba de nimic ilegal. Las-le n seama mea aa. A spus cumva Armstrong c el vede vreo legtur ntre aceste fapte? Nu s-a oferit s-mi spun nimic clar. Se dovedete a fi un ofier de poliie englez, tcut, un caracter puternic, gentleman, i n plus detept i bine pregtit cum nu vezi nici n filme. Sunt sigur c el e convins c i-am ascuns ceva, spuse ea ovind. Linc, ce are John Chen att de valoros nct s fie de mare importan pentru noi? i aminti cum o cercetase, o privise adnc, cu ochii lui albatri ntunecai, nelinititori i ironici. O moned, i rspunsese el calm. Cum? l ntreb ea uluit. Chiar aa. De fapt numai jumtate de moned. Linc, dar ce poate avea o moned Casey, deocamdat asta-i tot ce-i pot spune acum. Dar tu trebuie s-mi confirmi dac socoi c Armstrong a fcut vreo legtur ntre rpirea lui Chen i armele acelea. Habar n-am, ridic ea din umeri. Linc, nu cred. Dar n-a putea paria. E un individ de la care nu scoi nimic, spuse ea i din nou ovi. Linc, ai fcut vreo nelegere, orice fel de nelegere cu Gornt? Nu, nimic precis deocamdat. Gornt dorete doar s vad Firma Struan la pmnt i dorete s se uneasc cu noi pentru a putea rade firma asta. I-am spus c vom discuta treaba asta mari. La mas. i ce-o s-i spui tai-panului dup cin? Depinde ce o s m ntrebe el. El tie bine c e o strategie obinuit s verifici sistemul de aprare al adversarului. Casey ncepu s se ntrebe care o fi totui adversarul, simindu-se foarte strin chiar i aici, printre attea doamne, n afar de Penelope i Kathren Gavallan, precum i o alt doamn pe care o ntlnise la coad la toalet mai nainte, toate celelalte se artaser mai degrab ostile. Hello, i spusese femeia aceea necunoscut. Aud c i dumneata eti cam strin prin prile astea. Da, se vede c sunt, i rspunse Casey, uluit de frumuseea ei. Numele meu e Fleur Marlowe. Peter Marlowe e soul meu. Scriitor. Dar tiu c ari trsnet! Mulumesc. Dar i dumneata. i dumneata abia ai sosit? Nu. Noi stm aici de trei luni i dou zile, dar e prima petrecere cu adevrat englezeasc la care suntem invitai, i rspunse Fleur, ntr-o englez nu chiar att de afectat ca a celorlalte. Cea mai mare parte a timpului ne-o petrecem cu chinezii sau singuri. Avem un apartament n anexa hotelului, vechiul V. and A.

214

Doamne, oft ea uitndu-se la ua toaletei. De s-ar grbi individa. Abia m mai in. i noi stm la V. and A. Da, tiu. De-acum suntei amndoi cunoscui de toat lumea, rse Fleur. Nu chiar aa. Nu tiam c acolo au i apartamente. Nu sunt nite apartamente, ci doar dou dormitoare i un salon. Buctria e ct un dulap toat. Totui poi spune c eti la casa ta. Avem i baie, ap curent, i la W.C. chiar curge apa. Fleur Marlowe avea nite ochi mari, cenuii, vioi, plcui, un pr lung i blond. Casey se gndi c arta cam de vrsta ei. Soul tu e ziarist? Scriitor. A scris doar o carte. Scrie mai ales scenarii de film pe care le i realizeaz la Hollywood. Cu asta pltim noi chiria. De ce v ntlnii mai ales cu chinezii? Ei, pe Peter l intereseaz chinezii, spuse Fleur zmbind i opti conspirativ, uitndu-se cu grij n jur la celelalte femei. Te dau gata tipele astea, nu-i aa? Mai englezoaice dect englezoaicele. De coal veche, cu tabieturi i ceremonial. Dar i tu eti englezoaic, se ncrunt Casey. Da i nu. Sunt englezoaic, dar din Vancouver, Canada. Locuim n Statele Unite, i eu i Peter i copiii n btrnul i frumosul Hollywood, California. i nici eu nu mai tiu de fapt c sunt, jumate aa, jumate aa! Noi, eu i Linc, locuim n Los Angeles. E grozav tipul. Ai mare noroc. Ce vrst au copiii? Patru i opt ani i, mulumesc Domnului, nou nu ni se ntrerupe alimentarea cu ap. Cum i place la Hong Kong? Casey, e fascinant. Peter adun aici date pentru o carte, aa c pentru el e minunat. Doamne Dumnezeule, dac numai jumtate din povetile astea de aici sunt adevrate cu Struan i cu familia Dunross, i toi ceilali i cu Quillan Gornt al tu. Nu-i al meu. L-am ntlnit abia n seara asta pentru prima dat. Cnd ai traversat salonul alturi de el n seara asta ai produs un mic cutremur de pmnt! rse Fleur. Dac mai stai aici, vorbete cu Peter, i te pune el la curent cu tot felul de scandaluri, i fcu semn cu capul spre Dianne Chen, carei ddea cu pudr pe nas n faa unei oglinzi. E mama vitreg a lui John Chen, soia lui Phillip Chen. E soia numrul doi, prima a murit. Eurasiatic i mai toat lumea o urte, dar dup mine e una dintre cele mai simpatice fiine pe care le-am ntlnit. i atunci de ce-o urte lumea? Cei mai muli din gelozie. La urma urmei e soia compradorului Nobilei Case. Ne-am ntlnit mai nainte i s-a purtat extraordinar cu mine. tii e foarte

215

dificil pentru o femeie la Hong Kong, mai ales cnd eti i strin. Nu tiu de ce, dar s-a purtat mine de parc fceam parte din familie. A fost extraordinar. E eurasiatic? Arat a fi chinezoaic. Uneori e tare greu s spui numai dup trsturi. Numele ei de fat e T'Chung, aa cel puin spune Peter, iar maic-sa-i Sung. Cei din familia T'Chung sunt urmaii uneia din iubitele lui Dirk Struan, iar cei din familia Sung sunt o ramur nelegitim a faimosului pictor Aristotle Quance. Ai auzit de el? A, cum s nu! O mulime dintre familiile din Hong Kong provin din vechi ramuri ale urmailor lui Quance n clipa aceea ua toaletei se deschise, apru o femeie i Fleur exclam: O Doamne! n vreme ce Casey i atepta i ea rndul, ascult mai mult absent discuia celor din jur. Ca de obicei despre rochii, cldur, raionalizarea apei, necazuri cu servitorii i amah, ct de scumpe ajunseser toate, despre copii i coal. Apoi i veni i ei rndul s intre, iar apoi cnd iei vzu c Fleur Marlowe dispruse, dar de ea se apropie Penelope. Am auzit c nu prea voiai s-i lai pe brbai cu ale lor. Nu te uita la ce spune Joanna, adug Penelope n oapt. E o nesuferit, aa a fost ntotdeauna. A fost vina mea nu sunt nc familiarizat cu obiceiurile de pe aici. tiu bine c e o prostie, dar la urma urmei e mai uor dac-i lai pe brbai s-i vad de treaba lor. Eu personal sunt fericit ori de cte ori pot s-i las pe ei n pace i s-mi vd de ale mele. i crede-m, toat plvrgeala lor mi se pare plicticoas din cale afar. Da, uneori e aa. Dar era vorba de un principiu. Trebuie s fim tratate ca de la egal la egal. Draga mea, nu vom fi niciodat egale cu ei. n orice caz nu aici. Aici suntem n Colonia Coroanei, la Hong Kong! Aa-mi spune toat lumea. i ct vreme trebuie s-i lsm pe domni singuri? Ei, vreo jumtate de or. Nu e un timp precis, l cunoti de mult pe Quillan Gornt? n seara asta l-am ntlnit pentru prima oar, i rspunse Casey. Individul nu e binevenit n casa asta, o puse n gard Penelope. Da, tiu i eu. Mi s-a povestit scena din seara de Crciun. i ce anume i s-a povestit? i relat ce auzise. Se ls o lung tcere, apoi Penelope spuse: Strinii e mai bine s nu se amestece n conflictele de familie. Da, recunoscu Casey. Dar conflicte sunt n toate familiile. Noi, eu i Linc, am venit aici ca s ncheiem nite afaceri i sperm s stabilim nite nelegeri cu una dintre marile companii din Hong Kong. Deocamdat suntem strini aici, tim bine i tocmai de aceea cutm un partener.

216

Ei, draga mea, sunt sigur c pn la urm o s v hotri voi. Dar avei rbdare i fii cu bgare de seam. Nu-i aa Kathren? o ntreb ea pe cumnat-sa. Da, i rspunse ea. ntru totul, mai spuse i se uit la Casey cu aceeai privire direct pe care o avea Dunross. i sper s alegei partenerul care v trebuie. Casey. Aici toi sunt cam rzbuntori. De ce? Unul din motive e acela c suntem o societate n care relaiile sunt foarte strnse, multe nrudiri, fiecare tie totul despre cellalt, mai toate secretele de familie. Un alt motiv izvorte din faptul c ura a pornit cu generaii i generaii n urm. i cnd urti, ei bine, urti din tot sufletul. i apoi aici ai de-a face cu o societate de pirai care nu tiu ce nseamn vreun fru aa nct te trezeti ncurcat n tot felul de vendete. n plus aici mizele sunt foarte mari dac te nvrteti i aduni o grmad de aur poi s i-o pstrezi cum vrei. n mod legal, chiar dac ai dobndit-o n afara legii. Hong Kongul e loc de tranzit, nimeni nu vine aici ca s rmn, nici chiar chinezii, doar ct s fac bani i apoi pleac. E cel mai ciudat loc de pe pmnt. Dar cei din familia Struan i Dunross i Gornt stau aici de generaii ntregi, spuse Casey. Da, dar fiecare a venit aici numai cu un singur gnd: banii. Aici zeul nostru e banul. Iar ndat ce l-ai dobndit, dispari, indiferent c eti european, american sau chiar chinez. Draga mea Kathy, cred c exagerezi, i replic Penelope. Poate, da-i adevrul adevrat. Apoi aici trim la marginea prpastiei n permanen: incendii, inundaii, molime, alunecri de pmnt, revolte. Jumtate din populaie sunt comuniti, jumtate naionaliti i se ursc unii pe alii ntr-un chip de neneles pentru un european. Iar China China ne poate nghii n orice moment. Aa c aici trieti doar pentru ziua de azi, i la naiba cu tot restul, apuc ce poi pentru c mine cine tie! i nu-i ncurca pe alii. Pe aici oamenii sunt cam duri pentru c totul e foarte precar i nimic nu dureaz prea mult la Hong Kong. n afar de Pisc i de chinezi, adug Penelope. Chiar i chinezii vor s se mbogeasc iute i s o tearg la fel de iute, ei mai mult chiar dect ceilali, Casey, ateapt i ai s vezi. Hong Kongul o s-i exercite asupra ta farmecul sau duhul ru, depinde cum vezi lucrurile. E cel mai fantastic loc de pe pmnt cnd e vorba, de afaceri. Pentru un brbat e pasionant, o nebunie ntreag. Dumnezeule mare, e minunat pentru brbai! Dar pentru noi e groaznic i orice femeie, orice nevast urte Hong Kongul cu o patim pe care se prefac a o socoti dragoste. Ei, Kathren, interveni iar Penelope, iar exagerezi. Ba nu, deloc. Penny, suntem toate n permanent pericol aici, doar tii bine. Noi femeile ne aruncm ntr-o lupt pierdut dinainte Kathren se opri i se sili s zmbeasc. mi pare ru, cred c m-am cam aprins. Penn, m duc s-l caut pe Andrew i dac el vrea s mai rmn eu am s-o terg uor, dac nu te superi. Kathy, nu te simi bine?

217

Ba da, doar puin cam obosit. Ala micu m cam drm, dar la anu', la internat cu el. Cum i-au ieit analizele? Perfect, i Kathy i zmbi forat lui Casey. Cnd ai chef, d-mi un telefon. M gseti n cartea de telefoane. i nu v ncurcai cu Gornt. O s v fie fatal. Pa, pa, iubito, adug ea uitndu-se spre Penelope, dup care plec. E foarte drgu, spuse Penelope. Dar muncete pn nu mai poate. Tu te simi cumva n pericol? Eu sunt mulumit cu copiii i soul meu. Penelope, te-a ntrebat dac te simi ameninat de ceva, zise Susanne deVille pudrndu-se cu dexteritate n vreme ce se studia n oglind. Ei, spune! Nu. Uneori lucrurile m cam depesc, dar acum nu simt s m amenine ceva, nu mai mult dect pe tine. Ei, cherie, dar eu sunt parizianc, cum m poate amenina ceva pe mine? Ai fost vreodat la Paris, m'selle? Da, i rspunse Casey. E minunat. Aceea e adevrata lume, spuse Susanne cu o modestie tipic galic. Vai, art de cel puin treizeci i ase de ani! Susanne, vorbeti prostii, i replic Penelope, uitndu-se la ceas. Cred c ar cam trebui s ne ntoarcem. Scuzai-m o secund. Susanne o urmri ndeprtndu-se i apoi se uit din nou la Casey. Eu i Jacques am sosit la Hong Kong n 1946. i voi facei parte din vreuna din familiile de pe aici? Tatl lui Jacques s-a cstorit cu o Dunross n primul rzboi mondial un fel de mtu a tai-panului, spuse ea aplecndu-se n fa dinaintea oglinzii i ndeprtnd un grunte de pudr. Pentru cei din familia Struan e important s fii rud cu ei. Casey bg de seam c o studia cu ochii aceia vicleni de franuzoaic, prin oglind. Sunt i eu de aceeai prere cu tine c-i o prostie ca doamnele s plece de la mas, fiindc, e limpede, pentru c atunci cnd noi plecm ce le mai rmne brbailor s fac? i eu gndesc la fel, spuse Casey zmbind. De ce vorbea Kathren de ameninare? Ameninat de ce? De tineree, de tineree, bineneles. Aici ntlneti zeci de mii de chinoises minunate, sensibile, iubitoare, cu pr lung, negru i nite derrieres frumoase, obraznice, i un ten auriu care tiu cu adevrat ce-i trebuie unui brbat i iau relaiile sexuale drept ceea ce sunt cu adevrat: mijloc de a obine hrana i de a face troc! i numai puritanismul scrntit al englezilor a scrntit i mintea femeilor lor, srmanele de ele. Mulumesc lui Dumnezeu c m-am nscut franuzoaic. Biata Kathy! Ah, fcu Casey, pricepnd deodat. A descoperit c Andrew s-a ncurcat cu cineva?

218

Susanne zmbi, dar nu rspunse, doar se uit lung la propria ei imagine din oglind. ntr-un trziu spuse: i Jacques al meu, bineneles c a avut i el ncurcturi cu diverse fuste, toi brbaii de pe aici au meteahna asta, i aa facem i noi dac avem minte. Dar noi, francezii, tim c aceste mici infideliti nu trebuie s impieteze asupra unei cstorii frumoase. i acordm acestor lucruri importana pe care o merit, non? i ochii ei castanii se ntunecar. Oui? Pentru o femeie e destul de greu, nu-i aa? Destul de greu s se descurce n situaia asta! Cherie, pentru o femeie totul e greu pe lumea asta, pentru c brbaii sunt aa nite cretini, i Susanne de Viile i ndrept o cut i apoi i puse o pictur de parfum dup urechi i ntre sni. Dac te apuci s joci aici dup regulile stabilite de brbai, ai toate ansele s pierzi. Mai bine dup regulile stabilite de noi, femeile. Aici, mademoiselle, dac eti femeie cu adevrat, ai nite anse nemaipomenite. i dac i mai aduci aminte i de faptul c toi cei din neamul Gornt sunt cam otrvitori. i nu-l scpa din ochi pe Linc Bartlett, Ciranoush, fiindc deja sunt unele doamne pe aici care au i pus ochii pe el, i ar vrea s te umileasc puin.

14 Ora 22.42. Individul se strecur cu pruden din zona ntunecat a balconului de la etajul al doilea i se furi pe ua ntredeschis a biroului lui Dunross, n ntunericul i mai adnc de dinuntru. Rmase aa ovind, trgnd cu urechea; hainele nchise la culoare l fceau aproape invizibil. n ncpere se auzea zvonul deprtat al petrecerii care sporea tcerea de aici, iar pnda devenea i mai greu de ndurat. Aprinse o mic lantern. Cercul de lumin czu pe tabloul de pe emineu. Se apropie. Dirk Struan din ram prea s-l urmreasc atent, cu un uor zmbet dispreuitor. Lumina se prelinse pe rama tabloului. O mn se ntinse delicat i ncepu s pipie uor, nti o margine, apoi cealalt. Neauzit, tabloul se ddu la o parte, ndeprtndu-se de perete. Intrusul oft uurat. Se uit atent la ncuietoare i apoi ddu la iveal un irag de chei false. Alese una i o ncerc, dar nu se potrivi. Alese alta. Apoi iar nu izbuti s gseasc ce cuta. Urmar alte chei, dup care se auzi un cnit uor, cheia se rsuci aproape cu totul, aproape dar nu suficient. Niciuna din celelalte chei nu se potrivi deloc. Enervat, ncerc iar cheia cu care aproape reuise s deschid seiful, dar nici de data asta nu izbuti pn la capt. Pipi cu degete de expert din nou marginile seifului, dar nu descoperi nici un buton secret, nici o ascunztoare, ncerc din nou cu aceeai cheie, ntr-o parte i-

219

n cealalt, uor la nceput, apoi mai ferm, dar cheia nu se rsucea n broasc pn la capt. Rmase aa ovind. Ezit o vreme mpinse tabloul la loc cu grij, sub privirea aceea care acum i btea joc de el de-a binelea, dup care intrusul se ndrept spre birou. Se vedeau dou telefoane. Ridic receptorul telefonului despre care tia c nu are alt cuplaj n cas i form un numr. Se auzi cum sun o vreme monoton i apoi sunetul se opri. Da? ntreb o voce n englez. Cu domnul Lop-sing v rog, spuse intrusul ncet, nceputul unei parole. Aici nu-i nici un Lop-ting. mi pare ru, ai format greit numrul. Rspunsul era exact parola de care avea nevoie, deci continu: Vreau s las un mesaj. mi pare ru, ai format numrul greit. Mai uitai-v o dat n cartea de telefoane. Din nou rspunsul era cel corect, finalul parolei. Aici e Lim, opti declinndu-i numele conspirativ. Cu Arthur v rog. Urgent. O clip. Auzi cum receptorul trece n mna altcuiva i tusea seac pe care o recunoscu imediat. Da, Lim? Ai gsit seiful? Da, rspunse cellalt, e dup tabloul de deasupra emineului, dar nu se potrivete nici una dintre chei, am nevoie de echipament spe Se opri brusc. Se auzi un zgomot de voci care se apropiau. Puse uor receptorul n furc. Arunc iute o privire ca s verifice dac toate erau la locul lor, stinse lanterna i se refugie grbit spre balcon, apoi o lu la fug de-a lungul faadei de nord. O secund, chipul i fu luminat de razele lunii. Era chelnerul Feng, paharnicul. Apoi se fcu nevzut, fracul negru de chelner topindu-se n ntuneric. Ua biroului se deschise. Intr Dunross urmat de Brian Kwok. Aprinse lumina. Imediat ncperea deveni primitoare. Aici nu ne mai deranjeaz nimeni, spuse Dunross. F-te comod. Mulumesc. Era pentru prima dat cnd Brian Kwok era invitat n biroul lui Dunross. Amndoi erau cu paharele de coniac n mn i se ndreptar spre rcoarea ce venea dinspre ferestre, briza uoar legnnd perdelele de voal, i se trntir n scaunele comode cu sptar nalt, aezate unul n faa celuilalt. Brian Kwok se uit la tablou, iluminat acum perfect de propriile lui lumini. Grozav portret. Mda. Dunross se uit la tablou i nghe tabloul era uor deplasat, dar att de puin c nimeni n-ar fi bgat de seam n afar de el. Ian, s-a ntmplat ceva? Nu, nimic, spuse Dunross, revenindu-i n fire i stpnindu-i simurile care, instinctiv, porniser s detecteze o prezen strin n ncpere, dup care i

220

ndrept ntreaga atenie spre inspectorul de poliie chinez, dar n sinea lui se ntreba adnc ngrijorat cine se atinsese de tablou i de ce. Ei spune, la ce te gndeti? La dou lucruri. nti la cargoul nostru Eastern Cloud. Ah, fcu Dunross ocat. Era vorba de unul dintre cargourile Firmei Struan care fceau curse neregulate de-a lungul rmului Asiei. Eastern Cloud era o nav de zece mii de tone, deosebit de eficient pe rutele dintre Hong Kong, Bangkok, Singapore, Calcutta, Madras, Bombay, cu rare opriri la Rangoon, n Burma, transportnd din Hong Kong tot felul de mrfuri, i aducnd aici alte produse din India, Malaya, Thailanda, i Burma: materii prime, iut, tek, pietre preioase, mtase, produse alimentare. Cu ase luni n urm, nava fusese sechestrat de autoritile din Calcutta, cnd, dup o inspecie neateptat a vameilor, n unul dintre buncrele sale se descoperiser circa 36.000 taeli de aur de contraband. Doar ceva mai mult de o ton! Excelen, i spusese Dunross consulului general al Indiei la Hong Kong, aurul e una, i nu are nici o legtur cu firma noastr, iar sechestrarea navei e cu totul altceva. Ai, regret att de mult, domnule Dunross, sah. Legea e i ea lege, iar contrabanda cu aur n India e o nclcare serioas a legii i legea, sah, spune c orice nav care transport bunuri de contraband poate fi confiscat i apoi vndut. Da, probabil c aa e, dar poate c Excelena Voastr ar putea n acest caz convinge autoritile Dar toate interveniile fuseser ignorate i chiar cele la nivel foarte nalt de-a lungul lunilor, i aici, la Hong Kong, i n India, chiar i la Londra, nu dduser nici un rezultat. Dei cercetrile poliiei indiene i ale celei din Hong Kong nu reuiser s gseasc nici un vinovat la bordul navei, cu toate astea Eastern Cloud zcea mai departe sechestrat la Calcutta. Ce e cu Eastern Cloud? ntreb Dunross. Credem c putem convinge autoritile indiene s ridice sechestrul. Ce vor n schimb? se interes bnuitor Dunross. Nimic. Nu tim cine sunt contrabanditii, dar am aflat cine sunt informatorii, rse Brian Kowk. Cine? Acum vreo ase luni n urm, ai schimbat politica angajrii echipajelor. Pn atunci Firma Struan a folosit n exclusivitate numai echipaje din Canton pe navele sale, apoi, pentru motive tiute numai de voi, ai hotrt s folosii echipaje din Shanghai. Da? Adevrat. Dunross i aminti c Tsu-yan, din Shanghai i el, i propusese s fac schimbarea asta care va aduce multe avantaje Firmei Struan dac va izbuti n felul sta s ajute pe unii refugiai din nord. La urma urmei, tai-pan, i ei sunt marinari

221

tot att de buni, adugase Tsu-yan, iar salariile lor sunt ct se poate de convenabile. i aa s-a fcut c Firma Struan a angajat un echipaj de marinari din Shanghai pe Eastern Cloud, din cte tiu eu a fost pentru prima dat c se ntmpla una ca asta, iar cei din Canton, care n-au mai fost angajai, i-au pierdut toat cinstea obrazului i s-au plns conductorului lor cu rangul de Sceptru Rou al triadei locale care Pentru numele lui Dumnezeu, las-o balt, fiindc marinarii notri nu fac parte din triad! Ian, i-am spus de multe ori c chinezilor le place s adere la tot felul de organizaii. Bine atunci, s zicem c eful lor cu rang de Sceptru Rou e liderul sindicatului lor, cu toate c tiu bine c la voi nu exist nici sindicat, dar nenorocitul sta de care vorbim a srit n sus i a spus, fr nici un echivoc, oh ko, ne-am pierdut cinstea obrazului din cauza nenorociilor lora din nord, dar am s le art eu lor, i i-a optit ceva unui informator indian care, bineneles, pentru o rsplat substanial, mare parte din ea pltit dinainte, a fost de acord s vnd vestea consulatului indian. Cum? Brian Kwok se art ncntat. Da, da. Recompensa a fost mprit n douzeci i opt de pri ntre indieni i echipajul din Canton al navei Eastern Cloud, cei care ar fi trebuit angajai, obrazul celor din Canton i redobndi toat cinstea, iar nenorociii aceia din nord, din Shanghai, au ajuns ntr-o pucrie indian mpuit i i-au pierdut, acum ei cinstea obrazului. Ah, Dumnezeule! Exact. Ai probe? Bineneles. Dar s nu zicem acum dect c prietenul nostru indian ne ajut n interveniile viitoare. n schimbul a s zicem unor servicii fcute, aa c preferm s nu-i mai amintim numele. Cine era eful sindicatului de care vorbeam pe nava voastr? Ei bine, unul din numele lui era Tuk Gur Mare, fochist de vreo trei ani buni pe Eastern Cloud. Era pentru c vai, n-o s-l mai vedem niciodat. L-am prins sptmna trecut ntr-un fast de 14 carate fastul unui conductor de frunte al triazilor, Sceptrul Rou prin bunvoina unui informator prieten din Shanghai, fratele unuia din echipajul dumneavoastr care zcea n pomenita nchisoare mpuit din India. i a fost deportat? Da bineneles, ct ai clipi. Noi nu-i prea iubim pe triazi. Sunt o band de criminali n vremea din urm i-s vri n tot felul de ndeletniciri necurate. L-am i zburat la Taiwan unde nu va fi primit chiar cu braele deschise, mai ales c societatea de la Shanghai, din nord, cu numele de Junghiul Verde i societatea din sud, din Canton, triazii de 14 Carate se nfrunt i acum pentru a dobndi controlul asupra Hong Kongului. Iar Tuk Gur Mare era un 426 dovedit

222

Cei aia 426? Ah, am crezut c tii. Toi conductorii triazilor sunt desemnai prin numere ca i prin titluri simbolice, numerele sunt ntotdeauna divizibile prin numrul mistic trei. Un conductor de rang are 489, la care se adaug 21, care reprezint creaia, de apte ori timpul, moartea i semnific renaterea. Al doilea rang e Evantaiul Alb, la care se adaug 3, i 221 e de asemeni un multiplu de trei, 438, iar un Sceptru Rou e 426. Cel mai de jos rang e 49. Pentru numele lui Dumnezeu, 49 nu e divizibil cu trei! Da, dar patru ori nou fac treizeci i ase, numrul jurmntului secret de snge, spuse Brian Kwok ridicnd din umeri Doar, tii ct de neglijeni suntem noi chinezii cu numerele i numerologia. Individul era Sceptru Rou, 426, fr nici o ndoial. Ian, l-am prins. Aa c triada exist, sau a existat pe una dintre navele voastre. E drept? Aa se pare. Dunross se blestema acum pentru c nu se gndise el mai nainte c atunci cnd s-a hotrt s schimbe echipajele se va pune problema cinstei obrazului de-o parte i de alta, i bineneles c n situaia asta vor urma necazuri. Iar acum nimerise n alt capcan. Acum avea apte nave cu echipaj din Shanghai contra a circa cincizeci de nave cu echipaje din Canton. Doamne Isuse Cristoase, doar nu pot concedia echipajele din Shanghai pe care abia le-am angajat, i dac nu fac totui treaba asta se vor ntmpla i mai multe nenorociri ca asta i cinstea obrazului se va duce i de o parte i de cealalt. Ei, ce soluie se poate gsi n situaia asta? S acorzi unele rute numai navelor cu echipaje din Shanghai, dar numai dup ce v consultai cu Sceptrul Rou 426, iart-m, cu liderul lor de sindicat, i bineneles cu corespondentul lui la cei din Canton, i toate astea numai dup ce te-ai consultat cu un faimos prezictor care s-i spun c e o treab minunata pentru ambele pri. Ce-ai zice de Tung Btrnul Orb? Tung Btrnul Orb? rse Dunross. Perfect. Brian eti un geniu. i un serviciu atrage dup sine un contraserviciu. Dar numai pentru urechile tale, da? n regul. Garantat? Da. Mine diminea, cum te scoli, cumpr aciuni ale Firmei Struan. Cte aciuni? Ct poi de multe. i ct vreme va trebui s le pstrez? Cum stai la capitolul cojones? Brian fluier neauzit. Mulumesc, bine, zise i czu pe gnduri, apoi se vzu cum face un efort s se ntoarc la chestiunile care-i stteau n fa. Atunci napoi la Eastern Cloud. Ian, s ne ntoarcem la ce ne intereseaz! 36.000 taeli de aur fac n mod legal 1.514.520 dolari SUA. Dar dac se topesc ntr-ascuns n bare de cte cinci taeli,

223

cum obinuiesc contrabanditii, i dac se livreaz la Calcutta, atunci ncrctura aceea face de dou ori, probabil de trei ori pe att, pentru cumprtorii particulari, s zicem 4.5 milioane. E drept? Nu tiu chiar exact. Ei, dar eu tiu. Profitul pierdut peste trei milioane investiia pierdut aproape un milion jumtate. i? Deci tim cu toii c cei din Shanghai i rezolv problemele n mod tot att de lturalnic i exclusivist ca i cei din Canton, din Chu Chow sau Fuken, sau oricare dintre micile grupri chinezeti. Deci echipajul de marinari din Shanghai, e cel care s-a apucat de contraband, el trebuie s fie vinovat, Ian, dei deocamdat eu nu pot dovedi una ca asta. Aa c poi paria ultimul dolar pe care-l ai c tot cei din Shanghai sunt vinovai de a fi scos ilegal aurul din Macao pentru a-l aduce la Hong Kong, pentru a-l urca pe Eastern Cloud, tot cu bani din Shanghai a fost cumprat aurul din Macao, i deci parte din aceti bani fac parte din fondurile triazilor din Junghiul Verde. Nu se prea potrivete. Ai mai auzit de Tsu-yan? Nu, dar voi? zise Dunross cercetndu-l atent. nc nu, dar facem cercetri, i rspunse Brian cntrindu-l la rndul lui. Prerea mea mai nti e c Junghiul Verde a fost greu lovit, iar cum criminalilor nu le place s piard banii ctigai att de greu. Firma Struan se poate atepta la o mulime de necazuri dac nu reueti s nbui necazurile nc n fa, aa cum am sugerat eu. Nu toi cei din Junghiul Verde sunt criminali. Ian, depinde. i acum a doua problem, numai pentru urechile tale suntem siguri c Tsu-yan e n banda contrabanditilor cu aur. i acum a treia i ultima mea sugestie dac o anumit companie nu dorete ca navele sale s fie sechestrate pentru contraband cu aur, i poate diminua uor riscurile reducnd importul cu aur n Macao. Ei, chiar aa? fcu Dunross, plcut surprins c reuise s vorbeasc ct se poate de calm, ntrebndu-se n acelai timp ct de mult cunotea Serviciul Special de Informaii, i ct de multe doar le ghicea. Brian Kwok oft i continu s-i etaleze informaiile pe care i le dduse Roger Crosse. Firma Nelson! Doar cu mare efort Dunross reui s-i stpneasc trsturile feei, ca s nu se trdeze. Firma Nelson? Exact. Compania de comer Nelson din Londra. Dup cum bine tii, Firma Nelson are dreptul de licen exclusiv pentru achiziionarea lingourilor de aur pe pia internaional pentru industria bijuteriilor din Hong Kong, i, infinit mai important, are de asemenea monopolul exclusiv de transportare a lingourilor de

224

aur prin Hong Kong la Macao, mpreun cu o companie mult mai nensemnat, Compania trezorier Saul Feinheimer, de asemenea din Londra. Companiile Nelson i Saul Feinheimer au cteva lucruri n comun. De exemplu unii directori functionneaz la ambele companii sau au aceiai ageni comerciali! Nu zu? Da. i cred c i tu eti n consiliul lor. Sunt n consiliul a vreo aptezeci de companii, i replic Dunross. Adevrat i nu toate aparin pe de-a-ntregul sau doar parial Firmei Struan. Bineneles, unele pot aparine de fapt n totalitate prin intermediari, n mod secret, nu-i aa? Da, bineneles. E un mare noroc c noi aici, la Hong Kong, nu suntem obligai s publicm numele directorilor consiliilor de administraie i nici numrul de aciuni deinute, nu-i aa? Brian, unde vrei s ajungi? Alt coinciden: biroul central nregistrat al Companiei Nelson din Londra se afl n aceeai cldire ca i filiala voastr britanic Struan London Limited. Ei, hai, Brian, e doar o cldire imens, i unul din vadurile cele mai bune din Londra. Cred c sunt birourile a o sut de companii acolo. Ba chiar mai multe mii, dac socoteti i toate companiile nregistrate prin intermediarul agenilor comerciali i toate companiile care dein majoritatea aciunilor altor companii, cu directori interpui, care ascund n spatele lor o mulime de fantome. i ce-i cu asta? De-acum Dunross putea gndi ct se poate de limpede, cntrind de unde putuse obine Brian toate aceste informaii, i ntrebndu-se, de asemenea, unde naiba intea. Compania Nelson era o tain, i filialele aparineau n ntregime firmei prin interpui nc de cnd se formase, n 1953, special pentru negoul cu aur la Macao, Macao fiind singurul loc din Asia unde importul de aur era legal. i apropo, Ian, l-ai ntlnit vreodat pe acel portughez genial din Macao, signore Lando Mata? Sigur. E un om fermector. Da, aa-i i are attea relaii. Se zvonete c acum vreo cincisprezece ani el a reuit s conving autoritile din Macao s aprobe formarea unui monopol pentru importul de aur care apoi i-a vndut chiar lui dreptul acesta de monopol, lui i ctorva prieteni de-ai lui pentru o tax anual modest: un dolar SUA la fiecare uncie. Ian, individul e exact acelai om care a convins autoritile din Macao s legalizeze jocurile de noroc i, cea ce-i mai curios, s-i acorde chiar lui i unor prieteni ai lui monopolul acestei afaceri. Drgu treab, nu-i aa? Dunross nu-i rspunse, doar i urmri zmbetul celuilalt n vreme ce ochii si nu mai zmbeau deloc. i uite aa, treaba a mers strun vreme de civa ani, continu Brian, apoi n 1954 a fost abordat de unii entuziati ai aurului din Hong Kong tii, n 54 s-

225

au schimbat i la noi legile privitoare la aur care au venit cu idei de mbuntire a acestei afaceri: compania lor va cumpra n mod legal lingouri de aur de pe piaa internaional a aurului, n numele sindicatului din Macao, la preul legal de 35 dolari SUA uncia, i apoi va aduce acest aur, fr nici un fel de ascunziuri, pe fa, legal, cu avionul sau cu navele n Hong Kong. La sosire, vameii notri din Hong Kong vor supraveghea n mod legal i vor pzi transportul de la Kai Tak sau din port pn la feribotul pentru Macao, sau pn la hidroavioanele de curs Catalina. Iar cnd navele sau hidroavioanele ajung la Macao sunt ntmpinate de vameii portughezi, iar lingourile, dup cum scriu instruciunile, n bare de cte patru sute de uncii, sunt transportate, sub paz, la camioane, de fapt nite maini nchiriate, i duse la banc. i banca asta e o cldire urta, o grot, care nu se ocup n mod obinuit de activiti bancare, nu se tie s aib ali parteneri de afaceri dect sindicatul cu pricina, nu-i deschide uile dect pentru a primi aur, i nu-i place s aib de-a face cu vizitatori de tot felul. i, ia ghicete, cine-i stpnul acestei bnci? Domnul Mata i sindicatul su. De ndat ce ajunge n banc, aurul acela dispare pur i simplu, mai spuse Brian Kwok ncntat ca un magician care tocmai a izbutit numrul cel mare. Numai anul sta pn acum au intrat acolo cincizeci i trei de tone, patruzeci i opt de tone anul trecut. La fel cu un an nainte, ca i mai nainte, i tot aa. O groaz de aur, adug Dunross ndatoritor. Cred i eu. Dar, foarte ciudat, nici autoritile din Macao, nici cele din Hong Kong nu par intrigate i nici nu le pas c nici un gram din aurul care intr n banca aceea nu mai iese afar. M urmreti? Da, bineneles. Ei, i acolo nu se ntmpl alte minuni dect c o dat ajuns n banc, aurul e topit i transformat din lingourile legale de patru sute de uncii, n pri mai mici, de obicei lingouri de doi, sau mai ales de cinci taeli, care se transport mult mai uor, i e mult mai uor i pentru a fi trecut prin contraband. i acum ajungem la singura parte cu adevrat ilegal a ntregului lan: scoaterea aurului din Macao i aducerea lui prin contraband la Hong Kong. Bineneles c nu e ilegal s scoi aur din Macao, nu la fel e i cu cealalt parte introducerea lui prin contraband la Hong Kong. Dar i tu tii, la fel ca i mine, c e destul de uor s aduci prin contraband aproape orice la Hong Kong. Dar cea mai frumoas parte a ntregii poveti e faptul c o dat ajuns la Hong Kong, indiferent cum a ajuns el acolo, e ct se poate de legal s deii acest aur, l poate deine oricine, i nu te ntreab nimeni. i asta spre deosebire de Marea Britanie, unde nici unui cetean nu i se ngduie s dein lingouri de aur. i o dat ce deii acest aur n mod legal, l i poi exporta n mod legal. Brian, i unde intete toat povestea asta a ta? ntreb Dunross sorbind gnditor din coniac. Brian Kwok ddu peste cap alcoolul acela plin de miresme din imensul pahar i ls s se atearn linitea. Dup o vreme glsui: Avem nevoie i noi de ajutor.

226

Noi? Vrei s spui Serviciul Special? zise Dunross ocat. Exact. i cine anume din Serviciul Special? Tu? Brian Kwok ovi o vreme. Chiar domnul Crosse n persoan. Ce fel de ajutor? Am vrea s putem citi toate rapoartele lui Alan Medford Grant. Ei, haida de! fcu Dunross ca s ctige timp, pentru c nu se atepta la una ca asta. Brian Kwok ddu la iveal o fotocopie cu prima i ultima pagin a raportului interceptat i i-o ntinse. Tocmai am primit o copie dup documentul sta. Dunross se uit peste pagini, erau autentice, fr nici o ndoial. Am vrea s ne aruncm o privire i peste toate celelalte. Nu te neleg. Nu am adus acum tot raportul, din motive de comoditate, dar dac doreti, i pot aduce restul mine diminea, adug Brian Kwok fr s clipeasc. Am aprecia foarte mult domnul Crosse spunea c ar aprecia foarte mult ajutorul acesta. Pentru o clip Dunross se simi paralizat de imensitatea implicaiilor acestei cereri. i se auzi, ca printr-un vl, cum spunea chiar el cu gura lui: Acest raport i celelalte, dac mai exist i altele cumva sunt cu totul personale, i zise el foarte atent la ce spune. n orice caz informaiile de acolo sunt personale, mi sunt destinate numai mie, i, bineneles, serviciilor specializate ale guvernului. Sunt convins c putei s obinei orice informaie dorii prin canalele voastre de informaii. Da, sigur. Dar inspectorul ef Crosse ar socoti ca o favoare, Ian, dac ne-ai ngdui s aruncm o ochire i noi pe ele. Dunross sorbi iar din coniacul su, nc sub stare de oc. tia c putea cu uurin nega existena celorlalte rapoarte i s le ard sau s le ascund, su s le lase unde se aflau, dar nu voia s par c evita s dea o mn de ajutor Serviciului Special. Era de datoria lui s-i ajute. Serviciul Special era o parte vital a Direciei Speciale i a Direciei de Securitate a coloniei i era convins c fr ele, nici colonia i nici poziia ei n Asia nu s-ar fi putut pstra cu nici un chip. i fr un sistem minunat de contrainformaii, chiar dac numai a douzecea parte din cele spuse de AMG era adevrat, atunci zilele lor aici erau numrate. Dumnezeule mare, dac nimereau n minile cui nu trebuie Simi o greutate care-i apsa pieptul n vreme ce se chinuia s rezolve aceast dilem. n minte i veni o parte a acelui ultim raport, trdtorul care se afla n rndurile poliiei. Apoi i aduse aminte c Kiernan i spusese c acele copii ale lui erau singurele. Cte din cele ce cuprindeau rapoartele erau informaii cunoscute numai de el i cte erau tiute i de serviciul britanic de informaii? De ce acest secret? De ce nu obinuse Grant

227

ncuviinarea de a i le ncredina oficial? Cristoase! S zicem c am greit atunci cnd am mpins unele lucruri prea departe! n minile cui nu trebuie. n minile unor dumani, multe dintre aceste informaii ar fi mortale! Cu un efort, se liniti i ncerc s se concentreze. Am s m gndesc la cele ce mi-ai spus i am sa vorbesc din nou cu tine mine. Asta mai nti. mi pare ru, Ian, mi s-a spus s s te fac s nelegi urgena acestor informaii. Aveai de gnd s spui s m sileti? Da, mi cer iertare. Te rugm s ne dai o mn de ajutor. Exist i o cerere oficial prin care i se cere colaborarea. Iar Eastern Cloud i Firma Nelson reprezint rsplata? Eastern Cloud e cadou. Informaiile pe care i le-am dat sunt i ele la fel, un mic cadou. Firma Nelson nu ne privete, reprezint doar un interes trector pentru noi. Tot ce s-a pomenit aici e confidenial. Din cte tiu eu, nu deinem nici un fel de dovezi nregistrate ca atare. Dunross i cercet prietenul, pomeii proemineni ai obrazului, ochii cu pleoape grele, ochii care-l priveau drept i fr s clipeasc, trsturile frumoase ale feei, bine proporionate, sprncenele negre i groase. Brian, tu ai citit raportul? Da. Atunci tu nelegi n ce dilem m aflu? i spuse el ca s-l ncerce. A, vrei s pomeneti de trdtorul acela aflat nc n rndurile poliiei? Ce facem cu sta? Ai dreptate s fii prudent, da, foarte adevrat. Te referi la partea n care se spune c s-ar putea s avem un duman infiltrat la nivel de inspector ef? Exact. tii cumva despre cine este vorba? Nu, nu nc. Dar mcar bnuieti pe cineva? Da. i se afl sub supraveghere. Ian, nu ai nici un motiv de ngrijorare n privina asta. Copiile acelea nu vor fi vzute dect de mine i de domnul Crosse. Vor fi informaii strict secrete, nu conteaz. Brian, stai o clip, n-am zis nici un moment c acele copii exist, insist Dunross, prefcndu-se enervat, i, n aceeai secund, vzu o fulgerare n ochii celuilalt care putea fi i mnie, dar i dezamgire, dar faa lui rmsese impasibil. Ia pune-te tu n situaia mea, eu un profan, spuse el indiferent, dar cu simurile foarte treze, ar trebui s fiu nebun de-a binelea s pstrez astfel de informaii, nu crezi? A fi mult mai inteligent dac le-a distruge, ndat ce prile care m intereseaz ar fi fost folosite. Nu crezi? Ba da. Atunci s lsm lucrurile aa cum sunt n seara asta. S zicem pn mine diminea pe la zece. Brian Kwok ovi, apoi trsturile i se nsprir.

228

Ian, nu suntem aici la un joc de societate. Miza nu nseamn cteva tone de aur acolo, sau nite mici escrocherii la burs, sau nite zone mai neclare n negocierile cu China comunist, unde sunt n joc nite milioane, acolo. Jocul pe care-l jucm acum e mortal, iar milioanele de care e vorba sunt de fapt milioane de oameni, soarta unor generaii care nc nu au vzut lumina zilei, precum i a ciumei comuniste. Vestea despre existena reelei Sevrin e o veste foarte proast, implicarea KGB-ului e o veste foarte proast i ea i chiar i prietenii notri din CIA i KMT pot fi la fel de periculoi dac e nevoie s fie. i te sftuiesc ca n noaptea asta s pui paz serioas aici n birou ca s-i pzeasc dosarele. Dunross se uit impasibil la amicul su. Deci prerea voastr avizat e c informaiile din acest raport sunt reale? Crosse crede c s-ar putea. Ar fi nelept s avem i noi un om aici n noaptea asta pentru orice eventualitate, ei ce zici, nu e bine? Cum pofteti, Brian. S punem un om i afar la Shek-O? Cum pofteti tu, Brian. Nu eti prea dispus s cooperezi cu noi, aa-i? Btrne, n-ai nimerit-o deloc. Am luat n serios tot ce mi-ai spus, i-o retez scurt Dunross. Cnd ai obinut copia raportului i prin ce mijloace? Brian ovi. Nu tiu, i dac a ti, nu tiu dac ar trebui s-i spun. Dunross se ridic n picioare. Atunci haide, s-l cutm pe Crosse. Dar spune-mi i mie, Peter, de ce cei din familiile Gornt i Rothwell i ursc pe cei din familia Struan i Dunross? l ntreb Casey. Ea i cu Bartlett se plimbau mpreun cu Peter Marlowe i soia sa Fleur prin minunata grdin, n rcoarea serii. Nu tiu eu chiar toate motivele lor de zzanie, spuse englezul, un brbat nalt, de vreo treizeci de ani, blond, cu un accent ales i mai ales cu o privire foarte intens a ochilor acelora de un albastru cenuiu. Lumea vorbete c ura asta merge pn la familia Brock, i c de fapt exist nite legturi, nite legturi de familie ntre familia Brock i familia Gornt. Se poate ca legturile s urce chiar pn la btrnul Tyler Brock. De el ai auzit? Bineneles, replic Bartlett. i cum a nceput vendeta asta? Pe cnd era doar un puti, Dirk Struan ucenicea ca marinar pe una dintre navele comerciale narmate cu tunuri ale lui Tyler Brock. Pe vremea aceea viaa pe mare era destul de grea, viaa e grea oriunde, dar n vremurile acelea pe mare Dumnezeule Doamne! Ei bine, Tyler Brock l btea pe tnrul Struan cu biciul pentru greeli imaginare, apoi, n cele din urm, l-a abandonat undeva pe coasta Chinei, socotindu-l mort de-a binelea. La vremea aceea Dirk Struan avea doar paisprezece ani, i a jurat dinaintea lui Dumnezeu i a diavolului c atunci cnd va ajunge brbat n toat firea va distruge Casa Brock i Fiii i o s-l vneze

229

pe Tyler cu pisica cu nou cozi. Din cte tiu eu deocamdat nu a fcut-o niciodat dei circul o poveste c l-ar fi btut pe fiul mai mare al lui Tyler pn la ucis, luptndu-se cu nite fiare de lupt dup obiceiul chinezilor. Ce-s astea? ntreb Casey ncurcat. Casey, un fel de ghioage, trei sau patru buci din fier, articulate ntre ele, cu o bil cu ghionturi la capt i un mner la cellalt. i l-a ucis pentru a se rzbuna pe taic-su? fcu ea ocat. Mai sunt unele aspecte pe care nc nu le cunosc, dar convingerea mea e c dac a fcut-o a avut el motive temeinice s-o fac, spuse Peter Marlowe zmbind ciudat. Dirk Struan, btrnul Tyler i alii de talia lor, care au ridicat Imperiul Britanic, au cucerit India i au deschis porile Chinei, Dumnezeule, tia erau cu toii nite gigani. Am pomenit vreodat c Tyler nu avea dect un ochi? Cellalt i fusese scos de o fung n timpul unei furtuni, prin anii 1830 pe cnd gonea cu cliperul lui, White Witch, pe urmele lui Struan, cu o ncrctur ntreag de opiu la bord. Struan era cu o zi naintea lui cu cliperul China Cloud, i se aflau amndoi ntr-o curs care pe care, pentru c transportau amndoi opiu din teritoriile britanice ale Indiei spre pieele din China. Se zice c Tyler i-a turnat nite brandy n gvanul scurs al ochiului i a nceput s-i njure marinarii s ridice mai multe vele! Peter Marlowe se opri o clip ovind, apoi continu. Dirk a fost ucis n timpul unui taifun la Happy Valley, n 1841, iar Tyler muri srac, fr para chioar, dup ce ddu faliment, prin 1893. Cum, fr un ban, Peter? se mir Casey. Povestea spune c fiica lui, Tess, fiica lui cea mare, Struan Cotoroana cum i se spunea mai apoi, a complotat ani de zile cum s-l doboare pe taic-su, doar tii c ea se mritase cu Culum Struan, unicul fiu al lui Struan, da? Ei bine, Struan Cotoroana a pus n tain la cale cu banca Victoria, ntemeiat de Tyler n 1840, i cu firma Cooper-Tillman, partenerul lui Tyler n SUA treaba asta frumoas. L-au prins la mijloc i au dus de rp marea Cas Brock i Fiii, fcndo s dispar ntr-un singur dezastru uria. A pierdut totul, navele de transport, depozitele, rezervele de opiu, aciunile, totul, totul. A fost pur i simplu ters de pe faa pmntului. i ce s-a mai ntmplat cu el? Nu prea mai tiu bine, nimeni nu mai tie exact, dar se spune c n aceeai noapte, 31 octombrie 1863, btrnul Tyler s-a dus la Aberdeen, un port de cealalt parte a Hong Kongului, i nepotul su cel mare, Tom, care pe atunci avea douzeci i cinci de ani, i ali ase marinari de-ai lui, au furat o lorcea oceanic, o nav cu corpul caracteristic al navelor chinezeti, dar cu greementul i velatura ca la cele europene, i au ntins-o pe mare. Era nnebunii de furie, aa se zice, i a ridicat flamura firmei Brock n vrful catargului mare, i nfipsese pistoale la bru i o sabie de abordaj plin de snge ca s pun mna pe nav uciseser patru oameni. Cnd au ajuns la gtuitura portului, le-a luat urma un bric-cuter, dar Tyler l-a zdrobit cu tunurile. Pe vremea aceea aproape toate navele erau narmate cu tunuri din cauza pirailor, i apele acestea au fost mai ntotdeauna infestate de

230

pirai din vremuri imemoriale. Aa c btrnul Tyler a ieit n larg, avea un vnt prielnic dinspre est i se pregtea s vin i furtuna. Cnd au ajuns n dreptul gurilor de la Aberdeen spumega de furie i blestema. A blestemat-o pe Struan Cotoroana, a blestemat insula asta, Banca Victoria care-l trdase, pe cei din familia Cooper de la firma Cooper i Tillman, dar cel mai amarnic l blestema pe tai-panul care murise de douzeci de ani i mai bine, i btrnul Tyler urla c se va rzbuna. Se zice c urla c se va ndrepta spre nord s se apuce de jaf i cu agoniseala aceea s porneasc din nou compania i Casa pe Dumnezeul meu c m ntorc eu, m ntorc eu i am s m rzbun i atunci Nobila Cas voi fi eu, pe Dumnezeul meu am s m ntorc eu Bartlett i Casey simir cum i trece un fior rece prin ira spinrii n vreme ce Peter Marlowe i drese vocea, apoi continu. Tyler a pornit spre nord l n-a mai auzit nimeni de el vreodat, nici urm, nici de el, nici de lorcea aceea, nici din echipajul lui. Dar chiar aa, el e nc prezent aici, la fel ca Dirk Struan. Indiferent ce afaceri vrei s facei cu Nobila Cas, s nu uitai niciodat c vei avea de-a face i cu cei doi, sau cu fantomele lor. n noaptea n care Dunross a preluat funcia de tai-pan, firma Struan a pierdut nava amiral a flotei sale de cargouri, Lasting Cloud, ntr-un taifun. A fost un dezastru financiar fantastic. S-a scufundat n largul Formosei, Taiwanului, i s-a dus la fund cu tot echipajul, n afar de un singur marinar de rnd, un tnr englez. Era pe puntea de comand cnd s-a ntmplat catastrofa i a jurat c au fost atrai spre stncile de care s-au zdrobit de nite semnale luminoase false i c a auzit cu urechile lui un rs groaznic de nebun n vreme ce nava se scufunda. Casey se scutur ca de frig fr s vrea. Bartlett observ, i o apuc de mn ca din ntmplare, iar ea i zmbi recunosctoare; Peter, oamenii de pe aici vorbesc de cei mori de acum o sut de ani de parc ar fi n camera de-alturi. Un vechi obicei chinezesc, i rspunse Peter Marlowe imediat. Chinezii socotesc c trecutul stpnete viitorul i explic prezentul. E drept c Hong Kongul dinuie de numai o sut i douzeci de ani, aa c un btrn de optzeci de ani din zilele noastre S-l lum de exemplu pe Phillip Chen, actualul comprador. Are aizeci i cinci de ani acum, bunicul su a fost faimosul Sir Gordon Chen, fiul nelegitim al lui Struan, mort n 1907, la vrsta de optzeci i ase de ani. Aa c pe vremea aceea Phillip avea vreo nou ani. Un biat iste de nou ani i amintete tot felul de poveti pe care cinstitul su bunic i le-o fi spus despre printele su, tai- panul, i despre May-may, vestita lui iubit. i povestea spune c Sir Gordon Chen era i el un caracter afurisit, un adevrat strmo! Avea vreo dou neveste oficiale, opt concubine de diverse vrste, i lsase familia Chen, n continu nmulire, destul de bogat, destul de puternic, nzestrat cu de toate. Rugai-l pe Dunross s v arate portretul lui eu nu am vzut dect nite copii, dar Dumnezeule, ce brbat chipe era. i mai exist i azi vreo duzin de oameni care l-au vzut cu ochii lor, unul dintre prinii ntemeietori de dinastii. i, Dumnezeule, Struan Cotoroana a murit doar n urm cu, patruzeci i ase de ani.

231

Ia uitai-v colo, i Marlowe art spre un btrnel pirpiriu i sfrijit, subirel ca un lstar de bambus, dar la fel de tare, care vorbea plin de nflcrare cu o tnr doamn. E Vincent McGore, tai-pan al celui de-al cincilea mare hong. Compania comercial asiatic internaional. A lucrat ani de zile pentru Sir Gordon, iar apoi pentru Nobila Cas, zise i zmbi deodat. Povestea spune c a fost iubitul Struan Cotoroanei pe cnd el avea vreo optsprezece ani, proaspt sosit cu o nav de transportat vite dintr-un port de prin Orientul Mijlociu, ei, individul nu e ctui de puin scoian! Peter, interveni Fleur, nu mai exagera i tu. Povestea asta ai ncropit-o tu singur. i ce-i pas! i spuse el, zmbind mai departe. Ea nu avea dect aptezeci i cinci la vremea aia. Rser cu toii. Chiar e adevrat? se interes Casey. Chiar? Cine mai tie care-i adevr i care-i nchipuire, Casey. Dar asta mi s-a spus i mie. Eu una nu cred o iot, spuse Fleur hotrt. Lui Peter i cam place s scorneasc tot felul de poveti. Peter, de unde ai adunat tu toate chestiile astea? se interes Bartlett. Unele chestii le-am citit. Exist exemplare din ziarele vremii care in pn pe la anul 1870, la biblioteca Tribunalului. Apoi mai exist i Istoria Tribunalelor din Hong Kong. i dac te intereseaz Hong Kongul, e o carte ct se poate de mare i de documentat. Dumnezeule, i la ce fel de instane recurgeau pe vremea aceea aa numiii judectori i secretari coloniali, guvernatori i poliiti, tai-pani nobili i oameni de rnd. Mit, crim, corupie, adulter, piraterie, fraud gseti de toate acolo. Apoi am mai i ntrebat n dreapta i-n stnga. i mai exist zeci de chinezi btrni crora le face plcere s-i aduc aminte de vremurile de odinioar i care tiu o groaz de lucruri despre Asia i despre Shanghai. i mai sunt o seam de oameni nc plini de ur, nu doar plini de invidie i care nu pot s nu toarne puin otrav cnd e vorba de buna reputaie a cuiva, sau chiar de o proast reputaie. Bineneles c eti nevoit s mai cerni informaiile, s alegi ce e fals de ce-i adevrat, i e tare greu, dac nu cumva chiar imposibil. O vreme Casey rmase pe gnduri, apoi spuse: Peter, cam cum a fost la Changi? Dar adevrat! Pe faa lui nu se citi nimic, doar privirea i se schimb cu totul. Changi a fost o Facere, locul unde lumea a nceput din nou, i glasul lui i nghe pe toi i ea o vzu pe Fleur cum l apuc de mn, dar n aceeai clip el pru s se ntoarc la realitate. Draga mea, nu s-a ntmplat nimic, i spuse el, i tcui, oarecum stnjenii, cei doi coborr spre terasa de jos, iar Casey i ddu seama c fcuse o gaf i intrase ntr-un loc interzis. Haidei s bem ceva, ce zici Casey? i strig Peter Marlowe blnd i aerul de stnjeneal se risipi. Da, mulumesc de invitaie, Peter.

232

Linc, mai spuse Peter Marlowe, exist o minunat zestre de acte violente ce se motenete de la o generaie la alta la neamul sta de pirai i, drept s-i spun, cred c asta au rmas cu toii. Aici e un loc cu totul aparte, i aici se nasc oameni aparte, spuse el. Iar dup un moment de gndire adug: Am auzit c ai de gnd s te apuci de afaceri aici. Dac a fi n locul tu a avea mare, mare grij. 15 Ora 23.05. Dunross, urmat de Brian Kwok, porni dup Roger Crosse, eful Serviciului Special de Informaii, care se afla pe teras, sporovind cu Armstrong i cu trei americani! Ed Langan, comandantul Ed Mishauer, n uniforma ofierilor de marin, i Stanley Rosemont, un individ nalt n jur de cincizeci de ani. Dunross nu tia c Langan era de la FBI, i nici c Mishauer era reprezentantul serviciului de Informaii al marinei militare americane, ci doar c lucrau la consulat. Despre Rosemont tia c lucra la CIA, ignornd ce funcie avea acolo. Doamnele se ntorceau din nou pe la mese, sau porniser s se preumble i s povesteasc pe teras sau prin grdin. Brbaii se ntinseser la butur. Petrecerea mprumuta din blndeea acelei nopi. Cteva perechi mai dansau n salon, legnate de o muzic suav i domoal. Printre cei ce dansau era i Adryon. Dunross o vzu pe Penelope ncercnd stoic s-i fac fa lui Havergill, i mai zri pe Bartlett i Casey adnc cufundai n discuie cu Peter Marlowe i Fleur, i ar fi vrut al naibii de mult s aud ce se vorbete acolo. Marlowe, individul acela a ajuns o belea, se gndi el n trecere. Deja tie o mulime de secrete i dac ajunge s citeasc i lucrarea noastr N-are nici o ans, nici dac nepenete de tot. Lucrarea aia napuc el s-o citeasc. Cum a putut Alistair s fie att de idiot! n urm cu civa ani, Alistair Struan angajare un cunoscut scriitor s atearn pe hrtie istoria familiei Struan pentru a srbtori 125 de ani de la nceputul firmei i-i pusese la dispoziie catasfife vechi, tone de hrtii glbejite pe care nu le mai citise nimeni i nici nu le triase cineva. n numai un an de zile, scriitorul dduse la iveal o veritabil i incitant saga, ce renvia o mulime de ntmplri i afaceri despre care se crezuse c sunt ngropate pe vecie n uitare. Cutremurai de descoperire, i mulumiser scriitorului i ncheiaser socotelile cu el, pltindu-l generos, iar cele dou copii ale lucrrii, singurele existente, fuseser nchise n seiful tai-panului. Dunross se gndise chiar s le distrug, dar apoi mai chibzuise, cntrind c viaa-i via, jossu-i joss i dac doar vor fi citite nu se va ntmpla nimic. Hello, Roger, fcu el, zmbind cam mohort. Ne putem lipi i noi? Bineneles, tai-pan, l ntmpin Crosse plin de cldur, la fel ca i ceilali. Simte-te ca acas. Americanii zmbir auzind gluma asta. Discutar mai departe despre lucruri mrunte, despre cursele de smbt, dup care Langan, Rosemont i comandantul

233

Mishauer, simind c ceilali au de discutat chestiuni personale, se scuzar i se retraser. Cnd rmaser singuri, Brian Kwok prezent n rezumat ce-i spusese Dunross. Ian, vom aprecia foarte mult ajutorul pe care ni-l dai, i spuse i Crosse, intuindu-l cu privirea lui ptrunztoare. Brian are dreptate cnd spune c treaba-i foarte riscant dac mai exist i alte rapoarte ale lui AMG. Chiar dac nu exist, unii bgrei s-ar putea s doreasc s cerceteze totui. Spune-mi i mie exact cum i cnd ai obinut copia ultimului raport. De ce? Le-ai obinut chiar voi direct sau prin intermediul altcuiva? De ce? Pentru c e foarte important! i vocea lui Dunross se aspri. De ce? Tai-panul l fix cu privirea lui grea i ceilali trei simir puterea personalitii sale copleindu-i. Dar i Crosse tia ce vrea. Ian, i pot rspunde doar parial la ntrebare, i replic el cu rceal. Dar dac eu i spun, mi spui i tu mie ce m intereseaz? Da. Am primit o copie a raportului azi diminea. Un ofier de informaii, bnuiesc c n Anglia, i-a optit unui prieten de aici c un curier se ndreapt spre tine ca s-i aduc ceva ce ar fi de interes i pentru noi. i omul su de legtur din Hong Kong ne-a ntrebat dac ne-ar interesa s ne aruncm i noi o ochire peste hrtiile alea pentru o recompens corespunztoare! i Crosse fu convins c ceilali doi ofieri care-i aminteau care era adevrata poveste erau de dou ori impresionai de discuie. n dimineaa asta, mi s-a adus fotocopia direct acas de ctre un chinez pe care nu l-am mai vzut n viaa mea. I s-a pltit i nelegi cred c n astfel de situaii nu mai ntrebi i numele omului. Ei i acum de ce te intereseaz? Cnd anume n dimineaa asta? La ora 6.04, dac chiar vrei ora exact. Dar de ce i se pare att de important ora asta? Pentru c Alan Medford Gr Ah, tat, iart-m c te ntrerup, ddu Adryon buzna peste ei, cu sufletul la gur, trgnd dup ea un tnr nalt, artos, cu smochingul cam leampt, cravata rsucit i nite pantofi ieftini, maro nchis, care nu se prea potriveau cu elegana din jur. Iart-m c te deranjez, dar pot s mai schimb muzica asta? Dunross l msur pe tnr. l cunotea pe Martin Haply i faima lui: un ziarist canadian, colit n Anglia, de vreo douzeci i cinci de ani, aflat n colonie de circa doi ani, care ajunsese pedeapsa lumii afacerilor. Pe toat lumea supra sarcasmul su muctor, dezvluirile lui cu privire la unele personaliti ale lumii financiare i despre unele afaceri, care se practicau la Hong Kong dar nu aveau echivalent n restul lumii occidentale.

234

Tat, muzica asta e cumplit, se repezi din nou Adryon, i mama mi-a zis s te ntreb pe tine ce-i de fcut. Pot s le spun s mai cnte i altceva? Te rog! Dar s nu faci din petrecerea asta un spectacol! Fat rse, Dunross i ndrept atenia asupra lui Martin Haply. Bun seara. Bun seara, tai-pan, i rspunse tnrul sigur de el, cu un zmbet provocator. Adryon m-a invitat aici. Sper c nu v-a deranjat c am sosit abia dup ce s-a servit masa, nu? Bineneles c nu, distreaz-te, i spuse Dunross, care apoi adug sec: i mai sunt aici o mulime de prieteni de-ai dumitale. Haply rse. N-am ajuns la cin pentru c am luat urma unei afaceri parive. Ei? Da. Se pare c anumite cercuri interesate, mpreun cu o anumit banc important au rspndit zvonuri nefavorabile despre solvabilitatea unei bnci chinezeti. Vrei s zici de Ho-Pak? O prostie. Zvonurile vreau s zic. Mainaii tipice pentru Hong Kong. Chiar? Dunross auzise toat ziua c banca Ho-Pak a lui Richard Kwang exagerase investind mai mult dect avea de fapt capital. Chiar eti sigur? Am mine n Guardian o coloan ntreag despre treaba asta. i dac tot vorbim despre Ho-Pak, continu ziaristul degajat, ai auzit c mai bine de o sut de depuntori i-au ridicat toi banii de la filiala lor din Aberdeen? S-ar putea s fie nceputul unui asalt asupra bncii i Iart-m, tat haide, Martin, nu vezi c tata are treab? Fata se aplec i-l srut pe Dunross uor pe obraz, iar el o cuprinse cu braul. Distreaz-te, draga mea. O urmri cu privirea cum se deprteaz n grab, urmat de Haply. nfumurat afurisit, i trecu lui Dunross prin minte, gndindu-se n acelai timp c ar fi vrut s citeasc de pe acum articolul de a doua zi, tiind c Haply era omul care i fcea meseria serios, nu putea fi cumprat i era bun gazetar. S fi investit oare Richard mai mult dect avea posibilitatea? Ce ziceai, Ian? Despre Alan Medford Grant! i ntrerupse cellalt irul gndurilor. A, da, iart-m, spuse Dunross i se aez din nou la mas, ncercnd s-i ordoneze problemele, fiecare n compartimentul ei. AMG e mort, le spuse el ncet. Cei trei ofieri fcur ochii mari. Cum? Am primit o telegram la opt fr un minut, seara asta, i am vorbit cu secretarul su de la Londra la nou i unsprezece minute, Am vrut s aflu de la tine cnd ai primit documentul pentru c e evident c spionul de la KGB, dac

235

exist, a avut timp suficient s cheme Londra i s fac s fie ucis bietul AMG. Nu-i aa? Da! chipul lui Crosse lu un aer solemn. La ce or a murit? Dunross i relat aproape ntreaga conversaie pe care o avusese cu Kiernan, n afar de partea care se referea la convorbirea cu Elveia. Un fel de intuiie l preveni s nu pomeneasc o vorb despre asta. i acum ntrebarea e a fost accident, coinciden sau crim? Nu tiu, spuse Crosse. Dar eu nu cred n coincidene. Nici eu. Cristoase Dumnezeule! fcu Armstrong printre dini. Dac AMG n-a avut aprobare s destinuie aceste secrete, numai Dumnezeu tie ce-o, fi i n celelalte rapoarte, numai Dumnezeu i cu tine, Ian. i dac numai tu deii singurele copii existente ale rapoartelor, asta le face i mai explozive. Dac exist, replic Dunross. Exist? Am s v spun mine. La ora zece, spuse el i se ridic. Acum v rog s m scuzai pe mine, adug el politicos i fermector ca de obicei. Trebuie s m mai ocup i de ceilali invitai ai mei. Ah, un singur lucru. Ce se aude cu Eastern Cloud? Crosse pru ocat. Tai-pan, Dumnezeule mare, doar nu facem troc! Brian, nu i-ai spus c noi doar dorim s-l ajutm? Ba da, sir! Prietenii trebuie s-i ajute prietenii, nu-i aa, tai-pan? Ba da, absolut. Mulumesc. l urmrir cu privirea pn dispru. Exist sau nu exist rapoartele alea? mormi Brian Kwok. Dac exist? Eu a zice c da, interveni Armstrong. Bineneles c exist, replic Crosse enervat. Dar unde? Rmase o clip pe gnduri, apoi continu i mai enervat, iar ceilali doi tresrir. Brian, n timp ce tu erai cu Ian, Feng Purttorul Vinurilor, chelnerul, mi-a spus c niciuna dintre cheile lui nu se potrivete. Pctoas treab, sir, spuse Brian Kwok ngrijorat. Mda, seiful de aici nu va fi uor de deschis. Poate c ar trebui s ne uitm i la Shek-O, sir, aa pentru orice eventualitate, spuse Armstrong. Dac ai avea nite documente ca astea, le-ai ine tu acolo? Nu tiu, sir, Dunross e imprevizibil. A fi zis c le ine n brlogul lui n biroul firmei Struan, acolo ar fi cel mai sigur loc. Ai fost vreodat acolo? Nu, sir. Brian? Nu, sir.

236

Ei bine, nici eu, scutur Crosse din cap. Afurisit treab. Brian Kwok spuse meditativ: Doar la noapte am putea trimite o echip acolo. Exist un lift particular care duce drept la etajul cu pricina, dar pentru asta ai nevoie de o cheie special. Se bnuiete c mai exist un lift din garajul de la subsol, care nu se oprete dect tot acolo. La Londra le-au cam scpat friele din mn, mri Crosse. Nu pricep de ce amrii ia nu-i fac treaba aa cum trebuie. i nici de ce AMG n-a cerut aprobare pentru documentele alea. Poate pentru ca nu dorea ca cei din Serviciul Secret s tie c el face afaceri i cu cineva din afar, oft Crosse i i aprinse o igar rmnnd pe gnduri. Armstrong simi un jind s aprind i el o igar. Lu o gur de brandy, dar nu se simi mai uurat. Sir, Langan a transmis mai departe copia lui? Da, lui Rosemont aici i n sacul diplomatic pentru cartierul general al FBI-ului la Washington. Dumnezeule, articul mohort Brian Kwok, mine diminea o s tie tot Hong Kongul. Rosemont m-a asigurat c nu va fi aa, zmbi Croisse strmb de tot. Dar s fim pregtii pentru ce e mai ru. Sir, poate c Ian ar colabora mai strns cu noi dac l-am informa i pe el. Nu, mai bine s ne pstrm i noi secretele noastre. Cred c el pune totui ceva la cale. Ce-ar fi s-l rugm pe inspectorul ef Foxwell s vorbeasc i el cu Dunross. Doar sunt prieteni vechi. Dac nu l-a putut convinge Brian, atunci nu reuete nimeni. Nici guvernatorul, sir? Nu e nici un motiv s-l mai amestecm i pe el, cltin Crosse din cap. Brian, tu ai grij de Shek-O. S descopr i s-i deschid seiful, sir? Nu. Ia cu tine o echip i ai grij s nu intre acolo altcineva. Robert, tu dute la sediu i cheam Londra. Vorbete cu Pensley de la MI-5 i Sinders de la MI6. Afl exact momentul cnd s-a ntmplat ce s-a ntmplat cu AMG, tot ce poi afla, verific povestea tai-panului. Verific totul, poate c mai exist i alte copii ale rapoartelor. Apoi trimite aici o echip de trei oameni s supravegheze casa la noapte, n special s-l pzeasc pe Dunross, dar fr tirea lui. Am s m ntlnesc eu cu cel mai mare n grad dintre ei la intersecia dintre Peak Boad i Culum's Way peste o or, aa c ai timp suficient pn atunci. i mai trimite nc o echip care s supravegheze birourile firmei Struan. Un om de-al nostru sa stea n garajul acela pentru orice eventualitate. Robert, las-mi mie maina ta. Ne ntlnim la mine n birou peste un ceas jumtate. i acum la treab amndoi.

237

Cei doi cutar gazda ca s-i cear scuze c trebuie s plece, mulumir, i plecar cu maina lui Brian Kwok. n vreme ce coborau Peak Road cu btrnul Porsche, Armstrong ddu glas gndurilor care-i frmntau pe amndoi de cnd l auziser pe Dunross: Dac spionul e Crosse, atunci a avut vreme berechet s dea telefon la Londra, sau s-i dea de veste reelei Sevrin, KGB-ului sau cui naiba trebuia s-i dea el de veste. Exact. Noi am plecat de la biroul lui la ase i zece, ceea ce nseamn unsprezece la Londra, aa c noi n-am fi avut timp, aa c nu suntem noi. Armstrong se mic uor ca s-i mai aline durerea de spate. Fir-ar s fie, tare-a mai trage o igar! Btrne, e un pachet n torpedo. Mine, mine am s fumez i eu. Am ajuns ca un alcoolic afurisit, rse Armstrong, dar fr nici un fel de veselie, i se uit la prietenul su. Caut s afli ct mai iute posibil cine a mai citit azi raportul lui AMG. Ct de repede poi. La asta m gndeam i eu. Dac numai unul, acela l-a citit atunci e nc o dovad. Nu e chiar sigur sigur, dar ne apropiem! i stpni un cscat nervos i se simi foarte obosit. i dac-i cel pe care-l bnuim noi, atunci suntem la ananghie ru de tot. Brian conducea n vitez, foarte bine. A spus cumva cnd i-a dat o copie lui Langan? Da, la amiaz, au luat masa mpreun. Informaia putea s se scurg i de la ei. De la consulatul lor, acolo-i totul ca o sit. S-ar putea, dar nasul meu zice c nu-i aa. Rosemont e curat, Brian la fel i Langan. Amndoi sunt profesioniti. Eu tot n-am ncredere n ei. Tu n-ai ncredere n nimeni. Amndoi au cerut celor de la centru s verifice ce au fcut Bartlett i Casey la Moscova. n regul. Cred c am s trimit un telex unui prieten din Ottawa. Trebuie s aib ei vreun fiier despre cei doi. Casey e pasre rar ntre psrile rare, nu-i aa? Ce zici, o mai fi avut ceva pe ea pe sub rochia aia mulat? Pariu zece dolari contra un penny c n-ai s afli niciodat. S-a fcut. Cnd oseaua fcu un cot, Armstrong admir privelitea oraului vzut de sus i a portului, unde crucitorul american, luminat din toate prile, sttea amarat la cheul Hong Kongului. n vremurile bune, erau aici vreo jumtate de duzin de nave militare deale noastre, spuse el ntristat. Ehei, btrna noastr marin regal! n timpul rzboiului fusese ambarcat pe distrugtoare, locotenent n marina regal. De dou ori s-a scufundat nava sub el, o dat la Dunkirk, a doua oar n largul portului Cherbourg, n a treia zi a debarcrii din Normandia.

238

Mda, pcat de marina noastr de rzboi, vremurile nu stau pe loc, merg nainte. i nu-s mai bune acum, Brian. Pcat c tot imperiul nostru a ajuns cam pe drojdie. Era mai bine nainte. Toat lumea asta parc o ducea mai bine. Afurisit rzboiul la! Afurisii nemii, afurisii s fie i japonezii Mda, i dac tot vorbim de marin, ce zici de Mishauer? Tipul din serviciul de Informaii al marinei? Biat bun, spuse Armstrong obosit. Am discutat o mulime de-ale noastre. I-a optit btrnului c SUA au si dubleze Flota a aptea. i treaba-i att de supra ultrasecret c n-a avut ncredere s comunice asta la telefon, n Vietnam se vor debarca trupe, masiv. Amrii o s-i toace i pe ei ca i pe franuji. Ce naiba, ei nu citesc ziarele, ca s nu mai zic nimic de rapoartele serviciilor secrete? Mishauer a mai ciripit c portavionul lor nuclear va sosi ntr-o vizit de refacere i recreere poimine. Alt veste ultrasecret. Ne-au rugat s dublm serviciile de paz i s-i pzim ca nite ddace bune pe toi iankeii care vor cobor la rm. Cu asta alte belele. Mda, adug Armstrong acru, mai ales c btrnul a pomenit de un cargou sovietic avariat care a cerut s intre n port pentru reparaii o dat cu mareea de sear. Dumnezeule mare Cristoase! strig Brian corectndu-i o micare involuntar de volan. Aa am zis i eu. Mishauer aproape c a fcut un atac de cord, iar Rosemont a njurat mai bine de dou minute. Btrnul le-a dat asigurri, bineneles, c nici un rusnac nu va pune piciorul pe uscat fr permisiune special, ca de obicei, i o s ne inem de coada lor, ca de obicei, dar vreo civa tot se va ntmpla s aib nevoie de un doctor sau mai tiu eu ce o s le cune atunci pe loc, i tot o s scape din plasa noastr. Mda, ngim Brian Kwok. Robert, sper s punem mna pe rapoartele lui AMG. Sevrin e un cuit nfipt n pntecele Chinei. Cam aa-i. O vreme merser n tcere. Noi am cam pierdut rzboiul, nu-i aa? fcu Armstrong. Cam aa! 16 Ora 23.25. Cargoul sovietic Soveki Ivanov a fost amarat la cheul imens al docurilor de la Wampoa care au fost construite pe terenuri recuperate din mare n partea de est a zonei Kowloon. Nava era inundat de lumina reflectoarelor. O nav de douzeci de mii de tone care fcea rutele Asiei i avea baza la Vladivostok, departe n nord.

239

Deasupra castelului de comand se ridicau o mulime de antene i echipamente moderne de radar. Marinari rui stteau lng piciorul scrii de acces de la prova i de la pupa, i, n apropiere, fcea de paz cte un poliist chinez n uniform regulamentar de serviciu, kaki, pantaloni scuri, osete trei sferturi, centur neagr i pantofi. Marinarul care cobora la rm trebui s prezinte actele s-i fie verificate nti de tovarii si, apoi de poliistul chinez, pentru ca apoi, pe cnd se ndrepta spre poarta docurilor, de cine tie unde, s apar doi chinezi n civil care pornir pe urmele lui, fr s se fereasc n vreun fel. Un alt marinar cobor pe scara de la pupa. Se supuse i el acelorai verificri de documente, pentru ca apoi ali doi poliiti n civil s se ia pe urmele lui. Neauzit i nebgat n seam, o barc cu rame fu cobort la pupa, n partea dinspre larg, unde nu putea fi vzut, dispru n ntunericul cheului nalt, apoi lunec fr un zgomot de-a lungul su spre o scar umed, tiat n piatr, la vreo cincizeci de metri distan. n barc se aflau doi oameni, strapazanele ramelor erau nfurate cu grij s nu scrie. La piciorul scrii, barca se opri. Cei doi rmaser n ascultare, trgnd cu urechea foarte ateni. La scara de la prova navei apru un al treilea marinar care porni poticnindu-se la vale, la captul scrii fu oprit de marinarul de vardie care-i verific documentele, se strni discuie, primului i se interzise s coboare, pentru c se vedea c e beat i, njurnd de mama focului ddu s-i ard o scatoalc celuilalt, dar vardia se feri cu uurin i-i arse la rndul lui un pumn n falc, cellalt i rspunse la fel. Atenia celor doi poliiti chinezi se ndrept spre locul scandalului. Individul vnjos, ciufulit, ce sttuse la pupa brcii cu rame, urc iute scara cheului, trecu iute de zona luminat a docului i a cii ferate i dispru pe unul din drumurile de acces ale antierului naval fr s fie zrit de cineva! Barca porni napoi spre nav, pe drumul pe care venise, i n aceeai secund scandalul de la scar ncet. Beivul drmat fu purtat napoi la bord, cu destul blndee. n inima docurilor, ciufulitul mergea alene, fr grij. Din cnd n cnd, arunca, doar ca din ntmplare, ca un om cu experien, cte o privire napoi s se conving c nu-i luase nimeni urma. Era mbrcat n veminte tropicale de culoare nchis, pantof cu talp de cauciuc. Documentele lui de marinar adevereau c era Igor Voranski, marinar calificat, din marina comercial sovietic. Se feri s se apropie de porile antierului naval ca i de poliitii care le pzeau, o lu de-a lungul zidului vreo sut de metri i ajunse la o u lateral. Ua ddea spre o alee n cartierul Taiwan Shan, o mahala de cocioabe nghesuite din tabl ondulat, placaje i cartoane. Grbi paii. Curnd iei din mahalaua aceea, ajungnd la strzi luminate bine cu prvlii i crme, pline de oameni i, n cele din urm, nimeri pe Calea Chatham. Acolo opri un taxi. Mong Kok, ct de iute poi, i spuse el n englez. La feribotul de Yaumati. oferul se uit obraznic la el. E? Ayeeyah! exclam dendat Voranski, i adug ntr-o perfect i sever cantonez: Mong Kok! Eti surd? Ai adulmecat cumva pulbere alb? Poate crezi

240

c eu oi fi vreun afurisit de turist strin de prin ara Muntelui de Aur, tocmai pe mine care se vede c sunt din Hong Kong i triesc aici de douzeci de ani! Ayeeyah! La feribotul de la Yaumati, de cealalt parte a Kowloon-ului. Ai nevoie s-i spun eu pe unde s ajungi? Eti cumva din Mongolia de Sus? Eti cumva strin prin prile astea? oferul trase jos mohort semnalul care arta c taxiul e liber, i aps pe acceleraie ndreptndu-se spre sud i apoi spre vest. Clientul de pe bancheta din spate se uit n urm. Nu zri nici o main care s-l urmreasc, dar nu se putea deocamdat relaxa. tia de pe aici sunt detepi foc, aa c fii cu bgare de seam, i spuse el. Cnd ajunser la feribotul de Yaumati, plti cursa, nu-i ddu baciul de rigoare, dispru n mulime i iei pe alt parte, oprind un alt taxi. La feribotul pentru Muntele de Aur. oferul ncuviin somnoros, csc i porni spre sud. La staia de feribot i plti oferului nc nainte de a se fi oprit maina, sri jos i se amestec n mulimea ce se ndrepta spre bariera curselor pentru Hong Kong, dar, o dat trecut de barier, nu se ndrept spre poarta de acces a feribotului, ci spre toalet, iei i de acolo i deschise ua unei cabine telefonice i intr. Acum fiind sigur c nu fusese urmrit se mai liniti. Introduse o moned i form numrul. Da? se auzi o voce de brbat n englez. Cu domnul Lop-sing, v rog. N-am cunotin de numele sta. Aici nu e nici un Lop-ting. Ai format un numr greit. Doresc s las un mesaj. mi pare ru, dar ai format un numr greit. Mai uitai-v o dat n cartea de telefon. Voranski se liniti cu totul, pulsul i se mai potoli i el. Vreau s vorbesc, cu Arthur, spuse el n engleza lui perfect. mi pare ru, dar nc nu a venit. Dar i s-a spus s fie acolo i s atepte telefonul meu, i-o tie el scurt. De ce a intervenit schimbarea asta? Cine e la telefon, v rog? Brown! strig el, folosind numele conspirativ. Se mai calm puin cnd auzi cum n aceeai secund vocea celuilalt mprumut o not de respect aa cum se cuvenea. Pai, ah, domnule Brown, bine ai venit din nou la Hong Kong. Arthur mi-a telefonat anunndu-mi c o s venii. Mi-a spus s v spun c totu-i pregtit pentru ntrevederea de mine. Cnd ar trebui s se ntoarc? n orice clip, sir. Voranski njur n gnd pentru c era obligat s telefoneze la nav ntr-un ceas. Nu-i plceau schimbrile de planuri. Bine, fcu el. Spune-i s m sune la 32 (numrul de cod al apartamentului din cldirea Sinclair Towers unde se ntlneau n secrct). Americanul a aprut?

241

Da. Bun. Era nsoit de cineva? Da. Bun. i? Arthur nu mi-a mai spus altceva. Te-ai ntlnit cu ea? Nu. Dar Arthur? Nu tiu. Dar a stabilit cineva vreun contract cu vreunul din ei? mi pare ru, dar nu cunosc. Arthur nu mi-a spus. i cu tai-panul ce se aude? Totu-i aranjat. n regul. Ct i-ar lua ca s ajungi la 32 dac va fi necesar? Zece, cincisprezece minute. Vrei s ne ntlnim acolo? Am s hotrsc mai trziu dac e nevoie. Ah, domnule Brown, Arthur s-a gndit c s-ar putea s dorii s v in cineva dc urt, dup o cltorie att de lung. O cheam Koh. Maureen Koh. Drgu din partea lui. Foarte drgu. Numrul ei de telefon e chiar lng telefonul de la 32. Doar sunai i fata vine n jumtate de or. Arthur voia s tie dac superiorul dumneavoastr va fi i el cu dumneavoastr n seara asta dac ar avea i el nevoie s-i in cineva de urt. Nu. El vino aa cum ne-am neles, mine la ntlnire. Dar mine sear va dori i el s se bucure de ospitalitatea voastr. Noapte bun. Voranski puse plin de sine, receptorul n furc, contient de gradul su nalt n KGB. n clipa aceea ua cabinei telefonice se deschise brusc, un chinez ddu buzna nuntru, un altul bloc ieirea. Ce nai i cuvintele murir o dat cu el. Pumnalul lung i subire iei uor. Chinezul ls trupul s se prbueasc, pre de o clip se uit la grmada aceea inert, i terse pumnalul de cadavru, i-l vr napoi n teac, n mnec. Zmbi larg celuilalt chinez solid care nc mai bloca vederea prin geamul din partea de sus a uii, ca i cum lui i-ar fi venit apoi rndul s dea un telefon, apoi puse o moned i form un numr. Cnd sun a treia oar, o voce politicoas spuse: Inspectoratul de poliie Tslni Sha Tsui, bun seara. Individul zmbi drcete i apoi spuse n dialectul din Shanghai, pe un ton foarte obraznic: Vorbeti dialectul din Shanghai? De cealalt parte se simi un fel de ovial, se auzi un declic, i o alt voce n dialectul din Shanghai spuse: Aici sergentul Tang-po. Ce vrei s ne spui?

242

Un agent sovietic s-a strecurat prin plasa voastr de neisprvii ce v dai i la mamele voastre, nesimit de nimeni ca o balig de bou, dar de-acum a ajuns la strmoii lui. i tot noi cei din loja de 14 Carate trebuie s v facem i treaba voastr infect de gunoieri? Ce sov ine-i gura i ascult! Mortciunea asta de rahat de broasc e n cabina telefonic de la feribotul Golden, n Kowloon. Aa c spune-le superiorilor ti care-i reguleaz mamele s beleasc i ei ochii la dumanii Chinei i nu numai la gaura mpuit a curului lor! Ag receptorul n furc i iei din cabin. Se ntoarse i scuip pe cadavru, nchise ua i apoi el i tovarul su disprur n mulimea trectorilor ce se ndreptau spre captul feribotului pentru Hong Kong. Nici nu-l bg n seam pe cel care-i urmrea, un american scund i vnjos, mbrcat ca toi ceilali turiti, cu inevitabilul aparat foto dup gt. Deodat se sprijini de parapetul din babord al feribotului, contopindu-se perfect cu restul mulimii, i-i ndrepta aparatul cnd ntr-o direcie, cnd n cealalt, n vreme ce nava se ndrepta spre insula Hong Kong. Dar, spre deosebire de ceilali turiti, filmul din aparat era cu totul special, dup cum la fel de speciale erau i lentilele i aparatul. Salutare, amice, i strig un alt turist, apropiindu-se de el. Te-ai distrat bine? Nemaipomenit, i rspunse cel dinti. Hong Kongul e un loc splendid, nu-i aa? Ba poi s-o mai spui o dat, i se ntoarse admirnd privelitea. Minneapolis nici nu miroase pe lng Hong Kong. Cel dinti se suci n aa fel nct s nu-i piard pe cei doi chinezi pe care-i urmrea cu coada ochiului, apoi spuse cu glas cobort: Avem probleme. Cellalt turist albi. L-am pierdut cumva pe omul nostru? Tom nu s-a ntors, sunt sigur, doar am pzit eu amndou ieirile. Am crezut c-i reperat bine n cabina aceea telefonic. Poi s pariezi c a fost ct se poate de bine reperat. Ia uit-te i tu napoi, colo n rndul din mijloc, maimuoiul la de chinez cu cmaa aia alb i cel de alturi. Blestemaii ia doi l-au dat gata. Dumnezeule, exclam Marty Povilz, unul dintre membrii echipei CIA desemnai s urmreasc tot ce se ntmpl pe Sovieki Ivanov, i se uit atent la cei doi chinezi. Din Kuomintang? Naionaliti? Sau poate comuniti? Rahat! Habar n-am. Dar la-i i acum eapn n cabina telefonului de colo. Unde-i Rosemont? A ter i Povitz se opri brusc, apoi vorbi din nou cu voce tare devenind iari turistul ncntat de tot ce vede, n vreme ce pasagerii ncepur s se buluceasc spre ieire. Ia uite colo, art el spre creasta gorganului unde se ridicau blocuri nalte, luminate din toate prile dup cum erau i casele ce mpestriau

243

pantele, mai ales una dintre ele, cea mai nalt locuin particular din Hong Kong, ce lucea ca un giuvaier. Ei, la care are norocul s locuiasc acolo nseamn c-i taman n vrful lumii steia! Tom Connochie, cel mai mare n grad dintre cei doi, oft din adncul inimii: Aia trebuie s fie casa vreunui tai-pan. i-i aprinse o igar, cu gndurile aiurea i ddu drumul chibritului care ncepu s se roteasc apropiindu-se de faa apei. Apoi, tot discutnd ca nite turiti get- beget, fotografie i locuina aceea i apoi termin filmul fcnd ultimele cadre cu cei doi chinezi. Rencrc apoi alt film n aparat i, nevzut de nimeni, i strecur partenerului su filmul fcut mai nainte. Apoi, aproape fr s mite buzele, i zise: ndat ce tragem la mal, du-te i sun-l pe Rosemont, spune-i c avem probleme i apoi du-te i ai grij s fie developat i copiat filmul nc n seara asta Am s te sun eu dup ce-i duc la culcare pe tia doi. Eti nebun? Doar n-ai s te iei dup ei de unul singur. Marty, trebuie, n-am ce face, i filmul s-ar putea s se dovedeasc foarte important. Nu vreau s mai riscm i cu el. Nu. Marty, fir-ar s fie, doar eu sunt tai-pan n operaia asta. Ordinele glsuiesc s mergem cte do terge-te la fund cu ordinele! uier Connochie. Sun-l pe Rosemont i ai grij s nu aiureti filmul, mai adug el, dup care, cu voce tare, strig ncntat: O noapte nemaipomenit pentru navigaie, ei? Nemaipomenit. Fcu uor cu capul spre licririle de lumin de pe gorgan, apoi i regl aparatul i privi prin obiectivul telescopic super-puternic. i dac ai ajuns s locuieti acolo, eti fcut. Dunross i Bartlett stteau fa n fa n Galeria cea Lung, din capul scrilor. Numai ei doi. Ai czut la vreo nelegere cu Gornt? l ntreb Dunross. Nu, cel puin deocamdat. Era la fel de tranant, dur i de elegant ca i Dunross. Nici tu nici Casey? mai ntreb Dunross. Nu. Dar ai studiat posibilitile de a o face? Ian, am intrat n afaceri ca s facem bani la fel ca i tine. Da, dar exist i o etic la mijloc. Etica din Hong Kong? Pot s te ntreb de ct vreme dureaz tratativele voastre cu Gornt? Cam de vreo ase luni. Eti de acord cu propunerea noastr fcut azi?

244

Dunross ncerc s-i alunge oboseala. El nu dorise s aib discuia asta cu Bartlett n seara asta, dar se dovedea necesar. Simi c privirile tuturor portretelor de pe perei l urmreau. Ai spus mari. Am s-i rspund mari. Aadar pn atunci dac vreau s tratez cu Gornt sau cu oricine altcineva e dreptul meu. Dac accepi oferta noastr acum, trgul s-a ncheiat. Mi s-a spus c suntei cei mai buni, adic Nobila Cas, aa c mai bine nchei afacerea asta cu tine dect cu el cu condiia s obin profitul cel mai rezonabil, cu toate garaniile necesare. Eu am suficienta rezerv de bani ghea, voi nu. n schimb voi avei piaa Asiei i eu nu. Aa c putem ncheia afacerea. i stpni presentimentele, ncntat c diversiunea lui cu ntlnirea din acea diminea cu Gornt fcuse posibil aceast confruntare att de repede i-l silise s se sim ncolit pe adversarul su da, Ian, pn cnd nu ncheiem afacerea, eti doar un adversar. Sau o fi vremea unui rzboi fulger? l studiase pe Dunross toat seara, fascinat i de el i de dedesubturile Hong Kongului, att de strine fa de tot ceea ce ncercase el pn atunci. Cu totul alt jungl, alte reguli, alte pericole. Mda, se gndi el mohort, aa-i cnd ai de-a face cu de-alde Dunross i Gornt, amndoi la fel de periculoi, ca o mlatin plin de erpi cu clopoei, i fr s ai cu ce msura adncimea. Trebuie s fiu prudent cum n-am fost niciodat. Se simea apsat de tensiunea aceasta, contient de privirile care-l urmreau de pe perei. Ian, ct de departe pot mpinge eu lucrurile cu tine? Ct de mult pot risca la jocul sta? Posibilitile de profit sunt uriae, miza uria, dar o singur micare greit s facem i ne nghii de vii i pe mine i pe Casey. Eti un brbat pe gustul inimii mele, dar, chiar i aa, deocamdat mi eti adversar i nc stpnit de tot felul de fantome. Mda, cred c Peter Marlowe a avut dreptate n privina asta, dei nu n toate sensurile. Dumnezeule! Numai fantome i ce imens ur! Dunross, Gornt, Penelope, tnra Struan, Adryon cea att de curajoas dup spaima ce-a ncercat-o la nceput. Se uit lung n ochii aceia albatri, reci care-l urmreau. Ian, ce-a face eu acum dac a fi n locul tu, stpnit de toat motenirea asta slbatic care st acolo artndu-i ncrederea n sine att de ostentativ? Nu tiu. Dar m cunosc pe mine i tiu ce spune Sun Tzu despre cmpul de lupt: i s-l faci pe dumanul tu s primeasc lupta la locul i la timpul ales de tine. Ei bine, l-am ales, acum, aici! Ian, acum, nainte de a ne hotr, spune-mi i mie cum ai de gnd s lichidezi datoria fa de Toda Shipping? Poftim? tresri Dunross. Deocamdat nu ai gsit un navlositor pentru nava asta i nici propria ta banc nu va plti dac nu gsete, aa c va trebui s te descurci singur, nu-i aa? Ei, banca nu-i o problem. Dar din cte am neles eu i-ai depit linia de credit cu 20 la sut. Oare asta nu nseamn c trebuie s gseti o nou linie de credit? i dac voi avea nevoie, am una la dispoziie, rspunse Dunross tios i Bartlett i ddu seama c nimerise locul descoperit.

245

Cele 12 milioane necesare pentru Toda nseamn o grmad de bani ghea mai ales cnd trebuie adugai i la celelalte datorii. Care alte datorii? Rata de 6,8 milioane scadent la 8 septembrie, pentru mprumutul de 30 de milioane luat de tine de la Orlin International Banking care-i fr acoperire, apoi fa de profitul de 7,5 milioane trecute pe hrtie anul trecut, anul sta corporaia central are o pierdere de 4,2 milioane, plus 12 milioane pierderi cu Eastern Cloud i toate celelalte manevre de contraband. Orice culoare dispru de pe faa lui Dunross. Se pare c eti deosebit de bine informat. Da, sunt. Sun Tzu spune c trebuie s fii foarte bine informat i despre aliaii ti. Vena de pe fruntea lui Dunross se zbtea. Vrei s spui dumani. Ian, aliaii devin uneori dumani. Da. Sun Tzu nu obosete s aminteasc i despre spioni. Spionul tu nu poate fi dect unul din cei apte. Bartlett i rspunse la fel de tios: De ce-a avea nevoie de-un spion? Toate informaiile astea se pot obine de la banc i nu-i rmne dect s te strduieti puin s sapi ca s afli adevrul. Banca firmei Toda e Banca Naional a Japoniei din Yokohama i au legturi cu Banca Orlin ntr-o sumedenie de feluri, aa cum avem i noi. n cazul afacerilor din Statele Unite. Dar indiferent cine-i spionul tu, s tii c a greit-o. Orlin ne va extinde linia de credite, ntotdeauna a fcut-o. De data asta mai bine s nu pariezi pe el, i cunosc eu pe ticloii tia i dac adulmec ei c s-ar putea s aib loc un mcel, atunci te jupoaie ei nti, i att de iute, de nici mcar nu apuci s bagi de seam. Un mcel asupra Concernului Struan? rse Dunross cu hohote drceti. Nici Orlin, nici vreo alt banc afurisit nu poate i nu dorete n nici un chip cderea noastr. Dar poate c Gornt pune el ceva la cale cu ele. Doamne Dumnezeule mare! i stpni Dunross enervarea: Pune la cale sau nu pune? ntreab-l pe el. Aa am s fac. Dar dac totui tii i tu ceva, atunci spune-mi acum! i-ai fcut dumani ori ncotro te ntorci. i tu la fel. Mda. i asta ne face s fim parteneri buni sau ri? Bartlett la rndul lui l privi int pe Dunross. Apoi privirile-i czur pe un portret din captul galeriei: de pe perete l privea Ian Dunross! Uluitoare asemnare! i un cliper cu trei catarge n planul deprtat. E Isuse Cristoase, acela trebuie s fie Dirk, Dirk Struan!

246

Dunross se ntoarse i se uit la portret. Da. Bartlett se duse pn n apropiere i ncepu s-l studieze. Acum, cnd l cerceta de aproape, vzu c acel cpitan de marin nu era Dunross, dar, chiar i aa, ntre ei era o ciudat asemnare. Jacques a avut dreptate, spuse el. Da, mare dreptate! se ntoarse i-l cercet acum pe Dunross de parc omul ar fi fost i el un portret, i le compar pe amndou, apoi, n cele din urm, continu: Ochii i linia maxilarului. i lumina aceea provocatoare din priviri care pare s spun c ar fi bine s crezi c pot s storc untul din tine oricnd voi pofti eu. Gura aceea zmbi: Dar i acum spune la fel? Da. Nu e nici o problem cu nici una dintre liniile de creditare, fie ele vechi sau noi. Ba eu cred c este. Victoria e banca noastr deinem o important parte din aciuni. Ct de important? i dac avem nevoie avem surse alternative de credit. Dar vom obine tot ce vom dori de la Victoria. i ei sunt plini de bani ghea. Richard Kwang al nostru nu are aceeai convingere. Dunross i ntoarse iute privirea de la tablou. De ce? Ian, nu mi-a spus. De fapt el nu zice nimic, dar Casey i cunoate pe bancheri i tie cum sunt, iar n plus a nvat i ea s citeasc o linie de total i ea aa crede c gndete dumnealui. i nu socot c se las amgit prea mult nici de Havergill. Dup o pauz, Dunross ntreb: i ce altceva mai gndete Casey? C poate ar fi mai bine s ne asociem cu Gornt. Ei, atunci mai bine fii mai departe doar musafirul meu. Am s fiu. Dar cum rmne cu Taipe? l ntreb Bartlett, dorind s-l descumpneasc mai departe pe Dunross. Ce-i cu Taipe? Invitaia mai e valabil? Dar bineneles. Asta-mi amintete c ai fost lsat n paza mea prin bunvoina adjunctului efului poliiei. i am s-l informez i pe Armstrong cu chestiunea asta mine. Va trebui s semnezi o hrtie prin care s garantezi c te ntorci o dat cu mine. Mulumesc c ai rezolvat problema asta. i pe Casey tot n-o invii? Nu. Am crezut c am rezolvat problema asta de diminea. Doar am ntrebat. Cum rmne cu avionul meu? Dunross se ncrunt, ncurcat.

247

Bnuiesc c deocamdat rmne reinut la sol. Voiai s-l foloseti pentru cltoria la Taipe? Ar fi fost foarte convenabil, nu-i aa, i apoi am fi putut pleca oricnd am fi dorit. Am s vd ce pot face, spuse Dunross fr s-l scape din ochi. Dar oferta ta e ferm pn mari? Ferm, aa cum a spus Casey. Mari, pn la nchiderea bncilor i bursei. Mari pn la miezul nopii! replic Dunross. Totdeauna te mai trgui indiferent ce naiba spune partenerul tu? Tu nu faci la fel? n regul, mari la miezul nopii. Cu prima secund n care trecem n ziua de miercuri, toate obligaiile reciproce i amiciiile sunt anulate. Barlett tia c trebuie s menin presiunea asupra lui Dunross. Avei nevoie de contrapropuneri acum, nu mari, pentru a le putea folosi mpotriva sau n favoarea lui Gornt. Individul acela de la Blacs, preedintele lor, cum l cheam? Compton Southerby. Da, Southerby. Am vorbit cu el dup-mas. Mi-a spus c ei l sprijin ntru totul pe Gornt, fr rezerve. A sugerat c Gornt dispune de asemenea de o mulime de eurodolari disponibili la prima cerere, i din nou Bartlett vzu cum informaia asta i atinge inta. i iar nu vd cum ai s plteti pe cei de la Toda Shipping, mai spuse el. Dunross nu-i rspunse imediat. nc mai cuta o modalitate s scape din cletele sta, i de fiecare dat se ntoarce la nceput: spionul trebuie s fie Gavallan, deVille, Linbar Struan, Phillip Chen, Alistair Struan, David MacStruan, sau tatl su, Colin Dunross. Bncile puteau afla unele informaii din cele spuse de Bartlett, dar cu nici un chip pierderile corporaiei din acel an. Iar cifra era mult prea exact. Asta-l i ocase, i apoi apte milioane jumtate trecute pe hrtie! Se uit la american, ntrebndu-se ce alte amnunte despre treburile intime ale companiei mai tie, simind cum capcana se nchide n faa lui, nemailsndu-i loc s mai mite n nici un fel, dar tiind bine c nici nu trebuia s renune la prea multe pentru c astfel va pierde totul. Ce s fac? Se uit la chipul lui Dirk Struan i vzu zmbetul lui pe jumtate ascuns, pariv, un zmbet care prea s-i spun: flcule, nu-i rmne dect s intri n jocul sta, unde-i sunt boaele? Prea bine. Nu-i f nici un fel de griji n privina Firmei Struan. Dac te hotrti s te asociezi cu noi, atunci vreau s ncheiem un contract pe doi ani, i cu 20 de milioane anul care vine, spuse el, mergnd la risc. La semnarea contractului vreau 7 milioane. Bartlett se strdui s-i ascund bucuria. Okay n ce privete contractul pe doi ani. n ce privete banii ghea, Casey v-a oferit 2 milioane la semnare i cte un milion jumtate pe lun la nceputul fiecrei luni. Gavallan a spus c ar fi convenabil. Nu-i deloc. A vrea 7 la nceput, apoi restul n trane lunare.

248

Dac voi fi de acord cu acest aranjament vreau drept garanii titlurile asupra noilor nave construite de Toda pentru anul sta. Pentru ce naiba mai ai nevoie de garanii? izbucni Dunross. Esenialul acestei nelegeri const n faptul c vom fi parteneri, parteneri pe o imens pia din Asia. Mda. Dar cele 7 milioane ale noastre acoper plile datorate n septembrie pentru Toda Shipping, v scap din ghearele Bncii Orlin, n schimb noi nu ne alegem cu nimic. i de ce v-a oferi vreo concesie? Pot s scontez contractul cu voi imediat i s obin un avans de 18, 20 de milioane pe care le putei furniza fr nici o greutate. Da, se gndi Bartlett, sigur c poi o dat ce contractul e semnat, dar nainte de asta nu obii nimic. Ian, sunt de acord s modificm partea privitoare la pli, dar ce primim noi n schimb? Arunc o privire trectoare tabloului de pe peretele din fa, fr s-l vad, pentru c se concentrase asupra lui Dunross cu toate simurile sale, tiind c acum se apropiau de loviturile finale. Iar titlurile asupra cargourilor imense construite de Toda ar fi acoperit riscurile concernului Par-Con, indiferent ce-ar fi fcut Dunross. i nu uita c cele 21 de procente pe care le deii la Banca Victoria sunt ca gaj, mai adug el, drept garanie pentru mprumuturile pe care le-ai fcut la banca asta. Dac nu reueti s plteti ratele ctre Toda sau Orlin, prietenul tu vechi Havergill i trage preul de sub picioare. i eu a face la fel. Dunross tiu c era nvins. Dac Bartlett cunotea exact cantitatea de aciuni bancare secrete, aciunile secrete ale lui Chen, dimpreun cu aciunile pe care le deineau direct i nu prin intermediari, atunci cum s mai tie ce alte arme mai avea americanul mpotriva sa. Bine atunci, ncepu el. Am s-i ofer titlurile asupra navelor mele pentru trei luni, cu condiia ca mai nti tu s-mi garantezi c acest aranjament va rmne secret, cunoscut numai de noi doi. n al doilea rnd eu doresc ca acel contract dintre noi s fie semnat n termen de apte zile ncepnd de azi. n al treilea rnd c eti de acord cu injectarea de capital ghea despre care i-am spus. i, n cele din urm, s te angajezi s nu spui un cuvnt despre aceast nelegere pn cnd nu anun chiar eu aceast nelegere. i cnd ai de gnd s anuni? Nu tiu exact, dar cndva ntre vineri i lunea viitoare. A vrea s tiu dinainte, insist Bartlett. Bineneles. Cu douzeci i patru de ore. Vreau titlurile asupra navelor pentru o perioad de ase luni, contractul semnat n termen de zece zile. Nu. Atunci nu ncheiem nici o nelegere.

249

Prea bine, spuse Dunross imediat. Atunci hai s ne ntoarcem la petrecerea noastr. Dunross porni calm spre scar. Bartlett fu contrariat de ruperea att de brusc a negocierilor. Stai puin, i simi cum i se oprete o secund inima. Dunross se opri lng balustrad i se ntoarse spre el, inndu-se nonalant cu o mn de ea. Bartlett se strdui s-l ncerce pe Dunross, n vreme ce simea cum stomacul i se strnge de nelinite, i n ochii lui citi c decizia era definitiv. Bine, n regul, titlurile pn n ianuarie, nti ianuarie, adic patru luni ncheiate, pstrarea secretului numai ntre noi trei tu, eu i Casey, stabilim exact marea viitoare, asta mi ngduie s-mi chem oamenii nsrcinai cu taxele aici, investiia de bani ghea, aa cum ai zis tu, n legtur cu cnd e ntlnirea aceea de mine? Era la zece. N-ar fi mai bine s o punem la unsprezece? Bineneles. Atunci ne-am neles, cu condiia s confirmm mine la unsprezece. Nu. Tu nu ai nevoie de timp suplimentar. Eu s-ar putea s am, dar nu i tu, i zmbi din nou. Da sau nu? Bartlett ovi, instinctul su sftuindu-l sa ncheie nelegerea acum, ntinde mna i gata, ai dobndit tot ce-ai vrut. Da, dar ce-o s spun Casey? Afacerea asta trebuia ncheiat de Casey. Ea poate angaja firma pn la suma de 20 de milioane. Te-ar deranja dac ai bate palma cu ea? La ncheierea unei afaceri mna o bat tai-panii ntre ei, un vechi obicei chinezesc. Casey e tai-pan la Par-Con? Nu, rspunse Bartlett fr s ovie. Eu sunt. Bun! i Dunross se ntoarse i i ntinse mna, invitndu-l, jucndu-se cu el, citindu-i gndurile. Atunci am ncheiat nelegerea? Bartlett se uit la mna aceea ntins, apoi n ochii aceia albatri i reci, simind cum i bate inima. Ne-am neles dar vreau ca ea s ncheie aceast afacere cu tine. Dunross ls mna n jos: Repet: cine-i tai-pan la Par-Con? Bartlett i ntoarse privirea fr s ovie. O promisiune e promisiune, Ian. Pentru ea e foarte important, i i-am promis c o las pe ea s conduc dansul pn la o sum de 20 de milioane. l vzu pe Dunross c ncepe s se ntoarc, aa c-i spuse ferm: Ian, dac ar trebui s aleg ntre aceast afacere i Casey, promisiunea fcut fa de Casey, atunci nu mai e nici o ndoial. Niciuna. A socoti o favoare dac Se opri scurt. Amndoi i rsucir iute capetele auzind un sunet involuntar, uor, scos de cineva care trsese cu urechea din penumbra care dinuia n captul culoarului unde era rnduit un grup de canapele cu sptare nalte i scaune mari. ntr-o secund Dunross se rsuci pe clcie i, ca o pisic, ni neauzit s atace.

250

Bartlett reaciona aproape la fel de iute, i se altur lui Dunross. Dunross se opri n spatele unei canapele verzi din catifea. i oft adnc; nu era nici un intrus curios acolo, ci fiica sa, Glenna, de treisprezece ani, care dormea adnc, fcut colac, ca un mnz, artnd ca un ngera n costumul ei boit de petrecere, cu iragul fin de perle al maic-si la gt. Bartlett rsufl i el uurat i opti: Dumnezeule, o secund am crezut c Ei, dar e stranic putoaica! Ai copii? Un biat i dou fete. Bret are aisprezece, Jenny paisprezece i Mary abia treisprezece. Din pcate nu am prilejul s-i vd prea des, oft Bartlett linitit acum. Sunt pe coasta de est. Mi-e team c nu m prea iubesc. Mama lor ei, am divorat acum apte ani. Ea s-a mritat din nou, dar i Bartlett ridic din umeri, apoi se uit din nou la copil. E ca o ppu. Ai mare noroc. Dunross se aplec i slt uurel copilul n brae. Fata nici nu mic, ci doar se cuibri mai bine la pieptul lui, mulumit. Se uit gnditor la american. Fii napoi aici n zece minute mpreun cu Casey. i am s fac aa cum miai cerut, dei eu tare nu sunt de acord cu asta, numai pentru c doreti s-i respeci o promisiune. i se ndeprt, cu pas sigur, i dispru n aripa de est, unde se afla dormitorul fetiei. Dup ce rmase o clip neclintit, Bartlett ridic privirea spre portretul lui Dirk Struan. Zmbetul acela prea s-i bat joc de el: Du-te la naiba! mri el, simind c, ntr-un fel, Dunross fusese mai dibaci dect el, dup care zmbi. Ei, ce dracu! Dirk, btrne, nepotul tu se descurc de minune! Se ndrept spre scar. Atunci observ un portret neluminat deloc, ntr-o ni ferit. Se opri, era portretul unui cpitan de marin de pe vremuri, cu barba ncrunit, doar cu un singur ochi, nasul coroiat i arogant, chipul brzdat de cicatrice, i o sabie de abordaj pe masa de lng el. i Bartlett rmase cu gura cscat cnd vzu c pnza era sfiat n mai multe direcii, i un cuit scurt nfipt n dreptul inimii celui din tablou, cutitul strpungnd pnza i nfingndu-se n perete. Casey se uita i ea acum la cuitul acela. ncerc s-i stpneasc un fior. Rmsese singur n galerie, ateptnd stnjenit. Din sala petrecerii, de jos, ajungeau pn la ea acordurile muzicii, ritmul unui blues. O boare fcu s se nfioare draperiile i-i mic un fir de pr, auzi cum bzie un nar. Acela-i Tyler Brock. Casey se rsuci pe clcie speriat. Dunross o privea. Ah, nici nu te-am auzit venind, spuse ea. Iart-m, n-am vrut s te sperii. Ei, nu-i nimic. Se uit din nou la tablou. Peter Marlowe ne-a spus despre el. tie o mulime de lucruri despre Hong Kong, dar nu chiar totul, i nu tot ce tie el e chiar exact. Ba unele sunt cu totul greite.

251

E e puin cam melodramatic, nu-i aa, c a fost lsat cuitul acolo, spuse ea dup un moment de tcere. Struan Cotoroana! E gestul ei. i a dat porunc s fie lsat acolo. De ce? Aa i-a plcut ei. Era tai-pan! Serios, chiar, de ce a fcut-o? A fost ct se poate de serios, spuse Dunross ridicnd din umeri. l ura pe taic-su i a vrut s ne amintim cu toii aceast motenire de ur pe care ne-a lsat-o. Casey se nfior, i apoi fcu semn spre portretul aflat pe peretele opus. Aceea e? Da. Portretul a fost fcut imediat dup cstoria ei. Fata din tablou era subiric, de vreo aptesprezece ani, cu nite ochi de un albastru deschis, pr blond. Purta o rochie de bal cu un decolteu adnc, un mijlocel subire, nite muguri de sni, iar la gt un colier preios, verde. Rmaser o vreme uitndu-se la tablou. Pe plcua mic de bronz din partea de jos a ramei nu se vedea nici un nume, ci doar datele 1825-19l7. Casey spuse: O fa cu totul comun, frumuic, dar comun, n afar de buze. Subiri, strnse, dezaprobatoare dure. Artistul a tiut s redea mare parte din tria ei de caracter, Quance? Nu. Nu tim cine a fcut tabloul sta. Se pare c era tabloul ei favorit. n casa Struan exist i un tablou fcut de Quance, pictat cam tot pe atunci. Dar e cu totul altfel, dei se aseamn foarte mult. i-a mai fcut vreun portret mai trziu? Trei. Dar le-a distrus pe toate, de ndat ce au fost terminate. Exist vreo fotografie de-a ei? Din cte tiu eu, nu. Ura aparatele de fotografiat, s nu vad vreunul prin cas! i Dunross rse, iar Casey i citi oboseala n ochi. O data, un reporter de la China Guardian i-a fcut o fotografie, chiar nainte de primul rzboi mondial. n numai un ceas, ea a trimis o ceat narmat de pe una dintre navele noastre comerciale la redacia lor cu ordin s dea foc ntregii cldiri dac nu obin negativele i toate copiile napoi i dac nu veneau i cu jurmntul redactorului ef c pe viitor se va abine i va evita s-o mai supere vreodat. i omul a jurat. Dar nu poi face una ca asta fr s peti chiar nimic, nu? Nu, nu se poate numai dac nu eti cumva tai-pan al Nobilei Case. n plus toat lumea tia c Struan Cotoroana nu dorea cu nici un chip s o pozeze cineva, iar obraznicul la de bastard mucos a nclcat regula. Ea era la fel ca i chinezii socotea c ori de cte ori te fotografiaz cineva de tot attea ori pierzi o parte din sufletul pe care-l ai. Casey se uit printre gene la colierul de la gt. E din jad? Smaralde. A costat o avere! fcu ca ochii mari.

252

Dirk Struan i-a lsat colierul sta ei prin testament, nu trebuia s prseasc niciodat trmul Asiei i avea s aparin, pe rnd, soiilor fiecrui tai-pan al Nobilei Case, o motenire ce urma s fie trecut de la o doamn la alta! zmbi el ciudat. Struan Cotoroana a purtat colierul toat viaa, iar la moarte a poruncit s fie ars o dat cu ea. Dumnezeule mare, i a fost ars? Da. Doamne, ce pcat! Dunross se uit din nou la portret. Nu, continu el cu o voce schimbat. Ea a inut n mn soarta Nobilei Case vreme de aproape aizeci i trei de ani. Ea era tai-pan, adevratul tai-pan, dei titlul sta l purtau alii. Struan Cotorana a tiut s scape de dumani, i de nenorociri i a fost devotat testamentului lui Dirk Struan, i-a zdrobit pe cei din familia Brock i a mplinit tot ce era necesar pentru Nobila Cas. i atunci ce nseamn o jucrie ca asta care nici nu l-a costat nimic pe Dirk? A fost probabil jefuit piraterete din tezaurul vreunui mandarin, care, la rndul lui, l-a furat i el de la altul, i, la nceput, doar ranii acestuia au pltit cu sudoarea lor pentru a fi pltit bijuteria. Casey l urmri cum se uit la chipul acela, chiar dincolo de el, n alt dimensiune. Sper s m descurc la fel de bine ca ea, murmur el absent, i lui Casey i se pru c vorbise cu tabloul acela, cu fata din pictur. Ochii lui Casey se oprir asupra celuilalt portret al lui Dirk Struan i din nou surprinse asemnarea aceea uluitoare. De fapt la toate cele zece tablouri mari de pe perete nou brbai i o fat se putea vedea o asemnare de familie. Portretele acelea erau intercalate printre tot felul de peisaje, de toate mrimile, din Hong Kong, Shanghai i Tiensin, ca i multe alte marine cu clipere de-ale firmei Struan, sau alte nave comerciale. Dedesubtul portretului fiecrui tai-pan era o mic plac din bronz cu numele i anii naterii i morii: Dirk Dunross, al patrulea tai-pan, 1852-1894, disprut pe mare, n Oceanul Indian, o dat cu ntregul echipaj de pe Sunset Cloud, Sir Lochlin Struan, al treilea tai-pan, 1841-1887, Alastair Struan, al noulea tai-pan, 1900-, Dirk Struan, 1798-1841, Ross Lechie Struan, al aptelea tai-pan, 1887-1915, cpitan n regimentul regal scoian, mort n timpul luptelor la Ypres* Ct istorie, fcu ea, socotind c venise timpul s-i ntrerup irul gndurilor. Da, da, aa-i, replic el, ntorcndu-i privirile spre ea. Eti al zecelea tai-pan? Da. i-ai fcut portretul? Nu. Dar trebuie s i-l faci, nu-i aa? Da, la vremea cuvenit. Nu e nici o grab.

253

Ian, spune-mi cum ajungi s fii tai-pan? Trebuie s fii ales de cel de dinaintea ta. Numai el are dreptul s decid n privina asta. i tu ai ales cine i va urma? Nu, rspunse el, dar Casey socoti c de-acum hotrse deja. i de ce mi-ar spune el mie una ca asta, se ntreb ca. i de ce-i pui att de multe ntrebri? i desprinse privirea de pe silueta lui, un alt portret i atrase atenia. Cine-i? ntreb ea descumpnit. Cel din tablou era prost croit, un pitic cocoat, cu nite ochi ciudai i un zmbet sardonic. i sta a fost tai-pan? Nu. Asta-i Stride Orlov, mai marele cpitanilor de pe navele lui Dirk. Dup ce tai-panul a fost ucis n taifunul cel mare i Culum a prelut conducerea, Stride Orlov a devenit comandantul ntregii noastre flote de clipere. Povestea spune c era un mare marinar! Casey rmase pe gnduri. Iart-m, dar omul sta mi d fiori, nu tiu de ce! La bru avea nfipte nite pistoale, iar n spatele lui se vedea silueta unui cliper. Are un chip nfricotor, mai ngim ea. Asupra oricui a fcut aceeai impresie, n afar de tai-pan i de Struan Cotoroana. Se spune c pn i Culum l ura. Dunross se ntoarse spre ea i o cercet, iar Casey simi cum e cntrit. Curiozitatea lui o fcea s se simt i bine i nelinitit n acelai timp. Dar de ce Struan Cotoroana inea la el? Legenda spune c, imediat dup taifunul cel mare, pe cnd toat lumea din Hong Kong se chinuia s se adune, chiar i Culum, blestematul de Tyler a vrut s pun stpnire pe Nobila Cas. A nceput s dea ordine, s-i asume controlul, si trateze pe Culum i Tess ca pe nite biei copii O trimisese pe Tess la bordul navei sale White Witch, i-i transmisese lui Culum s se prezinte i el la bord la apusul soarelui, altfel va avea de-a face cu el. Din punctul de vedere al lui Tyler, Nobila Cas nsemna pentru el de-acum Brock i Struan, iar el era tai-pan! ntr-un fel sau altul, nimeni nu mai tie cum s-a ntmplat, de ce i cum a dobndit Culum curajul acela Dumnezeule, pe atunci Culum nu avea dect douzeci de ani i Tess abia aisprezece dar Culum i-a dat porunc lui Orlov s se duc pe White Witch i s-i aduc soia la rm. Orlov s-a dus singur, n aceeai clip. n vremea asta Tyler era pe rm. Orlov a adus-o pe Tess, lsnd n urm un mort i nc jumtate de duzin cu mdulare rupte, capete sparte! Dunross se uit la Casey i ea remarc acelai zmbet pe jumtate batjocoritor, pe jumtate drcesc, pe jumtate slbatic, ce se vedea i pe faa tai-panului. Din clipa aceea Tess, adic Struan Cotoroana, a inut la el, sau cel puin aa se spune. Iar Orlov a slujit cu credin flota noastr pn cnd a disprut. Un om minunat, un mare marinar. n ciuda faptului c era att de urt.

254

A disprut? A disprut pe mare? Nu. Struan Cotoroana spunea c, ntr-o bun zi, a cobort la Singapore la rm i nu s-a mai ntors la nav. Mereu amenina c pleac i se ntoarce n Norvegia, acas. Aa c poate s-a ntors la el acas. Poate a fost njunghiat. Cine tie! Asia e un trm plin de violen, dei Struan Cotoroana spunea c nici un brbat n-ar fi fost n stare s-l omoare pe Orlov! Deci numai o femeie i-a fcut captul. Poate c l-a pndit i l-a prins Tyler. Cine tie! Fr s vrea, privirile i s-au ntors la Tyler Brock. Se simi fascinant de chipul acela i de implicaiile cuitului nfipt n tablou. De ce-a fcut una ca asta imaginii tatlui ei? Am s-i spun ntr-o bun zi, dar nu n seara asta, numai att i mai mrturisesc c a nfipt cuitul n perete btndu-l cu bul de criket al bunicului, i l-a blestemat dinaintea lui Dumnezeu i a diavolului pe oricine va scoate cuitul acela din peretele ei. Dunross zmbi i Casey remarc din nou oboseala groaznic ce prea s-l doboare, i simi un fel de bucurie pentru c i pe ea ncepea s-o ncerce aceeai oboseal, i nu dorea s fac vreo greeal chiar acum. El i ntinse mna. Trebuie s dm mna n semn c am ncheiat o nelegere. Nu, spuse Casey, bucuroas c ajunseser i aici. mi pare ru. Eu trebuie s anulez nelegerea noastr. Zmbetul dispru de pe faa lui Dunross. Cum? Da. Linc mi-a spus modificrile pe care le doreti. Un contract pe doi ani. Cu asta depim limita stabilit dinainte i eu nu pot aproba. Ah. Nu, continu ea pe acelai ton moderat, dar plcut, mi pare ru. Eu nu am putere dect pn la 20 de milioane, aa c va trebui s nchei afacerea asta tot cu Linc. E la bar i te ateapt. Pe chipul lui trecu o fulgerare de nelegere a situaiei i parc i uurare, i se pru ei. Dup care faa i relu calmul obinuit. Acum e acolo? spuse el ncet, urmrindu-i faa. Da. Casey simi cum o ncearc un val de cldur, faa ncepe s-i ard i se ntreb dac se vede c s-a nroit. Deci nu noi trebuie s batem palma n chestiunea asta. Deci cu Linc Bartlett? Cu un efort, reui s nu-i clinteasc privirea. Un tai-pan trebuie s trateze cu un tai-pan! E regula de baz. Dar se aplic chiar i n America? spuse el cu voce moale, plcut. Da. E ideea ta sau a lui? Conteaz?

255

Foarte mult chiar. Dac am s zic c e a lui, i pierde cinstea obrazului, nu? Iar dac zic c e a mea, tot el i pierde cinstea obrazului, dar n alt mod. Dunross cltin uor din cap i zmbi, iar cldura acelui zmbet i spori i mai mult fierbineala care o inundase. Dei era ct se poate de stpn pe sine simi c nu poate rmne netulburat n faa farmecului firesc al acestui brbat. Aici pe toi ne stpnete gndul acestei cinstiri a obrazului, ntr-un fel sau altul, spuse el. Ea nu-i mai rspunse, doar i feri privirea, ca s ctige timp. i ochii i czur pe chipul acelei fetie. Oare cum se poate ca o feti att de frumuic s ajung s poarte porecla de Cotoroana! Trebuie s fie cumplit s ajungi s ari btrn la chip i la trup, atunci cnd simi c inima i-e tnr, puternica i de neclintit. E nedrept pentru o femeie. O s ajung i eu s fiu poreclit ntr-o bun zi Tcholok Cotoroana? Sau poate baba aia dichisit de Tcholok, dac am s rmn tot singur, nemritat, prins de lumea afacerilor, lumea brbailor, de putere, bani i s ajung s fiu urt tocmai pentru c trudind pentru aceleai scopuri ca i ei un nume, m-am dovedit la fel de capabil ca ei, sau poate chiar mai capabil? Dar nici nu-mi pas atta vreme ct o s ctigm, eu i cu Linc. Aa c, n seara asta, joac-i rolul pe care i l-ai ales, i spuse ea, i mulumete-i franuzoaicei pentru sfatul pe care i l-a dat. Copil, adu-i aminte ntotdeauna c sfaturile, bunele sfaturi vin de unde nu te atepi i cnd te atepi mai puin, i tot btea capul taic-su. Da, Ian, se gndi Casey fericit, dac nu mi-ar fi spus Suzanne cum trebuie s se descurce o doamn n lumea brbailor, poate c nu mi-ar fi venit n minte formula aceasta care s ne salveze cinstea obrazului. Dar s nu te lai nelat de una ca asta, Ian Dunross Struan. Asta tot afacerea mea e, i de data asta eu sunt tai-pan al firmei Par-Con. Casey simi deodat o bucurie nestpnit cnd o nou nfiorare o travers toat: niciodat pn acum nu avusese tria s-i proclame adevrata poziie n cadrul firmei Par-Con, nici siei. Da, se gndi ea foarte satisfcut, asta sunt de fapt. Se uit la fetia din tablou cu un ochi critic de data asta i acum vzu ct de mult greise nainte i ct de deosebit era fata n clipa aceea. Nu era oare ea nc de pe atunci un tai-pan n embrion? Eti foarte generoas, i spuse Dunross, ntrerupndu-i irul gndurilor. Nu, i replic ea, imediat pregtit pentru ce avea de spus, i se uit lung la el, gndindu-se: tai-pan, dac vrei s tii adevrul, atunci afl c nu sunt deloc generoas, sunt doar rezervat, dulce i blnd cu tine, fiindc asta te face s te simi mai bine, dar nu-i destinui nici unul dintre gndurile astea i lui, doar i plec privirea i spuse, cu blndeea necesar momentului: Tu eti generos! El i lu mn, se aplec asupra ei i i-o srut cu un gest curtenitor ca n vremurile de demult. Ea tresri i ncerc s se fereasc nimeni nu fcuse un astfel de gest, dar, n ciuda propriei sale convingeri, se simi micat. Ah, Ciranoush, spuse el cu o ironic seriozitate, ori de cte ori vei avea nevoie de un cavaler care s-i apere reputaia, trimite dup mine, i-i zmbi. Probabil c am s nimeresc pe alturi, dar nu conteaz.

256

Ea rse. Tensiunea dintre ei dispru, i simi c-i place tot mai mult brbatul sta. Deci tot am ncheiat pn la urm o nelegere. i trecu n modul cel mai firesc braul pe dup talia ei i o conduse spre scri. Atingerea lui era plcut, poate prea plcut, se gndise ea. Nu ai de-a face cu un copil, fii cu bgare de seam. 17 Ora 21.58. Rolls-ul lui Phillip Chen se opri cu un scrnet de frne n faa locuinei sale. i fcu loc i iei pe portiera din spate, rou de furie, urmat de Dianne, la fel de enervat i ea. Aici dinuia noaptea ntunecat, luminile oraului, ale navelor din port zrindu-se departe, jos. Ferec porile i apoi vino i tu nuntru, mri el scurt ctre oferul nervos i el, apoi se grbi spre ua din fa. Haide o dat, Dianne, se repezi el la ea, iritat la culme n vreme ce bga cheia n broasc. Phillip, ce s-a ntmplat cu tine? De ce nu poi s-mi spui? De Gura, i-o retez el, nemaifiind n stare s-i stpneasc furia, ea se opri brusc ocat. ine-i gura i f ce i se spune! zise el deschiznd ua cu o zmucitur. Adu aici toi servitorii! Dar Phill Ah Sun! Ah Tak! Cele dou amah adormite, cu prul vlvoi, se artar n grab din buctrie i se uitau cu ochii holbai la el, ocate de nefireasca lui furie. Da, Tat? Da, Mam? ncepur amndou n dialectul din Canton. Pentru numele tuturor zeilor ce se inei-v fleanca! url Phillip Chen, gtul i se nroise, faa i se aprinsese i mai tare. Intrai n camera aceea i rmnei acolo fr s micai pn v spun eu s ieii de acolo! Deschise ua sufrageriei ale crei geamuri ddeau spre oseaua dinspre nord. Stai toate aici pn v spun eu s ieii afar i dac ndrznete vreuna s se mite de aici sau se apuc s se uite pe fereastr nainte de a veni eu napoi ei bine, atunci am s chem nite prieteni, s v lege nite greuti zdravene i s v arunce n port! Cele dou amah ncepur s se jeleasc, dar toat lumea i se supuse n grab i el trnti ua n urma lor. ncetai o dat amndou! ip Dianne la cele dou amah. ntinse mina i o ciupi pe una dintre ele tare de obraz, btrna ncet s mai urle n aceeai clip, csc gura surprins i i roti ochii n cap.

257

Ce v-a apucat acuma pe toi? Ce l-a apucat pe Tata? Vai, vai, furia lui a ajuns de-acuma n Java vai, vai Ah Tak, taci o dat din gur! i Dianne ncepu s-i fac vnt cu evantaiul, fierbnd de furie la rndul ei. n numele tuturor zeilor, ce l-o fi apucat? Nu mai are ncredere n mine, n mine, singura lui soie adevrat, dragostea vieii lui? Toat viaa mea i s plece aa ca o furtun de la petrecerea tai-panului cnd totul mergea att de bine acum cnd am ajuns s ne vad i pe noi tot Hong Kongul, i cnd toat lumea l admira pe Kevin, linguindu-se pe lng el, acum cnd el o s fie motenitorul adevrat al Casei Chen, pentru c toat lumea e de acord c John Chen trebuie s fi murit numai de ocul pe care l-a trit cnd i-au tiat urechea. Oricine ar fi murit din pricina asta! Chiar i eu! Se cutremur deodat, simind cum parc ei i tiau urechea acum, i o rpeau, aa cum i se ntmplase n dupamiaza aceea n vis, cnd se sculase leoarc de sudoare, dup ce aipise puin. Ayeeyah! mormi ea fr s se adreseze cuiva n mod deosebit. O fi nnebunit omul? Este, Mam, i rspunse oferul optind. Eu aa cred. E din pricina rpirii. Nu l-am vzut niciodat, pe Tata n halul sta de cnd Pe tine cine te-a ntrebat? ip Dianne la el. E numai din pricina ta oricum! Dac l-ai fi adus pe John al meu acas n loc s-l lai pe mna curvelor lui bune de gur nu s-ar fi ntmplat niciodat una ca asta. Din nou cele dou amah pornir s se jeleasc vznd ct e de furioas i stpna i vrs furia asupra lor, adugnd: Dar las c tiu eu eu cine am de-a face n ce v privete pe voi dou! Dac stau i m gndesc cum sunt slujit n casa asta, e de ajuns ca s m apuce durerile de burt. M-ai ntrebat voi oare dac am nevoie de vreun leac, de o aspirin mcar? Sau de un ceai? Sau de un ervet rece? Mam, ncepu una dintre ele mpciuitoare; i art plin de sperane spre scrinul lcuit. Aici nu pot s-i fac nici un ceai, dar nu vrei nite butur? Cum? A, da, foarte bine. Da, da, Ah Tak. ndat btrna se repezi spre scrin, l deschise, scoasc o sticl din coniacul care tia ea c-i place stpnei i-i turn ntr-un pahar. Srmana Mam, s-l vezi pe Tata n aa hal de furie! Groaznic! Ce l-o fi apucat i de ce nu vrea el s ne uitm pe fereastr oare? Pentru c nu vrea s vedei i voi, rahai de broasc ce suntei, cum i dezgroap seiful din grdin, se gndi Dianne. i nici chiar eu. Zmbi mohort de una singur, gustnd din coniacul fin, mai linitit acum c tia de mult unde fusese ngropat cutia aceea de metal. i avusese dreptate pe deplin s-l apere chiar n felul sta, adic urmrindu-l n tain cum ngroap cutia, n cazul n care, zeii s-l pzeasc, tot ei ar fi hotrit s-l cheme de pe pmntul acesta nainte de a apuca el s-i spun unde e locul acela tainic al ascunztorii. Fusese datoria ei s nu-i in fgduiala de a nu se uita ce face el n noaptea aceea din timpul ocupaiei japonezilor, cnd, cu atta nelepciune, adunase toate lucrurile de

258

valoare i le ascunsese. Nu tia ea ce se afl n cutia aceea, i nici nu-i psa. Fusese deschis i nchis de attea ori, de fiecare dat n mare tain, cel puin n ce-o privea. Nu-i psa ce e acolo atta vreme ct tia unde se afl soul ei, unde se aflau diferitele locuri tainice unde-i inea el lucrurile, unde erau cheile, ca s tie de unde s le ia la o nevoie. i, la urma urmei, i spuse ea ncreztoare, dac moare el cumva, fr mine Casa Chen se prbuete cu totul. Nu te mai smiorci acolo, Ah Sun! Se ridic i trase draperiile mari i arunc o privire. Afar dinuia o noapte neagr, n grdin nu se vedea nimic, doar aleea de acces, porile nalte din fier i oseaua de dincolo de ele. Mai vrei de but, mam? ntreb btrna amah. Mulumesc, guri dulce ce eti tu, i rspunse ea cu afeciune, cldura buturii alungndu-i de-acum enervarea. i poi s-mi masezi puin gtul. M cam doare capul. Voi, ia doi, stai o dat jos, tcei din gur i nu mai scoatei o vorb pn nu se ntoarce Tata! Phillip Chen mergea grbit pe poteca din grdin, cu o lantern ntr-o mn, un hrle n cealalt. Poteca erpuia prin grdina bine ngrijit, i disprea ntr-un plc de copaci i tufiuri. Se opri o clip, ncercnd s se orienteze mai bine, apoi gsi locul pe care-l cuta. ovi, se uit napoi, dei tia bine c acum nu-l mai putea vedea nimeni din cas. ncredinat c era aa i nu-l pndete nimeni, aprinse lanterna. Ochiul de lumin rtci pe iarb se opri la picioarele unui copac. Ddu cu grij stratul de frunze czute de deasupra. Cnd vzu c pmntul de dedesubt fusese rscolit, blestem urt de tot. Ah, porcul propriul meu fiu s-mi fac una ca asta! Reuind s se stpneasc doar cu mare dificultate, se apuc s sape. Pmntul era moale. Din clipa n care prsise petrecerea, ncerca s-i reaminteasc exact cnd spase ultima dat i scosese cutia afar. Acum era sigur c asta se ntmpla prin primvar, cnd avusese nevoie de nite nscrisuri pentru un rnd de locuine pentru sracii din Wanchai, pe care le vnduse, cu de cincizeci de ori preul cu care le cumprase el, lui Donald McBride pentru noul cartier de locuine pe care voia s le construiasc. Unde era pe atunci John? murmur el. O fi fost n cas? n vreme ce spa ncerca s-i aminteasc, dar nu reuea deloc. tia c el nu sar fi apucat s sape seiful i s-l scoat cnd ar fi fost vreun pericol, sau cnd se aflau strini n cas, i c ar fi fost ntotdeauna foarte prudent n astfel de situaii. Dar John? Nu m-a fi gndit niciodat c Precis c John m-a urmrit ntr-un fel sau altul. Hrleul se lovi de metal. Cu grij, cur pmntul dndu-l la o parte i nltur nvelitoarea de protecie de pe cutie i de pe broasca masiv, i apoi deschise seiful. Balamalele cutiei erau foarte bine unse. Cu degetele tremurnd, ndrept lanterna spre seiful deschis. Preau s fie n ordine toate hrtiile, nscrisurile i balanele operaiunilor personale prea s nu le fi clintit nimeni, dar acum tia c fuseser cu siguran luate toate, citite i memorate sau chiar copiate. Unele informaii din seiful fiului su nu puteau proveni dect de aici. Erau acolo

259

neatinse toate cutiile de bijuterii, mai mici i mai mari. Tulburat, ntinse mna i o deschise pe cea pe care o cuta; jumtatea de moned dispruse, cum la fel dispruse i documentul care explica menirea acestei piese. Lacrimi de mnie ncepur s-i curg pe fa iroaie. Simi c inima i bate s-i sparg pieptul, simi n nri mirosul pmntului umed i tiu c, dac n clipa aceea fiul su ar fi fost acolo, l-ar fi strns fericit de gt cu minile lui pn i-ar fi dat duhul! Ah, fiule, fiule blestemat fii de toi zeii! Simi c-l las genunchii. Se aez tremurnd din toate mdularele pe o piatr i ncerc s-i adune gndurile. l auzea i acum pe taic-su cum l sftuia pe patul de moarte Fiule, s ai grij i s nu pierzi niciodat moneda asta, e ultima noastr posibilitate de a supravieui i a exercita vreo putere asupra Nobilei Case. Asta se ntmplase n 1937, cnd aflase i cele mai tainice dintre tainele Casei Chen, c acela ce urma s devin comprador ajungea n mod automat un conductor de frunte la Hong Kong al lojei Hung Mun, marea societate secret a Chinei, care sub Sun Yat-Sen a devenit 14 Carate, format iniial pentru a fi vrful de lance al revoltei mpotriva stpnilor manciurieni att de uri; c acel comprador era principala i legitima legtur ntre ierarhia chinezeasc de pe insul i motenitorii lojei de 14 Carate de pe continent; c datorit lui Chen-tse Jin Arn, cunoscut sub numele de Jin-qua, legitimul conductor al corporaiei negutoreti co-hong, care deinea monopolul imperial al ntregului comer exterior, Casa Chen era de-acum pe vecie legat cu Nobila Cas prin dreptul de proprietate i prin legturi de snge. Fiul meu, ascult cu atenie ce am s-i spun, i optise omul acela pe moarte. Tai-panul, str-strbunicul tu Dirk Struan, a fost creaia lui Jin-qua, aa cum a fost de fapt i Nobila Cas. Jin-qua a gndit aceast firm, a realizat-o i l-a format pe Dirk Struan. Tai-panul a avut dou concubine. Prima a fost Kai-sung, una dintre fetele lui Jin-qua, de la cea de-a cincea nevast. Gordon Chen, tatl meu i bunicul tu e fiul lor. A doua concubin a lui Dirk Struan a fost T'Chung Jin May-may, iubita lui vreme de ase ani, cu care s-a cstorit n secret chiar nainte de marele taifun care i-a ucis pe amndoi. Ea avea atunci douzeci i trei de ani, o nepoat strlucit, sclipitor de inteligent, a lui Jin-qua, vndut tai-panului pe cnd avea numai aptesprezece ani pentru ca s-l nvee deprinderile lumii civilizate, fr s tie el c nva lucrurile astea. Urmaii lor au fost Duncan i Kate care au preluat numele de T'Chung, i au crescut n casa tatlui meu. Tata a cstorit-o pe Kate cu un negustor din compania chinezeasc din Shanghai pe care-l chema Peter Gavallan Andrew Gavallan v e vr, dei el nici nu tie asta Sunt attea lucruri de povestit, dar att de puin timp mi-a mai rmas. Nu contete, toate nrudirile i arborii de rudenie sunt n seif i sunt attea. Suntem nrudii cu Wu Kwang, Sung, Kau Kwok, Ng cu toate familii vechi. Folosete toate cunotinele astea cu bgare de seam. Uite, asta e cheia de la seif. i nc o tain, Phillip, fiul, meu. Linia noastr coboar de la cea de-a doua soie a tatlui meu. Tata s-a cstorit cu ea pe cnd avea cincizeci i trei de ani, iar ea aisprezece. Era fiica lui John Yuan, fiul nelegitim al marelui negutor american Jeff Cooper, i o eurasiatic, Isobel Yau.

260

Aceasta era fiica foarte secret a lui Robb Struan, fratele vitreg al tai-panului i prta la ntemeierea Nobilei Case, aa nct noi am strns legturi de snge de la ambii Struan. Alastair Struan ne e vr. Colin Dunross ne e vr, cei din familia MacStruan nu sunt rude cu noi, istoria lor se afl n jurnalele bunicului. Fiul meu, barbarii scoieni i englezi au sosii n China i nu s-au cstorit niciodat cu cele pe care le-au adorat i pe care, de cele mai multe ori, le-au prsit atunci cnd sau ntors n insula lor cenuie, acoperit de ceuri, de ploi i fr cer senin. O zei, ct de mult ursc vremea din insula aceea, ct de mult detest trecutul acela. Da, Phillip, fiule, suntem eurasiatici, deci nici dintr-o parte, nici din cealalt. Niciodat n-am reuit s m mpac cu asta. E blestemul, crucea noastr, dar depinde de fiecare dintre noi s transformm asta ntr-o binecuvntare. Fiule, i trec ie rspunderea Casei noastre, bogat i puternic aa cum a dorit Jin-qua, i f i tu la fel cu fiul tu i ai giij ca i el s fac la fel cu propriul su fiu. Jin-qua ne-a dat natere, ntr-un fel el ne-a dat bogie, dezlegri de taine, statornicie i putere, i tot el ne-a lsat una dintre monede. Uite, Phillip, citete aici ce scrie despre moned. Caligrafia vechiului document era excelent: n aceast a opta zi a celei de-a asea luni a anului 1841, dup irul vremilor inut de barbari, eu, Chen-tse Jin Arn din Canton, cpetenie a negutorilor din co-hong, am dat spre ajutor n aceast zi Diavolului cu Ochi Verzi, tai-panul Nobilei Case, cpetenia pirailor strini i diavoli, care au pornit cu rzboi mpotriva Imperiului Cerului i ne-au furat insula Hong Kong, i-am numrat cincizeci de lac de argint, un milion de lire sterline n moneda lor, i cu tezaurul acesta l-am salvat sa nu fie nghiit de Chiorul, marele su potrivnic. n schimb, tai-panul ne-a fgduit nlesniri negutoreti deosebite pentru urmtorii douzeci de ani, i a pus cuvntul cheza c numai din familia Chen se va alege comprador al Nobilei Case n veci. i a jurat c el sau urmaii lui vor cinsti toate aceste legminte ca i pe cele ce vor fi dovedite de monede. Sunt patru. Cele patru monede au fost rupte n dou. Tai-panul a primit patru jumti de moned. Ori de cte ori i se va nfia o jumtate de moned lui, sau tai-panilor urmtori, a jurat s se mplineasc cererea, fie c e ngduit de legea noastr sau a lor, fie c nu. Eu am pstrat una din jumtile de moned, una dintre ele o voi da cpeteniei de armat Wu Fang Choi, vrul meu, una va fi dat nepotului meu Gordon Chen, iar pe cea de-a treia o voi tinui. Adu-i aminte, tu cel ce vei citi aceste rnduri, cndva n viitor, s nu te foloseti de aceast moned n chip uuratic, pentru c tai-panul Nobilei Case trebuie s mplineasc orice dar numai o singur dat. i nu uita c dei Diavolul cu Ochi Verzi nsui, ca i urmaii lui de altfel, i va cinsti fgduielile, e totui un barbar turbat, viclean ca un manciurian jegos, pentru c a fost nvat chiar de noi s fie aa i la fel de primejdios ca un cuib de vipere. Phillip Chen se cutremur fr s vrea, amintindu-i de violena care sttea oricnd s explodeze n Ian Dunross. E urmaul Diavolului cu Ochi Verzi, asta-i ct se poate de sigur, se gndi el. Da, i el i tatl su. Blestemat fie John! Ce diavol l-a apucat? Ce a pus la cale mpreun cu Linc Bartlett? Bartlett are acum

261

moneda? Sau poate c nc mai e la John. Iar acum au pus mna pe ea rpitorii lui. n vreme ce mintea lui cntrea febril toate posibilitile, degetele cercetau cutiuele cu bijuterii, una cte una. Nu lipsea nimic. Cea mare o ls ntr-adins la urm. Cnd o deschise, simi un nod n gt, dar colierul era acolo. Rsufl uurat din adncul sufletului. Frumuseea smaraldelor n lumina aceea a lanternei i produse o plcere imens, ndeprtnd o parte din suprarea care-l ncerca. Ce prostie din partea lui Struan Cotoroana s porunceasc s fie ars acest colier o dat cu trupul ei. Ce risip groaznic. mpotriva zeilor, i o obrznicie s prduieti atta avere. Ce nelept a fost tata s se apropie de cociug nainte de a fi dat focului i s-l ia! Fr tragere de inim, puse colierul la loc i ncepu s nchid seiful. i cu moneda ce-o s fac? Aproape c am fost nevoit s m folosesc de ea atunci cnd tai-panul ne-a luat ntregul nostru stoc bancar, i n mare msur i puterea noastr. Mda. Dar atunci m-am hotrt s-l mai las o vreme s vedem ce face, i acesta e cel de-al treilea an, nu a fcut nimic deosebit i cu toate c afacerea cu americanul pare s fie important, deocamdat nu s-a semnat nimic. i acum a mai disprut i moneda. Gemu din rrunchi, aproape nimicit de suferin, simind c-l dor alele, nu numai capul. n vale se vedea oraul ntreg, navele ancorate la Promontoriul Glessing i celelalte din rad. Insula Kowloon se sclda n lumin i numai ea putu vedea avionul care-i lua zborul de pe aeroportul Kai Tak, un altul aflat nc n aer, pregtindu-se s aterizeze i altul vuind deasupra capului, cu semnalizatoarele clipind mrunt. Ce s fac? se ntreb el sfrit. Are Bartlett moneda aceea? Sau e la John? Sau la Vrcolaci? Dac ajunge pe minile cui nu trebuie ar putea s-l distrug cu adevrat. 18 Mari Ora 0.36. Gornt spuse: Bineneles c Dunross ar fi putut s umble la frnele mele, Jason. Ei, haide, pentru numele lui Dumnezeu! Cum o s se vre el sub maina ta n timpul unei petreceri la care particip dou sute de invitai ce se fie ncoace i-ncolo? Doar nu-i el att de idiot! Erau la vila lui Jason Plumm, din Happy Valley, aerul rcoros al miezului de noapte adia plcut, dei umiditatea crescuse din nou. Plumm se ridic n picioare i arunc restul de trabuc, lu altul i-l aprinse. Tai-panul de la Asian Properties, cel de-al treilea mare hong, era mai nalt dect Gornt, se apropia de aizeci de ani; avea o fa fin, elegant i purta un smoking de catifea roie. Nici chiar Ian Dunross Afurisitul nu-i chiar att de bezmetic.

262

Nu ai dreptate. Cu viclenia lui de scoian, e un animal care atac prin surprindere, fr s mai cumpneasc, i sta-i cusurul lui. Eu cred c el a fcut asta. Plumm i adun degetele grmad, studiindu-le gnditor. Poliia, ce zice? Nu le-am spus dect c m-au lsat frnele. Nu era cazul s-i mai amestec n ciorba asta i pe bgreii ia, cel puin nu deocamdat. Dar frnele unui Rolls nu te las aa cu de la sine putere, ce Dumnezeu. Ei, nu conteaz: Am s am eu grij ca mine Tom Nikklin s-mi spun exact care-i hiba, dac exist vreuna. Dup aia poliia are tot timpul s-i mplineasc menirea. Sunt de acord, spuse Plumm zmbind subire. N-avem nevoie de poliie ca s ne spele rufele, indiferent ct de caraghioase or fi, nu-i aa? Aa-i! Amndoi rser. Mare bftos ai fost. Gorganul acela nu-i cel mai nimerit loc s te lase frnele. Trebuie s fi fost tare neplcut. Jason, ce s spun? La nceput a fost cam neplcut, dar, dup ce am trecut de primul oc, n-a mai fost nici o problem, adug el ascunznd adevrul. Se delectaser cu o cin superb pe terasa de unde se vedea Happy Valley, hipodromul, oraul i marea n deprtare. Numai ei doi. Soia lui Plumm era n Anglia, n vacan, copiii crescuser i nu mai erau de mult la Hong Kong. Iar acum stteau amndoi i pufiau din trabuc, n fotoliile confortabile din biroul lui Plumm, nconjurai de rafturi i rafturi de cri, o ncpere elegant, fr ostentaie, n deplin acord cu bunul gust ce dinuia i n celelalte zece camere ale vilei. O s dibuie Tom Nikklin dac cineva s-a jucat cu frnele mainii mele, c numai el e n stare, spuse ca s ncheie discuia. Mda. Plumm gust din paharul cu vin Peirier i sifon la ghea. Ai de gnd s-l foloseti pe tnrul Nikklin din nou la cursele din Macao? Eu? Poate vrei s glumeti. Nu. Nu chiar, spuse Plumm cu binecunoscutul su rs. Parc motorul lui Dunross a explodat n cursa de acum trei ani cnd era mai-mai s fie ucis afurisitul acela! Ei, mainile de curse au ntotdeauna probleme. Da, da, foarte des, dei nu ntotdeauna. La accidentele astea dau o mn de ajutor i adversarii, ncheie el zmbind. Gornt zmbi i el, dei n sinea lui nu zmbea deloc. Adic ce vrei s spui? Nimic, flcule, doar zvonuri, i btrnul se aplec i-i mai turn nite whisky lui Gornt, apoi i sifon. Ei, zvonurile zic c un mecanic chinez, pentru o mic recompens acolo, a cum se spune? A dat i el o mn de ajutor cu o cheie. M cam ndoiesc c-i adevrat.

263

M ndoiesc c treaba poate fi dovedit. ntr-un fel sau n altul. E greos, dar unii sunt n stare s fac orice pentru o grmad de bani acolo. Chiar dac nus cine tie ct! Mda. Din fericire noi suntem bgai n afaceri mari. Flcule, exact aa gndesc i eu. Ei, fcu Plumm scuturnd scrumul havanei, care-i situaia? Foarte simpla: dac Bartlett nu semneaz afacerea cu Struan, n urmtoarele zece zile, atunci putem jumuli Nobila Cas ca pe o ra mpucat. O mulime de oameni au crezut asta i mai inaite i Struan continu s fie Nobila Cas. Da, dar n clipa de fa sunt foarte vulnerabili. De ce? Din cauza notei de plat de la antierele navale Toda i a ratei de la Orlin. Nu-i adevrat. Struan dispune de credite excelente da, tiu, au investit prea mult, dar nu mai mult dect oricare altul. O s-i mai lungeasc puin linia de credite i att, sau Ian o s se duc la Richard Kwang, sau la Blacs. S zicem c Blacs nu-i ajut, i n-o s-i ajute, i ia gndete-te c Richard Kwang e neutralizat. Nu-i mai rmne dect Banca Victoria. Atunci Ian o s roage banca s-i acorde ceva mai mult credit i o s fim nevoii s i-l aprobm. Paul Havergill o s pun propunerea la vot n faa consiliului de directori. tim cu toii c nu putem s avem mai multe voturi dect partidul Struan, aa c vom vota i noi cu ei pentru ca s ne salvm cinstea obrazului, prefcndu-se c suntem tare fericii s facem afacerea asta, ca de obicei. Da, numai c de data asta, am plcerea s-i spun c Richard Kwang va vota mpotriva lui Struan. i cu asta consiliul de administraie va fi n mare ncurctur, cererea de credit va fi amnat firma nu va fi n stare s-i onoreze plile, aa c Dunross se duce la fund. Pentru numele lui Dumnezeu, dar Richard Kwaing nici mcar nu e n consiliul de administraie. Ce-ai pit, te-ai scrntit? Gornt pufi din igar. Nu, tu eti de vin c ai uitat ce joc am pus la cale. Se numete competiia. i a i nceput s se deruleze de acum cteva zile. mpotriva lui Richard? Exact. Bietul Richard, btrnul! Mda. El va fi votul nostru decisiv. Iar Dunross nu se va atepta niciodat la un atac din partea aceea. Plumm l cntri cu privirea. Richard i Dunross sunt prieteni buni de tot. Da, numai c Richard e la mare ananghie. Va ncepe asaltul asupra bncii Ho-Pak. i va face tot ce-i va sta n putin s se salveze. Am neles. Cte aciuni de-ale bncii Ho-Pak ai vndut fr acoperire?

264

O mulime. Eti sigur c Richard nu are mijloacele s opreasc asaltul asupra bncii, c nu poate obine fonduri suplimentare? Chiar dac reuete, noi, eu i cu tine, putem s-i zdrnicim oricnd aciunea. Mda, noi doi putem, i Jason Plumm urmri cum se ridic rotocoalele fumului spre tavan. Dar numai pentru c Dunross nu va fi n stare s onoreze plile acelea nu nseamn c-i terminat. De acord i cu asta. Dar dup dezastrul cu Ho-Pak, zvonul c firma Struan nu i-a onorat datoriile o s fac s cad aciunile ca plumbul. Bursa va fi foarte nervoas, vor apare peste tot semnele unei prbuiri de burs pe care noi le vom sprijini vnznd aciuni fr acoperire. Nu s-a stabilit nici un fel de sesiune a consiliului de administraie al bncii pentru urmtoarele cteva sptmni, doar dac Paul Havergill nu va convoca vreuna. i el nu va convoca niciuna. De ce-ar face-o? Nu-i dorete nimic mai mult dect s adune partea de aciuni care se afl n mini strine. Aa c totul e aranjat dinainte. Prin urmare parola va fi salvarea lui Richard Kwang, iar acesta, votnd aa cum va spune Paul, va deveni unul din partizanii si. Deci acum consiliul de administraie o s-l lase pe Ian s fiarb vreo cteva zile, apoi se va oferi s-i prelungeasc linia de credit pentru a-i restabili credibilitatea, dar asta n schimbul aciunilor Struan asupra bncii, i sta va fi trgul. Dunross nu va fi niciodat de acord, nici el nici Phillip Chen, nici Tsu-yan. Nu are de ales, ori accept, ori Struan se duce la fund cu condiia ca tu s te ii tare, pentru c ai votul n puterea ta. i odat ce banca i smulge aciunile pe care le mai are asupra bncii cum tu controlezi consiliul de administraie, i deci Banca Victoria, ei bine, atunci s-a terminat cu el. Mda, dar s zicem c gsete undeva o nou linie de credit? Atunci iese doar ru scrmnat, probabil slbit pentru totdeauna, dar noi, Jason, oricum ne alegem cu partea leului. Important e s ne alegem momentul potrivit, doar tii bine. i cu Bartlett cum rmne? Bartlett i Par-Con mi aparin. Nu se va urca el niciodat pe corabia Struan cnd se duce la fund. De asta am eu grij. Dup un moment de tcere, Plumm relu: S-ar putea s mearg. Da, s-ar putea s mearg. Atunci vii i tu cu mine? Dup ce termini cu Struan, cum ai de gnd s nghii firma Par-Con? Eu singur n-am s pot. Dar noi doi cu siguran c vom putea, i Gornt i strivi havana n scrumier. Par-Con va nsemna un efort pe termen lung i va ridica cu totul alte probleme. Dar mai nti Struan. Bine? Dac mie mi va reveni filiala din Hong Kong a companiei imobiliare Struan, 35 la sut din proprietile lor din Tailanda i Singapore, i facem jumajuma afacerile lor de la aeroportul Kai Tak, bine?

265

Mda, n regul, de acord cu toate n afar de Kai Tak. Am nevoie de teritoriul acela pentru a rotunji compania liniilor aeriene All Asia Airways, i sunt sigur c nelegi treaba asta, btrne. Dar ai oricum un scaun n consiliul de administraie al noii companii, zece la sut din aciuni, la valoarea nominal, bineneles i cte un loc n consiliul firmelor concernului Struan, i n toate filialele. Cincisprezece la sut i postul de preedinte al concernului Struan, pe rnd cu tine, un an eu, un an tu, da? De acord, dar eu mai nti! Gornt i aprinse o igar. De ce nu? se gndi el ncntat. La anul pe vremea asta concernul Struan va fi dezmembrat aa c postul de preedinte e doar o formalitate, btrne Jason. Atunci ne-am neles ntru totul? i, dac vrei, ncheiem amndoi o minut, cte o copie pentru fiecare din noi. Plumm cltin din cap i zmbi. N-am nevoie de nici o minut, s dispar gndul sta! Uite aa! i-i ntinse mna. De acord! Cei doi i ddur solemn mna. Jos cu Nobila Cas! i rser amndoi, foarte mulumii de nelegerea la care ajunseser. Dup dobndirea aciunilor imobiliare ale concernului Struan, propria lui firm Asia Imobiliar va deveni cea mai mare de acest fel n Hong Kong. Gornt va avea un desvrit monopol asupra traficului aerian, maritim i fabricilor, o deplin superioritate n Asia. Bun, se gndi Gornt. i acum s vedem ce facem cu Wu Patru Degete. Dac-mi chemi un taxi, eu am ntins-o. Ia mai bine maina mea. oferul meu o s Mulumesc, nu, prefer un taxi. Serios, Jason, mulumesc tare mult. Plumm sun portarul blocului aceluia cu 20 de etaje, proprietate a firmei sale Asia Imobiliar. n vreme ce ateptau venirea taxiului, nchinar cte un pahar n sntatea lor, pentru distrugerea definitiv a concernului Struan, i pentru profiturile pe care aveau s le realizeze. n camera alturat sun un telefon. Iart-m o clip, btrne. Iei pe ua pe care o nchise n urma lui aproape complet. Era n dormitorul su personal acum, unde lucra uneori cnd era nevoit s stea pn noaptea trziu, o ncpere destul de mic, ordonat, izolat fonic perfect, aranjat exact ca o cabin de nav, cu o cuet n perete, nite difuzoare Hi-fi, care mprtiau o muzic lent, un radiator autonom i un frigider. Iar ntr-o latur a ncperii, se ntindea o instalaie ntreag i sofisticat de radiator pentru unde scurte, pasiunea statornic a lui Jason Plumm nc din copilrie. Ridic receptorul. Da? Cu domnul Lop-sing, v rog, spuse vocea acea de femeie.

266

Aici nu e nici un Lap-ting, rspunse el firesc. mi pare ru. Ai format un numr greit. Vreau s las un mesaj. Ai greit numrul. Mai uitai-v n cartea de telefon. Am un mesaj urgent pentru Arthur: de la centru s-a transmis prin radio c ntlnirea se amn pentru poimine. Ateptm instruciuni la 06.00! i legtura se ntrerupse, veni tonul. Plumm se ncrunt i puse receptorul n furc. Wu Patru Degete sttea rezemat de balustrada joncii sale, mpreun cu Poon Vremebun, urmrindu-l pe Gornt cum se urc n sampanul pe care-l trimisese n ntmpinarea lui. Aa-i c nu s-a schimbat prea mult n toat vremea asta? spuse Wu distrat, n vreme ce ochii nguti i sticlir. Mie diavolii tia de strini mi par toi la fel, nu contete. ci au trecut de atunci? Zece? ntreb Poon, scrpinndu-se n fund unde-l suprau hemoroizii. Mnu, s tot fie fo doisprezece de-acu. Ce vremurile era pe atunci, heya? spuse Wu. Ce profituri multe. Minunate, ne strecuram n sus pe fluviu, spre Canton, ferindu-ne de diavolii de strini i de lacheii lor, i oamenii preedintelui Mao ne primeau cu braele deschise. Mda. i tot oamenii ti era atunci mai mari i nu vedeai picior de diavol strin nicieri i nici funcionari din tia grai care ateapt s le mozoleti mna cu unsori alese i binemirositoare. Puteai s-i vizitezi toat familia i pe toi prietenii i nu aveai nici un fel de nfecazuri, heya? Nu ca acum. Heya? Comunitii tia s-a fcut i ei ai dracului, tare detepi i tare afurisii, mai ri dect mandarinii. Wu se ntoarse cnd cel de-al aptelea fecior al su apru pe punte. Flcul purta o cma alb, curat acum, pantaloni cenuii i pantofi elegani. Fii atent, i strig Wu deodat. Eti sigur c tii ce ai de fcut? Da, tat. Bun, spuse Patru Degete, ncercnd s ascund ct era de mndru de el. Nu vreau s faci cumva vreo greeal. l urmri cum pete stngaci pe pasarela nesigur din scnduri, ce fcea legtura dintre jonca aceea i urmtoarea, i tot aa mai departe peste alte opt jonci pn la pontonul ncropit de mntuial. Al aptelea tu fiu tie el ceva? ntreb Poon ncet. Nu, nu nc, replic Wu mnios. Auzi, tmpiii ia care nu-s buni dect si dai la cini, s se lase prini cu armele mele n halu sta! i, fr arme, toat truda noastr e degeaba. Bun seara, domnule Gornt. Sunt Paul Choy unchiul meu Wu m-a trimis s v conduc, spuse tnrul ntr-o englez excelent, repetnd aceeai minciun care-i intrase de-acum n fire, devenind adevr.

267

Gornt se opri tresrind, apoi continu s urce treptele neltoare cu mai mult abilitate marinreasc dect tnrul. Bun seara, i rspunse el. Eti american? Sau doar urmezi coala acolo, domnule Choy? i una i alta, i rspunse Paul zmbind. Doar tii cum se ntmpl n situaii din astea. Fii atent s nu v lovii cu capul de parme i e lunecos al naibii aici. Se ntoarse i o lua nainte, artnd drumul. De fapt l chema Wu Fang Choi, i era al aptelea fecior al tatlui su, de la cea de-a treia soie a sa, dar, dup ce sa nscut, tatl su, Wu Patru Degete, se ngrijise s fac rost de un certificat de natere n Hong Kong, un gest neobinuit pentru un locuitor al satelor de brci, pusese pe act numele de fat al mamei biatului, adugase numele de Paul, i luase numele unui vr ca s-l treac drept tat. Ascult, fiul meu, i spusese Patru Degete ndat ce fiul su ajunse s neleag, ori de cte ori vorbim haklo pe nava mea, poi s-mi spui tat, dar niciodat dinaintea unui diavol de strin, nici mcar n haklo. Eu sunt pentru tine unchiul, unul dintre mulii unchi pe care-i ai tu. Priceput-ai? Da, dar de ce, tat? Am fcut ceva ru? mi pare ru dac te-am suprat cu ceva. Nu, nu m-ai suprat cu nimic, eti un biat bun i muncitor. Dar e mai bine aa pentru familie ca tu s ai alt nume, Dar de ce, tat? Cnd o s vin vremea o s i se spun de ce. Apoi mai trziu, cnd fcuse de-acum doisprezece ani, nvase multe, i se dovedise de isprav, taic-su l trimisese n Statele Unite. Ei fiule, acum ai s nvei toate mecheriile diavolilor de strini. Trebuie s ajungi s vorbeti ca un strin sadea, s dormi ca un strin, s devii exact ca ei pe dinafar, dar s nu uii niciodat cine eti tu de fapt, care-i poporul tu, i nici c toi afurisiii tia de diavoli strini s mai prejos de noi, doar seamn a fiine omeneti, dar nu-s cu siguran civilizai deloc, blestemaii. Paul Choy rse n sinea lui. Dac ar fi tiut americanii, de la tai-pan la ultimul prost, i englezii i iranienii, germanii, ruii, oricare alt ras i culoare, dac ar ti cu adevrat toi ce gndete cel mai pduchios dintre culii despre ei, ar face cu toii atac de aplopexie, i spuse pentru a cine tie cta oar. Asta nu pentru c toate neamurile de oameni din China i-ar fi dispreuit pe strini, ci doar socoteau c strinii nu sunt demni de nici un fel de consideraie. Bineneles c nu avem dreptate, i spuse el. i strinii tia sunt fiine omeneti, i unii dintre ei chiar sunt civilizai n felul lor i mult mai avansai dect noi din punct de vedere tehnic. Dar tot noi suntem superiori. De ce zmbeti? l ntreb Gornt, aplecndu-se s treac pe sub o parm i ferindu-se s nu se loveasc de toate troacele aruncate la nimereal pe puni. Ah, m gndeam doar ce minunat e viaa. Luna trecut, pe vremea asta, fceam surfing la Malibu n California. Ei, Doamne, Aberdeen e cu totul altceva, nu-i aa? Vrei sa spui c aici cam pute? Bineneles. Da, aa-i.

268

Cnd e maree nalt, e mult mai bine. i, n afar de mine, nimeni nu pare s simt duhoarea asta aici. Cnd ai fost ultima dat aici? Acum civa ani doar zece zile dup ce am terminat facultatea, liceniat n management, dar nu cred c am s reuesc s m obinuiesc vreodat cu mirosul sta, rse Choy. Abia atept s m ntorc n New England. Unde ai studiat? nti la Seattle, gimnaziul i Universitatea Washington din Seattle. Apoi mi-am luat licena la Harvard, la Facultatea de management din Harvard. Gornt se opri scurt. Harvard? Da, sigur, am obinut burs. Foarte frumos. Cnd ai terminat? n iunie anul trecut. Ca i cum a fi ieit din pucrie! Ei, dar te freac ia de-i iese untul ca s-i dea o licen. Doi ani de groaz. Cnd am scpat de acolo am ntins-o cu un amic spre California, mai fcnd una, mai fcnd alta, ca s ne ctigm traiul, i ca s avem i noi nite bani acolo s ne ndeletnicim cu surfingul, s ne mai distrm i noi puin dup ce ne-am dat duhul n coala aia Apoi Choy zmbi, acum vreo cteva luni unchiul Wu m-a chemat i mi-a spus c a venit vremea s m apuc i eu de lucru, aa c iat-m-s! La urma urmei, m-a inut i el la coal. Prinii mei au murit acum muli ani n urm. La Harvard ai fost ef de promoie? Nu chiar. Al treilea. E foarte bine. Mulumesc. De-acum nu mai avem mult. Jonca noastr e ultima. Peau cu grij pe pasarela aceea ubred, Gornt era urmrit cu suspiciune de tcuii locuitori ai brcilor, n vreme ce ei traversau, plutitoarele lor locuine, unde familiile moiau, sau gteau, mncau sau jucau mah-jong, unii reparndu-i sculele de pescuit, civa copii chiar ndeletnicindu-se cu pescuitul. Domnule Gornt, vedei c aici e chiar lunecos de tot! i sri pe puntea lipicioas. Am ajuns. Ah, acas, ce bine-i acas! i bg mna n prul unui puti care fcea de paz i-l ciufuli, dup care-i spuse n haklo, fiindc tia c Gornt nu cunoate dialectul: Frioare, fii cu ochii n patru, altfel te prind i te iau diavolii. Da, da, aa am s fac, chii putiul, uitndu-se bnuitor la Gornt. Paul Choy l conduse sub punte pe musafir. Btrna jonc mirosea a catran i lemn de tek, pete mpuit i sare de mare, mirosea a o mie de furtuni. Sub punte, scara, de pe puntea principal ddea ca de obicei ntr-o singur ncpere mare, cabina prova care inea, ct limea navei i se ntindea pn la prova. ntr-un emineu de crmid, construit cam imprudent, ardea un foc de crbuni, deasupra cruia susura un ceainic murdar, plin de funingine. Fumul se ridica drept n sus ii fcea loc afar printr-o gaur cu horn ncropit deasupra, tiat n punte. Pe o latur se aflau scaune vechi din trestie, msue i cuete grosolane. Wu Patru

269

Degete era singur i de ndat fcu semn spre unul dintre scaune i i art faa radiind de bucurie: Heya, bine vzut la tine, spuse el ntr-o englez poticnit, greu de neles. Vichi? Mulumesc, rspunse Gornt. M bucur s te vd. Paul Choy turn scotch din cel bun n dou pahare aproximativ curate. Domnule Gornt, vrei ap? ntreb el. Nu, fr e mai bine. Te rog, nu prea mult. Sigur. Wu primi paharul care-i era destinat i-l ridic n cinstea lui Gornt. Bine vzut la tine, heya! Da, sntate! l urmrir pe Gornt cum gust butura. Bun, spuse el, foarte bun whisky. Wu se art din nou ncntat i fcu semn spre Paul. El biat sor al meu. Da. col bun. ara Aurul. Da, da, mi-a zis. Trebuie s fii foarte mndru de el. Ce alea? Paul Choy i traduse btrnului. A, la mulumesc, la mulumesc. El vorbete bine la el, heya? Da, zmbi Gornt. Foarte bine. A, bune, nu contete. Fumeze? Mulumesc, i-l urmrir pe Gornt n vreme ce lua o igar apoi lu i Wu una, iar Paul Choy le aprinse pe amndou, dup care se ls iar tcere. Bun vezi prieteii veche la tine, heya? Da, dar ie ti face plcere s-i vezi vechii prieteni? Da, bune. Urm alt tcere. El fiu la sor al meu, repet btrnul marinar i-l vzu pe Gornt cum ncuvineaz dnd din cap fr s spun nimic, ateptnd, i btrnului i plcu s-l vad pe Gornt cum st linitit, ateptnd cu rbdare s-l aud ajungnd la subiectul discuiei, aa cum procedeaz orice persoan civilizat. Unii dintre diavolii tia rozalii pn la urm nva s se poarte. Mda, dar unii au nvat afurisit de bine ca de pild tai-panul, fir-ar el s fie, cu ochii ia reci, uri i albatri ca de pete, aa cum au cei mai muli dintre diavolii de strini, cu care se uit la tine ca un rechin mort i la mai i tie puin i dialectul haklo. Mda, tai-panul e chiar prea civilizat i prea viclean, dar mcar acela are n urma lui generaii, i strmoul lui a fost Ochi Ru. Mda, dar Diavolul cu Ochi Verzi, primul din familia lui, care a ncheiat un legmnt cu marele meu strmo i cpitan al mrilor Wu Fang Choi i fiul su, Wu Kwok, i i-a inut fgduiala, i a avut grij ca i fiii si s i-o pstreze, i fiii acestora. Aa c tai-

270

panul de acum trebuie socotit un vechi prieten, dei, dintre toi, sta-i cel mai afurisit. Btrnul ncerc s-i stpneasc un fior, i drese glasul i scuip ca s alunge spiritul ru care zace n gtul fiecrui om. l cercet mai departe pe Gornt. Eeeee, i zise el, trebuie s fie groaznic s vezi n orice oglind te-ai uita faa acea rozalie, faa aceea plin de pr, ca de maimu i n rest pielea alb ca o burt de broasc! Ptiu! Pe fa i apru un zmbet cu care-i ascunse stnjeneala, i ncerc s citeasc pe chipul lui Gornt, s afle ce e sub masca aceea, dar nu izbuti. Nu contete, i spuse el ncntat, pentru c din pricina asta am cheltuit atta timp i atia bani pentru a-l pregti pe al aptelea fiu i el o s afle! Poate vreai cere un favor? ntreb el ispititor. Grinzile navei troznir ncurajator, n vreme ce jonca se ls n parmele de amarare. Da, ce favoare vrei s-mi ceri, btrne prietene? Fiul la sora al meu vreme lucreaz ceva dai la el slujba? i citi uimire pe chipul lui Gornt, ceea ce-l contrarie, dar i ascunse reacia. Tu esplicete, i zise el lui Paul Choy n englez i apoi adug n haklo: Explic-i ccatului sta de broasc estoas ce vreau eu de la el. Exact aa cum i-am spus eu. Unchiul meu i cere iertare pentru c nu poate s v spun el direct ce are de spus, aa c mi-a cerut mie s v explic, domnule Gornt, spuse Paul Choy plin de politee. Vrea s v roage s vedei dac-mi putei oferi vreo slujb, doar pentru ca s m deprind cu activitatea marilor ntreprinderi, n vreuna din companiile dumneavoastr de transporturi aeriene sau maritime. Gornt sorbi din pahar. De ce neaprat n aceste ntreprinderi, domnule Choy? Unchiul meu are deosebite interese n domeniul transporturilor maritime, dup cum tii, i dorete ca eu s nv i s-i modernizez activitatea acestor ntreprinderi ale sale. Sir, dac dorii, pot s v ofer o prezentare detailata a pregtirii mele n acest domeniu, cel de-al doilea an de la Harvard a fost consacrat studiului acestor domenii, interesul meu principal fiind transporturile de orice fel. nainte ca unchiul meu s m sileas s m cheme aici, fusesem acceptat de direcia internaional a Bncii Ohio, spuse Paul Choy ovind oarecum. Cel puin aa mi-a cerut unchiul s v spun. n afar de dialectul haklo ce alte dialecte mai vorbeti? Mandarina. Cte caractere tii s scrii? Cam patru mii. tii stenografie? Doar s scriu la main cu mare vitez. Pot s bat cam optzeci de cuvinte pe minut, dar nu fr greeal. Ceee? se interes Wu. Gornt l urmri pe Paul Choy n vreme ce-i traducea unchiului su ce se discutase mai nainte, cntrindu-l atent acum i pe el i pe Wu Patru Degete, dup care spuse:

271

Ce fel de pregtire ai n vedere? Dorete ca eu s nv tot ce trebuie s tiu despre conducerea companiilor aeriene i maritime, activitile de navlosire i transport, operaiile practice ale acestora, fiind n acelai timp un funcionar eficient pentru dumneavoastr n aparatul acesta administrativ. Sunt familiarizat cu teoria informaiei, tiu s programez un calculator, pe cnd nvam la Harvard lucram i n domeniul trusturilor, schimburilor valutare. i dac nu dai randament, sau dac se ivete, cum se zice, un conflict de personalitate? Tnrul i replic ferm: Domnule Gornt, nu se pune problema asta, cel puin atta vreme ct voi fi acolo m voi strdui s nu se iveasc. Ceee? Ce-a zis? Exact! interveni brusc Wu n haklo, bgnd de seam schimbarea de ton, fiind cu urechile i ochii n patru. Fiul su i explic, exact. Bun! spuse Wu cu vocea aspr. Spune-i exact, dac nu-i vei mplini toate cte i le d de fcut, ct se poate de mulumitor, atunci vei fi nlturat din familie, iar mnia mea i va face zilele amare. Paul Choy ovi, ascunzndu-i tulburarea, educaia lui de american urlnd n el i mboldindu-l s-i spun lui taic-su s se duc naibii, pentru c el era absolvent al facultii Harvard, era american, avea n buzunar un paaport american pe care-l binemeritase, indiferent de banii adui de blestematele de sampane i blestemata de familie. Dar i feri privirea i se strdui s nu i se citeasc nimic pe fa. Nu fi nerecunosctor, i porunci siei. Nu eti american, american adevrat, Eti chinez i capul familiei tale are dreptul s porunceasc dup cum i e voia. De n-ar fi fost el, i acum ai fi muncit pe-o cotinea de barc din astea din Aberdeen. Paul Choy oft. tia c el avusese mai mult noroc dect ceilali unsprezece frai ai lui. Patru erau cpitani de jonci aici la Aberdeen, unul locuia la Bangkok, i naviga pe Mekong, altul avea un feribot n Singapore, altul avea o ntreprindere de import- export n Indonezia, doi dispruser pe mare, un frate ajunsese n Anglia, ocupndu-se nici el nu tia cu ce, i ultimul, cel mai mare, conducea vreo dousprezece nave de aprovizionare n portul Aberdeen, unele un fel de buctrii plutitoare, trei brci de plcere i n plus vreo opt Doamne ale Nopii! Dup un moment de tcere, Gornt ntreb: Ce-a spus? Exact? Paul Choy ovi puin, apoi se hotr s-i spun exact vorbele btrnului. Domnule Choy, i mulumesc c ai fost sincer cu mine. nelept din partea dumitale. Eti un tnr care face impresie. Acum neleg perfect, i pentru ntia oar de cnd Wu pusese prima ntrebare n dialect, el se ntoarse i se uit la btrnul marinar i-i surse. Bucuros i angajez nepotul! Wu zmbi cu toat faa i Paul Choy se strdui s nu i se citeasc pe chip uurarea pe care o simi.

272

Domnule Gornt, n-am s v dezamgesc. tiu. Wu art cu cu mna spre sticl: Vichi? Nu, mulumesc, ct a fost a fost minunat. Chind incep lucruri? Gornt se uit la Paul. Cnd vrei s ncepi s lucrezi? Mine? Oricnd v convine dumneavoastr, sir. Mine. Miercuri. Ah, v mulumesc. La ora opt? Nu, la nceput la nou i apoi la opt. ase zile pe sptmn, bineneles. O s ai program prelungit i eu am s te cam exploatez Numai de tine va depinde ct vei prinde din meseria asta i ct de repede voi putea s-i mresc rspunderile. Mulumesc, domnule Gornt. i fericit, Paul Choy traduse cele discutate pentru ca s tie i tatl su. Wu gusta fr grab din coniac. Chit banii? ntreb el. Gornt ovi. tia c trebuia s fie exact suma care se cuvenea, nici prea mult, nici prea puin, pentru ca s-i cinsteasc obrazul lui Paul Choy i s-i cinsteasc i obrazul unchiului su. O mie de dolari HK pe lun, primele trei luni, i dup aceea am s mai vd. Tnrul se feri s i se citeasc mhnirea pe chip. Abia dac fceau 200 de dolari SUA, dar traduse n haklo propunerea. Poate ar fi mai bine 2000? i Wu i ascunse plcerea, pentru c o mie era exact suma cuvenit, dar el se mai trguia acum doar pentru a-i cinsti i obrazul diavolului de strin i pe al feciorului. Pentru c trebuie de fapt nvat, o mulime de funcionari de valoare vor trebui s piard timp cu el, neglijndu-i alte treburi, spuse Gornt politicos. Cheltuieli mari ca s pregteti pe cineva. Dar i coala la ara Aur merit mulime bani, spuse Wu ferm. Dou? O mie prima lun, 1250 urmtoarele dou luni? Wu se ncrunt i adug: Luna trei 1500, heya? n regul. A treia i a patra lun 1500. i revedem salariul dup patru luni. i Paul Choy se angajeaz s lucreze pentru Rothwell-Gornt vreme de doi ani. Ce spunete? Paul Choy i traduse din nou. La naiba, se gndi el, cum s ajung s fac concediul n Statele Unite cu 50 de dolari pe sptmn? Sau chiar 60! La naiba! i unde naiba am s locuiesc? Pe un afurisit de sampan? Atunci l auzi pe Gornt spunnd ceva i gndurile i revenir pe pmnt.

273

Sir? Am spus c, deoarece ai fost att de sincer cu mine, am s-i ofer locuin pe gratis ntr-unul din blocurile firmei La Gable. Acolo stau toi cei care fac practic n domeniul administraiei, i avem biei din Anglia. Dac ai s ajungi s faci parte dintr-un hong al diavolilor de strini, atunci e mai bine s te mprieteneti de pe acum cu viitori conductori ai acestei firme. Da, sir! rspunse Paul Choy i nu izbuti s nu-i arate ncntarea. Da, sir, mulumesc, sir! Wu Patru Degete ntreb ceva n haklo. Sir, dorete s tie unde este blocul acesta. Pe gorgan. Domnule Choy, e foarte frumos acolo. Sunt sigur c vei fi mai mult dect mulumit. Putei paria da, sir! Mine sear apartamentul va fi gata i te poi muta. Da, sir! Dup ce Wu pricepu ce spusese Gornt, ddu din cap, n semn de ncuviinare. Eu acorde este. Doi anii i dupe vede. Poate muli ani, heya? Da. Bun. Mulumete eu la prieten batrn, zise Wu i apoi n haklo i acum ntreab-l ce doreai s afli despre banc. Gornt se ridicase s plece, dar Paul Choy i spuse: Mai e ceva ce dorea unchiul meu s ntrebe, sir, dac mai putei ngdui cteva clipe. Bineneles. Gornt se aez din nou pe scaun i Paul Choy observ c acum cellalt era mai vigilent, pus oarecum n gard. Unchiul meu vrea s tie prerea dumneavoastr despre asaltul de azi al creditorilor asupra bncii din Aberdeen, filiala bncii Ho-Pak. Gornt se uit lung la el, fr s clipeasc. Ce vrea s tie n privina asta? Circul tot felul de zvonuri, spuse Paul Choy. Unchiul meu are o mulime de bani depui acolo, ca i muli ali prieteni ai si. Dac se ajunge ca lumea s dea buzna s-i scoat banii de-acolo asta-i o veste ct se poate de proast. Cred c ar fi bine s-i scoat banii, spuse Gornt, ncntat de prilejul neateptat de a pune gaz pe foc. Dumnezeule! exclam Paul Choy cutremurat. Acum l adulmeca pe Gornt ndeaproape i cu atentie i bg de seam cum manifest brusc un fel dc ncordare i un fel de bucurie, ceea ce-l surprinse. Cumpni lucrurile un timp, apoi se hotr s schimbe tactica i s-l ncerce n alt fel. Vrea s tie dac vindei aciuni fr acoperire. Gornt l ntreb cu un ton prefcut: El sau dumneata, domnule Choy?

274

Amndoi, sir. Are un pachet ntreg de aciuni i dorete ca eu s am grija lor, exager tnrul. I-am explicat mecanismul sistemului bancar modern i al bursei, cum funcioneaz i n ce msur bursa din Hong Kong difer de cea din Statele Unite. Sir, a priceput foarte iute cam despre ce-i vorba alt exagerare din partea lui Paul Choy, fiindc descoperise c nu-l poate dezbra pe btrn de prejudecile lui. M-a ntrebat dac s vnd i el fr acoperire. Bineneles. Cred c ar fi bine dac ar face-o. Circul zvonuri c banca HoPak a investit peste posibiliti, mprumutnd de la alte bnci pe termen scurt i cu dobnd mic, mprumutnd pe alii pe termen lung i cu dobnd mare, mai ales n domeniul funciar i imobiliar, clasicul mod ca o banc s intre n serioase dificulti. Pentru orice eventualitate, ar fi mai bine ca unchiul dumitale s-i scoat toi banii i s vnd fr acoperire aciuni ale bncii. Alt ntrebare, sir. Bncile Blacs sau Victoria vor lua banca Ho-Pak pe cauiune, ca s-i dea o mn de ajutor? Cu un efort, Gornt reui s nu-i arate sentimentele pe fa. Btrna jonc se nclin usor cnd valurile de la o alt nav o prinser n jocul lor. De ce-ar face celelalte bnci una ca asta? Am intrat ntr-o capcan, i trecu lui Gornt prin minte, i se cutremur. Nu le pot spune adevrul nu se tie la cine va ajunge informaia asta! Dar, n acelai timp, nici nu ndrznesc s nu le spun stor doi bandii, btrnului afurisit i celandrului lui blestemat. De fapt nu fac dect s-i ntorc gestul de favoare pe care mi l-a fcut i trebuie s pltesc la rndul meu, chestiune de obraz! Paul Choy se aplec nainte, pe fa i se citea nerbdarea. Teoria mea e c de va fi un adevrat asalt asupra lui Ho-Pak, celelalte bnci nu o vor lsa s se prbueasc, aa cum s-a ntmplat cu East India i Banca din Canton, o adevrat nenorocire, pentru c o astfel de prbuire creeaz un val de oc care nu va folosi deloc nici bursei nici celor ce opereaz prin burs. Toat lumea se ateapt la un boom financiar, i pot pune pariu c cei mari din lumea afacerilor nu vor ngdui ca o astfel de catastrof s le distrug ansele unui veritabil avnt economic. Cum Victoria i Blacs sunt grangurii, ele vor lua HoPak pe cauiune. i care-i ideea dumitale, domnule Choy? Dac cineva ar ti dinainte cnd Ho-Pak va fi n pragul falimentului i cnd una dintre bnci sau chiar amndou vor trece la operaia de cauiune, ei bine, atunci acela va putea face avere. Gornt ncerc s se hotrasc ce s fac, dar se simi deodat obosit i nu destul de ager, cum ar fi trebuit s fie. Probabil c accidentul acela de main m-a marcat mai mult dect am crezut eu, i spuse el. O fi fost mna lui Dunross? O fi ncercat ticlosul acela s egaleze scorul, i s-mi plteasc pentru noaptea de Crciun sau pentru victoria din cadrul Pacificului Oriental sau celelalte cincizeci de alte victorii asupra lui, poate chiar i pentru victoria aceea de demult, de la Macao! Gornt simi deodat c se nclzete cnd i aminti bucuria aceea turbat n vreme ce urmrea pista de curse, tiind c n orice clip maina tai-panului avea

275

s se blocheze, i urmrea mainile urlnd cnd ncheiau un tur de traseu, iar apoi deodat Dunross, din fruntea plutonului de maini, n-a mai aprut, atepta i spera, iar apoi a venit i vestea cea mare c Dunross s-a dat peste cap la Melco Hairpin, ntr-un talme balme de fiare, cnd motorul i-a explodat, apoi a aflat c ntreaga main de curse a explodat devenind o imens minge de foc, dar c Dunross reuise s iasa din main neatins. i deodat l ncerc o mare dezamgire i o mare bucurie n acelai timp. Nu-l voia pe Dunross mort. Voia sl tie n via, dar distrus, viu ca s-i contemple dezastrul. Rse n sinea lui. Ei, nu eu am fost cel care a apsat pe butonul care a declanat totul. Bineneles c eu l-am mpins pe tnrul Donald Nikklin, sugerndu-i tot felul de ci i mijloace i spunndu-i c puin h'eung yau n mna cui trebuie Deodat zri privirile lui Paul Choy i ale btrnului urmrindu-l, ateptnd, i brusc toat bucuria i se evapor. Ddu deoparte gndurile de mai nainte i se concentra. Da, domnule Choy, bineneles c ai dreptate. Numai c premizele dumitale sunt greite. Bineneles c toate astea sunt pur teoretice. Deocmadat Ho-Pak n-a dat faliment. Poate c nici nu va da. Dar nu vd nici un motiv ca vreo banc s fac gestul pe care-l sugerezi dumneata, cel puin nu s-a ntmplat niciodat pn acum una ca asta. Fiecare banc prosper sau d faliment prin propriile merite, asta-i distracia ntregului nostru sistem de pia liber. Un astfel de plan precum cel pe care l-ai sugerat nainte ar crea un precedent periculos. Va fi imposibil s sprijini fiecare banc care nu i-a gospodrit mijloacele cum trebuie. Domnule Choy, nici una dintre celelalte dou bnci nu au nevoie de HoPak. Ambele bnci au clieni mai mult dect le trebuie i aa. Niciuna din ele nu are interese bancare suplimentare aici i m ndoiesc c vreuna din ele s aib nevoie de aa ceva. La naiba, i spuse Paul Choy. Orice banc e nevoit s se dezvolte ca orice alt afacere, iar Blacs i Victoria sunt cele mai apuctoare dintre toate n afar de concernul Struan i Rothwell-Gornt. La naiba, aa sunt i Imobiliarele Asia i toate celelalte hong. Sir, sunt sigur c avei dreptate, dar unchiul mew Wu ar fi foarte recunosctor dac-i vei spune n cazul n care vei mai afla ceva n privina asta. Se ntoarse spre tatl su i-i spuse n haklo: Eu am terminat, cinstite unchiule. Acest barbar e de acord c banca s-ar putea s aib necazuri. Wu pli. Mda? Ct de grav e? Mine diminea sunt primul la cas. Ar trebui s v retragei tot capitalul, ct mai iute. Ayeeyah! Pe toi zeii! spuse Wu rguit. Am s-i retez cu mna mea gtul bancherului Kwang dac pierd o singur afurisit de centim, chiar dac mi-e nepot. Paul Choy se uit lung la el: Chiar i-e nepot?

276

Bncile astea-s nite nscociri afurisite ale diavolilor de strini ca s fure averea oamenilor cinstii, ncepu Wu s fac spume. Da' am s iau eu napoi totul pn la ultimul bnu de aram, c de nu o s-i las snge! Spune-mi ce i-a mai zis despre banc! Cinstite unchiule, te rog s fii linitit. Dup obiceiurile barbarilor, nu e politicos s-l faci pe acest barbar s atepte. Wu i stvili furia i-i spuse lui Gornt n engleza lui amestecat i execrabil: Banca reu, banca, heya? Mulumete adevr spunem la eu. Banca reu banca, heya? Uneori, spuse Gornt cu pruden. Wu Patru Degete se sili s-i descleteze pumnii i s se calmeze. Mulumete la eu pentru favor da i vreuete cum spune la fiu la sora meu, heya? mi pare ru, iart-m, dar n-am neles. Domnule Choy, ce vrea unchiul dumitale s spun? Dup ce sporovi cu tatl su o vreme, aa de ochii musafirului, tnrul i spuse: Unchiul meu va socoti ca un gest de adevrat favoare dac va putea s fie ntiinat personal, dinainte, asupra oricrui asalt asupra bncii, preluare a acesteia de alt banc sau cauiune bineneles orice fel de informaie de acest fel va fi total confidenial. Wu ncuviin dnd din cap, zmbind acum doar cu buzele. Da, asta favor. ntinse mna i i-o strnse pe-a lui Gornt n cel mai prietenesc mod, tiind c barbarilor le place obiceiul sta, dei el personal l socotea necivilizat i dezgusttor, contrar oricror bune maniere existente nc din vremuiri imemoriale. Dar voia ca fiul su s deprind iute toate dedesubturile i asta numai la cea de-a doua mare companie i mai avea nevoie n plus i de informaiile deinute de Gornt. tia i el ct de importante erau aceste informaii dac le aveai naintea altora. Eeee, fcu el n sinea lui, dac n-ar fi fost prietenii mei din poliia maritim a Asiei, flota mea n-ar mai nsemna nimic! Nepoate, condu-l la rm, urc-l ntr-un taxi i apoi ateapt-m pe mine. Ia-l i pe Tok Dou Satire i ateptai-m, acolo, lng staia de taxiuri. i mulumi din nou lui Gornt, i conduse pn pe punte i-i urmri cum se ndeprteaz. Sampanul su de serviciu atepta, i vzu cum se urc n el i se ndreapt spre rm. Era o noapte minunat i adulmec vntul! Se simea umezeal. Ploaie? De ndat cercet cerul nopii, stelele, fcnd apel la toi anii lui de experien. Ploaia avea s vin numai cu furtun. Iar furtuna nsemna taifun. Era destul de trziu n anotimpul acela pentru ploaie de var, dar ploaie putea veni i mai trziu, aa deodat, ploaie mare, gndi el, iar taifunurile pn ht n noiembrie, i cel mai devreme n mai, iar dac asta va fi voia zeilor, atunci pot veni oricnd, n orice anotimp! Ploaia ne-ar prinde bine, se gndi el. Dar nu i un taifun. Se cutremur. Acum suntem aproape n cea de-a noua lun. Pentru el cea

277

de-a noua lun i aducea amintiri neplcute. De-a lungul mulilor si ani de via, taifunul l lovise de nousprezece ori n luna asta, de apte ori de cnd murise taic-su, n 1937, i el devenise cpetenie a Casei Maritime Wu i comandant al flotei. i dintre cele apte taifunuri, primul l lovise chiar n anul acela. Vnt de 115 noduri se aruncase dinspre nord nord vest, i-i scufundase o flot ntreag de vreo sut de jonci, n estuarul fluviului Pearl. Peste o mie s-au necat atunci, i fiul su mai mare cu toat familia lui. Apoi, n '49, exact cnd poruncise el ntregii sale armade de pe fluviul Pearl s fug din teritoriul comunist i s se stabileasc pentru totdeauna la Hong Kong, fusese surprins pe mare de furtun i se scufundase mpreun cu alte nouzeci de jonci i trei sute de sampane. El i familia lui fuseser salvai, dar pierduse 817 oameni. Atunci vnturile acelea se npustiser din est. Cu doisprezece ani mai nainte, l nimeriser din est nord est i pierduse aptezeci de jonci. Cu zece ani nainte, taifunul Susan, cu vnturi de optzeci de noduri, dinspre nord est, rsucindu-se spre est sud est, i decimase flota din Taiwan. l costase alte cinci sute de viei de oameni, la Taiwan i alte dou sute departe, n sud, spre Singapore, i pierduse nc un fiu, cu toat familia lui. Taifunul Gloria, n '57, vnt de o sut de noduri, alt mulime de oameni necai. Cu muli an n urm, taifunul Wanda s-a npustit asupra Aberdenului i l-a distrus o dat cu cea mai mare parte din satele plutitoare ale celor din neamul haklo, din Noile Teritorii. Atunci vntul s-a npustit dinspre nord, nord vest i s-a ntors la nord vest, ca s se suceasc apoi spre sud. Wu cunotea el bine vnturile astea ca i numrul zilelor, la fel de bine. Pe septembrie 2, 8, din nou 2, apoi 18. 22, 10, iar taifunul Wanda n cea dinti zi a lunii. Mda, gndi el, i numrul zilelor se adun i dau 63, care-i divizibil cu numrul tainic 3, de unde iese 21, divizibil i el cu 3. O s vin iar taifunul n cea de-a treia zi a celei de-a noua luni a acestui an? aizeci i trei e divizibil cu nou. O s vin n cea de-a noua zi? Adulmec din nou vntul. Se simea i mai mult umezeal. Venea ploaie. Vntul se ntri puin. i venea din nord nord est. Btrnul marinar hri din gt i scuip. Joss! Dac se nimerete n cea de-a treia, sau n cea de-a noua zi, sau a doua, sta-i joss-ul, nu contete. Singurul lucru sigur e c taifunul o s vin dintro parte sau din alta o s fie n cea de-a noua lun, sau poate c tot luna asta, i-i la fel de ru. Se uit acum la sampan i-l vzu pe fiul su stnd n mijlocul su, alturi de barbar, i se ntreb ct de mult ncredere putea avea n el. Biatul e iste i deprinsese el apucturile diavolilor de strini ct se poate de bine, se gndi el plin de mndrie. Mda, dar oare ct de mult l-au atins i pe el diavoletile lor obiceiuri? O s aflu eu curnd, nu contete. ndat ce intr el n moar, devine asculttor. Sau moare. n trecut Casa Wu se ocupase i cu negoul de opiu, dar ntotdeauna cu sau pentru Nobila Cas, i numai uneori pentru noi. Ehei, pe vremuri, era cinstit s te ocupi de opiu. Pentru unii e i acum. Pentru mine, Mo Contrabandistul, Lee Pulbere Alb, ah, ce-i cu ei? S intrm i noi n frie sau nu? i Pulberea Alb, ei, e cu totul altceva oare sau doar un fel de opiu ceva mai tare, cam cum e cu berea i cu spirtul? i care-i deosebirea cnd faci nego cu Pulbere Alb i cnd faci nego cu sare? Niciuna. Dect c acum nite tmpite de

278

legi ale diavolilor de strini spun c una-i contraband i cealalt nu-i! Ayeeyah, acum vreo douzeci de ani, pe cnd diavolii de barbari au pierdut afurisitul lor de rzboi cu ticloii din Mrile de Rsrit, aici guvernul a pus mna pe tot monopolul comerului. i comerul cu China nu s-a construit el pe spinarea, opiului, uns de opiul cultivat n India barbarilor? Dar acum, dup ce i-au distrus propriile lor cmpuri de cultivare, se fac c negoul la nici n-a existat vreodat, c e imoral i o crim cumplit, pentru care merii douzeci de ani de pucrie! Ayeeyah, cum s mai neleag un om civilizat un barbar din tia? Scrbit, cobori sub punte. Eeee, fcu el obosit. A fost o zi grea. Mai nti c John Chen a disprut, apoi ticloii ia netrebnici, de nici pentru hran la cini nu sunt buni, s-au lsat prini la aeroport i mi se fur transportul meu de arme de mpuita asta de poliie. Apoi, dup-amiaza asta mai vine i scrisoarea din partea tai-panului, trimis printr-un curier: Salutare Cinstite al meu Vechi Prieten. Un gnd al meu mi spune s-l pui pe al aptelea tu fiu n tabra dumanului, e mai bine i pentru el, e mai bine i pentru noi. Cere-i lui Barb Neagr s vin s te vad n seara asta. Apoi d-mi i mie un telefon. i era semnat cu sigiliul tai-panului i cu un Vechiul tu Prieten. Pentru un chinez, un vechi prieten era o persoan particular sau o firm care-i fcuse n trecut o imens favoare, sau cineva cu care ai fcut afaceri i s-a dovedit deosebit de cinstit cu tine i legtura cu el profitabil de-a lungul anilor. Uneori anii itia se ntindeau pe generaii ntregi. Mda, fcu Wu, tai-panul e un vechi prieten. Doar el i dduse ideea de a scoate un certificat de natere i un alt nume pentru cel de-al aptelea fiu al su, s-l trimit n ara Aurului i aranjase acolo toate ploile n universitatea aceea mare, i veghease acolo asupra lui fr ca el s tie ceva i n felul acesta rezolvase i dilema: cum s-i educe un copil n Statele Unite fr ca acesta s nu aib nici o legtur cu opiul. Ce znatici sunt i barbarii tia! Mda, dar i aa taipanul nu e dintre ei. E cu adevrat un vechi prieten. dup cum e i Nobila Cas. Wu i aduse aminte de toate ctigurile pe care el i familia lui le dobndiser n tain de-a lungul generaiilor, cu sau fr ajutorul Nobilei Case, n vreme de rzboi i n vreme de pace, fcnd nego acolo unde nu puteau ajunge navele barbarilor: contraband, aur, opiu, cauciuc, maini, medicamente, orice i toate numai mrfuri care lipseau. Chiar i oameni, unii care voiau s scape de pe continent, alii care doreau s ajung acolo, iar pentru asta plteau din gros. Cu sau fr Nobila Cas, dar cel mai adesea cu sprijinul acesteia, cu tai-panul de acum i cu cel de dinaintea lui, cu Btrnul Nas de Uliu, vrul lui i naintea acestuia cu Cine Nebun, tatl lui, i naintea stuia cu tatl vrului lui. i aa clanul Wu a tot prosperat. Acum, Wu Patru Degete avea i el ase procente din aciunile Nobilei Case, cumprate de-a lungul anilor i ascunse cu ajutorul acesteia prin tot felul de intermediari, dar totul controlat numai de el, o mare parte din transporturile de aur i afacerile corespunztoare, laolalt cu investiii mari aici, n Macao, la Singapore i Indonezia, n proprieti, firme maritime, bnci. Bnci, se gndi el posomort. Dac ajung s pierd un bnu, i retez vrului meu

279

gtul cu mna mea, nu nainte de a-i bga pe gt propriul lui Scule Tainic pe care tot eu am s i-l tai. Acum sttea sub punte i se duse n cabina principal, murdar i neornduit, unde dormea el cu soia. Aceasta sttea n cueta imens, umplut cu paie, i cnd intr el, ea se rsuci n pat pe jumtate adormit. De-acum ai isprvit? Vii i tu n pat? Nu. Tu culc-te, i spuse el blnd. Eu mai am treburi. Asculttoare, fcu exact ce i se spuse. Ea era tai-tai, nevasta sa principal, erau cstorii de patruzeci i apte de ani. i scoase hainele i se schimb, i puse o cma alb, curat, osete curate, pantofi, dunga pantalonilor gri era perfect. Trase ncet ua cabinei dup el i urc iute pe punte, nesimindu-se n largul lui n vemintele acelea strmte. Eu m ntorc naintea zorilor, s tii i tu, al patrulea nepot! Da, bunicule. Tu rmi la veghe! Da, bunicule. i ddu un ghiont uor biatului i o lu spre pasarel, oprindu-se la cea de-a treia jonc. Poon Vreme bun! strig el. Da da, se auzi o voce adormit, btrnul stnd colac pe un sac vechi i moind. Adun toi cpitanii. n dou ceasuri sunt napoi. Poon se dezmetici dintr-o dat. Ridicm velele? ntreb el. Nu. n dou ceasuri sunt napoi. Adun cpitanii. Wu i urm apoi drumul i fu salutat cu plecciuni cnd ajunse la sampanul su de serviciu. Se uit spre mal. Fiul su era lng Rollsul cel mare care avea un numr norocos o singur cifr 8 , pe care-l cumprase cu 150.000 de dolari HK, la o licitaie guvernamental; lng main, oferul su n livrea i omul lui de paz, Tok Dou Satre, l atepta cu supuenie s vin. Ca de fiecare dat i fcu plcere s vad automobilul acela mare, i-i mai amgi ngrijorarea care sporise n ultima vreme. Bineneles c nu era el singurul posesor de Rolls n satul acela de la malul mrii. Dar, dup cum era obiceiul, al lui era ntotdeauna cel mai mare i cel mai nou. i baat opt era cel mai norocos numr pentru c rima cu faat care nsemn prosperitate n plin avnt. Simi c vntul se schimb cu un punct i nelinitea-i spori. Eeee, azi a fost o zi pctoas, dar mine va fi i mai ru. Grsimea aia de cine de John Chen o fi ters-o spre ara Aurului, sau o fi fost cu adevrat rpit? Fr ccatul la, am ajuns eu calul de curse al tai-panului. M-am sturat s mai fiu calul de curse al cuiva. Dar 100.000 rscumprare pentru gsirea lui John Chen sunt bani investii cu chibzuin. i a plti de douzeci de ori suma asta pentru John Chen i blestemata lui de moned. Mulumesc zeilor c am pus i eu nite spioni n Casa Chen. mpunse aerul cu mna spre rm:

280

Btrne, d-i btaie iute, i porunci el barcagiului, fcnd o mutr mnioas. Am o groaz de treburi de fcut nainte s vin ziua! 19 Ora l4.23. Ziua devenise foarte umed i ncins, cerul mohort, norii porniser s se adune. De cnd se deschisese banca n dimineaa aceea, mulimea aceea glgioas, asudat, continuase s se tot mbulzeasc nuntrul i n faa acelei mici filiale din Aberdeen a Bncii Ho-Pak. Cinstite Sung, nu mai am bani s fac plile, opti ngrozit funcionara, n vreme ce sudoarea i pta ngrijitul cheong-sam. De ct ai nevoie? Vreo 7,47 dolari pentru clientul Tok-sing, dar mai sunt ali cincizeci care ateapt. Du-te napoi la ghieul tu, i rspunse directorul la fel de ngrijorat. i dui cu vorba. Pref-te c verifici conturile Biroul Central a jurat c un transport de bani a plecat de acolo acum o or poate a ntrziat din pricina traficului Dute napoi la ghieu, domnioar Pang, nchise iute ua biroului i, transpirnd, se duse iar la telefon. Cu cinstitul Richard Kwang, v rog. Iute. De cnd banca deschisese cu punctualitate la ora zece, patru sau cinci sute de oameni s-au mbulzit la unul dintre cele trei ghiee i ceruser banii napoi, pe toi i economiile lor n ntregime, i apoi binecuvntndu-i joss-ul, ncepuser s se zbat s ias afar, la larg. Cei care ineau safeuri, ceruser s li se dea drumul s i le goleasc. Unul cte unul, nsoit de cte un funcionar, coborser n subsol, mai mai s leine de fericire. O dat ajuni jos, funcionarul deschidea cu cheia lui, clientul cu cheia lui, dup care funcionarul l prsea. i, rmas singur, n aerul acela umed din subsol, clientul i binecuvnta zeii pentru c soarta i ngduise s fie unul dintre cei fericii. Apoi, cu mini tremurnde, i aduna banii pein sau aciunile, sau lingourile, sau bijuteriile, ca i toate celelalte lucruri de tain ale lui, i le punea n geant sau serviet, chiar n pungi de hrtie, sau le ndesa n buzunarele umflate deja cu bancnote. Apoi, deodat nspimntat s aib asupra sa atta bogie, la vedere, fr nici o paz, toat averea vieii sale, vedea cum fericirea i zboar i o tergea pe furi, lsnd locul altuia, la fel de nspimntat i de fericit la nceput. Coada celor de afar ncepuse s se formeze cu mult nainte de ivirea zorilor. Oamenii lui Wu Patru Degete ocupaser primele treizeci de locuri, vestea fcuse nconjurul portului, aa c alii li se alturar imediat, apoi alii, apoi toi cei care aveau un cont ct de ct n banca asta. n vreme ce zvonul se lea tot mai mult, fcnd s se ngroae coada mereu. Pe la ora zece, mulimea nervoas, nelinitit prea o adevrat revolt. Printre ei ncepur s se plimbe poliiti n uniform, tcui, ateni la tot ce se ntmpl, prezena lor calmnd mulimea. Pe msur ce

281

treceau orele, numrul acestora crescu de asemenea pe tcute i activitatea lor era bine secondat de secia de poliie din East Aberdeen. Pe la amiaz, cteva Black Maria maini negre pentru arestai staionau pe nite strdue laterale, avnd drept sprijin i o echip de poliiti special antrenai pentru a mprtia manifestani. Iar ofierii erau toi europeni. Mulimea era format n majoritate din simpli pescari i imigrani provenii din regiunea Canton, i neamul haklo. Doar unul din zece s fi fost nscut n Hong Kong. Restul erau imigrani venii nu de mult vreme din Republica Popular Chinez, din Imperiul de Mijloc, cum numeau ei pmntul natal. Dduser nval s caute adpost la Hong Kong, fugind s scape de comuniti sau naionaliti, de foamete sau pur i simplu de srcie, aa cum fcuser i alii dintre strmoii lor cu mai bine de un secol n urm. Nouzeci i opt la sut din populaia Hong Kangului era format din chinezi, i proporia se meninuse de cnd fusese ntemeiat colonia. Toi cei care ieeau din banc i informau pe cei de afar care se interesau dac le fuseser pltii toi banii, pn la ultimul. Dar chiar i aa, cei care ateptau s le vin rndul tremurau de team. i aminteau cu toii de falimentul din urm cu un an, ca i de cele la care fuseser martori o via ntreag, n satele lor de batin alte ruinri, destrmri de ntreprinderi, fraude, jaful cmtarilor, furturile de bani, corupie i ct de uor era s te trezeti c munca ta de-o via se evapora pur i simplu, fr s ai tu vreo vin, indiferent ce fel de guvern ar fi fost, comunist, naionalist, sau stpnirea mandarinilor. De patru mii de ani ncoace era la fel. i toi urau faptul c trebuiau s depind de nite bnci, dar erau nevoii s-i pun i ei banii undeva la adpost ct de ct, viaa fiind aa cum era i cei dornici s-i fure banii la fel de muli ca pduchii. Dew neh loh moh cu toate bncile astea, gndeau cei mai muli dintre ei, s scorniri ale diavolului, ale diavolilor strini! Mda. nainte de a veni diavolii acetia de strini i a invada Imperiul de Mijloc, nu existau bani de hrtie, ci bani adevrai, mai ales de aram i argint i aur, mai ales de argint i aram, pe care-i puteai simi n palm i-i puteai ascunde, i nu dispreau niciodat, aa, ca fumul. Nu ca banii tia mpuii de hrtie. obolanii erau n stare s nghit banii de hrtie, i oamenii! i banii tia de hrtie sunt alt scornire a diavolilor de strini. nainte de a apare ei n Imperiul de Mijloc viaa era att de frumoas! Acum? Dew neh loh moh cu toi strinii tia ai iadului! La ora opt, n acea diminea, directorul bncii, ngrijorat, l-a sunat pe Richard Kwang. Dar, cinstite stpne, afar s tot fie vreo cinci sute de oameni de pe acum i coada duce de aici, de la noi, pn la cheul portului. Nu contete, cinstite Sung. Le plteti tuturor celor care doresc s-i vad banii napoi. Nu-i face griji! Vorbete-le, majoritatea lor sunt doar nite pescari superstiioi. ncearc s-i convingi s renune s-i retrag banii, dar celor care insist pltete-le! Banca Ho-Pak e la fel de sigur de situaia ei ca i Blacs sau

282

Victoria! E o minciun afurisit s se spun c am investit mai mult dect ne ineau buzunarele! Pltete-le! Cerceteaz atent carnetele lor de cecuri i nu trebuie s te grbeti cu fiecare client. Fii metodic. i n felul acesta directorul filialei i funcionarii de la ghieu au ncercat s-i conving clienii c nu era cazul s fie deloc ngrijorai, c au fost lansate nite zvonuri mincinoase de ctre oameni ruvoitori. Bineneles, dac vrei, i poi retrage banii, dar s nu-i nchipui Aheeyah! D-i banii o dat, ce mai stai, se pornea urmtorul de la coad nervos, c doar vrea banii ei. Eu i vreau pe ai mei, i n spatele meu e i fratele nevesti-mi care vrea s i-i scoat pe ai lui, ca i mtu-mea care-i i ea pe undeva pe afar. Ayeeyah, c doar n-am s stau toat ziua aici! Trebuie s ies pe mare. Cu vntul sta care bate acum o s ne pomenim cu o furtun azi mine, i trebuie s prind i banca ncepu s tot fac pli. Pn la ultimul ban. Ca oricare alt banc, i Ho-Pak folosea depunerile n propriile conturi i acorda altora, mprumuturi de tot felul. n Hong Kong erau destul de puine regulamente de funcionare i destul de puine legi. Unele bnci foloseau pn la 80 la sut din depunerile de bani ghea pentru mprumuturi deoarece erau convini c niciodat clienii lor nu vor cere toi o dat s li se restituie banii, i nici toi banii odat. n afar de cazul acesta din Aberdeen. Dar, din fericire, banca din Aberdeen nu era dect una dintre cele optsprezece filiale rspndite n toat colonia. Ho-Pak nu se simea ameninat n nici un fel. De trei ori n cursul acelei zile directorul filialei a fost nevoit s cear Biroului Central s mai trimit numerar. i de dou ori s cear instruciuni. n dimineaa aceea, la zece i un minut, Wu Patru Degete sttea cu Paul Choy lng biroul directorului, iar Tok Dou Satre n picioare n spatele lui. Vrei s v lichidai toate conturile la Ho-Pak? oft directorul cutremurat. Mda. Acum, spuse Wu i Paul Choy ncuviin din cap. Dar nu avem atta ncepu directorul sfrit. Vreau toi banii mei, acum! uier Wu. Bani ghea sau lingouri. Acum! Nu pricepi o dat? Domnul Sung ncepu s clipeasc mrunt din ochi. l sun pe Richard Kwang i-i explic repede situaia. Da, da, stpne! i-i oferi receptorul lui Wu. Cinstitul Kwang dorete s vorbeasc cu dumneavoastr, cinstite Wu. Dar nici un fel de asigurri nu-l puteau convinge pe btrnul marinar. Nu. Acum! Banii mei i banii oamenilor mei. Acum! i cei din celelalte conturi, , din cele speciale, indiferent unde or fi. Darr cinstite unchiule, ncepu Richard Kwang mngietor, la filiala aceea nici nu mai au atta numerar. Voi fi bucuros s-i ofer un cec de banc! Wu explod cu totul. Eu n-am nevoie de cecurile tale! Eu vreau banii mei napoi! Nu pricepi o dat? Bani!

283

Habar nu avea ce nsemna un cec de banc i nspimntatul domn Sung ncepu s-i explice. Paul Choy se lumin la fa. Cinstite unchiule, cecul de banc e n regul, i spuse el. Un cec de banc e Btrnul ncepu s urle: Cum naiba o bucat de hrtie s fie la fel de bun ca nite bani ghea? Vreau bani ghea, banii mei! Acum! Cinstite unchiule, las-m s stau puin de vorb cu cinstitul Kwang, i spuse Paul Choy mpciuitor, nelegndu-i dilema. Poate c pot s te ajut. Wu ncuviin din cap mohort. Bine, bine, vorbete i s ai grij s ies cu bani de aici! Paul Choy spuse la telefon cine este i apoi adug: Poate ar fi mai bine s vorbim n englez, sir! discut cu el cteva momente apoi ddu din cap satisfcut. Sir, numai o clip! i n haklo spuse: Cinstite unchiule, i explic el, cinstitul Kwang i achit tot creditul n bonuri garantate de guvern, argint sau aur, la Biroul Central, i un cec cu care s te poi duce la banca Blacs sau la Victoria pentru ce mai rmne. Dar, eu i-a sugera, deoarece nu ai un seif unde s pui tot tezaurul sta, poate c ar fi mai bine s primeti un cec de banc de la cinstitul Kwang cu care pot deschide conturi la oricare dintre celelalte dou bnci n numele tu. Dendat! Bncile! Ah, bncile sunt scorneala diavolilor de strini, capcane de homari pentru oamenii cinstii! Lui Paul Choy i trebui jumtate de ceas ca s-l conving. Apoi se duser la sediul central al bncii Ho-Pak, dar Wu l ls pe Tok Dou Satre s stea de veghe s nu-l slbeasc din ochi pe cinstitul Sung, care mai-mai s-i dea duhul. Tok, tu rmi aici i dac nu izbutesc s-mi iau banii de acolo, i iei tu din banca asta! Da stpne, prea bine! Aa c se duser la sediul central al bncii i pe la prnz Wu Patru Degete, avea alte conturi, jumtate la Blacs, jumtate la Victoria. Paul Choy rmsese uluit de numrul imens de conturi diferite care trebuiser lichidate i deschise altele noi. Ca i de suma de bani din ele: vreo dou milioane de dolari HK. n ciuda tuturor explicaiilor i insistenelor lui, btrnul marinar refuz s-i investeasc o parte din bani i s speculeze la burs aciuni ale bncii Ho-Pak, spunnd c jocul sta-i fcut pentru quai loh de hoi. Aa c Paul se descotorosi de cinstitul Wu i se duse pe la toi agenii de burs pe care-i gsi, ncercnd s speculeze aciuni ale bncii n contul su. Dar, scumpul meu prieten, dumneata nu ai nici un fel de credit nicieri. Bineneles dac mi dai un nscris cu sigiliul unchiului dumltale, sau asigurri n scris, bineneles Cu ocazia asta descoperi c toate firmele ageniilor de burs erau deinute de europeni, aproape n exclusivitate, marea lor majoritate fiind britanici. Nici una

284

dintre agenii nu aparinea vreunui chinez. Toate casele de schimb erau inute tot de europeni, i de data asta n majoritate englezi. Domnule Smith, nu-mi pare corect aa, spuse Paul Choy. mi pare ru, dar tii aici localnicii, domnule domnule Chee Choy, Paul Choy. A, da. mi pare ru, domnule Choy, dar localnicii notri nu par interesai n activitile acestea complicate, moderne cum sunt bursa, agenturarea bursei bineneles c tii c majoritatea localnicilor sunt de fapt imigrani? Cnd am venit noi aici, Hong Kongul era doar piatr goal. Da, dar eu sunt interesat n aceste activiti, domnule Smith. n Statele Unite un agent de burs n Statele Unite! Sunt sigur c acolo se lucreaz altfel, domnule Chee. i dac suntei bun s m scuzai bun ziua! Fierbnd, Paul Choy trecu de la agent la agent, dar peste tot fu aceeai poveste. Nici unul nu voia s-i acorde nici un credit fr sigiliul unchiului su. Ajunse pe o banc n piaa Memorial, lng Tribunal, n vecintate blocurilor firmelor Struan i Rothwell-Gornt, se uita spre port, i se gndea. Apoi se duse la biblioteca tribunalului i reui s intre dup ce discut cu un funcionar pedant al bibliotecii. Sunt de la firma Sims, Dawson i Dick, i spuse el volubil acestuia. Noul lor jurisconsult din Statele Unite. Doresc nite informaii urgente despre burse i ageniile de schimb. Sir, dorii instruciunile guvernului n privina asta? l ntreb un btrn bibliotecar eurasiatic care se dovedi mai sritor. Da. Ei bine, sir, nu exist nici un fel de instruciuni guvernamentale n privina asta. Cum? Ei bine, practic nici un fel de instruciuni bibliotecarul, se duse la un raft, informaiile necesare reprezentau doar cteva paragrafe dintr-un tom uria. Doar att? spuse uluit Paul Choy. Da, sir. Dar atunci bursa e deschis, cu totul deschis oricui! ngim el i mintea ncepu s i se nvrteasc. Da. n comparaie cu Londra i cu New Yorkul, spuse bibliotecarul nveselit. Ct privete activitatea agenturilor de burs, ei bine, sir, oricine se poate apuca s-i nfiineze un birou, cu condiia ca cineva s doreasc s-i vindei aciunile i s existe i cineva care s doreasc s le cumpere, i amndoi s doreasc s, plteasc un comision. Singura problem e c firmele existente controleaz complet bursa. i cum se poate sparge acest monopol? Sir, eu nu m-a bga. Aici, n Hong Kong, stm sub semnul unui status quo

285

i atunci cum poate cineva ptrunde n rndurile agenilor de burs? Cum s te apuci ct de ct de afaceri? Sir, m ndoiesc c vei putea. En englezii controleaz totul cu mare grij, spuse el delicat. Dar asta nu mi se pare corect! Btrnul cltin din cap i zmbi uor. i mpreun degetele a rugciune, i plcea tnrul chinez de dinaintea lui, invidiindu-i naivitatea i pregtirea lui n Statele Unite. Dorii cumva s jucai la burs n numele dumneavoastr personal? l ntreb el blnd. Mda i Paul Choy ncerc s dreag gafa. Cel puin aa mi-a spus firma Sims, Dawson i Dick s Ei, haide, domnule Choy, dumneavoastr nu suntei de la Sims, Dawson i Dick, i spuse btrnul mustrndu-l politicos. Dac ar fi angajat un american, lucru ce nu s-a mai pomenit vreodat, a fi auzit de mult, laolalt cu ali o sut, i cu mult nainte ca dumneavoastr s fi pus piciorul n Hong Kong. Precis c suntei domnul Paul Choy, nepotul marelui Wu Sang Fang, care abia a venit de la Harvard din America, napoi acas. Paul Choy rmase cu gura cscat. De unde tii? Domnule Choy, aici suntem la Hong Kong. O aezare foarte mic. i trebuie s tim i noi ce se mai ntmpl aici. Doar aa mai supravieuim i noi. Chiar vrei s speculai la burs? Da. domnule Manuel Pereira, sunt portughez din Macao! i bibliotecarul scoase un stilou i pe spatele unei cri de vizit proprii scrise cteva cuvinte de recomandare. Uitai. Ishwar Soorjani e un vechi prieten. Biroul lui e exact cum iei de pe Calea Nathan, n Kowloon. E un pers din India i se ocup de schimburile de bani, de valut, cumpr i vinde aciuni din cnd n cnd. S-ar putea s v ajute, dar nu uitai, dac mprumut bani, sau v acord credit o s v cam coste, aa c nu trebuie s luai vreo decizie greit. Ah, mulumesc foarte mult, domnule Pereira! i Paul Choy i ntinse mna, iar Pereira, surprins, accept gestul, cellalt i-o strnse cu cldur, se repezi s ias din bibliotec dar se opri ndat. Spunei, domnule Pereira, n chestia cu bursa. Exist vreo posibilitate orict de vag? Se poate? Vreun mijloc de a te implica n activitatea de agenturare? Manuel Pereira avea un pr argintiu, nite mini lungi i elegante, i pronunate trsturi de chinez. l cntri pe tnrul din faa lui, apoi i spuse blnd: Nu v poate mpiedica nimeni s formai o companie care s se apuce s manevreze propriile dumneavoastr aciuni de burs, o burs chinezeasc. Se ncadreaz n legislaia Hong Kongului, sau mai bine zis n lacunele acesteia! i ochii btrnului strlucir. Nu avei nevoie dect de bani pentru asta, de bani, legturi de afaceri, cunotinele necesare i telefoane

286

Banii mei, v rog, opti rguit btrna amah. Uitai carnetul meu de economii. Avea chipul mbujorat de aerul ncins din sala filialei din Aberdeen a bncii Ho-Pak. Se fcuse trei fr un sfert i atepta din zori. Bluza nvechit, alb i pantalonii negri erau ptai de sudoare. Pe spinare i atrna o coad de pr ncrunit. Ayeeyah, nu mai mpingei! striga celor din spatele ei. O s v vin i vou curnd rndul. Sleit de oboseal, tnra funcionar de la ghieu lu carnetul, arunc din nou o privire spre ceas. Ayeeyah! Mulumesc tuturor zeilor c la trei nchidem prvlia, se gndi ea, i, simind cum o macin durerea de cap, se ntreb totui cum aveau s nchid uile cnd atia oameni mnioi se nghesuiau n faa grilajului, mpini i ei la rndul lor de ceilali din spate. n carnetul acela de economii erau 323,42 de dolari HK. Urmnd ntocmai instruciunile domnului Sung de a nu se grbi i a verifica totul cu cea mai mare grij, funcionara rsfoi dosarul clientei, ncercnd s nu mai aud irul de cuvinte murdare care zburau n jurul ei de ceasuri ntregi. Se convinse c suma era corect, apoi se uit din nou la ceas, cnd se ntoarse pe scaunul nalt de la ghieu, deschise sertarul cu bani i-l trase afar; nu mai era destul numerar nuntru aa c nchise din nou sertarul cu cheia i se duse n biroul directorului. Prin mulimea care atepta trecu un fior de mnie. Femeia aceea nepriceput i pirpirie! Ochii celor de la rnd o urmrir, apoi se oprir nelinitii la ceasul de pe perete, apoi se ntoarser iar la funcionar. Aceasta btu la u i dispru n biroul efului. Nu am cu ce s-i pltesc btrnei Ah Tam, spuse, ea stnjenit. Nu mai am dect 100 de dolari i am tras de timp ct am putut Directorul Sung i terse sudoarea adunat pe buza de sus. E aproape trei, aa c btrna s fie ultimul client, domnioar Cho. O lu cu el printr-o u lateral n camera tezaurului. Ua seifului era grea de tot. Iar cnd vzu sertarele goale, funcionara rmase cu gura cscat. La vremea asta, n zilele obinuite, sertarele erau pline cu pachete frumos legate de bancnote i cu fiicuri cu monede de argint, bancnotele prinse cte o sut, o mie, sau n zeci de mii. Cel mai mult, dup nchiderea casei, i plcea s sorteze banii, s pipie teancurile de bancnote noi, fonitoare. Ah, ce groaznic, prea cinstite Sung! fcu ea cu ochii n lacrimi, ochelarii i se aburiser i pru-i sttea vlvoi. O problem de moment, doar o problem de moment, domnioar Cho. Adu-i aminte ce scria onorabilul Haply n ziarul Guardian de azi! i goli i ultimul raft, folosindu-i ultimele rezerve, blestemnd transportul de numerar care nu venise. Uite! i ddu 15.000, aa ca s arate clienilor c are cu ce plti, o puse s semneze pentru ei, lu cte 15 dolari pentru celelalte dou funcionare de la ghieu. Acum seiful era cu adevrat gol. Cnd reveni n sala bncii, se fcu deodat o linite

287

tensionat la vederea sumei imense de bani, bani lichizi. Directorul mpri bani i celorlalte funcionare, dup care se fcu nevzut n biroul lui. Domnioara Cho rndui frumos banii n sertar, urmrit de privirile tuturor ca i celelalte functionnare. Ls pe mas la vedere un teanc de o mie de dolari, rupse sigiliul i numr metodic 320 de bancnote, apoi nc trei i, n cele din urm, i mruniul, dup care mpinse toi banii pe ghieu spre femeie. Btrna i nghesui pe toi ntro pung de hrtie, dup care urmtorul aflat la rnd se vr nervos n fa i-i bg domnioarei Cho sub nas carnetul de economii. Uitai, pe toi dumnezeii, vreau apte mii n clipa aceea se auzi btaia ceasului ce arta ora trei, domnul Sung se art n aceeai secund n pragul uii i spuse cu o voce sonor: Ne pare ru, dar acum trebuie s nchidem. Domnioarelor, v rog s nchidei Restul cuvintelor sale fur nghiite de un urlet furios; Pe toi zeii, atept de diminea Dew neh loh moh, stau aici de opt ceasuri ncheiate Ayeeyah, doar s-mi pltii i mie c avei destul V rog, v rog n mod normal, banca i-ar fi nchis uile i i-ar fi servit pe clienii care apucaser s intre, dar de data asta, asculttoare, cele trei funcionare nspimntate i nchiser sertarele ntr-un cor de proteste, puser afiul cu NCHIS i se traser napoi n faa minilor ntinse spre ele. Brusc mulimea din incint deveni gloat. Cei din fa erau strivii de ghiee de ctre cei din spate, care-i fceau acum loc s intre nuntru. O fat care fu izbit de ghieu ip, mini se ntinser i apucar grilajul care era mai mult de decor dect pentru a-i apra pe cei dinuntru, toat lumea prea cuprins de turbare, un btrn marinar, cruia tocmai ar fi trebuit s-i vin rndul, ntinse mna i se chinuia s deschid sertarul cu bani, btrna amah era strivit ntre trupurile celor o sut i mai bine de oameni ce se mbulzeau, i se chinui s se strecoare printre ei ntr-o parte, cu banii strni la piept, cu minile uscate, o femeie tnr alunec i lumea o clc n picioare, se zbtu s se ridice, dar picioarele acelea care o pisau nici nu o bgau n seam, aa c disperat i bg colii ntr-un picior, la nimereal, i se fcu brusc destul loc ca s se salte n picioare, cu ciorapii rupi, vemntul cheong-sam sfiat, i nspimntat ru de tot. Spaima ei pru s-i molipseasc i pe ceilali cnd cineva strig: Omori-l pe ticlosul acela de pui de cea! i iptul lui fu reluat i de alii: Omori-l O secund toat lumea aceea pru s ovie, apoi toi ca unul se repezir nainte. Stai! Cuvntul biciui aerul nti n englez, apoi n haklo i dialectul cantonez i apoi din nou n englez. Se ls brusc o linite desvrit. n faa lor apru

288

inspectorul ef al poliiei, fr nici o team, calm, cu o portavoce electric n mn. Venise prin ua din spate, intrase ntr-un birou i acum sttea n faa lor i-i privea. E ora trei, spuse el ncet n haklo. Legea spune c la ora trei bncile se nchid. Aceast banc s-a nchis. V rog s v ntoarcei i s plecai acas. n linite! Se ls din nou tcere, de data aceasta n aer plutea i mai mult mnie, trecu aa ca un val peste mulime i o voce spuse scurt: Da' cu afurisiii ia de bani ai mei cum rmne? Ceilali preluar strigtul celui dinti, dar ofierul de poliie se mic cu o vitez uimitoare, ndreptndu-se chiar spre cel ce dduse semnalul, slt fr s se team bara de la ghieu, care-l desprea de mulime, i se apropie de individ. Lumea se trase napoi. Mine, i spuse blnd poliistul care-l domina cu statura lui uria. Mine o s-i primeti toi banii. Omul plec ochii, detestnd ochii aceia albatri de pete ai diavolului de strin ca i apropierea trupului su. Mohort, se trase un pas napoi. Poliistul i privi i pe ceilali pe rnd n ochi. Tu, la din spate, porunci el, alegnd instinctiv, cu grij i fr s greeasc, omul de care avea nevoie, i cu o voce linitit, care tia s comande i s se fac ascultat continu: ntoarce-te i f loc celorlali s ias. Asculttor, cel cruia i se adresase, se supuse cum i se poruncise, i, n clipa aceea, gloata deveni iar un grup de oameni, urm un moment de ovial i altul i croi drum spre u s ias: Dew neh loh moh, haidei odat c doar n-am s stau toat ziua aici, spuse el suprat. ncepur s plece, mormind, blestemnd, dar acum fiecare pentru el i grijile lui, i nu ca o gloat furioas. Sung i funcionarele i terser sudoarea de pe frunte, apoi se aezar tremurnd, acum la adpostul ghieului. Inspectorul ef o ajut pe btrna amah s se ridice. n colul gurii i apruse o uvi de snge. Ei, doamn, te simi bine? o ntreb el n haklo. Btrna se zgi la el fr s neleag. Repet ntrebarea n dialectul din Canton. Da, da, i rspunse ea rguit, strngnd la piept punga de hrtie cu banii. Mulumesc, cinstite stpne. Femeia se ndeprt i dispru n mulime. Localul bncii se golise. Dup ce dispru i ultima persoan, englezul iei pn pe trotuar, n faa bncii i rmase n u, fluiernd neauzit n vreme ce se uita cum lumea se mprtia. Sergent! Da, sir! Acum poi s-i ndeprtezi oamenii. Mine la ora nou vii aici cu o echip. Pui bariere i lai s intre n banc numai cte trei amri o dat. Tu i nc patru oameni ajung!

289

Da, sir. Sergentul salut. Inspectorul ef se ntoarse i intr n banc. nchise ua din fa n urma lui i-i zmbi directorului filialei. Cam umezeal n dup-amiaza asta, nu-i aa? spuse el n englez, ca s-i cinsteasc obrazul lui Sung, pentru c toi chinezii cu ceva educaie din Hong Kong e mndreau c vorbesc limba asta de circulaie internaional. Da, sir, i rspunse Sung nervos. n mod obinuit i plcea de inspectorul ef, chiar destul de mult. Mda, i zise el. Dar acum fusese pentru prima oar cnd vzuse cu adevrat un quai loh cu Ochi Ri, sfidnd o mulime de oameni, nfruntnd singur, ca un zeu ru, o gloat, abia ateptnd s-i vad clintind pe oameni ca s aib prilejul s scuipe foc i pucioas. Sung se cutremur din nou. Mulumesc, domnule inspector ef. S intrm n biroul dumitale ca s-mi fac i eu raportul. Da, v rog! i Sung se umfl n pene n faa subalternilor si, prelund din nou frnele conducerii. Voi ceilali punei rnduial n registrele de cas i facei ordine. l conduse pe cellalt n birou i se aez jos, numai zmbet. Un ceai, domnule inspector ef? Nu, mulumesc! inspectorul ef Donald C.C. Smyth avea aproape un metru optzeci, era vnjos, blond, ochi albatri, chipul bronzat, scoase din buzunar nite foi de hrtie i le puse pe mas. Conturile oamenilor mei. Mine la ora nou le nchizi conturile i le dai banii. Or s vin la ua din spate. Dar bineneles. Voi fi onorat s-o fac. Dar o s-mi pierd cinstea obrazului dac pierd nite clieni att de importani. Domnule inspector ef, banca noastr e la fel de trainic i azi precum a fost i ieri. Dar bineneles. Dar te rog, totui mine la nou. Bani ghea! i-i mai ntinse nite hrtii i patru carnete de economii. Iar pentru astea primesc i un cec de banc. Acum! Dar domnule inspector ef, azi a fost o zi nemaipomenit. Ho-Pak nu are nici un fel de dificulti. Bineneles c putei Acum, i zmbi Smyth fermector. Formularele de retragere sunt pregtite n regul i semnate. Sung se uit la hrtiile din faa lui. Toi chinezii atia pe care-i cunotea erau interpuii interpuilor acestui om a crui porecl era arpele. Conturile totalizau 850.000 dolari HK. i asta numai la filiala lui, se gndi el, foarte impresionat de nelepciunea omului din faa sa. Atunci ce-o fi avnd el la Blacs i Victoria, i la attea alte filiale din Aberdeen! Prea bine, spuse el obosit. Dar mi pare ru cnd vd attea conturi prsind banca. Bnuiesc c Ho-Pak nu e n pragul falimentului, nu? spuse poliistul zmbind.

290

O, nu, domnule inspector ef, i replic Sung ocat. Avem un patrimoniu publicat deja de un miliard i bani lichizi n rezerv de mai multe zeci de milioane. Dar aa-i cu oamenii tia simpli, e destul un zvon, e o problem temporar de credibilitate. Ai vzut articolul domnului Haply n Guardian azi? Da. Chipul lui Sung se ntunec: Ah, nite zvonuri ruvoitoare mprtiate de nite tai-pani geloi de la alte bnci. i dac Haply spune una ca asta, atunci e adevr adevrat. Bineneles. Dar tii, n dup-amiaza asta, sunt cam aglomerat cu treburile. Da, bineneles. l fac imediat. A, era s uit, am vzut n ziar c ai prins pe unul dintre Vrcolaci. Avem doar un om suspect c ar face parte din triad, domnule Sung, doar un suspect. Diavolii! se cutremur Sung. Dar o s-i prindei pe toi diavolii tia! Auzi, s trimit ei urechea omului! Trebuie s fie nite strini de locurile astea. Pot pune pariu c-s strini, nu contete. Uitai, sir, am fcut cecul Cineva ciocni n u. Se art un caporal care salut. Sir, v rog s m iertai, afar se afl maina cu bani a bncii. Spun c sunt de la sediul central al bncii Ho-Pak. Ayeeyah, fcu Sung vdit uurat acum. La anc. Mi-au promis c trimit banii la dou. Mi-au mai venit deci bani! Ci sunt? Jumtate de milion, rspunse caporalul imediat, ntinzndu-i un aviz de expediie. Caporalul era scund, inteligent, cu nite-ochi vioi. Bun spuse Smyth. Ei, domnule Sung, cu asta ai s scapi de necazurile astea, nu-i aa? Da, bineneles! Sung i vzu pe cei doi privindu-l i spuse imediat ncntat. De n-ai fi fost dumneavoastr i oamenii dumneavoastr Cu permisiunea dumneavoastr vreau s-l sun pe domnul Richard Kwang chiar acum. Sunt sigur c va fi onorat, ca ntotdeauna, s aduc o mic contribuie la fondul de ajutorare al poliiei, ca o dovad a mulumirilor noastre. Foarte amabil, dar nu e nevoie, domnule Sung. Ah, dar dac m refuzai, mi pierd cinstea obrazului, domnule inspector ef. Suntei foarte amabil, rspunse Smyth, tiind bine c de n-ar fi fost el aici n banc i oamenii si afar, atunci i Sung i funcionarele lui i nc muli alii ar fi fost acum mori. Mulumesc, dar nu e nevoie. Lu cecul de banc i iei. Domnul Sung ncerc acum s-l conving pe caporal care, n cele din urm, trimise s fie chemat superiorul su. Sergentul Mok refuz i el. De douzeci de mii de ori, spuse el.

291

Dar domnul Sung insist. i se vdi nelept. i Richard Kwang i el fu la fel de ncntat i la fel de onorat s aprobe acel dar ce nu fusese cerut de nimeni: 20.000 dolari HK. Bani pein. Domnule sergent Mok, dimpreun cu recunotina bncii. Mulumesc, cinstite domnule director Sung, rspunse Mok politicos, bgnd banii n buzunar, fericit c se afla n divizia arpelui i cu totul impresionat c cei 20.000 dolari erau exact suma apreciat de arpe ca fiind valoarea muncii prestate de ei n dup-amiaza aceea. Sper din toat inima ca marea dumneavoastr banc s se vdeasc solvabil i s facei fa acestei vremi neprielnice, cu obinuita dumneavoastr nelepciune. Mine, bineneles, vom fi la datorie. Vom fi aici la ora nou punct s ne ridicm i banii Btrna amah nc mai adsta pe banca de lng zidul portului, ca s-i trag sufletul. O dureau coastele, dar o dureau dintotdeauna, se gndi ea sleit. Joss! Se numea Ah Tam, ddu s se ridice n picioare, dar un tnr se apropie sprinten de ea i-i spuse: Ei, btrnico, stai jos oleac, vreau s vorbesc cu tine! individul era scund, solid, de vreo douzeci i unu de ani, cu faa mncat de vrsat de vnt. Ce ai n punga aia? Care? Care pung? n aia de hrtie pe care o ii lipit de vemintele tale mpuite i btrne. Asta? A, nimic, cinstite stpne. Cumprturile mrunte pe care Tnrul se aez pe banc lng ea i-i uier la ureche: Gura, cotoroan! Te-am vzut eu ieind din afurisita aia de banc. Ct ai scos? Btrna se ag disperat de punga ei, cu ochii nchii de groaz i ngim: 'S toate economiile mele, cinsti i smulse punga din mn i o deschise. Ayeeyah! bancnotele erau destul de vechi i le numr cu grij. Deci 823 de dolari, spuse el dispreuitor. Unde eti tu amah? La vreun ceretor? Nu ai fost prea neleapt la viaa ta. Da, da; ai dreptate, stpne, spuse ea, urmrindu-l cu ochii ei negri i mijii. Partea mea de h'eung yau e de 20 la sut, spuse el i ncepu s numere bancnotele. Dar, cinstite stpne, spuse ea cu voce miorlit, 20 la sut e prea mult, dar a fi foarte onorat dac ai primi 5 la sut i mulumirile unei btrne ca mine. 15. 6. 10, ultima ofert. C n-am s pierd toat ziua cu dumneata. Dar, sir, eti tnr i puternic, e limpede c eti 489. Cei puternici trebuie s-i apere pe cei btrni i slabi.

292

Drept, drept, spuse el i rmase o clip pe gnduri, dorind s fie corect. Bine atunci. Numai 7 la sut. O, sir, ct de generos suntei. V mulumesc, v mulumesc! i fericit l urmri cum numr 22 de dolari, apoi bg mna n buzunar i numr 61 de ceni. Uite, i restitui el mruniul i restul banilor btrnei. Btrna l coplei cu mulumiri, ncntat de trgul pe care-l fcuse. Ah, pe toi zeii, murmur ea transfigurat, numai 7 la sut n loc de, ei, cel puin 15 ct ar fi fost cinstit. Avei i dumneavoastr bani la Ho-Pak, cinstite stpne? l ntreb ea politicoas. Bun neles, i replic tnrul plin de importan, de parc ar fi fost chiar adevrat. De ani de zile fria mea i ine conturile aici. Avem, i dubl brusc suma la care se gndise iniial, avem vreo 25.000 numai la filiala asta. Eeeee! cri btrna. Auzi, att de bogai! Din clipa n care v-am vzut am tiut c suntei 14 Carate i, bineneles, un prea cinstit 489. Chiar mai mult dect att, arunc tnrul plin de sine i de importana lui. Eu mi-s dar se opri deodat, amintindu-i c eful i certase, avertizndu-i s fie prudeni, i nu se mai lud mai departe c eu sunt Kin Sop-ming, Kin Ciupitul de Vrsat, i sunt unul dintre faimoii Vrcolaci, i de toi suntem numai patru. Ei, btrno, vezi-i de treab, i spuse el n cele din urm, plictisit de-acum de btrn. Am i altceva mai bun de fcut dect s stau s trncnesc cu tine. Btrna se ridic, i fcu o plecciune i atunci ddu cu ochii de omul care fusese la rnd naintea ei. Omul era ca i ea din Canton, un prvlia dolofan pe care-l cunotea de mult, fiindc inea o dughean unde vindea psri la marginea strzii, n piaa foind de lume de la Aberdeen. Ei, i dac vrei s te alegi i cu un alt client, i spuse ea rguit tnrului, uite unul cu care te vei descurca uor. A fost la rnd naintea mea. i a scos peste 8.000 de dolari. Ah, unde-i? Unde-i? o ntreb tnrul. Am i eu 15 la sut din dobnd? Numai 7, ultima ofert! Bine, fie 7. Uite, colo, colo, i opti ea. Grsanul la, ndopat ca un mandarin, cu cmaa alb l de transpir de parc acum ar fi la Nori i Ploaie! Aha, l vd. Tnrul se ridic, i porni iute s-i intercepteze prada; l ajunse cnd s dea colul. Omul ncremeni, apoi ncepu s se trguie o vreme, plti 16 la sut i dispru n grab, binecuvntndu-i soarta de a fi scpat att de uor. Tnrul se apropie vioi de btrn. Uite, bab, spuse el. Ticlosul avea 8.162,16 dolari; procentajul e de 1305,92, iar cei 7 la sut ai mei 91,41 dolari, spuse ea iute. Tnrul i plti exact, i fu de acord s vin i a doua zi s-i gseasc victime. Cum te cheam? o ntreb el.

293

Ah Su, stpne, i spuse ea un nume fals. Al dumneavoastr? Mo Wu-fang, i spuse el folosindu-se de numele unui prieten. Atunci pe mine, i aminti btrna fericit, i mulumindu-i din nou o porni cu mersul ei ovitor, ncntat de ctigul dobndit n acea binecuvntat zi. i tnrul se alesese cu un profit frumos. Avea peste 3.000 de dolari n buzunarele n care diminea nu gsise destui bani nici pentru autobuz. i totu-i czuse aa din senin pentru c venise la Aberdeen de la Promontoriul Glessing pentru ca s pun la cutia potal o alt scrisoare prin care cereau Casei Chen rscumprarea. Pentru mai mult siguran, o pui de acolo! i spusese taic-su, conductorul lor. Ca s punem ticloasa asta de poliie pe o pist fals. Dar nu ne alegem din treaba asta cu nici o para chioar! i strigase el lui taic-su i celorlali plin de sil. De unde s facem noi rost acum de un ticlos de fiu dac sta-i mort i ngropat! Cine mai pltete ceva dac nu are dovada c e n via? Bineneles c nu. A fost o tmpenie s-i dai cu hrleul n cap! Dar ticlosul ncerca s scape! url la el frate-su. Da, frate mai tnr ce-mi eti, dar prima lovitura nu l-a dat gata, doar i-a sucit gtul puin. Trebuia s te fi oprit atunci. Aa a fi vrut s fac, dar a intrat n mine duhul cel ru, aa c i-am mai tras una. Ce, doar nu i-am tras dect de patru ori. Eeee! indivizii tia crescui n puf au easta ginga. Da, dreptu-i, spuse taic-su, un brbat scund, cu nceput de chelie, i o mulime de dini de aur, pe nume Kin Min-ta, sau Kin Chelbosul. Dew neh loh moh, dar de-acum ce-i fcut e bun fcut i n-are nici un rost s ne mai aducem aminte. Joss! A fost numai vina lui c a ncercat s fug! Ai vzut ediia din dimineaa asta a lui Times? Nu, nc nu, tat, spuse el. Uite colea, s v citesc i vou: Inspectorul ef al Poliiei generale a afirmat astzi c au arestat un membru al triadei pe care-l suspecteaz ca fiind membru al Vrcolacilor, periculoasa band de criminali care l-au rpit pe John Chen. Autoritile se ateapt s rezolve cazul dintr-un moment n altul. S-au pus cu toii pe rs, el, fratele lui mai tnr, taic-su i ultimul membru al bandei, prietenul su bun Chen Ureche-de-Cine, Pun Po Chen, i rdeau fiindc tiau cu toii c cele scrise acolo erau minciuni sfruntate. Niciunul dintre ei nu era membru al triadei sau s aib vreo legtur cu triazii, i niciunul dintre ei nu mai fusese arestat pentru vreo nelegiuire pn atunci, dei fcuser i ei un fel de frie a lor, iar taic-su, din cnd n cnd, se apuca s njghebe cte un mic sindicat pentru jocurile de noroc la Promontoriul de Nord. Taic-su fusese cel care venise primul cu ideea rpirii. Eeee, foarte deteapt idee, se gndi el, cnd i aminti. i cnd mai apoi John Chen fu omort, din nefericire, pentru c ncercase ca un prost s fug, tot taic-su venise i cu ideea s-i taie o ureche i s-o trimit familiei.

294

n chipul sta, din nenorocirea lui facem norocul nostru. Omoar unul ca s nspimni o mie. i dac trimitem urechea asta o s bgm spaima n tot Hong Kongul, o s ajungem vestii i bogai! Da, da, se gndi el stnd lene i prjindu-se la soarele din Aberdeen. Dar, deocamdat, nc n-am pus mna pe bogiile alea. C doar i spusese lui taic-su chiar n dimineaa aia: Nu mi-e greu s m duc tocmai pn n Aberdeen s pun scrisoarea asta la pot, tat, c e nelept ce spui i oricine ar face la fel. Dar mie nu-mi vine s cred c o s ne alegem cu vreo rsplat de pe urma ei. Nu contete i ascult! Am eu nite planuri i mai grozave, cum n-a avut nici Al Capone. Stm cteva zile i ateptm. Apoi dm un telefon la Casa Chen. Dac nu primim bani ghea imediat, atunci l nfcm chiar pe comprador n persoan! Pe marele Zgrciob Chen! Toi ceilali se uitaser la el cu uluire. Mda, i dac voi socotii c n-o s vrea s plteasc chiar aa de repede dup ce-a vzut urechea lui fecioru-su bineneles c o s-i spunem c era a lui fecioru-su, poa' c o s dezgropm i strvul lui s i-l artm, heya? Kin Ciupitul se fcu tot numai zmbet, amintindu-i cum i plise pe toi hohotele de rs, de se ineau de buri, mai mai s se tvleasc pe jos de rs. Da' acum la treab. Chen Ureche-de-Cine, avem nevoie iar de sfatul tu. Chen Ureche-de-Cine era un fel de vr de departe cu John Chen i lucrase la el ca ef la una dintre multele companii ale lui Chen. Informaiile tale cu privire la fiu au fost la mare fix! Da' poa' c ne opteti i nite informaii despre micrile lui tac-su, ei? Bun neles, cinstite conductor, e uor, i rspunse Chen-Ureche-deCine. E un om cu tabieturi i uor de nspimntat. Ca i tai-tai a lui, ayeeyah, curva aia cu gura numai miere care tie ea unde s-i salte crcii sus. i-s ncredinat c o s ne dea banii iute-iute ca s-l scape. Mda, i aa-i credina mea c acum o s fie i el foarte asculttor i o s ne ajute. Numai c noi trebuie s cerem o sum de dou ori mai mare dect cea la care vrem s ncheiem trgul pentru c tie omul s se trguie ca nimeni altul. Am lucrat eu pentru afurisita de Cas Chen toat viaa, aa c tiu eu ce crpnos mi-e dumnealui. Minunat. Ei i acum, pentru toi zeii, cum i cnd l rpim noi chiar pe dumnealui Chen, capul Casei Chen?

20 Ora 16.01.

295

Sir Dunstan Barre fu condus n cabinetul lui Richard Kwang cu toat politeea ce considera c i se cuvine. Cldirea bncii Ho-Pak era mic i fr mari pretenii, n centru, lng Strada Gheriei, un birou obinuit ca toate birourile chinezeti, micu, plin cu de toate i cam murdar, un loc unde se lucra, nu se fceau vizite de curtoazie. n cele mai multe cazuri, doi sau chiar trei oameni lucrau n acelai birou, fiecare conducnd cte dou sau trei afaceri diferite, folosind acelai telefon i aceeai secretar. i de ce nu? ar spune un om nelept. Cnd plteti numai o treime pentru cheltuielile de regie, asta nseamn un profit mai mare la aceeai cantitate de munc. Dar Richard Kwang nu mprea biroul cu nimeni altcineva. tia c asta nu place clienilor lui, mai ales quai loh, iar i acei puini strini pe care-i avea erau foarte importani pentru banca lui i pentru el, att pentru c-i fceau cinste obrazului ct i pentru celelalte avantaje suplimentare pe care i le aduceau, cum ar fi posibilitatea de a fi membru votant al exclusivistului club hipic, sau membru al clubului de cricket din Hong Kong, sau al clubului de golf, sau chiar numai al Clubului, sau al oricrui club nensemnat, dar exclusivist, care erau controlate ndeaproape de tai-panii britanici ai marilor hong, de unde erau conduse toate marile afaceri. Hello, Dunstan, spuse el ncntat. Cum ne mai merge? Minunat. Dar ie? Foarte bine. n dimineaa asta calul meu a fcut un antrenament minunat. Da, da, eram i eu pe hipodrom. Da? Nu te-am vzut. Ei, am trecut i eu aa o clip, dou. Crlanul meu a cam fcut febr s-ar putea s-l chinuim smbt. Dar iapa ta Butterscotch numai c nu zbura azidiminea. Mai s bat recordul pistei. Dar o s ncerce smbt. Barre chicoti: Am s vin s te trag de limb chiar nainte de curs i o s-mi povesteti tu atunci secretele grajdului. Niciodat nu poi avea ncredere n antrenori i n jochei, nici n ai mei, nici n ai altuia, nu crezi i tu la fel? Au mai discutat fr un subiect anume o vreme i, n cele din urm, Barre ajunse la motivul vizitei. Richard Kwang ncerc s-i stpneasc ocul. S-i lichidezi toate conturile firmei? Da, btrne. Chiar azi, mi pare ru i toate celelalte, dar consiliul meu de directori socotete c aa e mai nelept pentru moment, pn cnd v descurcai Doar nu-i nchipui cumva c suntem la ananghie? rse Richard Kwang. N-ai citit articolul lui Haply din Guardian? Minciuni ruvoitoare rspndite de unii tai-pani i de unele mari bnci A, da, l-am vzut. Obinuitele lui prostioare, a zice eu. Ridicol! S raspndeasc zvonuri, auzi! De ce-ar face cineva una ca asta? Ha? Am discutat

296

azi- diminea i cu Paul Havergill i cu Southerby i amndoi zic c Haply ar face mai bine s fie atent ce scrie acolo, dac sugereaz c ar avea i ei vreun amestec, c altfel se mai alege i cu vreun proces de calomnie. Tnrul la ar merita s fie btut cu cravaa. i, ei bine Uite eu a vrea s-mi faci un cec de banc chiar acum mi pare ru, dar tii i tu cum sunt consiliile astea de administraie. Da, da, fac imediat! i Richard Kwang i pstr mai departe zmbetul pe fa, dar simi c-l umple ura mai mult dect de obicei mpotriva individului elegant din faa lui, fiindc tia c acel consiliu nu era dect o tampil n mna lui Barre. Noi nu avem probleme. Suntem o banc de un miliard de dolari. Dac te gndeti la chestia cu filiala din Aberdeen, ei bine, acolo nu-s dect o mn de oameni prpstioi i superstiioi. Da, tiu bine, spuse Barre care-l cercet atent. Am auzit c n dup-amiaza asta ai avut nite probleme la filiala din Mong Kok, ca i la Tsim Sha Tsui la Sha Tin, din Noile Teritorii, ba chiar, s ne ajute Dumnezeu, i la Lan Tao. Insula Lan Tao era la vreo ase mile est de Hong Kong, cea mai mare insul din arhipelagul de trei sute de insule care formau colonia, insul aproape nepopulat pentru c nu avea pic de ap. Ei vreo civa clieni acolo care i-au retras economiile, spuse Kwang n btaie de joc. Dar nu nseamn o nenorocire! De fapt era o nenorocire. tia i el i-i era team c de-acum tie toat lumea. La nceput a fost doar o panic la Aberdeen. Apoi, n cursul aceleiai zile, i ceilali efi de filiale ncepuser s-l sune tot mai nelinitii. Avea optsprezece filiale n toat colonia. La patru dintre ele se fceau retrageri masive, greu de fcut fa. La Mong Kok, un adevrat viespar. Lng suprapopulatul ora Kowloon, rndul se formase la nceputul dup-amiezii. Toat lumea voia s-i retrag toi banii. Nu atinsese proporiile ngrozitoare de la Aberdeen, dar fusese destul pentru a arta limpede c credibilitatea bncii era n mare criz. Richard Kwang putea lesne nelege c n acel sat de pescari toat lumea auzise c Wu Patru Degete i lichidase iute conturile i c toi dduser buzna pe urmele lui. Dar ce se ntmplase la Mong Kok? De ce acolo? De ce la Lan Tao? De ce la Tsim Sha Tsui, cea mai activ filial a bndi sale, aproape la captul feribotului Golden pe unde treceau 150.000 de oameni zilnic, spre i dinspre Hong Kong? Trebuie s fie un complot la mijloc. Oare n spatele acestui complot s se afle dumanul meu de moarte Ching Zmbreul? Sau poate c-s ticloii ia, ticloii aceia plini de invidii de la Blacs i Victoria? O fi pus la cale atacul acesta Havergill Ccat Subire? Sau poate Compton Southerby de la Blacs? sta m-a urt ntotdeauna. Soioii tia de quai loh! Dar de ce s m atace chiar pe mine. Bineneles c sunt un bancher mult mai bun dect ei, i de asta sunt geloi pe mine, dar eu nu fac afaceri dect cu oameni civilizai i aproape c asta nu-i afecteaz cu nimic. Atunci de ce? Sau poate a rsuflat vestea c, n ciuda nelepciunii mele i a opoziiei mele, partenerii mei, care controleaz banca, au insistat s iau mprumuturi cu dobnd mic pe termen scurt i s dau

297

mprumuturi pe termen lung, cu dobnd mare pentru afaceri imobiliare, i acum, din pricina prostiei lor s ajungem s fim nenstare s facem fa unor extrageri masive de fonduri pentru c ai investit prea mult? Richard Kwang ar fi vrut s strige i s urle, s-i smulg prul din cap. Partenerii lui tainici erau Lando Mata i Tung Mn-strns, principali acionari ai cazinourilor de la Macao i ai sindicatului aurului, laolalt cu Mo Contrabandistul, care-l ajutaser s pun pe picioare banca Ho-Pak cu zece ani nainte. Ai auzit prezicerile lui Tung Btrnul Orb din dimineaa asta? l ntreb el, nc zmbind. Nu, ce spune? Richard Kwang cut, gsi ziarul i i-l ntinse Toate semnele arat c ne aflm n pragul unei perioade de boom. Norocosul opt poate fi zrit pretutindeni n trii, suntem n cea de-a opta lun iar ziua mea de natere e pe data de opt a celei de-a opta luni. Barre citi articolul. n ciuda faptului c nu prea avea el ncredere n prezictori, tria de prea mult vreme n Asia ca s-i ignore cu totul. Simi c inima i bate mai iute. Tung Btrnul Orb se bucura de o reputaie imens n Hong Kong. Dac e s-l credem pe el, atunci ne aflm n faa celei mai mari catastrofe din istoria omenirii, spuse el. De obicei e mult mai prudent. Ayeeyah, ar fi tare bine, heya? Chiar mai bine dect bine. Dar totui, Richard, btrne, hai s ncheiem mica noastr afacere, da? Bineneles. E doar un taifun ntr-o scoic goal, Dunstan. Suntem mai tari ca niciodat aciunile noastre au sczut doar cu un punct. La deschiderea bursei, fusese o avalan de oferte de vnzare de aciuni n cantiti mici, la care, dac nu s-ar fi reacionat imediat, ar fi tras aciunile la fund ca plumbul. Richard Kwang ordonase agenilor si s cumpere tot i s nu se opreasc pn nu se stabilizeaz lucrurile. Cu asta stabilizase cursul aciunilor bncii. n timpul zilei, pentru a-i menine poziia, fusese nevoit s cumpere aproape cinci milioane de aciuni, numr nemaipomenit de mare pentru o singur zi. Nici unul dintre experii si nu fusese n stare s-i spun cine se nveruna s vnd masiv. Nu exista nici un motiv pentru criza asta de ncredere, poate numai lichidarea conturilor de ctre Wu Patru Degete. Blestemat fie diavolul sta btrn de ctre toi zeii, laolalt cu nepotul lui libidinos, colit la Harvard. De ce s nu Sun telefonul. Iart-m! apoi n receptor: Am zis s nu fiu ntrerupt! Domnul Haply de la Guardian, spune c e important, insist secretara, nepoata lui, Mary York. A sunat i secretara tai-panului. edina consiliului de administraie de la Nelson Trading a fost devansat pentru azi la ora cinci dupamiaz. A sunat domnul Mata s anune c va veni i el acolo.

298

Lui Richard Kwang i sttu inima n loc. De ce? se ntreb el, uluit. Dew neh loh moh, se stabilise s se amne pentru sptmna viitoare. Oh, ko, de ce? Iute ls la o parte gndurile astea pentru ca s se concentreze la Haply. Se hotr c era prea periculos s vorbeasc cu el n fa lui Barre. l sun eu imediat n cteva minute! i-i zmbi celui de dinaintea lui cu obrazul lui rozaliu. Dunstan, las problema asta s-o rezolvm peste o zi sau dou. Nu sunt nici un fel de probleme. Btrne, nu pot. mi pare ru. Am avut un consiliu special, trebuie s rezolv astzi. Consiliul de administraie a insistat, nu de alta. n trecut noi am fost generoi cu tine i acum ai de la noi patruzeci de milioane de dolari fr acoperire i mpreun ne-am ntovrit s investim aptezeci de milioane n noul tu program de construiii. Da, aa e, Richard, i profiturile tale vor fi substaniale. Dar asta-i alt problem i mprumuturile acelea au fost negociate cu deplin buncredin cu luni de zile n urm i vor fi rezolvate cu aceeai buncredin la scaden. Nu s-a ntmplat niciodat s nu ne pltim datoriile ctre Ho-Pak sau oricare alt banc! i Barre i ntinse napoi ziarul i o dat cu el i un formular semnat i cu tampila corporaiei lui. Toate conturile au fost reunite aa c un singur cec e suficient. Suma se ridica la doar ceva mai mult de nou milioane i jumtate. Richard Kwang semn cecul de banc i-l conduse zmbind pe sir Dunstan Barre pn la u, apoi, dup ce scp de el, i njur pe toi care-i czur sub ochi, intr n biroul lui trntind ua, ddu cu piciorul n birou, smulse telefonul i url la nepoata lui s i-l dea pe Haply i aproape c rupse receptorul cnd l bui n furc. Dew neh loh moh n toi aceti quai loh! url el uitndu-se la tavan i apoi se simi mai uurat. Ccatul la de cine! M ntreb ah, m ntreb dac l-a putea convinge pe arpe s interzic orice fel de coad la filiala aceea mine! Poate c el i oamenii lui ar putea s-i domoleasc dac vor rupe cteva mdulare. Mohort, Richard Kwang i ls mintea n voia ei. O zi mpuit. ncepuse destul de prost la hipodrom. Era convins c antrenorul, sau jocheul lui i ddeau iepei lui, Butterscotch, pastile care s-i sporeasc vigoarea i s-o fac s alerge mai repede, ca s-i creasc aciunile, i s devin favorit, apoi smbt s nu-i mai dea pastilele, el s parieze mpotriva ei, ca s rad toate pariurile printr-un intermediar, s nu apar el drept ctigtor. Nenorocii jegoi! Hoi! Mincinoi! Oare cred ei c eu in un cal de curse ca s pierd bani! Bancherul hri din gt i scuip n scuiptoare. Ah, Barre, gur de vierme, i cu tine unchiule Wu, oase de cine ce-mi eti. Cu retragerile astea de fonduri mi s-a dus cea mai mare parte din banii lichizi pe care-i aveam! Nu contete, cu Lando Mata, Mo Contrabandistul, Tung Mnstrns i cu tai-panul sunt n siguran. Ei, o s trebuiasc s mai ip i eu, s urlu i s m milogesc i s vrs lacrimi, dar nimic nu m poate drma cu adevrat nici pe mine nici banca Ho-Pak. Sunt prea important pentru ei ca s m lase. Da, avusese parte de o zi mpuit. Singurul moment luminos fusese ntlnirea lui cu Casey din dimineaa aceea, i fcuse mare plcere s se uite la ea, i fcuse

299

mare plcere s-i simt mirosul curat, proaspt, nviortor, de americanc creia i place s triasc mult n aer liber. Se duelaser n chip plcut cu privire la problemele financiare i crezuse c poate pune el mna fie pe toate afacerile lor bancare, fie pe mare parte din ele. Cu siguran c se va alege i el cu beneficii uriae. E att de naiv fiina asta, se gndi el. Erau impresionante cunotinele ei n domeniul bancar i al finanelor, dar cele cu privire la lumea Asiei, nule! Att de naiv, s fie att de sincer cu planurile lor! Mulumesc tuturor zeilor c mai exist i americani pe lume! Eu iubesc America, domnioar Casey. Da, da. M duc acolo de dou ori pe an ca s mnnc i eu o friptur bun i s m plimb prin Las Vegas i s fac afaceri, bineneles. Eeee, fcu el fericit, ce minunate curve are ara Aurului, cele mai minunate i cele mai accesibile quai loh din lume, i acolo quai loh sunt att de ieftine n comparaie cu fetele de la Hong Kong. Ah ah ah! Ce bucurie s te duci cu ele n pat, cu subraele lor uriae, att de bine date cu deodorant, cu ele, oldurile i fundul lor mari! Dar cele mai minunate-s la Vegas. Ehei, i aminteti de blonda aceea stranic care prea s se prbueasc peste mine, att de nalt era, dar cnd s-a ntins Telefonul su particular ddu semnal. Ridic receptorul, enervat ca de obicei fiindc fusese nevoit s-l instaleze. Dar nu avusese de ales. Cnd fosta lui secretar l prsise i se mritase, nevast-sa i-o bgase pe gt pe nepoata ei favorite n locul ei, bineneles ca s m spioneze pe mine, se gndi el mohort. Eeee, i atunci ce-i rmne omului de fcut? Da? spuse el n receptor, ntrebndu-se ce-o mai fi vrnd nevast-sa acum. Nu m-ai sunat toat ziua Am ateptat ceasuri ntregi! Inima i tresri la sunetul neateptat al glasului fetei. Auzind dialectul ei cantonez, la fel de dulce ca i Poarta ei de Jad a plcerilor, uit cu totul de mofturile ei obinuite. Ascult, comoar mic, spuse el cu un ton mpciuitor. Tticul tu a fost foarte ocupat pe ziua de azi Am Las c tiu eu, c tu nu o mai vrei pe fetia ta deloc. Am s m arunc n valurile portului sau o s fiu nevoit s caut pe altcineva care s aib cu adevrat grij i de mine, oh oh oh Simi cum i se ridic tensiunea numai la gndul lacrimilor ei. Ascult, guri dulce, ne vedem n seara asta, la zece. i o s lum o mas bogat cu opt feluri de bucate, la Wanchai, n loja mea fa La zece e prea trziu i nu vreau nici o petrecere, vreau o friptur i apoi s mergem la cuibuleul nostru de la V i A i s bem nite ampanie. Sufletul i gemu n tcere, cnd se gndi la pericolul de a fi vzut acolo, pentru ca apoi vestea s fie transmis n tain soiei lui principale. Ah ah ah! i cu toate astea, obrazul lui ar dobndi mare cinste n faa prietenilor i dumanilor lui dac ar fi vzut nsoind-o pe noua lui metres, tnra stea exotic ce se ridica acum pe firmamentul televiziunii, Venus Poon. Te sun eu la zece

300

Zece e prea trziu. La nou. ncerc s-i aranjeze n gnd toate ntlnirile din seara aceea s vad cum ar putea s fac s-o mpace i pe ea. Ascult, comoar mic Zece-i prea trziu. Nou. i simt c am s mor chiar acum fiindc ie nu-i mai pas de mine deloc. Ascult, tticuul tu are trei ntlniri i De-acum m-au apucat i durerile de cap fiindc ie nu-i mai pas de mine, oh oh oh. i fiina asta de care i-e sil o s-i taie venele i Cnd i auzi schimbarea de ton simi c i se strnge inima de tot. Sau o s rspund la telefoanele date de alii, nu aa de falnici ca tticul ei, bineneles, dar la fel de bogai ca i el Bine, bine, comoar mic. La nou! Ah, atunci m iubeti adevrat, aa-i? dei vorbea n dialectul cantonez, Venus Poon folosi cuvntul englezesc, i inima bancherului treslt, pentru c engleza era limba dragostei pentru chinezii moderni, deoarece chineza nu avea cuvinte romantice n vocabularul ei. Spune-mi, insist ea. Spune-mi i tu c m iubeti. i i spuse, simindu-se vrednic de plns i apoi puse receptorul n furc. Curvuli mic, gur dulce, gndi el. Dar la nousprezece ani are i ea dreptul s fie pretenioas i nzuroas, plin de incuri, cnd tu ai aproape aizeci i te face s te simi de douzeci, iar Yangul tu Imperial fericit! Eeee, Venus Poon e cea mai stranic din cte am avut vreodat. Cam scump, eee, dar are nite muchiulei n Vlceaua aceea de Aur a ei cum numai mpratul legendar Kung a mai cunoscut i a scris despre aa ceva. Simi cu yangul su se nvioreaz i se scrpin cu plcere. n seara asta o s-i dau de furc micuei Pungue Tainice. i o s cumpr o scul special, mai mare, da, da, un inel cu clopoei care s-o fac s se zvrcoleasc de plcere. Da, dar pn atunci gndete-te mai bine la ce te ateapt mine. Cum te pregteti s nfruni ziua de mine? Sun-l pe prietenul tu, sergentul Tang-po, Mare Dragon, de la Tsim Sha Tsui i ctig-i ajutorul pentru ca i filiala lui i celelalte filiale din Kowloon s fie bine pzite de poliie. Sun la Blacs, la vrul Tung, de la marea banc Tung Po i pe vrul Smiler Ching i pe Havergill ca s aranjezi s-i furnizeze ceva bani lichizi suplimentar, contra garaniilor i aciunilor bncii Ho-Pak. Da, i mai sun-l pe foarte bunul tu prieten Joe Jacobs, vicepreedinte la Banca federal i de comer internaional de la Chicago, banca lui are un activ de patru miliarde i-i datoreaz o mulime de servicii. O mulime! i sunt o groaz de quai loh care-i sunt datori vndui, ca i muli oameni civilizai. Sun-i pe toi! Brusc Richard Kwang se scutur de aceste reverii, cnd i aduse aminte c-l sunase tai-panul. Inima i se strnse de tot. Depozitul n bani lichizi i lingouri al firmei Nelson Trading era imens. Oh ko dac i Nelson Telefonul sun enervant. Unchiule, domnul Haply te caut.

301

Hello, domnule Haply, ce plcere s v aud. mi cer iertare dar eram ocupat mai nainte. Nu e nimic, domnule Kwang. A vrea doar s verific cteva lucruri dac se poate, spuse el. Mai nti despre conflictele de la Aberdeen. Poliia Nu se poate spune c au fost conflicte, domnule Haply. Doar civa clieni mai glgioi i nerbdtori, spuse el, simind c i se face sil de accentul de canadian al ziaristului i de faptul c era nevoit s fie politicos cu individul. Domnule Kwang, chiar acum m uit la nite fotografii, la cele care au aprut n ediia de dup-amiaz a ziarului Times, i arat ca o revolt n toat regula. Bancherul se foi pe scaun i se sili s rmn calm. Ei, ei, n-a fost chiar aa trebuie s vorbesc i eu cu domnul Sung s aflu atunci. Am vorbit eu cu el, domnule Kwang. La 15.30. Am stat o jumtate de or cu el. Mi-a mrturisit c de n-ar fi fost oamenii poliiei acolo, lumea ar fi distrus sediul! urm un moment de tcere. Avei dreptate s minimalizai lucrurile, dar s zicem c eu vreau s v ajut, i nu pot dac n-am datele necesare, aa c dac vrei s ne nelegem Ci oameni i-au retras conturile la Lan Tao? Vreo optsprezece, spuse Richard Kwang, reducnd cifra la jumtate. Omul nostru spune c e vorba de 32, i ali 82 la Sha Tin. Dar la Mong Kok? Vreo civa. Omul meu spune c 48, iar ali o sut au rmas pe dinafar la nchiderea bncii. Ce se aude cu Tsim Sha Tsui? Domnule Haply, nc n-am primit cifrele, i spuse binevoitor Richard Kwang, chinuit de nelinite, enervat pn la ur de tirul ntrebrilor. Toate ediiile de sear sunt pline numai cu isteria de la filialele bncii Ho-Pak. Unii chiar cuvntul sta l folosesc. Oh ko Mda. Eu a zice s v pregtii pentru o zi foarte fierbinte mine, domnule Kwang, i a mai zice c adversarii dumneavoastr s-au organizat foarte bine. Totul se potrivete prea bine pentru ca s fie doar o simpl coinciden. V mrturisesc c apreciez foarte mult interesul dumneavoastr, dup care Richard Kwang adug delicat: A putea face ceva pentru dumneavoastr Din nou auzi rsul acela enervant. i-au retras conturile vreunul dintre marii depozitari de la firma dumneavoastr? Richard Kwang ovi o clip, apoi l auzi pe Haply cum profit de rgaz: Bineneles c am auzit despre Wu Patru Degete. Vreau s spun dac i-a retras depozitul careva de la marile hong britanice. Nu, domnule Haply, deocamdat nu. Se zvonete din ce n ce mai tare c Firmele Hong Kong i Lan Tao au de gnd s-i schimbe bancherii.

302

Richard Kwang simi un cui n Pungua sa Secret. Domnule Haply, s sperm c nu e adevrat. Dar cine-s tai-panii care conduc aciunea asta i care banc sau bnci? Victoria sau Blacs? S-ar putea s fie din partea chinezeasc. mi pare ru, dar nu-mi pot permite s divulg sursele. Dar ai face mai bine s v pregtii cum trebuie Sigur ca noaptea c nite biei sus-pui s-au pornit mpotriva dumneavoastr s v termine. 21 Ora l6.25. Tai-pan, cei doi nu mpart patul mpreun, spuse Claudia Chen. Cum? i ridic Dunross absent ochii de pe maldrul de hrtii pe care le rezolva. Nu. Cel puin nu s-au culcat mpreun noaptea trecut. Cine? Bartlett i Cirranoushee. Dunross se ntrerupse din lucru. Hm? Da. Camere separate, paturi separate, micul dejun mpreun n salon, amndoi aranjai, dichisii, n halate modeste, lucru foarte interesant pentru c nici unul dintre ei nu pun nimic pe ei cnd se culc. Nu? Nu. Sau cel puin aa au fcut azi-noapte. Dunross zmbi, i Claudia fu bucuroas c vetile l binedispuseser. Prima dat cnd zmbea cu adevrat pe ziua aceea. De cnd sosise ea la birou la ora opt, el muncea pe brnci ca un apucat, alerga la tot felul de ntlniri de afaceri, venind napoi grbit; cu poliia, Phillip Chen, guvernatorul, de dou ori la banc, o dat la casa lui de rendez-vous unde s-a ntlnit cu nu tia cine. Nu avusese nici timp s ia masa de prnz, cel puin aa i spusese valetul, i doar tai-panul sosise o dat cu zorile. n ziua aceea vzuse cte l apas, apsare care mai devreme sau mai trziu i cocoeaz pe toi tai-panii i uneori i i doboar. l vzuse pe tatl lui Ian drmat de enormele pierderi n nave din timpul rzboiului, pierderea Hong Kongului n faa Japonezilor, care fusese o nenorocire, pierderea fiilor i nepoilor, nenorociri peste nenorociri! i, n cele din urm, l strivise cu totul pierderea Chinei continentale. l vzuse pe Alastair Struan cum se prbuise din pricina Suezului, i nu-i mai revenise din catastrofa aceea i cum nenorocirile se adunaser una peste alt pn cnd cderea aciunilor lor, manevrat de Gornt, l distrusese cu totul. Trebuie s fie o cumplit povar, se gndi ea. S ai grija tuturor oamenilor notri, a Nobilei Case, s faci fa dumanilor i tuturor nenorocirilor venite pe neateptate, fie din partea naturii, fie din partea omului, mereu prezente; i toate pcatele, urmrile pirateriei, diavoletile intrigi din trecut

303

care abia ateapt s ias din nou la suprafa din cutia Pandorei noastre, aa cum se i ntmpl din cnd n cnd. Pcat c tai-panii nu sunt chinezi, se gndi ea. Pentru c atunci toate pcatele trecutului ar fi doar nite funigei. i ce te face s fii att de sigur de asta, Claudia? Nici unul dintre ei n-are nici un fel de veminte de dormit, pijamale sau chestii din acelea subirele, spuse ea zmbind cu toat faa. De unde tii tu? Ei, tai-pan, te rog, nu pot s-mi divulg sursele. i ce altceva ai mai aflat? Ah! fcu ea i schimb brusc discuia. edina consiliului de la Nelson Trading e peste o jumtate de or. Mi-ai spus c vrei s-i aduc aminte. Dar nainte de asta mi acorzi i mie cteva minute? Sigur. Peste un sfert de or. i acum, relu el cu un ton impuntor, pe care i-l cunotea prea bine, ce altceva ai mai aflat? Claudia oft, apoi i cercet carnetul de note, plin de impprtan: Tipa n-a mai fost cstorit. Ei, o mulime de peitori, dar nici unul nu a rezistat prea mult. Dar, dup cum spun zvonurile, nici unul dintre ei n-a Sprncenele lui Dunross se ridicar scurt n sus: Vrei s spui c e fecioar? Ei, de asta nu suntem nc chiar aa de siguri doar c se bucur de faima c nu are obiceiul s stea seara trziu, sau peste noapte cu vreun domn. Nu. Singurul brbat cu care a fost vzut n lume e domnul Bartlett, i nici cu el ntotdeauna. n afar de cazurile cnd este vorba de cltorii de afaceri. Dar el, tai-pan, e cam fluturatic un fustangiu, a fost termenul exact folosit. i nu cu o singur doamn, ci Dar de obicei cu cine? Ei, domnul Frumosul Bartlett nu se ine doar cu o anumit fat, tai-pan. Nimic statornic, dup cte mi se spune. n 1956 a divorat, exact anul n care Cirrannous-shee a dumneavoastr a venit la firma lui Nu e Ciranoush a mea, i replic el. i Claudia arbor un zmbet i mai larg. Are douzeci i ase de ani. E n sgettor. Ai pus pe cineva s cotrobiasc prin paaportul ei sau s-i arunce ochii pe unde nu trebuie? Nu, mulumesc cerului, tai-pan, se art ocat Claudia. Eu nu m apuc s spionez oamenii. Doar pun i eu ntrebri. i pe o sut de dolari pariu c ea i domnul Bartlett cndva au fost n relaii de dragoste. Pi sta nu-i un pariu. A fi uimit la culme dac n-ar fi fcut-o. Se vede ct de colo c el ine la ea i ea la el. Doar ai vzut cum dansau mpreun. Asta chiar nu-i pariu deloc. Creurile din jurul ochilor i se accentuar. Atunci ce avantaj mi oferi mie n pariu dac eu susin c n-au fost niciodat amani?

304

Cum? Ia spune ce mai tii! ntreb el bnuitor. Care-s ansele la pariu, tai-pan? O privi lung apoi spuse: O mie la nu, i ofer zece la unu. S-a fcut. Uite o sut. Mulumesc, tai-pan. Acum s ne ntoarcem la Nelson De unde obii tu toate informaiile astea, ei? Ea scoase un telex dintre hrtiile pe care le luase, iar restul le puse n tava pentru documente pe care urma s le prezinte chiar lui. Ai trimis un telex oamenilor notri de la New York cu o sear n urm ca s obin relaii despre ea i s verifice din nou dosarul lui Bartlett. i uite rspunsul, a venit. Lu telexul, l parcurse, citea foarte repede, avnd o memorie aproape fotografic. Oferea aceleai informaii pe care i le spusese i Claudia, informaiile pur i simplu fr interpretrile ei savante, i, n plus, meniona c K. C. Tcholok nu are cazier la poliie, doar un cont de 46.111 dolari SUA la Banca San Fernando Savings and Loan i 8.700 dolari pe contul de cecuri la Banca Los Angeles and California. E nspimnttor ct de uor e s afli n Statele Unite ce cont are cineva n banc, nu-i aa Claudia? nfiortor. Eu n-a apela la una din bncile astea. Doar s mprumui, zmbi el. Claudia, data viitoare d-mi telexurile pur i simplu, e mai ieftin. Da, tai-pan. Dar felul cum relatez eu unele lucruri nu i se pare mult mai incitant? Mda, dar de unde ai scos tu chestia cu dormitul n pielea goal? Asta ai scornit-o tu. Ba chiar c nu. E din sursele mele de informaii de aici. A treia ngrijitoare de la closet i Claudia se opri scurt, dar prea trziu fiindc intrase n capcan. Deci aa! Ai un spion n A and V! A treia ngrijitoare. Care? Care, Claudia? Ca s-i cinsteasc obrazul, ea se prefcu enervat de gaf. Ayeeyah! Un spion de clas nu trebuie, s trdeze nimic, aa-i? i-i zmbi blnd. Uite lista cu cei care te-au cutat. I-am amnat pe toi ct am putut pn mine i te sun eu la timp ca s ajungi la edin. El ncuviin din cap, dar ea bg de seam c zmbetul i dispruse i se cufundase din nou n gnduri. Ea iei, dar el nu mai auzi ua nchizndu-se n urma ei. Se gndea la spionii de mare clas i la AMG, la ntlnirea lui cu Brian Kwok i Roger Crosse, din dimineaa aceea, la ora zece, i la cea care va urma, la ora ase dup- amiaza. Diminea discuia fusese scurt, tioas i pe un ton ridicat. Mai nti, spune-mi dac mai tii ceva despre AMG? ntrebase el. Roger Crosse i rspunse imediat.

305

A fost, se pare, totui un accident. Nici un fel de semne care s dea de bnuit pe corp. Nimeni nu a fost vzut prin apropiere, nici urme de maini, urme de impact, nici urme de frne n afar de cele ale motocicletei. Ei, i acum rapoartele. Ian Apropo, acum tim c numai la tine exist singurele copii. Iart-m, dar nu pot s fac ce mi-ai zis. De ce? i n vocea poliistului se simi enervarea i mnia. Nu recunosc n nici un fel c acestea exist, dar Ei, pentru numele lui Dumnezeu, Ian, nu fi caraghios. Bineneles c aceste copii exist. Chiar ne iei drept nite proti amri? Dac n-ar fi existat, ne-ai fi spus nc de afar, i cu asta s-ar fi rezolvat totul. Te sftuiesc foarte prietenete s ne ngdui s le vedem i noi. Iar eu te sftuiesc tot prietenete s ncerci s-i ii firea ceva mai bine. Dac-i nchipui, Ian, c mi-am pierdut stpnirea de sine, atunci s tii c nu m cunoti prea mult. i cer n mod oficial s-mi pui la dispoziie acele documente. Dac refuzi, atunci am s invoc drepturile pe care le am n virtutea legii Secretului de Stat, la ora ase azi dup-amiaz, i fie c eti, fie c nu eti taipan, al Nobilei Case, prieten sau nu. La ase i un sfert vei fi arestat. Te voi ine fr nici o posibilitate de a comunica cu cineva, i noi vom rscoli prin toate hrtiile tale, seifurite, cutiile de depozit din banc, pn cnd vom gsi. Ei, te rog frumos, scoate documentele alea! Dunross i aminti i acum chipul glacial, ochii tioi care-l priveau int, n vreme ce adevratul su prieten Brian Kwok i urmrea ocat. Nu. Crosse oftase din adnc. Ameninarea din tonul su l fcuse s se cutremure. Pentru ultima dat te ntreb de ce? Pentru c de ajung pe minile cui nu trebuie, ar putea fi foarte duntoare pentru guvernul majestii Ah, Doamne Dumnezeule. Dar eu sunt eful serviciului special de informaii! tiu prea bine! Atunci te rog frumos, f ce i-am cerut. mi pare ru. Cea mai mare parte a nopii m-am tot gndit cum s fac ca, n deplin siguran Roger Crosse se ridicase n picioare. La ora ase m ntorc dup documente, Ian, s nu cumva s le arzi. Eu aflu imediat dac ncerci una ca asta i vei fi mpiedicat s-o faci, imediat. La ora ase. n noaptea de dinainte, n vreme ce toat lumea dormea, Dunross se dusese n biroul su i citise din nou rapoartele. Citindu-le acum cnd tia de moartea lui AMG, sau chiar de posibila lui ucidere, de amestecul celor de la MI-5 i 6, probabil a KGB-ului, ca i de nelinitea exagerat a lui Crosse, cnd tia c poate unele dintre cele cuprinse n rapoarte nu erau cunoscute de Serviciul Secret de Informaii, dimpreun cu faptul c s-ar fi putut ca s se dovedeasc adevrate

306

multe dintre afirmaiile din acele documente, pe care el le ignorase nainte, socotindu-le exagerate, toate la un loc ofereau acestor rapoarte o valoare mult mai mare. Unele aspecte l fcur s intre n panic. Era prea riscant s le nmneze altcuiva. S le pstreze acum se vdea imposibil! i, n linitea acelei nopi, Dunross se gndise s le distrug. n cele din urm, se gndise c era de datoria lui s nu fac una ca asta. Un moment se gndi s le lase pur i simplu pe birou, cu ua dubl larg deschis spre ntunericul de pe teras, i s se duc s se culce. Dac Crosse era att de interesat i de ngrijorat de soarta hrtiilor, atunci el i oamenii lui precis c-l supravegheau acum. S le nchid din nou la loc n seif nu mai era att de sigur, pentru c, cel puin o dat, cineva ncercase seiful, i va ncerca din nou. i nici un seif nu rezist unui atac din partea unor profesioniti care lucreaz mpreun. i stnd n ntuneric, cu picioarele suite pe birou confortabil, simi emoia, cldura aceea minunat, ameitoare i pariv a primejdiei care pndea din jur, primejdie fizic de-acum. Prezena dumanilor n apropiere, emoia de a sta pe muchie de cuit, ntre via i vidul absolut. Singurul lucru care-i strica aceast bucurie era contiina c Firma Struan fusese trdat de cineva din interiorul ei, i-l muncea aceeai ntrebare, spionul Sevrin e acelai cu persoana care le-a vndut secretele firmei lui Bartlett? Unul dintre cei apte? Alastair, Philip, Andrew, Jacques, Linbar, David MacStruan din Toronto, sau tatl su. Era de necrezut c ar fi putut-o face vreunul din ei. i cercet n mintea lui pe toi. Ca la un examen clinic, fr patimi. Toi ar fi avut prilejul s-o fac, toi din acelai motiv: gelozia i ura, n diferite proporii. Dar nici unul dintre ei n-ar fi trdat i n-ar fi vndut secretele Nobilei Case unui strin. Nici unul dintre ei. i, cu toate astea, unul dintre ei a fcut-o. Care? Orele treceau una dup alta. Care? Sevrin? Ce s fac cu rapoartele? AMG fusese omort? Ct era adevrat din coninutul acelor rapoarte? Care? Aerul nopii se mai rcorise acum i terasa l mbie s ias. Rmase uitndu-se la stele. Briza i noaptea l nvluir n chip plcut. Totdeauna i plcuse noaptea. S zbori noaptea pe deasupra norilor de unul singur, cu mult mai plcut dect ziua, cu stelele att de aproape, cu ochii ateni s prinzi bombardierele sau avioanele de vntoare ale inamicului, cu degetul pregtit pe trgaci ce simpl era viaa atunci, s ucizi sau s fii ucis! Rmase acolo o vreme, apoi, nviorat, se ntoarse n birou i nchise documentele, dup care se aez n fotoliul cel mare cu faa spre ua terasei, la pnd, chinuindu-se s gseasc o ieire, alegnd o cale. Apoi, satisfcut, moi vreo or i se trezi ca de obicei nainte de rsritul soarelui. Camera de toalet era imediat lng birou, n faa dormitorului cel mare. Se mbrc fr s aleag prea mult i iei din cas n linite. Pe drum nu se vedea nimeni. i depi propriul record cu aisprezece secunde. La vil fcu o baie, se brbieri i se schimb, lundu-i un costum tropical, apoi cobor n biroul lui de la etajul de dedesubt. n ziua aceea era foarte mult umezeal n aer, cerul arta foarte ciudat. Se anun furtun tropical, i trecu lui prin minte. Poate c de data asta avem noroc i nu

307

trece doar pe lng noi, cum s-a ntmplat cu celelalte, i va aduce i nite ploaie. Se ntoarse de la fereastr i se concentr la treburile Nobilei Case. Pe birou se adunaser teancuri de telexuri care trebuiau rezolvate, cu tot felul de negocieri, afaceri, probleme i anse de a antama altele, pretutindeni prin colonie i chiar n lumea din jurul ei. Din toate direciile rozei vnturilor. n nord, pn la Yukon, unde Firma Struan avea o ntreprindere de prospeciuni petrolifere cu o firm canadian, uriaul concern McLean-Woodley, care se ocupa de exploatri forestiere i minerit. Apoi din Singapore i Malaya, iar n sud pn n Tasmania de unde transporta spre Japonia fructe i minerale, spre vest Marea Britanie, spre est New York, pn acolo ajungeau tentaculele noii firme internaionale Noble House pe care o visa Dunross i care ncepuser s se ntind, pe moment destul de fragile, dar ademenitoare, cu toate c nu aveau deocamdat vitalitatea necesar pentru a se dezvolta, lucru pe care-l cunotea. Nu conteaz, curnd vor fi destul de puternice pentru asta. Contractul cu Par-Con o s fac pienjeniul nostru tare ca oelul, i Hong Kongul va fi buricul lumii, iar noi nucleul acestui centru. Mulumesc lui Dumnezeu c exist telefoane i telexuri. Cu domnul Bartlett v rog. Hello! Ian Dunross, bun dimineaa, iart-m c te deranjez att de devreme, dar putem s amnm ntlnirea noastr pn la 6.30? Da. E vreo problem? Nu. Treburi obinuite. i sunt o mulime pe care trebuie s le revd. Vreo veste despre John Chen? nc nu, mi pare ru. Dar te anun de am ceva. Salutri din partea mea lui Casey. n regul. Dar tiu c a fost o petrecere pe cinste asear. Fiica ta e fermectoare. Mulumesc. Sosesc la hotel la 6.30. Bineneles e invitat i Casey. Ne vedem atunci. La revedere. Ah, Casey, se gndi el. Casey i Bartlett. Casey i Gornt. Gornt i Wu Patru Degete. Diminea, devreme, fusese informat de Wu Patru Degete despre ntlnirea cu Gornt. i un fior plcut l travers auzind c inamicul su mai mai s-i piard viaa. Drumul Gorganului nu e cel mai nimerit loc din lume ca s rmi fr frne, se gndi el. Pcat c bestia asta n-a murit. L-ar fi scutit de o sum mare de necazuri. Apoi i-l scoase pe Gornt din minte i se rentoarse la Wu Patru Degete. Mai folosindu-se de engleza de balt a chinezului i de ct dialect haklo tia el, cei doi se nelegeau pn la urm. Wu i relatase tot ce putuse el pricepe. Comentariile lui Gornt despre banca Ho-Pak i sfaturile lui date lui Wu de a-i retrage banii fuseser o mare surpriz pentru el. i motiv de ngrijorare. Ca i articolul lui Haply. Oare ticlosul acela de Gornt tie ceva de care eu nu am habar? Fusese i la banc. Paul, ce se petrece aici? Cu cine?

308

Cu Ho-Pak. Ah, asaltul creditorilor? Foarte ru pentru imaginea bncii noastre, a putea zice. Bietul Richard. Suntem destul de siguri c dispune de toate rezervele de care are nevoie pentru a iei din furtuna asta, dar nu tim n ce msur e nglodat n mprejurimi. Bineneles c l-am sunat imediat ce am citit articolul ridicol al lui Haply. Ian, trebuie s-i spun c l-am sunat i pe Christian Toxe i iam spus, fr nici un echivoc, c ar mai trebui s-i tin reporterii n fru i c trebuie s nceteze campania asta cu desvrire ca s nu aib necazuri. Mi s-a spus c a fost coad i la filiala din Tsim Sha Tsui. Da? N-am auzit deocamdat. Dar am s verific. Dar chiar i aa bncile Prosperity Ching i Lo Fat o s-l sprijine. Doamne, doar a fcut din Ho-Pak una dintre instituiile cele mai importante n domeniul bancar. i dac d faliment, numai Dumnezeu tie ce se mai poate ntmpla. Chiar i noi avem retrageri importante de bani la filiala noastr din Aberdeen. Ian, nu, s sperm c totul se va risipi ca ceaa. i, fiindc veni vorba de asta, Ian, crezi c o s plou? Azi e o vreme ciudat, nu i se pare? La radio se spune c s-ar putea s avem furtun. Dar crezi c o s i plou? Habar n-am, dar s sperm c da. Dar nu duminic! Dumnezeule, ai dreptate. Dac nu se pot ine cursele din cauza ploii o s fie groaznic. Nu se poate una ca asta. Ei, fiindc veni vorba, asear a fost o petrecere minunat, Ian. Mi-a plcut s-i ntlnesc pe Bartlett i pe fata aia a lui. i cum merg negocierile tale cu Bartlett? A-ntia. Ascult, Paul Dunross zmbi de unul singur, amintindu-i cum coborse glasul, dei tia c biroul lui Havergill Era lucru cunoscut c acest birou, de unde se vedea tot districtul central, era cptuit cu cri de jur mprejur i foarte bine protejat mpotriva zgomotelor. Am ncheiat afacerea. Iniial pentru doi ani. La termen de apte zile semnm hrtiile. n fiecare an ei avanseaz cte 20 de milioane de dolari bani ghea, pentru urmtorii mai negociem. Felicitrii scumpul meu prieten. Din suflet felicitri. i ci bani la nceput? apte. E chiar minunat. Cu asta acoperi toate aranjamentele foarte frumos. i e o mare bucurie s nu mai atrne spectrul Firmei Toda n balana de pli, i cu nc un milion la Orlin, ei bine, poate c o s mai dea i ei un rgaz, aa c, n cele din urm, poi s nici nu-i mai aminteti de toi aceti ani grei i s te gndeti numai la viitorul profitabil care te ateapt. Da. Ai nchiriat navele cuiva? Nu nc. Dar o s avem navlositori la vreme pentru ca s acoperim mprumuturile. Am vzut c aciunile tale au sltat cu dou puncte.

309

Sunt n urcare de-acum. O s se dubleze n urmtoarele treizeci de zile. O! Ce te face s crezi? Explozia financiar! Cum? Toate semnele arat asta, Paul. A crescut ncrederea oamenilor n viitorul lor. i nelegerea noastr cu Par-Con o s fie n fruntea acestui boom. i e de mult vreme ateptat. Ar fi minunat. Cnd o s faci public aranjamentul cu Par-Con? Vineri, dup ce se nchide bursa. Excelent. Parc mi-ai fi citit gndurile. Iar luni toat lumea o s se arunce s participe la marul triumfal, Dar pn atunci, s rmn numai n familie. Bineneles. Ei, ai auzit c Quillan mai mai s-i rup gtul azi-noapte? Imediat dup ce a plecat de la petrecerea ta. Nu l-au mai inut frnele la vale pe Drumul Gorganului. Da, am auzit. Ar fi trebuit s-i rup gtul i cu asta aciunile celei de-a doua mari companii s-ar fi nlat la ceruri de bucurie. Ei, Ian, haide. Vorbeti de boom? Chiar crezi c aa o s fie? Destul de sigur ca s fii tentat s cumperi din gros. Ce zici de un credit de un milion ca s cumperi aciuni Struan? Personal sau pentru Nobila Cas? Personal. i inem noi piept bursei? Bineneles. i dac la burs coboar? N-o s coboare. Ian, s zicem c le mpucm, ei? Ce propunere vrei s faci? Ei, dac tot rmne totul n familie, de ce s nu ne nelegem c, dac aciunile coboar cu dou puncte sub nivelul bursei azi la nchidere, s vindem i s compensm contul vostru de pierderi? Cu trei puncte atunci. Aciunile Struan se vor dubla. Mda. Dar s zicem numai cu dou puncte pn semnezi contractul cu ParCon. Nobila Cas e i aa grevat greu de creditele luate i scadente. S zicem doar dou puncte, da? n regul. La dou puncte, sunt n siguran, se gndi Dunross din nou, fcndu-i curaj. Eu aa cred. nainte de a pleca de la banc, trecu i pe la biroul lui Johnjohn, al doilea director adjunct, i motenitorul prezumtiv al lui Havergill, un tip ndesat, blnd, cu o vitalitate de colibri. i acesta din urm fu ncntat de vizit. Numai c el recomandase mai mult pruden n ce privete un eventual boom i, spre deosebire de Havergill, era foarte ngrijorat de asaltul asupra bncii Ho-Pak. Ian, nu-mi miroase deloc bine ce se ntmpl. Cam pute.

310

Mda. Ce zici de articolul lui Haply? Ei, numai prostii de la un capt la altul. Nu mai gustm noi mecherii de genul sta. S fie cei de la Blacs? E nebunie. De ce-am pofti noi s eliminm o serioas banc chinezeasc, chiar dac am putea s-o facem? Vinovatul s-ar putea s fie banca Ching. Poate. Ar putea fi mna btrnului Smiler Ching, el i Richard au fost adversari ani de-a rndul. S-ar putea s fie la mijloc un complot pus la cale de jumtate de duzin de bnci, inclusiv a lui Ching. Cum bine s-ar putea ca creditorii lui Richard s fie speriai ru de tot. De vreo trei luni ncoace am auzit, tot felul de zvonuri. S-au bgat adnc de tot n afaceri, cu vreo duzin de firme dubioase de construcii imobiliare. Oricum, dac banca se duce la fund, ne afecteaz pe toi. Ian, fii prudent, al dracului de prudent. Bruce, am s m bucur cnd am s te vd n biroul de sus. Nu-l subestima pe Paul, e foarte iste, a fcut multe, grozav de multe pentru Hong Kong i pentru banc. Dar acum, n Asia, Ian, vom avea nite vremuri grele de tot. Eu cred c bine faci i e nelept c ncerci s te mai diversifici i spre America de Sud o pia uria, nc nencercat de noi. Te-ai gndit i la Africa de Sud? Ce-i cu ea? Uite, hai s lum masa mpreun sptmna viitoare. S zicem mari. Am nite idei care s-ar putea s-i prind bine. Da? Care? Ei btrne. Las s mai atepte nerbdarea ta. Ai auzit de Gornt? Da. Nu se prea ntmpl una ca asta la un Rolls. Nu. i e foarte convins c-i poate sufla Par-Con de sub nas. N-o sa-i mearg. L-ai vzut azi pe Phillip? Pe Phillip Chen? Nu. De ce? Nu, nimic. De ce? M-am ntlnit nas n nas cu el la hipodrom. Prea ei, arta groaznic, distrus. Nenorocirea cu John rpirea lui John l lovete foarte greu. Pe tine nu te-ar lovi dac-ai fi n locul lui? Da. Bineneles. Dar n-am crezut c ntre el i fiul lui numrul unu sunt nite relaii att de strnse. i Dunross se gndi la Adryon i Glenna, la fiul su Duncan, care avea deacum cincisprezece ani i plecase n vacan la ferma de oi a unui prieten al su din Australia. Ce m-a face eu dac vreunul dintre ei ar fi rpit? Ce m-a face dac mi-ar sosi prin pot urechea retezat a vreunuia dintre ei? A nebuni. A nebuni de ur! N-a mai ine seama de nimic i i-a urmri pe rpitori i apoi rzbunarea mea va fi de natur s nu o uite nimeni o sut de ani. A Se auzi ciocnind la u.

311

Da? Ei, hello, Kathy, spuse el fericit ntotdeauna s-i vad sora mai mic. Drag Ian, iart-m c te-am ntrerupt de la treburile tale, spuse Kathy Gavallan dintr-o suflare n vreme ce se apropia de el, dar Claudia mi-a spus c ai cteva minute libere nainte de urmtoarea ntlnire. Te deranjez? Bineneles c nu, spuse el i ddu deoparte minuta la care lucra. Mulumesc, spuse ea, nchise ua n urma ei i se aez pe scaunul cu sptar nalt de lng fereastr, iar el i ndrept spinarea s-i mai aline durerea de spate, i-i zmbi ncurajator. Ei, tii c-mi place plria ta! o plrie de pai deschis la culoare cu o band galben care se potrivea cu rochia de mtase rcoroas. Ce s-a ntmplat? Ian, am scleroze multiple. Se uit la ea nucit. Ce ai? Cel puin aa spun analizele. Mi-a confirmat doctorul nc de ieri, dar ieri nu puteam s-i spun Azi a verificat analizele cu un alt mare specialist i se pare c nu e vorba de nici o greeal! i relat ea cu voce calm, pe chipul ei se citea aceeai linite, i cum sttea dreapt pe scaunul acela nalt, prea mai frumoas ca oricnd. Trebuia s spun i eu cuiva. Iart-m c te-am luat cam pe nepregtite. Dar am socotit c poate m ajui s-mi pun i eu gndurile n ordine i s vd ce-i de fcut, nu acum, cnd o s ai timp, poate n weekend ea i vzu expresia i rse nervos. Nu e chiar o nenorocire att de mare. Aa cred. Dunross se rezem de sptarul scaunului de piele i se sili s-i oblige mintea ocat s gndeasc din nou. Multiple cam pe muchie, nu-i aa? Da. Cam aa e. Se pare c e ceva care atac sistemul nervos i pentru care nu au nc remedii. Nu tiu nici specialitii ce e boala asta de fapt, nici de unde i cum de te cptuieti cu ea. Ei, du-te i la ali specialiti. Nu, mai bine chiar du-te n Anglia cu Penn. Trebuie s fie acolo nite specialiti, acolo sau n Europa. Trebuie s existe un remediu, Kathy, trebuie s fie! Dragul meu, nu e. Dar ideea cu Anglia e bun. Sunt Doctorul Tooley spunea c ar fi dorit s m duc s m vad i un specialist de pe Harley Street, i s urmez tratamentul lui. Deocamdat boala nu e foarte avansat i nu trebuie s m ngrijorez prea tare, dac m ngrijesc. Adic? Adic s am grij de mine, s iau medicamentele, s dorm dup-amiaza, ca s nu obosesc, i am s pot s am grij mai departe de Andrew, de cas i de copiii, s joc chiar i un tenis, din cnd n cnd i golf, dar numai cte o singur repriz, dimineaa. tii, doctorii pot opri evoluia bolii, dar nu pot remedia distrugerile existente. Mi-a spus c dac nu am grij de mine i nu m odihnesc ct trebuie, mai ales pe odihn a insistat, atunci boala i ncepe din nou evoluia, i, din clipa aceea, porneti la vale, de tot. Da. i nici nu te mai refaci vreodat. Ai priceput, dragule?

312

El se uit lung la ea, chinuindu-se s nu i se vad disperarea. Simea cum inima i se zbate n piept, prin minte i trecur o mulime de planuri, i se gndi, brusc: Dumnezeule, srmana Kathy! Da, bine, mulumesc lui Dumnezeu c poi s te odihneti ct e nevoie, spuse el, strduindu-se ca vocea s-i rmn la fel de linitit ca i a ei. Te deranjeaz dac vorbesc i eu cu Tooley? Cred c ar fi bine. Nu e nici un motiv de alarm, Ian. Mi-a spus c totul se poate aranja dac m ngrijesc, iar eu l-am asigurat c voi fi att de cuminte nct n-o s mai fie nevoie s fie ngrijorat n privina asta. i Kathy rmase surprins ct de calm vorbea i c minile, degetele i se odihneau att de linitite n poal, fr s trdeze nimic din groaza pe care o tria n adncul sufletului. Parc i simea microbii, viruii, gngniile acelea ale bolii nfingndu-se n sistemul ei nervos, hrnindu-se cu nervii ei, nghiindu-i puin cte puin, secund de secund, ceas de ceas, pn cnd va realiza cum i amoresc i mai tare degetele de la mini i la picioare, apoi se urc spre glezne i ncheieturi, i apoi pe mini i apoi i apoi Doamne Dumnezeule sfinte Hristoase! i scoase o batist micu din poet i se tampon cu ea pe nas i pe frunte. E foarte umed pe ziua de azi, nu-i aa? Da, Kathy. Dar cum de a survenit att de neateptat? Dar nu e aa deloc, dragule. Medicii n-au putut diagnostica nimic pn acum, asta-i tot. De aceea am i fcut analizele acelea. La nceput nu simise dect uoare ameeli i dureri de cap, cu vreo ase luni nainte. Mai ales cnd juca golf. Se concentra aplecat asupra mingii, cutnd s se echilibreze, cnd deodat ochii i se nceoau, nu mai era n stare s vad limpede, mingea se desfcea n dou, se transforma n dou, n trei mingi, din nou n dou, i nu se mai oprea din micare. Andrew fcuse glume pe socoteala ei i-i spusese s se duc la un oftalmolog, dar nu era din pricina ochelarilor, aspirina nu o ajuta deloc, nici mcar pilulele mult mai tari. Pn cnd Tooley, medicul lor de familie, o trimisese la spitalul Matilda de pe Colin ca s fac analize, mereu alte analize, radiografii cerebrale, pentru cazul c era vorba de vreo tumor, dar n-au gsit nimic, cum de altfel nici celelalte analize n-au fost revelatoare. Numai cumplita puncie pe coloan a relevat ceva. Apoi alte teste au confirmat. Ieri. O, Doamne Dumnezeule, abia ieri s fi fost cnd am aflat c sunt condamnat la scaunul cu rotile, ca n cele din urm s devin o artare neajutorat? Lui Andrew i-ai spus? Nu, dragule, i rspunse ea, retrgndu-se din nou de pe marginea prpastiei n care privea. Nu i-am spus. N-am fost n stare. Deocamdat. tii ct de prpstios e. Dar i spun n seara asta. Nu-i puteam spune nainte de a-i spune ie nti. Totdeauna ie i spuneam nti cnd peam ceva, nu-i aa? i Lechie i Scotty i eu. Tu tiai ntotdeauna primul! i ea i aduse aminte de vremea cnd erau cu toii mici, de vremurile acelea minunate din Hong Kong i la Ayr la Castle Avisyard, din acea btrn i

313

fantastic i plin de cotloane construcie de pe coama dealului, plin de vrejurile de vuietoare, de unde se vedea marea de srbtorile de pati i crciun, de lungile vacane de var, numai ea i cu Ian i Lechie, cel mai n vrst dintre ei, Scott, de fratele ei geamn zile fericite cnd tata nu era acolo, toi fiind nspimntai de prezena tatlui lor, toi, n afar de Ian care era purttorul lor de cuvnt ntotdeauna, protectorul lor, cel care o ncasa pentru toi n, seara asta nu mai ai dreptul la cin i scrii de cinci sute de ori n-am s mai rspund niciodat, un copil trebuie vzut, dar nu auzit Ian era cel care mnca btaie pentru toi, dar nu se plngea niciodat. Ah, srmanii Lechie i Scotty Ian, spuse ea i brusc i izvorr lacrimi din ochi. mi pare att de ru i simi cum el o cuprinde cu cldur, se simi deodat n siguran i tot comarul pe care-l trise pn atunci se mai mblnzi. tia totui c nu avea cum s scape de el pentru totdeauna. Acum nu. De-acum niciodat. Aa cum nu se vor mai ntoarce napoi fraii ei, dect poate n somn, aa cum nu se va mai ntoarce scumpul ei Johnny. Las, Ian, ngim ea printre lacrimi. Nu-i nimic. Nu pentru mine plng, zu. Dar m gndeam la Lechie i Scotty i la copilria noastr de la Ayr, cnd eram doar nite nci, i la Johnny al meu, c ntotdeauna am suferit att pentru ei Primul care murise fusese Lechie. Sublocotenent n infanteria uoar de munte. Disprut n 1940 n Frana. Nimic n-au mai gsit din el. Acum era acolo lng marginea drumului, acum nu mai rmsese nimic n locul unde sttuse, doar aerul plin de fum acru de la barajul de artilerie al panzerelor nemeti asupra acelui pod de piatr de peste priu, drumul Dunquerkului. De-a lungul ntregului rzboi, triser cu sperana c Lechie era prizonier de rzboi n vreun lagr mai omenete administrat, nu n cele groaznice. Iar dup rzboi, dup trei luni de cutri, nici un semn, nici un martor, nici cea mai nensemnat urm. Abia dup aceea familia, i n cele din urm i tatl lor, au lsat duhul lui Lechie s-i gseasc odihna n pace. n 1939 Scott avea aisprezece ani i fusese trimis n Canada, pentru mai mult siguran, ca s-i termine acolo coala, dar apoi, fiindc tot era pilot, cnd a mplinit optsprezece ani, n ciuda urletelor de protest ale tatlui su, se nrolase n aviaia canadian, dorind s rzbune cumplit moartea lui Lechie. Devenise imediat ofier combatant, nrolat ntr-o unitate de bombardament i se pregtise numai bine ca s participe la debarcare. Cu furioasa bucurie bombardase, transformnd numeroase orae n scrum, pn n 14 februarie 1945, acum comandant de escadril, decorat cu Meritul Aviatic cu baret, cnd n drum spre cas, dup holocaustul de la Dresda, au fost atacai de un Messerschmitt, i, cu toate c cellalt copilot a izbutit s aterizeze cu avionul avariat n Anglia, Scotty era mort pe scaunul din stnga. Kathy fusese la nmormntare ca i Ian de altfel, n uniform acum i el, venit n permisie de la Chungking, unde era ataat pe lng forele aeriene ale lui Ciang Kai i, dup ce fusese i el dobort cu avionul. i atunci plnsese pe umrul lui Ian, i plnsese pentru Lechie, plnsese pentru

314

Scotty i plnsese pentru Johnny. Era vduv. Locotenentul de aviaie John Selkirk, decorat cu Medalia Meritul Aviatic, alt zeu al rzboiului, invincibil, de nemblnzit, fusese ters de pe faa cerului, venind vijelios, ca o tor, spre pmnt, rmiele arznd complet n cdere. Johnny nu avusese nici el parte de funeralii. Nu mai rmsese nimic de nmormntat. Ca i n cazul lui Lechie, au primit doar o telegram. Cte una de fiecare. Ah, Johnny, Johnny, dragul, dragul meu Dragul meu Ian, atta pierdere amarnic, toi pierdui. i pentru ce? Nu tiu nici eu, micu Kathy, i rspunse el, innd-o nc n brae. Nu tiu nici eu, cum nu tiu de ce eu am scpat i ei nu. Ah, sunt att de fericit c tu n-ai pit nimic! i-l strnse uor n brae, revenindu-i, ls de o parte propria ei suferin, gndindu-se la a celorlali, i terse lacrimile, scoase o oglinjoar i se privi. Dumnezeule, rvit mai sunt! Iart-m. Sala de toalet personal a lui Dunross era mascat de o bibliotec, dispru nuntru i se fard din nou. Cnd se ntoarse, l gsi privind pe fereastr. Deocamdat Andrew a plecat de la birou, dar ndat ce se ntoarce am s-i spun eu, o ncredin el. Nu, dragule, asta-i treaba mea. Eu trebuie s-i spun. Trebuie. Aa e cinstit i zmbi i-l atinse uor cu mna. Ian, te iubesc! i eu, Kathy. 22 Ora 16.55. Cutia de carton pe care Vrcolacii i-o trimseser lui Phillip Chen odihnea acum pe biroul lui Crosse. Lnga cutie se afla scrisoarea de rscumparare, cheile, carnetul de conducere, stiloul victimei, ba chiar si ziarele rupte, folosite la mpachetat. Tot acolo era i punga aceea mic de plastic i crpa ptat de snge. Nu lipsea dect coninutul. Totul fusese marcat cu cte o etichet. Roger Crosse era singur n ncpere i se uita fascinat la obiectele acelea. Lu o bucat dintr-un ziar, toate fuseser netezite bine, cele mai multe aveau agat i cte o etichet cu data apariiei i numele ziarului chinezesc din care fuseser rupte. ntoarse bucata aceea, cutnd i alte indicii nebgate n seam nainte, vreo cheie ascuns, ceva trecut cu vederea. Nu gsi nimic, privise bucata de ziar napoi, rmase aplecat asupra biroului, rezemat n palme, pierdut n gnduri. Pe birou era i raportul lui Alan Medford Grant, lng butonul interfonului. n ncpere dinuia o linite apstoare. Cteva ferestre mici ddeau spre Wanchai i spre o parte a portului ctre Promontoriul Glessing. Sun telefonul. Da? Domnul Rosemont, de la CIA i domnul Langan de la FBI, sir. n regul.

315

Roger Crosse puse receptorul n furc. Deschise sertarul de sus al biroului i puse cu grij raportul AMG nuntru, peste telexul decodificat i nchise sertarul cu cheia din nou. n sertarul din mijloc se afla un magnetofon de nalt sensibilitate. l verific dac funciona, i atinse un buton ascuns. Fr s scoat un zgomot, rolele ncepur s se nvrt. Interfonul de pe birou avea ncastrat n el i un microfon foarte puternic. Mulumit, nchise sertarul la loc. Un alt buton nevzut de la biroul lui elibera neauzit resortul care bloca ua. l atinse i o deschise. Hello, poftii amndoi, poftii nuntru, spuse el amabil, nchise ua n urma celor doi americani, ddu mna cu ei i, neobservat, bloc din nou ua. V rog s luai loc. Ceai? Nu, mulumesc, spuse cel de la CIA. Cu ce v pot fi de folos? Cei doi aveau fiecare cte o map simpl. Rosemont deschise mapa lui i scoase din ea un teanc de fotografii zece pe opt, prinse n dou grupe. Uite, spuse el ntinzndu-i pachetul de fotografii de deasupra. Erau mai multe fotografii cu Voranski n vreme ce se strecura prin antierul naval, pe strzile din Kowloon, intrnd i ieind din taxiuri, telefonnd, i mai multe cu chinezii care-l asasinaser. n una din fotografii erau cei doi chinezi, n vreme ce prseau cabina telefonic, lsnd s se zreasc, destul de bine, un corp prbuit n spatele lor. Numai adnc inoculata disciplin l mpiedic pe Crosse s-i manifeste uluirea, furia oarb. Mda, bun, foarte bine, murmur el blnd, punnd fotografiile pe mas, alertat foarte tare de pachetul de fotografii pe care le pstrase n mn. Mda. i? Rosemont i Ed Langan se ncruntar. i voi l-ai urmrit? Bineneles, spuse Crosse, minind cu admirabil convingere. Dragul meu, aici suntem la Hong Kong. Dar a vrea tare mult s ne lsai pe noi s ne vedem de treburile noastre i s nu v amestecai. Roger, noi, , noi nu vrem s ne amestecm n treburile voastre, vrem doar s v sprijinim. Dar poate c nu avem nevoie de sprijin, i vocea lui deveni tioas. Da, sigur, spuse Rosemont i scoase o igar din pachet i i-o aprinse; era un brbat nalt i zvelt, un pr crunt tuns scurt, trsturi frumoase, nite mini puternice, ca de altfel toat personalitatea lui. tim unde s-au adpostit cei doi ucigai. Sau cel puin aa credem, adug el. Unul dintre oamenii notri socoate c i-a dibuit. Ci oameni ai pus s spioneze nava? Zece. i oamenii notri nu au bgat de seam s-l urmreasc pe individ nici un om de-al vostru. Diversiunea aceia mai mai s ne pcleasc i pe noi. Foarte mecher, spuse Crosse binedispus, ntrebndu-se de care diversiune era vorba.

316

Oamenii notri nu au apucat s-l caute prin buzunare tim doar c a dat dou telefoane din cabina aceea Rosemont bg de seam c Crosse i ngusteaz ochii. Curios, se gndi el. Crosse habar nu are. i dac nu tie chestia asta, nseamn c oamenii lui nu au apucat urma individului. Dar poate c doar minte i comunistul nostru a fost cu totul liber s fac ce vrea n Hong Kong pn cnd a fost njunghiat. Am expediat o radiogram acas i cred c n curnd vom primi i rspuns. Cine era tipul? Din hrtiile lui reiese c era vorba de Igor Voranski, marinar clasa nti, marina comercial sovietic. Roger, avei dosarul lui? E cu totul curios ca s v ntlnesc pe amndoi mpreun. Vreau s spun c n filme ni se spune c FBI-ul i CIA sunt totdeauna la cuite. Ed Langan zmbi. Bineneles, la fel cum suntei voi cu MI-5 sau la rui KGB-ul i GRU, i alte cincizeci de birouri operative sovietice. Dar uneori suntem pe aceleai cazuri, noi suntem cu problemele interne ale Statelor Unite, Stan cu cele externe, dar amndoi am crescut din acelai trunchi: problemele de securitate. Credem ne ntrebm de fapt dac putem colabora cu toii. De data asta s-ar putea s fi nimerit pe un caz important, iar noi, eu i cu Stan pe noi ne cam depete. Aa-i, rspunse Rosemont, fr s cread o iot. n regul, interveni Crosse, fiindc avea nevoie de informaiile lor. Atunci tu nti. n regul, Roger. De o vreme ne-a ajuns la urechi c se pregtete ceva pariv la Hong Kong nu tim ce, dar care are legturi cu interesele Statelor Unite cum te vd i cum m vezi. M gndesc c rapoartele lui AMG sunt o legtur. Uite, s-l lum pe Banastasio, e din Mafia. Vnat mare. Narcotice, o groaz. S-l lum pe Bartlett. Armele. i armele Bartlett are vreo legtur cu Banastasio? Nu tim nc sigur, nc mai cercetm. Ce tim sigur e c armele au fost ascunse n avion la Los Angeles, unde i are baza avionul. Arme! Arme, narcotice i interesele noastre tot mai mari din Vietnam. De unde provin narcoticele? Din triunghiul de aur? Vietnam, Laos i provincia Yunnan din China. Acum ne-am bgat n Vietnam i Btrne, i cine v-a sftuit s v bgai prost v-a sftuit i am spus asta de cincizeci de ori. Roger, noi nu facem politica, aa cum n-o faci nici tu. Alta: portavionul nostru nuclear se afl aici i asear sosete i nenorocitul de Sovieki Ivanov. Prea se leag, poate c sursa lor de informaii provine de aici. Apoi Ed vine la tine i ne trezim cu raportul AMG, o nebunie curat, de la Londra i culmea mai e i Sevrin sta! Reiese c KGB-ul are oameni vri peste tot n Asia, iar voi v-ai cptuit cu o iscoad ntr-un post-cheie. Treaba nc nu-i dovedit.

317

Corect. Dar eu tiu cte ceva despre AMG. Pe sta nu l-a pclit nimeni. Dac spune el c Sevrin s-a vrit aici i c avei un spion vrt printre voi, atunci aa-i. Cu siguran c i noi avem ageni de-ai lor infiltrai la CIA, cum are i KGB-ul. i sunt sigur c i Ed are la FBI E ndoielnic, l ntrerupse tios Ed Langan. Oamenii notri sunt alei pe sprncean i pregtii hoete. Voi v adunai oameni de pe unde se-ntmpl. Aa o fi, accept Rosemont i apoi se ntoarse la Crosse. S ne ntoarcem la narcotice. Inamicul nostru principal e China roie i Stanley, din nou greeti. China comunist nu mai e un mare adversar pentru nimeni. Doar Rusia. China-i comunist. Comunitii sunt dumanii notri. Deteapt idee s inunzi Statele Unite cu narcotice i China roie bine, bine, Republica Popular Chinez poate foarte bine s manevreze porile de intrare. Dar n-au fcut-o. Direcia noastr de narcotice e cea mai bine pregtit din toat Asia i nici ei nu au nici un argument care s sprijine teoria asta oficial fals c chinezii sunt n spatele acestui nego. Nici o dovad. i R.P. Chinez e la fel de pornit mpotriva traficului de droguri ca i noi toi ceilali. Fie cum vrei tu, i replic Rosemont. Roger, voi avei vreun raport asupra acestui agent? E de la KGB? Crosse i aprinse i el o igar. Voranski a fost aici i anul trecut. Atunci a folosit numele fals de Serghei Kudriov, tot marinar clasa nti, tot de pe aceeai nav, nu prea au imaginaie, nui aa? Nici unul dintre ceilali doi interlocutori nu zmbi. Numele lui adevrat e maiorul Iuri Bakian, direcia nti, KGB, departamentul 6. Rosemont oft din greu. Cel de la FBI se uit lung la el. Atunci ai dreptate i totul se leag. Poate, spuse cel nalt i rmase pe gnduri. Roger, ce tii despre lgturile stabilite de el anul trecut? S-a jucat de-a turistul a stat la Nou Dragoni, la Kowloon. E i n raportul AMG, numele hotelului e pomenit acolo, spuse Langan. Da. Ne ocupm de el de vreun an i ceva. Dar n-am gsit nimic. BakianVoranski de obicei se comporta ca un simplu turist. L-am inut sub supraveghere continu, douzeci i patru de ore din douzeci i patru. A stat vreo dou sptmni, apoi, exact nainte de plecarea navei, s-a strecurat napoi la bord. Iubite? Nu. Niciuna permanent. De obicei i pierdea vremea pe la Ringul de Dans Norocul din Wanchai, cam iubre el de felul lui, cel puin aparent, dar nu punea ntrebri i nu se ntlnea cu nici o figur mai deosebit. A vizitat Sinclair Towers? Nu. Pcat, spuse Langan, ar fi fost prea frumos. Acolo are un brlog i Tsuyan. i Tsu-yan l cunoate i pe Banastasio, John Chen l cunoate la rndul lui

318

pe Ba- nastasio, i cu asta ajungem iar la arme, la narcotice, la rapoartele AMG i la Sevrin. Mda, mri Rosemont. Ai pus mna pe Tsu-yan? Nu. A ajuns cu bine la Taipe, de unde s-a evaporat. Crezi c s-a ascuns acolo? Aa a crede, spuse Crosse, dar n sinea lui l socotea pe individ mort, eliminat deja de naionaliti, de comuniti, de Mafia sau oamenii triadei, i se ntreb dac acesta putea fi un agent dublu, ori chiar diavolul suprem al tuturor serviciilor de spionaj, adic un agent triplu. O s-l gsii voi sau poate l gsim noi, dac nu cumva bieii din Taiwan. Roger, urmrirea lui Voranski v-a condus undeva? ntreb Langan. Nu. Nicieri, dei i-am inut trena ani de zile. A fost ataat al Comisiei comerciale sovietice de la Bangkok, a stat o vreme la Hanoi i Seul, dar fr s aib vreun fel de activiti ilegale din cte tim. O data ticlosul sta obraznic a vrut s obin chiar i un paaport britanic i mai mai s-l dobndeasc. Din fericire, oamenii notri verific toate cererile de acest fel i au gsit nite nereguli n povestea lui. mi pare ru c a murit, doar tii ct e de greu s-i miroi pe spioni. O groaz de timp i munc prduit degeaba, Crosse se opri i i aprinse nc o igar. Gradul lui de maior e destul de mare, ceea ce indic o treab destul de afurisit. S-ar putea s fie unul dintre agenii lor speciali, pui s bat Asia i s se infiltreze adnc i s zac undeva urmtorii douzeci, treizeci de ani. Ticloii ia i-au pus planurile la punct cu atta vreme n urm nct au nceput s put ru de tot! oft Rosemont. i cu cadavrul ce facei? Am pus pe unul din oamenii mei, care vorbete rusete, s-l cheme pe cpitanul navei Gregor Suslev. Membru de partid, bineneles, dar destul de nevinovat. Din cnd n cnd se ntlnete cu iubita lui care are un apartament n Mong Kok, o barmani, creia i trimite bani, dar nu prea muli, i ori de cte ori vine el pe aici i ine tovrie. Individul se duce la curse, a jucat la jocuri de noroc n Macao de cteva ori, vorbete destul de bine englezete. i Suslev e sub permanent supraveghere. i nu mai vreau ca vreunul dintre nfierbntaii votri oameni s se joace cu spionii pe care noi i cunoatem. Deci Suslev e un obinuit al casei pe aici? Da, navigheaz prin apele astea de ani de zile, are baza la Vladivostok, fost comandant de submarine. i aici mai zburd i el, mai ales marinrete. Ce vrei s spui? Mai ales beat. Dar nu beat din cale-afar. Se mai distreaz i el cu radicalii notri britanici, cum ar fi Sam sau Molly Finn. Aia care scriu tot timpul scrisori adresate redaciilor? Mda. Sunt mai mult o plictiseal dect o ameninare din punctul de vedere al securitii. Ei bine, dup cum au fost instruii, omul nostrum care vorbete rusete i-a spus capitanului Suslev c ne pare tare ru, dar se pare c unul dintre marinarii lui a avut un atac de inim ntr-o cabin telefonic, la terminalul de

319

feribot Golden. Suslev s-a artat ocat, dup cum se cuvine, i a fost destul de rezonabil. n buzunarul lui Voranski, din ntmplare, am descoperit un raport cuvnt cu cuvnt al conversaiei telefonice ulterioare a asasinului. I-am tradus-o n rusete, ca o dovad n plus a nemulumirii noastre fa de cele ntmplate. La bordul navei aceleia sunt numai profesioniti, i destul de hrii n treburile astea ca s tie c noi nu ne descotorosim de agenii lor fr motive foarte serioase sau incidente i grave provocri. tiu foarte bine c pe cei cunoscui i supraveghem i, dac ne supr prea tare, atunci i deportm! i Crosse i arunc lui Rosemont o privire tioas, n vreme ce vocea i rmsese indiferent. Metodele noastre sunt mai eficiente dect cuitul, laul de sugrumat, pistolul sau otrava. Cel de la CIA ncviin din cap. Dar atunci cine a avut poft s-l ucid? Crosse se uit din nou spre fotografii. Nu-i tia pe cei doi chinezi, dar chipurile lor erau ct se poate de clare, la fel ca i cadavrul din spatele lor, drept dovad de necrezut. Dm noi de ei. Indiferent cine-s. Cel care a telefonat la poliie pretindea c ei sunt din triada 14 Carate. Dar individul nu vorbea dect dialectul din Shanghai i Ningpo, drept urmare nu prea pare adevrat ce-a spus. Probabil c face parte din vreun fel de triad. S-ar putea s fie din Junghiul Verde. Cu siguran profesionist bine pregtit, a tiut s umble cu cuitul perfect, cu mare precizie, acum victima era nc n via, n secunda urmtoare moart, fr s apuce s scoat un sunet. S-ar putea s fi fost unul dintre cei pregtii de voi, la CIA, pentru serviciul de informaii al lui Ciang Kai-i. Sau poate din coreenii pregtii de CIA, alii pregtii de voi, i ia sunt antisovietici, nu-i aa? Poate ageni ai Chinei comuniste, dar nu pare probabil. Agenii lor nu se apuc s omoare quai loh, i, cu siguran, nu aici n Hong Kong. Rosemont ncuviin din cap i nu ripost la reprouri, i nmn lui Crosse i celelalte fotografii pe care le pstrase pn atunci, dorind s obin colaborarea englezului, avnd mare nevoie de ea. Astea-s fotografii ale locuinei unde au intrat indivizii. i placa indicatoare a strzii. Omul nostru nu tie s citeasc semnele chinezeti, dar se traduc cam aa: Strada Primului Anotimp, numrul 14. O fundtur nenorocit n spatele garajelor de autobuz de la Promontoriul de Nord. Crosse ncepu s cerceteze noul set de fotografii cu aceeai atenie. Rosemont se uit la ceas, apoi se ridic n picioare i se ndrept spre singura fereastr de unde se vedea o parte a portului. Ia privii! spuse el plin de mndrie. Ceilali doi se duser lng el. Imensul portavion nuclear tocmai dubla Promontoriul de Nord, ndreptndu-se spre antierul naval al marinei militare, malul dinspre Hong Kong. Era la marele pavoaz, flamurile obligatorii epene n btaia vntului, mulime de marinari n uniforme albe pe puntea uria, nsemnat cu linii trasate pentru periculoasele avioane de vntoare. Aproape 84.000 de

320

tone. Nici un co de fum, doar un castel de comand foarte complex, monstruos de mare i amenintor, cu o pist pentru avioane de vreo trei sute i ceva de metri, de pe care puteau decola i ateriza avioane de vntoare n acelai timp. Prima nav de acest fel dintr-o ntreag serie. Asta zic i eu nav? spuse Crosse invidios, era pentru prima dat cnd acest colos intra n portul Hong Kong, de cnd fusese lansat la ap n 1960. Frumoas, murmur el, plin de ciud c era american i nu britanic. Care-i viteza maxim pe care-o poate atinge? Habar n-am, e secret, strict secret, mpreun cu aproape toate celelalte date care o privesc, i Rosemont se ntoarse s-l priveasc. Nu poi face n aa fel nct s expediezi dracului nava aceea sovietic de spionaj din port? Ba da, i am putea s o i aruncm n aer, dar ar fi un gest la fel de necugetat. Stanley, linitete-te, trebuie s ne purtm civilizat n treburile astea. Reparaia navelor lor, i unele au cu adevrat mare nevoie s fie reparate, e o surs important de devize, ca i de informaii, i i pltesc notele de plat pe loc. Sistemul nostru a fost ncercat i rsncercat de-a lungul anilor. Mda, se gndi Rosemont cu sil, numai c sistemele voastre nu se mai potrivesc deloc. Imperiul britanic nu mai exist, nici maharajahi britanici, i acum avem un cu totul alt fel de inamic, mai inteligent, mai necrutor, de un totalitarism fanatic i ngust, care nu ine seam de nvechitele reguli cavalereti de la Queensberry i un plan planetar de a pune mna cu lcomie pe orice se poate. Voi, englezii, parale nu mai avei, cheag nu mai avei, marin militar nu, aviaie de rzboi nu, i guvernul vostru-i plin de tot felul de socialiti i adversari, i, dup prerea noastr, tia v-au cam vndut cu totul! Suntei roi pe dinuntru, i serviciile voastre de informaii secrete au ajuns o pia. Dumnezeule, de dou ori a trebuit s intrm n rzboi s v salvm pielea, tot noi s pltim greul lor i de fiecare dat voi ai fost cei care ai zdrnicit pacea. i dac n-ar fi intervenit Cartierul nostru general strategic al aerului, rachetele noastre, fora noastr nuclear de lovire, marina noastr, aviaia, contribuabilii americani, banii notri, ai fi cu toii mori, sau deportai, la mama dracului, n Siberia. i acum mi place sau nu, trebuie s m trguiesc cu tine. Avem nevoie de Hong Kong ca de o fereastr i de poliitii votri s pzeasc zona asta. Roger, mulumesc pentru oamenii pe care i-ai trimis n plus, spuse el. Apreciem foarte mult gestul. Nici noi nu vrem s se ntmple nimic atta vreme ct nava asta-i aici. Frumoas nav. V invidiez pentru ea. Comandantul ei i va ine i nava i echipajul foarte din scurt, toi cei care vor cobor la rm vor fi instruii, prevenii, i vom coopera i noi cu cei din paza ei sut la sut. Am s am grij s v trimit o list cu barurile unde e mai bine s nu calce oamenii votri, unele sunt cunoscute locuri de adunare a comunitilor, n altele sar putea ntlni cu marinari de ai notri de pe Dart, din marina noastr regal, zise Crosse zmbind. S-ar putea s se mai i ncaiere.

321

Bine, Roger. Chestia cu uciderea lui Voranski e o coinciden prea bttoare la ochi. Pot s trimit i eu un om de-al meu care vorbete dialectul din Shanghai ca s asiste la interogatorii? Dac am nevoie de ajutor i spun eu. Ne poi da i nou acum celelalte rapoarte ale lui AMG trimise taipanului? i dup aia te lsm n pace. Crosse se uit, lung la el, frmntndu-se stnjenit, dei era pregtit pentru ntrebarea asta. Am nevoie de aprobare de la Whitehall. Rosemont se art surprins. Omul nostru cel mai de seam s-a dus la Marele vostru Printe Alb i i s-a dat ncuviinare. Trebuie s-o fi primit nc de acum o or. Ah? Cu siguran. La naiba, nici nu ne-a trecut prin cap c AMG a fost, omul n solda tai-panului, cu att mai puin c-i transmitea documente strict secrete, Dumnezeule! De cnd Ed a pus mna pe copia ultimului raport i testament al lui AMG, firele de telefon s-au ncins la rou. De la Washington am primit mn liber s facem rost cum om ti de celelalte rapoarte i am ncercat s urmrim convorbirea aceea telefonic din Elveia, dar Mai spune o data! Telefonul dat de Kieman. Al doilea telefon pe care l-a dat el. Nu pricep la ce te referi. Rosemont i explic. Crosse se ncrunt. Oamenii mei nu mi-au spus nici o vorb de treaba asta. Nici Dunross. De ce m-ar fi minit Dunross sau ar fi evitat s-mi spun i le povesti exact ce-i relatase Dunross. N-avea nici un motiv, dar absolut nici unul s ascund povestea asta. Nu credei? Ba da. Roger, n regul. Spune, tai-panul e curat? Crosse rse. Dac vrei s afli dac tai-panul e un pirat sut la sut, regalist britanic, devotat Nobilei Case, intereselor sale i reginei, nu neaprat n aceast ordine, atunci rspunsul e da! Cu siguran. Roger, atunci dac ne poi da i nou copiile, noi o i ntindem. Cnd primesc aprobarea de la Whitehall. Dac i ntrebi pe cei de la camera de cifru, o comunicare prioritar, 1-4 a. i care spune s ne dai i nou copiile la primirea acesteia. O comunicare 1-4 a era lucru foarte rar, i nsemna executarea imediat a ordinului, o aciune urgent. Crosse ezit, dorind s evite capcana n care se afla. Nu ndrznea s le spun s nu deinea documentele AMG nici acum. Ridic telefonul i form numrul. Aici Crosse. E ceva pentru mine de la baz? O comunicare 1-4 a? Nu, sir. N-am avut dect comunicarea pe care v-am trimis-o acum o or pentru care ai i semnat, spuse femeia de la serviciul de codificare.

322

Mulumesc, spuse Crosse i puse receptorul jos. Deocamdat nimic, adug el. Rahat! mri Rosemont. i doar au jurat c au i trimis-o i c o s-o primeti nainte s ajungem noi aici. Atunci trebuie s soseasc din clip n clip. i dac nu te superi, o s mai ateptm. Am o ntlnire la Central, chiar acum. Poate ne vedem mai trziu puin, n seara asta, ei? Ceilali doi cltinar din cap. Langan spuse: Noi mai ateptm. Am primit ordin s le expediem acas n secunda n care facem rost de ele, prin curier, i paz permanent. La Kai Tak ateapt un avion militar ca s preia curierul nu avem voie nici mcar s le copiem aici. Nu credei c exagerai? Numai tu poi s ne spui. Ce-i n hrtiile alea? Crosse se juc cu bricheta. Pe ea se vedea semnul Universitii Cambridge. O avea de cnd nc nu terminase facultatea. E adevrat ce spune AMG despre CIA i Mafie? Rosemont i ntoarse privirea aceea grea. Habar n-am. Voi tia ai folosit tot felul de ticloi n timpul celui de-al doilea rzboi mondial. i am nvat i noi de la voi s profitm de ce avem. E principala voastr regul a jocului. i, n plus, adug Rosemont plin de convingere, rzboiul sta va fi rzboiul nostru de data asta, i indiferent ct va costa, noi l vom ctiga. Mda, trebuie! rspunse Langan ca un ecou, la fel de convins. Fiindc dac de data asta pierdem, se duce dracului toata lumea i alt ans nu mai pupm noi. Pe puntea de comand a navei Sovieki Ivanov, trei oameni stteau cu binoclurile aintite asupra portavionului nuclear. Unul era un civil cu un laringofon la gt, legat la un casetofon, i fcea un comentariu tehnic, de expert asupra celor ce vedea. Din cnd n cnd, cte unul dintre ceilali doi mai aduga i el cte ceva. Amndoi purtau uniforme de marin. Comandantul Suslev i secundul su. Portavionul nainta frumos, remorcherele stteau n ateptare, dar nu se vedea nici o remorc. De pe feriboturi i navele comerciale se nla un cor de sirene n semn de salut. Pe puntea pupa era o ntreag orchestr care cnta. Marinari, n uniforme albe, fceau semne navelor pe lng care treceau. Era o zi foarte umed, soarele dup-amiezii arunca lungi umbre. Comandantu-i expert, spuse secundul. Mda. Dar cu toate radarele alea pe el i un copil ar fi n stare s-l conduc, i rspunse cpitanul Suslev, un individ larg n umeri, brbos, cu nite ochi tipic slavi i o figur prietenoas. Radarele acea care tot mtur pe sus par s fie antenele noului tip de radar de mare distan. Vasili, aa-i? Expertul tehnic i ntrerupt o clipa transmisia. Da, tovare comandant. Dar uitai-v la pupa. Sunt parcate pe punte cinci avioane F5 de interceptare, n partea dreapt a punii de zbor.

323

i se presupunea c nu vor intra n serviciu dect anul viitor, spuse Suslev i uier printre dini. Da, rspunse civilul. Raporteaz asta separat, imediat ce nava acosteaz. Numai vestea asta i merita cltoria n ntregime. Da. Suslev i regl fin binoclul cnd nava fcu maiestuoas un tonou. Acum vedea bine suportul pentru bombe de sub planuri. Cte avioane din astea o mai fi avnd n burt, i cte focoase nucleare? Urmrir n tcere portavionul o vreme. Poate c de data asta s avem noroc, tovare comandant, spuse secundul. S sperm. Atunci moartea lui Voranski nu a fost degeaba. Americanii trebuie s fie nite idioi s vin cu portavionul sta aici. Nu le trece prin cap c orice agent din Asia va fi atras de nava asta? Pentru noi e un noroc. n felul sta ne vine i nou mai uor s-o spionm. Suslev se concentr din nou asupra interceptorului F5, care arta ca o adevrat viespe, printre nite biete mute. Pe puntea de comand erau o mulime de aparate sofisticate dintre cele mai modeme, de supraveghere. Un radar mtura n continuu portul. Un marinar crunt i impasibil urmrea ecranul, semnalul luminos imens al portavionului printre celelalte nenumrate punctioare. Binoclul lui Suslev se ndrept spre castelul de comand care trona amenintor, apoi l plimb de-a lungul ntregii nave. n ciuda voinei lui, simi c-l trece un fior n faa mrimii i puterii acestei nave. Se spune c din 1960, de la lansare, nu s-a mai fcut aprovizionare cu combustibil. n spatele lui se deschise ua de la cabina radio, aflat lng puntea de comand i se art un operator radio care se ndrept spre el i salut, ntinzndui o radiogram. Urgent, de la centru, tovare comandant. Suslev lu radiograma i semn pentru ea. O amestectur de semne cabalistice. Apoi se mai uit o dat la portavion, lsnd binoclul s se odihneascc pe piept, i iei din cabina de comand. Cabina lui se afla imediat spre pupa, pe aceeai punte. Ua era pzit, la fel i accesul spre cabina de comand. nchise cu cheia ua cabinei n urma lui i deschise seiful secret. Cartea cifrului era ascuns ntr-un fel de perete fals. Se aez la birou. Descifr iute mesajul. l citi cu atenie, apoi rmase cu ochii pierdui n gol o vreme. Mai citi o dat, dup care puse cartea cifrului la loc, nchise seiful i arse originalul radiogramei n scrumier. Ridic receptorul. Comanda? Trimite-l pe tovarul Metkin la mine. n vreme ce atepta, rmase pe gnduri lng hublou. Cabina nu era prea dereticat. Pe birou, ntr-o ram, era fotografia unei femei solide care zmbea plin de sine. Mai erau dou fotografii, una a unui tnr n uniform de marin, alta a unei adolescente. Apoi cri, o rachet de tenis, un ziar aruncat pe cueta

324

nefcut. Se auzi un ciocnit n u. Se duse i deschise ua. Dinaintea lui se afla marinarul ce urmrea ecranul radarului. Dimitri, intr, te rog, i spuse Suslev fcndu-i semn cu mna spre radiograma descifrat, dup care nchise ua n urma lui tot cu cheia. Cel care intrase era un brbat scund, solid, crunt i o figur plcut. Oficial el era comisarul politic i deci ofierul cel mai mare n grad de pe nav. Lu hrtia cu mesajul descifrat. Se spunea: Urgen maxim. Suslev Gregor. Vei prelua rspunderile lui Voranski i sarcinile lui imediat. Londra informeaz interese deosebite din partea CIA i MI-6 fa de informaiile din rapoartele secrete transmise ilegal lui Ian Dunross de la Firma Struan de ctre coordonatorul serviciilor secrete britanice AMG. Ordon-i lui Arthur s obin dendat copii. Dac Dunross a distrus rapoartele, transmite un plan realist de a-l putea reine pe Dunross i a-i extrage informaiile prin narcoz chimic profund. Chipul marinarului se ntunec. Ridic privirile spre comandant. AMG? Alan Medford Grant? Corect. S dea domnul s ard n iad o mie de ani de acum ncolo. Dac exist dreptate pe lumea asta aa va fi, sau poate pe lumea cealalt, spuse Suslev zmbind mohort, dup care se duse la dulap de unde scoase o sticl de votc pe jumtate plin i dou pahare. Ascult, Dimitri, dac nu izbutesc, sau nu m mai ntorc nici eu, tu preiei comanda! i art cheia. Deschide seiful. Acolo sunt instruciunile cum s descifrezi i tot ce mai trebuie. Las-m pe mine s m duc n noaptea asta n locul tu. Tu eti mai impor Nu, mulumesc, btrne prietene! i-l btu prietenete pe umeri. n cazul unui accident, preiei comanda i continui misiunea. Doar pentru asta am fost pregtii att! ciocni paharul cu cellalt. Nu-i f griji. Totul va fi bine, spuse el, bucuros c putea aciona aa cum voia el, foarte mulumit cu ce fcea i cu situaia la care ajunsese pentru c, lucru tiut de foarte puini, el era adjunctul efului departamentului pentru Asia, Direcia nti, KGB, departamentul 6, rspunztor pentru toate activitile de spionaj din China, Coreea de Nord i Vietnam, lector la departamentul de afaceri externe al Universitii din Vladivostok, secia 2A, Contrainformaii, colonel KGB, i cel mai important, membru de partid, cu funcii superioare n aparatul din Extremul Orient. Centrul ne-a dat ordinele astea. Tu, aici la bord, vezi cum te pzeti. Bine? Bineneles. Gregor, pentru asta s nu-i faci nici un fel de griji. M descurc eu cu toate. Dar sunt ngrijorat n ce te privete, i spuse Metkin. Navigau mpreun de ani de zile, ajunsese s-l respecte pe Suslev foarte mult, dei n-ar fi putut spune din ce provenea autoritatea aceea a lui care se impunea de la sine. Uneori era tentat s ncerce s afle. Te-ai ncropit i tu, i spuse el. Anul viitor iei la pensie i s-ar putea s ai nevoie de prieteni puternici i singurul mod de a do- bndi ajutorul unor prieteni puternici e s le cunoti toate mdularele. Dar cu Suslev sau fr Suslev tot o s iei tu la pensie n chip onorabil, s stai

325

linitit, frumos, acolo la tine n Crimeea. Cnd i aminti de inutul acela minunat, de climatul plcut al Mrii Negre, visnd s-i triasc i el restul vieii alturi de nevast-sa i din cnd n cnd s-i mai vad feciorul, ofier KGB i el n plin afirmare, acum aflat la Washington, fr s mai fie ameninat nici din nuntru, nici din afar. Dumnezeu s-l apere pe fiul meu de trdare sau de greeli, se rug el ptima, apoi brusc simi c-l cuprinde un val de ghea, ca de obicei, cnd i trecea prin minte c superiorii si s-ar putea s-l ghiceasc c, n ascuns, este credincios, i c prinii si, rani de altfel, l crescuser cu frica lui Dumnezeu. Dac ar fi aflat, atunci s-ar fi dus i pensioara lui i Crimeea, l-ar fi ateptat poate nite ape reci i sttute unde s navigheze, fr cas, fr nimic. Voranski, ncepu el, dar cu pruden, ascunzndu-i ura fa de acel individ, era unul dintre agenii de vrf, nu-i aa? Unde a putut grei? A fost trdat, asta i s-a ntmplat, spuse Suslev ncruntat. O s-i gsim noi pe ucigaii lui i atunci o s plteasc ei. Dar dac numele meu e s fie i el pe lama cuitului i comandantul ridic din umeri, turn vodc n pahare i rse scurt, nervos. i ce-i cu asta! E doar pentru numele partidului, n numele patriei! Ciocnir i bur amndoi pn la fund. Cnd cobori la rm? Suslev simi cum l ncearc alcoolul acela tare, apoi, recunosctor, ls cldura lui s-l nvluie i s-i topeasc nelinitile, temerile, care preau acum mai puin reale. Se ndeprt de hublou. ndat ce portavionul e amarat la cheu, n siguran, spuse el rznd n hohote. Ei, frumoas nav, nu-i aa? Tovare comandant, noi n-avem nimic care s fac fa unei bestii ca asta, aa-i? Nici supersonicelor de pe ea. Nimic. Suslev zmbi i-i mai turn n pahar. Nu, tovare. Dar dac dumanul nu are credina adevrat care s-l ajute s reziste, n-are dect s aib sute de astfel de portavioane i tot nu conteaz. Da, sigur, dar americanii tia sunt cam apucai, s-ar putea ca vreun general de-al lor s o ia razna i ne terg de pe faa pmntului. De acord, acum deocamdat nc pot, dar curnd n-o s mai poat. Le lipsesc boaele pentru asta, i Suslev bu din nou. Curnd? Doar oleac de vreme s mai treac i o s-i facem s-i bage nasu-n cur! oft. i cnd o s ncepem noi, atunci o s fie stranic. O s fie groaznic. Nu. Doar un foarte scurt i sngeros rzboi mpotriva Americii, iar restul lumii se va prbui ca un cadavru putrezit, aa cum i este. Fr vrsare de snge? Dar cum rmne cu bombele lor atomice? Cu bombele lor cu hidrogen? Nu vor folosi ei niciodat ncrcturi atomice i rachete mpotriva noastr, pentru c sunt prea ngrozii, chiar de pe acum, de ale noastre. Fiindc ei sunt convini c noi le vom folosi. i le vom folosi?

326

Nu tiu. Unii comandani ar vrea. Nu tiu. Dar cu siguran c vom rspunde cu ele la un atac. Dar ca s ncepem noi un rzboi atomic? Nu tiu. Va fi destul numai ameninarea cu aceste arme. Nu cred c va fi nevoie de un adevrat rzboi! aprinse hrtia cu mesajul descifrat i o puse n scrumier. nc douzeci de ani de destindere ei, ce geniu sovietic a inventat ideea asta! i vom avea o flot de rzboi mai mare i mai grozav dect a lor, i o flot aerian aijderea. nc de pe acum avem mai multe tancuri i mai muli ostai, dar far nave i avioane trebuie s mai ateptm. Pentru Maica Rusia douzeci de ani de ateptare nu e mare lucru, pentru ca apoi s conduc lumea. i China? Cu China cum rmne? Suslev ddu vodca peste cap i umplu din nou paharele. Sticla se golise, se trnti n cuet. Zri hrtia care ardea ncet n scrumier, rsucindu-se i troznind, stingndu-se. Poate c tocmai asupra Chinei vom fi nevoii s folosim armele nucleare, spuse el indiferent. i n-avem nevoie de nimic de acolo. De nimic. i rezolvm o dat pentru totdeauna i problema Chinei. La ultima noastr analiz, ci oameni aveau ei potrivii ca vrst, s fie api combatani? Vreo sut aisprezece milioane ntre optsprezece i douzeci i cinci. Auzi! Vreo sut aisprezece milioane de diavoli galbeni cu care avem cinci mii de mile de frontier i strinii ne spun s suntem paranoici cnd vorbim de China! i bu tot restul de vodc, pn la ultima pictur. Arma atomic va rezolva n ce ne privete problema Chinei pentru totdeauna. Repede, simplu pe veci! Cellalt ncuviin, din cap. i cu Dunross? Hrtiile lui AMG? Punem noi mna pe ele chiar de la el. Dimitri, la urma urmei unul din oamenii notri face parte din familie, altul e partenerul lui, altul e n serviciul lor secret, i mai exist i Arthur i Sevrin ori ncotro s-ar ntoarce, i mai avem i o duzin de radicali aiurii care s fac glgie n parlamentul lor, unii chiar n guvern. i rser amndoi. Dar dac a distrus hrtiile? Suslev ridic din umeri. Se zice c are o memorie fotografic. i o s-l interoghezi aici? E destul de periculos s trecem la o splare chimici a creierului. N-am mai fcut niciodat. Tu? Nu, nici eu. Comandantul se ncrunt. Disear, cnd raportezi, spune centrului s ne pregteasc un expert n cazul n care vom avea nevoie de unul Koranski de la Vladivostok dac e disponibil.

327

Dimitri ddu din cap, i rmase pe gnduri. Se uit la ediia de diminea a ziarului Guardian, mototolit, i aruncat n cueta comandantului. Se duse i-l ridic, ochii i sticlir plini de interes. Gregor, dac va fi nevoie s-l reinem pe Dunross, ce-ar fi s punem chestia pe seama lor! i art ziarul. Titlu mare, scos n eviden: SUSPECI N CAZUL RPIRII DE CTRE VRCOLACI. Dac Dunross nu se mai ntoarce, poate c omul nostru ajunge tai-pan, ce zici? Suslev ncepu s rd: Dimitri, eti un geniu. Rosemont se uit la ceas. Ateptase ndeajuns. Roger, pot folosi telefonul tu? Bineneles, i rspunse Crosse. Cel de la CIA i strivi igara n scrumier i form numrul biroului CIA de la consulat. Aici Rosemont, d-mi 2022. Centrul de comunicaii al CIA. Aici 2022, la telefon Chapman. Cine-i? Rosemont. Salut Phil, ceva nou? Nu, doar c Marty Povitz raporteaz c la bordul lui Ivanov e grozav de mult activitate, binocluri de mare putere etc. Trei tipi. Unul dintre ei e un civil, ceilali doi sunt comandantul i secundul. Una dintre antenele lor de radar lucreaz nentrerupt. Vrei s-l anunm pe comandantul de pe Corregidor? Nu, la naiba, nu e nevoie s-l facem s mai i mite din coad mai mult dect e nevoie. Phil, ia spune, am primit vreo confirmare la comunicarea noastr 40-41? Bineneles Stan, a sosit stai a sosit la 16.03 ora local. Mulumesc Phil. Rosemont aprinse alt igar. Langan, care nu era fumtor, l privi lung, dar nu spuse nimic. Crosse fuma i el. Roger, ia spune, ce nvri de fapt? l ncoli Rosemont aspru, fcndu-l pe Langan s tresar. i tu ai primit comunicarea urgent 1-4 a la 16.03 la fel ca i noi. De ce ne mai ii? Pentru c n momentul sta socot c e mai bine aa, i rspunse Crosse cu o voce foarte plcut. Rosemont se nroi la fa, la fel ca i Langan. Ei bine, nou nu ne convine i am dispoziii, dispoziii oficiale s ridic copiile chiar n clipa asta. Stanley, mi pare tare ru. Rosemont se nroi cu totul, dar i pstr cumptul. Nu ai de gnd s ndeplineti o dispoziie 1-4 a? n clipa asta nu.

328

Rosemont se ridic n picioare i se ndrept spre u. Roger, n regul, dar eu am s te raportez. i smuci sigurana, deschise ua furios i dispru. Langan se ridicase i el n picioare, ncruntat. Roger, spune-mi i mie care-i motivul? Crosse se uit la el calm. Motivul pentru ce? Langan ncepu s se nfurie i el, dar se opri brusc, ngheat de un gnd. Dumnezeule, Roger, nici tu n-ai pus mna pe documentele alea! Aa-i? Ed, haide, ncepu Crosse blnd, tu cel puin ar trebui s tii ct de eficieni suntem noi. Roger, sta nu-i un rspuns. Le ai sau nu le ai? Cel de la FBI l nfrunt cu privirea pe Crosse, dar acesta nici nu se sinchisi. Iei i el din birou, nchiznd ua. n aceeai clip Crosse atinse resortul care nchidea ua. Zvorul se bloc. Ridic telefonul i form un numr. Brian? Vreo veste de la Dunross? Nu, sir. Ne ntlnim chiar acum jos, vii cu Armstrong. Da, sir. Crosse puse receptorul n furc, lu un mandat oficial de arestare pe frontispiciul cruia scria REINUT N BAZA LEGII SECRETULUI DE STAT. Complet iute numele lui Ian Dunross i semn amndou copiile. Prima copie o pstr la el, cealalt o nchise cu cheia n sertar. Arunc o ochire prin birou, verific dac totul era n regul. Satisfcut, aez o uvi de hrtie n crptura sertarului nct numai el ar fi tiut dac cineva l-ar fi deschis sau ar fi ncercat s o fac. Iei. n urma lui se auzir nchizndu-se zvoare grele de siguran. 23 Ora 17.45 Dunross se afla n sala de consiliu a Companiei Struan mpreun cu ceilali directori ai firmei Nelson Trading, i l privea pe Richard Kwang. Nu, Richard, mi pare ru, dar nu pot s atept pn mine dup nchidere. Pentru tine e totuna. Pentru mine conteaz. Richard Kwang era lac de sudoare. Ceilali l priveau Phillip Chen, Lando Mata i Tung Zeppelin. N-ai dreptate, Richard, spuse Lando Mata tios. Madonna! Se pare c nu-i dai seama ct de serioas e presiunea asupra bncii. Dunross oft. tia c dac n-ar fi fost el acolo ar fi fcut cu toii spume la gur i ar fi ipat unul la cellalt i i-ar fi aruncat cuvinte obscene, aa cum se ntmpl de obicei la orice negociere oficial ntre chinezi, mai ales la una att de serioas ca aceasta. Dar exista o lege a Nobilei Case care cerea ca toate ntlnirile

329

consiliului de conducere s se desfoare n englez, iar engleza i mpiedica pe chinezi s se blcreasc i i i stnjenea, ceea ce de fapt se i urmrea. Trebuie s o rezolvm acum, Richard. Sunt de acord. Lando Mata era un portughez trecut de cincizeci de ani, brbat frumos cu trsturi ascuite, cu ochi negri, pr ntunecat i ten auriu dovad clar a sngelui chinezesc al mamei sale. Degetele lui lungi i fine pianotau continuu pe masa de conferine i el tia c Richard Kwang nu va ndrzni niciodat s dezvluie c el, cu Tung Zgrcitul i Mo Contrabandistul deineau controlul asupra bncii. Banca noastr e una, gndi el furios, dar aurul nostru e altceva. Nu putem s ne periclitm aurul, nici banii lichizi. Niciodat, spuse nervos Tung Zeppelin. Tata voia s v spun foarte clar i asta. El vrea aurul lui! Madre de Dios, avem aproape cincizeci de tone de aur n subsolurile tale. De fapt sunt mai mult de cincizeci de tone, spuse Tung Zeppelin, cu fruntea mbrobonit de sudoare. Btrnul mi-a dat cifrele sunt 1.792. 668 uncii, n 298. 778 lingouri de cinci taeli. Aerul din ncperea vast era ncins i umed, ferestrele deschise. Tung Zeppelin era un brbat de 40 de ani, solid, cu ochi mici i nguti, bine mbrcat, fiul cel mai mare al lui Tung Zgrcitul, iar accentul lui de aristrocat britanic. Porecla i venea de la un film pe care Zgrcitul l vzuse n ziua naterii sale. Richard, e corect, nu? Richard Kwang mut hrtiile din faa lui unde se aflau trecute cantitatea de aur i balana curent a firmei Nelson Trading. Dac trebuia s le dea aurul i banii n seara aceea, lichiditile bncii vor fi serios afectate i, cnd vestea se va rspndi, aa cum desigur se va ntmpla, ntregul lor edificiu va fi zguduit din temelii. Ce ai de gnd s faci, cine tmpit, ipase la el soia lui nainte ca el s plece din birou. S amn, s amn i s sper c Nu! Spune-le c eti bolnav! Dac eti bolnav nu le poi da banii notri. Nu poi merge la ntlnire! Fugi acas i noi o s spunem Nu pot, chiar tai-panul a sunat. i jigodia aia de Mata a sunat! Nu ndrznesc s nu m duc! Oh, oh, oh! Atunci afl cine ne hituiete i pltete-l! Unde i-e capul? Pe cine ai suprat? Sigur c ai suprat pe unul din mpuiii ia de quai loh. Gsete-l i pltete-l, altfel o s pierdem banca, Clubul de Turf, o s pierdem caii, o s pierdem Rolls-ul i o s ne pierdem pentru totdeauna cinstea obrazului! Aiiiiaaa! Dac se duce banca, n-o s mai fii niciodat Sir Richard Kwang, nu c m-ar interesa s devin Lady Kwang, oh nu! F ceva! Gsete-l pe Richard Kwang i simi sudoarea curgndu-i pe spate, dar rmase calm, ncercnd s gseasc un mijloc de a iei din ncurctur.

330

Aurul este n deplin siguran, i banii votri la fel. Noi am fost de la nceput bancherii firmei Nelson Trading, i n-am fost niciodat n pericol. Am riscat mult cu voi la nceput. Haide, Richard, spuse Mata, ascunzndu-i sila. Nu riti deloc cu aurul. Cu siguran nu cu aurul nostru. Aurul aparinea companiei Great Good Luck din Macao, care de treizeci de ani deinea i monopolul pariurilor. Valoarea actual a companiei depea dou miliarde de dolari SUA. Tung Zgrcitul deinea 30%, Lando Mata 40% iar urmaii lui Mo Contrabandistul, care murise cu un an nainte, celelalte 30%. Iar noi, i spunea Mata, noi mpreun deinem 50% din Ho-Pak pe care tu, ccreaz tmpit de cine, ai pus-o ntr-un fel n primejdie. mi pare ru, Richard, dar votez pentru ca Nelson Trading s-i schimbe banca cel puin pentru moment. Tung Zgrcitul este cu adevrat furios i am procura familiei Chin. Dar Lando, ncepu Richard Kwang, nu ai de ce s-i faci probleme! degetul lui se opri pe ziarul deschis, China Guardian, care zcea pe mas. Noul articol al lui Haply spune din nou c suntem o banc trainic, totul nu e dect o furtun ntr-un pahar cu ap, strnit de un bandit rut E posibil. Dar chinezii cred n zvonuri, iar asaltul asupra bncii exist cu adevrat, spuse Mata tios. Btrnul crede n zvonuri, spuse Tung Zeppelin aprins. i l crede i pe Wu Patru Degete. Patru Degete i-a telefonat n dup-amiaza asta i i-a spus c i-a scos toi banii i l-a sftuit s fac acelai lucru, i ntr-o or Lando i cu mine eram n avionul nostru Catalina i ne-ndreptam ncoace i tu tii c nu-mi place deloc s zbor. Richard, tu tii prea bine c dac btrnul vrea ca ceva s fie fcut acum, e fcut acum. Da, gndi dezgustat Richard Kwang, avarul la btrn, i mpuit ar iei din mormnt i pentru cincizeci de ceni. V propun s ateptm o zi sau dou Dunross i lsa s vorbeasc doar pentru cinstea obrazului lor. El hotrse deja ce aveau s fac. Nelson Trading era o firm deinut n totalitate de compania Struan, aa c ceilali directori aveau de fapt un cuvnt mult prea mic de spus n toat afacerea asta. Dar dei Nelson Trading avea licena exclusiv a guvernului Hong Kongului pentru importul de aur, fr afacerile cu aur ale companiei Great Good Luck ceea ce nsemna fr protecia lui Tung Zgrcitul i a lui Lando Mata profiturile firmei Nelson Trading erau aproape nule. Nelson Trading primea un comision de un dolar la uncie pentru fiecare uncie de aur importat pentru companie i livrat la cheul din Macao, i nc un dolar la uncie pentru exporturile din Hong Kong. n semn de apreciere pentru conceperea ntregii afaceri n Hong Kong, i la propunerea companiei, Nelson Trading primise 10% din profitul real. n anul acela, guvernul japonez fixase n mod arbitrar rata oficial a aurului la 55 de dolari uncia ceea ce nsemna un profit de

331

15 dolari la uncie. La piaa neagr ar fi fost mai mult. n India ar fi fost aproape 98 de dolari. Dunross i privi ceasul! n cteva minute Crosse va fi acolo. Avem un activ de peste un miliard, Lando, repet Richard Kwang. Bun, interveni Dunross pe un ton tranant, ncheind ntlnirea. Atunci, Richard, ntr-adevr nu conteaz, n nici un fel. N-are rost s mai ateptm. Am aranjat deja. Camionul pentru transfer va fi la intrarea lateral a bncii la ora 8 fix. Dar De ce att de trziu, tai-pan? ntreb Mata. Nu-i nici ora 6. Atunci va fi ntuneric, Lando. Nu vreau s mut 50 de tone de aur n plin zi. S-ar putea s fie tlhari prin preajm. Nu se tie niciodat, nu? Dumnezeule, crezi c triazii? Tung Zeppelin era ocat. l sun pe tata. S mai aduc nite paznici. Da, spuse Mata, sun-l imediat. Nu e nevoie, i spuse Dunross. Poliia ne-a sftuit c nu-i bine s facem prea mult glgie. Au spus c or s fie i ei acolo, ascuni. Mata ezit. Bine, dac spui tu, tai-pan. Tu rspunzi. Desigur, rspunse Dunross politicos. De unde s tim noi dac Victoria e sigur? Dac nici Victoria nu e, atunci mai bine o tergem din China. Dunross ridic receptorul i form numrul direct al lui Johnjonn la banc. Bruce? Ian. O s avem nevoie de subsol la opt jumtate fix. Foarte bine. Oamenii notri de paz vor fi acolo. Folosii intrarea lateral cea din Strada Dirk. Da. Ai anunat poliia? Da. Bun. Apropo, Ian, despre Richard mai e cu tine? Da. D-mi un telefon cnd poi sunt acas disear. Am verificat i situaia lui nu arat deloc bine. Prietenii mei de la bncile chinezeti sunt cu toii, foarte nervoi chiar Mok-tung a avut nite probleme la Aberdeen, i chiar i noi. Sigur c i vom avansa lui Richard toi banii de care are nevoie, girai cu proprietile lui, proprieti acceptabile la banc, dar dac a fi n locul tu mi-a scoate toi banii lichizi. Aranjeaz ca Blacs s se ocupe mai nti de cecul tu la cliringul de disear. Orice cliring bancar al cecurilor i mprumuturilor bancare se fcea n subsolul Bncii Londrei, Contonului i Shanghaiului la miezul nopii, cinci zile pe sptmn. Mulumesc, Bruce. Pe curnd, apoi ctre ceilali: Totul este aranjat. Evident, transferul va fi secret. Richard, o s am nevoie de un cec de cliring pentru balana lui Nelson Trading. i eu vreau unul pentru balana tatei, se auzi i Zeppelin.

332

Richard Kwang spuse: Voi trimite cecurile mine, la prima or. Disear, spuse Mata, ca s se fac cliringul la noapte. Ochii i se nchiser i mai mult. i, bineneles, unul pentru balana mea. Nu am suficiente lichiditi pentru a acoperi cele trei cecuri nici o banc nu ar avea suma asta, explod Richard Kwang. Nici mcar Banca Angliei. Sigur. Sun, te rog, pe cine vrei pentru a gira cu proprietile tale. Havergill, sau Southerby, degetele lui Mata se oprir din pianotare. Ei ateapt telefonul tu. Ce? Da. Am vorbit cu amndoi n dup-amiaza asta. Richard Kwang nu spuse nimic. Trebuia s gseasc o cale de-a nu da banii n seara aceea. Dac n-o face, va ctiga dobnda pe o zi i poate mine nu va mai fi nevoie s plteasc. Dew neh loh moh pe toi mpuiii de quai loh i cei pe jumtate quai loh, care sunt i mai ri. Zmbi la fel de dulce ca i Mata. Fie, cum vrei. Dac venii amndoi la banc peste o or Se poate i mai bine, spuse Dunross. Phillip va merge acum cu tine. Poi s-i dai toate cecurile. De-acord, Phillip? Oh da, tai-pan, spuse Richard Kwang, prinznd iar curaj. Tocmai gsise o soluie excelent. Un atac de inim simulat n main, n drum spre banc i apoi Bun, mulumesc. Atunci, dac te duci imediat la Blacs, vor face cliringul la miezul nopii. Asta i d suficient timp, Richard, nu? Oh, oh da, da, tai-pan. Apoi vzu rceala din ochii lui Dunross i stomacul i se strnse i se rzgndi. De ce trebuie ei s-mi ia att de muli bani? i spuse el pe cnd se ridica. Mai avei nevoie de mine acum? Bun, hai, Phillip. Ieir din ncpere. Urm o linite adnc. Bietul Phillip, arat ngrozitor, spuse Mata. Da. Nici nu e de mirare. Triazi mpuii, spuse Tung Zeppelin i se cutremur. Vrcolacii trebuie s fie strini dac i-au trimis urechea! se nfior iar. Sper s nu vin la Macao. Circul tot mai mult zvonul c Phillip deja trateaz cu ei, negociind cu Vrcolacii n Macao. Nu-i adevrat, spuse Dunross. Dac ar face-o, nu i-ar spune, tai-pan. i eu a ine secret. Tung Zeppelin se uit mohort spre telefon. Dew neh loh moh pe toi mpuiii de rpitori. E Ho-Pak terminat? ntreb Mata. Dac Richard Kwang nu rmne cu lichiditi, da. n dup-amiaza asta Dunstan i-a lichidat toate conturile la el. Ah, deci nc o dat se adeverete un zvon! M tem c da, lui Dunross i prea ru pentru Richard Kwang i Ho-Pak, dar mine va vinde fr acoperire. Capitalul lui va scdea vertiginos.

333

Cum va afecta asta boom-ul pe care l-ai prevzut? L-am prevzut eu? Cumperi o mulime de aciuni Struan, aa am auzit. Mata zmbi uor. La fel a fcut i Phillip, i tai-tai a lui, i familia ei. Oricine poate s cumpere aciuni de-ale noastre, Lando, oricnd. Au un pre derizoriu. Tung Zeppelin asculta cu atenie. Inima ncepu s-i bat mai repede. i el auzise zvonuri c familia Chen din Nobila Cas cumprase n ziua aceea. Ai vzut articolul de azi al Btrnului Tung Orbul? Despre prosperitatea care urmeaz? Vorbea foarte serios. Da, spuse Dunross grav. Cnd l citise diminea jubilase i prerea lui despre influena Diannei Chen se schimbase. Fr s vrea, Dunross citise din nou articolul i pentru o clip se ntrebase dac ntr-adevr prezictorul prevzuse propria lui prere. Btrnul Tung Orbul e rud cu tine, Zep? ntreb el. Nu, tai-pan, nu, din cte tiu eu. Dew neh loh moh, dar e cald azi. M bucur c m ntorc la Macao vremea e mult mai bun la Macao. Participi anul sta la raliu, tai-pan? Da, sper c da. Bun! Blestemat fie Ho-Pak! Richard ne va da cecurile, nu-i aa? Btrnul va face o comoie dac va lipsi un penny. Da, spuse Dunross, apoi observ privirea ciudat a lui Mata. Ce s-a ntmplat? Nimic, Mata se uit spre Zeppelin. Zep, e foarte important s avem ct mai repede aprobarea tatlui tu. De ce nu ncerci, cu Claudia, s dai de el! Bun idee. Asculttor, chinezul se ridic i iei din camer, nchiznd ua dup el. Dunross i ndrept atenia spre Mata. Ei bine? Mata ezit. Apoi spuse calm. Ian, m gndesc s-mi iau tot capitalul din Macao i Hong Kong i s-l depun la New York. Dunross l privi tulburat. Dac faci asta ncurci toat afacerea noastr. Dac te retragi, se retrage i Zgrcitul, i apoi familia Chin, i Patru Degete i toi ceilali. Ce e mai important, tai-pan, afacerea sau banii ti? Nu vreau ca afacerea s fie dat peste cap aa. Ai finalizat cu Par-Con? Dunross l privi. Verbal, da. Contractele peste apte zile. Retragerea asta ne va lovi pe toi, Lando. Ru. i ce va fi ru pentru noi va fi ru i pentru tine i foarte foarte ru pentru Macao.

334

O s m gndesc la ce-ai spus. Deci Par-Con vine n Hong Kong. Foarte bine i dac American Superfoods preiau H. K. General Stores, atunci va fi o nou cretere pe pia. Poate c Btrnul Tung Orbul n-a exagerat. Poate c vom avea noroc. A greit el vreodat pn acum? Nu tiu. Personal nu cred s aib o relaie special cu Atotputernicul, dei o mulime de oameni cred asta. Un boom ar fi foarte bun, ntr-adevr foarte bun. La momentul potrivit. Da, adug Mata pe un ton ciudat, am putea contribui puin la cel mai mare boom din istoria noastr, nu? Ai vrea s contribui? Zece milioane dolari SUA pentru mine i familia Chin pe Zgrcit nu-l intereseaz, tiu eu. mi spui unde i cnd. Jumtate de milion n aciuni Struan la nchidere joi, restul mprit ntre Rothwell-Gornt, Adan Properties, Hong Kong Wharf, Hong Kong Power, Golden Ferries, Kowloon Investments i H.K. General Stores. De ce joi? De ce nu mine? Ho-Pak va scdea piaa. Dac o s cumprm joi chiar nainte de nchidere, facem avere. Cnd anuni nelegerea cu Par-Con? Dunross ezit. Apoi spuse: Vineri, dup nchidere. Bun. Sunt cu tine, Ian. Cincisprezece milioane. Cincisprezece n loc de zece. O s vinzi aciuni Ho-Pak fr acoperire mine? Bineneles, Lando. tii cine e n spatele presiunii asupra bncii Ho-Pak? Nu. Dar Richard s-a ntins prea mult, i n-a fost prea nelept. Oamenii vorbesc, chinezii n-au niciodat ncredere n nici o banc, i sunt sensibili la zvonuri. Cred c banca va da faliment. Isuse! Joss, degetele lui Mata se oprir din btut. Vreau s triplez importurile de aur. Dunross se uit mirat la el. De ce? Ai ajuns la capacitatea maxim. Dac i presezi vor face greeli i vei pierde mai mult. n momentul sta ai totul perfect echilibrat. Da, dar Patru Degete i alii ne asigur c pot face transporturi substaniale, sigure. Nu-i nevoie s-i presezi pe ei sau piaa ta. Nu-i nevoie. Ascult-m o clip. Sunt probleme n Indonezia, probleme n China, India, Tibet, Malaya, Singapore, agitaie n Filipine, iar acum americanii vin n Asia de sud-est, ceea ce va fi minunat pentru noi i ngrozitor pentru ei. Inflaia va crete i atunci, ca de obicei, fiecare om de afaceri nelept din Asia, n special oamenii de afaceri chinezi, o s vrea s scape de bancnote i s aib aur. Ar trebui s fim pregtii s le satisfacem cererile. Ce-ai auzit, Lando?

335

O mulime de lucruri ciudate, tai-pan. De exemplu, c anumii comandani de armat americani vor o confruntare total cu comunitii. i au ales Vietnamul. Dar americanii nu vor nvinge niciodat acolo. China nu-i va lsa, i nici n Coreea. Orice carte de istorie le va spune c ntotdeauna China trece propriile-i granie pentru a-i proteja zonele-tampon atunci cnd se apropie vreun invadator. Chiar i aa, confruntarea va avea loc. Dunross l studie pe Lando Mata, a crui imens avere i ndelungat practicare a onorabilei meserii de om de afaceri, cum o descria el, i permiteau s intre uor n cele mai secrete locuri. Ce-ai mai auzit, Lando? CIA i-a dublat bugetul. Asta trebuie s fie secret. Nimeni nu putea ti. Da. Dar eu tiu. Msurile lor de securitate sunt uimitoare, Ian, CIA e bgat peste tot n Asia de sud-est. Cred c unii dintre adepii lor, prost ndrumai, ncearc chiar s se strecoare n comerul cu opiu n Triunghiul de Aur n beneficiul prietenilor lor din triburile de pe dealurile Mekongului pentru a-i ncuraja s lupte mpotriva Viet Congului. Cristoase! Da. Fraii notri din Taiwan sunt furioi. i din ce n ce mai muli bani ai guvernului american se scurg n aeroporturi, porturi, drumuri. n Okinawa, Taiwan i mai ales n Vietnamul de Sud. Anumite familii, cu relaii politice nalte, contribuie la asigurarea cimentului i a oelului n condiii foarte favorabile. Cine? Cine produce ciment? Poate n s spunem n New England? Doamne Dumnezeule, eti sigur? Mata zmbi fr umor. Am auzit chiar c o parte dintr-un mprumut guvernamental foarte mare pentru Vietnamul de Sud a fost acordat pentru un aeroport inexistent care e nc o jungl de neptruns. Oh, da, Ian, ctigurile sunt deja imense. Aa c te rog, ncepnd de mine cere cantiti de trei ori mai mari. Luna viitoare inaugurm noua linie de nave pe aripi submersibile asta va scurta drumul pn la Macao de la trei ore la aptezeci i cinci de minute. N-ar fi mai sigure avioanele Catalina? Nu, nu cred. Navele pe aripi pot cra mult mai mult aur i pot depi orice vas n apele astea vom avea comunicaii radar permanente, cele mai bune, aa c putem ntrece orice pirat. Dupa o pauz, Dunross spuse: Att de mult aur ar putea atrage tot felul de ticloi. Poate chiar escroci din toat lumea. Mata schi unul din zmbetele sale subirii Las-i s vin. N-o s mai plece niciodat de aici. Avem brae lungi n Asia, degetele lui i ncepur din nou darabana. Ian, noi suntem prieteni vechi, a vrea un sfat.

336

Cu drag inim orice. Crezi n schimbare? Schimbare n afaceri? Da. Depinde, Lando, rspunse imediat Dunross. Nobila Cas s-a schimbat prea puin n aproape un secol i jumtate, dar din alte puncte de vedere s-a schimbat mult. l privi i atept. Dup o pauz Mata spuse: n cteva sptmni guvernul din Macao e obligat s pun din nou la licitaie concesionarea comerului cu aur Dunross fu deodat foarte atent. Toate marile afaceri din Macao erau fcute pe baz de monopol, monopolul fiind obinut de persoana sau compania care oferea pentru acest privilegiu taxa anual cea mai mare. E al cincilea an. La fiecare cinci ani, departamentul nostru cere licitaii restrnse. Licitaia este deschis oricui, dar, practic, noi i studiem foarte atent pe cei care vor licita (urm un moment de tcere, apoi Mata continu). Vechiul meu asociat, Mo Contrabandistul, e deja mort. Urmaii lui sunt mult prea cheltuitori, sau mai interesai n Occident, jucndu-i banii n sudul Franei sau cutreiernd terenurile de golf, dect de starea i viitorul sindicatului. Pentru cei din familia Mo istoria e aceeai, veche de cnd lumea: un culi gsete aur, ascunde banii, investete n pmnt, economisete banii, devine bogat, i cumpr concubine bogate care l termin repede. A doua generaie, nemulumit, cheltuiete banii, ipotecheaz pmntul pentru a-i cumpra cinstea obrazului i favorurile doamnelor. A treia generaie vinde pmntul, se ruineaz pentru unele favoruri. A patra generaie e din nou culi, vocea lui Mata era calm, chiar blnd. Vechiul meu prieten e mort i n-am nici un sentiment pentru fiii lui sau pentru fiii fiilor lui. Sunt bogai, imens de bogai datorit mie, i-i vor gsi singuri poziia social, bun, proast sau foarte proast. n ceea ce-l privete pe Zgrcit, i degetele lui se oprir din nou. Zgrcitul e pe moarte. Dunross spuse surprins: Dar l-am vzut chiar acum vreo sptmn i prea sntos, slab ca ntotdeauna, ns la fel de acru i nesuferit. E pe moarte, Ian. tiu pentru c i-am servit de interpret pentru medicii portughezi. N-avea ncrederc n nici unul din fiii lui aa mi-a spus. A durat cteva luni pn l-am convins s mearg s-i consulte, dar ambii doctori au fost foarte siguri: cancer al colonului. I-a cuprins tot corpul. I-au dat o lun, dou luni asta a fost acum o sptmn. Mata zmbi. Btrnul Zgrcit i-a njurat doar, le-a spus c se neal i c sunt nite proti i c n-o s plteasc niciodat pentru un diagnostic greit, i portughezul cel subire rse fr umor. Are o avere de peste 600 de milioane dolari SUA, dar n-o s le plteasc niciodat acelor doctori, i tot ce va face va fi s bea n continuare amestecurile alea chinezeti de ierburi urt mirositoare i cu gust ru i s fumeze din cnd n cnd opiu. Pur i

337

simplu nu va accepta un diagnostic quai loh, occidental l cunoti doar. l cunoti foarte bine, nu? Da. Cnd Dunross era n vacan, tatl lui obinuia s-l trimit s munceasc pentru unii vechi prieteni. Tung Zgrcitul fusese unul din ei, i Dunross i aminti ngrozitoarea var pe care o petrecuse transpirnd n subsolurile mpuite ale bncii din Macao a sindicatului, ncercnd s-l mulumeasc pe mentorul su i s nu plng de furie la gndul a ceea ce trebuia el s ndure n timp ce toi prietenii si se jucau afar. Dar acum era bucuros c existase acea var. Zgrcitul l nvase multe despre bani valoarea lor, cum s-i faci, cum s-i pstrezi, despre camt, lcomie i rata chinezeasc obinuit de mprumut, n timpurile bune, de 2% pe lun. Ia o garanie de dou ori mai mare dect ai nevoie, dar dac nu poate s-i ofere nimic, atunci uit-te n ochii celui care mprumut, obinuia s ipe la el Zgrcitul. N-are garanie, atunci evident i iei o dobnd mai mare. Acum gndete-te, ai ncredere n el? Poate da napoi banii? E harnic sau e lene? Uit-te la el, prostule, el e garania ta! ct de mult vrea el banii mei ctigai cu greu? Se istovete muncind? Dac da, ce conteaz pentru el doi la sut pe lun sau patru la sut? Nimic. Dar banii mei sunt cei ce-l vor face pe nenorocit bogat, dac jossul lui e s fie bogat. Omul nsui este garania de care ai nevoie! D-i orict fiului unui om bogat dac gireaz cu motenirea lui i vei avea averea tatlui banii vor fi aruncai pe fete, dar ce-i pas, sunt banii lui, nu ai ti! Cum devii bogat? Strngi! Strngi bani, cumperi pmnt cu o treime din ei, mprumui o treime i pstrezi o treime lichizi. mprumut numai persoanelor civilizate i nu te ncrede niciodat ntr-un quai loh chicotea el. Dunross i amintea foarte bine de btrnul cu ochi reci, fr dini un analfabet care nu tia s citeasc i s scrie dect trei caractere, cele ale numelui su , care avea o minte ca un computer, care tia pn la ultimul bnu cine ce-i datora i cnd era scadena. Nimeni nu ncercase vreodat s nu-i achite datoriile, pentru c nu merita s trieti mereu hituit. n vara aceea avea treisprezece ani i se mprietenise cu Lando Mata. Atunci, ca i acum, Mata era ca o fantom, o prezen misterioas care circula n sferele guvernamentale ale Macao-ului cum dorea, ntotdeauna n umbr, abia vzut, abia cunoscut, un om ciudat care aprea i disprea dup toane, lua ce-i plcea, adunnd averi inimaginabile cum i cnd dorea. Chiar i acum nu erau dect civa oameni care abia i cunoteau numele, iar pe el personal i mai puini. Nici mcar Dunross nu fusese niciodat n vila lui din Strada Fntnii Sparte, o cldire joas i ntins, ascuns n spatele porilor de fier i a zidurilor de piatr uriae care o nconjurau, nici mcar el nu tia cu adevrat nimic despre el de unde venea, cine i erau prinii, sau cum reuise s pun mna pe acele dou monopoluri care valorau imens. mi pare ru de btrnul Zgrcit, spuse Dunross. A fost ntotdeauna un ticlos dur, dar n-a fost mai dur cu mine dect cu propriii lui fii.

338

Da. E pe moarte. Joss. i n-am nici un sentiment pentru nici unul din urmaii lui. Ca i cei din familia Chin, vor fi bogai, toi. Chiar Zeppelin, spuse cu un rnjet Lando Mata. Chiar Zeppelin va cpta 50-75 de milioane dolari SUA. Cristoase, cnd te gndei la toi banii care ies din jocurile de noroc. Pleoapele lui Mala coborr. S fac o schimbare? Dac vrei s lai n umbra ta un monument, da. n acest moment sindicatul permite doar jocuri de noroc chinezeti fan-tan, domino i zaruri. Dac noul grup ar fi modern, deschis spre schimbri i ar moderniza dac ar construi un nou cazinou mare, cu mese pentru rulet, vingt-et-un, chemin-de-fer, chiar barbut american, toat Asia ar da nval n Macao. Ce anse sunt ca Hong Kongul s legalizeze jocurile de noroc? Nici una tii mai bine dect mine c fr aur i jocurile de noroc Macao ar disprea, i politica de baza a britanicilor i a Hong Kongului e s mpiedice ca asta s se ntmple. Noi avem cursele de cai, voi avei mesele de joc. Dar cu proprietile astea moderne, hoteluri noi, jocuri noi, noi nave cu submersibile vei avea un venit att de mare c va trebui s-i deschizi propria ta banc. Lando Mata lu o foaie de hrtie, se uit la ea, apoi i-o ntinse. Aici sunt patru grupe de cte trei nume de persoane cu care am fi de acord s liciteze. A vrea prerea ta. Dunross nu se uit la list. Ai vrea s aleg grupul asupra cruia te-ai hotrit deja? Mata rse. Ah, Ian, m cunoti prea bine! Da, am ales grupul care va ctiga, dac oferta va fi suficient de mare. tie vreunul din grupuri c s-ar putea s-i iei ca parteneri? Nu. Dar Zgrcitul i familia Chin nu vor ceda uor monopolul. Dac Zgrcitul moare nainte de licitaie, un nou sindicat va hotr. Dac nu, va fi o alt schimbare, Dunross se uit la list. i rmase cu gura cscat. Toate numele aparineau unor chinezi cunoscui din Hong Kong i Macao, toi foarte bogai, unii cu un trecut ciudat. Ei bine, cu toii sunt foarte cunoscui, Lando. Da. Pentru a ctiga o avere att de mare, pentru a conduce un imperiu al jocurilor de noroc e nevoie de oameni pricepui. Dunross zmbi i el. De acord. Atunci de ce eu nu sunt pe list? Renun ntr-o lun la Nobila Cas i-i poi forma propriul tu sindicat. i garantez c oferta ta va ctiga. Eu iau patruzeci la sut. mi pare ru, dar nu se poate, Lando. Ai putea avea n zece ani o avere personal de 500 de milioane pn la un miliard de dolari.

339

Dunross ridic din umeri. Ce-nseamn banii? Moh ching moh meng! N-ai bani n-ai via! Da, dar nu exist suficieni bani n lume care s m fac s renun la Nobila Cas. Totui. i propun ceva. Compania Struan se va ocupa de jocurile de noroc pentru tine, prin interpui. mi pare ru, dar nu. Totul, sau nimic. Am putea s o facem mai bine i mai ieftin dect oricine, cu mai mult fler. Dac demisionezi. Totul sau nimic, tai-pan. Pe Dunross l durea capul la gndul attor bani, dar auzi hotrrea din vocea lui Lando Mata. E corect aa. mi pare ru, nu sunt disponibil, spuse el. Sunt sigur c tu, tu personal ai fi binevenit ca un ca un consultant. Dac aleg grupul corect? Poate, i portughezul zmbi. Ce zici? Dunross se ntreba dac s rite s intre ntr-o astfel de asociere. S faci parte din sindicatul jocurilor de noroc din Macao nu era acelai lucru cu a fi econom la Clubul de Turf. M mai gndesc i te anun. Bine, Ian, s-mi spui ce-ai hotrt n dou zile, da? S-a fcut. O s-mi spui care e oferta ctigtoare dac te hotrti s schimbi? Un asociat sau un consultant ar trebui s tie asta. Acum, nc ceva i pe urm trebuie s plec. Nu cred c o s-l mai vezi vreodat pe prietenul tu Tsuyan; Dunross se uit uimit la el. Ce? M-a sunat din Taipe ieri diminea, foarte agitat. M-a ntrebat dac pot s-i trimit un avion Catalina, s-l ia n secret. Mi-a spus c e urgent, o s-mi explice cnd ne vedem. Va veni direct la mine cnd ajunge, i Mata ridic din umeri i-i examin unghiile cu manichiur perfect. Tsu-yan e un vechi prieten, am mai gzduit vechi prieteni, aa c am fost de acord cu zborul. N-a mai venit, Ian. Oh, a sosit cu o barc rapid omul meu l atepta la debarcader s-l ia, Mata ridic privirea. E aproape incredibil. Tsu-yan era mbrcat n haine zdrenroase i mpuite de culi i avea o plrie de paie pe cap. A murmurat ceva c m va vedea ceva mai trziu n seara aceea, a srit n primul taxi i a disprut rapid, ca i cum toi diavolii erau pe urmele lui. Omul meu a rmas ncremenit. Nu te neli? Eti sigur c el era? Oh, da, Tsu-yan e bine cunoscut din fericire omul meu e portughez i are iniiativ. A pornit n urmrirea lui. Mi-a spus c taxiul lui Tsu-yan s-a ndreptat spre nord. Lng Poarta Barierii taxiul s-a oprit i Tsu-yan a pornit-o pe jos, ct de repede putea fugi, i a trecut n China. Omul meu a stat i l-a privit cum fugea pn la grnicerii aflai n partea comunist i apoi a disprut n camera de gard.

340

Dunross l privea pe Mata i nu-i venea s cread. Tsu-yan era unul dintre cei mai cunoscui capitaliti i anti-comuniti din Hong Kong i Taiwan. nainte de cderea Continentului fusese aproape un mic dictator militar n zona Shanghaiului. Tsu-yan nu poate fi niciodat binevenit n China comunist, spuse el. Niciodat! Trebuie s fie primul pe lista lor neagr. Mata ezit. Doar dac nu lucreaz pentru ei. Imposibil. Orice e posibil n China. Douzeci de etaje mai jos, Roger Crosse i Brian Kwok coborau din maina poliiei, urmai de Rogert Armstrong, un agent din Serviciul Secret n civil i ntmpin. Dunross este nc n biroul lui, domnule. Bun. Robert Armstrong rmase la intrare, iar ceilali doi se ndreptar spre lift. La etajul douzeci coborr. Ah, bun seara, domnule, spuse Claudia, i-i zmbi lui Brian Kwok; Tung Zeppelin atepta lng telefon, se uit la poliiti, brusc ocat, evident recunoscndu-i. Domnul Dunross m ateapt, spuse Roger Crosse. Da, domnule, ea aps pe butonul care fcea legtura cu sala de consiliu i peste o clip spuse: A sosit domnul Crosse, tai-pan. Ateapt un minut, apoi invit-l nuntru, Claudia, spuse Dunross, puse la loc receptorul i se ntoarse spre Mata. Crosse e aici. Dac nu te prind la banc disear, te gsesc mine diminea. Da. Sunt te rog sun-m, Ian. Da. Vreau s discut cteva minute cu tine ntre patru ochi. Disear sau mine. Disear la nou, spuse imediat Dunross. Sau oricnd mine. Sun-m la nou. Sau mine. Mulumesc. Mata travers ncpertea i deschise o u abia vizibil, camuflat ca o parte din bibliotec. Ua ddea ntr-un coridor secret, care cobora la etajul de dedesubt, nchise ua dup el. Dunross se uit n urma sa gnditor. M ntreb ce-o fi n mintea lui. Puse toate hrtiile edinei ntr-un sertar i l ncuie, apoi se rezem de sptar, n capul mesei, ncercnd s-i adune gndurile, cu ochii pe u, inima btndu-i puin mai repede. Telefonul sun i el tresri. Da? Tat, spuse Adryon, repezit ca de obicei, scuz-m c te ntrerup; dar mama vrea s tie la ce or vii acas la mas. O s ntrzii. Spune-i sa nu m atepte. O s mnnc ceva n drum. La ce or te-ai ntors asear? ntreb el, amintindu-i c-i auzise maina cu puin nainte de a se lumina.

341

Devreme, spuse ea, i el vru s o certe, dar simi tristee n glasul ei. Ce s-a ntmplat, scumpa mea? Nimic. Ce s-a-ntmplat? Nimic de fapt. Am avut o zi grozav, am luat masa cu Linc Bartlett al tu am mers la cumprturi, dar prostul la de Martin m-a tras n piept. Ce? Da. L-am ateptam o afurisit de or. Stabilisem s mergem s lum ceaiul la V i A, dar n-a aprut. Prost afurisit! Dunross se lumin la fa. Pur i simplu nu te poi baza pe anumite persoane, nu, Adryon? Auzi! S te trag n piept! Ce obrznicie! i spuse el, pe tonul grav cel mai potrivit momentului, ncntat c Haply urma s-i primeasc rsplata. E un ticlos! Un ticlos nemaipomenit! Ua se deschise. Crosse i Brian Kwok intrar. Ddu din cap ctre ei, invitndu-i nuntru. Claudia nchise ua n urma lor. Trebuie s te las, draga mea. Te iubesc, scumpa mea! Pa! puse receptorul jos. Bun sear, spuse el, linitit acum. Rapoartele, te rog, Ian. Sigur, dar mai nti trebuie s mergem la guvernator. Mai nti, vreau dosarele alea. Crosse scoase mandatul, n timp ce Dunross ridic receptorul i form un numr. Atept numai un moment. Bun seara, sir, inspectorul Crosse e aici da, sir, i ntinse receptorul. Pentru tine. Crosse ezit, ncruntat, apoi l lu. Inspectorul Crosse, spuse el, ascult o clip. Da, sir. Bine, sir, i nchise telefonul. Ei, ce mecherie mai pui la cale? Nici una. Sunt doar prudent. Crosse i art mandatul. Dac nu capt rapoartele, sunt autorizat de Londra s-ti aduc aceasta la cunotin azi la ora 18, cu guvernator sau fr. Dunross l privi la fel de ncruntat. Te rog s-o faci. Te-am ntiinat, Ian Struan Dunross! Regret, dar eti arestat! Dunross i mpinse puin brbia nainte. Bine. Dar mai nti, pe Dumnezeu, vom merge la guvernator! 24 Ora 18.20. Tai-panul i Roger Crosse traversau aleea cu pietri alb ctre intrarea principal a Palatului Guvernatorului. Brian Kwok rmsese lng maina poliiei. Ua se deschise i tnrul n uniforma marinei regale i salut politicos,

342

apoi i conduse ntr-o minunat antecamer. Excelena sa Sir Geoffrey Allison, D.S.O., O.B.E. *, era un brbat blond-rocat, aproape de 60 de ani, elegant, cu voce blnd, dar foarte dur. Sttea la un birou vechi i i privea. Bun seara, spuse el linitit i le fcu semn s se aeze. (Tnrul marinar iei din ncpere i nchise ua). Se pare c avem o problem, Roger. Ian are n proprietatea lui ceva ce i aparine n mod legal i nu vrea s i-o dea pe care tu o vrei. O vreau n mod legal, sir. Am mputernicirea Londrei pe baza Legii Secretului de Stat, Da, tiu asta, Roger. Am vorbit acum o or cu ministrul. El a spus, i eu sunt de acord, c nu-l putem aresta pe Ian i rscoli Nobila Cas aa, ct ai clipi. Asta ntr-adevr nu s-ar cuveni, i nici n-ar fi foarte nelept, orict de mult am vrea noi s obinem dosarele AMG. i, la fel, nu s-ar cuveni i nici n-ar fi nelept s le dobndim prin aciuni de cap i spad ca s zic aa. Nu?
*D.S.O. Distinguished Service Order, i O.B.E. Officer of the British Empire.

Cu colaborarea lui Ian nimic din toate acestea nu ar fi necesare, spuse Crosse. I-am artat c guvernul Majestii sale s-a implicat total. Se pare c pur i simplu nu nelege, sir. Ar trebui s colaboreze. Sunt de acord. La fel a spus i ministrul. Evident, cnd Ian a venit aici azidiminea mi-a explicat ntr-adevr motivele lui pentru care este att de att de prudent, a putea spune motive ntemeiate! i ministrul este de acord, i ochii lui cenuii devenir ptrunztori. Exact, cine este agentul comunist bine ascuns din poliia mea? Cine sunt spionii Sevrin? Urm o tcere prelung. Nu tiu, sir. Atunci fii drgu i afl ct se poate de repede. Ian a fost amabil i m-a lsat s citesc raportul AMG pe care l-ai interceptat n mod corect, i guvernatorul se schimb la fa pe cnd cit din raport aceast informaie trebuie transmis personal inspectorului de poliie sau guvernatorului dac sunt considerai loiali Cerule! Ce se-ntmpl n lumea asta? Nu tiu, sir. Ei bine, ar trebui s tii, Roger. Da, i guvernatorul i privi atent. Acum, spionul sta. Ce fel de om ar putea s fie? Dumneavoastr, eu, Dunross, Havergill, Armstrong oricine, spuse imediat Crosse. Dar cu o trstur specific cred c sta e att de ascuns nct probabil a uitat aproape cine este cu adevrat, sau care sunt adevratele lui loialiti i interese politice. Trebuie s fie cu totul special ca toi cei din Sevrin, i brbatul acela tras la fa se uit la Dunross. Trebuie s fie cu zotul special verificrile i bilanurile agenilor din Serviciul Secret sunt ntr-adevr foarte bune, ca i cele fcute de CIA, dar habar n-am avut de Sevrin pn acum. Cum ai de gnd s-l prinzi? ntreb Dunross. Cum ai de gnd s-i prinzi spionul din compania Struan?

343

N-am idee! i se ntreb: ar putea fi spionul Sevrin cel care ne-a trdat secretele lui Bartlett? Dac are o funcie nalt, e unul din cei apte toi de neconceput. Asta-i, spuse Crosse. Toi de neconceput, dar unul e spion. Dac prindem unul, am putea scoate de la el numele celorlali, dac le tie, i ceilali doi nghear la auzul dumniei calme din vocea lui. Dar, ca s-l prindem, cineva trebuie s fac o greeal, sau noi s avem puin noroc. Guvernatorul se gndi puin Apoi spuse: Ian m-a asigurat c nu e nimic n rapoartele anterioare care s dea vreun nume sau vreun indiciu. Deci celelalte rapoarte nu ne-ar putea ajuta imediat. Ar putea, sir, n alte domenii. tiu! Cuvintele sunar calm dar spuneau Taci din gur, stai jos i ateapt s termin, Sir Geoffrey ls tcerea s pluteasc un moment n camer. Deci se pare c problema noastr e doar s-i cerem lui Ian s coopereze. Repet, sunt de acord c precauia lui este justificat, i faa i se nspri. Philby, Burgess i Maclean ne-au dat o lecie minunat. Trebuie s v mrturisesc c, de cte ori vorbesc cu Londra, m ntreb dac nu cumva vorbesc cu alt afurisit de trdtor, i sufl nasul ntr-o batist. Ei bine, ajunge Ian, fii te rog amabil i spune-i lui Roger n ce condiii i vei da copiile AMG. Le voi nmna, personal, efului, sau adjunctului biroului MI-6 sau MI-7, cu condiia s am garantarea n scris a Excelenei Sale c cel cruia i le dau este ntr- adevr ceea ce pretinde c este. Ministrul este de acord, sir? Dac tu eti de acord, Roger, din nou tonul era politicos, dar se ghicea n el ndemnul Ai face bine s fii de acord, Roger. Foarte bine, sir. Domnul Sinders a fost de acord cu planul? Va fi aici vineri, cu voia transporturilor aeriene. Da, sir, Roger Crosse se uit la Dunross. Atunci ar fi mai bine s in eu rapoartele pn atunci. Poi s-mi dai un pachet sigi Dunross cltin din cap n semn de nu. Sunt n siguran pn le voi nmna eu. Crosse ddu i el din cap. Nu. Dac noi tim, probabil c i alii tiu. Ceilali nu sunt att de cinstii ca noi. Trebuie s tim unde sunt ar fi bine s punem un paznic permanent. Sir Geoffrey aprob dnd din cap. E corect, nu, Ian? Dunross se gndi o clip. Bine. Le-am pus ntr-un seif n subsolurile bncii Victoria; gtul lui Crosse se nroi cnd Dunross scoase o cheie i o puse pe birou, numerele erau terse cu grij. Exist aproape o sut de seifuri acolo. Numai eu tiu numrul. Aceasta e singura cheie. Dac vrei s-o pstrai, Sir Geoffrey. Atunci ei bine, mai mult deatt nu pot face pentru a evita riscurile. Roger?

344

Da, domnule. Dac suntei de acord. ntr-adevr sunt n siguran acolo. Sigur c nu e posibil s fie toate sparte. Bun, deci totu-i stabilit. Ian, mandatul este anulat. Promii, Ian, s i le inmnezi lui Sinders n momentul n care sosete? Privirea i deveni din nou ptrunztoare. S tii c mi-am dat toat osteneala s obin asta. Da, sir, Bun. Atunci aa rmne. nc nimic despre bietul John Chen, Roger? Nu, domnule, ncercm totul. Groaznic treab. Ian, ce-i toat povestea asta cu Ho-Pak? Chiar au necazuri? Da, domnule. Vor da faliment? Nu tiu. Se spune c da. ngrozitor. Nu-mi place deloc. Foarte prost pentru imaginea noastr. i afacerea cu Par-Con? Pare bun. Sper s am un raport favorabil pentru dumneavoastr sptmna viitoare, sir. Excelent. Nu ne-ar strica aici nite firme americane mari, zmbi. neleg c fata e uluitoare! Apropo, delegaia parlamentar sindical sosete mine de la Pekin. i voi primi joi evident, vii i tu. Da, sir. Va fi o mas numai de brbai? Da, bun idee. O s-i invit la curse smbt ce iese n plus poate merge n rezervele bncii, sir. Bun. Mulumesc, Ian. Roger, vrei s mai rmi o clip? Dunross se ridic, ddu mna cu ei i plec. Dei venise cu Crosse n maina poliiei, Rolls-ul lui l atepta. Brian Kwok l opri. Care-i treaba, Ian? Mi s-a cerut s-l las pe eful tu s-i spun. Corect. Mai ntrzie? Nu tiu. Totu-i n regul, Brian. Nu-i face probleme. Cred c am rezolvat problema corect. Sper. mi pare ru afurisit treab. Da, Dunross se aez pe bancheta din spate n Silver Cloud. Golden Ferry, spuse el scurt. Sir Geoffrey turn vin de Xeres n dou superbe cupe de porelan subire. Afacerea asta AMG m cam sperie, Roger, spuse el. M tem c nc nu mam obinuit cu perfidia, trdarea i ticloiile la care poate ajunge dumanul chiar dup atta timp. Sir Geoffrey fusese n corpul diplomatic toat viaa, cu excepia anilor de rzboi cnd servise ca ofier de stat major n armata britanic. Vorbea rusa, mandarina, franceza i italiana.

345

E ngrozitor. Da, sir, Crosse l privi. Suntei sigur c putei avea ncredere n Ian? Vineri nu vei avea nevoie de acordul Londrei pentru a aciona. Ai ordonana consiliului. Vineri le lum. Da, sir. Crosse primi cupa de porelan, i avu simmntul c fragilitatea ei l stnjenete. Mulumesc, sir. i sugerez s pui doi oameni n permanen n subsolul bncii, unul din Serviciul Secret i unul din Departamentul de investigaii criminale, i altul n civil s-l urmreasc pe tai-pan evident, discret. O s aranjez cu banca nainte s plec. Pe el l-am pus deja sub urmrire discret. Ai fcut-o deja? Cu el? Da, sir. M-am gndit c o s se foloseasc de situaie n folosul lui. Ian e un tip foarte mecher. De fapt, tai-panul Nobilei Case nu e niciodat prost. Nu. Noroc! Ciocnir uor paharele, clinchetul porelanului sun minunat. Tai-panul acesta este cel mai bun dintre toi cei cu care am avut de-a face. A spus Ian c ar fi recitit recent toate rapoartele, domnule? Asear, de pild? Sir Geoffrey se ncrunt; reamintindu-i conversaia din acea diminea. Nu cred. Stai puin, a spus a spus exact: Cnd am citit prima dat rapoartele m-am gndit c unele din ideile lui AMG erau exagerate. Dar acum acum c el a murit, mi-am schimbat prerea Asta ar putea s nsemne c le-a citit din nou recent. De ce? Crosse examina n lumin cupa fin de porelan. Am auzit de multe ori spunndu-se c are o memorie remarcabil. Dac dosarele din subsolul bncii sunt de neatins ei bine, n-a vrea ca KGB-ul s fie tentat s pun mna pe el. Dumnezeule, doar nu crezi c ar putea fi att de proti? Tai-panul? Depinde ce importan acord ei acestor rapoarte, sir, spuse Crosse calm. Poate c urmrirea noastr ar trebui s fie pe fa asta i-ar speria n cazul n care s-ar fi gndit la aa ceva. Ai vrea s-i spunei dumneavoastr despre asta, sir? Sigur, sir Geoffrey not ceva n agenda sa. Bun idee. Afurisit treab. Ar putea Vrcolacii ar putea fi vreo legtur ntre traficul de arme i rpirea lui John Chen? Nu tiu, sir. Nu nc. Armstrong i Brian Kwok se ocup de acest caz. Dac exist vreo legtur o vor descoperi! privi lumina soarelui la apus reflectat n transparena pal, albstrie a porelanului ce prea s mreasc strlucirea aurie a vinului sec. Interesant acest joc de culori. Da. Sunt T'ang Ying numite aa dup directorul Fabricii Imperiale din 1736, mpratului Ch'en Leung, de fapt, sir Geoffrey ridic privirea spre Crosse. Un spion bine ascuns n poliia mea, n Ministerul Britanic al Coloniilor, n Departamentul meu de Finane, baza naval, banca Victoria, compania de

346

telefoane, i chiar Nobila Cas. Ar putea s ne paralizeze i s creeze mari probleme n relaia noastr cu China comunist. Da, sir, Crosse privi cu atenie cupa. Pare imposibil s fie att de subire. N-am mai vzut niciodat o asemenea cup. Eti colecionar? Nu, sir. M tem c nu tiu nimic despre ele. Sunt cupele mele preferate, Roger, foarte rare. Se numesc t'o t'ai fr consisten. Att de subiri nct smalurile, cel interior i cel exterior, par s se ating. Aproape c mi-e team s-o i in n mn. Oh, sunt destul de rezistente. Delicate, desigur, dar rezistente. Cine ar putea fi Arthur? Crosse oft. Nu e nici un indiciu n acest raport. Nici unul. L-am citit de cincizeci de ori. Trebuie s fie ceva n celelalte, indiferent ce crede Dunross. Posibil. Cupa delicat prea s-l fascineze pe Crosse. Porelanul este o argil, nu? Da. Dar tipul acesta e fcut dintr-un amestec de dou argile, Roger, caolin dup districtul deluros Kingtehchen unde se gsete i pan tun tse, aa numitele micile blocuri albe de piatr. Chinezii le numesc carnea i sngele porelanului. Sir Geoffrey se duse pn la masa acoperit cu piele, bogat mpodobit, ce servea drept bar, i aduse carafa, avea cam 20 de centimetri nlime i era translucid, aproape transparent. Albastrul este i el remarcabil. Cnd obiectul este aproape uscat, este suflat praf de cobalt pe porelan cu o eav de bambus. De fapt culoarea este fcut din mii de punctioare minuscule de albastru. Apoi este smluit i ars la aproape 1300 de grade. O puse napoi pe bar, mulumit c i-a atins i i-a privit desvirirea. Remarcabil. A existat ntotdeauna un Edict Imperial mpotriva exportului lor. Noi, quai loh, aveam dreptul numai la obiecte fcute din hua shih, piatr alunecoas, sau tun ni lut pentru crmizi, se uit din nou la cupa sa, cu o privire de cunosctor. Geniul care a fcut-o ctig probabil 100 de dolari pe an. Poate c i se ddea prea mult, spuse Crosse, i amndoi zmbir. Poate. O s-l gsesc pe Arthur, sir, i pe ceilali. Fii sigur de asta! M tem c n-am ncotro, Roger. Aa am stabilit cu ministrul. Va trebui s-l informez pe primul ministru i pe efii de stat major. Atunci informaiile vor trebui s treac prin tot felul de mini i guri i nu se poate ca dumanul s nu afle c suntem pe urmele lui. Da. Aa c va trebui s lucrm repede. i-am cumprat o psuire de patru zile, Roger. Ministrul nu va aciona n nici un fel n acest rgaz. Ai cumprat, sir?

347

Vorbind la figurat. n via toi primim i dm chitane chiar i n corpul diplomatic. Da, sir. Mulumesc. Nimic despre Bartlelt i domnioara Casey? Nu, sir. Rosemont i Langan au cerut dosare la zi. Se pare c exist o oarecare legtur ntre Bartlett i Banastasio nc nu suntem siguri de natura ei. i el i domnioara Tcholok au fost la Moscova luna trecut. Ah! sir Geoffrey umplu din nou cupele. Ce-ai fcut cu individul la amrt, Voranski? I-am trimis trupul napoi la vasul lui, sir, i Crosse i spuse pe scurt despre ntlnirea sa cu Rosemont i Langan i despre fotografii. Ce noroc! Verii notri devin din ce n ce mai istei, spuse guvernatorul. Ai face bine s-i gseti pe asasini naintea KGB-ului sau a CIA, nu? Am pus deja oameni n jurul casei. Cum apar, punem mna pe ei. O s-i inem bineneles nchii, fr posibilitate de comunicare ntre ei. Am ntrit paza n jurul lui Ivanov. Nimeni nu va mai scpa din plas. V-o promit. Nici unul. Bun. Comisarul a spus c a cerut i celor din Departamentul de investigaii criminale s fie n alert, sir Geoffrey se gndi o clip. O s trimit o not secretarului c nu te vei conforma punctului 1-4 a. Legtura american din Londra va fi cu siguran foarte nemulumit, dar n situaia actual, cum ai putea s te conformezi? Dac mi permitei, sir, poate ar fi mai bine s-i cerem s nu menioneze c nu avem nc rapoartele, sir. i informaia asta ar putea ajunge unde nu trebuie. S lsm totul aa, ct se poate. Da, sunt de acord, guvernatorul sorbi din vin. E mult nelepciune n politica de laissez-faire, nu? Da, sir. Sir Geoffrey se uit la ceas. O s-i telefonez peste cteva minute, s-l prind nainte de mas. Bun. Dar exist o problem pe care n-o pot lsa. Ivanov. Azi diminea am auzit de la intermediarul nostru neoficial c Pekin-ul privete cu mare nelinite prezena acestui vas aici. Reprezentantul neoficial al Republicii Populare Chineze n Hong Kong i al conductorilor comuniti era considerat a fi unul dintre vicepreedinii Bncii Chinei, banca central a Chinei prin care treceau toat valuta i toate milioanele de dolari americani obinute prin furnizarea bunurilor de larg consum i aproape toat hrana i apa Hong Kongului. Marea Britanie susinuse ntotdeauna, n mod prostesc, c Hong Kongul era pmnt britanic, o Colonie a Coroanei. n toat istoria Hong Kongului, din 1841 ncoace, Marea Britanie nu ngduise niciodat ca un reprezentant chinez oficial s locuiasc n Colonie. Niciodat. S-a abtut din drum ca s-mi vorbeasc de Ivanov, continu Sir Geoffrey, i a vrut s sublinieze marea nemulumire a Pekin-ului c exist aici un vas spion sovietic. Mi-a sugerat chiar s m gndesc dac n-ar fi nelept s-i cer s plece

348

La urma urmelor, a spus el, am auzit c unul din spionii KGB-ului care se ddea drept marinar chiar a fost omort aici. I-am mulumit pentru grij i i-am spus cmi voi anuna superiorii la timpul potrivit, sir Geoffrey mai sorbi din vin. n mod ciudat, nu a prut deranjat de existena aici a port-avionului nuclear. Ciudat ntr-adevr! spuse Crosse la fel de surprins. S indice oare asta o alt schimbare politic o schimbare clar i important de politic extern, o dorin de pace cu Statele Unite? Nu pot s cred asta. Totul indic o ur patologic fa de America, guvernatorul oft i umplu din nou cupele. Dac se aude c Sevrin exist, c suntem subminai aici Dumnezeule atotputernic, vor avea un acces de furie, i pe bun dreptate! Vom gsi trdtorii, sir, fii linitit. i vom gsi. Oare? M ntreb, sir Geoffrey se aez lng fereastr i se uit afar, la gazonul perfect tuns, la grdina englezeasc, la arbuti i straturi de flori, totul nconjurat de zidul alb, nalt, la apusul de soare frumos soia lui tia flori, rtcind printre straturile din captul grdinii, urmat de un grdinar chinez, posomort i dezaprobator. Erau cstorii de treizeci de ani i aveau trei copii, acum toi cstorii i ei, erau mulumii mpreun i se nelegeau bine. ntotdeauna trdtori, spuse el trist. Sovieticii sunt experi n folosirea lor. E att de uor pentru trdtorii din Sevrin s se agite, s mprtie ici i colo puin otrav, att de uor s neliniteasc China, biata Chin care oricum este xenofob! Oh, ct de uor putem fi pui n pericol aici! i, ce-i mai ru, cine e spionul vostru? Spionul din poliie? Trebuie s fie cel puin inspector ef ca s aib acces la informaiile acelea. Habar n-am. Dac a fi avut, ar fi fost de mult neutralizat. Ce-ai de gnd s faci cu guvernatorul Jen i cu agenii lui naionali secrei? Am de gnd s-i las n pace i tim de luni de zile. E mult mai bine s-i lsm pe agenii strini cunoscui s rmn aici dect s ne chinuim s-i descoperim pe nlocuitorii lor. Sunt de acord ar fi cu siguran toi nlocuii. Ai lor, i ai notri. E trist, att de trist! O facem noi, i o fac i ei. Att de trist i att de stupid lumea asta e un paradis, ar putea fi un paradis. O albin bzi n ferestrele boltite, apoi zbur din nou n grdin cnd sir Geoffrey ddu perdeaua deoparte. Ministrul mi-a cerut s m asigur c parlamentarii care ne viziteaz delegaia noastr economic ce se ntoarce mine din China vor beneficia de o securitate optim, legal, dar cu discreie total. Da, sir. neleg. Se pare c unul sau doi dintre ei ar putea fi viitori minitri dac o s ctige Partidul Laburist. Ar fi bine dac i-am impresiona n mod plcut. Credei c au vreo ans data viitoare laburitii? Nu comentez asemenea probleme, Roger, vocea guvernatorului era ferm, i marcat de repro. Nu m intereseaz politica de partid eu o reprezint pe Majestatea Sa Regina dar, personal, chiar doresc ca unii dintre extremitii lor s

349

plece i s ne lase cu sistemul nostru pentru c e clar c mare parte din filozofia lor socialist de stnga nu are nici o legtur cu modul nostru englezesc de via, vocea lui sir Geoffrey se nspri. E foarte clar c unii dintre ei l ajut pe duman de bun voie sau pclii. Pentru c tot suntem aici, constituie vreunul din invitaii notri un risc? Depinde ce nelegei prin asta, sir. Doi sunt sindicaliti de stnga mruni, extremiti glgioi Robin Grey i Lochin Donald McLean. McLean face parad de admiraia lui pentru Partidul Comunist. Este printre primii pe lista noastr de socialiti. Toi ceilali socialiti sunt moderai. Membrii conservatori sunt moderai, din clase de mijloc, foti militari. Unul e destul de imperialist, reprezentantul Partidului Liberal, Hugh Guthrie. i extremitii? Tot foti militari? McLean a fost miner, sau cel puin tatl lui a fost. Aproape toat viaa a fost reprezentantul muncitorilor i sindicalist n minele scoiene. Robin Grey a fost n armat, cpitan la infanterie. Sir Geoffrey ridic privirea. Nu se ntmpl prea des ca fotii cpitani s fie sindicaliti, extremiti zgomotoi, nu? Nu, sir. Crosse sorbi din vin, apreciindu-i savoarea, bucurndu-se mai mult de ceea ce tia. i nici s se nrudeasc cu un tai-pan. Ce? Sora lui Robin Grey este Penelope Dunross. Dumnezeule! sir Geoffrey se uit mirat la el. Eti sigur? Da, sir. Dar de ce n-a spus, de ce n-a spus Ian nimic pn acum? Nu tiu, sir. Poate-i e ruine cu el. Domnul Grey este n mod sigur cu totul diferit de doamna Dunross. Dar La naiba, eti sigur? Da, sir. De fapt, Brian Kwrok a descoperit legtura ntre ei. ntmpltor. Parlamentarii au trebuit s dea datele personale obinuite ca s obin viza pentru China, data naterii, profesiune, rude apropiate etc. Brian fcea o verificare obinuit ca s fie sigur c toate vizele erau n ordine, pentru a evita orice probleme la grani. Brian a observat ntmpltor c domnul Grey scrisese sor, Penelope Grey la rude apropiate, cu o adres, Castelul Avisyard n Ayrr. Brian i-a adus aminte c aceasta era adresa din ar a familiei Dunross, Crosse i scoase portigaretul de argint. V deranjeaz dac fumez, sir? Nu, te rog. Mulumesc. Asta s-a ntmplat acum vreo lun. Am socotit faptul destul de important ca Brian s obin mai multe informaii. Ne-a luat destul de puin timp ca s stabilim cu certitudine c