Sunteți pe pagina 1din 472

Eric Van Lustbader a scris o serie de romane bestseller, inclusiv The Ninja (primul thriller su) i motenirea Bourne,

o continuare a lui Robert Ludlum Jason Bourne serie. n acest interviu, Lustbader descrie concentra sale cele mai recente roman stand-alone, TESTAMENT , i relaia sa social i politic climatul actual. De asemenea, el elaboreaz pe obiectivul su de a introduce cititorilor si la o varietate de civilizaii i istorii, explica fascinaia lui cu relaii tat-fiu, i discut elemente personale el infuzeaz n toate crile sale.

Linnear Nicolae / Ninja Ciclul


1. The Ninja - (1980) Ninja - (1980) 2. The Miko - (1984) Miko - (1984) 3. White Ninja - (1990) Ninja White - (1990) 4. The Kaisho - (1993) Kaisho - (1993) 5. Floating City - (1994) Oraul plutitor - (1994) 6. Second Skin - (1995) A doua piele - (1995)

TRADUSE N ROMN : NINJA INIMA DRAGONULUI (Ninja II) NINJA ALB

Eric Van Lustbader NINJA CAPITOLUL I Moartea slluiete n tenebre A fost primul lucru pe care l nvase, i pe care nu l-a uitat niciodat. tia, de asemenea, s se deplaseze n plin zi i fr s fie vzut dar dup alte metode. ns noaptea era prietena lui cea mai bun. Un sunet ascuit, percutant, semnalul de alarm al mainii, acoperi deodat toate zgomotele nopii: ritul greierilor, vuietul valurilor sprgndu-se pe nisipul cenuiu i pe stncile ntunecate, douzeci de metri mai jos, strigtul slbatic al unui corb trezit din somn, foarte departe, dincolo de pdure, Pe neateptate, o lumin aurie polei frunzele ramurilor lungi ale btrnului sicomor. Se aprinseser luminile n cas. Dar el era deja departe de main, bine ascuns n umbra gardului viu, tiat cu grij. Pentru moment, prevederea nu-i era de mare folos, cci era mbrcat de sus pn jos n negru: cizme scurte, pantalon de bumbac, cma cu mneci lungi, vest de ln, mnui i o glug ce-i acoperea toat faa, exceptnd o fant la nivelul ochilor, unde se unsese bine cu negru de fum, amestecat cu praf de crbune, pentru ca nici o licrire s nu se poat reflecta. Dar nvtura special era prea nrdcinat n el, niciodat n-ar fi acceptat s devin o int", trebuia s previn orice greeal n planul aparenei personale. Lampa de pe peron se aprinse. Un roi de insecte se abtu n jurul ei. Zgomotul dispozitivului antifurt era ns prea intens ca s mai aud ua deschizndu-se, dar numr secundele n gnd i se lans.

Barry Brangham ptrunse n lumina glbuie a verandei. Era n blugi i ntr-un maiou alb. Pantalonii nencheiai trdau graba cu care se mbrcase. inea o lantern n mna dreapt. Profitnd de nlimea peronului, dirij jetul luminos spre main. Lumina reflectat de metal strpunse noaptea. Miji ochii i ndeprt brusc lampa. N-avea chef s se zbenguiasc pe peluz, nici s fac orice altceva, de altfel. Abia cu o jumtate de or n urm se certase cu Andy, i, bineneles, totul se terminase cu plecarea precipitat a tnrului se ntorsese n ora, bnuia Barry. n fond, era treaba lui. Fie, dac inea mori s scuipe n propria sup, cu att mai ru pentru el. n tot cazul, sta era Andy. Pe onoarea mea, mri Barry furios, nu tiu de ce-l mai suport... Cltin din cap. Ba da, tii, i zise. n sfrit... Cobor cele cteva trepte de piatr, fr a uita s sar peste prima. Era spart, nc una din treburile de care Andy promisese s se ocupe zilele trecute. Travers cu pai uori iarba umed de rou a peluzei i ajunse la main. O pal de vnt agit arborii tineri din stnga peronului. Dincolo de ngrditura joas a gardului viu, nu se mai vedea nimic. De ce dracu am un Mercedes? se ntreb el, ca s se afle n treab. Ca i cum n-ar fi fost tot pentru Andy. Andy iubea viteza. Dect s mearg ntr-a doua, prefera s nu se mite din loc. i eu la fel, se gndi el, vesel. O clip scrut drumul, n sperana c va vedea farurile Audiului albastru al lui Andy depind cotul oselei, ntr-un viraj larg, i inundnd peluza de lumin. Se ntoarse brusc. Nu n seara asta. Nu-i trece aa de repede. Continu s mearg, proiectnd fasciculul de lumin deasupra gardului viu, de-a lungul aleii de pietri, apoi ndrept lanterna spre capota mainii. Pata de lumin deveni mai intens, cnd ajunse aproape de Mercedes. Blestemat cldur, i zise. Mereu declaneaz dispozitivul antifurt i nici n-am chef s dorm singur. Ast sear N ar fi trebuit s m reped n Andy i s-l fac de rahat. Se opri pentru o clip, arunc o privire n jur, se aplec i trase de maneta ce aciona capota. Verific interiorul plimbnd raza pe motor, ntrzie un moment asupra bateriei. Satisfcut, nchise capota i nconjur maina, verificnd uile una dup alta. Lumin geamurile, cutnd vreo urm. Nu gsi nimic. Reveni n stnga, se aplec i introduse o chei metalic ntr-un orificiu, o ntoarse brusc, i linitea se aternu din nou. Cntecul

greierilor izbucni iar, pe cnd vuietul valurilor se pierdea monoton n pietriul mrunt al plajei. Barry fcuse cam jumtate de drum napoi, cnd i se pru c aude pai furiai dinspre stncile falezei joase ce-i mrginea proprietatea ctre mare. Ceva ca pleoscitul amorit al unor picioare descule n fug. Se ntoarse repede i ridic lanterna, pentru a lumina preajma, dar nu vzu nimic. Intrigat, travers peluza i porni printre ierburile nalte pe care nu-i dduse niciodat osteneala s le tund, erau prea aproape de marginea falezei. n cteva clipe ajunse pe un tpan alctuit din pietrele cenuii. Privi la stnga, la dreapta, n lungul promontoriului. Vzu dedesubt spinarea palid i irizat a valurilor ce naintau ritmic, sprgndu-se vijelios de stncile promontoriului. Mareea, i zise. Durerea din piept izbucni instantaneu. Fu azvrlit pe spate, ca i cum o mn, ieind din ntuneric, l-ar fi mpins cu putere, i se cltin pe stncile alunecoase. Braele se ndeprtar de corp, cutndu-i cu greu echilibrul, lanterna i scp din mn, mprtiind o sclipire tremurtoare, ca aceea a unei stelue n noapte. Auzi foarte clar zgomotul metalic pe care-l fcea ricond pe pietre, nainte s cad n valurile spumegnde ca un mic licurici sinuciga. Buzele i se contractar spasmodic. Vru s urle, dar nu reui s scoat dect un horcit gtuit. Avea senzaia clar a unui pete agat n undi. Minile i picioarele i preau de plumb, aerul i pierdu brusc oxigenul. Era ca i cum s-ar fi pierdut pe o planet deprtat, fr protecia unui combinezon spaial. Prea incapabil s-i in echilibrul pe stncile ascuite, la dou degete de abis. Confuz, bnui c are o criz cardiac, i ncerc cu desperare s-i reaminteasc ce ar trebui s fac pentru a-i salva viaa. Muri, ncercnd s-i aduc aminte... Cnd orice micare ncet, o umbr se desprinse de zidul verde al gardului viu, i naint repede, fr cel mai mic zgomot, de-a lungul stncilor. Trecerea ei nu sperie nici greierii, nici psrile de noapte. Umbra ngenunche lng cadavru. Degete negre se agitar asupra unui obiect metalic, ntunecat, nfipt n pieptul mortului, exact dedesubtul i la dreapta inimii. O ultim zvcnire, i obiectul fu extras. Umbra control carotida, apoi ochii, examinnd ndelung corneea alb. n sfrit, cercet vrfurile degetelor. Cu jumtate voce, ca pentru sine, umbra recit Hannya Shin Kys. Ucigaul se ridic. n braele sale, cadavrul prea la fel de uor ca aerul. Fr elan, fr efort aparent,

umbra l zvrli n adncuri, pe deasupra falezei, destul de departe pentru a cdea n apa adnc. Curentul l purt spre larg. Cteva clipe mai trziu, umbra disprea la rndu-i, topindu-se n bezn, fr a lsa nici o urm.

PRIMA VERIG CARTEA PMNTULUI 1. West Bay Bridge, vara trecut Cnd Nicholas Linnear i vzu scond din ap lucrul acela umflat, negru albstrui, fcu stnga-mprejur i se ndeprt. Ajunsese deja n partea cealalt a plajei, cnd lumea ncepuse s se mbulzeasc. Musculiele bziau n surdin pe minuscula pat de nisip ce erpuia de-a lungul drei lsate de maree. Spuma srata a mrii se uscase, i forma nite crlioni de fire albe, fine, ca prul unui copil. n larg, valurile se-nvolburau albastru-violet, ca apoi s devin brusc albe, cnd vrfurile spumoase ale talazurilor se ridicau, ca s se sparg cu zgomot pe nisipul umed, pn la picioarele-i goale. i le nfund n nisip, cu gesturile din copilrie, dar nu mai simi nici urm de plcere. n jurul lui, nisipul se disloca, frmiat de asaltul implacabil al mrii. Pn atunci, dup-amiaza fusese tihnit la Dune Road: o sptmn linitit, dup festivitile Srbtorii Naionale. i cut mainal pachetul cu igri fine, maronii, pe care, firete, nu-l avea. Se lsase de fumat cu ase luni n urm, inea minte data, era chiar ziua cnd prsise serviciul. Ajunsese la agenie ntr-o diminea ceoas i rece de iarn, i rmsese n birou doar ct s-i lase mapa din piele de shut un cadou costisitor fcut de Vincent fr vreun motiv special cam la dou-trei luni dup ce-i srbtorise ziua de natere, i, oricum, la cteva luni bune dup ce fusese avansat. Da, i lsase mapa pe biroul din lemn de trandafir i sticl fumurie, prea modern pentru a avea ceva ce ar fi semnat, chiar i de departe, cu vreun sertar, i ieise din nou, cotise la stnga. fr a lua n seam privirea ntrebtoare pe care secretara sa, o ridicase spre el, i traversase holul elegant, cu mochet bej, luminat difuz de lmpi de neon roz. n fond, cnd se hotrse ? Sincer, n-avea nici o idee. n drum spre birou, n taxi, spiritul su

vagabonda cutreierat de gnduri ce se nvrteau precum zaul unei cafele sttute. Nimic nu rzbea la suprafa. Ajunsese n dreptul celor dou secretare sfinci de piatr, pzind mormntul unui faraon care flancau ua din lemn de acaju sculptat. Adevrul era c fceau o anumit impresie i erau i eficiente pe deasupra. Btu scurt i intr. Goldman vorbea la telefon n aparatul negru-albstrui, ceea ce presupunea o conversaie cu un client important. Cellalt, glbui, ar fi indicat o discuie de lucru cu vreun colaborator. Nicholas se ndrept spre fereastr i privi afar. Toat lumea nzuiete spre etajele superioare, gndi el. ntr-adevr, erau zile cnd etajul 32 avea avantajele lui, dar n nici un caz azi, i zise. Cerul era att de plin de nori plumburii, nct i ddea senzaia c un copac imens s-a prvlit peste ora. Poate avea s ning peste noapte. Nu izbutea s se decid cum ar fi mai bine. Nick, biete, strig Goldman, nchiznd telefonul, Asta e telepatie. Venirea ta aici, vreau s zic. Ghici cine era la aparat? Ei? i agita palma, ca aripa unei rae nerbdtoare s-i ia zborul. Nu, nu mai cuta. i spun eu. Era Kingsley! Ochii i se deschiser larg, Ca de obicei cnd era excitat. tii ce mi-a spus? Era s-mi sparg timpanele, turuind despre tine i campania ta publicitar. Avem primele rezultate. O mbuntire spectaculoas", iat cum s-a exprimat tipul. Propriile lui cuvinte: o mbuntire spectaculoas". La aizeci de ani sau aproape, Sam Goldman prea de 50, nici o zi n plus. Era zvelt, n plin form i bronzat. Asta bnuise ntotdeauna Nicholas ca s-i pun n valoare chica de pr alb, strlucitor, pe care l purta lung i pieptnat pe spate. Lui Goldman i plceau contrastele. Avea o fa prelung, ridat, uor pistruiat spre pomei. O figur brbteasc, dominat de doi ochi negri, n pofida unui nas cam lung i a gurii mari. Purta o cma bleu cu dungi fine i guler alb scrobit, o cravat de mtase italieneasc albastru cu maroniu. tia s se mbrace, nendoielnic, numai c i suflecase mnecile pn aproape de jumtatea braului. ntorcndu-se spre el, Nicholas i ddu brusc seama ct de penibil va fi discuia. Sunt ncntat, zise.

Ei bine, aeaz-te, aeaz-te odat! Goldman i art cu mna un fotoliu din piele galben i metal, aflat n faa biroului masiv. Nu era chiar genul de Mobil pe care i l-ar fi dorit, n schimb plcea clienilor. Mulumesc, stau bine aa. Acum era pus la zid. N-avea ce face. Trebuia s-i dea vestea. Eu plec, Sam. Pleci? Cum? Vrei o vacan? Dar eti director doar de ase luni... apte. Ei, cine mai ine socoteala acum. OK! Vrei s pleci n vacan. De acord. Unde vrei s te duci? Cred c nu m-ai neles Sam. Vreau s prsesc Compania. Demisionez. Goldman pivot fotoliul i se ntoarse spre fereastr. tii, o s ning nainte de a se nsera. La radio a zis invers, dar eu tiu mai bine. Un btrn soldat nu se neal niciodat n chestii deastea. Piciorul meu are grij s m-anune de fiecare dat cnd joc tenis i spuneam Ednei, azi-diminea ... Sam, ai auzit ce i-am spus? fcu Nicholas, ncetior. i Kingsley sta! Ce neam prost. O fi el editor bum dar n ce privete publicitatea, e un rahat. I-a trebuit ceva timp pn s se hotrasc s vin la noi. Se rsuci n fotoliu. Tu, Nick, tu te pricepi la publicitate! Sam... S demisionezi, Nick? S demisionezi? Ce vrei s spui? Nu pot s cred! Aici ai totul. Totul! tii ct o s ctigm, cu ajutorul lui Dumnezeu, de pe urma acestei campanii publicitare? Net, nu brut net! Nu-mi pas, Sam. Dou sute de mii de afurisii de dolari, Nick. De ce s pleci ? Sunt obosit, Sam, Sincer Am impresia c lucrez n publicitate de foarte mult timp, att de mult c zilele astea... zilele astea m-am trezit noaptea n pielea lui Dracula. Goldman nclin capul, ntr-un fel de ntrebare mut. Adic, parc eram n cociug, explic Nicholas. Vrei s te ntorci n Japonia ? Nu m-am gndit nc.

Se simea mai mult lezat, dect surprins. Goldman se dovedea anormal de sensibil n asemenea chestii. Nu tiu dac e att de important, adug. Bine-neles c e important, explod Goldman. Eu m gndesc n fiecare clip s m ntorc n Israel. Dar nu i-ai petrecut copilria n Israel, obiect Nicholas. Ba mi-a fi petrecut-o, dac Israelul ar fi existat pe atunci, replic rguit. i pe urm, n-are importan. i agit mna din nou. Istoria, n afara istoriei, nimic nu conteaz. Un telefon sun, iar el zbier spre una dintre secretare s noteze cine a chemat. Ascult, puin mi pas de paiaa asta de Kingsley i de ce putem ctiga de pe urma lui, tu tii asta, Nick. Dar e un semn. Nu m nelegi? Biete, valorezi aur. Am simit nc de acum un an, iar azi am satisfacia c nu m-am nelat. Cum poate s-i vin cheful s renuni tocmai acum ? Chef nu e cuvntul potrivit, rspunse Nicholas. Cred c nevoia" m-ar aranja mai bine. Goldman lu dintr-o cutie mare de lemn o igar de foi, i o contempl ndelung. Nick, n-a vrea s te plictisesc povestindu-i ci tipi formidabili i-ar da un coi s fie n locul tu... Mulumesc, spuse sec Nicholas, Apreciez... Ei, fiecare pentru sine, spuse Goldman, fixnd cu un ochi critic captul trabucului. Dintr-o muctur, secion havana i-o aprinse cu un chibrit lung de lemn. Sper c nu-mi oferi, m-am lsat de fumat. Goldman ridic ochii, cu chibritul n mn. Ce bine de tine, spuse cu o voce neutr. Toate n acelai timp. ndrept flacra spre igar, dar nu-i termin gestul i azvrli chibritul ntr-o scrumier masiv de sticl. Apoi, parc refuznd s se predea fr condiii, bg igara neaprins ntre buze, i ncepu s o mestece cu un aer preocupat. Vezi, Nick. Am crezut ntotdeauna c eu sunt pentru tine mai mult dect un patron. Sunt nite ani de cnd te-am cules de pe vapor... Avion.

Goldman fcu un gest cu mna. N are importan. (Scoase igara din gur) i, ca prieten, cred c mi datorezi mcar o explicaie. Ascult, Sam... Goldman ridic mna, cu palma ndreptat n sus. Ei! S nu crezi c ncerc s te mpiedic s pleci. Eti major, nu? Dar nu pot s-i ascund c-mi pare ru. Pentru ce dracu te-a mini? Aa c a vrea s tiu de ce? Atta tot. Nicholas se ndrept spre fereastr. Goldman i roti fotoliul, urmrindu-i micrile ca un radar panoramic. Nu mi-e prea clar nici mie, Sam, spuse Nicholas, trecndu-i mna peste frunte. Nu tiu, parc sunt la-nchisoare. Parc a fi ntr-un loc de unde trebuie s evadezi, nu s intri. Se ntoarse spre Goldman. Oh, nu e vorba de locul propriu-zis. Sper c n-am zis ce nu trebuie. Ridic din umeri. Poate de vin e publicitatea. Nu-i mai gsesc nici un sens. Parc a fi derapat n trecut, nu tiu cum, ntr-un alt veac, n alt timp. Se aplec nainte, n timp ce umerii i se zguduiau de un tremur nervos. Da. continu, m simt nctuat, n deriv, fr nici un orizont. i nu poi s-i schimbi pentru nimic n lume hotrrea ? Pentru nimic, Sam. Goldman oft. Edna o s fie foarte mhnit. Pentru cteva clipe, privirile li se ncruciar ntr-un soi de lupt mut, Apoi Goldman i ls minile pe birou. tii, zise cu voce sczut, cu ani n urm, din serviciile poliieneti ale oraului nu puteai scpa dect dac aveai un rabbi" la cartierul general, cineva care s se ocupe de tine cnd lucrurile se ncurcau. Ddu din umeri. Cine tie? Aa era lumea, i pe toat linia. i mut igara neaprins dintr-un col al gurii n cellalt. Azi e parc altfel. Marile societi n-au auzit de rabbi", Au alte reguli, trebuie s lingi cizmele tuturor vicepreedinilor, s te invii la week-end-uri, s fii amabil cu nevestele lor, care sunt obsedate de sex i att de nefericite c s-ar culca i cu un pom, dac le-ar spune c sunt frumoase, s locuieti ntr-un anumit cartier din Connecticut, unde stau toi belferii, s ai cas cu etaj i alee sub fereastr.

Pe vremuri, trebuia s-i dai ifose, ca s iei n fa, azi trebuie s intri n cerc, fiindc afacerile sunt afaceri, Nick! Aa mi spun toi. Eu nu mai tiu. n tot cazul, sper s am o pensie, fr s cad ntr-o astfel de curs. Ochii, transpareni parc, luceau n lumina cenuie i tern a camerei. Eu am crescut pe timpul acelor rabbi". Ei fac parte din sistemul meu. Nu m pot lipsi de ei, chiar dac a vrea. Se mic n fotoliu, puse coatele pe birou i ridic privirea spre Nicholas. nelegi ce vreau s spun? Nicholas i ntlni privirea. Da, Sam, spuse, dup un timp de tcere. tiu exact ce vrei s spui. Strigtele ascuite ale pescruilor acoperir pentru cteva clipe sunetul sirenei, dar cnd ambulana se apropie, tnguitul ei scrnit acoperi toate celelalte zgomote. Oamenii alergau pe imensitatea plajei, asemenea unor psri caraghioase, luptndu-se stngaci cu solul moale. Nicholas venise la West Bay Bridge la nceputul sezonului. Simea nevoia s se ndeprteze de tot, de Agenie, de Universitatea Columbia, pentru a-i gsi linitea. Distana era reconfortant: nici prea departe, nici prea aproape. Acum, banala descoperirea unui necat nu trebuia s-i distrug universul solipsistic, pe care i-l furise cu oarecare dificultate. Lucru ciudat, ntmplarea i reaminti de convorbirea telefonic. Se petrecuse cteva zile dup plecarea de la agenie. Tocmai era cufundat n pagina de tiri din Times, i la a doua cafea. Domnul Goldman a avut amabilitatea s-mi dea numrul dumneavoastr de telefon, d-le Linnear, declarase decanul Whoolson. Sper c nu v-am deranjat Nu neleg, totui, cu ce v pot fi de folos, rspunse Nicholas. Oh, foarte simplu. Asistm n ultima vreme la o cretere a interesului pentru Studiile Orientale. Caracterul... superficial, s zicem, al majoritii cursurilor noastre despre Extremul Orient, nu-i mai satisface pe studenii notri. Am chiar trista impresie c ne consider uor depii n materie. Bine, dar n-am calificare de profesor. Suntem perfect contieni.

Vocea era seac, dar se simea n timbru o not de sinceritate, pe care era imposibil s n-o sesizeze. Bine-neles, tim c n-avei diplom de profesor, d-le Linnear. Dar, vedei, cursul, aa cum e conceput, o s v convin de minune. (Avu un rs scurt, glgit, un sunet ciudat, surprinztor, ca ieit din gtlejul unui personaj de desen animat). i nou la fel, continu. Nu cunosc programul cursurilor, spuse Nicholas. Nici n-a ti de unde s ncep. Dar e minunat, amice, rspunse decanul Whoolson, cu o voce ce iradia o ncredere fr margini. Vedei, cursul n chestiune e un seminar, inut de patru profesori. n sfrit, acum trei, pentru c dr. Kinkaid e bolnav. Dou cursuri pe sptmn pn n semestrul de var, mpreun cu ceilali profesori, bine-neles. Vedei avantajul, domnule Linnear ? Putei s-i lsai pe ceilali s se in de program, iar dumneavoastr s predai ceea ce cunoatei mai bine dect oricine n aceast emisfer occidental. Glgitul ciudat, dar simpatic, se repet, evocndu-i lui Nicholas, paradoxal, bomboanele de ciocolat cu crem de mentol. Nu cred c trebuie s v formalizai de cursurile celorlali. Vreau s spun, adug el repede, parc asigurat de cldura propriei voci, c ceea ce dorim noi este aceast lovitur de teatru, eh, cunoaterea intim, ca s zic aa, a sufletului japonez. Studenii vor fi fr ndoial ncntai. i noi, la fel. n timpul tcerii care urm, se auzi clar n telefon un fel de incantaie, i Nicholas percepu sunetele slabe ale unor voci fantomatice, care se certau. Poate dorii s vizitai campusul? zise decanul Whoolson. Sigur, primvara e mult mai frumos. De ce s nu ncerc? se gndi Nicholas. i czu de acord. nc mai treceau n fug, atrai de sunetul plngtor al sirenei. O mulime de gur casc se nvrtea mprejur, la limita dintre repulsie i fascinaie ; ca un roi de musculie zburnd bezmetic n cercuri din ce n ce mai strnse. ncerc s se concentreze asupra zgomotului valurilor ce i se sprgeau la picioare, dar vocile excitate ale oamenilor sfiau linitea calm a dup amiezii, ca nite pumnale. Ce baft pe ei, i zise, s-i informeze prietenii la ora ceaiului: Vai! Am fost acolo! Lam vzut cu ochii mei". i apoi calmai, ca vitele n staul, s se ntoarc

la felia de pepene i la Martini cu ghea, delicatese pe care un suflet caritabil le aduce din ora, de la Balducci... Casa era zidit din pietre cenuii, tocite de vreme, i din crmizi de culoarea cafelei, ca majoritatea vilelor construite pe acea limb de pmnt. Spre dreapta, dunele se opreau brusc, lsnd loc unei plaje uor abrupte. Pn la nceputul lui decembrie, acolo se aflase o cldire, valornd aproape un sfert de milion de dolari, dar iarna fusese ngrozitoare, aproape ca cea din 19771978, i cldirea fusese luat de ape, cu teren cu tot. Familia atepta i acum banii de la Asigurri, pentru a-i putea reconstrui casa. Dar, pentru moment, locul oferea o minunat perspectiv asupra mrii, lucru rar n acest col de lume att de modern i suprapopulat. Valurile spumoase preau s loveasc din ce n ce mai tare, pe msur ce mareea avansa, i el simi apa rece acoperindu-i gleznele; blugii, dei i-i suflecase de mai multe ori, erau grei de nisip ud. Se aplec s-i curee, cnd o siluet l izbi violent. Czu ntr-o parte bombnind, cu agresorul" rostogolindu-se peste el. Nu poi s te uii pe unde mergi, strig el furios, ncercnd s se ridice. Dezolat. Dar nu trebuie s ipi la mine. N-am fcut-o dinadins. nainte de a-i vedea faa, i simi parfumul cu miros de lmie la fel de sec ca i vocea decanului Whoolson. Faa aceea era aproape lipit de a sa. Ochii i prur de culoarea alunelor, dar i ddu repede seama de eroare, n mod sigur bteau mai degrab n verde, dect spre cprui. Avea o piele de lapte, cu uoare pete de roea, iar buzele, crnoase, trdau o senzualitate nnscut. O prinse de bra cu o mn ferm, ridicndu-o aproape n acelai timp cu el. Ea fcu civa pai napoi, ncrucindu-i braele pe piept. Jos labele! l privea cu ochi mari, fr a lsa impresia c ar vrea s plece. Cu vrfurile degetelor i masa braele, ca i cum contactul cu minile lui Nicholas ar fi rnit-o. Am impresia c ne-am mai ntlnit, zise el. Buzele fetei se strmbar ntr-un zmbet ironic. N-ai gsit ceva mai bun ca s treci la atac, nu? Nu. sta-i adevrul. Sunt sigur c te-am mai vzut undeva. Cteva clipe fata privi departe, peste umerii lui.

Nu cred... El pocni din degete satisfcut. n biroul lui Sam Goldman. Toamna trecut sau la nceputul iernii. Sunt sigur c nu m nel. Privirea fetei pru s se lumineze, ca i cum, la numele lui Sam, o perdea invizibil, care-i separa, s-ar fi ridicat. Spuse, cal : l cunosc pe Sam Goldman. Am lucrat pentru el. i duse un deget la gur, presndu-l pe buze. Unghia, acoperit cu lac transparent, scnteia n lumin. Vocea pru c se nal, ca ovaia mulimii delirante, n perspectiva victoriei pe un teren de fotbal. Eti Nicholas Linnear, spuse. i cum el ddea din cap, ea ntinse degetul spre el: Vorbete tot timpul despre tine. Da, n schimb tu nu-i mai aminteti de mine, replic el zmbind. Fata ddu din umeri. Sincer, nu. Mai ales c eram n plin activitate. Umerii i se ridicaser din nou, pe urm czur. Nicholas izbucni n rs. A fi putut fi un personaj important. Judecnd dup reputaie, chiar eti. Dar ai lsat totul balt. Mi s-a prut bizar. nl capul spre el, mijind ochii. Fr ochelarii de soare, avea aerul unei colrie, ca i cum lumina vie, penetrnd-o, ar fi dezvluit o inocen ascuns. n sfrit, i mut privirea. Ce se ntmpl acolo? ntreb. Au gsit un necat n ocean. Oh, cine... El ridic din umeri. N-am nici cea mai mic idee. Nu vii de acolo? Privirea fetei reveni din zare, zbovi asupra lui, iar el o simi ca pe o mngiere, o adiere proaspt de vnt, ntr-un asfinit de var. Dar trebuie s fi vzut cnd l-au pescuit, nu? Acum, ochii ei l ineau la distan. Era ceva n atitudinea ei, ciudat i copilresc n acelai timp, ceva de puti lovit i speriat. i venea s ntind mna i s-i netezeasc obrazul. Am plecat nainte de a-l scoate din ap. Chiar nu eti deloc curios? Prea s nu ia n seam vntul care-i rvea prul des, negru.

O fi cineva de pe-aici, adug. Poate nu tii n ce msur locul este... pngrit. Suntem toi cam de aceeai teap. Nu m intereseaz. Absolut deloc. i desfcu braele i-i nfund minile n buzunare. Purta nite blugi tiai sub genunchi i o vest simpl de piele, fr mneci. Sub bluza subire, snii fermi zvcneau la fiecare respiraie. Avea talia fin i picioare lungi i elegante. Gesturi de dansatoare... Dar anumite lucruri te intereseaz, totui vocea i era calm. Ce impresie i-a face, dac te-a privi i eu n felul sta? A fi flatat, rspunse. Da, m-a simi extrem de flatat. Justine era desenatoare, specializat n publicitate i locuia patru case mai ncolo de plaj. I se prea mai comod s lucreze vara n afara oraului. Mi-e groaz s stau vara n New York, i spuse ea a doua zi, dupamiaz. tii, ntr-un an, am stat toat vara n cas cu instalaia de climatizare non-stop, fr s ies nici pn la poart. Telefonam la restaurant s-mi aduc mncarea n apartament i o dat sau de dou ori pe sptmn mi trimiteau de la birou un pederast musculos cel pe care l folosea cu plcere directorul n pauza de cafea s ia desenele i s-mi aduc cecurile. Dar nici aa n-am rezistat, trebuia s plec. Mi-am aruncat nite fleacuri ntr-o geant i am zburat la Paris. Am stat acolo dou sptmni, n timp ce la serviciu i smulgeau prul din cap, netiind unde sunt. i ntoarse puin faa i sorbi o gur de Manhattan nainte de a continua. Cnd m-am ntors, totul era neschimbat, doar c pederastul i luase tlpia. Soarele asfinea. Peste valurile mrii alergau, strlucitoare, pete rocate. ntunericul veni brusc. Nu mai sclipea nici o lumini la orizont. La fel ca Justine, se gndi Nicholas. Strlucitoare la suprafa, dar ce-o fi n adncul ei, n ntuneric? Te ntorci n Columbia, la toamn? relu ea. Nu. Ea tcu. Se aez mai comod pe sofaua acoperit cu o pnz haitian, i-i ntinse braele. Preau, n penumbra lmpii, dou aripi gata de zbor. Ea i ntoarse capul, i el avu senzaia c bariera de ghea ce-i desprea ncepuse s se destrame.

mi plcuse campusul, zise, atent s o ia de la nceput. Sigur, era n februarie, dar mi puteam imagina aleile din pietre roii, flancate de magnolii n floare, pierzndu-se printre stejarii btrni. Cursul nsui Sursele gndirii orientale" nu era deloc neinteresant. n tot cazul, studenii voiau s nvee, i cnd nu dormeau, preau destul de inteligeni, iar unii chiar strlucitori . Oricum, erau surprini c m ocup att de ei. Asta m-a fcut curios La nceput. Dar pe msur ce trecea vremea, mi ddeam seama de realitate. Ceilali profesori acordau foarte puin timp studenilor, preocupai de propriile studii pentru crile viitoare Cnd, totui, i ddeau osteneala s predea, i tratau cu dispre. mi amintesc c am asistat la un curs pe la mijlocul semestrului. Doctorii Eug i Royston, care predau materiile principale, au anunat la nceputul orei c testele trimestriale fuseser notate i le vor fi returnate. Apoi Royston i-a nceput cursul. Cnd a sunat clopoelul, Eug le-a cerut studenilor s rmn n bnci i cu o precizie extraordinar a aruncat pe jos n faa catedrei patru pachete de caiete. Studenii ale cror nume ncep cu literele AF i vor gsi tezele aici", le-a spus, artnd pachetul din dreapta. i aa mai departe. Apoi cei doi profesori le-au ntors spatele i au prsit amfiteatrul, nainte ca primii studeni s apuce s ngenuncheze pentru a scotoci prin pachete... Mi s-a prut degradant, continu Nicholas. Lipsa de respect pentru o fptur uman este pentru mine intolerabil. Deci i place s predai. Afirmaia l surprinse. Da, nu-mi displcea, recunoscu. i turn nc un gin tonic i stoarse o felie de lmie nainte de a-i da drumul n paharul cu cuburi de ghea. Pn la urm, cei doi profesori m-au fcut s consider c-mi pierd timpul. Nici nu cred c aveau o impresie prea bun despre mine. Dup socotelile mele, amfiteatrele universitilor sunt un univers nchis. Toi sunt constrni de obligaiile meseriei, publici, sau mori. Iat ceva ce seamn teribil cu un clieu, nu-i aa? Dar acolo toate astea reprezint o realitate cu care profesorii trebuie s se confrunte zilnic. Royston i Eug, ce fel de tipi sunt? Oh, Royston era foarte bine. La nceput cam nepat, dar s-a dezgheat cu timpul. Dar Eug era scrbos. Ddu din cap. i fcuse o prere despre mine, chiar nainte de a-i fi prezentat. Eram toi trei, ntr-o dup-amiaz, n cancelarie. Deci suntei nscut la Singapore,

mi-a zis. Aa". M privea de sus, prin nite ochelari rotunzi, cu rame metalice. Da, putea el s-i considere ochelari ct voia, erau cam prea demodai ca s-i mai poat numi aa... Cuvintele i ieeau sacadate, ngheate, ca suspendate n aer. E un ora dezgusttor scuzai-mi expresia a adugat, construit de englezi, care n-au nici o consideraie pentru chinezi sau indieni". Ce i-ai rspuns? Cinstit vorbind, eram prea nucit pentru a-i replica n vreun fel, spuse Nicholas abtut. Individul nu-mi adresase nici trei cuvinte ntrun semestru ntreg. M-a luat pe nepregtite. i n-ai gsit un rspuns usturtor? I-am spus doar c se neal. Nu m-am nscut, am fost doar conceput acolo. Aez paharul pe msu. I-am pus apoi nite ntrebri decanului Whoolson, dar el a mturat totul cu un gest. S-i spun ce mi-a rspuns? Eug e un geniu, i tii cum sunt uneori geniile...? V mrturisesc c e un noroc s-l avem aici. Trebuia s se duc la Harvard, dar l-am fentat n ultimul moment, convingndu-l de superioritatea materialului nostru pentru cercetri". M-a btut de dou sau trei ori pe umr. Nu se tie niciodat cu Eug, a adugat. Poate a crezut c suntei malaezian. Trebuie s fii mai ngduitor, domnule Linnear". Nu neleg, nu eti malaezian, nu-i aa? Nu, dar dac Eug o credea, avea un motiv serios s m deteste. Chinezii i malaiezienii erau cuitarii Saigonului. Acolo nu exist mil. Dar ce eti, de fapt? i pru deodat foarte apropiat. Ochii i erau larg deschii i nefiresc de luminoi. Ai ceva asiatic, relu ea. Ochii, sau poate pomeii. Tatl meu era englez, mai bine zis, un evreu ce-i schimbase numele pentru a reui mai bine n afaceri, iar apoi, n timpul rzboiului, n armat. Era colonel. Cum se numea? Vreau s spun, nainte de a-i schimba numele. Nu tiu. Niciodat n-a vrut s-mi spun. Nicholas, mi-a zis ntr-o zi, ce nseamn numele? Omul ce pretinde c numele are o semnificaie special, e un mincinos neruinat". Dar n-ai fost curios s afli? Ba da! Un timp. Pe urm am ncetat s mai caut.

i mama? Ah, depinde de persoana cu care discuta. Ea zicea c e chinezoaic pur snge... Dar?! Dar, dup toate aparenele, nu era dect pe jumtate. Cealalt jumtate era japonez. Ridic din umeri. N-am fost niciodat sigur. Relu. Dar am avut ntotdeauna impresia c gndea ca o japonez. Surse. Pare-se c sunt un romantic, i e excitant s te imaginezi metis, i nc de o factur excepional, cnd te gndeti la animozitatea istoric dintre aceste dou popoare. Ce mister! i plac misterele? O privi. Prul i czuse pe obraji, acoperindu-i ochii cu reflexe aurii ntr-un sens, da. Trsturile tale sunt caucaziene, zise ea, schimbnd brusc subiectul. Da, rspunse Nicholas. Fizic, semn cu tatl meu colonelul. Ddu capul pe spate, lsndu-l pe sptarul sofalei. Prul su atinse pentru cteva clipe degetele Justinei, apoi ea i ndeprt mna. Ridic ochii spre punctele de lumin de pe plafon. Dar n adncul meu, spuse, sunt fiul mamei mele. Directorului Deerforth nu-i plcea munca. Curios lucru, reflecta el, ntotdeauna e perioada cnd am mai mult de lucru. Nu nceta s se minuneze n faa afluenei vilegiaturitilor pe litoral, cu toate c aproape toat coasta nord-estic a Manhattan ului avea un program migrator fix i precis, de la zborurile triunghiulare ale gtelor slbatice n drumul lor spre sud, la venirea iernii. Dar doctorul Deerforth tia puine lucruri despre Manhattan, n special, despre Manhattan-ul de azi. Nu mai pusese piciorul n acest cuib de smintii de mai bine de 5 ani, i atunci o fcuse doar pentru o scurt vizit la prietenul su Nate Graumann, eful serviciului de medicin legal al municipalitii din New York. Era fericit s fie departe de toate. Avea fetele lui, care veneau s-l vad cu copiii, destul de des. Soia, moart de leucemie n urm cu 10 ani, nu mai era dect o fotografie nglbenit. i fcea meseria de doctor, n West Bay Bridge.

n plus, ocazional, era i medic legist, treab pe care o fcea la Hauppange. pe Flower, l apreciau, fiindc era meticulos i, la nevoie, avea i imaginaie. De altfel, Flower spera s-l conving s lucreze pentru serviciile de medicin legal din comitatul Suffolk, dar se simea mai mulumit unde era. Aici avea prietenii, numeroi i amabili, dar nainte de toate se avea pe sine. De mult timp realizase c i ajungea siei. Asta nu-l mpiedica s aib uneori comaruri, care i se strecurau n suflet ca nite hoi fantomatici i se ntmpla s se trezeasc din somn, tresrind, acoperit de sudoare, cu cearafurile umede i lipicioase nfurate n jurul picioarelor. n unele nopi visa snge alb, reflexe simbolice ale spaimelor sale intime. Atunci se scula i se ndrepta cu pai trii spre buctrie, ca s-i prepare o ceac de ciocolat cald. Pe urm se apuca s citeasc la ntmplare un roman din cele apte, cte avea n bibliotec, de Raymond Chandler, al crui stil sec i logic i oferea un fel de calm existenial n furtuna din suflet. ntr-o jumtate de or adormea. Doc. Deerforth se ntinse. Durerea, nfipt ca o furc ntre omoplai, sczu n intensitate. De asta ai parte dac lucrezi atta la vrsta ta, medit el. O dat n plus, reciti ce scrisese. Totul era acolo, negru pe alb, cuvintele aliniate n fraze i paragrafe, dar abia acum, pentru prima oar le descoperi semnificaia, ca un egiptolog n faa stelei de la Rosetle. Un necat oarecare, i zisese, cnd l-au chemat la Dune - Road. De fapt, nu gndise aa. Cuvntul oarecare" nu-i intra n vocabular. Pentru el, viaa era tot ce putea fi mai preios pe lume. i nu trebuie s fii doctor pentru a gndi astfel. i ajunsese rzboiul pe frontul Pacificului. Zi dup zi, de la tabra prsit din mijlocul junglei, pn la luptele cumplite din Filipine, vzuse cascadele micilor monoplane cu piloi kamikaze, plonjnd asupra vaselor de rzboi americane, cu peste o ton de exploziv n burt. Aceste avioane exprimau cel mai bine prpastia dintre Occident i Orient, i spusese doctorul Deerforth. Numele lor japonez era oka, floare de cire. Americanii le ziceau baka, bomb prosteasc. Filozofia occidental nu putea agrea conceptul de sinucidere ritual, scump samurailor. Dar tradiia acestora supravieuise, n ciuda obstacolelor ridicate n cale. Doctorul Deerforth n-a uitat niciodat acel haiku scris, se pare, de un pilot kamikaze de 22 de ani, cu puin timp nainte de a muri.

Aceasta fcea parte din tradiie, ca i restul de altfel, dac mcar am putea cdea ca florile de cire primvara curai i strlucitori Iat, gndi el, cum neleg japonezii moartea. Samuraiul se nate pentru a muri de moarte glorioas, luptnd. Iar eu nu vroiam dect ca rzboiul s se sfreasc, lsndu-mi pielea intact i mintea limpede. Toate astea erau acum de domeniul trecutului toate, n afara comarurilor care l mai nspimntau, ca nite vampiri nsetai, proaspt ieii din morminte. Doctorul Deerforth se scul de la birou i se ndrept spre fereastr. Din spatele frunzelor dantelate ale stejarilor ce scldau n umbra lor casa n ceasurile de zduf ale dup-amiezii, privi micarea bulevardului. Dou sau trei maini fceau coad n faa ghieului automat al Casei de schimb, construit n stil colonial, i puin mai ncolo, reuniunea Comitetului de binefacere se revrsa precum talazurile mrii spre uile masive ale bibliotecii. O zi de var obinuit. I se pru deodat c toat aceast lume se ndeprteaz la milioane de kilometri, parc pe alt planet. Se ntoarse la birou, i strnse notele ntr-un clasor glbui. Iei din cas, cobor pe bulevard i se ndrept spre cldirea urt, cu un etaj, din crmizi roii, care adpostea cazarma pompierilor i unde, n fundul curii, se gsea parcul de maini al Poliiei rurale. La jumtatea drumului se ntlni cu Nicholas, care ieea pe uile batante ale supermagazinului, cu braele ncrcate de pachete. Salut, Nick! Ei, Doc. ! Ce mai faci ? Bine, bine. M duc s-l vd pe Ray Florum. Se cunoscuser, ca majoritatea locuitorilor din West Bay Bridge, pe bulevard, prezentai unul altuia de prieteni comuni. Toat lumea se cunotea aici, dar relaiile nu depeau rareori stadiul de bun-ziua. Tocmai m-am ntors de la Hauppange, adug el. Corpul pescuit ieri? Da. Doctorul Deerforth i ntoarse capul i scuip repede un rest de mncare rmas ntre dini. Era bucuros de ntlnire. Se temea de ntrevederea cu Florum, i de ce avea s-i spun. i pe urm, Nicholas i plcea. Cred c-l cunoti, spuse. Locuia n Dune Road, destul de aproape de tine.

E puin probabil. Se numea Braugham. Barry Braugham. Simi un fel de vrtej i-i aminti vorbele Justinei pe plaj, cnd l mbrncise, Nu tii ct de pngrit este locul". Avusese dreptate. Da, rspunse ncet Nicholas. L-am cunoscut pe cnd lucram n publicitate. Eram amndoi la aceeai agenie. Oh. Iart-m. l cunoteai bine? Reflect cteva clipe, Braugham avea un spirit analitic strlucitor Cunotea publicul ca nimeni altul n agenie. Ce cumplit s afle c e mort! Destul de bine, zise Gnditor. Dansau nlnuii, purtai de o muzic lent, n noapte. Banda se derula n serpentine languroase, acoperind zgomotul surd al valurilor Tandree n stereo. Justine i simi braele tremurnd cnd el o cuprinse, purtnd-o spre verand Dar n-avea ce face. Era perfect. De altfel, i plcea s danseze. Ea dansa. Deveni senzual, abandonndu-se dansului. Expresia ngheat sub care se ascundea de obicei i se topi la picioare, dezvluind o flacr de o violen natural, elementar. Era ca i cum muzica ar fi eliberat-o din chingile fricii inhibiie era un cuvnt mult prea limitat pentru a defini situaia. Frica pe care o simea nu att de el, sau de alt brbat, ct de ea nsi. Umerii li se atingeau, muzica umplea aerul. Am crescut citind. La nceput, tot ce-mi cdea nmn. n timp ce sor-mea, mare amatoare de flirturi, pleca sear de sear la plimbare, eu nghieam roman dup roman. Numai c n-a inut mult. Vreau s spun, am continuat s citesc, dar foarte repede am devenit selectiv n alegere. Rse, un rs fericit, care l surprinse plcut. Oh! am avut i eu preferinele mele. Contesa de Seful i povetile cu cini. Eram nebun dup Robin Hood. ntr-o zi, aveam cred 16 ani, l-am descoperit pe Sade. La vrsta aceea nu-mi ddeau voie s-l citesc. i dai seama ct m-a pasionat. Dar pe lng asta, multe lucruri m-au marcat, citindu-l pe divinul Marchiz, De altfel, am crezut c prinii m-au - botezat Justine, influenai de Sade. Mai trziu i-am ntrebat. Mama a negat. Mi-a rspuns c ei i tatei le plcea numele. Simplu, nu? Era un nume tipic francez, iar mama era foarte sensibil n

privina asta. nelegi, era franuzoaic! Oricum, mi-a prut ru c iam ntrebat. Ce-mi imaginasem, era att de romantic, Oricum, ar fi trebuit s m atept la rspunsul acela. Erau att de prozaici amndoi Tatl tu e american? Ea ridic ochii spre el i cldura luminii din salon i colora, faa ca penelul unui artist. Foarte american. Cu ce se ocupa? S ne ntoarcem, zise ea. Mi-e frig. De la prima privire, fotografia se remarca. Era n alb i negru i reprezenta un om masiv, cu maxilarul autoritar i privirea sever. Dedesubt legenda: Stanley J Teller, eful poliiei 19321964, i alturi, agat de zid, o reproducere nrmat a lui Runaway" de Norman Rockwell. Biroul era o ncpere modest, cu o fereastr dubl ce se deschidea deasupra curii unde se parcau mainile. Dar n seara aceea nu era nimic interesant de vzut. Ia slbete-m cu jargonul sta de medicinist, doctore, i explicmi pe leau, simplu i clar, zise locotenentul Ray Florum. Ce e att de special cu necatul la? Ray Florum se aez comod pe scaunul rulant care trosni sub greutatea lui. Era un om cu o statur imens nalt i voinic venic inta glumelor amuzante ale agenilor din serviciu. Era eful poliiei rurale din West Bay Bridge. Avea obrajii rotunzi ca ai butorilor de bere i propit drept n mijloc, ca punctul negru ntr-o int, un nas borcnat, brzdat de vinioare roii. Avea o fa glbuie, de culoarea pielii tbcite, iar prul crunt era pieptnat cu crare. Purta un costum maro din diacon, nu pentru c iar fi plcut, ci pentru c aa era regulamentul. Dup el, ar fi fost preferabil blugi i un maiou. Ei. zise Florum. rostind cuvintele rar, de ce a murit? A fost otrvit, rspunse doctorul Deerfotth. Doctore, ncepu Florum cu o voce obosit, trecndu-i mna peste obraz, vreau ca totul s fie clar nelegi ? Att de clar nct s nu am nici o belea dup ce ntocmesc raportul. Cred c i dai seama c trebuie s trimit raportul Poliiei Statului. n afar de asta, se fac nite copii...

cum se va afla, o s mi cad toi pe cap ca lcustele pe un cmp de gru. Nu-mi ajung tia de aici, s m pompeze cu ce au gsit pe teren, mai am de crat n spate i pe maimuoii din comitat, care vor considera c afacerea cade n jurisdicia lor. Peste toate, ca s le pui capac. mi povesteti c e o crim. Parc-l vd pe Flower clare pe-un cal alb, lundu-m la ntrebri de ce merge aa greu ancheta i ct o s mai in. ns, oamenii lui sunt supra ocupai i tra la la, tot tacmul. Florum pocni cu palma pe birou, peste un exemplar din Criminalitatea n Statele Unite n 1979". Ei bine, n cazul sta, pn nu fac un pas bun nainte, nu deschid gura, asta-i. Un sergent Intr, ntinse lui Florum cteva pagini dactilografiate i iei fr un cuvnt. Sfinte Dumnezeule, simt c pleznesc. Pe cine dracu intereseaz dac tiu cum s anchetez cazul ? Porcria dracului. Se scul imediat i se duse s caute un dosar, pe care-l deschise pe birou i trecu mna prin pr, scrpinndu-se cu furie. ncepu s rsfoiasc nite cliee fotografice 9 X 12 n negru i alb pe care, chiar punndu-le de ndoaselea, doctorul Deerforth le recunoscu, erau imagini ale necatului". Pentru nceput, spuse doctorul Deerforth ncetior, o s m ocup de Flower. N-o s te nnebuneasc, cel puin un timp. Florum i arunc o privire scurt, ntrebtoare, nainte de a cobor din nou ochii pe fotografii. A, da?! i cum o s faci minunea asta? Nu i-am spus nc nimic. Vrei s zici, relu Florum, lund o lup ptrat dintr-un sertar, c nimeni nu tie de crima asta, n afar de noi, doi pui pricjii, nchii ntr-un cote? Exact, asta am vrut s spun, replic doctorul Deerforth cu voce slab. Florum nu rspunse imediat. tii, pe fotografii nu apare nimic. Le frunzri repede, pn ce apru fotografia n prim plan a capului i a pieptului. Un necat obinuit, adug. N-ai s gseti nimic acolo. Vd i eu.

Asta nu nseamn c nu mai e nimic de descoperit. Florum se cuibri n fotoliu i-i ncruci minile pe burt. De acord doctore! Sunt numai urechi. Povestete-mi tot. n dou cuvinte. Omul a murit nainte de a atinge suprafaa apei Suspin, apoi continu. Chiar i un medic legist ca Flower s-ar fi putut nela. Florum mri, dar nu spuse nimic. Privete rana asta mic pe pieptul omului, spre stnga, ai crede c e o zgrietur provocat de cderea pe stnci Ei, bine, nu e. Zgrietur asta m-a fcut s iau probe de snge, n primul rnd din aort, unde se concentreaz genul sta de otrav, se strnge aici din tot corpul cam la 20 de minute dup ce survine moartea. Prin ce mijloc, nu tiu. Este o otrav cardio-vascular ieit din comun. Florum pocni degetele. i pac, criz cardiac. Da. Eti sigur? Pentru otrav? Da. Altfel n-a fi venit s-i vorbesc, mai am de fcut dou sau trei verificri. E probabil ca o bucic din ce l-a nepat s fi rmas nfipt n stern. Nici o ran de ieire? Nu. Chestia aia s-ar fi putut desprinde n cdere, stncile... alea... Sau s-i fi fost smuls cnd omul s-a prbuit. Ce tot ndrugi?... Se ntrerupse. ndeprt cu un gest fotografiile i consult un formular scris de mn Tipul sta, Barry Braugham, zise, doctor comercial la aici ddu numele ageniei de publicitate a lui Sam Gold, din New York, locuia la nr. 301, pe strada 73 Est. De acord. Asasinat. Dar n felul sta? Pentru ce ? Era singur aici. fr femei fr prieten, i Rnji printre dini. Avea o sor n cartierul Queens. Am contactat-o i am interogat-o deja. Am cercetat toat vila din Dune Road, Nimic. Nici un semn de efracie, nimic care s lipseasc. Maina era acolo unde o lsase parcat chiar n faa casei, tot att de bine pzit ca Fort Knox.. Nu e nimic care. Este asta, zise doctorul Deerforth. Venise momentul. Momentul de care se temuse atta cnd descoperise zgrietura, i n consecin

prelevase snge din inima necatului. Nu se poate, i spuse mereu. n timp ce efectua testele care i confirmau totul Nu se poate, repeta ca o litanie, parc ferindu-se de piaza rea. Iar acum avea impresia c eul su traversa o lume la fel de ireal ca un vis i care i-ar permite s se aeze ntr-un col al camerei i s se priveasc vorbind cu Ray Florum, la fel cum i-ar fi jucat propriul rol ntr-un film. Afar, un puti izbucnise ntr-un rs cristalin, vesel, pe Care urechea sa, printr-o ciudat magie, l transforma ntr-un sunet fantastic venit dintr-o alt lume, amintind ipetele stridente i batjocoritoare ale papagalilor din Filipine. Otrava, relu el, este de un tip extrem de rar. i frec palmele pe genunchi. Trecuse ceva timp de cnd nu-i mai simise minile umede de transpiraie. Am mai ntlnit mixtura asta cnd am servit n Pacific. n timpul rzboiului? zise Florum. Dar bine, btrne, asta a fost acum 86 de ani. N-o s m faci s cred c.... Imposibil s uit otrava asta, Ray. N-are a face numrul anilor. ntr-o noapte a plecat o patrul, cinci oameni. S-a ntors unul singur, i de-abia s-a trt napoi. N-am auzit o mpuctur, nimic. Psrile i zumzetul insectelor. Era o linite nfiortoare de-i fcea pielea de gin, dup ce toat ziua erau ambuscade, se trgea asupra noastr i asta dura de mai bine de o sptmn. Doctorul Deerforth inspir adnc nainte de a-i continua povestirea. Cnd s-a ntors, l-au adus la mine. Era un biet puti. Dac avea 19 ani. Tria nc i m-am pus pe treab... Am fcut tot ce am putut. Toate trucurile clasice i neclasice. Fr succes. A murit, sub ochii mei. Mort de porcria asta? Doctorul Deerforth ddu din cap. De aceeai. Vrei s plec ? o ntreb Nicholas. Da, zise Justine. Nu, nu tiu. Era n spatele sofalei i degetele ei trgeau mainal de franjurile husei din pnz haitian. Doamne, murmur, m faci s-mi pierd capul. N-am avut intenia, se scuz.

Nu ntotdeauna cuvintele exprim i gndul. Remarc ce diferit i prea faa din profil, parc ar fi fost o femeie dintr-un alt secol, dintr-o lume veche, disprut de mult Apoi, i aminti de Yukio. Sigur, Cu Yukio lucrurile erau clare. tia c ea este rezultatul unui amestec foarte special de rase, motenire ascuns a unei lumi misterioase, creia el nu-i aparinea i despre care nu putea avea dect cunotine superficiale. Era o tia acum o reacie pur occidental, i care prea, dup toate evidenele, inexplicabil. Se mira c aici, n Occident, reacia lui este att de diferit. Poate trecerea timpului, poate distana, fceau s-o vad pe Yukio aa cum era cu adevrat pentru ei i pentru toi ceilali. Distana care l separa acum de schemele cu semnificaii multiple i ritualizante ale vieii sale din Japonia, i permitea s discern greelile de altdat, s neleag rolul pe care l avusese n ansamblul lucrurilor. Justine se mica la cellalt capt al sofalei, tot att de departe de el ca i cum ar fi fost ntr-o alt ar. i cu toate acestea i simea parfumul. E trziu, murmur. Nu prea aveau sens. Simple cuvinte, i spuse, menite s umple golul ce ncepuse s devin amenintor pentru ea. Dar aceast tensiune interioar era unul din lucrurile care l intrigau cel mai tare la Justine. Da, i se prea foarte frumoas, dac ar fi rentlnit-o pe o strad aglomerat din Manhattan s-ar fi ntors precis dup ea i poate ar fi urmrit-o prin magazinele elegante Bendel sau Botticelli nainte s-o piard n mulime. Ce s faci cu o asemenea femeie? Cnd o urmreti pn la capt, eti invariabil dezamgit. L-ar fi interesat o or sau dou. i apoi? Frumuseea fizic nvase de tnr nu ducea nicieri i putea fi periculoas. Mai mult ca orice, avea nevoie s se lupte, cu femeile ca i cu tot ce-l interesa n via. Simea c nimic nu are valoare dect prin lupt, chiar i dragostea. nvase asta tot n Japonia, unde femeile sunt considerate flori pe care trebuie s le desfoi, aa cum depliezi hrtiile de origami, cu infinit precauie, pentru a descoperi c o dat deschise, ele sunt capabile de o gingie extrem, dar i de violen i viclenie. Linitea prea impregnat de vuietul surd, ndeprtat al valurilor. Apoi strigtul ascuit al unui pescru, singuratic i trist, de parc ar fi rtcit drumul.

Se ntreb ce s fac. i. nainte de toate, vroia ceva? Simea crescnd n el o fric latent. Ai cunoscut multe femei? l ntreb ea deodat. i ddu seama c braele fetei, imobile ca nite coloane, ncepuser s tremure i c fcuse un efort ca s ridice capul. l privea fix, gata s-l sfideze, dac ar fi rs de ea sau practic, s-l insulte. Ce ntrebare ciudat! Ea ntoarse capul ncet i el vzu lumina cald a lmpii scldndu-i ochii irizai, baza nasului, lunecnd de-a lungul pomeilor Nu-mi rspunzi? Surse. Un numr oarecare, de care nu-mi prea amintesc. Foarte puine au contat pentru mine. l privi fix, atent la cea mai mic sclipire de ironie Dar nu reui s vad nimic. Ce vrei s tii n realitate, Justine? ntreb el ncet. i-e team c n-o s-i spun? Nu. Ddu din cap. Mi-e team c-o s mi spui. Unghiile ei ciupeau franjuri husei, ca degetele unui muzician corzile harfei. Vreau i nu vreau, relu dup un timp. Era gata s spun, zmbind, c nu e chiar att de grav, dar nelese brusc c se nela. Era ntr-adevr foarte grav i nelese i despre ce e vorba. nconjur sofaua i se opri lng ea. Nu sunt dect eu, Justine, zise el. Nimeni altcineva. Nu suntem dect noi doi. tiu Nu era adevrat, pronunase cuvintele ca un copil care nu crede ce spune, dar sper s aib dreptate. Simi nevoia s se ndeprteze, cci realiza c un magnetism din ce n ce mai puternic ncepe s ncline balana n favoarea lui. Travers ncperea i se opri n faa ferestrei. Afar, luminile erau aprinse i, dincolo de verand i de zborul trist al fluturilor de noapte, marea se sprgea nencetat pe plaj. Nisipul era negru crbune. Nu tiu de ce, i spuse, dar peisajul mi reamintete de San Francisco. Cnd ai fost acolo? o ntreb, naintnd, pentru a se aeza pe braul sofalei. Acum doi ani, cred. Am stat 18 luni sau aproape.

De ce te ai ntors? Am... rupt-o cu cineva. Am revenit. ntoarcerea fiicei risipitoare n snul familiei iubitoare! Pru c se amuz, dar rsul i se stinse pe buze. i place San Francisco? Da, zise. mi place teribil. Atunci, de ce ai plecat? Trebuia. i ridic mna subire i o privi, parc surprins c o oprise n aceast poziie. Nu eram aa, pe atunci. Eram foarte puin sigur de mine. i ncruci minile innd braele ntinse n jos. Eram att de vulnerabil. Da, aa m simeam. Incapabil s rmn acolo singur. Parc sufla un vnt prin mine. i adug, de parc atunci ar fi neles, situaia era stupid i eu nsmi eram stupid. Cltin din cap, nu putea s cread c ea fusese aceea. Am fost acolo de dou ori, ncepu Nicholas. La San Francisco, vreau s spun m-am ndrgostit de ora. De imensitatea lui, de frumuseea lui alb, vzut de pe Mell Valley. Privi linia subire, fosforescent, aproape transparent care broda talazurile, apoi cderea lor spre mal, aproape, tot mai aproape. Coboram des pe plaj s privesc Pacificul. M gndeam la valurile astea care se rostogolesc sub ochii mei au strbtut jumtate de lume, din Japonia. Tcu De ce ai plecat din Japonia? l ntreb ea. Ce te-a mpins s vii aici? Respir adnc. E dificil S-i spun n cteva cuvinte. Bnuiesc c e vorba de o anumit conjunctur, de o acumulare lent. tii, tatl meu dorea s se ntoarc n America. Iubea Japonia. Luptase pentru ea ntotdeauna. Ar fi putut veni aici, dar... nu era karma lui, fr-ndoial. i-a regretat. n deprtare, pe culmea valurilor, spuma mrii se dantela argintat. Dac e adevrat c o parte din el triete n mine, atunci el este prezent i probabil de asta m simt bine aici. Crezi ntr-adevr n asemenea lucruri? Via dup... Surse.

Da, bineneles. Nu. Nu pot s-i explic exact. Orientul i occidentul se ntlneau n mine ca dou curente tumultoase, i lupta nare sfrit. Prinii mei trag fiecare coarda de partea lui. Dar sunt n mine. Da. Mi se pare att de ciudat, Doar pentru c suntem aici, sub o verand n West Bay Bridge. Dac am fi fost n Asia... Ridic din umeri, considernd explicaia suficient. Pe urm am venit aici, ca s-mi dovedesc c sunt un occidental, la fel cum sunt oriental. Mi-am luat diploma de la un Institut superior i m-am lansat n era atomic. Cnd am ajuns aici, publicitatea mi s-a prut o alegere logic, i am avut ansa s gsesc pe cineva care s m lumineze". Pare se c aveam un temperament.., adug rznd. i ntoarse faa spre el. Fcu civa pai i se opri. Nici nu se atinseser. M vrei? murmur stins. Vrei s facem dragoste? Da, rspunse el privind-o fix n ochi, cu pupila att de dilatat, nct se pierdea n negru. i simi stomacul strngndu-se. Nu era prea sigur de propriile fantasme. Un soi de fric, insinuat n pntec ca ntr-un abis. i tu vrei? Ea nu rspunse. Hipnotizat de ochii ei cu irizaii verzi, mai mult i simi dect i vzu minile, lucind ca nite diamante. Le simi cldura, apoi degetele Justinei i mngiar pieptul, umerii, alunecar n jurul muchilor, ferm i uor un gest ce spunea att de multe, ca i cum ea niciodat nu mai fusese astfel, ca i cum el niciodat nu ar mai fi cunoscut asemenea mngieri. i att de intens era acest prim contact, nct i simea muchii picioarelor tremurnd. O lu ncet n brae, era aproape sigur c o auzise suspinnd nainte de a-i nvlui buzele ntr-un srut. Trupul i era strns lipit de al lui i brusc l inund cldura contactului cu snii, pntecul i coapsele ei. Ardea, srutndu-i gura, gtul, linia dulce a claviculei.. i desfcu bluza. Buzele ei se lipir de ureche. Nu aici, nu aici, te rog... nl braele i bluza czu. l ls s-i plimbe degetele pe spate, pe lunga falie adncit a coloanei, i tremurnd nfiorat cnd o srut, sub arcuirea fin a braelor, nainte ca buzele s i alunece lent spre sni.

Degetele ei i desfceau cureaua de la blugi, n timp ce buzele lui ntredeschise se insinuau pe trupul ei, n spirale din ce n ce mai strnse. Te rog, te rog nu aici... Se lsar s alunece pe covor, n faa sofalei, excitai de tremurul interior al trupurilor, n timp ce ultimele haine zburau n jurul lor. Minile Justinei ncercar s scape de urma fina a chilotului de mtase ce o mai mbrca, dar el o opri. O ridic n brae i culcat jumtate pe sofa, i desfcu coapsele, srut pielea dulce dinspre interior. Justine strngea marginile pernelor, degetele crispate se fcur albe. Simi limba brbatului atingnd mtasea umed i gemu. O srut prin fina barier de mtase i minile Justinei plutir spre faa lui, mngindu-i urechile i prul... Mici ipete involuntare neau din gura imens deschis, pe msur ce tensiunea cretea, l trase spre ea. Buzele slbatice i cuprinser gura. n chiar acel moment, mai mult ca orice pe lume, l vroia n ea, i lipi pntecul de el cu un gest brusc i gemu cnd Nicholas ptrunse. Tensiunea deveni teribil, de parc era dus spre o a patra dimensiune, contactul deveni paroxistic i atunci ea i contract muchii interni, o dat, de dou ori, i l auzi pierzndu-i respiraia. Inimile lor parc-i bteau n-ureche, vru s strige, vino, vino, dar se sufoc, simind degetul brbatului, umed, ptrunznd n locul cel mai ascuns, inundat de o plcere enorm, aproape-i pierdu cunotina. Doctorul Vincent Ito agit ceaiul fierbinte de crizanteme, 'care aburea n ceaca de ceramic fr toart. Deranjate, cteva bucele din petalele uscate, negre, se desprinser de fundul cetii zburnd involuntare spre suprafa. Asta i amintea de cadavrele plutitoare. tia cum urcau la suprafa, le urmrea drumul-lent cte o lun sau dou biete fiine vii, care se aruncaser sau fuseser mpinse n East River sau n Hudson n timpul lungilor luni de iarn. Imobilizate n adncuri, conservate de apele reci, curenii slabi le-au dislocat doar la nceputul verii, cnd apa a prins s se nclzeasc. La 23 grade, bacteriile ncepeau s se reproduc, provocnd putrefacia ce le purta, mai devreme sau mai trziu, spre suprafa. i cadavrul plutitor, luni

de zile dup cderea n ap, i fcea n sfrit apariia pe masa sa de disecie, la morg. Munca nu-l deranja. Pentru c Vincent Ito era un medic legist adjunct, cadavrele fceau parte din viaa sa. O parte important, fr ndoial. Morga, cu subsolurile ei, cu compartimentele metalice, purtnd fiecare mici fie dactilografiate, cu dalele de gresie, impecabil curate, unde erau aezai morii, era locul unde i petrecea cea mai mare parte din via. Nimic vampiresc, corpurile albe, negre, ntinse pe brancarde cu rotile, fr snge, cu mari tieturi ntr-o form de T pe piept, de la un umr la altul, i apoi nspre abdomen, cu pielea rigid i feele impasibile ca somnul inocenilor. Toate acestea n-aveau nici un efect asupra lui. Interesul i da partea excitant a medicinii legale, constau pentru Vincent n caracterul enigmatic i complex al morii Nu moartea nsi, ci ceea ce o provocase. Se considera un detectiv, a crui munc printre mori ajutase nu o dat pe cei vii. Vincent privi pe fereastr, sorbindu-i ceaiul ncet. ntunericul ncepea s se risipeasc. Era ora patru i douzeci i cinci. Se trezea ntotdeauna foarte devreme. Privi strzile goale, luminate, din Manhattan. Auzi departe huruitul camionului gunoaielor urcnd cu ncetineal panta strzii 10. Mai aproape, undeva, sirena mainii poliiei sparse linitea matinal, izbindu-i auzul, i se ndeprt imediat, parc nghiit de tenebre. Nu mai rmnea nimic din noapte dect propriile lui gnduri, micndu-se n spirale nentrerupte. Se simea prins n curs. Probabil karma mea a avut o evoluie proast n cursul vieii precedente, i zise. Japonia i prea inaccesibil, de parc ar fi aparinut altei lumi. N-o mai putea regsi. i n nici un caz cea pe care o prsise cu 12 ani n urm. Pentru el, Japonia nu mai exista, nu mai era dect o floare uscat, dar nc l chema ca o siren a mrii. Nicholas se trezi n zori. O fraciune de secund avu impresia clar c se gsete n casa-i veche din apropiere de Tokio grdina zen, umbrele oblice ale zidurilor, aproape de faa lui, proiectate de boschetul de bambui, venic zumzitor. Auzi strigtul scurt al unui cuc, apoi zgomotul mainilor rulnd spre ora, uneori amplificat de acustica aparte a locurilor.

ntoarse capul, nc somnoros, i vzu o form feminin lng el. Yukio. S-a ntors deci, gndi. A tiut ntotdeauna c va reveni. Dar aa, deodat, alturi de el, aici... Se scul brusc, cu inima btnd. Percepea din ce n ce mai clar prin fereastra deschis o melopee primitiv, venit de foarte departe, de dincolo de mare, metamorfozat n vuietul valurilor sprgndu-se pe plaj. Strigtul pescruilor! i cu toate astea, cunotea semnificaia acestei melopei secrete. Respir adnc de cteva ori, Japonia i se lipise de piele ca o plas, prinzndu-l n ochiurile sale. Ce i-o evocase cu atta intensitate? Privi n jur, vzu nasul Justinei, buzele ei dulci i senzuale ntredeschise, singurele pri din corpul ei neacoperite de cearaful bleu, alb i gri, ce se mica uor, ca mngierea valurilor. Prea c doarme n snul tumultuos al mrii. Ce-o avea femeia asta, se gndi, de m atrage ca un torent? Se simi ciudat, parc n deriv pe talazuri. i contemplnd arcuirile dulci ale acestui corp fierbinte, nelese c era aspirat napoi spre acea Japonie, spre acel trecut, cruia nu mai ndrznea s-i treac pragul. O senzaie delicioas, indescriptibil, l trezi cu adevrat. Deschise ochii. Vzu oldurile Justinei ling obraz, le aspir mirosul i simi buzele ei lipite de gura lui. Limba i se strecur lasciv printre buze i gemu. ntinse mna, dar oldurile se ndeprtar. i privi curbura dulce a pntecului, pubisul cu firioare lucioase, pielea fin i umed i simi dorina desctundu-se n el, ca o roat a infinitului. De cte ori se apropia de marginea abisului, ea se retrgea, presndu-l cu mna pn ce spasmele se liniteau. Apoi revenea i jocul rencepea ntr-un crescendo fr sfrit, pn-i simi picioarele tremurnd. Inima i btea nebunete, n timp ce plcerea pulsa Simultan n tot trupul. i simi snii alunecndu-i sub pntec i i prinse n mini, mngindu-i i ciupindu-le sfrcurile. Fiecare gest era att de bogat n plcere, nct i simea trupul tresrind i vibrnd la cea mai mic micare. Ea alunec n jos i el i ngrop sexul ntre snii ei strni. i prinse faa n crevasa coapselor, deschise larg gura i juis prelung, infinit. Vincent Ito ajunse la biroul morgii strada 1, col cu 30, la opt fr un sfert.

Deschise poarta de sticl, fcu un semn cu capul agentului de serviciu i-i ddu bun ziua lui Tommy Albinosu, oferul lui Nate Graumann. Cnd intr n sala 134, tia c mai avea timp exact ct s soarb o cafea n vitez, naintea conferinei de diminea. O lu la dreapta, travers un culoar i intr n biroul imens, plin de lume, al medicului ef. Nate Graumann, directorul Serviciului de medicin legal al municipalitii din New York, era un colos. Ochii, ca nite fante, mari i luminoi, se ieau pe jumtate ascuni n pungile de grsime ale pomeilor. Nasul lat, i fusese spart, probabil n cursul unor ncierri, noaptea, pe strzile din Bronx, unde se nscuse i crescuse. Prul i ncrunise, dar mustaa rmsese neagr ca smoala. Avea aerul unui adversar de temut, ceea ce i era, dup cum susineau primarii i diveri membri ai comisiei financiare a municipalitii, care avuseser de-a face cu el. Bun, Vincent, strig. Bun, Nate. Travers camera cu pai mari, pn la enorma cafetier metalic ce se iea precum palatul dogilor n mijlocul haosului din ncpere. Fr zahr, fr lapte, gndi trist. n dimineaa asta am nevoie de cofein pur. Cnd termin edina de lucru, Graumann l reinu: Rmi un minut, Vincent. Doctor Ito se aez ntr-un fotoliu din faa biroului, plin cu dosare i hrtii, al lui Graumann. Erau prieteni, n afara serviciului de la morg, dar relaiile dintre ei preau s se rceasc odat cu trecerea anilor. Cnd Vincent se angajase, Graumam era deja adjunct, dar toat lumea avea timp din belug. i probabil mai muli bani. De atunci, munca devenise din ce n ce mai grea, mai ales de cnd criza fiscal se abtuse peste ei ca o avalan. Municipalitatea avea probleme mult mai importante dect cele ale cetenilor btui, njunghiai, strangulai, necai, asfixiai, zdrobii sau tiai buci pe strzile oraului, sau n apele din mprejurimi. Optzeci de mii de persoane mor n fiecare an la New York, se gndi, i noi motenim vreo treizeci de mii. Via de rahat. La ce lucrezi acum? l ntreb Graumann.

Hm, la afacerea Morway, zise Vincent, ridicnd sprncenele, trebuie s depun mrturie n instan dintr-un moment n altul, afacerea Prince e aproape terminat, dou sau trei fleacuri nc pentru procuror i cam att, analiza sngelui o s-o primesc dup-amiaz. i pe urm, afacerea Marshall. Asta ce mai e? L-au adus ieri sear. McGabe mi-a zis c e urgent, aa c m-am apucat imediat de treab. necat n bazinul din Central Park. McGabe crede c i-au inut capul n ap. Un oarecare bnuit a i fost arestat, aa c McGabe are nevoie s-i dau marfa repede. Graumann mri: Ai destul treab, nu? A, da, pn peste cap! A fi vrut s te duci la Long Island pentru vreo 2 sau 3 zile. Cum? i s las circul sta balt? Dac nu era ceva serios, nu te-a fi ntrebat. Bine, dar cu tot ce am pe cap... O s m ocup personal de dosarele n curs. Pe astea lu dou dosare maronii i le pocni de birou de cteva ori, ca pentru a le pune filele la loc o s i le dau lui Michaelson. Michaelson e un tmpit, mri Vincent, care simea c ncepe s se enerveze. Graumann l privi placid. Lucreaz ca la carte, Vincent. E meticulos i poi conta pe el. Dar e att de ncet. Viteza nu e totul n via, i aminti Graumann. Spune-i asta lui McGabe! El are nevoie de marf repede i cu afurisiii de la Parchet, care ne cad pe cap i ncurc toate... Pentru asta sunt pltii, Vincent. i eu ce trebuie s fac la Long Island? Paul Deerforth a sunat asear. i-l mai aminteti? Bine-neles. Ne-am vzut anul trecut, la tine ntr-un week-end. E la West Bay Bridge acum, nu? Hm, hm, rspunse Graumann, foindu-se pe scaun. Pare-se c a dat de un bucluc. Face cteodat pe medicul legist pentru cei din comitatul Suffolk. Cobor ochii, apoi i ridic deodat, privind-ul int pe Vincent. Te-a cerut pe tine, personal.

Exista un uria acvariu n camera de zi. Destul de mare, estim Nicholas, ca s conin 200 litri de ap. Dar nu avea peti roii, ca de obicei. Proprietarii cci era doar chiria pentru o var l rugaser s aib grij de sumedenie de petiori de mare, ale cror culori strlucitoare electrizau apa mprejur, ca un zbor de psri cu penaj multicolor, ntr-un luxuriant decor tropical. Amuzat, ncerc s o priveasc pe Justine prin aceast ciudat lup acvatic. Purta un costum de baie rou, rscroit mult pe olduri, care-i punea n eviden picioarele lungi, ca un costum de dansatoare. n jurul gtului avea un prosop alb. Ai fi zis c ieise dintr-o sal de gimnastic. Se ntoarse spre el. Nu sunt ai ti? l ntreb. Terminase s-i hrneasc, dar rmsese n aceeai poziie, aplecat, fascinat de spectacol. Aceast irealitate relativ era linititoare, dei nclina s o considere o reflectare a propriilor sale fantasme. Nu, nu sunt ai mei, i rspunse, din spatele barierei lichide. Sunt ai proprietarilor mei. Se scul, fcu civa pai i privi pe fereastr. Plou! i aveam ceva de fcut n dimineaa asta. Venind dinspre mare, ploaia se auzea clipocind uor pe acoperiul plat. Lumina se fcuse cenuie i rece, ca marmura. Lucreaz aici, i spuse, dac tot ai materialul cu tine. Ea reveni n salon, frecndu-i minile. Nu, nu cred. Dac tot rmn n cas, prefer s lucrez la planet. l surprinse ; a nu face nimic ntr-un sens, era la fel de ru cu a face o alegere proast. i nu-i plceau ezitrile. Ai adus schiele cu tine? Da. eu... Arunc o privire spre geanta mare din pnz aezat ntrun col, lng sofa, i adug: Bineneles, da. A vrea s le vd. Se strmb, lu o map cu desene acoperite cu hrtie albastr i i o ntinse. ncepu s se plimbe prin camer n timp ce el trecea de la un desen la altul. Din acvariu se auzea murmurul linititor al bulelor de

aer n drumul lor spre suprafaa apei n deprtare, vuietul valurilor prea o muzic n surdin. Ce sunt astea? i zise. Ridic ochii. Ea se afla n picioare, n faa unor obiecte agate unul de altul Pe o panoplie. Sttea cu minile ncruciate la spate, ntr-un gest neglijent. Obiectele erau dou sbii uor curbate, fiecare cu teaca ei. Cea de sus avea n jur de 75 centimetri, cealalt ceva mai mult de 50. Cteva clipe i privi linia de umbr a spatelui, comparnd-o cu schia din mn. Sunt sbii vechi de samurai, i zise. Cea mai lung este katana, sabia cu care se ucide, cealalt este wakizaslii. La ce foloseau? La lupt i pentru seppuku, sinuciderea ritual. Cu timpul, numai samuraiul i-a pstrat dreptul s poarte i s utilizeze daisho, cele dou lame. Cum de-au ajuns aici? ntreb, cu ochii aintii mereu asupra armelor. Sunt ale mele. Ea ntoarse capul i surse: Vrei s spui c eti samurai? ntr-un sens, i rspunse pe un ton grav. Se ridic i se apropie de ea, gndindu-se la cele 3 ore de antrenament pe care trebuia s le fac zilnic. Pot s-o vd pe cea lung? l ntreb. El ntinse mna spre panoplie i scoase cu un gest plin de grij katana. N-ar trebui, spuse, cu stnga, inea teaca, iar degetele minii drepte strngeau garda lung a sbiei. De ce? Trase puin, scond civa centimetri de lam strlucitoare. Pentru c sabia se scoate numai pentru lupt. Este sacr. Se oferea la ceremonia de trecere la vrsta brbiei, este botezat cu numele samuraiului i devine astfel parte din inima i sufletul su. Aceasta este o dai-katana, mai lung ca sabia obinuit. Nu o atinge! strig, i ea i retrase degetul nspimntat. i-ar fi tiat degetul! Vzu, reflectat pe lam, faa fetei, cu ochii mrii i buzele ntredeschise. i simi respiraia aproape.

Mai las-m s o privesc, zise, ndeprtndu-i o bucl de pr ce i se rtcise pe fa. E frumoas. Are nume? Da, rspunse, gndindu-se la Ceang i la Itami Iss-liogai. Adic pentru toat viaa". Tu i l-ai pus? Nu, tatl meu. mi place. I se potrivete. N-a putea s-i spun de ce. Exist mult magie ntr-o lam forjat de un japonez, i spuse, introducnd dai-katana n teac. Sabia asta are aproape 200 de ani, dar a fost lucrat excepional, n-a mbtrnit nici cu un an. Este lama cea mai fin pe care lumea a cunoscut o i o va cunoate vreodat, adug, aeznd arma la loc. Telefonul sun, i se ndrept spre el. Nick, eu sunt, Vincent. Ei, ce mai faci? Foarte bine. F-i idee c sunt n drum spre cuibuorul tu din pdure sau de pe plaj, nu-mi mai amintesc. Long Island? Mai aproape, btrne. West Bay Bridge. Dar e formidabil! De cnd nu te-am mai vzut! Din martie, dac eti curios Ascult, am s locuiesc la doctorul Deerforth, dac l cunoti. Nici vorb. Ai s stai aici, la mine, pe plaj. Am loc s i vnd. Poi s mergi n ora not. mi pare ru, dar nu sunt n vacan, i pn nu aflu despre ce e vorba, prefer s stau la doctor. Ce mai face Nate? Ca de obicei sau aproape! Avem grozav de lucru, tii. Nicholas privi spre Justine care frunzrea desenele, cu o mn n pr. Se aplec pe deasupra sofalei, lu un creion din geant i ncepu s deseneze. Nu eti singur? ntreb Vincent. Nu. Vd. Am s ajung pe sear. Izbucni n rs, vocea deveni deodat mai subire. Trebuie s fie o istorie blestemat, altfel Graumann nu-mi ddea maina i pe Tommy. Tot ce-mi rmne de fcut este s m aez n spate i s sfori. Sracul de mine, adug cu un oftat. Acum doi, trei ani nainte de criza asta, mi-a fi fcut intrarea cu un Lincoln.

Acum o s m mulumesc cu un Plymouth, un gina de gsc, ce mai. Nicholas ncepu s rd. Sun-m cum soseti. Vii ncoace s bem un pahar. De acord. Salut. nchise telefonul i se aez lng Justine. Privea liniile pe care le desenase, dar gndurile i zburau departe. Acum ncep s neleg de ce m-ai chemat, zise Vincent. Cunoatei otrava asta? ntreb doctorul Deerforth. Vincent se frec la ochi, l supra lumina fluorescent. Ridic mna i i apropie faa de hrtia pe care o citea. Sincer, nu tiu ce s spun. Omul sta n-a murit necat. O, asta fr ndoial, se strmb Vincent, dnd din cap. Oricare ar fi cauza morii, asfixiere nu e. Cum putei vedea, urm doctorul Deerforth, ntinzndu-i filele din clasor, n buletinul medical nu exist nici o urm de criz cardiac sau probleme vasculare. i nici antecedente n familie. Ras caucazian, sex masculin, 36 de ani i o sntate de fier. Poate nu n cea mai bun form, dar... i moare subit de un infarct de miocard, termin fraza Vincent. Criz cardiac. E provocat de aceast substan, sunt convins, replic Deerforth, aplecndu-se n fa, cu degetul ndreptat spre formular. Ai folosit ordinatorul? Nu uitai c pentru toat lumea este vorba de un deces accidental prin nec", n tot cazul pn la noi ordine, i, oricum, m ndoiesc c ne-ar fi fost de folos. De ce ai ntrziat att de mult raportul ctre Biroul de medicin legal al comitetului? ntreb Vincent, nchiznd clasorul cu un pocnet surd, nainte s i-l dea doctorului Deerforth. Nu v-am spus? Avem ceva necazuri cu familia tipului. Lu clasorul sub bra, l conduse pe Vincent spre Ieirea din laborator, apoi stinse luminile. Cele 20 de minute napoi spre West Bay Bridge i prur ngrozitor de lungi.

Justine se cuibrise n colul divanului, cu genunchii ridicai i braele strnse n jurul lor. Schiele erau etalate pe msua joas din fa. De partea cealalt geamurile erau pline de perle lichide, cu toate c ploaia se transformase ntr-o cea groas. Vorbete-mi de Japonia, i zise brusc, apropiindu-i faa de a lui Nicholas. Privirea i strlucea, ntrebtoare: Am plecat de mult. Dar cu ce seamn? E deosebit. Vrei s spui, limba? Oh. bineneles, limba face parte dintre deosebiri. Dar este ceva fundamental Cnd mergi n Frana sau Spania, trebuie s vorbeti alt limb, dar procesul gndirii e acelai. Cu Japonia e altfel. Japonezii i surprind pe majoritatea occidentalilor i i nfricoeaz. Destul de ciudat. Nu prea, observ ea. Oamenilor le este fric de ce nu neleg. i pe urm, spuse el, sunt cei care neleg. Tatl meu fcea parte dintre acetia, iubea Orientul. Ca tine? Da, spuse el, ca mine. Atunci, de ce ai plecat? O privi. ntunericul se lsa ncet. Afar, lumea devenise albastr i el se ntreba prin ce intuiie aparte, feticana asta putea s pun ntrebri att de grele, cnd el ncerca s rmn att de vag n rspunsuri. Se aezase aproape de acvariu, lng vibratorul de aer. Lumina se fcuse glbuie, ca o crem de vanilie. Nu mai doream s triesc n Japonia, zise i aceast afirmaie simpl reflecta, pe de o parte adevrul, iar pe de alt parte insuficiena deplorabil a cuvintelor. Dar ce cuvinte ar fi putut exprima ce simise atunci? Deci ai venit aici i te ai lansat n publicitate? El nl capul. Da Exact. Asta e. i i ai prsit familia? Eu n-am familie. Cuvintele nir reci i dure, la fel de ucigtoare ca nite gloane. Ea se ddu napoi.

M faci s mi fie ruine c m-am certat cu sor-mea, i zise. ntorcndu-i faa i ncercnd s-i ascund stnjeneala. O urti? Ea ddu din cap. Eti crud cnd vorbeti aa. Adevrat? adug el sincer surprins. Nu credeam. Atunci i-e indiferent? E mai bine aa, nu? Nu. Nu mi-e indiferent. Este sor-mea. Eu... eu nu cred c m poi nelege. Sfri, nghiind greu. nelese c avusese intenia s spun altceva, dar se rzgndise, n ultimul moment. De ce nu vorbeti niciodat de tatl tu ? Odat ai spus ceva despre trecutul lui. E mort ? Vzu n ochii ei o lucire stranie, un soi de opacitate strlucitoare, ca i cum ar fi fixat o flacr. Da, zise. Mort, att ct poate fi cineva mort. Prsi divanul, se apropie de acvariu i privi apa cu intensitate, de parc ar fi vrut s msoare ct ar trebui s se micoreze pentru a plonja n apa srat i a se pierde n mulimea mictoare a petilor. Oricum, asta nu schimb nimic ntre noi. Eu nu snt fata lui tata". Nici nu prea cred n prostia asta. Tonul vocii exprima contrariul i Nicholas se ntreb ce putuse s-i fac acest tat pentru a-l ur ntr-att. Vorbete-mi de sora ta. Sunt curios. Eu n-am frai, sunt singur. Ea plec de lng acvariu. Reflexele apei i alunecau pe fa. Prea o creatur marin exotic, atras de agitaia micrilor unui nottor. io imagina pe fundul mrii, ntre alge arborescente asemntoare bambusului, legnate de briza curenilor din adnc. i-o imagina vorbind fr voce, prin vibraii schimbate ca mingiile de tenis. Gelda. Vocea ei cptase o sonoritate stranie, pe care nu reuea s i-o stpneasc. Sor mai mare. Respir adnc. Ai avut noroc c ai fost singur la prini. Sunt lucruri pe care nu trebuie s le mpari cu nimeni, lucruri pe care e mai bine s le lai aa cum sunt. nvelit n nisipul de pe fundul mrii? se ntreb. De ce s-i reproeze c nu vroia s i se confeseze ? Era iraional, i cu toate astea, reticena ncpnat a fetei l rnea. Deodat simi nevoia devorant de a-i mprti secretele, umilinele, divagaiile puerile, ura,

dragostea, frica i ruinea. Misterul Justinei l atrgea, ca pe un nottor adncurile albastre ale mrii, tot mai jos, ctre nisipul fin al acelei plaje de sub ape. Dar Nicholas tia. Cel puin o parte din el era perfect contient de existena acelei plaje fr sfrit, populat de montri, i se nfior la gndul de a nfrunta din nou mtile hidoase, cci le ntlnise deja, odat n via, i-i fusese aproape fatal. Ieir afar din cas, n noaptea de var. Norii se ndeprtaser n deriv spre vest, cerul era senin. Stelele sclipeau ca paietele pe catifea i lor li se prea c sunt acoperii de o nfram esut anume pentru clipa aceea infinit. Se plimbau de-a lungul plajei, prin nisipul umed, pe bordura apei, foarte departe, cci marea era n reflux. Valurile se sprgeau n ondulaii line, vag fosforescente, evocnd un alt univers, vzut parc prin captul inversat al unui telescop. Aici pe plaj erau singuri. Un punct portocaliu de jratic fumegnd, amintea de un foc de tabr n panta unei dune, foarte departe n noapte. i-e fric de mine? i zise, i-i auzi propria voce, uoar ca un voal de cea. Nu, i rspunse, nfundnd minile n buzunarele blugilor. Mi-e fric, atta tot. O port n mine de mai bine de un an i jumtate. O fric cu mii de fee i imposibil de alungat. Tuturor ne e fric de un lucru sau altul. Te rog, Nick. termin cu tonul sta protector. Nu despre asta e vorba. Pentru c sunt brbat? Pentru c eti tu. Privirea i se fix departe de el, departe de violena lui fizic, i frec braele goale, i el avu impresia c tremura. Se aplec. ridic o sanda mpotmolit n nisip. O scutur i simi moliciunea pe piele. Timpul i tocise toate asperitile, timpul i schimbase forma, dar esena, culoarea glbuie, striurile, imperfeciunile structurii, densitatea i duritatea, toate rmseser Inatacabile. O apuc i o azvrli departe n mare. Apru o secund n ap fr zgomot, apoi dispru din vedere, ca i cum n-ar fi existat. dar Nicholas i simea nc greutatea n podul palmei, acolo unde o inuse cteva clipe.

Ce simplu ar fi totul, i zise, dac am putea s trecem prin via fr trecut. N ar mai exista zile negre. Ea l privi n tcere i doar o uoar zvcnire a gtului dovedea c-l auzise. Dar nu se poate. Memoria omeneasc dinuie. i n fond, ceea ce ne apropie, ceea ce provoac acel declic att de specific de la prima vedere, ca un semn, foarte slab, dar imposibil de confundat este recunoaterea. Ne recunoatem. Poate o apropiere de spirit. O aur, ce poart multe nume. Ea exist invizibil, dar imuabil. Se ntrerupse. Ai simit-o cnd ne-am ntlnit? o ntreb. Am simit... ceva... Cu vrful degetului mngie mna lui Nicholas. O flacr nete ntotdeauna dintr-o scnteie, i zise. Ls ochii n jos spre picioare, spre nisipul umed, negru i spre apa ce-l acoperea. Mie fric s am ncredere n tine, adug. Ridic brusc capul, de parc ar fi luat o hotrre i era decis s i o in. Brbaii pe care i-am cunoscut, au fost toi nite bestii i... pn la urm, eu am fost aceea care i-am ales. A vrea s nu m consideri aa. Dar tu eti altfel, Nick. O simt. i ndeprt faa. N-a mai putea rencepe, relu. E imposibil. Viaa nu e un film n care totul se aranjeaz pn la urm. Nu se poate ti niciodat. Ea nu-l lu n seam i continu: Suntem educai ntr-un spirit romantic, nct ajungem implacabil n deriv. Iubire la prima vedere i cstorie pe via. Cam asta ni se spune n filme, la televizor, chiar i n publicitate... Am devenit cu toii nite bebelui electronici. Dar apoi trebuie s o lsm mai moale. Avem de-a face cu noi i eu. Da, i ce te faci cnd noi nu merge, i eu implic o mare nsingurare? Continum s cutm, bnuiesc. Viaa nu este dect cutare, la urma urmei O lung goan dup ceea ce dorim mai mult: dragoste, bani, glorie, toate astea. Ceea ce difer de la un individ la altul, este gradul de importan acordat acestei scri de valori. Eu nu, rspunse cu o voce ncrcat de amrciune. Eu nu mai tiu ce vreau. i la San Francisco, ce vroiai? Nu-i mai desluea dect conturul corpului, o siluet de abanos n umbra ascuns, sub lumina stelelor.

Cnd i rspunse, vocea i era un murmur, un firicel de ap ngheat, i el simi un fior strbtndu-i trupul. A vrea s m domine cineva, zise. Nu-mi vine s cred c i-am mrturisit aa ceva. Erau ntini goi sub cearafuri, n patul lui Nicholas. Razele lunii cdeau spre fereastr, dup ce atinseser mareea ca un pod inefabil deasupra unui pmnt imaginar. Pentru ce? o ntreb. Pentru c mi-e ruine. Mi-e ruine c am simit dorina asta ntr-o zi. Niciodat nu voi mai fi astfel. Refuz. A vrea s fii dominat, e att de teribil? Felul n care am dorit-o. Era... era contra naturii. Ce vrei s spui? Ea se ntoarse i el simi apsarea cald a snilor ei pe piele. N-am chef s mai vorbesc despre asta. Uit ce i-am zis. i puse minile pe braele Justinei, o ntoarse cu faa n sus i o privi n ochi. S lmurim lucrurile o dat pentru totdeauna. Eu sunt eu i nu... cum se numea tipul din San Francisco? Chris. Eu nu sunt Chris i nici ceilali brbai din viaa ta. i apoi, pndindu-i privirea... Pricepi ce-i spun? relu el. Dac i-e team c se vor petrece aceleai lucruri, o s mi transferi n mod cert trsturile lui Chris, sau ale altuia. Toi avem spaimele noastre i uneori acionm incontient. Dar n momentul sta nu trebuie, n-ai dreptul. i dac te lai, dac acum nu ncerci s evadezi o dat pentru totdeauna, n-ai s mai reueti niciodat. Toi brbaii pe care-i vei ntlni vor fi Chris ntr-un fel sau altul i n-o s te eliberezi niciodat de spaim. Ea se ndeprt. Las-m, n-ai dreptul s-mi ii predici. Cine te crezi? i-am spus o nimica toat, i imediat i nchipui c m cunoti. Se scul din pat. Ce tii tu despre mine? strig. Pe dracu. N-ai s m cunoti niciodat. De altfel, cine te ascult? O urmri cu privirea. O clip mai trziu ua de la baie se trnti cu zgomot. Se scul i-i ls picioarele s atrne pe marginea patului. Nevoia de a fuma era att de violent, nct trebui s-i abat atenia spre

altceva. i trecu minile prin pr, privind marea fr s-o vad. n clipa acea simi cum Japonia i inund ntreaga fiin. Era un mesaj, o tia. Dar spaima trecutului de care ncerca s scape era att de puternic, nct mesajul i gsea greu drum spre lumin. Se scul. Justine, chem. Ua slii de baie se ddu la perete i Justine apru n blugi i bluz. Ochii, ca nite puncte dure i strlucitoare, scprau scntei. Eu plec, spuse printre dini. Deja? Toat aceast melodram afectat l amuza. Nici o secund nu crezu c va pleca. Bestie! Eti ca toi ceilali! Se ndrept spre vestibul. O apuc de bra silind-o s se ntoarc. Unde pleci? Oriunde, strig. Departe de aici, Departe de tine. murdriile... Nu fii idioat, Justine. Mna liber ni, i ea l plesni peste fa. S nu-mi vorbeti aa, s nu-mi vorbeti. Rguise, vocea i devenise surd, faa nu mai era a ei, era o masc. Fr s se gndeasc, o lovi suficient de tare ca s cad napoi lovindu-se de pat. i simi inima rupndu-i-se de mil. i murmur numele i ea i se cuibri n brae, cu buzele lipite de gtul lui. Lacrimi fierbini i se lipir de piele. O lu n brae i o aez pe patul desfcut Apoi fcur dragoste violent, ndelung. Se lipi de el cu picioarele nlnuite. N-o s se mai ntmple niciodat, i spuse cu voce grav. Niciodat, murmur ea ca un ecou. Auzi telefonul prin somn. Se trezi cu greu. simind muchii stomacului zbtndu-se Alturi de el, Justine se mic. Se ntoarse i apuc aparatul. Alo? Vocea prea nfundat. Justine i puse mna pe piept. Pn i unghiile erau fierbini. Salut Sunt Vincent. O clip de tcere. Ia spune, te deranjez ? Ei bine, nu. Dezolat, btrne.

Nu mai auzi dect zgomotul surd al liniei telefonice dar se trezi pe de-a ntregul. Vincent Ito era prea japonez ca s-i impun prezena, dar n-ar fi telefonat la o or att de matinal fr un motiv serios. Acum el era acela ce trebuia s insiste,Dac ar fi zis mai trziu". Vincent ar fi nchis telefonul fr s insiste. Justine i se lipi de umr. Faa i se mut n umbr i tenebrele prur s se sting n curbele trupului ei. Ce este Vincent? zise. i s-a ntmplat ceva? Exact. Despre ce e vorba? Ai auzit de cadavrul scos din ap acum dou zile? Da. Simi un nod n gt. Ei, i? Din cauza lui sunt aici. Vincent pru jenat. Sunt la morga din Hauppange, relu. tii unde e? tiu cum se ajunge la Hauppange, rspunse Nicholas sec. Asta voiai, nu? Exact ce-i nchipui, Nick. Simi cum i se oprete respiraia. Sfinte Dumnezeule, dar ce se petrece ? Ce-i cu toate misterele astea? Ar fi bine s vezi cu ochii ti ce am gsit, rspunse Vincent cu voce slab. Nu vreau... nu vreau s te influenez nici ntr-un sens, nici n altul. De asta nu-i spun mai multe la telefon. Te neli, btrne... apte i un sfert. n patru minute snt gata. De acord? Perfect, rspunse Vincent. Te atept afar s-i art drumul. O clip de tcere. mi pare ru. nchise telefonul i i ddu seama c palmele i snt ude de sudoare. Nicholas privi din nou bucica de metal aezat pe lemnria microscopului, un fragment minuscul, pe care doctorul Deerforth il scosese din sternul cadavrului. Iat indicaiile spectrografului, zise Vincent, ntinzndu-i cteva foi de hrtie pe masa de zinc. Noi le-am verificat de trei ori, ca s fim siguri. Nicholas i mut ochiul de la microscop, lu foile i le parcurse cifrele cu privirea. nc se mai ndoia. Prea incredibil

Acest metal, ncepu prudent, este fabricat dintr-un anume tip de fier magnetic i din nisip feruginos. n general, sunt 20 de straturi suprapuse Bineneles, mrimea fragmentului nu-mi permite s precizez. Vincent, care nu-l slbea din ochi, respir adnc, nainte de a vorbi. Nu e fabricat aici. Nu, rspunse Nicholas. A fost fabricat n Japonia. tii ce nseamn? ntreb Vincent. Se aez pentru a-l include pe doctorul Deerforth n discuie. Cu ce poate deduce dintr-un detaliu ca acesta ? ntreb Nicholas. Vincent lu clasorul de pe mas i i-l ntinse lui Nicholas. Arunc o privire la pagina 3. Nicholas deschise dosarul i ntoarse foile. Rmase nemicat, dar simi cum sngele i alearg mai repede n vine. Inima i btea cu putere. i aminti de plaja din adncuri. Ridic ochii. Cine a fcut analiza chimic? Eu, rspunse doctorul Deerforth. Nici o eroare. Am luptat n Filipine n rzboi. Nu-i prima oar cnd am de-a face cu substana asta. tii ce e? ntreb Nicholas. Pot s-mi nchipui, fr s greesc prea mult. O otrav afectnd sistemul cardio-vascular. Este doku, zise Nicholas. O otrav extrem de puternic, distilat din pistiluri de crizanteme. Tehnica fabricaiei este, ca s zic aa, necunoscut dincolo de graniele Japoniei. i chiar i acolo, foarte puini tiu s-o pregteasc. Se crede c-i de origine chinez. tim i cum a fost administrat otrava, zise Vincent. Ce vrei s spui? zise doctorul Deerforth. Vrea s spun, rspunse Nicholas rar, c omul a fost omort de un shaken stea arunctoare element al shuriken ansamblul lamelor mici mbibat cu doku. Ceea ce nseamn c tim cine a ucis, adug Vincent. Nicholas confirm. i nu este dect un singur om capabil de asta. Un ninja. Pentru mai mult siguran, doctorul Deerforth i zori s prseasc morga i s ia cu ei toate probele i rezultatele analizelor.

Cum nici unul nu mncase, se oprir, la ntoarcerea spre West Bay Bridge, ntr-un bistrou, imediat la ieirea de pe drumul naional, unde se servea mncare portughez. Comandar cafea tare, sardele la grtar i molute n sos de vin. pe care le mncar privind trecerea mainilor pe autostrad. Nimeni nu prea s aib chef de vorb. Cineva trebuia s se decid. Vincent ncepu: Cine e noua ta prieten Nick? Hm! Nicholas se ntoarse spre fereastr i surse. Se numete Justine Tobin i locuiete aproape de mine, pe plaj, spuse. Dune Road? ntreb doctorul, i cum Nicholas confirm, adug: O tiu. Frumoas fat. Numai c n-o cheam Tobin, ci Tomkin. Iart-m doc, rspunse Nicholas, o confunzi. Pe Justine a mea o cheam Tobin. Pr negru, ochi verzi cam un metru aptezeci. Da. Se numete Justine Tomkin, Nick. Oricum, sta e numele cu care sa nscut. Tomkin, precum Compania Petroleum Tomkin. la?! Da, e tatl ei. Toat lumea l cunotea pe Raphael Tomkin. Compania Petroleum Tomkin era o multinaional i, dup prerea tuturor, cea mai rentabil. Raphael Tomkin valora unde citise asta? n Newsweek, probabil o bagatel de 100 milioane dolari, ultima oar cnd cineva mai putuse face socoteala la nivelul sta stratosferic, nici nu mai era nevoie s te oboseti s contabilizezi. Nu pare s in grozav la el, zise Nicholas. Deerforth chicoti. Ei, cum zici Nu vrea s-i fie datoare cu nimic. Nicholas i aduse aminte de vorbele fetei mort, att ct poate fi cineva mort". Acum nelegea ironia cuvintelor. l contraria felul n care aflase adevrul. Acum, ce putei s-mi spunei despre ninja, ntreb doctorul Deerforth, nghiind o molusc. Afar, un Ford alb se opri n faa restaurantului. Un tip masiv cobor, ndreptndu-se spre ei. Avea o fa lat, pe care trona un nas borcnat.

Sper c nu v deranjeaz, zise doctorul Deerforth, dar i-am telefonat lui Ray Florum, nainte de a pleca. Este eful poliiei rurale din West Bay Bridge. Cred c are dreptul s tie ce se petrece. De acord? Vincent fcu un gest afirmativ. Nick? ntreb doctorul Deerforth. n regul, doc, rspunse Nicholas, ncercnd s par calm. M-ai luat pe nepregtite cu Justine. Nu m-ateptam s fie cine e... Fcu un gest cu mna, n loc s termine fraza. Ua se deschise i Florum intr n salon. Doctorul Deerforth l prezent i se aezar. l puser la curent. n sens literal, ninja nseamn hoete". Florum i turn cafea i Nicholas continu: n afara Japoniei nu se tie aproape nimic despre ninjutsu, arta ninja. i chiar n Japonia exist puin documentaie. n primul rnd, pentru c este o organizaie cu caracter secret i foarte bine pzit dac nu te nati ntr-o familie ninja, poi s renuni la ideea de a deveni cndva. tii, cred c societatea japonez a fost dintotdeauna foarte riguros compartimentat. Exist o ordine social foarte strict. Nimeni nu are voie s-i schimbe locul n via. Poziia pe care fiecare o ocup, face parte din karma lui, cu toate consecinele religioase i sociale pe care le presupune. Samuraii, de exemplu, rzboinicii din Japonia feudal, erau nobili din casta bushi. Nimeni din alt cast n-avea dreptul s devin samurai i s poarte dou sbii. Ninja sunt nscui la polul opus al societii, n snul castei hainin. Nivelul lor este att de jos, c s-ar putea traduce prin subuman". Ei erau deci la antipodul bushii-lor aristocrai. Cnd rzboaiele clanurilor au devenit foarte frecvente n Japonia, samuraii au fost adesea obligai s fac apel la competenele specifice ale ninja, cci samuraii erau legai prin codul bushido care le interzicea svrirea unor fapte. Clanurile rivale angajau ninja pentru a incendia, asasina, spiona. n general aria de terorism, pe care onoarea samurailor le interzicea. Prima dat cnd sunt atestai istoric, este cam prin secolul 6 en. Prinul Shokotec i folosea ca spioni. Au avut un asemenea succes, nct n perioadele Heian i Kamakimi numrul lor a crescut spectaculos. Sau concentrat n sud La Kyoto, de exemplu, ei erau stpni de cum se lsa noaptea. Ultima lor intervenie, ca factori

determinani n istoria Japoniei, a fost n anul 1637, n rzboiul Shimhara. Au fost folosii pentru a nbui rebeliunea cretinilor din insula Kyusu. Mai tiu c au fost foarte activi n ogunatul Tokugawa. n ce const arta" lor? Nrile doctorului Deerforth respirau parc esenele tari ale junglei din Filipine. Oh, este foarte vast. Ninja au nvat arta deghizrii, a camuflajului, codurile secrete ale limbii mute, tiu s fabrice bombe, ecrane de fum... ntr-un cuvnt, ninja ar putea fi considerai prestidigitatori n arta rzboiului. Dar fiecare ryu respectiv coal, i n cazul ninja fiecare clan se specializeaz ntr-o form aparte de lupt, de spionaj, de tehnic, nct se poate spune, dup metoda utilizat, din ce ryu face parte cutare sau cutare asasin. De exemplu ryu Fodo era cunoscut c lucra cu tot felul de lame subiri, ascunse, Gyokku erau experi n folosirea degetului mare i a indexului pe centrii nervoi ai corpului, n lupta cu mna goal, koto tiau s rup oasele, alii hipnotizau, i aa mai departe. Ninja erau foarte des vogen - foarte pricepui chimiti. Linitea se prelungea. Vincent fcu un gest. Nick, cred c trebuie s spui tot. Nicholas nu rspunse. Ce mai e de povestit? zise Florum. Nicholas respir adnc. Arta ninjutsu este foarte veche, zise el, n sfrit, att de veche c nimeni nu i mai cunoate originea. Se crede c s-a nscut n China tii, japonezii au mprumutat multe lucruri din cultura chinez de-a lungul secolelor... Exist un element superstiios n toat povestea asta A zice chiar de magie. Magie? repet doc Deerforth. Chiar vrei s ne faci s credem... n istoria Japoniei, zise Nicholas, uneori e greu s deosebeti adevrul de legend. Nu ncerc s fac melodram, dar aa stau lucrurile acolo. i se atribuie clanurilor ninja unei forme oarecare de magie. Poveti s adormi dea-n picioarele, zise Florum. Din astea gseti peste tot. Da, posibil. i otrava pe care ai descoperit-o... Este o otrav ninja. Absolut inofensiv dac o nghii. O metod clasic" de a o administra, const n a prepara un sirop care se usuc repede, cu care s ungi un shaken...

Ce vrea s zic asta? ntreb Florum. O parte din arsenalul armelor silenioase, uor de ascuns, ale ninja, shuriken cu arme mici, shaken este un obiect de metal n form de stea. Lansat de ninja, poate fi mortal, iar dac este i acoperit de otrav, o asemenea arm nici n-are nevoie s ating un centru vital, pentru ca victima s-i piard viaa. Deci voi vrei s cred c cadavrul la a fost omort de un ninja. Sfinte Dumnezeule! Pi bine, Linnear, n-ai zis c acum 100 de ani au disprut? rican Florum. Nu, corect Nicholas. Eu am zis doar c a fost ultima dat cnd au fost utilizai ntr-o mprejurare hotrtoare. Multe lucruri sau schimbat din secolul XVII i din ogunatul Tokugawa. Din multe puncte de vedere, ara nu mai e ce a fost cndva Dar a rmas tradiia, pe care nici oamenii i nici timpul nu o pot face s dispar. Nu se poate, trebuie s fie altceva. Ce s caute un ninja n West Bay Bridge? Mi-e team c nu tiu s v rspund zise Nicholas. Dar sunt sigur de un lucru. Este pe aici un ninja. i nu exist pe lume duman mai teribil i mai viclean. Trebuie s luai msuri excepionale. Armele moderne puti, grenade, gaze lacrimogene nu v pot fi de folos, fiindc le cunoate la perfecie i nu-i cu putin s fie oprit s distrug ceea ce are de gnd s distrug, iar apoi s dispar fr a fi vzut. Ei bine, a i fcut-o, zise Florum, sculndu-se. Mulumesc pentru lmuriri. Le ntinse mna. ncntat c v am cunoscut. Ddu din cap i plec. Cnd auzi btnd n poart, simi cum inima i se dilat. Ls pensula, i terse minile cu o crp i se ndeprt de planet. Gsise lumina perfect. Prefera lumina zilei, luminii neonului, dei asocierea lmpilor clasice cu cele fluorescente i oferea o aproximaie convenabil a luminii naturale. l pofti n cas. Te-au chemat n legtur cu cadavrul, nu-i aa? El travers ncperea i se ntinse pe divan, cu minile ncruciate sub cap. Care cadavru? tii foarte bine. Cel pescuit pe plaj n ziua cnd ne-am cunoscut. Da, la. l gsi obosit, cu faa tras.

De ce te-au chemat tocmai pe tine? Ridic ochii spre ea. S-au gndit c pot s-i ajut s descopere de ce a murit tipul... Vrei s spui c nu s-a necat? Dar ce puteai tu... Justine, de ce mi-ai ascuns c tatl tu este Raphael Tomkin? Minile pe care le inea n fa czur brusc. i de ce ar fi trebuit s-i spun? Crezi c vreau banii ti...? Nu fii caraghios. ncerc s rd, dar nu reui. Eu n-am bani, zise. tii ce vreau s spun. Numele tatlui meu schimb ceva? Nu. De fapt, nu. Ceea ce m intereseaz este de ce ai hotrt s-i schimbi numele. Nu te privete. Se scul, ndreptndu-se spre planet. Privi ce desenase. Nu e ru, zise. mi place. Trecu n buctrie i deschise frigiderul. Acest om a fost ucis, i spuse peste umr, de un asasin foarte periculos. Nimeni nu tie ns motivul. Lu o sticl de Perrier, o deschise i-i turn un pahar. Bu o nghiitur i continu: Au fcut apel la Vincent, iar el mi-a cerut s-l ajut, pentru c asasinul este, dup prerea lui, un japonez. Se ntoarse n camer. Ea era n picioare, acolo unde o lsase, l privea fix, cu ochii strlucitori. Nu e un asasin obinuit, dintre cei ce apar prin ziare cnd e vreo ncierare ntre bande rivale din New Jersey sau Brooklin. Nu. E vorba de un soi de individ de care n-ai mai auzit. Mult prea inteligent i versat pentru a fi cunoscut n afar de cei ce-l pltesc. Dar la drept vorbind, nu prea tiu multe despre povestea asta. Se aez din nou pe divan i ridic ochii. M asculi? ntreb. n linitea care urm, se auzea vuietul valurilor ndeprtare. Ea se ndrept ctre combina-stereo i puse un disc, dar imediat l opri, de parc muzica i-ar fi prut un intrus ce trebuia gonit. Tata m-a chemat acas din primul an de facultate, ncepu ea. ntoarse capul. Vocea i era spart. Mi-a trimis avionul personal. Vroia s fie sigur c n-am s ntrzii. Se ntoarse cu faa spre el. Privea ns n jos spre o jucrie pe care o sucea n toate prile aproape s o rup.

nelegi... Eram nspimntat. Nu nelegeam de ce m chema aa urgent i m am gndit imediat la mama, la Gelda. Nu, el nu era niciodat bolnav, n timp ce mama... El m-a primit n biroul lui. Sttea n picioare, lng foc, nclzindu-i minile. Lodenul meu era nc plin de zpad, nici n-avusesem timp s-l dezbrac. Mi-a oferit un pahar! Ridic brusc capul i l mpunse cu privirea. i dai seama? Mi-a oferit un pahar, de parc eram n relaii de afaceri, ncheiam o tranzacie important. Am avut revelaia pe moment, tii a fost profetic. Draga mea, mi-a zis, am o surpriz pentru tine. Am gsit un tip extraordinar. O s fie aici dintr-o clip n alta. Cred c a ntrziat din cauza zpezii. Scoate-i haina i f-te comod" Eu rmsesem n picioare stupefiat ,,De asta mi ai trimis avionul?" l-am ntrebat. Da. Vreau s v cunoatei. mi pare ideal pentru tine. E dintr-o familie bun, are relaii excelente i e bine fcut pe deasupra.". Tata i am zis, am tras o spaim, mi-am fcut o groaz de idei" ..Te-am speriat?" Sigur Am crezut c s a ntmplat ceva cu mama sau ..." Nu fii proast, Justine. Nu tiu ce o s m fac cu tine! Am zbughit-o pe u furioas. Era incapabil s neleag c m scosese din srite. mi spusese c sunt tocmai coapt pentru dragoste! tii ct timp am pierdut pn am fcut alegerea asta?" Zbiera cnd am ieit. Respir adnc. Timpul era pentru taic meu materia prim cea mai preioas. Asemenea lucruri nu se mai fac azi, suspin Nicholas. oamenii nu se mai vnd ca obiectele. A, nu?! Justine zmbi uor. Ba da, se ntmpl tot timpul. Peste tot. i ntinse braele. n cstorie, cnd se ateapt din partea femeii s ndeplineasc anumite obligaii, n divoruri, cnd putii servesc drept moned de schimb, n afaceri. Peste tot! ncearc s gndeti ca un adult, Nic. Nicholas se scul de pe divan, agasat c st mai jos dect ea. Pariez c fraza preferat a tatlui tu era ncearc s gndeti ca un adult, Justine". Eti scrbos. Bravo! Acum o s-i dai drumul la njurturi. i-am zis... Bestie! Sri peste msua de ceai care-i desprea i corpul ei se zdrobi de Nicholas. Ridic mna, dar Nicholas o apuc de ncheieturile minilor i o imobiliz.

i acum, o s m asculi, strig. N-ai dect s te ceri dac ai chef, dar i-am mai spus, eu nu sunt Chris i s nu ncerci s sari la btaie de cte ori vrei s atragi atenia asupra ta. ncearc altceva dac ii neaprat, eventual ntreab. N-am nevoie s te ntreb nimic. Oh, aa. Eu nu sunt capabil. Sunt doar un biet om. Ei bine, s tii c sunt stul de psihodramele tale! i eu. Nu. Fals, zise el, eliberndu-i minile. Dovedete. Tu eti singura n stare. Fr ajutor, n nici un caz. Nu pot, l privi n ochi apoi ridic minile i i mngie ncet obrajii. Prea imposibil ca Billy Shawtuck s fie poreclit Billy cel Dur, dar sta era adevrul. La patruzeci de ani, cu o fa rubicond, scurt, ptros, n-ai fi zis c face parte din categoria celor voinici. Purta cmi cu mneci lungi, chiar vara pe plaj, n zilele fr vnt, cnd toat lumea transpira. Dac ntrebai la bistroul Grendel, prietenii si i-ar fi spus c Billy nu vrea s-i etaleze bicepii enormi, iar dac insistai, aflai c porecla i vine de la absolut extraordinara sa putere de a se abine s bea bere, nlocuind-o eventual cu whisky on rocks". Oricum, cldura nu prea s-l deranjeze. Billy lucra la uzinele Lileo. Era electrician i explica de fiecare dat celor pe care-i btea mr la Grundel c muchii si de fier fceau parte din meserie. N-am nevoie, s-mi pierd vremea toat ziua n slile de gimnastic, cu toi homosexualii, zicea el, dnd peste cap dintr-o sorbitur, scotch-ul dublu on rocks, ntinznd braul, pentru a mai comanda unul. Mi-ajunge meseria. Meserie onest, domnule, merit s transpiri, ce mama m-si Pe urm ddea din capul garnisit cu un pr galben ca nisipul i conchidea ritos Eu nu sunt un cur-ptrat, s stau la birou. Grendel era o crcium local, frecventat aproape exclusiv de muncitori, i se gsea la civa kilometri afar din West Bay Bridge. n apropierea autostrzii Montank. n seara aceea, trziu, Billy Shawtuck se pregtea de plecare de la Grendel. Cerul trecea din indigo spre negru. Pe autostrad, circulaia

prindea o imagine fantomatic, Farurile i luminile din spate sclipeau ca ochii inchizitoriali ai animalelor de noapte. n captul strzii Billy rsufl adnc i trnti o njurtur la adresa turitilor nebuni. O s crpm cu toii ntr-o zi, intoxicai cu oxid de carbon. Patru pai mai ncolo, l atepta camionul uzinei. Dar n seara aceea, nu-i venea s prseasc lumea vesel de la bar. Muzica juke box-ului bubuia n spate. Tom Bennett cnta Mi am lsat inima la San Francisco" Fac ceva pe San Francisco i pe inima ta, njur Billy. Fusese acolo n timpul rzboiului i l scrbise Punji. Doamne, ce ru mi pare c am acceptat s lucrez de noapte. Orele suplimentare aveau partea lor bun, dar erau zile cnd... Da, erau zile cnd i se prea c nu merit banii. Azi, era una dintre acelea. Oft i cobor scrile, njurndu-i nc o dat pe Tony Bennett i oraul lui de rahat. Proasta dispoziie i se schimb, cnd se angaj pe una din strduele laterale ntunecoase i ncepu s fluiere. Spera c treaba n-o s in mult. Se i gndea la Helene i n flecuteul Pe care l cumprase dup catalogul Frederick's of Hollywood. Ei, dac o fi sosit chiar azi. Era cam timpul. i-o imagina pe Helene, cu picioarele ei lungi, n cmaa cea nou de noapte, Chicoti Dac chestia aia se putea numi cma de noapte... Apoi lu ultimul viraj nainte de a ajunge la casele de pe plaj, cnd vzu o siluet neagr mergnd drept n lumina farurilor. La dracu! Vir brusc spre dreapta i frn n tromb. Se aplec pe geamul portierei i strig: Dobitocule! Puteam s te omor. Ce i-a ve... Portiera se deschise brusc i avu impresia c o tornad la smuls de pe scaun. Se prvli pe asfaltul rece. Hei! se ridic gata de btaie, cu pumnii la nlimea pieptului. Nu te apropia! Ochii i se deschiser mari, cnd vzu n lumina farurilor sclipind o lam lung. Doamne, Dumnezeule, i zise, o sabie? Trebuie c sunt beat. Un fluture de noapte, orbit, se pocni de far. Greierii cntau. Foarte aproape valurile mrii opoteau ca o bunic mngindu-i nepoelul speriat. Lans o direct de dreapta. n gol. n faa lui aerul pru c se taie n dou i vibreaz ca o perdea de mrgele.

Dou senzaii l ncercar aproape simultan. Erau cele mai vii pe care le trise! Odat, nu departe de uzin, se luase la btaie cu un tip din Poliia militar i individul reuise s-l nepe cu un cuit i s-l rneasc n coast, nainte s-i nfunde un pumn n fa i s-l desfigureze. i-a revenit la nchisoare, dar nu i-a prut ru. Dar rana aceea, durerea ce o resimise atunci, era nimic fa de ce se ntmpla acum. Lama strfulger noaptea i-l strpunse. De la nlimea umrului drept traversase abdomenul pn la oldul stng. Intestinele i se rspndir i nrile i se umplur de un miros greos. Doam... Apoi bastonul rotund se abtu pe umrul lui. Auzi trosnetul oaselor care se rupeau, dar ceea ce l stupefie nu simi nici o durere, doar senzaia c este turtit de pmnt. Lacrimile i inundar ochii, pentru prima oar dup ani de zile. Mam. mai gndi, mam, vin acas... Cred c tiu ce este, spuse ea. Era miezul nopii i vntul sufla cu putere agitnd arborii din apropierea casei. n deprtare sirena unui vapor sun o dat scurt, apoi tcu. Stteau ntini n patul Justinei, unul Ung altul, fericii n intimitatea lor, fr nimic senzual. Dou fiine mpreun le ajungea att. S nu rzi, i zise, ntorcndu-se spre el. Promite-mi c n-ai s rzi. Promit. Durerea, durerea fizic, vreau s zic, m pregtea, nelegi? Te pregtea pentru ce? Pentru cealalt durere. Ruptura. Desprirea. Mi se pare o viziune existenial teribil de pesimist. Da. firete. O lu n brae. Ce vrei de fapt ? o ntreb dup cteva clipe. S fiu fericit, rspunse. Att! Nimic nu exist pe lume n afara corpurilor noastre mbriate, a sufletelor noastre ngemnate", se gndi i i ddu seama c niciodat nu fusese mai aproape de cineva dect n clipa aceea. Trebuia ca ncrederea s nceap de undeva. Poate era un nou nceput.

Sri n sus, nspimntat de un trosnet ngrozitor, undeva foarte aproape, nspre buctrie. Ea url, de parc o mn ngheat i-ar fi zgriat pieptul. l vzu pe Nicholas ridicndu-se i ndreptndu-se fr zgomot spre culoarul luminat glbui. Sub ochii ei nspimntai, brbatul pru s se transforme deodat. Mergea cu piciorul stng nainte, cu corpul ntr-o parte ca un scrimer, genunchii uor ndoii i picioarele deprtate. Se ndrepta spre captul coridorului. Nu scotea nici un sunet. i fcu curaj i-l urm. Vzu c minile i sunt ridicate n fa, foarte sus, iar palmele, ntinse, ntrite ca oelul, i amintir n mod bizar sbiile. Avansa, uor, spre buctrie. Dincolo de mas, fereastra de deasupra chiuvetei era spart din exterior. Buci de geam luceau n penumbr. Nu mai ndrzni s nainteze cu picioarele goale. Perdelele se agitau nfiortor, sub rafalele vntului care nvlea prin sprtur, biciuind faiana zidurilor. l privi pe Nicholas avansnd, oprindu-se brusc, drept ca o statuie, privind n jos, la ceva ce se gsea dincolo de mas, aproape de fereastr. Rmase n poziia aceea att de mult, nct ea naint n vrful picioarelor printre cioburi, i se apropie de el. Simi c se sufoc i se ntoarse. Dar lucrul acela o atrgea cumplit i l privi din nou. Era ceva negru, acoperit de blan, destul de mare i imobil. Picturi de snge erau mprtiate pe carelajul buctriei, n cteva locuri, lucind pe sticla spart. Un miros ciudat, astringent, i umplea nrile i inima ncepu s-i bat cu putere. Ochii i se umplur de lacrimi. Ce este. Ce e asta? Nu prea tiu, i zise, lungind cuvintele. E prea mare pentru un liliac i veveri zburtoare nu e. Telefonul ncepu s sune i Justine se nfior. Mie fric, ngrozitor, zise. Nicholas nu mica, cu ochii fixai pe lucrul acela negru ce sprsese fereastra. Orbit de lumin, zise. Justine ridic telefonul, montat n zid i vorbi destul de mult. Nicholas nu pru s remarce. Trebui s vin aproape de el i s-i ating braul. Vincent vrea s-i vorbeasc. ntoarse n sfrit ochii de la obiect i o privi. Foarte bine. Nu te apropia, o preveni.

Vocea i era spart. Gndurile preau c-i zboar iute, foarte departe. Apuc telefonul. Ce e? ntreb el tios. Te-am cutat acas, fcu Vincent. Cum nu rspundea nimeni, miam ncercat norocul. Nicholas nu spuse nimic. Ascult, relu Vincent, tiu ct e ceasul. Vocea lui vibra cu o tonalitate neobinuit n auzul lui Nicholas. S-a ntmplat la fel, continu el. Florum a gsit nc un corp. Tocmai l fotografiaz. Vntul care uiera prin fereastra spart i se pru dintr-o dat ngheat. Atept. Pe trup i se prelingeau stropi de sudoare. Privi n jos: cadavrul cu blana neagr, sngele rou care mai mustea, ntinzndu-se pe pmnt de parc ar fi cutat ceva sau pe cineva. Nick, vorbi din nou Vincent, corpul a fost retezat, de la umr la old, de parc... Dintr-o singur lovitur, nelegi? mprejurimile oraului Tokyo. Singapore, vara. 1945 Lng Tokyo, iarna, 1951 n mijlocul celei mai luxuriante pduri vzute vreodat de Nicholas, la abia 300 de metri distan de marginea proprietii tatlui su, spre est, se nla un sanctuar shinto. La 150 de metri era casa, edificiu vast, delicat i minuios alctuit, n stilul tradiional japonez. Faada n form de L era nconjurat de o delicioas grdin clasic, avnd fr ndoial tot atta ngrijire nencetat i tot atta dragoste ca un bebelu. Ironie a soartei, dup muli ani, pe partea opus a lungii coline ce erpuia spre est, avea s se construiasc o autostrad ultramodern cu opt benzi, prin care irurile de maini s poat ptrunde i iei din Tokyo. Ultimele urme ale puterii militare japoneze fuseser prefcute n praf metalic. Daimos-ii imperiali fuseser judecai i nchii, fiind considerai criminali de rzboi. mpratul rmsese la locul lui, dar peste tot erau americani care leneveau sub ceea ce numeau adesea, n btaie de joc, soarele atomic". Dar pentru Nicholas leciile de istorie aveau s nceap cu alt ar.

La 15 februarie 1942 i spusese tatl lui cnd mplini zece ani garnizoana britanic din Singapore se predase asediatorilor japonezi. Acetia pstrar oraul timp de trei ani i jumtate, pn n septembrie 1945, dat la care englezii l ocupar din nou. Atunci o ntlnise tatl su, printre refugiaii ngrmdii pe insula sfiat de rzboi, pe cea care i va fi mam. Fusese cstorit cu un comandant al garnizoanei japoneze, sfrtecat sub ochii ei n ultimele zile ale acelei oribile veri ploioase. (Ctva timp dup aceea, avusese mintea rtcit). Avangarda forelor britanice se infiltra deja n apropierea oraului, iar comandantul naintase cu garnizoana ctre est, ncercnd s-i ncercuiasc adversarul. Dar, desfurndu-i prea mult trupele, se trezise el nsui ncercuit. Sub un tir ncruciat, nimicitor, omorse cu katana ase soldai englezi, nainte ca s fi avut timp s se retrag i s arunce mai multe grenade Nu mai rmseser din el nici mcar oasele. Dup muli ani, la un vnztor de stampe ukiyo-e (o dughean drpnat) de pe o strdu mrgina din Tokyo, Nicholas vzuse o stamp numit Sfritul samuraiului". Reprezenta moartea unui rzboinic nvins. nspimntat, o explozie i smulgea katana din mini. n acest desen, Nicholas ntrezrise poate un fel de renviere a primului so al mamei sale i trebuise s recunoasc imperativul istoric al acestui duman. Mama fusese dintotdeauna apolitic. Se mritase din dragoste, nu din raiune Dar, odat cu nfrngerea japonezilor la Singapore i cu moartea soului, tot universul ei devenise un haos care-o ngrozea i nu-l putuse suporta. Era ferm convins c viaa aparine celor vii. i ngropai morii i porneai mai departe. Asta era karma. Iar ea credea n karma mai mult dect n orice altceva. Nu n predestinare, nu era fatalist, cum ar fi putut crede muli occidentali, Nu, dar tia s se ncline n faa inevitabilului Cum ar fi, de exemplu, moartea unui so. Era o perioad de schimbri radicale. Iar ea, ca o floare prins ntrun vrtej nenduplecat, pornise n deriv prin tumultul armelor automate i al loviturilor de tun. Pe tatl lui Nicholas l ntlni amar ironie chiar n biroul din care defunctul ei so comandase garnizoana nvins. Poate c venise pentru c acela era unul dintre puinele locuri din Singapore care-i erau familiare. Rtcea pe acolo, ca i cum s-ar fi aflat ntr-un templu budist, invulnerabil la flcrile rzboiului care devorau totul n jurul ei. Era ciudat c niciodat nu-i venise ideea s fug din ora. Mergea la

ntmplare pe strzile atinse de suflarea morii, fr s-i pese de securitatea ei personal. Oraul se schimbase att de mult, nct era dezorientat, nu mai regsea cartierul oamenilor de afaceri i nici mcar fostul ei apartament. Peste tot drmturi, strzile invadate de o mare de copii, agitat i zgomotoas, de parc la trezirea din comarul oribil al rzboiului s-ar fi vzut eliberai dintr-o sclavie njositoare. i aminti de fericirea pe care o simea de Anul Nou, cnd era mic, i avea pentru o vreme senzaia dezlegrii de toate necazurile i grijile lumii. Era din nou descumpnit. Astfel mersese zile ntregi pe strzile fumegnd, ghemuindu-se instinctiv n umbra porilor cnd auzea paii grei ai soldailor, trecuse de stadiul n care ncerci s distingi taberele. Ca prin minune, nu i se ntmpl nimic grav, Karma, avea s spun ea dup aceea. Supravieui datorit ngduinei i milei unor chinezi sraci, care o zrir i-i ddur s mnnce ca unui copila, strecurndu-i cte o lingur de sup cu orez ntre buzele uscate, tergndu-i brbia dup fiecare nghiitur, cci nu era n stare s fac singur nici att. Se uura n anuri i uitase ce nseamn s fac o baie cnd vedea apa curgnd n fntnile nc ntregi pe lng care o aducea ntmplarea. Atingea cu degetele firul apei i-l urmrea cu privirea, de parc n-ar mai fi vzut aa ceva. Dac ploua se oprea i privea marea de nori, ateptnd, poate, s-l zreasc pe Dumnezeu. n dimineaa cnd ea se strecur n biroul garnizoanei, tatl lui Nicholas era n plin criz administrativ. Nu numai c trupele lui erau obligate s curee ultimele resturi ale rezistenei japoneze din insul, dar primise ordin s-i mobilizeze oamenii pentru a pacifica zona urban, punnd capt ciocnirilor tot mai violente dintre chinezii i malaiezii ce convieuiser dintotdeauna ntr-o semi-pace instabil. Oamenilor si abia de le mai rmnea o or i jumtate de somn pe zi. Oricum, situaia nu mai putea continua i ncerca s gseasc o soluie, fr s ncalce vreun ordin direct. Din dimineaa zilei precedente sttea acolo, pe fotoliul de nuiele care fusese, timp de trei ani, proprietatea exclusiv a defunctului comandant al garnizoanei japoneze. Cu excepia unor scurte treceri prin camera de baie, colonelul Denis Linnear nu se micase deci de 36 de ore, cnd vzu o femeie intrnd, cu micri de somnambul, n a sa sfnta sfintelor". Cum reuise s se

strecoare printre cele trei cordoane de paz?. Nu a aflat niciodat. La acest amnunt se va gndi mult mai trziu. Pe moment, nu se preocup dect de nfiarea intrusei, iar cnd se avnt de la biroul suprancrcat de dosare, aghiotanii si prur mult mai uimii de aceast micare dect de prezena neateptat a unei femei n ncpere. Danvers! i strig colonelul aghiotantului. Adu, n pas alergtor, o brancard! Omul se repezi. Colonelul ajunse lng femeie chiar n clipa cnd ea ncepea s se clatine. Pleoapele i se zbtur i lein n braele ofierului englez. Domnule colonel, zise locotenentul McGivers. n legtur cu detaamentul... Ah, te rog, las! Adu-mi un prosop ud, l ntrerupse colonelul, furios. i trimitemi-l pe Grey. Grey, maiorul medic al garnizoanei, era un tip nalt, coluros, cu musti stufoase i cu pielea tbcit de soare. Sosi chiar n momentul cnd Danvers ncerca stngaci s introduc brancarda prin deschiztura uii. Fii bun i ajut-l, McGivers! i spuse colonelul locotenentului, care tocmai se ntorcea. Cei doi aduser brancarda n birou. Colonelul ridic femeia, remarcnd fineea trsturilor ei asiatice, i o aez cu grij pe brancard. Lsndu-l pe Grey s se ocupe de ea, reveni la birou i i vzu mai departe de treab, trgnd din cnd n cnd cu coada ochiului spre colul de unde, dup puin vreme, maiorul se ridic. Foarte bine, locotenente zise colonelul, cu vocea obosit. Liber, toat lumea! Relum edina la ora 8. Sculndu-se, i trecu degetele prin pr i se apropie de Grey. Maiorul continua s priveasc atent spre bolnav. Cum i merge? ntreb colonelul, cnd rmaser singuri. Maiorul ridic din umeri. Greu de spus, ct vreme nu-i recapt cunotina. Trebuie fcute nite analize. E clar c a avut un oc i c a rbdat de foame. Nu m-a mira prea mult dac vreo cteva mese bune ar pune-o pe picioare. i terse minile cu tergarul pe care-l folosise ca s curee obrazul tinerei femei.

Ascult, Denis adug am la rnii pn peste cap. Dac i s-o prea c ceva nu-i n ordine, cnd i-o reveni, trimite-l pe Danvers s m caute. ncolo, cred c tii la fel de bine ca i mine ce i-ar fi de folos. Colonelul l chem pe Danvers, spunndu-i s aduc sup cald i toate bucile de pui fiert pe care le va gsi. ngenunche apoi lng bolnav, urmrind zbaterea uoar, a venei de-a lungul acestui gt aidoma unei coloane. Astfel, primul lucru pe care-l zri Cheong, cnd deschise ochii, fu chipul colonelului aplecat asupr-i. i, instantaneu, i amintea nc, n timp ce-i relata scena lui Nicholas privirea ofierului englez o izbi. Erau cei mai mngietori ochi pe care-i vzusem vreodat, i spuse, cu glasul ei uor cntat. Cel mai adnc albastru cu putin. Vedeam pentru prima oar ochi de culoare albastr. Cnd au venit englezii, nainte s-nceap rzboiul, eu nu mai eram n ora. Mi-am spus, nu o dat, c aceti ochi extraordinari m-au fcut s-mi vin n fire. Mi-am adus aminte, brusc, de lungile zile de dup moartea lui Tsuko, de parc ar fi fcut parte dintr-un film, proiectat ntia dat pe de-a ntregul : toate secvenele veneau s se aeze, n fine, n locul lor. Vlul de cea de pe ochi mi se risipise, nu-mi mai simeam capul greu, parc nfundat cu cli. i deodat totul a nceput s se perinde prin faa mea, undeva n afar, ca i cum mi-a fi amintit ntmplri din viaa altcuiva. Totul: ultimele zile ntunecate, ngrozitoare, ale rzboiului... n clipa aceea am neles c tatl tu fcea parte din karma mea. Da, chiar atunci, n clipita cnd l-am vzut, fiindc nu in minte s fi intrat n garnizoan, nici s fi ntlnit vreun alt soldat englez naintea lui. Colonelul o conduse la el acas, la sfritul zilei, prin ndelungatul crepuscul cu scnteieri de smarald i de la apus, pe cnd oraul se nbuea sub trmbe de praf, pe cnd jeepurile hurduciau pe strzi, iar soldaii cutreierau trotuarele pe care chinezii i malaiezii zboveau n calea lor spre cas, stnd propii n mijlocul drumului, nemicai, taciturni, linitii i eterni, cu pantalonii lor din pnz de bumbac, prea lungi, i cu plriile uguiate, din pai mpletit. Ca de obicei, strzile erau nesate de o mulime zgomotoas, i colonelul folosi jeepul, dei prefera mersul pe jos. i trebuiau cam douzeci de minute ca s ajung de la garnizoana situat lng Keppel Harbour, la locuina pe care o ocupa n prezent, la cellalt capt al

oraului, ctre nord. Se nelege c cei de la statul-major nu erau nicidecum ncntai s-l vad strbtnd tot acest traseu pe jos, fusese nevoit s accepte ca doi soldai narmai s-l escorteze pn la poarta casei. Faptul reprezenta n ochii si o revolttoare risip de material uman, dar nu i se lsase posibilitatea de a opta pentru alt variant. Iniial, i se atribuise un domeniu imens la vest de ora, i dduse ns repede seama c acesta se gsea nu departe i nc pe direcia vntului de o mlatin cu arbori de mangrove, la fel de imens, era mai mult dect putea suporta. ncepuse deci s caute, i se mutase n locuina actual, mai modest, dar infinit mai plcut. Casa era aezat pe o colin, poziie pe care colonelul o aprecia din plin. Totui, n zilele deosebit de calde i umede, cnd cmaa i se lipea de piele ca o cear fierbinte, iar sudoarea i se scurgea din pr n ochi, cnd ntreg oraul era ncununat de aburi, ca o pdure virgin de la tropice, el avea senzaia c ntreaga Asie, lunecnd alene la vale, d s i se prvale n cretet, nbuindu-l sub un covor de mlatini nesfrite, de nari i de creaturi umane, atunci, junghiurile rencepeau, mai chinuitoare ca oricnd. Dar toate acestea se petreceau nainte de apariia lui Cheong. Pentru colonel, aceasta nsemnase nici mai mult nici mai puin dect un miracol, ca i cum ar fi rsrit nu din strzile Singaporelui, ci direct din cerul ncrcat de nori. i n aceast prim sear, cnd, dup ce o ncredinase btrnei Pi s-o mbieze i s-o dichiseasc, se instal la biroul lui de teck lustruit, ca s-i bea primul pahar de alcool din ziua aceea, simi cum oboseala i se desprinde de pe trup, ca un rest de sare splat de un du cald. Gust plcerea de-a fi n sfrit acas, dup ce muncise atta timp. Dar poate c aceasta era doar o mic parte cea pe care i-o mrturisea din bucuria lui, cci, dup ani de zile, cnd evoca acest moment, dei n-o fcea prea des motivaiile i sentimentele sale din seara aceea nu-i erau prea clare. Nu era sigur dect de un singur lucru, cnd ea revenise n odaie, cnd i revzuse chipul, Asia ncetase n sfrit s-l obsedeze, pentru prima dat de cnd sosise n Orient, la nceperea rzboiului. Se ridic. O privi cum venea spre el i se simi ca o cas eliberat de fantoma care-o bntuise atia ani, n sfrit goal, ateptnd acum locatari adevrai, vii. i ddu seama c sufletul lui dansa, desctuat; i nelese c avea n fa adevratul motiv pentru care dorise s dezlege misterele Asiei.

La lumina cerului palid, ultim lucire nainte de lsarea ntunericului, scrut obrazul tinerei femei cu o privire plin de aceeai ardoare slbatic pe care o punea n lupta pe via i pe moarte cu dumanul. Aceasta era una dintre calitile cele mai de temut ale colonelului, foarte respectat de militarii americani ca i de cei englezi, calitate creia i datora numeroasele avansri, ntotdeauna meritate, obinute pe cmpul de lupt. i ddea seama c nu era un obraz chinezesc obinuit. Nu era vorba de cutare sau cutare trstur, ci mai degrab de nfiarea general. Figura aceea nu avea nimic clasic ceea ce colonelului i se pru grozav de interesant, ba chiar seductor. Un oval prelung, pomei nali, ochi mari migdalai i un nas mai puin turtit dect te-ai fi ateptat. Buzele groase i pline erau, mpreun cu ochii, cele mai expresive detalii ale feei. Mai trziu, ajunsese s-i ghiceasc cele mai mici schimbri de dispoziie, dintr-o simpl privire aruncat spre gura ei. Po i pieptnase prul lung pe spate, apoi l legase cu o panglic de mtase roie, aa nct s-i cad pe un umr ca o coad de cal, att de deas i sclipitoare nct colonelul crezu o secund c are n fa o divinitate trezit la via. Era intens oriental, ca o ncarnare vie a imensului continent suprapopulat. Cum te simi? spuse el n cantoneaz. Vznd c nu-i rspunde, repet ntrebarea n dialect mandarin. Acum, foarte bine. Mulumesc, rspunse ea, nclinndu-se. Era prima dat cnd o auzea vorbind i rmase uimit. Niciodat nu auzise o voce att de cald i de muzical. Cheong era nalt, avea mai mult de un metru i 70, cu o siluet subire ca trestia, dar ideal proporionat. Nici cel mai pretenios dintre brbai nu i-ar fi putut gsi vreun cusur. Am avut mult noroc c v-am ntlnit, spuse ea, lsnd ochii n jos. ncerc, fr succes, s pronune numele lui de familie englezesc. Mi-e ruine, mrturisi ea, renunnd n cele din urm. Pi m-a pus s-l repet tot timpul ct am fcut baie. mi pare foarte ru! N-are importan, zise colonelul. Spune-mi Denis. Reui, cu toate c-l pronuna pe D ntr-un fel necunoscut n limba englez, l repet de dou ori, apoi adug: N-am s uit niciodat, Denis.

Iar colonelul i ddu seama c se hotrse s-o ia de soie. Cnd colonelul primi, prin curier american, dar trecnd prin serviciul de legtur englez, invitaia de a se altura, pe post de consilier al generalului Douglas Mac Arthur, statului-major al SCAP de la Tokyo forele americane de ocupaie - primul su gnd fu pentru Cheong. Cum s i-o spun? Nu se punea problema s refuze postul. Abia atepta s ajung la Tokyo. Era la nceputul anului 1946, i aceast parte a lumii nc mai vibra de izbucnirile pasionale suscitate de exploziile de la Hiroima i Nagasaki, consecinele erau incalculabile, ramificaiile fr sfrit. Erau cstorii de patru luni, iar Cheong era nsrcinat n luna a treia. Totui ar fi plecat din Singapore fr regrete, chiar dac insula era acum cminul lui, aa cum Anglia nu-i fusese niciodat. Pe de-o parte simea c era de datoria lui s accepte postul de la cartierul general al SCAP, pe de alta nelegea n profunzime problemele complexe aprute n Japonia odat cu predarea necondiionat care ncheiase, cu un an n urm, rzboiul. i era nerbdtor s se implice n ceea ce Mac Arthur numise noua orientare decisiv a Japoniei". Colonelul ovi un moment, apoi l chem pe Danvers n biroul su i-i spuse c va lipsi toat ziua. Dac intervenea ceva important, putea fi gsit acas. Cnd sosi, Cheong l atepta ca s se ocupe personal de el. De ndat ce auzise jeepul intrnd pe alee, o ndeprtase pe Pi de la intrare. Ai venit mai devreme azi, Denis, i spuse, zmbind. El cobor din main i-l expedie pe ofer. i ai vrea s-mi ceri s nu le ncurc pe servitoarele care-i vd de treab prin odi, nu-i aa? i spuse el, pe un ton argos. Oh, nu, exclam ea, lundu-l de bra n timp ce urcau treptele i intrau n cas. Trecur prin hol spre birou, unde ea i pregti o butur rcoritoare i-l instal n fotoliul su preferat. Dup ce fu aezat comod pe pernele moi, cu picioarele ntinse pe covor, ea ngenunche alturi. Purta o rochie de brocart de mtase, albastru nchis, cu guler mandarin i mneci largi, evazate. Unde gsise ea costumul acela uluitor ? Habar n-avea i nici n-ar fi comis grosolnia de-a o ntreba. Colonelul i sorbi tcut butura, se ridic i puse paharul pe msua de ceai de lng fotoliu. Occidentalul din el avea un chef nebun s cuprind minile, delicate dar ndemnatice, ale tinerei femei, ntr-ale

lui, s se aplece spre ea i s-o ntrebe: Ce ai, draga mea? Pari nelinitit". Dar tia c e imposibil, pentru c dac ar fi fcut-o, ea s-ar fi simit ruinat. Se vedea c-i petrecuse mult timp pregtindu-se. Trebuia s-o lase s abordeze subiectul aa cum credea de cuviin. Cel mai nsemnat lucru pe care-l nvase colonelul n ase ani de Extremul Orient, era rbdarea i cine nu nva repede aceast lecie, e sortit eecului, aici, unde viaa e att de diferit, plutind parc mereu n snul eternului Pacific. tii, Denis, linitea nu e dect o parte din armonia vieii. Iar armonia este lucrul spre care nzuiete toat lumea. Armonia e temeiul limpezimii spiritului, baza unei karma puternice. Atinse cu degetele mna colonelului, sprijinit pe braul neted, lustruit, al fotoliului. Tu ai acest fel de karma, continu ea. Are mult putere, ca nvodul pe care-l arunc un pescar priceput. i aplec privirea asupra propriilor mini, aezate una peste alta, apoi o ridic brusc spre faa soului ei. N-a vrea pentru nimic n lume s fac ceva care s i-o risipeasc. Dar acum nu mai am dreptul s m gndesc la o singur persoan. Karmele noastre s-au amestecat i s-au unit poate ntr-o putere i mai mare, nu-i aa? El ncuviin din nou. Mulumit de atenia i de aprobarea lui, ea vorbi din nou: Acum trebuie s-i cer ceva. tii doar c e de-ajuns s-o spui, rspunse din toat inima colonelul. Dintre toate fpturile omeneti, tu eti cea care mi-a adus fericirea i tot ce am este al tu. Dar aceste cuvinte sincere nu prur s-o liniteasc pe Cheong. Am s-i cer un lucru foarte mare. El ddu din cap. Trebuie s plecm din Singapore, zise ea, fr menajamente. Apoi, cum el n-o ntrerupea, se grbi s continue: tiu c ii mult la munca ta, dar este... (cut cuvntul cel mai potrivit s-i exprime gndul), este neaprat necesar" pentru noi toi. Pentru tine, pentru mine i pentru copil. i atinse cu palma pntecele. Trebuie s ne ducem n Japonia, spuse. La Tokyo. El Izbucni n rs, n faa hazului situaiei.

De ce rzi? strig ea, nenelegndu-i uurarea. E ru pentru noi s rmnem aici. Foarte ru. n Japonia, karma noastr va nflori. Acolo este cum se spune asta pe limba voastr? destin, aa e? Destinul nostru. Rdeam doar de o coinciden ciudat, o liniti colonelul, nu de cuvintele tale. Dar spune-mi, adug el mngindu-i mna, de ce trebuie s plecm la Tokyo? Pentru c acolo este Itami. E sora lui Tsiiko. neleg. i vorbise, firete, despre cstoria ei anterioar, dar de atunci nu mai evocaser acest episod din viaa lui Cheong. i ce legtur are ea cu karma noastr? o ntreb. Nu tiu. Nu pot ti, rspunse ea. Dar am avut un vis noaptea trecut. Colonelul cunotea importana pe care aceti oameni o atribuie mesajului visurilor. n privina asta nu se deosebeau de romanii din antichitate. Nici el, de altfel, nu era cu totul sceptic fa de acest subiect. Considera c subcontientul influeneaz orientarea fiecruia n via, mai mult dect sunt dispui oamenii s admit. i, oricum, visele erau n strns legtur cu conceptul de karma, iar karma era ceva n care colonelul credea fr rezerve. i petrecuse prea muli ani n Extremul Orient ca s n-o fac. Era un vis despre Itami, spuse Cheong. Eram ntr-un ora. La Tokyo. Fceam cumprturi i am intrat pe o strdu linitit. Peste tot n jur erau prvlii din lemn i hrtie, aidoma celor de pe vremea cnd Tokyo se numea Edo, iar stpnii ogunatului erau cei din neamul Tokugawa. M-am oprit n faa unui magazin cu vitrina n culori vesele. n mijloc era expus o ppu. Cea mai frumoas ppu pe care am vzut-o vreodat. Avea o aur foarte puternic. Era din porelan, cu faa alb de tot, i mbrcat elegant n stil hushi. S a uitat la mine i n-am putut s-mi iau ochii de la ea. Parc mi spunea Cumpr-m". Vnztorul mi-a mpachetat-o n hrtie de mtase i am dus-o acas Cnd am despachetat-o, a nceput s vorbeasc. Avea o voce energic, poruncitoare, foarte autoritar. Prea o doamn de rang nalt. Era Itami i mi a spus c trebuie s venim la ea. Mia spus c trebuie s plecm din Singapore, ca s ne ducem la Tokio.

O cunoteai pe Itami? ntreb colonelul. Nu. Tsuko i artase vreo fotografie de-a ei? Nu. Dar eti sigur c ppua din vis era Itami. Era Itami, Denis. Se aplec spre ea, lundu-i n sfrit mna, aa cum dorise de mult vreme. Observ c unghiile foarte lungi ale tinerei femei erau date cu lac de un rou intens. Savura cu delicii atingerea oglinzii lor mtsoase. Vom merge n Japonia, Cheong. La Tokyo. O vom ntlni pe Itami, exact aa cum ai visat. Pe obrazul ei apru un zmbet, ca un rsrit de soare. Da, Denis? E chiar adevra ? Chiar adevrat. Atunci, spune-mi, de ce? Sufletul mi-e fericit i nu mai dorete nimic, dar spiritul meu, Denis, vrea s tie. n ajunul plecrii, se duser la So-Peng. Acesta locuia n afara oraului, spre nord-vest, ntr-un sat construit din hrtie cerat i bambus, n care nu clcase niciodat picior de occidental. Ctunul nu figura pe nici una dintre hrile pe care le vzuse colonelul. Aa c izbucnise n rs cnd Cheong i vorbise despre locul acela, i afirmase c destinaia lor era mijlocul unei mlatini cu mangrove. Dar ea nu se descurajase, iar el i ndeplinise dorina. Era duminic. Cheong l rugase s nu-i pun uniforma. E absolut necesar, precizase ea. Punndu-i costumul de pnz crem cu revere late, cmaa de mtase alb i cravata n culorile regimentului, se simise groaznic de vulnerabil, o pat roie nconjurat de o jungl de smarald, centrul unei inte uor de nimerit. Cheong purta o rochie de mtase alb brodat cu cocori albatri, cu guler mandarin, lung pn la pmnt. Soarele era sus cnd ieir din ora, cldura cdea valuri-valuri asupra lor. O adiere uoar le aducea duhoarea sttut a mlatinii cu mangrove din stnga. De dou ori se oprir, ncremenii locului, n timp ce vipere mari, negre i argintii, traversau oblic poteca. Prima dat, colonelul fcu o micare s omoare arpele, dar mna lui Cheong l reinu cu hotrre.

Foarte departe ns prnd la fel de apropiat ca fundalul unui decor de teatru orizontul era aproape n ntregime acoperit, spre est, de nori ntunecai, care se nghesuiau ca nite copii neastmprai, formnd o piramid. Deasupra lor se vedea un cer de culoare galben. Nu zreai nici un petic de albastru. Din cnd n cnd, fulgere albe apreau fr zgomot, desennd zig-zaguri prin cenuiul uniform. Erau de necrezut. Linitea i pacea stpnea ntinderea potecii pe care o urmau, spre culmea unei coline joase. Singapore nu se mai zrea de mult. Oraul prea s fi disprut, ca o ancor lansat peste bord, era n alt spaiu pe care-l prsiser, i acum, trecnd parc o barier invizibil, ajunseser ntr-o lume total diferit. n orice caz, aa i se pru colonelului n acea dup-amiaz fermecat, i aceasta fu imaginea pe care o revzu mereu n visele care-l asalta n orele dureroase care preced aurora. De cealalt parte a culmii mpdurite, poteca pe care o urmaser pn atunci dispru i nu mai rmase nici urm de crare care s strbat acel inut nverzit. Dar Cheong prea s se orienteze cu uurin. l lu de mn, cluzindu-l pn n satul lui So-Peng. Era aezat ntr-o cut de teren, ascuns de frunziuri, sprijinit pe contrafortul unui masiv de bazalt, barier natural, dincolo de care nu mai era, poate, dect marea. Se oprir n faa unei case cu nimic deosebit de celelalte, i, dup ce urcar cele cteva trepte de lemn care-o aprau de noroiul strzii, ajunser sub bolta faadei, larg ca faadele caselor de altdat din Sudul Statelor Unite, care apra intrarea de ploaie sau de soare, n funcie de sezon. Cheong se descl i-l rug s fac la fel. Ua se deschise, i o btrn i pofti s intre. Avea prul crunt, elegant pieptnat, i purta o rochie de mtase cenuie. i mpreun minile pe piept i se nclin n faa oaspeilor. O salutar la rndul lor i, cnd le zmbi, colonelul observ c era tirb. Dei ridat, pielea ei mai pstra urme din vitalitatea i frumuseea pe care trebuie s le fi avut n tineree. Ochii negri, migdalai, foarte luminoi, strluceau de nevinovia curioas a fetiei de pe vremuri. Cheong i-l prezent pe colonel i adug fr alte precizri : Ea este Chia Shehg. Chia Sheng izbucni n rs, msurndu-l cu privirea pe colonel i scutur din cap de parc-ar fi vrut s spun Ah, tinerii de azi!" Ridic din umerii firavi i plesci din limb.

Colonelul observ c Cheong vorbise numai n mandarin i nelese cu uurin c trebuia s fac la fel. Erau ntr-o ncpere de dimensiuni mari. Nu mai vzuse, aici la Singapore, nici chiar n somptuoasa locuin pe care o avusese la nceput, lng mlatin, o camer att de ncptoare. Vzut din afar, casa nu te lsa s bnuieti ceea ce se gsea n interior. Lucru i mai ciudat, podeaua era acoperit n ntregime de tatami acele rogojini japoneze de papur, ale cror dimensiuni bine stabilite servesc drept msur pentru toate camerele caselor tradiionale din Japonia. Dar colonelul avea s mai descopere i alte surprize. Chia Sheng i conduse, tcut, prin aceast prim camer, mobilat sumar cu msue scunde de lac, perne, i cam att, pn la un coridor nu prea mare, slab luminat. Peretele din fund era fcut dintr-o plac enorm de jad, sculptat, cu reliefuri att de pronunate nct printre ele strbtea lumina. n mijloc avea o deschiztur rotund, numit (dup cum citise colonelul undeva) Poarta Lunii. n ultima jumtate a secolului al XIX-lea, existau asemenea plci n casele familiilor bogate din China continental. n spatele deschizturii Porii Lunii, vzu o perdea de mtase, atrnat de o bar de bambus. Mtase gri, cu broderie albastru-regal, nfind o roat de raze. Modelul i se pru foarte cunoscut colonelului, care-i stoarse creierii mult timp pn i aminti c vzuse aceeai imagine reprodus pe o stamp a lui Ando Hiroshige. Era o stamp din seria celor Cincizeci i trei de popasuri ale lui Tokaido, dar nu-i mai amintea numele ei. tia totui c motivul era emblema unui daimyo care cltorea. Alt mister. Colonelul ridic din umeri n sinea lui, pe cnd Chia Sheng i preceda prin Poarta Lunii, pat alb umbrit cu negru i verde. Intrar ntr-o camer ceva mai mic dect prima. n trei pri erau aezate paravane de un gust rafinat culori ntunecate, transmind vibraia vieii, trecnd prin ani ca nite vluri de fum. Simi parfumuri, mirosul fad al crbunelui de lemn, mireasm de tmie; apoi unele mai subtile, uleiuri volatile, santal i altele pe care nu le putea identifica. V rog, zise Chia Sheng, ocolind o mas joas de lac rou, care avea n mijloc o vaz cu flori proaspete. Trecur printre dou paravane ce ascundeau o u ntunecat, fcut parc dintr-o plac de onix. i atepta o scar ngust, n spiral, pe

care urcar unul dup altul, ajungnd ntr-un fel de turn pe care colonelul l asemui n sinea lui cu o mansard. De acolo se vedea pn departe n toate direciile, afar de partea unde se nla, Leviatan mitologic muntele de bazalt, ca o sentinel. ndat ce ajunser n acest pod, colonelul vzu o siluet nalt care observa semnele furtunii printr-o lunet. Era So-Peng. Bine-ai venit, colonele Linnear. Vocea lui, puternic i adnc, prea n stare s zguduie pereii podului. Vorbea n mandarin, cu un accent neobinuit, n termeni occidentali s-ar fi spus c e nepat". Nu se ntoarse, prea s nu fi observat c e i Cheong de fa. Chia Sheng, a crei misiune se sfrise, i ls, singuri i cobor fr zgomot scara n spiral. Te rog s te apropii. Vino aici, lng mine, colonele, zise So-Peng. Purta o hain de ceremonie, dup moda veche, de culoarea sidefului. Era fcut dintr-un material necunoscut lui Denis i, la fiecare micare a btrnului, suprafaa ei sclipea, aruncnd reflexe neateptate, de mare efect. Privete. Aici..., zise btrnul, ntinzndu-i luneta. Privete n partea furtunii i spune mi ce vezi. Colonelul lu instrumentul de metal lustruit, nchise un ochi i privi prin ocular. n cercul pe care-l cuprindea cu privirea vzu, foarte departe, ngrmdirea norilor negru-violacei, ca nite echimoze. Se schimbase i culoarea cerului de dincolo de ei. Galbenul uniform era strbtut de vinioare palid-verzui, amestec pe care nici un pmntean nu l-ar putea reproduce. Se auzeau deja bubuituri surde, nentrerupte, care se rostogoleau peste coline ca un tsunami un talaz invizibil. Colonelul descrise minuios tot ce vedea. i nu vezi nimic altceva, zise So-Peng. Nu era nici o nuan interogativ n vocea lui. Nu, era s i rspund colonelul, nu vd altceva. Dar n ultima clip se abinu, convins c mai era acolo ceva deosebit, un lucru pe care btrnul dorea s i-l arate. Mtur cu obiectivul spaiul, centimetru cu centimetru, cteva minute, dar fr s observe nimic special. ncepu s se enerveze; ndrept luneta n sus! nimic. Apoi, spre pmnt. Sub ameninarea furtunii, vzu nite femei n orezrii, suprafee netede de ap, fr un copac sau mcar o colib de crengi prin apropiere. Femeile se micau n acelai ritm; se aplecau, ntindeau mna i semnau firele de orez.

Aveau fustele suflecate i prinse n cte un nod ntre genunchii ndoii; courile de papur din spate le fceau s semene cu nite animale de povar, apa le ajungea pn la glezne. Femeile continu s lucreze, zise colonelul. Parc n-ar ti c vine furtuna. Ah! exclam So-Peng cltinnd din cap. i ce i spune asta, colonele? Colonelul ls luneta i-l privi pe So-Peng easta galben, fr pr, uvia dreapt i cenuie care-i atrna din vrful brbiei, ochii ntunecai i calmi care-l priveau rece, ca din alt lume. Ele tiu ceva ce noi nu tim, zise colonelul. Hmmm, murmur So-Peng. i ddea seama c prin noi", colonelul nelegea, implicit, occidentalii". Dar voia s fie sigur dac acesta era convins, sau doar condescendent. So-Peng, ca orice asiatic n ara sa, era mult mai obinuit s ntlneasc occidentali stpnii de acest al doilea sentiment. ns, n privina colonelului, dori s insiste, cci, de la prima vedere, instinctul su vorbise n favoarea acestuia. n ceea ce-l privea, colonelul tia perfect c ajunsese la un punct crucial n relaiile sale cu Cheong. Pentru ea, binecuvntarea brbatului era absolut necesar. De ce nu-i fusese necesar i la cstorie? Nu reuea s-o neleag. Dar avea nevoie de intervenia lui So-Peng, pentru a prsi Singapore. l nelinitea i faptul c aceast cas, acest sat, erau att de izolate, total necunoscute rezidenilor strini. Era contient de faptul c muli chinezi nu-i agreeaz pe occidentali, aceti uriai barbari, venii de peste mri. Chiar dac aversiunea de fapt, ostilitatea lor era, n mare parte, justificat, asta nu schimba cu nimic lucrurile pentru el, n momentul de fa. Oricum, colonelului i erau dragi oamenii acetia, viaa lor, istoria, religia i obiceiurile lor, iar buna cunoatere a acestei lumi i ddu curaj, fcndu-l s adauge: Fr ndoial, avem multe de nvat aici, dar sunt convins c cele mai bune relaii sunt acelea care implic un schimb. La nceput un schimb de informaii, care va deveni i asta-i foarte important un schimb de... confidene. So-Peng i ncruci braele pe pieptul slab. Minile nu i se vedeau din mnecile hainei.

Confidene, zise el, gnditor, ca i cum cuvntul ar fi avut un gust nou, exotic, nemai simit pn atunci. Vorba asta poate avea mai multe sensuri, depinde de intonaie i de context. A putea crede, bunoar, c te referi la un schimb de secrete. N-ar fi prea departe de adevr, rspunse colonelul. i ce te face s crezi c ai fi demn de atta ncredere? Privirea colonelului, strpuns de ochii celuilalt, deveni tot mai intens, pn cnd figura din faa lui pru s dispar, lsnd doar perechea de lumini suspendat n atmosfer, ca un dialog de flcri. Mai nti respectul, domnule. Apoi cunoaterea, cunoaterea dorit i asimilat. Dup aceea, acceptarea a ceea ce este i a ceea ce a fost, nelegerea propriului rol n cadrul matricei. Mai e i curiozitatea care ndeamn la cercetarea necunoscutului. i, n sfrit, dragostea. Colonelul tcu destins, simind c i s-a deschis inima, c s-a exprimat aa cum voia i n termeni care-i fceau cinste soiei sale. Nu mai avea nimic de adugat. Cnd So-Peng ncepu s vorbeasc, nu i se adres lui, ci femeii: Cheong, zise el Cred c te-a strigat Chia Sheng. I-am auzit vocea. Tcut, Cheong se nclin i iei. Colonelul rmase nemicat. Afar, furtuna se apropia. Cheong mi a spus c vei pleca n curnd spre Japonia. Da. Mine, ncuviin colonelul. Mi s-a cerut s colaborez cu generalul Mac Arthur la reconstrucia noii Japonii. Da. Este o sarcin nltoare. O misiune istoric, nu-i aa? Nu m gndisem la aa ceva, crede-m. Dar nu cumva, zise So-Peng, ar fi mai bine ca poporul japonez s poat hotr singur cum va arta aceast aa-zis reconstrucie?". Ar fi o soluie ideal, desigur. Din pcate, anumite elemente ale societii japoneze au orientat poporul pe o cale greit, n ultimii douzeci de ani. So-Peng tcea, iar colonelul continu! Sunt sigur c eti la curent cu ceea ce au fcut n Manciuria. Manciuria! rse btrnul. Ce am eu, ce are poporul meu de-a face cu Manciuria? Ea este pentru noi, chinezii, ca o mahala srccioas de la cellalt capt al lumii. N-au dect s se lupte pentru ea japonezii i bolevicii, le-o las bucuros. Din punctul meu de vedere, Manciuria nu reprezint pentru China o pierdere serioas.

Dar japonezii o voiau, ca s aib aici un cap de pod mpotriva Chinei. Ar fi instalat baze militare n vederea unei invazii. Da, suspin So-Peng. Firea lor imperialist m ntristeaz, n orice caz, n tineree m ntrista. Da, era ca un ghimpe n coast, cci orientarea japonezilor este militar. Dintotdeauna. Nici n-ar putea fi altfel. Aa e sngele care curge de-a lungul veacurilor i nu-l putem renega nici prin discursuri politice frumoase, nici prin vreun fel de amnezie colectiv, nelegi, colonele? Nemii i neag acum rasismul. Ce prostie! Cum ar putea s-o fac? E ca i cum ar nega c ai nevoie de aer ca s poi tri. China nu trebuie s se team de Japonia actual. i-o spun n mod... confidenial, nu-i aa? Presiunile vin acum din partea bolevicilor, care sunt mult mai periculoi dect au fost vreodat japonezii. Bushido, colonele. Cunoti acest concep? ncuviin. Cred c da. Bine. Atunci nelegi ce vreau s spun. So-Peng privi cerul, cenuiu i zbuciumat, de parc un uria invizibil ar fi fcut semne fluturnd un steag. E o form a prieteniei, tii? relu btrnul. Vorbesc de prietenia adevrat, nu de cea care se nfirip n relaiile de afaceri sau de vecintate. n acest fel de prietenie, comunicarea nu mai este o problem, sau, cum se ntmpl de multe ori, o piedic. Eti de acord cu modul n care prezint aceast noiune? Da, domnule, ntru totul. Hmmm. mi spunea mie ceva c aa se va ntmpla (Rse blnd, fr ironie) tii. ziua n care am vzut-o pentru prima dat pe Cheong, era exact ca asta. Era doar o copili. Avea vreo trei ani. Pe vremuri avea o familie numeroas. Nu tiu ce li s-a ntmplat, am fcut cercetri ani dea rndul. fr succes. Nimeni nu tia nimic. Dup un timp, n-a mai avut nici o importan. Familia ei, eram noi i o iubeam ca pe propria mea fiic. Am muli copii, muli nepoi i strnepoi. Sunt atia, nct mi se ntmpl s le ncurc numele i chipurile. Dar e firesc. Sunt btrn i mintea mi-e absorbit de attea lucruri...

Mrturisesc cinstit c Cheong ocup un loc special ntre copiii mei. Nu e rodul trupului meu, dar e cu siguran rodul spiritului meu. M urmreti? De aici a pornit, i nainte de a pleca din Singapore, trebuie s afli i s nelegi limpede ce nseamn i ce prevestete acest fapt. Tcu o clip, de parc s-ar fi trezit ntr-un inut ndeprtat sau ntr-o er de mult trecut. Dintr-o dat, aerul se despic i ploaia ncepu s curg din cerul de funingine, rpind pe acoperiul ptrat al turnului i scurgndu-se prin burlanele miniaturale. Frunziul verde al copacilor tremur sub potop, apoi totul dispru n spatele unui perete compact de ap. Un nor de aburi, des ca fumul, urc pn la ei. Lumea semna cu un tablou poantilist gri-verzui, din care strbteau umbre vagi i avur impresia c asist la naterea gndurilor ntr-un creier supranatural. Parc am fi absolut singuri aici, sus, zise colonelul. (So-Peng zmbi). n Asia nu eti niciodat cu adevrat singur, nu-i aa? Fundalul scenei era de o asemenea violen, nct colonelului i se prea surprinztoare imobilitatea de statuie a celuilalt. Picturi de ap ricoau pe pervaz, mprocndu-l cu stropi fini, fcu un pas napoi. Sar fi zis c st la prova unui vas rapid, pe o mare agitat. Lumea, aici, e altfel. Lumea noastr e diferit. Ne-am nscut, cretem i ne trim de fapt toate vieile cu conceptul eternitii alturi de noi. Aceast... s-i spunem intimitate?", mi s-a prut ntotdeauna o arm cu dou tiuri. Este, fr ndoial, ceea ce constituie marea noastr putere, dar n acelai timp nc o confiden, i slbiciunea noastr, clciul lui Ahile, atunci cnd avem de-a face cu Occidentul. Da, m tem c muli compatrioi de-ai mei i subestimeaz pe occidentali, tocmai pentru c-i cred nite barbari, incapabili s neleag pe deplin concepia oriental despre om, despre onoare i despre epoc. E un lucru periculos. Ca dovad, japonezii. Au ncercat s fac ceva stupid! Glorios, dar prostesc. Oh, japonezii cunosc bine nobleea de a pierde. Cei mai muli dintre eroii lor tradiionali n-ar fi, dup normele occidentale, dect nite nefericii de ratai. Japonezii apreciaz natura fiinei, calitatea gndirii. n Occident conteaz numai faptele. Etica protestant aa i se spune, cred ei bine, trebuie luat n serios, i oricare japonez tie acum c etica protestant e cea care a nvins Japonia. Eroarea de calcul de la Pearl Harbour a fost scump pltit. Statele Unite erau un uria adormit, a crui mnie a fost cumplit.

Privi ploaia torenial. Aerul era din ce n ce mai greu i umed. nc n-am ajuns la nelegerea deplin a epocii noastre. Nu ne-am desprins de trecut, cnd eternitatea era totul. N-am ajuns din urm prezentul. (Rse). Mai avem nevoie de timp. Suntem un popor foarte ingenios. S ni se arate o dat calea, i suntem salvai. Ne adaptm foarte uor. Avei grij, o s v ajungem i o s v depim! Fixitatea privirii lui So-Peng dispru cnd se ntoarse spre colonel, adugnd Cu siguran c filozofia mea personal nu te intereseaz prea mult. Cuvinte nelepte" nu cred n aa ceva. Trebuie s trieti propria ta via, s comii propriile tale greeli, s simi propriul tu extaz, ca s nelegi adevrata semnificaie a existenei, care e alta, pentru fiecare individ. S cazi, s te ridici i s-o iei de la capt, n alt fel. S ncerci i s nvei. E singura metod. Ajunge! Astzi plvrgesc ca o bab. Poate c e din cauza timpului. Cnd e furtun, am chef de vorb, poate c aa m eliberez de spaime. n copilrie, sezonul ploilor era pentru mine o perioad de teroare. E i sta un mod de-a m prezenta. Poate c te ntrebi, colonele, care e originea mea cultural. Ei bine, tatl meu era chinez, un mandarin panic i cult, negustor de felul lui. Spiritul ntreprinztor l-a ajutat s devin n scurt timp un important om de afaceri, iar la 33 de ani a emigrat la Singapore. Da, eu sunt un chinez din China. Nu de aici. Mama era japonez. Colonelul fcu ochii mari. Oh, colonele, nu trebuie s te miri, relu btrnul. Se ntmpl din cnd n cnd i asemenea lucruri. Nu prea des, ntr-adevr. Nu. i, din motive uor de neles, adevrata origine a mamei a fost tinuit cu grij. Ca s explice fizionomia ei diferit, tata pretindea c ea venea din nordul Chinei, spre frontiera rus, unde sngele e foarte amestecat: mongoli, manciurieni i cine mai tie ci alii. N-a dat ns nici un fel de informaii n legtur cu originea lui Cheong. Ct despre ea, poate c tie, poate c nu. N-am ntrebat-o niciodat. ntr-o zi s-ar putea s-i spun ceva. Dar asta v privete pe voi. Eu unul cred c n-are nici o importan, pentru c rdcinile ei sunt aici. Aici a crescut i de aici a luat tot ceea ce este important n fiina ei. Cnd vezi tiparul n care s-a format o piatr preioas, eti n msur s apreciezi calitatea pietrei. (Scutur capul). Exemplul e ns cam rece. Am s caut altul. ntlneti o femeie extraordinar de frumoas, dar, cu timpul, i dai seama c are manifestri

surprinztoare, chiar de neneles. Apoi afli, de exemplu, c mai are dou surori, ea fiind cea mijlocie. i faci un prim pas spre dezlegarea misterului comportrii acestei femei. Cu ct afli mai multe, cu att nelegi mai bine felul ei de a fi, pn n ziua cnd totul i e perfect clar. Adulmec scurt aerul. E pe sfrite, zise. Vino. S coborm. Se aezar tustrei colonelul, Cheong i So-Peng n jurul mesei de lac rou din sala paravanelor, i Chia Sheng, tcut, le servi mai multe feluri. Colonelul nu mai vzuse, n ultimii trei ani, atta mncare la o singur mas i niciodat nu mai mncase bucate att de bune i att de frumos prezentate. Erau mai nti tot felul de dim suna colunai din fin de orez cu diferite umpluturi. A urmat supa de pete, fierbinte i condimentat, dar foarte uoar. n al treilea rnd, orez gtit n ase feluri, de la orezul alb fiert, pn la un platou pe care boabele prjite de dou ori erau nsoite de fructe de mare tocate fin i de glbenuuri de ou fiert. Al patrulea aperitiv consta dintr-o salat condimentat, cu hrean i castravei. Urmau mncrurile propriu-zise: buci de pasre, aurii, bine rumenite, presrate cu sare i cu mirodenii, langustine prjite, aproape la fel de mari ca nite languste, crabi strlucitori, roii i albatri, abia scoi din apa clocotit. i, n sfrit, felii de pepene n form de semilun, cu sucul mustind din miezul proaspt tiat, sticlind pe farfuriile de faian alb ca gheaa n btaia soarelui. n sfrit, prnzul se sfri. So-Peng, ndeprtnd farfuria folosit, scoase un suspin profund, atingndu-i stomacul. Vorbete-mi despre sorgintea ta, colonele, spuse el. Colonelul i vorbi despre tatl lui, despre tot ce i spusese acesta n legtur cu mama sa, pe care nu o cunoscuse, o secerase difteria, pe cnd el avea doar doi ani. i povesti despre mama vitreg, pe care o dispreuia, fr s aib vreun motiv concret, ci doar nite raiuni nedesluite. Vorbi despre sentimentele sale de copil unic noiune care pentru unii era pasionant i revelatoare, dar care lui i se prea de-a dreptul anormal. Evoc Essex-ul, unde i petrecuse copilria, calea nvturii care avea s-l duc la Londra, ca pe muli alii. Explic nceputul interesului su fa de Extremul Orient, studiile, apoi intrarea n armat.

i acum, i spuse So-Peng, vei ncepe o via nou. Vei deveni un om politic; mai mult chiar, un furitor de istorie. Foarte bine, foarte bine. n curnd, voi pleca i eu, pentru o vreme, din Singapore. E nevoie de mine n alt parte. Aceasta a fost o ntlnire de adio. Se ntrerupse, de parc ar fi ateptat s se ntmple ceva. Linitea nu era tulburat dect de cderea ultimelor picturi de ploaie de pe crengile arborilor din jurul casei. Apru Chia Sheng, innd cu grij un obiect pe care i-l nmn lui So-Peng. Apoi rmase n picioare alturi de btrn. So-Peng ridic obiectul la nlimea pieptului, iar colonelul vzu c era un sipet metalic, lung de vreo 25 de centimetri i lat de 20, cu ornamente rafinate, de email i Lac. Pe capac era pictat cu migal un dragon solzos, fioros, n lupt cu un tigru enorm. Continund s in sipetul ridicat, So-Peng spuse: Trebuie acum s-i cer scuze, draga mea Cheong, pentru c n-am fost la Singapore n ziua cstoriei tale cu colonelul Linnear. M-am gndit mult nainte de a hotr ce ar fi mai potrivit, cci, dup cum tii, tot ce-mi aparine este i al tu. Ca pentru toi copiii mei. Cobor lent sipetul pn la tblia mesei, unde-l depuse, ca pe cea mai minunat dintre pietrele preioase la ieirea din min. Dar tu eti mai Important pentru mine dect toi ceilali, Cheong, pentru c iubirea ta strlucete cu att mai mult, cu att mai curat, cu ct a fost mai greu drumul pe care a trebuit s-l strbai. Nici unul dintre ceilali copii ai mei n-a dus lips de nimic, de cnd s-a nscut, nici unul n afar de tine. Asta o tiai i tu. Dar un lucru pe care nu-l tiai, i pe care i-l voi spune acum, este c dintre toi, tu eti cea mai legat spiritual de mine. Asta s-a petrecut n mod natural, fr presiune din partea mea, de aceea m-a impresionat att de mult. Tu singur ai dorit-o i ai obinuto. i acum, n clipa ultimului bun rmas cci s-ar putea s nu ne mai revedem acesta e un dar pentru tine, pentru colonelul tu, pentru copilul care se va nate, pentru ceilali copii pe care-i vei avea. i-l dau cu bucurie, cu toat dragostea. Din partea mea, a lui Chia Sheng, a strmoilor din familiile noastre. Nu exist n lume altul la fel. Coninutul este i el unic, fr echivalent nicieri n lume. i-l druiesc. Folosete-l cum crezi de cuviin.

Minile btrne, cu degete lungi, pe care pielea ntins prea de pergament, mpinser ncet sipetul spre partea opus a mesei, pn dincolo de mijlocul ei. Atunci se retraser, de parc le ar fi prsit puterile, peste tblia roie i lucioas, pn pe genunchii btrnului. Colonelul lu mna tremurnd a lui Cheong i-l privi n ochi pe SoPeng. Vru s spun ceva, dar spiritul i era tulburat i limba paralizat Rmase ncremenit, ca pe alt lume, n faa acestui om, pe ct de nsemnat, pe att de misterios, fr s i dea seama cine era, ce fcea sau de ce era att de nsemnat. Cu toate astea, simea pentru prima oar c nelege totul. Colonelul i Cheong se ndrgostiser amndoi de casa i grdina lor de lng Tokyo. Mac Arthur i ceruse, nu fr motiv, colonelului, s-i gseasc o locuin chiar n perimetrul oraului, ca s ajung mai uor la serviciu. Dar nu gsise nimic; adic nimic care s le plac, lui i lui Cheong. Ieiser aadar din ora i aproape imediat dduser peste cas. Se afla ntr-o zon scpat ca prin minune de la distrugere . jumtate din ora i o bun parte din suburbii erau complet devastate. Casa era aezat la marginea unei pduri de cedri japonezi i de pini, n snul creia sanctuarul shinto se nla ca o plant din alt lume. Graia liniilor, calmul i naturaleea lor l vrjir de la nceput pe colonel, ele exprimau, mai elocvent dect cei mai mari oratori ai rii, perenitatea i demnitatea spiritualitii japoneze. i de cte ori o vedea, se gndea la So-Peng. Nimeni nu tia cine locuise acolo nainte de sosirea colonelului i a lui Cheong, nici mcar Ataki, btrnul grdinar. Fusese prsit ani de zile, i spusese colonelului, el venea s aib grij de grdin, dar timpul i ntunecase memoria. Poate c btrnul nu voia s-i spun nimic, i zicea colonelul, resemnat. Grdina clasic, din faa casei, era uluitoare. Nu lipseau nici pomii bonsai, cu inflorescene de tot felul, nici bazinul de piatr, nu prea adnc, plin de petiori roii cu ochi albatri, ale cror nottoare preau valuri fine. (Ca s le ofere un adpost pe timpul iernii, colonelul cumpr un acvariu pe care-l instal n buctrie, una dintre puinele camere occidentale ale locuinei). n spatele casei era o altfel de grdin ; un dreptunghi de pietri cu patru stnci abrupte, plasate de artistul zen, care o proiectase, n

puncte semnificative ale ntinderii uniforme, ca nite insule gndea colonelul ivite ntr-o mare perfect calm. Cu toate astea, i ncredin Nicholas de ndat ce ncepu s vorbeasc, erau cu siguran vrfuri muntoase, nlndu-se deasupra norilor. Comentariu care-o ncnt pe Cheong, ca i pe colonel. Orice-ar fi fost, grdina zen era, culmea ironiei, un loc al pcii i meditaiei, ntr-o lume pe jumtate moart, mutilat i carbonizat, cutndu-i o nou form de supravieuire. Nicholas nutrea o pasiune nestins pentru cas i grdini. l atrgea mai ales grdina zen, unde Cheong l gsea adesea, nemicat i gnditor, cu capul n mini, cu ochii la stncile golae, aprnd din mijlocul pietriului aranjat cu grij. Dup un timp, se obinui s-l caute mai nti acolo. Nicholas nu-i ddea seama dac prefera s stea n grdin singur, sau atunci cnd venea Ataki cu uneltele lui, ca s nu lase pmntul s se usuce i s verifice dac pietriul era aezat cum trebuie, cci i plcea i singurtatea intens a locurilor (De parc i-ai auzi sufletul respirnd", i spuse el odat colonelului), dar i s observe precizia ndemnarea i economia gesturilor cu care omul aranja pietriul, att de rotunjit de frecare, nct Nicholas era sigur c fusese adus din vreun loc ascuns de pe rmul insulei, cci numai aciunea constant a valurilor ar fi putut crea suprafee att de netede. Privind gesturile btrnului, Nicholas avea impresia c acesta nu face nici un efort. La vrsta de 6 ani, l ntrebase pe Ataki cum putea s fac micrile acelea, iar cnd btrnul i rspunsese un singur cuvnt: Bujutsu", Nicholas se dusese imediat la colonel ca s-l ntrebe ce nseamn asta. N-avea rost s-l sci pe Ataki cu ntrebri, fiindc nu-i spunea dect ce voia el s afli. Bujutsu, i rspunse colonelul, punnd deoparte ceaca de ceai i lsnd ziarul pe care-l citea, bujutsu nseamn totalitatea artelor mariale din Japonia. Atunci, spuse cu voce limpede Nicholas, vreau s nv bujutsu. Colonelul i privi fiul. i dduse mai demult seama c Nicholas nu vorbea niciodat pe negndite i c, dac spunea c vrea s nvee bujutsu, nsemna c era ntr-adevr pregtit s o fac. Nu era nevoie s i se spun ct de grea era sarcina pe care i o lua. Colonelul se ridic

de la mas, apoi, cuprinzndu-i fiul pe dup umeri, deschise shoji peretele glisant din lemn i ieir afar. Se oprir la marginea grdinii zen, dar Nicholas, ridicndu-i ochii spre tatl lui, observ c acesta privea dincolo de zid. dincolo de marginea proprietii lor, ctre suliele verzi ale pdurii de cedri. Nicholas, zise ovitor colonelul, tii c lng sanctuarul shinto, n mijlocul pdurii este un parc foarte mic, nu uita n care se gsesc patruzeci de specii diferite de muchi ? N-am fost niciodat acolo, spuse Nicholas. Vrei s mi-l ari? Poate c da, ntr-o zi, rspunse colonelul. i i se strnse inima, cci tia c nu va avea destul timp, i c era aici ca s ndeplineasc o misiune, o misiune urt i sngeroas, care se cerea totui dus pn la capt i creia trebuia s-i sacrifice totul. Aceti civa ani, ar fi fost de ajuns s zdrobeasc un om mai puin clit i mai puin perseverent dect el. Dar, deseori, spiritul lui prea epuizat, pe punctul de a ceda. se gndea la So-Peng i n acelai timp la fiul su. i-i continua munca, toat noaptea, i nc o zi, i ziua urmtoare nc mai lung, pn la week-end... i iari, la infinit Dar nici eu n-am vzut grdina cu muchi, Nicholas, relu el. Puini au vzut-o, n afar de preoii shinto din templu. Colonelul ezit mult timp, apoi continu : Ceea ce vreau s i spun, este c te ndrepi spre un drum pe care puini tineri l mai aleg n zilele noastre... i sunt multe specializri. Vreau s ncep cu nceputul, tat. Nu cer prea mult, nu-i aa? Ridic din nou ochii. Nu, spuse colonelul strngnd mai tare umerii fiului su. Nu ceri prea mult. Se gndi o clip, apoi o cut i se ivi ntre sprncene. tii ce? rspunse el n sfrit. Am s vorbesc cu mtua ta, bine? Nicholas ncuviin i privirea lui prsi chipul tatlui su, ca s revin la munii care neau orbete din marea de nori. Persoana la care se referise colonelul era, de fapt, Itami. Nicholas, care-i cunotea obria, n-o considerase niciodat mtua lui. Poate din cauz c i displcuse dintotdeauna i niciodat nu putuse s-i nbue acest sentiment. N-ar fi de mirare ca aversiunea instinctiv fa de Itami s nu fi fost dect reflexul reaciei pe care i-o strnea soul ei, Satsugai. Pentru un copil nvat de la natere s caute n el nsui calmul interior al

spiritului, ca un curent rcoros care te ndrum, ntlnirile cu Satsugai nu puteau fi dect derutante. De fiecare dat se simea ca o lun neputincioas trt n vrtejul unei nove. Torente tumultoase, zguduiri puternice i tulburau pacea Interioar i l speria imposibilitatea de a-i regsi echilibrul ct timp Satsugai era aproape. Mtua, n schimb, nu producea niciodat asemenea efect asupra lui. Era o femeie scund, cu ncheieturi delicate, foarte frumoas, cu toate c, dup prerea lui Nicholas, simetria perfect a obrazului ei nu se putea compara cu trsturile blnde ale mamei lui. Itami purta ntotdeauna costumul japonez clasic, i era tot timpul nconjurat de slujnice. Aparinea uneia dintre cele mai mari i vechi caste bushi. Era o femeie samurai. Era cstorit de 11 ani cu Satsugai, om de afaceri bogat i influent, dup ct i putea da seama Nicholas. Mai era i Saigo, fiul lui Itami, Cu un an mai mare dect Nicholas. era puternic i bine legat, avea ochi negri, adnci, i o fire crud i calculat. i petrecea mult timp cu tatl lui, dar n numeroasele ocazii cnd cele dou familii se ntlneau, era inevitabil ca cei doi copii s fie mpreun. Nicholas avea impresia c Saigo l urse de la prima vedere. Mult timp n-a putut s-i explice din ce motiv. Pentru moment, ns, reacionase la aceast ostilitate ca oricare copil din orice parte a lumii, pltindu-i cu aceeai moned. Bineneles c Satsugai era cel care-l montase pe Saigo mpotriva lui. Ura i frica pe care le simea Nicholas fa de acesta sporiser cnd o aflase. Dar asta se ntmplase dup ce Saigo i-l prezentase pe Nicholas lui Yukio. Ca n zicala n via, pentru fiecare lucru exist o compensaie", E adevrat, nu? mprejurimile oraului Tokyo, primvara 1949 primvara 1960. Privete, Nicholas zise colonelul, ntr-o dup-amiaz ntunecat i trist. Nori de furtun nvluiau cununa muntelui Fuji Yama i, n rstimpuri, ramuri de fulger brzdau cerul, urmate de mugetul deprtat al tunetului.

Aezat la birou, colonelul inea palmele pe o cutie de lac. Pe capac, se vedeau un dragon i un tigru nlnuii. Nicholas recunoscu darul de adio al lui So-Peng pentru prinii si. Trebuie s-i art asta zise colonelul. Cred c a sosit timpul. Lu pipa, deschise punga cu tabac umed, nfund n cutele ei i degetele i coul pipei, apoi o umplu. Frec un chibrit cu fosfor de marginea biroului i trase ndelung, ateptnd ca pipa s se ncing, aa cum i plcea. Cu degetul arttor netezi capacul cutiei, urmrind contururile celor dou animale ncrustate. Nicholas, cunoti semnificaiile simbolice ale dragonului i tigrului n mitologia japonez? Nicholas cltin din cap. Colonelul alung un noura aromat de fum albstrui i i propti mutiucul pipei ntre dini, n colul gurii. Tigrul este stpnitor pe ntregul pmnt, iar dragonul... Dragonul este mpratul vzduhului. Ciudat, am tiut asta din totdeauna. arpele zburtor, Ku-klux-klan, din mitologia maya, dei descris ca un animal cu pene, era i el domnitorul aerului. Interesant faptul c dou culturi att de ndeprtate una de cealalt, au n comun un element esenial din mitologiile lor, nu-i aa? Dar de ce v-a druit So-Peng o cutie japonez? ntreb Nicholas. El era chinez, nu? Hmm... Iat o ntrebare chibzuit zise colonelul, trgnd din pip. Numai c nu gsesc rspunsul satisfctor. So-Peng era mandarin, adevrat, ns doar pe jumtate. Mi-a dat s neleg destul de limpede c mama lui era japonez. Dar asta nu explic povestea cu cutia. ntr-adevr, voi plecai n Japonia, dar e vorba de un obiect strvechi, greu de gsit, mai ales din acea epoc Da rspunse colonelul, mngind capacul. Nendoielnic, cutia se afla de mult n posesia familiei sale, foarte probabil c maic-sa a adus-o n China. Dar de ce trebuia s ne-o druiasc So-Peng nou? Vreau s zic, de ce tocmai asta, n mod special? Desigur, nu din pur fantezie. Nu era el omul care s fac aa ceva. i nici nu cred c e vorba de o simpl coinciden. Colonelul se ridic i se ndrept spre fereastra pe care rpiau stropii de ploaie. Aburul ncremenit zugrvise pe geamuri decoruri de chiciur, frigul iernii nc mai dinuia. M-am gndit mult vreme zise colonelul, privind pe geam.

Netezi cu degetul un mic oval, pentru a croi un spaiu liber vederii, ca pentru a scruta prin ambrazura unei fortree asediate. M-am gndit tot timpul cltoriei de la Singapore la Tokyo. SoPeng ne-a cerut s nu deschidem cutia nainte de sosirea noastr n Japonia i i-am respectat dorina. La aeroportul din Haneda am fost ntmpinai de un detaament S.C.A.P. evident, doar eram ntr-un avion al armatei. Dar o alt persoan ne atepta la aterizare. Mama ta a recunoscut-o imediat, ca i mine, de altfel, dup simpla descriere pe care mi-o fcuse Cheong despre visul acela. Era Itami. i semna perfect cu ppua din vis. Ridic din umeri. N a putea spune de ce, dar nu m a mirat. Aici te deprinzi cu asemenea fenomene, asta face parte din viaa n Extremul Orient, o s i dai i tu seama n curnd. Eram curios ce relaii se vor stabili ntre mama ta i Itami, i iat parc s-ar fi cunoscut dintotdeauna. parc ar fi fost surori, nu cumnate. Nici urm de oc cultural, cum te-ai fi ateptat, n definitiv, era ntlnirea dintre o tnr crescut ntr-un minuscul sat chinezesc i o distins doamn din mediul urban japonez. Da, aa s-au petrecut lucrurile, cu toate c mama ta i Itami aparin unor lumi total diferite. Se ntoarse spre Nicholas. Toate deosebirile pe care le vezi ntre ele cldura mamei tale i inuta distant a lui Itami, pofta de via a lui Cheong i tristeea mtuii tale nimic din toate acestea nu conteaz pentru ele. Am reflectat ndelung asupra acestor lucruri i am ajuns la urmtoarea concluzie: dei So-Peng m-a asigurat c nu tie absolut nimic despre originea real a lui Cheong, tot ce vedeam n prezent era un mod ocolit de a-mi dezvlui contrariul. Vrei s spui c mama e japonez? Poate numai n parte. Se aez lng fiul su i-i puse cu blndee mna pe umr. Dar, Nicholas, trebuie s-mi promii c n-o s discui niciodat, cu nimeni, nici chiar cu maic-ta. i-am destinuit acestea acum, pentru c... ei, bine, pentru c informaia mi-a fost transmis. So-Peng considera c-i ceva nsemnat, deci aa trebuie s fie, cu toate c eu unul nu dau mare importan acestor detalii. Sunt englez i evreu, dar inima mea este alturi de aceste neamuri asiatice. Sngele-mi zvcnete la auzul istoriei lor, sufletul meu cnt, contopindu-se cu sufletul lor. La ce mi-ar folosi ascendena? Vreau s-i fie clar, Nicholas, nu mi-am repudiat numele ebraic, l-am lsat pur i simplu

s se sting. Da, s-ar putea spune c-i acelai lucru. Dar nu! N-am fcut-o fiindc a fi dorit s-o fac, ci pentru c trebuia. Anglia, n principiu, nu-i iubete pe evrei, nu i-a iubit niciodat. Atunci cnd miam schimbat numele, mi-am dat seama c ui nchise, mai nainte, se Vor deschide ca prin farmec pentru mine. tiu, aici se ridica o problem moral. Se cade sau nu s intru? Da, mi-am rspuns i la dracu tot restul. E doar o prere personal. Ei, bine, dac sufletul meu e una cu cel japonez, eu n-am devenit nici budist, nici shintoist. Aceste concepii religioase n-au vreun sens special pentru mine, dect ca subiecte de analizat, din afar. n inima mea n-am repudiat nicicnd Israelul. Nu te lepezi ct ai clipi de ase milenii de lupt. Sngele lui Solomon, al lui David i Moise curge i n vinele tale. Drumul pe care l vei alege tu te privete dect pe tine, eu n-o s m amestec ntr-o treab strict personal. Dar datoria m oblig s-i nfiez lucrurile aa cum sunt, s-i prezint faptele. Ndjduiesc c le nelegi. Ainti ndelung chipul fiului lui, cu o privire solemn, apoi deschise cutia cu tigrul i dragonul pe capac, ultimul dar al enigmaticului SoPeng. Nicholas plec ochii i vzu focul scnteietor a aisprezece smaralde lefuite, de peste un centimetru fiecare. Nicholas studia bujutsu de aproape apte ani, i nc i se prea c nu tie aproape nimic. Era puternic i avea reflexe admirabile, executa toate exerciiile cu mult concentrare i perseveren, dar fr tragere de inim i fr vreun sentiment aparte. Asta l mira i l nelinitea. Se pregtea pentru o munc aspr, fiindc exact acest gen de efort l interesa i atrgea cel mai mult. Dac lucrurile stteau altfel dect ar fi fost de dorit, cu siguran c nu indiferena lui era de vin Nu - i zicea odat n dojo, n timp ce-i fcea exerciiile la sol - nu i modificase inteniile, elul su era s nvee bujutsu De fapt, dorina asta devenise chiar mai intens. Greu de formulat, dar ceea ce i lipsea era, poate, sein-teio Sau era ceva n legtur cu instructorul. Tanka un tip flegmatic, foarte solid, avea profund ncredere n repetarea micrilor i, pare-se, n nimic altceva. Nicholas era obligat s execute nencetat acelai exerciiu, pn ce simea succesiunea micrilor gravat n creier, n nervi, n muchi. Munc plicticoas, pe care Nicholas o detesta. Ca i faptul c Tanka i trata elevii ca pe nite copii, nc nepregtii pentru viaa de adult.

Se surprindea mereu cu privirea aintit spre un col din dojo, unde Kansatsu, maestrul de ryu, ddea lecii particulare ctorva studeni alei, mai n vrst. Ct ar fi dorit s fie acolo, nu aici, n mediocritatea exerciiilor nespecializate. Intrase n acela ryu cu Saigo datorit, firete, interveniei lui Itami i era cu att mai amrt cu ct vrul su, mai mare, i primit n ryu mult naintea lui, luase un mare avans. Iar Saigo nu pierdea nici un prilej de a-i face s simt decalajul. n dojo se arta fi dispreuitor cu Nicholas, ca i majoritatea cursanilor din cauza fizicului occidental al acestuia, ei socoteau c bujutsu, una din instituiile tradiionale sacre ale Japoniei n-ar fi trebuit lsat la ndemna unui gaijin, a unui strin i evita orice aluzie la relaia de rudenie. Acas era cu totul alt poveste. Saigo se ngrijea scrupulos sl trateze pe Nicholas cu politee. n ce-l privea, dup trei ncercri zadarnice, Nicholas renunase s lmureasc situaia cu vrul su. Pentru a spune lucrurilor pe nume, Ia dojo Saigo era ca un ghimpe n piciorul lui Nicholas. Dei putea s-l ajute, el se strduia sistematic si ngreuneze calea, pn la postura de conductor din umbr al adversarilor. ntr-o sear dup ncheierea programului i repriza de du, cinci sau ase biei intrar n vestiar, unul cte unul sau perechi, i-l nconjurar pe Nicholas, care tocmai se mbrca. Ce caui aici? ntreb unul dintre cei mari. Aici e colul nostru. Nicholas continua s se echipeze n tcere. n aparen, nu ddea atenie mprejurrii, dar n fond inima i btea s sparg pieptul. Nu tii s rspunzi? zise un altul. Acesta era mic, mai tnr dect ceilali, dar prezena grupului prea s-l fac foarte ndrzne. Izbucni ntr-un rs dispreuitor. Poate nu nelege japoneza. Oare ar trebui s-i vorbim n englez, ca animalelor de la grdina zoologic? Toi ncepur s chicoteasc. Aa-i! zise cel mai mare, prinznd mingea din zbor. Rspunde, maimu! Spune-ne ce caui aici, s ne infectezi atmosfera, ca un buboi copt? Nicholas se ridic. De ce nu mergei s v distrai n alt parte? Undeva, de pild, unde glumele voastre ar avea succes. Ia te uit! strig putiul. Maimuoiul vorbete!

Gura! zise lunganul. Apoi, ctre Nicholas, nu-mi place cntecul tu, maimu. Mi-e c o s te cieti de ce-ai spus. Fr veste, mna lui dreapt se abtu pe grumazul descoperit al lui Nicholas. Nicholas bloc lovitura i, n aceeai clip, toi se npustir asupra lui. Prin nvlmeala slbatic, ntrevzu silueta lui Saigo, care se ndrepta spre ieire, fr s-i pese de ce se ntmpl. l strig pe nume. Saigo se ntoarse i veni spre ei. Oprii-v! strig croindu-i drum prin mijlocul cetei i impuse pe ceilali cu spatele la zid, ceea ce i oferi lui Nicholas un pic de spaiu, pentru a putea s respire. Ei, ce se petrece ? Strinul sta zise lunganul, cu pumnii nc ncletai tot caut sfad. Nu zu? fcu Saigo. Unul contra ase?. Greu de crezut. Ddu din umeri i izbi cu muchia palmei n pntecele lui Nicholas. Acesta se nclin nainte i czu n genunchi, izbindu-se cu fruntea de podea, ca i cum s-ar fi rugat. Cuprins de grea, ncerc s trag aer n plmnul sufocat. Gfia ca un pete pe uscat. S nu-i mai sci pe biei, Nicholas i spuse Saigo, n picioare deasupra lui. Ce fel de purtri sunt astea? Ei, dar la ce poi s teatepi de la unul ca el, prieteni? Tatl lui e un barbar, iar maic sa o chinezoaic. S mergem.... Plec mpreun cu ceilali, lsndu-l pe Nicholas la podea, singur cu suferina lui. Se ivi nsoit de un alai de servitoare, absolut pe neateptate, n toiul sptmnii, aruncnd ntreaga gospodrie ntr-o panic febril, declanat firete, de Cheong nsi, creia propria cas nu i se prea niciodat de-ajuns de curat, bucatele destul de gustoase i familia suficient de bine mbrcat pentru ai fi pe plac cumnatei. Parc-i o ppuic miniatural, i zise Nicholas, un obiect perfect de porelan, din cele ce se pun n vitrin, pe un soclu la adpost de intemperii. Practic, Itami nu avea nevoie de aceast protecie exterioar. Avea o voin de fier, precum i fora necesar pentru a o pune n aplicare, chiar fa de soul ei, Satsugai. Nicholas, din camera vecin, o urmrea pe furi pe maic-sa, ndeplinind ea nsi ceremonialul ceaiului pentru Itami, rit complex, pe care-l celebra ngenuncheat pe tatami, n faa unei mese de lac

verde. Cheong purta o rochie japonez tradiional, lungile i cosie lucioase erau ridicate ntr-un coc susinut de beioare de filde. Niciodat, parc nu fusese att de frumoas o frumusee regeasc i spuse Nicholas. N-avea nimic comun cu distincia ngheat a lui Itami, dar, poate tocmai de aceea, el simea chiar mai mult admiraie pentru maic-sa. Femeile n genul lui Itami nu erau o raritate n crile cu poze din vechea Japonie antebelic, pe care le putuse vedea. Dar Cheong... Nimic comparabil cu ea. Exista ntrnsa o noblee spiritual la care Itami nu putea spera s ajung nu n aceast via, n orice caz. Itami nu era lipsit de for, dar magnetismul ei era ca i inexistent, pe lng puterea lui Cheong, chinezoaica poseda o pace luntric la fel de intens ca ncremenirea unei zile arztoare de var. Era o bijuterie vie, unic. Cum spunea Nicholas, era dintr-o singur bucat" i asta respecta i admira el, mai presus de orice. Nu dorea de fel s stea de vorb cu Itami, dar a prsi casa fr s in cont de prezena acesteia, ar fi fost foarte necuviincios din partea lui, maic-sa ar fi fost revoltat i, natural, i-ar fi fcut reprouri. Tocmai asta nu vroia el. Deci ceva mai trziu, dup-amiaz, deschise shoji i intr. Itami ridic privirea. A, Nicholas, nu tiam c eti acas. Bun ziua, mtu. Scuz-m un moment zise Cheong, ridicndu-se fr efort. Ceaiul e rece. Dintr-un motiv strict personal, nu dorea s apeleze la servitoare n prezena lui Itami. i ls singuri. Nicholas se simi brusc stnjenit sub privirea scruttoare a japonezei, care tcea. Se ndrept spre fereastr, contemplnd pdurea de cedri i dafini. tii tu zise Itami c n aceast pdure se afl un strvechi sanctuar shinto? Da, rspunse Nicholas, ntorcndu-se spre ea. Mi-a spus tata. L-ai vzut? Nu nc. i tii, Nicholas, c nuntrul acestui sanctuar se afl o grdin cu muchi? Patruzeci de soiuri diferite, cred. Da, am auzit vorbindu-se despre asta, dar mi s-a spus c numai preoii au acces.

Poate nu-i chiar aa de dificil, Nicholas. Nu izbutesc s-mi nchipui c tu ai vrea s devii preot. Nu i s-ar potrivi. Se ridic i spuse, pe negndite : Ai vrea s m conduci acolo? n sanctuar i n grdin? Cnd, acum? Bineneles. Dar, credeam... Orice e posibil, ntr-un fel sau altul, Nicholas. Surse apoi, ridicnd vocea: Cheon, ne ducem s ne plimbm, Nicholas i cu mine. Nu lipsim mult. Vino, adug cu blndee, ntorcndu-se spre tnr cu mna ntins. Merser tcui pn la liziera pdurii. Apoi o luar la dreapta, de-a lungul pajitii, cale de vreo dou sute de metri i acolo, ea l trase uor ntre arbori. El observ c se gseau pe o crare de pmnt, strmt dar bine bttorit, ce erpuia printre trunchiuri. Ei, i acum, Nicholas, spune-mi cum i se par leciile de dojo, ntreb Itami. Ea pea precaut cu nclrile de lemn i se folosea de vrful umbrelei de hrtie lcuit ca de un bastona, pentru a-i susine echilibrul pe solul accidentat. E o munc dificil, mtu. Ea pru c nltur rspunsul cu un gest al minii. Da, ns era de ateptat. Desigur. i i plac toate aceste greuti? El ndrept privirea spre ea, ntrebndu-se unde bate. N-avea ctui de puin intenia s-i dezvluie animozitatea crescnd dintre el i Saigo. Nici pomeneal de aa ceva. Nu spusese nimic nici prinilor. Uneori, zise, a vrea s mearg mai repede. Ddu din umeri. Sunt nerbdtor, cred. Exist mprejurri n care doar cei nerbdtori sunt rspltii, Nicholas, spuse ea, trecnd peste o hlciug de rdcini. O, ajut-m la ultimii pai, vrei? adug, dndu-i braul. Ei iat-ne ajuni! Rzbiser ntr-un lumini, i ndat ce ieir de sub umbra pinilor, Itami ridic umbrela deasupra capului i o deschise. Avea o piele alb ca neaua, buze de un rou viu, iar ochii la fel de ntunecai ca nite buci de crbune.

Zidul lcuit al templului era scldat ntr-o lumin scnteietoare, i Nicholas trebui s strng pleoapele pn s i se obinuiasc ochii cu o asemenea sclipire. Parc ar fi contemplat o mare de aur. Pir pe pietriul de sfrmturi de gresie potec de un alb azuriu, care nconjura templul n ntregime, ai fi putut s-o urmezi pn-n ziua de apoi, fr s te apropii ori s te deprtezi vreodat de int. Dar tu ai rezistat, zise ea, blajin. E ncurajator. Ajunser la treptele lungi de lemn care duceau la intrarea cu pori de bronz i de lemn lcuit larg deschise n umbr, tcute, strjuind acolo temeinic, ca i cum ateptau venirea a ceva, sau a cuiva. Se oprir. Ea puse mna pe umrul lui Nicholas, o mn att de uoar nct, de n-ar fi vzut-o, poate c nici nu i-ar fi simit greutatea. Am avut destule ndoieli cnd tatl tu mi-a cerut s te ajut s intri ntr-un ryu de bun calitate. i cltin capul. N-aveam ncotro. Trebuia s accept, iar codul onoarei mi dicta s evit orice comentariu personal. Dar eram nelinitit. Suspin. ntr-un fel, te comptimesc. Ce via stranie te ateapt! Occidentalii nu te vor socoti niciodat de-al lor, datorit sngelui tu oriental, Iar japonezii te vor dispreui din cauza trsturilor tale occidentale. Mna ei se nl n aer, ca un fluture, i arttorul netezi cu o atingere uoar, efemer, obrazul lui Nicholas, l scrut cu privirea. Chiar i ochii zise sunt ai tatlui tu. Mna reczu de-a lungul trupului, era ca i cum n-ar fi fcut niciodat acel gest. Dar eu nu sunt lesne de nelat... S intrm i s ne rugm mpreun, adug, dezlipindu-i ochii severi de pe chipul lui. Frumos, nu? zise Itami. Trebuie s-o aprobe. edeau n picioare, lng un pru erpuind domol nainte s cad de la o nlime de vreo doi metri, nu mai mult, ntre stnci ncrcate de muchi. Totul era verde, chiar i pietricelele. Lui Nicholas i se pru c sunt nu patruzeci de soiuri de muchi, ci patru mii. i tihnit, continu ea. Atta tihn. Lumea din afar nu mai exist. A disprut. nchise umbrela, cci se aflau n umbra unui cedru cu crengi puternice, iar ea respira adnc, cu cporul lsat pe spate.

Parc timpul nsui s-a topit, Nicholas. Parc n-ar fi existat nici veacul douzeci, nici expansiune, nici imperialism, nici rzboi. nchise ochii i repet: Nici rzboi. El o privi, scrutndu-i chipul, pn ce ea deschise din nou ochii, aintindu-l cu privirea. Dar un rzboi a fost, zise ea, ntorcndu-se. Ne aezm pe banca asta de piatr? Ce bine... Cine tie, poate shogunul poate chiar unul din neamul Tokugawa s-a aezat cndva exact n locul acesta. Aici. Asta te face s simi un anumit sens al istoriei, nu? O continuitate? Un sentiment de apartenen. Se rsuci spre el. Dar nu i pentru tine, nu-i aa? Nu nc, n orice caz. Suntem aidoma n aceast privin, Ei, da, aidoma! Rse. Vd c eti surprins, i scrie pe fa. Nu trebuie s fii. Suntem doi marginalizai, tii, rupi iremediabil de ceea ce dorim mai intens. Dar cum e posibil una ca asta? exclam Nicholas. Eti o Nobunaga, membr a uneia din cele mai vechi i mai nobile familii din Japonia. Itami surse un surs de vietate prdalnic i el i zri dinii albi, perfect egali, lucind de saliv. O, da! suspin. O Nobunaga, este un fapt. Dar, ca i multe alte lucruri n Japonia, nu-i dect exteriorul, stratul de lac n culori vii, care disimuleaz monstrul putred de dedesubt. Chipul, crispat de oroarea pe care o resimea, i pierduse frumuseea. Ascult-m cu atenie, Nicholas. Onoarea noastr s-a dus, ne-am lsat corupi de barbarii din Occident. Am devenit un neam vrednic de dispre. Am fcut attea lucruri oribile! Vai, strmoii trebuie c se zbucium n morminte i kamis-ele poate c nzuiesc mai curnd la tihna de veci, dect la rentoarcerea n acest... n aceast societate modern. Ea ridicase vocea, iar Nicholas tcea, pentru a lsa s se risipeasc ncordarea. Itami nc nu vroia, sau nu putea s se calmeze. Se vede c i-a venit nespus de greu s abordeze acest subiect, i zise el. ns odat nfrnt Ineria iniial, nimic n-ar fi putut s-o mai opreasc. tii tu, Nicholas, ce sunt aceia zaibatsus? Doar denumirea lor.

Se ntreba din nou, n ce direcie s-l poarte. S-l rogi pe tatl tu s-i spun, cndva. Colonelul tie multe despre zaibatsus, i trebuie s afli i tu, ntr-o zi. Apoi, ca i cum asta ar fi lmurit totul, adug : Satsugai lucreaz pentru unul dintre zaibatsus. Care? mi detest soul, Nicholas. i, vezi tu... nu putu s-i reprime un rset scurt singur tatl tu tie pentru ce. E o ironie! Dar viaa este o ironie! Este un demon care te lipsete de tot ce-i doreti mai mult. Minile i se crispaser pe genunchi, ca nite pumniori de copil. Ce folos c sunt o nobil Nobunaga, cnd trebuie s port n veci ruinea strbunicului meu? Ruine la fel de fr leac, pentru mine, ca i amestecul de snge pentru tine! Strbunicul a ieit din serviciul shogunului la vrsta de douzeci i opt de ani, pentru a deveni un ronin, tii ce nseamn asta ? Un samurai fr senior. Un rzboinic fr onoare. Un tlhar, un ho. S-a fcut mercenar, i-a vndut braul cui pltea mai bine, i-a vndut puterea, priceperea. Cuprins de furie n faa unei purtri att de potrivnice tradiiilor i legilor onoarei, shogunul i trimise oamenii pe urmele lui i cnd l aflar, n sfrit, ndeplinir poruncile seniorului. Nu a avut parte de seppuku, strbunicul meu, shogunul nu i-a ngduit o moarte onorabil, nu mai era bushi, nu mai era dect un hoit. A sfrit pe cruce, ca pleava pmntului. n majoritatea cazurilor de acest fel, toat familia vinovatului este nimicit, femeile i copiii, pn la ultimul, pentru a-l despuia de bunul cel mai de pre: dinuirea spiei. Nu a fost aa, de ast dat. De ce? ntreb Nicholas. Ce s-a ntmplat? Itami ridic din umeri i schi un zmbet trist. Karma. Karma, care alctuiete scheletul vieii mele. M rzvrtesc mpotriv-i, m fac s sufr, s plng noapte de noapte. Mie ruine s-o spun: sunt o bushi, o femeie-samurai, chiar n epoca aceasta. Exist lucruri pe care trecerea timpului nu poate s le schimbe. n sngele meu clocotesc mii de btlii, sufletul mi vuiete la fulgerarea katanei, la vederea tiului i a reflexelor teribile ale oelului. Se ridic, umbrela se deschise ca o floare enorm.

ntr-o zi, vei nelege toate astea. i i vei aduce aminte. i-e greu la ryu, acum. Nu, las eu tiu... Dar nu trebuie s renuni niciodat. nelegi? Niciodat. Se ntoarse cu spatele la el i culorile pastelate ale umbrelei mblnzir patima arztoare ce mocnea n ochii ei negri. Haide, o auzi rostind. E timpul s revenim pe pmnt. Iat Ai Uchi, zise Muromachi. inea un bokken cu ambele mini. apte studeni grupa lui Nicholas alctuiau un semicerc mprejurul lui. Aici, n ryul Itto, Ai Uchi este prima lecie. Prima dintre cteva sute. Ai Uchi nseamn, reteaz-i adversarul exact n clipa cnd el te reteaz. Astfel nvai nsemntatea elementului timp. Un element fundamental n kenjutsu. Element pe care nu-l vei uita nicicnd. Ai Uchi este inexistena mniei. Deci, poart-te cu vrjmaul ca i cum ar fi un oaspete de onoare. Asta nseamn: renun la propria-i via sau leapd orice urm de team. Ai Uchi este prima tehnic i totodat ultima. inei minte. Este cercul zen. Aa se nfia prima lecie, pe care Nicholas o primise la sosirea sa n ryu, cu apte ani n urm. N-o nelesese atunci pe deplin, dar nu avea s-o uite niciodat. n perioada urmtoare, se exersa, cu o frenezie rece i sub ndrumarea lui Muromachi, n cele o mie de lovituri de katana, nsuindu-i totodat preceptele morale kenjutsu. Dar n timp ce tiina se revrsa asupr-i cu o rapiditate uluitoare, el nu nceta s cugete la aceast prim lecie i, meditnd la ea, se simea ptruns de o linite adnc. De cte ori taifunul amenina s-l soarb, el ptrundea n ochiul imobil al furtunii. Repeta la nesfrit cele o mie de lovituri, cu sentimentul c braele i picioarele sale adncesc puin cte puin brazda n vzduh, pn la punctul unde rsplata se ivi, n sfrit: sabia lui se preschimb n absena sbiei, intenia n absena oricrei intenii i atunci tiu c acea prim lecie, pe care i-o dduse Muromachi cu ani n urm, era de fapt piscul cel mai nalt al cunoaterii. Totui nu era mulumit. Reflecta la toate astea ntr-o sear, dup terminarea exerciiilor, cnd simi o prezen strin. Ridic privirea, dar nu vzu pe nimeni... Sala era goal, ns nu izbutea s alunge senzaia c se afl cineva prin preajm. Se scul n picioare. Ct pe-aci s ntrebe cu glas tare, dar se gndi c ar putea fi vorba de nite

cursani care-i pndesc reaciile, aa c rmase tcut, ca s nu le dea nici cea mai vag satisfacie. ncepu s nconjoare ncperea, nc n penumbr. Latura opus a dojo-ului era scldat ntr-o lumin prfoas, ro-sngerie, iriznd fumul industrial care plutea foarte jos peste ora i i trimitea tentaculele la asaltul pantelor majestuoase ale lui Fuji-Yama. Brusc, senzaia lui Nicholas se schimb, de ast dat era absolut sigur c e cineva aici, mpreun cu el, i tia de asemenea c aceast persoan nu-i vrea rul. Cum ajunsese la concluzia asta? N-ar fi putut s spun. Era, de fapt, o reacie pur automat. Lumina se revrsa n colul ncperii i atinse marginea barei de lemn lcuit, de culoare deschis, ca i o bun parte din estrada mai nalt, aflat n spatele acesteia. Colul propriu-zis rmnea ntr-o umbr dens. Contempl jocul luminii cu umbrele, cnd cineva zise: Bun seara, Nicholas. Umbrele din col ncepeau s prind via. O siluet se desprinse din unghiul neltor i intr n lumin. Era Kansatsu. Zvelt i nalt, pr scurt, aproape alb, epos. Ochi care preau venic imobili, dar care observau totul, instantaneu. Cobornd de pe estrad pn-n faa lui Nicholas, nu fcu absolut nici un zgomot. Omul, gol pn la bru, era el nsui silenios. Dac-i spusese trei vorbe de la sosirea lui n ryu. i iat-i acum aici, mpreun, iar Nicholas tia deajuns ca s neleag c nu-i o ntlnire ntmpltoare. Kansatsu l scrut cu privirea, apoi fcu un pas ctre el. Cu degetul arttor atinse urma vnt ce se vedea n partea stng a toracelui lui Nicholas, chiar deasupra sternului. Foarte trist epoc pentru Japonia, zise Kansatsu. Foarte triste vremuri. Ridic ochii. Ne-am bgat n rzboi, fiindc economia i imperialismul nostru ne impuneau o expansiune n afara insulelor proprii. Scoase un oftat. ns rzboiul a fost dezastruos n toate privinele, deoarece se bizuia pe rapacitate, nu pe onoare. M tem c noua Japonie i mpodobete aciunile cu strlucirea principiilor Bushido, n loc s lase ca aciunile sale s decurg din aceste principii. Privirea lui era numai tristee. i acum pltim preul rscumprrii. Americanii ne-au invadat, noua noastr Constituie este american i tot avntul noii Japonii e

pus n slujba intereselor americane. Ct de ciudat, ct de ciudat pentru Japonia s slujeasc un asemenea stpn. Ddu din umeri. Dar, vezi, orice s-ar ntmpla cu Japonia, Bushido nu va pieri cu desvrire, niciodat. Am nceput s purtm haina omului de afaceri occidental, femeile noastre i aranjeaz prul dup moda american, adoptm manierele Occidentului. Toate acestea nu conteaz. Japonezul este ca trestia ce se ndoaie sub vnt, ca s nu se rup. Simple exteriorizri ale dorinei noastre de a merge azi, n pas cu tot restul lumii. n acest sens, americanii servesc elul nostru n paguba lor, cu banii lor, vom deveni mai puternici dect oricnd. Trebuie doar s veghem necontenit la pstrarea tradiiei, cci numai Bushido este fora noastr. Tu vrei s devii unul de-al nostru zise el brusc. Dar asta art spre vntaia pe care i-o fcuse lovitura lui Saigo mi pune c n-ai izbutit ntrutotul. Reuita va veni cu timpul, rspunse Nicholas. nv s nu m pripesc. Kansatsu cltin capul. Bine. Foarte bine. Dar trebuie s iei msurile necesare, mbinndu-i vrfurile degetelor n faa lui, strbtu ncet dojo-ul, cu Nicholas alturi. Cred c a venit momentul s ncepi s lucrezi cu un alt sensei. Nu m gndesc s renuni la truda foarte util sub ndrumarea lui Muromachi, dimpotriv, doresc s adaug ceva la modul n care i foloseti timpul, n prezent. Mine, vei ncepe s lucrezi cu mine, zise, conducndu-l pe Nicholas prin odaia ntunecat. O s te nv haragei. Nicholas avea s remarce totdeauna dou perioade distincte n relaiile sale cu unchiul" Satsugai, avnd drept linie de demarcaie o sear de zaibatsu, la care asistase mpreun cu prinii. Desigur, aceast modificare optic se explica, probabil, prin maturizarea sa, totui, el era nclinat s cread c evenimentele din seara aceea jucaser un rol hotrtor. Satsugai nu era nici foarte nalt, nici foarte voinic. Avea, cu toate astea, un fizic uimitor. Pieptul i abdomenul masive, picioare i brae zdravene, prnd prea scurte n raport cu trupul, capul parc sudat cu umerii, fr gt de legtur. Un oval perfect, ncununat de prul

negru-tuci, tiat scurt, ca p perie, ceea ce, n ochii lui Nicholas, ntregea de minune aerul su militresc. Avea faa turtit, dar nu n maniera caracteristic japonezilor. Ochii, de pild, erau foarte net migdalai i de un negru la fel de sclipitor ca achiile de obsidiane, ns colurile exterioare trgeau ctre tmple, iar aceast trstur neobinuit, mpreun cu pomeii ieii n afar, foarte turtii, precum i nuana galben-nchis a pielii, trdau originea mongol. Nicholas, care nu uitase leciile de istorie, i amintea de leciile mongolilor n Japonia, n 1274 i 1281. Principala int a invadatorilor fusese Pukuoka, spre sud, punctul cel mai apropiat de coastele Asiei . Satsugai Nicholas o tia se nscuse n districtul Pukuoka i cu toate c era un japonez perfect, n toate privinele, orientat ctre tradiie i complet reacionar, cine ar fi putut spune dac strmoii si nu fcuser parte din teribilele hoarde ale clreilor nomazi? S-ar fi putut crede c toate aceste particulariti fizice i ngduiau s defineti omul. Nici vorb. Satsugai, n mod evident, era Un ins nscut s comande. Fiul unei ri consacrate idealului datoriei fa de obte btrnii familiei, daimyo i, deasupra lor shogunii, care timp de dou veacuri i jumtate au reprezentat conceptul de Japonia cu mai mult vigoare i autenticitate dect mpratul nsui Satsuga era pentru totdeauna i n aceeai msur o fiin deosebit. Bineneles, nimic nu rzbtea n exterior, el se druia Japoniei, Japoniei sale i prin aceasta aparinea nu doar unuia din marile complexe industriale zaibatsus ci i unor grupri diverse. Pe asta se bizuia, n parte cel puin, talentul su de ef. Japonezii erau docili din nscare, iar educaia i deprindea s urmeze cu oarb supunere decretele shogunu-lui, pn la moarte. Era deci de mirare c Satsugai dobndise o imens cohort de partizani fanatici ? Iat culcuul cldu pe care conta. Oare Cezar fcuse altfel? i asta nu reprezenta n mai mic msur una din principalele motivri ale existenei sale. Itami era mereu alturi de el. La fel Saigo, gravitnd n preajm-i, ca i cum ar fi vrut s se mbibe de energia unui soare geamn. Dar n seara aceea, se mai afla acolo, pe lng ei, o a patra persoan i din prima clip n care o zri, Nicholas se simi cucerit. Se plec spre maic-sa, ntrebnd-o cine poate fi tnra aceea.

Nepoata lui Satsugai. Vine din sud rspunse Cheong. O scurt vizit. Dup tonul vocii, Nicholas intui c, pentru Cheong, aceast vizit va fi oricum prea lung. Se gndi s-o ntrebe ce avea mpotriva ei, dar Satsugai o i luase de bra, ca s-o prezinte lui Cheong i colonelului. Era nalt i plpnd, un occidental ar fi comparat-o cu o Salcie. Pletele brune, foarte lungi, ochi imeni, limpezi i vii. Pielea, ca porelanul, avea o strlucire luntric, pe care nici un fard n-ar fi putut s-o redea. Lui Nicholas i se pru fascinant. Satsugai, prezentndu-i-o separat, preciz c se numete Yukio Jokoin. Fata venise mpreun cu Saigo, care i dezvluia clar sentimentele, nsoind-o mereu, ca o umbr. n ciuda strdaniilor sale, Nicholas nu izbuti s se lmureasc dac Yukio agrea sau nu aceast atenie, Ezit mult vreme s-o invite la dans, Ar fi dorit, dar se ntreba ce reacie ar provoca gestul su. Protecia princiar pe care Saigo i-o oferea tinerei fete nu-l intimida de fel, l nelinitea n schimb latura tainic a lui Satsugai, ale crui relaii cu colonelul erau, moderat vorbind, cam ncordate. Nu se putea bizui pe sfatul nimnui i, n cele din urm, i zise c se frmnt pentru ceva ce nu are probabil importan dect pentru sine nsui. Se ndrept deci spre ea. Yukio angaj prima discuia, punndu-i diverse ntrebri despre Tokio, unde sosise abia de curnd. Lui Nicholas i fcu impresia c fata nu prsise niciodat Kyoto i mprejurimile. Cum era de ateptat, Saigo se ncrunt vzndu-l, i era chiar pe punctul s-i exprime nemulumirea, cnd tatl su l strig. Neavnd ncotro, i ceru scuze i se retrase. Conducnd-o spre pista de dans, Nicholas putu s admire n voie kimonoul tinerei japoneze. Era din mtase cenuie, cu fire argintii n estur. Broderia de un albastru ntunecat, nfia modelul unei roi cu spie caracteristic pentru flamura unui daimyo din epoca feudal. n timp ce dansau n ritmul lent al muzicii, Yukio i se prea aproape imponderabil, iar cnd o strnse lng el i simi cldura i freamtul delicat al trupului sub kimonoul Subire. Amndoi suntem prea tineri ca s ne amintim rzboiul i zise fata, cu o uoar emoie n glas. i totui el are o mare influen asupra noastr. Nu vi se pare bizar?

De fapt, nu. Pielea ei avea o adiere de mosc lui i se pru c i transpiraia fetei era parfumat. Istoria e un proces continuu, nu? adug Nicholas. Evenimentele nu se petrec n vid. Ele strnesc unde care se lrgesc i interfereaz alte unde, al cror curs l modific i care le influeneaz propriul curs, la rndul lor. Hei, ce filozofie! Crezu c-l ironizeaz, dar ea exclam rznd Teoria asta mi place! i tii de ce? Nu? Pentru c susine c ceea ce facem noi acum, aici, va influena istoria noastr viitoare! Cum aa? Vrei s spui istoria vieilor noastre? Da! Tu i eu. Un duo. Alb i negru. Yin i yang. Pe cnd vorbeau, fr ca Nicholas s-i fi dat seama, ea se lipea din ce n ce mai strns de el. Deodat, n timp ce se legnau n ritmul muzicii, el observ c piciorul ei stng se strecurase ntre picioarele lui. Micarea continu cu discreie i Nicholas simi contactul cu coapsa fierbinte, apoi incredibil uoara protuberan a muntelui lui Venus. Ea vorbea nainte, privindu-l n ochi, frecndu-se uor de el, nainte i napoi. Era ca i cum i-ar fi unit un ax, din ce n ce mai material. Nicholas abia ndrznea s respire, temndu-se s nu fac o micare brusc, ceva n stare s destrame aceast legtur, ntr-adevr, era un gest de o intimitate stupefiant, mai ales c se petrecea n mijlocul a peste ase sute de persoane, n inut de ceremonie, dispreuind profund noile maniere i concepiile liberale. Natura clandestin a acelui act l fcu s tresar, mai ales cnd ddu cu ochii de Saigo, care-i fixa din marginea pistei, continund discuia cu tatl su, hotrt, probabil, sl mai rein. Era prima oar cnd Nicholas ndrept un gnd bun spre Satsugai. Dansar astfel un timp ce i se pru infinit. Cnd se desprir fr un cuvnt legat de intimitatea lor fugitiv Nicholas nu bnuia c o va revedea pe Yukio abia patru ani mai trziu. Duminic diminea, colonelul se scul trziu, i ngduia poate, acest lux, pentru c n ziua cnd nu lucra, era ncntat s-l dea naibii de program. Se trezea la ase fix, de ase ori pe sptmn, dar n cea de-a aptea diminea, nu cobora din pat dect atunci cnd avea chef. Nimeni nu-l deranja cnd lenevea astfel, cu excepia lui Cheong, care prea s fie invulnerabil la rarele accese de mnie ale colonelului.

Uneori rmnea lng el, pe o pern brodat, la marginea aternutului, pn-l vedea trezindu-se, iar alteori se scula devreme i robotea prin buctrie, dup ce alunga servitoarele. n timpul week-end-ului, ea se ocupa de gtit. I-ar fi plcut s-o fac n fiecare zi, Nicholas era ncredinat, deoarece Cheong avea pasiunea buctritului, ns colonelul i interzisese. Las-o pe Tai s-i vad de treab, i spusese odat, pe un ton sec. Doar pentru asta e pltit. Tu pstreaz-i timpul tu pentru tine, f ceea ce-i place. S fac ce ? replicase ea. tii foarte bine ce vreau s zic. Cheong ndrept indexul spre ea nsi. Cine, eu ? Eu singur ignorant chinezoaic, colonel-san, strig n englezeasca ei de balt", dei stpnea engleza la perfecie. Se nclin, fcnd plecciune dup plecciune n faa lui. Parodiile acestea l exasperau totdeauna pe colonel ea avea un talent de mim uluitor, prindea i accentul i ticurile fiecruia, cu o vitez surprinztoare dar adevrata pricin era c se potriveau perfect cu cele reale. Nu-i fcea plcere s i se aminteasc aceste aspecte ale coastei asiatice, att de apropiat Prin pnza de cea, de cealalt parte a Genkainadei: englezii i americanii i tratau pe chinezi i pe malaezieni cu un dispre total, ca i cum ar fi fost vorba de o specie de sub-oameni, buni doar pentru munci njositoare i pentru plceri sexuale. Colonelul o lua pe Sheong n braele sale puternice, arse de soare i o sruta pasionat pe buze, strngnd-o din rsputeri, deoarece tia din experien c era singurul mijloc de a o face s tac, iar orice urm de mnie din partea lui i-ar spori iritarea. n dimineaa aceea, cnd Nicholas intr n buctrie, Cheong era deja n picioare i tia legume proaspete, felii-felii. Raze de soare piezie fceau s luceasc geamurile ferestrelor n culori irizate. Un avion vuind n zare se pregtea s aterizeze la Haneda... Foarte jos, la orizont, Nicholas observ V-ul unui stol de gte slbatice, care se deprtau de elipsa soarelui stnd s rsar. O srut pe Cheong i o strnse n brae. Te duci astzi la dojo? ntreb ea, cu voce sczut. Nu, dac tata rmne acas. Ea tia psti de fasole verde... Cred c i-a pregtit o surpriz. Ndjduiam c te vei hotr s rmi.

Simeam eu c e necesar s fiu aici. S-ar putea s vin un moment cnd aceasta nu va fi posibil, zise Cheong, fr s ridice ochii de la vasul de buctrie. Vrei s spui cu tata? Nu, vorbeam despre tine. Mi se pare c nu neleg. Cnd eu i tatl tu, am plecat din Singapore, So-Peng era deja pe moarte. Nu avea s moar imediat i mai avea nc multe de fcut. Dar, dup cum mi spusese, aceea fusese ultima noastr ntlnire, nu se nelase. ntre timp, minile ei tocau cu repeziciune legume, pe planeta de lemn. tiam c trebuie s plec pentru totdeauna din Singapore, mpreun cu tatl tu, Karma noastr era n alt parte. Aici, Dar m-a durut inima s-l prseasc pe So-Peng. Era tatl meu; mai mult dect un tat Iar eu nsemnam pentru el mai mult dect o fiic. Nu aveam acelai snge. clar aveam acelai spirit. n ziua cnd am plecat, m-am oprit pe peronul casei lui. Aa cum fcusem de attea ori n copilrie, So-Peng m-a apucat de bra, pentru prima i ultima oar de cnd devenisem adult, tatl tu o luase puin nainte. Acum tu eti eu, Cheong", mi-a spus, n dialectul mandarin pe care-l foloseam n cas, ntre noi. Ce voia s spun? ntreb Nicholas. Nu tiu... Nu pot dect s fac presupuneri. i terse minile, le muie ntr-un vas cu ap rece, parfumat cu lmie, i ncepu s toace, cu ndemnare, foarte repede, nite castravei. Am plns tot timpul, ct am traversat pdurea, zise ea, pn la luminiul unde ne atepta jeep-ul. Tatl tu n-a spus nimic, bineneles. Ah, nu c n-ar fi vrut, dar cuta s m menajeze. Chiar trebuia s pleci? Oh, da, rspunse ea, ridicndu-i privirea. Era datoria mea fa de tatl tu. Era vorba de viaa mea. Am neles-o, ca i So-Peng, atunci. So-Peng n-ar fi ngduit s rmn cu el, prsindu-mi ndatoririle. Nu se putea. Dac nu-i faci datoria, distrugi nsui elementul care te definete ca pe o fiin unic, capabil s izbndeasc i s realizeze lucruri de necrezut.

Datoria este esena vieii, Nicholas, adug ea. Este singurul lucru pe care moartea nu-l poate atinge. Este adevrata nemurire. Pentru c era liber toat ziua, i cum era primvar, colonelul l duse pe Nicholas n ora, la grdina botanic Jin-daiji, s admire spectacolul tradiional al cireilor n floare. n drum, o lsar pe Cheong la Itami, i promisese s-o nsoeasc n vizit la un unchi de-al ei bolnav. Roua se uscase, iar vntul dinspre est gonise deja norii, cireii zdrenuii erau ca nite pnze impresioniste, atrnate ntr-o vast galerie de muzeu. Parcul, aa cum era, prea i el czut din cer. Copacii grei de floare, cu crengile mpovrate de petale n nuana celui mai palid roz, veneau parc din alt lume, mai eterat. n alte perioade ale anului, grdina era de o frumusee aproape auster, dar acum, n aprilie, splendoarea ei i tia respiraia. Kimonourile i culorile vii ale umbrelelor din hrtie transparent sreau n ochi din toate prile. n timp ce tatl i fiul i continuau plimbarea de-a lungul potecilor ce erpuiau sub cele dou boli, una joas i parfumat, cealalt de neatins, Se oprir n faa unui vnztor de tofu dulce. Colonelul lu cte o porie pentru fiecare i merser mai departe, gustnd din ea. Copii rznd n hohote, supravegheai cu priviri indulgente de prini, i perechi tinere, inndu-se de bra, i depeau. Erau i muli americani. Tat, nu vrei s-mi vorbeti despre zaibatsus? ntreb Nicholas. Colonelul muc gnditor o bucat de tofu. Oh, sunt sigur c tii deja o mulime de lucruri. tiu ce sunt zaibatsus. Cele mai importante patru complexe industriale din Japonia. i mai tiu c imediat dup semnarea armistiiului, multe persoane importante fcnd parte din zaibatsus, au fost judecate pentru crime de rzboi. Dar nu neleg de ce. Colonelul se aplec s treac pe sub crengile joase. Parc zburau prin nori roz. Oraul modern prea c nu existase niciodat, c era doar un decor de povestire tiinifico-fantastic. Un oriental, trecnd acum prin aceste locuri le-ar fi neles fr greutate. n Japonia exist multe simboluri, nchizndu-i n sine propria lor putere. Pentru japonezi, nici un simbol nu e mai evocator dect cireul n floare. Reprezint i nnoirea i purificarea, i dragostea i frumuseea inefabil, n afara timpului, concepte fundamentale ale spiritualitii japoneze... Toate

astea i trecur prin cap colonelului n timp ce se gndea cu ce s nceap. Nu e uor de rspuns De fapt, originea acestor zaibatsus se gsete n afara lor, n lunga istorie a militarismului japonez. La nceputul restauraiei Meiji n 1868, Japonia a fcut un efort uria s se rup de izolarea i de feudalismul care o marcaser n timpul celor dou sute i ceva de ani ai puternicului shogunat Tokugawa, adic s-o rup i cu tradiionalismul care constituia, dup prerea multora, nsi osatura puterii japoneze. Cotir la dreapta, pe panta lin ce ducea spre un lac mic. Prin frunzi strbteau ipetele copiilor. Dar aceast nou politic urm colonelul, aceast occidentalizare", dac vrei, provoac n mod firesc o slbire a puterii deinute de samurai. La urma urmei ei erau cei mai nverunai tradiionaliti din Japonia. Acum ncepur s fie tratai drept reacionari, fiindc se opuneau din toate puterile la tot ceea ce restaurarea Meiji ncerca s creeze. tii c ncepnd din 1582, data la care Toyotami Hideyoshi deveni shogun, doar samuraii aveau dreptul s poarte dou sbii Katana. Or, toate astea tindeau s se schimbe, legea privind stagiul militar interzicea folosirea katanei, i, crend o armat naional, format din oameni simpli, nltura bariera castelor, ridicat de samurai de la nceput, din anul 792 .e.n. Peau pe malul lacului, al crui albastru de ghea, foarte limpede, contrasta cu roz-albul florilor. Vaporaele copiilor pluteau cu toate pnzele n vnt, iar micii cpitani zburdau veseli, urmndu-le de-a lungul malului. Dar samuraii nu s-au dat btui, zise colonelul. Pnzele albe miniaturale, plutind pe ap, i aminteau de minunatele stampe din trecutul sngeros al Japoniei. Marea lor majoritate ripost pe fa, iar dup ce fur nvini, alctuir societi secrete. Cea mai important era Genyosha Societatea Oceanului ntunecat dar erau i altele, de exemplu Koku-ryukai Societatea Dragonului negru. Aceste societi, care exist i n zilele noastre, sunt organizaii reacionare, adepte ale imperialismului. Pentru ele, destinul Japoniei este s stpneasc Asia. Genyosha a aprut la Fukuoka, n Sud, unde i are i acum baza. Aceast parte a insulei Kyushu este punctul cel mai apropiat de continent, nu e aadar de mirare c Genyosha a fost mai activ acolo.

Nicholas se gndi la invaziile mongole, la sentimentele puternic naionaliste pe care le ntreinuser aceste incursiuni dramatice. i asta-i aminti de Satsugai. Gsir o banc liber, lng ap, i se aezar. La cellalt capt al lacului, un copil inea n mn un mnunchi de baloane de toate culorile, iar mai departe, dincolo de coroanele masive ale copacilor, Nicholas zri pe cer prezena fragil, fremttoare, a unui zmeu. Era mpodobit cu un dragon care scuipa flcri. Dup ce ncercarea fi de a rsturna regimul Meiji a euat, Genyosha a nceput s combat restaurarea pe ci ocolite, din interior. Erau oameni inteligeni. tiau c oligarhia Meiji, care i propunea s industrializeze ara, va avea nevoie de o expansiune economic pentru a alimenta sistemul. Samuraii credeau c acest lucru implica o eventual exploatare i dominare a Chinei. Acionnd n cel mai strict cadru politic al noii societi Japoneze, cei din Genyosha ncercar s-i creeze relaii la cele mai nalte niveluri ale conducerii. Obiectivul n principal l constituia Statul Major General, n care filozofia reacionar era foarte rspndit. Au ncercat s profite de alegerile generale din 1882 i de pregtirea lor. Genyosha ncheie nelegeri cu reprezentanii n schimbul sprijinului oferit acestor oameni, ca s-i pstreze scaunele. Genyosha obinu de la ei aplicarea de ctre regina unei politici externe imperialiste foarte energice. Iar Genjsha angaja derbedei pe care-i trimise n toate regiunile ri, i s-au desfurat alegerile spaimei... Trecur doi ofieri americani, urmai de copiii lor. i purtau uniformele ca pe nite decoraii i peau aidoma unor cuceritori. Poate c vedeau decorul i ceea ce se petrecea n jurul lor, dar cu siguran c nu nelegeau nimic. Odat cu lansarea acestei politici i cu succesul expansiunii japoneze n Manciuria, Sanhai-ul deveni terenul rezervat afaceritilor japonezi n strintate. Dezvoltarea economic devenise o problem crucial pentru Japonia i atinsese niveluri uimitoare. Aa s-au nscut cele patru enorme aglomerri industriale zaibatsus. Deci Kansatsu avea dreptate cnd spunea c economia rspundea n aceeai msur cu militarismul de orientarea Japoniei ctre rzboi, observ Nicholas, gnditor. Colonelul ncuviin.

Japonia rmnea din mai multe puncte de vedere o ar napoiat fa de alte ri ale lumii. Tokugawa o fcuse s fie aa. n schimb, nelegeau poate mai bine dect oricare alt popor puritatea rii lor Dar m tem c Mac Arthur nu i a dat seama de asta. Oh, cunotea cultura acestei ri destul de bine ca s-l lase pe mprat n locul pe care-l avusese ntotdeauna, n ciuda celor care cereau judecarea i executarea lui, considerndu-l criminal de rzboi. Vezi, n afara faptului c mpratul fcuse, de la nceput, tot ce-i sttea n putere ca si ajute pe americani, dup rzboi. Mac Arthur intuia clar c orice ncercare de a-l detrona ar fi mpins Japonia ctre haos. mpratul reprezenta o tradiie, pe care pn i cei mai puternici shogun nu ndrzniser s-o ating. ns, tot de la nceput, americanii rspndir zvonul c avntul care direcionase efortul de rzboi japonez provenea numai de la militari, i linse degetele lipicioase i-i scoase pipa - ceea ce era departe de adevr. De fapt, membrii acestor zaibatsus erau cei care aduseser ara ntr-o situaie n care zaibatsus devenea singura soluie din punct de vedere economic. Dar... i poporul japonez luat n ansamblu? ntreb Nicholas. Desigur c el nu dorea rzboi. Colonelul i strecur pipa ntre dini. Ridic ochii spre freamtul blnd al ramurilor suprancrcate. Nenorocirea... este lunga istorie a unui popor obinuit s-i urmeze conductorii, totul e din cauz c societatea a fost prea mult timp supus regulilor de servitute feudal i obligat s-i asculte orbete pe mprat, pe shogun, pe dai-myo. Asta a devenit o a doua natur. i ndrept inuta, eznd pe jumtate ntors spre fiul su, cu o mn strngnd captul pipei. Nu-i de mirare, aadar, c sentimentele pacifiste declarate s au cam rrit n ajunul rzboiului. De fapt, partidul social-democrat, care luase deschis o poziie antimilitarist, cnd Japonia invadase Manciuria, avea s-i piard o bun parte din voturi la alegerile generale din 1932, dar minusculul, dar bine nfiptul partid comunist, rmase pe atunci singura voce japonez ce se ridica mpotriva imperialismului. Un fir de iarb n faa unui uragan. Zaibatsus i Genyosha i manevreaz cu ndemnare pe oamenii cheie ai guvernului i al mass-media, rzboiul devenise inevitabil.

Un zgomot de pai grbii le atrase atenia. n stnga lor, doi ageni n uniform coborau n goan scara de piatr. Oamenii se opreau. Cineva ip ascuit. Civa copii se ntrerupser din joac, lsndu-i vaporaele nesupravegheate. Ofierii americani ovir o clip, apoi se luar dup poliiti. Nicholas i colonelul se ridicar i se lsar dui de mulime spre malul stng al lacului. Un ir de cirei le oprea trecerea, iar florile lor erau att de dese, nct nu reueau s vad ce se ntmpl dincolo de ei. Cnd ajunser, o mulime de lume se i adunase. Oamenii trecuser peste iarb ca s ocoleasc scrile aglomerate. inndu-l de bra pe Nicholas, colonelul i croi drum prin mulimea care se nghesuia i se mpingea. Dar aprur ali ageni i ordinea fu restabilit. Primul rnd al privitorilor se rri, colonelul i Nicholas vzur o ntindere de iarb ca un lumini ntr-o pdure. Petale de cire smluiau gazonul, care semna cu o cas mpodobit n cinstea ntoarcerii unui erou. Nicholas zri un kimono clasic. La nceput i se pru c e gri, dar cnd fu proiectat nainte de o tlzuire a mulimii, i ddu seama c avea n estur dungi fine negre i albe care, vzute de departe, se amestecau. Marginile erau albe. Ali ageni naintar printre curioi, iar cei care erau deja n lumini, se ddur la o parte. Nicholas vzu atunci un om ngenuncheat pe iarb. Atingea cu fruntea pmntul presrat cu flori. Avea braul drept pe lng trup, iar mna nu i se vedea dintre pliurile de pe burt ale kimonoului. Avea n faa lui o cutie lcuit, din lemn de trandafir i din aram, i o fie lung de mtase. Colonelul, care era n spatele lui Nicholas, i strnse umrul i exclam! Dar e Hanshichiro! Cel mai mare poet japonez. Nicholas se ridic pe vrfuri, ca s vad mai bine. Zri faa omului ngenuncheat, printre pdurea mictoare de picioare. Pr cenuiu ca oelul, obraz larg i turtit, trsturi greoaie. Din colurile gurii porneau linii ntunecate. Avea ochii nchii. Apoi Nicholas observ c pe fia de mtase din faa lui nu cdea o umbr, aa cum i se pruse la nceput: era o pat. Sngele trecea prin estura uoar, impregnnd deja pmntul de la picioarele lui Hanshichiro. Seppuku, zise colonelul. Sfritul omului de onoare. Nicholas se gndea ct de ordonat se desfura totul. Era obinuit cu povestirile de

rzboi, n care moartea survine haotic, dar ct de senin era aici , ct de precis, n timp ce, n jurul acestei oaze de linite fierbeau ape zbuciumate... E-n regul, Nicholas? Colonelul i puse mna pe umr, aplecnd spre el o privire ngrijorat. Nicholas ddu din cap. Cred c da, zise ridicnd ochii. Cred c e-n regul. M simt cam ciudat, de parc a fi ncasat mai mult dect pot s duc Eu... De ce a fcut-o n parc? Voia s-l vad toat lumea? S-l vad i s-i aminteasc, rspunse colonelul. Prsiser malurile lacului i urcau n susul parcului, acolo unde copacii astupau i aleile. Era un dezamgit, prea puternic ancorat n trecut. Nu se putea obinui cu noua cale pe care pete Japonia. Pe lng ei trecu un crucior albastru nchis, cu doi gemeni trandafirii nuntru, mpins de o japonez cu alur de matroan. Hanshichiro era un artist nzestrat i un om de mare onoare. Gestul de azi este felul lui de a protesta mpotriva mersului Japoniei ctre viitor un viitor care, dup el, are s o duc la pieire. Un marinar american i prietena lui japonez coborau spre ei, rznd, mn-n mn. Marinarul lu fata de mijloc i o srut pe obraz. Ea ntoarse capul chicotind. Prul i unduia n vnt, ca trupul dragonului zburtor. Sunt muli oameni ca Hanshichiro, observ Nicholas. Satsugai nu s-a nscut la Fukuoka? Colonelul i privi fiul, gnditor. Se opri, cutnd ceva n buzunarul de la vest. Scoase punga de tutun i ncepu s-i umple pipa. Am citit Constituia, tat, zise Nicholas, cu ochii la dragonul care plonja deasupra coroanelor arborilor. tiu c ai fost printre cei care au fcut-o. Nu e japonez, dar e foarte democratic, mult mai mult dect politica fcut de guvern acum. Din punct de vedere politic, Japonia a luat-o spre dreapta, iar zaibatsus n-au fost destrmate. Cele mai multe cadre de dinainte de rzboi sunt i azi pe posturile lor. Nu neleg Colonelul scoase o brichet Ronson din oel, se ntoarse cu spatele ctre vnt i scpr o flacr nalt. Trase cu poft trei sau patru fumuri, nainte de a-i nchide, cu un cnit, capacul.

nainte de a-i rspunde, spuse el n sfrit, vreau s tiu ce simi. Te-a impresionat moartea lui Hanshichiro? Sau faptul c ai vzut un om lundu-i viaa? Nu tiu. Habar n-am. i trecu mna pe bara de fier de la marginea alei, ca s simt pe piele atingerea rece a metalului. Nu tiu dac scena pe care am vzut-o i a fcut deja efectul asupra mea, relu el. A fost ca un film, nu ca viaa adevrat. Nu-l cunoteam Nici pe el, nici opera lui. Sunt trist, firete, dar nu tiu pentru ce A fcut ceea ce voia s fac. Colonelul trase din pip, gndindu-se la cuvintele fiului su. La ce altceva ar fi putut s se atepte? La lacrimi? Sau la o criz de nervi? Se temea de clipa cnd, ntors acas, va trebui s-i spun lui Cheong ce vzuse. Ei i plceau grozav poemele lui Hanshichiro. Era nedrept din partea lui s cread c moartea poetului l-ar putea afecta pe Nicholas n aceeai msur n care l afecta pe el. Nu mprtiser aceleai experiene, nu aparineau aceleiai generaii; oricum, Nicholas nu avea nc atta sim al istoriei ct colonelul sau Cheong. i avea, desigur, i o perspectiv diferit. Pentru moment, l preocupa Satsugai. Nicholas nu trecea cu vederea anumite lucruri. Va trebui s aib grij de acum nainte... Americanii au preferat s treac ntreaga vinovie n privina rzboiului, asupra militarilor, zise colonelul, dar a avut loc totui o epurare n zaibatsu, imediat dup armistiiu. ns, cum multe documente originale arseser, s-au comis attea falsuri, nct muli dintre cei rspunztori, de la nivelul superior, au scpat prin ochiurile nvodului. Unii au fost totui judecai i condamnai pentru crime de rzboi. Se ndreptar spre poarta de est, unde-i atepta maina. Americanii au intervenit aici cu cele mai bune intenii din lume, rosti colonelul, trgnd din pip. mi amintesc de ziua cnd am terminat redactarea proiectului noii Constituii i l-am pasat primului ministru i ministerului de externe, ca pe o alt bomb. Li se tiase respiraia : nu era o constituie japonez, ci una n spirit pur occidental. ntr-adevr, aa era. Dar Mac Arthur avea intenia ferm de a ndeprta ara de trecutul ei feudal, pe care-l considera extrem de periculos. Principiul lui era s transfere n minile poporului japonez

toat puterea imperial, meninnd ns persoana mpratului ca simbol al statului. i ce s-a ntmplat? ntreb Nicholas. n 1947, Washington-ul a fcut, prin intermediul lui Mac Arthur, o ntoarcere la 180 de grade. Au fost retrase anumite drepturi, s-au anulat unele condamnri pentru crime de rzboi, iar conductorii din zaibatsus i-au regsit importana din perioada anterioar rzboiului. Toate astea par contradictorii. Numai dac priveti lucrurile din punct de vedere pur japonez, rspunse colonelul. Vezi tu, America se teme ngrozitor de comunismul mondial. Americanii ar face orice ca s mpiedice expansiunea comunist. Uite, l-au ajutat pe Franco n Spania i pe Tchiang Kai-Chek aici, n Pacific. Ei consider c fascismul este cea mai bun arm mpotriva comunismului. Deci, americanii au eludat cu bun tiin constituia pe care o elaboraser pentru Japonia, repunndu-i n drepturi pe reacionarii din zaibatsus, care se orientaser ctre dreapta? Colonelul ddu din cap, fr s comenteze. Avu deodat impresia c n-o s ajung niciodat la poarta parcului, de parc ar fi fost aproape de sfritul unei cltorii pline de primejdii, pe care n-ar mai fi avut puterea s o termine. S ne aezm o clip, zise el ncet. Trecur peste gardul scund i se aezar pe iarb, ntr-o pat de soare. Vremea i se prea colonelului friguroas, i se ntoarse cu spatele ctre vnt, strngndu-i capul ntre umeri. Straturi subiri de nori treceau mereu prin faa soarelui, ca nite perdele, proiectnd umbre trectoare, fantome ce dansau pe peluza vast. Cireii n floare foneau, doi cini ltrau scond sunete metalice, un fluture alb-maroniu flfia la ntmplare, din plant n plant, ca un dansator fr partener. Colonelului, ziua aceea i evoca un haiku, perfect i trist pn la lacrimi. De ce exist attea haiku dureroase? gndi el. Colonelul mai asistase i la alte decese, ale unor oameni cunoscui sau necunoscui. Cu vrsta, se formeaz un fel de carapace care te apr de asemenea catastrofe personale. Altfel, ai nnebuni Pn n clipa cnd moartea capt caracterul ireal al unui spectacol i nceteaz, o dat pentru totdeauna, s te intereseze. Aceast moarte ntr-un parc, ntr-o zi nsorit de primvar, printre copii motenitorii Japoniei era ns altceva. Colonelul se simea

abtut, ca i Cezar cnd se ntorcea la Roma, din braele Cleopatrei, trecnd dintr-o var venic la cele reci ale lui martie. Se gndi la vulturul care descria ronduri deasupra statuii lui Cezar: prevestirea. i i se pru c i aceast moarte, al crei martor fusese, era, ntr-un fel, prevestire. Dar ce anuna ea? N-ar fi putut spune. Te simi bine? ntreb Nicholas, atingnd braul tatlui su. Poftim? Privirea colonelului pru s revin de departe. O, da, Nicholas, foarte bine. Nu te speria. M gndeam doar n ce fel s-i vorbesc mamei tale despre moartea lui Hanshichiro. Are s fie foarte impresionat. Tcu, privind fix florile de un roz palid din jur. Dup cteva clipe se mai liniti. Tat, a vrea s te ntreb ceva. Colonelul se atepta i se temea de aceast ntrebare, dar nelese c Nicholas se gndise mult nainte de a i-o adresa. Despre ce e vorba? Satsugai face parte din Genyosha ? De ce m ntrebi? Mi se pare o ntrebare fireasc. Satsugai este n fruntea unui zaibatsus, are principiile unui reacionar convins, i e nscut la Fukuoka (Nicholas se ntoarse ctre tatl su). La drept vorbind, adug el, m-a mira s nu fac parte din membrii ei. Oare nu din aceast cauz a reuit s fie repus n drepturi dup epurarea din 1947? Ah zise colonelul zmbind. E o presupunere logic, Nicholas. Eti un bun observator. Colonelul se gndi o clip. La stnga, nite psri se nlar zgomotos din coroanele pomilor, desenar pe cer un cerc, apoi se ndeprtar spre vest. Mai departe, mini nevzute coborau dragonul zburtor". Ziua era pe sfrite. Genyosha, zise colonelul, subliniind fiecare cuvnt, a fost ntemeiat de Hiraoka Kotaro. Omul lui de ncredere era Munissi Shokan. Satsugai e fiul acestuia. Nicholas se gndi puin nainte de a ntreba : Asta vrea s nsemne da"? Colonelul aprob, cu gndul n alt parte. tii de ce l-a botezat Satsugai pe singurul su fiu Saigo? Nu.

i aminteti c, la nceput, Genyosha a hotrt s acioneze n cadrul politic al rii? Da. Ei bine, ei fuseser obligai i constrni s ajung la aceast concluzie. Legea privind stagiul militar mprise oligarhia Meiji n trei seciuni. Una dintre ele era condus de un om pe nume Saigo. El era liderul samurailor ultra-conservatori. n 1877, Saigo a luptat n fruntea a 30.000 de samurai mpotriva armatei moderne, alctuit de conducerea Meiji, cu putile i cu tunurile lor. soldaii i-au nfrnt lesne pe samurai. Desigur, aprob Nicholas, e vorba de rscoala Satsuma. Nu fcusem niciodat legtura ntre numele lor... Smulse un fir de iarb. Aceasta a fost ultima revolt a samurailor, nu-i aa ? ntreb el. Da, ultima, 814. Colonelul se ridic, simindu-se n sfrit gata s nfrunte lumea din afar i figura ndurerat a lui Cheong. Nu putea suporta s-o vad trist. Traversar parcul pn la poarta nalt. n spatele lor, pe cer nu mai erau dragoni, soarele se pierduse ntr-o cea din ce n ce mai deas, orizontul se nroea ca o sugativ mbi bat cu snge. n noaptea aceea amndoi visar fiecare n felul su moartea lui Hanshichiro. A DOUA VERIG CARTEA VNTULUI New York i West Bay Bridge, vara trecut Cnd brbatul cu ochelari de aviator, strlucind ca nite oglinzi, iei din adncul grii Pennsylvania, el o lu pe a 7-a Strad, fr s priveasc mprejur; i nu se ndrept imediat spre marginea trotuarului, ca majoritatea tovarilor si de cltorie, pentru a face semn unui taxi hoinar. Nu. el atept grijuliu ca semaforul s treac pe verde, apoi travers bulevardul cu pas vioi, fr s-i pese de ploaia mrunt. Dup felul n care pea, poate i din cauza sacoului sport de culoare neagr, destul de lung i zvrlit de-a curmeziul pe umerii si musculoi, l-ai fi putut lua drept un dansator profesionist. micrile sale, nesilite i graioase, erau uoare ca vntul.

Purta o cma de mtase bleu cu mneci scurte i un pantalon din bumbac, de aceeai nuan albastru-viu, pantofi de antilop cenuii, aproape fr tocuri, cu o talp cam ct foaia de hrtie. Faa lui mare era brzdat de riduri adnci, la ambele coluri ale gurii, dnd impresia c nu nvase niciodat s zmbeasc. Prul negru, aspru, era tuns scurt. Pe latura dinspre est a celei de-a 7 a Strzi, trecu de-a lungul terasei nesate de lume a hotelului Stater Hilton, travers Strada 32, apoi, dup copertina alb i verde a lui China-town Express, intr n braseria Mc Donald, de alturi strbtu grabnic despriturile galbene i portocalii ale decorului bttor la ochi, pn la irul de cabine telefonice aliniate de-a lungul peretelui. Lng cabina din capt, pe stnga, se gsea o colecie de anuare n legturi metalice, menite s descurajeze furtul i vandalismul. Atrnau dea-ndoaselea sub o tblie, cam la nivelul taliei, ca nite lilieci adormii n adncul unei grote. Omul cu ochelari de soare ridic anuarul profesiilor. Coperta acestuia era ferfeniit, de nerecunoscut i, destul de adnc, partea de jos a paginilor arta ca i cum cineva ar fi ncercat s le road. El rsfoi cartea de telefoane pn ddu de ceea ce-l interesa. Arttorul parcurse pagina, se opri spre sfritul ei, iar brbatul ddu din cap cu un aer de aprobare. Adresa i era cunoscut, ns dintr-o veche obinuin prefera s-i verifice informaiile. Reveni n strad, travers bulevardul i se deprt cu pas hotrt ctre vest, de-a lungul vastului complex Madison Square Garden. Ajungnd la a 8-a Strad, lu un autobuz spre nordul Mannhatan-ului. Era ticsit de pasageri. Omul rmase n picioare n vehiculul ncins i nbuitor, n care domnea un miros de sudoare sttut i de mucegai. La staia din dreptul Strzii 74 cobor i-i continu drumul pe jos ctre nord, pn la strada urmtoare. Acolo, ntorcnd spatele Central Park-ului, se ndrept ctre vest i ctre Hudson. Ploaia ncetase deocamdat, dar cerul rmnea noros i posomort, ca i cum nu izbutea s alunge abureala unei lungi nopi de chef. Aerul era ncremenit, oraul asuda. Gsi adresa aproximativ la jumtatea distanei dintre Columbus Avenue i Broadway, pe latura dinspre nord a strzii. Nrile-i fremtar n clipa cnd urc treptele peronului unui vechi imobil din crmizi. Deschise ua exterioar, de sticl i lemn, i ptrunse n micul vestibul. Se gsea n faa unei intrri moderne, din oel i sticl,

prevzut cu un dispozitiv de siguran. Fr ovire, aps pe butonul soneriei. Chiar deasupra se gsea o plac de alam, discret, pe care se putea citi n litere gravate : Tohoku-No-Dojo, Iar deasupra plcuei era grila oval a unui interfon. Da? zise o voce metalic, din gril. Omul cu ochelari de soare se aplec uor nainte. Doresc o ntlnire. Atept, cu mna pe mnerul uii interioare. Urcai, v rog. Etajul doi n fund pe stnga. Ua scri uor, brbatul o deschise i intr. l izbi un iz de transpiraie, n care se amestecau condimentele picante ale oboselii i fricii. Pentru prima oar de cnd pusese piciorul n acest ora, se simea la el acas. Alung cu dispre acest sentiment. Urc sprinten, fr zgomot, treptele acoperite de mochet. Cnd Eillen intr, Terry Tanaka vorbea la telefon cu Vincent Ito. Vznd privirea tinerei femei, l rug pe Vincent s nu nchid i acoperi receptorul cu palma. Ce este, Ei? zise. Un brbat care vrea s se antreneze astzi. Tocmai a sosit. Ei, dar putem s-o facem, nu? nscrie-l. Cred c ai face mai bine s te ocupi personal rspunse ea. De ce? Ce-i att de special? Pi, mai nti c a cerut chiar el s te vad. i pe urm, i-am observat mersul. Nu e un nceptor. Terry zmbi. Ei, vezi, renumele nostru sporete. Articolul din New York ne-a ajutat enorm. i, cum Eillen nu reaciona, el adug : Mai e ceva, hai ? Ea cltin capul. Insul face s mi se ncreeasc pielea. Are nite ochi... Ddu din umeri, nu tiu, dar, vezi... Prefer s te ocupi chiar tu. n regul. Ascult, d-i un ceai sau ceva, acolo. Vin imediat. Ea aprob, cu un zmbet crispat. Ce se petrece? ntreb Vincent n urechea lui. Terry i retrase palma. Ei, pesemne c mai nimic. Un client care a bgat-o n speriei pe Eillen, atta tot. Ce-i cu ea?

E bine. i cum e cu voi doi? O, dar tii foarte bine. Aproape identic, rspunse Terry, cu un rs sec. Tot atept s zic da. Am petrecut atta timp stnd n genunchi, nct mi-am prpdit patru pantaloni. Vincent izbucni n rs. Masa de ast sear rmne valabil? Bineneles. Dar, vezi, nu prea trziu. Vreau s-mi rmn ceva timp pentru Ei. S-a fcut. Am doar dou-trei probleme pe care a vrea s le discutm. Nick trebuie s vin, dar... Ei, ce mai face? M-a sunat chiar nainte s plece spre Long Island. A lenevit la soare toat vara? Vincent chicoti. Exact! Pn cnd i-am pus mna-n ceaf. E cu una nou, tii? Bravo! zise Terry. Era i timpul. Tot nu i-a trecut, nu-i aa? Nu... Vincent nelegea perfect ce vroia s spun Terry. Bun! Auzi, clientul cel nou o s-o nfulece pe Eillen cu fulgi cu tot, dac nu-mi fac vnt pn acolo. Ne vedem la apte. Salutare! nchise telefonul, strbtu odaia i se grbi s-l ntlneasc pe ciudatul client. Cum l vzu pe Terry, Eillen Okura simi c se risipete parte din nelinitea ce-o stpnea. Dou lucruri fr nici o legtur ntre ele o uluiser. pur i simplu Pe de o parte, nu-l auzise pe individ apropiindu-se, Pe de alta, apariia sa era cu totul neobinuit. Sttea n picioare, exact n locul n care se gsea cnd l vzuse pentru prima dat, cu sacul de pnz n spate legnndu-i ochelarii ntre degetul mare i arttorul minii drepte. Pielea feei i a minilor era mult prea alb pentru pielea unui oriental. Privindu-i ns gtul, n deschiztura cmii vzu c aceast culoare lptoas predomina doar asupra prilor evidente ale trupului su, pieptul avea o nuan mai nchis, mai natural. S ar fi zis c suferise un accident ngrozitor, o explozie, poate care afectase prile expuse ale epidermei. Totui, ceea ce reinuse mai ales atenia lui Eillen, erau ochii. Preau cu desvrire mori, dou pietre negre, czute ntr-o bltoac. Era peste putin s i-i imaginezi exprimnd vreo form de emoie. Ochii

acetia tocmai o priveau, ca pe un soi de cobai, parc ar fi fost ntins goal-puc pe o mas de disecie. Watachi ni nanika goyo desu ka? ntreb Terry (Ce pot s fac pentru dumneavoastr?"). Anta ga kono dojo no mater desu ka? (Suntei proprietarul acestui dojo?"). Terry se fcu c ignor forma direct, deci foarte nepoliticoas n care fusese adresat ntrebarea. So dsu zise (Da"). Koko de rensho sasete itadakitai no desu ga (Doresc s m antrenez aici"). neleg. Ce disciplin v intereseaz? Aikido, karate, kenjutsu. Pot s v fiu de folos doar pentru aikido i karate. Ct despre kenjutsu, m tem c va fi cu neputin. Instructorul meu este n concediu. Dar dumneavoastr? Eu? Am ncetat s predau kenjutsu. Nu am nevoie de lecii. Practicai-l cu mine timp de o or. Dar eu... Asta e mult mai folositor dect s completezi formulare. Foarte adevrat. M numesc Terry Tanaka. Dumneavoastr? Hideyoshi. Un nume care venea dintr-un trecut ndeprtat. Terry cltin din cap. De acord. Domnioara Okura v va da fiele necesare. Tariful este patruzeci de dolari ora. Cellalt nclin uor capul. Terry se atepta s-l vad scond un portofel din plastic , burduit de cecuri de voiaj, dar omul scoase ase bancnote de douzeci de dolari dintr-un rulou pe care-l inea n buzunarul din dreapta al pantalonilor. Semnai aici, i spuse Terry, artndu-i locul cu vrful degetului. Apoi, indicnd o ui la cellalt capt al camerei: V putei schimba acolo. Avei vemntul personal? Da. Prea bine. Perfect. Dojo-ul propriu-zis se afl la etajul de deasupra. Cu ce disciplin preferai s ncepei?

Oferii-mi o surpriz rspunse Hideyoshi deprtndu-se. Trecu pragul i dispru n ntunericul vestiarului, Terry ntoarse capul, Eillen privea int cadrul gol al uii. Nici o umbr pe chipul ei. Lumina filtrat ntre storurile pe jumtate nchise, protejnd ferestrele nalte, dar nguste, era de ajuns de difuz pentru a aterne un fel de luciu sidefiu pe pielia transparent. Ce mic i fragil pare! i zise. O silfid gata s-i ia zborul ntr-un dificil pas de dans. Cine este? l ntreb. Vocea nu era dect un murmur. Deasupra capetelor lor, parchetul rsuna de lovituri nfundate. Terry ridic din umeri. nalt, peste un metru i optzeci, avea umerii largi, n raport cu mijlocul i cu oldurile nguste. Faa i era plat, cu ochi negri deasupra pomeilor foarte proemineni. i repet lui Eillen spusele clientului. Ai de gnd s o faci, Terry? De ce nu? Nu-i vorba dect de-o or de antrenament. Dar tia ce voise ea s spun, iar inima nu-i era nici pe departe att de uoar cum ai fi zis auzindu-i glasul. Alturi de Nicholas, era unul din cei mai mari maetri n kenjutsu din afara hotarelor japoneze. La 38 de ani, Terry i petrecuse trei sferturi din via studiind kenjutsu, arta luptei cu spada, dup vechea tradiie nipon. Motivul pentru care renunase brusc n cursul anului trecut, n-ar fi fost uor de neles de ctre n occidental. n primul rnd, nici o art marial nu depinde doar de disciplina fizic. n realitate, o parte esenial rmne n domeniul spiritului ; el citise Go rin no sho, de Miyamoto Musashi. Era poate cel mai mare tratat de strategie din lume. Scris n cteva sptmni, puin mai nainte de moartea marelui rzboinic, coninea o cunoatere dincolo de timp. n prezent Terry era perfect contient numeroi oameni de afaceri japonezi de prima mn trasau planul celor mai mari campanii publicitare i de vnzri ale companiilor respective n spiritul principiilor lui Miyamoto. Cam cu un an n urm, el reluase nc o dat Go rin so aho. Citind lucrarea, i se dezvluiser semnificaii tinuite, total diferite i mai ntunecate. Credea n snul logicii i al labirinturilor imaginaiei. Simea c a te dedica cu atta religiozitate dominrii celorlali, nu poate reprezenta scopul unei viei. Puin mai trziu, ncepur s-l tulbure anumite vise, prevestiri sumbre, fr chip i form, dar cu att mai rele i mai nfricotoare. Se simi forat s se

debaraseze de lucrare, i o zvrli, n plin noapte, fr mcar s atepte dimineaa. Chiar la lumina zilei, simmntul acesta nu-l prsi. Avea impresia de a fi apucat-o prin bezn, pe un drum greit, i de a se fi trezit pe neateptate pe buza unei prpstii. l ispitise gndul s arunce o privire n gol, dar tiu, n aceeai clip, c dac o va face, i va pierde imediat echilibrul i se va prvli n noapte. Se rzgndise deci i i pusese katana n teac, pentru totdeauna. i iat c azi apare acest om straniu, care i spune Hideyoshi... Terry avu un tremur luntric fiind mult prea stpn pe sine pentru ca Eileen s poat intui adevratele sale emoii. De altminteri, trebuia s se fereasc s-o alarmeze. Era, nendoielnic, de ru augur, cci, fr ndoial, omul cunotea foarte bine nvturile lui Miyamoto. Dar ntre altele, el era sigur c Hideyoshi este un adept al doctrinei harage. Aceast noiune, nscut din combinaia a dou rdcini verbale, hara (nsemnnd centralizare i integrare) i ki (energia, n sensul cel mai larg) corespunde intuiiei, celui de-al aselea sim, dar e i ceva n plus. Cum spunea sensei-ul lui Terry i Este un mijloc sigur de a percepe realitatea". Exact ca i cum ai avea ochi la ceaf i amplificatoare la urechi. Iar harage poate funciona" n ambele sensuri : ca receptor ultra sensibil i ca excelent emitor, de ndat ce te gseti la o anumit distan de un alt adept al lui haragei. Terry percepuse instantaneu emisia" lui Hideyoshi. nc un japonez care debarc din ultimul avion de la Haneda, i spuse el lui Eileen, cu o voce nonalant. Pentru nimic n lume nu i-ar fi mrturisit ce tia n realitate despre acest om. Este ceva ciudat la el, ochii, i zise ea, nfiorndu-se. Att de impersonali, ca nite... ca nite obiective fotografice. Ce crezi c-o fi fcnd acolo, sus, de atta timp? Se apropie de Terry. Trebuie s fie n meditaie rspunse el. Deschise interfonul i aps pe un buton. Cu voce sczut, anun n cteva cuvinte etajului trei sosirea unui nou client. Puse aparatul la loc. Mai are pe puin vreo douzeci de minute i spuse lui Eillen. Privi pletele de un negru strlucitor, ale tinerei femei. Pieptnate spre spate, fr panglic, se revrsau pe umerii ei ca un torent de

ntuneric, cascad puternic ce se ntindea pn n dreptul oldurilor. Ea tresri. Ce este? ntreb Terry. ntorcnd capul, i rspunse : Nimic. Am simit c m fixezi cu privirea. El zmbi. Dar o fac tot timpul. Seara, de acord... Ochii i rmaser gravi, buzele preau ncremenite ntr-o expresie mbufnat. S nu faci asta aici, Terry, te rog. tii ce gndesc eu despre asta. Lucrm mpreun, i... Privirile li se ncruciar i, pentru o clip, el i simi inima tremurnd. Ce era oare cu teama asta pe care o ntrezrea dnd trcoale, ca un ho n bezna nopii ? ntinse mna i o atrase uor spre el. De ast dat Eileen nu se mpotrivi i, ca i cum ar fi avut nevoie s se nclzeasc, se ls mngiat i-i petrecu braele dup mijlocul lui. Se simea n siguran, aa, lipit de el. Totul e n ordine, e? Scutur capul, fr s rspund, dar simi c ochii i se umplu dintr-o dat de lacrimi. Avea un nod n gt i nu reuea s neleag de ce. Vreau s vin la tine ast-sear se auzi spunnd. i imediat se simi mai bine. De ce nu n fiecare sear? zise Terry. Nu era pentru prima dat, chiar dac cererea fusese formulat altfel. Eileen reacionase totdeauna la fel, ns, brusc, nelese de unde venea aceast tulburare n adncul su, i nelese c dac el va repeta aceeai ntrebare ast-sear, cum era de presupus, i va rspunde da". Desear, zise ea. cu duioie. O s m ntrebi desear. La ce or pot s vin? adug, tergndu-i ochii. Cinez cu Vincent. De ce n-ai veni i tu? Ea schi un surs. Hm . Avei prea multe de discutat, lucruri care nu m privesc. O s le lsm la o parte, de ast-sear. i fgduiesc. Ea rse. Nu, nu! N-o s m supr pe voi Bushido este prea important pentru voi. Face parte din motenirea noastr, n-am fi japonezi fr el. Eu nam asimilat cultura occidentului i n-am s fac asta niciodat n aa msur nct s uit istoria poporului meu ...

Se opri, vznd-o cum tremur, cu ochii nchii. Poporul meu Bushido... S mori pentru mprat i pentru patria mult iubit... Cuvintele tinerei femei rsunar ca un ecou fantomatic. Lacrimi sclipir ntre pleoapele coborte, desennd minuscule curcubee. Dincolo de ele se puteau bnui galaxii de durere. Am supravieuit marii furtuni de foc a primverii... murmur ea, dar cuvintele preau urlete de agonie. Cnd flota american a revrsat aproape trei sferturi de milion de bombe cu napalm, cnd dou sute de mii de civili japonezi au fost prjii sau ari de vii, cnd o jumtate din Tokyo a fost prefcut n cenu, cnd n dimineaa urmtoare, pe strzi, un Vnt nebun purta cadavrele carbonizate ca pe nite trmbe de praf... Ei, nu te... Atunci am plecat departe de rzboi, n sud, la Hiroshima, dar foarte curnd prinii, nspimntai de cte se zvoneau, m-au trimis la bunici, n muni. (Privea int spre chipul lui Terry, fr s-l vad). Aici nu era niciodat mncare de-ajuns, i, treptat, ncepurm s murim de foame. O, nimic spectaculos, un soi de sfreal copleitoare, atta tot. Zceam la soare ceasuri ntregi, incapabil s m gndesc la ceva anume, mi trebuia o venicie s m pieptn, fiindc braele m dureau cnd le ridicam. Asta era soarta mea, dar pentru mama i tata, soarta a fost Hiroima, i fulgerul a czut din senin. Privirea se concentra n fine asupra lui. mereu la fel de fix. Ce mi-a rmas, n afar de ruine i de suferin ? Cele pe care noi le-am provocat i cele care, apoi, ne-au fost provocate. Biata mea ar... Toate acestea sunt uitate acum zise el. Nu. Sigur nu! Iar tu, mai mult ca oricare altul, trebuie s nelegi foarte exact. Tu eti cel care, mpreun cu Vincent i Nick, vorbeti mereu de sufletul rii noastre. Cum poi s fii mndru de o parte din el, fr s te ruinezi de altele? Doar memoria opereaz selectiv, nu i Istoria. Suntem ceea ce suntem. Nu poi, n mod arbitrar, s suprimi rul i s pretinzi c n-a existat niciodat. Nick nu face aa ceva, tiu. El i amintete, el mai resimte nc durerea Dar Vincent i cu tine nu. Simi dorina s-i vorbeasc despre gndurile sale din ultima vreme, dar i dese seama c era imposibil. Pentru moment, n orice caz. Nici

locul, nici situaia nu conveneau, Terry avea un sim foarte acut al acestui gen de lucruri. Ast-sear, poate. Ast-sear se va strdui s-i spun totul. Privi lumina difuz jucnd ca penelul unui artist pe trupul ei ferm i suplu. Era cu neputin s i nchipui c are un an peste patruzeci. Prea de, cel mult, treizeci, chiar n lumina natural. Se mplineau curnd doi ani de cnd se ntlniser, un an nainte de a se iubi n tain, ca amani, n orice caz, o tain pentru persoanele care frecventau Dojo-ul, bineneles, toi prietenii erau la curent. n tot acest timp, ea nu ceruse niciodat mai mult, nu fcuse nici un fel de planuri de viitor. El era cel care, de curnd, simise nevoia de ceva n plus. De o bucat de vreme, Terry devenise contient c, cel puin parial, sfritul povetii sale de dragoste cu kenjutsu era totodat nceputul idilei cu Ei. Acum i se prea, absolut logic, c nimic nu era mai important n via dect prezena lui Eillen. Acest dojo, pe care-l nfiinase cu cinci ani nainte, i furise o reputaie de invidiat i putea s mearg astfel, n virtutea ineriei, nc o vreme, ct ar fi trebuit pentru o nunt i o lung lun de miere, undeva, departe. Poate la Paris Da, Parisul ar fi perfect. Era oraul preferat al lui Ei, o tia. El nu-l vzuse nc. N-avea de fcut dect un singur lucru: cererea n cstorie. Ast sear? Va spune da, de ast dat? Era absolut sigur i inima-i nflorea la gndul acesta... Ast-sear spuse. M ntorc la nou. La zece, n caz c Vincent ntrzie n aglomeraii, venind din Long Island. Ai cheia, i ai i nite lucruri de mbrcat acolo. Vino cnd vei vrea. Dar s aduci ampanie. Dom Perignon. Eu o s vd de caviar. Eillen ar fi putut s-l ntrebe ce-aveau s srbtoreasc, dar simi c ar fi fost deplasat n clipa aceasta. n definitiv, avea timp din belug ca s descopere ceea ce tia de pe acum, n adncul sufletului. Foarte bine zise i, brusc, ochii i devenir imeni. Terry se ntoarse, i reamintise. A face mai bine s urc, ca s pregtesc bokken-ul, zise. Hideyoshi trebuie s fi terminat, vreau s fiu gata la timp. Ochii Justinei nu mai lcrimau. Era ceva neobinuit pentru ea, dar nu simi nici o uurare. Starea de angoas revenise, simea un nod dureros n pntece, o povar pe piept, care o mpiedica s respire i

care nu voia s dispar. Nu ai de ce s te temi, i spunea fr-ncetare. De nimic. Absolut de nimic. O trecur fiori. De frig. Minile i erau reci ca gheaa. Se ridic, n acel salon cufundat n semi-ntuneric, din ua lui Nicholas i privi pe geam ceaa i ploaia acelei duminici mohorte. Acolo, undeva, marea se rostogolea la nesfrit, dar ploaia dumnoas i-o ascundea, ca pe o jucrie nedruit ntr-o zi de Crciun. Simi dorina s ias, s-i taie drum prin pcl i s gseasc oceanul pustiu. Dar n-avea destul curaj, n acest moment, ca snfrunte vremea rea. O, Doamne Dumnezeule ! Se desprinse de geamul aburit, strbtu locuina alergnd orbete, nvli n baie, cu minile ntinse n fa, apoi se prbui lng toalet i ncepu s vomite. Trupul i era zguduit de spasme, sudoarea i iroia de pe frunte spre ochi n firioare minuscule, iritndu-i pleoapele. La captul unui rstimp ce nu se mai sfrea, incapabil s mai suporte mirosul, ntinse mna dup lanul rezervorului. Avu senzaia c trebuie s fac apel la toat energia care-i rmsese Dar aproape concomitent, gsi totui puterea de a se scula, ca s se aplece deasupra lavaboului. Apa rece izbucni pe chipul aplecat, ca o avers de alice. Tremura mai puternic i deschise gura pentru a izbuti s scape de gustul acru. Nu era n stare s nghit. Aezat pe marginea cadei, a crei rotunjime rece o simea n muchi, se ghemui n ea nsi, cu capul ntre brae i cu braele sprijinite de genunchi. ncepu s se legene nainte i napoi. Se gndea Nu pot s fac asta. Nu pot. Acum prea c-i vomit mintea, la rndul ei. Filmul trdrilor de care avusese parte se derula vijelios deasupra capului su, ca un steag detestabil, blocnd orice alt semn de via. Toi brbaii cu care... Timothy, cel dinti, antrenorul de baschet din liceu. O s fiu blnd, Justine i o chinuise slbatic, ndelung, ncntat s vad suferina ntiprit pe trsturile adolescentei, n timp ce ea urla n simetria perfect steril a slii de gimnastic npdit de umbre, da, vzuse privirea lui Timothy nflcrndu-se de plcerea spaimei brute care o cuprinsese... Apoi Jodie, biatul de la Harvard, cu ochi surztori, i inima crud. Vreau s m fac chirurg, Justine era aa ceva, de pe atunci. Eddie, cu care se culca la fiecare dou nopi cealalt era pentru nevast-sa i care nu dorea nimic mai cu patim dect s le aib pe amndou mpreun. i apoi, la San Francisco a fost Chris. n prima clip, se topiser ntr-o flacr de

plcere, insaiabili indifereni la tot ce-i nconjura. Dac nu cumva doar ea simise aa? Nici azi nu putea s accepte acest adevr. S dezgropi toate astea, era un adevrat act de masochism crud, ca i cum ai deschide o ran pe cale de cicatrizare pentru a zgndri tacticos nervul din adnc. Pe atunci, se folosea de numele tatlui ei de numele i de banii acestuia. Dumnezeu singur tia ce putea s cheltuiasc, ea nu avea nici cea mai vag idee. Oare nu banii o fcuser slab i lene? Era aa de simplu clar i fr cusur s arunci vina asupra altcuiva! Apropo de taic-su... Ct putea s-l urasc pentru c i-a dat... aceste dou lucruri, numele lui (tergea totdeauna literele respective de pe ecranul ei luntric, pentru a putea s scrie n loc glorie", ceea ce, ntruct o privea, nsemna acelai lucru) i banii si. O, el nu era ca ea. Conturile sale, indestructibile, erau puse bine, undeva, nu fiindc suma total iar fi putut provoca vreodat necazuri, aceste cheltuieli" nu erau deductibile din impozite, la urma urmei ? Doamne, ct de rea i de otrvit m fac toate astea!, i zise. Ca o maladie fizic declannd un aflux anormal de bil. Din nou avu un spasm, dar i aps braele pe pntece i izbuti s se stpneasc. Nu mai avea ce s dea afar, era sleit, dar angoasa i ddea senzaia c a nghiit o brn. Nu pot s fac asta, i repet n gnd. Nu pot s-o fac. i luase banii banii ei o grmad de bani, nu cu nepsare, ci deliberat. Pentru c i ura. Treptat i ddu seama c era vorba de un pahar de vin care nu se golete niciodat, indiferent ct ai bea. Ceea ce reprezenta enorm pentru ea, nu avea pentru el nici o importan. Firete, asta conta foarte mult pentru Chris, fiindc n definitiv el era cel ce folosea cea mai mare parte din banii acetia. n orice caz, lucrurile ajunseser aici n momentul cnd tatl descinse brusc la ua ei, escortat de echipa de detectivi locali pe care i angajase. i Justine trebui s citeasc tot ce se afla n raportul lor. Asta o buimcise n aa hal, nct abia putu s articuleze cteva cuvinte, nicidecum s protesteze, atunci cnd taic-su ordon zbirilor s strng garderoba i toate obiectele personale ale fetei. i ls deci s-i vad de treab i o trase dup dnsul, spre limuzina care l atepta. Ea nu rosti un cuvnt n tot timpul Cltoriei spre est. Taic-su, de cealalt parte a intervalului din avionul particular, era prea adncit n hrtiile sale ca

s bage de seam. Ea i dese seama c nu-i e foame, nici nu simte Vreo urm de oboseal, ea nu era nimic. Acum toate acestea preau s aparin unui trecut ndeprtat. Anii puteau fi ca nite viei, niciodat ca nite zile. Descoperise asta n avion, n timpul drumului de ntoarcere la New York; revzu vechea lor cas de ar, casa din Connecticut, pe care o iubise att de mult, cu ziduri de piatr mbrcate n ieder prea verde, ferestre nalte, cu vitralii, mica grdin interioar, pardosit cu lespezi i, n spate, dincolo de peluza de culoarea smaraldului, la captul drumului prfos, pata ro-crmiziu a grajdurilor, cu iz de fn cosit, de blegar i de sudoare de cai. Ct iubea locul acela! i amintea ntr-un anumit fel de Anglia. Exact contrariul noii lor locuine din Gin Lene, n Long Island. Taic-su vnduse casa cea veche, puin dup moartea mamei lui Justine i pltise dou milioane i jumtate de dolari pentru noua proprietate, pe unul din cele mai strlucitoare bulevarde din ntreaga Americ. Patele n Connecticut. Avea 8 ani. Gelda invitase nite prietene, pe care ea nu le plcea, sau n-avea chef s le vad. Mama plecase cu maina n ora, iar ea rtcea prin uriaa cas veche, ale crei vaste ncperi, luminoase i familiare, rsunau ici i colo de rsetele servitoarelor zorite, care pregteau deja marea recepie din acea sear. Aruncnd o privire pe fereastr, ea observ c erau multe maini pe semiluna aleii, cnd cobor dindrtul uilor de lemn ale bibliotecii. Puse mna pe mnerul de alam, l rsuci i mpinse. Papa? Taic-su era ntr-adevr n odaie, mpreun cu un grup de brbai, discutnd nite lucruri fr nici un neles pentru ea. Justine, zise el, ncruntnd sprncenele ar trebui s bagi de seam c deocamdat sunt ocupat. Nu fcu nici o micare spre ea. Vreau s-i vorbesc. Se simea copleit de aceast adunare de oameni mari. Unul dintre ei se mic stnjenit n fotoliu i pielea gemu sub greutatea lui. Acum nu e momentul. Trebuie s-l chem pe Glifford, ultima fraz avea doar forma, nu i intonaia unei ntrebri. Ea privi mprejur, incapabil s scoat o vorb.

Tatl ntinse mna i trase de un nur. n secunda urmtoare majordomul apru. Clifford, zise stpnul, ai grij ca domnioara s se ndeletniceasc cu ceva, pn la ntoarcerea doamnei Tomkht, da? S nu ne mai ntrerup. Gelda n-a invitat nite prietene? Ba da, domnule. Ei, bun, iat o posibil ndeletnicire. Prea bine, domnule. Poftii, domnioar Justine zise, ntorcndu-se. Dar Justine se ntorsese i ea i se avnta n goan de a lungul coridorului, trntind ua de la intrare n urm-i. Auzea n deprtare paii lui Clifford. Clifford i era drag, i petrecea mult timp stnd cu el la palavre, dar acum n-avea chef s vad pe nimeni. Ocoli casa n pas alergtor, ndreptndu-se spre grajduri. Cnd ajunse, era la captul puterilor. Erau acolo ase armsari, arabi pur-snge. Preferatul ei era King Said. Era al ei, calul ei personal. Dar, evident, dei bune clree, cele dou fetie n-aveau dreptul s ncalece, nici s intre mcar n grajd fr cineva care s le supravegheze. Justinei nu-i psa de asta, n momentul de fa. Strbtu intervalul dintre boxe, ncrcat de paie, pn ajunse n dreptul lui King Said. l strig i el pru s neleag, cci i rspunse sforind ncetior i tropind pe loc. Ar fi avut poft de un mic galop. Scoase capul i ncepu s-l mite de sus n jos, grumazul puternic se nla mult deasupra ei. Prul i strlucea. I-ar fi plcut s ntind mna i s-l mngie, dar era prea mrunic pentru asta. n aceeai clip i dese prin gnd s deschid portia boxei. Tocmai ridica zvorul metalic, cnd intr Clifford. O, domnioar Justine. niciodat, niciodat s nu facei una ca asta... Ea se i azvrlise n braele majordomului i plngea amarnic, lipit de el. ntoarcerea la New York fusese primul semn al unui punct mort n viaa ei. Mistuit de o mhnire pe care nu izbutea s-o stpneasc, se ncredinase n disperare de cauz ngrijirii unui psihiatru. La nceput, aceasta nu i se pru de vreun folos. Afirmaie nu tocmai echitabil, pentru c era subiectiv, i apoi ajunsese ntr-o stare prea proast pentru a percepe o schimbare, chiar mai temeinic. Avusese impresia c triete o lung noapte fr somn, culcat n pat, cu ochii aintii pe

fereastra dinspre est, tenebrele ns dinuiau, tenace, i cerceta ceasul, tiind cu siguran c aurora nu va ntrzia s se arate i totui nu ntrezrea nici o fie de lumin Nu, nc... Trise, i ddea seama cu trecerea timpului, o adevrat perioad de nsingurare. Nu lucrase nimic, nu-i luase o slujb n-ar fi putut s fac fa dar ncepuse s deseneze, rentorcndu-se la arta care-i fusese mai drag dect orice, n copilrie. Treptat, umplu o map de schie i, n sfrit, se simi gata s porneasc la drum. Nu fusese att de groaznic cum i imaginase petrecuse dou nopi albe naintea ntrevederilor, nspimntat ntruct gsise de lucru la a doua agenie la care se prezentase. Dar i ddu seama c a face ceea ce i plcea era departe de a o mulumi. nelesese oare c era pe deplin vindecat ? Firete, tia din ce cauz. Dar ideea de a rennoda relaii cu un brbat i era imposibil de acceptat. i aa descoperi dansul. Se duse s asiste ntr-o sear la un curs, cu o prieten de la birou, i se pasion instantaneu, nv s canalizeze acest exces de energie n corpul su, fascinat de noiunea de ritm dominat pe care i-o oferea dansul, perfect echilibru ntre tensiune i relaxare. Nu adora dansul propriu-zis, ci preludiul su. Maestra de balet credea n disciplina chinezeasc tai-tehi, ca exerciii de nclzire. Odat bazele asimilate, Justine realiz, spre marea-i bucurie, c excela, dup voie, n aproape toate genurile de dans, de la modern la clasic. La captul unui an, maestra i spuse : tii, Justine, dac ai fi nceput din copilrie, astzi, ai fi fost o mare dansatoare. i spun aceasta numai pentru a-i face o idee precis asupra nivelului la care ai ajuns. Eti una din cele mai bune eleve ale mele, pentru c nu te mrgineti s-i implici n dans doar trupul, ci i sufletul. Aici e mreia, Justine, dar din pcate nimeni nu poate face nimic mpotriva trecerii timpului". Se simi mndr i fericit. i fapt nu mai puin important tia i de ce : pentru prima oar n via se simea pe de-a ntregul sigur de sine, ca persoan, nu mai era purtat la-ntmplare de capriciile lumii nconjurtoare. Gsise n fine o autonomie pe care o putea resimi direct, i care avea ntr-adevr un sens pentru ea. O lun mai trziu, renunase la angajamentul de la agenie i i crmui singur barca. Agenia avea n continuare nevoie de ea i

continua s-o foloseasc. Dar n prezent Justine era liber s aleag proiectele pe care le prefera. Trei luni dup ce ncepuse lucrul pe cont propriu, i tripl vechiul salariu pe baz de comenzi separate. Alese atunci aceast cas din West Bay Bridge. l ntlnise pe Nicholas. Nu pot s-o fac. Nu pot. Se ridic, Iei din camera de baie blbnindu-se, de parc ar fi fost beat i strbtu culoarul, cu minile nainte, ca orbii, pentru a se orienta n locuin. n salon se lovi de acvariu. Toi locatarii adncurilor, n culori strlucitoare, notau ncetior, ca anesteziai orbi, surzi i mui la fel de frumoi i de goi de orice gnd, ca i vegetaia suind la asaltul suprafeei brzdate. Un alt val de grea o npdi i o fcu s se ntoarc spre ua locuinei. Nu pot s m angajez. Nu pot s-i acord ncredere. O Doamne, o, Doamne ! Iei n ploaie, cltinndu-se, alunec pe scara de lemn i czu n genunchi pe nisipul ud. O past moale, ai fi zis, care i se lipea de piele, cu un fel de gelozie. Se tr civa metri, apoi, recptndu-i echilibrul, prinse s alerge spre cas. Puin mai trziu, Nicholas se-ntoarse de pe plaj, unde fusese descoperit al doilea cadavru. De ast dat se ateptase, O singur lovitur. Pricepi ?" i spusese Vincent la telefon. Da el nelesese ce nsemna asta ! o lovitur de katana. Cadavrul, cu pielea alb, fusese retezat oblic, de la umrul drept pn deasupra osului de la oldul stng. O singur lovitur, o singur brazd tras cu cel mai fin ti nscocit de om. Ar fi putut s reteze cu uurin o armur ; carnea i oasele erau ca hrtia, pentru o katana mnuit de un maestru al spadei. Lame antice fuseser pstrate un mileniu, de ctre succesive generaii de rzboinici, fr a pierde o frm din ti sau din eficacitatea iniial ; nici chiar n zilele noastre, nici un arsenal nu se poate mndri c posed o arm att de magnific, precum katana japonez. Al doilea ins murise deci n felul acesta. Zcea cum l-au gsit, legnat de micarea lin a valurilor pe nisip. Nu sttuse prea mult n ap. Nu putea fi vorba de necare. Dar acum trebuia ca toi s-i revizuiasc radical concluziile. Absolut evident, Barry Braugham nu era unicul obiectiv al acelui ninja. La prima vedere, prea s nu existe nici o legtur ntre cele dou victime. Acest om era un lucrtor de la Lileo compania de

electricitate din Long Island un muncitor manual dintr-un mediu destul de modest. Absolut nimic n comun. i totui, ninja l rpusese. Intrnd, Nicholas i scoase impermeabilul kaki. Pantofii i erau uzi ca i blugii, pn la genunchi. Nu-i psa ctui de puin. Se gndea la Justine i la lucrul acela care-i sprsese fereastra buctriei n miez de noapte. N-avea tria s-i mrturiseasc ce trebuia s fie. i de altfel asta nu avea nici un sens... i ceruse totui s rmn alturi de el, s nu se ntoarc acas. i iat c ea lipsea... njur n surdin, se ntoarse n living, nfc impermeabilul i se-ndrept spre ieire. Btu. Nimeni nu rspunse. El ns, venind pe plaj, vzuse lumini aprinse n partea din spate ferestrele odilor. Btu din nou, tulburat brusc, apoi ncerc zvorul. Nu era blocat. Rsuci mnerul i intr n vestibul. mpietri, ca o statuie, de ndat ce trecu pragul, pndind cel mai mic zgomot, ncercnd s strpung umbrele cu privirea. Era cineva aici, nu un intrus. Ajuns la aceste dou convingeri imediat i simultan, antrenamentul i ngduia s se lipseasc de indicii obiective. O strig! Justine! Nu doar acea unic tietur l nelinitea. Doctorul Deerforth i Vincent nu vzuser cellalt lucru". n orice caz, nu-l luaser drept ceea ce era. Plecndu-se asupra leului, Nicholas putuse examina partea de sus a umrului stng. Sub carnea tumefiat, clavicula era fracturat. Intr imediat n alert. Evit s-i alarmeze pe ceilali, inclusiv pe Vincent. Dar dac era adevrat ceea ce i imagina! Existase cndva un om, Miyamoto Musashi, poate cel mai mare rzboinic al Japoniei. ntre altele, ntemeiase o coal, un ryu de kenjutsu, ryul Niten sau al celor Dou Ceruri. Acolo preda el arta mnuirii a dou sbii concomitent. Alt caracteristic a lui Musashi, supranumit Kensei Sfntul Spadei el folosea dou bokken, spade de lemn, n lupta propriu-zis, spunnd c o face fiindc ele erau invincibile. Concluzia la toate acestea era urmtoarea, i contrariu convingerii lui Vincent, omul nu fusese lovit o singur dat, ci de dou ori. Tietura de katana de oel, care-l spintecase, i, n acelai timp, lovitura care-i rupsese clavicula o lovitur dat de bokken. Justine? Sunt eu, Nick!

Percepu o micare, spre fundul locuinei. Resimi o impresie stranie : ca i cum un nor de confeti ar fi alctuit, n cdere, o imagine precis, bine conturat. i ceea ce vzu l tulbur profund. n cadrul luminos al uii ntredeschise se contura silueta Justinei. Ce faci aici, Justine ? tia bine c e ea, dar nu-i venea s cread. De ce ai venit ? i-am spus s rmi la mine, departe de casa asta. ncerc s nu se gndeasc la lucrul de blan neagr, plin de snge, de pe podeaua buctriei Justinei. ncerc s se liniteasc, s ia drept o coinciden faptul c ninja folosesc un animal ca avertisment ritual, i s nu-i dea importan. Nu reui. Am revenit claustrofob, nu-i aa? spuse ea. i am spus c mi se ntmpl din cnd n cnd. Acesta nu este un loc sigur. Nu mai spune ! Dar m simt bine aici. E casa mea. A mea, Nick. Nu-i putea vedea gesturile, fiindc sttea cu spatele spre lumin. Dar ce importan avea? Cred c nu nelegi. Ba nu, spuse ea cu voce obosit. M tem c tu nu nelegi. De ce nu pleci? Hai, te rog... i fcu un pas nainte. Ce s-a ntmplat? o ntreb el. Nu s-a... Nimic. N-am ce s-i spun. Trebuie. Nu vreau s vorbesc despre asta i gata. Dar acum nu mai e vorba doar de tine, n povestea asta. Nick... Nu e nici o poveste. tii foarte bine ce vreau s spun. Da, tiu. i tocmai de aceea i-am rspuns aa. Eu nu sunt pregtit pentru aa ceva. Pentru ce adic ? Nu m obliga s-i spun tot. Dar, pentru Dumnezeu, nu neleg ce te-a apucat! Nimic... ns nu m cunoti de loc. Aa sunt eu. Schimbtoare. Capricioas. Scoase un oftat. Pleac, Nick, te rog. adug ea. Nu-mi face scene. El ridic minile, cu palmele deschise.

Nu fac scene, zise apropiindu-se de ea. A vrea doar dou sau trei rspunsuri. N-ai S le gseti aici. n orice caz, nu astzi. Se ntoarse i vru s intre n camer. Stai, Justine! ntinse mna, atingndu-i braul. Las-m n pace! strig ea respingndu-l cu amndou minile. Apoi, mai linitit, murmur : Du-te, Nick, vreau s pleci. El se ntoarse i plec, lsnd-o, umbr chinezeasc la captul coridorului. Clic. Clic-clic. Linite. Clic-clac-clic. Hal! n timp ce avansau i se retrgeau urmnd o linie subire, diametru al unui cerc stabilit, Terry, simi, pentru prima oar n via, fric n faa unui adversar. Era un sensei, adic un maestru, aa c nu tia ce-i frica la kenjutsu. Nu era att teama de a fi nvins i se mai ntmplase o dat sau de dou ori s fie nvins, cu toate c nelesese din primele clipe ale luptei c adversarul putea s-l ntreac. Era vorba de ceva mai complicat. n legtur cu felul de a lupta al acestui Hideyoshi. Poi afla o mulime de lucruri despre un adversar, dup stilul lui de lupt: nu numai unde i cu cine a nvat, dar i ce fel de om este. Stilul exprim o filozofie i o religie, arat ce respeci i ce dispreuieti. Terry desluea n filozofia marial a adversarului su nepsare fa de viaa omeneasc. Ei o nimerise cnd spusese c omul avea ochi mori. Preau de sticl, fr strlucire i fr adncime. Nu exprimau nimic, nici un sentiment, n orice caz. Asta l nelinitea pe Terry. Auzise i citise c unii samurai din Japonia feudal prin secolul al XVIII-lea, dup ce Ieyasu Tokugawa i fondase shogunatul care avea s dureze 200 de ani nu puneau nici un pre pe viaa oamenilor. Erau nite maini de ucis, credincioase doar stpnului lor i codului bushido. Totui, acest cod, orict de rigid i de intangibil ar fi fost coninea nsi esena compasiunii, esen pe care aceti oameni o ignorau. De multe ori se ntrebase ce anume i corupsese astfel. i deodat i se pru firesc s se lupte cu unul dintre aceti oameni, rmai din alt epoc... Karma mea, i spuse Terry.

Se deplas spre stnga i atac dar fu imediat respins. Bokkenurile uierau prin aer, mnuite cu asemenea vitez nct unui ochi neexersat i s-ar fi prut c cei doi agit cte-un imens evantai. Terry se sprijini ntr-un genunchi i descrise cu bokken-ul un arc orizontal la care cellalt replic printr-o parad vertical. Un lupttor mai puin experimentat ar fi ncercat atunci o lovitur mortal de sus n jos, cu ambele mini ceea ce l-ar fi dus la o nfrngere imediat, fiindc Terry, avansnd doar cu civa centimetri ar fi inversat lovitura mortal, nfignd vrful armei n burta adversarului. Cellalt ns se retrase, obligndu-l astfel pe Terry s avanseze. Erau la ultima man, cci ora era pe sfrite. n timp ce para mai multe atacuri fulgertoare, Terry avu senzaia neplcut c nu descifrase nc tactica adversarului. La drept vorbind i se prea c cellalt se jucase cu el chiar de la primul din cele 40 de minute ale luptei. Enervat, ncepu s atace nprasnic. Dar n loc s contreze, bokken-ul adversarului se inea ca o umbr dup al lui; se mica ritmic i puncta mereu. Ajunser unul lng altul, iar Terry privi intens, pentru prima oar, obrazul omului. Doar o fraciune de secund, dar de-ajuns ca zanshin-ul su forma fizic unit cu concentrarea spiritului s ovie. Dispreuitor, cellalt i zbur din mn bokken-ul. Terry numai avu timp s reacioneze: era nvins, cu arma adversarului pe gt. Cnd Justine iei din camer ca s-i toarne un pahar, soarele apunea. Prin ferestre nu vzu dect grmezi de nori cenuii, zdrenuii de curenii de aer. n lumina splcit culorile preau terne, iar nisipul era compact i zgrunuros ca plumbul fierbinte. Se opri, cu dopul sticlei de rom n mn. Nu era o umbr pe verand? Ls sticla i se apropie de fereastr. Perdelele se micar, oprindu-i privirea. Mai fcu un pas, apoi ncremeni locului. Umbra devenise o siluet. Afar era cineva. O npdi groaza. Inima i btea puternic i deodat i aminti cuvintele lui Nicholas: Acesta nu este un loc sigur". Oare la asta se referise? Acum regreta c nu fusese mai atent la vorbele lui, dar n clipa aceea nu se gndise dect la un singur lucru, s-l goneasc, i nu fusese preocupat dect de propriile ei cuvinte. Se ntreb apoi dac ncuiase bine ua dup plecarea lui. Nu era sigur. i nu ndrznea s se ndrepte spre u, ar fi trebuit s treac

prin dreptul ferestrelor. Se gndi s umble n patru labe, dar se temea s nu fac zgomot. Apoi se gndi la telefon. Fr s-i ia ochii de la siluet, se retrase pn n vestibul. ntinse mna i fu ct pe-aci s trnteasc telefonul. Czu n genunchi ca s-l prind din zbor. Form numrul lui Nicholas, nchise ochii i se rug s fie acas. Fiecare apel i strpungea inima ca un ac de ghea. i clnneau dinii. Cnd aez receptorul n furc, tremura toat. Trecu fr zgomot pe vrfuri n camera de zi, se aez pe braul canapelei i urmri cu atenie ncordat silueta. Se gndi s se strecoare afar pe ua din spate. i dup aceea? S bat la ua unui vecin? i ce s-i spun? C-i e fric de o umbr? Dintr-o dat se simi ca o nebun prins n capcana comarurilor iscate din propriul ei spirit. Ce naiba, silueta nu se clintise de cnd o vzuse. Poate nu era dect un sptar de scaun sau... Se ridic i, fr s se gndeasc, se avnt s-o nfrunte. Deschise larg ua i iei pe verand. Aerul era mbibat de mirosul srat al mrii, dar briza dinspre est mai risipise umezeala. Ca o ppu mecanic, i mic doar ochii spre siluet. Era aezat n poziia lotus, cu antebraele sprijinite pe genunchi i privea marea. Ce faci? Nick! Se aplec asupra lui. Dar ce Dumnezeu faci ? zise ea. M gndesc. La ce? ntrebarea, dei simpl, prea lipsit de logic n starea ei de spirit. Ar fi putut spune, de exemplu: Nu te poi gndi dect la ua mea?" Dar, spre propria ei surprindere, n-o fcuse. Constat cu mirare c, gsindu-l acolo, de paz pzind-o pe ea, de fapt i nu pndind, toat nelinitea i pierise ca un vis urt. Iar n locul neliniti simea... ce? n timp ce nc mai ezita, l auzi spunnd: Trebuie s-i vorbesc chiar acum. Ea reacionase neateptat de bine... i totui, era ca i cum i-ar fi spus c sufer de cancer. Dar eti sigur de asta ? ntreb ea.

Astfel nu i-a fi spus-o. Nu pretind nelegi totul deocamdat, dar faptul c animalul acela a trecut prin fereastr nu e o ntmplare. Este avertismentul unui ninja. Poate c m nel, zise ea cu o voce egal, dar nu spuneai tu c era ceva caracteristic pentru ninja s loveasc fr veste ! Da, ncuviin el. De obicei aa fac. Dar n anumite mprejurri, lanseaz avertismente rituale n certurile dintre clanuri, de exemplu, sau la un ordin special, sau dac ninja vrea s-i etaleze vitejia. E o nebunie ! protest ea. Ce-ar putea s aib cu mine un ninja? N-am nici o legtur... Se opri, ns el nu spuse nimic, ateptnd s vad dac ghicete singur. Era convins c nu-i nevoie s o ajute. Ea se ridic de pe canapea i ncepu s se plimbe nervoas prin salon, pocnind din degete. Se opri n faa barului, i pregti un rom alb on the rocks, uitnd s-i ofere i lui era prea preocupat, apoi reveni cu paharul spre divan. Nu vd dect o singur posibilitate, spuse cu voce nesigur. S vedem dac am ajuns la aceeai concluzie. Tata. Tatl tu, repet Nicholas. Raphael Tomkin. Se ridic i-i turn o ap mineral cu lmie. Spune-mi, Justine, ce tii tu despre afacerile lui ? Nu prea mare lucru. Ridic din umeri. Nu m-a interesat niciodat, dect n linii mari... Baza e petrolul. O mare societate multinaional. Cam att. Cu alte cuvinte, nu cine tie ce. i-am spus doar, spuse ea, cu o grimas. Perfect . S ne ocupm atunci de altceva. Dar ea i puse arttorul pe buze. Nu, Nick. Fr ntrebri. Nu acum. nc nu. S lsm lucrurile aa cum sunt. Te rog. Te rog ! O privi n ochi. Era ceva ce-i scpa. Poate c nu era nimic, sau poate c era totul din nou. i asta n-o mai accepta... Acum ns dorea i mai mult prezena Justinei, iar acest lucru cerea un compromis. Un compromis greu de acceptat, o tia. ntotdeauna e mai bine s vorbeti dect s taci, acest principiu fundamental e valabil pentru toate relaiile dintre oameni.

Dar poate c ea avea dreptate, spunnd c nu era momentul. Goli pe jumtate paharul. i acum ce-o s facem ? ntreb ea. Bun ntrebare, i zise Nicholas privind-o. Ninja voia s-o omoare, era clar. Avea deci o certitudine, dar nu trebuia s neglijeze importana motivelor. Nu exista ns, pentru moment, nici un rspuns, aa nct ncet s se gndeasc la asta. Ceea cel nelinitea era mai cu seam chiar noiunea de ninja. Aceti ninja deveniser o raritate n epoca modern, dei mai existau unii care dup cum le spusese lui Vincent i doctorului Deerforth activau clandestin, la cel mai nalt nivel, ca ageni independeni. Dar s dai peste un adept al colii Niten, era un lucru de-a dreptul tulburtor. Acesta este unul dintre cele mai greu de stpnit dintre stilurile kenjutsu. Existau mai multe feluri de ninja, Nicholas o tia foarte bine. Oare era o coinciden? Singurul lucru pe care-l putem face pentru moment este s rmnem mpreun, spuse el. Justine aprob. n mod straniu, nu se temea. Ba dimpotriv. Se destinse de-a binelea. Numai Dumnezeu tia ct de mult dorea prezena lui Nicholas. Da, i zise ea, am mare nevoie de el. i deodat, se simi mult mai bine. Doc Deerforth visa. Hamacul fixat de stlpii verandei se legna uor. Susurul insistent, continuu al ploii l adormise pe nesimite. Visa o pdure strlucitoare ca smaraldul i umed. Dar pentru el, acela nu era un loc al frumuseii i al plcerilor. Alerga prin tufiuri i, din cnd n cnd, aruncnd o privire temtoare n urm, zrea fiara groaznic ce-l urmrea fr rgaz. Era un tigru De peste trei metri lungime. Prea s alunece cu uurin prin frunziul des pe care el nsui l strbtuse cu attea eforturi. Muchii ndesai ai animalului se micau suplu sub luciul blnii vrgate. Uneori, ochii lui Doc Deerforth i ntlneau pe cei ai dumanului su, verzi, strlucind n noapte ca nite felinare. Dar nu aveau forma ochilor de felin, ci ovalul de neconfundat cu pliul epicantic i toate celelalte amnunte al unei fiine omeneti, mai precis ochii unui japonez. Erau ochii acelui ninja pe care Doc Deerforth l ntlnise n Jungla din Filipine puin nainte de sfritul rzboiului.

Drumul i era blocat de un boschet de bambui . Nu gsea nici un loc de trecere. Vzu c fiara uman deschidea gura. O flacr arztoare ni ca un torent, inundndu-l cu o substan gelatinoas i lipicioas. Se zvrcoli, zgriindu-i trupul ca s scape de fluidul fierbinte. Dar acesta rezista, de parc ar fi fost viu. Era ca o a doua piele care-i ardea carnea pn la tendoane i nervi. Apoi, substana impregn ce mai rmnea din el, strpungndu-i oasele, care se transformar treptat n pulbere, n timp ce tigrul cu obraz de ninja i zmbea... n cele din urm simi cum i se scurge toat puterea. Iar fiara i ridic laba dreapt. Era un bra omenesc, amputat de la cot. Mai sus, pielea era neagr, muchii dispruser, braul ceea ce mai rmsese din el aproape descrnat, de parc ar fi fost ars pe rug. Tigrul cu figur de ninja ntinse acest bra spre el, ca i cum ar fi vrut s spun: Privete i adu-i aminte". Pe partea interioar a braului era tatuat un numr din apte cifre. Lagrul, gndi el. Lagrul, lagrul, lagrul... Acum se transformase n meduz, pierznd orice atribut uman. nota prin jungl, ntr-un timp foarte ndeprtat, cnd omul era parte integrant a oceanului primordial; naintea focului ; nainte ca strmoul amfibiilor s fi nceput s se trasc la marginea apei ; nainte ca pmntul s fi fost pregtit pentru via. Prin aceast jungl mergea n deriv, alturi de dumanul su nemilos. Privete, privete, privete", spunea fiara apropiindu-se de meduza neputincioas, legnndu-se n voia valurilor. Nu te strig ea. i dai seama? Distrugi tot ce triete!" Dar, nepstor, tigrul-om l ajunsese deja. O fac pentru..." Doc Deerforth se trezi brusc. Era leoarc de sudoare, iar tricoul de bumbac, sucit ntr-o parte, l strngea ca o cma de for. Respir adnc de mai multe ori. Ploaia se oprise, dar de pe acoperi mai picurau stropi i-i aminti de mare, de meduz, de ninja i de neant. Terry fu ct pe-aci s fie ucis, pe cnd se ducea la ntlnirea cu Vincent. Asta nu-l tulbur prea mult : era prea cufundat n gnduri. Cnd cobor de pe trotuar la strada a 6-a, ca s-o ia spre est prin strada a 46-a, se gndea la Hideyoshi. i dduse ntlnire cu Vincent la Michita, un mic restaurant japonez ntre a 5-a i a 6-a strad. Era un local tradiional bar cu shushis i sli aternute cu tatami deschis zi i noapte, unde se adunau mai ales oamenii de afaceri japonezi n

trecere prin ora. Nicholas, Vincent i Terry veneau des aici, pentru c se simeau ca acas. Semaforul arta rou, i de ndat ce Terry cobor pe carosabil, un taxi hrbuit care urca aleea era s-l loveasc. Claxonul l readuse la realitate n scrnet de frne i ocri proferate de ofer, un tip gras i pletos. ...M-ta de jigodie mpuit! i mai e i corcitur, pe deasupra ! auzi el, pe cnd taxiul derapa. Simi pe obraz suflul mainii care accelera deja, ndreptndu-se ctre partea de sus a oraului. Incidentul nu-i ntrerupse ns firul gndurilor. Acolo, la dojo, n timp ce-i pregtea bokken-ul pentru lupte, l observase pe strin fcnd akido i apoi karate. Fora i sprinteneala omului l uluiser. Iar puin mai trziu i fusese clar c acesta tia mai mult strategie dect instructorii lui Terry. Acest dojo dobndise nc de la deschidere reputaia de a fi cel mai bun dintre stabilimentele de acest fel, nu numai din America, ci din toat lumea. Lucru datorat n mare msur priceperii cu care-i alesese Terry senseii. Fiecare dintre instructorii lui era maestru de prim mn n specialitatea sa. Faptul c noul venit i domina astfel, era ngrijortor. Intrnd pe poarta de metal i lemn alb a restaurantului Michita, Terry se ntreb dac n-ar fi cazul s-i vorbeasc i lui Vincent despre vizita lui Hideyoshi. Plecnd de la dojo, Eillen se duse la cumprturi. Travers oraul pn la marele magazin Bloomingdale i cumpr cteva articole de lenjerie. ntr-un impuls de moment, lu i o sticl dintr-o colonie pe care dorea de mult s o ncerce. n drum, spre apartamentul lui, Terry, se opri la un magazin de buturi fine i cumpr o sticl de Dom Perignon 1970. Era nc lumin cnd ajunse n faa cldirii vetuste n care locuia Terry. Puse ampania n frigider i arunc pachetele pe pat. Se ntoarse n buctrie, puse patru ou la fiert ca s le aib pentru caviar i se convinse c avea destul pine pentru toasturi. Apoi intr n camer, o travers, intr n baie i ddu drumul la du. Se dezbrc. Cnd s intre sub du, i aminti de ceva. Fr s se mai nfoare n prosop, se ntoarse n camer i puse un disc, potrivind volumul sunetului n aa fel nct s-l aud din baie. Fredona stnd sub du, Iar muzica se auzea ca prin zgomotul unei cascade. i imagin c se afl pe o insul de la Tropice, notnd n

apele azurii ale unei lagune pustii. i spl prul i se spuni pe tot trupul. i plcea grozav s-i simt pielea lunecoas... Opri apa i iei. Mai nti i usc prul. i privi, cu un ochi critic, goliciunea, n oglinda mare a lui Terry. Era mndr de trupul ei. Piele neted, fr cusur, carne tare, n ciuda vrstei, gt lung i fin, umerii delicai, ca aceia ai ppuilor de porelan, snii, uor lsai, erau nc plini i fermi, cu sfrcurile ntunecate i tari, talie subire, olduri rotunjite. Dar cel mai mult i plceau picioarele: lungi i robuste, cu muchii ntini i supli, cu gleznele nguste i tlpile mici. i privi muchii vibrnd sub piele n timp ce se tergea cu prosopul aspru, albastru-verzui. La atingere, sfrcurile i se ntrir, n timp ce-i trecea prosopul de pe stomac n jos, simi un prim val de cldur, gndinduse la sosirea lui Terry. i plcea la nebunie atingerea minilor lui Terry: erau aa de netede, de blnde, de pricepute! Nu putea suferi brutalitatea, iar el tia c aceste preliminarii o ncntau la fel de mult ca actul propriu-zis... Obinuia s pun muzic n timp ce fceau dragoste: schimbarea melodiilor, armoniile, diferenele de tempo ddeau mai mare intensitate acestor momente. i, bineneles, le era mai uor s ipe. Vzu n oglind sngele colorndu-i epiderma pe cnd gndul i zbura mai departe, mai profund. i nchipui c Terry se ntorsese deja, c umbla prin salon pregtind caviarul i ampania. Ls prosopul s cad. Cu o mn ncepu s-i mngie snii, iar cealalt cobor spre olduri. Oft adnc, apoi intr n camer. Se apropie de pat, se aplec i rupse ambalajul, scond din el sticla de colonie, Chanel 19, o destup i-i parfum trupul. Apoi i puse combinezonul de mtase crem pe care i-l cumprase, bucurndu-se de atingerea senzual a materialului. Aa o s-o vad Terry la ntoarcere. Se ndrept spre ua deschis i se ncrunt. n cealalt camer era ntuneric, se nnoptase, ct sttuse sub du. Totui era sigur c aprinsese luminile la sosire. Sau poate c nu? Ridic din umeri i trecu pragul. La jumtatea drumului pn la msua pe care era lampa de porelan, se opri i ntoarse capul. n fundul camerei, la stnga, se micase ceva. Da? Sau nu? Nu vedea dect zone de umbr adnc. Afar, pisica ip de parc ar fi jupuit-o cineva de vie, apoi se auzi zgomotul metalic al unui capac de lad de gunoi cznd pe cimentul curii din spate a imobilului. Discul mergea n continuare; Henry

Mancini Un refren dulce-amar, care era ultimul pe partea aceea a discului. Mancini era att de romantic... naint spre mas i aps ntreruptorul, lumina din dormitor se stinse. Se ntoarse, uitnd o clip c lampa din sufragerie nu era aprins. Muzica se opri i se auzi fitul uor al braului pick-up-ului care se ridic i se aez pe suportul lui. Nu mai percepea dect un singur sunet apropiat i ddu seama c era propria sa respiraie uiertoare. E cineva aici ? Se simi caraghioas. Totui linitea deplin prea mai ngrozitoare dect dac i-ar fi rspuns cineva. Privi cadranul luminos al ceasului i gndi, Terry trebuie s soseasc. Ca i cnd ar fi fost atras de necunoscut, travers ncet sufrageria pn la pragul camerei. Privi nuntru ncercnd s strpung bezna, perdelele erau lsate i aici, n spatele imobilului, copacii din curte se profilau ntre fereastra nchis pusese n funciune instalaia de aer condiionat i luminile din cldirile vecine. Intr n camer bjbind pe perete dup comutator. Dar nainte de a-l fi gsit, auzi pocnetul uor al pick-up-ului ; dup o clip, pianul lui Mancini i contrabasul ncepur un duet de jazz. Li se altur i bateria, apoi, corzile, i n sfrit saxofonul ca un vaiet, o voce aproape omeneasc ntre celelalte instrumente. O muzic intens. Se rsuci pe clcie. Nu vzu nimic. Ceva sau cineva i sttea n cale. naint cu un pas. Deodat i se opri respiraia i ceva nise ca prin cea prinzndu-i ncheietura minii drepte. Scoase un sunet nearticulat i se cltin, i smuci braul ncercnd s se elibereze, dar lucrul sau ce-o fi fost o urm fr zgomot, nemilos. Presiunea de pe ncheietur spori, pn cnd crezu c-i zdrobete oasele. Ce vrei? ntreb prostete. Dar ce vrei? Mintea ei paralizat de fric nu gsea alte cuvinte. Parc noaptea ar fi devenit, printr-o vraj, o fptur vie. Simi cu ncheietura genunchilor marginea patului i se arunc nainte ca i cum bariera aceasta solid ar fi trezit-o la realitate. Nu credea c stafiile, chiar dac ar fi fost vorba de cele ale strmoilor ei kamis iau nfiri palpabile. ntredeschise buzele, gata s mute fptura care-o atacase. Simi ceva solid n faa ei i muc. Dar n aceeai clip capul i fu proiectat cu putere napoi, iar dinii i clnnir dureros n gol.

Oh, Doamne, se auzi ea optind. Cuvintele-i preau c vin din alt univers. Zri o figur. Capul, ca i restul trupului, dup cum i se pru, era nfurat ntr-un material negru, mat, o glug i o masc ce nu lsa s se vad dect ochii. Ochii... La cel mult 15 centimetri distan de ai ei, acum. Ochii att de lipsii de via ca pietrele din fundul unui lac. Ah, Doamne! Era att de vulnerabil, inut ntr-un fel care nu-i ngduia nici o micare asta o ngrozea cel mai mult. nainte de a apuca s scoat un ipt, el fu deasupra ei. Simi c o apuc n alt fel i i se pru c e prins de o for elementar, o for a naturii, un vrtej. Cci nici un om nimic omenesc nu putea avea atta for. Cnd degetele nmnuate se nfipser n ea, prur s-i dizolve carnea i s-i frig oasele. Plmnii i se golir brusc de aer, avu impresia c se afl n fundul oceanului. nluntrul ei, totul se preschimb n ap. Moartea o nconjura din toate prile, ca un spectru pe un afi uria. Stomacul i se revolt i-i veni s vomite. Valul fu oprit de obstacolul care-i apsa buzele. ncerc s nghit. Nu putu. Ochii i se umplur de lacrimi. Pleoapele i se zbteau. ncepu s se nece cu propria ei vom. Faa lui era foarte aproape de a ei, ns Eillen avea impresia c e atacat de un obiect lipsit de via, nsufleit n mod inexplicabil. Nu vedea nimic, nu simea nici un miros. Era inut att de strns nct nu putea s-i mite capul. Se lupta s nghit, n sfrit reui i ncepu s-i revin. Vedea imaginea povrniurilor line din sudul Japoniei, unde petrecuse, copil nc, ultimele zile ale rzboiului. Vedea att de clar, de parc ar fi fost ieri, pinii falnici care se legnau la apus n btaia vntului, naintarea ovitoare a sokayini lor ce urcau panta ca o linie ntrerupt, un arpe obosit, ce prea s nu aib nceput, nici sfrit. Se gndi la zosui, supa de legume care era meniul lor obinuit; i simi gustul, iar mirosul napilor i urc n nri. Niciodat nu s-ar fi crezut n stare s i le aminteasc n mod att de intens : lucrurile plcute revin n memorie cu mai mult claritate dect suferina; e o caracteristic a naturii omeneti. La o micare rapid a lui, combinezonul i se rupse i rmase goal. Gndul i zbur spre Terry, pentru c acum era absolut sigur c omul

acela nspimnttor voia s-o violeze. Moartea prea s se ndeprteze devenea un simplu spectator n loc s fie invitatul de onoare. Trupul brbatului nu era nici fierbinte, nici rece, nici carne, nici piatr. Simi c e ridicat i ghemuit poziia familiar. Strnse picioarele i ncruci gleznele, ncercnd s reziste. Avu un oc cnd el i apuc valul des al prului, ridicndu-l i rsucindu-l cu o singur mn, ca pe o frnghie. Ea privi n sus, deasupra propriului ei cap, reuind s zreasc, n lumina slab, torsada dreapt ca o spad, mai neagr ca noaptea. Apoi cluzit de mn, frnghia i se rsuci n jurul gtului i ncepu s se strng tot mai tare. Ea nu nelegea nc ce avea s se ntmple... Apoi, n timp ce lupta s trag aer n piept prin nrile fremtnd, cci cealalt mn a agresorului continua s-i astupe gura, nelese c lui nu-i psa de loc de trupul ei. Nici mcar nu era excitat? Era n stare s simt plcerea? Aceast nelinite tulbure, ca un lac miunnd de vieti lunecoase, trecu prin sufletul chinuit al lui Eillen, n timp ce plmnii i se goleau puin cte puin de aer. Nu! Te implor! Ia-m, dar nu m ucide! Nu. Te conjur!" ncerc s strige cuvintele pe care i le dicta mintea, dar de pe buze nu-i ieir dect nite sunete animalice, iar groaza i spori, de parc neomenia celuilalt reuise ntr-un fel s suprime i apartenena ei la umanitate. Funia de pr se strnse i mai mult, cnd el trase n sus, fcnd-o si cambreze oldurile de parc ar fi fcut dragoste cu ea ntr-un mod foarte brutal. Muchii gtului i se contractar involuntar. Plmnii i ardeau ca ptruni de un acid. Nu se poate, i spuse ea Nu se poate s mor. Nu vreau. Nu, nu, nu, nu!..." Se zbtu, luptnd s ndeplineasc cea mai important dintre funciunile fiinei ei, devenit mai grea dect escaladarea unui munte. Fiecare inspiraie era preul unei lupte disperate. Contraatac deodat ca o tigroaic, zgriind, lovind cu pumnii, plmuindu-l, dnd cu genunchii i cu coapsele ca s se elibereze, s-l fac s renune la intenia sa nebuneasc. Dar fu ca i cum ar fi ncercat s drme un zid. Era fr aprare n faa lui. El era dincolo de ceilali muritori. Era nsi moartea. i, pe cnd se sufoca n propria ei vom, ce izbucnise iari, ca un tsunami de nenvins, o ultim furtun de foc i explod sub pleoape. Plmnii i se umplur cu lichid, dei mai ncerca s lupte pentru via, Eileen auzea deja uieratul diabolic, exact deasupra capului... Privi

spre cer i vzu umbra unui bombardier singuratic trecnd ca o eclips neateptat prin dreptul soarelui, zri un fragment desprinzndu-se i cznd spre pmnt, de parc avionul, floare neagr pe cerul senin, albastru i alb, i-ar fi lsat, dispreuitor, excrementele asupra regatului Insulelor. Zgomot. Cuptor. Cldur infernal. i apoi, lumin, ca explozia a zeci de mii de sori. Oh, biata mea ar! Cenu, rspndit de vntul slab. Terry i spuse lui Vincent sayonara, prin geamul cobort al taxiului. Ploaia din ziua aceea nu nviorase marele ora toropit de cldura torid, umed, de miez de var : i aminti de Tokyo. Am s te mai caut, i spuse el lui Vincent. Bine. Anun-m dac-i vine vreo idee. Vincent se rezem de portier. Cred c facei dram din nimica toat, rspunse Terry rznd. Otrava aceea n-am nscocit-o noi, Terry, i spuse prietenul su cu o voce grav. Nici lovitura cu katana. Nu tiu, btrne. n oraul sta sunt o mulime de smintii. Oricum, ce s caute aici un ninja? Vincent ridic din umeri, nu tia ce s rspund. Vezi i tu... insist Terry. Ascult, Mac, mormi oferul de taxi ntorcndu-se spre el. Timpul nseamn bani i nu pot s stau toat noaptea. Dac avei chef de plvrgeal, o putei face i pe trotuar. n regul, zise Terry, mergem. n timp ce taxiul se ndeprta, se ntoarse i, zmbind, mai fcu un semn cu mna spre Vincent. i ddu adresa oferului i se rezem de sptar. Fr s tie de ce, i prea ru acum c nu-i dduse prietenului su mai multe amnunte n legtur cu omul de la dojo. Ar fi fcut-o, desigur, dac n-ar fi fost absorbit de afacerea de care se ocupa Vincent. Treaba lui dac-i nchipuia astfel de lucruri. Era exact genul de mister care-l pasiona. Dup prerea lui Terry, Vincent se plictisea teribil. Nu att din cauza muncii lui existau, slav Domnului, destule mistere care s-l poat interesa. Era altceva, mai grav. Vincent se sturase de America. Poate c dorea s se ntoarc n ar...

Apoi, gndurile i zburar spre Eileen, care-l atepta acas. n sfrit, fuseser nlturate toate piedicile. Rbdarea, spunea deseori fostul lui sensei, este de multe ori cea mai bun arm. Eti prea nvalnic, biete. Ia-o mai ncet i profit din plin de ritmul pe care l-ai stabilit tu nsui. i aminti brusc de caviar. Se aplec spre audiofonul din peretele de plastic care-l desprea de ofer. Ei, i spuse el Am uitat. Trebuie s trec pe la Salonul Rusesc de Ceai nainte de a ajunge acas. oferul njur scuturnd din cap. Oh, ce sear! Nu puteai s spui din timp, fir-ar s fie de zpceal! Acum o s trebuiasc s-o iau din nou pe strada a 9-a i s traversez toat coloana aia de maini. Roti larg volanul, iar maina se rsuci, n uierat de cauciucuri, cu 90 de grade, ntr-un cor de claxoane, strigte de furie, scrit de frne, oferul lui Terry se aplec prin fereastr i fcu semnul biruinei. Terry lu un creion i o bucat de hrtie, i, mainal, scrise numele Hideyoshi, alturi Yodngimi i, n sfrit, Mitsunari. Apoi contempl ceea ce scrisese, de parc ar fi fost mesaje de pe alt lume, descoperite pe vreo stnc ndeprtat. Taxiul frn brusc n faa Salonului Rusesc de Ceai, iar oferul se ntoarse spre el: Tticu, fii dulce, nu m face s nghe aici dou ceasuri, pricepi ce vreau s spun? Terry bg n buzunar creionul i hrtia, apoi iei fuga din taxi. n trei minute comand i plti chelnerului cele o sut de grame de belooga. Se urc n taxi, iar oferul demar de parc l-ar fi urmrit toi dracii. E greu s i dai seama cu cine ai de-a face, zise el, scrutndu-l pe Terry prin retrovizor. Pricepi ce vreau s spun? Se urc unu n taxi, crezi c e-n regul, zice s-l atepi trei secunde i dispare, nu-l mai prinzi nici cu arcanul. Pn acum vreo civa ani, mai era cum era, dar acum... S-o iau prin Central Park? Da, rspunse Terry. E foarte bine pe-acolo. Ajunser repede. Central Park era tcut ca un mormnt, fr nimic comun cu luminile zgrie-norilor din mprejurimi, n simplitatea lui primitiv, ocrotit de bezn.

Urc scara de piatr a vechii cldiri fluiernd ncet. Cnd ajunse la jumtatea etajului 3, ncepu s aud muzica lui Mancini venind dinspre ua apartamentului su. Zmbi. plin de bucurie i ncredere. Lui Ei i plcea grozav Mancini. nvrti cheia n broasc i intr, i ddu seama imediat c trebuia s se duc n camer. Trnti ua, rmnnd n bezn. Se ghemui i cnd trndu-se, cnd rostogolindu-se, travers salonul. Simise, ghicise, gustase, atinsese deosebirile din apartament i procedase n consecin. Nu auzise nimic n afar de muzic. Camuflaj, se gndi el. Altfel, poate c m-a fi oprit chiar nainte de a deschide ua. Da, cu siguran blestemata de muzic ! Eillen! ip spiritul lui n clipa cnd primi lovitura. Strbtuse trei sferturi din distana care-l desprea de ua ntredeschis a camerei. n prima secund a atacului avu parte de patru lovituri perfide... Reui s pareze trei, dar a patra ajunse la int, nimerindu-l deasupra rinichiului drept. Plmnii i se golir de aer i se cltin, piciorul i paralizase. Se prbui, nregistrnd lumina slab care venea din camer, apoi un miros greu, dulceag. O lovitur i uier pe lng urechea stng, dar se rsuci, evitnd-o. Marginea unei mese se sfrm de obrazul lui, iar achiile de lemn nir ca nite insecte nfuriate. i zvrli picioarele n sus, lovind cu amndou tlpile n acelai timp. Icni din cauza efortului, auzi un fel de ecou, apoi se ridic i o lu la fug, trndu-i puin piciorul drept. Trecu pragul n plin vitez, apuc n trecere ua i o trnti n faa celui care-l urmrea. Se ntoarse, gndind : Timp. Am nevoie de timp". Silueta frnt cu un picior nc deasupra cuverturii i alung orice alt gnd din minte. I se pru c se prbuete, ca i cum o lam de cuit nroit n foc i-ar fi scurmat mruntaiele. Obrazul ei era n umbr, aproape negru, ascuns printre uviele rebele ale prului ntunecat, nfurat n jurul gtului. Avea braele ntinse n sus, deasupra capului, pe piept avea urma de vom. Privirea lui Terry se ndrept ctre pata ntunecat dintre coapse. Nu avea nici o urm pe trup. Dei se vedea bine c era moart, se apropie, fiindc ceva l ndemna s se conving c e adevrat. Lu pe genunchi capul Eillenei i ncepu s-l legene. Pn cnd auzi zgomot de cealalt parte a uii.

Se ridic i se ndrept, aproape orbete, spre peretele opus. Degetele ngheate apucar teaca din piele lcuit, uor curbat, atrnat pe perete. O lu cu un gest hotrt. uieratul lamei goale, cnd o scoase din teac, era cel mai violent dintre sunetele pe care le auzise vreodat, mai puternic dect explozia uii de lemn, fcut buci de enorma for a loviturii de karate cu piciorul. Silueta de abanos era n cadrul uii cu bokken-ul n mna stng ; n dreapta n-avea nimic. Abia n aceast clip hotrtoare a confruntrii, Terry le ngdui gndurilor sale s priveasc adevrul n fa. Se cutremur. Ninja, opti el. Venind aici, ai ales moartea. Abia i recunoscu vocea, att de sugrumat era. Sri pe patul dintre ei, lovind puternic cu katana. i ddu seama imediat c fcuse o prostie cci patul nu era un sprijin stabil, iar loviturii i vor lipsi avntul i fora. ndemnatic, aproape fr efort, ninja se feri de katana. Nici mcar nu-i ridic arma. N-are rost s ncrucim sbiile, prea el s spun, nu eti destul de tare pentru mine". Ninja se pierdu n bezna salonului. Terry n-avea de ales, l urm. i ddea vag seama c-i face jocul adversarului i c terenul de lupt este la fel de important ca i lupta propriu-zis. Cu inima strns i sngele nghendu-i n vine, trecu peste cadavrul Eillenei. S terminm odat! i zise el, fr s se gndeasc. Pot s-l nving pe orice teren..." Durerea i furia l fceau s neglijeze tot ce nvase. n salon, unde Mancini cnta mai departe, de parc nimic nu s-ar fi ntmplat, distinse conturul bokken-ului i se repezi asupra lui. Dar ninja era deja n plin atac, iar Terry ridic katana n ntuneric, ncordndu-se s reziste ocului i s blocheze cu arma lui, aa c lovitura brutal pe care o primi n pieptul descoperit l lu absolut pe nepregtite, i-l proiect, ca o explozie, cu doi metri mai n spate. ovi, simind c-i ard coastele i sternul. Durerea urca pn la maxilar. Ce?... tui el, pierdut. Ninja nainta din nou. ca un vrtej. Terry ridic instinctiv katana, fr s tie din ce parte va veni atacul. Vedea ca prin cea. A doua lovitur i percut pieptul i se nclin napoi, cu un genunchi sprijinit de pmnt. Katana din mna dreapt i se prea grea ct un trup omenesc. Era dezorientat, iar plmnii i obosiser.

A treia lovitur l ajunse n clipa cnd ncerca s se ridice. De ast dat i ddu seama ce se ntmpl chiar n clipa n care era proiectat n perete. Mai mult auzi, dect simi, un prit, apoi simi ceva umed n stnga pieptului. Coastele, gndi vag. i era greu s-i dea seama ce i se ntmpla. Era ca un vis. Nu putea exista o realitate att de fantastic. O alt lovitur l lovi din nou de perete, iar katana i scp din mini, stea cztoare rotindu-se prin spaiu. i privi torsul i vzu coastele fracturate care se iveau din carnea sfrtecat. Snge negru nea din el ca apa murdar curgnd ntr-un canal. Totul era conform cu Gorinnosho. Era lovitura cu trupul" clasic descris de Musashi. Lovete cu umrul stng, scria el, hotrt, pn la moartea adversarului. nva-o bine..." Ninja o nvase bine, se gndi Terry, aproape cu detaare. Acum, c Eillen era moart n camera de alturi, nu se mai sinchisea de viaa lui. Uciderea monstrului ns, da, ar mai fi avut rost. Hotr s avanseze. Se sprijini de perete, apoi se dezlipi de el Dar trupul nu mai rspundea la comenzi. Se cltin, cu ochii la ninja i ntinse braul s pareze lovitura. Fr efect. Se nrui pe spate, gemnd, cu sternul sfrmat de fora enorm a loviturilor repetate. Fragmente de os se risipir n corp ca nite alice. Privi, de acolo de unde zcea, ochii ca nite pietre ai adversarului su i gndi, la urma urmei, Musashi avea dreptate. Legnarea dulceag a muzicii lui Mancinii i ajunse la urechi, evocnd pe Eillen. n el se rspndi ca o lav cldura Eillenei, arznd totul n drumul ei nainte de a ajunge, n sfrit, la creier. Gura i se umplu de snge, cnd o chem cu un glas firav ca hrtia de orez. Eillen... te iubesc! Apoi ochii i se nchiser. Ninja se nl, triumftor, n acest gol negru. Respira linitit. Privi fr emoie trupul din faa lui. Cteva secunde, simurile lui pndir orice zgomot neobinuit. Apoi, satisfcut, se ntoarse i travers n linite camera i lu sacul de sport de sub divan, deschise fermoarul i aez cu grij bokken-ul lng un alt bokken identic, deasupra celorlalte lucruri. Dintr-o micare nchise sacul i i-l arunc pe umr. Prsi apartamentul fr s arunce nici o privire napoi. Mancini continua s cnte. Melodia lent, dulce amar curgea n valuri prin camer i vorbea despre dragoste pierdut. Un geamt surd scp de pe buzele rnite ale lui Terry. Odat cu un val de snge. Slt

capul i ncepu s se trasc orbete spre camer, ndemnat de un impuls pe care nu-l mai nelegea. Centimetru cu centimetru, n chinuri, trecu pragul, dar nu se opri dect cnd ajunse lng trupul Eillenei. Gfia, pierznd snge. Avea n fa un cablu, ntinse mna i se ag cu toat greutatea de el. Telefonul i czu pe umrul stng, dar cum ar mai fi putut simi aceast pictur adugndu-se mrii de durere care-l inunda. Cu un deget ovitor form ncet apte cifre. La cellalt capt apelul se auzea ca un clinchet de clopoel. Dar Eillen i pru deodat att de departe i avnd atta nevoie de el, c ncepu s noate ultimii metri. Telefonul i scp printre degetele umede. Alo? Vocea lui Vincent se auzea, foarte slab, din aparatul prsit. Alo? Alo? Dar nu mai avea cine s-l aud. Terry zcea cu faa ngropat n evantaiul negru al pletelor Eillenei. Avea ochii deschii, dar orbi i deja sticloi. Un fir de snge, ca o limb i lunecase de pe buze pn pe cele ale tinerei femei. Muzica din salon se oprise. A TREIA VERIG CARTEA APEI 1. New York i West Bay Bridge, vara trecut. Blocurile cenuii din beton ale Manhattan-ului preau s vibreze sub soarele ultimelor zile de iulie. Aerul se lipea de piele. Nicholas simea cldura ptrunzndu-i tlpile subiri ale sandalelor. Nu era nici o plcere s umbli. Atepta pe trotuarul Strzii a 77 a, lng marchiza modern a noului ansamblu Madison Square Garden gara Pennsylvania. Privi cldirea enorm i gndi, Ct de repede s-a demodat!". n faa lui se nla Stater Hilton Hotel i, o strad mai spre nord, vitrina hidoas, din sticl i plastic, a unui restaurant Mc Donald. Privi distrat mainile care se ncruciau la stopuri, esndu-i pnza metalic, agitat, peste ora. Se gndea la telefonul primit n timpul nopii. Glasul lui Vincent i dduse o lovitur groaznic. Terry i Eillen asasinai. Prea de necrezut. Nici un vagabond n-ar fi putut ptrunde

n apartamentul lui Terry fr tirea lui, nimeni n-ar fi putut s-l ia prin surprindere. Atunci, cum? Vincent fusese foarte laconic. Vocea i era lipsit de via, iar cnd Nicholas ncepuse s-i pun ntrebri, se mrginise s-i repete instruciunile, s ia diminea primul tren spre New York i s-l atepte la ieirea din gara Pennsylvania pe Strada 7. Soarele neumbrit de nici un nor ardea strzile. Cmaa i se lipise de piele. i trecu degetele prin pr, regretnd c nu i la tuns mai scurt pe cldura asta. n tot lungul bulevardului semafoarele erau pe rou, iar aerul era greu i nemicat ca o draperie de brocart. Trebuia s se ntlneasc nu cu Vincent, ci cu un oarecare inspector Croaker, Locotenentul Lew Croaker. Lui Nicholas numele acesta i spunea ceva. De cnd avea mai mult timp liber, acorda mai mult atenie ziarului New York Times. o chestie de senzaie pe care pn i Times dei foarte moderat de obicei o tratase ca atare, poate pentru c omorul fusese comis la reedina Actium noul imobil ultra luxos de pe Strada 5. Ancheta fusese condus de Groaker precis c era protejatul cuiva. Presa l ridicase n slvi i aprea mereu la jurnalul televizat de la orele 18. Stopul trecu pe verde, Iar mainile i reluar nvala haotic cele mai multe erau taxiuri. Din ngrmdirea mictoare se deta deodat o limuzin neagr strlucitoare. Prin geamurile colorate nu se vedea nuntru. Se opri fr zgomot lng el. Portiera din spate se deschise iar Nicholas distinse o micare n colul opus al banchetei. O form neclar se aplec i i fcu semn. Urcai v rog, domnule Linnear, zise o voce vibrant i adnc. Pe cnd ezita, se deschise i portiera din fa, iar un tip solid, n costum albastru nchis i tuns perie naint spre Nicholas i-l lu de bra, conducndu-l spre ua din spate. Cele dou portiere se nchiser cu un zgomot nbuit, care trda o mecanic foarte costisitoare. Limuzina plonj n valul circulaiei. Spaiul interior n-avea nimic comun cu imaginea obinuit pe care o ai cnd te gndeti la un anumit automobil, iar linitea era uimitoare. Afar se vedea oraul defilnd, parc-ar fi lunecat pe covoare de catifea. Cu excepia momentelor n care simeau uoarele tresriri ale acceleraiei i ale stopurilor, li se prea c stau nemicai n timp ce decorul trecea prin faa lor. Tapieria era de catifea cenuie (comand special, se-nelege ; nimic comun cu ceea ce se poate vedea prin vitrine sau saloane de expoziie).

Era rcoare i penumbr ca ntr-un bar de lux. Nu se simeau nici mcar vibraiile motorului enorm, cu 8 cilindri n V. n main erau trei oameni : un ofer, lng el omul cu costum albastru nchis i un personaj nalt, destul de bine legat, mbrcat ntrun compleu clasic de pnz, uor dar impecabil, aezat n spate. Navea nici un dram de grsime n plus, remarc Nicholas. Numai oase i muchi. Avea capul prelung i o brbie ieit n afar, care-i ddea un aer agresiv, subliniat i de fruntea oblic sub prul scurt i grizonat. Obrajii i erau ptai, ochii albatri, nfundai n orbite erau ascuni de nite sprncene negre zburlite. Faa aceea cunoscuse cu siguran ocul multor hotrri dificile i ctigase ntotdeauna, decise Nicholas. S-ar fi potrivit perfect pentru un rol de general (cu cel puin cinci stele). Luai ceva? Vocea poruncitoare era a celui de lng Vincent, dar de micat, se mic omul cu haine albastru nchis. Se rsuci uor pe scaun, iar braul lui ntins pe sptarul de catifea pru deodat amenintor. Nicholas se ntreb ce anume l-o fi reinut pe locotenentul Croaker. Baccardi i bitter-lemon, dac avei. Instantaneu, costumul albastru deschise o trap n mijlocul scaunului din fa. Nicholas auzi clinchetul unui cub de ghea cznd ntr-un pahar. Era absolut calm, dei habar n-avea cine sunt oamenii acetia. Trebuia ca cellalt s continue discuia, cu ct va vorbi mai mult, cu att mai repede i va da seama Nicholas cine era. Nu semnai prea mult cu fotografiile, zise omul cu privire aproape dezgustat. n timp ce costumul albastru nchis ntindea braul, ca s toarne rom, Nicholas i zri pistolul, ntr-un toc de piele, la subsuoara dreapt. ntoarse privirea spre oraul din spatele sticlei colorate. Prea foarte departe. Nu m mir, spuse. Dup cte tiu niciodat n-am fost fotogenic. Paharul dumneavoastr, zise omul cu costum albastru nchis. Nicholas ntinse mna prin deschiztura geamului de plexiglas i n aceeai clip intui dup o schimbare infim a poziiei celuilalt ce avea s se petreac ndat ce mna lui depi geamul, omul trase paharul cu Baccardi i prinse cu cealalt mn ncheietura lui Nicholas. Dei micarea fusese foarte rapid, Nicholas o considerase lent i nendemnatic. Ar fi putut s se mpotriveasc n o sut de feluri. n

loc s-o fac ns, l ls s-i prind ncheietura, s-i ntoarc braul i apoi s-i priveasc atent muchia palmei, dur i aspr ca o copit fr s reacioneze n vreun fel. Omul ridic privirea, i fcu un semn afirmativ stpnului su, apoi i ddu lui Nicholas paharul. Nicholas gust din Baccardi-bitter. Era excelent. Suntei mulumit acum? ntreb el. n privina identitii dumneavoastr? ntreb omul de lng el. Da. tii despre mine mai mult dect tiu eu despre dumneavoastr, remarc Nicholas. Omul ddu din umeri. E firesc. Poate dup normele dumneavoastr. Nici unul dintre ei nu avea ochelari de soare nici un fel de ochelari, de fapt. Nici unul nu fuma. Acestea sunt singurele norme care conteaz, domnule Linnear. V deranjeaz dac fumez? i duse mna la buzunarul pantalonilor i imediat braul stng al omului cu costum albastru nchis se ncord i ncepu s se mite. Ddu din cap de la stnga la dreapta. S nu facei asta, domnule Linnear, spuse omul din spate. V-ai lsat de fumat acum ase luni. Mai bine aa, mri el. igrile astea de foi sunt ucigtoare. Nicholas fu impresionat vznd cte tiau despre el. Oricine-ar fi fost omul sta, nu era un simplu amator. tii, domnule Linnear, c acumularea de fum cu concentraie mare de nicotin poate s distrug papilele gustative? Ddu din cap, de parc ar fi vrut s-i confirme fizic spusele. E perfect adevrat, relu el. Un grup de la universitatea din Carolina de Nord tocmai a terminat cercetrile. Culmea ironiei, zmbi el, campus-ul este nconjurat din toate prile de plantaii de tutun! N-am auzit despre asemenea cercetri, rspunse Nicholas. Asta ar mai lipsi! Rezultatele sunt nc secrete. Vor fi anunate la Congresul anual al cultivatorilor de tutun de la Dallas, n octombrie viitor. tii foarte multe despre aceste cercetri. Natural, rspunse omul rznd, din moment ce eu le-am finanat.

Se ntoarse ca i cum ar fi vrut s lase cuvintelor sale timp s-i fac efectul. Ce mai tii despre mine? ntreb Nicholas. Destul ca s vreau s discutm ntre patru ochi, i rspunse el, strpungndu-l cu o privire rece. Nicholas nu se mai ndoi! Nu v-am recunoscut imediat. Nu v-am vzut niciodat fr barb. Omul zmbi, mngindu-i brbia bine ras. E o mare diferen, recunosc. Apoi obrazul lui i pierdu toat cldura, de parc ar fi fost cioplit n granit: era o schimbare uimitoare. Ce vrei de la fiica mea, domnule Linnear ? Vocea sunase ca o lovitur de bici. Nicholas ncerc s-i imagineze copilria Justinei sub o asemenea dominaie autoritar. N-o invidia de loc. Ce vrea un brbat de la o femeie? spuse el. Doar att, domnule Tomkin. Nimic altceva. Simi gestul omului cu costum albastru nchis nc nainte de a vedea micarea. Se destinse, nc nu era momentul. Labele butucnoase i se agar de piepii cmii. Puin Baccardi se vrs din pahar i-i curse de-a lungul pantalonului. Nicholas se gndi c omul ar fi putut ridica fr probleme un pian cu coad. Se ls imobilizat. Tomkin se aplec spre el. Nu-i un rspuns prea grozav, domnule Linnear. i, n orice caz, Justine nu e o femeie oarecare. E fiica mea. i schimbase tonul, tot att de repede i de complet ca un cameleon care trece de la o culoare la alta. Acum semna a oel acoperit cu un strat subire de catifea. Aa ai procedat i cu Chris, la San Francisco? ntreb Nicholas. Tomkin ncremeni pentru o clip, cu respiraia tiat. Apoi fr s-l scape din ochi pe Nicholas, fcu un gest iar costumul albastru nchis i desclet pumnii. i relu poziia pe scaunul din fa i ridic geamul despritor. ncepu s se uite la maini, prin parbriz. Aa deci, spuse Tomkin, cnd rmaser singuri. Interesant. l msur pe Nicholas. i placi grozav ... Ori eti teribil ca brbat, zise el pe un ton acru. De cnd am adus-o acas, nu sa mai ntmplat s-i petreac mai mult

de dou ore cu un brbat. E mult pentru o fat de vrsta ei. Apoi adug cu regret: Are probleme. Toat lumea are probleme, domnule Tomkin, rspunse scurt Nicholas. Chiar i dumneavoastr. Dar nici n-apucase s termine fraza c i i pru ru de ceea ce spusese. Acionase sub impulsul mniei, era semn ru. Tomkin se propti n perne i-i arunc lui Nicholas o privire piezi. Suntei un tip ciudat. Tratez multe afaceri cu japonezi, m i duc pe-acolo de trei-patru ori pe an, dar unul ca dumneavoastr n-am mai vzut. Presupun c sta e un compliment. Luai-l cum vrei, rspunse Tomkin ridicnd din umeri. Se aplec, aps pe un buton ascuns i lng el apru un mic birou, echipat cu tot ce trebuie i avnd o lmpi n miniatur cu picior. n spatele biroului era un clasor pliant, ncastrat n scaun. Tomkin scoase din el o foi ndoit pe lat. I-o ntinse lui Nicholas. Privii, zise. Ce prere avei despre asta? Era o foaie din pai de orez, japonez, foarte fin. Nicholas o desfcu atent. n mijloc avea un desen simbolic, n tu negru, trasat cu pensula. Nou romburi mici nconjurnd un cerc mare, ca sateliii n jurul unui soare. n interiorul cercului era ideograma japonez komuso, ceretorul ascet". Ei? ntreb Tomkin. tii ce este? Spunei-mi cum l-ai primit. Nicholas observ c privirea albastr i rece a lui Tomkin era voalat de un fel de groaz stpnit. A sosit cu sacul. Vznd c Nicholas l privea fr s neleag, adug, enervat: Sacul din Japonia. Toate birourile noastre din strintate expediaz i primesc zilnic un sac pentru mesajele importante, toate lucrurile care, dintr-un motiv sau altul nu pot fi comunicate prin telefon. La nceput am crezut c e o glum, dar acum... Ridic din umeri. Spunei-mi ce este asta. E un blazon, zise simplu Nicholas. i ntinse hrtia lui Tomkin, dar acesta n-o lu i Nicholas o puse pe birou.

E semnul heraldic al unei coli, un ryu ninja. Respir adnc, cntrind cu grij cuvintele pe care avea s le rosteasc, dar nainte de-a apuca s deschid gura, Tomkin ciocnea deja n peretele despritor. Omul cu costum albastru nchis ntoarse capul iar geamul cobor puin. Frank, vreau s merg la turn. Dar, domnule Tomkin... Chiar acum, Frank. Frank ddu din cap i nchise geamul. Nicholas l vzu vorbind cu oferul. La urmtorul col, limuzina coti spre est. Din Park Avenue o luar la stnga i urcar nspre nord. Stnd lng Nicholas, Tomkin privea lung foaia de hrtie de orez, de parc ar fi avut ceva viu n ea. Locotenentul de poliie Lew Croaker nu era n apele lui cnd iei din biroul cpitanului Finnigan. La drept vorbind, i venea s explodeze. Travers cu pai elastici holul plin de ofieri i de secretare. Hei! stai s ... Dar Croaker trecuse de sergent fr s-l observe mcar. Acesta ddu din umeri i se ntoarse. Aa era Croaker cteodat. Atunci era preferabil s nu-i stai n drum. Locotenentul ajunse la biroul su cu perei de sticl mat, se npusti nuntru i lovi cu amndoi pumnii tblia din plci aglomerate a biroului. ncercase de cteva ori s gureasc oroarea aceea cu igara aprins. Nu ieise nimic. Cu tiina modern n birou... Se trnti pe fotoliul turnant verde, aintindu-i privirea asupra peretelui de sticl mat. Dar ceea ce vedea de fapt era mutra ltrea de irlandez a lui Finnigan, ochii lui albatri splcii care-l priveau inexpresiv. Vreau s-i fie foarte clar, Croaker, i spusese cpitanul. Dosarul Didion e clasat. i ridic minile grase ca s reteze orice tentativ de protest din partea subalternului su. tiu, tiu, eu i l-am ncredinat. Dar asta se ntmpla pe cnd eram convins c vom obine rapid rezultate. Toat lumea, ncepnd cu primarul, dorea o arestare fulgertoare. Dar apoi mass-media a nceput s calce n strchini. tii doar de ce sunt n stare.

Minile se aezar pe birou. Lui Croaker i aminteau nite Jamboane pregtite pentru frigare. tii la fel de bine ca mine ce fel de tipi locuiesc la reedina Actium. Celor de soiul lui Cardin sau Calvin Klein nu le place s se ntmple asemenea lucruri la ei acas. S-au fcut presiuni enorme. Croaker nchise o clip ochii i ncepu s numere rar unu, doi, exact cum fcea pe cnd avea 10 ani i juca fotbal pe strzile din Manhattan. Dac n-o fcea, i-ar fi ars vre-o cteva lui Finnigan drept n nasul lui cel rou. Cnd deschise ochii l vzu pe cpitan tolnit n fotoliul cu sptar nalt, cu minile ncruciate pe burt. Croaker se ntreb ct whisky o fi apucat s bage deja n el. Privirea i lunec, mainal, spre sertarul din dreapta jos, unde inea ntotdeauna o sticl la ndemn Apoi privi faa cu vinioare roii a lui Finnigan. n lumina blnd, filtrat prin storurile trase, ochii lui preau i mai splcii. Afar, turnurile din sudul Manhattan-ului se nlau ca nite uriai de piatr. Sunt la curent cu aceste presiuni, cpitane, zise Croaker pe un ton care nu-i trda emoia ascuns. n zece ani, de cnd lucrez n poliie, am avut timp s m deprind cu lucrurile astea. Ceea ce nu neleg, este schimbarea asta subit de poziie! N-ai s ajungi nicieri, zise Finnigan cu o voce egal. Am terminat, asta-i tot. Glumeti! i bai joc de... Nu m lua pe tonul sta, domnule locotenent! Ochii lui Finnigan aruncar flcri iar pe buza inferioar, scoas n afar, apru o dung de saliv. N-am chef s i suport aerele, adug el, ridicndu-se. Privirea i era rece, amar i nemiloas. Eti foarte cunoscut de domnii ziariti. N-am zis nimic, pentru c ne prindea bine i nou, iar publicul reacioneaz favorabil la un nume i un chip cunoscut. Dar s nu crezi c asta i confer nite drepturi n plus. nici aici, nici n afar. Art cu degetul lui enorm, peste umr, ctre strzile de afar. Cunosc treburile astea i nu ine. i place situaia, iar publicul nghite orice. Te umfli n pene ca un curcan. Perfect. Mie mi convine. Dar nu permit s m tratezi ca pe un tmpit, ca pe un fel de debil mintal. Ghicise ironie pe chipul lui Croaker i no tolera:

Da, chiar aa, ca pe un debil mintal. Eti de mult n poliie, aa c tii de ce e clasat cutare sau cutare anchet. Pentru c aa a cerut cineva de sus". Asta e. Acum eti mulumit? Se nroise la fa, iar brbia dubl i tremura. S tii c m-am gndit de multe ori s scap de tine, s te mut n alt district. Dar mi eti folositor. Datorit ie, primesc pe puin dou felicitri oficiale pe an din partea primarului i i dai seama c astami convine, mi priete la dosar. Se ridic, braele-i erau ca dou coloane sprijinite pe pumnii strni, crispai att de tare pe birou nct se albiser. Al dracului s fiu dac te mai las s faci vreo figur, ca cea cu dosarul Lyman. Un dosar clasat oficial... i tu continuai cercetrile! Toat lumea m-a luat de prost i e nc bine c delegatul general n-a aflat nimic. Ridic un deget ct un crncior i ncepu s-l agite pe sub nasul lui Croaker. Ai s te ocupi de dubla crim Tanaka-Okura, i s nu se repete ceai fcut noaptea trecut cu bieii de la district. Tui, apoi i terse buzele cu o batist mare, cenuie. Ce e? Ai ceva mpotriva galbenilor? Nu? Atunci ia-l i nu crcni. i zi mersi c te las s anchetezi de unul singur. Croaker se ntoarse, dar cnd puse mna pe clan, Finnigan adug: Speram s tii, locotenente, cum merge treaba aici. Alt dat s nu mai trebuiasc s-i explic lucrurile ca unui nceptor, bine? Din clipa aceea se hotr Croaker s continue de capul lui ancheta Didion. tia c, de acum nainte, va trebui s se descurce singur. Nu se putea ncrede n nici unul dintre colegi, iar dac va folosi resursele casei ceea ce bineneles c avea s se ntmple o va face ascunzndu-i inteniile. Se uit la ceas, apoi la zaul uscat pe fundul cnii murdare de plastic de pe birou. ntrziase la ntlnirea pe care o avea cu Linnear la gar, dar nu prea se sinchisea de asta. Gndul i era nc la afacerea Didion. ntr-un fel, Finnigan avea dreptate, nu descoperise nimic concret. Dar numai pn la un punct. Precis c fata avea pe undeva prieteni. Problema era s-i gseasc. Nu era uor, dar fusese ct pe-aci s dea de unul din ei, Matty Vorbreaa gsise o urm. Dar fr un nume, o adres, nu putea face nimic. Tocmai numele i adresa asta era pe cale s le obin acum. De aceea l durea n aa hal faptul c i se luase ancheta. N-ar fi ajutat la nimic s-i spun

lui Finnigan chestia asta. Nu. Ca i cum ar fi vorbit la perei. Ar fi fost de-ajuns ca s-l determine pe Croaker s-i pstreze informaiile numai pentru el. Aa reuise de altfel s-i fac rost i lui Finnigan, n fiecare an, de felicitri din partea primarului motiv pentru care Finnigan nu se lega niciodat de el. Dar, oricum, puin i psa lui Finnigan de metode, nu-l interesau dect rezultatele. i mai ndrznea s-l fac curcan"! Croaker mri, rotindu-se cu fotoliul. Rezultatele erau singurul lucru n afar de whisky care se bucura de ntreaga atenie a cpitanului. Croaker trase o njurtur i se ridic. Era cazul s plece, dac vroia s-l mai prind pe Linnear. Cam la aceeai or, Vincent lucra n sala de autopsie. Nu fusese el de serviciu n noaptea trecut, cnd fuseser aduse cadavrele lui Terry i Eillen, dar l chemaser imediat, Tallas considerase c trebuie s fie anunat. Dintre toate asistentele, ei i mergea cel mai bine mintea, se gndi Vincent. Ajunsese aadar tocmai la timp ca s aud sfritul certei dintre inspector i cei doi ageni de la district, care rspunseser la apelul lansat ctre mainile patrulei. Inspectorul era un tip masiv, lat n umeri, i le trgea o spuneal zdravn. Vincent nu ddu atenie nici zgomotului, nici scandalului lor. Voia s fie singur. La urma urmei, se putea ntmpla s fie o greeal ngrozitoare poate era vreun instructor de la dojo aflat n vizit la Terry sau poate... Dar nu, erau chiar Terry i Eillen. Mori. Deodat i aminti de apelul telefonic i de receptorul mut. i telefonase oare Terry ? Se ntoarse cumplit de trist. Acum nu mai avea importan. i ls pe amndoi pentru a doua zi i se asigur c toate hainele i obiectele ridicate de la ei erau etichetate i ambalate n saci de plastic, n ateptarea inspectorilor care vor efectua ancheta. Apoi se ntoarse acas ca s-i termine noaptea aceea neplcut. Ajunsese deja s nu se simt n largul lui dect jos, n morg. Acolo putea s lucreze, s caute logica faptelor, s adulmece urme, n funcie de ceea ce-i spunea cercetarea cadavrelor. De multe ori se ntmpla ca raportul lui s duc direct la arestarea asasinului; alteori, era singurul om care consola familiile decedailor ce treceau zilnic prin faa lui. Trupurile erau ca nite hieroglife, monolii fr grai, care ateptau s le fie descifrate mesajele. Se simea printre ele ca un arheolog. Pentru el, munca din casa morilor", cum o numeau muli medici, era un izvor de mari bucurii. Casa morilor era un nume neltor,

cci n fiecare zi el i colegii lui ncercau s smulg secretele cuprinse n ncremenirea ei. Atacau moartea, o aduceau la adevratele ei proporii, o demistificare, scond fir cu fir adevrul, pn se risipea o bun parte din frica pe care o provoac ea de obicei. Ce putea fi mai important pentru cei vii dect munca lui ? n dimineaa aceea, Vincent era n sala central un negru, gol i rece, cu capul nclinat spre umr ntr-un unghi ciudat, zcea pe o targ. Vincent privi fix uile batante care ddeau spre sala de autopsie. tia c, dincolo de aceast barier, l atepta prietenul su Terry Tanaka. Dup el va urma Eillen. Pentru prima oar de cnd lucra acolo, se ntreba dac dorea cu adevrat s intre pe ua aceea. I se pru deodat c moartea prietenului era prea mult i c n el ceva se schimbase pentru totdeauna. Ar fi vrut s se ntoarc n Japonia. Dar simea c de acum era imposibil, de parc ar fii contractat acolo, n Occident, n New York, vreo boal ngrozitoare, care n urma ocului ntoarcerii ar fi devenit mortal. Dar mai nelegea i faptul c singura lui cale de salvare era s continue. Moartea se apropiase din nou de el ca pe vremuri, n copilrie, un zid masiv, prea nalt pentru a putea fi urcat. tia c, dac nu reuete s drme acest zid, risc s nnebuneasc, i c singura ieire era ncperea mare i luminoas, de dincolo de ua batant. Da, va cerceta moartea, va drma zidul, crmid cu crmid, pn cnd va afla cine le fcuse aa ceva prietenilor si. Simea o nevoie disperat de a ti. Vincent se cutremur, mpinse ua i i ncepu lucrul, Japonia. visul lui de odinioar, pierise. Limuzina iei din coloana mainilor i se opri lng trotuar. Frank cobor primul i le deschise portierele. Se aflau n faa scheletului metalic al unei cldiri care prea pe trei sferturi terminat. n faa ei, trotuarul fusese nlocuit cu un pavaj de crmid roie. De jur-mprejur se instalaser garduri i balustrade pentru protecia trectorilor, ntr-un col al terenului, spre sud, se gsea o betonier enorm, a crei ben era mpodobit cu buline colorate. Nu departe de ea, o macara ridica nite grinzi. Faada era jumtate placat cu piatr neagr. Cteva elemente mai purtau inscripii cu creta, hieroglife albe i galbene ale lumii moderne.

O latur mai era nc un schelet, un fel de gogoa transparent prin care se zrea crisalida n curs de formare. Pir pe o podea improvizat, iar dedesubtul lor, pe terasament, oameni murdari, cu muchii ncordai, mnuia pickamerele ca nite dentiti n delir. Ajunser n umbra unui coridor acoperit. Aerul, saturat de praf, i intra n nas, i se aeza pe pr i pe obraz ca o pudr fin. i ntmpin un om cu faa ngust i coluroas. Pe casca galben scria cu litere albastre: Lubin Bros". Recunoscndu-l pe Tomkin, zmbi larg i-i ntinse mna. i conduse la o barac ce servea drept cartier general al antierului. Tomkin l prezent laconic: Abe Russo, eful antierului. Russo i strnse cu putere mna lui Nicholas, le ddu cte-o casc i ieir. Frank i preced n interiorul structurii, prin holul imens, apoi de-a lungul unui coridor luminat de becuri agate de fire lungi. Mirosul cimentului proaspt le umplu nrile. Prelate verzui mai erau nc atrnate pe pereii ascensorului. Urcar la ultimul etaj. n hol le iei nainte un om la fel de solid ca Frank, dar ceva mai mic de statur. Traversar n tcere coridorul. Tavanul era terminat, ca i pereii interiori, mpodobii cu o estur de un albastru nchis, cu uoare neregulariti, n genul mtsii brute. Peretele exterior din dreapta era sau urma s fie cnd toate plcile vor fi fost la locul lor din sticl, ncepnd de la nlimea de 30 cm. de la podea. Deocamdat se vedea o ram din metal subire, dat cu o vopsea anticorosiv. i dincolo de ea, uimitoarea panoram a Manhattan-ului, la vest i la nord. Mai nti imobilele masive de pe cellalt trotuar, apoi celelalte, grupate n ptrate, pn la Hudson. Nicholas putu s disting n mijlocul zgrie-norilor din Manhattan depresiunea ce marcheaz captul sudic al Centrului Park-ului. Coridorul se oprea n faa unor ui duble, placate cu metal, avnd fiecare n mijloc cte o clan de aram, de o bogie ostentativ. n stnga, alte ui, de lemn natural, ddeau n mici birouri, care nc nu aveau pe jos dect planee de ciment. n cteva ncperi, Nicholas vzu baloturile cu mochete ce urmau s fie instalate. Din cnd n cnd, se simea o adiere cald de vnt. Acolo sus ns era ari, nimeni nu scpa uor de cldura unei zile de var n Manhattan. Praful se nvrtejea, strnit de vnt. n locul acela, coridorul prea foarte expus.

Tomkin se opri n faa pereilor de metal i privi afar. Ridic braul, de parc s-ar fi pregtit s cnte o arie : Vezi i tu ce vd eu, Nicholas? (Se ntoarse o secund) mi dai voie s-i spun Nicholas, nu-i aa? Era o ntrebare pur retoric i urm fr s mai atepte rspunsul : Aici era o lume nemaipomenit. Era loc pentru toi, n sfrit, pentru toi cei care aveau curaj s-i caute norocul cu fora braelor. Cobor braul, sprijinindu-i degetele de coaps. Acum nu mai e dect un amrt de bordel industrial. Nu mai e destul loc i nici destul timp. nelegi ce nseamn asta? Am s-i spun eu. Nimic din ce e aici nu mai este de ajuns. Ne gtuim unii pe alii, ca s supravieuim. Da, ai auzit bine. Acum se pune problema supravieuirii, nu a beneficiilor. i toat lumea e la fel. l privi piezi pe Nicholas. nelegi ce vreau s spun? Nu? Nu-i ar fi plcut s fii Marco Pol? Ia gndete-te! S cltoreti doi ani i jumtate prin ntinderile necunoscute ale Asiei? S nimereti apoi n China, o ar pe care nici un occidental nu numai c n-o strbtuse, dar nici n-o vzuse? Exist oare pe lume ceva care s se poat compara cu o asemenea experien extraordinar? Eu zic c nu, de o mie de ori nu! naint ca un om n trans i i sprijini minile de pienjeniul ramei metalice. tii, murmur el, c n-am idee ci bani a ? O, a putea angaja o echip de contabili s mi-i calculeze, dar pn s termine ei de socotit, rezultatele ar fi deja depite... Oricum, suma e mult prea mare ca s nu-mi fie jen s m gndesc la ea. Obrazul i strlucea de transpiraie. A putea obine, dac a vrea, aproape orice pe lumea asta. i vine s crezi? Se ntoarse ctre Nicholas, vocea lui devenise aspr iar vinele de pe tmple i se zbteau. A putea s te arunc jos de aici. Chiar acum. Simplu. i fr nici un fel de consecine. Poate c s-ar face, de form, o anchet, dar att. Ddu din mn. Nu, n am de gnd s-o fac. M bucur, zise Nicholas, dar Tomkin continu de parc nu l-ar fi auzit. Ar nsemna s acionez despotic. Doar ca s mi etalez puterea. Dar nu asta m intereseaz.

Prei dezamgit. Ce? Tomkin reveni cu greu la realitate. Oh, nu! Sigur c nu... Dar d-mi voie s i spun c, la fel cu toi ceilali oameni deosebii dinaintea mea, mi pas de moarte, de moartea mea. ovi. A vrea pentru Justine tot ce poate fi mai bun. Pentru amndou fetele mele. Fr s tie de ce, Nicholas avu impresia clar c Tomkin voise s spun cu totul altceva. Atunci, desigur c vor avea, rspunse el. Las predicile! exclam Tomkin furios. mi recunosc eecul ca tat. Justine are probleme cu brbaii. Gelda e la al patrulea divor i nu tiu pe cine s mai angajez ca s-o opreasc s bea. Da, tot timpul m amestec n viaa lor. Asta este. Treaba lor, dac le vine greu s-o suporte. n orice caz, Justinei nu cred c-i place s v amestecai n viaa ei, zise Nicholas. N-are de ales, tun Tomkin. Orice-ar zice ea, i sunt totui tat. i o iubesc. Le iubesc pe amndou. Toi avem, ntr-un fel sau altul, greuti. Atta doar, c problemele lor se vd mai bine dect ale altora. Asta-i tot. tii, domnule Tomkin... Nu strica totul, Nicholas. Acum, cnd ne nelegem att de bine amndoi. Arunca vorbele de parc i-ar fi ars buzele. Nu i-a plcut, desigur, c am intervenit acum doi ani. Dar ce tia ea? Doamne, era bgat pn peste cap n rahat, ntoarse cu un gest violent capul. Se inea dup nemernicul la peste tot, de parc-ar fi fost Dumnezeu. Mi-a spus, ncepu Nicholas. i-a spus c la era un gigolo? C era un drogat? C-i plceau brbaii mai mult dect femeile? i-a spus c o lega i o btea nainte de a se culca cu ea? i-a spus toate astea? Pe chip i se citeau furia i ruinea. De pe buze i se scurgea un fir de saliv. Nu, rspunse Nicholas cu jumtate de voce. Nu mi-a spus. Rsul lui Tomkin era aspru, fr veselie. Un sunet animalic. A fi pus rmag c nu!

i ntinse capul, semnnd n poziia aceea cu un cine de vntoare n arest. Nicholas se ntreb pe cine pndea. Pe el? Dac era aa, Tomkin avea s aib parte de o surpriz. N-ar fi trebuit s-mi spunei aa ceva, zise el. Timbrul vocii i se schimbase. Ce s-a ntmplat? i se ntoarce stomacul pe dos, rnji Tomkin. ie scrb. i pare ru c ai nceput s te ataezi de ea? Puin mi pas ce-a fcut n trecut, rspunse ncet Nicholas. Asta n-are nici o importan pentru noi. l privi pe Tomkin. Un chip asudat care se mica amenintor n faa lui. tii ce fel de om e Justine, Tomkin? adug el. tii oare? Timp de o secund, avu impresia c lui Tomkin o s-i sar ochii din cap. Apoi i regsi brusc stpnirea de sine i semnele furiei i pierir de pe obraz, zmbi i l btu pe umr pe Nicholas. Cine-ar putea s m condamne pentru c vreau s-o cunosc mai bine? zise el. Nicholas nelese atunci care era punctul slab al lui Tomkin, etala, astfel tarele fiicelor sale, numai din cauz c ele erau extrem de importante pentru el pentru continuitatea lui. Nicholas se ntreba dac Tomkin reuise s se mpace cu ideea c n-are nici un fiu care s-i poarte mai departe numele. Lucru ciudat, tocmai aceast slbiciune l mpiedic pe Nicholas s-l urasc. La ryul Ito, nvase c trebuie s profite de greelile adversarului, pentru a-l nfrnge. Dar, n afara dojo-ului, observase c adesea oamenii i triau viaa sau mcar o parte a ei bazndu-se tocmai pe slbiciuni, lucru care-i fcea umani, vulnerabili adic interesani. De exemplu, Musashi: dac ar fi fost s ne lum dup Go rin no sho, nu era un om, ci un monument de oel, invincibil i fr sentimente. Dar existau numeroase anecdote pe seama lui Musashi. Era mai ales una, pe care Nicholas i-o amintea mereu i cea n care Maestrul era nvins de un ninja narmat doar cu un simplu evantai de hrtie. Ninja erau renumii pentru felul cum i foloseau forele magnetice i hipnotice i de obicei se spunea c prin asemenea procedee fusese nvins Musashi. Dar Nicholas tia c nelesul anecdotei era altul. i era linititor s tii c pn i marele Musashi, Sfntul Spadei, putea fi, la urma urmei, nvins.

Ar fi fost prea simplu, i zise Nicholas, s-l nlture din drumul lui pe Tomkin din cauza defectelor lui i s nu mai aib de-a face cu el. Dar de multe ori, ceea ce vezi la un om nu e dect o faad. Atinsese unul din punctele sensibile ale lui Tomkin, i vzuse imediat ceva deosebit la el, o scnteie care-l transformase ntr-o fiin simpl, uman. i, mai ales, Tomkin era destul de inteligent ca s-i dea seama c renunase la un avantaj n favoarea lui Nicholas, iar Nicholas destul de intrigat ca s vrea s afle de ce. N-avu prea mult de ateptat. Vreau s lucrezi pentru mine, zise Tomkin cu glas potolit. Vreau s afli ce se petrece. tiu totul despre Yakuza! Am avut chiar o poveste cu Shoto. Ai auzit despre el, nu-i aa? Nicholas ddu din cap, iar Tomkin continu: Ce figur i sta ! Dar m-am descurcat. M-am descurcat... i ciupi buza de jos, gnditor. ns despre ninja nu tia nimic, iar lucrurile la care nu m pricep le las n seama experilor. (ntinse arttorul spre Nicholas). Nu-i aa c eti expert n acest domeniu? E un fel de a spune. Perfect. Aa c vreau s te angajez. Ca s descoperi ce se ascunde aici. Scoase foaia de hrtie de orez cu ecusonul ninja, agitnd-o sub nasul lui Nicholas. i ia porcria asta. mie nu-mi trebuie. Nicholas nu se clinti. Cnd ai primit-o? ntreb el. Doar i-am spus. A sosit cu sacul din Japonia, pe.., cam de vreo sptmn. O sptmn, se gndi Nicholas Nu se putea s fie o simpl coinciden. Atunci fusese gsit i trupul lui Barry Brangham . Deci nu se nela .inta" era Tomkin. Cred c vor s v asasineze, zise el. Tomkin nici nu se clinti. De acord. Nu e prima oar. Era vorba tot de un ninja? Nu mrturisi Tomkin. Am avut ns de-a face cu Yakuza, dar s-a rezolvat. Asta e altceva. De ce? N-o s m poat surprinde.

O s v poat surprinde n o mie de feluri, pe care nici mcar nu ai putea s vi le imaginai. Vrei s-i faci reclam? exclam Tomkin, privindu-l cu asprime. Asta e o mecherie s-i urci preul nainte de-a te apuca de treab? N-am acceptat nc oferta. Cum vrei. i am pe Frank i pe Whistle! Nu sunt ngrijorat. Nicholas nici nu se uit spre ei. Tomkin ridic din umeri. Tomkin, dac ntr-adevr au trimis un ninja ca s te omoare, va trece de ei ca i cum ar fi dou paie. Am spus eu c vrei s mreti preul. Nu e vorba de nici un pre. M-ai fcut s pierd o ntlnire important. Nu m nte... Nu observase semnul, dar cei doi erau deja alturi de el, ncadrndul. Frank legnndu-i braele, cu degetele uor arcuite, Whistle i scosese deja pistolul. Calibrul 38 cu eava scurt, nesigur la distan, dar ucigtor la mai puin de 15 metri. i era mult mai aproape. Nicholas se afla n cea dinti poziie clasic de yoroi kumiuchi, la origine corp la corp n armur", dar care putea fi folosit foarte eficient cnd erai mbrcat n haine occidentale. Pistolul lui Whistle era n poziie orizontal iar arttorul ncepea s apese trgaciul. Nicholas sri, i petrecu piciorul drept n spatele gleznei stngi a omului, ndreptnd eava armei cu muchia palmei stngi. Se auzi o explozie, un glon porni uiernd, i ls o urm cenuie pe albastrul zidului. Arma czu. Whistle i repezi mna dreapt spre abdomenul lui Nicholas. Apoi o privi cu ochii holbai, fusese oprit n plin avnt, de parc ar fi lovit un zid de beton. Miji ochii de durere cnd braul i se rsuci. Urm o ruptur, cu un zgomot sec ca o lovitur de bici, n aceeai clip, mna stng a lui Nicholas i czu pe ceaf. Se prbui fr cunotin. Frank nainta. Schi un gest nspre arma de sub bra. Sri, ncordndu-i degetele. Nicholas l observase, nemicat. Avea tot timpul. Frank e stngaci, se gndi el, i se ateapt la karate. Cnd atacul lui Frank atinse punctul culminant, Nicholas avans, i cu un gest aproape nepstor ndeprt minile amenintoare. Tomkin, care urmrea lupta ca la teatru, avu impresia c Nicholas nici

nu se micase, c-i mpinsese uor doar coatele n toracele lui Frank. Dar Frank se prvli pe podeaua de beton. tiam eu c eti grozav, exclam Tomkin nfierbntat. Eram sigur. Aa spuneau i rapoartele, dar n ele nu te poi ncrede ntotdeauna. Dac te lai n ndejdea altora, o peti. Aa se ntmpl mereu, i privi cele dou gorile neputincioase. Senzaional, zu aa... M bucur c eti de-ai notri, rse el, ntinzndu-i mna. Nicholas l privi o secund, nainte de a se ndrepta ctre ascensor. V-am mai spus, nu m intereseaz slujba. Nu tii s respectai oamenii. Aps pe butonul de apel. Ascensorul ncepu s urce. Tomkin se apropie de Nicholas, trecnd peste cele dou trupuri de pe jos. Nu vorbeti serios, spuse el. Oh, ba da. Nu-mi place s fiu manevrat. Cum nu-i place nici Justinei. Nu-i datorez nimic, Tomkin. N-ai nici un drept asupra mea. Uile ascensorului se deschiser. Fcu un pas. Stai puin, Nick... zise Tomkin, ridicnd mna. N-are rost s m caui. Am s te sun eu. Nicholas aps butonul parter" iar uile ncepur s se nchid Dar Tomkin le prinse cu mna, oprindu-le. Faa-i prea de granit iar n ochi i juca o lumini. N-ai uitat nimic? zise el. Nu numai viaa mea e ameninat, ci i a fiicelor mele. Doar n-ai s-l lai pe derbedeul la s pun mna pe Justine... La asta nu te-ai gndit? adug el cu o voce slbatic. Apoi ls uile s se nchid. n timp ce cobora, Nicholas i aminti de noaptea n care lucrul acela sprsese geamul buctriei Justinei. Snge rou i blan neagr. Cartea de vizit folosit de ninja Kuji-kiri pentru a strni spaim una dintre cele mai eficace arme ale acestor ninja. coala Kuji-kiri, cea mai temut ryu ninja, coal a crei emblem era ideograma komuso, ncercuit i nconjurat de nou diamante. Justine! strig o voce nuntrul lui. Ridic ochii, nerbdtor s ajung mai repede. Voia s telefoneze, fr s piard nici o secund. n strad, vzu un om cu pr nchis la culoare, cu umeri largi i obraz tbcit. Are caracter, gndi el. o mutr de cowboy. Sttea lng un Ford alb obinuit. Chiar dac n-ar fi avut semnalizatorul rou pe acoperi, Nicholas i-ar fi dat seama c era o main a poliiei. Iei din

umbra porii cldiri neterminate, ddu casca de protecie unuia dintre muncitori i merse pn la marginea trotuarului. Telefonase din baraca lui Abe Russo. Mai nti se gndise s-l sune pe Ray Florum, la biroul de poliie din West Bay Bridge, dar era sigur c Justinei nu i-ar fi plcut. Ceruse aadar, la informaii, numrul lui Doc Deerforth, i i vorbise cteva minute. Medicul acceptase s treac s-o vad pe Justine ct mai des. Linnear, zise Croaker, cnd Nicholas veni spre el, ce cutai la Raphael Tomkin? i strecur ntre buze o scobitoare de lemn. Bun ziua, domnule locotenent. Las politeurile i vino. Avem treab. Se instal la volan. Nicholas deschise portiera din partea opus i se urc n Ford. Abia i ridicase piciorul de pe asfalt, c maina porni brusc. Se ag de portier i o trnti. Prietenul tu Ito nu i-a dat indicaii precise? ntreb Croaker. Trecu n zig-zag printre mainile ce urcau la nord de Manhattan, apoi se strecur spre partea stng a lui Park Avenue i spaiul verde care desprea cele dou sensuri ale oselei. Tomkin m-a luat pe sus, n timp ce te ateptam. Croaker rnji. Mmica nu te-a nvat c nu-i bine s te urci n maina unor necunoscui? Ei drcie ! i ce voia individul? Nu-i nevoie s-i spun. Croaker ntoarse capul, fr s se sinchiseasc de circulaia aglomerat. Ochii i aruncau fulgere : Ascult, biea, nu-mi complica viaa. Tot ce-i n legtur cu Raphael Tomkin m privete, e clar? Aa c, d-i drumul! Vir slbatic, intrnd n irul din stnga, ca s-o ia pe sensul unic spre sudul oraului. Dar de ce te intereseaz aa de mult Tomkin, locotenente? Nicholas se sturase s fie interogat fr s i se dea nici o explicaie. Fii atent, Linnear, ncepu Croaker, articulnd fiecare cuvnt, ca i cum ar fi fcut eforturi supraomeneti s-i pstreze calmul. Fac tot ce pot ca s fiu amabil i s-i acord consideraie. N-am nimic mpotriva ta. Nu nc. Dar nu prea sunt n apele mele. Aa, fii drgu i spune-mi tot ce vreau s aflu. i n-o s i se ntmple nimic. Aps pe claxon i ntoarse, dincolo de Park Avenue. M vd cu fata lui, zise Nicholas. Voia s m cunoasc.

Croaker lovi volanul cu palma i ncepu s se zbnuie. Drace! exclam el. O, drace! Nu mai spune! Scutur din cap. Un taxi hoinar l oblig s schimbe banda i slobozi o salv de njurturi. Lans Fordul cu toat viteza pe pasajul aerian de pe Strada 46. Cnd ieir, pe la sudul Strzii 42, zise: Of, Doamne, credeam c o s scap de ncurcturile astea de circulaie din Strada 2 cobornd pe la Park, i cnd colo, ia te uit! Art valul de maini care strluceau n soare, naintea lor. Se simea ca ntr-un cuptor, iar aerul era mbcsit de gaze de eapament i miros de ulei ncins. Duc-se naibii! exclam el. ntinse mna stng i acion sirena. Lumina roie de pe acoperi ncepu s se roteasc. Ah! Verile astea de la New York! zise el. Cotir spre est pe Strada 30, iar Croacker opri sirena. Care din ele? Care ce? Care din fete, Linnear! Ei, care? Gelda care bea Chivas, ori fneaa aia mic... cum zici c-o cheam? Justine. Aha. Uit mereu. Ridic din umeri. Prea drgu pentru Tomkin. ntoarse capul i scuip scobitoarea prin geamul deschis. Am vorbit cu ea o dat, acum vreo lun sau dou. E greu s-o uii. Da, rspunse Nicholas. E foarte frumoas. Ar fi preferat s fie lng ea n clipa aceea, n loc s se coac n main, n drum spre morg. Blestematul de Tomkin! se gndi el, furios, apoi avu un zmbet interior. n orice caz, i zise el, individul sta tie cu cine are de-a face... Ceea cel fcu s spun: Pari s cunoti bine ntreaga familie. Erau ntre Strzile 2 i 3. Mainile se ngrmdeau la stopul rou. Un camion frigorific cu carne ncerca s intre n fluxul mainilor. Croaker se ntoarse i-l privi pe Nicholas. Se sprijinea cu cotul pe marginea geamului deschis. Parc se ntorcea de la rzboi, un personaj de film. Vd c le prinzi din zbor. irul mainilor se urni, camionul reui s se strecoare ntre ele. Mergeau acum ncet, ca un cortegiu funebru. Tonul locotenentului se schimb deodat, devenind foarte blnd:

Cred c vulpoiului btrn nu i-a convenit... Vreau s spun, faptul c te vezi cu fiic-sa cea mic. Aa ceva. Dar cum ai reuit s dai de mine? Croaker ddu din umeri. Erau iari la un stop, cldura devenise apstoare. Cnd am ajuns la gar, tocmai te urcai n limuzin. Frank face pe nebunul, dar e un prpdit. Da. tiu, zmbi Nicholas. A ncercat, mpreun cu Whistle, s m goneasc de acolo. Croaker i arunc o privire. Vd c nu-i faci probleme pe chestia asta. Oricum eram grbit. Croaker i ddu capul pe spate i izbucni n rs. Linnear, mi-ai nseninat ziua. Ajunser la cauza ncetinirii traficului. Din canal refulau valuri de ap, curgnd pe strad. Mai ncolo, civa puti cu pantalonii suflecai pn la genunchi, opiau n jurul unei guri de incendiu deschise. Croaker ridic geamul i se npustir prin mijlocul bltoacei. i lipsete mult? Cum? Ce s-mi lipseasc? Croaker acceler. Tutunul. Observase c vrfurile degetelor de la mna dreapt a locotenentului erau nglbenite. i nc cum! mri Croaker. De ce crezi c mestec afurisitele astea de bomboane mentolate? Crezi c am timp s mnnc, cu toate rahaturile care se ntmpl n oraul sta? De trei zile n-am mai dormit n pat. Coti la stnga pe Strada 1 i, ntr-un scrit oribil de frne, se opri lng faada din plci de gresie turcoaz a serviciului de medicin legal al municipiului New York. Urcar scara. Croaker se opri n faa unui birou i deschise un port-vizit de plastic mare artndu-i recepionerului insigna i legitimaia. Doctorul Ito, zise el. Omul ddu din cap i form trei cifre la telefonul de pe birou. Doctorul Ito vine ndat, zise el, nchiznd aproape imediat i telefonul. Este n morg. Croaker ntoarse capul i-l privi cu atenie pe agentul de paz. Era un om pe care nu-l cunotea.

Vincent sosi. Purta o bluz verde, de lucru, legat la spate. Salut, Nick! zise el cu voce surd. i strnse mna lui Croaker, apoi i preced, trecnd prin ua pe unde intrase. Ajunser dincolo de sala de identificare, cu liftul ei hidraulic ce ducea direct la morg, i coborr pe scar la subsol. Nu mirosea a nimic. Nicholas i nchipuise ntotdeauna c locul acela implic duhoarea de dezinfectant i de formol dar nu era aa. i o linite desvrit, n afara unui murmur monoton, care venea din spatele unor ui batante, se efectua o autopsie. Vincent se ndrept spre peretele cu ui din oel inoxidabil i deschise dou dintre ele. Apoi ncepu s explice ce descoperise. N-au fost ucii de un criminal obinuit, conchise el. Vedei ce zdrobite sunt coastele i sternul lui Terry ? Pentru numele lui Dumnezeu, zise Croaker. N-am mai vzut aa ceva. Parc-ar fi fost pisat cu o bt de base-ball. Vincent scutur din cap. Nu cu un obiect att de obinuit, locotenente. Ci cu un trup omenesc. Ce tmpenie! rnji Croaker. Nimic omenesc n ravagii. Omul acela ar fi trebuit s aib ciocane n loc de pumni. Nu erau pumnii, zise Vincent. Croaker l privi fix. Locotenente, zise Nicholas, Terry era un sensei, un maestru n kenjutsu, n karate i n aikido. Nimeni n-ar fi reuit s se apropie att de mult de el, nct s-l poat omor, afar de... Afar de cine? Mi ar place s tiu. Croaker se sprijini degajat de ui i-i ncruci picioarele. Exist o tehnic de kenjutsu pus la punct i descris de Miyamoto Musashi, cel mai mare spadasin din Japonia. Se numete, din motive lesne de neles, lovitura cu trupul". Folosete umrul... Pesemne c tipul arat ca un tanc! exclam Croaker. Dimpotriv, rspunse Nicholas. Ar putea fi mai scund dect Vincent. Nu e vorba att de for fizic n sine, ct de fora interioar. tii ceva, Linnear, singura for interioar" pe care am vzut-o vreodat a fost cea a lui David Carradine, n Kung Fu, la televizor. i nu cred deloc n aa ceva. Nicholas surse. Atunci o s fim nevoii s te educm noi, locotenente.

Deci eti de acord cu Ito? Crezi c tia doi au fost asasinai de un japonez. O, tiu i civa occidentali care sunt maetri n kenjutsu. Dar nici unul din ei n-ar fi putut ucide n felul sta. Din punct de vedere spiritual, aceast crim depete cu mult nivelul lor. Croaker privi pieptul zdrobit al lui Terry. Zu c nu vd aici nimic spiritual. Parc-ar fi trecut peste el un tvlug. Exist vreo arm n apartamentul lui Terry? ntreb Nicholas. Doar o sabie... Katana lui Terry, l ntrerupse Vincent, era pe jos, lng el. Privirea lui spunea multe. Mda, zise Croaker. Dar n-avea deloc snge pe ea. i nu era nici o alt arm n stare s fac aa ceva. Dar asta nu nseamn nimic. Tipul ar fi putut s-o ia cu el. Nu, spuse Nicholas. Arta de a omor a fost cultivat n Japonia timp de aproape dou secole. n alte vremuri, constituia un stil de via pentru japonezi. i chiar dac astzi, n Japonia modern, s-au schimbat multe, vechile atitudini mai dinuiesc. Bushido, calea rzboinicului", e nc n vigoare. Zu? i atunci, despre ce e vorba? Nicholas zmbi. Nu cred c se poate explica ntr-un minut. Perfect. Am destul timp. Scoase o bomboan de ment din buzunarul cmii i o bg n gur. N-am mai mncat de mult, adug. Dac am discuta, mpreun, la o mas bine garnisit, ce zicei? Nicholas aprob, iar Croaker se ntoarse ctre Vincent. Doctore, tot sunt aici, ce-ar fi s-i semnez i pentru saci? De acord. Vincent se ndrept spre un col al ncperii unde zceau, ateptnd s fie preluate de poliie, pachetele cu obiectele personale ale victimelor. Vincent aduse doi saci, i-i ntinse lui Croaker formularele care trebuiau semnate. Croaker ridic privirea i-i napoie lui Vincent stiloul. inem legtura, zise el.

Telefonul lui Nicholas l nelinitise pe Deerforth. Fusese scurt, ns i dduse doctorului o mulime de motive de ngrijorare. Avu pacieni pn la 12 i jumtate, dar, de ndat ce ultimul bolnav plec, iei i el din cabinet i porni spre Dune Road. inuse legtura cu Ray Florum, bineneles, dar ancheta nu nregistrase nici un progres, aa c Florum fusese obligat s lase poliia comitatului s intervin. Ceea ce nu folosise la nimic, de altfel, se gndi cu amrciune Doc Deerforth, traversnd podul spre Dune Road. Oamenii de la comitat erau ca poliitii din comediile mute. Alergau n toate prile, fr s rezolve nimic. Vir la dreapta i se aez mai bine pe banchet. La stnga, la mare nlime deasupra apei, nite goelanzi descriau cercuri, apoi reveneau spre cele dou etaje ale noului imobil de apartamente din Dune Road, Etambot. Era bej i maro nchis, cu un labirint de scri exterioare pe partea dinspre rm. Puin cte puin, imobilele cu coproprietari ctigau teren fa de reedinele particulare. Gndindu-se mereu la ninja, ajunse la Justine. De cnd se convinsese c aa era, nu mai avea linite. Mereu se visa n jungla nbuitoare obuze de mortiere ziua, trgtori camuflai noaptea. Dar cel mai mult se temea de o anumit noapte, i chiar n visurile lui se lupta cu aceast amintire. Simea c n curnd va trebui s recurg la cloral, ca s poat dormi fr comaruri. Parc maina lng cas i o lu pe poteca acoperit cu scnduri care ducea pn la plaj. Urc scara i ciocni. n urma lui mareea urca i auzea ipetele copiilor care se aruncau n valuri, ceva mai departe, pe plaj. Un cine cu pr lung ltr, opi de cteva ori i o lu la fug dup o minge, scpat de o mn nendemnatic. Nisipul era mpestriat de trupuri lucioase, prosoape n culori vii i umbrele vrgate. Un suflu rcoros venea dinspre ap, i o clip se auzi vuietul lin al unui avion. Justine deschise ua i-i zmbi. Bun ziua. Cu ce ocazie ? Nimic deosebit, mini Deerforth. Eram pe aici i mi-am zis s dau pe la tine. Nu ne-am mai vzut de la nceputul verii. Justine izbucni n rs i-i fcu loc s intre. Slav Domnului, alergia mi-a trecut destul de repede. Era insuportabil. Nu vrei s bei ceva? zise ea, ndreptndu-se spre buctrie. Gin tonic?

Perfect. ncepu s-l prepare. E mult linite aici, zise el. Ceva musafiri? Poftim? strig ea, prin zornitul bucelelor de ghea. N-am auzit. Se duse dup ea n buctrie. Ai avut musafiri n ultimul timp? Ea i ntinse paharul i pregti nc unul. Numai Nicholas. Gust i ea. Mmmm! Dar m simt bine aa. Niciodat nu mi-a plcut s am n jur prea mult lume. Mai ales acas la mine. Trecur n salon i se aez pe canapea. La serviciu e altceva. Dar nu amestec niciodat borcanele. Doctorul Deerforth ncuviin. Pricep ce vrei s spui. Nici mie nu-mi place. l privi pe deasupra paharului brumat pe care-l nvrtea, atingndu-l uor cu buzele. Spune-mi, doctore, ncepu ea. N-ai btut atta drum ca s discutm banaliti, nu-i aa? Am venit s vd ce mai faci. Dar nu sunt bolnav, zise ea, ferm. Doctorul Deerforth zmbi. N-am spus asta. Nu e o vizit profesional. neleg... Justine l privi n ochi. i-a telefonat Nicholas? ntreb ea. Rse uurat. tii, parc-ai fi Kathi, fata mea cea mic. Nici ei nu-i scap nimic... Nicholas m-a sunat azi diminea, mrturisi el. A fi preferat s m sune pe mine, zise Justine. i s nu se fi dus n ora. N-a avut ncotro, dup cte am neles... Dar puteai s-l nsoeti, adug el, punnd jos paharul. Ea i scutur capul. Aveam treab. Pe de alt parte, mai erau i prietenii lui. N-a fi fost la largul meu. i nici nu-mi place s m in dup el. Bu o nghiitur. Fiecare cu viaa lui. Cnd ne ntlnim, foarte bine, e momentul pentru dragoste. Dar de aici pn la a... Suntem ca dou roi care se nvrtesc, fiecare pe orbita ei. Ne aplecm unul spre

cellalt, ne apropiem, dar ovind, de parc am calcula pn unde putem nainta fr s ne ciocnim. Ce s-ar ntmpla dac v-ai apropia prea mult ? ntreb doctorul Deerforth. i dac... v-ai ciocni, cum spuneai? Justine se ridic i travers odaia, cu ochii la plaja fierbinte i la valurile care se rostogoleau fr ncetare. Atunci m tem c s-ar ntmpla o catastrof, zise ea, cu voce pierdut. Domnioarele se vor ocupa de dumneavoastr. eful de sal, un francez, se ddu la o parte, artnd ctre scara ntunecoas. Cu vrful degetului i netezi mustcioara. Credeam c vrei s m duci n Park Avenue. La restaurantul sta, tii... Erau n East Side, cam prin dreptul Strzii 60. Te referi la Cofetria Belmore? ntreb Croaker. Dumnezeule mare! Le-o las amrilor de la Secret. Nu se mnnc bine acolo. n sala de la etaj era linite, o singur mas ocupat, lng u. Cele dou chelnerie erau drgue. Aveau jiletci strimte i fuste scurte. Vorbeau cu accent. Croaker alese o mas lng fereastr, i una din fete i conduse, le aduse o list i lu comanda pentru aperitive. De ct timp l cunoti pe Tanaka? ntreb Croaker, fr s ridice ochii de pe meniu. De vreo ase ani. Ne-am ntlnit n clasa de kenjutsu. Aici? Da. O frecventez i acum. Dup mas putem trece pe acolo. n vederea educrii mele, nu? Hm. Cred c o s iau ou cu unc. Fata se ntoarse aducnd buturile, un kir pentru Nicholas, iar pentru Croaker un rom cu ghea. Croaker ddu comanda, iar Nicholas ceru acelai lucru. Dup plecarea chelneriei, relu conversaia. Ct despre otoja, de unde fcuse rost Tanaka de bani ca s l amenajeze? Din munca lui, mai ales. Nicholas sorbi o nghiitur. Eu cred c avusese nite bani, la sosirea lui aici, adug el, i motenise la moartea mamei lui. Ct?

Nicholas ridic din umeri. N-am idee. Familia lui era nstrit ns erau nou copii. Unde sunt? Dup cte tiu, toi sunt n Japonia. Numai Terry emigrase. i tatl? Mort n rzboi. Hm, hm. Scutur din cap. i trebuie o groaz de bani ca s pui pe picioare o afacere la New York, zise el. Sau un garant... Unde vrei s ajungi? ntreb Nicholas. Croaker lu o nghiitur i ridic din umeri. tii, cnd ai nevoie de bani, poi face rost. Dar cteodat nu-i uor s-i restitui. Creditorii devin nerbdtori, nu mai vor s atepte... Nicholas scutur din cap. Singurul asociat pe care l-a avut Terry pentru otoja, a fost Chase Manhattan Bank, i terminase de restituit banii acum nou luni. Afacerea mergea foarte bine. Cineva care voia s intre pe fir? Da de unde, locotenente! Croaker ridic mna, cu palma larg deschis. Pur i simplu, ncerc toate posibilitile. Ai putea s pui mna-n foc pentru el? Doar nu erai tot timpul mpreun... Degeaba. l cunoteam. Crede-m, nu era amestecat n nimic ilegal. Oricum, nu n felul n care crezi. i ajungem din nou la Bushido, nu-i aa? Sosirea felurilor comandate l ntrerupse. Continu abia dup plecarea fetei. tii, Linnear, erai prieten cu tipii tia doi, i totui nu pari de loc impresionat. Nicholas rmase cu desvrire nemicat. Sngele i pulsa puternic, n creier simea parc o adiere rece. Auzea ecouri, obsedante ca vorbele strmoilor, care-i parveneau de-a lungul coridoarelor timpului. Sub mas, degetele-i erau ncordate precum lamele de cuit, iar muchii coapselor i-i simea ntini ca nite cabluri de oel. N avea nevoie nici de spad, nici de arm secret. Trupul su i era de ajuns, main de ucis la fel de periculoas ca oricare dintre cele pe care oamenii le inventaser de a lungul vremurilor. Croaker l privea n ochi. Bine, bine, zise el blnd.

i ndrept furculia ptat cu glbenu de ou spre farfuria lui Nicholas. i se rcete mncarea. Apoi se aplec deasupra farfuriei sale i ncepu s dea vrtos din flci. Niciodat nu avea s tie ct de aproape de moarte fusese. Exist mnie i mnie Aa cum exist insult i insult. Lew Croaker nu e dect un occidental tmpit, ca i atia alii, i zise Nicholas, n timp ce mnca. Un om care nu tia ce face, nu i ddea seama ce consecine puteau s aib cuvintele lui. Spusese fraza aceea ca s-i vad efectul pe obrazul lui Nicholas. Nicholas ar fi trebuit s i stpneasc orice reacie. O tia de cnd nva bujutsu, dar era mult de atunci, i se lsase surprins, pentru c avea de-a face cu un occidental. Asta e o lecie, i spuse Nicholas. Primejdia are mii de chipuri. Nu c Lew Croaker ar fi reprezentat un pericol, departe de aa ceva, dar oare ignorana nu reprezint, n sine, un pericol? Fr s-o tie, Croaker i pusese capul pe butuc. De ce? N-ar fi avut nici un rost, dac Nicholas lar fi omort pe loc sau l-ar fi lsat infirm pe via. Mncar. Croaker l privea din timp n timp pe Nicholas, care ncerca s-i explice noiunea de Bushido. Poate c baza ei era supunerea, dar n orice caz pentru un spirit occidental termenul avea un caracter peiorativ, care nu se potrivea. Pentru c Bushido se definea nu numai prin sociologie i religie, dar i prin istorie. Pentru americani, a cror gndire se limita la 200 de ani, cnd era vorba de propria lor ar, conceptul de milenar era ca o mare insondabil. Croaker ns asculta totul cu mult seriozitate, iar pe msur ce Nicholas vorbea, interesul lui sporea. Dup mas, la cafea, locotenentul scoase o bomboan mentolat. Privirea i rtci o clip, apoi spuse fr legtur. Am o femeie care m enerveaz. Niciodat cnd ajung acas n-o gsesc acolo. Dup cte mi-ai spus, ajungi rar acas, zise Nicholas. Croaker i muie buzele n cafea, se strmb i i puse fric. Rupse un plicule cu zahr, l turn i-l amestec ncet. Nu tiu de ce, dar nu pot s-o beau goal. Lu o nghiitur, ddu aprobator din cap i ridic ochii.

Aa am spus, ntr-adevr. Dar vreau s adaug c, de cte ori ajung, asta nu face dect s agraveze lucrurile, pricepi? Ar trebui s-i schimbi meseria, zise Nicholas, ironic. Ba nu. Cred c ar trebui s schimb femeia, i gata. Alison e endocrinolog. De trei ani i jumtate lucreaz la acelai proiect. Cred c n-au avansat deloc pn acum. i trecu bomboana dintr-o parte ntr-alta a gurii. Refac ADN-ul. Clonri? Obrazul lui Croaker se nsenin. Mda! Rse. Vrea s creeze o armat de supraoameni, pe legea mea! zise el. Tipii ca mine i ca tine s-au demodat complet. Izbucni din nou n rs. Nu, nu. Nu-i chiar att de spectaculos. ncearc s modifice ADN-ul mamei, aa nct oamenii cu boli ereditare s poat avea copii sntoi. Ce zici? Rmase gnditor un timp, privind int cafeaua. Va s zic se stric treaba. Trebuie s-o limpezim. Atunci limpezii-o, zise Nicholas. Croaker ridic mirat ochii. Mda! zise. Urm o tcere stnjenit. Auzi, n legtur cu ce i am spus eu adineauri... S mergem, zise Nicholas, ridicndu-se. Nu trebuie s ntrziem la ntlnire. nuntru, aerul era uscat i rcoros fr instalaii de aer condiionat de parc s-ar fi aflat sub pmnt, la adncime, unde temperatura e ntotdeauna sczut. Soarele verii nu reuea s ptrund pn aici. Pereii erau din blocuri mari de piatr, care pstrau rcoarea chiar n cele mai toride zile, iar deasupra era un etaj, care amortiza i mai mult efectul soarelui. n afar de zgomotul micrilor lor, Croaker percepea nite vagi ecouri, ca nite voci de undeva din fundul unui lac. Nu distingea cuvintele, dar le auzea. Cnd ajunser mai aproape, deslui i alte sunete, zgomote fr vorbe, precise ca nite ordine date n timpul unor manevre i aminteau de stagiul militar pe care l efectuase ntr-un orel ndeprtat i prfuit din Georgia. Acum civa ani, cinematograful i televiziunea au descoperit artele mariale, zise Nicholas fr s-i ncetineasc paii, i le-au transformat n spectacol de circ. Aa c lumea le ia acum drept un fel

de caten. Asta, n occident, desigur. Sau n cel mai bun caz se nel total asupra semnificaiei lor. Nicholas se opri, ntorcndu-se ctre Croaker. Calea" nu nseamn numai s ucizi. A ucide, e o noiune pur occidental. Scoi un pistol i bum ! ai curmat o via. Calea" nu nseamn aa ceva, n interior. i continuar drumul, iar zgomotele se apropiar. Lui Croaker i se pru c aude pai desculi pe o podea de lemn, apoi lemn lovit de lemn, de parc cineva ar fi cntat la un uria instrument de percuie. Bujutsu nu trebuie tratat cu uurin, locotenente, relu Nicholas. Nu e nici vrjitorie, nici joc de salon E un Jueru serios i de temut. ntoarse capul. Sper c nu m repet prea mult. Dar iau toate precauiile. Occidentalul modern n-are ocazie s vad adevraii adepi ai sistemului bujutsu, ba nici mcar s afle ceva despre ei. i e normal s fie aa. Adepii nu doresc i nu tolereaz nici un fel de publicitate. n ciuda naturii sale violente, bujutsu este mai degrab legat de religie mai ales zen i shinto dect, s zicem, de sport. E un mod de via, dirijat de bushido. Un adept ar prefera s-i fac seppuku s se sinucid conform ritualului dect s ncalce principiile. Totul n via, locotenente, absolut tot e n conformitate cu bushido! Sper c poi nelege asta. Nu-s prea sigur, rspunse cu sinceritate Croaker. Dar simea plutindu-i la limita contiinei o senzaie vag, pe care no putea lmuri. Se ntreb ce-o fi fost, apoi renun : tia c oricte eforturi ar fi fcut, n-ar fi reuit dect s ndeprteze i mai mult senzaia. Nu m mir. Nicholas i adres un zmbet lipsit de cldur. Unii occidentali au nevoie de ani ntregi pentru a nelege, alii nu reuesc niciodat. Ridic din umeri. I-o luase puin nainte lui Croaker. Nimic pe lume n-ar fi reuit s-o fac pe Gelda Tomkin s plng, dar acum simea lacrimile aproape. Din apartamentul ei rcoros din Sutton Place privea reflexele soarelui, care transformau East River ntr-o suprafa neted, ireal, ca un fluviu de sare. Privelitea, att de familiar, i se prea anost i neinteresant, ca un decor de teatru.

Poate c, la urma urmei, nu era dect un decor, i zise ea, dar i ddea seama c gndurile ncepeau s i se nceoeze. De altfel, acesta era singurul lucru pe care-l dorea. Chivas-ul nu-i mai era de ajuns. i asta, se gndi ea cu amrciune, era un semn foarte ru. Drogurile nu ajut la nimic. O descoperise de mult. Pentru c putea s domine drogul, iar ei i trebuie, dimpotriv, ceva care s-o stpneasc pe deplin. Halucinogenele se dovediser fr efect, iar opiul nu fcea dect s-o ameeasc. Descoperise c pastilele de codein n combinaie cu whisky ul, erau exact ceea ce trebuia ca s-o echilibreze. Nu-i putu stpni un zmbet amar. Auzi n spatele ei apelul telefonului un zumzet dulce, n armonie cu atmosfera ncperii, asortat la canapeaua lung de piele, care nu se nclzea dect la atingerea trupului gol. Gelda privi pe fereastr. Nu se grbea s rspund. Apelul va continua pn cnd avea s ridice receptorul; cnd nu era acas, ori nu voia s fie deranjat, repondorul prelua mesajul dup primul apel. Era Pear, care avea nevoie de ea. Putea s atepte. Tare ar fi dorit s poat plnge! Dar chiar prin ceaa alcoolului i a drogului, se simea uscat i steril, ca un pustiu apsat de soare. Se ntoarse i travers fr zgomot albastrul profund al mochetei. Prin ua deschis, vzu vasta ntindere a divanului de piele de culoarea frunzelor uscate i-a covorului bordo care mobilau camera de zi sau camera de lucru, cum prefera ea s-o numeasc ; de obicei n-avea chef s foloseasc patul... Prul ei, de culoarea mierii, cpt reflexe mtsoase, cnd trecu printr-o pat de soare. Avea un capot din satin verde ca frunza, care se mula ca o piele pe ea, i-i punea n eviden picioarele lungi, dar ascundea acele pri ale trupului, pe care, n sinea ei, le dispreuia. Nu avea n tot apartamentul nici mcar o singur oglind pe perei, nici mcar deasupra chiuvetei din baie cu toate astea umpluse un dulap ntreg cu oglinzi. Erau o marf foarte cutat. Ridic receptorul. Da. Cine te-a reinut att, iubito? ntreb Pear. Vreun derbedeu urt? Ei, nu chiar att de derbedeu. Gelda nchise ochii. Pear chicotea n receptor. Ah! Acum te recunosc, ppuico! Vocea din receptor i schimb tonul.

Te simi bine, nu-i aa? Da. De ce? N-ai prea ieit n ultimul timp. Anumite fete i pun nite ntrebri. Asta-i tot. Le lipseti. i ele mie, rspunse Gelda, nici ea convins de ceea ce spunea. Mam gndit mult n ultimul timp, Pear... Srmana mea drag, spuse Pear pe un ton calm, tii doar c prea multe gnduri i fac ru. Trebuie s iei mai mult, s te duci i tu pe la cteva petreceri... tii doar c nu-mi plac lucrurile astea, rspunse Gelda, sec. Te rog, te rog ! Eu personal, nu-i cer nimic. (Prea ncurcat). mi fac griji din cauza ta, iubito. Sincer. Valorez ceva bani pentru tine. Muli. Nici chiar aa, Gelda! (acum Pear vorbea mai reinut), i place s m necjeti, asta e. O tiu, i te iert. in la multe persoane n lumea asta nu i la curve, Domnul mi-e martor i tu eti una dintre fiinele care nseamn ceva pentru mine. Eu sunt una din curvele tale, se ncpn Gelda. La cellalt capt al firului se auzi un oftat exasperat. Draga mea, trebuie s-i reamintesc mereu c tu eti cea care m-a cutat? Da, eu i furnizez clientela, dar aceast clientel este de o calitate deosebit, special, i nu e cazul S-i explic tocmai eu asta. O mie de dolari pe noapte! Aa ceva nu se gsete pe toate drumurile. Ai putea scoate mai mult dac ai lucra cu ora. sunt de acord, dar oare sta s-i fie elul, iubito? Asta nu te ar face fericit, cum eti acum. Cum a putea spune c eti una din curvele mele? Doamne, ce prostie! Oamenii te cer. Aici e diferena ... Ai ceva pentru mine? ntreb Gelda pe un ton neutru. Pear oft iar i, pentru moment, renun. i aminteti de actria Dare? Da... Nu te vrea dect pe tine. Foarte bine. Ai tot ce-i trebuie? Gelda se gndi cteva clipe. Mi am curat pantalonii de piele, dar cptueala... Filip va trece dup-amiaz s i aduc tot ce-i trebuie. Altceva?

Gelda se gndea deja la enorma puc subacvatic Remington, la lunga eav octogonal, la patul din lemn tare, lustruit. i merita pe deplin numele de ase focuri". Da. rspunse ca prin vis, vreo jumtate de livr de somon afumat i nite aspic. Patru porii. (Tcu un moment). Pear, s-i spui clar, fr ceap. Fr ceap, atunci cnd am de lucru. Pear izbucni n rs. Ai gusturi fine! tii, ast sear vei avea parte mai mult de plcere dect de munc... Cel puin acum, avea pentru ce atepta. Se ntoarse ctre fereastra scldat n soare. Telefonul i alunec din mini. Sclipitorul fluviu de lumin prea c i face cu ochiul. Sala propriu-zis era construit n ntregime din lemn. Panouri strlucitoare, de culoare deschis, erau fixate numai prin pene i clei. ncperea, dreptunghiular, avea plafonul nalt. O lumin plcut ptrundea n toate colurile. Ar fi semnat cu o sal de gimnastic, dac nu ar fi avut o estrad nlat n fund, dup o balustrad de lemn. N-avea nici o mobil, nici aparate. n sal se aflau o duzin de brbai n kimono uri albe, aliniai cte ase, fa n fa. Fiecare avea un baston din lemn lustruit, rotunjit la un capt, cellalt fiind prevzut cu o mic gard. Croaker le-ar fi luat drept sbii, dar nu aveau nici ti, nici vrf. Brbaii toi japonezi nu erau mascai. Majoritatea ntre douzeci i douzeci i cinci de ani, dar printre ei erau vreo doi ce se apropiau binior de patruzeci, i un adolescent. Un brbat nvemntat n gri sttea ntre cele dou grupuri, aproape de estrad. Era mic de statur i complet chel, ceea ce ngreuna tentativa de a-i ghici vrsta. Croaker i-o aprecie ntre patruzeci i cincizeci. Brbatul scoase un strigt ascuit i cele dou grupuri, fcnd doi pai repezi n fa, se angajar n ceea ce locotenentul lu drept o lupt ritual cu bastonul. E o clas de kenjutsu, locotenente, spuse Nicholas. Cea mai bun din emisfera occidental i chiar mult superioar ctorva din Orient. Croaker privea fascinat la brbaii care naintau i se retrgeau atacnd i parnd, rcnind la unison. Gesturile i preau att de lente

i de metodice, nct nu-i putea da seama ce rost ar fi avut ntr-o lupt real. Curnd se auzi sunetul grav al unui clopot i, la ordinul scurt al lui sensei, brbaii fcur doi pai napoi, i ridicar n acelai timp sbiile de lemn i se nclinar adnc unii n faa celorlali. Apoi se ntoarser i se ndeprtar n grupuri mici i tcute. Unii se ntinser pe podea, alii se aezar pe clcie. Preau cu totul absorbii de aceste gesturi banale. Nicholas l conduse pe Croaker ctre locul unde se afla maestrul de kenjutsu, i rosti cteva cuvinte n japonez. La rndul su, micuul brbat se nclin i-i ntinse mna lui Croaker. Croaker i-o strnse derutat. Era o mn dur, ca un bloc de beton. Brbatul i surse. i-l prezint pe Fukashigi, i spuse Nicholas. Croaker ls mna brbatului. Ce urmeaz acum ? Privete, spuse Nicholas. Fukashigi se ntoarse spre dreapta i spuse foarte repede cteva cuvinte n japonez. Un elev se ridic, lu nc o sabie de lemn, apoi naint linitit. Se nclin n faa lui Nicholas i i ntinse una din arme. Fukashigi i vorbi cteva clipe i, la sfrit, nclin capul. Hai! spuse Nicholas n semn de acord. Elevul era nalt i destul de slab, cu o fa dur i ochi vioi, inteligeni. Cei doi adoptar o poziie degajat, picioarele deprtate, genunchii uor ndoii, minile pe garda sbiilor. Sunt cinci atitudini n kendo, i spuse Nicholas lui Croacker, fr a-l pierde ns din ochi pe elev. Cinci, nu mai multe: superioar, median, inferioar, dreapta i stnga. Primele trei sunt decisive, ultimele dou, fluide, servesc atunci cnd ntlneti o obstrucie venit de sus sau din lateral. Dar ele singure nu alctuiesc Calea. Pentru a fi stpn pe tehnica kenjutsu, trebuie s ai ceea ce n mod obinuit se numete poziia fr poziie". Adic, s treci de la o poziie la alta, spontan, fluid, pe msur ce situaia i-o impune, fr s te gndeti, n aa fel nct micarea, de la nceputul i pn la sfritul asaltului, s fie o curgere nentrerupt, precum micarea mrii. Cele cinci elemente sunt eseniale pentru kenjutsu, locotenente. Nicholas l atac pe elev cu o vitez att de fulgertoare, cu atta slbticie, nct Croaker se sperie.

naintare n atitudine median, explic Nicholas. Refcu atacul ncet, pe ndelete i micrile prur amplificate, ca vzute prin lup. Ridic sabia, astfel nct vrful acesteia s se ndrepte spre faa elevului. n aceeai clip acesta atac, i Nicholas, cu un gest abia vizibil, lovi sabia celuilalt, ndeprtnd-o spre dreapta. Nicholas i ridic sabia deasupra capului, foarte sus n poziia superioar. Elevul se npusti nainte i n aceeai clip Nicholas lovi n jos. Nicholas ls elevul s-l atace din nou i abia atunci i nl bokken-ul. De ast dat, elevul l bloc, ns arma lui Nicholas se eliber imediat, evit atacul, i lovi uor braul celuilalt, la nlimea umerilor. Elevul se npusti din nou i l atac din dreapta. Nicholas rsuci sabia spre stnga, la nlimea mijlocului. Cnd elevul naint, Nicholas, iute ca fulgerul, ridic sabia, mtur spaiul gol i atinse de la stnga spre dreapta umerii adversarului. n sfrit, elevul atac din nou, n sus, din poziia inferioar. Nicholas l bloc i alunec cu graie n poziia superioar, pentru a-i da ceea ce, ntr-o lupt real ar fi fost o lovitur mortal n cretetul capului. Cei doi lupttori fcur un pas napoi i se salutar. Ai vzut elementele de baz ale luptei kenjutsu, spuse Nicholas, ntorcndu-se spre Croaker. Dar sunt numai nite sbii de antrenament, din lemn. Nu poi face ru nimnui cu acest gen de... Dimpotriv, aceste bokken sunt tot att de ucigtoare ca i katana. Ele... n aceeai clip, Nicholas se rsuci. Simise instinctiv dublul atac al elevului, venind din lateral, i al lui sensei, direct din spate. Croaker tresri, elevul era deja dezarmat, i Nicholas angajat serios n lupta cu Fukashigi. Calcul stupefiat: o zecime de secund... Dumnezeule mare! i vzuse naintea lui venind atacul ! Zgomotul clar de bokken lovit umplea ncperea, dar micrile celor doi brbai erau att de iui nct nu se putea distinge dect un soi de agitaie neclar. Croaker privi cu atenie. ncerca s vad ceva, dar lupta era att de curgtoare, att de ritmic nct nu putu separa nici un gest de celelalte, i aminti comparaia fcut de Nicholas cu valurile mrii, i nelese.

Un pocnet sec, lovitura vertical, nfiortoare a lui Fukashigi era blocat de sabia ridicat de Nicholas. Acesta din urm nu se retrase i sensei fcu un salt napoi, apoi ni, uor ca vntul, pregtind un nou atac. i n clipa n care sabia lui Fukashigi i lua avnt pentru o lovitur de dreapta, Nicholas se ntinse prelung ca un ru, sabia lui urm exact dra lsat de adversar, apoi cobor de parc s-ar fi nfipt n capul lui sensei. i atinse uor vrful nasului, dar n aceeai secund pumnul lui sensei czu peste faa lui Nicholas, lovitura ar fi putut s-i zdrobeasc nasul i s-l ucid. Cei doi brbai fcur cte un pas napoi i se salutar nclinndu-se. Nici unul, nici cellalt nu prea s rsufle greu. Doc Deerforth plecase. Justine se aez n faa evaletului. Rencepu lucrul la studiul pe care l ocolea de trei-patru zile. O dat sau de dou ori crezuse c se apropie de sfrit. dar cu ct fcea mai multe schie, cu att avea sentimentul c-i scap impresia de ansamblu. Parc a ncerca s prind O oprl cu mna, i zicea ea scrbit, aruncnd pensula. Smulse foaia cu pioneze cu tot i o cocoloi, fr s-o mai priveasc. Se duse n buctrie s-i fac un sandvi cu ton i mestec absent, ncercnd s neleag unde a putut grei, nghii ultimele buci, mpreun cu o jumtate de pahar cu suc de portocale. Era n costum de baie. Privi o clip int la evalet, ca i cum ar fi privit un duman Periculos, i zise. Presimea ceva. Lu un prosop i iei pe plaj. ncepu s fug, ls prosopul s-i cad pe nisip i se arunc cu genunchii ridicai n valurile reci, care se nlau uriae, vrnd parc s-o nghit. Se scufund n adncul verde, acolo unde tunetul tvlugului de ap nu se mai auzea i unde violenta lui trecere se transforma ntr-un tremur uor. i ntinse minile spre suprafaa apei, ncepu s bat din picioare i not cu toat puterea, supraveghindu-i atent micrile corpului. Pe la colul buzelor, bule de aer alunecau ca picturile unui metal topit. Se nl fr efort, strpunse suprafaa fremttoare, lu o gur de aer i cobor din nou n adncuri. Nicholas o obseda i, n ciuda celor povestite doctorului Deerforth, se gndea s plece la New York. Nu avea nici o veste de la el. Desigur, era

prea ocupat. Doamne, i ct nu putea suferi acest gen de robie! Avea totui nevoie de el i nu putea face nimic! Continua s noate spre larg, urcnd la suprafa doar pentru a lua o nghiitur de aer proaspt. Ajuns suficient de departe, schimb direcia i ncepu s noate de-a lungul coastei. Gndul i zbura la teaca lung din lac negru i aur. Parc traversa ncperea i, nlat pe vrful picioarelor, ntindea mna s o ia din suport. Teaca era grea, lucioas i mtsoas, perfect echilibrat. inea n mna stng teaca, n timp ce cu dreapta strngea mnerul lung al spadei. Katana lui Nicholas. ncet, centimetru cu centimetru, ncerca s o trag afar din teac, i n faa ei, nlemnit de spaim, aprea lama de oel, curbat uor ca linia orizontului. O strlucire de argint, orbitoare, o smucitur i katana ar fi ieit din teac. Respiraia i se oprise n gt, inima i bubuia i n urechi sngele ncepu s-i vjie. Deodat simi o arsur ntre picioare. Fr a nceta s i le mite, duse mna pentru a-i masa locul dureros i gemu. Bule de aer i luar zborul spre suprafa ca nite psri spre cer. Simi un curent rece alunecndu-i n spiral n jurul coapselor. Semna att de mult cu mngierea tandr a minii iubite nct, surprins, deschise ochii. Curentul i nvluia acum alele dureroase, i se ncolcea n jurul pieptului. Se rsuci. Abia atunci se simi prins de ape. Fusese la nceput ca o chemare delicat, apoi, brusc, marea o nh. Instinctiv, fu ispitit s deschid gura, dar strnse dinii la timp. Curentul submarin o trgea nendurtor spre larg. Se cltin sub mbriarea lui. Nu se zvrcolea, se rostogolea ca un cilindru. Ameit, ncepu s noate orbete ctre rm. Era o bun nottoare, avea capacitatea toracic excelent, dar acum trebuia s ajung ct mai repede afar, la aer. Continund s se rostogoleasc, ncerca s ajung la suprafa, dar aproape fr efect. Apa o inea cu violena unui arpe ieit dintr-un abis necunoscut, nfurnd-o n solzi vscoi. La captul puterilor, reui, n sfrit, s ating suprafaa apei. Tui i-i pierdu punctul de sprijin. Pentru a putea s se orienteze cu precizie spre rm, ncerc s-i ridice capul, i s-i elibereze ochii de apa srat care-i ardea. Valurile o nghiir din nou. O apuc spaima. Stomacul i se strnse, era scuturat de frisoane. Nu mai nota se zbtea inutil. De ce oare nu ipase, cnd ieise la

suprafa? ncerc din nou s urce, dar mbriarea slbatic a apei o opri. Se afunda i, n cdere, redeveni stpn pe sine... Jos, pe fundul ntunecat, totul era ncremenit. O clip se mir, cuprins ns de panic, apoi i ddu seama c nu mai era trt de curent. ntinse mna orbete. ntlni o stnc. Se tr pe brae i, fr a se desprinde de fund, se ndrept spre rm. Plmnii i ardeau n flcri, coapsa stng prea prins de un crcel. O ls s atrne un moment, destinzndu-i muchii, i crisparea dispru. Continu s se urneasc pe fund, ca un crab uria. Avea o poft nebun s neasc spre suprafa, dar teama de curentul submarin era prea puternic. Continu s nainteze. i simea ochii gata s- ias din orbite, un vnt de furtun i sufla n urechi, din ce n ce mai puternic. Simi, n cele din urm, cldura domoal a apelor puin adnci i n acelai timp, izbitura valurilor de nisipurile n pant. ni cu tot corpul i atinse faa apei. suflnd ca o balen deschise gura, se sufoca i sughia, n timp ce tot corpul prea c i se transform ntr-o mas gelatinoas. Cnd iei din ap, picioarele nu o mai ineau. Czu n genunchi i un val o acoperi. Se cltin Auzi voci care strigau ceva. Vom apa de mare. Apoi nite mini puternice o prinser de subiori. Capul i czu pe piept. Tui. E-n ordine? ncerc s-i ridice capul, dar nu reui dect s vomite, scuturat de spasme. Simi nisipul uscat sub spate. i ddea seama c tot corpul i tremura. Niciodat nu va mai putea inspira destul aer! Plmnii i lucrau ca nite foale, cu un zgomot aspru, care-i zgria urechile. I se prea c e n plin criz de astm. Un prosop mpturit sub ceaf i inea capul ridicat. Furnicturi i treceau prin obraji i prin buze. ncerc s-i ridice braele, dar parc erau ale altcuiva. Nu mai avea strop de putere. Stai linitit, spuse vocea de deasupra ei. Linitete-te! nchise ochii. Era nucit, totul se nvrtea ca ntr-un carusel de blci, ca atunci cnd se zbtea n ghearele curentului submarin. Puin cte puin, totul se atenu i respiraia ncepu si revin la normal. E mai bine? Se ridic n capul oaselor, fr a ndrzni nc s vorbeasc. Locuieti prin apropiere? Era un glas de femeie. Ddu din cap n semn c da.

Am chemat un medic! M simt bine, opti, i vocea i se pru strin, ciudat. Vine n cteva clipe. Ddu din cap i nchise ochii. Se gndi la Gelda, la anul cnd au fost mpreun la mare. Se jucau n ap. Gelda o fi avut vreo nou ani, ea ase. Absolut n glum, o lovise pe Gelda n coaste. Sor sa se ntorsese cu faa schimonosit de furie. A ntins minile i punndu-i palmele pe cap, a scufundat-o n ap. La nceput a mers. Apoi a vrut s ias pentru a respira. Gelda o inea ns sub ap. Luptase, dar Gelda o inuse n continuare. n gnd o implorase la nceput, apoi o njurase. Cnd, n cele din urm, Gelda a lsat-o s ias, era ngrozit. A fugit direct n braele mamei, plngnd. N-a spus nimnui ce i fcuse sor-sa, dar timp de o sptmn nu i-a mai vorbit. Nici mcar n-a privit-o. Unica reacie a Geldei a fost o bucurie rutcioas. Justine deschise ochii. Doctorul Deerforth, aplecat asupra-i, i vorbea. ntinse braele i i se cuibri la piept, zguduit de hohote de plns. Dup ce se despri de Nicholas, locotenentul Croaker ntreb prin radio-ul mainii dac are vreun mesaj. Procurorul McGabe dorea s fie sunat desigur, n legtur cu afacerea Tanaka Okura, Vegas l cutase pentru a-i spune ceva, Finnigan cerea un raport despre mersul anchetei. Se strecura prin circulaia intens din direcia est-vest. Dac l mai poi gsi pe Vegas, spune-i c voi fi napoi ctre patru i jumtate, bine? Nu avea nici un chef s vorbeasc cu procurorul McGabe. Ct despre Finnigan duc se dracului! Nici o alt veste. Croaker ncerc s-i potoleasc nerbdarea, ct de mult dorea un anumit telefon ! Perfect, adug. F-mi legtura cu Vincent la morg, da? Deasupra strzii, cldura ridica valuri de aer. Croaker i terse fruntea de transpiraie. Cnd i se ddu legtura cu Vincent, l invit la cin. Vincent i propuse s mearg la Michita i i ddu adresa. Croaker travers Central Park n dreptul Strzii 72, i se opri n faa unei cldiri desuete, cu trei etaje, n care se afla dojo ul lui Terry Tanaka. i interog pe toi instructorii. Chem un desenator al poliiei, pentru a face portretul-robot al japonezului necunoscut, care fusese la

dojo n dup amiaza dublei crime. Nici unul dintre persoanele interogate nu-l mai vzuse nainte sau dup acea vizit. Nimeni nu tia de unde venise. Sensei-ul de aikido i amintea numele lui: Hideyoshi. Numele nu-i spunea nimic lui Croaker, dar s-ar fi putut ca omul s fi fost criminalul, sau, cel puin, s aib o legtur oarecare cu el. Termin dup ora patru. Nu gsise la Terry nici o amprent, afar de cele ale victimelor, dar ceru unei echipe de specialiti s ia toate amprentele din dojo. S nu neglijeze nici cea mai mic posibilitate, orict de improbabil ar fi ea! Cine tie? Cu puin noroc... Apoi ceru unui agent s purice" cldirile nvecinate, poate va gsi pe cineva care l-ar fi putut vedea pe necunoscut. ntors la birou, o anun pe Irene c a sosit, i aez ntr-un col cei doi saci din plastic cu hainele i obiectele personale ale lui Terry i Eillen. Verific din nou telefoanele primite. Nimic. Avea de gnd s desfac pachetele, pentru a ntocmi o list a coninutului, cnd Vegas apru n cadrul uii. Era un brbat enorm, brbos, cu ochi mari i negri aducnd a int de tir, i cu o piele att de neagr, nct cpta reflexe albastre n lumina neonului. Salut, i spuse ntorcnd capul. i eu. Vocea lui Vegas era ca zgomotul unui tunet n deprtri. S-ar prea c vrei s m vezi. Tu ai spus-o. Vegas se aez, bombnind. Purta nite blue-jeans splcii, cizme texane de cow-boy i o cma n acelai stil, gri cu negru i capse sidefii. Trebuie s m mut de acolo, zise, fcnd aluzie la brigada de stupefiante. M calc pe nervi. Sallyson? Era vorba despre cpitan. Cpitanul Achab, vrei s spui, rnji Vegas. Ticlosul sta e bun de dus la azil. Ascult, Lew! Trebuie s intru aici. La omucideri. Croaker i privi prietenul, l cunotea de mult pe Vegas. Trecuser prin multe clipe grele mpreun, i fceau mereu curte, dar niciodat fr motiv. tii, btrne rspunse grav Croaker Finnigan e departe de a fi o floricic. E o adevrat groap de gunoi.

Nu-mi vinde gogoi, tticu, rspunse Vegas. De vreme ce vreau si prsesc pe ia. Flcii de acolo nu m mai distreaz de mult. Croaker miji ochii. Stai puin, omuciderile nu-i singurul loc. Ascult, ai putea trece la moravuri, ia de acolo o duc bine. Pe faa lui Vegas se aternu scrba. Ei, rahat! A putea avea gologani cu gleata, i s-mi iau partea n fiecare lun. Singura problem, rutciosule, e c ncuiaii ia n-au acceptat niciodat vreun negru sub ghemul de pepite, pricepi? N-au chef de de-alde mine pe acolo! Ascult, Vegas! Habar n-am dac i Finnigan te ar accepta. tii bine ci o javr, dar la capitolul piele, e corect, tticu. Ce ai, hm! Nu vrei s puricm mpreun? Croaker izbucni n rs. Mi-ar plcea mie, i nc cum! Dar, n acest moment, btrnul e fcut foc pe mine. Rahat! Baliverne. tii tu cum s-l iei. Pariez c data viitoare, cnd o s dai lovitura cea mare i cnd primarul i va aga n piept o alt aib de bronz, o s fie gata s-i pupe pn i fundul tu cel alb. S-ar putea, s-ar putea, zise Croaker surznd. Aa cum doi i cu doi fac patru, tticu. Croaker ar fi vrut s-i povesteasc lui Vegas despre afacerea Didion: despre bnuielile lui i despre pista pe care apucase. Era normal ai nevoie de sprijin n orice misiune dar tia c nu e cazul. Nu pentru c n-ar fi avut ncredere n el. i salvaser de prea multe ori viaa unul altuia, ca s mai existe ntre ei probleme de ncredere, dar ar fi fost nedrept. C hotrse s continue ancheta mpotriva ordinului primit, era una, dar de aici pn la a antrena i pe altcineva la insubordonare... Croaker ntinse braul i i pocni prietenul peste ale. De acord! Ai ctigat. i voi pune problema lui Finnigan, cnd prind momentul potrivit, ca s nu primesc un ut n cur. Vegas i surse. O.K , s te vd! Se ridic. Tu ntinde-i momeala, i vedem noi ce-o iei. Pn muc, ai n faa ta un negru silit s-i toceasc pingelele btnd strzile. Sallyson ne-a dat cote de ndeplinit, i dai seama? Se ntoarse fluturnd din mn un la revedere".

Pune-mi una deoparte, spuse Croaker. Vegas i zmbi. Era vechea lor glum. Sigur. Pe cea mai nostim, tticu. Nu tiu, Nick, dar am impresia c m aflu aici de sute de ani. Vincent i cobor privirea spre arahida pe care o descojea. E nostim, continu, dar Tokyo a ajuns s-mi par doar un vis. Trebuie s te ntorci chiar i numai pentru o vacan... Da... desigur, trebuie... i zvrli arahida n gur. Urcau scrile din piatr tocit, spre grdina zoologic din Central Park. Simeau n nri duhoarea dulceag, greoas a animalelor. Mergeau spre nord, ctre pavilionul maimuelor. Eu nu m mai ntorc. Acum sunt sigur. Nimic nu te mpiedic, spuse Nicholas. Nimic. Vincent cltin din cap. Coborr scrile pn la rond. La stnga, dup cutile mari i goale ale psrilor, se vedea bazinul focilor, unde mai multe otarii tinere se zbenguiau i se blceau n jurul unei femele mature, unic supravieuitoare a unor ani mai fericii. Familia mea, Nick. Asta-i problema. Surorile mele. Va trebui s le vd, dac m ntorc. Datoria. i n-a putea s le privesc n ochi. Nu acum. Nu n halul n care am ajuns. Aproape de pavilionul maimuelor, un brbat bronzat, cu o musta stufoas i beret de marinar, aezat lng doi cilindri verzui de metal, umfla cu heliu nite baloane. sub privirile ncntate ale vreo dou duzini de nci. Da, ce ai ajuns? ntreb Nick. Aici e aici. Nu mai tiu. Nu mai snt acelai. Am fost asimilat. Am impresia c oraul sta m-a corupt. Ceea ce valora pentru mine cndva, acum nu mai nseamn nimic. Tradiiile se prbuesc n jurul meu. Era mult lume n faa cutii cu gorile. Nite gur-casc, ncntai s vad familia de maimue udat cu furtunul de un ngrijitor. Femela ntinsese braul cu palma deschis n dreptul Jetului de ap, i stropise privitorii. ipnd i rznd, mulimea se ndeprt o clip, pentru a se buluci din nou spre cuc Un pic mai ncolo. Un urangutan studia cu

ochi critic ciudatele fpturi de dincolo de gratii. Parc i pregtea teza de doctorat, ntr-att era de absorbit de ce vedea. Haide, hai, spuse Nicholas pe un ton lejer. mi amintesc de prima noastr ntlnire. Tu, Terry i cu mine. La Michita. Toi trei ne rtcisem puin, nu-i aa ? i n acelai mod. De asta ne-am i lipit de locul acela. Surse sau, cel puin, ncerc. Un colior de Japonia, un colior de pe la noi. Ridic privirea. Ce ne-a apropiat pe noi trei? Doar gndurile negre? Dorul de ar? Nu cred. Eillen spunea mereu c suntem legai prin spiritul artelor mariale rspunse Vincent ca printr-un cordon ombilical magic. Ne credea cam copilai, din acest punct de vedere. Nicholas scutur din cap. Nu! Te neli. Ea respecta n noi tocmai acest lucru. Nu l nelegea, cred c nu putea s-l neleag, dar nu i se opunea, ntotdeauna refuza s vin i ea cnd eram toi trei mpreun. tia c ar fi fost n afara elementului ei, cu tot efortul pe care-l fceam ca s se simt bine. Ne-ar fi incomodat. Aa credea, mi-a spus-o Terry. Da, nu se bga ntre noi. Nu tiu, rspunse Vincent. Totul mi se pare att de ndeprtat acum. De parc am vorbit despre obiceiuri i tradiii finlandeze. Nu mai tiu nici dac m mai neleg pe mine nsumi. Cuvinte, vorbe goale. Aa vorbete doar un occidental... Termin. Deschide-i sufletul, i vei redeveni cel care ai fost. Faptul c eti aici nu poate terge nimic. Prea c-i vorbete siei, nu numai prietenului su. Ne-am nscut, continu, n ara artelor mariale. i asta ne leag mai puternic, mai atemporal dect orice legtur de snge. Ceea ce neau nvat, nu vom uita niciodat, o tii prea bine ! n strfundul tu, rmi mereu acelai, ca acum doisprezece ani cnd ai cobort din avionul Japan Airlines. Nu, Nick, m-am schimbat mult. Nu mai vorbesc n acelai fel, gndesc diferit. America m-a marcat, i procesul pare ireversibil. Nu mai aparin Japoniei, dar nici nu simt c a aparine acestei ri. Occidentul mi-a luat ceva foarte preios, ceva ce-mi aparinea, mi l-a smuls, n timp ce eu ntorceam capul, prefcndu-m c nu vd. Nu e prea trziu pentru a-l lua napoi. Vincent l privi, i ndes minile n buzunare i se deprt civa pai. Erau aproape de poarta cu celebrul orologiu.

Dincolo de ea se afla o grdin zoologic pentru copii i se auzeau hohote cristaline i tropieli de pai micui i grbii. N-am spus nimnui, nici chiar poliiei. Am primit un telefon n seara n care Terry i Ei au fost asasinai. Dar nu era nimeni la captul firului. i ridicase privirea nainte de a continua : Cu ct m gndesc mai bine, cu att sunt mai sigur c am auzit totui ceva, ca un fir de melodie. i aminteti ce era ? Da. A putea jura c era Mancini. Nu era nevoie s adauge c Mancini era compozitorul preferat de Eillen. Tresri. Era ca i cum Terry m chema din lumea de dincolo, spuse, ridicnd mna a justificare. tiu, tiu, nu cred n lucruri de genul sta. Parc ar fi ncercat s mi spun cine l-a ucis. Vrei s spui c-l cunotea pe criminal? Vincent ridic din umeri. Dau prea mult importan unui lucru care nu merit. Nu mai tiu. mi pare ru c ... regret c n-ai fost n ora n seara aceea, asta-i tot. Doamne, erau i prietenii ti! Nicholas nu rspunse. Privea copiii ce-i lingeau rznd ngheatele i scoteau limba murdar de crem la foarte demnele maimue. Ar fi vrut s simt ceva. i mnia e o emoie util, mai bine s fii furios, dect s-i pori durerea cu tine peste tot, ca o cocoa. Brusc, avu impresia unei imobiliti absolute, de parc s-ar fi aflat pe axa unui ciclon. n siguran, protejat, dar n acelai timp, martor la dezastrul din jur. Exista un mijloc de a-l opri? Cunotea unul, fr ndoial, dar ezita s-l pun n aplicare. Vincent nu-l slbea din ochi. Parc ar fi vrut, prin priviri, s-i smulg o mrturisire, un consimmnt. Trebuia deci s fac ceva. O tia nc din clipa cnd i-a fost propus afacerea. Era o obligaie, o datorie. Vincent avea dreptate. Terry i Eillen au fost i prietenii lui. mi pare ru, btrne, spuse Vincent, atingndu-i braul. Am greit. Cum vezi, sunt la captul puterilor. Doamne, nu e drept s-mi descarc nervii pe tine! Schi un surs. Vezi n ce hal m-am occidentalizat? Nicholas i rspunse cu un surs clduros, care nu oglindea ns tot ce simea. Ai dreptate. Nici unul dintre noi n-a uitat importana datoriei.

Ascult, Croaker m-a invitat la cin. De ce n-ai veni i tu? tii unde... Bine, aprob Nicholas. mi convine. Vincent se uit la ceas. E timpul s cobor n ocn. Pe desear. Nicholas cut o cabin telefonic n Central Park, apoi iei n Bulevardul 5. O sun pe Justine, dar i rspunse Doc Deerforth. Ce s-a ntmplat? ntreb, ngrijorat. Un accident fr gravitate. Nimic alarmant, dar cred c ar trebui s vii, dac treburile i ngduie. Ce s-a ntmplat? Justine a fost prins de maree. Acum e bine. Eti sigur c era curentul ? Aproape. La ce te gndeti? Erau oameni pe lng ea? Au vzut ceva anormal? Erau o mulime. Un vecin a ajutat-o s ias din ap. Nimeni n-a vzut ceva ciudat. Poi rmne cu ea pn vin? Iau primul tren. i privi ceasul. De acord, rspunse medicul. Nimic nu m zorete. Secretara tie unde sunt. Dac se ivete vreo urgen... neleg, Doc... Spune-i c vin. Cnd s-o trezi. Nu fi ngrijorat. nchise telefonul, opri un taxi i se ndrept spre gara Pennsylvania. La subsol, dup ce cumpr un bilet pentru Long lsland, bg de seam c mai are douzeci de minute pn la plecarea trenului. l sun pe Tomkin. Trebui s atepte mult. Privea oamenii trecnd pe lng el. Doi adolesceni cocoai sub povara rucsacurilor enorme i chiar n spatele lor, o tnr lng un stlp, ateptnd nerbdtoare pe cineva. Nicholas, ip o voce n receptor. Tomkin? M bucur c m-ai sunat. Te-ai gndit la propunerea mea? Ticlosul, se gndi. Ce jigodie poate s fie, dac a bgat-o i pe Justine n combinaie... Nu-i plceau ctui de puin situaiile de acest gen. Se calm cu greu. M-am gndit. ncep chiar de azi s lucrez pentru dumneavoastr. Bun. De ce n-ai face un salt i... Nu. Sunt la gar. Iau primul tren spre Long Island. Nu neleg.

Am o treab acolo. Justine... Vd... Nu m-ndoiesc, replic Nicholas furios. V sun mine. Nick... nchise telefonul. Lucra pe antier. Se angajase la Lubin Bros cu vreo dousprezece zile n urm. L-au repartizat la o cldire ce se construia pe Ralph Avenue, n Brooklyn, ct a fost bolnav Edwards, i, apoi l-au mutat imediat pe antierul din Park Avenue. Tomkin pltea o prim pentru a fi sigur c lucrarea va fi gata la termen, iar direcia Lubin Bros fcea imposibilul ca totul s fie bine. Mai ales veghind ca ntotdeauna s fie prezent numrul prevzut de muncitori. Executa prompt orice i se ddea de lucru. Era un muncitor bun. vorbea puin i nimeni nu-l bga n seam. n ziua aceea; cnd veni la lucru, ca n fiecare diminea de altfel, gndurile i zburau la treaba fcut n noaptea precedent. Era un mod ca ori care altul de a se pregti pentru ce avea de fcut n timpul zilei. Mai avea nevoie de nite informaii i n timp ce lobii frontali revedeau ce fcuse n timpul nopii, subcontientul rezolva problemele prezentului. Nu i fusese deloc greu s ajung n garajul din subsolul rezidenei Actium. Se aezase pe bancheta din spate a unui Lincoln Imperial, care se golise de pasageri n faa intrrii principale, situat la nivelul strzii. Restul nu a fost dect o simpl problem de rbdare. Limuzina lui Tomkin coborse de pe ramp la ora trei fr zece dimineaa. Toat lumea tia c Tomkin suferea de insomnie i c i petrecea trei sferturi din noapte la biroul din noul imobil. Farurile aprinse mturar plafonul parcrii i coborr n clipa n care limuzina alunec pe ultima parte a rampei... Motorul torcea domol n ntuneric... oferul parc maina. Motorul tcu. Dei tia pe de rost ce urmeaz s fac oferul, mai ls s treac o or. Avea vreme din belug. Timpul putea s-i fie cel mai bun prieten sau cel mai nendurtor duman, i-l trata, prin urmare, cu mult respect. Graba n-aduce nimic bun. n cele din urm se ridic i se ndrept spre limuzin, ca o umbr pornit la vntoare. n cteva secunde, portiera din fa era deschis i nchis la loc, n interior folosi o lantern i un scalpel de chirurg. Tras o linie cu scalpelul n locul unde mocheta de ln ntlnea baza scaunului din fa apoi fcu o a doua incizie, perpendicular pe prima pentru a forma un T. Ridic

cele dou coluri mici i introduse sub mochet un obiect rotund, cu diametrul puin mai mare de un centimetru. Lipi apoi tieturile cu un adeziv inodor, pe baz de rin. Lu la rnd telefonul. Deurub carcasa, ls deoparte aparatul, cci nu-l interesa i plas un al doilea disc pe peretele interior. Se aez pe scaunul din fa, exact pe locul unde tia c st de obicei Tomkin, ridic din nou carcasa i privi aparatul. Discul nu se vedea. Satisfcut, l nchise. Stinse lanterna i se strecur afar din limuzin. Douzeci de secunde mai trziu, cobora pe Strada 51, cu umerii adui, n impermeabilul uor, din nylon negru. i acum, n holul de intrare la birourile Tomkin Industry, omul studia problema accesului la etajele superioare. La ora prnzului, lu ascensorul exterior pn la nlimea maxim un etaj sub biroul lui Tomkin. La acel nivel, pereii coridoarelor nu erau tencuii i aproape peste tot ntlneai mzglit cu creionul ceva asemntor unor schie tehnice. Prea pustiu, dar el era ncordat i mereu la pnd, dei avea la ndemn destule intrnduri unde s-ar fi putut ascunde. Nu i fcea griji c cineva l-ar fi putut recunoate. i dduse cu fond de ten, o protez plastic i modifica baza nasului, n gur, avea mereu doi cilindri de pansament steril, ntre gingie i obraz, silueta de acum nu mai semna cu cea a omului care fusese la dojo, la Terry Tanaka, era puin adus de spate i chiopta uor, ca i cum ar fi avut un picior mai scurt dect cellalt. De fapt, i pusese o talonet de doi centimetri jumtate n pantoful stng. A trebuit s-i schimbe fizionomia i a reuit s-o fac bine i frumos, dar asta nu era tot. Un expert, care avea la ndemn o mie de metode, putea s-l identifice brbatul acord aceeai atenie i celorlalte pri ale corpului. Impresia de ansamblu trebuia bine gndit, pentru a fi total deghizat. Dar acum cteva modificri foarte simple i erau suficiente, cci, n realitate, nu era vorba dect de un camuflaj i nu avea nici un rost s-i accentueze vreo trstur particular. Gsi scara de incendiu i urc precaut la etajul superior. Aici activitatea era intens. Erau i muncitori de pe antier i funcionari de-ai lui Tomkin. Cu att mai bine, i zise. Biroul lui Tomkin ocupa o arip a etajului i era gata n proporie de 90%. El constituia prioritatea numrul unu, cci Tomkin se i mutase. Pauzele de mas treceau neobservate cnd echipa de diminea cobora s mnnce, o alta urca pentru a continua lucrul. Ajuns exact la timp,

pentru a se altura echipei de rezerv. Trecu prin faa privirii fixe a lui Frank care sttea lng ua grea de metal a biroului. Nu fusese mare lucru. Fcu ce avea de fcut sub ochii tuturor. Era suficient s aib aerul c tie unde merge i tie cu ce treab. Dac i-ar fi acordat luxul vreunui sentiment, ar fi gsit c e foarte amuzant s ndeplineasc, pe fa, fapta cea mai clandestin cu putin perfect ilustrare a Scrisorii furate" a lui Edgar Poe. Dar orice sentiment i era interzis. Lucrurile i puteau trezi doar o curiozitate intelectual ca o pietricic cu un desen deosebit pe care o iei cu tine dup o plimbare la ar, vara. Desigur, trebuia s avanseze n salturi i nu se putea ocupa de ceea ce-l interesa, dect simultan cu ce i se ddea de fcut. Nu-i era prea greu, era suficient s rmn mai mult timp n birou. Ca de obicei, schimb situaia n avantajul su i folosi timpul de prisos pentru a memora contururile, niele i scobiturile, spaiile nchise i deschise. Descoperi locurile unde pereii erau dublii i pe cele unde era gol sub tencuial, dispunerea cablajelor i amplasarea ntregului circuit electric, poziia ntreruptoarelor i a iluminatului de siguran. Pentru moment, nimic din toate astea nu intra n planurile lui, dar nu se tie niciodat cnd o informaie sau alta poate cpta o importan crucial. O pruden meticuloas era esenial, dar lsa mereu puin suplee planurilor sale, evenimentele au un fel al lor de a se determina i adeseori, prea adeseori, se ivete un element ntmpltor: o paz suplimentar, o furtun, un zgomot neateptat, un fapt infim i imprevizibil. Nu se tia niciodat. La unu i jumtate terminase. Trecu pe sub privirea nervoas a lui Frank i cobor cu restul echipei intermediare. Odat trecut de ua metalic, o lu spre dreapta, ctre cuca ascensorului exterior ce ducea spre etajele de jos. Cnd ajunse lng scar, ascensorul din captul coridorului se deschise i apru Tomkin, nsoit de Whistle. Se opri o clip i ochii mori l scnteiar. Ct ar fi fost de uor, gndi cu prere de ru, ct ar fi fost de uor s termine acum i aici. Whistle s-ar prbui mort, iar grsanul s-ar fi rostogolit prin gura de aerisire pe trotuarul neterminat, treisprezece etaje mai jos. I-ar fi plcut, i treaba n-ar fi fost lipsit de umor. Dar n-ar mai fi avut cu ce se mndri. Or, tocmai asta l deosebea pe el de restul lumii. nti de toate, ar fi fost lipsit de elegan, i n plus, Tomkin n-ar fi simit dect

prea puin timp frica, doar n clipa scurt a cderii, i att. i, poate, vntul cald lovindu-i faa, n timp ce buci de trotuar n lucru l-ar fi acoperit. La ce s-ar fi gndit oare Tomkin n acele clipe? se ntreb. La Dumnezeu, la iertare, la infern? Nu pricepea nimic din aceste concepte occidentale. Pentru el exista doar karma. Karma i kami, n care s-ar fi ntrupat dup moarte, ateptnd timpul hrzit rencarnrii ntr-un alt trup, ntr-o alt via, mereu supus karmei sale. Alung repede aceste gnduri. N-aveau prea mare importan. De fapt, aceast concepie de via, fundamental pentru el, era de neneles pentru oameni ca Tomkin. Asta nu-l fcea ns mai greu de ucis ca alii, ci mai puin captivant. Toat inteligena lui era n ntregime canalizat spre mecanismul de infiltrare, de nsmnare a fricii n victim ; prin el nsui, actul de a ucide nu valora mai mult dect gestul strivirii unei plonie. i la urma urmei, ce era acest Tomkin? n nici un caz nu putea fi considerat un om civilizat. tia c n aceast misiune, fuga nu-i era asigurat. Faptul nu-l tulbura deloc, cci de-a lungul vieii se pregtise numai pentru moarte. S mori ca un rzboinic adevrat, e aspiraia cea mai nalt a existenei umane. Istoria nregistreaz doar felul n care mori, doar el se pstreaz n amintirea semenilor ti, nu viaa pe care ai trit-o. Nu faptul c ar fi putut fi arestat pentru eliminarea lui Tomkin l preocupa, se gndea mai degrab la acea parte a planului su, care i punea n eviden valoarea. Primise o mic avere pentru a-l nltura pe Tomkin, dar banii nu aveau prea mare importan pentru el. n realitate, cnd venise s arunce o privire cum le spusese viitorilor patroni nu era ctui de puin tentat s accepte misiunea, dar dduse peste ceva att de surprinztor, att de irezistibil, nct n-a mai putut s refuze. Din copilrie nvase s ia de la via tot ceea ce-i ofer, i ea i ddea acum ceva att de fantastic, nct i lsase gura ap. Era o crim s lai s-i scape o astfel de ocazie. Norocul nu i-ar mai fi surs a doua oar. Niciodat decorul n-ar fi fost mai bine alctuit. Acesta era cel de al doilea motiv pentru care nu se punea problema ca el s-l execute pe Tomkin n clipa aceea. n plus, ar fi fost o treab nengrijit, iar genul acesta de improvizaii i repugna. Ar fi putut s-o fac i ar fi fcut-o bine, dar se stpni. Nu-i plcea s lase dezordine n urma lui. i plceau situaiile limpezi i curate, ntr-o alt via, trebuie s fi fost un maestru lefuitor de diamante.

Se mulumi s-l priveasc lung pe Tomkin, care strbtea cu pai mari culoarul, fr s aib habar c moartea l pndea undeva, la stnga lui. i vzu mai departe de drum, de-a lungul coridorului neterminat, aplecndu-se sub un fir electric czut din plafon, n clipa urmtoare prsea etajul. ntors n holul de la intrare, trecnd printr-o zon de umbr, i vr un deget n ureche, ca i cum s-ar fi scrpinat. i pusese la loc o sfer din plastic, de culoarea pielii, plat n exterior. Era complet invizibil. O ciocni uor cu vrful degetului arttor i ncepu s asculte. Din momentul n care prsise telefoanele cromate de pe peretele grii, Nicholas simi o prezen o senzaie ciudat, prevestind ceva, o furnictur n ceaf. Continu s mearg ncet spre librrie, fr a avea intenia s intre. Era pur i simplu direcia n care mergea, i nu voia s-o modifice brusc. Dar n loc s-i treac pragul, se opri n faa vitrinei. Oamenii l depeau i intrau. La cas era puin coad. Era zi de solduri: 20% reducere, la zece din crile cele mai cutate. Se ntoarse ncetior, i ncerc s foloseasc geamul vitrinei drept oglind. Putea s priveasc discret o mare parte din gar. Treaba se dovedi anevoioas: reflecia era imperfect, lumina forma halo-uri, geamul vitrinei distorsiona imaginile. Asta era, i n-avea ce face! Mai avea cincisprezece minute, i nu avea rost s se urce n trenul deja tras la peron. Era inutil s mai stea n faa librriei. i privi ceasul. Mai ales acum. Se ndeprt de vitrina cu cri i travers n diagonal. Se ciocni de o doamn n vrst, cu un geamantan pe rotile. Doi marinari n uniforme albe l depir; i spuneau glume deuchiate. Tnra de lng stlp nu mai era acolo, ori i regsise prietenul, ori renunase s-l mai atepte. Trei copii cu pr negru, supravegheai de o femeie cu nfiare sever, se hrjoneau rznd. Lng casa de bagaje, un brbat n impermeabil de culoare nchis sttea cu igara aprins, atrnnd n colul gurii. Mai departe, un alt brbat n costum bejdeschis, rsfoia grbit un Hustler la zi, pe care-l ls din mn cnd un al treilea, cu serviet maro, naint spre el, i strnser minile i se deprtar.

Nicholas intr ntr-o patiserie i se strecur lng un tip gras, care devora o bucat de prjitur cu nuc de coco, pe tejghea, n faa lui, un dolar i ceva mruni, buzele-i erau ornate cu resturi de prjitur i urme de fric. Nu-l privi pe Nicholas, care se coco pe un taburet i ceru un sifon cu suc de portocale. Stlpii patiseriei erau acoperii de oglinzi, i Nicholas profit de asta pentru a-i continua supravegherea. Plti de ndat ce i se aduse paharul. Senzaia se meninea imposibil s se fi nelat. Nu exista dect o singur explicaie! un adept haragei l observa. Receptorul era n acelai timp i emitor. Nu avea nici un mod de a atenua acest efect dublu. Lips de precauie. Omul venise prea aproape, asta era tot. Lips de precauie. ntr-adevr, stupid. Nicholas i terse buzele cu erveelul aspru de hrtie, arunc o ultim privire n oglind i iei. Mai erau cinci minute, poate ceva mai mult, pn la plecarea trenului, i trebuia neaprat s-i repereze umbra, dar nu voia s piard trenul, cci Justine era principala lui grij. Justine era aproape sigur n pericol, i departe de ea se simea total neputincios. l putea ruga pe Doc Deerforth s treac zilnic pe la ea, dar nu-i putea cere s stea cu ea mereu. ntr-o situaie de acest gen, tia c nu poate avea ncredere dect n el nsui. i mai rmnea un lucru de fcut. Se ndrept din nou spre telefon il sun pe Croaker. Mda... Vocea era dur, grbit. Nicholas Linnear, locotenente. Cei ? M ntorc la Long Island. Justine a avut un fel de accident. Un moment de tcere. Nicholas continua s studieze mprejurimile. Croaker, spuse, cineva m urmrete. Vezi vreo umbr sau ai nghiit prea multe seriale la televizor ? N-am vzut pe nimeni... Pn acum. ritul liniei prea viu. Era singurul zgomot care se auzea n receptor. Cum de tii c e cineva ? ntreb Croaker n cele din urm. Nu m-ai crede dac i-a spune. ncearc totui.

E un haragei. Formaia mea de bujutsu. Un fel de percepie extrasenzorial. Un fel de a vedea lumea, de a percepe realitatea. S zicem un fel de al aselea sim extins. Nicholas se atepta la o glum, dar de la cellalt capt al firului nu se auzi nimic. Cine crezi c ar putea fi? Ninja. O inspiraie adnc. Nu te mica Linnear! Vin imediat. Inutil. Nu va rmne att. i oricum, te va mirosi de la o pot. Nu putem sta cu braele ncruciate. Crede-m, asta-i rmne de fcut. Las-mi-l mie! ie? Ce amestec ai tu n povestea asta? Cred c-l pndete pe Tomkin. i pe Justine. De asta m ntorc. De cnd te intereseaz viaa lui Tomkin? Vocea deveni tioas dintr-o dat. De cnd lucrez pentru el. Adic de azi. l auzi clar pe Croaker sughind. Rahat! Ascult, isteule!... Nu. Tu eti cel care va asculta. Croaker. Nici nu tii mpotriva cui lupi. Nu ai nici cea mai mic idee. Am ncercat s-i art cte ceva azi dup-amiaz, la dojo, dar ncep s cred c ceea ce se spune despre occidentali e adevrat, au capul prea tare pentru a nva. nchise telefonul i se amestec n mulimea care cobora scara spre peronul 17. Senzaia aceea ciudat nu-l prsea. Jos, pe ultimul palier, i se pru c zrete ceva, o licrire fantomatic de durata unui fulger semiluna palid a unui profil. Se gndi o clip s se ntoarc, dar nghesuiala era prea mare. Se urc n tren i se aez lng fereastr. Senzaia dispruse. Doar oare existase? Nu ncpea ndoial. Dar de ce s-l fi urmrit un ninja? Exista desigur un rspuns, dar era incapabil s gseasc unul mulumitor. Pe peron avu loc o scurt busculad, ntrziaii se grbeau s urce! Instalaia de climatizare se opri i cineva se plnse. Luminile clipir, apoi se aprinser la maximum. Totul prea normal Se auzi bzitul soneriei de avertizare i uile se nchiser ca un suspin. Acum erau prizonierii trenului. O clip mai trziu pornir, i peronul ncepu s defileze prin faa ferestrelor. Un negru cu mtura-n mn, la captul

peronului, apoi nimic. Doar pete de umbr i lumin, dansnd n ritmul roilor. Oraul rmase n urm. Un timp se gndi la Justine, apoi l fur somnul i aipi cu capul sprijinit de geam. Biletul, v rog! Se trezi cu obsesia chipului abia zrit trsturi anormal de imprecise, ca luna prin ceaa unei nopi de var. Gelda rdea. Cnd rdea, snii i tremurau, i atunci spunea Dare era i mai senzual. Dare tia mereu cum s-o fac s rd. i Gelda o aprecia pentru asta. i aprecia i corpul. Pielea lui Dare era brun-aurie, puternic bronzat, fr urme de bikini. Poate asta era culoarea ei natural; Gelda nu punea niciodat ntrebri. Dare era nalt, o depea cu mult pe Gelda, care, i ea, era destul de nalt pentru o femeie. Supl, fr a fi slab sau exagerat de musculoas, cu prul blond, buclat, lung. Nimic artificial. Picioarele lui Dare erau mai subiri dect ale Geldei, mai puin fine, dar nu mai puin frumoase. Avea sni mici, nali, perfect rotunzi, o talie subire, coapse zvelte. Era bieoas i feminin n acelai timp. Nu avea absolut nimic masculin n ea. Adora Far-Westul: virilitatea feelor bronzate, musculatura fluid a trupului n galop, dar mai presus de orice, i plcea tot ceea ce era n afara firii. Cum spusese Pear, pentru Gelda era mai mult o distracie, deci nu o munc. De data asta, cred c mi am gsit unu. Dare era alungit languros n cad. Un miros de violete plutea n aer. Gelda ngenunche lng ea i manevr robinetele de cristal. Jetul de ap se lovi de porelanul alb ntre picioarele deprtate ale lui Dare, de tufa crea, foarte deas, creia apa i mprumuta acum o tent caramel. n spatele lor, pe perete, un pantalon de piele, ptat, spnzura ca o efigie. Dar tii, continu, chiar i n ultimul moment cnd ar fi trebuit s se ntmple, nu credeam c va fi ceva. i ce s-a ntmplat? Gelda ddu drumul puin mai mult la apa cald. Ce s-a ntmplat? gemu Dare. Minunatul meu texan, marele meu Taur cu Coarne Lungi, cavalcada mea fantastic, peste muni i prin cmpii, s-a dovedit o nebunie ratat.

i sprijini coatele de marginea czii i-i mic fesele, fcnd s-i clipoceasc apa n jurul corpului. Cnd m-am bgat n pat, lng el, a nceput s plng. Mi-a spus c femeile l intimideaz. i ddu capul pe spate i nchise ochii, toropit de cldura bii. Oh! Niciodat n-am s-mi gsesc unu! Deschise brusc ochii. Erau cenuii, pe cnd ai Geldei aveau culoarea topazului. Dar, vezi tu, cred c acum mi-e indiferent. (Vocea i devenise un murmur aspru). Te am pe tine. i nimic pe lume nu ar putea fi mai adevrat. Ridic braele i le ntinse spre Gelda. Vino, iubita mea! E frig afar din ap. Gelda se ridic i ls s-i alunece halatul de satin de culoarea piersicii. Haina czu pe lespezi, cu un fonet senzual. Dare fremta la vederea tinerei femei goale. Minile li se atinser, cnd Gelda intr n cada fumegnd. Dare i fcu loc. Nimeni nu-i ca tine, murmur Dare. Nicieri. Preul pe care-l ceri nu schimb situaia. i mngie umerii i curba dulce a snilor. Cu vrful degetelor Gelda cuta sub ap coapsele celeilalte femei. i dac n-a lua deloc bani? Fruntea lui Dare se ncrei, dar arttorul Geldei i alung ridurile. S nu faci aa ceva, spuse. La nceput ar fi putut avea oarecare importan. Acum, nu cred. Ridic din umeri. Oricum, ceea ce faci merit banii. Chiar dac nu se obinuiete surse a veni eu s te vd. iubirea mea, ntmplarea face ca preul tu s fie att de piperat, atta tot. Cui i pas. Banii, cum vin, aa se duc. Pentru mine valorezi mai mult dect un gram de cocain sau o hain de zibelin. Cu mult mai mult. Gelda surse. E un compliment, sper. Dare izbucni n rs. O tii prea bine. Privi n jur. Unde-i? Degetele Geldei continuau s-o mngie uor, dar insistent. Mai sus, pe coapsa lui Dare, un muchi tremur, i ea i inu respiraia. Gelda tia c pulsul lui Dare devenise mai iute. Avem tot timpul, draga mea. Destinde-te, eti n siguran aici. Degetele alunecau pe carnea supl. O s-o aduc cnd vei fi gata.

Dare ntoarse capul. Lu n palme snii generoi ai Geldei, degetele alunecau n jurul mameloanelor, pe care le simea ntrindu-se. Ah!... murmur. Asta-mi place la tine, dualitatea: focul i gheaa, slbiciunea i puterea, ingenuitatea i prostia. Nu sunt dect o oglind, rspunse Gelda cu jumtate de glas. Nu. E fals. Nu cu mine. Nu. tiu c-i place s faci asta, aa cum mi place i mie. Poi s-i mini pe toi brbaii, dar cu femeile e altfel. tiu... M doreti, aa cum te doresc i eu. Unghiile Geldei i jucar tandru printre vulve, nainte de a aluneca mai departe, evitnd cu grij nodul plcerii. Eti singura femeie pe care am dorit-o att, spuse. oldurile lui Dare se zbteau, i valuri udar pereii bii. n propriul lor univers, erau ca o trecere de lun, strnind hula tuturor mareelor. Dare se ridic i prinse cu buzele snii Geldei. Ahhh!... Mameloanele i scpar din gur. Luceau ude de saliv. Cnd torn un film, murmur Dare, seara n pat, m gndesc la tine. M mngi i m gndesc la tine, la snii ti frumoi, la picioarele tale... La valea ta larg. Oh! Dumnezeule! Se ag de umerii Geldei, cnd simi primul frison trecndu-i prin bulgrele de foc. Acum, acum, acum! Gelda ntinse mna peste marginea czii, i Remingtonul apru. Ochii lui Dare erau acum luminoi, rotunzi, brumai de plcere. Hai, pune-o, opti, cu voce gtuit, i Gelda aez eava putii n pragul vaginului. nc... Oh! nc puin! Dar Gelda, innd-o pe Dare n continuare alungit, ncepu s mite arma ncet, ncetior... Ahh!... Dare se cambr i puca o ptrunse. La a doua micare, Gelda o simi scuturndu-se n spasmele plcerii. Pndi, i cnd i ghici punctul culminant al orgasmului, i prinse n gur mameloanele ntunecate. Corpul lui Dare rspundea minunat la excitaii i Gelda putea afla exact cnd ea va fi la paroxism. Dare se crisp, scpnd din mbriarea Geldei, i imediat ea aps pe trgaci. O dat, de dou ori... De ase ori. De fiecare dat, n clipa n care jetul de ap propulsat de aerul comprimat o inunda, Dare ipa.

Sala de baie era plin de ap. Dare tremura, de parc ar fi avut febr. O cuprinse n brae pe Gelda, i, cu buzele lipite de snul ei, opti: Rmi, rmi. N-o lua. Pleoapele i se zbteau. Gfia de parc ar fi alergat la maraton. nc, gemu, nc... La ase i un sfert, Vincent l ntlni pe locotenentul Croaker sub marchiza de lemn, la Michita. La ora aceea restaurantul era plin de oameni care mncau grbii nainte de spectacol. Sala, n form de L, era cufundat ntr-o obscuritate plcut. Paravane din lemn despreau mesele. Barul cu shuslun, pe stnga, la intrare, scotea n relief latura scurt a ncperii, pe trei sferturi plin. Vincent nu observ dect un singur american n fundul restaurantului. Mesele occidentale erau nlocuite prin separeuri pardosite cu tatami. Aceste camere tradiionale, desprite prin shoji, nesate de rogojini, nu aveau scaune doar o msu joas n jurul creia convivii se aezau n genunchi. n timp ce se desclau pentru a pi pe tatami, Vincent comand sake pentru amndoi. Chelnerul ls meniul pe msua de lemn strlucitor i plec s le aduc butura. Croaker deschise un clasor din pnz i scoase nite foi 18 x 24. pe care le puse una lng alta n faa lui Vincent. L-ai mai vzut? Erau nite schie de portret-robot al unui brbat oriental. n jur de treizeci de ani, nas lat, obraji plai, ochi anonimi, pr lung. Vincent privi cu atenie desenele, nainte de a scutura din cap. Nu, dar ca s fiu sincer, m-ar fi mirat contrariul. De ce? E brbatul care a fost la dojo la Tanaka, n ziua n care Eillen i cu el au fost ucii, nu-i aa ? De unde o mai tii i pe asta ? Sake-ul veni i tcur, ct timp chelnerul le umplea cecuele. Dup plecarea chelnerului, Croaker l privi ntrebtor pe Vincent. Cinasem cu Terry n seara aceea, rspunse japonezul. Eu am vorbit aproape tot timpul. Continu cu glas amar. Acum mi pare ru, cci se vedea c Terry avea ceva pe suflet. Mi-a spus vreo dou vorbe despre un japonez care venise s se antreneze n ziua aceea : karate,

aikido i... kendo. Lu o gur de sake i ridic o mn. Abia acum, cnd vorbesc cu tine, fac legtura. tii, sensei-ul de kenjutsu, Benncki, era n concediu pentru vreo zece zile. Dac omul a venit la Terry pentru kenjutsu, nu se putea antrena dect ntr-un singur fel, cu Terry nsui. Croaker ridic din umeri. Ce-i ciudat n asta ? Linnear mi-a spus c Tanaka era un expert n kenjutsu, un sensei, cum spunei voi. Da, aprob Vincent. Dar evident, Nick nu i-a spus c Terry renunase la catana. Trecuse printr-o... situaie spiritual, nu gsesc alt expresie. Nu se mai simea atras de kenjutsu i ncetase s-l mai practice. De cnd? Nu tiu exact. Poate de ase luni, poate de mai mult. Nu sunt sigur. De ce Linnear nu mi-a spus nimic? Vincent mai turn puin sake n cecue. Ca s-i spun drept, nu sunt sigur c Nick tia. i el... a trecut printr-o mutaie spiritual, i nu i-a revenit nc, aa c nu nelege toate implicaiile care decurg de aici. Suntem apropiai unul de cellalt, i era la fel de apropiat de Terry. ntr-un fel, ncerca s dea napoi. Cred c Terry a avut prilejul s-i spun, dar a hotrt s nu o fac. nl din umeri. Oricum continu, dnd un bobrnac foilor de hrtie dac acesta e omul, el trebuie s se fi deghizat. Se poate ca Nicholas i cu mine s-l fi cunoscut, dar cu ajutorul acestor desene nu-l vom putea niciodat recunoate. Bine, rspunse Croaker, adunndu-i hrtiile. Vincent l opri. De ce nu atepi venirea lui Nick? S le vad i el. Linnear m-a sunat ctre sfritul dup amiezii. S-a ntors la West Bay Bridge. Prietena lui a avut un accident. Puse desenele la loc n map. Javra asta n-a fost vzut de nimeni intrnd sau ieind din dojo sau din apartamentul lui Terry. Nu m mir deloc. Omul sta e un profesionist. Un profesionist extrem de periculos. Team mie c nu-i dai seama de cine te legi. Acelai lucru mi l-a spus i Linnear, mri Croaker, i nu-i genul de lucruri pe care-mi place s le aud.

i totui, asta-i realitatea. E mai bine s priveti lucrurile n fa. Tipul poate elimina exact pe cine vrea. Chiar i pe Raphael Tomkin? Vincent nclin din cap. Chiar i pe el. Au mai ncercat-o i alii, de vreo zece ori, rspunse Croaker. i au fost profesioniti. sta e cu totul altfel, oft Vincent. Nu vorbim despre un uciga din Detroit, sau din nu tiu care alt ora, unde astfel de oameni sunt fcui n serie. sta e un ninja. Dincolo de faptul c e un uciga profesionist, e Houdini, Superman i Omul-pianjen, reunii ntr-o singur persoan. Croaker l privi pe japonez, cutnd s disting n ochii lui vreo licrire ironic. Nu o gsi. Vorbeti serios? Cu tot riscul de a prea melodramatic, mortal de serios. Chelnerul reveni, comandar cina i nc ceva de but. Nu te grbi, i opti Vincent chelnerului, care nclin din cap i iei. Linnear m-a dus ntr-un dojo de kenjutsu, n dup-amiaza asta, spuse Croaker. n care? Nu-i tiu numele. L-am ntlnit-pe sensei-ul de acolo. Un brbat cu numele de Fukashigi. Observ o privire ciudat n ochii lui Vincent. Eti o persoan foarte privilegiat. Rari sunt occidentalii admii s-l treac pragul... i c Nicholas te-a dus acolo... adug, fluiernd ncetior. Mda! glumi Croaker, i asta, dup ce l-am jignit, ntr-adevr, nu-i un ranchiunos. Ochii lui Vincent devenir foarte triti. Surse: Nu el trebuie s fie furios, ci tu trebuie s nelegi c ai cobort n ochii lui... c i-ai pierdut rangul. Mi-am pierdut rangul? Ce vrei s spui? E foarte simplu. Relaiile interumane se nasc din respect, din respect mutual, din care decurge ncrederea. i obligaia. Nu te voi ntreba cum s-a ntmplat nu, mai ales nu-mi spune, nu vreau s tiu, dar pot s afirm c, dac l-ai jignit, respectul ce i-l purta a sczut. i ce-mi pas ce gndete el despre mine?

Ah!... Desigur... probabil nu-i pas, rspunse surznd Vincent. Dac-i aa, e inutil s mai vorbim despre toate astea. Sorbi o nghiitur de sake i i umplu iar cecua. Croaker i drese glasul. Du-i gndul pn la capt, spuse dup o clip. Doream pur i simplu s te fac s-nelegi c Nick nu mai trebuia s te ierte. O fcuse deja. altfel nu te-ar fi dus la Fukashigi. Tu eti cel care trebuie s ncerce s restabileasc echilibrul. Cum? ntreb nencreztor Croaker. Ah, dac a ti! A fi neleptul nelepilor, rspunse Vincent cltinndu-i capul, i-n seara asta, locotenente, nu m simt deloc nelept. La barul restaurantului sttea un brbat. Pe fa avea o masc invizibil care i nla pomeii, i teea nasul i i adncea orbitele. Chipul i era att de schimbat, nct nici maic sa nu l-ar fi putut recunoate. Cnd Vincent i locotenentul Croaker intrar n restaurant i se aezar pe tatami, el tocmai terminase poria de sashimi. Nu ntoarse capul, dar le nregistra trecerea prin raza cmpului su vizual. Cteva clipe mai trziu, mpinse delicat farfuria i travers ncperea spre toalet. Restaurantul ntunecat i plin de lume, zumzia de conversaii. Toaletele se gseau dincolo de ncperile cu tatami. Erau goale. Se spl pe mini, cu ochii int la propria-i imagine reflectat n oglind. Ua se deschise i doi brbai intrar. Omul iei, trecu pe lng paravanele nguste, plti i se duse. Afar, n ndueala nopii de var, fcu semn unui taxi. Trebui s schimbe de patru ori maina, nainte de a gsi una potrivit scopurilor sale. Exact la ora 20 i 18 minute, ofierul de poliie Pete Travine opri brusc maina cu care patrula. Roile din dreapta scrnir frecndu-se de trotuar. Trecea pentru a doua oar pe Strada 28, i ce vedea acum n curtea care separa un imobil vechi de magazinul unui croitor, nu fusese acolo nainte cu douzeci de minute, cnd trecuse prima oar. Se gndi la vremurile bune, cnd sticleii patrulau n tandem. De cnd cu criza financiar, continuau experimentarea rondului de unul singur, dei sindicatul poliiei se opunea vehement. Comunicrile radio erau dese i scurte, dar n sectorul lui nu se ntmpla nimic.

Parc maina alb-albastru i scoase pe fereastr lanterna. Fascicolul de lumin mtur curtea ntunecat i pluti peste un ir de lzi de gunoi, totul era calm, nici un pieton, doar sforitul uor al circulaiei de pe Lexington Avenue. Deschise portiera dinspre trotuar i iei din main. i deschise tocul pistolului i naint precaut cu lanterna strpungnd ntunericul. Dup un grilaj deschis, erau patru sau cinci trepte care duceau spre curtea propriu-zis. n dreapta, zidul nu avea ferestre pe toat nlimea celor trei etaje. n stnga, deasupra magazinului, erau nite apartamente, i ferestrele ncepeau de la nlimea etajului doi. Perdelele lsau s treac spre strad o lumin ciudat, caleidoscopic: televizoarele funcionau. Travine cobor scrile. Se gndi o clip s cheme ajutoare prin radio, dar renun. Voia s le spun ceva concret. Dincolo de irul lzilor de gunoi, ntunericul era profund, dar lng zidul de crmid se putea distinge totui o umbr neobinuit. Asta observase Travine, de se nelinitea. Ajunse lng forma aceea ciudat. Ls pistolul, se ghemui i ntinse braul. Un sac vechi din iut acoperea parial un corp. Travine i putea vedea faa, cu obrazul sprijinit de zid. i puse dou degete pe gt, omul era mort. Travine se ridic i, fr a se atinge de ceva, urc scrile pn la strad. Privi n stnga i n dreapta. Un cuplu nlnuit trecu spre sud, spre Lexington Avenue. Nici o alt micare. Chem centrul, apoi sun la morg. Nu vreau s atept pn mine. i spuse asistentului de serviciu. Vreau s am rezultatul n noaptea asta. Se ntoarse la cadavru pentru a-i lua cartea de identitate, dar nu gsi nimic Nici portmoneu, nici bani, nici hrtii nimic. Or, omul nu se afla acolo de mult timp. Atinse din nou corpul. Nu se rcise nc. n deprtare, iptul sirenelor de poliie, din ce n ce mai apropiat, sfie tcerea nopii. Amprentele digitale au permis stabilirea identitii brbatului. Treaba le-a luat puin mai mult de trei ore. i abia apoi ncepur s se ntrebe ce s-a ntmplat cu taxiul lui.

Vincent iei de la Michita i ncepu s vneze un taxi. Era but bine i nici mcar nu-i era ruine. n ciuda cldurii sufocante, se simea uor ca un balon. Lepdase orice nelinite, orice responsabilitate, precum un arpe pielea-i moart. Era contient c paii nu-i sunt prea siguri. Faptul l intriga i-l amuza n acelai timp. Era fericit. Avea i el nevoie de puin delsare. Aerul nopii era greu, ncrcat cu gaze de eapament i miros de grtar rspndit de bistro-ul din col. Avu impresia c se afl n cartierul Ginza din Tokyo. cu animaia lui, cu lumea lui. i jungla de reclame de neon ludnd cluburi de noapte i produse occidentale. Privi la oamenii care-l depeau, alunecnd pe lng el. Era ntradevr puin fcut! Lupt mpotriva poftei de a rde, apoi i zise, de ce nu?, i ncepu s hohoteasc din ce n ce mai tare... Pru c nimeni nul bag n seam. O lu spre vest. Circulaia, pe Strada 6, vuia ca un val uria ce se sparge de stncile rmului. Se gndi la Uraga, unde n 1853, au acostat navele amiralului Perry, punnd capt celor dou sute de ani de izolaionism. Valul misterios se rostogolea spre Regatul Insulelor. Ar fi fost mai bine s nu fi cedat atraciei acestei deschideri ctre Pacific. Mult mai bine. Bariera atemporal, care-l inea pe japonez sub influena ei magic, s-a spart n buci. O poveste mititic cum orice poveste japonez avea tendina de a fi i care proiecta pe ecranul memoriei umbre mai mari dect viaa. Mai ncolo, aproape de colul Strzii 6, un taxi demar, prsi trotuarul i se ndrept spre el. Becul, de pe acoperi, l orbi cu lumina lui scnteietoare ca un giuvaer, Vincent era nc n Japonia. i fcu semn cu mna-i beat i maina opri lng bordur. Era un taxi Cheker, masiv, climatizat. Maina aparinea oferului, nu unei companii, nu avea geam despritor, iar scaunele erau mbrcate n piele bej. Vincent i ddu adresa i se prbui pe banchet. Taxiul demar. Chiar pe strzile moderne din Tokyo, mereu aglomerate gndea Vincent n mijlocul mbulzelii i al costumelor europene, poi gsi undeva un vechi sanctuar shinto, uitat ntre doi zgrie-nori. Mai poi auzi nc vibraia fantomatic a clopotelor de bronz, mai poi simi tmia destrmndu-se ncetior n aer. Gazul de eapament, poluarea dispruser ca prin farmec, i sufletul atemporal al japonezului

domnea atotputernic, imaculat, eliberat de amprenta occidental, invocndu-i zeii de odinioar. Era ntuneric n taxi. Privi luminile oraului i-i ddu seama c naintau prea ncet. Se aplec spre ofer. Ei ! a vrea s ajung acas n mai puin de o or ! oferul se mic i Vincent i vzu ochii reflectai de oglinda retrovizoare. Erau ai unui japonez. Cut s-i disting numele de pe cartea de identitate fixat pe bordul mainii, n dreapta, dar lumina era stins i nu vzu nimic. i ceru scuze, n japonez, pentru grosolnia de care dduse dovad. Nu-i nimic, rspunse omul. Noaptea asta a fost grea pentru toat lumea. Maina coti spre Strada 45 i se ndrept spre vest. Fcu apoi la dreapta pe Strada 8. De o parte i de alta a strzii era un ntreg amestec de restaurante de mna a treia i de cinematografe puchinoase, unde rulau filme porno. Trotuarele erau nesate cu toxicomani de tot soiul n cutare de droguri, cu mici escroci negri cu sprgtori portoricani, enorma cloac a oraului, n toat splendoarea ei deuchiat i mizerabil. oferul trecu o intersecie pe galben i se opri la stopul urmtor. E o noapte ca pe la noi, spuse Vincent n japonez. oferul se ntoarse spre el . n lumina iptoare a unui cinematograf, faa i era cnd verde, cnd albastr. Deschise gura pentru a surde, dar buzele desenar doar dreptunghiul unei mti. No. Ochii i erau ca nite pietre, nu degajau nici un pic de cldur sau de prietenie. Contrastul dintre intenia aparent de a surde i dumnia real, crea o impresie nspimnttoare. Vincent se revzu copil, i reaminti prima pies nou, vzut atunci i masca hidoas a demonului. Retri spaima ngrozitoare a copilului de ase ani. Faa oferului avea ceva bizar, dar n lumina slab nu-i putea da seama ce anume. Se aplec spre el. Avea impresia c pielea omului era marmorat ca i cum... Se retrase speriat de ceea ce vzuse. Alcoolul i ntrziase reflexele, dar avu timp s vad cum omul i umfl obrajii i-i rotunjete buzele. Semna acum cu o viper gata de atac. O cea fin ni din gura aceea, nvluindu-l tocmai cnd inspira. Vincent i opri respiraia, dar era prea trziu.

Dup plecarea lui Vincent, Croaker rmase pe tatami cu picioarele ncruciate i capul sprijinit n palme. Mai comand sake. Se gndi la plecare. i nmuie buzele n cecu, alcoolul era rece, prefer s atepte o nou sticl. i plcea sake ul, nu avea el nici un gust, dar i ridica moralul ntr-un fel ciudat. N-avea chef s se ntoarc acas. Nu i nu, i spuse. De fapt, n-avea chef s-o regseasc pe Alison. Gndul l surprinse i l enerv. l surprinse, pentru c, dei l presimise de ct va timp, i-l formula clar pentru prima oar. l enerva, pentru c n-ar fi trebuit s lase lucrurile s se degradeze n asemenea hal. Nu avea nimic mpotriva lui Alison. Nu, se gndi el, pur i simplu, nu mai vreau s am de-a face cu ea. Se ntreb cum de se ntmpl ca dou fiine care s-au simit bine mpreun un timp oarecare, s nu mai simt apoi nimic unul fa de cellalt. Asta-i condiia uman, trase filozofic concluzia. Dar ce infern! Chelnerul i aduse sake i i turn prima cecu. Croaker o goli i-i mai turn imediat una. Avea o poft nebun s o cheme pe Matty Guraliva, dar i era team c ancheta Didion s-ar fi dus pe apa smbetei. Avea impresia c ntreaga afacere se sprijin ntr-un singur punct: numele i adresa acestei paachine. Nici mcar nu avea nevoie s nchid ochii pentru a revedea apartamentul Angelei Didion, totui i nchise. Amintirile ncepur s-i defileze prin minte... De la intrare remarcase mirosul dulceag, dezgusttor. Eter amestecat cu ce? Nu descoperi nimic n camera de zi, cufundat n ntuneric, dar ntr-o alt ncpere gsi o pip indian, din os. O adulmec: opium. Puse puin pe limb. Desigur, foarte concentrat. Nu era o marf de duzin. La urma urmei, aceast camer nu era dormitorul Angelei Didion? O femeie care trecea drept modelul cel mai bine pltit din lume, nu putea avea dect tot ce era mai bun, n toate privinele. i puse mnui de chirurg i se ndrept spre ifonierul din faa patului imens. Camera era toat n albastru nchis, ca noaptea de la tapetul de mtase al pereilor pn la abajurul din satin. Cnd intr n camer, nu gsi dect o lamp aprins, lng pat. Ls lucrurile aa cum erau. Deschise precaut uile glisante. nuntru, rochii de mtase Calvin Klein i Ferragamo. ase mantouri de blan de lungimi diferite de la foarte lung, din zibelin, la un trei-sferturi de lynx argintiu. Dedesubt,

pantofi Botticelli i Charles Jourdain. Pe covorul gros de ln, ntre pat i dulap, un combinezon din mtase neagr. l ocoli, pentru a se apropia de patul rotund. Perdele din percal albastru nchis. Cuvertura ifonat, ncolcit n jurul gleznelor Angelei Didion ca un val ntunecat. Zcea jumtate pe pat, jumtate atrnnd, cu capul n jos. Prul, de un blond ca mierea, i cdea peste fa i forma parc o balt pe podea. Era machiat. Rimel la ochi, o umbr de rou pe obraji, buzele fardate. Era goal, doar cu un lnior fin n jurul mijlocului. Nici o alt bijuterie. Era culcat n partea dreapt a patului. Partea stng era goal, dar perna pstra n scobitura ei urma unui al doilea trup. Pe cearaf, pete nc umede. Nu era snge O pern era ngrmdit sub mijlocul Angelei Didion. Cineva fcuse o treab minunat. Vntile care ncet-ncet se ntunecau la culoare formau nc urme Rozalii n jurul gtului, pe piept, pe pntec. Spatele i era cambrat ca n extaz erotic, dar nici o expresie pe fa. Nici un semn de durere, de groaz, sau de pasiune. Cu oricare alt victim n faa ochilor, Croaker ar fi avut o senzaie grotesc. Vzuse prea multe de acest gen! Dar acum era vorba de Angela Didion, nu de fitecine! Trebuie s fi fost o femeie extraordinar! se gndi Croaker privindu-i trupul. Frumuseea rzbea dincolo de decdere, dincolo de moarte. Croaker avea prilejul s admire un minunat exemplar al speciei umane acum distrus cu cruzime i i se fcu mil. Avea acest sentiment n faa tuturor cadavrelor pe care le descoperea. n afar de cele ale ceretorilor de profesie, czui prad propriei cupiditi, oraul o ducea mai bine fr ei. i ntoarse privirea, ocoli patul i ngenunche pe covor, lng lenjeria de mtase. Era aproape invizibil n penumbra camerei, ceva negru, lucind pe un fond mat, albastru nchis. Cu un deget ridic uor estura, se aplec, i apropie nasul, adulmec i simi mirosul vag al unui parfum. Se ridic i se ndrept spre msua de toalet a Angelei Didion. Piepteni i perii din filde, oglinda oval ncastrat n carapace de broasc estoas, rimel, creioane pentru pleoape, rujuri, pudr, creme. Dou flacoane de parfum aezate pe o tav din argint, lng perete. Joy i Bal a Versailles. Le adulmec pe ndelete, unul dup altul. Apoi, pentru a-i

risipi orice ndoial, reveni la combinezon. Mirosul era cu totul i cu totul diferit. Obiectul purta amprenta altei femei. Dup mult oboseal i timp pierdut, Matty Guraliva iei n cele din urm la iveal i acum atepta nerbdtor numele real i adresa acestei femei. Amanta Angelei Didion. Judecnd dup msura combinezonului, era prea mrunt pentru a provoca nite rni att de ngrozitoare unei femei mature. Dup raportul medicului legist, nici un instrument nu fusese folosit, doar pumnii. Faptul implicase pe cineva puternic, sptos, vnjos. Unele vnti erau foarte mari. Nu, femeia nu era vinovat, dar Croaker ar fi jurat c el fusese martor la crim. Ea tie, i spuse. Nimeni nu ajunsese la ea, nimeni, n afar de el, nu va ajunge. O avea la mn. i o inea. Hai, Matty, d-mi un semn!... Croaker bg de seam c mna i tremura pe mas i o privi cu ochi strini, de parc ar fi aparinut altcuiva. Avea un chef nebun de a-l ncoli pe vinovat. Culmea culmilor, tia cine o omorse pe Angela Didion! Era sigur, aa cum era de propriu-i nume. Dar, fr martor, totul nu era dect ipotez, teorie, dovezi circumstaniale, pe care procurorul McGabe nu le-ar fi ascultat, pe baza lor n-ar fi eliberat niciodat un mandat de arestare. S ajung pn n acest punct i de aici s depind de altul! Dar, trecuser apte ani, timp n care o nclzise" pe Matty Guraliva. i venise vremea ca ea s-l rsplteasc pentru osteneal. Dac Matty ar suna... Cnd va suna, se corect Croaker S gndim concret! i gndul l purt spre ninja. Ancheta nu avansa deloc i nu avea nici un fir de la care s porneasc i se nvrtea periculos n jurul cozii. n plus, mai avea pe cap problema lui Nicholas Linnear. Simea instinctiv c Vincent are dreptate Or, vorbele lui Croaker l rniser adnc pe Linnear. Ce stupid din partea lui! Fcuse o prostie, o tiuse din clipa n care a deschis gura. Abia acum i ddea seama c Linnear ar putea fi cheia anchetei. tia mai multe despre ninja dect oricine din Japonia sau din afara Japoniei, i spusese Vincent spre sfritul serii. Ctig-i ncrederea. tie ce spune. i acum lucreaz pentru jigodia de Tomkin, i spuse Croaker. i veni s lase totul balt, s lase lucrurile s curg fr participarea lui. Poate c Tomkin era, i ar fi continuat s rmn amestecat n treaba asta, dar tocmai acest lucru nu-l dorea Croaker. Nu voia ca lucrurile s aib un astfel de curs. Trebuia s mai in seama i de ceilali patru mori. Dac ninja l pndea pe Tomkin, de ce a omort patru oameni care nu-l cunoteau

pe miliardar i n-aveau absolut nici o legtur cu el? Nimeni nu prea s cunoasc rspunsul. n mod sigur, exista cineva, dar nu n cadrul poliiei, cu care s poat discuta acest subiect. Se ntorcea mereu la Linnear. Dac exista cineva care s-i poat da un sfat, atunci acela era numai Nicholas. Croaker i privi ceasul i se gndi s-l sune, dar renun. Un telefon nu-i prea prea potrivit i, de fapt era destul de ameit pentru a gndi limpede. Oft i termin sticla de sake. Buse suficient. nc nu se obinuise cu gndul ntoarcerii acas. Dar dorea o femeie. O imagine ncepu s prind contur n mintea lui i, n aceeai clip, Croaker se simi tare, ca o bar de fier. Era un chip cunoscut. Unde-l mai ntlnise? Poate nicieri, poate pe un afi. Rsrise din adncul amintirilor? Poate murise de mult, poate nici nu trise vreodat. Vincent ncerc s-i curee plmnii, expirnd cu putere. Era un gest inutil, o tia prea bine, dar nu trebuia s lase s-i scape nici cea mai mic ans. Ochii ncepuser s-l usture i s-i lcrimeze. Cut pe pipite mnerul portierei. Culoarea semaforului se schimb i taxiul porni. Aps cu toat greutatea pe mner i portiera ced. Sri din main. Oraul se npusti asupr-i. Se rostogoli de mai multe ori pe asfalt. Auzi scrnete de frne, ipete de claxon i strigte asurzitoare... Alunec pe murdria unui cine ca pe o coaj de banan, i deprt braele pentru a i restabili echilibrul, se mpiedic de marginea unei rigole i n cele din urm ni ca o sgeat spre trotuar. oferul oprise maina, srise pe trotuar i acum ipa din toate puterile: Oprete-te ! ntoarce-te, nu mi-ai pltit! Fee negre cu ochi rotunzi se ntorceau pentru a privi scena, Vincent fugind, cltinndu-se, izbit de trectori. Ce curaj pe ticlos! se gndi. Un negru uria, cu pantaloni maro, foarte strimi i cmaa descheiat la gt, l prinse n brae. Uurel, tipule! Uit-te pe unde calci! Vincent se ntreb ct timp i mai rmsese de trit. Continu s alerge n zig-zag. Nu-i fcea nici o iluzie asupra gazului inhalat. Nu avusese nici un miros caracteristic, dar Vincent ar fi jurat, c fusese o otrav cu aciune asupra sistemului nervos.

ntoarse capul, nu-i zri urmritorul i, riscnd s se lase vzut, se apropie de bordura trotuarului, pentru a opri un taxi. n cartierul acela, era inutil s spere c vreun sticlete s-ar fi putut ivi ca din pmnt. l zri pe ofer printre trectori i se ntoarse ncercnd s se ascund prin mulime. Rencepu s alerge, dei tia c fugind, otrava i se va rspndi cu mult mai repede n corp. Inima i btea mai s-i sparg pieptul i semn ru nu-i mai simea vrful degetelor. Moartea era foarte aproape. Vincent o simea plutind deasupra lui ca o pasre de prad, n nalt. Deodat i ddu seama c mai are puterea de a tri, c vrea s triasc! i aceast descoperire i ddu fore noi. n confruntarea cu ninja, nu el era cel puternic, dar tia c, dac va reui s-i pstreze intact luciditatea, va nvinge demonul. Se ag de acest ultim gnd i i ntei goana prin noaptea presrat cu paiete de neon. Coti spre dreapta, se mpiedic de capacul unui canal i din nou fu reperat de oferul-hita. Era exclus s poat opri un taxi. Tuea, dar nu se oprea din goan. ncerc s vomite, apoi avu impresia c nu mai poate s se oxigeneze suficient. Braele nu mai aveau nici o vlag, dar trebuie s-i oblige picioarele s alerge. Auzi n spatele lui un strigt rguit i un zgomot de pai alergnd. i fcu disperat drum printre oameni, cutnd n gnd o cale de scpare... Gazul ! Ce idiot fusese! l absorbise prin pori, ar fi trebuit si dea seama dup arsur. Inhalarea otrvii nu avea dect efecte secundare. Trebuia s gseasc... tia c e vulnerabil pe aceste strzi mizerabile, unde nimeni nu i-ar fi dat o mn de ajutor. Un restaurant? Mai ru. Prea mult lumin. Avea nevoie de un loc ntunecat. Acolo! n faa lui! Fugi mai repede, din ce n ce mai repede. Inima i btea dureros. La captul puterilor, se opri n faa unui cinematograf. Pe faad un afi dominat de bustul unei blonde cu sni mari. Deasupra fotografia mrit a criticii de film, aprut ntr-un ziar. Erecia", proclama titlul, i dedesubt: Clasa super X". n faa ghieului, Vincent mbrnci un brbat, arunc o bancnot casierului i trecu de turnichet fr a mai lua n seam strigtele: Ei. Domnul, ateapt! Restul!

ntuneric. Iz de mucegai, de sudoare sleit i de sperm uscat. Pe ecran imagini imprecise, mictoare. n sal o respiraie gfit, amplificat de difuzoare. Apoi, un zgomot lichid i gemete. Vincent clipi de cteva ori, pentru a-i adapta ochii la penumbr. Cut din ochi toaleta pentru brbai. Era sus, la balcon, i pn acolo dou rnduri de trepte. Numai s le poat urca. Se strecur printre spectatori ctre culoarul transversal, trecu pe lng dou persoane n picioare, care priveau int la ecran, i ajunse lng un ir de automate. Floricele, bomboane, sifon. Se scotoci prin buzunarele pantalonilor i scoase trei monede de 25 de ceni. Le introduse n automat i aps la ntmplare pe butoane. Atept cu nerbdare cderea paharului de plastic i jetul de sifon. Prinse cuburile de ghea n palmele fcute cu i i frec puternic faa cu ele. Btu din pleoape, pn cnd simi apa rece curgndu-i pe obraji, intrndu-i n ochi. Poate mai avea timp. Gheaa era ca un balsam alintor de dureri. Mai avea, nc mai avea o ans. Fusese ntr-un taxi climatizat, cu toate ferestrele nchise, dar srise repede din el. ncerc s socoteasc ct timp a fost expus la otrav, dar renun. La ce bun? ntoarse capul ctre u. Intrase cineva. Cineva ieise. Pentru el nu erau dect umbre. Cel care-l vna era, oare, aici? Nu avea cum s tie. n locul n care se afla, Vincent era o prad perfect. Trecu n sala propriu-zis i cobor repede pe culoarul central. Parc vedea mai bine, distingea oameni stnd pe scaun, ncremenii ca nite statui, fixnd ecranul nesat de trupuri nlnuite. Cut locul cel mai ntunecat din sal i se aez pe rndul din mijloc, n fotoliul de lng perete. Podeaua era lipicioas. Peste tot plutea un aer vechi, de mbtrnire prematur. ntoarse ochii spre ecran. Minile ncepur s-i tremure, poate din cauza afluxului de adrenalin. Gura i era uscat i respiraia aspr, dar se simea mult mai bine. n mod sigur, doza nu fusese mortal. ncerc s se destind i respir profund. Simi un punct dureros ntr-o parte, poate i datorit cursei nebune. Ninja era, desigur n sal. Dac ar fi vrut s plece, ar fi fost mort nainte s ajung la jumtatea drumului spre ieire. Va fi obligat s lupte. Nu avea de ales. Nu era un sensei sau un adept haragci, ca Nicholas sau Terry. l alung pe Terry din gnd, nu putea dect s-l mping spre disperare. Dac i Terry fusese nvins...

Dar Terry fusese atacat prin surprindere i a fost nevoit s se gndeasc nainte de toate la Eillen. Vincent era ns prevenit. mi trebuie timp i spuse sunt pe cale de a ctiga. Se simea din ce n ce mai bine. Gndete-te! se ndemn. Trebuie s iei din treaba asta, ntr-un fel sau altul. n spatele lui, la stnga, erau civa spectatori. Umbre alunecau pe culoarul principal, coborau, urcau, se aplecau, se aezau sau se ridicau cu fonet de haine. Cineva se strecur pe rndul lui Vincent, nepeni. Privi cu coada ochiului, un brbat destul de tnr, pr tuns perie", costum de gata", dar de calitate, serviet mic, de piele. Funcionar model. Vincent czu din nou pe gnduri. Ceva i atinse braul. Tresri i plec privirea. Era funcionarul cel bine ras cu obrajii roz. Locuia probabil pe cellalt mal al fluviului Hudson, pe Jersey Palisade, cu nevasta lui, cu copiii lui, cu cinele i cele dou maini. Brbatul l lovea uor de bra. Se aplec spre Vincent i i cut privirea. opti ceva, dar Vincent nu putu s neleag nimic n mijlocul horcielilor amplificate. Brbatul se aplec peste scaunul gol care i desprea i-i repet cu o voce plin de speran: Vrei s vii s te aezi lng mine? Vincent l privi cu gura cscat, un minut ntreg, apoi se retrase, scuturnd din cap. i terse fruntea. Degetele i erau ude de transpiraie. Acum tia cum s procedeze, nti i nti, va atepta. Pe culoarul central se mic ceva. O umbr se apropie n captul rndului. Vincent ntoarse ncet capul. Nu vzu dect o pat neagr. Funcionarul care i fcuse avansuri, se mica ritmic pe scaun. Nu i se vedeau minile de sub serviet. Era prea cald ca s fi avut un impermeabil pe genunchi. Cineva se strecur pe rndul lui. Vincent i reinu respiraia. Pulsul i se acceler. Ninja? Silueta nainta fr grab. Vincent ridic ochii. Omul era chiar lng tnrul funcionar att de pasionat de film. Vincent vzu lumina dansnd n ochii noului venit. Da, ninja era... Se aplec pentru a-i spune ceva tnrului care-i retrsese picioarele, fr s-i dezlipeasc ochii de pe ecran. Se apropia. Vincent se pregti s-i pun planul n aplicare. Avea nevoie de for, de vitez. i de Ninja era n dreptul scaunului gol de lng el.

Acum era momentul. Acum! Vincent vru s se mite. Nu se ntmpl nimic. Ochii i se mrir De necrezut. Paralizase! Se strdui din toat puterea s-i ridice braele, dar ele rmaser nemicate, ca i cum cineva, profitnd de neatenia lui, le-ar fi atrnat nite greuti de plumb, ncerc s se scoale, dar nu i mai simi picioarele. Nici laba piciorului, nici glezna, nimic i ddu seama c acel gaz otrvitor nu avusese scopul de a-l ucide, ci numai de a-l imobiliza. Umbra se aplec peste el, stingnd orice lumin. Auzi strigte animalice, hohote lubrice... Percepu micarea de deasupra lui, ca pe o imagine filmat cu ncetinitorul. Privi calm i parc detaat la ninja cum se apleac i-i pune uor braul pe clavicula lui stng. Simi presiunea i clipi din ochi. Poate vrful vreunui deget s i se fi micat departe, acolo jos, pe braul de lemn al fotoliului. n el nu mai era nici team, nici regret doar o imagine a Japoniei, un rm stncos, nu departe de Uraga, colibe vechi i prginite, pnze imaculate de brci pescreti ieind n larg n lumina roie-glbuie a rsritului. Vzu pinul solitar de pe falez, aureolat de lumin sentinel neagr veghind pmntul strbun. Cellalt bra atinse obrazul lui Vincent i mna aps puternic pe ureche. Cu o for colosal .. i apoi pmntul se roti se roti i... clac! mprejurimile oraului Tokyo, toamna anului 1963. Aici e locul ideal ca s priveti un apus de soare, spuse Cheong. Se ntoarse ctre Tai i i ntinse tava lcuit. Tai i-o lu i iei fr zgomot din buctrie. Rmaser singuri. I-am cerut tatlui tu s scoat toi shoji i s pun geamuri. Rse scurt. Itami s-a scandalizat, desigur. N-ar face niciodat aa ceva n casa ei. Oft. Acum era serioas. Mi e ruine s-o spun, dar cteodat mtua ta e extrem de obositoare. Itami nu-i la fel ca noi, mam. Cheong i puse mna fin n palma lui Nicholas.

Adeseori, legturile spirituale sunt mai puternice dect cele ale sngelui. i vei da tu nsui seama, cnd vei fi mai mare. i-e foame? ntreb, retrgndu-i mna. Da. Bine. Tai i-a pregtit ceva bun. Ceva ce-i place mult. Mie mi place dim sum, spuse el tai nu le prepara niciodat att de bine ca dumneata, chiar daca i spui cum s le fac. Cheong izbucni n rs i se aplec s-l srute. Bine, bine, n acest week-end i voi pregti dim sum. Cte feluri? Suficiente, spuse, suficiente. Privi pe fereastr. Aproape de orizont, cerul era de un galben viu, ca o crem de vanilie, dar sus deasupra capului, albastrul rmnea intens i clar ca n miez de noapte. Nu iei parte prea des la un asemenea spectacol. Bujutsu mi ia mult timp, mam. tiu. coala nu are de suferit din cauza asta, adug ea dup un moment de ezitare. Nu era chiar o ntrebare n cuvintele ei. N am probleme, rspunse Nicholas. tii, tatl meu... i spunea lui So-Peng tatl meu", ca i cum acesta i-ar fi fost ntr-adevr tat, spunea c Locul de unde te tragi conteaz. Strmoii mei triesc n sngele tu. Nu tiu, spuse Nicholas. Am muli prieteni americani, care fac tot ce pot pentru a rupe cu toate astea. tii. prinii lor i... Ei bine ! Spune-mi, dragul meu, n cazul lor, strmoii nu le-au influenat, oare, cursul vieii? Nicholas o privi. Avea perfect dreptate. Eu sunt ceea ce a fost bunicul tu, spuse Cheong. Mi-a lsat motenire acest legmnt, cu mult nainte de a pleca din Singapore cu tatl tu. n Asia, totul e altfel, cu totul i cu totul... cuta cuvntul potrivit, unic. i acum pot s fac, la rndul meu, acelai lucru pentru tine. Dar tiu att de puine lucruri despre el. Cu timpul le vei afla. Eti nc tnr. Dar tu erai cu mult mai tnr dect mine, cnd ai nceput s... Pe atunci vremurile erau cu totul altfel. Erau pericole la tot pasul. Sunt foarte fericit c pe tine te-au ocolit. Nimeni nu trebuie

condamnat la atta suferin... Dar s vorbim despre lucruri mai plcute! adug Cheong, i un surs trecu pe faa ei frumoas. Vreau s tiu, i spuse n gnd Nicholas. Vreau s tiu tot ce s-a ntmplat. Dar nu putu dect s-o ntrebe n gnd. Nu era o ntrebare de pus cu glas tare. Dac s-ar hotr s-i povesteasc ntr-o bun zi... tia c n-o va face. Se ntreba dac tatl su tia ceva... Doar Cheong, i So-Peng, care era mort de mult. Mtua ta a ntrebat de tine, azi, spuse Cheong, ntrerupndu-i gndurile. Mereu ntreab de tine, cnd nu eti aici. Drgu din partea ei. Cheong zmbi i i atinse mna. Da... Ar trebui s i-o spui. Ar fi foarte fericit. Nu reuesc s o consider o... Adic... Nicholas, Itami consider c noi noi toi facem parte din familia ei. Te iubete mult. Dar cteodat... nu tii cum s o iei. Oamenii sunt complicai. Trebuie s faci un efort pentru a-i nelege, s ai rbdare i ncetineala apei care se infiltreaz n piatr. Poate e greu pentru tine. Tatl tu ia lucrurile aa cum sunt. E nerbdtor i n acelai timp rbdtor. Scutur din cap, mirat parc de cele spuse. Foarte schimbtor, da spuse. Pentru mine e att de ciudat. l mngie pe ceaf. i semeni mult din acest punct de vedere, continu. Nu leag uor o prietenie, cum par a face toi strinii, dar e adevrat c el nu mai este un strin. E la el acas, n Asia. n msura n care sunt i eu. Noi doi suntem copii ai Orientului, pe cale de a ne cldi propriul nostru trecut. Asta mi se pare att de greu, de complicat. Altfel nu am putea tri, spuse Cheong surznd. Satsugai i Itami veneau tot mai des s cineze cu ei. i mai-nainte Itami trecea pe la ei n mod regulat - Cheong avea grij de asta dar, de la un timp, i soul ncepuse tot mai des s o nsoeasc. Ascultndu-l pe Satsugai, Nicholas ncepu s neleag cum de japonezii au putut fi tri att de orbete de acest brbat i de ali membri ai puternicelor zaibatsus, ntr-un rzboi dezastruos. Nu pentru c Satsugai ar fi evocat evenimentele dinaintea rzboiului, sau rzboiul n sine. Din punctul lui de vedere, rzboiul nici nu avusese loc. Ca un orb sau ca un stru, prea c nu vede sau nu vrea s vad urmrile rzboiului, nc vizibile n orae i sate.

Comunitii au constituit dintotdeauna o problem n Japonia, colonele. Nicholas i amintea de fraza aceasta, rostit ntr-o sear ngheat de toamn. Cerul se ntuneca tonuri rocate, culori vineii i vntul muctor, semn prevestitor al iernii, gemea printre pinii i cedrii din apropiere. O ploaie fin cdea piezi, aburii condensai pe geamul ferestrei deschise curgeau ca nite lacrimi tcute. La adpostul imperfect al unei tufe tunse ngrijit, un biet auel se nvrtea nelinitit n cercuri tot mai strnse, chiar sub fereastr, acolo unde ploaia se transforma n perle, pe vrful frunzelor i pe pnza ud a unui pianjen. Pasrea micu privea cerul, nerbdtoare s-i ia zborul. Partidul lor nu au prea muli membri, n acest moment, rspunse colonelul. Cu migala-i obinuit, ndes tutun n pip i o aprinse. Camera se umplu de un fum subire, albstrui. Dragul meu colonel, spuse Satsugai, pericolul nu se definete simplu, prin cifre, mai ales aici, n Japonia. Vorbea de parc tatl lui Nicholas ar fi fost un turist oarecare, aflat n trecere prin Japonia. Trebuie s inem cont de virulena dumanului. Oamenii despre care vorbim sunt activi i dominai de pasiune. Sunt nite fanatici devotai cauzei lor, comunismul mondial. Nu trebuie s facem greeala de a-i subestima, cci altfel vor reui s se consolideze. Fiind prea ocupat cu aprinsul pipei, colonelul nu-i rspunse. Pipa, din lemn de mce, i era tare drag. l nsoise peste tot n timpul rzboiului, i cptase pentru el valoarea unui talisman. Avea o ntreag colecie peste douzeci i cinci de pipe dar o alegea invariabil pe aceea. Rzboiul i d nite idei ciudate, gndi colonelul i e de neles, pentru c atunci cnd zilele sunt ntunecate de sentimentul morii i nopile terorizate de jungl, cnd ofierii sunt secerai de focul mitralierelor i oamenii sunt fcui zob de vreo min, la doi pai de tine, sau sunt despicai, dintr-o lovitur, de un duman tcut i neauzit, aceste idei ciudate, mai bine-zis personale, te menin la suprafa, se interpun n cele din urm ntre tine i nebunia total. Colonelul i bgase n cap c totul va merge bine ct timp va fi stpnul acelei pipe i va putea lsa o clip din mn patul pistolului mitralier Sten, pentru a-i pipi forma neregulat.

i amintea limpede dimineaa aceea de nceput de var, din 1945, cnd unitatea lui ncepuse asaltul oraului Singapore. Ridicaser tabra i se ndreptau spre sud, unitile pstrnd constant legtura prin aparatul de emisie recepie. n jungl, colonelul a vrut s-i pipie luleaua. N-o mai gsise... Se opri s-o caute printre rdcinile mpletite, noduroase, cufundate n noroi. Nu gsise dect miriapozi i lipitori. Cuprins de o spaim confuz, fr a se gndi la urmri, ordonase oamenilor s se ntoarc la baza prsit. Regsise pipa pe jumtate ngropat n pmntul moale. O curise i cnd era pe punctul de a ordona plecarea, auzi prima explozie. Pmntul vibra ca n timpul unui cutremur. Ctre sud vzur un gheizer uria de noroi i frunze, ptat cu rou. Fr un cuvnt, colonelul ddu semnalul de plecare i s-au avntat n zig-zag prin jungl. Toat compania fusese distrus, cei care nu clcaser pe minele ingenios dispuse, czuser n focul ambuscadelor. Colonelul inea mna pe pip, n buzunar. Lemnul era umed, degetele aspre. Cu Sten-ul pe umr, i duse oamenii spre vest, prin mlatini ru mirositoare, ocolind zona morii i a sngelui, pentru a o lua apoi spre sud. n timpul nopii czur peste o tabr japonez. i luar revana, punnd mna pe santinele. Fr zgomot, i legar fedele de arbori. Apoi colonelul i trimise jumtate din oameni spre sud-est. La ora patru dimineaa deschiser focul asupra prii sudice a taberei. Gloanele uierau prin aer i pistoalele mitralier fumegau. Jumtate din cei aflai n tabr au czut sub tirul lor necrutor. Cealalt jumtate n-a avut mai mult noroc, retrgndu-se, a czut n btaia tirului celui de-al doilea grup. Prini ntre dou focuri, japonezii ncepur s opie ca nite marionete stricate, pn ce corpurile li s-au dezintegrat. n noaptea aceea de iad, rmas n amintire ca o noapte a Walpurgiei, colonelul nu a mai considerat c s-a fcut risip de muniie. Satsugai... ncepu calm colonelul. Rzboiul mai vibra n mintea lui, n timp ce sufla alene un nor de fum parfumat. Satsugai, cunoti istoria rii tale la fel de bine ca oricare altul, sunt sigur. Comunismul nu este o realitate n Japonia, i tu o tii prea bine. ara asta are prea multe tradiii care se opun direct unui

egalitarism idealizat. Ideea de a comuniza" Japonia, este ridicol, poporul n-o va suporta niciodat. Satsugai schi un surs. Zmbetul lui era rece, ca o sclipire de oel. Ce cred eu nu are importan, hai? Ce cred americanii conteaz. Ei neleg ameninarea comunist, doar ei tiu c noi noi cei din zaibatsu suntem cel mai puternic zid de aprare al acestei ri mpotriva comunismului. Comunismul nu poate fi combtut prin metode liberale. Mc Arthur al tu a descoperit-o n 1947. Ochii colonelului aruncar flcri. Pe atunci ne puneam mari sperane n viitorul Japoniei. Speranele, drag colonele, sunt pentru naivi, i rspunse mieros Satsugai. Trebuie s nfruni realitatea. Continentul e chiar n fa, la Fukuoka, de cealalt parte a genkanadei. Ameninarea e cu totul i cu totul real, te asigur. Nu vor nceta niciodat s se infiltreze i s ncerce s rstoarne guvernul. Din aceste motive cerem msuri ferme i aplicarea cea mai strict a decretelor. Aici nu poate fi tolerat liberalismul. O recunoti i tu, desigur. Nu vd dect o ar corupt, pervertit, nevoit s serveasc anumitor grupuri, exact ca n timpul rzboiului. O clip ochii celor doi brbai se nfruntar i din privirile schimbate pru c sar scntei. Dac n 1873 lucrurile ar fi fost cum sunt acum, spuse Satsugai n oapt, niciodat seikanron n-ar fi fost nfrnt. Vorbea de pledoaria pe care o inuse anul acela n faa membrilor organizaiei Gonyoka, n favoarea unei campanii militare mpotriva Coreei. Respingerea ei provocase acte de violen real mpotriva guvernului Meiji, tentativa de asasinat asupra lui Tomoni Iwakura. Nu uita, colonele, c dac seikanron ar fi fost ncununat de succes, n-ar fi avut loc rzboiul din Coreea. Cnd ar fi venit comunitii, ar fi fost oprii n Manciuria. Dar lucrurile fiind aa cum sunt adug, ridicnd din umeri americanii trec dintr-un rzboi ntr-altul, chiar dac n-o fac din convingere. Ce vrei s spui? E evident. Tu nsui ai luptat n jungla Asiei. Tancurile, artileria american i chiar bombardamentele, nu sunt eficace. Comunitii sunt mult prea bine organizai i, n orice caz, au o rezerv de trupe aproape inepuizabil. Vietnamul nu ne privete pe noi.

Pipa i se stinsese, dar colonelul nu prea s fi bgat de seam. Satsugai i ncruciase picioarele i i netezea acum cuta pantalonilor din camgarn. i cer iertare, prietene, dar n aceast mprejurare trebuie s-i spun c te neli, n mod sigur! Va urma Cambodgia, i apoi ce se va ntmpla cu Thailanda? Da, principiul dominoului" e o posibilitate real, prea real. Chiar i nspimnttoare. Colonelul prea pe jumtate adormit. Ochii, de un albastru ntunecat, i se voalaser, i irisul lor prea mai ntunecat. Pipa rece i atrna n colul gurii. Asculta ritul hipnotizator al ploii. Gndurile i erau pline de istorie. Atta idealism! Cel puin aa fusese la nceput Dar McArthur, un ticlos, un paranoic! n 1947, n momentul schimbrii atitudinii fa de Japonia, Statele Unite nu mai erau chiar att de interesate n a obine despgubirile de rzboi propriu-zise. Japonia era demilitarizat. Pe americani ncepea s-i intereseze din ce n ce mai mult posibilitatea de a transforma ara ntr-un cine de paz mpotriva comunismului n Extremul Orient, i, n acest scop, fuseser emise dou ordine de aciune paralele, dar distincte. Mai nti, au fost adui la crm numeroi oameni politici i oameni de afaceri puternici, de dreapta, pn atunci considerai suspeci. Apoi au fost investite miliarde de dolari n economia japonez pentru a se reface industria distrus n proporie de 80%. Toate acestea au fcut posibil desfurarea unei campanii, n ntregime de inspiraie japonez, de eliminare a comunitilor i a radicalilor de stnga exact ca n Spania, Iran i America de Sud. Aceeai politic, numai c, de ast dat, lovitura reuise. Vntul se nteise. Rafale de ploaie loveau n geamuri. Pe cerul jos nu mai era nici o culoare. Grupul brbailor din 1945, puin numeros, dar entuziast i ntreprinztor, era cea mai bun alegere pentru ar. O Japonie democratic, eliberat de orice ngrdire feudal. Ce naivitate, se gndi cu amrciune colonelul, ca un ecou al cuvintelor lui Satsugai. Toi erau plecai acum toi prietenii lui. Privi ploaia btnd n geam lacrimi reci, disperate. O rafal mai puternic ridic frunzele ude, le nvrti n spiral ca pe nite minuscule nave spaiale venite dintr-o alt lume. Niciodat, n cei douzeci i trei de ani de via petrecut n Extremul Orient, nu s-a simit mai singur ca acum. Izolarea i se prea

total i fr ieire. Membrii acelui cerc privilegiat de suflete legate prin prietenie, s-au dus unul dup altul. Chiar nucleul consilierilor politici ai lui Mc Arthur s-a dezintegrat, ca urmare a demisiilor i mutrilor. La drept vorbind, ei nu fuseser contieni nici de mainaiile politice urzite n jurul lor, nici de instabilitatea lui Mc Arthur nsui. Pn dup schimbarea de atitudine din 1947, ei mai sperau, mai credeau c influena lor ar putea contribui la stvilirea mareei i la orientarea Japoniei pe calea democraiei. Astzi, ntorcndu-se n timp, faptul i aprea att de evident! Da, n realitate fuseser lipsii total de orice putere, n orice domeniu. Srea n ochi! O linie politic fusese impus aici din cellalt capt al lumii, i s-a ateptat ca ei s o aplice, nu s o comenteze. Numai c nu li s-a explicat. Terlaine a spus cu glas tare ce gndea i a fost demis din funcie. Mc Kensee a fost distrus i apoi mutat n Statele Unite, Robinson ieise la pensie doi ani mai trziu, dup ce fusese trt n noroi pn se sturase. Mai rmsese doar colonelul omul de fier, n Aparen neschimbat. Dar n suflet... Ce deziluzie! Nu putea suporta gndul c opera ntregii sale viei era lipsit de semnificaie, c luptase cu o credin statornic pentru ceva ce nu va deveni niciodat realitate. Nici acum colonelul nu putea renuna. Nu-i sttea n caracter. Se crezuse mai abil dect alii. n fond, avea n mnec un atu despre care ceilali nu aveau habar. Totui, i zise, sar putea spune c partida s-a jucat i c am pierdut. Vulpea s-a dovedit a fi mai ireat dect mine. Dar jocul nu s-a terminat nc, nu, Nu le voi permite. Ideea i-a venit ctre sfritul anului 1946, a doua zi dup arestarea lui Satsugai de ctre poliia militar a SCAP. Pe fa, colonelul nu putea face nimic. Satsugai era cunoscut n Japonia ca un reacionar puternic, aflat la conducerea uneia din monstruoasele zaibatsus. Suspectarea i arestarea sa drept criminal de rzboi erau inevitabile. Itami suport ruinea cu stoicism, aa cum suporta totul n via. Cu totul altfel se comport Cheong. n noaptea aceea l rugase pe colonel s intervin. Avea un post foarte nalt la SCAP, era consilier al generalului nsui. Nu-l putea ajuta oare pe Satsugai ? Iubita mea, lucrurile nu sunt chiar att de simple. Trecem printr-o perioad foarte grea... Satsugai este, poate, vinovat de tot ce este acuzat. Vorbele colonelului nu fcur dect s mreasc furia lui Cheong.

Puin mi pas, spuse simplu. Face parte din familie. Deci nu poate fi criminal. Asta vrei s spui ? Da. Dar e o prostie, draga mea. Vocea i era grav, dar filigranat de o violen fierbinte, bine cunoscut colonelului. Trebuie s-i faci datoria fa de familie, i dac exist un mijloc de a-l ajuta, trebuie s-l foloseti. Kakujin wa hotu-Un wo tsukusa neba narimasen. Fiecare trebuie s-i fac datoria. Cheong era o femeie inteligent, dar putea fi, cteodat, din cale afar de ncpnat. tia c nu va putea niciodat s o abat de la scopul pe care i l-a propus, tia c nu va mai avea linite, atta timp ct nu-i va demonstra c a fcut imposibilul pentru a-i folosi influena. Adormise cu aceast certitudine n gnd, i cnd se trezi, cu puin nainte de rsritul soarelui, ideea i prinsese contur. Exista un mijloc de a-l elibera pe Satsugai, era foarte sigur acum, dar executarea planului comporta riscuri enorme. Putea, n mod sigur, convinge tribunalul SCAP s-i nsueasc ideea. Singura problem era de a ti dac el nsui dorea ntr-adevr s acioneze. nelese n cele din urm c nu avea de ales. ncepuse s simt c grupul de consilieri din care fcea parte, se bucura de o putere provizorie i planul su deveni un fel de poli de asigurare pentru ziua n care lucrurile s-ar fi deteriorat. tia multe despre Satsugai, mult mai multe dect ar fi bnuit Satsugai nsui. Legturile lui cu Fukuoka erau prea vdite pentru a putea fi ignorate. Genyosha nu fusese niciodat n afara legii n Japonia, nu i-a fost greu s-i descopere dosarul. n timpul unei cltorii incognito la Kyushu, n sud, descoperise adevrul, Satsugai era unul dintre efii organizaiei Genyosha. Pe vremea aceea, o astfel de informaie era incendiar. Dac ar fi fost prezentat n instan, Satsugai ar fi fost executat, dei reuise s distrug o mare parte din documentele care l compromiteau. Colonelul nu avea deloc intenia de a da n vileag ce tia. Fa de nimeni, oricine ar fi fost el. Oricum, moartea lui Satsugai n-ar fi servit nimnui la nimic. Organizaia ar fi ales pur i simplu un alt membru n comitetul de conducere, iar Genyosha i ar fi continuat activitatea. Or, aceast activitate era n total opoziie cu ceea ce colonelul credea a fi

drumul drept al Japoniei ctre viitor. Organizaia trebuia anihilat. Dac l-ar fi scos basma curat pe Satsugai, l-ar fi transformat ntr-un celu, i colonelul l-ar fi inut strns n les. i, mai devreme sau mai trziu, Satsugai l-ar fi dus drept n inima organizaiei. Colonelul i dezlipi ochii de pe geamul inundat de rafalele de ploaie. Privi iscoditor n ochii oblici, de mongol, ai adversarului, prea stpn pe el pentru a-l lsa s ghiceasc ceva din ce n-ar fi vrut s-i dezvluie. A trecut mult timp de cnd i-am obinut eliberarea, i pn acum nu m-a dus nicieri. A tiut de la nceput. Da, a tiut tot timpul ce vreau de la el. Am reuit doar s-i neutralizez puterea, att i nimic mai mult. l npdi tristeea. Satsugai ctigase. Ar fi fost o prostie s cread contrariul. Nu-l surprindea ctui de puin ura lui Satsugai. La urma urmei, se situau la cele dou extremiti ale evantaiului politic. nelegnd, mai bine dect oricare alt occidental venit n Japonia, importana tradiiilor i a trecutului, fiind pe deplin contient c, fr fora lor, ara ar fi disprut, colonelul tia n acelai timp c forma de tradiionalism reprezentat de Satsugai era interesat i duntoare o plag. i n cldura linititoare a biroului su, privind n ochii metalici ai acelui om, colonelul nelese c a neglijat o pies important din combinaie. Or, tocmai aceast pies acum era convins constituia cheia ansamblului. Atia ani crezuse c a descoperit secretul lui Satsugai i tot ce-a fcut s-a bazat pe aceast ipotez. Azi readusese n discuie aceast ipotez i acum era furios pe sine nsui c s-a lsat att de uor pclit. Faptul c intervenia lui l pusese pe Satsugai ntr-o postur dureroas pentru el, nu-l consola. Da, Satsugai tia c are o datorie fa de colonel, fa de un om pe care-l dispreuia. Era o situaie intolerabil pentru un japonez, dar Satsugai o suporta foarte bine, colonelul era obligat s-o admit. Dumnezeule-Doamne, gndi, ce mi-a ascuns n toi aceti ani? Dintro dat nelese ce avea de fcut. Pierduse deja prea mult timp ntr-o intrig vdit steril. Trebuia, cum i spusese i Satsugai, s nfrunte realitatea. i realitatea acestei situaii era c trebuia s rup, prin orice mijloc, statu-quo-ul. Nu-i mai rmnea dect o singur cale... Colonelul tia c cel puin pentru Satsugai era invulnerabil. Putea, de exemplu, s-l insulte pe Satsugai, i acesta n-ar fi fcut nimic

mpotriva lui, pentru c i era obligat. Satsugai ar fi continuat s surd i ar fi suportat jignirea. Dar reciproca nu mai era valabil. Pentru scurt timp, colonelul fu cuprins de preri de ru, Nicholas era att de tnr... i el mai avea att de puin timp! Fcuse nite promisiuni, pe care de acum ncolo nu le mai putea ine. Colonelul privi peste ntinderea vast a domeniului su la arborii curbai de vnt. Cuta din ochi auelul, dar pasrea dispruse de mult, prefernd poate furtuna, inactivitii. Totul era att de frumos afar, dar n ziua aceea fu incapabil s se bucure. Ce ai nvat din Go rin no sho? l ntreb ntr-o zi Kansatsu la dojo. Anumite elemente sunt foarte folositoare, rspunse Nicholas, chiar dac nu sunt dect o expresie a bunului sim. Muli consider Go rin no sho drept o oper revelatoare. Kansatsu vorbea pe un ton neutru. Credea oare c Go rin no sho nu e un text important? Glasul su nu-i dezvluia nimic din ceea ce credea. Ochii lui Kansatsu luceau ca o sticl opac. n spatele lui, dup-amiaza se stingea n nuanele de mov ale apusului. Soarele se pierdea n ceaa deas. Lumina lui difuz i indirect, spla cerul i ngusta arborii. Lumea prea monocrom, ca o stamp. Aproape c mi-a prut ru c mi l-ai dat s-l citesc. Ai putea fi mai exact? Are n el ceva... nu tiu ce... tulburtor. Kansatsu tcea. Atepta. n spatele lui, zgomotul, loviturile de bokken, punctele de respiraii puternice, umplea sala. Unii ar putea spune c virtutea este principala calitate a textului, dar pentru mine e mai mult o monomanie. Are ceva periculos n el. La drept vorbind, ai putea s mi spui ce? Refuzul. tii ceva despre viaa lui Musashi? spuse, ca i cum de la nceput nu s-ar fi gndit dect la aceast ntrebare. Nu, nimic. Miyamoto Musashi s-a nscut n 1584, ncepu grav Kansatsu. Fr ndoial, tii c Japonia traversa o perioad grea. Era mcinat de teribile disensiuni interne, provocate de rzboaiele dintre numeroii ei daimyo.

Musashi era un ronin, un tlhar de fapt. Familia lui se trgea din sud, din Kyushu, dar la douzeci i unu de ani, el a urcat spre nord, ajungnd la Kyoto. Aici, s-a luptat pentru prima oar. A decimat o familie vinovat de moartea tatlui su, moarte survenit cu civa ani nainte. Exist multe legende despre Musashi i trebuie s fii foarte atent cnd citeti textele. Ca i n cazul multor personaliti istorice, povestea lui Musashi plutete n mit. Acest vag amestec de fapte istorice i imaginare place cititorului, care caut doar o simpl distracie, dar pentru cei care studiaz serios istoria i de acest lucru ar trebui s in seama toi cei care se consacr sistemului bujutsu poate s devin o capcan periculoas. Dar, cteodat, mitul l susine pe samurai. Nu. Nu. Doar Istoria trebuie s-l susin pe un rzboinic, rspunse rspicat Kansatsu. Istoria i datoria, nimic altceva. Mitul nu-i are locul aici, cci falsific judecata. i chiar simurile se molipsesc. n bujutsu ne ocupm de lucruri grave. De aprarea vieii, desigur, dar asta nu e totul. Ne ocupm n mod special de metodele de a ucide, iar lista lor e prea lung pentru a le cunoate numrul exact. Nu am dreptul s te nv lucrurile acestea, fr s te nv, n paralel, sensul responsabilitii. i mitul este cel care erodeaz cel mai mult aceast responsabilitate. Fr bujutsu, noi nu am fi dect nite ninja, nite criminali pndind la col de strad. E att de uor s aluneci n mit. Foarte uor... ntinse mna, invitndu-l pe Nicholas s se aeze. Ai parcurs un drum lung. Tehnica ta e fr cusur, i capacitatea ta de a nva pare inepuizabil, dar cred c poi merge i mai departe. i mai rmne de trecut un singur obstacol. Cel mai greu. Trebuie s-i spun c majoritatea celor ajuni ca i tine n acest punct, nu au mers mai departe. Acum, tu trebuie s descoperi n tine nsui acest obstacol i s treci peste el. Nu pot nici s te mai ajut, nici s te ndrum. Obstacolul sau e, sau nu e n tine. Asta nseamn c vrei s plec din ryu? Nici vorb. Eti liber s rmi aici att timp ct doreti. Nicholas simea c i scap ceva i, furios, i repeta n gnd toat conversaia, ncercnd s gseasc veriga lips. Kansatsu nu prea decepionat, ba

dimpotriv, avea aerul c-l provoac. Gndete-te! Ce ai lsat s-i scape? Kansatsu se ridic. Azi, n loc de lecie, a vrea s ii o demonstraie n faa clasei. Vino, spuse, cobornd privirea spre Nicholas. Trecu apoi n mijlocul slii i btu o dat din palme. Orice zgomot sau micare ncet imediat. Toi sensei i elevi ntoarser capul spre el. Ateptau. Kansatsu alese la ntmplare patru elevi. Toi patru erau din ultimul an i se numrau printre cei mai puternici din ryu. Toi erau mai mari dect Nicholas. Kansatsu se ntoarse i i fcu semn lui Nicholas s se apropie. inea un bokken n mna dreapt. n formaie n jurul lui Nicholas, le spuse elevilor. Kansatsu ceru prin semne bokken-ul unui sensei, l lu i l trecu lui Nicholas. Elevii l nconjurar. Acum, opti ncet doar pentru Nicholas, vom vedea dac ai nvat bine preceptele lui ryu Niten, coala lui Musashi. Se retrase, lsndu-l n mijlocul elevilor. Nicholas avea un bokken n fiecare mn, ceilali doar cte unul. Cei patru erau de mai mult timp elevi n ryu. ntunericul cdea ncet, ca o perdea. Nicholas era ncercuit. A fost o scurt alunecare de tlpi goale pe podeaua ceruit, i el se transform ntr-un soare cu patru stele strlucitoare pe orbit. Libelula. Nu era dect un tai-sabaki, o micare circular, compus din alunecri i rsuciri rapide, perfecionate n ryu celor Dou Cercuri, de Musashi. l vzuse pe Kansatsu executnd perfect libelula" i multe alte procedee. Pe aceast tem, citise o mulime de texte date de sensei. O repetase de multe ori, dar niciodat n lupt. Trebuia s-i lase pe cei patru s fac primele micri, cci numai profitnd de strategia lor, putea executa cu succes singurul tai-sabaki care i-ar fi adus victoria asupra adversarilor. Doi dintre ei se apropiar din lateral, innd cu amndou minile bokken-urile ridicate, aa cum o cere tradiia n kenjutsu. Cu strigte violente se aruncar simultan asupra lui Nicholas.

Procedeul fluturele rsturnat" Se rsuci n arc de cerc, arma din mna dreapt fulger, lovind din lateral coapsele unui atacant. n aceeai clip ridic cealalt arm. Continu s se roteasc i bokken-ul lovi puternic. Imediat, ceilali doi luar locul adversarilor prbuii. Se gndi o clip s foloseasc procedeul roata n ap", dar asaltul avea axul schimbat i el renun la idee, mulumindu-se cu o fent. Reui s-i despart, pivotnd mereu n jurul propriului su corp, apoi, cu oldurile ncordate, ndrept fulgertor vrful bokken-ului ctre abdomenul elevului din dreapta. n timp ce i nla arma din mna stng pentru a lovi bokken-ul celui de-al patrulea. Arma czu de acum inutil. Folosise procedeul crucea mpletit", unul dintre cele mai dificile tai sabaki. Rmase imobil cu cele dou bokken-uri n echilibru vibrnd ca i cum ar fi avut viaa lor proprie i ar fi dorit s mai lupte. Saigo, se auzi glasul lui Kansatsu. Cei patru elevi prsir terenul. Saigo nainta. Venea rar pe la ryu, cel mult o dat pe lun. Nicholas nu tia crui ryu i aparinea Saigo, nimeni nu prea a ti. Dar era sigur c nu aparinea nici uneia din colile din mprejurimile oraului Tokyo. Fr a-l avertiza, Saigo se repezi spre Nicholas. Katana i era nc n teac, dar n clipa urmtoare cobora drept deasupra lui Nicholas. Saigo devenise printre altele iaijutsu adept al artei de a scoate rapid sabia din teac, scoaterea katanei trebuia s fie aproape simultan cu lovirea mortal a adversarului. Un sensei ar putea s-i ucid dumanul chiar nainte ca acesta s-i dea seama c sabia fusese scoas din teac. Deci, Saigo, dup o zecime de secund, lovea cu putere ucigtoare. Dar n timp ce el executa un iai, Nicholas se rsucea sprijinindu-se pe piciorul drept, cu partea stng spre Saigo. Lovitura care i viza inima czu n gol i bokken-ul din mna stng mtura katana, ndeprtndo. Se rsuci din nou, ntorcndu-se pentru o clip cu spatele la adversar, i, folosind elanul lui Saigo, i ndeprt sabia. Cnd i termin rotirea n jurul propriului ax, lovi puternic partea stng, expus, a lui Saigo, executase roata n ap". Rmase nemicat, picioarele ndeprtate, un bokken n fiecare mn, sub ochii ntregii clase. Privi ndelung corpul prbuit al lui Saigo. n locul unde l lovise, carnea nvineit l va durea mai bine de o sptmn.

n ncpere domnea o linite absolut. Un gen de linite care apas urechea, ajungnd s fie dureroas prin ea nsi. Nicholas nu vzu dect faa vrului su, cu ochii ridicai spre el. Niciodat n viaa lui nu mai vzuse o privire att de ncrcat de ur. Din cauza lui Nicholas, i pierduse prestigiul n faa celor din ryu. El se considera un maestru, i unul din elevi l azvrlise la pmnt. Intensitatea luptei tcute era att de mare, nct, pentru o clip, ncperea pru luminat de fulgere. Apoi Kansatsu btu de dou ori din palme i spectatorii se retraser. Cursurile erau ncheiate pentru acea zi. Nicholas bg de seam c tremura. Scpai de sub control, muchii i se zbteau sub piele. Adrenalina nvlea, eliberat n cantiti enorme de tensiunea la care fusese supus. Spiritul su tia c totul s-a terminat, dar corpul avea nevoie de puin mai mult timp pentru a Se obinui cu rentoarcerea la normal. Respir profund de dou ori. Trupul i era numai fior. n seara aceea, cnd se ntoarse acas, nu servitoarea i deschise, nici Cheong, ci Yukio. Nu o mai vzuse de trei ani i atunci doar ntr-o dup-amiaz, la o nmormntare n familie. Trecuser trei ani i jumtate de la ntlnirea lor incendiar i el nu o uitase. Bun seara, Nicholas, i spuse Yukio, nclinndu-se. Purta un kimono de mtase cenuie, cu fire argintii esute vertical, mpodobit cu un motiv albastru nchis o roat cu spie amintind de blazonul unui daimyo. Bun seara, Yukio, i rspunse, nclinndu-se la rndul su. Cu privirea plecat, Yukio i fcu semn s intre. Prezena mea te surprinde? i puse sacul pe podea, fr a nceta s o priveasc. Nu te-am vzut de ani de zile. M-a adus mtua Itami n dup-amiaza asta, cnd tu erai la dojo. Ar fi trebuit s stau la ea, dar casa e n renovare i camera care mi era destinat nu poate fi nc folosit. O lu cu el, traversar casa, i apoi, prin shoji-ul din spate, ieir afar. Coborr n noapte, spre grdina zen. Cerul era senin, civa nori rtcii se destrmau ca nite rotocoale de fum, jos, aproape de orizont. Luna plin era enorm i lumina pe care o rspndea, mprumuta atmosferei un aspect acvatic. Privi

chipul fetei nconjurat de un nimb de lumin lin i ochii ei pierdui n adncul ntunecat. Prea a fi o statuie dintr-un templu shinto ascuns printre cedrii Japoniei... Poate c amndoi erau sub ape... O privighetoare, n naltul copacilor, i risipi trilurile foarte sus, deasupra lor. n deprtare, rsuna lunga chemare singuratic a unei bufnie. N-am fost niciodat la Kyoto, spuse. Acolo locuia Yukio. Va trebui s vii. Fata ntoarse ncet capul. Privea acum pietrele ascuite presrate ca nite muni, nlndu-se ca eternitatea vieii deasupra stratului de pietri mrunt i rotund. Glasul ei suna catifelat n noapte. Stteau nemicai, fr a se atinge. E foarte frumos! spuse Yukio. Tu eti mai frumoas, i rspunse n gnd. Simi cum i bate inima. nc i acum mi mai aduc aminte de cele ntmplate, opti. Se ntoarse spre el i luna i sclipi n pupile. Ce vrei s spui? Nicholas avea un aer mecher. n timpul serii... cnd dansam... Ea rse. Nu fr oarecare vanitate. Ah! Asta era! Eu i uitasem. Simi c-i fuge pmntul de sub picioare. Dar el, care crezuse c fata venise de dorul lui! Acum i ddu seama ct fusese de prost! Acea ntmplare fr viitor avusese loc cu trei ani n urm. De ce i-ar fi amintit de ea? Saigo a fost azi la dojo? Da. Nu-l mai vzusem de mult. Merge la alt ryu, cred. Poate din cauza asta pleac att de des la Kyushu. Ridic privirea spre ea. Kyushu? Sunt sigur c e ideea unchiului Satsugai, continu cltinndu-i capul. Mereu au ceva de pus la cale mpreun. Altfel, nu vd cum Saigo s-ar fi putut gndi s plece att de departe. n orice caz, e o tain. Sunt sigur. De ce eti att de sigur? ntr-o zi am ntrebat-o pe mtua Itami i ea s-a prefcut c nu maude. Dac e aa, sunt sigur c nu e nimic grav.

Yukio se mulumi s ridice din umeri i s-i ncrucieze braele pe piept. n cas, Nicholas i ceru iertare i trecu n camera lui. Se dezbrc i intr n baie. Deschise duul i ls apa s-i alunece peste cap. O persoan att de tradiionalist ca mtua Itami ar fi ales, desigur, cada, dar Nicholas nu avea aceleai gusturi. Lui i plcea s simt apa fierbinte de-a lungul corpului. Cu gndurile la cele petrecute la dojo, ncepu s se spuneasc. A vrut s-i vorbeasc lui Kansatsu dup lupt, dar a fost imposibil. De ce nu-i vorbise lui Yukio despre lupt? Alung ntrebarea din gnd. Curios, ntoarse capul. O umbr se proiecta pe geamul mat al duului. Se micora. Cineva intrase n baie. nchise apa i trase ua glisant. nlemni. Corpul acoperit cu perle de ap i scnteia n lumina fluorescent din baie i cpta tente de opal. Eti foarte frumos, spuse Yukio. Era goal, Avea pe bra un prosop de baie ngust, dar nu i-l ntinse. i aminti ce-i spusese nainte de a intra n cas. n privirile ei se citea foamea. Nicholas avea aptesprezece ani, Yukio cu doi ani mai mult. n calendar o mic diferen... dar n clipele acelea... ani lumin. Cu tot antrenamentul, cu toat nvtura serioas i mintea lui lucid, Nicholas se simi pierdut n faa ei, de parc Yukio ar fi fost calea spre o lume pentru care nu-l pregtise nimeni. Fcuse un pas spre el i-i spusese printre buzele abia deschise. Poate ceva de genul Vrei prosopul?". N-ar fi tiut s spun ce anume. i privi piciorul ndoit uor n fa aa cum fusese poziia lui puin mai nainte, la dojo, la nceputul crucii nlnuite" glezna micu, carnea pulpei, genunchiul neted i curba lung a coapselor. Ceva din el, din spiritul lui, pru s se ridice i s pluteasc, de parc un necunoscut i-ar fi tiat i ultimele legturi ce-l ineau pe pmnt. Simi cum se ndeprteaz n volute din ce n ce mai mici, cu o asemenea vitez, nct uit chiar c i aparinuse cndva. Vino, i spuse cu o voce ciudat, rguit. ntinse mna abia atingnd prosopul, care czu cnd ea ridic braele spre el. Yukio...

O simpl oapt. Avea snii mici, rotunzi i nali, cu mameloane lungi, i deja ntrite, o talie fin, un pntec neted i alb. Creasta neagr i se ncord. Braele fetei l nlnuir, i el i ntemni buzele ntredeschise. i lipi corpul de el. Mini nemicate. Doar buzele alunecau pe ale lui Nicholas, pe gtul lui, n jos i n sus, lacome, nesioase, aproape disperate. Snii i atingeau uor pieptul i absorbeau apa. Muntele lui Venus l apsa ncetior. Buzele lui Yukio erau lng urechea lui i o auzi murmurnd: Deschide apa! Se rsuci pe jumtate, ntinznd braul n spate pentru a regla robinetele. Apa fierbinte ni, i acoperi, i cnd se ntoarse, bg de seam c o penetrase adnc. Respiraia i se opri. Prin ce vraj svrise ea asta? Din adncul pieptului simi urcnd un spasm, ca un val uria care l nghii. ncepu s mite ritmic. O vzu cum i azvrle capul pe spate. Prul ei ud czu n cascad, ca un torent ntunecat. Yukio i inea faa sub jetul puternic de ap, ochii nchii i gura larg deschis, ntr-un urlet mut. O putea auzi cum gfia. Yukio i ntinse braele deasupra capului i se ag de para alunecoas a duului. Degetele i se albir. i ridic picioarele i i ncercui mijlocul. Corpul lui Nicholas suporta acum ntreaga ei greutate. Pntecul lui Yukio... se unduia spasmodic, de parc nu s-ar fi putut umple ndeajuns de el. Fu nevoit s-i cuprind talia cu braele, pentru ca fora micrilor ei s nu-i desprind din mbriare. Palpitaiile slbatice ale corpului lui Yukio crescuser n intensitate. Parc ncerca s stpneasc un cal slbatic tremurnd n chinurile morii. Ea ncepu s ipe i el pricepu de ce voise s curg apa. Plcerea devenise insuportabil i i simi picioarele tremurnd din cauza efortului. Abia o auzi : Lovete-m, gemea. Lovete-m! Crezu c nu a neles bine, dar ea i-o repet fr ncetare ca pe o litanie. Snii i tremurau, torente de ap curgea pe carnea-i supl. Corpul i era ncordat, minile ncletate pe para duului i pntecul ei se mica mereu. Ea gfia, gemea i Nicholas simi c nu va mai putea rezista mult. i prea grea ca un pietroi.

Te rog, i strig. Te rog, te rog, te rog! Dar nu se putea hotr s ridice mna. tiu .. i opti Yukio la ureche. Apa fierbinte se izbea de ei, snii ei tari i zgriau pieptul. tiu ce s-a ntmplat azi, la dojo. -- Glasul i era sacadat, cuvintele ntrerupte de gfieli nestpnite i totui o nelese. -- tiu. Oh! Lovete m, iubitule, lovete-m! i continua cu o furie slbatic. Atunci o lovi aa cum ea i-ar fi dorit-o, de fapt aa cum avea nevoie. Ah! ipa, n timp ce corpul i se arcuia. Ah! Ah! Ah! Iubitul meu, acum... i el simi un inel de muchi strngndu-l n adncurile ei, strivindui carnea ntr-un vrtej ncnttor, atunci ip la rndul lui. n cele din urm picioarele i cedar, minile lui Yukio alunecar de pe para duului i se prbuir pe podeaua de porelan, cu apa curgnd peste ei, revrsndu-se ntr-un val de vapori. Yukio i ncolci braele n jurul lui i l strnse cu putere... Norii preau flcri. Soarele aflat aproape de captul drumului, se ascundea pe jumtate n spatele pantelor netede ale muntelui Fuji i tot cerul era stacojiu. Vlvtaia se stinse la fel de repede precum apruse, i soarele dispru dup vulcan. Nu mai rmaser dect nite urme rozalii, rni uor vindecabile, pe pntecul norilor aurii. Totul deveni cenuiu. Luminile se aprinser. Kansatsu n costum european, sta n centrul dojo-ului. Nicholas n faa lui. Nimic nu fusese nc spus. Singuri. Respirau. Spune-mi, ce ai nvat din Go rin no sho, ntreb n cele din urm Kansatsu. Ochii i avea n continuare nchii. Are pri bune, rspunse Nicholas. i rele. Sunt rare. Dimpotriv, sensei. Linitea se prelungi. Nicholas auzi tusea nbuit a unui automobil care demara i se ndeprta. Fascicolul de lumin al farurilor i trecu o clip prin faa ochilor, apoi ntunericul reveni. Un nag ip undeva, btu apoi din aripi i-i lu zborul. Nicholas i drese glasul.

L-am citit n ntregime. i ce crezi? Nu tiu, sincer, nu tiu. Ninja te intereseaz, nu-i aa? Da. Atunci de ce ezii? Nu tiam c ezit. Atunci, mai bine privete n tine nsui. Nicholas se gndi o clip. Cred c a prefera s rspund nu. Ah? Ninjutsu mi pare un teritoriu interzis. Ocult, da. Interzis, nu. Kansatsu l privi fix pe Nicholas. Erau aproape unul de cellalt. Chiar aici, n Japonia, continu, se tiu ciudat de puine lucruri despre ninja. Au ieit dintr-o ptur a societii cu care nici un japonez nu se poate mndri. Dar ninjutsu e o art strveche. E venit din China cel puin aa se spune. Cred c nimeni n-ar putea afirma n mod cert. Ninja nu se considerau legai de Calea rzboinicului. Bushido nu era pentru ei dect un cuvnt gol. Ascensiunea lor a fost rapid. i chiar datorit succesului lor, bushi i-au folosit din ce n ce mai mult. Averea le-a crescut i, n acelai timp, tehnica lor a devenit mai elaborat i mai diversificat Apoi... samuraii au nceput s ia lecii de la ninja. i aa, Calea a fost pervertit. Sunt multe ryu n Japonia. Mult mai multe dect cele nscrise n registrele guvernamentale i n aceste coli, diversitatea disciplinelor de studiu e aproape nelimitat. Unele propun cteodat binele i rul, fr s fac vreo deosebire. Nu avea nevoie s-l ntrebe pe Nicholas dac i urmrete cursul gndurilor... Umbre negre umplur ncperea, norii ascundeau luna. Doar luminile artificiale ardeau. Pentru a fi un adept adevrat, trebuie s cercetezi i tenebrele, Nicholas. n seara aceea, Cheong l trase deoparte. Intrar n biroul colonelului. Plutea un miros de piele i de fum de tutun. Alturi de buctrie, biroul era singura ncpere occidental n casa aceea japonez tradiional.

Cheong se aez piezi pe scaunul de lemn cu sptar nalt din faa biroului. Nicholas, pe o banchet, aproape. Eti bucuros c Yukio a venit la noi! Nu era o ntrebare. Da, rspunse sincer. E ceva ru n asta ? Ai crescut, dar eti i vei rmne copilul meu, spuse Cheong surznd. Cred c am dreptul de a-i pune ntrebri. Nu eti nc ns obligat s-mi i rspunzi la ele, o tii. Nicholas i cobor privirea ctre mini. tiu, spuse ncet. Cheong se aplec i-i cuprinse degetele n palme. Dragul meu, s nu te temi de mine. Orice ai face, Yukio i cu tine, e treaba voastr, a amndurora. Tatl tu poate n-ar aproba, dar el nu vede lucrurile aa cum le vedem noi. Este soldat i, deci, nu are ncredere n nimeni i n nimic. Nicholas o privi. Nu are ncredere n Yukio? Dar ce... Nu are importan, spuse Cheong cltinndu-i capul. Nu nelegi? E punctul lui slab. Nu-i nimic. Sunt foarte sigur c, la nceput, n-a avut ncredere nici n So-Peng. Se ntoarse, lu o cheie i descuie un sertar al biroului. Scoase de acolo o cutie mpodobit cu un tigru i un dragon, darul de adio fcut de So-Peng la plecarea ei din Singapore cu colonelul. Degetele-i deschiser cu ndemnare cutia. Vezi, spuse n oapt, sunt cincisprezece. i art smaraldele. La nceput au fost aisprezece. Cu una din pietre a fost cumprat casa. Ridic privirea spre Nicholas. Sunt sigur c tatl tu i-a spus povestea acestui dar. Nicholas ddu aprobator din cap, i ea continu: Dar nu i-a spus ce semnificaie are. Nu sunt sigur dac el a neles-o prea bine. Ridic din umeri. i chiar dac a neles, cred c a preferat s alunge ideea. Tatl tu e foarte pragmatic. Surse. M tem c acesta e unul din puinele lui defecte. Puse cutia deschis, cu pietrele ei scnteietoare, pe genunchii lui Nicholas. Ai dreptul s foloseti ase din ele. S le transformi n bani, dac te afli ntr-adevr la strmtoare. Nu, ascult-m pn la capt. Trebuie s nelegi clar. Totul. Cred c ai s poi pricepe ce am s i spun. Respir adnc.

Nu trebuie niciodat s ai mai puin de nou smaralde n cutie Niciodat i, sub nici un motiv, nu trebuie s foloseti mai mult de ase. E o cutie magic, Nicholas. Are anumite puteri. Se opri de parc s-ar fi ateptat la ceva. Vd c nu rzi. Asta e bine. Eu cred n ele la fel de mult ca tatl meu So Peng. Era un om mare i nelept, din toate punctele de vedere, Nicholas, n mod sigur, nu era un prost. tia foarte bine c pe continentul asiatic exist multe lucruri care sfideaz analiza i care nu-i gsesc nici un loc n lumea modern. Ele provin din alt serie de legi i sunt atemporale. Ridic iar din umeri. Eu aa cred. Lu minile de pe cutie i i privi fiul. Eti la vrsta cnd i formezi propriile preri despre lume i misterele ei. Dac crezi, vei avea puterea pentru tine, n ziua n care vei avea nevoie de ea. Noapte. Nicholas n salon. mbrcat n haine europene, n faa ferestrei. Foarte sus, pe cerul fr umbr de nor, luna plin i arunca razele peste vrful copacilor i, mai aproape de Nicholas, peste grdina clasic. Umbre de un negru intens cdeau pe geam, de parc pinul mare de lng intrare ar fi fost luminat de un proiector ceresc. Din cnd n cnd, vntul tulbura crengile i umbrele se ridicau i coborau, se rostogoleau cltinndu-se, precum micrile corbiei din povetile cu care mama l adormea cu ani n urm. Un timp ce trecuse de mult, i Nicholas se ntreb dac toi oamenii simt cum copilria aparine unei alte vremi, mai simple, n care hotrrile sunt lipsite de importan i de urmri. n vremea aceea de mult apus, pinul singuratic i fusese protector n nopile cnd somnul l ocolea. i cunotea toate desenele, toate unghiurile crengilor i nodurilor de pe trunchiul uria. Deodat, i pru schimbat. Vzu n el un btrn soldat, o straj n noapte, un prieten, un aliat. Pentru a fi un adevrat adept... Universul su se schimba acum att de repede. Haragei-ul dobndit i permise s simt prezena fetei nc de la intrare. Nu se mic. O auzi venind spre el. ncet. Uor. Nu fr spaim, i simi propria-i carne ncordndu-se. Vru s-i alunge dorina, dar corpul nu-l ascult.

Ea se aez graioas ntre el i lumina lunii. Chipul i rmnea ntunecat n umbra deas ; prul, de un negru aproape albastru, era nconjurat de un nimb argintiu. I se pru c-i vede corpul pulsnd ritmic ca o inim. Era att de contient de prezena ei, nct o simea aproape ca o durere. Percepu mirosul unui parfum necunoscut. i cldura aceea, care se transmitea fizic, i, mai mult, o virulent intensitate aproape material. Se simi nconjurat de aura fetei. Linitea din cas era adnc, i putea auzi btile inimii, ca ntr-o furtun interioar. Se ridic brusc, nct mai degrab o simi dect o vzu nfiornduse, i cut mna, o ridic, deschise un shoji i o lu cu el afar. Fr a-i psa de frig, o duse spre marginea domeniului, spre pdurea de cedri i pini. cutnd poteca ascuns pe care i-o artase Itami, cu ani n urm. O gsi i se afund mpreun cu Yukio n pdure. Nu, o lumin, doar pete mai deschise, ca nite flori ciudate plutind n aer, n locurile unde luna strbtuse prin bolta verde de deasupra. Greierii riau. Un fonet uor de frunze, nite nuhi strlucind roiatic. Parc zburau deasupra crrii i Nicholas o cluzea prin bezn, presimind, precum un liliac, orice obstacol. Sreau peste rdcini, se aplecau sub ramurile joase, negre... Ajunser n cele din urm, ntr-o poian scldat de lun, n faa lor, poteca circular i poarta dubl, nchis, a sanctuarului. l trase n iarb, lng ea. Acum... opti cu glas rguit. Nu mai pot atepta. Rochia i se deprta uor. Prea ireal. Carnea i strlucea ca luminat luntric. Nu-i putea dezlipi minile de pe pielea ei. Se aplec, ndeprtndu-i i mai mult rochia. i mngie coapsele pn o auzi gemnd. Yukio ntinse minile i-l trase peste ea. Nicholas i simi gfitul cald n ureche i i cuprinse snul cu buzele. Ea i reinea respiraia. Unghiile ei l ardeau. Simi coapsele fetei cuprinzndu-l i carnea atrgndu-l cu vrtejul ei umed. Crezu c Yukio se-va sufoca. n aerul nopii, mirosul ei i se pru puternic. Alunec precum un arpe peste corpul ei fremttor. nainta ncet, pn n adncul fntnii care i se druia. O auzi ipnd de plcere i i simi minile ncletate n pr i trgndu-l n sus.

Palmele i devenir pumni, tendoanele gtului i se ncordar. Yukio ip i crezu c trupul su nu va nceta niciodat s se zbat. M-am nscut pentru a fi cineva, i spusese, mult mai trziu. O alt fiin, mai bun dect sunt acum. Deasupra lor, cedrii foneau vesel. Pmntul era moale sub trupurile lor alungite. Acum nu sunt nimic. Vocea ei avea ceva din blndeea unei adieri n noapte. Nimic, doar o imagine reflectat. El nu nelegea. De cnd sunt, nimeni nu mi-a spus un cuvnt adevrat. Doar minciuni, continu, punndu-i capul pe braul lui Nicholas. Chiar i prinii ti! Eu nu am prini. Se ntoarse, lipindu-i pulpele de coapsele tnrului. Sunt mori sau...? M-au prsit, vrei s spui? Tata a murit n rzboi. Era fratele lui Satsugai. Unchiul meu nu a fost niciodat de acord cu cstoria tatei. Ce s-a ntmplat cu mama ta? Nu tiu. Nimeni nu tie. Poate Satsugai i-a dat bani ca s dispar. Dei pe cer pluteau civa nori, aerul era compact, ncrcat de rou. Luna era joas, ptat cu foc, buhit. M mir c Satsugai nu te-a luat la ei, spuse Nicholas. Zu? rse amar. Pe mine, nu. Itami ar fi vrut s m creasc, o tiu. Dar Satsugai a fcut tot ce-a putut pentru a m da n grija unui cuplu din Kyoto. Tcu cteva clipe, cufundat n gnduri. Am ntrebat-o pe mtua Itami ntr-o zi i mi-a spus c Satsugai crezuse c ea i va drui copii muli i n-a vrut s m amestece cu ai lui. Ceea ce, dup cum se vede, nu s-a ntmplat. Deci, nu ai prini. E ceva ciudat n familia asta. Vorbea n continuare despre unchiul ei. Nu reuesc s pricep ce anume. Satsugai i Saigo. Itami nu se amestec, dar sunt sigur c tie ce se petrece. Un freamt deasupra lor, un nag i lu zborul spre sud. Cred c totul se leag de locul unde Saigo se duce n fiecare sptmn. La Kyushu ? Da.

Pariez c-i vorba de un ryu. Yukio se ntoarse. n ntuneric ochii-i preau fosforesceni, enormi. Dar de ce se duce att de departe? Sunt destule ryu la Tokyo i n mprejurimi. Sunt multe ryu n Japonia..." i aminti desluit de cuvintele lui Kansatsu, ca de nite bti de clopot sunnd cadenat. tia Kansatsu ceva? Binele i rul. Albul i negrul. Yin i yang. Trebuie s cercetezi i tenebrele". Trebuie s fie un ryu deosebit de celelalte, spuse Nicholas. Poftim? Vorbise att de ncet, parc gndind cu voce tare, nct aflat chiar lng el, Yukio nu-l auzise. Repet. Dar de ce gen? Yukio dorea s neleag. Nicholas ridic din umeri. Trebuie neaprat s tiu n ce ora se duce. Pot s aflu, i spuse, ridicndu-se n cot, nsufleit dintr-o dat. Pleac n curnd la Kyushu. Ajunge s arunc o privire pe biletul de tren. Faci tu asta? i surse cu complicitate. Luminie i jucau n privire. Dac mi-o ceri, spuse Yukio. O clip Nicholas o privi atent, apoi se ntinse cu palmele ncruciate sub ceaf. Vreau s tiu ceva... Simi cum i se pune un nod n gt, dar continu totui. Vreau s tiu dac ce mi-ai spus... data trecut... e adevrat. Te-ai culcat cu Saigo? Are vro importan? Da. Oh, Nicholas. spuse lundu-l de gt, nu fi mereu att de curios. Ai fcut-o? S-a ntmplat, poate... demult. Se ridic i o privi ndelung. Poate? Fie cum vrei tu. Da. Dar... aa, ca s fie. Exact ca i cu mine. Vocea i suna rea. Nu, nu! strig, privindu-l n ochi. Nicidecum. Nu e ca tine. Vrei s spui c atunci... cu mine, ai calculat totul? Vocea lui Nicholas cerea un rspuns. Timp de o secund, ochii lui Yukio sclipir.

Eu... eu... nu tiam ce s mai cred cnd mtua Itami mi-a spus c m va duce la voi, mi amintesc c doream s fac dragoste cu tine, n noaptea aceea, pe ringul de dans, dar era... i mi-ai spus c nu-i mai aduci aminte ! Indignarea lui ascundea n realitate o bucurie imens. Yukio surse. Te-am minit. Sursul i se lrgi i i scoase limba un gest foarte puin japonez. Voiam s-i fac o surpriz. Din clipa-n care te-am revzut am tiut ce doresc. N-am bnuit nimic, ne-am dus n grdin i.... n mine triesc dou fiine n acelai timp, spuse, ridicnd din umeri. Mi-ai vzut cele dou fee. Cum a fost copilria ta ? De ce m ntrebi? Nicholas izbucni n rs. Pentru c mi strneti curiozitatea. De ce! Crezi c-i ascund ceva? Toat lumea are ceva de ascuns. Nu, nu toat, i rspunse trgnd-o mai aproape. Tu nsemni mult pentru mine. Mult. O srut pe buzele-i strnse. Ea rse. Nici nu mi-ai spus c m iubeti. Poate c te iubesc, spuse grav. Nu tiu nc. Te rog! spuse, ndeprtndu-i faa, las-o balt! S tii c nu-i nevoie de palavre. Nu are sens. Vei avea tot ce vrei, nu simi? Nu te-neleg! i-am mai spus-o, rspunse cu glas nerbdtor. Nu am nevoie de copilriile astea. Nici de iluzii. Ne druim unul altuia plcere. mi ajunge. Aa a fost i cu Saigo? ntreb tios. Ce i-am spus, gndesc. nsemni mult pentru mine i ce i se ntmpl de asemenea i ce simi. Dac eti fericit sau trist. Ea l privi atent, ndelung, de parc n-ar fi tiut ce s-i rspund, apoi se ntinse pe iarb. Cnd eram mic, ncepu s povesteasc cu glas optit, mergeam vara la munte, ntr-un orel cocoat foarte sus pe pantele mpdurite. Casele, mi amintesc, erau toate pe piloni. Vedeam pentru prima oar aa ceva. Ai fi spus c era un ora din poveste.

Prinii mei adoptivi nu aveau niciodat timp pentru mine, dei Satsugai le ddea destui bani, n fiecare lun. Nu doriser niciodat copii. M lsau ore ntregi singur. mi aduc aminte, ziua m culcam n iarba nalt s ascult greierii, iar la sfritul verii ritul metalic al lcustelor. Respir adnc i ridic privirea ctre coroanele cedrilor, care se legnau de parc ar fi depus mrturie. Dup amiezile mi se preau nesfrite. M aezam pe Panta muntelui i priveam n vale. Erau acolo dou dre spate n verdea, dou brazde maronii, sterile, goale n mod misterios, de parc un uria furios ar fi zgriat pmntul. Adeseori pierdeam ore ntregi, ntrebndu-m cine a putut lsa asemenea cicatricea crude. Rzboiul, poate, spuse Nicholas. Da. Nu m-am gndit niciodat la el. i ntoarse capul, nainte de a continua. Dup aceea mncam btaie pentru c am lipsit att de mult. i totui, eram sigur c-i ncurcam. N-aveau niciodat mil de mine, nici nelegere. Eram un marian pentru el, un monstru, un adult n miniatur. De parc ei n-ar fi fost niciodat copii i n-ar fi avut nici cea mai mic idee despre ceea ce reprezint copilria. Yukio, opti Nicholas, aplecndu-se i srutnd-o tandru. Cnd buzele li se desprir, ea continu : i mai era tufa de bambus. Era puin mai jos, pe pant. O descoperisem din ntmplare, cu cteva zile mai-nainte, ntr-o dupamiaz, cnd m rtcisem. Adeseori, noaptea, m strecuram afar din cas. n nopile de insomnie, ntunericul m sufoca. Devenea compact. O greutate strivitoare pe pleoape. Trebuia s ies... Boschetul era n apropierea unui torent care fierbea tot timpul. Sub clar de lun prea de argint. Apa-i era att de rece nct i amorea gura. Aducea cu un sanctuar. Rmneam n picioare, aici, ore ntregi. Firele de bambus se nlau drept, ca nite coloane, deasupra capului meu. Cteodat, prea c vrfurile lor nepau luna enorm, portocalie, de la sfritul culesului timpul cnd lcustele rie mai puternic. Se apropie i mai mult de el, ca pentru a se simi mai bine. Nicholas i simi corpul gol. Era singurul loc cu adevratul meu, tainicul meu palat. Acolo am fcut pentru prima oar dragoste.

Simi cum muchii lui Yukio ncepur s tremure, de parc ar fi cuprins-o frigul. Am dus un biat acolo. Locuia foarte aproape, la o ferm. Cred c i pentru el era prima oar. Mai vzuse el animale mperechindu-se, dar att. Nu era prea ndemnatic. i era att de nervos ! Dorea s o fac aa cum vzuse caii. Era att de excitat c s-a scpat pe picioarele mele. n englez, spuse Nicholas, se spune I am coming. .Verbul a veni. Noi folosim verbul a se scpa". Exact pe dos. Pentru moarte la fel, murmur ea. E invers. Din cte am auzit spunndu-se, occidentalii nu neleg sepuuku, nu-i aa? Cnd vor s se sinucid. n loc de a se ntoarce n sine, el se ndreapt spre exterior sar de pe o cldire sau... Zboar creierii vreunui nenorocit, nainte de a ntoarce arma spre ei nii. Ciudat, nu? zise Yukio, rznd ascuit. Dup toate astea, ar prea c sunt nite barbari. Tresri. S nu mai vorbim de moarte, spuse Nicholas, strngnd-o n brae. Nu, murmur ea, nu... ntinse mna spre oldurile lui i ncepu s-l mngie uor. Nu poi s te gndeti la altceva? o ntreb, cu tulburare n glas. Asta-i tot ce am, i rspunse. Era ca o plngere.

CARTEA FOCULUI A IV-A VERIGA West Bay Bridge i New York, vara trecut. Nu, nu, nu, strig, rznd. Hai s uitm totul! Fugi spre el, n loc s-l goneasc, cum fcuse pn atunci. Se arunc nainte, alunecnd pe duna de nisip, i-l apuc de glezne. El czu. Justine ncepu s rd mai tare. Acum era deasupra lui. El scuip nisipul ce-i intrase n gur i se ntoarse pe spate. Foarte amuzant! Ea sri spre el, i, n patru labe, coborr panta de nisip cenuiu. Un vnt rece, venind dinspre larg, le ciufuli prul. Luminile verandei

desenau, prin bruma uoar, halouri linititoare. i inea obrazul lipit de obrazul lui i ochii i erau larg deschii, aa c Nicholas putea s-i vad, n lumina difuz, petele rozalii de pe iris. Pru-i lung prea o punte de legtur ntre ei. i mngie uor obrajii. Avea mini delicate i ferme, ca ale unui sculptor. Nu vreau s fii trist, Nicholas, spuse, cu voce moale i-l srut cu vrful buzelor. Sunt aici! tiu. Mi-e att de greu s-i spun. i important. Cu toate astea, e simplu... Avea un aer serios. Veselia de pn atunci dispruse. Am avut destul timp s m gndesc... la diferite lucruri. Vrei s spui... ct ai stat culcat? Nu, spuse, scuturnd din cap, n ap. Nu mi-a defilat trecutul prin minte. Nu asta. Rse trist. La un moment dat am crezut c n-am s mai pot iei la mal. i atunci am nceput s m gndesc la tine, n timp ce notam. i imaginezi... Lucruri simple i foarte intime. Ochii i erau aburii. Sttea foarte aproape de el. Dar cnd m-am vzut la fund, a fost altceva ce m-a trezit. M-am gndit ce va deveni viaa mea, dac n-am s te mai vd vreodat. Acum vocea cptase o tonalitate surd, i Nicholas percepea din ce n ce mai greu ce spunea. i nghii saliva, de parc cuvintele i s-ar fi lipit de gt. Mi-e fric. Mi-e fric de ce vreau s-i spun. A admite existena unui sentiment e una, a te exprima cu voce tare, este altceva. nelegi? l privi lung. Ochii cptaser o duritate neateptat. Te iubesc zise. Nu pot s m gndesc la nimic altceva, cnd sunt lng tine. Altdat mi plcea s cutreier ntr-o parte i-n alta, s ntlnesc diverse persoane, dar nimic nu mai conteaz, cnd sunt cu tine. tiu c pare infantil i romantic, dar... Izbucni n rs. Romantic, da. Infantil, nu. i pe urm, i se pare att de teribil s fii romantic? Eu, unul, sunt un romantic. Dei, ca s fiu sincer, pare se c n-a mai rmas mare lucru... Privirea clar a tinerei femei deveni ntrebtoare. M iubeti i tu Nick? A dori s fii sincer. Dac nu m iubeti, nu conteaz. Ceea ce vreau, este adevrul.

Nu prea tia ce s rspund. Sufletul i era nc plin de amintiri dulci i, n acelai timp, dureroase. tia c Yukio era mereu prezent n el. Se simea ca un somon, urcnd un torent, luptnd disperat mpotriva curentului. Dar el nu era pete, i se ntreba de ce oare se agit att? mpotriva cui lupta de fapt? i de ce lucrul sta era aa de important? Simi c, de fapt, n forul su interior, cunotea rspunsurile. Cu condiia s i le poat ordona n minte. Era nc sub influena vorbelor lui Croaker, i se nfurie constatnd ct de mult l afecteaz toat povestea. i dac totui, Croaker avea dreptate? Ct de tare l impresionase moartea lui Terry i a lui Eillen? n mod sigur, simise ceva. Obligatoriu. Doar nu era o main, ns nu putuse vrsa nici o lacrim. Poate erau i alte manifestri ale suferinei? n privina asta, tia c-i seamn mamei sale. Prea stpn pe el pentru a permite unor anume emoii s ajung la suprafa. Dar reprimndu-se astfel, nega o parte din sine, iar rezultatul putea s fie catastrofal. Dac nu putea s se neleag plenar pe sine nsui, nu putea s domine nici o situaie! Nici lumina, nici ntunericul. Acest gnd l fcu s sar din loc, de parc lar fi mpuns ceva. La ce te gndeti? Privirea i era goal i el o vzu. Citi disperarea pe faa ei. Nu trebuie s faci nici un sacrificiu pentru mine, i zise. Nici pentru mine, nici pentru altcineva. Ar fi o grav eroare. Doamne, Dumnezeule, dar nu fac nici un sacrificiu. Mai ales acum. Am terminat cu asta. Nu renun la Yukio pentru tine. Pur i simplu, sunt sigur c ceea ce vreau este bine pentru mine. Ochii Justinei scnteiau, luminie minuscule de energie n bezna deas. Tu m faci fericit. E att de teribil? i dac mie mi este bine? Am impresia c o parte din tine se revolt la aceast idee. Fr s-i dea seama, rsucise cuitul n ran. Doamne! De ce ai spus asta? zise, ridicndu-se deodat cu inima btnd nebunete. Deci e adevrat! spuse ea, cutndu-i privirea. Nu tiam. Dar tiu cum reacioneaz corpul tu lng al meu. Noi comunicm la un nivel fundamental, exact ca acum un milion de ani, cnd nu existau cri, filme, piese de teatru, nimic din toate astea, cnd oamenii nu se aveau dect pe ei nii. A vrea s tiu de ce alungi acest raionament din principiu. N-ai ncredere n corpul tu, pentru a afla adevrul? El tie

mai bine dect tine ceea ce e bine. Izbucni n rs. Nu-mi vine s cred. Mai ales din partea ta. Toat viaa ai lucrat cu corpul tu i nu-i acorzi nici cea mai mic ncredere? Nu tii nimic, zise Nicholas sec. A, da. Adevrat? replic ea, ridicndu-se la rndul ei. Atunci, explic-mi. Te rog, ns s o faci aa, ct mai simplu, pentru ca s priceap i un biet creier de femeie. Nu fii pueril! Nu eu sunt pueril. Nick ascult-te cum vorbeti. i-e fric s nu dezvlui nici cea mai mic frm din tine. Nu te-ai gndit niciodat c a avea un motiv? O, da. Sigur. De asta te i ntreb. Poate c nu te privete. Fie. Perfect, strig ea furioas. Acum tiu pn unde pot s m bizui pe tine. Deloc, Justine. Nu m ai. Iat ce obin, ncercnd s fiu sincer! Vrei sinceritate? tia c nu trebuie s vorbeasc, dar acum nu mai avea nici o importan. L-am vzut astzi pe tatl tu n ora, zise el. Justine ridic fruntea. Avea aerul c nu-l crede. L-ai ntlnit pe tata? Cum? A venit s m caute, n propria-i limuzin, la ieirea din gar. Am avut parte de un tratament de clasa nti. Nu vreau s aud nimic, strig Justine, ridicndu-se. Vocea i rguise. i amintea prea bine de San Francisco. O furie surd o cuprinse. Era fr putere n faa lui. Aa a fost dintotdeauna, Tot timpul... Cred, totui, c ar trebui s auzi, i zise cu cruzime. Ceva l incita s continue, delectndu-se parc la vederea chipului ndurerat al Justinei. Nu, strig ea, astupndu-i urechile cu palmele. Se scul, ndeprtndu-se, dar Nicholas o urmri pe nisipul umed. Voia s tie ct mai multe despre noi. Despre tine tie totul. Tot ce ai fcut. i ce n-ai fcut. D-l dracului! Alunec pe marginea unei dune, se ridic i fcu fa. Ochii, de fiar, preau imeni i strluceau ca focurile pe mal. Era vnt de furie.

Suntei doi nemernici! strig. El, pentru c a fcut-o, tu pentru c ai spus-o. Eti murdar. Murdar. Acum nu mai avea dect un gnd, s-l alunge din viaa ei. A crezut c sunt vreunul precum Chris... Taci odat! Tac-i gura! Dar el continu, necrutor. Mi-a oferit de lucru, i nu tii ce-i mai frumos, am acceptat. Lucrez pentru el. Cum poi s-mi faci una ca asta? strig ea. Doamne, Doamne! Nu la munca lui se gndea. Cu faa n lacrimi, i ntoarse spatele. Cltinndu-se pe treptele pline de nisip, sui spre teras i dispru n cldire. Nicholas se prbui n genunchi pe plaj, izbucnind n plns. Numai c nisipul nu are suflet. O s vin, zise Ah Ma. Totul e pregtit? Da, mam, rspunse Penny de la locul ei, la picioarele lui Ah Ma. Fleurette tocmai s-a ntors, aducnd ultimul dintre... eh, lucrurile" cerute. Penny i ascunse paloarea feei ndrtul unui registru masiv de piele, unde, n linii perfect verticale, scria cu caractere chinezeti. Se servea de o pensul fin, pe care o muia din cnd n cnd ntr-o sticlu cu cerneal Higgins. Toate gesturile ei erau reinute i sigure. Privi spre stpna sa n tcere, apoi se hotr. Credei c facem bine, lsnd s intre acest om aici ? Nu ridica ochii de pe foaia de hrtie, dar, o secund, inima i se strnse, la gndul izbucnirii de furie, oricnd posibil la Ah Ma. Dar Ah Ma se mulumi s ofteze. Penny avea dreptate, bineneles. Altdat, pentru nimic n lume n-ar fi permis aa ceva. Goni ideea. Ei, da, timpurile s-au schimbat! Trebuie s te adaptezi ct poi mai bine... Cnd vorbi din nou, vocea ei nu trda nimic din dialogul interior. Penny, draga mea, tu tii c sunt foarte muli bani n joc. Nu am prejudeci. Nici tu nu trebuie s ai. Dar tia c vorbele ei sunt mincinoase, chiar dac Penny nu i-ar fi dat seama. Ah Ma, aproape septuagenar, era o chinezoaic din Fu-kien, regiune situat cam la jumtatea drumului ntre Hong Kong i anhai. Avusese 15 frai i surori, dar se simise dintotdeauna foarte deosebit

de ei. Poate c numele ce i-l dduser era la originea acestui sentiment. O legend spunea c o fat srac din Fukien, pe nume Ah Ma, voise s fac o cltorie pe mare n port, o singur lotc i accept cererea. De cum ieir n larg, au fost atacai de un balaur nfricotor, dar Ah Ma reui s salveze corabia. Pentru fapta ei, i se nchin un templu. Ah Ma l cunotea. Se afla la poalele muntelui Barra, pe insula Macao. Se foi n fotoliu. Scaunul trosni. Simi mngierea mtsii pe brae. Prin fereastra deschis, se auzea foarte clar rumoarea familiar de pe Doyers Street. n colul strzii se gsea o pescrie, care inea deschis pn seara trziu. n perioada asta a anului, gseai acolo nite calmari grozavi. Auzi voci, cineva se certa n cantoneaz. Ridic sprncenele. n imensul apartament ce ocupa ntregul etaj 3 al imobilului, nu se vorbea dect n dialectul mandarin. Acesta era obiceiul n casa lui Ah Ma, nc din copilrie. i aa trebuia s rmn i azi. Ah Ma se ridic, se ndrept fr zgomot ctre fereastr i privi n jos spre strada ngust, plin de lume. Ai fi putut, bineneles, s-i aleag oricare alt loc din Manhattan, sau aproape. De-a lungul anilor, avusese ocazia s se instaleze n alt parte, dar, de fiecare dat, refuzase. Afacerea ei trebuia s se afle n mijlocul Oraului Chinezesc. Aa era normal. Cartierul era sumbru, vag sordid, dar avea atmosfer. ntr-un fel, i amintea de ara sa ndeprtat. De fapt, aceasta i vroia. Cu tot milionul ei de dolari, nu se simea n siguran printre turnurile de oel i sticl din centrul Manhattanului. Da, gndi Ah Ma, cu privirea aintit spre strada cufundat n noapte, animaia, forfota, mirosul de pete proaspt, cnd sosesc negustorii dimineaa, sau acela delicat de dim sun, fiert n aburi, la vnztorul de plcinte din casa vecin da, m simt bine aici. Chiar foarte bine. Suspin din nou. Bineneles, Consiliul de organizare din Chinatown n-ar fi fost deloc ncntat de prezena ei, dac ar fi tiut cam cu ce fel de comer se ocupa n realitate. Dar poliia era mai mult dect ncntat de cei 1.000 de dolari pe care Ah Ma li-i oferea lunar. Personal, ndeplinea aceast obligaie, la o ceac de ceai, aa, pentru protocol. Nu-i uitase niciodat casa din Fuzhoa, dar, ciudat, se gndea din ce n ce mai des la ea, odat cu vrsta. Bineneles, nu se punea problema s se ntoarc acolo. Nu-i iubea deloc pe chinezii comuniti. Ar fi putut totui, ca turist, s o viziteze, dar n-avea curajul s vad cu ochii ei ce devenise ara.

Nu, avea tot ce-i putea dori, aici, chiar n faa uii. Lumina ce cdea din firmele de neon roii i albastre ale invizibilelor restaurante, situate pe strada alturat, ddea ntunericului din jur aspectul unei ape de ghea. Da, erau japonezi, desigur. i ura chiar mai mult dect pe comuniti. Coborser n lungul coastei, oameni de afaceri ale cror reuite n anhai i fcuse bogai i arogani. Erau deja blazai de viaa de noapte a oraului, i veniser probabil s descopere o parte mai secret din China. Att de diferii de chinezi, i zicea Ah Ma, perplex. Evident, ei n-au avut attea secole de istorie ca noi pentru a nva. Asta e, un popor tnr. Insulele lor erau locuite de barbarii Ainos proti i slbatici pe vremea cnd noi aveam deja dinastii imperiale i inventasem praful de puc. Dac japonezii moderni snt urmaii acelor Ainos, nici nu-i de mirare c sunt aa de rzboinici. Se ndeprt de fereastr. A vrea s-l vd imediat, Penny. Nu trebuie s facem nici o greeal. Penny aprob, puse jos registrul i pensula, se ridic i travers camera. Penny? Tnra se opri cu mna pe clan. Da, mam? Nu e de pe-aici? Nu, mam. E din nordul oraului. Ah Ma ridic privirea. Bine. Nu ne trebuie vecini implicai n afacere. Ct lipsi Penny, Ah Ma se gndi la ea. Fcuse o alegere bun cu fata asta. Era extrem de eficient. Ah Ma nu recunotea niciodat deschis, dar din ce n ce mai des se supunea hotrrilor lui Penny. Tnra prea a fi contra japonezilor, i acest lucru o nelinitea. Ah Ma i dduse numele de Penny, cnd tnra venise la ea n cutare de lucru. Ah Ma avea obiceiul s dea cte un nume tuturor fetelor ce lucrau la ea, iar apoi nimeni nu le mai spunea altfel. Era curat i eficient i, bineneles, anonim, aa cum trebuiau s fie afacerile lui Ah Ma. n plus, i plcea s-i boteze copiii". i, de asemenea, inea ca acetia s i se adreseze cu titlul onorific de mam" un nume care nu se folosete niciodat fr respect n ara ei. Clipa cnd i va prsi micul imperiu se apropia. i cnd acest lucru va deveni inevitabil, vroia s fie sigur c va ncpea pe mini bune.

Penny se ntoarse, aducnd un biat de vreo 11 ani. Se opri la intrare, innd minile pe umerii copilului. Acesta nu fcu nici o micare. Ochii nu exprimau nici urm de curiozitate. Prin ua ntredeschis, Ah Ma auzi zgomotul discret al pregtirilor. Aa cum fusese prevzut, ast sear nu atepta dect un singur vizitator. Lucrul fusese de altfel inclus n suma enorm pe care i-o vrsase japonezul. Ah Ma l examin cu atenie. Biatul avea pielea alb i fin, o urm vag mongoloid n ochii i umerii obrajilor. Irisul ca o bucic de crbune. Gura larg, cu buze uor senzuale. Penny l prezent. Philip Chen. nchide ua, scumpa mea, zise Ah Ma cu voce moale. i inea minile n fa, cu degetele mpreunate. Ct vei sta aici, vei avea alt nume, i spuse. Vrbiu. Cu aceast porecl te vom striga i tu vei rspunde. Ai neles? Copilul zmbi larg. Spune-mi mam. Da, mam. tii despre ce e vorba ? Nu vreau s m trezesc cu vreo surpriz. Da, zise el, vesel. Penny mi-a explicat despre ce e vorba. Nu-i f probleme. Adevrat? insist Ah Ma, ridicnd sprncenele. Rmne de vzut. Foarte bine. Acum las-ne, Vrbiu. Caut-o pe Eglantine. Ea te va duce n camer. tii ce ai de fcut? Da, mam. Se ntoarse i iei. ndat ce Penny nchise ua, Ah Ma ntreb: Prinii? Penny ddu din cap. Locuiete cu un unchi, mai tot timpul beat. Nici no s-i dea seama c putiul a petrecut o noapte n alt parte. E sigur? Penny aprob. Prul ei lung, negru, tremur aidoma coamei unui animal slbatic. Eglantine s-a ocupat personal. Ah Ma i permise un surs uor. Ai fcut foarte bine, copilul meu. Penny nclin capul, ncercnd s ascund roeaa ce-i urca n obraji. Rareori Ah Ma se adresa cuiva cu atta afeciune. Mulumesc, mam, murmur. Ah Ma se apropie fr zgomot de Penny. Ridic mna i o mngie pe obraz.

i acum, spune-mi ce te nelinitete, zise, cu glas sczut. Era greu s-i gseti cuvintele, cnd Ah Ma te fixa cu ochii ei, care pricepeau totul. Penny simi un nod n gt, att de intens, nct i se tie respiraia. Haide, haide, copilul meu. E vorba de japonez? Ce are omul sta de te sperie n aa hal? Mi-e ruine c sentimentele mele sunt att de transparente, spuse. i plec ochii. Era gata s plng, i o tia. Ei, asta-i strig Ah Ma, plictisit. Ceea ce e vizibil pentru mine, nu e i pentru alii. N-ai sczut n ochii mei. Spune-mi te rog, ce trebuie s tiu. M sperie drogul, murmur Penny. Nu cred c e bine s ne lsm antrenate n murdria asta. Un timp, Ah Ma tcu. i aminti de primul ei drum la anhai, n copilrie. Parc simea i acum n nri duhoarea scrboas, sufocant, a opiului ars. Niciodat nu fumase, dar mirosul acela rmsese n ea, de parc fusese imprimat cu fierul rou. l simea n aer, n noaptea n care comunitii nvliser n casa lor i-i luase soul, fr zgomot, fr avertisment. Ei se ascundeau, dar comunitii tiau unde s-i caute. Cineva i trdase. Soul lui Ah Ma era militant politic. Intuiia lui era aproape vizionar. Prevestise furtuna iminent a revoluiei comuniste. Poate nelesese c era inevitabil, dar o combtuse cu o vehemen fr margini. Pentru prima dat spunea n discursurile sale, sau scria n pamflete suntem n situaia s nvm ceva de la japonezi. Ct bine le-a adus regimul izonaionalist al ogunilor ? Toat lumea a putut vedea c ara era condamnat la stagnare, c se sufoc n corsetul de bronz al tradiiilor. Capitalismul occidental a reprezentat n acel moment, pentru Japonia, drumul spre viitor. Privii unde au ajuns astzi. Putem noi n China, s nchidem ochii n faa unui exemplu istoric att de elocvent ? Puterea n mna comunitilor, va opri accesul la Occident, la acel capitalism care a dus la nflorirea oraelor Hong Kong i anhai. China va rmne s se trasc n coad, iar imaginea acelui uria care somnoleaz va deveni realitate". Intraser n tromb, proiectnd-o pe Ah Ma de zid. Capul i se lovise de marginea unei mobile. l trser afar din pat, l dezbrcaser de tot, i-l btuser cu btele i cu paturile putilor. Aveau o stea roie brodat pe chipiu i pe epoleii uniformelor jegoase. Pe urm l duser cu ei. Era fr cunotin, cci pierduse mult snge. Mai tria, murise?

Nici azi nu tia sigur. Dar spera pentru el s fi murit repede. Poate gsise vreun capt de sfoar sau vreo bucat de pnz de pat. Nu ndrznea s se gndeasc ce putuser s fac cu el. Se ntmplase de mult, dar, uneori, n zilele triste i cenuii, cnd ploaia btea n geamuri i chiar strada era ntunecat, Ah Ma i spunea c vechea ran nc nu se vindecase. i adun gndurile i i surse lui Penny. Era att de frumoas, o frumusee perfect. E bine c te-ai gndit la asta, scumpa mea, i zise. Ca regul general, tu tii c nu permit s ptrund aici nici un fel de drog. Acest om face excepie. E un lupttor anticomunist, gndi Ah Ma. Crede c nu mi-am dat seama, dar eu o tiu. Eu tiu totul despre fiecare persoan care intr aici. Fr excepie. Aceasta mi-a luat ceva mai mult timp, am consumat mai mult Baht, numai c a meritat. Pot s tiu pentru ce? ntreb Penny ncetior. Ah Ma i puse mna pe umr. Asta nu te privete. Haide, du-te s-o ajui pe Eglantine. E vremea. Penny ddu din cap, cu ochii mereu plecai n pmnt. Da, mam. Imediat. Ah Ma o privi prsind camera, cu pasul uor, fr zgomot, i se ntreb. Unde va ajunge lumea asta? n ce-l privea pe japonez, n acele clipe, prsea, printr-o ieire lateral, o sal de cinema. Travers imediat Strada 48 i chiar alerg civa pai, pentru a prinde un autobuz ce cobora spre sudul oraului. Vehiculul era arhiplin, dar se goli treptat dup ce trecu de Strada 34. Cobor la penultima staie, i continu pe jos spre Greenwich Viilage. Cnd ajunse la Strada 8, se ntoarse i o lu spre est, pn la Cooper Square, cel cu un cub din metal negru n echilibru pe o sgeat. Pe una dintre faete, cineva scrisese cu un atomizor cu vopsea alb: ,,Zombi o iubete pe Karen L". Inscripia cadra bine cu decorul La intersecia Strzii 8 cu Magistrala 3. lu o main pn n Canal Street, de a lungul strzii Bowry. Abia acolo gsi o cabin telefonic. Ridic ochii spre pendula demontat, instalat n vitrina unui bijutier din apropiere. Apoi chem robotul, pentru a afla ora exact. Nite semiremorci uriae, scuipnd vapori de motorin, coborau spre vest, cu un zgomot asurzitor; de partea cealalt a magistralei, se vedeau coloanele

romane" ale podului din Manhattan. nchise telefonul i atept exact un minut i jumtate. Apoi form un numr din New York. Detesta acest procedeu, dar fcea parte din trg, i de altfel era logic. Nu avea nimic mpotriva logicii. La cellalt capt, cineva ridicase receptorul. Japonezul citi cele 7 cifre ale telefonului din cabin i nchise imediat. Meninu suportul jos, n timp ce repet numrul, innd receptorul la ureche. O femeie care privea, se ndeprt speriat, n cutarea altei cabine. Patru minute i jumtate mai trziu, telefonul sun. Japonezul lu mna de pe clapet. Convorbirea se derul n japonez. Da, zise. Sunetul era spart, specific legturilor peste ocean. Situaia? Avansm. Fii mai clar. Ce rezultate avei? Rezultate? Pru surprins. Snt aici. Afacerea avanseaz. Afacerea" era cuvntul pe care l folosea, n loc de misiune". Urm o pauz, n cursul creia se auzi zgomotul difuz al unei alte convorbiri, undeva, departe. Linia e sigur? ntreb vocea. Din partea asta, precis. La captul firului, vocea pru s nu in seama de impolitee i continu : Ateptm un deznodmnt rapid. Era clar de la nceput. La fiecare 15 secunde, verifica dac nu se apropie cineva de cabin. Nu se atepta la ceva special, dar niciodat nu trebuie neglijat securitatea personal. Reflex esenial. Exact, zise vocea. Lucrurile nu trebuie precipitate. tii asta. Eu lucrez n felul meu. Aa am convenit, altfel n-a fi acceptat niciodat trgul. Sigur. Aa neam neles. Dar viaa este schimbtoare, i nite evenimente recente, ce au avut loc dup plecarea dumneavoastr din ar, impun o concluzie mai rapid. Eu nu fac lucrurile aa. Eu... De data asta le vei face. Vocea era moale ca mtasea, tonul egal, nici urm de iritare sau ameninare n glas.

Este absolut necesar ca afacerea s fie ncheiat n urmtoarele 72 de ore, adugase vocea. Nu cred c... Onorariul dumneavoastr s-a dublat. n mna sa, telefonul amui. Bun seara, spuse Ah Ma cu braele deschise i un surs larg lipit pe fa. Binevoii s ne onorai casa, unde... Totul e pregtit? Ah Ma pstra pentru ea iritarea n faa acestei abateri de la politeea tradiional. Era o femeie foarte exigent, nu-i plcea s i se taie vorba i avea oroare de grosolnii. O clip se gndi s-l dea afar. Nu avea nevoie de banii lui. Dar mpucase comuniti n China. Trei mari demnitari, dup informaiile ei, ceea ce nu era de colo. Pe comuniti, Ah Ma i ura mai tare dect pe japonezi. i apoi, totul fusese pregtit. Dac-l gonea acum, ar fi fost o mare pierdere de timp pentru personal; aa c Ah Ma l gratul cu cel mai clduros zmbet al ei. Totul v ateapt, aa cum am discutat. Pe ascuns, l studia cu ochii ei negri, foarte deprtai, vioi ca ai unei psri. i schimbase dispoziia. l gsea mai puin destins, aproape surescitat. Cine tie, i zise, poate de aici se duce s mai omoare nite comuniti... Oricum, n-avea importan. Nu era treaba ei. Dorii puin ceai? Nu. Plcintele sunt foarte proaspete. Japonezul scutur din cap. Ah Ma ridic din umeri. Cum dorii. Barbarul, i zise. Politeea n-are nici un sens pentru el. Se grbete, de parc ar fi un occidental. Ei, da, acum japonezii seamn cu occidentalii. Nu sunt dect nite nimeni. Eglantine, chem cu voce moale. O femeie alunec spre ea. Era nalt i subire, cu o fa osoas, ochi foarte alungii i buze crnoase. O apariie surprinztoare, n plus, avea o detaare ngheat, care srea imediat n ochi. Nimeni n-ar fi putut s-o confunde cu vreuna din fetele lui Ah Ma. Simeai imediat, instinctiv, c era cu totul altceva, chiar fr a avea cea mai mic idee asupra rolului ei acolo. Privirea Eglantinei era ndreptat asupra lui Ah Ma. Condu-l pe domnul n Camera de Aur, zise ncetior.

Toate camerele destinate plcerilor profesionale erau indicate printro culoare. Eglantine se nclin i conduse brbatul de-a lungul unui culoar discret luminat. Pereii, n afara ciubucelor decorative ale plafonului i stilobailor, erau tapisai cu antung verde albstrui. Mocheta era glbuie, ca i lemnria uilor nchise, prin faa crora treceau. Cnd ajunser la ultima u pe stnga, Eglantine se opri. ntinse mna spre clan. Un moment. Degetele brbatului i cuprinser pumnul micu i o fcur s se ntoarc spre el. Tu vii... i vorbise n cantoneaz. Nu observ nici o reacie pe faa ei, aa c trecu n dialectul mandarin. Era cam mult s-i cear s neleag japoneza. Pe tine mi te-a rezervat btrna? Doar i-am spus c nu vreau o persoan nalt. Ascult, nu te vreau. Ai neles? E o greeal. Eglantine l privi fr s rspund. Eglantine cobor ochii spre degetele ce o ineau strns. Du-te i spune-i btrnei c a fcut o greeal. Pentru banii care iam dat... Se ntrerupse, intrigat. Ea nu fcuse nici o micare pentru a se elibera. Ar fi trebuit s se lupte sau mcar s se smiorcie. O strnse mai tare, dar ea nu reaciona nici acum. Atunci i eliber mna din strnsoare. Eglantine se ntoarse i deschise ua fr nici un zgomot, dar nu trecu pragul. Japonezul intr i ntoarse capul s vad dac l urmeaz, dar ua se i nchisese n urma lui. Camera era spaioas. Mocheta verde. Pereii, culoarea aurului. Plafonul alb, coaj de ou. Era mobilat cu un pat imens, o canapea i trei fotolii asortate totul acoperit cu o pnz cu broderii aurii. Pe peretele din dreapta se deschidea o u spre camera de baie, destul de mare, superb decorat. Pe zidul din stnga, aproape de baie, se gsea un dulap de stejar lcuit. Travers ncperea. Ferestrele ddeau spre Peel Street. O scar de incendiu din fier, absolut clasic, era agat pe partea lateral a imobilului. Baia nu avea ferestre. Precauii normale. Se ntoarse i vzu un biat i, n spatele lui, o tnr femeie. Cum te cheam? l ntreb. Numele femeii nu-l interesa.

Vrbiu. l ai? Biatul aprob i fcu un pas spre japonez. Oprete-te, ordon. D-l fetei. Copilul se ntoarse i fcu ce-i ceruse. Acum, d-mi-l. Fata se nclin. Apoi naint spre japonez, oprindu-se o clip pentru a umple o ceac cu sake fierbinte, pe care i-o oferi. El o privi ca i cum ar fi vrut s-o strpung cu ochii. Cu un dos de palm, rapid ca fulgerul, i zbur ceaca din mna ntins. Fata i nbui un strigt. Degetele l ardeau. S nu faci nimic fr ordin, i spuse, rece. Din acest moment execui ce-i spun. Clar? Fata ddu din cap fr un cuvnt. Arat-mi ce ai. Ea desfcu degetele i el vzu dou pastile maronii i, alturi, o bucat de substan neagr. O lu ntre degete i o mirosi. Ddu din cap. O puse la loc n palma ntins a fetei i lu pastilele. Le gust cu vrful limbii. Satisfcut, ordon s le zdrobeasc. Aceast combinaie de opiu i dimetiltriptalin nu era ceva nou pentru el. Unul dintre prietenii si, student, i deschisese gustul, cu ani n urm. La ryu, tensiunea era enorm. Beau mereu sake, bineneles ca s se destind. Dar nu era pentru el. Alcoolul nu-i era suficient. Privi printre gene la fata care, n genunchi, zdrobea amestecul ntr-o piuli de piatr pe care o scoase din dulap. Cnd termin, imediat ce-i umplu pipa, i ceru s dea drumul la ap n cad. Pot i eu s-o fac, zise Vrbiu. Rmi pe loc, strig japonezul. i ntoarse privirea Spre fat i-i spuse, supune-te. Ea nclin capul i strbtu iute ncperea. Cnd i aprinse pipa, auzi zgomotul surd al apei care curgea. Brbatul trase trei fumuri lungi, nainte de a o scoate din gur. Vino aici, Vrbiu. Aspir. Nu aa. Adnc. Aa, da... i duse din nou pipa la buze i ncepu s fumeze. Nu se mai auzea nimic, n afara apei care curgea ca o cascad. Acum, la fiecare inspiraie, aerul prea ngheat. Cnd expira, suflul fierbinte i ardea marginile nrilor. Sngele-i Vibra n vene i artere.

Simea c arde. Propria-i greutate l strivea, de parc ar fi fost sub ap. i simea presiunea n brae, n picioare, n cap, i chiar n membru. Testiculele preau umflate. Vino, ordon copilului. Intrar mpreun n baie. Cada era plin pe trei sferturi. Fata, n genunchi, verifica temperatura. Dezbrac copilul, i spuse. Cnd vorbea, i simea torsul bubuind. Cuvintele deveneau materiale, i se nvrteau n piept ca undele n micare, ce se ndeprteaz fr ncetare de centru. Unele cuvinte i preau mici, ca nite insecte luminoase i sclipitoare. Altele, imense i urte ca nite girafe... Japonezul urmri cu ochi lacomi fata ce se ndrepta spre Vrbiu, rmas n pragul uii. n genunchi, i zise. i plcea s-o vad cum i respect voina. Va trebui s-o felicite pe btrn pentru alegerea fcut. Copilul gol. Corpul plpnd, cu muchii adolescenei abia formai. Japonezul l privea cu pupilele dilatate. Inspiraie, expiraie. Respiraia lui semna cu suflul unei forje n plin activitate. Fata edea n genunchi, cu picioarele strnse sub ea. Capul l inea plecat, prul negru, strlucitor, i cdea pn la olduri. Apoi se ls dezbrcat i el. nti cmaa, pentru ca restul s-l poat face stnd n genunchi n faa lui. Nu o privea. Contempla doar biatul. Membrul i se ntri nainte ca ea s termine. Copilul se abandon vrtejului. Fr a privi fata, brbatul o apuc de ceaf, i-i nfund faa ntre coapse. i simi gura deschizndu-se. Copilul, rigid, se nfiora. Brbatul o ndeprt i intr n baia fierbinte. Acum. spal-m! Cnd termin, iei din cad i-i ceru s-o curee. Nu intr din nou dect dup ce fusese spunit i frecat. Fata ddu din nou drumul la ap. Lungit pe spate, cufundndu-se fericit n cad, privea albul imaculat al tavanului, de parc ar fi fost singur. i amintea de apelul telefonic i de nsemntatea lui. Hotrse, firete, ca n urmtoarele trei zile s-l ucid pe Tomkin, dar pentru ce le-ar fi spus patronilor? Cu ct tiau mai puin, cu att era mai bine. Dac ddeai cuiva o informaie de acest fel, riscai s profite de ea. Niciodat japonezul nu fcuse aa

ceva. Reuita inea ntotdeauna de propria-i iniiativ. Exact ceea ce nvase. i veni s rd. Corpul i se mic i mici valuri se sparser de marginea czii. Deci, pentru c nu le spusese nimic, onorariul se dublase! Cnd i aa era destul de substanial! Atia ncercaser s-l ucid pe Tomkin, dar fr succes. Japonezul nu se ndoia de reuit pentru nimic n lume. Ceea ce l interesa n cel mai nalt grad, era doar metoda. Da, prima presupunere se dovedise exact. Tomkin era mai vulnerabil n noul su birou dect oriunde n alt parte. Era foarte sus, foarte izolat, nconjurat de un labirint de tuneluri i culoare neterminate, n care ar fi putut disprea n cteva clipe. Existau, bineneles, i metodele de la distan : pistolul, bomba, dar nu fceau parte din repertoriul japonez al crimei. ineau de laitate, o form de asasinat absolut occidental. n ce-l privea, nelegea s-i fac treaba cu mn de maestru, cu propriile arme. Ce glorie ar fi avut altfel? Doar aa l nvaser. Codul onoarei ninja. Sigur, legile lor nu aveau nimic comun cu bicisnicul Bushido, i zise cu dispre, dar erau la fel de suverane. O afacere nu merita s fie discutat, dac nu ajungeai fa n fa cu adversarul. Fr artificii. Deci, afacerea se va petrece la etajul superior al imobilului lui Tomkin, n luxosul su birou. Decorul i convenea de minune. Nu ast sear i probabil nici mine sear. Rmseser destule elemente de unit. destule detalii de pus la punct. Poimine sear ns, fr ndoial. Rememor toate fazele afacerii, simind cum ncep s-l furnice vintrele. Un singur lucru l nelinitea nc, pentru c, pe moment, i scpa de sub control, nu cumva se lsase descoperit? Poate fusese o eroare de calcul uciderea lui Vincent Ito? Apoi i spuse, nu, prevzusem asta de la nceput. Are nevoie de aa ceva! Vrful membrului su ridicat iei din ap. l privi fascinat. E timpul, i spuse. Se ridic. Apa cald i se scurgea pe trup. Pieptul i membrele naveau nici urm de pr. Iei din cad i ndeprt cu un gest prosopul gros, pe care fata l desfcea pentru el. Nu. Linge-m. Privi copilul care nu micase n tot acest timp. Fata se aplec pentru a-l servi.

Da, i zise. Am tot timpul. Destul n tot cazul, ca s revin i mine sear. Detenta i era indispensabil. Desfcu picioarele, fata continua s-i ling picturile de ap de pe trup. n camer mai fum o pip i-i oferi i lui Vrbiu. Fata era singura nc mbrcat. La ordinul lui, se apropie cu ochii plecai. Cu un gest brusc i smulse rochia de mtase, fata avea snii mici i tari, cu mameloane lungi, talia fin i oldurile nguste. Pielea i se fcuse de gin. Nu ndrznea s ridice ochii spre el i asta i plcu. i nl mna stng. Era att de mare, nct putea, cu degetele, s cuprind tot gtul zvelt al fetei. Pielea i era extrem de fin, i el o mngie uor, amuzat de aceast curiozitate. innd-o mereu de gt i ndeprt mna dreapt i o plesni peste sni. Fata se strmb, dar nici un sunet nu-i iei de pe buze. Japonezul ntoarse uor capul pentru a vedea reacia biatului. Acesta nu micase. Atunci lovi din nou. Fata simi c i pierde respiraia, i-i muc buza inferioar. Picturi de sudoare i aprur pe tmple. Pielea i se umezi n minile brbatului. O lovi din nou, mai tare. Fata scoase un ipt i picioarele i se muiar. Brbatul o prinse n brae i o azvrli n aternut. Cte un fular de mtase era nnodat pe coloanele din colurile patului. Japonezul i leg ncheieturile minilor i gleznele, cu minile i picioarele desfcute, incapabil de orice micare. Pieptul i se ridica, lucind de sudoare. Gemea, aproape incontient. Japonezul se ntoarse, lu vasul cu sake i i vrs lichidul fierbinte n gur. Ea tui de dou ori. Pleoapele i se deschiser brusc i nghii convulsiv. El meninu gtul sticlei la buzele ei, pn ce se scurse tot alcoolul. Apoi se urc n pat, clare pe pieptul fetei, cu faa spre pulpele ei desfcute. Vino i zise lui Vrbiu. Copilul se apropie i se aez n poziia cerut de brbat, chircit ntre picioarele fetei. Privirea i se opri pe oldurile ei. Palma l surprinse. Czu ntr-o parte nucit, Obrazul drept i amorise ntr-o clip. ncepu s-l furnice. Era foarte rou. S nu mai faci asta, strig japonezul. S priveti numai aici. i-i art membrul ntrit. Apoi se aez peste faa fetei. i simi cldura respiraiei, tremurul dulce al buzelor ce se ntredeschideau i n sfrit, limba. Acum, ordon copilului.

Vrbiu se aplec nainte i deschise gura. Aproape n aceeai clip, japonezul nchise ochii. Apoi ncepu s scuipe mscri. Nici Vrbiu, nici fata nu-i nelegeau cuvintele, erau n japonez, dar puteau s i dea seama dup ton. Pe msur ce excitaia cretea, profera noi obsceniti. Aproape fr s-i dea seama, ntinse braele i apuc cu amndou minile interiorul pulpelor fetei, lsnd urme roii i dureroase. i cnd explod n gura lui Vrbiu, o lovi att de puternic ntre picioare, nct fata lein. Vznd privirea japonezului, Vrbiu prsi patul. Era rndul lui acum. Doctorul Deerforth i amintea de anii rzboiului, aezat n vechiul fotoliu de lemn din spatele biroului, n cabinetul su de lucru. n faa lui, pe o sugativ albastr, aburea o ceac de cafea fierbinte. i inea capul uor aplecat, pentru a privi printre storurile lsate stejarul centenar i, mai ncolo, Strada Mare. La ora aceea matinal, nu era aproape nici o micare. Nu se fcuse nici apte. Fr s-i mite ochii, Doctorul Deerforth apuc ceaca i sorbi o nghiitur. i fripse limba, dar nici nu-i ddu seama. Ca paludismul, i zise. Odat contractat, nu te mai vindeci niciodat, revine mereu, cu crize slabe, parc pentru a-i aminti cu neplcere de trecut. Aproape sezonier, medita. n special n zilele fierbini de iulie i august, pe canicul, cnd soarele arde torid n West Bridge, iar aerul este att de greu i frunzele par s se usuce pe arbori. Niciodat nu-i amintea de rzboi iarna. Apuc telefonul i form numrul lui Ray Florum, la biroul de poliie. l ls s sune de 6 ori, nainte de a nchide. Chemase pe linia direct i numai Ray putea s rspund. Unde o fi, Doamne ? se ntreba, Deerforth, agasat. Privi ceasul. Prea devreme, Ray n-ajunge nainte de ora 8. Dar trebuia s tie dac ancheta despre ninja avansa. Trebuia. Simi un fel de iritare iraional, semnul sigur al fricii ce cretea n el. Soneria rsun i el tresri. O secund se gndi s nu deschid, dar cnd sun din nou, se ndrept spre u. Nicholas! strig, mijind ochii n lumina soarelui. Intr. Ce te aduce aa devreme ? Eti bolnav? se interes ngrijorat, nchiznd ua.

Sper c nu te-am sculat din somn. Doctorul Deerforth ncepu s rd. Doamne, nu. edeam aici i visam. Nu prea ari bine, adug, privindu-l atent. Vino ncoace. N-am prea dormit. Asta-i tot, rspunse Nicholas, intrnd n cas. Dar, n loc s-l conduc n birou, Doctorul Deerforth se ndrept spre buctrie. O gustare n-o s-i strice. Deschise. frigiderul, scoase o sticl cu suc de portocale i i-o ntinse Hai, servete-te. Ou cu unc, e bine? Doc, nu te deranja... Doctorul Deerforth l opri cu un gest. Nu m deranjez. mi face plcere. Lu oule i le puse pe mas. (Zmbi). De mult n-am mai avut invitai la micul dejun. O s-mi prind bine. De cteva zile, petrec prea mult timp stnd pe scaun. ncepu s pregteasc gustarea. Puse de cafea i aez unca n tigaie. Sfritul crnii i ddu senzaia unei clduri intime. Se ntreb de ce. Apoi i aminti c ntotdeauna pregtea micul dejun pentru fetele lui. Asta fusese odat, demult. mi nchipui c vrei s tii ce-a descoperit Florum, zise. Nicholas se aez la mas, i turn puin suc n pahar, apoi ridic spre doctor o privire ntrebtoare. Nimic, continu Deerfort. Nu exist nici cel mai mic indiciu de la care s porneasc. Nu m mir, zise Nicholas, i povesti ce se ntmplase n ora. Prieteni de ai ti, hai? zise Doc Deerforth, cnd Nicholas sfri de povestit. Ce nenorocire, mi pare tare ru, zise nvrtind tigaia. Chiar crezi c vrea s-l atace pe Ralph Tomkin ? Nicholas aprob. n cazul sta, pentru ce attea crime ? Nici una dintre victime nu pare s fi avut vreo legtur cu Tomkin. Nici nu aveau. Cel puin, dup cte tiu. Atunci, pentru ce? Ar fi putut s-l ucid pe Tomkin i s fi plecat de cinci ori pn acum... M-am gndit, ncepu Nicholas, privind paharul cu suc de portocale, de parc s-ar fi ateptat s-i dea un rspuns Mai nti. Tomkin nu e uor accesibil. O infiltrare cere timp.

Cu att mai mult, s te faci mic i s atepi. Lor nu le plac luminile rampei. Deerforth scoase unca i puse oule. Exact, accept Nicholas. Dar acesta e altfel. E mai inteligent dect ceilali. Iat, a pornit mpotriva unui om, asupra cruia s-a mai ncercat de 34 ori, i care, totui, e n via. Exist nite motive. Chiar foarte bune. Ninja i-o fi zis c o simpl infiltrare nu ajunge. Trebuie ceva mai deosebit. tii cum sunt ei. Pltesc cu propria fiin. Nu folosesc trucuri care explodeaz la distan, nici carabine cu vizor... tiu. n buctrie mirosea plcut. Doctorul Deerforth scoase pinea i i-o ddu lui Nicholas s o pun la prjit. Bun. Ideea e s creeze confuzie n tabra inamicului. E o strategie foarte veche. E folosit att n kendo, ct i n rzboi. Ataci n mai multe feluri, sau din mai multe locuri deodat. i n timp ce adversarul se ntreab ce vrei, dai asaltul final i nvingi. Doctorul Deerforth puse farfuria pe mas i-l privi pe Nicholas. Cam asta face ninja, nu crezi? Da, logic. Doctorul Deerforth ncepu s mnnce, ncruntat. Desigur, te-ai gndit i la alte posibiliti, zise dup un timp. Ce posibiliti? ntreb Nicholas, ridicnd capul. Nu prea tiu. Sunt destui ticloi dintr-acetia. Nu tii niciodat ce le vine n minte. Nicholas ntoarse capul. Am cunoscut i eu destui, n Japonia. Adevrat ? Cu ani n urm... Timpul nu nseamn nimic pentru ei. Nicholas tia c doctorul vorbea din experien. Ls jos furculia i rmase pe gnduri. Nu sunt oameni, relu Doctorul Deerforth, dup un timp. Tcerea deveni att de profund, c Nicholas putu distinge tic-tacul pendulei din perete. n tot cazul, este ceva inuman n ei. Ai crede c sunt vampiri sau, da... ceva supranatural. Ochii i preau ntori n trecut, urmrind ntmplri vechi, nscrise n memorie.

Rzboiul nostru, ncepu el, era foarte diferit de cellalt. N-am atacat obiective i nici n-am aprat aa ceva. N am avut nici linie de front, nici teritorii separate, nici retrageri, nici ofensive. Trebuia doar s rezistm. O ncpnare disperat n faa a ceva redutabil i imaterial. Dimineaa erai n faa dumanului, iar seara, fr s te fi micat din loc, erai n spatele lui. Ordine precise ni se ddeau din ce n ce mai rar, i cnd ne parveneau, constatam c generalii habar n-aveau care e situaia. Triam ntr-un soi de anarhie vag controlat. De altfel, era singurul mod de a ne proteja mpotriva panicii cu care luptam. i povestesc despre o vreme foarte aproape de sfritul rzboiului. Ne aflam pe frontul din Pacific, cam pe la nceput. Muli nici nu mai puteau lupta. Paludism, dizenterie i altele vreo sut, de care nici nu auzisem. i trebuia s trieti cu toate astea. Dup o vreme ns, ne temeam de noapte mai ru dect de holer. Noaptea veneau n tcere i mortal, iar noi eram incapabili s ripostm. Dublam strjile, organizam patrule chiar i n tabr. Nimic nu ajuta. Comandantul, la captul puterilor, ordon atacuri nocturne. Oamenii trgeau n umbre sau spre ipetele psrilor de noapte. Nu nimereau pe nimeni, n schimb, ei erau ucii fr zgomot. Incidentele au luat n curnd proporii nemaintlnite. Apoi, un idiot a vorbit de Dracula. Tipul avea un exemplar ferfeniit din romanul lui Bram Stoker, i cartea a trecut din mn n mn. Spaima a crescut. Ce mai puteai ndjdui ? Noi eram nvai s luptm cu soldai din carne i oase, nu cu umbre care se destrmau n lumin. Frica s-a rspndit. Nu eram nite lai, toi luasem parte la lupte. Chiar i eu. Da, pusesem mna pe arm. Dar acesta era alt fel de inamic. Poate i par stupid, Nicholas, dar dac o s-i povestesc ce mi s-a ntmplat... Ne bteam la Leyta, n centrul arhipelagului. Btlia din golful Leyta se terminase. Japonezii fuseser nfrni pe mare, dar pe uscat era alt istorie. Insula era nc n mna noastr, dar la nord, insula Luzon, insula principal, era n mna inamicului. Eram puini i prost aprovizionai. Crezusem c-i nvinsesem n golf, c s-a terminat. Dar n-a fost aa. n ajunul btliei, venise un nou comandant de la Tokyo, Viceamiralul Onishi, de la Flota 1 aeronaval, staionat la Manilla. Dou zile mai trziu se ndrepta spre Mabalact un orel situat la 25 km. nord-vest, baza escadrilei 201. Acolo a prezidat o reuniune, care a

fost cu toate c noi n-am tiut atunci una dintre cele mai decisive pentru rzboiul din Pacific. Foarte curnd s-a auzit despre ea. Muli n-am crezut o iot. tiam cum circul zvonurile i cum se exagereaz. O sptmn mai trziu, am vzut cu ochii notri. La nceput am crezut c avioanele veniser pentru noi, dar ele au trecut cu un zgomot infernal pe deasupra capetelor noastre, de parc nici nam fi existat. Apoi am vzut vapoarele un portavion i dou torpiloare, ntr-un jet de ap. Avioanele nu le mitraliaser, nici nu le bombardaser. Pur i simplu, se aruncaser n picaj asupra lor. Primul avion crezusem c fusese atins, c se zdrobise. Dar cnd le-am vzut pe celelalte, unul dup altul, urmnd aceeai traiectorie sinuciga, am nceput s nelegem ceva. Dar ni se prea imposibil ca oameni dotai cu raiune s se comporte astfel. Pur i simplu, de neconceput. Poate li se splase creierul? Aveam oarecare idee despre metodele japoneze. n tot cazul, cam asta era opinia noastr, atunci. Teoria nu mi se pruse plauzibil. O reorientare psihologic de asemenea factur cerea timp. Asta era evident. Imposibil s reueti o mutaie att de radical de la o zi la alta. Eram sigur c trebuie s fie altceva, dar ce? Era sezonul ploilor. Prea c nu mai rmsese nici un centimetru ptrat de teren uscat pe Leyta. Avansam, cu pierderi grele, bineneles. ntr-o noapte, unitatea a fost obligat s prseasc tabra. Erau muli rnii care necesitau ngrijiri speciale, i eu m-am oferit s mai rmn cteva ore, pentru a le reface pansamentele. O coloan de schimb urma s soseasc dimineaa, dar situaia era att de nesigur, nct comandantul insistase s nsoesc unitatea. Am refcut tabra exact n zori. Eram prea obosii s ne mai culcm. Ne-am aezat i am nceput s vorbim de Dracula. Trei oameni fuseser omori, cu o noapte n urm. Noi i ddeam nainte cu vampirismul. Eu am prsit grupul, mi-am montat cortul i m-am strecurat nuntru. Ctva timp le-am mai auzit glasurile, apoi se fcu linite. Am adormit eu, sau plecaser ei? Eram ntr-o stare ciudat, nici treaz nici adormit. Deodat mi s a prut c cineva m privete. Am ncercat s m scol. n zadar. Capul mi czu, prea greu s-l mai pot ridica. Mi-am ncordat toi muchii, dar fr efect. Am vrut s m uit n spate, nelegi, ntorcnd capul, cci eram sigur c pericolul vine de acolo. N-am putut face nici o micare. Deasupra mea plutea o figur, un cap fr corp. Nu tiu cnd am deschis ochii. Pieptul mi prea foarte greu i respiram anevoie.

Mi-era frig. Nu era rceala nopii, un frig interior. Am nceput s tremur. Figura era o fa de japonez, neagr ca funinginea, probabil i dduse cu crbune sau cu negru de fum... Era mat, nu reflecta nici o lumin. Ochii preau imeni. Aveau n ei o lumin ciudat, de parc m fixa din alt univers. Era ireal. Am mai vzut ceva n genul sta, o dat, ntr-un spital, n ultimul an de medicin. Ne aflam n aripa de psihiatrie, i am remarcat civa bolnavi. Unul dintre ei era tnr n jur de 20 de ani cu prul tuns scurt, pomeii nali i un nas lung i subire. Puteai s-l iei drept student, dar purta cma de for. I-am observat ochii, n timp ce lng mine medicul de serviciu i inea prelegerea. M nfiorasem. Omul acela, creatura aceea, era departe de toate tratamentele pretins moderne i umanitare pe care specialistul le descria cu attea detalii inutile. Omul acela regresase pe scara umanitii. Se rentorsese la starea de animal. Nu mai avea n ochi nici o sclipire de inteligen. n tot cazul, nu n sensul pe care l dm acestui cuvnt. n ei era doar o viclenie, da, ceva mecheresc, de o intensitate terifiant. O clip m-am gndit ce ar fi devenit omul acela n societate. Landru? Petiot? Jack Spintectorul? Depea nelegerea mea... Cci era clar, omul era dincolo de orice normalitate. nelegi acum ce am vzut n ochii care pluteau deasupra mea, n noaptea aceea, pe insula Leyta? Dar asta nu e tot. A subestima pericolul, calificndu-l drept nebunie. Lumea noastr este un sistem ordonat, reglat de legi. Trim pe anumite coordonate, de la tiin la moral. Dar omul acela, nu. Era n afara timpului. Era Haosul, cu toat energia lui nfiortoare. Nu tiu s-i explic prea bine, dar faptul c l-am vzut aa, n carne i oase, mi ntrea convingerea despre originea lui supranatural. Poate c povestea noastr cu vampiri nu era chiar departe de realitate. Poate o s zici c e o fantezie, c i-am servit o povestioar romantic, de groaz. Te asigur c nu e aa! i-am relatat ce gndeam, cnd l-am simit micnd. n mn inea o bucat de crp neagr. Mi-a nnodat-o n jurul gurii, foarte strns. mi era ru. Sttea foarte aproape de mine i am vzut c era mbrcat n negru. M-a scos afar din cort, m-a azvrlit pe Umr i a plecat n fug. Nu fcea nici un zgomot. Nu lsa nici o umbr n spate, avea grij s nu treac prin lumin. Afar din tabr, o lu pe un drum ce nu prea nici drept, nici ntortocheat. Nu puteam discerne. Parc urma o potec numai de el tiut, un drum special fcut pentru el. Nu m zbteam. M ntrebam pentru ce nu m omorse, la fel ca pe ceilali.

Parc eram vrjit. Chiar i aa, cu capul n jos, mi ddeam seama c e un magician. Nimeni dup mine n-ar fi putut intra i iei din tabr fr s fie reperat, aa cum o fcuse el. Apoi, se deplasa fr a avea aerul c se mic. Poate s i se par o contradicie, dar nu e aa. Alerga att de egal, nct nu simeam nici o zguduitur. nici o micare, doar o simpl senzaie de alunecare nainte. Ajunsese n jungl i nainta foarte repede. Cu toate c drumul era plin de frunziuri, viteza lui cretea. Omul avea o for i o rezisten excepionale. Parc eram singuri pe lume. La ora cnd animalele de noapte se retrag n vizuini, iar cele diurne nc nu s-au trezit, Jungla prea complet nemicat. Doar cte o pasre somnoroas mai scotea cte un ipt, iar sunetele preau izolate, de parc ar fi aparinut altei lumi. Dup vreo jumtate de ceas, omul se opri, m arunc jos de pe umr, lrgi puin strnsoarea, i-mi acoperi ochii cu crpa. Apoi m mpinse nainte. M mpiedicam, dar el m inea din spate, de gulerul bluzonului i, la fiecare pas greit, m ridica de parc eram suspendat pe-un umera. Avea un comportament care te fcea s-i pierzi simul demnitii umane, dar eu ncercam s m nchid n mine, ca s rezist. n curnd am auzit glasuri. nelegeam suficient de bine japoneza, dar m-am fcut c nu pricep o iot. Mi-au dezlegat ochii. Eram n mijlocul taberei inamicului, care nu semna cu nimic. nti am crezut c e un spital de campanie, n-avea nimic de tabr militar. Majoritatea soldailor erau culcai sau stteau pe jos. Nici un combatant veritabil, nici o sentinel. Eram aproape de rm, dar nu tiu n ce parte a insulei. Vedeam marea printre frunzele pomilor. Nimeni nu-mi ddea nici o atenie. Omul care m adusese discuta cu civa camarazi, mbrcai ca i el. La nceput am ascultat, dar fie c vorbeau prea repede, fie c foloseau un dialect, n-am neles nimic. Se luminase de ziu de acum. O linie alb, chiar deasupra orizontului. Deci, eram cu faa spre est. nti apru o form neagr, apoi nc una. Am auzit imediat un zgomot surd venind dinspre nord-vest, dinspre Luzon. Era escadrila 201. Am ridicat ochii, avioanele preau negre pe cerul albstrui, mult mai mari dect erau cu adevrat. Umbrele nopii se topeau. Avioanele trecur foarte jos deasupra noastr, n direcia formelor negre care creteau la orizont. O s vezi, vor ataca vapoarele voastre. Am tresrit. Un japonez mrunel se apropiase de mine. Mergea n crje. Cracul stng al

pantalonului era prins cu un ac n spate, la nlimea genunchiului. Probabil c a murit de malnutriie, nainte ca ciotul la s-l fac s sufere. Vorbii bine englezete, i-am rspuns. Da. Privea n deprtare mainriile ucigae, apropiindu-se de inte. Nu se va ntoarce nici unul. Aa a hotrt Onishi. Am priceput c fcea aluzie la noul viceamiral. Ddu trist din cap. Se pare c el l-a ajutat pe Yamamoto s pregteasc planul de atac al Pearl Harbor-ului. Plesci din limb. Greu de crezut. Pare att de demult. i mic crjele. Vorbii japoneza? Nu ? Pcat. mi ntoarse spatele. Avioanele se apropiaser de vapoarele noastre. Vedeam focul bateriilor. Nori negri, care explodau cu o lumini roie n centru, ntr-o tcere nefireasc, pn cnd undele sonore parvenir pn la noi, mult mai trziu, umplnd de vuiet atmosfera. Nu, bieii ia nu se mai ntorc. Sunt n misiune de mers". Brusc, cuvintele acelea ptrunser n ceaa care mi cuprinsese creierul de cnd venisem n tabr. Vrei s spunei c e o misiune sinuciga? Avionul i pilotul? Da. O bomb enorm, dirijabil. Sttea eapn, lng mine. A fi jurat c are ochii n lacrimi, dar glasul nu-i tremura. E ideea viceamiralului Onishi, zise. O iniiativ disperat. A fost greu s-i conving, dar pn la urm a reuit. (A zis ceva apoi n japonez, ceva ce mi s-a prut o njurtur.) Pare-se c numrul morilor pentru aceast cauz nobil" n-a fost destul de mare. mpratul i arunc fiii ntr-un rzboi pierdut! Departe, spre orizontul cenuiu, avioanele prseau naltul. Am auzit n spate un ordin sec. Am tiut c sunt chemat chiar fr s neleg limba. M-am ndeprtat de soldatul infirm, spunndu-i: Ar trebui s mncai ceva mai mult... Dac a avea cum crezi c a fi aici? mi spuse, cu un surs amar. i spitalul? Nu te primesc dect dac i aduci hrana necesar. Avea ochii transpareni. i vedeam coastele ieind de sub bluzonul uniformei. Ce e cu mine ? mi-am zis. E doar un inamic. Toi o s crpm de foame. n spital nu ne primesc, iar unitile noastre ne-au gonit, fiindc nu mai putem lupta. Nu este tocmai un

sfrit glorios pentru un soldat. n chestia asta, onoarea nu are nici un amestec. M privi i, pentru o clip, mi s-a prut c nu este nici o diferen ntre noi. Omul care m luase prizonier m-a mpins spre un col al taberei, n timp ce rcnea slbatic. i acolo soldaii zceau pe jos. i venea s urli. Individul inea n mn un scule negru, pe care nu-l observasem pn atunci. Discuia prea s se poarte n jurul lui. Toi semnau de parc erau frai. Regretam c nu-l ntrebasem, pe prietenul acela neateptat, cine erau oamenii tia. Era clar c nu fceau parte din armata regulat. n apropiere, am remarcat un foc de popot. Deasupra, un vas de fier nnegrit, iar alturi o grmjoar de kamote, un fel de cartofi filipinezi, i nite rdcini uscate. Probabil, raia. Toat mncarea de care dispuneau. Omul inea n mn cteva cutii de conserve, pe care sigur le luase din tabra noastr. Cum putuse s pun mna pe ele, nu pot s neleg, dar, evident, reuise. Iar se puser pe vorbit, pentru a decide cui le vor da, bnuiesc. Omul m mpinse brutal spre civa ini ce zceau pe jos. Era clar c vroia s-i ngrijesc. Iat pentru ce m lsaser n via. tia ce sunt. Chiar m gndeam cam ce mai tia despre mine. M-am aplecat spre soldai. La drept vorbind, nici nu puteam face mare lucru. N-aveam instrumente, nici medicamente. Dei tot nu mai foloseau la nimic. Prietenul" meu analizase foarte bine situaia. Japonezii mureau de foame. M-am ridicat i m-am ntors spre omul care m rpise. mi pare ru, nu mai e nimic de fcut. Atunci m lovi. Fulgertor. Nici n-am vzut lovitura venind. Eram n picioare, nc vorbeam i peste o clip m-am trezit cu fundul n noroi. Le trebuie mncare, m-am pomenit zicnd prostete. A ntins mna i m-a ridicat. N-avea n ochi nici o expresie. M-a lovit din nou. Mai tare. Cu podul palmei. Am avut impresia c m-am ciocnit de o betonier. M-am prbuit i n-am mai micat. Cnd mi-am revenit, era ntuneric. Durerea mi rvea creierul i nu-mi mai simeam umrul drept. Foarte ciudat, puteam s-mi mic degetele, chiar s strng pumnul, dar nu puteam s ridic braul nici mcar un centimetru. Eram ntr-un cort, lungit pe ceva tare. Nu direct pe pmnt. Aveam bluzonul, cmaa, dar eram fr pantaloni. Gol, de la bru n jos. Am ncercat s m mic, n zadar. ncordndu-mi toate puterile, abia dac

puteam s mic uor masa sau ce-o fi fost chestia aia pe care edeam. Capul mi zvcnea ngrozitor, aa c m-am oprit. Tot corpul era o durere. Simeam fulgere trecndu-mi pe sub pleoape i m ntrebam, oare ce fcuser cu nervii mei? Peste ctva timp, intr n cort. Nici nu l-am auzit, am simit, doar un tremur n aerul umed. Se aplecase spre mine. Nu mai era dat cu negreal, avea ns aceleai haine negre. Probabil c aia i era uniforma. Ce efective avei? m ntreb. nelesesem. Cum competenele mele medicale se dovediser inutile, rmsesem doar prizonier de rzboi. tiam ce nsemna asta. De ce armament dispunei? I-am spus cum m cheam. Cnd intenioneaz americanii s se uneasc cu voi? De data asta am schimbat clieul. I-am dat gradul i numrul matricol. Cnd vor americanii s invadeze Luzonul? Luzonul a fost invadat deja, i-am rspuns. De japonezi. Atunci s-a apucat de lucru. Doar cu vrful a 4 degete. Degetele mari i indexul. Nu cuit, nu foc, nu electricitate, nu ap. Nici un instrument de tortur tradiional. N-avea nevoie de chestii de astea vulgare. i aa toat noaptea, mai bine de 10 ore. Nu n continuu, bineneles, cci n-a fi rezistat. Era vrjitor. Cu adevrat. Aciona asupra nervilor. Nu asupra marilor centri nervoi, cum te-ai fi putut atepta, ci asupra legturilor nervoase. Doar ciupindu-te. i se pricepea. Totul nceta s mai existe Doar dup cteva minute, ajunsesem ntr-o asemenea stare de distrugere senzorial, c nu mai percepeam nimic, n afar de durere. Chiar i cnd am urinat de vreo dou, trei ori, n am simit dect mirosul. Mai pe urm n-am mai perceput nici att. tia s stoarc durerea, precum o femeie expert plcerea. Omul sta aplica acelai principiu tii, Nicholas, o durere oribil, ce devenea propriul anestezic, ca atunci cnd faci prea mult dragoste, rmi buimcit pe moment. La fel e i cu durerea. Nervii au o limit, apoi blocheaz circuitul i nu mai simi nimic. E unicul avantaj al unui interogatoriu intensiv. Numai c tipul se ferea s ajung acolo. M obliga s urc treptele durerii fr ncetare, m inea ndelung n suspensie, pn la limita rezistenei fizice i se oprea cnd eram pe punctul de a-mi pierde cunotina. tia exact ct timp pot suporta. i repeta ntrebrile fr ncetare. Nu striga. Tonul era calm, chiar amical, de parc am fi fost doi vechi prieteni, depnndu-ne amintirile

ntr-un bar. Foarte ciudat. Cu timpul, se crease un soi de intimitate. mi venea s-i spun toate secretele, s drm toate barierele dintre noi. Chiar durerea se schimbase, dup cteva ore. Nu pot s-i explic ce se ntmplase. Nu tiu cum fcea. Avea puterea s acioneze asupra spiritului meu, ca i asupra corpului. Am sesizat acest lucru, dar nu-mi era de nici un folos. Lucrurile derapau n afara mea, ca atunci cnd i pierzi echilibrul pe ghea. Apoi, i asta a disprut. Aveam senzaia c m scufund ntr-un fel de cea groas, din ce n ce mai adnc. Ca ntrun vas fr fund. Cu ct durerea cretea, cu att simeam nevoia s-i spun mai mult. Era prietenul meu, m simeam vinovat s-mi pstrez secretele pentru mine. A fi fost un egoist, nedemn de prietenia lui... Nu devenisem insensibil, i-am spus c nu m lsa, era o alt senzaie, ce cretea n mine n timp ce ncercam s m concentrez s nu rspund la ntrebri. Era plcerea. mi trebuia din ce n ce mai mult energie ca s-i rezist. i, o dat sau de dou ori, mi-am mucat limba ca s m mpiedic s-i spun tot ce tiu. Simeam c alunec din propriul meu corp, lsnd locul altcuiva, a crui existen nici n-o bnuiam. Am avut certitudinea c omul acela m cunotea mai bine ca mine. Era ngrozitor. i, mai mult ca oricnd, a fi vrut s-i spun tot. Eram sigur c dac vorbeam, mar fi luat n brae i m-ar fi mngiat. Plcerea cretea. ncepusem s doresc durerea. Era legtura dintre noi. Eram pierdut fr ea, dac nceta, n-a mai fi avut nimic, a fi fost nimic. Timpul nu mai avea sens nici trecut, nici viitor. Un prezent etern. Gura mi era plin de snge, nc ncercam s-mi vorbesc Deodat totul ncet. Durere plcere. Tot. Eram pierdut. Singur n cort, am nceput s plng cu sughiuri seci. Atroce. Corpul meu era att de deshidratat, nct nu mai aveam lacrimi. Mi-era fric de singurtate, ca unui copil prsit. Fusesem ntors spre o stare de Infantilism psihologic i depindeam de inchizitorul meu, ca un sugar de laptele mamei. M lsase singur, pentru ca acest gnd s-i fac loc n contiina mea. tiam c n clipa cnd se va ntoarce, voi vorbi, voi vorbi, voi vorbi... Nimic nu m va mai putea opri. Am auzit un zgomot slab. Venea din spatele meu. Am crezut c revenise, i plngeam, fericit. Pe urm am perceput nite zgrieturi. Am ntors cu greu capul. Era pnza cortului, agitat de vnt. Scoal-te. Era o oapt la urechea mea.

Ce? Vorbeam cu greutate. Aveam limba umflat i eram sfrit. Am simit o mn care ncerca s m ajute s m scol. Era ceva cu totul nou. Mi-am privit prostete corpul, ca i cum m-a fi ateptat smi gsesc muchii zdrobii, sau mldie de bambus arse i vrte sub unghii. Nu era nimic. Am nceput s tremur. Pe aici, zise grbit vocea. Hai! Mic-te! Nu-i timp de pierdut. Am cobort cu grij de pe mas. n faa mea sttea prietenul" japonezul infirm. Avea privirea ngrozit. Ridicase o foaie de cort. Prin deschiztur puteam vedea verdele dens al junglei. Lumina zilei mi fcea ru. Eram ameit. Am strbtut cortul cltinndu-m. M inea de bra s nu cad. Nu pot, i-am zis. Trebuie. Ziua n-o s v urmreasc. Mi-a dat s beau puin ap. A ntors capul, cnd a vzut cum beau cu lcomie. Toi suntem stui, spuse ncetior. i inutil, i jalnic. Venii. Nu-i timp de pierdut. Doar n-o s-i las s v mai tortureze n halul sta... O porni, proptindu-se n crje. Am ieit din cort. Pieptul mi btea s se sparg. Am crezut c voi face o criz cardiac nainte de primii zece pai. Nu tiu cum s v mulumesc, am biguit. Nu-mi mulumii. Aparinem unor lumi complet diferite. Nu ne vom nelege niciodat. Nu! I-am ntins mna. Mi-a atins-o o clip, apoi a lsat-o repede, de parc s-ar fi ruinat. O ultim ntrebare, i-am zis. Cine sunt ei ? tia de cine vorbesc. Mai bine s nu tii. Se ntoarse la cort. Pnza ridicat czu ca o cortin ntre lumile noastre. Ba da. Trebuie. Ninja. I-am auzit vocea plutind pn la mine de la foarte mare deprtare. I-am urat noroc, ncheie Doc Deerforth, dar nu cred c m-a auzit. M-am afundat n pdure, departe de tabr, departe de ninja. Rmase cu ochii pierdui deasupra farfuriei, de parc ar fi fost poarta ce se deschisese spre trecut. Pe frunte, la rdcina prului ce-i albise cu anii, apruser broboane de sudoare.

Nicholas percepu din nou tic-tac-ul pendulei. Parc trecuser ore n ir de cnd l auzise ultima oar. n sfrit, Doc Deerforth ridic capul. Avea ochii obosii. N-am povestit nimnui ce s-a ntmplat, murmur. Nici camarazilor, nici comandantului, nici mcar soiei mele. ie i-am spus, fiindc sunt sigur c numai tu nelegi. l privea fix. Ochii parc-i strpungeau craniul ca s-i radiografieze creierul. Deci tii. zise Nicholas. Deerforth nu mai confirm. Ochii si spuseser totul. Ce vei face? S fac? ntreb Doc Deerforth sincer surprins. Pi... nimic. Ce a putea s fac? tiu ce simi pentru ei. Pentru la, l corect Deerforth. Toi sunt la fel. n tot cazul, majoritatea. Adevrat? ine de formaia lor. E mult mai riguroas ca aceea a samurailor, pentru c tradiia ninja e nconjurat de un secret absolut. Tradiia? Ciudat s vezi nite tradiionaliti angajndu-se n timpuri anarhice cu atta violen. N-am vzut niciodat lucrurile sub acest aspect. Dar ai dreptate. Aa e. Pe sta vreau s-l striveti Nicholas, spuse Doc Deerforth. ndeprtnd farfuria. Cred c eti singurul n stare s-o fac. Poliia nu pricepe nimic din treaba asta. Fr ndoial! Te ai gndit vreodat ce noroc pentru ei c eti amestecat n chestia asta? Ziua era senin, fr nici un nor. Metalul automobilului reflecta att de tare lumina, nct simi nevoia s-i pun ochelarii de soare. Nick prsi oraul, n direcia Dune Road. Intr pe aleea din faa casei sale, culese n trecere ziarul Times din faa uii. i arunc ochii pe principalele titluri i cobor n fug treptele spre plaj.

Se apropie de casa Justinei din dreapta, aa c nu putea vedea dac maina e garat n faa casei. Constat c uile erau ncuiate, dar cineva luase ziarul. Urc treptele pline de nisip. Nu e acas. Nicholas se ntoarse. Croaker venea din stnga. Purta Un costum maro, boit, cu nodul cravatei desfcut larg. Avea aerul cuiva care nu dormise de dou sau trei nopi. Maina lipsete. Ce faci aici, Croaker? Hai s facem o mic plimbare. Se ndreptar spre plaj. Nu prea eti n inut de plaj, observ Nicholas. N-are importan, mi place s simt nisipul n pantofi. Asta mi amintete de copilrie. Vara rmneam ntotdeauna n ora. Niciodat n-am avut atia bani ca s plecm n alt parte. Deschideam gurile de incendiu, ca s ne rcorim. Valurile se sprgeau nspumate la dreapta lor. Foarte departe, pe plaj, zceau nite prosoape de baie. Un radio portativ, dat la maximum, urla o melodie disco. Am fost apte. Nu prea tiu cum reuea btrnul s fac fa. O dat pe lun, n fiecare var, m chema la el cu regularitate : Lewis, vino ncoace. Am ceva pentru tine". mi ddea exact att ct s pltesc autobuzul de Coney Island i s-mi iau o ngheat. tia ct mi plcea s m plimb pe plaj. Promite-mi ceva, zicea de fiecare dat. Ia cu tine un prosop. Nu vreau ca maic-ta s-i fac griji. De acord?" Cineva iei din mare alergnd. Se auzir rsete. Se vedeau capete agitndu-se n ap, dincolo de linia valurilor. O femeie n costum de baie se ndrepta spre ei, cu un prosop multicolor, aruncat neglijent pe umr. Nicholas se gndi la Justine. Unde s fi plecat? Da, suntem prieteni vechi, nisipul i cu mine. Femeia se apropiase. Era foarte frumoas. Prul lung, blond, strlucea n soare. i depi i alerg s-i ntmpine iubitul. Croaker miji ochii. Am gonit-o pe Alison, noaptea trecut, spuse. Nicholas l privi fr s rspund. Croaker rnji scurt. n sfrit, nu chiar aa. Cred c ea dorea s plece. Era, la captul puterilor. i eu. i nfund minile n buzunarele pantalonilor.

Fr regrete, relu. Adic, relativ. tii, lucrurile astea ridic din umeri tii, trec i... Se oprir n acelai timp, ca la un semn. Marea era foarte aproape. Pe nisip zcea o alg neagr, nnmolit. Croaker cobor ochii spre pantofii pe jumtate acoperii cu nisip. Apoi spuse : Nick, Vincent e mort. L-au gsit noaptea trecut (Nu preciz locul.) Avea gtul rupt. Nicholas respir adnc i se aez pe nisip. i cuprinse picioarele cu braele, privind n zare. Nick... Nu simea nimic, de parc era anesteziat. i aminti de vorbele lui Doc Deerforth despre durere. Se pare c depise limita. nmormntarea lui Terry i a lui Eillen era chiar n ziua aceea. Doamne... Croaker se aez lng el. Nick, zise ncetior. Nu prea tiu cum s-i spun. i-a fi telefonat, dar n-am putut. Nicholas plec fruntea. Cu toate c se simea buimcit, nelese. i era recunosctor locotenentului pentru c fcuse atta drum, cnd putea s formeze doar un numr de telefon. i aminti c Vincent cinase cu el doar cu o sear nainte i se ntreb dac gestul locotenentului nu era, mcar n parte, un ultim cadou de la Vincent. Oricum, era bine ales. Nick, zise Croaker. (Ezit. Privirea lui Nicholas se ntinse spre el.) Ce se ntmpl ? Trebuie s-mi spui. Nu tiu la ce te gndeti. Ascult, eu... Tomkin e implicat. Pn n gt. A primit un avertisment ninja acum o sptmn. Totul concord. L-am vzut. E autentic. Tomkin a tratat multe afaceri cu firme japoneze foarte puternice; i-o fi trdat, ntr-un fel sau altul. Ceea ce a fcut el, poate fi pasibil de moarte n ochii lor. i sunt sigur c au trimis aici pe cineva s-l omoare. S-a mai ncercat. Tomkin e biat mare. N-are nevoie de ajutorul tu, nemernicul! Tocmai aici te neli, relu Nicholas, scuturnd din cap. Fr mine, e un om mort. Dar nare nici un sens, n sfrit. Doi mori aici, trei n ora. Fr nici o legtur cu Tomkin.

Exist una. Obligatoriu, se ncpn Nicholas. Ascult, a ncercat chiar s-o nspimnte pe Justine. i povesti lui Croaker, despre boul de pr i snge aruncat pe fereastra buctriei. Croaker l privi fix. Auzi valurile sprgndu-se de nisipul uscat, pe plaj. Departe, rsunau, clare i sclipitoare, rsete. i dac mesajul nu era destinat Justinei? zise Croaker ncet. Ce vrei s spui? ntreb Nicholas, ntorcndu-se spre el. Cred c e timpul s priveti adevrul n fa. ie i era destinat avertismentul. Nicholas nu-i putu reine un rs scurt. Mie? Nu fii caraghios! N-are nici un sens... Trebuie s fie unul, relu Croaker, pe un ton serios. Fii atent cum s-au derulat evenimentele. Cei doi mori aici, Terry i Eillen, apoi Vincent n ora. Tu eti central n toate astea. Nu tiam de-al doilea mort aici... Nu? Cu toate astea, crima a avut loc foarte aproape de tine. Lew, crima asta s-a produs aproape de foarte mult lume. Dar un singur om a avut trei prieteni omori dup aceea. Era logic, firete, doar c logica nu ddea i rspunsul dorit. Nicholas scutur din cap. Nu pot s cred. i-am spus, n-are nici un sens. Ne nvrtim n cea... Afurisit cea, rican Croaker. Poate c a aflat c sunt implicat i eu, prin Justine. Pentru el, pericolul sunt eu, nu tu, sau gorilele lui Tomkin... Tipul tie asta. Nu, el vrea pielea lui Tomkin, asta e clar. ncearc doar s tulbure apele. Croaker ridic mna: De acord, de acord. Teoria e just. Dar vreau s-i spun un lucru, sper s ai dreptate, pentru c am inut mult mai mult la Vincent Ito dect la Raphael Tomkin. Nicholas l privi. Nu mai auzise niciodat o asemenea mrturisire de prietenie. Mulumesc, surse Nicholas. Asta nseamn mult pentru mine. i cred c i pentru Vincent. Se ridicar. Cu toat cldura, Croaker i pstrase haina, transpirase. Cu o micare din umeri o ddu jos. Cmaa alb era ud. Hai s ne ntoarcem... Nicholas aprob tcut.

Un singur lucru, Lew, spuse, ezitnd. D-i drumul. Poate n-ai s vrei s-mi spui... n cazul sta, o s tac. De acord? De acord, rspunse Nicholas, surznd. Se ndreptar spre maina lui Croaker. Ce e ntre tine i Tomkin? ntreb, n sfrit. Croaker deschise portiera i arunc haina pe scaunul din spate. Se aez la volan. Dei o garase la umbr, n interior aerul era nbuitor. Nicholas se aez alturi i Croaker demar. Ai dreptate. N-am deloc chef s-i spun. Acum cteva zile nici na fi deschis gura. ntoarse maina i se ndrept spre Dune Road, peste pod. Acum totul s-a schimbat. Dac n-am ncredere n tine, n-am s am n nimeni, i nu mai pot s triesc n felul sta. Podul de lemn scri sub roi. Depir casele i micile brci ce dansau n portul turistic, cu motoarele stinse. Ai auzit vorbindu-se de afacerea Didion ? Manechinul ucis ? se mir Nicholas. Bineneles. tiu ce s-a scris n ziare. Era fotografiat n toate revistele. Da, rspunse Croaker, gnditor. Frumoas fat. Cu adevrat frumoas. Parc cuvntul s-ar fi inventat pentru ea. Se pare c... Nu. Nu e ce crezi. Trecur pe autostrad i Croaker acceler. Aerul era prea cald pentru ca vntul s-l rcoreasc. Am s-i spun ce m-a ocat. Fata asta era i ea un om, la fel ca oricare altul. Dar toi nu se gndeau dect la imaginea ei, nelegi? Faa, corpul aa i aa, faada. Nimeni n-avea timp s observe c era o fat ca toate celelalte, cu toate mizeriile omeneti. C putea s rgie dup o mas mbelugat, sau s trag cte-un vnt, din cnd n cnd. Lucruri omeneti, na! Schimb culoarul, pentru a evita un autocar alb i albastru, al crui Diesel, prost reglat, i asfixia. Claxon la nivelul cabinei, apoi porni n vitez spre vest. Pe urm a murit i toat lumea a turbat. Era o celebritate, avea parale, fr s mai vorbim de influena pe care o exercita asupra mai multor milioane de imaginaii. Dar nimeni, i jur, nimeni n-a zi: Iat

o via irosit prostete. Ei bine, btrne, la asta m-am gndit n mijlocul camerei, cu trupul ei rece sub ochii mei. M-am gndit c e un om, i trebuie s aflu cine a fcut asta! (Ridic din umeri.) Rahat. A face acelai lucru pentru prima curv de trei parale care se las dobort. Mi s-a mai ntmplat. Pe chestia asta nici nu m prea neleg cu cpitanul. Risipeti banul public, Croaker", iat ce mi-a spus. Gsete altceva mai serios ca s-i ocupi orele de serviciu". Doamne! Pocni volanul, cu pumnul strns. - n tot cazul, afacerea s-a dovedit cea mai mare rupere de coaie din toate timpurile. Cum s nghit aa ceva? napanul sta i ine mereu un deget n fund i altul n nas! Vreau s zic c n-am gsit nici un fel de fir. N am avut parte dect de mister. Pentru mistere, eu prefer s merg la cinema! Din ce-am gsit n camer, rezult c mai fusese cineva acolo, n noaptea aia. O femeie. O persoan care era foarte intim cu Angela Didion i care probabil a vzut cum a fost ucis. Singura problem e c a disprut, de parc nici n-ar fi existat. Aa c am rmas cu nada n mn, i ziarele au urlat c trebuie rezolvat cazul, de unde scandal la primrie, furtun n cpna cpitanului Finnigan care, la rndul lui.. Ce s-o mai lungesc! nelegi. Prsir autostrada, cu multele ei ieiri spre Manhattan, i coborr spre strada Queens. printr-una din bretelele curbei. Circulaia nu era prea mare, aa c nu pierdur mult timp. Vreo doi-trei ageni n uniform au fcut verificrile preliminare n imobil, s afle dac cineva a vzut ceva. Numai c acolo e reedina Actium, na! Aa c li s-a spus s mearg pe vrfuri i s nu ridice glasul. Rezultatul, nimeni n-a vzut nimic. Bun. Normal. Numai c o sptmn mai trziu, cnd toat lumea vroia snge sngele meu, bineneles m-am dus i eu s azvrl o privire. S-i dau versiunea lui Reader's Digest, asta ca s nu adormi de plictiseal, se fcea c gardistul care ar fi trebuit s perie tot etajul Angelei Didion, ar fi uitat de-o enoria... Ei, aia, pare-se, nu fusese la New York toat ziua, i se ntorsese doar seara. i mai spnd niel, sar fi aflat c ar fi plecat din nou a doua zi foarte devreme, diminea la Palm Springs, n Florida. Interesant, nu? A stat acolo o sptmn i s-a ntors. O cucoan n vrst, nu chiar de 60, dei arta cu 10 ani mai btrn. Am interogat-o dimineaa pe la 10 i puea a gin. Minile i tremurau, i ct am stat acolo nu s-a putut abine s dea trcoale sticlei.

Prsi strada Queen, pe lng Yellowstone, i o lu spre sud. Ajunse la Forest Hills. Ce-i interesant n toat povestea, este c mi-a jurat c a vzut un brbat acelai fcndu-i vizite Angelei Didion cam de vreo ase luni, poate chiar mai mult. Ea i-a dat seama cu ase luni nainte. Astai. Avusese loc o ceart ntr-o sear, i ea s-a apucat s-i spioneze prin vizor. Probabil n-avea altceva mai bun de fcut... Opri maina n faa unei case joase i destul de ncptoare. Faada era din crmizi aparente, albe, iar uile i ferestrele erau vopsite verde nchis. Ansamblul era cam de prost gust. Pe o pancart aezat n fa, pe gazon, scria negru pe alb: Parcare, Pompe Funebre. La marginea peluzei, crescuse un ulm cu frunze late. Porile din lemn erau larg deschise. Mai multe persoane tocmai intrau. Nicholas recunoscu un instructor de la dojo. Femeia aia mi-a dat semnalmentele precise ale brbatului. Nick, nu mai ncape nici o ndoial, era Raphael Tomkin. Deci, Tomkin avusese o aventur cu Angela Didion. Nimic extraordinar pn acum. Doi potentai, locuind acelai imobil luxos. Femeia l-a vzut i n noaptea crimei? Croaker privi ulmul. Fremta uor n btaia brizei cldue. Se teme de avion, zise el n sfrit. A luat un somnifer. Cu o doz zdravn de gin i dus a fost de la ase seara. N a fcut ochi dect a doua zi la cinci dimineaa. Ca s plece la Key West? Chiar aa, rspunse Croaker, ntorcndu-se. Dar tiu eu ce tiu. Am verificat i rsverificat fiecare micare a tuturor cunoscuilor apropiai ai Angelei Didion. A fost fr ndoial Tomkin. N-ai dovezi, Lew, spuse Nicholas. N-ai nimic. Absolut nimic, azvrli Croaker, cu nduf. Cobor din main, iar Nicholas l urm pe aleea pavat care ducea spre cimitir. Un instructor de la dojo l opri pe Nicholas i-i spuse cteva cuvinte. Nicholas ddu din cap. Ascult, i zise Croaker cu voce sczut lui Nicholas. Oficial, afacerea Didion e clasat. Terminat. Kaput. Meduza aia burtoas de Finnigan mi-a dat-o de neles zilele astea. Era ordin de sus. Nimeni n-ar fi att de tmpit nct s-l ung" pe irlandezul acesta. Vrei s spui c poliia a fost cumprat.

Vreau s spun c, dac a fi avut vreo ndoial cu privire la amestecul lui Tomkin, mi-ar fi pierit, primind ordinul s nchid ancheta. Foarte puine persoane ar putea impune n felul acesta o tcere total. Tomkin face parte dintre ele. Vocea i se prefcu deodat ntr-o oapt uiertoare, tioas, ucigtoare... Dar acum am o urm. Un om de-al meu a primit o informaie despre femeia care era la Angela Didion n noaptea crimei. Atept smi dea numele i adresa. Cnd o s le am, o s-i pun nemernicului pielea pe b la mine-n birou. Serviciul religios fu scurt, dar mictor, jumtate n englezete i jumtate n japonez. Era, dup cum doriser amndoi, o ceremonie eminamente american. Nicholas fusese rugat s spun cteva cuvinte pentru Terry i Eillen, i se execut. Vorbi n japonez. Muzica fu asigurat de o pereche prieteni de-ai Eillenei. Erau profesioniti, se cunoteau. Cntar muzic tradiional japonez la koto i la shakuhachi. Au fost aduse i florile obinuite. Croaker atept pn cnd ajunser mai departe de morminte. n spatele lor, groparii ncepur s le umple. Pmntul negru cdea fr zgomot. Nick, spuse el, ce-i spun numele astea : Hideyoshi, Yodegimi i Mitsunari ? Nicholas se opri i se ntoarse cu spatele spre soare. Nu voia s-i pun ochelarii fumurii. Sunt nume foarte cunoscute n istoria Japoniei. De ce? Croaker continu, ca i cum nu l-ar fi auzit. Ar putea fi ale unor oameni din timpurile noastre? Probabil c da. Aa cred. Cu siguran. Sunt trei nume de familie. n istorie erau legate unele de altele. Posibilitatea de a... neleg ce vrei s spui. n faa lor, pe asfaltul negru, portiera unei maini se trnti i un motor tui, sunetul prea s pluteasc prin aerul ncins. De-a lungul aleii pe care mergeau, platanii i ararii foneau. Cldura se nteea. Mai bine mi-ai explica ce s-a ntmplat. Croaker bg mna n buzunarul vestei. i ntinse o bucic de hrtie mpturit, care prea rupt dintr-un carnet.

Am gsit asta ntre lucrurile lui Terry, pe care mi le-a dat medicul legist, spuse Croaker, n timp ce Nicholas desfcea hrtia. Era n buzunarul lui. Probabil c a scris-o n seara n care a fost ucis. i? i un om un japonez a venit la Dojo n dup-amiaza dinaintea crimei. Doi instructori, sensei... Sensei... Bine, n-are importan. Maetrii de karate i de aikido spun c era cel mai bun din ci au vzut vreodat. Apoi, omul acela a fcut un asalt de kendo cu Terry. Vincent mi-a spus c Terry prea tulburat de aceast ntlnire, cnd au mncat mpreun, chiar n seara dublei crime. Nicholas l privi, uitnd hrtiua rupt i ptat pe care o avea n mn. Care e poanta povestirii? Japonezul s-a nscris cu numele de Hideyoshi. Nicholas i ntoarse o clip ochii spre cimitir. Lespezile de marmur alb sclipeau n soarele arztor; chiar pietrele cenuii de pe morminte preau uoare ca nite fulgi. Prea c aveau s scape din legturi i s se ridice spre cer, ca nite nori. Era n mijlocul sptmnii, pe aleile nguste i pe peluzele minuios tunse nu era mult lume. Pete viu colorate flori aezate chiar la porile cerului ddeau peisajului un fals aer srbtoresc, de parc ar fi fost n mijlocul unei petreceri de-abia terminate. n 1598, zise Nicholas, a murit Hideyoshi Kwambaku, omul care-i controla pe toi daimyos lupttori din Japonia. Avea Idei foarte naintate i se crede c i-a transmis puterile sale lui Ieyasu Tokugawa, cel mai puternic dintre membrii Consiliului de guvernmnt. Dar nu e adevrat. Hideyoshi avea o iubit, pe Yodogimi, care-i druise un fiu. i iubea pe amndoi, i cea mai mare dorin a lui era ca ntr-o zi fiul su s Conduc Japonia. Cu puin nainte de moarte, ceru s-l vad Pe Mitsunari, poliistul, unul dintre prietenii si intimi. i ceru s vegheze n tain asupra lui Yodogimi i a copilului su. De fapt, l mont pe Mitsunari mpotriva lui Ieyasu Tokugawa. Prietene Mitsunari, i spuse el, chiar dac nu pare, Ieyasu se bucur de moartea mea. Nu te lsa pclit. Ieyasu este pe ct de inteligent, pe-att de periculos. Dup moartea mea, va ncerca s devin ogun. Prietene Mitsunari, trebuie s i te mpotriveti din toate puterile, cci pentru a reui, Leyasu va

trebui s-l nimiceasc pe Yodogimi i pe adevratul motenitor." i, puin dup aceea, Hideyoshi l primi i pe Ieyasu. Eti cel mai puternic din Consiliu, i spuse el. Trebuie deci s pui mna pe putere, dup ce eu nu voi mai fi. Nu vorbi despre lucruri att de triste, Kwambaku" zise leyasu, dar Hideyoshi l opri cu un gest. Ascult ce am s-i spun. Nu mai am mult timp. Dup dispariia mea, printre membrii Consiliului va domni cu siguran anarhia. Se vor dezbina, iar n ar va izbucni din nou rzboiul civil. Acest lucru trebuie evitat cu orice pre. Trebuie s iei puterea, Ieyasu. Ceilali trei daimyos nu nseamn nimic pentru tine, nltur-i... Guverneaz. Trebuie s previi rzboiul civil, care ar trece Japonia prin foc i sabie".. Iar Ieyasu Tokugawa se nclin. Astfel, chiar n clipa morii, Hideyoshi puse n micare un plan complex, pentru ca motenitorul su s poat ajunge mai trziu la putere. El spera s dirijeze, chiar din mormnt, destinele Japoniei. tia c moartea survine ntr-un moment foarte nepotrivit. Fiul su era nc prea tnr ca s se apere singur i nu putea conta dect pe sprijinul unui numr infim din rndul celor devotai tatlui su. Dar, Hideyoshi tia c Ieyasu avea ambiia s devin ogun, i voia s-l mpiedice! aceast onoare trebuia s-i revin motenitorului su. n stnga lor, un mic cortegiu funebru prsea drumul negru, de unde se ridicau valuri de cldur, i nainta ncet spre groapa spat pe marginea uneia dintre aleile nguste. Sicriul era deja acolo, strlucind printre coroanele de flori. Persoanele ndoliate se aezar n ir. Un membru al familiei lein, iar ceilali se repezir spre el. Distana i zpueala amortizau sunetele, iar Nicholas avea impresia c asist la o pantomim. Hideyoshi a reuit ? ntreb Croaker dup cteva clipe de tcere. Nu. Nicholas continua s priveasc. Persoana leinat o femeie, se pare i revenise. Serviciul religios putea s nceap. n primul rnd, relu Nicholas, Ieyasu Tokugawa era mult prea inteligent i puternic. Apoi, Mitsunari adun n jurul lui o coaliie de daimyos care nu erau potrivii pentru lupta cu Ieyasu. n 1615, Ieyasu se dezlnui cu toat puterea mpotriva tuturor celor care ncercau s-o apere pe Yodogimi i pe motenitor. Ei se baricadaser n cetatea invulnerabil a Osaki. n 4 iunie, acelai an, oamenii lui Ieyasu ptrunser n cetate. Dar Yodogimi i tnrul motenitor nu mai erau n via : ea i ucisese fiul i-i fcuse seppuku.

Dar care e personajul negativ al povetii? Pe cer apru o lumin strlucitoare, apoi se auzi un bzit greu de vibraii, un 747 cobora spre aeroportul Kennedy. Cred c asta depinde de punctul de vedere n care te situezi, rspunse Nicholas. Dar pot s-i spun c Ieyasu a fost unul dintre cei mai mari oameni politici din istoria Japoniei. Oare Hideyoshi nelegea calitile lui Ieyasu? Cine tie! Oricum, erau doi oameni prea diferii ca s-l putem condamna pe unul din ei n favoarea celuilalt. Amndoi au fost la fel de importani pentru evoluia rii lor. Totui, Hideyoshi a pierdut, sublinie Croaker. Neamul i s-a stins odat cu el. Nicholas nu rspunse. n cimitir domnea linitea. Oamenii preau statui ncremenite n mijlocul unui gest instantanee din alt timp. Turnurile Manhattan-ului, care acopereau orizontul la vest, prin valul de cldur, preau nelalocul lor, puse acolo din greeal, opera unui decorator beat. Cnd vorbi din nou, Croaker cobor instinctiv tonul: De ce i-a luat omul acela numele de Hideyoshi Cci desigur c nu-l cheam aa din moment ce Hideyoshi a pierdut? Nicholas schi un zmbet, apoi se ntoarse ctre Croaker. Ciudat, i zise el. n funcie de intensitatea luminii i de unghiul sub care cade, trsturile lui par coluroase sau pleotite. Dar poate c e acelai lucru, la urma urmei. Acesta este modul pur occidental de-a considera istoria, rspunse el cu jumtate de glas, n Japonia exist ceva ce s-ar putea numi nobleea eecului. Muli dintre cei mai mari eroi ai notri au euat la ultimele lor obiective. Dar viziunea lor era istoric, la fel ca actele consecutive acestei viziuni. n occident nu-i admirai dect pe nvingtori. E pcat, nu crezi? Sub strlucirea soarelui, Croaker strnse din pleoape. Vrei s spui c Hideyoshi sta e un erou? Da, ncuviin Nicholas. i celelalte nume de pe list? Unde-i au locul? Sincer vorbind, nu-mi dau seama, dar Terry nu le-a mzglit degeaba. i restitui hrtiua lui Croaker, care murmur: Nu pricep. Nici eu, rspunse Nicholas.

n aer plutea un fel de greutate, care n-avea nimic de-a face cu tristeea, moartea i eecul. Nicholas se ntreb dac, de mult timp ncoace, se mai simise att de apropiat de cineva ca acum, fa de Lew Croaker. tii, zise el, acum muli ani, cnd am venit n ara asta, am renunat de bun voie la o parte din viaa mea. Nu i un lucru uor pentru nimeni, dar n special pentru un om educat n Japonia. Simeam c am o datorie fa de tatl meu de fapt fa de Occident, i fa de ceea ce rmnea din tatl meu n fiina mea. Ochii lui Croaker preau de argint n lumin. l privi tcut pe Nicholas. ncepea s neleag nsemntatea acestei atitudini. i apoi, brusc, m-am oprit Pur i simplu. Parc m a fi trezit deodat dintr-un somn lung i plin de visuri. Ce fcusem aici, atia ani? Ce realizasem? Nu voiam s mi spun i eu, ca tatl meu cnd murise, c irosisem timpul pe care l avusesem. Fusesem dobort de tristeea lui, de amrciunea lui. Era de-ajuns. Nu puteam suporta s mi se ntmple acelai lucru. Tcur, ascultnd poate vntul care mngia ulmii. Soarele ardea. Iar acum ? ntreb Croaker ovind puin, de parc s-ar fi simit pe un teritoriu necunoscut. S-a schimbat ceva ? Nicholas ncepu s rd, un rs lipsit de rutate, dar tios ca o spad. Tot universul meu s-a ntors cu capul n jos. Ca i cnd anii acetia de cnd m aflu aici nu s-ar fi scurs niciodat. ncerc s-mi nchipui cum ar fi dac mi s-ar ntmpla una ca asta. Nicholas l privi o clip, mulumit. Apoi, nelei parc, ncepur s coboare ncet aleea spre maina lui Croaker. Preau c nainteaz cu prere de ru, ca i cum s-ar fi temut de frenezia oraului. Ce crezi despre btrnul Justinei? zise Croaker, ajungnd n dreptul mainii. Ciudat mod de a ntreba, rspunse Nicholas, aruncndu-i o privire. Figur de stil, ridic din umeri Croaker. Dar Nicholas bnui c noul su prieten i adresase un avertisment subtil. La nceput n-am putut s-l sufr, zise el, gndind cu glas tare parc. Da, nu-l puteam suferi, dar nu e de mirare, dat fiind punctul de vedere al Justinei i felul cum l ntlnisem. Este autoritar, despotic i obinuit s obin tot ce dorete. Asta nu-mi place!

Parc aud un dar" plutind pe undeva... Ascult, zise Nicholas, oprindu-se n faa lui, ar fi prea uor i comod pentru voi toi s-l terg dintr-un condei, ca pe un bogta ticlos din romanele ieftine. Dar nu-i aa de simplu. E un uciga, Nick. Este vulnerabil... Rahat! i iubete fiicele, indiferent ce cred ele n legtur cu el. Ar face orice ca s le apere. i nu-i att de sigur pe el cum ar fi trebuit s fie. E ceva... A jucat teatru. Are nevoie de ajutorul tu i tie c nu eti o marionet. Cred, sincer, c te neli. Nu e att de mrginit i lipsit de nuane cum spui. De, rspunse Croaker. Uit-te la ninja sta al tu. Omoar oameni, dar trebuie s existe undeva o fiin pe care-o iubete i lng care i place s fie, nu-i aa? Asta ns nu-l mpiedic s fie ceea ce este. Refuzi s vezi complexitatea... E un rechin, btrne! Un gunoi! Deschide ochii, Nicholas. l consideri dintr-un singur punct de vedere. Nu, Nick, zise Croaker, scuturnd din cap, atta doar c-l cunosc de mai mult timp dect tine. Pe cnd se ntorceau n Manhattan, Croaker i mrturisi lui Nicholas tot ce tia n legtur cu moartea lui Vincent. Nu era mare lucru. l ls pe Nicholas n faa imobilului lui Tomkin din Parc Avenue, apoi se ndrept ctre partea de sud a oraului. Raportul medicului legist n legtur cu Vincent l atepta pe birou. i arunc vesta leoarc de transpiraie pe sptarul fotoliului gri cu verde, scoase din buzunarul cmii o pastil cu ment, i-o bg n gur i deschise dosarul. Ceea ce citi fcu s i se usuce sudoarea de pe frunte i de pe buza superioar. i trecu mna prin prul des i njur printre dini. Apoi lu telefonul. I se rspunse imediat. Nate? zise el, cnd l avu la aparat pe medicul ef de la morg. Mulumesc pentru raportul cu Vincent Ito. Cineva a muncit pe brnci ca s-l fac aa de repede. Chiar eu l-am fcut. Vocea lui Graumann prea obosit.

Aici suntem cu toii consternai, relu el, i... Eu lucrez la dosar, Nate. Ai gsit ceva? Nu face pe secretosul cu mine. Nu cine tie ce, recunoscu Croaker. Doar c pare s aib o legtur cu cazurile Terry Tanaka i Eileen Okura. Erau prieteni cu Vincent. Da, mi aduc aminte de dosare. Vincent i autopsiase personal. Dar de ce? N-au nimic comun n ceea ce privete autopsiile. Deocamdat pot s-i spun c autopsia nu pare s duc nicieri, zise Croaker, frecndu-se la ochi. tiu. L-am sunat pe Deerforth, la Long Island. Voiam s-o afle de la mine. Cum a reacionat? Prost. Ascult... i-a rmne ndatorat dac ai... tii c,.. Nu-i termin fraza. tiu c erai foarte apropiai. Crede-m, cum aflu ceva, te in la curent. Ridic ochii. n pragul uii era Vegas, zmbind ca pisica de Cheshlre din Alice n ara minunilor". l salut cu un deget i-i spuse : ntr-un minut i stau la dispoziie. ... pentru funeralii, zicea Graumann. -- Bine, rspunse Croaker. in neaprat s asist, (Se uit la raport). Substana chimic pe care ai gsit-o, ntreb, eti sigur... i-am spus chiar eu am fcut autopsia. Nu exist nici o ndoial. Bine. Asta limiteaz considerabil sfera investigaiilor. Este absolut imposibil ca substana s fi ptruns accidental n organism. i s-a ntmplat cu puin timp naintea mesei. Vd i eu, rspunse Croaker, citind textul btut la main. O toxin acionnd asupra sistemului nervos, care a ncetinit reaciile motorii destul de mult pentru a... A spune c, practic, nu se putea mica n clipa... atunci cnd s-a ntmplat. Substana n-a fost injectat? Nu. N-ar fi avut nici un efect. E vorba de un compus organic, nu de un produs sintetic. Toxina a fost vaporizat. De foarte aproape. Poate c-l cunotea pe uciga. Poate c nu se atepta la aa ceva. Oricine chiar un oarecare din mulime putea s-o vaporizeze astfel. Ascult, te mai sun eu.

n regul. Sper s nu fie peste o sut de ani. Croaker nchise, gnditor. Nici o veste de la informator. Ce dracu ntrzia atta ? Intr, i spuse lui Vegas. i mut bomboana mentolat n partea cealalt a gurii. Ei, dar eti dichisit ca un domn ! Vegas purta un costum de culoarea prunei, cu revere late i pantaloni evazai. Cmaa lui roz avea gulerul foarte nalt. Am ieit s adun nite cenu", rspunse Vegas, cu acelai zmbet fixat pe buze. De data asta a fost o chestie tare urt. Trei luni am umblat s-i agm. Cunosc, mormi Croaker. Avea gndul n alt parte. l preocupa raportul medicului legist. Ba de loc, omule. De loc... (Vegas se rezem de tocul uii). Pentru c de data asta am prins n nvod, odat cu plevuc, i tiuc. Doar n-ai de gnd s amesteci treburile serioase cu distracia? zise Croaker, plescind din limb. Oho... Cu tiuca asta, nu. E o tiuc special. A, da? Tipele pe care le gseti aa, sunt toate la fel... Att atepta Vegas. Era ncntat. Asta nu, zise, ntinznd arttorul spre Croaker. tiuca asta-i a ta, omule. Eu unul, de cnd am prins-o, nu i-am fost dect nger pzitor. Croaker l privi nmrmurit. Ce dracu tot spui ? Am jos, n dub, o bucic fain, clasa-nti. Vino cu mine, zise Vegas Izbucnind n rs. Croaker i smulse vesta de pe sptarul scaunului i-l ajunse din urm pe coridor. Spre binele tu, sper c merit osteneala, i spuse amenintor. Nam timp de bancuri. Nu-i nici un banc, omule. Zu c nu-i, rspunse Vegas chemnd liftul. i-am pus la pstrare ceva ce-o s-i nsenineze ziua. Poi s m crezi. Alt hohot de rs. Trnti un pumn n umrul lui Croaker. Uile se nchiser iar liftul ncepu s coboare. n cabin mai era un agent n uniform, care escorta un portorican cu mutra fcut parc din carton, pn la serviciul de amprente i fotografii antropometrice. Tcur pn cnd trecur de ieirea lateral.

Ajunser n dreptul dubei parcate n penumbra rcoroas a fundturii. n spaiul strimt dintre pereii de beton, statura lui Vegas prea i mai impozant. Prea mare ca o statuie. Puse o lab enorm pe umrul lui Croaker, care-i aminti imediat de unul din cazurile la care fcuser echip. Cazul Atherton. Doamne, se gndi, ce porcrie! Senzaia c o s se nece ntr-o mare de snge i n-o s mai ias niciodat la suprafaa scrboasei steia de lumi putrede. Mda. Retria clipele acelea att de limpede, parc-ar fi fost ieri. Era prins, cu umrul zdrobit de un glon de 45, iar Vegas nea din maina n flcri ca un nger al rzbunrii. Croaker trsese n cel care-l atacase ns glonul celuilalt l fcuse s se prbueasc pe loc. Al doilea i al treilea foc le trsese doar din reflex, i se duser spre cer. n noaptea aceea fuseser nc trei cadavre. Dumnezeule, ce bordel!... Croaker simi aprarea minii mari a prietenului su. Nu te mai frmnta, i zise blnd Vegas. Doar avem grij unul de cellalt, nu? Nu dau o para chioar pe toi tia de aici. O band de ipocrii scrboi. Eu, cnd am de fcut o treab, o fac. Ceilali au fiecare cte un fir ntotdeauna se poate face cte-o combinaie, tii i tu. Cel mai bun loc pentru combinaii e rzboiul. mecherii prin cheag ntotdeauna cnd e rzboi. N-au contiin, nici suflet, nimic. Singurul lucru care-i intereseaz e s se in la adpost. Dup aceea, au tot timpul s se ocupe de bogiile care ncolesc n murdrie i... Realiz deodat c strngea din ce n ce mai tare umrul prietenului su i se opri n mijlocul frazei. Scutur din cap ca un animal rnit. mi pare ru, camarade. Am avut o zi grea. De corvoad, murmur el, cu un zmbet lugubru. Nu-i nimic, voinicule, e-n regul. Aa-i ziceau, cu ani n urm, la prima lor anchet mpreun. Asta le ddea o senzaie reconfortant de intimitate n promiscuitatea zilelor i nopilor petrecute ntre ceilali poliiti. Uneori, Croaker i spunea c era cea mai amgitoare senzaie din lume dar asta se ntmpla doar atunci cnd se simea complet depit de probleme. Suntem doi amri de eroi care-i nchipuie c e o chestie sublim scurmatul cu lopata n rahat, zise el. Dar, sus inima! Putea fi i mai ru. Am putea face parte dintre cei care produc rahatul. Vegas ddu capul pe spate, cu un hohot de rs care strni ecouri ntre pereii de beton.

Acum uite, zise el, despre ce-i vorba. Am muncit pentru lovitura asta de la Scarsdale, nici mai mult nici mai puin de trei luni. i cnd am avut cale liber, m-am repezit. O grmad de droguri. Pastile ct s in treaz toat armata chinezilor timp de un an, o mulime de zpad", un camion de cocain i aproape jumtate de ton de iarb". Nu-i ru. Astea erau n spate. n fa era o petrecere i i-am sltat eu, pentru orice eventualitate. Cred c nu e amestecat n asta, dar... (Ridic din umeri) cunoti refrenul. n sfrit, i-o dau dac vrei. Aranjez eu lucrurile, sus. Dac vreau? Dar nici nu tiu cine e... Vegas i mut mna de pe umrul lui Croaker pe mnerul portierei din spate a dubei. nuntru n dreapta. Fiica cea mare a lui Raphael Tomkin. Gelda. Croaker fu strbtut de un fior, ca i cum ar fi fost stropit cu ap rece. Vegas, tot numai zmbet, aps mnerul, ua blindat se deschise, iar Croaker intr. n spatele lui, ua se trnti. Rmase nemicat cteva clipe n penumbr, pn cnd ochii i se obinuir cu lumina slab trecnd prin grilajul des care-i desprea pe cei buni de cei ri. Era aezat pe una din cele dou bnci metalice sudate pe fiecare parte a furgonului. i sprijinise ceafa de perete, poziie care-i punea n valoare profilul boltirea nalt a frunii, nasul drept, buzele pline, curba de lebd a gtului. Ghicea, fr s le vad, scnteierile ntunecate ale ochilor i bustul cam greoi avea sni i olduri generoase. i ghicea i perfeciunea picioarelor lungi, de la old pn la pulpe, i-i zrea ntr-o raz slab de lumin gleznele fine. Picioarele acelea superbe, pe care le inea acum ntinse, erau cele care transformau ntr-un mod inexplicabil amploarea formelor ei n frumusee. Ei bine... Se simea strivit de o greutate enorm, nu reuea s articuleze, i drese glasul i o lu de la nceput. Ei bine, Gelda, n ce ncurctur ai mai intrat? Profilul clar conturat se topi ntr-o umbr mictoare. ntoarse capul spre el. Cine dracu eti?

Chiar cnd era furioas, glasul i era bogat, cu un timbru mtsos, i el avu senzaia c-l mai auzise ieri, i nu cu multe luni nainte. Nici nelinitea nu putea s-i anuleze farmecul. Croaker, zise el naintnd. Locotenent Croaker, i aminteti de mine? Ar trebui s-mi amintesc? Vocea devenise topit, dulce i languroas. Aerul dintre ei pru c ncepe s vibreze. Poate c da. Neam mai ntlnit. Sttea n picioare n faa ei i nu-i vedea n penumbr dect albul ochilor sticlind Dar i simea intens prezena i-i fcea plcere s domine de la nlimea staturii sale. Am discutat, la nceputul verii, n legtur cu uciderea Angelei Didion, am vorbit despre tatl tu. Rahatul la! Chiar cnd scpa o grosolnie, nu i pierdea elegana. O auzi respirnd adnc. Da. Te in minte. Un tip nalt, cu o mutr n genul lui Robert Miichum. Rse ca i cum ar fi tuit. E mgulitor! Mulumesc. Nu te umfla n pene. Mitchum parc s-ar fi ntors din cel de-al treilea rzboi mondial. Atept o clip nainte de-a o ntreba: Pot s stau jos? Parc a avea de ales! Nu-i rspunse. Ghici c ridica din umeri. Simte-te ca acas. Nu eu sunt gazda aici. Eti gazd n Sutton Place, nu-i aa? zise, aezndu-se lng ea. Capul femeii se dezlipi brusc de peretele metalic. Dar ce s-a ntmplat? strig ea. O s fiu bgat la rcoare? Depinde. De ce? Croaker cutase ceva n buzunarul de la vest. Prinse fulgertor cu mna stng, ambele brae ale tinerei, trgndu-le spre el. Cu aceeai micare i aprinse lanterna i privi pielea palid din partea interioar a coatelor. ncerc s nu se gndeasc la fineea epidermei din acea zon. Apoi i ddu drumul i se sprijini de perete.

A putea s i verific i coapsele, zise el cu blndee. Mai bine spune tu singur. O strnsese tare i probabil c o durea, dar nu fcu nici o micare ca s-i maseze ncheieturile. Asta-i plcu lui Croaker : era mndr. M nep prin pupile, zise ea, cu un ton aspru. Ai auzit de chestia asta, nu ? Nu rmne nici o urm. i ntoarse capul. Umbra grilajului i desena pe obraz romburi negre i cenuii. Faa i se nsenin. Semna cu una din eroinele filmelor negre" din anii '50. i pierdu subit arogana. Nu fac mai mult dect alii. Ba chiar mult mai puin. De exemplu, nu iau cocain. Nu i rspunse. Sttea nemicat lng ea, adulmecndu-i parfumul n tcere. i ntoarse faa n ntuneric. M crezi? Vocea ei devenise att de supus, nct Croaker se ntreb dac nu cumva juca teatru. Hotr s fie sincer cu ea. Oricare alt atitudine ar fi fost greit ba chiar periculoas. Da, spuse el ncet. Te cred. Atunci sunt liber s plec? ntr-o clip. De ce te-ai lsat trt n toate astea? Nici nu-i ddea seama ct de blnd i devenise vocea. Poftim? Vrei s spui, de ce i frng inima srmanului meu tat? exclam ea, cu un rs amar. Hai, spune, ce vrei de la mine? S stm de vorb, atta tot, zise cu jumtate de glas. Sigur c da! Bineneles! ntr-o dub a poliiei, dup o razie. Singur i-ai ales aceast situaie... Ea nu rspunse. l studia, tia, dei nu putea s-o vad. Croaker simea c putea pierde tot. i inu rsuflarea. Ea rse iari un rs cristalin, ca un clopoel, pe care pereii metalici l reflectau cu un uor ecou. Foarte bine, opti ea. Am s-i mrturisesc de ce-o fac. Pentru cmi place. Simplu, nu-i aa? E tare nostim s te dai pentru bani. Sunt o actri, un manechin. Vnd ce am, exact ca Angela Didion. Plteti, i dau, fr complicaii sentimentale. Niciodat? i zvrli capul pe spate, ca un mnz nrva, i ochii i scnteiar. Uneori, mrturisi ea, cu o femeie (Se gndea la Dare). Te ochez? Nu prea, zise el. Crezi c ar trebui s fiu ocat?

Nu tiu ce fel de om eti. Un simplu new yorkez, ct se poate de banal i cam gras. Mda, am observat! l rnise cu bun tiin i spuse c i-o cutase cu lumnarea. i triile? Poftim! Vocea i era iari dur. Era din nou n defensiv. Mai tragi la msea? Avu chef din pur perversitate s i spun adevrul, dar se reinu la timp. Mult mai puin, i rspunse. Munca pe care o fac m nclzete. Dar brbaii? ntrebrile astea sunt cumva pentru un concurs televizat? Dac vrei s-i zici aa ... Nu vreau nimic, rspunse ea pe un ton sec. Vreau s plec de aici. Nu te mai rein. Vrei s spui c pot pleca? Nu eti acuzat de nimic. i trebuie s-i mulumesc pentru asta! Croaker tia c s-a terminat, c ar fi fcut mai bine s se avnte. Se simea obosit, deprimat. N-ai fcut nimic. Eti liber. Dar ea nu se mic. Rmase i el nemicat, lipit de metalul rece, cu fesele nghesuite n unghiul pe care-l fcea peretele cu banca. i privea minile, sprijinite pe genunchi. Nu-i distingea bine unghiile. Ce vrei de la mine? Vorbise att de blnd, nct, timp de o clip, locotenentul crezu c-i aude propriile gnduri. Nimic, spuse el fr intonaie. Nu vreau nimic de la tine. Nu cred! Bine... ntoarse capul i vzu c ea l observa. Clipi. Avu impresia c scena se desfura cu ncetinitorul. Pot s te ajut, Gelda, zise el. Concret, ce nseamn asta? Era contient c no o fcea doar pentru a obine relaii n legtur cu Raphael Tomkin, tia c pe ea o visase n ultimele dou sptmni. Se

ntoarse, ca atras de un magnet, spre ea. Ochii Geldei cutau parc ceva pe chipul lui. nseamn exact ce am spus. Nici dac m-a neca i ai fi singurul om care mi-ar ntinde un pai, nu te-a crede. Dar chiar te neci, spuse el ncet, adugnd imediat, Nu e ns nimic ireparabil. Triile, pilulele i... munca. i, dup o pauz Ai putea evada. S evadez! fcu ea explozie. Doamne, dar nu exist loc n care s pot evada din mine nsmi. i rezem iari capul de peretele metalic, iar el i zri din nou gtul catifelat. Vrei s tii de ce m cheam Gelda ? (i pronuna numele de parcar fi avut un gust amar) Pentru c mama era plin de ur. Rse, fr veselie era primul sunet neplcut care-i ieea de pe buze. O, nu fa de mine personal. Nu s-ar fi njosit pn la un lucru att de meschin. Era prea ocupat s i urasc viaa care o nlnuia ca un amant gelos. Singurul vis, singura int a existenei ei, fusese s se mbogeasc... Da, cred c sta-i cuvntul cel mai potrivit. inta ei, n orice caz, datorit tatlui meu, i-o atinse. n acelai timp ns, i dduse seama c acest lucru nu rspundea de loc dorinelor ei. Oh, avea toat puterea i toi banii pe care-i visase, dar viaa alturi de tata era de-a dreptul infernal. Fiecare clip era o umilire. (Scoase un suspin). Cred c n cele din urm, pentru el devenise un joc, s vad de ce-ar mai putea-o jefui. Desigur, nu lucruri materiale. Doamne, din astea avea pe sturate. Dar ceea ce-i refuza tata, inea de domeniul care-o interesa cel mai mult; cel al spiritului. Cred c dac ar fi ripostat, ar fi ieit rnit, dar nvingtoare", cum se spune. Dar n-a luptat. Se legase att de strns de visul ei, nct a renunat la orice form de curaj. A devenit sclava tatlui meu sau mai exact, sclava bogiei. Avea o voin ovielnic i a ajuns s adore suferina pe care i-o impunea tata. Vreau s zic, s-a obinuit cu ea. i chiar dup. Se opri brusc i puse palma peste gur. Doamne, dar ce m-am apucat s povestesc? i nc unui curcan! (i nbui un rs nervos) Cred c mi-am pierdut capul. Inima lui Croaker i iui btile. Asta n-are nimic de-a face cu numele tu.

Poftim? zise ea, absent. Voiai s mi vorbeti despre numele tu. Ah. A, da. i aez minile una peste alta, apoi ncepu s-i mngie coapsele lungi, nainte i napoi, ntr-un ritm dureros. Cred c un copil era ultimul lucru din lume pe care i l-ar fi dorit mama. Dar, de obicei, tata insista cnd voia ceva. i voia copii. Ciudat... sau poate c, la urma urmei, nici nu e ciudat, (avu un rs bizar) dar, biei sau fete, nu-i psa, din moment ce avea s obin paternitatea. n privina asta era de mod veche, i se prea o dovad a brbiei. Dar mama se nelase, creznd c el vroia biei care s continui neamul Tomkinilor, i c fetele ar fi fost considerate un eec. Ce departe trebuie s fi fost de el, dac se putea nela att de mult n privina scopurilor lui. Aa c, bineneles, a fost n al aptelea cer de bucurie, dnd natere unei fete. Era un mod de-a se rzbuna pe tatl meu, fr ca el s tie. nelegi? i m-a botezat Gelda. pentru c n englezete gelding" nseamn eunuc". M urmreti? Dar desigur c... Se ntoarse, de parc ar fi vrut s nu-i mai vad amintirile. Puteai s-i schimbi prenumele, i spuse el. Pentru prima oar, ea ncepu s rd ntr-un fel absolut firesc. Un rs foarte frumos, se gndi el. Cred c sunt pervers, zise ea. l port ca pe un suvenir. Ca s-i aminteasc, ce anume? Ce te privete? strig ea. i toat cldura din glas i pieri dintr-o dat. Ascult, ncepu el, am s-i spun adevrul... Era o soluie disperat, un risc pe care ar fi preferat s nu i-l asume. Dar n-avea de ales. Am nevoie de ajutorul tu pentru o anchet. Aa deci? Asta fusese! Cred c tatl tu a ucis-o pe Angela Didion. Ei, i? Nu se atepta la aa ceva i rmase o clip fr glas. Gelda pru ncntat de asta.

Te-am lsat cu gura cscat, zise ea rznd. E o not bun. i nchipuiai c o s spun : Vai, cum s fac una ca asta, doar e tatl meu!" Mofturi!... Nu m-ar mira s-o fi omort. Deci, dup tine, ar fi n stare s comit o crim? Croaker simi c inima ncepuse si bat mai repede. Parc-i czuse un dar din cer. Dup mine? repet ea, rznd. Da, dup mine", ar putea foarte bine s asasineze pe cineva. Dac-mi amintesc bine, legile n-au nici o contingen cu el. i schimbase poziia, el i vedea ochii n adncurile crora zcea durerea. tiai despre Angela Didion? ntreb el cu grij. C era cu el? Sigur c da. Eram acolo, ntr-o zi cnd se ntorcea. Era uor de ghicit, dup nfiarea ei, c totul i aparinea. tii ce vreau s spun. Ai vorbit cu ea? Nu ne-am neles prea bine, rspunse ea zmbind. ntre noi a existat un fel de repulsie imediat, ca ntre doi magnei care se resping. Credeam c nu-i prea frecventezi tatl. Nu. Dei nu fcuse nici o micare, i pru mult mai aproape de el. ns, din cnd n cnd, tatl meu d semne de via. Cam de dou, trei ori pe an. (Ridic din umeri). Cine tie poate c vrea s vad dac nu m-am schimbat. Schimbat, n ce sens ? Nu te pri... Flacra din ochi i se stinse aproape imediat, i relu cu voce domoal. Dac am renunat la femei! Nu suport chestia asta la mine. Cred c tocmai de asta le prefer brbailor. Aa mi-a spus odat un psihiatru. Am plecat. N-are rost s pltesc 50 de dolari pe or ca s-mi spun ceea ce tiam dinainte. Cum a aflat Tomkin? Despre mine i femei? Oh, m-a prins n flagrant delict ntr-o zi, la reedina noastr din Gin Lane, lng South Hampton. Dup ce vndusem proprietatea noastr din Connecticut. Dup aceea, mama... a murit.

Ce-a fcut? S-a sinucis. El a... Nu. Voiam s spun, cnd te-a gsit cu cealalt fat. tii, ntmplarea asta n-o cunoate nici mcar sora mea, Justine. Nu i-am spus-o niciodat, iar tata nici att. O trateaz cum o trata i mama, o rsfa ca pe o infirm. Era cea mai mic, nu? Copilaul. Era subire i vnjoas, pe cnd eu eram gras. Orice regim a fi inut i crede-m c le-am ncercat pe toate nu reueam s pierd un gram. Iar mama avea grij s nu uit lucrul acesta, m fcea s m ruinez de formele mele. Se ntrerupse o clip, apoi relu. Nu tiu cum de am ajuns s-i spun asta... (De fapt nu i se mai adresa lui) Pe scurt, tata m-a prins cu fata asta. Era cam cu o sptmn nainte de moartea mamei. n miezul verii m ntlnisem cu Lisa pe plaj. Locuia mpreun cu prinii ei la cellalt capt al Gin Lane-ului. Cu tatl ei i cu o mam vitreg pe care o ura. Cred c ura ne-a apropiat. Ne iubeam ns i trupurile. i spun sincer c dragostea noastr avea o puritate pe care n-am mai regsit-o niciodat. n ziua aceea era o cldur ngrozitoare, care te copleea, chiar dac stteai pe malul apei... Stteam lungite la umbra unor tufiuri nalte, aproape de gard, n costume de baie. Aproape goale. Nu ne mai sturam de mngieri. Ne-am scos costumele i am fcut dragoste. Era foarte frumos. Eram nc mbriate cnd l-am zrit pe tata. Poate c era acolo mai de mult, poate chiar de la nceput, n-aveam de unde s tiu. A vzut c-l observasem. Era rou la fa i respira cu greutate. S-a repezit spre noi, ipnd. Ddea amenintor din mini. Lisa era ngrozit. i-a luat costumul i a fugit spre plaj. Tata nici mcar nu sa uitat la ea. Am rmas jos, ncremenit. De spaim, aa credeam n clipa aceea. Acum neleg mai bine. De cum i-am vzut ochii, am neles ce fcuse n timp ce se uita la noi era evident. Ar fi trebuit s fiu nspimntat, dar nu, ideea mi fcea plcere, m vzuse fcnd dragoste, i asta-l excitase. L-am privit apropiindu-se. Avea n privire un nor pe care nu-l puteam defini. Nu-l mai vzusem aa niciodat. Aveam 17 ani. Prea o fiin cu totul diferit de tatl pe care-l tiusem. Era scos din fire.

M-a avut chiar acolo, pe loc, l priveam, imobilizat sub el. Violena cu care m-a ptruns mi-a smuls un ipt, ndat i-am simit mna pe buze. Am mucat cu sete. Am supt sngele care-i curgea. A terminat att de repede, nct o clip n-am fost sigur c se ntmplase cu adevrat. Dar simeam n gur un gust srat i ntre picioare o durere surd. n urmtoarele dou zile, fiecare pas m durea. Se opri i ntoarse capul. Fu din nou contient de prezena lui Croaker. Gata. i-am spus. Am mrturisit tot, i ar trebui s m simt uurat. Dar nu merge. Simt n mine acelai gol i aceeai murdrie. M dispreuiesc. Nu pentru c mi a fcut una ca asta, ci fiindc n-am luptat. Pentru c n sinea mea nu doream s-l opresc. Ce plcere a fost s-l simt n adncul meu. Oh Doamne, o Doamne ! Acum plngea iar silueta i tremura de parc ar fi fost pe punctul dea se rupe n buci. Czu n fa iar el o prinse. O lu de subsuori i o slt. N-o mai ineau picioarele i trebui s-o sprijine de el. Tremurul ei i se transmise. i simea vibraiile. Prul lung al Geldei i atinse uor obrazul. Apoi violena parfumului ei, cldura trupului, sub rochia elegant. Plnse mult timp. iar cnd hohotele i se potolir, continu s o in de dup gt. O auzi optind : Sunt nebun. Precis sunt nebun! Haide! spuse el ncet, dar cu hotrre. S plecm de aici. n liftul care-l ducea spre ultimul etaj, unde se afla biroul lui Raphael Tomkin, Nicholas se gndea la cele trei nume: Hideyoshi, Yodogimi, Mitsunari. Ce voise s spun Terry? Nicholas i fusese aproape la fel de intim ca Eillen, totui nu putea s descifreze aceast criptogram. Bine, s-o lum deci de la nceput. Hideyoshi este acel ninja. Ipotez? Nu, baz a raionamentului. Atunci, cine sunt Yodogimi i Mitsunari? Ce legtur e ntre aceste trei persoane ? Acest lucru era contrar tuturor legilor ninjutsu, dar, firete, nu se putea face abstracie de el n literatur, deduciile vin att de lesne! E foarte simplu, dragul meu Watson... Grozav i-ar fi plcut s-l aib alturi pe Sherlock Holmes!

Totui, aceste nume i spuneau ceva. Despre respectivele personaje istorice i destinul lor tia totul; parc ar fi retrit trecutul. Dar nu, trebuia s rmn n prezent un prezent fr legtur cu trecutul. Privi indicatorul pentru etaje, care se mica nencetat, numrnd parc secundele, minutele, anii. Timpul, se gndi el... Doamne! La ce m gndeam! Am stat prea mult n Occident. Am ajuns s-i aparin. Se ruin de asta ntr-un fel, un sentiment pe care-i venea greu s-l recunoasc. N-am nvat oare c prezentul nu poate fi niciodat desprit de trecut? De ce am respins mereu acest principiu? De ce m am retras deodat din via, la 33 de ani? Mi-am prsit slujba, oraul, am nceput s hibernez acesta i cuvntul pe o plaj, de parc-a fi la Malibu sau ntr-o ndeprtat ar a lotusului, unde nu exist griji sau rspunderi. Dintr-o dat simi ceva urcnd n el, ceva ntunecat, urt, imposibil de oprit. Un tsunami un val pustiitor. l simea aproape. Se apropia tot mai mult. Fr veste? Ba, i se dduser o mulime de avertismente! Dar fusese prea prins, ori pur i simplu distrat, ca s le observe. Sau prea aproape de miezul evenimentelor. I se pru c se sufoc. ntinse mna i se rezem de peretele tapisat. Palma transpirat i alunec, i nchipui c e Saint-Exupry, zburnd prin cerul nnorat, spre... Da, spre ce? Nu-i mai amintea, N-avea importan. nainta. Mnuia comenzile. i apoi, deodat... Nimic. Absolut nimic. Nici cer, nici nori, nici pmnt jos, nici stele sus. Trecutul nghiise oare i planeta? Uile liftului se deschiser find, i iei n coridor, cu picioarele amorite. Se apropie de peretele exterior i privi agitaia oraului printr-un panou de sticl abia montat, avnd nc n mijloc un mare X alb. Dar, evident! Yukio ar fi trebuit s constituie pentru el un indiciu. Amintirea ei se ridica ntre el i Justine ca un duh ru, artndu-i colii. Ceea ce-o rnise att de mult pe Justine, era aceast stafie din el? Fr s vrea, strnse pumnii. Dup atia ani, Yukio mai tria nc n el! Dar tia ct de lipsite de sens erau aceste cuvinte. Oglinzile n-au noiunea timpului iat rspunsul raional dat unei ntrebri fundamental iraionale.

Brusc, violena sentimentului su pentru Justine urc n el ca un geyser nind dintr-un lac ngheat. Ce prost fusese! Odat luat hotrrea, simindu-se linitit cum nu mai fusese demult, strbtu coridorul i deschise ua de metal a biroului lui Raphael Tomkin. Frank era i el acolo. Cnd l vzu pe Nicholas, ochii i scprar i mna dreapt i se ncord. Nicholas trecu prin faa lui, ignorndu-l. Ei, n-ai voie s... Tomkin, care-i ridicase privirea de pe hrtii, l potoli cu un gest: E-n regul, Frank, zise el, pe un ton cordial. Nicholas face acum parte dintre angajaii notri, nu-i aa? adug el, ntorcndu-se ctre acesta. Biroul era imens, aproape ct o sal de bal. La prima vedere prea exagerat, dar observ repede c spaiul era mprit nu prin perei, ci prin felul cum era aezat mobila, aa nct s formeze un fel de miniapartamente. La stnga, un fel de living-room, spre care trebuia s cobori o treapt, nconjurat de o canapea semicircular din catifea presat, de la Roche i Bobois. n mijloc, o msu joas, metal i sticl fumurie, dominate de un lampadar arcuit ca o semilun. La dreapta, lng irul de ferestre, era ceea ce-ar fi putut constitui atelierul unui inginer, cu planet, lamp reglabil i taburet de piele neagr. Nu departe, un dulap-clasor pentru planuri, avnd deasupra lui o machet a turnului, cnd va fi terminat, cu o grdin-atrium n mijloc, cu esplanad i copaci la est i vest. i, mai la stnga n semintunericul biroului, Nicholas zri o mic buctrie, cu frigider, chiuvet inox i, deasupra ei, un cuptor electric. Colul din fund devenise o bibliotec. Rafturi cu cri ocupau amndoi pereii. Dou lmpi de citit strjuiau dou fotolii de piele, cu sptar nalt, departe de a fi noi, preau ndelung folosite. Nu lipsea dect o scrumier imens de sticl, cu o pip din spum de mare. n sfrit, mai era i biroul propriu-zis, la care trona Tomkin, chiar n faa lui Nicholas. Se cunotea c superba mas-birou, din lemn de esen tare, fusese fcut de comand. Din fa, era doar o frumoas plac de lemn natural, dar, ocolind o, observai c ascundea o adevrat combin electronic. Nicholas o asemui cu postul de pilotaj al unui 747. Era acolo un ir de patru telefoane de culori diferite, un

telex, un terminal de ordinator, ecranele televizoarelor cu circuit nchis ca i diferite alte aparate care-i erau total necunoscute. Tomkin vorbea la telefon. Cu un gest, i art lui Nicholas fotoliul de catifea din faa biroului. Nicholas cobor privirea, n braul stng al fotoliului era montat un telefon. Lu receptorul, aps pe buton ca s obin un fir i form numrul Justinei, de la West Bay Bridge. Dup ase apeluri fr rspuns, renun. Poate c era la plaj. ncerc, ntr-o doar, i la telefonul ei din ora. Nici acolo nu rspundea. Pe circuitul interior, i ceru lui Frank numrul de telefon al lui Abe Russo i l form. Cnd l avu la cellalt capt al firului i ceru s fac o list cu toi orientalii care lucrau pe antierul turnului. O s mi ia o mulime de timp, rspunse tios Russo. Am de lucru pn peste cap. Nu tiu dac... Ascult, i spuse rar Nicholas, s fim bine nelei. Dac nu obinem aceste nume, s-ar putea ca acest antier s fie nchis, definitiv. n regul. i le trimit imediat. i rmn ndatorat, rspunse Nicholas. i mai cu seam Abe a vrea s o faci personal. S nu afle nimeni altcineva, nelegi? i nc ceva, cnd o s ai lista, vreau s-i vd pe toi oamenii tia. Dar fr s fie anunai nainte de asta. Cu discreie, da? Perfect. nchise, i i stpni dorina de-a o suna din nou pe Justine. Tomkin mai vorbi nc zece minute la telefon. Nimic nu se mica n birou. n timpul micilor pauze, Nicholas putea auzi susurul foarte uor al instalaiei de aer condiionat. Frank sttea nemicat lng u. Nicholas se ridic, ocoli salonul denivelat i trecu n bibliotec. Era acolo i un birou demodat, cu cilindru, pe care nu-l remarcase nainte, avnd pe el mai multe fotografii n rame de argint de tip mexican. Diferite instantanee ale ctorva femei, la vrste ntre 16 i 30 de ani. Una dintre ele era Justine ; cealalt, probabil Gelda. Foarte frumoase amndou, dar n genuri diferite. Unite totui printr-o tainic legtur, care le definea i pe una, i pe cealalt. ntr-o singur poz le vzu mpreun. Un clieu vechi, n alb-negru. Fetele stteau n picioare pe o peluz. n spate se ghicea unghiul unei cldiri, o faad de crmid acoperit de ieder, ca o cas de ar. Aveau cam 7 i 10 ani. Justine avea un ou pictat, iar la picioarele ei era un coule de pai. Zmbea spre obiectiv. Gelda, puin mai n spate, mai mare i mult mai gras, privea spre stnga. Chiar la vrsta aceea, prea c le desparte o

lume ca i cum fiecare dintre ele n-ar fi fost contient de prezena celeilalte. Era o asemenea lips de legtur ntre ele, de parc ar fi fost un montaj fcut din dou cliee separate. Nicholas? Nicholas se ntoarse i reveni spre biroul lui Tomkin. Acesta se ridic i se apropie de el. Avea un costum de mtase glbuie, o cma vrgat galben i albastru, cu gulerul i manetele galbene. Cravata de mtase avea culoarea frunzelor moarte. ntinse mna zdravn i proas. Purta pe inelarul minii drepte un inel de aur alb sau de platin. Pe stnga nu avea bijuterii. Ochii lui aveau n clipa aceea reflexe cenuii. ncntat s te vd. M ntrebam cnd o s apari. Ai gsit ceva? Poftim? Ai aflat ceva, Nicholas? zise el rar, de parc ar fi vorbit cu un copil tmpit. Te-ai dus la West Bay Bridge, pentru c s-ar fi putut ca ninja s fie acolo. n orice caz, aa mi-ai spus la telefon. Nu era acolo. Ce mai face Justine? Foarte bine. Nu-mi place tonul sta. Nu m plteti ca s-i plac tonul meu, ci doar ca s te protejez. M ntrebam, cum o faci de la Long Island. Foloseti controlul de la distan ? Nicholas rse scurt. Ochii i rmaser de oel. Las prostiile, Tomkin. Nu-i nevoie s m placi, trebuie doar s cooperezi puin. Altfel nu-mi pot face treaba. Dar mi placi foarte mult, Nicholas. Ce te face s crezi contrariul? Cu o amabilitate subit, l conduse pe Nicholas ctre colul salonului. Se aezar pe banchet. Era de culoarea ciocolatei, luxoas i confortabil. Nu te mir, cred, faptul c sunt... s zicem, curios... ce metode foloseti. La urma urmei, Frank e tot timpul cu mine, asta-mi d impresia c sunt n siguran. Frank nu-i folosete la nimic, rspunse Nicholas, n privina unui ninja. Va trece de Frank, ca i cum n-ar fi! Tomkin schi un zmbet. S-ar putea s treac de Frank, ns avnd deja n el doutrei gloane de 45.

Dac preferi s iei uor lucrurile... zise Nicholas, ridicnd din umeri. Te asigur c nu iau nimic cu uurin. Dimpotriv. Altfel, i dai seama c nu te-a fi angajat. i acum, adug el, spune-mi ce-ai fcut. l atept din clip-n clip pe Abe Russo. Dar de ce ai nevoie de el aici ? Are i-aa destule probleme cu respectarea termenelor. Caracteristica specific unui ninja e infiltrarea, rspunse cu rbdare Nicholas. Nu va ncerca s te omoare prin control la distan", cum spuneai. O va face el nsui, de aproape. Cnd va sosi Abe, o s aflm dac se afl n turn. Aici? Dar cum? Foarte probabil ca muncitor, situaie anonim care-i permite s circule peste tot. E lucrul cel mai logic. Se auzi un ciocnit, iar Frank i deschise lui Abe Russo. Avea n mn o fie lung de hrtie, imprimat la ordinator. Hainele-i erau ifonate. i netezi o uvi rebel de pr cnepiu care-i cdea pe frunte. Asta este, zise el, punnd hrtia pe mas, n faa lor. Am ncercuit numele tuturor orientalilor de sex brbtesc. Sunt 31. Nicholas i Tomkin se aplecar asupra listei. Ce caui ? spuse Tomkin. i tii numele ? Chiar dac l-a ti, rspunse Nicholas, scuturnd din cap, nu l-ar fi folosit n nici un caz aici. Era puin probabil s gseasc numele lui Hideyoshi pe list, ns nu trebuia s ndeprteze din oficiu aceast ipotez. Asta-i tot? l ntreb pe Abe. Da. tia sunt toi. 25 n echipa de zi, ceilali n cea de noapte. Azi sunt prezeni toi 25? ntreb Nicholas. Nici unul nu-i bolnav? Nu. Dup cte tiu eu, sunt toi. i nici unul dintre ei nu e la curent? Nici unul, spuse Russo. Am fcut totul eu singur. E-n regul, rspunse Nicholas ridicndu-se. S mergem acolo. Ce se petrece? ntreb Tomkin? Nicholas fcu sul foaia. Vreau s-i vd cu ochii mei pe toi oamenii acetia. Fiecare dintre ei este candidat la... Russo l cluzi prin labirintul cldirii. Vorbi cu fiecare om n parte, nainte de a-l terge de pe list.

Al treisprezecelea nume era Richard Yao. Russo nu cunotea locul exact unde lucra acesta la ora respectiv, aa c-l cutar pe eful lui de echip. l gsir supraveghind sudurile care se efectuau la o seciune a holului mare. Era un om solid, aproape chel, cu ochii apropiai. L-ai scpat, Abe. Scoase chitocul de igar din colul gurii i art cu el ctre ieirea din spatele lui. A ntins-o, zise el. De ce ? ntreb Russo. Se pare c era bolnav, rspunse el, nfigndu-i din nou chitocul n gur. i chiar c nu arta prea bine. De cnd a plecat? O, de vreo 1520 de minute. V-am spus, abia a plecat, (l privi pe Russo). Ce nu e-n regul? E un lucrtor bun. Ochii lui Russo se ndreptar o clip spre Nicholas, care ddu negativ din cap. Mulumesc, Mike, zise el. Ai nevoie de alt om aici ? N-ar strica. Bine, o s i trimit. i, urcnd, spre ultimul etaj al turnului, ntreb ! Ce credei despre asta, domnule Linnear? Cred c sta-i omul nostru, zise Nicholas. Pi atunci... Oh! Ia s vedem... Lu hrtia din mna lui Nicholas i o desfcu. Uite exclam el, artnd cu degetul pe foaie. Adresa lui. 547.. O clip ! Ar fi mult prea la vest. E o adres aiurea! Nu m mir. Uile se deschiser iar Nicholas se repezi pe coridor, lsndu-l pe cellalt ncremenit locului, cu ochii holbai. l mbrnci pe Frank. Tomkin, era la telefon, n spatele biroului. Ei bine? Ce ai aflat? Ai gsit... Nicholas era deja lng el i-i trecu degetele, repede dar minuios, pe sub marginea tablei biroului. Dar ce Dumnezeu... nchide telefonul, zise Nicholas. Ocoli biroul, fr s-i ia vrful degetelor de pe lemnul lustruit.

Tomkin se uita la minile lui Nicholas, de parc ar fi fost nite fiine de sine stttoare. Duse receptorul la ureche, opti cteva cuvinte i nchise. Bine, zise Nicholas fr s se opreasc. A vrea s vorbim... Despre ceea ce s-a petrecut jos? Da, da. Ochii lui albatri, larg deschii, nu scpau nici o micare a lui Nicholas. La captul ncperii era i Russo, care tocmai intrase. Se opri lng Frank, privind i el. Exact. Despre ceea ce s-a petrecut jos. Nicholas ngenunche i-i continu cercetarea pe sub birou. Cred c am dat de omul nostru... (Cablurile i modulele ordinatorului). Al treisprezecelea de pe list. Un tip pe nume Richard Yao. Venea de la alt antier: Rubin Bros. din Brooklyn. (O cutie: grila ordinatorului. Alte cabluri). Nu prea de mult (ncleite ca un cuib de obolani. Culori dup cod, pentru reparaii) eful de echip zice c e un lucrtor bun. Bine, i? Ce legtur are cu mine? Ochii lui Tomkin nu se dezlipeau de pe minile lui Nicholas. E omul nostru. A ters-o exact dup ce l-am sunat pe Russo ca s-i cer lista muncitorilor orientali de pe antier. (O ieitur mai nalt dect celelalte, vrfurile degetelor se ntoarser ca s verifice. Trase uor). Russo n-a vorbit cu nimeni despre asta i nimeni n-a avut timp s-i dea seama ce voiam s facem. (Degetele, tot n bezn, cu prada lor minuscul). Numai Russo i cu mine... i, bineneles... (O smulse n sfrit i o depuse pe biroul strlucitor, n faa lui Tomkin, o bucic de plastic i de metal deschis la culoare, ngust, mai puin de trei cm. diametru). Bineneles, telefonul. Faa lui Tomkin se mpurpur i capul ncepu s-i tremure. Cu un deget ovitor, de parc s-ar fi temut s nu-l mute, mpinse obiectul. Ei, drcie! strig el. Ei, drcie! Chiar sub nasul meu! (Btu cu pumnul n mas i ridic ochii). Frank! Nemernicule! Ai lsat s-mi pun gunoiul sta aici! Te omor! Frank, consternat, ncremenise. Nu-i vina lui, zise cu jumtate de glas Nicholas. N-avea de unde s tie ce trebuia s supravegheze. Dar Tomkin trecuse de stadiul n care s poat fi potolit cu vorbe. Ocoli biroul i ndrept spre paznicul su personal degetul care atinsese microfonul spion.

De asta te pltesc, neisprvitule? Mizerabilul a intrat aici, i-a bgat nasul peste tot! Tu unde erai, hai? Rspunde! Unde erai jigodie? Am fost tot timpul aici, domnule Tomkin, se grbi s rspund Frank. Stau aici i cnd v ducei la mas. N-am plecat niciodat, putei s m credei. Tipul s-o fi strecurat aici noaptea, dup plecarea noastr n-am... Tomkin sri i-l plmui pe Frank cu dosul mini. Nimeni nu poate intra aici, tontule, fr s aflu a doua zi dimineaa. Privi pata roie de pe obrazul lui Frank; aproape c simea ct de fierbinte era pielea. Nu, urm el. A fost aici. sub nasul tu. i eti att de tmpit nct nu l-ai vzut. Dar nici nu tiam pe cine s supraveghez, zise Frank. Gura! Taci odat! Scnceti ca un plod, url el, ntorcndu-i spatele. Nicholas se mica, pe jumtate ghemuit, descriind spirale n jurul biroului. Dup zece minute de munc intens, descoperi un al doilea microemitor, sub unul din fotoliile din salonul maro. Nimeni nu scoase nici un cuvnt pn cnd termin. n aceste mprejurri zise Nicholas tergndu-i minile, cred c ar fi mai bine s coborm. De ce ? ntreb Tomkin. Camera e sigur acum, nu-i aa ? Nicholas cltin din cap. Se ndrepta deja spre ua dinspre coridor. Am s v rspund n lift, bine ? Vocea grav a lui Tomkin acoperi zumzetul moale al coborrii. in s-i spun c ai fcut treab bun acolo sus, Nick. Excelent. Mulumesc. (Oft). tii, relu el, n principiu, pun s se verifice din punct de vedere electronic, biroul i reedinele, din ase-n ase luni, ca s descurajez tentativele de spionaj, dar, pentru Dumnezeu, aici nc nici nu m mutasem oficial! i trecu degetele prin prul cenuiu, tuns perie. Cnd m gndesc ce-ar fi putut auzi pe liniile astea! mi vine s-i sucesc gtul. Uile se deschiser i ieir n marele atrium neterminat. Crezi c ticlosul e pe-aici? ntreb el, privind n toate prile.

n nici un caz, rspunse Nicholas, conducndu-l spre ieire. i-a dat seama c nu mai este n siguran, ascultnd convorbirea mea cu Russo. A fugit pentru moment. Ieir n aria din Park Avenue. Parc-ar fi fost pe suprafaa unei planete uscate, nvrtindu-se lent n jurul axei sale. Aerul ncins era att de apstor, nct ddea o impresie de gravitaie ca n interiorul unei cabine de suprapresiune. Vzndu-i, oferul iei din main i-i atept pe trotuar, cu mna pe mnerul portierei. Nicholas l opri pe Tomkin n mijlocul podeului de scnduri. Zgomotul asurzitor al utilajelor umplea vzduhul. Tomkin trebui s se aplece spre Nicholas ca s aud ceea ce-i spunea acesta. Ddu din cap, apoi urcar n interiorul umbrit i ventilat al limuzinei. Pornir imediat i, n timp ce se strecurau n irul mainilor, Nicholas se puse pe lucru. Mai nti, telefonul. Deurub cele dou pri ale receptorului: nimic. Obiectul trebuia s fie ntr-un loc uor accesibil, i zise el. Ninja putuse lucra pe-ndelete n biroul lui Tomkin, dar n main, nu. Privi spaiul n care era montat telefonul. Foarte strmt. Pipi cu degetul n toate prile. i gsi obiectul. Aps pe un buton iar geamul cobor fr zgomot, vreo trei centimetri. Arunc spionul" afar. Geamul urc la loc. Acum se poate ? ntreb Tomkin. Nicholas ridic o mn i cercet toate celelalte locuri suspecte. Nimic ; Perfect, zise el, rezemndu-se de sptar. Suntem n siguran. Figura lui Tomkin se destinse. Bine. Chestia asta m calc pe nervi, pentru c se ntmpl ntrun moment ct se poate de nepotrivit. Se aplec i aps pe un buton ascuns. Un panou de plexi-glas fumuriu urc din sptarul banchetei, izolndu-i de partea din fa a mainii. Nicholas remarc reeaua metalic inclus n placa transparent, pentru a-i spori rezistena. Sunt chiar la mijlocul uneia dintre cele mai mari afaceri pe care leam fcut vreodat. Sunt implicate societi din trei continente. Sunt n joc sume de bani... da, incalculabile. Doamne, Dumnezeule, tocmai cnd aveam mai mult nevoie de linite, mi cade pe cap i... netrebnicul sta. Schimbndu-i subit dispoziia, ncepu s rd.

Mrturisesc totui c degeaba m plng. Iniial, era o idee a japonezilor. ns erau foarte timorai. Au refuzat s mearg pn la capt, chiar dup ce le-am expus cea mai bun metod. Le-a fost fric, asta-i. Atunci ne-am cam certat. (Rse). Le-am furat ideea. Ce dracu, ei ar fi vrut s se mai gndeasc" un timp, s studieze" proiectele pe care ei le puseser deja la punct. Chicoti iari. Aa nu se mbogete nimeni! Iar dup ce am pus totul pe roate, au vrut s intre din nou n combinaie, nelegi? I-am trimis la naiba. i-au pierdut cumptul din cale-afar. i atunci mi-au trimis un ninja. Tomkin se instal mai comod pe bancheta de catifea. Dac tot am ieit, s mergem undeva. Aps pe buton i-i ddu oferului o adres n West Side. Mi-e foame. ie nu ? A lua i eu ceva. rspunse Nicholas. Perfect. Foarte bine. nchise ochii o clip, nainte de-a aduga. Nu vreau s li se ntmple ceva fetelor mele, ai neles ? Nicholas nu rspunse. Se gndea la ceea cei spusese Croaker despre acest om. Care era adevrul? Tomkin ntoarse brusc capul, ca un animal la pnd ; tiu precis ce crezi, c puin mi pas de ele! mi nchipui ce i-o fi povestit Justine despre mine. De fapt, nu prea vorbete despre familia ei. Te mir? Nu fii impertinent, te rog, rspunse rece Tomkin. N-ajungi prea departe aa. (Vocea i se mblnzi) Dar, ca s fiu sincer, da, m mir faptul c nu i-a spus totul despre mine. (i agit mna, de parc-ar fi vrut s alunge gndul acesta) De fapt, n-are importan. Continui s le iubesc pe amndou. tiu c nu sunt cel mai bun tat din lume, dar nici ele nu strlucesc pe post de fiice. S zicem c de vin suntem toi trei. Dac nu-i foloseai puterea n acest mod... Ah, deci i-a spus destule despre mine. Cte ceva, da. O singur dat. Drag biete, zise Tomkin, n-a vrea s-i spun vorbe mari, dar banii nseamn putere. Ar fi mai corect s inversez formula, dar tot aia e. Or, asta-i chemarea mea, lucrul pe care-l fac cel mai bine, s iau hotrri, s-mi consolidez puterea, s supraveghez banii care curg din toate prile.

Ridic un deget, sentenios, i i atinse nasul. Era absurd, dar n clipa aceea semna leit cu un unchi cumsecade din romanele lui Dickens. Asta m i ine n via. Dac n-ar fi toat vnzoleala asta, cred c a muri. Nu pot renuna la ea pentru nimic n lume, nici mcar pentru fetele mele. Dar nici mcar nu i-o doreti uneori? La drept vorbind, nu tiu (Ridic din umeri). Dar ce importan ar avea? Argumentul e specios. Dar asta nu nseamn c nu le iubesc. Atta doar, c anumite lucruri mi sunt interzise. i lor la fel. Viaa e grea, nu-i aa? M bucur c ai aflat-o. ntoarse capul spre Nicholas. Cred c aveam dreptate n privina ta, zise el. mi place cum lucrezi. Traversar a 5-a strad i o luar spre vest, pe a 57-a. O ncurctur de circulaie i opri. Aveau n spate silueta alb a unui imobil turist. Gazele de eapament i cldura fceau s tremure aerul care se nla dinspre asfaltul strzii. tii, zise Tomkin n timp ce ateptau, banii sunt un lucru tare ciudat. Majoritatea celor care nu-i au, i-i doresc cu ardoare. Cei ce-i au ns, dac au ct de ct bun sim, tiu c reprezint o povar imens. Sunt zile cnd, n ciuda pasiunii mele pentru afaceri, n-am chef s m scol i s m duc la birou. La colul cu strada 6, stopul trecu pe verde. Nimic nu se mic. Dup o secund, claxoanele ncepur s urle. Dar am de luat hotrri, continu Tomkin. Hotrri care implic milioane de dolari i viaa miilor de angajai ai mei din toat lumea. i nimeni, n afar de mine, nu le poate lua. (Deveni vistor) E o motivaie suficient, nu crezi? S tii s ndeplineti o sarcin pe care nimeni altcineva n-ar putea-o ndeplini... Dar o tii la fel de bine ca mine, nu-i aa? i tu faci mai bine dect oricare altul, ceea ce faci. i fac, ce anume? Tomkin miji ochii, de parc ar fi privit printr-un nor de fum de igar. Eti un om foarte primejdios, Nick. S nu crezi c n-am observat. O tiam chiar nainte de-a vedea ce-ai putut s le faci lui Frank i lui Whistle. O, firete c era foarte plcut s vezi cu ochii ceea ce anticipasei n gnd. N-am fost n viaa mea mai sigur de ceva, dect

am fost de tine, atunci. La drept vorbind, sunt ncntat c-i placi Justinei cred c i vei face bine. E timpul s tie ce nseamn un brbat adevrat. Stopul era din nou rou, dar claxoanele nu ncetaser. Ce-i acolo, Tom? ntreb Tomkin prin microfon. Un autobuz n pan, domnule Tomkin. N-o s dureze mult. Rspuns filtrat prin aparatura electronic. Of, autobuzele astea! exclam Tomkin, Relundu-i poziia. Dumnezeule, n am mai pus piciorul ntr-un autobuz de mai mult de 30 de ani. E i sta unul dintre efectele banului... zise Nicholas zeflemitor. Singurul efect al banului, rspunse Tomkin tios, este Corupia. Nicholas ntoarse capul. Asta e valabil i pentru dumneavoastr? Toi suntem supui greelii, toi sucombm. Nu exist nici o excepie. n privina asta, banii ne niveleaz, fac din noi toi nite idioi (Avu un rs ciudat). Toi cei care pretind, C banii nu iau schimbat, mnnc rahat. Sigur c da. Numai c se complac n iluziile pe care i le tot fac. Eu sunt realist. Cunosc reversul medaliei i l accept. Fiecare lucru i are preul su. Totul e s fii sigur c-l poi plti. Uite de exemplu, defuncta mea soie, Doamne, tia foarte precis ce vrea. Atta doar c nu eram n msur s suport toate implicaiile. Felul sta de oameni mi e nesuferit. Fiindc scuip pe toate i au pretenia s le caui n coarne tot timpul. Habar n-au ce nseamn responsabilitatea! Circulaia se restabili i oprir la Wolfs Delieafessen. Hai, zise Tomkin. Nu tiu ce prere ai tu, dar mie-mi las gura ap dup specialitatea casei. n spatele lor, n main, perfect ascuns sub mochet, al doilea microemitor sttea bine mersi la locul lui... Ce prere ai ? Prea mult spaiu pentru o singur persoan. Am claustrofobie. Croaker izbucni n rs. Aa! N-a fi crezut-o, ntr-un loc ca sta. Se ntoarse de la ferestrele care ddeau spre East River i cartierul Queens. Mngie pielea neted ca untul a divanului maro. Foarte frumos, opti el E folosit des...

Ochii de culoarea topazului ai Geldei aveau o sclipire jucu. Ce e, domnule locotenent? zise ea. Mi se pare c roeti. S nu-mi spui c n-ai fost niciodat la cineva cu meseria mea, c nu te cred. Fraza l fcu s se zbrleasc. ntotdeauna vorbeti aa ? Numai cnd sunt... Numai uneori. Se ntreb ce voise ea s spun. Ei, dar mie mi-e foame! exclam ea. Se ntunec la fa. N-am nimic aici, fir-ar s fie! Perfect. Eu trebuie s... O, te rog, nu pleca. Adic, nu chiar acum, zise ea, ndreptndu-se spre telefon. Merii un rgaz mcar pn mnnci. i poi fi gsit aici, dac se Ivete ceva cu adevrat urgent. Mda, se gndi el. De exemplu, dac mi se comunic adresa femeii care-i va pune pielea pe b btrnului tu... Fu surprins, constatnd c-i era jen de acest gnd, i se ntreba cel apucase. O s comand de mncare, zise Gelda, ducnd receptorul la ureche. i place buctria italieneasc? Eu sunt moart dup ea. De acord. Perfect. Form un numr i atept cteva clipe. Philip? spuse ea. Aici e G... Da... Foarte bine. Dar tu precis! Ai un ton cam ciudat. Nu? N-ai vrea s-mi aduci aici prnzul?... Da, la Mario. Pentru dou persoane. tii tu ce... bine... Salut. Cine e Philip ? ntreb el. N-o fi vreun comisionar sau altceva n genul sta ? Sper c n-o s-mi faci una ca asta. Nu te teme. Nu. E doar un puti fr ocupaie. Ne face unele servicii. O, dar te rog, exclam ea, observndu-i privirea, tiu ce crezi! N-are pe nimeni, afar de noi. Noi suntem familia lui. tie c inem la el. E att de ngrozitor? Mi se pare chiar ludabil... zise, zmbind. (Se aez pe banchet). Grozav, o aprecie el. Ea se apropie i-i opti : E i mai i, cnd o ncerci fr haine... Rse, cam jenat. Gelda se ndrept ctre u. i scoase nti corsajul de mtase. Pe cnd ieea, el i observ spatele gol. n ciuda bogiei snilor, nu purta sutien. Ce faci? Se ridic de pe banchet i rmase nemicat, stnjenit, cu minile n buzunare.

M schimb, atta tot. Fii linitit, n-am de gnd s te atac. Nu la asta m gndeam, zise el, cu o total lips de sinceritate. Bine. Auzi fonetul senzual al mtsii lunecnd pe piele. Vin-ncoace, spuse ea, ca s te pot vedea n timp ce vorbim. Stau foarte bine i aici. Parc era un licean, la prima lui ntlnire serioas". Ascult, spuse ea. Sufletul mi l-ai vzut. Nu vd cu ce te-ar putea deranja s-mi vezi i trupul. Cu nimic, spuse el, mainal. Ei bine, atunci e n ordine. Rmase locului o clip, ca un intrus n acest decor luxos, imens, i, cu toate acestea, intim. ncerc s-i evoce n minte imagini precise ale micrilor ei n aceast camer, pe acest divan, dar nu gsi nimic. Avea o imaginaie bogat, dar n acest moment refuza s funcioneze. Se ndrept spre u, oprindu-se n prag. Se simea de parc ar fi privit prin gaura cheii. Cu piciorul sprijinit pe cuvertura patului, i punea ciorapul. Un ciorap, se gndi el, nu un dres. Silueta perfect a piciorului era ntunecat, prin estura neagr i fin se strvedea albul lptos al pielii. Talpa se afunda n nvelitoarea de pe pat, ca i cum ar fi umblat pe creasta unei dune de nisip. Picioarele preau interminabile. Purta un bikini i un portjartier roz mpodobit cu dantel, n rest, era goal. Efectul era orbitor. l privi peste umr. Ochii ei ca topazul erau foarte luminoi, zmbind cu un aer nevinovat. Ei vezi, murmur ea. N-a fost chiar aa de greu. A prefera s te mbraci. Ea strbtu camera. El ncerc s nu se holbeze la snii ei care se micau la fiecare pas, dar i era imposibil s se abin. n dreptul cuierului, ridic braul, iar Croaker simi c-i crete temperatura. Lu un capot de mtase verde nchis i se ndrept spre el. Aa e mai bine, Lew ? Pot s i spun Lew ? La urma urmei, n duba poliiei i-am mrturisit tot. Am i eu acum dreptul s-i spun pe nume. Mcar att. Trecu prin faa lui i intr n camera de zi, avnd pe buze o umbr de surs.

El se dezlipi de pervazul uii ntrebndu-se ce mai cuta acolo. Aa fac ntotdeauna, sunt mereu pe baricad, i zise. Adevrul era c se gndea la casa lui, pustie cum e duminica Wall Street-ul, n care trebuie s se ntoarc. S se duc acum acas, i se prea la fel de imposibil ca pe vremea cnd mai domnea acolo parfumul lui Alison. i ne bgm n pat acum, sau dup ce vine mncarea? zise el, fr s i poat stpni furia din voce. i pierise stpnirea de sine n timp ce se lsase furat de altceva. Gelda se ntoarse spre el. Capotul strns n talie se desfcu ca la comand, i zri n ntregime un picior strlucitor. Asta credeai? Avu un zmbet abia zrit, ca lucirea blnd a unei lmpi sub un abajur des. Precis nu i vorba de asta? Chiar crezi? ntreb ea nlnd din sprncene. Doar mi cunoti preferinele sexuale. Desigur. Uitase. Voise s uite? Se simi ca un idiot. Se ntoarse, vrndu-i din nou minile n buzunare, prea stingherit ca s i mai cear scuze. Reflexe ale minii, se gndi el nciudat. Nu e ciudat ca atunci cnd ochii vd ceva, mintea acest monstru de complexitate s sar fr pic de logic la nite concluzii greite? Avu deodat aceeai senzaie ca n ziua aceea nbuitoare de var, din cartierul mrgina unde copilrise, cnd deschiderea gurilor de incendiu nu folosea la nimic, iar aerul fierbinte te apsa ca stratul de pturi cu care mama bine intenionat, dar nepriceput te nvelea cnd aveai febr. Nu te puteai mica. Peste tot, numai furie i proast dispoziie, de parc toat lumea ar fi suferit de mncrimi, fr s se poat scrpina... Auzise iptul prin fereastra larg deschis. Alergase pe scara ngust i ntunecoas, apoi sub soarele arztor. Zcea, n uniforma neagr de sudoare i de snge, cu dou pori mai ncolo. n jurul lui, lzile de gunoi rsturnate i dezvluiau coninutul. Ochii cenuii, deschii i sticloi deja, ochi care i amintiser ntotdeauna cerul pe timp de furtun, ochi buni... Aa murise Martin Croaker. Dup 29 de ani n cadrul poliiei municipale din New York, ntins ct era de lung ntr-o fundtur plin de gunoaie, nconjurat de miasmele verii, de obolani ageri i de

gndaci blazai, avnd, ca fond sonor, urletul sirenelor... Lovit de patru gloane, la civa pai de propria sa locuin. Privind cadavrul tatlui su, i se pruse c lumea ntreag se clatin. Avu impresia c, ntr-o clip, avea s fie proiectat undeva, n afar, de fora centrifug i de aceast nclinaie demenial a axei. Asta-i dorea cel mai mult: s fug, s se ndeprteze ct mai mult de vguna aceea mpuit i s nu se mai ntoarc niciodat acolo. Niciodat! Dar ar fi fost o cale prea uoar, calea lailor. Nu ns i cea a lui Lew Croaker. Tatl lui l educase bine. Rmsese. Ca s intre n poliie, mbtrnit i crunt, mama lui venise s asiste la prestarea jurmntului, cnd terminase studiile. Ea ncepuse s plng, vzndu-l cu mna ridicat pentru jurmnt. Nu-l descoperise pe ucigaul tatlui su, dar aceast durere plise, cu timpul. O simi pe Gelda atingndu-i braul. Nu-i dduse seama c rana era nc att de dureroas. Dup atia ani... mi pare ru, zise ea. N-ar fi trebuit s te necjesc. Eram doar... Ce? Erai doar ce? Bucuroas c suntem mpreun, spuse ea lsnd ochii n jos. M faci s simt... Ar fi vrut s ia totul n glum, dar nu reui. S simi ce? S simt, asta-i tot, fcu ea, privindu-l din nou. Pariez c poi face orice, fr s simi nimic, zise el chinuit. A putea. Joc bine teatru, firete. N-ai ncredere n mine? Nu se poate, judecnd dup ceea ce mi-ai spus n dub. Ai riscat enorm, vorbindu-mi despre bnuielile pe care le ai n legtur cu tatl meu. Ai fcut o tmpenie. Asta-i genul meu. Tmpit pe de a-ntregul. Vocea i era lin ca mtasea. tii, m-ai putea face s cred orice. O spunea ca s se apere, pentru c era att de aproape de ea. Voia si arate limpede c el tia. Simea c avea nevoie, chiar acum, de aceast precauie. Nu, rspunse ea. N-a putea. Acum, n nici un caz. Atinse braul lui Croaker. Avea degetele fierbini.

Nu-mi doresc dect s fiu sincer cu tine , adug ea. Doar asta ar putea s m fac fericit. Ea dispru n vestibulul de mod veche. Vocea ei parc plutea. Mulumesc, puiule... Intr puin. Se ntoarse, innd de dup umeri un biat destul de nalt pentru vrsta lui. Pr negru, drept i ochi oblici. Philip. Croaker se ntoarse cu spatele i privi panglica strlucitoare a lui East River. Un lep lung de crat gunoiul urca ncet spre nord, mpins de un remorcher. Un om n trening rou i alb fcea jog-ging pe promenad. Se intersect cu lepul i dispru... Gelda cu el n pat ca un instantaneu. Ceai pit, puiule? Ari groaznic. Vocea Geldei se auzea ca sonorul unui televizor mergnd de capul lui. Abia atepta s primeasc telefonul acela, i lsa gura ap la gndul de a-l opri pentru 20 de ani pe un ticlos ca Tomkin. Dar ce i s-a ntmplat, pentru Dumnezeu ? Parc te-ai btut. Nu m-am btut. Atunci ? Nimic. Am czut... Pe East River plutea o barc cu pnze. De necrezut! n plin mijloc de sptmn. Pnza alb se detaa pe mozaicul colorat al cldirilor de pe cellalt mal, lunecnd lin, ca un nor, fr grab, acolo, pe ap : vntul, ceaa i un lung periplu nainte de-a ajunge n port. Nu depinzi de nimeni... Snii Geldei umplndu-i palmele, buzele ei ntredeschise... ...ntr-o strdu. Lzile de gunoi. Las prostile, Philip. i nu mini. Trebuie s-mi spui ce s-a ntmplat. Las-m s-i pun nite ghea... Stai aa (Un mic zgomot). Gata. Dup ce-o s-l aranjeze pe Tomkin, o s-i poat permite un rgaz. S mearg la mare cum fcea Melville cnd l durea sufletul i avea chef s ipe la toi cei care se apropiau prea mult de el. Da, la mare. Nu va pescui. Nu putea suferi pescuitul. Dar poate va naviga pe o barc cu pnze. N-o fcuse niciodat, putea s ncerce. S-o ncerce i pe ea. La Ah Ma... Am lucrat ieri sear acolo. Oh, ea nu i-ar fi fcut una ca asta! Nu ea, un brbat... E un nemernic. Mai ine gheaa. S nu te mai duci acolo. Dar tipul vine desear. Ea vrea s fiu i eu acolo...

Nu-mi pas ce vrea Ah Ma, n-ai s te duci. S fac bine s se lipseasc de tine. Nu se poate fr mine. Ce vrei s spui? Tipul m vrea pe mine. Numai aa.. ejaculeaz. Aa se spune, nu? Doamne ! Dar cine e omul sta? Nu tiu. Un japonez. Un om tare ciudat. Cu ochi ca nite pietre moarte... tii, parc vine de pe alt lume. Croaker se ntoarse deja, cu obrajii mbujorai, simind parc n tot trupul un aflux de adrenalin. Vorbete, Philip, zise el ncet, ascunzndu-i nelinitea. Vorbete-mi despre japonezul sta, cu ochi ca pietrele moarte... Croaker i atepta la turn, n partea dinspre Park Avenue. Sttea rezemat neglijent de maina lui. Farul rou rotitor de pe capot strpungea ceaa albstruie a serii, ca semnalul unui far. Imediat ce se oprir lng trotuar n dreptul lui Croaker, Nicholas sri din main. Se ndrept repede spre locotenent, simindu-l pe Tomkin n spatele lui, n timp ce Tom, oferul cel slab, inea portiera deschis. Simea n jurul lor i prezena oraului, n linoliul lui albastru. Nu mai era soare, dar cldura lui persista n asfalt, sub tlpi. Gazele de eapament ngreunau atmosfera. irurile de taxiuri galbene, de-o parte i de alta a strzii, preau caravane, intrnd i ieind nencetat din mruntaiele imobilului Helmsly, nvluit ntr-o aureol aurie. Ce mai face eful vostru? Vocea lui Croaker era joas, dur, inflexibil, privea peste umrul lui Nicholas. Las-o balt, Lew, zise Nicholas, simind tensiunea care se acumula. Uit tot... Prea trziu, btrne. Nicholas simi prezena lui Tomkin n spatele lui, nc nainte de a-i auzi vocea. Tot mai patrulezi pe strzi, locotenente? Asiguri securitatea cetenilor panici din New York, aa ca noi ? Ironia lui era agresiv.

Pentru unii, oraul este nc primejdios, zise Croaker pe un ton plin de subnelesuri. Ce vrea s nsemne asta? Ghicete singur, Tomkin. Nu-mi plac ameninrile ascunse, locotenente. Indiferent din partea cui ar veni. Poate c ar fi cazul s m ntlnesc din nou cu directorul general al Poliiei i... tiam eu c ai... ...O s vedem noi ct timp o s mai rmi locotenent... Mi s-a ncredinat cazul pentru care l-ai angajat pe Nicholas, urm Croaker. Aa nct cred c o s ne vedem destul de des. Cum? Pe faa lui Croaker se ivise acum un surs rutcios. n lumina farurilor mainilor care treceau, pielea lui glbuie ba se lumina, ba se ntuneca. Dumnezeule! Refuz s te am n coaste! M tem c n-o s mai poi face nimic n privina asta, i rspunse Croaker. Ordinul de-a trece de la un caz la altul vine chiar de la directorul general. N-ai s-l poi anula. Nici mcar dumneata. L-ai face s par un caraghios. S se njoseasc pn la a schimba o delegaie! M-am sturat de tine. M-ai urmrit ca pe un... Nu vreau dect s te apr, i atrase atenia Croaker. i s-l prind pe ninja, nainte ca el s te omoare. Tomkin miji ochii. Lumina roie a stopurilor, ce i se reflecta pe chip, prea c i-a ters culoarea din privire. Iriii preau nefiresc de palizi. Ai fi fericit s poi da dracului munca asta scrboas i s stai linitit n colul tu? Sigur, sigur. Ai putea s spui Regret, cpitane, dar am fcut tot ce-am putut. Am fost nfrnt i gata. Nimeni nu-mi poate reproa nimic, nu-i aa?" Ascult, lepdtur... (Croaker se aplec nainte, ncercnd s-l ocoleasc pe Nicholas), mi fac treaba mai bine ca oricare altul din oraul sta nenorocit, i chiar dac nu eti de acord, tot am s-o fac. Iar cnd o s te ag, o s fie o treab serioas . Cum adic? rnji Tomkin. N-ai dovezi... Dar o s le gsesc, strig Croaker. i atunci o s vin cu un mandat care-o s te fac s-i pui n micare toi avocaii ia de lux.

N-ai dovezi, repet Tomkin. i nu vei gsi niciodat, nimic. Nu eram la Angela Didion n noaptea n care a fost asasinat, nu e nici o legtur ntre... ncepur s se ncaiere. Nicholas auzi pai grbii pe asfalt, ca nite focuri de arm. Venea Tom, oferul. Nicholas i despri cu o lovitur de umr pe cei doi brbai i spuse: Ajunge, terminai. Apoi Tom i lu de bra eful i-l trase napoi. Tomkin se ls dus, dar ncepu s-l amenine cu degetul pe Croaker. Te previn, strig el. Asta-i hruial. Nu vreau s te vd pe lng mine! Cobor vocea ca s-i spun lui Nicholas: Are ceva cu mine. Nu tiu de ce. E o vendet. N-am fcut nimic, Nick. Ce-are cu mine? Se rsuci brusc i porni spre main. Tom de lng el, mai privi de cteva ori peste umr, ngrijorat. A fost ceva prostesc, zise Nicholas, ntorcndu-se ctre Croaker. Ei, i ce-i cu asta? Cui i pas? Cine te crezi? Bunic-mea? Ei, drcie! Locotenentul dispru n main. Fr grab, Nicholas ocoli maina pn la portiera din partea opus. Se aez tacticos. Croaker privea fix prin parbriz. mi pare ru, zise el dup un moment. Individul face s-mi fiarb sngele n vine. Dumnia asta n-o s simplifice lucrurile. Croaker ntoarse capul i-l privi pe Nicholas pentru prima dat de cnd se urcase n main. Nick, s tii c m ngrijorezi. Serios. Chipurile li se reflectau n parbriz, ca o reclam cu neon, aprinznduse i stingndu-se odat cu fiecare pereche de faruri care treceau. Nu-i pierzi niciodat cumptul, continu Croaker. Nu te nfurii niciodat? Nu eti niciodat trist? Nicholas se gndi la Justine. Tare ar fi dorit s-o vad, s-o ating. Pentru c, dac-i aa, mi pare foarte ru pentru tine, zise Croaker. Nu-i face griji, rspunse Nicholas. Sunt la fel de uman ca oricare altul. Prea uman. Ei, a putea s jur c o spui de parc ai fi fcut un legmnt! Dar toi suntem fcui din acelai aluat, btrne.

Eu ns, rspunse Nicholas, am fost educat n ideea c nu-i loc pentru greeli. C orice greeal pe care-a face-o, ar fi o form de nfrngere. Asta nu te-a mpiedicat totui s comii...! Nu, ntr-adevr, rse el ncet, fr veselie. Am comis destule. Mai ales n privina femeilor. M-am ncrezut n ele cnd n-ar fi trebuit, iar acum mi-e fric s-o iau de la nceput. Justine? Da. Ne-am certat foarte ru. Acum mi dau seama c a fost mai ales vina mea. tii ce cred eu, btrne? zise Croaker, pornind motorul. Ce? Cred c problema nu const n relaia ta cu Justine, ci n trecut. Vrei s te ncrezi n cineva ? i-am spus eu, toi suntem la fel, uneori eti rspltit, alteori... (Ridic din umeri). Dar nu conteaz. E mult mai ru s n-ai ncredere niciodat. Demar, ocoli maina lui Tomkin i o lu la stnga, ca s ntoarc i s-o ia spre sudul oraului. Mareea avansa, Nicholas o simea n el. Obrazul i era scldat n galben i rou, redevenind albastru n Zonele de umbr dintre luminile farurilor. Ca un tsunami vuia i fluxul lui personal, imens, dominnd ntreaga lume. Trecutul nu va muri niciodat, i spuse el. Durerea nea din el, ameninnd s-l nece. Toate zilele amare, agate ca o brum de sufletul lui, reveneau, mai viu ca oricnd, n ciuda compartimentrii riguroase pe care i-o impusese. Spaima avansa ca un ru plumburiu, ale crui valuri urcau din nou n el. Nu mai avea putere s resping amintirile. Ei bine, n-avei dect s venii! i spuse el cu mnie. Iat-m! ntmple-se ce s-o ntmpla... Dar, nainte de a fi lovit de tsunami, l auzi pe Croaker spunndu-i triumftor: Sus inima! Avem un indiciu. Poate c nu tim cine e acest ninja, dar tim unde va fi el desear la 11. i-o s mergem i noi acolo, btrne, mpreun cu doi oameni n urm, care s ne asigure spatele. O s-l umflm pe nemernic. nainte s aib posibilitatea s-l ncoleasc pe Raphael Tomkin.

2. Osaka. Shimonoseki, Kunamoto, mprejurimile oraului Tokyo iarna lui 1963 n acea perioad a anului, cmpia era trist i cenuie. Roul i portocaliul intens al frunzelor de toamn, ce le prevesteau apropiata moarte, dispruser deja, clcate n picioare de animale, iar prima zpad se lsa nc ateptat, ca s acopere pmntul gol cu albeaa ei fonitoare. Cltoria cu trenul sub un cer jos, greu de ploaia iminent, i aminti chipul unui copil stpnit de o emoie de neneles. Ce tristee, s vad irurile de copaci goi, ca nite schie filiforme pentru modelele de anul viitor, ncadrate de venicul verde nchis al pinilor. Totul prea uitat, de parc Dumnezeu, dup multe eforturi, ar fi prsit aceast parte a lumii. Nicholas i ainti privirea asupra orizontului ndeprtat. Viteza fcea s se amestece liniile peisajului din primul plan. Era ameitor, o succesiune de alb negru ca un manej vrjit. Yukio, aplecat peste el, ca s vad mai bine, l atingea cu rotunjimea tare a unui sn. Se sprijini cu degetele de coapsa lui Nicholas, ca s reziste mai bine la zglituri. Ca s se in mai bine, i nfipsese unghiile. El simi un val de cldur urcndu-i n obraz, nehotrt ntre team i speran, se ntreba dac mna fetei avea s urce mai sus... n faa lor, pe banchet, un om de afaceri japonez, n costum sobru n dungi, i obraz bine brbierit; serviet de piele, aezat cu grij lng el, ca o nsoitoare mut. Pe deasupra, un palton din camir gri antracit mpturit cu grij, i, n sfrit, un melon negru, aa cum au ginerii n miniatur de pe torturile de nunt piramid arheologic plin de mister, dar care nu oferea nici un indiciu asupra trecutului. Omul arunc o privire pe deasupra ziarului. Lentilele rotunde i groase ale ochelarilor ddeau ochilor lui o mrime i un aspect sferic nefireti. Clipea exact ca un pete, care apare pe neateptate lng peretele acvariului. Vzuse oare unghiile lui Yukio pe ncheietura coapsei lui Nicholas, nainte de a-i continua lectura? Hrtia fonea uor, opac, pe ct ar fi fost un zid de crmid.

Nicholas zri reflexul unei lumini pe marginea rotunjit a inelului gros de aur pe care-l purta vecinul su. i nchipui c acesta era un personaj important dintr-un zaibatsu. Dar care dintre ele? se ntreb. Mitsubishi, poate? Sau Sumitomo, ori poate Mitsui? Cci, precis, nu aparinea unui grup ca Fuyo, Sanwa, Da-Ichi, Kangyo. n ceea ce privea cele 7 combinate mai puin importante, era clar c nu fcea parte nici din Nippon Steel, Toyota sau Nissan. Nu, aducea mai degrab a firm de electronic n plin dezvoltare, gen Toshiba IHI, Matsushita, Hitachi ba nu, Hitachi nu sau chiar Tokyu. Apropo, oare Tokyu fabrica produse electronice? Nicholas nu era deloc sigur de asta. Poate c omul inea de familia care lansase firma Mitsubishi? tia c zaibatsus erau stpnite de aceleai familii ca la nceput. Cci legile americane, care provocaser o ntrerupere, fuseser foarte curnd abolite. Nicholas privea bariera de hrtie, de parc-ar fi avut n ochi raze X. Vedea n gnd faa galben, rotund, lucind de transpiraie. Sub ea, gulerul tare, scrobit, impecabil, alb ca zpada, cravata fin de mtase albastru nchis. Era un simbol al noii Japonii, urcuul anevoios lsnd n urm epoca de piatr a izolaionismului care, ciudat, fusese mai greu de ndurat dect rzboiul recent. Dar memoria, din pcate, este aa de selectiv! Adoptarea costumului european, nu era dect una din manifestrile tensiunii culturale, destinate s prind din urm Occidentul. Aceeai monomanie ca la Tnjo. Sau la Mac Arthur, salvatorul nostru. Egalitatea cu Occidentul era fapt mplinit n Japonia, iar ara urca deja cu repeziciune, dus de avnt, ca s depeasc rile care-i serviser drept model. Nu era departe ziua cnd Nicholas era convins de asta japonezii, dup ce i vor fi demonstrat puterea economic, i vor pune la pstrare hainele occidentale i vor reveni linitii la kimono i la costumele tradiionale. Erau n rapidul Tokyo-Osaka. Dincolo de geamul din dreapta era insula principal, Honshu. La stnga, vedeau din cnd n cnd sclipirea mrii, care se reflecta formnd desene abstracte pe tavanul vagonului. Vibraia inelor era imperceptibil, ca i zgomotul trenului albastru-argintiu silenios, spaios, calm. Yukio se tolni pe banchet i-i trecu braul pe sub cel al tnrului.

De ce n-am rmne peste noapte la Osaka? propuse ea, apoi, ca o explicaie, ursc trenurile. Nicholas se gndi. Poate c nu este o idee rea. Chiar simea nevoia s se recreeze puin. Iar la Osaka, viaa de noapte era intens. Micul scenariu de cap i spad pus la cale n secret de el i Yukio pentru Saigo uitase (fiindc-i convenea) dac ideea fusese a lui sau a fetei se dovedise inutil. Printr-o ciudat coinciden, chiar nainte ca Yukio s aib prilejul s ia masa n casa lui Satsugai i s-i arunce ochii pe biletul de tren al lui Saigo, Nicholas primise un mesaj de la vrul su Saigo. l poftea s-i fac o vizit, ntr-un ora din Kyushu, numit Kumamoto, n cursul urmtoarelor sptmni. Nu-i motiva n nici un fel invitaia. Mesajul era nvluit de mister, ca de altfel totul n viaa lui Saigo. Nicholas avu un sentiment tot mai puternic de frustrare. Fr nici un motiv logic, i se prea c Saigo i citise cumva gndurile, totui nu reuea s alunge vibraia premonitoare pe care aceast invitaie i-o strnise. Pentru tine, totul va fi un teritoriu virgin. i spusese Kansatsu ; alegerea ta va fi hotrtoare. Vei decide singur, Nicholas. Nu te pot sftui. Tot ce-i pot spune, este c aici nu poi merge mai departe. Ca s naintezi, va trebui s priveti spre ntuneric i spre lumin..." Planul lui, inutil acum, i se prea doar o amgire copilreasc, i asta-l durea. n loc s se ntrebe de ce fusese invitat s mearg n sud, i rumega nemulumirea i sentimentul c suferise o nfrngere. Ba, mai mult, Yukio se duse totui s ia masa la Satsugai. De cealalt parte a geamului, munii se ndeprtau tcui albatri i cenuii, brzdai de drele de zpad care se prelingeau de pe culmi. Unul dintre cele trei lanuri muntoase, ale Alpilor japonezi cel meridional, dominat de muntele Shirane alctuia un bru n jurul insulei Honshu. ncotro se ndrepta oare? Spre lumin, sau spre ntuneric? Dar avea vreo nsemntate? Trenul sta, mai ales, zise Yukio, de parc n-ar fi fost acel rstimp de linite, dup ultimele ei cuvinte, i ursc Canapelele astea largi, geamurile mari, n-au nici un sens pentru mine. Trenul sta e cel mai ru dintre toate. Din cauza linitii. Linitea m enerveaz. (Se strmb). Mi-au amorit picioarele.

i schimb poziia, ntinzndu-i picioarele, pe care pn atunci le inuse ndoite sub ea. De acord, zise Nicholas. Bine. N-avea nici un motiv, pare-se, s se grbeasc prea mult ca s ajung la Kumamoto. De altfel, nu mai fusese la Osaka dect o singur dat, pe cnd era mult mai tnr i era curios s constate n ce msur se dezvoltase oraul. Simea alturi prezena apropiat i cald a lui Yukio, i se ntreb dac fcuse bine lund-o cu el. De fapt, nu fusese ideea lui. De ndat ce-i comunicase intenia sa de a da curs invitaiei lui Saigo, nu mai putuse scpa. La urma urmei, i spusese ea, pe cel mai convingtor ton acuzator, tu m ai implicat de la nceput n toate astea. (Nu-i mai amintea dac aa fusese). Acum trebuie s m iei cu tine, aa i cinstit. (i dduse capul pe spate, cu un aer sfidtor, din cale-afar de senzual). De altfel, chiar dac nu m iei, eu tot o s vin. Crezi c te poi ascunde de mine?" Asta e ceva foarte puin japonez, i spusese el, acceptnd. Oare tot aa i ceda i colonelul lui Cheong? De multe ori i se ntmpla s-l apuce un tremur, cnd Yukio era att de aproape de el, muchii i fremtau i se contractau fr s-i poat controla. Cteodat se surprindea observnd acest fenomen ntr-un fel detaat, de parc ar fi fost un simplu spectator. Reuea astfel s combat spaima care urca, scrind ca elitrele unei insecte, din stomac pn n cretet. tia c nu trebuie s se lase n voia ei, altfel desigur c ar nnebuni. Ea i atinsese uor pielea, trezind altfel furtuna ngropat n adncul fiinei sale, pe care o crezuse mult timp ferecat, i unde nc nu se putea ptrunde. Dl. Mitsubishi, cu faa lucind ca pielea unui cal dup curs, i strngea grijuliu ziarul. Se apuc s demoleze piramida de lng el, deschise geanta diplomat, apoi o nchise la loc. Pe capacul ei impecabil, desfcu o hrtie metalizat n care avea un sandwich cu pui. Pe cnd mnca, lumina i btea din cnd n cnd n ochelarii rotunzi, fcndu-l s par orb. Poate c avea pe undeva se gndi Nicholas o pung cu cartofi prjii i o tablet de ciocolat. n spatele lui, un grup de oameni de afaceri japonezi, Identici din toate punctele de vedere cu dl. Mitsubishi, foneau n costumele lor nchise, ca nite crisalide n curs de metamorfoz. Cu meloanele lor negre pe genunchi, discutau aprins despre cei doi Jack Ruby i Kennedy.

Nimeni nu se duce la Osaka n scopuri culturale (pentru aa ceva se merge mai degrab la Kyoto, fosta capital a rii). Se zice de obicei o spun mai ales cei din Tokyo c oamenii de Osaka sunt oameni de afaceri, pe care nu-i intereseaz dect banii, i c se salut, cnd se ntlnesc pe strzile aglomerate, cu formula devenit celebr : Mo kari mak-ka Ctigi bine ?" Nicholas n-avea nici o prere personal n legtur cu aceast reputaie, dar un lucru era sigur : de-a lungul strzilor nesate de oameni, se gseau ca nite mici vestigii ale trecutului nchistate n era neonului numeroase sanctuare nchinate lui Fudomiyo o divinitate care prezideaz tot ce-i preocup pe oamenii de afaceri. Dar aceste temple nu preau deloc neglijate. Alese un hotel modern, nu prea mare, aproape de strada Dotombori . Luar dou camere alturate. Era nc prea devreme pentru mas. Ieir s se plimbe prin ora. Yukio insist s viziteze castelul Osaki, ultimul bastion n care se refugiase familia Toyotomi asediat de Tokugawa n 1603, cnd devenise ogun. Castelul fusese nlat de Hideyoshi Toyotomi ca multe alte lucruri din Osaka fiind terminat n 1586, dup numai trei ani de la nceperea lucrrilor. ntr-un timp, zise Yukio, pe cnd se plimbau prin parc, ntorcnd spatele zgrie norilor moderni din Osaka, idealul meu era nobila Yodogimi. Castelul prea copleitor n acel sfrit de zi, mai mare dect era de fapt, o pagod masiv, greoaie, ptrat. Nicholas se gndi c Ieyasu nar fi construit genul sta de cldire. Pe msur ce se apropiau de fortificaiile exterioare, mulimea se ndesea. mi spuneam mereu... E att de deosebit... felul cum ea a continuat s ndeplineasc voina lui Hideyoshi, chiar i dup moartea lui, de parc ar fi fost i ea samurai. Nu s-a preocupat dect de securitatea motenitorului. A, da, rspunse Nicholas. Da. Ajunseser la primul zid masiv, de piatr, amenintor, n timp ce umbrele deveneau tot mai lungi. n detrimentul restului rii, adug el. A complotat mpreun cu Mitsunari...

Au complotat cum spui tu ca s-l apere pe fiul shogunului. Au fcut ce le-a dictat onoarea. Vorbeti de parc Yodogimi ar fi zna cea rea din povetile pentru copii. Bine, Yukio, dar trebuie s admii c n-o preocupau interesele superioare ale Japoniei. Dar copilul ar fi putut s ajung, cu timpul, cel mai mare conductor al rii. Nicholas se ntoarse. n stnga lor era un mic corp de cldire suprapus. Sala armelor. Acolo se dusese Yodogimi cu servitorii ei, cnd sfritul devenise iminent, acolo luase viaa copilului ei, nainte de a-i face seppuku. Nu crezi c argumentul e tendenios? ntreb Nicholas. Pn cnd ar fi devenit adult, fr un daimyo destul de puternic ca s ajung ogun i s guverneze ara, n Japonia ar fi izbucnit din nou rzboiul civil, pe care-l curmase Hideyoshi. Fr puterea lui Ieyasu, Japonia ar fi fost condamnat. Dar ce femeie viteaz! Credincioas i viteaz... Vocea lui Yukio era ca murmurul vntului. i privea pe turitii care se perindau prin faa slii armelor. Att de dezinteresat, zise ea. O admir foarte mult. Soarele luneca tot mai jos, de parc nu i-ar fi putut duce propria greutate. Norii unduiau ca nite panglici cenuii care freamt pe pieptul unei fete emoionate, nainte de a fi ndeprtate de o apropiere drgstoas a iubitului. Pe zid strluci o ultim scnteiere aurie, ca flacra unei tore, apoi totul se stinse. Vino, zise el, lund-o de mn. S urcm. Castelul original fusese, bineneles, distrus n 1615, cnd armata lui Tokugawa cucerise aceast fortrea, considerat pn atunci inexpugnabil. (Castelul pe care-l vizitau fusese reconstruit din beton armat, n 1931.) Noaptea, trziu, pe Dotombori, unde ntlneti la tot pasul restaurante, magazine, vnztori de ziare, cinematografe, localuri de noapte, mulime n micare i, deasupra tuturor, strlucirea imenselor firme luminoase care fceau ca ntunericul s n-aib nici o putere acolo. Culori care se schimb, neon clipind n ritmul btilor de inim ale mulimii de trectori.

Timpul prea suspendat, s-ar fi zis c luminile acelea colorate, orbitoare, ajunse la apogeu, nu tolerau nici o intervenie exterioar nici mcar a unei noiuni fundamentale aceea de durat. Imaginea unui crab enorm, sau mai degrab a unui pianjen de mare cu carapacea spinoas, purpurie, se ntindea pe faada unui restaurant, pn la al doilea etaj. Labele lungi, articulate, se micau tot timpul, i ntr-acolo erau ndreptate attea reflectoare, nct lumina prea s curg ca mierea pe deasupra capetelor ispitindu-te s intri i s-i sfreti noaptea mncnd. Cinar ntr-un local mbrcat n lemn lcuit, strlucitor, verde ca smaraldul, cu coloane cromate, ca oglinda, luminnd ca nite tuburi de neon. Cnd intrar, faetele le reflectar chipurile mbuctite. ntr-o sal rezervat, aternut cu tatami, desculi, se ndopar cu sashimi i cu sake prnd, dintr-o dat, mai vrstnici iar Yukio aminti din nou uimitoarea poveste a Castelului i a locuitorilor si. Cred c o apreciez pe Yodogimi, pentru c nu-i semn de loc. Cu o mn sigur, mai turn alcool de orez. Adic? l privi o clip, apoi i ntoarse ochii. Nu sunt fidel i nici viteaz nu sunt. Nu sunt dect japonez (Ridic uor din umeri cu dispre.) O japonez la. i asta nu intereseaz pe nimeni. O japonez fr familie! deci fr credin. l uii pe unchiul tu. Nu. (Scutur capul. Prul negru strlucea n lumina slab ) Nu-l uit. Niciodat. El e familia ta. Ochii fetei aruncar fulgere. Trebuie s-i explic c-l ursc pe Satsugai? Ce ai simi tu, fa de un unchi care nu i-ar fi purtat de grij? Care te-ar fi aruncat n minile... Bu din sake cu un gest nervos. ntr-o zi, i spuse el fr s ridice ochii din farfurie, ai s gseti pe cineva. Ai s te ndrgosteti... Nu tiu ce-i fidelitatea, i-am mai spus! rspunse ea cu amrciune. M-am nscut fr credin i fr capacitate de-a iubi. Nu cunosc aceste noiuni. Fiindc i nchipui c singurul lucru pe care-l poi avea este sexul...

Singurul lucru care m face fericit, l corect ea. Nu nelegi c tocmai asta te face s te consideri lipsit de valoare? zise el, privind-o i aezndu-i mna peste a ei. Nici nu concepi c cineva ar putea ine la tine la tine ca om, vreau s spun. Cineva care s nu se apropie de tine doar pentru ceea ce-ar putea face cu trupul tu. Eti un prost. Dar nu-i retrase mna i, de ast dat, nu-i ntoarse nici privirea de la el. Aa crezi tu, Yukio. Da ! Nu merit ncredere. Crede-m. Chiar nu vrei s m vezi aa cum sunt? Tot nu m poi schimba. Nu-i vorba de asta. A vrea doar ca tot ceea ce ghicesc n adncul tu s poat iei la lumin... O, Nicholas, zise ea, atingndu-i obrazul. De ce s te chinuiasc gndul la un viitor care nu va exista niciodat? Cine tie? Pn ntr-un an sar putea s i mor. Taci, strig el energic. Nu vreau s te aud vorbind aa, ai neles ? Da. rspunse ea. cu o supunere uimitoare. i aplec fruntea, ca i cum ar fi fost pedepsit i prul des i acoperi un obraz, ca o cascad ntunecat imaginea clasic a soiei japoneze model. nclinndu-se n faa cuvntului autoritar al soului ei. i n fond, cine spune c nu eti viteaz? Nu era obinuit cu aa ceva. Avea o poft nebun s se aplece deasupra mesei i s-i srute buzele ntredeschise, dar n-avu curajul so fac. Amintete-i prin ce-ai trecut n adolescen, cu perechea aceea. Pentru asta trebuie mult putere. Crezi ? Acum era ca o feti. O femeie intr, cu mtsurile de pe ea fonind, i ngenunche n faa mesei joase, pe care aez alte mncruri i alte buturi. Nicholas o privi ndeprtndu-se i punndu-i getas, cnd ajunse n pragul uii. i-am spus-o doar, opti el cu ardoare. Ce ai, spune-mi... Ochii negri ai lui Yukio rmaser pironii pe mas. Nu tiu. Nu tiu... Nicholas i umplu cu sake cecua alb de porelan.

Ieir s se plimbe pe strzi. Ea plvrgea de parc nimic nu s-ar fi ntmplat, agat de braul lui, trecnd mereu de la un subiect la altul. Aerul mirosea a tmie i a vapori de benzin, pereii noptatici se mpodobeau cu marchize primitoare, n acest ora de negustori, construit aproape peste noapte, simbol al noii clase, dispreuite i de nobilul samurai i de umilul ran. Trecur pe lng o sal imens, avnd dou etaje cu iruri nesfrite de flip-pere, i se oprir ndelung s le priveasc. Mai departe i asalta furia electric a unui rock'n'roll american, pulsaie de argint viu, proiectat de un difuzor dintr-un magazin de articole muzicale. Dansar n faa vitrinei, n care era un afi alb-negru, inundat de lumin: John, Paul, George, Ringo Close your eyes and FH kiss you, Tomorrow FH miss you, Remember FH always be true.. i altele, i altele. And then while Fm away FH write home every dav .. Rou, verde, galben tuburile de neon i Yukio, trecnd de la o culoare la alta, pasionat subit de rock'n'roll. And FII send aii my loving to you. Cine sunt tia ? ntreb Yukio, cu rsuflarea tiat. Beatles, rspunse vnztorul. O formaie nou din Anglia. Nicholas i cumpr discul strin, pltind un pre exorbitant. Cteva case mai departe ns, auzir sunetele ascuite i muzica intermitent a samisen-ului. oc cultural. Se apropiar. Era un bunraku, teatrul tradiional de marionete, originar din Osaka, aa cum kabuki era apanajul vechiului Edo. Yukio era ncntat. Btnd din palme ca un copil, l rug s intre. Cumpr dou bilete. Sala era aproape plin, i gsir cu greu locuri. Spectacolul ncepuse deja, dar vzuse pe afi c se juca Chushin-gura, Cei 47 de ronini credincioi, una dintre cele mai cunoscute piese din repertoriu. Ppuile erau minunate, iar personajele principale aveau costume orbitoare. Foarte mari, cam a treia parte din statura unui om, erau mnuite de cte trei persoane, ppuarul principal se ocupa de cap, de trup i de braul drept, un asistent mnuia braul stng, iar altul picioarele, sau, dac personajul era femeie poalele kimonoului. Cei trei mnuitori se vedeau pe scen, mbrcai n negru din cap pn-n picioare, unii purtau cagul, uriai pe lng ppui, i, cu toate astea, ciudat de abseni.

Se aezaser n fundul slii. Puin mai trziu, intrar i doi pucai marini americani. De ce-i petreceau permisia la bunraku? Lui Nicholas nu-i venea s cread. Unul dintre ei era alb, cellalt un negru. Poate ateptau nite fete, sau pe vreun alt camarad. Albul se aez pe un rnd, dar negrul rmase n picioare pe interval. Nicholas simi ochii lui Yukio prsind decorul colorat al scenei. Ghici la ce se uita. Ca un cine care pndete vnatul, i privea fix zona dintre picioare. Culorile parc notau n lumin, amintindu-i lui Nicholas un acvariu pe care-l vizitase mpreun cu prinii, la Tokyo. Totul prea ireal. Buzele ei erau ntredeschise, iar oldurile i se ridicau i coborau la fiecare respiraie n timp ce-l privea. Prin ntuneric, simi degetele lui Yukio ntre coapse, l mngiau, fermoarul se deschise. Nicholas simi un val fierbinte, dar ea privea mereu fixndu-l cu ochi mrii i strlucitori. El simi cum oldurile i se muiau. Ar fi vrut s-i strige Oprete-te! Dar nu putea. Ea nici nu clipise n timpul acesta. Voi s i ndeprteze degetele dar nu. Nemicat, cu ochii aintii asupra scenei, avnd n cmpul vizual i prohabul proeminent al marinarului negru. Ct de mare era? Ce dimensiuni putea atinge? Era aceasta oare un criteriu al sex apell-ului, cum ar fi snii mari pentru americani? Asta le atrgea pe femei? Samisen ul continu s cnte, recitatorii s declame, iar roninul s se lupte curajos Da, da. Da! tii de ce nu-mi place c snt japonez ? zise ea. Raza alb-albstruie a unui felinar ptrundea printre jaluzele, proiectnd pe tavan i pe jumtate de perete o reea rectilinie de umbre i lumini, Nicholas se rsuci n aternut. De ce? Pentru c nu pot avea ochi de culoare deschis. El ghici micarea pe care-o fceau buzele ei, n timp ce ofta. Ah, franuzoaicele pe care le-am vzut la Kyoto, relu ea, i americancele acelea cu prul tuns i ochi albatri! tii, am visat ntotdeauna s am ochi verzi ca smaraldul. N-are rost s te gndeti la asta. Cred c numai aa mi dau seama ct de mult mi displac. Ea i lu mna, ducndu-i-o spre locul fierbinte dintre coapse. Asta, zise ea. E singurul lucru care conteaz. E...

Nu, rspunse el, retrgndu-i mna. Nu are nici o importan. Ea se ntoarse pe o parte. Vocea-i devenise insinuant. Nici mcar un picule? Ba da, zise el rznd. Numai un picule. Se ridic n coate i se aplec peste ea. n semintuneric prea palid, iar prul i era ca un hi des. Ascult, Yukio, zise el. M interesai nainte de seara balului, cnd am dansat cu tine. nainte de a... Da, nainte de a te lipi n felul acela de mine. Ea scoase o mn din aternut i mngie pieptul tnrului. Un muchi i tresri i simi n stomac senzaia obinuit. Ca i cnd o mn i-ar fi apsat plmnii ca s nu-i lase s respire. Senzaia unui astmatic n cea. Ce este? l ntreb, nainte ca el s apuce s se ridice i s se aeze pe marginea patului. De ce i-e fric? Se aez i ea. l privea. Cu o privire att de ciudat... De mine, Nicholas? Te temi de mine? Nu tiu, rspunse el, nefericit. Chiar nu tia, iar lucrul acesta era ngrijortor. Prsir Osaka ntr-un tren vechi, de dinainte de rzboi, care n ciuda cureniei sale perfecte, contrasta izbitor cu rapidul luxos care-i adusese pn acolo, mers zgomotos, scrnete i hopuri nencetate, Legnarea mai pronunat, dar, n mod bizar, sporirea vibraiilor avea un efect linititor asupra lui Nicholas. Gndul i se ntorcea mereu la reprezentaia bunraku, mai exact, la spectacolul dat de Yukio. Era oare nimfoman? De unde s tie? Nu cunotea nici mcar definiia clinic a bolii. Asta nsemna oare o persoan ale crei nevoi sexuale nu puteau fi satisfcute? Se putea defini astfel nimfomania? i nici mcar nu putea spune c Yukio era insaiabil. Setea ei sexual putea fi potolit. Era nevoie doar de o mare cantitate de energie pentru asta. i chiar dac ar fi fost nimfoman? Ce importan avea, pentru el? Se ntoarse ctre fereastr. Colinele disprur repede, lsnd locul cmpiilor netede i orezriilor. n deprtare, observ cirezi nemicate. Peste mai puin de-o or, o vor lua spre sud-est, ctre mare. O zi frumoas. Dimineaa era pe sfrite. Kobe, care, mpreun cu Yokohama, este cel mai activ port din Japonia, rmsese departe n

urm, cu irurile lui de cargouri i colonia internaional, care reprezenta aproape un sfert din populaia oraului. Nicholas se felicita c e departe de toate acestea. Locurile orientate exclusiv ctre afaceri anumite cartiere din centrul Tokyo-ului, de exemplu l fceau s devin nervos. Aveau ca i aeroporturile un aer familiar ngrozitor, care prea dincolo de limbi i chiar rase. Niciodat nu-i ddea seama unde se afl, cnd era pe un aeroport, da, ar fi putut fi n orice loc din lume, fr s-o tie. Grile, n schimb, sunt diferite. Lucru ciudat, nu vzuse dou care s semene, iar genul acesta de individualism al unei lumi vechi i se prea reconfortant. Dar ce rost avea s se gndeasc la toate astea? i lu ochii de la peisajul care defila i privi n interiorul vagonului. Pasagerii se deosebeau ntre ei. Ultimul business-mn coborse la Kobe, i nu mai rmseser dect localnici. Un om n salopet, cu ghete nalte, avnd tlpi groase, cu minile aspre ncruciate pe stomacul supt, cu brbia n piept, cu picioarele ntinse i gleznele ncruciate... Pr scurt, albit, i o musta neagr, epoas. Un lucrtor agricol, probabil, care se ntorcea acas. n partea cealalt, dormea linitit o femeie gras, n kimono rou aprins i alb. Lng ea, o grmad de pachete ambalate n hrtie maro. Doi copii n costume occidentale stteau n genunchi pe banc, cu coatele pe sptar, i se strmbau la trectori. napoi. Poftim? Nicholas, ai auzit ce i-am spus? Nu. Iart-m. M gndeam la bunraku. Vrei s spui, la felul cum te-am nclzit? ntreb ea, rznd. Nu neleg, rspunse el, de ce te crezi obligat s vorbeti ca un soldoi. De ce zici, de exemplu, c te culci" cu cineva. n loc s spui c faci dragoste"? Pentru c a se culca" exprim mai corect ceea ce gndesc, rspunse ea, pe un ton serios. Tu ai fcut dragoste" vreodat? Spunemi i mie, cum vine asta? Am fcut dragoste cu tine. Ce vrei s spui? Te-ai culcat cu mine. Ca iepurii. Nu cred. Nici mcar n ceea ce te privete pe tine. Nu mai spune! (Ridic puin tonul) Ascult. Nicholas, m culc cu tine, aa cum a face o cu oricare altul. S tii c ceea ce fac cu tine, am

mai fcut i cu ali brbai. De exemplu, cu Saigo (Dar de cei vorbea despre el?) Mi-a fcut plcerile cu mna, cu talpa piciorului, cu limba i cu ... Bine! strig el. De ajuns! Unde vrei s ajungi? Se frec de el i ncepu s toarc, parc-ar fi fost o pisic mare. Eu? Nu vreau dect s te excit. Nu erai atent la ce-i spuneam, i... Doamne sfinte! exclam el, ridicndu-se. Astea-s metode? Trecu prin faa ei fr o privire, i strbtu culoarul pn la capt. Privi prin cele dou geamuri, cum se clatin vagonul din spate. Chiar crede c o s m ae, povestindu-mi aventurile ei? se ntreb. Ce idee sucit! se fcu frig deodat i avu o senzaie de grea. Se mpotrivi legnrii, proptindu-se de tocul uii. Un ora trecu fulgertor, prin dreapta, apoi ncepu s se micoreze cu repeziciune, pe msur ce naintau spre sud est. Era probabil Kurashiki. Bun. Peste cteva minute va aprea cel mai nordic punct din Seto Naikai, Marea Interioar care lui Nicholas i se pruse att de linitit i de calm, n verile pe care le petrecuse cu prinii pe rmul ei, n copilrie. Trecnd printre trunchiurile dese ale pinilor uriai, vagonul se ntunec brusc, i totul deveni ireal, ca n timpul unei eclipse. Apoi, la fel de brusc, soarele apru din nou, iar pdurea rmase n urm, degajnd faleza nalt pe lng care treceau. Dincolo de aceasta, Seto Naikai, scnteind n soare, prea o ntindere presrat cu pietre preioase. Privea, furat de peisaj, dar calm. ntr-o zon din sufletul lui se desfura parc un film interior, n clipa aceea Yukio ar fi trebuit s se apropie pe nesimite de el, s-l ia de mijloc i s-i cear iertare. Dar nu era un film adevrat, i niciodat nu se va ntmpla astfel. De ce ar fi sperat? i totui, sper.. Venicul romantism... Insule att de ndeprtate de centru neregulate sau netede, ntinse n iruri lungi pe apele Mrii Interioare, pn la limita orizontului. Oare era adevrat aa i se spusese pe cnd era copil c n Japonia era mai mult uscat dect ap? N ar fi putut s confirme, dar n-avea importan. Insulele, tapiserii cu desene complicate, terase care le fceau fertile, pmntul arabil e att de preios n Japonia... Mi-ar plcea, i zise el, ca, odat, s merg din insul n insul, s vorbesc cu oamenii, s m aez la masa lor, dup ce-a munci pe cmpiile trasate. s dorm ici i acolo. Cred c a putea s-mi petrec

astfel toat viaa, i s mor, fr s ajung pn la ultima insul. Ce idee grozav! S nu te ntorci niciodat. S mergi drept nainte. Fiecare zi ar fi altfel dect celelalte. N-ai obosi niciodat, nu te-ai plictisi niciodat. Aa ca acum? Sunt mult prea tnr pentru genul sta de gnduri, i zise el. Dar, n sinea lui, tia c ceea ce-l apsa nu era nici oboseala, nici plictiseala, ci iluziile care ascundeau adevratul su sentiment: Teama. La Hiroshima, fu cu totul altceva. n rad, pe lng care trecur ca o dr de fum, vzur Miyajima, nsemnat de marele torii portocaliu i negru, poarta sanctuarului Itsukushima. Unul dintre cele mai spectaculoase locuri din toate insulele pe care le vzuse adesea n fotografii, dar l descoperea acum pentru prima oar n realitate. Porticul prea suspendat n aer, ivit din valuri, semnnd cu o hieroglif enorm, tridimensional, trasat pe univers, sigiliu al vechii Japonii pentru ca trecutul s nu fie nicicnd uitat. Trenul staion mult n gara Hiroshima, de parc ar fi vrut s-i trag sufletul. Peste tot n jur, masa greoaie a oribilelor cldiri industriale, dominate de un fel de tcere incandescent risipit n atmosfer, ginga i fragil ca un ou de sfredelu. Locul din faa lor, care fusese liber toat dup-amiaza, fu ocupat de un brbat foarte slab, care purta un kimono maro cu gri. Era chel, iar din brbie i atrnau cteva uvie de barb alb. Pielea, transparent ca pergamentul, era ntins pe pomeii proemineni, ns n jurul ochilor i la colurile gurii avea o mulime de riduri, adunate de-a lungul anilor, ca un copac btrn, a crui vrst o puteai afla dup cutele pielii. i nclin capul n direcia lor. Ochii i erau ca nite mrgele strlucitoare de sticl. i inea minile n faldurile costumului su tradiional. n sfrit, trenul se urni ncet din gar. Senzaia de apsare se amplific, de parc tot aerul ar fi fost aspirat, de parc n-ar mai fi rmas pentru plmnii lor chiar dac deschideau ferestrele i scoteau capul afar, dect vidul ngheat al spaiului , ca i cum ar fi fost pe alt planet. Nicholas simi c i se zbrlete pielea. Privi pe fereastr, spre cerul de porelan lucios, pentru c era sigur c a auzit zumzetul unui avion. Trenul travers cu aceeai ncetineal oraul. Vzur mult timp la orizont profilul scheletului vechiului observator, aa cum rmsese din

1945. Cupola care-l strjuia, ca un cuib rsturnat de pasre, alctuia o zon solitar, interzis pescruilor care zburau uneori n preajm, dar fr s i ating vreodat suprafaa ostil. Poate c dup atta timp de dogoare incendiar i radiaii ptrunztoare, instinctul de supravieuire nc se manifesta, ca un semn de neters n fiina lor. Vrei s tii ce sunt eu n realitate? i spuse la ureche Yukio (n timp ce priveau mpreun unicul monument care comemora ceea ce se petrecuse aici, att de departe i att de aproape n trecut...). Acolo. Privete-l. Aa art i eu pe dinuntru. Tot ce rmne este partea dinafar, pe care o ai n fa. Devenise de o sensibilitate exagerat, diametral opus atitudinii ei obinuite, ironic, gata s zgrie. Chiar aceast dualitate era lucrul care-l uimise cel mai mult la ea. Timp de o clip, o crezu mult mai puin complicat dect voia s par. tia c era vorba de o reacie de aprare poate ultima ei baricad dar nu se putea opri s sentrebe, ce fel de teritoriu necunoscut se ntindea dincolo de zidul de piatr pe care-l construise cu atta migal. Panglicile norilor se ntindeau oblic pe cer. Parc se iveau din pmnt, urcnd pn-n inima bolii. V rog s m iertai, zise btrnul din faa lor. Scuzai-mi indiscreia, dar m ntrebam... Se opri, iar Nicholas se simi obligat s reacioneze ; Ce anume? Dac ai mai fost la Hiroshima. Nu, rspunse Nicholas, iar Yukio scutur din cap. Aa-mi spuneam i eu, replic btrnul. Oricum, sntei prea tineri ca s v amintii de oraul vechi, chiar dac ai fi apucat s-l vedei nainte de a fi distrus. Dumneavoastr l-ai cunoscut? ntreb Yukio. O, da! Zmbi, iar ochii i se umplur de lumin i de regret. Ridurile prur c i se terg de pe fa. Da, relu el. Hiroshima era oraul meu. Pe vremuri. Acum mi se pare att de departe! Ca o parte a altei existene. (Zmbi din nou). Da, chiar aa, dintr-o alt existen, cu toate lucrurile ntr-adevr importante. Unde erai, cnd s-a ntmplat? ntreb Nicholas.

Departe, spre coline. Da, foarte departe de ploaia de foc. Copacii se cutremurau la zeci de kilometri distan. Iar pmntul se zvrcolea de parc ar fi suferit. Niciodat nu se mai ntmplase aa ceva. O ran n trupul universului. Mai mult dect moartea unui om, a unui animal, sau chiar a unei civilizaii. Nicholas ar fi vrut s-l ntrebe ce anume depea toate aceste lucruri, dar nu se putu hotr s-o fac. l privi int. Ai avut noroc, s nu fii n ora, cnd a czut bomba. Btrnul o privi pe Yukio. Noroc? zise el, de parc ar fi gustat ceva necunoscut. Nu tiu. Poate c vorba noroc" este un termen modern, dar nu se potrivete prea bine. Este karma. tii, chiar nainte de rzboi fusesem plecat din ar. Pe vremea aceea fceam afaceri i m duceam des pe continent. Mai ales la Shanghai, unde fceam cele mai multe vnzri. Pentru prima dat i se vzur minile, iar Nicholas remarc lungimea neobinuit a unghiilor. Erau manichiurate cu grij, lustruite i date cu lac transparent. Btrnul ghici mirarea lui Nicholas i zise: O cochetrie pe care am deprins-o acolo, de la mandarinii chinezi, cu care fceam comer, i care m onorau cu prietenia lor. Sunt att de obinuit cu ele, nct nu le mai dau atenie. Le pstrez ns la o lungime potrivit. Se aez mai bine pe scaun i ncepu s vorbeasc, de parc le-ar fi spus poveti nepoeilor, ca s-i adoarm. Avea o voce remarcabil, autoritar ns blnd, la fel de bine modulat ca aceea a unui confereniar experimentat. ntr-o zi, dup ce am terminat cu afacerile, am plecat s ne petrecem weekend-ul la ar, ca s ne destindem puin. Habar naveam ce m atepta. La urma urmei, erau chinezi. Mandarinii au... hm, gusturi mai speciale, n unele domenii. Dar n afaceri trebuie s ai idei cosmopolite, mai ales n privina preferinelor personale ale clienilor. Nu cred c e potrivit s te ari sever sau... hm, tradiionalist, n acest domeniu. n lume exist o mie de civilizaii, nu-i aa? Cine poate s spun care e cea mai bun dintre ele? Eu, n nici un caz, conchise el, ridicnd din umerii slabi i osoi. ...Dup-amiaza era pe sfrite, norii oblici aveau pe burt pete aurii i trandafirii, pe cnd spinrile rmneau de un cenuiu ntunecat. Soarele dispruse sub linia orizontului, iar spre est, cerul semna cu

un imens castron de porelan translucid, de culoarea cobaltului. Mai sus, cteva stele de mrimea ntia, preau aruncate acolo de o mn uria. Lumea prea cuprins de o linite absolut, ca n acele lungi dup-amiezi de var, cnd nsui timpul nceteaz de-a mai avea un sens. Era o clip fermecat, alctuit din elemente fantastice, care se ntlnesc n mod miraculos n acelai loc i n acelai timp. Aadar, prietenii mei mandarinii, m-au luat cu ei. ntr-un ora din snul altui ora, nu departe de Shanghai, dup cum v spuneam. Era iart-m, tnr prieten un bordel. O, nu numai cldirea respectiv: ntregul ora. Da, era ntr-adevr un ora al plcerilor. Iart-mi, tnr doamn, aceast parte a istorisirii. Un om de afaceri e de multe ori Singur sptmni de-a rndul - din mai multe motive e greu s-i permii s-i iei i soia n aceste cltorii. Iar aceste lucruri in de... prile neateptate ale vieii... Mandarinii au foarte mult respect fa de sex. Da, chiar aa. Nu le pot reproa acest lucru. Rse uor, ntr-un fel aproape patern, fr nimic scrbos. n fond, e o parte necesar i important a existenei, aa c de ce n-ar cinsti-o?... Oricum, acela era cel mai mare i mai somptuos loc de acest gen pe care l-am vzut vreodat. Clientela era compus exclusiv din mandarini, ba chiar, dup cte mi s-a spus, trebuiau s aparin anumitor familii. Foarte exclusiv, da. Acum ochii i erau mari i vistori. Aproape c-i doreai s rmi acolo pn la sfritul vieii. Dar bineneles c nu se putea. Asemenea locuri sunt fcute pentru vizite scurte. Cred. de altfel, c, dup un timp, atmosfera lor rarefiat ar deveni insipid. Eu, oricum, n-aveam de gnd s risc s mi se ntmple una ca asta. Viaa n-ar mai merita s fie trit, dac toate minunile visate s-ar preface n pulbere. Oricine are nevoie n via de un moment n care s poat face abstracie de realitate, nu-i aa? Trenul travers, zdrngnind ngrozitor, un pod cu structur metalic, apoi se afund ntr-o pdure trist i desfrunzit, jalnic asemenea supravieuitorilor n zdrene ai unei otiri nvinse. Lumina se mpuina, norii se ntindeau tot mai ntunecai pn n zare, unde nu se mai distingea nici o culoare. Noaptea i plmuia ca o mam suprat. Pe scurt, ajunsesem acolo i n-o s v povestesc toate amnuntele (Zmbetul i era nostalgic) Suntei destul de tineri, ca s vi le

nchipuii i singuri, nu? Dar a vrea s v povestesc despre un om pe care l-am ntlnit acolo. ntinse un deget lung i osos perfect drept. Unghia lung i strlucea la lumina artificial din vagon, parc ar fi fost o mn desenat pe un zid, ca s indice direcia. Era ciudat omul acela, vreau s spun. Sunt convins c nu era un client. Dar nu prea nici un angajat al stabilimentului, n orice caz, nu l-am fi vzut niciodat muncind. Noaptea trziu, sau mai exact dis de-diminea, putea fi gsit n foaierul mare de la primul etaj. Casa avea dou etaje, probabil c fusese construit de englezi, dar avusese desigur, iniial, o alt destinaie. Omul sttea ntotdeauna ntr-unul din fotoliile cu rezemtoare, i juca un joc pe care nu-l mai vzusem niciodat, cu pioni roii i albi, avnd pe ei diferite semne. Mah-jong? ntreb Nicholas. Nu, nu era mah-jong. Un joc total diferit, pe care n-am reuit s-l pricep. Rmnea nemicat i tcut, n timp ce fetele fceau curenie, iar dup ce terminau i plecau, ncepea s joace. Clic-clac... Clic-clac... Btrnul scoase o igar i, nu fr greutate, din cauza unghiilor lungi, o aprinse cu o brichet Ronson, micu, din aram. Zmbi. i ncreea pleoapele din cauza fumului. Poate c fusese pe vremuri un fel de Humphrey Bogart oriental! expresia aceea i se aternuse pe chip ntr-un fel att de natural... nvrti bricheta ntre degete, fcnd-o s sclipeasc n lumin. O amintire din vremurile acelea, att de ndeprtate zise el. Era a unui diplomat englez, pe care l-am scos dintr-o ncurctur acolo. A insistat s-o iau. N ar fi fost frumos s-l refuz. O bg n buzunar, trase din igar, suflnd apoi fumul, iar obrazul lui pru la fel de nceoat ca privelitea de dincolo de fereastr . Nu reueam s adorm n locul acela, chiar dup ce m ndestulasem. Sper c nu trec de limitele bunei cuviine, tnr doamn ? Nu nu, rspunse Yukio, iar Nicholas se ntreb ce-ar fi gndit btrnul dac ar fi cunoscut vocabularul fetei. Aveam obiceiul s citesc seara pn trziu. Sunt un cititor ptima; toat viaa am fost aa. Dar ntr-o noapte eram prea agitat ca s-mi pot continua lectura, tocmai ncepusem Moby Dick. n englezete. tii, nu prea am ncredere n traduceri, se pierd o mulime de lucruri. M-am dus aadar pn la etajul I. Clic-clac. Clic-clac. l

auzeam mutnd pionii. M-am aezat lng el i l-am observat. Pe atunci eram un tnr destul de ntreprinztor, ns nu grosolan. Primisem o educaie prea bun pentru asta. Dar aveam un fel de... cum s spun? Avntul tineresc, nu-i aa? Omul acela era mai n vrst dect sunt eu acum, da, mult mai n vrst. Oricine, vzndu-l, l-ar fi considerat btrn. Cel mai ciudat lucru la el erau unghiile. Att de lungi, nct trebuia s poarte nite teci ca s le protejeze s nu le rup. Citisem despre aceste teci. La nceputul secolului, mandarinii obinuiau s le poarte din cochetrie mi spusesem. Dar eram la sfritul anilor '30. Cine mai purta n China asemenea unghii? Nimeni. mi ziceam eu. Descopeream c nu-i aa. De obicei, tecile acestea erau din lac, dar ale omului aceluia erau, dac ochii nu m nelau, din aur. Din aur masiv. Era oare posibil? mam ntrebat eu. Cum puteau unghiile s suporte asemenea greutate? Dar era fr ndoial aur, m pricepeam s-l recunosc. De ce ai venit aici? ntreb omul, fr s ridice ochii. Clic-clac, fceau n continuare piesele jocului, Clic-clac. Timp de o clip am fost att de uimit, nct mi-a pierit glasul. A trebuit s insiste. Ei, hai, ei hai! spuse el. Exact ca sunetul jetoanelor. n aceeai caden. Nu pot s dorm, i-am rspuns, cu voce nc nesigur. Eu nu dorm niciodat. Din cauza vrstei mele naintate. Cnd eram tnr, adug, uitndu-se la mine, nu pierdeam nici o noapte Poate c de asta nu simt acum lipsa somnului. Vorbea un dialect deosebit, mandarin, desigur, dar avea unele inflexiuni ciudate, nghiea sfritul unor cuvinte, de exemplu. Nu puteam s-mi dau seama de unde era. Nu mi se ntmpl prea des, i-am spus i am adugat, ca si fac plcere: Dar nu suntei prea btrn... Destul ca s spun c voi muri n curnd. Oh! M-ar mira. mi arunc o privire critic. Mirrile nu-s niciodat prea sigure, zise el, ncepnd s-i aranjeze pionii n grmezi de cte nou. Dar nu-i nici un motiv de ngrijorare. Nu m tem de moarte. A fi bucuros s m duc, chiar aici, acum. N am chef s vd ce se va ntmpla.

Ce se va ntmpla...? zisei. Dar ce-o s se ntmple? Un lucru ngrozitor. Pe msua de lac, minile lui preau obiecte din alte vremuri, de curnd dezgropate, scnteietoare. O bomb de tip nou, mi spuse el atunci, de o putere care ntrece orice nchipuire. Destul ca s distrug un ntreg ora. N-am s uit niciodat clipa aceea. Am rmas ncremenit, abia respirnd. mi aduc aminte c am auzit ritul unui greier, att de aproape i de clar, nct am crezut c nimerise n cas. Ciudat, mi-a venit s m ridic i s-l caut. ca s-i dau drumul n bezna care ne nconjura. Nu neleg, i-am spus, cu un fel de mirare greoaie. E foarte probabil. mi rspunse, terminnd aranjatul jetoanelor. Le puse ntr-un buzunar interior al hainei, apoi se ridic, i o clip am avut impresia c-l cunoteam, sau c-l mai vzusem cndva. Cred ns c mi se pruse, din cauza luminii. Ce s-a ntmplat dup aceea ? ntreb Yukio. Btrnul pru dezorientat. Ce sa ntmplat? repet el. Dar... nimic. Absolut nimic. A rostit, pe un ton destul de ceremonios: Noapte bun, domnule." Vise plcute" Dei, dup ceea ce-mi spusese... Dup plecarea lui se fcu linite. Ghemuit n fotoliu, aproape c auzeam cum crete iarba afar. Brotceii adormiser. Un nor de gze zumzia la fereastr, pe lng plasa mpotriva narilor. Vorbele lui mi umblau prin minte, parc s-ar fi imprimat n circumvoluiunile creierului meu. Dar de unde tia? ntreb Nicholas. Pe atunci, nici mcar americanii, care aveau s pun la punct, mai trziu, proiectul Manhattan, nu o tiau. Da, spuse ncet cellalt. M-am ntrebat i eu, adesea. Din ziua aceea de august, n care am simit, de pe colinele ndeprtate, pmntul cutremurndu-se i cerul aprinzndu-se n mii de culori, pe cnd vntul arztor uiera, da, mi-am pus aceeai ntrebare. De unde a tiut? i care-i rspunsul? Btrnul l privi cu un zmbet ters. Nu exist rspuns, prietene. Trenul i micora viteza, de parc goana l-ar fi obosit, neau scntei purtate de curentul mersului. Btrnul se ridic i se nclin n

faa lor, inndu-i minile cu unghii ca nite beioare strvezii mpreunate n dreptul stomacului plat. Eu am ajuns, murmur el. Trebuie s cobor. Ei! exclam Nicholas. Mai stai o clip. Dorina de a afla mai multe l fcea s uite de bunele maniere. Era vulgar i nesocotea respectul pe care orice tnr e obligat s-l manifeste fa de o persoan mai n vrst. Btrnul ns dispruse ; srise sprinten din vagon, nc nainte ca trenul s se opreasc de-a binelea. Nori de aburi nceoau ferestrele. Nicholas se ntoarse de pe coridor i se ls s cad lng Yukio. Prea trziu, zise el. Prea trziu. Noaptea ardea. Treceau pe lng unul dintre acele orae din sud nu mai tia care anume transformate n satelii ai unei mari rafinrii de petrol. Flcri uriae neau n ntuneric, ca nite explozii solare vzute n prim-plan un fel de balet infernal. Ce loc neomenesc, pentru a tri i a munci: un peisaj de comar, disperat i fr ieire. Ce prere ai despre povestea btrnului? zise Yukio. ntoarse capul. Cum? Btrnul. L-ai crezut? Da, l-am crezut, zise el. i, fr s tie de ce, se gndi la So-Peng. Eu nu. Ea se aez picior peste picior, ntr-un fel foarte occidental. Asemenea lucruri nu se pot ntmpla. Pentru c, pur i simplu, viaa nu e aa. i petrecur noaptea la Shimonoseki, att de aproape de ap, nct puteau s-o aud, cu toate c n-o vedeau din cauza ceii foarte dese. Semnalele sfietoare ale indicatorului de cea, rsunnd n noapte, sporeau atmosfera de mister. Ea sttea ntins, cu capul pe pieptul gol al tnrului, cu prul desfurat ca un evantai peste pielea palid. Mult timp, Nicholas nu reui s adoarm. i ghicea respiraia uoar i egal lng mna lui. i simea greutatea pe stern i torace. Se ntreb ce anume l atrgea att de intens la ea. Dar nu reui s-i dea seama, nici mcar cel ndemna cu atta struin s-o afle. Yukio se mic, i i se pru c era o parte a lui.

Luar micul dejun la hotel, apoi ieir Prin frigul umed afar. Ceaa se mai nvrtejea n uvie inelate. Trenul cu care veniser era i acum n gar dac o puteau numi astfel: era o simpl platform ntre dou rnduri de ine, cu stlpi mari, negeluii, sprijinind un acoperi n form de pagod, lcuit pe deasupra, ca s reziste la ploi i la aerul srat. n timp ce priveau, o echip de feroviari se urc n tren iar dup cteva clipe, acesta fu dirijat spre o poriune de cale ferat, aezat pe un disc imens de metal. Trenul se opri, discul pivot cu 180 , apoi locomotiva porni ncet n sens invers, pe cealalt parte a cheiului, pregtit pentru a se ntoarce n nord, spre Osaka. Dup ce spectacolul se termin, plecar fr grab. Cerul devenise alb. Soarele era mpodobit cu frnturi de nori. Erau foarte aproape de port, iar Nicholas vedea deja dou sau trei pnze mari i albe, aparinnd unor vapoare de pescuit, care manevrau s ias din dan. Dincolo de ele se ntindea, nc nevzut, rmul Jos al coastei asiatice. Ajungnd pe promontoriu, i se pru c distinge, la sud, dealurile ntunecate ale provinciei Bunzen, de pe insula Kiushu. Ce linite! zise Yukio, ntinzndu-se ca o pisic. Ce diferen fa de Tokyo, Osaka sau chiar Kyoto. Aici parc n-ar fi fost nici rzboiul, nici industrializarea. Parc ne-am afla n secolul aptesprezece. n mijlocul samurailor i al doamnelor samurai, nu? Ea respir adnc. Parc am fi la captul lumii sau la nceputul ei. Se ntoarse spre el, cuprinzndu-i cu degetele ncheietura minii. Intimitatea cast a gestului l surprinse. Mirosul ptrunztor al petelui pus la uscat, care mbiba aerul, li se lipea de nri ca o vopsea. Pescrui mari, cenuii i purpurii, descriau arabescuri abia vizibile pe cerul jos, ipnd ascuit. De ce n-am rmne aici, Nicholas ? Aici? Ddu repede din cap de mai multe ori, ca un copil. Da. Chiar aici. De ce nu? E idilic. Aici, restul lumii nu mai exist. Poi uita. Poi fi liber. S-o iei de la nceput. Ca i cum ai renate, curat i ntreg. O privi. Ea se lipi convulsiv de el. Oh, te rog! spuse ea.

Vocea i era nbuit i se prelungea ntr-un ecou, ca i cum ar fi vorbit ntr-o catedral. S nu mergem mai departe. De ce s plecm? Ce am putea gsi la Kumamoto, mai mult dect aici? M ai pe mine, avem marea. Putem s cltorim pe un vas cu pnze. S ieim pe ocean. Chiar pn la continent. Nu e prea departe. Ct timp ne ar lua? i apoi... Doar nu vorbeti serios, rspunse Nicholas. Haide, fii realist. Realist! exclam ea. Dar cum i nchipui c sunt acum? Acolo nu m ateapt nimic. (Art cu braul spre nord, de unde veneau). Nici dragoste, nici via. Iar n sud, la Kumamoto? Ce e acolo? Saigo! Saigo, i secretele lui ruinoase. Nu vreau s fiu amestecat n toate astea. Mi-e fric. Trecuser pe lng un vnztor ambulant, ascuns de cea. Nicholas se dezlipi o clip de Yukio, se ntoarse i cumpr dou cornete cu tofu, care prea dulce i lipicios. i ntinse unul. n pasta moale era nfipt o linguri de lemn. Ea se uit la tofu, apoi la Nicholas. Ce te-a apucat? l ntreb. O pal de vnt marin umed i fichiui deodat, iar ea ndeprt uviele de pr, care-i acoperiser faa. Cteva fire negre rmaser lipite la colul gurii. Prul despletit flfia n jurul ei, ca o earf. M tratezi ca pe un copil, relu ea. mi cumperi dulciuri, de parc a fi avut doar un comar. Lovi cupa de carton, pe care i-o ntindea Nicholas. Tofu czu pe jos, rmnnd o grmjoar alb i brun. Orice ai crede tu, nu este o simpl dorin de a evada. Adorm seara i m trezesc dimineaa, spernd c e doar un vis. Dar nu. Nu nelegi? El porni mai departe, iar Yukio l urm. Te rog, Nicholas! Era puin aplecat, ca s opun rezisten vntului? Emoiei? La amndou, poate. Te implor. S rmnem aici. Nu vreau s merg n Koshu! Dar de ce? Doar tiai unde merg, cnd ai insistat s te iau cu mine. Ce credeai c o s se ntmple? Nu tiu, se plnse ea. Nu m-am gndit la toate. n privina asta, nu sunt ca tine. Nu pot s prevd i s organizez viitorul. Niciodat n-am

tiut dinainte ce-am s fac, sau ce-am s simt. Nu-mi dau seama de nimic, pn cnd nu se ntmpl. Voiam... Voiam doar s fiu cu tine... i duse mna la gur, iar ochii i se mrir. i ntoarse brusc spatele i se plec nainte. Yukio... Las-m n pace! Nu mai tiu ce spun. i arunc tofu i o lu de umeri. Nu neleg, i spuse. Vorbete, te rog! tii c nu se poate. O tii prea bine, zise ea, stnd n continuare cu spatele la el. Yukio, zise el, lipindu-se mai strns de ea, trebuie s-mi spui... Nu pot! Nu pot! Ba da, poi! tiu c poi. O ntoarse spre el. i cercet ochii speriai, plini de lacrimi. O s te ajute, dac-i vorbesc? o ntreb. Da. Nu. Nu tiu! Era sigur ns c ea nelesese ce voia s spun. Te iubesc, zise el. Nici nu tiu cnd mi-am dat seama de asta, fr s i-o spun... Oare de asta i fusese lui team? Nu, nu, exclam ea Nu vorbi aa. Te rog. Nu pot suporta. Nu pot Dar de ce? De-aia, zise ea slbatic, cu obrazul contractat ntr-o strmbtur dumnoas. Fiindc te cred. Simi c-l apuc rsul. De uurare. i i se pare att de groaznic? Chiar nu pricepi? (Obrazul ei era att de aproape de al lui, nct prea c se uit cruci). Cred c o s mor, zise ea. Nu sunt pregtit pentru... Ba da. eti! Ea i scutur capul. Prul i czu peste obraz, buza de jos i tremura. Ca oricine, insist el. Doar c n-o tiai. Nu pot suporta! Vocea era aproape un hohot de plns. Sirena unui vapor gemu n spatele lor, iar btaia ritmic a motorului Diesel i strbtu cu vibraia sa. l zrir, siluet verde i aurie, ce se pierdu de ndat n cea. Nicholas nu mai zrea nici locul n care sttea vnztorul de la care cumprase tofu.

Am promis, spuse el, ca s schimbe vorba. I-am spus c o s vin. Te poi rzgndi. Nimeni nu te oblig s-i respeci cu sfinenie hotrrea. Vocea ei era rugtoare. Oare lui i se adresa Yukio, sau i vorbea ei? Mi-am fgduit mie nsumi, zise el cu blndee. Trebuie s aflu ce face Saigo la Kumamoto. De ce? De ce i se pare att de important? Cui i pas ce face? Afecteaz pe cineva? Pe nici unul din noi. De ce nu poi s uii? E un lucru att de mrunt... Nu, rspunse el cu disperare. Nu e de loc un lucru mrunt. Se ntreb cum ar putea-o face s neleag. Nu reuea s-i explice nici lui. Totul a nceput cu lupta voastr de la dojo, zise ea, ovind. Parc v-ai strnge de gt unul pe cellalt, i nici unul dintre voi nu vrea s renune primul. Nu nelegi c v distrugei reciproc? Unul dintre voi trebuie s cedeze, altfel... De ce n-ai fi tu acela? E o chestiune de onoare. Chiar atunci i dduse seama, ca atunci cnd soarele, abia ivit la marginea orizontului, alung tremurul prelung al nopii. O, te rog, las teoriile, zise ea tios. Nu se mai poart de mult genul sta de onoare. Ct de puin nelege viaa, i spuse el. Pentru unii dintre noi, se poart" ntotdeauna. Samuraii! exclam ea, aprig. Elita Japoniei Rzboinicii care se reped fr ezitare n vltoarea luptei! Care nu triesc dect pentru a muri cu arma n mn! (Izbucni n rs, un rs muctor, amar). Care dintre noi doi are nevoie de o doz bun de realitate? relu ea. Suntei la fel, i tu i Saigo, doi cini turbai, care i-ar smulge labele, mai curnd dect s renune i s-i ntoarc spatele. Nu, nu suntem la fel, rspunse el. De loc, Saigo urte tot ce reprezint, tot ce apr eu, sngele meu amestecat, iubirea mea fa de Japonia, mbinat cu oribilele mele trsturi caucaziene. l enerveaz s vad un om cu nfiarea mea, mai bun dect el n toate privinele, i, mai cu seam, ntr-un domeniu att de important ca bujutsu. Important? De ce-i aa de important acest bujutsu? Ce are el de-a face cu viaa, cu sentimentele... Tocmai tu vorbeti despre sentimente?

Abia i ieiser cuvintele de pe buze, c-i ddu seama ce greeal fcuse, spunndu-le. Vzu expresia ce se ntiprise pe chipul lui Yukio i-i ntinse braele. Iart-m. tii c nu m-am gndit cu adevrat... Ba te-ai gndit. Te-ai gndit, Nicholas. Sunt sigur. i cred c aveai dreptul s-o spui. n ultimele zile mi-a fost fric. Acum tii cum sunt cnd mi-e fric. M-ai fcut s simt ceva... ce nu credeam c pot simi. nc nu mi-am... n sfrit, uneori am chef s fug, s m ascund i s nu mai vd pe nimeni pn la sfritul vieii. Oare e bine s am ncredere n tine? Mereu m ntreb. Ce mai vrea de la mine, n afar de buze i sex? i apoi mi spun, pe astea le-a avut deja, atunci de ce continu? Aa o fi, cu toate c fiecare din instinctele pe care le mai am afirm contrariul. Trecutul moare foarte ncet. nc-i mai aud ecourile n jurul meu, Cnd mi vorbeti, aud ce-mi povesteti, dar n acelai timp, prin cap mi se nvrtesc alte idei, ascunse i secrete, ca nite hieroglife invizibile, i-mi nfierbnt creierul, aud n acelai timp dou lucruri diferite, i ncep s m ntreb, care dintre cele dou semnale e cel adevrat, pe care voiai s mi-l transmii? Ridic privirea spre el. Pentru tine au vreun sens toate astea? l ntreb. Cred c da. Vd bine c nu. Ochii i erau att de strlucitori, nct preau s arunce scntei, dei lumina nu btea direct n ei. Am impresia c ncerc s-i spun c te iubesc, opti ea. i trecuse braele pe dup gtul lui Nicholas, fr ca el s-i dea seama cum o fcuse. O clip mai devreme, nu i le inea de-a lungul trupului? Cnd se micaser? Ce se petrecea oare? Se srutar. Clipa n afara timpului, cnd i rsuflarea fu parc suspendat, ca norii condensai ntr-o diminea ngheat de iarn. i duser bagajele pn la casa de bilete pentru ferry-bot. O cabin de lemn ct o batist, cu un ghieu rotund n fa, fr geam, fr nimic care s-o apere de vremea rea. Puteai s nghei ntr-un asemenea loc. Un puti de vreo 15 ani, lu cele dou bilete de tren pe care i le ntindea Nicholas, le obliter i le perfor n cteva locuri, apoi i le restitui.

Vaporul urmtor, peste apte minute, zise el. Chiar i aici, n acest orel ndeprtat, obsesia punctualitii, att de caracteristic japonezilor... Yukio rmase neobinuit de tcut pn la plecare. Dar melancolia i dispru deodat, de cum ieir n larg. Poate mergem la un spectacol, n ora, spuse ea, vesel. Sau la un centru de echitaie. Am putea s ieim la iarb verde i s clrim toat dup-amiaza. Ca i cum scena de lng plaj nici nu s-ar fi ntmplat... pe cnd Nicholas, nc nu-i revenise din tulburare. n urma lor, Shimonoseki pierea ca un vis, n dra de spum a vasului. Prin faa etravei lunecau graios i virau oblic, ipnd, pescruii, ca o escadril de vntoare. Trecur foarte aproape (aa prea, prin cea) de dou vapoare de pescuit joase. Plasele negre erau agate de catarge, ca nite caricaturi de pnze. Un biat, de pe unul din vapoare, salut cu un gest plin de entuziasm ferry-bot-ul care trecea, dar nimeni de pe bord nu se obosi s-i rspund la salut. Privirea lui Nicholas era aintit asupra lui Yukio, care sttea lng el. i dduse capul pe spate, parc-ar fi vrut s rein lumina nehotrt a soarelui pe pomeii ei nali. Prul i flfia ca o arip de corb. n aceast poziie, i se contura clar brbia i linia prelung a gtului gol. Curba snilor... Oare era o nchipuire a lui, sau vedea ntradevr sfrcurile tari, care se ridicau, mpungnd dantela uoar a sutienului? De ce crezi tu c Satsugai se teme de colonel? Vntul destrm cuvintele lui Yukio i le tr, peste bastingajul vasului, ctre vapoarele de pescuit care opiau ca nite pete negre, pierdute n cenuiul uniform al ceii. O clip, Nicholas crezu c n-a neles bine. Nu mi-am dat seama de asta. Ba da, zise ea, ntorcndu-se spre el i scrutndu-i chipul. Dar e evident. Chiar nu-i dai seama? Da... N-ar trebui s m mir. Am petrecut mai mult timp dect tine cu Satsugai. Stau adesea de vorb... i sprijini coatele pe bastingaj i se aplec n afar. Simi pe bra mna lui Yukio. Nu face aa ceva, zise ea rznd. Dac ai cdea, ar trebui s-i sar n ajutor, i ursc apa.

Apa i trenurile... Apa, mai mult ca orice. Nu m deranjeaz s fiu foarte aproape de ea. Ba, chiar mi place. Dar m tem de maree, de cureni, de toate astea... Apropo de Satsugai..., zise el. Tata i el au preri politice diametral opuse. Dar astea nu-s dect vorbe, nu i aa? Crezi c s-ar mai vedea dac n-ar fi Itami i mama ta? i cobor privirea spre ap umbr i lumin. Nu. Cred c nu. Vezi? Ascult, eu l cunosc bine pe Satsugai. O asemenea ur nu se poate nate dect din fric, i d-mi voie s-i spun c e un om greu de speriat. Nu tiu cu ce-l are la mn colonelul, dar trebuie s fie ceva foarte important. Cred c Satsugai, ca membru al unui zaibatsus, a fost bnuit un timp c ar fi comis crime de rzboi. tii, n cursul epurrilor, cnd americanii au vrut s frng structura familial tradiional a acestor zaibatsus, tata a intervenit n favoarea lui Satsugai. Nu cunosc amnuntele, dar cred c pentru Satsugai, acest fel de obligaie e greu de suportat. Da. Se mndrete c nu datoreaz nimnui nimic. Iar acum este i mai influent dect n timpul rzboiului. (Scutur din cap). Dar dac o parte din puterea lui i-o datoreaz colonelului... murmur ea. Din cauza relaiilor de familie. Mama e nenduplecat n privina asta. Pe lng familie, politica i pierde importana, n afar de tata i de mine, n-o are dect pe Itami. Ar face orice, una pentru cealalt... Ceaa se ndesea, i li se fcu frig. Sirena de cea a vaporului suna rguit, la intervale regulate. Pescruii dispruser. Nici apa nu se mai vedea. Parc pluteau prin aerul alb, nbuitor. Nici o boare de vnt. Auzeau glasuri, estompate, i n acelai timp ciudat de sonore, venind din cealalt parte a punii, traversnd parc un golf adnc. Deodat, le apru n fa pmntul, rsrit din pcla deas, apoi, dintr-o singur micare, ferry-bot-ul acost la debarcaderul acoperit cu iut. Nicholas se ntreb, cum putuse cpitanul s se orienteze. Auzir pontonul scrind. Apoi un cine ncepu s latre, nebunete. Drumul cu trenul pn la Kumamoto i se pru nesfrit lui Nicholas, dei nu reprezenta dect o mic parte a distanei pe care o strbtuser. Poate c era din cauza ceii, dar simea o dorin nebun

s afle ce-l adusese pe Saigo acolo... Kansatsu se artase nelinitit, abia acum i ddea Nicholas seama att de trziu! Niciodat sensei-ul nu i-ar fi exprimat un astfel de sentiment, i dduse doar a nelege... Dar ce putea fi att de tulburtor n venirile lui Saigo acolo? i ce-l privea lucrul sta pe Kansatsu? Erau ntrebrile care-l frmntau pe Nicholas, n timp ce strbteau Kyushu. Dorea din tot sufletul s afle rspunsurile, dar era, desigur, o dorin zadarnic. De fapt Cheong i-o repetase mereu toate dorinele sunt zadarnice, Dac ntr-adevr doreti ndeajuns de mult un lucru, f-l i spusese ea. Cel care-i pierde vremea, mulumindu-se s doreasc ceva, nu reuete nimic". Simi brusc nscndu-se n el o pornire mpotriva acelei pri din sine nsui, care rmnea occidental. Totui, i ddea seama c aceasta era partea nesupus, plin de energie i de dorine, de nerbdare i de nestatornicie. Tocmai aceste lucruri fceau din el o fiin diferit. Ca de obicei, Yukio era dornic de plcere. n vagonul complet pustiu, care se zglia, se aez pe genunchii lui Nicholas, i ridic fusta i se lipi de el. Nici unul din ei nu trebui s se mite. n epoca feudal, probabil c palatul din piatr i mortar din Kumamoto domina oraul, de pe colina lui de un brun ntunecat, care devenea verde i luxuriant odat cu primele zile ale primverii. n perioada actual ns, dei rmnea impuntor, prea strivit de enormele construcii industriale, ce se ntindeau n partea de nordvest a vii. Cel puin 15 couri de uzine se nlau nepstoare spre cer, ca nite degete monstruoase, cu mnui de cea, n dup-a miaza aceea, n care Nicholas i Yukio coborr din tren. Ciudat, dar Kumamoto n sine nu era att de modern pe ct s-ar fi crezut, judecnd dup noile anexe industriale. Elementele occidentale nu se prea observau, iar cei doi tineri vzur mai multe costume japoneze tradiionale dect n orice alt loc prin care trecuser. Chiar prin ceaa care, n sfrit, ncepea s se risipeasc, puteau observa ct de accidentat era relieful insulei. n toate prile se nlau mase ntunecate, formnd o reea unduitoare de umbr i lumin, asemntoare cu privelitea care se vede dintr-un avion zburnd foarte sus, deasupra unui strat des de nori. Luar camere la un hotel de pe strada Lupttorilor.

De aici, le spuse amabil proprietarul, deschiznd larg uile camerelor, avei o vedere perfect spre muntele Aso. E un vulcan, tii? Fumeg mereu. (ntinse un deget plinu ctre ceaa de afar). Timpul e ntotdeauna aa, cnd sufl vntul dinspre munte. Se duse spre u i adug, punnd mna pe clan: Cade chiar i cenu. n timpul erupiilor, cerul e ntunecat, de parc-ar fi noapte. Nicholas i ddu un baci i-l salut cu o nclinare, destul de rigid, din cap. Apoi i telefon lui Saigo, dar nu-l gsi. Ls un mesaj i numrul de telefon de la hotel. i petrecur o parte a dup-amiezii cutnd cai, ns n ora nu era, se pare, nici un centru de echitaie. Yukio nu i ascunse dezamgirea. Luar o gustare ntr-un minuscul salon de ceai, dintr-o pia nconjurat de copaci. Psrile ciripeau, zburnd din creang n creang. Buctria era impecabil, dar Nicholas nu putu mnca aproape nimic. Stomacul i se strngea, i simea nevoia de micare. Se plimbar fr el pe strzile principale i de-a lungul strduelor, avnd de-o parte i de alta dughene pline de mirosuri amestecate i de clieni glgioi. Se ntoarser la hotel spre sear. Ceaa dispruse iar scoica de cobalt a cerului prea infinit de departe. Gsir un mesaj de la Saigo. Spunea c va trece pe la hotel i vor lua masa mpreun. Ct timp vom rmne aici? ntreb Yukio, prin ua lsat deschis ntre cele dou camere, pe cnd se mbrcau. Nu tiu. Nu m-am gndit. De ce? Am chef s plec. Abia am sosit. tiu. Dar mi se pare c a trecut un an de atunci. Oraul sta e ciudat. Rse, trgndu-i pantalonii. Nu-i place aici, i gata. Ascult, aici nu suntem lng ap. Nu e nici un pericol s cad peste bord. Zmbetul lui Yukio era ceva mai crispat dect al lui. Da. Da, spuse ea. tiu. Dar n-ai observat? Aerul de aici miroase altfel. De parc ar arde.

Din cauza rafinriei, rspunse el. Sau, poate, de vin e muntele Aso. E prima dat c sunt att de aproape de un vulcan n plin activitate. Pe Hokkaido nu e nici unul? Saigo sosi puin dup ora ase. Nicholas deschise ua camerei lui. Ah, Nicholas, nu tiam c... Privirea i lunec de pe chipul lui Nicholas peste umrul acestuia. Ea ce caut aici? uier el printre dini, i, mai ales, i cu totul alt ton, dintr-o dat i pierise toat politeea. Yukio? fcu Nicholas, ntorcnd capul. S-a hotrt s m nsoeasc. Nu tiai c e i ea aici? ntr-adevr, n-aveai de unde s afli. Ochii furioi ai lui Saigo se aintir asupra lui Nicholas. Privirea i era rece i aspr. Special ai fcut-o? La ce te referi? Las c tii tu. Nu mini, Nicholas! i-a spus tot. Nicholas simi n spatele lui prezena cald i apropiat a fetei. Nu i-am spus nimic. (Vocea lui Yukio era ngheat). Dar dac tot te-ai dat pe fa ca un puti isteric, poate c ar fi mai bine s-i spui chiar tu totul. Ce s-mi spun? Ei, stai puin... Saigo l ocolea ca s ajung lng Yukio. Nicholas fcu un pas n lturi i se propti cu umrul i braul stng n tocul uii, ca s-l opreasc. Yukio se ddu napoi. Cred c ai face mai bine s-mi spui ce ai de spus. Saigo simi ameninarea din vocea lui Nicholas. Sngele ncepu s-i clocoteasc n vine. Se nclin uor spre dreapta, mascnd micarea orizontal a minii drepte. Nicholas i repezi ns antebraul, lovind ncheietura lui Saigo. Lovitura nu era prea dureroas, dar antrena o puternic zguduire nervoas. Mna se muie. Erau foarte aproape unul de cellalt, iar Saigo i lans piciorul spre genunchiul lui Nicholas. Se bizuia pe tocul uii i prins ntre violena loviturii i lemn, genunchiul s-ar fi spart ca sticla. Dar Nicholas se retrase, iar piciorul lui Saigo se izbi de lemn, cu un bubuit de parc sar fi drmat casa. nainte ca Nicholas s poat reaciona, Saigo se rsuci brusc pe clcie i se ndrept pe coridor. Fr s scoat o vorb, Nicholas porni

dup el. Yukio alerg la u. Nicholas!" strig ea Apoi se avnt i ea pe urmele lui Saigo. ngerul de mare" sttea nemicat pe fundul acvariu lui, ca o dantel cenuie. Botul minuscul se nchidea i se deschidea. Poate c ncerca s mnnce algele lipite de pereii transpareni. Doi gouramis care treceau, l deranjar din concentrare i se npusti ca o sgeat n spatele unui tufi de plante acvatice, care se micau uor n curentul de bule urcnd din tubul de oxigenare. Ei erau de cealalt parte a strzii, n umbra deas a unei arcade. Era linite, se distingeau paii fiecruia dintre puinii trectori. Ce atepi? Sst! rspunse Nicholas, care se gndea: 12, 13, 14... O pereche tnr apru la colul strzii i cobor spre ei. Nicholas arunc o privire spre brbat, apoi rencepu s observe poarta negustorului de peti, prin care dispruse Saigo cu cteva clipe mai nainte... 21, 22, 23... Nu se vedea nimic neobinuit. La 30, o lu pe Yukio de mn i travers. n fundul prvliei sun un clopoel, de parc ar fi chemat la rugciune. Era o ncpere strimt, cu podeaua de scnduri, avnd de-a lungul pereilor acvarii de toate mrimile. Numai unul sau dou dintre ele erau goale i prfuite. Un om slab, vlguit de ani, cu pielea de culoarea ceii din ziua precedent, era aezat pe un scaun foarte nalt de lemn, n faa unui zid acoperit cu filtre, tuburi transparente din plastic i cutii cu hran pentru peti. Era singur n prvlie. Mai este o ieire prin spate? l ntreb Nicholas. Omul ridic ochii cu oarecare ntrziere. Ce? A! da. ns... Nicholas, cu Yukio n urma lui, se repezise deja pe coridorul ntunecos din spate i ieea prin ua din dos. Se trezir ntr-o ulicioar pavat cu crmid de fapt, o fundtur. Saigo nu se putea ndrepta dect ntr-o singur direcie. l urmar. l zrir o strad mai departe, mergnd spre vest. De dou ori i schimb brusc direcia. Nicholas l pierdu din ochi i ncepu s se team c norocul l va prsi. Nu cumva Yukio era de vin? Dar totul se rezolv. Saigo se ascunsese n mijlocul unui grup vesel, lng un

chioc de ziare chiar sub nasul lui Nicholas de fapt. Era o ntmplare, sau o manevr foarte iscusit? N-avea cum s afle. Dar ntrebarea rmnea De ce era Saigo att de precaut? De ce i psa dac este urmrit sau nu? Deasupra lor, luna plin, alb-albstruie, era mare ct un lampion, semn c se apropia prima zpad. Norii, ntini i dei ca nite perdele, fceau ca lumina s fie schimbtoare. Nicholas trebuia s se opreasc din cnd n cnd, ca s verifice distana ce i desprea de silueta ntunecat din faa lor. Saigo se ntoarse i razele lunii i luminar chipul. Nicholas o mbrnci pe Yukio sub o bolt. Nu mai auzi dect respiraia ei uor gfit i btaia propriei sale inimi. Silueta lui Saigo se micora tot mai mult n noapte... Nicholas o trase pe Yukio dup el. i vzu vnatul oprindu-se o clip n pragul strmt al unei cldiri de lemn, cam drpnate, apoi mistuindu-se nuntru, ca un animal nocturn. Nicholas rmase absolut nemicat n ntuneric, cu Yukio lng el. Acum... zise el ncet, dup cteva clipe. Traversar n fug strada. Pe faada edificiului nu era nici o tbli care s dea indicaii n legtur cu destinaia sa. Nici o sonerie. Nimic. Ua era de metal, vopsit n rou nchis. Nicholas aps clana de aram, ateptndu-se s opun rezisten. Ua se deschise. Intrar ntr-un coridor gol, fr tavan propriu-zis. O scar mare, aa cum sunt cele din uzine tot metalic ducea la etaj. Parterul n-avea ui. Nici primul etaj, dup cum observar apoi. Era foarte mult spaiu gol acolo. n cldire era linite, n afar de un fel de vibraie intermitent, care se transmitea podelelor de lemn ale vastelor paliere. Gsir n sfrit o u nchis i ferecat la etajul al treilea. Yukio tui de dou ori, nainte de a-i duce mna la gur ; n aer prea s fie mult praf. Locul ddea o impresie ciudat. n afara stnjenelii produse de ptrunderea ntr-un loc necunoscut, i provoca i o senzaie neplcut n stomac, de parc ai fi fost la miezul nopii, ntr-o cas bntuit de stafii. Vreau s ies de aici, uoti Yukio n urechea lui Nicholas, trgndu-l de bra. Sst!

Strbtu cu grij palierul i se apropie de ua nchis. I se pruse c... Lumina era att de slab, nct nu putea fi sigur. Dar apropiinduse, se vzu limpede desenul trasat cu cerneal neagr chiar n mijlocul uii. Un cerc cu nou romburi negre, nconjurnd ideograma komuso. Nicholas privi. Unde mai vzuse aa ceva? Cci o mai vzuse, era sigur de asta... Un ryu. Era un ryu. Dar care? Mai vzuse desenul, nu de mult. Da, chiar nainte de a pleca din Tokyo. Poate era o ramur regional. Sau poate... O prinse brusc de mn pe Yukio i o trase napoi. Ce este? opti ea. Unde ne aflm? Vino! zise el, scuturndu-i braul. Dar hai odat! n strad, i ddu seama c respira greu. O lu la fug, trgnd-o pe Yukio dup el. Noaptea era nspimnttor de tcut. Kumamoto prea pustiu, iar Nicholas avu impresia c erau singurele fiine vii n bezn i c fugeau printr-un decor de comar, fr ieire. Capul i zvcnea de parc era gata s se sparg. Gndul alerga febril, scpat de sub control. Abia dac auzea ntrebrile lui Yukio. Recunoscuse desenul de pe u, tia acum de ce-l urmrise pe Saigo pn aici, ca i ceea ce-l atepta n curnd. Ajungnd la hotel, o ls pe Yukio singur n camera ei. Nu vrei s-mi spui nimic? Imediat. i rspunse el, pierdut nc n gnduri, f o baie, f ce vrei. M ntorc repede. Doar n-ai s pleci din nou, zise ea. Nu vreau s rmn singur aici. Nu-i face griji. Sunt n camera de alturi. n camera lui, se duse la fereastr. Bezna era deplin. Dar, poate numai din cauza celor spuse de patronul hotelului, i se pru c distinge panaul alb al cenuii nind din Nakadake, cea de-a patra culme a muntelui Aso. Acum tia de ce fcea Saigo atta drum ca s frecventeze acest ryu deosebit. n apropiere de Tokyo nu exista nici unul de acest fel. Cuvintele lui Kansatsu i reveneau n minte cu o intensitate asurzitoare: Nicholas, n Japonia exist multe ryu. Iar disciplinele predate n ele snt de o diversitate fr limite. Uneori nu se fac discriminri ntre bine i ru. Nu era de mirare c Saigo se arta att de discret n deplasri, att de atent s i piard urma. Era de la sine neles, pentru un ninja!

Cci devenise ninja. Acest ryu din Kumamto nu era o ramur local, ci un centru. Centrul, mai bine zis. Ninja nu sunt legai de Cale, spusese Kansatsu, i era adevrat. Dar ninjutsu, ca i bujutsu, avea mai multe forme. Se putea alege ntre mai multe doctrine. Bune i rele. Negre sau roii. Kansatsu i explicase aceste lucruri lui Nicholas nainte de plecarea sa din Tokyo. Printre cele negre de departe cele mai periculoase spusese el, cel mai virulent ryu era Kuji-kiri: E un cuvnt chinezesc, nseamn a tia cu nou mini i st la baza unei mari pri din fora real sau nchipuit a acestor ninja. Se spune adesea c semnele care reprezint mini, sunt ultimele vestigii ale magiei. Eu n-a putea s-o afirm, dar dup cum ai constatat i tu, n anumite momente, linia care desparte imaginaia de realitate poate s dispar". Atunci i artase Kansatsu simbolul colii Kuji-kiri cel pe care-l vzuse ceva mai devreme pe ua hangarului. Auzi de cealalt parte a uii apa curgnd n cad. Yukio se dezbrca. Avu deodat o bnuial. Cu ct se gndea mai mult, cu att era mai sigur. Oare tia Kansatsu ce avea s gseasc aici Nicholas? Cum? Poate c bnuia doar. Dar, la urma urmei, de ce ar fi implicat Kansatsu? Brusc, Nicholas avu senzaia neplcut c e manipulat de fore a cror existen nici n-o bnuise. Era sigur c Kansatsu tia mult mai multe lucruri dect i spusese lui Nicholas. De ce tcuse? Afar, luna ieise din teaca ei de nori i strbtea cerul. Aerul nemicat pstra n suspensie o cenu fin, ca o reea de dantel aruncat peste o bucat de mtase. Simea c sforile vieii lui fuseser trase de mini strine, fr ca el s-i fi dat seama. Saigo i el fuseser ndreptai unul mpotriva celuilalt, de la prima lor ntlnire. Pentru ce? Nu tia nc, dar era o realitate pe care trebuia s-o nfrunte. Ce s fac? O tia. O tia, i era nspimntat. Apa din baie se scursese de mult. Se ridic din fotoliul de lng fereastr i deschise ua camerei lui Yukio. Se opri n prag. Lumina era stins i nu se auzea nimic. O chem cu jumtate de glas. Yukio? Intr fr zgomot n camer. i ncremeni locului. Haragei. n ncpere mai era cineva. ntoarse capul, fr s-i mite umerii. O vzu

pe Yukio ntins pe pat. O raz de lumin i aureola linia nasului. Sttea peste ptur. De cealalt parte a patului, cearafurile erau trase n jos. Se zrea parc urma altui trup. Ea era goal. Pieptul i stomacul i se micau regulat, n ritmul respiraiei. Bine ai venit, Nicholas. ntoarse capul. n colul opus, un fotoliu. Lumina lunii cdea n spatele omului, faa rmnea n umbr. Drgu din partea ta c ne nsoeti, relu vocea. Saigo! Cum ai intrat aici? Ghicete, Nicholas! Ghici! Sunt convins c un ninja are destule mijloace la ndemn. Saigo nu pru tulburat. Desigur. Oh! da. De data asta, ns, n-a fost nevoie... (Fcu o pauz) Yukio mi-a deschis ua. Yukio... Nicholas fcu doi pai spre ea. N-are rost, Nicholas. Nu te aude. Ai... O, nu, nu, nu !, Nici vorb de aa ceva. E doar adormit. Dar i-ai pierde timpul dac ai ncerca s-o trezeti. Dar nu te ngrijora, nu i s-a ntmplat nimic ru. Trezete-o, spuse Nicholas. Se aez pe pat. Ea avea pielea rece, ns prea s respire normal. n nici un caz. Oricum, deocamdat nu... Saigo se ridic n cele din urm. Purta o rob din mtase brut, neagr, cam demodat, asemntoare cu cele purtate pe timpuri de mandarinii chinezi la ceremonii. Avea prul tuns att de scurt, nct prea aproape chel. dar easta lui ras era ntr-un fel mai fioroas dect un cap fr pr. Se pare, continu el, c acum ar trebui s spun mi pare ru c am dreptate". n privina ta vreau s zic. Dar a mini. Nu mi pare deloc ru De fapt, sunt ncntat. Am avut de la nceput dreptate. n ceea ce te privete. Ca i tatl meu. naint pn n mijlocul camerei, iar Nicholas l urmri cu privirea. Saigo ddu din cap. Dar nu-mi dau seama cum ai descoperit totul. Ce e al tu, e al tu. Despre ce vorbeti? l ntreb Nicholas.

Ochii lui Saigo scnteiar, iar buzele i se contractar, de parc Nicholas l-ar fi plmuit. Strbtu camera dintr-o sritur i-l apuc pe vrul su de gulerul cmii. De acord, opti el, furios. N-o s mai pierd timpul cu politeuri. Vd c n-are rost, Chiar crezi c nu mi-am dat seama de nimic, pe cnd m urmreai? Crezi c puteai s m filezi, dac n-a fi vrut ? Eti ntr-adevr naiv. Nicholas ridic minile i, cu o lovitur, se eliber de pumnii lui Saigo. Rmaser fa-n fa, strpungndu-se cu privirile, inndu-i respiraia, ca doi Titani nfruntndu-se la nceputul lumii. Ce crezi c faci? ntreb Nicholas. M salvez, rspunse Saigo. E limpede, nu? Am fost acceptat n snul elitei. Dincolo de bushi, Nicholas. Mult mai sus (Fcu un pas nainte). i poi s m nsoeti i tu. Ce? De ce crezi c te-am chemat aici? Doar nu-i un sat de vacan! Iar tu mi vii cu ea! Nebunule! O iubesc. Las-o balt. Ea nu nseamn nimic. O curv. Se culc... ine-i... Aa-i. Uitasem zestrea ta anglo-saxon. Eti un adevrat cavaler! Mai fcu un pas, aproape atingndu-l cu pieptul. Dar nu conteaz dac-i aa sau altfel, continu el. Ea nu mai exist, nici pentru tine, nici pentru mine. i ofer ntreaga lume. Nicholas, habar nai ce nseamn asta. Ninjutsu este... Dar de ce Kuji-kiri? De ce negru? Aha, neleg. Acum neleg, e vorba despre prostiile pe care i le-a bgat n cap Kansatsu. Da, este ninjutsu negru, i aa trebuie s fie. Noi suntem cei mai tari, cei de nenfrnt. Prin Kuji-kiri devii invizibil. Nimic pe lume nu ne poate opri. O for fr limite, Nicholas, gndete-te numai... Nimic din toate astea nu m atrage! rspunse Nicholas, n timp ce vorbea, se rsucise oblic de-a curmeziul patului, distanndu-se de Yukio i aprndu-se cu pumnii de loviturile pe care Saigo le ndrepta spre ochii lui, ntr-un ritm vertiginos. Ripost prin trei atacuri rapide, cu muchia palmei, Saigo le evit, dar asta nu mai avea nici o importan, pentru c scopul lor fusese atins, adrenalina urca n el ca, un talaz irezistibil.

Se rostogoli, cu Saigo deasupra, i ncerc imediat s pareze o lovitur cu cotul, dublat de o alta, viznd gtlejul. Reui s eschiveze, dar acum braul stng i era imobilizat sub umrul stng al adversarului. i ddea seama c se afl la strmtoare. ntr-o camer ca aceasta, Saigo, cu formaia ninjutsu, avea un avantaj enorm. Singura speran a lui Nicholas era s se degajeze, izbutind s pun o distan convenabil ntre el i atacator. Par ntructva lovitura de genunchi, rsucindu-se brusc, dar Saigo nu se ls pclit, i Nicholas simi un oc brutal la rdcina claviculei. Instinctiv, se lsase n jos. Avu ansa ca lovitura s nu nimereasc n plin. Acum era intuit la podea. Un col al cuverturii alunecase pe trupurile lor ncletate. Timp de cteva minute, nu urm nici o micare evident, era o lupt surd, degetele fiecruia strngnd ncheietura minii celuilalt, coatele fiind blocate contra sternului opus, ca un fel de motor detracat, care nbuea ntreaga energie pe care o putea produce. Trebuia s ncerce grabnic altceva. Nicholas nl violent rotula. l auzi pe Saigo gemnd i, aproape concomitent, percepu un slab declic metalic n dreptul obrazului. Zri lucind n raza lunii un ti minuscul, ca o scobitoare mortal ntre degetul mare i arttorul lui Saigo. Un truc de iluzionist. Dar nu era o iluzie. ntoarse capul, pe cnd lama nainta imperceptibil spre ochiul su. Adulmec un iz ciudat i o clip, nrile-i fremtar. Apoi senzaia dispru. Iar el se concentr, pentru a spori presiunea antebraului mpotriva minii narmate. mpinse n sus, printr-o micare de levier, cu toat fora ce-i rmsese. Sudoarea i se scurgea prin pr, lunecnd cu o crud ncetineal pe frunte, ameninnd s-i ntunece vederea. Dar echilibrul era acum mprit i, puin cte puin, el respingea mna adversarului tot mai departe. Apoi se eliber i se ridic n picioare. Rsufla greu, din pricina efortului intens. Se cltin o clip, ateptnd ca Saigo s se ridice la rndu-i i l atac imediat. Numai c lovitura n clavicul trebuie s-l fi marcat mai puternic dect i-ar fi nchipuit, pentru c se dezechilibr uor. Cnd Saigo ripost, avu nevoie de un rgaz nefiresc de lung pentru a reaciona. Saigo arj din nou, parc mai sprinten ca oricnd. Nicholas abtu cu dificultate furculia" degetelor ndreptate spre ochi, dar nu mai putu s contreze tiul" n jugular. Se nrui tuind, horcind, incapabil s

trag aer n plmn. Deasupra lui, Saigo surdea, ca i cum ar fi tiut c de-acum ncolo nu mai avea s nfrunte nici o rezisten. ncerc s se ridice, dar picioarele nu-l ascultau. Vru s mite minile, le nl, sau doar i se pru c o face. Nici urm de senzaii. Clipi de cteva ori, incredul... Iat-l prins n curs. ntr-un corp inert. Cobor privirea. Palmele zceau, cu degetele rsfirate, ca nite flori palide, dintr-o alt planet. i auzea inima btnd cu o violen anormal, n urechea intern. Nimic altceva. Saigo se aplec asupr-i, cu acelai surs ironic pe figur. Credeai c am venit nepregtit, de ast dat zise, pe un ton aproape amabil, ca i cum s-ar fi adresat unui prieten. Nu. Eu am pus totul la cale, chiar de la nceput. Da, Nicholas, pn i participarea lui Yukio. Ea tia, era la curent cu toate. De fapt, mi-a dat chiar i unele idei. Asta te mir? Nicholas nu putea dect s deschid i s nchid gura, fr s emit vreun sunet, ca un pete pe moarte, zvrlit pe uscat. Limba i se mica n gol, ca aceea a unui idiot, Nu i zise, plin de furie Nu, nu, nu Este o minciun. Categoric e o minciun. N-ai de ce te mira. Nu i-am spus c e o trf? Cred c i-a povestit c am fost amani sunt sigur de asta. Se ntoarse i, prin penumbr, Nicholas l vzu ntinznd braul spre Yukio. nfc silueta adormit i o trase pe cuvertur. O lamp se aprinse n faa lui Nicholas. Strnse pleoapele. ncet, n timp ce ochii ncercau s se deprind cu lumina, avea senzaia c privete fix spre soare. Yukio - url, fr glas. Yukio! Saigo o aez pe spate. Avea n mn o mic fiol pe care o sparse i o trecu pe sub nrile fetei. Ea i feri capul, dar mna lui Saigo i nsoi micarea. Yukio cltina din cap, ca i cum ar fi voit s se ndeprteze de obiectul acela. Apoi deschise ochii, i pe faa ei se ivi treptat un zmbet senzual, consimitor. i petrecu braele pe dup umerii lui Saigo, l mbri ptima, iar Nicholas vzu buzele ei deschizndu-se ca o floare. Avnd grij s rmn n raza vizual a lui Nicholas, Saigo ncepu s o mngie. i plimb mna pe sni, pn ce sfrcurile se rscular vii, tremurtoare. Mna cobor, desfcndu-i pulpele i continund mngierea. Yukio ncepu s gfie. Degetele lui Saigo preau c lucesc. O rsuci i ea se cambr pe pat. Straiul de mtase neagr

alunec i czu, mototolit, n jurul gleznelor lui Saigo. El i desfcu picioarele i o atinse de cteva ori cu membru n erecie. Apoi trecu brusc la orificiul cel mai ascuns. Yukio strig, cnd brbatul o ptrunse. Din locul unde zcea, Nicholas vedea bine pintenul nroit. Vru s nchid ochi, dar gemetele i gfielile deveneau parc i mai chinuitoare, sfiindu-i creierul, pn ce se hotr s priveasc era unica lui aprare. Braele lui Yukio se zbteau, degetele i se nfigeau cu disperare n cuvertur i o rscoleau n vluriri furtunoase. inea pleoapele nchise, pe cnd coapsele loveau marginea patului, strivindu-i pubisul n ritmul loviturilor de berbec ale lui Saigo. Brusc, scoase un ipt strident. Cuvertura se sfie sub degetele ei nnebunite. oldurile i se ridicar convulsiv, i un fior prelung o strbtu. n aceeai clip, Saigo se retrase, un geamt de decepie rzbi printre buzele lui Yukio. Membrul purpuriu al brbatului se ncord la fiecare pulsaie a vinelor. Saigo se aplec peste Nicholas i-l ntoarse cu faa n jos, dintr-o singur micare. Abia atunci Nicholas nelese ce se ntmpl. Simi un foc dur ptrunzndu-l, auzi geamtul nfundat al lui Saigo, apoi o greutate enorm i strivi umerii i coapsele, agitnduse asupr-i ca un reflux nesfrit. Colonelul se ntoarse acas foarte trziu. Rmase mult vreme nemicat la volanul mainii, cu pipa ntre buze, fr s se gndeasc la nimic. I se prea c nu mai fumase de zile ntregi i savura pictura uoar a tutunului negru pe vrful limbii i n cerul gurii. i zise c, n curnd, va simi nevoia s trag o duc. Luna era o pat ntunecat n preajma orizontului, pregtindu-se pentru o noapte de odihn. Att ct i mai rmnea n orice caz. Ridic ncetior geamul portierei, gata s coboare de la volan, dar un fel de sfreal l npdi brusc i se simi incapabil s fac vreun efort, orict de mrunt. Cred c era de ateptat i zise. Privi casa adncit n umbr i se gndi la Cheong, dormind pe salteaua lor. Ct o iubea! i ce nesbuin svrise fa de ea! i de el nsui... i, mai ales, fa de Nicholas! ncercase unicul lucru cu putin, dar asta era departe de a rezolva... Rvise totul, cu ani n urm. Cele petrecute n aceast sear, nu fcuser dect s uureze puin greutatea care-l copleea.

i zise c va trebui s-o mint pe Cheong. N-o fcuse niciodat, i nu simea nici urm de dorin s nceap. Numai c n-avea ncotro. nelegea limpede ce consecine ar avea dezvluirea adevrului. Cobor n sfrit din main i nchise uor portiera. Noaptea prea fioros de tcut. Ocoli fr zgomot cldirea i gsi micul maldr de foi, pe care Ataki le lsase ca s ae focul n zori. ngenunche i le aprinse ascultnd trosnetele uscate i respirnd fumul acru. Privi int flcrile. Ciudat se gndi cum i revin n memorie anumite lucruri, n asemenea momente. Ca un submarin, ieind deodat la suprafa, revzu frumoasa dup-amiaz de toamn, cnd rmsese n biroul primului ministru Yoshida, ca s discute situaia special creat de rzboiul din Coreea, cu John Foster Dulles, generalul Bradley i ministrul Aprrii. Johnson Dulles era aici, la Tokyo, fiindc, printre primii soldai americani trimii n Coreea, se gseau oameni aflai n forele de ocupaie din Japonia din 1945. ns asta ar fi lsat bazele americane de aici i vreun milion de ceteni ai Statelor Unite, fr o protecie eficient. Ceea ce, bineneles, nu era deloc agreabil pentru americani, care propuneau crearea unei armate japoneze. Asta reprezenta o adevrat bomb, deoarece recrutarea unor efective militare ar fi nsemnat o violare direct a articolului 9 din Constituia Japoniei, datnd din 1947 : Nici o armat terestr, naval sau aerian, i nici un potenial de rzboi nu vor fi nfiinate" Conform marii tradiii americane, Aprarea se ridic mpotriva Afacerilor Externe Dar primul ministru japonez reaciona negativ la demersul lui Dulles n favoarea remilitarizrii Japoniei. i totui era evident c trebuie fcut ceva. Colonelul propuse ca forele poliiei japoneze existente la ora aceea, s fie sporite la circa 75.000 de oameni. Aceasta va fi rezerva Poliiei naionale. Vom avea, de fapt, o armat fr ca s fim obligai s-o numim astfel" spusese colonelul. Evident, pentru Dulles, asta era insuficient. Dar Yoshida, Vznd c propunerea colonelului i ofer o posibilitate de a iei din ncurctur fr s se compromit, accept pe loc. Proiectul trebuia s rmn, prin definiie, top secret". Chiar recruii, insist Yoshida, vor trebui s ignore scopul pentru care vor fi pregtii.

Primul ministru nsrcinase dendat anexa seciei Afacerilor Civile din snul birocraiei existente. Cu operaiile de recrutare i pregtire Fusese desemnat un ofier de legtur american. La sfritul acestei reuniuni cruciale, Yoshida i ceruse colonelului s rmn. n ncpere struia o stare de tensiune, ca izul de mucegai, iar premierul propuse o plimbare prin grdin. Va datorez cele mai vii mulumiri spuse el, dup amabilitile de rigoare ale conversaiei, care, chiar ntr-o asemenea situaie de excepie, nu puteau fi ignorate. Problema, domnule rspunse colonelul este c americanii nc nu ne pot nelege. Vznd c Yoshida l privete piezi, adug: Poate c nu ne vor nelege niciodat. Ei sunt aici de mult vreme. Amintii-v, colonele, c a existat o epoc n care noi nu i nelegeam pe americani zise primul ministru, zmbind. n orice caz, v sunt extrem de recunosctor. Domnul Dulles era foarte dornic s m pun ntr-o situaie fr ieire. Nendoielnic, ceea ce urmrea, era intervenia Japoniei n rzboiul din Coreea. De ce nu ne-ar cere constituirea imediat a unei uriae fore militare? Cltin din cap i minile sale mici se ncletar la spate. E de neconceput, colonele, ca noi s trimitem soldai n Coreea ...De neconceput se gndea colonelul, ngenuncheat acum n noaptea albastr. Atunci, slav Domnului, am evitat neconceputul" Iar azi, un alt de neconceput" se produce . Focul se ntei. Colonelul desfcu nurul de la buzunarul hainei sale de nailon cenuiu, i l ls s cad n centrul micii pale de flcri. Nu se mir, vznd c nodul de la mijlocul nurului fu ultimul punct care se nnegrete, nainte s se prefac n cenu. Adio, munte Aso, bun gsit, munte Fuji. Ploaia nu conteni aproape tot timpul, pe drumul de ntoarcere. Cerul jos era sumbru, ncrcat de nori ru prevestitori, furtuna mocnea n adncul zrii. Un vnt nprasnic din miaz-noapte fcuse s scad brusc temperatura, iarna intra n drepturile ei. Nicholas se foia, de pe o fes pe cealalt, ederea obinuit pe scaun i provoca nc dureri. n fundul vagonului, cineva rsucea ntr-una

selectorul unui radio de voiaj, scurte fragmente de rock ntrerupeau o voce sobr, cultivat, care pronuna tirile. Saburo, liderul partidului socialist japonez, era din nou atacat pentru programul su de reform structural", adoptat cu doi ani nainte de ctre acest partid. Se aprecia c Saburo nu va mai rmne mult vreme n funcia sa. Curnd dup Osaka, ploaia se prefcu n grindin. Boabele de ghea prinser s rpie n geamuri, i cptar sonoriti de castaniete, izbind n carapacea goal a vagonului. Nicholas se ghemui n scaun, nfrigurat, n pofida eficaciti instalaiei de nclzire. Vag, ca i cum senzaia ar fi aparinut altcuiva, simi c-i e foame. Nu-i prsise locul, de cnd se suise n tren, la Osaka, pentru a se prbui n scoica moale a fotoliului. Poate c va fi nevoit s mearg la toalet, nainte de sosirea la Tokyo, dar deocamdat prefera s nu se gndeasc la asta. Simpla idee i era penibil. Mintea lui prea un tunel cutreierat de vnt; gndurile, frunze moarte, aspirate de aceiai cureni, alctuiau exact aceleai figuri, ori de cte ori recdeau la pmnt. Gemete n urechi, fierbineal n obraji; lumina lamp de pe care s-a scos abajurul umbrele mictoare ce se nlau i coborau, mai mari dect cele reale; Saigo, ciudat, fcnd patul, Yukio, n fust i sutien, aranjndu-i bagajul cu gesturi mecanice. El ncerca s spun ceva, dar gura parc-i era plin de nisip uscat. Deci i paralizase i laringele? Saigo l trase de bra, ridicndu-i valiza cu cealalt mn. Trebui s fac un pas peste Nicholas, pentru a ajunge la u. Iar el zcea pe podea, ca un patruped paraplegic, cu ochii ari de sudoare i de lacrimi. ncerc s disting chipul lui Yukio, dar ea edea pe jumtate n umbr, i pletele lungi i ascundeau obrazul. Saigo o reinu, optindu-i ceva la ureche. Faa lui, aplecat ndrt i n jos, lucind de transpiraie, era acum chiar deasupra lui Nicholas. Ei, l vezi? E un bieel pe cinste! (Chicoti). i n-o s ncerce s ne urmreasc ce zici? ntr-adevr, ar fi de poman. (ntinse mna i-l mngie pe obraz, cu un gest aproape tandru). Dac mi mai iei n cale vreodat, te omor! ...Umbre nalte erau cu adevrat fiine omeneti? repede destrmate, doar o simpl imagine persistent, sumbr, Pe retin. nchise n sfrit ochii, concentrndu-se asupra propriei respiraii. Paralizia ncepu s cedeze la puin timp dup ivirea zorilor. Nu putea s aprecieze ct timp trecuse, cci l furase somnul, pesemne. Tot ce

tia, era c la trezire, curnd dup ora 8, putea s-i mite degetele de la mini i de la picioare. Un ceas mai trziu, fu n stare s se ridice i chiar s fac civa pai. Intr n camera de baie i rmase acolo lung vreme. Primul drum l fcu la depozit. Strada arta cu totul altfel la lumina zilei. Se gsea lng cartierul tranzaciilor, nesat de maini i de pietoni, de diminea pn seara. ncerc ua de la intrare. Era ncuiat. Dup ce ddu ocol cldirii, n dou rnduri, se convinse c nu exist nici o alt cale de acces. S foreze ua n plin zi, era cu neputin. Intr ntr-un salon de ceai din apropiere, ca s ia o gustare. De la mas zrea piezi, dar foarte clar, ntreaga faad a depozitului. Nu se ntmpl nimic, i dup o or renun. Fcnd plata, ceru adresa celui mai apropiat post de poliie. Era la cteva minute de mers pe jos. Fu invitat la etajul doi al unei cldiri de lemn i crmid. Locul mirosea a ciment proaspt i a terebentin. Sergentul de serviciu edea la un birou, uzat i plin de cicatrice, ca un btrn combatant. Era un tip scund, destul de tnr, cu pielea foarte galben i cu o musta stufoas, menit si ascund dinii ieii n afar. Uniforma arta impecabil, nct Nicholas putea distinge cutele vestonului. Avea un aer amabil, plin de bunvoin. i not toate amnuntele, inclusiv adresa depozitului. Dar nl sprncenele, cnd Nicholas i spuse ce se afl n spatele uii vopsite cu lac rou de la etajul al treilea. Un ryu de ninjutsu? Suntei sigur, tinere domn, c nu-i vorba de o glum? O fars studeneasc? nelegei ce vreau s zic, fiindc, dac pricep exact... Nu, rspunse Nicholas. Nici vorb de aa ceva. Dar, sigur c zise tnrul sergent, mngindu-i drgstos mustaa cu vrful arttorului sigur c tii, nu-i aa, c ninja nu mai exist. Au disprut de, hm de aproape un secol. Avei vreo dovad? Ascultai, eu ... V rog, domnule sergent. Tot ce v cer, este s trimitei acolo civa oameni, s verifice. Deloc ncntat, sergentul i lu mna de la gur i o nl, cu palma nainte.

De acord, mr. Linnear! n regul. Avei ncredere n mine. ntoarcei-v la hotel i ateptai s v telefonez. Nu-l sun dect dup ora trei, i vocea lui avea un ton obosit. Ai fost la depozit? ntreb Nicholas. Da. Personal. Cu doi ageni de la Pacific Imports. Ai vzut blazonul de pe u? Nu era nimic. O u goal. Bine, dar eu am vzut... Depozitul era nchis azi, dar l-am scuturat pe paznic i a binevoit s ne arate locul. Un depozit, nimic altceva. Nu neleg. Mr. Linnear, poate dorii s trimit un om la hotel, s arunce o privire prin bagajele prietenei dumneavoastr? S-ar putea s gsim un indiciu asupra locului unde se afl n clipa de fa. Bagajele? fcu Nicholas, consternat. Bagajele ei nu mai sunt aici, domnule sergent. V-am mai spus-o. Nu, nu mi-ai spus asta, domnule Linnear. (Vocea de la captul firului pru c se contract, devenind mai rece). Poate c ai avut o ceart cu prietena, noaptea trecut... V-a amgit cumva? Ascultai, domnule sergent... Tinere, poate ar fi cazul s telefonez prinilor dumneavoastr? De unde ziceai c venii? ...Frigul se nteise. Atept mult vreme dup cderea ntunericului. Umezeala prea suspendat n vzduh, ca o perdea de oel. Rarii trectori aflai nc pe strzi la acea or trzie, l depeau n grab, dornici s reintre ct mai curnd n cldura cminului. Ddu din nou ocol depozitului, pentru a se convinge. Nu vzu n dou rnduri aceeai persoan. Rmase n picioare, sub streaina unei intrri, cu ochii aintii asupra uii. Vntul sufla din ce n ce mai puternic, iar el se zgribuli, nfiorat. Un petic de ziar lunec de-a lungul jgheabului de scurgere, se ridic n aer, apoi czu ca o insect n cutarea unei flcri. i trebuir patru minute ca s intre. i lu toate msurile de precauie. Rmase un rstimp foarte lung, dup prerea lui rezemat de u, trgnd cu urechea. Trebuia s nregistreze toate elementele ambiante, pentru ca spiritul su s disting cea mai vag modificare n esutul sonor, n timp ce aciona. Asemenea detalii pot face diferena ntre a te descurca i a cdea n capcan, n caz de

pericol. i acord zece minute, pentru mai mult siguran. Atmosfera includea sunetele circulaiei din preajm, i avea nevoie de un rgaz substanial ca s le asimileze, pentru c erau intermitente. Apoi urc scara, fr zgomot. Locul prea pustiu, dar nu putea fi sigur, se afla n teritoriul inamic. Sergentul n-ar fi fost foarte ncntat delicat vorbind dac l-ar fi surprins pe Nicholas n aceast situaie. Iar el nu dorea ctui de puin s implice numele tatlui su ntr-o anchet a poliiei. Cu ct colonelul va ignora mai deplin activitatea sa la Kumamoto, cu att va fi mai bine. Lipsit de ferestre, depozitul era la fel de obscur, ziua ca i noaptea. Ora nu avea nici o importan. Ajuns pe palierul etajului al treilea, scoase o lantern oarb i lumin discret. Rmase nemicat, cteva clipe. Se auzi un trosnet lemnos, undeva, dedesubt. O scndur scrind, dar fr zgomot de pai. Afar, poate ntr-o curte interioar, un cine hmi de dou ori, apoi tcu. Huruitul scurt al unui camion... Sergentul spusese adevrul. Pe u nici urm de inscripie. Travers palierul, pentru a o privi mai ndeaproape. Cu vrful degetelor, frec suprafaa uii, la lumina lanternei. Nimic. Oare fusese ceva? Desfcu lactul. Peste un sfert de or era afar i mergea pe strad, chioptnd de durere. Un depozit, un simplu depozit. Nici un element care s dovedeasc existena unui ryu n acest loc. Nu ncerca s ne dai de urm. Fiindc n-o s mai fim acolo... n vagonul de cale ferat, radioul difuza un cntec pop, pe care nu-l tia. Un ritm rapid, un text optimist. Peisajul defila, pierzndu-se n ceaa din care nvlea grindina izbind i srind, ca nite mingi de ping pong. Nicholas i lipi fruntea de geam, bucuros s simt rcoarea pe care o emana. ncerc s gseasc o noim celor ce se petrecuser. Ce grozav actri, Yukio! Iar el, ce puti nerod! Aproape caraghios. Toate eforturile lui ca s ctige ncrederea fetei cnd cuvntul acesta navea nici un sens pentru ea. Nu, era prea dezgusttor ca s-i mai vin s rzi. Ce btaie de joc, da, ce batjocur. Simea un fel de toropeal, ca i cum actul plin de cruzime al lui Saigo l-ar fi anesteziat cumva, stingnd orice scnteie din el. Se gndi la reflecia lui Yukio, zrind observatorul distrus de la Hiroshima. Aa

sunt i eu, pe dinuntru". Alt faet a minciunii! Dar ct de adevrat pentru sine nsui, acum. ncepu s ning, cerul se albi. Tcerea prea deplin i nfricotoare, dup lungile rafale de grindin. Radioul tcuse, n fine. Pentru prima oar, Nicholas ncepu s se gndeasc la America, altfel dect la un inut de la captul lumii. S prseasc draga lui Japonie? Da i zise, Ei, da. ns, mai nti... Cu un hrit rguit, radioul reveni la via... I'l pretend that Fm kissing the lips Tarn missing And hope that my dreams will come true Beat less... Nimic de mirare n faptul c Nicholas nu se duse de a dreptul acas, de la gar. i azvrli valizele n fundul unui taxi, urc i el pe urma lor i ddu adresa ryu-lui lui Kansatsu. Se vedea c neaua cdea peste Tokyo de-o bun bucat de vreme. Se aternuser deja civa centimetri, iar circulaia era un calvar. Prima ninsoare venise att de trziu anul acesta, nct locuitorii aproape c nu se mai ateptau i fuseser luai prin surprindere. tergtoarele de parbriz, supra-ncrcate, scriau surd, hipnotic. Strbtur oraul aglomerat de vehicule, cu o ncetineal bolnvicioas. Odat ieii n autostrad, viteza crescu i echipele care mprtiau nisip i fcuser datoria pe-aici. Se ghemui ntr-un col, pe bancheta din spate, i nu deschise ochii dect atunci cnd maina opri la intrarea n ryu. oferul se ntoarse spre el, Nicholas i spuse s atepte, pn va afla dac maestrul este acolo. Taxiul prea c se nfund n zpad, sleit de puteri. eava de eapament scotea mici suflri albicioase. Nicholas veni n grab, plti i i lu bagajele. Kansatsu i servi un ceai verde. ntr-una din slile din cadrul colii. Dojo-ul propriu zis era pustiu. Nu mai era nimeni n cldire, afar de sensei i de Nicholas. Ai avut o cltorie anevoioas zise Kansatsu. Printr-un shoji deschis, Nicholas ntrezrea zpada care cdea lent nbuind orice zgomot. n lumina crepusculului, Prea mai curnd albastr dect alb. Muntele Fuji devenise Vizibil. Se citete pe chipul tu.

Nicholas i povesti totul sau aproape tot. Urm o tcere prelung. n orice caz, aa i se pru. Kansatsu... Dar sensei l opri. Bea-i ceaiul, Nicholas. Nicholas mpinse ct colo ceaca de porelan cenuiu. Ceaiul se mprtie pe tatami. M-am sturat s fiu tratat ca un putan! Acum tiu ce vreau s fac, ce am de fcut! Eu cred zise Kansatsu, impasibil n faa acestei izbucniri c ar trebui s te duci acas. Nicholas se ridic, mbujorat de mnie. Nu nelegi ce s-a ntmplat? N-ai auzit ce i-am povestit? Am auzit fiecare cuvnt rspunse Kansatsu, cu un glas calm, mpciuitor. Sunt de partea ta. Mi-ai confirmat ceea ce bnuiam, de la o vreme. ns nu trebuie s iei nici o hotrre n prip. Poi s tii ceea ce doreti s faci, dar eu m ndoiesc c e cazul. Te rog, urmeaz-mi povaa i du-te acas. Las-i rgaz de gndire, i... Am nevoie s aud anumite rspunsuri din partea ta i-o retez tnrul, cu o voce aspr. M-ai manevrat. tiai... Nu tiam nimic, i-am spus. Acum tiu, exact ca tine. Recunoate c e preferabil ndoielii. Nu se poate lua nici o decizie valabil, ct vreme nu eti sigur; nu se poate determina linia de aciune. E fundamental, nelegi... Sfritul frazei suna uor interogativ. Kansatsu oft i se ridic. Se privir int, de-o parte i de alta a mesei. Te ncredinez c ceea ce i-am ascuns era n interesul tu... Pentru binele meu! Las m s-mi duc gndul pn la capt, te rog. zise Kansatsu, ridicnd mna. Pe atunci nu aveam dect nite bnuieli vagi n privina lui Saigo. (Tonul vocii se schimb, deveni mai blnd). n ce te privete pe tine, Nicholas, i-am spus substana prerii mele. S lucrezi mai departe aici, n-ar fi de folos nici unuia dintre noi. Faptul c ai supravieuit cltoriei tale la Kumamoto, este o dovad ndestultoare, dac ai mai fi ispitit s te ndoieti de spusele mele. Niciodat nu m-am... Nu, o tiu. Tu nu te-ai njosi s faci asta. Kansatsu ocoli masa i puse palma pe bicepsul lui Nicholas. Era primul gest de acest fel pe care i-l ngduia.

Ai fost cel mai bun elev al meu. Acum, ns, a venit timpul ca drumurile noastre s se despart. Trebuie s-i urmezi calea proprie. Dac ai rmne prea mult vreme n acest ryu sau n oricare altul ar putea s fie fatal pentru progresul tu. i totui... (i nl lungul deget arttor). nainte de a hotr unde te vei duce, judecata trebuie s-i fie limpede. Recunoate c nu poi nzui la limpezime acum, nu-i aa? Nicholas rmase tcut, dus pe gnduri. Ia-i un rgaz de mai multe zile relu Kansatsu. Attea cte i vor trebui, de fapt. Pe urm, cnd te vei simi lmurit, vino s m vezi. Voi fi aici. i voi rspunde, ct voi putea mai bine, la toate ntrebrile i, mpreun, vom hotr asupra viitorului tu. E un lucru pe care nu-mi pot ngdui s-l neglijez zise, n sfrit, Nicholas. Care? Acum am un vrjma. (Nu ncerca s ne urmreti...). I-am nclcat teritoriul. I-am nesocotit avertismentul. Cnd va veni, va trebui s fiu pregtit. Stnd lng el, cu privirea aintit spre neaua ce nu contenea s cad, Kansatsu prea mai btrn i mai firav ca oricnd. M tem s nu aflu veti proaste. Rmsese n picioare, lng valize, n pragul ncperii. Se gndi dendat la Cheong. Unde-i mama? La mtua ei. Intr, Nicholas! Colonelul era extrem de palid i tras la fa. Casa prea uor diferit, mai goal. Ce s-a ntmplat? Satsugai rspunse colonelul, pe acelai ton. (i inea ntr-o mn, pipa Stins) Am ncercat s te gsim la Kumamoto. n cele din urm, am dat de Saigo, azi dup mas. Itami s-a mirat aflnd c Yukio a hotrt s rmn cu el. Nicholas simi o lam de pumnal rsucindu-i se n mruntaie. ,,Il pretind taht I'am kissh'g the lips Fam missing.

Urm o tcere. Putea s aud tic-tacul pendulei de pe emineul din biroul colonelului. Afar, nici o micare, ca i cum lumea ar fi amorit, intrnd ntr-o nou er glaciar. Colonelul i drese glasul. Satsugai a fost asasinat. mi pare ru, straniu bun-venit. i vd bine c n-ai avut o cltorie tocmai plcut. Aadar, era ntiprit pe chipul su, ntr-un fel de neters? Cu litere mari, pe care el refuza s le vad ? Cum s-a petrecut? Colonelul duse pipa la gur, sufl zdravn n ea, pentru a o desfunda, apoi examin partea de sus. Spargere dup prerea poliiei. Satsugai o fi prins houl asupra faptului. Nimeni n-a auzit nimic? Nu era nimeni altcineva acas, la ora aceea. Itami era la sora ei rspunse colonelul, dnd din umeri. Care? Ikura? Nu. Teoke. Nicholas nu putea s-o sufere pe Teoke. Scoase un A!" apoi i lu valizele, ca s le duc n odaia lui. Colonelul se aplec s-l ajute i strbtur locuina mpreun. Totul e att de tcut zise Nicholas. Nimic nu mi se pare ca de obicei. Nu replic colonelul, cu o privire care avea ceva de foarte departe. Nimic nu e niciodat aidoma. Se aez pe saltea, apsndu-i cu degetul mare i cu arttorul minii drepte pleoapele nchise. Servitorii sunt plecai cu Cheong, iar Ataki nu vine astzi. Nicholas ncepu s-i desfac bagajul, desprind lenjeria purtat de cea nefolosit. Tat zise la un moment dat ce tii tu despre ninja? O, nu mare lucru! De ce? Nicholas ddu din umeri i-i aplec privirea spre cmaa pe care o inea n mn. Kansatsu mi-a vorbit despre ei. tiai c n 1543, cnd armele de foc au fost introduse aici de portughezi, ele au intrat imediat n tehnicile ninjutsu? Nu? De aceea, armele acestea au fost puse la index de majoritatea celorlalte caste n special, de samurai pn la restauraia Meiji.

Colonelul se ridic, strbtu camera i se opri lng fiul su. Nicholas zise el cu blndee ce s-a petrecut ntre tine i Yukio? Nicholas nu rspunse. Colonelul i puse mna pe umr. Te temi s-mi spui ? Nicholas se ntoarse. Team? Nu. Eu... Doar c... tiu ce gndeti despre ea. Nu i-a plcut, de la prima vedere. i n-o s-mi spui c... O iubesc rspunse Nicholas, cu glas sugrumat i ea mi-a spus c m iubete. i, pe urm... Pe urm, totul s-a fcut praf, de parc n-ar fi fost nimic, niciodat. Colonelul simi c i se frnge inima, vznd figura descompus a lui Nicholas. Cum a putut s plece cu Saigo ? Cum a putut s fac una ca asta ? (Avea lacrimi n colul ochilor). Nu neleg. Nu neleg nimic. Vzndu-l pe Nicholas rmas n picioare, n prag, colonelul fusese cuprins de dorina intens de a-i spune totul. De a-i destinui. Acum, tia c n-o va face niciodat. Ar fi prea egoist. Va purta singur aceast povar. Ct de nedrept ar fi s-l mpovreze i pe Nicholas. pentru tot restul vieii! Simea imboldul nestvilit s spun ceva reconfortant fiului su, dar nu gsea cuvintele potrivite i asta l nspimnta. Oare aa m-am purtat cu el, de cnd s-a nscut? se ntreb, nu tiu ce s-i spun, cum s-l linitesc? Mcar dac Cheong ar fi aici... i ndat se ruin de acest gnd. Dumnezeule i zise deci sunt att de departe de propriul meu copil?, tat ce-a fcut munca asta din mine Culmea ironiei! Brusc, i ddu seama c invidiase relaiile att de strnse dintre Satsugai i Saigo. Niciodat nu va exista ceva asemntor ntre el i Nicholas. Piedica i ddea seama era n el nsui. Se auzi clopoelul soneriei de la intrare. Haidem! zise. Coborr mpreun. Un sergent al poliiei metropolitane din Tokyo edea n faa intrrii. Un om destul de tnr, masiv, cu un aer stnjenit tia prea bine cu cine avea s stea de vorb. Cnd colonelul deschise ua, salut cu elegan. Colonel Linnear zise, neputndu-se stpni s clipeasc. locotenentul Tomomi ma nsrcinat s v pun la curent cu mersul

anchetei. (Inutil de precizat, despre ce anchet era vorba) Ultimele noastre date, arat c cumnatul domniei voastre ... Nu este cumnatul meu. M scuzai ? N-are a face zise colonelul. Continuai. Da, domnule colonel. Am nlturat ipoteza spargerii. n orice caz, nu se mai afl n centrul ipotezelor noastre. Ei? Raportul medicului legist indic o dubl fractur a cartilagiului cricoid, n laringe. A fost strangulat cu un nur nnodat. De un profesionist. Locotenentul Tomomi estimeaz c acum suntem ndreptii s lum n consideraie o anumit legtur cu extrema stng. Vrei s spunei c ar fi un asasinat comis de extrema stng? Da, domnule. Interogm nite suspeci, n momentul de fa. tii, activitii obinuii ai partidului socialist japonez, comunitii i alii. Mulumesc c ai venit s m informai, sergent. N-avei pentru ce, domnule colonel. Fcu stnga-mprejur. Pietriul scrni sub cizmele negre, nalte. n sptmnile ce urmar, viaa familial reveni la o aparen de normalitate. Dar, cum spusese colonelul, nimic nu-i niciodat aidoma. Avur loc funeraliile lui Satsugai. Bineneles, o ceremonie strict tradiional, amnat pn la ntoarcerea lui Saigo la Tokyo. Moartea lui Satsugai nu trezise n Nicholas nici umbr de tristee, lucru deloc de mirare. Dar el atept ceremonia cu o nerbdare nefireasc, a crei cauz n-o nelese dect atunci cnd i vzu apropiindu-se pe Saigo i Itami. Inima i se strnse. Yukio nu venise. Ct despre Saigo, acesta nu se uit la nimeni, nu vorbi cu nimeni, n afar de mama sa. Odat cu ntoarcerea lui Saigo, Nicholas se ateptase ca Cheong s revin acas. Dar nu a fost aa. Ea continu s stea la Itami, mai bine de o sptmn. i poate c ar mai fi rmas acolo, nc cine tie ct, dac Itami n-ar fi struit s se ntoarc. Nicholas putu s constate c aceast tragedie o mbtrnise la fel, dac nu chiar mai mult dect pe nsi mtua lui. Cheong surdea rar i prea distant, ca i cum ntreaga voin i s-ar fi concentrat n efortul de a rezista prbuirii. Pe lng asta i absolut fr nici o explicaie n ochii lui Nicholas ceva se schimbase n relaiile ei cu colonelul. Din cea mai deprtat

perioad de care i putea aduce aminte tnrul, Cheong nsemna un reazem de neclintit n viaa colonelului, un punct fix, pe care el se putea baza. La drept vorbind, schimbarea era subtil, i cineva de afar nici n-ar fi observat, probabil. Dar ea nu era mai puin real, i Nicholas se nfrico. Era ca i cum Cheong l-ar fi considerat pe colonel rspunztor de drama petrecut. Dar acesta i salvase o dat viaa lui Satsugai. Asta nu era de-ajuns? Atitudinea mamei i se prea nedreapt lui Nicholas, i pentru ntia oar simi c ruptura dintre prinii si i tulbur sufletul. Itami venea la dejun aproape zilnic. n mai multe rnduri, cnd Saigo se afla n ora, l aduse cu ea. Nicholas evita aceste ntlniri, ducnduse la ryu, s stea de vorb cu Kansatsu, sau la cursurile pe care le urma la Todai, universitatea din Tokyo dar Cheong i povestea despre vizita lor, seara, cnd se ntorcea acas. Colonelul ceruse un concediu de o sptmn. Nu mai avusese vacan de un an i Jumtate, i se simea suferind. Pentru prima oar, de cnd l cunotea Cheong, se duse s-l consulte un medic. Era palid, cu faa descompus, dar ea se simi uurat s afle c nu avea nimic grav, pe plan fizic. Ct despre Nicholas, el se cufund n studiu. Todai era o lume stranie, dar el se adaptase repede. Odat trecute examenele de admitere, extrem de dificile, devenise membru cu drepturi egale al celebrei Gakubatsu, confreria universitar. Todai, unul din cele mai exclusive cluburi din lume, nu pregtea diplomai dect pentru posturi-cheie ale guvernului. Oare nu din snul su proveneau cinci prim-minitri de dup rzboi? Aceast perioad de imersiune intensiv l ndeprt pe Nicholas de familia sa. i trecur destule sptmni pn s-i dea seama c ceva nu merge. Colonelul i prelungise concediul. Se scula devreme ca de obicei, i se nvrtea prin cas la ntmplare, atingnd cte un obiect, ca i cum l-ar fi vzut pentru prima oar. Uneori stnjenea munca servitoarelor, care-l mpingeau delicat ntr-o alt camer. Petrecea ore n ir aezat pe marginea grdinii zen, de parc ar fi studiat liniile curbe trasate n pietri. Pentru un om care fusese puternic i foarte activ toat viaa, acest comportament prea cum nu se poate mai anormal. Itami, atunci cnd sosea n vizit, prea pe de a ntregul legat de Cheong. Venea tot mai des n week-end, i o lua pe Cheong n

lungi promenade prin pdurea de cedri japonezi i de pini, pn la sanctuarul shinto, unde l dusese cu ea pe Nicholas, ntr-o dupamiaz, muli ani n urm. Poate c ele treceau acum prin luminiul unde Nicholas i Yukio se mbriaser i fcuser dragoste. Despre ce vorbeau, Cheong i Itami, n cursul acestor plimbri, Nicholas habar nu avea. Revenind ntr-o zi de la cursuri ceva mai devreme, l gsi pe colonel afar. Era nfofolit n vechea manta a armatei britanice, care prea acum mult prea larg pentru el. Nicholas nconjur casa i se aez lng tatl su. Observ, ngrozit, cum i ieiser n eviden oasele de sub pomeii obrazului. Cum te simi? l ntreb. Bine rspunse colonelul. Doar puin obosit. (Schi un zmbet trist). Obosit, atta tot repet. Degetele lui fine zburtceau ca nite psrele. Avea pete mai nchise pe dosul minilor, aezate pe olduri, dar care nu ncetau s se agite. Nu-i face griji pentru mine adug. tii, m gndesc s-o duc pe Cheong undeva, pentru o scurt odihn. Trebuie s-o scot de aici, pentru ctva timp. S uite toat durerea asta. Mtua ta se aga de ea, ca i cum ar fi singurul ei colac de salvare. Asta nu e drept. Totul se va aranja, tat. Nu tiu zise colonelul, oftnd. Lumea e pe cale s se schimbe. A devenit prea complicat. Eu nu o s-o mai pot nelege niciodat. Tu poate vei putea, ndjduiesc. i frec palmele pe olduri n sus i-n jos, parc acestea l-ar fi durut. Nimic nu mai e ca altdat zise. ntoarse capul i privi spre cer. Ultimele gte slbatice coborau ctre sud, n imense sgei asemntoare cu dou degete desfcute n semn de izbnd, V-ul victoriei. Ce visuri mi fcusem, venind aici! A fi putut s nfptuiesc attea... Dar ai fcut foarte mult. Realizri mari, Asemntoare cenuii rspunse colonelul. Am impresia c eu nam hotrt nimic, m-am lsat pur i simplu trt de flux. Da, trt de fore despre care habar n-am avut (Cltin din cap). Nu m pot mpiedica s cred c mi-a lipsit drzenia. Cum poi s spui aa ceva? Le-ai druit totul. Tot!

Credeam c o fac pentru ca s fie mai bine. M-oi fi nelat? Nu prea sunt sigur. Sunt un om sfrit. A fi vrut s le dau ceva mai mult, s merg la Washington, s apr cauza noastr acolo. i a fi vrut, totodat, s le dau mai puin, ca s stau mai mult vreme cu mama ta i cu tine. Nicholas i petrecu braul pe dup umerii colonelului. "Ct de firavi erau! Unde dispruser muchii lui puternici ? Nici mcar un pic de grsime. Totul pierise. Totul se va ndrepta, tat! Totul va fi bine! Ce vorbe goale, fr nimic concret. Doar limba lui, legat. Dar ce-ar fi vrut s spun, n realitate? Cu toate acestea, ceva iremediabil se petrecuse n viaa colonelului, i nimic nu mai mergea. n ciuda vizitelor repetate ale medicului, n ciuda tuturor pilulelor, a unui anumit regim i, n cele din urm, a injeciilor, el continua s slbeasc, pn cnd nimic nu-l mai putu ine n via. Zece zile dup convorbirea lui cu Nicholas n faa grdinii zen, colonelul se cufund n somnul de pe urm. Funeraliile au fost fantastice. Totul n grija armatei americane. Din toate zonele Pacificului se deplasar somiti, iar preedintele Johnson trimise de la Washington un delegat personal. Lui Nicholas, prezena omului aceluia i se prea culmea ironiei, dat fiind ambiiile nerealizate ale colonelului. Americanii nu voiser s-l asculte pe cnd era n via, dar l ridicau n slvi, dup ce murise! Nu se putea mpiedica s fie suprat pe reprezentantul Washingtonului, n ciuda farmecului i a politeii sale deosebite, vedea n el un fel de MarcAntoniu. Guvernul japonez, ca de obicei, fu mai sincer, ntr-o anumit msur. Primul ministru asist n persoan la nhumare, ca i numeroii membri ai Dietei. Japonezii nu uitau imensa contribuie a colonelului Linnear la redresarea economic a rii lor, i se revanau. Ceva mai trziu, dup un interval decent de timp, i se fcur lui Nicholas avansuri, ca el s se pregteasc pentru un nalt post oficial. Refuz politicos oferta, dar aprecie intenia. Dup cum se specifica n testamentul colonelului, serviciul religios fu condus de rabinul armatei americane, ceea ce i surprinse pe muli dintre cei de fa, mai ales pe aceia care credeau c-l cunosc bine pe tatl lui Nicholas. Rabinul rosti cu mult convingere oraia funebr,

cci l tia de mult pe colonel. Da, una peste alta, fusese o ceremonie frumoas... Singurul rspuns este ryu Tenshin Shoden Katori. Cred c da. Doresc s plec i a vrea s rmn. neleg foarte bine, Nicholas, rspunse Kansatsu. Ochii i strluceau vioi. Nicholas sttea n genunchi n faa lui. n jurul lor, spaiul gol al dojo-ului se ntindea ca o plaj pustie sub soare. Ce-o s mi se ntmple... acolo? M tem c nu-i pot spune. Nu tiu. Voi fi n siguran? Tu singur i poi da rspunsul. Dar puterea de care ai nevoie se afl n tine. M bucur c ai venit la nmormntare. Tatl tu era un om bun, Nicholas. l cunoteam bine. Nu tiam asta. Da. Atunci... i-am pregtit scrisorile de prezentare. Ele conin certificatele cu aprecieri elogioase pe care le-ai obinut lucrnd n acest ryu. Ochii si, aintii asupra lui Nicholas, erau plini de hotrre, doi crbuni ncini. Scoase din mneca larg trei foi de hrtie fcute sul i legate cu un nur subire, negru. I le ntinse lui Nicholas. iar cnd acesta le atinse, ele fur singura legtur fizic ntre ei. Nu uita, spuse btrnul, e ca un lan. Foarte subire. Se ntinde verig dup verig. Ai mare grij s tii ce verig urmeaz, altfel lanul i se rupe n mn i rmi fr aprare. Apoi lu palma de pe foi. lsnd-o n jos, cu un fel de gravitate definitiv. Sayonara, Nicholas. Sayonara, sensei. Ochii lui Nicholas se umplur de lacrimi i nu mai zri dect o siluet nceoat, ridicndu-se i ieind din ncpere. Te iubesc, gndi el. Asta voise s-i spun colonelului n ziua aceea, n grdina zen, i n-o spusese.

Nu auzi nici o u nchizndu-se, dar i ddu seama c era singur n casa de cedru. Ciudat, primul lucru pe care-l observ, fu c via slbatic se uscase. Ataki nu mai venea, iar colonelul fusese prea bolnav n sptmnile precedente ca s se gndeasc s angajeze un nlocuitor. Gardul viu, tuns cu atta grij n fiecare iarn, se slbticise. Pmntul era bttorit de gheaa i zpada care se strnseser. Ar fi vrut s alerge spre cas i s-i spun lui Cheong c pleac, dar avea ndoieli n privina reaciei mamei sale, i mai hoinri un timp pe-afar. Deasupra, cerul era de un albastru-cobalt intens, cu cteva urme de nori, foarte sus, iar mai jos, spre orizont, n dreptul soarelui, se lea o pat portocalie. I se pru c aude n deprtare, ca un murmur, zgomotul unui 707 care ateriza la Haneda. Acum i prea ru c a renunat la masa n ora, mpreun cu doi colegi de facultate. i spusese lui Cheong c se ntoarce acas. Odat luat hotrrea de a pleca la Kyoto, unde era noul su ryu, simise un gol pe care nu-l putea umple dect anunndu-i mama. nuntru era linite deplin, cum fusese i la ntoarcerea sa de la Kumamoto. Clipa aceea nsemnase o cotitur att de important n viaa lor? Ctigului i urmase pierderea, i se ntreba acum dac meritase osteneala. Se gndi iari la credina lui Yukio n inevitabilitatea destinului. Se gndi i la convingerea colonelului c fusese jucria unor fore despre care nu tia nimic. Nu se putea ca viaa s fie att de insondabil. Trecu prin vestibulul ntunecos, mirndu-se c nu vede nici o lumin. Buctria era pustie. Nimeni nu-i rspunse la chemare. i scoase dintr-o smucitur haina i o arunc pe sptarul unui scaun, apoi se ndrept spre partea din spate a casei. Tcerea prea s se ncline respectuos n faa lui. Se simea btrn ca timpul... Ajunse, n sfrit, n faa camerei prinilor. Ua glisant de hrtie shoji era nchis, dar nuntru era lumin i vzu o umbr micndu-se. ovi, temndu-se s n-o deranjeze pe Cheong, dac ea voia s se odihneasc. Mine, i promise el, am s-o duc la mormnt. Vom ngenunchea mpreun n faa plcii de cedru, vom aprinde beioare aromate i vom spune rugciuni n englez i n japonez.

Umbra se mic din nou. i chem ncet mama, n noaptea care se lsa. Nici un rspuns. Deschise cu grij ua. Rmase perfect nemicat, cu un picior n camer i unul afar. Era numai ochi. Plmnii i se goliser deodat. Amei i avu senzaia c un curent electric i strbate ceafa. Era paralizat. Toate rogojinile fuseser scoase, afar de una singur. Aternutul era strns cu grij n colul din fund. Lng peretele din dreapta, ardea o lamp rotund, cu abajur de hrtie. Mai departe, dincolo de panourile de sticl ale peretelui din fa, se ntindea albeaa imaculat a zpezii, neatins nici mcar de o urm de pas care s-i ntineze suprafaa pufoas. Nici o lumin pe cer. Singurul tatami rmas, fusese aezat n mijlocul odii. Podeaua din jur prea goal, cum e carnea vie a unui om Jupuit. Cheong sttea n genunchi pe tatami, cu spatele spre Nicholas. Purta un kimono de ceremonie, gri deschis, i un obi cel cu trandafiri brodai n diagonal. Spatele i era nclinat i i inea capul plecat, de parc s-ar fi rugat. Reflexele luminii jucau pe prul ei negru-albstrui pieptnat impecabil. La dreapta lui Cheong era ngenuncheat Itami. Sttea n unghi drept fa de ea. iar Nicholas o vedea din profil i ea purta un kimono de ceremonie, albastru ca noaptea, avnd mnecile garnisite cu purpur, i un obi alb ca laptele. Linitea adnc din camer era o for palpabil, o barier rigid, care-l mpiedica pe Nicholas s se mite i chiar s vorbeasc. Apoi se auzi un zgomot. Subit, apropiat i uluitor, ca primul tunet al unei furtuni neateptate. Lunecarea oelului n teac. Braul drept al lui Cheong se mic fantastic de repede, i, ntr-o fraciune de secund, sufletul lui Nicholas se umplu, fr nici un motiv, de o revrsare de flori de cire, de un roz ireal, imposibil, ntr-o mare verde de iarb. Acum, cnd totul ncepuse, tranziia de la nemicarea absolut la micarea rapid era irevocabil. Sub ochii lui, sclipirea metalic a lamei, pe toat lungimea ei, se lumin o scnteiere nsorit apoi se abtu, ntr-o crispare subit, spre partea stng a abdomenului. Un strigt uor, ca de pasre speriat. Dar nici umbr de nelinite. Trupul rmase nemicat. Un freamt uor. Cutele perfecte ale mtsii deranjate, o btaie a pleoapelor, exact naintea apsrii violente, cu amndou minile, pe gard, de la stnga la dreapta, orizontal,

strbtnd cavitatea abdominal. Abia atunci umerii se nfiorar. Auzi un gfit, ca zgomotul unor foale. Picturi de sudoare se prelinser de pe fruntea lui Cheong, pete ntunecate pe tatami. Nu putea fi adevrat... Sub ochii lui, braele mamei sale se ntinser, cnd ntoarse lama spre stern. Lucru pe care muli brbai n-au avut puterea, sau voina neabtut de a-l face. Nespus de ncet, treptat, cu minile ncletate nc pe garda sbiei, trupul lui Cheong ncepu s cad nainte la fel de controlat, ca un monument viu. Fruntea atinse podeaua, chiar la marginea rogojinii. Ca la un semn, Itami se mic. Mna ei dreapt zbur spre old. Katana, ascuns pn atunci n cutele kimonoului, se nl cu un uierat ascuit. Itami se ridic n picioare i slt arma mult deasupra capului. Lama i ncepu micarea de coborre, cu un sunet cnttor, de parc temutul ti de oel ar fi fost nerbdtor s despice carnea cldu. n clipa urmtoare, capul lui Cheong era desprit de trup. Atunci abia atunci corpul i pierdu controlul i se prbui. Sngele ni. ntunecat, limpede, nu prea mult aezat parc de mna unui decorator. Nu! Eliberndu-se n sfrit din ncremenire, Nicholas se npusti n camer. Itami, cu ochii la capul acela frumos, negru, alb i rou, nu-i ddu nici o atenie. Cum! Cum! Nu reuea s-i adune gndurile. i simea limba att de grea, nct i veni s i-o smulg. Nu mai vedea nimic, n afar de trupul mamei sale. i de capul retezat. S-a svrit acum, Nicholas. Glasul lui Itami era distant i blnd n acelai timp. Lng ea era katana nsngerat. Este fiic a onoarei... A CINCEA VERIG NINJA New York i West Bay Bridge, vara trecut Cineva ncepu s ipe, chiar mai-nainte ca broasca s fie smuls i ua grea s sar-n buci spre interior, cu un zgomot de tunet. Camera era un cmp de btaie.

O siluet uria trecu pe lng Nicholas, fugind spre fereastr. Imediat, Nicholas se repezi pe urma ei, cci numai el, prin prostia lui, provocase totul, dac nu dregea repede lucrurile, pierdea controlul asupra evenimentelor, ceea ce, fr ndoial, i-ar fi fost fatal. Nu avea nici un chef s moar. Trecnd, observ femeia rstignit pe pat. Pielea ei prea a fi fost dat cu ulei. Lumina cdea n fii lungi, albind totul. O chinezoaic; Se lmurise pe deplin. Din clipa n care btuser la ua de intrare la Ah Ma erau n plin tsunami. Ct timp i-a trebuit! i reproa el. Hideyoshi nu este ninja! Femeia nu-l vedea, privea int la picioarele musculoase de deasupra pulpelor ei, umerii largi de pe marginea cuverturii ptate, capul care depea patul, formnd un unghi ciudat. Ea era cea care ipa. Legturile de mtase o mpiedicau s se mite. Avea ochii att de ieii din orbite, nct i se putea vedea albul din jurul ntregului iris. Poate c nnebunise i Nicholas vedea de ce. Cu capul n jos, Philip, tnrul chinez, i arunca o privire mustrtoare, limba, pe jumtate tiat, i spnzura printre dinii strni. iptul prea c se prelungete cadenat, tragic ca o siren. Nu exist un alt mod de a proceda, spusese Nicholas. O metod mai bun. nmuiase jumtatea unei chiftelue n sosul picant, cafeniu nchis, i i-o vrse n gur. Nu vreau ca oamenii ti s fie rnii! adugase. Devii dezagreabil! spuse Croaker, aruncndu-i o privire rutcioas. Doar pentru asta suntem pltii noi, poliitii, pentru a ne asuma riscurile. Se aflau ntr-un restaurant chinezesc de pe Elisabeth Street, ntre Canal i Bayard. Localul era plin ochi, zgomotul mulimii enorm. Riscuri rezonabile, insist Nicholas. Ninja e un vrjitor al morii. Oamenii ti nu sunt pregtii pentru a-l nfrunta. Nu crezi c dramatizezi? C faci din nar armsar? Nu. Croaker i puse beigaele n farfurie i o ndeprt. Un chelner veni i o lu. Foarte bine. Ce propui? Las-m s m duc acolo, spuse Nicholas.

Eti icnit sau ce ai? i rspunse Croaker, ridicnd un deget. D mi voie s-i reamintesc c e vorba despre o aciune a poliiei. tii ce nseamn asta? A putea fi suspendat doar pentru c am acceptat s te iau! i vrei s te las s ataci singur? Dar voi fi fcut frme de eful Poliiei, dac mi mai rmne vreo bucic de carne pe oase, atunci cnd Finnigan, cpitanul meu, m va lsa s ies din biroul lui. Nu va trebui s te mulumeti cu metoda mea. De ce eu i nu tu? Nici o ntrebare. Ar nsemna c va trebui s te las s ne acoperi. Imposibil. n cazul sta vor fi pierderi. Nu, dac l nhm la Ah Ma. E singurul lucru pe care-l avem de fcut. n timp ce urcau scara ce ducea la Ah Ma, Nicholas era ngrijorat de dezavantajul lor tactic. Bineneles, elementul surpriz va fi n favoarea lor, dar brbatul din camer era singurul care tia locul i numrul ieirilor, i asta nu-i plcea deloc. La primul palier l opri pe Croaker. tii, dac nu-l imobilizm din primele secunde, s-a terminat. Concentreaz-te asupra ticlosului la, rspunse Croaker, continundu-i drumul spre ua lui Ah Ma. Ascuns n penumbr, la captul scrii, Croaker i inea ntr-o mn pistolul i n cealalt, mandatul de percheziie. Nu-i fusese uor s obin acea bucic de hrtie : Ah Ma avea numeroi prieteni influeni. Undeva, n spatele lor, ritul intermitent al unui neon defect. Afar, n strad, o main trecu claxonnd scurt. Se auzi lipitul unor pai grbii. Un rs ascuit, zgriind urechea. Apoi ua se deschise, Croaker mbrnci o chinezoaic nalt i elegant. Mandatul zbura prin aer ca o pasre sfiat. Chiar n aceeai clip, ca ntr-un film, totul defil prin faa ochilor lui Nicholas. Crimele, una dup alta, ca inelele unui lan. A unui singur lan. Aluziile istorice ale lui Terry, Trei stlpi indicatori: Hideyoshi, Yodogimi, Mitsunari, reliefai acum ca nite sclipiri de neon. Satsugai, Yukio, Saigo. Omul poliiei, nsrcinat s vegheze asupra concubinei shogunului defunct, constituia o aproximaie destul de just. Ce idiot! se gndi, furios pe sine nsui, n timp ce se grbea n urma lui Croaker. De ce m-am lsat orbit?

Un american, cu ochii mrii de spaim, se ridic stngaci, lsnd s cad pe podea o micu chinezoaic. Se ndeprt de ei n fug, traversnd una din slile de primire i intr ntr-o camer lateral. Croaker era deja n mijlocul culoarului ce ducea spre camerele din spate. Eglantine, cea care le deschisese ua, o strig pe Ah Ma. i pstrase calmul, chiar i n aceast situaie critic. Ah Ma apru n clipa n care Nicholas nainta pentru a-l urma pe Croaker spre partea din spate a casei. Ce nseamn asta? l apucase pe Nicholas de bra. Cum ndrznii s ptrundei aa n apartamentul meu? Am muli prieteni, care... Japonezul! ip Nicholas ca un adevrat mandarin. Ah Ma tresri i, cnd Nicholas se repezi ntr-un coridor lung, se ls tras dup el. Unde e? insist Nicholas. Nu-l vreau dect pe el. ntoarse uor capul, ui ntredeschise, camere goale se cscau n faa lor, ironice. Tu eti Ah Ma? Un zgomot, mai deprtat, Croaker izbea cu piciorul ntr-o u ncuiat. Va distruge totul ! ip Ah Ma. Ea i aminti de comunitii nind din noapte i rvindu-i casa nainte de a-i ridica brbatul. Dar era n America... Nicholas i ghici tulburarea. Japonezul sta e foarte periculos, Ah Ma. Ar putea s le fac vreun ru fetelor tale. Ea nelese imediat, tcu i-l privi. Unde e? o rug Nicholas. Acolo. Acolo. Dac-i pe aa, luai-l. Se ndeprt de ea i-i strig lui Croaker : Ua din stnga. Din stnga! Croaker se rsuci i trase un glonte n broasc, i lu avnt, cu umrul nainte i n aceeai clip, urletul ncepu. Urm un ir de micri dezordonate i, instinctiv, Nicholas i ridic braul la nlimea ochilor. Un fulger de lumin, alb-albastru. Miros de nitroglicerin. Croaker se rostogoli, iar Nicholas abia avu timp s zreasc un picior nclat, disprnd prin fereastra deschis. Fir-ar al dracului! Se ntoarse. Croaker inea o mn la ochi. Vocea-i prea rguit.

Ce s-a ntmplat? O bomb flash, i rspunse Nicholas. Miniaturizat. Un zgomot de pai grbii venea dinspre coridor. A ters-o, Croaker! Prin fereastra din spate. Caporalul ef, Tonny DeLong, primi prin radio-telefon ultimele instruciuni de la locotenentul Croaker i-i conduse maina de patrulare de-a lungul lui Pell Street. Aici, i zise Sandy Binghamton, camaradul su de patrul. Oprete! DeLong stinse farurile i parc n diagonal, blocnd strada. Faptul acesta putea avea dou urmri, dac suspectul ieea prin spatele imobilului, rmnea n perimetrul lor; i, mai ales, n-ar fi existat civili care s rite s-i vre nasul n acest sector rou". Binghamton iei primul. i sprijini silueta masiv i neagr de partea dreapt a mainii. Puse o mn pe partea cromat i ntoarse capul ndrt, spre Pell Street. DeLong, la volan, inea legtura radio cu cealalt main, dar Binghamton voia s-o vad cu ochii lui. Infiltrarea civililor putea fi catastrofal n acest stadiu, iar curiozitatea e un mobil puternic. i scoase chipiul i i terse fruntea cu mneca uniformei. Se ntoarse, studie configuraia fundturii i caracteristicile cldirii de supravegheat. DeLong nchise radio-ul cobornd i el. Se topir amndoi n ntunericul adnc din jurul cldirilor. Locotenentul insistase mult asupra acestui punct, s nu fac nici un zgomot i s treac neobservai. DeLong examina modul de dispunere al ferestrelor, trei etaje mai sus, i reflect la acest detaliu. Procedura era neobinuit, atunci cnd erau implicate mai multe maini. Dar DeLong nu era ctui de puin ngrijorat. Avea ncredere n locotenent. Lucra cu el de aproape un an i jumtate i era aproape sigur c la viitoarea promovare va fi fcut sergent. Era ambiia lui. Se sturase de uniform. Dorea un transfer permanent la o echip de investigaie, i aici locotenentul i va putea da o mn de ajutor. i apoi, banii n plus ar fi venit la anc, cci Denise atepta un copil. Simea, foarte aproape de el, masa linititoare a lui Sandy Binghamton. Formau o echip veche, sta era singurul regret pe care i l-ar fi adus promovarea. Da, pcat s se strice o asociaie care a dat attea roade. Dar Sandy nu avea nici un chef s treac la investigaii, i plcea pe strad, n mijlocul oamenilor.

E viaa mea, btrne, i spusese adeseori lui DeLong. Aparin strzii. N am nici un chef s prind rdcini n dosul unui birou. Aveau concepii diferite asupra aceleiai munci. De exemplu, viaa locotenentului Croaker nu se irosea printre hroage, dar niciodat DeLong nu la putut convinge de asta pe Sandy, Odat ce i vra ceva n cap. sta era ca dracu de ncpnat . Bmghamton i ddu un cot, dar el vzuse deja! Un fulger de lumin intens urmat de un pschti! ciudat de uor. S-ar spune c avem necazuri, opti DeLong. Amndoi i scoaser armele, se ghemuir i ateptar ncordai. O micare la ferestre, siluete agitndu-se ca ntr-un teatru de umbre. Pregtete-te, spuse Binghamton cu vocea lui de bas. Am impresia c-i pe cale de a terge putina. DeLong cltin capul i amndoi, n acelai timp, ncepur s se apropie de spatele cldirii. naintau fcnd ct mai puin zgomot i fr a prsi zona de umbr. Abia acum DeLong observ c mai multe felinare erau stinse. Ciudat, cci Asociaia din Chinatown atrgea imediat atenia municipalitii asupra acestui gen de lucruri, Dar era New York... Vzur, n acelai timp, o micare furi. DeLong ddu un ghiont prietenului su i travers n goan strada, ctre ntunericul protector. Negrul privea int la imobilul din fund. Dup atia ani de experien, tia ncotro se ndrepta DeLong. ncepur s se apropie unul de cellalt, lsnd ntre ei scara veche de incendiu. Deasupra lor, observar o umbr fugind peste traversele orizontale i apoi... Nimic. Nici o micare vertical n jos. Cei doi brbai se privir, apoi naintar, cu grij, pn la baza ultimului element al scrii. Din acel unghi, totul prea un amestec cubist de bare i umbre adnci. Cteva ferestre luminate, rzlee, fceau localizarea i mai dificil i n unele locuri lipsea lumina iar ntr-altele iluminatul puternic proiecta n jurul aceluiai obiect trei umbre, dac nu mai multe. Ce i s-a ntmplat ? ntreb DeLong. Habar n-am. Binghamton i vr pistolul n teac i mic scara metalic ce scri n linitea din jur. M duc s vd. Poate a trecut pe acoperi.

Urc pn la primul palier al scrii de incendiu i i scoase din nou arma. Continu s se caere repede i fr zgomot. Distingea cu greu obiectele prin pdurea de metal. Auzind iptul unei sirene de poliie, se opri un timp la al doilea palier. O main de poliie nghiea, n mare vitez, strada Bovery. Dup toate aparenele, se ndrepta spre nord, cci sunetul sirenei deveni brusc mai grav, ciudat, parc ncrcat de ecouri, n noaptea de var. N-avea nici o legtur cu ei. Ei? Vocea lui DeLong urc pn la el prin freamtul nocturn din Chinatown, circulaia lent de pe strzile nguste, conversaii n deprtare, n limbi de aiurea, cntate, hrite. Cu mna liber, fcu un gest negativ. n aceeai clip auzi un uierat. Un soi de insect. Dar loviturile una, dou, trei nepturi de ace, care i strpunser pielea pieptului i l fcur s se rsuceasc n loc, nu aveau nimic inofensiv. Se cltin, ntinse braul stng, vzu ceva micare, trase un glonte, se ag de balustrad. Nu se gndea dect s-i umple plmnii cu destul aer. Lovindu-se de grilajul metalic, pistolul rsun la picioarele lui. Cu o micare de om beat, se ntoarse i vzu n faa lui silueta ntunecat ivit de nicieri. Imagine spectral n halo-urile de lumin i drele de umbr, ntrerupt de benzi oblice ca o oglind magic, de blci. Lui Binghamton i veni s vomite. Impresia unui chip foarte palid, dominat de nite ochi negri, migdalai. Apoi ochii se micar, i o linie fin, de lumin alb, alunec pe marginea pleoapelor nguste. Drog, i zise. Dar la ce bun? Gura i se deschise i grohi ca un porc njunghiat. DeLong"! Oare strigase destul de tare? Urechile i vuiau, de parc ar fi ieit de la un concert rock. Silueta se ndrept spre el, din ce n ce mai mare, mai de temut. Cu mna stng ncordat vru s bareze drumul individului, iar cu dreapta ridicat la orizontal, ncerc s-i aduc pistolul n linie de tragere, unde-i era pistolul? Gndea la fel de stupid i de ncet ca un om de Neanderthal. Avu impresia c e pe fundul mrii. Propria greutate l copleea de parc ar fi cntrit trei sute de kilograme. Avea nevoie de aproape toat puterea pentru a se ine pe picioare. Pieptul i era n flcri flcri proaspete, alintoare de dureri, ce preau c-l fac s pluteasc

n interiorul propriului su corp. Contiina i se desprinse de materia inutil a trupului. n sfrit eliberat, i trecu ca o sgeat prin cretet ctre aria umed a nopii. Toat vltoarea oraului se ntindea acum sub el carapace de lumin roz-albstrie deasupra cldirilor, linoliu n vnt. Dincolo de ea spaiul fr de sfrit. Privind prin haloul de lumin de dedesubt. ntr-o perspectiv din ce n ce mai deprtat, putu s i disting corpul cu braul ntins, cltinndu-se la trecerea umbrei. Putu chiar s vad pata luminoas a feei nspimntate a lui DeLong care privea n sus naintnd cu o micare nervoas prin umbrele din Bayer-Street. Cnd privi din nou, corpul lui cdea deja. i pierdea echilibrul ncet, foarte ncet. Acum era att de sus, nct trebui s fac un efort spre a vedea mai bine. Totul era cufundat ntr-o auror boreal i se ntreb, n treact, dac nu-i depise limitele. Dac nu s-a nlat prea sus. Ca Icar, i zise. i se prbui n tenebre. DeLong l simi chiar mai nainte de a-l vedea. Ca pe un ascensor cobornd pe neateptate. O mas nspimnttoare. Fcu un pas lateral, fr a bnui cu ce s-a aruncat n el. Apoi lucrul acela czu pe pmnt, foarte aproape de el, cu un zgomot surd, fr asemnare cu nimic viu. Fir ar s fie! zise dintr-un suflu. ncepu s asude i ngenunche lng cadavrul dezarticulat al prietenului su. Doamne! Doamne, Dumnezeule, Sandy! Ce s-a ntmplat? ocul. tia c trebuie s se repead imediat spre cel ce fcuse asta. tia, dar era incapabil s-i ntoarc privirea. ocul. i sngele curge fr zgomot, rule rou pe asfalt. Prima atinsese asfaltul partea stng a capului, apoi umrul i restul corpului. DeLong se ridic i fcu doi pai napoi... Auzi un zgomot, att de uor cum numai o pisic putea s-l fac. Se for s ntoarc privirea. Bayers Street era acum o capcan i se retrase n umbra bolii unei pori. Ridic ochii. Pentru prima oar se ntreb n ce ncurctur i vrse locotenentul. i pe unde dracul o fi trecut nluca? Sesiz micarea de ast dat lipsit de zgomot deasupra lui, dea lungul palierului orizontal, la primul etaj. n alte mprejurri n-ar fi bgat-o n seam, un animal hoinrind n noapte. Dar nu i ridic

arma, ochi i trase. n spaiul acela nchis, detuntura fu asurzitoare. Se sparse n ecou, de ziduri, zig-zag de la stnga la dreapta. Un zgomot limpede de ricoeu l anun c atinsese metalul. La dracu! inti i trase din nou. De ast dat nici un ricoeu. i atinsese oare inta? nainte de a ajunge n strad, suspectul ar trebui s coboare o scar oblic i s mearg de-a lungul palierului orizontal. Va fi cu mult mai vulnerabil n timpul coborrii, i spuse DeLong. Rmase la pnd, nu fr efort. Cadavrul dezarticulat al lui Binghamton era ca o povar enorm lng el, i trebui s se lupte cu dorina apstoare de a-i goli ncrctorul n forma mictoare. Ateapt! i spuse. Ateapt i prinde-l pe ticlos, cnd va fi mai aproape i nu vei mai avea nici o ndoial. Umbra era acum la captul palierului de la etajul nti. DeLong ochi cu grij, inndu-i arma cu ambele mini, una-peste cealalt, pentru a lua mai bine linia de ochire. Se opri lng baza scrii. Indexul i se crispa pe trgaci. S respire rar Acum. Iat-l. Unu, doi, trei... Nimic. DeLong i nl stupefiat revolverul. Unde era ticlosul? Apoi surprinse o micare la nivelul strzii, la marginea cmpului su vizual. Imposibil, i zise. Cum dracu a putut sri fr a se folosi de scar? i fr cel mai mic zgomot? Se rsuci, cu picioarele deprtate, ndreptndu-i pistolul n atitudinea clasic nvat la coala de poliie. Linite. Nici o micare. ncerc s-i aminteasc direcia n care avansase umbra i s extrapoleze. i simi prezena att de aproape, nct tresri. Se ls pe un genunchi i trase foarte repede, din simplu reflex. Dar n aceeai clip vzu cum silueta se npustete asupra-i. Mna stng i era ntins i DeLong putu s disting o bucat scurt de lemn rotunjit la un capt, cu aproape acelai diametru ca i propriu-i baston. i ridic braul spre a para lovitura venit de sus. Atacul orizontal l prinse deci complet descoperit. Inutilitatea gestului su l ului. Captul rotund abia atinse stofa uniformei, chiar deasupra inimii. O durere sfietoare i strbtu corpul i l proiect nainte, un stilet de abia douzeci de centimetri, aruncat de un resort puternic, din oel. nise din captul bastonului i l strpunse dintr-o parte ntr-alta;

lama i perfor inima i i travers plmnul. DeLong era mort nainte de a atinge pmntul. Forma zburtoare era deasupra lui, stropit de snge. Ascult ultima suflare a lui DeLong, care, n creierul poliistului muribund, rsun ca urletul cel mai puternic de pe pmnt. Nicholas l tr pe Croaker prin apartament. n picioare, n cadrul uii, femei pe jumtate goale i priveau curioase. Ah Ma, creia Eglantine i dduse mandatul de percheziie, atepta mpietrit, cu Penny alturi. Micua Floare trecuse n ncperea folosit de japonez, pentru a se ocupa de Philip i pentru a ncerca s liniteasc fata, aflat n plin criz de nervi. n momente de cumpn, Micua Floare era nemaipomenit, se gndi Ah Ma, resemnat. Ca mine odinioar. Suspin mut. Nu am nici un chef s intru acolo, i spuse. Cndva, ar fi fost primul loc ctre care a fi alergat. Ca s ajut. Nu i acum. Timpurile s-au schimbat i ea de asemenea. i trecu braul pe dup umerii fetei, att ca s o in lng ea, ca i pentru a o liniti. Trebuia s-l fi nhat, i spuse Ah Ma lui Nicholas, n graiul mandarin. Acum, poate o s se ntoarc. Nu va fi mulumit. Sigurana i-a fost nelat. Nu o s revin, afirm Nicholas. L-a ucis pe cel vinovat de trdare. Trebuia s ias din nou prin fa i s nconjoare grupul de case. n ntuneric i fr legtura radio, nu ar fi avut nici o ans prin fereastra din spate. Focuri de arm, sporadice i atenuate de perei cldirii, ajunser pn la ei. Pe palier ltra un cine i cineva de la etajul de dedesubt, deschisese televizorul, poate, pentru a nbui zgomotele de afar. Fir ar s fie! strig Croaker, frecndu-i ochii. Ce mizerie! Ctai patru coborr scara. Ieind n noaptea cald, umed, auzir alte focuri de arm i ncepur s alerge de-a lungul strzii Downing, n direcia Pell Street. Zrir mai nti maina de patrul de-a curmeziul strzii. Aproape n aceeai clip Nicholas observ cele dou cadavre. Unul, n primplan, ntins, cellalt lit ca o plas de pianjen, neagr, la captul strzii. Se opri i cercet cu privirea, de la stnga la dreapta, apoi n urm. Croaker l depi, cu arma strns n pumn, dar nghe la vederea primului corp, ncet, cu greu, se ndrept spre cadavru, se aplec, puse

un genunchi la pmnt i-l ntoarse cu grij. l recunoscu imediat pe DeLong. Cantitatea de snge l nspimnt. Cut zadarnic cel mai mic semn de via. Mna i era nclit cnd i-o retrase. Se ridic i fugind ntr-o dung, ca un cerb, cobor repede pn la cadavrul rece al lui Binghamton. Se ridic i i regl arma. Se ntoarse din drum, trecu fr un cuvnt pe lng Nicholas i se strecur la volanul mainii de patrul. Chem centrul, ceru o main a morgii i pe medicul legist de gard Apoi lans un aviz general de urmrire. Era nc lng aparat, cnd veni Nicholas i se aplec spre el, prin portiera deschis. E departe acum. Croaker decupl, i sprijini capul de sptarul scaunului i nchise ochii. Erau cei mai buni oameni ai mei. Pleoapele i se deschiser brusc i pumnul lui mare lovi volanul att de puternic, nct acesta sri n sus. Echipa mea cea mai bun, fir-ar s fie! mi pare teribil de ru c nu te-am ascultat, zise, oftnd. Nu tiu cine-i tipul sta, dar... Lew, spuse Nicholas. Calmeaz-te. Vreau s-i vorbesc nainte s se strng lumea. Croaker se ntoarse spre el, strecurndu-se pe locul pasagerului. Auzir tnguirea unei sirene n deprtare. Poate o ambulan. tiu cine e ninja. Croaker rmase nemicat. De cnd? Nicholas respir adnc, de parc astfel ar fi putut nltura greutatea pe care o simi brusc, apsndu-l. Morii de acum se adugau celor din trecut i parc se grbeau s-l nghit. Se simi obosit i foarte trist. De puin timp, de fapt. De pe palierul din faa apartamentului lui Ah Ma. Aha! i povesti totul lui Croaker, debordnd frazele, ca i cum asta putea s-i curee sufletul, s l elibereze de greutatea pe care o ndurase acum i ddea seama mult prea mult vreme. Vrei s m faci s cred, ntreb Croaker, cnd Nicholas termin, c acest Saigo nu vrea s-l ucid pe Tomkin? C te vizeaz pe tine? Da i nu, rspunse Nicholas cu o voce impersonal. Dac nu-l mpiedicm, l va rpune pe Tomkin, asta i sigur. Dar cred c a

acceptat treaba asta pentru a m ucide pe mine. Asta e singura explicaie posibil pentru toate crimele. mi dau seama, desigur. E ca o vendet. O chestiune de onoare. Dar ar fi trebuit s tii c o s vin! Plnsul sirenei devenise acum mai puternic. Se auzi un ipt n noapte, apoi voci agitate rzbind pn la ei dinspre zidurile de crmid. Nu i-e fric de... ncepu Croaker. Nicholas cltin din cap, surznd cu tristee. E timpul s plec, i spuse. Sunt pregtit de mult vreme. Cobor din main. I se prea c-l doare fiecare muchi, capul i pleznea, ca strns ntr-o menghin. Se aplec spre a se face auzit de Croaker prin zgomotul mainii de patrulare i al ambulanei care o urma. Strada se lumin rou i alb, rou i alb ca intrarea la o chermes. Vezi tu, Lew, spuse cu o nesfrit ncetineal, i eu sunt un ninja! Nick, stai puin! Dar Nicholas se i ndeprta, cu pai mari, dincolo de oamenii care ncepeau s se mbulzeasc n strad, n lumina proiectoarelor care sfiau violent ntunericul. Sam? Tat. Tticul meu. Tticuul meu. Nu, niciodat, n viaa lui nu rostise aceste cuvinte dar, se pomeni rostindu-le acum, n gnd. Da? Sam? Cine-i acolo? Mai eti nc rabbi pentru mine? Hei. Nick! Tu eti, ntre adevr? Glasul lui Goldman era linitit, degajat, mai degajat, i se pru, dect pe vremea cnd lucra la agenie. Da, eu. Slav Domnului, cum i merge? Foarte bine. i Edna? Edna? De minune. Moare de dorul tu. Unde eti? Tcere.

Nick? Totu-i n regul? Drept s-i spun, nu. O clip ce s a... Un zvon de voci nbuite ajunse pn la el. O conversaie dintr-o alt lume. O lume n care existau case, familii, copii. Rate de pltit, i poate, la primvar, o cltorie de dou sptmni n Europa. Iar el ce cuta el aici? Ascult, eti n ora ? Edna zice s vii imediat. E vineri seara. A fcut sup de gin cu lokschen. Mncarea ta preferat, i aminteti? Da, mi aduc aminte. Oh! i amintea totul! Atunci, vino ! O s mncm, o s stm de vorb. O s-i fac mare plcere Ednei. Era ngrijorat din cauza ta, Nick. i rezem capul de peretele cabinei. Mainile treceau n preajm, att de aproape nct putea s le ating cu mna. Da, spuse, n cele din urm. De acord. Vin. nchise i fcu semn unui taxi. Goldmanii locuiau n rezidena Dakota, la intersecia Strzii 72 cu partea vestic a lui Central Park. Taxiul apuc pe drumul spre Bovery, apoi pe Avenue 3 i urc pn spre Strada 42, nainte de a coti spre stnga, traversnd de-a latul insula, pn la Bulevardul 8. Puin dup Broadway, Nicholas se aplec n fa i ciocni cu degetul n geamul despritor din plexiglas. M-am rzgndit M opresc aici. Plti i cobor. n timp ce mergea de-a lungul irului de cinematografe de pe aceast strad glgioas, Nicholas privise distrat prin portiera stng i citise titlurile filmelor. Atent la circulaia din ambele sensuri, travers ctre partea sudic a strzii. Se ndrept spre vest i trecu pe lng dou-trei porno-shopuri rcnet sticl i crom care anunau cu mndrie, cuplurile sunt binevenite !" Unul din localuri avea uile larg deschise, un negru nalt, cu o plrie cu boruri largi i pantaloni verzi, mulai, sttea rezemat de canatul uii. Ceva ntritoare? i opti. Un cuplaj, o feti, ceva tare? Numai chestii de calitate... Cinematografele se succedau pe ambele pri ale strzii, unul dup altul, ntr-un ir ce prea fr sfrit. Majoritatea erau porno, dar nu cele zrite din taxi. n program, trei filme kung-fu, dintre care dou cu Bruce Lee.

Nicholas scoase din buzunar un dolar i cincizeci i intr. Locul mirosea a vechitur i a mucegai. Era ceva mai luminat dect majoritatea obinuit a celorlalte cinematografe. Vreo douzeci de puti, negri i portoricani, fceau glgie n jurul automatelor cu sifon din fundul slii. Se aez. Sala era aproape plin. Pe ecran, Bruce Lee vorbea dublat n englez cu doi japonezi cu mutre numai bune de spnzurat. Publicul era glgios, atepta nerbdtor secvenele de aciune i nu aprecia dialogul. Nicholas se cuibri n scaun i l observ ctva timp pe Lee. Trecerea anilor nu-i ofilise aureola. Spiritualitatea lui Strbtea dincolo de ecran, i chiar cel mai banal dintre filmele sale merita s fie vzut. Nicholas i aminti de ntlnirea lor. Era la Hong Kong ce ironie! dup perioada petrecut de Lee la Hollywood, unde dduse vedetelor unele noiuni elementare de arte mariale, care le permiteau s creeze iluzia pe ecran. n acel timp, era pe cale s devin el nsui vedet autentic. Se simpatizaser imediat, dar vremurile i fora lucrurilor le-au fost potrivnice i nu s-au mai revzut niciodat. Moartea lui Lee l-a impresionat pe Nicholas. Nu tentativa de a-l ucide. n acea vreme, Nicholas tia destule despre Lee, pentru a nelege c prin naturaleea lui fr concesii, trebuie s-i fi fcut destui dumani implacabili. Dar ceea ce-l nedumerea era faptul c tentativa reuise. Se ntrebase mereu, cum de reuiser. Acum, credea c a neles. Afar, cldura era nc mai sufocant, n aceste locuri cu lumin puternic, cu haleal la botul calului, cu droguri contrafcute i alte traficuri, nc mai dezgusttoare. Avu nevoie de cincisprezece minute pentru a gsi un taxi liber i de dou ori mai puin timp pentru a ajunge la Dakota. Erau puine maini pe strad. Nu intrase n cinematograful puchinos dect pentru a revedea una dintre secvenele de aciune cu Bruce Lee, frumoas ca un balet i motivat, ca de obicei, prin rzbunare. n seara aceasta, nu gsise nimic artificial n gesturile lui. Goldman, mai elegant ca oricnd, n cmaa cu dungi fine, albastru pal, i pantaloni de pnz albastru-nchis, l ntmpin n u. i zmbi cu cldur i Nicholas i ntinse mna.

Nick! ncepusem s fim ngrijorai... Edna, zise, ntorcndu-se din prag, el e! l conduse n cas i i strecur n mn un rom on the focks. ine. S-ar prea c ai nevoie de aa ceva. Edna, o femeie micu, durdulie, intr ca o vijelie n salon. Ua batant a buctriei mari se nchise ndrtul ei. Radia. Deschise braele. Tataleh! l srut pe amndoi obrajii. Rspndea acel soi de cldur luntric, mai presus de simpla frumusee fizic. Unde ai fost atta timp? Vocea ei era un amestec de dragoste i repro. Sunt bucuros s v vd pe amndoi, spuse Nicholas schind un surs. Asta e! spuse ea, de parc ar fi descoperit tocmai atunci ceva extrem de rar. Venii! (l lu de mn). Mai nti s mncm, adug insistent. Ce ai tu de vorbit cu Sam, poate foarte bine s atepte pn ce vei fi cu burta plin. Mncar n buctria zugrvit n galben i bej, decorat n stil vechi West Side cu masa oval din lemn ceruit, de acaju, acoperit cu o minunat fa de mas brodat, alb pe alb. Pe o etajer fixat n perete, dominnd masa, se nla o Me-norah din aram. Mai trziu, cnd Edna ncepu s strng, Sam i fcu semn i se ridicar. Edna i srut pe amndoi, nainte de a-i lsa s plece. Dac ceva nu merge, orice ar fi, se poate aranja, Nick, spuse Edna, cu o convingere absolut. Nu-i aa, Sam? Am dreptate? Tu ai totdeauna dreptate. l petrecu pe Nick n salon. Aici, bejul i verdele pal dominau. Edna dispreuia zugrvelile n culori tari, poate pentru c sub toate aceste culori i vedea copilria, n gheto-ul de pe Strada 189. Efectul era odihnitor, ca rcoarea unei pduri n aria zilei. Se aezar pe bancheta de catifea bej i Sam i ntinse picioarele pe divanul de aceeai culoare. O pendul veche ticia ncetior, cocoat ca o bufni pe marmura alb a cminului. Un bra de ramuri uscate de eucalipt, ntr-o vaz de ceramic roz pal, aezat n vatr, i rspndea mireasma neptoare n toat ncperea. Pe peretele din fa se gsea un Utrillo, iar pe cellalt, un mic Dali. n camera albastr

aveau un Picasso i un Calder care, bineneles, nu-i plceau Ednei. Toate originale, dar aezate cu o lips de ostentaie agreabil, A revenit, spuse Nicholas, cu jumtate de glas. Tot trecutul meu. Ca un val uria, care nghite totul. Goldman ntinse mna spre o cutie de lemn, lu o havan i o aprinse tacticos. Mi-am pierdut prezentul undeva, n drum. Nu mai tiu unde m aflu. Goldman sufl cu grij fumul albastru, departe de Nicholas. Nicholas, aa cum, cu atta nelepciune, a spus-o Shakespeare, prin gura Ofeliei, tim ceea ce suntem, dar nu tim ce putem deveni. Sam, n-am venit aici pentru a asculta predici! strig Nicholas. Nici n-am de gnd s-i ofer. Ls havana i o puse n scrumiera de cristal. Ascult, e complet iraional s speri c tii sau c nelegi orice despre tine nsui. Fiina uman este un animal att de complex, nct trebuie s ne mulumim s bjbim printre lucruri, ct mai bine cu putin. Sunt anumite zile, n care asta nu ni se pare suficient. ntraltele... nl din umeri, nepstor. Le neleg pe toate astea, replic Nicholas. Dar tu eti expert n istorie. Eu nu sunt evreu dect n parte. Nu am avut educaia unui evreu. Eu nu am... Asta nu are nici o legtur cu educaia, rspunse grav Goldman. nvei ce nseamn s fii evreu, exact aa cum nvei ce nseamn s fii om trindu-i viaa, nu studiind Torah. Depinde de ceea ce simi n forul tu interior, i important e s nu renegi ce este n tine. ndoiala i spaimele prezentului i ale viitorului, toate decurg din acest principiu. Eul tu trebuie s fie liber s se ndrepte n direcia spre care trebuie s se ndrepte, oricare ar fi aceast direcie. Spiritul zboar, Nicholas, i este singurul nostru bun capabil s zboare. E un pcat s-l nctuezi, s-i refuzi dreptul la libertate. Viaa nu e nimic, fr aceast libertate. Dac eti lipsit de ea, nu faci dect s supravieuieti, zi dup zi, n limburi goale de gnduri. Oare astea i dau un rspuns la ntrebare, Nicholas?

Se duse s-l ntlneasc pe Raphael Tomkin n linitea nocturn a turnului din Park Avenue. Pentru moment, Tomkin era la telefon. Undeva n lume, era 9 dimineaa i 5 dup-amiaz, semn c afacerile erau n plin desfurare. Decizii vitale, pentru cutare sau cutare filial, i deci vitale pentru societate n ansamblul ei, cereau imperios intervenia celui care spune da sau nu. Trei continente ateptau deznodmntul acestor conversaii transatlantice sau transpacifice. n timp ce Tomkin vorbea n mega-cifre jargon eliptic semisecret al multinaionalelor Nicholas examina minuscula bucat din metal i plastic, pe care o inea ntre degete. O fcu s se roteasc aidoma unui glob terestru n miniatur dei, n realitate, nu era dect un disc plat, cnd lumina lmpii czu pe partea strlucitoare, reflexul deveni din ce n ce mai intens. Poate, i zise, aceast frm de prezent electronizat este cheia a toate. A trecutului, a prezentului i a viitorului. Toate s-ar putea opri aici, dac el ar vrea. Dac el ar deschide ua. Iar el simea o dorin disperat de a lua aceast hotrre. Simea c Saigo i-a rpit orice iniiativ. Da, se simea gol, complet gol i lipsit de aprare, pentru c nu vzuse ce se ntmpl. Saigo la dus de nas i l-a nvrtit ca pe un titirez pn ce i a pierdut capul. Fr a nceta s rd pe socoteala lui,un procedeu din Go rin no sho. Cum se numea el oare? S limitezi aciunile utile ale adversarului, ncurajndu-i, n acelai timp, pe cele inutile. A-l face s se nvrteasc, de parc ar avea un inel n nas, i, cnd se va afla n derut total, s-l loveti. Unde ai fost? spuse Tomkin, nchiznd telefonul. Prea puin ifonat la ora aceea trzie. Costumul de pnz crem i se ncreea la coate, cravata gri de mtase, prea uor ntr-o dung. Carnea obrajilor i pierduse strlucirea rozalii, oarecum artificial, pe care i o pstra mai tot timpul, i se observau nite riduri la colul ochilor, dar ele l fceau s par mai uman. Cu toate astea, Nicholas se ntreb dac acest chip nocturn era cel real sau, dimpotriv, o masc. n Chinatown. Tomkin mormi ceva i se roti cu fotoliul su de piele cu sptar nalt. Minile i se jucau fr voie pe butoanele pupitrului electronic, aidoma celor ale unui ran grec care-i numra boabele mtniilor. Chinatown, hm! Cu ticlosul la de Croaker, pun pariu.

l privi int pe Nicholas. Ochii, ca nite cioburi de cuar albastru, erau nendurtori. Ochi de marinar, i zise Nicholas. ochii unui om obinuit cu farsele tragice ale oceanului i ale bolii cereti. Ochii unui om care supravieuiete. Corabia lui a naufragiat, echipajul i s-a necat, dar el ar fi n stare s noate la o plaj pustie i, ca Robinson Crusoe, s nving timpul poate chiar i singurtatea. N-ai nici un interes s te mprieteneti cu sticletele sta prpdit. Avertisment gratis. Pentru c eu abia atept ca smintitul s calce pe de lturi i l fac buci. Nicholas se gndi la ceea ce i spusese Croaker despre Gelda, i zmbi n sinea sa. Cum va reaciona oare Tomkin, cnd va descoperi c ntre fiic-sa i Croaker exist o legtur? S-ar putea s-l loveasc damblaua... Ticlosul sta mi poart smbetele, i nu tiu de ce. i-a vrt n cap o tmpenie. i nchipuie c-am omort-o pe Angela Didion, pe motiv c o regulam. Nicholas l privi sucind n sus i-n jos emitorul cu degetele lui bttorite. Tomkin sforni dispreuitor pe nri, ca un cal care necheaz. Doamne-sfinte, se lsa clrit n orice cotlon, putoarea tiai? O fcea cu tipi pe care nici nu-i cunotea, nu ezita s ia cte unul de pe strad. Chiar aa Bum! Numai c nu erau totdeauna brbai, nelegi? Era ntr-o ureche, i-o spun eu. Complet icnit. Dac a fi tiut c e o biat paraut niciodat nu m-a fi... Dar tia s-i ascund inteniile. (Flutur mna, i aurul de pe degete scnteie). Oricum, e o poveste rsuflat. Aa vd eu lucrurile. Dar sticletele sta nu vrea s m slbeasc, tii. Ca un cine cu un os vechi, pe care nimeni altul n-ar mai vrea s-l road. i face meseria. Nu i face meseria! zbier Tomkin, btnd cu pumnul n mas. Asta-i toat problema! Afacerea Angela Didion e moart i-ngropat pentru toat poliia din New York, nu mai pentru Croaker, nu. Dar cine se crede? Trimisul Domnului? Ei, bine, n-are nici o dovad mpotriva mea, i-o spun. Oh, l-am ghicit, i place s-i vad numele prin ziare. Se rsuci cu fotoliu cu tot, foarte repede, de parc ar fi vrut s se elibereze de un surplus de energie nervoas.

Vneaz gloria, ticlosul! i trebuie o lecie bun, asta-i tot. (Ridic ochii i ncet s se mai adreseze att lui Nicholas, ct i lui nsui). i tipul sta, ninja? ntreb. Am venit tocmai pentru ca s-i vorbesc despre el. Pn acum el a condus jocul. Cred c a venit timpul s rsturnm situaia. Singura noastr ans e de a ne face stpni pe decor. Cu alte cuvinte, trebuie s ajungem pe cmpul de lupt naintea lui. i atunci? Pregtete lovitura! Doar pentru asta te pltesc, nu? Din pcate, nu-i aa de simplu. F ce ai de fcut. Puin mi pas unde mergi. Vreau s-l ndeprtez pe acest om din calea mea. Pentru totdeauna. Eti implicat direct. Desigur. A fost trimis s m omoare. E aici pentru ca s m omoare i pe mine. Ce? l cunosc pe omul sta. Nite rfuieli vechi. N-au nici o legtur cu tine. neleg. Numai c asta ne poate ajuta s-l atragem n curs. Cu ajutorul unuia dintre turntorii" lui. Nicholas ridic discul plat, micu, astfel nct Tomkin s-l poat vedea clar. n clipa asta, e inactiv. E un model de contact, adic devine activ n clipa n care este pus pe o suprafa oarecare. Ochii ngheai ai lui Tomkin prinser s sclipeasc, tiuse ntotdeauna s conjuge verbul a trage pe sfoar". Vrei s spui c... l vom repune n funciune i-l vom folosi. Sunt anse mari ca tipul s cread c a fost o pan minor, i... i dac e mai iret ? Tipul sta e un as. Am auzit multe despre ninja. Nu cred c e cazul s ne facem griji, spuse Nicholas. Vrea s ne omoare pe amndoi, i dac el crede c ne poate lichida pe amndoi, va risca, chiar dac bnuiete o capcan. Va fi o capcan pe care i-o voi ntinde eu. nelegi ? Pentru el ar fi o provocare, i nu va putea s dea napoi fr a-i pierde prestigiul. N-o va face. nseamn c trebuie s-l atragi, spuse ncet Tomkin. Exact.

Ochii albatri l aintir, plini de iretenie. Nicholas aproape c putea s aud clinchetul ideilor n capul lui Tomkin, cntrea probabilitile, exact ca atunci cnd trebuia s ia o 9 decizie n afaceri, conform analizelor unui ordinator. Oare nu era i asta o decizie de afaceri, doar c puin mai ciudat dect altele? D-i drumul, spuse, fr urm de ezitare. Cnd, mai apoi, Nicholas deta microemitorul i-l puse pe perna de vat pregtit ntr-unul din sertarele biroului, Tomkin l ntreb: Totul va fi rezolvat poimine sear? Nu vor fi probleme. Perfect. Decupl, n timp ce Nicholas se ndrepta spre u. Ei! ip Tomkin. Nu mi-ai spus c ai necazuri cu Justine. Nicholas nlemni, njurndu-l n gnd. Se apucase iar s-i spioneze fata? Altfel, cum ar fi tiut? Am atins o coard sensibil, hai? fcu Tomkin rznd. Ai ntradevr mutra unui juctor de poker, dar n-am nevoie s-i vd expresia feei ca s tiu ce ai n mn. i ce tii, cu exactitate? C e n ora, rspunse Tomkin, ridicnd din umeri. Cu un alt tip Nu-i tiu nc numele, dar nu-mi trebuie mult ca s-l aflu (Cobor privirea i ncepu s formeze un numr). Pcat, ntr-adevr. Mi-ar fi plcut s rmnei mpreun. i era bine cu tine. Tare mi-e team s nu fi reczut n aceleai mreje. Unde e? Alo? Da... Tomkin ! Vocea lui Nicholas spintec spaiul dintre ei. Ateapt o clip, spuse Tomkin. acoperind receptorul cu palma. Ce spui? ntreb, cu un glas devenit dintr-o dat mieros. Unde e ? ntr-o discotec. Strada 46, vest. (Scotoci printre hroagele de pe birou). Trebuie s am numele pe undeva. n orice caz. l aveam pn mai acum, Ah ! Iat-l ! (Ridic hrtia. i i citi numele) O tii? adug, Nu umblu prin cluburile disco. Vocea era ncordat ca un arc. Tomkin, n faa lui, prea c savureaz o bomboan gustoas.

Eram sigur. Altfel ai fi dat peste ea mult mai repede. E una din vizuinile sale. Va trebui s dai o fug pn acolo, fetele astea. Se ntoarse spre telefon, concediindu-l. Ctva timp purt, o conversaie lipsit de sens, trgnd cu urechea la fonetul uilor de ascensor, pe cale s se nchid, apoi la zumzitul linitit, netulburat, al mainriei care-l purta pe Nicholas n holul mare, foarte departe, dedesubt. Cnd orice zgomot ncet, ntinse mna i deschise sertarul biroului. Fr s ntoarc privirea, nchise telefonul. Contempl linitit bucata de plastic i de metal. Fruntea i se mbroboni de sudoare, ca de fiecare dat cnd lua o decizie ntr-o afacere capital. Inima i btea mai repede. Pulsul i se acceler. i trecu limba peste buze i, cu grij, dar fr ovial, smulse microemitorul din lcaul lui de vat i l fix pe o latur a biroului. Se ntoarse cu spatele la el i-i arunc privirea spre chipul nocturn, clipind feeric, al oraului. ara ntreag era la picioarele lui dei, evident, el nu putea s o vad. n cele din urm se hotr s vorbeasc. Presupun, zise, pe un ton aproape vistor, c totul depinde de un lucru, ct de mult l vrei. Dar, ce ai face dac, dac i l-a garanta pe Nicholas Linnear? i l-a putea da pe tav. La fel de uor cum i-a da o prjitur. Ce zici? Se rsuci din nou i se adres direct aparatului agat de birou, ca un pianjen umflat. Pun rmag c are un mare pre, pentru tine. Ct o via. Ce zici de asta? ntinse braul i dezlipi microemitorul, reaezndu-l apoi n sertar, exact cum l lsase Nicholas. Tomkin era un om meticulos. Apoi se aez, i puse minile sub ceaf, ateptnd ca telefonul s sune era sigur de asta ct de curnd. Pistolul ncrcat, n teaca lui, ntre cmaa umed i vest, i se prea greu, cald i linititor. n genul sta de situaii, i zise, nu se tie niciodat. Cineva vrea s te vad. Telefonul sunase la puin timp dup intrarea lui Croaker, i cu toate c aparatul era cuplat la repondor, Gelda ridicase receptorul. Ea se gsea n living-room, unde intrase ca s deschid ua, i amndoi erau nc n penumbr. l privea, ascultnd glasul ce-i suna n ureche, el

sttea n picioare, n reeaua oblic de lumin i umbr care-i urca dea lungul picioarelor pn la genunchi. Faa i era luminat de reeaua de raze galbene ca lmia, care venea din camer. Gelda? Tu eti? Da, Pear, eu. Am crezut c ai plecat pentru o clip. Ai luat ceva? Nu. Nu n seara asta. Lew prea mpovrat de o oboseal care nu avea nimic de-a face cu lipsa de somn. Ca i cum toate orele interminabile la birou, pe strad i la tribunal, ar fi secretat un venin ascuns, cu neputin de eliminat, acum, cnd se lipise de ea, ca o a doua piele, sufocant, cenuie i fr vrst. Doar o mic ntrebare profesional i gata. spuse Pear, interpretnd greit tcerea Geldei, drept plictiseal. Vznd ceea ce... Nu n seara asta. Ei. tiu c nu te am prevenit. Dar e vorba despre senator. Gelda tia la ce face aluzie Pear. Gsete i pe altcineva. G. spuse Pear, rar cu glas rbdtor. Pe tine te vrea. Pe nimeni altcineva. tii bine cum e el. Croaker rmnea n picioare, n penumbr, ca un animal mitic readus la via o creatur din alt lume, pe care cineva din greeal l mbrcase n veminte omeneti. Prea doar pe jumtate contient de prezena Geldei. Rspunsul e tot nu. Dar Gelda i simi mai intens prezena. Nici pe Dare, cnd se va rentoarce n ora? n mod evident, Pear simise ceva definitiv n tonul Geldei. i deodat Gelda i ddu seama c a rspuns la telefon tocmai pentru c el era acolo Nu, nici chiar pe Dare. Partida s-a sfrit. Nu mai joc. Vd. Nici urm de amrciune n glasul lui Pear. i nici cea mai mic imputare. Gelda i simi brusc mintea ager, uoar, limpede, ameit de parc ar fi but o sticl ntreag de Dom Perignon. Niciodat n viaa ei nu fusese att de fericit. Ne vei lipsi mult, Gelda. Mie mi vei lipsi.

Era n stilul lui Pear s nu vorbeasc despre clieni ntr-un asemenea moment. Nu te voi uita niciodat, opti Gelda. Sper c nu. (Un rs scurt). Adio, G. Gelda nchise i se ndrept spre Croaker. Ce s-a ntmplat? l prinse de mijloc i-l conduse n camer, n lumina cald a lmpii, zri sngele uscat de pe mini. Nu vrei s-mi spui? ntreb, cu un glas care ncerca s-i ascund frmntarea. Pari att de trist! Tocmai am vizitat dou familii. O femeie nsrcinat i o mam a trei puti. (Ridic spre ea ochii grei de dezndejde). Ai mai fost nevoit s spui cuiva c omul pe care-l iubete, e mort? Eu, da. Numai c, ntralte di, nu muriser din vina mea. i plec privirea spre minile arse de soare i de vnt, ptate de parc le-ar fi nmuiat n vopsea, cu cruste ca sarea de mare uscat. S ncepem cu nceputul, spuse ea duios, lundu-i minile ntr-ale sale i trgndu-l spre ea. Mai nti, trebuie nlturat sngele sta. tiam ce fceam, Din prima clipit. tiam ncotro m ndrept. Exist un radar n inima mea... Localul era numai crom strlucitor i sticl fumurie, cu mai multe niveluri, ca nite grdini suspendate, cu pardoseala din plci de sticl, sub care lumini colorate neau n ritmul muzicii. Aerul vibra sub instrumente de percuie i voci electronice, prea mpodobit cu ghirlande, ca un pom de Crciun. Parfum, sudoare i fum de iarb". Simeam cum te apropii, steaua ta era pe harta mea. i-am auzit motoarele oftnd. Exist un radar n inima mea... Barul se afla undeva, dup o pdure de brae ridicate, de pr rvit, de fee lucind, cu o expresie concentrat, dar goal. Dans, dans, dans. Imperativul era limpede, constrngtor. Atavie, o renviere a instinctelor tribale, primitive, orgie extatic comunitar dar banalizat, trivializat, pn la a reduce la zero toate consecinele posibile.

Afiele de pe pereii mei Se schimb cu fiecare mod. De ce s pstrezi viu trecutul? tiu c suntem aproape n 1984, Dar e nc 1965... Exact ca i cum s-ar petrece n vis. Simuri biciuite fr-ncetare, pn cnd iluzia crete, precum buruienele ntr-o curte prsit de real. Fiecare pas nainte atrage dup sine, obligatoriu, doi pai napoi. Nicholas se gndi la Alice n vizuina iepurelui i se ntreb dac Lewis Caroll ar fi putut imagina aa ceva. Nu, doar Coleridge ar fi fost n stare s viseze astfel prin fumul drogului, localul semna cu grota unui arhanghel czut.

Muzica n camera mea. Nu e ntr-adevr n ton. Armonia mea e bolnav, i tiu bine n ce ritm. Ai dori s dansez. Dar mi am uitat revolta... n faa barului, taburete din piele neagr, pe care nimeni nu se aeza, ir ordonat de corbi ironici, supraveghind un cmp de porumb clocotind de via, vara. Nicholas se aez la bar i, din principiu, comand un pahar. Nu i era sete. Privi lameurile scnteinde sub luminile care se roteau, pantofii de neon cu locuri de o nlime imposibil. Machiajul multicolor lipit de pleoapele femeilor, prea c le ascunde jumtate din figur, rotindu-se necontenit prin faa lui nc i nc o dat, n timpul dansului. Culoarea crnii prea necunoscut aici. Braele, busturile, coapsele erau ptate de lumin, ca pielea oprlelor. Toate aceste micri, aceste expresii, i amintir de nite scene, din Metropolis", de Fritz. Lang

O cuta pe Justine, dar n nebunia aceea, cutarea prea iluzorie ca i cum ai fugi pe urmele lui Yukio. la Kumamoto uile i se trntesc n nas, pe msur ce le deschizi. Apoi, ncepu s i revin n minte tot ceea ce Sam Goldman i spusese mai devreme, n cursul serii. Ce importan mai avea ce a devenit, din moment ce tia ce dorea s fie ce dorea din tot sufletul? Nu mai era n 1963, era ntr-o alt via. Totodat, era contient c nu va fi niciodat cu adevrat liber, atta timp ct nu va nelege totul. Fr s nelegi, totul rmne cu neputin. Ki jin-i spiriduii trecutului su nu se vor mulumi cu un dar att de nensemnat. Ce faci? Hai, vino! Vino s dansm! Era o blond, cu ochi de un bleu vineiu, ca de prun mbrcat ntr-o rochie din crepdein albastru-levnic. Rochia descoperea snii grei, ca s obin maximum de efect. M simt o corcitur. Oamenii se strmb la mine, ar sunt nscut ca i voi, voi, voi... Cporul de pasre al fetei se balansa lasciv. Deci, nu vrei s intri n ritm? Hai, vino... Nu, nu cred c... ...corcitur. Nu v vreau rul, Doar s v lustruiesc papucii. Capricorn, nu-i aa? ndrtnic, ncpnat. (Ea pronuna cpnat). Toi cei din Capricorn sunt ncpnai. N-am venit aici ca s dansez, rspunse, ridicol, Nicholas. Am venit s gsesc pe cineva. Chin, chin, chin. Toc, toc, toc, Nu-mi spune mica mea corcitur. ...s-l gsim mpreun. Nu-mi spune, nu-mi spune, nu-mi spune. Te-oi chema dac te voi dori. Nu nelegi? E vorba de o femeie. O femeie! i ce-i cu asta? Mna fetei o prinse pe a lui unghii lcuite, strlucitoare, n culori schimbtoare, dre de lumin sclipind. S dansm, s dansm, pn o s-o gsim. Se smulse din strnsoarea degetelor.

Nu vrei s te distrezi? i strig ea. Tu m faci, m faci, m faci S simt c sunt o corcitur... Nicholas urc la etajul doi, peter albastr i verde, populat de alge unduitoare. Efectul de sincronizare l luase n stpnire i i simi pulsul btnd n ritmul muzicii ce biciuia aerul, cu zelul unui culegtor n cmpul de grne. i, n sfrit, o zri, un etaj mai sus, n penumbra proiectat de scara n spiral. Fu nevoit s atepte cteva minute, pn ce pasajul strimt se goli: dans, dans, dans... Plonj sub un val de brae i de capete care zvcneau, i urc pe scara metalic, srind cte patru trepte deodat. Perei acoperii de piele neagr, ca o celul capitonat. Sticl fumurie, mult prea fragil pentru a servi drept parapet la acea nlime. i dac cineva ar fi czut? Dac cineva... Lumin roie i galben, care devenea alb i cenuie pe pielea neagr... Spectacol deconcertant, ca un film n culori privit pe ecranul unui televizor vechi i totul, ntr-un fel sau altul, puin defazat. Justine era acolo. Cu un brbat. Solid, cu umeri largi, pr negru, lins, piele mat de portorican. Pantaloni cu talia nalt, roii-nchis i un maiou fr mneci, mpodobit cu o capsul de sticl de bere. roie, albastr i aurie. Nu te-am auzit oare plngnd n ast diminea Nu i-am simit oare lacrimile Picturi srate alunecndu-mi pe piele Ca nite ruri n somnul meu?... Justine! Ea ntoarse brusc capul, i lumina i juc pe fardul sclipitor, stacojiu al ochilor. l privi fr a spune ceva, pn ce cavalerul care-o nsoea, o rsuci cu brutalitate spre el. Justine! Ce vrei, tipule? Las-mi oricelul n pace, bine? Hai, domol, de acord? N-am auzit oare glasul n ast diminea? N-ai rostit numele meu, Tandr oapt la ureche, Dar cuvintele nu erau prea clare...

Justine! Privete-m, i spuse ntinznd braul spre ea. Ei, tipule! Eh, ah! Ce purtare-i asta? N-ai auzit ce-am spus? terge-o! N-are chef de tine. n treact, observ pupilele dilatate, nrile nroite. Ciudat fel de a-i spune c m iubeti, Dac nu-mi drui dect tristeea ta, Ce vrei? Un umr pe care s plng? Nu al meu, nu al meu... Ascult, tipule! Am vorbit destul. Clicul nu se auzi, n zarva reverberat de toat supra faa mbrcat n piele. Dar fulgerul iului era imposibil de confundat. Justine! Gura, tipule! (Brbatul i aplec un umr). Na, ine! Era iute, i tia s se foloseasc de cuit. Luase lecii n strad, unde nevoia de a supravieui e singura lege. Cei de teapa lui, se puteau dovedi mai periculoi dect profesionitii, cci erau imprevizibili. ntr-o fraciune de secund, lama de douzeci de centimetri putea s-i strpung pntecul. Nicholas opri primul atac cu braul stng, apoi, rsucindu-se n loc, l lovi pe portorican cu muchia palmei drepte peste osul oldului. Nici un zgomot, n afara muzicii. Micrile lor violente se confundau cu cele ale dansatorilor n delir, din sala mbrcat n piele. Gura portoricanului se csc, iar capul i se rsturn pe spate, exact n poziia pictat de Munch, n Urletul". Fcu o micare, pentru a-i regsi poziia vertical, i atunci Nicholas l izbi cu piciorul peste piciorul drept, n exterior. Portoricanul i pierdu complet echilibrul i czu ntr-o rn, ntre dou cupluri nmrmurite. n cdere, braul lsat la voia ntmplrii, plezni o femeie, chiar n clipa n care aceasta se rsucea n jurul propriului ax. Prea o scen dintr-o comedie bulevardier, dar Nicholas nu avea poft de rs. n sfrit singuri, Clip minunat. n care toate visele devin femeie. Justine l privi, apoi i cobor ochii spre brbatul de pe podea, care se inea de old. Cuitul zcea pe podeaua murdar, ca jartiera unei mirese, pe care nimeni nu dorea s o ridice. Justine!

Cum m-ai gsit? Ce vrei de la mine? Justine... Nu mai pot. Te rog. Te rog. Nu vezi c am plns? Iat-te! Rtcind ca un demon, Din gar n gar... ...din cauza ta. Din cauza ta. Justine, am venit s... i acum, puin mi pas c-ai aflat. ...s-i spun c te iubesc. Lacrimi tcute se rostogoleau din ochii ei. Aerul era ca mierea ngreunat de muzic: voci dureroase, ritmuri insinuante, percuii erotice. Te implor! Oare l auzise? Te iubesc, Justine, eu... Se atinser, cu un fel de emanaie de energie i de emoie nruit. Nu e efectul cocainei. Cred c trebuie s fie dragoste. E prea trziu ca s fii n ntrziere. Prea trziu pentru ur. Prea trziu.... Prea trziu... ...plns pe nisipul din faa casei tale, n noapte, n faa mrii. Nu mi s-a mai ntmplat niciodat. Lungit pe sofaua de culoarea spumei de mare, cu lungul trup cldu al Justinei lipit de el, se gndi: Te neli, Croaker. Am i eu sentimente. i le triesc". Nu trebuie s-i fie ruine, spuse ea. Nu-mi este. Dac mi-ar fi fost, nu i-a fi spus. Pentru prima oar, simi c trecutul su se nrui, c alunec spre valurile mrii, care l nvluiau ca un giulgiu. Sunt fericit. Puse mna pe oldul lui Nicholas, de parc ar fi cutat un zvor ce trebuia deschis. Picioarele ei, n ciorapi de mtase, frecndu-se unul de altul, scoaser un rit de greier. Sunt fericit c-mi poi fi recunosctor pentru ceva. Aa cum i sunt i eu. E un sentiment nou. Privi ochii lui Nicholas, care preau aintii doar spre sufletul lui i i ascult vorbele!

Ceea ce i-am fcut era att de crud! Dar era... Era ca o autoaprare. Un fel de instinct de supravieuire. Deodat, am simit ct de aproape erai de sufletul meu i mi-am amintit... Prul lung al Justinei i mngia umerii. Ce? Marea, odinioar. Ceaa, o traversare n ferry-bod printr-un fel de ilustrat din Japonia. Sttea cu buzele ntredeschise, chiar i atunci cnd vorbea, respira adnc, de parc ar fi visat. Mi-am amintit de o fat pe care am iubit-o cndva. Necazul e c m credeam nc ndrgostit de ea. Unde e acum? Nu tiu. Poate fi oriunde. Oriunde... Justine simi micarea pieptului i a pntecului lui Nicholas : se ridicau cu o regularitate de maree. mi spusese c m iubete. M fcuse s-o cred... Nu tiam c o fiin omeneasc poate mini cu atta uurin. Ea surse abia schiat, n ntuneric. Dac ai fi fost femeie, ai fi tiut tot. Cteodat, cred c sexul e pentru animale, spuse Nicholas. Pentru o clip, se ls tcerea, doar murmurul intermitent al circulaiei nocturne, ndeprtat i fr importan. Niciodat pn atunci Justine nu mai fusese martor la atta amrciune i se ntreb ce se petrecuse cu ani n urm, ntre acea fat i Nicholas. Sunt geloas, spuse, contient c-i asum un risc enorm. Sunt geloas pe tot ce i-ai druit din tine nsui. Nicholas era linitit, foarte aproape de ea. Niciodat de acum ncolo, Nicholas? Doar prul i coapsele Justinei l atingeau. Cine-i pe cale de a se pedepsi ? ntreb ea, n cele din urm. Glasul i era ncordat, cnd i rspunse. Cu ce se lupta oare? Ea m-a fcut s simt... s simt... S simi, ce? S simt, doar s simt. i asta e att de nspimnttor? i apoi, m-a prsit. A plecat cu... i, copleit de ruine, i povesti ceea ce nu povestise nimnui, niciodat.

Justine i apropie buzele moi de urechea lui i-i optii Descheie-m, Nicholas! ntinse mna. Fermoarul prii, ca o bucat de lemn pe jumtate ars, arznd n cenua fierbinte a vetrei. n lumina ireal, snii ei rotunzi preau asemeni crestelor pe valuri, palide n rsritul de soare. Dar emoia pe care o simea acum nu era trezit doar de scobitura coapselor ei, ci un fel de maree purificatoare, care-i nvluia corpul i-i copleea sufletul. Mi-ai lipsit att, spuse. Tu, i nu Yukio, de azi nainte. De abia acum, Justine i ddu seama ct se chinuise. Da, murmur. Acum neleg. M simt btrn i obosit cnd nu eti aici. Cu o micare din umr fcu s-i cad bretelele sutienului. S nu ne iubim imediat. Era att de aproape de el, nct ochii i scnteiau, licriri n deprtri, ca balizele primitoare, semnaliznd portul familiar. Mai spune o dat! Justine, uneori cuvintele nu au nici un sens... O cuprinse n brae. Te in n braele mele, opti. i tu m ii... Justine l mngia, abia atingndu-l cu vrful degetelor. Fukashigi, maestru de kenjutsu, se scul n zori, cu ghearele unui gnd de odinioar nfipte nc n amintire. La ora aceea matinal, lumea era nvluit n cea, elemente familiare ale decorului evocau pnza unui poantilist. Nu era un vis. Fukashigi nu readucea niciodat cu sine aceste pcle n lumea real. Ceva l smulse din somn. Ghearele se nfipser mai adnc. Gndul i zbur ndat la Nicholas. Deci, trebuie s fi venit vremea. i, n ciuda nelepciunii sale, Fukashigi simi un uor fior de team strbtndu-l. n timpul nopilor lungi, n care somnul l ocolea, se gndise deseori la aceast clip, i acum tia c se lsase legnat de himere, creznd c, poate, ea nu va veni niciodat. Dup atta timp, clipa venise. Timpul, o tia prea bine, nu nsemna absolut nimic.

Cu toat distana dintre ei, simea o traciune psihic puternic, precum o furtun care ncearc s smulg o corabie din ancor. Anii lungi petrecui n China i Japonia, i preau un vis pierdut n cea ca i lumea pe care o vedea prin fereastr. Spiritul, o tia, putea face multe, i putea s joace nenumrate feste, n dimineaa aceea, se ntreb care dintre lumi aparine visului, ntr-un fel, America nu ar putea fi niciodat att de real ca nopile i zilele Asiei, cu mirodeniile i misterele lor. Pe vremea aceea, avea timp atunci i se prea nelimitat de a se cufunda n toate enigmele. Bucuria resimit de fiecare dat cnd unul dintre ele se limpezea, era fr seamn n ntreaga lui existen. Desigur, avusese deseori prilejul de a regreta alegerea pe care o fcuse o dat pentru toat viaa. Era, la urma urmei, una din cile cele mai periculoase, presrate la tot pasul cu primejdii reale sau imaginare. Gelozia i chinuia pe toi ca o venic febr, imposibil de vindecat. Ur fa de fiecare nou venit, i mai ales, fa de cel care cuta s scruteze adncurile ce scpaser tuturor celorlali. i fa de cel ce izbutea. Fukashigi i ndrept trupul pe saltea, i auzi oasele trosnind. Magie, i zise. Cte confuzii n jurul acestui cuvnt. Tipic occidental. Ai, ntr-adevr, de ce s rzi. Apoi se gndi la Nicholas. Nu l invidia, cci nu era loc pentru invidie n inima lui Fukashigi, Dac ar fi fost... Fukashigi ridic din umerii si nguti, Cine tie? i spuse. Dar, simi din nou acea nelinite crescnd n el. Acum era sigur c poate s vad limpede pn-n adncuri. Fundul neregulat al apei era acoperit de ml, iar peti fr culoare i urzeau viaa monoton printre stnci, nisip i noroi. De apte sute de ani i mai bine, aceast parte a strmtorilor Shimonoseki era bntuit de stafii. De la dramatica btlie naval, care adusese pieirea mpratului copil Taira Tenno i a tuturor brbailor, femeilor i copiilor clanului Taira czui sub loviturile celor din familia Minamoto. Aici puteau fi vzui adeseori ciudaii crabi Heike alt nume al clanului Taira care au chipuri omeneti desenate pe carapace, i despre care se spune c adpostesc kamii rzboinicilor nvini, mori de mult.

Dac ar fi s dai crezare legendei, ei nu-i pot gsi tihna i n nopile nvluite n cea, pescarii jur c pot zri ciudate licriri plutind peste apele furioase. Pe asemenea vreme, ei nu vor s-i scoat brcile n larg, chiar dac petele abund, cci, n aceste nopi nspimnttoare, crabii Heike nesc din adncuri, taie calea brcilor i i trag spre moarte pe nottorii imprudeni. Pentru a-i potoli puin pe aceti kamii pierdui i nefericii, buditii au construit aici templul Amidaji. Dar acum, se gndi Saigo, acest Dan-no-ura a bntuit mai mult ca oricnd, cci o parte din sufletul meu zace, moart i nvins, n aceste ape. Ea a plecat s-i ntlneasc pe Heike, lipsii de bucurii i rtcitori la nesfrit. Pentru ea, ca i pentru el, nu exist rugul purificator, nici adpostul Lotusului de Aur. Putea s-i zreasc limpede chipul desvrit, zcnd pe fundul apei, nepstor, de parc nici un val n-ar fi putut s-l tulbure. Desvrit, dar acum trsturile i se alctuiau n moarte. O eroin tradiional: fiic pioas, soie credincioas, cu inima plin de jertf, toate pcatele ei dureroase erau terse. Aa e bine, spuse. Era firesc, era drept. O moarte decretat de istorie! Ce altceva ar fi putut face? ... Simi cum i se accelereaz respiraia. Lacrimi arztoare ameninau s-i distrug ochii lipsii de via sub torentul lor de mil. Instinctiv, ncepu s recite Haunya-Shon-Kyo. Forma este vidul, i vidul este form (...). Ce este vid e form (...). Percepie, nume, concept i cunoatere sunt de asemenea vidul (...). Nu exist ochi, nas, ureche, limb, corp, nici spirit". n ntuneric slluiete pcatul, n ntuneric slluiete Moartea Pcatul neag raiunea i moartea fiinelor lipsite de raiune, nu poate fi socotit dect un act de caritate. ns, ns, ns... Cum poate exista dragoste, acolo unde exist pcat? ntrebarea aceasta l chinuia de ani de zile, mai mult dect orice altceva, i i modela viaa. O dat n Plus i puse imposibila ntrebare i ncepu s-i loveasc fruntea i obrajii cu pumnul strns, ncercnd s distrug tot ceea ce e n adncul su. Rmnea cu perversitate recalcitrant, nu putea s smulg din el amintirea acelui chip, mai mult dect ar fi putut s i renege propriul nume; i numai aceast patim nspimnttoare l mpinsese spre drog, de altfel, acum credea c drogul i sporea forele.

Dar cine, dac nu Nicholas Linnear, l pusese n aceast situaie oribil? Fr el, n-ar fi... ei n-ar fi... El nu s-ar fi... Lumini scnteiar sub pleoapele nchise pe cnd se lovea, dar ele nu erau ndeajuns pentru a coplei imaginea blnzilor peti palizi hrjonindu-se prin Strmtori. i, o, Amida! cum mai urla vntul n noaptea aceea! Cum se mai rsucea zpada, perdea de dantel, nainte de a se topi n valurile gemene! Ce jos coborse cerul negru! Nu se zreau nici Kyushu, nici Honshu! Cu desvrire singur, n barca ovitoare... Crescuse oare urletul, cnd corpul czu n ap? Crabii Heike tiau c vor ntmpina a alt pctoas, care, ca i ei nu s-a cit? Cci ei nu-i regretau pcatul, altfel de ce ar mai fi rtcit n nopile fr lun, n chip de kami nelinitii? Lumini fantomatice jucaser peste Strmtori, ntocmai cum spuneau legendele... Rostise nenumrate rugciuni, attea cte tia, i le repetase fr ncetare, pn ce prora brcii atinsese cheiul de lemn de la Shimonoseki, iar el atinse pmntul, tremurnd, leoarc de apa mrii i de sudoare, n ciuda ninsorii i a vntului ngheat din nord. Pn i azi mai putea auzi urletul ireal, asemenea unor glasuri demonice care-l chemau napoi, spre a desvri nite orori nc nemplinite, nvlmindu-i se prin minte, precum zmeele negre topindu-se pe o carcas nsngerat. n cele din urm cu respiraia grea de halucinogene, cu trupul scldat n sudoare, de parc ar fi ieit din baie, czu ntr-un somn buimac, plin de comar i nc mai cumplit de ecourile sonore ale unor vise uitate. Nicholas vis captul lumii. i, nscndu-se din plaja vecin, n cel din urm punct al pmntului, se nla arcul unui pod de lemn i de piatr, foarte asemntor cu cel de la Nihonbashi. Cum se avnta pe acest pod, vzu c de fiecare parte a podului totul nu era dect cea suspendat. Se ntoarse pentru a privi n urm, mirat i nspimntat, i ddu seama c pcla aceea stranie ascunsese calea pe care venise. Vidul era att de perfect, nct nu-i mai putea aminti despre ce loc era vorba, netiind ctui de puin ncotro se ndreapt de parc ceaa ar fi cotropit, n acelai timp, i capul su i ntregul decor.

Cnd ajunsese aproape de jumtatea drumului, bg de seam c poate deslui un sunet, subire i nbuit de cea, iar cu ct nainta, cu att era mai sigur c sunt hohotele de plns ale unei femei. Prin cea putu ntrezri o form ceva mai ntunecat, care, pe msur ce nainta, se ntrupa n silueta unei tinere femei. Era nalt, supl i purta o rochie de mtase alb, strns pe corp. Rochia iroia de ap, o vedea clar, de parc fata ar fi ieit din moartea peste care se nla acel pod (dup cum bnuia Nicholas). Sttea cu spatele (un spate ginga) spre parapetul nverzit de umezeal, i plngea, cu faa n palme. Se tnguia cu atta durere, nct Nicholas se simi silit s se apropie. Cnd ajunse la civa pai, o auzi spunnd : Oh! Ai venit! n sfrit, n sfrit! Pierdusem orice ndejde! Iart-m. i simi rsunetul glasului n piept, parc ar fi rsunat sub bolile unei catedrale. Nu cred c v cunosc, preafrumoas doamn, spuse, dar dumneavoastr prei a m fi recunoscut. Nu cumva v nelai? Rostind aceste cuvinte, ntinse gtul, ncercnd s vad mai bine chipul, cci, din locul n care se afla, nu putea spune cu toat certitudinea dac o cunotea sau nu. Dar i fu cu neputin. Cu prul lung i negru, zbrlit ca tentaculele unei gorgone i presrat cu scoici i melci, cu minile cu lungi degete ce-i apsau chipul, ea rmnea pe de-a-ntregul ascuns privirii. Nu, nici o greeal. Tu eti cel pe care l-am ateptat n toi aceti ani. De ce plngei att de amarnic, preafrumoas doamn? ce durere v macin? O moarte lipsit de cinste, domnul meu. Atta vreme ct ea nu va fi rzbunat, spiritul meu e condamnat s rtceasc s tot rtceasc pe aici. Nu vd cum v-a putea ajuta, preafrumoasa mea doamn. Doar dac ai binevoi s-mi permitei s v privesc chipul. Nu i-ar folosi la nimic s m priveti, spuse ea, cu un glas att de trist, nct Nicholas simi cum i se frnge inima. Aveam, prin urmare, dreptate. Eu nu v cunosc. Fata tcu, iar Nicholas nu ghici ce rspuns i-ar da dac ar fi vorbit,

Luai-v minile de pe fa, i spuse. V rog, preafrumoas doamn! De nu, nu pot s v ajut. ncet, cu prere de ru parc, degetele fetei se ndeprtar prin cea. Nicholas simi cum i se taie respiraia. Acolo unde ar fi trebuit s se afle chipul cu trsturile lui ochi, nas, buze nu era dect o pieli, goal i neted, ca o coaj de ou... ...Doamne, Nicholas, ce ai? Pieptul i zvcnea, avea senzaia c strbate ultimii metri ai unui maraton. Sudoarea lucea pe trupul su, ca promoroaca. Chipul Justinei, crispat de nelinite, plutea deasupra. Prul lung i cdea de o parte i de alta ca o perdea electric, un lan subire. Ce s-a ntmplat? ntreb el. Nu tiu. Ai strigat prin somn. Ce-am spus Nu tiu, iubitule. Nimic inteligibil, n orice caz, nu n englezete. Ceva ca, hm... (i ncrunt fruntea, pentru a se concentra) minamara no tat... i nu mai tiu ce. Migawari ni tatsu? Da, asta e. Eti sigur? Sigur, ntr-adevr? Da Absolut. Ai spus-o de mai multe ori. Ce nseamn? n sens literal a aciona ca un substitut". Nu neleg. n folclorul japonez, exist o credin, conform creia cineva i poate da viaa pentru a salva viaa altcuiva, i nu neaprat o persoan. Poate fi vorba i de un arbore, sau orice altceva. Ce visai? Nu tiu prea bine. Nicholas, l ntreb, cu intuiia obiectiv ce o caracteriza, cineva a murit pentru tine?... n vis, vreau s zic? O privi i ntinse mna spre faa ei dar n gndu-i nu carnea Justinei era cea mngiat i, n mod sigur, nu glasul ei i suna n minte... n camera morii perfecte, degetele picioarelor sale atingnd tivul kimonoului ncnttor, cu pliuri perfecte, al mamei, i, puin mai ncolo, firicele de snge n curnd ca nite rubine, pe podea. Itami spusese: Acum, trebuie s plecm, Nicholas. Nu e loc aici pentru intrui ca noi.

Unde te vei duce? o ntrebase, cu glas greu ca plumbul. n China. i ridicase privirea spre faa ei alb. Cu comunitii? Ea cltinase uor din cap. Nu. Sunt i ceilali care erau acolo cu mult vreme naintea comunitilor. Bunicul tu, So-Peng, era unul dintre ei. l vei prsi pe Saigo? Ochii ei strluceau ca ochii unei psri. Nicholas, te-ai ntrebat vreodat de ce n-am avut dect un copil? Dar nu... De ce i-ai fi pus ntrebarea? Buzele-i erau strnse ntr-un surs trist, care-i nghease. Dar tu poi s m crezi, n ceea ce m privete, pe mine, n-a fost dect o problem de alegere, dei Satsugai crezuse contrariul. Oh. da. l-am minit. Din toat inima. Te surprinde? Ei, da... Se nfiorase uor, ca un brad sub o pal de vnt i se aplecase imperceptibil nainte. N-am vrut s am nc unul ca el (Ochii ei negri nu mai erau dect o linie ntre pleoape). M nelegi? Sunt convins. Pentru o clip i plecase privirea spre katana nsngerat, nfipt cu vrful n podea. M urti, oare? Nu m-ar surprinde... Dar nu, vd c nu m urti. Asta mi bucur inima. Nu pot s-i spun ct de mult. Te iubesc, Nicholas. Nici dac ai fi propriul meu fiu n-a putea s te iubesc mai mult, dar cred c o tii, n sinea ta. i cltin capul, de parc i-ar fi adus aminte de ceva. Zilele de kwaidan curg precum nisipul printre degetele mele. Timpul se scurteaz, i mai am attea de fcut. Rmsese n picioare n faa ei, palid, descompus. Nu putuse s-i stpneasc un fior, dei nici o adiere nu trecuse Prin camer. Vrei s-mi rspunzi la o ntrebare? Ce onoare e n asta? Toat onoarea ct mai dinuie n lume, se afl aici, n ncperea asta, i rspunse Itami, cu glas trist. Team mi-e c-i destul de puin. Destul de puin. Trebuie s-mi explici. Trebuie. Glasul i fusese aproape un ipt i crezuse c vede lacrimi nscnduse ca nite perle n colul ochilor lui Itami.

Vai, Nicholas! Astea nu sunt ntmplri lesne de istorisit. mi ceri s-i dezvlui ntregul suflet al Japoniei. Mai uor mi-a nfige o sabie n pntec. Itami strnse ochii cu putere, de parc ar fi ncercat s-i alunge o nluc din minte. Glasul i devenise murmur. - ntreab-m orice altceva. Orice. Ce se va ntmpla cu tine... mtu? Deschise brusc ochii i-i zmbi tandru. n China, m voi duce pn la locul unde m-a ndemnat Cheong s merg, nainte de a-i da ultima suflare. Nu voi rmne mult timp acolo. Mna i se strnsese din nou pe garda katanei. nc o pictur de snge se prelinse de pe oelul neted al lamei pe podeaua goal... ...Trebuie s-l vd pe Fukashigi, se gndi deodat Nicholas, cu ochii int la Justine, n semi-ntuneric. E timpul s rennoiesc vechile jurminte. Ea trebuie s rmn aici. Departe de calea rului. Aka i ninjutsu era singura scpare, acum, cnd forele Kan-aku na ninjutsu se pregteau s-l atace, vechi i implacabili dumani se vor nfrunta pe un cmp de lupt modern. Nicholas avea nevoie, o tia, de toate umbrele de temut ale oelului pentru a iei nvingtor din aceast ultim ncercare. Cnd se trezi, Saigo crezu, o clip, c se afl n regatul ntunecat al morii. Pentru el, moartea nu avea nimic oribil dar asta numai pentru c viaa nu avea nici o valoare n ochii si. Era darul cel mai banal i, prin urmare, nu avea importan dac o prsea. Apoi i aminti c nu-l omorse nc pe Nicholas, i i ddu seama c din nou somnul l arunc n vltoarea vieii. Da, erau multe de spus n sprijinul rzbunrii. n acea clip, era singurul lucru care putea s fac s-i mai bat inima. Se gndi la banii adunai n conturile sale bancare, la marile sale proprieti, la cele patru uzine electronice, mici, dar n plin avnt. Ce valorau toate astea? Nici ct o bucic din oelul cel mai fin, ieit din minile unui maestru furar de sbii! O, nu!

Banii nu erau dect ua amar spre putere, iar puterea, puterea nu avea dect o parte bun i ngduia s tragi sforile dup plac, i n aceast er atomic, cnd poi s tragi sforile, poi s nfptuieti orice. Dar Saigo nu dorea dect un lucru, s hituiasc i s curme viaa cuiva. n seara asta... i zise, cu patim, ntins gol pe saltea. O lumin de un cenuiu ters se cernea printre Jaluzele i colinda apei pe plafon, ca un clugr rtcitor, al crui korom zdrenuit i destrmat ar fi zburat n vnt. l nedumerea slbiciunea americanilor. Astfel de lai nu puteau avea o spiritualitate puternic! Nu reuea s neleag cum de au izbutit s ctige rzboiul. Ar simi o imens plcere s vad privirea lui Raphael Tomkin dndu-i duhul sub lama de oel. i acest imbecil crezuse c poate cdea la nvoial cu el, c poate s-l cumpere, pentru a renuna! E imposibil s renuni cnd ai acceptat un trg". Nu, la noapte moartea va veni pentru Tomkin, aa cum va veni i pentru Nicholas. Trebuia s se atepte la o ratare? Moartea va veni i pentru el, Saigo? Gndul acesta nu-l tulbura ctui de puin. Dimpotriv, poate c asta i dorea cel mai mult, contient c importana morii nu rezid n faptul n sine, de a muri, ci n felul n care se moare. Da, modul n care mori intr n istorie, iar lumea i aduce aminte n egal msur de modul n care moare un erou, ca i de viaa acestuia. Pentru Saigo, ca pentru toi rzboinicii japonezi, pierdui n negura timpurilor, nu existau dect dou moduri onorabile de a muri: n lupt, sau de propria mn n linite i aa cum o cere ritualul. Orice alt moarte ar fi nsemnat o ruine teribil, de nesuportat, pentru totdeauna, o karma nspimnttoare care se transmitea la intrarea ntr-o nou existen, sau, nc mai ru, era purtat la nesfrit n limburi fr numr. Aceast contemplare interioar a morii i trezise dorina fizic i aproape c-i pru ru c l-a ucis pe tnrul Philip. Se dovedise att de priceput! Dar n-a avut de ales la fel cum nu avusese de ales, cu muli ani n urm... Mai devreme, n cursul nopii, se simi plin de ur, o nfierbntare duntoare, care nbuise brusc meditaia subtil. Asta demonstra limpede, n ce msur emoiile puteau perverti sufletul, i zise,

rsucindu-se pe ngusta saltea neagr. E blestemat ziua n care Yukio intrase n viaa lui! O, Amida Budha! strig n gnd. Dar aceasta or matinal era pentru el ca de cristal, n ntuneric i spusese c se va npusti asupra lor. O s nvleasc repede, repede, pentru a-i nha pe neateptate, pe Nicholas i pe Tomkin, n aceeai clip. Dar, n timp ce dormea n mpria morii, spiritul lucrase, iar acum tia c scadena includea pentru el ceva mai mult dect moartea acestor doi oameni. Se gndi la Strmtori i se nfior. Glasuri preau s-i umple spiritul, urlnd tot mai puternic, la fiecare inspiraie gemnd ca vntul toamnei, la fiece expiraie, i opri rsuflarea i-i strnse pleoapele timp ndelungat, pn ce glasurile se risipir. Da, i zise, ridicndu-se ca s-i fac baia... Antrenamentul l nvase c exist ceva cu mult mai ru pentru un duman, dect s-i despice pntecul. tia c lumea e o mare roat, o elips de care eti legat prin Karma. Roi n mijlocul altor roi. Destine, n mijlocul altor destine. Dup scaden, spiritul su i va gsi pacea. Apoi, dac moartea trebuia s vin o va primi cu braele deschise. Era o zi minunat, limpede i nc proaspt, cu cteva urme de nori cirus, vaporoi, foarte sus, spre vest. O zi mult prea frumoas pentru a lncezi n cas, gndi Justine, aruncndu-i lucrurile pe pat. Plaja de la Dune Road prea c o mbie, dar ea ocoli casa i i scoase maina. Urm calea autostrzii spre est, fr o destinaie anume, dar vznd ieirea spre Watermill, i aduse aminte de o plaj aflat nu departe, despre care auzise vorbindu-se mult i se ndrept spre ea. Se chema Flylng Point. Rtci drumul, dar nu se mir. i apoi, n acest col din sudul insulei, era greu s te rtceti de-a binelea, aa c regsi repede Flying Point, fr s trebuiasc mcar s ntrebe ncotro vine. Cobor din main. ncuie portierele i se ndrept ctre nisip. Era nc prea plin de energie pentru a se ntinde la soare, printre dune. ncepu s mearg. Plaja era larg, uimitor de lipsit de resturi murdare, cu un nisip de culoare foarte deschis.

Valurile preau c se nal foarte sus, unele de un verde-brun, ncoronate de spum alb, nainte de a nvli pe nisip ntr-un nor de stropi argintii. Erau relativ puini oameni la acea or matinal plajele att de ndeprtate nu erau niciodat aglomerate, ca Jones Beach, de pild, care gemea de lume la orice or din zi. Totul era odihnitor, tcut, n afar de mugetul repetat al mrii i de iptul pescruilor rotindu-se n soare. Ambiana plajei se schimb ntr-un mod att de subtil, nct mult timp nu observ nici o diferen. Dar, dintr-un punct de vedere, locul i prea acum familiar. De pild, intui c se ndrepta spre un istm ngust, chiar mai-nainte de a nconjura curba plajei care i-l ascunsese pn atunci. i cum astfel de lucruri se tot repetau, se ntreb unde se afl, de fapt. Apoi, din ntmplare, i ndrept privirea ctre casele din dreapta, pe lng care tocmai trecuse, i recunoscu acoperiuri tiute mai demult. Deodat stomacul i se contract, parc s-ar fi aflat ntr-un ascensor care cade. Cum a putut fi att de proast ! Flying Point era chiar la est de South Hampton i de Gin Lane. Iar casa familiei Tomkin se nla n faa ei, n toat splendoarea. Vzu portalul de lemn deschizndu-se i o siluet cobornd treptele din lemn de sequoia, n crarea care ducea spre dune. Dumnezeule! i spuse. E Gelda!... Instinctiv, vru s se ntoarc i s se ndeprteze, dar rmase locului, nlemnit, gndindu-se, ce-o cuta oare acas? Gelda se oprise la rndu-i pe nisip i i scoase ochelarii de soare. M-a vzut. i zise Justine, cuprins de team. Nu mai pot s plec. Gelda se ndrept spre ea. Rmaser fa n fa, pe plaja aproape pustie, la oarecare distan una de alta, ca doi dueliti nainte de a-i descrca pistoalele. Justine! Da. Ce surpriz! Ochii Geldei i pierdur strlucirea, de parc o cortin de fier ar fi czut ndrtul pupilelor.

Amndou vorbeau pe un ton att de afectat, de parc ar fi fost doi strini stngaci, reunii din ntmplare la o serat la care nici unul, nici cellalt, nu ar fi vrut s ia parte. Eti cu... cineva! Vntul le biciuia, fcndu-le prul s flfie ca nite flamuri pe un cmp de lupt. Nu, atept pe cineva. i eu. Ah ... Da. Refuza s recunoasc ct se schimbase Gelda. Ct era de frumoas acum! Cu ct graie se mica! i dincolo de toate astea, un fel de siguran, care... Oh! Gelda avusese mereu o siguran ct pentru amndou. Avusese mereu prieteni care o invitau la serate i la meciuri de fotbal. tia s alunece pe ghea ntr-un mod att de rafinat pe patine, micrile ei fceau s i se treac cu vederea greutatea nct cavalerii se lipeau de parapet, contemplnd-o cu nesfrit admiraie. Justine era ntotdeauna n inferioritate, prea slbu pentru a fi bgat n seam de biei, prea stngace pentru sport. Se nchidea n sine, se izola, i invidia o rodea, ca un canibal nesios. Tata e aici? Gelda cltin din cap. Nu, e n ora. (Ezit o clip, de parc s-ar fi luptat cu ea nsi.) Are necazuri. Nu-i ceva nou. tiu, dar credeam c, n sfrit, i va psa. Tu ai fost ntotdeauna de partea mamei. i iat c totul era acolo, sub ochii lor. ca o ran veche care nc mai supureaz. Nu sunt rspunztoare de sentimentele mamei, replic Justine, n defensiv. Simi c o cuprinse furia, dac, pentru o clip, cochetase cu ideea de a-i vorbi sorii sale despre Nicholas, acum era ferm hotrt s no o fac. i nu sunt rspunztoare pentru c sunt ceea ce sunt, adug. Asta i-e scuza preferat, ca s faci cum te taie capul. Se privir n tcere. Justine era ca paralizat, incapabil de cel mai mic gest. Dumnezeule, se gndi disperat, iat-ne din nou ca dou putoaice.

Nu putem gndi ca nite aduli nici cnd suntem mpreun, nu cutm dect s ne sfiem la nesfrit. Gelda i strnse ochii sub strlucirea soarelui. Vrei s Intri o clip? Nu. Eu... Hai, Justine! Poi s te destinzi totui un pic, nu? Ai simit-o i tu? Da. n timpul nopii. n dimineaa asta. Nu mai tiu cnd. Important e c eti aici. Nu aveam alt loc unde s m duc, spuse Nicholas. Fukashigi i rspunse printr-un surs abia schiat. n ziua aceea nu avea lecii, i dojo-ul gol prea imens. Lui Nicholas, asta i aducea aminte nu fr tristee de ultima lui conversaie cu Kansatsu, n ryu-ul din mprejurimile oraului Tokyo. i i ddu seama c o mare parte a vieii sale, ncepnd de atunci, nu a fost dect rtcire zadarnic, zilele i nopile l legnau uor, topindu-se una ntr-alta, i mareea succesiunii lor l cufunda ntr-un somn neltor. De fapt, ce a realizat n America? Dac ar fi rmas n Japonia, ce ar fi putut realiza, n toi aceti ani? Atia ani! i dac nu s-ar fi apucat niciodat s nvee ninjutsu? Da? Ce-ar fi fost acum? Fr ndoial, un nalt funcionar guvernamental, cu o leaf mare i cu o grdin perfect. Dou sptmni de concediu, n fiecare an, la Kyoto, sau undeva pe coast, sau chiar la Hong Kong, probabil, ntr-o perioad n care colonia Coroanei nu e invadat de turiti occidentali. Ar avea o soie loial i o familie, copii, pentru a-i gunguri n brae i pentru a rde cu el. Nu observi golul, i spuse, dect atunci cnd nu mai e. Justine, Justine, Justine. Rsplata lui pentru c a zdrobit, n cele din urm, trecutul. i era dor s revad mormntul prinilor si, s ngenuncheze n faa sotabei, s aprind beioare de tmie i s rosteasc litania rugciunilor... L-ai adus? ntreb Fukashigi. Da, tiam c va trebui ntr-o zi, fr s neleg totui de ce. Vino! Travers n urma lui Fukashigi dojo-ul prsit, vrgat de umbre i de soarele palid, sngernd printre zdrenele norilor rtcitori, care marmorau cerul de var cu dre lungi, oblice.

n pragul camerelor din spate, Nicholas i scoase pantofii, Fukashigi ale sale geta, apoi btrnul l duse n fundul cldirii, ntr-o camer cu podeaua acoperit de tatami. mpinse la o parte peretele shoji i intrar. Fukashigi se aez, apoi i fcu un semn elegant cu mna. Pune-l ntre noi, te rog. Nicholas aez pachetul pe tatami i l desfcu. Era caseta mpodobit cu un tigru i un dragon, pe care So-Peng o druise prinilor si. Deschide-o! Vocea lui Fukashigi trda un oarecare interes. Nicholas l ascult. Deschise capacul, pentru a-i arta cele nou smaralde lefuite. Cnd privi int acele nou buci de mineral, lucitoare i scnteietoare n clar-obscur, respiraia lui Fukashigi pru c se oprete. Niciodat n-a fi crezut c-mi va fi dat s vd aa ceva, opti btrnul. i sunt toate aici. Toate cele nou. Oft i-i ridic privirea. ncperea ptrat era imaculat, spaioas, armonioas, odihnitoare. Timpul schimb multe lucruri. Cnd ai venit s m vezi la Kyoto, cu muli ani n urm, cred c numai scrisoarea prietenului meu Kansatsu m-a oprit s te dau afar. Oh, n-ai tiut? sta-i adevrul. i ca s fiu sincer pn la capt, chiar dup ce am citit scrisoarea, m-am gndit c sunt pe cale s svresc o greeal fatal. La urma urmei, Aka i ninjutsu, dup cum ne-o arat istoria, nu poate echivala cu o nmagazinare de cunotine. Este urmarea unei vocaii temeinice serioas i tainic precum cea care l ndeamn pe un brbat s-l serveasc pe Amida Budha o vocaie pentru corp, cel chemat s-a nscut i a crezut. Pot s i spun c aveam mari ndoieli n legtur cu intrarea ta n ordinul Aka i ninjutsu, n ciuda celor scrise de Kansatsu. El nu e ninja, deci nu poate ti. Deja, prin simpla ta prezen, se fcuse o bre n securitatea noastr, i mi te nfiai sub trsturile unui occidental. Kansatsu i pierduse raiunea, eram convins. Evident, acum tiu c ar fi fost o greeal dac nu te-a fi primit. Mngie cu vrful degetelor caseta din faa sa i surse.

Vezi tu, nu sunt atottiutor, cum cred c se spunea pe vremea aceea despre mine. Se spune i acum. Da ? (btrnul i nclin uor capul.) Dup cum bine poi vedea, e un neadevr. Datorit intuiiei lui Kansatsu i nu intuiiei mele, ai devenit primul elev cu snge amestecat din Tenshin Shcden Katori. Primul i singurul. O cinste deosebit, o hotrre prea puin ortodox din partea mea. Dar n-o regret. Ryu na avut elev mai bun n toi aceti ani, de cnd l conduc. Fu rndul lui Nicholas s-i ncline capul. Dar ai venit la noi cu un anumit scop, nu-i aa ? i acum a sosit timpul scadenei. Totul a nceput. mi pare ru c trebuie s v-o spun, sensei dar treburile au nceput cu mult vreme n urm. i i vorbi btrnului despre crime. Cnd termin, Fukashigi rmase n continuare nemicat i tcerea se prelungi. i ntoarse capul i privirea-i rece scrut chipul lui Nicholas. Cnd ai venit la noi, ai rostit anumite jurminte i le-ai Rennoit n fiecare etap a formrii tale. Ar fi trebuit s tii ce urma s se ntmple, din clipa cnd ai descoperit bucica de shaken. Dar nu ai acionat. Acum, poate din cauza asta, mai multe persoane dintre care trei i-au fost prieteni sunt moarte. Ochii lui reci prur a se nconjura de un halou ca nite faruri n zile cu cea. Ai murit i tu, Nicholas ? Tnrul, rnit de vorbele lui Fukashigi, i privea fix dosul palmelor. Poate c niciodat n-ar fi trebuit s vin n Occident, spuse. Cred c ncercam doar s fug de karma mea. Nu eti chiar att de prost. Oriunde te-ai duce, ea va fi aceeai pentru tine. Parc ar fi un blestem. Dac hotrti s-i priveti viaa sub acest unghi, este un blestem. Dar m mir c tu poi s gndeti ntr-un mod att de ciudat, occidental. Poate c America m-a schimbat, la fel cum l schimbase pe Vincent. Tu eti singurul care tii adevrul despre asta. Nu-l mai tiu.

Sunt convins c e doar pentru c nu-l nelegi pe de-a ntregul. Sunt inexplicabil legat de Saigo... i de Yukio... i totui... Nu trebuie s confunzi acceptarea karmei cu fatalismul. Noi toi suntem, n mare msur, stpnii destinului nostru. Dar, de asemenea, trebuie s nvm s ne plecm n faa inevitabilului, acesta este adevratul sens al supunerii n faa karmei, i numai astfel dobndim armonia, fr de care viaa, ntr-adevr, nu merit s fie trit. neleg toate astea, rspunse Nicholas, Ceea ce-mi scap, e remediul. Fukashigi cltin afirmativ din cap. mna i alunec n kimono i scoase din el mai multe foi de hrtie de orez mpturite cu grij. Se simea pe ele trecerea timpului. I le ntinse lui Nicholas. Scrisoarea asta e de la Kansatsu. Dndu-i-o astzi, i urmez indicaiile exprese. Era un Ford negru, obinuit. Doc Deerforth ncerc s ghiceasc cine era nuntru, dar soarele, deja foarte sus n acel sfrit de diminea, inunda parbrizul cu strlucirea unei nove, fcndu-l cu desvrire opac. Urmri mult timp cu privirea acea main, pentru a se convinge c supraveghea decapotabila roie-crmizie a Justinei. ngrijorat nc dar nu mai puin curios - datorit avertismentelor lui Nicholas, se urc la volan i porni dup cele dou maini. Puin mai devreme, fusese chemat pentru o consultaie la captul vestic al Dune Road-ului. i, dup vizit, o apucase spre est, ca s dea o rait pe la Justine. Odat ajuns, observ maina tinerei femei ndeprtndu-se spre est. Imediat reperase Fordul negru. Rmase mult n urm, i nu se apropie dect dup ce vzu maina roie crmizie oprindu-se la Flying Point. Dar, ciudat, nimeni nu cobor din Fordul negru. Atept nerbdtor un timp, care lui i se pru foarte lung. Cobor din main i se pregti s o urmreasc pe Justine pe plaj, dar n aceeai clip Fordul demar ncet, maina ncepu s ruleze paralel cu fata, pe drumul ce ducea de-a lungul dunelor. Doc Deerforth se grbi s se urce la volan. Transpir abundent cnd, dup o ultim curb, vzu Fordul negru oprit n faa intrrii de la Gin Lane.

Se simi uurat c nu-l pierduse! Circulaia nu era intens, i fusese nevoit s rmn mult mai n urm dect ar fi dorit. Fordul dispruse de mai multe ori n meandrele drumului. Dar acum aflase n ce direcie se ndreptau. Recunoscuse imediat proprietatea lui Tomkin. Cnd Deerforth cobor din main, tlpile pantofilor scrir pe pietri. i fix lentilele filtrante peste ochelarii de vedere, pentru a diminua strlucirea slbatic a soarelui. Putea acum s vad foarte bine n interiorul Fordului. Era gol. n jur, totul era tcut. O pasre-cardinal se aezase ntr-un pin nalt, dar nu cnta. Nu se mai auzea nici freamtul valurilor, nici zgomotul pe care-l scoteau lovindu-se de rm, i Doc Deerforth regreta absena acelui zgomot ndeprtat. Se apropie de Ford. Toate cptau o intensitate ciudat n linitea din jur. Nici o pal de vnt peste crestele arborilor nali. Sufocant. Fordul negru, foarte aproape, prea un castel-fortrea din deert. Cine o urmrea pe Justine ? i de ce ? Ai grij de ea", i spusese Nicholas. Nu fr mirare, Doc Deerforth i ddu seama c se gndete la cei doi tineri, de parc ar fi fost proprii si copii. M ramolesc, i zise. Cele dou fete mi lipsesc, asta-i tot. Cmaa ud de transpiraie i se lipea de piele, fcndu-se una cu ea. La fel ca-n jungl, cu ani n urm. i dintr-odat se cltin, cuprins de ameeal. Paludism, i zise, sprijinindu-se de trunchiul rinos al unui copac. Paludismul meu. Pentru c e var. O s treac, la toamn. Puse mna pe caroseria fierbinte a Fordului i se aplec, pentru a arunca o privire n interior. Nu era nimic de vzut acolo. Mai era nc aplecat un btrn cu pr rar, transp