Sunteți pe pagina 1din 673

VINTIL CORBUL CDEREA CONSTANTINOPOLELUI

ARGUMENT CTRE CITITOR Din cartea de fa, am vrea s-i subliniem cititorului cteva aspecte i s-i explicm cteva din raiunile autorului n legtur cu procedrile sae n compoziia i chiar n stilistica romanului. Mai nti, semnul sub care se va desfura istorisirea n sutele de pagini ale crii este acela al cruzimii lui Baiazid, care poruncete cu snge rece s fie ucii prizonierii luai la Nicopole. Aici fusese i Mircea cel Btrn, iar Baiazid l-a urmrit apoi n, propria ar, la nord de Dunre, ca s-i distrug acolo corpul expediionar, scpat n cmpiile Nicopolei. Dac Mircea nta-i conducea cu abilitate armata, la Nicopole, cdea i aceasta n prizonierat, cum se ntmplase cavalerilor burgunzi. Pe teren propriu, bine cunoscut de oteni i de cpitanii steagurilor, de viteazul voievod, Baiazid n-avea nici o ans i a trebuit s renune. Btlia aceasta din 1397 a fost crncen, se pare ns c nu att ct cealalt, de la 1394, la Rovine, despre care o cronic bulgar de epoc scria c lncii nenumrate s-au frnt atunci i mulimea sgeilor a fost nenumrat, nct vzduhul nu se mai putea vedea de desimea lor ; i rul acela curgea rou de sngele ce ieea din mulimea trupurilor czute". E ntocmai tabloul de sumbr vitejie pictat de Eminescu n Scrisoarea III. Toate acestea le cunoatem, ncepnd cu cartea de istorie din coala primar ns ceea ce vrem s remarcm aici e c asasinatul turcesc n mas cu care debuteaz romanul lui Vintil Corbul definete zodia sub care tria populaia acestei pri din Europa, odat cu nvala n Balcani a ordiior de ieniceri i spahii. Cruzimea era legea epocii pentru cotropitori. Dac am judeca azi, de la distana a aproape sase secole, ne i explicm de ce otomanii practicau uciderile n mas : pentru ca oastea de mercenari, slujbai ai rzboiului, jafului i crimei, sau cea de ieniceri, copii de suflet ai lui Alah" adic flcii furai marnelor de mici i crescui ca ucigai, fr familie, fr alt patrie dect cortul su i sabia pentru ca aceti profesioniti ai omorului s aib ct mai puini adversari viitori poteniali i ca s nu-i adauge consumatori de hran, dac ar fi luat prizonieri. Legii de atunci a rzboiului instituit de ostile semilunii, i s-a rspuns cu aceeai lege i Mircea la Rovine, apoi tot el n noua expediie turceasc, dup el Vlad epe, cnd trage n eap o otire ntreag, a lui Hamza Paa, nu procedau alt-

fel dect fcuser osmaalii cu cavalerii burgunizi i cu ceilali prizonieri de la Nicopole. Voievozii notri trebuiau, la rndu] lor, s-i apere nu numai teritoriul rii, dar i pe oamenii ei, nu doar s alunge, dar i s mpuineze numrul asasinilor strni armat, i nu armata un'ei ri, ci aceea minat de o poft nenfrnt de cucerire asasini care, dac ar fi rmas n via, se regrupau i veneau din nou s atace. Deosebirea aceasta e, ntre oastea de ar a voievozilor notri, care lupta s opreasc valul mercenar i ieniceresc, i oastea aceasta, lipsit de orice credin i iubire, n afar de cea a crimei, jafului i stpnirii samavolnice. O a doua idee, pe care vrem s-o remarcm, e c navalei otomane de oameni narmai pn n dini, la treapta celei mai nalte tehnici militare a epocii, educai s fie nu mulime, ci corp de soc ofensiv rile noastre trebuiau s le opun tot armate organizate dup regulile avansate ale tehnicii de lupt, att cea din Europa, ct i cea a invaziei sud-asiate. Imaginea c oastea voievozilor era a unor rani adunai n prip de la plug i sap, cu coasele n spate, furci i apine, cu ce mai gseau pe lng cas, e o imagine fals, cultivat mai mult pentru sugestiile ei decurgnd din basm. Ostile voievozilor romni trebuiau s fie echipate ct i ale adversarilor. Cnd Eminescu vorbete, de exemplu, de scrile de lemn" ale eilor, trebuie neles bine c e vorba de cavaleria uoar a lui Mircea, la care nlocuirea fierului cu lemnul si, n continuare, eliminarea grelelor platoe ale cailor, utilizarea sulielor n locul sbiilor ddeau iueal micrii de atac, permiteau manevrele rapide ale nvluirii, inerea adversarului la distan, toate acestea dup caz, dup specialitatea" corpului aruncat de acesta n lupt. O ntreag strategie i tactic de epoc nvie n aceste pagini, demonstrnd i pregtirile pe care erau obligai s le realizeze romnii, pentru a putea face fa navalei sultanilor asupra Europei, i sacrificiile pe care le cerea un rzboi de aprare, cum era acela pentru care ei se pregteau. Inspecia militar ou care se ncheie primul volum al romanului lui Vintil Corbul, cn-d Mehmet II i trece n revist imensa armat pe care o va dezlnui asupra Constantinopolelui, e tot att de ru prevestitoare ca i asasinatul n mas din primele pagini ale romanului. S ne gndim c aceti cuceritori, deloc mai puini i nici mai ostenii, sau cu poftele de jaf i crim potolite, se ndreptau, dup dou decenii, asupra Munteniei lui Vlad epe i asupra Moldovei lui tefan cel Mare. Cititorul s vad bine n fiecare ienicer pe un expediionar viitor, ntr-unul din principate, i s msoare ce potenial trebuia s realizeze. rile Romne -au mpotrivit acestor mulimi dezlnuite.; care, vreme de secole, nu au ntlnit alt adversar n stare s-i opreasc la porile Europei, dect pe romni. Rzboiul de aprare nu era numai o hruial de retragere, cu incursiuni rzlee, cu otrvirea fntnilor, ascunderea vitelor i recoltelor i prsirea satelor n cale ; i acestea nsemnau prpd, cci reprezentau sute de kilometri parcuri de convoiul nvlitor, prin trupul rii, pe drumuri umblate i prin sate, pe vi i ruri, unde erau aezrile omeneti, ca s aib oastea strin unde-i adposti comandanii, cnd venea de exemplu nsui sultanul cu suitele lui nesfrite ; dar un asemenea rzboi presupunea obligatoriu i o lupt ca aceea dat de Mircea la Rovine, de epe n puncte succesive, de tefan la Vaslui, apoi la Valea Alb. Cnd Vintil Corbul desfoar larg tabloul cancelariilor europene, ale marilor puteri" din epoc, prinse n tot felul de combinaii politice, i chiar al Constantinopolelui, care era nconjurat de otomani, dar ddea mai mare atenie rivalitilor el face interne dect primejdiei din afara zidurilor cetii ^ aceasta i pentru ca s se vad cum, prin opoziie, n rile noastre aveau loc cele mai lungi domnii din istoria lor : a lui Mircea de 32 de ani, tot de 32 ani a lui Alexandru cel Bun, de 47 ani a lui tefan exemple strlucite de dorin a stabilitii, a ntririi interne i a politicii externe dibace, pentru a se putea asigura potenialul economic, militar i uman al ripostei al aprrii. De aceea, Vintil Corbul prezint curile regeti l domneti, aadar treptele supreme de guvernmn't, la acelai nivel de strlucire, de for, de capacitate administrativ i diplomatic, la noi ca n Europa. Tot astfel i armata ; i modul de

A gndi treburile de stat, de a se comporta, de a vorbi. n genere autorul nu i-a pus problema sugerrii unui suflu arhaic de limbaj, el a mers numai n direcia realizrii culorii locale prin descrieri de peisaj, fapte concrete de epoc, portretistic i pictura costumelor, interioarelor etc. toate n1 termenii i cu nfiarea din timpul respectiv. Ca atare, n. nomenclatura geografic, n desemnarea rangurilor politice, administrative, militare etc., autorul a consultat atlase i crestomaii, reproducnd numele din hri i 'texte de epoc, din cronici i documente, enciclopedii i dicionare, pornind numai de la etimologiile atestate istoric i aparinnd epocii i locurilor.

Exista ns o dificultate pe care autorul a rezolvat-o ntr-un chip original i cutnd o soluie modern. n acest cadru i n aceeai msur i-a pus el problema limbii pe care s o utilizeze, n relatrile proprii, n vorbirea personajelor sale. Tradiia cronicreasc, ridicat la mare nlime de Sadoveanu, instituise n ultimele trei sferturi de veac, la noi, ca pe o regul, expresia de tipar asemntor cu al basmului popular cu a letopiseelor. Dar voievozii i demnitarii romni erau crturari ntru nimic mai prejos de reprezentanii echivaleni ai Europei, dect corpul de trimii acreditai pe lng sultanii turci. Acetia gndeau i se exprimau n termenii epocii lor, care ddea crturari de marc, ntr-o limb care, n epoc, era modern : cea latin. Fa de aceast expresie, mai era oare suficient pronunia cu mireasm i culoare moldoveneasc aceasta devenit tradiional cronicilor i cu inflexiuni rneti, derivate din folclor ? Vintil Corbul a plecat de la un atare raionament. E o certitudine c n secolele XIVXV limba cancelariilor, cea diplomatic era n principal cea latin, astfel c neologismul de provenien francez derivat, la origine, din latin rspunde n principiu deplin cerinei de a sugera atmosfera cancelariilor i de a fi instrumentul comunicrii oficiale. Cum aciunea romanului se poart la nivele politice i intelectuale ridicate (generali, minitri, diplomai etc.) e logic ca sugestia principal urmrit s fie cea de intelectualitate, de cultur, nu de vorbire popular arhaic, avnd iz bisericesc sau cronicresc. Problema a neles-o cam n acelai fel i Camil Petrescu i romanul Un om ntre oameni; Vintil Corbul a dus-o n toate implicaiile ei, utiliznd un limbaj intelectual cu totul modern. Pe de alt parte, i-a spus autorul, limba romn a nceput a primi multe elemente de nomenclatur slav nomenclatur, de asemenea modern a epocii, oficial, diplomatic, de cancelarie, militar abia atunci cnd statul moscovit i-a extins raporturile politice spre est, deci cam odat cu vremea lui tefan cel Mare ; pn atunci brul ttrsc din Ucraina, de la mare pn spre Polonia, fcea s fie slabe la nivel cultural oficial relaiile de limb, lsnd n schimb drum liber, n aceast epoc, influentelor latine n domeniul oficial-politic si cultural, venite din sud i chiar din ri slave ca Polonia, Moravia, Boemia, unde limba crturarilor i limba oficiilor de stat era tot cea latin, ca n toat Europa. n orice caz, neologisIV mele de origine latin, cu atestri n cronicile fran'ceze, germane, italiene etc. scrise i acestea n limba latin , frecventate n secolele XIVXV, se pot justifica cel puin tot att ct termen'ii de surs slav, provenii din cronici i texte bisericeti care snt toate ulterioare momentului 1453, cnd se ncheie acest prim volum din ciclul epic : Cderea Constantinopolelui. In plus, utiliznd o nomen'clatur predominant latin, autorul urmrete s contribuie i pe aceast cale la o integrare european a rilor Romne cea mai fireasc pentru secolele XIVXV degajarea lor dintr-un climat arhaic, de aparent napoiere, ntr-o epoc n care Muntenia i Moldova erau singurele capabile s se opun militar, cu succese rsuntoare,, celei mai mari puteri militare din acel moment. Pentru perioada 13901453, cnd e plasat epica romanului, noi nu avem atestri de limb romneasc, scris, astfel c, n lipsa lor, o carte literar i poate permite s inoveze ntr-un sens care dwce la concluzia europenismului i civilizaiei moderne la nivelul epocii. Aceasta e a treia chestiune pe care am dorit s o supunem cititorului. Iar ultima e una cu privire la documentaie, la cadrul istoric i la informaie. S-a precizat mai sus c nomen'clatura, geografia toat a romanului, e cea din acte i hri de epoc. Adugm c studiile de specialitate, strine i romneti, consultate de autor,, snt n numr apreciabil. Lucrul i are importana sa. Literatura lui Vintil Corbul urmrete i o exact desfurare a istoriei reale, n cadrul creia fantezia sa umple cu materia faptelor i oamenilor n spiritul ei o istorie care, altfel,, ar pluti tot n abstracii. Ca i n ciclurile sale precedente Dinastia Sunderland-Beauclair (voi. IIII) i Psri de prad (vol. III), ambele aprute n curs de cinci ani, ntre 1966 i

1971, dar consacrate Europei occidentale i marilor ei convulsii politice i social-econ'omice, dinainte de Napoleon, pn. dup cderea lui Vintil Corbul i construiete cu o exactitate de om de tiin panoramele istorice, n care apoi literatul face s triasc aievea oamenii reali i acei reconstituii sau creai de imaginaia sa. Istoria din crile sale e real ;: problemele claselor, categoriilor sociale, statelor snt autentice ; nchipuit e viaa de fiece zi a oamenilor, luai ca indivizi,, nthi-puite snt sentimentele lor, vorbirea, mbrcmintea fiecruia din ei dar i acestea snt n deplin concordan cu istoria. Specia de roman istoric pe care autorul o cultiv e cea V

caracterizat de respectul integral fa de stadiul de azi al interpretrii istoriei i fa de realitatea vie a istoriei de odinioar. In literatura lui Vintil Corbul, inaugurat n 1938 n revistele Universul Literar i Adevrul literar i artistic, apoi marcat de romanele Babel-Palace (1939) i Sclavii pmntului (1945), se remarca imensa capacitate de invenie epic a autorului, de creare a unei multitudini de personaje, destine, profiluri umane, ncruciarea excepional de traiectorii literare. Aceast disponibilitate de povestitor-inventator, fantezia disciplinat realist i le-a pus n slujba evocrii istoriei nu in povestiri, ci n romane cu un predominant caracter documentar, o specie aparte, n care istoria, nviat din documente i cu ajutorul lor, n spiritul lor, lunec n literatur, prin simplul fapt c e via, Cititorul e uimit i cucerit de aparenta fantezie. De fapt e n faa istoriei nviate ! Chiar acolo unde epica literar pare a se destrma n episoade neeseniale sub raport estetic, lectura e atracioas, chiar acolo, i instructiv, datorit micrii vii a istoriei reale. Ca n filmele documentare ; ca n muzee si expoziii ; ca n vechi orae care pstreaz aidoma urmele civilizaiilor de demult. Perioada modern a adus activ la ordinea zilei o atare literatur i a atestat calitatea estetic a speciei. Cititorul romanului Cderea Constantinopolelui are prilejul s verifice el nsui toate afirmaiile de mai sus. Rndurile de fa au vrut numai s-i solicite atenia, pentru a avea n vedere, n timpul lecturii, problemele amintite. Aproape, am spune, c pentru a-l ndemna s nu se lase tot timpul copleit de atraciile i emoia istoriei nviate n faa ochilor si, ci s accepte cu luciditate adevrul de aici, delimitndu-l de fanteziile altor lecturi, in'tegrnd aici ficiunea cu realitatea, mai cu seam n ce privete rile Romne i locul lor n istoria Europei. Cci, pentru rile Romne, istoria exact, reconstituit strict, este mai frumoas, mai emoionant, mai plin de putere n a ne nsuflei i a ne da ncredere, dect orice fantezie. Mihai Gafia * Definesc Europa ansamblul rilor motenitoare ale culturii elenice. Rene Grousset Cucerirea Constantinopolelui de ctre turci n mai 1453 a fost unul dintre cele mai nsemnate evenimente din istoria omenirii. A influenat prodigios destinele Europei. A nscunat supremaia turcilor n Orient timp de mai multe secole i a avut semnificaia unei catastrofe supreme pentru lumea elenic. Gustave Schlumberge* E lucru lmurit c din partea cretinilor din alte ri nu s-a fcut nimic... cnd sultanul a pornit asupra Constantinopolelui. 'Giorgios Sphrantzes 5 (Cderea Constantinopolelui)... cea mai mare nenorocire din cte s-au ntmplat n lume, pe toate le ntrece prin suferin. Laonicos Chalcocondyles Tiranul (Mehmed al H-lea) l-a ntrebat pe marele amiral (Notaras): Spune-mi adevrat dac acesta este capul mpratului tu". Atunci, uitndu-se bine la el, (Notaras) a rspuns : Al lui este, doamne". i l~au vzut i alii i l-au cunoscut. Atunci au pironit capul pe coloana din piaa Augusteon i acolo a rmas pn seara. Dup aceea, jupuinu-i pielea, a mpiat-o i a trimis-o peste tot locul, artnd-o domnului perilor i al arabilor i altor turci ca semn al biruinei. Ducas Bizanul a fost Roma cea nou. /// ir Galaha Trebuie s restabilim n drepturile sale i n toat amploarea ei una din cele mai mari civilizaii ale lumii, civilizaia bizantin. Nicolae Iorga 6

Ziua de 29 mai 1453 nseamn o cotitur a istoriei. Steven Ruciman Bizanul a protejat i educat naiunile occidentale, care l-au rspltit doar cu ingratitudine. 'Auguste Bailly 7 <titlu>SE ADUN NORII 13961404

Securea clului descrise un arc de cerc, sclipind n soare, i se abtu bufnind sec peste grumazul omului cu obrazul lipit de butuc. Vertebrele cervicale plesnir, mduva irei spinrii se nfri cu sfrmturile de oase, esofagul, glanda tiroid, muchii gtului fur secionai ntr-o frntur de secund, iar din venele jugulare, deschise de tiul securii, nir minuscule fntni arteziene de snge, sub pulsaiile frenetice ale inimii oare nc mai btea. Capul desprins de grumaz se rostogoli pe podeaua eafodului, srutnd cu buze inerte scndurile mpurpurate. Trupul nvesmmtat n zale se prvli la picioarele clului, contorsionndu-se spasmodic. Treptat, zvrcolelile-i ncetar. Sus de tot, n nlimile albastre ale vzduhului, se roteau stoluri cernite de corbi. Clul apuc de pr capul decapitatului i-l ridic n aer, spre a fi vzut de mpratul mprailor, de Regele Regilor. de Sultanul Sultanilor, Prea Mritul Padiah Baiazid I-ul, poreclit Ildirim, Fulgerul". De pe estrada sa, nvluit n covoare nestemate de Bukara i de iraz, de Ispahan i Belucistan, sultanul privi c clip capul nsngerat, apoi ridic ncet mna dreapt, mpodobit cu inele grele de aur, ncrustate cu smaragde i rubine Cele dou ajutoare ale clului apucar de umeri i de picioare leul decapitatului i-l aruncar peste alte zeci de leuri decapitate, nvemntate n zale maculate de snge. Movila aceasta de ghiauri vduvii de capete cretea n dreapta eafodului, n curnd avea s-l ntreac n nlime. Clul se mai uit o dat la easta pe care o inea suspendat n aer,. 10 apoi o zvrli cu dispre peste movila de este din care se scursese tot sngele aruncate de cealalt parte a platformei. Tobele mnuite de soldaii din fanfara militar a sultanului rpir ca o grindin. Din rndurile celor optzeci de cavaleri cretini prizonieri, care ateptau cu minile legate la spate s li se reteze capul, se mai desprinse unul. Cu fruntea sus, cu pieptul scos nainte, mndru ca la parad, se ndrept clcnd apsat spre scara ngust a eafodului. Cnd puse piciorul pe prima treapt, vzu dedesubtul platformei nalte picturi de snge prelingndu-se printre scndurile groase, negeluite. n curnd i sngele lui avea s curg. Dar nu pe cmpul de btlie, aa cum i secuvine unui cavaler, ci pe butuc, asemenea nelegiuiilor condamnai la moarte pentru a-i ispi crimele. Dar aa voise padiahul. Cavalerul urc treptele. Un vnticel cu parfum de iasomie i rcori fruntea i i se juca o clip prin inelele prului lsat pe umeri. Cnd ajunse n faa clului, se opri. i privi easta rotund, ras. lucie ca o bil de filde, ochii mici, nasul turtit, flcile puternice, buzele groase, umerii lai i braele att de vnjoase, nct ar fi dobort cu uurin un taur. Clul se sprijinea cu minile de cptiul cozii securii, proptit n pmnt ca un toiag de arhiereu. Era ostenit fiindc scurtase cu un cap o sut douzeci de cavaleri francezi, germani i burgunzi. Dar nu lsa s i se citeasc pe chip oboseala, fiindc se afla de fa nsui padiahul i-i admira desigur destoinicia i iueala cu care trimitea n imperiul morilor pe aceti ghiauri nelegiuii. Clul padiahului era un aristocrat printre cei de o seam cu el. Numai lui i se ncredina descpnarea oamenilor cu vaz, fie ei nali demnitari turci sau prizonieri cretini cu snge asa-zis nobil. Celorlali cli cci erau o armat ntreag li se ncredinase uciderea a trei mii de militari cretini, toi oameni de rnd, czui n captivitatea invincibilului sultan Baiazid. Aceti trei mii de ini erau ultimele resturi ale unei armate mndre, care venise s i ncerce puterile cu ostile Fulgerului. Cavalerul contempl pentru ultima dat ceru], care-i hrnise visurile, i pmntul, n snul cruia avea n curnd s se ntoarc. Rosti o rugciune scurt, apoi ngenunche, lsndu-i obrazul nebrbierit pe butucul lipicios de atta snge. Clul nu-l zori. Nu-i grbea niciodat victimele. Le lsa s-i scalde pentru ultima oar ochii n lumina soarelui. 11

Aceast ngduin ascundea i o umbr de cruzime rafinat. Le permitea s admire lumea pe care aveau s o prseasc. Clul terse cu cochetrie sngele de pe secure. Metalul dttor de moarte trebuia s fie nentinat, altfel n-ar mai fi strlucit mprumutnd lumin din vpaia soarelui. Ridic securea, apoi, cu o ncordare a muchilor, o cobor fulgertor, ndeplinindu-i cu aceeai miestrie sarcina. Apuc de pr capul retezat i l art sultanului, potrivit datinii. Deodat privirea clului se ntunec. Padiahul, stpnul su, se uita n alt parte... Baiazid Ildirim se plictisise. Vzuse attea capete cznd, nct spectacolul acesta nu-i mai trezea interesul. Asista ns la execuiile mrimilor, fiindc aa impuneau ceremonialul i tradiia. Sngele dumanilor czui ddea puteri musulmanilor drept-credincioi. Padiahul nu mai avea ns nevoie de acest ntritor. Setea de putere, setea de lupt, setea de snge i aveau obria n propria lui fire. Nu-i trebuiau ndemnuri din afar spre a ucide, spre a-i nimici dumanii, spre a purta mai departe steagul verde al Profetului. Ceremonia acestor execuii n mas avea s mai dureze ore ntregi. Meseria" lui de mprat i impunea s asiste cu rbdare la asemenea corvezi, chiar dac nu i mai fceau plcere. Privirile lui se plimbar cu ncetineal asupra celor trei sute de mii de ostai ai si, dispui ntr-un careu cu laturi de mai bine de un kilometru. Vesmintele lor bogate strluceau n soare. Toi erau mndri i frumoi. Inima lui se nclzi. Un zmbet i lumin faa glbuie, cu pomei proemineni i nas ncovoiat, ascuit. Ochii, umbrii de sprncene groase, scprau ca nite tciuni aprini. Era mndru fiindc i purta armatele din victorie n victorie. Paalele sale, nevrednice uneori de ncrederea pe care le-o acorda, pierdeau cte o lupt. Dar el intervenea n ultimul moment i ctiga rzboiul. Se tia invincibil. Allah i Mahomed, profetul su, l aleseser, ncredinndu-i nobila misiune de a extinde fruntariile Islamului pn la marginile lumii. i Baiazid era hotrt s nu le nsele ncrederea. Armatele lui cotropiser Serbia, anexaser Bulgaria, ptrunseser adnc pe teritoriul anticei Elade, strbtuser istorica trectoare de la Termopile, subjugaser Bosnia, iar vrfurile lor trecuser Dunrea, nfigndu-se ca un pinten n! trupul principatului valahilor. n Asia cuceriser n cursul ctorva campanii fulger mai toate emiratele turceti crescute ca ciupercile pe ruinele Imperiului Bizantin, impunndu-i autoritatea asu12 pra Anatoliei pn n munii Taurus, pn la poalele masivului Armeniei i pn la lanul pontic. Se gndise apoi s i ncunune opera lund cu asalt Constantinopolele. Dar tocmai cnd armatele lui asediau capitala strvechiului Bizan, ghiaurii de la soare-apune porniser cu armatele lor mpotriva Imperiului Otoman, n nebuneasca lor iluzie, i nchipuiser c vor reui s pun stavil revrsrii musulmanilor asupra Europei. Dup cteva succese efemere, trebuiser s fac fa ienicerilor si. El, Baiazid, ridicase asediul Constantinopolelui spre a iei n ntmpinarea cavalerilor nvemntai n fier. Chipul sultanului se schimonosi ntr-un fel de zmbet n care cruzimea i triumful se mbinau cu exaltarea mistic. Carapacele de fier ale cavalerilor de la soare-apune se zdrobiser de piepturile goale ale rzboinicilor turci, oelii ns de binecuvntarea lui Mahomed. Necredincioii, cosii ca firele de iarb, mucaser arina clcat de tlpile nenvinilor osmanli, nainte de a-i da sfritul. Iar cei care scpaser cu via, fiindc destinul hotrse a le ntrzia cu cteva ore sfritul, se nfreau acum prin moartea dat de securea clului cu camarazii lor care pieriser pe cmpul de btlie. Privirile sultanului alunecar piezie asupra grupului de cpetenii cretine, ornduite n stnga estradei sale. Erau douzeci i patru la numr. Numai aceti douzeci i patru de ini aveau s supravieuiasc miilor de prizonieri pe care clii sultanului i expediau acum n mpria umbrelor. Aa hotrse padiahul. Iar hotrrile lui erau sacrosancte. Pleoapele sale preau s se lase grele asupra ochilor obosii. Cei care nu-l cunoteau ar fi fost ispitii s cread c sultanul dormita. Era ns mai treaz, mai lucid ca niciodat, i savurase un timp victoria, delectndu-se cu supliciul ghiaurilor. Apoi fuiorul minii sale prinsese s toarc rapid firul gndurilor. Uciderea n mas a prizonierilor era o cruzime inutil ?...

Nu ! Era un act politic cu o semnificaie precis. Cpeteniile lumii occidentale erau ntiinate pe aceast cale c sultanul Baiazid le arunca mnua i c gestul lui echivala cu o provocare adresat ntregii cretinti. Nu trimisese el un mesaj plin de sfidare regelui Sigismund al Ungariei, prin care l prevenea c, dup cotropirea pustei maghiare, nu se -va opri dect la Roma, unde va transforma altarul bisericii Sn Pietro n iesle pentru cai ? Rupea toate punile fiindc nu se temea de nimeni i de nimic. 13

Privirile lui Baiazid ntrziar cteva clipe asupra tnrului n armur aurit, care avusese prezumia de a se intitula ef al corpului expediionar francez. Acum acesta sttea cu minile prinse n lanuri i se uita cutremurat de mil i de spaim la descpnarea otenilor si, pe care-i minase la dezastru. Cum l chema? Ah, da! Jean, conte de Nevers !... Sultanul i aminti numele pe care i-l repetaser interpreii si latini. Jean de Nevers ! Ciudate nume mai au i francezii acetia ! Greu de inut minte... I se spusese c Jean de Nevers era fiul unui mare i puternic senior, ducele de Bourgogne, i c regele Franei, Charles al Vl-lea, i era unchi. Acum, acest vlstar regesc se afla la cheremul sultanului. Era destul ca el, Baiazid, s schieze un gest, i capul trufaului ef al ostailor francezi s-ar rostogoli pe eafod, i acordase viaa nu fiindc i-ar fi fost mil de tinereea lui. Avea ns nevoie de aur, de mult aur. i regalele rude ale tnrului cu nume att de complicat se vor da peste cap spre a procura preul de rscumprare. Ceilali douzeci i trei de prizonieri crora padiahul le ngduise s mprteasc soarta efului lor erau de asemenea nobili cu situaii strlucite acolo, n Occident. Unul era conetabil. Altul, amiral. Conii d'Eu i de la Marche, baronul de Coucy, Guy de la Tremo'lle, Henri de Bar... Pe acetia reuise s-i in minte. Pe ceilali nu se mai obosea s-i memoreze. Demnitarii si vor avea grij s negocieze rscumprarea acestor cretini nevolnici. Sultanul le acordase viaa, dar nu i onorurile cuvenite unor nvini. Pn n clipa eliberrii vor fi supui unui regim penitenciar cu nimic deosebit de al ntemniailor de rnd. Nu li se va face nici o concesie. Vor zcea n lanuri, pe paie, n rceala umed i pestilenial a celulelor subterane. Cnd se vor napoia acas dac vor mai apuca s se napoieze s istoriseasc, plini de spaim, ce soart cumplit i ateapt pe rienorociii care cuteaz s nfrunte pe marele Baiazid Ildirim. Jean de Nevers sttea drept ca o luminare. Nici un muchi de pe chipul lui nu se clintea. Are curaj, cinele ! cuget sultanul, n vreme ce l privea pe sub streain stufoas a sprncenelor. Are curaj, dar n-o s-l mai in' mult!" Imobilitatea tnrului francez avea o explicaie. tia c sultanul l privete i se comporta ca un viteaz pe care nimic nu-l nspimnt. Dar acest calm de faad ascundea o mistuitoare agitaie luntric. Moartea ostailor si, la care asista 14 neputincios, l copleea. Privelitea acestor oameni crora le zburau pe rnd capetele l nucise. Pe deasupra, l mai chinuia i cldura. Dei era ctre sfritul lui septembrie, soarele, aninat de bolta unui vzduh albastru, fr strop de nor, pripea ca n toiul verii, ncingndu-i armura. Simea c se sufoc. Transpiraia i se scurgea grl pe trupu-i nfierbntat. Cmaa ud i se lipise de pielea iritat. Se uita cu coada ochiului la celelalte cpetenii ale corpului expediionar francez, care-i mprteau acum destinul. Snge nchegat, amestecat cu rn, le mnjea armurile scoflcite de loviturile primite n timpul btliei. Toi erau abtui i stteau cu privirile aintite n pmnt. Lng el se afla btrnul baron de Coucy. i simea mai degrab prezena, fiindc nu ndrznea s-l priveasc n ochi. Dac ar fi dat ascultare poveelor baronului i ale Voievodului Valahiei, alta ar fi fost acum soarta lor. li revenea n minte, cu dureroas acuitate, ospul acela plin de veselie din cortul regelui Ungariei. Srbtoreau cderea Vidinului, a crui garnizoan turc se predase dup cteva zile de asediu. Ofierii vrstnici i cu experien nu fcuser mult caz de aceast isprav militar, pe care o socoteau de minim importan. Aprtorii turci fuseser puini la numr, iar rezistena lor, mediocr. Tinerii cruciai, care-i fcuser cu acel prilej botezul focului, se ambalaser, lsndu-se cuprini de o adevrat isterie rzboinic. Acolo, n preajma fortreei, regele Sigismund l armase cavaler pe Jean de Nevers. Stindardele flfiau n vnt. Lncile ridicate la vertical aveau aspectul unor uriae perii cu fire de fier. Armurile i zalele scnteiau orbitor n soare. Printre tineri majoritatea cruciailor abia dac depiser 20 de ani domnea un entuziasm indescriptibil. Cteva zile mai trziu, cinci sute de clrei francezi avangarda corpului expediionar aliat luaser cu asalt Rahova, localitate fortificat, aprat de o gar-

nizoan turc ceva mai puternic. Osmanlii czui n captivitate fuseser executai din porunca regelui Ungariei... Expediia ncepea sub cele mai frumoase auspicii. Optimitii pretindeau c operaiile militare se vor reduce la o ncnttoare promenad, care se va ncheia cu cderea Adrianopolelui, capitala european a Imperiului Otoman. Jean de Nevers se i vedea napoindu-se la Paris, avnd fruntea ncununat cu lauri, asemenea cpeteniilor militare romane, care-si srbtoreau triumful dup ce zdrniceau incursiunile barbarilor pui pe cuceriri i pe jaf. :

15 Ajunseser apoi sub zidurile Nicopolelui, mprejmuit de un puternic sistem de fortificaii. Iscoadele trimise nainte aduseser veti importante. Garnizoana turc, alctuit dia zece mii de oameni, se afla sub comanda lui Dagan Bey, un btrn, dar foarte experimentat militar. Regele Sigismund convocase n cortul su pe cpeteniile corpurilor expediionare strine, constituite din francezi, romni, bavarezi i teutoni. Acolo hotrser s ia cu asalt Nicopolele, a crui captur ar fi creat o fisur primejdioas n sistemul de poziii naintate ale turcilor. O armat otoman de douzeci de mii de oameni, trimis spre a despresura oraul asediat, fusese surprins de baronul de Coucy, un foarte talentat tactician, care, folosindu-se de numai cinci sute de clrei francezi, reuise s cad n spatele inamicului i s-l pun pe fug. Leurile a peste cincisprezece mii de turci rmseser pe cmpul de btlie. Succesul acesta remarcabil strnise un entuziasm delirant printre tinerii cruciai. Banchetele se ineau lan, srbtorind cu anticipaie o victorie pe care toi o socoteau sigur. Jean de Nevers ncercase n acele zile frigurile plcute ale lupttorului angajat n nfruntarea cu inamicul. Dar asediul, care, potrivit concepiilor lui Sigismund i ale generalilor si, ar fi trebuit s dureze maximum cinci zile, se prelungise peste dou sptmni. Garnizoana turc rezistase cu succes asalturilor repetate ale aliailor. Spre a evita o pierdere inutil de oameni, regele Sigismund hotrse s cucereasc cetatea prin nfometarea aprtorilor turci. Cavalerii cruciai 0 ineau n acel timp numai n petreceri. Expediia mbrcase aspectul unei excursii militare. Comandanii trupelor aliate priveau cu linite i ncredere viitorul, fiindc, potrivit informaiilor obinute, sultanul se rzboia undeva prin Asia Mic. Intr-o zi scldat ntr-un soare torid, cavalerii se osptau n corturile lor, cnd iscoadele aduseser o veste uluitoare. O armat turc, numrnd peste patru sute de mii de oameni, se apropia n mar forat de Nicopole. Avangrzile inamice ajunseser la cinci leghe de ora. Cruciaii ncercaser o surpriz penibil. Cavalerii, ngreunai de ospul copios i ameii de vinurile tari, consumate fr msur, se ridicaser repede de la mesele lor i i mbrcaser armurile. n tabra cretin se dduse alarma. Regele Sigismund convocase n cortul su pe cpeteniile corpurilor expediionare. Mircea Voievod, Domnul Valahiei, cruia i se dduse cel dinti cuvntul, propusese cu glasul lui molcom, 16 dar hotrt, de om cu experien i stpn pe sine, s i se ncredineze avangarda armatelor aliate, astfel nct romnii s angajeze lupta cu unitile de infanterie ale inamicului. Cavaleria grea, alctuit din francezi, avea s intervin n aciune abia dup' ce ienicerii turci trupele de elit ale sultanului vor trece la atac. Baronul de Coucy i amiralul de Vienne se raliaser opiniei domnului romn, dar conetabilul conte d'Eu, marealul Boucicault i Guy de la Tremoi'lle, susinui de cavalerii francezi tineri, pretinseser s deschid lupta cu o arj de cavalerie, menit s zdrobeasc forele otomane. Trupele romneti i ungare vor interveni doar spre a cura terenul de ultimele elemente turceti care vor supravieui impetuosului atac al cavaleriei grele. Jean de Nevers ascultase discuia aprins, cumpnind, pro i contra, argumentele aruncate n balan de cele dou tabere, n calitatea lui de comandant nominal al corpului expediionar francez, i revenea sarcina s se pronune ultimul. In cele din urm, impetuozitatea tinereii nvinsese nelepciunea prudenei. Se raliase prerii conetabilului i a marealului Boueicault. Regele Ungariei, comandantul suprem al armatelor aliate, sprijinise prerile lui Vod Mircea i ale vrstnicilor cavaleri francezi, n frunte cu baronul de Coucy. Jean de Nevers, fcndu-se interpretul opiniei potrivnice, ameninase c se va retrage, mpreun cu ntreaga cavalerie francez, dac nu va fi acceptat punctul su de vedere. Regelui Sigismund nu-i rmsese dect s se supun ultimatumului... Acum, cnd Jean de Nevers asista la descpnarea cavalerilor si, ruinea i ciuda i nvpiau obrajii i i ngreunau ca o piatr sufletul. Dnd dovad de uurin, de nfumurare, determinase rsturnarea situaiei n defavoarea aliailor.

Nu-i ierta lipsa de discernmnt i nebuneasca trufie. Dup ce armatele cretine se ornduiser n dispozitiv de btlie, el, Jean de Nevers, ridicase sabia, dnd semnalul dezlnuirii arjei cavaleriei grele. Ostaii turci, muli ca nisipul mrilor, stteau neclintii, mpnzind zarea. Formaiile lor impecabile, ncununate de stindardele Islamului, ateptau ocul cu un calm impresionant. Cavaleria grea a francezilor se urnise asemenea unui uria val, destinat s nlture orice obstacol. Ropotul potopitor al copitelor fcea s se cutremure pmntul, ca i cnd un tunet asurzitor s-ar fi rostogolit peste cmpia cu ondulaii largi. Suliele, plecate la orizontal, inteau cu vrfurile lor piepturile 17

ostailor turci din prima linie. Masa uria de fier se deplasa;! n galopul cailor, apropiindu-se de zidul uman al osmanlilor. Sunetele ascuite ale trompetelor spintecau vzduhul. Ciocnirea dintre puhoiul de clrei nvemntai n fier a si prima linie a infanteriei turceti fusese cumplit. n iureul J ei impetuos, arja trecuse peste trupurile soldailor vrjmai, zdrobindu-le ca pe nite jucrii. A doua linie de infanteriti turci avusese aceeai soart. Clreii francezi naintau, cuprini de un adevrat delir. Prea c nimic nu le va mai putea stvili avntul. Vive Saint Denis ! Vive Saint Denis et Saint Georges ! Tue! Tue ! Tue !" strigau cavalerii nvemntai n fier, n vreme ce braele lor, narmate cu sbii grele i cu lncii lungi, ucigae, mprtiau moartea n dreapta i n stnga. Deodat, n drumul lor se ridicase o barier neprevzut r un val de puse paralele, implantate oblic n pmnt, astfel ca vrfurile lor s se nfig n pieptul cailor. Puhoiul clreilor nu mai putea fi oprit. Chiar dac cei din prima linie ar fi ncercat s fac stnga mprejur, i-ar fi mpins din spate escadroanele din urm. Impactul dintre cai i rndul de epue a fost ngrozitor. Vrfurile ascuite li se mplntau n piept sau n pntece, sfiindu-le pielea, ptrunznd adnc n mruntaie, spintecndu-le, ncurcndu-se n intestine. Cavalerii, aruncai din a din cauza violenei ocului, se rostogoleau n iarb, dincolo de bariera de epue. Un rnd de cai, alt rnd i nc unul se nepenir n epuele dttoare de moarte. Ecadroanele din urm trecur ns peste aceast cumplit barier i se avntar mai departe, ccnd sub copite trupurile cavalerilor prvlii. Potcoavele se loveau de armurile czuilor, scond scntei. Sub presiunea uria, pieptarele de fier se scoflceau, strivind crnuri, zdrobind coaste, amestecnd frnturile de oase cu bronhiile gingae ale plmnilor, transformnd totul ntr-omas moale, nsngerat. arja continua cu impetuozitate, dobornd zid, dup zid de infanteriti turci. Dar aceast irezistibil curs a morii cerea sacrificii. Muli francezi se prbuiser secerai de bariera epuelor, alii se rostogoleau lovii de ghioagele, iataganele, suliele i securile pedetrilor osmanli. Avalana francezilor ntlni primele elemente de cavalerie vrjmae. Luptele ntre clrei se ncinser furioase. Nvala cruciailor era ns att de impetuoas, nct cavaleria turc intr n curnd n derut. Cavalerii Soarelui Apune nvinseser pe clreii Soarelui Rsare, ncurajai de aceast suit de suc18 cese cruciaii se avntaser n urmrirea fugarilor. Erau ncredinai c vor ajunge la corturile sultanului, pe care-l vor trage n' eap lnciilor. __ n clipa aceea se produsese catastrofa. Cavalerii francezi mturaser ultimele elemente ale cavaleriei inamice, cnd n fata lor apru alt zid. Zidul ienicerilor ! Cei mai vajnici ostai ai' padiahului ! Ienicerii nu tiau ce nseamn nfrngerea. Pentru 'ei nu exista dect alternativa victorie sau moarte ! Zecile de mii de ieniceri, ornduii ntr-o imens potcoav, cu laturile ntinse ca nite brae asupra fIancurilor cavaleriei franceze, se strnseser ntr-un vast cerc, prinznd-o la mijloc, ca ntr-un clete. Cruciaii se vzuser deodat nconjurai de un zid de fier alctuit din zeci de mii de lnci aintite spre ei. Caii, obosii de eforturile de pn atunci, nu mai fuseser n stare s drme i aceast ultim barier. Cercul de fier al ienicerilor se strngea implacabil. Abia atunci neleseser cruciaii ce mare primejdie i amenina. Marealul Boucicault dduse semnalul de retragere. Dac nu izbuteau s ias din ncercuire, spre a se napoia n tabra aliat, erau pierdui. Strdaniile cavalerilor de a-i concentra forele i de a se nfige ca o pan n cercul trupelor de ieniceri, pe care s le dizloce i apoi s le strpung, s-au dovedit infructuoase. Francezii se bteau acum cu energia disperrii. Trebuia s reziste pn ce infanteritii romni i unguri vor reui s-i despresoare. Baronul de Coucy i amiralul de Vienne i-au dat cei dinti seama c nu mai exista posibilitate de scpare. Cavaleria francez czuse prostete n cursa ntins cu abilitate de sultan. Cruciaii se avntaser imprudent la atac i acum sufereau consecinele. Intre timp, cercul ienicerilor se strngea necontenit. Clreii aveau la dispoziie un spaiu din ce n ce mai restrns n care s poat manevra. Lupta continua cu ndrjire. Cava-

lerii erau hotri s i vnd scump viaa. Btlia se transformase ntr-un adevrat mcel. Ienicerii cdeau cu zecile, cu sutele, cu miile, plii de sbiile, buzduganele i securile francezilor, dar ali ieniceri ieeau ca din pmnt. Erau att de muli, nct preau s nu se mai sfreasc. Pierderi din ce n ce mai mari nregistrau i cruciaii. Eforturile istovitoare depuse pn atunci ncepeau s-i dea roadele. Philippe, unul dintre cei doi frai de Bar, czu dobort de buzduganul mnuit de un ienicer nat ct un brad. Sabia lui Guillaume de la Tremoi'lle se nfipse n spinarea ienicerului, dar n acelai timp o sgeat i ptrunse prin deschiztura ctii, 19

nfigndu-se n ochi i strpungnd creierul. Cavalerul se prbui din a, dar piciorul i rmase prins n scar. Armsarul,mpanicat de zgomotul din jur, ncepu s alerge fr rost,. sporind numrul cailor rmai fr stpn, care se avntau ncolo i ncoace, ngreunnd micrile clreilor. Amiralul deVienne, care smulsese stindardul francez din mna unui stegar lovit de moarte, reui s-l in sus, n vreme ce cu mna rmas liber nvrtea cu furie sabia, secerndu-i dumanii.. Vrful unei lnci inamice i deschise ns armura, ptrunzndu-i n pntece. Prins n eap, se rsuci cu cal cu tot, apoi seprvli la pmnt, laolalt cu stindardul, care se rostogoli n; rn- Czur i ali cavaleri, dup ce mcelriser atta puzderie de ieniceri, nct picioarele cailor se afundau pn la genunchi printre cadavrele calde nc. Sultanul dduse porunc s i se aduc un numr ct mai mare de prizonieri. Ienicerii fanatizai se avntau asupra cavalerilor cu armuri mai artoase, agndu-se ciucure de caii crora le retezau tendoanele spre a-i dobor. Cavalerii, imobilizai de zeci de brae vnjoase, ncercau zadarnic s se' elibereze. Ali ieniceri foloseau plase pe care le aruncau asupra francezilor izolai. Acest fantastic pescuit ddea rezultate. Francezii, prini n faldurile plaselor, se zbteau inutil, pn ce turcii i ncletau, prvlindu-i de pe cai i scondu-i din lupt. Btlia era virtualmente terminat. Puinii cruciai care mai rmseser pe cai formau mici grupuri izolate, asemenea unor insule btute de valuri. Jean de Nevers czuse printre ultimii n minile turcilor. Se btuse cu bravur i cu un dispre fa de moarte de care numai tinerii snt n stare. Isprvile lui, care ar fi trezit admiraia spectatorilor unui turnir, nu fuseser de nici un folos pe crnpul de lupt, nelesese abia atunci c un adevrat conductor de oti trebuie s fie n primul rnd un bun strateg i numai n al doilea rnd un nebiruit n nfruntri de la, om la om. Se lsase trt ntr-o aventur nebuneasc i pierduse totul. Acum regretele erau tardive. Capetele francezilor cdeau fr oprire. Setea de snge a sultanului prea s nu se mai potoleasc. Lui Jean de Nevers i se ncrncena sufletul cnd vedea trupurile decapitate zvrcolindu-se pe platforma de lemn a eafodului, asemenea unor psri cu capul tiat, care se zbat n ghearele morii. Venise rndul unui cavaler tnr, cu plete negre i cu un nceput de mustcioar. Guy de Vitry. Prietenul. 20 su de joac nc din copilrie, mpreun savuraser aventurile minunate ale adolescenei, mpreun dduser iama prin domnioarele de onoare de la Curte, mpreun petrecuser, mpreun se perfecionaser n mnuirea armelor de tot felul. Acum, el, Jean de Nevers, se desprea de prietenul su, cruia clul se pregtea s-i reteze grumazul. Cnd tnrul Guy de Vitry se urc pe treptele eafodului, privirile i struir cteva clipe asupra vechiului su prieten. Nevers i nchipui c desluete pe buzele lui umbra unui zmbet. Cavalerul ridic mna ntr-un ultim salut, apoi se ndrept fr s ovie spre butucul mnjit de snge. Cnd clul ridic securea, Jean de Nevers nchise ochii. Auzi doar bufnitura loviturii care-i descpnase prietenul... Din naltul tronului su, sultanul i surprinsese reacia ntiprit pe chipu-i pustiit de durere i de regrete. Lecia asta are s-i prind bine, cuget padiahul. Va avea ce povesti principilor din Apus. Toi se vor cutremura de puterea mniei mele." Necuprins era ura lui mpotriva cretinilor. I-ar decapita pe toi, ncepnd cu Papa de la Roma. Ar cura Europa de necredincioi i n locul lor ar replanta coloniti turci. Gndurile acestea ineau nc de domeniul visurilor. Vor veni ns vremuri cnd sultanii vor defila n fruntea ienicerilor pe strzile Vienei i ale Cetii Eterne, ale Parisului i de ce nu ? -i pe ale capitalei regatului englez, li ura cu atta ndrjire, nct i se rscula sngele n vine numai cnd rostea cuvntul de ghiaur". Nu putea s uite c tot un cine necredincios, pe nume Milos Obilici, i ucisese n chip mrav tatl. Era pe cmpul de btlie de la Kossovo. Turcii ctigaser o victorie rsuntoare. Leurile srbilor ucii zceau fr numr pe pmntul ngrat cu snge. n cortul su de purpur, sultanul Murad primea omagiile paalelor i ale cpeteniilor religioase

care-i nsoiser armatele ncrcate de glorie, precum i ale ctorva cpetenii cretine care de voie sau de nevoie mbriaser cauza osmanlilor. Printre aceti ghiauri pctoi se strecurase i Milos Obilici. Prefcndu-se prietenos, se apropiase de sultan i, cu un gest fulgertor, i nfipsese jungherul n pntece. nainte de a-i da sufletul, padiahul ordonase uciderea nu numai a lui Milos Obilici, ci i a lui Lazr, regele Serbiei, czut prizonier la turci. Apoi sultanul muribund ncredinase semnele domniei fiului su, Baiazid. Noul padiah .jurase pe mormntul printelui su s ngenunche crestinta"tea. i era hotrt s i in legmntul. 21

' Btlia de la Kossovo fusese decisiv pentru soarta Europei Orientale. Dar ostile turceti n-ar fi putut cuceri att de repede Peninsula Balcanic dac nu s-ar fi gsit contingente de cretini care s ngroae rndurile armatei otomane. El, Baiazid, avea un mare dispre fa de principii cretini care se aliau cu turcii, minai fie de interese meschine, fie de frica unor represalii politice. Se folosea ns de serviciile lor. La Kossovo, de pild, principele srb Marko Kralievici i ostaii lui luptaser alturi de musulmani. Aici, la Nicopole, despotul tefan Lazarevici contribuise la victoria osmanlilor. Bunicul su, sultanul Orkhan, nu pusese oare piciorul n Europa nu- jj mai datorit disensiunilor dintre partizanii mpratului bizan- j in minor Ioannos al II-lea Paleologul i tutorele acestuia, loannos Cantacuzino ? Luptele fr rost dintre bulgari i srbi nu nlesniser oare cuceririle de mai trziu ale sultanilor ? Regele sau, cum i se mai spunea, Kral-ul tefan Duan, nu visase s i dureze n Balcani un imperiu slavo-grec, n dauna vecinilor si, fr s prevad, n vana lui gloriol, c nu vor trece muli ani i ara lui va cdea sub jugul cotropitorilor ? loannos Cantacuzino crezuse c i slujete interesele apelnd la puterea armelor turceti. Cnd pusese mna pe Coroana imperial graie sprijinului osmanlilor, nu i dduse seama c n realitate se fcuse instrumentul ascensiunii sultanilor. Mai erau apoi cozile de topor, de seama lui Gian Galeazzo Visconti,, ducele Milanului, care-l vestise pe el, Baiazid, c o nou cruciad se punea la cale mpotriva otomanilor. Tot Gian Galeazzo l inuse la curent cu deplasrile armatelor regelui igismund. Biruina de la Nicopole s-a datorat n mare parte potentatului italian, care i dduse prilejul s cad prin surprindere asupra aliailor cretini. Aceti trdtori erau demni de tot dispreul, dar utilitatea lor nu putea fi contestat. Gian Galeazzo era nsetat de argini, de aceea pretindea ca serviciile lui s fie scump pltite. Dar n ziua cnd otirile turceti vor invada Lombardia, comorile ducelui vor intra n vistieriile imperiale. Aurul oferit lui Gian Galeazzo se va napoia la matc. Furat de gnduri, Baiazid uitase de spectacolul descpnrilor. Strigtele unui imberb cavaler francez, care ngenunchease pe eafod, implornd s fie cruat, i tulburar firul raionamentelor. Stoicismul cu care ceilali cavaleri nfruntau supliciul devenise monoton. Vitejia i demnitatea i au rostul lor. Dar ceea ce prisosete stric. Laitatea copilandrului mai nviora atmosfera. Era binevenit i din alte pricini. Ostaii 22 turci puteau s se conving c occidentalii nu erau nite supraoameni care 'sfidau moartea. Baiazid fcu un semn. Doi ostai din garda sa personal alergar spre eafod, l luar pe tnrul cavaler i l aduser trs n faa sultanului. Chipul bieandrului, de o frumusee feminin, avea a paloare care-i scotea n eviden mrgeanul buzelor. Avea ochi albatri, cu gene lungi, arcuite, i prul blond, ondulat. Armura i era maculat de rn i de snge. Sultanul i privi ndelung, n vreme ce prizonierii1 i ineau respiraia. Poate c flciandrul acesta nduiotor de tnr va mldia inima padiahului, care va ordona ncetarea execuiilor. Baiazid simi instinctiv tensiunea din aer. i arunc privirile asupra captivilor, apoi se uit iari la tnr. Zmbi. Srai ! rosti fr s ridice glasul, dar n linitea aceea ncremenit fu auzit pn i de grupul francezilor din jurul lui Jean de Nevers. Sultanul fcu iari un semn. Supliciul fu reluat, n vreme ce soldaii l mpingeau pe tnrui graiat spre unul din corturile imperiale. Civa btrni din suita de demnitari turci grupai napoia padiahului se ncruntar imperceptibil. Conservatori, judecau cu asprime gusturile sultanului, care devenise nc din tineree adept al unor moravuri aa-zise greceti, respinse cu scrb de turcii cu principii morale severe. Dar nimeni n-ar fi ndrznit s i le reproeze fi. Mai-marele bisericii mahomedane cutezase odat erau muli ani de atunci s-i recomande renunarea la anumite plceri ale trupului pe care morala le denuna cu strnicie. Imprudena aceasta l costase exilul. Sultanul, nzestrat s-ar fi zis cu un al aselea sim, ce-i permitea s ptrund gndurile celor din preajma lui, se ntoarse spre demnitari. Acetia plecar cu grbit supunere

capul. Baiazid zmbi iari. Un zmbet care bga spaima n suflete. Privirile lui se ndreptar apoi spre parii nali cu vrfuri ascuite, pe care un detaament de turci i nfipseser n pmnt, dincolo de clii ce tiau capete. Erau vreo sut de pari, ornduii n iruri de cte douzeci i cinci. La un nou gest al sultanului, soldaii luar din mijlocul captivilor de rnd, care i ateptau cu ndobitocit resemnare descpnarea, o sut de oameni i i mnar ca pe o turm spre pari. 23

Acum ne vom distra puin !" reflect Baiazid, adncindu-se n pernele moi de mtase. Se uit din nou la cpeteniile franceze, n vreme ce turcii aezar pe fiecare din cei o suta de captivi alei n dreptul cte unui stlp. La un alt semn al sultanului, francezii fur luai pe sus si, n ciuda mpotrivirii lor disperate, nclecai pe vrfurile ascuite ale parilor. Urletele celor trai n eap fcur s se ncrnceneze pielea supravieuitorilor. Cine va mai ndrzni s m nfrunte aa va pi !" murmur Baiazid pentru sine. Un paj i aduse o narghilea i i-o instala cu grij la picioare. Padiahul i duse cu ncetineal la gur mutiucul) narghilelei.. Cea mai frumoas zi a mea, cuget el, va fi ziug n care i voi trage n eap pe Patriarhul din Constantinopolii si pe Papa din cetatea Romei, iar pe cele mai nalte turle al| bisericilor Sfnta Sophia i Sn Pietro voi nfige semiluna". * mpratul Manuel al II-lea Paleologul se rsuci n somn i suspin. Soarele se ridicase de o suli i razele lui rzbeau furie printre draperiile de brocart n ncperea ntunecat. Se deschise o u nalt, cu dou canaturi de stejar, lsnd s-i fac apariia un majordom mpodobit cu un colan greu, alctuit din verigi mari, aurite, de care atrna un medalion lat ct o palm, ncrustat cu stema Paleologilor. Cu gesturi pline de solemnitate ddu la o parte draperiile, ngduind luminii s invadeze ncperea strjuit de coloane tiate n marmor verde. Apoi puse n funcie mecanismul unui arbust de bronz, pe ale crui ramuri canari imitai la perfecie prinser s cnte. mpratul se trezi din somn i deschise buimac ochii. Era obosit fiindc aipise doar ctre diminea. Restul nopii l petrecuse stnd cu ochii aintii n ntuneric i prefirndu-i gndurile. Slujitorul care ar fi trebuit s-l vegheze aipise cu brbia nfipt n piept. Sttea eapn pe scaunul n form de X", n vreme ce razele soarelui i mngiau fruntea zbrcit. Se detept ^abia cnd majordomul l atinse pe umr. Btrnul i ddu imediat seama c svrsise o greeal de neiertat adormind n post. Confuz, se uit la mprat. Acesta i fcu semn s nu se agite. 24 Manuel era un fatalist convins. Dac i era scris sa piar asasinat, victim a unui complot, nu btrnul acesta avea sa-l scape H pstra doar fiindc aa cerea tradiia. Era indispus, cci l chinuise un vis urt. Se fcea ca deasupra oraului se lsase un nor vnt, de furtun. Vijelia se dezlnuise aprig, ridicnd trombe de praf. Din vzduhul negru prinseser s se rostogoleasc rafale de ploaie i grindin, fcnd s rsune acoperiurile asemenea unei multitudini de tobe. Apoi, fr veste, stropii ngheai ai grindinei se transformaser n semiluni minuscule. Semilunile cdeau pe strzi, pe acoperiuri, n curi, iar n locurile n care luau contact cu pmntul,' proliferau' alte semiluni. Semilunile acestea creteau, se nmuleau cu o iueal uluitoare. Treptat deveniser att de mari,'de viguroase, nct ntrecuser n nlime cipreii din ora. O fantastic pdure de semiluni nghiise curnd ntregul Bizan. mpratul credea n nsuirile premonitorii ale viselor. Chiar n dimineaa aceasta va 'chema pe astrologul Curii i-i va cere s i-l interpreteze. Semnificaia visului era strvezie^. Spera ns c astrologul i va gsi o tlmcire mai puin sinistr dect aceea pe care o dduse el nsui. Cobor din pat, apoi trecu n ncperea alturat, unde l atepta o piscin de porfir cu ap ncropit, tocmai bun pentru baie. Ii plcea s se scalde. Apa i linitea nervii, i limpezea gndurile, i scotea oboseala din trup. Cnd cobora treptele piscinei i se cufunda cu voluptate n undele stropite cu esen de trandafiri sau de crini, cu parfum de Tarsos ori de Metopion, se ntreba dac nu va mprti destinul attor naintai imperiali care pieriser necai, fiindc mini vrjmae ie inuser capul sub ap pn ce viaa se scursese din ei odat cu ultimele expiraii subacvatice. Uneori se uita la slujitorii din jur, ncercnd s le citeasc gndurile. Se afla printre^ei vreunul cumprat de dumani care abia atepta prilejul de a-l ucide ? La porunca sa, istoricul palatului, doctul Xephilin, i alctuise o list cuprinznd chipul n care i ncheiaser viaa pmntean cei o sut patru autocrai ai Bizanului, predecesori ai si. aizeci i doi pieriser prin otrvire, mutilare, gtuire sau sufocare ; opt czuser pe cmpul de btlie, ori

fuseser victimele unor accidente ale cror cauze puteau fi puse sub semrful ntrebrii. Numai treizeci i patru se stinseser, cum se spune, de moarte bun". Dac ar fi pus la socoteal i pe mpraii Romei, statistica ar fi fost att de sumbr, nct ar 25

fi descurajat pe orice candidat la purpura imperial. Dar setea' de mrire a oamenilor nu cunoate margini. mpratul Manuel i termin baia ntr-o stare sufleteasc depresiv. Apa cldu i parfumat din piscin nu fusese n stare s-i izgoneasc melancolia, ceea ce i se ntmpla pentru prima dat. Dup ce sclavul nubian i fcu masajul zilnic, i mbrc halatul de mtase oarecum fanat, pe care-l purta numai n apartamentul su, apoi iei pe teras spre a-i umple plmnii cu aer curat. De acolo, de sus, i se nfia o privelite att de ncnttoare, nct i prea venic nou. Poate c impresia aceasta avea un oarecare temei. Apele Cornului de Aur erau cnd albastre ca vzduhul senin, cnd verzi ca smaragdul, cnd cenuii ca cehii mohori ai unui btrn, cnd purpurii ca o hlamid imperial. Uneori se nvluia n tonuri intermediare, pastelate. Tot de acolo, de pe teras, i se nfia i spectacolul venic viu al Bizanului, cobornd ntr-un fantastic i pestri amfiteatru pn la apele Bosforului i ale Propontidei. mpratul i plimb privirile peste cupolele bisericilor, peste turnurile palatelor, peste monumentele ciuntite ale hipodromului, peste multitudinea de case mai modeste sau mai artoase, pitite dup pilcuri de copaci, peste pieele vaste i peste grdinile luxuriante. Toate erau muiate ntr-o uoar pcl sidefie, care estompa imperfeciunile peisajului i i accentua splendorile. De acolo de sus nu se deslueau locuinele mizere, terenurile virane, parcurile lsate n paragin, palatele pe jumtate nruite, mpratul cunotea i aceste aspecte neplcute. Din nefericire, nu putea face nimic spre a le nltura. Tezaurul imperial era gol. Manuel se napoie n camera sa de culcare, unde l atepta un mic dejun frugal. Pn i la acest capitol se fceau economii. Basileul mnc un ou rscopt i bu un pahar cu lapte, ca orice burghez din mpria lui. Dar cnd se ridic de la mas, omul simplu i modest de pn atunci se transfigura, lundu-i nfiarea mndr i rece de autocrat al celui mai strvechi imperiu din Europa. Majordomul anunase sosirea marelui logotet, cel mai nalt demnitar al Bizanului, precum i a principalilor dregtori ai Curii, desemnai a asista la toaleta matinal a basileului. Slujitori numeroi, mbrcai n livrele somptuoase, dar roase n coate i la genunchi, aduser diferitele articole vestimentare pe care suveranul trebuia s le poarte n dimineaa aceea. Manuel i puse o tunic lung i alb, din pnz de in, apoi slujitorii 26 i nfurar picioarele cu bentie de purpur i l nclar cu pantofi roii, brodai cu vulturi de aur, atribute ale costumului de gal imperial, l mbrcar apoi cu un saccoz, rob lung si rigid de purpur, cu mneci largi, bufante, i l ncinser cu o cingtoare mpodobit cu perle i cu diamante. Ii puser pe deasupra hlamida imperial i i-o prinser pe umrul stng cu o fibul din filigran. nainte da a-i aeza pe cap coroana, ncrustat cu diamante, safire, smaragde, ametiste i rubine, Manuel se nchin n faa icoanei fctoare de minuni din colul ncperii. Lu apoi sceptrul i globul pmntesc i se privi n oglinda mare de argint lustruit. Zmbi mulumit. Avea un aspect impozant, aa cum se cuvine unui autocrator bizantin. Putea pleca acum spre sala tronului, unde avea s primeasc n audien pe marealul Boucicault, trimis de regele Franei spre a sprijini cu armele Bizanul primejduit de turci. Ceremonialul acesta complicat prea lui Manuel al II-lea vag comic. Comic nu fiindc pompa imperial ar fi fost p9rimat. Continuator al unei tradiii milenare, avea tot respectul pentru ceremonialul greoi care exterioriza mreia suveranilor Bizanului. Nepotrivit i prea doar disproporia dintre impresionanta solemnitate i importana considerabil diminuat a autoritii imperiale. El, Manuel al II-lea, basileu i autocrator, continuator al lui Caesar i al lui Augustus, al lui Hadrianus i al lui Constantinos cel Mare, al lui Justinianus i al lui Basile al II-lea Bulgaroctonul, nu mai domnea acum dect peste Constantinopole i peste cteva zdrene de pmnt, ultimele vestigii ale prodigiosului Imperiu Roman. n aceast trist postur primea pe un mareal francez, care venea n fruntea unui corp expediionar de o mie dou sute de oameni ridicol cifr spre a salva de la pieire Imperiul Bizantin. Toate acestea i preau acum jalnic de derizorii. Derizorii ca i coroana-i imperial ncrustat cu pietre alse, cci cele veritabile intraser demult n cuferele

ghintuite ale cmtarilor veneieni i genovezi. Manuel, prin mila lui Dumnezeu autocrator al Bizanului, nu putea uita umilina ncercat cu civa ani n urm, cnd l eliberase din nchisoarea veneian a datornicilor pe tatl su, mpratul Ioannos al V-lea, aflat n acel timp ntr-o vizit oficial" n Republica Dogilor. Manuel nstrinase atunci cele mai multe din bijuteriile Coroanei i cedase un ntins teritoriu, spre a putea despgubi pe creditori. O astfel de situaie ar fi fost de neconceput chiar i cu cteva decenii n urm. 27

nconjurat de demnitari i precedat de soldai din garda imperial, Manuel se ndrept spre sala tronului. Parcurse cteva galerii, altdat de o incomparabil somptuozitate, dar acum lipsite de statuile i mozaicurile care le mpodobiser . Cavalerii latini cruciai, dup ce cuceriser Constantinopolele n primii ani ai secolului al XIII-lea, jefuiser palatul imperial al Blachernelor, lund cu ei tot ceea ce li se pruse mai de pre. Basileul intr n sala tronului. Proporiile vaste ale ncperii, coloanele i pardoseala de marmor, porile aurite, cupola ornat miestrit cu flori de porfir i de onix rmneau nc impresionante. Pereii erau ns acoperii cu draperii de brocart care mascau locurile de unde fuseser smulse basoreliefurile i mozaicurile nfind momente din gloriosul trecut al Bizanului. Manuel se instala pe tron. Renunase la folosirea de artificii menite s-i impresioneze pe vizitatorii barbari cum ar fi fost, de pild, ridicarea n aer a scaunului imperial'cu ajutorul unui scripete nevzut, astfel ca spectatorii s-i nchipuie c autocratorul Bizanului este un personaj divitij cu puteri supranaturale. Nu mai folosea nici acel arbore cu'frunze de aur, n ramurile cruia cntau psri mecanice. n dormitorul su avea o replic mult mai modest a acestei piese bizare, scpat prin nu se tie ce minune de lcomia jefuitorilor latini. nalii demnitari se i rnduiser potrivit unui protocol strict, fixat n De Ceremoniis Cartea ceremonialului -scris de mpratul Constantinos al VH-lea Porfirogenetul. Uile, altdat de bronz, acum de stejar aurit se deschiser, iar n sala tronului intr marealul Boucicault, precedat de marele maestru al ceremoniilor i urmat de principalii si ofieri. Dup o scurt captivitate ntr-o fortrea din preajma Brussei, fusese eliberat odat cu Jean de Nevers. Tatl acestuia, ducele de Bourgogne, fcuse mari eforturi spre a plti uriaa sum de rscumprare pretins de Baiazid. Storsese pe contribuabilii de pe domeniile sale, procurase ajutoare bneti de la regii Franei i Ungariei, se mprumutase la bancherii i la negutorii italieni. n temniele turceti pieriser baronul de Coucy i conetabilul d'Eu. nainte de a-l elibera pe Jean de Nevers, sultanul l chemase n preajma sa i i Vorbise prin intermediul unui interpret : Conte de Nevers, tiu c dup cele ce i s-au ntmplat, vei fi poate ispitit a-i aduna o nou armat spre a nvli asupra imperiului meu. Nu mi-ar fi greu s te silesc a jura c nu vei porni niciodat un al doilea rzboi 28 mpotriva rii mele i c nu te vei alia cu dumanii mei. Dar nu o fac fiindc mi este indiferent dac vei ncerca s te rzbuni. N-ai dect s m ataci din nou. Te voi atepta pe cimpul de btlie i te voi nvinge iari. Aceasta fiindc tiu sa ma bat i fiindc snt destinat s cuceresc lumea." Cuvintele lui aveau s se ntipreasc n mintea tnarului conte de Nevers Se spunea c sultanul l-ar fi eliberat i pentru alt motiv Astrologul su personal l-ar fi ncredinat ca Jean de Nevers va determina n cursul vieii lui exterminarea mai multor cretini dect ar fi putut s-o fac trei campanii turceti laolalt. Jean de Nevers se napoiase n Frana cuminit pentru o perioad de timp. Boucicault revenise la Constantinopole n fruntea unei armate att de mici, nct cpta doar semnificaia unui simbol fa de imensa for militar a osmanliilor. Dup audiena solemn din sala tronului, desfurata potrivit protocolului n cea mai deplin tcere, personajele pstrnd n cursul ntregii ceremonii o rigiditate hieratic, mpratul i marealul se retraser n ncperea marelui consiliu, unde ncepur convorbirile oficiale. Marealul ceru scuze inndca se nfiase la Constantinopole cu un detaament militar att de restrns Frana dei voia cu tot dinadinsul s sprijine Bizanul, era lipsit de 'mijloacele corespunztoare. El, Boucicault, se va strdui s obin rezultate bune i cu aceste trupe. Desigur, nu Va fi n stare s deschid o campanie de mare anvergur. Un rzboi pornit n asemenea condiiuni ar echivala cu o sinucidere Va iniia ns o serie de incursiuni asupra teritoriilor stonite de sultan, va nimici unitile turceti izolate, surprinse n cursul acestor razii, va incendia localiti va strni, n sfrit o stare de nelinite i de confuzie m tabra osmanlilor de pe urma creia bizantinii nu vor avea dect de ctigat. Planul, foarte ndrzne, fgduia unele rezultate Mare-

alul i inaugura activitatea lund cu asalt citeva localiti de pe rmul Isiatic al Mrii de Marmara i ^f^^^1' zoanele lovite prin surprindere. n Imperiul Otoman se ddu alarma. Baiazid, preocupat n acea epoc de ^expansiuneai Imperiului Mongol care amenina fruntariile rsritene ale arii, nu ntreprinse operaiuni militare de mari proporii mpotriva Im Boucicault Se mulumi s ntreasc garnizoanele susceptibile a fi atacate i s ordone cteva aciuni de pedepsire mpotriva Bizanului. Boucicault nelese curnd c incursiunile sale nu vor mai avea sori de izbnd i c de ndat ce va socoti pericolul mon29

gol nlturat, Baiazid se va npusti cu toate forele asupra Bizanului. n aceast eventualitate numai o nou cruciad puternic i bine organizat, ar putea zdrnici inevitabilul asalt turcesc mpotriva Constantinopolelui. Ingeniozitatea lui de militar cu experien, deprins s gseasc oricnd soluii, i suger o formul pe care o mprti mpratului. De ce n-ar face acesta un turneu prin Occident spre a pleda cauza aprrii Constantinopolelui nu prin ambasadori mai puin ascultai ci vorbind direct suveranilor, cpeteniilor bisericii catolice, oamenilor politici cu greutate. Prestigiul, autoritatea, importana persoanei sale vor da o deosebit pondere argumentelor pe care le va folosi. Regii i principii l vor primi cu toate onorurile i se vor grbi s-l ajute. Ideea lui Boucicault surise autocratorului. O cltorie n Occident ar putea da rezultate bune. Odinioar, un mprat al Bizanului nu i-ar fi ngduit un asemenea gest. Lipsind din capital, se expunea primejdiei de a i se uzurpa tronul de ctre cine tie ce candidat avid de putere. Numai mpraii care ieeau din Constantinopole n fruntea armatelor aveau sigurana c n cazul unor complicaii intervenite n capital se puteau na- poia restabilindu-i drepturile pe calea armelor. Basileii se temeau pn i de ambiiile propriilor membri de familie. Se spunea c Alexis I-ul Cornnen nu pleca la drum fr a fi nsoit de mprteas, fiindc i cunotea gndurile i voia s o in tot timpul sub supraveghere. Cazurile vlstarilor nscui n purpur" care ncercaser s i detroneze prinii, spre a le lua mai repede locul, erau att de numeroase, nct niruirea lor ar fi fost fastidioas. mpratul Manuel tria ns n alte vremuri. Socotea c putea pleca linitit, fiindc sarcina domniei devenise att de grea, nct numai un nesocotit ar fi putut-o rvni. Pentru c fiul su Ioannos era minor, asociase la tron pe un nepot, loannos al VH-lea, care, dei i fcuse o reputaie de tnr desfrnat i superficial, i pruse totui demn de ncredere. Ct privete mprteasa, Manuel nu i fcea griji. Aceasta era o fiin apatic, tears, foarte deosebit de naintaele ei care primejduiser adeseori tronul datorit ambiiei sau pasiunilor amoroase. In cele din urm, mpratul hotr s porneasc la drum. De bun seam, aceast cltorie mbrca aspectul unui pelerinaj la Canossa. El, autocrator ortodox, pleca s cereasc bani si ajutoare n oameni i armament de la nite suverani catolici. Ct de deosebit era voiajul acesta de fastuoasele i impuntoa30 rele deplasri pe care basileii le fceau odinioar nluntrul granielor imperiului sau n afara lor. Cartea ceremonialului indica amnunit tot ce trebuia luat, ncepnd cu marile corturi ale autocratorului i terminnd cu ustensilele de buctrie. Corturile personale ale mpratului l ateptau gata instalate la fiecare popas stabilit dinainte. Mobilierul, covoarele, obiectele de art, necesare delectrii ochiului, erau transportate n furgoane trase de sute de cai. Treizeci de bidivii erau folosii numai pentru garderoba mpratului, care cuprindea o ntreag gam de costume, de la cele simple de interior i pn la vemintele de gal. Toate erau crate n cufere de marochin rou, cu ncuietori de metal aurit, n alte cufere se aflau flacoanele de parfum, rufria de mtase att cea de pat, ct i cea de corp luminrile de cear, cuverturile de blan, casetele cu bijuterii, darurile destinate diferitelor personaje, medicamentele folosite de mprat i tot felul de nimicuri scumpe, menitcs nfrumuseeze existena autocratorului. Sacii cu monete de aur nu se bucurau de o ngrijire mai special dect icoanele i moatele fctoare de minuni. Nu lipsea nici tronul portabil, un je de o somptuozitate oriental, ncrustat cu pietre preioase. Transportarea obiectelor de buctrie, a veselei imperiale, toat din aur, a hanapurilor mpodobite cu perle i rubine, a tac murilor, de asemenea din aur masiv, necesita ali optzeci de cai. Biblioteca de cltorie cuprindea lucrri literare, teologice, istorice i de strategie militar. Un loc nsemnat l ocupau crile astrologice, precum i cele care tlmceau visurile. Baia de aburi portativ i capela rezervat mpratului i curtenilor din suita sa ocupau alte furgoane. Garda mreului cortegiu era alctuit din cinci sute de clrei n uniforme strlucitoare. O ntreag armat de demnitari, clerici, paji, secretari, majordomi, buctari, masori, actori, dansatoare, cntrei completa convoiul. Dar toate acestea erau splendori demult apuse, mpratul

Manuel era silit a se mulumi cu mai puin. Dintr-o singur trstur de condei aveau s fie suprimate furgoanele destinate sacilor cu aur. Autocratorul pornea la drum cu puini bani, dobndii i acetia cu preul unor mari strdanii. Subzistena urma s-i fie asigurat de suveranii i conductorii de republici pe care avea s-i viziteze. Obiectele de uz personal trebuiau s fie reduse la strictul necesar. La un singur capitol nu se realizaser economii. Vemintele mpratului i ale persoanelor din suit trebuiau s fie ct mai somptuoase. Se impunea ca Manuel s apar n postura de solicitant demn, de suveran 31

al unui imperiu ajuns, ce-i drept, la ananghie, dar care se bucura nc de un mare prestigiu. Voi reui oare s-i fac a nelege ct de indispensabil este prezena unui Bizan independent la fruntariile de sud-est ale Europei ? se ntreba cu strngere de inim. Voi reui oare s le demonstrez convingtor c dispariia noastr ca stat va deschide turcilor drumul spre Occident ?" Dintre toi monarhii pe care avea s-i viziteze, numai regele Franei i se artase ntotdeauna binevoitor. Generos, acesta nu va cere avantaje politice n schimbul sprijinului su. Mariuel se temea ns de exigenele veneienilor i ale genovezilor, toi de o lcomie fr margini. Iri schimbul subsidiilor pe care vor catadicsi s i le acorde, vor pretinde, desigur, privilegii disproporionat de mari. La rndul su, Papa i va cere concesiuni pe trm religios. Manuel i ddea seama ns c nu avea de ales. Trebuia s i plece grumazul i s treac pe sub furcile caudine. Asigurarea supravieuirii Bizanului impunea mari sacrificii. i el era hotrt s le fac... * Michele Steno, al LXI-lea Doge al Veneiei, sttea cu picioarele n ap fierbinte, cu un halat gros de catifea cptuit cu ln nfurat n jurul trupului, cu o scufie moat pe cap i... transpira. Aburii se ridicau din ligheanul de faian n volute bogate i se mpleteau printre braele candeabrului cu zeci de luminri aprinse. Se uita critic la picioarele lui noduroase. N-ar mai fi ndrznit s le arate goale, aa cum fcea n tineree. Pe atunci, femeile ndrgostite de frumuseea lui viril i le admirau fiindc erau puternice, lungi i frumos modelate. Vrsta i le sluise, dup cum i sluise i chipul. Fruntea i se ncreise ca la maimue, nasul,i se borcnase, obrajii i se lbraser, fcuse pungi vinete sub ochi, iar brbia i se ascuise ca la babe. Dar cnd i punea pe cap zoia, cornul ducal, acea superb toc mpodobit cu douzeci i patru de perle fine, cu un mare rubin la mijloc, estimat la 25.000 de ducai, cu o cruce din douzeci i opt de smaragde i cu alte pietre preioase n valoare de peste 200.000 de ducai, chipul lui cpta un aer de mreie, de noblee, care impunea tuturor. Este adevrat c toca atrna att de greu, nct, dup ce o purta un timp, ncepea s l doar 32 cumplit grumazul. Predecesorul su, Antonio Venier, emisese un decret care prevedea reducerea cornului ducal la dimensiuni rezonabile, sczndu-se de asemenea i greutatea nestematelor, astfel nct purtarea lui s nu mai necesite eforturi istovitoare. Pentru dogi, obligai s-i etaleze costumele de cerernonie un anumit numr de zile pe an, prescrise riguros prin decret, greutatea tocei ducale reprezenta o chestiune de mare importan. Michele Steno i privi din nou picioarele afundate pn la glezne n apa fierbinte. Prin asociaie de idei evoc mreia Veneiei, care se cldea tot pe ape. ntre Serenissima Republic i doge exista n clipa aceasta un paralelism de-a dreptul tulburtor. Un valet apru cu o cof de ap fierbinte i o turn ps jumtate n lighean. Dogele i blci picioarele, care ncepuser s-l usture. Fierbineala apei i fcea ns bine. Simea cum sngele i circul mai activ. Rcise tocmai acum, cnd Serenissima Republic avea un oaspete de seam, basileul Manuel al Bizanului. n ajun, trirema imperial, pavoazat de srbtoare, fusese primit la Veneia cu toat pompa. Dogele i ieise n ntmpinare pe puntea navei sale de ceremonie Bucentaurul", mpodobit cu covoare scumpe, draperii de purpur i tapiserii felurite, cu subiecte mitologice, l escortau aisprezece cvadrireme, decorate cu aceeai somptuozitate, n larg, vasele veneiene i trirema imperial se ntlniser, ,oprindu-se bord la bord. n sunetele fanfarelor, dogele trecuse pe nava imperial, fiind primit de basileul Manuel, care, dup saluturile de rigoare, l invitase s ia loc pe un je aurit, ceva mai scund dect tronul imperial. Dogele nu se formalizase, fiindc, potrivit ceremonialului, rangul su era inferior Papei, mprailor i regilor. Nu avea ntietate dect fa de ceilali membri ai familiilor regale. Dup o scurt conversaie protocolar, mpratul i dogele trecuser pe ,,Bu centaur", care i adusese pn la R.iva delii Schiavoni, apoi debarcaser pe II Broglio, n sunetele de trompete ale ostailor din fanfara ducal i n ovaiile mulimii. Michele Steno se pricepea s i primeasc fastuos oaspeii. El

nsui era un sibarit, un ndrgostit de art i de frumos. Palatul lui de pe Canale Grande era unul dintre cele mai frumoase din Veneia, iar caii din grajdurile sale erau cunoscui i preuii n ntreaga Italie. Dac el, Michele Steno, acceptase s i pun pe cap cornul ducal, nu o fcuse fiindc voise s conduc Veneia. tia 33

c dogele este un personaj decorativ i c rolul su n conducerea treburilor publice se reduce aproape la zero. Aristocraia veneian, dornic s i pstreze intact regimul oligarhic, se strduise s tirbeasc treptat puterile efului statului, spre a nu-i ngdui s impun un guvernmnt tiranic, inspirat dup exemplul altor principi din Italia. Dogele Marino Falier, care ncercase s rstoarne supremaia nobilimii veneiene i s aserveasc Veneia unui regim personal, autoritar, fusese acuzat de conspiraie, judecat, condamnat la moarte i executat. Michele Steno primise a fi ales doge numai fiindc aceast demnitate i conferea dreptul de a se nconjura de fastul cvasiimperial care constituia apanajul celei mai nalte magistraturi a Republicii. Cnd i aminti de Marino Falier, Michele Steno zmbi. Episodul acesta trist, petrecut cu cincizeci de ani n urm, era legat n parte i de persoana lui. Intr-o oarecare msur el nsui l provocase. Pe atunci era tnr. Foarte tnr. Frumuseea i farmecul lui zpciser pe mai toate femeile din Veneia, care i se druiau cu frenezie. Printre nobilele doamne czute n mrejele lui se numra i Lodovica Gradenigo, tnra soie a dogelui Marino Falier. Dogele avea 73 de ani. n acea vreme discreia nu era una din nsuirile cardinale ale tinerilor nobili. n cursul unui bal la Palazzo Ducale, Michele Steno istorisise unei domnioare de onoare a dogaresei ultima lui aventur amoroas, n care era implicat i aceast mult respectabil doamn. Tnra persoan aleas de Steno drept confident se grbise s mprteasc senzaionala noutate unor prietene. Din gur n gur, povestea ajunsese la urechea dogelui. Marino Falier nu era un personaj de rnd. Descindea dintr-una din ce]e mai ilustre familii veneiene i deinuse nalte demniti diplomatice i politice. Indignat de comportarea uuraticului Steno, care-i ntina onoarea i i tirbea prestigiul, i poruncise s prseasc de ndat sala balului. Frivolul tnr se executase, dar hotrse s se rzbune. A doua zi trectorii desluiser pe zidurile palatului ducal o inscripie cu un coninut insulttor la adresa dogelui : j Marino Falier dala bel]a mugier l Altri la gode e lui la mantien." Autoritile, sesizate de doge, deschiseser o anchet, descoperind n Michele Steno pe autorul injurioaselor versuri. 34 Arestat, ndrzneul tnr fusese judecat de Quarantia Criminale i condamnat la numai cteva zile de carcer. Pedeapsa pruse derizorie dogelui fa de gravitatea faptei. Apreciind c oligarhia veneian i adusese pe aceast cale un nou afront, care se aduga unor restrngeri ale puterilor sale politice ordonate de Marele Consiliu, se hotrse s treac la represalii. Organizase Un complot menit s rstoarne regimul aristocratic i n locul lui s instaleze o guvernare a poporului, lui personal acordndu-i-se puteri depline spre a cura aparatul de Stat de toate elementele indezirabile. Lovitura de Stat fusese organizat cu minuiozitate. Dar n ultimul moment intervenise unul din acele imponderabile care rstoarn cele mai ingenioase planuri. Unul dintre conspiratori milostiv la suflet se dusese la naul su trecut pe lista personajelor care trebuiau arestate i l sftuise s stea ascuns cteva zile. Intrigat, acesta ncercase s obin informaii suplimentare. Vznd c nu-i poate stoarce nici o lmurire n plus, l denunase pe fin Consiliului celor Zece, care l arestase pe conspirator i l supusese torturilor. Nenorocitul dezvluise pn la urm numele celorlali conjurai. Luai prin surprindere, acetia fuseser arestai fr a opune rezisten. Anchetai i judecai grabnic, terminaser prin a-i lsa capul pe eafod. Apoi venise rndul dogelui. Consiliul celor Zece, ntrunit n secret, ordonase arestarea lui Falier. Dup un lung interogatoriu, acesta fusese ngropat sub greutatea probelor. n cele din urm i recunoscuse vina. Condamnat la moarte, fusese decapitat chiar n palatul ducal, care-i servise pn atunci drept reedin. Dosarul procesului fusese apoi distrus, astfel nct s nu mai rmn nici o urm a complotului. Dup ncheierea tenebroasei afaceri, Michele Steno fusese srbtorit cu entuziasm de tinerii nobili, care-i atribuiser meritul de a fi contribuit hotrtor la demascarea hainului Marino Falier. Acum, Steno, ajuns la rndul lui doge, privea cu ali ochi acele furtunoase evenimente din tineree, ngrdirile aduse puterii ducale l stinghereau i pe el uneori, dei n general le

accepta cu senintate. Faptul de a nu putea primi pe nimeni n audien fr a fi asistat de consilierii si, care-i suspectau fiecare gest, fiecare cuvnt, i punea uneori la ncercare nervii. Dar se supunea regulilor jocului, care fceau din doge doar un simbol al puterii Serenissimei Republici. Ua se deschise din nou i majordomul apartamentelor ducale intr grav, ca un prelat gata s oficieze slujba religioas.

35 Cu ton solemn, servitorul l anun c primul secretar roag respectuos s fie primit de urgen. S atepte pn m mbrac", zise dogele. Nu-i plcea s apar n faa funcionarilor n postura aceasta arhidomestic. De servitori nu se jena. Acetia tiau s tac. Se temea ns de gura primului secretar, un tnr exaltat cum fusese i el pe vremuri care n-ar fi ovit s istoriseasc prietenilor c l gsise pe doge stnd cu picioarele n ap fiart i cu o scufie ridicol pe cap. Cci Michele Steno avea simul ridicolului, sensibilizat la maximum. De cnd mbtrnise, se ferea s fac vreunul din acele gesturi care l-ar fi pus ntr-o situaie grotesc. Dei oboseala i apsa adeseori umerii, i atunci simea nevoia s i ncovoaie spinarea i s i trie picioarele, se silea s umble drept ca o luminare. La prnz sau la cin nu molfia n netire, schimonosindu-i chipul ca toi ceilali btrni lipsii de dantur. Prefera s nghit nemestecat, dar s i pstreze rigiditatea feei. Nu vorbea piigiat i se ferea de ticuri. Nu umbla dup femeile tinere de la Curte, pentru a nu se face de rs, ca dogele Andrea Dandolo, care nchina nflcrate scrisori de dragoste frumoasei Isabella Fieschi i prepara tot felul de filtre magice spre a-i ctiga iubirea. Nu-i ngduia s i pteze cu mncare hainele, aa cum li se ntmpla attor semeni ai si ajuni la vrste matusalemice, i nici nu-i maimurea pe tineri, purtnd tunici scurte i lsndu-i picioarele la vedere. Nu fcea eforturi sportive, spre a nu gfi dup vreun scurt asalt de scrim, i nici nu participa la vntori, fiindc nu-l mai ajutau ochii. Singura plcere la care nu putea s renune era clria. Adeseori fcea lungi cavalcade pe terra firma i chiar pe strzile prost pavate ale Veneiei, i plceau i plimbrile cu gondola, dar lipsite de acele nostalgice serenade ce-i ncntaser tinereea. Ajutat de doi valei, care-i uscar mai nti picioarele cu un prosop mare i pufos, i schimb mbrcmintea de interior cu vemintele de ceremonie, destinate a le purta la praznicul din aceeai sear, oferit n cinstea mpratului Manuel. Cnd se privi n oglinda de Murano i se vzu n roba-i magnific, brodat cu flori mari, stilizate, din aur, pe fond violet, i zise cu satisfacie c, n ciuda vrstei, pstra nc o prestan pe care muli tineri ar invidia-o. nainte de a-i pune toca ducal i mantia de purpur mpodobit cu hermin, ngdui primului secretar s intre. Signor Francesco Donato, primul secretar al dogelui, era un tnr ambiios, care visa s ocupe cele mai nalte demniti n 36 Republic. Dei fa de doge avea comportarea unui slujitor Devotat, prezenta n fiecare sptmn un raport secret asupra activitii acestuia direct Consiliului celor Zece. Michele Steno cunotea procedeul, cci l aplicase i el n tineree, dar se prefcea a lua drept bune asigurrile de devotament ale lui Donato. De data aceasta pe chipul secretarului se citea expresia unei mari agitaii. Fcu o reveren profund. Ce s-a ntmplat, Donato ? ntreb calm dogele. Acum o jumtate de or, n Rialto, nepotul SerenitiiVoastre s-a btut cu secretarii ambasadorului Franei. Michele Steno se nvinei. A schimbat vorbe cu secretarii ambasadorului ? ntreb alarmat. N-a schimbat dect lovituri de spad, Serenissime. Andrea Sanudo, care era de fa, a reuit s-i despart. Dogele rsufl uurat. Slav Domnului ! Slav Domnului ! Dac nepotul su ar fi vorbit cu secretarii, lucrurile ar fi luat o ntorstur foarte urt. Nobilii veneieni nu aveau ngduina s ntrein relaii cu diplomaii strini. Cei care contraveneau acestor dispoziii erau stranic pedepsii. Dac nepotul dogelui ar fi fost prins stnd de vorb cu secretarii ambasadorului Franei, nu numai c ar fi avut de suferit sanciuni aspre, dar l-ar fi pus n-tr-o situaie delicat i pe doge. Ruvoitorii ar fi pretins c tratase cu strinii chestiuni duntoare Republicii. Abia dup ce se liniti n privina acestui aspect al afacerii, se interes dac nu cumva nepotul su fusese rnit. S-a ales cu o simpl zgrietur la mn, explic primul secretar. Ambasadorul Franei a i cerut reparaii. Michele Steno fcu un gest de nepsare.

Treaba aceasta o aranjm noi. Dar din ce s-au ncierat? Secretarii Ambasadei Franceze erau nsoii de o curtezan cu care nepotul Serenitii-Voastre... se pare... c... Vorbele lui erau rostite la intervale tot mai lungi, ca i cnd primul secretar s-ar fi temut s nu supere auzul dogelui cu explicaii oarecum ocante. Face dragoste cu ea, complet nerbdtor Michele Steno. Pune punctul pe i l Nu te mai nvrti ca o pisic n jurul unui castron cu lapte. Nu m nvrtesc, Serenissime, rosti ofensat Donato. Ei, cum a fost cu acea... curtezan ? 37

Nepotul Serenitii-Voastre s-a formalizat fiindc a vzut-o n compania francezilor. - i? S-a apropiat de ea, a apucat-o de mn i i-a spus cteva vorbe tari. Am neles, suspin dogele. Francezii au luat aprarea curtezanei, spadele au fost scoase din teac i gata ncierarea. Foarte urt din partea nepotului meu. Majordomul i puse pe umeri mantia ducal. Dogele simi c se ncovoaie sub greutatea ei. Se ncorda ns i rmase drept. tia c gulerul de hermin i va ine cumplit de cald n sala praznicelor, dar nu se putea dispensa de corvoada de a-l purta. O lege din anul 1320 prevedea c dogele era obligat s arboreze mantia cu hermin de cel puin zece ori pe an, chiar dac acest lucru l incomoda foarte. Michele Steno i puse i toca ducal. Snt gata, rosti examinndu-se pentru ultima dat n oglind. Consilierii v ateapt n Sala dello Scudo, zise tnrul Donato. Bine. S mergem. Dogele ridic fruntea, i bomb pieptul si, cu pas vioi, prsi ncperea, urmat de primul secretar, i schimbase ntreaga atitudine, procednd asemenea actorilor care, nainte de a intra n scen, se integreaz n pielea personajului interpretat. Acum se simea n elementul su. i ndeplinea rolul decorativ de doge mai bine dect oricare din naintaii si. Radia o mreie, o noblee calm, o elegan solemn, ntr-adevr fr pereche. Dup ce prsi apartamentul ducal i travers Sala dei Filosofi, unde ostaii din gard ddur onorul plecndu-i halebardele, iei n Sala dello Scudo. Acolo l ateptau consilierii i detaamentul din gard care aveau s-l nsoeasc pn n Sala del Major Consiglio, transformat pentru circumstan n sal de banchete. Trecerea lui prin Galleria d'Ingresso fu salutat de nobilii aliniai pe dou rnduri, care se frnser de mijloc, mturnd podeaua cu penele tocelor mpodobite cu nestemate. In uriaa Sala del Major Consiglio fusese instalat o mas n form de potcoav, unde luaser loc cele mai nalte personaje ale Republicii, mpreun cu soiile. Vesminte splendide de catifea, brocart sau mtase etalau o admirabil gam de nuane. Bijuteriile de valori inestimabile scprau n lumina revrsat din candelabrele i aplicele de Murano. Rochiile doamnelor erau 38 de o elegan rar. n occidentul Europei numai reginele i-ar fi permis asemenea lux. Aceast splendoare ilustra cum nu se poate mai bine rolul de Poart a Orientului" pe care Veneia l juca att de magistral. La intrarea dogelui, trompetele sunar, n vreme ce lumea se ridic n picioare. Trompetele i fcur din nou auzit glasul cnd, n pragul slii, apru mpratul, nconjurat de o suit strlucit. Dogele l ntmpin zmbind oarecum protector. Oferi mna sa nmnuat lui Manuel al II-lea i mpreun se ndreptar spre locurile din capul mesei. Michele Steno era un rafinat cunosctor al pietrelor preioase. Nu-i trebui dect o privire Spre a_i da seama c bijuteriile purtate de nsoitorii mpratului erau n majoritatea lor false. Deczuse ru Bizanul de vreme ce nalii demnitari ai Curii ajunseser ntr-o asemenea penurie. Dogele i mpratul se aezar n jiluri, n vreme ce trompetele fceau s rsune sala cu acordurile lor. Apoi trompetele tcur i o orchestr de coarde prinse s cnte n surdin. Servitori n livrele viu colorate aprur, purtnd pe tvi de aur si de argint mncrurile i vinurile pentru cei patru sute de convivi ai dogelui. Ceremonialul cu care Michele Steno l primise pe mprat trebuia s demonstreze lumii ntregi adncimea i trinicia prieteniei dintre Veneia i Bizan, dei Serenissima Republic jucase fa de Imperiul Bizantin rolul unuia din acei slujitori pricepui n tot felul de matrapazleuri, care izbutesc ncetul cu ncetul s se substituie stpnilor, deposedndu-i de avere, de familie, de via chiar. Totul ncepuse paradoxal sub dinastia Comnenilor, care, dup o lung epoc de frmntri luntrice i de rzboaie pustiitoare purtate la fruntarii, ridicaser iari Bizanul pe culmi de glorie i de nflorire. Manuel al II-lea ncercase adeseori s judece imparial gestul politic al mp-

ratului Alexis Comnen, care, avnd de fcut fa unui rzboi purtat pe trei fronturi, gsise necesar s i asigure sprijinul flotei veneiene, oferind n schimb Serenissimei Republici odinioar vasal a Bizanului scutirea de taxe vamale pentru orice mrfuri importate sau exportate din porturile greceti. Manuel tia azi c Alexis fusese cel puin prost inspirat semnnd un tratat care avea mai trziu s atrne ca un bolovan de gtul unui candidat la nec. Dac el, Manuel, s-ar fi aflat n locul lui Alexis, ar fi procedat altfel ? Ar fi fost greu s dea un rspuns. 39

Tratatul acela avusese urmri nefaste pentru Bizan. Veneia se strduise ulterior s i sporeasc avantajele. Profitnd de declinul imperiului, obinuse noi concesii comerciale, tot mai pgubitoare pentru bizantini. Lui Manuel i se strngea inima ori de cte ori recapitula acest irag de evenimente nenorocite. Urmase apoi acea ncercare disperat a basileilor de a crea o contrapondere Veneiei, acordnd avantaje oarecum similare Pisei i Genovei, care dispuneau de flote maritime nsemnate. Infernul este pavat cu intenii bune", i aminti un vechi dicton. Bizanul, la nceput tributar numai al Veneiei, intrase sub tutela i a celorlalte dou republici. Veneienii, genovezii i pisanii se instalaser ca la ei acas n cele mai frumoase cartiere ale Constantinopolelui, atribuindu-i mai trziu dreptul de a le stpni definitiv. Nu se mulumeau cu scutirile de vam, ci fceau contraband i cu puinele mrfuri asupra crora mpraii i pstraser monopolul. Bizanul, pierzndu-i comerul, i pierduse i independena economic. Manuel cunotea eforturile repetate, dar inutile, ale predecesorilor si de a se elibera de sub intolerabila apsare. Una din aceste tentative avusese urmri catastrofale. Dogele Enrico Dandolo, temndu-se s nu piard privilegiile att de avantajoase, determinase pe cpeteniile celei de-a patra cruciade s ia cu asalt Constantinopolele. Latinii, necioplii, brutali, hrprei, se abtuser ca lcustele asupra imperiului, jefuindu-1, pustiindu-1, instalnd pe teritoriul acestuia o ciupercrie de principate, ducate, marchizate i comitate feudale, toate anacronice, a cror existen efemer avea s lase totui urme funeste. Manuel era mndru fiindc un strbun al su, Mihail al VUI-lea, ntemeietorul dinastiei Paleologilor, izgonise pe latini din Constantinopole i pusese capt imperiului edificat de cruciai. Dar aceast izbnd avea s fie un cntec al lebedei. Veneienilor i genovezilor, Paleologii n-au fost n stare s le smulg privilegiile. Cnd Andronic al IV-lea a refuzat s rennoiasc tratatul ncheiat cu Serenissima Republic, dogele Pietro Gradenigo, n semn de represalii, a ordonat jefuirea i devastarea insulei Prinkipo, din preajma Constantinopolelui. Basileul a cedat. Cnd Ioannos Cantacuzino a ncercat s reconstituie flota bizantin, genovezii au atacat docurile instalate n Cornul de Aur i au dat foc tuturor navelor aflate n construcie. Manuel se ntreba adeseori dac dinastia Paleologilor nu era blestemat. Umilinele ndurate de mpraii din familia sa erau fr numr. Att de impotent devenise Bizanul, nct ve40 . neienii i genovezii ajunseser s se bat ntre ei pe uscat i pe mri,' ntrecndu-se a smulge halci din imperiul muribund. Manuel cunotea jocul duplicitar al Serenissimei Republici, care se strduise n orice mprejurare s pstreze relaii bune cu turcii, dar se prefcea a-l ignora. Primejdia otoman era att de iminent, nct Bizanul se vzuse silit s apeleze pn i la dumanii lui nedeclarai oficial. Acum, n vreme ce nobilii veneieni ridicau paharele n cinstea lui i a imperiului, gndul i fugea la mprteas i la copiii lui, pe care-i lsase n grija fratelui su, despotul din Moreea. Cte griji i temeri i mai procurau vlstarii acetia nscui n purpur, destinai prin stirpea lor s se bucure de toate bunurile acestei lumi, dar asupra crora plana pericolul de a cdea oricnd victime ale unei invazii turceti. Ce soart i-ar atepta ntr-o asemenea eventualitate ? Captivitatea, moartea sau, n cel mai fericit caz, exilul. Un exil trist, mizer, fiindc basileii Bizanului erau sraci. Viitorul Imperiului Bizantin l preocupa i pe Michele Steno. Dar pentru el rspunsul era limpede. Imperiul se afla n pragul sfritului. Veneiei nu-i mai rmnea dect s ocupe ct mai multe insule din arhipelagul grecesc, spre a-i crea avanposturi n calea tvlugului turcesc. Dogele era ncredinat c ntr-o zi i Veneia va fi nevoit s nfrunte asaltul valurilor otomane. Pn atunci ns se va mai scurge timp. Pe rbojul osmanlilor se afla n primul rnd Constantinopolele. Ce va fi mine ? Steno zmbi amar. Era prea btrn ca s se mai gndeasc la ziua de mine. Dogele nu era un om ru. Tragedia lui Manuel al II-lea, acest monarh rtcitor, l impresionase. Dar ce putea face ? Era bucuros fiindc greutatea hotrrilor nu apsa pe umerii lui. Dup praznicul care dur trei ore ncheiate plcerile gustative i olfactive fiind mbinate cu desftri erotico-vizuale,

procurate de o foarte ispititoare trup de balet convivii trecur n Sala dello Scrutinio, amenajat pentru dans. mpratul i dogele se aezar pe dou jeuri instalate pe o estrad acoperit cu covoare. De pe acest loc elevat Manuel putea admira strlucirea unuia din acele nentrecute baluri veneiene, a cror reputaie strnea ecouri n cele mai ndeprtate coluri ale Europei. Michele Steno era mndru de prosperitatea vizibil afiat de nobilii locuitori ai oraului lagunelor, fiindc prosperitatea lor reflecta nsi prosperitatea Veneiei. Aici, n sala balului, 41

eticheta sever care prezidase banchetul fusese abandonat. Majoritatea invitailor purtau mti, iar la adpostul lor j ngduiau liberti i ghiduii incompatibile n alt mediu, s'e deghizau nu numai femeile i tinerii, ci i nalii prelai, care nu se sfiau s danseze alturi de oiele lor, pstorite cu onctuo, zitate n timpul zilei. Deodat Michele Steno se ncrunt. Zrise printre oaspei pe Giuliano, poznaul su nepot, ce-i pricinuia numai griji. Rmas de timpuriu orfan, tnrul Giuliano fusese crescut de Michele Steno, care-l iubea i l rsfa ca i pe propriii si copii, l rsfa poate chiar mai mult dect pe acetia, fiindc Giuliano era nc un bieandru, n vreme ce vlstarii dogelui trecuser demult pragul maturitii i i ntemeiaser familii. Btrnul Steno s-ar fi simit ngrozitor de singur dac nu l-ar fi avut pe Giuliano n preajma lui. l iubea cu att mai rnult cu ct avea uneori senzaia c se regsete n fiina acestui tnr, care-i reproducea propria lui nfiare din tineree. Cnd l zri, frumos, suplu, de o elegan rafinat n costu,mul lui de brocart mulat pe corp i att de scurt nct i dezgolea coapsele pn aproape de sold, zmbi cu indulgen, uitndu-i suprarea pe care i-o cunase ncierndu-se cu secretarii ambasadorului Franei. Cnd observ c unchiul su l privete, Giuliano i flutur ispit genele. Dogele l amenin uor cu degetul, afectnd de departe o severitate care n sufletul su nu-i mai gsea de mult vreme locul. Se dansa cu mare avnt i nsufleire la gaillarde. Giuliano se prinsese ntre dou tinere mpodobite cu fanteziste ghirlande de argint i cu un fel de reele din fir de asemenea de argint, care le prindeau prul bogat. Rochiile de mtase argintie, cu ample drapaje, aveau decolteuri ndrznee, lsnd s se vad umerii rotunzi i nceputul ispititor al sinilor. Dogele ncerc o senzaie ciudat. Fiindc aventurile amoroase nu-i mai erau ngduite, se bucura prin procur de farmecele tinerelor fete mbrcate n rochii argintii. Simea parc prin mna lui Giuliano atingerea acestor brae diafane, a acelor talii att de subiri i de mldioase. Mai erau acolo, n sal, i femei planturoase, ce se apropiau de acei treizeci de ani mult cntai de poei. Toate purtau toalete somptuoase, turbane din brocart presrate cu diamante,. ori henin-uri excentrice, asemenea unor conuri foarte nalte,. de vrful crora atrnau vluri vaporoase, care n timpul dansului se roteau prin aer ca nite aripi de cea. Lui Michele Steno i prea ru c Giuliano nu se lsa atras de aceste fru42 musei ce evocau caisele coapte, cu nveli aurit de vpaia soarelui. i lui i plcuser odinioar fetele tinere, abia formate. Dar gusturile i evoluaser. Acum nclina spre mbririle femeilor voluptuoase, cu experien, capabile s trezeasc instinctele amorite. La gaillarde ncet. Orchestra atac fr tranziie un alt dans, plria", care fcuse n scurt vreme muli prozelii. Giuliano se plas ntr-un cerc de tineri nobili, mbrcai de asemenea dup moda spaniol cu vesminte strnse pe corp si exagerat de scurte. Mnecile erau vaste ca nite baloane i aveau despicturi, lsnd s se vad dantela cmii. Btrnul Eugenio Gradenigo, membru al Consiliului celor Zece, un Cato Cenzorul redivivus, atacase nu demult, n plin edin a consiliului, depravarea tinerilor veneieni : Ar trebui s interzicem portul acestor vesminte neruinate, ce expun fr nici o pudoare acele pri ale trupului pe care decena cere s le ascundem. Canonicul Musso mi-a vorbit deunzi cu justificat indignare despre acest dezm vestimentar, ce nu mai poate fi tolerat." Energica sa filipic nu avusese ns urmare. Ceilali membri ai consiliului se artaser mai concesivi n ceea ce privete morala public. Maurizio Morosini, membru al aceluiai consiliu, declarase cu cinism : S le lsm veneienilor preocuprile legate de mod dac le interzicem preocuprile politice. Lumea are nevoie de derivative. S nu uitm acest lucru !" In mijlocul cercului de tineri, legnndu-se lent, evolua cu graie o balerin, descriind piruete, glisade, cabriole i oprindu-se, ca o gz din zbor, cnd n dreptul unuia din dansatori, cnd al altuia. Dar de ndat ce privirile ei ntlnir chipul tnrului care-i plcu mai mult, se nclin n faa acestuia i l srut pe gur. Dogele se nfiora de plcere. n aceeai clip i aminti c n preajma lui se afla un om chinuit, frmmtat

de temeri, de incertitudini. Se ntoarse spre Manuel. Expresia trist, pierdut, a ochilor acestuia i ddu de neles c oaspetele su nu era ntr-o dispoziie sufleteasc prielnic petrecerilor. Fcu un semn i orchestra ncet s mai cnte. Manuel fu recunosctor dogelui, fiindc i ngduia s se retrag. Era obosit i simea nevoia s i adune gndurile rvite de irul nentrerupt de ceremonii. Trompetele vestir sfritul petrecerii. Palatul Dogilor, n care Manuel era adpostit, se goli de invitai. Asupra imensei cldiri se ls n curnd tcerea. O tcere adnc, subliniat prin contrast de clipocitul apelor ce se loveau, molcom de chei, precum i de paii rari ai soldailor din gard. 43

Numai santinelele mai vegheau n palatul cufundat n noapte. Mai veghea i mpratul. n ciuda oboselii sau poate din cauza ei sttea cu ochii deschii i privea absent tavanul mpodobit cu sculpturi aurite... A doua zi de diminea ncepur discuiile oficiale. Tratativele purtate timp de o sptmn se ncheiar fr rezultate importante. Manuel se alese cu multe ncurajri, dar cu puine lagaauien concrete. Veneia era dispus s sprijine lupta pentru existena a Bizanului, dar nu pe ci militare. Complicaii pontice externe conflictul cu Genova, cu Imperiul German, cu Miiamu o sileau s i ndrepte pentru moment eforturile m aite direcii. Serenissima Republic era ns gata s ia sub Pr^Tc'vjf^1 direct unele insule din arhipelagul grecesc, aflate mea sub dominaie bizantin. tina-n!r1 6ra disPus sa fac Unele concesii, dar nu s cedeze poriuni am imperiu. Dac va fi s mai piard teritorii, le va pierae^nuniai prin lupt. nn c?^6 sfr?itul ederii sale la Veneia, atmosfera priete.noasa din primele zile se rci. Veneienii se bucurau de vizita iiri^H^1 3VeaU i alte treburi- Cei ase mari nelepi care n "v-?* -f? atia Serenissimei Republici l povtuir s fac n J^n Ji tUSUlui duce al Milanului. Gian Galezzo Visconti nKHn mai StrnSe relaii de Prietenie cu Frana, aa c tru Bizan Pate de 1& r6gele Charles al VI-lea subsidii' penprsi cu inim grea Veneia. Vor fi oare mai binermi din Apus? Frana trimisese trupe care se <-u turcii la Nicopole. Poate va repeta gestul dac i se vomn c, rvpn+lTn Ca Islamul rePrezint un mare pericol nu numai pentru Bizan, ci i pentru ntreaga Europ... * I se spunea Omul cu minile ptate de snge''. Cnd lui Gian Galeazzo Visconti i ajungea la ureche aceast porecl, rdea. Rdea mnzete, ca de o glum nereuit. Proti mai erau i oamenii. Se iimitau s i manifeste nemulumirea mpotriva ocrmuirii Sale biciuindu-l cu porecle i cu anecdote credeau ei- usturtoare, dar care mai mult sau mai puin l amuzau. Atta vreme ct se mrgineau s-l atace cu vorbe spirituale, 44 putea s doarm linitit. Le lsa acest mijloc de a-i descrca nduful, fiindc era mai puin primejdios dect o conspiraie tainic. Cinic, Gian Galezzo Visconti chicotea n sinea lui. Cum se poate spune c am minile ptate de snge, cnd eu. iu mi nltur adversarii dect prin otrvire ? E de conceput o moarte mai curat ? Curge vreo pictur de snge ? Victima se stinge lent, ca flcruia unei luminri creia i se termin fitilul. Se zbucium, se chinuiete, arunc o ultim plpire, apoi dispare, lsnd un plpnd firicel de fum. n curnd se topete i el n neant." Unchiul su, Barnabo, l acuzase odat c este lipsit de recunotin, de simul onoarei, c i ncalc sistematic angajamentele. Gian Galezzo l otrvise, spre a-i confirma postmortem aprecierile. Barnabo avusese proasta inspiraie s-1 asocieze la domnie. Nepotul i manifestase gratitudinea trecndu-l n regatul lui Hades nu numai pe unchi, ci i pe fiii acestuia. Gian Galezzo avea multiple legturi de rudenie cu familia regal a Franei. Att de multiple, nct i creau unele complicaii nedorite. Fusese cstorit cu Isabella, sora rposatului rege Charles al V-lea al Franei, iar pe fiica sa Valentina o cstorise cu Louis, duce d'Orleans, fratele regelui Charles al VI-lea.. Ghinionul fcuse ca Charles al VI-lea s se nsoare cu Isabeau de Baviere, a crei mam Thadea Visconti era fiica lui Barnabo. Regina Isabeau nu-i putea ierta lui Gian Galezzo uciderea bunicului ei. n acest chip ducele Milanului avea n familia regal a Franei aliai, dar i dumani de moarte, mpratul Manuel se adresase lui Gian Galezzo, rugndu-1 s se foloseasc de creditul pe care-l avea la Paris, spre a sprijini cauza Bizanului. Ducele, dornic s devin rege al Italiei, era dispus s joace rolul de arbitru n afacerile internaionale. Cu prilejul vizitei pe care basileul o fcu la Milano, Gian Galezzo i fgdui tot concursul. Dar ducele era un duplicitar fr pereche. Lua cu mna stng ceea ce ddea cu dreapta. In vreme ce ducea tratative cu Manuel al II-lea, transmitea sultanului Baiazid toate discuiile purtate. De ce ? Spre a lovi n regina Isabeau, aliat cu ducele Philippe de Bourgogne, cel

mai nverunat duman al ducelui d'Orleans. Cnd Jean de ' Nevers, fiul lui Philippe de Bourgogne, participase la cruciada organizat de regele Sigismund al Ungariei, Gian Galezzo comunicase sultanului toate micrile cretinilor, spre a submina autoritatea Casei de Bourgogne i indirect puterea reginei Isabeau. > 45

mpratul Manuel nu cunotea jocul lui Gian Galeazzo. Dac l-ar fi cunoscut, ar fi fugit de acesta ca de cium. Din nefericire pentru el, diplomaii si, lipsii de fonduri bneti, nu erau n stare s cumpere" informaii politice de o asemenea nsemntate. La Milano, mpratul se bucur de o primire fastuoas, dar numai de att. Interesele Bizanului nu coincideau cu interesele lui Gian Galeazzo. Manuel nu era un naiv. Scurta-i edere la Milano i permise s ajung la concluzia c i aici, ca i la Veneia nu se alesese dect cu promisiuni goale, i lu rmas bun de la ipocrita sa gazd i porni spre Paris... * Regele Charles al Vl-lea al Franei se afla angajat ntr-o nsufleit partid de jeu de paume cnd ducele de Bourgogne, unchiul su, i aduse vestea c mpratul Bizanului cerea permisiunea s-i fac o vizit. Regele se opri din joc, i puse sub bra racheta i, dup ce i terse cu batista fruntea asudat, se ntoarse zmbind spre curtenii care-i urmriser cu ostentativ admiraie evoluiile sportive. Va trebui s ne pregtim srguincios pentru a-l primi cu toat cinstea pe mpratul Manuel al II-lea, fratele nostru. Folosea cu plcere n asemenea mprejurri formula care acorda un protocolar grad de rudenie monarhilor. Era ct se poate de flatat s ntmpine ca pe un frate pe autocratorul Imperiului Roman de Rsrit, urmaul Caesarilor. Se adres ducelui de Bourgogne : Va trebui s renovm o arip a palatului Louvre. Numai aa vom asigura mpratului o cartiruire demn de naltul su rang. Se ntoarse apoi spre contele de Saint-Pol, partenerul su de joc : Saint-Pol, continum partida ! Mingea, lovit cu miestrie de rachetele celor doi juctori, rencepu s penduleze de la unul la altul, n vreme ce capetele privitorilor se ntorceau cnd la dreapta, cnd la sting, urmrindu-i cu atenie ncordat zborul ritmat. Cnd regele prindea cu dibcie cte o minge dificil i o expedia vijelios parteneru46 lui, punndu-l n dificultate, curtenii aplaudau cu fi entuziasm.. , _ . Mai asistau la acest joc regina Isabeau, cu doamnele ei de onoare, precum i cteva dintre cele mai nalte personaje din regat : Louis d'Orleans, tnrul i ncnttorul frate al regelui, mpreun cu soia sa, fiica faimosului Gian Galeazzo Visconti, ducii de Bourgogne, de Berri i de Bourbon, unchii suveranului i adevraii conductori politici ai rii, numeroi demnitari ai Curii, ecleziast! de seam i un stol de femei frumoase, la care se aduga un grup numeros de tineri nobili, menii s creeze o companie antrenant regelui. Charles mnuia cu abilitate racheta. II stimulau nu numai aplauzele privitorilor, dar i perspectiva serbrilor pe care avea s le ofere n onoarea lui Manuel al II-lea. Adora petrecerile i distraciile sub orice form. Balurile pline de strlucire, cu dansatori mbrcai n cele mai mndre veminte. Turnirurile impuntoare i mariale, unde cavaleri plini de curaj i arat miestria n mnuirea armelor. Superbele cortegii care defilau pe strzile Parisului, oferind populaiei bulucite de o parte i de alta spectacolul magnific al auritelor litiere regale, anturate de curteni mbrcai n splendide costume de srbtoare i escortate de ostai din garda clare. Procesiunile religioase, cu impresionanta bogie a odjdiilor, cu parfumul mirodeniilor, cu ncnttorul concert al clopotelor care fac s rsune vzduhul. Vntorile clare, cu mistrei ncolii de haite de cini pe care s-i ntrite nu numai mirosul jivinelor pdurii, ci si corul asurzitor al goarnelor i strigtele excitate ale vntorilor. Festinele cu bucate delicioase, savant preparate, menite s desfete vzul, mirosul i gustul... Pe Charles l mai ncntau vemintele somptuoase, mpodobite cu nestemate ce scprau dndu-i nfiarea unui semizeu, i plceau toate acestea i multe alte desftri lumeti, dar numai cnd avea mintea limpede. Cnd i se ntuneca raiunea, uita de petreceri, de lux, de gteli, se nchidea n sine si, nvrjmsit cu toi oamenii, vedea n jur numai dumani dorindu-i moartea. Ct durau crizele, nu se mai dezbrca, nu se mai spla, aa c dup un timp l potopeau pduchii i jegul. Ca s-i schimbe hainele puturosite de

murdrie, persoanele din anturajul lui se mbrcau cu un fel de pieptare matlasate, spre a nfrunta loviturile de pumni ale nebunului dezlnuit, apoi l dezbrcau cu sila, l splau i l primeneau, lsndu-l dup aceea s-i descarce furia n zvrcoliri, urlete i blesteme. 47

mpratul Manuel era informat de crizele de demen ale regelui, nainte de a pleca n Frana, ngenunchease n faa icoanei fctoare de minuni i l rugase pe Atotputernicul s-l ajute, limpezind mintea bietului monarh de la care atepta izbvirea. Spera s obin sprijinul lui Charles, fiindc acesta credea n cavalerism, n puterea binelui, n misiunea sfnt de aprare a cretinitii asumat de ctre Bizan, acolo, la fruntariile sud-estice ale Europei. Se pare c Dumnezeu ascultase ruga basileului. Charles i revenise dup o lung criz i arta acum mai zdravn la minte ca niciodat. De nsntoirea lui se bucurase nu numai mpratul Manuel, ci i ntregul popor al Franei, care vzuse ntotdeauna n regi pe aprtorii si fireti fa de marea nobilime lacom de bani, de putere. Dar aceasta nu nsemna c Charles i reluase toate prerogativele regale. Medicii l sftuiser s nu i oboseasc creierul ocupndu-se de treburile publice, ci s se distreze ct mai mult, astfel nct Diavolul s nu mai gseasc un teren prielnic n trupul su, spre a se instala ca la el acas. Regele presimea mpanicat apropierea ceurilor nebuniei, aa cum epilepticii presimt apropierea crizelor care fac din ei nite posedai ai Diavolului, n epocile de luciditate cerea ngrozit explicaii medicilor, care i expuneau cu gravitate teoriile lor. ndeobte nebunii nu erau nite bolnavi n sensul clinic al cuvntului, ci nite biete fiine stpnite de Necuratul. Nebunia scpa astfel controlului medicilor i intra n competena feelor bisericeti, care trebuiau s aplice exorcismul, adic s alunge pe Satana din trupul pacientului. Dac lupta mpotriva lui Lucifer ddea gre, singura soluie rmnea arderea pe rug. Discipolii lui Aesculap mai susineau c posedaii erau victimele a dou categorii de demoni : incubii i sucubii. Charles asculta nfiorat aceste denumiri, a cror simpl enunare avea darul s mprtie n jur efluvii de sulf, snite din mruntaiele Infernului. n cazul incubilor i dezvoltau medicii susinerile demonul poseda. n cazul sucubilor, demonul era cel posedat. Regele nu nelegea prea bine aceste subtiliti, dar le asculta copleit de propria sa ignoran. n ambele variante terapeutica era aceeai : exorcismul. Graie acestui tratament energic, nebunii se rriser considerabil. Exterminarea lor prezenta si avantaje de ordin practic, pe care medicii se fereau s le aduc la cunotina suveranului. Spitalele scpau de corvoada de a-i ngriji, iar comunitatea realiza economii fiindc nu mai avea obligaia s-i ntrein. 48 Un tnr medic, recomandat regelui de ctre contele de Saint-Pol, ndrznise s se ridice mpotriva teoriilor enunate t cu patos de colegii si de breasl. Invocase autoritatea unui savant din secolul al II-lea al erei noastre, pe nume Caelius Aurelianus, care susinea c nebunul poate fi vindecat dac va fi inut ntr-un loc cu lumin puin, cu temperatur potrivit i mai ales dac va fi ferit de violene i de zgomot. Caelius Aurelianus preconizase crearea de aziluri pentru aceti dezmotenii ai soartei. Tnrul medic istorisise regelui c mpratul Zenon Isaurianul al Bizanului, impresionat de argumentele lui Caelius, edictase la dou secole dup moartea acestuia un cod intitulat De privatis carceribus inhibendis, prin care interzicea sub cele mai grele pedepse sechestrarea nebunilor n cldiri particulare i dispunea internarea lor n spitale, unde s fie ngrijii ca oricare ali bolnavi. Teza aprat de tnrul medic strnise furtun de proteste printre colegi, care-l acuzaser de erezie i ceruser trimiterea lui n judecata Tribunalului Inchiziiei. Nu se ajunsese pn acolo, fiindc ntr-o noapte, pe cnd umbla pe strzile Parisului ndreptndu-se spre locuina unui bolnav, tnrul medic fusese atacat de necunoscui i ucis cu lovituri de pumnal. Vrei s m ardei i pe mine pe rug ? strigase odat regele, nnebunit de spaim. Medicii replicaser cu onctuoas morg : Nici nu poate fi vorba de aa ceva. Majestatea-Voastr nu intr n categoria alienailor mintali obinuii. Un rege este unsul lui Dumnezeu. Diavolul nu i se poate instala n trup, orict s-ar strdui. Majestatea-Voastr este victima unor umori trectoare. Puin odihn i mult distracie constituie cea mai eficace terapeutic. Treburile regatului trebuie lsate pe seama servitorilor credincioi ai Majestii-Voastre. Dac prescripiile noastre vor fi urmate cu exactitate, garantm vindecarea

Majestii-Voastre. Medicii nu fcuser dect s debiteze lecia inspirat de unchii regelui. Nebunia lui Charles avea o anumit periodicitate, fcnd s alterneze fazele de pierdere a raiunii cu fazele de luciditate. Graie acestei mprejurri, nu fusese nlturat de la domnie, aa cum unchii si ar fi dorit, spre a deveni unicii' stpni ai Franei. Charles simea instinctiv c nu este iubit de nalii seniori din anturajul su. Existena i se depna ntr-o permanent fric, nc de la vrsta de 12 ani, cnd se urcase pe tron n urma morii printelui su, neleptul Charles al V-lea n49

cercase senzaia unui om pierdut ntr-o pdure uria i pndit de jivine. Impresia aceasta i fusese ntrit nc din primele zile ale domniei. Tatl lui se nconjurase de sfetnici pricepui recrutai din rndurile nobilimii mrunte i ale burgheziei, spre a crea o contrapondere naltei nobilimi turbulente i apuctoare, nainte de a muri, nscrisese n testament porunca de a se constitui o regen ncredinat reginei vduve, Jeanne de Bourbon, care avea s fie asistat de un consiliu regal, alctuit din fraii lui, ducii d'Anjou, de Berri, de Bourgogne i de Bourbon, precum i din vechii si minitri. Nu apucase s se sting dangtul clopotelor care vestiser Franei schimbarea domniei, c unchii noului suveran se si porniser s fac ornduial n ar aa cum socotiser de cuviin, nclcind cu brutalitate voina cea de pe urm a defunctului monarh. Charles nu putea s uite chipul cum unchii si izgoniser din consiliu pe vechii sfetnici regali, instaurnd un guvernmnt al bunului-plac. Dduser iama prin tezaurul Statului, se grbiser s rup inuturi ntregi din domeniile Coroanei spre a-i rotunji propriile fiefuri, iar dup ce nruiser echilibrul economic i financiar al rii, sporiser vechile dri i instituiser altele noi. Cteva rscoale provocate de srcim e fuseser necate n snge. In acelai timp, palatul rsuna de violena certurilor iscate ntre cei patru duci de nesecata lor lcomie. Charles asculta cu spaim vorbele grele pe care i le aruncau, ameninrile i insultele cu care se mprocau, apriga lor trguire pe seama bogiilor rii. Copilul ncoronat nregistra toate aceste abuzuri fr s crcneasc. Dar i fgduia s ndrepte scandaloasa stare de lucruri de ndat ce va fi proclamat major i i va putea spune cuvntul. Charles avea un singur confident, pe fratele su, Charles de Touraine, duce d'Orleans. n tainicele lor conciliabule fceau planuri spre a se scutura de sub tutela unchilor. Conflictele dintre acetia luau proporii homerice. Partizanii lor, constituii n adevrate armate, provocau ciocniri sngeroase, ncheiate cu mori i rnii. Treptat, ns, apele tulburi din consiliu prinseser ntr-un fel s se limpezeasc. Personalitatea puternic a ducelui de Bourgogne se impunea treptat n dauna frailor si. Ducele d'Anjou cedase cel dinii. Scrbit de opoziia sistematic a frailor lui, se retrsese din consiliul regal i se angajase n Italia ntr-o aventur militar, care, spera el, avea s-i aduc pe tav tronul Neapolelui i al Siciliei. Cnd i luase 50 rmas bun de la augustul su nepot, rostise sibilin : S-i pzeti motenirea, Charles. Vulturii abia ateapt s i-o smulg". Charles urmrise cu atenie desfurarea evenimentelor care tindeau s fac din unchiul su Philippe adevratul stpn al Franei. Duplicitar, i arta tot respectul, dar se pregtea n umbr s-l loveasc. Atepta doar momentul prielnic. Acest mornerit se ivise n ziua n care. potrivit legilor rii, fusese declarat major, ndat dup preluarea oficial a puterii, i afirmase autoritatea ordonnd reinstalarea n consiliu a fotilor sfetnici ai tatlui su. Ducele de Bourgogne resimise hotrrea regal ca pe un afront adus lui personal, dar nu se revoltase, fiindc nu se socotea nc pregtit spre a-l nfrunta fi pe rege. Ura lui se concentrase ns asupra lui Louis d'Orleans, care regizase din umbr lovitura. Sosise apoi timpul ca regele s se nsoare. Abilul duce de Bourgogne i furise un plan bine gndit. Dac va instala pe tronul Franei o candidat propus de el, i va asigura recunotina acesteia i i va crea totdeodat o alian preioas n snul familiei regale. n mplinirea acestei idei, nfiase lui Charles n cele mai luminoase culori pe o tnr principes a crei frumusee triumftoare ajunsese de pomin. Isabeau de Baviere, cobortoare din strvechea familie de Wittelsbach, care druise mprai Germaniei, era o partid potrivit sub toate aspectele. Isabeau era util ducelui de Bourgogne i din alt motiv. Nepoat a lui Barnabo Visconti, personajul ucis de Gian Galeazzo Visconti, va fi o rival declarat a fiicei acestuia, Valentina, cstorit cu ducele d'Orleans. Cnd vzuse portretul pictat n ulei i ncadrat cu diamante al superbei Isabeau, regele Charles se aprinsese ca o pdure virgin ce ia foc de la o scnteie. Mistuit de dragoste n culisele Curii se optea c i se fcuser farmece grbise ceremonia nupial, care se ncheiase ntr-o apoteoz de

strlucire i de veselie popular. S-ar fi zis c destinul oferise lui Charles numai bucurii. Domnea peste una din cele mai frumoase i mai puternice ri din Europa, autoritatea sa personal se fortificase, era iubit de popor, iar alturi de el se afla o regin fermectoare. Acest moment constituia din nefericire zenitul domniei, ce avea s fie urmat de un lan de dezastre. Prima verig a acestui lan era Isabeau de Baviere. Voluptoas, de o senzualitate dezlnuit i mai ales pervers de fals, reuise s-i subjuge soul, care vedea n ea o fiin desvrit. 51

Regele, dei nu strlucea prin inteligen, se trezise treptat din aurita-i euforie, dndu-i ntr-un trziu cu groaz seama c interesele contradictorii ale membrilor familiei i urzeala de intrigi din jurul lor ameninau s-i surpe tronul. Dar nu tia cum s reacioneze. Adeseori veghea pn noaptea trziu, ntrebndu-se cum de reuise printele lui s i struneasc att fraii, ct i pe neastmpraii si vasali. Apoi intervenise prima criz de nebunie a regelui, acolo, la Amiens, unde avuseser loc serbrile ncoronrii. Charles i amintea cu spaim senzaia aceea bizar, ncercat n timpul audienei acordate ambasadei trimise de regele Richard al II-lea al Angliei. Era n anul 1392. Participase personal la un turnir i se simea obosit. Asculta tocmai lectura mesajului de pace semnat de suveranul englez, cnd i se fcuse ru. O stare bizar de nelinite, nsoit de palpitaii puternice i de nite ecouri venite parc din alt lume, ce se amplificau asemenea unor dangte de clopot. Leinase. Cnd i revenise din lein, se afla ntr-un pat cu polog, nconjurat de figurile grave ale unor medici nvemntai n robe ample, cernite. Unde m aflu ? ntrebase regele nuc, ducndu-i minile la cap. Bjbia printr-o pcl cenuie, care-l izola de restul lumii,. aa cum linoliul izoleaz un cadavru de cei vii. l gtuia o spaim cumplit. Tot felul de artri i populau nchipuirea bolnav. Mai trziu, dup ce i se limpezise mintea, i se explicase c indispoziia sa, datorit probabil oboselii, durase cteva zile. Charles avea senzaia c se deteptase dintr-un comar. I se mai spusese c n tot timpul bolii fusese adpostit n palatul episcopal din Beauvais, unde l aduseser pe targa. I se prescrisese o lung perioad de odihn. Charles nu inuse seam de recomandrile medicilor. Un neastmpr inexplicabil l mboldea s se agite, s fug de linite, de cei patru perei ai ncperii n care zcuse. In ciuda struinelor reginei, care l implorase s rmn la Beauvais nc dou sau trei sptmni, hotrse s participe personal la o campanie militar de pedepsire a ducelui de Bretagne, autorul unui atentat nereuit mpotriva conetabilului de Clisson, personaj de seam n consiliul regal. Unchii regelui se opuseser acestei expediii, dar Charles, ndemnat de Louis d'Orleans, trecuse peste voina lor i dduse ordin trupelor s porneasc la drum. 52 Spre ngrijorarea curtenilor care-l nsoeau, regele se artase extrem de surescitat. Escortat de un escadron din corpul de gard, clrea n fruntea coloanei, dnd tot felul de ordine contradictorii, spre a se cufunda apoi n tceri prelungite. Aceast alternan ntre perioadele de agitaie i de apatie l pusese pe gnduri i pe ducele d'Orleans, care-i supraveghea alarmat fratele. n localitatea Le Mans, unde coloana fcuse un scurt popas, Charles rostise cuvinte incoherente, nsoite de gesturi dezordonate. Trupele prsiser apoi Le Mans, afundndu-se n pdurile seculare ce se desfurau pn dincolo de fruntariile ducatului de Bretagne. Era o zi canicular de august. Cerul avea o luminozitate orbitoare. Atmosfera ncrcat de electricitate sporea nelinitea regelui. Mreia slbatic a codrilor i nfiora sufletul. n freamtul frunzelor agitate de un curent de aer prevestitor de furtun desluea glasul duhurilor pdurii ; n umbrele desiurilor ameninri tainice ; n pcla verzuie care plutea zdrenuit pe sub boitele coroanelor bogate ale copacilor siluetele strigoilor care ncoleau pe cltorii rtcii, mpingndu-i la pieire. Louis, strigase deodat regele, pdurea asta e bntuit de spiritul reginei Berthe ! i simt prezena ! Da, da ! I-o simt ! Tu nu o simi ? Ducele d'Orleans zmbise cu prefcut calm. Nu simt nimic, nchipuirea ta e prea bogat, Charles. Regele aruncase n jur priviri de animal hituit, apoi se uitase iritat la fratele su. N-ai vzut nici montrii cu nfriare de porci mistrei, care s-au strecurat pe ling noi cnd am intrat n pdure ? Am vzut doar cteva veverie, Charles. Veverie ? Astea-s spiritele malefice ale codrilor, Louis ! Au mbrcat nfiarea de veverie, ca s te nsele. La noapte se vor napoia sub form de lupi cu capete de oameni.

Chipul i se crispase. Un tremur nestpnit i schimonosea gura. Minile i se ncletaser pe drlogi. ntr-o pdure ca asta am s mor, Louis. Asemenea lui Siegfried, eroul din Nibelungenlied. Ssst! Auzi cum optesc spiritele ? Armele noastre se izbesc de oblncuri, Charles. Dintr-un desi nise un btrn, nvesmntat ntr-o cma lung, aspr, din pnz de sac. Prul alb, neeslat, ochii ptrunztori ca dou sfredele, acoperii pe jumtate de sprncene zburlite, obrajii brzdai de ncreituri adnci i ddeau o nf53

iare de iluminat. Se repezise la calul regelui i l nfcase de drlogi. Sire, s nu faci un pas mai departe ! strigase poruncitor moneagul, ntoarce-te din drum ! Dac nu te ntorci, vc;i pieri cci eti nconjurat numai de trdtori ! Regele l privea hipnotizat. napoi, Sire ! strigase iari cu glas sepulcral btrnul. napoi, napoi, pn nu va fi prea trziu ! Mai nainte ca pajii din preajma suveranului s fi putut interveni, dduse drumul drlogilor i dispruse ntr-un desi. Punei mna pe el ! poruncise furios ducele d'Orleans. Pajii i clreii din primele rnduri ale detaamentului de gard dduser s se repead pe urmele unchiaului. Lsai-l ! zbierase isteric regele. Lsai-l ! E un semn de la Dumnezeu sau de ia Diavol! As pune rmag pe o sut de ducai c este un om al unchiului nostru de Bourgogne, care vrea s te fac a renuna la aceast expediie, rostise cu scrb fratele regelui, li cunosc manevrele i stilul de lucru. Regele i plecase abtut fruntea. Dduse pinteni calului, pornind mai departe. Cred c te neli, Louis. Dac m-ai fi lsat s-J prind, i-a fi dovedit c am dreptate. Dup cincizeci de bice, ar fi mrturisit totul. Regele nu rspunsese. Apariia aceasta insolit l impresionase puternic. Captul coloanei ieise ntr-un lumini vast. Dup relativa rcoare din pdure, aria se abtuse asupra clreilor ca un val de lav topit. Amorii de zpueal, unii soldai abia se mai ineau pe cai. Sudoarea li se scurgea grl pe obraji i pe gt, prelungindu-se pe sub platoele de fier ncinse de razele soarelui. Un paj care clrea n urma regelui aipise n a. ntr-un moment de neatenie scpase din nun lancea, care czuse lovind cu zgomot metalic coiful unui alt paj. Charles tresrise. Privirile lui nspimntate ctaser n jur. Din orbitoarele i jucuele reverberaii solare se ntrupaser deodat tot felul de montri, care se npustiser asupra lui. Urlnd gutural, Charles scosese fulgertor sabia din teac spre a se apra. Spaima i nsutise puterile, ncepuse s mnuiasc disperat sabia, nfignd-o n dihniile pe jumtate lupi, pe jumtate oameni care-I mpresuraser i voiau s-l ucid. Regele mplntase sabia n pieptul unui monstru ! Simise cura lama ptrunde pn la prsele n carnea blestematului trimis al lui Lucifer. Strigase triumftor : 54 . Am nimicit un diavol ! Am s-i nimicesc pe toi ! Impanicai de furia dement cu care regele i ataca, pajii sj curtenii din preajma sa se risipiser care ncotro, n galopul cailor. Un ofier din gard i un paj nu scpaser de urgia lui. Strpuni de sabia suveranului, se prbuiser din a. Charles se repezise turbat de furie pe urmele celorlali fugari. Ducele d'Orleans gonea de frica morii, slujit acum de braul regelui. Reuise s scape, dar un alt curtean, mai puin norocos, czuse grav rnit. Regele i nfipsese apoi sabia n pntecele unui soldat, ns, cnd s-o trag afar din trupul nchircit n a, calul i se smucise, fcndu-l s scape arma din min. Dduse s smulg din teac un cuit de vntoare, dar un cpitan din gard, pe nume Guillaume Martel, profitase de ocazie si, npustindu-se asupra lui, i fixase braele, prinzndu-l pe la spate. Fcnd spume la gur, suveranul se zbtuse spre a se elibera din ncletare, dar ali curteni se abtuser asupra lui i, cu preul unor mari sforri, reuiser s-l imobilizeze, s-i smulg armele i s-l coboare de pe cal. Istovit de eforturile care-i consumaser ultimele resturi de energie, Charles nu mai opusese rezisten. Soldaii l culcaser pe iarb. Philippe de Bourgogne, relundu-i rolul de conductor al consiliului regal, ordonase trupelor s fac drumul ntors. Suveranul fusese transportat cu o litier la Le Mans, apoi la Chartres i de acolo la Greii, unde avea s rmn pn la vindecare... Un episod trist se ncheiase. Noua criz de nebunie a regelui consternase ntreaga Fran. O consecin imediat a mbolnvirii lui fusese reintrarea n aren a unchilor regali. Ducele de Bourgogne i fraii si convocaser consiliul si, fr s in seama de mpotrivirea lui Louis d'Orleans, demiseser pe sfetnicii reintrai n favoare, apoi hotrser trimiterea lor n faa unui tribunal extraordinar. Dup un simulacru de pro-

ces, toi acetia fuseser condamnai la moarte. n preajma executrii sentinei, Charles i revenise la normal. Primul su gest de autoritate fusese semnarea unui decret de graiere. Demnitarii salvai de la moarte n-aveau s i mai ocupe ns niciodat locurile n consiliu. Regele i dduse seama c nu se mai putea mpotrivi unchilor si. Boala i nruise ncrederea n sine i orice nzuin de a mai lupta. Urmase o perioad de linite. Charles se simea sleit de puteri. Posibilitatea unei reveniri a bolii i crea o stare sufleteasc deprimant. Spre a-l smulge din marasmul gndurilor 55

negre, Louis d'Orleans i asumase obligaia de a organiza tot felul de petreceri. Din ordinul lui, serbrile de la Curte fuseser reluate cu frenezie. Balurile, turnirurile, vntorile se niruiau ca mrgelele pe a. n acest timp, rzboiul dintre Frana i Anglia, pornit cu mai bine de o sut de ani n urm, continua cu intermitene. La un bal mascat oferit n palatul Saint-Pol, civa tineri nobili, la care se alturase regele nsui, se mascaser n slbatici", mbrcnd pentru circumstan nite combinezoane cusute pe corp i unse cu rin neagr, peste care presraser un strat flocos din cli de ln, ce imitau blana. Un invitat unii pretindeau c ar fi fost nsui ducele d'Orleans svrise o impruden, apropiindu-se de ei cu o tor aprins spre a-i identifica. Clii luaser foc, transformnd pe tinerii slbatici" n facle vii. n faa curtenilor nspimntai se desfurase o scen atroce. Slbaticii" alergau printre invitai, urlnd i strduindu-se zadarnic s i smulg combinezoanele de pe ei. Regele avusese norocul s fie salvat de mtua sa, ducesa de Berri, care cu prezen de spirit i aruncase pe umeri mantia ei, stingndu-i clii aprini. Ceilali nobili pieriser n chinuri ngrozitoare. ocul nervos provocat de acest holocaust fcuse ca regele s i piard din nou minile. Philippe de Bourgogne lsase s se neleag c Louis d'Orleans provocase nenorocirea, spre a moteni tronul. Conflictul dintre Casele de Bourgogne i d'Orleans luase proporii, n orice domeniu ar fi ncercat s se infiltreze fratele regelui, se tia c unchiul avea s fac totul spre a-i zdrnici planurile. Revenirea la realitate dup fiecare eclips mintal ddea regelui senzaia c timpul, oprit n decursul crizelor, rencepea s se scurg, dar cu un decalaj care l punea adeseori n situaia de a nu mai recunoate lumea care i depna viaa n condiii normale. I se ntmplase s gseasc noi personaje n anturajul su, fiindc cele dinainte, tiute de el, fie c muriser, fie c fuseser izgonite de preaputernicul su unchi de Bourgogne. Simea totdeodat i o nstrinare sufleteasc tot mai pronunat a reginei. Isabeau i ducea existena ntr-o lume a ei, foarte ciudat i extrem de dubioas, dar mai ales rupt de cercurile oficiale ale palatului. Cnd i fusese anunat vizita mpratului Manuel, regele Charles se bucurase sincer. Poate c schimbarea de atmosfer, de gnduri l va smulge din profunda-i demoralizare, din ambiana tulbure n care se mica asemenea unei fantoe trase de sforile mnuite de fratele i de unchii si. ,.,. . 56 n acest focar de intrigi i de frmntri meschine se pregtea s i fac intrarea mpratul Manuel, minat de sperane care dup eecurile ntmpinate la Veneia i la Milano ncepeau s-i par dearte. Cnd ptrunse pe teritoriul Franei, dup o aventuroas traversare a Alpilor, l izbi neplcut dezolarea peisajelor. Strbtu sate i orae arse, pustiite, reduse la o ngrmdire de ruine. Printre drmturile pe jumtate calcinate rtceau ca nite strigoi fiine omeneti, acoperite de zdrene i cu nfiare de troglodii. La trecerea escortei imperiale, epavele umane fugeau nspimntate i se ascundeau prin cele mai tainice cotloane. Intr-un sat din care nu mai rmseser n picioare dect turla bisericii i cteva case cu acoperiurile arse, basileul vzu un btrn ce abia se tra pe lng ziduri. La ordinul su, soldaii din escort i-l aduser pe sus. Cnd se trezi n faa mpratului, btrnul nspimntat se arunc n genunchi, rugndu-se s fie cruat. De ce i-e fric de mine ? l ntreb Manuel prin intermediul unui interpret. ncurajat de chipul blajin al basileului i de moneta de aur pe care acesta i-o strecur n mn, omul i spuse c pe acolo trecuser i soldaii englezi, i soldaii francezi, i tlharii, si,, mai ri dect toi, mercenarii din seminii strine, care ucideau, jefuiau, violau, lsnd n urm prpdul. mpratul era deprins cu pustiirile rmase de pe urma rzboaielor. Pe vremea cnd, ostatic fiind, comandase o mic unitate de cavalerie din armata sultanului, vzuse devastri ngrozitoare. Ororile svrite de mercenarii catalani i navarezi depeau ns cea mai bolnvicioas nchipuire. Gata s i nchirieze spada celui care-i pltea mai bine, treceau fr nici un scrupul dintr-o tabr ntr-alta, lovind necrutor pe prietenii de ieri i fiind oricnd gata s-i loveasc pe cei de azi dac interesele le-ar fi cerut-o.

Se cunoteau locurile pe unde trecuser mercenarii pentru c erau prjolite ca i miritile dup foc. Trgurile i satele ce avuseser norocul s nu se afle n calea mercenarilor artau mulumitor. Primarii i oficialitile care-i ieeau n ntmpinare rosteau cuvinte de bun sosit, fr a uita s sublinieze dorina de pace a cetenilor. mpratul le nelegea durerea. Din nefericire, lumea prea lovit de nebunie. Oamenii se bteau n numele unor principii religioase intransigente, se bteau fiindc aa le dictau interesele egoiste, se bteau pentru bani, ori din plcerea de 57

a mnui armele, se bteau spre a cotropi, se bteau pentru a se apra... Manuel sosi la porile Parisului n primele zile ale lunii iulie. Dac l ncercaser unele ndoieli n privina primirii ce avea s i se fac, realitatea depi ateptrile-i cele mai optimiste. La Charanton l ntmpinar dou mii de parizieni clri, care-i alctuir o srbtoreasc escort. n preajma fortreei Bastilia l ateptau cancelarul Franei, trei cardinali, numeroi nobili i cinci sute de soldai din garda regal. Cancelarul i debit cu patos o cuvntare ele bun sosit, mpnat cu citate clasice, preamrind gloria milenar a Bizanului, vitejia i nelepciunea basileului, fora moral a bizantinilor, care rezistau crncenelor atacuri din afar. Apoi l conduse cu toat pompa spre inima capitalei. Manuel rmase profund micat de manifestaia de simpatie a locuitorilor Parisului, care se mbulzeau pe strzile bogat pavoazate, ovaionndu-1. Cauza Bizanului nu este nc pierdut", gndea, nfiorat de bucurie. Chipul lui nobil, barba nspicat de timpuriu cu fire argintii, atitudinea-i mndr, dar n acelai timp plin de curtenie, vemntul alb, brodat cu aur, strneau admiraie. Banierele flfiau n vin t, tapiserii, covoare, ghirlande de flori mpodobeau balcoanele i ferestrele, trompetele rsunau marial, strpungnd vzduhul. Regele Charles l primi la palatul Saint-Pol i l mbria. Ii prezent apoi cu tot ceremonialul pe cele mai nalte personaje de pe cuprinsul regatului. Cnd ajunse n dreptul contelui Jean de Nevers, mpratul i ddu acolada, mulumindu-i pentru participarea sa la ultima cruciad. tiu cte adversiti ai nfruntat, conte, pentru izbnda cauzei cretintii. Bizanul v asigur prin mine de recunotina sa. Regret, Majestate, c lupta noastr nu a fost ncununat de succes, se nclin Jean de Nevers, ducndu-i mna la inim. Am fost nfrni la Nicopole, dar nu am abandonat lupta, interveni ducele de Bourgogne. Nu vom avea linite pn cnd barbarii osmanli nu vor fi izgonii din Europa. Bunul meu unchi de Bourgogne a exprimat propriile mele gnduri, vorbi cu nsufleire regele Charles. Prezena mpratului bizantin n Frana cpta pentru el semnificaia mplinirii unui vis. n copilrie i se povestiser attea isprvi extraordinare ale campionilor cretintii n lupt cu sarazinii, nct nu se mai gndea dect la rzboaie i la fapte vitejeti. 58 Nu am fcut pentru ara Majestii-Voastre atta ct ar fi trebuit s facem, relu el. Rog pe Majestatea-Voastr s fie ncredinat c vom depune pe viitor toate strdaniile pentru a salva Constantinopolele. Exuberant, se apropie de imperialul su oaspete i l srut pe obraji. Ducele d'Orleans zmbea amuzat de explozia de entuziasm belicos a fratelui su. n ceea ce-l privea, avea serioase rezerve. Frana nu trebuia s i iroseasc forele pe meleagurile ndeprtatei Europe Rsritene. Cruciadele nu-i mai aveau rostul. Nu le era permis oamenilor de Stat s se lase tri de idealurile desuete ale naivilor cavaleri care porneau s se rzboiasc peste mri i ri cu sarazinii, sacrificndu-i interesele pmntesti pentru o ipotetic rsplat cereasc. Eforturile Franei trebuiau canalizate spre cucerirea Italiei. Acolo avea el de gnd s i fureasc un regat, spre a precumpni puterea crescnd a unchiului su, Philippe de Bourgogne. La ospul oferit de regele Franei se ridicar numeroase cupe pentru gloria Bizanului i a Franei. n zilele urmtoare avur loc alte ospuri, vntori, turniruri, baluri, apoi lucrurile se mai linitir. Basileul vizit cteva aezminte religioase i de cultur, fiind primit cu pomp i cu nflorite discursuri de bun venit. Dar Manuel nu sosise la Paris ca s petreac i ca s-si desfete spiritul n compania savanilor. Grbi inaugurarea discuiilor politice, pentru a materializa fgduielile att de generoase ale lui Charles. Dar cnd fu s se treac de la vorbe la fapte, se ivir primele dificulti. Ducele de Bourgogne, att de binevoitor pn atunci, nu se grbi s precizeze n ce va consta sprijinul pe care-l va acorda Bizanului. Reticenele lui erau deconcertante, mpratul Manuel angaja o convorbire amical cu Nevers nsui. Acesta se art dornic s reia lupta mpotriva otomanilor, dar proiectele sale erau vagi. n realitate,

entuziasmul tnrului conte pentru asemenea expediii sczuse la zero. Trista sa experien de la Nicopole i captivitatea de la Brussa i strecuraser n suflet o team nemrturisit fa de puterea sultanului. Ducele de Berri care acumulase averi incomensurabile storcndu-i de bani vasalii oferi prin interpui mpratului un mprumut important, dar cu o dobnd exorbitant i cu garanii teritoriale excesive. Condiiile acestea prohibitive mpinser negocierile ntr-un impas. Ducele d'Orleans fgdui un nsemnat contingent de trupe, dar numai dup ce i va consolida mozaicul domeniilor din Frana i de dincolo 59

de hotarele ei. Regele Charles era singurul personaj care dorea cu toat sinceritatea s ajute Bizanul, dar i n direcia aceasta se ridicau obstacole. Rzboiul dintre Anglia i Frana ncetase temporar datorit eforturilor comune ale lui Richard al II-lea i ale lui Charles, care neleseser c nu avea nici o raiune s continue un mcel inutil. Din nefericire, la Londra exista un puternic partid belicist, care nu atepta dect un prilej favorabil spre a redeschide ostilitile. Frana nu se putea deci lipsi de nite trupe pentru moment nefolosite, dar care puteau fi oricnd, chemate s apere hotarele rii. Dac personajele oficiale solicitate de mpratul Manuel preau refractare unei intervenii militare imediate, se gsir destui particulari dornici s-i acorde sprijinul. Astfel, o nobil doamn trecut de prima tineree se oferi s pun la dispoziia mpratului toate giuvaerurile ei, precum i o apreciabil sum de bani, cu o singur condiie : basileul s o ia de nevast i s. o ncoroneze mprteas a Bizanului. Manuel i mulumi curtenitor pentru ofert, dar i declar c nu avea de gnd sase despart de actuala lui soie, cu care mprise pn atunci attea vicisitudini. Un individ i se nfi, afirmnd c este posesorul unui deget de la piciorul Sf. Mihail, conductorul otirilor cereti. Va fi destul ca degetul s fie artat soldailor turci, ca acetia s arunce nspimntai armele, n schimbul preioasei relicve cerea o important sum de bani. Manuel respinse i aceast ofert. Dei cruciaii latini care cuceriser Constantinopolele sustrseser nenumrate moate din tezaurele bisericilor bizantine, mai rmseser destule spre a fi ntrebuinate cu efecte mai mult sau mai puin sigure. Un spaniol cu nume mai rsuntor dect dangtul unui clopot se oferi s furnizeze mpratului o arm nou, care, pretindea el, depea n eficacitate focul grecesc. Un catalan prezentndu-se drept cpitan se fcu: forte s recruteze trei companii de mercenari, cu o bogat experien acumulat pe cmpurile de btlie din Frana, Italia,, Germania, rile Baltice i Spania. Muli dintre ei se btuser' si cu arabii, aa c le cunoteau felul de a se lupta. Trei companii de ostai bine antrenai nu erau de lepdat. Din nenorocire, cpitanul pretinse lefuri care prur exorbitante mpratului. Se spune c ambasadorii snt nite spioni cu imunitate diplomatic. Reprezentanii Imperiului Bizantin n Frana na dispreuiau aceste practici. Dei dispuneau de fonduri bneti mai puin importante dect agenii diplomatici ai altor state, 60 reuiser s recruteze civa informatori puini la numr, ce_i drept dar care suplineau cantitatea prin calitate. Printre acetia se afla i un oarecare baron Reynaud de Roussillon, personaj cu reputaie dubioas, dar chipe i cu mare trecere la Curte. Se optea c ar fi amantul reginei Isabeau, care-i furniza subsidii generoase. Roussillon era un ptima adept al jocurilor de hazard i ndeobte pierdea. Intr-o noapte, dup un mare osp la palatul ducelui de j3erri, emisarii mpratului Manuel i-l aduser pe Roussillon, care susineau ei putea furniza informaii interesante. Tnrul aristocrat francez avea o siluet elegant, supl, n contrast cu masivitatea atletic a majoritii nobililor ce-si fceau din mnuirea armelor raiunea existenei. Distincia .manierelor sale era considerat efeminare de ctre brutalii cavaleri occidentali. Rafinaii bizantini l apreciau tocmai pentru .aceste nsuiri, att de dispreuite de neciopliii" nobili francezi. Roussillon l sftui pe mprat s nu i fac iluzii n ceea ce privete unchii i fratele regelui. Singurul personaj pe sinceritatea cruia se putea bizui era regele Charles. Dar i acesta era slab, influenabil. mpratul trebuia s-i fac un aliat la Curte, capabil s ntrein nestins entuziasmul lui Charles pentru cauza Bizanului. Un astfel de aliat nu putea fi dect regina Jsabeau. El, Roussillon, i asuma delicata misiune de a realiza un acord trainic ntre Isabeau i mprat. Evident, atepta ca serviciile sale s fie recompensate. Regina va avea grij s determine pe suveran a ndrepta spre Constantinopole trupele pe care Louis d'Orleans voia s le foloseasc spre a-i dura un regat n Italia. Roussillon l mai povui pe mprat s pstreze taina n jurul acestor tratative. nainte de a prsi palatul Louvre, Roussillon primi de la mprat un diamant de mare pre i o pung cu ducai. Darul acesta avea s fie rennoit n ziua n care suveranul Franei

va porunci corpului expediionar s porneasc spre Constantinopole. Cteva zile dup convorbirea cu Roussillon, mpratul avu prilejul s constate c acesta nu se ludase cnd lsase a se nelege c avea un puternic ascendent asupra reginei. n cursul unui bal oferit de contele de Saint-Pol, regele Charles l lu deoparte pe mprat i l asigur c, n ciuda opoziiei unora din consilierii si, i va pune la dispoziie bani i soldai. Regina, continu el cu nflcrare, s-a nrolat printre -aprtorii cauzei Majestii-Voastre. Asear, de pild, mi-a vorbit ndelung despre necesitatea salvgardrii Bizanului. S 61

tii c am o mare ncredere n opinia reginei. Am s v ajut V rog s fii ncredinat c am s v ajut. Manuel rmase att de ncntat de aceste fgduieli, act trimise nepotului su, ce-l suplinea la Constantinopole, un mesaj plin de optimism : Numeroase snt semnele de bunvoin pe care mi le-a acordat gloriosul rege ale Franei. Numeroase snt i asigurrile obinute din partea rudelor sale, a demnitarilor Curii i a tuturor oamenilor de bine". Manuel tia c situaia trandafirie zugrvit n scrisoare nu corespundea n totul adevrului. Dar mai tia c locuitorii Constantinopolelui aveau nevoie s li se ridice moralul. Ori de cte ori l ntlnea, regina Isabeau i manifesta simpatia. Cu prilejul unui banchet i declar ferm : Interesele Majestii-Voastre snt i ale mele. Regele Charles ntri spusele ei, afirmnd cu patos : Sire, a dori s m socotii un cetean al Constantinopolelui. Voi face tot ce-mi va sta n putin spre a-l apra de sarazini. Cteva zile mai trziu, mpratul fu invitat la un turnir. La aceast ntrecere sportiv aveau s participe aii Franei. Regele Charles, care urma s distribuie personal premii nvingtorilor, fu cuprins n ultimul moment de o indispoziie brusc. Sftuit de medici, renun s mai asiste la competiie. Dar l trimise n locul su pe ducele de Berri, ordonndu-i s fac onorurile cuvenite imperialului oaspete. Basileul se art foarte afectat de aceast veste. Sper s nu fie nimic grav. Avem un rege bun i nelept, replic unchiul suveranului. Din nefericire, are o fire bolnvicioas. Sperm ns c Dumnezeu, n marea lui mil pentru Frana, l va ntri, astfel nct s i ocrmuiasc mai departe ara, spre binele ntregului popor... mpratul czu pe gnduri. Dac regele s-ar mbolnvi mai nainte de a-i trimite soldaii n ajutorul bizantinilor, toate eforturile pe care el, Manuel, le fcuse spre a-i atrage bunvoina ar rmne sterile. Sprijinul reginei nu i-ar mai folosi la nimic. Din toate acestea se desprindea o concluzie. Nu-i era ngduit s se rezume la ajutorul Franei. Trebuia s solicite si sprijinul altor monarhi din Occident, aa cum i propusese, dealtfel, nainte de a porni n acest turneu. Ezitase s fac o vizit n Anglia pe care o programase nc de la Constantinopole fiindc n ultima vreme interveniser acolo mari frmntri luntrice. Regele Richard al II-lea fusese detronat 62 de Henry de Lancaster, care preluase domnia. Ex-suveranul Angliei fusese ncarcerat ntr-un castel al Coroanei britanice. Cei mai muli monarhi din Europa condamnaser gestul uzurpatorului. Dar Manuel nu se lsa cluzit de idei preconcepute. 4vusese o deosebit simpatie pentru Richard, ns aceasta nu nsemna c se socotea obligat a nu stabili relaii de prietenie cu noul suveran. Interesele imperiului l preocupau n primul rnd. Richard al II-lea i fgduise odinioar sprijin. Poate c Henry de Lancaster va continua aceeai politic binevoitoare fa de Bizan. Ctre mijlocul lui decembrie, basileul i lu rmas bun de la regele Franei i de la curtenii si, apoi plec la Londra... * Din fundul celulei sale ntunecoase i umede, Richard al II-lea de Bordeaux, ex-rege al Angliei, auzi de la nite gardieni care stteau de vorb pe coridorul de piatr al temniei vestea c autocratorul Imperiului Bizantin sosise n Anglia ntr-o vizit oficial. Richard zmbi cu amrciune. Tratative n legtur cu aceast vizit se purtaser nainte de a-i pierde tronul. Se scursese mult timp de atunci ? Richard tia doar c trecuse o iarn, o var i acum intrase iari n iarn. Dup socotelile lui, s tot fi fost un an, un an i ceva. Timpul este greu de msurat n absena unor instrumente de precizie. Pentru acelai om se rostogolete rapid, asemenea unui puhoi de munte, sau se trte lene, ca un ru erpuit printr-un es mltinos, cu papur -mult, care tinde s-l nbue. Pentru el, Richard, intervalul petrecut ntre zidurile temniei fusese mai lung dect un mileniu. De la o vreme avea senzaia stranie c este un cadavru viu, cobort ntr-o cript de piatr. Nu ajungea pn la el nici un zgomot n afar de vorbele zgrcite ale gardienilor ori de chiitul oarecilor. Mai auzea totui ceva ! Btile propriei lui inimi, rsunnd cu regularitate, asemenea unor lovituri

de gong ntr-un templu prsit. Ciudat ! Desluea btile acestea i n tmple, i n carotide, i n pntece, i n urechi... cteodat i n vrful degetelor... Celula rmnea cufundat ziua ntr-o penumbr cenuie, iar noaptea era luminat cteva ore de un opai astfel potrivit, nct s se consume naintea zorilor. Regele detronat sttea ore 63

ntregi n bezna aceea grea i rece, ce-i popula nchipuirea cu tot felul de scene, nvlmind amintiri dureroase i plsmuiri bizare, izvorte din mintea lui chinuit. N-ar fi resimit orbirea, cci ochii tot nu-i mai slujeau la nimic. Cnd nchidea obloanele pleoapelor, era n stare s vad aievea cmpuri nsorite copaci fonind n adierea vntului, muni cu povrniuri repezi mri albastre, cu valuri ncununate de spum, strzi cu case, cu oameni, cu animale... n celul domnea un frig cumplit. Nici vara nu era cald. Atunci umezeala l ptrundea insidios pn n mduva oaselor. Iarna frigul era palpabil, de parc trupul i-ar fi fost strns ntr-un corset de ghea... Richard se ntreba uneori cum de nu murise pn acum. Se pare ns c ncercrile grele ale vieii oelesc corpul omenesc, dndu-i resurse nebnuite de energie spre a se apra. Uneori i blestema rezistena trupului, cci nu-l lsa s moar. Moartea ar fi fost preferabil suferinelor morale i fizice ndurate. Cteodat se scurgeau zile ntregi fr s se ating de ciorba lung adus de gardian ntr-un castron de pmnt, sau de pinea rece, tare i mucegit, care i era aruncat de parc ar fi fost animal. Fcea greva foamei, dornic s se sting, s pun capt acestor torturi. Alteori voia s triasc, s reziste, pn ce partizanii si vor veni s-l scoat din nchisoare, l'n astfel de momente lsa nchipuirea s galopeze. Ii vedea cu ochii minii pe gardieni fugind din calea oamenilor n zale, credincioi lui, care invadau cldirea. Acetia descuiau cu zgomot ua, i se nchinau, iar dup ce l mbrcau n veminte regale, i deschideau drum pn afar din temni. Acolo mii de clrei l ovaionau, vnturnd banierele cu blazonul yorkist. n fruntea acestei armate pornea spre Londra. Prin satele i trgurile strbtute de el, populaia l ntmpina cu ghirlande de flori i cu strigte de bucurie. La biserici bteau clopotele. Marul triumfal se ncheia n capitala rii. Acolo ostaii l arestau pe uzurpatorul Henry, l dezbrcau de vemintele scnteietoare, i smulgeau nsemnele regale i l aruncau apoi ntr-o celul din Turnul Londrei. Dup ce i va relua tronul, el, Richard, se va feri s mai repete greelile din trecut, i va regsi soia, tnra lui soie. i... Trezirea din aceste visuri trandafirii era ngrozitoare. Contrastul dintre strlucirea nchipuirilor i realitatea hd era att de copleitor, nct l cuprindea dezndejdea, i ngropa capul n palme i gemea ore ntregi, ca un animal captiv, nsetat de libertate. . . 64 Alteori i se ntmpla s umble pn la epuizare de la un capt la cellalt al celulei. Cuta oboseala, spre a se cufunda n uitarea pe care numai somnul o acord obidiilor. Pleoapele i se ngreunau, picioarele abia i se mai trau, trupul istovit l trgea la pat. Abia se ntindea ns pe scndurile de stejar, acoperite cu o velin nenorocit, c somnul i fugea, gndurile se avntau iari potopindu-1, dezndjdea, amorit cteva clipe, prindea iari s-i sape un gol n coul pieptului. Rbufnea atunci mnios, blestemnd pe Dumnezeu i pe oameni, izbindu-se cu pumnii n cap ori sfiindu-i hainele, n adevrate crize de demen. In celul i fcuse un prieten, care-i mai izgonea singurtatea. Un oricel !... Richard mnca pe o mas de lemn, lipit de unul din pereii celulei. Firimiturile de pine mucegit atrseser un oaspete. Ex-regele morfolea un dumicat de carne aoas, fad, cu un vag gust de putreziciune, cnd mica vietate apruse ntre muchea tbliei mesei i perete. Nu i se vedeau dect cpsorul i ochii vioi, luciosi ca dou mrgelue. Ar fi fost de-ajuns ca Richard s mping puin masa spre a strivi de zid minuscula vietate. Dei fusese tentat s fac acest gest, se abinuse. Se uitase lung la oricel i i spusese c legea ospitalitii nu-i permitea s cuneze un ru unei fiine venite spre a-i ine de urt. Dornic s nu o sperie, i mpinsese ncetior cteva firimituri de pine. oricelul dispruse temtor dup muchea mesei, dar dup cteva momente botisorul lui fremtnd de emoie se ivise iari. Adulmecase firimiturile si, fcndu-si curaj, se urcase cu lbuele pe tblia mesei. Se apropiase prudent, le mirosise, se uitase la fostul rege, apoi ncepuse s ronie una din ele. Din clipa aceea prietenia dintre mrunta roztoare i prizonier se nchegase trainic. De cte ori Richard se aeza s mnnce, oricelul se iea pe buza mesei i i ronia poria. Apoi ncepuser s nfiripe cte o scurt conversaie. Omul

i vorbea, iar oricelul i rspundea nclinnd repede din cap, ori miscndu-i jucu mustile. Odinioar, cele mai nalte personaje din regat erau fericite dac le pofteam la cin. Azi m-au uitat cu toii. Tu, oricelule, ai rmas singurul oaspete al regelui Richard al II-lea. Odat, un gardian, auzindu-l vorbind, nvlise nvrjbit n celul. Cu cine ai stat la taifas ? . Ex-regele l privise senin. Cu mine nsumi. , 65

Gardianul mormise nencreztor i cercetase din ochi ungherele celulei. Nu ncerca s-mi joci vreun renghi, c n-o s-i mearg ! Fostul suveran zmbise fr s-i rspund. De atunci vorbea optit oricelului. oricelul l asculta cu atenie, de parc i-ar fi neles cuvintele. Ce pcat c nu poi i tu s-mi vorbeti, i spunea Richard. Pe tine nu te mpiedic nimeni s iei din nchisoare. Ai da cte o rait prin mprejurimi i mi-ai aduce veti. oricelul i mica vioi mustile, n semn de ncuviinare i de regret c nu poate satisface dorina ilustrului conviv. i-a ncredina mesaje ctre prietenii mei. Ar fi bucuroi dac le-as da un semn de via. Cred c acetia nici nu tiu n ce temni m-a aruncat Henry. Cnd rosti numele rivalului care-l deposedase de tron, Richard scrni furios : Ticlosul !... Nu neleg cum de am putut fi att de nesocotit, nct s nu-mi fi luat msuri de aprare cnd am plecat n Irlanda. Cum ? Cum ? Cum ? i frmnta minile scheletice, cu pielea bolnvicios de alb. De undeva, de departe, auzi un dangt repetat de clopote, apoi frnturi de cntece aduse pe aripile vntului. Cntecele erau att de slabe, nct la un moment dat crezu c are halucinaii auditive. Erau totui cntece adevrate ! Cntece religioase! Cntece de Crciun ! Lui Richard i se strnse inima. Era a doua natere a Domnului pe care o petrecea n temni. Ct de deosebit ntmpina Crciunul pe cnd era nc rege al Angliei ! Toi baronii i se ploconeau. Baronii care mai trziu aveau s ridice armele mpotriva lui. i femeile acelea frumoase de la Curte, care nu ateptau dect un semn spre a se strecura voluptoase ntre cearafurile patului su. Pe atunci ajunsese s se sature de mbririle lor. Cum s-ar mai fi culcat cu ele acum ! Era nc tnr. Foarte tnr... Auzi pai pe coridor, apoi zvoarele uii grele, ce-l despreau ca o lespede de mormnt de restul lumii, fcur un zgomot metalic. Ua se deschise i n ncpere intr gardianul cu hrana de sear. De obicei Richard nu-l privea, li repugna ochiul acela cu albea, obrajii mncai de vrsat, minile murdare, hainele puind a sudoare. oricelul se fcuse nevzut. Gardianul puse pe mas strachina cu mncare. Richard simi mirosul de lturi al ciorbei lungi. n primele zile de captivitate 66 zeama asta infect l ngreoase. Apoi se deprinsese cu ea. Omul se deprinde cu toate, chiar i cu cele mai cumplite nenorociri. Richard i ddu brusc seama c ceva se schimbase. Mirosul de sudoare rnced nu-i mai ofens simul olfactiv. Poate c omul se splase n cinstea Crciunului, ntoarse intrigat privirile spre gardian. Constat c are de-a face cu o figur nou. Un brbat ntre dou vrste, al crui chip, destul de comun, nu era sluit de expresia bestial a celuilalt gardian. Noul-venit i duse degetul la buze, fcnd semn regelui s nu ridice glasul. Ce vrei ? rosti ncet Richard. Gardianul Majestii-Voastre este bolnav. Pn se va nsntoi, i in eu locul. Richard crezu c viseaz. Pentru ntia dat dup atta amar de vreme i se adresa un om folosind titulatura regal. S nu v pierdei sperana, Majestate. Prietenii Majestii-Voastre vegheaz i se pregtesc de lupt. Richard tresri. I se ntindea o curs ? Voiau probabil s,-l compromit, amestecndu-l n nscenarea unui complot, spre a-1 putea apoi condamna la moarte, avnd un temei care s justifice un asasinat juridic. Gardianul i nelese temerile, ezitrile. Arunc instinctiv o privire bnuitoare spre u, apoi scoase la repezeal din hain o hrtie mpturit i o ntinse regelui. Citii ! zise el. Richard despturi hrtia. La lumina opaiului aprins n grab de gardian deslui scrisul coluros, att de caracteristic. al prietenului su Thomas Mowbray, conte de Nottingham, pe care n ultimii ani ai domniei l ridicase la rangul de duce de Norfolk, spre a-i rsplti serviciile aduse Coroanei. Sire, V rog s acordai toat ncrederea purttorului acestui mesaj. V va comunica prin viu grai ceea ce nu se poate

transmite n scris, fiindc ar fi primejdios. Dup ce vei citi aceste rnduri, v rog s distrugei biletul. Al Majestii-Voastre preaplecat i devotat servitor, Thomas Mowbray" Richard simi o cldur binefctoare inundndu-i fiina. Prietenii nu-l uitaser. Avea n mn dovada palpabil, ntinse mesajul spre flcruia opaiului, vrnd s-i dea foc. 67

M iertai, Majestate, obiect gardianul. Dac ar veni cineva s deretice prin celul i ar gsi resturi de scrum, i Majestatea-Voastr i eu am fi pierdui. Atunci cum s-l distrug ? Gardianul lu biletul. . Snt mijloace mai sigure. li rupse n buci, l vr n gur i ncepu s-l mestece. Dup ce l nghii cu destul greutate, se strdui s zmbeasc. In burt n-are s mi-l caute nimeni. Richard era att de fericit, nct i venea s zburde, i pstra ns demnitatea pe care un rege trebuie s o arboreze n orice mprejurare fa de supuii si. Se mrgini s surd. Cum te cheam ? John, Sire. Snt scutierul Inlimii-Sale contele de Nottingham. Nu mai folosete titlul de duce de Norfolk ? Henry uzurpatorul l-a deposedat de acest titlu. L-a pedepsit fiindc mi era devotat. Dar ceilali prieteni ai mei cum se descurc ? Kent, de pild ? Contele de Kent e mort, Sire. Mort ? Decapitat, Sire. Decapitat mpreun cu contele de Salisbury. De ce ? Au participat la un complot pentru nlturarea uzurpatorului. Bieii oameni ! Dar Huntingdon ? Ucis. Din ordinul tnrului conte de Arundel. i contele de Huntingdon fcuse parte din complot. A fost asasinat n locul unde ostaii Majestii-Voastre l-au arestat pe ducele de Gloucester. Cnd vor nceta aceste vrsri de snge, John ? Vor nceta numai dup rsturnarea uzurpatorului. i De Despenser tii ceva ? Lordul Despenser a fost decapitat. Tot pentru complot ? Tot. Richard cltin din cap. Prietenii mei nu m-au dat uitrii, rosti cu cldur. Ridic iari privirile asupra gardianului. ,,. Cum de a euat complotul ? .- Contele de Rutland a trdat. Richard i ncrei sprncenele. 68 , Rutland ? Cum se poate ? l copleisem cu onoruri, l ridicasem la rangul de duce... . N-a meritat ncrederea Majestii-Voastre. i Nottingham ? . Stpnul meu s-a aliat cu Inlimea-sa ducele de jjorthumberland mpotriva uzurpatorului. Richard se ridic brusc n picioare. Northumberland l-a sprijinit pe Henry. Spune-i stpnului tu s nu aib ncredere n Northumberland ! l'nlimea-sa ducele de Northumberland i-a dat seama c a greit. Acum ncearc s-i rscumpere greeala. Atunci am s nal rugi Domnului pentru izbnda lor. Stpnul meu ndjduiete s redea n scurt vreme Majestii-Voastre coroana i sceptrul. Acum rog pe MajestateaVoastr s-mi ngduie a m retrage. N-as vrea s dau de bnuit celorlali gardieni. Scutierul se ndrept spre u. nc un moment, John ! Cum se numete temnia unde m aflu ? M-au adus aici noaptea, ntr-o caleaca nchis. Castelul Pontefract, Sire. Pontefract ! repet aproape n oapt ex-regele. Suspin adnc, apoi rosti cu mreie : Poi s pleci, John. Dumnezeu s te ocroteasc ! Scutierul se ploconi adnc i prsi celula. Rmas singur, Richard ddu fru liber emoiei pe care se strduise pn atunci s i-o struneasc. Ochii i se umplur de lacrimi, nl privirile spre cer Ii mulumesc, Doamne ! Ii mulumesc !... Dangtele clopotelor se auzeau cnd mai tare, cnd mai ncet, dup cum le purtau rafalele de vnt. Richard ar fi vrut s tie dac afar ningea. Ii pru ru c nu-l ntrebase pe scutier. Nu-l ntrebase nici prin ce tertipuri reuise s se anga-

jeze gardian. Pentru prima dat n cele paisprezece luni de grea deteniune ex-regele se pomeni fredonnd un cntec. Avea senzaia c se nscuse din nou. oricelul apruse iari pe muchea mesei si l privea cu ochii lui vioi i rotunzi ca dou mrgeluse. Bine-ai venit, oricelule, la praznicul de Crciun al regelui Angliei ! i zmbi Richard. Fuseser zile cnd chemase moartea spre a-l izbvi. Acum nu mai voia s moar. Trebuia s triasc spre a-i rectiga Coroana furat de Henry de Lancaster. l pndea ns un mare pericol. Cnd uzurpatorul i va da seama c e pe punctul de a 69

pierde partida, va ordona ca el, Richard, s fie ucis. Uneori se mira chiar c Henry nu-l lichidase, ca s scape astfel de prezena suprtoare a regalului su prizonier. Richard cunotea chipul n care strbunicul su, regele Edward, fusese asasinat n temni din ordinul lui Mortimer, amantul reginei, l scuturau fiori cnd evoca bara de fier nroit n foc pe care gardienii o vrser n anusul bietului suveran captiv. Cnd regele asasinat fusese expus publicului, nici o urm de violen nu i se vedea pe fa sau pe mini. Se spusese c Edward murise de moarte bun. Oamenii care locuiau n preajma temniei i auziser ns urletul animalic cnd fierul rou i ptrunsese n mruntaie... Richard era chinuit de incertitudinea propriului su viitor. Care-i va fi sfritul dac lovitura de Stat a lui Nottingham va da gre ? Cel puin s nu-l chinuiasc. S nu moar n torturi, ca strbunicul su... ncerc s i izgoneasc gndurile negre. Nottingham i IVorthumberland vor izbuti. Trebuiau s izbuteasc ! Lu cteva firimituri de pine i le ntinse oricelului, care ncepu s le ronie. Poft bun, prietene ! Este cam srac banchetul. S sperm c la anul va fi altfel. Da, da, oricelule, s sperm... s sperm... Sala de consiliu a castelului regal de la Eltham, durat toat din piatr, era mai rece, mai ntunecoas, mai neprimitoare dect o peter scobit n miezul munilor. Din piatr erau stlpii groi, cu capiteluri romane, care susineau bolile adnci cufundate n ntuneric. i pardoseala tocit alocuri tot din piatr era. Flcrile torelor nfipte n suporturi de fier erau smulse ncoace i ncolo de curentele ngheate de aer, care se vnzoleau prin uriaa ncpere. Focul mare, ce mistuia butucii din cminul att de nalt nct un om ar fi putut umbla cu capul sus, nu reuea s nclzeasc atmosfera. I'n capul mesei lungi de stejar din mijlocul slii sttea, pe un jil cu sptar mpodobit cu stema regal a Angliei, spat n lemn, nsui Henry al IV-lea Bolingbroke, din neamul Lancasterilor, rege al Angliei nu prin drept de motenire, ci prin uzurparea tronului. Cu brbia sprijinit n pumni, asculta ntunecat raportul prezentat de Ralph Neville, conte de Westmoreland, omul su de ncredere, pe care ndat dup ce i nsuise Coroana regal l ridicase la rangul de mare mareal. Se mai aflau n jurul mesei i ali consilieri ai regelui : Henry 70 Percy, conte de Northumberland, numit conetabil, fiul acestuia, Henry, senior de Anglesey, devenit locotenent regal al rii Galilor de la Miaznoapte, apoi Thomas, conte de Worcester, ridicat la demnitatea de amiral i locotenent regal al rii Galilor de la Miazzi, precum i arhiepiscopul Arundel, unul dintre cei mai nempcai dumani ai ex-regelui Richard al H-lea. Henry prea absorbit de expunerea marelui mareal. Dar privirile lui, ascunse sub streain sprncenelor stufoase, se plimbau neobservate de la un consilier la altul. Oamenii acetia contribuiser la nscunarea lui pe tronul Angliei. Dar n ci dintre ei mai putea avea ncredere ? Lui Westmoreland i dduse n cstorie pe sora sa vitreg. Apropiindu-l de tron, i strecurase poate n suflet pofta de a-i nsui la un moment dat Coroana n detrimentul cumnatului su. Dar Northumberland ? Domeniile sale cuprindeau ntreg nordul rii. Otirile lui ineau n fru pe scoienii prdalnici i nedisciplinai. Aceast putere cvasiregal nu-i va strn'i pofta de a deveni rege ? Seniorul de Anglesey era un ambiios fr pereche. Se va mulumi cu demnitatea de locotenent regal al rii Galilor din Miaznoapte, sau va inti mai sus ? Care era limita lcomiei lui Worcester ? Dar turbulentul arhiepiscop Arundel nu va ncepe s unelteasc mpotriva lui, aa cum a uneltit n trecut mpotriva lui Richard ?... Dup ce se ncoronase rege al Angliei, revrsase asupra tuturor partizanilor si titluri nobiliare, domenii, nalte demniti, recompense bneti. tia ns c oamenii acetia snt nesioi. Richard l nlase pe contele de Rutland la rangul de duce d'Aumale i l acoperise cu daruri. Rutland i manifestase recunotina trdndu-1. Henry tia c muli dintre partizanii si l criticau cu violen. Unii l dezaprobau fiindc acorda o importan prea mare Parlamentului, alii i reproau indulgena fa de sfetnicii fostului rege, care, pretindeau ei, ar trebui s fie judecai i condamnai la moarte fr excepie.

Belicistii l blamau fiindc ntrzia s trimit trupe proaspete mpotriva Franei. Moderaii erau profund ocai pentru c ndrznise s-l detroneze pe Richard. Muli dintre susintorii lui de ieri declarau fi c svriser o greeal ajutndu-l s pun mna pe putere. Iscoade l preveniser c se punea la cala un nou complot pentru detronarea lui. Printre complotiti s-ar fi aflat civa baroni care i se artaser pn atunci devotai. Henry se temea s ia msuri severe mpotriva acestora nainte de a i se aduce dovezi concludente. Nu era nelept s ngroae 71

numrul dumanilor lovind fr discernmnt n dreapta i n stnga. Henry era uluit de ingratitudinea englezilor. n loc s-i fie recunosctori fiindc i scpase de un tiran care nzuia s se proclame mprat, i reproau uzurparea tronului. n definitiv,, i el, Henry, i Richard se trgeau din acelai Edward al III-lea,, nvingtorul de la Crecy i Poitiers. Richard cobora din Prinul: Negru, fiul cel mai mare al lui Edward, pe cnd el, Henry, era, feciorul lui John of Gaunt, duce de Lancaster, al treilea vlstar al regelui. n vinele lui curgea acelai snge regal ca i a vinele lui Richard. Condamn cu toat asprimea crpnoenia Parlamentului, care se tocmete ca la tarab, de parc n-ar ti c un rzboi necesit mari cheltuieli ! rosti cu indignare Westmoreland, trezind pe rege din vlmagul gndurilor. Ne batem cu francezii n Guyenne i n Normandie, ne batem cu rebelul Glyndwr,. care a ridicat ara Galilor mpotriva noastr, ne batem n Irlanda cu ranii inculi i slbatici, ne batem la fruntariile de miaznoapte cu scoienii turbuleni i rapaci. Toate acesteoperaiuni militare ne cost bani. S-mi fie cu iertare, Westmoreland, interveni acru ducele de Northumberland. Cheltuielile rzboiului cu Scoia le-amsuportat pn acum numai eu. Coroana mi datoreaz peste optzeci de mii de mrci, din care nu mi-a achitat nimic. Pentru moment, Coroana nu i poate acoperi cheltuielile. tii bine c veniturile Coroanei care scap cenzurii Camerei Comunelor se ridic la numai optzeci de mii demrci. Cheltuielile Curii se cifreaz la treizeci de mii de mrci, ntreinerea garnizoanei din Calais necesit patruzeci de mii de mrci. Ne mai rmn doar zece mii de mrci de care nu trebuie s dm socoteal Parlamentului. In condiiile astea, Northumberland, cum vrei s-i restituim sumele cheltuite n campaniile tale mpotriva scoienilor ? replic Westmoreland iritat. Sistemul e putred, opina Worcester. Parlamentul trebuie silit s execute poruncile regelui f supralicita Anglesey. Henry cltin din cap, respingnd soluia propus. L-am nlturat pe Richard de pe tron fiindc a nclcat principiile nscrise n Magna Charta i a tirbit prerogativele Parlamentului. Cnd am acceptat Coroana, mi-am luat obligaia-, nu numai s respect legalitatea, dar i s o fac respectat. Anglesey arunc regelui o privire piezi. 72 __. Sire, rzboiul nu se poart cu menajamente, nici n afar i nici nluntrul rii. Regele aez mna-i mare i puternic pe tblia mesei, vrnd parc s dea mai mult trie vorbelor sale ! Nu voi restrnge sub nici o form drepturile Parlamentului. Laule ! reflect Anglesey. Ii tremur inima ca o piftie, laule ! Cnd te-am adus pe tron, am fcut cea mai mare tmpenie ! Acum o pltim cu toii : Laule !" Henry i ddea seama c atitudinea pe care o adoptase risca s-i ndeprteze pe unii dintre partizanii si. Menaja ns Parlamentul spre a-i atrage simpatia burgheziei nstrite. Se tia vulnerabil. O mare parte din populaia .rii vedea n regele detronat un martir, iar n uzurpatorul su, un Lucifer cu chip de om. Pn i n strintate actul su de curaj politic era condamnat cu asprime. Ducele d'Orleans fusese cel mai bun prieten al lui Henry pe timpul exilului acestuia. Cnd aflase ns c proscrisul de ieri se ridicase cu armele mpotriva regelui su legitim, l nvinsese, l ntemniase i i luase tronul. d'Orleans i schimbase atitudinea. Indignat de felonia" lui Henry, i trimisese un mesaj plin de insulte, provocndu-l la duel. Noul suveran al Angliei rspunsese n scris ducelui francez c i va oferi n curnd prilejul s se ntlneasc pe cmpul de btlie. Dumnezeu va hotr de partea cui este dreptatea. Uzurpnd tronul, Henry intrase n conflict i cu regele Franei. Fiica acestuia, Isabelle, era cstorit cu Richard. Detronarea ginerelui l afectase i pe socru, care vzuse n aliana matrimonial dintre casele regale ale Franei i Angliei chezia unei pci trainice. Henry o expediase pe regina Isabelle la Paris, dar nu i restituise i zestrea, aa cum pretinsese tatl ei. Conflictul dintre cei doi suverani amenina s se nvenineze. Ciocniri sporadice ntre trupele franceze i engleze erau tot mai

des semnalate. Parlamentului nu-i este ngduit s primejduiasc soarta rii, mpiedicnd narmarea aprtorilor ei, interveni amiralul Worcester cu furie. Dac se va ncpna a ne pune 'bee n roate, vom ti s-i vrm un clu. Pe chipul arhiepiscopului Arundel se aternu o paloare de cadavru. Ochii i scprar. Se ridic de pe scaun ca mpins de un resort. Cu glas metalic, vibrnd de mnie, l apostrof pe Worcester : Orice tentativ de a fora voina Parlamentului va provoca o rscoal general. V previn ! Nu v jucai cu focul ! 73

Rezolvarea treburilor regatului atrn n primul rnd de Camera Lorzilor i de Camera Comunelor. Regele Henry i voi, sfetnicii si, nu sntei dect nite mputernicii ai Parlamentului. Nu v este ngduit s luai hotrri fr a ine seam de recomandrile i consimmntul reprezentanilor acestui popor. Parlamentul este suveran ! Regele Henry plec ntunecat fruntea. Arundel i amintea prea des c se afl sub tutela Parlamentului. Prelatul acesta ncepea s-l irite. Cu tot respectul cuvenit, vom cere Camerei Comunelor s sporeasc fondurile necesare continurii operaiilor militare, rosti cu calm gravitate. Arundel se uit pe sub sprncene le rege. i tu ncepi s joci n ham ca predecesorul tu Richard ? Prea le dai mn liber oamenilor ti ! Pzea !" Adug cu glas tare : Parlamentul nu-i va dezlega punga pentru nite ini setoi de aventuri militare ! Worcester fu pe punctul de a riposta cu violen, dar se abinu. Atmosfera era i aa destul de ncrcat. Regele gsi potrivit s pun capt dezbaterilor mai nainte ca diferendul dintre cei doi brbai de Stat s ia proporii. Cred c edina aceasta a durat destul. n ncheiere in s v reamintesc s primii cu toat cinstea pe mpratul Manuel al Bizanului, care, dup cum tii, i-a anunat vizita n ara noastr. Cnd trebuie s soseasc ? se ntoarse spre Westmoreland. Mine, Sire. Sper c toate pregtirile snt terminate, aa cum am poruncit ! Corabia cu care cltorete mpratul va fi ntmpinat de nave ale flotei noastre militare, replic amiralul. mpratul Manuel este suveranul unei ri mari, cu un trecut glorios, zise Henry. Un eretic ! rosti. Arundel cu scrb. Ortodoxismul este o erezie execrabil. Iar Manuel rmne prin fora lucrurilor exponentul ortodoxismului. Vine s ne cear ajutor, spuse regele cu bunvoin. Trebuie s-l ascultm. S nu se repete tragedia din secolele VII i VIII, cnd arabii au ptruns cu armatele lor pn n inima Europei. Dumnezeu a pedepsit atunci popoarele cretine pentru rtcirile lor, declar sentenios Arundel. A-l ajuta pe Manuel, ar nsemna s dm o prim de ncurajare ereziei ortodoxe. 74 Bine. Vom reflecta asupra acestui aspect al chestiunii. Henry se ridic de la mas, punnd capt conferinei. Salut cu o fluturare a minii pe consilierii care se nclinar, apoi se ndrept spre u. Cnd pajii de serviciu deschiser cele dou canaturi nalte, Henry se opri brusc i se ntoarse spre marele mareal. Westmoreland, mai avem ceva de vorbit. Te rog s m nsoeti. Dup ce regele i marele mareal prsir sala, ducele de Northumberland se ntoarse spre fiul su i i opti zmbind enigmatic : Lupul i vulpea se duc s se sftuiasc n vizuin. Ce-or fi punnd la cale ? Nimic bun, tat. Trebuie s fim cu ochii n patru. Dac afl c tratm cu Nottingham, se ncurc ru lucrurile. Nu va afla. Crezi ? Trdtorii foiesc. Pentru bani i vnd si sufletul... Regele i Westmoreland ptrunser ntr-o ncpere joas,, nclzit de un foc de butuci. Tapiserii cu subiecte cinegetice acopereau pereii. O mas, cteva scaune n form de X" i dou lzi bogat sculptate alctuiau ntreg mobilierul. Luminri din cear de albine cu fitil de bumbac, aduse tocmai din Sicilia,. erau unicul lux. Henry se aez ntr-un je i i ntinse tlpile cizmelor spre foc, pentru a i le usca. nainte de edina consiliului fusese la vntoare. Se napoiase la palat dup ce ucisese o droaie de jivine. Lapovia i udase vemintele. Nu i le schimbase, fiindc era deprins cu asemenea neplceri. Militarii se pot lipsi de comoditi indispensabile civililor. l pofti pe Westmoreland s ia loc n preajma sa. i ainti

ochii asupra flcrilor din cmin. Privelitea unui foc i activa procesul de gndire. l preocupa vizita mpratului Manuel. Avea toat simpatia i nelegerea pentru acest suveran care se rzboia cu turcii, dar nu-l putea ajuta deoarece el nsui se prinsese ntr-un vrtej i nu mai tia cum s ias. l va primi ns cu cinste, i aceasta dintr-un motiv binecuvntat. Suveranii Europei refuzaser s-l recunoasc rege al Angliei. Numai regii Portugaliei i Castiliei, cstorii cu surori ale sale, i manifestaser o oarecare simpatie. Venind la Londra, basileul Manuel i recunotea implicit domnia. ! 75

Repet, Westmoreland, mpratul Bizanului s fie cinstit aa cum se cuvine. Sire, ceremonialul cost scump, iar visteria regal este goal. Henry schi un gest de nerbdare. Facei un mprumut la bancherii lombarzi. Cmtarii acetia, Sire, au nceput s pretind dobnzi fabuloase. Fabuloase sau nu, avem nevoie de bani. Vreau s art lumii c Henry al IV-lea tie s i onoreze prietenii ncoronai. Marele mareal zmbi n colul gurii. Prietenii ncoronai" ai actualului suveran ai Angliei puteau fi numrai pe degetele unei singure mini. Spre a-i atrage simpatia i a altor case regale, Henry plnuia s i cstoreasc pe cele dou fiice ale sale cu Rupert, Regele Romanilor, i cu Eric al XHI-lea al Danemarcei. Orici regi i-ar introduce n familie, uzurpatorul tot uzurpator rmne", reflect Westmoreland cu cruzime. Rspunse cu voce tare : Vom face astfel nct strlucirea serbrilor s fie la nlimea prestigiului monarhiei engleze. Se uit la ntunericul care i aternuse asupra ferestrelor perdelele de catifea neagr. Ce devreme se las noaptea ! Regele i mngie ncet barba. Eh, iarna ! Fcu o pauz, apoi i ntoarse privirile spre cumnatul su,. Ce mai e nou pe la Pontefract ? Se pare c lui Richard i priete nchisoarea, rse Westmoreland. Cred c are tot timpul s reflecteze asupra prostiilor pe care le-a. fcut n via. Hm ! Omul sta se bucur de o constituie fizic excepional. Altul, n locul lui, ar fi murit demult. Sper c nu i se aplic un regim de favoare. Pontefract e nchisoarea criminalilor primejdioi. Acolo p u exist regim de favoare. Henry i trase picioarele. Tlpile i se nclziser prea tare. I se face focul ? ntreb. Niciodat. i rezist ? Rezist. Ciudat. Westmoreland tia unde voia regalul su cumnat s ajung. Richard, viu, constituia o ameninare permanent pentru omul 76 care i luase tronul. Dac ex-regele ar muri, ameninarea ar nceta automat. Dar el, Westmoreland, nu avea de gnd s se fac instrumentul cumnatului su, ordonnd uciderea fostului rege. Nu voia s i ia rspunderea n faa istoriei, Parlamentul a fost prea blnd condamnndu-l la deteniune pe via. Asta mi spuneam i eu, zise regele. Din nefericire, hotrrea Parlamentului ne leag de mini i de picioare. Trebuie s-l lsm pe Richard s triasc. Dac ns Majestatea-Voastr ordon... Henry se scutur ca i cnd o reptil i s-ar fi aninat de mnec. Nu ordon nimic... i priponi din nou privirile asupra focului. Nici unul dintre nobilii acetia pe care-i ndopase cu titluri i donaii nu cuteza s i asume rspunderea suprimrii lui Richard. Nici tnrul conte Arundel, cel mai violent dintre toi. Nite lai. Toi erau nite lai. Poi s pleci, Westmoreland. Surorii mele, nu-i place s te lai ateptat. Sire !... Marele mareal se nclin i prsi camera, ndat ce rmase singur, Henry se ridic i'urios din je i ncepu s se plimbe dintr-un capt ntr-altul al ncperii. Trebuia totui s ia o hotrre. Atta vreme ct Richard va tri, conspiraiile care urmreau s-l repun pe tron nu vor nceta s prolifereze... Una din acestea risca s reueasc... Agit clopoelul de argint de pe mas. Morton s vin la mine ! ordon slujitorului n livrea cu blazonul Casei de Lancaster brodat pe piept. Stai ! l opri. Comunic majordomului s vi se brodeze pe livrea stema Angliei. Hai, du-te !

Cteva clipe mai trziu, Morton i fcu apariia. Voinic ca un taur, cu un ochi scos i cu obrazul stng sluit de cicatricea adnc lsat de o lovitur de sabie, Morton prea replica pmntean a lui Vulcan. Devotat stpnului pe care l urmase n toate aventurile i btliile sale, executa ordinele fr s crcneasc. Dup ce devenise rege al Angliei, Henry nu-l numise n funcii nalte, cci Morton era prea limitat la minte spre a executa atribuii complicate. Nici bani muli nu-i ddea pe mn, fiindc Henry era ntotdeauna strmtorat. li ncredinase de atunci diferite sarcini tainice, de mare ncredere, i Morton le ndeplinise n chip exemplar. Omul acesta, care atrgea toate 77

privirile prin sluenia lui, tia s se fac neobservat cnd urmrea pe cineva. Se mai pricepea s ucid fr zgomot, n umbr, astfel nct s nu se trdeze. Henry se uit crunt la slujitorul su, care plec umil fruntea. I-ascult, Morton, dac vreau s scap de un om cu o nalt situaie, ai s poi ndeplini aceast sarcin ? Morton l privi cu naiv uimire. Pn acum i-am executat fr gre poruncile, Mria-Ta. tiu. De data asta ns e vorba de un nalt, de un foarte :nalt personaj. Nu m dau napoi de la nimic, Mria-Ta. Niciodat nu m-am dat napoi. Poruncete ! Henry pstr cteva clipe tcerea, apoi rosti brusc : Richard al II-lea de Bordeaux. O stupoare profund se ntipri pe chipul slujitorului. Bigui : Fostul rege ?... Ei, da ! Te temi de el ? i-e fric de urmri ? Nici o grij ! Te ocrotesc eu. Porunca Mriei-Tale este lege. Porunc ? Nu-i dau nici o porunc. i-am spus doar c a vrea s scap de omul sta. Trsturile chipului lui Morton se nsprir. Luase o mare hotrre. Ai s scapi, Mria-Ta. Regele, l privi lung. Cadavrul lui are s fie expus n biseric, publicului. Aa cere datina. Nu vreau s se observe pe trupul lui semne de violen, nelegi ? Morton rse. Pe nslie, trupul lui Richard de Bordeaux va fi nentinat de vnti. Cum ai s faci ? Ii bat peste ale cu sculei de nisip. Ii prpdesc mruntaiele. Pe din afar nu se va vedea nimic... Dar voi fi lsat s intru la el ? Ai s intri spre a te interesa de sntatea lui. Voi da porunc n acest sens. In scris ? Nu. Verbal. Nimeni nu te va tulbura n timpul convorbirii cu Richard... Prea bine, Mria-Ta. Plec ndat la Pontefract. 78 Nu, Morton. Ai s faci treaba asta numai dup plecarea mpratului bizantin. Ceremoniile prilejuite de vizita sa nu trebuie s fie tulburate de moartea lui Richard. Am neles, Mria-Ta. Nu snt greu de cap. .>. Vreau s se spun c Richard a murit de moarte bun. . Aa se va spune, Mria-Ta. Bine. Poi s pleci. Morton puse un genunchi n pmnt, plec fruntea, apoi se ridic i prsi ncperea. Henry i ncleta minile i le duse la buze. Orice as face, bnuielile tot vor cdea asupra mea. n faa istoriei voi aprea nu numai n postur de uzurpator, ci i de uciga. i desfcu ncet minile, apoi i ls braele s atrne de-a lungul corpului. Prea vlguit. Deodat i nvrto muchii i i ncleta pumnii. Ridic privirile spre cer i clam o imprecaie teatral, ca un cabotin de provincie : lart-m, Doamne ! Dar pentru Coroana Angliei a fi n stare s-mi vnd sufletul Diavolului nsui... mpratul Manuel i curtenii lui puser piciorul pe pmntul Angliei n timpul srbtorilor Crciunului. Henry l primi cu mare pomp la castelul Eltham. Basileul i personajele din suita lui fcur impresie asupra nobililor englezi, care preau nite barbari n comparaie cu rafinaii seniori bizantini, nfiarea lui, de o inimitabil mreie, dar mai ales reputaia-i de aprtor al cretintii i teeau n jur o aur fabuloas. Ca i n celelalte ri vizitate, basileul trebui s fac fa unui lung i obositor ir de ceremonii. Banchetele onorate n cursul peregrinrilor sale i stricaser stomacul. Nu se putuse acomoda cu feluritele buctrii din Apusul Europei. i vrsta i cerea drepturile. Manuel nu mai era tnr. Eforturile impuse de programul ncrcat al cltoriei i zdruncinaser sntatea.

Inima i ddea cel mai mult de lucru. Se strduia s i nfrng slbiciunile trupului folosindu-se de armele spiritului. tia c de reuita misiunii lui atrna viaa sau moartea Bizanului. Regele Henry oferi n onoarea sa festinuri agrementate de menestreli, jongleri i bufoni. Se art extrem de prevenitor. Manuel era satisfcut de primirea fcut. La Londra, n ciuda vremii urte lapovi, frig, zloat lumea se nghesuia cu miile pe strzile parcurse de cortegiu. Basileul s-ar fi socotit si mai mulumit dac manifestrile platonice ar fi fost urmate de ajutoare palpabile pentru oropsitul Bizan. Complezena pe 79

care o artase proaspt unsului rege nu era recompensat aa cum s-ar fi cuvenit. Manuel era convins c Richard al II-lea ar fi fost mai darnic. Vizita nceput n Anglia sub auspicii att de frumoase se ncheie n coad de peste. Henry fcu unele fgduieli, realizabile ns ntr-un viitor ndeprtat. Anglia explicase el basileului trecea printr-o mare criz. Rzboaiele pe care era nevoit s le poarte i solicitau contingente de trupe mereu mprosptate. Dar oamenii erau puini. Ciuma care bntuise ara cu cteva decenii n urm njumtise populaia. i banii erau puini... Manuel nelese c venirea lui n Anglia fusese zadarnic. Trist, dar nu descurajat, i lu rmas bun de la Henry i se napoie la Paris. Apartamentul su de la Louvre l atepta, cci regele Charles i-l pusese la dispoziie pe termen nelimitat. Manuel nu se grbea s se ntoarc la Constantinopole. -Era hotrt s obin rezultate cu preul oricror sacrificii. Ar fi fost gata s cedeze pn i tronul dac ar fi gsit pe vreun suveran din Occident dispus s preia Coroana imperial, cu obligaia de a apra independena i integritatea Bizanului. Era hotrt s pledeze cauza rii sale i n faa lui Wenzel, rege al Boemiei si al Germaniei. Fraga era mai ameninat de turci dect Londra sau Parisul. Iminena pericolului l va face poate mai receptiv pe Wenzel. Se va adresa i regelui Sigismund al Ungariei si lui Mircea-Voievod, domnul Valahiei. Va ncerca s njghebeze o nou cruciad mpotriva Islamului. Imaginaia i crea viziuni mree, cu cmpuri de btlie deasupra crora flfiau victorioase stindardele cretintii, n vreme ce nsemnele puterii otomane steagurile verzi ale Profetului erau strivite sub copitele cailor. Dar visurile nu durau mult. Manuel i ddea seama c marile ciocniri de interese politice i dinastice din rile Europei occidentale fceau ca necazurile Bizanului s par neglijabile, nainte de a se nfia regelui Wenzel, la Praga, n calitate de solicitant, trebuia s tatoneze terenul pe ci diplomatice. Aceasta cu att mai mult cu cit i Germania era frmntat de grave tulburri interne. Trimiii si ncercaser n mai multe rnduri s fie primii n audien de suveranul german, dar de fiecare dat li se spusese c acesta lipsea din capital. Curnd dup sosirea sa la Paris, Manuel afJ c ex-regele Richard murise n temni Circuia zvonul c fostul suveran al Angliei fusese asasinat din ordinul lui Henry al IV-lea. Versiunea oficial pretindea c Richard i dduse sfritul n urma 80 unei lungi i ncpnate greve a foamei. Unii simpatizani ai fostului rege opteau c acesta fusese lsat s moar de inaniie. Alii rspndiser vestea c Richard ar fi evadat din temni, s-ar fi refugiat undeva, n nordul Angliei, i acolo i organiza o armat, cu ajutorul creia avea s i recucereasc tronul. Manuel nu credea n povestea evadrii. Att ct l cunoscuse pe Henry i judecind dup cele ce auzise despre el, i formase convingerea c acesta nu se lsa strunit de scrupule. Oricum, un episod trist, la care basileul fusese martor marginal, se ncheiase... * Regele Wenzel al Boemiei simea un gol dureros n capul pieptului ori de cte ori primea vesti proaste. i acSasta se ntmpla de la o vreme tot mai des. n ultimii ani ghinioanele se abtuser grindin asupra lui. S-ar fi zis c destinul i era dumnos. Regina i permitea s-i toarne adevruri pe care nici sfetnicii cei mai apropiai n-ar fi ndrznit s i le spun. Ii reproa comoditatea, lipsa de voin, apatia, egoismul, lcomia, luxura, mpletite cu un foarte accentuat orgoliu. Enumerarea acestor defecte strnea ndeobte mnia lui Wenzel, care prsea apartamentele soiei sale trntind uile, bufnind i fulgernd. Dar n momentele de linite, cnd ncerca s i analizeze firea, constata c regina avea ntr-un fel dreptate. Tatl su, rposatul Karl al IV-lea, suveranul Sfntului Imperiu Roman, despre care toat lumea vorbea cu veneraie, i spusese odat mngindu-l pe cap : Wenzel, ai s fii un rege mare ! Ai s faci cinste i neamului tu i acestei ri ! Se pare c pe mprat l orbea dragostea patern. Pe atunci Wenzel avea 16 ani. Era un adolescent chipe, cu corp de efeb, care atrgea privirile tuturor femeilor. Era att de rsfat de curteni i de consilierii mpratului, i se fceau compli-

mente att de extravagante i era ridicat cu atta ostentaie n slvi, nct ajunsese s se socoteasc un egal al zeilor. Doi ani mai trziu fusese chemat s urce treptele tronului. Din nefericire, noul suveran nu avea s mplineasc nici ateptrile supuilor i nici pe ale lui proprii, nc din primii ani ai domniei se izbise de greuti care-i pruser de nenvins. 81

Tu nu eti capabil s le nvingi, l apostrofa regina. Eti prea lene, prea lipsit de energie ca s te iei la trnt cu adversitile soartei. Dac n csnicia noastr eu a fii purtat pantalonii i tu fusta, alta ar fi fost acum situaia noastr. N-am fi trit ca nite prizonieri n castelul sta umed i respingtor. Adeseori, Wenzel o asculta placid, fr s protesteze. Mai ales n vremurile din urm. ntr-un fel, i ddea dreptate. Recunotea c poziia lui nu era de invidiat. Fraii si Sigismund i Johann, precum i verii Jobst i Prokop l ineau sub o strict tutel, transformnd castelul regal al Hradinului ntr-un fel de temni cu gratii aurite. Nu era o situaie potrivit pentru regele Boemiei i urmaul direct al mpratului Karl. Teoretic, suveranul Sfntului Imperiu Roman se bucura de puteri absolute. Divinitatea i le conferise i numai divinitatea i le putea lua. n realitate, el, Wenzel, nu mai avea nici o putere. Cum de ajunsese aici ? Poate c totul ncepuse n clipa n care btrnul su printe avusese nefericita idee de a ncredina n deplin i venic stpnire lui Sigismund i lui Johann teritorii vaste marka Brandemburgului i Lusatia iar lui Jobst i Prokop marka Moraviei. El, Wenzel, rmsese doar cu regatul Boemiei i cu titlul discutabil de suveran al Regatului Romanilor. Germania era constituit dintr-un mozaic de ducate, principate, comitate, stpnite de nobili trufai, foarte geloi pe privilegiile lor i gata oricnd s se ia la har cu propriul lor monarh, dac interesele le-ar fi cerut-o. ndat ce preluase sceptrul, el, Wenzel, se pomenise trt ntr-un torent de evenimente imposibil de stpnit. ncercase senzaiile unui nottor prins fr scpare ntr-o bulboan. Imperiul era zbuciumat de la un capt la altul de rzboaie civile. Oraele, constituite n ligi, se bteau cu principii care ncercau s le supun. Principii se bteau ntre ei pentru ntietate i pentru a-i rotunji fiefurile, unul n dauna celuilalt. Marii electori, apte la numr, care l alegeau pe mprat potrivit prescripiilor faimoasei Bule de Aur, dispuneau n mod practic de o autoritate egal, dac nu superioar, autoritii monarhului, suzeranul lor. Despotici, turbuleni, i aprau cu arogan privilegiile, nfruntndu-l adeseori pe eful Statului, n care nu vedeau dect un egal plasat de ei la crma rii. Din indolen, sau poate dintr-o laitate nemrturisit nici lui nsui, Wenzel nu se amestecase n luptele luntrice ce nsngerau Germania. Prefer s pstrez o poziie de arbitru suprem, care s-i spun cuvntul cnd glasul armelor va nceta s se mai aud." i asumase rolul de judector n con82 flictul angajat ntre ligile oraelor i principi abia dup ce acetia din urm reuiser s nving coaliia burghezilor n cteva btlii rmase de pomin. Nu fcuse astfel dect s recunoasc o stare de fapt. Locuitorii oraelor, care se simeau ndrituii a fi aprai de rege, i reproau ineria, atribuindu-i vina de a se fi aliat cu principii spre a-i mpila poporul. Aceast impresie era ntrit i de faptul c Wenzel, sub presiunea ducelui de Bavaria, decretase c aliana oraelor era contrar preceptelor bisericii apostolice, submina Sfntul Imperiu Roman i nclca legile rii. Principii nu i se artaser recunosctori pentru ralierea sa la cauza lor, fiindc o socoteau tardiv i ineficient. Cnd liga burghezilor din Bale, Ziirich i Luzerna aplicase o magistral corecie ducelui Leopold de Austria n lupta de la Sempah, ctigndu-i independena, tot Wenzel fusese socotit apul ispitor i de o tabr, i de alta. In timp ce sngele germanilor ngra cmpurile de btlie, regele oferea baluri curtenilor, se fcea remarcat prin aventurile-i galante i se delecta citind povestirile Mesei Rotunde. Dac nu era n stare s strluceasc prin faptele lui de arme, se identifica n nchipuire cu vajnicii eroi din romane. Tria cu toat intensitatea isprvile din Erec i Ivain, din Wigamur i Wigalois, din Parzival sau din Tristan i I solde. Era mare amator i de fabule comice, care, pretindea el, i mai descreeau fruntea ntunecat de griji. Trecuser douzeci i mai bine de ani de cnd se urcase pe tron. Falnicul tnr de odinioar se transformase ntr-un adult mbtrnit nainte de vreme. Se lise n olduri, i se lbrase burta, picioarele i se uscaser, subiindu-se ca la fauni. Regina, scrbit de frenezia amoroas cu care asalta pe doamnele de onoare i pe slujnice fr deosebire l apostrofa cu dispre :

Privete-te n oglind, Wenzel, i nceteaz s te mai njoseti fcnd pe venicul ndrgostit. Ari ca un clapon jumulit de pene. Regele resimise cumplit afrontul. Mai cumplit dect umilinele ndurate din partea puternicilor si vasali. Dar amrciunile datorate amorului propriu rnit se estompau repede, nseninat, Wenzel relua petrecerile i aventurile amoroase. In definitiv, nu avea a se plnge prea mult de fraii i de verii si, care-i uzurpaser puterea, ndeplinind obligaiile politice care n mod firesc i-ar fi revenit lui, l scuteau de oboselile inerente ocrmuirii imperiului. 83 Lucrurile se complicaser puin cnd, n mintea lui Jobst markgraf de Moravia, ncolise ideea sporirii propriului patrimoniu n dauna regatului Boemiei. n fruntea trupelor fcuse o incursiune fulger pn la Praga. l surprinsese pe Wenzel. tocmai cnd acesta prezida un banchet la care asistau cteva femei frumoase din nalta aristocraie a Boemiei. Dornic s sefac remarcat prin comportamentul su cavaleresc, regele l poftise pe vr n sala festinurilor, i oferise un loc n stnga sa i un hanap de aur plin cu vin rubiniu. Jobst acceptase cu zmbetul pe buze cinstirea, dar aceasta nu-l mpiedicase a-l declara arestat pe rege. Gata s se acomodeze n orice situaie, Wenzel ar fi acceptat poate noul su capitis diminutio, cu att mai mult cu ct arestarea se reducea doar la o ngrdire abia sesizabil a libertii. Palatul rmnea la dispoziia lui. Nu avea ns permisiunea de a-l prsi. n frumoasele ncperi ale Hradinului, Wenzel i avea biblioteca, orchestra proprie, apartamentele tainice spre a-i primi iubitele ocazionale, vinuri alese i provizii la discreie. Jobst i lsase n preajm chiar i pe regin, privilegiu de care Wenzel s-ar fi. lipsit fr mare regret. Armata regal, mai demn dect suveranul pe care-l apra,, ridicase armele mpotriva uzurpatorului, dar, lipsit de cpetenii militare bine pregtite Wenzel instalase n fruntea ei numai favorii pricepui s-i cnte osanale fusese nfrnt i risipit. Intenia mrturisit a lui Jobst de a-i nsui Coroana regatului Boemiei i eventual sceptrul imperial amenina s compromit echilibrul de fore din snul imperiului. Fraii regelui i ceilali principi iritai de ambiia markgrafului de Moravia porniser cu armatele mpotriva acestuia. Se aprinsese astfel un rzboi civil, n care aliaii de ieri deveneau dumanii de mine i viceversa. Germania fierbea aa cum fierbe smoala n cazanele ncinse de flcrile iadului. Numai Wenzel sttea impasibil i se veselea cu puinii prieteni care-i mai rmseser. Dac ar fi avut spirit de iniiativ sau dac ar fi dat dovad de oarecare diplomaie, ar fi putut s-i manevreze astfel fraii, verii i pe ceilali mari vasali, nct s-i nvrjbeasc i mai ru, spre folosul su personal. Dar jocul ar fi necesitat eforturi prea mari. Wenzel prefera s rmn pasiv. Zace n propria-i nesimire ca un porc n cocin", declarau cu dezgust sfetnicii imperiali nainte de a-l prsi pe rnd. 84 Coroana ai pierdut-o, i reproa exasperat regina, n curnd ai s-i pierzi i capul. Ia aminte la pilda lui Richard al Angliei. Wenzel rdea nepstor : Mie nu mi se poate ntmpla ceea ce i s-a ntmplat lui, fiindc m mldii aa cum se mldie trestia n btaia vntului. Toi oamenii acetia care se bat n jurul tronului se vor uza treptat. Eu am s le supravieuiesc. i atunci am s le dau cu tifla la toi cei care m-au crezut incapabil. Adevrul este. c n sinea lui Wenzel nu era att de calm pe ct voia s par. Cteodat se trezea din amoreal. Undeva, n strfundul fiinei lui, suna un clopoel de alarm. Atunci ncepea s umble agitat prin camer i i fgduia solemn c va trece la aciune. Dar momentele de ebuliiune nu durau mult. Indolena-i congenital l copleea iari, tindu-i elanul, sectuindu-i resturile de energie, readucndu-l la vechea-i stare de apatie, i ddea atunci seama c era un ratat, c frica o fric insidioas care-l paraliza, materializndu-se n coul pieptului ca nite coli de reptil l mpiedica s svreasc acte de voin, s i asume responsabiliti i riscuri greu de calculat. Culmea este c politica lui de temporizare prea s nceap

a rodi. Forele frailor i verilor si aflai n lupt ddeau semne de uzur. Acum e timpul s intervii i tu, l ndemna cu nflcrare regina, dornic s-l smulg din nepsare. Nu atepta s-i vin totul pe tav. Adu-i aminte de ndemnul lui Hristos : Mic din mini, Petre ! Mic din mini !" Eti n ceasul al unsprezecelea, Wenzel. Ia aminte ! Atunci se ntmplase un fapt care dduse peste cap i planurile candidailor la tronul Boemiei, i ateptrile optimiste ale lui Wenzel. Ruprecht von Wittelsbach, unul dintre cei apte principi electori, i zisese ntr-o zi dup o ndelungat chibzuin c era stupid s se bat pentru aprarea intereselor altuia, cnd putea tot att de bine s se bat pentru promovarea propriilor lui interese. Incapacitatea lui Wenzel era tot att de pgubitoare imperiului ca i lcomia frailor i verilor acestuia. Intre familiile Wittelsbach i Luxemburg domnea o veche i neostoit ur. Detronarea lui Wenzel ar atrage dup sine i nruirea mult hulitei dinastii de Luxemburg. Ruprecht se pusese pe lucru. Priceput n jocul de culise, prinsese a trage la sfori, pn ce izbutise s strecoare n mintea 85

ctorva din marii electori ideea nlturrii de pe tron a lui ' Wenzel. Regele Boemiei se afla n acea epoc la Praga. Intr-o sear pe cnd o trup de comedieni interpreta la palat o pies de Euripide, ducele Wilhelm de Altenburg-Delmond, unul dintre puinii reprezentani ai marii nobilimi rmai credincioi lui Wenzel, i se nfi i, smulgndu-l din mijlocul curtenilor l trase deoparte : ' Se petrec lucruri mari, Sire. La Oberlhanstein s-au ntrunit cei trei mari electori clerici, arhiepiscopii de Mainz, d* Trier i de Koln, la chemarea lui Ruprecht von Wittelsbch spre a alege un nou suveran. i cu mine ce au de gnd s fac ? se blbi Wenzel. S te scoat n factor comun, Sire. Ducele de Saxa ce spune ? Ducele de Saxa nu s-a pronunat nc, dar opinia lui nu mai conteaz. La Oberlhanstein s-au ntrunit patru electori din apte. Au majoritatea. Wenzel se scarpin perplex n cretet. Ce m sftuieti s fac, Altenburg ? S intri n aciune, Sire. Acum nu pot. Nu se cuvine s ntrerup reprezentaia teatral, rosti cu toat seriozitatea. Principele avu senzaia c i se toarn n cap o gleat cu ap rece. E n primejdie tronul, Sire ! protest. Dinastia ! Wenzel se mbufna ca un copil luat de la joac i trimis la culcare. Nu pot s iau o hotrre, aa, stane pede. Trebuie s rumeg bine lucrurile. Afar de asta, tii i tu, micrile mele snt ngrdite. Fraii mei i Jobst... Interlocutorul l ntrerupse, plin de nerbdare : Cnd vor auzi c dinastia nsi se afl n joc, vor renuna la vechile lor dezbinri. Wenzel conveni c raionamentul prietenului su era ntemeiat. Fraii i verii lui se vor uni spre a apra dinastia din care fceau parte. Pentru ei, un Wenzel de Luxemburg era preferabil unui exponent al familiei Wittesbach. Am s m mai gndesc, da, am sa m mai gndesc, repet mecanic regele. Acum s mergem n sala de spectacole. Pauza e pe terminate... Presupunerile lui Altenburg-Delmond se dovedir exacte. Fraii i verii lui Wenzel ncheiar la repezeal un pact de fami86 lie i se nfiar lui Wenzel, cerndu-i s porneasc la lupt. l vestir cu tot respectul c i puneau armatele lor la dispoziie. Wenzel primi cu plcere supunerea lor, dar manifest o mare nehotrre n ceea ce privete organizarea unei expediii militare. Trebuie s ne ndreptm n mar forat spre Oberlhanstein, strui Jobst. S-i izgonim pe electori i s nbuim n fa un complot care ne amenin pe toi n egal msur. A prefera s tratez diplomatic ntreaga afacere, replic. Wenzel. Diplomatic ? se burzului Johann, izbind cu pumnul su masiv n mas. Regele tresri. Mai ncet, Johann. Faci s-mi iuie urechile. Dar bine, Wenzel, reveni la atac Jobst, nu nelegi c nu e timp de tratative ? Dumanii notri i mobilizeaz trupele. Alturi de ei se afl cele mai puternice familii : Wettin, Hesse, Hohenzollern, Wurtemberg... Ei vezi, Habsburgii nu snt cu ei ! exclam triumftor Wenzel. Dar nu snt nici cu noi. i fac propriul joc. . Habsburgii se vor ncaier cu Hohenzollernii... Hohenzolernii i vor trage dup ei i pe Wettini... Noi i vom lsa s se bat, s se uzeze... Jobst zbier ca i cnd l-ar fi cuprins turbarea : Visezi cu ochii deschii, Wenzel! Dac nu mergi alturi de noi, plecm singuri la lupt. Deschiderea unei campanii n prag de iarn nu este un lucru uor, se smiorci regele. Johann se ridic n picioare. Trupul su uria prea s nu se mai termine. Era mbrcat n negru, ca un cleric. Ochii i scprau ns diavolete.

Alege, Wenzel ! rosti cavernos. Cu noi sau fr noi f Dac strui s temporizezi, te detronm ! Noi, fraii i verii ti ! nc trei zile, se milogi Wenzei, speriat de ameninarea lui Johann. nc trei zile ! Apoi snt al vostru. Cu trup i suflet. Johann l privi din naltul staturii sale. Fie. Trei zile. Dar nici o or mai mult. S mergem ! se adres celorlali brbai din jurul mesei. S-l lsm pe Wenzel cu gndurile lui. Acum tie ce-l ateapt. Mai mult dect att nu putem face. Ieir zornindu-i pintenii. - ' ; 87

Cnd se vzu singur, Wenzel suspin amarnic. Fraii i verii lui erau nebuni. De ce s plece la rzboi ? Iar dac aveau poft s se bat, de ce s-l ia i pe el ? Vreau s evit o vrsare de snge, i zise. Vreau s evit un masacru ntre oameni de acelai neam." Ii plcur frazele acestea umanitare. Ce suflet mare am ! se mbat de sublimul propriilor sale simminte. Dac m-ar vedea n clipa asta rposatul meu tat, ar fi mndru de mine." Undeva, n tainiele cele mai ascunse ale fiinei lui, sun iari clopoelul care-i tulbura att de inoportun linitea. i-e fric, Wenzel ! i-e fric s pui mina pe sabie ! i-e fric s te bai pentru dreptul tu ! i-e fric de Dumnezeu, dar mai ales de oameni ! i-e fric, Wenzel ! i-e ngrozitor de fric !" A doua zi, n vreme ce regele se frmnta chinuit de ndoieli, sosir la Praga trimiii mpratului Manuel i i solicitar o audien.. Wenzel i primi cu pomp, fiindc i plceau ceremoniile. Comportarea lui era plin de o inimitabil graie. Se pricepea s i ndeplineasc ndatoririle formale. eful ambasadei bizantine, Petros Bryennios, l flata, complimentndu-l ntr-o lung i elaborat introducere. Intr apoi n subiect. Bizanul, ameninat de forele Islamului,, solicita sprijinul Sfntului Imperiu Roman i al suveranului su, nentrecutul paladin al cretintii. Wenzel ascult cu atenie logosul efului delegaiei, apoi rspunse plin de candoare : Snt .sufletete alturi de voi. neleg ct de grea este lupta voastr pentru pstrarea independenei Bizanului. A vrea s fac ceva pentru aceast ar. Din nenorocire, n clipa de fa Germania trece prin mari ncercri. Grave frmntri luntrice i cer tributul de snge. i eu am puini soldai. Totui, m voi gndi la o soluie. Snt dornic s v acord tot sprijinul. Pn una-alta, am s v ncredinez trupa mea de actori. O pun la dispoziia mpratului Manuel. Snt sigur c admirabilele piese din repertoriul lor vor risipi gndurile triste ale preaaugustului vostru suveran. Bnuiesc c mpratul Manuel cunoate limba german. Mi s-a spus c este extrem de cult. Cunoate, pare-mi-se, ase sau apte graiuri strine. Dac nu stpnete ndeajuns germana, putei s-i spunei c actorii mei tiu s .i danseze. Pot organiza splendide spectacole de balet. Ct mai rmnei la Praga ? Sufletul lui Bryennios era ndoliat. Cuvintele regelui Wenzel spulberau nc o speran. 88 Cu voia ta, Mrite Doamne, replic ambasadorul, vom mai zbovi n frumoasa voastr capital pn la sfritul sptmnii. Poate c pn atunci vei lua n considerare un ajutor mai substanial. Nu cred c sfritul acestei sptmni m va mai gsi la Praga, gri cu amrciune regele. Mine sear am s ofer ns n cinstea voastr un bal la curte, relu nsufleindu-se la gndul petrecerii. Vei avea prilejul s constatai de ct simpatie v bucurai n ochii mei Bryennios nu mai avu prilejul s se bucure de balul proiectat. A doua zi, ctre ora prnzului, ajunse n capitala regatului Boemiei vestea c, la Oberlhanstein, Ruprecht von Wittelsbach fusese ales Rege al Romanilor i viitor suveran al Imperiul Roman cel Sfnt, Wenzel fiind declarat nedemn de a mai pstra titlul de rege i deci deczut din toate drepturile sale la domnie. In aceeai zi, ambasadorul bizantin i persoanele din suita lui prsir Praga. Bryennios nu se mai nfi lui Wenzel spre a-i lua rmas bun. Prin aceast plecare intempestiv renunase implicit i la trupa de actori, care nu cunoteau dec limba german. Cltoriile se fceau n condiii att de grele, nct Bryennios nici nu se gndise a-i complica existena crnd dup el nite artiti inutili. Destinaia sa era Oberlhanstein. Spera s fie primit n audien de noul suveran al Germaniei i s-l conving a interveni n ajutorul Bizanului. Dar cnd ajunse acolo, afl c Ruprecht plecase la Niirnberg. Porni pe urmele lui. Cnd ajunse la Niirnberg, i se spuse c regele era n drum spre Aachen, unde avea s fie ncoronat. Dup multe peripeii, culminnd cu atacul unor mercenari rmai fr angajament, care-i scuturar de bani i de mbrcminte n inima unei pduri .cu priveliti paradisiace, diplomaii sosir n fapt de sear la Aachen, unde-i atepta o veste proast. Oraul refuzase s i deschid porile

n calea noului suveran. Aruncnd n joc toate resursele spiritului su inventiv, Bryennios izbuti s i procure fonduri bneti de la un zaraf i s porneasc spre Koln, unde auzise c ar fi ajuns ntre timp regele. Peregrinrile proasptului monarh preau s nu se mai termine. Informaiile procurate de Bryennios cu destul greutate nu erau de natur a-i uura misiunea. Afl astfel c Ruprecht i amanetase nu numai bijuteriile proprii, ci i coroana pentru a-i procura banii necesari lefurilor i aprovizionrii soldailor si. Rvnitor s i creeze o 89

strlucit reputaie de general i de diplomat, se pregtea s intervin n conflictul armat dintre Florena i Milano, n acest chip nu numai c i afirma rolul de mediator n rzboaiele care bntuiau Italia, dar profita de ocazie spre a se ncorona la Roma mprat al Sfntului Imperiu Roman. Dar treburile-i complicate refuzau a se lsa descurcate. La Augsburg, unde-i stabilise temporar reedina, nainte de a-i inaugura campania militar, Ruprecht afl cu amrciune c principii germani nu aveau de gnd s se aventureze n Italia, iar Florena, care-i fgduise subsidii importante n schimbul sprijinului su, ntrzia s i execute obligaiile. Cnd Bryennios sosi, n sfrit, la Augsburg, avu penibila surpriz s constate c regele Ruprecht, asemenea jidovului rtcitor din legend, i reluase peregrinrile, ndreptndu-se spre Italia. Ambasadorul bizantin plnse cu lacrimi amare, i ratase misiunea. Nu mai avea bani spre a se avnta pe urmele suvernului german. Nu-i rmnea dect s se napoieze la Paris, spre a raporta basileului c euase pe toat linia. Dac i se vor pune la dispoziie fondurile corespunztoare, se va aterne iari la drum. Dar perspectiva aceasta, dac se inea seama de penuria mpratului Manuel, prea foarte ndeprtat. De soarta lui Wenzel von Luxemburg, regele detronat, nu se mai interes. Dealtfel, chiar dac ar fi vrut s afle ceva despre el, tot n-ar fi reuit. Blajinul, ovielnicul, fantascul Wenzel sombrase n neant... * Mircea-Voievod ridic solemn coroana de oel deasupra cretetului fiului su ngenuncheat. Prul blorid-auriu al plpndului vlstar domnesc strlucea, mprumutnd lumin din snopul razelor de soare care ptrundeau pe fereastra cu vitralii colorate din sting tronului. Io Mircea, Mare Voievod i Autocrator, Domn peste ntreaga ar a Ungro-Vlahiei, pri dincolo de muni precum si spre prile ttreti, Prin al Amlaului i Fgraului, Domn al Banatului de Severin, Stpn peste toat Podunavia, pn la Marea cea Mare, precum i peste cetatea Drstorului te ncoronez pe tine, Minai, n virtutea drepturilor pe care mi le-au conferit Dumnezeu i ara, Caesar i coregent, ncre90 dinndu-i puterile domneti i urndu-i s le foloseti spre binele Statului i ale poporului. Hotrrea mea a fost ntrit de boierii rii, care i se nchin. Cei ce nu i se vor supune n totul vor fi lovii de pedeapsa i de urgia mea. Dumnezeu atotputernicul s te ajute i s-i cluzeasc paii pe drumul glorios al naintailor ti. Lumina soarelui cdea acum i pe hlamida imperial a domnului, unduind ape scnteietoare pe estura-i de aur. Mircea-Voievod puse cu fermitate coroana pe cretetul feciorului su, care i fcu semnul crucii, apoi rosti cu glas subire, cutremurat de emoie : Io Mihai-Voievod, preasupusul i preaiubitorul tu fiu, uns al lui Dumnezeu i ridicat de tine la rangul de Caesar i coregent, i jur credin venic, Mrite Doamne, i m leg s slujesc ara i neamul aa cum numai tu i vrednicii ti naintai ai tiut s-o slujii. Purtnd coroana pe cap, srut mna printelui su, apoi, ajutat de acesta, se ridic n picioare. Vod Mircea l prinse de umeri i l ntoarse cu faa spre sfetnicii tronului, spre curteni, spre cpeteniile militare i spre nalii clerici, ornduii n marea sal cu boli nalte, de piatr, sprijinite de coloane masive, asemenea unor uriai trunchi de copaci. In aceeai clip se dezlnuir avalane de ovaii, care fcur s vibreze ferestrele. Boierii aclamau delirant pe domn si pe feciorul su. Cei doi voievozi le primeau omagiile stnd drepi, neclintii, ca dou statui de piatr. Tunicile lor scurte de brocart le subliniau siluetele de o suplee tinereasc. Broderiile de aur mpletite n miestre arabescuri, nfrumuseate de mrgritare i diamante, mantiile imperiale prinse pe umrul stng cu fibule de aur, centurile cu paftale tot din aur, ncrustate cu safire i rubine, sbiile cu minere n form de cruce, dar mai ales coroanele mndre din oel, semne ale regalitii i ale neatrnrii rii, contribuiau a le furi un nimb de o august splendoare. Aclamaiile continuau s se nale, n vreme ce tunurile din curtea castelului revrsau salve srbtoreti. Cnd potopul lor ncet i linitea solemn se ls iari asupra slii, apru

n pragul uii marele maestru de ceremonii. Lovi de trei ori cu toiagul su aurit n pardoseala de marmor i vesti : Ambasada regatului Poloniei! Se trase deoparte, lsnd s ptrund n sal un grup de nobili polonezi, n sclipitoare costume de gal. Contele Ponia91

towsky, eful delegaiei, strbtu spaiul liber, strjuit de curteni, ce ducea pn la treptele tronului. Ajuns n faa lui Mircea i a vlstarului su, fcu o adnc reveren, apoi gri n latinete : Mrite Doamne, luminatul meu stpn, Majestatea-Sa Regele Vladislav Jagello, suveran al Poloniei, al Podoliei i al inuturilor dinspre Marea Baltic, te salut cu regeasc frietate i i ureaz ie, Mrite Doamne, i augustului tu fiu, Mihai-Voievod, via lung i glorie nepieritoare, asigurndu-te de prietenia sa venic. Mircea- Vod nclin uor capul. Mulumesc Majestii-Sale pentru frumoasele urri i pentru asigurrile de prietenie. Rog s fie ncredinat c strnsa alian statornicit de tratate ntre ara Romneasc i Polonia nu poate dect s slujeasc interesele noastre comune i s ntreasc cretintatea. \ Mircea ncerc n clipa aceea o adnc satisfacie. Tratatul de alian ncheiat cu Polonia plasa ara Romneasc pe picior de egalitate cu marele regat de la miaznoapte. Importantul document diplomatic cuprindea condiii extrem de favorabile romnilor. Dac regele Poloniei va voi s porneasc rzboi mpotriva regelui Ungariei, n-o va face nainte de a da de tire lui Vod Mircea. Dac aceast clauz nu va fi respectat, Domnul rii Romneti nu va avea obligaia s-i vin n ajutor. Dac Mircea-Voievod va ncheia vreun tratat cu regatul Ungariei, va fi inut s primeasc ncuviinarea aliatului su, regele Poloniei." Domnul rii Romneti juca astfel un rol de arbitru ntre cele dou mari state, neleapt politic a lui Mircea i ddea roadele. n vreme ce Domnul Moldovei accepta s fie' vasalul lui Vladislav Jagello, el, Mircea-Voievod, promova o politic european, afirmndu-se ca un egal al celor mai puternici suverani. Trecuse vremea vastelor proiecte orientale ale lui Cazimir cel Mare. ncercarea lui de a supune Valahia cu aproape cinci decenii n urm se ncheiase cu un dezastru. Regele Vladislav Jagello ducea o politic mai realist. Presiunea exercitat de .cavalerii teutoni la miaznoapte i gsea o replic n politica agresiv a Ungariei, care amenina fruntariile sudice ale Poloniei. Dac se mai aduga la aceasta i ameninarea profilat dinspre soare-rsare ttarii se pregteau s invadeze Lituania era lesne de neles graba cu care Vladislav Jagello i cuta aliane n sud. 92 Pe Mircea l avantajau manevrele diplomatice ale regelui poloniei, cci contracarau planurile de cucerire ale ungurilor, cu care ara Romneasc avusese destule ciocniri. V poftesc s fii oaspeii mei la serbrile organizate n cetatea mea de scaun, se adres Mircea trimiilor polonezi. Primim cu bucurie, Mria-Ta, rspunse Poniatowsky. Nobilii cavaleri polonezi s-au i nfiat la Arge spre a lua parte la turnirurile anunate n cinstea graiosului vostru fiu, Mihai-Voievod. - Voi asista cu plcere, nobile ambasador, la ntrecerea cavalereasc dintre vitejii Poloniei i vitejii rii Romneti. Ambasadorul i nsoitorii lui se nclinar, apoi trecur n locul din. sting tronului, rezervat agenilor diplomatici prezeni la serbri. Dinspre intrare se auzi din nou vocea grav a maestrului de ceremonii, precedat de cele trei lovituri de toiag. Ambasada regatului Ungariei ! Contele de Szent-Gyorgiy, urmat de suit, se apropie bos de scaunul domnesc. Deopotriv cu toi cei de fa, purta veminte occidentale bogat mpodobite. Se opri n faa lui Mircea si salut cu gravitate. Mrite Doamne, graiosul i puternicul meu suvetan, Majestatea-Sa Sigismund de Luxemburg, rege al Ungariei, i trimite salutul su fresc... In vreme ce ambasadorul i continua tirada diplomatic, urind'prosperitate i necurmat fericire coregentului rii Romneti, Mircea lsa gndurile s-i fug la Sigismund de Luxemburg i la Vladislav Jagello, aceti doi suverani pe care destinul sau'poate trufia i iremediabila prostie omeneasc i aruncase pe unul mpotriva celuilalt. Dac duelul dintre ei s-ar fi desfurat ntr-un loc ngrdit i ar fi pus n joc numai existena lor fizic, nimeni n-ar fi avut ceva de obiectat. Rfuiala dintre cei doi monarhi angaja ns popoare. Zeci de mii de oa-

meni muriser i alte zeci de mii aveau s moar pe cmpurile de btlie, dnd o amploare dantesc unui conflict dinastic. Pricina zavistiei fuseser o femeie i un tron. Mircea evoca adeseori cu profund interes fazele acestei lupte dintre coloi, care-i permisese graie unui abil joc diplomatic i militar s afirme i s consolideze puterea rii Romneti, astfel nct s ajung la un moment dat unul dintre arbitrii politici n Europa^sud-estic. Relaiile lui cu Sigismund nregistraser suiuri i scoboruri. Regele Ungariei se socotea suzeranul lui Mircea, deoarece 93

acesta deinea feudele Amlaului i Fgraului, pri componente ale regatului unguresc. Mir cea lepdase aceste legturi de vasalitate, fiindc socotea pe drept cuvnt Amlaul i Fgraul pmnturi romneti, care fceau parte din Transilvania romneasc, aflat temporar sub dominaie strin. Politica lui ferm de a cuprinde sub acelai sceptru pe romnii de pretutindeni nu putea dect s-l irite pe Sigismund. Mircea-Voievod reprezenta ns o for de care regele Ungariei era obligat a ine seama. Spre a-i afirma independena, Mircea se intitula n documentele oficiale mare autocrator, formul folosit de mpraii bizantini. Ceva mai mult, cnd interesele rii o cereau, nu sovia s se alieze cu Polonia mpotriva Ungariei sau viceversa. Dac n-ar fi existat la fruntariile de miazzi ale rii Romneti primejdia cotropirii de ctre armatele otomane, Mircea era convins c ar fi fost n stare s realizeze renaterea marii Dacii. Se uit cu afeciune la fiul su. Prinorul acesta plpnd se va maturiza, personificnd virtuile strmoeti. Dac el, Mircea, nu va reui s i duc la 'bun sfrit misiunea pe care si-o asumase, Mihai-Voievod i va continua politica, izbndind acolo unde printele su euase. Ambasadorul regatului Ungariei i ncheie urrile rostite nsoindu-le cu repetate rezerve mintale. n faa suveranului rii Romneti trecu acum ambasadorul veneian. n numele dogelui Michele Steno i al Serenissimei Republici, mndrul diplomat prezent felicitri pentru nlarea lui Mihai-Voievod pe treptele tronului, alturi de viteazul su printe. Ca i ambasadorii Ungariei i ai Poloniei, adusese daruri scumpe pentru Mircea i pentru feciorul su. Cnd se ndrept spre grupul ambasadorilor spre a-i ocupa locul cuvenit, veneianul nici nu se uit la trimisul ungar. Conflictul dintre Serenissima Republic a Veneiei i regatul Ungariei cu privire la stpnirea Dalmaiei nu se ncheiase nc. Cutndu-i ieire la Adriatica, Sigismund ocupa teritorii revendicate de Veneia. Starea de ncordare dintre cele dou state nu putea dect s-i foloseasc lui Mircea, cci atrgea atenia ungurilor spre sud-vest. Se nfi apoi trimisul mpratului Baiazid. Selim, pas cu dou tuiuri, sttea bos naintea lui Mircea. Se nclinase voievodului, fiindc aa cerea protocolul, dar n sinea lui se socotea mai presus de acest principe cretin, pe care-l ura de moarte, nainte i dup btlia de la Nicopole tragica hecatomb a cruciailor franco-burgunzi Mircea fusese singura 94 cpetenie cretin care se ncumetase a se lupta cu sori de izbnd mpotriva otomanilor. Dac n-ar fi existat acest ghiaur blestemat, care btuse otirile lui Baiazid la Rovine i apoi n Dobrogea, demult ar fi fluturat steagul verde al Islamului pe clopotniele bisericilor din Buda. Selim-Pasa fusese trimis n ambasad fiindc Baiazid voia s fac o tentativ de ultima or spre a-l atrage pe Mircea n orbita politicii sale, nainte de a porni o nou expediie mpotriva ungurilor. Ambasadorul turc tia c misiunea lui era grea i c Mircea nu se va lsa uor nduplecat. Selim era ns de prere c orice om fie el monarh sau ceretor are preul su. Dac i se vor oferi lui Mircea compensaii substaniale, poate c va accepta s se rup de cauza cretintii, aa cum procedase tefan Lazarevici, principele srbilor. Selim s-ar fi tulburat dac ar fi tiut c Mircea i citea gndurile ca ntr-o carte deschis. Politeea forat i atitudinea trufa a solului otoman i dezvluiau inteniile ascunse sub nveliul nflorit al limbajului diplomatic. Era limpede c Baiazid, acest suveran care mpletea calculat iretenia, arogana i brutalitatea, nu-i trimisese ambasadorul la Arge numai spre a-l firitisi pe Domn pentru asocierea la tron a fiului su. Prealuminatul meu stpn, relu Selim-Pasa dup ce ncheie formula felicitrilor, a auzit cu interes de ntrecerile vitejeti organizate cu prilejul ncoronrii graiosului tu fiu. Civa dintre supuii si, cu renume n mnuirea armelor, au fost trimii spre a-i msura puterile cu vitejii ti i cu ceilali cavaleri cretini. Art cu un gest larg pe cei zece turci n pitoreti costume orientale i cu sbii curbate atrnate la cingtoare. Printre ei se remarca un colos cu un cap mai nalt dect camarazii si. Un munte de muchi ncorsetai ntr-o cma de zale. Selim-Pasa i opri cu mndrie privirile asupra uriaului,

apoi le ntoarse spre Mircea. Mria-Ta, acesta este Mustafa, nentrecut n ara mea la jocul brbtesc al trntei. Domnul rii Romneti zmbi cu bunvoin. Ridicm mnua, ambasadorule. Vitejii mei i ai votri se vor ntlni n ntreceri. Selim-Pasa nu adusese daruri. Sultanul Baiazid era deprins s le primeasc, nu s le ofere. Dup generalul turc, urmar la rnd trimii din Frana, din Aragon, din Cipru, precum i din ducatul de Bourgogne. Nu lipsi nici ambasada Bizanului, dirijat de Nikiforos Lasca95 ris. din marea i glorioasa familie a Lascarizilor. Importana acordat unei ambasade era direct proporional cu importana conductorului ei. Trimiterea unui sol fr mare suprafa politic n ara sa de batin echivala cu o nesocotire adus suveranului care l primea. Lascaris nu venea la Arge doar pentru a prezenta felicitri. Cu o zi nainte fusese primit n audien de Mircea-Voievod, de fa fiind vornicul Bogdan, care avea n sarcin treburile externe, precum i Radul, mare ban al Severinului. Lascaris vorbise despre situaia grea a Constantinopolelui i ceruse ajutoare. V-ai adresat i altor principi ? l ntrebase Mircea. - Ne-am adresat, dar n-au rspuns cu entuziasm. Se pare c n-au neles ce pericol reprezint Islamul pentru Europa. Cred c reinerea lor are alt temei, replicase Vod. Trista experien de la Nicopole le-a rcorit avntul, nobile ambasador. - Dac aliaii v-ar fi ascultat atunci cuvntul, suspin Lascaris, alta ar fi fost soarta rzboiului. Mircea ridicase din umeri. Regretele tardive snt inutile. A voi s v ajut, Clarissime. Dar dac a deschide o campanie mpotriva turcilor, m-a expune primejdiei de a fi atacat de unguri sau de poloni, care ar ncerca s profite de faptul c trupele mele snt angajate n alt parte. tiam c relaiile rilor Romneti cu vecinii ei snt prieteneti. Aparent, nobile ambasador. Aparent. Trebuie s faci totui ceva pentru Bizan, Mrite Doamne. Cobori dintr-o principes bizantin. Eti Despot. Ai legturi de snge cu mpraii Bizanului, n mijlocul lumii slave i n faa ameninrii Islamului, -voi, romnii, i noi, romeii, sntem urmaii acelorai latini, ncruciai la voi cu dacii, iar la noi cu grecii. Dup plecarea trimiilor bizantini, Mircea vorbise cu tristee boierilor : Ambasadorul bizantin pledeaz pentru o cauz pierdut. i el tie acest lucru, dar continu s lupte. Numai o minune i mai poate salva. Bizanul, acest glorios vestigiu al Imperiului Roman de Rsrit, este pe cale de a se stinge, ca o luminare al crei fitil se apropie de sfrit. Nou ne revine misiunea de a continua tradiia bizantin i ortodoxismul, aceast emanaie 96 a geniului bizantin. Este mai mult dect o misiune. E o datorie sfnt, impus de latinitatea noastr, aici, n estul Europei... Pe Mihai-Voievod l impresionase masivitatea lupttorului turc. n timpul praznicului dat de Mircea n. cinstea delegaiilor strine, vlstarul domnesc se frmnta, fr s-i gseasc linitea. De ce eti ngndurat, fiul meu ? l ntreb Mircea. Toat lumea aceasta te srbtorete, adug artnd mulimea de boieri i de nobili din alte ri, care se veseleau n jurul meselor ornduite de-a lungul pereilor de piatr ai slii. Se bucur cu toii, Mihai, numai tu nu te bucuri. M gndesc la Mustafa, Mria-Ta. N-as vrea s-i bat pe ai notri. Vod i surise cu blndee. Romnii nu se dau btui. S avem ncredere n puterea lor i n ajutorul Celui-de-Sus. Acum uit grijile i veselete-te la rnd cu toi cei care te nconjoar cu atta dragoste. Mircea-Voievod nu se lsase totui numai n ndejdea ajutorului dumnezeiesc. Dup ncheierea solemnitii din sala tronului, l chemase pe sptarul Stoica, purttorul sbiei domneti i mai-marele armatelor rii.

Stoica, printre ostaii ti nu tii s se afle un flcu n stare s-l nfrunte pe btuul lui Selim-Paa ? Sptarul se scrpinase gnditor n brbua-i scurt i rocovan ca o coad de vulpe. - Printre ostai nu tiu s se afle asemenea minune. Dar m-am gndit la un om care ar putea s ias cu jata curat. 11 cheam Ieronim i este pstor. Am dat peste el odat, la o vntoare. Era zdravn ca un trunchi gros de copac, nfipt cu rdcini viguroase n pmnt. Mircea l privise cu ndoial. Crezi c are s-l poat nfrunta pe turcul deprins cu toate tainele trntei ? S facem o ncercare, Mrite Doamne. Cu alii nu m ncumet. Vod ncuviinase, cltinndu-i pletele nspicate cu argint. Fie ! Adu-l pe Ieronim al tu. n ct timp poate s fie aici ? Mine la ceasul prnzului m leg s-l nfiez MrieiTale. Probele de trnt au loc dimineaa. 97

Bine. Am s-i grbesc sosirea, ca s ajung aici la timp. Pn acolo, n creierii munilor, unde se afl Ieronim, nu le trebuie oamenilor dect o jumtate de noapte. Alt jumtate i va fi necesar pstorului ca s se nfieze aici. i dup ce va sosi, obosit dup drumul lung, vrei s-1 bagi n lupt ? se mirase Vod. Pstorii notri nu prea au timp de odihn, Mria-Ta. Bine, dar s nu ne fac de ocar. N-a vrea s ne ruineze turcul punndu-ne flcii cu umerii la pmnt... Trei zile aveau s dureze ntrecerile. Banierele nobililor care urmau s participe fluturau deja n dreapta i n sting tribunei rezervate lui Vod i oaspeilor si. n primele dou ore ale dimineii se desfurar tragerile cu arcul. Concureni de toate neamurile se nfruntar cu aprig ambiie. Firea era n srbtoare, ca i ntreg poporul. Trupe ornduite ntr-un vast dreptunghi ineau n fru prostimea" care se mbulzea la atraciosul spectacol. Bogatele veminte arborate de nobili ofereau un feeric joc de culori, la care se adugau argintiul armurilor i exuberanta fantezie a blazoanelor brodate pe flamuri. Mircea-Voievod sttea pe un tron aurit, avnd n preajm pe Doamna Mara, pe Mihai-Voievod, pe ambasadori i pe demnitarii Curii. Se mai aflau acolo i oaspei cu vaz venii din toate colurile lumii. Tribuna era mpodobit cu covoare orientale i cu tapiserii aduse tocmai din Flandra. Tragerile cu arcul se ncheiar cu victoria unui tnr boier romn. Un nobil polonez se plas pe locul al doilea. Urmau probele de trnt. Mustafa i ceilali concureni se i aliniaser n faa tribunei domneti. Un crainic ddea citire numelor, adugind la fiecare palmaresul obinut la diferite competiii. Lista isprvilor lui Mustafa era impresionant. Ieronim ntrzia. Mircea-Voievod arunc o privire ntrebtoare sptarului Stoica. Acesta i zmbi, sigur de sine. Prea s spun : Omul nostru nu ne va face de rs !" Crainicul ajunsese ctre sfritul listei, cnd Ieronim se ivi la captul terenului de ntreceri, clrind pe delate un bidiviu nspumat, nu prea artos, dar care gonea ca vntul. Clreul i struni calul n faa tribunei i sri la pmnt. Ridicndu-i cuma, strig fr sfial n glas : S trieti, Mria-Ta ! Mircea nclin din cap i se ntoarse spre Stoica sptarul. Acesta-i Ieronim ? Acesta, Mria-Ta. , 98 Vod ncerc o uoar dezamgire. Mult ludatul Ieronim nu era nalt de statur. Prea, ce-i drept, bine legat. Cmaa lui rneasc, ud de transpiraie, i se lipea de piept i de spate. Avea nfiarea unui brbat voinic, dar pe lng Mustafa era ca i inexistent. La chemarea crainicului, Mustafa fcu un pas nainte. Era gol pn la bru. Muchii i jucau sub piele, umflndu-se ca nite cimpoaie. O tuf de pr negru, ca o minuscul coad de cal, se ridica din cretetul capului ras i rotund ca o bil. Avea ochi mongoloizi, ri, iar de deasupra gurii cu buze crnoase, porneau de o parte i de alta uvoaiele unei musti negre, lsate n jos pn sub brbie. n numele turcului, crainicul lans provocarea. Ieronim se uita lung la mastodontul cu chip de om. Lui Vod Mircea i se pru c desluete n ochii pstorului o licrire ovielnic. Se gndi c ar fi o crim s-l expun unei trnte care risca s-l betegeasc, fr a-l ntreba dac primete de bunvoie lupta. Ieronime, ntreb de sus, de pe jilul su, te ncumei s te iei la trnt cu turcul ? Ieronim cltin din cap cu ndoial. tiu eu, Mria-Ta... Un murmur de dezamgire fcu s freamte mulimea. Dac i-e team, Ieronime, spuse Vod cu bunvoin, nu eti silit s te lupi. Mai snt destui concureni. Ieronim ridic din umeri. N-am spus c mi-e team, Mria-Ta. Dar nu se cuvine s ucid un oaspete, chiar dac este turc. Vod clipi des. I se pru c nu auzise bine. Dar dac porunceti Mria-Ta, l ucid. Cci la noi, n inima munilor, nu ne batem n joac. Cnd e s ne lum la trnt cu urii, nu ne ntreab nimeni dac vrem sau nu s ne luptm. Ne luptm fiindc aa trebuie. Iar omul, sau ursul, i

las pielea. De obicei, ursul. Cu o micare rapid i arunc n iarb cuma i i smulse cmaa de pe trup. n faa privirilor mulimii aprur nite muchi noduroi, asemenea rdcinilor groase i rsucite ale unui stejar btrn. O muchiulatur care nu se fcuse n jocuri. Rschirndu-i picioarele i ndeprtndu-i braele vnjoase de trup, se ntoarse spre turc. Haide, pgnule, f-te-ncoa' ! Ochii turcului se micorar. Fiara din el adulmecase primejdia. Muchii lui preau netezi i mtsoi ca nite coapse de femeie pe lng muchii butucnoi ai romnului. 99

Crainicul anun cu glas puternic numele omului care acceptase provocarea lui Mustafa. Trompetele sunar, vestind nceperea luptei. Mustafa i Ieronim se aezar fa n fa. Stteau ncordai ca doi cocoi gata s se ncaiere. Se studiau din ochi. Deodat se nfcar. Mustafa ncerc s-i ridice n aer adversarul, spre a-l trnti apoi cu umerii jos. Dar romnul nu se lsa urnit. Prea surupat n pmnt. Strnsoarea lui devenea din ce n ce mai puternic. Mustafa i umfl plmnii spre a rezista presiunii braelor adversarului. Avea senzaia c e pe punctul de a plesni. Nu era deprins cu acest fel de lupt. Vzuse odat n Africa, unde-l minase ntr-o vreme aventuroasa-i existen, un om zdrobit de un arpe imens, care i se ncolcise n jurul trupului. Aceeai .senzaie ngrozitoare de sufocare o ncerca i el acum. Strnsoarea romnului se accentua. Broboane fierbini de sudoare se scurgeau pe trupul turcului, care se ncorda ntr-o suprem sforare. Simea c rezistena lui este pe punctul de a se nrui. Se strdui s-l smuceasc pe adversar, dar nu izbuti nici de data asta s-l clinteasc. Vru s trag aer n piept, dar nu putu. O pnz roie i se ls peste ochi. Se nbuea. Deschise gura hpind n gol. Ii slbeau puterile. O durere vie, fulgertoare, nsoit de pritul unor oase rupte, i inund fiina. Braele i czur moi. Suspin i i pierdu cunotina. Ieronim l ls s cad ca pe o crp. Respirnd greu, se ntoarse spre Vod. Cred c l-am rpus, Mria-Ta. Mircea-Vod se uit la Selim-Paa, care se nnegrise de ciud, apoi se adres cu bunvoin pstorului : L-ai rpus, Ieronime. S trieti ! Din rndurile spectatorilor izbucni furtun de aplauze. Ieronim i lu cmaa de pe iarb i ncepu s se mbrac^ domol. Dup ce i ncheie ireturile de la gt, apuc i cuma i i-o ndes pe cap. Acum pot s m ntorc la stn ? ntreb cu simplitate] dup ce ovaiile se mai domolir. Ateapt s i se dea premiul ! strig arbitrul jocurilorj Uite, domnia din tribun i nmneaz cununa de lauri ! Ieronim se uit la domnia tnr i frumoas i ia cununs pe care aceasta o inea n min. Un zmbet ugub i lumina chipul brzdat de cute. Cunun ! ? Ce s fac cu ea ? Mi-o mnnc oile ! 100 Se propi n faa lui Vod. Glasul lui puternic rsun strnind ecouri, aa cum se ntmpl cnd pstorii strig de pe un munte pe altul : S trieti, Mria-Ta ! Apr te las cu bine ! i puse cciula i ddu s se ndrepte spre calul lui. Stai ! strig Selim-Paa. Toate privirile se ndreptar spre trimisul turc. l cumpr pe omul sta, Mria-Ta ! Ct mi ceri pe el ? Ii dau n schimb zece cai arabi. Mircea cltin din cap. Ieronim nu este rob. La noi oamenii liberi nu pot fi vndui. Stpnul meu, preaputernicul sultan Baiazid, ar fi mulumit s-l aib n slujba sa. Ieronim se oprise i asculta curios dialogul purtat ntre Vod i Pas. Mircea i zmbi cu prietenie : Ce zici, Ieronime ? Te nvoiesti s intri n slujba Mritului Sultan ? Ba, Mria-Ta ! rspunse el sftos, mi place mai mult la oile i la asinul meu. Atunci, du-te sntos, Ieronime ! Dumnezeu s te ajute ! Pstorul chiui munteneste, apoi merse la calul su. Se arunc pe spinarea lui i porni agale spre ieirea din teren. Acum nu mai avea rost s se grbeasc. Bidiviul era ostenit, cci alergase mult, iar pn la munte mai era cale lung. Selim-Paa l urmri un timp cu privirile, apoi se adres lui Vod : O ar cu oameni ca Ieronim i cu principi ca Mria-Ta e mai nelept s o ai prieten dect duman... * Sigismund de Luxemburg, prin voina socrului su Ludovic cel Mare i prin graia lui Dumnezeu, rege al Ungariei, se smuci uor, astfel nct oldul s i se frece de brarul aurit al

tronului, n locul cu pricina l nepa un purice, care se gsise s-l chinuiasc tocmai n timpul audienei solemne acordate trimisului extraordinar al Papei i ambasadorilor Imperiului Bizantin. 101

Pentru Sigismund, scrpinatul, att de necesar n clipa aceea, constituia o problem insolubil. Cum s i potoleasc mncrimea cumplit, cnd inea ntr-o mn sceptrul, iar ri cealalt sfera de aur simboliznd globul pmntesc ? Frecarea oldului de brarul tronului era discret, fiindc participanii la grandioasa ceremonie, ornduii n imensa i impuntoarea sal, nu trebuiau s tie c n asemenea momente solemne unsul lui Dumnezeu" poate s fie incomodat de un vulgar purice, ca orice plebeu sau dulu de curte. Sigismund auzea ca prin vis frnturi din cuvntarea latineasc a trimisului Papei : Lupta cretintii mpotriva necredinei... mreul rol care revine regatului Ungariei... cruciada sfnt... imperioasa necesitate a nfrnrii avntului musulman... strivirea dumanului..." Ptegele suspin imperceptibil. Cum i-ar mai fi strivit acum puricele ! Cu ce voluptate l-ar fi cutat n izmene, l-ar fi prins i i-ar fi pus capt zilelor !... li simea cum se deplaseaz pe old, cutnd un loc prielnic n care s-i nfig din nou mandibulele... Mncrimea era att de puternic, nct Sigismund avea impresia c i arde soldul, ntreaga coaps... Sfntul Printe, continu legatul Papei, lanseaz un apel vibrant gloriosului rege Sigismund i l previne c ochii ntregii cretinti snt aintii asupra lui... Asta mi-ar mai trebui ! reflect amrt Sigismund. S m vad ntreaga cretintate cum m perpelesc ca pe grtar ncins." Se gndi s scurteze ceremonia, ca s se poat dedica apoi n intimitate hituirii puricelui, dar i zise c legatul Papei ar atribui un neles ruvoitor gestului, socotindu-l ofensator la adresa Suveranului Pontif. Ar mai fi un mijloc. S dea semne prefcute, desigur c i se face ru. Ce vor zice ns dumanii si dinluntru i din afara hotarelor rii ? Vor presupune c suveranul se afl n pragul unei boli grave, sau al morii, i vor dezlnui o rzmeri sau o criz dinastic. Nu ! Categoric, nu ! Trebuia s i suporte calvarul. Imposibilitatea folosirii firescului gest al scrpinatului, n anumite clipe ale vieii, constituie unul din inconvenientele meseriei de rege. Dac ar fi fost acum un simplu vagabond, oploit pe sub vreun pod, s-ar fi scrpinat n voie. Uneori scrpinatul prilejuiete adevrate delicii. Poate fi ceva mai ncnttor dect o fecioar care-i strecoar prin pr degetele diafane, scrpinndu-i tandru occiputul ?" O nou i aprig neptur l smulse 102 din visare, readucndu-l la realitate. Suferea att de cumplit, nct avea senzaia c i vine s explodeze. Sigismund avea impresia c ceremonia audienei dura de secole. Tirada ambasadorului bizantin, ca i exortaia legatului papal se desfurar haotic, ntr-o niruire de goluri i de cuvinte ininteligibile, nelese totui c Bizanul cerea un ajutor grabnic, c Suveranul Pontif i ncredina aprarea cretintii. Sigismund ar fi preferat ca onoarea aceasta s fie ncredinat altor suverani. Ctre sfritul ceremoniei, mncrimile se mai linitir. Puricele i fcuse probabil preaplinul burii i acum se odihnea, savurndu-i siesta, n vreo cut a rufriei intime mprteti. Regele rsufl uurat i acord, n sfrit, mai mult atenie ilutrilor solicitani. Le rspunse apoi cu bunvoin. Interesele cretintii l preocupaser ntotdeauna. Nu organizase el cruciada care, din nefericire, se ncheiase cu dezastrul de la Nicopole ? Evident, aceast nfrngere sngeroas nu constituia un titlu de glorie. Dezastrul nu putea fi ns atribuit dect conductorilor francezi. El, Sigismund, era gata s participe la o nou cruciad, cu condiia ca i alte capete ncoronate s-i dea contribuia. Ungaria, fgdui el, va furniza cel mai numeros contingent de trupe. n sinea lui se ntreb dac o va face. Era animat de cele mai generoase intenii. Dar condiiile politice existente l ileau s-i pstreze trupele la ndemn. Evenimentele din Sfntul Imperiu Roman luaser o ntorstur grav. Fratele su, incapabilul Wenzel, pierduse tronul Germaniei, pe care se instalase n sunete de surle i trompete uzurpatorul Ruprecht von Wittelsbach. nlturarea dinastiei de Luxemburg l duruse foarte tare pe Sigismund, fiindc i el era un Luxemburg. Fusese ispitit la un moment dat s intervin cu toate trupele sale, spre a nclina balana n favoarea lui Wenzel. i oferise chiar sprijinul su, dar se rzgndise ntre timp. Nu merita s se an-

gajeze n lupt pentru a-i salva fratele. Dac mprejurrile i vor f favorabile, el, Sigismund, se va instala mai trziu pe tronul Germaniei. Trebuia s i creeze mai nti un grup puternic de partizani, acolo, n inima Sfntului Imperiu. Pe unguri nu se putea bizui. i amintea cu amrciune grelele condiii n care ajunsese rege al Ungariei. Cnd Ludovic cel Mare, suveran al Ungariei i al Poloniei, lipsit de o descenden masculin, dar tat a dou fete, Mria i Hedwiga, l desemnase pe el, Sigismund, s fie soul Mariei, motenitoarea tronului, acceptase cu bucurie. 103

Era preferabil s devin suveranul Ungariei, un regat, ce-i drept,'' de mna a doua, dect s rmn posesorul unui apanaj oarecare n Germania, n calitatea sa de frate mai mic al lui Wenzel. Mria l plcuse fiindc era falnic i plin de elegan. Sigismund, dei afecta modestia n ceea ce privete fizicul su, ncerca luntric o legitim vanitate fa de solicitrile amoroase ale fiicelor Evei. i pe el l atrgeau femeile, dar i plceau mai mult lectura, operele de art, muzica. Tatl su, mpratul Karl al IV-lea, l apreciase pentru calitile sale intelectuale. Moartea lui Ludovic cel Mare, mai nainte de a se fi oficiat cstoria dintre el, Sigismund, i Mria, ncurcase toate socotelile. Nobilii unguri nu doreau un rege cu snge german. Nu-1 dorea nici regina-mam Elisabeta, care, dup moartea soului, Ludovic, se dedulcise a conduce ara mpreun cu favoritul si amantul ei, nobilul i chipeul senior Nicolae de Gara. Nu-1 doreau nici polonezii, care se rupseser de Ungaria, alegnd-o regin pe Hedwiga. El, Sigismund, i dduse seama de antipatia polonezilor cnd ncercase s se apropie de Hedwiga, dup ce nelesese c o cstorie cu Mria devenise imposibil. Ca s scape de el, polonezii i mritaser la repezeal regina cu slavonul Vladislav Jagello, mare duce al Lituaniei, Numai Mria i pstra o iubire nealterat de interesele meschine ale anturajului ei. i trimitea n tain scrisori de dragoste, n care l numea comoara sufletului meu" i lumina sfnt a ochilor". Tocmai cnd se resemnase a rmne un simplu vasal al lui Wenzel, intervenise un vrtej de evenimente, restabilind situaia n favoarea sa. Puternica familie nobiliar Horvathyi se rsculase mpotriva reginei-mame i a favoritului ei. Rzboiul civil cuprinsese n scurt timp ntreaga Ungarie. Regina-mam apelase atunci la ajutorul mult hulitului Sigismund, recunoscridu-i, n acelai timp, potrivit voinei defunctului Ludovic, titlul de rege i de so al Mriei. n ar se instalase haosul. Luptele, asasinatele, capcanele, trdrile se niruiau ntr-o sngeroas saraband. Btlia de la Djacovar pruse a soluiona criza. Regina-mam, favoritul ei i regina Mria czuser n captivitatea lui Paul de Horvathyi. Acesta chemase pe tronul Ungariei pe Charles d'Anjou, din ramura italian a Angevinilor. Atunci intervenise Sigismund, ca paladinul din poveste. In fruntea unei puternice armate nvlise n Ungaria i, dup cteva btlii crncene, i pusese la pmnt pe rebeli, elibernd-o din, temni pe devotata lui Maria. Cu acelai prilej aflase cu 104 secret satisfacie moartea reginei-mame, executat n nchisoare, laolalt cu favoritul ei. Totul se ncheiase ca n romanele n care forele binelui nving forele rului. Devenit, n sfrit, rege al Ungariei, cstorit cu Mria, care-l diviniza, prea destinat s-i depene firul existenei ntr-o ambian de pace i de bucurii. Primejdia turceasc, opoziia surd a nobilimii ungare, apoi moartea neateptat i prematur a reginei Mria, intervenit, n urma unei cderi de pe cal, i sugrumaser fericirea. Dispariia gingaei fiine pe care o iubise cu adevrat nu numai c i lsase un foc n suflet, dar rupsese i legtura ce-i legitima stpnirea asupra Ungariei. Rmsese un izolat n mijlocul unor curteni care-l acceptau ca pe o penibil necesitate. Spre a restabili o legtur durabil cu ara, fcuse un pas socotit, la vremea lui, nelept. Acum l regreta din adncul sufletului. Se nsurase cu o unguroaic nu numai fascinant de frumoas, dar i cobortoare dintr-o familie cu autentic snge albastru, Barbara de Cyllyi. Primele sptmni dup nunt se scurseser ntr-o beie a simurilor, n ciuda vrstei ei nu avea dect 16 ani Barbara era de o senzualitate dezlnuit. Eti o curtezan nnscut", i spunea el n glum, fermecat de comorile acelui trup superb, care i se druia cu fervoare impudic. Intr-o diminea, trist i nefast diminea, gsise pe masa lui de lucru, printre documentele supuse spre semnare, un mesaj care fcuse s i se urce sngele n cap i s i se mplnte n coul pieptului cuitul ndoielii. Regina Barbara te nal n vzul lumii, sire. Cum de eti att de orb i nu vezi ? Iubirea i-a ntunecat ntr-att raiunea nct supori cu senintate podoaba cornoas de pe frunte ? Trezete-te, sire ! Nu mai ngdui s fii de rsul supuilor ! Trezete-te !" Sigismund avusese atunci senzaia c i se scufund pmntul sub picioare. n primele clipe voise s cheme pe toi secre-

tarii i consilierii care aveau acces n cabinetul su de lucru i s-i supun unui aspru interogatoriu. Fusese tentat chiar s ordone deschiderea unei anchete n vzul i n auzul lumii. Apoi se rzgndise. Scandalul strnit l-ar fi mprocat cu noroi i pe el, iar reputaia reginei s-ar fi dus definitiv de rp. Neobservat de nimeni, luase mesajul i l aruncase n cmin, urmrindu-l cu privirea pn ce focul l consumase, i zisese c este mai cuminte s fac o anchet personal. Poate c totul se reducea la o fars, la o glum proast. De la aceti necioplii nobili maghiari se putea atepta la orice. 105

Evitase o confruntare imediat. Din laitate sau din teama de a nu o pierde pe Barbara. Se gndise poate i la consecinele care ar decurge dac ar repudia-o. Familia de Cyllyi era puternic i avea aliai numeroi. Indeprtnd-o pe Barbara, i-ar crea dumani n nsi tabra care-l susinea. Ar risca s-i piard tronul, poate i viaa. Pilda reginei-mame i a amantului ei ucii n temni era gritoare. Pe de alt parte, nu se cuvenea a se lsa batjocorit, clcat n picioare de nsi femeia idolatrizat... Cci acesta era adevrul. O idolatriza ! Atepta mbririle ei nenfrnate aa cum nsetatul ateapt apa si nfometatul pinea. Trimiii Papei i ai Bizanului i vorbeau de Constantinopole, n vreme ce gndurile lui rvite se nvrtejeau n jurul unui singur i chinuitor subiect : Barbara !... De ce nu se adresau ambasadorii acetia regelui Poloniei, care nu gsise altceva mai bun de fcut dect s smulg Galiia din trupul Ungariei, frmntat n acea epoc de tulburri interne ? De ce nu se adresau cavalerilor teutoni, a cror menire, declarat cu atta emfaz, era cretinarea popoarelor pgne ? Cereau ajutorul Ungariei i al rii Romneti ! Gndul lui Sigismund zbur, prin asociaie de idei, la Mircea-Voievod. II stima pe omul acesta viteaz, ncercase s i-l apropie, s i-1 fac prieten. Dar nobilii si sfetnici nu concepeau s vad n Valahia o aliat. Dup ce se instalaser cu fora n Transilvania, supunnd pe autohtonii cobortori din daci, ungurii voiau s-i ntind stpnirea i asupra Valahiei i a Moldovei. Era firesc ca n aceste condiii Mircea s caute aliana Poloniei. Cteodat, lui Sigismund i se fcea scrb. Scrb de tronul ungar, pe care-l ocupa fr a-i fi atras simpatia supuilor, scrb de Barbara, care l dezonora culcndu-se cu cine tie ce filfizon, scrb de oamenii meschini i ingrai, care nu-i ddeau seama de sacrificiile fcute de el pentru a reda coroanei Sfntului tefan strlucirea demult pierdut. Dup ncheierea audienei solemne, se napoie n apartamentul su. Se dezbrc de vemintele de ceremonie, i puse un halat de cas i se ntinse pe pat, spre a se odihni nainte de banchetul ce urma s aib loc dup lsatul serii. Se aez pe pntece poziia lui preferat i adnci obrazul n pern i ncerc s aipeasc. Se abinuse s fac o vizit Barbarei, n apartamentul ei din cellalt capt al palatului. Aici mi-am creat o oaz de linite, i spusese Barbara. Detest agitaia din jurul tu. Poate 106 c, fr s-mi dau seama, snt geloas pe curtenii care se nvrtesc n preajma ta ca fluturii atrai de lumin, adugase cu cochetrie. Poate c snt geloas pe doamnele de onoare. M-ar durea s vd c i pleci ochii asupra lor. Aici, n apartamentul acesta izolat, ne vom afla numai noi doi, ca ntr-un cuib de dragoste." Vorbele acestea i pruser atunci mai ncnttoare dect un poem de Petrarca. Acum le socotea vulgare. Se lsase amgit de o adolescent cu chip angelic i cu suflet de diavoli. i vr minile sub pern, cutnd rcoarea plcut de acolo. Obicei pstrat nc din copilrie. Deodat inima ncepu s-i bat cu putere. Degetele-i atinseser marginea zgrunuroas a unui pergament. II smulse de sub pern, l duse n preajma luminrii de cear care ardea pe un cassone aezat lng cptiul patului i l citi cu nfrigurare : Cnd ai s te smulgi din ruinea n care te complaci ? Cnd ai s-o pedepseti pe femeia ta, care triete n pcat ? Sau poate turpitudinea ei nu te tulbur ? Ii place s pori coarne ? Dac Boccaccio ar mai fi trit, i-ar fi imortalizat complezena fa de stricciunea femeii tale ntr-una din nuvelele lui. Din fericire pentru tine, a murit. Nu te temi ns c se vor gsi rapsozi s-i zugrveasc n slove nimicnicia ? Trezeste-te, Sigismund !" O sudoare rece i se aternuse pe tmplele care-i zvcneau, ca i cnd l-ar fi lovit n cap nite ciocane. ncepu s se nvrteasc furios prin camer. Cine cuteza s-i strecoare mesajele acestea infame ? Vreo doamn de la Curte, pe care-o onorase, poftind-o n patul su, dornic s se rzbune pe Barbara ? Vreo slug nevrednic, pltit de dumani ? Vreun prieten adevrat, ntristat de tragedia lui conjugal ? ncerc s reconstituie ntmplri susceptibile s arunce o oarecare lumin asupra presupusei culpabiliti a Barbarei, i

aminti c Barbara nu participa la ceremonii, la banchete, la marile vntori, fiindc pretindea ea o oboseau, i acceptase motivele pentru c o socotea nc o adolescent rsfat. Dar pretexele ei preau s ascund dorina de a se elibera din cnd n cnd de prezena unui brbat care nu juca dect rolul de paravan al unor relaii adultere. Era ndurerat, n timp ce el se agita, cheltuindu-i timpul i energia n frmntri domestice, Mircea-Voievod, acest conductor al unei ri minuscule, repurtase izbnzi pe care principii cretini coalizai nu fuseser n stare s le obin. 107

Mircea ncheiase ultimul an al secolului al XIV-lea respingnd invazia unor trupe turceti i inaugurase primul an al secolului urmtor nimicind un corp expediionar otoman alctuit din aizeci de mii de oameni, care se napoiau ncrcai de prad dup o incursiune fulger n Ungaria. Agenii diplomatici ai Veneiei fcuser mare publicitate acestui strlucit episod. Geloi pe gloria lui Vod Mircea, cronicarii maghiari l trecuser sub tcere. Sigismund socotea c aliatul su valah i dduse o lecie. Va rspunde deci apelului Papei i al lui Manuel al II-lea punnd, mpreun cu Mircea, temeiul unei noi cruciade, spre a elibera Balcanii de sub clciul musulman i spre a-i arunca pe turci napoi, n strfundurile Asiei, acolo de unde veniser. Apoi gndul i fugi iari la Barbara. Dac el va pleca la rzboi, o va lsa singur, prad tentaiilor, nchipuirea lui zmisli o scen exasperant. Barbara, nnebunit de luxur, se druia unui tnr cu chip pierdut n cea, dar cu un corp superb. i ea i partenerul ei de desfru erau despuiai, ca Adam i Eva naintea svrsirii pcatului ancestral. Perspectiva aceasta i rsturn toate hotrrile generoase de mai nainte. ,,Duc-se dracului Papa ! Duc-se dracului Bizanul ! N-am s renun la Barbara pentru o nenorocit de expediie militar mpotriva lui Baiazid. n noaptea asta n-am s particip la banchet. M va reprezenta contele de Szent-Gyorgyi. Cred c cel mai nimerit lucru e s am o explicaie cu Barbara. Dar dac n acest chip creez o situaie fr ieire ? Oh, Doamne, nva-m ce s fac ! Inva-m !" i ngropa capul n mini i izbucni n plns. Corpul i era zguduit de suspine amarnice : Barbara ! Barbara ! Barbara !"... * Trist, Manuel se plimba pe malurile Senei. Se uita la apele cenuii ale btrnului fluviu, care-i aminteau prin ricoeu apele albastre ale Bosforului. Vzut de sus, de la fereastra apartamentului su din palatul Louvre, Sena era redus la proporii meschine. Bosforul, privit de pe nlimile Blachernelor, pstra o splendoare imperial. 108 Dar comparaiile acestea estetice l preocupau mai puin dect gravele probleme n legtur cu aprarea Bizanului. Colindase Europa n lung i n lat, i prelungise ederea la Paris, n sperana c va reui s fac ceva pentru ara lui. Dar pentru lumea occidental Bizanul prea s se afle la cellalt capt al lumii. Oamenii de toate rangurile erau absorbii de propriile lor griji, care lsau n umbr nenorocirile constantinopolitanilor. Pn i el, autocratorul Manuel, de cnd se afla la Paris, ncepuse s vad cu ali ochi irul de dezastre din ndeprtata sa patrie. Evenimentele desfurate n Frana i n rile nvecinate l captivaser i pe el prin amploarea i gravitatea lor. Manuel ntrziase n capitala Franei i din alte motive. Cei care nu-l cunoteau ndeajuns ar fi putut s-l acuze de laitate, n realitate, ncerca o criz luntric. Nu mai era n stare s asiste de aproape la lunga agonie a Bizanului. Fiindc nu se mai afla n miezul intrigilor care frmntau societatea bizantin, analiza evenimentele la rece, eliberat de pasiuni i prejudeci. La Constantinopole i se ntmplase nu o dat s se lase contaminat de acele frenezii bolnvicioase ce puneau n fierbere periodic ntreaga lume constantinopolitan. O agitaie febril, neputincioas, evocnd zvrcolelile dezordonate ale unui ins gata s se nece. Aici, la Paris, privea cu ali ochi i unirea catolicismului cu ortodoxismul, chestiune att de controversat pe rmurile Propontidei. Era destul de lucid spre a-i da seama c divergenele iscate dintr-o interpretare deosebit n ceea ce privete pinea folosit la mprtanie s fie riedospit, afirmau cu intransigen catolicii, s fie dospit, susineau cu egal ncpnare ortodocii erau lipsite de importan real i c, pentru salvarea imperiului, ortodocii habotnici ar fi putut ceda din preteniile lor, spre a se ajunge la un compromis cu Papa. Dac el, Manuel, ar accepta printr-un act de autoritate supremaia religioas a Romei, ortodocii fanatici ar declana o rscoal sngeroas. Manuel nelegea c se afla n faa unor piedici de nenvins.. S-ar fi zis c Dumnezeu se coalizase cu turcii spre a nimici Constantinopolele. Cnd se plimba pe malurile Senei i lsa privirile s-i rt-

ceasc pe suprafaa neted a apelor, gndurile i se mai limpezeau, o nseninare binevenit cobora temporar asupra lui. De cnd se afla la Paris, gsise chiar acea linite att de necesar procesului de creaie al oamenilor de litere. Compusese o Descriere a primverii, aa cum este ea redat pe o> 109

tapiserie din palatul Louvre", mult ludat de poeii de la Curte, care-i relevaser fantezia i graia. Terminase i Apologia mpotriva Islamului", nceput cu civa ani n urm la Constantinopole. Dac mai aduga i bogata coresponden purtat cu diveri principi i capete ncoronate, putea afirma cu mndrie c nu rmsese inactiv. Fcuse i cteva vizite la Sorbonne. i delecta spiritul, ntreinndu-se cu savani i cu poei. Spre a lsa o mrturie tangibil asupra ederii sale la Paris, druise monastirii SaintDenis un manuscris mpodobit cu miniaturi executate de Dyonisos Aeropagitos. In cursul plimbrilor lui solitare care-i contrariau pn la exasperare anturajul colinda strzile oraului, cutndu-le mai ales pe cele puin umblate, mbrcat n veminte simple, de burghez, spre a nu atrage atenia pungailor, nu se sfia s intre prin taverne, s se aeze la cte-o mas i s lege conversaii cu localnicii. Avusese i cteva aventuri sentimentale cu doamne din nalta nobilime. Era un brbat att de frumos, de falnic, nct sultanul Baiazid, vzndu-i un portret, ar fi exclamat cu admiraie, dar i cu o umbr de gelozie : Chiar dac n-ai ti c poart coroan imperial, ai spune c este mprat". Cteodat Manuel se simea apsat de un simmnt de vinovie. Era nepermis s petreac, s scrie, s fac dragoste, n vreme ce Constantinopolele abia i trgea sufletul. Lua hotrrea s se napoieze fr ntrziere n patrie. Apoi se rzgndea. i gsea chiar scuze. Pe malurile Senei putea trage mai bine sforile n serviciul Bizanului. Poate c pretextul era ieftin, i spunea cu tristee. Poate c i era fric s se napoieze la Constantinopole. Se afla de un an i mai bine la Paris, cnd primi o veste alarmant de la nepotul i lociitorul su, Ioannos al VH-lea. Baiazid asediase Constantinopolele. nchipuindu-i c n absena lui Manuel va putea smulge mai uor o capitulare a romeilor, trimisese lui Ioannos o somaie. Dac oraul nu va fi predat imediat otomanilor, va fi cucerit pe calea armelor, iar populaia civil va suferi consecinele. Padiahul se bizuise pe un ntreg complex de mprejurri pe care le socotea favorabile lui. Forele defensive bizantine erau nendestultoare i n orice caz disproporionate cu imensele lui resurse militare. Pe de alt parte, l cunotea pe Ioannos nc de pe vremea cnd acesta tria la Adrianopole n calitate de zlog. Pe atunci, tnrul vlstar imperial se fcuse remarcat 110 printr-o via dezordonat, prin cheltuieli nesbuite i ncurcturi sentimentale, dar mai ales printr-o supunere fr crtire fa de poruncile sultanului. Spre surprinderea i mnia lui Baiazid, Ioannos nu numai c nu se lsase intimidat de ultimatumul primit, dar i dduse un rspuns plin de ndrzneal. Te previn, Mrite Doamne, c, n pofida tuturor primejdiilor, mi voi ndeplini pn la capt datoria. Aprtorii Constantinopplelui snt puini la numr, dar au ncredere n Dumnezeu i n Sfnta Fecioar, care le vor narma braul spre a dobor pe dumanii Crucii, orict ar fi acetia de muli i de puternici. Tu, Mrite Doamne, eti liber s-i alegi calea pe care o vei socoti mai bun. Te asigur ns c oraul nu va capitula, orict de grave ar fi consecinele." Manuel citi i reciti mesajul nepotului. Plnse cu lacrimi fierbini destinul tragic al imperiului. Nu-i rmnea dect s se napoieze fr zbav la Constantinopole, s ia comanda trupelor i s moar aprnd capitala i tronul. Ordon curtenilor i slujitorilor lui s se pregteasc de drum. Fcu apoi o vizit la palatul Saint-Pol, spre a-i lua rmas bun de la regele Charles. Spre nedumerirea lui, suveranul Franei l primi cu braele deschise i cu o expresie de mare bucurie ntiprit pe chip. Sire, Dumnezeu s-a milostivit i a acoperit cu aripa sa proteguitoare capitala imperiului Mriei Tale. Manuel i arunc o privire ntrebtoare. N-ai aflat ? exclam Charles. Chiar acum am primit vestea. Timur Lenk, mpratul mongolilor, a atacat hotarele rsritene ale Imperiului Otoman. Baiazid a renunat la asediul Constantinopolelui. Am de gnd s trimit lui Timur o ambasad si s-i propun ncheierea unui tratat de alian ndreptat mpotriva turcilor. Providena i-a nvrjbit pe mongoli i pe otomani. Ce spui de acest miracol ? Cei doi suverani se mbriar.

i mulumesc pentru veste, Majestate, i spuse Manuel, profund emoionat. Plec imediat la Constantinopole. Firete, te neleg. Regret c va trebui s prsesc Parisul, s m despart de Mria-Ta. Am petrecut aici clipe de neuitat. Manuel se napoie la Louvre ntr-o stare de exaltare uor de neles. Aici l atepta un mesager trimis de nepotul su. Ioannos i relata cu bucurie extraordinara rsturnare de situa111

ie. Constantinopolele este salvat, Sire. Poporul te ateapt spre a srbtori laolalt cu Mria-Ta minunea dumnezeiasc." Manuel i terse lacrimile de fericire ce-i mpienjeneau ochii. Acum se putea ntoarce acas. * Timur Lenk i opri calul cu o smuci tur brusc a drlogilor, se ridic n scri i, de pe nlimea aceea acoperit cu vegetaie srac, privi ndelung puzderia de focuri care ardeau n tabra turceasc. Emirii si, blindai cu platoe de fier, zale i cti care le protejau urechile i ceafa, stteau neclintii pe caii lor mruni i vioi. O pasre de noapte strbtu vzduhul, ipnd lugubru. Vaietele ei se pierdur dincolo de avanposturile musulmane. Cucuvaia zboar spre Baiazid. i cnt a jale, rosti Timur Lenk, abia micndu-i buzele subiri, decolorate, ca nite viermi de pmnt. Mine n zori un milion de oameni se vor bate. Pmntul i iarba se vor nroi de snge. Sngele dumanului va mnji i armurile noastre. Numai cerul va rmne albastru si senin, spre a srbtori victoria lui Timur Lenk, purttorul de sabie al lui Allah mpotriva necredinciosului Baiazid. Focurile din tabra turceasc sclipeau ca nite rubine ncrustate ntr-o diadem de ntuneric. Dincolo de zare scprau diamantele stelelor, aninate de culmile vzduhului. Stelele snt mai multe dect focurile turcilor, adug Timur Lenk cu voce joas, asemenea unui murmur. Chiar dac ar fi fost mai puine, tot n-a fi ovit s m rzboiesc cu cinele sta, care i-a uitat credina strmoeasc. Silueta lui dreapt se profila pe fundalul luminos al cerului i al focurilor rubinii. Ce spui, Altn ? ntreb Timur Lenk, ntorcndu-i privirile spre un brbat scund, cu barb sur i ochi bridai, de mongol. Altn era un ulema respectat pentru vastele-i cunotine teologice. Nimeni nu-l ntrecea n interpretarea celor mai obscure texte religioase. Omul acesta, capabil s recite cu ochii nchii ntreg Coranul, nu se grbi s rspund. tia c stpnul su era iute la mnie i c un cuvnt care nu i-ar fi pl112 cut atrgea cumplite consecine. Altn mai tia c Timur Lenk se npustise asupra Imperiului Otoman sub pretextul executrii unei misiuni sfinte : pedepsirea musulmanilor degenerai, ce ajunseser s dirijeze destinele Asiei Mici. Aceeai misiune o invocase i cnd trecuse ca un tvlug peste Persia, peste India, peste Mesopotamia, lsnd n urm numai ruine, dezolare si moarte. Altn i reproa n tcere stpnului su c aceste expediii nu fceau dect s slbeasc fora combativ a Islamului, care avea nevoie de energii intacte, spre a pune la pmnt popoarele cretine din Europa. Altn plec fruntea n semn de omagiu. Allah i Mohamed, profetul su, i cluzesc paii, Mria-Ta. Ceea ce trebuie s se ntmple se ntmpl. Ai dreptate, Altn. Eu snt mna destinului. Timur Lenk se uit iari la multitudinea de focuri. Mine noapte, tabra turceasc are s fie bntuit numai de corbi i de jefuitori de cadavre. Ddu pinteni calului i, urmat de Statul-Major, fcu drumul ntors, ndreptndu-se spre cortul su de mtase care-l atepta n mijlocul taberei. Mergea la pas, uitndu-se gnditor la soldaii care,dormeau n prejma armelor fcute piramid i a focurilor ntreinute de cte o santinel ce veghea cu rndul. Chipurile destinse ale lupttorilor ce se odihneau naintea marii btlii din dimineaa urmtoare l fcur s zmbeasc. I-am iubit ntotdeauna pe soldai, vorbi emirilor. I-am iubit chiar i pe aceia care luptau mpotriva mea. Le datorm toat recunotina acestor oameni ce-i sacrific o via fericit i de lung durat, mulumindu-se cu cteva bunuri pieritoare. Ostaii acetia, de sub ochii votri, snt gata s jertfeasc totul pentru a-mi furi o glorie ce va supravieui veacurilor. Chiar i soldatul care rmne credincios stpnului su are dreptul la stima i la prietenia mea. Pe dumanul nrolat n timp de pace sub steagurile mele l-am rspltit dup merit, fcndu-i loc printre credincioii mei. Dar pe soldatul care n viitoarea luptei i-a prsit generalul spre a veni la mine l-am socotit cel mai nemernic dintre oameni. n timpul rzboiului ce-am purtat mpotriva lui Toktami-Khan, unii dintre emirii si mi-au fcut n scris propunerea de a-i pune serviciile la dispoziia mea.

Svrseau o perfidie mpotriva principelui lor, dei acesta era si dumanul meu. Am fost atunci cuprins de indignare. Mi-am zis n sinea mea : Dup cum l-au trdat pe stpnul lor, aa m vor trda i pe mine", n loc de rspuns, i-am blestemat. 113

Luna arginta i trupurile soldailor adormii, i armele lor, i caii adunai n parcuri, i iarba rar, aproape ars de aria din timpul zilei, i pmntul pietros, sterp. Ajuns n faa marelui su cort, Timur Lenk sri de pe cal, n vreme ce slujitorii ddur la o parte draperiile grele de mtase de la intrare, nuntru l atepta o cin frugal, puin deosebit de mncarea soldailor. Fclii aprinse luminau interiorul nfrumuseat de minunate covoare orientale, cu culori pastelate, odihnitoare. Cteva obiecte de art de mare pre erau ornduite pe msuele joase. Patul mpratului, adpostit dup o draperie de brocart bizantin, era pregtit pentru noapte. Firuz, porunci Timur Lenk primului su aghiotant, s vin la mine Ceref ed Din. S-i ia cu el i manuscrisele. ndat, Mria-Ta. Aghiotantul alerg s execute porunca. Timur fcu semn emirului ammelic s-l urmeze n cort. Ceilali generali se ploconir, apoi se retraser tcui, mpratul se aez pe o sofa joas, ncrucindu-i picioarele sub el. Ia loc, ammelic. Emirul, unul dintre cei mai valoroi i n acelai timp cei mai apropiai sfetnici ai lui Timur, se aez pe un covor ntins direct pe pmnt. Te frmnt gndurile, ammelic, zmbi mpratul, Lu dintr-o cup de argint o stafid, pe care ncepu s-o morfoleasc fr grab. i ie i-e team de Baiazid ? Emirul i bomb pieptul. n lumea asta nu mi-e fric dect de Mria-Ta i de Allah. Timur i filtra privirile printre genele-i rare. li pui pe Allah n rangul doi ? Mria-Ta poate ordona s mi se taie capul aici, pe loc. Allah, fie numele su n veci slvit, m va judeca dup moarte. Se va mai scurge ceva timp pn atunci. Timur rse. li plceau glumele lui ammelic, singurul emir ce-i ngduia s-i mai descreeasc fruntea rostind vorbe de duh. Expresia de veselie se topi treptat. Fruntea i se ncrei din nou. Atunci de ce eti ngrijorat ? Nu snt ngrijorat. Cntresc sorii lui Baiazid n btlia care se va ncinge mine. Crezi c are sori de izbnd ? Am zdrobit rezistena persanilor, i-am pedepsit pe ttarii Hoardei Albe, i~am clcat 114 n picioare pe indieni, iar pe sirieni i-am fcut una cu pmntul. Asta nu-i spune nimic ? De ce se tem generalii mei ? Cci se tem. O simt. i simurile mele nu m nal, ammelic. Emirul cltin ndoielnic capul. Hai, vorbete ! l zori Timur. De la cine vrei s aflu adevrul dac nu din gura ta ? Persanii nu mai snt dect nite umbre ale rzboinicilor vajnici de odinioar. I-au moleit huzurul, civilizaia lor ajuns pe culmile rafinamentului. Ttarii erau de acelai neam cu noi. Le cunoteam metodele de lupt, slbiciunile. Hinduii de azi snt doar cobortorii deczui ai unei lumi care a cunoscut cu milenii n urm o strlucire inegalat. O strlucire ns care s-a stins. Dar sirienii ? Ce ai de spus de sirieni ? Pe sirieni nu-i trgea inima s lupte. tiau c apr interesele sultanului din Cairo, cu care, ntre noi fie vorba, nu au nimic comun. Timur rse sarcastic. Nu-l ncnta raionamentul emirului, dar l urmrea fr s dea semne de iritare. La un moment dat nu se mai putu totui abine. Dup cum vorbeti tu, ammelic, s-ar putea trage concluzia c meritele noastre de pn acum snt relative. Emirul i ddu seama c se plasase imprudent pe muchie de cuit. Meritele Mriei-Tale snt foarte mari, fiindc ai izbutit s-i croieti cu tiusul sbiei un imperiu cu nimic mai prejos de al marelui Gengis-Khari. Totdeauna ai rspndit cuvntul lui Allah, nvturile lui, curate de orice erezii, pn n cele mai ndeprtate coluri ale Asiei. Gengis-Khan i-a impus stpnirea, ammelic, i asupra Chinei. Eu n-am ajuns nc acolo. i asta m roade, fiindc timpul trece. Jar anii nu se mai ntorc.

Eti nc tnr, Doamne. Am cincizeci i ase de ani, ammelic. La vrsta asta, oamenii care nu au apucat nc s moar i odihnesc oasele i mediteaz asupra lungii cltori pe care o vor ntreprinde n imperiul ntunericului. Mria-Ta vei fi tnr i la aptezeci de ani. Nu eti furit din aceeai plmad cu noi, muritorii de rnd. Timur se ncrunt. De ce vrei s m mguleti, ammelic ? tii bine c nu mi plac linguitorii. 115

n sinea lui i ddea ns dreptate. tia c Allah l alesese spre a-i ncredina o misiune unic. Pentru a-i da posibilitatea s o ndeplineasc, l nzestrase cu nsuiri refuzate celorlali oameni. n primul rnd i druise geniul, astfel nct s poat furi planuri grandioase, care altora ar fi prut de neconceput. Apoi i druise tenacitatea, vitejia i talentul de conductor, caliti indispensabile unui furitor de imperiu universal. i atunci de ce se tem ? repet ntrebarea. De ce ? De ce? Turcii nu snt un popor de importan secundar. Perfect. Victoria noastr va fi ou att mai strlucit. - Baiazid i printele su, Orkhan, au bgat spaima n ntreaga Europ. Orkhan a ctigat treizeci i apte de btlii, smulgnd Imperiului Bizantin cele mai frumoase provincii. Iar Baiazid a nimicit la Nicopole coaliia celor mai puternici principi din Occident. Ce s mai spunem despre marurile lui triumfale n Balcani i n Asia Mic ! N-a pierdut o singur btlie. Timur scuip stafida aproape de picioarele emirului, care tresri, nglbenindu-se uor. Eu am pierdut vreo btlie, ammelic ? Emirii mei au uitat c i-am dus din victorie n victorie, c i-am acoperit cu aur, c le-am oferit satisfacii pe care puini oameni pe pmntul sta le-au gustat vreodat ? Interlocutorul i plec fruntea n semn de omagiu. N-au uitat, Prea Mrite Doamne ! De aceea te-au i urmat cu credin. Dar acum murmur ! Nu murmur, Mria-Ta. Se frmnt. Dar las-i s se frmnte ! S nu ia nimic n glum. Mine, cnd se vor avnta n lupt, s tie c au de a face cu un adversar-puternic. S-i calculeze loviturile ca i juctorii de ah, care tiu dinainte ce micri vor face, fiindc le-au gndit cu ncordare i le execut iar s ovie... Timur se ridic n picioare, urmat de ammelic. Poate c ai dreptate, emirule. Acum pleac s te odihneti. Mine vei avea nevoie de toate forele tale. ammelic iei de-a-ndaratelea, nclinndu-se la fiecare pas. ndat ce rmase singur, Timur i chem servitorii, eare-i scoaser armura i echipamentul de lupt, mbrcndu-l cu un caftan de mtase grea, lucioas ca oelul lustruit. Un paj i anun sosirea lui Ceref ed Din. S intre, zise Timur, aezndu-se iari pe sofa, " 116 Nici nu se atinse de cin. De cnd vrsta ncepuse s-i atearn pe umeri ani tot mai grei, l prsise i pofta de mncare. Preuia mai mult plcerile spiritului dect ale trupului. Cteodat avea senzaia, confuz la nceput, apoi tot mai pregnant reliefat, c se desprindea de carapacea de arin n care i era ntemniat sufletul i c se avnta pe aripi nevzute spre culmi celeste. Medicul su personal, un persan din Ispahan, i furniza nite droguri cu proprieti miraculoase. n acele momente de euforie, el, Timur, uita de oboseal, uita c l mpovreaz btrneea, uita de grijile politice, de complicaiile din sinul propriei sale dinastii... Uita tot ce este urt i ru... Culmile vzduhului i se deschideau atunci primitoare, revrsnd asupra lui evantaie de culori vii ca nite mirifice cozi de pun. Gloria dumnezeirii i devenea acesibil. Spiritul su se nfrea cu spiritul universal, care dirija nu numai destinele fiecrui popor, fiecrui individ, fie el ceretor sau rege, ci i pe ale celor mai plpnde i nensemnate gze... Intrarea lui Ceref ed Din i tulbur reveria. Noul-venit avea nfiarea tipic a crturarului care i-a nchinat existena cercetrii bibliotecilor i cutrii neobosite a adevrului. Era mbrcat ntr-un caftan galben de o simplitate ascetic. Turbanul i prelungea parc fruntea nalt. Ceref ed Din ngenunche n faa lui Timur. Srut pulpana Mriei-Tale, Doamne. Ridic-te, istoricule ! l pofti cu buntate Timur. In noaptea asta va trebui s-mi ii de urt. De la o vreme dorm foarte puin. Supuii Mriei-Tale trebuie s fie fericii, fiindc orele pe care le smulgi somnului le dedici bunului mers al mpriei. Timur i strnse caftanul de mtase n jurul trupului, care, odat cu trecerea anilor, ncepuse s se usuce, aa cum se usuc arborii btrni. ncetul cu ncetul. S-mi citeti, istoricule, cteva pagini despre ultima mea

btlie cu Toktami. Vreau s mai aud o dat povestea acelei victorii pe care cerul a druit-o celor mai vrednici fii ai si... Stai acolo, ling fclia aceea, cci are s-i lumineze mai bine paginile... i s ncepi cu pasajul n care ai descris arja comandat de Mirza Mohamed. Timur avea o memorie prodigioas. Cunotea pe dinafar textul pe care avea s i-l citeasc Ceref ed Din. Dar i plcea s-l asculte debitat de istoricul acesta btrn i nelept, cu glas molcom i att de odihnitor. 117

i atunci, preaviteazul Mirza Mohamed-Sultan, cel de-al doilea fiu al preamritului i invincibilului nostru stpn, a ridicat sabia, dnd semnalul atacului. Cei patruzeci de mii de clrei de sub comanda sa au scos din piepturile lor oelite un strigt de lupt i, invocnd numele lui Allah, au nfipt pintenii n pntecele cailor. Escadroanele s-au urnit, fcnd s duduie pmntul sub grindina copitelor"... Dar Timur Lenk nu mai auzea glasul lectorului. Puhoiul nvalnic al gndurilor acoperise debitul verbal al venerabilului crturar. Cu ochii minii vedea aievea arja aceea potopitoare, care se nfipsese ca un gigantic pinten n zidul alctuit din cei dou sute de mii de ostai ai lui Toktami. i atunci unii emiri crtiser mpotriva acestei campanii, purtat la cteva mii de kilometri departe de Transoxiana natal. Dar imamul Seid Berke, cobortor din profetul Mahomed, ceruse tuturor celor de fa s-i de ascultare. Dup ce recitise primul capitol din Coran, spre a se narma cu inspiraia profetic, ngenunchease si ridicase de jos un pumn de rn. Murmurase cteva cuvinte nenelese, apoi aruncase rn n direcia otirilor vrjmae. Fie ca acest pmnt s nnegreasc faa dumanilor ti, PreaMrite Doamne ! i se adresase Seid Berke. Mergi ntr-acolo unde vei socoti c este mai bine ! Victoria va fi a ta !" Btlia durase trei zile ncheiate. Copitele cailor avntai n arje nvalnice ridicau trombe de praf care aterneau imense perdele cenuii peste obrazul soarelui, ntunecndu-i strlucirea. Scnteierile sbiilor mnuite cu furie, urletele ncrncenate ale lupttorilor, zgomotul iataganelor, al buzduganelor, al lnciilor lovite de platoe i de scuturi se mpleteau ntr-o mrea simfonie a morii. Btlia se ncheiase cu mcelrirea Hoardei Albe. Puinii supravieuitori fugiser n miez de noapte, pierzndu-se n imensele pduri ale Rusiei. Cmpul de btlie se transformase ntr-o mare de leuri. Zile ntregi mongolii lui Timur prdaser tabra prsit a lui Toktami i cadavrele ttarilor dumani. Nu plecaser de-acolo dect dup ce strvurile intrate n putrefacie ajunseser s infecteze att de cumplit aerul, nct l fcuser irespirabil. Timur i dusese oamenii pe Volga, i acolo unde se ridica mndru oraul de reedin al imperiului lui Djotei, fiul lui Gengis-Khan, urcase treptele tronului ocupat pn atunci numai de succesorii direci ai marelui mprat mongol. Ostaii si dduser iama prin haremul lui Toktami, i sfeterisiser proviziile, i jefuiser vistieria i toate bogiile adunate de pe urma prdciunilor fr numr. Chiolhanurile, 118 orgiile, violurile colective duraser zece zile. Apoi Timur i ostaii lui se napoiaser la Samarkand, ncrcai de comori... Btrnul mprat rsufla adnc. Amintirile acestea erau att de minunate, nct l mbtau mai strainc dect cel mai ameitor parfum. Zmbi, gndindu-se c l lsase pe lector s-i oboseasc fr rost gura. i ndrept privirile asupra lui Ceref ed Din. Istoricul adormise cu brbia sprijinit n piept. Cartea nu-i scpase din mini. Sttea ns n echilibru nestabil, gata s cad. Timur rse tcut. Dac Ceref ed Din ar fi fost soldat, i-ar fi tiat imediat capul. Adormirea n post se pedepsea cu moartea. Istoricului i ierta ns slbiciunea. Timur tia c poeii i savanii snt oameni deosebii. Lor trebuie s le treci cu vederea greelile, aa cum i le treci i lui Allah, fiindc snt creatori. Un slujitor intr s strng cina. Cnd vzu c stpnul nu se atinsese de nici un fel, l privi ntrebtor. Poi s iei totul, zise Timur. Dar s nu faci zgomot ! S nu-l trezeti pe istoric ! Dup plecarea servitorului, se ntinse pe sofa. n potire mari de metal admirabil cizelat ardeau substane aromatice, rspndind miresme tari. n special mosc de China, care se spunea c are proprieti afrodisiace. Ar fi vrut s doarm, dar somnul refuza s vin. Se uit cu jind la Ceref ed Din. Istoricul rsufla regulat, fcnd s-i tresalte mustaa sur. Timur oft adnc. Ii menaja pe oamenii de litere fiindc slovele lor aternute pe pergament supravieuiesc generaiilor. De pana lor depinde reputaia unui om. Scriitorii pot s i-o nnegreasc sau s i-o lustruiasc, fcnd-o mai strlucitoare dect luna plin. El, Timur, inea s-i asigure judecata favorabil a posteritii. De aceea la Curtea lui scriitorii i savanii triau att de bine. n privina lor stabilise o regul pe care nimeni nu ndrznea s o ncalce. Cnd lua cte un ora cu asalt, ntreaga

populaie era trecut prin tiul sbiei. Nu erau exceptai de la acest drastic tratament dect oamenii de litere, artitii, constructorii i savanii. Pe constructori i trimitea la Samarkand, spre a nla acolo edificii splendide, care s-i imortalizeze numele. Savanii erau distribuii pe la diferite coli nalte, spre a ntri corpul profesoral. Pe oamenii de litere i pstra ns n apropierea lui. Mai toi primeau sarcina s-i preamreasc faptele de arme i marile-i acte politice. Unii se achitaser foarte bine de aceast obligaie. 119

Timur nu tia s citeasc. Era ns dornic s se spun mai trziu despre el c a fost un suveran luminat, protector al artelor i al frumosului sub orice form. Care monarh ar fi fost n stare, asemenea lui, s recite din memorie delicatele poeme ale lui Saadi sau ale lui Hafiz ? Care monarh s-ar fi putut luda, asemenea lui, c dintr-o capital fr importan, cu modeste case de chirpici, nconjurate de locuri virane, a fcut peste noapte o metropol cu mree edificii de marmor i cu parcuri luxuriante ? Care cap ncoronat i-ar fi putut egala isprvile militare ? Crease din nimic un uria imperiu. Numai Alexandru cel Mare i Gengis-Khan s-ar mai fi putut ridica la nlimea reputaiei lui. Dar. toate aceste realizri fuseser rodul'unor strdanii supraomeneti. Timur simi un fior de plcere. Dac fcea bilanul faptelor sale din anul cnd preluase domnia Transoxianei i pn n clipa de fa, putea s constate c talerul succeselor nu era precumpnit de nici un eec. Cu toate acestea, ar fi fost de-ajuns un pas greit ca totul s se nruie. n rzboiul cu Toktamis se aflase la un moment dat la un pas de dezastru. Restabilise ns la timp situaia n favoarea sa, repurtnd n final victoria. Mine, de pild, va sfida iari destinul. tia c lupta cu Baiazid va fi grea, c va juca totul pe o arunctur de zar. Doi suverani pn atunci nenvini aveau s se ncleteze ntr-o btlie pe via i pe moarte. Unul dintre ei trebuia s piard. El, Timur, avea ns ncredere n steaua lui. Allah nu-i va ngdui s i ncheie cariera cu un eec. l va nvinge pe Baiazid. Iar musulmanilor habotnici care-l preveniser c distrugerea Imperiului Otoman va avea drept consecin slbirea Islamului le va da satisfacie atacnd Smirna, aceast fortrea naintat a cavalerilor de Rhodos, pe care Baiazid, n ciuda experienei sale militare, nu reuise s-i expulzeze din Asia Mic. Timur se mai uit o dat la Ceref ed Din, care ncepuse s sforie. Acum, n somn, chipul istoricului arta jalnic de mbtrnit. Obrajii i atrnau, gura i se cscase pe jumtate, iar un fir de saliv glbuie i se scurgea din colul buzelor n barba lung, colilie. Timur simi o mare satisfacie. Era cam de aceeai vrst cu Ceref ed Din. Poate chiar ceva mai btrn. Dar n cazul lui se putea oare vorbi de btrnee ? Oamenii ajuni pe panta cobortoare a vieii snt istovii, roi de boli scitoare, incapabili s scruteze viitorul, de la care tiu c nu mai au nimic de ateptat. Dezamgii, ncrii, triesc numai n trecut, i evoc tinereea, amorurile, realizrile. Plng pe ruinele propriei lor viei, care le fuge printre degete asemenea nisipului 120 fin dintr-o clepsidr. Pe cnd el, Timur, nu-i simea anii. l anima o energie vulcanic, o sete mistuitoare de a se mplini i de a-i mplini misiunea. Spre deosebire de btrni, privea numai n viitor. Trecutul nu-l interesa dect n msura n care putea recapitula jaloanele unei cariere triumfale. Timur Lenk rse iari. Rsul acela tcut, enigmatic, care bga spaima n oameni, i schimonosi faa ridat, dndu-i o expresie diabolic. Era ndreptit s fie mndru de el. Vlstar al unei familii nobile turceti din Transoxiana care, mpreun cu Turkestanul oriental, constituise Khanatul lui Djagatai izbutise printr-un ndrzne joc politic, presrat, ce-i drept, cu primejdii mortale, s se substituie conductorilor mongoli pe care-i doborse pe rnd, iar dup ce i nsuise programul politic al lui Gengis-Khan, intind la hegemonia universal, se proclamase succesorul acestuia, graie unei pretinse legturi de familie ticluite cu abilitate. O schim ironic ncrei i mai tare chipul brzdat de riduri al lui Timur Lenk. Reuise s devin mpratul mongolilor fr a fi mongol i purttorul de steag al islamismului fr s cread n Mahomed. Cci acesta era adevrul pur, pe care ns numai lui i-l mrturisea, i furise din aceste idei cu un nalt potenial dinamic arme de care se slujise n prodigioasa-i ascensiune. Le aservise propriilor lui interese. Teologii savani manifestaser adeseori o chinuit nedumerire fa de inconsecvenele lui Timur pe trmul politicii religioase. Furia cu care mturase de pe faa pmntului State musulmane stpnite de suverani drept-credincioi le prea inexplicabil. Numai el, Timur Lenk, ar fi putut s-i lmureasc. Dar n-o fcea. Secretul acesta l va duce cu el n mormnt. Se mrginea s-i priveasc piezi cum se frmnt i cum ncearc s dea justificri religioase actelor lui celor mai nstrunice. Ct erau de proti toi

oamenii acetia ! O turm de oi ! Nu avea consideraie dect pentru soldai, unelte naive ale nlrii lui, pe care-i mna cu dezinvoltur la moarte, precum i pentru poeii i istoricii ce-i ridicau osanale. El, Timur Lenk, iubea puterea" n sine. O adora ca pe o divinitate. Puterea aceasta de care uza i abuza avea pn si proprietatea de a-i hrni flacra vieii. Timur chicoti iari. Se spunea c nc din fraged copilrie se artase zurbagiu. Avea dini att de puternici i atta for n flci, nct sfsia snii doicilor care-l hrneau cu lapte. In copilrie nu-i plcuser dect jocurile rzboinice. Fcea n aa 121

fel nct el era ntotdeauna eful. Mai trziu, cnd ncepuse lupta serioas pentru putere, nu ezitase s-i suprime cumnatul, care ncepuse s-l jeneze. Stranic tineree mai avusese ! Suiurile si coborsurile se succedau cu iueal. El ns nu-i pierduse niciodat stpnirea de sine i nici nu se lsase prad disperrii. Dup ce rsturnase pe urmaii lui Gengis-Khan din fostul Khanat al lui Djagatai, ncepuse cucerirea Persiei. Un sultanat dup altul, i aminti mesajul trimis sultanului din iraz, dup ce-i distrusese cteva orae i exterminase ntreaga lor populaie, inclusiv pruncii din leagn : Dumnezeu atotputernicul m-a desemnat s-i fiu stpn. Dup cum cred c ai aflat i tu, m-am ridicat deasupra tuturor vrjmailor mei, pe care i-am clcat n picioare, fcndu-i una cu rna. Dac nu vei ine seama de pilda lor i vei refuza s recunoti legitimitatea domniei mele asupra sultanatului tu, te previn c armatele mele snt precedate de trei plgi cu care va trebui s te lupi : devastarea, sectuirea i ciuma". Sultanul, un rafinat om de litere, ce aprecia mai mult un poem de dragoste dect o parad militar, rspunsese printr-un mesaj, asigurndu-l de supunerea lui necondiionat. tii prea bine c nu m-am unit niciodat cu cei care i-au purtat dumnie, dei am fost adeseori ndemnat s pornesc rzboi contra ta. Snt btrn i cu un picior n groap, ngerul Azrael vegheaz spre a-mi nchide ochii. Sper c fiii mei mi vor mprti sentimentele fa de tine si se vor comporta ca nite vrednici slujitori ai mreiei tale. Cru-i ! Aceasta este singura favoare ce-i solicit." Din nenorocire pentru sultanul irazului, neleptul btrn i dduse sfritul mai nainte ca el, Timur, s fi apucat a-i instala trupele pe teritoriile cucerite fr lupt. ah Mansur, fiul defunctului, a refuzat s in seama de negocierile purtate de acesta. Ptruns de un naionalism persan intransigent, n-a conceput s admit autoritatea suprem a unor mongoli neslefuii. Fiindc sultanii din jurul rii sale nspimntai de reputaia cumplit a lui Timur s-au temut s-l ajute', s-a hotrt s porneasc singur la lupt. Fiindc trupele lui erau mult inferioare numericete armatelor mongole, se folosise de o stratagem, cai-e i acum, dup trecerea anilor, l fcea pe Timur s zmbeasc apreciativ. Atunci ns l usturase ru. ah Mansur ordonase s se lege de coada unui cal un mare ceaun turnat din bronz. S-au dat bice calului, care a fost mnat spre tabra ttrasc. Soldaii lui Timur, trezii n inima nopii de acest vacarm atribuit unui atac inamic, au nceput s se bat, nucii, ntre ei. nainte de a se dezmetici, mii de oameni 122 mucaser rna. Profitnd de aceast debandad, ah Mansur a ordonat trupelor sale s porneasc la atac. S-a ncins o btlie crncen. Ostaii lui Timur aveau senzaia c cerul explodase, iar sprturile se prvliser asupra lor. Un emir al viteazului persan i nruise ns planurile, trecnd cu oamenii lui de partea invadatorilor. Datorit acestei trdri, el, Timur, restabilise situaia n favoarea sa i pusese capt visurilor utopice de independen ale lui ah Mansur. Apoi, prin asociaie de idei, gndul i fugi de la iraz la Ispahan, oraul trandafirilor, cum l mai numeau persanii. Construciile Ispahanului erau de o splendoare fr seamn. Timur regreta c nu le putuse transporta piatr cu piatr la Samarkand. i Ispahanul i trezea amintiri plcute. Oficialitile oraului, nelegnd c o rezisten armat ar fi fost imposibil, rspunseser la somaia generalilor lui. Timur deschiznd larg porile. El nsui ordonase ca o garnizoan mongol s fie instalat n ora. Populaia local, exasperat, pare-se, de unele excese ale prea lacomilor i prdalnicilor ocupani, se ridicase la chemarea unui pielar, luase prin surprindere garnizoana, o masacrase, apoi, temndu-se de represalii, nchisese porile oraului. Fapta lor nu putea rmne nepedepsit. El, Timur, ordonase celor aptezeci de mii de soldai ai lui s ia cu asalt Ispahanul i s-i aduc aptezeci de mii de capete tiate ale locuitorilor care cutezaser s se rscoale mpotriva autoritii sale. Rezistena populaiei fusese zdrobit n cteva ore. Dup ce ptrunseser n inima oraului, ttarii dezlnuiser o aprig vntoare de oameni spre a-i procura capete. Primii mongoli intrai n Ispahan avuseser posibilitatea s i procure un nsemnat numr de cptni i le puseser n vnzare. Pe msur ce populaia era scoas din ascunziuri i descpnrile se nmuleau, preul capetelor scdea treptat, pn ce bietele trofee ajunseser s fie oferite pe nimic. Din aceste capete nsngerate

Timur ridicase patru piramide n cele patru puncte cardinale ale oraului, spre a aminti trectorilor isprvile lui. Dup ce fiecare cas, fiecare edificiu public, fiecare lca de rugciune, fiecare prvlie, fiecare palat fuseser jefuite, ttarii dduser foc oraului. Cteva cete de copii, scpai din acest infern, rtceau, nucii de spaim, de frig i de foame, prin mprejurimile oraului lovit de moarte. Timur ordonase clreilor lui s treac n goana cailor peste fragilele fpturi, care-i ncheiaser existena fcindu-se una cu pmntul sub copitele cailor. Dar cte se puteau spune despre Srai, capitala regatului mongol al Hoardei de Aur ! El, Timur, nu lsase piatr peste 123

piatr din aceast metropol mpodobit cu palate adpostind comori incalculabile, cu moschei mbrcate n faian, cu monumente impuntoare, cu biserici bizantine i cu bazaruri mpg, nate de mrfuri aduse din toate unghiurile Asiei. Dup ce jefuiser tot ce putea fi jefuit, mongolii incendiaser oraul, aa cum fcuser i la Ispahan. Metropola arsese zile i nopi de-a rndul, asemenea unui imens rug. Dup ce constatase c nu mai rmsese nici o cldire n picioare, Timur ordonase s se are cu plugurile locul n care se nlase trufaul Srai... n India, locuitorii rajpui ai oraului Bhatnir, asediat de ttari, i dduser seama c zidurile de aprare nu aveau s mai reziste asalturilor dumanului. Cuprini de disperare, i incendiaser locuinele, i njungheaser femeile i copiii, apoi se aruncaser n flcri, spre a nu fi schingiuii sau luai robi... Timur nu putea s uite nici marul irezistibil spre Deliii, avalana clreilor si, ce zdrobeau armat dup armat... i erau prezente n minte btliile cumplite ncheiate cu hecatombe de indieni... Coloanele nesfrite de prizonieri... Sutele de mii de captivi ucii, pentru c ncetineau ritmul naintrii ttarilor... Apoi Delhi... Perla Indiei... Un cal nechez, altul scormoni cu copita pmntul. Timur auzi paii unei santinele i sfritul unui foc de vreascuri. Ii plcea nespus de mult muzica molcom a taberelor militare n timpul nopii. Un zngnit de arme n preajma cortului l fcu s sar n picioare ca o pisic. Smulse o sabie curbat din panoplia de la captul sofalei, ddu la o parte draperiile de mtase i ni afar. Afl imediat explicaia zgomotului. Uneia din santinele i scpase din mn lancea, care se izbise de scutul altei santinele. eful corpului de gard era consternat. nseamn c a adormit n post, rosti cu ngheat calm Timur. S i se taie capul ! Pe loc ! Vinovatul ncremenise, copleit de gravitatea faptei sale. Nu adormise. Ii scpase doar arma din mna amorit. Fusese o greeal, dar nu ndrznea s se disculpe. Broboane mari de sudoare i se scurgeau pe frunte. eful corpului de gard scoase sabia din teac i, cu o secerare, zbur de pe umeri capul soldatului. Trupul descpnat rmase cteva clipe n picioare, n vreme ce sngele snea din arterele secionate, apoi se prvli. Timur nu se mai uit la zvrcolelile lui. chioptnd, se napoie n cort. Zgomotele de afar l treziser din somn pe venerabilul istoric. Tremurnd ca o frunz de plop, sttea n picioare i 124 se uita nspimntat spre intrarea cortului. Era ncredinat c Timur se mniase fiindc l vzuse aipind, i acum ordona soldailor s-l ucid. mpratul i zmbi ns cu bunvoin. Te-a sculat din somn, pctosul ! __Iertare, Mrite Doamne ! bigui istoricul. Timur crezu c savantul i implora mila pentru soldatul czut n greeal. Iertare ? Santinela care i-a nclcat consemnul merit iertare ? L-am i expediat n imperiul duhurilor. Timur se aez pe sofa. . Stai jos, onorabile istoric ! Ceref ed Din se execut nfiorat, nelese c nu se aflase nici un moment n pericol. Dar emoia fusese att de puternic, nct i se tiaser picioarele. Profitnd de invitaia lui Timur, se ls mai mult s cad pe covor. Acuma, fiindc tot te-ai trezit, zise mpratul, citete-mi un pasaj din istoria ta asupra cderii oraului Delhi ! ndat, Mrite Doamne, rspunse savantul, rsfoind paginile de pergament scrise de mn i mpodobite cu miniaturi ! i arabescuri delicate. : Cum au pedepsit ostaii mei oraul, preciza Timur. ' Ceref ed Din gsi pasajul. Tui, spre a-i drege glasul, apoi ncepu s citeasc anevoie, fiindc l sugruma nc emoia : ' Timp de trei zile, soldaii mongoli au dat fru liber mniei lor. N-a existat cruzime de care s fie scutii necredincioii locuitori din Delhi. n aceast sngeroas noapte de vi- ; neri, cincisprezece mii de soldai au ridicat bunuri, au incendiat i au ucis pe pctoi, fr o clip de rgaz. n mai multe puncte ale oraului, hinduii au ncercat s se opun acestei dezlnuiri furioase. Trei zile i trei nopi locuitorii au fost supui unei binemeritate terori. Fiecare soldat i lua sclavi,

cte douzeci la numr, mcelrind pe cei ce prisoseau. Familii ntregi au fost exterminate, ncepnd cu pruncii i terminnd cu btrnii. Ruri de snge impur curgeau pe strzi. Prada a fost nenchipuit de mare : pietre preioase, bijuterii de toate soiurile, esturi de mtase, vase i cupe de aur i de argint. Mongolii i-au nsuit sume de bani imposibil de evaluat. Cele mai multe dintre femeile captive purtau la mini brri de aur, iar la degetele de la picioare inele ncrustate cu diamante. Intr-a nousprezecea zi a lunii soldaii au dat foc strvechiului Delhi, pentru c hinduii supravieuitori i cutaser refugiu n Marea Moschee i se pregteau s-i vnd 125

scump viaa. Dar soldaii lui Timur au ptruns cu sabia n mn n acest lca sfnt i pe toi necredincioii i-au trimis n Infern. Cu zecile de mii de capete ale locuitorilor masacrai, mongolii au nlat piramide nalte, iar trupurile celor ucii au fost aruncate hran fiarelor i psrilor de prad. Mii de meseriai i de muncitori calificai au fost scoi din ora i trimii la Samarkand"... Timur se scarpin n brbua-i rar, cu fire lungi i drepte ca nite codie subiri de oarece. Dorina mea sincer, istoricule, a fost ca populaiei s nu i se fac vreun ru. Allah a hotrt ns ca oraul s fie nimicit. i voina lui Allah a fost mai puternic dect a mea, rosti mpratul cu prefcut smerenie. Ceref ed Din tcu. ncheiase lectura pasajului cerut de mprat. Timur izbucni deodat n rs. Ii aminteti, istoricule, de faptele noastre de arme de la Meerut ? Dup ce am distrus oraul, am jupuit de vii pe locuitori, apoi am pus s-i ard pe ruguri... Am aplicat propria lor datin. Religia brahman nu impune oare vduvelor s fie arse pe rug odat cu cadavrele soilor ?... Rajahul de Jammnu, pe care l-am nvins ntr-o btlie purtat la lumina torelor, s-a convertit la islamism ca s nu mprteasc soarta supuilor si. Ce-am mai rs n sinea mea cnd i-am dat s mnnce carne dintr-o vac sfnt. I-am ludat hotrrea de a trece la religia mahomedan. Dar, crede-m, istoricule, l-a fi preuit mai mult dac ar fi ales s piar pe rug... Timur mai lu o stafid din potirul de argint, jefuit din altarul unei biserici cretine. Ce-ai zis, istoricule, de asediul Sebastei ? Oraul ntrit al lui Baiazid, pe care l-am mpresurat n cursul primei mele campanii mpotriva otomanilor ? Ai svrit acolo, Mrite Doamne, fapte de arme pe care le-ar fi invidiat cei mai strlucii eroi ai Antichitii. Ce frumos vorbii voi, savanii !... La Sebasta m-am artat milos fa de garnizoana musulman. S se mai spun c nu-i menajez pe drept-credincioi ! In schimb, pe cei patru mii de armeni cretini, care au luptat cot la cot cu turcii, i-am ngropat de vii. Numai capetele le-am lsat afar. Ca s moar cu toii de foame i de sete... Parc era un cmp de pepeni, dar care se micau, gemeau i implorau moartea... Iar pe femeile lor le-am agat de cozile cailor notri i le-am trt printre pietre, pn n-a mai rmas nimic din trupurile lor 126 spurcate... i-au meritat soarta, istoricule ! Trebuia s dau o pild pedepsind pe cei ce avuseser cutezana a se msura cu otirile lui Timur Lenk, nenvinsul !... Dar Alepul i Damascul, pe care mamelucii trufaului sultan al Egiptului, n nefericita lor nesocotin, au ncercat s le apere ?... Alapul 1-am ras de pe faa pmntului, iar populaia am mcelrit-o. Se poate spune ns c nu m-am artat nelegtor fa de savani i de literai ? Nu i-am ferit oare de furia soldailor mei ? Nu i-am invitat ntr-una din cele mai frumoase ncperi din citadela cucerit, nu i-am tratat cu bunti i nu am stat cu ei de vorb ca de la egal la egal ?... Apoi Damascul !... Am transformat Damascul ntr-un desert cu ruine. Dup ce soldaii mei l-au golit de comorile jefuite de inameluci, i-am dat foc. Populaia a fost exterminat, i aduci aminte, istoricule, cum ardeau palatele, i moscheile, i bazarurile ?... Lemnria de cedru i de cipres, lustruit cu sumdk i sandarak, mprtia un parfum ameitor, care mblsmase pn i cmpiile din jurul oraului incendiat. Toi cronicarii au descris acest fenomen. Am distrus acolo moscheea Ommeyazilor, acel blestemat simbol al puterii unei dinastii ce i-a dezonorat numele, ndeprtndu-se de la dogmele dreptei noastre credine. Lovind Alepul i Damascul, am lovit Siria. Crede-m, istoricule, c am reflectat profund asupra nenorocirilor abtute asupra acestei ri. Am svrit ns un act de justiie. Nu am putut s uit niciodat persecuiile la care kalifii ommeyazi au supus pe rudele profetului nostru Mahomed, i mai ales pe cei din ramura Alid. Mi-am amintit c sirienii s-au asociat cu zel acestor persecuii. Am ncercat o mare indignare cnd am auzit cum o naiune pretins musulman a npstuit pe rudele Profetului, cruia i datorau convertirea la islamism i mntuirea sufletelor. n miez de noapte odihna mi era tulburat de ecourile vocilor plnse ale urmailor lui Aii, care

mi cereau s rzbun urgia czut asupra capului lor datorit nemerniciei sirienilor. Duhurile asupriilor mi-au dat de veste c Allah i Profetul su au hotrt s-mi ncredineze misiunea sfnt de a-i pedepsi pe descendenii autorilor acestor nedrepte i ticloase oprimri. Eu snt astzi sabia lui Allah, eu mnuiesc trsnetele rzbunrii i plgile aductoare de moarte... Timur tcu. Chipul i se transfigurase. Vorbea ca un iluminat. Dup o pauz, adug solemn : S scrii tot ce i-am spus acum, istoricule ! Posteritatea trebuie s cunoasc mobilele adevrate ale actelor mele ! 127

Timur nchise ochii, amintind un mediu care se strduiete a iei din trans. Ceref ed Din l privi critic. Avea destul experien, cunoscuse prea muli oameni, spre a nu- da seama c Timur juca teatru. Gsise un pretext care s justifice jefuirea Siriei i masacrarea populaiei siriote... Rzboiul sfnt purtat n numele lui Mahomed. Pe sub faldurile draperiilor de brocart se zri o gean de lumin cenuie. Se lumineaz de ziu, istoricule ! Inapoiaz-te n cortul tu, mprospteaz-i puterile cu hran substanial, pentru c n curnd va trebui s ai spiritul treaz i mna vioaie, spre a aterne pe fsiile tale de pergament impresii asupra btliei la care ai s asiti. Timur Lenk mpotriva lui Baiazid. Hai, du-te ! S fii gata ! Ceref ed Din se ridic de jos, se ploconi adnc n faa monarhului care ntruchipa sabia lui Allah", apoi prsi cortul. Dei nu dormise n noaptea aceea, Timur se simea proaspt si bine dispus. De la o vreme avea nevoie de tot mai puin somn. Nici mncarea nu-l mai ispitea, i redusese hrana zilnic la strictul necesar. Dup ce i mbrc zalele i platoa de fier, i lu armele i iei din cort. Emirii l ateptau, pregtii de lupt. Ctile, sbiile, pectoralele de fier, mmerele pumnalelor reflectau flcrile roiet.ice ale focului aprins dinaintea cortului mprtesc. Timur Lenk le comunic n fraze scurte, precise, planul su de btlie. Pe nisipul din faa intrrii cortului trase cu vrful sbiei amplasamentul trupelor aliate i al celor inamice. Schi i accidentele de teren, rpe, vi, nlimi, care ar fi putut influena desfurarea btliei. Emirii l ascultau cu atenie. Dup ce i ncheie ordinul de operaii, ridic ochii cenuii, iscoditori, asupra Statului su Major. tii fiecare ce avei de fcut ? tim, Mria-Ta ! Atunci Allah s v narmeze braul i s v cluzeasc paii ! Cnd soarele va rsri, ncepem lupta. La posturile voastre ! Emirii se risipir fr grab. Toi erau ptruni de importana momentului. chioptnd, Timur Lenk se napoie singur n cort. i scoase casca, apoi bu o can cu lapte de mgri. Se trnti mbrcat pe sofa i adormi. Odihna aceasta adnc' dur exact 128 o jumtate de or. Se trezi fr ajutorul nimnui. Ofierii de Stat-Major l ateptau tcui n faa intrrii cortului. n tabr ^domnea mare forfot, dar aceast complex i disciplinat micare de furnicar se svrsea n cea mai adnc linite. Lui Timur nu-i plcea zgomotul inutil. Cnd zorile aternur petalele lor roze peste bolta cenuie a cerului, marele han al ttarilor i inspecta trupele instalate ps poziiile de lupt. Numerosul lui Stat-Major i un detaament de gard l nsoeau, alctuind o escort puternic. Btrnul de la Munte" i stolurile lui de asasini pieriser, dar atentatele puse la cale de diveri adversari din afara sau dinluntrul hotarelor imperiului nu se mpuinaser. Suveranii erau obligai s pstreze permanent n preajma lor o ceat de ostai sau de slujitori verificai. Dup ce termin inspecia trupelor, Timur Lenk se plas . mpreun cu Statul su Major pe o colin, spre a avea o privelite de ansamblu asupra cmpului de btlie, n curnd soarele trebuia s-i arate faa dincolo de zare. Cerul se fcuse rou, de parc o cascad de snge s-ar fi revrsat din vmile vzduhului. Timur arunc o ultim privire asupra dispozitivului armatelor lui. Aripa sting, pus sub comanda fiului su ah-Bakh, era alctuit din o sut douzeci de mii de rzboinici din Khorassan i Bactriana, din Sogdiana i Hircania. Muli dintre acetia coborau din sciii nemblnzii, care, pretindeau legendele, i fierbeau prizonierii n cazane, apoi beau fiertura spre a-i nsui calitile rposailor. Aripa dreapt, avnd n frunte pe Miran-ah, fiul cel mai mare al lui Timur, cuprindea treizeci de mii de clrei persani, nentrecui n mnuirea arcului, patruzeci de mii de georgieni, pricepui s despice cu sabia n lung un fir de pr, dar i mai pricepui la jafuri, precum i patruzeci de mii de pedestrai din Armenia, din Candahar, din Caucaz i din Kabulistan. Corpul central, de sub

comanda lui Mirza Mahomed-Sultan, avea n componena sa o sut de mii de rzboinici din Transoxiana, la care se adugau masive contingente de masagei, de circazieni, de siberieni i de samoiazi. Timur reinuse sub comanda sa direct rezerva dou sute de mii de ttari clri, clii cu toii n expediiile din Persia, Rusia meridional i India. Unitile acestea erau adpostite dup o perdea de copaci, care le ascundea vederii turcilor. Rezerva, aceast temut for de soc alctuit din trupe de elit, urma s fie aruncat n lupt acolo unde se va produce prima fisur n frontul inamicului, spre a 129

o lrgi, deschiznd o sprtur vast, prin care s se reverse grosul armatei mongole. Timur era ntr-o dispoziie sufleteasc excelent, i pri_ vea soldaii zmbind patern. Expresia nu era deplasat. Se simea ca un tat fa de toi aceti oameni pe care-i mna spre culmile gloriei, dar i spre abisurile morii. Ca un adevrat printe i rspltea pentru faptele de vitejie, dar i i pedepsea crunt pentru cea mai mic abatere. Prima greeal iertat o atrage pe a doua, spunea Timur. Rul trebuie distrus din clipa cnd a scos la iveal primele mldie. Dac l lai s se dezvolte, este greu s-l mai smulgi din rdcin." n preajma lui se nla stindardul Marelui Khan : o coad de cal vopsit n rou, avnd deasupra o semilun de aur. n momentele de grea cumpn, fireti n cursul marilor btlii, generalii i ostaii i ndreptau privirile spre acest simbol al puterii lui Timur. tiau c acolo se afl stpnul i vegheaz asupra lor. Reconfortai de prezena lui, se avntau din nou n lupt, hotri s nving sau s moar. Miran-ah atepta emoionat nceperea btliei. Aripa dreapt de sub porunca sa avea misiunea de a deschide lupta, executnd o micare de nvluire a inamicului. O rspundere grea, de care era deplin contient. Ateptarea se prelungea, apstoare... Poziiile inamice erau acoperite nc de o perdea fin de cea, care se va risipi odat cu rsritul soarelui. Timur tia c armatele lui Baiazid erau bine antrenate i mbtate de succese. Att de nspimnttoare era reputaia de invincibilitate a padiahului, nct ultimatumurile sale ajunseser s fie urmate aproape invariabil de predarea necondiionat a celor ameninai. Timur era ns sigur c l va nvinge. Nu pornise n aceast campanie dect dup ce i constituise o armat uria, dotat cu cele mai eficace mijloace de lupt. Cavaleritii si se foloseau de cai iui, bine dresai, ocrotii de platoe din piele lcuit, de culoare roie, neagr, albastr sau galben, potrivit unitii din care fceau parte. Fiecare soldat era nzestrat cu cte un arc astfel confecionat nct s nu sufere din cauza umiditii. Sgeile prinse n tolbe acoperite cu huse de piele, spre a fi ferite de ploaie, erau calculate n aa fel nct s poat lovi cu precizie inte aflate la deprtri imposibil de atins cu arcuri i sgei obinuite. Unitile de cavalerie grea dispuneau -n plus de securi, buzdugane i lnci. Nu-i lipseau nici piesele de artilerie, care ncepuser s-i fac apariia pe mai toate cmpurile de lupt. Dar elementul sur130 priz l alctuia corpul de elefani, purtnd n spinare turnuri ncrcate eu arcai de elit. Enormele pahiderme aveau menirea s nruiasc zidul viu al ienicerilor, pe care pn atunci nimeni nu-l rpusese. Timur se mai uit o dat la elefanii si, ce evocau nite movile cenuii, mictoare, i indusese n mijloacele sale de luat, dup ce le constatase eficacitatea n timpul campaniei din India. Acolo, soldaii lui fuseser pe punctul de a pierde Una dintre cele mai nsemnate btlii din pricina acestor uriae vieuitoare, aruncate n lupt de sultanul din Deliii pentru a zdrnici atacurile infanteriei mongole. Ii pregtesc lui Baiazid cea mai neagr zi a vieii lui, gri Timur, ntorcndu-se ctre generalii din preajm. Dinii lui albi, intaci, n ciuda vrstei, aprur ca nite coli n rama buzelor deschise ntr-un rictus de o drceasc veselie. i ndrept apoi privirile spre vzduhul nvpiat de primele raze ale soarelui-rsare. Iar lui Ceref ed Din i dau azi prilejul s scrie cteva pagini despre cea mai strlucit victorie a lui Timur Lenk... Sultanul Baiazid, clare pe un armsar arab, mai alb dect zpada de pe vrfurile munilor Caueaz, i trecea n revist trupele ornduite pe cmpul de btlie. Vesmintele lui de brocart strluceau. Penele albe ce-i mpodobeau turbanul erau prinse ntr-o broa cu diamante de o uria valoare. i dia mantele, i brocartul vemintelor, i calul alb proveneau din prada de rzboi recoltat n cursul campaniei fulger dezlnuit mpotriva emirului Taherten, vasalul lui Timur Lenk. Pe atunci Timur bntuia India mai aprig dect ciuma. Cnd se napoiase victorios la Samarkand i aflase c n absena sa padisahul turcilor cutezase s-i maltrateze vasalul, convoease un consiliu de rzboi, la care participaser toate cpeteniile ar-

matelor sale. Baiazid aflase prin ageni scump pltii c discuiile fuseser aprinse i prerile mprite. Unii emiri propuseser pedepsirea exemplar a agresorului. Alii, mai moderai, preconizaser a se angaja negocieri diplomatice. Baiazid, opinau ei, reprezenta o for de temut. Le e fric de mine, i spusese cu trufie Baiazid. Nu cuteaz s-i ncerce puterile cu armatele mele, care nu au cunoscut vreodat nfrngerea." Scurt timp dup aceea sosise la Adrianopole un ambasador extraordinar al lui Timur, emirul Berlas, care avea repu131

taia unui negociator nelept i a unui savant interpret al Coranului. Baiazid l primise cu tot fastul, spre a-i prilejui s vad nu numai strlucirea Curii, dar i fora sa militar. Cu ostentaia unui parvenit care-i etaleaz bogiile, invitase pe emir s asiste la o parad a trupelor otomane concentrate la Adrianopole. Defilarea durase cteva ore. Prin faa ambasadorului se scursese un lung fluviu de ostai n veminte mndre i cu arme scnteietoare Dup ce acordase emirului un rgaz de cteva zile, spre a-i ngdui s mediteze asupra forei Imperiului Otoman, Baiazid l primise pe Berlas ntr-un cort de purpur brodat cu aur. Sfetnicii i generalii sultanului erau acoperii cu pietre preioase. Ambasadorul ngenunchease n faa Sultanului Sultanilor" i i gdilase vanitatea, aducndu-i extravagante elogii. Exagerrile lirice erau ns monet curent. Mai-marii zilei luau drept fireti cele mai exaltate complimente. Nici nu concepeau c ar putea fi altfel. Nu dirijau ei dup bunul-plac destinele omenirii ? Dup ce oferise sultanului darurile trimise de Timur, emirul luase molcom cuvntul : Atotputernice padiah, fie ca Allah s te ocroteasc si Mahomed s te binecuvnteze ! Snt trimis de stpnul meu pentru a-i cere explicaii asupra comportrii tale fa de el. n vreme ce marele Timur, emirul emirilor, stpnul stpnilor, i conducea armatele victorioase pe cmpurile de btlie ale Asiei, tu ai lovit, fr a fi fost provocat, pe unul din vasalii si. tii i tu prea bine c marele Timur s-a strduit din rsputeri s cultive prietenia care-l lega de tine. Nu i-a atacat ara i nici popoarele de sub dominaia ta. Dei a fost adeseori solicitat de infideli Allah s-i pedepseasc spre a le lua aprarea mpotriva ta, a refuzat s dea urmare plngerilor lor. A urmrit, fr s fie ros de gelozie, succesele militare pe care le-ai obinut asupra unor ri nvecinate cu imperiul su. Nu s-a temut niciodat de consecinele pe care aceste victorii ar putea s le aib asupra Imperiului Mongol. Ceva mai mult, binecuvnta fr preget pe Allah, fiindc avea convingerea c aciunile tale glorioase erau destinate s sporeasc forele si prestigiul Islamului. Te socotea un erou cruia cerul i druise via pentru a ndeplini n Europa misiunea ndeplinit de stpnul meu n Asia, i anume implantarea steagului verde al Profetului pe ruinele regatelor curite de plaga ereziilor de tot felul. Nu te-a rugat n schimb dect s fii loial fa de el, s nu ncerci a-i extinde influena asupra rilor supuse 132 stpnirii sale i s crui principii pe care-i onora cu ncrederea sa. Dar, spre amarnica lui surprindere, a aflat c tu ai ncheiat o alian cu sultanul Bagdadului Allah s-l trsneasc i c ai fcut prjol n Armenia, al crui rege era vasalul i prietenul stpnului meu, Allah s-l aib n paz ! In zadar marele Timur i-a fcut ndreptite reprouri. Gravele preocupri prilejuite n ultimii ani de expediiile sale rzboinice n cele mai ndeprtate i inospitaliere coluri ale Asiei l-au silit s-i stpneasc mnia strnit de faptele tale. Acum, dup ce s-a napoiat n mijlocul supuilor si, nnimbat de victoriile obinute asupra unui mare numr de naiuni i strlucitor ca ziua ce se ridic n zare, a luat, n sfrit, hotrrea s-i exprime nemulumirea i s-i fac unele propuneri. Tu, care eti drept i plin de nelepciune, nu refuza s pleci urechea la recomandrile lui. Stpnul meu i cere s ncetezi a mai acorda azil lui Kara Iusuf, sultanul turkmenilor, s rupi aliana cu sultanul din Bagdad, s restitui lui Taherten regatul Armeniei, s ridici blocada Constantinopolelui i s trimii la Samarkand pe doi dintre fiii ti, spre a fi crescui laolalt cu propriii si copii. La primele fraze ale ambasadorului, chipul lui Baiazid se posomorise ca cerul n preajma unei vijelii. La nceput avusese impresia c l nsal auzul. Arogana mesajului transmis de emirul Berlas fcuse s i se ridice sngele n cap. Abia se abinuse s nu-i smulg iataganul din teac si, cu o singur lovitur, s reteze capul neobrzatului sol al lui Timur. Humegndu-i mnia, l lsase s spun tot ce avea de spus. l rodea curiozitatea s vad pn unde va merge cu ndrzneala Timur, aceast cpetenie de nomazi, care avusese insolena de a-i atribui calitatea de urma al lui Gengis-Khan. Ultimele cuvinte ale emirului se ncheiaser ntr-o tcere de- ghea. Vizirii i generalii prezeni la ceremonie stteau nemicai, a-

teptnd cu spaim reacia sultanului. Ai mare noroc, ambasadorule, c eti ocrotit de legea ospitalitii, care nu-mi ngduie s te izgonesc ca pe un cine mo ! l apostrof Baiazid, vrnd parc s-l strpung cu sgeile privirilor. S-i spui stpnului tu c nu cunoate bine nici pe Baiazid Fulgerul i nici adevrata for a turcilor, i nchipuie poate c are de-a face cu triburile din Caucaz, ori cu hinduii care tremur de fric numai cnd i aud rostit numele. Cu ce drept mi pretinde s pun capt cuceririlor mele, s renun a mai proteja pe nenorociii refugiai sub aripa mea, spre a scpa de sub teroarea regimului politic din ara voas133

tr ? Ce interes are s-i susin pe romeii infideli aflai att de departe de el ? Nu m-am amestecat niciodat n treburile lui din Tartaria sau din India. S nu se amestece nici el n^ tr-ale mele. S-i spui stpnului tu c marele Baiazid nu se teme de nimeni pe lumea asta. i s-i mai spui ceva. Dac va cuteza s m atace, l voi face s-i regrete nesbuina ! El, Baiazid, se cutremura i acum de mnie cnd i amintea vorbele ambasadorului. Dup acea audien de pomin, l expediase la Samarkand, apoi ncepuse febril pregtirile de rzboi. n primul rnd ntrise relaiile de prietenie cu sultanul Egiptului. Incheiaser chiar o alian ofensiv-defensiv. Armatele lor l vor prinde ca ntr-un clete pe Timur. Afrontul fcut de acest nomad barbar nu putea rmne nepedepsit. Sfetnicii si l rugaser s nu se pripeasc. Cunoteau reputaia militar a lui Timur i voiau s evite o ciocnire ntre cele dou imperii. Concepei c am putea pierde rzboiul ? i nfruntase Baiazid, mimat de lipsa lor de ncredere n puterea Imperiului Otoman. Nu v-ai gndit c armatele lui Timur s-au epuizat n sterilele campanii din stepele ttrti i din sultanatele indiene ? Trupele noastre snt odihnite i se bucur de un moral excelent. Trebuie s profitm de aceste avantaje i s lovim. Zarurile fuseser aruncate. Lumea atepta cu sufletul la gur riposta mongol. Dar reacia lui Timur ntrzia. Mongolul i-a nchipuit c m sperie cu fanfaronadele sale, reflecta Baiazid. Dar s-a nelat." Sultanul i concentrase n Rumela o formidabil armat, i pentru a nu o lsa inactiv, accentuase presiunile asupra Constantinopolelui. Capitala Imperiului Bizantin era n mod practic condamnat. Dar tocmai cnd Baiazid se socotea mai aproape ca oricnd de mplinirea elului urmrit cu atta rvn cucerirea Constantinopolelui i ajunsese la ureche o veste care semnase consternarea printre viziri, 'n fruntea unei armate de opt sute de mii de oameni, Timur nvlise asupra inuturilor de la grania asiatic a Imperiului Otoman. Sebasta, fortrea socotit inexpugnabil, czuse dup un asediu de numai optsprezece zile. Malatia, a doua fortrea, nu rezistase mai mult de douzeci i patru de ore. Dezorientat, Baiazid ridicase asediul Constantinopolelui si i trecuse trupele n Asia Mic, spre a pune stavil invaziei. Timur nu avea ns de gnd s se afunde nluntrul Imperiului Otoman, lsndu-i fIancurile i spatele descoperite, nainte de a se ciocni cu forele padiahului, nvlise n Siria. Mongolii 134 se abtuser ca lcustele asupra Alepului, lundu-l cu asalt, Dup scurt timp, Damascul avusese aceeai soart. Timur se npustise apoi asupra Mesopotamiei, a doua aliat a lui Baiazid- Dup un asediu de patruzeci de zile, Bagdadul capitulase. Aliaii turcilor erau la pmnt. Baiazid pierduse un prilej Unic de a-i surprinde adversarul n vreme ce acesta era angajat n lupt cu mamelucii sau cu otirile sultanului din Bagdad. Timur, n schimb, printr-o serie de lovituri succesive foarte bine calculate, i nimicise inamicii unul cte unul. Urmase apoi o ntrerupere a operaiilor militare, datorit unei plgi abtute asupra Asiei Mici : o epidemie de cium care l determinase pe Timur s-i retrag armatele nluntrul propriilor hotare. Nu concepea s-i vad soldaii cznd prad cumplitei boli. Era dispus s atepte cu rbdare ora rfuielilor. Baiazid rmsese nedumerit de manevrele i contramanevrele marelui su duman. Nu cutezase s se avnte pe urinele mongolilor. Preferase s i concentreze forele n Ancyra, n ateptarea unei noi ofensive a lui Tmur. n cursul .suspendrii ostilitilor pregtirile continuaser i ntr-o tabr i ntr-alta. Iarna se scursese ntr-o ncordat expectativ. Odat cu mijirea primverii sosiser la cartierul general al '{ui Baiazid vesti grave. Timur declanase operaiuni militare de mare amploare, strbtnd cu aproape un milion de oameni cmpia Erzendjanului i ptrunznd tot pe la Sebasta n Imperiul Otoman. n mai puin de o sptmn ajunsese n mar forat la Cesareea din Cappadocia. Baazid ordonase trupelor lui s porneasc spre soare-r$are, spre a-l ntmpina pe inamic i a-l distruge ntr-o btlie iiotrtoare, ct mai departe de inima rii, pe care voia s o fereasc de devastrile rzboiului. Spre surprinderea lui, avangrzile turceti nu reuiser a stabili contactul cu mongolii, dei se rspndiser n evantai

spre a cerceta zone ct mai vaste. Armatele sale ajunseser la Sebasta fr s fi ntlnit umbr de duman. Prea c pmniul nghiise pe Timur i pe soldaii si. Baiazid, care sperase s cad n spatele armatelor lui Timur, se vzuse pus n situaia de a face drumul ntors. Se ndreptase n mar iorat spre Cesareea, nchipuindu-i c acolo va izbuti s-l surprind pe Timur. Dar trupele mongole, dup ce trecuser prin acea zon, se topiser iari n inuturile muntoase, slbatice, din centrul Asiei Mici. n tot timpul deplasrilor, Baiazid avusese grij s 135

fac popasuri scurte, pe poziii alese cu mult judecat, pentru a-l pune pe Timur ntr-o situaie defavorabil n cazul unei ciocniri neprevzute. Tensiunea nervoas a cpeteniilor militare turceti atinsese paroxismul. Aveau impresia c se bat cu o armat de fantome, care se bucura de avantajul de a se putea materializa i lovi la momentul ales. Tocmai cnd incertitudinea ajunsese pe punctul de a crea n sufletul turcilor un simmnt vecin cu panica, sosiser de la Ancyra mesageri nspimntai, anunnd apariia mongolilor n preajma oraului. Timur, neind vigilena lui Baiazid, strbtuse inuturile aride, cu drumuri aproape impracticabile, de la sud de rul Kissil Irmak. Turcii parcurseser n sens invers drumurile de pe malul nordic al acestui ru. Astfel, Timur czuse n spatele armatelor otomane, izolndu-le de Europa i deci de bazele de plecare i aprovizionare. Baiazid ordonase imediat trupelor lui s se ndrepte n mare grab spre Ancyra. Se fcuse var. O var uscat, canicular, cum nu mai pomeniser nici btrnii. O ari att de cumplit potopise natura, nct psrile se prvleau moarte din vzduhul fierbinte". In timpul marului forat spre Ancyra, mii de turci czuser victime insolaiei i deshidratrii. Timur ocupase n acest timp poziii favorabile, lsnd turcilor o zon care-i dezavantaja. Trupele otomane, supuse unui efort att de mare, ajunseser istovite n preajma Ancyrei. n noaptea din ajunul marii btlii, Baiazid inuse un consiliu de rzboi. Dup ce analizase posibilitile armatelor proprii i ale inamicului, precum i ipotezele de lupt propuse de generalii si ipoteze care nu erau n realitate dect nite soluii disperate de ultim or ajunsese la concluzia c superioritatea inamicului era net i c dezechilibrul n-ar putea fi rsturnat dect printr-o minune. Trebuia s se in n primul rnd seama de faptul c soldaii si erau sleii de puteri, n vreme ce mongolii beneficiaser de odihn. Timur nu numai c se instalase n fosta tabr pe care Baiazid i-o pregtise cu grij nainte de a pleca de la Ancyra spre Sebasta, dar pentru a ngreuna i mai mult situaia turcilor, deturnase cursul rului ce strbtea cmpia Ciubukabad, astfel nct i puurile folosite de acetia se uscaser. Baiazid fusese obligat s aduc ap cu burdufurile de la mare distan... Dup ce ascultase ncruntat prerile contradictorii ale generalilor, padiahul stabilise planul de lupt i ordinea de btaie. Trupele lui aveau s fie dispuse n form de semilun;. 136 spre a permite cele mai optime desfurri tactice, ncredinase cumnatului su aripa dreapt, alctuit din patruzeci de mii de cavaleriti srbi i din cincizeci de mii de infanteriti turkmeni. Aripa stng, avnd n componen trupe provenite din Pamphilia, Cappadocia i Pont optzeci de mii de clrei i o sut de mii de pedestrai urma s fie comandat de fiul su mai mare, Suleiman. Baiazid i rezervase comanda centrului, compus din ieniceri elita armatei otomane precum i din uniti speciale, aproximativ o sut cincizeci de. mii de oameni, la care se adugau formaii auxiliare de sirieni i de mesopotamieni, puse sub comanda altor trei fii ai si. Dup ncheierea dezbaterilor consiliului, padiahul se re-trsese n cortul su. Se ntinsese pe o sofa i ncercase s aipeasc. Nu-i fusese ns cu putin s nchid ochii. 11 sufoca mnia la gndul c se lsase manevrat att de copilrete de Timur. i subestimase adversarul, altfel n-ar fi svrit greeli att de grosolane. Acum nu mai putea da napoi. S ncerce o apropiere diplomatic de ultim or ? i-ar fi descoperit i mai mult slbiciunea. Cnd se luminase de ziu, ieise din cort, nclecase, urmat de ofierii din Statul-Major, spre a-i trece ntr-o ultim revist trupele. Acum, cnd galopa prin faa soldailor care-1 aclamau agitndu-i armele, era ncolit de ndoieli, ncrederea n destinul ce-i oferise cele mai depline satisfacii ncepuse s se clatine. Pe msur ce inspecta frontul, i ddea seama cu o i mai dureroas ascuime de avantajele de care se bucura inamicul. Se opri pe culmea unei coline i ncerc s cuprind cu privirea trupele lui Timur, desfurate de la un capt la cellalt al zrii. Snt muli, Hassan, foarte muli ! se adres unui general din suit.

Muli ca nisipul mrii, stpne. Dar le venim noi de Jiac. La Nicopole am avut de nfruntat vrjmai mai puternici. Baiazid se ntreb dac Hassan nu i fcea iluzii comparnd pe cretinii de la Nicopole cu ttarii lui Timur. Culmea era c n clipa aceasta se pregteau de lupt doi turanici. i el, Baiazid, i Timur erau de acelai neam. n vinele lor curgea aceiai snge. Numai c Timur era un renegat, care lovea n propriii lui frai. Invocnd numele lui Allah i propovduind rzboiul sfnt, svrsea n realitate cea mai neruinat trdare. Acest fiu de cea trebuia s i primeasc pedeapsa , 137

Soarele pornise s se care pe cer. Razele lui dei dimineaa era doar la nceput ardeau de parc ar fi fost din aur topit. Baiazid simea c se nbu n armura grea care-i ntemnia trupul. Ar fi preferat ca lupta s se angajeze imediat. Pe msur ce soarele va urca spre zenit, canicula va creste, sporind i oboseala soldailor lui. Din nefericire, iniiativa nu-i aparinea. Trebuia s-l lase pe Timur s fac prima micare. Cnd trupele mongole n plin atac vor ptrunde hi intrndul semilunei, fIancurile acesteia se vor nchide, aa cum se nchid petalele florilor carnivore asupra gzelor aventurate n corolele lor. Aa cum se ntmplase i la Nicopole. Dar Timur ntrzia s atace. Soarele torid se nla, revrsnd potop de fierbineal. S-ar fi zis c natura luase foc, aa de tare ardea pmntul. Imaginile deformate de reverberaiile solare tremurau ca i cnd ar fi fost lovite de delirum tremens, Timur atepta... i Baiazid se ntoarse spre generalii si. - Ce are de gnd cinele sta ? Va sta nemicat toat ziua? Un pas cu dou tuiuri i duse mna la frunte, la gur i la piept, ntr-un salut plin de respect. S nu ordonm atacul, Mrite Doamne ? acalul ateapt s ne topim n armurile i n zalele noastre. Baiazid cltin negativ capul. Nu ! Chiar dac va fi s fierbem, nu vom face nici j micare. Nu putem ctiga btlia dect speculnd greelile lui Tirnur. E un osta hrsit n arta rzboiului, Inlimea-Ta, interveni Hassan-Pasa. li ntindem o curs, Hassan. Allah s ne ajute, Mria-Ta, Calul sultanului zgria nervos cu copita pmntul ars, transmind parc nelinitea sa i clreului. Secundele, minutele, ceasurile se scurgeau chinuitor de ncet. Timur i supunea unei rafinate torturi. Credei c ei nu sufer ? vorbi Baiazid, fr s se adreseze cuiva anume. Cel care va rezista mai mult n aceast btlie a nervilor va ctiga prima etap. Iar prima etap poate s fie hotrtoare. Baiazid simea c l toropete cldura. Sudoarea i udase pn i turbanul 138 Deodat, dinspre poziiile inamice nir argintii sunete de goarn. Baiazid zmbi. . Timur a cedat cel dinti. Casca ! ordon. Un paj i aduse casca de lupt. Sultanul i scoase turbanul i i puse casca de fier att de ncins, nct i arse aproape degetele. Baiazid scrut cu privirea linia frontului inamic. Cavaleria lui Timur pornise la atac. Era asemenea unui fo-ezistibil flux care nainta impetuos, nghiind uscatul. Erau muli clreii. Muli ca firele de iarb ale unei cmpii. Sunetele de goarn strpungeau vzduhuL Ropotul cailor se apropia, evocnd rostogolul unui tunet. Zarea ntreag se pusese parc n micare. Primul obstacol care li se ridic n cale mongolilor fur Clreii srbi, comandai de regele tefan, vasalul lui Baiazid. Ciocnirea dintre cele dou armate fu urmat de o nvlmeal indescriptibil, din care nu se desprindeau dect scnteierile sbiilor, ale hangerelor i ale lncilor. Regele tefan nu-i dezminte credina jurat nalicnii-Tale, Doamne, zise Hassan, urmrind cu privirile ladrjita lupt a clreilor. Acum Timur va avea prima surpriz, zise Baiazid. Cavaleria srbeasc prea s ovie sub presiunea escadroanelor ttreti. Rezistena-i din ce n ce mai slab se transform la un moment dat ntr-o mare derut. Regele tefan i clreii si fcur stnga-mprejur i o luar la fug, urmrii de ttari. A doua linie de aprare surpriza pregtit de Baiazid era alctuit din turkmeni nvemntai n zale i narmai cu -sulie. Ei aveau s ridice un zid de fier n drumul cavaleriei ooare ttreti. Srbii executaser o manevr iscusit spre a 'atrage pe duman n mijlocul unui clete care avea s se strng asupra lui. n momentul n care turkmenii vor angajalupta cu mongolii, clreii srbi se vor ntoarce, cznd n

fIancurile dumanului. Lovitura aceasta va decide soarta btliei, zise Baiazid, urmrind cu privirile tvlugul cavaleriei inamice. Unitile turkmene i plecaser suliele ntreptndu-lespre clreii mongoli, care se apropiau n goana cailor, fcnd s se cutremure cerul cu strigtele lor de lupt. Ttarii vor fi luai ca n frigare ! exclam Hassan-Paa. 139

Deodat fruntea lui Baiazid se ncrei. n clipa cnd ttarii ajunseser la civa zeci de metri de frontul turkmenilor, acetia ridicaser lncile i ncepuser s-i vnture minile. ' Ce se ntmpl acolo, Hassan ? tun Baiazid. Ce se ntmpl ? Turkmenii i deschiseser rndurile, lsndu-i pe ttari .s treac printre ei ca apa printr-o sit. Trdare ! exclam Hassan uluit. Trdare ! Trdare, l'nlimea-Ta ! izbucnir ceilali generali. Ahmed-Paa, strig Baiazid ntorcndu-se spre una din cpeteniile militare din preajma sa, alearg la fiul meu Su. .leiman ! S intervin cu unitile lui de cavalerie ! naintarea ttarilor trebuie oprit cu orice pre ! Cursa pe care am ntins-o lui Timur s-a ntors mpotriva noastr, gndi Hassan-Paa consternat. Sntem pierdui !" Se feri s-i dezvluie refleciile, cci Baiazid l-ar fi acuzat de defetism. Btlia luase o ntorstur urt. Srbii lui tefan, surprini de trdarea turkmenilor, care ntorseser armele mpotriva fotilor camarazi, declanar un contraatac disperat, ncercnd s fj opreasc tvlugul cavaleriei ttreti. Lipsii ns de sprijinul i infanteriei, fur dai peste cap, dup o lupt ndrjit, dar care j; .nu avu dect semnificaia unui simbol. O rezisten serioas devenea imposibil. n acele momente de grea cumpn Baiazid vzu marea de pedestrai inamici punndu-se n micare. Era asemenea unei uriae mase de lav care se revrsa spre liniile turceti. O for care nu mai putea fi zgzuit. Btlia se angajase pe tot frontul. Trupele turceti, dispuse n semilun i debordate de irezistibila presiune duman, evocau lui Hassan-Paa un rac lovit de moarte, care i agit convulsiv i ineficace cletii. Primele uniti de soc ttreti reuiser s se infiltreze n dispozitivul de aprare turcesc, izolnd fIancul stng de corpul ienicerilor. Baiazid i ddu seama de primejdie. Dac nu va reui s restabileasc frontul, folosindu-se de ieniceri, totul era pierdut. Fcu semn ofierilor s-l urmeze, apoi, nfigndu-i pintenii n fIancurile calului, se ndrept n galop spre trupele sale de elit, care ateptau s intervin n btlie. In ziua aceea de iulie, zi memorabil n analele Asiei, un milion i jumtate de oameni se ncletaser ntr-o lupt pe via i pe moarte. Sorii se pronunaser pentru Timur. Dar 140 Baiazid nu concepea s fug sau s capituleze. n fruntea ienicerilor, porni la contraatac. Se strdui zadarnic s restabileasc jonciunea cu fIancul stng. Tentativele de a sparge arcul de cerc care se strngea n jurul armatelor sale erau zdrobite pe rnd. Btlia devenise confuz. Norii de praf strnii de arjele cavaleriei erau att de groi, nvlmeala att de haotic, nct turcii, dezorientai de atacurile concentrice ale ttarilor i de grindina de sgei, ajunseser s se bat ntre ei. Nu mai tiau, s fac deosebire ntre prieteni i vrjmai. Soarele se ridic la zenit, apoi prinse s coboare spre apus. Turcii se luptau cu disperare. Spre sear ttarii reuir s-i izoleze n insule care se aprau n continuare cu furie. Cavaleria grea a lui Timur se npusti asupra focarelor de rezisten,, stingndu-le pe rnd. Apoi intervenir elefanii, mturnd ultimele cuiburi turceti. Numai ienicerii se mai luptau cu o ndrjire care atingea frenezia. n nebunia lor sngeroas refuzau s. i recunoasc nfrngerea. Cnd noaptea i pogor vlurile negre asupra cmpului de btlie, un vnt de panic prinse s bat printre turcii care supravieuiser masacrului. Ultimele formaii capabile nc s se apere ncepur s se disloce. Profitnd de ntuneric, turcii i aliaii lor ncercar s ias din ncercuiri i s fug. Muli rzbir, dar i mai muli mucar rna nroit de snge. Printre ienicerii nconjurai de ttari, Baiazid se btea ca un leu. i ddea seama c pierduse partida. Dar mndria, orgoliul su nu-i ngduiau s cedeze. De fiii lui nu mai tia nimic. Numai doi sau trei ofieri din Statul su Major i se mai aflau n preajm. Restul pieriser n lupt sau fugiser. Intr-un trziu Baiazid trebui s se ncline n faa evidenei. Continuarea rezistenei era inutil. Nu-i rmnea dect s fug. Dup ce se va vedea n siguran, i va reconstitui armata i va porni din nou la lupt. Deodat se simi obosit. Avu senzaia

c braele i erau grele ca nite pietre de moar. Abia mai putea s ridice sabia. Spre a se mai uura, arunc platoa, zalele, casca. Vesmintele i erau sfiate i pline de snge. Gfind ca un animal ajuns la captul puterilor, fcu un semn lui Hassan-Paa, care l urmase ca o umbr. n cteva cuvinte rostite printre gfieli, i mprti gndurile. Hassan-Paa nu avea nevoie de explicaii ample, i cunotea att de bine stpnul, nct ajunsese s-i descifreze inteniile numai privindu-l n ochi. Chem pe aga ienicerilor i n cteva clipe puser la punct un plan de aciune. O formaie de clrei, sprijinit de un detaament de ieniceri, va ncerca s sparg ncercuirea mongol. Pe acolo se' 141

va strecura sultanul, mpreun cu cei pe care va binevoi s-i ia cu el. Operaia, executat expeditiv i cu hotrre, reui. Baiazid, nsoit de civa credincioi, putu s strbat bariera vie i s ias la cmp deschis. Clare, se avnt n galop ntins spre soareapune. Spera s ajung la Brussa i acolo s organizeze o aprare eficace. Mongolii mpnzeau ns cmpia. Siluetele fugarilor nu scpar vigilenei oamenilor lui Timur. Pe urmele sultanului pornir sute de clrei inamici. Vntoarea aceea infernal dur pn la miezul nopii. Cnd s treac prin albia unui ru sectuit de secet, calul lui Baiazid se poticni de un bolovan i se prvli, aruncndu-i stpnul peste un aternut de pietre. Mongolii l ajunser din urm i se npustir asupra lui. Hassan-Pasa, observind ce se ntmpl, se ntoarse din drum spre a-i veni n ajutor. Dup o lupt scurt, se nrui strpuns de zeci de lovituri de sabie. Sultanul se gndi s-i vnd scump viaa. Dar urmritorii si l voiau viu. Izbuti s rpun trei sau patru mongoli, dar n cele din urm fu copleit de superioritatea lor numeric. Gu minile legate la spate, ca un rufctor, se vzu trt n tabra ttrasc. Incunotinat de capturarea vrjmaului su, Timur porunci s fie adus n prezena lui. Cnd l vzu pe Baiazid Ildirim, sultanul sultanilor, mpins de la spate de civa ostai de rnd, i veni s rd. Omul ale crui fapte de arme fcuser s se cutremure Europa i Asia Mic sttea acum n faa lui, mai neputincios dect un prunc. Plin de snge, de praf, de sudoare, Baiazid emana un miros acru de ap, acoperind pn i miresmele rspndite din potpuriurile de argint. Ochii lui mici, arztori ca doi tciuni, fixau cu exasperat ur pe renegatul care fusese n stare s-l doboare. Rzi de mine, bolborosi el tremurnd de mnie. Faci ru c i bai joc de nenorocirea mea. S nu uii c Allah distribuie imperiile doar celor pe care-i socotete vrednici de ncrederea sa. Iar mine poate s le ia ceea ce le-a druit azi. Timur cltin din cap n semn de ndoial. Foarte posibil. Asta ns nu m poate mpiedica s ra acum, cnd te vd n faa mea. Cred c Allah face prea puin caz de aceste imperii, de vreme ce le druiete unor ini att de slui cum sntem noi. Un cocoat ca tine i un chiop ca mine i-au mprit omenirea. Rse iari, tcut, fr veselie. S nu m nvinuieti c a fi cauza nenorocirilor tale. Tu, Baiazid, i-ai 142 spat singur groapa, i aminteti ? Odinioar i-am oferit prietenia mea. Cum ai rspuns la mina ntins ? Ai respins-o cu dispre, dei voiam s te ajut n lupta mpotriva necredincioilor, dumanii notri comuni. Dac tu m-ai fi nvins pe mine, tiu ce tratament mi-ai fi rezervat. tiu i ce le-ai fi fcut soldailor mei. Eu am s fiu mai ngduitor cu tine. Am s te in n preajma mea. Vei avea propriul tu cort, cleasc proprie si propria ta gard, comandat de emirul Berlas, care i s-a nfiat nu demult, spre a-i propune n numele meu un pact de prietenie. Ori de cte ori am s te privesc, am s reflectez asupra deertciunii omeneti i asupra pcatului trufiei. Luai-1! porunci slujitorilor, Timur nu fcea fgduieli dearte. Baiazid avea s-l nsoeasc pretutindeni, pn la moarte, spre a fi o pild vie pentru toi aceia crora le-ar mai trece prin cap s-i imite nesbuina. i pentru a-l feri de ispita evadrii, i pregti o cleasc ciudat, cu gratii, care amintea mai degrab o cuc destinat animalelor slbatice. Timur avea toate motivele s fie ncntat de noua lui achiziie. Muritorii de rnd pstrau n preajma lor pisici, cini mai mari sau mai mici, papagali, maimue, petiori i tot felul de vieti drglae, destinate s le izgoneasc clipele de plictis. Maharajahii din India aveau tigri, lei i elefani. El> Timur, era mai presus de toi, fiindc inea la picioarele sale un, mprat autentic. Nu-i lipsea mpratului dect zgarda. Cnd Baiazid muri de inim rea cteva luni mai trziu, Timur l regret sincer. Se gndi cu cine s-l nlocuiasc i ajunse la concluzia c cel mai potrivit ar fi mpratul Chinei... ncepu deci s se pregteasc de rzboi... 143

<titlu>SE STRNESC VNTURILE

14481453

mprteasa Helena sttea dreapt, neclintit, ca una din acele hieratice cariatide care mpodobesc tribuna Coreelor din templul "Erechtheiori, i privea undeva n gol, peste catafalcul monumental, strjuit de o pdure de luminri, pe care zcea trupul lipsit de via al fiului ei, basileul Ioannos al VUI-lea. Un cernit sobor de clugri, cu brbi i plete albe, prosternai la cptiul autocratorului, rosteau monocord rugciunea morilor. Aerul era mblsmat de mirosul puternic al tmii i de miresmele florilor. Cu dou decenii n urm, mprteasa Helena priveghease rmiele pmnteti ale soului ei, basileul Manuel al II-lea. Atunci succesiunea fusese asigurat. Opt fii avusese rposatul, dintre care ase erau n via. Ioannos al VUI-iea murise ns fr a lsa descendeni. Dintre fraii lui, numai trei supravieuiser frmntrilor care fceau s se cutremure din temelii imperiul. Pe umerii slabi ai btrnei mprtesc apsa n aceste clipe povara unor rspunderi care pe ali muritori i-ar fi zdrobit. Ea trebuia s vegheze ca transferul Coroanei s se fac fr tulburri dinastice i mai ales fr vrsri de snge. Imperiul avea nevoie de linite luntric spre a putea face fa presiunilor formidabile din afar. Chipul mpietrit al mprtesei nu reflecta nimic din ndoielile i temerile ce-i rveau sufletul. Soborul de episcop] i mitropolii care svrsiser serviciul religios, curtenii copleii de emoie, nalii demnitari apsai de incertitudinea unui viitor ce se anuna n culori foarte sumbre, cpeteniile militare ale unor armate fantom, ostaii din garda imperial, ntunecai la chip i cu lncile plecate n semn de doliu, ambasadorii impresionai de mreia spectacolului, toi, dar absolut toi cei 146 prezeni simeau aproape instinctiv c se afl n pragul unor mari i hotrtoare evenimente. mprteasa Helena nelegea poate mai bine dect oricine ct de grav era situaia. Btrma aceasta firav, care dusese pn- atunci o existen modest, izolat, n ambiana aparent calm a gineceului imperial, ieise la lumin, i asumase din proprie iniiativ friele autoritii supreme si, n cadrul unui consiliu imperial extraordinar, luase toate msurile pentru ca sceptrul s revin lui Constantinos, al doilea frate n via al decedatului basileu, i nu lui Demetrios, al treilea frate n via, un ambiios fr pereche, ce aspirase s devin mprat graie unor intrigi, unor perfidii i unor jocuri de culise savante, procedee care n lumea bizantin ajunseser de mult vreme monet curent. mprteasa Helena intervenise n ceasul al unsprezecelea spre a zdrnici manevrele acelora care nzuiau s ridice pe treptele tronului un om destinat s fie un simplu instrument politic n minile lor. Nimeni nu ndrznise s-i conteste autoritatea. n Bizan o mprteas nu avea doar rolul de a aduce pe lume vlstari menii s continue dinastia. Cnd basileul Theophilos, cutndu-i o tovar de via, a poftit la palat potrivit tradiiei pe cele mai frumoase fete din imperiu, pentru a oferi un mr de aur aceleia pe care o va socoti demn s poarte coroana de mprteas, una dintre candidate, pe nume Eikasia o replic reuit a prodigioasei Sapho din Lesbos n cadrul unei scurte convorbiri cu suveranul asupra rolului femeii n csnicie, i l-a descris n cteva cuvinte : Femeia te ridic, femeia te coboar. Dintr-un rege poate face un ceretor, iar dintr-un ceretor poate face un rege". Theophilos, neplcut impresionat de acest exces de isteime, a preferat s ofere mrul de aur unei fiine mai modeste, Theodora. Mai trziu, Theodora avea s dea o lovitur mortal iconoclasmului proclamat de soul ei. Dac definiia Eikasiei pctuia prin exagerare cnd generaliza importana femeii n societatea bizantin, nu se ndeprta ns de adevr dac se referea la influena politic a basilisei i la rostul ei n guvernarea Statului. Autoritatea acesteia nu deriva din autoritatea mpratului, ci avea un caracter autonom, mprteasa Helena i amintea i acum cu duioie, dar i cu legitim mndrie, ceremonia care urmase dup logodna cu Manuel. O principes din casa domnitoare i pusese n picioare pantofii de purpur cu vulturul bizantin brodat n perle, simbolul puterii imperiale, ncoronarea ei avusese loc naintea nunii, pentru a-i sublinia independena. 147

Fusese nvestit cu toate drepturile suverane nainte de a rosti n faa altarului sacramentalul da, care avea s-i confere titlm de soie a autocratorului bizantin. Participarea ei la toate ceremoniile era indispensabil. Cnd mpratul murea fr a fi lsat un succesor, basilisei i revenea rolul de a desemna pe viitorul purttor al sceptrului domnesc. Cnd mprteasa Irina i atribuise titulatura de Rege atotputernic i Autocrator al Romanilor", nimeni nu gsise cu cale s-i conteste autoritatea. Theodora nu fusese o simpl tovar de via a lui Justinian, ci. asociata acestuia la domnie. Nimeni nu crtise cnd vduva lui Zenon proclamase mprat pe propriul ei amant. ie, Augusta,, i aparine puterea imperial !" strigase printre ovaii mulimea adunat n incinta hipodromului. mprteasa simise n tot cursul ceremoniei funebre privirile ncrcate de ur i de furie neputincioas cu care o bombardase Demetrios. Dei i era fiu, snge din sngele ei, carne din carnea ei, i recunotea deschis defectele. Desi'rnat, cheltuitor, superficial, argos, influenabil, capricios, ar fi fost un mprat detestabil. Odinioar, cnd imperiul era ntins, puternic i temut, nvestirea unui astfel de om cu autoritatea suprem nu ar fi avut urmri prea grave. Muli depravai, viciosi, degenerai purtaser purpura imperial fr ca efemera lor domnie s duc Bizanul de rp. Acum ns criza era att de acut,, existena Constantinopolelui att de primejduit, nct numai un suveran vrednic, nelept, ponderat ar fi putut face fa periculoaselor probleme ale domniei. i acest om providenial era. numai Constantinos. Diplomat i n acelai timp viteaz, nzestrat cu o inteligen superioar, dar i cu modestie, se dovedise un sfetnic preios i un osta devotat al fratelui su, mpratul1 Ioannos. Din nenorocire, moartea autocratorului intervenise n absena lui Constantinos din capital. Demetrios deinea n acea epoc demnitatea de guvernator al Selymbriei, fortrea din apropierea Constantinopolelui. Alesese acest post pentru a f ct mai aproape de capital n momentul morii mpratului. Planul lui era simplu. Ajutat de un grup de partizani i de cteva uniti din garda imperial, avea s pun mna prin surprindere pe Coroan i s se proclame autocrator. Demetrios nu inuse seam ns de un factor care-i zdrnicise toate socotelile : mprteasa-mam, Helena. Cnd el se nfiase la palatul Blachernelor spre a-i nsui sceptrul, decrepita btrn l nfruntase, contestndu-i dreptul de a se ncorona mprat. Convocase apoi consiliul imperial si, n prezena lui Demetrios, nvineit de mnie, pledase mpotriva 148 lui, convingnd pe nalii demnitari dispui pn atunci a se nclina n faa faptului mplinit s resping candidatura guvernatorului Selymbriei i s ofere Coroana lui Constantinos. Cu glas cutremurat de emoie, evocase actul de trdare al lui pernetrios, care cu civa ani n urm ncercase s-l detroneze pe fratele su i s-i nsueasc puterea, ajutat de turci. Fapta )ui fusese ulterior iertat, mprteasa Helena folosise cu durere acest suprem argument mpotriva lui Demetrios. n ciuda cusururilor sale, rmnea totui fiul ei. O fcuse ns fiindc ndatoririle ei de mprteas i dragostea de ar erau mai puternice dect simmintele materne. Guvernatorul Selymbriei nghiise cu greu pilula amar a nfrngerii, aducnd omagiu de supunere lui Constantinos. Ceremonia religioas de la palatul Blachernelor se terminase. Marele logotet primul-ministru se apropie solemn de catafalc i rosti cu glas sepulcral : Basileule, prsete acest palat ! Regele regilor, stpnul stpnilor, Dumnezeu cel atotputernic te cheam ! Cpeteniile militare luar pe umeri sicriul i l duser afar din palat, l aezar n dreptul intrrii principale, dominat de vulturul bizantin, sculptat n piatr. Acolo, membrii familiei imperiale, nalii demnitari i curtenii srutar pentru ultima oar mna decedatului. Pentru cei mai muli gestul acesta nu mai avea dect semnificaia unei simple formaliti. Un mprat mort are mai puin nsemntate dect un ceretor viu. Prin faa sicriului defila apoi ore ntregi un fluviu de oameni simpli, dornici s vad chipul ncremenit al aceluia care fusese ntruparea lui Dumnezeu pe pmnt. mprteasa Helena i amintea cu melancolie c pe treptele acestei intrri l ntmpinase pe soul ei, Manuel, dup cltoria lui n Europa. Cerul era zguduit de uralele supuilor entuziasmai de provideniala ridicare a asediului capitalei.

Copiii nevrstnici, adunai n jurul fustelor ei, se uitau cu uimire la impuntorul lor printe, pe care-l revedeau dup o absen de peste doi ani. Aproape c i uitaser cum arat la fa. Trecuser de atunci patru decenii i mai bine. De pe aceste trepte asista acum la ceremonia funebr a fiului ei preferat, naltele personaje, care nu se puteau retrage mai nainte ca defunctul s fie cobort n cavoul imperial, ncepeau s ridice rugi ctre Cel-de-Sus ca perindarea aceasta lent de plebei s :se termine mai repede. 149

Soarele palid de toamn trzie mngia cu razele sale aurii i obrazul savant machiat al mortului, i pe mai-marii zilei, i pe cei mruni i umili, ca i cnd le-ar fi spus, folosindu-se d'e un limbaj simbolic : n faa mea toi sntei egali, iar existena voastr este egal de efemer". Apoi sicriul fu iari ridicat pe umeri spre a fi transportat cu acompaniamentul imnurilor funebre intonate de corurile bisericeti spre monastirea Pantocratorului, unde avea s fie nmormntat. Cnd sicriul cu rmiele lumeti ale suveranului se opri, n sfrit, la poarta monastirii, se auzi iari glasul marelui logotet pronunnd formula macabr impus de protocol: Intr, basileule ! Regele regilor, stpnul stpnilor, Dumnezeu atotputernicul te ateapt !" Apelul acesta straniu, venit parc de dincolo de lume, nfiora sufletele celor de fa. Iar cnd cadavrul fu adus la gura cavoului, strigtul se auzi pentru ultima oar : Lipseste-te de coroana imperial !" Ochii uscai ai mprtesei Helena se umezir pentru prima oar. Fr s priveasc, intui gesturile acelora care luau coroana de pe capul fiului ei mort i i ncingeau fruntea cu o fsie lat de purpur, simbolul autoritii pierdute. Sicriul fu cobort n ntunericul umed al criptei, aezat cu grij, apoi uile de fier se nchiser cu zgomot metalic, Ioannos al VlII-lea ieise din via i intra n istorie... * Bolile nalte ale catedralei, nnegrite de fumul luminrilor, vibrau reflectnd sonoritile profunde ale corului care intona cu fervoare Kirie Eleison. Slujba religioas, oficiat de mitropolitul Mistrei, asistat de un numeros sobor de preoi, se apropia de sfrit. Noul suveran al Imperiului Bizantin, Constantinos al Xl-lea Dragases, murmura cucernic o rugciune, irnplornd cerul s-l ntreasc spre a-i purta cu cinste Coroana, spre a pstra intact independena rii, spre a asigura ieri cirea supuilor si. Silueta-i nalt, supl, se contura pe fundalul aurit al catapetesme! mpodobite cu icoane vechi. Pe frunte simea apsarea Coroanei imperiale, pe care o purtaser atia naintai glorioi. Acum i revenea lui, prin jocul unor 150 fore insesizabile, numite de oameni destin. Doi nali demnitari., Manuel Paleologos Iagros i Alexios Lascaris Philantropenos, i_o aduseser de la Constantinopole, pentru ca solemnitatea ncoronrii s se fac fr zbav. Aa recomandase consiliul imperial prezidat de basilisa Helenla, iar Constritinos socotise c aa era bine. Existena rii nu trebuia primejduit de un interregn susceptibil s genereze tot felul de intrigi, conspi-; raii i pactizri cu inamicul. Fusese informat de manevrele fratelui su Demetrios, i aceasta i ntrise convingerea c trebuia lucrat repede, nainte de a intra n catedral, avusese o lung convorbire cu cei doi demnitari. tim c o ncoronare n afara zidurilor capitalei constituie un fapt fr precedent, spusese Iagros. Dar necesiti strin*. gente au impus aceast derogare. neleg, replicase Constantinos. Chiar i n cursul nefericitelor evenimente care au impus odinioar strmutarea vremelnic a capitalei la Niceea. ncoronrile se fceau ntre zidurile acelui ora tocmai spre se respecta tradiia, adugase Lascaris. Evident, vom repeta solemnitatea ncoronrii i la Constantinopole, spre a nchide gura tradiionalitilor i a pescuitorilor n ap tulbure. Dac va fi nevoie, o vom repeta, replicase Constantinos. Important este s asigurm continuitatea dinastiei i stabilitatea intern. Din ordinul mprtesei Helena au i fost trimii n ca pitalele europene ageni diplomatici spre a vesti urcarea pe tron a Majestii-Tale, reluase Iagros. Marele ambelan Georgios Sphrantzes a primit misiunea s plece la Adrianopole, spre a-i ncunotina pe sultanul Murad. Sphrantzes este un diplomat abil, replicase Constantinos. Cum a reacionat Murad ? S-a artat binevoitor. > In bunvoina turcilor nu am nici o ncredere, zmbise cu amrciune Constantinos. Abia ateapt s ne loveasc.., Intr-adevr, Islamul, asemenea unei uriae fiare apocalip tice, nghiise ncetul cu ncetul trupul Imperiului Bizantin. Constantinopolele, capul acestui trup nefericit, rmsese nc afar, la lumin. Moreea i cele cteva insule care mai alctuiau

rmiele strvechiului Imperiu Roman de Rsrit nu prezentau importan. Supravieuirea Constantinopolelui era o chesti-s une de via i de moarte... Noul suveran se napoie n capitala sa la bordul unei nave catalane. Autocratorul unui imperiu care dispusese odinioar 151

de una dintre cele mai puternice flote militare din lume traversa acum mrile stpnite n trecut de Bizan n postura de pasager al unei corbii sub pavilion strin. La Constantinopole i se fcu o primire entuziast. Este adevrat c vemintele de parad ale curtenilor i pierduser din strlucire, c uniformele ostailor din gard erau roase pn la urzeal, c tot mai muli oameni umblau n zdrene... Basileul ncerc s nu mai vad toate aceste semne ale unei decderi lente i iremediabile. Se bucur de bucuria supuilor care-1 ntmpinau cu urale, ca i cum acest rsrit de domnie avea s aduc numai linite i prosperitate. La un moment dat imaginaia lui Constantinos o lu razna. Nu mai era basileul unui imperiu muribund, ci un viteaz purttor al sbiei Sfntului Mihail. Infrnsese pe dumani i se napoia la Constantinopole n fruntea unui cortegiu triumfal. Soldai ncrcai cu lauri defilau pe strzile mpodobite de srbtoare. O mare de ceteni urmrea cu ncntare parada. Unii stteau ciucure la ferestre, alii umpleau balcoanele, foarte .muli se craser pn i pe acoperiuri. Cerul se cutremura de dangtul srbtoresc al clopotelor, de uralele mulimii, de .ropotul bidiviilor clrii de veterani cu cicatrice glorioase, de sunetele nalte ale trompetelor. Furgoanele ncrcate cu prad de rzboi strneau entuziasmul privitorilor. Captivi cu lanuri la mini, escortai de ostai nvluii n zale, mergeau tcui, umilii, rumegndu-i disperarea. Printre ei se afla nsui sultanul Murad... Constantinos se trezi brusc din visare. Printre spectatori vzuse civa turci care-l priveau cu un fel de amuzament dispreuitor. Prezena lor n mijlocul constantinopolitanilor i stric buna dispoziie, li amintiser c victoriile militare deveniser pentru el nite utopii. Trebuia s se socoteasc fericit dac va izbuti s pstreze independena capitalei i a peticelor -de pmnt din jurul ei. La palat l atepta un mare praznic. Toate mrimile imperiului erau acolo. Imprteasa-mam Helena fcuse rost de bani spre a-i srbtori cum se cuvine fiul. Slujitorii aduceau mncruri alese i vinuri strvechi. Muzicile cntau. Fete tinere, acoperite cu vluri diafane, aruncau flori asupra invitailor. Constantinos tia c datora aceste onoruri mamei lui. O privi cu dragoste filial i cu recunotin. Basilisa i zmbi. Un zmbet cald, plin de afeciune, de sobr bucurie. mprteasa Helena ncerca satisfacia misiunii ndeplinite. -Acum putea s moar. Sceptrul ncpuse pe mini bune. Poate 152 c mpratul ar mai fi avut nevoie de sfaturile ei. Nu dobndise nc experiena domniei. Va ti ns s se descurce i singur. Deodat nchipuirea ei prinse s-i renvie chipuri demult disprute. n jilul ocupat azi de Constantinos l vzu aievea parc pe socrul ei, mpratul Ioannos al V-lea. Btrn, posomorit, taciturn, purta pe chipul lui rvit de ani pecetea insucceselor i a ncercrilor grele ntmpinate n cursul unei domnii de cincizeci de ani. Cincizeci de ani ntristai de interminabile rzboaie civile, de repetate nfrngeri militare, de umiline, de eforturi disperate spre a redresa o situaie definitiv compromis. Cu un an nainte de a muri, ncercase s repare zidurilenconjurtoare ale Constantinopolelui i s refac o serie defortificaii czute n ruin. Iritat, sultanul Baiazid i trimisese un mesaj amenintor, pretinznd imediata ncetare a lucrrilor. Att de sleit de puteri era imperiul, nct btrnul basileu se supusese. Aceast ultim i suprem umilin fusese pentru el lovitura de graie. Mai trise cteva luni, apoi se stinsese, nbuit de contiina propriei sale neputine. mprteasa Helena vzu apoi pe jilul imperial umbra soului ei, autocratorul Manuel. Att de viu era chipul lui, nct basilisa i deslui pe buze un zmbet plin de tristee. Inima ei se strnse ndurerat, aa cum se strngea ori de cte ori soul ei ntmpina eecuri, n timpul celor treizeci i patru de ani ai lui de domnie, triser ntr-o atmosfer de amrciune i dezndejde. Dup nfrngerea otomanilor de ctre Timur Lenk, mpratul Manuel ncercase s profite de rgazul pe care i-l acordau turcii, prini n vrtejul unor grave tulburri interne, spre a ridica un zid fortificat de-a lungul istmului Corint. Dar eclipsa osmanlilor nu durase mult. Imperiul Otoman renscuse din propria lui cenu. Sultanul Amurad al II-lea i inaugurase domnia asediind Constantinopolul. Rezistena viguroas a ap-

rtorilor capitalei bizantine i silise pe turci s dea napoi. Mniat de acest eec, Amurad se npustise atunci asupra Peioponezului, nimicind zidul fortificat, trecnd prin tiul sbiei populaia greceasc rmas fr aprare. mprteasa Helena suspin. Manuel fusese un so bun, un printe afectuos i un suveran devotat rii i poporului su. Ii lipsiser mijloacele spre a aciona aa cum ar fi vrut. Cu chirpici nu poi construi o catedral. Ochii mprtesei Helena se nceoar. Chipul lui Manuel dispru, dar peste cteva clipe apru luminoas silueta lui Ioan153

nos al VIII-lea, fiul ei. i limpezi privirea spre a-l vedea mai bine. i el avusese o domnie lung, dar, vai, att de steril... Ca si printele su, colindase Europa, cerind sprijinul cretintii. O cruciad iniiat de Papa Eugenius al V-lea se ncheiase cu un dezastru. La Varna, turcii obinuser o victorie strlucit. Cretinii, nfricoai de puterea Islamului, i ziser c era mai cuminte s caute un modus vivendi cu osmanlii. Dezinteresndu-se de soarta Bizanului, ncepuser s fac avansuri prieteneti sultanului. Se hrneau cu iluzii... mprteasa Helena se smulse din urzeala visrilor, l vzu Iari pe Constantinos tronnd n capul mesei imperiale. Fraii si, Thcmas i Demetrios, l ncadrau, fr a manifesta o simpatie deosebit noului suveran. Ultimii vlstari din liota de copii druii de ea lui Manuel. Civa dintre ei muriser nevrstnici. Trecuse atta timp de atunci, nct abia i mai amintea trsturile lor. Le auzea ns glasurile subiri ca ciripitul unor psrele. Theodoros trise mai mult. Apucase s se i nsoare. Avea o fire nchis, bnuitoare, nimic nu-l mulumea. Fiindc fratele su mai mare, Ioannos, nu fcuse copii, i atepta cu nerbdare moartea, spre a-i lua tronul. Destinul i jucase farsa de a-l mbolnvi de cium cu trei luni nainte de moartea imperialului su frate. Andronikos era cu doi ani mai mic dect Theodoros. Slab, cocrjat, avea un umr mai nalt dect cellalt i picioarele n form de paranteze. Maic-sa nu-l gsea chiar att de urit. Ii descoperise chiar un oarecare farmec aparte. Prerile ei nu erau mprtite de nimeni, nici chiar de Manuel, printele avortonului. Brbat frumos, de o rafinat elegan, Manuel se uita cu mirare i cu vag aversiune la acest copil neisprvit, care nu-i semna sub nici un raport. Se spunea c Andronikos era simplu la minte. Numit guvernator al Thessalonikului, se pricepuse totui s vnd oraul veneienilor n schimbul a 50.000 de ducai. Dar euforia prilejuit de aceast bizar tranzacie, care scandalizase Bizanul, se topise repede. II pliser remucrile. Att de cumplit l rodeau regretele, nct hotrse s se pociasc, mbrcnd rasa monahal. Nici n monastire nu , fcuse mare isprav. Alterna crizele de ascetism cu rbufniri * de pasiuni lumeti. Organiza atunci chiolhanuri cu femei i cu muzicani care s-i nece n cntece aleanul. Stareul monastirii era un bun curtean. Intr-o zi lansase zvonul c avea de gnd s-l sanctifice pe fantascul clugr. Dar Andronikos l ferise de aceast dezonoare, murind fr veste dup un foarte mbelu154 gat praznic monahal. Numai mprteasa Helena i deplnsese sfritul. Constantinos prea s mplineasc toate ateptrile ei. S-ar fi zis c pronia avusese grij s-i nlture pe toi fraii care ar fi putut s-i mpiedice accesul la tron. Btrna basilis se ntreb la un moment dat cine va fi urmaul lui Constantinos. Acesta mplinise 45 de ani, dar nu avea copii. Se cstorise de dou ori. Prima dat, cu Theodora Tocco, principes de Kephalonia, iar a doua oar, cu foarte frumoasa Catherina Gattilusio, principes de Lesbos. Amndou muriser lsndu-i domenii ntinse, dar nu i urmai. Basilis era ngrijorat. S fie oare Constantinos steril ? Poate c soiile lui nu au fost n stare s conceap vlstari." mprteasa i zise c fiul ei, basileul, trebuia s i caute o nou nevast. O obseda o ntrebare chinuitoare : Dar dac nici a treia femeie nu-i va drui copii ? In cazul c ar muri fr descendeni direci, Demetrios ar prelua Coroana. Pentru Bizan, urcarea lui pe tron ar echivala cu un dezastru. Constantinos trebuia s aib copii !" Basilis Helena se strdui s ptrund cu ochii minii tainele viitorului. S vad chipul urmaului lui Constantinos. Se spunea la Constantinopole, nu fr oarecare temei, c mprteasa-mam avea darul previziunii. Adevrul este c n copilrie se deprinsese s fad dincolo de existena obiectiv. Sttea, de pild, pe una din esplanadele mpodobite cu trandafiri agtori din jurul castelului printesc. Se uita la rozele nvoalte, cu petale delicate ca obrazul unei fecioare, i se ntreba cum vor arta mai trziu. Sub ochii ei, rozele pleau, se ofileau, frunzuliele se nglbeneau, cdeau, lsnd ramurile goale. Mai trziu, i popula cu oameni nchipuirile, dndu-le un relief tot mai puternic. Cum va arta pajul acesta, mbujorat de sfiiciunea adolescenei, cnd anii i vor ngreuna umerii, i vor aterne omt peste plete i i vor tulbura privirile ? l vedea atunci m-

btrnit, trndu-i picioarele deformate de gut, respirnd greu, astmatic. Apoi tentativele ei cuprinseser un cmp mai larg. Se strduia s vad cum va arta logodnicul ei... i-l nchipuia tnr, frumos, mndru... Ajuns la vrsta mritiului, constatase c Manuel, cel fgduit ei, corespundea n totul imaginii pe care i-o furise. Intre imaginaie i previziune, fruntariile erau anevoie de definit. I se ntmpla s vad n viitor chipuri necunoscute. Se ntreba ce reprezentau aceti ini ivii parc din neant ? ncerca s le interpreteze expresia feei, gesturile, lim155

bajul privirilor... Cu timpul, aceste vedenii prinseser s capete consisten. Helena desluea nu numai chipuri i gesturi izolate, ci chiar grupuri compacte, episoade de via... Multe dintreaceste scene ciudate le uita. I se ntmplase ns nu o dat s se pomeneasc n faa unui moment din via care i trezea brusc din ascunziurile subcontientului acele plsmuiri" ndeprtate, care acum se mbinau uluitor cu realitatea. n felui acesta avusese ea revelaia darului previziunii cu care o nzestrase Dumnezeu. Stpnirea acestei fantastice puteri o ngrozise. Treptat, ns, se deprinsese cu ea. Basilisa Helena tiuse, de pild, c fiul ei Theodoros va muri n chinuri grele, l vzuse,, cu civa ani naintea nspimnttorului su sfrit, canonindu-se, acoperit de pete i de pustule din care snea puroiul. Mai tiuse c fiul ei Ioannos se va prpdi fulgertor, ca un copac lovit de trsnet, l vzuse cznd, umflndu-i pieptul ntr-o ultim i cznit respiraie. n general, nu cuta s afle prea multe din tainele viitorului, i spunea c nu este firesc s concurezi dumnezeirea, s-i furi prerogativele... Acum, ns, la acest praznic mprtesc, simi brusc dorina de a cunoate viitorul. De a vedea pe urmaul lui Constantinos. Spera c fiul acestuia va prelua ntr-o zi sceptrul. Basilisa se surprinse nlnd o rugciune fierbinte, dar mut, ctre .Dumnezeu. II implora s-i dezvluie chipul succesorului la tron... Chipul lui Constantinos ncepu deodat s-i piard contururile, consistena, s se topeasc asemenea unor aburi eliberai ntr-o ncpere rece. Apoi, fr veste, dispru. Jilul imperial rmase cteva clipe gol. Iar pe fundalul sptarului aurit apru o umbr,. sau un abur, care prinse a cpta forme din ce n ce mai precise. Basilisa vzu un chip nc destul de confuz, ca i cnd' acesta ar fi fost oglindit pe nveliul unei ape strbtute de unde. Undele se linitir. Vzu un obraz tnr, nite trsturi frumoase, aproape seductoare, i ochi... Ochii aceia o nspimntar. Aveau o expresie rece, crud, nempcat... Pe fruntea acelui chip sclipea un diamant strlucitor ca un soare n miniatur... Iar diamantul era prins ntr-un turban... Basilisa scp un ipt i i ngropa faa n minile-i btrne. Ce s-a ntmplat ? i-e ru, mam ? strig speriat mpratul, ridicndu-se din jil. mprteasa i ls ncet minile pe mas. Degetele ei -agitate ndeobte de un uor tremur nervos, erau acum nemi156 cate, ca i cnd ar fi fost spate n piatr. Pe chipul ei se aternuse un calm desvrit. Ochii-i nu exprimau nimic. Erau seci. Mulumesc... Nu mi-e ru, rosti ea domol. A fost o indispoziie trectoare... * Sultanul Murad-Khan se simea obosit. Foarte obosit. De a o vreme avea senzaia ciudat c trupul i atrn att de greu, nct prea turnat din plumb. Cnd se ntindea pe sofa, credea c se scufund n saltelele de fulgi ca ntr-un nveli de nori, sub care se deschidea abisul. Uita pn i de propria sa fiin, pierdea noiunea timpului, a mediului nconjurtor. Se rostogolea n neant... Cnd i revenea, avea impresia c se trezete dintr-o amoreal profund, care nu fusese altceva dect preludiul morii. Dar moartea nu venise la ntlnire. Ii mai acorda un rgaz spre a-l chinui, spre a-l face s treac iari prin vrtejul acelor senzaii ngrozitoare, care-i aminteau de fiecare dat proximitatea inevitabil a morii. Cnd deschise ochii, vzu c se lsase noaptea. La cptiul sofalei ardeau cteva luminri de cear. Licrirea plpndelor flcrui se reflecta n aurul sfenicului cu multiple brae, n aurul care teea flori stilizate pe draperiile de purpur, n aurul armelor de parad ncrustate cu pietre scumpe de pe panopliile fixate de-a lungul pereilor mbrcai n mozaicuri policrome. Privelitea acestor splendori, dar mai ales a armelor damaschinate, n mijlocul crora trona sabia lui Osman, semnul distinctiv al padiahilor, l smulgea din anticamera imperiului umbrelor i l readucea la realitate, amintindu-i c i el dirija un imperiu perisabil, ce-i drept, ca tot ce este omenesc dar care reprezenta n lumea celor vii o realizare de proporii Uriae. La aceast realizare contribuise i el, ca i ceilali naintai ai lui. Dar strdaniile depuse l istoviser, l sleiser de puteri. Toi supuii din imensu-i imperiu erau legalmente sclavii lui. Avea asupra lor drept de via i de moarte. Toi acetia, ncepnd cu marele vizir i terminnd cu ultimul ran

din fundul Anatoliei, vedeau n el o for creia nimeni i nimic nu i se puteau mpotrivi. Dac ar fi tiut aceti oameni ct de slab, ct de neajutorat se simea uneori padiahul lor, i-ar fi pierdut nu numai ncrederea n atotputernicia i infailibilitatea lui, ci ar fi lsat s se nruie nsui mitul autoritii cvasidivine a dinastiei i a invincibilitii imperiului. 157

Spre a nu sfrma iluziile supuilor, spre a nu-i compromite reputaia de ales al lui Allah, de fiin nzestrat cu cele mai alese i extraordinare nsuiri, se nchidea n apartamentul su ori de cte ori se fceau simite semnele premonitorii ale crizelor. Ddea atunci porunci stranice ca nimeni, absolut nimeni s nu-i tulbure linitea i meditaia. Celui care ar fi cutezat s ncerce a ajunge la el trebuia s i se taie capul. Fr judecat. In tineree, cnd cunoscuse pentru ntia dat aceste momente de slbiciune, i nchipuise n trufia lui c Allah i crea cu bun-stiin starea-i bizar de trans, spre a-i da posibilitatea s intre n contact nemijlocit cu divinitatea. Nu se spunea oare c epilepticii se bucur de privilegiul de a comunica direct cu Dumnezeu ? Credina aceasta o avuseser romanii pgni, se nrdcinase n sufletul musulmanilor i era mprtit chiar i de spurcaii cretini. Mai trziu, cnd nelepciunea vrstei i a experienei i mai risipise vanele fumuri ale tinereii, i dduse seama c nu era dect un om bolnav, istovit de eforturile impuse de ocrmuirea mpriei. Ridic ncet capul de pe pern i se sprijini ntr-un cot. Simea nc n cutia cranian un fel de gol dureros i o accentuat slbiciune n tot corpul. Odat chemase la cptiul su pe un medic evreu cu mare reputaie. Sttuse cu el de vorb ntre patru ochi, dei aceasta constituia o grav nclcare a protocolului, l prevenise. Nici un cuvnt din ceea ce aveau s discute nu trebuia s scape n afar. Nesocotirea oprelitii va atrage imediata-i pedepsire cu moartea. Medicul fgduise c va avea gura pecetluit, apoi l examinase fr s se grbeasc, dnd cea mai ncordat atenie tuturor simptomelor. La sfrit l asigurase c nu sufer de epilepsie, dar c organismul su este slbit" o asemenea blasfemie rostit de un musulman ar fi fost pedepsit cu spnzurtoarea c trebuia s acorde mai mult timp odihnei i c ar fi indicat s reduc eforturile fizice i intelectuale. Ii explicase c strile-i de slbiciune temporar se datorau unui dezechilibru umoral, care influena psihicul. Expunerea fusese presrat ! cu termeni savani, pe care medicul i tlmcise apoi n limbaj < profan. Padiahul nu-i mai amintea bine sensul lor. i spusese atunci c nu va putea niciodat aplica prescripiile medicului. Conducerea unei mprii nu-i ngduia s se menajeze. Cei desemnai de destin a fi padiahi trebuie s tie a muri 'j la datorie. 158 l lsase pe medic s se retrag, dup ce l ncrcase cu daruri. Acesta plecase bucuros, gndindu-se c i-a asigurat un . client darnic i puternic. n vreme ce strbtea un coridor mbrcat n faian cu motive mpletite n diferite tonuri de verde, fusese nfcat de civa slujitori nubieni, mpins ntr-o cmru lateral, fr ferestre, i sugrumat cu un iret de mtase, moarte rezervat numai personajelor importante. Sultanul avusese delicateea s acorde evreului medic un sfrit onorabil. n felul acesta, secretul avea s moar odat cu el. Bizar, de la o vreme amintirile din tineree i din copilrie se trezeau cu atta intensitate i fidelitate, nct avea impresia c le retria aievea. Mai ales cnd n camer domnea o semiobscuritate calm, ce-i permitea s i depene netulburat gndurile. Fenomenul se petrecea din ce n ce mai frecvent, de cnd ncepuse s simt apsarea anilor, mplinise 45 de ani, ceea ce reprezenta o vrst naintat. Dup cte i amintea sultanul, puini oameni depeau aceast limit. Btrnii venerabili care atingeau ase sau apte decenii puteau fi numrai pe degete. i tatl su, padiahul Mehmed I-ul, murise tnr. Dup o domnie scurt, dar glorioas, fusese dobort de apoplexie. Despre bunicul su, Baiazid, auzise doar c avusese un sfrit dezonorant, ntr-o cuc prevzut cu drugi de fier, ca pentru animale. Nici unchii si fiii lui Baiazid nu se bucuraser de zile multe. Dup dezastrul de la Ancyra, cei cinci feciori al lui Baiazid se risipiser care ncotro. Mustafa dispruse pe cmpul de btlie, Suleiman, antrenat n debandada supravieuitorilor turci care fugiser spre soare-apune, se retrsese n Europa, sub protecia lui tefan Lazarevici, salvat, de asemenea, din ncercuirea mongol. Issa se refugiase n munii Karamaniei. Mehmed cel cruia Allah avea s-i cluzeasc astfel paii nct s se urce pe tronul strbunilor si i gsise ascunztoare n re-

giunea muntoas de la vest de Ancyra. Dup btlie, ttarii pustiiser Asia Mic. Mai trzra, Murad-Khan aflase de la martori ce cumplit anarhie se abtuse asupra Imperiului Otoman dup ce otirile lui Timur prsiser Anatolia, pentru a se avnta asupra Chinei. Fiii lui Baiazid nu gsiser altceva mai bun de fcut dect s se bat ntre ei pentru tron. Issa i Mehmed se rzboiser mult vreme, pn ce Mehmed ieise nvingtor, stabilindu-i capitala la Brussa. Czut n lupt, Issa fusese scos din competiie. n acel timp, Mussa se napoiase din captivitate i reuise s-i asigure sprijinul militar i politic al lui Mircea, Voievodul rii Romneti. 159

Suleiman, un alcoolic i un desfrnat fr pereche, solicitase protecia mpratului Manuel al II-lea, apoi ridicase armele mpotriva fratelui su. Indrjita btlie de la Adrianopole se ncheiase cu moartea lui Suleiman. Mussa rmsese stpnul posesiunilor otomane din Europa, iar Mehmed al celor din Asia Mic. Mehmed i trecuse trupele n Europa, folosindu-se de galerele bizantine. Btlia hotrtoare se angajase pe malurile rului Isker. Mussa, un sadic nsetat de snge, fusese trdat de ai si. Dndu-i seama c pierduse totul, ncercase s fug, dar, urmrit de ostaii nvingtorului, se prbuise cu calul ntr-o mlatin i pierise necat. Mehmed rmsese astfel unicul stpn al Imperiului Otoman,.. Acum, n semintunericul propice evocrilor, Murad l revedea, nalt, sptos, cu o figur deschis, blnd. i amintea vorbele sale molcome, sfaturile-i pline de nelepciune, cldura simmintelor lui de printe iubitor. Copil fiind, Murad intra ano n sala de consiliu. Pe atunci purta la sold o sabie minuscul, proporionat cu trupu-i puintel. Vizirii se ploconeau n faa lui i i preziceau o domnie tot att de glorioas ca i a printelui su. Sultanul Mehmed i asculta ncntat, mbrindu-i cu privirile feciorul i mngindu-l uor pe obraz. Mehmed pstrase relaii de prietenie cu Bizanul. Se rzboise ns cu emirii din Karamania i din Smirna, apoi necase n snge o rscoal provocat de ascetul Beureklidji Mustafa, oare propovduia egalitatea absolut ntre oameni i comunizarea tuturor bunurilor materiale. Pornise o expediie i mpotriva ungurilor i a valahilor, dar sorii nu-i fuseser favorabili... Straniu ! Faptele de arme svrite de printele su i apreau lui Murad mai reale dect ale lui proprii. mplinise tocmai 18 ani, cnd i se adusese la cunotin moartea subit a sultanului Mehmed. Pe atunci era guvernabor al Amassiei. Escortat de trupe, alergase la Adrianopole. Acolo nu ntmpinase dificulti, n cadrul unei ceremonii sobre, marele muftiu l ncinsese cu sabia lui Osman. Aa i ncepuse domnia. O domnie pe care ar fi dorit-o panic fiindc era bun din fire dar care avea s se dovedeasc mai furtunoas i mai istovitoare dect i-ar fi nchipuit vreodat... Auzi un ciocnit timid n u. Se ridic brusc n capul oaselor. Cine ndrznea s-l tulbure la ora asta ? Deodat mintea i se limpezi, i aminti c dduse porunc marelui vizir s 160 i Se nfieze dup lsatul serii. Suspin. Nu-i era dat s aib nici o clip de rgaz. i mai ales acum avea atta nevoie de linite, de singurtate... ' Dar de ce l chemase ? Ah, da ! Voia s-l anune ca dorete s renune la domnie, c a hotrt s predea sabia lui Osman fiului su, Mehmed, Allah s-l aib n paz ! Btu din palme. Ua se deschise i n prag apru kapugibaa Ferrid, ambelanul de serviciu. Demnitarul intr n ncpere frngndu-se de mijloc, iar cnd ajunse n preajma sultanului, ngenunche, srutndu-i papucul brodat cu aur. __ Inlimea-Ta, marele vizir ateapt s fie primit, spre a sruta poalele vemntului Inlimii-Tale. Padiahul i petrecu mna peste ochi, ca i cnd ar fi vru s i-i desceoeze. ' Mai mult lumin ! porunci. Iar Khalil s intre ! ndat, Mrite Doamne ! Se retrase de-a-ndaratelea, inndu-i tot timpul alele frnte i fruntea plecat, astfel nct privirile s nu i se ridic mai sus de picioarele padiahului. Slujitori tineri, n veminte esute cu aur, aduser n mare grab, dar fr strop de zgomot, girandole veneiene cu lumnri albe de cear, aprinse toate, ncperea cptuit cu faian multicolor ncepu s sclipeasc. Marele vizir intr, fcnd o adnc plecciune. Srut cu umilin mna ntins alene de sultan. ' Stai jos, Khalil ! Marele vizir se ploconi din nou, apoi se aez cu picioarele cruci pe o pern ptrat, din mtase roie, plasat n preajma sofalei sultanului. inea n mna un lung sul de pergament. Ce ai acolo ? ntreb padiahul. Un mesaj din partea lui Constantinos, mpratul Bi-

zanului-. l desfcu tacticos. ; Pot s-i dau citire, Mrite Doamne ? Te ascult. Marele vizir ndrept pergamentul astfel nct lumina s cad n plin asupra slovelor frumos scrise i cu capete de rnduri nflorate. Noi, Constantinos al Xl-lea, autocrator al Imperiului Roman..." Las titlurile ! l repezi sultanul. 161

Khalil se execut i i cobor privirile asupra pasajului referitor la persoana padiahului. ...ctre nalimea-Sa; Murad i-ui, glojiosul Sultan, al Sultanilor..." Sri peste epitete'e laudative ! reveu padi'hal- Intra n subiect! Marele vizir trecu la pasajul urmtor, care coninea miezul expunerii : Acum, n pragul Domniei Mele, in <? " Murad l ntrerupse iari : Ai citit mesajul, Khalil f De bun seam, Mria-Ta. Atunci spune-mi-l pe scurt. Marele vizir tui spre a-i drege glasul, n realitate, dorea s ctige timp spre a formula ntr-o singur fraz lapidar coninutul nfloritului i foarte prolixului mesaj, alctuit n stilul alambicat, mbcsit cu termeni exagerat de elogioi, potrivit uzanelor din acea vreme. Basileul Constantin te asigur n zorii domniei sale de dorina-i vie de a pstra relaii cordiale cu Inlimea-Ta, de a stabili ntre Imperiul Bizantin i cel Otoman un climat de nelegere i pace... Vorbe, vorbe, vorbe ! rosti Murad sec. Dup ce fusese proclamat sultan, socotise c relaiile cu Bizanul vor continua s fie bune, astfel nct s aib minile libere n Asia. Dar mpratul Manuel, cruia rposatul sultan i artase numai simpatie, avusese ndrzneala s-i cear garanii. Pretinsese s i se trimit zlog la Constantinopole tineri din familia imperial turc. Socotea c numai n acest chip noul sultan i putea manifesta inteniile panice. El, Murad, i respinsese preteniile absurde. Din clipa aceea relaiile dintre cele dou state ncepuser s se nruteasc, ncordarea politic ajunsese la un moment dat att de puternic, nct divanul se pronunase pentru o imediat deschidere a ostilitilor militare. Murad ordonase atunci armatelor sale s ia cu asalt Constantinopolele, aciune de mare amploare, pe care nici unul dintre naintaii si nu izbutiser s o duc la capt. Oraul acesta blestemat prea ns ocrotit de puteri supranaturale. Abia ncepuse asediul, cnd n tabra turceasc sosise o veste cutremurtoare. Mustafa, unul din fraii si, se rsculase, ocupnd cu trupele sale Niceea. El, Murad, fusese nevoit s renune la continuarea asediului capitalei bizantine i s porneasc mpo162 triva rebelului. Din fericire, campania nu durase mult. Victim a unei trdri, Mustafa czuse prizonier fr lupt. Din porunca fratelui su, fusese spnzurat fr nici un fel de judecat. n orice caz, el, Murad, nu va mai ncerca s mpresoare Constan'tinopolele. Va lsa aceast iniiativ fiului su... Constantinos pare mai nelept dect tatl lui, rosti sultanul. Dar achia nu sare departe de pom... i acum s-i spun pentru ce te-am chemat, Khalil. Ascult cu smerenie, Puternice Stpne. Marele vizir strnse cu grij sulul. Sultanul rmase cteva clipe cu privirile aintite asupra luminrilor aprinse, ca i cnd flcruile lor l-ar fi fascinat. Am hotrt s renun definitiv la domnie. Marele vizir se feri s fac vreo schim care s-i trdeze gndurile. Vorbele padiahului l impresionaser penibil. Ii sttu pe limb s exclame : Iari, Mrite Doamne ?", dar se abinu. Sultanul ar fi socotit replica lipsit de respect. Se mrgini s plece supus fruntea. Dorin.ele Mriei-Tale snt legi pentru noi. Mi-a ngdui ns cu toat umilina s te implor a-i pleca ochii asupra supuilor, care nu se pot lipsi nc de neleapta-i guvernare. Trim clipe grele... ara are nevoie de un cap luminat, de un bra puternic s o apere... Sultanul mormi ceva neneles, l iritaser obieciile marelui vizir, dei ntr-o oarecare msur le nelegea. Te-am ascultat cu bunvoin, Khalil, acum patru ani, cnd mi-am exprimat pentru ntia dat dorina de a renuna la domnie. Am neles argumentele tale. Cretinii se abtuser ca un nor de lcuste asupra imperiului. Mi-am ncins sabia i arn plecat la lupt. I-am ntlnit la Varna. A putea s repet cuvintele lui Caesar : Veni, vidi, viei !" Strlucit victorie, puternice stpne ! rosti cu admiraie btrnul sfetnic. Pe msura geniului Mriei-Tale.

Sultanului i reveni n minte tabloul acelui devastat cmp de btlie dup stingerea ultimelor focare de lupt. Stoluri cernite de corbi potopeau cerul. Veneau dinspre miaznoapte, dinspre soare-apune i dinspre miazzi, atrai de duhoarea hoiturilor intrate n putreziciune. Att de multe erau hoiturile, nct nu se mai vedeau iarba i pmntul. Simboliznd victoria. un ienicer i adusese n vrful unei sulie capul desprins de trup al regelui Vladislav, cpetenia cretinilor. Sultanul nu putea sa uite expresia fix, terorizat, a acelor ochi mori, care reflectau desigur simmintele ncercate de suveran n ulti163

mele lui clipe... Nu putea s uite nici picturile de snge care se mai scurgeau din vinele secionate... obrajii livizi... buzele subiri, ncremenite ntr-un rictus... prul blond, rvit, ntinat de noroi... Vladislav i-a meritat soarta, gri el. Inclcase trataml de pace ncheiat cu noi, dup ce jurase pe Biblie c l va respecta... i eu am jurat pe Coran... Dar nu am ridicat sabia dect dup ce am fost atacat... Lu de pe msua joas din abanos ncrustat cu sidef, din apropiere, un irag alctuit din boabe de chihlimbar perfect lustruite i att de btrne, nct ajunseser s bat n rou. ncepu s le plimbe printre degete. Sultanul ncetase s i mai exprimp prin viu grai gndurile. Khalil nu trebuia s tie c la un moment dat, el, Murad, se temuse c va pierde btlia. Din fericire, Vladislav repetase la Varna greeala svrit de cruciaii francezi la Nicopole... Vestea uciderii acestuia strnise panic printre cretini. Victoria ateptat de cpeteniile ghiaurilor se transformase n derut... Btlia de la Varna a fost o strlucit izbnd a Mriei-Tale, nclin iari fruntea Khalil. Gndurile sultanului i schimbaser ns orientarea. Ii revenise n minte Magnesia, acea localitate paradisiac de la picioarele muntelui Sipylus sau Manisa Dag, cum i spuneau turcii unde se retrsese spre a se odihni dup oboselile campaniei din Bulgaria. Masivul slbatic cu povrniuri repezi era strbtut de cascade cnttoare, care-i strecurau apele printre stnci, revrsndu-se apoi n rul erpuitor din fundul vii. Legendele acelor locuri imortalizau tragedia nefericitei Niobe, fiic a i mai nefericitului rege Tantalus, ori renviau evenimente demult intrate n istorie, ca, de pild, btlia dintre romani i armatele lui Antiochus cel Mare, ncheiat prin *n'ctoria Romei. Ct de dulce fusese odihna acolo... Lsase grijile mpriei pe seama fiului su Mehmed, care mplinise tocmai 12 ani. ,:Trebuie s se deprind din vreme cu grijile guvernrii", spusese el sfetnicilor. La doisprezece ani eu luptam pe front, alturi de tatl meu, Allah s-l odihneasc. Khalil, se adresase el marelui vizir, s-i ndrumezi paii. Va avea nevoie de experiena ta." Eliberat de grijile domniei, se dedicase contemplaiei, speculaiilor religioase i filozofice. Nopile i le petrecea n braele noii i tinerei sale soii, fiica emirului Candaroghlu, r164 mas de curnd nsrcinat. Murad atepta cu nerbdare un vlstar care s coboare i n linie matern dintr-o familie ilustr. Mama lui Mehmed era o sclav cu snge plebeu. Aceast mprejurare tirbea oarecum i prestigiul fiului ei. Evident, Ivlehmed nu putea fi nvinovit pentru asta. Faptul c nu se bucura de simpatii era datorit ns n primul rnd lui nsui. Autoritar, fantasc, neconformist, de o ambiie frenetic, indispusese prin excesele sale nu numai pe consilierii imperiali, ci i armata. O revolt a ienicerilor l silise pe Murad s renune la odihna-i aurit i s se ntoarc n mare grab la Adrianopole. Dup ce zdrobise rebeliunea, reluase friele domniei i l expediase pe fiul su la Magnesia, ntr-un fel de exil deghizat. Se gndise chiar s-l dezmoteneasc. Mehmed se artase incapabil a conduce mpria. Noi i grave complicaii politice internaionale i atrseser ns atenia n alt direcie, Ioannos al VUI-lea, Iancu de Hunedoara, Skander-beg ridicaser iar capul. Victoria de la Kossovo i consolidase poziia, dar eforturile repetate, istovitoare i surpaser i bruma de sntate care-i mai rmsese. Vlguit, nzuia s se napoieze la Magnesia i acolo s-i depene ultimii ani ai vieii. Khalil, am s-i pun o ntrebare. Dar s-mi rspunzi sincer. tiu c fiul meu Mehmed nu se bucur de popularitate. De ce ? Marele vizir rspunse diplomatic : Poporul l iubete pe tnrul su prin. Dar, pe de alt parte, se teme de avnturile prea impetuoase ale tinereii. Trecerea anilor le mai astmpr. Prinul este la vrsta cnd avnturile ating limita lor maxim. S nu-mi spui, Khalil, c ienicerii s-au rsculat din cauza excesivei tinerei a prinului i a avnturilor sale... S-mi fie cu iertare, Inlimea-Ta, dar acestea au fost

adevratele motive. Sultanul respir adnc, spre a-i struni mnia brusc trezit. Dac i-ar mam'festa-o, poate c marele vizir n-ar mai vorbi. Iar Murad voia s afle adevrul. Fii mai explicit, Khalil. Ienicerii snt soldai buni, dar au o vanitate copilreasc, Mrite Doamne. De asta s-au rsculat ? De asta i-au ucis ofierii ? De asta au nfruntat autoritatea imperial ? Ca orice copii, ienicerii au reacii imprevizibile, snt Violeni, sngeroi, cruzi...

165 ' Copiii snt cruzi, Khalil ? Foarte cruzi, Mria-Ta. Nu i-ai vzut cu ct voluptate smulg aripile la mute, strivesc furnicile, chinuie animalele ?... O fac instinctiv, fr s raioneze. Aceste impulsuri primare i-au fcut i pe ieniceri s-i piard cumptul. Copiii nu trebuie condui tot de un copil. Cruzimile antagoniste ciocnindu-se cruzimea conduilor i cruzimea conductorului nete scnteia. Scnteia rebeliunii, Khalil ? Exact, Mria-Ta. Sultanul bolborosi ceva. Marele vizir nelese c reuise s adnceasc nencrederea padiahului n fiul su. Replica lui Murad i demonstra temeinicia acestui raionament. Socoteti, Khalil, c prinul nu a corespuns ateptrilor mele ? Marele vizir i zise c nu trebuie s struie a-l denigra pe Mehmed, spre a nu se expune la o reacie nedorit. Din spirit de contradicie, sultanul ar putea fi tentat s ia aprarea prinului i s se npusteasc asupra detractorilor si. Cel mai nelept lucru era s-l lase a trage singur concluzii defavorabile asupra purtrilor fiului su. Mrite Doamne, n-a vrea s fiu neles greit. Prinul este nzestrat de Allah cu cele mai frumoase nsuiri. Ager, hotrt, aprig n lupt, nflcrat, perspicace, mndru, ambiios... niruise numai caliti care subliniau totui o anumit trstur de caracter, o anumit stare de spirit. Contrar legilor algebrei, n cazul acesta plus cu plus era egal cu minus. Totalitatea nsuirilor puse cap la cap crea portretul unui om intransigent pn la ncpnare, de o trufie bolnvicioas i puin accesibil sfaturilor unor consilieri care se strduiau s-i sugereze o atitudine mai ponderat, o analizare mai profund a problemelor politice, o frnare a pornirilor oarecum haotice, inerente, dealtfel, vrstei. Lui Khalil nu i se putea contesta abilitatea. Dac i-ar fi lipsit aceast calitate, nu i-ar fi pstrat atta vreme sarcina de mare vizir, performan realizat de foarte puini naintai ai a si. Cuvintele-i meteugite, tonul cu care fuseser rostite, subnelesurile sporir ndoielile sultanului n ceea ce privete capacitatea de conductor a fiului su. Intenia, nc vag conturat, de a-l deposeda de dreptul la succesiunea tronului cpt mai mult consisten. Apreciez, Khalil, ncercrile tale de a-l pune ntr-o lumin frumoas. Adevrat, are caliti. Dar un ef de stat tre166 buie s fie nu numai energic, ci i nelept. Din nefericire, fiului meu i lipsesc nelepciunea, maleabilitatea, simul diplomatic, duplicitatea indispensabil unui monarh care trebuie s i joace cartea cu mare dibcie. i ndrept privirile asupra sbiei imperiale pe care o pstra n preajma sa, apoi cltin din cap cu nencredere. Khalil i urmrea cu atenie fiecare gest, fr s lase ns a se nelege acest lucru. Consecvent rolului su, afect o schim chinuit, ca i cnd s-ar fi luptat cu sine nsui. Vrei s-mi spui ceva, Khalil! Hai, nu mai ovi ! tii c mi place s nu mi se ascund nimic. Prefer adevrurile neplcute unor minciuni menite s-mi adoarm vigilena. Vorbete fr team ! Este ceva n legtur tot cu fiul meu ? Marele vizir pru s fac un i mai chinuitor efort. Vorbete, Khalil ! repet sultanul, ntunecndu-se. Ii poruncesc ! Marele vizir oft, vdit ndurerat, ca i cnd destinuirea pe care avea s o fac l-ar fi costat foarte scump. In snul corpului venerabililor ulemas s-a creat un curent ostil prinului motenitor. Ostil ? De ce ostil ? se nvrtos sultanul. Oameni de rea-credin, Mrite Doamne, au speculat anumite nclinri ale prinului, scuzabile, desigur, dac ne gndim la vrsta lui fraged, la fireasca-i lips de discernmnt. Evident, cu timpul, aceste nc inofensive nclcri ale unor reguli morale... Sultanul i ncrei sprncenele. Ce nclcri ? Vorbete deschis, omule ! Unii dintre tinerii nobili trimii zlog la Curtea noastr, si care triesc n preajma prinului motenitor, i-au transmis gustul pentru anumite devieri...

Ce devieri ? Tnrul prin prefer compania masculin unor relaii intime cu sexul opus. La vrsta lui nu este de mirare c nu i plac nc fetele. Fruntea sultanului se nnoura deodat : Sau vrei s spui c... nclinrile lui pentru compania masculin au un sens mai deosebit ?... Khalil nclin cu tristee capul. Se spune c ar avea acest sens... Evident, Mrite Doamne, nu este vina prinului. Mediul nconjurtor, moravurile tinerilor nobili romei, o anumit mod pernicioas... 167

Chipul sultanului se congestion. Sodomia i fcea oroare. Urse ntotdeauna atracia sexual anormal practicat de unii brbai. Din nefericire, aceste obiceiuri importate din apus fceau tot mai muli prozelii. Bunicul su, Baiazid, i etala fr jen nclinrile contra naturii. Se spunea c nici tatl su nu le privea cu ostilitate. Khalil, nu vreau s iau msuri grave mai nainte de a fi sigur c zvonurile corespund realitii. S faci o anchet sever. S nu menajezi pe nimeni. Nici chiar pe fiul meu. Vreau s strpesc aceste obiceiuri murdare. i o voi face ! Voi lovi fr mil ! Am neles, Mrite Doamne, se ploconi btrnul sfetnic. Voi executa ntocmai porunca. Voi scoate adevrul la lumin Personal am ns convingerea c totul se reduce la nite scorneli ruvoitoare... Bine. Poi s pleci, Khalil. Marele vizir srut poalele caftanului imperial, apoi se retrase de-a-ndaratelea spre u. nc ceva, Khalil ! strig sultanul. S transmii fiului meu porunca de a se retrage definitiv la Magnesia. Acolo, n singurtatea munilor, s se reculeag i s mediteze adnc asupra greelilor pe care le-a svrsit pn acum. Iar pe tinerii des-i frnai din preajma lui s-i ndeprtezi fr zbav. Ai neles 'n Am neles, Mrite Doamne. l Marele vizir se nclin pentru ultima oar i prsi smerit* ncperea. n sinea lui exulta. Dduse o lovitur de maestru. Lrgise prpastia dintre tat i fiu, fcnd pe fiecare dintre acetia s depind de firele mnuite de el. ndeobte, cariera politic a unui nalt demnitar se ncheie odat cu domnia suveranului ce i-a ncredinat puterea. Khalil era ns hotrt s supravieuiasc domniei lui Murad, fcndu-se indispensabil i viitorului sultan. Pentru a realiza acest tur de for, trebuia s i asigure ncrederea, prietenia i recunotina prinului motenitor, fcndu-i servicii pe care acesta s i le rsplteasc dup ce se va urca pe tron, prelungindu-i mandatul de mare vizir. Khalil nu ateptase ordinul sultanului Murad spre a face oanchet discret asupra componenei anturajului prinului motenitor. Aflase astfel c tnrul Mehmed arta o prietenie mar mult dect fireasc unui bieandru aproape de aceeai vrst, dar frumos ca un zeu, pe nume Franco Acciaiuoli. Acest Franco era un important pion pe tabla de ah a politicii otomane. Nepot al lui Nerio al II-lea, duce de Athena, fusese luat zlog de 168 ctre turci, care voiau s aib un mijloc de presiune asupra unchiului, n cazul c acesta s-ar fi artat ostil Sublimei Pori. Ameninarea de a fi nlturat i nlocuit cu tnrul Franco l fcea pe Nerio s se arate foarte docil fa de turci. Aceasta nu-l mpiedicase s ncerce a-i otrvi nepotul prin intermediul unui eunuc de la Curtea otoman. Tentativa dduse gre. Eunucul fusese prins i decapitat. Prinul Mehmed ordonase ca paza din jurul lui Franco s fie ntrit. Nu concepea s-i piard prietenul. Marele vizir cunotea aceste amnunte i multe altele. In partida care se angaja, avea avantajul de a se folosi de zaruri msluite. A doua zi dup convorbirea cu sultanul, fcu o vizit prinului motenitor. Tnrul Mehmed l primi cu obinuita lui arogan. Nici nu-l pofti s sad. Marele vizir nu se formaliza. tia s-i ascund ghearele, chiar dac l contraria aerul de superioritate dispreuitoare al prinului. Era imperios s-i cstige simpatia. Dup socotelile sale, sultanul nu mai avea multe zile de trit. Sntatea lui prea serios zdruncinat. Khalil nu i fcea iluzii c va obine cu uurin prietenia prinului. Relaiile lor se deterioraser nc de pe vremea cnd Mehmed dirijase singur destinele imperiului. Conflictul izbucnise din cauza unui dervi persan, acuzat de erezie, care se aciuase pe lng Mehmed. Marele muftiu Fahreddin i venerabilii ulemas din jurul su nu vzuser cu ochi buni influena dobndit de eretic asupra prinului motenitor. Somat de marele muftiu s ia msuri, btrnul Khalil ncercase s explice lui Mehmed c nu era nelept s acopere cu autoritatea sa activitatea primejdioas a derviului. Imperialul adolescent respinsese sugestiile lui Khalil. Marele muftiu, sprijinit de conservatorii habotnici din Divan, revenise la atac. Khalil ceruse o nou audien prinului. Cu diplomatic tact i expusese peri-

colele la care se expunea dac struia s-l apere pe dervi. In primul rnd risca s strneasc mnia sultanului, susintorul politicii religioase a lui Fahreddin. Mehmed nelesese c puterile sale aveau limite i c nu trebuia s foreze lucrurile, i luase aripa protectoare de deasupra derviului, care fusese ridicat din palat i, dup o judecat sumar, condamnat la arderea pe rug. Prinul nu avea s uite niciodat aceast nfrngere. Khalil i cunotea resentimentele, dar dificultile nu-l dezarmau. Dup ce rosti cteva complimente nflorite, potrivit datinii, l inform pe prin c era purttorul de cuvnt al Mriei-Sale 169

sultanul Murad. Reinut de treburile mpriei, acesta nu gsise timpul necesar pentru a-i primi fiul i a-i comunica personal hotrrile sale. Mehmed i ncleta flcile. Pe chipul su adolescentin se aternu o umbr de ru augur. Resimise afrontul fcut de tatl su. Deapn-i mesajul, Khalil ! Marele vizir recunoscu n sinea lui c bieandrul emana o autoritate nativ impuntoare. Afectnd o vizibil prere de ru, i comunic hotrrea sultanului, folosind filistin termeni destinai s nvenineze i mai mult resentimentele tnrului. Snt gata s execut porunca nlimii-Sale Padiahul, rosti cu ngheat linite prinul. Cnd trebuie s plec la Magnesia ? De ndat ce pregtirile de cltorie vor fi terminate. Dac Mria-Ta are de rezolvat anumite treburi aici, la Adrianopole, plecarea poate fi amnat cu cteva zile. Prefer s pornesc ct mai repede la drum, vorbi sec prinul. Mai ai ceva s-mi comunici ? Marele vizir plec mhnit fruntea. Ar mai fi ceva, Mria-Ta. Mehmed replic aspru : D-i drumul ! M-am deprins cu vetile neplcute. Vestea asta chiar c nu are s-i plac, priniorule", rosti n sinea lui btrnul demnitar. nlimea-Sa Padiahul, replic el cu glas tare, dorete ca din suita Mriei-Tale s nu fac parte anumite persoane... Privirile ascuite ale tnrului se aintir asupra marelu vizir. nlimea-Sa Padiahul a fost informat c tineri din anturajul Mriei-Tale se dedau la practici care intr n conflict cu unele principii de moral cuprinse n Coran. Prinul i muc buzele spre a-i stpni o explozie de mnie. La ce practici se refer nlimea-Sa ? ntreb cu for-J at calm. Practici mpotriva naturii, Mria-Ta. Sper c Mria-Ta? nu m va sili s intru n amnunte care mi displac. n ceea ce m privete, socotesc c nu am cderea s cenzurez comportarea Mriei-Tale. Nu fac dect s transmit poruncile nlimiiSale. Tatl meu a rostit nume ? Nu, Mria-Ta. 170 Atunci de unde vrei s-i tiu eu pe tinerii n chestiune ? Este cu neputin ca unii din ei s nu v fi trezit bnuielile. Civa nici nu se sftesc s-i afieze turpitudinea. Apreciez loialismul Mriei-Tale fa de prietenii si. Ar Ji ns mai nelept ca Mria-Ta s ndeprteze pe civa. Mehmed nelese c marele vizir i oferea complicitatea sa. Ce-i va cere n schimb ? Lund aceast msur, Mria-Ta va pune capt unor critici pe care' le dezaprob n totul, dar de care trebuie s in seama, fiindc aceasta este dorina nlimii-Sale. Prinul l privi lung. Te vei mulumi cu cele cteva nume rostite de mine, Khalil ? Mi le voi nsui, Mria-Ta. Pe propria mea rspundere. Mehmed nelese c marele vizir tia mai multe dect voia s par. Nu ignora desigur nici relaiile ntreinute de el, prinul, cu Franco Acciaiuoli i cu ali tineri. Era ispitit s resping mna ntins de Khalil. Acceptndu-i-o, i recunotea dependena fa de un om care nu-i inspirase niciodat simpatie. Acum ns nu avea de ales. Pentru Franco era dispus s fac un sacrificiu. De Franco nu se putea lipsi. Alii puteau s cad. Franco trebuia s rmn n preajma lui. Afar de aceasta, aliana cu marele vizir prezenta i alte avantaje, acum, cnd tatl su i se arta att de dumnos. De ce l ura sultanul ? Poate c i ura tinereea, viaa ce i se deschidea nainte, puterea pe care o va dobndi dup ce se va urca pe tron. Mehmed tia c i fcuse muli dumani. Khalil l va feri poate de unele capcane ntinse de cei care-i doreau pieirea. O comunitate de interese nu putea dect s le foloseasc amndurora. Khalil, disear vei avea lista cu numele celor de care

pot s m lipsesc. Marele vizir i ngdui un zmbet aproape imperceptibil. Prea bine, Mria-Ta. Se ntreb dac n-ar fi cazul s-l asigure pe prin c-i va apra interesele p 9 tot timpul absenei acestuia din capital, i zise c era totui preferabil s nu-i manifeste prea de timpuriu devotamentul. Nu-i strica prinului o umbr de incertitudine. Va aprecia cu att mai mult sprijinul btrnului sfetnic. Cer Mriei-Tale permisiunea s m retrag. Mehmed ovi o frntur de secund, apoi fcu primul pas n sensul unei apropieri mai strnse. m

171 Dac va fi nevoie s corespondm, Khalil, pe ce' ci o vom face ? Prin curierii mei personali, Mria-Ta. Nimeni nu va ndrzni s se ating de corespondena prevzut cu sigiliu} meu. Nu m sftuieti s m folosesc i de curierii mei ? Cnd avei de trimis mesaje deosebit de importante, ar i preferabil s-i evitai. Este bine c m-ai prevenit, Khalil. Snt la ordinele Mriei-Tale, Doamne. Marele vizir se ploconi pn la pm'.nt, apoi iei urmrit de privirile sfredelitoare ale tnrului prin. Fcuse un trg bun. n locul derviului persan ars pe rug, i-l druise pe Franco Acciaiuoli... Prinul avea oare s-i rsplteasc acest gest de prietenie ?... Rmnea de vzut... * Clikor Avakumian avea pielea mslinie datorit ereditii. In tineree, strbunica sa, surprins ntr-un ora luat cu asalt de arabi, fusese violat de o ceat de soldai. Dup nou luni adusese pe lume un prunc negricios, cu prul cre ca blana de Karakiil. Soul, scpat cu via din prpdul abtut asupra oraului, avusese nelepciunea s se ncline n faa fatalitii, recunoscnd c nevasta lui nu era cu nimic vinovat fiindc i suplimentase turma de copii cu un pui de arab. Deoarece nici pruncului nu i se putea aduce vreo imputare, se resemnase s-l creasc cretinete n casa lui, alturi de ceilali vlstar! legitimi. Puiul de arab crescuse fr s tie c intrase n familia prinilor si pe ci nu tocmai ortodoxe. Mai trziu se dovedise un fiu afectuos i sritor la nevoie. Mai afectuos i mai sritor chiar dect ceilali fii. mbriase meseria tatlui, pe care-l slujise cu credin i cinstire pn la adnci btrnee, se nsurase cu o armeanca vrednic i iubitoare i avusese la rndul su copii, nepoi i strnepoi. nainte de a-i da sufletul, mama puiului de cuc i destinuise taina venirii lui pe lume. n momentul acela, ngduitorul printe trecuse demult n lumea drepilor. Cnd i dduse seama c nu era dect un intrus n familie, tnrul fiu de arab plnsese, iar dup nmormntarea btrnei, plecase n lume s 172 i caute norocul. Evident, pstrase numele soului mamei lui, cci pe al adevratului tat nu-l cunotea nimeni. Constantinopolele era pentru cretinii din Orientul Apropiat ceea ce era Mecca pentru mahomedani, ceea ce Roma era pentru cretinii de rit catolic. Armeanul cu snge arab ajungese singur n capitala Bizanului, fiindc tnra-i soie murise pe drum. Scrisoarea de recomandaie ncredinat de un unchi din orelul natal gsise ecou n sufletul unui vr al acestuia, pe nume Vardan Agopian, stabilit la Constantinopole nc din tineree. Agopian era vduv, nainte de a muri, nevast-sa i druise o fiic, ajuns ntre timp la vrsta mritiului. Btrnul se ndeletnicea cu comerul de mtsuri. Avea prvlie n apropierea mreului Forum al lui Constantin. Vad bun, clientel bogat. Afacerile mergeau strun. Agopian l primise cu bunvoin pe tnrul refugiat, angajndu-l biat de prvlie pe lng ceilali doi, aflai deja n serviciul su. Armenii se ajutau ntre ei. Spre plcuta surprindere a lui Agopian, proasptul su colaborator se dovedise la nlimea ncrederii acordate. Att de bine se comportase acesta, nct btrnul i dduse mna fiicei sale, asociindu-l mai trziu la conducerea firmei. Tnra pereche avusese copii, nepoi i strnepoi. Unul dintre nepoi era Clikor Avakumian, actualul patron al prvliei. Bunicul su nu i ascunsese originea. Dup ce mbtrnise, ajunsese s ncerce o adevrat voluptate ori de cte ori vorbea despre printele su, arabul fr nume. Cnd Clikor i pierdea cumptul i se dezlnuia n brute i violente rbufniri de mnie, nevast-sa l dojenea, reprondu-i c a ieit la lumin arabul din el. Clikor mplinise 45 de ani. Soia pe care i-o alesese era o grecoaic focoas, tot att de activ n dragoste ct i n gospodrie. Cnd treburile l minau pe Clikor afar din ora, ea i inea locul la tejghea. Avea un pumn de fier i o gur afurisit, ce bga spaima n bieii de prvlie. Prolific, druise soului ei trei fii i patru fiice, toi mslinii ca i tatl lor.

In ciuda sngelui amestecat i a faptului c reprezenta doar a doua generaie din neamul su, nscut i crescut n capitala Bizanului, Clikor se socotea un constantinopolitan tot att de autentic ca i cei ce coborau din ntemeietorii magnificei metropole. Peste msliniul pielii lui Clikor se aternuse, de la o vreme, o tent glbuie, aproape pmntie, ce-i ntuneca i mai vrtos chipul, amintind obrazul ars de soare i tbcit de vnturi al 173

unui mongol. Dar Clikor nu avea snge mongol n vine. Tenta aceasta bolnvicioas se datora unei afeciuni cronice de ficat care-l chinuia ru, dei Clikor nu se ntrecea cu buturile alcoolice, evita mricrurile grase, precum i pe cele prea condimentate. O bab priceput n vrjitorii i farmece se jura c fusese deocheat i c numai descntecele ei ar putea s-l vindece. Un medic i pusese un diagnostic precis : afeciune hepatic subsecvent unor tulburri nervoase repetate, i recomandase i un tratament adecvat : purgative uoare i o decociune din laur, castraveciori amari, mere acrioare i pepene galben nu prea copt, amestecate cu viper pisat i macerat n vin, combinaia fiind aplicat sub form de comprese n regiunea ficatului. Cura se completa cu dou ridichi mari, negre, mncate n fiecare diminea pe stomacul gol. Clikor ncercase i leacurile bbeti i tratamentul medical, fr a i se uura boala. O fcuse mai mult spre a nchide gura nevestei, care-l scia toat ziua, cerndu-i s se caute". Clikor tia c numai necazurile i ruinaser sntatea i c linitea sufleteasc ar fi fost cel mai potrivit medicament. Comerul su de mtsuri, odinioar att de nfloritor, cunotea o mare criz. Clienii se mpuinaser, fiindc srcia se ntinsese ca pecinginea. Viaa negutorilor i a meseriailor nu fusese niciodat uoar la Constantinopole. O reglementare administrativ foarte sever le ncorseta activitatea, pentru ca beneficiile s; fie reduse la un plafon modest, n scopul mpiedicrii acumulrilor de averi particulare, privite cu ochi ri de Stat. Tocmai acum, cnd primise o comand susceptibil s-1 scoat din marasm, nu gsea materialele trebuincioase. Umblase toat ziua de la un furnizor la altul, cutnd zadarnic un brocart fin, cu un desen artistic din fire de aur i argint. Dac nici la Nikos Kalinikos nu va gsi aa ceva, putea s-i ia adio de la comand. Atelierul lui Kalinikos se afla lng Forumul lui Arcadius. Kalinikos lucra nite brocarturi de toat frumuseea, dar cerea preuri exorbitante. De aceea l i lsase cal din urm. Dac achiziiona mtasea de la Kalinikos, nsemna c beneficiile lui aveau s scad foarte tare. Pn la Forumul lui Arcadius avea de strbtut drum lung, i cum pn la ora asta cutreierase n lung i n lat Constantinopolele, picioarele i se ngreunaser de oboseal, iar foamea ncepuse s-i dea ghes, vestindu-l prin chiorituri jalnice n mae. 174 Clikor se aternu stoic la drum. Va lsa pentru mai trziu ndestularea burii. Dac pierdea comanda, era nenorocire. Ajunse istovit la atelierul lui Kalinikos. l gsi pe patron n prvlie, petrecnd cu un client. Clikor atept cu rbdare pn ce clientul nemulumit prsi cu minile goale prvlia. Iat c i Kir Clikor Avakumian m cinstete, clcndu-mi pragul atelierului, l ntmpin jovial Kalinikos, fixndu-1 cu unicul lui ochi zdravn. Cu ce te pot servi ? Clikor se scarpin n barb, artndu-se nu prea grbit a ncheia un trg. Am nevoie de nite brocarturi fine. tiu c la dumneata, Kir Kalinikos, pot gsi aa ceva. Cred c am ce-i trebuie, zise Kalinikos. Asteapt-m. Intr n depozit i, dup cteva clipe, se ntoarse cu o bucat de brocart. O ntinse pe tejghea. Ei, ce spui ? exclam cu mndrie. Clikor simi c i se taie respiraia. Demult nu mai vzuse ceva att de frumos. Brocartul, de inspiraie bizantino-sassanid, nfia pe un fond albastru un decor alb cu verde i rou, mpletit cu aur, alctuit din vntori clare, n superbe costume stilizate, fugrind nite lei cu coame bogate. Mtasea avea luciri calde, jucue, i o moliciune de catifea. O cumpr, zise Clikor cu hotrre. D-mi i alte mostre. Pentru moment asta e tot ce am. Clikor l privi bnuitor. Hai, Kir Nikos, las-te de chestii d-astea. Pltesc bine. Am nevoie de material pentru zece caftane i pentru nite rochii de gal. Bine c nu-mi ceri limbi de canar ! exclam Kalinikos, , ngustndu-i ochiul teafr. Manufactura de Stat nu mi-a mai furnizat mtase de nu tiu ct vreme. Clikor lu brocartul de pe tejghea i l msur.

Din bucata asta nu pot croi mai mult de dou caftane. -i asta cu economie. mi pare ru, dar n-am ce-i face. Armeanul l lu cu binisorul. Ascult, Kir Kalinikos, i pltesc un supliment. Scoate-mi de. unde tii nite brocarturi aa cum le metereti numai dumneata. Senatorul Kalamides mi-a fcut o comand important, pentru el i pentru ntreaga familie, n curnd fiica sa, Irina, va mplini paisprezece ani. Vor s o srbtoreasc mprtete. Senatorul nu se uit la cheltuieli. Ne umplem de bani amndoi. 175

Kalinikos ridic din umeri. Te cred. F-mi rost de mtase de la manufactur, i i-o lucrez la repezeal, cu decorurile alese de dumneata. Ii pun la dispoziie planele mele cu modele. Bineneles, are s te coste ceva mai scump. Oamenii mei vor trudi zi i noapte. Aduse planele fgduite. Clikor le privi cu tainic admiraie. M'da. mi plac, rosti cu jumtate glas. Merge ! Du-te la manufactur i f-mi rost de mtase. Altfel nu-i garantez s le termin nainte de o lun. ' O lun ? strig alarmat Clikor. Intr-o sptmn trebuie s le am gata. Am i eu nevoie de timp ca s le croiesc, s le cos... Alerg la manufactur. ni ca din arc, uitnd s-l mai salute pe Kalinikos. Noroc c manufactura nu era prea departe. Cunotea acolo pe un ef de atelier, pe care-l unsese" de cteva ori spre a obine grbirea unor comenzi. eful de atelier, Dimitrios Frangopulos, un tip negricios. cu un smoc de pr n vrful nasului, i explic dezolat : F-mi rost de esturi i i le vopsesc cum i va plcea.. Sau mcar f-mi rost de fire de mtase. Kalinikos m cunoate. I-am furnizat cele mai frumoase mtsuri. Nimeni nu le vopsete ca mine. Clikor i duse exasperat mna la cap. Dumneata, de la manufactura de Stat, mi ceri s aduc esturi ? Frangopulos ridic braele n semn de neputin. Corporaia estorilor se plnge de criz. Nu mi-au mai furnizat mtase de dou luni, dei Cartea prefectului" i oblig s predea toate esturile lor Statului. Birocraia asta are s ne omoare ! strig Clikor furios. Plec s vd ce pot face. Nichitas Kostas, personaj cu vaz n corporaia estorilor, i ascult doleanele, apoi fcu o mutr lung, de nmormntare. Cu ce s es mtsuri, cnd nu avem fire ? Du-te la cei din corporaia achizitorilor de fire de la productori. F-mi rost de ce-mi trebuie i te servesc. Dezndjduit. Clikor ls braele s-i cad de-a lungul corpului vlguit. Renun ! Prea multe formaliti ! Prea multe categorii de furnizori ! Kostas replic mohort: 176 Ce vrei, Kir Avakumian, sntem i noi la cheremul Statului. Vrea s cstigm cte puin, s nu ne mbogim. Mai-marii zilei se mbogesc fr ca nimeni s le cear socoteal, mormi mnios Clikor. Ei fac legile, Kir Avakumian. Cine s le cear lor socoteal ? mpratul sau Dumnezeu din cer ? mpratul are acum alte griji. Iar Dumnezeu, oft adnc estorul, ne-a dat demult uitrii... F i dumneata, Kir Avakumian, ce fac ceilali negutori de veminte... Kostas nu i ncheie fraza, fiindc era primejdios s discui asemenea subiecte. Clikor tia ns la ce se referea estorul. Oprelitile severe ale Statului n ceea ce privete proprii si ceteni erau nclcate sistematic de negutorii veneieni si genovezi, care fceau mare contraband cu mtasea, dei acest articol constituia un monopol de Stat. I se ntmplase i lui s achiziioneze esturi de mtase de la aceti ini certai cu legile rii gazd, dar o fcuse cu inima strns, fiindc tia c se expune unor pedepse grele, ce culminau cu scoaterea ochilor, cu tierea braelor sau chiar a capului. Dar ce nu ncearc omul spre a-i asigura existena, mai ales cnd are o familie grea de ntreinut ? i lu rmas bun de la Kostas i i zise c a doua zi va a o rait prin cartierul veneian din preajma Cornului de Aur... Poate c Clikor Avakumian nu s-ar fi vrt n asemenea afaceri dubioase dac nevast-sa nu l-ar fi mboldit s se zbat mai mult pentru bunstarea familiei. Fetele aveau nevoie de zestre, iar bieii trebuiau s umble prin coli nalte. Era dispus s ngduie unuia dintre ei a clca pe urmele paterne, ocupndu-se n continuare de comerul cu vesmintele de mtase. Ceilali aveau ns datoria s intre n rndurile crturarilor, spre a face cinste familiei i a-i spori faima. De ce n-ar ajunge episcopi, savani, poei sau nali demnitari ? In Bizan

un grdinar putea aspira s pun mna pe sceptrul de mprat. C vlstarii ei erau armeni, nu conta. Narses fusese armean. Asta nu-l mpiedicase s fie ridicat la rangul de generalisim de ctre mpratul Justinian. Armeni fuseser i autocratorii Leon al V-lea, Basile I-ul, Ioannos I-ul Tzimisces i Romanos I-ul. Bizanul avusese i un basileu cu snge arab : Nicephoros I-ul. Dighenis Akritas, eroul celui mai popular roman bizantin, era fiul unui sarazin convertit. mpratul Diocletianus decretase ca feciorii s urmeze profesiunea tatlui. Fiul unui pielar trebuia s se fac pielar. Fiul 177

unui negutor trebuia s se fac negutor. Clikor mprtea ideile lui Diocletianus. Era un conservator convins, un adept al pstrrii tradiiilor. Din nefericire, decretul lui Diocletianug; czuse n desuetudine. Fumurile nevestei l tulburau pe Clikor tot att de mult ca i combinaiile suspecte cu contrabanditii genovezi i veneieni. Cercul otoman care se strngea treptat n jurul Constantinopolelui i sporea nelinitea. n asemenea condiii nu era de mirare c l ncolise boala de ficat. Nenorocirile care se abteau asupra seminiei armene cu un fel de tragic periodicitate strecuraser n snul acestor oameni o team permanent, comparabil poate cu frica superstiioas resimit de popoarele din Antichitate n prezena forelor dezlnuite ale naturii. Aceast team ancestral se reflecta si n sufletul lui Clikor. Adeseori i se ntmpla s-i bat puternic inima, de parc ar fi presimit iminena unui dezastru. I se ridica atunci un nod n gt i l treceau fierbineli i floride frig. Cu civa ani nainte de a se nate, toate rudele lui din Armenia fuseser exterminate. Tatl su i istorisise chipul cum verii si i copiii acestora pieriser decapitai de soldaii lui Timur Lenk, iar capetele lor ntregiser una din acele oribile .' piramide alctuite din cpni omeneti, nlate n preajma Sebastei. Clikor ajunsese s fie recunosctor acelui arab fr nume,, cauza indirect a pribegiei puiului de cuc". Descendenii acestui biet copil din flori triau acum n linite la Constantinopole,, fiind ultimii supravieuitori ai unei familii altdat att de numeroase. Lui Clikor nu-i plceau chiolhanurile, beia, desfrul, jocurile de noroc. Era un om aezat, un gospodar dedicat alor si si profesiunii alese. Cteodat ns l cuprindea amocul. Atunci se nfunda n cte-o circium, unde tia c poate ntlni oricnd ini din breasla lui, n tovria crora bea pahar dup pahar, pn ce alcoolul i se urca la cap, fcndu-l s uite mizeriile vieii. Uneori i prelungea evadrile din mediul familial, fcnd s cte un ocol prin cartierele deocheate din preajma portului. Descoperise un bordel cu fete tinere, aduse de prin mai toate unghiurile Asiei Mici. Avea pn i o preferat, pe Mria, o adolescent cu snge armenesc ca i el. Patroana locantei se numea Theodora, ca i vestita soie a lui Justinian. Trecuse de 45 de ani. n lunga-i carier dirijase armate de prostituate, l simpatiza pe Clikor fiindc era potolit^ 178 evita scandalurile i pltea fr s se tocmeasc amorul urnizat ca o marf de ctre adolescenta cu snge armenesc. Trziu, dup miezul nopii, pleca spre cas. l ncoleau atunci remuscrile, fiindc se comporta deopotriv cu desfrnaii ce-i neglijau familiile, cheltuindu-i nebunete banii greu agonisii. Se jura pe tot ce avea mai sfnt s nu mai calce strmb. Treceau apoi sptmni fr ca gndurile-i pctoase s-l m; ncoleasc. Tocmai cnd se credea vindecat de patimi, l cuprindea iar amocul, i o lua de la nceput, beivindu-se i preacurvsrind... Cnd se ntoarse acas, obosit, nemncat i foarte prost dispus dup discuiile purtate cu furnizorii de mtase, nevast-sa l ntmpin, spunndu-i c aveau la mas un musafir, pe vara ei, care lucra la palatul Blachernelor. Un personaj stimat n snul familiei Avakumian. Cnd sosea ncrcat de veti, ca albina de miere, mari i mici se adunau n jurul ei i o ascultau cu pasiune, ca i cum vorbele ar fi fost rostite de un oracol. Verisoara nu era n realitate dect o simpl spltoreas. Deopotriv cu ceilali slujitori ai Curii, cunotea ns mai toate intrigriile, mainaiile i perfidiile de acolo. Uneori, spre a se face mai interesant, nscocea ntmplri nstrunice, menite s dea mai mult culoare povetilor ei. l tia pe mprat nc de pe vremea cnd era un adolescent subirel, cu faa plin de acnee. Acum ns o impresiona cu statura lui nalt, cu mreia-i august, cu elegana gesturilor. Constantinos, spre deosebire de fraii si, care nu vedeau n slugi dect nite obiecte gritoare, se interesa de viaa lor, le adresa cte un cuvnt bun si i ajuta cnd erau la ananghie. Omul sta e un sfnt, le spuse ea dup ce se aezar la mas. Dumnezeu, n marea lui mil, ne-a blagoslovit cu un mprat care este nu numai stpnul, ci i printele nostru. Fraii lui snt ns nite nevolnici. Demetrios este mai viclean dect o vulpe, iar Thomas nu tie dect s se in dup muieri.

Odat s-a dat i la mine. Dar nu i-a mers. L-am pus la locul lui. Aa cum m vedei, tiu s m fac respectat. Clikor ar fi pus rmag pe toat averea lui c Thomas nu avusese niciodat de gnd s atenteze la virtutea spltorese!. Era mai plin la corp dect ngduiau canoanele frumuseii feminine, srise peste 40 de ani, iar munca o deformase. Pstra ns o piele trandafirie i un pr blond ca aurul. Grecoaic blond. Poate c tatl ei fusese unul din varegii splcii din garda imperial. Mercenarii acetia nordici socoteau c totul le 179

este permis. Ddeau iama printre slujnice, ca ereii printre psrile de curte. Viaa sentimental a lui Constantinos storcea spltorese! lacrimi de duioie. Bietul om ! A fost tare nenorocos n dragoste. A rmas de dou ori vduv. Acum i caut o nou soie. A trimis soli la Taranto, s-o peeasc pe Isabella Orsini. Se zice c italianca asta e foarte frumoas. Are i zestre mare. Dar se mai spune c. nu-i surde s fie mprteas a Bizanului. Cic se teme s nu vin turcii peste ea i s o ia n robie cu mprat cu tot. Trimiii lui Constantinos s-au nfiat i la Curtea Portugaliei. Au cerut mna uneia din fetele regelui de acolo. Ii zice infant. Dar i infanta a strmbat din nas. Spltoreas sorbi jumtate din paharul cu vin pe care Clikor i-l umpluse cu cteva clipe nainte i se nfrupt din imam-baialdul pregtit de var-sa. Unul din sfetnicii apropiai ai lui Constantinos a plecat n petit dup fata mpratului din Trapezunt. Dar i sta se las greu. Cic intete la o partid mai bun pentru fiica lui. Auzi neruinare ! Poate s existe pe lume o partid mai bun dect mpratul nostru ? Clikor oft. Din pcate, mpria lui s-a cam mpuinat. Vina este a lui, sau a noastr, a romeilor ? N-am fost n stare s inem piept turcilor spurcai ! Ar trebui s ne fie ruine, fiindc punem mai mare pre pe tihna i pe bunurile noastre lumeti dect pe mntuirea mpriei. Clikor o contrazise mintal : N-ai avere i nici familie. D-aia vorbeti aa. Dac s-ar ntmpla ceva ru, i-ai ridica fustele n cap i ai fraterniza cu dumanul". Am s v spun o veste neplcut, rosti spltoreas. Parc pn acum ne-ai spus vreuna plcut ? bodogni negutorul de mtsuri. Clikor ! rosti cu ton de dojana nevast-sa. Din noroi nu poi s faci bici ! ripost vizitatoarea. Ca s v aduc veti bune, ar trebui s le nscocesc. Spune-o atunci pe aia proast. mprteasa-mam e pe duc. Ei i ? exclam Clikor. E destul de btrn. Btrn, dar neleapt, Clikor. Era cel mai bun sfetnic al lui Constantinos. Btrn asta, cum i spui tu, a tiut s strng n jurul ei i pe prietenii i pe dumanii unirii cu Roma. I-a sucit, i-a nvrtit, pn ce i-a fcut s se vrjmeasc mai puin 180 i s neleag c numai dac vor pune cu toii umrul la carul mprtesc l vor putea scoate din clis. Dac moare ea, se termin i cu mpcarea dintre oameni. Nu i-a dat nc sufletul btrn basilis, c marele amiral Notaras a i nceput s se uite strmb la Demetrios Cantacuzino, iar marele logotet Metochites s se zbrleasc la stratopedarhul Paleologos. Mi se frnge inima de jale cnd i vd cum se nvrjbesc. Mnjii zburd n grajdul care arde ! zise sentenios Clikor. Nu mai cobii atta ! interveni cu nduf nevast-sa. D-aia v merge prost. Clikor se descurc tot mai greu cu prvlia, iar tu, se adres var-si, lai s treac an dup an, fr s-i pui pirostriile pe cap. Ce mai ateapt Zographos ? Nu se mai hotrte odat s se nsoare cu tine ? De cnd l-a fcut ef buctar al cofeturilor, nu-i mai vede capul de atta lucru. Dup ce s-or mai liniti treburile... Ai s mbtrnesti i n-are s se mai uite nimeni la tine, adug aspru consoarta lui Clikor. Schimb-l ! Alege-i alt om, s te duc n faa altarului... Clikor nu mai asculta convorbirea dintre cele dou femei. Nu-l interesa idila dintre tomnaticii amorezi. Se gndea cu ngrijorare c mine va trebui s dea ochi cu negutorii veneieni. Dup aceea se va duce la Mria, mbririle ei pltite l vor face s mai uite cteva clipe ct de mizerabil este viaa... * Nerio al II-lea Acciaiuoli, duce de Athena, sttea la picioarele Parthenonului i privea cu ncntare armonia liniilor frontonului, care, printr-o fireasc iluzie optic, prea s se deplaseze ntr-o direcie contrar fundalului de nori albi, tivii cu argint, ce se scurgeau de la rsrit spre apus. Nobilii din suita lui l priveau defereni, gata s ridice n slvi teoriile asupra artei, lansate adeseori cu complezen de duce.

Ce perfeciune a proporiilor ! Ce concepie magnific ! xclam extatic Nerio. Cineva spunea c Parthenonul este un vis cristalizat n marmor de Pentelic. Phidias, nlimea-Ta, l complet cu zmbitoare supunere Francesco Albizzi, un curtean cu barb roie ca un morcov. 181

Episcopul latin de Athena se plec spre urechea vecinului su, guvernatorul Thebei : Oare Phidias a rostit realmente aceste cuvinte ? murmur ironic. Dac cineva ar interveni spre a preciza poate pe drept cuvnt c alt personaj ar fi autorul frazei, Albizzj ar susine sus i tare c cel care a enunat-o este Phidias, dar c documentul care i imortaliza vorbele s-a pierdut n timpul ultimului rzboi cu turcii. Nerio se ntoarse spre un brbat subire, mbrcat n negru, cu prul argintat la tmple, oarecum izolat de restul suitei, ntre acesta i duce exista o asemnare izbitoare. Ei, vere Donato, ce prere ai de minuniile de pe Acropole ? La Florena sau la Roma ai vzut asemenea opere arhitectonice ? Asemenea splendori ? Asemenea creaii dumnezeieti ? Devenise liric. Monumentele de pe Acropole l copleeau cu incomparabila lor frumusee. Juca ns i puin teatru, spre a arta nsoitorilor c este un suveran luminat, .un protector al artelor. Nerio Acciaiuoli ajunsese duce de Athena printr-un complex fericit de mprejurri. Vrul su, bastardul Antonio, dup o glorioas, dar frmntat domnie, care durase trei decenii, murise fr urmai n linie brbteasc. Urmaser inevitabile conflicte de familie. Cu sprijinul turcilor, Nerio reuise s se nscuneze la crma ducatului. Spirit realist, nu se lsase mbtat de fumurile mririi. tia c devenise duce numai graie unor abile manevre de culise, unor compromisuri puin onorabile. Att de nesigur fusese propria-i poziie, nct, la un moment dat, fratele su, Antonio al II-lea, izbutise s-i uzurpe ducatul. Turcii se amestecaser ns din nou n acest joc de bascul, rsturnndu-l pe uzurpator i reinstalnd la putere pe Nerio. Spre a-i manifesta recunotina i a le da n acelai timp garanii n ceea ce privete devotamentul su, acesta trimisese zlog la Adrianopole pe Franco, nevrstnicul fiu al lui Antonio al II-lea. Cnd svrsise acest gest, Nerio socotise c dduse dovad de o nalt nelepciune politic. Nu numai c l ndeprta pe Franco de la Curtea ducal, dar l i izola n temnia cu gratii de aur rezervat tinerilor zlogii turcilor. Abia mai trziu Nerio avea s-i dea seama c fcuse o mare i ireparabil greeal. Franco era un copilandru de o frumusee care atingea culmi de miracol. Mehmed, motenitorul tronului imperial, l remarcase, lundu-l n preajma sa. Prietenia nfiripat ntre cei doi adolesceni luase proporii nedorite de Nerio. Surghiunitul, 182 npstuitul Franco devenise primul favorit al viitorului sultan, perspectiv pe care Nerio o ntrevedea cu tristee i ngrijorare. Ducele de Athena tia c nu se putea culca pe proprii lauri. Precaritatea poziiei sale l fcea pe de alt parte s guste cu mai mult intensitate satisfaciile puterii politice pe care i-o nsuise. Acum, cnd vrul su Donato venise de la Florena spre a-l vizita i a ncheia totdeodat un acord comercial ntre Casa Acciaiuoli din Italia i ducatul de Athena, Nerio nu se putea stpni s nu ncerce a-i epata vrul. In adncul fiinei sale dei n-ar fi conceput s-o recunoasc slsluiau nc apucturile unui parvenit. Cei cincisprezece ani de domnie nu reuiser s fac din el un nobil.'Reminiscenele burgheze rmneau nc nrdcinate, n ciuda strduinelor lui de a se dezbra de mentalitatea-i negustoreasc. Aspectul financiar al aventurii ateniene cci n realitate se mbarcase ntr-o aventur cu urmri imprevizibile l preocupa mai mult chiar dect aspectul politic. Se simea flatat fiindc era duce de Athena, fiindc stpnea Acropolele, fiindc trata de la egal la egal cu cpeteniile altor state, fiindc avea drept de via i de moarte asupra supuilor si, fiindc putea distribui titluri de noblee, demniti i recompense princiare. Era ns contient c tria ntr-o stare de provizorat. Ct va mai dura acest ducat al Athenei, n-ar fi fost n stare s spun. Puterea turcilor cretea amenintoare. Cnd emirate, sultanate, regate i imperii se nruiau n faa osmanlilor ca nite castele de nisip, cnd Europa ntreag le tia de fric, i putea face el iluzii c va reui s pstreze integritatea ducatului ? Italienii din jurul su nu aveau nici o afinitate cu populaia greceasc. Evident, n-ar fi fost imposibil ca un Deus ex machina" s intervin n ultimul moment i s schimbe situaia cu o sut optzeci de grade n defavoarea turcilor. Nerio se uit zmbind la vrul su Donato, care i plimba privirile asupra monumentelor arhitectonice de pe Acropole.

i dai seama, Donato, ct de sus am ajuns noi, cei din neamul Acciaiuoli ? Stpnim azi Athena, leagnul culturii si civilizaiei greceti. Athena lui Perice, a lui Platon, a lui Praxitele... Athena care s-a numrat printre giuvaerurile cele mai de pre ale Imperiului Roman... Aici au fost stpni basileii Bizanului, cruciatul Geoffroi de Villehardouin, Othon de la Roche, apoi rzboinicii catalani... Urmaii lor sntem noi, purttorii unui nume care acum un secol nu era cunoscut dect nluntrul fruntariilor Florenei... 183

Un nume modest, dar purtat cu cinste de toi naintaii notri. Ei au tiut s fac din comer o art, rosti Donato cu mndrie. Nerio i petrecu mna peste verigile colanului su de aur. Membrii familiei Acciaiuoli au fcut din comer mai mult dect o art, Donato. Negoul a devenit n mna lor o arm politic i diplomatic. Dealtfel, nu sntem singurii care am ridicat comerul la asemenea culmi. Gndeste-te la cei din stirpea Medici, ori la cei din neamul Pitti ! Cosimo di Medici, prietenul tu, stpneste azi Florena. Veneia, Genova snt republici ale negutorilor... Negutorul Jacques Coeur dirijeaz destinele economice ale Franei... Donato cltin cu ndoial din cap. Coeur este pe punctul de a fi rsturnat de la putere. I se reproeaz mari fraude. Cderea lui Jacques Coeur n-ar fi dect un incident n procesul de ascensiune al oamenilor banului, Donato. i cderea templierilor cavalerii negutori a fost un incident. N-ar fi exclus s ne prbuim ntr-o zi i noi... Dar asta nu va nsemna c ascensiunea negutorilor va fi frnat. Dimpotriv ! Un curier acoperit de praf se apropie n grab de Nerio. Puse un genunchi n pmnt, plec fruntea ntr-un umil salut, apoi scoase din buzunarul dinuntru al tunicii un mesaj fcut sul i pecetluit cu cear roie. mi permii, Donato, zise mainal Nerio. Desfcu mesajul, inndu-l astfel nct nimeni dintre cei de fa s nu-i poat arunca ochii asupra textului. Dup umbra aternut brusc pe chipul su, curtenii i ddur seama c primise veti proaste. De acum nainte trebuiau s se pun la adpost. Cnd treburile nu-i mergeau dup plac, Nerio i descrca mnia asupra anturajului. Curtenii se grbeau s se fac nevzui, pn cnd stpnul revenea la toane mai bune. Cei care prin funciile lor nu se puteau sustrage obligaiilor de a-1 servi n permanen se pregteau s nfrunte cu stoicism grindina. Nerio era foarte tulburat. Agentul su florentin din Constantinopole, Messer Giaccomo Cherini, l anuna n limbaj convenional c tentativa de a-l suprima pe Franco Acciaiuoli, folosindu-se de un slujitor al acestuia, dduse gre. Atentatorul, prins i supus torturilor, sfrsise prin a-i denuna complicii. Din verig n verig, anchetatorii aflaser rolul jucat de Cherini n aceast afacere. Fcuser demersuri pentru a obine extrdarea lui, dar mpratul Constantinos refuzase s le satis184 fac cererea mai nainte de a cerceta prin organele sale judiciare dac faptele erau sau nu adevrate. Cherini ncercase s prseasc n ascuns capitala Bizanului, dar zbirii care-l ineau sub urmrire l mpiedicaser. Pn acum Cherini nu scosese nici un cuvnt susceptibil s-i incrimineze stpnul. Se temea ns c se vor face asupra lui presiuni i c nu va fi n stare s reziste. Pe Nerio nu-l ncnta perspectiva de a se vedea trt ntr-un scandal. Era informat c prinul motenitor Mehmed se afla acum la Magnesia, ntr-un fel de exil aurit. Ce se va ntmpla ns dup ce btrnul Murad al II-lea va muri, iar pe tronul rmas vacant se va sui Mehmed ? Se spunea c acesta avea deviza : Nu uit i nu iert". Nerio se strdui s zmbeasc vrului su. Treburile de Stat snt complicate i spinoase, Donato. Te fericesc fiindc ai numai grija bncii i a familiei tale. i acum s mergem la mas. Donato se despri cu greu de Parthenon. ncepuse s-1 iubeasc, i va gsi el timp s-l cerceteze mai amnunit n cele cteva zile pe care inteniona s le mai petreac la Athena. Nerio l lu de bra i se ndrept spre reedina ducal, amenajat n Propylee de naintaul su, bastardul Antonio. Edificiul construit de Mnesicles n secolul al V-lea fusese transformat ntr-un palat florentin de o somptuozitate rece. Aici se desfurau marile recepii. Cnd Nerio se stura de pompa obositoare de la Curte, se retrgea la vila sa din preajma fntnii Kallirhoe, unde ambiana era mai cald, mai intim. i proporiile vilei erau inferioare Propyleelor. La praznic erau poftite numeroase personaje din lumea diplomatic, printre care i Ioannos Phocides, ambasadorul basileului de la Constantinopole. Programul banchetului era complicat i cuprindea pe lng un lung ir de mncruri i de vinuri

alese, spectacole de balet, cntece, scamatorii, bufonerii, necesare bunei digestii a convivilor. Dup ncheierea praznicului, urm un turnir. Cei mai iscusii i bravi calaveri aveau s se ntreac n lupte cu lancea, eu sabia i cu buzduganul. Nerio i invitaii lui se instalar ntr-o tribun acoperit. Ziua era senin, rcoroas. O vreme tocmai bun pentru jocurile vitejeti. Nerio i soia sa, Chiara Giorgi, nscut principes de Bodonitza, stteau epeni pe dou jeuri aurite, cu sptare nalte, mpodobite cu coroana ducal. Ducesa de Athena se afla la acea vrst periculoas care mpinge pe unele femei mature s s^ 185

vreasc nebunii cu urmri regretabile. Era frumoas. O frumusee ampl, planturoas, de fruct zemos, bine copt, care nu ateapt dect s cad de pe crac n mna primului venit. In tineree ducesa de Athena afiase o scrupuloas corectitudine conjugal. Dar fusese de-ajuns s peasc pragul menopauzei, spre a se dezlnui ca o bacant, i cuta satisfaciile amoroase fr discernmnt. Opera, ce-i drept, cu discreie, lsndu-i soul preocupat numai de treburile Statului ntr-o total ignorare a noilor ei ocupaii. La nceput se npustise asupra pajilor adolesceni, i luase pe rnd, spre a le desvri educaia, mprtia nu numai mngieri experte, ci i daruri bogate. Dar vai de imprudentul care ar fi svrit vreo indiscreie. Un paj scpase cteva vorbe nelalocul lor n legtur cu nclinrile pedofile ale ducesei. Intr-o diminea fusese gsit strpuns de cteva lovituri de pumnal pe o strdu dosnic din Athena. Asasinul rmsese necunoscut. Ducesa avusese grij s mpiedice desfurarea normal a anchetei. Apoi renunase brusc la amorurile impuberilor, spre a se ndrgosti de un tnr nobil veneian, Bartolomeo Contarini. Pasiunea ei nebuneasc, mistuitoare, atinsese frenezia. Perspectiva inevitabilului asfinit al vieii ei sexuale o punea pe jratic. Asemenea soarelui care, nainte de a apune, nvpiaz cerul i pmntul cu strlucirea lui sngerie, ducesa ardea pe rugul unei iubiri mai aprinse dect nite flcri reale. Bartolomeo Contarini era un tnr cu multiple nsuiri fizice. La turniruri strlucea ca un astru. Adversarii si mucau invariabil arina, sporindu-i palmaresul de victorii. La turnirul organizat din ordinul ducelui n cinstea lui Donato, Contarini i nrui toi rivalii, fcndu-i s simt, pe lng tria loviturilor lui imparabile, amrciunea unor nfrngeri ce nu permiteau revane. Ducesa i urmrea cu aviditate evoluiile ecvestre, mpletite cu miestre isprvi de arme. Pe un cavaler francez, cu o frumoas reputaie dobndit n nenumrate ntreceri, veneianul Contarini l dobor de pe cal cu o singur lovitur de lance nc de la prima ciocnire. Unui cpitan de mercenari care nu cunoscuse pn atunci nfrngerea i smulse din mn sabia graie unei abile eschive, urmat de un contraatac erpuitor ca un fulger. Bartolomeo Contarini primi din minile ducesei premiul nvingtorului. Cnd i nmn cununa de lauri, Chiara Giorgi l nvlui ntr-o privire nflcrat. Chipul viril, bronzat al patricianului veneian, prul lui negru, inelat, umerii ptrai, mijlocul subire, oldurile strmte, braele-i vnjoase, picioarele 186 lungi, frumos proporionate, o fcur s i ndrepte instinctiv ochii asupra soului ei, ducele. Simise nevoia s mai compare o dat nsuirile celor doi brbai. Odinioar l iubise pe Nerio, i gsise caliti multiple. Inteligen, ndrzneal, dibcie politic. Acum toate acestea fuseser trecute n umbr de Bartolomeo, noul ei ales. Alturi de veneian, Nerio era pirpiriu, chelbos, cocrjat, pungit la fa, cu privirile stinse si, mai ru dect toate, cu o burt uguiat, revrsat ca un sac peste centura strns cu o palm mai jos de ombilic. Nerio i pru n clipa aceea mai grotesc dect bufonul Curii. Se felicit, fiindc relaiile lor sexuale ncetaser. Puinele lui avnturi amoroase i le cheltuia n scurte i incomplete mbriri furate n miez de noapte unor doamne de la Curte, dornice s asigure soilor complezeni o ascensiune politic rapid i compensaii bneti substaniale. Nerio nu remarc privirile de data aceasta imprudent de elocvente ale ducesei. 11 preocupau vetile primite de la Constantinopole i ntrevederea pe care inteniona s o aib cu ambasadorul bizantin. n clipa aceea ducesa simi pentru ntia oar muctura urii. Avusese brusc revelaia tinereii ei irosite alturi de un om incapabil s-i ofere satisfacii depline n vreun domeniu. Ea, Chiara, cobora dintr-un neam princiar, aa c tiara ducal a Athenei nu o impresionase n chip deosebit. Dac Nerio ar fi fost regele Franei sau suveranul Sfntului Imperiu Roman, poate c l-ar fi stimat. Nici n cadrul relaiilor intime ducele nu se dovedise la nlime. Ce i druise Nerio n afar de o existen tern, lipsit de bucurii, ntr-un ducat de mna a doua ? Printr-una din acele farse jucate de nchipuire celor mai raionale fiine, ducesa vzu n locul soului pe Bartolomeo Contarini. Nerio cptase trsturile veneianulu, sau veneianul

se substituise lui Nerio ? Fantasma dur numai cteva secunde. Dar fu de-ajuns spre a-i ngdui s ntrevad fericirea refuzat pn atunci. O strbtu un fior de o incredibil voluptate cnd se vzu mprind tronul ducal cu Bartolomeo Contarini. Patricianul acesta cu chip de arhanghel ar fi desigur capabil s ridice ducatul pe culmi nebnuite. n fruntea armatelor va cuceri Despotatul Mistrei, insulele din Arhipelagul Grecesc, Thessalonikul, Constantinopolele i de ce nu ? ntreaga Anatolie, reconstituind Imperiul Roman de Rsrit. Bartolomeo va fi un nou Justinian, iar ea, Chiara, o Theodora rediviva. : 187

Din nefericire, n calea mplinirii visului ei se ridicau dou obstacole. Pe de-o parte, Nerio, pe de alta, soia lui Contarini, o tnr incolor, lipsit de importan. Pe cnd ea, Chiara, l-ar fi narmat cu o ambiie nemsurat, l-ar fi stimulat, i-ar fi pus la dispoziie mijloace spre a svri fapte mari, demne s rmn nsemnate cu litere de foc n istoria omenirii. ncununarea cu lauri a cstigtorului unic al turnirului avea s fie urmat de a doua parte a programului, dedicat unor lupte ntre fiare slbatice, spectacol gustat cu deosebire de curtenii lui Nerio. n timpul pauzei, ducele se amestec printre invitai. Manevr astfel nct s ajung ca din ntmplare lng ambasadorul lui Constantinos al Xl-lea. Dup ratarea asasinrii lui Franco i din pricina animozitii pe care avea s i-o creeze n tabra turc, o apropiere de Constantinopole devenea poate necesar. Schimb cu diplomatul bizantin cteva amabiliti protocolare, apoi l trase deoparte. Un slujitor i servi cu vin de Chios, cu baclavale i cu migdale n zahr ars. Curtenii se uitau cu uimire la cei doi brbai. Nerio era cunoscut pentru politica lui turcofil. Atitudinea-i prietenoas fa de ambasadorul bizantin permitea tot felul de presupuneri. In ultima vreme m-am gndit mult la propunerile de strngere a relaiilor de prietenie dintre Constantinopole i Athena, zise Nerio. Propuneri pe care mpratul stpnul dumitale mi le-a fcut recent. Va trebui s mai stm de vorb. Nu pot dect s laud hotrrea nlimii-Tale, replic ambasadorul, nclinndu-se. O alian ntre Imperiul Roman de Rsrit i Ducatul Athenei ar fi profitabil ambelor pri. Islamul reprezint un pericol comun. Nerio i muie buzele n paharul cu vin. Relaiile dintre rile noastre nu s-ar fi deteriorat dac Despotul Mistrei nu ar fi ncercat s ne ncalce graniele i s ne tirbeasc teritoriile. Ducele Antonio, predecesorul Inlimii-Tale, a dus o politic de prietenie fa de turci, dumanii notri. Era firesc s rezulte unele friciuni... Despotul Mistrei m-a atacat i pe mine. De ce ? se ncrunt Nerio. Inlimea-Ta nu trebuie s uite c Ducatul Athenei a fcut parte integrant din Imperiul Roman de Rsrit. Despotul Mistrei a ncercat s readuc la patria-mam teritorii smulse odinioar de latini. 188 Existena unui Ducat al Athenei, independent de vecinii si, este o realitate tangibil. Trebuie s o acceptai ca atare. Majestatea-Sa mpratul Constantinos a neles acest lucru, Inlimea-Ta. Era i momentul. Dac mpratul, stpnul dumitale, nu renun la politica de recuperare a teritoriilor greceti pierdute n ultimele doua secole, nu vd cum ar putea realiza o nelegere cu noi. ncepuse s se nfierbnte, uitnd c el nsui provocase aceast discuie. Imperiul Otoman este att de puternic, rspunse ambasadorul, nct n curnd ne va nghii pe toi dac nu vom reui s punem stavil nenelegerilor care astzi ne mai despart. Primejdia este mai mare pentru voi, ambasadorule. Dac Bizanul va cdea, Ducatul Athenei nu-i va supravieui mult. Crezi, ambasadorule ? rosti ironic Nerio. Astzi sntem prietenii osmanlilor. Sultanii s-au folosit ntotdeauna de principiul divide et irnpera cnd a fost vorba de cretini. Din nenorocire pentru noi, au izbutit, ntrzierea ncheierii unui tratat defensiv-ofensiv ntre toate rile cretine echivaleaz cu o sinucidere. Care cretini, ambasadorule ? Balcanii, cu excepia Athenei i a Peloponezului, snt n minile otomanilor. Ciprul este nc independent, Inlimea-Ta. i Creta este independent. i insula Rhodos. Dac ne-am uni forele... Nerio i trecu mna peste frunte. Fraza : Dac ne-am uni forele" o auzise de nenumrate ori rostit de diplomaii bizantini. Avu brusc revelaia inutilitii oricrui efort. Cretinii erau prea divizai. Ceea ce se ntmpla n mare pe trm internaional i gsea reflectarea n frmntrile interne din nsui Ducatul Athenei. Turcii strneau zzanie, ajutndu-l pe Franco s uzurpe tronul athenian...

M tem c sntem condamnai, ambasadorule. Se prea poate, Inlimea-Ta. Depinde ns numai de noi, cretinii, ca turcii s fie aruncai n Asia. Nerio zmbi cu tristee. Ce-a fcut mpratul vostru, Manuel al II-lea, dup nfrngerea lui Baiazid la Ancyra ? n loc s ridice armele mpotriva otomanilor, a pactizat cu Suleiman, dndu-i ajutor militar spre a-i nfrnge fraii. mpratul Manuel a ncercat o politic de bascul... O politic greit, ambasadorule. O politic falimentar 189

Nerio cltin posomort capul. Discuia i surpase i mai vrtos moralul, att de anemiat n ultima vreme. Vom mai sta de vorb, ambasadorule. Poate c Dumnezeu ne va lumina pn atunci cugetul. Ambasadorul se nclin. S te aud Cel-de-Sus, nlimea-Ta. Cretintatea are nevoie mai mult ca niciodat de ajutorul Atotputernicului. Se pare c singur nu se mai poate ajuta... Nerio plec fruntea fr s pronune un cuvnt. Salut mohort, apoi se ndrept spre soia sa, care se ntreinea amical cu Bartolomeo Contarini. Ne ntoarcem la palat, i spuse el. Nu mai am chef s asist la ncierrile dintre jivine. M doare capul. Nu m simt bine. Ducesa l privi cu repro. Vrei s plecm tocmai acum, cnd urmeaz partea cea mai frumoas a spectacolului... Sublinia astfel c ntrecerile din care Contarini ieise nvingtor nu i treziser prea mult interesul. Dac vrei s mai rmi, replic el indispus, nu am nimic mpotriv. Are s m nsoeasc Donato. Tot am s mai discut cu el unele chestiuni. La revedere, Doamn ! * Arhiepiscopul Jacques de Lusignan ptrunse tcut i modest n anticamera rezervat nalilor demnitari, diplomailor i persoanelor particulare care ateptau a fi primite n audien de regele Jean al II-alea, suveran al Ciprului. Eminentul ecleziast schimb saluturi protocolare cu cteva dintre personajele prezente, gesturi de curtenie elementar la care se limitar toi cei n cauz. Nu adres nimnui cuvntul i nu-l interpel nimeni. Arhiepiscopul era tnr. Foarte tnr. naltul su rang ecleziastic nu-l obinuse graie unor merite deosebite, ci datorit simplei mprejurri c n vinele sale curgea snge regal. Jacques de Lusignan era fiul suveranului. Dar cu un corectiv. Venise pe lume fruct al unui adulter, n acele vremuri, bastarzii regali se bucurau de un statut aparte, cu privilegii remarcabile dac, bineneles, tatl i recunotea n prealabil co190 pilul din flori, n lipsa unor descendeni legitimi, bastarzii moteneau adeseori tronul patern. In cazul arhiepiscopului Jacques de Lusignan situaia era 0iai delicate. Maic-sa, Mariette de Patras, fcea parte din acea tnodest petite noblesse care furniza suveranilor cele mai credincioase i statornice contingente de ostai. Sedus de regele Jean, trise n tain o ncnttoare poveste de dragoste, ce avea s se termine n chip tragic. Regina Helene, fiica despotului Moreii, Theodoros al I-lea, era o fiin energic, voluntar, tiranic, o adevrat ferame de tete, capabil s-i dirijeze cu min de fier soul, un molu fr pereche. Cnd aflase c omul acesta, mediocru, lipsit de voin, de iniiativ, reuise s ntrein muli ani o legtur extraconjugal ascuns cu dibcie, fusese cuprins de o mnie fr margini. Nu o ndrjise gelozia, fiindc l dispreuia pe rege n dubla lui postur de om i de so. ncercase ns un simmnt de mndrie rnit. Aceast femie inteligent, calculat, n stare de cele mai rafinate disimulri, i pierduse brusc calmul si, ntr-un acces de furie necontrolat, ordonase s i se taie nasul amantei regale. Apoi o surghiunise ntr-o monastire pierdut ntr-unul dintre cele mai slbatice i urte coluri ale Ciprului. Nici pe bastard nu-l iertase. Poruncise s fie ucis, pentru ca acesta s nu aib vreodat pretenii asupra tronului. Regele Jean suportase cu resemnare sluirea i ndeprtarea de la Curte a iubitei. Dar cnd aflase c regina inteniona s-i suprime bastardul, se trezise din amorire, izbise cu pumnul n mas i uriae ca un dement, ameninnd cu moartea pe oricine ar ndrzni s se lege de feciorul su. Regina, uluit de aceast neateptat explozie de autoritate, i retractase porunca, fcndu-i fireti rezerve mintale. Chiar dac bastardul avea s scape cu via, existena lui nu trebuia s se prelungeasc mult. Se gseau destule mijloace pentru nlturarea unui om jenant. Otrav, o lovitur de pumnal ntre coaste i multe alte procedee mai expeditive sau mai lente, n funcie de necesiti, ce ar ascunde ct mai perfect o crim. Regele i salvase feciorul. Era ns contient c nu va reui s-l pstreze n via dac nu va accepta i un compromis des-

tinat s adoarm n parte temerile reginei n legtur cu o eventual candidatur la tron a bastardului, i clugrise fiul, nlndu-l la rangul de arhiepiscop, fr respectarea stagiilor ornduite de canoane. Regina se prefcuse a accepta formula, care prezenta avantajul de a mulumi aparent pe toat lumea. 191

Toi cei interesai tiau ns c soluia avea un caracter de provizorat i c regina mai devreme sau mai trziu va lovi cu hotrre. Tnrul arhiepiscop i ddea seama de primejdie. Nuniul papal, prezent la hirotonisirea lui, fusese micat de tristeea ntiprit pe chipul adolescentului i, spre a-l mai consola, ncerdase -s. aib cu el o explicaie ntre patru ochi. Nuniul, un venerat principe al Bisericii Catolice, era nzestrat cu vederi largi asupra lumii. Nu trebuie s fii amrt, fiule. Crezi c situaia unui principe laic este mai de invidiat dect a ta ? i pentru tine i pentru el, dragostea este un fruct oprit. Tu ai mbrcat rasa clugreasc spre a sluji Biserica i credina catolic. Castitatea pe care te-ai angajat s-o respeci are o menire. Fiind lipsit de legturi maritale, ce i-ar canaliza energiile n serviciul familiei, i mobilizezi toate forele pentru aprarea i sporirea bunurilor inalienabile ale Bisericii i pentru ndeplinirea misiunilor <ei n lume. Aceasta nu-i mpiedic pe unii nali ierarhi s angajeze legturi ilicite cu femei, care nu joac ns nici un rol n viaa lor public. N-a vrea s m nelegi greit, fiule. Nu-i aprola pe cei ce ncalc severa noastr disciplin, i nu te sftuiesc nici pe tine s o faci. Am vrut numai s-i lmuresc unele lucruri indispensabile, tocmai fiindc vei deine o nalt demnitate n snul Bisericii Catolice. Am afirmat ceva mai nainte c nici naltei nobilimi nu-i este accesibil dragostea adevrat. Funcia economic a alianelor matrimoniale n snul acestei lumi privilegiate are un efect imoral asupra tainei cstoriei, fiindc o lipsete de nsui rostul ei : validitatea emoional. Cstoria din dragoste este n afara moravurilor acestei caste. Nobilii se nsoar cu femeile care le pot aduce zestre fie titluri nalte, fie domenii vaste, fie un puternic sprijin politic. Nu import dac tovarele lor de via snt urte. Biserica sfinete astfel o legtur ntre un brbat i o femeie apropiai doar de interese meschine. Nobilii i caut satisfacerea plcerilor carnale n afara cstoriei. Asemenea nalilor prelai de care i-am vorbit. Cardinalul rmsese ctva timp gnditor. O raz de soare cdea oblic pe calota lui de mtase violet. Tu, fiule, simi pe propria ta fiin urmrile nefericite ale unor astfel de legturi. n nenorocirea ta ai totui noroc. Te mira poate acest paradox. Am s-i explic. Faci parte dintr-o lume att de nalt, nct i turpitudinea se sublimeaz, mpraii i-au ridicat pe tron amantele. De ce? Au protestat 192 mpotriva obligaiilor tradiionale de a se cstori numai pentru a satisface interesele dinastice sau de Stat. Copiii din flori reuesc uneori s-i pun pe cap Coroana regal. De ce acaept lumea aceast nclcare a regulilor prestabilite ? Fiinde bastarzii snt superiori copiilor legitimi, provenii din legturi matrimoniale lipsite de orice atracie fizic. Cuvintele nuniului papal se ntipriser adnc n contiina tnrului arhiepiscop, nelesese rosturi pn atunci lipsite pentru el de orice logic. Acum, cnd pea printre ilustrele personaje adunate n anticamera regelui, avea capacitatea de a descifra interesele care fierbeau napoia faadei demne arborate de toi aceM oameni. Nu le vorbea i nici ei nu-i vorbeau, deoarece se temeau s aib relaii cu un individ urt de regin. Teama lor era cu att mai justificat cu ct regele era bolnvicios, iar dup moartea lui, ce nu putea ntrzia, regina Helene avea s fie nvestit regent pe tot timpul minoratului motenitoarei legale a tronului, principesa Charlotte. Cci perechea regal a Ciprului druise rii o viitoare regin, aa cum i se cade unei perechi regale. Principesa era destinat s preia sceptrul, dei acesta gndea arhiepiscopul Jacques i se cuvenea lui, iiindc i era superior n vrst, fiindc era brbat i fiindc natura l nzestrase cu o inteligen sclipitoare, cu tenacitatea de a-si urmri neobosit ndeplinirea elurilor i cu abilitatea de a-si ascunde gndurile. Ct de ciudate erau cile acestei viei, reflect tncul arhiepiscop. Regina Helene i gsise n bastardul clugrit o replic vie a tuturor calitilor i defectelor care alctuiau propria ei for. Principesa Charlotte era tot att de insignifiant si de superficial ca i tatl ei. Btlia cea mare se va da ntre regina Helene i arhiepiscopul Jacques. Btrna suveran se va lupta ca o leoaic pentru aprarea drepturilor fiicei ei. Dar

bastardul va ctiga btlia ! Jacques de Lusignan zmbi uor. Nu ezita s foloseasc expresia bastardul", care n accepia convenional avea un sens pejorativ. Dar n acest fel se autoflagela, i gsea un stimulent spre a nu-i uita o clip misiunea. Ct erau de mruni^' sufletete toi aceti nobili cu nume ilustre, care evitau s-i arate simpatie, spre a nu-i compromite situaia la Curte. Se aflau printre ei marchizi, baroni, coni... Montfort, Porcelet, Ibelin, Bessan, Novare, Aleman, Picqsigny, Blanchegarde, Montreal, Maraclee, Scandelion... Era de fa i un Morf, descendentul acelui Jean de Morf, conte de Rohas, care 193

fusese amantul reginei Eleonore i participase la complotul n_ cheiat prin asasinarea regelui Pierre I-ul, unul dintre cei mai valoroi suverani ai Ciprului. Att de ncrit fusese perechea regal de traiul ei n comun, nct regele i luase tot felul de amante, iar regina tria n ochii lumii cu acest Morf, conte de Rohas. Ct de bine ilustraser cu toii teoria btrnului cardinal. Privirile bastardului czur asupra chipului falnic al regelui Pierre I-ul, imortalizat n mozaic de marmor pe unul din pereii anticamerei. Fusese plasat acolo pentru ca, nainte de a intra la rege, toi demnitarii i solicitanii s i aminteasc epoca de glorie a Ciprului. Imortalizat" este doar o figur de stil. Dup ce i uciseser suveranul, atentatorii i terseser chipul de pe toi pereii i de pe toate monumentele. Mai trziu, portretul lui Pierre I-ul fusese pus iari la loc de frunte. Aa se scrie istoria. ambelanul de serviciu, contele de Jaffa, se apropie de Jacques bastardul, l salut cu rceal. Rog pe Mria-Ta s mai aib puin rbdare. Majestatea-Sa se afl n conferin cu ambasadorul Bizanului. Bastardul nclin din cap cu bunvoin. ambelanul se grbi a se deprta. Au creat n jurul meu un cordon sanitar, reflect tnrul arhiepiscop. Cnd voi ajunge regele Ciprului, i vor schimba purtarea. Dar va fi prea trziu." Remarc la un moment dat pe Thomas de Moree, ambelanul reginei, i pe Jacques Urri, viconte de Nicosie, care stteau ling una dintre ferestrele ncununate cu ogive i l priveau cu nedeghizat insolen. Amndoi fceau parte din tabra reginei. S-ar zice c vor s-mi caute rc, reflect arhiepiscopul. Se prefcu a nu le observa manevrele. Nu trebuie s m las antrenat n conflicte. Am altceva mai bun de fcut. Va sosi si timpul meu. Atunci am s le art c am i gheare." n clipa aceea ua camerei de lucru a regelui se deschise si ambasadorul bizantin iei, precedat de ambelan. Avea o expresie dureros de preocupat. Bailul Veneiei, care atepta s fie primit n audien, se apropie grbit de ambelan. Rugai, excelen, pe Majestatea-Sa s m primeasc dac se poate mai repede. Am s-i fac o comunicare important. Podestaul Genevei se repezi ntre ambelan i trimisul veneian : Snt nscris la audien naintea bailului Veneiei, vorbi cu arogan. Pretind s fie respectat ordinea ! 194 Era pus pe har. Abia atepta ca veneianul s riposteze cu asprime, ceea ce i-ar fi ngduit s acioneze cu violen. Bailul se mrgini s-l priveasc de sus, cu scrb, ca pe o jivina puturoas. Acum au s se ncaiere", zmbi pentru sine Jacques bastardul. Regret c nu v pot satisface doleanele, replic ambelanul, plictisit de necurmatele conflicte dintre cei doi reprezentani ai republicilor rivale. Monseigncur, se adres tnrului arhiepiscop, Majestatea-Sa v ateapt. Bastardul i surise, ca i cnd i-ar fi fost profund recunosctor pentru favoarea acordat. Strbtu sala, n vreme ce lumea se ddea la o parte, de parc s-ar fi ferit s nu fie contaminat de cium. Cnd intr n cabinet, l gsi pe rege stnd cu minile la spate, n dreptul unei ferestre deschise, i uitndu-se gnditor la marea ce-i desfura pn dincolo de zare apele albastre. Auzind paii fiului su pe pardoseala de marmor, se rsuci pe clcie. Chipul regelui era pustiit nu att de vrst, ct de boala cronic de stomac care-l rodea de mult vreme. Constantinos al Xl-lea mi cere ajutor, vorbi bastardului, intrnd direct n subiect. i eu nu-l pot ajuta cu nimic. Snt legat de mini i de picioare, Jacques. Sultanul Egiptului ne st n coast, aa cum Murad al II-lea st n coasta bizantinilor. Fcu o pauz i se aez la masa de lucru, ngropi n du-si capul n mini. Dac regele, tatl meu. ar fi avut generali mai buni, nu am fi suferit dezastrul de la Kherakotia. Cine ar fi crezut c dup aizeci de ani de la cucerirea Alexandriei r1^ ctre Pierre I-ul, mamelucii i vor lua o revan att de zdrobitoare, nct Ciprul nu va mai putea n veci s-i vindece rnile ? Arhiepiscopul ridic minile spre cer ntr-un gest de cucernic resemnare.

Dumnezeu a dat, Dumnezeu a luat. Fie numele Domnului binecuvntat ! Regele l privi piezi. Se ateptase la alt rspuns. Snt tocmai potrivite citatele tale biblice. Te-au ndoctrinat bine dasclii ti. N-am fcut dect s m supun poruncilor tale, sire. Jean al II-lea zmbi ironic. Cnd te-am ndemnat s mbraci rasa monahal, m-am temut c fac o greeal. Te ndemnam s mbriezi o carier pentru care nu aveai nclinare. De atunci lucrurile s-au schimbat, dup cte tiu. 195

Un zmbet ugub lumin chipul ecleziastului. i chipul regelui se nsenin. Dar tu nu te-ai schimbat, Jacques. M bucur. Am muli dumani, Sire. tiu. M-am gndit adeseori s te trimit n Italia, ca s te scap din viesparul de aici. Dar nu m-am ndurat. Voiam s te in lng mine. Dorina mea cea mai vie este s rmn n Cipru, lng Majestatea-Voastr. Regele rse tcut. Se ridic i se ndrept iari spre fereastr. Vorbi fiului su fr a-i lua privirea de la marea albastr : Dup ce am s mor, s o slujeti cu credin pe Charlotte. Va avea nevoie de sprijinul tu. Eu am ajuns s nu m mai ncred n nimeni. i puse minile la spate i ncepu s se legene cnd pe vrfurile picioarelor, cnd pe clcie. - Am de gnd s o mrit pe Charlotte cu Louis de Savoie, conte de Geneve. Ce prere ai ? Nu se putea o alegere mai judicioas, sire. Contele de Geneve are multe nsuiri frumoase. Moderaie, pruden, prevedere... Va fi un so. bun, linitit, supus... Culorile n care l nfiezi nu snt tocmai trandafirii. Dac faci bilanul, culoarea rezultat e destul de cenuie. Crezi c e un om mediocru ? N-am spus asta, Sire, - Regina Helene l-a ales. l Fiindc e supus i poate fi condus fr dificulti, sire. S revenim la Bizan, Jacques. Ce m sftuiesti ? Dac ne-am fi aflat n ceasul al unsprezecelea, mi-a fi ngduit a v povui s-l ajutm cu toate puterile. Din nefericire, mai este puin i va trece i ceasul al doisprezecelea. Vrei s spui c este prea trziu ? M tem c da, Sire. Socoteti c este preferabil s concentrm forele pentru aprarea regatului nostru,, n eventualitatea unui atac turcesc, i s lsm Constantinopolele n plata Domnului ? Dac va cdea Constantinopolele, va veni i rndul nostru, Sire. ' Atunci, ce propui s fac ? S acionm n sensul constituirii unei noi cruciade. Noi singuri nu vom putea face nimic pentru aprarea Constantinopolelui. 196 Consilierii mei pretind c cea mai neleapt politic este s ne vedem de interesele noastre. Consilierii Majestii-Voastre nu vd mai departe de lungul nasului. Regele se ntoarse brusc spre fiul su. . A vrea s mijlocesc o apropiere ntre tine i regina Helene. Jacques recunoscu firea nestatornic a tatlui su, care trecea fr tranziie de la un subiect la altul, fr a adinei pe vreunul. Poruncile Majestii-Voastre snt legi pentru mine. Regele i mpreun minile. Era palid i att de slab, nct prea mai nalt dect n realitate. Bine, Jacques, vom mai sta de vorb. Bastardul nelese c audiena se ncheiase. Tatl su i permitea s se retrag, fr a fi cutat s ajung la vreo concluzie. Atunci de ce l mai chemase ?... Ciprul avea nevoie de un suveran mai energic n aceste momente de criz. Ar fi preferat ca printele su s fi fost plmdit din acelai aluat ca Pierre I-ul. i prea ru c era pus n situaia de a-i privi cu dispre tatl. Ciudat! n copilrie l socotise cel mai nelept, cel mai puternic, cel mai bun dintre oameni. Salut, apoi prsi ncperea. Strbtu anticamera fr s priveasc n dreapta sau n sting. Travers un ir de sli cu tavane nalte, cu pardoseal de piatr i cu coloane gotice, ieind, n sfrit, n curtea palatului. Acolo l izbi o scen neplcut. Slujitorii lui se sfdeau cu slujitorii lui Thomas de Moree. Toi acetia purtau pe piept blazonul casei de Moree. Tonul altercaiei era foarte ridicat, iar unii din ei puseser deja mina pe sabie. La apariia sa, cearta ncet brusc. Un singur om din slujba ambelanului reginei, un fel de ef de gard, judecind dup platoa i casca mai bogat mpodobite, sttea propit n

mijlocul curii i l privea provocator. Jacques nu-l lu n seam, ncalec i iei pe poarta cea mare, urmat de slujitorii lui sase la numr narmai toi... n ziua aceea lu prnzul n compania nuniului papal. Vorbir ndelung despre situaia disperat a constantinopolitanilor si despre apatia Occidentului. Teoria btrnului ecleziast era simpl. Europa este lovit de orbire. Indiferena ei fa de tragedia bizantin pare s dovedeasc temeinicia concepiei fataliste, potrivit creia dezastrele nu pot fi evitate fiindc oamenii nu snt n stare s le prentmpine. Am ncercat s deschid ochii 197

Sfntului Printe i ai cardinalilor de la Vatican. Pe toi nu-i preocup dect revenirea ortodoxismului sub autoritatea Bisericii Catolice. Subordoneaz acordarea unui sprijin material Bizanului reunirii celor dou credine, ca i cnd ndeplinirea acestei condiii spirituale ar avea cea mai mare importan. Primejduiesc existena cretinismului i a Europei cretine, ignornd ameninarea pe care o reprezint Islamul n plin mar. Din nenorocire, glasul meu nu are destul influen. Poate unindu-ne forele, vom reui s urnim munii incontienei umane... Dup-amiaza Jacques i-o dedic rezolvrii treburilor bisericeti legate de funcia sa. Cina o lu la palatul episcopal, iar dup lsarea nopii, se pregti s ias n ora. i schimb vemintele sacerdotale cu un costum sobru, laic. Se narma ca i cnd ar fi trebuit s plece ntr-o expediie, i arunc peste umeri o mantie neagr i trase pe ochi o plrie cu boruri largi. Cnd se privi n oglind, constat cu plcere c era de nerecunoscut. Luna arunca ploaie de argint peste uliele adormite, mrginite de cldiri din piatr. Toate storurile erau trase. Zece scutieri l escortau. Noaptea era imprudent s te aventurezi afar din cas fr a-i asigura o paz eficient. Jacques avea o destinaie agreabil. Casa unei renumite curtezane, instalat la marginea oraului. Circula zvonul c aceasta acumulase nchiriindu-i farmecele peste o sut de mii de florini. Nu era, dealtfel, singura curtezan capabil s realizeze asemenea beneficii. O chema Rosalba, era blond, iar pielea-i catifelat avea o tent alb-aurie. Se spunea c maic-sa, nainte de a o nate, admirase o statuie a lui Phidias, nfind o neasemuit de frumoas Venera. Impresia lsat asupra mamei fusese att de puternic, nct Rosalba devenise replica faimoasei statui. Jacques bastardul era un client statornic al curtezanei. O acoperea cu daruri, cerndu-i n schimb o discreie absolut. Rosalba i respectase dorina. Slugile ei fuseser ns mai guralive, aa c destul de repede ntreaga capital a Ciprului ncepuse s comenteze escapadele tnrului arhiepiscop. Strzile pe care Jacques le strbtea spre a ajunge la locuina curtezanei erau ndeobte pustii, cci, dup ce se ntuneca, bandiii bntuiau oraul, silindu-i pe burghezii timorai s se ncuie n casele lor. Arhiepiscopul avea ns ncredere n propria-i stea i n braul oamenilor si. 198 Nu se ndeprtase prea mult de reedina lui. Aproape de captul unei stradele ce se ngusta ca i gura unei plnii, vzu tnind din ntunericul unor ganguri cteva umbre. Tresri. I se ntinsese o capcan ? In urm apruser alte umbre. Jacques bastardul i struni calul i i pipi minerul sbiei. De undeva o cru fu mpins n calea clreilor. Bariera improvizat le tie drumul. Se oprir. Alt cru hurui n urm, tindu-le retragerea. Clreii din escort fcur cerc n jurul tnrului episcop. De sub pelerinele negre rsrir lamele sbiilor i ale pumnalelor. Ii mpresuraser treizeci sau patruzeci de haidamaci, pedestrai i clrei. Lupta se angaja rapid, strnind tumult. Sbiile se ciocneau scond scnei. Copitele cailor ropoteau pe caldarmul coluros. Cteva obloane de la cldirile nvecinate se deschiser timid, apoi se nchiser repede. Localnicii tiau c este mai cuminte s nu se amestece n treburi care nu-i privesc. n ciuda inferioritii numerice, oamenii bastardului se descurcau admirabil. Mnuiau armele cu calm i uurin. Nici atacanii nu erau novici. Lupta continua cu furie, njurturi, blesteme, chiuituri, ndemnuri se mpleteau cu clinchetul sbiilor i cu bocnitul copitelor. Se auzi un strigt. O umbr se rostogoli de pe cal i rmase ntins pe caldarm. Mai czu una. i nc una. Doi ini din escorta bastardului se prbuir din sa, strpuni de lamele adversarilor. Ceilali profitau de ngustimea strzii, care nu permitea s fie atacai de prea muli dumani deodat. Miestria lor prinse n curnd sa-i dea roadele. Rndurile agresorilor se rreau cu iueal. Conductorul lor i ddu seama c svrise o greeal tactic alegnd acest loc ngust. Injurnd furios, i ndemna oamenii s i sporeasc vigoarea atacurilor. Bastardul nu i pierduse calmul. Mnuia cu dreapta sabia, iar cu stnga pumnalul, dirijndu-i din genunchi calul. Doborse deja trei sau patru adversari. O lovitur de

sabie bine plasat i sfie capa neagr i tunica n dreptul inimii, dar alunec pe cmaa de zale. Vrful unei rapiere lucitoare i se repezi spre frunte, dar Jacques plec la iueal capul, astfel nct numai plria cu boruri largi fu luat ca n frigare. n acelai timp fanda, vrndu-i sabia n gtlejul vrjmaului, care se rostogoli de pe cal vrsnd snge. eful bandei, un ins ndesat, cu coiful adncit pe frunte, se avnt chiuind asupra arhiepiscopului. Ciocnirea, deosebit de violent, se prelungi printr-un schimb de lovituri oarecum echilibrate. Bastardul i tatona adversarul, spre a-i ghici 199

jocul. Cnd avea de a face cu un duelist de for, folosea n prima faz un sistem de lupt defensiv, l lsa s se oboseasc n atacuri viguroase i repetate, blocate ns de o aprare surprinztor de eficace. Abia mai trziu, cnd socotea c energia rivalului a nceput s scad, trecea la contraatac. i de data aceasta folosi aceeai tactic. O eschiv, urmat de o fandare fulgertoare l fcur s simt vrful sbiei ptrunznd adnc n carnea adversarului. Acesta scp arma din mn, vsli cu braele aerul, lsnd s i se vad gtul descoperit, din care nea sngele, apoi se nrui din a, rostogolindu-se printre picioarele cailor. Casca de metal i srise din cap. In acea frntur de secund bastardul recunoscu chipul individului care-l privise cu atta insolen de diminea, la ieirea din palat. Omul ambelanului reginei, reflect ncntat Jacques. Am s le-o pltesc i lui de Moree i protectoarei lui." Cnd se vzur lipsii de conductor, agresorii ncetar lupta. Cei scpai teferi o luar la fug, topindu-se n noapte. Pierduser doisprezece oameni. Rmas stpn pe cmpul de lupt, bastardul i numr slujitorii. ase se mai aflau n via. Cobor de pe cal, i terse lama mnjit de snge cu pulpana pelerinei unuia dintre cei ucii i o vr apoi n teac. Dai crua la o parte ! porunci. Se mai uit o dat la cadavre, fcu un rapid semn al crucii i ncalec. Incidentul nu-i stricase buna dispoziie. Era mai nerbdtor ca oricnd s ajung la Rosalba. Ridic braul, fcnd semn escortei s-l urmeze, ddu pinteni calului i se avnt n galop spre marginea oraului, pe drumul rmas acum liber... * Un curier imperial turc, cu turbanul i cu hainele mbibate de sudoare i de praf, se ndrepta n galopul ntins al calului spre Magnesia. Purta un mesaj de cea mai mare nsemntate, destinat prinului motenitor Mehmed. I-l ncredinase nsui marele vizir Khalil, cu stranic porunc : Pn la Magnesia n-ai s cobori din sa. Caii de schimb te ateapt la locurile tiute. S zbori pn la Mria-Sa Prinul! 200 Khalil tia c se putea bizui pe Mustafa, sclavul nubian vestit prin rezistena-i fizic. Omul acesta era capabil s clreasc zile i nopi, mulumindu-se doar cu cteva nghiituri de ap i cu un pumn de orez nfulecat la repezeal n timpul scurtelor popasuri cnd schimba caii. I se ntmpla cteodat s aipeasc n sa, dar odihna aceasta furat nu dura dect cteva clipe. Pentru nubian, marele vizir Khalil era ntruparea lui Dumnezeu pe pmnt. Mustafa, dei era rbdtor i supus pn la anihilarea propriei lui personaliti, avea momente cnd izbucnea n crize de o violen necontrolat, atingnd demena. In copilrie fusese luat n sclavie de o band de arabi, care fcuser o razie prin satul lui natal, mpreun cu mama i cu fraii lui, fusese dus, n lanuri, pn la Alexandria. Acolo, la trgul de robi, l cumprase un negutor turc i l adusese la Brussa. Negutorul, un sadic, ncerca o exaltant desftare cnd i' chinuia sclavii, cnd i vedea smucindu-se sub loviturile de bici, cnd le citea suferinele ntiprite pe chip. Pe Mustafa l tortura cu rafinament i cu voluptate pentru nite pcate imaginare. Stoicismul bietului rob i nzecea plcerea. i astzi se mai vedeau pe spinarea nubianului cicatricele lsate de loviturile bicelor cu noduri, ce-i sfiau nu numai pielea, ci i muchii. Patru ani ndurase Mustafa cumplitele cazne. Dar ntr-o diminea, pe cnd stpnul su i aplica poria sptmnal de lovituri de bici, se repezise ca o panter asupra lui, i smulsese pumnalul de la bru i i-l mplntase n piept. Totul se petrecuse cu atta iueal, nct slugile i robii aflai n curte nu avuseser timp s intervin. Mustafa fusese judecat de kadiu i condamnat la moarte prin spnzurtoare. Sentina urma s fie executat n piaa public, pentru a sluji drept pild. n ziua sorocit l duseser cu alai la locul execuiei. Gdele i petrecea tocmai laul n jurul gtului, cnd marele vizir Khalil trecuse ntmpltor pe acolo. Btrnul demnitar, izbit de atitudinea mndr, dispreuitoare a tnrului sclav, oprise calul i ceruse lmuriri kadiului asupra celui condamnat. Kadiul i explicase cazul, fr s omit partea de vin a negutorului. Marele vizir se gndise cteva clipe, apoi ordonase ca exe-

cuia s fie amnat n vederea unui supliment de anchet, care s stabileasc precis vinoviile. Kadiul era un funcionar abil, care se pricepea s profite de ocaziile favorabile. Concluziile lui atribuiser negutorului cea mai mare parte din vin. Martorii audiai relevaser cruzimile lui gratuite. Autoritile ar fi fost obligate s pun capt acestor abuzuri, dar decedatul avusese 201

legturi sus-puse, fiind ferit de orice neplceri. Kadiul i justificase noua hotrre artnd c la prima judecat nu dispusese de toate probele. Marele vizir analizase dosarul nubianului, apoi ordonase s fie scos din nchisoare. De atunci l luase n slujba sa. Tnrul i se artase recunosctor fiindc i se fcuse dreptate. Dac noul stpn i-ar fi poruncit s-l ucid pe sultan, ar fi fcut-o fr ovire. Khalil avusese n mai multe rnduri prilejul s-i verifice devotamentul. Acum i ncredinase un mesaj sigilat pentru prinul motenitor. n afar de acesta, nu avea voie s-l deschid nici beylerbeyul Anatoliei. Pe umerii lui Mustafa atrna o mare responsabilitate. Trebuia s clreasc singur. O escort ar fi atras atenia autoritilor. Mustafa ajunse la Magnesia trziu, dup miezul nopii. Comandantul grzii avea ordin s vesteasc prinului motenitor fr zbav sosirea oricrui curier trimis de marele vizir. La nevoie, putea s-l trezeasc din somn. Comandantul grzii i ambelanul de serviciu l escortar pe Mustafa pn n apartamentul lui Mehmed, care abia se culcase dup o stranic vntoare cu oimi, ncheiat cu un praznic sardanapalic. Ochii prinului erau tulburi de somn. Mustafa ngenunche i i ntinse mesajul. ambelanul vru s-l ia spre a-l preda lui Mehmed, potrivit ceremonialului, dar nubianul i trase repede mna. Prinul zmbi. Ii plcuse zelul sclavului. Lu personal mesajul, l desfcu i i arunc mainal privirile asupra lui. Deodat obrazul i se nspri, iar ochii-i aruncar scntei. Somnul i pieri ca prin farmec. Simi c sngele ncepe s-i circule viforos prin vine. Marele vizir i anuna moartea subit a sultanului Murad i l implora s vin n zbor pn la Adrianopole, spre a prelua nsemnele domniei mai nainte ca popoarele conlocuitoare pe teritoriul imperiului s afle vestea decesului. Nu omise a-l informa c ienicerii manifestau un neastmpr de ru augur i c dumanii dinastiei nu ar ntrzia s ridice capul spre a profita de acest interregn care nu trebuia s se prelungeasc. Prinul sri din pat i, ajutat de un stol de slujitori, ncepu s se mbrace. Ddu ordin ambelanului s convoace imediat pe principalii demnitari ai Curii. i s mi se neueze calul. Peste o jumtate de or plec la Adrianopole, rosti cu glasu aspru, metalic. Escorta s fie gata de drum. Executarea ! 202 Porunci unui eunuc s alerge la Franco Acciaiuoli. . S vin mbrcat de cltorie. Fugi ! Tnrul florentin i fcu n curnd apariia. Purta un costum european, care-i reliefa formele de o suplee sculptural, prul rvit i cdea pe frunte n neornduial, sporindu-i farmecul. Mehmed l mngie cu afeciune pe obraz. S-a terminat cu exilul, Franco. Plecm la Adrianopole. nainte, ns, mbrieaz-m ! Florentinul l srut tandru. tii pe cine ai srutat tu acum, Franco ? Pe sultanul Mehmed-Khan, Padiahul Imperiului Otoman. n acelai moment ambelanul intr solemn. Demnitarii Curii ateapt n sala Divanului poruncile Mriei-Tale. Franco se uit uluit la Mehmed. Da, da ! Asta e adevrul, i spuse prinul. De acum nainte vom tri alt via. Vino dup mine ! Urmat de Franco, de ambelan i de comandantul grzii, prsi apartamentul su, strbtu cteva coridoare slab luminate, strjuite de spahii narmai cu lnci i iatagane lui Mehmed i plcea s fie bine pzit i ptrunse n sala Divanului. Un grup alctuit din aisprezece brbai, n costume de Curte, atepta curios. Hotrse oare prinul motenitor s dea o lovitur de Stat ? Inteniona s preia puterea din mna sultanului ? Convocarea aceasta n plin noapte prea s vesteasc evenimente mari. Mehmed se urc pe treptele estradei imperiale, dar nu se aez pe tron. Arunc asupra curtenilor o privire att de mndr, de autoritar, nct acetia se simir strivii. Cu voce clar, vibrant, vorbi sacadat : nlimea-Sa Sultanul Murad al II-lea, imperialul meu

printe, a murit. n virtutea drepturilor conferite de primogenitur, de tradiia sfnt i de legile acestei ri, preiau sabia lui Osman i m proclam Padiah al Imperiului Otoman. Deopotriv cu toi cei prezeni, Iusuf-Pasa, eful casei militare a lui Mehmed, simi un fior strbtndu-i fiina, l zguduise nu numai tonul, dar i calitatea vocii noului sultan : Glasul lui rsun ca i cnd ar vesti Judecata de Apoi. Ceva mi spune c ne aflm n pragul unei mari domnii". Majoritatea demnitarilor prezeni, partizani convini ai lui Mehmed, ntrezrir funcii nalte, recompense regeti, satisfacii necuprinse. Se socoteau ndrituii s le atepte. Nu-i 203

manifestaser ei devotamentul, urmndu-l pe prin n acest deghizat exil ? Nu-i satisfcuser toate dorinele, nu-i mpliniser toate poruncile, nu i se nchinaser ca unui Dumnezeu ? Plini de team erau doar acei demnitari care acceptaser s joace rolul unor spioni pe ling tnrul Mehmed, pndindu-i micrile, ncercnd s-i tlmceasc gndurile, spre a preveni pe divaniii din Adrianopole n cazul c aici, la Magnesia, s-ar unelti mpotriva autoritii imperiale. Se ntrebau acum dac partizanii prinului nu le descoperiser jocul, dac Mehmed nsui nu-i ascundea resentimentele, amnnd ceasul rfuielilor, dup ce va fi preluat oficial puterea ? Cpetenia spionilor era Giineyt-Aga, unul dintre cei sase comandani ai spahiilor i aghiotant personal al lui Mehmed. Marele vizir Khalil i ncredinase aceast nsrcinare delicat din ordinul suveranului defunct. Pe Aga Giineyt l fulger un gnd nspimnttor. Nu cumva prinul anunase moartea sultanului Murad spre a se proclama padiah, dei tatl su domnea nc la Adrianopole ? Se pregtea oare un nou rzboi civil, i el, Giineyt, era luat prin surprindere ? De ce nu-i trimisese marele vizir i lui instruciuni, n caz c Murad murise cu adevrat ? Nu-i rmnea dect s-l urmeze pe Mehmed, i pe drum s avizeze asupra msurilor necesare. La nevoie s-l i aresteze. Mehmed i ncheie scurta cuvntare grind cu fermitate : In clipa aceasta plec la Adrianopole. Cine m iubete m urmeaz ! Curtenii l ovaionar. Giineyt-Aga i imit, dar numai cu jumtate de gur. Cnd Mehmed iei n curtea palatului, zorii mijeau, argintind zarea. Caii erau pregtii de drum. Tnrul sultan se arunc n a. nfipse pintenii n fIancurile armsarului su arab, care cabra necheznd, apoi se avnt spre porile larg deschise. i Franco Acciaiuoli ncalec, repezindu-se ncotro o luase protectorul su. Giineyt-Aga se strmb dezgustat. Nici n asemenea momente Mehmed nu se poate lipsi de histrionii si ! Se arunc la rndul lui n a, odat cu spahiii din escort i cu ceilali demnitari. Pornir cu toii n galop pe urmele sultanului. Dar acesta se i deprtase. Armsarul lui fugea ca lumina. Mehmed exulta. n sfrit, era padiah. Tatl su nu se va mai ntoarce din mormnt spre a-i relua tronul, ntr-o vreme l stimase. Nu-i putea ns ierta cstoria pe care i-o impusese. 204 Ei Mehmed, se ataase de o sclav, Giilbehar, care-l captivase cu' fineea trupului ei cu linii ceva mai suple. Nu-i plceau formele femeieti ultrapline, att de apreciate de turci. Nu nelesese niciodat concepia celor ce preuiau frumuseea n funcie de amploarea soldurilor i de masivitatea rotunjimilor subdorsale. Tatl su hotrse s-l nsoare cu Sitt Hatun, fiica prinului turkoman Suleimari Zulkadroglu, personaj influent i cu mari avuii. Sinii i erau voluminosi ca dou pepenoaiee, iar pntecele, dolofan i rotund ca o cupol de moschee, tremura la fiecare micare ca un imens aspic. Pulpele, mai groase dect coloanele de la Baalbeck, susineau solduri att de masive, nct lsau n umbr pn i frontonul monumentalului mormnt roman din Milas. Cnd o vzuse pentru ntia dat, Mehmed avusese impresia c se afl la picioarele muntelui Ararat; dar un munte de piftie. Serbrile organizate la Adrianopole n cinstea nunii princiare duraser trei luni de zile. Turcii de toate rangurile i de toate vrstele l fericeau pentru norocul de a fi f ost'blagoslovit cu o mireas att de planturoas. Pentru Mehmed fusese o epoc neagr. Tatl su o privea cu ncntare pe Sitt Hatun, zicndu-i c fcuse mare isprav druind fiului su o soie att de plin, care avea s-l dezbare cu siguran de preferinele lui pentru amorul grec. Spre mijlocul lui decembrie, Murad i lsase feciorul s se napoieze cu soia la Magnesia. De ndat ce se vzuse n oraul su de reedin, Mehmed i zvorise nevasta n harem i de atunci n-o mai chemase n prezena sa. S-ar putea spune c Sitt Hatun i purtase ntr-un fel noroc. Foarte curnd dup nunt, sultanul Murad plecase n cltoria cea mare, de unde nu se mai ntoarce nimeni, lsnd tronul liber pentru fiul su. Mehmed zmbi cu rutate. Are s-o ps-

treze pe Sitt Hatun n harem, aa cum i pstreaz ghiaurii moatele n racle de sticl. Departe de el, n siguran i izolare deplin. Vntul strnit de galopul calului i uiera pe la urechi. Gusta goana aceasta ca pe un elixir. n urma lui nu mai auzea ropot de cai. Armsarul se distanase de escort. Mehmed i ddea seama c svrsise o impruden avntndu-se de unul singur pe drumurile Anatoliei. Sultanii nu erau iubii de supui i un atentat ar fi fost oricnd posibil. El avea ns credina c o for superioar i cluzea paii, aprndu-l de primejdii. 205

Pintenii lui de argint se nfipser adnc n pntecele armsarului, care i spori iueala. Goana drceasc dur pn aproape de prnz, cnd Mehmed se opri ntr-un sat de pe rmul mrii, spre a-i lsa puin calul s se odihneasc. Descleca n faa unui han lsat pe-o rn, cu pietre rspndite pe acoperi, ca s nu-l ia vntul. Ptrunse ntr-o ncpere scund, unde se nghesuiau vreo douzeci de rani brboi, beau ceai i sporoviau pe ntrecute. La intrarea lui Mehmed, nvluit ntr-o ampl manta de zibelin, sub care se vedeau veminte brodate cu aur, clienii i hangiul amuir. De bun seam, tnrul era un personaj important, nu numai dup frumuseea mbrcminii, ci i dup privirea-i imperioas, vultureasc. Mehmed se aez la o mas, pe un scunel liber, alturi de trei btrni cu brbi albe, puind cumplit a capr. Un ceai ! ordon. Imediat, efendi, rspunse cu umilin hangiul, precipitndu-se spre a executa comanda. Se ntoarse cu o ceac de ceai fumegnd i o aez atent pe mas. Ai grij s-mi buumeze careva armsarul! porunci iari Mehmed. Du-i i ceva grune. Hangiul zmbi srman. N-am dect puin fn, efendi. Recolta n-a fost bogat anul sta. Mehmed ncuviin cu o scurt nclinare a capului, i muie buzele n ceaiul fierbinte. Nu i era frig, fiindc l nclzise zdravn cursa. Dorea ns a-i astmpra setea cu o butur cald. Dar ceaiul era fad, iar ceaca, de o curenie ndoielnic Tnrul sultan i plimb privirile asupra oamenilor din sal. i zise c toi acetia, ca i celelalte milioane de supui rspmdii pe ntreg cuprinsul imperiului, erau robii lui. Cu un singur cuvnt i putea expedia pe lumea cealalt. Cu un singur cuvnt putea face dintr-un vizir un om de rnd i dintr-un om de rnd un vizir, nelegea acum mai bine ca oricnd imensa-i putere, o putere care-l punea oarecum pe picior de egalitate cu Allah. Firesc ar fi fost ca un personaj nvestit cu asemenea privilegii s posede i imortalitatea. Intr-un fel se bucura si de aceast favoare. Numai faptul c figura pe lista mprailor i asigura atenia posteritii. Refleciile-i dulci-amare fur ntrerupte de intrarea n ceainrie a lui Franco Acciaiuoli i a ctorva demnitari din suit. Gfiau cu toii i aveau obrajii nroii de biciuirea frigului. 206 De ce ai ntrziat ? ntreb Mehmed. Escorta este niruit pe tot drumul, Mrite Doamne, replic eunucul Hrisafi, secretarul su personal. Nimeni nu s-a putut ine dup armsarul Mriei-Tale. Brbia i obrajii lui Hrisafi erau vduvii de piloziti. Avea forme pline ca femeile i glas cu modulaii de falset. Un zmbet mblnzi chipul lui Mehmed Da, am un cal bun. Un cal foarte bun. Vezi s i se dea fn mult. Eunucul plec genunchiul, salut ducndu-i mna la inim, la gur i la frunte, apoi prsi ncperea. - Ceaiuri pentru toat lumea, hangiule ! ordon din nou Mehmed. ranii din preajma lui se ridicar temtori, spre a face loc mrimilor din anturajul acestui tnr, cruia eunucul i spusese Mrite Doamne". Hangiul se fcuse mai galben dect dovlecii atrnai pe sfoar n preajma cuptorului. Picioarele-i drdiau n alvarii peticii. Dei n ceainrie nu era prea cald, broboane de sudoare i se scurgeau de sub turbanul jegos. Mehmed zbovi cam un sfert de or, apoi se ridic, poruncind s i se aduc armsarul. Cnd iei clin sal, urmat de curteni, localnicii respirar uurai. Cine s fi fost ? ntreb unul din ei, fr s se adreseze cuiva anume. A pune rmag c este un rnufetih trimis de la Adrianopole, opina hangiul. Se mai linitise dup plecarea neobinuiilor oaspei. ranii din regiune trimiseser de mult vreme jalbe la Curte, spre a se plnge de abuzurile svrite de autoriti i de ctre mrunii tirani locali. Cnd plngerile se nmuleau, marele vizir trimitea de la Adrianopole un mufetih, un inspector, care verifica temeinicia sesizrilor. Dac nu erau gros mituii

de funcionarii anchetai, ntocmeau rapoarte severe, recomandnd destituirea celor nvinuii, sau chiar sancionarea lor penal. Dac baciurile primite erau satisfctoare, redactau rapoarte elogioase, scond basma curat pe funcionarii abuzivi. Mehmed i continua frenetica-i cavalcad, urcnd spre nord de-a lungul rmurilor Anatoliei, pn ce ajunse n dreptul Dardanelelor. Travers strmtoarea i i ngdui un popas de o zi la Gallipoli, unde garnizoana i se altur numaidect. De acolo expedie curieri la Adrianopole, ariunnd Divanul c n Urmtoarele douzeci i patru de ore i va face intrarea solemn n capital. Mesajele primite de la marele vizir, ndat dup 207

debarcarea n Europa, nu erau linititoare. Ienicerii ameninau cu rzmeria. n cteva uniti militare fuseser semnalate adunri de ostai ce i ridicaser glasul mpotriva ofierilor i a ocfmuirii Statului. De la Gallipoli pn la Adrianopole, Mehmed mai avea de strbtut o distan bun. Zorind caii i reducnd haltele la minimum, putea ajunge la destinaie n timp util. Nu-l nspimntau dificultile. Vpaia lui luntric se transmisese pe ci nevzute i nsoitorilor, care-i mnau caii dndu-le parc aripi. Locuitorii satelor strbtute ca un vifor de Mehmed i ieau cu team capul i se trgeau napoi de ndat ce vedeau irul de clrei cu mantii fluturnd n vnt i cu arme bogate atrnnd la oblncul eilor. Se pornise o lapovi urt. Cnd drumul se alipi de albia rului Maritza, Mehmed acceler galopul. Se apropiau de Adrianopole. Minaretele oraului, coloane albe sprijinind cerul cenuiu, se ivir n zare aproape de ora prnzului. n preajma capitalei, Mehmed fu ntmpinat cu mare alai de cpeteniile militare, politice i religioase ale imperiului. Toi nalii demnitari purtau veminte cernite, ndoliate le erau i chipurile. Cnd Mehmed ajunse n dreptul lor, ngenunchear n rn, i srutar mna i l implorar s se milostiveasc asupra lor. n genunchi stteau i soldaii, i mulimea de locuitori ai capitalei, gtii n straie de srbtoare spre a-l primi pe noul stpn. Toi voiau s-i ctige bunvoina cu un ceas mai devreme. Pn i ienicerii se artar supui. Strbtnd n pasul calului viermuiala de oameni prosternai, Mehmed ptrunse n ora. Cu fruntea sus, cu pieptul scos nainte, dominnd cu privirile norodul, ridica din cnd n cnd braul n semn de salut, asemenea mprailor romani primii n triumf. La palat toate fuseser ornduite spre a fi gzduit aa cum se cuvine. n noaptea aceea Mehmed porunci s fie lsat singur, cu gndurile i cu durerea sa. Regimentul lui de gard prelua paza palatului. Punctele strategice ale oraului piee publice, instituii, bazaruri fur ocupate de trupele sosite de la Gallipoli odat cu noul suveran. Printre cpeteniile mpriei domnea nelinitea. Nimeni nu cunotea adevratele intenii ale lui Mehmed. ndeobte, n prag de domnie cdeau multe capete. Noul stpn al rii i afirma autoritatea, i consolida puterea exterminnd pe toi cei care nu-i conveneau. Piereau atunci vinovai, dar i muli nevinovai. 208 A doua zi de diminea urma s aib loc ceremonia nvestiturii noului padiah. Dregtorii Curii, membrii Divanului, cpeteniile militare, religioase i judectoreti, agenii diplomatici, personalitile strine se adunar iari sub cupola cptuit cu mozaicuri multicolore a slii tronului. Acum ns nimeni nu mai purta vesminte de doliu. Toi arborau costume de ceremonie n cinstea noii domnii. Padiahul a murit ! Triasc padiahul !" Contrar obiceiului, solemnitatea nu dur mult. Mehmed era nerbdtor s-i atrne la bru sabia lui Osman. Onorurile l interesau mai puin dect realitatea puterii. Se urc pe treptele tronului n uralele asistenei, i de acolo, de sus, o privi cu aspr ngndurare. Bg de seam c n dreapta estradei tronului se afla numai marele eunuc ehab-ed-Din, omul su de ncredere, i Iusuf-Paa, generalul care-l urmase la Magnesia. Vizirii decedatului sultan stteau umili deoparte. Printre ei se afla marele vizir Khalil, Sarudja-Paa, Iak-Paa, ZaganosPasa, cei mai apropiai i preuii sfetnici ai lui Murad al II-lea. Mehmed nu uitase c marele vizir Khalil contribuise odinioar la nlturarea lui de la domnie i la revenirea n fruntea treburilor Statului a sultanului Murad, dar mai tia c acelai mare vizir i-l lsase mai trziu pe Franco i i se artase credincios. Khalil cunotea bine treburile mpriei i avea puzderie de partizani, gata s-l urmeze orbete. Trebuia nc menajat. Noul padiah se ntoarse spre ehab-ed-Din. De ce stau deoparte vizirii tatlui meu ? Cheam-i aici, n dreapta mea. Locul marelui vizir Khalil este n preajma tronului. Divaniii rsuflar uurai. Tnrul padiah nu voia s rup cu trecutul. Khalil se apropie de treptele tronului, se prostern, aingnd cu fruntea pmntul, apoi srut vrful cizmei aurii a pa-

disahului. Mehmed l ajut simbolic s se ridice n picioare. In aceeai zi avu loc prima edin a Divanului. Dei confirmase pe Khalil n funcia de mare vizir, fcu schimbri printre ceilali viziri. Pe Iak-Paa, prietenul de cas al lui Khalil si unul dintre cei mai credincioi sfetnici ai defunctului sultan, l numi beylerbey guvernator al Anatoliei, post de mare nsemntate n ierarhia demnitilor Statului. ehab-ed-Din, Zaganos-Paa i Sarudja-Paa fur numii viziri n cabinetul prezidat de Khalil. Padiahul mai ncredina lui Isak-Pasa onoarea de a transporta la Brussa trupul nensufleit al lui Murad 209

al II-lea i a-l depune n mausoleul ridicat din ordinul sultanului nsui nainte de a muri. Divanul trecu apoi la rezolvarea treburilor curente. Dup edin, Mehmed chem pe marele vizir n apartamentele sale. Ascult complimentele ditirambice ale lui Khalil, fixndu-l cu ochii-i sfredelitori, ce preau s ptrund pn n adncul sufletului. Destul cu vorbele umflate, Khalil! S trecem la lucruri mai serioase. A vrea s tiu cum a murit tatl meu. A avut un sfrit blnd, Mrite Doamne. Obosit de ceremoniile nunii Mriei-Tale, s-a retras la vila sa din apropierea Adrianopolelui, spre a se odihni. Vila pe care i-a construit-o pe insul ? Da. Acolo unde Maritza se desface n mai multe brae. Era nsoit doar de civa curteni i de o gard restrns. Ii plcea mult linitea de pe insul, ntr-o sear, dup o mas poate prea copioas, a fost lovit de un atac de apoplexie. Medicii i recomandaser un regim alimentar strict, indicat pentru afeciunea circulatorie de care suferea Inlimea-Sa. N-a bolit dect patru zile, fr s se chinuiasc. n ciuda strdaniilor depuse de medici, i-a dat obtescul sfrit. Allah l-a blagoslovit cu o moarte uoar, fiindc sultanul Murad-Khan a fost cucernic, milostiv fa de cei sraci, drept fa de cei obidii, viteaz n rzboaie i respectuos fa de cuvntul dat. Un mprat mare, iubit de supuii si i temut de dumani. Mehmed cltin din cap. Allah s-l primeasc la dreapta lui. In privina haremului su ai luat vreo hotrre, Mria-Ta ? M-am gndit i la asta. Mine am s-i spun hotrrea mea. Acum poi s pleci, Khalil. Trebuie s fii obosit dup o zi att de grea. In slujba Inlimii-Tale nu mi este ngduit a m lsa prad mruntelor slbiciuni omeneti. Dar cu lcomia de argini cum stai ?" replic mintal padiahul. Khalil salut, rupndu-se de mijloc, apoi se retrase. Rmas singur, sultanul izbucni n rs. Ct de vicleni erau oamenii acetia. Dar el, Mehmed, i ntrecea pe toi. Btu din palme. Un slujitor se ivi ca din pmnt. Cina ! Cu tot ce trebuie ! ordon Mehmed. Slujitorul tia c tot ce trebuie" era un eufemism care mbrca ntr-o formul vag i de neneles pentru neiniiai 210 buturile alcoolice, foarte apreciate de Mehmed, n ciuda oprelitilor Coranului. Ii mai porunci s cheme pe Franco Acciaiuoli si pe toi acei tineri prini ce-i ineau companie cnd era nclinat spre petrecere i veselie. Franco sosi cel dinii. Purta un costum de brocart foarte scurt i strns pe corp, dup moda veneian. Mehmed l primi zmbind i l pofti s se aeze pe sofa, n preajma lui. Ce artos eti azi ! exclam padiahul mbrindu-1 lacom cu privirea. M gndeam s-i solicit o favoare, Doamne, i ineam mai nti s te cuceresc cu nfiarea mea. Mehmed rse cu poft. Cinismul tu este irezistibil, Franco. Spune ce doreti. Ducatul de Athena, Sire. Mi l-ai fgduit de mult vreme. Veselia pieri de pe chipul sultanului. Eti att de nerbdtor s te deprtezi de mine ? N-am vrut s spun asta, Mrite Doamne, se grbi tnrul florentin s rspund. Exemplul oferit de Inlimea-Ta m-a stimulat i pe mine. Splendoarea tronului Mriei-Tale mi-a adus aminte c am i eu drepturi asupra tronului ducal al Athenei, mai modest, ce-i drept, dar foarte valoros pentru umilul tu serv, Franco Acciaiuoli. Sultanul i puse mna pe umr. i-am fgduit ducatul Athenei i l vei avea. Dar nu te grbi. i s-a urt s-mi fii prieten ? Nu eti nconjurat de un lux imperial ? Nu i se mplinesc toate capriciile ? O lume ntreag i se nchin. Crezi c ai s te mai bucuri de asemenea privilegii cnd ai s te ntorci la Athena ? Ai s te urci pe treptele unui tron srccios, administrat acum pentru tine de unchiul tu Nerio.

Nerio are un copil nevrstnic. Potrivit legilor, acesta i va moteni ducatul. Mehmed fcu un gest de nepsare. tii ct de puin importante snt pentru mine legile succesorale ale vasalilor. Nerio va prsi tronul Athenei cnd voi socoti eu de cuviin. Tu ai s-i fi succesor. Dar n ziua cnd vei pleca la Athena, s nu te bucuri prea mult. De ce, Inlimea-Ta ? Va nsemna c prietenia mea pentru tine a nceput s se- rceasc, de vreme ce am putut s m lipsesc de prezena ta. 211

Franco i ddu seama c insistase prea mult. Trebuia s-i ating scopul pe alte ci. Atunci, Mrite Doamne, prefer s nu m mai ntorc niciodat la Athena. N-as putea supravieui pierderii prieteniei nlimii-Tale. Amrciunea m-ar ucide. Padiahul zmbi enigmatic. Att de enigmatic, nct Franco simi c l trec rcorile. Vrei s fii abil, Franco, dar pentru mine eti mai transparent dect sticla. Din fericire pentru tine, mi plac i cusururile tale. Iertare, Mrite Doamne ! rosti florentinul, surznd cu forat veselie. Greelile tale snt iertate anticipat. Dar ct timp vor mai fi iertate ? murmur Mehmed, privindu-l cu iretenie. Sosir i ceilali prini. Toi erau tineri, frumoi i supli ca nite lame de spad. Regii i emirii vasali, dornici s capteze bunvoina lui Mehmed, i trimiteau ostatici pe cei mai superbi adolesceni. nainte de cin, slujitori dirijai de bagheta marelui pivnicer ciasneghirbai aduser n cupe de aur, ncrustate cu pietre scumpe, cele mai alese vinuri. Mehmed ridic cea dinti cup : - Prieteni, n noaptea aceasta n-am s jelesc. M voi reculege, prefirnd amintiri legate de viaa nepreuitului meu printe, rposatul padiah, cnd voi fi singur cu gndurile mele. Acum s ne veselim, s cinstim cu fruntea senin i cu sufletul deschis zorii domniei mele. S v bucurai cu toii alturi de mine i s fii vrednici i mai departe de prietenia mea ! Vorbele bune ale lui Mehmed erau ntotdeauna dublate de aluzii obscure, de insinuri cu tlc, ce bgau frica n interlocutori. Abdul Rahman, marele mareal al Curii kislar agasi i ef al eunucilor, intr n sal clcnd uor, catifelat. Ingenunche n faa padiahului. Ce vrei ? l repezi Mehmed. Mai-marele haremului imperial i plec repede capul, ca si cnd ar i ncercat s se fereasc de o lovitur. tia c zilele funciunii sale erau numrate. Noul sultan avea .s numeasc pe oamenii si de ncredere n toate posturile-cheie. Mai-marele haremului imperial deinea o demnitate de cea mai mare importan, iar pe Abdul Rahman l durea iminenta lui trecere n anonimat. 212 Sultana Kasseki Biillbiil solicit favoarea de a prezenta nlimii-Tale felicitri cu prilejul urcrii pe tron... Mehmed se nnegri la fa. Abdul Rahman svrsise o mare gaf atribuind sultanei Bullbiil titlul de Kasseki, acordat numai acelor soii ale padiahului care aduceau pe lume prini. Mehmed nu putea s ierte tatlui su intenia exprimat odat n prezena lui Khalil, potrivit creia fiul su mai mare rezultat dintr-o legtur cu o sclav urma s fie nlturat de la succesiunea tronului n favoarea copilului druit de Bullbiil, aceast foarte onorabil fiic de emir. Planul nu fusese pus n practic, fiindc Murad al II-lea murise prea repede. Abdul Rahman sosise ntr-un moment puin prielnic. Mehmed i adorase mama. Biata sclav murise de inim rea fiindc Murad o neglijase, nlocuind-o cu Biillbiil. Mine de diminea, dup edina Divanului, am s-o primesc n audien, Abdul Rahman. Tot mine de diminea am s stau i cu tine de vorb. eful eunucilor atinse cu fruntea podeaua acoperit cu covoare. M supun poruncii Inlimii-Tale. Iei tot att de tcut i de umil precum intrase. n noaptea aceea padiahul bu vin i alte alcooluri tari, savura cele mai fine i mai savant elaborate mncruri, se desfrn n impudice i nefireti mbriri i se culc, stors de vlag, abia la al doilea cntat al cocoilor... Cnd se trezi din somn, soarele se ridicase cam de-o suli. Dei se afla dup o noapte de orgii, se simea mai proaspt, mai odihnit ca niciodat. Capul i era limpede i micrile vioaie. Dup ce i se fcu toaleta de diminea, potrivit ceremonialului complicat de la Curte, i lu micul dejun, apoi chem la sine pe Aii, marele portar. AH, fiul lui Efrem, era un colos nzestrat cu o for herculean. Fiindc i cunotea devotamentul, Mehmed l folosea n

misiuni tainice de mare importan. Padiahul i ddu cteva instruciuni i i ncredina un ordin scris prevzut cu sigiliul imperial, apoi, urmat de alai, plec spre sala Divanului. edina dur mult. Mehmed particip activ la dezbateri. Asculta opinia consilierilor, dar lua hotrri independente de punctul lor de vedere. Spre deosebire de Murad, care ddea mn liber marelui vizir n conducerea treburilor mpriei, Mehmed i anun sfetnicii c deciziile definitive i reveneau numai lui. Vizirii neleser c i gsiser un stpn incomod, c puterile 213

lor discreionare i aflaser stavil, c epoca de huzur i de mbogiri uoare, caracteristic domniei lui Murad, se ncheiase. Dup edin, sultanul se napoie n camera sa de lucru. Avea acolo o mas lung cu tot felul de hri i de documente, un mare glob pmntesc confecionat de un specialist din Florena, un dulap cu tomuri groase, frumos legate n piele de viel, si, drept podoabe, cteva arme scumpe, aninate pe perei, ncperea i-o amenajase dup gustul su nc de pe vremea cnd tatl lui i predase temporar conducerea mpriei. Aici primi Mehmed pe sultana Biillbul. i manifest cea mai mare prietenie i o asigur c i va purta i pe viitor de grij, astfel nct s nu simt prea greu pierderea soului ei Murad. Eti nc tnr, sultan Biillbul, i vorbi cu blndee. Ai toat viaa naintea ta. S-o trieti din plin. S nu te privezi de bucuriile ei, afundndu-te ntr-o sihstrie prosteasc. Nu nseamn c moartea soului tu, care este i tatl meu, te oblig s fii o moart printre cei vii. tii, sultan Biillbul, m-am gndit s contribui la refacerea vieii tale, gsindu-i un so potrivit cu rangul i meritele tale. Sultana tresri nspimntat. Mulumesc cu recunotin nlimii-Tale, dar am hotrt s m dedic creterii fiului meu i operelor de binefacere. Evitase s spun fiul sultanului Murad", spre a nu-l indispune pe Mehmed. i cunotea gelozia, cci Murad o prevenise. Voi avea grij i de fiul tu, sultan Biillbul. n ceea ce privete cstoria ta, te anun c am luat o hotrre irevocabil. Vreau s te fac fericit, la nevoie chiar mpotriva voinei tale. Sultana nelese c orice opunere ar fi fost inutil. Continu totui s lupte, spernd, n chip absurd, c va reui s-1 clinteasc. Implor pe nlimea-Ta s m lase a-mi ncheia zilele veghind la cptiul mormntului soului meu. M lipsesc de mriri, de fericire... Le vreau eu pentru tine ! rosti domol padiahul. Glasul lui exprima o nestrmutat hotrre, n ciuda aerului patern pe care-l adoptase. i-am i gsit un so. Te va venera, i garantez acest lucru. De fericirea ta va rspunde fa de mine. Sultana i se arunc la picioare. ndurare, stpne ! 214 __ Soul tu, continu tnrul padiah. fr s ridice tonul, va fi Iak, beylerbeyul Anatoliei. Vei conduce mpreun la Brussa trupul nensufleit al defunctului padiah. Vezi, sultan Biillbul, i-am ndeplinit pn i dorina de a veghea lng mormntul fostului tu so. Evident, n-ai s-i petreci tot timpul n umbra rece a mausoleului. Vei avea ndatoriri i fa de noul tu brbat. S i te supui i s-i fii soie iubitoare ! Cu capul ngropat n mini, sultana plngea ncet. Acum sterge-i lacrimile, sultan Biillbul. Pregtete-te de cstorie i de drum. Mine n zori ai s pleci cu soul tu n Anatolia... n aceeai clip, Aii, fiul lui Efrem, se nfia la poarta haremului imperial i cerea s fie primit de mai-marele eunucilor. Abdul Rahman i iei n ntmpinare. Tremura, convins c Aii venise s-l aresteze. Cu ce te pot servi, mare portar ? ntreb cu glas stins. Picioarele i se nmuiaser i inima i btea tare, mai s-i sparg pieptul. S m duci de ndat n prezena prinului imperial Kuciuk Ahmed, fiul rposatului padiah i al sultanei Bullbul. Priniorul se afl n apartamentul din harem al sultanei. Nu pot s te duc acolo, se blbi Abdul Rahman. tii prea bine c datina nu ngduie brbailor strini... Aii exhib ordinul scris al padiahului. Documentul sta i ajunge, kislar agasi Abdul Rahman? Mai-marele eunucilor i arunc privirile asupra pergamentului prevzut cu sigiliul sultanului. Ochii i se mpienjenir, glasul i se mpuina : mi ajunge... Poftete nuntru... S m conduci pn la apartamentul prinului. Cum i-e voia, mare portar. Dac binevoieti s m Urmezi... Las vorba i ia-o nainte !

Abdul Rahman plec fruntea i se ndrept spre adncurile haremului. Paii lui nu se auzeau, dar clctura masiv a lui Aii strnea ecouri n slile nmiresmate, cptuite cu mozaicuri si nfrumuseate de fntni arteziene, cu ape cristaline. La apariia lui Aii, femeile ntlnite n drum i acopereau speriate faa i fugeau n camerele nvecinate. Aii nu le acorda o privire. Mergea nainte ca un automat. Chipul i era mpietrit. 215

Strbtur un irag de sli i de coridoare, unele mai ncnttoare i mai ornate dect altele, i ajunser n faa unei ui de abanos ncrustat cu flori de sidef. Aici, rosti laconic Abdul Rahman, oprindu-se. Avea nfiarea jalnic a unui cine btut. Ateapt-m ! zise Aii. Apoi s m ndrumezi pn la ieirea din harem. E greu s m descurc singur prin labirintul sta. Abdul Rahman ncuviin, plecnd posomorit capul. Aii intr n apartament i nchise ua n urma lui. Se afla ntr-un vestibul ncptor din marmor verde. Era cald i bine. De undeva i ajunser la ureche trilurile vesele ale unor canari. O u cu dou canaturi deschise rspundea ntr-o ncpere mbreSt n plci minuscule de faian, feeric colorate. n a treia camer, cu ui de asemenea deschise, vzu o slujnic negres, care se agita n jurul unui leagn, pregtind pentru baie pe pruncul princiar. La vederea lui Aii, femeia scp un strigt. O nspimntase chipul lui ntunecat ca noaptea. Ce caui aici ? l apostrof ea. Iei afar ! Acum chem eunucii... Se aezase ca o barier ntre Aii i leagn, ncerca s apere cu trupul ei pruncul. Aii o mbrnci, izbind-o de perete. Negrese icni, prvlindu-se pe pardoseala de marmor, dar ise ridic repede de jos i se avnt furioas ca o tigres asupra lui Aii. Acesta cuprinse ntr-o singur privire i pe pruncul cu obraji trandafirii din leagn, i putina cu ap cldu pregtit pentru splat. Mina dreapt i-o nfipse n gtlejul femeii, innd-o departe de el, astfel nct aceasta s nu-l mpiedice a-si ndeplini misiunea, iar cu stnga nfac de ceaf pruncul din leagn i, ridicndu-l n aer ca pe un cel, l plimb pn deasupra putinei, apoi l vr cu capul sub ap. Trupul micu se zbtu de cteva ori spasmodic, i nchirci picioarele, braele plpnde, apoi ncet s se mai mite. Dup ce l mai inu cu capul sub ap nc un timp, spre a se asigura c orice plpire de via din trupul micu dispruse, Aii i ddu drumul n putin, apoi se ntoarse spre negres, i cuprinse cu amndou minile gtul i strnse, strnse cu putere, pn ce simi vertebrele sfrmndu-se sub degetele lui. Horcind, femeia se prbui. Aii o ls nepstor s cad i, dup ce verific nc o dat moartea copilului, prsi ncperea. Kislar agasi l atepta, cu216 tremurat de spaim. Auzise urletele disperate ale negresei i le ptrunsese nelesul. Nucit de emoie i de fric, l conduse pe Aii pn la ieirea din harem. S spui Inlimii-Sale c nu am ovit s-i execut porunca, bigui, uitndu-se umil la colos. Bine, am s-i spun, rosti acesta cu superioritate. Aii se ndrept spre apartamentul padialiului, spre a raporta ndeplinirea sarcinii. Mergea apsat, triumftor, sigur c stpnul su i va ncredina o funcie corespunztoare devotamentului su. Ostaii care fceau de gard la u l lsar s intre n anticamer. Acolo domnea o lumin slab, roiatic, izvort dintr-o lamp de argint cizelat. Aii strbtu anticamera, apropiindu-se de ua care rspundea n ncperea de primire a sultanului. Deodat simi o frnghie strngndu-se n jurul gtului. Din umbra anticamerei apruser nite namile nvemntate n negru, ce-l imobilizar, n pofida mpotrivirii lui nverunate. Laul din jurul gtului se strngea nbuindu-1. Ar i vrut s trag aer n piept, dar nu-i fu cu putin. Vzu miriade de stele, n vreme ce o suferin mistuitoare, incredibil, i potopea fiina. Braele, gtul, picioarele, capul i erau prinse parc n chingi de fier... Infernala tortur dur pentru el o eternitate... Apoi totul se fcu negru n jur i nu mai simi nimic... In miez de noapte, cadavrul unui brbat uria, neobinuit de greu, fu aruncat dintr-o barc n apele tulburi ale Maritzei. Pietroiul, legat cu un lan de grumaz, l trase repede la fund... A doua zi de diminea, dup edina Divanului, Iak, noul guvernator al Anatoliei, veni s-i ia rmas bun de la Khalil, bunul, lui prieten. Pe marele vizir l frmntau gndurile. Iak era nc buimac dup inte-mpestiva-i nunt cu fosta sultan Bullbul. Ar trebui s te felicit, Iak, pentru funcia pe care i-a ncredinat-o tnrul nostru sultan, zise Khalil, dar mai ales pentru frumoasa-i soie. Dar m reine ceva. Ce anume, n-a

putea s-i spun. -^ Te muncesc presentimente rele ? Khalil ridic braele ctre cer. N-a vrea s strnesc mnia lui Allah cu jelaniile mele. Pe tine Mehmed te-a ridicat la rangul de beylerbey. Pe mine m-a reconfirmat mare vizir. Nu ne putem plnge, Iak. Ceva mi spune ns c lucrurile nu merg tocmai bine. tiu la ce te gndeti, Khalil. Dup o colaborare strns i fructuoas de aproape dou decenii, ne desprim. Tu rmi 217

la Adrianopole, eu plec la Brussa... Alctuiam o echip puternic... Prea puternic, Isak, zise marele vizir, mngindu-i cu gesturi automate barba moale, uor ondulat. Att de puternic, nct a deranjat anumite cercuri. De acum nainte va trebui s colaborez cu Zaganos-Paa i cu Sarudja-Paa. Dei amndoi l-au slujit cu credin pe fostul nostru stpn Allah s-l odihneasc pe mine nu m-au simpatizat niciodat. Antipatia a fost reciproc, zise Iak. Marele vizir suspin. Voi avea doi spini n coast. Ehe, este foarte iscusit tnrul nostru padiah. Isak replic, sczndu-i timorat glasul : S nu te aud cineva, Khalil. i pereii au urechi. Ai aflat de moartea marelui portar li ? Am aflat. Dar n-am cutat s ptrund misterul morii lui. E mai prudent. Nu crezi c exist o legtur ntre dispariia lui i tragicul sfrit al micului prin Ahmed ? Nu m ispiti, Khalil. Marele vizir zmbi trist. Ai devenit un perfect curtean, Iak. Mai ales acum, dup ce te-ai nrudit cu familia domnitoare. De ce m ironizezi, Khalil ? Guvernatorul Anatoliei i mbria prietenul. Trebuie s plec, Khalil. Cortegiul funebru se va pune curnd n micare. Drum bun, Iak. ie i soiei tale. Ah, s nu uit. Dac ai s-l ntlnesti la Brussa pe Abdul Rahman, s-i transmii complimentele mele. Ce caut Abdul Rahman la Brussa ? Azi de diminea i-am semnat ordinul de exilare. A cui a fost iniiativa ? A marelui nostru padiah Mehmed. Nici n-am avut timp s-l salut pe fostul nostru kislar agasi. L-au luat pe sus. Ast-noapte. Iak-Paa vru s spun ceva, dar se abinu. Rosti apoi sec : Te las cu bine, Khalil. La bun vedere, Iak. La bun vedere... In aceeai noapte marele vizir primi la reedina sa o vizit simandicoas. Dar nu pe ua din fa, aa cum s-ar fi cu218 venit, ci printr-o intrare dosnic. Vizitatorul, nvluit ntr-o cap'ampl, ce-i lsa numai ochii descoperii, era senatorul Andreas Gudelis, ambasadorul mpratului Constantinos al XI-lea Paleologos al Bizanului. Diplomatul fu introdus de un slujitor surd i mut ntr-o cmru legat printr-un culoar secret de apartamentul marelui vizir. Focul din cmin nclzea plcut ncperea, aruncnd reflexe rosietice peste mozaicurile aternute pe ziduri. Cnd se vzu n prezena lui Khalil, musafirul i scoase gluga i salut ceremonios. Bine ai venit, Excelen, rosti marele vizir. Dezbrac-i pelerina. Aici e destul de cald. Ambasadorul i lepd capa pe o lad florentin lipit de perete. La invitaia lui Khalil, se aez pe unul din jeurile libere din preajma cminului. In loc de orice alt preambul, ambasadorul scoase din buzunarul dinuntru al tunicii cenuii o pungu de piele i o deert pe cuvertura de catifea aternut pe masa ptrat din apropierea sa. Un pumn de diamante, cu ape scnteietoare si dimensiuni prodigioase, atrase privirea interesat a marelui vizir. Din nsrcinarea mpratului meu, v ofer acest modest dar, cu prilejul nnoirii mandatului de mare vizir. Khalil rse : Fii sincer, Excelen ! Dac Zaganos-Paa ar fi fost numit mare vizir, lui i-ai fi dus aceste nestimate ? Legturile mele cu Zaganos-Paa nu snt att de strnse ca prietenia dintre noi doi. Khalil i plimb degetele subiri i uscate peste pietrele strlucitoare ca jraticul. Snt frumoase, ambasadorule. Foarte frumoase. Ce-mi cere mpratul tu, de vreme ce mi-a trimis acest dar ? Presupun c nu mi le-a oferit pe gratis. Pietrele snt doar un omagiu...

Bine, bine ! Dac aa cere jocul, s ne supunem regulilor lui. Ce ar dori mpratul Constantinos ? Amnarea ad calendas graecas a unei confruntri ntre Bizan i Imperiul Otoman. Cred c nu va fi prea greu. Noul padiah e tnr i nclinat spre desftri... Marele vizir avea senzaia c focul diamantelor i nclzea mna btrn. nclinarea spre desftri e numai o faad, ambasadorule. Noul stpn al Imperiului Otoman este un om care tie 219

ce vrea. Ii place s se distreze, dar nu i-a pierdut vremea n petreceri. Are o pregtire intelectual solid. Rposatul sultan a vrut s asigure fiului su o educaie desvrit. i a reuit. tii cte limbi cunoate tnrul nostru stpn ? Pe lng turc, limba matern, vorbete curent greaca, franceza, latina, araba, persana i ebraica. A studiat temeinic literaturile greac, latin i persan, iar tiinele pozitive i filozofia nu mai au pentru el nici o tain. Nu tiu dac i-a plcut s nvee, ori dac i-a nsuit aceste cunotine fiindc se temea de printele su. Importante snt rezultatele. Am uitat ceva. Este expert n arta militar. Principiile de tactic i de strategie le stpneste n teorie, dar le-a aplicat i pe teren. Nu trebuie s uii c defunctul sultan i 'lua cu el fiul ori de cte ori pleca la rzboi. In ultimele campanii mpotriva lui Iancu de Hunedoara, actualul padiah a fcut parte din Statul-Major al printelui su. A lucrat sub ordinele celor mai vestii generali turci, dobndind o experien pe care m tem, ambasadorule, c o va folosi cu efecte nimicitoare pentru dumanii lui. Khalil se uit iari la diamantele care-l fascinau cu focul lor luntric. Voi ncerca s fac totui ceva pentru mpratul tu, spre a amna scadena. Andreas Gudelis i frec gnditor brbia. Exagerezi nsu-j sirile rzboinice ale suveranului tu, spre a-i spori meritel^ fa de noi", reflect, ntreb apoi cu glas tare : Scaden ? Care scaden ? Cderea Constantinopolelui. Ambasadorul i mpreun minile pe mas. Nu ne temem, Excelen, c ar putea s cad Constantinopolele, vorbi cu neroad vanitate. Capitala imperiului nostru a cunoscut nenumrate asedii, i de fiecare dat le-a nfrnt. Constantinopolele romaic are o existen milenar. Toate au un sfrit, ambasadorule. Odinioar nu existau tunuri. Fcu o pauz, apoi ridic privirile spre vizitator : Dac dublai cantitatea de diamante, declanez un rzboi de diversiune la fruntariile rsritene ale imperiului nostru. V acord un respiro, ca s v pregtii aliane i s v reparai fortificaiile. Ambasadorul rosti stnjenit : M tem, Excelen, c nu vom putea aduga nimic la darul acesta. Diamantele pe care le vedei snt printre ultimele bijuterii ale Coroanei. 220 Marele vizir oft, lu diamantele n pumn i le strecur n buzunarul caftanului. .. Nu vreau s zicei c snt hapsn. Mulumesc mpratului Constantinos pentru darul su i l rog s fie ncredinat c voi face totul spre a-l servi. Dup plecarea ambasadorului, Khalil scoase diamantele din buzunar i le ntinse iari pe mas. Ochii lui btrni scprau ca i pietrele preioase de pe cuvertura de catifea. Erau ntr-adevr magnifice diamantele, mpratul Constantinos sngerase vistieria spre a-i oferi aceste splendori. Khalil i cunotea bine posibilitile financiare, fiindc avea ageni iscusii la Constantinopole, care-i raportau totul. Cunotea pn i numele femeilor cu care basileul burlac se culca din cnd n cnd. Avea ageni i n celelalte ri vecine. Aa dup cum el, Khalil, era pltit spre a face unele servicii, n acelai chip pltea i el pe alii, spre a obine alte servicii. De data aceasta alese din grmjoara de diamante patru pietre de mrime mijlocie, dar excepional de limpezi, destinate s ajung n mina marelui vizir al turbulentului emir din Karamania. Regreta c trebuia s se despart de aceste nestemate, dar jocul viclean al politicii nalte cerea sacrificii. Va semna smna rscoalei printre emiratele Aydin i Sermyon. Va atrage n vrtej i emiratul Mentese. Va aprinde astfel la fruntariile orientale ale Imperiului Otoman focarul unui rzboi de uzur, a crui stingere va cere timp i multe jertfe umane. Khalil cunotea firea noului su stpn. Mehmed nu se va mulumi s lncezeasc la Adrianopole, n vreme ce generalii si se vor bate la grani, i va asuma comanda suprem a armatei i va pleca s se lupte mpotriva emirilor rebeli. El, Khalil, se va strdui ca rzboiul s dureze mult i s-l rein pe Mehmed departe de capital. Intre timp, al su mare vizir va avea libertatea s trag sfori. Dac Mehmed se va arta incomod, cine tie, va pieri poate otrvit sau njungheat... Ci erau o mie. Iar viitorul padiah va fi o creatur a

lui Khalil. Din clipa aceea, el, marele vizir, va fi adevratul stpn al imperiului... Manevrele lui Khalil avur efectul ateptat. Anatolia oriental lu foc. Flcrile se ntinser cu repeziciune, ca i cnd ar fi cuprins un depozit cu pulbere detonant. Explozia fcu s se cutremure din temelii Turcia asiatic. Isa-Bey, comandantul militar al regiunii, luat prin surprindere, nu fu n stare s fac fa atacurilor venite din afara granielor, concertate cu rscoa221

lele dinluntru. Trupele lui, debordate de rbufnirea violent a ofensivei inamice, se repliar spre vest, suferind mari pier_ deri. Trebui s intervin nsui Iak-Paa, guvernatorul Anatoliei, cu grosul armatelor turceti din Asia Mic, spre a frna naintarea inamicului. Informat de neateptata crix, Mehrned prsi Constantinopolele n fruntea unui important corp expediionar, alctuit din infanterie, cavalerie i uniti de artilerie, i se ndrept n mar forat spre teatrul operaiunilor. In capital, Khalil i freca ncntat minile. Mainaiile lui ddeau rezultate excelente. Mehmed avea s se afunde' n nisipurile mictoare ale Asiei, care veniser de hac attor cuceritori. Vulpea reuise s-l manevreze pe leu. Khalil i dovedise nc o dat dibcia politic. Mulumirea lui ar fi fost deplin dac nu l-ar fi avut n coast pe ZaganosPasa, rmas la Adrianopole... Zaganos era kihayabeg ministru al afacerilor interne avnd i titlul de mareal al imperiului. Graie acestei nalte funciuni, putea desfura n tain operaii de contramin", n1dreptate mpotriva marelui vizir. Eunucul ehab-ed-Din, care preluase atribuiile exilatului Abdul Rahman, i acorda tot sprijinul. Cei mai apropiai colaboratori ai lui Zaganos proveneau din rndurile armatei. Familiarizai cu stricta disciplin militar, executau ordinele fr a cere explicaii. n asemenea condiii, lupta surd angajat ntre marele vizir i Zaganos-Pasa amenina s fie mai spectaculoas dect o ncierare ntre dou monstruoase reptile antediluviene. Peripeiile ei n-aveau s fie cunoscute dect ntr-un cerc foarte restrns de iniiai. i aceasta doar n preajma rfuielii celei mari... * Leandru Melissenos Comnen privea lumea i evenimentele prin prisma celor 16 ani ai si. Lipsa de experien, tradus printr-o ingenuitate adeseori nduiotoare, dar mai ales acea nflcrare entuziast, rod al unei imaginaii debordante i al unor visri pline de fascinaie, fceau ca raionamentele lui s fie de o originalitate socotit de aduli cel puin baroc. Nu numai n snul familiei, dar i n casele prietenilor, la coal ori pe strad, Leandru auzise tot felul de comentarii n jurul schimbrii sultanilor de la Adrianopole. Rsritul domniei 222 adolescentului Mehmed al II-lea fusese primit cu un simmnt de uurare de ntreaga cretintate, ndeobte ocrmuiriie nevrstnicilor ncoronai snt plcute rilor vecine. Tinerii suverani crora abia le-a mijit mustcioara prefer plcerile trupeti scitoarelor treburi politice, lsate ndeobte pe seama sfetnicilor. Marele vizir Khalil, cunoscut pentru moderaia sa, fcuse mare propagand nclinrilor panice ale tnrului su stpn. Campania din Anatolia explicase el diplomailor strini acreditai la Adrianopole nu era dect un incident de politic intern, emiratul Karamaniei avnd caracterul unui Stat satelit. Leandru fusese ntmpltor de fa la cteva discuii purtate de printele su, patricianul i senatorul Constantinos Melissenos Comnen, cu diveri brbai politici venii n vizit. Toi erau de prere c Imperiul Bizantin se va bucura de o perioad de pace care va dura cel puin zece ani. Leandru aprecia altfel evenimentele, i mprise prietenii de joac n dou tabere bizantinii i turcii care se bteau, folosind n joac arme adevrate. Se ntmpla s cad i cte un rnit. Dar asemenea incidente erau repede date uitrii i ncierrile rencepeau cu sporit nverunare. Vastul parc al palatului Comnen din Constantinopole era teatrul acestor repetate btlii. Odat, pe cnd se afla n mijlocul prietenilor, Leandru ncepu s peroreze cu nsufleire : Dac ar fi s urc pe tron, aa ca Mehmed al II-lea, mi-as aduna soldaii i as porni n iure nebun de la un capt la cellalt al lumii. Nu m-a lsa pn nu mi-as furi un imperiu mai mare dect imperiul lui Alexandru Macedon. Dac ai avea un mare vizir iubitor de pace, ca btrnul Khalil, ce-ai face ? l ntreb un camarad de joac pistruiat, cu prul numai inele. L-as lsa acas la gura sobei, s-i nclzeasc btrneele, i l-as ndemna s-i in de vorb pe diplomai, n vreme ce eu m-as pregti n tain de rzboi... Vorbele-i ajunser pn la urechea tatlui su, care sttea pe o teras din apropiere, n compania unor prieteni din Senat. Ai auzit cum judec tinerii ? se adres Comnen sena-

torilor. Mehmed e aproape de aceeai vrst cu fiul meu. Nu greim oare cnd i atribuim inteniile panice anunate cu atta zgomot la Adrianopole ? Leandru nu avea s afle niciodat c vorbele lui hrniser pentru cteva momente gndurile unor importani demnitari ai imperiului. Cci trmbiatele asigurri de pace, mpr223

tiate cu drnicie n lume de sultanul Mehmed i de marele su vizir, i fceau efectul. Pn i la biserica Sfnta Sophia, Leandru i prietenii lui auzeau aproape n fiecare duminic predici despre harul dumnezeiesc cobort asupra popoarelor nsetate de pace. Este adevrat c Leandru nu acorda dect o atenie marginal acestor nalte probleme politice. Preocuprile lui se concentrau asupra altor chestiuni, mai arztoare pentru el. ncurcturile cu dasclii de la scoal, ngrijirea celor doi cai arabi primii n dar de la btrnul su tat, sfadele-i fr de sfrit cu copiii din cetele rivale, jocurile de circ, alergrile de cai, dar, mai presus de toate, iubirea-i tainic pentru Irina, gingaa fiic a senatorului Evghenis Chrisolora-Kalamides, fost logotet al tezaurului public. Era ntr-o duminic. n vreme ce arhiepiscopul constantinopolitan revrsa din naltul amvonului izvor de cuvinte rnngietoare pentru auzul i inima enoriailor smerii, Leandru se rupse din ambiana cucernic. Intr-una din stranele bogat sculptate sttea Irina. O raz de soare se strecura printr-una din ferestrele nalte, strlucitor colorate, i i nvluia chipul ginga ntr-un nimb de aur, cum aveau doar sfintele de pe icoane. Irina era mai frumoas dect Maica Domnului nsi. Gndul acesta pctos era o blasfemie s compari o biat muritoare cu Neprihnita Fecioar l fcu pe Leandru s se cutremure. Ceru iertare Divinei Imaculate, dar chipul angelic al Irinei l ndeprt iari de la drumul cel drept. Era att de minunat, nct i sfinii din icoane rmneau cu ochii aintii asupra ei. Tulburat de intensitatea privirilor lui, Irina tresri i i ntoarse ochii spre el. Nu-i fu greu s-l deslueasc n mijlocul norodului nvemntat de srbtoare. Dei varietatea de chipuri i de culori ar fi trebuit s-o zpceasc, obrazul lui trandafiriu, nasul fin, brbia frumos modelat, prul ondulat se singularizau. Cteva momente lumea din jur se pierdu ntr-o cea nchipuit si numai ei doi rmaser s se soarb din ochi. Un surs plin de dulcea se aternu pe buzele ei, iar n obraji i aprur gropie. Deodat Irina i aminti c se afla n. biseric i c nu se cuvenea a-i lsa gndurile s o ia razna. Dac ar fi bnuit ce se petrece n capul ei, maic-sa i-ar fi fcut o aspr observaie. Irina i ntoarse iari ochii ctre amvon. Vraja privirilor ei esute minunat cu privirile lui Leandru se rupse. Tnrul ndrgostit se uit cu vdit resentiment la Cleope Kalamides i se 224 ntreb cum de era posibil ca o femeie att de eapn, de urt, cu pieptul scos nainte ca un coco fudul, s fie mama Irinei. Irina nu semna nici cu tatl ei, senatorul. Btrnul ChrisoloraKalamides era slab ca o undrea, avea ochiul aspru, buzele strnse, chipul anost, expresia nepat, mersul ano i verbul sonor. Tipul omului trufa, care se socotete alfa i omega ntr-o lume de neisprvii. Lng Kalamides se aflau cei trei fii ai si. Prslea, Andreas, mplinise de curnd 17 ani i era cel mai nverunat duman al lui Leandru. Elevi la aceeai scoal, egal de ambiioi, se bteau pe aceleai premii i distincii. In lupta lor pentru ntietate i trser i colegii, mprindu-i n dou tabere. Conflictele erau dese, iar dup fiecare ncierare, combatanii se napoiau acas plini de vnti i de zgrieturi. Prinii celor doi rivali nu se amestecau n certurile copiilor. Se mrgineau s le recomande moderaie, s-i mustre dac ncierrile depeau anumite limite, dei n sinea lor erau mndri fiindc odraslele se artau pline de temperament rzboinic, aa cum se cuvine unor tineri nobili destinai s-i fac diri cariera armelor supremul scop n via. Relaiile dintre cei doi senatori erau ncordate. Membri ai Consiliului imperial, se plasau ndeobte pe poziii diametral opuse, dispusele lor lund adeseori proporii nedorite. Basileul, dornic s pstreze armonia ntre sfetnici, intervenea, poruncindu-le s i tempereze avnturile. n mai multe rnduri ncercase s-i concilieze, dar tentativele lui dduser de fiecare dat gre. Dup ncheierea serviciului religios, Leandru se plas aproape de ieire, astfel ca Irina s treac prin preajma lui cnd va prsi biserica, nsoit de prinii i de fraii ei. Enoriaii erau ntr-o foarte optimist stare de spirit. Comentau cu interes predica, fceau glume, rdeau, vorbeau cu glas tare, potrivit importanei pe care fiecare i-o atribuia cu mai mult sau mai puin temei.

Leandru i expediase prietenii n piaa din faa catedralei, recomandndu-le s-l atepte acolo. Flciandrii nu ncercaser s-l descoase. tiau c cel mai sigur mijloc spre a-l face s se nchid n sine i s pstreze o tcere ncpnat era s-i pun ntrebri indiscrete. Leandru scoase un boboc de trandafir de la butoniera tunicii scurte, cu mneci despicate de la umr i pn la cot, i se uit spre interiorul bisericii, pentru a descoperi pe Irina n uvoiul compact de oameni ce se scurgeau spre ieire. Deodat o zri. Inima ncepu s-i bat cu putere. Ochii i strlucir. Emoionat, i umezi cu vrful limbii buzele uscate. i Irina l v225

zuse. Mironosi, plecase capul, mrginindu-se a-i arunca pe sub sprncene priviri galnice, neobservate de ai ei. Cnd trecu pe ling Leandru, acesta profit de mbulzeal i i strecur n mn bobocul de trandafir. Minile lor tinere se atinser o frntur de secund. Cnd Irina lu floarea, biatul simi c l mbat fericirea. Nimeni n afar de ei doi nu surprinsese subtila manevr. Tnrul ndrgostit rmase lng ua pn ce Irina i cu ai ei se pierdur n mulime, apoi se ndrept agale spre prietenii care-l ateptau n pia. Stteau lng o fntn de piatr i chicoteau. Iubire, iubire, iubire ! ncepu s fredoneze cel mai nalt dintre ei, un pistruiat cu prul rosu-foc. Nu tachinai biatul ! interveni al doilea, vrndu-i mna n crlionii lui Leandru n semn de mngiere. Unde scrie c oamenii n-au voie s iubeasc ? supralicita al treilea, scuturndu-i chica neagr i crea. Avea o tipic nfiare de armean. n jurul lor se foiau tot felul de plimbrei duminicali, de toate vrstele, neamurile i rasele. Fcndu-i loc printre lume, Andreas, fratele Irinei, se apropia btios de Leandru, urmat de unul din fraii si i de patru prieteni cu mutre ncruntate. Frailor, miroase a pruial ! exclam pistruiatul, ducndu-i instinctiv mna la stiletul prins n centur. Snt ase contra noi patru, replic negriciosul, uitndu-se plin de sfidare spre grupul lui Andreas. N-avem ce alege din ei! Leandru i ngust ochii. Apariia neateptat a fratelui Irinei nu prevestea nimic bun. Andreas se opri n faa lui Leandru. Ochii i scprau. Mna sting se ncletase pe minerul sbiei atrnate la .old. Scoase cu dreapta din buzunarul dinuntru al tunicii cu mneci bufante bobocul de trandafir pe care Leandru l strecurase Irinei i i-l arunc la picioare. Pstreaz-i zarzavatul ! rosti cu arogan. Iar pe viitor s nu te mai apropii de sora mea. n familia mea nu snt iubii cei vndui papistailor. Leandru se fcu vnt. Tot sngele i se urcase n cap. Ddu s se repead asupra lui Andreas, dar pistruiatul i armeanul l prinser de brae. Linisteste-te, Leandru ! Sntem n faa bisericii, ce Dum-i nezeu ! l preveni cu seriozitate pistruiatul'. Nu se cade s batei tocmai aici. Leandru se eliber cu o smucire brusc. Duse mna garda sbiei. 226 - Insulta asta ai s-o plteti cu sngele tu, Andreas Lamele sbiilor lor nir brusc la lumin, ncrucimdu-se nite erpi de foc. n ochii tinerilor combatani se citea o mnie'uciga. Clinchetul sbiilor atrase la repezeal lumea, care fcu cerc. De ce se bat ? Derbedeii tia nu mai respect nici sfnta duminic ! i,-. Tocmai aici i-au gsit s se ia la har ! Blasfemie ! -. - S-i dm pe mna strjilor ! Nu le-a mijit bine mustaa, i se bat cu sbiile ! Ruine ! Edictele imperiale interzic duelurile ! Ruine ! Ar trebui s li se dea o lecie ! t Din ce se luar ? Exclamaiile curioilor neau ca nite fuzee. Unul dintre nsoitorii lui Andreas, ngrijorat de ostilitatea privitorilor, ddu o explicaie perfid : Andreas, fiul senatorului Kalamides, aprtorul adevratei noastre credine ortodoxe, se bate cu fiul papistasului Melissenos-Coninen. Murmure de mnie se ridicar din rndurile spectatorilor. Ruine papistailor ! Jos cu papistasii eretici ! Jos cu vnduii Papei ! O bt rsucit prin aer se abtu asupra sbiei lui Leandru, smulgndu-i-o din mn. Prietenii lui, dei speriai de ntorstura grav pe care o luase incidentul, i srir n ajutor. i nsoitorii lui Andreas se aruncar n nvlmeala strnit din senin. Civa partizani ai unirii cu Roma intervenir la rndul lor. Se isc o mare busculad. Profitnd de confuzia creat,

pistruiatul l nfac de bra pe Leandru i, cu prezen de spirit, izbuti s-l smulg din ngrmdeal. Alergar. spre o strad lateral, urmai de ceilali doi prieteni, scpai i ei din ncierare. Micorar pasul abia dup ce se ndeprtar bine de pia. Ticloii ! exclam Leandru gfind. Am s i-o pltesc lui Andreas ! Bizuie-te pe noi, Leandru ! replic negriciosul. N-o s ne scape el din mn ! Dar acum s ne risipim pe la casele noastre. Ai mei m ateapt cu masa. Dac ntrzii, mi aplic tata o corecie zdravn, indiferent de opiniile mele religioase. 227

Flciandrii izbucnir n rs. De data asta am scpat uor, zise pistruiatul, scrpinn, dfu-se n cap. Am tras o mare spaim pentru tine, Leandru, spuse al doilea prieten, stergndu-i cu dosul palmei sudoarea de pe frunte. Erau s te jupoaie de viu energumenii... Iubire, iubire, iubire ! fredona iari pistruiatul. Dac nimereau strjile peste noi, ddeam de dracul! opina armeanul. i luar rmas bun, apoi plecar care ncotro. Leandru se napoie trist acas. Ce se ntmplase cu Irina ? Cum de ajunsese floarea n posesia lui Andreas ? Nu sufl un cuvnt frailor si despre neplcuta-i aventur. Ar fi tare ru dac arhontele imperial eful poliiei constantinopolitane ar afla c feciorii senatorilor Comnen i Kalamides s-au btut pe strad, ca nite zurbagii de rnd. Ar aduce cazul la cunotina marelui logotet, iar acesta ar chema pe cei doi senatori i le-ar reproa proasta educaie a tinerilor, prevenindu-i totdeodat c pe viitor va lua aspre msuri mpotriva vinovailor, fr a ine seam de originea lor nobil. Leandru tia c tatl su va muamaliza i acest scandal. Se va alege ns acas cu o spuneal penibil. Leandru i iubea mult printele, dar l tia i de fric. Constantinos Comnen nu ovia s pun mna pe cravaa i s aplice corecii usturtoare nrvailor si copii. Dup cin, bieandrul trecu n camera lui i se aternu pe lucru. Avea de nvat pe dinafar cincizeci de versuri din Iliada i nite plictisitoare teorii matematice ale lui Pitagora. Dar Leandru nu prea avea acum poft de studiu. Gndul i fugea fr voie la Irina. Odat Constantinos Comnen l luase deoparte i i vorbise molcom, ca de la brbat la brbat : Eti cel mai mic dintre copiii mei. Fraii ti mai vrstnici mnuiesc cu dibcie armele au dat n repetate rnduri dovad de ndrzneal, tenacitate si spirit de iniiativ. Pe scurt, snt nite buni executani. ie, iLeandru, i-a druit Dumnezeu o inteligen vie, superioar frailor ti. Vreau s te ridici prin tiin. Avem n familie un mare nvat : pe episcopul Macarios Melissenos. Ii urez s-1 depeti. Apoi s nu uii c descinzi dintr-un neam de mprai. Strmoii ti au domnit pe tronul Bizanului..." Leandru n-ar fi conceput s i dezamgeasc printele. Ii i plcea nvtura. Pn a nu o cunoate pe Irina, treburile merseser foarte bine. Dar din ziua cnd o vzuse la serbarea 228 din casa unchiului su, Demetrios Cantacuzino, i pierduse linitea i echilibrul sufletesc. Dac studia Apologia mpotriva Islamului sau analiza Consideraiunile asupra educaiei unui mprat, vedea aprnd printre rndurile scrise chipul surztor al Irinei. O visa noaptea n somn, o vedea i ziua, treaz, conturndu-se peste chipurile interlocutorilor lui. Cea mai nstrunic panie i se ntmplase cu cteva sptmni n urm. Se afla n plin examen. Deodat avusese impresia c peste obrazul aspru, ridat, ciupit de vrsat al rectorului care prezida comisia de examinare se suprapusese umbra chipului Irinei. Pierduse atunci irul raionamentului i biguise cteva vorbe nenelese. Rectorul l privise cu mirare i cu vag comptimire : M tem c ai nvat prea mult n ultima vreme, biatule. Ar trebui s te mai odihneti, s schimbi puin aerul. Eti palid. Nu-mi place. S faci sport, s-i ntreti i trupul, nu numai spiritul." Leandru simise atunci c l copleete ruinea. Niciodat nu-i vorbise un profesor cu atta solicitudine. Dup o scurt ntrevedere cu rectorul, btrnul Melissenos Comnen l chemase n cabinetul su de lucru : Te obosete nvtura, fiul meu ? Rectorul mi-a spus c eti obosit. Eu n-am impresia asta. Dac m uit mai bine la tine, vd c ai culoare n obraji, ochii i sclipesc... Ia d mna, nu ai cumva fierbineal ?... Hm, eti rece ! Rece ca o oprl. Ar trebui s te examineze medicul". Bieandrul se roise ca o tomat stranic coapt. Spusese c n-are nimic i c niciodat nu se simise mai bine. Se ferise, totui, s-i vorbeasc despre Irina... Conflictele lui Leandru cu Andreas i aveau obrsia ntr-o rivalitate fireasc, ntietatea i-o disputau nu numai la nvtur, dar i n ntrecerile sportive. Andreas era un adolescent armonios construit, cu un chip extrem de agreabil i cu ochii de un albastru limpede ca apele Bosforului, l urea ns o ex-

presie de arogan i de trufie. Aerul familiei", rostea persiflant pistruiatul, care nu-i putea suferi pe cei din neamul Kalamides. Cteva zile dup incidentul din Piaa Bisericii Sfnta Sophia, un servitor se nfi n camera lui Leandru i i spuse c este chemat de stpn. Leandru simi o vag nelinite. Btrnul Melissenos Comnen l primi stnd n jeul su cu sptar nalt, mpodobit cu stema imperial a Comnenilor. Chipul i era ntunecat. Degetele minii drepte bteau darabana n braul jilului.

229 '-- Azi de diminea, Leandru, am avut o foarte penibil convorbire cu arhontele imperial. Se pare c te-ai ncierat n mijlocul unei piee cu fiul lui Kalamides. Este adevrat ? Biatul plec fruntea. Adevrat. tii c legile pedepsesc asemenea fapte ? tiu Ai ncruciat sbiile ? Da. De ce ? Copilrii... Mai mult n joac... Nu tiu de ce s-a dat atta importan unui fleac. Snt informat c i-a adresat cuvinte grele. N-am reinut bine... i-a spus c n familia lui nu snt iubii cei vndui papistailor. Aa este ? Aa. Constantinos Comnen rmase cteva clipe tcut, i muc buzele, apoi ridic privirile asupra fiului su. - Eti destul de mare, Leandru, ca s afli anumite adevruri. n primul rnd nu este o ruine s doreti o apropiere ntre noi, bizantinii, i Biserica Romei. Militez pentru unirea cu Roma fiindc apreciez c numai Apusul ne poate salva. Dac rmnem singuri n faa Islamului, sntem pierdui. Ii mprtesc convingerile, tat. Bun. Kalamides i cei care gndesc ca el nu snt n stare s vad mai departe de lungul nasului... i acum spune-mi adevrul, Leandru. Convingerile religioase au provocat conflictul tu cu fiul lui Kalamides ? Sau acestea n-au fost dect un pretext ? In clipa aceea Leandru se simi foarte apropiat sufletete de printele su. Fu ispitit s-i destinuie iubirea lui pentru Irina. i zise ns c era prea tnr spre a-i permite s vorbeasc tatlui su despre dragostea lui pentru o fat. Mai ales cnd aceast fat era fiica lui Kalamides, unul dintre cei mai nverunai dumani ai familiei Comnen. Exist o veche rivalitate ntre mine i Andreas... tiu. Asta e tot ? Tot. Atunci am s-i dau un sfat, fiul meu. Cnd ai s te mai bai cu Andreas, s n-o mai faci n locuri publice, cci riscai s nimerii amndoi n nchisoarea Blachernelor. Gsii un teren mai retras, cu martori puini, care s tie a-i ine gura 230 n caz c vreunul din voi ar cdea rnit. Asta nu nseamn c trebuie s caui cu luminarea motive de ceart. Dar dac onoaea ta i a familiei tale snt n joc, nu ezita s te bai. Nu exist o moarte mai frumoas dect cu arma n mn pentru aprarea unei cauze drepte. n ziua aceea Leandru avu senzaia c ntre el i tatl su se statorniciser alte relaii dect cele obinuite ntre printe si fiu. Dei nu mplinise nc 17 ani, trecuse pragul brbiei i i se acorda cu ncredere acest statut. In acelai an Leandru termin con brio coala superioar de pe lng monastirea Pantocratorului i, potrivit voinei tatlui su, se nscrise la Universitatea imperial constantinopolitan, secia de filozofie. Ar fi putut s urmeze dreptul, dar nu avea de gnd s se fac om de legi. Cunoaterea filozofiei deschidea perspective promitoare unui tnr. Aici, n Bizan, i spusese odat printele su, cariera armelor nu mai are viitor. De cnd imperiul i-a pierdut cea mai mare parte din teritorii, forele noastre armate s-au redus la efective derizorii. Comandamentele militare, puine la numr, snt suprasolicitate. Nobilii, lipsii de venituri funciare, n urma pierderii domeniilor, au ajuns a se mulumi cu cele mai umile funcii militare i administrative, rezervate altdat burgheziei mrunte. Nu se tie ce ne pregtete viitorul. Poate c ntr-o zi va trebui s prseti Constantinopolele i s-i caui norocul aiurea... Cine tie ?... Andreas se nscrisese la secia de drept, mi pregtesc iiul pentru cele mai nalte demniti politice, trmbia senatorul Kalamides. Vreau s druiesc acestei ri un legislator nelept. i mai nzuiesc ceva, aduga el cu subtilitate. n visurile mele l vd pe Andreas compunnd un Tratat al Ceremonialului Curii, care s lase n umbr Cartea Ceremonialului a lui

Codinos. n anex s enumere cele mai ilustre i mai nobile familii, atribuind un loc de cinste familiei Chrisolora-Kalamides." Cteodat venea n vizit la palatul Comnen episcopul Macarios Melissenos, savantul familiei. Toi l ascultau cu desftare Pe naltul prelat vorbind cu nesecat verv i doctoral autoritate despre cele mai nzdrvane i complicate subiecte. tia, de pild, cu precizie anul naterii lui Abraham, discursul inut de Noe vietilor necuvnttoare nainte de a le mbarca pe arca ce avea s le scape de la nec, numrul exact al penelor din aripile Sfntului arhanghel Mihail, sau vrsta lui Barac, feciorul lui Abinoam, cnd s-a suit pe muntele Tabor. 231

n urma reducerii hinterlandului constantinopolitan la o fie de teritoriu cu cteva localiti lipsite de importana, populaia capitalei nu mai avea posibilitatea s i petreac vilegiatura n staiunile climaterice altdat foarte apreciate, dar astzi aflate sub stpnirea turcilor. Insulele Prinkipo nu puteau oferi un spaiu ndestultor amatorilor de excursii n aer liber. Bogtaii mpuinai i ei i permiteau s fac unele cltorii n insulele Egeii ori n Italia. Srcimea ngroat de numeroi nobili deczui era nevoit s i petreac vara la Constantinopole, ntr-o atmosfer fierbinte, de etuv, n palatele czute n paragin, tineretul petrecea organiznd baluri, la care trataia se reducea la o tav mare cu pesmei, la cteva felii de pepene i la o balercu cu vin ieftin. Aceasta era tot ce-i mai ngduiau latifundiarii de ieri. Reedina constantinopolitan a Comnenilor i pstra grandoarea de odinioar. Slugile erau mai puine la numr, dar attea cte mai rmseser se ntreceau a face ncperile s strluceasc de curenie. Helena Melissenos Comnen, mama lui Leandru, era o femeie priceput a-i dirija autoritar gospodria i copiii. Relaiile cu soul ei nu se remarcau printr-o mare cordialitate, n primii ani dup cstorie se iubiser cu pasiune. Dar vrsta le potolise treptat elanurile, fcndu-i s-i piard nu numai ingenuitatea tinereii, ci i iluziile. Grijile, tot mai numeroase, mai apstoare, i ncriser nainte de vreme. Voluntari, irascibili, posomorii, se ciocneau ca dou pietre egal de tari, scond scntei, spre spaima copiilor i a servitorimii. Nici relaiile dintre prinii Irinei nu erau mai clduroase. Cleope Kalamides, fiic de negutori genovezi nnobilai cu un secol n urm, adusese o zestre apreciabil, pe care Evghenis Kalamides o folosise spre a-i redobndi echilibrul financiar, ntr-o vreme foarte compromis. Despotic, argoas, trufa,, nu pierdea ocazia s-i aminteasc rolul de nger salvator pe care-l jucase n primii ani ai csniciei. De atunci Kalamides i nzecise averea, reuind s devin unul dintre cei mai bogai oameni nu numai din Constantinopole, dar i din Mediterana Oriental. Cleope Kalamides i crescuse odraslele nsuflndu-le aceeai imens ncredere n propriile lor caliti. Inteligena strlucitoare a lui Andreas, de pild, era precumpnit de un orgoliu i de o impertinen insuportabile. Ceilali frai ai lui erau i mai goi sufletete. Plini de ifose, capricioi, violeni, socoteau c totul li se cuvine. Numai Irina i pstrase simpli' 232 tatea, simul msurii, delicateea i o ingenuitate cu totul deosebit. Idila ei cu Leandru, surprins de Andreas, strnise mare furtun n snul familiei Kalamides. Cum ai putut s primeti o floare de la fiul lui Comnen ? i reproa, plin de indignare, btrnul ei printe. De la fiul unui romeu care i-a trdat credina ortodox ! Irina se uit mnioas la Andreas, prezent la aceast scen. Faci ru, tat, c te iei dup intrigile lui Andreas. ndrzneti s spui c nu e adevrat ? Irina i arunc o privire plin de sfidare. ,.,.' i dac ar fi aa ? Senatorul izbi cu pumnul n mas. Renun la tonul sta ! Nu-l tolerez ! Ochii fetei se umplur de lacrimi. Leandru m iubete. Da ? Te iubete ? replic sarcastic Kalamides. i nchipuie poate c am s i te dau de soie... Afl de la mine, fetio, c n-am de gnd s aduc n familie un srntoc. Foarte curnd, toi cei din neamul Comnenilor nu vor mai avea nici un blid cu linte spre a-i astmpra foamea. Crezi c snt att de prost nct s-i hrnesc pe toi din munca mea ? Crezi c am s pltesc cu aur greu mngierile cu care va binevoi s te desfete fiul ereticului ? Tonul lui persiflant se transform brusc n furie : Dac i s-a fcut de brbat, am s-i gsesc eu soul potrivit. Nu m-am gndit pn acum la asta, dei peitorii n-au lipsit. Te-am socotit nevrstnic. Dar constat c eti mai precoce dect mi-am nchipuit. Trebuie s-i mulumesc mamei tale, fiindc i-a dat prea mult libertate. Acum te legi de mine ! exclam vexat Cleope. Ca si cnd n-a fi destul de nefericit, Irina ar putea s nzuiasc la un prin dintr-o cas domnitoare. Andreas rse batjocoritor. Chipul lui frumos se urise, reflectnd tot veninul din suflet.

Prin ? Irina a preferat s se nhiteze cu un derbedeu. Btrnul Kalamides schimb brusc de front : Cum i permii s foloseti un limbaj att de vulgar n prezena prinilor ti ? Pentru asta i-am dat educaie ? Pentru asta te-am trimis n cele mai nalte coli ? Ca s vorbeti pa un hamal din port ? Cleope ridic dezndjduit ochii spre cer. Oh, Doamne ! Cu ce-am pctuit ca s m pedepseti dndu-mi copii att de nevolnici ? Oh, nenorocire mie ! 233

Accentele ei teatrale atingeau grotescul. Kalamides hotr s pun capt acestei discuii. Pe viitor s nu mai aud un cuvnt despre Leandru Comnen. Consider chestiunea definitiv nchis... Cleope, s te ocupi de trusoul fiicei tale. La toamn o mrit. Zilele acestea i voi prezenta logodnicul pe care i l-am ales. Pn atunci s o ii sub cea mai strict supraveghere. i cu asta am terminat. Prsi demn ncperea, trntind ua n urma lui i lsnd-o pe Irina prad unei crize de plns... A doua zi Andreas se grbi s istoriseasc scena prietenilor si. n curnd povestea fcu ocolul oraului. Printre cancanurile banale aflate n circulaie, noul scandal fcu vlv. Suprat la culme, Leandru se nfi tatlui su i i repet versiunea difuzat n public de Andreas. Btrnul senator nu pru deloc impresionat. Fiul meu, adevrul nu trebuie s te supere. Andreas i tatl su, nite parvenii care vd totul prin prisma banului, n-au fcut dect s repete ceea ce se tie de mult vreme. Familia noastr trece printr-o criz financiar, consecin direct a marasmului economic abtut asupra lumii bizantine. Crezi c sntem singurii ?... Domeniile noastre din Anatolia ocupat de turci snt definitiv pierdute. Mai avem ceva pmnturi n Peloponez, dar toate puin productive. Maic-ta dispune nc de bijuteriile ei de familie. Dac situaia politic se va complica, vom apela la aceast ultim resurs, vnzndu-le pe un pre acceptabil... Maic-ta i cu mine facem adevrate scamatorii financiare spre a pstra aparena traiului mbelugat de odinioar. Faada este nc artoas. Nu m ntreba ns ce se ascunde dincolo de ea. Se uita la splendidele tapiserii de pe perei, ameninate a fi scoase la mezat dac situaia nu se va ameliora. Nu i-am vorbit pn acum despre ncurcturile noastre bneti, fiindc am socotit c ai nevoie de linite spre a putea nva. Fraii ti mai mari tiu c nu stm pe roze. Sperm c lucrurile se vor ndrepta. Din nefericire, mersul evenimentelor nu ne ngduie s privim cu senintate viitorul. Sntem pndii de o lent i iremediabil sufocare. Leandru vru s spun ceva, dar era att de emoionat, nct i se ncurcau vorbele n gtlej. Tat, snt alturi de dumneata i de mama. Dac va fi nevoie, snt gata s pun umrul, s fac orice... Tu vezi-i de nvtur. Las celelalte griji pe seama noastr. O s ne descurcm noi, zmbi senatorul. 234 Leandru iei din cabinetul de lucru i nchise ncetior ua n urma lui. Comnen i auzi paii ndeprtndu-se pe coridor. Bun biat, murmur el. Bun biat. Trebuie s-i mulumesc lui Dumnezeu fiindc m-a fericit cu trei vlstare de ndejde." * Nerio al II-lea, duce de Athena, era nspimntat. Bunvoina stranie pe care i-o artau turcii dup urcarea pe tron a lui Mehmed al II-lea nu-l lsa s doarm. Cnd dumanul i declar iubire, s te fereti mai mult ca oricnd", cugeta, ncolit de presimiri rele. ndat dup nscunarea noului sultan, i trimisese n dar o ldi cu ducai, aluri i covoare orientale, obiecte de art din sticl de Murano i un set de volume cu isprvile lui Alexandru cel Mare. Tnrul padiah i rspunsese printr-un mesaj plin de bunvoin, asigurndu-l de dorina sa de a vedea statornicindu-se ntre Imperiul Otoman i Ducatul Athenei relaii de venic prietenie. Nerio cunotea valoarea acestor legminte. Perfidia turcilor ntrecea pn i perfidia florentinilor. Lui Nerio i se nzrise c fiul su nu va apuca s moteneasc ducatul. Se vor ivi piedici care-l vor face s se poticneasc nainte de a pune mna pe nsemnele puterii. O ghicitoare tuciurie i citise n palm, i acolo, n urmele numai de ea tiute, vzuse silueta descrnat a Doamnei cu Coasa clcnd peste un spic retezat de la pmnt. Ce semnificaie avea spicul ? se ntreba Nerio. Simboliza oare viaa lui ? Ori a dinastiei ? Dup ce terminase cititul n palm, iganca i optise repede : S te fereti de otrvuri, Mria-Ta. Nerio nghease. De atunci i pierduse i bruma de linite. Spre a se feri de surprize, angajase serviciile unui degusttor. care punea pe limb orice aliment destinat mesei ducale. Omul, adus tocmai din Italia, acceptase primejdioasa slujb n schimbul unui salariu foarte gras.

Nerio se simea singur, ngrozitor de singur. Curtenii lui, originari din Italia i din Spania, nu pierdeau ocazia s-i manifeste loialitatea. Dar Nerio mai tia c toi veniser n Grecia numai spre a se cptui i c ar fi fost oricnd gata s-l trdeze dac s-ar fi ivit un candidat la tron dispus s le acorde avan235

taje mai mari. Nu se putea bizui nici pe mercenarii din garda sa personal, fiindc le cunotea mercantilismul. Funcionarii din aparatul de Stat, de asemenea strini de Grecia i preocupai numai de propria mbogire, jupuiau apte piei de pe spinarea localnicilor. Nerio nu nelegea cum reuise naintaul su, bastardul Antonio, s-sj ataeze populaia greceasc. Ar fi fost o explicaie. Antonio fusese concesiv n colectarea impozitelor. El, Nerio, trebuia s dea dovad de intransigen, fiindc mercenarii se artau nesioi. n repetate rnduri pretinseser cu arogan sporirea lefurilor i a avantajelor fgduite prin contract. Strns cu ua, ducele le satisfcuse de fiecare dat preteniile. Nerio i gsise un sprijin moral destul de fragil dealtfel n soia sa, Chiara. Ducesa, intuindu-i parc frmntrile pe care el nu i le mprtise spre a nu o nspimnta era mai atent, mai binevoitoare ca niciodat. Recunosctor, ducele o acoperea cu daruri scumpe. Csnicia lor cldit pe temeiuri politice nu fusese fericit. Ducesa i druise un copil, asigurnd continuarea dinastiei n linie brbteasc. Nerio, absorbit de problemele de Stat, i neglijase soia. Cnd simea nevoia s se destind, prefera compania unor femei tinere, puin complicate, recrutate de majordomul su dintr-un mediu ct mai obscur. De la o vreme nu-i mai fceau plcere nici aceste rare aventuri amoroase. Era pur i simplu obsedat de ameninarea ntruchipat de Franco. De ce ntrzia nepotul lui s atace ? Era imposibil ca tnrul ostatic de la Curtea otoman s nu fi aflat c moartea tatlui su, Antonio uzurpatorul, intervenise n condiii suspecte i c lui Nerio i se atribuia un rol dubios. Ce lovitur de teatru pregtea Franco ? li instiga desigur pe sultan... Iar la momentul oportun se va rzbuna... Nerio nu era muncit de remucri, dei dirijase din umbr -asasinarea fratelui su. Deghizase ns cu abilitate crima ntr-un plauzibil accident de vntoare. Acum atepta... Atepta inevitabilul... Dac ar fi fost deplin sntos, poate c nu ar fi privit cu atta nelinite viitorul, l submina ns boala, surpndu-i moralul, slbindu-i puterea de rezisten. Suferea de o veche afeciune la rinichi, agravat n ultima vreme. Medicul su personal, un arlatan originar din Pistoia, i prepara tot felul de ceaiuri i de poiuni menite s-l nsntoeasc. Rezultatele se lsau ateptate. Medicul avea ns talentul de a-l mbrobodi cu tot felul de explicaii elucubrante. Calmante tari, administrate 236 n timpul crizelor, potoleau temporar suferinele bolnavului, care i nchipuia c medicul su este cel mai strlucit urma al lui Aesculap. Boala fcea progrese. Cnd se deplasa, Nerio era nevoit s foloseasc o litier purtat de doi sclavi abisinieni, nite coloi capabili s-l care pe distane mari, fr s resimt oboseala. Dei rinichii l suprau tot mai tare, Nerio ieea adeseori din palat spre a aspira aerul curat, dar mai ales spre a contempla templele de pe Acropole. Cnd vremea rea sau boala l mpiedicau s le viziteze, ncerca o suferin fizic, ndeobte era nsoit de ducesa Chiara, de civa curteni i de un detaament restrns, alctuit din mercenari din garda ducal. Intr-o smbt dup-amiaz, pe cnd strbtea n litier o strad din centrul Athenei, un ran nfurat ntr-un cojoc mios se repezi spre el. Luat prin surprindere, Nerio scp un strigt de spaim. Cu prezen de spirit, Bartolomeo Contarini, care clrea n preajma litierei, i smulse din teac sabia i l trsni n cretet pe ran, despicndu-i easta i risipindu-i creierii. Urm o anchet. Unii curteni din suita lui Nerio fur de prere c ranul intenionase s prezinte ducelui o suplic, pe care tocmai voia s o scoat de la bru. Contarini pretinse ns c fusese vorba de o tentativ de asasinat. Argumentele lui prur s capete oarecare temei cnd soldaii gsir la brul mortului, pe lng suplic, i un cuit de vntoare. Incidentul l zgudui pe Nerio. Atribui atentatul nereuit mainaiilor lui Franco. Ducesa Chiara, entuziasmat de gestul providenial al tnrului veneian, propuse soului ei s-l recompenseze. Impresionat, Nerio oferi nobilului veneian comanda grzii ducale. Contarini mulumi pentru onoarea care i se fcea, dar refuz postul, deoarece operaiunile sale comerciale cu Levantul i rpeau tot timpul. Atunci ducele i propuse

s deschid o reprezentan permanent la Athena, asigurndu-l totdeodat c i va acorda sprijinul. Solicitat i de ducesa Chiara, Contarini accept. Curnd dup acest eveniment, starea ducelui se nruti. l mistuiau dureri intestine atroce, nsoite de vrsturi repetate. Dei degusttorul mncrurilor ducale nu manifest tulburri gastrice, Nerio se plnse lui Contarini care era vzut tot mai des la palat c i se administra o otrav cu efecte lente, dar sigure. Asta e opera nepotului meu Franco. Mi-a cumprat servitorii, curtenii. Nu mai am ncredere n nimeni. Snt con237

vins c urmrete de acolo, de la Adrianopole, agonia mea i i freac satisfcut minile. Am s-i cer cu limb de moarte fiului meu s m rzbune. Leacurile arlatanului din Pistoia nu mai reueau s-i uureze durerile. Exasperat, Nerio i concedie medicul, nloeuindu-l cu altul, adus de Contarini de la Veneia. In aceste mprejurri, ducesa Chiara manifest soului ei un devotament exemplar. Ore ntregi sttea la cptiul lui, strduindu-se s-l reconforteze cu prezena i afeciunea ei. Arta medical a noului specialist se dovedi neputincioas fa de progresele rapide ale bolii. Dndu-i seama c i se apropia sfritul, Nerio i fcu testamentul, desemnnd-o pe ducesa Chiara regent pe tot timpul minoratului fiului lor. i recomand apoi s se fereasc de Franco i de turci, protectorii lui. La nevoie, s se alieze cu Bizanul mpotriva otomanilor. In noaptea urmtoare i ddu sufletul, torturat pn n ultima clip de dureri care-i smulgeau urlete animalice. Dup nmormntare, ducesa Chiara Giorgi lu n primire nsemnele regenei, n cadrul unei ceremonii solemne. Cu aceast ocazie, curtenii remarcar prezena lui Bartolomeo Contarini n sting noii stpne a ducatului Athenei... * La Constantinopole, consiliul imperial avea s se ntruneasc spre a analiza complicaiile de ordin politic i militar semnalate la hotarele sud-estice ale Anatoliei otomane. edina ar fi trebuit s aib loc n cursul dimineii, dar suferise o amnare, datorit sosirii n ultimul moment a unui mesaj cifrat, trimis din Adrianopole de un agent secret bizantin, Stavros Kakulia, care, sub paravanul unor afaceri de import-export, izbutise s se strecoare n intimitatea ctorva nali funcionari turci din Departamentul Afacerilor Externe. In ateptarea descifrrii i a transcrierii mesajului, mpiatul Constantinos se plimba gnditor prin parcul palatului Blachernelor, urmat n tcere de aghiotanii si i de civa paji. l preocupau frmntrile din Imperiul Otoman, cci n funcie de ele trebuia s adopte o atitudine ct mai potrivit intereselor Bizanului. Se opri n dreptul unui bazin de marmor, cu miestrite fntni arteziene. Razele soarelui strbteau , 238 snopurile de ap nitoare, deschiznd evantaie feerice n care se contopeau toate culorile curcubeului. Spectacolul ar fi fost magnific, dac nu l-ar fi tirbit ntructva postamentele din jur, vduvite de statui, toate furate nc de pe timpul cotropirii latine. Grdinarul-ef ncercase s mplineasc aceast lacun instalnd, n locul sculpturilor disprute, vase cu flori. Combinaia, n ciuda unui oarecare exotism, rmnea hibrid. Cteva lebede negre, de o imperial elegan, i plimbau siluetele graioase peste undele apelor. Deodat mpratul fu trezit din refleciile sale de un zgomot de glasuri iritate, ce se ciocneau dup un plc de rododendrii. Du-te i vezi ce se ntmpl ! porunci unui paj cu bucle negre lsate pe umeri. Peste cteva momente pajul se napoie nsoit de grdinarul-ef i de ajutoarele acestuia. Ce e trboiul sta ? ntreb Constantinos enervat. Grdinarul-sef, un btrn albit de ani, i se arunc n genunchi. Suprarea i umezise ochii. Mrite Doamne, iertare ! S-a ntmplat o nelegiuire pe care nici nu ndrznesc s o aduc Mriei-Tale la cunotin. Constantinos fcu un gest de nerbdare. Vorbete, omule ! Am gsit dup un tufi pene de lebd neagr. Fulgef-at de o bnuial, am numrat psrile. Lipsesc trei. mpratul se fcu palid de mnie. Cine a cutezat s se ating de lebedele mele ? N-am aflat nc. Dei nu st n cderea mea s fac anchete, Mrite Doamne, mi-am descusut oamenii. Se pare c varegii din garda imperial le-au capturat i le-au sugrumat spre a le mnca. Lebede ? rosti mpratul uluit. Cine a mai auzit aa ceva ? Lebedele nu snt bune de mncat. Varegii au njumtit i cprioarele din parc, Mrite Doamne. M-am plns clarissimului mareal al palatului, dar bag de seam c pn acum nu a luat nici o msur. Basileul i ncleta pumnii. I se prea de neconceput. Va-

regii din gard cutezau s se dedea la asemenea vandalisme n nsi incinta palatului imperial. Nu mai exista disciplin militar. Dispruse respectul fa de autoritatea august a basileului... Se ntoarse spre grupul de aghiotani. S vin la mine Theophilactos ! i comandantul grzii varegilor s vin ! 239

n vreme ce i se executa porunca, mpratul se adres cu forat calm grdinarului-ef : Am s fac lumin n chestiunea aceasta. Poi s pleci. Btrnul grdinar se ridic anevoie n picioare i, dup ce se ploconi de nenumrate ori, plec mpreun cu oamenii si. Rmas pe marginea bazinului, mpratul urmrea ntunecat cu privirile evoluiile lebedelor pe nveliul apei. Dup un rstimp, marealul palatului i fcu apariia. Gfia fiindc era gras i mersese repede spre a rspunde nentrziat la chemarea stpnului. Comandantul grzii varege, cpitanul Reynaud de Brienne, venea n urma lui Theophilactos, pind ano, fr s se grbeasc. Cnd ajunser n preajma mpratului, cei doi brbai salutar fiecare n felul lui. Marealul palatului frngndu-se de mijloc, cpitanul nclinndu-se i rotindu-i cu elegan toca mpodobit cu pene. V-a spus aghiotantul meu ce isprav au fcut varegii ? i ntmpin basileul. Ne-a spus, Majestate, replic demn cpitanul. Exist ns probe certe cum c oamenii mei ar fi de vin ? Marealul palatului ridic nerbdtor mna. Au mai fcut ei i altele. Au mncat i nite cprioare. Sudoarea i se scurgea pe frunte i pe obrajii buclai. Colanul de aur cu stema imperial, purtat la gt semn al naltei sale funcii se agita n ritmul respiraiei. Cum i explici aceste acte de indisciplin ? se adres Constantinos cpitanului. Reynaud de Brienne schi un gest de neputin. Dac oamenii mei snt ntr-adevr autorii faptelor incriminate, este desigur foarte grav. Au ns o scuz. Nu i-au mai primit leafa de opt luni, iar mncarea de la cazan este foarte proast. O ciorb lung, n care abi'a dac se gsesc cteva ciozvrte de carne. n condiiile acestea, Sire, actele lor de indisciplin capt alt coloratur. Marealul palatului se fcu verde. Frumos ! Le gseti justificri... Cpitanul l privi de sus. Ai prefera s dezerteze ? S se dedea la dezordini ? Nu cred c v-ar conveni dac vi s-ar nfia amenintori i v-ar pretinde achitarea imediat a sumelor la care au dreptul. Snt eu vinovat dac vistieria este goal ? se zbori Theophilactos. S m vnd pe mine ? 240 __. Nu cred c ai gsi cumprtor, replic ironic Reynaud de Brienne. Adoptase o atitudine dispreuitoare. Dei nu-i ncasase nici el leafa luni de-a rndul, purta vesminte de o rafinat elegan. Armele-i damaschinate erau extrem de valoroase. Cred c dumneata ai gsi uor amatori, replic fnos marealul palatului, fcnd aluzie la reputaia de seductor de profesie a francezului. Se zvonea nu fr oarecare temei c Brienne nu respingea darurile femeilor cucerite de virila-i frumusee. Nu e momentul i nici locul s v mpungei cu ruti ieftine, interveni mpratul, spre a ndeprta o nveninare nedorit a relaiilor dintre cele dou personaje. Se simea oarecum vinovat de cele ntmplate. Dac ar fi transformat n bani diamantele trimise marelui vizir Khalil, ar fi acoperit pe cteva luni lefurile varegilor, naltul demnitar turc reprezenta ns o investiie necesar. Oricum, criza financiar a imperiului era att de serioas, nct el, Constantinos, se ntreba adeseori dac va mai putea asigura n viitorul apropiat subzistena celor mai indispensabili slujitori. - Brienne, voi da dispoziie marelui trezorier s procure fondurile necesare achitrii lefurilor, cel puin pe trei sau patru luni. Cu ce bani, Mrite Doamne ? exclam cu parapon Theophilactos. Exist soluii. S se pun n vnzare tapiseriile din apartamentele imperiale. Marealul palatului cltin din cap descurajat. Vom cuta alte expediente, Sire... Basileul se ntoarse spre cpitanul grzii. Pn atunci, Brienne, ine-i oamenii n fru ! Dac va fi necesar s sacrificm animalele din parc, o vom face. Dar asta n-ar rezolva criza.

Cpitanul salut. Am neles, Sire. Voi lua msuri. Cred ns c o severitate excesiv nu este de recomandat. Nu trebuie s nvrjmsim spiritele, i aa destul de ncordate. Sntei liberi, li se adres mpratul, ndreptndu-i privirile spre fntnile arteziene. Era scrbit. Profund scrbit. Voia s fac fa puterii otomane, cnd vistieria nu-i garanta nici cel puin hrana ostailor din garda imperial. .

241 Theophilactos i Brienne se ndeprtar, mergnd la distan unul de cellalt. mpratul simi o grea tristee. Sufletul i era tot att de cernit ca i penele graioaselor lebede negre. Auzi deodat napoia sa pai clcnd cu autoritate pietriul de pe alee. ntoarse capul. Avu surpriza s-l vad pe fratele su, Demetrios, fluturmdu-i de departe mna n semn de salut. In acelai timp i ajunser la ureche i hohotele lui de rs. Istorisea probabil vreo glum piperat celor doi aghiotani ai si i rdea cu poft de propriile-i glume. De cnd l tia departe, mprind cu cellalt frate, Thomas, ocrmuirea Despotatului Moreii, el, Constantinos, respira mai n voie. Ajuns n preajma mpratului, noul-venit trase un salut larg, dup moda spaniol. Te ateptam abia la sfritul lunii, l ntmpin Gwa-. stantinos. Am profitat de vnturile favorabile, ca s vin mai repede. Sper c nu te-am indispus, rosti despotul cu dublu neles. Cum poi s spui una ca asta ? Mi-ai fcut o mare bucurie. Demetrios i zise c fratele su nu era un bun actor. Basileul nu reuea s-i ascund suprarea provocat de sosirea fratelui su. Eram nerbdtor s revd Constantinopolul, vorbi cu nflcrare despotul Moreii. S petrec cteva zile n ambiana acestei incomparabile metropole. Viaa de provincie m ruginete. i trase fratele deoparte, spre a nu fi auzit de persoanele din suit : La Mistra snt silit s m limitez la compania nevestei i a ctorva femei fade. Dar aici am de gnd s m despgubesc, destrblndu-m ca n tineree. Ii mai aduci aminte, Constantinos, cum fugeam mpreun din palat, furisndu-ne ca s nu ne prind santinelele, i cum colindam crciumile i bordelurile, dndu-ne drept studeni ? Ah, ce via minunat ! i li gura pn la urechi ntr-un zmbet mecher : I-ascult, Constantinos, nu te-ar ispiti s ne travestim la noapte n negustori, s zicem i s facem o escapad tainic prin bordeluri ? Ce plcut ar fi ! Ei, nu te ispitete ? mpratul surise cu indulgen. Demetrios, eram cu douzeci de ani mai tineri, nu uita J trengriile de atunci nu ni s-ar mai potrivi acum. 242 __ De ce ? i nchipui c am mbtrnit ? C mi s-a tocit pofta de via, de femei ? Poate c tu eti n situaia asta. S ne veselim, Constantinos, ct mai e timp. Se plec la urechea basileului : Am luat cu mine i bani pentru femei. Nu prea muli, cci i noi o ducem greu, dar ndeajuns ca s trim bine cteva zile. __ Prefer s folosesc banii pentru plata parial a lefurilor. i vorbi pe scurt despre lipsa de fonduri i despre braconajul varegilor. Demetrios fcu o schim dezgustat. Cum vrei. Dar n-ai s poi plti cu ce i-am adus eu dect lefurile pe o lun, cel mult dou. Iar noi vom rmne cu buza umflat. Am venit aici s m distrez. O sptmn, dou, n srit, ct voi beneficia de ospitalitatea ta. mpratul ridic din umeri. Cum i-e voia. Nu te mpiedic. Eu am alte griji. Unul dintre secretarii mpratului se apropie n grab. Mrite Doamne, documentul a fost descifrat. Clarissimul Demetrios Cantacuzino ateapt s i-l supun. Bine, vin ndat. Consilierii s-au adunat ? Da, Mrite Doamne. Snt cu toii n sala de consiliu. Constantinos i lu de bra fratele. S mergem. Ai s asiti mpreun cu mine la o edin de mare nsemntate. Ah, nu ! se feri Demetrios. Snt obosit de drum... Dup edin ai s te culci, sau ai s te duci la femei Trebuie s auzi i tu ce se discut. Sntem la rscruce, Demetrios. Vom avea poate nevoie de povaa ta. Eti despot al Moreii. O demnitate care implic i obligaii, nu numai drepturi. Constantinos avu brusc revelaia c l desprea o lume de fratele su. Ciudat, la vrsta adolescenei se neleseser foarte bine. Demetrios era pe atunci capricios, fantasc, orgolios, sen-

zual. Pstrase aceleai trsturi de caracter i mai trziu. i el, Constantinos, fusese un tnr aprins, extravagant, uuratic. Avusese nenumrate aventuri sentimentale i nainte de a se nsura i dup aceea. Dar din clipa n care i se ncredinase sceptrul domniei, devenise alt om. S-ar fi zis c n sufletul lui se ngrmdiser toate virtuile naintailor. Cteodat avea senzaia c personalitatea i se anihilase, c fiina lui ajunsese receptacolul unor fluide ancestrale, c existena lui se contopise cu alte existene, venite de undeva, de dincolo do lume. Devenise auster i n acelai timp tolerant, sever, dar omenos, cumptat, ns nu zgrcit, prudent, dar totdeodat 243

hotrt, caliti ntr-un fel cenuii, ns indispensabile unei firi calme, echilibrate. Se schimbase att de mult, nct nu se mai recunotea. Acum, cnd se ndrepta spre sala de edine, simea aproape material apsarea responsabilitilor legate de prerogativele-i imperiale. Aproape c ncetase s mai fie un om, cu toate bucuriile, durerile, slbiciunile lui. Poate c aceleai simminte le ncercau i mpraii Romei cnd se socoteau semizei. Coroana imperial i rupea de restul umanitii. Spre deosebire ns de ilutrii si naintai, el, Constantinos, nu mai pstra dect umbra puterii, a autoritii... foi marea sal a Consiliului, dregtorii imperiali ateptau apariia basileului. Purtau costume de ceremonie, aa cum impunea tradiia. Unii cscau discret. Se simeau obosii. Abia se ridicaser de la masa de prnz. O siest odihnitoare, ntr-o camer rcoroas, cu perdelele trase, ar fi fost mai indicat dect nite discuii sterile i plictisitoare. Marele Consiliu al imperiului a ajuns s aib atribuiile unui simplu consiliu municipal, rostise odat Alexios Lascaris, preedintele Senatului. Pri-j mul-ministru al Bizanului nu este cu nimic mai presus de primarul unui ora"... In cazul acesta, de ce mai avem nevoie de un mprat ?" ar fi rspuns marele amiral Notaras. Intrarea basileului n sal i trezi din amorire pe consilieri. Dup ploconelile de rigoare, se aezar cu toii n jurul mesei lungi, la care ar fi ncput uor cincizeci de persoane. mpratul prezida adunarea, stnd drept, neclintit, ca o coloan de marmor. Gnditor, privea razele de soare ce se strecurau prin vitraliile colorate, aruncnd pete de lumin policrom peste penele de gsc din preajma climrii monumentale de onix din faa sa. Marele drongar Lucan Nichiforos, deintorul portofoliului Marinei, i mngia brbia lat, lsnd gndurile s-i fug la tnra i frumoasa-i soie, ncepuser s-l contrarieze de la o vreme vizitele prea dese pe care i le fcea cpitanul grzii varegilor. Dac nu i-ar fi fost team de consecine, i-ar fi interzis accesul n casa sa. Reynaud de Brienne era ns un tip de o violen proverbial. Zevzecul sta n-ar fi ezitat s-l provoace la duel dac el, Lucan, i-ar fi fcut vreun afront... Refleciile senatorului Alexios Iagros se nvrteau tot n jurul cpitanului francez. Fiica lui, Marula, rmsese nemritat, dei trecuse de 35 de ani. Nu-i gsise partide corespunztoare pentru c toi candidaii la nsurtoare, cobortori din 244 familii nobile, pe care el, Iagros, i-ar fi socotit potrivii pentru Marula, preferaser s-i ndrepte privirile spre aite fete de mritat, mai frumoase. Iar tinerii cu origine modest, ce ar fi acceptat-o pentru zestrea, dac nu pentru fizicul ei, fuseser respini fiindc nu corespundeau din punct de vedere social. Brienne era srac, dar nobil, si, pe deasupra, frumos ca un arhanghel. Marula suspina dup el n tcere, uscndu-se ca o floare nestropit la timp. Iagros plnuia s foreze lucrurile, propunndu-i deschis cpitanului o alian matrimonial avantajoas i pentru el i pentru Marula... Stavros Pavlidis, marele trezorier, era muncit de pierderile mai mult dect serioase nregistrate la mesele de joc. Dac la aceasta se mai aduga i ntreinerea costisitoarei lui amante, Leila, o curtezan rafinat, perspectivele deveneau foarte sumbre, l pndea ruina. Dac vistieria Statului ar fi fost plin, el, Pavlidis, n-ar fi ezitat s vre minile n sacii cu aur i s scoat de acolo atia bani ct i~ar fi trebuit. Din. nefericire, sipetele vistieriei serveau drept adpost pianjenilor... i ceilali demnitari, printre care marele amiral Notaras, senatorii Kalamides i Comnen, erau preocupai de felurite chestiuni, mai mult sau mai puin personale. Veniser la consiliu din obinuin. tiau c vorbria care avea s se ncing nu le va aduce nici un folos. Imperiul evoca o corabie cu pnzele sfiate i cu roata crrnei sfrmat. Vnturi nprasnice o mpingeau ncolo i ncoace pe ntinderile unui ocean dezlnuit. Echipajul se agita n van, spernd ntr-o minune care s-i salveze de la pieire... Demetrios Cantacuzino, primul lociitor al marelui logotet si titular al portofoliului Afacerilor Externe, se ridic din je i ceru mpratului ngduina de a da citire mesajului descifrat. E lung ? ntreb nerbdtor despotul Moreii. . Cteva pagini scrise rar, Inlimea-Ta. Prea mult. Rezum-le !

mpratul fu ispitit s-l pun la punct pe fratele su, amintindu-i c dirijarea edinei nu-i aparinea. Dar se abinu, spre a nu da natere la discuii suprtoare. Rezum-1, Cantacuzino ! confirm Constantinos, spre a avea ultimul cuvnt. , Demetrios Cantacuzino tui, dregndu-i glasul, apoi anun laconic : Agentul nostru secret din Rurnelia otoman semnaleaz grave tulburri la Adrianopole. Uniti de ieniceri s-au rsculat, angajnd lupte cu trupele din capital, rmase credincioase 245

guvernmntului. Circul zvonul c sultanul Mehmed-Khan se va napoia de pe frontul oriental, spre a nbui personal rzmeria. Spune ceva i despre luptele din Karamania ? Da. Dar foarte puin i cu toate rezervele, datorit faptului c nu snt vesti de prima mn. Se pare c armatele turceti ntmpin dificulti. Nu m-ar mira s-l vedem pe Mehmed sfrindu-i zilele ntr-o cuc zbrelit, ca i strbunul su Baiazid, zise Lucan Nichiforos, clmpnindu-i flcile late i proeminente ca un cioc de pelican. Fa de desfurarea evenimentelor din ara vecin, socotesc c n-ar fi ru s pim la o mobilizare a forelor noastre militare. Mobilizare ? exclam cu trist ironie Iagros. Da ! De ce nu ? ripost agresiv Lucan. Dac puterea militar a Imperiului Otoman intr n eclips, nu neleg de ce nu am interveni pentru a recupera teritoriile bizantine vremelnic ocupate de turci ? Nu i-ar fi displcut declanarea ostilitilor ntre Bizan i Imperiul Otoman. n acest caz, cpitanul de Brienne ar fi fost trimis s se bat n linia nti. Poate c acolo i-ar gsi moartea. M tem c optimismul dumneavoastr debordant este prematur, vorbi iari Iagros. Mi-a czut de curnd n mn o copie a unui raport ntocmit de agentul diplomatic veneian din Adrianopole. Potrivit prerii lui, dificultile ntmpinate de sultanul Mehmed-Khan snt trectoare. Senatorul Kalamides urmrise cu interes duelul verbal dintre cei doi consilieri. Gsi necesar s intervin ritos : M tem, Clarissime, se adres lui Iagros, c de data aceasta v nelai i dumneavoastr i agentul veneian. M asociez prerii senatorului Lucan. Imperiul Otoman se afl n pragul unei mari crize. N-ar fi exclus s se reediteze situaia din 1402. Depinde numai de noi ca s contribuim la grbirea surprii atotputerniciei osmanlilor. Lucan aprob intervenia lui Kalamides, cltinnd viguros din cap. Avei dreptate, nobile senator. Cnd un obiect se afl n echilibru nestabil, este de-ajuns un bobrnac spre a-l rsturna, Kalamides, ncurajat de sprijinul lui Lucan, se lans n enunarea unei teorii ndrznee, preconiznd o intrare n aciune a trupelor din Constantinopole, conjugat cu o ofensiv 245 declanat spre nord de forele militare ale Despotatului Moreii. Dup ce se vor reuni, cele dou armate vor ataca Adrianopolele. Absurd ! exclam marele amiral Notaras. E absurd s vorbim despre un rzboi pornit de noi mpotriva turcilor. Nobilii senatori Lucan i Kalamides nu in seam de trei factori. In primul rnd, nu cunoatem cu precizie ntinderea nfrngerilor suferite de Mehmed n Karamania. n al doilea rnd, Bizanul nu dispune de trupe suficiente spre a se angaja ntr-un rzboi de asemenea proporii, fr a-i asigura aliane puternice, n al treilea rnd, vistieria e goal. Un rzboi nu se poate face fr aur, fr mult aur. Flota militar trebuie refcut. Cu ce bani ? Armata de uscat necesit un armament nou. Cu ce bani ? Noi nu avem nici cu ce plti lefurile soldailor aflai sub arme. Nu ne vom mai ntlni prea curnd cu ocazia de acum, strui Kalamides. Propun o sporire a impozitelor i a taxelor de import. Pavlidis ridic privirile spre cer. Oh, sancta simplicitas l Impozitele snt concesionate pe cinci ani. Ct despre taxe, s nu mai vorbim. Exportul este ca i inexistent, iar importul s-a redus la cereale i la vite. Constantinopolele are stomacul mare i riesios. Pe chipul lui Kalamides se aternu un zmbet mefistofelic. Vrei bani ? Nimic mai simplu. S te auzim, rosti cu nencredere Pavlidis. ndat dup urcarea sa pe tron, relu Kalamides, sultanul Mehmed a fgduit un tribut de trei sute de mii de aspri pentru ntreinerea lui Orkhan. Acest pretendent la tronul otoman, care i-a gsit refugiul ntre zidurile capitalei noastre, reprezint un pion preios pe tabla de ah a relSiilor noastre cu turcii. Tribut este un termen nepotrivit, l ntrerupse Comnen. Contribuie ar fi o noiune mai apropiat de realitate. S pstrm sensul proporiilor. Contribuie s-i zicem, accept concesiv Kalamides. S-i

cerem lui Mehmed s o sporeasc, ameninndu-l c, n cazul unui refuz, vom permite lui Orkhan s porneasc la lupt spre a-i cuceri tronul, la care are, dealtfel, tot dreptul. Treaba asta miroase a antaj, rosti cu repulsie Iagros. Facem o simpl ncercare, strui senatorul Kalamides Dac Mehmed cedeaz, nseamn c este la mare ananghie. i dac refuz ? ntreb Pavlidis. Examinm atent situaia. Dac vom constata c Mehmed nu este nc la pmnt, propunem o soluie de compromis, n 247

acelai timp activm campania pentru nchegarea unei coaliii antiturceti. Ideea nu e rea, conveni Pavlidis. l ncnta perspectiva intrrii n tezaur a unor sume de bani susceptibile a fi dijmuite. Formulnd pretenia sporirii contribuiei, nu facem dect s tatonm terenul, interveni Cantacuzino. Suplimentul obinut de la Mehmed l-am folosi pentru ntrirea armatei. Felicitri, Clarissime, se adres Lucan lui Kalamides. Senatorul Comnen fcu not discordant. V mbtai cu ap rece, Clarissimi. Dac ridicm o asemenea pretenie, nseamn c declarm caduc tratatul ncheiat cu Mehmed. i dm prilejul s ne acuze c ne-am nclcat angajamentele. M asociez nobilului senator Comnen, interveni Iagros. Nu putem accepta riscul de a ne vedea tri, mai ales acum, ntr-un rzboi cu turcii. Rzboi ? rse ironic Kalamides. Mehmed este ntr-o ituaie att de precar, nct nu va ti cum s ne mplineasc mai repede preteniile. Detest defetismul ! declar cu vdit dispre Lucan Nichiforos. Resping hotrt aceast expresie jignitoare ! ripost Iagros cu violen. Comnen arunc o privire aspr spre grupul belicitilor. Nu m surprinde faptul c senatorii Kalamides i Lucan accept cu atta uurin perspectiva unui rzboi. N-au pus niciodat mna pe sabie, n timpul ultimului asediu al capitalei noastre, au fugit cu familiile n Italia. S-au napoiat abia dup ncetarea ostilitilor. Lucan se ridic brusc de pe scaun : M acuzai de laitate ? Am s v cer reparaii ! bolborosi iurios. - V stau oricnd la dispoziie, spuse Comnen fr s se tulbure. mpratul Constantinos era consternat. Consilierii ajunseser s se certe n prezena lui, uitnd respectul pe care i-1 datorau. Notar as suinu punctul de vedere al lui Comnen, atacnd cu violen pe beliciti : Sntei gata s jucai existena Bizanului pe o singur arunctur de zaruri ? Ce incontien ! Nu nelegei c nu sntem pregtii de rzboi ? 248 Nici nu e de mirare, ripost Lucan. Ce-ai fcut dumneavoastr spre a stvili incuria din snul flotei militare ? Socotindu-se ofensat, Notaras i duse mna la sabie. De data asta eu am s v cer satisfacie. Ai fcut afirmaii jignitoare la adresa mea personal. mpratul socoti c sosise clipa s arunce n balan toat greutatea autoritii sale. Ridic mna, cernd s se fac linite, In aceste momente cruciale snt gata s ascult i opiniile unora i ale altora. Dar nu snt dispus s asist la o glceav care tirbete prestigiul acestui for. Vreau s consider c expresiile dure i aluziile nelalocul lor, formulate n cursul discuiilor, n-au fost rostite. i acum v invit s ascultai concluziile mele. Demersul propus de nobilul senator Kalamides merit toat atenia. Dar nu-l putem pune n practic mai nainte de a ne asigura spatele. Ambasadorii notri vor cere din nou sprijinul suveranilor din Apus, al Papei i al republicilor italieneti. Dac vom obine garanii, vom trece la fapte, nsprindu-ne atitudinea fa de turci. Primul lociitor al marelui logotet va duce la ndeplinire cu cea mai mare grab hotrrea mea. Constantinos i ntoarse privirile spre fratele su, spre a-i cere avizul, ns Demetrios adormise cu capul rezemat de sptarul jilului. Gura i se deschisese i un fir de saliv i se prelingea pe brbie. Basileul suspin i se ridic de la mas. Urmat de fratele su, pe care-i trezise un secretar, prsi sala consiliului. Se ntreb dac nu greise acceptnd n principiu soluia prezentat de Kalamides. Bizanul se afla ns ntr-o situaie att de grea, nct orice formul era preferabil unui imobilism care-l conducea la o dezagregare lent, iremediabil. Poate c domnia lui, inaugurat cu aciuni eroice, va deschide o er nou... Curtenii din anticamer se frngeau servil de mijloc, mpratul salut cu bunvoin i trecu mai departe...

* n aceeai sear, consilierii imperiali se ntlnir din nou. De data aceasta, la o serbare oferit de Girolamo Minotto, bailul veneian, n magnifica lui vil de pe rmul Cornului de Aur. Nobilimea bizantin rspundea cu plcere la invitaiile lui, fiindc Minotto era foarte bogat i i etala bogia. 249

Romeii avui i ascundeau buna stare, fiindc i-ar fi jupuit fiscul. Minotto, ca i ceilali membri ai coloniei veneiene, se bucurau de ntinse privilegii, scpnd controlului autoritilor bizantine. Bailul, ncadrat de soia i de fiii lui, i primea oaspeii n capul scrii de onoare, mbrcmintea lor era de o somptuozitate princiar, reflectnd prosperitatea Serenissimei Republici i a cetenilor ei. Bizantinii priveau cu neputincioas invidie luxul veneienilor, belugul din casele lor, echipajele splendide, libertatea de care se bucurau nluntrul zidurilor Constantinopolelui. In propria noastr ar strinii snt tratai mai bine dect noi", spuneau cu obid romeii. Tinerele fete bizantine se socoteau fericite cnd erau cerute n cstorie de veneieni. Devenind cetene ale Serenissimei Republici, i schimbau nu numai statutul, ci i felul de via. Duceau un trai mai bun, i puteau ajuta prinii fraii, erau invidiate de prieteni, de cunoscui. Minotto i cstigase simpatii n snul lumii bizantine, fiindc, spre deosebire de ali veneieni i genovezi din Constantinopole, nu-i privea de sus pe romei. Comnenii, Paleologii, Cantacuzinii, Pavlizii l acceptau n intimitatea lor, acordndu-i toat preuirea. Oaspeii, n cleti sau clri, escortai de slujitori cu fclii aprinse, soseau ntr-un nentrerupt irag la serbarea bailului. Printre ei se afla i senatorul Alexios Iagros, cu fiica sa Marula Veniser cu o caleaca vetust, tras de doi cai btrni. Iagros nu era srac. Fcea ns economii, spre a rotunji zestrea fetei. Spirit practic, realiza cu luciditate i oarecare amrciune ca nu va reui s-i mrite fiica dac nu-i va asigura un suport material, menit s nchid ochii candidailor asupra imperfeciunilor ei fizice. Cci Marula era urt. Pe ct de fin construit j era tatl, pe att de masiv, de osoas arta fiica, nalt ct un j vareg din garda imperial, avea flci greoaie, pomei proemi-f neni, umeri lai de lupttor i olduri strimte. Prul era distribuit din belug pe aceast carcas coluroas, dar nu n locu- j rile cele mai potrivite. n afara sprncenelor stufoase, mbinatei ntr-un fel de streain bogat deasupra nasului lung, firele de pr avuseser fantezia s apar n aglomerri vrtoase i deasupra buzei superioare, i pe brbia puternic, i pe braele vnjoase, i pe picioarele zdravene. Babele pricepute n leacuri i recomandaser tot felul de unguente, spre a o scpa de pa250 costea-i piloas. Zadarnic ! n disperare de cauz, Marula apelase la brbierul tatlui ei, un btrnel care i epuizase de mult vreme apetitul sexual, i care i rdea pilozitile nedorite fr a fi strnit de luxur. Numai ochii Marulei erau frumoi. Negri, scnteietori ca jraticul, oglindeau din nefericire o amrciune adnc, pricinuit de respingtoarea urenie a chipului. La serbarea lui Minotto arbora o colecie de diamante. Tinerii candidai la nsurtoare i admirau cu jind nestematele, regretnd cu toat sinceritatea nfiarea antiafrodisiac a fetei. Alexios Iagros se deprinsese cu urenia fiicei lui. Nedumerirea sa fa de abinerea tinerilor era cu att mai mare, cu ct fgduise prin intermediul peitoarelor pe lng o zestre apreciabil, i un puternic sprijin politic. Cnd senatorul i fiica lui intrar n sala balului, privirile Marulei czur asupra cpitanului de Brienne, care dansa cu frumoasa Chrisanta, soia senatorului Lucan Nichiforos. Respiraia i se acceler, obrajii uscai i se mbujorar i n piept simi o apsare surd. Se crampona de braul tatlui. Acesta, nelegndu-i frmntarea luntric, i mngie duios mna. Alexios Iagros se apropie de grupul senatorilor, evitndu-1 ns pe Lucan, care sttea n primul rnd i privea ntunecat evoluiile dansatorilor. Chiar dac Iagros s-ar fi aezat n preajma sa, Lucan nu i-ar fi observat prezena. Atenia lui se concentra numai asupra cpitanului francez, care profita din plin de prilejul prielnic oferit de miestritele figuri ale dansului, spre a-i cuprinde soia de mijloc, mai aproape dect ngduia bunacuviin. Lucan fierbea, l ncolise de mult vreme gndul rzbunrii. Nu atepta dect ocazia potrivit. Chrisanta, dei se simea foarte bine n compania ofierului francez, simea pe ceaf ca o arsur privirile soului ei. Iubitule, se adres n oapt lui Reynaud, arat-te mai rece fa de mine. Nichiforos e cu ochii pe noi. Cpitanul rspunse cu sfidare :

Nu-mi pas ! S sufere ! N-are dect. De ce s-a nsurat -u o femeie att de frumoas ? Ascult-m, Chrisanta ! Sntem fcui pentru a ne iubi. Numai asta conteaz. Pentru tine a fi n stare s-l nfrunt nu numai pe Lucan, ci i pe toi bizantinii care te importuneaz cu omagiile lor. Eti gelos, Reynaud ? i zmbi ea cochet. Gelos ca un maur. 251

E frumos ce-mi spui. Dar situaia actual nu mai poate dura. Lumea a nceput s brfeasc pe seama noastr. Dac te-ai nsura, ar fi mult mai bine. M-a mprieteni cu soia ta, am deveni inseparabile, i n chipul acesta am fi i noi n permanen mpreun. Aparenele ar fi salvate. Cu cine s m nsor ? j Marula Iagros te ador, ntreg Constantinopolele tie. j Marula ? exclam dezgustat Brienne. Cmila aceea ? i Urenia ei mi convine. tiu c n-ai s te ndrgosteti j niciodat de ea. ! Reynaud de Brienne cltin din cap n semn de refuz. lart-m, divino, dar nu pot s fac acest pas. Gndeste-te i la mine ! La scrba pe care as ncerca-o cnd a gsi-o pe Marula n patul conjugal, dup ce m-as ntoarce de la tine l '. Hotrt lucru ! Marula e n afara oricrei discuii. Trebuie totui s te nsori. : Gsete-mi alt candidat. Chrisanta arunc o privire circular asupra dansatoarelor. ! Fata lui Chiscasis nu te ispitete ? Privete-o ! E brun,, j zvelt, apetisant... ' Dar att de srac... Cu ce s-o ntrein ? Cu nenorocita mea de leaf, ncasat cu attea ntrzieri ? Ori cu banii primii de la tine ? . Ce ai de spus despre fiica lui Chiminas ? Prea gras. Nu cer s-i plac. O candidat prea frumoas mi-ar strecura temeri n suflet. Pentru mine, Chrisanta, nu exist femeie n afara ia, Dar nu-mi poi pretinde s stau n cas cu o fiin care s-mi fie odioas. Chrisanta oft. Eti att de dificil, Reynaud. Te-ar tenta poate fata Iul Kalamides ? Frumoasa Irina, adug ea cu iretenie. Frumoasa Irina ? replic de Brienne, rscolindu-i vizibil memoria. Nu tiu s existe n ntregul Bizan vreo femeie care s poat pretinde calificativul de frumoas. Tu l-ai monopolizat. i Irina i-ar ofensa simul estetic ? De Brienne ridic din umeri. tiu eu ? In orice caz, e mai acceptabil dect celelalte.. Chrisanta fcu o strmbtur ginga. 252 Vezi ? Irina i place ! Pentru ea ai fi n stare s-mi trdezi iubirea... . Eti un copil, Chrisanta ! Tu mi-ai propus-o de nevast. pac ar fi dup mine, m-as lipsi cu drag inim de asemenea expediente. Tnra-i partener suspin resemnat. . Va trebui s accept riscul. Am s arunc o nad fetei. S-o pregtesc sufletete. Am s-i vorbesc despre tine i senatorului Kalamides. mi ncredinez soarta n minile tale, Chrisanta, rosti de Brienne cu supunere. O csnicie cu Irina Kalamides i-ar surde, desigur. Fata era nu numai superb, ci i fabulos de bogat. Flavia, nepoata lui Girolamo Minotto, o luase pe Marula ntr-un grup de prietene. Rmas singur, Alexios Iagros se apropiase de senatorul Chiscasis. Ii nfrea aceeai durere. Imposibilitatea de a-i cptui fiicele. Chiscasis buse cteva pahare cu vin i uor turmentat se simea nclinat spre confidene. Fata mea mbtrnete, Alexios, se vait aproape n oapt, mbtrnete fr s-i pot gsi un so. E drgla, vrednic, afectuoas, vesel... Ar fi o podoab la casa brbatului... Marula mea a mbtrnit demult, nclin din cap, cu tristee, Iagros. N-am gsit pn acum dect un singur candidat, relu Chiscasis. Ei ? exclam plin de curiozitate interlocutorul. Un turc, gri posomorit Chiscasis. Un comandant de pahii n trecere prin Constantinopole. Mi-a trimis vorb c o place, c n-are nevoie de zestre... i ce i-ai rspuns ? Fata mea nu va deveni niciodat turcoaic. Nu-i va lepda credina strmoeasc, cstorindu-se cu un necredincios, i nici nu se va spurca lsndu-se pngrit de un circumcis.

Iagros cltin din cap cu ndoial. Poate c te-ai grbit, Chiscasis. Dac mi-ar cere-o pe Marula un comandant de spahii, cred c i-as da-o. A prefera i-o dau de bunvoie dect s mi-o ia fr voie. Ce vrei s spui, Alexios ? Am participat astzi la o edin a consiliului imperial. M-a ngrozit. Dac nite descreierai vor izbuti s-i impun 253

punctul de vedere, prpdul se va abate asupra noastr. Iagros i trecu mna prin pr, apoi i stpni un oftat : M tem c va sosi o zi n care vei regreta c nu i-ai dat fata dup spahiul turc. * Duelul politic angajat ntre marele vizir Khalil i Zaga-| nos-Pasa nu putea avea dect un singur final : nimicirea unuis dintre adversari. Khalil cobora dintr-o familie cu autentic snge otoman. Tatl su, Ibrahim-Pasa, ndeplinise sarcina dej mare vizir. Mare vizir fusese i bunicul su, Kara Khalil-Paa.f Pstrtor sever al tradiiilor i virtuilor strvechi, vedea cui nemulumire i nelinite ascensiunea renegailor cretini, crei reueau treptat s ocupe cele mai nalte demniti n Stat, rii-J turnd pe reprezentanii vechilor familii turceti. Exponent aii unei politici de pace, socotea c imperiul trebuie s se conso-f lideze nainte de a se lansa n noi expediii militare. Cnd apele i snt linitite, mlul st la fund", spunea el refer indu-se la aven-J turierii i arivitii oricnd gata s profite de pe urma vremurilor' tulburi. Zaganos-Paa, grec de origine, fcea parte din tagma ostil turcilor tradiionaliti. Dei descindea dintr-o familie de cretini, mbriase cu atta fervoare cauza Islamului, nct nu visa detit s cuprind n umbra steagului verde al Profetului ntreaga Europ. Cnd Mehmed al II-lea l numise al doilea vizir, nhmase cu bun-tiin n acelai tandem doi dumani de moarte. tia c n chipul acesta interesele lui vor fi bine aprate. Cei doi brbai de Stat se deosebeau tot att de mult ca i ziua de noapte. Khalil, marele vizir, era deprins cu rezolvarea treburilor publice. Mare amator de comoditate, nu se ntrecea cu firea n ndeplinirea ndatoririlor de serviciu i i rezerva destul timp liber spre a se bucura de ambiana oferit de magnificul su palat, n care erau acumulate obiecte de art. manuscrise vechi,, colecii de pietre preioase. Zaganos-Paa avea un caracter diametral opus. Ferestrele camerei sale de lucru din palatul guvernamental erau luminate pn trziu noaptea. Adeseori i se ntmpla s-l prind zorile rezolvnd hrtii oficiale, mprind ordine, redactnd mesaje. Ex254 cesul lui de zel l fcea pe Khalil s strmbe dispreuitor din nas. Parvenitismul lui Zaganos pute de la deprtare, declara intimilor. Mare minune dac ntr-o zi nu are s-i frng gtul." Pn atunci, Zaganos-Paa se pregtea n tain s frng gtul lui Khalil. Spre a-i atinge scopul, ncepuse s lupte folosindu-se de armele marelui vizir. Khalil, consecvent politicii sale de pace, ncheiase ndat dup instaurarea noului padisah tratate de bun nelegere cu Veneia, cu Ungaria, cu genovezii din Galata, cu seniorii din Chios i Mitilene, cu marele maestru din Rhodos, cu Muntenia, cu Ragusa i cu Serbia. Meh-: med al II-lea, ndemnat de Khalil, se artase prietenos i fa de Bizan. Jurase pe Allah, pe Profetul su, pe Coran, pe ngeri i pe arhangheli c nu se va atinge n tot cursul vieii de Constantinopole ori de celelalte posesiuni ale basileului Constantinos al Xl-lea, cruia i mai acorda i o rent anual de 300 000 de aspri, provenit din veniturile oraelor de pe Struma, pentru ntreinerea prinului Orkhan. Din umbr, Zaganos-Paa manevra astfel nct s-i provoace pe greci a denuna tratatul ncheiat cu Imperiul Otoman, spre a permite stpnului su sultanul s loveasc Bizanul la momentul oportun, fr a i se putea reproa reaua-credin. In fiecare noapte Zaganos l primea pe Yakub-Pasa, eful serviciului secret, i mpreun lucrau pn n primele ore ale dimineii. Zaganos era un brbat nalt, frumos, cu umeri lai si olduri strimte. Se mbrca ntotdeauna cu elegan, distonnd cu simplitatea marial a turcilor tradiionaliti. i Yakub-Paa era renegat. Vrsta i rnile primite n btlii l sluiser, lsndu-i obrazul brzdat de cicatrice. Ii lipseau braul stng si trei degete de la mna dreapt. Invaliditatea nu-l mpiedica s dirijeze cu pricepere i eficien o reea de spioni folosii nu numai dincolo de hotare, ci i nluntrul lor. Teoretic, eful serviciului secret ar fi trebuit s lucreze numai cu eful cancelariei imperiale i cu marele vizir. n mod practic, aciona ns mn n mn cu Zaganos-Paa, ascunzndu-se de Khalil. Jocul; su era primejdios. Dac marele vizir ar fi izbutit s-l demate, Yakub-Paa i-ar fi ncheiat cariera. Khalil avea nc destul putere spre a zdrobi pe cei de o seam cu eful serviciului secret. > Pe Zaganos-Paa era mai greu s-l drme, fiindc acesta se

bucura de ncrederea sultanului. Aduna ns cu srg piese scrise i mrturii de tot felul, nainte de a-l discredita pe al doilea vizir. Yakub-Paa se nfi n camera de lucru al lui Zaganos, ca de obicei, aproape de miezul nopii. 255

Al doilea vizir se asigur c toate uile cabinetului su erau nchise. Ce veti ai mai furnizat grecilor ? Ultima este cea mai gogonat minciun dintre toate. Otirile sultanului au fost mcelrite de forele militare reunite ale emirului Karamaniei i ale aliailor si. M tem s nu dm de bnuit bizantinilor c i jucm, zise Yakub. Kalamides i Lucan snt oamenii notri. Au ei grij s-1 conving pe autocratorul Constantinos c Imperiul Otoman este pe duc. Cum a reacionat basileul la aceast veste ? A acceptat s cear sporirea rentei de 300 000 de aspri. Entuziasmat, Zaganos izbi cu palmele n mas. Bravo ! i cnd va face demersul ? In curnd. Ateapt unele asigurri din Occident. Oh, interesant ! Foarte interesant ! nlimea-Sa mpratul Mehmed va rmne neplcut surprins cnd va afla c basileul se pregtete a ne lovi. Apelurile lansate Apusului snt destul de compromitoare ? Yakub-Paa scoase din buzunarul tunicii patru documente i le arunc pe mas. Primul, explic el, copia mesajului semnat de Francesco Filelfo de Tolentino, a fost expediat direct regelui Charles al VII-lea al Franei. Filelfo este unul dintre agenii secrei ai mpratului Constantinos. S-a stabilit de civa ani n Italia si de acolo asigur o comunicare permanent ntre Occident i Bizan. Zaganos lu copia mesajului redactat n franuzete i ncepu s-l citeasc, ntrerupse lectura. Cum l-ai obinut ? Yakub-Paa zmbi viclean. Mi l-a furnizat nsui Jacques Coeur, trezorierul regelui Charles. Ciudat om i acest Jacques Coeur ! Se spune c este cel mai bogat om din Frana, Yakub-Paa ncepu s rd. Din Frana ? Flota lui comercial este mai numeroas dect flotele Franei i Angliei reunite. Coeur ne-a fcut numeroase servicii. Ar fi nelept s-l avei n vedere. Bineneles, ne vom revana. Zaganos relu lectura. Trecu repede peste formulele de politee de la nceput i i concentra atenia asupra pasajelor eseniale. Otomanii, scria Filelfo, nu dispun de mai mult de 60 000 de soldai nepregtii pentru o campanie de mari pro256 porii. La aceasta se adaug incapacitatea noului sultan, un tnr superficial, de o inteligen mediocr, lipsit cu desvrire de experien i nrobit patimilor. Femeile, vinul, dezmul constituie singurele lui preocupri." La acest pasaj, Zaganos izbucni n rs. nlimea-Sa Sultanul va fi neplcut impresionat de rndurile astea. Exact ceea ce ne trebuia. i arunc iari ochii asupra mesajului. Filelfo ndemna pe regele Franei s porneasc n cruciad mpotriva Islamului Va fi un joc pentru armata francez s sfrme rezistena turcilor i s-i izgoneasc din Europa. Poate chiar i din Asia Mic. Astfel sarazinii vor disprea de pe harta lumii civilizate. - Pasajul sta e savuros ! exclam Zaganos. Aseult-1, Yakub ! Rege Charles, dedic-i ntreaga fiin acestui rzboi att de necesar, de onorabil, de glorios. Nu vei avea s te lupi dect cu nite slbatici inculi, cu o ceat de briganzi, cu o aduntur de robi ticloi i abjeci." Yakub i schimonosi obrazul ntr-un fel de zmbet care voia s fie vesel, dar arta fioros. Dac am fi ticluit-o noi, n-am fi potrivit-o mai bine. Zaganos puse documentul pe mas. Lu a doua copie. Asta ce mai e ? Copia unei scrisori adresate de mpratul Constantinos Veneiei. Roag a fi autorizat s recruteze arcai din Creta, necesari completrii unitilor sale de infanterie. Mesajul a fost ncredinat ambasadorului Andronicos Bryennios Leontaris, care, dup ncheierea vizitei sale la Veneia, va pleca la Roma cu o scrisoare a basileului ctre Pap. Iat i aceast copie. Basileul se declar gata s peasc la unirea Bisericii ortodoxe cu cea din Roma. Ce cere n schimb ? Sprijinul Papei n lupta pe care o va angaja fr n-

doial cu Islamul pus pe cuceriri. Cunoatem formula. N-a crede totui c basileul va Izbuti s conving pe ortodocii habotnici s accepte unirea cu Roma. Frica va realiza poate i acest acord. Zaganos citi cu atenie cele dou documente. Extraordinar ! Duplicitatea Bizanului reiese din plin. Dar copiile astea cum le-ai procurat ? Prin intermediul lui Kalamides. L-ai pltit bine ? Dei e foarte bogat, lcomia lui de argini n-are margini. 257

Crede n victoria noastr ? Crede. Ateapt s-i recompensm complicitatea, ncredinndu-i un nalt post n Constantinopolele stpnit de noi. Intrete-i speranele, Yakub. Promisiunile nu costa nimic. Ce e cu al patrulea mesaj ? Tot att de interesant ? Yakub-Paa se scarpin n barb. Basileul cere regelui Jean al II-lea al Ciprului ajutor militar. In plin pace ! rse ironic Zaganos. In plin pace ! replic Yakub. Mai interesant este modul cum l-am procurat. S nu-mi spui c i l-a trimis regele nsui ! Nu. Nu mi l-a trimis regele, l.-am obinut prin intermediul unui personaj poate tot att de important: arhiepiscopul Jacques de Lusignan. Bastardul ? Fiul din flori al regelui ? Exact. i ce vrea n schimb ? Nu presupun c gestul su e dezinteresat. Evident. Are i el nzuinele lui. Anume ? Tronul Ciprului. n schimbul ajutorului nostru, este gata s ni se vnd trup i suflet. Zaganos izbucni n rs. Un rs zgomotos, homeric, ce-i zguduia tot corpul. Yakub-Paa l privea imperturbabil. Dup ce se mai liniti, Zaganos exclam ntr-o nou explozie de veselie : Ce ne-am fi fcut noi dac nenorociii acetia de cretini nu s-ar fi mncat ntre ei ? Proti mai snt oamenii, Yakub' Dac n-ar exista oameni proti pe lume, ce s-ar face detepii ?... A doua zi de diminea, nainte de ntrunirea Divanului, 'Zaganos-Pasa convoc la o conferin secret pe eunucul ehab-ed-Din i pe Turahan-Paa, cpetenii ale partidei belicitilor i dumani de moarte ai marelui vizir. La reuniune particip i Yakub-Paa. Documentele furnizate de acesta aveau s constituie subiectul conferinei. Dup lectur, ehab-ed-Din i Turahan-Paa convenir c piesele erau de o valoare uria. Ce facem ? ntreb Zaganos. Le nfim nlimiiSale Sultanul ? Eunucul i adnci n pernele sofalei corpul uria, ngropat n grsime. 258 . Cred c ar fi cuminte s mai ateptm. nlimea-Sa Sultanul are sngele iute. Se va aprinde i va ordona asedierea capitalei bizantine. Scrisorile acestea, procurate prin mijloace nu tocmai ortodoxe, nu justific deplin o aciune militar, mpratul Constantinos s-ar putea apra susinnd c a prevzut "agresiunea noastr i c i-a luat msuri de protecie. Trebuie s mai ateptm. Bizantinii s fac primul pas, astfel ca Europa s nu ne poat nvinui c am provocat rzboiul. - Crezi c Europa cretin se va ridica mpotriva noastr dac atacm Constantinopoele ? ntreb Turahan-Paa, mngindu-i nervos mustaa epoas. Cnd opinia public se monteaz, nu tii niciodat la ce te poi atepta. Dac bizantinii vor provoca rzboiul, suveranii din Apus vor fi bucuroi s se spele pe mini. Zaganos se ntoarse spre Yakub-Paa. Oamenii ti din Constantinopole vor fi n stare s-l determine pe basileu a svri primul gest care s justifice o reacie din partea noastr ? Voi face tot ce-mi va sta n putin spre a crea o astfel de situaie. Zaganos se uit la clepsidra de pe masa lui de lucru. E timpul s mergem la edina Divanului. Zmbi meiistofelic : Nu se cuvine s-l lsm pe marele vizir s atepte. Cei patru brbai prsir ncperea, ieind pe un coridor cu ui multe, pzite de soldai narmai cu sulie. Toi purtau cmi de zale, cti de fier cu un fel de limb metalic ntre ochi, spre a le proteja nasul. La trecerea lui Zaganos-Paa i a nsoitorilor lui, soldaii plecau lateral suliele, n semn de salut. Funcionarii care umblau aferai ncolo i ncoace, innd sub bra geni de marochin rou, se lipeau de perete spre a face loc naltelor personaje. Cldirea Sublimei Pori, sediul celei mai nalte autoriti administrative a Statului, nu se remarca printr-o somptuozitate deosebit. Murad al II-lea i naintaii lui se preocupaser mai

mult de bunul mers al treburilor rii dect de luxul reedinelor imperiale i de mreia edificiilor publice. Mai puin modest, Mehmed al II-lea, ndat dup urcarea pe tron, i exprimase intenia de a dura construcii de o splendoare neegalat. Poruncise chiar arhitecilor s-i supun planuri n vederea ridicrii unui magnific palat pe insula Tundja, acolo unde i dduse sfritul printele su, padiahul Murad. Sala edinelor Divanului era mpodobit cu mozaicuri de faian policrom i cu numeroase colonete de marmor subiri 259

Ca nite liane. Cnd Zaganos i fcu intrarea laolalt cu nsoitorii lui, majoritatea demnitarilor i i ocupaser locurile, atribuite potrivit unei imuabile etichete. Rangul i funcia fiecrui nalt funcionar puteau fi identificate nu numai dup croiala vemintelor, dup lrgimea mnecilor sau dup bogia garniturilor de blan, ci i dup forma turbanului sau tietura brbii. Un criteriu tot att de important l alctuia culoarea hainelor. Vizirii se mbrcau n verde, muftiii n alb, ambelanii n rou, molahii n albastru-deschis, ulemasii n violet, cpeteniile grajdurilor imperiale n verde-deschis. Funcionarii Sublimei Pori purtau cizme galbene, n vreme ce personalul afectat palatului imperial avea rezervat culoarea roie. Cnd marele vizir Khalil apru, precedat de secretari, demnitarii din sal se ridicar n picioare, apoi se ploconir adnc. Khalil se aez n jilul su, fcnd semn i celorlali membri ai consiliului s ia loc. Marele vizir era primul personaj al imperiului dup sultan i reprezentantul personal al acestuia n rezolvarea treburilor administrative. Pstrtor al sigiliului imperial, dispunea de puteri discreionare. Nu avea de dat socoteal dect padiahului, care-i acorda din principiu ntreaga sa ncredere. Se bucura de cele mai nalte onoruri. Reedina lui personal nu era mai prejos de a sultanului. Dou mii de slujitori l serveau n permanen, iar o gard militar i asigura paza. Medalia avea i revers. Puteau fi numrai pe degetele unei singure mini marii viziri ce-i ncheiaser mandatul fr a fi strangulai sau decapitai din ordinul sultanului. Cei care se alegeau cu o destituire brusc, urmat de un lung surghiun, se puteau socoti fericii, fiindc scpau cu via. n ciuda riscurilor, funcia de mare vizir avea cutare. Amatorii de mriri uitau de primejdii i se lansau orbete n gura aurit a lupului. Khalil desfcu portofoliul de piele roie i scoase cteva documente, i arunc privirile asupra vizirilor din dreapta sa i asupra cpeteniilor magistraturii, trezoreriei i eancelariatului imperial, plasai n sting. Jilul padiahului, neocupat n acel moment, amintea tuturor celor de fa c nu erau dect slujitorii acestuia. V anun o veste bun, rosti btrnul Khalil, ntinznd mna peste documentul dinaintea sa. Sntem n preajma semnrii unui armistiiu de trei ani cu Iancu de Hunedoara. Tratativele se desfoar mulumitor i sper n curnd s le ncheiem spre deplina noastr satisfacie. Snt bucuros c vom putea vesti nlimii-Sale Padiahul Allah s-l aib n paz nchegarea 260 unor relaii pacifice cu toate popoarele nvecinate cu imperiul nostru. Consilierii, cu excepia lui Zaganos-Paa, a lui ehab-edDin i a lui Turahan-Paa, nclinar din cap n semn de mulumire. Khalil se uit pe sub sprncene la cei trei brbai care 'pstrau imobilitatea. Dac evoluia politicii noastre externe nregistreaz succese remarcabile, nu pot spune acelai lucru despre situaia intern. Printre consilieri se strni un uor neastmpr. Marele ambelan tui semnificativ. ehab-ed-Din i mpreun placid minile peste pntecele-i rotund. In sinul corpului ienicerilor se manifest o agifaie de ru augur. Nu este pentru prima oar c aceste trupe dau dovad de lips de disciplin. Am convocat pe aga ienicerilor, Kurci Doghan, spre a ne furniza explicaii. Btu din palme. Unul dintre secretari se Mdrept spre u, o deschise i fcu un semn celor de afar. Peste cteva clipe, generalul Kurci intr n sal clcnd apsat, autoritar, contient de importana sa. Avea obrazul negricios, aproape tuciuriu, pleoape grele, musta cu coluri czute, brbu scurt, neagr, ce-i ddea un aer drcesc. Se propi n mijlocul slii, ateptnd s i se ofere un jil. Marele vizir sttea cu privirile plecate asupra hrtiilor din faa sa. Zaganos-Paa era calm. Evenimentele nu-l prinseser nepregtit. Dac ienicerii ar fi provocat dezordini serioase n capital, Khalil ar fi scos mpotriva lor grzile imperiale acei 2 000 de bostangii care asigurau poliia palatului precum i cei 7 000 de slujitori ai vntorilor imperiale. Pe toi acetia i narmase n eventualitatea unei crize, pe care deocamdat nu o socotea iminent. Se uita pe sub sprncene la Kurci Doghan i se ntreba dac acesta nu se pregtea s ia cu asalt puterea, imitnd isprvile prefecilor grzii pretoriene din Roma Imperial. Poate c cel mai nelept lucru ar fi s-l ares-

teze acum, profitnd de faptul c l aveau n mn. Rmai fr conductor, ienicerii ar depune armele. Exista ns primejdia ca acetia, exasperai de ntemniarea generalului lor, s grbeasc izbucnirea unor ostiliti deschise. Khalil ridic privirile asupra comandantului ienicerilor. Kurci-Aga, te-am chemat aici spre a cuta mpreun O soluie n vederea linitirii agitaiei manifestate de trupele de sub comanda dumitale. Soluia este una singur, ripost nepat generalul. Sporirea soldei ienicerilor. 261

Socoteti aceast sporire ntemeiat, Kurci-Aga ? interveni ehab-ed-Din. Comandantul ienicerilor l privi piezi, ntrebarea ascundea \ o curs, ncercau s-l fac rspunztor de nemulumirea tru-j pe]or de sub comanda sa. Nu este de competena mea s apreciez dac cererea lor j este sau nu ntemeiat. O constat ns i socotesc c trebuie s facem ceva spre a liniti spiritele. Socoteti solda lor insuficient ? ntreb iari ehab-edDin. Comandantul ienicerilor l privi cteva clipe cu fi dumnie. Trebuie s recunoti, Luminate Vizir, c puterea de cumprare a monetei noastre a sczut apreciabil n ultimii ani. Ienicerii alctuiesc un corp de elit. Le pretindem sacrificii. Trebuie s le acordm n schimb unele satisfacii. Zaganos-Pasa i netezi barba ptrat. Nu crezi, Kurci-Aga, c sporirea soldei ienicerilor, acum, n zorii unei noi domnii, ar constitui un precedent primejdios ? Kurci l fix cu insolen. Ar fi i mai primejdios dac le-ai refuza sporirea cerut. Khalil ridic mna alb, cu vine albastre vizibile. Ienicerii primesc o sold zilnic de 3 pn la 5 aspri, la care se adaug 32 de aspri pentru ntreinerea uniformei, n plus, li se mai furnizeaz stof albastr pentru uniform, cte un caftan de ln i cte o cma n fiecare an. Kurci-Aga ncrei ironic sprncenele. tii la ct se ridic totalul acestor sume, inclusiv obiectele de mbrcminte ? Exact 2 500 de aspri anual. n vreme ce un mare vizir primete l 600 000 de aspri, vizirii, trezorierii i cancelarii, cte 600 000 de aspri, ceilali demnitari n jur de 400 000 de aspri. Comandanii militari primesc sume corespunztoare. Khalil se cutremur. Omul acesta sfida consiliul, ffiudu-se vinovat de rebeliune. Socoteti c salariile noastre snt prea mari ? ntreb l fr s ridice tonul. Nu le socotesc prea mari. Soldele ienicerilor snt prea mici. i fiindc m-ai chemat aici pentru a-mi cere prerea, am s v spun ceea ce cred c ar trebui s facei. 262 - Ascultm, Kurci-Aga. , Acordai-le un spor care s nu reprezinte un sacrificiu prea mare pentru tezaur. Soluia aceasta este preferabil unor excese care ar provoca pagube materiale mult mai mari, primejduind n acelai timp ordinea intern. Marele vizir nclin din cap. Expresia chipului su nu spunea nimic. Kurci-Aga, consiliul va discuta propunerea dumitale i va lua hotrri corespunztoare. . Pot s m retrag ? ntreb comandantul ienicerilor. Te rog, replic marele vizir cu aceeai linite, i plimb privirile asupra consilierilor : Ce prere avei ? S ncepem cu marele defterdar. Ministrul de Finane se ridic ncet din jil. Tezaurul nu poate suporta n clipa de fa o amputare serioas. Rzboiul din Anatolia a necesitat cheltuieli extraordinare. Cifrele precise pot s vi le supun. Le cunoatem, replic marele vizir. Marele judector al armatei ceru cuvntul : Corpul ienicerilor din Adrianopole cuprinde, dup cte tiu, 7 000 de oameni. Chiar dac le-am dubla solda, suma respectiv n-ar fi deloc fabuloas. Cedm antajului ? ntreb mnios un vizir cu barba cenuie i nas ncovoiat ca ciocul unei psri de prad. Este vorba de principiu, nu de cuantumul sumei. Al doilea defterdar interveni prudent : Trebuie s tim mai nti dac snt att de strnii nct s devin primejdioi n cazul c nu le-am ncuviina sporirea pretins. Te temi s nu fini cu toii trai in eap ? rosti ironic ehab-ed-Din. N-ar fi imposibil. Pentru linitea luntric a rii, m ntreb dac n-ar fi niai nelept s cedm, reveni al doilea defterdar.

Ce prere au divaniii ? ntreb marele vizir, aruncnd o privire circular. Nici nu poate fi vorba de cedare ! vorbi rspicat Zaganos-Pasa, ridicndu-se n picioare i descriind lateral cu braul un hotrt gest negativ. Divanului nu-i este ngduit a-i asuma rspunderea stabilirii unui precedent cu care nlimea-Sa Padiahul ar putea s nu fie de acord. Vrei s-l punem n faa faptului mplinit ? Nu cred c ne-ar mulumi. Khalil suspin imperceptibil. Ar fi fost favorabil sporirii soldei ienicerilor, cci i-ar fi atras simpatia lor. Zaganos, acest 263

renegat blestemat, i ddea ns o asemenea interpretare, nct fcea imposibil orice soluie de compromis. Nu ne rmne dect s ctigm timp pn la napoierea Inlimii-Sale Padiahul de pe front. El s hotrasc. Majoritatea consilierilor mbriar prerea lui, cci i ferea de riscul dezavurii de ctre sultan. Pn atunci mi iau obligaia s-l in n fru pe KurciAga, fgdui Zaganos-Paa. i i fcuse un plan de btaie. Va promite comandantului ienicerilor un vizirat i rangul de pa cu dou cozi de cal. Zaganos surise n sinea sa. Ce nu fceau bieii oameni pentru onoarea de a fi nsoii, de un osta care s poarte n permanen acest simbol al celor mai nalte grade militare. Pas cu. o coad de cal, cu dou cozi de cal, cu trei cozi de cal... El, Zaganos, obinuse patru cozi de cal, onoare acordat de sultan doar ctorva generali, l rodea ns o invidie tenace la gndul c marele vizir dispunea de cinci cozi de cal, cel mai nalt simbol al puterii n Stat, cu excepia bineneles a padiahului. Dac i va manevra cu dibcie barca, va reui poate s ia locul i cozile de cal ale lui Khalil... * Acakios, monahul, se trezi din somn, tulburat de un vis ngrozitor. Se fcea c fraii si de clugrie l ngropaser de viu, socotindu-l mort. El se aflase ns ntr-o stare de catalepsie. n vreme ce i se oficia slujba morilor, iar corul cnta Venica pomenire, ncerca s se smulg din amoreala-i profund i s strige cu glasul lui, care fcea s se cutremure biserica : Frailor, snt viu ! Nu m bgai n pmnt ! Nu m lsai prad viermilor ! Viaa nu mi-a prsit nc trupul. Snt tot. att de viu ca i voi, ca i printele protopop, care citete din Evanghelie l" Slujba morilor continuase ns netulburat, fiindc Acakios nu gsise puterea s rosteasc vorbele dorite. II duseser apoi la groap. Prin pleoapele uor deschise, Acakios vzuse bolta de ramuri nfrunzite, aternut deasupra aleii principale a cimitirului, defilnd n ritmul pailor rari ai monahilor ce-i purtau pe umeri sicriul. Auzea rsuflarea grea lui Pafnutios, astmaticul, simea mirosul de usturoi al respiraiei lui Christodulos, mncciosul, i auzea mormiala lui Niki264 foros, care nici n somn nu nceta s sporoviasc ncetior despre lucruri numai de el tiute. Pe al patrulea monah nu-l pu-tuse identifica. Poate c era Satana nsui. Urechile-i ascuite .erau ascunse sub potcap, iar coada sttea vrt printre cutele rasei negre, l coborser apoi n groap. Auzise frnghiile frecndu-se de fundul sicriului i icnirile frailor ce-l lsau ncet spre fundul locaului care-i va adposti carcasa omeneasc pn <;e i se va slei suflul vieii, crnurile i vor putrezi i oasele vor rmne albe i curate, aa cum li se cuvine cnd urmeaz a fi dezgropate i mutate n osuarul monastirii. Capacul sicriului l izolase de lume, de cer, de aer, de gzele zglobii. Rmsese n bezn, n vreme ce bulgrii de pmnt aruncai de lopeile srguincioase se prvleau cu zgomot lugubru peste cosciug. Apoi deodat se fcuse linite. O linite adnc, nfiortoare, neagr, anticamera obligatorie a Raiului, sau Doamne ferete ! a imperiului blestemat al lui Belzebut. Pe Acakios l strbtu un fior rece, ca de moarte. Fusese un vis, sau tria cea mai ngrozitoare realitate ? In jur domnea un ntuneric adnc. Monahul i mic plin de team mna dreapt, apoi pe cea sting. Bg de seam c acestea executau porunca, ncletndu-se i descletndu-se ritmic. Mic i degetele de la picioare, dar acestea se aflau ntemniate n nclrile de iuft, aa c nu putu svrsi mare treab, nsemna c ieise din starea de catalepsie. Sau se trezise din vis. Ridic ncet mna i deodat sughi, fulgerat de o spaim cumplit. Deasupra lui, cam la dou palme, se afla un nveli de lemn. Era oare capacul sicriului ? ncerc s-l mping n sus, dar nu rzbi, nveliul de lemn era greu ca plumbul. De ce ? l apsa pmntul ? Intr-o frntur de secund Acakios asud de spaim. Simi cum i se ud cmaa pe spinare i cum broboanele de transpiraie pornesc n priae pe gt, pe frunte, la colurile ochilor... Scp un oftat adnc i ncepu s plng. Apoi i aduse aminte c n mprejurri grele cel mai potrivit lucru este s nali o rugciune ctre Dumnezeu atotputernicul. Poate se va milostivi de Acakios pctosul i-l va slobozi din temnia cociugului. Plnsul fcea s i se zguduie tot trupul. Dis-

perarea cretea ca pinea la dospit, mpinse din nou nveliul fle lemn de deasupra, i ncorda toate puterile ! Zadarnic ! Auzi un scrit i pai greoi clcnd apsat pe lespezi de piatr. Venea Lucifer s-l nface de ceaf spre a-l arunca n cazanul cu smoal. Un glas rcni, vestind parc Judecata de Apoi ; 265

Binecuvnteaz, cuvioase ! In clipa aceea Acakios simi o mare fericire. O fericire att de intens, nct i veni s urle i s joace tontoroiul. Se abinu ns, i bine fcu. Recunoscuse timbrul vocii de stentor a printelui epistomonarc, care n fiecare noapte colinda chiliile monastirii, spre a trezi din somn pe clugrii lenei i a-i trimite la slujba utreniei. Cnd vreunul din monahi nu se trezea nici la auzul acestui apel mai rsuntor dect trompetele Ierihonului, printele epistomonarc i turna n cap o oal cu ap rece, smulgndu-l brusc din dulcele regat al lui Morfeu. Acakics l auzi pe printele epistomonarc ieind din chiliei nchiznd ua n urma lui. Cuprins de un avn'tat extaz religios, iei de sub pat, ngenunche i ridic o rug de mulumireAtotputernicului i Sfintei Fecioare, fiindc spaima prin care* trecuse nu fusese dect rodul unui comar datorit praznicului prea copios din ajun. ndeobte, hrana monahilor de rnd de pe Muntele Athos era srac. Sfnta sup", nelipsit la fiecare mas, era preparat din vreo treizeci de cepe fierte ntr-un cazan de ap, peste care se mai turnau i cteva picturi de untdelemn. Al doilea fel era pregtit dintr-un peste att de srat, nct monahii beau la ap de li se umflau burile ca nite cimpoaie. Dar Acakios era bun prieten cu Afanasios, ajutorul rnult temutului i respectatului printe losif, horearios, sau, n termeni laici, pstrtor al proviziilor monastirii, inclusiv al celor destinate egumenului i consilierilor si. Afanasios l folosea la curatul cartofilor, al cepei, al prazului i al celorlalte zarzavaturi ieftine destinate clugrilor mruni, dar l chema i cnd avea de pregtit praznicele mai-marilor monastirii. Atunci se nfrupta n tain i modestul Acakios din boabele icrelor negre, din nsetrii, curcanii, cprioarele i fazanii rezervai meselor egumeniilui. De la o vreme, Acakios ncepuse s se ngrae, minunndu-i fraii ntru Domnul, care nu se puteau dumiri cum de reuea el s se rotunjeasc de pe urma anemicului regim alimentar. Pe ceilali monahi, sfnta sup" i uscase mai stranic dect petii pui la afumat n podurile monastirii. Dup plecarea printelui epistomonarc, care i ncerca tuntoarele coarde vocale i n celelalte chilii ale monahilor,. Acakios se urc n pat i se culc din nou, ncntat c toate se ncheiaser cu bine. Se trezi doar dup rsritul soarelui, cnd motanul su, botezat n dumnie Christodulos, se napoie obosit dup o aventuroas expediie nocturn i se urc n pat, torcnd tacticos. 266 i plimb coada pe sub nasul cuvioiei-sale, care strnut cu poft, deschiznd, n sfrit, ochii crpii de somn. Lumina ptrundea zgrcit prin fereastra ngust a chiliei. Acakios i ddu totui seama c soarele ajunsese sus i c el trebuia s se grbeasc dac nu voia s ntrzie la curatul cartofilor i al cepei. De la aceast ndatorire n-ar fi tras chiulul, cum fcea, de pild, cu utrenia. Lipsa hranei spirituale este mai uor de ndurat dect lipsa hranei lumeti, mai ales cnd aceasta e nu numai mbelugat, dar i de un mare rafinament. Papilele gustative ale lui Acakios, un biet ran nscut i crescut n srcie, se deprinseser uluitor de repede cu mncrurile fine, cu vnatul fraged i fezandat, cu dulciurile pregtite dup cele mai fantasmagorice reete. Dac hrana nu mai constituia de mult vreme o problem pentru Acakios, nu se putea spune acelai lucru despre plcerile trupeti. Nu vedea chip femeiesc cu anii. Canoanele monastiresti hotrte de Sfntul Christodulos erau severe. Nici unei fiine de sex feminin nu-i era ngduit s calce pragurile unei monastiri de clugri. Oprelitea se extindea i asupra necuvnttoarelor, fie ele pisici, vaci, capre, iepe sau mgrie. Acakios avea snge potolit. Rareori l npdeau poftele pctoase. Atunci ns l afurisea cu mare ciud pe Sfntul Christodulos. Acesta era i motivul pentru care l botezase cu numele sfntului pe motan socotit de credina popular delegatul lui Satana pe pmnt. In vreme ce se mbrca i i pieptna pletele i barba, aflate n permanent sfad cu apa i cu spunul, Acakios se ntreinea cu motanul : Bine de tine, Christodulos, c noaptea poi s sari zidurile monastirii i s umbli ca un bezmetic dup pisici. Hai s facem schimb ! Tu s fii clugr, iar eu, motan ! Entuziasmat de aceast idee, Acakios scoase un miorlit cu tremolo, care l indispuse probabil pe Christodulos, pisoiul, cci

acesta se ridic n patru labe i i ascui spinarea n form de accent circomflex. Nu-i place ! cltin spsit din cap clugrul. Te pomeneti c am miorlit fals ! Nici cu cntul nu m prea ntrec. Aa c fii i tu mai ngduitor, Christodulos ! Acakios resimea dimineaa lipsa unei oglinzi. Odat, cnd fusese chemat n casa printelui epistomonarc pentru nite treburi, vzuse oglinda n care acesta i potrivea barba i mu.ptile. Cnd se vzuse n apa aceea de sticl, mai lucie dect, cel mai limpede lac de munte, se ntrebase dac este el sau altul. Pn la urm se lmurise cum stau lucrurile, fiindc apruse 267

Afanasios, care se uitase la rndul su n oglind, descoperind acolo un Afanasios identic cu originalul. Cu aceast ocazie Acakios i dduse seama cu mndrie c nu este urt i c, dei srise pragul celor 40 de ani, nu arta deloc mbtrnit, ca atia clugri de o vrst cu el. Mngie motanul ce-i ncovoie nc o dat spinarea de data aceasta de plcere apoi prsi chilia. Cnd iei pe coridor, constat c monahii nsrcinai cu maturatul i cu splarea podelelor se i puseser pe lucru. Grdinarii trebluiau deja printre straturile de flori, iar grjdarii duceau vitele i caii la adpost, ngrijitorii de psri curau coteele n care nu vieuiau dect cocoi i alte necuvnttoare naripate de sex brbtesc, roi, gscani, puni, care se mpcau destul de greu cu celibatul. Cocoii, de pild, se ncierau uneori cu atta furie, nct muli dintre ei mureau de pe urma rnilor, spre disperarea ngrijitorilor, care vedeau cum li se mpuineaz ortniile. Acakios trecu pe lng biserica nconjurat de schele, pe care doi pictori stteau crai ca nite maimue i renovau sfinii zugrvii pe perei, coti pe lng arhondrie i se ndrept spre pavilionul btrnului horearios, unde Afanasios l atepta desigur cu nerbdare. Socotind dup soarele nlat de dou prjini pe cerul limpede ca o imens cldare de sticl albastr, Acakios conchise c nu ntrziase prea mult. Ls n urm cldirea printelui epiteret, supraveghetorul ordinii n monastire, care se mai ndeletnicea i cu educaia religioas a tinerilor monahi. Pe ferestrele deschise rbufneau pn afar glasurile tinere ale unor clugri ce executau sub supravegherea printelui Visarionos coruri bisericeti. Lui Acakios i plceau mult aceste voci angelice, ce se mpleteau n imnuri pline de farmec i de mreie. Ar fi fost n stare s le asculte ore ntregi. Ii prea tare ru c glasul lui behit nu-i ngduia s se alipeasc heruvimilor din cor. Dar pe lumea asta nu poi avea tot ce-i doreti ! Afanasios l ntmpin cu nerbdare. Barba-i neagr, ascuit, ochii oblici, faa prelung l fceau s semene cu un ap. n ciuda nfirii lui aspre, urte, ascundea un suflet bun i o nelegere cretineasc pentru nevoile i durerile altora. Acakios, tii s slujeti la mas ? l ntreb Afanasios grbit. --*- Cum adic ? Inochentios, monahul care slujete pe printele econom, s-a mbolnvit de pojar. i printele econom i-a poftit astzi 268 la mas pe printele epistomonarc, pe printele trapezarios, pe printele chartophilax i pe printele horearios. . Oho, numai consilieri ! Se pare c are s vin i printele egumen. i vrei s m bagi pe mine ntre mrimile astea ? Unde d Dumnezeu s te ia slujitor vreuna din mrimi ! Ai tri ca n snul lui Abraham. i la mas ce trebuie s fac ? . Mergem la Inochentios. Are s te lmureasc. Eu nu snt dect magazioner. Crezi c e bine s-mi vr nasul unde nu-mi fierbe oala ? ntreb cu ndoial Acakios. S faci cum i spun eu. S te smulgi odat din gloata asta de monahi proti i umili. Dac zici tu, frate Afanasios, am s te ascult. Ei, aa mi placi. Haidem la fratele Inochentios. Afanasios nchise grijuliu ua magaziei cu provizii, ncuind-o cu un lact mare ct o varz. Bg cheia n buzunar. Acakios l privi cu uoar invidie. Zmbi sfios : Parc-ai fi Sfntul Petre, cu cheile Raiului. Mare adevr ai grit, fratele meu. Magazia asta e pentru mine raiul pe pmnt. Amin, rosti Acakios. i fcur drum printre monahii care mturau curtea, pn la infirmerie, l gsir pe Inochentios izolat ntr-o cmru cu dou paturi. Al doilea pat era liber. Ca i Acakios, Inochentios era un brbat ntre dou vrste. Canoanele monastiresti, stabilite de Sfntul Christodulos, nu ngduiau egumenului i sfetnicilor lui s i aleag slujitori din rndurile monahilor tineri, ca nu cumva Diavolul s le strneasc pofte neruinate. Cum de l lovise pe Inochentios pojarul, era greu de neles. Boala asta pctoas cdea ndeobte pe capul celor nevrstnici. Inochentios era rou ca un rac fiert. Fruntea, obrajii, gtul nesplat,

minile i erau pline de broboane mrunte ca nite boabe de mrgean. n camera supranclzit domnea un miros greu de ap, care nu-i stnjenea deloc pe Acakios i pe clugrul magazioner. Era un miros natural ntre zidurile monastiresti. Apa, puin i anevoie de adus, era cheltuit cu economie. Numai egumenul i consilierii aveau ngduina s se spele dup pofta inimii. Este adevrat c cei mai muli profitau destul de rar de acest privilegiu. La vrst lor naintat nu-i mai preocupa cochetria. 269

i-am gsit un nlocuitor pe timpul ct ai s fii bolnav, spuse Afanasios. Inochentios mormi ceva neutru, apoi rosti posac : S-i fie de bine. Printele econom d astzi o mas. A poftit pe mai toi consilierii monastireti. Inva-l pe Acakios curn s slujeasc la mas. i mai nva-l cum s-l slujeasc pe printele econom. Bietul btrn, nu se mai poate ajutora singur. Btrn ? se or Inochentios. E Diavolul mpieliat. Toat ziua mi scoate sufletul. Adu lemne !... F focul !... Pregtete-mi ap cald ! i cada de lemn a mare, ca s ncap n ea !... Spal-m pe spate !... Freac mai bine !... D i cu spunul, nu numai cu labele tale proase !... Adu-mi prosopul s m usuc !... i cmaa !... i hainele !... Potcapiul ! Ai uitat potcapiul, ntrule !... Acum m duc la metoc. Cnd m ntorc, s gsesc masa pus ! Am musafiri. Pe printele epiteret i pe printele trapezarios. S nu uii vinul ! S-l pui la ghea !... i pepenii, i perele, i strugurii s stea la ghea !... Mi-ai crpit patrafirul ? Da' ciorapii ?... Nu-mi place cum mi-ai clcat cmaa !... Farfuria asta nu e splat bine !... Paharul are urme de degete !... Brrr ! Am rcit !... S m freci pe spate !... Mai cu inim, mai cu inim, prea eti mototol !... Adu-mi cartea de rugciuni !... Unde-s ochelarii ?... Alearg la printele epistomonarc ! Cred c i-am uitat pe masa lui de lucru !... Nu i-ai gsit acolo ? Alearg atunci la printele scenophilax l Dac nu-i gseti la el, fugi la printele taxiarc l... Deschide fereastra !'... nchide fereastra !... Las-o ntredeschis !... Du biletul sta la printele horearios !... N-ai fcut curenie n cas ! Pe scrin praful e de un deget ! Uite i o pnz de pianjen !... Au, m dor alele !... Ah, m doare ficatul !... M mpunge ceva n inim !... Pce, pce, pce, prdalnic tuse ! Adu-mi alul de ln !... Nu pe sta, idiotule, pe l gros !... S-mi mpleteti o pereche de mnui !... Cheam frizerul !... Cheam pe printele casier !... Mi-e somn ! F-mi patul ! Cnd m ntorc de la vecernie, s gsesc cearafurile calde ! Nu cumva s sar dopul de la sticla cu ap cald i s-mi uzi salteaua, ca data trecut !... Puiul de pe msua de noapte s fie bine rumenit ! Iar sticlua de vin negru s aib temperatura camerei !... La noapte s m veghezi, fiindc nu m simt bine! M trec fiori!... Fir-ar s fii de btrnee ! .-.. Inochentios se uit ncruntat la Acakios. 270 Poate vrei s-mi iei locul! i-l dau cu drag inim ! Mai bine spltor de rufe murdare la infirmerie dect slug la printele econom ! Acakios se ridic de pe scaun. . Am plecat ! Afanasios l privi alarmat. Unde te duci ? . La Necuratu ! - Vai, Acakios, ce blasfemie ! Stai s te nvee cum s serveti la mas ! Plec ! Ba n-ai s pleci ! Ba am s plec ! Exasperat, Afanasios lans un ultimatum : Dac pleci, porile magaziei nu i se vor mai deschide niciodat ! S te mulumeti cu sfnta sup" i cu pestele srat. Argumentul atrn greu n balan. Oftnd, Acakios se ls pe scaun. Afanasios se lumin la fa. Aa te vreau ! Dup lecie, s vii s te mulumesc cu o dusc de roke. Din cel mai bun. Rezervat pentru masa egumenului. Am s vin, forni cu nduf Acakios. Afanasios plec la treburile lui, lsndu-i pe cei doi monahi s se descurce cum vor ti. Era ncntat c executase porunca printelui horearios. Printele horearios l ameninase cu expulzarea definitiv din magazie dac nu va gsi un nlocuitor lui Inochentios. Dar s fie un om de ndejde, nu un dobitoc !" Acakios sttu dou ore la dasclul su. Plec de acolo nuc. Inochentios i dduse attea instruciuni, nct fcuse s-i vjie capul. De la infirmerie nimeri direct la magazia cu provizii. Avea nevoie mai mult ca oricnd de un phrel de rake, spre a-i mai limpezi mintea. Afanasios i respect fgduiala. Ii umplu trei phrele, iar Acakios le ddu pe gt Ia repezeal.

Butura i nclzi mruntaiele i i liniti agitaia luntric. i-a luat cu mna nelinitea, nu-i aa ? l ntreb Afaiiasios. Mi-a luat, conveni Acakios. Atunci s mergem la printele econom. Are s te ntrebe ce tii. S-i torni tot ce te-a nvat Inochentios. Am neles. Ajunser la printele econom. Cnd se vzu n faa ursuzului adjunct al egumenului monastirii, Acakios simi c i 271

se taie picioarele. Alcoolul, care pornise s-i umble prin vine, l sprijini ns miraculos, aa cum i sprijin crjele pe ologi. tii s serveti la mas ? l ntreb printele econom. Acakios repet lecia nvat pe de rost. Minile i-s cam murdare, relu printele. S le speli i s-i tai unghiile. Au crescut ca nite copite. Acakios i fcu semnul crucii cu limba n cerul gurii. Afurisit mai era la vorb printele econom. Dup cte tia Acakios, copite nu aveau dect fiinele necuvnttoare i Ucig-1-Toaca. Iar el nu era dect un biet monah cu frica lui Dumnezeu. Ai s m slujeti pn se face bine Inochentios. Acakios plec smerit ochii. Am neles, cuvioase. Acum du-te la buctrie. Afanasios are s-i arate ce mai ai de fcut. Acakios se frnse de ale. Binecuvnteaz, cuvioase ! S fii binecuvntat, fiule ! rosti cu onctuozitate printele econom. i la treab. Disear am musafiri. Acakios i prietenul su traversar cteva ncperi mpodobite cu tot felul de covoare i obiecte de art. Pe un dulap scund i cu sertare se afla chiar o statuie a Sfintei Fecioare, dar fr Sfntul Prunc n brae, i cu o privire lasciv, puin potrivit cu ascetismul monahal. Acakios o art stingherit lui Afanasios. Unde o fi pruncul ? Care prunc ? i|| Pruncul dumnezeiesc. Jl Afanasios rse. ':fl Asta nu-i Sfnta Fecioar, slvit s-i fie numele ! Ah, o fi sfnta Maria-Magdalena nainte de a se cumini ! Ai uitat nvtura din Scripturi. S nu-i faci ie chip cioplit! Asta e o zeitate pgn. i ce caut aici ? tiu eu ? Intreab-l pe printele econom. Nu m mpinge la cele rele, Afanasios, i reproa monahul cu blndee. Cnd ajunser n buctrie, Acakios se puse pe lucru. Pe o mas erau aliniate multe pahare de sticl fin, pe care nu avusese cine s le spele, i cteva stive de farfurii murdare. 272 - S le faci lun pn vine buctarul cu mncrurile, i recomand Afanasios. Eu am s aduc vinurile. Bag de seam, s serveti o cin ca la Nunta din Canaan. Am plecat. Rmas singur, Acakios i blestem clipa cnd se lsase trt n treaba asta. Ce bine s-ar fi simit acum la el n chilie, cu Christodulos torcndu-j pe genunchi. Eh, ceasul ru l Tot fcnd ornduial prin buctrie, Acakios descoperi ntr-un dulap cu multe rafturi cteva sticle cu buturi tari, frumos colorate. Curiozitatea fu mai tare dect scrupulele. Cernd iertare ngerului pzitor fiindc se lsa trt n ispit, gust lichidul dintr-o sticl. Ii pru foarte bun. Trase o dusc i dintr-alt clondir. Ii pru i mai bun. Iertai, Sfinilor prini, pe Acakios pctosul! ridic o scurt rug ctre cei de sus. ncerc i a treia sticl. Stranic. Alcoolurile l dispuser grozav. Cnd se nfi buctarul, mpreun cu Afanasios, ncrcai cu provizii i cu balercue rotofeie, Afakios cnta pe nas prohodul, cntarea lui favorit. S ne grbim, fraii mei ! ii ha<1enin magazionerul. Acui se ntunec i vin musafirii. Acakios i Afanasios ntinser mas lung, acoperit cu fa alb ca neaua proaspt, ornduir ervete scrobite, farfurii, cuite, linguri, solnie de argint, pahare strlucitoare ca giuvaerurile ce mpodobeau icoana fctoare de minuni a Sfintei Fecioare din biserica monastirii, aezar pe tvi tot de argint pine cald, rumen, abia scoas din cuptor de monahul pitar, n vreme ce monahul buctar punea pe soba din buctrie mncrurile la nclzit. i ce de bunti mai erau acolo ! Acakios simi saliva mustindu-i sub limb. Afanasios fcu semn cu ochiul fratelui buctar, care, fr s se lase rugat, i servi cu cte o ciozvrt bun de friptur de curcan i cu nite plcinte calde, rotunde ca nite coapse de femeie. Comparaia o fcu Afanasios nsui. n timp ce fraii ntru Domnul se nfruptau la repezeal, buctarul fcea de paz, uitndu-se pe fereastr,

ca nu cumva printele econom, care se afla la printele scenophilax, s vin pe neateptate i s-i prind dijmuind buntile rezervate mai-marilor monastirii. Dup lsatul nopii, aprur i musafirii, ndrumai chiar de printele econom. Clopotele vestind vecernia prinser s bat tocmai cnd venerabilii prini clcau pragul sufrageriei. Spre ftiarea lui spaim, Acakios recunoscu printre oaspei pe nsui preacuvioia-sa egumenul. Spaim nu fiindc btrnul acesta cu barb alb i nas rocovan ar fi fost biciul lui Dumnezeu, i 273

datorit pur i simplu tradiiei care nvluia pe conductorul monastirii ntr-o aur de autoritate i prestigiu, ridicndu-l n ochii umililor si pstorii la un nivel cel puin egal cu al Sfntului Petru. Venerabilii prini se aezar n jurul mesei. Afanasios i Acakios aduser pe tvi icre moi, asemenea unor grmjoare de minuscule perle negre, plcinte fumegnde, mncruri savuroase, vnat rar i de o frgezime potrivit cu gingiile vduvite de dini ale cuvioilor oaspei, fripturi nmiresmate de mirodenii, dulciuri de tot felul, ncepnd cu baclavalele zemoase si terminnd cu fructele zaharisite, apoi vinuri vechi, albe i negref brnzeturi i fructe zemoase, parfumate. Musafirii printelui econom i desfcur briele, cci burile sporite, ca i cozonacii pui la crescut, nu mai ncpeau n veminte. Se deschiseser i la piept, lsnd s li se vad cmile de borangic fin, prin care rzbteau rebele fire de pr din periile epoase de pe piepturile cu piei lbrate i czute. La primele feluri comesenii vorbir despre treburile monastirii, apoi prinser s fac glume i s povesteasc snoave, din care partea femeiasc era riguros exclus. Ctre sfritu cinei, prinser s cnte pe nas, popete, dar la fructe ncepur s discute iari despre lucruri serioase. Cum de nu s-au mbtat dup atta vin ? ntreb cu mirare Acakios pe prietenul su, n vreme ce se aflau n buctrie, unde veniser dup tvile cu rahat i cu halva. Au burile tbcite, nu ca noi, Acakios. Abia spre diminea, cnd va bate clopotul de utrenie, i vor cuprinde ameelile, aa c va trebui s-i ducem pe rnd, de subsuori, pn la casee lor. Mai-marii monastirii vorbeau cu voce joas, aproape pe optite. Cnd clugrii slujitori intrau n sufragerie, comesenii i ntrerupeau conciliabulul, spre a-l relua dup ieirea celor doi monahi. Acakios surprinse la un moment dat un fragment de discuie. Cred c ar fi bun, spunea printele egumen. Are o mutr nevinovat. Oamenii tia sraci cu duhul au un fel al lor de a fi, nct nu dau niciodat de bnuit, adug printele chartopkilax. Pn i printele epistomonarc, care, credea Acakios, nu scdea niciodat puterea glasului mai jos de rget, vorbea acum abia auzit. Da, da. Pe el s-l trimitem. Curierul monastirii ar putea s fie urmrit. E prea cunoscut. 274 Acakios nu-i btu capul s dezlege enigmele mai-marilor si. La urma urmei, rostul lor era s-i fac griji. De aceea erau conductorii monastirii... Prezicerea lui Afanasios se ndeplini ntocmai. n preajma zorilor, oaspeii printelui econom plecar pe rnd pe J a casele lor. Afanasios i Acakios i sprijineau de subsuori, ca s nu cad bieii oameni i s-i rup cumva vreun mdular, l dezbrcar apoi pe printele econom i l culcar. Stinser toate luminile, lsnd aprins doar candela de sub icoana Sfintei Varvara. Monahii se napoiar n buctrie. Laolalt cu buctarul, se mai cinstir cu ceva trufandale stropite cu vin negru de Chios, apoi plecar la rndul lor s se culce. Potrivit instruciunilor lui Afanasios, care-l lud pentru chipul cum se descurcase, Acakios rmase s doarm n buctria printelui econom. Dup un dulap, gsi un pat de campanie, o saltelu de puf, perne moi, cearafuri i dou pturi groase i de bun seam foarte clduroase. Cnd clopotele prinser s vesteasc utrenia, Acakios se trezi din somn, clipi speriat, fiindc uitase s se ascund sub pat, apoi i aminti c se afl n siguran, n buctria printelui econom, aa c se ntoarse pe partea cealalt i adormi din nou... Cnd somnul i era mai dulce, l trezi clopoelul printelui econom. Sri din pat, i mbrc la repezeal rasa, i puse brul i, dup ce i trecu degetele prin barb i prin plete n chip de pieptene, alerg s rspund la apel. Printele econom era gata mbrcat i sttea n faa mesei de lucru. Pot s pregtesc oule fierte, Cuvioia-Ta ? ntreb Acakios, plin de srg. Nu. Avem alt treab. la-i potcapiul i mergi cu mine. i mai piaptn-te ! Ii st prul ca o claie de fn. M pieptn, Cuvioia-Ta, i mi iau potcapiul.

Btrnul cltin din cap. Bun. Grbeste-te ! Cteva minute mai trziu, Acakios l urina pe printele econom, care mergea zorit pe poteca pardosit cu piatr spre locuina preacuviosiei sale egumenul. Fratele curier nu se simte prea bine i am vrea s-l mlocuiesti o bucat de vreme. nc unul care s-a mbolnvit, reflect Acakios. A dat tignafesul printre monahi." 275

Pi emoionat pragul locuinei printelui egumen. Clca pentru ntia dat n acest lca care adpostea btrneele maimarelui monastirii. i aici vzu covoare, icoane multe, candele mobile grele, frumos lustruite. Mirosea a cear i a fructe proaspete, l gsir pe printele egumen ntr-o ncpere larg, plin cu cri, ce-i servea drept camer de lucru. Sttea la o mas i scria ceva. La intrarea printelui econom i a lui Acakios, fcu sul documentul din faa sa i l pecetlui cu cear roie, peste care aps piatra cu monogram a inelului su. Binecuvnteaz, Preacuvioia-Ta, rosti umil Acakios. S fii binecuvntat, fiule, gri solemn printele egumen. T-a spus, cred, printele econom c vreau s te trimit cu o scrisoare. Mi-a spus, Preacuvioase. Tocmai la Constantinopole. Acakios fcu o mutr tmp. La Constantinopole, Preacuvioase ? N-am fost niciodat pn acolo. Nu-i nimic. Ai s te descurci. Toate drumurile duc la Constantinopole. Asta e scrisoarea. Acakios o lu cu mini tremurnde. Bag-o n sn ! i porunci printele egumen. Nimeni s nu afle c i-am ncredinat acest mesaj. Ai neles ? Am neles, Preacuvioase. Nici dac te arde, s nu scoi vreun cuvnt. Bag de Cearn. Te leg cu stranic afurisenie. Am s fiu mut, Preacuvioase. Cnd ajungi la Constantinopole, te nfiezi la catedrala Sfnta Sophia i ceri s vorbeti cu naltpreasfinia-Sa Patriarhul Alexandriei. Numai lui personal i predai mesajul pe car,'; i l-am ncredinat. Numai Inaltpreasfiniei-Sale, Preacuvioase, repet Acakios, plin de supunere. Apoi te napoiezi la monastire. M napoiez, Preacuvioase. Dac Inaltpreasfinia-Sa Patriarhul i pred un mesaj pentru mine, mi-l aduci n cea mai mare tain. Acakios fgdui c aa va face. Printele econom, relu btrnul egumen, i va da cevabani ca s ai pe drum. Are s-i ajung i la ntoarcere. Are s-mi ajung, Preacuvioase. 276 Dumnezeu s-i cluzeasc paii, fiule. Fii binecuvntat ! Dup ce Acakios iei de la printele egumen, printele econom i niai ddu cteva instruciuni. Dac te ntreab cineva unde te duci, spui c ai o rud la Constantinopole care este pe moarte. Te-a chemat s o veghezi n ultimele clipe. Nici o vorb despre mesaj. Plecarea mine n zori... Cnd fraii monahi aflar c Acakios pleac la Constantinopole se minunar foarte. Habar n-aveam c ai rude acolo ! se cruci Afanasios. Brbat sau femeie ? ntreb Pafnutios, clipind cu iretenie i zmbind echivoc. Dac moare, i las bani muli ? se interes, plin de curiozitate, Kirilos, despre care se spunea c ar fi adunat ban cu ban o adevrat comoar ascuns n zidul chiliei sale. mi las o srcie lucie, scorni Acakios, n vreme ce i strngea ntr-o legturic puinele i srmanele lui bagaje. O cma de schimb, din pnz de in, purtat numai la srbtori, o pereche de ciorapi de ln, o basma colorat cu care se lega la gt cnd l potopea tuea, pieptenul, ceva provizii furnizate de Afanasios i o sticlu cu agheasm, s-l apere pe drum de rele i mai ales de ispite. n privina aceasta, Acakios i fcuse o idee nstrunic despre lumea din afar. Fiindc nu ieise din monastire de mai bine de douzeci de ani, i nchipuia c dincolo de zidurile ei se petreceau orgii de i se ridica prul n cap perie. Fecioarele umblau legnndu-i soldurile i poftindu-te cu ocheade s le urmezi prin ascunziuri, tineri frumoi se nvrteau de colo pn colo, ispitindu-te la scrbavnice mperecheri, iar femeile mai coapte se artau att de ndrznee, nct te trgeau de mn prin hiuri. De hoi nu-i era fric lui Acakios. Rasa lui era att de tocit la coate i n alte pri expuse frecrilor, iar soarele o decolorase cu atta srg, nct din neagr ajunsese s bat n maroniu. Cu o asemenea nfi-

are nu risca s strneasc lcomia furilor. Puinii bani primii de la printele econom i cususe n tivul vemntului monahal. nainte de a pleca la drum, Acakios ceru binecuvntarea frailor si ntru Domnul, care-l nsoir buluc pn la poarta monastirii. i lu rmas bun, strivind o lacrim n colul ochiului, de parc ar fi plecat la captul lumii, apoi, chemnd n ajutor pe toi ngerii i arhanghelii, se avnt n necunoscut. 277

Dup claustrarea din monastire, spaiile largi i libere din afara ei i prur ameitor de vaste i mai ales ncrcate de ameninri momentan invizibile, dar care nu ateptau dect s se dezlnuie asupra lui, asemenea diavolilor asmuii asupra pctoilor trimii n Iad. Inima ncepea s i se zbat n piept ori de cte ori se ntlnea cu vreun mirean. Dac vedea ns o femeie, i scuipa n sn i se ruga de Sfntul Pafnutios, protectorul lui, s-l fereasc de pcat. Cnd observ ns c oamenii cu care se ncrucia pe drum nici nu-l luau n seam, se mai liniti. La un moment dat ncepu chiar s se simt vexat de aceast lips, ele atenie. _ Trase o spaim cumplit cnd se ntlni cu primul turc. l! zrise de la deprtare turbanul rou i iataganul atrnat de bru. Se ntreb cu groaz dac nu-i sunase ceasul din urm. Dar i turcul trecu pe lng el de parc nici nu l-ar fi vzut. Acakios i aminti ceea ce le spusese odat preotul din amvon c rnonastirile de pe muntele Athos se aflau pe pmnturile Imperiului Bizantin cucerite de turcii hapsini. Acolo,, sus, ntre zidurile monastirilor, aproape c nici nu ajungeau ecourile frmntrilor din afar. Sultanul ngduise monahilor s-i depene existena molcom ntr-o cvasiautonomie. Se zvonea c va veni totui o oprelite. Cretinilor nu li se va mai permite s sune din clopote. Vor avea ns voie s se foloseasc de toac spre a vesti credincioilor slujbele religioase. Dar zvonurile snt zvonuri. Le dai crezare i nu le dai. Abia cnd se nfptuiesc bagi de seam c nu e de joac. Acakios merse i iar merse, strbtu inuturi muntoase, cu stnci multe i golae, ncinse de soare, trecu peste ruri mpuinate de aria verii i prin sate lipsite parc de via. Bu ap din fntni cu und limpede ca sticlele de pe masa printelui econom, se odihni la umbra zgrcit a mslinilor cu tulpina mai noduroas dect genunchii unui btrn i reumatic clugr, se culc odat cu lsatul serii, adpostindu-se prin cpie de fin ori prin colibe prsite, cu acoperiul desfundat, se nfrupt din proviziile druite de Afanasios brnz, peste afumat, msline, pastrama, pine dar cu drmuial riguroas, ca s in ct mai mult. Se gsir oameni milostivi care, din toat srcia lor, i strecurar n palm cte-o bncu sau de-ale gurii. Intra prin biserici, se ruga n faa icoanelor cu sfini hieratici, apoi pornea iari la drum, mpcat cu sine nsui i ncntat de lumea larg, descoperit parc pentru ntia oar. Ispitele att 278 de temute nu se buluceau spre a-i fura castitatea, aa cum i se ntmplase Sfntului Antonios. Acakios ajunsese chiar s regrete c nu i se oferea prilejul de a se lupta cu ademenirile vreunei urmae a Evei, trimis de Necuratul spre a-l mbia cu mrul pcatului. Ar fi rezistat victorios ispitei, dar i-ar mai fi distrat puin ochiul cu goliciunea rotunjimilor femeieti. Cnd i ddu seama c l npdesc tot mai struitor gndurile pctoase, fcu semnul crucii i ngenunche acolo, n rna drumului, nchinnd metanii Celui-de-Sus... Cnd ajunse n preajma zidurilor nconjurtoare ale Constantinopolelui, l apuc ameeala. Erau nalte i mree ca nite muni, cu turnuri cenuii n loc de piscuri. Pe drum se mbulzeau acum tot felul de oameni, clri sau pietoni, n lectici sau crue, n vesminte ponosite ori bogate, btrni i tineri, unii frumoi, alii uri, copii, ostai, femei cu poveri pe cap, mgrui, cai nervoi, naripai, igani, turci, romei, arapi, n sfrit, tot felul de chipuri i de porturi, iar pe deasupra o glgie asurzitoare, de blci. Praful plutea n volute peste nentreruptul uvoi de oameni, aa dup cum pluteau i cele mai felurite mirosuri, din nenorocire mai mult greoase dect plcute. mpins de puhoiul uman, Acakios se trezi trecnd pe sub o arcad vast, strjuit de canaturile deschise ale unei pori att de nalte, nct evocau catapeteasma despicat n dou a unei biserici. De o parte i de alta stteau soldai cu chivre strlucitoare, cmi de zale i lnci mai ascuite dect frigrile folosite la monastire de fratele buctar. Uliele oraului, despre care Acakios auzise attea minunii, l lsar fr glas. Ce-i drept, casele nu erau de cletar, iar bolovanii pe care clca nu strluceau ca pietrele preioase. Dar palatele, statuile, arcurile de triumf, fntnile monumentale erau din marmor alb sau trandafirie i luceau n soare de i luau ochii. Dar bisericile... bisericile ntreceau toate visurile lui Acakios. Erau mndre, impuntoare i acoperite cu aur. Da, cu aur ! Acoperiurile de aur rsfrngeau razele soarelui, nv-

pind vzduhul. i iari lume, mult lume, att de mult, nct Acakios se simea printre oamenii acetia ca un grunte de nisip printre miriade de grune de nisip rspndite pe o plaj fr sfrit. Vzu prvlii multe, cu tot felul de covoare, cu pietre scumpe, cu veminte bogate, cu mtsuri, cu statuete de bronz 279

i de jad, cu vase de argint i de aur, apoi fructe, fructe multe, de tot felul, parfumate, crnoase, ce nu ateptau dect s fie mucate. Iar printre toate minuniile astea se micau aerian femei tinere i frumoase, att de frumoase i de ncnttor mpodobite, nct preau nite sfinte desprinse din icoane i coborte printre drept-credincioi. Este adevrat c rotunjimile sinilor i ale soldurilor, contururile coapselor i fineea braelor nu inspirau gnduri tocmai cucernice. Dar Maria-Magdalena nu fusese oare o pctoas nainte de a deveni sfnt ? Pe Acakios l fulger un gnd. Pcatele nu deschideau oare mai sigur drumul ctre sfinenie dect metaniile, castitatea i canonirea trupului nsetat de luxur ? Acakios i scutur nspimntat fruntea. Desigur c Belzebut se aciuase n mintea-i pctoas, mpingndu-l la necurenii trupeti. Fugi, Satana ! Fugi ! Iar voi, ngeri pzitori, ferii-m ! S nu pctuiesc nici cu trupul, nici cu graiul, nici cu gndul !" Tot umblnd zbuc pe strzi i luptndu-se cu sine nsui, Acakios bg de seam deodat c soarele dimineii, care-l ntmpinase la intrarea n ora, o pornise acum la vale i se prguise gata s apun, fr ca el, nevrednicul, s fi ntrebat mcar unde se afl biserica Sfnt Sophia, inta cltoriei lui. Se apropie de un brbat ce sttea n pragul unei prvlii i se uita mohort la forfota mulimii. Lumea se scurgea n susul i n josul strzii, fr a arunca cel puin o privire asupra mrfurilor ornduite n toate chipurile pe taraba din faa prvliei. Avei buntatea s-mi spunei ncotro se afl biserica Sfnt Sophia ? l ntreb Acakios cu politee, Cobori drept nainte, spre mare. Ai s dai de o pia ntins. Acolo, la captul pieei, se afl Sfnt Sophia, l ndrum negutorul. Nu eti de pe aici, prinelule ? Acakios simi n cretet sunetul unui clopoel de alarm. De ce l descosea prvliaul ? Nu snt de pe aici, fiule. Am venit s-mi vd o rud bolnav, foarte bolnav. Locuiete aproape de Sfnt Sophia. Fr s mai atepte replica interlocutorului, o zbughi, vrndu-se acolo unde era mbulzeala mai aprig, spre a i se pierde urma. O lu spre mare, fcndu-i loc prin mulime. 280 Soarele n asfinit arunca o lumin purpurie asupra oraului, muindu-l parc n snge. Sngerii erau bolovanii de pe strad, i casele erau sngerii, i oamenii, i cerul... Acakios iei ntr-o arter larg, foarte umblat, pavat cu marmor i strjuit de statui uriae, obeliscuri, colonade i palate. Din loc n loc, calea aceasta se strecura pe sub arcuri de triumf, nchinate mprailor. Acakios strbtu Forul lui Arcadius, Forul lui Theodosius i Forul lui Constantinos cel Mare, nfricoat de coloii de marmor i de basoreliefurile gigantice, cu personaje necunoscute lui, care dominau fluviul de oameni. Tocmai cnd ncepuse s se ntrebe exasperat dac nu cumva se rtcise, vzu c se deschide naintea lui o pia enorm, mrginit de cldiri majestuoase. Dintre ele se desprindea ca luceafrul ntre stele un edificiu grandios, ncoronat cu o cupol central uria, flancat de patru semicupole, ncadrate la rndul lor de alte cupole mai mici. Att de mare era aceast construcie, nct, vzut de departe, putea fi comparat cu muntele Ararat. Fr s mai ntrebe pe nimeni, Acakios tiu c aceasta era biserica pe care o cuta. Cupolele erau nvluite n lumin. Vitraliile nalte strluceau aa cum strlucete lava ce se revars incandescent pe povrniurile vulcanilor. Slujba de noapte, oficiat la catedral, atrgea mulime de credincioi. Antrenat de puhoiul de oameni, Acakios se pomeni luat aproape pe sus i dus pe sub arcada unei intrri in interiorul lcaului dumnezeiesc. Auzise att de multe laude despre frumuseea Sfintei Sophia, nct era pregtit sufletete s vad nite minunii de neuitat. Realitatea depea ns nchipuirile lui cele mai naripate. Era atta strlucire acolo nuntru, atta mreie, nct Acakios simi c i se curm rsuflarea. Marmor si aur, aur i marmor, efluvii de tmie i de parfumuri, glasuri calde i cristaline de heruvimi, lume mult, ngenuncheat, prosternat spre altarul muiat n lumin orbitoare, pe care se

proiectau siluetele ecleziatilor nvemntai n odjdii parc i mai luminoase. Pietre preioase se revrsau cascad peste icoanele scnteietoare. Iar vocile mngietoare rscoleau sufletul mirenilor... Acakios i zise c aa trebuia s arate Raiul. Convingerea i era ntrit i de vlurile sidefii ce pluteau n aer, dnd impresia c zidurile mbrcate n onix, coloanele de marmor 281

cupolele imense se dematerializau, cptnd o fluiditate aerian, magic, de vis. Acakios simi c l podidete plnsul. Acel plns purificator, rod al extazului celui mai profund. Se ls n genunchi, alturi de sutele de oameni, i ncepu s se izbeasc n piept cu pumnii, rostind ca o incantaie numele Atotputernicului. Apoi Acakios i aminti scopul venirii sale aici, la Constantinopole. Se uit peste capetele mulimii spre locul unde stteau grupai principii Bisericii ortodoxe. Ii deosebi de ndat, fiindc purtau pe piept cruci mpodobite cu nestemate. Dup ncheierea minunatei slujbe religioase, Acakios se ndrept spre grupul venerabililor ecleziati. Curentul dreptcredinciosilor ce prseau catedrala l mpiedic s ajung la ilustrele figuri bisericeti mai nainte ca acestea s fi ieit pe o u scund, lateral. Cnd ajunse acolo, l ntmpin un diacon tnr, frumos, dar cu o expresie aspr pe chip. Prea un arhanghel mniat de ndrzneala bietului clugr, care btea la poarta Paradisului. Ce pofteti, cuvioase ? l ntreb diaconul cu superioritate. Trebuie s vorbesc Inaltpreasfiniei-Sale Patriarhul Alexandriei, replic sfielnic Acakios. Ce vrei s-i spui Inaltpreasfiniei-Sale ? naltpreasfinia-Sa nu poate primi pe oricine. Acakos simi deodat imboldul rzvrtirii. Fcuse atta drum ca s se poticneasc tocmai acum de un tinerel att de sclivisit, nct printele egumen nici nu l-ar fi primit ntre zidurile monastirii. Am ceva de seam s-i spun, strui el, uitndu-i timiditatea. Voi ncerca s-l anun pe vicarul Sfintei Patriarhii... Nu-l vreau pe vicar ! izbucni el furios, apropiindu-se amenintor de tnrul diacon. Pe Inaltpreasfinitul l vreau ! Diaconul ridic instinctiv mna, ca i cnd ar fi ncercat se fereasc de o lovitur ce ntrzie ns a se materializa. Bine, bine, ateapt, rosti speriat. Iei pe u i o trase dup el. Acakios zmbi ncntat de succesul repurtat asupra cochetului serv al bisericii. n ateptarea patriarhului, ncepu s-i scuture cu palma rasa prfuit. Se mai uit pe la minuniile din jur, aa, ca s mai treac timpul. Catedrala se golise. Un stol de monahi stingeau cu mare grab mnunchiurile de lu282 mnri nfipte n nalte sfenice de argint. Diaconul nu mai aprea. Acakios se ncrunt. Dac ar ti tinerelul acela c el, Acakios, era purttorul unui mesaj semnat de Preacuviosul Egumen, desigur c n-ar mai face attea fasoane. Se gndea tocmai s bat la u, cnd aceasta se deschise. Poftete, cuvioase ! rosti diaconul, dndu-se la o parte spre a-i ngdui s treac pragul. Strmb din nas cnd simi mirosul acru al clugrului, l conduse printr-un coridor lung, luminat de cteva luminri, i l invit s intre ntr-o ncpere alturat. Acakios ptrunse ntr-o camer mbrcat n lambriuri de stejar, n care se aflau civa ecleziati btrni, cu strlucitoare cruci aninate de grumaz. Purtau brbi albe i aveau n ochi acea expresie sever a brbailor obinuii s porunceasc. Ce vrei cu mine, fiule ? l ntreb un cleric nvemntat n alb. Eu snt Patriarhul Alexandriei. Acakios se ls s cad n genunchi i srut pulpana vemntului alb. Patriarhul l pofti s se ridice. Sugrumat de emoie, Acakios scoase dinuntrul anteriului preiosul mesaj. Sulul se turtise i arta jalnic, l nmn patriarhului. Acesta l desfcu fr s se grbeasc. Dup ce l citi, se ntoarse spre nsoitorii lui. Athosul se pronun mpotriva unirii. Athosul este alturi de noi ! Patriarhul i ncleta mna pe mciulia de aur a toiagului pstoresc : Dect s supraveuiasc Imperiul Bizantin datorit sacrificrii ortodoxismului, prefer s supravieuiasc ortodoxismul i s fie sacrificat Imperiul Bizantin. Vorbea cu atta patim, nct i vibra glasul de parc s-ar fi aflat n amvon : Conciiul trebuie s condamne definitiv i irevocabil unirea ! Cu orice risc !

Tresri, ca i cnd s-ar fi smuls din trans. Se uit lung la Acakios, de parc n clipa aceea l-ar fi vzut pentru ntia dat, apoi se ntoarse spre suita sa : S fie gzduit la monastirea Sf. Evdokimos ct timp va rmne la Constantinopole. Fiule, se adres el lui Acakios, i voi ncredina o scrisoare ctre Preacuviosul Egumen al monastirii tale. Pn atunci ai s rmi n oraul acesta. S vizitezi bisericile cele mai frumoase i s nali rugi Domnului, spre a apra ortodoxismul de urgia mpratului. 283

nclin capul, apoi fcu un semn lui Acakios c poate s plece. Acesta czu iar n genunchi. Avusese senzaia bizar c n tot acest timp sttuse de vorb cu un trimis al lui Dumnezeu pe pmnt... * Senatorul Evghenis Chrisolora-Kalamides zdrobi ntre dini o smochin crnoas, savurndu-i aroma, apoi i spl degetele acoperite cu inele n apa parfumat cu esen de trandafiri din bolul de sticl plasat n sting sa. Suspin satisfcut. Cina fusese delicioas. Buctarul, adus tocmai din Alexandria, nu-i dezminise reputaia. Lui Kalamides i plcea s se spun c n casa lui se mnca mai bine ca oriunde, c el nsui era un sibarit cu gusturi ultrarafinate. Imita pe Lucullus i pe Petronius, fr s-i dea seama c n realitate czuse ntr-o vulgar contrafacere. Luxul orbitor al reedinei sale constantinopolitane oglindea un parvenitism de prost gust. Slujitorii, mbrcai n livrele de catifea mov, serviser cina, apoi se retrseser n vrful picioarelor. n sufrageria imens, dominat de o cupol cu mozaicuri viu colorate, nfind scene cinegetice, rmseser numai senatorul Kalamides i soia sa, Cleope. Copiii primiser ngduina s plece n camerele lor ndat dup desert. I-ai vorbit Irinei despre proiectele mele ? Cleope i muie la rndul ei degetele n apa parfumat. I-am vorbit. Nici n-a vrut s m asculte. Mi-a spus c prefer s intre la monastire dect s se mrite cu de Brienne. Kalamides se ncrunt. I-a rmas gndul la feciorul lui Comnen. M ntreb ce-o fi gsit la neisprvitul sta ? Cleope schi un gest de nerbdare. De ce neisprvit ? Leandru Comnen e un biat drgu, manierat, cu mult carte, i pe deasupra i de o familie aleas. Dar srac lipit pmntului. Ei, nu cumva ai nceput s ii cu fiic-ta ? se zbori senatorul. S-ar fi zis c ntreaga familie, cu excepia fiului su Andreas un biat ntr-adevr de ndejde se coalizase mpotriva autoritii lui. Culmea este c la un moment dat i Cleope 284 se artase favorabil cstoriei fiicei lor cu Reynaud de Brienne; Ce o determinase s i schimbe optica ? Cleope i flutur prin aer minile albe, spre a-i usca degetele ude nc. Spui c Leandru Comnen este srac. Nu te contrazic. Dar ce avere are de Brienne, n afar de solda gradului ? Kalamides tui, spre a-i masca ncurctura, ntrebarea soiei lui nu era lipsit de logic. Dar Cleope nu cunotea i nici nu trebuia s cunoasc adevratele motive ale alegerii fcute de el. Cpitanul de Brienne, n calitatea lui de comandant al grzii imperiale, era destinat s joace un rol important n nfptuirea planurilor puse la cale de el, Evghenios. De Brienne e un stricat, strui Cleope, ncreindu-si buzele. Am aflat deunzi, din surs sigur, c triete cu Chrisanta Lucan n vzul lumii. Dac ar fi aa, brbatul Chrisantei n-ar sta cu braele ncruciate. i, m rog, care este aceast faimoas surs ? Propria ta sor, Glafira. Ce se amestec Glafira n treburile mele ? ripost Kalamides iritat. Mai bine i-ar vedea de educaia copiilor ei. Nite descreierai... Ascult, Cleope, am hotrt s-o mrit pe Irina cu de Brienne, i cu asta, basta ! Soia lui ridic din umeri. Vrei s-i nenoroceti fiica. Senatorul nu rspunse. Vedea mult mai departe dect Cleope. Cu sprijinul comandantului grzii imperiale putea oricnd s ncerce o revoluie de palat. Dac aranjamentele lui cu turcii n-ar da rezultatele ateptate, s-ar folosi de de Brienne spre a pune mna pe putere. S pregteti degrab trusoul Irinei, vorbi cu hotrre Kalamides. La primvar facem nunta. Glasul lui exprima o finalitate att de categoric, nct Cleope renun s-l mai contrazic. De la o vreme ncoace se simea foarte obosit. Ciudat ! n tineree fusese un pachet de nervi, o surs inepuizabil de energie. Apoi corpul ncepuse s i se ngreuneze, puterile s o prseasc. O rodea ceva insidios nuntru, n pntece. Ceva care o storcea de vlag. Me-

dicii consultai i babele pricepute n descntece nu fuseser n stare s o uureze. Aproape c se deprinsese cu durerea aceea vag, difuz, aa cum te deprinzi i cu binele, i cu rul, Kalamides se ridic de la mas. Mi-am angajat cuvntul fa de de Brienne i nu concep s m dezic. 285

- Prostii ! exclam plictisit Cleope. De cnd era bolnav, devenise mai ngduitoare, mai buna. Nu se mai recunotea. . Am s ies puin n ora, zise Kalamides. Am nite treburi urgente. Acuma, noaptea ? Acuma, noaptea ! ripost el sec. Nu-i plcea s i se cear socoteal. Btu din palme. Apru un slujitor, mpreunndu-i umil minile, ca i cnd s-ar fi aflat la rugciune. Poruncete, stpne ! O pelerin. Iar Manoli s-i ia un felinar. Are s m nsoeasc n ora. Ce idee ! exclam Cleope. S umbli noaptea cu un singur slujitor dup tine. Eti de o impruden... Senatorul o salut cu o nclinare a capului i prsi ncperea... Kalamides trecu prin faa catedralei Sf. Sophia cnd lumea ieea tocmai de la slujba de sear i se revrsa uvoaie n Forum Augusteum. Se nvluise n ampla sa pelerin, lsndu-i numai ochii descoperii, asemenea tuaregilor, i luase acest lux de precauiuni fiindc nu voia s fie recunoscut. Avea o int precis. Cartierul veneian din preajma portului. Trebuia s ajung acolo ct mai repede. Cnd iei din Forum Augusteum i se adinei n labirintul de strdue de pe versantul nordic al oraului, trectorii att de numeroi pe Calea Triumfal se rrir, apoi, treptat, disprur. Cleope, i zise el, avusese dreptate cnd l prevenise asupra primejdiilor ce-i pndeau pe toi aceia care circulau prin ora noaptea fr o paz sigur. Se ntunecase. Strzile nu mai erau luminate dect de razele lunii i de licrul stelelor. Kalamides tia c oraul era mpnzit de jefuitori, de ucigai, de vagabonzi, dar mergea nsoit numai de Manoli fiindc se temea de indiscreiile celorlali servitori, ndeobte foarte limbui. Manoli l preceda purtnd un felinar cu opai, ce lumina palid pavajul din bolovani de ru, pereii albi ai caselor, cu ui i ferestre ferecate. La un moment dat, Kalamides ncerc o emoie puternic. O ceat de beivani, ieii dintr-o uli lateral, se nfipser n mijlocul drumului i ncepur s-l njure pe Manoli, fiindc, pretindeau ei, i orbea cu felinarul. Era limpede, cutau gl286 ceav. Poltron, Kalamides simea c i se taie picioarele. Dar Manoli l scoase din ncurctur smulgndu-i de la bru o toporica pe care ncepu s-o roteasc amenintor prin aer. Intimidai, scandalagiii se potolir brusc, topindu-se n ntuneric. Rsuflnd uurat, senatorul i continu drumul. n curnd ajunse la destinaie. Cldirea n faa creia se opri avea la parter ferestre mici, cu grile de fier. Un balcon lung, cu colonete, se ntindea de-a lungul ntregii faade la nivelul primului etaj. Kalamides btu ntr-o u nalt, de stejar, stranic ghintuit, spre a putea, la nevoie, nfrunta un asediu. Auzi un zgomot de zvoare metalice puse n micare, apoi o u scund, practicat ntr-unul din canaturi, se deschise cu precauie. Ai ntrziat, rosti n grecete un glas cu puternic accent strin. tii bine c trebuia s atept noaptea ca s pot veni, Leone, replic n oapt Kalamides. Bine, intr. Precedat de gazd i urmat de slujitor, senatorul ptrunse ntr-un coridor luminat de un opai. Brbatul care-i deschidea drumul era nalt, sptos, pletele i cdeau pe umeri, iar hainele-i scumpe de brocart aveau luciri discrete. nseamn c n-am s pot pleca dect mine de diminea la Adrianopole, spuse gazda, aruncnd o privire bnuitoare asupra servitorului. Omul tu nu are obiceiul s plvrgeasc ? E surd i mut. tiu s-mi aleg oamenii. l lsar pe Manoli ntr-un vestibul, apoi intrar ntr-o ncpere mobilat sobru, dar cu piese de o real frumusee. O lad bizantin ncrustat cu filde avea spat pe capac cifrul imperial. Kalamides, mare amator de obiecte rare, se uit lung la magnifica mobil. De unde ai procurat-o ?

- Taina mea, zise Leone. Dac afl mpratul c ii n cas un obiect cu cifrul su, n-are s-i mearg bine. Cine s-l informeze ? Tu ? S m fereasc Dumnezeu ! Atunci n-am de cine s m tem. i oamenii mei tiu s-i in gura. Ai adus mesajul ? Copia mesajului. S-o vd!

287 Kalamides i lepd pelerina i o arunc pe o lad. Scoase dinuntrul tunicii un pergament fcut sul. l nmn gazdei, care l desfcu i l citi cu atenie. Stranic ! exclam admirativ. Zaganos are s fie ncntat, i dai grozav ap la moar. Kalamides se ls s cad pe un scaun n form de X". Dac ai ti ct m-am luptat cu imbecilii din consiliul imperial ca s obin redactarea asta ndrznea... Khalil are s nnebuneasc. Cred i eu. i drmm eafodajul combinaiilor politice. Leone fcu sul pergamentul i l vr ntr-o geant de piele. M ntreb dac Zaganos mi va rsplti serviciile aa cum mi-a fgduit, rosti senatorul. Pn acum nu m pot plnge, zise Leone. Am ncasat de la el sume frumoase. Pe mine nu m intereseaz banii, gri Kalamides. Gazda ridic minile cu palmele n sus i zmbi. - Nu au toi averile tale, Evghenis. Tot ce pot s spun este c mesajul sta are s fac minuni. Meritul meu ! se mpuna Kalamides. i al meu, fiindc i-am dat prilejul, rosti sec Leone. i-am contestat vreodat aportul ? replic uor iritat senatorul. Nu. Pn acum, nu. Dar in s nu am surprize. Am hotrt s lucrm n tovrie. Nu m-am dezis i n-arn s m dezic nici de acurn nainte. Prea bine. Nu uita c Zaganos este omul meu. Nu neleg aceste precauii, se ncrunt Kalamides. Cteodat l indispuneau libertile de limbaj pe care veneianul i le ngduia fa de el, un senator al imperiului. Leone rse. Mi-au plcut ntotdeauna situaiile limpezi. Te supr ? Nu m supr. Dar mi-ar plcea s fii mai puin bnuitor. Bine. i ca s pecetluim nelegerea noastr, s bem un pahar cu vin. Leone aduse o caraf cu Lacrima Christi" i dou cupe. Le umplu. n cinstea lui Zaganos-Pasa i a succesului nostru comun ! ridic un toast Leone. Vinul aromat i foarte tare risipi indispoziia lui Kalamides. Reuita lui Zaganos ar fi fost i reuita lui. l ateptau onoruri mari. Do ut des ! D-mi ca s-i dau ! n ceea ce-l pri288 vete, i ndeplinise angajamentele. Acum nu-i mai rmnea lui'Zaganos dect s i le ndeplineasc pe ale lui. Plec de la Leone ntr-o stare de euforie. Dar aerul rece de afar risipi fumurile sidefii ale vinului. Veneianul era un tip periculos, i zise. Ar fi fost n stare s-l vnd i pe Dumnezeu, numai s-i fie bine. Dac el, Kalamides, ar fi lucrat direct cu Zaganos-Pasa, alta ar fi fost situaia. Din nefericire, mprejurrile l obligau s foloseasc serviciile unui intermediar cu pretenii excesive. Kalamides se nfur i mai strns n pelerin, l ptrunsese deodat un fior. Ce s-ar ntmpla dac preioasa copie ar cdea n mna autoritilor bizantine mai nainte ca Leone s o fi putut preda lui Zaganos ? El, Kalamides, va fi somat s se explice. Dac nu va reui s-i nele pe anchetatori cu minciunile lui i este greu s mini cnd te supun torturilor nu-i va rmne dect s-i ncredineze trupul i sufletul lui Hades... Nu ! N-avea rost s-i fac gnduri negre. Leone va trece nestingherit documentul pe sub nasul autoritilor bizantine i l va preda lui Zaganos. El, Kalamides, avea presimirile lui... Apoi zarurile fuseser aruncate... Ce-o fi, o fi ! Leone Storlato prsi n zori Constantinopolele. Deasupra Bosforului plutea o pcl lptoas. Prile nalte ale oraului se desprindeau din masa compact de cea, evocnd o imens corabie navignd pe un ocean de nori. Spectacolul era mre i bizar totdeodat. Leone Storlato nu avea ns timp s admire peisajul, n vreme ce calul l purta n trap ntins spre capitala Imperiului Otoman, gndurile lui se nvrteau n jurul avantajelor pe care le va obine de la Zaganos-Pasa. Pe Leone nu-l interesa numai aspectul beneficiilor pecuniare. Dei era un simplu negutor, avea nu numai nfiarea, dar i apucturile unui condottiere. Puterea i mai ales satisfaciile

legate de manifestrile ei exercitau asupra lui o atracie irezistibil. Grandoman, fcea caz de legturile lui de rudenie, insistnd asupra faptului c Mria Storlato, o sor a strbunicii sale, se cstorise cu Giacomo Tiepolo, doge al Veneiei n cel de-al doilea sfert al secolului al XlII-lea. Din nefericire, calitile lui nu erau la nlimea ambiiilor. i el, Leone, tia acest lucru. Superficial, renuna la afaceri pe jumtate ncheiate, spre a se avnta n altele, care-i strneau mai vrtos fantezia. Femeile i jocurile de noroc l costau mari sume de bani. Spre a-i acoperi gurile din buget, se lansa n tot felul de operaii dubioase, cu ctiguri fru-

289 moase i rapide, dar i cu riscuri considerabile. Spionajul era una din ocupaiile lui lturalnice cele mai rentabile. Fcea spionaj i pentru turci, i pentru romei. Leone i nchipuia c numai el i cunotea jocul, n realitate, i turcii, i romeii prinseser a nutri bnuieli. Intr-o vreme lucrase pentru Khalil, apoi fusese recrutat de agenii lui Zaganos-Pasa, care se strduia s dezorganizeze reeaua de spioni ai marelui vizir, n aceast nou postur intrase n contact cu senatorul Kalamides, colaborator al serviciilor secrete ale lui Yakub-Paa. Leone spera ca aceast colaborare s dea rezultate rodnice. n ultimul timp pierduse la zaruri ncrctura unei nave sosite de la Trebizorida. Dac asociaii si din Veneia ar fi aflat ce isprav fcuse, l-ar fi jupuit. In cazul c ar fi ajuns a i se cere socoteal, ar fi dat foc unui antrepozit, pretinznd c acolo fuseser descrcate mrfurile n cauz. Arogana lui ar fi impus poate asociailor. Folosindu-se de cai cu schimbul, Leone parcurse n mai puin de dou zile distana dintre Constantinopole i capitala Imperiului Otoman. Ajuns la Adrianopole, se opri la caravanseraiul unde era gzduit de obicei, iar dup ce se brbieri i i schimb hainele de cltorie, se nfi la Sublima Poart.'Zaganos-Paa l primi de ndat. Lectura copiei aduse de Leone l umplu de bucurie. Oferi veneianului o pung de aur, fgduindu-i mari recompense n viitorul apropiat. Zaganos exulta, ndat ce rmase singur, reciti documentul. Nu numai coninutul, dar i redactarea erau explozive. Basileul Constantinos czuse, n sfrit, n curs, formulnd ntr-o not ultimativ sporirea alocaiei de ntreinere a prinului Orkhan. Zaganos voia s fie de fa cnd ambasadorii bizantini o vor supune sultanului. Va fi un spectacol inegalat. Porunci deci aghiotanilor i slujitorilor si s se pregteasc fr zbav de cltorie. Fiindc nu putea prsi capitala fr ngduina marelui vizir, i strecur o explicaie credibil. In calitatea sa de conductor al Departamentului Armatei, dorea s inspecteze trupele de pe frontul oriental i s fac totdeodat investigaii asupra strii de spirit a ienicerilor ncadrai n armata expediionar. Marele vizir i ncuviin plecarea. Dar subita hotrre a lui Zaganos de a se deplasa n Anatolia i ddu de gndit. Ce punea la cale renegatul ? Khalil tia c se fcuse odinioar util lui Mehmed, dar mai tia c pe recunotina celor mari nu te poi bizui. 290 A doua zi dup plecarea lui Zaganos pe front, Khalil i anun colaboratorii c va face o cltorie de inspecie la Brussa. De acolo nu-i va fi greu s gseasc un pretext spre a se nfia la cartierul general al sultanului. Simpla sa prezen va ngrdi libertatea de manevr a lui Zaganos i va impune lui Mehmed, care se va gndi de dou ori nainte de a lua vreo hotrre fr s-l consulte. Neateptata plecare a lui Khalil la Brussa isc frmntare l temeri n rndurile divaniilor. Se pregtesc evenimente inari !" opteau ei, nfricoai de schimbrile ce s-ar putea ivi. Khalil porni la drum, fr a prea s se grbeasc. Fcea scurte popasuri prin localitile mai nsemnate i sttea de vorb cu dregtorii locali, ascultndu-le cu rbdare psurile. La Brussa l ajunse din urm delegaia bizantin, aflat n drum spre cartierul general al sultanului. Cnd i se aduse la cunotin hotrrea mpratului Constantinos de a trata cu padiahul, trecnd peste capul su, Khalil se supr foarte, ndeobte, basileul l informa dinainte ori de cte ori voia s poarte negocieri cu Sublima Poart. De ce i schimbase tactica ? Nu mai avea ncredere n cpetenia Divanului ? Ce intrigi se teeau ? Ambasadorii, somai de Khalil, i supuser spre citire cererea adresat sultanului. Dup ce parcurse cu privirile mesajul imperial, marele vizir simi c i se urc sngele n cap. Ridic mnios ochii asupra delegailor bizantini nite figuri terse, aproape necunoscute care stteau n picioare n faa sa. O, romei nesocotii i fr de minte, cunosc de mult vreme viclenia cugetului vostru ! Ai pornit pe drumul pierzaniei. Intoarcei-v ct mai e timp ! Rposatul Sultan Murad-Khan era blajin i prieten neprefcut al tuturor celor de bun-credin. Sultanul Mehmed-Khan, stpnul nostru de azi, nu este un om slab, aa cum l credei voi. Are o fire ndrz-

nea, slbatic, impulsiv. Dac v vei duce misiunea la capt i Constantinbpolele va scpa nevtmat, nseamn c Dumnezeu are mil de farnici i de prosti. Oameni fr de minte, cerneala de pe tratatul ncheiat cu voi nu s-a uscat nc, dar fiindc v nchipuii c sntem la ananghie n Karamania, ncercai s ne speriai cu momile pe care le-ai pregtit n tain. Credei c avei de a face cu nite copilandri slabi i lipsii de minte ? Dac v-a intrat n cap c ne putei nfrunta proclamndu-l pe Orkhan sultan n Tracia, n-avei dect s o facei. Poate c ai uneltit cu ungurii s treac Dunrea i s se arunce asupra noastr. S ncerce numai ! Poate c ai hotrt 291

s pornii rzboi mpotriva noastr, spre a recuceri teritoriile pierdute. Atacai-ne ! Dar v previn ! Nu numai c nu vei cstiga nimic, dar vei pierde i bruma care v-a mai rmas. Khalil nclin fruntea i i ncleta minile. Se uit la documentul desfurat n faa lui, apoi ridic din nou privirile asupra trimiilor Bizanului. Struii s v nfiai Inlimii-Sale Sultanul dup toate cele ce v-am spus ? Sau lsai nelepciunea s v ndrumeze paii napoi spre cas, uitnd c ai purtat vreodat un astfel de mesaj nesocotit ? eful delegaiei desfcu neputincios minile. Mulumim Luminiei-Tale pentru pova. Dar mandatul nostru este imperativ. Trebuie s executm porunca mpratului Constantinos. Khalil fcu un gest ca i cnd s-ar fi splat pe miini. Dac v trage aa la nenorocire, n-avei dect s mergei nainte. Voi raporta cererea voastr puternicului meu stpn. Cum va hotr el, aa va fi ! ngdui trimiilor Bizanului s plece, apoi ddu porunc slujitorilor s pregteasc trsurile i caii pentru drum. La cartierul general al sultanului domnea nelinitea. Sosirea neateptat de la Adrianopole a lui Zaganos-Paa, i apoi a marelui vizir, urmate la scurt interval de apariia ambasadei bizantine, strni vii comentarii printre cpeteniile militare i dregtorii civili aflai n preajma sultanului. Zaganos-Paa se afla n cortul purpuriu, n tainice discuii cu padiahul, cnd Khalil ceru s fie primit spre a aduce la cunotina puternicului stpn demersul diplomatic al bizantinilor, nainte de a-i acorda audien, Mehmed chem n preajm pe Iak-Pasa, guvernatorul general al Anatoliei, pe ofierii si de Stat-Major i pe principalii demnitari ai Curii. Khalil i zise c nu era de bun augur refuzul sultanului de a-l primi ntre patru ochi. Cnd intr n cort, l vzu pe Zaganos-Paa stnd n dreapta tronului i savurndu-i triumful, nsemna c acesta tia ce avea s urmeze. Poate c el nsui trsese din culise sforile, spre a se ajunge la aceast situaie exploziv. Privirile marelui vizir i ale lui Zaganos se ciocnir scurt, aa cum se ciocnesc dou sbii. Khalil plec genunchiul n faa tnrului sultan, i expuse elaborat doleanele trimiilor basileului, strduindu-se a le nfia ntr-o lumin mai pMin grav. Mehmed l ascult cu atenie, apoi zmbi ciudat, etalndu-i dinii albi i att de regulai. 292 Mesajul mpratului Constantinos aduce a ultimatum, Khalil. Marele vizir i zise c sultanul l lsase s-i descarce sacul vetilor, dei tia ce avea s i se spun. Nu i-a acorda atta importan, Mrite Doamne, gri noul-venit. Mritul unor celandri argoi nu poate schimba mersul istoriei. Numai att, Khalil ? Nu ai impresia c eti prea indulgent fa de ei ? Am iubit ntotdeauna pacea, Mrite Doamne. Poi ierta cu atta uurin pe dumanii notri care vor s-o ncalce ? - Copiii obraznici trebuie pedepsii, interveni cu asprime Zaganos-Paa. Ambasada bizantin a sosit ? ntreb Mehmed. A sosit i ateapt afar, Mrite Doamne, raport marealul palatului. Atunci s intre ! ordon sultanul. Marele ambelan se grbi s introduc n cort pe ambasadori. Mehmed rspunse impasibil la salutul lor, abia ridicnd mna. eful delegaiei bizantine citi cu glas tare coninutul mesajului, nmnndu-l apoi marelui ambelan. Acesta ngenunche spre a-l preda sultanului. Mehmed arunc documentul fr s i coboare privirile asupra lui. Toi cei de fa i ateptau cu rsuflarea tiat rspunsul. Trimiii Bizanului nu se ndoiau c vorbele rostite de el vor fi grele i ncrcate de mnie. Spre uimirea tuturora, Mehmed zmbi cu bunvoin. Spunei mpratului vostru c am s examinez cu toat atenia mesajul su. ndat dup napoierea mea la Adrianopole i aceasta se va ntmpla ct de curnd, deoarece emirul Ka-

ramaniei s-a predat cu toate armatele lui, cerindu-mi mila voi discuta cu mputerniciii Imperiului Bizantin chestiunea sporirii apanajului acordat prinului Orkhan. V rog s asigurai pe suveranul vostru de toat bunvoina i prietenia mea. Tonul msurat, calm, diplomatic al lui Mehmed era nu numai neobinuit, dar n aceast situaie, cu totul neateptat. Zaganos-Paa i intimii padiahului tiau ns c linitea acestuia era numai de faad i c n sinea lui sultanul spumega. Doar muchii feei i tresltau uor, exterioriznd mnia-i ascuns. Ins bizantinii nu cunoteau acest semn. Incntai de primirea fcut i de cuvintele pline de nelegere ale sultanu293

lui, i ziceau c misiunea lor se ncheiase surprinztor de bine. Un singur element i nedumerea, i nelinitea chiar, nainte de a prsi Constantinopolele, li se spusese c armatele lui Mehmed fuseser puse pe fug de nenvinii clrei ai emirului Karamaniei. Acum aflau cu mirare c tot ceea ce tiuser inea de domeniul nscocirilor i c turcii ctigaser o victorie deplin. Minea sultanul ? Cert este c atmosfera de la cartierul general nu reflecta starea de spirit a unor militari nvini. Dac i versiunea cu nemulumirile ienicerilor era tot att de fantezist, atunci lucrurile puteau lua o ntorstur nedorit. Diplomaii bizantini se retraser. Mehmed i urmri cu privirea pn ce draperiile cortului fur lsate dup ei. Abia atunci se ntoarse spre marele vizir. Khalil, Khalil, romeii ti snt nite ticloi. Au crezut c ne-a sosit sfritul. Vor constata la timpul potrivit c s-au nelat amar. i plimb privirile asupra celor prezeni : M ntreb dac printre voi nu se afl oameni care vorbesc mai mult dect trebuie. O tcere de mormnt cobor asupra tuturor. Fiecare i auzea btile propriei inimi. Tcerea aceea grea ca o lespede dur un timp care le pru nemsurat de lung. Mehmed se uit iari la marele vizir. Khalil, vei acorda condiii de pace moderate Karamaniei. Emirul Ibrahim mi va jura credin venic i va recunoate c deine stpnirea rii lui n temeiul unei donaii fcute de cumnatul su, rposatul Sultan Murad al II-lea. Vei accepta n numele meu mna fiicei sale, care va intra de ndat n haremul imperial. Toi ceilali emiri care l-au sprijinit pe Ibrahim Beg vor fi izgonii din emiratele lor. Am zis ! ncheierea tratatului redactat n grab i semnat cu si mai mare grab readuse linitea la fruntariile rsritene ale imperiului. Mehmed i putea acum ndrepta n toat libertatea atenia spre Europa. Cltoria sa de ntoarcere spre capital avea s fie tulburat ns de o rbufnire a nemulumirilor manifestate dealtfel de mai mult vreme de ieniceri. O unitate a acestui corp, amplasat la Brussa, iei n ntmpinarea sultanului, agitndu-i armele n chip amenintor i fcnd larm. Mehmed fusese prevenit de ehab-ed-Din i de Zaganos-Paa asupra tulburrilor care se pregteau. Nu uitaser s-i strecoare n ureche veninul unor calomnii subtile. Incapacitatea lui Khalil i favoritismele lui dduser natere acestei grave situaii. 294 Tnrul padiah nu era lipsit de ndrzneal, i dovedise nu numai abilitatea, dar i curajul, cnd preluase tronul imperial i i manifest temeritatea i de data aceasta. n loc s se jase intimidat de vociferrile ienicerilor, ddu pinteni calului si ss avnt n mijlocul lor. Gestul su de bravad fcu impresie, ndrzneala acestui tnr, care, fr a se tenie c ar putea fi lapidat, nainta calm printre nite rebeli, provoc un reviriment surprinztor. Cnd Mehmed ridic braul, prevenindu-i c dorea s le vorbeasc, zarva ncet. Credei c era nevoie s strigai, s v agitai, s ameninai, pentru ca printele vostru s v asculte psul ? S vorbeasc unul dintre voi ! Un osta care v-a ctigat ncrederea datorit vitejiei, rnilor primite n lupt, camaraderiei sale. V ascult ! Pe cine l desemnai s vorbeasc ?... Hai !... Nu v sfiii ! Se auzi un glas din mulime : Ibrahim s vorbeasc ! Alte glasuri repetar : - brahim ! Da ! Ibrahim ! Ibrahim s spun ce ne doare! Dintre ieniceri se desprinse un colos mai nalt cu un cap dect camarazii si. Avea musti cu colurile lsate, ochi tulburi, nroii, brae puternice de goril. Vorbete, Ibrahim ! porunci cu voce clar sultanul. Colosul se ii pe picioarele lui masive ca nite trunchi de copaci. Vreau, Mrite Doamne, un semn de bunvoin din partea ta, acum, la nceput de domnie. Semnul sta l-au fcut si naintaii ti. Acum i-a venit rndul. Tonul vljganului ascundea o ameninare abia deghizat. Mehmed zmbi cu patern ngduin. Att de cald, de sincer era expresia ochilor si, nct ienicerii din preajma lui ncepur a-l privi cu simpatie. Dac aceasta este datina, vorbi rspicat sultanul, eu snt cel dinti care trebuie s o respect. Ieniceri, strig el, printele

vostru, padiahul, este bucuros s v druiasc zece pungi cu aspri, spre a v bucura din toat inima. Ochii colosului scnteiar. Bine ai grit, Mrite Doamne ! Allah s-i dea putere ! Se ntoarse spre ieniceri, lsnd privirile s pluteasc asupra lor : S triasc stpnul i printele nostru, Sultanul Mehmed-Khan ! Triasc ! Triasc ! Triasc ! se -ridicar glasuri, umflndu-se ntr-o vijelie de urale care fcu s vibreze cerul. 295

Mehmed se uit la gloata de ieniceri, care trecuser de la potop de vociferri la cel mai delirant entuziasm, i zmbi cu prefcut afeciune. Turm, turm de animale meschine i nesocotite !" rosti pentru sine. Cnd ddu iari pinteni calului, ndreptndu-se spre porile Brussei, ienicerii i despicar rndurile, deschizndu-i o cale triumfal. Ovaiile nu mai conteneau. Generalii respirar uurai i pornir pe urmele sultanului. Dup ce intr n ora i se instala n palatul imperial, Mehmed convoc pe ofierii superiori ai ienicerilor, n frunte cu Aga Kurci Doghan, care sosise n Anatolia, nsoindu-l pe Khalil. Ofierii rspunser bucuros la apel. Erau siguri c vor primi daruri proporionale cu gradul fiecruia. Mehmed anunase c i va primi n sala tronului, n cadrul unei audiene festive. Cpeteniile imperiului l ncadrau n. semicerc. La pori fceau de straj soldai din garda imperial, nvemntai de parad. Ofierii i fcur intrarea, zornindu-i pintenii. Se oprir n mijlocul slii i se prosternar n faa sultanului. Gestul acesta nu exprima ns umilina sclavului fa de stpn, ci acceptarea fr tragere de inim a unei corvezi. Mehmed prinse nuana, dar se prefcu a o ignora. Ii privea printre pleoapele ngustate, astfel nct s nu lase a se vedea scprarea mnioas a ochilor. Pe chipul lui se aternu un zmbet binevoitor la nceput, dar care se schimb treptat ntr-un fel de rictus ru. Ofierii din primele rnduri se nfiorar. Unii se uitar cu coada ochiului n dreapta i n stnga, spre a-i da seama de ceea ce se petrece. Uile pzite de soldaii din gard, narmai de lupt, fcur s le strecoare n suflet o team nelmurit. Ce se pregtea ? Li se ntinsese o curs ? Fuseser atrai departe de ieniceri spre a fi pedepsii ? ngrijorarea oglindit pe chipurile lor ddu de neles sultanului c atinsese acel punct psihologic care trebuia s fie urmat de fapte. Pleoapele lui se ridicar, lsnd s i se vad ochii mari, adnci i limpezi. Ochii acetia reflectau ns asprimea rece, implacabil, a destinului care nu iart. Privirile lui ascuite se nfipser asemenea unor pumnale n ochii lui Aga Kurci, care se strdui s le nfrunte fr s clipeasc. n clipa aceasta negreta cumplit c nu dduse amploare rzmeriei ienicerilor, canaliznd-o mpotriva sultanului. Acum pierduse partida. i-am ncredinat comanda ienicerilor, Aga Kurci, rosti Mehmed n surdin, oblignd pe ofierii din ultimele rnduri 296 s-i ncordeze auzul spre a prinde nelesul cuvintelor lui. Comanda unui corp de elit. Comanda celor mai viteji ostai din armata mea. Am avut ncredere n tine... Ridic glasul, adresndu~se i celorlali ofieri : ncredere am avut i n voi. V-ai artat ns demni de misiunea ce v-a fost ncredinat ? i tu, Aga Kurci, i voi ai fcut din ienicerii mei nite precupei lacomi de bani, nite mercenari gata oricnd s i vnd braul celui mai bun platnic... Ai merita s v retez capul. Dar n-am s-o fac. Ar fi o moarte onorabil. V rezerv alt pedeaps. Mai ruinoas. Vei fi biciuii n faa trupelor pe care le-ai comandat, dup ce vi se vor smulge nsemnele gradelor. Apoi vei fi plimbai prin faa tuturor unitilor militare de pe cuprinsul imperiului meu, spre a fi pild celor ispitii s v imite indolena, incapacitatea, reaua-credin. Soldaii v vor scuipa n obraz, unul cte unul, ca s aflai ct este de grea povara ruinii, a batjocurii. Pn la moarte nu vei mai avea dreptul s purtai arme. Ostai, luai-i ! Soldaii din gard se npustir cu iataganele scoase asupra ofierilor, nconjurndu-i. Dac vreunul din acetia ar fi fcut vreo micare, l-ar fi ucis pe loc. Nu ntmpinar ns nici o mpotrivire. Aga Kurci se uit nuc la soldaii care fcuser zid ntre el i sultan. Czu n genunchi. Iertare, Mrite Doamne ! Iertare ! Mehmed i arunc o privire plin de dispre, apoi prsi sala, urmat de demnitari. Era mulumit. Reacionase aa cum ar fi trebuit s reacioneze mpraii Romei fa de presiunile crescnde ale pretorienilor. De azi nainte, toi supuii lui, ncepnd cu marele vizir i terminnd cu ultimul creetor, vor ti c au un stpn. Un stpn care nu uit i nu iart. In aceeai noapte, Mehmed convoc Divanul n edin extraordinar. Potrivit hotrrii lui, dezbaterile urmau s nceap

la trei ceasuri dup ultima cntare a muezinului. n cursul zilei avusese o lung convorbire cu Zaganos-Pasa, care subliniase perfidia romeilor, ncheind cu faimoasele cuvinte puse de Virgiliu n gura marelui preot Laocoon al troienilor : Timeo Danaos et dona ferentes". Insinuase c Bizanul n-ar fi fost strin de rzmeria ienicerilor i de anumite curente nesntoase manifestate n snul Divanului. Nu rostise numele lui Khalil, dar sultanul nelesese aluziile lui Zaganos. Apoi Mehmed cin nsingurat n gndurile lui. Nu schimb o Vorb cu favoriii din jur. n asemenea momente, pn i Franco 297

Acciaiuoli sttea prudent deoparte, cutnd a se face ct mai puin remarcat. Mehmed era att de preocupat, nct mnca bucatele fr a le simi gustul. Din cnd n cnd i muia buzele n cupa cu muscat de Samos. De mult vreme i luase obiceiul de a nclca preceptele Coranului, referitoare la interzicerea consumului buturilor alcoolice. Un venerabil ulema ndrznise s nfiereze abuzul sultanului, folosind un limbaj tare. Informat, Mehmed ordonase biciuirea btrnulu cenzor, apoi l exilase n fundul Anatoliei. Asemenea gesturi de autoritate despotic ie svrea cu premeditare, spre a-i face s neleag pe supui c persoana padiahului era deasupra tuturor legilor, chiar i a Coranului. Avea de gnd s-l ntreac n asprime pe Baiazid Ildirim. Idealul lui nemrturisit nc era s obin din partea posteritii supranumele de Cuceritorul". Dar pentru asta trebuia s-i dovedeasc nsuirile de nenvins conductor de oti. Alexandru cel Mare plecase din Occident n fruntea unui pumn de oameni si cucerise Orientul. El, Mehmed, va porni din Orient i, cu uriaele sale armate, va supune Occidentul. Nici un rege sau mprat din Europa nu dispusese vreodat de atia soldai. Evident, primul su obiectiv va fi cucerirea Constantinopolelui. li reinea ns o temere. n timpul vieii tatlui su, cnd i se ncredinaser friele imperiului, iscase o nemulumire att de mare printre turci de ndat ce i dezvluise intenia de a asedia capitala romeilor, nct nu numai c se rsculaser trupele n cap cu ienicerii, ci el nsui fusese nlturat de la ocrmuirea Statului. Dac va ordona acum mpresurarea Constantinopolelui, nu s-ar expune pericolului de a provoca aceeai reacie ? Este adevrat c acurn partizanii pcii, n cap cu Khalil, nu se mai puteau folosi de autoritatea lui Murad. Partida rzboinic era astzi mai puternic. El, Mehmed, nu va grbi lucrurile, dar nici nu va renuna la elurile lui. Va aciona ns pe etape. n final, Constantinopolele trebuia s fie al lui. Ar fi preferat s i piard tronul dect s abandoneze aceast idee. I se nrdcinase stranic n minte credina c turcii erau motenitorii de drept ai Imperiului Roman i c bizantinii nu fuseser dect nite intermediari nevolnici ntre cezarii Romei i conductorii Islamului. Dup cin i mai limpezi mintea urmrind evoluiile piine de graie ale unor dansatoare circaziene. Dar nici spectacolul de balet nu reui s-l smulg mult vreme din vrtejul preocuprilor. edina Divanului pe care avea s o prezideze l frmnta, fiindc acum urma s se ia o hotrre definitiv : pacea sau rzboiul. 298 Cnd ambelanul l vesti c sosise timpul s treac n sala de consiliu, Mehmed se ridic de la mas. La un semn al lui, dansatoarele se risipir, topindu-se dup o vast draperie. La apariia sa n marea sal, sfetnicii se nghesuir unii ntr-alii, ca nite animale speriate. Sultanul surise. Reuise, n sfrit, s-i stpneasc. Se aez la locul su. n dreapta lui se plas Khalil, iar n stnga, Zaganos-Paa. Padiahul i Zaganos schimbar rapid priviri complice. Dintre toi cei de fa, numai generalul renegat tia ce avea s urmeze, cci Mehmed i dezvluise dinainte inteniile. Harta imperiului ! porunci scurt Mehmed. Cu micri tcute, secretarii ntinser pe masa lung foile de pergament bine lipite cap la cap, peste care cartografii trasaser n culori semnele convenionale topografice, reproducnd fruntariile, oraele, munii i rurile imperiului. Erau nfiate acolo i pdurile, i nlimile, i deserturile, i trectorile, i coastele sfiate de apele mrilor. Mehmed trecu n faa hrii, lung de peste cinci metri. Art cu degetul un desen care nfia n cteva linii rudimentare o fortificaie instalat pe malul asiatic al strrntorii. Aici se afl fortreaa Giizel Hissar, rosti el apsat, construit de bunicul meu, Sultanul Baiazid, Allah s-i ocroteasc [ somnul ! Dincoace, pe rmul european, vreau s durez alt fortrea, care s poarte riumele de Boghaz Kessen. Sfetnicii se privir nedumerii i uor alarmai. Khall lu cel dinii cuvntul, exprimnd obieciile formulate mintal de cei : mai muli consilieri. mi ngdui a-i aminti c rmul european al Bosforului este cuprins n graniele Imperiului Bizantin. Mehmed zmbi acru. Crezi c nu tiam acest lucru, Khalil ? l tiam nu numai din leciile de geografie, ci i datorit tristelor panii ale nain-

tailor mei. Ori de cte ori voiau s treac Bosforul cu armatele lor, spre a se apra de dumanii care nclcau hotarele imperiului, se pomeneau c bizantinii le nchideau strmtcarea, silindu-i s fac un mare ocol, spre a traversa marea tocmai prin Dardanele. Astfel, concentrarea trupelor se fcea anevoie, dnd posibilitatea dumanului s ne gseasc nepregtii i s ne loveasc din plin. Cunoti asemenea cazuri, Khalil, nu-i aa ? l ntreb sultanul cu fals ingenuitate. Cunosc, nlimea-Ta. Pentru moment nu avem ns a ne teme de oprelitile Bizanului. Ne aflm n pace cu toi ve299

cinii notri. Ct privete Imperiul Bizantin, sntem legai de un tratat semnat de curnd... Mehmed l ntrerupse tios : mpratul Constantinos l-a nclcat. Ai uitat acest lucru ? Marele vizir se fcu vnt. Riposta padiahului era nu numai dur, dar i ndreptit. Romei nesocotii, reflect Khalil ctrnit, singuri v-ai spat groapa !" Snt ncredinat, Mrite Doamne, c mpratul Constantinos va renuna la cererea lui nechibzuit dac i vom da un rspuns aspru, prevenindu-l de primejdiile la care se expune n cazul c va continua s ncalce prevederile tratatului. Sultanul, care se sprijinea cu minile pe mas, ncadrnd cu degetele lui rsfirate Bosforul, ridic ncet privirile asupra marelui vizir. S-l previn c are obligaia s respecte tratatele ? vorbi rar, rostind rspicat fiecare cuvnt. Frazele urmtoare le debit rapid, ca nite uierturi de bici : Nici nu m gndesc, Khalil. Prin cererea sa nesbuit, Constantinos a denunat tratatul. Denunat s rmn ! neleg s-mi reiau libertatea de aciune. Cea mai deplin libertate, Khalil. M-ai neles, nu-i aa ? Marele vizir zri n clipa aceea privirile triumftoare ale lui Zaganos-Paa i ale lui ehab-ed-Din. M-ai lucrat, tlharilor !" cuget furios i nfricoat totdeodat. Era furios fiindc adversarii politici l jucaser n chip att de perfid, i mai ales nspimntat de perspectivele care se deschideau dac Mehmed, acest tnr imberb, avea s-i duc la ndeplinire gndurile. Se ploconi, deschiznd braele n semn de supunere. neleg inldignarea Ta, Mrite Doamne, gri cu umilin.] Dar ara noastr mai are nevoie de civa ani de pace spre a s consolida dup frmntrile de pn acum. Sntem n zori de domnie, Inlimea-Ta. Pescuitorii n ap tulbure abia ateapt un prilej spre a-i face jocul. Ce vrei s spui, Khalil ? ntreb sultanul, ncreindu-si fruntea. Inlimea-Ta abia a izbutit s nfrng rscoala ienicerilor. Sntem siguri c nu mai exist i alte focare de nemulumire n armat ? Mehmed izbi cu pumnul n mas : Snt stul de rzvrtiri ! Lumea trebuie s neleag odat pentru totdeauna c n Imperiul Otoman exist un singur creier, creierul meu, i o singur voin, voina mea. Toi tre300 buie s se supun fr crcnire. Iar cei care nu vor nelege vor trebui s piar ! Arunc o privire crunt asupra divaniilor consternai : Supunere sau moarte ! vorbi uierat. Nu voi ovi s retez capetele cele mai sus puse dac se vor mpotrivi politicii mele. Voi construi fortreaa de pe malul apusean al Bosforului, indiferent dac teritoriul respectiv se afl sub stpnirea bizantinilor. Avem nevoie de aceast strmtoare spre a ocroti interesele superioare ale imperiului nostru. Dac romeii se vor opune, cu att mai ru pentru ei. Astzi snt n situaia de a pune condiii, nu de a le primi. Luai aminte ! relu, cuprinznd ntr-o privire circular pe toi sfetnicii. Ordon ridicarea cetii Boghaz Kesen pe rmul european al Bosforului ! Lucrrile de construcie vor ncepe la primvar, de ndat ce condiiile atmosferice vor permite punerea fundaiilor. Pn atunci, guvernatorii provinciilor din Europa i din Asia vor aduna materiale i vor recruta meteri constructori, astfel ca programul lucrrilor s nu sufere ntrziere. Khalil-Pasa, Zaganos-Paa i ariias-Paa vor conduce personal execuia construciei, sub directa mea supraveghere. Ochii sultanului aruncau vpi. Se uit plin de sfidare la marele vizir, ca i cnd ar fi ateptat o nou obiecie, spre a-1 zdrobi. Khalil era ns prea diplomat spre a face jocul adversarilor, continund politica de frnare a avnturilor rzboinice ale sultanului. Plec fruntea i rosti recules : Poruncile Tale, Mrite Doamne, snt sfinte pentru toi supuii Ti. Sfinte snt i pentru mine, cel mai umil slujitor al Tu, Doamne. Mehmed era ncntat c izbutise s-i impun voina. Hotr s exploateze succesul, reducnd anticipat la zero argumentele pe care pacifitii ar fi fost poate ispitii s le mai ridice. Am chibzuit temeinic. Cele dou fortree, durate n

cea mai strimt poriune a Bosforului, i vor combina tirul de artilerie, mpiedicnd navigaia corbiilor aflate sub pavilionul dumanilor notri. Sugrumnd Bosforul, stvilim aprovizionarea Constantinopolelui. l izolm de rile limitrofe Mrii Negre. Blocat, se va stinge prin sufocare i ne va cdea apoi n palm, aa cum cade din pom un fruct putred. Stpnind Bosforul, ne asigurm un nou punct de trecere de pe un continent pe altul. Apele venic nvolburate ale strmtorii nu vor mai fi o piedic. Mehmed tia c vorbele lui vor ajunge foarte repede la Urechile bizantinilor. Fusese prevenit c printre consilierii lui 301

se aflau civa vndui cretinilor. Zaganos pretindea c i marele vizir s-ar numra printre acetia. Dar nu fusese n stare s furnizeze dovezi. Lui Mehmed i era indiferent dac chestiunile discutate n consiliu vor ajunge la cunotina constantinopolitanilor. Ar fi chiar indicat s se ntmple acest lucru. Cuprini de panic, bizantinii vor ncerca s intervin spre a mpiedica lucrrile, dndu-i prilejul de a trece la represalii. Romeii vor aprea astfel n postur de provocatori. Raionamentele lui erau oarecum specioase, dar ce importan avea, de vreme ce de partea lui era puterea ? Vom pstra secretul operaiilor, spre a le asigura succesul, rosti Khalil, dornic s-i dovedeasc zelul. Secretul ? exclam Mehmed cu mirare. Nu putem pstra secretul. Depozitarea materialelor i deschiderea lucrrilor vor da alarma n tabra dumanilor. i nc ceva, Khalil. Sistezi imediat alocaia fixat pentru ntreinerea prinului Orkhan. Protestele bizantinilor vor fi respinse fr discuii. Aa vom face, Mrite Doamne, fgdui cu slugrnicie marele vizir. Sufletul lui era ndoliat. Edificiul politicii panice pe care se strduise s-l consolideze n ultimii ani se nruia acum, fiindc acest tnr nfumurat i temerar voia s cucereasc Bizanul, fr a se teme c ar putea ridica Europa mpotriva sa. n zilele care vor urma, privirile ntregii omeniri se vor ainti asupra noastr, continu Mehmed cu tenacitate. Trebuie s-i artm c sntem tari, c nu tim ce nseamn frica. Orice ovial va fi socotit slbiciune, iar dumanii notri vor ncerca s profite. Deci, ndrzneal ! ndrzneala n aciunile diplomatice d rezultate mai bune dect o campanie militar. S te ari ntotdeauna mai hotrt, mai violent, mai rigid dect adversarul, spre a-l intimida. Se ntoarse spre marele vizir i i zmbi cu afectat bunvoin : Treburile curente ale mpriei le vom discuta mine. In noaptea asta s te culci devreme. Eti vrstnic i ai nevoie de odihn. Doresc s te bucuri de sntate, spre a m sluji cu folos. Divanii, mine n zori plecm la Adrianopole. Acolo vom avea mult de lucru. Zaganos-Paa, m urmezi ! n noaptea asta vreau s desvresc planurile reformei ienicerilor. Vreau s ncadrez n unitile lor pe cei apte mii de slujitori ai vntorilor. N-am nevoie de atia purttori de oimi, ca s dobor din zbor cteva psri panice i lae. Prefer s am soldai cu nsuiri de oimi... i nc ceva. Trupele noastre de pe frontul Karamaniei, care se 302 napoiaz n garnizoanele lor din Europa, nu vor mai face ocol spre a traversa Dardanelele. Vor trece peste Bosfor, folosind cel mai scurt drum dintre Brussa i Adrianopole. Khalil simi un nou fior n inim. Sultanul grbea deliberat confruntarea cu Bizanul. Voi transmite de ndat ordinul nlimii-Tale comandanilor de mari uniti, zise Zaganos-Paa, manifestndu-si adeziunea deplin fa de hotrrea sultanului. Khalil nelese rostul acestei intervenii. Rivalul su l avertiza c armata era alturi de sultan, c epoca n care comandanii militari erau ostili politicii de cuceriri a lui Mehrned spusese pentru totdeauna. Vom executa cu supunere ordinele nlimii-Tale, i plec marele vizir grumazul n faa tnrului suveran. Mehmed rse iari, l btu uor cu palma peste umr, gest de o intimitate ocant, pe care nu i-l permisese pn acum, apoi prsi cu pas vioi ncperea consiliului. * Unirea cu Roma ? Niciodat ! Braul lui Ghenadios Scholarios, cea mai temut figur monahal din ntregul Bizan, descrise un violent arc de cerc, nsoindu-i vorbele nenduplecate de un gest tot att de nenduplecat. Dealtfel, recentul conciliu, prezidat de Patriarhul Alexandriei, chiar aici n Constantinopole, i-a afirmat n termeni categorici ostilitatea fa de Roma i fa de ideea unui compromis cu reprezentanii catolicismului, adug Ghenadios cu intransigen. Vorbele lui, debitate n prezena unor nali ierarhi i a marelui amiral Lucas Notaras, aveau drept cadru o umil chilie din monastirea Pantocratorului. Acolo se retrsese Ghenados Scholarios n semn de protest dup ce ereticul" patriarh

Gregorios Mammas hotrse s accepte unirea Bisericii ortodoxe cu cea catolic. Niciodat ! Niciodat ! repet cu neclintit ncpnare Gherasimos. Nu voi trda niciodat ortodoxismul. Imperiul lumesc al Bizanului poate s dispar. Tot ceea ce se nate trebuie s i piar. Este n ordinea fireasc a lucrurilor. Nu numai 303

fiinele gritoare sau negritoare snt supuse acestei legi, ci i Statele, orict ar fi ele la un moment dat de mari i de puternice. Se prea poate ca misiunea ncredinat de Dumnezeu Bizanului s se fi apropiat de sfrit. Ortodoxismul este ns un imperiu spiritual, destinat s dinuie att ct va dinui i dumnezeirea venic. Marele amiral i btu nervos cu cravaa cizma din piele fin, roie. neleg scrupulele Cuvioiei-Tale i m altur lor. Mai tiu ns c avem o datorie i fa de poporul acestei ri. Dac Bizanul se va prbui i va fi strivit sub clciul Islamului, suferinele pe care le vor ndura milioane de cretini ne vor mpovra contiina pn dincolo de mormnt. Trebuie s gsim o soluie, de compromis, Cuviosia-Ta. Trebuie ! Soarta imperiului nu ne poate lsa indifereni! Marele amiral i lipi spinarea de sptarul tare al jeului si i ridic privirea asupra feelor bisericeti prezente la aceste discuii. Se atepta la un sprijin moral, cel puin din partea moderailor, ntlni ns numai expresii ntunecate, aspre. Ortodoxismul pur, iubit de Dumnezeu i de oameni, nu poate i nu trebuie s ngenunche n faa catolicismului eretic, rosti cu aceeai nversurare clugrul Ghenadios. Memoria ecleziatilor ortodoci nclinai s accepte o asemenea ticloie va fi stigmatizat n vecii vecilor. S nu fim att de necrutori, interveni Lucas Notaras. Patriarhul Gregorios Mammas a avut un rol ingrat. Ghenadios se ridic brusc din je. Ochii lui negri, umbrii de sprncene groase, cenuii, scnteiar. S nu mai pomeneti n prezena mea numele acestui trdtor al ortodoxismului. Ruinoasa lui fug la Borna a demonstrat cu prisosin lipsa de temeinicie a argumentelor lui i scrba cu care au fost primite de ntreaga suflare ortodox. Marele amiral schi un gest care-i oglindi ndoielile. Termenul fug nu este cel mai potrivit. Patriarul Gregorios Mammas i-a ales singur i nesilit de nimeni calea surghiunului. Desigur ! Rmnerea lui n scaunul patriarhicesc al Constantinopolelui nu mai era cu putin dup ce se declarase sluga Romei. M surprinde, Ilustrissime, c i iei aprarea, clam Gherasimos. i ochii lui Lucas Notaras cptar ascuiri de sabie. Cred, Cuviosia-Ta, c n-ai s m acuzi i pe mine de trdare a cauzei ortodoxismului. 304 Nu ! tiu c eti un vrednic fiu al Bisericii noastre. Am ns n vedere, Cuvioia-Ta, viaa milioanelor de cretini ortodoci, pe care trebuie s-i aprm de urgia Islamului. Cnd am primit demnitatea de mare amiral, am jurat credin mpratului i Imperiului nostru. Pctuiesc dac mi respect jurmntul ? Tu, Cuvioase, vei pctui dac vei accepta, de form, o mpcare cu Roma ? nsui apostolul Petru s-a lepdat de Isus Hristos cnd interese nalte... Nu snt apostolul Petru ! ripost aprig clugrul. Trebuie totui s gsim o cale ! strui cu rbdare Lucas Notaras. Miza este att de mare n acest tragic joc politic, nct nu ne este ngduit s scutim nici o strdanie pentru a obine un rezultat ct de mic, n stare ns a uura ntr-o oarecare msur povara ameninrii cu nimicirea total, povar care n clipa aceasta apas att de greu pe umerii tuturor. Las-m, Cuvioase, s-i formulez propunerile mele. Dac ai s le socoteti demne a le acorda atenia ta... Vrei s-i pierzi timpul ? Dac lupta pentru salvarea Bizanului reprezint o pier-dere de timp, ngduie-mi, Cuvioase, s nu m simt deloc ruinat c mi pierd n acest chip vremea. Expresia ochilor lui Ghenadios se ndulci, ndrzneala marelui amiral nu-i displcuse. Vorbete, Ilustrissime l Te ascult. Asta nu nseamn c am s-i mbriez opiniile. N-am cerut niciodat semnturi n alb, Cuviosia-Ta. Doresc numai s urmreti cu atenie cuvintele mele i abia dup aceea s. le judeci. Domolit, clugrul se instala din nou n je. i netezi barba mtsoas, alb, n contrast cu rosul buzelor crnoase. Zilele acestea va prsi capitala Andronic Bryennios Leontaris, ambasador extraordinar al Majestii-Sale mpratul.

Se va opri mai nti la Veneia, spre a cere dogelui ajutoare n oameni, n vederea ntririi garnizoanei constantinopolitane, apoi i va continua drumul pn la Roma, spre a preda Papei un mesaj prietenesc din partea Majestii-Sale. Mai era nevoie ? rosti cu ironie amar Ghenadios. Papa tie c basileii din stirpea Paleologilor snt slugi preaplecate ale Romei. Buzele lui Lucas Notaras se strnser cteva clipe, exteriorizndu-i contrarietatea. Se stpni ns a-i manifesta nemulumirea i se mrgini s i continue raionamentul. 305

Cred c n-ar suferi cu nimic ortodoxia dac un sinod alctuit din personaliti potrivnice unirii... M ieri c te ntrerup, Ilustrissime, interveni vicarul bisericii Sf. Sophia. Un sinod nu poate lua hotrri legale n absena patriarhului. O astfel de adunare, cum o preconizezi dumneata, nu i-ar putea atribui dect denumirea de synaxis, Atunci s folosim cuvntul synaxis, gri concesiv Lucas Notaras. Pentru a demonstra Papei c avem totui bunvoin i c nu respingem ab initio orice discuii cu Roma, am propune convocarea unui nou conciliu dar nu n Italia, ca n trecut, ci la Constantinopol un conciliu cu caracter ecumenic, deoarece i-ar asigura participarea tuturor patriarhiilor rsritene. La dezbateri ar asista i o delegaie de prelai catolici, desemnai de Pap. nalta adunare ar urma s discute posibilitatea gsirii unei nelegeri ntre catolici i ortodoci. Ghenadios cltin din cap cu ndoial. i care ar fi folosul imediat al acestui conciliu ? Un folos triplu. Ar acorda un rgaz clerului ortodox spr& a-i formula n linite condiiile, ar anula angajamentele luate, de delegaii notri n conciliul de la Florena i i-ar ngdui Papei s ne sprijine pe trm politic i militar, fr a-^ pierde faa. Gherasimos rse cu nencredere. l crezi prea naiv pe Pap, Ilustrissime. De ce ar renuna la nite avantaje ctigate, n vederea obinerii altor avantaje ipotetice ? Pentru Roma, conciliul de la Florena reprezint un punct ctigat. Hotrrile luate la Florena n-au fost urmate de rezultate practice. Sau dac au existat oarecare efecte, acestea au fost iluzorii. n orice caz, am face o ncercare. Sntem ntr-o ituaie att de grea, nct o concesie mrunt nu este de lepdat. Trebuie s recunoti, Cuvioia-Ta, c impasul actual nu ne folosete ctui de puin. Ghenadios aspir adnc aerul. Privirile lui rmaser cteva clipe aintite n gol. Argumentele tale, Ilustrissime, nu par lipsite de temei. Nu cred ns c vei ajunge la vreun rezultat, n ceea ce m privete, nu m voi mpotrivi constituirii unui synaxis, dar nici nu voi participa la dezbaterile lui. Semntura mea pe mesajul* adresat Papei rmne bineneles n afara oricrei discuii. Po-, ziia mea nu se schimb. nalii prelai, care abia ndrzneau s scoat cte un cuvnt n prezena lui Ghenadios, se privir ntrebtori. Cum de izbu306 tise marele amiral s-l clinteasc ? Dominai de puternica personalitate a clugrului, de reputaia lui de savant, de intransigena-i nebiruit, de fanatismul su dus pn la extremele limite, nu le venea s cread c li se ddea posibilitatea s adopte o atitudine de mijloc n cadrul synaxis-ului. Marele amiral nelese c repurtase un prim succes, l exploata jucndu-i a doua carte. Dac vreunul dintre Sfiniile-Voastre mai are vreo ndoial n ceea ce privete politica dumnoas a turcilor fa de noi, este de-ajuns s v aduc la cunotin c trupele sultanului Mehmed, aflate n drum spre Adrianopole, au trecut Bosforul, traversnd teritorii bizantine, fr a cere autorizaia mpratului nostru. Civa clerici se micar stingherii n jilurile lor. Una era s bravezi Curtea i pe mprat, deoarece cochetau cu Roma, si alta era s atepi pasiv prbuirea Bizanului, ultima fortrea a cretinismului grec n calea formidabilei presiuni exercitate de Islam n Europa sud-estic. - Dar sultanul nu s-a mulumit cu att, continu Notaras cu pasiune. Am fost informai c n ultimele zile a ordonat trupelor lui s izgoneasc populaia romaic de pe valea inferioar a Straniei, aflat nc n stpnirea noastr. n momentul de fa, detaamente de ieniceri execut porunca lui Mehmed, expulznd sau lund n robie supui ai mpratului Constantinos, conl'iscndu-le averile, ridicndu-le copiii nevrstnici spre a-i turciza cu fora. Cunoteai aceste fapte sau nu le cuncfsteai ? Nu le cunoteam, rosti cu glas slab vicarul bisericii Sf. Sophia. -- Nu va ntrzia ceasul cnd sultanul va bate la porile Constantinopolelui, dar nu pentru a fi autorizat s intre ca orice vizitator panic, ci pentru a ne soma s predm oraul turcilor, rosti sumbru marele amiral.

Glasul lui, cu sonoriti adinei, cpta accente sepulcrale, strecurnd fiori n inimile prelailor. Avem nevoie de ajutoare din afar. Altfel sntem pierdui. La ora actual Papa este singurul personaj capabil i n acelai timp dornic s ne ajute. Discuiile continuar pn la miezul nopii. Intransigenii preau s piard teren. Ghenadios pstra o tcere ncpnat. Tratativele fur reluate n ziua urmtoare, n cele din urm, civa antiunioniti moderai trecur la redactarea unei scrisori adresate Papei, formulnd cu uoare modificri propunerile inspirate de Lucas Notaras. Rmnea ca synaxis-ul s o aprobe. 307

Adunarea convocat de vicarul Patriarhiei constantinopolitane la monastirea Pantocratorului frmnt trei zile chestiunea relurii discuiilor cu Roma i a formei definitive pe care urma s o aib mesajul destinat Suveranului Pontif. Dup discuii furtunoase, se ajunse la un acord. Ultima edin se ncheie n zori, dup douzeci de ore de dezbateri nentrerupte. ncperile ce adpostiser adunarea erau nc luminate de flcruile glbui ale luminrilor, cnd Lucas Notaras prsi monastirea, avnd asupra sa preiosul document, semnat i sigilat. Se simea copleit de oboseal. Mergea clare, la pas, aspirnd aerul proaspt al dimineii. Lumea, minat de treburi, mpnzise deja strzile i forumurile. In drum spre palatul Blachernelor, marele amiral trecu pe lng una din pieele unde se ineau trgurile de sclavi. Civa negutori turci se agitau pe estradele nalte, ludtndu-si marfa" uman, examinat atent de amatorii cu parale multe. Puzderie de gur-casc fcea galerie. Se distrau gratuit la un spectacol cu femei goale i cu brbai de asemenea goi. Cumprtorii erau autorizai s cerceteze marfa", s-o pipie, s se conving de calitile ei. Lucas Notaras se simi nu numai ndurerat, dar i profund scrbit de aceast lume care tolera ca nite biei robi cretini s fie expui spre vnzare ntr-o pia cretin de ctre negutori turci. Ddu pinteni calului spre a scpa mai repede de acest spectacol, mai degradant dect luptele de gladiatori din cic. Cnd ajunse la palat, se nfi ambelanului de serviciu. Fiindc era prea devreme spre a fi primit n audien de mprat, i ncredina mesajul semnat de membrii synaxis-ului, recomandnd ca dup ce-l va supune aprobrii basileului, s-l predea ambasadorului Andronic Bryennios, aa cum fusese convenit. Lucas Notaras plec apoi spre locuina lui. i ncheiase cu bine misiunea ncredinat de mprat. Nu i se putea cere mai mult. n ceea ce-l privea, rmsese un convins antiunionist. Marele amiral avea o nfiare mndr, nobil, ce inspira, respect. Militarii i chiar trectorii anonimi l salutau cu plcere. E falnic cum numai un mprat poate fi !" spuneau ei, mprtsindu-i impresiile. Vorbele lor ajunseser la cunotina lui Notaras. Flatat, se ntreba adeseori dac n-ar fi fost un mprat mai nelept, mai capabil dect Ioannos al VUI-lea sau dect acest Constantinos, care nu fusese n stare nici mcar a face copii, spre a asigura o succesiune imperial normal. n 308 cazul morii lui, Coroana ar trece la vreunul din frai. Din nefericire, nici Demetrios i nici Thomas nu erau demni s urce treptele tronului. Notaras nu se gndise niciodat cu tot dinadinsul s ajung basileu. Dar dac mprejurrile ar fi impus-o, evident, nu s-ar fi dat napoi... Cnd ajunse la locuina lui unul dintre cele mai somptuoase palate din Constantinopole constat c oboseala i trecuse ca prin farmec. Poate c aerul curat i rece al dimineii i fcuse bine. Soia sa, Mria, l ntmpin n capul scrii. Toat noaptea i-am purtat de grij. Vremurile snt tulburi i oamenii tare cinoi. Notaras o mngie tandru pe obraz. Cine s-mi doreasc rul, Mria ? Apoi snt ntotdeauna nconjurat de slujitori narmai. Crede-m, nu m expun pericolelor, colindnd noaptea Constantinopolele. Ii zmbi cu cldur : Nu risc dect s ntlnesc o femeie frumoas... Mria Notaras rse cu vesel nepsare. r De concurena femeilor ntlnite n miez de noapte pe strad nu m sinchisesc. Mai de temut snt respectabilele doamne de la Curte. Notaras zmbi. Nu uita c a existat cndva o femeie de strad, pe nume Theodora. Asemenea exemplare abia dac apar o dat la un mileniu. Afar de asta, tu nu eti Justinian. Nu am stof de basileu ? se prefcu suprat marele amiral. Nu ai gusturile lui Justinian, preciza ea. Eti mai rafinat. Dar s lsm discuiile frivole. Te-am ateptat cu un mic dejun care s te refac dup oboseala de ast-noapte. Stropit ghici cu Salern i cu Mamertin. Am primit chiar acum

cteva butoiae aduse din Italia de Leone Storlato. Bravo ! S le ncerc. Copiii ce fac ? nva. I-am sculat devreme. Foarte bine. Un servitor n livrea albastr cu verde culorile familiei Hotaras intr afectat. Senatorul Evghenis Kalamides v roag s-l primii. La ora asta ? se mir marele amiral. Mi-a ordonat s v aduc la cunotin c dorete s v Vorbeasc despre o chestiune important. Notaras se ntoarse spre soia lui. -= M tem, Maria, c micul dejun va trebui s mai atepte. 309

Prefer s atepte Kalamides pn ai s mnnci ceva Nu se poate. Trebuie s-l primesc. Kalamides este un personaj de seam chiar i pentru mine. L-au fcut mare logotet ? Ar vrea el. E un ambiios fr pereche. Se bucur de influen n anumite cercuri antiunioniste. Nu stric s ngros rndurile partizanilor mei dac vreau s devin mare logotet trecnd chiar peste voina mpratului. ' Ioannos al VIII~lea i fgduise funcia asta. M ntreb de ce Constantinos nu-i respect recomandrile fcute pe patul de moarte. Constantinos are oamenii lui, suspin marele amiral. Mria Notaras fcu o mutr dezgustat. Chrisanta Lucan declara ntr-o societate c mpratul intenioneaz s-l fac pe Sphrantzes mare logotet. Nu m-ar mira. Sphrantzes este omul de cas al mpratului. Ar svri o nedreptate. Nu ar fi nici prima i nici ultima. Paleoogii i recunotina snt dou noiuni care se exclud. n sfrit, s-l primesc pe Kalamides. Vorbi servitorului : Poftete-l pe senator n camera de porfir. Vin imediat. Servitorul iei. S nu fii prea deschis cu senatorul sta, l povui Mria. Se spune c e un personaj dubios. Nu tiu dac este chiar aa. Se pricepe ns a trage sfori. Ii promit c n-am s zbovesc n compania lui. Arn s discut doar despre vreme. Mria l srut cu afeciune. Srui ca o ndrgostit. O ndrgostit cu pr alb. Ai dreptate, draga mea. Cine ar crede c avem cinci xjpii mari ?! Anii nu au reuit s ne biruie, Lucas. n sala de porfir, senatorul Kalamides se plimba ngndurat, cu minile la spate. Parcurgea zece pai la dus i zece la ntors, ncerca o ciudat agitaie luntric de cnd evenimentele ncepuser s se precipite. Prezena sa n consiliul imperial i colaborarea ascuns cu turcii i ngduiau s urmreasc desfurarea jocului ambelor tabere. Se apropia deznodmntul, ca ntr-o pies antic bine regizat. Bizantinii se comportau de parc o mn nevzut i-ar fi mpins ncet, dar irezistibil spre 310 prpastie. El, Kalamides, interpreta rolul destinului. Nu-l determinase oare pe Constantinos s fac acel fatal demers pe lng Mehmed, declannd o serie de fore menite s-l duc la dezastru ? Este drept c operaia l costase scump, mpratul i consilierii imperiali nu-i iertau rolul jucat n cazul Orkhan. frici, n Constantinopolul bizantin, atmosfera devenise pentru el aproape irespirabil. Dar ct va mai dura Constantinopolele bizantin ? Cnd va disprea aceast ultim enclav a unei lumi perimate, rmas n coasta vigurosului Imperiu Otoman, Zaganos-Paa l va recompensa, oferindu-i cele mai nalte funcii n Constantinopolele turcesc. n ateptarea deznodmntului, el, Kalamides, ar fi preferat s se retrag ntr-un col unde s fie bine aprat. Turcii erau ns nesioi. Dup ce le fceai un serviciu, pretindeau un altul i mai mare. Acceptase noua sarcin, fiindc intrase ntr-un joc din care nu se mai putea rupe. Era ns de-ajuns s fac un pas greit, ca totul s se nruie. Cteodat, Kalamides se ntreba dac riscurile nu erau mai mari dect miza. Atunci regreta c se angajase n acest maelstrom, dar era prea trziu ca s mai dea napoi. Intrarea marelui amiral l fcu s tresar. Am nervii prea ascuii", i zise. Trebuie s m stpnesc." Notaras i ntinse condescendent o mn moale. Ce vnt te aduce pe la mine, Clarissime ? Plcerea de a vedea un om pe care-l preuiesc ndeosebi. Numai pentru asta ai venit ? zrnbi Notaras. Sursul de pe chipul senatorului se terse. Adevrul este c desfurarea evenimentelor m-a adus la dumneata. Ne ateapt vremuri grele. tiu. Toat lumea tie. Trim pe un vulcan care poate erupe dintr-un moment ntr-altul. Kalamides se avnt ntr-o lung introducere, relevnd

prestigiul ctigat de marele amiral n ochii antiunionitilor, ct i ai tuturor dumanilor Romei. Paleoogii, ploconii Papei, au provocat numai zavistie printre supuii lor, adug. Unde vrea s ajung ?" se ntreb gazda. Din nefericire, sau poate din fericire, continu Kalamides sibilin, actualul nostru suveran nu are copii. Cine are s-l urmeze la tron ? Fraii lui ? Exclus. Romeii ar prefera s-i lapideze... Kalamides se lans ntr-o pledoarie ndrznea, care-l fcu Pe Notaras s-i pun la ndoial buna-credin. S fi fost sena311

torul un agent provocator ? ncerca s-l compromit, smulgn du-i declaraii dumnoase actualului regim ? In favoarea sinceritii lui Kalamides pleda faptul c i el se compromisese n ochii basileului. Vizitatorul se uit pe fereastr la soarele care se ridicase pe cer. Ah, ct de repede trece timpul ! tiu c ai petrecut o noapte alb. V las s v odihnii. Dar am s revin n curnd. Avem multe de vorbit. Dup plecarea senatorului, l trezir din gnduri chiote vesele, cristaline, ce sneau n parc asemenea apelor dintr-o fntn artezian. Iei pe balcon. Bieii lui i terminaser probabil leciile, cci acum jucau polo pe o vast peluz. Fluturndu-i pletele n vnt, alergau pe cai arabi vioi ca nite spiridusi, manevrnd cu dibcie mingea, ntr-o ntrecere ndrcit. Cteva minute le urmri ncntat jocul, apoi se napoie la soia lui i la micul dejun. Ce-a vrut Kalamides ? l ntreb Mria. Nu tiu. A btut cmpii. Se aez la mas i decupa artistic calota unui ou fiert. Puse apoi cuitul pe mas, rmnnd cufundat n gnduri. Ce te preocup, Lucas ? l ntreb ea, plin de solicitudine. Marele amiral puse cu delicatee mna lui mare i grea peste mna fin i subire a nevestei. Kalamides mi-a vorbit despre vremurile grele pe care le trim. Nu i-a spus o noutate. Nu. Dar asta m-a fcut s meditez i asupra situaiei noastre. Trebuie s lum msuri de prevedere. S ascundem banii, bijuteriile, aurul... M-am gndit i eu la asta, Lucas, suspin ea. Dar am tcut, fiindc n-am vrut s-mi spui c snt prpstioas. Avem aici n palat tainie destule. Rmne doar s le folosim... Propuse cteva soluii, pe care le cntrir amndoi cu mult bgare de seam. Absorbit de acest subiect, Notaras uit i de oule fierte, i de vinul de Salern, i de celelalte bunti de pe mas. Era i firesc. Cci marele amiral stpnea avuii fr numr. Nici el i nici soia lui n-ar fi fost capabili s-i evalueze comorile. 312 .__ Dac a vrea s-mi nsuesc cu fora tronul, i spusese odat Notaras, a putea s pltesc numai cu echivalentul coleciei noastre de diamante treizeci de mii de mercenari. De ce s le arunci lor banii, cnd ai putea s-i atingi scopul pe alte ci ! replicase ea, practic. Mria Notaras cobora dintr-o familie nobil, dar srcit. Averea n care intrase, dup cstoria ei cu marele amiral, o ameise. Giuvaerurile pe care mirele i le nfiase a doua zi dup nunt o lsaser fr glas. Cteva ncperi cu ui blindate, din preajma apartamentului lor, ascundeau cea mai superb colecie de pietre preioase din ntregul Orient. Se aflau acolo rubine de toate nuanele, ncepnd cu rozul tandru al petalelor de trandafiri, continund cu roul-purpuriu strbtut de ape luminoase i terminnd cu roul snge de porumbel", att de preuit de persani. Unele proveneau din Birmania, altele din Ceylon ori din Africa Central. Smaragdele n care tonurile de albastru i de galben se contopeau, realiznd incomparabilul lor verde catifelat, scnteiau ca nite licurici n noapte. Smulse din adncurile pmntului indian valea Bhilwara, i din Egipt regiunea stncoas Kosseir, atingeau mrimi prodigioase. Safirele albastre frnturi de cer senin oglindite n nestemate cuprindeau exemplare rarisime, printre care pietre galbene, verzi, trandafirii sau violete, rfduse din Ceylon, Birmania, ori din misterioii muni ai Camirului. Unul dintre safire, Frumuseea albastr a Asiei", avea patru sute de carate. Diamantele ncoronau colecia, aa cum Calea lactee ncoroneaz cerul nocturn. Aceste Fragmente de eternitate", cum le denumeau indienii, sau Nemblnzitele", cum le caracterizau grecii, scprau ca i cnd nluntrul lor ar fi fost ntemniate razele soarelui. Erau acolo i diamante albastre, galbene, roze, verzi, roii, unele mai uluitoare dect celelalte. Cele mai multe i aveau obria n minele Golgondei. Perlele magnifice i att de gingae nct trebuiau pstrate n condiii deosebite, spre a nu se deteriora, nmagazinau strlucirea tan-

dr a lunii. Luminozitatea aceea misterioas denumit poetic Orient" izvora dinluntru, irizndu-se la suprafa i crend efecte de o nemaipomenit frumusee. Scoase din Marea Roie i din Golful Persic, erau de un alb imaculat, strbtut uneori de tonuri roze, jucue. n colecia marelui amiral se gseau i topaze, i granate, i olivine, i turcoaze, i cornaline, pn i acele enigmatice opale, aductoare de nenoroc, naintaii lui Lucas Notaras fuseser nu numai mari 313

amatori de nestemate, dar avuseser i mijloace aproape ne, limitate spre a i le procura. Secretul asupra existenei splendidei colecii era pstrat cu strictee, mpraii Bizanului, uneori mai capricioi dect femeile, i ridicau favoriii pe culmi, apoi, fr de veste, i lsau s cad n hurile celei mai negre dizgraii. Pe de alt parte, schimbrile de suverani ori de dinastii se fceau ndeobte ntr-o ambian de violen i de haos politic i social. Sfetnicii, ncrcai cu daruri i onoruri de ctre basileii dobori fie de moarte, fie de dumani, erau ntemniai i deposedai de averi cnd ali autocrai se instalau la putere. Era natural ca realista Mria Notaras, crescut n srcie, s nu conceap a nstrina nici mcar o parte din aceast avere, spre a cumpra pentru soul ei tronul Bizanului. Senatorul Kalamides avea s le ofere o soluie providenial, susceptibil s mpace spiritul de economie al Mriei Notaras i visurile de mrire ale soului ei. Vizitele lui Kalamides la palatul Notaras se repetar, manifestrile-i de prietenie devenind tot mai calde, mai zgomotoase. Intr-o convorbire confidenial, cu multe ocoliuri preliminare, senatorul i dezvlui adevratele intenii. Cercuri antiunioniste ar fi vzut cu ochi buni schimbarea dinastiei. Constantinos trebuia nlturat, fiindc trdase cauza ortodoxismului. Kalamides nirui numele unor personaliti constantinopolitane care asemenea lui l socoteau pe marele amiral omul desemnat de Pronie spre a prelua sceptrul imperial. Raionamentul acestora era limpede. O confruntare militar ntre Bizan i Imperiul Otoman era inevitabil. Turcii, ostili lui Constantinos devotat Occidentului i Romei s-ar arta mai binevoitori dac pe tronul Bizanului s-ar instala un autocrator prieten al Islamului. Numele marelui amiral Lucas Notaras fusese rostit cu simpatie n anturajul lui Zaganos-Paa, preciza Kalamides. n continuare, l rug pe Notaras s pstreze secretul asupra convorbirilor purtate i, nainte de a lua o hotrre, s reflecteze temeinic asupra avantajelor ce vor decurge pentru familia Notaras dac el, marele amiral, va accepta propunerea. Ceva mai mult, senatorul se oferi s mijloceasc o ntlnire cu emisarii lui Zaganos-Paa, omul de ncredere al sultanului. n ncheiere, l preveni s fie reticent fa de agenii diplomatici oficiali ai Imperiului Otoman, deoarece acetia erau partizanii lui Khalil, aprtorul din umbr al intereselor lui Constantinos. 314 n seara aceea, senatorul i marele amiral se desprir strngndu-i clduros minile. nainte de a-l lsa s plece, Notaras l asigur c i va da un rspuns la momentul potrivit. Kalamides prsi palatul marelui amiral frecndu-i ncntat minile. Notaras mucase momeala. Desigur c n clipa aceasta se i vedea purtnd pe cap coroana imperial. Senatorul i zise c nu trebuia s mai grbeasc nunta fiicei sale cu Reynaud de Brienne. Poate c n cele din urm o va mrita cu fiul cel mare al lui Lucas Notaras. Biatul avea 18 ani, vrst potrivit spre a-i pune pirostriile pe cap. Poate c marele amiral va face nazuri, apreciind c numai o principes de snge regal ar fi bun pentru fiul su. Kalamides i mai spuse c trebuia s negocieze ct mai curnd aliana matrimonial dintre Irina i feciorul marelui amiral. n orice caz, mai nainte ca acesta s fie ncoronat autocrator al Bizanului. Zmbi cu anticipat ncntare. i imagina cum se va simi cnd va fi primit cu toate onorurile la Curte, n postur ele cuscru al basileului. Mai trziu, Irina va ajunge mprteas... Ah, viaa merita s fie trit... * Pe Kosmas l trezi din somn nevoia de a urina, i cobor de pe lavi trupul bolovnos si, cnd s ias pe prisp, se izbi cu cretetul de pragul de sus. njur n gnd. Era att de nalt, de masiv, nct trebuia s se frng de sale ca s ias din colib. Dac l mna graba, cnd n odaia mic i joas domnea nc ntunericul, se izbea de toate muchiile. Cnd se vzu afar, o lu la picior spre buza rpei din dosul colibei, ndat ce se uura, Kosmas rsufl adnc. Se ntreb de unde scotea atta lichid ? Nu mai pusese vin sau rake pe limb de foarte mult vreme, fiindc nu avea cu ce s le cumpere, iar cu apa nu se prea mpca. Afar era tare frig, aa c simi cmaa jilvit de su-

doare nghendu-i la ceaf i de-a lungul spinrii. Deodat, un ipt scurt, urmat de un fel de horcit de pisic strangulat, l fcu s-i ascut auzul. Pentru c i terminase treaba i linitea se lsa iari adnc, vru s porneasc repede spre cas. Dar iptul se repet, de data aceasta foarte desluit. 315

Un ipt subire, melodios, de femeie, nind parc din adncul rpei. Kosmas vzuse atta suferin n jurul lui n cei cincizeci de ani nscrii pe rbojul vieii nct ipetele care oglindeau durerea, spaima, disperarea i sfiau sufletul, i nerncenau trupul i i ncletau fr voie pumnii. Nu mai sttu la gnduri i se avnt spre fundul rpei. Acolo, dup un desi de tufe jumulite de frunze, vzu un flcu cu ndragii lsai, prvlit peste o fat cu fustele ridicate i braele rstignite pe pmnt de ali doi tineri. Un al patrulea i acoperise cu palma gura, spre a o mpiedica s ipe. Mna i sngera, cci, n dezndejdea ei, fata l mucase. Kosmas czu n mijlocul lor ca un erete ntr-o ograd cu gini. Apuc de ceaf pe tnrul bulucit asupra fetei, l ridic n sus ca pe un cel, apoi l arunc de-a rostogolul pe pmntul rece. Ceilali trei flci, uluii de apariia neateptat a lui Kosmas, ddur drumul fetei i se ridicar n picioare, gata s rspund atacului. Lamele cuitelor smulse de la bru lucir n noapte, adunnd parc pe latul lor toate razele lunii. Fata se ridic de jos plngnd i acoperindu-i cu poalele fustei picioarele dezgolite, pe care iruia o a de snge. Kosmas se ncovoie, ncordndu-i muchii i ndeprtndu-i de trup braele curbate, n poziie de lupt. Calcul cu fulgertoare iueal asupra crui adversar s se abat mai nti, astfel nct s-l dezarmeze, i, ridicndu-l n aer, s-i fac din el nu numai un scut, dar i o arm pe care s o roteasc n jur ca pe o uria ghioag. Deodat unul dintre flci exclam nbuit: Tata ! Flcul vr cuitul la bru i o zbughi, urmat de ceilali tineri. Dei nu-i desluise bine chipul n ntunericul din fundul rpei, Kosmas i recunoscuse glasul. Haritos ! zbier el, plin de mnie. Haritos ! Vii tu aeas, Haritos ! Acolo o s stm noi de vorb ! Rmase numai cu fata. A cui eti ? o ntreb ursuz. i ce-ai cutat noaptea prin rpe ? Fata l privi nucit nc de spaim. Snt din satul de peste deal, bigui, tergndu-i lacrimile cu dosul palmei. Kosmas se ntunec. Scpase din minile lui Haritos i ale prietenilor lui pe fiica unuia din ranii aceia pareci, mbui316 bai i grai, att de hulii de srcimea din rndurile creia fcea parte i el, Kosmas. Casa noastr e afar din sat. Ieisem s... stau de vorb cu... viitorul meu mire... In miez de noapte ! rosti cu ton de dojana Kosmas. 0Tte ce-ai pit! S tie taic-tu... M-ar omor ! hohoti fata. Dar acolo n-am fcut nimic ru. Stteam numai de vorb... Atunci s-au npustit bieii tia strini asupra noastr. Nici nu tiu pe unde au venit. Au czut ca din cer. Dei m-am zbtut ct am putut, mi-au pus ua clu la gur i m-au luat pe sus... Logodnicul nu i-a srit n ajutor ? Ba mi-a srit. Dar m tem c l-au njungheat cu cuitele. i ai ajuns aici, n vguna asta ! Fata plec dezndjduit capul. Mar acas ! porunci Kosmas. Ea se rsuci pe clcie, gata s fug. Se uit peste umr. - Dac m prind iari bieii ?... N-au s-i mai fac nimic. Hai ! Du-te ! Fata ni din loc, pierzndu-se n ntunericul rpei. Kosmas, deopotriv cu ceilali rani eleutheri, sraci lipii pmntului, i ura de moarte pe parecii ghiftuii din satul de peste deal. Dar nu ncuviina ca fiicele lor s fie siluite. Avea i el fete. Nu i-ar fi plcut s cad pe capul lor asemenea ruine... Se mustr fiindc nu intervenise mai devreme. Dar de unde era s tie... La urma urmei, cum i-o fi bietei fete norocul. Taic-su are destui bani s o mrite, chiar dac ea nu mai e fat mare. Ii d o zestre bun, i gata. Se va gsi un mire mai nevoia care s o ia, dei au nceput-o alii. Att de tare l nfierbntase pania asta, nct uitase i de

frig. Porni spre cas. Era ctrnit fiindc i Haritos clca pe urmele fratelui su mai mare. Dei czuse n mare srcie, Kosmas socotea c fiii lui trebuiau s-i pstreze demnitatea. Dar unii dintre acetia l dezamgiser... Cnd ajunse la colib, deschise ua i intr precaut n odaie. De data aceasta nu se mai izbi cu fruntea de pragul de sus. Cu micri nendemnatice, de uria deprins s mnuiasc buzduganul i uneltele muncii de pe ogoare, aprinse opaiul i l plimb pe deasupra chipurilor nevrstnice ale copiilor ntini pe laviele ornduite de-a lungul pereilor. Trebuia s fie acolo ase biei i fete, ultimii dintre cei douzeci i opt de vlstari 317

adui pe lume. Civa muriser, alii plecaser s-i caute norocul n lume, iar unul cel mai nzestrat fusese rpit de turci. Pe acesta din urm l cina cel mai mult. Pe Haritos nu-l vzu pe lavi. Lipsea i Manolakis, fiul su mai mare, venit de cteva zile de la Constantinopole. Kosmas sufl n opai, stingnd flcruia sfioas i plpnd, fiindc uleiul foarte scump era folosit numai cnd vreun copil se mbolnvea peste noapte. Puse opaiul la locul lui, pe polia de sub icoan, se aez pe lavi i rmase cu ochii aintii spre u, n ateptare... Somnul i pierise. Asculta respiraiile regulate ale copiilor i nevestei. Suflul domol i cldura trupurilor micue ncropiser aerul. Dei focul se stinsese demult n vatr gtejele erau puine i greu de procurat cei din colib erau ferii de frigul aspru de afar. Kosmas se gndea cu grij i team la viitorul copiilor lui, att al celor din preajm, ct i al celor despre care mai tia cte ceva. Unul dintre acetia era Manolakis. Frumos, iste, mndru la nfiare i cu mult trecere la femei, avea sufletul nrit i putred. Kosmas se ntreba de la ce strbun o fi motenit Manolakis firea asta rzvrtit, btioas, ptima. Lenea, o lene copleitoare, adnc, nevindecabil, se mpletea cu accese de o violen turbat, trstur de caracter existent i la Kosmas, dar care la acesta se manifesta numai n mprejurri justificate. Cnd Manolakis sosise de la Constantinopole, Kosmas se * ntrebase dac este nelept s-i deschid ua. Se temea c tnrul acesta nenfrnat va molipsi i pe fraii si, transmindu-le propria-i nimicnicie, l primise n cas numai la struinele Pelaghiei, nevast-sa. Era ncredinat c Manolakis venise printre ai lui numai fiindc fcuse vreo nzbtie la Constantinopole i jandarmii erau pe urmele lui. Acum regreta c fusese ngduitor i nu i trntise ua n nas, aa cum avusese de gnd la nceput. Haritos se artase foarte receptiv la ludroeniile lui Manolakis. Cnd l auzea vorbind despre minuniile de la Constantinopole i despre isprvile lui de acolo, i sorbea cuvintele, iar ochii i scnteiau de plcere. Kosmas avea convingerea c Haritos n-ar fi convenit s fie prta la rpirea i la batjocorirea fetei aceleia dac nu l-ar fi ndemnat Manolakis s-i manifeste brbia. Haritos era nc un copilandru. Fratele su mai mare se apropia ns de 30 de ani, fr ca n tot acest rstimp s fi fcut vreo treab bun. 318 ntre Manolakis i Harilaos cel de-al treilea fiu era o deosebire ca de la cer la pmnt... Ochii lui Kosmas se umezir. Ori de cte ori i amintea de Harilaos, l podidea prinsul. i, slav Domnului, nu era o muierea bocitoare. Dar Harilaos ntrunise toate calitile frailor si, fr s aib nici unul dintre defectele acestora. Sau poate c el, Kosmas, l vedea n aceast lumin fiindc trecuser ani muli de-atunci. Dei nu ieise nc din vrsta copilriei, Harilaos avea mintea sprinar i spunea lucruri cu atta miez, nct btrnii care-l ascultau cltinau din cap cu minunare, prezicndu-i un viitor mre. Lui Kosmas i se urcaser la cap laudele aduse feciorului. In visele lui l i vedea magister la vreo coal nalt, egumen, patriarh sau chiar mprat. Autocratorul Mihai al V-lea Calfatul nu fusese un simplu meter priceput doar s dreag brcile ?... Pe vremea aceea Kosmas i familia lui triau ntr-un sat din apropierea Thessalonikului. Avea gospodrie frumoas, ndestulat, nevast vrednic i iubitoare, copii sntoi i mai presus de toate l avea pe Harilaos. Thessalonikul, unde Kosmas i desfcea cu mari ctiguri produsele agricole, era pe atunci un ora prosper, care fgduia s lase n umbr capitala. Nobilii aveau palate grandioase, negutorii erau mai bogai dect confraii lor din Constantinopole, iar n academii predau cursuri savani cu faim european. Preotul din sat l povuia pe Kosmas s-i dea fiul la o astfel de scoal. Promisese chiar s-i asigure sprijinul financiar al unui negutor filantrop. Dar visurile att de trandafirii n-aveau s se mplineasc. In acelai an turcii porniser cu rzboi mpotriva romeilor. Dup un asediu cumplit, luaser cu asalt Thessalonikul, jefuindu-l i masacrnd cea mai mare parte din populaie. Nesfrit este capacitatea de a suferi a oamenilor, n mai puin de trei

secole, acest ora martir trecuse prin ncercri ngrozitoare asedii, distrugeri, incendieri, cutremure renscnd de tot attea ori din propria cenu. Fusese cucerit de normanzi, devenise apoi capitala unui imperiu latin, dup aceea a unui minuscul imperiu grec, din nou capital de regat latin, revenind, dup mari frmntri, sub stpnirea bizantin. Fusese zguduit pn n temelii de revolta zeloilor, un despot l pusese la mezat veneienilor, ca, n cele din urm, s cad n minile turcilor. Este de mirare cum de mai rmsese piatr peste piatr. Intrarea Thessalonikului i a inuturilor nconjurtoare sub dominaia Islamului avusese urmri teribile i asupra fa319

miliei lui Kosmas. Detaamentele turceti, care bntuiau satele lund n sclavie brbai i femei, dar mai ales copiii nevrstnici destinai s mprospteze rndurile faimosului corp al ienicerilor, l smulseser de ling ai lui i pe Harilaos. Kosmas pusese mina pe bard ntr-o disperat ncercare de a-i scpa fiul. Un turc l pocnise cu o mciuc n moalele capului, culcndu-l la pmnt. Apoi, fr s in seama de urletele Pelaghiei, l-au luat pe Harilaos i dui au fost. Pe Kosmas toi l crezuser mort. Ins i revenise n simiri, iar ngrijirile devotate ale nevestei i leacurile unor babe pricepute l puseser din nou pe picioare. Dup nsntoire, ncepuse s umble ncolo i ncoace n cutarea lui Harilaos. Auzise c bieii destinai corpului de ieniceri erau ncredinai spre educare n anii copilriei unor familii de turci, spre a fi crescui n legea Islamului. Btuse la uile multor case de turci, spernd c la vreuna din ele Harilaos se va ivi n prag. Dar fiul su cel neasemuit de iste prea s se fi topit n aer sau s-l fi nghiit pmntul. Odat, napoindu-se descurajat acas, Kosmas aflase c peste ai si czuse o nou nenorocire. Intr-o sear, cete de turci narmai dduser iama prin sat, ridicnd din casele cretinilor lovii de panic tineri i tinere. i familia lui Kosmas i pltise tributul, ntregind ceata de captivi cu dou fete sub 15 ani. Kosmas nelesese atunci c nu mai avea ce cuta n satol stpnit de turci i c locul lui i al familiei sale nu era dect sub ocrmuirea bizantin. Intr-o noapte fr lun i luase nevasta i progenitura redus pe atunci la apte copii din unsprezece i, ferindu-se de caraule, pornise spre Constantinopole. Ziua stteau ascuni prin pduri ori prin vguni i se asterneau la drum numai dup lsatul serii. Infernala cltorie i mai costase un prunc mort de epuizare. Dar calvarul nu ncetase nici dup ce Kosmas socotise c atinsese limanul, clcnd pe pmnt bizantin. Trgurile i satele din preajma Constantinopoielui gemeau de mulimea refugiailor czui n cea mai jalnic mizerie. Latifundiarii nu-i primeau pe domeniile lor, fiindc nu aveau ce face cu aceast masiva ofert de mn de lucru, ce depea nevoile reale. Din sate erau izgonii de ranii localnici, care vedeau n puhoiul de refugiai o pacoste asemntoare invaziilor de lcuste. Comparaia nu era exagerat. Mareea de oameni nfometai scormoneau pmntul n cutarea roadelor lui, despuiau pomii de fructe i copacii de coaj. Muli, foarte muli fierbeau ierburi 320 spre a se hrni. Cu miile mureau de inaniie. Alte mii erau secerate de boli. Dezndjduii, unii bjenari se napoaser n satele lor, preferind robia otoman unei agonii lente, dar inevitabile. Turcii i primeau cu aparent bunvoin, fiindc aveau nevoie de brae de munc i de o repopulare a satelor rmase pustii. Kosmas nu se mai ntorsese la locul su de batin. Dup cteva ncercri neizbutite de a gsi de lucru la proprietarii agricoli, i construise o colib de chirpici acoperit cu paie, ntr-o rp din preajma satului Asomaton, de pe rmul Bosforului. Tot n rpa aceea se mai aciuaser i ali nenorocii, czui ntr-un asemenea hal de mizerie, nct ajunseser s-i vnd copiii negutorilor de sclavi. Dar pe lng bjenari, i mai gseau acolo cte un temporar sla i vagabonzi incapabili s prind undeva rdcini. Toi acetia umblau aiurea, asemenea ciulinilor uscai, mpini de vnturi. Att de mpovrai de srcie erau locuitorii rpei, nct pn i fiscul i scosese din rolurile lui. Calicii acetia, denumii oficial eleutheri, erau pui n afara legilor... Kosmas avea groaz de amintiri. S-ar fi scuturat de ele ca i cinii de purici. Dar amintirile se agau de el nendurtoare, bntuindu-i pn i visele. Mai toate erau legate de dragostea-i nemsurat pentru pmnt i pentru copiii adui de el pe lume. Dar fusese parc blestemat s nu aib parte de pmnt i nici s se bucure de mplinirile vlstarilor lui. ntr-o vreme crezuse c Haritos va clca pe urmele fratelui su Harilaos. Se strduise att ct se pricepuse s-i dea o cretere deosebit, s-i insufle patima pentru carte, pentru disciplin, pentru mriri. Dar Manolakis, netrebnicul Manolakis, stricase totul. Fuseser de-ajuns cteva zile, ca Haritos, blajinul Haritos, neleptul Haritos s o ia razna, culminnd cu

violul colectiv din vgun. Kosmas ncerca o cumplit dezamgire. In noaptea aceea somnul nu i se mai lipi de gene. Sttea pe lavi i se uita la ferestruica luminat vag de mijirile zorilor. Amintirile l potopeau, sporindu-i amrciunea. Cte sacrificii nu fcuse pentru a-i oferi lui Haritos o via mai bun. Se nvoise cu orice fel de munci, orict de grele i de prost pltite. Se angajase i hamal n port, Ia Constantinopole. Dar ndeletnicirile acestea nu aveau via lung. Negutorii bizantini i restrnseser activitatea, iar 321

armatorii veneieni, genovezi sau pisani preferau s lucreze cu propriii lor conaionali. Kosmas se' ndeletnicise i cu braconajul, furase nu prea mult grne sau zarzavaturi din recoltele aflate nc pe cmp, fiindc, dei i repugna necinstea, nu-i putea lsa copiii i nevasta s moar de foame. Cnd Pelaghia era bolnav se mai ntmpla i asta Kosmas se pricepea ca nimeni altul s nfee pruncii sau s pregteasc mncare pentru numeroasa-i progenitur. Cnd i rmnea timp liber, turna copiilor tot felul de povesti. Fiindc foamea era senzaia care-l chinuise cel mai mult, istorisirile lui se nvrteau mai ales n jurul ospeelor i al ghiftuielilor rmase de pomin. Kosmas povestea cu exaltare minunea Sfntului Benediktus, care numai prin puterea rugciunilor obinuse de la Atotputernicul dou sute de modii de fin pentru ndestularea frailor si din monastire, ameninai de foamete, sau minunea Sfntului lacob, care fcuse ca un pelerin srac s gseasc atrnat de ramura unui copac sub care dormea o pine coapt n spuz. Orict ar fi mncat din pine, pelerinul o afla a doua zi ntreag, n desag, de parc nici nu s-ar fi atins de ea. Istorisea cu nsufleire i minunea Sfntului Ghermanos. Poftit la cin de un porcar srman, care-i tiase singura sa viic n cinstea vizitatorului, acesta, laolalt cu nvceii si, mncase carnea, apoi ndemnase pe gazd s pun oasele n pielea vielului, ce cptase iari via. Kosmas evoca plin de spaim i uscciunile cumplite, ori invaziile de lcuste ce nimiceau recoltele, lsndu-i pe oameni fr hrana de toate zilele. Nenorociii ncercau s-i astmpere foamea mncnd pisici, obolani, cini, erpi i tot felul de hoituri. Unii amestecau pmnt cu tre. Amintea Kosmas si foametea care devastase Imperiul Bizantin i insulele greceti la nceputul secolului trecut. Att de grozav fusese flagelul, nct latifundiarii i mpriser proviziile cu populaia nevoia. N-o fcuser din generozitate, i dduser seama c dac n-ar fi deschis porile grnarelor, ar fi murit att de muli rani, nct n-ar mai fi avut cine s munceasc pmnturile, aa c pn la urm ar fi murit i bogtaii pe lng cei sraci. Se spunea c prin pduri se adunau cete de nfometai care atacau pe cltori, i ucideau, i tiau buci, puneau carnea la fript, apoi se ghiftuiau de parc ar fi avut pe mas porci mistrei sau viei fragezi. Ali descreierai ademeneau copiii i, dup ce-i atrgeau n locuri ascunse, i sugrumau i le beau sngele. tia Kosmas i o poveste cu nite sraci pe care bogtaii i poftiser pe o corabie, unde avea s li se distribuie pine, carne 322 i brnz. Cnd nava ajunsese n largul mrii, marinarii dduser drumul apei s ptrund nuntru, apoi trecuser n brci, lsndu-i pe calici s piar necai. Lui Haritos i istorisea ns ntmplri minunate, n care tineri din ptura cea mai de jos ajungeau, graie muncii, cinstei i nelepciunii lor, patriarhi, comandani de armate sau chiar mprai. Repeta educaia pe care i-o dduse lui Harilaos. Haritos i nelase ns amar ateptrile. Kosmas i ngropa capul n mini. Poate c Dumnezeu l pedepsise pentru pcatul trufiei. Ua colibei se deschise ncet, lsnd s ptrund nuntru frigul aspru de afar. Manolakis intr n vrful picioarelor, precedndu-l pe Haritos, care clca tot att de precaut. Kosmas i vedea foarte bine, pe cnd feciorii lui, deprini cu lumina de afar, ntrezreau confuz silueta de pe lavi a tatlui lor, pe care-l credeau adormit. De unde venii, Manolakis ? ntreb Kosmas cu amenintoare linite. Tinerii ncremenir n mijlocul odii. De unde venii, Haritos ? repet Kosmas ntrebarea. Glasul lui aducea cu mritul unui urs. Manolakis i Haritos i scoaser cciulile. Pelaghia i copiii se trezir din somn. Am fost s ne plimbm pe marginea apei, rspunse Manolakis cu prefcut calm. In miez de noapte ? strui Kosmas. Aerul este mai curat noaptea, rosti Manolakis cu un ton n care se desluea o vag sfidare. De ce l-ai luat pe Haritos dup tine ? vorbi cu aceeai linite de ghea Kosmas. l revolta purtarea necuviincioas a fiului su, care, dei se tia vinovat, afecta o atitudine att de dezinvolt.

Haritos e biat mare, ripost Manolakis cu ndrzneal. A sosit vremea s cunoasc viaa. Viaa aa cum o nelegi tu, Manolakis ! Viaa unui trntor care umbrete n van pmntul ! Eti un netrebnic ! Nu numai c n-ai fost n stare s faci nimic bun pe lumea asta, dar vrei s-l tragi i pe Haritos dup tine n noroiul n care te tvleti ca un porc ! Manolakis simi c i se urc sngele n cap. Demult i pierduse respectul pentru omul acesta. 323

i tu ce-ai fcut n via, tat ? n casa asta n-am cunoscut dect srcia i foamea. Pentru atta lucru ne-ai adus pe lume ? Manolakis lovise n punctul cel mai vulnerabil al platoei btrnului. Pe Kosmas l dezorienta atacul necinstit al fiului su. Dei eti nvinuitul, cutezi s m nvinuieti tu pe mine, rosti cu mnie reinut. ' Adevrul supr, tat. A fi putut tri n huzur la Thessalonik. V-am adus aici ca s v apr libertatea. __ Bravo ! Sntem liberi s plesnim de foame ! Liberi s ne uitm la parecii de peste deal cum se mbuib ! Iar ei ne privesc de sus ! Se poart cu noi ca i cnd am fi nite vagabonzi ! Copiii lor i izgonesc pe ai notri ! Fetele lor strmb din nas cnd ne apropiem de ele !... Ce te supr c am silit-o pe una dintre ele s ne iubeasc ? S ne tie de stpni ? Kosmas forni mnios : Nu te-ai gndit c neamurile ei, prietenii neamurilor ei i toi parecii, care abia ateapt o pricin spre a se npusti asupra noastr, vor cuta s se rzbune ? Tu n-ai s prinzi rdcini aici, n vgun. Ai s te ntorci la Constantinopole, n lumea ta de trntori i derbedei. Te-ai ntrebat vreodat ce se va ntmpla cu Haritos ? Nu te-ai gndit c tinerii de peste deal l vor vna ca pe o jivin ?... Ai notri au s-i ia aprarea... Da. i se va face vrsare de snge ! Vor curge lacrimi ! Vor suferi nevinovai de pe urma nesbuinei tale ! Ascult-m bine, Manolakis ! Zorii zilei de mine s nu te mai gseasc sub acest acoperi ! Dac te mai aflu aici, mine, la rsritul soarelui, te trsnesc n moalele capului cu pumnul sta, de n-ai s te mai ridici ! Kosmas ridic n aer pumnul su mare i greu ca un baros. Manolakis nu rspunse. Era puternic, dar tia c n-ar fi fost n stare s reziste tatlui su. Las biatul ! l mustr Pelaghia. tii bine, Kosmas, c Manolakis a plecat din Constantinopole fiindc are acolo muli dumani, l trimii n gura lupului ? Lupul s stea ntre lupi, Pelaghia ! tun Kosmas. Manolakis i rotea gnditor cciula ntre degetele-i lungi i puternice. 324 Bine, zise. Mine n zori plec. Mai nainte am s-mi scutur rna de pe opinci pe pragul colibei steia nenorocite,. care n-are s m mai vad ct ai s trieti tu, tat. Amin ! rosti scurt Kosmas. Manolakis se ndrept spre u. Unde te duci ? strig Pelaghia. Stai s-i dau ceva de mncare. Dragostea-i matern se rscula mpotriva sentinei brbatului ei, dar nu ndrznea s l nfrunte. Manolakis o privi peste umr. Trebuie s-mi ornduiesc nite treburi nainte de a pleca, mam. Disear poi s-mi faci o fiertur. S am ceva cald n burt cnd oi pleca la drum. i puse cciula pe cap i iei bocnindu-i picioarele. Dup ce ua se nchise n urma lui, Kosmas se uit cu severitate la Haritos, care sttea pocit deoparte. Ia ceva i mnnc, apoi culc-te ! Cobor de pe lavi, i puse pantalonii, opincile, cojocul, cciula, lu o toporica i porni spre u. M duc dup nite lemne, Pelaghia. S-a fcut frig n cas. Cnd se ls iari noaptea i linitea cobor asupra colibei, Kosmas se ntinse pe lavia lui i ncerc s adoarm. II durea sufletul fiindc i izgonea din cas fiul, dar nu-i rmnea altceva de fcut. n felul acesta l apra i de urgia parecilor. Mai greu era cu Haritos. Kosmas se uit la cei doi fii ai lui, ghemuii pe lavia din fa. Jraticul din vatr arunca asupra lor o lumin slab, roiatic. Cum de se depravase Manolakis ? Cine l nvase s ia drumul relelor ? Cui semna ? Haritos i ncepuse viaa brbteasc ntr-un chip care va lsa urme adnci asupra firii sale. Kosmas nl o rug Atotputernicului s-l fereasc pe biat de deprinderi rele. Adormi ntr-un trziu... II trezi brusc din somn un strigt de femeie, venit de

undeva, de prin vecini. Un strigt lung, ascuit, mai degrab un vaiet care nu se mai termina. Mai auzi pai grbii, agitaie, tumult... Kosmas se ridic de pe lavi i iei pe prisp. Alturi de el aprur Manolakis, Haritos, Pelaghia i copiii mai mriori. Vaietele, nsoite de blesteme cumplite, rostite de un glas brbtesc, veneau dinspre casa lui Barbaianis. 325

M duc s vd ce se ntmpl acolo, spuse Kosmas Pelaghiei. Tu s stai aici cu copiii. Se mbrc la repezeal, apoi, urmat la civa pai de Manolakis i de Haritos, iei n uli. i din alte case se ivir oameni. Cnd ajunse la bordeiul lui Barbaianis, vzu n curte mult lume i'cnd cerc n jurul unei mogldee ntinse pe jos. Elefteria, nevasta lui Barbaianis, i smulgea prul din cap i urla ca o lupoaic. Barbaianis, cu pumnii ncletai, ridicase braele spre cer, bolborosind cumplite imprecaii. Kosmas se apropie de cercul de oameni, care-i fcur loc. Se uit la mogldeaa de jos i deodat mpietri. Andukas, fiul lui Barbaianis, era ntins pe pmnt fr via. Ochii-i larg deschii fixau cerul. Din carotidele tiate se scursese un snge rosu-vineiu, nclindu-i faa, gtul, hainele. Era despuiat, iar sub vintre avea o ran adnc, ngrozitoare. n gura-i cscat era nfipt semnul propriei brbaii, retezat de la rdcin. Pentru Kosmas, spectacolul nu era nou. Ce s-a ntmplat ? l ntreb pe Mistigri, dulgherul chiop, care sttea lng umrul su. Curnd dup miezul nopii, Barbaianis i nevast-sa au fost trezii din somn de o btaie n u. Cnd Barbaianis a ieit pe prisp, s ntrebe cine l caut, l-a vzut pe Andukas aruncat n mijlocul curii, aa cum l vezi i tu acum. Kosmas se uit lung la trupul sfrtecat, apoi ntoarse capul spre Manolakis i Haritos, bulucii la spatele lui. Manolakis era vnt la fa. Haritos se albise ca un bo de cret. Andukas a fost cu voi n noaptea trecut ? i ntreb fiii, fr s se adreseze vreunuia anume. Haritos nclin din cap n sernn de ncuviinare. Buzele i se subiaser ca dou fire de a. Brbia i tremura, i vrse minile sub cojoc, ca s nu li se vad i lor tremurul. Brbaii valizi din neamul lui Barbaianis se adunaser deoparte i i vorbeau n oapt. n mna unuia luci lama unui cuit. Kosmas nelese imediat c puneau la cale rzbunarea lui Andukas. Se apropie de Barbaianis, care sttea acum ngenuncheat lng cadavrul fiului su : Barbaianis, dac ai s ai nevoie de mine, tii unde s m gseti. Poi s te bizui pe braul meu. Se ntoarse spre fiii si : Haidem acas! 326 Ls pe Manolakis s mprteasc vestea Pelaghiei. El se adres sec lui Haritos : Zilele astea s nu te deprtezi de cas fr mine. N-as vrea s mprteti soarta lui Andukas. Da, tat, bigui Haritos. Dar s tii c nu mi-e fric. Kosmas tiu c fiul su nu minea. Era doar emoionat. Nu fi tmpit ! l repezi Kosmas. Acum nu e timpul s faci pe viteazul ! Ctrnit, intr n colib, i lu cele dou cuite de vntoare de pe o poli meterit dintr-o scndur negeluit, le examina cu atenie, apoi, mulumit de starea lor, le aez la loc. Se ntinse pe lavi. Intrar n odaie i Pelaghia cu copiii. Tcui, se aezar pe pturile lor. Nu-i vorbeau, fiindc lui Kosmas nu-i plcea limbuia. Vaietele Elefteriei continuau s scurme adncurile nopii. Se mai potolir abia spre diminea... Kosmas adormi cu gndul la Haritos. Andukas pltise cel dinii tributul sngelui. Kosmas va avea grij ca Haritos s nu fie nscris alturi de Andukas pe rbojul neamurilor fetei... Se crpa de ziu cnd se smulse din ceurile somnului. Se uit spre lavia unde dormea de obicei Manolakis. Locul lui era gol. Kosmas respir linitit. Bine c plecase Manolakis ! Nu-i va mai purta i lui de grij, i mut privirile asupra lui Haritos. Dar i el dispruse. Kosmas sri drept n picioare. Se mbrc n grab i iei afar. Cerul se fcuse vioriu. Btea un vnt rece, tios' ca o lam de cuit. Att de puternice erau vnzolelile lui, nct sfsiase i perdelele de negur care pe vremea aceasta se lsau ndeobte asupra Bosforului. Dinspre casa lui Barbaianis se auzea cor de vaiete nbuite, nsemna c duseser cadavrul n cas i c bocitoarele i fceau datoria. Pe Manolakis sau pe Haritos nu-i vzu. Iei n uli, cobor n vgun i se urc pe versantul opus. De'pe culmea unei movile putea s deslueasc spre miazzi drumul care ducea la Constantinopole. Nu mai ncpea ndoial. Manola-

kis l luase cu el pe Haritos. S porneasc pe urmele lor ? Ar fi fost zadarnic. Plecaser desigur n toiul nopii, profitnd de faptul c el, Kosmas, dormea adnc. Blestem pe Manolakis fiindc i nenorocise fratele. Apoi i zise c soluia ndeprtrii lui Haritos din vgun cel Puin n zilele acestea era poate cea mai potrivit. Dac Dumnezeu i va fi ntr-ajutor, i va deschide i la Constantinopole drumul mririlor visate de tatl su. '> 327

Dinspre miaznoapte ajunse la urechea lui Kosmas scritul unui convoi de crue. Se uit ntr-acolo. Pe drumul Adrianopolelui venea un detaament de pedestrai turci. Deprtarea nu era prea mare, aa c le putea deslui armele i sacii cu me^ rinde. Pedestraii erau urmai de o formaie de clrei i de un lung ir de crue trase de cte patru cai. Faptul n sine nu-i fcu prea mare impresie, fiindc turcii mai trecuser pe aici cu un an n urm, cnd se nap;oiaser din Anatolia. Turcii i aminteau ns de rpirea lui Harilaos, i asta i scia sufletul. Nu prea nelegea el cum de ngduia mpratul Constantinos ca spurcaii tia cu turban s treac pe pmnturile romeilor. Fiindc nu se pricepea la politica nalt, accepta cu mirare aceast ciudenie. Dar turcii, n loc s coboare versantul trectorii spre braul de mare al Bosforului, spre a trece n Anatolia, se oprir pe un cmp, dincolo de mreaa biseric Sf. Mihail din golful Sostenius, i ncepur s-i instaleze o tabr. Kosmas se napoie la coliba lui. Nu-l ncnta vecintatea nici mcar temporar a bivuacului otoman. tia c turcii snt zurbagii i nu au nici un respect pentru cretini. In preajma dup-amiezei, mpins de curiozitate, se urc iari pe dmb, spre a vedea dac turcii mai snt acolo. Nu numai c nu plecaser, dar se i nmuliser. Tabra amintea un uria furnicar. Dinspre Adrianopole veneau alte trupe, n coloane lungi, ce se pierdeau n zare. Kosmas se uit spre malul turcesc. Pe culmea versantului rsritean al Bosforului se profilau pe cerul cenuiu sute i sute de osmanli. Detaamente izolate coborau povrniul spre bra^ul de mare. De pe rmul turcesc se desprindeau barcazuri lbrate, joase, ncrcate pn la buz cu mari calupuri de piatr. Cteva traversaser deja Bosforul i acostaser la rmul bizantin. Puzderie de turci descrcau calupurile pe mal, ntr-un necontenit du-te-vino. Tulburat, Kosmas o chem i pe Pelaghia s-i arate viermuiala de oameni. Pelaghia i fcu nspimntat semnul crucii. Ce-o mai fi i asta, Maic Precist ? Ce caut necredincioii aici, pe pmnt romaic ? Kosmas i nfund cciula pe cap. Numai Dumnezeu tie ! M duc n sat s-i dau de veste preotului. Poate c n-a aflat nc, Tu s ai grij de fete. Dac 328 vin turcii, ascunde-le ! i pe biei s-i ascunzi. tii ce-am pit cu Harilaos. Nu se poate s te duci n sat, se mpotrivi Pelaghia. Dup cele ce s-au ntmplat... Primejdia turceasc e mai mare, femeie. T- i copiii ? Unde s-i duc ? In desiurile din rp. La nevoie, s stea acolo pn m ntorc. La noapte om vedea ce-o mai fi. Se ntoarser acas. Kosmas i puse barda la bru, lu un toiag noduros i porni spre bordeiul lui Barbaianis. Acolo se adunase lume mult. Veniser s-l plng pe Andukas. Cnd Kosmas le vorbi despre turci, ochii romeilor se uscar. ngrijorai, i duser instinctiv mna la cuitele nfipte la bru. II sftuir, ca i Pelaghia, s nu se duc n sat. Kosmas nu se ls nduplecat. tiu ce am de fcut! Porni hotrt la drum. De cteva luni de zile nu mai clcase prin Asomaton. Cnd avea treab la Constantinopole, dei drumul strbtea satul, prefera s fac un ocol, ca s nu dea ochi cu parecii dumnoi, care se uitau la eleutheri ca la nite reptile. Vntul se nmuiase i soarele prinsese s pripeasc plcut pmntul. Dar Kosmas n-avea timp s se gndeasc la vreme. Cnd cobor n sat, nelese dup neastmprul oamenilor c i acetia tiau de venirea turcilor, l gsi pe preotul Mavrulis n piaa din faa bisericii, perornd n mijlocul ctorva zeci de enoriai. Apariia eeuther-ului Kosmas nu mai strni acel val de dumnie att de obinuit n trecut. Oamenii aveau acum alte preocupri. Ziua bun, sfinite ! zise Kosmas, ridicnd cciula. Preotul, bondoc, rocovan, cu barba rar, l privi lung, dar n acelai timp absent. Nici nu-i rspunse la salut, att era de tulburat. Ai vzut ce se ntmpl pe cmpul de dincolo de bise-

rica mare ? ntreb Kosmas. Preotul Mavrulis ridic minile n semn de neputin. Am vzut. Dar nu tiu ce vor. Am ncercat s m apropii de tabr, ca s cer lmuriri, dar sentinelele m-au izgonit. Am alergat atunci la primar. Dar i el prea czut din lun, Nu primise nici o porunc de la efii lui n legtur cu venirea turcilor. Acum o or a plecat la Constantinopole, s duc veste i s ntrebe ce are de fcut. > ; . , 329

Sntem n rzboi cu turcii ? ntreb vin parec cu haine curate, artoase i chip buclat, de om bine hrnit. Clericul ridic din umeri. Nu sntem. Dar mai tii ? j A zice s punem clopotele s sune, opina un ran cu faa ciupit de vrsat. S ne narmm cu furci i cu topoare. Dac turcii dau nval peste sat, s le punem stavil. Preotul i mngie nervos crucea aninat pe piept cu un lan gros de argint. Dac ar fi avut de gnd s dea buzna peste noi, ar fi fcut-o pn acum. Un btrn cu saric pe umeri zise c oamenii nu trebuiau s treac la fapte necugetate. S atepte i s vad ce va urma. S ateptm s ne batjocoreasc femeile i s ne uitm, stnd cu minile n sn, cum ne rpesc bieii ! se burzului Kosmas. Cine scoate sabia, de sabie va pieri ! rosti sentenios preotul. Afar de asta, ce putem face noi, cu slabele noastre puteri ? Prin gura btrnului a vorbit nelepciunea. S ateptm poruncile mpriei. Pn atunci s ne vedem de treab, ca i cnd nimic nu s-ar fi ntmplat. S nu le dm turcilor prilej de sfad. Se auzir glasuri n sprijinul poveelor ce ndemnau la cuminenie. Apoi oamenii prinser s se rspndeasc. Kosmas prsi nemulumit piaa. Dac preotul i-ar fi spus s pun mna pe arme i s se repead asupra turcilor, laolalt cu ceilali rani eleutheri i pareci, fr deosebire ar fi fcut-o, dei ar fi mers la sinucidere, li mpresurase o fric grozav. Nu pentru pielea lui, fiindc era btrn i moartea trebuia s vin ntr-un fel sau altul. Pentru fetele i bieii lui l sugruma spaima. Pentru cei rmai n via i aflai sub ocrotirea sa. napoiat n vgun, se duse de-a dreptul la Barbaianis acas, mprti oamenilor adunai acolo vetile aduse de la Asomaton. Adic mai nimic. Asomaton ? zbier printre suspine Elefteria. Dumnezeu s-l ard aa cum a ars Sodoma i Gomora ! Turcii i ttarii s-l rad de pe faa pmntului ! S nu scape smn de om din satul sta blestemat! Mi-au omort biatul! Ticloii! Kosmas prsi ndurerat casa lui Barbaianis. Se gndea la bietul Andukas, care zcea pe nslie, la Haritos, la Manolakis, la ceilali copii ai lui i la toi tinerii oploii n vgun. Ciudai mai snt i copiii acetia, cugeta el. Foarte ciudai! 330 i snt mai scumpi dect ochii, dect sufletul, dect pmntul, dect aerul i dect apa. Te uii la ei cu dragoste i i zici c dac i-ai pierde, n-ai putea s le supravieuieti. Simi c i se topete sufletul cnd i vezi gungurind n pruncie, ori lundu-i aere de brbai n toat firea cnd le apar tuleiele n barb. Fetele snt att de gingae, de frumoase, nct ajungi s te ntrebi cum de ai fost n stare s le zmisleti, tu, un om att de ur t. i ntr-o zi se despart de tine. Unii pleac pe la casele lor, pe alii i-i fur strinii, sau Btrna cu Coasa. Durerea te apas mai greu dect o lespede de mormnt. Crezi c ai s nnebuneti. Cu toate astea, suferinele trec peste tine ca apele unui ru de munte peste bolovani. Vine o vreme cnd te trezeti c s-a fcut gol n jurul tu, c nu o mai ai dect pe femeia ta. Uneori o cosete i pe ea moartea. Atunci rmi singur, cum a rmas bietul tata, Dumnezeu s-l odihneasc ! Ii trti picioarele i i spui c viaa nu mai merit s fie trit, c scarele nu mai strlucete ca altdat, c dimineile snt cenuii, c apusurile de soare i-au pierdut farmecul. Dac ai totui bucuria de a fi pstrat copiii n preajma ta, dei ai ajuns la o vrst naintat, te potopesc grijile, fiindc nu tii cum ai s-i fereti de rul care-i pndeste la fiecare pas. Ii invidiezi cteodat pe cei care nu au dect grija propriei lor persoane. Dar simmntul sta dinuie doar cteva clipe. Ii dai seama c oamenii singuri snt tot att de nenorocii ca i ntemniaii ce-i irosesc viaa ntre zidurile unei celule. Te bucuri fiindc ai copii i plngi pentru c nu poi face mai mult pentru ei. Rzi cu un ochi i plngi cu altul. Dar asta e viaa. Aa i-a hrzit-o Dumnezeu. Lui trebuie s-i mulumeti i pentru clipele de bucurie, i pentru cele pline de amrciune. Dac n-ai ti ct de nveninat este tristeea, n-ai putea s guti cu adevrat dulceaa fericirii, mi spuneam acum cteva zile c snt un nenorocit, fiindc nu am de ale gurii pentru copii. M-a pedepsit Dumnezeu pentru c am crtit. Acum plutete asupra copiilor mei o ameninare mai cumplit dect

foamea. tiu ce ne ateapt dac turcii au s ajung stpnii notri. Ceea ce am pit eu au pit i alii. De ce ne-o fi hrzit Dumnezeu attea ncercri ? Ai zice c-i place s ne vad suferind. Ii cer iertare, Doamne, fiindc am pctuit cu gndul mpotriva Ta ! Ajut-m s-mi pot feri copiii i nevasta de urgie ! Dac trebuie s plteasc cineva pentru pcatele bunilor i strbunilor notri, apoi eu s fiu acela, nu copiii nevinovai ! Ajut-m, Doamne ! Ajut-m, Maic Precist ! Ajutai-m ! Ajutai-m !" 331

Kosmas ajunse nuc acas. O gsi pe nevast-sa n ua colibei. Era palid i nfricoat. Ei, ce-ai aflat ? l ntreb. Nimic. Popa din sat ne-a spus s ateptm n linite:, Pelaghia rse amar. Linite ! Parc poi fi linitit cu turcul la u ! Unde-s copiii ? ntreb Kosmas. . I-am dus n fundul vgunii. Acolo-s mai ferii. Adu-i ncoace. Are s-i ptrund frigul i umezeala si au s se mbolnveasc. De bine, de ru, aici sntem mai la adpost dect cei din sat. Apoi monastirea e aproape. Dac lucrurile se stric i mai ru, ne refugiem acolo. Paginii au s respecte lcaul lui Dumnezeu. Kosmas se frnse de mijloc spre a intra pe ua joas a colibei. Pelaghia plec dup copii. Cnd se vzu singur n odaia de chirpici, nclzit zgrcit de cteva gteje sfrijite care ardeau n vatr, i zise c clipele acestea puteau fi socotite fericite fa de ceea ce i atepta. Ziua se scurse urt, iar noaptea, populat de spaime, i ls cortinele de ntuneric asupra firii. Kosmas i pitise progenitura n podul colibei. Acolo aveau s stea nghesuii pn se vor mai limpezi lucrurile. A doua zi rmase acas, fiindc nu-i putea lsa familia lipsit de aprare. Kosmas zmbi trist. Parc braul lui ar face mare isprav dac turcii s-ar npusti asupra lor. Aproape de ora prnzului se urc din nou pe colin, ca s vad ce se mai ntmpl n tabra turcilor, l mnau presimiri rele i atepta fatalist s se mplineasc. Ajuns pe coama colinei, i roti privirile peste furnicarul turcesc. Erau mai muli dect n ajun. Deodat simi c i nghea sngele. Osmanii tbrser cu trncoapele asupra bisericii Sf. Mihail, i desfundaser acoperiul i descopereau acum clopotnia. Kosmas i duse minile la cap i gemu nfricoat: Spurcaii ! Nimicesc un lca sfnt al cretinilor, n ar cretin ! Pe pmnt stpnit de cretini !" Din strfundul fiinei lui cutremurate se ridic un val de fierbineal, nzecindu-i puterile, dndu-i aripi. O lu la goan pe dmb n jos, spre vgun. In colibele eleutheri-lor femeile se nvrteau pe la treburile lor. Brbaii, cei mai muli dintre ei, se adunaser n ograda lui Barbaianis. Nici unul nu se ncumetase s se duc la munc. In cas, popa Mavrulis oficia slujba morilor. Bocitoarele se aflau la datorie i se ntreceau s-l jeleasc pe bietul Andukas. 332 Kosmas ddu buzna n mijlocul oamenilor. Ochii-i ardeau n fundul capului, iar braele-i vsleau znatic aerul Oameni buni, nu mai e tknp de vaiete ! zbier, avrtoindu-i vinele gtului. Paginii drm biserica Sf. Arhanghel ilihail! Srii ! Srii cu toii ! S mpiedicm nelegiuirea ! Srii ! Nervii ranilor, ncordai la maximum de ultimele evenimente, explodar. Dac pn acum nu interveniser, lsnd pe seama stpnirii s ia msuri, socotir c de data aceasta aveau de lichidat o rfuial personal. Profanarea unei biserici cretine privea direct pe orice drept-credincios. n cteva clipe nu numai brbaii valizi, dar i btrnii i copilandrii puser mna pe tot ce gsir c le-ar putea folosi drept arme : securi, topoare, furci, coase, ghioage, cuite, i pornir nflcrai spre biseric. In fruntea lor se afla nsui popa Mavrulis, care ntrerupsese slujba morilor. Rsucind o ghioag pe deasupra capului, alerga flfindu-i pulpanele negre ale vemntului su bisericesc. In urma lui venea gloata. n rndurile ei se aflau Kosmas, Barbaianis, Mistigri chiopul, pn i Hagisava, ciung de braul stng. Se avntau la lupt fr a se gndi c un pumn de oameni nu puteau face mare isprav mpotriva unei armate de turci. Fanatismul care-i mna nu inea seama de pruden, de raiune. Cuprini de o furie oarb, tiau doar c trebuiau s se bat. Erau ncredinai c Maica Precist i Sf ntul Arhanghel Mihail i vor ajuta, svrind minunea de a-i trsni pe pgni. Treizeci i sase de romei, exaltai, dezlnuii, se avntar ntr-un nebunesc iure asupra soldailor turci care fceau de paz la lucrrile de demolare. Luai prin surprindere, osmanlii fur ucii pn la unul, dup o lupt scurt, dar nverunat. Romeii, stimulai de acest prim succes, ddur iama printre oamenii care drmau biserica, mcelrindu-i. n tabra turceasc se sun alarma. Comandanii trupelor otomane, nchipuindu-i c snt atacai de importante fore militare bizantine,

aruncar n lupt uniti de pedestrai i de spahii clri, punnd repede capt biruinelor efemere ale romeilor. mpresurai de fore mult superioare, ranii czur secerai ca spicele de secar. Popa Mavrulis muri printre ultimii. Scpar cu via doar patru eleutheri, care izbutir s se strecoare printre drmturi, ieind din ncercuire. Printre ei se afla i Kosmas. Atacul romeilor nu fu urmat de represalii. Isfendiar-Paa, comandantul trupelor concentrate pe rmul european al Bosforului, nu se ncumet s dea urmare incidentului nainte de a cpta ncuviinarea sultanului. Dei pierduse douzeci i doi 333

de soldai i treizeci i nou de lucrtori, Isfendiar-Paa i zise c nu era nelept s alarmeze Apusul, masacrnd populaia cretin a satelor din regiune. Era diplomat. Operaiile ordonate 'de padiah trebuiau executate cu ct mai puin zgomot... * Vestea pregtirilor fcute de turci pe malul grecesc al Bosforului avea s cad la Constantinopole tocmai cnd cretinii ascultau cucernici slujba religioas n biserica Sf. Sophia. Corul turna potop de armonii asupra drept-credincioilor, strnind ecouri venite parc de dincolo de lume sub vasta cupol central. Constantinos al Xl-lea sttea rigid pe scaunul mprtesc, evocnd, prin imobilitatea i mreia atitudinii, statuia unei diviniti. Expresia impasibil a chipului nu era ns dect o masc neltoare, care-i ascundea frmntarea luntric, l mpovrau gnduri amare. Foarte curnd, ntre zidurile acestei biserici vor rsuna acordurile orgilor, iar serviciul religios va fi oficiat n latinete. Chipurile cioplite ale sfinilor, adorate de catolici, vor popula niele, alturi de icoanele zugrvite ori lucrate n mozaic, singurele autorizate de strictul rit ortodox. Unirea celor dou biserici era astzi imperios necesar. Ruvoitorii l vor acuza de trdarea ortodoxismului. Accepta cu senintate riscul. Diviziunea actual a cretinilor nu putea dect folosi otomanilor. II mai ngrijorau i vetile primite de la Khalil. Marele vizir l informase c demersul imprudent fcut de bizantini pe ling sultan nu numai c nveninase atmosfera, dar crease posibilitatea izbucnirii unui nou rzboi ntre romei i otomani. Dac se inea seama de extrema anemie a forelor militare bizantine, se putea prevedea cu uurin care vor fi rezultatele unei confruntri pe calea armelor ntre un imperiu btrn, neputincios, czut ntr-o senilitate ireversibil, i un stat tnr, viguros, n plin ascensiune. Era att de apsat de gnduri mpratul, nct nu se ridic de pe tron i nu fcu semnul crucii cnd arhiepiscopul care oficia slujba, asistat de un sobor de douzeci de preoi, l cdelni, nclinndu-se n faa lui. Neglijena basileului nu scp celor prezeni, att laici, ct i ecleziati. mpratul nesocotete sfnta noastr credin !' reflectar iritai habotnicii. n bise334 ric se strni rumoare. Abia n clipa aceea Constantinos se trezi din meditri. l vzu pe arhiepiscop pendulndu-i cdelnia si se ridic repede n picioare, fcnd semnul crucii, aa cum cerea datina ortodox. Bigoii nu-l iertar. i-a dat seama c a fcut o neghiobie i acum ncearc s o dreag !" In clipa aceea intr n biseric un osta cu zalele acoperite de colb i se apropie de mprat, fcndu-i energic loc printre drept-credincioi. Ajuns la picioarele scaunului mprtesc, plec genunchiul. Mrite Doamne, trupe otomane s-au instalat pe ambele maluri ale Bosforului, nclcind pmnturile noastre ! mpratul se albi la fa, de parc tot sngele i s-ar fi scurs din obraji. Se uit la soldatul prosternat, fr s rosteasc un cuvnt. Oamenii din primele rnduri prinseser din zbor vorbele ostaului i le transmiser cutremurai celor dinapoia lor. In cteva clipe tirea fcu ocolul bisericii. Un fior de ghea mpietri toate sufletele. Apoi oamenii se privir uluii. Suspine necontrolate prinser s agite piepturile. Tineri i btrni se lsar s cad n genunchi si, mpreunndu-i minile, ncepur s murmure rugciuni. Vestea ajunse i la balcoanele rezervate femeilor. De acolo, de sus, se auzir strigte de consternare i hohote de plns. Arhiepiscopul i ntrerupsese nmrmurit cdelniarea si schimb o privire elocvent cu mpratul, n ochii acestuia citi o porunc ferm : Slujba continu !" Constantinos nu-i schimb atitudinea hieratic de mai nainte. Se mrgini s schieze un gest aproape imperceptibil soldatului, care nelese c trebuia s atepte sfritul ceremoniei, nalii demnitari schimbau priviri alarmate, dar nu ndrzneau s scoat un cuvnt. Imobilitatea mpratului le impunea o reinere care descuraja oricare manifestri de nervozitate. Basileul atepta cu sufletul ndoilat ncheierea slujbei religioase. n vremurile de mult apuse ale gloriei bizantine, autocratul ar fi ntrerupt ceremonia, iar dup o scurt i btioas cuvntare, ar fi proclamat starea de rzboi pe ntreg cuprinsul imperiului. Ar fi poruncit s se adune otirile i, n fruntea lor, ar fi plecat s-l nfrunte pe duman.

Astzi graba aceasta ar fi fost tot att de inutil ca i o ncercare de a zgzui cu simpla putere a braelor omeneti o gigantic avalan de stnci. Dac mpratul i fcuse vreodat iluzii asupra dorinei de pace clamat cu atta struin de tnrul sultan Mehmed, avea acum prilejul s constate ct de amar se nelase. Nu se ateptase / 335

ca deznodmntul s vin att de repede. La actele de rzboi ale padiahului, trebuia s rspund prin demersuri diplomatice. Constantinos cunotea ns un mare adevr. Cine i nchipuie c poate stvili tendinele expansioniste ale unui imperiu folosindu-se de negocieri este un mare naiv. Fora nu poate fi contracarat dect prin for. Din nefericire, Bizanul, lipsit de o armat puternic proprie, era silit s-i pun ndejdea numai n sprijinul Papei i al principilor cretini din Europa. Cnd slujba se termin, Constantinos cobor fr grab treptele tronului. Demetrios Cantacuzino se apropie, plecndu-si grumazul. Ce facem, Mrite Doamne ? Consiliul imperial s se ntruneasc peste o or la palatul Blachernelor, replic basileul cu voce sczut. n vreme ce Cantacuzino transmitea consilierilor ordinul imperial, Constantinos se ndrept spre ieire, ncadrat de strlucitoarea-i suit. Simea aproape material tensiunea privirilor aintite asupra lui. Mii de ochi l fixau cu nfrigurare, ateptnd din partea lui salvarea... Basileul simi o infinit ; amrciune. Ce le putea oferi n afar de ncurajri platonice ? La un moment dat mulimea din biseric i se prostern, cerindu-i un cuvnt. mpratul ridic mna, bineeuvntnd-o. Att ! Cnd iei din biseric, clipi uluit. Piaa din faa catedralei fusese invadat de o mare de oameni ngenuncheai, care ntindeau spre el minile ntr-o mut implorare. Cnd avusese timp s se adune ? Niciodat Constantinos nu simise mai acut povara propriei sale responsabiliti. Coroana imperial i sceptrul nu reprezentau numai nsemnele unei puteri discreionare ncredinate de Dumnezeu i de oameni unui ales ntre alei. Imperiul" impunea ndatoriri grele, sacrificii i mai grele. n clipa aceea Constantinos avu senzaia c ntre el i poporul su se stabilise nu numai o comuniune sufleteasc, ci i una fizic. Simea n inim btaia inimilor mulimii, simea n vine pulsaia sngelui tuturor acelor oameni care-l venerau ca pe o divinitate. Constantinos se stpni s nu-i duc minile la frunte, spre a-i opri zvicnetul tmplelor. Nu-i era ngduit s dea semne de slbiciune. Avea obligaia s i joace rolul de mprat. Marea de oameni atepta s fie ncurajat, s i se redea ncrederea n propriile fore, s primeasc asigurri c brbaii de Stat vor face totul, astfel ca imperiul s supravieuiasc i acestei crize. 336 Auzi un cor de plnsete ridicndu-se pn la el. Afectnd o linite olimpian, nl braul. Tcere! Tcere ! mpratul vrea s ne vorbeasc! Tcere ! nir voci din mulime. Vaietele ncetar treptat. Constantinos avu deodat dureroasa revelaie a neputinei sale. S-i mint, pretinznd c totul se va termina cu bine ? Cum ar putea susine o asemenea teorie, cnd el nsui se ntreba dac Bizanul va supravieui acestei ncercri ? Asupra pieei se lsase o tcere adnc. Se auzeau doar ipetele unor pescrui i dangtul ndeprtat al unui clopot vestind moartea unui om, sau poate moartea imperiului. Dumnezeu este alturi de noi ! gri cu patos basileul. Glasul lui prea s exprime, n afar de nelesul firesc al cuvintelor, o nestrmutat ncredere. Constantinopolele nu va pieri! adug, silindu-se a se convinge c exprima o realitate. Misiunea noastr milenar nu s-a ncheiat nc. Ceteni ai imperiului, nu v pierdei speranele ! S privii cu ncredere viitorul ! Ne ateapt ncercri grele, dar le vom nvinge. Oraul acesta minunat va dinui peste veacuri, fiindc aa i este scris. Chiar dac vom suferi un nou asediu, vom respinge armatele dumane. Nu uitai, Constantinopolele i-a mai vzut zidurile mpresurate de vrjmai mai numeroi ca nisipul mrii. Au reuit s-l cucereasc ? Nu ! N-au reuit, fiindc Dumnezeu este alturi de noi ! ncheia scurta cuvntare cu aceleai vorbe cu care o deschisese. Mulimea rosti prin mii de glasuri acelai cuvnt: Amin ! Constantinos ncalec pe calul inut de un vareg din garda imperial, apoi se ndrept spre palat. Lumea i deschise drum, binecuvntndu-1... edina consiliului imperial, ntrunit la palatul Blachernelor, nu dur mult. Consilierii erau buimcii de evoluia evenimentelor. Pacifitii, care se pronunaser mpotriva cererii de

sporire a alocaiei lui Orkhan, se dezlnuir mpotriva belicitilor. Vorbele pline de mnie aveau mai degrab semnificaia unei descrcri nervoase dect a unei discuii menite s gseasc soluii. Kalamides i Lucan pstrau o tcere mohort. Ceilali belicisti ripostar cu violen, reprond pacifitilor insuficiena creditelor acordate pentru ntreinerea unei armate numeroase si bine pregtite. mpratul i zise c reprourile nu mai aveau nici un r^st. Este adevrat c am svrit cu toii o greeal, trimind sultanului acel mesaj prost inspirat. Credei ns c numai 337 /

aceasta a determinat declanarea operaiilor militare ordonate de Mehmed ? Dac nu l-am fi formulat, turcii ar fi gsit alt pretext. Ne-am ntrunit spre a gsi ci de ieire din impas. Regretele snt trzii i zadarnice, iar imputrile nu vor aduce lumin, ci numai amrciune i dumnie. Kalamides ceru cuvntul. Afind un optimism moderat, susinu c defetismul acelora care socoteau cauza Bizanului pierdut merita tot dispreul. Constantinopolele nu era la primul asediu. Rzboaiele de azi nu se mai potrivesc cu cele de ieri, interveni vehement Constantinos Comnen. Pe cmpul de lupt a survenit un element nou : tunul ! Zidurile cele mai puternice se nruiesc sub violena ocurilor provocate de tirul artileriei. Sultanul Mehmed acord o importan deosebit acestei arme, care poate juca n cazul nostru un rol hotrtor. S ntrim zidurile de aprare ! zise Lucan. S alocm fonduri extraordinare ! adug Kalamides, cu o nflcrare perfect trucat. Lucas Notaras, care-i cunotea perfect jocul, se minun de tonul su plin de sinceritate. Mascalzone l" reflect scrbit, folosind o tipic injurie italieneasc, nvat n cursul lungilor sale ederi la Roma. Ar fi putut s-l denune. Dar la ce bun ? Soarta Constantinopolelui era pecetluit. Afar de asta, el, marele amiral, acceptase s-i devin complice. Dac oraul va cdea n minile turcilor, trebuia s rmn cineva cu suficient autoritate spre a apra interesele cretinilor. Demetrios Cantacuzino interveni n discuie : Trebuie s tatonm inteniile sultanului. Poate c nu are de gnd s-i eternizeze stpnirea asupra rmului bizantin al Bosforului. Ii faci iluzii, Cantacuzino, ripost Lascaris. Propun s trimitem la faa locului un grup de observatori, zise lociitorul marelui logotet, ignornd ntreruperea lui Lascaris. edina consiliului se ncheie dup desemnarea nominal a observatorilor. Grupul avea s fie condus de Constantinos Comnen nsui. Urmar cteva zile de incertitudine. Basileul spera, mpotriva evidenei, c apele se vor liniti. Dar ateptrile lui fur nelate. Observatorii se napoiar cu veti rele. n primul rnd, comandantul trupelor otomane, Isfendiar-Paa, refuzase s-i primeasc. n al doilea rnd, informaiile adunate duceau la concluzia c turcii nu aveau de gnd s plece. Biserica Sf. Ar338 hanghel Mihail i cele dou monastiri din apropiere ncepuser a fi demolate. Clugrii fuseser izgonii. Avuseser loc incidente ntre populaia localnic i musulmani, ncheiate cu mori si rnii. Situaia era foarte grav, nclcind graniele Imperiului Bizantin, turcii svreau un act de rzboi. Se impunea un demers diplomatic. mpratul mbria opinia celor mai muli consilieri i ordon s se redacteze un protest adresat sultanului. Recomand a se folosi termeni moderai. Delicata misiune diplomatic avea s fie ncredinat aceluiai Constantinos Comnen, care i ctigase reputaia unui negociator abil. n cursul carierei sale curmat temporar n urma unei nenelegeri cu Paleologii repurtase cteva succese remarcabile, ce ndrituiau sperane i n noua-i nsrcinare. naintea ncheierii dezbaterilor consiliului, basileul ordon ca, paralel cu activitatea agentului su Francesco Filelfo di Tolentino, s se intensifice i interveniile diplomatice oficiale pe lng Pap i pe lng celelalte cpetenii ale Statelor occidentale, n scopul obinerii unor ajutoare militare rapide. Papa Niccolo al V-lea este prietenul Bizanului, afirm el, i nu ne va lsa s pierim. Cnd vor afla ce primejdie ne pndete, regii Franei, Angliei i Aragonului se vor ridica n aprarea noastr. Nu se poate s fie altfel. ncerca s-i ncurajeze consilierii, dei n sufletul lui se oploise de mult vreme ndoiala asupra solidaritii Europei cretine cu Bizanul. edina se termin ntr-o atmosfer funebr. Numeroi consilieri erau obsedai de iminena unui dezastru. Vor reui oare noile demersuri ale basileului s trezeasc din amorire Europa cretin ? Vor izbndi ambasadorii lui acolo unde euaser Manuel al II-lea i Ioannos al VUI-lea ? Era greu de presupus. Dar ncercarea trebuia fcut.

* Pentru ci argini te-ai vndut, Khalil ? Glasul uierat al sultanului i biciui obrazul. Marele vizir simi c l nbu spaima. n coul pieptului i se nchegase un ghem dureros. Voi s spun ceva n aprarea sa, dar nu reui s scoat dect un geamt nbuit. 339

Hai, Khalil, vorbete ! i-a ngheat glasul ? Pe chipul tnr al lui Mehmed se aternuse un zmbet ru, care-i ridicase colul sting al gurii, schimonosindu-i obrazul. Khalil i se arunc la picioare, lipindu-i buzele de vrlul cizmei roii, cu pinteni de aur. Dar Mehmed i trase piciorul, ca i cnd s-ar fi ferit de atingerea unei reptile. Snt nevinovat, Doamne ! bolborosi marele vizir. Sultanul izbucni n rs. Un rset crud, diabolic, nefiresc pe un chip att de tnr. Dar astea ce snt, Khalil ? scrsni cu reinut mnie. T Marele vizir ridic terorizat privirile. ;. -, Uit-te bine, Khalil ! In minile sultanului scprau nite diamante cu ape incandescente. Marele vizir nlemni. Cum de ajunseser diamantele lui n posesia sultanului ? Le tia la loc sigur. Cine l trdase ? Mehmed i le azvrli cu violen n obraz. Preul trdrii, Khalil ! Preul ticloiei tale. Sultanul ridic mna ntr-un gest de o implacabil severitate. De dup o perdea aprur doi sclavi abisinieni, dou huidume impasibile, cu lanuri de mtase n minile lor puternice. Inspimntat, marele vizir i duse mna la grumaz. Nu, Doamne ! Nu ! Nu ! Sclavii se npustir asupra lui, imobilizndu-I. Marele vizir se zbtea ca o vietate prins n la. Eforturile-i preau puerile n comparaie cu irezistibila for muscular a brutelor negre. Dou mini cu degete lungi, puternice, i petrecur rapid pe dup gt un la fin. Nu ! horeai marele vizir, smucindu-se... Cnd deschise brusc ochii i se vzu n patul lui moale, cu cearafuri trandafirii de mtase, ncet s mai geam. Odalisca goal din preajm-i l privea speriat. Corpul ei, cu unduiri de felin, era poleit de lumina aurie izvort din luminrile de cear nfipte n candelabrele din jurul patului. Tremurnd, marele vizir i mas uor cu mna gtul care-l mai durea nc. l prea ru c se dduse n spectacol fa de odalisc. Artase tinerei fete c i pe el, Khalil, cel mal puternic om din imperiu dup sultan, l terorizau spaimele, ngrozitor vis !" i zise. i va consulta astrologul. Btrnul tlmcitor al limbajului tainic al stelelor i va dezlega enigma acestui vis. Khalil i scutur capul, ca i cnd ar fi ncercat s-i elibereze creierii de zgura comarului. Se mustr fiindc avusese 340 slbiciunea de a lsa s-i treac prin minte un gnd att de ntng. Era de neconceput s-i dezvluie visul cititorului n stele. Orict i-ar fi fost acesta de credincios, ar i fcut unele legturi ntre plsmuirile somnului i realitate. Ar fi destul s scape o vorb n legtur cu temerile marelui vizir, ca zvonurile s porneasc la vale, asemenea avalanelor, riscnd s-l zdrobeasc sub greutatea lor. Visul acesta trebuia ngropat n cele mai inviolabile tainie ale sufletului su. ncerc s-i izgoneasc temerile. Diamantele erau ascunse bine. Att de bine, nct, n cazul unei mori accidentale a stpnului lor, aveau s rmn ntemniate de-a pururi n hruba lor subteran. Khalil zmbi, ncercnd a-i face curaj. Temerile lui erau nentemeiate. Niciodat poziia sa nu fusese mai puternic. Rectigase ncrederea sultanului, cruia i ndeplinea toate capriciile. Asear mncase prea mult. Buctarul-ef era nentrecut n pregtirea unor mncruri att de delicioase, nct i era cu neputin s le reziti. Khalil i aminti pateurile umplute cu carne i spanac, sarmalele n foi de vi sau de alun, umplute cu orez, ficat i inim de miel, kebabul fraged fript pe jratic, chiftelele savuroase din carne de batal, petele fript, nvluit n jeleuri transparente, puii cu orez i cu scorioar, apoi pilafurile cu migdale i struguri de Corint. Dar desertul ? Ce putea fi mai bun dect kataifurile, sarailiile, lokmalele, baclavalele, gurabieurile, halvalele, toate delicioase i att de parfumate ? ! Khalil i zise c, nainte de a se culca, mncase fr moderaie i buse pahar dup pahar de boza, de hidromel i de pekmez. Apoi se desfrnase n braele odalisci. Fata, dei foarte tnr, era expert n arta amorului, li oferise clipe ncnttoare, dar l i storsese ca pe o lmie. Consecinele exceselor nu ntrziaser s se fac simite.

Dup ce adormise, l potopiser comarurile. Fcu semn odalisci s plece. Supus, fata sri din pat, i arunc pe umeri un vemnt de voal, apoi dispru dup o draperie grea, ce rspundea n harem. Khalil fcu socoteala femeilor lui foarte aproximativ, fiindc i se aduceau adeseori n dar sclave unele mai frumoase dect altele i conchise c dispunea de vreo trei sute, dintre care se culcase cu vreo dou sute. Restul nu mai contau. Fie c erau prea vrstnice spre a-l mai ispiti, ori prea tinere, i n acest caz pctuiau prin lips de experien. La anii lui avea nevoie de fete foarte primvratice, dar n acelai timp 341

pricepute s-i trezeasc simurile. Pe vremuri era un client asiduu al trgurilor de sclave. Treptat, ns, treburile imperiului l absorbiser n asemenea msur nct rrise desftrile erotice. Gndul i se ntoarse brusc la comarul care-i transformase noaptea ntr-un infern. Nu ncerca oare s se adoarm cu ap de trandafiri cnd i spunea c reuise s ctige ncrederea sultanului ? Dumanii lui i spau groapa, fcnd tot felul de intrigi, iar Zaganos-Paa, cel mai nempcat rival al su, se vrse pe sub pielea sultanului. Khalil simi deodat c l trec sudori reci. Poate c n clipa aceasta Zaganos turna n urechea padiahului, pictur cu pictur, otrava calomniilor. Poate c visul care-i tulburase somnul prevestea destituirea lui din demnitatea de mare vizir ! Un val de panic l fcu s se ridice n capul oaselor. Btu din palme. Mustafa, nubianul, rspunse la chemare. Noaptea dormea n anticamer, n faa uii odii de culcare a marelui vizir. Giineit-Aga s vin la mine ! porunci Khalil. i slujitorii s vin ! Vreau s m mbrac. Dei zorii nu apucaser nc s se ngne cu noaptea, marele vizir i fcu toaleta ca i cnd ar fi trebuit s se nfieze sultanului. Secretarii s-mi aduc mapele, Mustafa ! i puse caftanul mblnit cu zibelin, apoi i prsi apartamentul. Strbtu cteva sli mbrcate n marmur, nfrumuseate de fntni ce susurau, mprtiind jerbe de ap parfumat. Dac Mehmed m-ar scoate din funcie, as fi izgonit de aici ca un cine rios", cuget plimbndu-i privirile asupra mozaicurilor multicolore, asupra obiectelor de art orndulte pe msue scunde de abanos, ori n nise luminate de candelabre nesate cu luminri aprinse n tot cursul nopii. Avea ' oroare de ntuneric. Din bezn nesc asasinii... Intr enervat n camera de lucru i se adnci n je. Secretarii l ateptaser aliniai i innd sub bra mapele ncrcate cu documente. Gzduii n palatul marelui'vizir, munceau optsprezece ore din douzeci i patru cteodat i mai mult iar noaptea dormeau iepurete, spre a rspunde fr ntrziere i cu mintea limpede la apelurile stpnului, care se trezea uneori n miez de noapte i cerea s i se aduc dosare cu diferite probleme de Stat. 342 - Ferhat! ordon unui tnr cu brbu ascuit i ochi vioi de viezure. Mapa construciilor imperiale ! Ceilali putei pleca ! Secretarii concediai ieir n tcere. Ferhat i prezent mapa cerut, apoi rmase nemicat, spre a nu tulbura refleciile stpnului. Marele vizir rsfoi cteva file i se opri asupra unui deviz privind construcia noului palat imperial de la Adrianopole, care n concepia sultanului trebuia s oglindeasc prin mreia i operele sale de art splendoarea Statului otoman. Sumele cheltuite n ultimul trimestru depiser cu mult inteniile i planurile arhitecilor. Mehmed ordonase o serie de modificri costisitoare. Khalil se executase fr crcnire, acoperind cu drnicie cheltuielile suplimentare, impuse de extravaganele padiahului. mplinindu-i fanteziile, i realiza propriul plan. Sumele tot mai mari necesitate de continuarea construciei erau rupte din bugetul destinat armatei. O deturnare de fonduri destinat s slbeasc potenialul militar al imperiului. Mehmed nu va cuteza s porneasc o campanie mpotriva Constantinopolelui nainte de a fi sigur c dispune de o armat numeroas, perfect antrenat i bine utilat. Este ns greu s-i durezi n acelai timp palate costisitoare i s-i sporeti numrul soldailor. El, Khalil, nu fcuse aceste operaii financiare fr s-l fi ntiinat pe sultan. Mehmed, entuziasmat de mreia edificiului imperial, acceptase scamatoriile bneti, fr a reflecta la dezavantajele care vor rezulta. Dac i se va cere vreodat socoteala, el, Khalil, se va apra declarnd c nu fcuse altceva dect s execute poruncile padiahului. Cnd Mustafa i anun prin semne sosirea lui Giineit-Aga, marele vizir i concedie secretarul. Vizitatorul, nvluit ntr-o ampl pelerin neagr, cu o glug ce-i acoperea faa, lsndu-i numai ochii la vedere, intr printr-o u secret. Sper c nu tie nimeni c ai venit aici, spuse Khalil,

n vreme ce Giineit-Aga i lepd pelerina. Nimeni, Luminia-Ta. Dac Zaganos ar afla, nu s-ar lsa pn nu te-ar elimina din corpul aghiotanilor sultanului. Inlimea-Sa Padiahul mi acord toat ncrederea. S nu te bizui niciodat, Giineit, pe statornicia sultanilor. Slujindu-m pe mine, ai s ajungi pa cu trei cozi de cal i ai s iei, pn la urm, i locul lui Zaganos. Locul tu este printre viziri. 343

Aa s fie cum i-e dorina, Luminia-Ta. Ce se mai nvrtete pe la palat ? Asear, Zaganos-Paa a stat pn noaptea trziu n cabinetul de lucru al nlimii-Sale Sultanul. Deci visul nu m-a nelat, cuget marele vizir, ntunecndu-se. mi pregtete pierzania, cinele !" Fahim mi-a furnizat nite informaii preioase, Luminia-Ta, continu Guneit-Aga. Se pare c Zaganos-Paa a pus mna pe copiile unor scrisori prin care basileul Constantinos cere ajutoare Apusului. Marele mareal al palatului a fost ncunotinat de acest lucru. Nu m mir, replic Khalil. Zaganos i ehab-ed-Dim lucreaz de mult vreme mn n min. Informaia privitoare la scrisori l ls pe gndur. Con-stantinos svrea imprudene peste imprudene. Guneit-Aga i mai dezvlui i alte manevre de culise, dibuite cu preul unor abile subterfugii. Toate erau ns lipsite de nsemntate fa de importana scrisorilor". Discuia dintre cei doi brbai dur pn n zori, cnd Guneit-Aga prsi palatul marelui vizir pe acelai drum tainic. Khalil mai lucr cteva ore n cabinetul su. n cursul dimineii, o ambasad extraordinar a Bizanului urma s fie primit de sultan. Khalil avea obligaia s asiste la audien. Cnd se nfi la palatul imperial, ambelanul de serviciu l anun c nlimea-Sa Sultanul l atepta n cabinetul su, naintea audienei acordate solilor bizantini. Condus n prezena padiahului, marele vizir constat c Zaganos-Paa l devansase. Sttea n stnga jilului lui Mehmed, iar chipul su era impenetrabil. Tot att de neptruns era si chipu] sultanului. Mehmed l ntmpin pe Khalil cu o ntrebare brutal : Comandanii armatelor mele se plng c nzestrarea unitilor de artilerie cu utilaj greu se face ntr-un ritm nesatisfctor. Arsenalul nu lucreaz folosind ntreaga sa capacitate. De ce ? Marele vizir i explic elaborat c nlarea edificiilor imperiale nghiise sume enorme. Nu am precupeit cheltuielile, fiindc aa mi poruncisei Tu, Doamne. i debita lecia pe care i-o pregtise de acas. Sultanul se ncrunt. Nu m-am gndit niciodat, Khali, s execut lucrri de construcii n detrimentul ntririi forelor armate. Bizanul nu 344 se astmpr. Ca s-l pun cu botul pe labe, am nevoie de oarmat puternic i de o flot puternic. Marele vizir se nclin. Le vei avea, Mrite Doamne. Voi aloca fonduri speciale. Chiar azi voi da porunci primului defterdar. Khalil simea privirile lui Zaganos aintite asupra sa. De azi nainte m voi ocupa personal de nzestrarea armatei cu tunuri, spuse Mehmed. Vreau ca arsenalul central s nu duc lips de nimic. Nu va duce, Mrite Doamne. Vreau s tii, Khalil, c ridicarea palatului imperial a celorlalte edificii publice nu reprezint dect un pretext. Vreau s nel guvernele rilor cretine. Toi agenii diplomatici strini de aici vor expedia note, informnd pe cei care i-au trimis c snt ahtiat dup lux, dup construcii grandioase, dup monumente uriae. Nimeni nu va bnui care snt adevratele mele intenii. Vorbesc de pace, dar m pregtesc intens de rzboi. Mehmed se lans ntr-o tirad grandilocvent asupra rolului pe care Imperiul Otoman trebuie s-l joace n lume. Khalil l asculta smerit. Deodat l fulger un gnd. De ce nu-mi vorbete despre scrisori ? Se teme c am s-l ntiinez pe basileu ? Dac este aa, nseamn' c asupra mea se adun nori grei. Ar mai fi o posibilitate. Zaganos s nu-i fi vorbit nc despre scrisori. S le pstreze n mnec spre a m. lovi la momentul ales de el. Varianta a doua ar fi cea mai fericit." Khalil mai bgase de seam c Zaganos nu scosese pn atunci nici un cuvnt. Pstra o tcere plin de subnelesuri. S-ar fi zis c Mehmed era purttorul lui de cuvnt. Reuise s-1 subjuge pe sultanul acesta tnr i nfumurat. Cred c a sosit timpul s trecem n sala tronului, zise

Mehmed. Ambasadorii bizantini trebuie s fi venit demult. Trecur n anticamer, unde i atepta alaiul imperial, ncadrat de demnitarii Curii, de ofieri i de ostai din corpul de gard, Mehmed ptrunse n sala cea mare. Minitrii, generalii si nalii funcionari din Departamentul Afacerilor Externe, prezeni la ceremonie, se prosternar la picioarele lui. Mehmed se instala pe tron. Avea un aer majestuos, care impunea. Cine l-a nvat pe tnrul acesta s se comporte cu atta mreie ?" se ntreb Khalil. Ibn Temdjid, guvernorul i dasclul tnrului sultan, fusese un mare savant, dar un educator mediocru. Caracterul lui Mehmed nu fusese plmdit nici 345

de printele su care-l neglijase n tot timpul vieii i nici de profesori, care se mrginiser a-l ndemna s aib o purtare conform principiilor morale din Coran. Tnrul padiah se dezvoltase asemenea puilor de leu crescui n menajeriile imperiale. Instinctele lor sngeroase se dezvoltau firesc, odat cu vrsta, fiindc aa lsase Allah. Mehmed nu fcea dect s se supun propriului su atavism. Era n orice caz mai primejdios dect Baiazid, mai viclean dect Mehmed I-ul i mai aprig dect Murad al II-lea. Tnrul padiah btu din palme. Marealul palatului fcu un semn spre u. Slujitori mbrcai n verde deschiser canaturile aurite. Maestrul de ceremonii intr, amintind ambasada bizantin. Constantinos Comnen i fcu o intrare solemn. Suita sa, alctuit din senatori, patricieni i ageni diplomatici, pea cu gravitate, apropiindu-se de tronul imperial. Dei i repugna servilismul, Comnen fcu o concesie etichetei otomane i plec genunchiul, imitat de toi nsoitorii si. Mehmed al II-lea abia nclin capul. Se scurser cteva momente de tcere, apoi sultanul ridic mna, invitndu-l pe Comnen s vorbeasc. Senatorul purta un document fcut sul, pe care-l desfcu i ncepu a-l citi cu voce clar, frumos timbrat. Cunotea perfect limba turc, fiindc n copilrie fusese zlog la Curtea otoman. Se mplinesc astzi o sut i ceva de ani de cnd strbunul tu Murad I-ul, feciorul lui Orkhan, a cucerit Adrianopolele. De atunci i pn n zilele noastre au fost ncheiate o serie de tratate ntre rile noastre. Cobortorii din neamul lui Murad I-ul n-au ncercat niciodat s ridice pe teritoriile bizantine din preajma Constantinopolelui cetate sau colib. Chiar dac unele pricini pe care nu noi le-am dorit au dus la rzboaie ntre noi, s-a ajuns de fiecare dat la noi nelegeri, ce au consfinit drepturile noastre. Cnd bunicul tu Mehmed Dumnezeu s-i aib n paz sufletul a gsit necesar s zideasc o fortrea pe malul asiatic al Bosforului, nu a ordonat sparea fundaiilor nainte de a cpta ncuviinarea printelui su spiritual, mpratul Manuel al II-lea. Acesta i-a dat consimmntul, fiindc cetatea urma s fie durat pe malul rsritean al Bosforului, aflat de muli ani sub stpnire otoman. Dei ntre rile noastre domnesc astzi relaiile cele mai bune, tu ai hotrt s nchizi Marea Neagr pentru traficul navelor cretine, spre a nfometa Constantinopolele i a-l lipsi de veniturile obinute graie legturilor comerciale cu rile limitrofe acestei mri. Rugmintea noastr este s renuni la aceast 346 hotrre, i s pstrezi n continuare relaii de prietenie cu imperiul nostru, aa cum le-a pstrat i printele tu, bunul i neleptul sultan Murad al II-lea. Dac doreti tribut, sntem gata s i-l dm, dei sntem o ar srac, fiindc dorina noastr cea mai vie este s trim n nelegere i pace cu imperiul tu. Ambasadorul i ncheie lectura. Sultanul l ascultase fr s se clinteasc. Diplomatul fcu documentul sul i l nmn marelui vizir, care l primi nclinndu-se. Un zmbet sibilin se aternu pe buzele strnse ale padiahului. Dup ce pstr cteva momente tcerea, spre a spori curiozitatea i incertitudinea trimiilor bizantini, ncepu s vorbeasc rspicat, cu o evident asprime n glas : - Doresc s reii bine cuvintele mele, ambasadorule ! Nu am nici o pretenie asupra Constantinopolelui. Dar limitele lui teritoriale nu trec dincolo de zidurile-i nconjurtoare. Toate inuturile aflate n afara capitalei voastre snt ale mele. Am hotrt s ridic pe malul european al Bosforului o fortrea. Nimeni i nimic nu m poate mpiedica s-mi duc la ndeplinire ghidul. Repet ! Toate pmnturile de pe rmul european al Bosforului i ale Mrii de Marmara, cu toate cetile, oraele i satele aferente, fac parte integrant din Imperiul Otoman. Am trecut aceste aezri sub puterea mea fiindc multe din ele snt locuite i de turci. Iar eu nu concep ca osmanlii s aib alt stpn dect pe sultanul lor. Pmnturile nelocuite tot ale mele rmn. Bizantinii nu mai au voie s se stabileasc n aceste inuturi. Este nevoie s amintesc mpratului vostru n ce cumpn grozav s-a aflat printele meu, Murad, cnd basileul romeilor, neles cu ungurii, a mpiedicat otirile otomane din Anatolia s treac n Rumelia spre a-i apra hotarele nclcate de dumani ? Profitnd de situaia noastr grea i de complicitatea bizantinilor, triremele frncilor au blocat Dardanelele.

Tatl meu a fost nevoit s traverseze Bosforul sub protecia tunurilor de pe Giizelhissar, dei triremele mpratului vostru l pndeau spre a-i zgzui trecerea. Pe atunci eram copil i m aflam la Adrianopole. Ungurii se apropiau de Varna, pustiind tot n jurul lor. Ateptam nspimntat s ajung sub zidurile Adrianopolelui i s-l asedieze. n vremurile acelea basileul vostru se bucura. Se bucurau i ungurii. Numai musulmanii sufereau i se tnguiau. Dar pn la urm Allah a druit victoria printelui meu. Acesta, amintindu-i atunci de tot ce a ptimit, s-a jurat s ridice pe rmul de apus al Bosforului o cetate n dreptul fortreei de pe malul rsritean. N-a apucat 347

s i ndeplineasc legmntul, fiindc viaa i-a fost scurt. Eu ns am s execut ceea ce tatl meu a voit. mi punei piedici ? Cu ce drept ? mi interzicei s fac ce vreau pe pmnturile mele ? ncercai numai s v mpotrivii mie ! Mergei i spunei mpratului vostru ! Sultanul care domnete azi nu se tseamn cu cel dinaintea sa. tie ce vrea i mai tie i cura s nfptuiasc ceea ce vrea. Acesta este ultimul meu cuvnt. Dac mpratul vostru mi va mai trimite ambasadori, i voi jupui de vii ! Vorbele padiahului, rostite la nceput molcom, crescuser n volum, aa cum un izvor de munte creste, transformndu-se treptat n ape viforoase, ce gonesc printre stnci. Expresia feei lui, att de tnr i de plcut, se nsprise, trsturile i se adnciser, furia l mbtrnise, aternndu-i o masc hidoas. Ambasadorii cretini l priveau cutremurai, i ascultaser sentina de moarte. S-ar fi zis c destinul vorbise prin gura lui Mehmed. Asemenea profeilor din vechime, sultanul se transfigurase, cptnd nfiarea unui iluminat fanatic. Dup plecarea precipitat a bizantinilor, obrazul mpratului se liniti, aa cum se linitesc apele nvolburate dup ce a trecut vijelia. Mehmed era ncntat de arta cu care i jucase rolul. Izbutise s bage spaima n ghiauri. i acesta era numai nceputul.... * Hanul lui Iakumi Christofakis se afla n piaa Therapia, la hotarul dintre cartierul veneian i cartierul bizantin al portului din Cornul de Aur. Iakumi se luda c graie acestei mprejurri ajunsese s clreasc pe dou lumi. Cert este c hanul se bucura de o poziie extraordinar, care asigura proprietarului nsemnate beneficii. n sala joas, afumat, cu mese multe, lustruite decenii de-a rndul de mini i de funduri de pahare, se ntlneau tot soiul de ini cu reputaie dubioas contrabanditi, prostituate, pungai, derbedei, clerici rspopii dar i oameni cinstii marinari, mici meseriai, negutori mruni, hamali din port dornici s se destind n jurul unei ulcele cu vin dup munca istovitoare a zilei. Se spunea c Iakumi Christofakis era norocos i c se nscuse cu ci pe cap. Drept este c toate i mergeau n plin. 348 Fusese cstorit cu o femeie energic, un model de hrnicie, care-l ajutase s-i dureze piatr cu piatr prosperitatea de azi. Dup o csnicie fr umbre, femeia se stinsese aa cum se stinge un cal de povar, care se prbuete n ham, istovit de munc. La 60 de ani, Iakumi rmsese s-i administreze hanul, ajutat doar de sor-sa, Garafulia, o vduv vrednic i voluntar, precum i de fiul acesteia, Dimitraki, un flcu dezgheat si zelos, care se apropia de 20 de ani. Ajuns n pragul btrneii, Iakumi simise trezindu-i-se n suflet regretul de a-i fi irosit viaa adunnd ban cu ban. Se alesese astfel cu o prosperitate material mai fad dect o prjitur fr zahr. Printre vecinii lui se afla un cizmar srman, Leonidas Krasogeorgis, cu o liot de copii, printre care Aretusa, o fat de 18 ani, frumoas i proaspt ca o fruct abia prguit. Iakumi o vzuse de cteva ori, cnd Aretusa venise, trimis de tatl ei, s cumpere vin. Btrnul hangiu o msurase din ochi, i mngiase cu mini imaginare snii mici, soldurile pline, umerii rotunzi i i sorbise n gnd licoarea buzelor. Mistuit de pofte mai zdravn dect o grmad de lemne uscate cuprinse de flcri, se nfiase ntr-o sear cizmarului i ceruse mna Aretusei. Cizmarul clipise uluit, dar nu sttuse mult la gnduri. Dei era cu douzeci de ani mai tnr dect candidatul la nsurtoare, i dduse consimmntul, fiindc numai aa putea s mai scape de srcie. Cstoria se oficiase repede, spre consternarea Garafuliei, care sperase s-l vad pe fiul ei motenind hanul dup moartea btrnului. Intrarea Aretusei n familie i stricase toate socotelile. Dar Garafulia nu se dduse nvins. tia din experien c femeile tinere snt aprinse, nesioase, i c un so de 60 de ani, orict ar fi de bine pstrat, nu poate acoperi nevoile senzuale ale unei copilandre de care-l despreau mai bine de patru decenii. Garafulia era sigur c Aretusa i va gsi un iubit. Pe de o parte ar fi fost bine s se ntmple aa ceva, fiindc fratelui ei i s-ar fi deschis, n sfrit, ochii i ar fi izgonit-o pe femeia adulter. Exista ns primejdia ca btrnul s nu afle c este ncornorat si, mai ru dect att, Aretusa s rmn nsrcinat

de pe urma unui strin, iar copilul, atribuit lui Iakumi, s nchid definitiv lui Dimitraki perspectiva de a deveni mai trziu stpnul hanului. Csnicia prea s fie fericit. Aretusa i rsfa soul, fcndu-l s guste din plin plcerea de a avea o tovar de via att de ispititoare. Iakumi radia fericirea. Dimineaa cobora mai 349

trziu ca de obicei n slile de jos ale hanului, fiindc nopile i erau att de delicios frmntate, nct nu adormea, istovit, dect n zori. Ii trebuiau i lui cteva ore de odihn. Afar de aceasta tia c sor-sa l suplinea foarte bine, aa c i lsa cu senintate toate grijile pe cap. Garafulia acceptase rolul acesta ingrat pentru c avea planurile ei. n ultima vreme Iakumi ncepuse s slbeasc si, dei se bucurase pn atunci de o sntate de fier, suferise dou crize de inim, scpnd ca prin urechile acului s nu treac Styxul. n ciuda gravelor semne premonitorii, btrnul hangiu nu se astmprase. Erotica-i activitate nocturn continua cu aceeai intensitate. In tot acest timp, Garafulia o supraveghea pe Aretusa, fie direct, fie prin oamenii de serviciu ai hanului, pe care-i bceluia generos. Stabilise n jurul tinerei neveste un cordon sanitar pe care nu trebuia s-l strbat vreun brbat strin. Nici fraii adolesceni ai Aretusei nu aveau voie s rmn singuri cu sora lor. Garafulia tia c pe lume exist incesturi. i fiindc o socotea pe Aretusa capabil de orice stratagem spre a rmne nsrcinat, nu-i slbea supravegherea nici cnd Iakumi se afla n apartamentul de sus, n tovria tinerei sale soii, n privina lui, Garafulia nu-i fcea griji. Iakumi nu fusese niciodat n stare a face copii, i nu era de presupus c acum, n apusul vieii, va deveni prolific. n microcosmosul acestei familii evenimentele din afar nu gseau ecou. Complicaiile politice externe nu-l interesau pe Iakumi dect n msura n care i sporeau veniturile. De pild, pe msur ce cretea ponderea coloniei veneiene n afacerile de import-export ale Bizanului, sporeau i ctigurile lui.. Clientela se mbulzea n slile hanului din zori i pn noaptea trziu, contribuind la nflorirea bunstrii hangiului. Iakumi nu refuza, dac i se oferea ocazia, s participe la cte-o contraband bnoas. Dar nu o fcea dect foarte rar, fiindc se ferea s intre n conflict cu autoritile. Clienii de toate categoriile l preuiau, fiindc tia s serveasc cele mai alese bunti muteriilor plini de bani i s dea butur i mncare pe datorie celor lovii de srcie. Asta nu nsemna c era un filantrop. Avea ns un fler nentrecut, care l ajuta s nu acorde avantaje dect clienilor capabili s-i onoreze debitele la o dat mai apropiat sau mai ndeprtat. Se mai ndeletnicea i cu camt. Lua dobnzi exorbitante, dar cei n nevoie tiau c pot gsi oricnd orice sume de 350 bani, cu condiia s le restituie la termen, potrivit nelegerii, Iakumi avea la ndemn civa zdrahoni care se pricepeau s- pun la punct pe clienii nrvai i pe debitorii ru platnici. Dimitraki se nelegea foarte bine cu unchiul su. Era nelipsit din han i nu 'se codea s se nhame la muncile cele mai grele. Dei rolul lui se limita la servirea clienilor, ajuta la cratul butoaielor, spla pe jos cot la cot cu slujnicele, aplica la nevoie cte un ghiont scandalagiilor, se arta ndemnatic la tot felul de reparaii mrunte si, mai presus de toate, executa cu grbire i cu sursul pe buze toate poruncile lui Iakumi. i cu Aretusa se nelegea bine. Dimitraki nu era nemulumit de soarta lui. Ii plcea s munceasc la han, iar contactul cu clientela att de diferit i de pitoreasc nu-i ngduia nici un moment de plictis. Cunotea maniile i curiozitile fiecrui obinuit al localului, l amuzau snoavele lui Muruflos, pielarul; fanfaronadele comice ale lui Ventuzos, vnztorul din prvlia cu mruniuri de vizavi ; aerele fals virtuoase ale lui Mastrapas, preotul rspopit; talentul de msluitor n zaruri al lui Fanurios ; anecdotele piperate ale lui Diamandis, marinarul de curs lung ; combinaiile sentimentale ale lui Miaulis, cocosatul; nenfrnarea lui Manolakis, tnrul vagabond cu muchi de fier i chip att de plcut femeilor ; pungiile lui Polixinghis, care intra i ieea din pucrie cu regularitate de metronom. Veneienii care clcau pragul hanului nu erau mai prejos dect romeii. Bassola, oricnd gata s furnizeze cele mai rare obiecte de contraband ; Colangione, pictorul tot att de iscusit n mnuirea penelului ct i a sbiei ; Chiari, mijlocitorul celor mai nstrunice aventuri amoroase ; Picco, beivanul capabil s dea peste cap dintr-o singur sorbire o damigeana pntecoas ; Valiante, gazda de hoi ; Novarisio, cu ochii lui ncruciai; Lazzarino, sadicul, care simea o diabolic plcere s nepe cu lama cuitului snii i soldurile femeilor ntlnite n amurg pe strad ; Stefanis, ado-

lescentul languros, cu atitudini i maniere de femeie ; btiosul Lavero, amator de ncierri homerice ; generosul Parrochio, oricnd dispus s-i deschid punga spre a ajuta un seamn ajuns la ananghie. i prostituatele care frecventau hanul aveau farmecul lor. Kubelina, subiratic i manierat ; Vanghelia, planturoas, masiv i att de milostiv ; Penelopa, venic vesel i mare amatoare de anecdote porcoase; Aglaia, rutcioas, veninoas, pus pe har ; Chira, scurtac, jucrea i att de 351

fantasc ; Caterina plngreaa, dornic s istoriseasc oricui povestea vieii ei ; Noemi, evreica rocovan, ptima, ca o bacant ; Katinia, n necontenit vntoare de clieni, dei vrsta o sluise, transformnd-o ntr-o sperietoare de ciori. Apoi oamenii legii, iscoditori, autoritari, abuzivi, pui pe afaceri i gata oricnd s nchid ochii dac li se ofereau cadouri corespunztoare. Printre acetia se remarcau Kasapakis, cu nelipsitul lui baston de viin ; Diakos, viciosul, temut de prostituate fiindc pretindea s le biciuiasc naintea actului sexual ; Minotis, severul, cu aerele lui de proconsul roman. Dimitraki se fcuse simpatic tuturor, fiindc se comporta cu fiecare de parc ar fi avut de a face cu un personaj de seam. Ca i pe unchiul su, nu-l interesa politica. Observase ns c nrutirea relaiilor dintre turci i romei devenise subiectul cel mai comentat de muteriii hanului. Pentru afaceriti, vremurile tulburi snt ndeobte aductoare de profituri. Atunci nflorete specula, atunci se pot crea din nimic averi mari. Dimitraki surprinsese fragmente de discuii n care erau menionate sume de bani pentru el fabuloase. Atunci visa s devin i el unul dintre acei bogtai rsfai de soart i de oameni. Dar reveriile lui nu aveau via lung, l chemau ba unchiul Iakumi, ba Garafulia, ba muteriii, iar Dimitraki se napoia la treburile lui, uitnd de fumurile mririlor i ale bogiei. Cnd Iakumi avea treab pe la autoriti, ori pleca n ora dup afaceri, iar Garafulia fcea piaa atribuie rezervat numai ei Dimitraki rmnea s dirijeze hanul. Intr-o diminea ntunecat de o cea groas, ce acoperea ferestrele cu perdele compacte esute parc din scame de bumbac, Iakumi cobor, din odile sale de la etaj, mbrcat n haine negre de srbtoare, i spuse lui Dimitraki c are o ntlnire n ora i i recomand s fie cu ochii n patru n tot timpul lipsei lui. Garafulia se afla n pia dup cumprturi. Dei dimineaa era nc la nceputul ei, n sala cea mare a hanului mai toate mesele erau ocupate de muterii, care tratau cu voce sczut tot felul de afaceri dubioase. O slujnic se apropie de Dimitraki, care lua comanda de la doi negutori de mtsuri, unul veneian i altul bizantin. Stpna te poftete sus, Dimitraki. Nu se simte bine. Du-te repede ! Iau eu comanda. Tnrul o privi perplex. Pentru ntia dat era chemat sus n absena unchiului. Ls pe slujnic n locul su i urc scara, srind cte dou trepte deodat. Ajuns pe culoarul de la 352 etaj, ciocni n ua odii de culcare a Aretusei. "Un glas feminin rosti slab : Intr. Cnd Dimitraki ptrunse n camer, o vzu pe Aretusa ntins pe pat. inea ochii nchii i respira greu. Ce s-a ntmplat, Aretusa ? Mi-e ru, vorbi ea optit. Mi-e tare ru. Inima ! adug, ducndu-i mna la sinul sting. Bate s-mi sparg coul pieptului. Simt c m nbu... Dimitraki se uit speriat n jur, cutnd prostete un ajutor. Adu-mi o crp, o batist ud, opti iari ntr-un suflu Aretusa, i pune-mi-o la inim. Tnrul vzu pe o lad o basma roie. O lu, o muie n apa din donia de lemn de lng u, apoi se apropie de pat. O ntinse timid Aretusei. Poftim. Aretusa ridic mna, apoi o ls s cad fr vlag. = Nu pot... Pune-mi-o tu, murmur. Dimitraki tui ncurcat. Aretusa era n cma de noapte. Snii sneau sub pnza subire. Se ntreb dac era cazul s-i dezgoleasc pieptul, sau dac nu ar fi mai nelept s-i vre basmaua sub cma. Opta pentru a doua soluie. Stngaci, strecur basmaua deasupra sinului, pe care-l atinse cu mna. Carnea ei tare l electriza. Ii simi rotunjimile, apoi btile cadenate ale inimii. Aretusa deschise ochii i zmbi recunosctoare. Ii mulumesc, Dimitraki. Ii mulumesc. Tnrul vru s-i trag mna, dar mna ei se ls peste a lui suficient de tare spre a i-o opri. M simt mult mai bine aa, dragule. Dimitraki avu brusc senzaia c un foc luntric i aprinde vintrele. O cea alburie, ca i cea de afar, i ntunec raiunea. Snul acela rotund, mic i att de tare, l atrgea ca un magnet.

Degetele lui i mngiar involuntar contururile. Aretusa suspin. Suspin i Dimitraki, plecndu-se ncet asupra ei. Buzele lor aproape c se atinser, i auzeau respiraiile, btile inimilor i i amestecau suflurile. In clipa aceea ua se deschise brusc. Dimitraki sri de parc l-ar fi atins un fier rou. Unchiul!" reflect mpanicat. Se liniti puin doar cnd o vzu n prag pe maic-sa. Ce caui aici ? scrni Garafulia, aintindu-l cu ochi mnioi. 353

I s-a fcut ru Aretusei, bigui el. Aretusa i muc buzele nciudat, dar nu deschise ochii Inima... se tngui ea. Garafulia i ddu imediat seama c tnra ei cumnat juca teatru. Du-te jos la clieni ! porunci cu asprime flcului. M ocup eu de ea. nfricoat de aerul amenintor al maic-si, Dimitraki se strecur la repezeal prin preajma ei i iei pe culoar. Cnd se vzu afar, respir adnc. Din puin scpase s nu se aleag cu o palm grea peste ceaf. Cunotea violena Garafuliei. n copilrie i chiar mai trziu. n adolescen, maic-sa nu se sfiise s-i aplice corecii aspre. Ajuns jos, n sal, ncepu s se nvrteasc aferat printre mese. Nu nelegea de ce Garafulia se suprase att de tare fiindc el ca un bun samaritean dduse un ajutor mtusii sale, aflat n suferin. Dup vreo zece minute cobor i maic-sa n sal. Era furioas, l chem ntr-o cmar unde nu era nimeni. Cnd Dimitraki se apropie de Garafulia, aceasta *l plesni cu sete peste obraz. Idiotule ! uier. Era s cazi n curs ca un ntng. Puin a lipsit s nu te trag peste ea. Dac-i fceai un copil, se termina cu motenirea noastr. Arn fi rmas pe drumuri. l pocni din nou peste gur : Dac te mai prind c te duci la ea, te dau pe mna lui unchiu-tu. lart-m, mam, bolborosi. Mar n sal i s bagi la cap ce i-am spus ! Dimitraki porni ca din pratie, i ddea seama c maic-sa avea dreptate. Aretusa voise s fac din el un instrument. Ticloasa !... Cteva clipe de dragoste riu precumpneau o avere pierdut. Cnd intr n sal, l izbi un spectacol nu prea rar la Constantinopole. Un clugr cu prul rvit i cu barba crescut n dezordine se propise printre mese si, ridicnd braele spre cer, se avntase ntr-un nflcrat ndemn adresat oamenilor din jur : Pocii-v ! ngenuncheai, plecai-v fruntea n rn i lsai cugetul s se nale ctre Isus Hristos, care ne iubete, care ne-a dezlegat din pcatele noastre ntru sngele su... 354 Vocea puternic a clugrului strnea ecouri de tunet sub bolile afumate. i muteriii, i slugile l priveau cu un fel de team superstiioas. Iat, vocifera btrnul, artnd cu un gest tavanul, vine odat cu norii. Orice ochi l va vedea, aa cum l-am vzut i eu, l vor vedea i cei ce l-au mpuns cu suliele, iar din pricina lui, toate seminiile pmntului se vor jeli... Privii ! Vine Fiul omului, mbrcat n vemnt lung pn la picioare i ncins pe sub sini cu un bru lung de aur... Capul i prul lui snt albe ca lna alb i sclipesc ca zpada, iar ochii lui s-au aprins ca para focului... Picioarele snt asemenea aramei arse n cuptor, iar glasul lui este ca vuietul apelor... n mna dreapt ine apte stele,, iar din gura lui iese o sabie ascuit cu dou tiuri, nfiarea lui este ca a soarelui care strlucete ntru a sa putere'... Cnd -am vzut, am czut la picioarele lui ca un mort, iar el, puundu-i mna dreapt peste mine, a grit : Nu te teme ! Eu snt cel dinii i cel de pe urm !..." Clugrul ridic ochii ctre cer, apoi i pogor asupra oamenilor : Pocii-v, voi, care ai mncat carne jertfit idolilor i v-ai dat desfrnrii ! Pocii-v, cci se va strni cutremur mare, soarele se va nnegri precum prul unui arap, iar lumea ntreag se va nroi ca sngele. Cerul se va deschide, munii i ostroavele se vor urni. Atunci mpraii pmiatului, i nobilii, i cpitanii, i cei bogai, i toi robii, i toi slobozii se vor ascunde n peteri i n stncile munilor. i voi, cei de aici, v vei ascunde, vei cuta adpost sub pmnt, asemenea crtielor ! Dar va fi prea trziu, cci ziua cea mare a mniei se apropie !... n acele zile cumplite vei cuta moartea, i nu o vei afla, cci moartea va fugi de voi... Pocii-v ! Antihrist vine cu dou sute de milioane de clrei ca s v nimiceasc ! Iar din capetele cailor, aidoma unor capete de lei, se vor deschide guri, iar gurile vor vrsa foc, fum i pucioas !... Pocii-v ! Pocii-v, toi cei care v nchinai idolilor de aur, i de

argint, i de aram, i de piatr, i de lemn, i de carne ! Pocii-v, cci se apropie Apocalipsul ! Clugrul tcu, rmnnd cu privirile nlate spre cer. In sal nu se mai auzeau dect rsuflrile precipitate ale oamenilor. Vorbele grele de nelesuri ale btrnului monah i copleiser chiar i pe cei mai puin credincioi. Dimitraki se apropie respectuos de clugr. 355

i mulumim pentru vorbele tale nelepte, cuvioase ! Monahul se trezi ca dintr-un vis. Ls ncet braele n jos i plec ochii asupra lui Dimitraki. Ce spui, fiule ? mi ngdui, cuvioase, s-i aduc puin vin pentru mprosptarea puterilor i ceva hran... Btrnul i puse mna pe umr. Vin de mprtanie i hran a sufletului ! Numai de att mai avem nevoie. Se ntoarse i se ndrept cu pai mari spre u. Iei, mistuindu-se n ceaa de afar. Muteriii din sal se privir stingherii. Ce bazaconii spunea i btrnul sta nebun ? rosti Diamandis, marinarul de curs lung, care se afla la un conciliabul cu doi negutori veneieni. Nu blasfema, Diamandis ! l mustr Muruflos, pielarul. Uitase de fanfaronadele lui i se fcuse mic, asemenea unui prunc neputincios. Prezicea moartea ! Pentru noi toi ! exclam posomorit Stavrulios, negutorul de mtase. Diamandis izbucni n rs : ; Morii cu morii, viii cu viii ! Dimitrakis, adu o brdac plin ochi cu vin de Samos ! Mai repede, c mi s-a uscat gtlejul... * Crat pe schel i culcat cu faa n sus pe o platform, Fra Giovanni da Fiesole, mai cunoscut sub numele de Fra Angelico, picta cu micri repezi i sigure tavanul capelei Sacramenta din palatul Vaticanului. Asternea culorile cu mare iueal, fiindc n curnd avea s se lase seara, i Fra Angelico tia c lucrul pe tencuiala proaspt este anevoios i c trebuia s termine n ntregime poriunea preparat pentru ziua aceea. Energia lui nesecat era izvor de mirare i de admiraie pentru cei care-i cunoteau vrsta : 15 ani peste o jumtate de veac. Barba cenuie, sprncenele stufoase, tonsura, obrajii cu riduri adnci, rasa clugreasc i erau stropite cu tot felul de culori. Fra Angelico avea ochi frumoi, blajini, de copil. Expresia lor 356 blnd i oglindea, dealtfel, i firea. Nu se tia c monahul acesta bun ca pinea cald s fi suprat vreodat pe cineva. n preajma lui lucra cu aceeai nfrigurare i rvn elevu-i preferat, florentinul Benozzo din Lese di Sandro, poreclit de prieteni Gozzoli. Benozzo mplinise 33 de ani. La vrsta aceasta cei mai muli pictori se smulgeau de sub aripa maetrilor care le desvriser educaia artistic i primeau comenzi pe cont propriu, bineneles n msura reputaiei ctigate pn atunci. Dar Benozzo nu gsea nimic ruinos n a se socoti nc discipolul lui Fra Angelico. Negricios, cu ochi strlucitori ca jraticul, venic bine dispus i mare amator de glume, nu se ddea napoi nici de la un pahar cu vin bun, nici de la o noapte petrecut n braele vreunei femei ospitaliere i voluptoase. Pentru Benozzo, abstinena ascetic a maestrului su era un subiect de mare nedumerire. Evident, nu-i pusese niciodat ntrebri n legtur cu aceasta, dar nu fiindc Fra Angelico s-ar fi suprat probabil c btrnul pictor l-ar fi lmurit asupra legmntului de castitate al clugrilor - ci datorit faptului c nu cutezase s le formuleze. Candoarea venerabilului monah, ce nu trebuia confundat cu naivitatea, l dezarma. Zorete, Benozzo ! l ndemn Fra Angelico. Ai vzut ce scoar a fcut tencuiala n colul de colo cnd am lsat treaba neterminat ? N-am s-mi iert niciodat neglijena. Sfntul Lorenzo m-a dojenit n vis fiindc i-am deteriorat imaginea. M grbesc, padre, rspunse cu rbdare discipolul. Ct privete treaba neterminat, nu este vina dumitale. Sanctitatea-Sa Papa i-a dat porunc s ncepi portretul mpratului Federigo. Puteai s-l refuzi ? Nu puteai. De bun seam c nu puteam, mormi Fra Angelico. Se oploi iar linitea. Cei doi pictori aterneau cu miestrie pe tencuial culorile de pmnt, singurele ngduite la pictura pe zid. Albul din travertin ars este gata ? ntreb clugrul. Gata, padre... Ptiu ! fcu deodat Benozzo. Vopseaua asta prdalnic mi-a czut tocmai pe limb. De ce stai cu gura cscat, fiule ? rse Fra Angelico. Tot e mai bine s-i cad vopseaua pe limb dect n ochi.

Gura e fcut pentru mncruri gustoase, padre, pentru un strop de vin aromat i tare, nu pentru vopsele. Tot rul e spre bine, fiule. Disear ai s guti cu mai mult plcere felurile pe care i le prepar gazda. Spuneai c e nentrecut n spaghetti alla arabiata i n gnocchi alla romana, 357

Disear nu mnnc la gazd, padre. M ntlnesc cu nite prieteni la o crciumioar din Trastever. Pictori ? Iepurii se unesc cu iepuri, pictorii cu pictori. Fra Angelico l privi cu ngrijorare. Mine de diminea s nu vii la lucru cu capul tulbure. Vai, padre l tii ce pocinog ai fcut data trecut. Se mai ntmpl, padre, rosti spsit Benozzo. Disear n-am s beau mai mult de o jumtate de sticl. Se ls iari linitea. Grozav mi mai prie vertebrele de la ceaf, se plnse Fra Angelico. Eh, btrneea ! Benozzo pufni n rs : Dumneata, btrn, padre ? Prietenii mei spun c eti mai tnr dect tinerii de douzeci i cinci de ani. Da ? exclam cu ncntare Fra Angelico. i ce mai spun ? S-mi ierte .Dumnezeu Atotputernicul curiozitatea i pcatul trufiei ! i face totui plcere cnd se vorbete frumos despre tine. Benozzo tui ncurcat. Cu un gest rapid aternu o tu de ocru peste obrazul unui sfnt brbos. Nu spun ei numai lucruri bune, padre. Clugrul ncrei sprncenele. Cu ce i-am suprat? Dac au dreptate, am s le cer iertare. Zidul sta, Benozzo, nu e udat destul, Spun c strici preurile, padre. Fra Angelico rmase cu penelul n aer. Stric preurile ? exclam stupefiat. Nu ceri pentru operele dumitale dect costul culorilor i al ustensilelor de pictat. Btrnul zmbi cu ngduin. Asta era ? mi pare ru. Dar eu snt clugr. Puin hran i adpostul unei chilii e tot ce-mi trebuie. Iar Sfnta Monastire mi acoper cu prisosin aceste nevoi. M-a lipsi i de ele, dar nu se poate. tiu, gri Benozzo. Asta i se i reproeaz, padre. Fra Angelico rse potolit. Vorbi ca despre o revelaie : Nu m-am gndit niciodat s cer bani pentru picturile' mele. Muncesc pentru gloria lui Dumnezeu. Amen ! suspin resemnat Benozzo. 358 i ddea seama c este inutil s ncerce a-l convinge de contrariu. n clipa aceea se auzir pai grbii pe pardoseala de marmor a capelei. Cine-o mai fi ? exclam nciudat btrnul clugr. Numai s nu m ntrerup din lucru. Eu snt! se auzi de jos un glas onctuos. Eu, Fra Bernardo ! Secretarul Sanctitii-Sale Papa. Ce vrei, Fra Bernardo ? ntreb btrnul pictor fr s-i ntrerup lucrul. Terminase tocmai o fsie purpurie frumos drapat, care Acoperea goliciunea ruinoas a Sfntului Lorenzo. Sanctitatea-Sa vine s vad cum merge lucrul. Este nsoit de mpratul Federigo. Asta mai mi trebuia ! Vizite !" bolborosi pentru sine Fra Angelico. Cnd vru s se ridice din poziia culcat, se izbi cu fruntea de tavanul proaspt pictat. Culoarea de pe coapsa Sfntului Lorenzo i se lipi de frunte. Scp o exclamaie de durere, se trase pe spate pn la marginea platformei, apoi cobor pe .scara cu stinghii ndeprtate n loc de trepte. Tu rmi sus, Benozzo ! porunci discipolului. D-i zor ! S ctigm timp ! \ Benozzo rse nveselit. tia ct de mult l contraria pe btrnul clugr ntreruperea lucrului. Continu cu rvn s mnuiasc penelul. Abia apuc Fra Angelico s i dreag dezordinea vesmntului monahal, c Papa Niccolo al V-lea i i fcu intrarea, nsoind pe naltul su oaspete, mpratul Friedrich al III-lea al Germaniei, rege al Romanilor. Urmaul Sfntului Petru nu avea nfiarea majestuoas a celor mai muli dintre predecesorii lui. Fiu al unui apreciat, dar modest chirurg din Liguria, pe nume Parentucelli, se ivise pe lume la Pisa, n penultimul an al secolului al XlV-lea. Dup o carier lipsit de zgomot i strlucire, devenise arhiepiscop de Bologna. Conclavul cardinalilor din 1447 l alesese Pap, preferndu-l cardinalului Prospero, din

ilustra familie a principilor Colonna, o personalitate puternic, de care sfinii prini se temuser a-i ncredina rangul de primat al Bisericii Catolice. Devenit Pap sub mamele de Niccolo, obscurul arhiepiscop Tomasso Parentucelli i luase n serios toiul i, spre surprinderea general, i ctigase n curnd o mare faim datorit virtuilor, nelepciunii i reformelor fericite pe care le iniiase, nfiarea lui lipsit de mreie era precumpnit ns de scprarea ochilor, care oglindeau un spirit elevat, o inteligen superioar. Fiindc aprecia modestia, 359

l simpatiza att de mult pe Fra Angelico. Ii apropia dragostea comun pentru umanitate, pentru frumos. Se tia c oferise monahului pictor scaunul de arhiepiscop al Florenei. Fra Angelico i declarase cu umilin c nu se simea n stare s pstoreasc mulimile i c se socotea la largul su doar n faa evaletului, pe schele, ori n preajma celor sraci i smerii. Papa l nelesese i l lsase la vechile sale ndeletniciri. Progreseaz lucrurile, Fra Angelico ? i se adres cu buntate, ntinzndu-i mna. Monahul ngenunche i i srut inelul. Papa l ajut s se ridice. Cu mila lui Dumnezeu, progreseaz, Sanctitate, rspunse Fra Angelico. Va trebui s ntrerupi pentru ctva timp lucrarea aceasta, ca s poi termina portretul Majestii-Saie mpratul, rosti Papa, artnd cu un gest pe augustul su oaspete. n ournd, spre regretul nostru, va prsi Roma. Friedrich al IlI-lea se uit pe sub sprncene la ilustra-i gazd i zmbi imperceptibil. A pune totui rmag c abia atepi s m vezi plecnd ! reflect cinic. Regele Romanilor i / Papa n-au fcut niciodat cas bun." - Intr-adevr, trebuie s v prsesc, Fra Angelico, adug cu politee Friedrich al IlI-lea. Treburile mpriei m cheam. Mine am s-i pozez n tot cursul dimineii. Mulumesc cu recunotin M j estii-Voastre, rspunse cu smerenie pictorul. mpratul se uit la tavanul acoperit pe trei sferturi cu o magoific fresc ce nfia nlarea la cer a Mntuitorului Isus Hristos. Graia aerian a personajelor zugrvite cu sensibilitate, excesul de aur, de albastru, de culori plate", specifice manierei gotizante, fceau ca arta lui Fra Angelico s fie lipsit de acel fad formalism al celor mai muli dintre contemporanii si. Pictura lui se remarca prin prospeimea inspiraiei, printr-o ingenuitate fermectoare. Frumos ! Foarte frumos ! exclam mpratul. Se ntoarse curtenitor spre Pap : nainte de a veni la Roma, am auzit vorbindu-se mult despre nclinarea Voastr spre art, Sanctitate. Am crezut atunci c este o simpl figur de stil. Abia dup ce am sosit aici mi-am dat seama de autenticitatea gustului Vostru. Papa i zmbi cu amabilitate. Mulumesc, Sire. Idealul meu este ca Roma s devin, pe lng un centru al cretinismului catolic, i un centru al literelor i al artelor. Am gsit Oraul Etern n ruine. Cu ajutorul 360 lui Dumnezeu vreau s-l transform ntr-un vast ansamblu de monumente, care s cuprind i cea mai mare bibliotec din lume. Da, da, se vorbete mult i despre biblioteca pe care ai nfiinat-o la Vatican. Avei de gnd s-i dai o asemenea amploare ? Absolut. Dac voi reui, biblioteca va fi cel mai nalt titlu de glorie al meu. Suita Suveranului Pontif i a mpratului Germaniei cuprindea, pe lng numeroi nobili laici, un grup de principi ai Bisericii Catolice, printre care cardinalii Bessarion, Capranica si Alfonso Borgia. Schimbul de complimente dintre Sfntul Printe i imperialul su oaspete i amuza copios. n cursul secolelor lupta dintre papalitate i mpraii Germaniei luase o att de fantastic amploare, nct nsngerase ntreaga Europ Central, de la Baltica i pn la Mediteran. Ireductibila rivalitate dintre guelfi si ghibelini, cu acel nenorocit cortegiu de masacre, de trdri, de nelegiuiri fr numr, fusese doar unul din efectele funestei ciocniri de interese dintre cei doi gigani ai lumii feudale. Astzi, reconcilierea dintre Friedrich al IlI-lea i Niccolo al V-lea era un fapt mplinit. i papalitatea i Imperiul German renunaser la lupt i i lingeau rnile ca doi cini hrtnii dup o ncierare epic. Brbaii de Stat din ambele tabere se ntrebau dac pacea aceasta, dorit de toat lumea, va avea o lung durat, sau se va reduce la un simplu i precar armistiiu. Spre a pecetlui nelegerea, Papa i Friedrich al IlI-lea semnaser un concordat prin care i fceau concesii reciproce. Ceva mai mult, n cadrul unor grandioase ceremonii, ce aveau s rmn de pomin n analele Oraului Etern, Sfntul Printe l ncoronase pe Friedrich rege al Romanilor. Niccolo fcuse acest gest fiindc voia s cear unele com-

pensaii suveranului german. Ambasadori sosii de la Constantinopole i dezvluiser grava ameninare care plana asupra acestei metropole. Papa rmsese foarte impresionat de tragedia lumii bizantine, pndit de o iminent anihilare, n timpul ederii mpratului Germaniei la Roma, ncercase n mai multe rnduri s-l conving a lua conducerea unei cruciade antimusulmane. Suveranul i manifestase simpatia fa de cauza cretinilor din Bizan, dar evitase a-i asuma angajamente precise. Pentru a scpa de struinele Papei, hotrse s i scurteze ederea la Roma. Niccolo al V-lea nu era ns omul care s renune cu uurin la lupt. Cu nflcrarea i tenacitatea dove361

dite n toate aciunile sale de pn atunci, mbriase i cauza Bizanului muribund. Papa era un bun cunosctor al firii omeneti. Nu-i scpase imensa vanitate a mpratului Germaniei, care se socotea urmaul direct al Caesarilor. Drepturile i demnitile acestora fuseser transmise romeilor prin Constantin cel Mare, iar germanilor, prin Charlemagne i Otto cel Mare. Unul dintre naintaii lui Friedrich, mpratul Sigismund al III-lea, lsase cu limb de moarte ca trupu-i nensufleit s fie expus mai multe zile publicului, astfel nct fiecare om s poat vedea c stpnul lumii murise". Iar cnd principii electori se ntruniser spre a instala un nou mprat pe tronul Germaniei, se adresaser lui Friedrich cu formula : Sire, v-am ales cpetenia, protectorul i ndrumtorul ntregii cretinti". Papa se temea de un singur lucru. Ameit de grandoarea propriei sale poziii, Friedrich ar fi poate ispitit s accepte cu ascuns satisfacie dispariia basileilor. Astfel, suveranii Germaniei ar fi fost dispensai de prezena unor rivali care s le dispute formal supremaia laic asupra lumii cretine. In seara aceleiai zile, Papa avu o lung consftuire cu btrnul cardinal Bessarion, fost mitropolit ortodox al Niceei, trecut la catolicism dup conciliul de la Florena. Bessarion nu i renega trecutul, ntreaga lui activitate i-o dedicase unirii dintre Bisericile Catolic i Ortodox, precum i aprrii intereselor Imperiului Bizantin. La Roma avea un aliat puternic, pe cardinalul Isidor, fost mitropolit ortodox al Kievului i izgonit din ara sa de batin fiindc mbriase catolicismul. Papa i cardinalul Bessarion se plimbau pe o alee din grdina Vaticanului i discutau cu voce joas, spre a nu fi auzii de prelaii din suit. Pe civa dintre acetia Suveranul Pontif i bnuia c ar furniza informaii secrete n schimbul arginilor unor suverani din occidentul Europei. M tem c strdaniile noastre vor rmne sterile, gri cu amrciune cardinalul, mpratul Friedrich nu este un om de aciune. Prefer rolul de arbitru. Din nenorocire, Europa, asaltat de mareea otoman, are nevoie de rzboinici, nu de mijlocitori. Papa cltin gnditor capul. Ar exista totui o soluie, Bessarion. S cntm pe coarda vanitii lui Friedrich. S ncercm a-l determina s trimit un ultimatum sultanului. Poate c Mehmed i-ar da un rspuns arogant, scondu-l din apatie. 362 S ncercm, Sanctitate. Nici un efort nu este prea mare fa de mreia cauzei pentru care luptm. A doua zi Papa fcu o vizit neanunat mpratului, n vreme ce acesta poza lui Fra Angelico. Se afla acolo i mprteasa Eleonora, fost principes regal a Portugaliei. edina se desfura ntr-una din ncperile apartamentului atribuit perechii imperiale n timpul ederii la Roma. Friedrich sttea eapn ntr-un jil i se silea s arboreze un aer ct mai falnic, mprteasa, nconjurat de cteva doamne de onoare, se aezase la fereastr, i de acolo contempla cu melancolie frumoasa grdin a Vaticanului. Nu o incintahotrrea de ultim or a soului ei de a-i grbi napoierea n Germania. Aici, n nsorita i ncnttoarea Rom, mprteasa cu snge fierbinte, meridional, se simea mai bine dect n ceurile nordice. La intrarea Papei, suveranul german ddu s se ridice din jil, spre aj-l saluta. Rog pe Majestatea-Voastr s nu se deranjeze, rosti cu politee tntul Printe. S nu ntrerupem activitatea preuitului nostru Fra Angelico. Monahul pictor se simi stingherit. Modestia lui suferea. mprteasa i doamnele ei fcur o reveren Papei. Acesta le binecuvnt, apoi se opri lng pnza instalat pa evalet. O contempl cteva momente. Remarcabil portret ! rosti el. Absolut remarcabil! Cardinalul Bessarion se uit la tablou, apoi la model. Bizar asemnare ! exclam. Asemnare ? Ce asemnare ? ntreb Niccolo al V-lea... Sanctitate, n-avei impresia c chipul Majestii-Sales zugrvit aici pe pnza aceasta, amintete capul Sfntului Arhanghel Michele de pe fresca bisericii din Fiesole ? Papa i mut privirile de la portret la mprat i viceversa. Ai dreptate, Bessarion ! Ce prere ai, Isidor ? se ntoarse

spre fostul mitropolit al Kievului. Cardinalul Isidor studie ndelung tabloul. Uluitor ! rosti cu minunare. Nu cred c greesc dac acord o adnc semnificaie acestei asemnri. E un miracol ! supralicita Bessarion. Un adevrat miracol ! Ai zice c spiritul Sfntului Arhanghel i-a gsit sla. n trupul Majestii-Sale. Cardinalul Isidor i mpreun minile. 363

Da, da, da ! Snt ncredinat c Majestatea-Sa ar dezarma cu o singur privire o ntreag armat duman. Virtuile osteti ale Sfntului Arhanghel retriesc n fiina mpratului. Sublim revelaie ! Dei complimentele erau excesive, Friedrich nu le sesiz ridicolul. Avei impresia ? rosti infatuat. Certitudinea, Sire ! ntri Papa, ridicnd n sinea lui o scurt rugciune Domnului, spre a-i cere iertare pentru pcatul frniciei. Dar scopul scuza mijloacele. Bessarion ridic privirile spre cer. Snt convins c Sfntul Arhanghel a ales acest mijloc spre a-l nimici pe Antihrist. mpratul clipi des, sgetat brusc de o bnuial. Pentru nceput, zise cardinalul Isidor, ar fi de-ajuns ca Majestatea-Sa mpratul s adreseze un cuvnt de imputare padiahului. Cutremurat de aceast intervenie, Mehmed i-ar reconsidera proiectele rzboinice. Chiar acum de diminea am primit o veste ngrozitoare din capitala Imperiului Bizantin. Turcii au ocupat rmul apusean al Bosforului i au nceput s drme biserici i monastiri cretine, interveni Bessarion. Cnd ranii romei din satele nvecinate au ncercat s mpiedice aceast nelegiuire, au fost masacrai de spahiii i ienicerii padiahului. mpratul Friedrich i mic stnjenit ezutul, care ncepuse s-l furnice. Discuia luase o ntorstur neplcut i primejdioas. Papa i desfcu braele ntr-un gest teatral. lart-ne, Doamne ! Aici, la Roma, ne bucurm, miruind fruntea alesului tu, augustul mprat Friedrich, n vreme ce la hotarele de rsrit ale Europei cretinii snt ucii mielete de pagini. Simple incidente de frontier ! replic nemulumit suveranul german. Papa l privi cu mustrare. Te-am ncoronat Rege al Romanilor, Sire. Acceptnd acest sceptru, i-ai asumat misiunea de aprtor al cretintii. Friedrich simi c l cuprinde panica. Nu trebuia s se lase angajat n combinaiile rzboinice ale Sfntului Printe. Poate c vetile primite de Eminena-Sa snt false, gri, plasndu-se n defensiv. 364 False ? se ncrunt Papa. Ai s le dai crezare cnd turcii vor ajunge sub zidurile Vienei ? Turcii la Viena ? exclam Friedrich, uluit de grotescul acestei ipoteze. Aa ceva nu se va ntmpla niciodat. Turcii snt foarte departe de Viena. Cu armate mai puin numeroase, Attila a cucerit trei sferturi din Europa. Ochii cardinalului Bessarion se aintir cu severitate asupra mpratului. Dac vom sta cu braele ncruciate, n vreme ce Islamul calc n picioare crucea, pe lespezile noastre funerare va scrie cu litere de foc : Trdtori ai cretinismului !" Friedrich simi c l trec sudori fierbini. Uitase s mai pozeze pentru posteritate n chip de paladin al cretintii. Pstorul ycare i las n prsire turma merit tot dispreul ! interveni cu hotrre cardinalul Borgia. mprteasa Leonora era nfricoat de implicaiile discuiei care se desfura n prezena ei. Era de-ajuns de inteligent spre a-i da seama c acelai Pap care consolidase puterea soului ei, ncoronndu-l Rege al Romanilor, putea tot att de bine s-l discrediteze, nfindu-l n ochii Europei ca pe un la, nedemn de a mai purta titlul de mprat cretin. Niccolo, acest clugr fanatic, n-ar ovi s-l excomunice,, compromind astfel viitorul dinastiei. Sanctitatea-Sa are n mare msur dreptate, interveni aruncnd n balan toat greutatea autoritii ei. Friedrich o privi nspimntat. Se nroise ca o creast de coco. O tia pe Leonora capricioas i voluntar. Nu o dat refuzase s-l primeasc n patul conjugal, spre a-i pedepsi nesbuinele. Se simi ncolit. i ce credei c ar trebui s fac ? strig exasperat, ridicndu-se din jil. S organizez o nou cruciad ? Nu tii ce roade au dat toate celelalte ?

Pentru dreptate trebuie s luptm pn la capt, oricare ar fi primejdiile ! vorbi cu autoritate Papa. Lepdase masca de diplomat subtil, de gazd amabil. Redevenise eful celei mai puternice biserici din lume. Nu dispun de o armat numeroas ! scnci Friedrich. Organizarea unei expediii militare cere timp. Luni de zile, sau chiar ani. S spunem c rzboiul n-ar fi de imediat actualitate, replic Suveranul Pontif. Trebuie totui s facem ceva. Un 365

ultimatum adresat lui Mehmed i-ar aminti c Europa cretin nu va rmne indiferent fa de crimele lui. mpratul respir uurat. Un ultimatum nsemna vorbe. Iar vorbele, orict de grele, snt mai uoare dect faptele. Se simi fericit fiindc i se cerea numai atta. ncerc s-i mbrace rspunsul ntr-o form ct mai demn. Se instala din nou n je i fcu semn lui Fra Angelico s-i reia ocupaia. Bun idee, rosti cu gravitate. M-am gndit i eu la aa ceva. M bucur identitatea vederilor noastre, Sanctitate. S redactm de comun acord un ultimatum. Termenii s fie aspri. S afle Padiahul c mpratul Germaniei i Rege ol Romanilor este hotrt s apere crucea ! * Sosirea lui Leone Storlato la Roma coincise cu plecarea lui Friedrich al III-lea n Germania. Cu trei sptmni n urm se mbarcase la Constantinopole pe o corabie veneian, navigase pe Propontida pn la Dardanele, coborse printre puzderia de insule stncoase ale Egeei i, dup un mic ocol pn la Nicosia, unde luase n tain legtura cu arhiepiscopul de Lusignan, pornise spre soare-apune. Strbtuse strmtoarea Messinei, navigase spre nord-vest, de-a lungul coastelor regatului Neapolelui, i ncheiase ultima etap a cltoriei sale maritime la Ostia, unde debarcase, ndreptndu-se apoi spre Oraul Etern. In acele vremuri tulburi, cu o Mediteran infestat de corbii veneiene, genoveze i turceti, aflate ntr-un endemic rzboi, la care se adugau navele pirailor barbareti, Leone avusese norocul s navigheze fr incidente notabile, i zisese c zeii i snt favorabili i c misiunea ce-i asumase avea s se ncheie cu succes. Cnd ajunse la Roma, se nfi n birourile ageniei care reprezenta interesele propriei sale firme. eful ageniei era un tip expansiv, vorbre, care se exprima i cu minile i cu ochii. Foarte ntreprinztor, se lansa cu ndrzneal n cele mai riscante operaii dac promiteau beneficii importante. Prieten din copilrie al lui Leone, i mprtea lcomia de bani, 366 dar, spre deosebire de acesta, nu-i risipea la mesele de joc, ci i fructifica socotit. Revederea dintre cei doi prieteni fu de o zgomotoas cordialitate. Se mbriar, se nghiontir n glum, i amintir isprvi trsnite din copilrie, apoi hotrr s cineze mpreun ntr-o tavern din Trastever, renumit pentru vinurile ei. Emo se grbi s ofere lui Leone gzduire pe tot timpul ederii acestuia la Roma. Soia mea o gospodin nentrecut va avea grij s-i pregteasc cele mai bune mncruri, ca s te napoiezi la Constantinopole rumen i plesnind de sntate. Leone i mulumi pentru intenie, dar i refuz ospitalitatea, i Prefer s trag la un han, unde s pot intra i iei la cele mai neregvalate ore, fr s deranjez pe nimeni. Emo l btu cordial pe umr. Fer|eitule ! Eh, de ce nu mai snt i eu holtei ?... Dar cu ce ocazie la Roma ? Treburi ! Disear, la cin, am s-i spun mai pe larg despre ce e vorba. Acum recomand-mi un han pe gustul meu. Confort, slujnice frumuele, vinuri bune... i tot ce urmeaz. Emo rse Nu te-ai schimbat deloc, Leone. Ii recomand un han pe cinste. Albergheria delP Orso". Se spune c i Dante trgea acolo cnd venea la Roma. Are i avantajul c se afl n preajma piaetei Fiammetta, unde se fac execuiile capitale. Poate vei avea norocul s asiti la vreun astfel de spectacol. Leone simi un fior. Afacerea n care se angajase l-ar fi putut uor mna sub braul spnzurtorii. Dar prefera s nu se gndeasc la asemenea eventualiti. Se instala la Albergheria delF Orso", care, spre satisfacia lui, corespundea laudelor lui Emo. Camerele erau curate, serviciul prompt, mncrurile apetisante, vinurile excelente, dar, mai presus de toate i acest amnunt nu era deloc neglijabil lumea intra i ieea ca la moar. Condiii perfecte pentru ceea ce avea el n perspectiv. In aceeai sear purt o lung convorbire cu Emo, n jurul unei balercue cu vin de Castello-Romano i al unor fripturi de cprioar, uor fezandate, preparate cu sos de

Madera. Spuse prietenului c venise la Roma spre a tatona ncheierea unei afaceri cu Vaticanul. 367

Dup cum cred c tii i tu, Papa are de gnd s dea sprijin militar Bizanului, ameninat de turci. Potrivit unor informaii pe care le dein din surs serioas, este pe punctul de a nchiria cteva nave de la genovezi, spre a transporta provizii i trupe la Constantinopole. Se zice c ar fi purtat tratative n acest sens i cu Serenissima Republic, dar nu s-a ajuns la rezultate concrete. Valoarea contractului fiind important, m-am gndit s ne substituim genovezilor. Emo modelase o minuscul sfer din miez de pine i o juca ntre degete. Vaticanul nu este un platnic bun. Afar de asta, exist un pericol, n cazul unei mori premature a Papei Niccolo, urmaul su eventual mai puin favorabil Bizanului ar putea refuza s-i onoreze angajamentele. N-ar fi pentru prima oar. Leone se bucur n sinea lui. Discuia alunecase ntmpltor pe o pant pe care el intenionase nc de la nceput s se angajeze. Moarte prematur ? exclam cu prefcut candoare. S-a mbolnvit Papa ? Moartea i-o doresc dumanii, n primul rnd familia Colonna, care nzuia s ridice pe tronul pontifical pe unul de-ai lor. Snt att de primejdios! ? Cred c nu s-ar da napoi de la un asasinat. Dar Papa are de nfruntat i alte primejdii. n popor circul zvonul c se va ridica un nou Cola di Rienzi, care va cura Roma de nobili i de clerici corupi. i zbirii lui Niccolo stau cu minile n sn ? Zvonurile snt ca i fantomele. Umbl de colo pn colo, fr s le poi da de urm. Dac te ispitete totui afacerea de care mi-ai vorbit, i dac doreti s ptrunzi n cercurile apropiate Papei, nimic nu este mai uor. Te prezint ctorva membri ai nobilimii negre, care-mi snt ndatorai pn n gt. I-am mprumutat cu bani pe care-i socotesc pierdui. Dar oamenii acetia mi-au deschis pori ferecate pentru alii, aa c beneficiile tot ale mele au fost. Prin intermediul lui Emo, Leone cunoscu n zilele urmtoare pe Giuliano, principe di Santa Vittoria, comandant al grzii papale, precum i pe cardinalul Bessarion. Pe Leone l interesau mai puin figurile bisericeti. Laicii se lsau mai uor 368 corupi. Tot de la Emo afl c di Santa Vittoria ntreinea o amant costisitoare, pe superba curtezan Rossana, pe care o adora. Pentru a-i crea o ambian de lux, cheltuia sume fabuloase. Papa, informat de pasiunea oarb a principelui, l chemase ntr-o audien particular i l povuise s-i modereze avnturile amoroase. Di Santa Vittoria l ascultase cu smerenie, fgduise a se ndrepta, dar continuase s duc aceeai existen dezmat. Indulgena Suveranului Pontif fusese blamat de unii cardinali, precum i de alte persoane din anturajul s\u. Printre cei mai severi critici ai moravurilor care domneauxn anumite cercuri romane sus-puse se afla i un tnr nobil, pe nume Stefano Porcari. Impresionat de integritatea acestuia^SPapa i arta o stim deosebit i l acoperea cu binefaceri. "~~ Tot prin Emo l cunoscu Leone i pe Stefano Porcari, cu care purt cteva convorbiri interesante. Veneianul manifesta receptivitatea unui zelos neofit fa de teoriile lansate de Porcari, care preamrea virtuile republicane, ntruchipate de Cato Cenzorul. O revenire la simplitatea moravurilor din strvechea Rom, la onestitatea i rigorismul proclamate de fraii Tiberius i Caius Gracchus, la sobrietatea impus de Marius ar fi contribuit hotrtor la salvarea Italiei. Cnd ataca acest subiect, chipul de ascet al lui Porcari se ilumina, reflectnd un fanatism dus pn la cele mai extreme limite. M ntreb ce ochi ar face Sfntul Pietro dac ar cobor din ceruri i ar vedea n ce promiscuitate se blcesc principii catolicismului. Simonia, desfrul, luxul denat, blasfemiile, falsitatea, asemenea valurilor unei maree corupte, asalteaz Roma catolic. Episcopatele, cardinalatele, pn i Scaunul Papal snt scoase la mezat, nalii pstori sufleteti nu mai snt alei dup criterii corespunztoare vechilor canoane ale cretinismului pur. Virtuile propovduite de Isus Hristos snt clcate n picioare, iar slujitorii bisericii, n loc s vegheze la

pstrarea lor nentinat, snt primii care le nesocotesc. Tripla tiar papal trebuie nlocuit cu alte simboluri. De pild, cu scorpionul, care ntruchipeaz frnicia i minciuna, cu apul, care reprezint destrblarea i corupia, cu struul, care oglindete nesocotirea ndatoririlor fa de Dumnezeu i de oameni. Intlnirile lui Leone cu Porcari deveneau tot mai frecvente. De fiecare dat, veneianul asculta cu reculeas umilin 369

teoriile volubilei sale gazde, subliniind cu nclinri din cap i o mimic adecvat pasajele cele mai tari. ntr-o sear, dup ce ascult un lung pamflet al lui Porcari, fcu o vizit lui Emo. Ce prere ai despre Stefano Porcari ? Un tip ciudat, replic Emo. Se spune c ar fi suferit de boala franuzeasc i c asta l-ar cam fi scrntit la cap. Papa i acord consideraie fiindc, printre oamenii necinstii i vicioi care viermuiesc n jurul Vaticanului, Porcari apare n lumina unui aprtor al moralei cretine. Poate c omul acesta e un prefcut. arlatanii i-au gsit ntotdeauna la Roma un teren prielnic. n cursul ntrevederilor sale ulterioare cu Porcari, Leone avu n repetate rnduri prilejul s se conving de buna lui credin. Omul acesta l critica vehement pe principele di Santa Vittoria, intitulndu-l agentul lui Lucifer pe pmnt". Papa nu este dect un instrument n mna unor aventurieri instalai n incinta Vaticanului ca la ei acas. Snt ns convins, declara cu aprindere Porcari, c ntr-o zi se va ridica un om narmat cu un bici de foc, care va izgoni din templu ca i Isus Hristos pe toi profitorii, pe toi arivitii, pe toi depravaii ce au invadat Roma Etern. De ce n-ai fi dumneata acel om ? rosti cu prefcut ingenuitate Leone. Porcari tresri. Mna-i dreapt se ncleta fcndu-se pumn. Eu ? A fi eu vrednic s deschid lupta mpotriva stlpilor Iadului ? Snt oameni mai capabili dect mine. Leone zmbi sceptic. M ndoiesc. N-am ntnit nc la nimeni focul sacru care te mistuie pe dumneata, Messer Porcari. Ai fi cel mai potrivit s ridici biciul ! Nobilul roman nl privirile spre cer. Numai Dumnezeu m poate cluzi. Dac m va socoti demn i mi va porunci s plec la lupt, voi pleca ! Atept ns un semn din partea lui. Conciliabulele dese ale lui Leone cu Porcari i lsau totui timp s-i joace cu abilitate pionii, astfel nct s se apropie i de cardinalul Bessarion. Nu-i fu greu s-i cstige ncrederea, folosindu-se de argumente iscusite i manifestnd o vdit simpatie pentru cauza Bizanului. n calitatea lui de veneian stabilit la Constantinopole, putea invoca fr a da de bnuit 370 un ataament firesc fa de romei, de care-l apropiau nu numai prietenia, ci i interesele. Discutnd cu Leone, cardinalul ajunse la concluzia c i gsise n acest tnr inimos un agent capabil de a fi folosit cu succes. Leone se oferi s mijloceasc nchirierea de ctre Vatican a unor nave veneiene, pentru transportarea de trupe la Constantinopoe. Chestiunea se afla nc n stadiul tatonrilor, dar promitea s dea rezultate bune. Seara, dup ncheierea lungilor sale discuii cu Bessarion i cu Porcari, Leone se napoia la han, se ncuia n camera lui, si acolo, la lumina unei luminri, ntocmea rapoarte cifrate, destinate lui Zaganos-Pasa. Curieri de ncredere purtau mesajele pn la Adrianopole. Leone era satisfcut. Se dovedise a fi un spion perfect. Dar aceasta nu-i era de-ajuns. Trebuia s dea o lovitur mare, spre a merita o recompens pe msura serviciilor sale. Primele jaloane le pusese. Un incident neprevzut avea s-i indice c se afla pe drumul izbnzii. Asistase la un serviciu religios oficiat n biserica Sni Giovanni e Paolo. Era ntovrit de Stefano Porcari, care urmrise, plin de iritare, predica rostit cu onctuoas gravitate de un nalt ecleziast cu obraz buclat i trandafiriu ca pntecele unui purcel de lapte. Cnd ieir n strad, Porcari l apuc de bra. Ai vzut, Messer Storlato ? Condamna luxura, dar arta ca o replic pmnteasc a lui Bachus. Nu-i lipsea dect cununa din vi-de-vie i but; a pe care s stea clare. Sfnt mare neruinare ! Ah, Doamne, ct ai s-i mai rabzi pe pctoii acetia, care-i invoc numele, svrind cele mai dezgusttoare turpitudini ? Mergeau agale pe strada ngust, mrginit de ziduri nalte, acoperite cu ieder, lsnclu-se antrenai de mulimea credincioilor care, ca i ei, ieiser de la biseric. Din josul strzii apru un grup de clrei n costume strlucitoare. n fruntea lor se aflau principele di Santa Vittoria i Rossana, amanta

lui, amndoi clri pe armsari albi de Lipizza, att ele frumoi, nct preau nite Pegasi gata s-i ia zborul spre culmile vzduhului. Prul blond al Rossanei prea i mai auriu n contrast cu toca-i neagr, mpodobit cu o vaporoas pan de stru. Frumuseea ei era ntr-adevr divin. Trectorii se opreau i o Priveau cu admiraie. Trfa asta a pozat lui Benozzo pentru un tablou care o nfia pe Sfnta Fecioar cu pruncul ! exclam scrbit Por371

cari, artnd-o cu degetul. Simbolic mperechere, Messer Stor'lato ! Armsarul principelui di Santa Vittoria, minat n trap ntins printre oameni, lovi o btrn i un copil, doborndu-i la pmnt. Se auzir ipete, vociferri. Tumultul se umfl ca rafalele unei furtuni. Civa brbai, cuprini de revolt, se repezir asupra lui di Santa Vittoria. Unii apucar calul de drlogi, alii ncercar s-l rstoarne pe clre din a. Surprins, apoi furios, principele ncepu s mpart sudlmi i lovituri de cravaa. Porcari, luat de curentul gloatei tlzuitoare, se vzu proiectat n picioarele armsarului alb, care cabra, izbind cu copitele pe oamenii aflai n preajm. Di Santa Vittoria, exasperat de ntorstura urt a incidentului, scoase sabia din teac i porni s loveasc n stnga i n dreapta, dnd n acelai timp pinteni calului, spre a se smulge din mijlocul mulimii ntrtate. Porcari fcu o micare brusc nlturi, evitnd s fie tiat de sabia care-i trecu uiernd pe lng ureche. Surescitat, se repezi asupra principelui i, profitnd de un moment favorabil, l apuc de bra i l trase jos de pe cal. Di Santa Vittoria, dezechilibrat, scp picioarele din scri i se prbui pe caldarm. Lumea turbat de furie se npusti asupra lui, clcndu-1, strivindu-1, sfsiindu-1, transformndu-l n cteva clipe ntr-o mas sngernd de carne i de oase sfrmate. Clreii din suit nici nu avur timp s-i sar n ajutor. Erau i puini la numr. Cnd vzur c nu mai e nimic de fcut, nfipser pintenii n burile cailor i se ndeprtar laolalt cu Rossana, urmrii de blestemele i huiduielile norodului. Leone se vr n mbulzeal i l apuc de bra pe Porcari. Haidem ! i strig. Acum au s vin grzile Papei. N-are rost s ne gseasc aici. Haidem ! Repede ! Porcari l urm nucit. O luar la dreapta, pe o strdu strimt, erpuitoare ca un ruor cu multe meandre. S-a dus un discipol al Satanei ! bolborosi, lsndu-se trt de veneian. i-a meritat sfritul ! Da ! i l-a meritat ! Leone se opri deodat, mpietrit, ca i cnd ar fi fost martorul unei revelaii. Ridic inspirat mna spre cer i vorbi cavernos, ca un oracol: Acesta a fost semnul ateptat, Porcari ! Tu l-ai dobort pe di Santa Vittoria. Dumnezeu te-a desemnat s-i fii arm ! Iat semnul! 372 Confuz nc, nobilul roman i scoase toca i i trecu degetele prin pr, de parc gestul acesta ar fi avut rostul s-i limpezeasc gndurile. Da ! Cred c ai dreptate. Mi-a fcut semn ! Da, da ! Dumnezeu mi-a fcut semn ! * Regele Charles al VII-lea i lipi obrazul de pntecele suplu, catifelat al amantei. Aspir cu nesa mirosul acela curat, dar att de excitant, de carne tnr. Eti frumoas, eti foarte frumoas, Antoinette ! forni strnit. Pielea i este parfumat ! Parfumate i snt i gura. i prul ! Cuprinse n cupele mmilor snii albi, marmoreeni, att de ncnttor modelai, apoi rosti cu fervoare : Abia acum neleg Cntarea Cntrilor ! Srut-m cu srutrile gurii tale, cci dezmierdrile tale snt mai plcute dect vinul ! Miresmele-i mblsmeaz dulce, iar mireasma revrsat este numele tu : Antoinette ! Privirile-i czur asupra propriilor lui degete, galbene, noduroase, respingtor de urte n contrast cu albeaa mat a sinilor ei. i ddu brusc seama c este btrn, dezgusttor de btrn fa de tinereea ei. Dar poate c se pripea. Numai nveliul trupului su era btrn. Inima, care btea sarabanda n coul pieptului, rmsese tnr. Tnr ca i poftele lui nesioase, trezite de splendoarea divin i totdeodat att de pmnteasc a corpului ei. Cugetul i fugi n clipa aceea la Agnes. Nu se mpliniser doi ani de cnd nepreuita lui Agnes nchisese pe vecie ochii. Atunci i nchipuise c i viaa lui se terminase. Dar Agnes l iubise att de mult, nct voise s-l mngie, s-l fac fericit i dup ce ea nu va mai fi. O chemase la cptiul patului pe Antoinette, vara ei, i luase mna alb, fin, i o pusese n mna lui. S-l iubeti, Antoinette, aa cum l-am iubit eu ! De

dincolo de mormnt am s v veghez dragostea. i acum plecai ! Nu vreau s v aflai lng mine cnd aripa morii se va lsa grea. S-mi pstrai o amintire vie, frumoas, ca un rset 373

cristalin ntr-o diminea de primvar. Plecai ! Plecai ! Rmnei cu bine ! Sfnta Fecioar s v binecuvnteze ! Agnes Sorel, femeia care-i luminase viaa, pn atunci att de trist, de cenuie, i druise patru fiice, fcndu-l sa guste din plin bucuriile paternitii, l transformase dintr-un. om mohort, blazat, apatic, mbtrnit nainte de vreme, ntr-un. suveran cu vederi largi, ager la minte, energic i integru, rezolut i tolerant, l ajutase prin simpla ei prezen s elibereze Frana de cotropitorii englezi. Att de ncnttoare fusese Agnes, nct nu numai oamenii, ci i jivinele i plecau grumazul n faa ei. La Curte se vorbea i acum cu minunare despre magnificul cerb din pdurea Fontainebleau, care, mai nainte de a pieri ucis de cuitele vntorilor, ngenunchease acolo, n umbra copacilor, la picioarele lui Agnes. nsi regina Mrie d'Anjou fusese cucerit de farmecul ei. O acceptase la Curte i i ngduise s frecventeze apartamentele regale fr s rosteasc un cuvnt de protest, ncntat de drglenia lui Agnes, i fcea daruri, o rsfa i se ruga lui Dumnezeu pentru sntatea ei. Charles se ntrebase adeseori dac atitudinea reginei era sincer, sau izvora din calcul. i ntr-un caz i ntr-altul complezen sau mrinimie situaia prezenta avantaje. Biata Mrie d'Anjou era att de blajin, de maleabil, de ngduitoare. Cteodat ncerca fa de ea un simmnt de mil. Csnicia lor nu fusese fericit. Poate c era firesc. Regii nu au dreptul s se cstoreasc din dragoste. Mrie, femeia aceasta blnd ca o oaie, zmislise un vlstar neastmprat, refractar la ndrumrile paterne. Delfinul Louis, prinul motenitor, se dovedise a fi nu numai un inadaptabil, ci i un rebel. Charles se ndoia c va reui vreodat s-l mblnzeasc. Dac analiza bine lucrurile, explicaia se impunea de la sine. Louis cobora n linie patern dintr-un bunic nebun. Charles al Vl-lea nu fusese dect un biet bolnav, care-i petrecuse jumtate din via n cma de for. Dac n momentele de criz ar fi fost lsat liber, i-ar fi zdrobit capul de perei. Lui Charles i veni deodat s rd. ntortocheate mai snt cile tale, Doamne !" Dac intransigenta regin-soacr Yolanda care-l inuse n chingi stranice ar fi murit cu un an mai trziu, el n-ar fi avut prilejul s-o cunoasc pe Agnes. Evoc ziua aceea norocoas, cnd fiina aceasta sublim venise la palat, n audien, spre a solicita o favoare. Era att de fru374 moas, nct el, regele, se ndrgostise de ea din clipa n care o zrise. Scump Agnes ! Toi i ridicaser osanale. Numai Delfinul fcea excepie. Nu pierdea ocazia s o umileasc, s-i aduc cele mai grave jigniri. Poate de aceea se nveninaser att de mult relaiile dintre tat i fiu. Charles se trezi brusc din reveria care nu durase dect cteva secunde. Ciudat! Agnes rmnea prezent chiar cnd el se afla n patul celeilalte amante. Se uit cu patim la Antoinette. i plimb nfiorat degetele pe umerii ei, pe oldurile ncnttor curbate, pe coapsele, pe pntecele ei. O acoperi cu srutri, de la brbie i pn la degetele mici i trandafirii ale picioarelor. Antoinette avea o pat maronie, ct o bncu, pe coapsa sting. Aceast imperfeciune devenise pentru el un element de atracie. Pn i cusururile o nfrumuseau. Charles o cstorise cu un favorit al su, Andre de Villequier, care acceptase rolul unui so de paie. La Curte, Antoinette se bucura ca i Agnes odinioar de un statut aparte. Ambasadorii strini primii n audien de prezentare aveau instruciuni s fac n- prealabil o