Sunteți pe pagina 1din 43

1

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape cari nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei" un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorai credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei". Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poale avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe cari le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox" una din cele mai interesante lecturi.

I O FUG PRIMEJDIOAS TREBUIE s ne ntoarcem la grot, strig cpitanul Farrow, cci de nu, bandiii ne mpuc pe toi aici, pe poteca asta ngust. Repede, biei, c-i primejdie de moarte! S sperm c Plundow o s le trimit o torpil n coaste, mormi Petre, zu c n-ar fi nici un pcat! Mi se pare c de asta se i tem, rspunse cpitanul, ia uitaiv c se retrag. De altfel e mai bine aa, vreau s evit ct pot o lupt. Aha, submarinul nostru e colo, departe, uite cum se nal periscopul. Pcat, acuma Plundow nu mai poate s le fac nimic, zise Petre, stncile ieite n afar i feresc de orice lovitur. Mare pcat! A fi preferat s-i vd Ia fundul golfului. M prind c o s ne pndeasc la ieirea din golf, sau c o s ne ntind vreo curs n tunel. Cpitanul Farrow observ cu atenie vasul pirailor, care luneca acuma n tunelul ngust ce ducea de pe vulcanul de pucioas n mare. Ne cunoate bine, opti cpitanul att de tare nct putu s-l neleag i George nu cred c o s plece fr lupt. Vrea s se rzbune c i-am smuls odinioar prada, pe care o credea sigur. Uite c se oprete dup prima cotitur. Ah, Petre, vezi? Arunc bombe pe srme i le las n ap. Acum nu mai putem trece prin tunel. Mi se pare c e mai bine s mergem pe plaj i s cutm s ajungem n submarin, zise linitit Petre. Acum vd c monteaz i o mitralier, dac nu m nel. Ai dreptate, Petre, aprob Farrow, repede, biei S sperm c Plundow se va ridica n curnd la suprafa. Dumnezeule, acuma ncepe i vulcanul s erup! Un bubuit surd Izbucni din interiorul misteriosului vulcan i fcu s se cutremure poteca ngust, pe care se afla cpitanul Farrow cu oamenii si. De ast dat, bubuiturile erau i mai puternice dect atunci cnd George se afla n grota din fund, de unde voia s scoat comoara, motenit de la Seels, btrnul casier al tatlui su. Din grot, pe care abia o prsise Farrow i oamenii si, ieir iari vaporii galbeni de pucioas, de ast dat ns, att de dei i cu atta for nct simir cu toii c aceast erupie a

vulcanului era neobinuit de puternic. Fr s mai stea la gnduri, marinarii urmar porunca cpitanului i coborr ct putur de repede crarea ngust care ducea, erpuind de-a lungul peretelui de stnci, spre plaj. Cpitanul Farrow, fiul su George, credinciosul Petre i noul oaspete de pe submarin, prinul indigen Ando, rmaser pn la urm pe mica platform de lng intrarea grotei. Apoi ns, cnd un vnt uor mpinse gazele otrvitoare spre dnii, o luar i ei la vale pe poteca ngust. i scoseser mtile de gaz, fr de care n-ar fi putut s ptrund n vulcan i acum erau silii s fug de aceast atmosfer ucigtoare. Pe plaja ngust, oamenii stteau unul lng altul i priveau cu nerbdare la oglinda neted a apei din golf, n adncul creia dispruse submarinul, dup ce primul atac al pirailor fusese zdrnicit de ctre tunarul Brike. Din vasul pirailor nu se vedea nimic: un perete destul de nalt nchidea vederea spre prima cotitur a strmtorii, care ducea n mare. Petre, care sttea lng dragul lui George, se uita mereu la peretele de stnci. Prea c se ateapt la vreo primejdie din partea aceea. Bgai de seam, vin! strig el deodat, smulgndu-i pistolul de la bru i trgnd cteva focuri spre marginea de sus a peretelui de stnci. Marinarii de pe submarin erau deprini cu tot felul de surprize. Nimeni nu tresri la auzul acestui strigt, dar toi, ca la porunc, i scoaser revolverele i se ntoarser spre peretele de stnci. Deasupra lui rsriser cteva capete, cari ns disprur cu iueala fulgerului. Nu se putea ti dac Petre nimerise pe careva, deoarece de dincolo nu se auzea nici un zgomot. Plundow ar putea s se grbeasc, zise acuma Brike, btrnul tunar, altfel m tem c o s fie ru de noi. Uite, v-am spus-o! Deasupra peretelui de stnci zburar cteva obiecte lucioase, care czur la vreo douzeci de metri de marinarul care se afla cel mai aproape de duman. n clipa urmtoare, n locurile unde czur se auzi o bubuitur sinistr i nouri de fum se nlar n vzduh. Nu oricine poate s arunce granate de mn, fcu Brike cu douzeci de metri prea aproape nseamn c au aruncat prost. Acum ns o granat zbur deasupra peretelui; descriind un arc mare. De ast dat, granata fusese aruncat de minune, cci

bomba trebuia s cad n mijlocul marinarilor. Foc! Cum se auzi porunca lui Farrow, pistoalele fur slobozite. Granata fu lovit de mai multe gloane i explod n nlime, fr s pricinuiasc vreun ru celor de pe plaj. Un rcnet slbatic izbucni ndrtul peretelui de stnci: piraii vedeau c Farrow i oamenii lui se apr cu mare pricepere i succes. Unul dintre ei fu att do mniat, nct fcu o impruden. Se urc deasupra marginii peretelui, innd n mna dreapt o legtur ntreag de granate de mn. O mpuctur porni din revolverul lui Petre. Braul ridicat al omului czu fr putere, un rcnet de groaz izbucni ndrtul peretelui, apoi granatele explodar n mijlocul pirailor. Bravo Petre! strigar marinarii, deocamdat o s le ajung. ndrtul peretelui rsunar strigte de durere i njurturi slbatece. Imprudentul pirat dispruse de pe zid, explozia trebuie s-l fi rupt n buci. Cu un zmbet de mulumire, Petre bg o nou ncrctur de gloane n arma sa, i arunc ochii pe luciul apei i strig: Vine submarinul! ncet, ncet, periscopul submarinului se apropia de plaj; acum, o oscilare scurt, apoi un vrtej de ap i turnul submarinului iei la suprafa. Chepengul fu ridicat n grab i timonierul Plundow arunc un odgon, care fu prins de doi marinari. Traser submarinul lng plaj i tunarul Brike sri cel dinti pe vas. Dar el nu se ndrept spre turn, ci alerg numaidect la tun, pe care l descotorosi, cu micri repezi, de nvelitoarea impermeabil ce-i acoperea. Tunul era venic ncrcat i Brike inti marginea peretelui de stnc, ndrtul cruia se aflau bandiii. Dar nimeni nu se mai art dintre acetia. Urcai-v repede! rcni cpitanul, trebuie s plecm. Vulcanul pare s aib draci. Nite tunete surde rsunar n interiorul muntelui nalt i ascuit, de se cutremur toat insula i nourii glbui izbucneau din grot tot mai compaci. Marinarii srir pe submarin cu agilitatea unor pisici i disprur pe deschiztura turnului. Brike se uit ntrebtor la cpitan i, cnd bubuitul vulcanului se mai potoli, Farrow strig: Rmi la tun, Brike! i trimit muniii. Trebuie s plutim deasupra apei i s gonim vasul pirailor. Gluma se ngroa. Cpitanul mpinse uor pe George, care inea urciorul de aur

sub braul stng i revolverul n mna dreapt. Tnrul sri repede pe submarin, unde l prinse n brae Petre. Cpitanul avea dreptate, gluma se ngroa. Luciul lin al apei din golf ncepu s se agite. Ciudat era c nu se art nici unul din petii-trmbiai, cari fceau pe rarii vizitatori ai acestei insule misterioase, ce se numea Insula lui Satan", s cread n duhuri necurate. Se pare c simiser primejdia i acum erau departe, n largul mrii. George trebui s stea pe punte, dei ardea de dorina s rmie n turn. Dar acum aveau s lupte mpotriva pirailor i tunarul avea nevoie de muniii. n turn rmase numai cpitanul, care de acum comanda de plecare. Submarinul se apropia ncet de strmtoare, dincolo de cotitura creia se afla vasul pirailor. Dar pe cnd Brike i ndrepta tunul n direcia voit, apa golfului ncepu deodat s fac nite valuri, care aruncau submarinul de colo pn colo. Farrow se ntoarse i se ngrozi. Din grota n care abia fusese cu fiul i mare parte din oamenii si venea ncet un curent fierbinte, deasupra cruia jucau flcri mici verzi i albastre. Noroiul sulfuros i arztor izvora din interiorul pmntului i se revrsa peste insul. n adnc ns, marea trebuie s fi gsit drum pn la foc. Ct va mai dura pn cnd vulcanul se va nrui i va arunca deasupra golfului sfrmturile sale incandescente? Oare va putea submarinul s treac ntre timp prin strmtoare i s ajung n larg? Numai de nu le-ar lua piraii nainte! Ddu comanda s se sporeasc viteza i acum submarinul se afla la prima cotitur. Goeleta pirailor era numai Ia cincizeci de metri naintea lor i cum se art vrful submarinului, mitraliera ncepu s funcioneze. Farrow comand imediat s opreasc, i frnele se puser n micare. Atunci se auzi i bubuitul tunului de pe submarin. Mitraliera pirailor trsese cel mult cincizeci de gloane, cari ns fuseser ndreptate prea sus i trecur uiernd deasupra submarinului. Brike ndrept tirul spre mitralier. Cnd se risipi norul de fum, nu se mai vedea nimic din arma grozav a pirailor. Numai cteva trupuri omeneti zceau nemicate pe punte. Brike i ncarc tunul cu iueala fulgerului, dar valurile i ncepuser s spumege sub elicea goeletei i, cu o smucitur puternic, vasul uor porni cu o vitez nebuneasc. Las-i dracului, strig Farrow tunarului, dac i nimerim, ne nchid trecerea. Cu toat viteza, napoi! Brike fu gata s cad n nas, att de puternic fu zguduitura

submarinului care stopa, ca pe urm s fug tot mai repede napoi, spre golful sinistru, cu apa clocotind, de la picioarele vulcanului. Imediat n urma goeletei pirailor, care tocmai trecuse o cotitur a strmtorii, se prbuir deodat stncile nalte astupnd drumul cu blocuri enorme de piatr, i n urma submarinului se prbuir cteva blocuri din peretele de stnc ce se ridica de o parte i de alta a strmtorii. Submarinul alunec n apa care prea c fierbe. Brike, dup cei acoperi tunul, alerg n turn. Domnule cpitan, gluma se ngroa, apa e fierbinte de tot. Dac nu gsim alt ieire, ne fierbe i pe noi, cu vas cu tot. Un val nalt se sfrm tocmai de turn i Farrow ntinse repede mna spre spuma ce o lsase apa. Dar o retrase speriat: apa era cu adevrat fierbinte. Brike strmtoarea e nchis i de dincolo coboar rul de pucioas. Dar dac se revars n golful sta mic, apa o s fiarb in curnd. i atunci ne-am dus pe copc! Trebuie s gsim alt ieire, insist Brike, privind spre rmul de Sud al golfului. Acolo era bancul de corali care mrginea golful, avnd cel mult doi metri n lrgime, iar ndrtul lui spumegau valurile mrii Sundei. Mi se pare c trebuie, s jertfim o torpil, urm Brike, dar n acest caz e nevoie s ne scufundm, altfel ne sar n cap sfrmturile de coral. nchiser repede capacul turnului, apoi cpitanul Farrow se duse n compartimentul echipajului i comunic oamenilor c se afl nchii n golful acesta fierbinte, care n curnd va ncepe s fiarb, i c erau nevoii s-i croiasc drum, aruncnd n aer bancul de corali. Brike raport c pusese dou torpile n eava de la pror. Cpitanul Farrow se duse n cabina de la pror, unde se aflau cele dou ferestre i, la rugmintea lui George, permise acestuia i lui Ando s-l urmeze. Farrow dete la o parte uile de oel, puse n funciune proiectoarele i ddu ordin ca submarinul s se apropie ncet de bancul de corali. Observase bine partea care i se pruse mai slab, cci, n momentul n care uriaele stnci de corali intrar n raza de lumin a proiectoarelor, n faa submarinului apru o scobitur uria. Aci, bancul s tot fi avut un metru. La comanda lui Farrow, submarinul se retrase ncet. Cpitanul opri lumina proiectoarelor i nchise obloanele de oel. Submarinul

se retrgea mereu. Dar Farrow redevenise omul socotit i rece, care nu tia ce nseamn nervozitatea. tia exact ct trebuie s se retrag, dei se afla pentru prima oar n acest loc. Cnd ddu n-sfrit comanda de oprire, submarinul trebuie s fi fost exact lng peretele de stnci din partea de nord a golfului. Farrow comand foc". O smucitur uoar cutremur submarinul, i groaznicul proiectil porni s strbat obstacolul. Trecur dou secunde, apoi vasul de oel fu zguduit de o lovitur puternic. Submarinul ncepu s oscileze. Pe punte rsunar loviturile unor corpuri grele, cari preau s se rostogoleasc spre margini. Brike avusese dreptate, spunnd c vor trebui s se scufunde. Sfrmturile bancului de coral fuseser azvrlite pe toat ntinderea golfului. Farrow mai atept cteva secunde, apoi ddu comanda de ieire la suprafa, ceea ce se ndeplini n curnd. n bancul de corali se fcuse o sprtur mare, care lsa submarinului destul loc de trecere. Apa rece a mrii strbtuse cu putere n cazanul ncins al golfului i valurile fierbini ncepur s se mai potoleasc. Cpitanul Farrow ns, mri viteza submarinului i-l ndrept cu ndemnare prin sprtura bancului de corali. Cnd submarinul se afl la o deprtare cam de dou sute metri de vulcan i se apropia de cel de al doilea banc, se auzi din urm o detuntur i, dup cteva secunde, un torent fierbinte trecu peste submarin. George vzu cu groaz c stncile n forma diavolului se aplecaser n jos, se micoraser i acum se cltinau. Apoi se nclinar mai tare i se prbuir n mare, O coloan uria de fum galben se ridic n vzduh; se auzi un uierat, un vjit i apoi o trosnitur, un val gigantic venea n urma submarinului, i Farrow rcni, poruncind viteza maxim. Vasul cenuiu se repezi ca un cal de curse, trecnd printr-o sprtur ngust din cel de-al doilea banc, se strecur cu greu prin aceast trectoare i coti puin, ca s aib n spate bancul de corali drept scut. n clipa urmtoare, valul gigantic, pe a crui creast de spum jucau blocuri mari de stnc, se sparse de bancul de corali. Numai cteva valuri mai mici ajunser submarinul, dar nu putur s-i pricinuiasc nici o pagub. Cpitanul Farrow descoperise o trectoare n al treilea banc de corali i, peste cteva minute, minunatul vas de oel se legna pe valurile line ale mrii Sundei. Insula lui Satan", ns, dispruse n mare.

10

II UN INCIDENT NEPLCUT JAN BRIKE apru, rnjind, n turn. i de ast dat a fost bine, domnule cpitan, zise el bucuros, privind la coloana uria de fum galben care se ridicase pe locul n care, pn mai adineauri, coasta de Nord a vulcanului i arta faa de diavol. Da, Brike. Am avut noroc, zise Farrow, rznd. A vrea s tiu dac i goeleta pirailor a scpat. Bandiii o s aib acum i mai mare necaz pe noi. N-or s ne dea pace pn nu le-oi trimite o torpil n coaste, mormi suprat tunarul. Dar vedei, domnule cpitan, coloana de fum din partea de vest nu mi se pare lucru curat. Nu cred s fie un vapor de pasageri, cci e prea joas i apoi se apropie prea repede. Farrow duse la ochi binoclul, privi cteva secunde, apoi zise cu oarecare nelinite: Brike, sta e un distrugtor englez. Ce-o fi cutnd aici, n marea Sundei? Cu siguran, goeleta pirailor, fcu Brike, clar, dac-i prinde, o s afle i despre noi, Socot c-i mai bine s ne retragem n vizuina noastr. ndrtul Iui se vede un crucitor mare, zise acuma cpitanul, care inea mereu binoclul la ochi. S cutm s-o tergem. De pe crucitor s-a ridicat un aeroplan. Taman acuma e marea att de linitit, nct o s ne vad, chiar dac ne lsm la fund, zise Brike posomort. Desigur, l atrage coloana de fum galben a vulcanului. Cred c e mai bine s navigam la suprafa, ct mai repede, i s ajungem n vizuina noastr. Pe urm o s avem toat vremea s-l observm. Farrow ddu ordinele de circumstan i submarinul despica valurile cu o vitez nebun, ndreptndu-se spre Est. George observ c Jan Brike dusese la ochi binoclul i se uita spre Est. Btrnul lup de mare cltina mereu din cap, mormind cuvinte nenelese. George vzu ns c i tatl su avea o nfiare ct se poate de serioas i un simmnt ciudat se strecur n sufletul su. Oare aviatorul englez, care venea n urma lor, s fi nsemnat vreo primejdie pentru dnii? E drept c tatl su i povestise c-l cutau pentru c

11

autoritile l luau drept pirat. Dar asta nu era adevrat i tatl navea ce s se team de pavilioanele strine. Domnule cpitan, e mai bine s ne lsm n ap, strig Brike. Avionul s-a urcat foarte sus, trebuie s i zreasc valurile de la pror. Ah, uite, la stnga se vede i goeleta pirailor, torpila mea le-o fi stricat crma. Pe cnd vorbea se ntoarse spre cpitan i astfel zri din ntmplare goeleta pirailor, care se afla n stnga submarinului, cam la o deprtare de o sut de metri. Vasul era purtat de valuri cnd la dreapta, cnd la stnga, aa dar Brike avea dreptate zicnd c nu putea s crmeasc. Farrow se uit puin napoi prin binoclu apoi zise, ridicnd din umeri: O s ne lase s plecm, Brike. Bine, o s ne lsm ct mai afund, dar aici nu putem s ne scufundm la o adncime mai mare de cincisprezece metri i din nlimea lui poate s ne vad destul de bine. Peste un sfert de or ajungem n canalul cel adnc, zise Brike linitit, acolo putem s ne lsm att de afund nct s nu mai poat descoperi. i putem s navigam pn n vizuina noastr. Ei, de-ncercat trebuie s ncercm, rspunse Farrow, ridicnd din umeri poate s avem noroc. Cu un semn, trimise jos pe George i Ando i cobor i dnsul, iar Brike nchise chepengul turnului. Apoi pompele se puser n micare i aspirar apa. Submarinul se scufund repede i lin, dar Farrow se ls numai atta n ap nct s mai poat observa prin periscop suprafaa mrii. Trecur vreo cinci minute, apoi strig: Ah, e un hidroavion. S-a cobort alturi de goeleta pirailor. Pcat! Acum, firete, suntem trdai. Ca s-i procure vreun avantaj, bandiii vor indica, cu siguran, ultima noastr poziie. Vom naviga ceva mai spre Nord, dei prin aceasta ne apropiem foarte tare de stnci i bancuri, apoi trebuie s ne lsm la o adncime de cincisprezece metri i s ndjduim n norocul nostru. Farrow ddu ordinele necesare, periscopul fu scos din poziia lui, submarinul se ls mai adnc, pn cnd marele indicator art cincisprezece metri i acum, n adevr, pluteau n necunoscut. Stncile i bancurile i ameninau, puteau s se mpotmoleasc, deoarece niciodat nu navigaser att de aproape de bancurile de corali i de insule; pe lng asta, de sus i

12

amenina aviatorul, care nu se va da napoi s-i bombardeze cu bombe, dac-i va descoperi. Plundow, la crm! porunci Farrow, eu m duc n cabina de la pror. George, poi veni i tu, i dumneata, Ando. Cei doi tineri urmar pe cpitan n cabina de la pror, care, prin ferestrele sale, era n adevr locul cel mai interesant de pe ntregul submarin. n faa ferestrelor se vedea o lumin turbure ca de amurg i ochii se deprinser numai cu ncetul s disting unele obiecte, n deprtare. Lui George i se pru oarecum sinistru. Dac s-ar fi ivit, la o deprtare att de mic vreun obstacol, submarinul, n plin vitez, nici n-ar fi avut vreme s opreasc sau s-l ocoleasc. Dar Farrow da din cap mulumit, i odat chiar zise cu glas tare: Nici n-o s bnuiasc c navighez att de aproape de stnci. De sigur c mai nti o s cerceteze marea n larg. S sperm c vreo balen puternic o s-l poarte de nas. N-are dect s-o bombardeze ct o vrea. Deodat rcni n port-voce: Atenie la crm! napoi! Submarinul se roti n loc. Plundow nu sttu mult la gnduri: n clipa urmtoare a i ntors roata. Se produse o smucitur grozav att de brusc frn elicea, i totui, fu prea trziu. n faa submarinului se ivi o spum alb, pe care Farrow o recunoscuse instinctiv. Era un banc de nisip, pe care valurile neobosite l ngrmdiser n coasta unui recif de corali. Din nefericire acest banc de nisip se prelungea departe n mare, pe o ntindere plan i acum submarinul nu mai putea s se fereasc. Nu se produse nici o zguduitur, deoarece vasul de oel se adnci foarte uor n nisipul moale; de asemenea, din pricina brutei schimbri de direcie, submarinul nu lovi obstacolul cu vrful prorei, ci mai mult lateral, alunecnd cu partea de la babord pe suprafaa moale. George crezu c situaia e absolut neprimejdioas, de vreme ce vasul de oel nu suferise nici o zguduitur. Poate c submarinul va putea s alunece peste acest obstacol, sau trebuia s dea napoi o bucat. Se mira numai c tatl su nu da nici un ordin n aceast privin, ci se ntunec tare la fa. Tat, situaia noastr e primejdioas? ntreb el. Am putea s dm ndrt i s evitm bancul de nisip. Tu nu cunoti nc aceste primejdii ascunse, dragul meu

13

biat, zise Farrow cu un zmbet dureros, locul n care ne aflm acum e acoperit mai mult cu clis dect cu nisip i clisa asta pctoas are prostul obicei s nghit orice corp cu care vine n atingere. Elicea lucreaz ca s ne dea napoi, dar deocamdat nu ne putem mica, dup cum vezi. Am mai fost noi odat n situaia asta i ne-au trebuit dou ceasuri ca s scpm din ea. Elicea trebuie s dea la o parte clisa, ncetul cu ncetul, pn cnd corpul submarinului s se poat elibera din aceast ncletare. i acum trebuie s oprim mainile, din nefericire. Dar n acest caz nu mai plecm de aici, strig George, speriat. Nu, rmnem pe loc. Dac lucreaz elicea, aviatorul ne observ numaidect. Dac ns rmnem linitii, putem spera c ne va trece cu vederea. Farrow strig ordinele n plnia cornetului acustic i zumzetul motoarelor electrice amui numaidect. Cpitanul se ntoarse n cabina de comand mpreun cu cei doi tineri. Btrnul Brike ii iei nainte. Se scrpina n cap i avea o mutr ngrijorat. Domnule cpitan, zise el, aici ne aflm pe marele banc transversal care lumineaz n deprtare, din pricina clisei att de albe. E un lut scrbos. Aviatorul o s ne vad chiar de la o deprtare de un kilometru. Socot c e mai bine s deertm balastul i s ncercm s ajungem la suprafa. Pe urm, dac se apropie aviatorul, n-am dect s-i trimit o granat. Ei, despre chestia asta trebuie s mai vorbim, zise Farrow zmbind, dar ai dreptate, Brike, e mai bine s ne urcm la suprafa. Cpitanul ddu ordinele cu tot calmul. Imediat, motoarele ncepur s vjie, pompele ncepur s lucreze, alungnd apa din balast, n vreme ce elicea, nvrtindu-se cu o vitez vertiginoas, fcu submarinul s se cutremure. Dac nu ne-a vzut pn acuma, negreit c acum ne vede, zise Farrow linitit: nu m-a mira s-l gsim chiar deasupra noastr, cnd ne vom ridica la suprafa. Numai de ne-am vedea sus, zise Brike, tancurile de balast snt pe jumtate golite, dar indicatorul nu se mic. Zicnd acestea, Brike lovi barometrul al crui indicator rmnea nemicat la cincisprezece metri. George vzu figura ngndurat a tatlui su, a lui Brike i a lui Plundow. Dup cteva minute veni i primul inginer, anunnd c tancurile sunt goale i uitndu-se i el cu faa foarte ngrijorat la barometru: indicatorul nu se micase nici cu o liniu.

14

i n acest timp submarinul se cutremura Ie vibraiunile elicei. Lutul primejdios l inea ncletat, nct prea c acolo va rmne: Tat, atunci nu mai ieim de aicea? ntreb George sfios. Ba da, biatule, ct vreme turnul se mai afl deasupra clisei, putem prsi submarinul. Inginerul nostru a construit i n acest loc un dispozitiv ingenios. Dar n acest caz, vasul e pierdut. Brike, cheam oamenii din echipaj aicea, vreau s le dau ordin s prseasc vasul. Apoi a vrea s mai vorbesc ceva cu Petre. Dumneata, Brike, vei ncerca s pui oamenii n siguran. Dac Englezii v fac prizonieri, v referii la ordinele mele. neles? Prea bine, domnule cpitan, zise Brike scurt, dar a vrea s fac atent pe domnul cpitan c rmn i eu pe submarin cu domnia sa. Socotesc c toi vor face la fel. Gndii-va la biatul meu, strig Farrow, pe el trebuie s-l salvai. Nu, tat, zise George, calm i energic, dac tu rmi pe submarin, rmn si eu cu tine. Aa dar trebuie s vii i tu. O s cutm noi s scpm i pe urm vom construi un alt vas. Chiar tu ai spus c ai mijloace destule. O, ce aventur frumoas o s fie i asta! Biatule, tu tii doar c un cpitan trebuie s rmn pe vasul su, zise Farrow, ntunecndu-se la fa. Da, da, de aceea trebuie s ne grbim s avem un vas nou, zise George, cu un zmbet iret. Vrei s coborm acuma? Socot c biatul d-voastr a zis bine, adug Brike, submarinul nostru cel nou se va numi George". Nu ne coborm cu toii, domnule cpitan? Farrow mai ovia. Dup vechiul obicei marinresc, ar fi trebuit s rmn pe vas, dar tia bine c-n acest caz, echipajul va refuza s prseasc submarinul. i George al lui va muri de o moarte grozav numai de dragul unui vechi obicei. Era adevrat, puteau s scape i, cu bogia pe care o aveau n ascunztoarea lor principal, pe Insula Odihnei", puteau s-i construiasc un submarin i mai moderni Dar, nainte de a da comanda pentru prsirea vasului, o lovitur puternic zgudui trupul de oel al submarinului. George se uit speriat la tatl su i Farrow ddu trist din cap. Da, George, s-a sfrit, zise el ncet, asta era o bomb de aeroplan. Acum e prea trziu s prsim submarinul. Ura! strig Brike rznd. Englezul a nimerit de minune, ne urcm! Dobitocul a aruncat bomba chiar lng noi, n lut i explozia ne-a liberat. n adevr, aa i era. Indicatorul Iui se ridica cu iueal

15

crescnd. Farrow ddu grabnic ordinul s opreasc mainile, Brike se urc n turn, i n clipa urmtoare deschise chepengul i sri afar. Cpitanul Farrow l urm numaidect i George nu se ls mai prejos. Ando l urm imediat. Brike se repezi Ia tun i-i scoase pnza protectoare, cu o repeziciune febril. Farrow ns se uita mereu spre Nord. Acolo, aviatorul englez vira tocmai, la o deprtare de cel mult cinci sute de metri de submarin. Apoi, cpitanul se ntoarse. Nu face vreo prostie, stric Farrow tunarului, dac tragem, Anglia ne va urmri cu orice mijloace. tiu eu, domnule cpitan, zise Brike linitit, vreau numai s-i sperii, astfel or s ne arunce nc o bomb, care poate n-o s nimereasc att de bine ca prima. Hidroavionul englez, care pe lng pilot mai avea i un observator, care arunca bombele, se ntoarse vjind chiar spre bancul de nisip deasupra cruia plutea acum submarinul. Farrow se apropia de plnia cornetului acustic ca s trimit un ordin n sala de maini. Voia s evite bomba pe care o atepta, printr-o manevr dibace. Jan Brike ns, care se pitise pn acum ndrtul tunului, se ridic deodat i rsuci eava, ndreptnd-o asupra hidroavionului. Micrile lui erau att de repezi i de mari, nct pilotul trebuia numaidect s-l observe. i acum se vzu c Jan Brike cunotea bine oamenii. Englezul nu se ateptase s se vad ameninat la o distan att de mic, nct nu se putea s nu-l nimereasc. n orice caz trebuie s se fi speriat foarte tare, deoarece vir brusc la o parte. Observatorul, care se vede c pusese deja mna pe prghia arunctorului de bombe, trebuie s-o fi pus n micare prin aceast smucire, deoarece acuma zburar trei bombe una dup alta i explodar ndrtul bancului, fr s pricinuiasc vreo pagub. Farrow observa aparatul cu mare interes. Probabil c avionul, prin micarea brusc a pilotului, i pierduse echilibrul. ncepu s oscileze, dar se afla prea jos pentru ca s-i mai ia zborul. Acum se ntoarse pe o parte, apoi czu n mare, la o deprtare de cel mult douzeci da metri de submarin. Jan Brike i flutur bereta rznd, apoi acoperi iar tunul cu pnza protectoare.

III MUSAFIRI NEPOFTII

16

CPITANUL FARROW privea nelinitit spre locul n care czuse avionul. Izbitura nu fusese prea violent, ntruct aparatul zburase la o mic nlime, dar cei doi pasageri erau, cu siguran, prini n curele i, dac prin izbitura de ap fuseser orict de puin ameii, trebuiau s se nece, fr ndoial. Atunci Ando se arunc n mare, srind de pe turn. nelesese privirile ngrijorate ale cpitanului i vru s dea ajutor aviatorilor. Cpitanul Farrow i fiul su George admiraser agilitatea cu care nota tnrul prin Ando nc de la prima lor cunotin, atunci cnd luntrea acestuia se rsturnase. Acuma ns prea c zboar prin ap i n cteva secunde ajunse la locul unde czuse hidroavionul. O parte din aparat ieise la suprafa. Ando dispru sub ap. Nu-i psa dac rmnea sub ap i dou minute, i cam atta dur i de ast dat, pn reveni la suprafa. Jan Brike scoase un strigt de bucurie, cci Ando scosese cu dnsul cele dou corpuri ale aviatorilor prbuii. Cu mult ndemnare le inea deasupra apei, n vreme ce se apropia de submarin, notnd pe spate. Tunarul sri imediat peste bord, not spre Ando i lu n primire pe unul din Englezi. Peste cteva minute cei doi aviatori, liberai de greoaiele lor costume de piele, se aflau ntini pe puntea submarinului, i Petre, mpreun cu timonierul Plundow, ncercau s-i readuc la via, pn s vin doctorul Bertram cu aparatul su de oxigen. Cu ajutorul acestuia, Bertram i readuse la via. Cei doi aviatori, ofieri foarte tineri, aveau o nemaipomenit rezisten i putere de voin. Cnd deschiser ochii, se uitar puin n jur, apoi srir n picioare, se ndreptar spre cpitanul Farrow i se prezentar. Erau locoteneni i se numeau Higgins i Hoilburn. Higgins, fiind cel mai in vrst, crezu de cuviin s se justifice. Domnule cpitan Farrow, tii c orice Englez are datoria s v aresteze, iar dac ntlnete submarinul d-voastr, trebuie s ncerce s-l distrug. Rzboiul mpotriva d-voastr n-a ncetat nc. Felul n care noi ofierii gndim personal despre d-voastr e alt chestiune. tiu, domnilor, zise Farrow zmbind, aadar, acum trebuie s v socotii drept prizonieri de rzboi. n orice caz, nu am intenia s v privez mult vreme de libertate, totui, nainte de a v elibera trebuie s fiu n siguran cu submarinul meu.

17

Asta se nelege de la sine, domnule cpitan, aprobar cei doi ofieri. Dar trebuie s v facem atent c pe crucitor se mai afl un avion, care trebuie s porneasc ndat. Dei sigur c prbuirea noastr a fost observat. Farrow i ndrept binoclul spre cele dou coloane de fum cari se ridicau de pe distrugtorul englez i de pe crucitor. Apoi ddu din cap i lu binoclul de la ochi. Da, s-a ridicat chiar acuma, zise el linitit, aadar, peste puin timp va fi deasupra noastr. Camarazii d-voastr v pot lua imediat cu dnii, domnilor. Dar trebuie s cer ca s nu se arunce bombe pn ce avionul v va duce ndrt pe crucitor. Pe urm vntoarea dup mine poate s urmeze n linite. Numai c, ntre timp, m voi fi pus la adpost. Bine neles, domnule cpitan, v dm cuvntul de onoare c nu vom ntreprinde nimic mpotriva d-voastr. Dar, mi dai voie s v ntreb, cine ne-a salvat? Ajunsesem cu hidroavionul sub ap, zise locotenentul Higgins. Cel mai nou tovar al meu, tnrul prin Ando, zise Farrow, artnd spre tnrul care se nclin uor. Ah; prinul Ando? strig Higgins micat, asta e foarte ciudat. Dar, nainte de toate, primii mulumirile mele, prine! Pi spre Ando, mpreun cu Hoilburn i cei doi Englezi i strnser mna cu putere. Higgins se uit la el cercettor, ridic din umeri i zise; Niciodat n-am crezut ceva ce mi se spunea, cci la Singapore am auzit destul despre prinul Ando. Unchiul d-voastr, prine, a fcut o reclamaie mpotriva d-voastr, cum c v-ai fi ucis printele ca s punei mna pe putere. Deoarece ns am aflat n acelai timp, printr-un om de ncredere, c unchiul dvoastr a luat puterea n mod foarte arbitrar, guvernul din Singapore a trimis crucitorul i distrugtorul ca s-i arate c nimeni nu poate s fac ce vrea atta vreme ct Anglia deine protectoratul statelor mici n aceste ape. tii cred c tatl dvoastr s-a pus sub protecia noastr, prine Ando? Vrem s cercetm dac acuzarea mpotriva d-voastr se va dovedi adevrat, dar n acelai timp s dm a nelege unchiului dvoastr c numai atunci va putea domni cnd supuii de pn acum ai tatlui d-voastr vor accepta aceasta. Altfel Anglia ar fi nevoit, chiar pentru garantarea linitii i a siguranei, s instituie un interregn asupra insulei pn cnd situaia se va limpezi. V mulumesc pentru aceste veti, domnule locotenent, zise Ando. Am povestit deja domnului cpitan Farrow c sunt complet nevinovat. Tatl meu a murit de muctura unui arpe veninos.

18

Aveam intenia s dovedesc minciuna unchiului meu i s iau puterea, deoarece domnia mi se cuvine numai mie. Totui, m bucur, dac Anglia m va susine. Dac o fceam singur, ar fi costat mult snge. Se prea c Englezii sunt foarte ncntai, vznd c se apropie al doilea aeroplan. Fcur semne repetate i, dup cteva curbe, aparatul ameriz lng submarin. Higgins strig celor doi ofieri ceea ce se ntmplase. Imediat acetia i deter cuvntul de onoare c nu vor arunca bombe asupra submarinului pn cnd vor duce pe camarazii lor napoi pe crucitor. Brike le arunc o frnghie i aparatul fu tras lng submarin. Cei doi aviatori coborr i de pe flotorul stng se urcar n submarin. Se prezentar lui Farrow: locotenenii Moran i Bryen ii mulumir pentru salvarea camarazilor lor. Cnd Farrow respinse politicos mulumirile lor i art drept salvator pe Ando, i strnser i acestuia mna cu putere, apoi locotenentul Bryen, cel mai n vrst dintre cei patru ofieri, zise: Higgins v va fi povestit c suntem n drum spre insula prinului Ando. De altfel avem ordin s arestm pe prin pn cnd acuzarea de paricid pe care o susine unchiul su mpotriva sa se va dovedi nentemeiat. Dar asupra acestei chestiuni toat lumea are o singur prere: c prinul Ando e nevinovat. Totui, trebuie s avem n vedere situaia noastr ciudat i s ncheiem un armistiiu. Poate ne mai vedem odat pe insula prinului Ando, domnule cpitan Farrow? Asta se prea poate, zise Farrow zmbind, dar ntlnirea noastr nu va putea s decurg n mod oficial. Ct despre mine, m-a bucura foarte mult dac a putea s salut vreodat, n particular, pe domnii adversarii mei. V rog s credei, domnule cpitan, c i noi ne-am bucura foarte mult, zise Bryen sincer. Corpului nostru ofieresc i repugn poruncii s distrug vasul d-voastr. Acum s plecm, domnule cpitan, cu dorina de a ne revedea n curnd. Ofierii i luar rmas bun n mod foarte cordial i se urcar n hidroavion. Abia atunci cnd submarinul se ndeprtase att de mult nct aeroplanul se vedea cu binoclul numai ca un punct, ofierii recunosctori se ridicar n aer; i, nainte ca ei s se poat napoia pe crucitor i s dea raportul, submarinul ajunse n apropierea adpostului su. Mreul submarin trecea cu toat viteza prin apropierea numeroaselor insule, recifuri i stnci. Drumul regulat de

19

navigaie pentru marile vapoare de pasageri care plecau n Australia era att de departe nct submarinul cenuiu nu putea fi descoperit nici cu lunetele cele mai puternice. n tot timpul acestei curse nebuneti, prinul Ando fusese foarte tcut. Avea i toate motivele, deoarece fusese stigmatizat drept paricid, era cutat, de autoritile engleze i acum se aflau pe drum chiar dou vapoare de rzboi engleze pentru a ocroti" insula sa. Prinul Ando fusese crescut la Singapore i putea s tie care era scopul final al acestei ocrotiri". Farrow ar fi vrut bucuros s-l ajute. Dar acum, dup ce se amestecase Anglia, era cu neputin s-o mai fac, deoarece aflase mai adineauri c el nsui era un proscris. George i puse mna pe braul lui Ando. Fii pe pace, Ando, zise el ncet, totul se va sfri cu bine. Te vom ajuta din toate puterile s recapei domnia. Ando zmbi uor. i mulumesc, George, numai c o s fie foarte greu. Protecia Angliei e poate i mai primejdioas dect vrjmia unchiului meu i a partizanilor si. Dar voi ti s m apr. Cpitanul Farrow se uita mereu napoi, prin binoclul su puternic. Distrugtorul englez putea s desfoare o vitez mult mai mare, de aceea submarinul ar fi trebuit s se scufunde, imediat ce l-ar zri. Totui, aviatorii englezi preau c-i ntinseser raportul mult i bine, sau, comandantul crucitorului era destul de nelept, ca s se ocupe mai nti de goeleta pirailor. Putea s se bizuii i pe faptul c va mai ntlni pe cpitanul Farrow pe insula prinului Ando. Submarinul putu s-i continue cursa deasupra apei, pn cnd apru din stnga vulcanul nalt i pleuv, spre lacul cruia ducea numai tunelul adnc de sub ap, a crui intrare era pzit de o sepie alb. (Vezi broura 2). Cpitanul Farrow mai cercet odat cerul, cu puternicul su ochean, n partea de Vest, Dac ar fi trecut deasupra craterului stins, aviatorii ar fi putut descoperi uor submarinul, n lanul vulcanic ce-i servea de adpost. Aceasta era singura posibilitate s-i gseasc ascunztoarea; dar Farrow nu putu s observe vreun aeroplan i dete comanda de scufundare. Apoi se duse cu George i Ando n cabina de la pror, dete la o parte uile de oel i puse n funciune reflectoarele. Submarinul se scufundase la treizeci de metri. La aceast adncime, tunelul cel lung, care strbtea peretele craterului, ducea n lacul ce umplea interiorul su. Submarinul coti ncet spre

20

nord i porni spre peretele craterului. Farrow se retrsese de attea ori cu submarinul su n acest adpost nct timonierul Plundow cotea exact la locul potrivit. George vzu deschiztura grozav a tunelului aprnd n lumina puternic a reflectoarelor, pe care genialul prim-inginer al submarinului le construise aa fel nct s strbat apa pe o mare ntindere. El i ndrept atenia-i ncordat spre marea crptur din dreapta intrrii, n care locuia sepia cea alb. Dar monstrul nu se arta. George observ altceva, n schimb. Nite fire lungi, de diferite culori, jucau n lumina orbitoare a reflectoarelor. Preau c triesc, deoarece cteodat dispreau cu totul pentru c s reapar apoi n mai mare numr. Aceste fire se mreau necontenit. Pluteau la intrarea tunelului, iar atunci cnd submarinul intr n deschiztura acestuia, lui George i se pru c firele colorate devin tot mai numeroase. Aceste fire, care aveau aproape doi metri n lungime i apreau acum foarte late, se apropiar mult de geamurile de cristal ale submarinului i acum George recunoscu ngrozit c era vorba de nite erpi mari, al cror trup turtit semna cu nite curele groase. Ando l apuc de bra i zise ncet i grav: Tata a murit de muctura unui arpe ca acetia. Taina noastr cea mare i prezisese moartea. Tata czu de pe poteca ngust cnd ne ntorceam acas i puin n urm i ddu sufletul. Cpitanul Farrow chem numaidect pe doctor, care veni peste cteva minute. Ah, ce-mi vd ochii? strig el deodat, asta e ct se poate de interesant. E o specie rar de erpi i vd c sunt o mulime neobinuit i nc ce specimene! Mi Se pare c nu am exemplare de mrimea asta n colecia mea. Minunat, domnule cpitan, am s caut mai pe urm s prind unul din aceti erpi. N-ai dect s ncerci, drag doctore, m tem ns c n-o s ai cum. Doar nu vei fi creznd c lacul vulcanic e plin de astfel de reptile veninoase! i aici, cum vrei s deschizi chepengul turnului? Hm, ai dreptate, domnule cpitan, zise doctorul Bertram necjit, parc se nmulesc mereu. i nici gnd s fug dinaintea noastr, mai degrab ne ntmpin. Foarte ciudat! M tem c o s trebuiasc s renunm Ia adpostul nostru, orict de ru mi-ar prea, urm Farrow. N-ai putea s-mi explici de unde vine mulimea asta de erpi i de ce pare c iese din tunel? Domnule cpitan, tiu la ce te gndeti, zise doctorul, i cred c aa e. Am observat adesea n lacul vulcanic erpi din acetia i am prins chiar cteva exemplare. Dar numai ntmpltor. Sau c

21

scobiturile i crpturile din pereii craterului erau pline de bestiile acestea, care i cutau hrana la adncimi att de mari nct nici nu le-am observat asta e o posibilitate, i cea mai probabil, sau c erpii acetia au pornit n migraie din cine tie ce pricin. S-au strecurat prin tunel n lacul vulcanic, nu le-a plcut acolo i acum se ntorc napoi. n orice caz, faptul c bestiile astea prsesc lacul nseamn pentru noi o primejdie. M gndesc la erupia vechiului vulcan de pucioas, n regiunea asta, scoara pmntului e foarte subire i atunci e posibil ca i acest vulcan strvechi s se trezeasc; am face mai bine s nu stm mult aici. Da, doctore, asta e i prerea mea, zise Farrow. Acum o s intrm linitii n lacul vulcanic i s vedem prin periscop ce s-a ntmplat i dac n lac se afl i mai muli erpi. Am oarecari sperane c, aa cum ai spus dumneata, erpii, pornind n migraie, au ajuns n tunel. Poate c lacul vulcanic nu le ofer destul hran i de aceea l prsesc. Dar s-ar putea s ne aflm i n preajma izbucnirii vulcanului, erpii se aflau deja pe drum atunci cnd a izbucnit vulcanul de pucioas, zise Bertram, altfel n-ar fi ajuns att de repede aici. Se poate c lacul vulcanic nu le place pentru c posibilitile de hran sunt, insuficiente pentru o mulime att de considerabil. Dar e mai bine s fim prudeni; prerea mea e s prsim ct mat repede lacul vulcanic. Dar afar sunt Englezii, zise Farrow, cu amrciune. Chiar dac aviatorii sunt oameni cumsecade, tot trebuie s asculte de ordinele superiorilor lor. i distrugtorul o s soseasc numaidect, chiar dac i-a pierdut cteva vreme cu piraii. Zu c ne aflm ntr-o situaie mizerabil. Ei, poate c nu e chiar att de mizerabil, zise doctorul. Pe legea mea, e foarte interesant! n sfrit, submarinul ajunse n lac. i aci, erpii veninoi roiau n jurul submarinului i cnd acesta se urcase ndeajuns pentru ca Farrow s se poat servi de periscop, cpitanul vzu c toat suprafaa lacului era acoperit de aceti nottori colorai, care treceau ca sgeata n toate direciile. Doctorul Bertram l mpinse la o parte pe cpitan toi cei din cabina prorei veniser n cabina de comand i zise: Domnule cpitan, se prea poate ca erpii s-o porneasc la drum, deoarece lacul e prea mic pentru o astfel de mulime. Aadar, nu e numaidect nevoie s fie un semn de primejdie, adic de izbucnirea vulcanului. Dar, ce-i n mn nu-i minciun. Eu cred c e mai bine s prsim lacul. Nici nu putem s ne coborm din submarin. Pariez c toate ncperile adpostului

22

nostru sunt pline de erpi. Hm, asta a vrea s verific, mai nti zise Farrow. Nu vreau s-mi fac mustrri c am neglijat ceva. Desigur, domnule cpitan, aprob repede Bertram, e i foarte interesant. Farrow ddu porunc s se ridice submarinul att de mult nct turnul iei din ap. i aci, primul inginer fcuse ferestre cu geam prin care se putea vedea i din ap. Submarinul lunec ncet in grot. Cnd se puser n funciune reflectoarele, lumina lor art o micare multicolor. Din toate ncperile ieeau reptile veninoase, se ncolceau pe cheiul ngust i se aruncau n ap. Era absolut imposibil s deschizi chepengul, cci i puntea submarinului, att ct ieea din ap, era acoperit de erpi. Ei, atunci trebuie s ne ntoarcem, zise Farrow. Am putea s rmnem aici pn cnd se vor deprta aceti musafiri nepoftii, dar apariia lor, precum i subita lor plecare sunt semne de primejdie, pe care nu trebuie s le nesocotim, S-ar putea ca aceste animale inteligente s presimt izbucnirea strvechiului vulcan; de aceea trebuie s fim i noi att de inteligeni i s ne ndeprtm de el. Peste un sfert de or se aflau iar n larg i se ndreptau spre marea Flores.

IV O NTREPRINDERE FARROW se inea mereu pe partea de Nord a drumului ce ducea spre Flores. Insula lui Ando se afla la Sud, dar acolo fusese odat drumul marilor vapoare de pasageri i, afar de asta, crucitorul englez trebuie s se fi aflat pe acelai drum. i Farrow voia s dispar, deocamdat. Naviga linitit deasupra apei, putnd astfel s cerceteze mai bine partea dinspre Vest i s vad dac nu se arat avionul. Apoi, fcea economie de curent electric. George i Ando se aflau lng el. Farrow se adres tnrului prin, zicnd: Ando, abia la noapte vom putea s abordm insula, dac crucitorul i distrugtorul ajung naintea noastr, ceea ce presupun. Dac nu, putem s-o facem numaidect. Cred c putem

23

ancora n golful din care ai fugit cu luntrea. Da, Tuan cpitan, zise Ando, golful e foarte adnc. Putem s ne apropiem pn la plaj, deoarece bancul de corali e aproape perpendicular. Aa? Atunci e foarte bine, zise Farrow. Golful e cercetat adesea? Nu, portul cel mare, lng care se afl i satul, se afl la rsritul insulei. De la golf pn acolo e un drum cam de zece kilometri, dar trecem pe la punctul n care e ascuns taina sfnt a familiei noastre. Acolo a fost mucat tatl meu. Hm, m gndesc dac n-am putea s atragem n vreo curs pe unchiul dumitale, zise Farrow. Dac dumneata, Ando, i-ai trimite vreun om de ncredere, care s simuleze c vrea s treac de partea unchiului dumitale, i s-i dezvluie taina, atunci l-am putea atrage n acel loc i sili s mrturiseasc. Ce crezi, e cu putin? Da, asta s-ar putea, zise tnrul prin. Dar v-a ruga s m lsai s debarc singur pe insul. N-a vrea s pun n primejdie pe noii mei prieteni. Ah, rse George, asta e acum! N-ai s m poi opri s te urmez, drag Ando. Colo, n vulcanul de pucioas, ne-am legat prietenete, acum n-ai s m respingi, nu-i aa? Asta nu se poate, viu i eu cu tine. i eu cred c-i pot fi de ajutor, zise Farrow cu bunvoin. Dac ntreprinderea noastr e n adevr primejdioas, nu face nimic. Suntem nvai cu primejdiile. Desigur c nu trebuie s lum cu noi oamenii din echipaj. Asta ar bate la ochi. Dar le lsm vorb ca dup un anumit timp s ne caute i n acest caz suntem oarecum in siguran. S sperm c Englezii nu ne vor lua-o nainte, zise George. Ard de nerbdare s-l pclesc pe unchiul tu. Sanctuarul familiei tale se afl la mare? Vorbeai doar despre un arpe de mare? Da, George, se afl aproape de golf. Tu ai devenit prietenul meu, de aceea i-l voi arta. Vei fi cel dinti prieten care-l va vedea. Acum eti doar prietenul i fratele meu, eti puternic i viteaz, n-ai s te sperii. Ando vorbise cu atta seriozitate nct George amuise. Att de ngrozitoare s fie taina noului su prieten nct era nevoie de curaj ca s-o priveti? Ei bine, se va arta destul de curajos. Dup o cltorie lung, se apropiar de insul. Acuma trebuiau s fie ct se poate de prudeni, deoarece ajunser n drumul vapoarelor de pasageri i, atunci cnd Farrow se uit iar spre Vest, ddu imediat comanda de scufundare.

24

Observase un nor de fum care se apropia cu o vitez colosal. Nu putea s fie dect distrugtorul englez. Farrow naviga ns o bun distan cu periscopul afar, pn cnd putu s vad lmurit distrugtorul, care venea aproape perpendicular pe drumul submarinului. Cnd vzu c ofierii de pe puntea de comand duc ocheanele la ochi, Farrow cufund repede i periscopul. Nu puteau s-l caute dect pe el. Se vede c comandantul crucitorului englez se temea acum c Farrow i-o va lua nainte n chestia insulei lui Ando, pe care Anglia voia s-o ocroteasc" i de aceea trimisese n grab distrugtorul. Farrow zmbea, n vreme ce submarinul continua s se scufunde. Englezii n-au dect s debarce n linite, el venea cu adevratul stpnitor al insulei de partea cealalt i va arunca unchiului trdtor o momeal mai dulce dect i-ar putea oferi Anglia dezvluirea tainei familiei domnitoare de pn acum. Acuma, distrugtorul o s fie chiar deasupra noastr, se adres Farrow lui George. Trebuie s nvei s apreciezi i s socoteti exact distanele i vitezele. Uite! Deasupra submarinului, elicele distrugtorului englez trecur nvrtindu-se vertiginos. Farrow fcu un mic calcul pe harta sa, schimb cursul ceva mai la Est i zise: Peste o jumtate de ceas vom iei la suprafa n golf, iar distrugtorul englez va fi deja n port. Ando, cum ai putea s gseti repede un adevrat om de ncredere, care s duc unchiului dumitale solia? Totdeauna se afl cineva n apropierea sanctuarului nostru, zise Ando, pot s-l trimit imediat i unchiul meu Rukoo l va crede. De mult voia s-l atrag n partidul su. Bine, atunci, s sperm c vom izbuti. De altfel ar fi foarte bine dac am lua cu noi i pe doctorul Bertram. El nelege mai toate limbile din Oceanul Pacific i poate s se prezinte ca martor, pe care l vor respecta chiar i Englezii. Asta nu va fi necesar, zise Ando linitit. Rukoo va mrturisi n faa unor martori cari au mai mult trecere n poporul meu. Englezii nici nu au nevoie s-i asculte, e suficient ca eu s fiu stpnitorul i dac poporul meu ntrete mrturia lui Rukoo, ei nu vor ndrzni s pun la ndoial cuvintele mele. Cu ct se apropia clipa hotrtoare, cu att Ando se schimba la fa. Acum fcea n adevr impresia unui stpnitor i Farrow zise, fr s vrea: Bine, prine, dumneata vei fi tiind mai bine. Dar Ando refuz acest titlu, cu un zmbet uor, zicnd:

25

Tuan cpitane, pentru dumneata a vrea s rmn ntotdeauna Ando". Titlul de principe s mi-l1 dea strinii. Dumneata ns eti dintre prietenii mei. Bine, Ando, zise Farrow cu voie bun, dar tii c-i voi fi un adevrat prieten. Dup cum prevzuse cpitanul, dup o jumtate de or, periscopul submarinului se nl deasupra golfului, din care fugise Ando pe furtuna aceea. Pe mare nu se vedea nici un vapor. Crucitorul englez se vede c venea mai trziu; nici nu putea s desfoare viteza enorm a distrugtorului. Farrow ndrept submarinul aproape de tot de rm, l ridic la suprafa i, peste cteva minute, Ando i cei doi Farrow srir pe uscat. Chepengul turnului fu nchis numaidect i trupul de oel al submarinului se scufund repede. Farrow poruncise ca s-i caute abia a doua zi de diminea, daca nu se vor ntoarce pn atunci. Pn la noapte, submarinul s rmn la fund i abia atunci s ias la suprafa. Dac cei trei expediionari se vor ntoarce mai de vreme i vor fi nevoii s se retrag n grab pe submarin, vor arunca n ap civa bolovani. Cu aceasta, Farrow i asigurase retragerea, cci, chiar dac din ntmplare, ar cdea n minile lui Rukoo, puteau s se bizuie c vor fi eliberai. Doctorul Bertram ar pune imediat n cunotin pe Englezi de dispariia lor i atunci cariera lui Rukoo s-ar sfri repede. Cum ajunser pe plaj, Ando sri n desiul pdurii de palmieri i Farrow cu George l urmar. Ando, care-i atepta lng trunchiul unui palmier gros, opti: E posibil ca Rukoo s fi trimis spioni pe aicea. El tie c am izbutit s scap n luntre, cu toat furtuna care bntuia. De aceea a i trimis vorb Englezilor. Pe insul se afl ntreprinderea unui negustor englez, care trebuie s fi telegrafiat imediat la Singapore. Dar se pare c nu-i nimeni prin apropiere; altfel l-a fi auzit. Acum mi voi chema partizanii. Ando scoase un sunet ciudat, care semna ntocmai cu iptul unei psri. Chem de trei ori, apoi se ridic i zise cu mndrie: Acuma toi supuii mei cei credincioi cari au auzit semnalul tiu c m aflu iari pe insul; nu m tem c s-ar gsi vreun trdtor printre ei, altfel, desigur c planul dumitale, Tuan cpitan, n-ar putea s izbuteasc. Atunci Rukoo n-ar veni, ci i-ar trimite zbirii. S sperm c te poi lsa n ndejdea supuilor dumitale, zise Farrow.

26

Cpitanul amui de spaim cnd vzu aprnd ca din pmnt un indigen nalt i subire, care innd braele ncruciate se nchin adnc naintea lui Ando. Prinul vorbi cu el mult vreme, prnd c vrea s-l conving, apoi omul rspunse cteva cuvinte, se nchin iar i dispru precum venise. S ne ducem la sanctuar, zise Ando, grav. Mai nti vreau s ntreb daci planul meu va izbuti, i George poate s afle soarta cel ateapt dac nu se ngrozete s-i cunoasc viitorul, cel puin viitorul cel mal apropiat. George se uit ntrebtor la tatl su. Apoi i aduse aminte c Englezii amenin continuu pe acesta. Deoarece vor rmne mereu mpreun, va putea s prevad i soarta tatlui su, aflnd-o pe a sa. De aceea, George ntinse mna lui Ando, strignd: Da, Ando, a vrea s aflu! Prinul se uit lung la el, apoi plec capul. Vd c tu m crezi, zise el cu gravitate, acum vei ntrezri si tu adevrul. Dac m-ai fi urmat fr credin poate c soarta te-ar fi ajuns pn-acum. tii c sunt un om luminat, deoarece m-am bucurat de o educaie i cultur european. Dar taina familiei noastre n-o poate explica nici unul din marii votri cercettori, dac ar fi s-o cunoasc. Tu singur vei recunoate c aa numitele popoare primitive" cunosc unele lucruri i fore care vor rmne pentru noi o venic enigm. Farrow cltin din cap, dus pe gnduri. n lungile sale cltorii, vzuse cteva minuni ale Asiei. Acum se temea ca George s nu vad ceva care ar putea s-l transforme pentru toat viaa. Cpitanul ar fi dorit s-l opreasc, dar atunci George s-ar fi ntristat toarte mult, poate chiar ar fi devenit melancolic, cci spiritul lui n venic neastmpr s-ar fi frmntat s ghiceasc ce fel de taine ar fi putut s vad n sanctuar. Se pare c Ando ghicise gndurile cpitanului, Se-ntoarse brusc, se uit int la Farrow i zise ncet: George e un om viteaz i cinstit. Taina ce o va afla nu va avea putere asupra sufletului su, va putea numai s-l fac mai prudent i s-l apere. Salut pe cpitan cu toat seriozitatea, se ntoarse iar i porni linitit nainte. Farrow l urm, cltinnd din cap. Era destul de neplcut c Ando ghicise temerile lui. Ce-i va fi dat lui George s vad? Tnrul prin se ndrept spre un tufi mare i dete la o parte crengile mldioase. ndrtul tufiului se afla o crare ngust,

27

curit cu ngrijire de plante agtoare. n urma Cpitanului, crengile se mpreunau la loc. Crarea crmea nspre mare. n curnd vor descoperi taina. Nite, stnci de corali se ivir deodat printre palmieri. Un bra de mare ptrundea pn la ele. Dar un perete nalt de stnc, ce se ridica la vreo sut de metri, nchidea vederea spre largul mrii. Ando se ntoarse i privi grav pe cpitan. Farrow nelese numaidect i se opri. I se prea un fel de degradare c el nu putea s vad misterul, dar nelese repede c Ando nu putea s-l dezvluie dect unui adevrat prieten. i primejdiile extraordinare prin care trecuser mpreun stabiliser o strns legtur de prietenie ntre aceti doi tineri, aparinnd unor rase diferite. Vzu cum Ando i George dispar dup un col de stnc i un simmnt de ntristare i strnse inima, gndindu-se la soarta tatlui lui Ando. Apoi ns, convingerea lui c Ando va face tot posibilul s-i apere prietenul de orice ru nvinse temerile cpitanului. Acuma i aduse aminte de Rukoo, dumanul intrigant i primejdios al tnrului prin! Trebuia s vin ncoace i, chiar dac ar fi s mai dureze, se putea ca spionii lui s se afle prin apropiere. Linitea pdurii dese putea s fie neltoare; ndrtul desiului verde, ce prea inofensiv, putea s-l pndeasc moartea. Farrow se propti n picioare, pipi pistolul de la bru i cercet cu atenie n jurul su, trgnd cu urechea la cel mai mic zgomot.

V PUTEREA MISTERULUI GEORGE simi cu inima i se strnge cnd porni n urma prinului, cotind pe dup colul de stnc. ntocmai ca i tatl su, i aduse aminte de soarta btrnului prin, care-i gsise o moarte groaznic, strbtnd acest drum. Pe urm ns, cpt iar curaj i ncredere, uitndu-se la Ando, care pea cu atta linite de-a lungul potecii. Aceast potec avea cel mult cincizeci de centimetri n lime; de-a dreapta se ridica drept peretele de stnc, de-a stnga, sclipea apa golfului, al crui fund George nu putea s-l vad. Pe marginea golfului se vedeau nuferi mari, iar n apa limpede notau peti colorai, strlucind ca nestematele.

28

Dar George tia c-n crpturile acestor stnci se ainea la pnd moartea, moartea grozav sub forma graioilor erpi veninoi care mai acum cteva ceasuri jucaser n lumina reflectoarelor. Acum, Ando se opri, se ntoarse spre George i-l privi drept n ochi. Apoi ridic mna i zise solemn: George, am ucis petele primejdios ca s te scap pe tine, team urmat atunci cnd ai disprut n craterul vulcanului, dar cea mai mare dovad a prieteniei mele i-o dau acum, artndu-i taina familiei mele. Fii serios i hotrt, las deoparte orice gnd nebunesc! Altfel, misterul devine primejdios i mai bine s rmi aici! George susinu cu trie privirea tnrului prin. Ando, eu cred n cele ce-mi spui tu, las-m s te urmez! Atunci, haidem! Ando se ntoarse iari i dispru ntr-o crptur a stncii uriae. n lumina de amurg care domnea aci, George vzu ca prin sit figura nalt a prietenului su. Se inea dup dnsul, fr s-i dea bine seama de ce. naintea lor ncepu s creasc lumina i George vzu c pea pe o punte ngust. Deoparte i de alta sclipea apa. ndat dup intrarea ngust, crptura din stnc trebuie s se fi lrgit n form de grot i aceast punte ngust ducea la locul misterului. Acum puntea se isprvise i George se vzu ntr-o grot mic, destul de luminat, fr ca s-i poat da seama de unde venea lumina. n mijlocul grotei se afla un obiect, acoperit, aezat pe un postament scund de piatr. Era de mrimea unui om i ntrecea n nlime pe cei doi tineri, deoarece era nlat pe acea piatr. Cu nite micri domoale, s-ar putea zice prudente, Ando ridic pnza i o puse de o parte. Pe postament se afla o statuie de piatr negricioas, reprezentnd un adolescent nalt i zvelt. George vzu cu uimire ct de artistic era acel trup, apoi i ridic ochii spre capul statuii i rmase intuit locului. Fata tnrului era frumoas, de o frumusee nobil, aproape clasic. Dar ochii, cari de obicei la statuile din piatr sunt mori triau. Scnteiau i strluceau ntr-o lumin misterioas; silir pe George s-l priveasc int, ceea ce-l umplu de un sentiment de fric, i primul lui gnd fu s se ntoarc i s-o tearg ct mai repede. Dar el tia c Ando se afl alturi de dnsul i o linite minunat se aternu n sufletul lui. Credea n prietenia lui Ando i

29

voia doar s afle ce o s i se ntmple n curnd, ca s tie ce primejdii l ameninau pe tatl su. Ochii adolescentului de piatr se fcur mai mari, tot mai mari. Lumina lor crescu i deveni att de puternic nct pe George l usturau ochii, fr s poat s-i nchid. Apoi, faa enigmaticei statui se pierdu ntr-o cea deas, numai ochii mari i strlucitori mai scnteiau cu putere. George vzu cum n jurul lui rsar fel de fel de chipuri. Norii de cea se strngeau la un loc i luau anumite forme. Recunoscu pe tatl su, pe Petre, pe doctor i ali oameni din echipaj. Vzu i pe Ando n vestminte somptuoase. Toate aceste chipuri aveau figura vesel, ochii rztori. n cele din urm se vzu pe el nsui rznd, cu micri repezi i bucuroase. Mergea de la o figur la alta, vorbea i glumea cu ele. De multe ori, chipul su devenea grav i ochii i se ntunecau, dar pentru scurt timp, apoi rdea iari i ochii si strluceau din nou. Pe urm, aceste figuri de cea disprur. Se destrmar cu ncetul i norii plutir iari n jurul trupului tnr. Ochii lui strlucir din nou cu putere, mprtiar cea, pn rnd sub aceste stele luminoase reaprur trsturile frumoase ale adolescentului. Focul enigmatic din ochii lui mari pli, pupilele se micorar, scnteierea lor se stinse i deodat George putu iar s se mite. Se uit la Ando. Tnrul prin era foarte grav, dar ochii i strluceau. Cu mult calm, ntinse pnza peste enigmatica statuie, apoi se ntoarse tcut i pi pe puntea cea ngust, ndreptnduse spre ieire. Nici cnd fu afar nu ntoarse capul. Pea linitit pe crarea ngust, alturi de stnca de corali, urmat de George, cruia lumea i se prea acum i mai frumoas. Abia cnd se apropiar de cpitan, care se uita la amndoi cu o atenie ncordat, Ando se ntoarse i privi pe George zmbind. George, eti un copil favorizat, i zise cu seriozitate, i pe tine te-am vzut legat de soarta mea. Vei avea multe i mari primejdii de ntmpinat, dar le vei nvinge pe toate. i tu te-ai vzut vesel i rznd, numai cteodat erai trist. Astfel se va desfura viaa ta, cel puin un an de zile de aci nainte. Dac apoi vei mai voi s-i cunoti soarta i pentru anul viitor, vino la mine. Ando, asta nu pot s-o tiu nc, zise George. Acuma e frumos, acuma tiu c anul acesta voi avea pe lng mine pe toi prietenii mei dragi i buni. Dar pe urm, n-a vrea s tiu nimic

30

din viitor. Mi-ar fi fric s nu mi se arate imagini triste. E mai bine aa, zise Ando, m-am temut s nu te prind curiozitatea. Acuma, bucur-te c-ai s-o duci bine, iar ceea ce va urma, vei tri i vei vedea. Chiar dac tii dinainte, de schimbat tot nu poi s schimbi nimic. Farrow se uita cu grij la fiul su. Dar George i zmbea vesel, l mbria i-i spuse: Tat, am vrut s tiu, numai pentru c eram nelinitit din pricina ta. Aviatorii englezi spuneau doar c autoritile te caut i acuma i bomba pe care au aruncat-o din aeroplan ne-a dovedit ct e de serioas chestiunea. i atunci am vrut s tiu dac te afli n primejdie. Dragul meu biat, strig vesel cpitanul i mulumesc. Bgai de seam, zise ncet Ando, Rukoo se apropie. Trebuie s fie pe drumul ce duce ncoace. iptul de pasre pe care l auzii mi anun sosirea lui. Cpitanul i George duser repede mna la pistoale, dar Ando zise surznd: Nu ne vom folosi de arme. V rog, Tuan cpitan i George, ducei-v colo, sub palmierul cel mare! Trebuie s vorbesc singur cu Rukoo. Numai nsoitorii lui pot fi pentru mine o primejdie. n acest caz, m putei apra. Dar nu cred s fie nevoie. Cpitanul i George se retraser sub palmierul artat, la o deprtare de cel mult zece metri. Priveau cu ncordare captul crrii pe care trebuia s vie Rukoo. Trecur cteva minute, apoi se auzi zgomotul unor pai grbii cari se apropiau. Pe crare se art un brbat de statur mijlocie i gras; mai fcu trei pai spre Ando i apoi se opri. Era mbrcat cu nite vestminte scumpe i purta un turban mpodobit cu o agraf de diamant, de o valoare nepreuit. Obrazul lui era buhav i lipsit de expresie, dar ochii mici scnteiau de rutate. n urma lui pea solul, pe care l trimisese Ando, dar nu era singur. Se ivir i ali indigeni, dintre cari ns, numai trei pir n urma lui Rukoo, pe locul deschis. Ceilali rmaser n tufiuri i George simi c acetia sunt o primejdie pentru prietenul su Ando, de vreme ce cutau s se ascund. Mai cu seam privirea lui se opri asupra unui indigen nalt i destul de gras. Privirile lui ardeau de ur cnd se opreau asupra tnrului prin; acuma, un rs slbatec i triumftor schimonosi faa lui unsuroas, de parc-i venise un gnd nstrunic. Apoi se piti dup tufiul des, lng care sttuse. Acest om nsemna cea mai mare primejdie pentru Ando, George o simea

31

bine. Tnrul Farrow i arunc privirea n luminiul pdurii. Ando i Rukoo stteau fa n fa; Rukoo, ntr-o poziie mndr, cu micri slbatece, cari ntovreau discursul su nflcrat, Ando, dimpotriv, calm i indiferent, ndreptnd asupra unchiului su privirea ochilor si pe jumtate nchii. Din nefericire, George nu nelegea nimic din aceast convorbire; dar n acest moment avea i ceva mai bun de fcut. Trebuia s observe pe indigenul cel nalt, care se vedea bine c-i pusese gnd ru lui Ando. Indigenii cari veniser cu Rukoo nici nu observaser pe cpitanul Farrow i pe fiul acestuia. Ei i ndreptau atenia numai asupra luminiului, n care explicaia ntre Ando i Rukoo devenea tot mai violent. La drept vorbind, numai Rukoo era tot mai enervat, vorbele i neau clin gur i George i zise c unchiul fcea acum o impresie foarte puin simpatic n comparaie cu Ando, care-i pstrase calmul plin de mndrie. Fr s spun o vorb tatlui su, George se tr cu bgare de seam n tufiul dindrtul su. Cpitanul Farrow era i el att de atent la cele ce se petreceau n lumini nct nici nu bg de seam c George se ndeprtase. George ddu ncet la o parte crengile tufiului, se strecur nuntru i le ls s se mpreun iari. Acum se afla pe o crare ngust de tot, pe care apuc nainte. Indigenul, care se purtase att de ciudat, fusese cam la treizeci de metri deprtare. George se gndi deodat c s-ar putea ca i el s vin pe aceast crare ca s ajung n apropierea, sau chiar n spatele lui Ando. Dac acum l-ar ntlni fr de veste ar ajunge cu siguran la o lupt corp la corp i George ar fi nevoit s fac uz de revolverul su. Dar dac l-ar mpuca pe indigen, Ando ar avea, probabil, multe neplceri. Totui, dac indigenul era n adevr att de viclean cum prea, atunci se va preface a fi ct se poate de inofensiv, dar nu va renuna Ia planul su dumnos, ci va atepta un prilej mai bun. Afar de asta, va deveni bnuitor cu privire Ia George i va cuta s nu-l piard din ochi, iar George nu va mai avea prilejul s-i apere prietenul de vicleniile lui. George se puse pe lucru. Terenul era foarte potrivit cu planul ce-i fcuse, deoarece acum se afla tocmai n faa unui tufi ale crui crengi semnau mai mult a nuiele, cari se nlau n sus, una lng alta. George se strecur printre aceste crengi acoperite cu frunze mici i dese, de culoare cafenie. Nuielele erau att de

32

mldioase nct George nu fcu nici cel mai mic zgomot. George se vr att de adnc n tufiul de crengi protectoare nct abia de mai vedea crarea. El nu putea s fie descoperit nici de ochiul cel mai ager, cci frunzele cafenii l acopereau de tot. Dar nici el nu mai avea dect o mic deschiztur, aproape de pmnt, prin care putea s priveasc. Sttuse la pnd mai puin de un minut, cnd tresri. Auzise deodat un fonet ncet, pe care nu i-l putu explica numaidect. Acest fonet putea s nsemne i o primejdie, cci ederea pe aceast insul era chiar ea o primejdie. S se ntoarc? Zgomotul era un fonet ciudat, de parc un corp ar aluneca ncet printre crengile mldioase se auzea dinspre dreapta lui, la oarecare apropiere de capul su. Nu cumva se apropia vreun indigen, partizan al actualului Prin Rukoo, care observase, c tnrul Prin legitim, Ando, i adusese nite prieteni europeni? George nu tia ce s fac. Dac se ntorcea, indigenul cel nalt, care i se pruse att de suspect, ar putea s se strecoare pe lng el, pe crare. Care lucru era mai temut? Slbatecul cel nalt putea s amenine nu numai pe tnrul prin ci i pe tatl lui George. Trebuia s apar n orice clip i George nu trebuia s-l piard din ochi. Dar, n cele cteva clipe ct mai avu de ateptat, putea s fie surprins de primejdia ce se apropia din spate. O lovitur dat cu iueala fulgerului de unul din aceti slbateci i-ar pune capt vieii i atunci att tatl su ct i prietenul su Ando erau pierdui. George cntri toate posibilitile timp de cteva secunde, apoi fonetul acela ciudat se auzi i mai tare ndrtul lui. Era att de aproape de capul lui, nct George fu silit s ia o hotrre. ntoarse repede capul i nghe de fric. Cci la cel mult o jumtate de metru de obrazul lui vzu un cap de viper. Forma triunghiular a acestui cap ngrozitor l ncredina numaidect c avea de-a face cu un arpe veninos. Din copilrie, George se ocupase foarte mult de zoologie i imediat i dete seama c acel arpe inea de specia cea mai periculoas a viperelor. Era, desigur, un exemplar din acei erpi veninoi crora le-a czut victim tatl prinului Ando. Vipera sttea acum nemicat, dar limba ei bifurcat se mica ncoace i ncolo. Se vede c se gndea dac s se repead nainte i s-i nfig colii veninoi n obrazul lui George. Acesta tia bine c animalele cu snge rece, aadar i erpii, aveau oarecare inteligen.

33

George simi numaidect c trebuie s stea absolut linitit i c nu trebuie s ntoarc nici capul. Cea mai mic micare ar fi putut fi luat drept un act de vrjmie i atunci vipera s-ar apra imediat prin muctura ei mortal. Acum ns George auzi iar un zgomot uor. Venea dinspre crarea, pe care abia o prsise, ca s se ascund n acest tufi des. Slbatecul venea aadar pe crare i amenina viaa tatlui i a prietenului su. George nu putea s stea s mai atepte. Dac ar mai fi putut s rmn ctva timp nemicat cu siguran c vipera ar fi trecut mai departe, fr s-i fac vreun ru. Acum ns trebuia s ia o hotrre. Slbatecul cel suspectat era mai de temut i spre dnsul trebuia George s-i ndrepte atenia. Cu precauiuni infinite, i vr iari revolverul n toc i scoase un cuit mare i tios. Trebuia s lupte mpotriva reptilei numai cu o arm ce nu fcea zgomot. Cnd scoase din teac lama cuitului, George se nspimnt iar, deoarece vipera pru c a observat micrile ascunse. Imediat i ridic puin capul respingtor, limba i se mic mai repede ncoace i ncolo, i un uierat ngrozitor ncredina pe George c n acel moment primejdia era iminent. Capul triunghiular al sinistrului animal se mica mereu, n clipa urmtoare i va nfige colii n carnea lui. George nu putea s mai stea mult pe gnduri, trebuia s fac ceva. Cu o micare a crei repeziciune o fcea posibil numai ncordarea ntregii sale energii, George ntinse braul drept. Cuitul l inea strns n mna dreapt, deoarece tia bine c nu va nimeri ndat capul arpelui, ci va trebui mai nti s taie cteva crengi din tufi. Lovitura pe caro o ddu cu o putere sporit de dezndejde avu efectul dorit. Lama cuitului tia trupul arpelui, chiar lng cap. n clipa urmtoare, George ls cuitul din mn i apuc, cu dezgust, trupul arpelui. nainte ca reptila s se poat zvrcoli de moarte, George trase spre dnsul trupul decapitat al arpelui. Aps de corpul su trupul neted i dezgusttor al reptilei, ca s-i zdrniceasc micrile convulsive. Altfel, indigenul ar fi auzit fonetul frunzelor. George izbuti s in trupul arpelui pn cnd viaa se stinse n el cu desvrire. Abia atunci i dete drumul i-l puse ncet la o parte. Apoi se ntoarse iari spre crare i privi cu atenie. Acuma trebuia s vin slbaticul. Nu putea s fi auzit nimic din lupta

34

aceea ngrozitoare, cci George ucisese prea repede pe vrjma. Acum indigenul cel nalt lunec pe lng el, fr zgomot, ca un arpe urcios. George simi trecndu-l fiori. Aadar omul acesta punea la cale ceva mpotriva lui Ando i, dac vroia s ajung n spatele lui, trebuia s descopere i pe cpitan, care sta la adpostul palmierului. Tnrul bnui c slbatecul va cuta s nlture nti pe acest mosafir nepoftit. Indigenii posedau cu siguran mijloace prin cari puteau s omoare un om fr zgomot i cu iueala fulgerului. George mai atept numai o jumtate de minut, apoi se strecur iar cu bgare de seam pe crare. Acum i venea bine c aceast crare ducea printre tufiuri, fcnd multe cotituri, nainta pe brnci pn vzu naintea lui pe indigen, care se strecura ncet i cu mult bgare de seam. Rmsese acum att de mult n urm nct i vedea dumanul numai ici-colo, pn cnd acesta dispru ndrtul ultimei cotituri a crrii. Dinspre lumini venea mereu glasul puternic i neplcut al lui Rukoo. Ando nu pronunase nc un singur cuvnt; era att de sigur de dreptatea lui, nct ls pe unchiul su s-i descarce sufletul ct va vrea. Nici nu bnuia c moartea se strecurase prin tufiuri. George se ncredina deodat c Rukoo tia foarte bine de inteniile indigenului, ba poate c-l i tocmise pentru crima aceasta. De aceea i vorbea att de tare i cu atta rvn, ca s acopere orice zgomot suspect pe care l-ar fi fcut ucigaul. George fu apucat de furie la gndul acestei viclenii. Chiar din acest fapt se putea deduce ct de slab se simte Rukoo. Numai laii, sau aceia cari i simt puterea zdruncinat se servesc de o crim att de viclean i ordinar. Dar Ando murea, Rukoo putea s se afirme dac nu cdea i el, mai curnd sau mai trziu n mna ucigailor tocmii de dnsul. Lucrurile acestea s-au ntmplat adesea n istorie. Lupta pentru dominaiune a fost dus din totdeauna cu cea mai mare viclenie i lips de scrupule. Muncit de gnduri, George fu ct p-aci s se loveasc de indigenul pe care-l urmrea. Uriaul se oprise i anume ntr-o poziie care trda surprinderea lui. George i dete imediat seama c-n acest moment zrise pe tatl su. Surpriza lui se explic foarte lesne. Putea s presupun c Ando venise cu mai multe ajutoare. Poate c-l punea pe gnduri uniforma cpitanului. Desigur c el

35

nu cunotea deosebirile ntre uniforma german i cea englez, de asemenea nu i se pru deloc ciudat c Farrow nu purta epolei. Se vede c-i zicea c englezii veniser n ajutorul lui Ando i poate c-n acea clip chibzuia dac nu e mai bine s treac de partea tnrului prin, pe care-l sprijineau europenii. George se apropie i mai mult de spion i observ c indigenul se uita atent n spre lumini. Se uit mereu de la un copac la altul, apoi fcu un gest de hotrre i ridic braul. Se ncredinase c Farrow era singur i acum voia s-l omoare. George vzu cu groaz c indigenul duce la gur o eava mic de trestie. Auzise destul despre evile de suflat ale slbatecilor, despre sgeile otrvite pe cari le trimiteau mpotrivii victimelor prin aceasta arm, care nu fceau zgomot. Tatl lui se afla n cea mai grozav primejdie; acum nu putea s mai ovie. George ridic pistolul cu iueala fulgerului, inti scurt i glontele porni. Indigenul scp eava din mn i sri n sus, rcnind cu putere. George nimerise de minune. De la nceput, nu avusese intenia s ucid spionul pe Ia spate, asta nu se potrivea cu firea lui cinstit, deschis. Dar trebuia s-l nimereasc astfel nct slbatecul s fie imediat scos din lupt, s nu se mai poat gndi la fapta sa, s nu mai poat s trimit sgeata ucigtoare nici cu ultimele lui puteri. Aceasta nu puica s se ntmple dect dac ar fi cptat o ran care s-l paralizeze de durere; i astfel, George alesese drept int cotul indigenului. Deoarece arma era de calibru mare, glontele avu efectul ateptat. Braul drept al slbatecului czu n jos; indigenul i apuc ncheietura sfrmat cu mna stnga i opi de durere, ipnd ct l lua gura. Efectul detunturii i al ipetelor fu surprinztor. Dindrt ul tuturor tufielor ce nconjurau luminiul se ivir capete de indigeni. George nu putea s tie dac aceti indigeni sunt prieteni sau dumani de ai prinului. Dar auzi glasul Iui Ando, care dduse un ordin. Apoi avu de furc s se apere singur, cci n tufi se auzi un fonet i n clipa urmtoare se simi nhat de un indigen uria i strns cu atta putere nct nu mai putu s ridice de jos revolverul. Acuma trebuia s se apere cu toat puterea i priceperea mpotriva acestui duman primejdios, care-i era mult superior n

36

for. Din fericire George cunotea bine sistemul de lupt al japonezilor, Jiu-jitsu. Acest lucru i prinse de minune acuma. Mna dreapt a slbatecului alunec spre beregata lui. George i apuc ncheietura i o rsuci cu o micare scurt i puternic. Indigenul scoase un strigt de furie; durerea vie pe care i-o provocase aceast micare l fcu s uite orice prevedere. Cut nfuriat s apuce pe George iari de beregat, dar acesta i prinse degetul cel mare. Iari i-l rsuci cu putere i slbatecul scoase un rcnet de durere i de ciud. Cu mna dreapt nu putea s mai lupte, cci degetul cel mare i fusese scrntit. Dar indigenul mai avea mna stng i picioarele. Se arunc cu genunchii asupra lui George i durerea ce-i pricinui fcu pe biat aproape s-i piard cunotina. Aceasta prea s fie i intenia slbatecului. Acum mna lui stng, care apucase ncheietura dreapt a lui George, o slobozi ca s apuce biatul de beregata. Dar slbiciunea lui George dispruse. Recunoscu primejdia cu iueala fulgerului. Din povestirile doctorului i ale lui Petre tia c indigenii de pe insulele Sunda cunosc o micare ngrozitoare prin efectele ei. Apuc repede beregata adversarului, apoi aps pe aort, i vrjmaul e ucis, ca i cum ai stinge o lumnare ntre dou degete. George tia c n clipa urmtoare va muri dac indigenul va izbuti s-i apropie mna de beregata lui. De aceea i adun toate puterile, lu o hotrre disperat i ridic pistolul cu mna dreapt. n momentul n care degetele slbatecului i atinser gtul, George aps pe trgaci. O dat cu detuntura, uriaul indigen, se chirci i czu cu toat greutatea peste George. Acesta se trase repede de sub povara-i apstoare. Tnrul se uit cu groaz la gaura pe care glontele o fcuse n tmpla uriaului, apoi se ntoarse repede. Pe insula aceasta l ameninau attea primejdii! Indigenii cari se iviser de dup tufiuri erau o mare primejdie pentru Ando, dar i pentru cei doi Farrow. Dar cnd cercet situaia, George vzu c Ando avusese grij de toate. Supuii cari veniser cu Rukoo i ieiser la iveal Ia rcnetul slbatecului fuseser biruii de partizanii lui Ando, cari se strecuraser n ascuns, pe urma lor. Cpitanul Farrow se repezi n tufi i ntreb repede: George, ce s-a ntmplat aici? Am fost nevoit s m apr de

37

un slbatec, care m-a atacat cu putere. Ah, i-ai mpucat adversarul! Da, zise ncet George, a trebuit s-o fac, cci i el a vrut s m omoare. Dar ce face Ando? Partizanii si au biruit pe viclenii nsoitori ai lui Rukoo, acum ine un mic discurs unchiului sau. Lui George i se pru c Rukoo se fcuse mai mic. Ando sta acum n picioare n faa lui i vorbea rspicat. Glasul lui rsuntor trebuie s se fi auzit pe o mare distan mprejurul luminiului. Indigenul nalt i gras cruia George i sfrmase cotul edea pe jos, lng cei doi prini, se inea de bra i scncea ncet. Ando i isprvi discursul. Se ntoarse spre desi, n care trebuie s se fi ascuns o mulime de indigeni i strig cteva cuvinte cu glas puternic. Atunci se ivir o mulime de figuri ovielnice, cari se strecurar prin tufiuri i se nirar la marginea luminiului. i cpitanul Farrow veni cu George. Cnd i vzu, Ando le fcu un semn, apoi se adres lui George: De dou ori am auzit revolverul tu. Ai nimicit pe vicleni, prietene, i mulumesc. Domnule cpitan, e bine c te afli aci ca martor. Am stabilit cu Rukoo ca preteniile noastre la tronul tatlui meu s fie rezolvate printr-o lupt pe care o vom da amndoi aci, n prezena supuilor notri. Rukoo nu vrea s cunoasc taina familiei mele, deoarece tie c numai oamenii cinstii i cu inima deschis se pot apropia de dnsa. Acuma, lupta dintre noi s hotrasc cine este adevratul prin. Ando, dar dumneata ai un drept netgduit s pretinzi stpnirea, zise cpitanul, ce nevoie s mai duci o lupt pe via i pe moarte? Deoarece preteniile mele sunt ndreptite, i lupta va iei n favoarea mea, zise Ando, linitit, e un fel de judecat divin. Lupta va avea loc cu pumnalele. Zicnd acestea, prinul scoase de la bru pumnalul cu care omorse petele uciga. Rukoo i scoase vestmntul. Dei era mai scund dect Ando, prea mai puternic dect acesta. Dar nu prea s se bucure de aceast lupt, cci i muca buzele i arunc n juru-i priviri de nelinite. Prea n adevr s fie o judecat divin; vinovatul era de pe acuma nelinitit i desigur c-i prea ru c acceptase. Un indigen btrn iei acum din rnd. inu o mic cuvntare celor doi adversari i spectatorilor dimprejur, apoi pronun un cuvnt care prea s fie comanda. Rukoo sri nainte cu pumnalul ridicat i ddu lui Ando o

38

lovitur puternic. George abia putu s-i nbue un ipt, cci i se pru c tnrul prin nu fusese atent. Dar, printr-o micare a prii superioare a corpului, Ando zdrnici grozava lovitur. Rukoo se cam zpci; atunci lama pumnalului lui Ando sclipi i Rukoo sri napoi cu un ipt de durere. Pumnalul lui Ando i nsemnase braul stng cu o tietur sngeroas, de la cot i pn la ncheietura minii. Rukoo se uit cteva secunde la ran, apoi l apuc dezndejdea. i ddea seama c avea de luptat cu un adversar superior. Dar se simea nesigur, pentru c nu avea dreptate i tia c acum se decide soarta, cci nu numai puterea, dar i prestigiul i viaa lui erau n joc. Cu un rcnet slbatec i cu trsturile schimonosite de furie, nainta din nou. Braul stng, care sngera, l inea acum n chip de scut, Poate c n acest moment nici n-ar fi simit dac pumnalul lui Ando s-ar fi nfipt n carnea lui. Dar tnrul prin zmbi i se dete la o parte cu o micare graioas i lovitura pe care o ndreptase Rukoo asupra lui trecu uiernd prin aer. Rukoo se mpletici din pricina puternicii lovituri n gol. Pumnalul lui Ando strluci iar i George nchise ochii fr s vrea. Era ncredinat c oelul sclipitor se va nfige de ast dat n inima falului prin. Dar Ando nu voia s-i omoare unchiul. l nsemnase iari, de la umrul stng pn la bru. Cteva clipe, Rukoo rmase ca mpietrit. Apoi, cu un rcnet de furie, ce semna cu rgetul unei fiare, se repezi la nepotul su. Ando fu nevoit s se apere serios. Rukoo ddea lovitur dup lovitur, ca un nebun, cu o for pe care furia o sporea i care fcea din el un adversar de temut. Dar Ando rmase i de ast dat calm. Ai fi zis c juca n faa dumanului su nfuriat, se ferea de lovituri cu o siguran de necrezut i furia lui Rukoo cretea mereu. Deodat ncerc s apuce pumnalul lui Ando, cu mna stng. Btrnul indigen care juca rolul arbitrului ridic braele i se rsti la Rukoo. Dar Ando tiuse s se fereasc. Fcu iari o micare fulgertoare ntr-o parte, apoi pumnalul su sclipi n aer i Rukoo se dete napoi cu un ipt strident. Dar pumnalul su zbur Ia o parte, ntr-un tufi de ierburi nalte. Dup prerea lui George, Ando ctigase lupta. Sta linitit i neatins i se uita la unchiul su, cruia i despicase mna dreapt cu ultima lovitur de pumnal.

39

Btrnul indigen se i pregtea s in un discurs, cnd Rukoo scoase iar un ipat, sri n tufiul de ierburi n care zburase pumnalul su i apuc mnerul strlucitor. Toi indigenii scoaser acum strigte de indignare. Se vede c Rukoo clcase o lege sfnt a tribului. Dar pedeapsa se i art i George i zise, nfiorndu-se, c aceast lupt fusese n adevr o judecat divin. Rukoo scoase iar un strigt, dar de ast dat un strigt plin de groaz. Deodat se ridic n picioare i se uit int la mna lui, pe care o inea ntins. De aceast mn atrna o panglic lung i colorat un arpe veninos. Acum Ando se repezi, ridic pumnalul i corpul arpelui czu la pmnt, zvrcolindu-se ngrozitor. Capul ns nu mai atrna de mna lui Rukoo. Ando vru s despice cu pumnalul flcile viperei, dar Rukoo se dete napoi. Cu mna de care atrna ngrozitorul cap al nprcii fcu o micare de aprare, se nl din tot corpul i ncepu s vorbeasc. Indigenii fcur fee-fee iar unii dintre ei se speriar i se ndeprtar ncet de lumini. Cnd ns Rukoo art cu mna spre Ando, toi indigenii izbucnir n strigte de ura!" Se vede c unchiul, vzndu-se n faa morii, voise s repare nedreptatea ce fcuse i le artase c Ando e adevratul stpnitor. George se uit la Rukoo cu mil. Atunci vzu cum faa i se schimonosi. Trupul i se chirci n nite convulsiuni violente, un strigt ngrozitor, ca un horcit, se desprinse de pe buzele lui, apoi czu Ia pmnt ca lovit de trsnet. nc cteva convulsiuni, cteva zvrcoliri apoi se ntinse. Domnule cpitan, Rukoo i-a mrturisit vinovia, zise Ando, care se apropiase de cei doi Farrow, a mrturisit c oamenii lui au jurat fals mpotriva mea. Acuma eu sunt adevratul prin recunoscut al tribului i aceasta o datorez dumitale i lui George. Dar te rog, prine, strig Farrow, noi nu ne-am fcut dect datoria. M bucur c totul s-a sfrit cu bine. Acum trebuie s caut s plecm de aici, fr s ne vad englezii. Putei pleca ndat, zise Ando. mi pare foarte ru c nu putei fi mai mult timp oaspeii mei, dar poate c vei mai gsi vreodat prilejul. De la supuii mei am aflat c distrugtorul englez se afl la rsritul insulei, n faa satului nostru. Putei pleca fr grij. Ah, dar suntem nevoii s plecm, zise Farrow, e foarte posibil ca Englezii s vin ncoace. Prine, m bucur c v-ai

40

rentors la locul care vi se cuvine. Ce doi brbai i strnser mna cu putere. Apoi, Ando se ntoarse spre George i zise: Prietene, acum trebuie s ne desprim. Totdeauna m voi gndi la tine i m voi bucura nesfrit de mult s te mai revd vreodat. Ando, m rentorc cu siguran, zise George, micat. i mulumesc pentru tot ce ai fcut pentru mine. Fii fericit n noua ta via! Cei doi tineri se mbriar i George urm repede pe tatl su, fr s se mai ntoarc. Cnd ajunser la golf, submarinul se ridica ncet din ap. Barca de aluminiu i duse pe bord, motoarele se puser n micare i vasul lunec ncet spre larg. George ns rmase n turn i privi spre insula cea minunat, pn cnd dispru ndrtul valurilor strlucitoare.

Sfritul volumului: LUPTA PRINULUI ANDO

41

Aventurile nemaiauzite ntmpinate de George n cursul acestei cltorii vor fi descrise n broura urmtoare intitulat: STICLA PLUTITOARE

42

43