Sunteți pe pagina 1din 42

1

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape cari nu-s trecute pe nici o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei" un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorai credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei". Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poale avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe cari le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox" una din cele mai interesante lecturi.

I STICLA PLUTITOARE BRAVO GEORGE, acum i-ai prins meteugul, strig Petre plin de bucurie, nc odat i isprvim pe ziua de azi. George i Petre se ntreceau la un joc ciudat. Cpitanul Farrow i doctorul Bertram stteau n turnul submarinului i priveau cu mult interes. Petre nota repede spre George, care-l atepta linitit, innduse bine deasupra apei. n mna dreapt, George inea un pumnal de lemn cu vrful bont, pe care i-l cioplise Petre. Acum, cnd se apropiase uriaul, se ntoarse pe spate, i se repezi dintr-o smucitur spre George. Dar tnrul se feri cu ndemnare, apoi se arunc nainte, trecnd alturi de Petre i-i trecu pumnalul de lemn de la gt pn la picioare. Domnule cpitan, ai da voie lui George s atace o balen cu cuitul? ntreb doctorul Bertram pe cpitan. Dar ce-i d prin gnd, doctore! rse Farrow, s sperm c niciodat n-o s fie n astfel de situaie. l las doar s se joace! Nu stric dac ncearc oarecari exerciii. Dar Petre face bine pe balena! Da. n toate privinele e un om de isprav, aprob doctorul. Regret c n-a stat cu noi toi anii acetia, ci a supravegheat pe George n casa dumitale. Cei doi nottori se ndreptar acum spre submarin. Era un fel de ntrecere nautic, n care Petre nvinse cu uurin. Cu fora gigantic pe care o avea, trecea prin ap ca sgeata. George cuta pe ct putea s se ie dup dnsul. Deodat ns scoase un mic ipt de durere i n momentul n care Petre se ntorcea, vzu c George se freca la cap, suprat. Ce s-a ntmplat, George? ntreb credinciosul servitor i se ndrept numaidect spre tnrul su stpn. Nu tiu ce obiect tare s-a izbit de capul meu, zise George; notam pe sub ap i n-am putut s vd. Nu e cine tie ce, numai c la nceput m-am speriat. Ce-o fi fost oare? Doar n-o fi un pete. Era ceva tare. Ah, uite colo lucete ceva, strig Petre i n clipa urmtoare se repezi spre acel obiect pe care-l descoperise. Prinse obiectul ce slta pe valuri i strig plin de mirare: O sticl goal, George! Acuma cred c te-ai lovit bine la cap. Ah, dar e astupat i... Doamne Dumnezeule, dar asta e o veste!

S-o ducem repede cpitanului, poate c mai e posibil s dm cuiva vreun ajutor! George uit numaidect de durerea de la cap. nota repede alturi de Petre, ndreptndu-se spre submarin i amndoi srir pe punte, trecnd peste balustrada scund a vasului. Cpitanul lu sticla plin de curiozitate i ascult raportul lui Petre asupra modului n care o gsise. inu sticla pntecoas n lumina i zise: E o sticl de rom obinuit, deci trebuie s fi fost aruncat n ap de pe un vapor. E numai astupat, nu e pecetluit, aa cum sunt de obicei sticlele plutitoare, ce conin cte o misiv. Se poate s fie o glum a vreunui elev-matelot dar acum am impresia c e un strigt disperat de ajutor. O s vedem numaidect. Cpitanul scoase dopul, cu briceagul i scutur sticla n mn. Ddu sticla lui Petre i desfcu biletul, ce fusese ndoit de mai multe ori. Pe cnd parcurgea rndurile acelei scrisori lungi, fata i se ntunec, tot mai mult. Apoi zisei Nu m-am nelat. E un strigt disperat de ajutor, cruia trebuie s-i rspundem numaidect. Ne coborm, cci vreau s citesc biletul i oamenilor mei. Cobor cel dinti scria dreapt de fier i se duse n sala echipajului. Doctorul Bertram, George i Petre l urmau. Cpitanul spuse primului ofier, Rindow, s cheme toi oamenii. Le descrise pe scurt felul ciudat n care s-a gsit sticla, apoi citi scrisoarea, pe care toi de fa o ascultar inndu-i rsuflarea: Ctre toi oamenii buni! La Sidney am fost narcotizat i rpit, mpreun cu trei prietene ale mele. Acuma ne aflm n fundul unui vapor, pzite mereu de marinari brutali. Micul ochi de geam e foarte sus i se deschide numai noaptea, pentru cteva ceasuri. Voi ncerca s iau sticla de rom goal a unui marinar, care bea foarte mult i s-o arunc noaptea prin ferestruic. Numai de-a izbuti i de mi-ar ajuta Dumnezeu ca strigtul meu s fie auzit de un om cinstit! Nu tiu de ct vreme suntem pe drumuri, deoarece atunci cnd ne-am trezit eram de mult in largul mrii. Am fost narcotizate la 10 ale lunii, pe cnd ne aflam pe plaj, vrnd s lum baia. Deodat aprur doi marinari slbateci, ne stropir n fa cu un lichid, care ne tia imediat rsuflarea. Am czut n nesimire i acum cltorim ntr-o nchisoare plutitoare, spre un el necunoscut. Vivian Oakland a fcut o descoperire important: soarele

rsare ndrtul vaporului, trece pe dinaintea ferestruicii noastre i dispare n faa noastr. Aa dar mergem spre Vest. Cine gsete acest bilet s ne fereasc de soart ngrozitoare. Bnuim inteniile brutelor, care ne in prizoniere. Dai de tire prinilor notri, locuiesc toi la Sidney. Suntem Vivian Oakland, Daisy Rutherford, Maud Williamson i scriitoarea acestor rnduri, Florence Sasha. Ajutai-ne, salvai-ne, fie-v mil!". Cpitanul Farrow ndoi biletul cu o expresie grav. Timp de cteva clipe, marinarii rmaser ca mpietrii, apoi Jan Brike, tunarul, strig: Domnule cpitan, azi avem n paisprezece, Sticla a fost aruncat, de sigur, ast noapte, ceea ce se poate vedea uor dup dop. Ticloii se ndreapt cu siguran spre Singapore, pentru ca s vnd acolo pe bietele fete. Sunt sigur c-i ajungem n marea Javei. Printre marinari se nscu un murmur de aprobare. Rudolf Hagen, primul inginer, iei din rnd i zise: Putem s pornim imediat, domnule cpitan, motorul cel mic de lumin, pot s-l repar i pe drum. De sigur c pornim imediat, aprob Farrow, care se uita cu atenie la dopul sticlei, pe care i-l dduse Petre. Brike are dreptate, sticla a stat n ap numai cteva ceasuri. Poate c-i ajungem pe bandii, chiar ast noapte. Ah, numai de mi-ar trece pe dinaintea tunului, mormi Jan Brike, ticloii tia, cari rpesc nite srmane fete i le duc departe. Ordinele cpitanului fur ndeplinite cu o repeziciune uimitoare. n vreme ce George i Petre se mai mbrcau, minunatul submarin iei din golful, n care se adpostise peste noapte, i porni cu o vitez maxim spre marea Javei. Linia pe care o urmeaz marile vapoare spre Australia era departe i submarinul putea s navigheze deasupra apei, fr s se team de a fi descoperit. Farrow ndrept submarinul spre Vest, mergnd mai nti pe lng coast. Vaporul pe care se aflau srmanele fete era desigur cu mult nainte. Dar va fi de ajuns ca submarinul sa se apropie de linia obinuit de navigaie, n timpul nopii, pentru ca a doua zi diminea s nceap cercetarea cu toat energia. Acum submarinul nconjura o limb de pmnt ieit n ap dintr-o insul mare. Cpitanul Farrow ddu ordin urgent de scufundare, deoarece chiar n faa lor navigau cel puin douzeci de brci de ale indigenilor.

Acetia nu trebuiau s vad submarinul; poate c se ntlneau cu vreun vapor i povesteau cele vzute. i atunci, poate c Englezii vor ncepe iar urmrirea mpotriva submarinului, dup cel lsaser in pace ctva vreme. Ordinul fu executat cu atta precizie, nct Farrow abia avu vreme s coboare scria de fier i s nchid chepengul turnului. Submarinul plutea n golful cel mare, cu periscopul afar; n dreapta lui se legnau pe valuri brcile indigenilor. Primul inginer, Rudolf Hagen, se apropia de cpitan i-i arunc privirea prin periscop. A dori s tiu ce fac indigenii acolo, zise el. Acuma au ntins pnzele i stau pe loc. A, de sigur c vor s prind pete. Ei, dar n acest caz, n-ar fi fost nici o pagub, dac ne-ar fi vzut. Mai bine c nu ne-au vzut, zise Farrow. n acest moment, inginerul tresri i scoase o exclamaie de uimire. Ce ai, drag Hagen? ntreb Farrow. Ei drcie! strig inginerul, uite c vine o furtun. Brcile se ndreapt cu toat viteza spre rm. Se pare c se anun un taifun. Uite-te i dumneata, domnule cpitan, cred c e mai bine s ne lsm afund. Farrow arunc o singur privire prin periscop i ddu imediat ordin de scufundare. Pompele lucrau i aspirau ap n balasturi, submarinul se scufund mai adnc, dar valurile mici i puternice, pe cari le ridica furtuna venit att de brusc, loveau vasul din toate prile. Cpitanul Farrow nu putea s se lase prea afund deoarece nu tia ct de adnc e golful. ntinsese periscopul n toat lungimea i extremitatea lui abia de mai ieea din ap. Farrow vzu c brcile indigenilor ajunseser tefere la mal. Valurile nu puteau s fac submarinului nici un ru, dei l sltau cu putere. Deodat ns vasul fu smucit i pru c se oprete din mers, dar nu se lovi de nimic, aadar nu fusese izbit de vreun recif ascuns. Dup cteva secunde, obstacolul prea nlturat, deoarece submarinul nainta iar cu vitez. Dar imediat dup aceea pru iar apucat de o for necunoscut i oprit din mers. Farrow i Hagen se privir surprini, apoi cpitanul, care avea mult experien, recunoscu pricina i zise: Am czut ntr-o plas. Indigenii din brci ne-au ntins-o. Bine, dar elicea noastr o va rupe, zise Hagen cu indiferen.

Desigur, bateriile vor avea mult de lucru. Da, asta vd i eu, rspunse Farrow, privind cu ngrijorare la tabloul de distribuie; la drept vorbind, am fi trebuit s scpm pn acuma. Dup cteva minute vasul se mai smuci odat i porni nainte, dar voltmetrul mai arta ct de suprancrcate erau bateriile. Submarinul nainta, tot mai ncet; deodat lumina electric se stinse i motoarele electrice i ncetar zumzetul. Scurt circuit, zise Hagen cu nepsare, elicea lucreaz prea greu. M prind c plasa s-a nfurat de attea ori n jurul ei, nct motoarele nu mai pot s-o nvrteasc. Foarte plcut, mormi Farrow, tocmai acum, cnd ne aflm n golf. Nu putem s ne ridicm, cci valurile ne arunc la rm. Parc e un fcut: furtuna a trebuit s izbucneasc tocmai acum Da, ghinionul nostru, fcu inginerul cu nepsare, m duc s vd ce-i cu motoarele. Hagen i lu lampa de buzunar i prsi cabina de comand. n u se ntlni cu George, care-l ntreb turburat, ce se ntmplase. ntreab pe tatl dumitale, zise Hagen, trebuie s vd de motoare. George se apropia de cpitan, care lumina cu lampa de buzunar tabloul pe care erau fixate aparatele de msurat. Tat, suntem n primejdie? Asta n-a putea s spun, zise Farrow, dei situaia noastr e foarte neplcut. Elicea noastr s-a ncurcat ntr-o plas, iar suprancrcarea motoarelor a provocat un scurt circuit. Nu tiu nc n ce fel o s ieim din aceast situaie fatal. Vom fi nevoii s ateptm pn va trece furtuna, apoi s ieim la suprafa i s liberm elicea. Ah, tat, dar pn atunci ne scap vaporul, pe bordul cruia s afl srmanele fete rpite! N-am putea s ne ridicm acuma la suprafa? Valurile nu pot s ne strice submarinul. De sigur, drag George, dar n acest caz vom fi izbii de rm, nainte de a descurca elicea. Afar de asta, lucrul e foarte greu, cnd marea e att de agitat. N-a vrea s-mi expun oamenii unei primejdii att de mari, fr nici un folos. Cred c toi se vor oferi de bun voie, strig George. Ei tiu doar c e vorba de liberarea tinerelor fete. Tat, hai s ieim la suprafa dac e posibil! De sigur, biatule, cut Farrow s-i liniteasc fiul. Chiar n interesul nostru, vom ncerca totul, ca s ieim de aicea.

Momentan ns, situaia noastr nu e deloc favorabil. Trebuie s ne fi ncurcat ntr-o plas gigantic i elicea a nvrtit n juru-i atta mulime de fibre tari de cocos, nct va fi nevoie de o munc ndelungat ca s-o eliberm. Acum ns, trebuie s rmnem negreit aici, pn se potolete furtuna. i ntre timp, bietele fete vor fi duse la Singapore, sau n vreun alt port! Tat, nu exist alt soluie? Oare n-am putea s ne ridicm i s ncercm s eliberm elicea ct mai repede? Suntem doar departe de rm, aa de repede nu ne duc valurile pe uscat. Farrow i btu fiul pe umr. M bucur, George, c pui atta rvn, cnd e vorba s salvm nite semeni de-ai notri. S auzim ce spune Hagen. Dac motoarele vor putea funciona, de ndat ce elicea va fi liber, vom ncerca. M duc s-l ntreb numaidect. George alerg repede, i fcu drum, cu ajutorul lmpii de buzunar, prin coridoarele nguste, i gsi pe Hagen n sala mainilor, unde cerceta cu amnunime motoarele electrice. Domnule Hagen, motoarele au suferit vreo stricciune? ntreb George cu ngrijorare. Trebuie s plecm mai departe, ca s salvm bietele fete. Pun alte sigurane i, dac elicea ar fi liber, am putea s plecm. L-am convins pe tata s se ridice la suprafa, zise George cu mndrie, sunt sigur c fiecare se va oferi de bun voie s descurce elicea, chiar pe furtuna asta. Am s dau i eu ajutor. Hagen cltin din cap. Drag George, bineneles c fiecare marinar se va oferi s ndeplineasc aceast munc grea, dar eu cred c e cu neputin s izbuteasc. Chiar dac nu vom fi mpini la rm att de repede, dar nimeni nu se poate menine n hula asta. Trebuie s ateptm pn se mai linitete vremea. Cel mai indicat ar fi s ne lsm pe fundul golfului. Chiar la aceast adncime simim destul valurile. George tia c inginerul acesta serios i capabil i exprimase convingerea Iui absolut. Cnd Hagen spunea c munca aceasta nu avea sori de izbnd, apoi aa i era. Cu inima mhnit, zise: Dumnezeule, srmanele fete! Aceast pierdere de timp o vom repara n curnd, fcu Hagen, ca s-l consoleze. Vaporul pe care se afl prizonierele, nu poate nici el s nainteze repede pe furtuna asta i, de cnd am prevzut motoarele Diesel cu compresoare, submarinul nostru

10

poate s desfoare, la nevoie, o vitez nemaipomenit. Vom ajunge din urm vaporul, nainte ca el s fi atins Singapore. Numai c nu tim ct o s ie furtuna, zise George. Pe urm, trebuie s mai socotim i cteva ore de munc, pentru a descurca elicea. M tem c vom ajunge prea trziu. Bine, George, chiar dumneata spui c ne vor trebui cteva ceasuri, ca s descurcm elicea. i aa i e, cci plasa pare c s-a nfurat att de mult pe ax i aripile elicei, nct va fi nevoie de o munc foarte ncordat, ca s-o eliberm. i vrei ca oamenii notri s ndeplineasc aceast munc pe furtuna asta? Nu, asta e cu neputin. Ah, dar ce-o mai fi i asta? Acum mi se pare c ne micm. Cpitanul trebuie negreit s se lase la fund. Urmat de George, inginerul alerg la cabina de comand. Cpitanul Farrow dduse ordinul s se umple balasturile, dar, nainte ca pompele cele mari s intre n funciune, Hagen trebuia s nlocuiasc siguranele. n cele cteva minute care trecur pn s se fac aceast operaiune, nu tiu ce putere misterioas apuc submarinul, l nvrti de cteva ori n jurul su i acum l trgea mai departe. Cu toate aceste rotaii, cpitanul Farrow nu pierdu simul orientrii. Becurile electrice se aprinser din nou i George vzu c tatl su plise. Suntem trai la rm, zise Farrow cu glas nbuit; dac nu ne scufundm imediat, suntem pierdui Toate insulele acestea sunt de corali i o s ne zdrobim de ele. Rindow, se adres cpitanul, care tocmai intrase n cabina de comand trebuie s m duc n fa, n cabina cu geamuri; dumneata rmi aici i transmite imediat ordinele mele! Poate c vom izbuti s evitm catastrofa, prin cine tie ce ntmplare fericit. George se duse la pror cu tatl su. Sttea totdeauna cu plcere n aceast cabin, n care genialul Hagen construise dou ferestre i instalase reflectoare puternice. Farrow dete la o parte tbliile de oel, cari acopereau geamurile i puse n funciune reflectoarele. Prin tubul acustic, care se gsea pe tabloul din ferestre, se auzi glasul lui Rindow: Domnule cpitan, tancurile sunt pline, dar nu ne scufundm deloc. Curentul, n care am intrat, e att de puternic, nct ne trte, cu toat greutatea apei din balasturi. Bine, Rindow, zise Farrow cu un glas sinistru, curentul trebuie s aib o direcie, pe care am putea s-o folosim. Numai s fii atent la comanda mea! Bineneles, domnule cpitan.

11

II DRUMUL INFERNAL DAR LUMINA ORBITOARE a reflectoarelor nu strbtea bine apa, dei inginerul Hagen construise un dispozitiv, care producea nite raze speciale, asemntoare cu ale cunoscutelor reflectoare de cea, cari strbat ceaa att de temut. Pn acum reflectoarele submarinului proiectau lumina pn departe, prin ap, acum ns marea era ciudat de opac i de o culoare sclipitoare. Ce-i asta, tat? ntreb George ngrijorat, reflectoarele nu funcioneaz bine? Ba da, biatule, rspunse Farrow serios, dar furtuna a rscolit fundul nisipos al mrii. Grunele de nisip se nvrtesc n vltoare n cantiti enorme pe dinaintea reflectoarelor i mpiedic vederea. Atunci suntem chiar n apropiere de coast? Da, i m chiar mir c n-am euat nc. Curentul care ne trte trebuie s-i fi croit o albie adnc n nisip i n aceast albie suntem purtai noi. Tat, atunci submarinul e pierdut, dac eum n acest canal submarin? ntreb George, sfios. Desigur, biatule, atunci submarinul e pierdut, zise Farrow foarte serios. i dup toate probabilitile, odat cu el suntem pierdui i noi, cci nu cred s putem iei prin turn, deoarece valurile ne-ar strivi. i-e fric? Nu, tat, strig George cu energie, nu mi-e fric de mine, mie mil de bietele fete. Dac eum, ar trebui s ncercm s aruncm n mare sticla plutitoare. Poate c va fi dus la rm i gsit, nainte de a fi prea trziu. E frumos din partea ta, zise Farrow cu mndrie, c te mai gndeti la nite fiine strine, chiar n faa morii. Ah, particulele de nisip se nmulesc, acuma vine i sfritul. Apa din faa prorei se fcuse aproape opac, semn c rmul trebuia s fie foarte aproape. Dar submarinul era trt nainte cu

12

o iueal crescnd. Cpitanul Farrow se apropiase i mai tare de fereastra din dreapta i se uita afar. tia c sfritul e aproape, dac se ivea n faa submarinului stnca de corali, din care se compunea insula aceea mare. Farrow nu putea s vad dect la ase metri naintea lui i, avnd n vedere viteza, cu care era trt submarinul, nici nu se mai putea gndi s se fereasc. Rindow, la ce adncime ne aflm? strig acum n tubul acustic. Dup barometru, la zece metri, domnule cpitan, veni rspunsul prompt. Farrow cltin din cap; nu putea s neleag. Desigur, golful trebuia s fie foarte adnc, chiar n apropiere de coast, aa cum e de obicei n jurul insulelor de corali. Dar n acest caz ar fi trebuit s se loveasc de stnci, sau s se mpotmoleasc la fund, cci nisipul dus n vltoare arta apropierea rmului. Deodat, n faa submarinului se ivi un punct ntunecat. nainte ca Farrow s recunoasc obstacolul, nainte ca s poat da vreo comand, submarinul fu trt ntr-o mare despictur subteran a stncii de corali. Tat, strig George entuziasmat, sta seamn cu adpostul tu n care am avut aventura cu petele-trmbia. Ah, ce frumos ar fi! Aceste minunii de natur vulcanic, sunt, desigur, foarte frecvente aci, n mulimea asta de insule, care a luat fiin numai n urma unei extraordinare activiti vulcanice. Oricum, insula nu mi s-a prut s adposteasc n interiorul ei vreun vulcan nalt, n al crui crater s putem ajunge acuma. Dar curentul, care ne trte tot nainte m pune pe gnduri. Canalul, n care ne aflm acuma, trebuie s aib o scurgere. Poate c trecem de-a curmeziul ntregii insule. S sperm c acest canal n-o s se ngusteze, zise George, altfel am fi prini ca ntr-o curs de oareci. Da, rspunse Farrow, n acest caz ar trebui s murim de foame, ca nite mizerabili. Mi se pare c ai fost prooroc, George. Curentul e mai puternic, dovad c acest canal se ngusteaz. S dea Dumnezeu s ne mai putem strecura printr-unsul. George simi c i se strnge inima, cnd vzu c pereii ntunecoi ai canalului, n care era trt submarinul, cu o putere sinistr, se apropiau tot mai mult. Nici vorb nu putea fi s mai crmeti; fora apei, care tra submarinul ca pe o bucat de plut, era prea mare. Cpitanul Farrow i ddea bine seama de aceast for:

13

tancurile de balast ale submarinului erau pline i, cu toate astea, greutatea imens a vasului era trt nainte cu o iueal nemaipomenit. Uitndu-se pe fereastr, cpitanul vzu cum canalul subteran se ngusta n sus i atunci i se pru c e un adevrat noroc faptul c tancurile erau pline, cci altfel, din pricina presiunii apei, submarinul ar fi fost aruncat spre plafonul tunelului de stnc i spintecat de colurile i muchiile tioase ale acestuia. Prin greutatea lui, se inea sub acest acoperi primejdios. Acum i venea s nchid ochii, cci pereii tunelului preau c se mpreun. Dar trebuia s se uite afar, s ntmpine primejdia amenintoare, fr s poat da o comand, cci n-ar fi avut nici un rost. Submarinul devenise o minge n btaia forelor naturii. Corpul de oel al frumosului submarin se cutremur. Farrow i frngea minile, cci sfritul venise. nc o clip, i corpul de oel se va nfige n tunelul ngust, prin apsarea curentului de ap va fi nfipt tot mai adnc i atunci ntregul echipaj va muri de foame; cci nu era nici o sperana s ias din submarin, sau s ncerce s-l elibereze. Dar submarinul trecuse de locul cel mai ngust al tunelului din stnc. Cpitanul vzu cu uimire i nespus bucurie, c pereii de stnc se deprteaz iari unul de altul. Submarinul era trt cu mare iueal, dar fora curentului ncepu s scad. Acum ntrevedea posibilitatea s mai scape vreodat teferi din aventura aceasta, care le mcina nervii, cu toate c primejdia pentru submarin devenise mai mare. Farrow observa cu atenie i, cnd vzu c submarinul se scufunda cu ncetul, ddu ordinul s se goleasc puin tancurile de balast. Curentul nu mai era acum destul de puternic, pentru ca s ridice n sus submarinul apsat de ap. Acuma trebuia cpitanul s arate ce poate. Farrow inea mereu submarinul n apropierea acoperiului de stnc, deoarece nu cuteza s se apropie prea mult de fundul tunelului, care era, probabil foarte coluros. n cele din urm, Rindow anun c tancurile sunt golite. Cu toate astea, submarinul avea mereu tendina s se scufunde i manevra contrarie se arta fr nici un rezultat. Vasul se afla iar n puterea unui curent, care, de ast dat, l trgea n jos. Deoarece i iueala se mri n acelai timp, Farrow conchise c se apropiau din nou de un loc ngust. Abia rsuflase uurat, creznd c trecuse orice primejdie, i acum venea alta, poate mai rea ca cea dinti. Slbirea curentului pe o mic distan se datora numai faptului

14

c tunelul se lrgise foarte mult, n urma strmtorii. Acum ns preau c se apropie de o strmtoare i mai primejdioas, cci submarinul era trt tot mai repede nainte i apoi era tras tot mai puternic in jos. Tunelul prea c se ngusteaz i n adncime i Farrow nu tia ce s fac. Dac ddea ordin s se umple balasturile, evita o ciocnire cu plafonul tunelului, dar exista primejdia de a se lovi de stncile din fund. Cpitanul se hotr s lase lucrurile s-i urmeze cursul. Deodat submarinul porni n adncime, cu vrful nainte i aproape vertical. Acuma prea pierdut, cci trebuia s se izbeasc i s se sfrme de o stnc. Dar i de ast dat se cutremur numai, uor, vrful se ridic iar i submarinul fu aruncat n sus. nclinarea fusese att de mare, nct cpitanul Farrow i George fur nevoii s se agae cu toat, puterea de marginile ferestrelor, ca s nu cad pe spate. Micarea submarinului deveni tot mai repede, acum zbura ca sgeata. Deodat apa se fcu mai limpede, Farrow scoase contactul electric al reflectoarelor i apa dinaintea lor era limpede i strvezie. Numai pe marginile tunelului de stnc se adunase spuma. Prin ferestre ptrundea acum o lumin orbitoare, i dup cteva clipe, submarinul plutea ntr-un golf luminos, care avea un diametru de vreo dou sute de metri. Curentul de ap zvcnea tumultos i o dung lat de spum, care trecea de-a curmeziul bazinului, arta direcia acestuia. Submarinul se afla n adevr ntr-un bazin, cci golful era nchis de jur-mprejur de un perete scund de stnci de corali. Submarinul se ndrepta ncet spre marginea opus a basmului. Acolo, apa trecea peste o poriune mai joas a peretelui de stnc i acum, Farrow gsise i obria curentului de ap. Prin nvlirea brusc a valurilor mpinse de furtun, n golful, n care submarinul se prinsese n plasa indigenilor, bazinul acesta, care era n legtur cu golful prin tunel, se revrsase. Aadar, era vorba de principiul att de simplu al vaselor comunicante. ndrtul bazinului se afla marea, dar n dreapta i n stnga se aflau nite stnci nalte. Golful, pe care marea l tiase n partea de Sud a insulelor, n stnca de corali, s tot fi avut doi kilometri n lungime i vreo dou sute de metri lrgime. Farrow porunci s se deschid chepengul. Submarinul era dus ncet de curent spre marginea bazinului, dar n acel loc, stnca nchidea drumul. Avea deci cel mai bun prilej s-i descurce elicea. Farrow i George vzur din turn c i ndrtul lor se ridica un

15

perete drept de stnci. Se aflau ca ntr-o potcoav de stnc, a crei parte liber o forma bariera scund de corali. Tat, ce tragem colo dup noi? strig George mirat, artnd spre pupa submarinului. Partea cea mai mare a plasei, pe care au ntins-o indigenii, zise cpitanul. Acum mi explic eu cum de am trecut att de bine prin tunel, n mijlocul curentului cotropitor. Plasa asta grea ne-a servit cam n felul cozii zmeilor pe care i nal copiii: ne-a inut loc de crm. Altfel, cu siguran c am fi fost azvrlii de pereii, de fundul sau plafonul tunelului. Atunci, plasa ne-a adus mai nti nenorocirea i apoi ne-a salvat! strig George, plin de bucurie. Ah, tat, ce bine-mi pare c tot vom putea s salvm pe bietele fete! S sperm c vom putea trece prin sprtura de stnc. Desigur, zise Farrow zmbind. Dac Brike n-o va putea arunca n aer cu tunul, vom ntrebuina o torpil. Stnca de corali nu va putea rezista unei arme ca aceasta. n curnd submarinul se lovi uor de peretele de stnc, ce nchidea potcoava i se nvrti ncet, ncet, pn cnd ajunse de-a curmeziul lui. Acum era mai uor pentru marinari, s lucreze la elice, cci puteau s ajung pn la pup, mergnd pe creasta acestui perete de stnc, ce avea n grosime vreun metru i jumtate. Petre fu cel mai zelos la lucru. Mai mult ca oricare se scufund n ap i tia reeaua tare de fibre de pe aripile i axa elicei. Lucrul fu terminal n dou ceasuri. ntre timp, curentul, care se lovea de submarin, slbise, semn c furtuna care bntuia pe marea Sundei la nord de ciudata insul, se mai potolise. Bine, zise cpitanul mulumit, cnd Petre l anun c elicea a fost liberat; acum aruncm n aer peretele de stnc i facem ocolul insulei. Am pierdut exact trei ceasuri, din pricina furtunii, acum trebuie s le rectigm. Marinarii se urcar n submarin, n vreme ce tunarul Jan Brike cerceta cu atenie grosimea peretelui. Domnule cpitan, eu cred c ajunge s slobozim 23 obuze, dac intim bine, zise el. Putem face economie de torpil. Foarte bine, Brike, rspunse Farrow bucuros, o s ne dm napoi cu o sut de metri i atunci poi s ne ari ce tii. Brike i dezveli tunul, ce, din fericire, nu suferise nici o stricciune, n timpul sinistrei traversri a tunelului din stnc. Ultimii marinari rmaser i ei pe punte i deprtar submarinul de peretele de stnc, cu ajutorul unor prjini lungi. Farrow voia tocmai s dea comanda s se dea drumul motoarelor Diesel, cnd, de pe nlimea peretelui de stnc

16

rsun un ipt de femeie. Sus, pe marginea peretelui drept apruse o siluet mbrcat n nite vestminte albe i largi, o fat care alerga acuma ca nebun pe o crare ngust, de abia se vedea cu ochiul. Trebuie s fi fost urmrit de o primejdie ngrozitoare de alerga la vale pe un drum att de primejdios. Tat, o s cad, strig George. n acelai timp, el se aplec peste marginea turnului, spre puntea puin boltit a submarinului. Petre venise tocmai atunci n turn i George ii strig: Petre, d-mi repede arma. Fata trebuie s fie urmrit i vreau s-o apr. Petre dispru iari n interiorul vasului. Cpitanul, George i marinarii se uitau ca vrjii spre peretele de stnc, pe care fata prea c alunec, att de repede srea la vale. i acuma, sus, pe creasta peretelui stncos apru i urmritorul. Acum, spectatorii nspimntai neleser graba fetei, cci urmritorul era o panter neagr, uria. Gigantica fiar se opri cteva secunde pe marginea stncii, apoi alunec, cu micri mldioase, n urma fugarei. Orict de iute alerga fata, fr s se uite c un singur pas greit ar face-o s se prbueasc n mare, pantera se apropia tot mai mult. Petre, Petre, repede! strig George din rsputeri. Fata auzise glasul lui i se uit n jos. Acum se mai afla cam la zece metri deasupra apei. Cnd zri submarinul i oamenii de pe punte se opri speriat i ncrucia minile pe piept. Atunci pantera pufi din greu chiar ndrtul fetei. Lacom s se arunce asupra przii sale, fiara clcase greit i alunec timp de cteva secunde cu piciorul stng dinapoi. Imediat sri iar pe crare, dar fata, care se ntorsese speriat de pufitul acela grozav, i pierdu echilibrul, scoase un ipt i czu n ap. Iat, zise n aceeai clip Petre, dnd lui George puca cea mai bun, dar acum trebuie s inteti bine. Uite c fiara sare i ea jos, dup cum m-am i ateptat. nainte ca George s fi dus puca la ochi, pantera neagr se arunc n ap, fcnd o sritur grozav. George ridic puca, cci tia c pantera neagr e o excelent nottoare i c fata era pierdut, dac ieea la suprafa. Nici nu bg de seam c Petre se aruncase n ap i c nota cu o repeziciune uimitoare, de-a curmeziul golfului. El atepta numai s vad pantera ieind la suprafa. Apoi, cnd apru capul acela grozav, cu ochii scnteietori,

17

George inti bine i aps pe trgaci. Era o lovitur de maestru, cci la o deprtare destul de mare, George nimerise ochiul fiarei. Luptnd slbatec cu moartea, pantera btea apa, fcnd spume in jur. Acum apru la suprafa i fata, la o mic deprtare de fiara turbat de durere. Dar, dup cteva clipe, se ddu iar la fund, fr s fi fcut o singur micare de not. A leinat, tat, repede, repede! strig George. Cpitanul dduse comanda i motorul porni. Prora srea, fcnd spume n jurul ei i submarinul strbtu golful n goan nebun. George, care se ncletase de marginea turnului, mai vzu odat fata, aprnd i disprnd iar. Submarinul se mai afla la o deprtare de cincizeci de metri i prea c e prea trziu, ca s-o mai salveze, dar Petre apru n locul n care dispruse fata n valuri. Submarinul frn ncet, i n momentul n care era s se opreasc, la o deprtare de vreo zece metri, apru Petre, innd cu un bra fptura cea alb. III UN ADPOST CIUDAT JAN BRIKE i marinarii care deprtaser submarinul de peretele de stnc, alergar n grab i luar n primire fata. Petre ns, se ntoarce napoi i apuc trupul greoi al panterei negre, care ncetase de a se mai zbate. Doctorul Bertram, pe care cpitanul l chemase prin tubul acustic, ordon ca marinarii s aeze fata pe punte, alturi de turn. George observ n tcere frumuseea ciudat a fetei. Bertram iei repede din turn i se aplec deasupra ei. Ah, i revine, strig el, ce neam de oameni ciudai, nici n-a fi crezut vreodat s-i gsesc n insulele acestea. Mai, mai c a putea s spun c e de ras caucazian. Foarte ciudat! n vreme ce doctorul sprijinea cu bgare de seam fata, care se trezea din lein, Petre veni not, trgnd dup el pantera. Marinarii traser fiara greoaie pe punte, dar George le strig s-o duc pe partea cealalt, pentru ca tnra fat s nu aib o privelite att de ngrozitoare, cnd se va trezi. Fata rosti acum cteva cuvinte ntr-o limb strin, la auzul crora doctorul fcu o mutr foarte mirat. El opti cpitanului,

18

care se aplecase, plin de interes, pe marginea turnului: A vorbit n limba sanscrit, vechea i curata Sanscrit a Brahmanilor. Cum o fi ajuns fata asta ntr-o insul din Pacific? Desigur c nici cpitanul nu fu n stare s dezlege aceast enigm i se mulumi s dea din umeri i s tac. ntre timp, fata se ridic n capul oaselor, privi mirat in jurul ei i i dete la o parte prul negru de pe frunte. Apoi se pru c-i aduse aminte c fusese urmrit de o panter neagr, i, cutremurndu-se, opti, de ast dat ntr-o englez perfect: Unde e pantera? Tnrul nostru tovar a ucis-o, zise doctorul, care i reveni iari din uimire. Pentru el era o nou enigm c aceast fat care, dup nfiare, prea o caucaziana pur, vorbea, att vechea sanscrit, ct i engleza. Tnra fat i ndrept minunaii ei ochi negri asupra lui George, care roi i se nclin ncurcat. Atunci fata zmbi i-i fcu un semn prietenesc. V mulumesc, zise ea cu simplitate. Suntei att de bun, s m ducei la tatl meu? Vei fi ntotdeauna un oaspe bine primit la noi. M numesc Sanja, fiica prinului indian Ghasna. Ei comedie! izbucni doctorul Bertram, n francez, lucrul devine interesant de tot. Mi se pare c am dat de o vi de indieni din cei mai curai, de la Nord, care, din cine tie ce motiv, s-au aezat aici. Zu c e foarte interesant. Nu suntem de mult pe aici, zise Sanja ntr-o francez cam stricat. Tata se va bucura s v vad. i franceza vorbeti? strig doctorul Bertram acum zu, nu mai tiu ce s spun. Du-ne repede la tatl dumitale, mult a vrea s aflu misterul. n vreme ce doctorul vorbea cu ciudata fat, cpitanul Farrow ddu un ordin prin tubul acustic i doi marinari aduser o barc mic de aluminium. demontabil. Probabil c Sanja, Indiana, nu mai vzuse niciodat un submarin, dar nu art nici urm de mirare. Doctorul Bertram nu se putu opri de a ntreba: Cunoti vreun submarin, domnioar Sanja? Vorbise iar englezete, cci Sanja nelegea mai bine. Ea rspunse in aceiai limb: Am auzit vorbindu-se, dar acest submarin e primul, pe care l vd. Pe vremea marelui rzboi, Englezii vorbeau mereu despre submarinele germane i franceze. Atunci, suntei numai de civa ani pe insula aceasta?

19

Da, dar tatl meu v va explica mai bine ca mine. ntre timp, barca fusese montat de ctre marinari i cpitanul Farrow, care srise i el pe punte, pofti pe indian s se urce ntrunsa, ceea ce Sanja fcu imediat. n afar de cpitan i de doctor, plec, desigur, i George, n vreme ce Petre nu vru s lase nimnui cinstea de a vsli i conduce barca. n curnd ajunser la peretele stncos i drept i gsir captul crrii nguste, de pe care se prbuise Sanja. Poteca urca, erpuind peretele de stnc, ce msura cam vreo patruzeci de metri. Sanja sri sprinten din barc i urc poteca cu sigurana unei cprioare. ndat dup ea veni George, pe cnd doctorul Bertram i cpitanul urmau cu oarecare pruden. Petre priponi mai nti barca de un col de stnc, apoi pi cu siguran pe crare, n sus. George nu putu s ajung pe tnra Indian pn la creasta zidului de piatr, dar ea l atepta sus, i ntinse mna i art adncul, de partea cealalt a peretelui stncos. Acolo stm noi, zise ea cu simplitate, fii binevenii! George privi mirat la un acoperi de verdea, dedesubtul lui. Colo jos trebuie s fie o pdure tropical foarte deas, cci nu putea s strbat cu ochiul covorul verde de la picioarele lui. Cnd Sanja i art acum o crare ngust, care ducea de partea cealalt a peretelui de stnc, spre adncul de verdea, lui George i se pru c intr ntr-o cas strin, a crei stpn era aceast fat tnr i ciudat de frumoas. El se nclin cam ncurcat i blbi: M numesc George Farrow. Tatl meu e cpitanul submarinului. Cellalt domn e doctorul Bertram i uriaul e Petre. Prea c Sanja nici nu auzise celelalte nume. Repet de mai multe ori numele lui George, apoi zmbi tnrului i pi naintea lui cobornd poteca. George se ntoarse i vzu pe tatl su, care tocmai pea pe creasta zidului. i fcu semn cu mna, apoi urm cu pasul sprinten pe frumoasa lui conductoare. nainte de a cobor ns, i mai plimb privirea nc odat n jurul su. De jur mprejur se ntindea peretele nalt de stnc, pe care l trecuse, venind dinspre mare, pe o ntindere cam de un kilometru n diametru. n jurul covorului de verdea. Trebuie s fi fost aci un vulcan mare, stins, n al crui crater se formase n decursul veacurilor, pdurea cea deas, a crei coroan se afla la douzeci de metri dedesubtul crestei peretelui de stnc. Cu ct cobora mai jos, cu att George era mai uimit. Aerul din

20

craterul vulcanului devenea tot mai fierbinte; aici nu exista niciodat vnt, cci i cea mai nprasnic furtun se lovea de craterul nalt de stnc. Toat vegetaia Indiei cretea aici ntr-o abunden uimitoare, ncepnd de la cele i mal mici ierburi, pn la giganii pdurilor seculare, care se ridicau la o nlime de douzeci de metri. Cnd isprvi de cobort crarea, George vzu c la picioarele peretelui stncos se ntindeau cmpii cultivate cu orez, cari promiteau o recolt bogat. Cnd vzu mirarea tnrului, Sanja zmbi i zise: Tata a pus s se semene cmpiile astea. Haide, George, vei vedea c ne-am instalat bine aici. O crare ngust i erpuit, ducea printr-un rzor des i lat cam de o sut de metri. Era o lume vegetal, cum nu se mai vede dect n jungla tropicelor i acum George i dete seama c n aceast slbticie triau i fiarele primejdioase ale Indiei. Sanja confirm prerile lui George, zicnd: Aceast jungl se ntinde de jur mprejurul vii. E mult vnat aici, dar i tigri i pantere. Aici ncep plantaiile noastre. Drumul ducea prin pduri dese de banane, apoi veni una de palmieri de cocos, ncrcai de fructe. Dup ce trecur i aceast pdure, George vzu naintea lui nite case. Erau nite locuine de lemn bungalow-uri foarte bine i frumos lucrate. Pn s-i vie el n fire, Sanja scoase un strigt puternic. ndat ieir din toate casele Indienii mbrcai n alb. Cnd zrir pe George, scoaser nite exclamaii de nemulumire i cteva mini se vrr sub haine, cutnd, pe semne, arme ascunse. George fu ct se poate de bucuros c avea pistoalele la bru i imediat puse minile pe arme. Un brbat nalt se apropia de Sanja, care rmsese lng George. Pielea lui era aproape alb, trsturile regulate, iar prul i era neted i lucios. Arunc o privire ntunecat asupra lui George, apoi adres Sanjei o ntrebare pe un ton poruncitor. Tnra fat rspunse cu vioiciune, artnd spre George. Abia sfri vorba i Indianul se ntoarse spre tnr. Faa lui mndr i ntunecat strlucea acum de o bucurie sincer i se nclin adnc n faa tnrului, care rspunse politicos salutului su. Apoi, spre marea lui mirare, Indianul i se adres ntr-o foarte bun limb englez: Domnule, v mulumesc pentru salvarea fiicei mele. Prin aceasta mi-ai fcut un serviciu, a crui valoare o poate msura oricine cci Sanja e singurul meu copil. Sunt Prinul Ghasna.

21

George Farrow, se recomand tnrul i eu sunt bucuros, Prine, c am putut s mpuc pantera neagr. Dar, pentru mine, lucrul n-a fost primejdios i n afar de asta, nu mi-am ndeplinit dect datoria de om. Cu toate astea, domnule Farrow, recunotina mea va fi venic, zise Ghasna. Ah, dar vd i ali domni, fii bun i prezentai-m. Cel mai flegmatic era Petre, cci Farrow i doctorul Bertram nui puteau ascunde uimirea. Se minunaser destul, trecnd cu submarinul printr-un drum ca n infern, i acum nu se ateptau deloc s gseasc n craterul acelui vulcan o aezare de oameni i nc de Indieni de rasa cea mai pur. Cnd George i prezent ns pe prin, cpitanul Farrow tresri i pe faa lui se ivi o expresie de ngrijorare. Da, domnule cpitan, zise Ghasna, cu un zmbet fin, i eu sunt un fugar ca dumneata. Englezii s-ar bucura foarte mult, dac mi-ar cunoate reedina, cci i acum se mai tem c ntr-o bun zi a putea s iau conducerea ntregii Indii. i, poate c aceast fric nu e lipsit de temei. Sunt continuu n legtur cu oamenii mei credincioi, cari se afl mprtiai prin toat India. De aceea cunosc i numele d-voastr i m bucur s fac cunotin cu un om att de viteaz. V rog, intrai n cas! George ardea de dorina s ntrebe pe tatl su ce tie despre prin, dar, deoarece Ghasna vorbea att de bine limba lor, fu nevoit s-i nfrneze curiozitatea. Interiorul marelui bungalow era aranjat cu atta lux, nct oaspeilor nu le venea s cread c se afl n craterul vulcanic al unei insule din Pacific. Iar pe urm cnd, la un semn al prinului, servitorii aduser cele mai alese mncruri i buturi, ei nu mai tiau ce s cread. Petre, care nu luase loc la mas, sttea ndrtul cpitanului, pentru ca s-l serveasc el nsui, cltin i el din cap. Dar Petre se obinuise cu toate cci, n cltoriile lui cu submarinul avusese attea aventuri i surprize, nct nimic nu putea s-l nimereasc prea mult. O s v povestesc cum am ajuns aici, mpreun cu nsoitorii mei, zise prinul. mi cunoatei numele, domnule cpitan, asta am vzut-o dup faa d-voastr. Prin urmare tii c-n timpul rzboiului mondial am ncercat s intru n legturi cu Germania, pentru ca, ajutat de dnsa, s zdrobesc stpnirea Angliei n India. Din nefericire, planurile mele au fost trdate i eu am fost nevoit s fug, mpreun cu fiica mea i o mulime de credincioi. Am ajuns la rmul mrii i acolo am cumprat o goelet, al crei

22

proprietar i cpitan, care era olandez, se nvoi s ne duc n Sumatra. M hotrsem s atept acolo, unde aveam o rud deprtat, sfritul rzboiului. Aveam credina c Germania va nvinge i atunci mi-a fi valorificat preteniile mele de stpnire. Dar goeleta fu prins de o groaznic furtun i dup dou zile furm mpini n golful de la Sud, n care se afl acum submarinul d-voastr, dup cum mi spune fiica mea. Cpitanul i civa dintre credincioii mei i gsir moartea, ceilali ns ne-am salvat, urcnd poteca ngust din stnc, pe care ai urcat-o i d-voastr i-am dat de valea aceasta. Am fost nevoii s-o disputm tigrilor i panterelor, care erau foarte numeroase, dar n cele din urm am izbutit s ne construim case i s lucrm pmntul. Oamenii mei cei mai inteligeni s-au ntors napoi n India; acolo au atras tot mai muli partizani pentru ideea mea i acum suntem foarte numeroi i puternici. Atept numai momentul potrivit ca s pot s declar Englezilor, c puterea lor asupra Indiei e cu desvrire pierdut. A vrea s evit pe ct se poate orice vrsare de snge, altfel poporul meu nu va putea niciodat s triasc n pace. i... i niciodat n-ai fost descoperit, prine? ntreb cpitanul. n partea de Nord a insulei se afl un sat mare, locuit de Papuai. La nceput au ncercat s ne atace, dar am aici doi fachiri cari le-au artat cteva din minunile lor. De atunci Papuaii sunt convini c suntem toi nite vrjitori grozavi. Nici nu mai ndrznesc s se apropie cu vreo intenie rea de vulcanul stins, n al crui crater, ne-am aezat. Ba chiar nu spun un cuvnt strinilor, despre prezena noastr... Iar oamenii mei, care pleac pe continent, sau se ntorc aici, gsesc ntr-unii un sprijin. E foarte ciudat, zise Farrow. tiu bine cte sforri au fcut Englezii, ca s v gseasc. i acum, mi-a fost dat s v cunosc, eu, care sunt un fugar, urmrit cu nverunare de toat lumea. Cnd am auzit de dumneata, am nceput iar s cred n buntatea oamenilor. Dac lumea ar avea muli brbai dintracetia, atunci progresul ar fi asigurat. Dar acum povestete-mi i dumneata, cum ai gsit golful acesta. Doar e nchis de zidul de corali, de care s-a sfrmat i goeleta mea! Da, dar noi am venit din partea cealalt, zise Farrow rznd. Apoi cpitanul povesti prinului indian primejdioasa cltorie a submarinului, i spuse c voiau cu orice pre s ncerce s libereze pe fetele prizoniere, iar la urm adug: Acum se pune chestiunea, cum vom iei din golf. Bariera natural de stnci n-a vrea s-o arunc n aer, n interesul d-

23

voastr, i atunci voi fi nevoit s lum drumul napoi prin tunel. Dac furtuna cea grozav din nordul insulei s-a potolit, se poate s izbutim. Putei prsi golful, fr s fii nevoii a mai trece pe drumul acela primejdios, zise Ghasna zmbind, i nici nu e nevoie s aruncai n aer bariera, cci eu primesc adesea vizita unui vas amic, care ancoreaz ntotdeauna in acest golf. neleg c trebuie s plecai numaidect, dac vrei s salvai bietele fete. De aceea nu vreau s v mai rein, dar m-a bucura foarte mult dac mi-ai face vreodat o vizit mai lung. George simi deodat c cineva i atinge mna i se uit cutremurndu-se n ochii negri ai Sanjei. George, vei mai veni pe aici? ntreb ea ncet. Nimic nu m va opri, rspunse tnrul cu vioiciune, afar doar de moarte. Ei, ei, chiar aa de ru n-o s fie, potoli cpitanul Farrow aceast izbucnire sentimental. V mulumesc pentru amabila dvoastr invitaie, Prine. Dup ce vom fi dus planul nostru la bun sfrit, m voi ntoarce cu plcere. Pot s-l aduc i pe George? Cpitanul se gndi n sinea lui c izbucnirea spontan a lui George, care semna destul de bine a declaraie de dragoste, l va fi impresionat ru pe prin. Cu att mai mare i fu mirarea, cnd Ghasna fcu un semn prietenesc lui George, care se roise ca focul i-i zise: Domnule George, s te ii de cuvnt i s nu te abai de la inteniile dumitale. Te rog eu. Fiica mea, Sanja, ar fi neconsolat, dac n-ar revedea pe salvatorul ei. Bine neles c voi veni, Prine, zise George n culmea bucuriei. O cut pe Sanja, dar tnra fat prsise odaia. Venii, domnilor, zise prinul, v voi conduce pn la golf i voi porunci s vi se deschid trecerea. Submarinul d-voastr m intereseaz, domnule cpitan. Cnd m voi ntoarce trebuie s facei i d-voastr cteva cltorii cu el, Prine, zise Farrow. Primesc cu mare plcere. Ghasna prelua acum conducerea. n zadar se ntorcea George dup Sanja, ba chiar rmase puin n urma convoiului. Se afla acum la fia de jungl i George vru s ajung din urm pe ceilali, cnd auzi un fonet alturi de el. De dup un tufi nalt de bananieri se art silueta zvelt a Sanjei. Tnra fat alerg spre George, cruia deodat ncepu s-i bat inima cu putere, i-i dete un pumnal minunat, cu mnerul de

24

pietre preioase. George, ia pumnalul acesta, poart-l drept amintire de la mine, i vino n curnd! Pn s bolboroseasc George, cteva cuvinte de mulumire, Sanja l salut, zmbind radios, i n clipa urmtoare dispru iar. George se uit dup ea lung de tot. Deodat auzi un uierat puternic. Petre i observase lipsa. George strig repede: Sanja, m ntorc, auzi un rs n apropiere, apoi se repezi pe potec, prin pdurea deas a junglei. La peretele de stnc ajunse din urm pe Petre. Credinciosul servitor l privi ntrebtor, dar nu zise nimic. Dar, cnd vzu pumnalul acela minunat, pe care George l mai inea n mn, ridic din sprncene, fcu o mutr ireat i zise: George, eu n-a lsa pe prin s vad pumnalul. O clip se gndi i George s ascund acest dar preios, apoi cltin din cap, vr pumnalul, care se afla ntr-o teac tot att de preioas, la bru, alturi de pistolul din dreapta i zise: Petre, tu nu nelegi. Pumnalul mi l-a druit Sanja i eu n-am fcut nici un ru c l-am luat. Prinul Ghasna n-are dect s-l vad. Zicnd acestea, trecu n fug prin faa lui Petre i urc sprinten poteca ngust din stnc.

IV O URMRIRE PRIMEJDIOAS CPITANUL FARROW I DOCTORUL urcaser mpreun cu prinul care mergea nainte, cam a patra parte n crare. George se afla acum cam la zece metri ndrtul lor, cnd se opri i se uita napoi, spre jungl. Deodat simi dorina s-o mai vad odat pe Sanja ivindu-se printre copaci i fcndu-i semn cu mna. Peste cteva secunde, Petre l ajunse din urm, arunc lui George o privire, pe jumtate mirat, pe jumtate ireat i i fcu loc de trecu nainte. George, nu uita, c vrem s plecm, zise Petre. Nu, nu, Petre, viu numaidect, fcu George nerbdtor. I se pru c vzuse o micare uoar n jungl i se aplec puin nainte, ca s observe mai bine tufiul des, ale crui crengi tremurau ncet Niciodat nu btea vntul n craterul acesta adpostit, aadar numai o fiin vie putea s mite crengile tufiului

25

Dar de ce nu se arta Sanja? Oare se sfiia, pentru c Petre se mai vedea pe drum? George i ridic privirea. Prinul, doctorul Bertram i tatl su mergeau acum unul n urma celuilalt i discutau cu aprindere. Preau att de adncii n conversaie, nct nici nu se gndeau, s se uite n jos. Petre se deprtase i el cam de cincisprezece metri; cu siguran c nu se va ntoarce nici dnsul. George se uit iari n jos. Dar acu na, tufiul cel mare, ale crui crengi se micaser, era linitit de tot. George se uit ctva timp spre tufi i fu uor decepionat, creznd c Sanja n-a cutezat s se arate, cnd vzu o micare uoar in alt tufi, chiar la captul potecii din stnc. Plin de bucurie alerg civa pai napoi i o chem pe Sanja ncet pe nume. Aa dar ea l urmase, ca s-i mai ia odat rmas bun de la el. George se gndi la nceput s coboare iari poteca, dar i zise c va ntrzia prea mult, deoarece, cu toate c era foarte sprinten, tot nu putea s alerge cu cine tie ce iueal pe poteca aceea ngust, de piatr. Pn la tufiul care se mica ncet, mai erau cam douzeci i cinci de pai, i-ar fi trebuit prea mult timp, dac ar fi cobort nc odat aceast distan. Crengile se micau acum mai tare i George strig nc odat: Sanja, Sanja! i atunci se art... Dar nu Indiana frumoas, pe care o atepta, ci o fiar neagr i gigantic, cu siguran femela Panterei, pe care o mpucase George. Suflnd pe nri, fiara se repezi pe potec, urcnd spre George. Peste cteva clipe l va ajunge i atunci el va fi pierdut, cci numai cu o lovitur de lab fiara l-ar fi dobort, l-ar fi aruncat pe potec, ar fi srit dup ce i l-ar fi sfiat n vale. Uluiala lui George inu o singur clip, apoi i smulse pistolul de la bru, i trase asupra fiarei, care era acum numai la civa metri. Dei n-o mpucase mortal, George nimerise att de bine, nct pantera se ridic n dou picioare, url i lunec de pe potec. George se ntoarse imediat i sri ct putu de repede pe potec n sus. Vzu pe Petre, care strbtuse jumtate din drumul n serpentin, ntorcndu-se i alergnd spre dnsul. Dar n acelai timp auzi iari urletul nfuriat al panterei, se ntoarse ca fulgerul, uitndu-se napoi i vzu fiara cea neagr urcnd iar poteca. George i dete seama c nu va putea scpa cu fuga de aceast fiar att de sprinten i mldioas; de aceea se opri,

26

ochi n grab i mai trimise dou gloane grozavului urmritor. Pantera rspunse iari cu un urlet slbatec, n care acum se amesteca ns i durerea. Fcu iar o sritur grozav, i pierdu din nou echilibrul i alunec de pe potec in jos. Uurat, George se ntoarse i alerg, urcnd iar poteca. Cnd trecu de cotitura serpentinei, vzu pe Petre lng dnsul. Repede. Petre, l ndemn George, te pomeneti c fiar mai vine odat dup noi. Se prea poate, zise uriaul linitit, dar acum n-o s ne mai ajung. Nu-i aa c nu te-ai ateptat la pantera asta neagr? George se bucur c Petre se ntoarse i urca iari poteca. n felul acesta, Petre nu putea s-l vad cum se roise. Nici nu rspunse, ci alerg i el n urma uriaului, dup ce se convinse, aruncndu-i privirea pe crarea ce erpuia sub el, c pantera nu apruse nc. Cpitanul Farrow, Bertram i prinul Ghasna care se aflau pe partea cea mai nalt a serpentinei, priveau acum n jos i Farrow strig: Ai nimerit-o bine, George? Altfel prinul o s aib neplceri la ntoarcere. Ct despre asta putei fi pe pace, zise prinul rznd; sunt bine narmat i pot s m msor cu orice tigru sau panter. Zicnd acestea, prinul i desfcu haina larg i lung i Farrow vzu dou pistoale mari, automate, pe cari Ghasna le purta la bru. Haide, George, strig Farrow linitit, plecm ct mai repede. Petre fcea acum nite pai att de gigantici nct George abia se putea ine dup el. De aceea nici nu se mai uita n vale, s vad dac pantera rnit mai vine dup ei, ci alerga mereu, tot mai grbit. Cnd ajunse pe creasta zidului de stnc, se mai uit odat ndrt, dar nu vzu nimic. Atunci merse mai departe, n urma lui Petre, care dispru, pe potec, de partea cealalt a crestei. Cei zece metri de drum drept i parcurse din cteva srituri i vzu n vale golful, n care se afla submarinul. Vru s-l ajung pe Petre, care i-o luase nainte cu o bun bucat i de aceea iui pasul. Deodat ns i trecu prin minte un gnd, care-l fcu s se opreasc. Tatl lui spusese c pantera rnit ar putea s primejduiasc ntoarcerea prinului. Dar Ghasna era bine narmat, deci n stare s se ia la lupta cu o astfel de fiara. Dar George se gndea acuma la draga lui Sanja. Daca se

27

apropia de potec, atras, poate, de zgomotul mpucturilor, sau poate cu gndul s-i ntmpine tatl la ntoarcere, trebuia neaprat s cad n ghearele bestiei. George, pe unde ai rmas? ntreb Petre, care trecuse de prima cotitur a potecii ce i de partea aceasta cobora ntr-o serpentin dubl, i se afla acum dedesubtul lui George. Petre, trebuie s m mai ntorc odat, izbucni George turburat. Dac Sanja se apropie de stnci, e n cea mai mare primejdie. Trebuie negreit s dobor pantera. Ei drcie, dar tii c bine spui, zise Petre. Ateapt-m, George, viu i eu. S dau numai de veste cpitanului, care se afl jos. George nu-l atept pe credinciosul Petre, care fusese n tot timpul copilriei spiritul su protector. Se ntoarse repede i urc iar poteca ct putu mai grabnic. Frica i grija de viaa tinerei Indiene i da aripi la picioare. Nici nu se gndea c ar putea fi i el n pericol. El nu cunotea nc rezistena panterei negre i nici setea de rzbunare a acestor fiare i n cazul acesta fiara turbase nu numai din pricina rnilor primite, ci i din dorina de a-i urma tovarul, care nu se mai ntoarse. Poate c fiara presimea instinctiv c George pricinuise moartea tovarului ei, de vreme ce o rnise i pe dnsa. George mai avea vreo cinci metri pn Ia marginea zidului de stnc, cnd sri napoi ngrozit, cci la aceast mic distan se ivi capul sngernd al panterei negre. Fiara fu i ea surprins n clipa dinti, dar ndat se repezi, suflnd greu, spre adversar. Cinci metri, i nc pe un drum n pant nseamn pentru o panter numai o sritur. George i smulse revolverul de la bru, dar, cnd ridic braul, fiara cea neagr se afla n faa lui. George slobozi un glon n gura panterei, apoi se trase instinctiv napoi, ca s se fereasc de lovitura labelor puternice. Prin aceast micare fulgertoare, cderea fiarei l atinse numai, dar fu destul ca s-l arunce de pe poteca cea ngust, n adncime. George era un nottor excelent; ca atare, fcuse exerciii pasionate de srituri; fr aceste exerciii ar fi fost greu rnit, sau chiar ucis de cderea lui brusc n ap, de la o astfel de nlime. n cdere i vr nti pistolul n toc, apoi ntinse braele nainte i fcu o sritur stranic, ajungnd tocmai lng submarin, de pe puntea cruia Jan Brike i ceilali marinari vzuser cu groaz nfiortoarea aventur a elevului de submarin" cum l numeau ei pe fiul iubitului lor cpitan.

28

Dar ceea ce nu observ el, vzur spectatorii ngrozii: pantera neagr, rnit de ultimul glonte al lui George i mpleticindu-se din pricin c nu atinsese dect hainele lui George, atunci cnd se repezise cu labele asupra lui, i pierduse i ea echilibrul. Cu un urlet nbuit, cut s sar napoi, dar era prea trziu. n clipa urmtoare, trupul enorm i negru zbur prin aer i czu clipocind n ap, chiar n apropiere de George. Cnd se ridic la suprafa, George auzi strigtele de alarm ale spectatorilor, care stteau mpietrii de groaz, fr s-i poat da vreun ajutor. George se ntoarse repede i vzu chiar n spatele lui pantera neagr, care, mulumit blnii groase, nu prea suferise de pe urma cderii de la o nlime att de mare. Prea puin cam zpcit, dar cnd zri chiar n fa pe adversarul ei att de nverunat, not spre el, urlnd rguit. Se tie c felinele slbatece noat foarte bine. George tia asta i mai tia c are de dus o lupt foarte grea, dac tatl su i oamenii lui nu-i vor veni n ajutor. Dar marinarii nu aveau arme pe punte i chiar dac unul din ei dispru cu iueala fulgerului la comanda lui Brike, se putea ca s fie prea trziu, pn s se ntoarc cu o arm. Puca lui George se afla n barca cea mic de aluminium, lng peretele de stnc, unde o lsase, cnd urca poteca. George se gndi cu iueala fulgerului care arm ar fi mai potrivit pentru pantera neagr. Ar fi fost prea nendemnatec s trag cu pistolul n ap i nici n-ar fi putut trage bine, deoarece navea cnd s ocheasc. Atunci i aduse aminte de exerciiile pe cari le fcuse n ap, mpreun cu Petre, nainte de a gsi sticla plutitoare. Imediat duse mna la bru i apuc minunatul pumnal, pe care i-l druise Sanja. Cnd simi arma n mn, George fu copleit de o linite binefctoare i de o att de mare siguran c va nvinge, nct zmbi. Sanja"... murmur el ncet, apoi se repezi s ntmpine pantera neagr, care se apropiase pn la o distan de doi metri. Fiara nu se ateptase la acest atac brusc, cci ovi o clip, nainte de a ridica laba, ca s-l izbeasc. Dar acest scurt interval de timp fu suficient, pentru ca George s se fereasc n lturi, nfricotoarea lab vji n ap chiar alturi de capul lui, aa nct marinarii scoaser nite strigte de spaim, deoarece crezur c George fusese lovit. Dar acesta urma indicaiile, pe cari i le dduse Petre. Se apropia i mai mult de trupul panterei, ridic mna dreapt, n care inea pumnalul i, cu iueala fulgerului vri lama ascuit

29

ntre omoplaii fiarei. Apoi smulse arma din ran i se ls repede la fund. n acest fel nu mai auzi horcitul bestiei i strigtele de bucurie ale spectatorilor, not civa metri sub ap, se ridic apoi la suprafa i, nainte de a ajunge deasupra apei, se ntoarse repede. Dup puternica lovitur de pumnal, pantera se nvrti odat n ap. Toi credeau c de ast dat a fost rnit mortal, dar gigantica felin avea apte viei. nmrmurii de groaz, marinarii vzur c pantera se ntoarse i nota din nou. Ochii ei verzi i plini de cruzime cercetau cu atenie suprafaa apei. Se prea c fiara tia foarte bine c adversarul ei trebuia s ias la suprafa. i aa i era. Cnd George ajunse deasupra apei, pantera neagr l i zrise n apa limpede i acum se repezi spre el. Dar i George deschise ochii, vedea cam nelmurit prin ap trupul negru al grozavului vrjma i se ls iari la fund. Fiara se repezi cu toat puterea n urma lui, dar distana era acum prea mare. George se hotr s sfreasc lupta imediat. N-ar mai fi putut s rmn mult timp sub ap i de cte ori venea la suprafa, avea de nfruntat cte un atac al panterei. De aceea, de cum simi prin ap loviturile de lab ale fiarei, se ridic la suprafa. Pantera nu putea s-l vad bine, deoarece acuma, apa era tulburat de propriile ei micri, dar George zri foarte bine trupul cel negru al fiarei, chiar nainte de a ajunge deasupra apei. George i calculase de minune micrile, cci se ridic la suprafa chiar alturi de fiar, n partea stng a acesteia. nainte ca pantera s-i dea seama de apropierea lui, George ridic pentru a doua oar pumnalul. De ast dat putea s inteasc mai bine i s loveasc mai cu putere. Pumnalul se mplnt n blana neagr a grozavului vrjma, pn n plasele, apoi, dintr-o sritur, George se deprta de fiar. n clipa urmtoare, pantera lovi apa, de o fcu numai spum, timp de cteva secunde nu se mai vzu nimic, apoi valurile se potolir ncetul cu ncetul. Trupul enorm plutea linitit deasupra apei i George, care nota spre submarin, fu primit de marinari cu formidabile strigte de ura". Cnd se sui pe puntea submarinului, simi c picioarele i tremur uor. Lupta primejdioas pe care o dusese, era cam prea obositoare pentru o fiin att de tnr. Apoi vzu colo lng peretele de stnc pe prin, care i fcea

30

semne de bucurie. George ridic pumnalul i strig: Prine Ghasna, spunei Sanjei c pumnalul ei mi-a adus victoria. Voi reveni n curnd! V LUPTA CU PIRAII CPITANUL FARROW sosi n barca uoar de aluminium i, cnd se sui pe puntea submarinului, strnse cu putere mna lui George. A fost o aventur urt biatule, zise el micat. Sunt fericit c ai ieit att de bine dintr-unsa. Prinul i trimite multe salutri i te roag s nu uii s te ntorci pe aici. Zicnd acestea, Farrow msur pe George cu o privire ngrijorat i mirndu-se oarecum. Dar George nu bg de seam, ci strig: Tat, acum mi-aduc aminte c prinul voia s ne arate drumul ce duce prin zidul de stnc, care nchide golful! Va trebui oare s aruncm stncile n aer? Nu, biatule, poarta, ca s-i zic aa, se afl exact la mijlocul barierei. Prinul Ghasna ne-o va deschide imediat. n peretele de stnc se afl un tunel, care duce pn la acest recif i din interiorul tunelului se poate da la o parte o mare bucata de stnc. Oamenii prinului, care sunt foarte ndemnatici, au construit aceast barier minunat. n felul acesta, nici un vas care nu tie secretul, nu va putea intra n golf. n timp ce Petre transporta cea de a doua panter ntr-o barc i cu ajutorul marinarilor, o ridic pe puntea submarinului, George observa cu ncordare reciful de stnc, care nchidea golful. Deodat vzu c o mare parte din perete se da ntr-o parte. Era ca o poart mare, care se deschidea printr-un dispozitiv ingenios. Petre ridicase i barca pe punte i Farrow dete un ordin, n urma cruia motoarele submarinului ncepur s lucreze. Deocamdat puteau s pluteasc deasupra apei i aveau destul timp s jupoaie pantera i s duc barca la locul ei. Jan Brike i acoperi tunul, deoarece nu aveau nevoie de el. Cnd submarinul trecu prin sprtura din stnc, prinul Ghasna se art dintr-o crptur a stncii i le fcu semn cu mna. Farrow, Bertram i George rspunser, deprtndu-se tot mai mult, pn ce prinul li se pru mic de tot. Apoi Farrow i trimise biatul n cabin, ca s-i schimbe imediat hainele. George se grbi ct putu, dar cnd vru s se ntoarc n turn, gsi jos pe toi marinarii. Petre duse n sala echipajului cele dou

31

piei de panter, ca s le prepare pentru tbcit. Se zresc nite vapoare George i am fost nevoii s ne scufundm numaidect. Acum navigam spre Vest, n jurul insulei; acolo avem un canal foarte bun. Mai e furtun? ntreb George. Nu, marea e nc agitat, dar furtuna s-a potolit tot att de brusc dup cum a i venit. Ei, acum avem toate speranele s prindem pe bandii. Desigur c e vorba numai de o mic goelet i pe furtuna asta au trebuit s opreasc, dac n-or fi fost nevoii s caute adpost n vreun port. S sperm c-i vom zri nc nainte de a se ntuneca, zise George. Se prea poate s fi euat pe undeva i noi s trecem noaptea pe lng ei fr s-i vedem. Hm, asta ar trebui s-o spui cpitanului, l sftui Petre. E drept, n cazul acesta, de cum s-o ntuneca, ar trebui s stopm, sau s navigam de-a lungul rmului de Sud al mrii Sundei. Numai acolo trebuie s fi fost mpini de furtun. Da, m duc s-i spun tatei imediat, zise George i alerg grabnic spre cabina de comand. Cnd izbucni, artnd temerile sale, Farrow i rspunse linitit: M-am gndit eu la toate astea, drag George. Cnd s-o nnopta, vom naviga foarte aproape de rm. Dac cerul va fi nnorat, ne vom servi de reflectoare. Din fericire, cunosc foarte bine coasta deci nu trebuie s m tem de stnci i recifuri. George rug pe tatl su s-l lase s priveasc prin periscop, cea ce Farrow i ncuviin cu plcere. George vzu un canal destul de larg, n care valurile mici dar destul de nalte bteau n submarin. Dou vapoare i o goelet mic se aflau n faa submarinului i se ndreptau i ele spre Marea Sundei. Se vede c din pricina furtunii fuseser mpinse n canalul dintre insule, sau poate c au intrat de bunvoie n acest canal, ca s caute adpost de furia taifunului. Tat, uite colo o goelet, o fi aceea pe care o cutm noi? Nu, biatule, goelet asta, o cunosc prea bine. E condus de un compatriot de al nostru, Heinz Salten. Cnd vapoarele se vor deprta ndeajuns, ne vom ridica la suprafa i voi vorbi cu cpitanul, s fie i el atent la vasul bandiilor. Tat, trebuie s ne fi descoperit, strig George. La pup vd un brbat foarte nalt i lat n spate, care se uit ncoace cu binoclul. Da, asta e cu putin, aprob Farrow. Prietenul Salten tie c noi ne aflm mai totdeauna n apele acestea. Trebuie s fi zrit periscopul. La ce deprtare sunt vapoarele?

32

Ah, goelet merge mai ncet. Distana ntre ea i cele dou vapoare s-a mrit foarte mult. Dar tot ar putea s se mai vad, dac ne ridicm la suprafa. Atunci trebuie s ateptm. Ne-am apropiat mult de goelet? Cred c suntem la o sut de metri. Atunci trebuie s m uit prin periscop, George, trebuie s regulez mersul submarinului. Farrow se apropia de periscop i imediat ddu comanda s ncetineasc mersul. Dup cteva minute porunci s crmeasc la stnga i zise lui George: Salten intr ntr-un golf mare pe partea stng a canalului. Acolo avem marea linitit i putem s stm frumos unul lng altul. Nici vapoarele nu ne mai pot vedea de acolo. Mai trecur zece minute i Farrow ddu ordin de ridicare la suprafa. George se urc cu tatl su n turn i, cnd se uit afar, vzu chiar n faa lor, goeleta care nainta legnndu-se ncet pe valuri. Farrow crmi chiar alturi de ea, apoi porunci s stopeze. Sus pe scara goeletei apru o siluet gigantic, cu faa ars de soare i ochii albatri-deschis, plini de buntate. Bun ziua, Farrow, strig uriaul plin de bucurie, bine c te mai vd cteodat. Cum o mai duci? Mulumesc, foarte bine, drag Salten. Trebuie s mai stm de vorb, ca altdat. Asta e fiul meu, pe care l-am adus din Cuxhaven; mai bine zis, l-am gsit n sfrit n Oceanul ngheat, pe un narval. Din pricina furtunii fusese mpins pn acolo, mpreun cu Petre. Ei drace! dac nu e o glum, biatul tu a trecut prin o mulime de aventuri. mi pare bine, tinere, s-i fac cunotina. George rspunse politicos la salut. Pe urm Farrow urm: Salten, am prins o sticl plutitoare. Patru fete tinere au fost rpite la Sidney i se afl pe un vas care se ndreapt spre Vest. Nu cred s se fi deprtat prea mult. Farrow povesti pe scurt prietenului su cum fusese gsit sticla i-i citi scrisoarea fetei. Aha, desigur c le duc la Singapore, mormi Salten, dup ce trase o njurtur la adresa bandiilor. S tii c viu i eu, drag Farrow, bandiii n-or s ne scape. Trebuie s fie o goelet mic i deci, nu poate s ne fi luat cu mult nainte. Vasul meu merge bine, chiar dac nu se poate msura cu submarinul tu. Haide, s plecm imediat! E mai bine ca tu s rmi mereu n urma mea, doar n-avem nevoie s cercetm dect partea de Sud a Mrii

33

Sundei. Nici nu mai am nevoie s m scufund, zise Farrow. cci cele dou vapoare, care se afl naintea noastr, vor cuta s mearg pe linia de navigaie obinuit. Cum o s fie la noapte? Salten se uit la cer i zise hotrt: O s avem lumin de lun, asta e foarte bine. Aadar haidem, drag Farrow! mi cam nchipui eu cine trebuie s fie. Dac dau de goelet cpitanului Brook, o percheziionez. Ah, despre acest Brook am auzit i eu vorbindu-se, n mod foarte defavorabil. El e capabil de o fapt att de ruinoas. S sperm c vom avea noroc. Submarinul se deprta ncet de goelet. Ambele vase ntoarser i navigar cu vitez dea lungul canalului nspre Marea Sundei. Farrow avusese dreptate. Cele dou vapoare, de care nu voia s fie vzut, se ndreptau, cu toat viteza, spre linia obinuit de navigaie, deprtndu-se de recifurile primejdioase ale insulelor. Salten i Farrow ns, cunoteau foarte bine coasta i ei i puteau permite s pluteasc pe lng insule. Prin binoclurile lor minunate puteau s mai vad i acum norii de fum ai fiecrui vapor, pe drumul obinuit. Salten i zise c va recunoate goeleta cpitanului Brook dup aceti nori de fum, cci Brook nu avea motor Diesel, ca vasele moderne, ci se servea nc de un cazan cu aburi, vechi. Cele dou vase goneau de-a lungul coastei primejdioase, lsnd in urma lor o dr de spum. Mulumit cunotinei lor exacte despre aceste ape, nu riscar s eueze pe vreun recif, cci colurile de stnc cele mai primejdioase erau acum acoperite de valuri aa fel nct nu erau de recunoscut. Dar ceasurile treceau i vasul cpitanului Brook nu se zrea. Nu vzur nici vreo alt goelet, care s li se par suspect. De multe ori vedeau nori de fum pe drumul de navigaie i Farrow alerga cu submarinul lui pn in apropierea acestora, se scufunda i observa vasul, atunci cnd norii de fum nu trdau prezena vreunui vapor uria, care venea din Australia. Dar de fiecare dat erau vapoare de ale liniilor de navigaie cunoscute, care excludeau de la nceput orice bnuial. Cnd se nsera, cele dou vase amice i micorar viteza. George era dezndjduit. Crezuse cu siguran, c vor ajunge din urm goelet, dar acuma perspectiva de a o gsi sczuse. Luna rsri n curnd i mprtia pe mare lumina ei blnd, aa nct coastele insulelor se putea recunoate destul de bine. Dar acum era mai greu s supraveghezi linia de navigaie, ce se

34

afla la o mare distan i Farrow se hotr s se apropie de ea. Salten, trebuia s-i fac semn, printr-o rachet luminoas, dac va descoperi goelet suspect. Tat, n-ar fi mai bine s ne ndreptm cu toat viteza spre Singapore i s ne punem la pnd n faa portului? ntreb George. n acest caz goelet nu ne va scpa. Dac nu va ancora n alt port, zise Farrow. n afar de asta, pe teritoriul portului Singapore nu pot s ntreprind nimic mpotriva lui, fr s m expun eu nsumi. Dac n-o vom gsi pn mine diminea, Salten va trebui s-o ia nainte, cu toat viteza, i s dea de tire autoritilor engleze; n acest caz, orice vas suspect va fi cercetat cu amnunime. Aadar, n orice caz, fetele vor fi salvate. Desigur c i mie mi-ar fi mai plcut s putem elibera noi singuri pe bietele fete. Atunci cel puin am ti sigur c au scpat de o soart ngrozitoare. S nu pierdem ndejdea. Dar timpul trecea mereu i nici Farrow nu zri vreun vas suspect, nici Salten nu trimise semnalul luminos. Trecur iari dou ceasuri, cnd deodat, dinspre coast, se ivi o goelet mic. Imediat Farrow ordon tunarului Jan Brike s stea de veghe la turn cci se gndea c un vas, care fcea comer de fete e i bine narmat. Dar cnd se apropia goeleta, Farrow vzu c e a prietenului su Salten. Stopa numaidect i atept goeleta, care se apropia ncet. Farrow, n-am vrut s lansez o rachet luminoas, ca s nu atrag atenia asupra mea, n mod inutil. Mi se pare c o s punem mna pe bandii. La stnga noastr, pe un recif plan, se afl o mic goeleta. Nici n-am vrut s m apropii, ci am venit direct ncoace. Cred c e mai bine s pornim mpreun. Eu o s-i ntreb dac au nevoie de ajutor. ntre timp, tu poi s fii pe aproape i, la nevoie s-i prinzi cu cangea. Bine, Salten, aa s facem, aprob Farrow. Goeleta se ntoarse iari i porni ncet spre coast. Farrow fcu un mic nconjur. Se gndea c goeleta prietenului su va fi descoperit mai curnd i bandiii o vor ine sub observaie i nici nu vor bga de seam cnd se va apropia Farrow din partea opus, cu submarinul. Echipajul se narma cu revolvere, i bastoane de cauciuc. Acestea erau destinate s intre mai nti n aciune, n caz de lupt, cci Farrow dorea s evite pe ct posibil, s atrag atenia vapoarelor ce s-ar afla prin apropiere i de aceea n-ar fi vrut s se serveasc de revolvere.

35

Pentru ca s rectige timpul pierdut cu ocolul, submarinul porni cu mare vitez; apoi, cnd ncepu s se zreasc coasta, Farrow ncetini mersul, coti la stnga, i merse de-a lungul coastei. n curnd zri i mica goelet, care se afla pe recif. Ls elicea s mearg att de ncet, nct abia de mai putea crmi submarinul; dar nu trebuia s se apropie prea mult de goelet, ca s nu atrag atenia sentinelei. Acum se art i vasul lui Salten i cpitanul chem cu glas tare goeleta euat. Farrow se folosi de ocazie, pentru ca s se apropie ct mai mult de vasul suspect. El cunotea foarte bine reciful, pe care euase goelet, de aceea merse aproape de marginea de Sud, deoarece acolo stnca era foarte abrupt i submarinul avea destul adncime de ap. n felul acesta Farrow putea s stopeze chiar lng prora goeletei. Marinarii si, n frunte cu Petre, se pregteau s se caere sus. Lanurile ancorei atrnau n jos, aa nct era uor s le apuce. Pentru un marinar nu era lucru greu s se urce pe vasul euat. Vocea vibratoare a lui Salten rsun iar deasupra apei. Acesta se apropiase pn ia vreo douzeci de metri de goelet. Acum trebuia s manevreze cu mult ndemnare, pentru ca, mnat de valuri, s nu fie izbit de vasul strin. Ce s-a ntmplat? url un glas rguit de pe puntea goeletei. Avei nevoie de ajutor? ntreb Salten s v trag de pe recif? Dup o pauz scurt, omul de pe goelet strig: M duc s ntreb pe cpitan, mi se pare c nu-i place s fie ajutat. Bine, dar grbete-te, strig Salten, n-a vrea s-mi primejduiesc vasul fr nici un folos. Cei de pe submarin auzir lmurit paii greoi ai marinarului de sentinel, rsunnd ctva timp pe punte, apoi cobornd o scar, n interiorul goeletei. nainte! opti cpitanul Farrow, acum puntea e liber. Repede, sus! Petre fu cel dinti care sri la balustrada goeletei strine. Poate c era o mare ndrzneal, deoarece nu se stabilise nc dac acest vas euat avea n adevr pe bord fetele rpite. Se putea s fie vorba i de un englez, care ar fi avut dreptul s aresteze pe aceti musafiri nepoftii. Ce plcere i-ar face s ctige premiul, pe care guvernul englez l pusese pe capul cpitanului Farrow!

36

Dar marinarii nu se gndeau la una ca asta; nici George, care srise imediat dup Petre pe puntea goeletei, nu se gndea dect la srmanele fete rpite. Luna lumina bine puntea i ndrzneii aventurieri puteau s vad lmurit deschiztura, care ducea n interiorul goeletei. Pe de lturi, aproape de balustrad, se aflau suluri de odgoane i la comanda lui Farrow, marinarii se strecurar pe nesimite i se ascunser pe dup ele. Trecur cteva minute, apoi, n interiorul goeletei rsun un glas tuntor, care se apropia tot mai mult. Pe scar se auzir pai grbii, o namil de om apru i se repezi la pupa goeletei, fr s ntoarc capul. Dup el veni un ai doilea brbat, care fu tot att de grbit nct nu avu vreme s se ntoarc. Ce s-a ntmplat? url namila spre Salten, ce vrei de la mine? Vorbise englezete i Salten i rspunse n aceeai limb. Ah, cpitanul Brook, asta e o revedere neateptat. Voiam s dau o mn de ajutor unui vas euat, dar n-am crezut s au primit att de puin amabil. Bine, dar cnd eti trezit din somnul cel mai bun, strig Brook, cu vocea ceva mai potolit, dar nc destul de mnios. n furia lui prea s se amestece oarecare ngrijorare. i mulumesc, cpitane Salten, scap eu de aici, de ndat ce vine fluxul. Socotesc c marea e nc prea agitat; dac m-ai trage acum de pe recif, te-ai primejdui i dumneata. Dar asta e o nimica toat, cpitane Brook; oamenii mei or s-i arunce un odgon. E ct se poate de uor s te trag de acolo. Pe urm putem s pornim mpreun spre Singapore. Nu, zu, i mulumesc, vreau s atept fluxul, altfel mi se stric tlpoaie vasului. N-am vrea s te rein. De altfel, eu plec spre Rsrit, acuma viu chiar de la Singapore. Da? strig Salten mirat, credeam c venii din Australia. Ce... Ce? Din Australia? blbi Brook, de unde ai mai scoso? Cine i-a mai fcut otia asta? Viu de la Singapore, ai neles cpitane Salten? Cine i-a mai... nainte, biei, opti cpitanul Farrow. Trebuie s ptrundem n goeleta. Brook minte, se vede bine. Petre lunec spre deschiztur, George dup el. Tnrul fiu al cpitanului gsise sticla plutitoare, de aceea se simea dator s contribuie primul la salvarea srmanelor fete. Era o mare ndrzneal s te cobori pe scricic, n ntunericul necunoscut. Dac fetele rpite se aflau n adevr pe bord, echipajul se va

37

apra cu ndrjire, cci englezii ar face scurt socoteal cu dnii. Din deprtare se auzea un rs zgomotos. Se vede c echipajul chefuia, ca s uite spaima ce le-o produsese euarea goeletei. ndrzneii aventurieri se oprir n josul scrii. Afar de cpitanul Farrow, George i Petre, veniser nc cinci marinari. Farrow aprinse lampa de buzunar. Se aflau ntr-un gang ngust, n care rspundeau mai multe ui. Sala cea mare a echipajului prea s fie spre pupa, cci de acolo se auzea zgomotul chefliilor. Trebuie s aflm unde au ascuns fetele, opti cpitanul, poate c Ie putem salva, fr s fim observai. Asta ar fi cea mai frumoas fars, pe care am putea-o face cpitanului Brook. Atenie, punei-v n gard! Farrow stinse lampa cu iueala fulgerului, cci clana unei ui fusese apsat cu putere. Marinarii se pitir dup scar, ct ai clipi din ochi. Acolo se afla un spaiu, n care fuseser ngrmdite frnghii i odgoane. O u se deschise scrind, rsul i glasurile marinarilor se auzir tare de tot, apoi o voce rguit strig: A de unde! Cpitanul nu poate s ne spun nimic. Haide John, adu-ne fetele. Ls c le vii tu de hac. Nite rsete brutale rspunser la aceste cuvinte i George, care spiona pe dup col, vzu un brbat voinic i grosolan, care venea dea-lungul gangului, cltinndu-se. Se opri chiar lng scar i trase de dou zvoare mari. Se auzir nite ipete puternice i glas de femei. Uriaul fcu nc un pas, cltinndu-se i url i mai tare ca pn acum: Tcere! Dac mai scoatei o vorb, v ia mama dracului! Haidei, ieii repede. Auzit-ai? Zbieretul lui i ipetele fetelor trebuie s se fi auzit i sus, cci Farrow i oamenii si auzir nelmurit vocea aspr a lui Salten: Cpitane Brook, ce sa ntmplat acolo? Nimic, zbier Brook, nfuriat peste msur, asta nu te intereseaz. Vezi de treburile dumitale! Beivul tcuse cteva minute, apoi izbucni n rs i zise: A de unde! cpitanul n-o s ne spun nimic! Haidei, fetelor, ieii afar! Apoi ncepu iar s zbiere. n furia lui nici nu auzi paii greoi i grbii, cari veneau pe punte i coborau acum scara. Era cpitanul Brook, care, n clipa urmtoare ddu uriaului un pumn, de se rostogoli la o parte. Ai nebunit? url cpitanul ca turbat cpitanul Salten, se afl chiar n faa noastr, cu vasul lui. A auzit ipetele fetelor.

38

Dac nu-l facem s plece, fr s mai bnuiasc ceva, suntem pierdui. Domnule cpitan, l mpucm, strig un marinar nalt i vnjos, care apru n ua deschis a slii echipajului. n felul sta n-o , s ne dea de gol. Aadar nainte! url Brook. Despre neascultarea voastr n ce privete fetele mai vorbim noi! Ce? url John, care i revenise dup grozava lovitur de pumn a cpitanului. Vrei s ne amenini i s ne bai? Uite, asta e rsplata mea! Beivul se aruncase asupra cpitanului surprins i-i dduse dou lovituri de pumn grozave, n obraz. Brook se mpletici, gemnd, dar John se ndrept rznd spre ncperea, n care srmanele fete ipau iari, nspimntate. Sus, pe punte se auzir dou mpucturi, cari fur urmate de altele, drept rspuns. Se distingea bine sunetul diferit al mpucturilor. Aa dar, cpitanul Salten voia s ia goeleta cu asalt. Dar i jos n gang rsun acum o mpuctur. Cpitanul Brook i adunase toate puterile. Acum tia bine c trebuie s lupte pe via i pe moarte. Cu mna sigur trase n uriaul John, care fusese pricina descoperirii. n vreme ce uriaul se prbuea horcind, Brook se ndrept spre scar. Dup mine! url el. Acum e acum! Dar nu ajunse pn la prima treapt. n faa lui se ridic trupul gigantic al lui Petre, bastonul de cauciuc vji prin aer, se auzi o trosnitur nbuit, i cpitanul Brook se prbui fr o vorb. Marinarii de pe goelet, care se dezmeticiser deodat, se azvrlir cu un urlet turbat asupra lui Petre. Dar pe scar se ivir ceilali marinari i se aruncar asupra lor cu bastoanele. George vzu c marinarul nalt i vnjos, care fcuse mai nti propunerea s-l mpute pe cpitanul Salten, se strecurase n camera fetelor. Poate c voia s omoare pe bietele prizoniere i s le arunce pe furi peste bord, pentru ca s nu-i trdeze, la caz c goelet va fi luat de cpitanul Salten. George sri imediat dup el. Un spectacol ngrozitor i se oferi naintea ochilor. Instinctiv simise adevrul. Marinarul inea n mna stng o lamp de buzunar aprins, ale crei raze cdeau pe chipurile celor patru fete, cari se ngrmdiser ngrozite ntrun col al micei ncperi. n mna dreapt ns, monstrul inea un pumnal strlucitor. George se repezi cu iueala fulgerului, apuc braul ridicat i-l

39

trase napoi. Ticlosul se ntoarse urlnd de furie i apuc pe George. Acesta observ numaidect c avea n faa sa un adversar cu mult superior. Marinarul l apuca cu atta furie, nct George se vzu numaidect in primejdie. Cu greu putu s pareze loviturile slbatice ale adversarului su. Situaia lui devenea tot mai critic. Lampa czuse pe jos, i lumina aceast lupt slbatic. Adversarul lui George se repezi iar, cu putere. George simi pe limba un gust amar. Dar imediat se trezi n el spiritul vechi de lupt, pe care-l motenise de la strmoi. Oare trebuia s gseasc aici un sfrit att de mizerabil, sub loviturile de pumnal ale unui bandit, ale unui rpitor de fete? George se smuci grozav i se arunc la pmnt i lovitura, care i-ar fi pricinuit o moarte sigur, czu alturi. Acum ns, banditul nfuriat se arunc asupra lui. Rezistena tnrului l ndrjise grozav. n cariera lui slbatec, pentru prima oar i se ntmpla ca un om att de tnr s-i opun o rezisten att de ndelungat. i acuma prea c vrea s se bucure de chinul victimei sale. n acea clip ar fi putut s isprveasc lupta, cci George era absolut fr aprare. Greutatea giganticului su adversar, care i pusese un genunchii n coaste, i lu rsuflarea. Banditul ridic pumnalul amenintor, fcu s sclipeasc lama n lumina lmpii, apoi izbucni n rs i strig: Ei, biete, acuma te nv eu minte! Ai crezut c mi te poi mpotrivi? Ha, ha, ai fi cel dinti om, care ar scpa de pumnalul meu. Dar nu, ai s zaci destul, cnd mi vei simi pumnalul, haide, ridic-te, ca s te nimeresc mai bine. Cu o putere irezistibil, uriaul ridic pe George n sus. Mna stng strngea beregata tnrului cu atta putere, nct George vzu jucndu-i pe dinaintea ochilor rotocoale i cercuri de foc. Acum venise sfritul. De pumnalul acesta nu mai putea scpa. Nimerise un adversar, care-i era cu mult superior. Deodat se auzi o mpuctur. Auzi glontele vjind lng obrazul lui, apoi o lovitur surd, adversarul su rmase o clip ca mpietrit, apoi se prbui fr o vorb. Glonul lui Petre l nimerise drept n frunte. Totul e-n regul, zise uriaul, echipajul goeletei a fost nvins. George rsufl din adnc, strnse mna lui Petre cu cldur, apoi se ndrept spre cele patru fete: Haidei, domnioarelor, suntei salvate!

40

Bucuria srmanelor fete fu att de mare, nct George ncepu s se team. n cele din urm izbuti s le liniteasc. Apoi cut nite frnghii i leg pe beiv, care ncepea iar s se zvrcoleasc. Cnd se urc pe punte, mpreun cu prizonierele liberate, tatl su, Salten i Petre venir s-l ntmpine. Biatule, ai fcut un lucru de isprav, izbucni Farrow, dup ce fetele i povestir c George doborse pe beiv. i noi ar fi trebuit s ne gndim la asta. Aa dar, domnioarelor, George v-a salvat ntr-adevr, tot el a gsit i sticla plutitoare. George ns prefer s se sustrag ct mai repede dovezilor de recunotin ale tinerelor australiene, cari l copleeau cu mulumirile. Salten trase goeleta lui Brook de pe recif i o remorc. Voia s-o predea, primului crucitor englez, pe care-l vor ntlni. Fetele voiau s ia, la Singapore, unul din marile vapoare, care merg spre Australia. Dup ce-i luar rmas bun, Farrow porni napoi. George nu-i mai da pace: voia cu orice pre s se duc la prinul Ghasna. Prinul, i era desigur foarte indiferent, principalul pentru el era s-o revad pe frumoasa Sanja. Sta alturi de tatl su, n turnul submarinului i se uita naintea lui, plin de bucurie. Oare i frumoasa Sanja se va bucura att, cnd l va revedea? George nici nu bnuia ct de schimbat va gsi nfiarea frumoasei insule i ctre ce primejdii se ndrepta.

41

42