Sunteți pe pagina 1din 43

VERZI

DOAMNELE

CELE TREI PINI

Tatl meu neredinndu-mi o misiune foarte delicat, am pornit ctre sfritul lui mai 1788 spre castelul d'Ionis, situat la zece leghe deprtare, ntre Angers i Saumur. Aveam douzeci i doi de ani i exersam deja profesia de avocat, pentru care nu prea simeam aplecare, dei nici studiul afacerilor, nici al cuvintelor nu-mi pruser dificile. La vrsta mea chiar, nu eram considerat fr talent ; i talentul tatlui meu, avocat renumit n localitatea sa, mi asigura pentru viitor o strlucit clientel, numai s fac ceva eforturi pentru a fi demn s-1 nlocuiesc. Dar eu a fi preferat literele, o via mai vistoare, o ntrebuinare mai independent i mai personal a facultilor mele, o responsabilitate mai puin supus pasiunilor i intereselor altora. Cum familia mea tr ia n bunstare i cum eram fiu unic, foarte alintat i foarte ndrgit, a fi putut alege aceast carier, dar l-a fi ndurerat pe tatl

meu, care era mndru de priceperea sa n a m dirija pe drumul ce mi-1 deschisese nainte ; i l iubeam prea mult, nct nu puteam s aez deasupra dorinelor sale instinctele mele. A fost o sear minunat cea n care sfream plimbarea pe cal, dup ce strbtusem codrii ce nconjoar vechiul i magnificul castel d'Ionis. Urcam spre castel, mbrcat n cavaler cu o anume cutare i nsoit de un servitor de care nu aveam deloc nevoie, dar pe care mama avusese inocenta vanitate s mi-1 dea pentru circumstan, vrnd ca fiul ei s se prezinte convenabil la una dintre persoanele cele mai strlucitoare din clientela noastr. Noaptea era luminat de focul blnd al stelelor mari i molatice. Puin cea voala strlucirea miriadelor de astre care clipesc ca nite ochi arztori n timpul nopilor luminoase i rcoroase. Cea de acum oferea un adevrat cer de var, destul de pur pentru a nu nfricoa prin nemrginita lui bogie. Era, dai-mi voie s vorbesc aa, unul dintre acele mbietoare ceruri care v permit s v gndii nc la pmnt, s admirai liniile vaporoase ale acestor strimte orizonturi, s respirai fr dispre atmosfera sa de flori "i de ierburi ; n sfrit, s gndeti c eti ceva n imensitate i s uii c nu eti dect atom n infinit. Pe msur ce ne apropiam de parcul seniorial, parfumurile slbatice de pdure se impregnau n mirosul liliacului i acaciei, care i aplecau capetele nflorite deasupra zidului nconjurtor. In eurnd, traversnd boschetele, vzui strlucind ferestrele castelului, n spate cu perdelele de moar violet, ntretiate de ncruciri de brae arhitecturale. Era un magnific castel din Renatere, o capodoper de gust amestecat cu capriciu, una din acele locuine undo te simi impresionat prin nu tiu ce

ingenios, elegant i ndrzne care, din imaginaia arhitectului, pare a trece n. a noastr, domi'nnd-o i ridicnd-o deasupra obinuinelor i preocuprilor lumii pozitive. Mrturisesc c inima mi btea foarte tare spunndu-mi numele n faa lacheului nsrcinat s m anune. Nu o vzusem niciodat pe doamna d'lonis. Ea trecea drept cea mai frumoas femeie din inut; avea douzeci i doi de ani, un so care nu era nici frumos, nici amabil, i care o neglija pentru cltoriile sale. Scrisul su era ncnttor i ea gsea mijlocul de a arta nu numai mult sim, dar i mult spirit n scrisorile sale de afaceri. Era, apoi, un foarte nobil caracter. Iat tot ce tiam despre ea, i era destul pentru a-mi fi team s nu apar stngaci i provincial. Trebuie s fi fost foarte palid intrnd n salon. De aceea prima mea impresie a fost ca o uurare cnd m trezii n prezena a doua doamne b-trne i grase, foarte urite, dintre care una, doamna contes vduv d'lonis, m anun c nora sa era la una din prietenele sale din mprejurimi i ca nu se ntorcea dect probabil a doua zi diminea - Sntei totui binevenit, adug aceast matroan, noi avem mult prietenie i recunotin pentru tatl dv. i se pare c vom avea mare nevoie de sfaturile sale, pe care sntei fr ndoial gata s ni le transmitei. - Vin din partea sa pentru a o sftui n afaceri pe doamna d'lonis... Contesa d'lonis se ocup de afaceri, ntr-adevr, relu contesa vduv ca pentru a m avertiza de o confuzie. Ea se pricepe, are un cap bun i, n absena fiului meu, care este la Viena, ea urmrete acest suprtor i interminabil proces. Nu trebuie s contai pe mine pentru a o nlocui, cci eu nu m pricep deloc i tot ce pot s fac este s v rein pn la ntoarcerea contesei, oferindu-v o cin i un pat bun. Spunnd acestea, btrna doamn care, n ciuda acestei lungi cuvntri, prea o femeie destul de cumsecade, sun i ddu ordine pentru instalarea mea. Eu refuzai s mnnc lundu-mi toate msurile de precauie pe drum i tiind c nu e nimic mai jenant dect s mnnci singur, sub ochii unor oameni crora le eti complet necunoscut. Cum tatl meu mi dduse mai multe zile ca s m achit de misiune, nu aveam nimic mai bun de fcut dect s atept pe frumoasa noastr clienta i eram fa de ea i familia sa un trimis destul de util pentru a avea dreptul la o cordial ospitalitate. Eu nu m-am lsat deci rugat pentru a ramne, dei era un han foarte confortabil n apropiere, unde oamenii de felul meu mergeau n mod obinuit s atepte momentul ntlnirii cu oamenii de bun calitate. Aa era nc limbajul provinciilor la acea epoc i trebuia s apreciezi termenii i valoarea lor pentru a sta pe locul tu,

fr grosolnie i fr impertinen, n relaiile cu lumea. Burghez i filozof (nu se spunea nc democrat), eu nu eram deloc convins de superioritatea moral a nobilimii. i, dei ea se pretindea iubitoare de filozofie, tiam c trebuiau menajate susceptibilitile sale de etichet, c trebuie s le respeci pentru a fi respectat tu nsui. Aveam, deci, puin timiditate depit, destul aplomb ca oricine altcineva, vznd deja la tatl meu specimene din toate clasele societii. Contesa vduv pru s-i dea seama de aceasta i s nu se simt constrns de a fi primit, dac nu ca egal cel puin ca prieten pe fiul avocatului casei.
n timp ce mi fcea conversaie, ca femeie la care obinuina ine loc de spirit, am avut timpul s examinez figura ei, cit i a celeilalte matroane, nc mai gras dect ea, care, aezat la o oarecare distan i umplnd fundalul unei ntregi opere de tapiserie, nu desclescleta dinii i de-abia dac ridica ochii spre mine. Era mbrcat aproape ca i contesa vduv : rochie de mtase nchis, mneci colante, earf de dantel neagr, deasupra unei bonete albe i nnodat sub brbie. Dar toate acestea mai puin curate i mai puin ngrijite ; minile erau mai puin albe, dei la fel de grase : tipul mai vulgar dei vulgaritatea era deja prezent n trsturile greoaie ale grsunei doamne d'Ionis. Pe scurt, nu m ndoii de condiia sa de doamn de companie, cnd doamna contes i spuse, n legtur cu refuzul meu de a cina : Nu-i nimic, Zephyrino, nu trebuie s uitm c domnul Nivieres este tnr i c poate s-i fie foame n momentul cnd va fi gata s adoarm. Servii-i o mas rece n apartamentul su. Monumentala Zephyrine se ridic ; ea era la fel de nalt ct era de lat dimensiunea ei n nlime fiind aceeai ca n grosime. i mai ales, i zise stpna n momentul cnd era gata s ias, s nu uii pinea. Pinea ? zise Zephyrine cu o voce mic, fragil i voalat care fcea un contrast amuzant cu statura sa. Apoi repet : Pinea ? cu o intonaie marcat de ndoial i de surpriz. Pinile ! rspunse contesa vduv cu autoritate. Zephyrine pru s ezite o clip i iei. Dar stpna sa o chem imediat pentru a-i face o stranie recomandare : Trei pini ! Zephyrine deschise gura pentru a rspunde, ridic puin din umeri i dispru. Trei pini ? am protestat la rndul meu. Dar ce poft de mncare presupunei c am, doamn contes ? Oh ! nu-i nimic, zise ea. Snt att de mici ! i pstr o clip tcerea. Cutam ceva s-i spun pentru a lega din nou conversaia, pn la momentul retragerii, cnd ea pru n prada unei oarecare agitaii, duse mina la nurul soneriei i se opri pentru a spune, ca i cum i-ar fi vorbit singur : Totui, trei pini ! Este mult, ntr-adevr, reluai eu reprimndu-mi o mare poft de rs. Ea m privi, mirat, fr a-i da seama c Vorbise cu voce tare. Vorbii de proces ? zise, poate pentru a m face s uit cuvintele de adineaori. E mult ceea ce ni se reclam ! Credei c-1 vom. ctiga ? Dar ascult foarte puin rspunsurile mele evazive i sun hotrt ; veni un servitor, cruia i porunci s o cheme pe Zephyrine. Ea veni, contesa i vorbi la ureche ; dup care pru linitit i ncepu s plvrgeasc cu mine ca o bun cumtr, foarte mrginit, dar binevoitoare i aproape matern, ntrebndu-m despre gusturile mele, caracter, relaii i plceri. Devenii mai copil dect eram pentru ca s se simt n largul ei, cci remarcai repede c era dintre acele femei din lumea mare care au tiut s se fereasc de cea mai mediocr inteligen i care nu au nici o nevoie s ntlneasc mai mult la alii. Pe scurt, avea destul cumsecdenie, net nu m plictisii prea mult cu ea timp de o or i nu ateptai cu prea mult nerbdare permisiunea de a o parasi.

Un valet de camer m conduse la apartamentul meu, cci era un apartament complet : trei camere foarte frumoase, foarte vaste i mobilate Ludovic XV cu mult lux. Propriul meu servitor, cruia buna mea mam i dduse lecii, era n dormitor, ateptnd onoarea de a m dezbrca, spre a prea la fel de instruit asupra datoriilor sale ca valeii marilor case. Foarte bine, dragul meu Baptiste, i-am zis eu cnd am fost singuri, poi s

mergi la culcare. M voi culca eu nsumi i rn voi dezbrca n persoan, aa fac de cnd m aflu pe lume. Baptiste mi ur noapte bun i m prsi. Nu e r a de c t o r a z ec e . Nu a v e am ni c i un c he f s dorm att de devreme ; mi-am propus s examinez mobilele i tablourile din salonul meu, cnd ochii mi czur pe masa care mi era servit n camer, aproape de cmin i cele trei pini mi aprur ntr-o misterioas simetrie. Erau destul de mari i plasate n centrul platoului lcuit, ntr-un elegant co de porelan de Saxonia, cu o frumoas solni de argint la mijloc i trei erveele de damasc n jur. Ce naiba o fi aranjamentul acestui co ? m ntrebam, i de ce acest accesoriu vulgar al supeului meu, pinea, a frmntat-o att de insistent pe btrna mea gazd ? De ce trei pini att de insistent recomandate ? De ce nu patru, de ce nu zece, dac m iau drept un cpcun mnccios ? i de fapt, iat un foarte copios supeu i nite sticle de vin cu etichete care promit mult, dar de ce trei carafe de ap ? Din nou ceva misterios i bizar. Aceast btrn contes de treab i imagineaz c eu snt triplu sau c aduc doi comeseni in valiz ? Meditam la aceast enigm, cnd auzii btnd la usa anticamerei : Intra ! am strigat eu fr. a m deranja, trezind c Baptiste uitase ceva. Spre surpriza mea vzui aprind n boneta de noapte pe mreaa Zephyrine, innd ntr-o mn o luminare i cu cealalt punnd un deget pe buze i naintnd spre mine cu vizibil pretenie de a nu face s scrie parchetul sub paii si de elefant ! Am devenit cu siguran mai palid dect fusesem cnd m pregteam s apar n faa tinerei doamne d'Ionis. Cu ce aventur m amenina aceast voluminoas apariie ? Nu v temei, domnule, mi zise cu ingenuitate btrna fat, ca i cum ar fi ghicit teroarea mea ; vin s v explic... despre cele trei pini i cele trei carafe... A, bucuros, am rspuns eu oferinclu-i un fotoliu, eram chiar foarte intrigat. - Ca veche persoan de serviciu, zise Zephyrine refuznd s se aeze i innd luminarea n mn, as ii crunt lovit dac domnul ar crede c e din partea mea o glum proast. Nu mi-a permite... i totui eu vin s rog pe domnul s nu contrarieze pe stpna mea. Vorbete, domnioar Zephyrine ; nu snt dintre cei ce se supr la o glum, mai ales dac este amuzant. - Oh, Dumnezeule, nu, domnule, ea nu are nimic amuzant dar nu are nici nimic dezagreabil. Iat ce este. Doamna contes este foarte... ea are un cap cam... Zephyrine se opri scurt. O iubea pe contes sau se temea de ea i nu putea s se hotrasc s-o critice. ncurctura sa era comic, cci se traducea printr-un surs copilresc ridicnd colurile unei guri mici fr dini, care fcea s apar i mai mare figura rotund i buclat, fr frunte i barb. Ai fi zis luna plin fcnd mutrioare cu gura n inimioar, cum se vede pe almanahurile de Liege. Vocea mic, gtuit, a Zephyrinei, graseierea i blbiala o fceau s apar att de neverosimil nct nu ndrzneam s o privesc n fa, de team s nu-mi pierd seriozitatea. S vedem, i-am zis pentru a o ncuraja n revelaiile ncepute : doamna contes... este puin ironic, puin batjocoritoare ? Nu, domnule, nu ! ea este de foarte bun credin ; ea crede... ea i imagineaz... Cutam n zadar ceea ce contesa vduv putea s-i imagineze, cnd Zephyrine adug cu efort : In sfrit, domnule, biata mea stpn crede n spirite ! Fie ! am rspuns eu. Nu este singura persoan de vrsta ei care s aib aceast credin i aceasta nu face nici un ru nimnui. Dar face cteodat ru celor care se sperie, i, dac domnul se teme de ceva n apartamentul su, eu pot s jur c nu exist nici un motiv. Cu att mai ru ! a fi fost mai mulumit s vd ceva supranatural... Apariiile fac parte din vechile castele i acesta este att de frumos, nct eu nu mi-a reprezenta dect fantome foarte agreabile. Adevrat ! domnul a auzit deci vorbindu-se de ceva ?

Privitor la acest castel i acest apartament ? Niciodat ! Atept s-mi


Domnul trebuie s tie mai bine dect mine cit timp este de atunci... erau aici trei domnioare ale familiei d'Ionis, de o frumusee uimitoare i att de drglae, nct erau adorate de toat lumea. O nveninat doamn de la curte care era geloasa pe ele, i mai ales pe ce a tn r, fcu s fie pus otra v n apa un ei fantani din care beau dnsele i de care se serveau buctarii pentru a face pine. Toate trei murir n aceeai noapte i, aa cum se pretinde, n camera unde ne aflm. Dar aceasta nu este sigur i se vorbete astfel de puin timp. Era, de mult, n inut, o poveste cu trei doamne albe care se artaser mult timp prin castel i grdinile sale. Dar era poveste att de veche c nu se mai gndea nimeni la ea i nimeni n-o credea, cnd unul dintre prietenii casei, domnul abate de Lamyre, care este un spirit vesel i un vorbitor elegant, dormind n aceast camer, vis sau pretinse a fi visat trei femei verzi care veniser s-i fac preziceri. i cum el vzu c visul su intereseaz pe doamna contes vduv i amuz pe tnra contes nor, el invent tot ce dori i fcu s vorbeasc fantomele dup fantezia sa, aa nct doamna este convins c s-ar putea ti viitorul familiei i cel al procesului care l frmnt pe domnul conte, fcnd s revin i s vorbeasc aceste fantome. Dar, cum toate persoanele pe care le-am gzduit aici nu au vzut nimic i doar au rs de ntrebrile sale, ea a ho-trt s le ofere s doarm n apartamentul acesta acelor persoane care, nefiind prevenite de nimic, nu s-ar gndi nici s inventeze apariii, nici s le ascund pe cele care ar putea veni. Iat de ce a hotrt s dormii n aceast camer, fr a v spune nimic ; dar cum doamna nu este foarte... fin, pesemne nu a putut s se opreasc de a vorbi n faa dv. de cele trei pini. Desigur, cele trei pini mai nti, i apoi cele trei carafe, trebuiau s-mi dea de gndit. Totui, mrturisesc c nu gsesc nici un raport cu... - Ah, ba da, domnule. Cele trei domnioare din timpul lui Henrie al II-

Ei bine, domnule, iat ce este. In anul... nu mai tiu, dar era sub Henric II.

povestii dv....

lea au fost otrvite cu pine i ap ! Eu vd legtura, dar nu neleg cum aceast ofrand, s-o numim astfel, poate s le fie agreabil. Ce gndii dv. niv ? Eu gndesc c acolo unde snt sufletele lor, ele nu au nevoie de nimic, sau le pas foarte puin, zise Zephyrine cu un aer de superioritate modest. Dar trebuie s tii cum i-au venit aceste idei bunei mele stpne. V aduc manuscrisul pe care contesa d'Ionis, nora sa, doamna Caroline cum o numim noi aici, 1-a redactat ca nsi, dup vechi nsemnri gsite n arhiva familiei. Aceast lectur v va interesa mai mult dect conversaia mea i v voi ura noapte bun... dup ce, totui, v voi adresa o mic rugminte. Din toat inima, buna mea domnioar, ce pot face pentru dv. ? S nu spunei nimnui din lume, n afar de doamna Caroline, care nu va gsi nimic ru, c eu v-am prevenit ; cci doamna contes vduv m-ar certa i nu ar mai avea ncredere n mine. V promit. i ce trebuie s spun mine, dac snt ntrebat asupra viziunilor mele ? Ah, domnule... Trebuie s avei buntatea de a inventa ceva, un vis fr urmri i sens, ce vrei dv., numai s fie vorba de trei domnioare ; altfel doamna contes vduv va fi necjit tare i m-ar bnui de a nu fi pus pinile, carafele i solnia ; sau c v-am avertizat i, prin necredina dv., ai ratat apariia. Ea este convins de suspiciunea acestor doamne i de refuzul lor de a se arta celor care i rd de apariii, chiar dac numai n gndul lor. Rmas singur, dup ce am promis Zephyrinei s intru in jocul fanteziei stpnei sale, am deschis i am citit manuscrisul din care nu voi aminti dect circumstanele ce privesc ntimplrile al cror erou am devenii povestea mea. Cea a domnioarelor d'Ionis mi pru pur legend, povestit de doamna d'Ionis, dup mrturia unor documente nu prea autentice, pe care le critica ea nsi cu tonul spumos i ironic care era deja la mod.

asigur c ele promiteau, n latin, binecuvntri i soart fericit ramurii tinere a familiei d'Ionis, care primise motenirea lor. Acestea se petreceau, mi s-a spus, n timpul lui Henric al IV-lea, i de atunci nu s-a mai auzit vorbindu-se despre ele. Dar este o credin care a durat mult timp dup aceea n casa d'lonis, c fcndu-le ofranda la miezul nopii, pot fi atrase i poi afla de la ele lucruri din viitor. Se spune chiar c, dac trei pini, trei carafe i o solni se gsesc din ntmplare pe o mas, n zisul castel, se vd sau se aud, n acest loc, lucruri surprinztoare". La acest fragment, doamna d'Ionis adugase reflecia urmtoare : E foarte regretabil pentru casa d'Ionis c acest frumos miracol a ncetat : toi membrii si ar fi fost virtuoi i nelepi ; dar, dei am n min o formul de invocaie scris de vreun astrolog de demult al castelului, nu sper ca doamnele verzi s vrea vreodat s apar". Am rmas ctva timp absorbit, nu de efectul acestei lecturi, ci de plcuta scriere a doamnei d'Ionis i de eleganta redactare a celorlalte reflecii care nsoeau legenda. Eu nu puteam face, cum mi permit astzi, critica scepticismului facil al frumoasei doamne. Eram la nlimea lui pe atunci. Era la mod s iei n consideraie nu latura artistic a lucrurilor fantastice, ci pe cea ridicol. Erai foarte mndru de a nu fi dat n mintea povetilor doicilor sau a superstiiilor de demult. Eram, apoi, foarte dispus s m ndrgostesc. Mi se vorbise att, acas, despre aceast amabil persoan i mama mea mi recomandase att de insistent, la plecare, s nu las s mi se fure minile, net lucrul era pe jumtate fcut. Nu iubisem dect dou sau trei verioare, i aceste amoruri, cntate de mine n versuri la fel de caste ca nflcrrile mele, nu prea mi consumaser inima, ea fiind gata s se lase incendiat mult mai serios. Luasem un dosar pe care tatl meu dorea s-1 studiez. L-am deschis contiincios, dar, dup ce am citit cfeva pagini cu ochii, fr ca un singur cuvnt s ajung la mintea mea, am recunoscut c acest mod_ de a studia era perfect inutil i am luat neleapt hotrre de a renuna. Am crezut c voi repara greelile lenei mele gndind serios la procesul d'Ionis, pe care l cunoteam pe de rost, i mi pregtii argumentele prin care trebuia s o conving pe contes asupra celei mai bune ci de urmat. Numai c fiecare din aceste argumente minunate se termina, nu tiu cum, printr-un madrigal de ndrgostit, care nu avea un raport direct cu procedura. In mijlocul acestei munci serioase, m prinse foamea. Muza nu este chiar atit de rigid cu mldiele familiilor obinuite s triasc bine, net s le interzic s supeze cu mult poft. Eram dispus deci s onorez pateul care mi surdea dincolo de dosarele mele i de hemistihuri si, desfcnd ervetul aezat pe farfurie, gsii, spre surpriza mea, o a patra pine. Aceast supriz se terse repede n faa unui raionament foarte simplu : dac, n proiectele si previziunile contesei vduve, cele trei pini cabalistice trebuiau s rmn intacte, era natural s mai consacre una satisfacerii apetitului meu. Am

Trec deci sub tcere cronica scurt comentat a celor trei moarte, care mi-a prut mai interesant in sobrele cuvinte ale Zephyrinei, i voi aminti numai fragmentul urmtor, transcris de doamna d'Ionis dintr-un manuscris datat clin 1650 i scris de un btrin capelan al castelului. Este adevrat c am auzit povestindu-se, n tinereea mea, cum c acest castel d'Ionis a fost bintuit de spirite, n numr de trei, i artnd aparena unor doamne bogat mbrcate, care, fr a amenina pe nimeni, preau s caute ceva n camerele i cmrile castelului. Liturghiile i rugciunile fcute pentru ele neputnd s le mpiedice de a reveni, se gndir s binecuvnteze trei piini albe, s le pun n camera n care domnioarele d'Ionis muriser. n aceast noapte, ele venir fr a face zgomot sau s nfricoeze pe cineva, i gsir a doua zi c ele ciupiser pinile, dar nu luaser nimic ; si, n noaptea urmtoare, ele rencepur s se plng i s fac uile s scriie, iar zvoarele s scrneasc. De aceea se gndir s pun trei ulcioare de ap limpede, din care nu bur deloc, dar rspndir o parte. In sfrit, stareul de la Saint-*** ddu sfatul s fie linitite, oferindu-li-se o solni plin cu sare alb, pe motiv c ele au fost otrvite cu o pine fr sare. i, dup ce lucrul acesta a fost fcut, fur auzite cntnd un foarte frumos cntec i ni se

gustat vinurile i le-am gsit att de bune, net am fcut sacrificiul generos de a nu m atinge de nici una din carafele destinate fantomelor. i, n timp ce mncam cu

mare plcere, am nceput s m gndcsc la aceast cronic i s m ntreb cum a povesti minunile pe care nu puteam s m lipsesc de a le fi vzut noaptea. Regretam c Zephyrine nu mi-a dat mai multe amnunte asupra fanteziilor presupuse ale celor trei personaje moarte. Extrasul din manuscrisul de la 1650 nu era destul de explicit : aceste doamne trebuiau s atepte ca eu s adorm pentru a veni s ronie ca oarecii din pinile att de proaspete ? Sau mi puteau apare dintr-o clip in alta, una la sting mea, cealalt n dreapta i a treia n fa ? Sun miezul nopii : era ora clasic, ora fatal !

II

APARIIE LA CASTELUL
D'INOIS

Sun miezul nopii pn la a dousprezecea btaie, fr ca nici o apariie s se produc. M-am ridicat, gndind c era suficient : terminasem de mncat i, dup dousprezece leghe pe cal, ncepeam s simt nevoia de somn, cnd orologiul castelului, care avea un timbru frumos, grav i rsuntor, ncepu s bat din nou cele patru sferturi i cele dousprezece ore cu o ncetineal deosebit. S mrturisesc c m-am simit puin emoionat de aceast ntoarcere a orei pe care o credeam trecut ? De ce nu ? Fcusem destul de bun impresie de filosof asupra mie nsumi pn acum ! Dei eram un fervent discipol al raiunii, nu puteam s nu fiu i un om foarte tnr, plin de imaginaie, crescut pe genunchii unei mame ce credea cu trie n toate legendele cu care m legnase i care nu m fceau s rd ntotdeauna. Mi-am dat seama de uoara stnjeneal ce simeam i, pentru a o combate, cci mi-era foarte ruine de ea, ncepui s m dezbrac. Orologiul nu mai btea, eram n pat i gata s suflu n luminare, cnd un orologiu ndeprtat din sat ncepu la rndul su s bat cele patru sferturi i dousprezece ore, dar cu un sunet lugubru i o nepsare de moarte, nct am fost cuprins de o serioas neli ni t e. S fi

avut , ca cel di n cas t el , s oneri a dubl i tot n-ar fi avut motiv s nu sfreasc. Mi se pru, ntr-adevr, timp de cteva minute, c l auzeam rencepind i c sun de treizeci i apte de ori ; dar era o iluzie, dup cum m-am asigurat deschiznd fereastra. O profund linite domnea peste castel i n empie. Cerul era nnourat ; nu s e zrea nici o stea ; aerul era greu ; i vedeam roiuri de fluturi de noapte agit ndus e n r a z e l e de lumin pe care le proiecta luminarea mea. Ne l i n i t e a l o r e r a u n s e m n d e f u r t u n . C u m m i - a u plcut dintotdeauna furtunile, ncepui s-i respir semnele de apropiere. Scurtele rafale mi aduceau parfumul florilor din grdin. Privighetoarea

mi fceau onoarea s rd de mine. deci am tras brusc perdeaua patului i m mbrcai in grab. Lucrul acesta fcut, am ndeprtat podeaua pentru a pndi momentul s surprind aceste rutcioase persoane printr-un mare strigt cu voce ngroat. Dar nimic ! Nu mai era nimic ! Totul dispruse. M gseam ntr-o obscuritate profund, n acel timp nu se gsise mijlocul de a face rapid lumin, eu nu-1 aveam nici pe cel lent, cremenea. Am fost nevoit s m apropii pe dibuite de mas ; nu gsii dect fotoliile, carafele, sfenicele i pinile, n ordinea n care le aezasem. Nici un zgomot nu trdase plecarea ciudatelor vizitatoare ; e drept c vntul sufla mai tare i se afunda n plingeri i lamentri n vastul cmin din camer. Am deschis fereastra i jaluzelele. Nu se fcuse nc ziu i puina transparen a aerului nu-mi permise s vd toate prile camerei. Am fost nevoit s ating totul pe dibuite, nevrnd nici s chem, nici s ntreb, din teama de a nu prea speriat. Am trecut n salon i n cealalt camer, ocupndu~m fr zgomot de aceleai cercetri, i revenii s m aez pe pat pentru a-mi asculta ceasul i a m gndi la aventur. Ceasul meu era oprit i orologiile dinafar sunar o jumtate de or, parc mi-ar fi declarat c nu exist mijloc de a afla ora. Am ascultat vntul i am ncercat s-mi dau seama ce zgomote snt ale lui i care ar putea proveni din vreun col al apartamentului. Mi-am pus ochii i urechile la tortur..Mi-am chinuit mintea ntrebindu-m dac am visat ceea ce am crezut c vd. Lucrul era posibil, dei nu am putut sa-mi dau seama ce vis m adusese la acest comar.

cnt nc o dat i t cu pent ru a- i c ut a ad pos t . Am uitat de neli ni tea mea caraghioas , bucurindu-m de spectacolul realitii. Camera mea ddea nspre curtea de onoare, vast i nconjurat de const ruc ii m re e, ale cror si l u e t e s e d e c u p a u n a l b a s t r u p a l p e c e r u l n e g r u , la lumina primelor fulgere. Dar vntul se porni alungndu-m de la fereas tr, vrnd parc s -i sm ulg perdelele. Am nchis t ot u l i , na i n t e de a m cu l c a, v r n d s br av ez s p e c t r e l e i s o s a t i s f a c p e Z e p h y r i n e , a m n depl i ni t cu con t i i nci ozi t at e ceea ce p res up un eam a f i r i t ul e vo ca i e i . Am t e rs m as a i a m n de p r t a t r e s t u r i l e c i n e i . A m pl a s a t c e l e trei carafe n j u ru l co u l u i . Nu m -am at i n s d e s are ; i v r n d s m rzbun pe mine nsumi provocndu-mi pn la cap t propria imagina ie, am pus trei scaune n j u r u l m e s e i i t r e i s f e n i c e p e m a s , c t e u n u l n faa fiecrui fotoliu. Dup care am stins totul i am adormit linit i t , fr s uit de a m com para cu s i r Enguerrand, al e c r ui a ve nt ur i n t c ri bi l i f l ca s t el di n Ar de nn es mi le cnta adesea mama. Tre buie s cred c pri mul s om n a fost foart e profund, deoar ece nu am auzi t furt una ; s i nu m t r e z i i d i n c a u z a e i , c i a u n u i z n g n i t d e p a h a r e p e m a s , p e c a r e l a u z i i m a i n t i p r i n v i s i p e care s frii pri n a- 1 auzi n reali tate. Am des chis ochii s i . . . s m cread cine-ar vrea, am fost mar torul unor lucruri atit de surprinztoare, incit dup d o u z e c i d e a n i , c e l m a i m r u n t d e t a l i u m i - a r mas n memorie, la fel de clar ca atunci. E r a l u m i n n c a m e r a m e a , d e i n u a m v z u t nici un sfenic aprins. Era ca o lumin verde foarte vag , ce p rea s i as d i n c m i n. Aceas t l uci re slab mi-a permis s vd, nu distinct, dar sigur, trei persoane, sau mai bine trei forme aezate n jurul m es ei , un a l a dr ea pt a, al t a l a s t i n g , a t r ei a n t r e cele dou, n faa emineului i cu spatele la patul meu. Pe msur ce vederea mea se obinuia cu aceast lumin, credeam c recunosc n aceste trei umbre fem ei m brcat e s au m ai cur nd nf urat e n esturi transparente de un alb verzui, foarte ample, c ar e n un el e m om en t e m i s e p r ea u a f i n or i i n cer i i care le ascundeau n ntregim e faa, corpul i m ini le. Nu ti u dac se micau, nu put eam s observ nici una din micrile lor si totui zngnitul c a r a f e l o r c o n t i n u a , c a s i c u m e l e l e - a r f i m p i n s i c i o c n i t , d u p u n f e l d e r i t m , d e c o u l d e p o r elan. Dup cteva clipe mrturisesc de teroare foarte puternic, m gndii c eram nelat cu o mistificare i eram gata s sar hotrit n mijlocul camerei pentru a speria pe cei care voiau s m n f r i c o e z e , c n d m i a m i n t i i c n a c e a s t c a s nu p ut ea m s am d e- a f ac e d ec at c u d oa m n e, ch i a r cu mari doamne, care

Lund hotrrea s ncetez de a m mai frmnta, m-am ntins pe pat s atept rentoarcerea somnului fr a m dezbrca. Nu puteam s adorm. M simeam totui obosit i vntul m legna irezistibil; aipeam din cnd n cnd ; dar, mereu, deschideam ochii i priveam n ntuneric i n vid cu nencredere. Eram gata s adorm totui, cnd zngnitul rencepu i, de aceast dat, deschiznd bine ochii, fr s m mic, zrii cele trei spectre la locul lor, imobile n aparen, cu faldurile lor verzi plutind n lucirea verde ce pleca din cmin. M prefceam c dorm, cci era puin probabil s mi se vad ochii deschii n umbra alcovului i observam totul cu atenie. Nu mai eram speriat ; nu mai simeam dect curiozitatea de a surprinde un mister plcut sau dezagreabil, o fantasmagorie foarte bine pus n scen de personaje reale, sau... Mrturisesc c nu gseam o definiie ipotezei a doua : ea nu putea fi dect nebuneasc i ridicol, i totui ea m frmnta ca admisibil. Am vzut atunci cele trei umbre ridiendu-se, agitndu-se i ntorcndu-se repede i fr nici un zgomot n jurul mesei, cu gesturi de neneles. Ele mi pruser de statur mijlocie ct fuseser aezate : n picioare, erau la fel de nalte ca brbaii. Deodat, una dintre ele se micor, lu forma unei femei, deveni mic de tot, apoi crescu uimitor i se ndrept spre mine, n timp ce celelalte dou stteau n picioare sub placa de deasupra cminului. Ceea ce fu foarte neplcut ; i printr-o micare de copil, mi-am pus perna pe fa, ca pentru a ridica un obstacol ntre mine i viziune.
Apoi mi-a fost ruine de prostia mea i am privit cu atenie. Spectrul se aezase pe fotoliul de la picioarele patului meu. Nu i-am vzut figura. Capul i bustul erau, nu umbrite, ci parc tiate de perdeaua alcovului. Lumina din cmin, devenind mai vie, desena numai partea inferioar a unui corp i pliurile unui vemnt a crui realitate nu putea fi pus la ndoial. Era de o imobilitate nfricotoare, ca i cum nimic nu ar fi respirat sub acest vemnt de linoliu. Am ateptat cteva clipe care mi se prur un secol. Simeam c-mi pierd sngele rece cu care m narmasem. M-am agitat n pat : am avut brusc ideea s fug oriunde. Rezistam. Mi-am trecut mina peste ochi, apoi am ntins-o hotrt s apuc spectrul de pliurile acestui vemnt att de vizibil i att de bine luminat : am atins doar vidul. M-am aruncat asupra fotoliului : era un fotoliu gol. Lumina i viziunea dispruser n ntregime. Am nceput s cercetez camera i apartamentul. Ca i prima dat, erau goale. Sigur de ast dat c nu am visat, nici dormit, am rmas treaz pn la ziu, care nu ntrzie s apar. S-au studiat mult, n ultimii ani, fenomenele de halucinaie ; au fost observate i caracterizate. Oamenii de tiin au fcut analiza lor pe ei nii. Am vzut chiar femei delicate i nervoase suferind accese de halucinaie, nu fr suferin i tristee, dar fr fric, i dndu-i foarte bine seama de starea de iluzionare n care se gseau. In tinereea mea, nu eram att de avansai. Nu era cale de mijloc ntre negarea absolut a oricrei viziuni i credina oarb n apariii. Se rdea de cei ce erau obsedai de aceste viziuni, atribuite credulitii i fricii, care nu erau iertate dect n caz de boal grav. Am nceput deci, n timpul insomniei mele, s m ntreb foarte sever i s-mi fac reprouri asupra slbiciunilor spiritului meu, fr a m gndi c . toate acestea puteau fi efectul unei digestii rele sau al unei influiene atmosferice. Aceast idee mi-ar fi venit greu; cci, n afara unei uoare oboseli i a unei proaste dispoziii, nu m simeam deloc bolnav. Foarte hotrt s nu m laud ctre nimeni cu aventura mea, m-am culcat i am dormit foarte bine pn la ora cnd Baptiste ciocni ca s m a-nune de apropierea dejunului. Am mers s-i deschid, constatnd c ua era nchis cu zvorul, cum verificasem nainte de a adormi ; am controlat din nou i cealalt u a apartamentului, am cercetat drugii de fier care sprijin plcile cminului ; cutam posibilitatea i indiciile unei ui secrete. La ce bun, de altfel ? mi spuneam melancolic, n timp ce Baptiste mi pudra prul. Nu am vzut un obiect care nu avea consisten, o rochie sau un giulgiu care dispruse d i n mina mea ? Fr aceast dispariie, a fi putut atribui totul unei glume a doamnei

d'Ionis ; rci aflasem de la Baptiste c ea se ntorsese n ajun, ctre miezul nopii. Aceast veste m smulse din gnduri. Mi-am ngrijit coafura i toaleta. Eram puin contrariat de a fi fost ncredinat negrului prin profesia mea ; dar mama mi pregtea lenjerie att de frumoas i haine att de bine croite, nct m gseam, n totul, foarte prezentabil : nu eram nici urt, nici ru construit i, fr a m luda, eram obinuit s vd n toi ochii din jur impresia favorabil pe care o produce o fizionomie fericit. Doamna d'lonis era n salon cnd am intrat. Am vzut o femeie ncnttoare, ntr-adevr, dar mult prea mic pentru a fi figurat n trio-ul spectrelor. Ea nu avea nimic fantastic sau diafan. Era o frumusee a geniului real, proaspt, vesel, plin de via, purtnd cu graie ceea ce se numea, n stilul timpului, o plcut rotunjime, vorbind cu finee i dreptate despre orice lucru i lsnd s se ntrevad o mare energie de caracter sub o dulce blndec a formelor. Am neles, dup cteva cuvinte schimbate cu ea, cum, datorita spiritului i energiei sale, francheei i a ndemnrii, reuise s triasc n bun nelegere cu un so destul de ru i o soacr att de mrginit. De-abia ncepuserm dejunul c doamna contes vduv, examinndu-m, m gsi suferind i palid, dei eu uitasem aventura destul ca s mnnc eu poft i s m simt nduioat de amabilele atenii ale frumoasei mele gazde. Amintindu-mi atunci recomandrile Zephyrinei, m-am grbit s spun c dormisem. bine i c am visat foarte plcut. Ah, eram sigur ! strig btrna doamn ncntat. Intotdeauna se viseaz bine n aceast camer ! Ne povestii i nou visele dv., domnule Nivieres ? Au fost foarte confuze ; cred totui c-mi amintesc de o doamn... Una singur ? Poate dou... Poate i trei ? zise doamna d'lonis surznd. Sigur, doamn, mi amintii c erau trei ! Drgue ? zise contesa vduv triumftoare. Destul de drgue, dei puin trecute. Adevrat ? relu doamna d'lonis, care prea s se neleag din ochi cu Zephyrine, aezat la captul mesei. i ce v-au spus ? Lucruri de neneles. Dar, dac aceasta intereseaz pe doamna contes vduv, voi face tot posibilul s-mi amintesc. Ah, dragul meu copil, zise contesa, m intereseaz att de mult net nu pot spune. V voi explica mai trziu. ncepei s ne povestii... S povestesc mi va fi foarte greu. Se pot oare povesti visele ? Poate ! dac sntei ajutat s v amintii, zise cu snge rece doamna d'lonis, resemnat s flateze mania soacrei sale ; nu v-au povestit despre prosperitatea viitoare a acestei case ? Mi se pare c da, ntr-adevr. Ah, vedei, Zephyrine, strig contesa, voi care nu credei n nimic ! i pariez, c au vorbit despre proces ! Spunei, domnule, spunei-ne totul ! O privire a doamnei d'lonis m avertiza s nu rspund. Am declarat c nu am auzit nimic despre proces n visele mele. Contesa vduv pru foarte contrariat, dar se liniti imediat, spunind : Vine i asta ! Va veni ! Acest va veni mi se pru foarte lipsit de bunvoin, dei fusese pronunat cu optimism la adresa mea. Nu doream deloc s rencep o asemenea noapte ; dar m-am resemnat cnd tnra doamn d'Ionis mi zise in oapt, n timp ce contesa vduv o certa pe Zephyrine : Sntei foarte amabil acceptnd fantezia zilei din casa noastr. Sper c nu vei avea, ntr-adevr, la noi, dect vise bune, dar nu sntei obligat s vedei n toate nopile pe aceste trei domnioare. E suficient s vorbii astzi fr a rde bunei mele soacre. Aceasta i face mare plcere i nu compromite curajul dv. Toi prietenii

notri snt hotri s le vad pentru a fi lsai n pace. Am fost destul de compensat i electrizat de aerul de intimitate ncreztoare ce lua fa de mine aceast nenttoare femeie, gsindu-mi astfel veselia obinuit i ncepui, de-a lungul ntregii mese, s regsesc amintirea lucrurilor minunate care mi fuseser relevate. Am promis mai ales via lung contesei vduve din partea celor trei doamne verzi. i cu astmul meu, domnule ? zise ea, v~au spus c m voi vindeca ? Nu chiar aa ; dar mi-au vorbit de via lung, soart favorabil i sntate. Sigur ? Ei bine, ntr-adevr, eu nu cer nimic mai mult bunului Dumnezeu. Acum, fata mea, zise ea norei sale, povestete acestui tnr i drgu domn despre cauza viselor sale i spune-i povestea celor trei domnioare d'Ionis. Am fcut pe miratul. Doamna d'Ionis ceru permisiunea de a-mi ncredina manuscrisul pe care l redactase, spunea ea, numai pentru a nu mai povesti mereu aceleai lucruri. Dejunul se termin. Contesa vduv plec s-i fac siesta. E prea cald pentru a merge n grdin la amiaz, mi zise doamna d'Ionis, i totui nu vreau s v fac s lucrai la acest blestemat proces sculndu-v de la mas. Dac vrei s vizitai interiorul castelului, care este destul de interesant, v voi servi drept ghid. S accept propunerea mi se pare indiscret i aproape lipsit de bun cretere, totui mor de aceast dorin. - Ei bine, nu murii i haidei, zise ea cu o veselie adorabil. Dar adug imediat foarte natural : Vino cu noi, buna mea Zophyrine, tu ne vei deschide uile. O or mai devreme, adugirea Zephyrinei mi s-ar fi prut foarte agreabil ; dar nu m mai simeam timid fa de doamna d'Ionis i mrturisesc c acest al treilea dintre noi m-a contrariat. Nu aveam desigur nici o dorin obraznic, nici o idee impertinent, dar mi se prea c a fi discutat cu mai mult inteligen i plcere n tete--tete. Prezena acestei luni pline mi tergea ideile i mi oprea avntul imaginaiei. i apoi Zephyrine nu se gndea decit la lucrul pe care a fi vrut s-1 uit eu. Vedei bine, doamn Caroline, zise ea doamnei d'Ionis traversnd galeria de la parter, nu este nimic n camera doamnelor verzi. Domnul Nivieres a dormit acolo perfect ! Ei, draga mea, nu m ndoiesc, rspunse tnra femeie. Domnul Nivieres nu mi se pare nebun ! Asta nu m mpiedic s cred c abatele de Lamyre a vzut acolo ceva. Adevrat ? spusei puin emoionat. Am avut onoarea s-1 vd de cteva ori pe domnul abate de Lamyre : l cred la fel de puin nebun ca i mine. Nu e nebun, domnule, relu Zephyrine, e un pozna care povestete serios nebunii. Nu ! zise doamna d'Ionis cu hotrre ; e un om de spirit cu mult imaginaie. A nceput prin a rde de noi povestindu-ne istorii cu stafii. Era uor atunci, nu pentru buna noastr contes vduv, ci pentru noi, s vedem c glumete. Dar pesemne c nu trebuie s glumeti prea mult cu anumite idei nebuneti. E foarte sigur pentru mine c ntr-o noapte i-a fost fric, deoarece nimic nu 1-a mai putut hotr de atunci s mai intre n aceast camer. Dar s vorbim despre altceva, cci sint sigur c d-1 Nivieres s-a sturat deja de povestea asta ; eu. mai mult dect el, i fiindc i-ai artat manuscrisul nainte, iat-m uurat de aceast ocupaie. Ciudat, doamn, relu Zephyrine rznd, s-ar spune c dv. nsev la rndul dv. ai nceput s credei ceva ! Nu mai snt dect eu n cas care; am rmas incredula ! Am intrat n capel i doamna d'Ionis mi fcu repede istoricul. Era foarte instruit i deloc pedant, mi arta, explicndu-mi, toate slile importante, statuile, picturile, mobilele rare i preioase pe care le coninea castelul. Punea in toate o graie incomparabil i o bunvoin deosebit. M ndrgosteam, cum se zice, vznd cu ochii, ndrgostit n asemenea msur net eram gata s fiu gelos la ideca c ea era poate la fel de amabil cu toat lumea cum era cu mine. Am sosit astfel ntr-o

sal imens i mrea, mprit n dou galerii printr-o eleganta rotond. Numeau aceast sal biblioteca, dei numai o parte era consacrat crilor. Cealalt jumtate era un fel de muzeu de tablouri i obiecte de art. Rotonda coninea o fntn nconjurat de flori. Doamna d'Ionis m fcu s remarc acest monument preios, recent adus din grdin pentru a-1 pune la adpost i a-1 feri de accidente - cderea unei ramuri grele atingndu-1 puin ntr-o noapte cu furtun. Era o stnc de marmor alb pe care se nlnuiau montri marini, iar deasupra lor, pe partea mai ridicat, era aezat cu graie o nereid, pe care o priveai ca pe o capodoper. Acest grup era atribuit Iui Jean Coujon, sau cel puin unuia dintre elevii si cei mai buni. Nimfa, n loc de a fi goal, era cast mbrcat : mprejurare care te fcea s crezi c era portretul unei doamne pudice care nu a vrut s pozeze n simpla mbrcminte a zeielor, nici s permit ca artistul s interpreteze formele elegante pentru a le pune sub ochii unui public profan. Dar aceste falduri, din care erau degajate doar partea superioar a pieptului i braele pn la umr, nu erau un obstacol n aprecierea ansamblului acestui tip straniu care caracterizeaz statuile Renaterii, aceste proporii lansate, aceast finee n for, n sfrit acest ceva mai frumos ca n natur, ce uimete mai nti ca un vis i care puin cte puin ia n stpnire regiunea cea mai entuziast a spiritului. Nu se tie dac aceste frumusei au fost concepute pentru simuri, dar ele nu le tulbur. Ele par a iei direct dintr-o Divinitate n plin Eden, sau pe un munte Ida, de unde nu au vrut s coboare pentru a se amesteca n realitile noastre. Astfel e frumoasa Diana a lui Jean Goujon, grandioas, a-proape nfricotoare ea aspect, n ciuda rotunjimii liniilor sale, delicioas i monumental, frmntat ca vigoarea fizic i totui calm ca puterea intelectual. Eu nu vzusem nimic, sau nu remarcasem nimic din statuile acestea pe care nu le apreciem niciodat destul i care aaz Frana acestei epoci alturi de Italia lui Michelangelo. .Nu am neles dintr-o dat ceea ce vedeam ; nici nu eram dispus la aceasta, de altfel, prin comparaia acestui tip surprinztor cu frumuseea rotunjoar i dulce a doamnei d'Ionis, un adevrat tip Ludovic XV, mereu surztor i mai apropiat sentimentului vieii dect mreiei gndirii.
- E mat frumos dect realul, nu-i aa ? mi spuse facandu-m s remarc braele lungi i corpul de arpe al nereidei. Nu gsesc, am rspuns privind cu o nflcrare involuntar pe doamna d'Ionis. Ea nu pru s observe. S ne oprim aici, mi zise. E foarte plcut i rcoare. Dac vrei, vom vorbi despre afaceri. Zephyrine, draga mea buna i draga mea, poi s ne lai. Eram n sfrit singur cu ea ! De dou sau trei ori, frumoasa sa privire, n mod natural vie i a-trgtoare, mi provocase ameeal i mi nchipui c m-a fi aruncat la picioarele sale dac Zephyrine n-ar fi fost acolo. Dar de-abia plec ea, c m-am simit nlnuit de respect i team i am nceput s vorbesc despre proces cu o luciditate disperat.

I II

PR OCESUL

Astfel, mi zise ea dup ce m ascultase cu atenie, nu este posibil de a-1 pierde ? Prerea tatlui meu i a mea este c, pentru a-1 pierde, trebuie s vrei aceasta. Dar bunul dv.tata a inteles ca eu voiam aceasta ? Nu, doamn, am rspuns cu hotrre. Era vorba de a-mi face datoria i intram n singurul rol convenabil ce aveam de jucat pe lng nobila femeie. Nu, tatl meu nu a neles astfel. Contiina i interzice s trdeze interesele care i-au fost ncredinate de domnul conte d'Ionis. El crede c vei conduce pe domnul d'Ionis spre o tranzacie i el o va face pe ct de acceptabil posibil adversarilor pe care i protejai ; dar el nu va voi niciodat s conving pe domnul d'Ionis c este o cauz greit n justiie. n justiie legal ! a replicat ea cu un suris trist i blnd. Dar n justiia adevrat, moral i natural, bunul dv. tat tie bine c dreptul . nostru ne conduce la o crud spoliere. Ceea ce tatl meu gndete n aceast privin, am rspuns eu puin atins, nu privete dect contiina sa. Cnd avocatul poate s apere o cauz n care cele dou justiii despre care vorbii snt n favoarea sa, este foarte fericit, rspltit pentru cele n care le gsete n opoziie, dar nu trebuie niciodat s aprofundeze aceast dinstincie cnd a acceptat de bun voie mandatul su i tii, doamn, c tatl meu a consimit s urmreasc pe domnul d'Aillane numai c dv. ai vrut. Am vrut, da ! Am obinut de la soul meu ca aceast sarcin s nu fie ncredinat altcuiva : am sperat c tatl dv., cel mai bun i mai cinstit om pe care l cunosc, ar reui s salveze aceast nefericit familie de urmrirea familiei mele. Un avocat poate s se arate reinut i generos, mai ales cnd tie c el nu va fi dispreuit de client. i eu snt acest client, domnule ! Este vorba de averea mea i nu de cea a domnului d'Ionis, pe care nu o amenin nimic. E adevrat, doamn ; dar sntei n puterea soului i soul, ca ef al comunitii... Ah, tiu i restul ! El are asupra averii mele mai multe drepturi dect eu nsmi i uzeaz de ele n interesul meu, vreau s cred. Dar el uit, aici, dreptul contiinei mele ; i pentru cine ? El are o avere personal imens i nu are copii ; am deci n faa lui Dumnezeu dreptul s ofer o parte din opulena mea pentru a nu ruina nite oameni cinstii, victime ale procedurii. Acest sentiment este demn de dv. , doamn, i eu nu snt aici pentru a contesta un att de frumos drept, ci pentru a v aminti datoria noastr i a v ruga s nu ne cerei s o nesocotim. Vom avea toate menajamentele conciliabile cu cauza procesului nostru, chiar dac aceasta ne-ar aduce reprourile domnului d'Ionis i ale mamei sale. Dar s dm napoi n faa sarcinii acceptate, declarnd c succesul este ndoielnic i c ar fi profitabil o tranzacie, studiul aprofundat al procesului ne interzice, sub acuzarea de minciun i trdare.

Ei bine, nu ! v nelai ! strig doamna d'Ionis cu nflcrare, v asigur c v nelai ! Acestea snt subtiliti de avocat care caracterizeaz pe un om mbtrnit n practic, dar pe care un tnr sensibil nu trebuie s le accepte ca pe o regul absolut de conduit... Dac tatl dv. a acceptat procesul, i sntei de acord c a fcut-o la cererea mea, este pentru c a presimit inteniile mele. Dae le-ar fi ignorat, m-a mhni i a crede c familia dv. nu are pentru mine stima pe care a dori s v inspir. Acolo unde se simte c victoria ar fi oribil, nu trebuie s te temi s propui pacea nainte de btlie. A aciona astfel nseamn s-i faci o idee fals despre datorie. Datoria nu este un consemn militar; este o credin i credina care ar propovdui rul nu ar mai fi credin. Tcei ! nu-mi mai vorbii de mandatul dv. ! Nu punei ambiia domnului d'Ionis deasupra onoarei mele ; nu facei din aceast ambiie un lucru sfnt : e un lucru suprtor i nimic mai mult. Unii-v cu mine pentru a salva nite nenorocii. Facei astfel net s vd n dv. un prieten dup inima mea, mai curnd dect un legist infailibil i un avocat implacabil. i vorbindu-mi astfel, ea mi ntindea mna i revrsa asupra mea focul entuziast al frumoilor ei ochi albatri. Mi-am pierdut capul i acoperind aceast min cu srutri, m-am simit nvins. Eram dinainte, eram de prerea sa nainte de a o vedea. M apram totui. Jurasem tatlui meu s nu-1 fac s cedeze n faa consideraiilor de sentiment pe care le-a presimit n scrisorile clientei sale. Doamna d'Ionis nu vru s aud nimic. Dv. vorbii, mi spuse ea, ca un fiu bun ce pledeaz cauza tatlui su ; dar miar fi plcut s fi. fost mai puin bun avocat. Ah ! doamn, am strigat eu sfiat, nu-mi spunei c eu pledez aici mpotriva dv., cci m-ai face s ursc prea mult o profesie pentru care simt c nu am insensibilitatea care ar trebui. Nu v voi obosi cu fondul procesului intentat de familia d'Ionis familiei d'Aillane. V voi spune doar ceea ce e suficient pentru nelegerea povestirii mele. Era vorba de un imobil de cinci sute de mii de franci, adic de aproape toat averea funciar a frumoasei noastre cliente. Domnul d'Ionis ntrebuina foarte ru imensa bogie ce poseda. Era pierdut de dezm i medicii nu-i ddeau doi ani de trit. Era foarte posibil ca el s lase vduvei sale mai multe datorii dect avere. Doamna d'Ionis, renunnd la beneficiul procesului su, era deci ameninat s cad, din culmea opulenei, ntro stare de mediocritate pentru care nu fusese crescut. Tatl meu deplngea familia d'Aillane, care merita cea mai nalt stim i care se compunea dintr-un demn gentilom, soia sa i cei doi copii. Pierderea procesului i-ar arunca n mizerie ; dar tatl meu prefera desigur s menajeze viitorul clientei sale i s o fereasc de un dezastru. Aici era pentru el adevratul caz de contiin ; dar el mi recomandase. s nu dau glas acestor consideraii n faa ei. E un suflet romanesc i sublim, mi-a spus el, i cu ct i s-ar arta mai mult interesul personal, cu att s-ar exalta n bucuria sacrificiului propriu ; clar nflcrarea va trece i entuziasmul de asemenea odat cu anii. Atunci, s vezi regrete ! i s vezi ce reprouri ar fi n drept s ne fac pentru a nu o fi sftuit bine !" Tatl meu nu m tia att de entuziast ct eram de fapt. Reinut de afaceri numeroase, mi ncredinase grija de a calma elanul generos al acestei adorabile femei, adpostindu-ne dup nite scrupule care nu erau pentru el dect accesorii. Era un gnd foarte nelept; dar el nu prevzuse i nici eu nsumi nu prevzusem c voi mprti att de puternic ideile doamnei d'Ionis. Eram la vrsta cnd bogia material nu are nici un pre : e vrsta bogiei inimii. i apoi aceast femeie care fcea asupra mea efectul scnteii n praful de puc ; acest so demn de a fi urt, absent, condamnat de medici ; starea mediocr cu care era ameninat i creia i ntindea mna rznd... ce tiam eu ! Eram fiu unic, tatl meu avea ceva avere, puteam s mai dobndesc i eu. Nu eram deet un burghez nnobilat n trecut prin demnitatea de magistrat i, n prezent, prin consideraia acordat talentului i cinstei ; dar eram n epoca filozofiei i fr a ajunge n ajunul unei revoluii radicale, se putea admite ideea unei femei nobile ruinate cstorindu-se cu un reprezentant al strii a treia cu avere. In sfrit, tnra mea minte btea cmpii i tnra mea inim dorea instinctiv

mna doamnei d'Ionis. n timp ce ea mi vorbea cu animaie despre necazurile bogiei i de fericirea unei plcute stri de mediocritatee la Jean-Jacques Rousseau, eu naintam att de departe n nchipuirile mele, net mi se prea c ea le ghicete i face aluzie ia aceasta n fiecare din cuvintele ei nflcrate i ameitoare. Nu m-am predat totui n mod deschis. Cuvntul meu nu era liber : nu puteam dect s promit s ncerc a-1 mbuna pe tatl meu ; nu puteam s dau sperane c voi reui, nu speram nici eu ; cunoteam tria deciziilor sale. Soluionarea se apropia, eram la captul unor amnri i proceduri evazive. Doamna d'Ionis propuse un mijloc, n cazul n care a ajunge la opiniile sale : ca tatl meu s se prefac bolnav n momentul pledoariei, i cauza s-mi fie ncredinat mie... pentru a o pierde ! Mrturisesc c am fost nfricoat de aceast ipotez i c am neles atunci scrupulele tatlui meu. S ii n mn soarta unui client i s sacrifici dreptul su unei chestiuni de sentiment este un rol frumos cnd poi s-1 ndeplineti la cerere ; dar nu acesta era rolul ce mi se cerea. Trebuia, pentru domnul d'Ionis, s salvez aparenele, s fac cu ndemnare pe nepriceputul, s ntrebuinez iretenia pentru triumful virtuii. M-a cuprins frica, am devenit palid, mi venea s plng, cci eram ndrgostit i refuzul mi sfrma inima. S nu mai vorbim, mi zise cu buntate doamna d'Ionis, care pru s ghiceasc, dac nu ghicise deja, pasiunea ce o strnea n mine. Ierta-i-m pentru a v fi pus contiina la ncercare grea. Nu, nu trebuie s o sacrificai i va trebui s gsim un alt mijloc de salvare pentru aceti biei adversari. l vom cuta mpreun, cci sntei cu mine pentru ei, o vd i o simt, fr voia dumneavoastr ! Trebuie s rmnei la noi cteva zile. Scriei tatlui dv. c eu rezist i c trebuie s combatei. Vom avea aerul, i pentru soacra mea, c studiem mpreun ansele de ctig. Ea este convins c eu m-am nscut procuror i cerul mi-e martor c naintea acestei deplorabile afaceri nu m pricepeam mai mult dect ea, ceea ce e puin spus ! Hai, adug ea relundu-i frumoasa i plcuta veselie, s nu ne mai frmntm i s nu mai fim triti ! Vom gsi noi pn la urm alte motive de ntrziere. Iat, este unul singular, absurd i care ar fi totui atotputernic asupra spiritului bunei noastre contese vduve i chiar al domnului d'Ionis. Nu-1 ghicii ? - Caut n zadar. v Ei bine, ar fi posibilitatea s facem s vorbeasc doamnele verzi. De mirare ! chiar domnul d'Ionis s fie la fel de credul ca mama sa ? Domnul d'Ionis este foarte brav, a dovedit aceasta : dar el crede n spirite i i este ngrozitor de fric de ele. Dac cele trei doamne ne vor interzice s grbim procesul, acesta va dormi mult i bine. Astfel, dv. nu gsii nimic mai bun, pentru a satisface nevoia pe care o simt de a v asculta, dect s m condamnai la impostur ? Ah, doamn, ce bine cunoatei deci arta de a face oamenii nefericii ! Cum ! avei asemea scrupule ? Nu ai acceptat deja cu voie bun... O glum fr consecine, de acord ! Dar dac e vorba i de domnul d'Ionis i dac el m someaz s declar pe cuvnt de onoare... Adevrat ! nc o idee care nu valoreaz nimic ! S nu mai cutm idei astzi. Noaptea e un sfetnic bun ; mine, poate v voi propune ceva posibil. Ziua e pe sfrite i iat-1 pe abatele de Lamyre care ne caut. Abatele de Lamyre era un om mic, dar ncnttor, nc proaspt i frumuel, dei avea n jur de cincizeci de ani. Era bun, frivol, spirit cultivat, cu vorba frumoas, fr griji, vesel i, n materie de opinii filozofice, de prerea celor cu care vorbea, cci interesul su nu era de a convinge, ci de a place. mi sri de gt i m coplei cu elogii pe care le tiam ieftine, tiind c era foarte darnic cu toat lumea, dar pentru care i eram acum recunosctor, din cauza plcerii pe care doamna
d'Ionis prea c are ascultndu-1. El mi luda marile mele talante de avocat i de poet; m for s recit cteva versuri care prur gustate mai mult dect meritau. Doamna d'Ionis, dup ce m compliment, cu un aer emoionat i sincer, ne ls mpreun pentru a merge la ndatoririle casei. Abatele mi vorbea despre o mie de lucruri care nu m interesau. A fi vrut s fiu singur pentru a visa, pentru a-mi aminti fiecare cuvnt, fiecare gest al doamnei d'Ionis. Abatele veni dup mine, m urm peste tot i mi povesti o mie de istorioare nostime

Pe care eu le trimiteam la naiba. n sfrit, conversaia ncepu s devin interesant pentru mine cnd atinse terenul arztor al raporturilor mele cu doamna d'Ionis. tiu ce v aduce aici, mi spuse el. Ea mi-a vorbit nainte. Fr a ti ziua vizitei dv., v atepta. Tatl dv. nu vrea s o lase s se ruineze i desigur are dreptate. Dar nu o va convinge i va trebui s v certai sau s o lsai s fac dup capul ei. Dac ar crede n doamnele verzi, ar fi foarte simplu, ai putea s le facei s vorbeasc ; dar ea nu crede mai mult dect mine sau dv. ! Doamna d'Ionis pretinde totui c dv. credei puin, domnule abate ! Eu ? V-a spus ea aceasta ? Da, da, tiu c trateaz pe micul ei prieten ca mare poltron ! Ei bine, cntai n duo cu ea ; nu mi-e fric de doamnele verzi,, nu cred n ele ; dar snt sigur de un lucru care m nfricoeaz, acela de a le fi vzut. Cum mpcai atunci aceste lucruri contradictorii ? E simplu. Exist stafii sau nu exist. Eu le-am vzut, snt constrns s spun c le-am vzut. Numai c eu nu le cred rufctoare, nu mi-e team c au s m bat. Nu m-am nscut poltron ; dar uneori mi suspectez minea, care e ca un copil zburdalnic. tiu c umbrele nu au putere asupra corpurilor, i nici corpurile nu au putere asupra umbrelor, pentru c eu am prins mneca uneia dintre aceste domnioare, fr s gsesc nici urm de bra. Din acel moment, pe care nu-1 voi uita niciodat, i care a schimbat toate ideile mele asupra lucrurilor din lumea asta i din cealalt, am jurat s nu mai bravez slbiciunea uman. Nu-mi pas c a putea deveni nebun. Cu att mai ru pentru mine dac nu am for moral de a contempla rece i filozofic ceea ce depete nelegerea mea ; i de ce m-a supraestima ? Am nceput prin a rde, am chemat i am provocat apariia rznd. Apariia s-a produs. Bun ziua ! mi e de ajuns o dat, nu mai e necesar s repet. Se nelege c am fost puternic atins de ceea ce auzeam. Abatele avea o bun credin evident. Nu se credea urmrit de vreo manie. De la emoia pe care o simise n camera doamnelor, ci nu le mai visase niciodat, nu le revzuse niciodat. Aduga c era sigur c umbrele nu i-ar fi fost ostile sau nu i-ar fi fcut nici un ru, dac ar fi avut curajul necesar s le examineze. Dar nu l-am avut, mai spuse, cci aproape mi pierdusem cunotina i, vzndu-m att de prost, mi-am zis : S aprofundeze cine vrea misterul, eu nu m ocup cu asta. Nu snt eu omul unor asemenea minuni". Am pus ntrebri amnunite abatelui. n afar de cteva detalii, viziunea sa era asemntoare cu a mea. Am fcut un mare efort pentru a nu-1 lsa s simt asemnarea aventurilor noastre. Il tiam prea vorbre pentru a-mi pstra secretul i mi era o team grozav de sarcasmele doamnei d'Ionis, mai ceva dect de toi demonii nopii, astfel incit am fcut fa tuturor ntrebrilor abatelui, asigurindu-1 c nimic nu tulburase somnul meu. i cnd veni momentul de a m retrage, la ora unsprezece seara, n fatala camer, am promis foarte vesel contesei vduve s iau not asupra tuturor viselor mele, desprindu-m de toi cu un aer viteaz i voios. Nu prea eram nici viteaz, nici voios. Prezena abatelui, masa i petrecerea serii sub ochii contesei vduve o fcuser pe doamna d'Ionis mai rezervat dect fusese dimineaa. Ea prea a-mi spune n fiecare aluzie la cordiala noastr intimitate : tii cu ce pre v-am acordat-o !" Eram nemulumit de mine : nu tiusem s fiu nici supus, nici destul de revoltat. Mi se prea c trdasem misiunea pe care tatl meu mi-o ncredinase i aceasta fr profit pentru himerele mele de ndrgostit. Melancolia mea interioar aciona asupra impresiilor mele i frumosul apartament mi apru sumbru i lugubru. Nu tiam ce s gndesc despre judecata abatelui i a mea proprie. Dac nu a fi fost cuprins de ruine, a fi cerut s fiu gzduit n alt parte i am fost invadat de o mnie veritabil cnd am vzut pe Baptiste intrnd eu blestematul do platou, coul, cele trei pini i tot echipamentul ridicol din cealalt sear. Ce este aceasta ? i-am spus prost dispus. Mi s-a fcut foame ? Oare nu cumva am. venit de la mas ? ntr-adevr, domnule, zise el. Gsesc toate astea foarte caraghioase...

Domnioara Zephyrine m-a nsrcinat s vi-1 aduc. n zadar i-am spus c v petrecei noaptea dormind ca toat lumea, i nu mncnd, ea mi-a rspuns rznd : Luai-le totui, aa e obiceiul casei. Stpnul dv. nu va fi deranjat de ele i vei vedea c nu va cere nimic mai mult dect s le lsai n camera sa. Ei bine, dragul meu, f-mi plcerea de a le duce fr a spune nimic n oficiu. Am nevoie de mas ca s scriu. Baptiste se supuse. M-am nchis n camer i m-am culcat dup ce am scris tatlui meu. Trebuie s spun c am dormit de minune i nu am visat dect o singur doamn, care era doamna d'Ionis. A doua zi, ntrebrile contesei vduve ncepur imediat. Am avut o lips de politee declarndu-i c nu visasem nimic demn de luat n seam. Buna doamn rmase contrariat. Snt sigur, i zise ea Zephyrinei, c nu ai pus supeul doamnelor n camera domnului Nivieres. Iertai-m, doamn, rspunse Zephyrine privindu-rn cu un aer de repro. Doamna d'Ionis prea a-mi spune, din ochi, c eram lipsit de delicatee. Abatele strig naiv : Ce singular ! asemenea lucruri mi se ntmpl numai mie ? El plec dup dejun i doamna d'Ionis mi ddu ntlnire, la ora unu, n bibliotec. Am fost acolo la dousprezece ; dar ea mi trimise vorb prin Zephyrine c vizite neateptate surveniser i c m ruga s mai atept. Ceea ce era mai uor de cerut dect de obinut. Ateptam : minutele mi se preau secole. M ntrebam cum putusem tri pn acum fr acest tete--tete pe care l numeam deja cotidian, i cum a mai tri cnd nu ar trebui s atept. Cutam mijloacele prin care lucrul ar fi devenit n continuare necesar i, hotrt s mpiedic, din toate puterile,

soluionarea procesului, imaginam o mie de subterfugii lipsite de un sim normal. Plimbndu-m agitat prin galerie, m opream din cnd n cnd n faa fntnii i m aezam cteodat pe marginile ei, nconjurate de flori minunate, artistic dispuse n crevasele stncii brute pe care era ridicat sculptura de marmor alb. Baza frust ddea o mai puternic impresie de perfeciune operei dlii i permitea apei din bazinul recipient s cad n pnze strlucitoare n vasele inferioare, mpodobite cu plante de ap. Acest loc era minunat l reflexul vitraliului colorat ddea n scurte clipe tonuri vii i aparena vieii figurilor fantastice ale statuii. Priveam nereida cu o mirare nou, mirarea de a o gsi frumoas i de a nelege n sfrit sensul elevat al acestei misterioase frumusei. Nu m mai gndeam s o critic, fa de frumuseea doamnei d'Ionis. Simeam c orice comparaie era pueril, ntre lucruri i fiine care nu au nici un raport ntre ele. Aceast fiic a geniului lui Jean Goujon era frumoas prin ea nsi. Faa era de o finee sublim. Ea prea s comunice gndului un sentiment de linite i de plenitudine a vieii analog senzaiei de prospeime dat de murmurul continuu al apelor limpezi. In sfrit, doamna d'Ionis sosi. Ceva nou, mi zise ea, aezndu-se familiar lng mine. Iat ciudata scrisoare pe care am primit-o de la domnul d'Ionis. i ea mi-o art cu un abandon ce m emoion profund. Eram indignat mpotriva acestui so ale crui scrisori ctre o asemenea femeie puteau fi artate fr emoie primului venit. Scrisoarea era rece, lung i difuz, scrisul piigiat i ntrerupt, ortografia foarte ndoielnic. Iat coninutul pe scurt : Nu trebuie s v facei scrupule de a duce lucrurile pn la capt. Eu nu am nici unul invocnd legalitatea rigid. Refuz orice aranjament n afara celui propus familiei d'Aillane i vreau s vd terminndu-se acest proces. Sntei liber, cnd va fi ctigat, s le ntindei o mn de ajutor. Nu m voi opune generozitii dv. ; dar nu vreau nici un compromis. Avocatul lor m-a ofensat n pledoaria lui n prim instan i apelul lor este de o infatuare care nu are nume. Gsesc c domnul Nivieres este foarte adormit i i voi arta nemulumirea mea prin curierul de azi. Acionai i dv.,

stimulai zelul su, cu condiia s nu vin un ordin superior din partea ... Dv. tii ce vreau s spun i m mir c nu-mi vorbii de ceea ce a putut fi observat n camera... de la plecarea mea pn acum. Nimeni nu are curajul s petreac acolo o noapte i s scrie ce a auzit ? Trebuie s inem seama numai de spusele abatelui de Lamyre, care nu este un om serios ? Obinei de la o persoan demn de ncredere s ncerce aceast prob, dac nu a-vei curajul de a ncerca dv. nsev, ceea ce nu m-ar surprinde". Citind aceast ultim fraz, doamna d'Ionis izbucni ntr-un hohot de rs. Domnul d'Ionis e admirabil ! spuse ea. M flateaz pentru a accepta o ncercare pe care el nsui n-a vrut s. o accepte i se indign de laitatea celor crora nu le-ar da pentru nimic n lume un exemplu. Ceea ce gsesc mai important aici, spun eu, este credina domnului d'Ionis n aceste apariii i respectul sau pentru sentintele pe care acestea ar fi capabile sa le dea.
Vedei bine, relu ea, c aici e singurul mijloc de a-i potoli nverunarea mpotriva bieilor d'Aillane ! V spuneam eu, v-o spun i acum, i dv. nu vrei s m ascultai, cnd ocazia e att de minunat ! Nu s-ar merge, att de mult crezndu-se n doamnele verzi, pn la a v cere cuvntul de onoare ! Mi se pare, din contra, c ar trebui aici serios jucat rolul de impostor, deoarece domnul d'Ionis dorete mrturia unei persoane demne de n credere. i apoi dv. v temei de ridicol, de blam, de glumele care nu ar ntrzia s apar n jurul dv.! Dar a putea s v garantez asupra tcerii domnului d'Ionis. Nu, doamn, nu ! nu m-a teme nici de ridicol, nici de blam, din moment ce ar fi vorba s m supun dv. Dar m-ai dispreui dac a merita acest blam printr-un jurmnt fals. De ce nu, de altfel, s nu ncercm s aducem familia d'Aillane spre o tranzacie onorabil pentru ei ? Stiti ca aceea propusa de domnul d'Ionis nu era astfel ? Nu sperati sa puteti modifica intentiile sale ? Ea ddu din cap i tcu. mi spunea astfel elocvent ce om fr inim i fr principii era acest so, indiferent la atta farmec i dedat tuturor dezordinilor. Totui, am reluat eu, el v autorizeaz s fii generoas dup victorie, i cu cine crede el a avea de-a face ? strig ea nroindu-se de mnie. El uit c d'Aillanii snt onoarea nsi i nu vor primi niciodat, ca pe o poman sau ca pe o binefacere, ceea ce dreptatea i face s considere legitima proprietate a familiei lor. Am fost frapat de energia pe care ea o punea n acest rspuns. Sntei deci foarte legat cu familia d'Aillane ? am ntrebat. Nu m gndeam la aceasta... Ea se mai nroi puin i rspunse negativ. Nu am avut niciodat mari relaii cu ei, rspunse, dar snt rudele mele destul de apropiate pentru ca onoarea lor i a mea s nu fie dect una. Am certitudinea c voina unchiului nostru era s le lase averea sa. Cu att mai mult cu ct domnul d'Ionis, lundu-m n cstorie pentru ceea ce numete ochi frumoi", nu a fost prea mrinimos cutndu-mi o motenire i vrnd s desfiineze acest testament ca defectuos n form. Apoi adug : Cunoatei pe cineva din familia d'Aillane ? L-am vzut adesea pe tat, pe copii niciodat. Fiul este ofier n nu tiu ce garnizoan. . La Tours, zise ea repede. Apoi adaug i mai repede : Dup cum cred, cel puin... Se zice c arat foarte bine. Se zice. Nu l-am vzut de cnd a ajuns matur. Acest rspuns m liniti. mi trecuse o clip prin cap c motivul

dezinteresului mrinimos al doamnei d'Ionis putea s-i aib sursa sa profund ntr-o pasiune pentru vrul su d'Aillane. Sora sa este nenttoare ; nu ai vzut-o niciodat ? Niciodat. Nu e nc la mnstire ? Da, la Angers. Se spune c e frumoas ca un nger. Cum v-ai simi dv. cnd ai reui s cufundai n mizerie o fat de condiie bun, care putea avea dreptul la o cstorie onorabil i la o via dup rangul i educaia sa ? Aceasta e. marea disperare care l ateapt pe tatl ei. Dar s vedem, spunei-mi ce ci ai gsit : cci ai cutat i ai gsit ceva, nu-i aa ? Da ! am rspuns dup ce am reflectat cum se poate reflecta n timpul unei febre, am gsit o soluie.

IV

NEMURITOAREA

Dnd aceast speran de succes, m-am nfricoat eu nsumi. Dar nu mai era nici un mijloc de a da napoi. Frumoasa mea client m copleea cu ntrebri.
- Ei bine, doamn, i-am spus eu, trebuie s gsim un mijloc de a face s vorbeasc oracolul, fr a juca rolul de impostori ; dar trebuie s-mi dai detalii care mi lipsesc asupra apariiilor al cror teatru trebuie s fie castelul. - Vrei s vedei vechile hrtii din care am scos extrasul meu ? strig ea cu bucurie. Le am aici. Deschise o mobil a crei cheie o avea i mi art o scriere destul de lung, cu comentarii scrise la diverse epoci de diveri cronicari, ataai ai capelei castelului, sau ai unei mnstiri vecine care fusese secularizat sub ultimul rege.Cum nu eram grbit s iau un angajament care ar fi scurtat timpul acordat misiunii mele, am amnat lectura acestui fantastic dosar pentru seara trziu i m-am lsat n voia znei mele. M gndeam c ea arta o delicat cochetrie, fie c inea la ideile sale att nct putea s se compromit puin pentru a le face s triumfe, fie c rezistena mea excita legitimul su orgoliu de femeie irezistibil, fie c i eu m-am oprit cu deliciu la aceast ultim supoziie simea pentru mine un sentiment particular.

Fu nevoit s m prseasc : alte vizite soseau. La cin erau musafiri ; m prezent nobililor si vecini cu o distincie marcat i dovedi fa de mine mai mult grij dect aveam poate dreptul de a atepta. Unii prur s o gseasc prea mult pentru

un mic slujitor al robei ca mine i ncercar s-o arate. Ea dovedi c nu se teme de critic i art atta vitejie n a m susine, nct simeam c devin nebun de fericire. Atunci cnd ramaserm singuri, doamna d'Ionis m ntreb ce doream s fac cu manuscrisele privind apariiile celor trei doamne verzi. Mintea mea se nfierbntase, mi se prea c eram iubit i c nu trebuia s m tem de zeflemisiri. I-am povestit deci cu ingenuitate viziunea pe care o avusesem i cea asemntoare povestit de abatele Lamyre Iat-m deci forat s cred, am adugat, c exist anumite situaii n care, fr fervoare i fr arlatanism i fr superstiie, anumite idei mbrac imagini care ne neal simurile i vreau s studiez acest fenomen, deja suferit de mine, n relatrile nelepte sau nebuneti ale celor la care s-a produs. Nu v ascund c, n mod contrar obiceiurilor mele, departe de a m feri de farmecul iluziilor, voi face tot posibilul pentru a le abandona mintea i judecata. i dac, n aceast dispoziie de spirit n ntregime poetic, voi reui s vd i s aud cteva fantome care s-mi hotrasc s m supun dv., nu voi da napoi n faa jurmntului ce ar putea s-mi cear apoi domnul d'Ionis i mama sa. Nu voi fora s jur c eu cred n revelaiile spiritelor i n apariia morilor, cci n-a putea s fac aceasta ; dar, afirmnd c am auzit voci - fiindc azi chiar pot afirma c am vzut umbre nu voi fi un mincinos ; i puin m intereseaz c a trece drept lipsit de sim, dac dv. mi facei onoarea de a nu mprti aceast opinie. Doamna d'Ionis art o mare mirare fa de eeea ce i spuneam i mi puse multe ntrebri asupra viziunii mele n camera doamnelor verzi. Ea m asculta fr a rde i chiar ea nsi se mira de calmul cu care trecusem prin ciudata aventur. Vd, mi zise ea, c sntei un spirit foarte curajos. n ceea ce m privete, n locul dv., mi-ar fi fost fric, mrturisesc. Inainte de a v permite s rencepei aceast ncercare, jurai-mi c nu vei fi nici mai nspimntat, nici mai afectat ca prima dat. Cred c pot s v promit, i-am rspuns eu. M simt foarte calm i, chiar de-a vedea un spectacol nspimnttor, sper s rmn destul de stpin pe mine nsumi pentru a nu-1 atribui dect propriei mele imaginaii. Deci n noaptea aceasta vrei s facei aceast evocaie singular ? Poate, dar vreau mai nti s citesc totul. A vrea de asemenea s parcurg o lucrare privitoare la acest subiect, nu o oper de critic denigratoare, snt deja bine educat pentru ndoial, ci unul din acele tratate, unde, printre multe copilrii, se pot gsi idei ingenioase. Ei bine, avei dreptate, spuse ea, dar nu stiu ce lucrare s v recomand : nu am cercetat deloc asemenea cri vechi. Dac vrei, mine, cutai n bibliotec. Dac mi permitei, voi face acest lucru imediat. Nu este dect ora unsprezece, este momentulcnd toat casa devine calm i tcut. Voi veghea n bibliotec i, dac voi reui s m exalt puin, voi fi cu att mai mult dispus s m ntorc n camera mea pentru a oferi celor trei doamne supeul comemorativ care are virtutea de a le atrage. Voi pune s se duc deci faimosul platou, zise doamna d'Ionis surznd, i cred c trebuie s fac un efort pentru a nu m simi emoionat... Oh ! doamn, i dv. ? Ei, Dumnezeule, relu ea, cine tie ? Noi rdem de toate, astzi ; sntem pentru aceasta mai nelepi ca odinioar ? Sntem nite creaturi slabe care se cred puternice : cine tie dac din aceast cauz nu am devenit mai materiali dect ar vrea spiritul, iar ceea ce lum drept luciditate nu este dect o orbire ? Ca i mine, credei n imortalitatea sufletelor. O separare absolut ntre ale noastre i cele ce snt degajate de materie este un lucru att de clar de conceput nct putem s-1 dovedim ? Ea mi vorbea astfel de cteva minute, cu mult spirit i imaginaie ; apoi m prsi puin tulburat, rugndu-m ca, n caz c m simt tulburat eu nsumi, sau

dac snt asaltat de idei negre, s nu dau curs proiectului meu. Eram att de fericit i att de micat de solicitudinea sa, nct mi-am exprimat regretul de a nu avea mai mult fric de bravat pentru a arta astfel zelul meu. M urcai n camera mea, unde Zephyrine deja aezase coul ; Baptiste voia s-1 duc napoi. Las-1, i-am spus, pentru c aa e obiceiul casei i du-te la culcare. Nu am nevoie de tine mai mult dect n celelalte seri. Dumnezeule, domnule, dac-mi permitei, a petrece noaptea pe un fotoliu n camera dv. i de ce asta, prietene ? Pentru c toi spun c revine. Da, da, domnule, am nceput s-i neleg pe servitori. Le este foarte fric i eu care snt un btrn soldat a fi mulumit s le dovedesc c nu snt att de prost ca ei. ... Am refuzat i lam lsat s aranjeze cuvertura, n timp ce coboram n bibliotec, dup ce i spusesem s nu m atepte. Am parcurs aceast imens sal nainte de a m aeza la lucru i mam ncuiat cu grij, de teama de a nu fi deranjat de vreun valet curios sau pus pe glume. Apoi am aprins un candelabru de argint cu mai multe brae i am nceput s studiez fantasticul dosar al doamnelor verzi. Apariiile frecvente, observate si povestite cu detalii, ale celor trei doamne verzi, domnioarele d'Ionis, coincideau cu totul cu ceea ce vzusem i cu ceea ce abatele mi povestise. Dar nici el, nici eu nu avusesem ncrederea sau curajul s punem ntrebri fantomelor. Alii o fcuser, spuneau cronicarii, i le fusese dat s vad pe cele trei fecioare nu sub aparena de nori de abur verde, ci n toat strlucirea tinereii i frumuseii lor ; nu toate odat, ci cte una, n timp ce celelalte dou stteau deoparte. Atunci, defuncta frumusee rspundea la toate ntrebrile serioase i decente ce i se adresau. Ea ddea sfaturi judicioase. Ea arta comorile ascunse celor care erau capabili s le foloseasc. Ea indica ce nenorociri pot fi evitate, ce greeli se pot repara, vorbind n numele cerului i al ngerilor ; n sfrit, era o putere binefctoare pentru cei care o consultau cu intenii bune i pioase. Nu era rea i amenintoare dect cu libertinii i necredincioii. Manuscrisul spunea : Unei intenii rele i batjocoritoare, rspundeau cu mari pedepse, i cei care le aveau din dorina de rutate i din van curiozitate puteau s se atepte la lucruri nfricotoare, c se vor ci amarnic de a le fi cutat".
Fr a explica aceste lucruri nfricotoare, manuscrisul ddea formula invocaiei i tot ritualul de urmat, cu o att de mare seriozitate i cu o att de naiv bun credin, nct m lsam purtat de el. Apariia lua n imaginaia mea culori att de minunate, care m ncntau i m fceau s doresc, nu s m tem de a fi ctigat i convins. Nu m simeam deloc ntristat i nspimntat de ideea de a vedea mergnd i de a auzi vorbind morii. Din contra, m exaltam n vise elyseene i vedeam o Beatrice rsrind n razele imperiului meu oniric. i de ce n-a avea acest vis, spunea vocea mea interioar, fiindc am avut deja prologul viziunii ? Teroarea prosteasc m-a convins, devenind nedemn i incapabil de a fi iniiat i a nainta n revelaiile swedenborgiste, n care cred spirite excelente i de care nu am avut dreptate s-mi bat joc altdat. M voi ntoarce n vechime cu' plcere, cci aceasta este mai agreabil i mai sntos pentru sufletul unui poet dect ngheata negaie a secolului nostru. Dac voi trece drept nebun, sau voi deveni, ce importan are ! voi tri ntr-o sfer ideal i voi fi poate mai fericit dect toi nelepii de pe pmnt. Imi vorbeam astfel mie nsumi, cu capul n mini. Era aproape ora dou dimineaa i cea mai profund linite domnea n castel si n mprejurimi, cnd o muzic suav si nenttoare, care prea c pornete clin rotond, m smulse din visarea mea. Am ridicat capul i am dat mai n spate sfenicul plasat n faa mea, pentru a vedea de la cine, de unde venea aceast graioas muzic. Dar cele patru luminri care luminau deplin masa mea de lucru nu erau suficiente pentru a m face s disting profunzimea slii, cu att mai puin rotonda ce se afla dincolo de ea. M-am ndreptat imediat spre rotond i nemaifiind stnjenit de o alt lumin, distingeam prile superioare ale frumosului grup de la fntn, Iuminate din plin de lun printr-una dintre ferestrele bolii. Restul slii circulare era n umbr. Pentru a m

asigura e snt singur, am deschis oblonul uii mari cu vitralii care ddeau spre parter i am vzut c, ntr-adevr, nu era nimeni. Muzica pru s scad i se pierdea pe msur ce m ndeprtam, aproape c nu o mai auzeam. Am trecut n cealalt galerie, pustie de asemenea, dar unde sunetele care m ncntaser se fcur din nou auzite foarte distinct, ca i cum ar fi plecat, de ast dat, din spatele meu. M-am oprit fr s m ntorc, pentru a le as culta. Erau suave i tnguitoare i nu formau nici o combinaie melodic inteligibil. Era mai curnd o suit de acorduri vagi, foarte misterioase, formate ca din hazard, la nite instrumente pe care mi era imposibil s le numesc, cci timbrul lor nu semna cu nimic din ceea ce mi era cunoscut. Ansamblul lor era plcut, dei foarte melancolic. Am revenit, asigurndu-m c aceste voci, dac puteam s le numesc astfel, plecau din scoica cu salamandre i sirene a fntnii, creteau sau scdeau n intensitate dup cum apa, care devenise intermitent, se aduna sau scdea n cupele rotunde ale fntnii. Nu am considerat nimic fantastic aici, deoarece auzisem vorbindu-se de aceste jerbe de ap italiene care produc, prin mijlocirea aerului comprimat de ap, orgi hidraulice mai mult sau mai puin reuite. Acestea clin jurul meu erau foarte blnde i armonioase, poate pentru c nu compuneau nici o melodie definit, suspinnd doar acorduri armonice, aa cum fac harpele eoliene. Mi-am amintit c doamna d'Ionis mi vorbise de aceast muzic, spunndu-mi c adesea se pornea singur, timp de cteva clipe doar. Aceast explicaie nu m-a mpiedicat s urmez cursul reveriilor mele poetice. Eram recunosctor fa de capricioasa fntn care voia s cnte numai pentru mine, ntr-o noapte att de frumoas i n mijlocul unei tceri att de profunde. Vzut n clar de lun, era de un efect minunat. Prea c vars, n trestiile proaspete de pe marginile sale, o ploaie de diamante verzi. Salamandrele, imobile n micrile lor tumultoase, aveau ceva nfricotor, i plnsetele lor ce mureau n zgomotul cascadelor le fceau s par disperate de a-i simi sufletele violente nlnuite n corpuri de marmor. Ai fi zis c e o scen din viaa pgn pietrificat prin gestul suveran al nereidei. Mi-am adus aminte atunci de un fel de spaim pe care aceast nimf mi-o provocase n plin zi. prin calmul su superb n mijlocul acestor montri dezlnuii. Un suflet impasibil poate s exprime frumuseea adevrat ? gndeam eu ; i dac aceast creatur de marmor ar fi nsufleit, pe ct este de magnific, nu ar provoca frica, prin aerul de suprem indiferen care o face prea ndeprtat n superioritatea ei desvrit de fiinele din rasa noastr uman ? O priveam cu atenie n reflexele lunii care sclda umerii ei albi i contura capul delicat deasupra unui gt avntat i puternic. Nu puteam s-i disting trsturile, cci era plasat la o anumit nlime ; dar atitudinea sa degajat se desena n linii strlucind de o graie incomparabil. Iat ideea ce mi-a putea face despre doamna n verde, cci desigur... Brusc, am ncetat s-mi continui raionamentele. Mi se pru c vd statuia misend. Am crezut c trecea un nor peste lun i producea aceast iluzie ; nu, nu era o iluzie. Dar nu statuia se mica, ci o form care se ridica n spatele ei, sau ling ea, i care mi aprea foarte asemntoare ca i cum un reflex al sufletului s-ar fi detaat din acest corp de marmor i l-ar fi prsit pentru a veni ctre mine. M-am ndoit o clip asupra mrturiei propriilor ochi ; dar totul deveni att de distinct, att de evident, nct am fost imediat convins c vd o fiin real i c nu mai ncercam nici un sentiment de fric, nici chiar de mare surpriz. Imaginea vie a nereidei cobora pe planurile inegale ale monumentului. Micrile sale aveau o uurin i o graie ideale. Nu era mai nalt dect o femeie real, dei elegana proporiilor sale i conserva acel secret al frumuseii excepionale care m nspimntase la statuie ; dar nu simeam nici urm de spaim i admiraia mea se nvecina cu extazul. Am ntins braele pentru a o prinde, cci mi se prea c va zbura drept spre mine, peste o pant de cinci sau ase picioare* care ne separa nc. M nelam. Ea se aez pe marginea pietrei i mi fcu semn s m ndeprtez. M-am supus i am vzut-o aezndu-se pe un delfin de marmor, care ncepu s scoat sunete stridente. Imediat, toate aceste voci hidraulice crescur ca o

furtun si formar un concert cu adevrat diabolic n jurul ei. Incepeam s-mi simt nervii ntini, cnd o lumin verzuie, care prea a fi un clar de lun mai strlucitor, ni de undeva, artndu-mi clar trasaturile nereidei vii, att de asemntoare cu cele ale statuii, nct am avut nevoie s o privesc din nou pentru a m asigura c ea nu prsise soclul su de piatr. Atunci, fr a ncerca s-mi explic nimic, fr a dori s neleg, m mbtm, ntr-o admiraie pierdut, cu frumuseea supranatural a apariiei. Efectul pe care ea l produse asupra mea fu absolut. nu am avut nici un gnd s m apropii pentru a m asigura de imaterialitatea ei, cum fcusem atunci cnd se produsese n camer. Dac a fi gndit astfel fr s-mi dau seama, teama de a o face s dispar printr-o curiozitate ndrznea m-ar fi reinut n mod sigur. Cum s nu fiu stpnit de dorina de a-mi desfta ochii ? Era nereida sublim, dar cu ochii vii, cu ochi luminoi, de o gingie fascinant, i cu braele goale, cu contururi ale pielii transparente, cu micri moi ca ale copiilor. Aceast fiic a eterului prea s aib cinsprezece ani cel mult. Ea exprima puritatea adolescenei prin formele sale suave, n timp ce obrazul i se lumina cu seduciile femeii ajunse ia nflorirea sufletului. Infiarea ei era stranie, ca a nereidei : o rochie sau tunic n valuri, fcut din nu tiu ce estur minunat ai crei plii preau a fi plini de ap, o diadem cizelat cu o grij delicat i valuri de perle ce alunecau dup buclele unui pr splendid, cu acel amestec de lux singular i capriciu fericit care caracterizeaz gustul renaterii ; un contrast nenttor i bizar intre vemntul foarte simplu, care i gsea bogia numai n aranjamentul su aerian i lucrtura minuioas a bijuteriilor sau preiozitile drglae din pieptntur. A fi privit-o, cred, toat viaa fr a dori s-i vorbesc. Nu mi-am dat seama cnd a nceput l i nitea care a succedat vacarmul fntnii. Nu tiu dac o contemplam de o clip sau de o or. Mi se prea c o vedeam dintotdeauna i o cunoteam dintotdeauna : poate triam un secol ntr-o clip. Ea mi vorbi prima. Auzeam i nu nelegeam, cci timbrul de argint al vocii sale era supranatural ca i frumuseea sa. O ascultam ca pe o muzic, fr a cuta un sens determinat n cuvintele sale. n sfrit, am fcut un efort pentru a m desprinde din aceast beie : am auzit c m ntreba dac o vd. Nu tiu ce am rspuns, cci adug : Sub ce aparen m vezi ? Abia atunci am remarcat c m tutuia. Am neles si rspund la fel ; dac mi-sr fi vorbit ca regin, eu i-a fi vorbit ca unei Diviniti. Te vd, i-am spus, ca pe o fiin de care nimic de pe pmnt nu se poate apropia. Mi se pru c s-a nroit ; cci ochii mi se obinuiser cu lumina verde ca marea n care aprea scldat. O vedeam alb ca un crin, cu proaspetele culori ale tinereii pe obraji. Avu un surs melancolic care o fcea i mai suav. Ce vezi tu n mine extraordinar ? mi se adres Ea. Frumuseea, am rspuns. Eram prea emoionat pentru a spune mai mult. Frumuseea mea, relu Ea, n tine se produce, nu exist prin ea nsi sub o form pe care s o poi aprecia. Nu este aici dect gndul meu. Vorbete-mi ca unui suflet i nu ca unei fernei. Ce sfat voiai s-mi ceri ? Nu-mi amintesc. - De unde aceast uitare ? - Din prezena ta. Incearc s-i aminteti. Nu, nu vreau. Atunci, adio ! Nu ! nu ! am strigat apropiindu-m ca pentru a o reine, dar oprindum cu spaim, cci lumina pli brusc i apariia prea c se terge. In numele cerului, rmi ! Snt supus i nevinovat n dragostea mea. Care dragoste ? ntrebi ea redevenind strlucitoare. Care dragoste ? Nu tiu, nu mai t i u ! Am vorbit de dragoste ? Da, mi amintesc. Iubeam ieri o femeie, voiam s-i plac, s-i ndeplinesc voina

cu riscul de a-mi trda datoria. Dac sntei o esen pur, cum cred eu, tii toate acestea. Trebuie s v mai explic ? Nu ; tiu faptele care intereseaz posteritatea familiei al crui nume l-am purtat. Dar eu nu snt Divinitatea, eu nu citesc n suflete. Nu tiam c iubeti... Nu iubesc pe nimeni ! La aceast or nu iubesc pe pmnt i vreau s mor dac, ntr-o alt parte a lumii, a putea s v urmez ! Vorbeti n delir. Pentru a fi fericit n moarte, trebuie s fi fost pur n via. Tu ai o datorie grea de ndeplinit i de aceea m-ai chemat. Indeplinete-i datoria sau nu m vei mai revedea. Care este aceast datorie ? Vorbii ; nu vreau dect s m supun. Aceast datorie, rspunse nereida aplecndu-se spre mine i vorbindu-mi att de ncet, nct cu greu i distingeam vocea din murmurul fntnii, este de a te supune tatlui tu. Apoi vei spune femeii generoase care vrea s se sacrifice c aceia pe care i plnge o vor binecuvnta mereu, dar c nu vor s accepte sacrificiul su. Cunosc gndurile lor, deoarece m-au chemat i m-au consultat. tiu c lupt pentru onoarea lor, dar i c nu snt nspimintai de ceea ce oamenii numesc srcie. Nu exist srcie pentru sufletele mndre. Spune deci celei ce mine te va ntreba toate acestea i nu ceda dragostei ce io inspir pn la a-i trda familia. M voi supune, jur ! i, acum, spunei-mi ceva despre secretul vieii eterne. Unde este sufletul ? Ce faculti noi capt n aceste schimbri ? Nu pot s-i rspund dect att... Moartea nu exist : nimic nu moare. Dar lucrurile din alt via snt cu totul diferite de aceea ce se imagi neaz n lumea unde eti tu. Nu-i voi spune mai mult, nu m ntreba. Spunei-mi, cel puin, dac v voi revedea n acea alt via. Nu tiu. i n aceasta ? Da, dac merii. : Voi merita ! Spunei-mi nc... Fiindc putei conduce i sftui pe cei ce triesc n lumea aceasta, nu putei s-i plngei ? Pot. - i s-i iubii ? Ii iubesc pe toi ca pe nite frai printre care am trit. Iubii-1 pe unul mai mult dect pe ceilali. Va nfptui miracole de curaj i de virtute pentru a v rechema. S le nfptuiasc i m va gsi n gndurile sale. Adio ! Ateptai, oh ! Dumnezeule, ateptai ! Se crede c dai, ca gaj al proteciei voastre i ca mijloc de a v evoca din nou, un inel magic celor carenu v-au ofensat. Este adevrat ? Mi-1 vei da ? Numai spiritele grosolane pot crede n magie. Nu vei crede n magie, tu care vorbeti de viaa etern i caui adevrul. Prin ce mijloc un suflet, care comunic cu tine fr ajutorul realitii, ar putea s-i dea un obiect material i palpabil ! Totui, vd pe degetul dv. o podoab strlucitoare. Nu pot s vd ceea ce vd ochii ti. Ce crezi tu c vezi ? Un inel cu smarald n form de stea. E straniu c-1 vezi, zise dup un moment de linite, operaiile involuntare ale gndirii umane si conexiunile visurilor cu anumite fapte trecute nchid mistere provideniale. Cunoaterea acestor lucruri inexplicabile nu aparin dect celui care tie cauza tuturor lucrurilor i raiunea lor. Mina pe care crezi c o vezi nu exist dect n mintea ta, ce a rmas din mine n mormint i-ar produce oroare, dar poate m vezi aa cum am fost pe pmnt. Spune-mi cum m vezi tu. Nu tiu ce descriere entuziast i-am fcut asupra ci nsei. Ea pru c ascult cu atenie i mi zise : Dac semn cu statuia de aici, nu trebuie s te miri, cci i-am servit drept model. Tu trezeti n mine amintirea tears a ceea ce am fost i miamintesc a fi purtat i bijuteriile despre care mi vorbeti. Inelul, pe care crezi c-1 vezi, l-am pierdut ntr-o camer a castelului pe care l-am locuit de mult ; a

czut ntre dou pietre sub vatra cminului. Trebuia s pun s se ridice piatra a doua zi ; clar, a doua zi, eram moart. Poate l vei regsi dac l vei cuta. In acest-caz. i-1 druiesc n amintirea mea i a jurmntului ce ai fcut de a mi te supune. Iat ziua, adio ! Acest rmas bun mi provoc o durere cum nu simisem niciodat ; mi pierdusem capul i eram gata s m arunc spre a reine umbra fermectoare, cci m apropiasem puin cte puin de ea, nct a fi putut s prind marginea vemntului su, dac a fi ncercat s o ating : dar nu ndrzneam. Uitasem, e adevrat, ameninrile din legend mpotriva celor care ncearcau s comit aceast profanare ; eram reinut numai de un respect superstiios ; dar un strigt de dezndejde mi iei din piept vibrnd pn n scoicile marine ale. salamandrelor. Umbra se opri, cuprins parc de mil. Ce mai doreti nc ? mi zise. Iat ziua, nu pot s mai rmn. De ce nu ? Dac ai vrea ! Nu trebuie s revd soarele acestui pmnt. Locuiesc n lumina etern a unei lumi sublime. Du-m n aceast lume ! nu vreau s mai rmn aici ; nu voi mai rmne, jur, dac trebuie s nu te mai revd. M vei vedea, fii lintit, .spuse ea. Ateapt clipa cnd o vei merita i, pn atunci, nu m evoca. Ii interzic. Voi veghea asupra ta ca o providen invizibil, i n ziua cnd sufletul i va fi la fel de pur ca o raz a dimineii, voi apare n ntmpinarea dorinei tale de tain. Supune-te ! Supune-te ! repet o voce grav ce rsun la dreapta mea. M-am ntors i am vzut una din acele fantome din camer, din timpul primei apariii. Supune-te ! repet ca un ecou o voce asemntoare, la sting mea. i am vzut a doua fantom. N-am simit nici o emoie, dei aceste- doua spectre aveau, n nlimea taliei lor i n timbrul vocii profunde, ceva lugubru. Dar ce m interesa pe mine dac vd sau aud lucruri nfricotoare ? Nimic nu putea s m smulg din reveria n care m cufundasem. Nici nu m-am oprit cu privirea pe aceste umbre accesorii, cutam din ochi frumuseea mea cereasc. Vai ! ea dispruse, nu mai vedeam dect imobila nereid a fntnii cu atitudinea ei impasibil i cu tonurile reci ale marmorei n reflexele albstrii ale dimineii. Nu tiu ce au fcut surorile ei, nu le-am vzut plecnd. M nvrleam n jurul fntnii ca un nebun. Credeam c am fost adormit i m ameeam n vrtejurile propriilor idei, n sperana de a nu m trezi. Dar mi amintii de inelul promis ; am urcat n camera mea unde l-am gsit pe Baptiste, care mi vorbi, fr ca eu s neleg ce anume. Mi se pru tulburat, pesemne clin cauza expresiei feei mele, dar nu l-am ntrebat. Am cutat vatra i am remarcat repede dou pietre dislocate. Am ncercat s le ridic. Era imposibil fr unelte necesare. Baptiste m credea probabil nebun i, ncer-cnd automat s m ajute, ntreb : Domnul a pierdut oare ceva ? Da, mi-a czut, ieri, aici, un inel. - Un inel ?... Domnul nu poart inel, nu l-am vzut... N-are importan. Trebuie s-1 gsim. Baptiste lu un cuit, lrgi crptura pietrei, ndeprt cenua i cimentul ce o umpleau i, lucrnd nainte pentru a m satisface, m ntreb cum era fcut acest inel, cu aerul cu care m-ar fi ntrebat ce am visat. Era un inel de aur cu o stea clin smarald masiv, am rspuns cu aplomb i certitudine. El nu se ndoi i, detand o vergea din grtare, o ndoi ca la un croet i

scoase inelul, pe care mi-1 prezent surznd. Gndea, desigur, fr a ndrzni s spun, c era un dar de la doamna d'Ionis. In ceea ce m privete, abia l-am privit, att de sigur eram c ntr-adevr era inelul a crui umbr o privisem. Mi l-am pus pe degetul mic, fr s m ndoiesc c -ar fi aparinut srmanei domnioare d'Ionis i c am vzut spectrul acestei minunate frumusei. Baptiste se purt cu mult discreie. Convins c avusesem o foarte frumoas aventur, cci m ateptase n zadar toat noaptea, m prsi dup ce i-am promis c m voi culca. Sigur c nu m gndeam la aa ceva. M-am aezat la mas, de pe care Baptiste luase faimosul supeu cu trei pini i, dorind s m cufund din nou n beia viziunii mele, temndu-m s nu uit ceva, am nceput s scriu o relatare fidel. Am rmas n aceast agitaie amestecat cu extazul pn dup rsritul soarelui. Am aipit un moment, cu coatele pe mas, i am crezut c refac visul: dar acesta fugi repede i Baptiste veni s m smulg solitudinii n care a fi vrut s-mi sfresc viaa de acum nainte. Nu am cobort dect n momentul n care trebuia s se aeze toat lumea la mas. Nu m-am ntrebat cum voi povesti despre viziunea nopii ; m gndeam acum, fcnd pe comeseanul, dei nu mncam, cci, nesimindu-m obosit sau bolnav, simeam un dezgust de nenvins pentru funciile vieii animale. Contesa vduv, care nu vedea prea bine, nu observ tulburarea mea. Am rspuns la ntrebrile ei obinuite cu nepsarea din zilele precedente, dar, de data aceasta, fr

s joc nici o comedie i cu preocuparea unui poet care e ntrebat fr rost asupra subiectului poemului su i care rspunde cu ironie lucruri evazive pentru a scpa de investigaiile brutale. Nu tiu dac doamna d'Ionis o fost nelinitit sau mirat de a m vedea astfel. Nu o priveam, nu o vedeam. nelegeam cu greu ce-mi spunea, n tot timpul ct dur aceast constrngere chinuitoare a dejunului. In sfrit, m-am regsit singur n bibliotec, ateptnd-o ca n zilele celelalte, dar fr nici o nerbdare. Departe de aceasta, simeam o vie satisfacie de a m cufunda n visurile mele. Era un timp admirabil : soarele mbria arborii i terenurile n floare, dincolo de masele mari de umbre transparente pe care le proiecta arhitectura castelului pe primele planuri ale grdinii. Mergeam de la un capt la altul al acestei vaste sli, oprindu-m de fiecare dat n faa fntnii. Ferestrele i perdelele erau nchise din cauza cldurii. Aceste perdele erau de un albastru plcut pe care eu l vedeam verzui i, n crepusculul artificial n care regseam ceva din viziunea nopii, m simeam incredibil de bine i de o veselie delirant. Vorbeam tare i rdeam fr s tiu de ce, cnd am simit c braul mi era strns destul de brusc. M-am ntors i am vzut pe doamna d'Ionis, care intrase fr s tiu. Ei ! rspunde-mi ! Privete-m, cel puin ! mi spunea ea cu oarecare nelinite. tii c m faci s-mi fie fric i c nu tiu ce s mai gndesc despre toate acestea ? Dv. ai vrut-o, i-am rspuns, m-am jucat cu raiunea mea : snt nebun acum. Dar nu v facei nici un repro, snt mult mai fericit aa i nu vreau deloc s m vindec. Deci, relu ea exaininndu-m cu nelinite, aceast apariie nu este o poveste ridicol : cel puin credei... ai vzut-o producndu-se ? Mai bine dect v vd n acest moment ! Nu luai acest ton de orgoliu : eu nu m ndoiesc de adevrul cuvintetlor dv. Povestii-mi acum linitit... Nu ! Nirnic ! Niciodat ! v rog s nu m ntrebai. Nu pot, nu vreau s rspund. Intr-adevr, societatea spectrelor nu v stimuleaz, drag domnule, i m facei s cred c vi s-au spus lucruri foarte flatante, cci iat-v mndru i discret ca un iubit fericit ! Ah ! ce spunei, doamn ! am strigat. Nu este posibil o iubire ntre dou fiine aparinnd unor lumi diferite, separate de abisul morii... Dar dv. nu tii despre ce vorbii, dv. nu credei n nimic, v batei joc de toate acestea ! Eram att de aspru, net doamna d'Ionis se simi jignit. Exist un lucru de care nu-mi bat joc, zise ea repede, este procesul meu i fiindc mi-ai promis, cu onoarea, s consultai un oracol misterios

i s v conformai ordinelor sale... Da, i-am rspuns lundu-i mina cu o familiaritate foarte deplasat, dar foarte calm, de care ea nu se ofens, ntr-att nelegea starea mea sufleteasc. Da. doamn, iertai-mi tulburarea i uitarea. Din devotament pentru dv., am jucat un joc periculos i v datorez, cel puin, un rezultat i un rspuns. Mi-a fost indicat s m supun inteniilor tatlui meu i s v las s ctigai procesul. Fie c se atepta ia acest rspuns, fie c se ndoia de luciditatea mea. doamna d'Ionis nu art nici surpriz, nici o atitudine contrar. Ea se mulumi s ridice din umeri i scuturndu-mi braul ca pentru a m trezi : Bietul meu copil, mi spuse, ai visat i nimic mai mult. Am mprtit o clip exaltarea, am sperat cel puin c ea v va conduce spre delicateea i echitatea care v caracterizeaz spiritul. Dar nu tiu ce scrupule exagerate, sau ce obiceiuri de supunere pasiv fa de tatl dv., v-au fcut s auzii cuvintele himerice. Lsai aceste iluzii. Nu a fost nici un spectru i nici voci misterioase ; v-ai aprins mintea cu lectura vechiului manuscris i cu povetile abatelui Lamyre. V voi explica ce s-a ntmplat. Ea mi vorbi mult timp ; dar fceam eforturi zadarnice de a o asculta i de a nelege. Mi se prea c vorbete o limb necunoscut. Cnd vzu c nimic nu ajungea din urechile mele la mintea mea, ea se neliniti serios, mi lu ncheietura pentru'a vedea dac am febr, m ntreb dac m durea capul, m rug s m duc s m odihnesc. Am neles c mi permitea s fiu singur i am alergat cu bucurie s m arunc pe pat, nu pentru c a fi resimit cea mai mic oboseal, dar pentru c mi imaginam din nou s revd celesta frumusee a nemuritoarei mele. Nu tiu cum s-a petrecut restul zilei. A doua zi diminea, vd pe Baptiste mergnd n camer pe vrful picioarelor... Ce faci acolo, prietene ? l ntreb. V veghez, dragul meu domn, rspunse el. n sfrit, ai dormit dou ore. V simii mai bine, nu-i aa? M simt foarte bine. Am fost deci bolnav ! Ai avut un acces de febr ieri sear, care a durat o parte a nopii. Este desigur efectul cldurii, dac nu v gindii niciodat s v punei plria cnd mergei n grdin ! Dei doamna, mama dv., aa v-a recomandat mereu . Zephyrine intr, se inform despre mine cu mult interes, rugndu-m s iau nc" o lingur din siropul calmant. Fie, am spus, dei nu am nici o idee asupra acestui medicament : un oaspete bolnav este incomod i nu vreau dect s m vindec ct mai repede. Medicamentul mi fcu n mod sigur foarte bine, cci am adormit din nou i am visat nemuritoarea apariie. Cnd am deschis ochii, am vzut lng patul meu o apariie care m-ar fi fermecat cu o zi n urm, dar care m-a contrariat ca un repro inoportun. Era doamna d'Ionis, care venea ea nsi s se informeze asupra mea i s supravegheze ngrijirile ce mi se ddeau. Ea mi vorbi cu prietenie i mi art un interes deosebit. I-amj mulumit ct am tiut mai bine i am asigurat-o c m simeam foarte bine. Atunci apru figura grav a unui medic, care mi examina pulsul i limba, mi prescrise odihn i zise doamnei d'Ionis : Nu-i nimic. Nu-1 lsai s citeasc, s scrie i s vorbeasc pn mine i va putea s plece acas poimine. Rmas singur cu Baptiste, ncep s-1 descos. Dumnezeule, domnule. mi zise el. mi-e foarte greu s v rspund. Se pare c apartamentul unde ai fost gzduit e bntuit de stafii... Camera unde eram ? Unde snt acum ? Privii n jurul meu i, ieind din starea de toropeal, am recunoscut n sfrit c nu mai eram n camera doamnelor verzi, ci n alt apartament din castel. Pentru mine, domnule, relu Baptiste, care era un spirit foarte pozitiv, n-a fost nimic, am dormit n acea camer i n-am vzut nimic. Nu cred n aceste istorii. Dar, cnd v-am auzit cum v frmntai n timpul febrei, vorbind de o frumoas doamn care exist i nu exist, care a murit i e vie... ce tiu eu ce ai
mai spus ! Era at de frumos uneori, c a fi vrut s rein sau s tiu s scriu pentru a nsemna totul, dar v fcea atit de ru, incit am luat hotrrea s v aduc aici, unde

v simii mai bine. Vedei dv., domnule, toate acestea pornesc din faptul c facei prea multe versuri. Domnul, tatl dv., bine spunea c asta deranjeaz ideile ! Ai face mai bine dac vai gndi numai la dosarele dv. Ai dreptate ntru totul, dragul meu Baptiste, am rspuns, voi ncerca s urmez sfatul tu. Mi se pare, ntr-adevr, c am avut un acces de nebunie. De nebunie ! O, nu, domnule, nu ! Ai delirat n timpul febrei, asta poate s i se ntmple oricui : dar bine c s-a terminat i dac vrei s luai puin sup de pui, v vei simi la fel de bine ca nainte. M-am resemnat la supa de pui, dei a fi dorit ceva mai hrnitor pentru a m pune repede pe picioare. M simeam copleit de oboseal. Puin cte puin, forele mi revenir i mi s-a permis s iau o mas de sear uoar. A doua zi, doamna d'Ionis reveni s m vad. M sculasem i m simeam foarte bine. I-am vorbit cu bun sim despre ceea ce mi se ntmplase, fr totui s-i dau vreun detaliu. O luasem razna, fusesem nebun; mi era ruine i o rugam s pstreze secretul ; eram pierdut ca avocat dac mi se fcea n inut o reputaie de vizionar; tatl meu ar fi foarte afectat. Nu v temei, mi rspunse ea. Rspund de discreia oamenilor mei ; asigurai-v de tcerea valetului dv. i aceast aventur nu va iei de aici. De altfel, chiar dac s-ar povesti cte ceva, noi tim cu toii c ai avut un acces de febr i c spiritele superstiioase l-au interpretat dup credulitatea lor. n fond, ar fi adevrul. V-ai insolat puin venind aici clare ntr-o zi prea nsorit. Ai fost puin bolnav apoi noaptea. Iar n zilele urmtoare, v-am turmentat noi cu acest nenorocit de proces, i, pentru a v aduce la prerea mea, nu am dat napoi de la nimic ! Ea se opri i spuse, schimbnd tonul : - V amintii ce v-am, spus alaltieri, n bibliotec ? - Mrturisesc c nu am neles, eram n timpul... - Febrei ? Desigur, mi dau seama ! - Ai putea s-mi repetai, acum, cnd mintea mi-e ntreag ceea ce mi-ai povestit n legtur cu apariia ? - Oare memoria dv. a pstrat amintirea acestei apariii ? mi rspunse ea cu un ton de conversaie, dar examinndu-m cu un fel de nelinite. Nu, am rspuns, ceva foarte confuz ; ca un vis de care ai n sfrit contiin i pe care nu te gndesti s-1 rentlneti. Mineam cu aplomb ; doamna d'Ionis fu nelat si am vzut c mintea la rndul ei, pretinznd a nu-mi fi vorbit n bibliotec dect de efectul manuscrisului, pentru a se acuza de a mi-1 fi dat ntr-un moment n care eram deja agitat. Era evident pentru mine c ea mi spusese, nspimntat de starea mea mintal, lucruri pe care acum i prea bine c nu le auzisem ; dar nu tiam ce putea fi. Ea m vedea linitit, m credea vindecat. Vorbeam cu siguran despre viziunea mea, ca despre un acces de febr puternic. M rug s nu m mai gndesc deloc, s nu m mai frmnt din aceast cauz. S nu v credei mai slab dect alii, adug. Nu poate fi cineva care s nu fi delirat niciodat n via. Mai rmnei dou sau trei zile cu noi ; orice ar spune medicul, nu vreau s v trimit, slab i palid, la prini. S nu mai vorbim de proces, e inu til : voi

merge s vorbesc cu tatl dv., fr a v obosi mai mult. Seara, eram cu adevrat vindecat. Am ncercat s ptrund n camera mea, dar era ncuiat. M-am hazardat s cer cheia de la Zephyrine, care rspunse c a dat-o doamnei d'Ionis. Nu doreau s mai gzduiasc pe nimeni acolo pn cnd legenda, recent dezgropat, nu va fi din nou uitat. Am pretins c am lsat ceva n camer. Trebuir s cedeze : Zephyrine se duse dup cheie i merse cu mine. Cutam peste tot, fr a vrea s spun ce anume. Am privit n cmin i am vzut, pe pietrele desfcute, zgrieturile proaspete pe care le fcuse Baptiste cu cuitul. Dar ce dovedea aceasta, dac nu c, n nebunia mea, pusesem s caute un obiect care nu exista dect n amintirea unui vis ? Crezusem c am gsit un inel i l-am pus pe deget. Nu mai era, nu fusese fr ndoial niciodat acolo ! Nu ndrzneam s-1 ntreb pe Baptiste ceva asupra acestui fapt. Nu am fost lsat singur nici o clip n camera apariiilor care fu ncuiat imediat ce am ieit de acolo. Am simit e nimic nu m mai reinea la castelul d'Ionis, deci am plecat a doua zi dimineaa, fr s anun, spre a scpa de a fi condus cu trsura, cum m ameninaser. Calul i aerul proaspt m fcur s-mi revin cu totul. Am traversat repede

pdurea care nconjura castelul, de teama solicitudinii frumoasei mele gazde. Apoi am ncetinit, la dou leghe distan, i am ajuns linitit la Angers dup-amiaz. Figura mea era puin schimbat. Tatl meu nu prea i-a dat seama ; dar nimic nu scap ochiului unei mame i a mea se neliniti. Am reuit s o linitesc, mncnd cu poft. L-am fcut pe Baptiste s jure c nu va spune nimic: el pusese o condiie, anume c nu va ine jurmntul dac iar m mbolnvesc. De aceea m pzeam foarte bine ! M ngrijeam moral i fizic ca un biat foarte ndrgostit de conservarea fiinei sale. Munceam fr excese, m plimbam, ndeprtam orice idee lugubr, m abineam de la orice lectur excitant. Raiunea acestei comportri raionale i avea sursa ntr-o nebunie ncpnat, dar linitit i pentru a spune aa stapn pe ea nsi. Voiam s constat n faa propriei mele judeci c nu fusesem nebun, c nu eram i c nu era nimic mai dovedit n faa ochilor mei dect existena doamnelor verzi. Voiam de asemenea s-mi reaez spiritul n starea de luciditate necesar pentru a pstra secretul i a-1 ntreine n interiorul meu, ca surs a vieii mele intelectuale i criteriu al vieii mele morale. Orice urm de criz se terse repede i, vzndu-m studios, rezonabil i moderat n orice, ar fi fost imposibil s ghiceti c eram sub imperiul unei idei fixe, a unei monomanii bine condiionate. Trei zile dup ntoarcerea mea la Angers, tatl meu m trimise la Tours pentru alt afacere. Am stat acolo douzeci i patru de ore i, ntorendu-m la noi, am aflat c doamna d'Ionis venise s se neleag cu tatl meu asupra urmrii procesului. Ea prea s cedeze raiunii pozitive : consimea s ctige. Am fost mulumit de a nu o fi ntlnit. Era imposibil s spui ca asemenea nenttoare femeie mi-ar fi putut deveni antipatic, dar era sigur c m temeam mai mult dect doream s m ntlnesc cu ea. Scepticismul su, de care pruse c se ndeprteaz ntr-o zi pentru a m coplei cu el a doua zi, fcea asupra mea efectul unei injurii i mi cauza o suferin inexprimabil.
Dup dou luni, orice efort a fi fcut pentru a prea fericit, mama mea i ddu seama de nspiminttoarea tristee ce stpinea adincul fiinei mele. Toat lumea remarca n mine o mare schimbare n avantajul meu i ea s-a bucurat mai n t i . Conduita mea era de o austeritate complet, conversaia mea, grav i neleapt ca a unui btrn magistrat. Fr a fi devot, m artam religios. Nu scandalizam prin voltairianism. Judecam cu imparialitate orice lucru i criticam fr rutate ceea ce nu admiteam. Toate acestea erau evidente i excelente ; dar nu mai aveam gustul vieii i o duceam ca greutate. Nu mai eram tinar, nu mai cunoteam nici beia entuziasmului, nici avntul bucuriei. Am avut deci timpul, n pofida ocupaiilor multiple, s fac versuri i a fi avut nc timp n plus, cci nu mai dormeam aproape deloc i nu cutam nici o distracie din acelea care absorb trei sferturi din viaa unui tnr. Nu m mai gndeam la dragoste, fugeam de anturaj, nu mai defilam cu tinerii de vrsta mea sub ochii frumoaselor din inut. Eram retras, meditativ, auster,, foarte blnd cu familia, foarte modest cu toat lumea, puternic n luptele din barou. Treceam drept un biat desvrit, dar eram profund nefericit. Nutream, cu un straniu stoicism, o pasiune n afara bunului sim, fr legtur cu viaa. Iubeam o umbr ; nu puteam s spun nici mcar : o moart. Toate cercetrile mele nu au avut drept rezultat dect s dovedesc aceasta : domnioarele d'Ionis nu existaser niciodat dect n legend. Povestea lor, plasat de ultimii cronicari n epoca lui Ilenric al II-lea, era deja o veche cronic nesigur chiar n acea epoc. Nu rmsese de la ele nici un titlu, nici un nume, nici un ecuson n hrtiile familiei d'Ionis, hrtii pe care tatl meu, n virtutea procesului; le avea toate n min ; nici o piatr tumular in nici un loc din inut. Adoram deci o ficiune pur, existent, dup toate aparenele, n emanaiile creierului meu. Dar iat unde era imposibil s fiu convins : vzusem i auzisem aceast minune de frumusee. Ea exista ntr-o regiune unde mi era imposibil s ajung, dar de unde putea s coboare spre mine. S aprofundez problema acestei

tensionat pentru o natur umana. Aceast ruptur a sufletului meu de restul fiinei i a vieii mele de toate preocuprile tinereii m conducea puin cte puin la desperare, poate la nebunie total. Nu ajunsesem nc dect la melancolie i, dei foarte palid i foarte slab, nu eram nici bolnav, nici lipsit de judecat, cnd cauza familiei d'Ionis mpotriva familiei d'Aillane intr pe rol. Tatl meu m avertiz s-mi- pregteasc pledoaria, pentru sptmna urmtoare. Erau trei luni de cnd prsisem ntr-o diminea de iunie funestul castel d'Ionis.

existene indefinite i misterul legturii care se formase ntre noi m-ar fi condus la delir. Simeam, nu voiam s explic nimic, s aprofundez nimic ; triam prin credin, care este argumentul lucrurilor care nu apar, o nebunie sublim, dac raiunea nu este dect argumentul a ceea ce apare ca sigur simurilor noastre. Nebunia mea nu era att de pueril pe cit s-ar putea crede. O cultivam ca pe o facultate superioar i nu-i permiteam s coboare din regiunile unde o plasasem. Nu am ncercat nici o nou invocaie, de team s nu m rtcesc n urmrirea cabalistic a unei himere. Nemuritoarea mi spusese s devin demn ca ea s rmn vie n gndul meu. Nu mi-a promis c va reveni sub forma n care o vzusem. Afirmase c aceast form nu exist, nu era dect creaia sentimentului pentru ea ce se nla n propriul meu interior. Nu trebuia deci s-mi chinui mintea ncercnd s o reproduc, cci creierul meu putea s denatureze si s produc o imagine inferioar. Doream s~mi purific viaa i s. cultiv n mine comoara contiinei, n sperana c, la un moment dat, aceast cereasc figur va veni ea nsi n faa mea i mi va vorbi cu vocea pe care nu am meritat s o aud mult timp. Sub dominaia acestei manii eram pe cale de a deveni un om perfect i este foarte straniu de a fi condus spre nelepciune de nebunie. Dar era ceva prea subtil i prea

DUELUL

Pe msur ce studiam aceast trist afacere, eu i tatl meu ne convingeam c era o cauz imposibil de pierdut. Dou testamente erau fa n fa ; unul care, de cinci ani, intrase n deplin executare, era n favoarea domnului d'Aillane. Neputndu-se ocupa n acel timp de motenire, el vnduse imobilul pe care-1 socotea al su. Cellalt testament, descoperit trei ani dup aceea, printr-una din acele ntmplri care fac adesea ca viaa s se asemene unui roman, deposeda dintr-o dat pe d'Aillani pentru a mbogi

pe doamna d'Ionis. Validitatea acestui ultim act era incontestabil, data, posterioar primei, era clar i precis. Domnul d'Aillane susinea starea de infantilism a testatorului i presiunea pe care domnul d'Ionis o exercitase asupra lui n ultimele sale zile. Acest ultim argument era destul de real ; dar starea de infantilism nu putea fi constatat n nici un mod acum. In plus, domnul d'Ionis pretindea, pe drept, c, sub presiunea creditorilor si, domnul d'Aillane le cedase imobilul sub valoarea lui i reclama o sum destul de important, aceasta fiind ultima rmi a averii adversarului su. Domnul d'Aillane nu spera deloc n succes. Era contient de fragilitatea cauzei sale, dar inea s ndeprteze acuzaia ndreptat mpotriva lui, de a fi cunoscut sau mcar bnuit existena celui de-al doilea testament, de a fi constrns persoana

depozitar a-1 ine ascuns timp de trei ani si de a se fi grbit s vnd motenirea pentru a scpa de consecinele viitorului. Mai era deci. n afar de fondul problemei, discuie i asupra valorii reale a imobilului, exagerat n plus sau micorat de ctre cele dou pri, n dezbaterile anterioare interveniei tatlui meu n proces. Discutam cu tatl meu asupra acestui ultim punct i nu prea eram ntru totul de acord, cnd Baptiste ne anun vizita domnului d'Aillane fiul, cpitan n regimentul ***. Bernard d'Aillane era un biat frumos, de vrsta mea aproape, mndru, energic i plin de franchee. El se exprim foarte politicos, fcnd apel la onoarea noastr ca om care cunotea rigiditile onoarei ; dar, ctre sfritul cuvntrii sale, purtat de energicul su caracter, ls s strbat o ameninare foarte clar mpotriva mea, n caz c, n pledoarie, a exprima vreo ndoial asupra perfectei loialiti a tatlui su. Al meu a fost mai atins dect mine de acest ton amenintor i, avocat adevrat, se mnie cu elocin. Vedeam cum dintr-un proiect de conciliere se ntea o ceart, deci iam rugat pe cei doi interlocutori s m asculte i pe mine. Permite-mi, tat, am spus, s fac pe domnul d'Aillane s observe c a comis o grav impruden i c, dac nu eram, datorit profesiei mele, de un snge rece deosebit, mi-ar fi convenit s-i provoc mnia, argumentnd cu orice n favoarea cauzei mele. Ce nseamn aceasta ? strig tatl meu, care era cel mai blind dintre oameni n interiorul su, dar care se lsa purtat de exerciiul funciunii sale. Sper, fiul meu, c vei folosi orice argument i c, dac ar fi cazul s suspectezi buna credin a adversarilor, nici mustaa fin i spada subire a domnului cpitan d'Aillane, nici mustaa stufoas i spada lat a tatlui su nu te vor reine. Tnrul d'Aillane era scos din fire i, neputind s atace un om de vrsta tatlui meu, era necesar s m atace. Imi adres deci cteva cuvinte foarte ascuite pe care leam lsat s cad i, adresndu-m tot tatlui meu. am rspuns : Avei perfect dreptate s credei c nu m voi lsa intimidat, dar trebuie s iert pe domnul d'Aillane pentru a fi avut acest gnd. Dac m gseam n aceeai situaie ca el i dac onoarea noastr ar fi n discuie, nu a fi fost poate mai rbdtor i mai nelept. Ii nelegem nelinitea i, pentru c putem s-1 linitim, s nu-1 lsm s se mai frmnte din cauza ei. Am examinat suficient cauza pentru a fi convins de extrema delicatee a ntregii familii d'Aillane i mi-a face o plcere i o datorie din a-i adresa omagiile mele. Iat tot ce doream, domnule, strig tnrul domn strngndu-mi minile. i acum, citigai procesul, nu cerem nimic mai mult ! O clip, o clip ! relu tatl meu cu elocin vorbirii la audiena. Nu tiu care snt, n definitiv, ideile tale, fiule, asupra acestei perfecte loialiti ; dar, n ceea ce m privete, dac gsesc, n istoricul afacerii, mprejurri n care ea mi apare evident, exist i altele care mi las ndoieli i te rog s nu te angajezi la nimic nainte de a fi cntrit toate obieciunile pe care tocmai voiam s i le prezint cnd domnul ne-a acordat onoarea vizitei sale. Permite-mi, te rog, tat, am rspuns cu fermitate, s afirm c uoare aparene nu snt suficiente pentru a mprti aceleai ndoieli. Fr a mai .vorbi de

reputaia domnului conte d'Aillane, am asupra sa i a familiei sale o mrturie... M-am oprit, gndind c mrturia sublimei i misterioasei mele prietene nu puteam s o invoc fr a provoca rsul. Ea era totui att de puternic n gndurile mele, incit nimic pe lume, nici chiar faptele aparente, nu ni-r fi fcut s m ndoiesc de adevrul ei. tiu despre ce mrturie vorbeti, zise tatl meu. Doamna d'Ionis are mult afeciune . . . Eu o cunosc foarte puin pe doamna d'Ionis ! replic energic tnrul d'Aillane. Nu e vorba de dv., domnule, relu tatl meu surznd, eu vorbesc despre contele d'Aillane i de fiica sa. Iar eu, tat, am spus la rndul meu, nu am vrut s vorbesc despre doamna d'Ionis. Pot s v ntreb, zise tnrul d'Aillane, care este persoana ce a avut asupra dv. aceast fericita influen, spre a-i putea fi recunosctor ? Imi permitei, domnule, s nu v rspund. E ceva cu totul personal. Tnrul cpitan mi ceru scuze pentru indiscreie, salut i se retrase asigurndu-m de gratitudinea sa fa do procedeele mele onorabile. L-am urmat pn la ua de la strad, ca pentru a-1 conduce. Acolo, el mi-a ntins din nou mna ; dar, de aceast.dat, eu mi-am retras-o i, rugndu-1 s intre un moment n apartamentul meu ce ddea n holul de la intrare, i-am declarat din nou c eram convins de nobleea sentimentelor tatlui su i foarte hotrt s nu aduc cea mai mic nvinuire onoarei familiei sale. Dup care, am spus : Acestea stabilite, permitei-mi s v cer satisfacie dup insulta pe care mi-ai adus, ndoindu-v de mndria i cinstea mea pn la a m amenina cu resentimentele dv. Dac nu am fcut-o n faa tatlui, care prea c dorete aceasta, este deoarece tiu c, trecndu-i mnia, s-ar fi simit cel mai nenorocit dintre oameni. Am i o mam foarte blnd ; ceea ce m face s v cer s pstrai secretul asupra explicaiei pe care o avem aici. nsrcinat cu interesele doamnei d'Ionis, mine voi pleda cauza sa. V rog deci smi acordai pentru poimine, la ieirea din Palat, ntlnirea pe care v-am solicitat-o. Nu, la naiba ! nu va fi aa, strig tnrul d'Aillane. Nu am nici cea mai mic dorin s omor un biat care mi arat atta simpatie i cinste ! Am greit, am acionat fr minte, iat-m gata s v cer iertare. Inutil, domnule, cci sntei iertat dinainte. n profesia mea, snt expus la ofense, dar ele nu ating pe un om onest ; este necesar totui s m bat cu dv. Ei, asta-i ! i de ce naiba, dup scuzele pe care vi le prezint ? Deoarece aceste scuze snt intime, n timp ce vizita dv. aici este public. Iat calul dv. care se agit n faa porii noastre i iat pe soldatul galonat care atrage toate privirile. tii bine ce este un mic orel de provincie. ntr-o or, toat lumea va ti c un strlucitor ofier a venit s amenine pe un mic avocat ce va pleda mpotriva lui i fii sigur c mine, cnd voi menaja onoarea dv., spirite ruvoitoare m vor acuza de-a-mi fi fost team de dv. i vor rde de figura mea supravegheat i ameninat. M resemnez la aceast umilire ; dar, datoria mea mplinit, voi avea o alt datorie care va fi de a dovedi c nu snt un la, nedemn de a exersa o profesie onorabil i capabil s trdeze ncrederea clienilor si de teama unei lovituri do sabie. Gndii-v c snt foarte tnr, domnule, i c am de stabilit o reputaie, acum ori niciodat. M facei s-mi neleg greeala, rspunse d'Ailiane. Nu am gndit asupra gravitii acestor fapte i v datorez scuze publice. Va fi prea trziu dup pledoarie : s-ar putea crede c am cedat de team i ar fi prea devreme nainte : s-ar putea crede c v temei dv. de revelaiile ce le-a aduce. Atunci, vd c nu este nici un mijloc de a aranja lucrurile i c tot ce pot face pentru dv. este de a v da satisfacia pe care o dorii. Contai deci pe cuvntul meu i pe tcerea mea. Ieind din Palat, m vei gsi n locul unde vei dori. . Am stabilit condiiile. Apoi, tnrul ofier mi zise, cu un ton afectuos i trist : Iat o afacere proast pentru mine, domnule ! cci dac din nenorocire v-a ucide, cred c m-a omor i eu dup aceea. Nu am s-mi pot ierta

greeala de a pune un.om de calitate ca dv. n situaia de a-i juca viaa. Fie ca rezultatul s nu ajung prea grav ! Va fi o lecie pentru mine. Dar, pn atunci, orice s-ar ntmpla, v asigur de cina mea i v rog s nu avei o idee prea rea despre mine. E sigur c sntem ru educai, noi tinerii de familie ! Uitm c burghezii snt oameni de spirit, de inim i de valoare i c e timpul s contm pe ei. Haidei, s ne strngem minile acum, ateptnd ca mine s ne tiem n sbii ! Doamna d'Ionis trebuia s vin a doua zi pentru a asista la dezbateri. Primisem de la ea mai multe scrisori foarte amicale, n care nu mai ncerca s m sustrag de la datoria de avocat i n care se mulumea s-mi recomande s respect onoarea rudelor sale, care nu putea, spunea ea, s nu fie recunoscut sau s fie ofensat fr a nu fi ea nsi acoperit de ruine. Era uor de neles c ea conta pe prezena sa pentru a m convinge, n cazul n care m-a fi lsat purtat de avntul oratoric. Se nela ns, presupunnd c exersa asupra mea vreo putere. Eram guvernat de o influen mai nalt, de o amintire mult mai puternic dect a sa. Am discutat cu tatl meu toat seara, fcndu-1 s neleag s m lase liber de a aprecia cum credeam eu latura moral a procesului. mi ur apoi o noapte bun, spunndu-mi cu un aer uor ironic : Dragul meu copil, fii atent ! Doamna d'Ionis este pentru tine un oracol, tiu ! Dar tare mi-e team s nu ii sfenicul pentru un altul ! i, vzndu-mi mirarea, adug : Vorbim despre aceasta mai trziu. Gndete-te ca mine s vorbeti bine i s faci cinste familiei tale ! In clipa cnd voiam s m culc, am rmas uimit la vederea unui nod de panglici verzi prinse de perna mea cu un ac. L-am luat i am simit c avea nuntru un inel : era steaua de smarald a crei amintire nu era acum dect aceea a unui vis. Acest inel misterios exista : mi era redat ! L-am trecut pe deget i l atingeam, de o suta de ori, pentru a m convinge c nu eram victima unei iluzii : apoi l-am scos i l-am examinat cu atenie ceea ce nu fusesem n stare la castelul d'Ionis i am descifrat aceast deviz n caractere foarte vechi : Viaa ta este a mea. Era oare o interzicere de a lua cuvntul la proces ? Nemuritoarea nu voia s-mi permit s o ntlnesc ? Gndul acesta devenea o durere ; cci setea de

moarte m cuprinsese deja i speram ca mprejurrile s-mi ncuviineze dorina de a m ndeprta de via fr revolt i fr laitate. L-am sunat pe Bartiste, pe care-l auzeam mergand inca prin casa. Ascult, i-am zis, trebuie s-mi spui adevrul, dragul meu ; cci tu eti un om cinstit i drept, iar raiunea mea e n minile tale. Cine a venit aici n seara aceasta ? Cine a adus inelul n camera mea, pe pern ? Ce inel, domnule ? Nu am vzut nici unul. Dar, acum, nu-1 vezi ? Nu este pe degetul meu ? Nu l-ai vzut deja la castelul d'Ionis ? Desigur, domnule, c-1 vd i c l recunosc bine ! Este cel pe care lai pierdut acolo i pe care l scosesem eu dintre pietrele cminului ; dar, v jur, pe onoarea mea, c nu tiu cum a ajuns aici, i c, atunci cnd vam fcut patul, nu am vzut nimic pe pern. Cel puin, poate mi vei spune un lucru despre care n-am ndrznit s te ntreb dup acea febr care m-a fcut s-mi pierd raiunea pentru cteva ore. Cine mi-a luat inelul la castelul d'Ionis ? : Iat ceva ce nu tiu nici att, domnule ! Vznd c nu-1 mai avei pe deget, m-am gndit c l-ai ascuns pentru a nu compromite... Pe cine ? Explic odat ! Doamne ! Domunle, oare nu doamna d'Ionis vi l-a dat ? Deloc. La urma urmei, domnul nu este dator s-mi spun... Dar ea trebuie s vi-1 fi napoiat. Ai vzut pe cineva de la ea venind azi aici ? Nu, domnule, pe nimeni. Dar cel care a adus inelul cunoate oamenii

din cas foarte bine ! Vznd c nu aflu nimic din examenul faptelor reale, l-am concediat pe Baptiste i m-am ntors la visrile mele. Toate acestea nu puteau fi explicate natural. Acest inel coninea secretul destinului meu. Eram dezolat c va trebui s nu m supun nemuritoarei mele i eram fericit n acelai timp imaginndu-mi c ea inea promisiunea de a veghea asupra mea. Nu am nchis ochii toat noaptea. Bietul meu cap era bolnav i inima la fel. Trebuia s nu m supun destinului ? Trebuia s sacrific onoarea mea ? M angajasem prea mult fa de d-1 d'Aillanc pentru a da napoi. M-am gndit de cteva ori la sinucidere pentru a scpa de supliciul unei existene pe care nu o nelegeam. i apoi m liniteam la gndul c aceast teribil i delicioas deviz, VIAA TA ESTE A MEA, nu avea sensul pe care i-1 atribuiam ; i am hotrt s merg mai departe, convingndu-m singur c nemuritoarea mi va apare la locul luptei, dac voina sa era de a o mpiedica. Dar de ce nu aprea ea nsi pentru a pune capt chinului meu ? O invocam cu o ardoare desperat E o ncercare prea lung i grea! mi spuneam, mi voi pierde judecata i viaa. Dac trebuie s triesc pentru tine, dac i aparin... O lovitur puternic de ciocan la ua casei m fcu s tresar. Nu se fcuse nc ziu. Nu eram dect eu treaz n cas. M-am mbrcat n grab. Se auzi o a doua lovitur, apoi a treia, n momentul n care ajunsesem n hol. Am deschis tremurnd. Nu tiu ce legtur putea s stabileasc imaginaia mea ntre aceast vizit nocturn i subiectul frmntrilor mele, dar, oricare era vizitatorul, aveam presentimentul unei soluii. Era o soluie, ntr-adevr, dei nu am
neles dintr-o dat legtura dintre evenimente i deznodmntul situaiei mele. Vizitatorul era un trimis al doamnei d'Ionis, care sosise n goan cu o scrisoare pentru tatl meu sau pentru mine, la adres fiind numele amndorura. In timp ce n cas se sculau pentru a veni s deschid, am citit ceea ce urmeaz : Oprii procesul. Am primit acum i v transmit o veste grav. Domnul d'Ionis nu mai este. Vei avea vestea oficial n cursul zilei". Am dus scrisoarea tatlui meu. Iat o afacere fericit pentru frumoasa noastr client, dac acest ursuz defunct nu-i las prea multe datorii ; o afacere fericit de asemenea pentru familia d'Aillane ! Curtea va pierde ocazia unei judeci i tu pe aceea a unei pledoarii frumoase. Atunci... s dormim deci, fiindc nu este altceva nimic mai bun de fcut ! i se ntoarse la somn ; dar pe cnd ieeam din camer, m rechem. Dragul meu, zise freendu-i ochii, m gndesc la un lucru : tu eti ndrgostit de doamna d'Ionis i, dac este ruinat... Nu, nu, tat ! am strigat, nu snt ndrgostit de doamna d'Ionis. Dar ai fost ? Acesta-i adevrul ? Aici e cauza acestei schimbri n bine care s-a petrecut n tine. Ambiia talentului... si acea melancolie din cauza creia se nelinitea mama ta... Desigur ! zise mama, care fusese trezit de loviturile n u la o or nepotrivit i care intrase, cu boneta de noapte, n timp ce noi discutam. Fii sincer, dragul meu, o iubeti pe aceast frumoas doamn i chiar cred c eti iubit. Ei bine, mrturisete prinilor ti... Mrturisesc, am rspuns mbrind-o. Am fost ndrgostit de doamna d'Ionis timp de dou zile, dar m-am vindecat a treia zi. Pe onoare ? ntreb tatl meu. Pe onoare ! i motivul acestei schimbri ? Nu m ntreba, nu pot s rspund. Eu l tiu, zise tatl meu rznd i cscnd n acelai timp : adevrul c c doamna d'Ionis i acest frumos var care nu o cunoate... Dar nu este timpul s vorbim ca nite cumetre. E de-abia ora cinci i deoarece fiul meu nu mai sufer i nu mai pledeaz azi, vreau s dorm n voie. Eliberat de nelinitea duelului, m-am odihnit puin. In timpul zilei, decesul domnului d'Ionis, ntmplat la Viena cu cincisprezece zile nainte (vetile ajungeau cu greu n aceste timpuri), a fost publicat n ora si procesul oprit n vederea unei

viitoare tranzacii ntre cele dou pri. Seara am primit vizita tnrului d'Aillane. El dorea s-i prezinte scuzele n prezena tatlui meu i de data aceasta le-am acceptat cu plcere. n pofida aerului grav cu care vorbea de moartea domnului d'Ionis, am observat c i ascundea cu greu bucuria. Apoi accept invitaia noastr la masa de sear ; dup care m urm n camera mea. Dragul meu prieten, mi spuse el, cci trebuie s-mi pennii s te numesc astfeL, vreau s-mi deschid inima, care mi e plin de bucurie. Cred c nu m consideri att de interesat net s m bucur grozav de sfritul procesului. Secretul bucuriei mele... Nu e nevoie s mi-1 spui, i-am rspuns, noi l tim, l-am ghicit deja ! i de ce n-a vorbi despre el cu cineva care mi inspir stim i afeciune? S nu crezi c eti un necunoscut pentru mine. De trei luni informez despre tot ce faci i despre -toate succesele pe... Pe cine ? am tresrit eu. Pe o persoan care se intereseaz cum nu-i nchipui ! Doamna d'Ionis. A fost foarte nelinitit din cauza ta dup vizita la castel. Att de mult nct devenisem gelos. Ea m-a linitit, povestindu-mi c ai fost bolnav greu timp de douzeci i patru de ore. Atunci, am zis cu puin nelinite, cum ntre voi nu snt secrete, ea i-a destinuit i cauza acestor ore de delir... Da, nu fi nelinitit, ea mi-a povestit tot, fr ca vreunul dintre noi s aib vreun gnd de ironie. Din contra, doamna d'Ionis i amintea c te-a n curajat s-i antrenezi spiritul n anumite idei de la care poi primi prea mult emoie. Ceea ce tiu, este c, jurndu-m c nu cred n znele verzi, nu a avea curajul s le evoc. Mai mult chiar, dac mi-ar fi aprut, desigur c a fi sfrmat totul n camer ; pe cnd tu, persoana pe care am provo cat-o ieri att de nesbuit, mi apari n ceea ce privete lucrurile supranaturale, mult mai ndrzne dect a putea eu s-mi nchipui. Acest biat inimos, avnd atunci un concediu, reveni s m vad n zilele urmtoare i n cu-rnd am fost intim legai. Nu putea nc s apar la castelul d'Ionis, i atepta cu nerbdare ca frumoasa i draga lui var s-i permit vizita, dup primele zile de doliu consacrate convenienelor. Ar fi vrut s stea ntr-un ora mai apropiat de reedina ei ; dar ea i interzise, neavnd ncredere n prudena unui logodnic att de ndrgostit. Spunea de altfel c are nite afaceri la Angers, dei nu tia bine care, i nu prea s se ocupe de ele, cci i petrecea tot timpul cu mine. El mi povesti despre dragostea dintre el i doamna d'Ionis. Erau destinai unul pentru altul i se iubeau din copilrie. Caroline fusese sacrificat ambiiei i dus la mnstire pentru a rupe intimitatea lor. Ei se revzuser n secret nainte i dup cstoria cu domnul d'Ionis. Tnrul cpitan nu-mi ascundea acest lucru, relaiile dintre ei rmnnd mereu pure. Dac ar fi fost altfel spunea el nu m-ai vedea ncreztor i att de deschis n confidene. Expansivitatea sa, pe care mi-am interzis mai nti s o mprtesc, reui s m ctige. El fcea parte dintre acele caractere deschise i drepte fa de care nu puteai s simi ceva mpotriv. Te ntreba despre tot cu insisten i gsea mijlocul de a proceda astfel fr a prea curios sau inoportun. Simeai c l intereseaz i c dorea s-i vad pe cei pe care-i iubea tot att de fericii ca el nsui. I-am povestit toate ntmplrile mele de la castel ; i-am destinuit chiar strania pasiune de care eram dominat. El m ascult foarte serios i m asigur c nu gsea nimic ridicol n dragostea mea. n loc de a ncerca s m ndeprteze de ea, m sftui s urmez calea ce mi alesesem, de a deveni un om de merit. Cnd vei deveni astfel, mi spunea, dac totui nu ai ajuns deja acolo, sau se va ivi n viaa ta un miracol, sau spiritul tu va recunoate c s-a rtcit urmrind o frumoas himer ; poate o realitate mai dulce o va nlocui, i virtuile, ca i ta-

lentele cultivate pn atunci nu-i vor pierde preul inestimabil. Niciodat, -am rspuns, niciodat nu voi iubi dect pe cea care mi-a aprut n vis. i, pentru a-i arta ct de absorbite mi erau toate gndurile de aceast prezen, l-am lsat sa citeasc toate versurile ce le scrisesem sub puterea acestei pasiuni exclusive. Le citi i le reciti cu naivul entuziasm al prieteniei. Dup prerea sa, ma fi crezut un mare poet. Curnd, el tia pe de rost cele mai bune piese i mi le recita cu foc, n plimbrile noastre la btrnul castel d'Angers i n ncnttoarele mprejurimi ale oraului. Am rezistat dorinei i struinei sale de a le tipri. Puteam s fac versuri pentru plcerea i pentru inima mea, dar nu trebuia s caut renumele de poet. In acel timp i n lumea n care triam, ar fi nsemnat discreditarea profesiei mele. In sfrit, veni ziua n care a fost permis acces ul la ca s t el u l d ' I o ni s . Ca r o l i ne nu i e i s e de trei luni de end era vduv, Prietenul meu a primit o scrisoare, din care mi-a citit post-scriptumul. Eram invitat s-1 nsoesc, n termenii cei mai politicoi i mai afectuoi.

VI

IN

LUMINA

Am sosit n plin zi de decembrie. Pmntul era acoperit de zpad i soarele se ascundea n norii violei de o culoare superb, dar cu un aspect melancolic. Nu voiam s supr cu prezena mea primele efuziuni ale inimilor celor doi iubii, deci l-am rugat pe Bernard s mearg puin nainte, n apropierea castelului. Aveam, de altfel, nevoie s m regsesc singur cu gndurile mele n primele momente. Revedeam, nu fr o vie emoie, aceste locuri unde, timp de trei zile, trisem secole. Am aruncat frul calului lui Baptiste, care se duse la grajduri, i am intrat singur prin una din portiele parcului. Acest frumos loc, fr flori i verdea, avea un puternic caracter personal. ntunecaii brazi i scuturau zpada deasupra capului meu i crengile btrnilor tei ncrcai de promoroac desenau arcade strlucitoare pe alei. Arcadele unei catedrale fantastice, oferind toate capriciile unei arhitecturi necunoscute i fantaste. Am regsit primvara n rotonda bibliotecii. Fusese izolat de galeriile alturate, cu panouri de geamuri, ca o ser. Apa fntnii murmura mereu printre florile exotice de o frumusee rar ; aceast ap curgtoare, n timp ce afar toate apele dormeau

nlnuite sub ghea, era minunat de vzut i de auzit. Nu-mi era prea uor de a m hotr s privesc nereida. Am gsit-o mai puin frumoas dect amintirea rmas de la cea ale crei trsturi le amintea. Apoi, puin cte puin, am nceput s o admir i s o ndrgesc, cum ndrgeti un portret care i amintete ceva esenial sau cteva trsturi ale persoanei iubite. Sensibilitatea mea era de att de mult timp stpnit, dar i surescitat, nct am sim i t lacrimile, aezndu-m fr putere i copleit, pe locul n care vzusem pe aceea pe care nu puteam s-o mai revd. Un zgomot de rochie de mtase m fcu s ridic capul i am vzut n faa mea o femeie nalt, foarte subire, dar cu aerul cel mai graios, care m privea cu solicitudine. Am gndit o clip la apariia mea de vis ; dar noaptea ce cuprindea totul rapid nu-mi permitea s disting bine figura ei i, de altfel, o femeie n rochie pe cercuri i cu volane seamn att de puin cu o nimf din Renatere, nct, aprndu-m de orice iluzie, m-am ridicat pentru a o saluta ca pe o simpl muritoare. Ea m salut de asemenea, ezit o clip nainte de a-mi adresa un cuvnt, apoi se hotr, iar eu am tresrit la sunetul vocii sale ce fcea s vibreze toat fiina mea. Era vocea de argint, vocea fr asemnare a divinitii mele. De aceea am rmas mut i incapabil s scot un cuvnt. Ca odinioar n faa znei mele nemuritoare, eram ameit, mi-era imposibil s neleg ce mi spunea. Pru foarte ncurcat de tcerea mea i ani fcut un efort de a iei din acest ridicol extaz. Ea m ntreba dac nu eram domul Just Nivieres. Da, doamn, i-am rspuns n sfrit. V rog s-mi iertai preocuparea nepotrivit. Eram puin indispus, chiar aipisem. Nu, rspunse ea cu o plcut blndee, dv. avei lacrimi n ochi. Aceasta m-a atras aici, din galerie, unde ateptam semnalul sosirii fratelui meu. Fratele dv... Da, prietenul dv., Bernard d'Ailiane. Deci, sntei domnioara d'Aillane ? Felicie d'Aillane i, ndrznesc s spun, prietena dv. de asemenea, dei nu m cunoatei nc i v vd acum pentru prima oar. Dar stima i preuirea fratelui meu i tot ce ne-a scris despre dv. mi-a transmis o simpatie real. Cu tristee i cu nelinite v-am auzit suspinnd. Dumnezeule ! sper c nu s-a ntmplat ceva n familia dv. ; dac ar fi fost ceva ru pentru prinii dv., nu ai fi venit aici !... Nu, am rspuns, snt linitit n privina tuturor persoanelor pe care le iubesc i tristeea per sonal ce simeam adineaori se risipete la sunetul vocii dv. i a blndelor cuvinte ce-mi adreseaz. Dar cum se face c, avnd o astfel de sor, Bernard nu mi-a vorbit niciodat de dv. ? Bernard e absorbit de o afeciune de care nu snt geloas i pe care o neleg bine, cci doamna d'Ionis este o sor pentru mine. Dar nu ai venit cu el i cum se face c v gsesc singur aici, fr ca nimeni s v fi anunat ? Bernard a mers nainte... Ah ! neleg. Ei bine, s-i lsm mpreun nc puin ; au attea lucruri s-i spun i dragostea lor este att de nobil, att de pur i att de veche ! Dar venii lng cminul din bibliotec, aici este puin cam rcoare. Am neles c nu gsea convenabil s rmn n ntuneric cu mine i am urmat-o cu regret. M temeam s-i vd faa, cci vocea sa m cufunda ntr-o iluzie puternic ; ca i cum nemuritoarea din vis mi-ar fi vorbit n limba obinuit despre amnunte din lumea muritorilor. In bibliotec era i foc i lumin : am putut s-i vd trsturile, care erau admirabile i mi aminteau confuz cele pe care le credeam bine fixate n memoria mea. Dar, pe msur ce o examinam, cu atenia pe care respectul mi permitea, simeam c aceste trei imagini, a nereidei, a fantomei i a domnioarei d'Aillane, se confundau n mintea mea, fr a-mi fi posibil s le izolez pentru a le admira separat. Era acelai tip, eram sigur ; dar nu puteam s constat diferenele i observam cu spaim incertitudinea

memoriei mele n privina sublimei apariii. Gndisem prea mult la ea, crezusem prea mult c o revd, nu mi-o mai puteam reprezenta dincoace de norii visului. i apoi, dup cteva clipe, am simit aceast nelinite estompndu-se, pentru a nu mai vedea dect pe domnioara d'Aillane, frumoas ca o pur i elegant nimf a Dianei, la fel de afectuo a s fa d e mi n e ca u n c o p il c a re a r e n credere ntr-o figur simpatic lui. Era n ea o castitate ce strlucea ca o raz, o ncredere adorabil fr nici o urm de cochetrie ; nimic din purtarea rezervat a unei fiice de nobili vorbind unui burghez. Prea c snt o rud, un prieten din copilrie pe care l revedea dup o desprire de civa ani. Privirea ei limpede nu avea focul din cea a doamnei d'Ionis. Era o lumin senin ca a stelelor. Impresionabil i nervos cum devenisem ca urmare a attor veghi exaltate, m simeam ntinerit, odihnit, mprosptat sub aceast binefctoare influen. Imi vorbea fr art i pretenii, dar cu o distincie natural i o cinste a judecii care artau o educaie moral deasupra celei considerate atunci ca suficient pentru femeile de rangul su. Nu avea nici o prejudecat i cu o angelic bun credin i chiar cu o anumit pasiune de copil generos accepta cuceririle spiritului filozofic ce ne antrena pe toi, chiar fr voia noastr, spre o er nou. Dar, peste toate, avea farmecul irezistibil al blndeii, care m-a subjugat fr a dori s m apr, fr s m gndesc c fcusem, n sufletul meu i n secret, un fel de jurmnt care m consacra cultului idealului de neatins. Ea mi vorbea despre necazurile i bucuriile familiei sale, despre rolul pe care l jucasem n peripeiile din ultimul timp, despre recunotina pe care credea c mio datoreaz pentru felul n care am vorbit lui Bernard despre onoarea tatlui lor. tii toate aceste lucruri ? am ntrebat, nduioat. tii ct m costa datoria de a lupta mpotriva dv. ! tiu totul, mi spuse ea, chiar i despre duelul pe care trebuia s-1 avei cu fratele meu. Vai ! greeala era de partea lui ; dar el este dintre aceia care devin mai buni dup o greeal ; de atunci v apreciaz i v stimeaz att de mult. nsui tatl meu ntrzie, din cauza afacerilor de la Paris, de a v asigura c v privete de acum ca pe unul din copiii si ; dar va fi n curnd aici. l vei iubi i dv., snt sigur : este un om de spirit, cu un caracter la nlimea spiritului su. Cum vorbea astfel, un zgomot de trsur i ltratul cinilor afar o fcur s sar de pe scaun. Am urmat-o, ameit i mbtat. mi dduse sfenicul n mn i alerga n faa mea, att de zvelt i supl, nct nici un sculptor nu ar fi putut concepe un ideal mai pur, de nimf sau zei. M obinuisem s vd acest ideal costumat la moda timpului. Toaleta sa, de altfel, era delicios de simpl i plin de gust, iar eu am vrut s vd nc o apropiere simbolic n culoarea rochiei sale de mtase, ce era' de un alb mat, cu reflexe de verde deschis. Iat pe domnul Nivieres, zise ea artndu-m tatlui su, care imediat m-a mbriat cu efuziune. Ah ! ah ! rspunse el cu un ton ce mi se pru singular i care m-ar fi tulburat, dac nu ar fi venit spre mine ntinzndu-mi minile cu cordialitate : nu v mirai de plcerea ce am de a v vedea n sfrit; sntei prietenul fiului meu, al meu n consecin i, prin el, cunosc valoarea dv .

Doamna d'Ionis i Bernard alergar am gsit pe Caroline nfrumuseat de fericire. Cteva momente mai trziu, eram cu toii reunii n jurul mesei, cu abatele de Lamyre, care sosise n cursul dimineii i buna Zephyrine, care nchisese ochii btrnei vduve d'Ionis cu cteva sptmni nainte i care purta doliul, ca toate persoanele din cas. D'Aillanii, nefiind rude cu familia d'Ionis dect prin alian, se dispensaser de o formalitate care, din partea lor, nu ar fi prut dect un act de ipocrizie. Masa nu a fost zgomotoas. Trebuia s nu se afieze bucurie sau expansiune n faa servitorilor i doamna d'Ionis simea att de bine convenienele situaiei, nct era calm fr efort i meninea pe oaspeii si n aceeai stare. Cel mai dificil de adus la gravitate era abatele de Lamyre. El nu putea s renune la obiceiul de a murmura dou sau trei versuri de cuplet, ca rezumat filozofic al conversaiei.

mpotriva acestei constrngeri a convenienelor, bucuria i dragostea se simeau n aerul casei, n care nimeni nu putea s regrete pe d-1 d'Ionis i unde ngustimea de spirit i banalitatea contesei vduve lsaser foarte puin gol. Se respira acum un parfum de speran i de delicat tandree ce m ptrundea i de care m miram c nu m ntristeaz, pe mine. care m logodisem cu solitudinea. E adevrat c, de la legtura mea cu Bernard, mergeam cu pai mari spre vindecare. Caracterul su plin de iniiativ m smulsese, cu sau fr voie, din tristeea cu care m obinuisem. Incredinndu-i secretul meu, m sustrgeam de la funesta tendin care m ducea spre detaarea de orice lucru din lume. Un secret fr confident e o boal mortala, mi spusese el. El m ascultase divagnd, fr a prea c observ nebunia mea : cnd prea c o mprtete, cnd mi prezenta ndoieli care m ctigau. Ajunsesem s cred, n cea mai mare parte a timpului, c, n afara inexplicabilului inel, imaginaia mea crease totul n aventurile mele fantastice. In domnul d'Aillane tatl gseam toat superioritatea inimii i a spiritului prezent la copiii si. El mi arta o simpatie creia i rspundeam din tot sufletul. Ne-am desprit ct mai trziu posibil. Cnd a sunat miezul nopii i cnd doamna d'Ionis a dat semnalul pentru salutul de noapte, am avut un sentiment de durere, ca i cum a fi czut dintr-un vis plcut n realitatea ntunecat. Era att de mult timp de cnd rsturnasem n mine noiunea vieii, lund viaa drept vis i visul drept trezire, nct aceast spaim de a m regsi singur era, n proprii mei ochi, un fel de stare ciudat, care mi dezorienta toat fiina. Nu a fi acceptat desigur ideea c puteam s iubesc ; dar e sigur c, fr a m crede ndrgostit de domnioara d'Aillane, simeam pentru ea o prietenie extraordinar. Nu ncetasem s o privesc pe furi n momentele cnd nu vorbea cu mine i cu ct m iniiam mai mult n frumuseea puin stranie a liniilor, cu att m convingeam c resimeam efectul produs asupra mea de fantoma adorat ; era o fascinaie mai dulce, care m linitea moral, m fcea s m simt bine. Aceast fizionomie luminoas inspira o ncredere absolut : era ceva arznd linitit ca n credin. Bernard, care nu avea mai mult poft de a dormi dect mine, discut cu mine pn la ora dou dimineaa. Eram gzduii n aceeai camer amndoi, nu cea a doamnelor fantastice, nici cea n care sttusem bolnav, ci una vesel, decorat dup gustul lui Boucher, cu imagini din cele mai trandafirii i mai surztoare. Nu mai era vorba de doamne verzi, ca i cum niciodat nu s-ar fi auzit de ele. Bernard, tot povestindu-mi despre draga sa Caroline, m ntreb i despre opinia ce mi fcusem despre draga sa Felicie. Nu tiam mai nti cum s-i rspund. M temeam s nu spun prea mult sau prea puin. Am rspuns ntrebndu-1 la rndul meu de ce mi vorbise att de puin despre sora sa. E posibil, i-am spus, ca tu s n-o iubeti tot att ct te iubete ea ? A fi, mi rspunse, un animal ciudat dac nu mi-a adora sora. Dar erai att de preocupat de anumite idei, nct nu m-ai fi ascultat dac i-a fi ludato. i apoi, n situaia n care eram i n care sntem din nefericire nc, eu i sora mea, nu ar fi deloc frumos s am aerul de a face vreo propunere. i dac mi-ai fi fcut o asemenea onoare ? Ah ! exist ceva singular de care eram gata de multe ori s-i vorbesc i acel ceva l-ai remarcat deja cu siguran : asemnarea uimitoare a Feliciei cu nereida lui Jean Goujon, de care ai fost ndrgostit pn la a-i mprumuta trsturile apariiei tale. Nu m nelam deci ! am strigat, domnioara d'Aillane seamn, n frumusee, cu aceast statuie ? In frumusee !... mulumesc pentru ea ! Dar vezi, aceast asemnare te impresioneaz : iat de ce m-am abinut s i-o prezint nainte. neleg c i-era team de a-mi sugera nite pretenii... pe care nu le pot avea ! Mi-era team de a nu te ndrgosti de o tnr persoan care nu putea avea pretenii; iat de ce mi era team. Att timp ct situaia averii doamnei d'Ionis nu va fi cunoscut, trebuie s ne considerm ca ruinai. Tatl tu i al meu se tem ca soul ei s nu fi cheltuit tot i c, numind-o legatara sa, s nu fi fcut cea mai

proast glum. In acest caz, nu vom putea accepta niciodat mica avere pe care vrea s ne-o cedeze i la care drepturile noastre snt contestabile, cum tii de altfel. Desigur c m voi cstori cu ea, fiindc ne iubim, dar fr a consimi ca ea smi recunoasc, prin contract, vreo avere. Atunci sora mea, fr nici o dot, cci soia mea nu ar fi destul de bogat pentru a i-o face, iar Felicie nu ar accepta ca ea s se strmtoreze, s-a hotrt s mearg la mnstire. Clugri ? Ea ? Niciodat ! Bernard, nu trebuie s consimi la un asemenea sacrificiu ! De ce, dragul meu ? mi zise cu un sentiment de tristee i de mndrie. Sora mea a fost crescut n aceast idee i chiar ea a artat ntotdeauna o preferin spre o anumit retragere i solitudine. S nu gndeti aa ! E imposibil ca o persoan att de desvrit s nu consimt la a face fericit un om; e i mai imposibil s nu se gseasc un om care s-i implore aceast fericire ! Nu spun c nu va putea fi astfel ! Este o problem de viitor, cu att mai mult cu ct, dac doamna d'Ionis rmne cu puin avere, voi fi fericit s o las s fac o dot surorii mele, modest, dar suficient pentru gusturile sale. Numai c, noi nu tim nc nimic, iar n orice caz, ar fi fost ne potrivit s spun : Am o sor ncnttoare, ntrupeaz idealul tu..." Ar fi nsemnat s-i trimit pe cap o fat mult prea mndr pentru a consimi vreodat s intre ntr-o familie mai bogat dect ea, datorit exaltrii unui poet tnr.
Deci, raionamentul pe care l-am fcut, l mai fac i acum i te rog, dragul meu prieten, s nu te lai copleit de asemnarea surorii mele cu nereida. Am pstrat o clip tcerea, apoi, simind c aceast recomandare m tulbura mai mult dect rn-a fi ateptat, l-am ntrebat cu o sinceritate brusc : Atunci, dragul meu Bernard, de ce oare ma-ai adus aici ? Pentru c o credeam plecat pe sora mea. Ea trebuia s se ntlneasc, la Tours, cu tatl meu, care nu trebuia s vin aici dect peste dou sptmni. Evenimentele au contrariat previziunile mele, dar nu snt nelinitit pentru sora mea, avnd de-a face cu un om ca tine. Eti la fel de linitit i pentru mine, Bernard ? i-am replicat pe un ton de repro. Da, mi rspunse cu puin emoie. Snt linitit, pentru c vei avea puterea s-i spui : O fat inimoas i nobil are dreptul de a vrea s fie ndrgit de un om a crui inim s fie liber i ar fi dezamgit s descopere, ntr-o zi, c nu-i datoreaz alegerea dect unei asemnri. Am neles att de bine acest rspuns, nct nu am mai adugat nimic i am hotrt s nu o mai privesc mult pe domnioara d'Aillane, de teama de a nu m nela nebunete eu nsumi. Am luat chiar hotrrea de a pleca. Simeam c deveneam din cen ce mai ndrgostit, pierdut de ndrgostit, de domnioara d'Aillane, c visul nereidei se tergea n faa ei, c Bernard observa acestea cu nelinite. Mi-am luat rmas bun, pretinznd c tatl meu nu-mi dduse dect douzeci i patru de ore de libertate. Eram hotrt s-mi deschid inima n faa prinilor mei i s le cer consimmntul de a-mi oferi sufletul i viaa domnioarei d'Aillane. Am fcut-o cu cea mai mare sinceritate. Povestirea suferinelor mele fcu s rd pe tat i s plng pe mam. Totui, cnd am nfiat starea de desperare n care czusem i care m fcea s gndesc cu voluptate la sinucidere, tatl meu redeveni serios i exclam privind spre mama : Astfel, iat un copil care a fost maniac sub ochii notri, iar noi nu ne-am dat seama ! i tu gndeai, draga mea, c el ne ascundea flacra pentru frumoasa d'Ionis care e att de vie, n timp ce el se consuma pentru frumoasa d'Ionis care e moart, dac va fi existat vreodat ! Intr-adevr, se petrec lucruri ciudate n capetele poeilor i aveam eu mult dreptate de la nceput, s m feresc de aceast neltoare poezie. Haidem s mulumim din inim frumoasei d'Aillane care se aseamn cu nereida i care a vindecat pe fiul nostru ! Trebuie s o iei n cstorie numaidect i s-i ceri mna repede i nainte de a ti dac va avea o dot ; cci, dac ea va avea una, se va considera prea mare doamn pentru a se cstori cu un avocat. De ce naiba doamna d'Ionis nu mi-a ncredinat grija elucidrii averii sale ? Am fi tiut la ce s ne ateptm, n timp ce acest btrn procuror de la Paris nu va sfri n ase luni. Oare se muncete la Paris ? Se face politic i se neglijeaz

m privete, v-o dau fr a ti dac ea va fi destul de bogat pentru a o accepta, pentru c, dac va fi, snt hotrt s v consider tot att de nobil pentru ea. Riscai totul pentru tot. Ei bine, voi face la fel i nu voi rmne mai prejos de exemplul pe care mi-1 dai. Nu avei prejudecata banilor ; nu voi avea nici eu prejudeci de noblee. Iat-ne deci de acord. Avei cuvntul meu, eu l am pe al vostru. Numai c doresc ca fiica mea s hotrasc : deci lsai-i , drag domnule Nivieres, pe fiul dv. s o cucereasc el nsui, cci dragostea lui e proaspt i el trebuie s inspire ncrederea, n ce privete caracterul i talentul su, le cunoatem i nu pot fi obiecii de aceast parte. Mi s-a permis deci s fiu nelipsit de la castelul d'Ionis ; acesta a fost cel mai frumos timp al existenei mele de pn atunci. Iubeam, n condiiile vieii obinuite, o fiin mai presus de viaa obinuit : un nger de buntate, de blndee, de inteligen, de frumusee ideal. Ea se exprima cu simplitate asupra stimei i simpatiei sale pentru mine ; dar, cnd vorbeam de dragoste, arta o anumit ndoial. Nu v nelai, spunea. Nu ai iubit naintea mea, i mai mult dect pe mine, o necunoscut pe care fratele meu nu a vrut niciodat s o numeasc ? Intr-o zi mi zise : Nu purtai pe deget un inel care e un talisman pentru dv. ? Dac v-a cere s-1 aruncai n fntn, v-ai supune ? Nu ! am strigat, nu m voi despri de el, fiindc dv. mi l-ai dat. Eu ! ce spunei ? Da, dv. ! nu-mi ascundei acest lucru. Dv. ai jucat rolul doamnei n verde pentru a satisface pe doamna d'Ionis, care voia s se ruineze i care credea s gseasc n mine persoana demn de credin de la care soul su cerea o mrturie. Dv., cednd fanteziei sale pn la a apare sub un aspect fantastic, mi-ai artat care mi-e datoria, dup delicateea i mndria sufletului ce avei. Ei bine, da, eu snt ! rspunse ea. Din cauza mea ai fost aproape de nebunie, iar eu am fost cuprins de remucri cnd am aflat, trziu, ct ai suferit din aceast aventur romanesc. Vi s-a jucat, prima dat, o scen de fantasmagorie unde nu aveam nici un rol. Vzndu-v att de curajos, mai curajos dect abatele de Lamyre, creia i se jucase o scen asemntoare, Caroline imagin un regal pentru dv. : s v ncnte cu o apariie ce nu avea nimic nspimnttor. M gseam aici n secret, cci contesa vduv nu m putea suferi. Caroline, frapat de asemnarea mea cu nimfa fntnii, i imagin s m coafeze i s m mbrace ca ea, pentru a face un oracol, care nu a fost conform dorinei sale, dar pe care l-ai ascultat ntru totul, neuitnd nici o clip de grija pentru onoarea noastr. Am plecat a doua zi dimineaa ; m-au lsat s ignor c ai fost grav bolnav aici, ca urmare a acestei apariii. Cnd v-ai certat cu Bernard, eram la Angers i eu v-am trimis inelul pe care l-ai gsit n camera dv. Totul a fost inventat de doamna d'Ionis care avea dou inele identice, foarte vechi i care imaginase romanul nostru. Ea vi 1-a luat apoi ct ai avut febr, din teama de a v vedea prea exaltat din cauza acestei aparene de realitate i preferind s v lase s credei c ai visat. i nu am crezut ! Niciodat ! Dar cum ai reluat acest inel care nu era al dv. ? Caroline mi 1-a dat, zise roind, pentru c il gseam nespus de frumos !
Apoi adug : Cnd Bernard v-a devenit apropiat, am aflat in sfrit prin ce tristee i ce virtute ai meritat s revedei apariia de vis. Am hotrt atunci s devin sora i prietena dv., pentru a repara, prin afeciunea ntregii mele viei, imprudena n care m lsasem antrenat i s-mi rscumpr astfel

afacerile ! A doua zi, eu i tatl meu ne-am ntors la Ionis. Cererea noastr fu supus domnului d'Aillane, care ncepu prin a m mbria ; dup care ntinse mna tatlui meu i spuse direct, cavalerete : Da, i mulumesc ! Am srit s-1 mbriez, dar el adug : Ateptai totui s consimt i fiica mea, cci vreau s fie fericit. n ceea ce

suferina ce v-am pricinuit. Nu m ateptam s v plac la fel de mult la lumina zilei, ca n clar de lun. i dac este aa, s tii c nu ai fost singurul ce a suferit !... Ei bine, s tii... continu ea roind mai mult i cobornd vocea, dei eram singuri n apropierea fntnii, s tii c am fost pedepsit pentru ndrz neala mea. Eram, atunci, o copil cuminte i vesel. Am tiut foarte bine s-mi joc rolul i cele dou surori Bernard i abatele de Lamyre, care ne ascultau n spatele acestor pietre, au gsit c am pus n acest rol o gravitate de care nu m credeau n stare. Adevrul este c vzndu-v i ascultndu-v, am fost prins eu nsmi de nu tiu ce ameeal ireal. Mai nti, mi-am imaginat c eram n mod real o moart. Destinat mnstirii, v vorbeam ca separat deja de lumea celor vii. Convingerea rolului meu m ctiga cu totul. Simeam c m interesez tot mai mult de dv. M invocai cu o pasiune ce m tulbura pn n adncul sufletului. Dac dv. mi vedeai bine figura, i eu o vedeam pe a dv... i cnd m-am ntors la mnstire, m-a cuprins teama de jurmintele ce trebuia s fac ; am simit c, jucndu-m s v rpesc libertatea, o ddusem i o pierdusem pe a mea... Vorbindu-mi astfel, se nsufleise. Timiditatea i pudoarea primei mrturisiri lsau locul ncrederii entuziaste. mi cuprinse fruntea cu frumoasele ei brae suple, optindu-mi : i-am promis c m vei revedea ! M simeam nenorocit fcndu-i aceast promisiune pe care o credeam neltoare i totui, ceva divin, o voce a Providenei mi spunea la ureche : Sper, fiindc iubeti !" Am fost unii luna urmtoare. Lichidarea averii doamnei d'Ionis devenit doamna d'Aillane, nu era elucidat, cnd a izbucnit Revoluia, care a pus capt oricrei contestaii din partea creditorilor fostului so, pn la un nou ordin. Dup Teroare, ea se gsea ntr-o situaie bun, dar nu opulent : am avut deci bucuria i orgoliul de a fi singurul sprijn al soiei mele. Frumosul castel d'Ionis a fost vndut, pmnturile mprite. Nite rani, rtcii ntr-un patriotism nu prea luminat, sfrmaser fntna, creznd c era baia unei regine. Intr-o zi, mi-a fost adus capul i un bra al nereidei, pe care le-am cumprat imediat i pe care le pstrez ca pe ceva foarte preios. Ceea ce nimeni nu a putut s sfrme a fost fericirea mea de familie ; ceea ce a strbtut ntotdeauna, inalterabil i pur, furtunile politice a fost dragostea mea pentru cea mai frumoas i mai minunat dintre femei.