Sunteți pe pagina 1din 41

1

AVENTURILE SUBMARINULUI DOX

De H. WARREN

Nr. 45

LUPTE SNGEROASE

Traducerea de LIA HRSU

Un submarin perfecionat dup toate inveniunile moderne, e urmrit nc din timpul rzboiului mondial de toate naiunile europene. Cpitanul Farrow, comandantul acestui submarin, om de o buntate rar, reuete s descopere pmnturi i ape care nu-s trecute pe nici-o hart de pe glob i-i creeaz un loc de refugiu pe o insul pe care o numete Insula Odihnei un adevrat rai pmntesc. Dar nu poate fi mulumit, atta timp ct fiul su George, un tnr de optsprezece ani, se afl sub tutela unui individ periculos.

Cu ajutorai credinciosului sau servitor, Farrow reuete s aduc pe George pe Insula Odihnei. Un testament misterios indic pe acesta ca motenitor al unei comori ascunse, pe care ns nu o poale avea dect trecnd prin primejdii nenchipuite. Toate peripeiile extraordinare pe care le ntmpina George n tovria unui tnr prin negru, fac din Aventurile submarinului Dox una din cele mai interesante lecturi.

I.

N GHIARELE DUMANULUI. DOCTORUL BERTRAM FCU O MIC PAUZA ca pentru a-i aduna amintirile, apoi urm: Vrfurile gardului de scnduri zburau n achii sub gloanele dumane. Cteva sulii, zvrlite cu mare furie, trecur peste ngrditura nalt i czur n locul liber din faa sopo-ului, casa comunitii. Atacul tribului duman al batailor ncepuse i satul din mijlocul terenului mltinos era sub btaia armelor lor. Cpetenia veni agitat spre noi. Din nenorocire nu pricepeam ce tot ndruga el, dar din gesturile sale arta mereu spre noi i armele noastre neleserm c se bizuia mult pe ajutorul nostru i deoarece n-aveam deloc poft s ne lsm cioprii de tribul duman, i ncredinarm prin gesturi c vom lupta cu ndrjire. Marian se nsrcin imediat cu organizarea aprrii. Fcu semn ompum-ului s-l urmeze i pai ncetior de-a lungul ngrditurii nalt de doi metri. La fiecare loc care-i se prea cam slab, arta spre rzboinicii care ne urmau i prin ridicarea degetelor hotra de ci oameni era nevoie pentru paza locului. Eu bgai de seam c alegea tocmai locurile care dinuntru preau ct se poate de aprate i se orienta ntru aceasta dup tria focului pe care asediatorii l ndreptau mpotriva lor. Cu siguran c un astfel de loc aprea de afar lesne de cucerit i dumanii credeau ca pe acolo puteau ptrunde mai uor nuntru. Gsesc interesant sa fac o mic descriere a batailor, draga George. Ei mai sunt numii i bataki, au trsturile aproape caucaziene, forma feei rotunda, fruntea larga, ochii mari. Culoarea pielei e mai deschis ca aceea a Malaiezilor, prul este moale i fin, in general de culoare cafenie. n medie au nlimea de 1,70 metri, ntrecndu-i deci pe Malaiezi. Sunt i mai puternici ca acetia. De felul lor sunt trndavi, nepstori, dar se nfurie repede i devin certrei i rzbuntori nevoie mare. Limba lor pare s fie nrudit cu celelalte dialecte ale arhipelagului indian, i are totui ciudeniile ei, aa c n-o puteam pricepe. Cititul i scrisul e rspndit de veacuri la ei. Scrierea lor merge de jos n sus, liter peste liter, n iruri de la stnga la dreapta, crestat pe lemn de bambus. Cercettorii au gsit buci scrise care dateaz din antichitate i erau scrise cu vopsea neagr pe scoar de copac. Aceste documente se numesc Pasiaha i sunt considerate sfinte.

Bataii socotesc timpul ntr-un fel al lor propriu i au nume speciale pentru luni. Cred ntr-o fiin superioar, Dibata, care ar locui n al aptelea cer. Au i un numr nsemnat de duhuri rele i bune, care ascult de Dibata, mai cred c nobilii poporului lor devin zei dup moarte. Preoi i vraci nu exist la ei, n schimb se folosesc de farmece i talismane. Singura ceremonie religioas este Jertfa, au ins credina n viaa viitoare. Zeul Tuang dan batari i judec pe cei mori. Dac sentina e favorabil, atunci rmn n unul din cerurile lumii superioare. n cazul contrar sentorc n mormintele lor i n locuinele dinainte i mprtie nenorociri peste nenorociri. mbrcmintea brbailor se compune din pantaloni largi, pn la genunchi seroar un al n jurul umerilor care servete mat mult ca podoab i bungus-ul, un soi de turban. Cpeteniile poart un or larg sarong cu earf sau cordon i un al foarte frumos, mpodobit cu mrgean. Femeile poart prul despletit i sunt goale pn la jumtatea trupului, restul fiind acoperit de un sarong. Fecioarele se recunosc dup inelele de alam din jurul gtului i de aram la brae. Locuinele batailor se deosebesc mult de cele ale Malaiezilor. Ele sunt cocoate pe patru stlpi nali de un metru i jumtate pn la patru metri i au form dreptunghiular, de ase pn la opt metri. Interiorul este mprit n ncperi mici; nlimea pereilor, din scoar de copac, este de vreun metru i jumtate, apoi vine acoperiul uguiat. Cele mai multe case sunt locuite de cteva familii; ele formeaz sate, numite huta. Afar de casele de locuit mai sunt oproane pentru grne i o primrie, ca s-i zicem aa Sopo unde se in sfaturile i se pstreaz lucrurile de pre ale tribului. Aproape toat munca e ndeplinita de femei. Ele lucreaz pmntul, recoltnd porumb, orez, legume, tutun i plante colorante, es stofe, mpletesc saci i rogojini, fabric vopsele, iar n vreme de rzboi fabric chiar i praful de puc. Brbaii stau toat ziua i fumeaz din pipe lungi de alama, se ocup din cnd n cnd cu tierea copacilor i cldesc case. Cte odat mai ngrijesc i de copii. Sunt ns foarte ndemnatici, se pricep la topirea metalelor, fasoneaz fildeul, graveaz n lemn, etc. Arma lor principal este sulia cu vrful de fier. Sau toat numai din bambus. Dar negustorii chinezi au purtat de grij s-i nzestreze, n parte i cu arme moderne, puti i pistoale automate.

Hrana lor se compune de obicei din orez i porumb. Carne, ou i pete se mnnc numai n zile de srbtoare. Cei mai cu stare cresc pe lng casa porci i psri. Ca butur ntrebuineaz apa sau tuak, sucul mbttor de palmier. Interesant e instituia cstoriei la ei. Sunt dou feluri de cstorii. n primul caz, numit, mangoli" (sau tubor), brbatul i cumpr soia de la prini. Preul e intre 5000 i 10000 lei. Femeia cstorit dup sistemul mangoli nu poate moteni nimic i la moartea brbatului trece ngrija fiilor. Brbatul o poate alunga, dar atunci pierde zestrea. Dac ns femeia vrea s se despart, prinii trebuie s-i dea ndrt banii ce i-au primit la cumprare, ba uneori i ceva pe deasupra. Al doilea sistem e acel numit sumondo. Prin care brbatul intr n familia socrului. nmormntarea se face fr nici o ceremonie deosebit, ndat dup moarte. n schimb au loc ceremonii mari la nmormntarea unei cpetenii. Un ompum nu trebuie s fie ngropat pn nu s-a copt orezul care a fost semnat n ziua morii sale. Atunci se adun din toat ara, cpeteniile prietene. Fiecare aduce cu sine un bivol i toat cireada e apoi jertfit, cu solemnitate. Pe un catafalc impuntor, avnd la capete statui de lemn, sicriul din lemn masiv de durio e dus la groapa. Mortul e complet mbrcat i presrat cu camfor. n faa mormntului, sicriul e deschis nc odat i cobort n groap, dup ce fiul sau una din rudele apropiate rostete cteva cuvinte, spunnd c adormitul n veci vede pentru ultima dat soarele. Statuile de lemn sunt aezate lng groap, iar de nite prjini nfipte n pmnt sunt atrnate toate coarnele i flcile bivolilor jertfii. Prietenia i nelegerea e ntrit prin schimbul cuitelor pe care le poart la old brbaii. Cnd e vorba s se depuie un jurmnt, toi cei de fa formeaz un cerc, n mijlocul cruia e jertfit un porc sau o vac. Inima animalului este scoas afara i fiecare nghite o bucic dintr-nsa, jurndu-se s fie i el nghiit astfel dac-i va clca cuvntul. Poporul batailor triete n triburi izolate, numite suku. Numai n anumite mprejurri i vremelnic de obicei se unesc unele triburi ntre ele. Fiecare sat e de sine stttor i are o cpetenie prin ereditate (ompum) care totui nu poate dispune singur n chestiunile care privesc binele public. Fiecare brbat liber are drept de vot i majoritatea hotrte. Numai n vreme de rzboi se cuvine ascultare deplin cpeteniei.

Fiecare brbat care a trecut de vrsta copilriei devine lupttor i ndat ce sun goarna trebuie s porneasc la lupt. Dar nu exist, de asemeni nici un tezaur comun. Singurele avantaje de care se bucur ompum-ul sunt c locuitorii i cldesc casa i-i lucreaz pmntul. De asemeni, negoul cu vite e n minile Iui. Legile batailor Hadat sau Adat" nu-s scrise, ci sunt intrate n uz din moi-strmoi. Sunt supuse la interpretri felurite de aceea se i ntmpl c e nevoie adesea de tratative ndelungate la primrie, pentru lmurirea vreunei nenelegeri ivite, aproape toate abaterile se pot rscumpra cu bani sau obiecte de valoare. Numai pentru adulterul unui locuitor de rnd cu nevasta ompum-ului este prevzut pedeapsa cu moartea. Trdtorii de ar i spionii sunt i ei condamnai la moarte, dac nu se pot rscumpra cu o sum cam de vreo zece mii de lei i un bivol. Aceeai dispoziie e valabil i pentru dumanii care sunt prini dincolo de hotarul satului, cu arma n mn. Adulterinii i trdtorii de ar sunt ucii prin nepturi de sulii, iar prizonierii de rzboi sunt tiai de vii. Guvernul olandezo-indian a supus pn acum numai o parte a rii batailor. n inuturile nc neatrnate domnete venic rzboiul i haosul. Bataii fac nego cu alimente n anumite locuri ale inutului; locuitorii se duc la trg cu nevast i copii, narmai. Fac i export de pe coasta de sud-vest, cu filde, piper, camfor, metale, scorioar, trestie, bambus, etc. Datele acestea asupra interesantului popor le-am aflat de la Hasting, care studiase moravurile i limba Batailor. Din nenorocire am trecut cu vederea n zilele trecute s pornim n recunoatere n afara satului, cci de unde era s bnuim c vom fi asediai de dumani! Slav Domnului c gardul de mrcini este verde i umed pe din afar, mulumit terenului mltinos, zisei eu, cnd ajunserm la poarta dinspre miazzi, care ducea de-a dreptul n mlatini. Prin poarta asta am pornit n expediie n zorii zilei, ca s prindem rinocerul acela rar. i acum era dup amiaz l pierduserm pe Pongo, pe care desigur c dumanii l uciseser. Hasting cptase o ran grav la umr, iar noi ne ndoiam c vom putea ine piept dumanului care venise, desigur, cu fore superioare. Cel puin de-am putea vorbi cu cpetenia! zisei eu. Am trimite o tafet la sergentul Vaasen, care ne-ar veni n ajutor cu

oamenii lui. Nu cred ca tafeta s poat strbate, cci dumanii vor fi ocupat toate potecile care duc afar din sat... Marian se ntrerupse cci n clipa aceea dou gloane smulser o bucat lung de lemn din poarta nalt i-o zvrlir la picioarele noastre. Aa ne fuse vorba, care va s zic... mormi Marian. Ei, las c le-art eu dumnealor c nu suntem chiar att de nepricepui n ceea ce privete aprarea. i apoi, nc n-am rzbunat pierderea scumpului nostru Pongo. Vino ncoace lng poart! Dup ct sarat n-au arme moderne, altminteri gloanele ar rzbate prin lemnul tare. Aa. Acu, trebuie s m ridici pe umerii ti, dar s nu m sali dect cnd i-oi spune eu. Ce-ai de gnd s faci, Mariane? ntrebai eu cu grija. Dac-i arai capul deasupra gardului cu siguran c te-ar ntmpina cu cteva gloane. Voi face eu s nu se ntmple cum zic! i pentru asta voi rupe crengua de ici. Aa. Acu, las-te n jos i eu voi ncleca pe umerii ti. S-a fcut! Acum voi nla casca n vrful bului i ndjduiesc c dumanii vor trage ndat ntr-unsa. nainte ca s mai alb timp s-i ncarce din nou armele va trebui s te ridici repede n picioare. Atunci voi vedea dac pot gsi o int pentru Parabellum-ul meu. Noroc ci ia de afar n-au puti cu repetiie, aa c sper s izbutesc cu planul meu. Eram peste msur de curios s vd ce-o iei din ncercarea prietenului meu. i luai pe Marian pe umeri i m nlai pe jumtate. Cnd m uitai n sus spre el vzut c ridica ncetior casca nfipt n b. Imediat se auzir de afara patru mpucturi, dar gloanele nu nimerir coiful. Sus! strig Marian i eu ndeplinii repede porunca. De-abia m ridicasem n picioare c i auzii patru mpucturi la rnd din Parabellum-ul prietenului meu. De afar rsunar dou rcnete de moarte i ipete de durere scoase de alte dou glasuri. Jos! strig Marian i-l lsai repede la pmnt. Pe doi i-am ucis, zise el, calm; ceilali doi, care stteau ascuni pe jumtate printre bambui, trebuie s fie foarte grav rnii. Prea plcut nu-mi e c trebuie s fac moarte de om, dar nam ncotro. Astea patru gloane ne vor da un rgaz mai lung, cci acum nu cred s porneasc la atac. Vor fi ns att de nverunai, nct nu e exclus s se npusteasc n prima pornire de furie, rspunsei eu. A! uite c i-

au gsit oamenii. Afar se auzi o glgie grozava, apoi cteva mpucturi trase la ntmplare. Ompum-ul. Care privii cu chipul strlucitor de bucurie la isprava ndrznea a lui Marian, fcu acum o mutr ngrijorat i ncepu s ne povesteasc o istorie lung la care rspunserm nlnd din umeri. Atunci, veni fiul cpeteniei, care se ocupase tot timpul de Hasting i ne fcu semn s-l urmm. Dup cum i spusesem mai nainte, drag George urm doctorul Bertram l-am lsat pe Hasting ngrijirea batailor, dup ce i-am curat cum trebuie rana adnc de la umr. tiam c popoarele primitive cunosc buruieni de leac care au un efect minunat i de data asta ateptrile noastre fur ntrecute chiar. Cnd intrarm n coliba noastr l vzurm pe viteazul legionar ridicat n aternut i zmbind uor. Desigur c avei nevoie de mine ca tlmaci, domnilor zise el cci fiul cpeteniei mi-a povestit c tribul duman a mpresurat satul. Tot de la el am aflat ca tribul acesta dispune de peste o sut de rzboinici, ceea ce nseamn c ne este superior nou. Am auzit mpucturi, ai nimerit vreun duman? Doi mori i doi grav rniii rspunse Marian, scurt. Atunci, vor face tot ce le va sta n putere ca s se rzbune pe noi. Cel mai bun lucru cred c-ar fi s fiu transportat pe locul liber din faa primriei, ca s pot tlmci imediat rzboinicilor ordinele dumitale, domnule Farrow. Dac nu-i face ru, ar fi ct se poate de nimerit, rspunse Marian. Nu cunosc prea bine tactica rzboinic a batailor, dar cred c ne putem atepta la atacuri i la o ncercare de a nvli n sat n timpul nopii. Asta fr doar i poate, zise legionarul. Noroc c gardul de scnduri a fost reparat de-abia acum o sptmn dup cum mi spunea fiul cpeteniei adic atunci cnd a ptruns prima veste despre ivirea prin apropiere a dumanului. anul cu ap a fost i el curat de curnd. De asemeni gardul de mrcini e destul de umed, pentru a rezista unei ncercri de a-i pune foc. Ndjduiesc c nu cunosc arta de a azvrli rachete incendiatoare. Dac s-ar pune foc colibelor, suntem pierdui. Din nenorocire le este cunoscut acest mijloc de lupt. M mir chiar c n-au nceput nc cu asta. De fapt e i singura primejdie care ne amenin, cci la o nval e greu s ne ateptm. Dac ncep s ard casele va trebui s ieim din ngrditur i atunci suntem pierdui. Trebuie deci s lum msuri de aprare, zise Marian cu

10

energie. Te vom duce afar, domnule Hasting, i-l vei sftui pe ompum s ordone imediata drmare a colibelor. Materialul va fi ngrmdit n mijlocul satului. Vom avea astfel vederea liber spre garduri i nu vom avea a ne teme de rachete incendiare. Minunat! exclam legionarul. Asta e singurul mijloc de salvare. Ducei-m repede afar, i voi vorbi cpeteniei. Drmarea caselor se poate face foarte lesne. i cu siguran c locuitorii nu se vor mpotrivi s fac asta, dac i salveaz n schimb viaa. Ai auzit strigtele? Asta nseamn foc. Aa dar dumanii au i zvrlit rachetele. Repede, repede, trebuie s alergm n ajutorul btinailor. l ridicarm cu ptur cu tot i coborrm cu el scria de bambus a colibei. n partea de miaz-noapte a satului se nlau spre cer limbi mari de flcri. Fum aproape c nu se vedea, o dovad c lemnul de bambus al colibelor incendiate era uscat. Ajunserm curnd la locul incendiului. Dou colibe erau cuprinse de flcri. Femeile se ngrmdeau n jurul focului vitndu-se, n vreme ce civa brbai chibzuii i ncepuser s drme colibele nvecinate. Ompum-ul tocmai venea fuga spre noi i Hasting i comunic n cteva cuvinte propunerea lui Marian. Dup cum spuneam, n vreme de rzboi locuitorii sunt inui s asculte de hotrrile cpeteniei. Fr un cuvnt de mpotrivire luar cu toii topoarele i ncepur s drme casele. Treaba merse repede. Marian avu deodat o idee nou. Robert mi se adres el tu vei lua n paz partea dreapt a gardului, iar eu cea stng. Domnule Hasting, spune te rog ompum-ului s-i trimit imediat fiul cu civa rzboinici la poarta de miazzi. Mai mult ca sigur c dumanii vor ncerca acum s dea nval, deoarece ei bnuiesc c locuitorii au de furc cu stingerea focului mi smulsei repede puca de pe umr i alergai spre aripa dreapt a gardului. M aezai ntr-un ungher, n aa fel ca s pot cuprinde cu privirea att partea de nord ct i cea de rsrit. Deodat vzui zburnd prin aer o sgeat fumegnd i cobornd pe o colib care tocmai fusese drmat. Flcrile izbucnir imediat mistuind cu lcomie lemnul. Cei doi batai care lucraser la drmarea casei, srir ngrozii n lturi. n aceeai clip coliba incendiat se prbui. Rsuflai uurat, dar mulumirea mi fu de scurt durat, cci vzul cu spaim cteva achii aprinse zburnd spre colibele vecine, care nu erau nc drmate i aprinzndu-le ct ai clipi din ochi.

11

Primejdia era mare acum, cci aici stteau una lng alta ase colibe, pe stlpii lor, iar cei mai muli brbai erau ocupai cu drmarea celor din partea de jos a satului. i dac aceste colibe vor fi cuprinse de flcri, va lua foc i gardul de scnduri din apropiere, apoi desigur gardul de mrcini din spatele su, iar dumanii vor putea ptrunde lesne atunci n sat. Privii ngrijorat n juru-mi cutnd s-l descopr pe Hasting, ca s le spuie batailor ce aveau de fcut. Privirea mi se opri pe partea de rsrit a gardului. n aceeai clip dusei puca la ochi, cci acolo se ivir deodat capete negricioase, urmate de brae i partea de sus a trupului. Cnd primul duman puse piciorul peste gard slobozii un glon. Trsei ase gloane la rnd, din care cinci nimerir, cci trupurile negricioase se prbuir pe spate scond ipete de moarte. Dup cteva clipe de linite auzii puca lui Marian. i n vreme ce mi ncrcm din nou arma, ncepu i lupta n partea de miazzi, unde se afla fiul cpeteniei cu civa rzboinici. Marian slobozi opt gloane, apoi se fcu linite i acolo, dovad pentru mine c i dnsul respinsese atacul. Pe poziia fiului cpeteniei lupta pru s se nteeasc i tocmai vroiam s alerg ntr-acolo, cnd observai c Marian mi-o luase nainte, cci auzii uiernd gloanele din Parabellum-ul su. ncurnd rsunar rcnetele de triumf ale batailor notri. n vremea asta, ns, focul cuprinsese cele ase colibe. Atunci vzui doi batai purtnd pe Hasting de cele patru capete ale pturii sale. El strig ceva purttorilor si, care l aezar ndat la pmnt, i scoaser securile de la bru i alergar spre colibele n flcri. Erau oameni curajoi, cci cu toat primejdia de a fi ngropai sub drmturile aprinse, se apropiar ct mai mult i cu lovituri puternice, retezar stlpii din faa. Prin asta casele se nclinar nainte i se prbuir, destul de departe ca s nu la foc i gardul. Rsuflai uurat cnd vzui primejdia asta nlturat. Se prea c dumanii prsiser gndul de a urma lupta, cci auzirm pierzndu-se ndeprtare urletele lor de furie. Puteam cuteza acum s ne prsim posturile. Din prevedere, ns, ompum-ul puse cte patru oameni de veghe la fiecare latur a gardului, iar noi ne adunarm s inem o consftuire lng mormanul de drmturi format de lemnria caselor distruse. Situaia era foarte serioas cci dumanii urmau s rennoiasc atacul. Eu i Marian, singurii intai buni, nu puteam fi pretutindeni. Prin mijlocirea lui Hasting cerurm ompum-ului s

12

ngrmdeasc mormane mici de lemnrie de jur-mprejurul gardului de scnduri, pentru ca n cazul unui atac de noapte s putem face lumin ndestultoare. Dup cum spuneam nainte, rcnetele de furie ale dumanilor se pierduser n deprtare i ne fcurm iluzia c mpotrivirea noastr neateptat i speriase ntr-atta, nct vor lsa s treac un timp pn s rennoiasc atacul. Dar ne nelasem. Cnd cei dinti batai se apropiar de gard cu braele ncrcate de lemne, zburar cteva gloane peste vrful gardului i n acelai timp uier prin aer un nor de sgei. Viclenii dumani i retrseser numai jumtate din oameni, iar ceilali ateptaser un bun prilej pentru atac. Civa batai. Din cei ce duceau lemnele i mai multe sentinele czur mori sau rnii. i pn s-avem vreme s lum putile nmn, fpturile ntunecate ale nvlitorilor se i craser pe gard i srir nuntru. Cu securile ridicate se npustir asupra locuitorilor satului. Dar Bataii notri i revenir repede din spaima lor. La porunca ompum-ului se adunar laolalt, azvrlindu-se naintea dumanilor. Noi nu puteam lua parte la lupt cci ne temeam s nu nimerim pe bataii prieteni. n schimb luarm la ochi pe cei care ncercau s mai sar peste gard. Viteazul Hasting, care zcea lng mormanul de drmturi, lua i el parte la lupt, cu deplin succes. n pauzele scurte cnd ne ncrcm armele, auzeam pistoalele lui trgnd fr ncetare. Vreo douzeci de dumani sriser peste gard, dar aveau mpotriva lor vreo cincizeci de rzboinici. Deoarece noi mpiedicam, cu gloanele noastre, ptrunderea altora, numrul dumanilor se micor repede. Bataii notri tiau c le este n joc viaa i luptau cu o ndrjire nemaipomenit. Dumanii i ddur seam repede c singura lor salvare era s-o la la fug i cei zece care mai rmseser ncercar s sar ndrt peste gard. Unul singur izbuti ns, ceilali czur rpui de gloane. Din pcate, rniii fur ucii repede de bataii notri ndrjii, altminteri i-am fi sfiit s vorbeasc. Nousprezece mori avur dumanii numai la acest atac. Dar i de partea noastr czuser opt oameni i tot atia rnii, dintre care cinci grav. Noi dispuneam acum de un efectiv de treizeci i apte de oameni, iar mpotriva noastr aveam cel puin de dou ori pe atta. Dac am fi bnuit urmrile, apoi n-ar fi scpat nici acel unul care izbutise s sar gardul. El avusese destul timp s-i dea seam de situaia noastr i tia c ngrmdisem lemnria n

13

mijlocul satului. Deodat zburar deasupra gardului cel puin treizeci de rachete incendiatoare i se nfipser n mormanul de lemne. Un rug imens i nl imediat flcrile spre cer. Civa batai alergar repede i-l duser pe Hasting de acolo. Dar i noi ne vzurm silii s ne retragem pn aproape de gard i cu toat deprtarea la care ne aflam, vpaia aproape ne tia respiraia. i... colac peste pupz, se ls noaptea! II. FUGA N MLATINI. SITUAIA NOASTR ERA DISPERAT. Flcrile ne luminau din plin i dumanii puteau s se caere nevzui pe gard, mpucndu-ne de sus. Eu eram cu totul demoralizat, dar Marian gsi mijlocul de salvare. Lng noi se aflau grmezile mici de lemne. Aduse acolo de Batai. Hasting, care zcea lng noi pe ptur, tlmci ompumului propunerea lui Marian s se dea foc lemnelor i s fie azvrlite peste gard, pentru ca dumanii s nu se poat furia pe ntuneric. Mijlocul acesta de aprare nu putea ine mult timp, dar n vremea asta se stingea poate rugul din mijlocul satului. Astfel, e drept c nu-i puteam vedea pe dumani, dar nici ei pe noi. Bataii recunoscur ndat c mijlocul sta era singurul ajutor n care mai puteam ndjdui. De-abia sfrise de vorbit legionarul cu ompum-ul i de fiecare latur a gardului stteau cte doi rzboinici cocoai pe umerii camarazilor lor, primind din mna altora lemnele aprinse. Urletul de furie al dumanilor era o dovad c viclenia prinsese. Pe de alt parte, Marian se urc i el pe umerii unui bata i slobozi trei gloane din Winchester-ul su. Fiecare mpuctur fu urmat de un rcnet de moarte. Se auzir i din partea cealalt cteva mpucturi, dar fr nici un rezultat. Numai o suli duman guri braul unuia din lupttorii notri. Cu prilejul acesta fcurm constatarea c inamicii nu mai aveau sulii cu vrfuri de fier, cci aceea pe care Marian o scoase din braul rnitului era de curnd fabricat din bambus. Asta nu era mare lucru ns, cci la o nval, ei ne-ar fi nvins prin numrul lor mare. Atacul acesta l puteam atepta de abia n zorii zilei. Le fel gndea i Marian, cci zise acum: Nu ne vom putea mpotrivi mai mult dect pn la ziu. Dac dumanii pornesc atunci un atac general, suntem pierdui i tot ce-am fcut pn acum a fost degeaba. Domnule Hasting,

14

trebuie s faci urmtoarea propunere cpeteniei: dup cum am bgat de seam, traneea care nconjoar satul de jur-mprejur duce la o ap ngust. Aceast ap curge spre miazzi, aa dar tocmai la mlatini, dar ea este totui singura noastr cale de scpare. De ndat ce se va stinge focul nuntru i afar, va trebui s ne facem plute mici din scndurile gardului i s fugim n grupuri cu ajutorul lor. Dac fiecare plut va duce pe ea zece oameni, vom avea nevoie de vreo opt buci, pentru ca s lum i femeile cu copiii. Firete c mamele vor trebui s-i mpiedice pe copii s ipe. Nu tiu ncotro duce apa, dar cred c ne vom putea face nevzui. Cum gseti d-ta planul acesta? Cred c e bun, domnule Farrow i voi sta de vorb cu ompum-ul. Convorbirea, la care se amestecar cei mai muli rzboinici, fu foarte nsufleit. n cele din urm tinerii se desprir de grup i se apropiar de femei, care stteau ghemuite ntr-un col, cutnd s liniteasc pe copii care scnceau. Cu noi rmaser cpetenia, fiul su i nc opt Batai. Ompum-ul vorbi mult cu Hasting, care ne tlmci apoi cele ce spusese: Domnilor, situaia s-a schimbat cu totul acum. Dumanii care ne-au atacat stau sub comanda unei rubedenii a ompum-ului nostru. Bataii au aflat c numai cpetenie, fiul lui i cei opt rzboinici care stau n jurul lor sunt cauza principal a acestui atac, deoarece conductorul duman nutrete o ur veche mpotriva acestor zece oameni. Ceilali locuitori, mpreun cu soiile i copiii lor vor fi cu siguran cruai, dac se vor preda. Sau hotrt chiar s fac asta. Dac ns vom fi fcui prizonieri cu ompum-ul i ceilali rzboinici, ne ateapt o soart foarte trist. De aceea cei zece batai vor s fug cu noi pe o plut, aa cum ai propus d-ta, domnule Farrow. Ceilali locuitori, care sunt hotri s se predea, s-au declarat dispui s ne ngduie fuga, ba chiar s ne ajute la construirea plutei. la te uit civa oameni au i nceput s smulg scnduri din gard. De ndat ce se va stinge focul, vom terge putina prin poarta de miazzi, n vreme ce rzboinicii rmai se vor preda dumanului prin poarta de miaznoapte. Si ncotro duce apa? ntreb Marian. Precum bnuiai d-ta, de-a dreptul n mlatini. Va fi un drum foarte primejdios, cci pn acum bataii n-au trecut mai departe de un anumit hotar. Mai povesteau de o fantom care cic ar locui prin inutul mltinos. I-auzi frate! tii c devine interesant! Dar, vom avea i noi o

15

mic distracie n drum, zise Marian, ironic. Spune-le ns batailor s-i la merinde pentru cel puin dou zile. Conservele noastre nu vor ajunge pentru toi ci suntem. n vreme ce legionarul vorbea cu ompum-ul, noi duserm genile noastre spre poarta de sud. Ne apropiarm apoi de locuitorii care construiau pluta, ncredinndu-ne c o fceau cum trebuie. Deoarece lucrau muli la ea, o terminar repede i cnd focurile de afar i dinuntru mai plpiau numai, bataii care urmau s ne nsoeasc apucar pluta i o duser la poarta de miazzi. ncrcarm pe ea genile noastre i merindele batailor i ateptarm momentul prielnic. Fu adus i Hasting i aezat cu bgare de seam la mijloc. De la marginea de nord a satului auzeam acum strigte prelungi. Locuitorii care vroiau sa se predea ncepeau tratativele cu dumanii. Acum sosise momentul prielnic pentru noi. Focurile plpiau ncet i luna avea s rsar de-abia peste un ceas. Cu bgare de seam fu deschis poarta cea grea i doi batai se strecurar printr-nsa pentru a se ncredina c nu e nici o primejdie pe aproape. Dup cteva clipe se napoiar cu vestea c putem fugi fr team, ntruct sentinelele se duseser i dnsele s la parte la tratative. Mie mi se pru cam scurt timpul de care avuseser nevoie cei doi batai ca s se ncredineze de lipsa sentinelelor, dar nu mai avui rgaz s-mi spun prerea, cci poarta se i deschise larg i oamenii mpinser pluta afar. i urmarm repede, cu pistoalele nmn i pirm pe podee de deasupra traneei. Deoarece traneea asta fr nti un ocol mare nainte de a se lega cu pariul, luasem hotrrea s strbatem pe jos cmpiile semnate i s punem pluta dea dreptul pe apa curgtoare. Aveam de strbtut cel mult trei sute de metri i nu prea eram linitit gndindu-m c ne-ar fi putut descoperi vreun duman. Dar i Bataii preau s aib aceeai team, cci numai primii douzeci de metri naintar n vrful picioarelor, apoi o luar n goan, fr s ie seam de zgomotul ce-l fceau printre spicele de orez pe care le clcau n picioare. Asta a fost o mare greeal. Zgomotul ne ddu de gol mai curnd dect ne-am fi ateptat. Un ipt puternic ndrtul nostru ne dovedi c cei doi batai care se duseser s se ncredineze de lipsa sentinelelor, nu fuseser cu destul bgare de seam. Sentinela scotea mereu

16

strigte de alarm, alergnd dup noi. Sarcina lui era uoar cci bataii notri preau acum cuprini de panic. i ndoir iueala cu care alergau, sporind n acelai timp i zgomotul, pe cnd noi nu puteam auzi dect strigtul pe care-l scotea din cnd n cnd urmritorul. Era un noroc poate c bietul Hasting zcea ntins pe pluta de care aveau nevoie bataii pentru fuga lor. Altminteri dac ar fi fost s-l duc pe brae l-ar fi lsat n voia soartei numai s poat alerga ei mai repede. Pentru rnit, ns, goana asta era un adevrat chin, cci l auzeam gemnd dureros din cnd n cnd. Eu m simeam ndemnat s m opresc, ca s-l reduc la tcere pe urmritorul care prin ipetele sale arta celorlali direcia n care fugeam, dar atunci riscam ca bataii s plece fr mine cu pluta. i Marian prea s aib gndul acesta, cci mormia la njurturi mpotriva batailor. n vremea asta strigtele se nmuleau ndrtul nostru. Dumanii porniser s ne urmreasc i sentinela rare ne descoperise se apropia tot mai mult. De-odat m izbii puternic cu bataul dinaintea mea. Ajunsesem pe malul apei. Domnule Hasting, spune-le oamenilor s rmie ct mai linitii, opti Marian. Urmritorii notri se vor opri dac nu ne vor mai auzi. Cu voce slab legionarul tlmci vorbele acestea i cei zece batai se supuser. Aezar cu bgare de seam pluta pe ap i unul dup altul luarm loc pe ea. Marian avusese dreptate n presupunerea sa. ndrjitul duman care se luase dup noi se oprise cnd nu mai auzi zgomotul pailor notri. Civa din oamenii notri luaser cu ei bee lungi i subiri de bambus. Cu ajutorul acestora pluta fu mpins de la mal i ndreptat spre mijlocul apei, lat de vreo opt metri; Acolo fu luat de curent i pornit spre miazzi, spre mlatinile grozave, unde se spunea c locuiete fantoma. Vreo cincizeci de metri furm dui astfel de curent i ne credeam acum n siguran, cnd ndrtul nostru ntunericul fu sfiat de lumina unor fclii. Bataii dumani recurser la singurul mijloc ce le mai rmsese spre a pune mna pe noi. La lumina fcliilor puteau deosebi foarte bine urmele noastre i astfel vor ti imediat c porniserm pe ap spre miazzi. i poate c nu le era greu s ne ajung, urmnd malul i s ne rpuie. Marian l puse pe legionar s-i comunice cpeteniei temerea

17

asta, dar aflarm spre linitirea noastr c la cel mult trei sute de metri deprtare ncepea un desi de neptruns, pe care dumanii nu-l vor putea nconjura att de repede deoarece se ntindeau cale de civa kilometri dea lungul apei. La desiul acesta trebuia s-ajungem ct mai repede cci strigtele de bucurie pe care le scoteau acum urmritorii notri dovedeau c ne gsiser urma. Bataii se folosir de beele de bambus i viteza plutei spori imediat. Asta strni ns i zgomot, din nenorocire. Dumanii rmaser tcui cteva clipe, apoi, scond ipete rzboinice pornir n goan peste cmpuri, ndreptndu-se spre noi. Ne-ar fi ajuns curnd, deoarece puteau i nainteze de trei ori mai repede ca pluta noastr, fcur ns greeala s nu sting fcliile. Aa c, atunci cnd fur la vreo cincizeci de metri numai, cei din fa ne oferir o int ct se poate de bun. Eu i Marian slobozirm cte dou gloane i patru purttori de fclii se prbuir la pmnt imediat ceilali i stinser luminile. Marian ceru cpeteniei cu toat energia s porunceasc oamenilor s nu mai vsleasc i imediat plescitul apei ncet. Eram purtai acum numai de curent, ncet, ce-i drept, dar asta fu salvarea noastr, cci dumanii ncetar urmrirea, netiind ncotro s-o apuce. O nou primejdie se ivi acum, ns. Luna sclda n lumin marginea pdurii ndeprtate i n curnd razele ei aveau s cad i deasupra apei. Atunci ofeream dumanilor o inti bun, pe ct vrane ei s-ar mai fi aflat ctva timp n ntuneric. Dar desiul ocrotitor era nc la vreo dou sute de metri. Cu viteza plutei am fi avut nevoie de dousprezece minute ca s fim salvai, dar lumina lunei trebuia s ne ajung n cel mult cinci minute. Ascultnd de propunerea lui Marian, ne ndoirm trupurile nainte, ca s ieim mai puin n afar i n acelai timp cei din dreapta trebuiau s vsleasc ncetior cu minile, ca s mping pluta spre rmul stng, adic acolo unde se aflau dumanii. Procedeul acesta era motivat prin faptul c malul era acoperit de ierburi nalte, care erau pentru noi o acoperire fa de privirile iscoditoare ale dumanilor. Pluteam ncetior pe apa linitit. Luna care se nla pe cer i arunca lumina spre malul opus. Curnd vom fi ajuns la desiul ocrotitor i poate c ne era dat s scpm de a cdea n minile dumanilor ndrjii. N-am inut seam ns de viclenia acestora i de nechibzuin propriilor notri oameni. Tot ntinsul apei era acum luminat ca ziua i numai ierburile

18

nalte de pe malul stng aruncau o umbr ngust, sub ocrotirea creia naintam ncetior, cu capul aplecat n jos. Ne aflam la cel mult zece metri de desiul de bambui cnd... unul din bataii ghemuii se ridic deodat, ca s-i iscodeasc pe dumani. Ce s-a ntmplat apoi era de ateptat. Auzirm n apropiere exclamaii de mirare, apoi o suli spintec aerul. Imprudentul din faa mea ridic braele n sus i scond un ipt nearticulat, se prbui n ap. Sulia i gurise gtlejul. Conductorul duman trimisese deci o sentinel pe marginea desiului i acum eram descoperii. Trei glasuri scoaser strigte puternice de alarm. Atunci pistolul Iui Marian detun de trei ori la rnd i dou horcituri ne artar c nimerise bine. Repede mi ridicai i eu capul, dar a trebuit s m aplec cu iueala fulgerului cci o suli scnteietoare venea de-a dreptul spre mine. Marian trase un al patrulea glon, urmat de un ipt, dup care se fcu linite. Sentinelele dumane fuseser rpuse. Bataii notri se ridicar i puser iar mna pe betele de bambus. Dup cteva clipe ajunserm n desiul ocrotitor. ndrtul nostru se strni larm; se auzir trei plescituri n ap i atunci ompum-ul, nspimntat, zise ceva lui Hasting. Legionarul ne tlmci imediat: Din restul scndurilor gardului au construit i ei trei plute i ne urmresc. Din nenorocire n-avem dect ase bee de bambus pentru vslit, aa c ne vor ajunge n curnd. Dar nu se tem ei c bataii care s-au predat se vor npusti acum asupra celor puini care au rmas acolo? Nu. Dup obiceiul batailor, cei nvini trebuie s dea ajutor nvingtorilor. Altminteri, la primul prilej sunt ucii fr mil. Din faptul c plutele au fost construite att de repede, poi vedea c fotii notri prieteni le-au dat o mn de ajutor dumanilor. i chiar dac nu i-ar fi ncrcat i pe ei pe plute, potrivnicii notri i pot trimite rzboinicii dup noi, fr s le fie team c cei nvini ar putea s se rscoale. n cazul acesta stm prost de tot, zise Marian, Avem ns avantajul c-i vom putea mpuca pe dumani cnd se vor apropia. De gloanele lor nu m tem, cci nu cred s cunoasc ei nrurirea luminii de lun cnd e vorba s inteti. Dar ce-a pit ompum-ul, i vd foarte agitat? Cpetenia vorbi din nou ceva cu Hasting n vreme ce puinii rzboinici ncetaser chiar s vsleasc. Legionarul li se adres cu glas poruncitor i n cele din urm puser iar mna pe bee, ca s

19

mping nainte pluta. Parc totul ne este mpotriv! zise Hasting cu amrciune. Curnd apa face un cot spre rsrit i cic acolo ar sllui stafia. Bataii se tem de ea mai mult chiar dect de dumanii lor. la te uit ct de ncet vslesc, numai s n-ajung prea curnd n apropierea acestui duh ru. Am putut s-i ndemn s mearg nainte, amintindu-le de ucigaul Mango, pe care-l credeau tot diavol. A! Uite c i vine prima plut a dumanilor. Haide, Robert! zise Marian, calm. Ne vom lsa ndrtul plutei, ca s putem trage mai bine. i d-ta, domnule Hasting , spune-le, te rog, oamenilor c cu ct vom nainta mai repede cu att mai curnd scpm de stafia de care se tem. Cu bgare de seam alunecarm pe lng batai, care ncepuser s vsleasc nebunete i ne aezarm la captul plutei. Atunci vzurm, la vreo cincizeci de metri ndrtul nostru cea dinti plut a dumanilor, apropiindu-se cu repeziciune. ndrtul ei zrirm alte dou puncte, aa dar nc dou plute. III. STAFIA. I LSARM PE DUMANI SA SE APROPIE pn la treizeci de metri, apoi ridicarm putile i luarm la ochi pe cei doi Batai din fa. Dar, nainte de a putea apsa pe trgaci, inta dinaintea noastr dispru brusc i n acelai timp czurm la o parte. Nu lipsea mult ca Marian s se rostogoleasc n ap. Explicaia era simpl: cuprini de spaim la gndul stafiei care avea s se iveasc, rzboinicii notri mpinser pluta cu toat puterea pe dup cotul rului, spre rsrit. Acum eram i noi curioi peste msur s vedem monstrul de care ne tot vorbiser. Cel ase oameni cu vslele lor improvizate lucrau ca turbaii, gfind de ncordare. Deodat se auzir n desiul de lng noi dou plescituri puternice, urmat de un fonet n frunzi. Bataii izbucnir n ipete de groaz, sporind i mai mult iueala plutei. Dar fonetul i trosnetele ncetar brusc. n schimb, pluta dumanilor ni acum pe dup cotul apei. Cei patru rzboinici din frunte zvrlir imediat suliele, care zburar deasupra capetelor noastre. Doi din bataii dindrtul nostru gemur sfietor, se cltinri, afundndu-se n ap, cu prjini cu tot Rmaserm deci numai cu patru vslai dac pot zice astfel i viteza plutei noastre se micor simitor.

20

Venise vremea s tragem. Pluta dumana era la cel mult douzeci de metri i nainta repede. Potrivnicii notri erau n numr de zece stteau nghesuii unul ntr-altul, aa c un singur glon de-al nostru ar fi putui nimeri mai muli dintr-odat. Duserm iar putile la ochi, dar i de data aceasta nu izbutirm s tragem, cci acum interveni stafia. Pluta duman se afla tocmai n locul unde auziserm din desi plescitul puternic i fonetele. Bataii potrivnici izbucnir deodat n rcnete i n aceeai clip trestiile de bambus se desprir i doi montrii uriai o zbughir spre plut. Din cauza luminii sclipitoare a lunii i a repeziciunii cu care se iviser, n-am putut recunoate dac erau ntr-adevr fpturi fabuloase necunoscute, nscute n snul misteriosului inut mltinos. Fioroasele animale se izbir de pluta ngust, care se sfrm ntr-o clip. i atunci, se isc o lupt grozav ntre dumanii notri i fpturile acelea misterioase. Auzirm strigte de durere i de moarte, n vreme ce cei patru batai de pe pluta noastr vsleau ca turbai, mpingnd pluta cu o iueal ameitoare. Devenise i mai uoar, acum, cci pierdusem trei oameni. Punctul se fcea tot mai mic colo n urma noastr unde apa stropea n sus. Din ce n ce mai slab se auzeau ipetele de durere. Probabil c toi cei de pe plut czuser n ghearele celor doi montri. Celelalte dou plute, care ar fi trebuit s fi trecut de mult cotul, s-au ntors, desigur, din drum, cci i dumanii notri vor fi cunoscut stafia din mlatini. N-am mai vzut i auzit nimic de ei i n cele din urm ne-am spus c au renunat s ne mai urmreasc. Cu toate acestea, cei patru batai ai notri nu se oprir din sforarea lor supraomeneasc pn cnd, sfrii de oboseal, se prbuir pe scndurile plutei. Cu prilejul acesta avurm din nou nenorocul s pierdem alte dou bee de bambus. Ar fi trebuit s oprim pluta i s ateptm ca apa s ne aduc ndrt beele att de trebuincioase, dar bataii nici c vroiau s aud de aa ceva. Ei i spuser lui Hasting c mai aveam mult nc pn s ieim din inutul stafiei grozave i c nu departe creteau bambui nali, de unde ne putem procura vsle noi. Doi rzboinici i adunar puterile i ncepur s-i dea nainte cu beele ce le mai rmseser. Curentul ncetase cu totul. Ba mi se prea c apa devenise chiar stttoare, aa c naintarm foarte ncet, ceea ce ntr-un fel era bine, cci pluteam prin locuri necunoscute i lesne s-ar fi

21

putut s ne izbim de vreo piedic. Apa se lrgi puin i bambusul de pe maluri devenea mai nalt i mai trainic. i mie mi se pru c mergeam tot mai mult spre nord, dovad c ne ndreptam n direcia coastei deprtate. Pierdut n gnduri, cum eram, privirea mi alunec deasupra apei sclipitoare dindrtul nostru. Si, atunci, mi se pru c zresc departe n urm dou puncte ntunecate. i atrasei atenia lui Marian, dar ca prin farmec punctele misterioase dispruser. Bunul meu prieten, dup ce privi cu ncordare, fu de prere c mau nelat ochii. Trebuia s-i dau dreptate; m ncpnai ns s privesc ntracolo i atunci vzui ivindu-se din nou cele dou puncte, de data asta mult mai aproape ns. i ghiontii repede pe Marian, care zise n oapt: Da, acum am vzut i eu. Poate c sunt cadavre de-ale dumanilor, mnate de curent. Dar nu... nu poate fi asta, cci noi mergem prea repede. la te uit... punctele se apropie. Te pomeneti c sunt nottori care au scpat cu via din catastrofa care s-a produs acolo. Sau poate sunt fantomele care ne urmresc, zisei eu rznd, asta ne-ar mai lipsi. Ce s-a ntmplat, domnilor? ntreb Hasting, cu glas slab. ndrtul nostru vin not dou puncta ntunecate, rspunse Marian. Nu tiu ce poate s fie. Prietenul Robert tocmai spunea car putea fi dihniile care au sfrmat pluta duman. Ia s-i ntreb pe bataii notri, zise legionarul. Dac vor recunoate ce anume este, atunci voi cere s mne pluta lng un perete de bambui i s-o opreasc acolo. Dac va fi nevoie s mpucai, vei avea o int fain. Asta am putea-o face ndat chiar, zise Marian. Cei doi urmritori se apropie cu repeziciune. i... Dumnezeule! Ai vzut, Robert? Nu fui n stare dect s dau din cap, att eram de ngrozit. Acum tiam ce animale se ascund sub stafiile acelea, cci unul din ei tocmai scosese din ap capul lui uria. Erau doi crocodili inguinali, cele mai primejdioase i nfiortoare animale de prad ale regatului insular al Indiei. Poate c puini cunosc faptul c n India mor pe fiecare an din cauza acestor crocodili, cam toi atia oameni ca i de pe urma tigrilor. Au fost rpuse dihnii de nou metri lungime. i e lucru constatat oficial c muli oameni au fost smuli din brci i necai de ele. Dup botul uria pe care-l vedeam la vreo douzeci de metri

22

de noi, ne puteam da seama c cei doi montri sunt de o lungime neobinuit. i c ne vor ataca eram siguri, cci vzusem ce-au fcut cu pluta duman. Ei, ce este? ntreb Hasting. Crocodili inguinali de cel puin zece metri lungime, rspunse Marian. Ah! Crocodilus porosus, zise legionarul, surprinztor de calm. E primejdios. Voi da de veste ompum-ului. Dar comunicarea sa avu rezultatul contrar celui ateptat. n loc s se-ndrepte spre bambui i s opreasc acolo pluta, doi Batai ncepur s vsleasc cu turbare. Zadarnic strig la ei Hasting plin de mnie. Bataii preau s cunoasc primejdia fiarelor sau Ie considere sfinte, poate, cum se-ntmpl aproape pretutindeni n India. Ei cred c sufletul vreunui strmo de-al lor slluiete n dihanie, care are dreptul s-l la i pe nepot. Potopul de njurturi al lui Hasting fu ntrerupt de un puternic acces de tuse; apoi zise cu glas slab: Se pare c suntem pierdui. i rmase tcut. Desigur c leinase n urma iritaiei i sforrilor ce fcuse, ceea ce nici nu era de mirare innd seam de gravitatea rnii sale. Cei doi urmritori primejdioi rmaser ceva n urm. Deodat, ns, apa spumeg ndrtul lor sub puternicele lovituri de coad i ca dou torpile nir spre noi. Traserm la repezeal cteva gloane asupra cpnilor uriae, dar din cauz c n-aveam o int bun, probabil c nu le nimerirm unde trebuie. Cci montrii se apropiau cu aceeai iueal. Un efect tot avuseser mpucturile noastre: bataul care vslea n stnga i spori sforrile; rezultatul fu c bul se rupse. Pluta se rsuci atunci ca o sfrleaz i zbur cu vrful n peretele de bambui de pe malul stng al apei. Noi avusesem grij dinainte s ne aezm jos i s ne nepenim picioarele ntre beele de bambus, nct izbitura care urm acum nu ne fcu prea mult ru. Dar trei batai, care stteau n partea dreapt a plutei, se rostogolir n ap. Din pricina suprancrcrii pluta se aplec acum ngrijortor spre stnga; mprejurarea asta l salv pe leinatul Hasting de la nec i Bataii readuser repede echilibrul, aruncndu-se de-a curmeziul plutei. Iat ci cei doi montri se apropiaser, ntmplarea cu pluta se petrecuse att de repede nct ei nir la civa centimetri doar

23

de noi. Dac nu s-ar fi rupt bul de bambus, atunci n cteva clipe ar fi ajuns pluta i ne-ar fi nhat pe noi doi. Aa ns, czur victime doi nenorocii batai care tocmai ieiser la suprafa. Doar un rcnet nfiortor mai putur scoate srmanii de ei, apoi flcile grozave se nchiser cu zgomot i montrii i trser victimele n adncime. Tremurnd din tot trupul, al treilea bata sri pe plut i se ghemui lng tovarii si, care ateptau nlemnii un nou atac al dihniilor. Aruncnd o privire ndrt, m ncredinai c Hasting zcea linitit n mijlocul plutei. Din fericire, aceasta se nfipsese adnc n desiul de bambui i rmsese nepenit acolo. Bataii nu se mai gndeau s ncerce ceva pentru aprarea lor. Ateptau s li se mplineasc soarta. Situaia noastr era ct se poate de primejdioas, cci nu tiam n ce loc se vor ivi din nou uriaele trtoare. Se putea foarte bine ca asta s se ntmple direct sub pluta noastr i atunci ne-am fi putut lua rmas bun de la via. Dac-am fi fost singuri pe plut am fi ncercat s ne ascundem n desi, dar l aveam pe Hasting cu noi i nu-l puteam lsa n voia soartei, leinat cum era. Ridicai-v! zise Marian. Propunerea sa era foarte nimerit, cci ne puteam retrage puintel de pe marginea primejdioas a plutei i s cuprindem cu privirea suprafaa apei. Se scurser cteva minute ntr-o ncordare chinuitoare. Unde se vor ivi primejdioii dumani? Iat-i! opti Marian i ridic puca. mi ndreptai privirea spre locul artat de el i la vreo douzeci de metri deprtare vzui un punct negricios, care se mrea din ce n ce. E crocodilul! opti Marian iari. Acum vedeam i eu lmurit cpna lung a dihniei, care zcea nemicat n ap i-i holba ochii la noi. Poate c-i atepta tovarul, ca i se npusteasc mpreun cu el asupra srmanei noastre plute i s ne dea gata. n tot cazul, rgazul acesta ne prindea bine. Marian porunci ncetior: intete tu ochiul drept, eu cel stng. Atenie, foc! Cele dou mpucturi biciuiri apa. Din rsunetul lor ne ddurm seam ndat c amndou gloanele i nimeriser inta. i n clipa urmtoare, dihania rnit de moarte ncepu s se zvrcoleasc pe locul unde se afla. Zvrli apa n sus pn la civa metri i loviturile cozii bubuiau ca tunul. Acum se cerea mult bgare de seam, cci curnd se va ivi

24

cellalt crocodil, iar n apa nvolburat cu greu am fi putut recunoate capul su. Deodat Marian art spre rmul drept. Acolo... trage repede! Din desiul de bambui ni trupul enorm al celuilalt monstru, ndreptndu-se spre locul unde se zbtea la spasmurile morii tovarul lui. Putile noastre detunar imediat. Fiecare din noi trase doua gloane unul dup altul asupra trupului acela lung i nimerirm de minune. oprla enorm ni ca o sgeat din ap, ncepnd i ea s se zvrcoleasc ntocmai ca surata ei, se rsuci apoi, ns i ca o vijelie se ndrept de-a dreptul spre pluta noastr. Micrile ei erau acum ceva mai ncete i linitii deschiserm din nou focul asupra cpnii uriae. Pn s-apuc eu s trag a doua oar, Winchester"-ul lui Marian scuip al treilea glon i acesta puse capt zvrcolelilor monstrului. Se smuci cu turbare la civa metri departe de noi, la fel ca tovarul su, ale crui micri deveniser tot mai slabe. Din cauza apei rvite, pluta noastr ncepu s se clatine ngrijortor i bataii care tcuser chitic n vreme ce noi mpucam ncepur acum s rcneasc de spaim. Pcat c nu le tiu limba, cci i-a njura n lege! zise Marian. Priveam ca ncordare la agonia celor dou dihnii, care timp att de ndelungat erau considerate stafiile inutului mltinos. Primul crocodil ncet s se zvrcoleasc i trupul uria se afund ncetior. mi pare ru, zise Marian, a fi vrut s salvez pieile acestor doi indivizi. Ce mal pantofiori mi-a fi trntit! Aa! Uite i-al doilea i-a luat seama. i d duhul, srcuul de el! Baga tu de seam, Robert, dac nu cumva vin dumanii notri n celelalte plute, sau poate chiar ali reprezentani ai neamului soprlesc. Eu m voi ngriji de bietul Hasting. n vreme ce eu mi ndreptai toat ateniunea n susul apei, Marian se duse spre legionarul leinat. Ghionti mai nti pe civa batari se vede c-i stteau ndrum, apoi destup sticla cu whisky ca s stropeasc tmplele leinatului. Se scurser cteva minute n linite deplin i deodat fui trezit din gndurile mele de o exclamaie a lui Marian: Ah! Se trezete! Auzii imediat glasul slab al legionarului: Domnule Farrow, unde sunt crocodilii? mpucai. Ne-au nhat ns doi oameni. Bieii de ei! Ce moarte grozav! Dar v admir, domnilor, situaia voastr este disperat. Acum le voi spune batailor s

25

porneasc nainte. V-ai oprit din proprie iniiativ aici printre bambui? Marian i povesti pe scurt ce se ntmplase, apoi legionarul vorbi cu ompum-ul, deveni foarte energic i rezultatul fu c bataii tiar bee de bambus din desi i ncepur si vsleasc, aruncnd mereu priviri nelinitite ndrt. IV. ULTIMA LUPTA. N AFARA DE OMPUM-UL I FIUL SAU, ne mai nsoiser nc opt batai, n fuga noastr. Cinci din acetia din urm erau mori: trei rpui de suliele dumane, doi sfiai de crocodilii fioroi. Cpetenia nu vslea, n schimb fiul su i tiase i el un b i lovea apa de zor. Pluta noastr era mnat deci de patru perechi de brae puternice i alerga cu repeziciune pe apa linitit. Bataii preau c se linitesc cu ncetul, sau poate c le crescuse ncrederea ce-o aveau n armele noastre. n orice caz ncepur s vorbeasc intre ei, n oapt. Dup cum ne tlmci Hasting, ne ridicau n slava cerului. i nou ni se mai ntri moralul. Cursul apei prea s duc de-a dreptul pe coast. n orice caz vom iei din primejdiosul inut mltinos. O nou plag se ivi acum: narii. De data asta ne veni n ajutor ompum-ul, care ne ddu o bucat groas de trunchi de bambus scobit nuntru i care coninea o unsoare mpotriva insectelor. Ne frecarm ndat fata i minile i vzurm cu bucurie c narii fug repede din apropierea noastr. Bataii se unser i dnii, apoi se puser din nou pe lucru. Apa se ngusta acum i pereii de bambus de amndou prile deveneau mai nali i mai trainici. Teama mea c rul se va sfri n vreo mlatin reveni. Comunicai lui Marian i lui Hasting ngrijorarea mea. Atunci va trebui s ne napoiem, rspunse prietenul meu, dup cteva clipe de gndire Poate c vom izbuti ns dac ntradevr cursul apei se nchide s ne croim drum prin desiul de bambui i s ieim pe uscat. Dup ct cunosc eu topografia inuturilor, mltinoase zise legionarul probabil c va veni acum un loc foarte nmolos, dar cu figurant c un nou curs de ap duce iari afar. Altminteri nar putea fi att de bogat vegetaia de jur-mprejurul aa-ziselor

26

mlatini ale morii", n mijlocul crora ne aflm. Acum trebuie s ne pzim numai de erpi veninoi. Hm, dup cum vd eu, ne ateapt perspective frumoase pe aici, rse Marian. Dar de erpi trebuie s ne temem numai dac vom fi silii s prsim pluta i s ne continum drumul pe jos. A! Rul se ngusteaz tot mai mult. Sunt foarte curios s vd dac ndrtul deschizturii nguste din faa noastr pornete vreun drum nainte. La vreo cincizeci de metri de noi beele de bambus se mpreunau att de mult nct de abia dac lsau loc de trecere plutei. La o dispoziie a lui Marian tlmcit de Hasting Bataii ncetinir cu vslitul. Nu trebuia s trecem prea repede prin sprtur. Propunerea lui Marian fu ca noi doi s ne aezm pe captul plutei, ca s putem ntmpina cei dinti un eventual pericol. n imediata apropiere a deschizturii, bataii primir ordinul sncetezi cu vslitul i pluta trecu ncetior prin strmtoare. ineam putile pregtite i n vreme ce eu ndreptai imediat privirea spre stnga, Marian fcea acelai lucru spre dreapta. Intrarm... ntr-un lac mic, rotund, cu ap linitit, negricioas. nici un zgomot nu se auzea de jur mprejur. Apa era adnc tare, cci, cnd Bataii notri vrur s se foloseasc iari de braele lor, nu ddur de fund. Desigur vreun crater vechii, i ddu cu prerea prietenul meu. Nu ne rmne altceva, dect s vslim cu minile. Chiar dac astfel vom nainta ncet, vom ajunge cel puin pe rmul cellalt. Hasting tlmci asta Batailor i acetia care preau din nou cuprini de spaim se puser de zor pe lucru i mpinser pluta nainte, vslind cu minile. Lacul avea circumferin de vreo aizeci de metri, dar de abia ne micm din loc cu sistemul acesta, dei rzboinicii i ddeau toat silina. Dup cteva minute ns, care mi se prur ceasuri, trecuserm totui de mijlocul apei i zrirm n faa noastr iari o sprtur ngust n desiul de bambus. Cu siguran c de acolo pornete un nou curs de ap, zise Marian, vesel. Dar ce-au pit Bataii de-au devenit deodat att de agitai? Rzboinicii vorbir zorii lui Hasting i-i tot artau minile. Bataii susin c apa e groas i fierbinte, ne zise legionarul. Punei i dv. mna, domnilor! Ne aplecarm repede i muiarm minile n apa care prea s

27

i devenit i mai ntunecat. Ni le traserm ns napoi speriai. Apa era ntr-adevr groas", adic i ddea senzaia de nmol. i apoi era fierbinte, clocotitoare. Prea s fie aa cum spusese Marian: Desigur vreun crater stins. Sau mai era poate n activitate? De abia m gndii la asta, c lichidul gros din jurul nostru ncepu s fiarb. ndrtul plutei noastre se nl cu un zgomot uiertor o coloan de nmol, neagr, clocotitoare i nalt de vreo opt metri, apoi czu n jos, din fericire nclinat de partea cealalt. ntr-o clip aerul deveni fierbinte. Pluta ncepu s se clatine ngrozitor i furm nevoii s ne ncletm cu toat puterea, dei picturi fierbini de nmol ne stropeau minile, ceea ce-l fcea pe batai s rcneasc de durere. Pe urm ne lu n primire un val uria, strnit de prbuirea coloanei de nmol i ne mn spre deschiztura ngust nspre care aveam i aa de gnd s ne ndreptm. Cnd trecurm pe lng desiul de bambui, Marian i eu smulserm cte un bat deoarece Bataii erau prea nspimntai ca s-i poat relua lucrul. Ddurm de fundul apei i ndreptarm pluta spre strmtoarea ndrtul creia ndjduiam s gsim calea salvrii. Valul negru ne mpinse vreo treizeci de metri ntr-un nou curs de ap, n vreme ce de amndou prile beele de bambus se aplecau sub apsarea maselor de nmol ce se rostogoleau. Apa ncepu apoi s se liniteasc din ce n ce mai mult i vslirm tot nainte, spre nord-est, adic spre coasta salvatoare. Eram nc la optzeci de kilometri deprtare de dnsa i drumul ducea prin pduri seculare, dup ce vom fi trecut cu bine mlatinile. Hasting sttu de vorb cu bataii i acetia afar de ompum se ridicar, schimbndu-ne la vsle. Bieii oameni preau ns zdrobii din pricina nenumratelor ntmplri grozave prin care trecuser, cci i ndeplineau treaba cu micri obosite, ca nite fiine care nu mai aveau nici o speran. Cnd ne aezarm lng Hasting, acesta ne spuse: Bataii sunt ncredinai c nu vor scpa cu via. Vorbeau de nite duhuri care cic le-ar fi hotrt pierzania. Ceea ce am ptimit pn acum ar fi numai prevestiri ale marii catastrofe care se va produce curnd. Cel puin s mne pluta nainte. Eu cred c vom nvinge i aceast mare catastrof. Ia privii, desiul de bambui devine mai scund i mai luminos. Curnd vom da de teren mai solid. De bataii dumani cred c am scpat definitiv i

28

o vom scoate noi la capt i cu pdurea pe care mai trebuie s-o strbatem. Vreau s zic c dv. domnilor, va trebui s purtai de grij s-o scoatem la capt, cci deocamdat eu nu-s dect o povar care mai mult ncurc. Las-o mai domol, drag Hasting. Drept s-i spun, nu tiu ce-am fi fcut fr d-ta. Numai un om ca d-ta a fost n stare cu toat rana grav s fac pe tlmaciul i nc n situaiunile primejdioase prin care am trecut Nu e momentul s ne felicitm rse legionarul. Altminteri a trebui s povestesc i eu multe. Dar la uitai-v la batai, fac impresie ca i cum s-ar atepta s vie moartea dintr-o clip n clip. i vor mai veni ei n fire dup ce vor mai fi mers o bucat de drum, rspunse Marian. Dup ce vor simi pmntul sub picioare, fi sigur c le va veni inima la loc. Noi am... Marian fu ntrerupt i nc n chip neplcut. Moartea venise cu adevrat. Pe partea stng, unde edeam eu, se afla o sprtur larg n desiul de bambus, pe care o observarm ns de-abia cnd ne aflarm direct n faa ei. i din sprtura asta ni un nor de sulii, zvrlite de cel puin zece batai dumani, care se iviser brusc acolo. Aa dar, tribul inamic cunotea inutul mai bine dect noi i trebuie s fi tiut c vom trece pe aici, n cazul cnd vom fi scpat de primejdiile din cale. Datorit faptului c atacul se produsese pe neateptate i a apropierii la care ne aflam, suliele avur un efect ngrozitor. Trei Batai scpar beele din mn i cu rcnete nfiortoare se prvlir n apa neagr. Ompum-ul, care sttea lng mine, i chirci trupul, scond ipete ca din gaur de arpe. O suli i gurise pieptul. Numai fiu-su i noi, Europenii, scpaserm teferi. Imediat smulserm pistoalele de la bru, n vreme ce fiul cpeteniei puse mna pe o suli ce czuse lng el i o zvrli n ceata dumanilor. Apoi gloanele noastre czur ca, ploaia n grmada inamicilor, care tocmai ridicaser suliele de rezerv pentru a le zvrli. Efectul focurilor noastre fu ngrozitor. Cei ase, Batai din frunte se prbuir imediat, n vreme ce restul de patru o luar repede la fug, dup ce zvrlir suliele ce le mai aveau n mn. Se vede c soarta a vrut ca toi Bataii care ne-au nsoit s cad, cci orict de repede i la ntmplare zvrliser dumanii sufitele: lor, ele nu-i greir inta. Fiul cpeteniei scoase un ipt nbuit, arunc braele n sus, se cltin i se prbui cu spatele n apa, neagr. Gtlejul i fusese gurit de o suli.

29

Eram att de ndurerai de moartea tnrului, pe care-l ndrgisem, nct hotrrm s, nu-i lsm cu nici un chip s scape pe cei patru fugari. Nu puteau fi departe nc ridicarm pistoalele... i atunci se auzi un sunet care ne fcu s coborm repede minile. Era... Cei patru Batai dumani se oprir brusc i privir nmrmurii n jurul lor, apoi ncercar s ptrund pe de lturi n desi, dar, prea era acesta de nestrbtut. Atunci se auzi pentru a doua oar sunetul acela, de data aceasta mai aproape, apoi apru la captul poterii largi o fptur nalt, ntr-un costum kaki, ce btea n verde, iar un glas cunoscui ne strig: Massers, nu trage, Pongo omoar duman. Da, era ntr-adevr credinciosul nostru uria, i pe care-l credeam mort; chioptnd tare, el se npusti totui asupra celor patru Batai cuprini de groaz. Chipul su hidos de goril era nfiortor de schimonosit i dumanii rmaser cteva clipe ca paralizai, nainte s-i poat smulge pumnalele, ca s-i apere viaa. Dar mpotriva unui uria ca Pongo era cu neputin s te aperi. n vreme ce se repezea spre ei, el zvrli cu putere sulia, cu care n urm cu vreo zece ceasuri pusese pe fug rinocerul. i arma grozav strpunse trupul unui bata lipindu-l de peretele de bambui, pe urm negrul uria i smulse klewang-ul i sri asupra celor rari mai rmseser i care loveau la ntmplare cu armele lor. Pongo ddu numai cteva lovituri, auzirm lamele ciocninduse unele de altele. Apoi urmar trei rcnete de moarte. Uriaul i terse nepstor cuitul de alul unui mort, smulse sulia din trupul primului czut, curi i lama acesteia i tot chioptnd, veni spre noi. Strlucitor de bucurie. Ne ridicarm repede n picioare i mpinserm pluta la mal. Pongo, credinciosul i bunul nostru Pongo! exclam Marian, adnc micat i strnse cu putere mana uriaului, care se art ncurcat i de dala asta. Cum ai izbutit s te salvezi, cum ai ajuns aici? i strnsei i eu mna cu o emoie sincer, apoi bunul negru se aplec ngrijorat deasupra lui Hasting i-i privi cu sfioas comptimire. Massers ran ru? ntreb el. Pongo caut buruian, cnd fie pdure. Se urc apoi pe plut, ddu drumul ncetior n ap ompumului care nu mai mica, apoi puse mna pe bul care servea de vsl. n clipa urmtoare pluta zbur ca o sgeat pe apa care

30

fcea impresia c clocotete. Cu toat mpotrivirea lui nverunat i ddurm o mn de ajutor i viteza spori ntr-att c nici o barc cu motor nu ne-ar fi putut ajunge din urm. Acum povestete-ne tot, Pongo! i ceru Marian. Nici nu-mi vine s cred c te afli iari cu noi. Te-a rnit ru rinocerul? Monuhu foarte mult prost, rse uriaul. Pongo gaur mic picior, Monuhu una mare la nas. Dumani n copac mpuc asupra Massers, alearg dup ei, cinci caut Pongo. Pongo apoi nu tie nimic, trece mult pn el trezete. (Vroia s spun cu asta c leinase; aadar gaura de la picior nu ora chiar att de nensemnat). Apoi pune mna cinci dumani, la sulia, merge n urma lor. Un altul poate ar fi scris o carte ntreag asupra aventurii pe care uriaul nostru ne-o spuse n cteva cuvinte... Dar aa era Pongo, la el preuia mai mult fapta dect vorba. Marian prea nemulumit cu povestirea asta scurt, cci ntreb: Cei cinci dumani te-au atacat toi deodat? Pongo ddu din cap: Vine unul, Pongo nha la el, rmne linitit. Duman cade, vine doi, Pongo nha, rmne linitit Alte doi rmne i ei linitit Pongo caut la ei i nha. Apoi, dup o clip, urm: Pongo vine sat, dumani mpuc, Massers mpuc, vine noapte, foc arde. Dumani alearg sus sat, jos aude strigte. Pongo tie Massers fugit. Dumani fuge, se despart. Pongo tie Massers va scpa, urmrete zece dumani. Pongo cade, rmne la pmnt, aude mpucturi, vine ncoace i omoar duman. Povestirea asta scurt, n graiul lui schimonosit, ne dovedea i de data asta ce nsuiri deosebite avea uriaul acesta negru, care cu toat rana lui grav i urmrise pe cei zece Batai care ne ntinseser o curs. nelesese deci imediat c grupul acesta nsemna cea mai mare primejdie pentru noi. Dar cum izbutise s-i urmreasc pe ntuneric i ntr-un inut cu totul strin, asta nu nea mai povestit, bnuiam noi ns cum. Socotindu-i povestirea sfrit, uriaul ncepu iari s vsleasc din toate puterile i zise, gfind: Pdure vine ndat. Atunci Massers n siguran. Asta era o veste bun, cci eram dornici de puin odihn. i pentru rnile lui Hasting i Pongo era nevoie de ea, cci mai aveam un drum lung, nu glum, prin pdure, pn la coast.

31

ndrt n tabra noastr nu puteam ajunge cci ne ndeprtaserm prea mult spre rsrit i desigur c bataii dumani puseser sentinele pe toate potecile, care treceau prin preajma satului cucerit. Nu ne rmnea dect s cutm s ajungem la vreo staiune de coast i de acolo s indicm sergentului Vaasen unde ne aflm. El va purta apoi grija transportrii tigrilor prini. Ne ncordarm toate puterile ca s ieim ct mai repede din primejdioasele mlatini i n curnd bgarm de seam c ne apropiam de pdure, cci bambuii dispreau i ajunseserm ntrun loc acoperit cu ferigi i muchi, iar n deprtare se nla o dung ntunecat pdurea, care constituia ultima piedic pentru noi. Apa ducea n linie dreapt spre aceast dung. Era o plcere acum cltoria pe suprafaa neted. Dar n curnd aveam s vedem c i frumuseea ascunde primejdii.

V. PE MARE. NE DEPRTASERM CU VREO CINCI SUTE de metri de desiul de bambui, cnd rsunar ndrtul nostru strigte prelungi, care lsau un ecou ce se pierdea cu ncetul n deprtare. Santinelele dumanei zise Marian. Slav Domnului c nu ne mai pot ajunge acum. Massers nu spune asta! interveni Pongo. Dumani face plut, urmrete repede. Uite c la aa ceva nu ne gndisem. Strigtele sentinelelor vor aduna curnd un numr mare de rzboinici, crora le va fi lesne s construiasc plute i s ne ia urma. i asta nsemna c tot nu vom avea linite pn ce nu vom fi ajuns la coast, cci ura ce ne-o purtau Bataii, crora le prilejuisem attea jertfe, i fcea, de sigur, nite urmritori nverunai. Pe de alt parte, n-am fi putut strbate att de repede pdurea, cci Pongo era mpiedicat la mers de rana de la picior i trebuia s croiasc i o potec, n vreme ce eu cu Marian vom fi silii s-l ducem pe Hasting. Era deci posibil ca bataii s ne ajung i s avem iar de furc cu ei.

32

n vreme ce-mi treceau prin minte toate acestea, vsleam din rsputeri i dunga din zare se apropia tot mai mult. Deodat, ns, Hasting, care se ridicase n capul oaselor i privise ndrt, zise: Vd multe puncte negricioase adunndu-se pe ap. Desigur c-i construiesc plute ca s ne urmreasc. Sunt cel puin douzeci de oameni, ceea ce nseamn c-ar fi printre ei i civa din locuitorii satului cucerit. Nici ei nu ne pot crua, cci atunci iar pune n joc propria lor via. Cred i eu, rspunse Marian. Ba sunt chiar ncredinat c vor cuta s-i ctige un merit din uciderea noastr. D-ta culcte la loc ns, domnule Hasting; voi privi eu ndrt din cnd n cnd. Principalul lucru pentru noi e s-ajungem la pdure, poate putem scpa sub ocrotirea ntunericului. Massers i Pongo urc n copac, se amestec n vorb uriaul. Duman caut, nu gsete, Pongo omoar mine duman. Soluia era simpl n teorie, dar n ce fel voia el s-o puie n practic nu prea mi nchipuiam. Ideea era bun ns, cci printre crengile unui copac uria ne puteam odihni fr grij, pentru ca a doua zi, cu puteri mprosptate, s pornim la lupt mpotriva urmritorilor. Mnarm n tcere pluta mai departe; pdurea se apropia tot mai mult i puturm recunoate chiar civa copaci care i nlau coroanele de frunzi deasupra celorlali. Tocmai atunci Marian i ntoarse privirea o clip i zise: Vd dou puncte pe ap. Or fi dumanii, pe dou plute. Pcat c nu-s i pe aici crocodili dintre-ia. Atunci ne-ar nha n primul rnd pe noi, rsei eu i cine tie ce ne mai ateapt n pdure. Cred c vom mai ntmpina multe pe aici, nainte de a putea spune c suntem n deplin siguran. i cnd vei putea spune asta interveni Hasting vi se va i duce gndul la noul aventuri. Cel puin aa v-am cunoscut eu n scurtul timp pe care l-am petrecut mpreun. Ei, da, se poate s fie i cum zici dumneata ncuviinai eu. Altminteri, ar fi plictisitoare viaa. Ei, Mariane, mai sunt departe dumanii notri? Marian arunc din nou o privire n urm i zise: Nu s-au mai apropiat. Ceea ce nseamn c nu pot merge mai repede ca noi. i cnd vom ajunge la pdure vom avea un avans destul de mare ca s ne putem pune la adpost n vreun copac. Dar v-ai gndit cum o s m urcai pe mine? ntreb

33

Hasting. Te vom trage n sus n ptur, rspunse Marian. Lesne nu prea va fi, zise legionarul. Mai bine ar fi s m ascundei la rdcina copacului, n tufi. Asta vom vedea, cnd vom fi n pdure. Nu te lsm noi, navea grij. Pe ambele maluri ale apei se ivir acum tufe i rul fcu deodat un cot spre stnga. Massers, oprete aici! Se auzi atunci glasul lui Pongo. Pdure aproape. Pongo face capcan pentru duman. Fr alt lmurire, ndrept pluta spre malul stng i sri pe mal. inu pluta bine pn-l debarcarm pe Hasting. Apoi lu i genile noastre. Massers ateapt! zise el. Desprinse la repezeal patru bete de bambus din plut, urc din nou pe ea i o mpinse spre mijlocul rului. Acolo nfipse cu toat puterea cele patru bete n nmolul de pe fund, la distante mici una de alta i n aa fel nct capetele lor s fie aplecate spre urmritorii notri. Le nfund att de tare nct de-abia ieeau la suprafaa apei. Piedica era destul de bun, cci prima plut se va izbi cu toat puterea de lemnul tare i se va desface, sau n cel mai bun caz bataii de pe dnsa vor fi zvrlii n ap din cauza izbiturii. Asta i va face s nainteze cu mare bgare de seam, gndindu-se c mai sunt i alte piedici la fel. n chipul acesta mai ctigam timp. Ne luarm repede genile, ridicarm foaia de cort cu rnitul i pornirm dup negru, care gonea ct i ngduia piciorul rnit, spre pdurea apropiat. Tocmai cnd ajunseserm la marginea codrului se auzi glgie dinspre ru. Aa dar, cursa lui Pongo avusese efect i bataii vor merge ncet de-acum ncolo. Pongo trsese pluta noastr pe uscat i o ascunsese n tufi. Cu siguran c bataii i vor urma drumul pe ap pn la pdure i vor ptrunde ntr-unsa ntr-un loc deprtat de al nostru. Noi merseserm linitii pe marginea codrului, tot ndeprtndune de ap. n cele din urm, Pongo gsi un loc pe unde puteam ptrunde n desi. Nu era o potec, ci un lumini ngust. Care erpuia dea lungul pdurii. Firete c drumul era presrat cu mrcini i liane, dar Pongo nu le retez ci le ndoi numai ntr-o parte, pentru ca urmritorii notri s nu ne dea de urm. De dumani nu mai auzirm nimic, n schimb de jur mprejurul nostru ncepu s se trezeasc viaa de noapte a codrului secular.

34

Sprtura ngust ducea tot mai adnc n desi i numai mulumit luminei ce ne-o trimitea cu zgrcenie luna, izbutirm s naintm cu chiu cu vai n cele din urm. Pongo se opri i opti: Massers, copac bun aici. La dreapta noastr se nla un tamarin uria, ale crui crengi ct toate zilele se ntindeau pn departe, mpiedecnd lumina lunii. Pongo i croi drum prin mrcini i dup fonetul ce-l auzeam ne ddurm seama c se i cra n copac. Apoi glasul su rsun deodat deasupra noastr, la o nlime de vreo patru metri: Massers Hasting ridic n sus, Pongo ia n primire. Se aezase cu trupul dea curmeziul crengii pe care se afla i-i ntinse n jos braele-i lungi. ncetior l ridicarm pe rnit deasupra capetelor noastre i n clipa urmtoare uriaul apucase capetele foii de cort i-l ridicar pe legionar ca pe un fulg. Cnd ne crarm i noi, vzurm c Pongo se urcase o bucat mai sus, inndu-l pe bietul Hasting cu o singur mn, de parc-ar fi fost o legturic. Acolo unde ajunsese el, se aflau trei crci alturate, care alctuiau pentru noi un adpost cum mai bun nici nu se putea. Aternurm repede pturile i ne ntinserm de-a curmeziul crengilor, fr team c ne vom prvli la pmnt. i deoarece Pongo ne ncredina c se va trezi la cel mai mic zgomot suspect, ne lsarm n voia somnului de care aveam atta nevoie. Ne trezirm cnd se luminase de ziu. Ne cam dureau mdularele din cauza culcuului nu prea moale, n schimb eram voioi i cu puteri noii. Hasting dormea nc adnc, dar Pongo dispruse. Dup ctva timp se-ntoarse aducnd nite buruieni i ne zise: Dumani plecat, caut jos n pdure. Pongo lecuiete acum rana Mater Hasting. Bunul uria! Se gndea nti la alii, apoi la sine. Ci oameni din lumea civilizat s-ar putea luda cu atta mrinimie sufleteasc! Cu mult bgare de seam desfcu pansamentul i stoarse sucul plantelor deasupra rnii care se vindecase n parte, mulumit ngrijirilor date de bataii prieteni. Legionarul se trezi i ne salut cu vioiciune. Ne spuse c rana nu-l mai durea aproape de loc, ba vroia chiar s coboare singur din pom. Pongo i mpiedec ns; l nfur iari n ptur i cu el n mn, cobori din crac n crac. Cnd furm cu toii jos, mbucarm ceva n grab din

35

merindele noastre i ne potolirm setea cu o nghiitur de ap mineral. Atta vreme ct dumanii se aflau pe aproape, nu puteam face foc ca s ne nclzim conservele. Ndjduiam sajungem pn seara la coast, cci Pongo ne spusese c n vreme ce umblase s caute buruieni de leac, dduse de o potec ce ducea dea dreptul n direcia dorit. La nceput trebuia ns s pornim spre ru, adic n apropierea dumanilor i Pongo nltur din nou din cale toate piedicile, n vreme ce noi veneam cu Hasting n urma lui. n cele din urm ddurm de poteca larg, croit de pachiderme i pornirm n pas de mar spre coasta deprtat. Pn la amiaz strbturm jumtate din drum, dup socoteala noastr. Fcurm popas pentru mas i dup vreo trei sferturi de ceas pornirm mai departe. M nelasem totui n socotelile mele, cci cnd se nnopta, nu ajunseserm nici mcar la brul de mangrove care ncercuiete coastele mrii. Petrecurm noaptea iari ntr-un copac i de-abia a doua zi la amiaz ddurm de brul de mangrove, pe care-l strbturm ntr-un ceas. Apoi se ivi marea n faa noastr. Nimeriserm de-a dreptul ntr-un golf mic, care i ntindea n larg limbile-i de pmnt, acoperite de vegetaie. i n acest golfule se afla lipit de rm o corabie mic. Eram salvai acum, cci dac ntr-adevr Bataii se aflau n urma noastr nc, fr ndoial c echipajul micului vas ne va lua pe punte, adpostindu-ne. Alergarm repede spre rm i strigarm spre corabie. Nu primirm nici un rspuns ns. Mai strigarm de cteva ori la rnd, cu acelai rezultat. Pn ce n cele din urm Marian zise: Echipajul o fi la vntoare. S ne urcam fr team pe vas, cci se prea poate ca bataii s vie. Marinarii ne vor ierta ndrzneala cnd vor afla motivul. Fr s mai piard vremea, prietenul meu intr n ap i se ndrept spre corabia care se afla la vreo douzeci de metri. Apa i ajungea pn la piept i ultima bucat de drum trebui s-o fac not; gsi ns o funie care atrna n jos i se car cu ndemnare pe ea. Dup cteva clipe se ivi iari pe punte i striga: Nu e nici o fiin omeneasc pe bord. Voi lsa pe ap barca de salvare ca s-l putei transporta pe prietenul Hasting. Marian scoase brcua afar i-i ddu drumul n jos cu ajutorul macaralei. Apoi cobor ntr-unsa i ncepu s vsleasc spre rm. Hasting fu mbarcat repede i pornirm napoi, tot temndu-ne c

36

Bataii ne-ar putea urmri. Nu fu ns aa. Cnd ajunserm cu toii sus, l duserm pe legionar n cabin, apoi, Marian m trimise la maini, cci m pricepeam s umblu cu motoarele. Gsii acolo un Diesel n perfect stare, cu ajutorul cruia bricul putea merge cu vitez destul de mare. Tancul cel mare era pe trei sferturi cu iei i m ncredinai c trebuia s pun numai prghia n micare pentru ca motorul s funcioneze. Tocmai m pregteam s urc iari pe punte. Cnd Marian rcni n jos: Pune repede motorul n funciune, vin bataii! Apsai prghia i imediat motorul ncepu s duduie. Fr s mai atept vreo comand lsai elicea s se nvrteasc ndrt, cci spre nespusa noastr uimire constataserm c bricul nu era nici mcar ancorat. nainte! Se auzi comanda prin portavoce. ntorsei elicea, fcui ce mai trebuia i urcai sus. Pongo sttea lng Marian pe punte. Pe rm ns opiau ca nebunii vreo douzeci de batai, fcnd nite gesturi ndrcite de furie c le scpase prada n ultima clip. Marian le fcea cu tifla i ndrept vasul spre larg. rmul deveni din ce n ce mai mic, pn dispru n cele din urm. Trebuia s m ndeprtez din raza vederii lor, cci altfel nu i mai urneai de acolo, zise Marian. Dup un ceas ne napoiem. Bine. M duc s-i comunic i lui Hasting ce s-a ntmplat, rspunsei eu. n vremea asta Pongo va face ceai n buctrie. Minunat idee! Vino apoi ndrt pe punte. Motorul merge el i singur. Intrai n cabina elegant, unde se afla legionarul ntins pe pat. Cnd m zri, duse degetul la gur, dndu-mi de neles s tac. M apropiai cu bgare de seam, aplecndu-m deasupra lui. Ascult! opti el. Trebuie s fie un om pe aici. mi ncordai auzul i ntr-adevr, auzii lmurit un geamt de durere, aproape nbuit. Venea din peretele care rspundea n interior, i-mi lipii ndat urechea de lemn. Da, gemea un om acolo! Pipii cu degetele ornamentele lemnului de mahon i deodat se auzi un scrit uor i o bucat din peretele de lemn se ddu la o parte. Se ivi o gaur ntunecoas de unde te npdea un aer mpuit. Aprinsei repede lampa de buzunar i zrii o cabin cu adevrat luxoas. Prea salonaul unei femei din lumea mare. Pe sofaua de mtase din faa mea zcea o fptur omeneasc.

37

M apropiai i vzui un brbat cu barb neagr care prea cuprins de un lein adnc. Era legat i un clu gros i tia aproape respiraia. Gemea n netire, fr s se mite. Nu sttui s m mai gndesc la misterele ce ascundea bricul acesta, luai n brae pe nenorocitul acela i-l dusei n cabina alturat. i chemai apoi pe Pongo, dndu-i nsrcinarea s-l schimbe pe Marian la crm i s-l trimit jos. Tiai repede funiile i scosei cluul din gura leinatului. Cnd veni Marian, nu puse nici o ntrebare, ci destup imediat o sticl cu whisky ca s frece tmplele necunoscutului. Nu trecu mult i brbosul ncepu s se mite, deschise ochii i murmur n franuzete: Ap! Adusei repede din buctrie un pahar i-i turnai pe gt, pictur cu pictur, lichidul nviortor. Strinul se holb la noi o clip, nchise apoi ochii i pru s adoarm. Se trezi ns repede i opti: Sunt cpitanul Larrin. Oamenii mei s-au rsculat i m-au condamnat la moarte prin foame. Salvai-m... pornii bricul spre larg! Am i fcut-o, l liniti Marian. Suntei n siguran. Dormii acum. Voi pune s vi se prepare o sup ntritoare. n vreme ce Marian se napoia la crm i Pongo se duse la buctrie, eu splai rnile de la mnile cpitanului. M ntreb cum ajunseserm pe vas i-i povestii totul. Minunai zise el. Vom merge mpreun spre primul port. n curnd voi fi restabilit i atunci voi putea ti unde ne aflm. Prea s aib ntr-adevr o constituie de fier. Dup ce i ddurm s bea supa ntritoare i-l crezurm adormit, el se ivi deodat pe punte. Dup cum vedei, domnilor, sunt iari pe picioare, zmbi el. V mulumesc nc odat. Acum voi stabili poziia. Se apropia de compas i dup cteva clipe zise: Ne aflm n peninsula Malaca, aproape de Deli. Vrei s ntoarcem i s intrm n port sau preferai s mergem mai departe spre Singapore? Am vrea la Deli, rspunse Marian Prietenul meu v-a istorisit, desigur, aventurile prin care am trecut i trebuie s dm de veste legiunii, pentru ca la rndul ei s ntiineze pe sergentul Vaasen. Bine, domnilor, atunci vom ntoarce. Se duse la crm, dar nainte de a ntoarce roata, arunc o privire cercettoare de jur mprejur. Deodat tresri, se uit cu

38

ncordare ctva timp spre nord-vest i zise apoi cu glas nbuii: Domnii mei, nu putem debarca acum. Dimpotriv, trebuie s pornim cu toat viteza n larg. Dea Domnul s nu fie prea trziu! Mirai privirm i noi spre nord-vest. Cerul avea acolo o nfiare ciudat, glbuie, dar aceste nu putea fi un motiv ca s nu ne ntoarcem. Pare s vie furtuna? ntreb Marian. Du-te d-ta repede la motor! Mi se adres Larrin. D-i toat viteza cu putin! Nu e furtun ceea ce vedei venind, ci un taifun. Peste o jumtate de ceas e aici. i atunci... aib mil Domnul de noi! i acest taifun avea s ne arunce ntr-o serie de aventuri drag George care aveau s ntreac tot ce am ptimit pn acum. Dar ca s i le povestesc trebuie s mai ai rbdare, cci aa suntem noi medicii, dm totul cu linguria, i ncheia doctorul Bertram, rznd, interesanta povestire. Sfritul volumului: LUPTE SNGEROASE.

Un biat de 14 ani i-a pus n gnd s rzbune moartea prinilor si, ucii de o band de rufctori. Impresionanta lui tragedie i felul cum reuete s ndeplineasc aceast rzbunare, cu ajutorul camarazilor de pe Dox, sunt descrise n numrul viitor, intitulat:

39

EROUL BULU

40

41