Sunteți pe pagina 1din 60

PLANETA MAIMUELOR Pierre Boulle Partea nti I Jinn i Phyllis petreceau vacane minunate n cosmos, ct mai departe de atrii

locuii. n epoca aceea cltoriile interplanetare erau cum nu se poate mai obinuite iar zborurile inter-siderale nu constituiau de loc o excepie. Rachetele i duceau pe turiti spre peisajele feerice de pe Sirius iar pe financiari spre faimoasele Burse de pe Arcturus i Aldebaran. Dar Jinn i Phyllis, doi tineri bogai i cu mult timp liber, se remarcau n cosmos prin originalitate i printr-un dram de poezie. Strbteau universul numai de plcere ntro nav cu pnze. Vasul lor era alctuit dintr-un fel de sfer al crei nveli pnza excepional de subire i uor, se deplasa n spaiu mpins de presiunea radiaiilor luminoase. Un astfel de vehicul, cnd e lsat n voie n apropierea vreunei stele (i totui destul de departe de ea, ca fora de gravitaie s nu fie prea mare), o ia ntotdeauna n linie dreapt n direcia opus acestei stele; ntruct sistemul stelar din care fceau parte Jinn i Phyllis avea trei sori, relativ nu prea ndeprtai unul de altul, ambarcaiunea lor primea valuri de lumin din trei direcii diferite. Jinn nscocise atunci un procedeu extrem de ingenios pentru a-i crmui nava. Cptuise pnza pe dinuntru cu un ir de storuri negre pe care le putea cobor sau ridica dup voie, modificnd astfel capacitatea de reflexie a unor seciuni i, o dat cu ea, rezultanta presiunilor luminoase. Pe lng aceasta, nveliul elastic se putea dilata sau contracta la o simpl comand a navigatorului. Astfel, de pild, cnd Jinn voia s accelereze viteza navei, sporea la maximum diametrul sferei. Aceasta recepta atunci suflul radiaiilor pe o suprafa enorm i vasul se npustea n spaiu cu o vitez nebun care-i ddea ameeli prietenei lui, Phyllis; ameeli care-l cuprindeau apoi i pe el i-i aruncau, ptimai, unul n braele celuilalt, cu privirea pierdut n deprtri, spre tainicele abisuri unde-i mpingea goana navei. Cnd, dimpotriv, voiau s nceineasc viteza, Jinn apsa pe un buton. Pnza i micora ntr-att volumul nct se reducea la o sfer n care tocmai bine puteau ncpea amndoi, strni unul n altul. Aciunea luminii devenea neglijabil i balonul acesta minuscul, deplasnduse numai n virtutea ineriei, prea imobil, ca suspendat n vid de un fir invizibil. Cei doi tineri petreceau atunci ore ntregi, lenee i mbttoare, n acest univers redus, cldit pe msura lor, numai pentru ei, i pe care Jinn l compara cu un velier n pan iar Phyllis cu bica de aer a pianjenului de ap. Jinn cunotea i multe alte iretlicuri socotite o culme a miestriei de ctre corbierii cosmici. Astfel, de pild, tia s foloseasc umbra planetelor i a unor satelii pentru a executa o volt, i mprtea cunotinele iubitei sale, Phyllis, care devenise aproape tot att de iscusit i adeseori chiar mai temerar dect el. Cnd se afla ea la crm, o lua uneori razna, strbtnd distane uriae care i duceau pn la hotarele sistemului lor stelar, nesocotind de pild vreo furtun magnetic ce ncepea s perturbe undele luminoase, i s le zguduie luntrea ca o coaj de nuc. n vreo dou sau trei rnduri, Jinn, trezit brusc din somn de vijelie, se fcuse foc i par nainte de a-i putea smulge crma din mn i a pune fr ntrziere n funciune, pentru a se ntoarce ct mai repede la liman, racheta auxiliar pe care n-o foloseau era o chestiune de onoare pentru ei dect n cazuri de mare primejdie. n ziua aceea, Jinn i Phyllis erau ntini unul lng altul i n-aveau alt grij dect s se bucure din plin de vacan, bronzndu-se la razele celor trei sori ai sistemului lor stelar. Jinn sttea cu ochii nchii i nu se gndea dect la dragostea lui pentru Phyllis. Culcat peo parte, Phyllis contempla imensitatea universului, hipnotizat, aa cum i se ntmpla deseori, de senzaia cosmic a neantului. Deodat se trezi din visarea ei, ncrunt sprncenele i se ridic n capul oaselor. O stranie fulgerare strbtuse neantul. Phyllis atept cteva secunde i zri o nou sclipitur, ca o raz reflectat de un obiect strlucitor. Simul cosmosului, pe care-l cptase n cursul croazierelor, n-o putea nela. De altfel Jinn, cruia Phyllis i atrsese atenia, fu i el de aceeai prere i era de neconceput ca el s greeasc n aceast privin: un corp scnteind n lumin plutea n spaiu, la o distan pe care n-o puteau nc preciza. Jinn i lu binoclul i-l ndrept asupra acelui obiect misterios n timp ce Phyllis se rezema de umrul lui. E un obiect de mici dimensiuni, spuse el. Parc ar fi ceva din sticl... Dar las-m s privesc... Se apropie, nainteaz mai repede dect noi. S-ar prea... Chipul lui cpt o nfiare grav. Ls n jos binoclul pe care Phyllis l nfc de ndat. E chiar o sticl, draga mea.

O sticl! Privi i ea prin binoclu. Da, da... ai dreptate... e o sticl. O vd foarte clar. E deschis la culoare. E astupat; vd i ceara din jurul dopului. E ceva alb nuntru... nite hrtie, vreun manuscris probabil. Oh, Jinn, trebuie s-o prindem! Jinn era ntru totul de aceeai prere. De altfel i ncepuse manevre iscusite pentru a se plasa pe traiectoria straniului obiect. Izbuti foarte repede i micor viteza sferei astfel nct aceasta s-i ajung din urm. ntre timp Phyllis i mbrc scafandrul i iei din globul de pnz printr-o dubl trap. Acolo, inndu-se cu o mn de o frnghie i fluturnd cu cealalt un minciog cu coada lung, se pregti s pescuiasc sticla. Mai avuseser prilejul s ntlneasc n spaiu corpuri stranii pe care le prinseser cu ajutorul minciogului. Navignd domol sau rmnnd chiar uneori cu totul nemicai, avuseser unele surprize i fcuser descoperiri inaccesibile celor ce cltoresc cu racheta. Astfel, Phyllis reuise s culeag n plas rmie ale unor planete pulverizate, fragmente de meteorii venii din adncurile universului sau buci de satelii lansai nc la nceputurile epocii cuceririi cosmosului. Era foarte mndr de colecia ei; dar niciodat nu mai ntlniser o sticl i nc o sticl coninnd un manuscris cci n privina asta nu mai avea acum nici o ndoial, ntreaga-i fiin tremura de nerbdare n timp ce se agita ca un pianjen la captul unui fir, strignd n microfon tovarului ei: Mai ncet, Jinn... Nu, nu, ceva mai repede cci altminteri ne-o ia nainte; la babord... la tribord... d-i drumul... Gata, am prins-o! Scoase un strigt de victorie i se ntoarse n cabin cu prada. Era o sticl mare cu gtul bine sigilat. Se putea distinge nuntru un sul de hrtie. Hai, Jinn, sparge-o repede exclam Phyllis, tropind din picioare de nerbdare. Jinn, mai calm, smulgea tacticos bucile de cear. Dar dup ce reui s destupe sticla i ddu seama c sulul de hrtie n-avea cum s ias de acolo. Neavnd ncotro ced rugminilor iubitei sale i sparse sticla cu o lovitur de ciocan. Sulul se desfur de la sine. Era alctuit din numeroase file foarte subiri, acoperite de un scris mrunt. Textul era scris n limbajul Pmntului, pe care Jinn l cunotea foarte bine cci i fcuse o parte din studii pe aceast planet. O vag nelinite l oprea totui s nceap lectura unui document ce nimerise n minile sale ntr-un chip att de ciudat. Starea de surescitare n care se afla Phyllis l hotr. Ea nu nelegea bine limbajul Pmntului i avea nevoie de ajutorul lui. Hai, Jinn, te rog! Micor volumul sferei astfel nct s poat pluti lin n spaiu, se ncredin c nici un obstacol nu se afla n faa lor, apoi se ntinse alturi de iubita lui i ncepu s citeasc manuscrisul. II ncredinez acest manuscris spaiului, nu n sperana de a cpta vreun ajutor, ci pentru a contribui, poate, la prentmpinarea cumplitului flagel ce amenin rasa uman, ndur-se Domnul de noi. ... Rasa uman? repet Phyllis, mirat. Da, aa scrie aici, confirm Jinn. Dar nu m ntrerupe chiar de la nceput. i i continu lectura. ...n ce m privete pe mine, Ulysse Merou, m aflu din nou mpreun cu familia mea n nava cosmic. Putem subzista mai muli ani. Cultivm, la bordul navei, legume i fructe, cretem psri i iepuri. Nu ducem lips de nimic. Vom gsi poate cndva o planet ospitalier. Dar deocamdat nu ndrznesc s visez aa ceva. Iat ns, redat ntocmai, povestea ntmplrilor prin care am trecut. M-am mbarcat n nava cosmic mpreun cu doi tovarai n anul 2500. Aveam de gnd s ajungem n acea regiune din spaiul cosmic unde domnete, falnic, steaua supergigant Betelgeuse. Era un proiect ambiios, cel mai mre proiect zmislit vreodat pe Pmnt. Betelgeuse, alfa din Orion, cum o numeau astronomii notri, se afl la o deprtare de trei sute de ani-lumin de planeta noastr. Se remarc printr-o seam de particulariti. n primul rnd, prin dimensiunile ei: diametrul este de trei-patru sute de ori mai mare dect diametrul soarelui nostru, cu alte cuvinte dac centrul ei ar coincide cu centrul soarelui, acest monstru s-ar ntinde pn la orbita planetei Marte. n al doilea rnd prin strlucirea ei: este o stea de mrimea unu, cea mai strlucitoare din constelaia Orion, vizibil de pe Pmnt cu ochiul liber. n al treilea rnd prin spectrul radiaiei sale: emite raze roii i portocalii de o frumusee fr seamn. n sfrit, este un astru cu strlucire variabil: luminozitatea variaz n funcie de unele modificri ale diametrului ei. Betelgeuse este o stea plpitoare. Dup explorarea sistemului solar, ale crui planete s-au dovedit a fi, toate, nelocuite,

de ce am ales oare ca int a primului zbor intersideral un astru att de ndeprtat? Aceast hotrre a fost impus de profesorul Antelle, eful i principalul organizator al acestei expediii creia i consacrase ntreaga sa avere uria de altfel. El nsui concepuse aceast nav cosmic i condusese lucrrile pentru construirea ei. Mi-a explicat, n cursul cltoriei, motivele care l-au determinat s aleag aceast soluie. Dragul meu Ulysse mi-a spus el drumul pn la Betelgeuse nu este mai dificil ci doar un pic mai lung dect acela pe care ar trebui s-l strbatem ca s ajungem pn la o stea mult mai apropiat ca, de pild, Proxima Centauri. Socotii atunci de cuviin s protestez i s-mi etalez cunotinele astronomice proaspt dobndite. Doar un pic mai lung! Cum aa? Steaua Proxima Centauri nu se afl dect la patru ani-lumin, n timp ce Betelgeuse... Se afl la trei sute de ani-lumin. Da, tiu. i totui ca s ajungem pn acolo nu vom avea nevoie de mult mai mult de doi ani, n timp ce, ca s ajungem n regiunea Proximei Centauri, ne-ar fi fost necesar un interval de timp foarte puin mai mic. Dumitale nu-i vine a crede pentru c eti obinuit cu zborurile interplanetare, nite srituri de purici, care ngduie o puternic acceleraie la plecare, ntruct dureaz numai cteva minute, viteza de croazier ce urmeaz a fi atins fiind caraghios de mic i neputnd suferi nici o comparaie cu viteza noastr... E cazul acum s-i dau cteva lmuriri asupra mersului navei noastre. Datorit rachetelor sale perfecionate, pe care am avut cinstea s le pun la punct, aceast nav se poate deplasa cu cea mai mare vitez imaginabil n univers pentru un corp material adic cu viteza luminii minus epsilon. Minus epsilon? Vreau s spun c vasul nostru se poate apropia de viteza luminii pn la o diferen infinitezimal, s zicem... a miliarda parte, de pild. Bine, spusei eu. Asta neleg. Trebuie s mai tii c atunci cnd ne deplasm cu o asemenea vitez, timpul nostru se deosebete considerabil de timpul care se scurge pe Pmnt, diferena fiind cu att mai mare cu ct naintm mai repede. Uite, chiar acum, de la nceputul convorbirii noastre, pentru noi s-au scurs doar cteva minute dar pe planeta noastr au trecut cteva luni. Tindem ctre o asemenea vitez-limit cnd timpul nu se va mai scurge aproape de loc pentru noi, fr ca de altfel s observm vreo schimbare oarecare. Cteva secunde pentru dumneata i pentru mine, cteva bti ale inimii noastre vor corespunde unei durate terestre de mai muli ani. neleg i asta. De altfel tocmai de aceea putem spera s ajungem la destinaie nainte de a nceta din via. Spunei-mi ns, de ce aceast cltorie trebuie s dureze doi ani i nu cteva zile sau chiar numai cteva ore? Tocmai aici am vrut s ajung. Pur i simplu pentru c e nevoie de aproximativ un an ca s atingem cu o acceleraie pe care s-o poat suporta organismul nostru acea vitez cnd timpul nu se mai scurge aproape de loc. Vom avea nevoie apoi de nc un an ca s ne ncetinim mersul. Pricepi acum planul nostru de zbor? Dousprezece luni de acceleraie, dousprezece luni de deceleraie i ntre aceste dou perioade un interval de numai cteva ore, timp n care vom strbate cea mai mare parte a drumului nostru. Vei nelege totodat de ce zborul pn la Betelgeuse nu dureaz mult mai mult dect zborul pn la Proxima Centauri. Dac am fi ales aceast ultim variant, tot am fi avut nevoie de un an pentru acceleraie, apoi de nc un an pentru frnare i poate cteva minute n loc de cteva ore ntre aceste dou perioade. n comparaie cu durata total a zborului, diferena este nensemnat. ntruct am nceput s mbtrnesc i nu voi mai avea probabil niciodat puterea s ntreprind o nou cltorie, am preferat s intesc de la bun nceput un punct ndeprtat, n sperana de a gsi acolo o lume foarte diferit de a noastr. Asemenea conversaii ocupau timpul nostru liber la bordul navei i mi permiteau totodat s apreciez i mai mult cunotinele uimitoare ale profesorului Antelle. Nu exista nici un domeniu pe care s nu-l fi explorat i m bucuram c n fruntea unei expediii care comporta attea riscuri se afla un asemenea om. Aa cum prevzuse profesorul, cltoria a durat pentru noi aproximativ doi ani, n timp ce pe Pmnt s-au scurs probabil vreo trei secole i jumtate. Acesta este singurul inconvenient al faptului c intisem att de departe: dac ne-am ntoarce vreodat, am gsi planeta noastr mai btrn cu vreo apte sau opt sute de ani. Dar la drept vorbind nu ne prea fceam griji n aceast privin. Bnuiam chiar c perspectiva de a scpa de oamenii generaiei sale constituia o atracie suplimentar pentru profesor. Recunotea adesea c oamenii l plictisesc... Oamenii, mereu oamenii, remarc iari Phyllis. Da, oamenii, confirm Jinn. Aa scrie. Zborul s-a desfurat fr nici un incident serios. Racheta noastr fusese lansat de

pe Lun. Pmntul i planetele disprur foarte repede. Vzusem cum soarele descrete tot mai mult devenind ca o portocal pe bolta cereasc, apoi ca o prun i n sfrit un punct strlucitor, fr dimensiuni, o simpl stea pe care numai tiina profesorului o putea descoperi printre miliardele de stele ale galaxiei. Am trit deci fr soare dar lipsa lui nu ne-a pricinuit nici un neajuns, cci vasul dispunea de surse luminoase echivalente. N-am avut de asemenea timpul s ne plictisim. Conversaia profesorului era pasionant n aceti doi ani de zile am nvaat mai mult dect n toi anii pe care-i trisem pn atunci. Mi-am nsuit de asemenea toate cunotinele necesare pentru conducerea navei. Nici nu era prea greu de altfel: era de ajuns s dai instruciuni aparatelor electronice care efectuau toate calculele i comandau direct manevrele de zbor. Grdina noastr ne oferea plcute clipe de destindere. Ocupa un loc important pe bord. Profesorul Antelle care se interesa, printre altele, de botanic i de agricultur, a vrut s profite de aceast cltorie pentru a verifica unele din teoriile sale privind creterea plantelor n spaiul cosmic. Un compartiment cubic cu o latur de aproape zece metri servea drept teren. Prin instalarea unor polie am putut folosi ntregul volum. Pmntul era regenerat prin ngrminte chimice i dup mai puin de dou luni de la plecarea noastr am avut bucuria s vedem rsrind tot felul de legume. Aveam astfel asigurat o hran sntoas. Dar utilul nu ne-a fcut s uitm frumosul: un sector special era rezervat florilor pe care profesorul le ngrijea cu o deosebit dragoste. Acest original luase cu dnsul cteva psri, nite fluturi i chiar o maimu, un mic cimpanzeu pe care-l botezaser Hector i care ne amuza cu nzbtiile lui. Nu ncape ndoial c profesorul Antelle, fr a fi mizantrop, nu manifesta prea mult interes fa de neamul omenesc. Spunea deseori c nu-l mai ateapt mare lucru de la el i asta explic... Mizantrop? interveni iari Phyllis, nedumerit. Neamul omenesc? Dac ai s m ntrerupi mereu, spuse Jinn, n-o s terminm niciodat. F i tu ca mine, ncearc s nelegi. Phyllis promise solemn c nu va mai scoate o vorb pn nu va termina Jinn de citit manuscrisul, i se inu de cuvnt. ...i asta explic probabil de ce adunase n aceast nav destul de spaioas ca s poat cuprinde mai multe familii numeroase specii vegetale, cteva animale i numai trei pasageri: el nsui, discipolul lui, Arthur Levain, un tnr fizician cu viitor i eu, Ulysse Merou, ziarist destul de obscur care l-am ntlnit pe profesor cu prilejul unui interviu. Mi-a propus s iau parte la aceast expediie cnd i-a dat seama c joc destul de bine ah i a aflat c sunt singur pe lume. Era un prilej excepional pentru un tnr ziarist. Chiar dac reportajul meu ar urma s fie publicat abia peste opt sute de ani, sau poate tocmai de aceea, ar avea o valoare excepional. Am acceptat cu entuziasm. Aadar cltoria s-a desfurat fr nici un incident. Singurul neajuns a fost creterea forei de gravitaie n cursul anului de acceleraie i al anului de frnare. A trebuit s ne obinuim cu o senzaie nu tocmai plcut, i anume ca greutatea corpului nostru s-o ntreac o dat i jumtate pe aceea de pe Pmnt, fenomen cam obositor la nceput dar pe care curnd nu l-am mai bgat n seam. ntre aceste dou perioade, ne-am aflat ntr-o stare de total imponderabilitate, cu toate ciudeniile bine cunoscute ale fenomenului; situaia n-a durat ns dect vreo cteva ore i n-am avut nimic de suferit. Apoi, ntr-o bun zi, la captul acestei lungi cltorii, am vzut, cuprini de emoie, steaua Betelgeuse nscriindu-se pe cer cu o nfiare nou. III Exaltarea pe care o strnete o asemenea privelite e de nedescris: o stea care pn mai ieri nu era dect un punct sclipitor n puzderia de puncte anonime ale firmamentului se desprinde treptat de pe fundalul negru, se nscrie n spaii cu o dimensiune, ivindu-se mai nti sub forma unei nuci strlucitoare, apoi se dilat o dat cu precizarea culorii pentru a deveni asemenea unei portocale, se integreaz n sfrit n cosmos cu diametrul aparent al astrului zilei att de obinuit nou. Un nou soare se nscuse pentru noi, un soare roiatic, aa cum arat al nostru ctre asfinit, i simeam de pe acum atracia i cldura lui. Viteza noastr era atunci foarte mic. Ne-am apropiat i mai mult de Betelgeuse, pn ce diametrul ei aparent a depit cu mult pe acela al tuturor corpurilor cereti pe care le contemplasem cndva, ceea ce a produs asupra noastr o impresie fantastic. Antelle a dat cteva indicaii roboilor i am nceput s gravitm n jurul acestei stele supergigante. Dup ce ne-am plasat pe orbit, profesorul i-a desfurat instrumentele astronomice i i-

a nceput observaiile. n scurt vreme a descoperit existena a patru planete ale cror dimensiuni, ca i distanele respective pn la astrul central, le-a determinat curnd. Una din ele, a doua de la Betelgeuse n ordinea deprtrii, se mica pe o traiectorie apropiat de a noastr. Avea aproximativ acelai volum ca al Pmntului; poseda o atmosfer coninnd oxigen i azot; se rotea n jurul Betelgeusei la o distan de vreo treizeci de ori mai mare dect distana dintre Pmnt i Soare, primind cam aceeai cantitate de energie radiant ca i planeta noastr datorit dimensiunilor acestei stele supergigante i innd seama de temperatura ei relativ scazut. Am hotrt s alegem aceast planet ca prim obiectiv al cercetrilor. Noi instruciuni au fost date roboilor i vasul nostru a fost foarte repede plasat pe orbit n jurul ei. Atunci, cu motoarele oprite, am putut cerceta pe ndelete lumea nou ce ni se nfia privirilor. Prin telescop se puteau vedea mri i continente. Vasul nostru nu ntrunea condiiile optime pentru o aterizare, dei fusese prevzut i o asemenea eventualitate. Dispuneam de trei module cu rachete, mult mai mici, crora le spuneam alupe. Am trecut cu toii ntr-una din ele lund cu noi cteva aparate de msurat i bineneles pe cimpanzeul Hector. Avea i el un scafandru pe care nvase s-l foloseasc. n ce privete vasul spaial, l-am lsat pur i simplu s graviteze n jurul planetei. Era mai n siguran acolo dect o nav ancorat ntr-un port i tiam c nu va devia nici cu o iot de pe orbita lui. Aterizarea pe o asemenea planet cu o alup ca a noastr nu ridica probleme deosebite. De ndat ce am ptruns n pturile dense ale atmosferei, profesorul Antelle a prelevat diferite probe din nveliul gazos exterior i le-a analizat. A constatat c are aceeai compoziie ca aerul pe Pmnt, la o altitudine corespunztoare. Nici n-am avut timp s reflectez asupra acestei miraculoase coincidene, cci solul se apropia foarte repede nu mai eram dect la vreo cincizeci de kilometri. ntruct roboii efectuau toate operaiile, n-aveam altceva de fcut dect s stau cu faa lipit de hublou i s privesc, cu inima nflcrat de aceast exaltant descoperire, cum se nal spre mine o lume necunoscut. Planeta prezenta o uimitoare asemnare a Pmntul nostru. Impresia aceasta sporea cu fiecare clip. Puteam deslui acum cu ochiul liber profilul continentelor. Atmosfera era limpede, cu o uoar nuan verzuie btnd uneori n portocaliu, ntructva ca la noi n Provence, la apusul soarelui. Oceanul era albastru-deschis, tot cu reflexe verzui. Conturul coastelor se deosebea foarte mult de tot ceea ce vzusem la noi, dei, nfierbntat, sugestionat de attea analogii, m ncpnam nebunete s gsesc i aici unele similitudini. Asemnarea nu mergea ns mai departe. Nimic n geografia acestei planete nu amintea de vechea sau de noua noastr lume. Nimic? Ei a! Ba dimpotriv, esenialul! Planeta era locuit. Zburam deasupra unui ora; un ora destul de mare de unde se ntindeau n toate direciile drumuri, strjuite de copaci, pe care circulau vehicule. Am avut chiar timpul s disting arhitectura lui general: strzi largi; case albe, cu ziduri nalte n muchii drepte. Ne-a fost ns dat s aterizm mult mai departe. Goana ne-a antrenat mai nti deasupra unor ogoare cultivate, apoi deasupra unei pduri dese cu nuane roietice care amintea de jungla noastr ecuatorial. Ne aflam acum la o foarte mic altitudine. Am zrit o poian destul de ntins n partea cea mai de sus a unui podi, n timp ce de jur mprejur relieful era cam accidentat. eful expediiei noastre hotr s ne ncercm norocul i ddu ultimele instruciuni roboilor. Un sistem de retro-rachete a intrat n funciune. Am rmas cteva clipe imobilizai deasupra luminiului, ca un pescaru care-i pndete prada. i apoi, doi ani dup ce am prsit planeta noastr natal, am cobort foarte lin i am aterizat fr nici o zguduitur n mijlocul podiului, pe o iarb verde care aducea cu iarba de pe punile noastre normande. IV Dup ce am luat contact cu solul, am rmas o bun bucat de vreme tcui i nemicai. Aceast atitudine ar putea prea stranie, dar simeam nevoia s ne reculegem i s ne concentrm energia. Eram angajai ntr-o aventur de o mie de ori mai extraordinar dect aceea pe care au trit-o primii navigatori teretri i ne pregteam sufletete s nfruntm ciudeniile care au hrnit imaginaia mai multor generaii de poei n legatur cu expediiile trans-siderale. Pagina 22-23 n ce privete profesorul, el dispreuia armele materiale. Ne simeam uori i mergeam n pas vioi, nu pentru c fora de gravitaie ar fi fost mai mic dect pe Pmnt i n aceast privin analogia era total, dar contrastul cu puternica gravitaie la care

fuseserm supui n nav ne fcea sprinteni ca nite pui de cprioar. naintam unul cte unul, strigndu-l pe Hector, dar mereu fr succes, cnd deodat tnrul Levain, care mergea n frunte, se opri i ne fcu semn s ascultm. La o oarecare distan se auzea ca un susur de ap care curge. naintarm n aceast direcie i zgomotul deveni mai desluit. Era o cascad. Cnd am descoperit-o am rmas toi trei impresionai de frumuseea privelitii pe care ne-o oferea Soror. O ap curgtoare, limpede ca praiele de munte de la noi, erpuia deasupra capetelor noastre. ntindea n fa, pe o platform, o pnz subire pentru a ne cdea apoi la picioare de la o nlime de civa metri ntr-un fel de lac, un bazin natural strjuit de stnci amestecate cu nisip al crui luciu reflecta razele Betelgeusei aflat atunci la zenit. La vederea acestei ape att de ispititoare, am fost cuprini, Levain i cu mine, de aceeai dorin. ntr-adevr, se fcuse foarte cald. Ne-am scos hainele i eram gata s plonjm n lac. Profesorul Antelle ns ne-a fcut s nelegem c trebuie s procedezi cu mai mult pruden cnd pui piciorul pentru prima oar pe o planet din sistemul Betelgeusei. Poate c lichidul acesta nici nu era ap, putea fi chiar duntor. Se apropie de mal, se ls pe vine, l examin, apoi l atinse uor cu vrful degetului. n sfrit, lu puin lichid n cuul palmei, l mirosi i i umezi vrful limbii. Nu poate fi dect ap, mormi el. Se aplec iar ca s afunde mna n lac cnd deodat l vzuram ncremenind. Scoase o exclamaie i ntinse degetul spre urma pe care tocmai o descoperise pe nisip. Cred c am ncercat atunci cea mai puternic emoie din viaa mea. Acolo, sub razele dogortoare ale Betelgeusei care invada cerul deasupra capetelor noastre ca un uria balon rou, se putea vedea foarte clar, minunat conturat pe o fie ngust de nisip umed, amprenta unui picior de om. V E un picior de femeie, afirm Arthur Levain. Aceast remarc formulat att de categoric i rostit cu un glas sugrumat de emoie nu m-a surprins de loc. Ea oglindea de fapt propria mea impresie. Gingaia, elegana, uimitoarea frumusee a acestei amprente m tulburaser profund. Nu ncpea nici o ndoial: fiina ce clcase aici aparinea genului uman. Piciorul acesta era poate al unui adolescent sau al unui brbat mic de stat dar, mult mai probabil, i doream acest lucru din tot sufletul, era un picior de femeie. Soror este deci locuit de fiine umane, mormi profesorul Antelle. Se putea deslui n glasul lui o nuan de dezamgire care, n clipa aceea, mi-l fcu mai puin simpatic. Ridic din umeri ntr-un gest care-i era familiar i ncepu s inspecteze mpreun cu noi nisipul din jurul lacului. Descoperirm i alte urme de pai lsate n mod vdit de aceeai faptur. Levain, care se ndeprtase puin de mal, ne mai semnal una ntiprit n nisipul uscat. Amprenta propriu-zis era nc umed. Acum cinci minute se mai afla aici, exclam tnrul fizician. Misterioasa necunoscut tocmai se scalda cnd ne-a auzit venind i a fugit. Era acum de la sine neles c numai despre o femeie putea fi vorba. Am rmas tcui, pndind pdurea, dar nu se auzi nici mcar un trosnet de creang rupt. Avem tot timpul, spuse profesorul Antelle, ridicnd iari din umeri. Dar dac o fiin uman s-a scldat adineauri aici, putem cu siguran s facem i noi o baie fr nici un pericol. Acestea fiind zise, venerabilul savant i lepd i el hainele ntr-un gest ct se poate de firesc i i afund trupul costeliv n lac. Dup ndelungata noastr cltorie simeam o asemenea bucurie scldndu-ne ntr-o ap proaspat i att de plcut nct uitarm aproape cu desvrire de recenta noastr descoperire. Numai Arthur Levain prea gnditor i absent. Voiam tocmai s-l tachinez n legatur cu aerul lui melancolic cnd deodat zrii femeia tocmai deasupra noastr, cocoat pe platforma stncoas de unde cdea uvoiul de ap. Nu voi uita niciodat impresia pe care mi-a produs-o apariia ei. Am rmas cu respiraia tiat n faa neasemuitei frumusei a acestei fpturi de pe Soror care ni se nfia mprocat cu fulgi de spum, luminat de razele sngerii ale Betelgeusei. Era o femeie; sau poate mai degrab o fat dac n-o fi fost cumva o zei. i afirma cu semeie feminitatea n faa acestui soare monstruos complet goal, fr alt podoab dect pru-i despletit, destul de lung, care-i cdea pe umeri. E drept c de doi ani de cnd nu mai vzuseram o femeie, eram lipsii de un termen de comparaie, dar nici unul dintre noi nu era totui dispus s se lase amgit de miraje. Era evident c femeia ce sttea acolo sus, pe platform, nemicat ca o statuie pe un piedestal, avea trupul cel mai desvrit care se putea imagina pe Pmnt. Levain i cu mine am rmas cu gura cscat, buimaci de admiraie, i cred c pn i profesorul Antelle era impresionat. Uor aplecat nainte, spre

noi, cu pieptul scos n afar, cu braele puin ridicate n spate, n poziia unei nottoare care-i ia avnt, gata s sar de pe trambulin, ea ne observ i nu era pesemne mai puin mirat dect noi. Dup ce am contemplat-o ndelung, am rmas att de tulburat nct n-am putut distinge unele amnunte; ntreaga-i fiin m hipnotiza. Abia dup cteva minute miam putut da seama ca aparinea rasei albe, c pielea-i era mai curnd aurie dect bronzat, c era nalt dar nu peste masur i zvelt. Apoi ntrezrii ca ntr-un vis o fa de o frumusee desvrit. n sfrit m uitai la ochii ei. Abia atunci simul meu de observaie se trezi, atenia mea deveni mai ascuit i tresrii cci acolo, n privirea ei, exista un element nou pentru mine. Descoperii acolo nuana aceea insolit, misterioas, la care ne ateptam cu toii ntr-o lume att de ndeprtat de a noastr. Eram ns incapabil s analizez i chiar s definesc natura acestei ciudaenii. Simeam doar o deosebire esenial fa de indivizii speciei noastre. Aceast deosebire nu se referea la culoarea ochilor: erau de un cenuiu destul de puin obinuit la noi dar nu excepional. Anomalia consta n emanaia lor; un fel de gol, o lips de expresie care-mi aminteau de o biat nebun pe care o cunoscusem cndva. Dar nu, nu era, nu putea fi o privire de dement. Cnd i ddu seama c ea nsi devenise un obiect de curiozitate sau mai bine zis cnd privirea ei o ntlni pe a mea, avu parc o tresrire i se ntoarse brusc cu un gest mecanic, tot att de rapid ca al unui animal speriat. Eram convins c nu din pudoare; ar fi fost absurd s-o crezi n stare de un asemenea sentiment. Nu, pur i simplu nu voia sau nu putea s suporte privirea mea. Ne pndea acum din profil cu coada ochiului, pe furi. V-am spus eu c e o femeie, opti tnrul Levain. Rostise aceste cuvinte cu un glas sczut, sugrumat de emoie; cu toate acestea fata l auzi i sunetul vocii lui avu un straniu efect asupra comportrii ei. Se ddu brusc napoi, cu atta agerime nct aceast micare mi suger iari reflexul unui animal speriat care ovaie nainte de a o rupe la fug. Totui, dup ce fcu doi pai ndrt, se opri, cea mai mare parte a corpului fiindu-i ascuns de stnci. Nu-i mai distingeam dect fruntea i un ochi care continua s ne pndeasc. Nu ndrzneam s schim nici un gest, de team s n-o ia la sntoasa. Atitudinea noastr a linitit-o pesemne, cci dup ctva timp naint iari pn la marginea platformei. Se vede ns c tnrul Levain era prea surescitat ca s-i poat ine gura. Niciodat n-am vzut... ncepu el. Se ntrerupse brusc dndu-i seama c a fost imprudent. Fata se dduse iari napoi de parc vocea omeneasc ar fi nspimntat-o. Profesorul Antelle ne fcu semn s nu mai scoatem nici o vorb i ncepu din nou s se blceasc n bazin, prefcndu-se c nu-i acord nici cea mai mic atenie. Am adoptat i noi aceeai tactic obinnd de altfel un succes deplin. Nu numai c se apropie de noi, dar art curnd i un vdit interes pentru evoluiile noastre, un interes care se manifesta ntr-un chip destul de ciudat, andu-ne i mai mult curiozitatea. Ai observat vreodat pe o plaj un cel fricos al crui stpn se scald? Arde de dorina de a sri dup el n ap dar nu ndrznete. Face trei pai ncoace, trei pai ncolo, se ndeprteaz, se ntoarce, scutur din cap, se agit. Exact aa se comporta fata. i deodat i auzirm glasul. Sunetele pe care le scotea sporeau i mai mult impresia de animalitate pe care ne-o ddea atitudinea ei. Se afla atunci chiar pe marginea dmbului unde se cocoase, ca i cum ar fi fost gata s se arunce n lac. Se ntrerupsese pentru o clip din ciudatul ei dans. Deschise gura. Stteam puin deoparte i o observam fr ca ea s m poat vedea. Credeam c acui-acui va vorbi sau va striga. mi nchipuiam c va scoate o chemare. Eram pregtit s aud limbajul cel mai barbar dar n nici un caz sunetele acelea ciudate care ieir din gtlejul ei; da, chiar din gtlej, cci nici gura i nici limba nu aveau vreun rol n aceast miorlitur sau piuitur ascuit care prea s exprime o dat mai mult veselia frenetic a unui animal. Uneori, n grdinile noastre zoologice, tinerii cimpanzei se joac i se hrjonesc scond asemenea ipete scurte. Eram zpcii, ntruct continuam s notm, strduindu-ne s n-o bgm n seam. Fata lu pare-se o hotrre. Se ls mai nti pe vine, apoi, sprijinindu-se pe mini, ncepu s coboare spre noi. Era extrem de ager. Trupul ei auriu aluneca repede de-a lungul peretelui stncos i, mprocat cu ap i lumin, ne aprea prin valul subire al cascadei ca o viziune feeric. Dup cteva clipe, agndu-se de asperitile imperceptibile ale stncii, ajunse la nivelul lacului, n genunchi pe o piatr neted. Ne mai observ cteva secunde, apoi intr n ap i not spre noi. Ne-am dat seama c are chef de joac i, fr s ne fi neles dinainte, am continuat cu ardoare acele zbenguieli care-i ctigaser ncrederea, evitnd gesturile care ar fi pututo speria. Dup foarte scurt timp se contur un joc ale crui reguli le stabilise ea nsi fr s-i dea seama, un joc ntr-adevr bizar, semnnd ntructva cu evoluiile unor foci ntrun bazin i care consta n a ne fugri unul pe altul alternativ, n a coti brusc de ndat ce simeam c suntem ct p-aci s fim ajuni din urm i n a ne apropia pn a fi pe punctul de a ne atinge dar fr a intra niciodat n contact. Era un joc pueril; dar ce n-am fi fcut ca s cstigm bunavoina frumoasei necunoscute! Am observat c profesorul Antelle ia parte cu vdit plcere la aceast joac naiv.

Distracia noastr acvatic dura cam de mult i ncepuserm s gfim de oboseal cnd deodat m izbi expresia paradoxal a fizionomiei fetei, i anume seriozitatea ei. Dei aici, n mijlocul lacului, gsea o vdit plcere n zbenguiala pe care ea nsi o iniiase, nici un zmbet nu-i luminase chipul. De ctva timp ncercam un vag sentiment de nelinite a crui cauz precis nu mi-o puteam explica dar acum, descoperind-o, m simii n sfrit uurat: fata nu rdea i nu zmbea; scotea doar din cnd n cnd cte unul din ipetele acelea scurte, guturale, prin care voia probabil s-i exprime satisfacia. M-am gndit s fac o experien. Tocmai cnd se apropia de mine, despicnd apa cam aa cum noat cinii, cu prul despletit plutind n urma ei ca o coad de comet, o privii drept n ochi i, nainte s poat ntoarce capul, i zmbii cu toat amabilitatea i tandreea de care eram n stare. Rezultatul a fost surprinztor. Se opri, se ridic n picioare pe fundul apei care-i venea pn la bru i ntinse nainte minile-i crispate ntr-un gest de aprare. Apoi mi ntoarse spatele i o porni n goan spre mal. Dup ce iei din ap sttu puin n cumpn, i ntoarse pe jumtate corpul observndu-m piezi, ca adineauri de pe platform, cu aerul nedumerit al unui animal care a vzut un spectacol ngrijortor. I-a fi putut rectiga poate ncrederea, cci zmbetul mi ncremenise pe buze i ncepusem iari s not cu un aer nevinovat, dar un alt incident o tulbur din nou. Auzirm un zgomot n pdure i deodat apru prietenul nostru Hector care cobora din copaci, srind din creang n creang. Dup ce atinse solul, se ndrept spre lac opind de fericire c n sfrit ne regasise. Am fost puternic impresionat vznd expresia bestial, un amestec de spaim i de ameninare, care se ntipri pe chipul fetei cnd zri maimua. Se strnse toat lng stnc, contopindu-se aproape cu ea, cu toi muchii ncordai, cu alele arcuite, cu minile crispate ca nite gheare. i toate astea pentru un mic cimpanzeu prietenos care ne ntmpina cu cldura. Abia cnd ajunse, fr s-o observe, n dreptul ei, fata ni. Trupul i se destinse brusc ca un arc. l nfc de grumaz i i nclet minile n jurul gtului, imobilizndu-l totodat n menghina coapselor ei. Agresiunea a fost att de rapid nct nici n-am avut timp s intervenim. Cimpanzeul nu se zbtu aproape de loc. Dup cteva clipe deveni eapn i cnd fata i ddu drumul czu mort. Aceast radioas faptur ntr-un elan romantic o botezasem "Nova", cci nu puteam compara apariia ei dect cu aceea a unui astru strlucitor Nova sugrumase pur i simplu un biet animal blnd i inofensiv. Cnd ne-am dezmeticit i ne-am repezit la ea, era mult prea trziu ca s-l mai putem salva pe bietul Hector. Fata ntoarse capul spre noi ca i cum ar fi vrut s ne nfrunte, cu braele iari ntinse nainte, cu buza superioar puin ridicat descoperindu-i colii, ntr-o atitudine amenintoare care ne intui locului. Apoi scoase un ultim ipt ascuit care putea fi interpretat ca un strigt de biruin sau un urlet de furie i o zbughi spre pdure. Dup cteva clipe se mistui n mrciniurile care-i nghiir trupul auriu, lsndu-ne uluii n mijlocul junglei peste care se aternuse tcerea. VI O fi vreo slbatic, spusei eu, o slbatic aparinnd unor triburi napoiate aa cum se mai ntlnesc pe la noi n Noua Guinee sau prin pdurile Africii. Rostisem aceste cuvinte fr nici un pic de convingere. Arthur Levain m ntreb, aproape cu vehemen, dac am vzut vreodat forme att de delicate, micri att de elegante la triburile primitive. Avea de o sut de ori dreptate i n-am gsit ce s-i rspund. Profesorul Antelle, care prea cufundat ntr-o profund meditaie, auzise totui discuia noastr. Pn i triburile cele mai primitive de la noi au un limbaj, spuse el n sfrit. Fata asta ns nu vorbete. Am cercetat mprejurimile lacului fr a gsi nici cea mai mic urm a frumoasei necunoscute. Ne-am ntors atunci n poian, la alupa noastr. Profesorul voia s ne lum iari zborul ca s ncercm o nou aterizare ntr-o regiune mai civilizat. Levain era ns de prere s mai ateptm aici mcar douazeci i patru de ore pentru a vedea dac n-am putea totui stabili alte contacte cu locuitorii acestei jungle. Am susinut aceast propunere care pn la urm a fost adoptat. Nici mcar n sinea noastr nu ndrzneam s recunoatem c sperana de a o revedea pe tnra necunoscut ne reinea pe aceste meleaguri. Ultima parte a zilei se scurse fr nici un incident; spre sear ns, dup ce am admirat fantasticul apus al Betelgeusei, dilatat la orizont mai presus de orice nchipuire omeneasc, am avut impresia c ceva s-a schimbat n jurul nostru. Jungla se nviora de tainice fonete i prituri i simeam c ochi nevzui ne pndesc prin frunziuri. Am petrecut totui o noapte linitit, baricadai n alupa noastr i fcnd pe rnd de straj. n revrsat de zori, aceeai senzatie ne coplei iar i mi se paru chiar c aud ipete scurte i ascuite ca acelea pe care le profera Nova n ajun. Dar nici una din fiinele pe care mintea

noastr nfierbntat le vedea miunnd prin pdure nu se art. Hotrrm atunci s ne ntoarcem la cascad. Tot timpul ct a durat drumul ne-a obsedat impresia enervant c suntem urmrii i observai de fiine care nu ndrznesc s se arate. i totui cu o zi nainte Nova venise pn la noi. Poate c hainele noastre i sperie, spuse deodat Levain. Parc se fcu brusc lumin n mintea mea. Mi-am adus aminte foarte clar c n fuga ei, dup ce sugrumase biata maimu, Nova nimerise la un moment dat n faa hainelor noastre aezate grmad. Facuse atunci un salt n lturi ca s le ocoleasc, ntocmai ca un cal sperios. Vedem noi acum. i, dup ce ne-am dezbrcat, am srit n ap i am nceput iari s ne jucm, ca n ajun, aparent indifereni fa de tot ce se ntmpl n jurul nostru. Acelai iretlic ne-a adus acelai succes. Dup cteva minute am zrit fata pe platforma stncoas fr s-o fi auzit venind. Nu era singur. Un brbat se afla lng ea, un brbat fcut ca i noi, aidoma oamenilor de pe Pmnt, gol puc i el, mai n vrst i cu unele trsturi care aminteau cele ale zeiei noastre, astfel nct mi-am zis c o fi tatl ei. Ne privea, ca i ea, tulburat i nedumerit. ncetul cu ncetul descoperirm i ali oameni. Erau muli. Strduindu-ne s pstrm o perfect nepsare, i urmream cum ies tiptil din pdure i alctuiesc treptat un cerc continuu n jurul lacului. Toi erau exemplare umane splendide i robuste, brbai i femei cu pielea aurie care acum se agitau, scond din cnd n cnd ipete scurte i preau prad unei mari surescitri. Eram ncercuii i destul de ngrijorai amintindu-ne de incidentul cu cimpanzeul. Atitudinea lor nu era ns amenintoare; preau doar i ei interesai de evoluiile noastre. Da, ntr-adevr, asta era. n curnd Nova, pe care o socoteam acum o veche cunotin, intr n ap i ncetul cu ncetul, dup o ovire mai mult sau mai puin ndelungat, o imitar i ceilali. Se apropiar toi i ncepurm iari s ne fugrim ca n ajun, asemenea unor foci, cu deosebirea ns c acum se aflau n jurul nostru vreo douzeci din acele fpturi stranii, blcindu-se, fornind, toi cu o expresie serioas care contrasta izbitor cu joaca aceea copilareasc. Dup vreun sfert de or am nceput s m plictisesc. Strbtusem oare att amar de drum pn la universul Betelgeusei ca s ne purtm ca nite copii? mi era aproape ruine de mine i m-am ntristat i mai mult constatnd c neleptul savant Antelle ia parte pe ct se pare cu mult plcere la aceast joac. Dar ce altceva puteam face? Nenchipuit ct este de greu s intri n contact cu fiine care nu tiu ce nseamn s vorbeti i s zmbeti. i totui mi-am dat toat silina. Am schiat gesturi care aveau pretenia s fie semnificative. Am mpreunat palmele ntr-o atitudine ct mai prietenoas cu putin, nchinndu-m totodat, cam dup obiceiul chinezesc. Le-am trimis bezele. Nici una din aceste manifestri nu trezi nici cel mai mic ecou. Nici o licrire de nelegere nu se aprinse n ochii lor. n cursul cltoriei noastre spaiale, cnd discutam despre eventuale ntlniri cu fiine vii, ne nchipuiam nite creaturi diforme, monstruoase, cu o nftiare fizic foarte diferit de a noastr, dar presupuneam implicit c sunt nzestrate cu raiune. Pe planeta Soror, lucrurile preau s stea tocmai invers: aveam de-a face cu fiine care semnau cu noi din punct de vedere fizic, dar preau total lipsite de judecat. Numai aa putea fi interpretat privirea care m tulburase la Nova i pe care o regseam la toi ceilali: lipsa de gndire logic, de suflet. Numai de joac le ardea. i cu condiia s fie tare stupid! Ne-am gndit s introducem o aparent coeren n acest joc, rmnnd totui la nivelul lor de nelegere. Astfel ne-am prins toi trei de mn i, n apa pn la bru, am njghebat un fel de hor, ridicnd i cobornd braele n caden, aa cum fac uneori copiii mici. Se pare ns c nu ia impresionat de loc. Cei mai muli s-au ndeprtat; unii au nceput s se zgiasc la noi cu un aer att de tmp nct am rmas noi nine nuci. i iat ca tocmai intensitatea zpcelii noastre a provocat drama. Eram att de descumpnii de situaia n care ne aflam trei oameni n toat firea, dintre care unul era o celebritate mondial, inndu-se de mn i dansnd o hor copilreasc sub privirea ironic a Betelgeusei nct nu ne-am putut pstra seriozitatea. Timp de un sfert de or neam aflat ntr-o asemenea stare de ncordare nct aveam nevoie de o destindere. Am izbucnit deodat ntr-un hohot de rs nebunesc, de a trebuit s ne inem cteva secunde de burt pn s ne putem domoli. Aceast explozie de ilaritate trezi n sfrit o reacie, dar desigur nu aceea pe care am fi dorit-o. Un fel de furtun agit lacul. Au nceput s alerge n toate direciile, cuprini de o panic ce ni s-ar fi prut ridicol n alte mprejurari. Dup cteva clipe am rmas singuri n ap. Pn la urm s-au adunat pe malul rpos de la captul cellalt al lacului ntrun grup fremttor, scond obinuitele lor ipete furioase i ntinznd cu nverunare braele spre noi. Mimica lor era att de amenintoare nct Levain i cu mine ne-am speriat i ne-am apropiat de locul unde ne lsasem armele; neleptul Antelle ne-a poruncit

ns n oapt s nu ne folosim de ele i nici mcar s nu le artm atta timp ct vor rmne departe de noi. Ne-am mbrcat n grab fr s-i scpm o clip din ochi. Dar nici nu apucarm s ne tragem cmile i pantalonii c agitaia lor atinse frenezia. Se pare c nu puteau suporta oameni mbrcai. Unii au rupt-o la fug; alii au pornit spre noi cu braele ntinse nainte, cu minile crispate. Am pus mna pe carabin. Orict de ciudat ar prea, fiind vorba de fiine att de mrginite, se pare c au neles totui semnificaia acestui gest, neau ntors spatele i au disprut printre copaci. Am pornit n grab la alup. La napoiere am avut tot timpul impresia c sunt mereu prezeni, dei nevzui, i c ne nsoesc n tcere retragerea. VII Atacul a fost dat prin surprindere tocmai cnd ne apropiam de lumini. Totul s-a petrecut att de nprasnic nct orice aprare a fost exclus. Ieind de prin desiuri ca nite cprioare, oamenii de pe Soror au tbrt pe noi fr s putem duce mcar puca la umr. Partea curioas n aceast agresiune consta n faptul c nu era propriu-zis ndreptat mpotriva fiinelor noastre. Am avut imediat aceast presimire care curnd se confirm. Nici un moment nu m-am simit n primejdie de moarte, aa cum i se ntmplase bietului Hector. Nu aveau de gnd s atenteze la viaa noastr ci numai la hainele i la tot echipamentul nostru. Ct ai clipi din ochi am fost imobilizai. O nvlmeal de mini scotocitoare ne smulgeau armele, muniiile i raniele pentru a le azvrli n toate prile n timp ce alii se nverunau s ne despoaie de haine ca s le sfrtece. Cnd am neles ce anume le strnete furia, am renunat la orice mpotrivire i chiar dac am fost puin zgriat, nu m-am ales n schimb cu nici o ran serioas. Antelle i Levain au urmat exemplul meu i n curnd ne-am pomenit goi puc n mijlocul unui grup de brbai i de femei care, vdit potolii de noua noastr nfiare, s-au apucat iari s zburde n jurul nostru, inndu-ne totui prea din scurt ca s putem fugi. Erau acum cel puin o sut lng lumini. Cei care nu se aflau n imediata noastr apropiere s-au npustit asupra alupei cu aceeai furie cu care ne sfiaser hainele. Dei eram disperat vzndu-i cum distrug preiosul nostru vehicul, cutam s neleg comportarea lor i mi se prea c din ea se poate desprinde un principiu esenial: fiinele acestea erau scoase din srite de obiecte. Tot ce era fabricat le aa mnia ca i spaima. Cnd puneau mna pe vreun instrument oarecare nu-l ineau dect timpul strict necesar ca s-l sparg, s-l rup sau s-l strmbe. Apoi l azvrleau repede ct mai departe, ca i cum ar fi fost un fier rou, chiar dac uneori l mai luau dup aceea ca s-l distrug definitiv, ntocmai ca o pisic ce se lupt cu un obolan mai mult mort dect viu dar nc periculos sau o mangust care a prins un arpe. Mai bgasem de seam un fapt curios i anume c ne-au atacat fr nici o arm, fr s se foloseasc mcar de o bt. Am asistat neputincioi la devastarea alupei noastre. Ua cedase repede sub izbiturile lor. Au dat nval nuntru i au distrus tot ce putea fi distrus, n special instrumentele de bord cele mai preioase, ale cror rmie le-au mprtiat. Acest jaf a durat o bun bucat de vreme. Apoi, ntruct numai nveliul metalic mai rmsese intact, s-au ntors la grupul nostru. Am fost mbrncii, smucii ncoace i ncolo, i pn la urm tri departe n adncurile junglei. Situatia devenea din ce n ce mai ngrijortoare. Dezarmai, dezbrcai, obligai s mergem n picioarele goale cu o vitez prea mare pentru noi, nu puteam s ne mprtim impresiile i nici mcar s ne plngem. Orice ncercare de a schimba o vorb ntre noi provoca reacii att de amenintoare nct a trebuit s ne resemnm la o tcere care era pentru noi un adevrat chin. Totui creaturile acestea erau oameni ca i noi. mbrcai, tuni i pieptnai n-ar fi atras de loc atenia n lumea noastr. Femeile erau toate frumoase dei nici una din ele nu se putea compara cu splendida Nova. Nimfa noastr ne urmrea pas cu pas. n cteva rnduri, hruit de paznicii mei, am ntors capul implornd un semn de comptimire pe care mi s-a prut o dat c i-l surprind pe chip. Cred ns c luasem dorinele mele drept realitate. Cnd ochii notri se ntlneau mi ocolea privirea fr ca fizionomia ei s exprime altceva dect un sentiment de profund nedumerire. Calvarul a durat cteva ore. Eram frnt de oboseal, cu picioarele nsngerate, cu tot corpul acoperit de zgrieturi din cauza mrcinilor printre care oamenii de pe Soror se strecurau nevtmai ca nite erpi. Tovarii mei nu erau ntr-o stare mai bun i profesorul Antelle se poticnea la fiecare pas cnd, n sfrit, am ajuns ntr-un loc care prea s fie elul acestei goane. Pdurea nu mai era att de deas i tufiurile cedaser locul unei rariti cu iarb scurt. Acolo paznicii ne-au dat drumul i, fr a se mai ocupa de noi, s-au apucat din nou de joac, fugrindu-se printre copaci ceea ce constituia, pare-se, principala lor

ndeletnicire. Nucii de oboseal ne-am prbuit pe iarb, profitnd de rgaz ca s ne sftuim n oapt. Era necesar ntreaga nelepciune a efului nostru pentru a nu ne cufunda ntr-o neagr disperare. Se nsera. Puteam profita desigur de neatenia general ca s fugim; dar unde am fi putut merge? Chiar dac am fi reuit s strbatem napoi drumul, nu aveam nici o ans de a putea folosi alupa. n cele din urm am socotit c e mai cuminte s rmnem pe loc i s ncercm s mbunm fiinele acestea deconcertante. Pe de alt parte eram lihnii de foame. Ne-am ridicat i am fcut civa pai ovielnici. Ei i continuau zbenguielile neroade fr a se sinchisi. Numai Nova prea s nu ne fi uitat. Se lu dup noi pstrnd o oarecare distan i ntorcnd de fiecare dat capul cnd o priveam. Rtcind la ntmplare ne-am dat seama c ne aflam ntr-un fel de tabr unde adposturile nu erau nici mcar nite colibe ci un soi de cuiburi aa cum fac unele specii mari de maimue din pdurile noastre africane: cteva gteje mpletite aezate de-a dreptul pe pmnt fr nici o legtur sau ncastrate n furca unor crengi joase. Unele din aceste cuiburi erau ocupate. Brbai i femei nu vd ce alt nume le-a putea da erau pitii acolo, adeseori perechi, perechi, moind, ghemuii unii ntr-alii ca nite cini zgribulii. Alte adposturi, mai ntinse, serveau unor familii ntregi i am zrit civa copii adormii, care mi s-au prut toi frumoi i sntoi. Toate astea nu rezolvau ns problema alimentar. Pn la urm am vzut la picioarele unui copac o familie care se pregtea s mnnce; hrana nu era ns de natur s ne ispiteasc. Sfiau cu unghiile i cu dinii, fr nici o unealt, un animal destul de mare care semna cu un cerb. Smulgeau buci ntregi de carne crud pe care le nghieau cu lcomie dup ce desprindeau doar nite fii de piele. N-am observat nici urm de foc prin mprejurimi. Vznd acest osp ni se ntorceau maele pe dos. De altfel, cnd ne-am apropiat cu civa pai, am neles c nu suntem de loc poftii la mas; ba dimpotriv! Nite mrituri ne-au silit s ne ndeprtm n grab. Dar iat c Nova ne-a venit n ajutor. O fi neles oare pn la urm c ne era foame? Putea oare n general s neleag ceva? Sau a procedat aa pentru c era ea nsi flamnd? Fapt este c s-a apropiat de un copac nalt, i-a cuprins trunchiul ntre coapse, sa crat astfel pn la primele crengi i a disprut n frunzi. Dup cteva clipe au nceput s cad pe jos o mulime de fructe care semnau cu bananele. Apoi Nova a cobort, a ridicat dou sau trei fructe i a mucat din ele cu lcomie uitndu-se totodat la noi. Dup o scurt ovire am ndrznit s-i urmm exemplul. Fructele erau destul de gustoase i am reuit s ne sturm n timp ce fata ne privea fr s protesteze. Dup ce am but ap dintr-un pru, am hotrt s petrecem acolo noaptea. Ne-am ales fiecare un colior de iarb ca s ne njghebm i noi cte un cuib ca al btinailor. Nova a manifestat atta interes fa de activitatea noastr nct la un moment dat chiar s-a apropiat de mine pentru a m ajuta s frng o creang recalcitrant. Acest gest m-a impresionat. n schimb tnrul Levain, nciudat, s-a trntit imediat pe iarb i s-a culcat ntorcndu-ne spatele. n ceea ce-l privete pe profesorul Antelle, el dormea dus, zdrobit de oboseal. Zboveam cu pregtirea culcuului n timp ce Nova, care se dduse puin napoi, continua s m observe. Cnd n sfrit m-am ntins i eu, a rmas o bun bucat de vreme nemicat, parc nehotrt; apoi s-a apropiat cu pai mici i ovitori. N-am fcut nici un gest de team s n-o sperii. S-a culcat lng mine. Tot nu m-am micat. Pn la urm s-a ghemuit n mine i nimic nu ne-a mai deosebit de celelalte perechi ale acestui trib ciudat. Dar dei aceast fat era de o neasemuit frumusee, nu o consideram atunci femeie. Se purta ca un animal domestic care caut s se nclzeasc lng stpnul lui. Cldura trupului ei mi era plcut fr s trezeasc ns n mine nici o dorin erotic. n cele din urm am adormit n aceast poziie ciudat, strns lipit de o fptur extraordinar de frumoas i nemaipomenit de incontient. Eram att de obosit nct abia am catadicsit smi arunc ochii spre un satelit al Sororei, mai mic dect Luna noastr, care rspndea o lumin glbuie asupra junglei. VIII Cerul se lumina printre copaci cnd m-am trezit. Nova mai dormea. Am contemplat-o n tcere i am oftat amintindu-mi cruzimea ei fa de bietul nostru Hector. Ba mai mult: toat pania noastr de la ea ni s-a tras, cci probabil ea ne-a semnalat prezena tovarilor ei. Dar cum a fi putut purta pic unei fiine cu un trup att de desvrit? Fcu o micare i ridic brusc capul. O licrire de spaim i trecu prin ochi i am simit cum i ncordeaz toi muchii. Vznd c stau nemicat, Nova s-a linitit i chipul ei a cptat treptat o nfiare mai blnd. ncepea s-i aminteasc; pentru prima oar a izbutit s-mi susin o clip privirea. Am considerat-o drept o victorie personal i, uitndu-i tulburarea din ajun n faa acestei manifestri pmntene de simpatie, m-am pomenit

zmbindu-i din nou. De data asta reacia ei a fost mai puin violent. Tresri, iari ncordat, gata parc s sar, dar nu se clinti din loc. ncurajat, mi-am lrgit zmbetul. Se cutremur din nou, dar la urm se potoli, chipul ei exprimnd doar o profund uimire. S fi reuit oare s-o mblnzesc? Am prins curaj i i-am pus mna pe umr. Un fior o trecu, dar tot nu se mic. Eram mbtat de acest succes; m-a cuprins ns o adevrat stare de euforie cnd mi s-a prut c Nova ncearc s m imite. Da, ntr-adevr, aa era. Se strduia s zmbeasca. Ghiceam ct se cznete s contracteze muchii feei sale delicate. Fcu astfel cteva ncercri dar nu izbuti dect s schieze un fel de grimas chinuit. Era ceva mictor n aceast sforare excesiv a unei fiine umane pentru a exprima un sentiment att de obinuit i cu un rezultat att de jalnic. M cuprinse deodat o profund tulburare, o nespus comptimire, ca fa de un copil infirm. Strnsei mai tare mna pe umrul ei. mi apropiai faa de a ei. i atinsei uor buzele. Rspunse la acest gest frecndu-i nasul de al meu i trecndu-mi apoi cu limba peste obraz. Eram dezorientat i nehotrt. Pentru orice eventualitate, am imitat-o cu stngcie. n fond, eram un oaspete strin i deci se cuvenea ca eu s adopt obiceiurile de pe marele sistem al Betelgeusei. Nova pru satisfcut. Tocmai aici ajunsesem n ncercrile noastre de apropiere, eu nu prea tiind ce s mai fac, temndu-m ca nu cumva s greesc cu nravurile mele pmntene, cnd deodat o ngrozitoare hrmalaie ne fcu s tresrim. Eram acum n picioare, n revrsat de zori, alturi de cei doi tovari de care uitasem n egoismul meu. Nova fcuse un salt i mai rapid i se agita de parc i-ar fi ieit din mini. Am neles de altfel imediat c aceast larm nu era numai pentru noi o surpriz neplcut ci i pentru toi locuitorii pdurii cci, prsindu-i brlogurile, ncepuser s alerge bezmetici de colo pn colo. Nu mai era acum vorba de un joc, ca n ajun; ipetele lor exprimau o spaim intens. Vacarmul curmnd brusc tcerea pdurii i nghea sngele n vine. Aveam ns intuiia c oamenii junglei tiau foarte bine despre ce este vorba i c spaima lor se datora tocmai apropierii unei primejdii foarte precise. Era o stranie cacofonie, un amestec de lovituri foarte dese, nfundate ca nite duruituri de tob i de alte sunete mai discordante, ca acelea pe care le-ar scoate o orchestr de piane dezacordate; la toate se mai adugau i strigte. i tocmai aceste strigte ne-au impresionat cel mai mult, cci dei nu aparineau nici unei limbi cunoscute de noi, erau fr ndoial umane. Zorile luminau n pdure o scen cu totul neobinuit: brbai, femei, copii alergau n toate direciile, ncrucindu-se, ciocnindu-se, unii crndu-se chiar n copaci, cutnd parc acolo un adpost. i totui dup ctva timp unii din ei, dintre cei mai n vrst, se oprir pentru a ciuli urechea. Zgomotul se apropia destul de ncet. Venea din regiunea cea mai deas a pdurii i pornea parc de la o linie continu destul de lung. Toate mi aminteau glgia pe care o fac hitaii la unele mari vntori de pe la noi. Btrnii tribului luar, pare-se, o hotrre. ncepur s scoat o serie de chellituri care nsemnau probabil nite semnale sau ordine i se repezir n direcia opus celeia de unde venea zgomotul. Toi ceilali i urmar i vzurm cum ntregul trib trece n goan pe lng noi ca o turm de cerbi strnit din ascunztori. Nova i luase avntul dar deodat ovai i ntoarse capul spre noi, spre mine mai ales sau aa cel puin mi se pru. Scoase un fel de geamt tnguitor pe care-l luai drept o inviatie de a o urma, apoi fcu un salt i dispru. Larma devenea tot mai intens i mi se prea c aud trosnind mrcinii sub nite pai grei. Mrturisesc c mi-am pierdut sngele-rece. nelepciunea mi spunea totui s rmn pe loc i s-i ntmpin cu curaj pe noii sosii care acest lucru devenea tot mai clar emiteau sunete umane. Dup ncercrile din ajun acest vacarm cumplit mi zdruncin ns nervii. Groaza care o cuprinsese pe Nova ca i pe ceilali m molipsise i pe mine. Nam mai stat pe gnduri; nici nu m-am sftuit mcar cu tovarii mei; m-am aruncat n tufiuri i am luat-o i eu la sntoasa pe urmele fetei. Am alergat cteva sute de metri, fr s-o pot ajunge din urm, cnd mi-am dat seama c numai Levain m urmase; vrsta profesorului Antelle nu-i ngduise pesemne o asemenea goan. Levain gfia lng mine. Ne-am uitat unul la altul, ruinai de comportarea noastr, i era tocmai s-i propun s ne ntoarcem sau, cel puin, s-l ateptm pe eful nostru, cnd alte zgomote ne-au fcut s tresrim. De data asta nu mai ncpea nici o ndoial. Niste mpucturi fceau s rsune jungla: una, dou, trei, apoi multe altele la intervale neregulate, uneori cte o detuntur izolat, alteori dou consecutive semnnd n chip uimitor cu "dubleul" unui vntor. Cineva trgea n faa noastr, n direcia n care o apucaser fugarii. n timp ce stteam n cumpn, linia de unde pornise ntia oar vacarmul, linia hitailor, se apropie ajungnd chiar lng noi i scondu-ne iari din mini. N-a putea spune de ce, dar mpucturile mi inspirau mai puin team, mi se preau mai familiare dect zgomotul acesta infernal. Fr a mai sta pe gnduri am pornit-o iari la goan drept nainte, avnd totui grij s m ascund n tufiuri i s fac ct mai puin zgomot cu putin. Levain m urma. Am ajuns astfel n zona de unde porneau detunturile. Am ncetinit mersul

apropiindu-m acum aproape tr. Tot urmat de Levain, m-am urcat pe un fel de movil i cnd am ajuns n vrful ei m-am oprit gfind. n faa mea nu se mai aflau dect vreo civa copaci i o perdea de mrcini. Am naintat cu bgare de seam, innd capul aproape lipit de pmnt. Ajuns acolo am rmas cteva clipe ca nucit, copleit de o privelite de nenchipuit pentru o biat minte omeneasc. IX Tabloul care se nfia privirilor mele cuprindea mai multe elemente stranii, unele chiar oribile, dar atenia mi fu mai nti acaparat de un personaj care sttea nemicat la vreo treizeci de pai i privea n direcia mea. Era ct pe ce s scot un strigt de uimire. Da, n pofida groazei care pusese stpnire pe mine, n pofida situaiei tragice n care m aflam eram ncolit ntre hitai i trgtori stupoarea nbui orice alt sentiment cnd vzui creatura aceea la pnd, ateptnd trecerea vnatului. Cci fptura aceea era o maimu, o goril de o statur impuntoare. n zadar mi tot spuneam c pesemne mi-am ieit din mini, nu putea exista nici cea mai mic ndoial asupra speciei acestui animal. Dar lucrul cel mai extraordinar nu consta n prezena unei gorile pe planeta Soror, ci n faptul c maimuoiul era corect mbrcat, ca un om de pe la noi, i mai ales n aerul degajat cu care i purta hainele. Tocmai aceast naturalee m-a impresionat mai nti. De la prima privire a devenit evident pentru mine c maimuoiul nu era de loc deghizat. Starea n care l vedeam era fireasc, tot att de fireasc pentru el ca i goliciunea pentru Nova i tovarii ei. Era mbrcat ca oricare dintre noi, adic aa cum am fi fost noi mbrcai dac am fi luat parte la una din hituielile acelea organizate prin meleagurile noastre cu prilejul marilor vntori oficiale n cinstea unor ambasadori sau a altor personaliti. Sacoul lui cafeniu prea cusut de cel mai bun croitor parizian i lsa s se vad o cma ecosez, aa cum poart uneori sportivii notri. Pantalonii, puin bufani deasupra pulpelor, erau apoi gtuii n nite jambiere. Aici se oprea ns asemnarea; n loc de pantofi gorila purta un fel de mnui groase de culoare neagr. Da, da, era chiar o goril! Din gulerul cmii ieea un cap hidos acoperit de pr negru, cu scfrlia n form de cpn de zahr, cu nasul turtit i cu flcile proeminente. Era acum la civa pai de mine, puin aplecat nainte, n poziia caracteristic a vntorului care st la pnd, strngnd puca n minile sale lungi. Se afla exact n faa mea, de cealalt parte a unui drum lat, deschis n pdure perpendicular direciei n care se ndreptau hitaii. Deodat tresri. Auzise, ca i mine, un fonet n tufiuri, ceva mai la dreapta mea. ntoarse capul, ridicndu-i n acelai timp puca, gata s-o pun la ochi. Din postul meu de observaie, zrii urma pe care o lsa prin mrciniuri unul din fugari ce alerga orbete drept nainte. Era ct pe ce s strig ca s-l previn, att de evident era intenia maimuoiului. N-am avut ns nici timpul i nici puterea necesar; omul tnise ca o cprioar pe terenul descoperit. mpuctura rsun tocmai cnd ajunse pe la mijlocul acestui adevrat poligon de trageri. Fcu o sritur, se prbui i dup cteva convulsii rmase nemicat. N-am observat ns dect ceva mai trziu agonia victimei cci atenia mi era nc reinut de maimuoi. Urmrisem transfigurarea lui chiar din clipa cnd auzise primul zgomot i nregistrasem cteva nuane surprinztoare: mai nti cruzimea vntorului carei pndete prada i plcerea febril pe care i-o procura aceast ndeletnicire, dar mai ales caracterul uman al expresiei sale. Asta m i uimea de altfel cel mai mult: n ochii animalului lucea scnteia aceea spiritual pe care zadarnic o cutasem la oamenii de pe Soror. Groaza pe care mi-o inspira situaia n care m aflam nbui ns repede stupoarea mea iniial. Detuntura m sili s ntorc iari privirea n direcia victimei i am fost astfel martorul nspimntat al ultimelor sale zvrcoliri. Mi-am dat seama atunci cu spaim c aleea ce tia pdurea era presrat cu trupuri omeneti. Nu mai puteam nutri nici un fel de iluzie asupra semnificaiei acestei scene. Zream acum o alt goril mbrcat ca i prima, la vreo sut de pai de mine. Asistam la o hituial ba mai mult, din pcate participam la ea! o hituial fantastic n care vntorii, postai la intervale egale, erau maimue i n care vnatul gonit era alctuit din oameni, oameni ca i mine, brbai i femei ale cror cadavre goale, strpunse de gloane, strmbate n poziii ridicole, nsngerau solul. ntorsei privirea nemaiputnd ndura un spectacol att de oribil. Parc tot era mai suportabil imaginea pur i simplu grotesc de adineauri i-mi ndreptai iari ochii spre gorila care-mi bara drumul. Fcuse un pas n lturi i am putut astfel vedea c n spatele ei se afl o alt maimu, ca o slug ce st lng stpnul ei. Era un cimpanzeu, un cimpanzeu mic de stat, un cimpanzeu tnr dup toate aparenele, dar pe onoarea mea un cimpanzeu, mbrcat cu mai puin rafinament dect gorila purta doar pantaloni i cma i care-i ndeplinea cu mult iscusin misiunea n meticulosul mecanism pe

care ncepeam s-l descopr. Vntorul i ntinsese tocmai puca. Cimpanzeul i ddu imediat alta ncrcat, pe care o inea n mn, gata pregtit. Apoi cu gesturi precise, lund din cingtoarea cu care era ncins nite cartue ce sclipeau sub razele Betelgeusei, cimpanzeul ncrc arma. Dup aceea fiecare i relu locul. Toate aceste impresii se abtuser asupra mea n numai cteva clipe. A fi vrut s reflectez, s analizez aceste descoperiri; n-aveam ns timp. Alturi de mine, Arthur Levain, ncremenit de spaim, nu-mi putea fi de nici un folos. Pericolul cretea din clip n clip, i auzeam n spatele nostru pe hitai apropiindu-se. Larma pe care o strneau devenea asurzitoare. Eram ncolii ca nite fiare, ca bietele fiine pe care le vedeam i acum fugind pe lng noi. Populaia acestei ceti era pesemne i mai numeroas dect crezusem, cci muli oameni mai tneau n alee unde-i atepta o moarte cumplit. i totui unii reueau s scape. Strduindu-m s-mi recapt ntructva sngele rece, observai de la nlimea movilei mele cum se comport fugarii. Unii, nnebunii de groaz, se repezeau drept nainte clcnd zgomotos peste tufiuri i atrgnd astfel atenia maimuelor care-i rpuneau fr gre. Alii ddeau ns dovad de mai mult discernmnt, aidoma btrnilor mistrei care au mai fost hituii i care au nvat multe iretlicuri. Acetia se apropiau pe furi, se opreau la marginea pdurii, urmreau printre frunzi pe vntorul cel mai apropiat i ateptau clipa cnd atenia i era atras n alt parte. Atunci, dintr-o sritur, ct i ineau picioarele, strbteau aleea ucigtoare. Civa au reuit astfel s ajung teferi n desiul de vizavi unde se fceau repede nevzui. Exista poate aici o ans de scpare. I-am fcut semn lui Levain s se ia dup mine i m-am strecurat fr zgomot pn la ultimul desi nainte de crare. Cnd am ajuns acolo, m-a cuprins deodat un scrupul absurd i caraghios. Cum asta, eu, un om, s recurg la asemenea iretlicuri ca s pclesc o maimu? Singura atitudine demn de condiia mea de om nu consta oare n a m ridica, n a m ndrepta spre jivina aceea i n a-i trage o ciomgeal de s-i mearg peticile? Trboiul care se auzea tot mai puternic n spatele meu spulber ns repede aceast necugetat intenie. Vntoarea se termin ntr-un vacarm infernal. Gonaii ne ajungeau din urm. Zrii capul unuia din ei rsrind deasupra frunziului. Aparinea unei gorile uriae care lovea cu o bt la ntmplare, urlnd ct o inea gura. Mi s-a prut chiar mai nfiortoare dect vntorul cu puca. Lui Levain a nceput s-i clnne dinii n gur i s-i tremure minile i picioarele, n timp ce eu priveam iari drept nainte, ateptnd o clip prielnic. Bietul meu tovar mi-a salvat fr s-i dea seama viaa prin imprudena lui. i ieise cu totul din mini. Se ridic fr nici o precauie, ncepu s alerge la ntmplare i nimeri n alee taman n btaia putii vntorului. N-a apucat s ajung prea departe. Glonul l-a frnt parc n dou i s-a prbuit alturi de celelalte cadavre ce acopereau solul. Nu mi-am pierdut timpul jelindu-l oricum nu-i mai puteam fi de nici un folos! Am pndit cu nfrigurare clipa cnd maimuoiul va ntinde puca slugii sale. n momentul cnd fcu acest gest, srii la rndul meu i traversai aleea. l vzui ca ntr-un vis, lundu-i n grab arma, dar cnd apuc s-o duc la umr eram la adpost. Am auzit o exclamaie care semna cu o njurtur, dar n-am avut timpul s meditez asupra acestei noi ciudenii. Aadar l pclisem. ncercai o bucurie deosebit care-mi alin ntructva umilirea. Am continuat s alerg ct m ineau picioarele pentru a m ndeprta ct mai repede de locul mcelului. Nu mai auzeam chiotele hitailor. n sfrit eram salvat. Salvat! Nu bnuiam ct de diabolice pot fi maimuele de pe planeta Soror. N-am apucat s strbat nici mcar o sut de metri i am dat cu capul de un obstacol ascuns n frunzi. Era o plas ntins deasupra solului, cu ochiuri rare i cu un fel de buzunare mari, n care am intrat adnc. Nu eram singurul prizonier. Plasa tia de-a curmeziul pdurea pe o poriune destul de ntins i o mulime de fugari care scpaser de gloanele vntorilor czuser ca i mine n curs. n dreapta i n stnga mea smucituri nsoite de piuituri furioase dovedeau eforturile lor disperate de a-i redobndi libertatea. O furie oarb m cuprinse cnd mi ddui seama c sunt prins, o furie mai puternic dect spaima i care anihil n mine orice posibilitate de gndire. Am procedat mpotriva celui mai elementar bun-sim, fcnd exact ceea ce nu trebuia s fac, adic m-am zbtut cu micri att de dezordonate nct m-am ncurcat de-a binelea. Pn la urm m-am pomenit legat fedele i nu mi-a rmas alt soluie dect aceea de a sta linitit, la cheremul maimuelor pe care le auzeam apropiindu-se. X O spaim cumplit m cuprinse cnd vzui maimuele naintnd n grup. Dup ce fusesem martorul cruzimii lor, eram convins c acum ne vor mcelari pe toi. Vntorii numai gorile mergeau n frunte. Am observat c-i lepdaser armele, ceea ce mi-a mai dat puin speran. n urma lor veneau servanii i hitaii gorile i cimpanzei n numr aproape egal. Trgacii preau a fi stpnii i aveau aere de aristocrai. Vorbeau tare, erau foarte bine dispui i nu preau s aib intenii rele...

E drept c sunt acum att de obinuit cu paradoxele acestei planete nct am scris rndurile de mai sus fr s-mi dau seama de absurditatea lor. i totui sta-i adevrul! Gorilele aveau o inut de aristocrai. Erau vesele i vorbeau cu glas tare ntr-un limbaj articulat iar fizionomia lor exprima tot timpul sentimente umane a cror urm zadarnic o cutasem pe chipul Novei. Dar vai, ce s-o fi ntmplat oare cu Nova? Un fior m trecu numai la gndul aleii aceleia nsngerate. nelegeam acum tulburarea ei la vederea micului nostru cimpanzeu. Exista pesemne o ur nempcat ntre cele dou rase. Era de ajuns, pentru a te convinge de acest lucru, s urmreti comportarea oamenilor prizonieri cnd se apropiau maimuele. Se agitau frenetic, azvrleau din mini i din picioare, scrneau din dini, fceau spume la gur i mucau ca turbaii sforile plasei. Nepstori fa de toat aceast larma, gorilele-vntori m pomenii numindu-le n sinea mea boierii ddeau ordine slugilor lor. Nite crue mari, destul de joase, cu o cuc n loc de platform, au fost trase pe o potec aflat de partea cealalt a plasei. Ne vrau n ele, cte zece ntr-o cru operaie care a durat destul de mult cci prizonierii se zbteau cu disperare. Dou gorile, cu minile acoperite de mnui de piele pentru a se feri de mucturi, i apucau unul cte unul, i scoteau din capcan i i aruncau ntr-o cuc a crei u era repede mpins napoi, n timp ce unul dintre boieri conducea operaia, rezemat cu indolen de un baston. Cnd a venit rndul meu, am vrut s rostesc cteva cuvinte ca s atrag atenia asupra mea. Dar cum am deschis gura, unul dintre executani, creznd probabil c vreau s-l muc, mi-a tras o mnu ct toate zilele peste obraz. N-am avut ncotro a trebuit s tac i m-au aruncat ca pe un balot ntr-o cuc mpreun cu vreo doisprezece brbai i femei, nc prea agitai ca s m ia n seam. Dup ce ne-au mbarcat pe toi, unul dintre servani a controlat ncuietoarele cutilor i s-a dus s-i raporteze stpnului su. Acesta fcu un gest cu mna i pdurea ncepu s rsune de duduitul motoarelor. Cruele s-au pus n micare, fiecare tras de un fel de tractor condus de o maimu. Distingeam foarte clar pe oferul mainii din spatele nostru. Era un cimpanzeu. Purta o salopet i prea bine dispus. Din cnd n cnd ne adresa cte o exclamaie ironic i cnd duduitul motorului se mai domolea, l puteam auzi fredonnd o melopee cu ritm destul de melancolic, a crei muzic nu era lipsit de armonie. Aceast etap a fost att de scurt nct nici n-am avut timpul s m dezmeticesc. Dup o cltorie de vreun sfert de or pe un drum prost, convoiul s-a oprit pe o vast platform n faa unei case de piatr. Ne aflam la marginea pdurii; mai ncolo se putea vedea o cmpie acoperit de culturi care aduceau a cereale. Casa, cu acoperiul ei de igl roie, cu obloanele verzi i cu nite inscripii pe un panou, la intrare, avea aspectul unui han. Mi-am dat repede seama c e o caban de vntoare. Maimuoaicele veniser acolo s-i atepte pe domnii i stpnii lor care soseau n mainile lor particulare pe un alt drum dect acela urmat de noi. Doamnele gorile erau aezate n fotolii dispuse n cerc i trncneau la umbra unor copaci nali care semnau cu nite palmieri. Una din ele sorbea din cnd n cnd dintr-un pahar cu ajutorul unui pai. De ndat ce cruele au fost trase la o parte, maimuoaicele s-au apropiat, curioase s vad rezultatele expediiei i, mai ales, vnaturile pe care nite gorile cu oruri lungi le scoteau din dou camioane mari pentru a le expune la umbra copacilor. Acesta era gloriosul bilan al vntorii. i n acest domeniu maimuele lucrau metodic. Aezau leurile nsngerate cu faa n sus, unul lng altul, perfect aliniate, ca trase cu sfoara. Apoi, n timp ce cuconetul maimuesc scotea scurte strigte de admiraie, maimuoii se strduiau s prezinte vnatul ntr-un chip atrgtor. ntindeau braele de-a lungul corpului, descletau minile, ntorcndu-le cu palma n sus. Trgeau de picioare, micnd ncheieturile, astfel nct trupul s mai piard din aspectul su de cadavru, ndreptau cte o mn sau un picior rsucit n chip dizgraios sau atenuau contracia unui gt. Dup aceea netezeau cu grij prul, mai cu seam cel al femeilor, aa cum procedeaz unii vntori care netezesc blana sau penele animalului pe care tocmai l-au mpucat. M tem c n-am s pot arta ct de grotesc i totodat diabolic era aceast scen. Am insistat oare ndeajuns asupra nfirii, pe de-a-ntregul, pur maimueasc a acestor fpturi dac facem abstracie de expresia privirii lor? Am spus oare c maimuelefemele, mbrcate i ele sportiv, dar cu mult rafinament, se nghesuiau pentru a descoperi exemplarele cele mai frumoase, artndu-i-le i felicitndu-i pe cavalerii lor gorile? Am spus oare c una din ele, scond din poet o forfecu, se aplec asupra unui trup, tie cteva uvie negre de pr, le nfur pe deget, fcnd o bucl din ele i i prinse cu un ac aceast podoab de plrie, curnd imitat de altfel de toate celelalte maimuoaice? ntregul vnat era acum expus: trei rnduri de trupuri aezate cu grij, brbai alternnd cu femei, acestea din urm aintind un ir de sni aurii ctre astrul monstruos care incendia cerul. Cnd mi ridicai ochii cu oroare de la acest tablou, zrii un nou personaj care se apropia, purtnd o cutie lunguia la captul unui trepied. Era un cimpanzeu. Am neles foarte repede c e vorba de un fotograf chemat s imortalizeze aceste ispravi cinegetice pentru posteritatea maimueasc. edina a durat peste un sfert de or. Mai

nti domnii-gorile s-au fotografiat pe rnd n atitudini avantajoase, unii innd piciorul, cu un aer triumftor, pe una din victimele lor, apoi n grup, fiecare petrecndu-i braul pe dup gtul vecinului. Dup aceea veni rndul doamnelor gorile care, n faa acestei grmezi de cadavre, luar atitudini graioase punndu-i bine n eviden plriile recent mpodobite. Oroarea pe care o inspira aceast scen ntrecea cu mult rezistena unui creier normal. Am reuit o bucat de vreme s comprim sngele care-mi clocotea n vine, dar cnd am observat corpul pe care edea una din femelele acelea ca s realizeze o fotografie mai senzaional, cnd am recunoscut pe chipul acestui cadavru, ntins alturi de celelalte, trsturile juvenile, aproape copilreti ale nefericitului meu tovar, Arthur Levain, nu mam mai putut stpni. i emoia mea rbufni din nou ntr-un mod absurd, n deplin concordan cu aspectul grotesc al acestei expoziii macabre. M cuprinse un acces de ilaritate i izbucnii ntr-un rs smintit. Nu m gndisem ns la tovarii mei de cuc. Dar parc eram n stare s gndesc! Tumultul strnit de hohotele mele de rs mi aminti de prezena lor, fr ndoial tot att de periculoas pentru mine ca i aceea a maimuelor. Brae amenintoare se ntindeau spre mine. nelesei primejdia i mi nbuii hohotele, nfundndu-mi capul n brae. Nu tiu totui cum a fi scpat cu zile, fr s m sugrume sau s m sfie, dac unele maimue, atrase de tot acest trboi, n-ar fi restabilit ordinea cu mpunsturi de epu. Un alt incident avea de altfel s abat curnd atenia tuturor. Un clopot rsun n han, anunnd ora prnzului. Gorilele se ndreptar spre cas n grupuri mici, discutnd vesele n timp ce fotograful i strngea instrumentele dup ce pozase i cutile noastre. Nici noi, oamenii, nu eram ns dai uitrii. Nu tiam ce soart ne pregtesc maimuele dar, n orice caz, aveau intenia s ne ngrijeasc. nainte de a intra n han, unul dintre boieri ddu dispoziii unei gorile care prea s fie un ef de echip. Aceasta porni iari n direcia noastr. i adun toi subalternii i dup scurt timp slugile ne aduser de mncare n nite albii i de but n nite glei. Hrana consta ntr-un fel de psat. Nu-mi era foame, dar eram hotrt s m hrnesc ca s-mi pstrez forele intacte. M apropiai de unul din vase, n jurul cruia mai muli prizonieri se lsaser pe vine. Fcui i eu ca ei i ntinsei mna cu sfial. mi aruncar priviri argoase dar, hran fiind din belug, m lsar i pe mine. Era un soi de terci mai gros, pe baz de cereale, destul de gustos. nghiii i eu civa pumni din aceast fiertur. Meniul nostru a fost de altfel mbuntit prin bunvoina paznicilor notri. Acum, dup vntoare, hitaii care m bgaser n speriei nu se artau de loc ri, atta timp ct eram i noi cumini. Se plimbau n faa cutilor aruncndu-ne din cnd n cnd cteva fructe. Se amuzau foarte mult vznd mbrnceala ce se isca de fiecare dat. Am asistat chiar la o scen care mi-a dat de gndit. O feti prinsese un fruct din zbor dar vecinul ei se repezi la ea s i-l smulg. Atunci, maimua bg epua printre gratii i respinse cu brutalitate omul; apoi puse chiar n mna copilei alt fruct. Aflai astfel c aceste creaturi pot fi i miloase. Dup ce masa lu sfrit, eful de echip i ajutoarele lui se apucar s modifice componena convoiului, transferndu-i pe unii prizonieri dintr-o cuc n alta. Preau s efectueze un fel de triere al crei criteriu mi scpa ns. ntruct am ajuns n cele din urm ntr-un grup de brbai i de femei foarte artoi, am cutat s m conving singur c am fost ales printre exemplarele cele mai remarcabile, ncercnd o amar consolare la gndul c maimuele, de la prima privire, m-au socotit demn de a face parte din elit. Am avut surpriza i nespusa bucurie de a o recunoate pe Nova printre noii mei tovari. Scpase i ea de la mcel, pentru care mulumit-am cerului Betelgeusei. Cu gndul mai ales la ea examinasem ndelung victimile, tremurnd n fiecare clip de team s nu descopr minunatu-i trup n mormanul de cadavre. Aveam acum impresia c regsesc o fiin drag i, pierzndu-mi iari capul, m repezii la ea cu braele deschise. Era curat nebunie; gestul meu o nspimnt. Uitase oare intimitatea noastr din noaptea trecut? Nici o frm de suflet nu sluia oare n acest trup att de fermector? Descurajarea m coplei vznd-o cum se contract toat cnd m apropii, cum ntinde n direcia mea minile-i crispate gata s m strng de gt ceea ce s-ar fi ntmplat probabil dac a fi insistat. i totui, vznd c am ncremenit, se potoli destul de repede. Se ntinse ntr-un col al cutii i o imitai i eu oftnd. Toi ceilali prizonieri procedaser la fel. Preau acum obosii, abtui i resemnai. Afar, maimuele pregteau plecarea convoiului. Au ntins peste cuca noastr o prelat ale crei margini acopereau jumtate din nlimea gratiilor, lsnd s treac lumina zilei. Au fost strigate ordine; s-au pornit motoarele. i iat-m transportat cu mare iueal spre o destinaie necunoscut, profund ngrijorat la gndul noilor ncercri care m ateptau pe planeta Soror. XI

Eram zdrobit. Evenimentele din ultimele dou zile mi vlguiser trupul i-mi tulburaser ntr-att mintea nct fusesem incapabil s deplng moartea tovarilor mei i chiar s-mi nchipui n mod concret toate consecinele pe care le putea avea pentru mine deteriorarea alupei. ntmpinai cu un sentiment de uurare penumbra amurgului i apoi izolarea n obscuritatea aproape total, cci se nserase foarte repede i cltorirm toat noaptea. M strduiam n fel i chip s gsesc un sens evenimentelor al cror martor fusesem. Aceast munc intelectual mi era necesar pentru a nu cdea prad disperrii ce m pndea, pentru a-mi dovedi mie nsumi c sunt un om, vreau s spun un om de pe Pmnt, o fiin raional deprins s gseasc o explicaie logic capriciilor n aparen miraculoase ale naturii i nu un animal hituit de nite maimue evoluate. Depnai pe dinaintea ochilor toate amnuntele pe care le nregistrase creierul meu, adeseori chiar fr s-mi dau seama. Din toate observaiile mele se desprindea o impresie general: aceste maimue, masculi i femele, gorile i cimpanzei, nu erau de loc ridicole. Am mai spus c niciodat nu mi-au creat impresia unor animale deghizate ca, de pild, maimuele dresate care sunt prezentate n circurile noastre. La noi, pe Pmnt, o maimu cu o plrie pe cap constituie, pentru unii, un spectacol ilariant iar pentru mine penibil. Aici, ns, nimic asemntor. Plria i capul erau n armonie, iar toate gesturile lor erau ct se poate de fireti. Maimua care sorbea din pahar cu un pai avea ntr-adevr aerul unei doamne. Mi-am adus aminte c vzusem un vntor scondu-i luleaua din buzunar, ndopnd-o tacticos cu tutun i apoi aprinznd-o. Ei bine, nimic n actul acesta nu ocase instinctul meu, att de obinuite erau micrile sale. A trebuit s reflectez nainte de a ajunge la concluzia c e un paradox. Cugetai ndelung asupra acestei chestiuni i, pentru prima oar poate dup capturarea mea, regretai lipsa profesorului Antelle. nelepciunea i cunotinele sale ar fi gsit desigur o explicaie acestor ciudenii. Ce se ntmplase oare cu el? Eram sigur c nu figura printre vnaturile expuse. S-o fi aflnd oare printre prizonieri? Nu era exclus; nu-i vzusem doar pe toi. Nici nu ndrzneam s sper c a rmas n libertate. ncercai i eu, cu bietele-mi resurse, s njgheb o ipotez care, la drept vorbind, nu prea m satisfcea. Locuitorii acestei planete, fiinele civilizate ale cror orae le zrisem de departe, au reuit poate s dreseze astfel maimuele nct s obin de la ele o comportare mai mult sau mai puin raional? Aceasta, desigur, dup o ndelungat selecionare i cu preul unor eforturi depuse de-a lungul mai multor generaii. n fond, pe Pmnt, unii cimpanzei reuesc s execute exerciii uimitoare. nsui faptul c tiau s vorbeasc nu era poate chiar att de extravagant pe ct mi se pruse. mi aduceam acum aminte de o discuie pe care am avut-o cndva cu un specialist pe aceast tem. Aflasem atunci de la el c savani ct se poate de serioi i consacrau o bun parte din via ncercrilor de a nva maimuele s vorbeasc. Ei pretindeau c nimic, n conformaia acestor animale, nu le mpiedic s aib un limbaj articulat. Toate strdaniile lor fuseser pn atunci zadarnice, dar perseverau, susinnd c singurul obstacol consta n faptul c maimuele nu vor s vorbeasc. Dar cine tie, poate c ntr-o bun zi, pe planeta Soror, au vrut s vorbeasc? i astfel, ipoteticii stpni ai planetei Soror le-au putut folosi pentru unele ndeletniciri mai puin calificate ca, de pild, aceast expediie vntoreasc n cursul creia am fost i eu capturat. M cramponam cu nverunare de aceast ipotez fiindu-mi groaz s m gndesc la o alt explicaie, mai simpl, att de indispensabil mi se prea, pentru salvarea mea, existena pe aceast planet a unor fiine contiente, adic a unor oameni, oameni ca mine, cu care s m pot nelege. Oameni! Crei rase aparineau oare fpturile acelea pe care maimuele le mpucau i le capturau? Nite triburi napoiate? Dac aa stteau lucrurile, ct de cruzi trebuiau s fie stpnii adevrai ai acestei planete ca s tolereze i poate chiar s organizeze asemenea mceluri! Am fost sustras de la aceste gnduri de o form nedesluit ce se apropia de mine tr. Era Nova. n jurul meu, toi prizonierii se culcaser grupuri-grupuri pe podea. Dup o scurt ovire se strnse toat lng mine ca n ajun. Am ncercat zadarnic, i de data aceasta, s-i descopr n privire sclipirea aceea care ar fi dat gestului ei semnificaia unei atracii afective. ntoarse capul i dup scurt timp nchise ochii. i totui simpla ei prezen m-a reconfortat i pn la urm am adormit i eu, lipit de ea, strduindu-m s nu m gndesc la ziua de mine. XII Un reflex de aprare mpotriva unor gnduri prea apstoare mi-a permis s dorm pn la ziu. Somnul mi-a fost ns deseori ntrerupt de comaruri zbuciumate n care trupul Novei mi aprea sub nfiarea unui arpe monstruos ncolcit n jurul meu. Era diminea cnd deschisei ochii. Nova era treaz. Se ndeprtase puin de mine i m

observa cu privirea-i venic nedumerit. Vehiculul nostru i micor viteza i mi ddui seama c intram tocmai ntr-un ora. Prizonierii se sculaser i stteau acum pe vine, lipii de zbrele, privind de sub prelat un spectacol ce prea s le trezeasc aceeai tulburare din ajun. Am fcut i eu la fel; mi-am lipit obrazul de gratii i am contemplat pentru prima oar un ora civilizat de pe planeta Soror. Maina noastr mergea pe o strad destul de lat, strjuit de trotuare. Examinam cu un sentiment de ngrijorare trectorii: erau maimue. Vzui un negustor, un fel de bcan, care tocmai ridicase obloanele dughenei sale i se ntorcea, curios, ca s ne vad trecnd: era o maimu. ncercai s disting pasagerii i oferii mainilor care ne depeau: erau mbrcai dup moda noastr, dar erau maimue. Sperana de a ntlni o ras de oameni civilizai devenea himeric i o profund descurajare m cuprinse n ultima parte a drumului. Vehiculul nostru i ncetini i mai mult mersul. Abia atunci observai c n cursul nopii caravana se micorase i nu mai cuprindea dect dou vehicule; celelalte o luaser probabil n alt direcie. Am intrat pe o poart mare i ne-am oprit ntr-o curte. Nite maimue ne-au nconjurat imediat, au cutat s potoleasc agitaia prizonierilor, mpungndu-i de cteva ori cu epuile. Curtea era nconjurat de cldiri cu mai multe etaje i cu iruri de ferestre identice. Complexul acesta mi sugera un spital i aceast impresie mi-a fost confirmat de apariia unor noi indivizi care veneau n ntmpinarea paznicilor notri. Purtau toi halate albe i bonete ca infirmierii: erau maimue. Da, erau toate maimue gorile i cimpanzei. I-au ajutat pe paznicii notri s descarce cruele. Am fost scoi unul cte unul din cuti, vri fiecare n cte un sac mare i dui n interiorul cldirii. N-am opus nici o rezisten i m-am lsat transportat de dou gorile vnjoase, mbrcate n alb. Am avut impresia, timp de cteva minute, c mergem dea lungul unor nesfrite coridoare i apoi c urcm nite scri. n sfrit am fost aruncat cu brutalitate pe jos iar apoi, dup deschiderea sacului, am fost azvrlit ntr-o alt cuc, fix de data aceasta, cu podeaua acoperit de un aternut de paie i unde eram singur. O goril a zvort ua cu grij. Sala n care m aflam cuprindea multe asemenea cuti aezate pe dou rnduri, cu un lung culoar ntre ele. Cele mai multe erau ocupate, unele de tovarii mei de suferin care tocmai fuseser adui acolo, altele de brbai i femei ce se aflau pesemne nchii de mult vreme. Acetia puteau fi uor recunoscui dup atitudinea lor resemnat. i ntmpinau pe noii sosii cu un aer plictisit i abia ridicau capul cnd vreunul scotea un geamt tnguitor. Am observat de asemenea c noii venii erau nchii, ca i mine, fiecare n cte o celul, n timp ce "vechii locatari" stteau n general cte doi. Vrndu-mi nasul ntre dou gratii, am putut zri, la captul culoarului, o cuc mai mare n care se aflau numeroi copii. Spre deosebire de aduli, preau foarte surescitai de sosirea noastr. Gesticulau, se mbrnceau i se prefceau ca zglie gratiile, scond ipete scurte ca nite tinere maimue certree. Cele dou gorile s-au ntors crnd un alt sac, din care iei prietena mea Nova. Am avut consolarea s-o vd instalat n cuca situat exact n faa mea. Protesta mpotriva acestei operaii dup obiceiul ei, ncercnd s zgrie i s mute. Cnd ua cutii a fost nchis, s-a repezit la gratii, ncercnd s le zguduie, scrnind din dini i scond nite vaiete prelungi de i se rupea inima. Treaba asta dur cam de vreun minut cnd deodat m zri, se opri i i lungi gtul ca un animal mirat. Schiai i eu un zmbet prudent i-i fcui un mic semn cu mna pe care ncerc i ea s-l imite cu stngcie ceea ce mi umplu inima de bucurie. Atenia mi-a fost ns atras de ntoarcerea celor dou gorile n halate albe. Terminaser probabil cu descrcarea cci nu mai duceau nici un sac; n schimb mpingeau un crucior ncrcat cu hran i glei pline cu ap pe care le distribuiau prizonierilor ceea ce a avut darul s-i potoleasc. Veni curnd i rndul meu. n timp ce una din gorile sttea de paz, cealalt a intrat n cuca mea i mi-a pus n fa o strachin cu terci, cteva fructe i o gleat. Hotrsem s fac tot ce-mi st n putin pentru a intra n legtur cu aceste maimue care preau a fi singurele fiine civilizate i raionale de pe planeta Soror. Maimuoiul care-mi aducea de mncare prea destul de cumsecade. Vznd c stau linitit, m-a btut chiar prietenete pe umr. L-am privit drept n ochi, iar apoi, ducnd palma la piept, m-am nchinat ceremonios. Cnd am ridicat capul am citit pe chipul lui o profund uimire. Atunci i-am zmbit, punndu-mi tot sufletul n aceast demonstraie de simpatie. Se pregtea s ias; se opri buimcit i scoase o exclamaie. n sfrit reuisem s atrag atenia asupra mea! n dorina de a confirma acest succes i de a-mi arta toate capacitile, rostii, destul de prostete, prima fraz care-mi trecu prin minte. Ce mai facei? Sunt un om de pe Pmnt. Am fcut o lung cltorie. Sensul nu avea nici o importan. Era de-ajuns s vorbesc ca s-i dovedesc adevrata-mi natur. i mi-am atins fr ndoial scopul deoarece cred c niciodat nu s-a vzut o asemenea uluial ntiprit pe chipul vreunui maimuoi. A rmas cu rsuflarea

tiat i cu gura cscat, ca i tovarul lui, de altfel. Cei doi au nceput s vorbeasc repede ntre ei cu glas sczut dar rezultatul n-a fost acela pe care-l scontam. Dup ce se uit lung i bnuitor la mine, gorila se trase repede napoi i o zbughi afar din cuca pe care o nchise cu i mai mult grij dect nainte. Cele dou maimue schimbar atunci o privire i apoi izbucnir ntr-un hohot colosal de rs. Reprezentam pesemne un fenomen ntr-adevr unic cci nu mai conteneau cu chiotele pe socoteala mea. Rdeau cu lacrimi i unul din cei doi maimuoi a fost chiar nevoit s pun jos oala pe care o inea n mn ca si poat scoate batista. Am fost att de dezamgit nct m-a apucat deodat o furie cumplit. i am nceput i eu s zgudui gratiile, s-mi art dinii i s njur n toate limbile pe care le cunoteam. Dup ce mi-am epuizat repertoriul de invective am continuat s urlu sunete nedesluite. De data asta ns gorilele s-au mulumit s ridice dispreuitor din umeri. Reuisem totui s atrag atenia asupra mea. La plecare s-au ntors n mai multe rnduri ca s m examineze. Cnd, sleit de puteri, m-am potolit n sfrit, am vzut cum unul din cei doi maimuoi scoate un carneel din buzunar i i nsemneaz ceva, nu nainte de a-i fi notat ns cu grij un semn grafic ce figura pe o tbli deasupra cutii mele i care reprezenta probabil o cifr. Plecar. Ceilali prizonieri pe care demonstraia mea i adusese pentru ctva timp ntr-o stare de agitaie, se apucar iari de mncat. Nu mi-a rmas nici mie altceva de fcut dect s mnnc i s m odihnesc, n ateptarea unui prilej mai favorabil de a-mi dezvlui nobila obrie. Am mai nghiit o strachin de terci i cteva fructe suculente. n cuca din faa mea, Nova se oprea uneori din mestecat ca s-mi arunce o privire furi. XIII Am fost lsai n pace tot restul zilei. Seara, dup ce ne-au mai adus o dat de mncare, gorilele au stins luminile i au plecat. Am dormit puin n noaptea aceea, nu pentru c n-ar fi fost cuca suficient de confortabil aternutul de paie era destul de gros i forma un culcu acceptabil dar njghebam tot felul de planuri pentru a intra n legtur cu aceste maimue. M-am jurat s nu m mai las stpnit de furie i s caut cu neobosit rbdare toate ocaziile de a-mi dovedi capacitile intelectuale. Cei doi paznici cu care avusesem de-a face erau probabil nite subalterni mrginii, incapabili s interpreteze iniiativele mele; or fi existnd ns cu siguran i alte maimue mai cultivate. Mi-am dat seama, chiar de a doua zi diminea, c aceast speran nu era deart. Eram treaz de vreo or. Cei mai muli dintre tovarii mei se nvrteau nencetat n cuca lor, aa cum fac unele animale n captivitate. Cnd m-am dumerit c de o bun bucat de vreme, fr s-mi dau seama, procedez i eu la fel, mi-a fost ciud i m-am silit s stau jos n faa gratiilor, ntr-o atitudine ct mai uman, ct mai gnditoare cu putin. Tocmai atunci s-a deschis ua de pe culoar i a intrat un nou personaj nsoit de cei doi paznici. Era un cimpanzeu femel i am neles, dup respectul cu care se poart gorilele fa de dnsa, c ocup o funcie important n aceast instituie. Paznicii i raportaser, fr ndoial, despre mine cci de cum a intrat pe u, maimuoaica a pus o ntrebare unuia din ei iar acesta a artat cu degetul n direcia mea. Atunci s-a ndreptat direct spre cuca mea. Am observat-o cu luare aminte n timp ce se apropia. Purta i ea un halat alb dar de o croial mai elegant dect aceea a gorilelor, strns n talie cu un cordon i cu mneci scurte care scoteau la iveal dou brae lungi i agile. Ceea ce m-a frapat ns a fost mai cu seam privirea ei deosebit de vioaie i de inteligent. Am socotit c e de bun augur pentru viitoarele noastre relaii. Mi s-a prut foarte tnr n pofida zbrciturilor, inerente condiiei sale maimueti, care ncadrau boticul ei alb. inea n mn o serviet de piele. Se opri n faa cutii mele i ncepu s m examineze n timp ce scotea un stilou din serviet. Bun ziua, doamn, i spusei eu, nclinndu-m. Rostisem aceste cuvinte cu vocea mea cea mai blnd. Chipul ei exprima o profund mirare dar i pstra nftiarea grav, impunnd chiar tcere, cu un gest autoritar, gorilelor care ncepuser iar s rnjeasc prostete. Doamn sau domnioar, continuai eu ncurajat, mi pare ru c sunt nevoit s m nfiez dumneavoastr n asemenea mprejurri i n acest costum. V rog s credei c nu obinuiesc... Am mai spus tot felul de prostii, cutnd doar cuvinte care s se potriveasc cu tonul politicos pe care hotrsem s-l adopt. Cnd am terminat, ncheindu-mi cuvntarea cu zmbetul cel mai amabil cu putin, mirarea ei s-a transformat n stupoare. Genele-i clipir de cteva ori la rnd i cutele de pe frunte i se ncreir. Cuta fr ndoial cu ncordare o soluie la o problem dificil. mi zmbi i ea i am avut intuiia c ncepe s bnuiasc o parte din adevr. n timp ce se petrecea aceast scen, oamenii din cuti se uitau la noi fr a

manifesta ns atitudinea argoas pe care le-o strnea de obicei sunetul vocii mele. Ddeau semne de curiozitate. i ncetar unul dup altul febrila lor plimbare circular i venir s-i lipeasc obrazul de gratii ca s ne poat vedea mai bine. Numai Nova prea furioas i se agita tot timpul. Maimuoaica scoase un stilou din buzunar i scrise cteva rnduri n caietul ei. Apoi, ridicnd capul i ntlnind iari privirea-mi ngrijorat, mi zmbi din nou. Atitudinea ei m-a ncurajat s mai fac un gest prietenos. Am bgat braul printre gratii i i-am ntins mna cu palma deschis. Gorilele au tresrit i au schiat o micare ca s intervina, dar maimuoaica, a crei prim reacie a fost totui s se dea napoi i-a revenit, i-a oprit cu o scurt porunc i, privindu-m tot timpul drept n ochi, i-a ntins i ea braul pros, cam tremurnd, spre mine. Am rmas nemicat. S-a apropiat i mai mult i i-a pus mna, cu degetele nemsurat de lungi, pe ncheietura minii mele. Am simit fiorul ce-o cuprinde la acest contact. M-am strduit s nu fac nici o micare care s-o poat speria. M-a btut uor pe mn, mi-a mngiat braul i apoi s-a ntors ctre asistenii ei cu un aer triumftor. M sufocam de emoie. Eram din ce n ce mai ncredinat c sperana mi se mplinete, c tnra maimu ncepe s recunoasc nobila-mi obrie. Cnd la un moment dat s-a adresat, pe un ton poruncitor, uneia din gorile, am fost att de nebun s cred c acui mi vor deschide cuca n lturi, prezentndu-mi chiar i scuze. Dar vai, nu de asta era vorba! Paznicul s-a scormonit prin buzunare i a scos un obiect alb de mici dimensiuni pe care l-a ntins efei sale. Aceasta mi l-a pus ea nsi n mn nsoind acest gest cu un zmbet fermector. Era o bucic de zahr. O bucic de zahr! Eram att de dezamgit, m-am simit deodat att de descurajat fa de aceast umilitoare recompens, nct eram ct pe ce s i-o azvrl n obraz. Mi-am adus ns aminte la timp de neleapta hotrre pe care o luasem cu puin timp nainte i am cutat s-mi pstrez calmul. Am luat bucica de zahr, m-am nclinat i am ronit-o cu aerul cel mai inteligent posibil. Aceasta a fost prima mea luare de contact cu Zira, cci dup cum aveam s aflu puin mai trziu, aa o chema pe tnra maimuoaic. Era efa serviciului unde fusesem adus. n ciuda decepiei pe care am ncercat-o, comportarea ei mi ddea mult speran i parc ceva mi spunea c voi reui s stabilesc o legtur cu dnsa. A avut o lung convorbire cu paznicii i mi s-a prut c le d instruciuni n legtur cu mine. Apoi i-a continuat vizita inspectnd i celelalte cuti. Examin cu atenie pe fiecare din noii venii i i lu notie, mai succinte dect pentru mine. Niciodat nu s-a ncumetat s ating pe vreunul din ei. Cred c m-ar fi cuprins invidia dac ar fi fcut aa ceva. ncercam un sentiment de mndrie considerndu-m un subiect excepional, singurul demn de un tratament privilegiat. Cnd am vzut c se oprete n faa cutii cu copii i le arunc i lor bucele de zahr, m-a cuprins o ciud cumplit, o ciud cel puin egal cu aceea a Novei care, dup ce-i artase dinii maimuoaicei, se culcase, furioas, cu spatele la mine. XIV A doua zi a trecut ca i prima. Maimuele tot nu s-au ocupat de noi; s-au mulumit doar s ne aduc de mncare. Eram tot mai nedumerit n ce privete rolul acestei instituii ciudate cnd, n ziua urmtoare, am nceput s fim supui unui ir de teste a cror simpl amintire m umilete astzi, dar care atunci m-au mai sustras de la preocuprile mele. Primul test mi s-a prut la nceput destul de straniu. Unul din paznici s-a apropiat de mine n timp ce tovarul lui opera n faa altei cuti. Maimuoiul meu inea o mn ascuns la spate iar n cealalt avea un fluier. S-a uitat int la mine ca s-mi atrag atenia, a dus fluierul la gur i a emis un ir de sunete ascuite; asta timp de cel puin un minut. Apoi a scos cealalt mn la iveal, artndu-mi cu ostentaie una din bananele acelea a cror savoare o apreciasem i de care toi oamenii erau mari amatori. inea banana n faa mea, continund totodat s m observe. Am ntins mna dar banana era prea departe ca s-o pot atinge i gorila n-avea de gnd s se apropie de mine. Prea decepionat, se atepta parc la o alt reacie din partea mea. Dup ctva timp, s-a plictisit ateptnd, a ascuns din nou banana i s-a apucat iari s fluiere. Nervos, intrigat de toat aceast maimureal, eram ct pe ce s-mi pierd rbdarea cnd mi-a artat din nou banana, tot la o distan inaccesibil. Am reuit totui s-mi pstrez calmul, ncercnd s ghicesc ce anume ateapt de la mine, cci prea din ce n ce mai mirat, ca i cum a fi avut o comportare anormal. A repetat aceeai scen de vreo cinci sau ase ori apoi, descurajat, a trecut la alt cuc. Am ncercat un adevrat sentiment de frustrare cnd am constatat c vecinul meu, iar apoi prizonierul urmtor, capt fiecare cte o banan i nc de la prima ncercare. Am urmrit ndeaproape pe cellalt maimuoi care ndeplinea acelai ceremonial n faa cutilor de vizavi. ntruct ajunsese la cuca unde se afla Nova, am putut observa toate reaciile ei. Fluier, apoi agit o banan, ca i colegul lui. Tnra ncepu imediat s se frmnte dnd

din flci i... Se fcu deodat lumin n mintea mea. Nova, ncnttoarea Nova, ncepuse s saliveze din abunden la vzul acestei bunti, ca un cine cruia i se arat o bucic de zahr. Asta i atepta gorila, att pentru ziua de astzi. i arunc fructul att de jinduit i trecu la alt cuc. Da, nelesesem, i ce mndru eram! Urmasem pe vremuri nite cursuri de biologie i lucrrile lui Pavlov nu constituiau nici o tain pentru mine. Era vorba s se experimenteze aici asupra oamenilor reflexele pe care el le studiase asupra cinilor. i eu, eu care fusesem att de stupid cu cteva clipe n urm, acum, cu raiunea i cultura mea nu numai c nelegeam semnificaia acestui test, ci puteam chiar s prevd cele ce vor urma. Timp de cteva zile, poate, maimuele vor proceda astfel: fluierturi, apoi prezentarea unuia din alimentele preferate, acesta provocnd salivaia subiectului respectiv. Dup o anumit perioad, o simpl fluiertur va produce acelai efect. Oamenii vor dobndi reflexe condiionate, ca s folosim limbajul tiinific. M tot felicitam de perspicacitatea mea i ardeam de dorina de a m fli cu ea. Profitnd de faptul c gorila trecea iari prin faa cutii mele, dup terminarea experienelor, am cutat n fel i chip s-i atrag atenia. Am lovit barele de fier, am fcut gesturi largi artnd spre gura mea astfel nct pn la urm a binevoit s nceap din nou experiena. Atunci, chiar de la prima fluiertur i cu mult nainte s-mi arate banana, am nceput s salivez, s salivez cu furie, cu frenezie, s salivez eu, Ulysse Merou, de parc de asta ar fi depins viaa mea atta plcere mi fcea s-i dovedesc ct sunt de inteligent. De fapt, gorila prea foarte ncurcat. i chem colegul i sttu mult de vorb cu el, ca n ajun. Nu era greu s ghiceti raionamentul simplist al acestor ntri: iat un om care acum cteva clipe nu avea nici un reflex i care deodat a dobndit reflexe condiionate, cnd pentru ceilali e nevoie de atta timp i de atta rabdare! mi era mil de neputina lor intelectual care nu le permitea s trag singura concluzie just: un progres att de brusc nu putea avea dect o singur explicaie existena contiinei. Eram convins c Zira s-ar fi dovedit mai subtil. nelepciunea i excesul meu de zel au avut ns cu totul alt rezultat dect acela pe care-l speram. Paznicii mei au plecat omind s-mi dea banana pe care a mncat-o chiar unul din ei. Ce nevoie mai aveau s m rsplteasc de vreme ce scopul fusese atins i aa! S-au ntors a doua zi cu alte accesorii. Unul din ei inea n mn un clopoel, iar cellalt mpingea un crucior pe care era montat un aparat ce semna cu un magnetou. De data asta, edificat asupra genului de experiene la care urmam s fim supui, am neles ce au de gnd s fac cu aceste instrumente chiar nainte s le pun n funciune. ncepur cu vecinul Novei, o namil de om cu privirea deosebit de tmp care se apropiase de grilaj i cuprindea cu ambele mini barele de fier, aa cum fceam toi cnd treceau temnicerii. Una din gorile a nceput s agite clopoelul care emitea un sunet grav n timp ce cealalt racorda un fir al magnetoului la una din gratiile de fier ale cutii. Dup ce clopoelul a sunat o bun bucat de vreme, al doilea operator a nceput s nvrteasc manivela aparatului. Omul a srit brusc napoi, scotnd ipete jalnice. Au repetat de cteva ori experiena cu acelai individ, acesta fiind ademenit de fiecare dat cu ajutorul unui fruct s se lipeasc de gratii. tiam c scopul era de a-l face s sar napoi de ndat ce va auzi sunetul clopoelului i nainte de a se produce descrcarea electric (tot un reflex condiionat); scopul n-a fost ns atins n ziua aceea cci psihismul omului nu era suficient de dezvoltat ca s-i permit s fac o legtur ntre cauz i efect. Eu n schimb i ateptam, rnjind sarcastic n sinea mea, nerbdtor s le art deosebirea dintre instinct i inteligen. Chiar la primul sunet al clopoelului, am luat brusc mna de pe barele de fier i m-am dat napoi pn la mijlocul cutii. n acelai timp m uitam int la ei i zmbeam ironic. Gorilele ncruntar sprncenele. Nu mai rdeau de loc de comportarea mea i am avut chiar impresia c pentru prima oar parc bnuiau c-mi bat joc de ele. Aveau totui de gnd s repete experiena cnd atenia le-a fost distras de sosirea unor noi vizitatori. XV Trei indivizi naintau de-a lungul culoarului: Zira, cimpanzeul-femel, i ali doi maimuoi dintre care unul era, n mod evident, o nalt personalitate. Era un urangutan, primul din aceast specie pe care-l vedeam pe planeta Soror. Era mai mic de stat dect gorilele i cam adus de spate. Braele lui erau relativ mai lungi, astfel nct mergea adeseori sprijinindu-se n mini ceea ce nu li se ntmpla dect rareori celorlalte maimue. Aveam astfel ciudata impresie c nainteaz folosindu-se de dou bastoane. Capu-i, nfundat ntre umeri, era mpodobit cu un pr lung armiu, iar faa-i era nepenit ntr-o expresie de pedant meditaie. Parc aveam n fa un btrn pontif,

venerabil i solemn. i costumul lui se deosebea foarte mult de mbrcmintea celorlalte maimue: o redingot lung, neagr, al crei rever era mpodobit cu o stelu purpurie i nite pantaloni n dungi, albe i negre totul destul de prfuit. O maimu scund, de sex femeiesc din neamul cimpanzeilor mergea n urma lui, purtnd o serviet voluminoas. Dup atitudinea ei, prea s-i fie secretar. Cred c cititorul nu se mai mir dac menionez att de des unele atitudini i expresii semnificative ale acestor maimue. Jur c orice fiin cu judecat, vznd acest cuplu, ar fi tras, ca i mine, concluzia c e vorba de un btrn savant i de umila lui secretar. Sosirea lor mi-a permis s constat o dat mai mult c printre maimue exist, pare-se, un sim destul de dezvoltat al ierarhiei. Zira manifesta un vdit respect fa de marele ef. Cele dou gorile sau repezit n ntmpinarea lui de ndat ce l-au zrit i i s-au nchinat cu mare plecciune. Urangutanul le-a rspuns printr-un mic semn neglijent cu mna. S-au ndreptat direct spre cuca mea. Nu eram oare exemplarul cel mai interesant din tot acest lot? L-am ntmpinat pe ef cu zmbetul meu cel mai prietenos i i-am adresat urmtoarele cuvinte pe un ton emfatic: Drag urangutane! Dac ai ti ct sunt de fericit s m aflu n sfrit n prezena unei fpturi cu o nfiare din care eman atta nelepciune i inteligen! Sunt convins c noi doi ne vom nelege de minune. "Dragul urangutan" tresrise la sunetul vocii mele. Se scrpin ndelung dup ureche, n timp ce ochiu-i bnuitor iscodea cuca de parc ar fi presimit vreun iretlic. Cu caietul n mn, Zira reciti nsemnrile pe care le luase despre cazul meu. Insist, dar era clar c urangutanul refuza s se lase convins. Rosti vreo dou sau trei sentine bombastice, ridic de cteva ori din umeri, clatin din cap, apoi puse minile la spate i ncepu s se plimbe ncolo i ncoace pe culoar, trecnd de cteva ori prin fata cutii mele i aruncndu-mi priviri destul de puin binevoitoare. Celelalte maimue ateptau hotrrile sale, pstrnd o respectuoas tcere. Respectul acesta era ns numai aparent cci surprinznd un semn furi pe care una din gorile l fcea celeilalte, i asupra cruia nu putea exista nici o ndoial, am neles c-i bteau joc de eful cel mare. Atitudinea pe care o adoptase urangutanul fa de mine m nciudase. De aceea, vznd c i celelalte maimue l iau peste picior, m-am gndit s joc i eu o mic scen menit s-l conving de inteligena mea. Am nceput s msor cuca n lung i-n lat, cu pai mari, imitndu-i mersul, grbovit, cu minile la spate, cu sprncenele ncruntate ntr-un aer de adnc meditaie. Cele dou gorile leinau de rs i nici mcar Zira nu i-a putut pstra seriozitatea. n ce privete secretara, a fost nevoit s-i vre boticul n serviet ca s-i ascund ilaritatea. M-am felicitat pentru aceast demonstraie pn n clipa cnd mi-am dat seama c este periculoas. Observndu-mi mimica, urangutanul se nfurie i rosti cu glas tios cteva cuvinte aspre care restabilir numaidect ordinea. Apoi, se opri n faa mea i ncepu s-i dicteze observaiile secretarei. Dicta de foarte mult vreme, subliniindu-i fiecare fraz cu gesturi pompoase. ncepea s mi se fac lehamite de atta orbire i hotri s-i dau o nou dovad a capacitilor mele intelectuale. ntinznd mna n direcia lui, rostii ct mai corect cu putin: Mi Zaius. Observasem c toi subalternii i se adresau ncepnd cu aceste cuvinte. "Zaius", dup cum aveam s aflu mai trziu, era numele pontifului iar "mi" un titlu onorific. Maimuele au ncremenit. Le-a pierit cheful de rs, n special Zirei, care mi s-a prut extrem de tulburat, mai ales cnd am adugat, ndreptndu-mi degetul n direcia ei: Zira alt nume pe care-l reinusem i care nu putea fi dect al ei. n ce-l privete pe Zaius, a devenit foarte nervos i a nceput iari s umble pe culoar, cltinndu-i din nou nencrezator capul. Dup ce n sfrit s-a potolit, a poruncit s se repete, n prezena lui, toate testele la care fusesem supus nc din ajun. M-am descurcat uor. Am salivat chiar de la prima fluiertur. Am srit napoi cnd a sunat clopoelul. M-a pus s repet de vreo zece ori aceast ultim experien, dictnd secretarei nesfrite comentarii. Pe la sfrit, mi-a venit o idee. n momentul cnd gorila agit clopoelul, am desprins clema care asigura legtura electric cu gratiile mele i am aruncat firul n afar. Apoi cu minile bine prinse de zbrele nu m-am mai micat din loc, n timp ce al doilea paznic, care nu observase isprava mea, se cznea s nvrt manivela magnetoului, devenit inofensiv. Eram foarte mndru de aceast iniiativ care trebuia s constituie o dovad incontestabil de nelepciune pentru orice fiin cu judecat. De fapt, atitudinea Zirei mi-a dovedit c ea cel puin era profund impresionat. M privi cu ochi deosebit de ptrunztori i boticul ei alb se color n roz, ceea ce, dup cum aveam s aflu mai trziu, este un semn de emoie la cimpanzei. Dar nimic nu-l putea convinge pe urangutan. Maimuoiul sta afurisit ncepu iari s ridice din umeri ntr-un chip foarte neplcut i s dea din cap cu nverunare cnd Zira i se adres. Era un savant cu metod; nu-i plcea s fie dus de nas. Ddu alte instruciuni gorilelor i fui supus unui nou test care era o combinaie a primelor

dou.

l cunoteam i pe sta. Vzusem chiar n unele laboratoare practicndu-se asemenea teste pe cini. Scopul lor era de a-l dezorienta pe animal, de a-i provoca tulburri nervoase combinnd dou reflexe. Una din gorile a nceput s fluiere, fgduind astfel o recompens, n timp ce cealalt i agita clopoelul, ceea ce prevestea o pedeaps. Mi-am adus aminte de concluziile unui mare biolog n legtur cu asemenea experiene: el spunea c amgind astfel un animal i se pot provoca tulburri emoionale ce seamn foarte mult cu nevroza omului i chiar uneori fenomene de demen, dac aceste experiene sunt repetate mai des. M-am ferit bineneles s cad n aceast capcan; prefcndu-m c ascult cu deosebit atenie mai nti fluierturile, apoi sunetul clopoelului, m-am aezat la o distan egal de cele dou surse de zgomot, cu brbia sprijinit n cuul palmei, n atitudinea tradiional a cugettorului. Zira nu s-a putut stpni i a btut din palme. Zaius a scos o batist din buzunar i i-a ters fruntea. Transpira, dar nimic nu-i putea zdruncina stupidul scepticism. Mi-am dat bine seama dup mutra lui, la sfritul discuiei vehemente pe care a avut-o cu Zira. Apoi a mai dictat nite note secretarei, a dat instruciuni amnunite Zirei, care le-a ascultat cu un aer nemulumit, i n cele din urm a plecat, nu nainte de a-mi arunca ns o ultim privire ncruntat. Zira s-a adresat celor dou gorile i am neles imediat c le poruncete s m lase n pace, cel puin pn la sfritul zilei, cci ele au plecat cu tot calabalcul. Cnd a rmas singur cu mine, s-a apropiat de cuca mea i m-a examinat din nou n tacere, o bun bucat de vreme. Apoi, cu un gest spontan, mi-a ntins laba prietenete. I-am strns-o cu emoie, optind cu glas blnd numele ei. Am neles, dup roeaa care i-a acoperit boticul, c este adnc micat. XVI Cteva zile mai trziu Zaius s-a ntors i vizita lui a fost semnalul unor mari rsturnri n rnduiala slii. Dar trebuie s povestesc mai nti cum am reuit n acest interval de timp s m mai evideniez n ochii maimuelor. A doua zi dup prima inspecie a urangutanului, am fost copleii de o avalan de noi teste; cel dinti cnd ni s-a adus masa. n loc s lase alimentele pe jos n cuc, aa cum procedau de obicei, Zoram i Zanam, cele dou gorile ale cror nume le aflasem pn la urm, le-au ridicat n nite couri pn n tavan, folosind un sistem de scripei cu care erau nzestrate toate cutile. Totodat au lsat n fiecare celul patru cuburi de lemn destul de voluminoase. Dup aceea s-au tras napoi i au observat reacia noastr. i-era mai mare mila s vezi mutra dezamgit i nedumerit a tovarilor mei de suferin. ncercau s sar, dar nici unul nu putea atinge coul. Unii s-au crat de-a lungul gratiilor dar cnd ajungeau sus degeaba ntindeau mna, cci tot nu puteau apuca alimentele care erau departe de pereii laterali. Mi-era ruine de neghiobia acestor oameni. Cred c nu e nevoie s spun c am rezolvat imediat aceast problem. Era de ajuns s aezi cele patru cuburi unul peste altul, s te urci pe acest eafodaj i s desprinzi coul din cui. Ceea ce am i fcut, ascunzndu-mi mndria sub un aer de prefcut indiferen. Nu era genial, dar am fost singurul care s-a artat att de subtil. Admiraia vdit a lui Zoram i a lui Zanam mi-a mers drept la inim. Am nceput s mnnc fr a-mi ascunde dispreul fa de ceilali prizonieri care erau incapabili s-mi urmeze exemplul, dei fuseser martorii isprvii mele. Nici mcar Nova nu m-a putut imita n ziua aceea, cu toate c am repetat de mai multe ori, special pentru ea, ntreaga operaie. A ncercat totui era cu siguran una din cele mai inteligente din grupul nostru. A cutat s pun un cub peste altul dar l-a aezat strmb, s-a speriat cnd a czut i s-a ascuns ntr-un col al cutii. Aceast fat, de o agerime i de o suplee deosebite, ale crei gesturi erau toate de o desvrit armonie, era, ca i toi ceilali de altfel, de-o stngcie inexplicabil de ndat ce trebuia s mnuiasc un obiect. Totui, dup dou zile a nvat s execute aceast operaie. n dimineaa aceea mi-a fost ns mil de ea i i-am aruncat printre zbrele dou dintre cele mai frumoase fructe. Acest gest mi-a adus o dezmierdare din partea Zirei, care tocmai intrase. Mi-am rotunjit spinarea ca o pisic sub laba-i proas, spre marea nemulumire a Novei pe care asemenea familiariti o nfuriau i care ncepu imediat s se agite i s geam. M-am remarcat i n multe alte mprejurri, dar mai ales am reuit, ascultnd cu atenie, s rein cteva cuvinte simple din limbajul maimuesc i s le neleg sensul. Fceam exerciii de pronunare cnd Zira trecea n faa cutii mele i ea prea din ce n ce mai uimit. Ajunsesem tocmai n acest stadiu cnd a avut loc a doua inspecie a lui Zaius. Era i de data asta escortat de secretara lui dar mai era nsoit i de un alt urangutan, solemn ca i el, decorat ca i el i cu care sttea de vorb de la egal la egal. Mi-am

nchipuit c e vorba de un confrate, chemat n consultaie pentru a examina cazul straniu pe care-l constituiam. Au nceput o lung discuie n faa cutii mele, mpreun cu Zira, care li se alturase. Maimuoaica vorbi ndelung i cu nflcrare. tiam c-mi susine cauza, scond n eviden agerimea excepional a minii mele, de care nimeni nu se mai putea ndoi. Intervenia ei n-a reuit dect s strneasc, la cei doi savani, un zmbet de nencredere. A trebuit iari s m supun, n faa lor, testelor pe care le executasem cu atta ndemnare. Ultimul din ele consta n deschiderea unei cutii nchis cu nou sisteme diferite de ncuietori (zvor, tift, cheie, crlig etc...) Pe Pmnt, Kinnaman dac nu m nel, inventase un asemenea dispozitiv pentru a evalua discernmntul maimuelor i aceasta era cea mai complicat problem pe care au putut-o rezolva unele dintre ele. Probabil c aceast experien era tot aa apreciat i aici ns cu oameni. Dup cteva dibuiri, fcusem fa cu cinste acestui test. Acum nsi Zira mi-a ntins cutia i am neles din privirea-i rugtoare c dorete din tot sufletul s fac o strlucit demonstraie, ca i cum propria-i reputaie ar fi fost n joc. Miam dat toat silina s-i fac pe plac i ct ai clipi din ochi am deschis cele nou ncuietori, fr cea mai mic ovaial. Dar nu m-am mulumit cu att. Am scos fructul cuprins n cutie i l-am oferit cu un gest galant maimuoaicei. L-a primit roind de emoie. Apoi mi-am etalat toate cunotinele i am rostit cele cteva cuvinte pe care le nvasem, artnd cu degetul obiectele respective. De data asta mi se prea imposibil s mai poat avea cineva ndoieli asupra adevratei mele origini. Dar vai! nu tiam pe atunci ct de orbi sunt urangutanii! Au schiat din nou zmbetul acela sceptic care m scotea din srite, au ntrerupt-o pe Zira i au nceput iari s discute ntre ei. M ascultaser ca pe un papagal. Simeam c erau de acord s atribuie talentele mele unui fel de instinct i unui ascuit spirit de imitaie. Adoptaser probabil regula tiinific pe care un savant de la noi o rezuma astfel: "In no case may we interpret an action as the outcome of the exercise of a higher psychical faculty if it can be interpreted as the outcome of one which stands lower n the psychological scale."
Nu trebuie n nici un caz s interpretam vreun act ca fiind consecinta exercitarii unei facultati psihice superioare, dac acest act poate fi interpretat ca fiind dictat de o facultate aflata pe o treapta inferioara pe scara psihologica (engl.). (C. L. Morgan)

Acesta era desigur sensul limbajului lor tiinific i ncepeam s spumeg de furie. Poate ca nu m-a fi putut stpni i a fi izbucnit, dac n-a fi surprins o privire fugar pe care mi-a aruncat-o Zira. Era clar c nu este de acord cu ei i i este ruine de cuvintele pe care le rostesc n faa mea. n sfrit, confratele lui Zaius s-a retras dup ce a emis probabil o prere categoric asupra mea. Urangutanul meu s-a apucat atunci de alte treburi. A fcut nconjurul slii, examinnd amnunit pe fiecare prizonier i dnd noi instruciuni Zirei care le nota pe msur ce el le formula. Mimica lui prevestea numeroase schimbri n repartizarea noastr n cuti. Nu mi-a trebuit mult ca s pricep planul lui i s neleg rostul comparaiilor foarte clare pe care le fcea ntre caracteristicile unor brbai i cele ale unor femei. Nu m nelasem. Gorilele executau acum ordinele efului cel mare transmise prin intermediul Zirei. Am fost repartizai cte un cuplu n fiecare cuc. Ce diabolice ncercri prevesteau oare aceste mperecheri? Ce particulariti ale rasei umane voiau oare s studieze aceste maimue, stpnite de furia experimentrilor? Cunoteam destul de bine activitatea laboratoarelor biologice i de aceea bnuiam despre ce este vorba: pentru un savant care i-a luat drept cmp de investigaie instinctele i reflexele, instinctul sexual este de un interes primordial. Asta era deci! Aceti demoni voiau s studieze pe noi, pe mine, care nimerisem n aceast turm printr-o extravagan a destinului, practicile amoroase ale oamenilor, metodele de apropiere a masculului i a femelei, felul cum se mpreuneaz n captivitate, pentru a le compara, poate, cu diferite observaii anterioare asupra acelorai oameni n libertate. Aveau poate de gnd s efectueze i experimente de selecie sexual? De ndat ce am neles inteniile lor, m-am simit umilit ca niciodat i am fcut n sinea mea legmnt c mai bine s mor dect s m pretez la asemenea manevre degradante. Trebuie s mrturisesc ns c ruinea mi-a sczut n proporii simitoare, dei hotrrea mi-a rmas tot att de neclintit, cnd am vzut femeia pe care tiina mi-o hrzise ca tovar. Era Nova. M simeam chiar aproape dispus s-i iert btrnului fanfaron nerozia i orbirea i n-am mai protestat de loc cnd Zoram i Zanam m-au apucat de mijloc i m-au zvrlit la picioarele nimfei torentului. XVII Nu voi povesti amnunit scenele ce s-au petrecut n cutile vecine n sptmnile care au urmat. Aa cum mi nchipuisem, maimuele i puseser n gnd s studieze comportarea amoroas a oamenilor i s-au apucat de treab cu obinuitul lor spirit

metodic, notndu-i cele mai mici amnunte, strduindu-se s provoace apropierile, intervenind uneori cu epuele lor pentru a convinge un individ mai recalcitrant. ncepusem i eu s adun unele observaii cu intenia de a mpodobi reportajul pe care aveam de gnd s-l public la ntoarcerea mea pe Pmnt; m-am plictisit ns repede cci nam gsit nimic mai picant de reinut, nimic, cu excepia, poate, a felului straniu n care brbatul fcea curte femeii nainte de a se apropia de dnsa. Executa un fel de dans nupial, ntocmai ca unele psri de pe la noi; un dans lent, ovitor, alctuit din pai nainte, napoi i n lturi. Se mica astfel ntr-un cerc ce se micora tot mai mult, un cerc n centrul cruia se afla femeia, care se nvrtea doar n jurul ei fr s se deplaseze. Am asistat cu interes la cteva asemenea demonstraii al cror ritual era, n linii mari, mereu acelai, cu excepia unor amnunte care puteau varia. n ce privete mpreunarea propriuzis care ncheia aceste preliminarii, dei la nceput am rmas cam uluit vzndu-m martorul unor asemenea exhibiii, am ajuns, dup scurt vreme s nu le acord mai mult atenie dect ceilali prizonieri. Singurul element surprinztor era gravitatea tiinific cu care maimuele le pndeau, notndu-i ntotdeauna cele mai mici amnunte n carnetul lor de nsemnri. Cu totul alt ntorstur au luat ns lucrurile cnd, dndu-i seama c nu iau parte la aceste zbenguieli aa m jurasem i nimic nu m-ar fi putut determina s m dau astfel n spectacol gorilele i-au pus n cap s m constrng cu mijloace violente i au nceput s m zdrasc printre gratii, mpungndu-m cu epuele lor, pe mine, Ulysse Merou, pe mine, un om creat dup chipul i asemnarea lui Dumnezeu! Am protestat cu energie. Brutele acelea se ncpnau, i nu tiu ce s-ar fi ntmplat cu mine dac nu i-ar fi fcut apariia Zira, creia i-au raportat ndrtnicia mea. A stat mult pe gnduri, apoi s-a apropiat de mine i privindu-m cu ochii ei frumoi i inteligeni, m-a btut uor cu palma peste ceaf i mi-a inut un mic discurs care, n nchipuirea mea, suna cam aa: Bietule omule! prea ea s spun. Ce ciudat eti! Nu s-a pomenit niciodat ca vreunul din neamul tu s se poarte aa. Uita-te n jurul tu, ia pild de la ceilali. F ce i se cere i ai s fii rspltit. A scos din buzunar o bucat de zahr i mi-a ntins-o. Eram disperat. Deci i ea m considera un animal, e drept, poate ceva mai detept dect ceilali. Am refuzat, cltinnd furios din cap, i m-am dus s m ntind n captul cellalt al cutii mele, departe de Nova care m privea cu ochi nenelegtori. Lucrurile n-ar fi mers mai departe dac btrnul Zaius nu i-ar fi fcut tocmai atunci apariia, mai nfumurat ca oricnd. Venise s vad rezultatul experienelor sale i, aa cum obinuia, s-a informat mai nti de mine. Zira n-a avut ncotro i a trebuit s-i aduc la cunotin ncpnarea mea. A avut aerul foarte nemulumit i s-a plimbat aproape un minut cu minile la spate, apoi a dat nite ordine pe un ton autoritar. Zoram i Zanam au deschis cuca, au scos-o de acolo pe Nova i mi-au adus n schimb o matroan de vrst respectabil. Pedantul la de Zaius, stupid i pretenios, ptruns de metode tiinifice, hotrse s ncerce aceeai experien cu alt femeie. Nu asta era ns nenorocirea cea mai mare i nici nu m mai gndeam la trista soart ce m atepta. O urmream cu spaim pe prietena mea Nova. M-am ngrozit vznd-o aruncat n cuca din faa mea, la cheremul unui brbat lat n umeri, o matahal de om cu pieptul pros care a nceput imediat s se nvrt n jurul ei, pornind cu o ardoare frenetic ciudata parad a dragostei pe care am descris-o mai sus. ndat ce mi-am dat seama de inteniile acestei brute, am uitat neleptele mele hotrri. Mi-am pierdut minile i m-am purtat o dat mai mult ca un smintit. ntr-adevr, turbam de mnie. Am nceput s urlu, s chelli precum oamenii de pe Soror. Mi-am manifestat furia ntocmai ca ei, aruncndu-m asupra gratiilor, mucndu-le, cu gura plin de bale, scrnind din dini pe scurt purtndu-m n chipul cel mai bestial. Dar cel mai surprinztor a fost rezultatul cu totul neateptat al acestui scandal. Vznd atitudinea mea, Zaius zmbi. Era prima dovad de bunvoin pe care mi-o manifesta. Recunoscuse n sfrit comportarea tipic a oamenilor i se afla acum n elementul lui. Teza sa i gsea o strlucit confirmare. Era att de bine dispus nct a acceptat, n urma unei observaii fcute de Zira, s revin asupra hotrrii lui i s-mi dea o ultim ans. Au scos-o pe matroana aceea ngrozitoare din cuca mea i mi-au adus-o napoi pe Nova, nainte ca bruta s-o fi atins. Grupul de maimue s-a dat atunci la o parte i au nceput cu toii s m pndeasc de la oarecare distan. Ce-a mai putea aduga? Aceste emoii zdrobiser n mine orice rezisten. Simeam c n-a putea suporta imaginea nimfei mele dat pe mna altui brbat. M-am resemnat cu laitate la victoria urangutanului care se bucura acum de iretenia lui. Am schiat un pas timid de dans. Da! eu, unul din regii creaiunii, am nceput s m rotesc n jurul iubitei mele. Eu, culmea unei evoluii milenare, n faa tuturor acestor maimue adunate care m urmreau cu nesa, a unui urangutan btrn care-i dicta observaiile secretarei, n faa unui cimpanzeu femel care zmbea cu un aer binevoitor, n faa a dou gorile tinere, eu, un

om, invocnd scuza unor mprejurri cosmice excepionale, profund convins n clipa aceea c exist n ceruri i pe planete mai multe lucruri dect au visat vreodat cei mai nelepi filozofi, eu, Ulysse Merou, am nceput, asemenea unui pun, s execut n jurul ncnttoarei Nova, dansul nupial.

PARTEA A II-A I TREBUIE s mrturisesc acum c m-am adaptat cu o deosebit uurin condiiilor de via din cuca mea. Din punct de vedere material eram ct se poate de mulumit: ziua, maimuele erau foarte atente fa de mine, iar noaptea mpream culcuul cu una din cele mai frumoase fete din cosmos. M-am deprins chiar att de bine cu aceast situaie, nct nici n-am simit ct este de extravagant i njositoare, iar timp de peste o lun n-am fcut nici o ncercare ct de ct mai serioas ca s-i pun capt. Abia am reuit s mai nv cteva cuvinte din limbajul maimuesc. N-am mai depus nici un efort pentru a intra n legtur cu Zira, astfel nct, chiar dac a avut poate cndva intuiia naturii mele spirituale, se lsase pesemne convins de Zaius i m considera acum un om de pe planeta ei, adic un animal; un animal inteligent, poate, dar nicidecum nzestrat cu raiune. Superioritatea mea asupra celorlali prizonieri, pe care n-o mai scoteam chiar att n eviden nct s-mi sperii paznicii, fcea din mine subiectul cel mai strlucit al institutului. Mrturisesc spre ruinea mea ca aceast cinste satisfcea ntru totul ambiiile mele prezente i m umplea chiar de mndrie. Zoram i Zanam se artau prietenoi cu mine, bucurndu-se cnd zmbeam, rdeam sau pronunam cteva cuvinte. Dup ce au epuizat cu mine toate testele clasice, s-au strduit s nscoceasc altele noi, mai subtile i ne bucuram mpreun cnd gseam soluia problemei. Nu uitau niciodat s-mi aduc vreo prjitur, pe care o mpream ntotdeauna cu Nova. Eram o pereche privilegiat. Credeam, n nfumurarea mea, c tovara mea de cuc i d seama de tot ceea ce datoreaz talentelor mele i petreceam o bun parte din timp umflndu-m n pene fa de ea. i totui ntr-o bun zi, dup cteva sptmni, m-a apucat un fel de grea. S fi fost oare reflexul din privirea Novei care mi se pruse, n noaptea aceea, deosebit de inexpresiv? Sau, poate, bucica de zahr pe care mi-o oferise cu cteva clipe nainte Zira i care cpt deodat un gust amar? Fapt este c mi-a fost ruine de laa mea resemnare. Ce ar gndi despre mine profesorul Antelle, dac din ntmplare ar mai tri i m-ar vedea n halul asta? Gndul acesta mi-a devenit repede insuportabil i am hotrt s m port chiar din clipa aceea ca un om civilizat. Mngind braul Zirei, n semn de recunotin, i-am luat din mn carnetul i stiloul. M-am mpotrivit blndelor ei mustrri i, aezndu-m pe paie, m-am apucat s zugrvesc n cteva linii repezi silueta Novei. Desenez destul de bine i, modelul inspirndu-m, am reuit s fac o schi destul de bun pe care am ntins-o maimuei. Desenul acesta i trezi din nou ndoielile despre mine i o vzui iari tulburat. I se nroi boticul i m privi insistent, stpnindu-i cu greu un fior. Vznd-o att de buimcit, luai napoi cu un gest autoritar carnetul pe care de data asta mi-l ced fr s mai protesteze. Cum de nu m gndisem mai nainte la mijlocul acesta att de simplu? Adunndu-mi amintirile din coal, trasai figura geometric ce ilustreaz teorema lui Pitagora. Alegerea mea n-a fost ntmpltoare. mi aduceam aminte de un roman tiinificofantastic pe care-l citisem n tineree i n care un btrn savant folosea acest procedeu pentru a intra n legtur cu fiinele raionale de pe alt lume. Discutasem chiar despre asta, n cursul cltoriei noastre, cu profesorul Antelle care aprobase aceast metod. Adugase chiar, cuvintele sale mi sunau nc proaspt n ureche, c regulile lui Euclid fiind complet false erau pesemne, tocmai de aceea, universale. n orice caz, efectul produs asupra Zirei a fost extraordinar. Botul ei s-a fcut purpuriu i a scos o violent exclamaie. Nu i-a revenit dect atunci cnd s-au apropiat Zoran i Zanam, intrigai de atitudinea ei. A avut atunci o reacie care mi s-a prut curioas: dup ce mi-a aruncat o privire furi, a ascuns cu grij desenele pe care le fcusem cu cteva clipe nainte. A adresat cteva cuvinte gorilelor care au prsit sala i am neles c le-a ndeprtat sub un pretext oarecare. Apoi s-a ntors spre mine i mi-a strns mna; apsarea aceasta avea ns cu totul alt semnificaie dect atunci cnd m dezmierda ca pe un tnr animal care a reuit un exerciiu mai dificil. n sfrit, mi-a ntins carneelul i stiloul cu un aer rugtor. Ea era acum nerbdtoare s stabileasc un contact. i mulumii n gnd lui Pitagora i pornii mai departe pe calea geometriei. Pe o pagin din carnet am desenat ct mai corect cu putin cele trei conice, cu axele i focarele lor: o elips, o parabol i o hiperbol. Apoi pe pagina de alturi am trasat un con circular drept. Se tie c din intersecia unui asemenea corp cu un plan rezult una din cele trei conice, al crei gen este

n funcie de nclinaia planului. Am fcut desenul n cazul elipsei i apoi, ntorcndu-m la prima figur, am artat cu degetul maimuei uluite curba corespunztoare. Mi-a smuls carnetul din mn, a desenat la rndul ei un con ntretiat de un plan cu alt nclinaie i cu degetu-i lung mi-a artat hiperbola. M-a cuprins o emoie att de puternic nct mi-au venit lacrimi n ochi i i-am strns convulsiv minile. Nova chellia de mnie n fundul cutii. Instinctul n-o nela asupra semnificaiei acestor efuziuni. O comuniune spiritual se legase acum ntre Zira i mine, prin intermediul geometriei. ncercam o satisfacie aproape senzual i simeam c i maimua e adnc tulburat. Cu un gest brusc i desprinse minile din strnsoarea mea i iei alergnd din sal. Nu lipsi mult dar n acest scurt rstimp rmsei ca pierdut ntr-un vis. Nici nu ndrzneam s-mi ridic ochii la Nova, care se nvrtea n jurul meu mrind: m simeam parc vinovat fa de ea. Cnd s-a ntors, Zira mi-a ntins o coal mare de hrtie prins de o planet de desen. Dup cteva clipe de gndire am hotrt s dau o lovitur decisiv. ntr-un col al colii am descris sistemul Betelgeusei, aa cum se nfiase privirilor noastre cnd ne aflam nc n nava spaial, cu astrul uria n centru i cele patru planete n jurul lui. Am nsemnat poziia exact a planetei Soror i a micului ei satelit, i-am artat-o cu degetul Zirei apoi miam ndreptat degetul n direcia ei. Mi-a fcut semn c a neles foarte bine. Atunci, ntr-un alt col al foii de hrtie, am desenat vechiul meu sistem solar, cu principalele sale planete. I-am artat Pmntul i am ntors apoi degetul spre mine. De data asta parc nu se putea dumiri. A artat i ea Pmntul, apoi i-a ndreptat degetul spre cer. Am fcut un semn afirmativ. Era uluit i se cznea s priceap. Ca s-i vin n ajutor am trasat o linie punctat de la Pmnt la Soror i am desenat vasul nostru, la o alt scar, bineneles, pe aceast traiectorie. Parc se fcu lumin n mintea ei. Eram acum sigur c a neles n sfrit cine sunt i de unde vin. Tocmai n clipa cnd o nou pornire de simpatie o apropia de mine, la captul culoarului i fcu apariia Zaius care venea n obinuita-i inspecie. Zira arunc n juru-i o privire ngrozit. nfur repede coala de hrtie, vr carnetul n buzunar i nainte ca urangutanul s se fi apropiat, dovedi s-i lipeasc un deget pe buze ntr-un gest rugtor. mi recomanda s nu m dau de gol fa de Zaius. Am ascultat-o fr s neleg ns motivul acestor mistere. Convins ns c de acum nainte am n ea o aliat, mi-am reluat atitudinea de animal inteligent. II Din ziua aceea, datorit Zirei, cunotinele mele despre cultura maimuelor i limba lor au fcut progrese rapide. Sub pretextul unor teste speciale noua mea prieten reuea s m vad singur aproape n fiecare zi. S-a apucat s-mi fac educaia nvndu-m limba ei i studiind-o n acelai timp pe a mea cu o rapiditate care m uimea. N-au trecut nici dou luni i eram n stare s discutm despre subiecte foarte diferite. Am reuit s neleg ncetul cu ncetul spiritul planetei Soror i voi ncerca acum s descriu trsturile principale ale acestei stranii civilizaii. De ndat ce am putut sta de vorb cu Zira am orientat bineneles conversaia spre subiectul principal al curiozitii mele. Maimua este oare ntr-adevr singura fiin gnditoare, stpnul acestei planete? Dar ce-i nchipui tu? se mir ea. Maimua este bineneles singura creatur cu judecat, singura care, n afar de trup, mai are i suflet. Chiar cei mai materialiti dintre savanii notri recunosc esena supranatural a sufletului maimuesc. Asemenea fraze m fceau ntotdeauna s tresar fr voie. Bine, Zira, dar atunci ce sunt oamenii? Vorbeam franuzete cci, dup cum am mai spus, a nvat mai repede limba mea dect am nvat-o eu pe a ei, i instinctiv ne-am tutuit. E drept c la nceput s-au ivit unele dificulti de interpretare, cci cuvintele "maimu" i "om" nu evocau pentru noi aceleai fpturi; acest inconvenient a fost ns repede nlturat. De fiecare dat cnd rostea cuvntul "maimu", traduceam n sinea mea: fiin superioar, culme a evoluiei. Cnd vorbea despre oameni, tiam c se refer la nite creaturi slbatice, nzestrate cu un anumit spirit de imitaie i prezentnd unele analogii anatomice cu maimuele, dar de un psihism embrionar i lipsite de contiin. Abia acum o sut de ani, mi explic ea pe un ton doctoral, am nceput s facem progrese remarcabile n cercetarea originii speciilor. Pe vremuri se credea c speciile sunt imuabile, c toate fiinele au fost create cu trsturile i caracteristicile lor actuale de ctre un Dumnezeu atotputernic. Dar un ir ntreg de mari gnditori, toi cimpanzei, au modificat n ntregime concepiile noastre n aceast problem. tim astzi c speciile se transform i c, dup ct se pare, au avut toate o origine comun. i vrei s spui ca maimua se trage din om? Aa au crezut unii; dar problema e ceva mai complicat. Maimuele i oamenii reprezint dou ramuri diferite care, de la un anumit punct, au evoluat n direcii

divergente: primele s-au ridicat treptat pn la nivelul contiinei, n timp ce ceilali stagnau n animalitatea lor. De altfel, muli urangutani continu i azi s nege cu ncpnre aceast eviden. Pomeneai adineauri, Zira, de... un ir de mari gnditori, toi cimpanzei? Redau aceast convorbire ntocmai cum s-a desfurat: sream de la una la alta cci, n setea mea de a afla ct mai multe, o antrenam pe Zira n numeroase i lungi digresiuni. Mai toate descoperirile importante, afirm ea cu vehemen, au fost fcute de cimpanzei. Exist caste la maimue? Dup cum i-ai dat i tu seama, exist trei neamuri distincte, fiecare cu caracteristicile lui proprii: cimpanzei, gorile i urangutani. Barierele de ras, care existau odinioar, au fost desfiinate i vrajba pe care o strneau s-a potolit datorit mai ales campaniilor duse de cimpanzei. Azi nu mai exist, n principiu, nici o deosebire ntre noi. Dar majoritatea descoperirilor importante, insistai eu, au fost fcute de cimpanzei. Asta-i un fapt. i gorilele? Eh, sunt nite mnctori de carne, spuse ea cu dispre. Erau pe vremuri mari boieri i muli au pstrat gustul puterii. Le place s organizeze i s conduc. Ador vntoarea i viaa n aer liber. Cei mai sraci se tocmesc la munci care necesit mult for fizic. Dar urangutanii? Zira m privi o clip, apoi izbucni n rs. Ei reprezint tiina oficial, spuse ea. Faptul acesta l-ai constatat i tu i m tem ca vei avea multe alte prilejuri s-l verifici. nva o mulime de lucruri din cri. Sunt toi decorai. Unii sunt considerai adevrate somiti ntr-o specialitate ngust, care reclam o foarte bun memorie. Altminteri... Fcu un gest dispreuitor. N-am insistat, rezervndu-mi dreptul s revin mai trziu asupra acestui subiect. Am readus-o la probleme mai generale. La rugmintea mea, Zira a desenat arborele genealogic al maimuei, aa cum fusese el reconstituit de cei mai de seam specialiti. Semna foarte mult cu schemele ce reprezint, la noi, procesul evolutiv. Dintr-un trunchi care se pierdea, la baz, n bezna necunoscutului, se desprindeau succesiv diferite ramuri: vegetale, organisme unicelulare, apoi celenterate, echinoderme; mai sus venea rndul petilor, al reptilelor i, n sfrit, al mamiferelor. Arborele se prelungea cu un ordin analog cu cel al primatelor noastre. De aici se desprindea o nou ramur, aceea a oamenilor. Se oprea ns brusc, n timp ce tulpina central continua s se nale, dnd natere diferitelor specii de maimue preistorice cu nume barbare, ca s ajung n cele din urm la simius sapiens, care forma cele trei culmi ale evoluiei: cimpanzeul, gorila i urangutanul. Era foarte clar. Creierul maimuei, continu Zira, s-a dezvoltat i s-a perfecionat n timp ce creierul omului n-a suferit aproape nici o modificare. Dar cum se face c tocmai creierul maimuei s-a dezvoltat? Vorbirea fusese desigur un factor esenial. Dar de ce maimuele vorbeau i nu oamenii? Savanii aveau preri deosebite n aceast privin. Unii invocau o misterioas intervenie divin. Alii susineau c maimua este nzestrat cu raiune datorit, n primul rnd, faptului c are patru mini ndemnatice. Avnd numai dou mini, cu degete scurte i nendemnatice, spuse Zira, omul a fost probabil handicapat chiar de la natere, a fost incapabil s progreseze i s capete cunotine exacte asupra lumii nconjurtoare. Din acelai motiv nu s-a putut niciodat folosi cu dibcie de o unealt... Da, o fi ncercat el poate, cu stngcie, n vremuri de demult... S-au gsit unele vestigii curioase. Se fac chiar acum numeroase cercetri n aceast direcie. Dac te intereseaz, am s-i fac cunotin cu Cornelius. E mult mai n msur dect mine s discute asemenea probleme. Cornelius? Da, logodnicul meu, spuse Zira roind. Un adevrat, un mare savant. Cimpanzeu? Bineneles!... Da, conchise ea, asta-i prerea mea: faptul c suntem cvadrumani constituie unul din factorii cei mai importani ai evoluiei noastre spirituale. Aceasta ne-a permis mai nti s ne suim n copaci i astfel s concepem cele trei dimensiuni ale spaiului, n timp ce omul, lipit de pmnt din cauza unei malformaii fizice, lncezea pe o suprafa plan. Am prins apoi gust de unealt pentru c puteam s ne folosim de ea cu pricepere. Au urmat realizrile i astfel am ajuns la nelepciune. Pe Pmnt auzisem adeseori invocndu-se argumente diametral opuse pentru a se explica superioritatea omului. Dup ce m-am gndit bine, am ajuns ns la concluzia c raionamentul Zirei nu este nici mai mult, nici mai puin convingtor dect al nostru. A fi vrut s continui aceast discuie i mai aveam de pus o sumedenie de ntrebri, dar am fost ntrerupi de Zoram i Zanam care aduceau masa de sear. Zira mi-a urat n oapt noapte bun i a plecat. Am rmas n cuca mea, singur cu Nova. Terminasem de mncat. Gorilele plecaser

dup ce stinseser toate becurile afar de unul, cel de la intrare, care rspndea o lumin palid. M uitam la Nova meditnd la tot ce aflasem n cursul zilei. Era evident c n-o putea suferi pe Zira i c discuiile noastre o nciudau. La nceput protestase chiar, n felul ei, i ncercase s se interpun ntre mine i maimu, srind prin cuc, smulgnd smocuri de paie i aruncndu-le n capul intrusei. A trebuit s recurg la argumente mai energice ca s-o potolesc. Dup ce i-am tras cteva palme rsuntoare peste fundu-i delicat, n sfrit s-a astmprat. Mi-am ngduit asemenea gesturi brutale aproape fr s-mi dau seama; mai trziu am avut remucri, dar Nova nu prea suprat pe mine. Efortul intelectual pe care-l fcusem ca s-mi nsuesc teoriile evoluiei maimueti m epuizase. Am fost fericit cnd am vzut-o pe Nova apropiindu-se de mine n penumbr i solicitnd n felul ei dezmierdrile semi-umane, semi-animale al cror cod l elaborasem ncetul cu ncetul; un cod cu totul neobinuit ale crui reguli nu prezint prea mult interes, alctuit din compromisuri i din concesii reciproce fa de uzanele lumii civilizate i fa de moravurile acestei umaniti insolite ce tria pe planeta Soror. III Era o zi mare pentru mine. Cednd rugminilor mele, Zira acceptase s m scoat din Institutul de nalte studii biologice acesta era numele instituiei ca s facem o plimbare prin ora. Luase aceast hotrre abia dup lungi ovieli. Mi-a trebuit mult vreme ca s-o pot convinge definitiv de adevrata-mi origine. Ct timp eram mpreun admitea aceast eviden, dar cum se afla departe de mine, ncepea iari s se ndoiasc. O nelegeam. Felul cum descrisesem oamenii i mai ales maimuele de pe Pmntul nostru nu putea s n-o ocheze. Mi-a mrturisit ulterior c a preferat mult vreme s m considere mai curnd un vrjitor sau un arlatan dect s admit cele spuse de mine. i totui, n faa numeroaselor lmuriri i dovezi pe care i le tot aduceam, a cptat n cele din urm o deplin ncredere n mine i s-a apucat s njghebe tot felul de planuri pentru eliberarea mea, ceea ce, n treact fie zis, nu era de loc uor, dup cum mi-a explicat chiar n ziua aceea. Deocamdata ns, a venit s m ia, imediat dup-mas, la o plimbare. Simeam c mi bate inima numai la gndul c m voi gsi din nou n aer liber. Entuziasmul mi s-a mai domolit cnd mi-am dat seama c Zira are de gnd s m duc de les. Gorilele m-au scos din cuc, au nchis ua n nasul Novei i mi-au trecut n jurul gtului o zgard de piele de care era prins un lan gros. Zira a apucat cellalt capt i m-a tras dup ea n timp ce un jalnic chellit al Novei mi strngea inima. Cnd, nduioat, am ncercat s-o linitesc cu un gest prietenos, maimuoaica s-a artat parc nemulumit i ma tras cam brutal de lan. De cnd se ncredinase c am o minte de maimu, intimitatea mea cu aceast fat o contraria i o oca. Suprarea-i pieri de ndat ce am fost singuri n culoarul pustiu i ntunecat. Presupun, spuse ea rznd, c oamenii de pe Pmntul tu nu sunt deprini s fie inui n les i plimbai de o maimu? I-am confirmat c ntr-adevr nu prea obinuiau. Se scuz explicndu-mi c dac unii oameni domesticii pot fi plimbai pe strad fr s strneasc scandal, e totui mai firesc s fiu legat. Mai trziu, dac am s fiu ntr-adevr docil, s-ar putea s m scoat i fr lan. Uitnd apoi n parte adevrata-mi natur, aa cum i se ntmpla de altfel destul de des, mi-a dat o mulime de recomandri care m-au umilit profund. i vezi mai ales s nu te ntorci cumva ctre trectori artndu-i dintii, sau s zgrii vreun copil ncreztor care ar vrea s te mngie. N-am vrut s-i pun botnia dar... Se opri brusc i izbucni n rs. Vai, iart-m! exclam ea, uit mereu c eti detept ca o maimu. M-a btut prietenete pe umr ca s-mi treac suprarea. Veselia ei risipi proasta dispoziie care ncepuse s pun stpnire pe mine. mi plcea s-o aud rznd. Neputina Novei de a-i manifesta bucuria m ntrista uneori. Veselia maimuei m-a molipsit curnd i pe mine. n penumbra vestibulului nici nu-i mai distingeam aproape trsturile, afar doar de captul alb al boticului ei. i pusese, ca s ias n ora, un taior elegant i o bonet studeneasc care-i acoperea urechile. Uitai pentru o clip de condiia-i maimueasc i o luai de bra. Gestul meu i s-a prut foarte firesc i nu s-a mpotrivit. Am fcut aa civa pai, strni unul lng altul. La captul culoarului, luminat de o fereastr lateral, i-a retras brusc braul i m-a dat puin la o parte. i-a reluat nfiarea serioas i-a tras de lan. Nu trebuie s te pori aa, mi-a spus ea cu rsuflarea ntretiat. n primul rnd, sunt logodit i... Eti logodit! i-a dat i ea seama, o dat cu mine, de incoerena acestei observaii n legtur cu familiaritatea mea. ncerc s-o ntoarc n timp ce boticul i se nroea.

Adic, vreau s spun c nimeni nu trebuie nc s bnuiasc cine eti. Crede-m, e n interesul tu. M-am resemnat i, docil, m-am lsat dus de lan. Am ieit. Portarul Institutului, o goril mthloas n uniform, a salutat-o pe Zira i ne-a lsat s trecem, urmrindu-m curios cu privirea. Pe trotuar am simit c m clatin, ameit de forfot i orbit de strlucirea Betelgeusei, dup cele peste trei luni de ntemniare. Trgeam cu nesa aerul cldu; n acelai timp mi crpa obrazul de ruine vzndu-m n pielea goal. n cuc m obinuisem cu aceast situaie, aici ns, pe strad, sub ochii trectorilor-maimue care m priveau insistent, m simeam grotesc i indecent. Zira refuzase categoric s-mi dea haine. Spunea, i avea cu siguran dreptate, c mbrcat a fi fost i mai caraghios, cci a fi semnat atunci cu oamenii aceia dresai care sunt prezentai la blciuri. De fapt trectorii ntorceau capul nu pentru c eram gol, ci pentru c eram un om, adic o dihanie care strnea pe strad aceeai curiozitate ca un cimpanzeu ntr-un ora din Frana. Adulii rdeau i-i vedeau apoi de drum. Unii copii de maimu sau ngrmdit n jurul meu, ncntai de spectacol. Zira m-a tras repede spre maina ei, ma aezat pe scaunul din spate, a luat loc la volan i m-a condus fr graba de-a lungul strzilor. Oraul acesta, capitala unei importante regiuni maimueti, l zrisem doar n treact n ziua sosirii mele; acum ns trebuia s m resemnez cu strania privelite ce se nfia privirilor mele: peste tot numai maimue, maimue-pietoni, maimue-automobiliti, maimue-negustori, maimue aferate i maimue n uniform nsrcinate cu meninerea ordinei. Dac fac abstracie de acest lucru, n-a putea spune c oraul mi-a produs o impresie extraordinar. Casele semnau cu ale noastre; strzile erau, ca la noi, destul de murdare. Circulaia era mai puin intens ca la noi. M-a frapat ns mai ales felul cum traversau pietonii strzile. Nu existau pentru ei locuri marcate cu dungi albe, ci nite puni aeriene alctuite dintr-o reea metalic cu ochiuri mari de care se agau cu cele patru mini ale lor. Erau toi nclai cu un fel de mnui fcute din piele subire care nu-i stinghereau de loc la apucat. Dup ce m-a plimbat ndelung, astfel nct s-mi formez o idee general despre ora, Zira i-a oprit maina n faa unui grilaj nalt prin care se puteau vedea adevrate poienie de flori. sta-i parcul, mi spuse ea. O s putem merge acum puin pe jos. A fi vrut s-i art i alte lucruri, muzeele noastre, de pild, care sunt remarcabile; dar nu se poate nc. Am asigurat-o c sunt fericit s-mi pot dezmori picioarele. i apoi, adaug ea, aici o s fim linitii. E foarte puin lume i e timpul s avem o discuie serioas. IV Am impresia c nu-i dai seama la ce primejdii eti expus aici la noi. Am cunoscut unele din ele, dar cred c dac a da totul la iveal, i acum pot face acest lucru aducnd dovezi convingtoare, maimuele ar trebui s m recunoasc drept fratele lor spiritual. Ei, vezi tocmai aici greeti. Ascult-m... Ne plimbam prin parc. Aleile erau aproape pustii i nu ntlniserm dect vreo dou sau trei perechi de ndrgostii crora prezena mea nu le strnea dect o curiozitate fugar. Eu, n schimb, i observam cu neruinare, ferm hotrt s nu scap nici un prilej de a m informa asupra moravurilor maimueti. Se plimbau alene inndu-se de dup mijloc, iar braele lor lungi fceau din aceast mbriare o mpletitur deas i complicat. Se opreau deseori la cotitura unei alei pentru a se sruta. Uneori, dup ce aruncau o privire furi n jurul lor, prindeau crengile joase ale unui copac i se desprindeau de suprafaa solului. Procedau astfel fr a se desface din mbriarea lor, ajutndu-se fiecare de un picior i o mn, cu o agilitate pe care o invidiam, i dispreau repede n frunzi. Ascult-m, spuse Zira. alupa ta i povestisem amnunit cum am reuit s debarcm pe planet alupa ta a fost descoperit; sau n orice caz ceea ce a mai rmas dup prdarea ei. Strnete curiozitatea savanilor notri. Au recunoscut c n-a putut fi construit la noi. Nu construii asemenea aparate? Da, dar nu chiar att de perfecionate. Din cte am aflat de la tine, se pare c suntem nc mult n urm fa de voi. Totui am lansat civa satelii artificiali n jurul planetei noastre i ultimul din ei era chiar ocupat de o fiin vie: un om. Am fost nevoii s-l distrugem n zbor cci nu-l mai puteam recupera. Da, neleg, spusei eu gnditor. Folosii oamenii i pentru asemenea experiene. Ce s-i faci!... Aadar, racheta voastr a fost descoperit. Dar nava noastr care graviteaz de dou luni n jurul Sororei?

N-am auzit nimic despre ea. Le-o fi scpat astronomilor notri; dar nu m mai ntrerupe i tu mereu. Unii dintre savanii notri au emis ipoteza c alupa a venit de pe alt planet i c era locuit. N-au putut merge ns mai departe i bineneles nu le-a putut trece prin minte c fiine inteligente ar putea avea o nfiare uman. Dar trebuie s li se spun, Zira! exclamai eu. Mi-e lehamite s tot triesc ca un prizonier, chiar n cea mai confortabil cuc, chiar ngrijit de tine. De ce m ii ascuns? De ce nu vrei s spui tuturor adevrul? Zira se opri, arunc o privire n jurul nostru i puse mna pe braul meu. De ce? Numai i numai n interesul tu procedez aa. l cunoti pe Zaius? Bineneles. Voiam tocmai s-i vorbesc de el. Ei i? Ai observat ce efect au avut asupra lui primele tale ncercari de a te manifesta ca o fiin raional? tii c de o sut de ori am cutat s sondez ce intenii are cu tine i s-i sugerez oh, cu ct pruden! c, n ciuda aparenelor, nu eti poate un simplu animal? Am vzut c aveai discuii foarte lungi i c nu prea erai de acord. E ncpnat ca un catr i prost ca un om! izbucni Zira. Dar din pcate aa sunt aproape toi urangutanii. A decretat o dat pentru totdeauna c toate talentele tale se pot explica printr-un instinct animal foarte dezvoltat i nimic n lume nu l-ar putea face s-i schimbe prerea. Din nefericire, a i pregtit o ampl disertaie despre cazul tu, n care ncearc s demonstreze c eti un om dresat, adic un om care a fost nvat s svreasc unele acte fr s le neleag, probabil n cursul unei captiviti anterioare. Ce dobitoc! Da, dar el reprezint tiina oficial i este puternic. E una din cele mai mari autoriti ale Institutului i toate rapoartele mele trebuie s treac pe la el. Sunt convins c m-ar acuza de erezie tiinific dac a ncerca s dau totul n vileag despre tine, aa cum vrei tu. M-ar concedia. Asta n-ar fi nc nimic, dar tii ce i s-ar putea ntmpla? Ce poate fi mai trist dect s trieti ntr-o cuc? Ingratule! Nici nu tii la cte iretlicuri a trebuit s recurg ca s nu te mute la secia encefalic! Nimic nu l-ar mai putea reine dac ai strui n atitudinea ta de creatur contient. Ce-i aia secia encefalic? ntrebai alarmat. Acolo efectum unele operaii foarte delicate asupra creierului: grefe, cutarea i excitarea centrilor nervoi; ablaiune parial sau chiar total. i faceti aceste experiene pe oameni? Bineneles. Creierul omului, ca de altfel ntreaga lui anatomie, seamn cel mai mult cu al nostru. E un noroc pentru noi c natura ne-a pus la dispoziie un animal pe care putem studia propriul nostru corp. Omul ne servete i la multe alte cercetri pe care le vei cunoate treptat... Chiar acum efectum o serie ntreag de experiene de o deosebit importan... i care necesit un material uman considerabil. Da, considerabil. Tocmai de aceea, ca s ne reaprovizionm, facem toate aceste hituieli n jungl. Din pcate, gorilele le organizeaz i nu le putem mpiedica s se consacre divertismentului lor preferat i anume tragerea cu puca. Foarte multe subiecte de experimentare sunt astfel pierdute pentru tiin. E ntr-adevr regretabil, admisei eu strngnd din buze. Dar ca s revenim la modesta mea persoan... nelegi acum de ce am inut s pstrez aceast tain? Sunt deci condamnat s-mi petrec restul zilelor ntr-o cuc? Nu, dac planul pe care l-am fcut va reui. Dar nu trebuie s te dai de gol dect la momentul potrivit i cnd vei avea toate atuurile n mn. Iat care-i propunerea mea: peste o lun va avea loc Congresul anual al biologilor. E un eveniment de o importan deosebit. Are acces n sal un public larg i sunt de fa toi reprezentanii marilor ziare. Or, la noi, opinia public e mai puternic dect Zaius, mai puternic dect toi urangutanii la un loc, mai puternic chiar dect gorilele. Asta-i ansa ta. Tocmai n faa acestui Congres, n plin edin, va trebui s dai totul n vileag; cci ai s fii prezentat de Zaius care, aa cum i-am mai spus, a pregtit un lung raport despre tine i despre faimosul tu instinct. Cel mai bine ar fi ca tu nsui s iei atunci cuvntul ca s explici totul. Vei strni o asemenea vlv nct Zaius nu te va putea mpiedica s vorbeti. Restul numai de tine va depinde. Va trebui s te exprimi clar n faa adunrii i s convingi ntregul public, i pe ziariti, aa cum m-ai convins i pe mine. Dar dac Zaius i urangutanii se ncpneaz? Gorilele, nevoite s in seama de opinia public, i vor convinge pe imbecilii aia. Nu sunt toi chiar att de stupizi ca Zaius; printre savani se afl i civa cimpanzei e drept puini la numr pe care Academia a fost nevoit s-i primeasc n rndurile sale datorit descoperirilor lor senzaionale. Unul dintre ei este Cornelius, logodnicul meu. Numai lui i-am vorbit despre tine. Mi-a promis c se va strdui s te ajute. Bineneles, vrea mai nti s te vad i s verifice el nsui povestea extraordinar pe care i-am relatat-o. De altfel, ntr-o oarecare msur sta-i motivul pentru care te-am adus azi aici. Am ntlnire cu

el i trebuie s vin dintr-o clip n alta. Cornelius ne atepta lng un tufi de ferigi uriae. Era un cimpanzeu foarte artos, cu siguran mai n vrst dect Zira, dar totui foarte tnr pentru un academician. De cum l-am zrit m-a impresionat privirea-i ptrunztoare, deosebit de intens i de vioaie. Ei, cum l gseti? m ntreb Zira cu glas sczut pe frantuzete. mi ddui seama dup felul cum mi-a pus aceast ntrebare c fr ndoial ctigasem definitiv ncrederea acestei maimuoaice. i rspunsei optindu-i cteva cuvinte elogioase i ne apropiarm. Cei doi logodnici se mbriar ca i ceilali ndrgostii din parc. El deschisese braele fr mcar s-mi arunce o privire. Era evident c n ciuda celor ce-i povestise Zira despre mine, prezena mea nu conta pentru el mai mult dect aceea a unui animal domestic. Pn i Zira uit pentru o clip de mine i se srutar ndelung pe bot. Apoi ea tresri, se desprinse iute de el i ls ochii n jos cu un aer ruinat. Ce s-a ntmplat, iubito? ntreb mirat Cornelius. Suntem doar singuri. V rog s m iertai dar sunt i eu aici, spusei cu demnitate, ntr-un limbaj maimuesc ct mai corect cu putin. Cum? Ce? exclam cimpanzeul tresrind. Am spus: sunt i eu aici. Regret c sunt nevoit s v amintesc prezena mea dar sar putea ca mai trziu s v fie necaz pe mine. Ei drcie!... strig savantul cimpanzeu. Zira n schimb izbucni n rs i fcu prezentrile. Doctorul Cornelius, membru al Academiei, spuse ea. Ulysse Merou, un locuitor al sistemului solar, mai precis al Terrei. ncntat de cunotin, spusei. Zira mi-a vorbit de dumneavoastr. V rog s primii felicitrile mele: avei o logodnic fermectoare. i i-am ntins mna. El a srit deodat napoi de parc s-ar fi ivit un arpe n faa lui. Cum, e chiar adevrat? opti el uitndu-se nuc la Zira. Vai, iubitule, te-am minit eu vreodat? i reveni n fire. Era doar o maimu de tiin. Dup o mic ovial mi strnse mna. Bun ziua. Ce mai facei? Binior, i rspunsei eu. V rog nc o dat s m iertai dac m nfiez n aceast inut. Numai la asta se gndete, spuse Zira rznd. A devenit o idee fix pentru el. Nu-i d seama ce efect ar produce dac ar fi mbrcat. i venii ntr-adevr de la... de pe... De pe Terra, o planet a Soarelui. Se pare c nu dduse pn acum prea mult crezare destinuirilor Zirei i socotise c e mai curnd vorba de vreo mistificare. ncepu s m asalteze cu ntrebri. Ne plimbam cu pai mruni, ei mergnd n fa, bra la bra, iar eu n urma lor inut de lan ca s nu atragem atenia celor civa trectori pe care-i ntlneam. Rspunsurile mele i strneau ntr-att curiozitatea tiinific nct se oprea adeseori, o lsa pe logodnica lui s-o ia nainte i ncepeam s discutm fa n fa, cu gesturi mari, desennd figuri geometrice pe nisipul aleii. Zira nu se supra. Ba dimpotriv, prea ncntat de impresia pe care o produsesem asupra logodnicului ei. Bineneles, Cornelius se pasion ndeosebi pentru apariia lui homo sapiens pe Pmnt i m-a pus s repet de o sut de ori tot ce tiam despre acest subiect. Apoi a rmas mult vreme gnditor. Mi-a spus c dezvluirile mele constituie fr ndoial un document de o importan capital pentru tiin i mai ales pentru el, tocmai acum cnd ntreprinde cercetri extrem de dificile asupra fenomenului simian. Din cte am neles, socotea c aceast problem este nc departe de a fi lmurit i nu era de acord cu teoriile ndeobte recunoscute. A devenit ns mai reinut pe aceast tem i n cursul primei noastre ntlniri n-a vrut s-mi spun mai mult. Oricum, prezentam dup prerea lui un interes excepional i i-ar fi dat toat averea ca s m aib n laboratorul lui. Am vorbit atunci despre situaia mea i despre Zaius. Cunotea bine stupiditatea i oarba lui ncpnare. A aprobat planul Zirei. Mi-a spus c va cuta el nsui s pregteasc terenul, fcnd diferite aluzii la cazul meu misterios n prezena ctorva dintre confraii lui. La desprire mi-a ntins mna fr nici o ovire, dup ce a controlat c aleea este pustie. Apoi i-a srutat logodnica i s-a ndeprtat, ntorcndu-se de cteva ori pentru a se convinge c nu eram o halucinaie. Un tnr maimuoi ncnttor, spusei n timp ce o luam napoi spre main. i un foarte mare savant. Cu sprijinul lui sunt sigur c ai s convingi Congresul. Zira, i-am optit la ureche dup ce am luat loc pe scaunul din spate, ie i voi datora libertatea i viaa. mi ddeam seama de tot ceea ce fcuse pentru mine, dup capturarea mea. Fr ea

niciodat n-a fi putut intra n legtur cu lumea maimuelor. Zaius ar fi fost n stare s-mi scoat creierul numai ca s demonstreze c nu sunt o fiin gnditoare. Datorit ei aveam acum aliai i puteam privi cu ceva mai mult optimism viitorul. Am fcut toate astea din dragoste pentru tiin, spuse ea roind. Eti un caz unic care trebuie aprat cu orice pre. Inima-mi era plin de recunotin. M lsai prins de spiritualitatea privirii sale fcnd chiar abstracie de fizicul ei. Pusei mna pe laba-i lung i proas. Zira tresri i simii n aceast privire o mare pornire de simpatie pentru mine. Eram amndoi profund emotionai i la napoiere n-am scos nici o vorb tot drumul pn la Institut. Dup ce m-a adus la cuca mea, am respins-o cu brutalitate pe Nova care m ntmpin cu demonstraii puerile. V Zira mi-a dat n tain o lantern electric i-mi strecoar pe furi diferite cri pe care le ascund sub paie. Acum citesc i vorbesc curent limba maimuelor. n fiecare noapte studiez cteva ore civilizaia lor. La nceput, Nova a protestat. A venit s adulmece una din cri, artndu-i dinii ca i cum ar fi avut de-a face cu un duman periculos. A fost ns de ajuns s ndrept lanterna n direcia ei ca s se piteasc ntr-un col, tremurnd i gemnd. Am devenit stpn absolut la mine acas de cnd posed acest instrument i nu mai e nevoie s recurg la argumente violente ca s-o astmpr pe Nova. Simt c m consider o fiin de temut i dup multe indicii mi dau seama c i ceilali prizonieri m privesc aa. Prestigiul meu a crescut considerabil. Abuzez cteodat de aceast situaie. mi vine uneori cheful s-o terorizez i, fr nici un motiv, ndrept asupra ei lumina lanternei. i tot ea vine mai trziu s-mi cear iertare pentru cruzimea mea. Cred c am acum o idee destul de clar despre lumea maimueasc. Maimuele nu sunt mprite n naiuni. ntreaga planet este condus de un consiliu de minitri n fruntea cruia se afl un triumvirat alctuit dintr-o goril, un urangutan i un cimpanzeu. Pe lng acest guvern exist un Parlament compus din trei Camere: Camera gorilelor, Camera urangutanilor i Camera cimpanzeilor. Fiecare din aceste adunri apr interesele rasei sale. De fapt aceast mprire n trei rase este singura care mai exist pe Soror. n principiu, toi au drepturi egale i pot ocupa orice post. Totui, n afara ctorva excepii, fiecare ras este strict specializat ntr-un anumit domeniu. nc din vremuri destul de ndeprtate, cnd domneau datorit forei lor fizice, gorilele au pstrat gustul autoritii i ele constituie i azi clasa cea mai puternic. Nu se amestec cu mulimea; nu se prea vd la manifestaiile populare; n schimb conduc, de foarte sus, mai toate ntreprinderile importante. Destul de ignorante n general, tiu n mod instinctiv cum s foloseasc experiena i cunotinele subalternilor. Sunt nentrecute n arta de a trasa directive i de a se folosi de celelalte maimue. Astfel, de pild, cnd un tehnician face vreo descoperire important, un tub luminos, de pild, sau un nou combustibil, o goril se ocup mai ntotdeauna de exploatarea ei, scond din ea toate foloasele posibile. Fr a fi cu adevrat inteligente, sunt mult mai irete dect urangutanii. Obin tot ce vor de la ei, speculndu-le vanitatea. Astfel, de pild, n fruntea Institutului nostru, peste Zaius care este director tiinific, se afl o goril director general pe care aproape nimeni n-o vede. N-a venit dect o singur dat n sala noastr. S-a uitat n aa fel la mine nct era ct pe ce s iau poziia de drepi. Am bgat de seam atitudinea servil a lui Zaius i pn i Zira prea impresionat de aerele pe care i le ddea. Gorilele care nu dein posturi de conducere ocup n general funcii subalterne care necesit for fizic. Zoram i Zanam, de pild, nu ndeplinesc dect munci brute, sarcina lor constnd mai ales n a restabili ordinea la nevoie. Numeroase gorile se ndeletnicesc cu vntoarea. Acest domeniu le este rezervat aproape n exclusivitate. Ele captureaz animale salbatice i mai ales oameni. Am mai artat c experienele pe care le fac maimuele necesit un consum enorm de material uman. Aceste experiene joac n lumea lor un rol care m uluiete pe masur ce descopr amploarea lui. Ai spune c o parte din populaia maimueasc se ocup de cercetri biologice; am s revin ns asupra acestei ciudenii. n orice caz, aprovizionarea cu material uman implic existena unor ntreprinderi bine organizate. O armat ntreag de vntori, de hitai, de lucrtori din transporturi, de vnztori lucreaz n acest sector al economiei n fruntea cruia ntlnim ntotdeauna gorile. Cred c aceste ntreprinderi sunt foarte prospere, cci oamenii se vnd scump. Pe lng gorile, era ct pe ce s scriu sub gorile, dei n mod formal nu exist nici o ierarhie, se afl urangutanii i cimpanzeii. Urangutanii sunt n numr mult mai mic dect celelalte maimue, i Zira mi i-a caracterizat printr-o formul concis: ei reprezint tiina oficial. Este ntr-o anumit msur adevrat, dar unii urangutani mai ncearc uneori s se afirme n politic, n art sau n literatur. Ei imprim acestor activiti trsturile lor caracteristice. Emfatici, pedani, lipsii de originalitate i de sim critic, gata s apere cu

nverunare orice tradiie, orbi i surzi fa de tot ce e nou, adornd clieele, adevrurile banale i formulele stereotipe, ei alctuiesc substratul tuturor academiilor. nzestrai cu o bun memorie, nva din cri o grmad de lucruri pe de rost. Apoi scriu la rndul lor alte cri n care repet tot ce au citit, ceea ce le atrage stima frailor lor urangutani. Sunt poate puin influenat n aceast caracterizare de prerea Zirei i a logodnicului ei care, ca i toi cimpanzeii, nu-i pot suferi. De altfel i dispreuiesc i gorilele, care-i bat joc de slugrnicia lor, dar o exploateaz n propriile lor interese. Aproape toi urangutanii au n spatele lor cte o goril sau un consiliu de gorile care-i promoveaz i menin n posturi onorifice, strduindu-se s obin pentru ei diferite titluri i decoraii dup care se prpdesc; toate astea ns pn n ziua cnd nu mai sunt de folos. Atunci sunt concediai fr mil i nlocuii cu alte maimue din aceeai ras. Acum despre cimpanzei. Acetia par s reprezinte ntr-adevr elementul intelectual al planetei. Nu din ludroenie susine Zira c toate descoperirile importante li se datoreaz lor. Este cel mult o generalizare ceva cam ndrznea, cci exist i excepii. n orice caz, ei scriu mai toate crtile interesante, n cele mai diferite domenii. Par nsufleii de un spirit de cercetare foarte dezvoltat. Am menionat n ce fel i compun lucrrile urangutanii. Din pcate i Zira mi s-a plns deseori de aceast situaie aa fabric ei toate manualele, rspndind greeli grosolane n rndul tineretului maimuesc. Zira mi-a povestit c nu de mult aceste texte colare afirmau c planeta Soror este centrul universului, dei pn i maimuele de inteligen mijlocie nu mai cred ntr-o asemenea erezie; i asta pentru c a existat cndva pe planeta Soror, cu mii de ani n urm, o maimu numit Haristas a crei autoritate era considerabil i care susinea asemenea teorii pe care urangutanii le repet de atunci ca o dogm. neleg mai bine atitudinea lui Zaius fa de mine de cnd am aflat c acest Haristas afirma sus i tare c numai maimuele pot avea suflet. Din fericire, cimpanzeii au un spirit critic mult mai dezvoltat. De civa ani ei combat cu o deosebit nverunare axiomele vechiului idol. Gorilele n schimb nu prea scriu cri. Cnd totui public vreuna, aceasta merit toat lauda, dac nu pentru coninutul ei, cel puin pentru prezentarea grafic. Am rsfoit cteva dintre i mi aduc aminte i acum unele titluri: "Necesitatea unei orgnizri temeinice n munca de cercetare", "Avantajele unei politici sociale" sau: "Organizarea unor vaste hituieli de oameni n continentul verde". Acestea sunt ntotdeauna lucrari bine documentate, fiecare capitol fiind elaborat de un specialist. Ele cuprind diagrame, tabele, cifre i adesea fotografii atrgtoare. Unificarea planetei, lichidarea rzboaielor i a cheltuielilor militare nu exist armat ci numai o poliie mi se preau tot atia factori menii s asigure progrese rapide n toate domeniile vieii maimuelor. Lucrurile nu stau ns aa. Dei Soror este probabil ceva mai btrn dect Pmntul, este clar c sunt n urma noastr n multe privine. Au electricitate, au industrii, automobile, avioane; dar n ce privete cucerirea spaiului cosmic, se afl doar la stadiul sateliilor artificiali. n cercetarea fundamental cred c au mai puine cunotine dect noi despre infinitul mare i infinitul mic. Aceast ntrziere se datoreaz poate unei simple ntmplari i nu m ndoiesc, vznd srguina i spiritul de cercetare de care dau dovad cimpanzeii, c ne vor ajunge din urm ntr-o bun zi. De fapt am uneori impresia c au trecut printr-o perioad de stagnare care a durat foarte mult, mai mult dect la noi, i c au intrat abia recent ntr-o epoc de mari realizri. Trebuie s mai subliniez c acest spirit de cercetare este axat pe tiinele biologice i mai ales pe studierea maimuei, omul fiind instrumentul de care se servesc n acest scop. Acest joac, deci, un rol esenial, dei destul de umilitor, n viaa lor. Este un noroc pentru maimue c exist un numr considerabil de oameni pe planeta lor. Am citit un studiu din care reieea c oamenii sunt mai numeroi dect maimuele. Populaia maimueasc sporete ns, n timp ce numrul oamenilor scade i, de pe acum, unii savani sunt ngrijorai de problema aprovizionrii n viitor a laboratoarelor lor. Toate acestea nu lmuresc ns misterul dezvoltrii maimuei pn la treapta cea mai de sus a evoluiei. Dar poate c nu e nici un fel de mister. Desprinderea ei de celelalte animale este probabil tot att de natural ca i a noastr. i totui ntreaga-mi fiin se mpotrivete acestui gnd care mi se pare inacceptabil, cu att mai mult cu ct tiu acum c unii dintre savanii lor consider i ei c fenomenul ascensiunii simiene este nc departe de a fi lmurit. Cornelius face parte din aceast coal i cred c este sprijinit de minile cele mai subtile. Ignornd de unde vin, cine sunt i ncotro se ndreapt, i chinuie poate aceast incertitudine. Cine tie, poate tocmai acest sentiment le insufl un fel de frenezie n cercetrile biologice i imprim o orientare att de special activitaii lor tiinifice? Cu aceste ntrebri ia sfrit cugetarea mea nocturn. VI

Zira m ducea destul de des la plimbare prin parc. Acolo ne ntlneam uneori cu Cornelius i pregteam mpreun discursul pe care urma s-l rostesc n faa Congresului. Data deschiderii lucrrilor se apropia i deveneam din ce n ce mai nervos. Zira m ncredina c totul va fi n perfect ordine. Cornelius era nerbdator s mi se recunoasc condiia de fiin gnditoare i s fiu pus n libertate ca s m poat studia amnunit... adic s poat colabora cu mine, se corect el, vznd gestul de enervare pe care nu mi-l puteam stpni cnd l auzeam vorbind astfel. ntr-o zi, logodnicul ei fiind absent, Zira mi-a propus s vizitm Grdina zoologic de lng parc. A fi vrut s vd o pies de teatru sau s vizitez un muzeu, dar asemenea distracii mi erau nc interzise. Numai din cri reuisem s-mi nsuesc unele noiuni despre artele maimueti. Admirasem unele reproduceri dup tablouri clasice, portrete de maimue celebre, scene rustice, nuduri de maimuoaice lascive n jurul crora zburtcea o maimuic naripat reprezentnd Amorul, aspecte din viaa cazon datnd de pe vremea cnd mai bntuiau rzboaie i care nfiau nite gorile cu aspect nspimnttor, n uniforme nzorzonate cu fireturi i tot felul de decoraii. Maimuele au avut i ele impresionitii lor, i unii pictori contemporani se ridicau chiar pn la arta abstract. Descoperisem toate acestea n cuc la mine, cu ajutorul lanternei. Nu se cdea s asist la alte spectacole dect la cele n aer liber. Zira m-a dus ntr-o zi s vd un joc ce semna cu fotbalul nostru iar alt dat un meci de box ntre dou gorile care m-a nfiorat, precum i o ntlnire de atletism n cursul creia nite cimpanzei aerieni i luau zborul, cu ajutorul unei prjini, pn la nlimi ameitoare. Am acceptat s vizitez Grdina zoologic. La nceput n-am observat nimic deosebit. Animalele semnau foarte mult cu cele de pe Pmnt. Erau acolo feline, pahidermi, rumegtoare, reptile i psri. i chiar dac am vzut un fel de cmil cu trei cocoae i un mistre cu nite coarne de cprioar, asta nu putea n nici un caz s m impresioneze dup tot ceea ce vzusem pe planeta Soror. Mirarea mea a nceput din momentul n care ne-am apropiat de sectorul oamenilor. Zira a ncercat s m conving s-o lum n alt direcie, regretnd probabil c m-a dus ntracolo, dar eram prea curios i am tras de les pn cnd a fost nevoit s cedeze. Prima cuc n faa creia ne-am oprit cuprindea cel puin vreo cincizeci de indivizi, brbai, femei i copii, expui acolo spre marea bucurie a maimuelor gur-casc. Se agitau cu micri febrile i dezordonate, opind, mbrncindu-se, dndu-se n spectacol, fcnd tot felul de nzdrvnii. Era ntr-adevr un spectacol. Cutau de fapt s-i atrag bunvoina maimuelor care se aflau de jur mprejurul cutii i le aruncau din cnd n cnd fructe sau bucti de prjituri pe care o maimuoaic btrn le vindea la intrarea n Grdina zoologic. Oamenii se strduiau care mai de care, aduli ca i copii, s execute numrul cel mai reuit, crnduse de-a lungul gratiilor, umblnd n patru labe, mergnd n mini, ca s obin rsplata, iar dac aceasta nimerea n mijlocul unui grup, se isca o ncierare, ncepeau s se zgrie i s se trag unii pe alii de pr toate astea nsoite de ipetele ascuite ale unor animale furioase. Unii oameni, mai ponderai, nu luau parte la toat aceast nvlmeal. Stteau la o parte, lng gratii, i cnd vedeau pe vreun puti de maimu, vrndu-i degetele ntr-o pung, ntindeau spre el o mn rugtoare. Acesta, dac era foarte mic, se trgea adesea napoi speriat; dar parinii sau prietenii lui mai n vrst i bteau joc de el pn i lua inima n dini i, tremurnd de fric, punea direct n mn mult ateptata recompens. Apariia unui om n afara cutii a strnit oarecare mirare att printre prizonieri ct i n snul vizitatorilor. Primii i-au ntrerupt o clip opielile ca s m examineze cu suspiciune, dar ntruct stteam linitit, refuznd cu demnitate pomenile pe care putanii se fceau c mi le ntind, nici unii i nici alii nu mi-au mai dat atenie i am putut observa totul nestingherit. Comportarea njositoare a acestor creaturi m dezgusta i-mi plesnea obrazul de ruine constatnd nc o dat ct de mult mi semnau la nfiare. Celelalte cuti ofereau aceleai exhibiii degradante. Cu moartea n suflet, era ct pe ce s-o urmez pe Zira care trgea de lan cnd, deodat, mi-am stpnit cu greu un strigt de uimire. Acolo, n faa mea, n aceast turm, da, el era, tovarul meu de drum, conductorul i sufletul expediiei noastre, faimosul profesor Antelle! Fusese i el capturat ca i mine dar avusese pesemne mai puin noroc i fusese vndut Grdinii zoologice. M-am bucurat att de mult regsindu-l viu i teafr nct mi-au venit lacrimi n ochi; apoi m-am cutremurat vznd n ce hal a ajuns acest mare savant. Emoia mea s-a transformat ns treptat ntr-o dureroas stupoare cnd mi-am dat seama c se comporta ntocmai ca ceilali oameni. Orict de neverosimil era aceast atitudine, trebuia s cred ceea ce mi vedeau ochii. Fcea parte din acei nelepi care nu luau parte la ncierari, dar ntindeau mna printre gratii cu o grimas de ceretor. L-am observat n timp ce fcea acest gest i nimic n atitudinea lui nu-l deosebea de oamenii de pe Soror. Un maimuoi i-a dat un fruct. Savantul l-a luat, s-a aezat cu picioarele ncruciate sub el i s-a apucat s-l nghit cu lcomie, uitndu-se tot timpul la binefctorul lui cu ochi avizi ca i cum n-ar mai fi sperat de la el un gest generos. M-au podidit din nou lacrimile vznd aceast scen. I-

am explicat Zirei n oapt de ce sunt att de tulburat. A fi vrut s m apropii de el i s-i vorbesc, dar ea s-a mpotrivit cu energie. Oricum, nu-i puteam fi de nici un folos acum, i emoionanta noastr regsire risca s provoace un scandal, dunator intereselor noastre comune, care putea zdrnici propriile mele planuri. Dup Congres, mi-a spus ea, cnd ai s fii recunoscut i acceptat de societatea noastr ca o fiin raional, atunci o s ne ocupm de el. Avea dreptate i am urmat-o, cu durerea n suflet. Pe drum, n timp ce ne ntorceam spre main, i-am explicat cine este profesorul Antelle i ce reputaie avea pe Pmnt, n lumea tiinific. A rmas mult vreme gnditoare i apoi mi-a fgduit c va face tot posibilul ca s-l scoat din Grdina zoologic. Mi-am revenit pn am ajuns la Institut; n seara aceea am refuzat ns hrana pe care mi-o aduceau gorilele. VII n cursul sptmnii premergtoare Congresului Zaius mi-a fcut dese vizite supunndu-m la tot felul de teste, care de care mai stupide. Secretara lui a umplut caiete ntregi cu diferite observaii i concluzii privind cazul meu. M-am strduit cu ipocrizie s nu par mai detept dect ar fi vrut el. Ceasul mult ateptat a sosit n sfrit, dar abia a treia zi au venit dup mine, cci maimuele s-au nfruntat mai nti n discuii teoretice. Zira m inea la curent cu desfurarea lucrrilor. Zaius citise un lung raport n care m prezentase drept un om cu instincte deosebit de ascuite, dar complet lipsit de contiin. Cornelius i pusese cteva ntrebari cu tlc pentru a afla cum explic n cazul acesta unele aspecte ale comportrii mele. S-au aprins astfel din nou unele certuri vechi i ultima edin fusese destul de furtunoas. Savanii erau mprii n dou tabere, unii care afirmau c animalele nu pot avea suflet i alii care socoteau c ntre psihismul animalelor i cel al maimuelor nu exist dect o diferen calitativ. Bineneles, nimeni nu bnuia ntregul adevr n afar de Cornelius i de Zira. i totui raportul lui Zaius relata fapte att de surprinztoare, nct, fr ca mcar imbecilul acela s-i dea seama, i tulbura pe unii observatori impariali, cu excepia savanilor decorai, i prin ora ncepea s circule zvonul c fusese descoperit un om cu totul ieit din comun. n timp ce m scotea din cuc, Zira mi-a optit la ureche: Mine va fi o afluen de zile mari. Vom avea i toat presa n pr. Toi au mirosit ceva i presimt un eveniment neobinuit. E foarte bine pentru tine. Hai, curaj! Aveam nevoie de sprijinul ei moral. M simeam extrem de nervos. Toat noaptea repetasem n gnd cuvntarea pe care aveam s-o rostesc. O tiam pe de rost i trebuia s conving pn i minile cele mai mrginite; eram ns obsedat de gndul cumplit c nu m vor lsa s iau cuvntul. Gorilele m-au tras spre un camion cu o platform zbrelit unde se mai aflau civa cobai umani socotii i ei, datorit vreunei particulariti, vrednici de a fi prezentai n faa doctei adunri. Am ajuns n faa unei uriae cldiri ncununat cu o cupol. Paznicii ne-au dus ntr-un hol plin de cuti aflat chiar alturi de sala unde Congresul i desfura lucrrile. Acolo am ateptat la bunul plac al savanilor. Din cnd n cnd o goril solemn, mbrcat ntr-un fel de uniform neagr, deschidea ua care ddea n hol i striga un numr. Atunci paznicii prindeau o les de zgarda unuia dintre oameni i-l luau cu ei. De fiecare dat cnd aprea aprodul negru, inima-mi zvcnea mai tare. Prin ua ntredeschis se auzea un zgomot confuz de voci venind dinspre sal, nsoite uneori de exclamaii sau de aplauze. Subiectele de experimentare fiind duse de acolo imediat dup prezentarea lor, am rmas pn la urm singur n hol, mpreun cu paznicii, repetnd ntruna, cu febrilitate, pasajele principale ale cuvntrii mele. M lsaser la urm, ca pe o vedet. Gorila cea neagr s-a ivit pentru ultima oar i a strigat numrul meu. M-am ridicat brusc, am luat din minile unei maimue buimcite lesa pe care se pregtea s mi-o prind de zgard i miam fixat-o singur. i aa, ncadrat de doi paznici, am ptruns cu pas ferm n sala de edine. Dar cum am trecut pragul m-am oprit, uluit i descumpnit. De cnd pusesem piciorul pe planeta Soror avusesem prilejul s vd multe spectacole stranii. M credeam ndeajuns de obinuit cu prezena maimuelor i cu comportarea lor, ca nimic s nu m mai poat mira. i totui amploarea i caracterul cu totul neobinuit al scenei ce se nfia privirilor mele m-au zguduit, am simit c m apuc ameeala i m-am ntrebat o dat mai mult dac nu cumva visez. Eram n fundul unui amfiteatru gigantic (care-mi amintea n chip ciudat de infernul conic al lui Dante), unde toate treptele n jurul meu i deasupra mea, erau pline de maimue. Erau acolo cu miile. Nu vzusem niciodat attea maimue la un loc; aceast multitudine ntrecea visele cele mai fantastice ale bietei mele imaginaii pmntene; numrul lor m copleea. Am simit c se nvrte totul cu mine i, ca s-mi revin, am cutat puncte de reper n toat aceast mulime. Paznicii m mpingeau spre centrul cercului, care semna cu arena

unui circ, unde era instalat o estrad. M-am rotit ncet n jurul meu. Rndurile de maimue ajungeau pn la tavan, la o nlime care mi s-a prut fenomenal. Locurile cele mai apropiate de mine erau ocupate de membrii Congresului, toi savani consacrai, mbrcai n redingote de culoare nchis i n pantaloni vrgai, toi decorai, aproape toi de o vrst venerabil i mai toi urangutani. Am zrit totui printre ei un numr mic de gorile i de cimpanzei. L-am cutat cu privirea pe Cornelius, dar nu l-am putut descoperi. n spatele acestor autoriti, dup o balustrad, mai multe rnduri erau rezervate colaboratorilor subalterni ai savanilor. La acelai nivel era amenajat o tribun pentru ziariti i fotografi. n sfrit, mai sus, n spatele altei bariere, se nghesuia mulimea, un public maimuesc care mi s-a prut foarte surescitat dup intensitatea freamtului de glasuri care a ntmpinat apariia mea. Am cutat-o i pe Zira, care trebuia s fie printre asisteni. Simeam nevoia s m sprijine mcar cu privirea. N-am avut ns nici de data asta noroc i n-am putut descoperi nici o maimu cunoscut n aceast infernal droaie de maimue care m nconjurau. Mi-am ndreptat din nou privirea n direcia venerabililor pontifi. Fiecare edea ntr-un fotoliu cptuit cu plu rou, n timp ce muritorii de rnd nu aveau drept dect la scaune sau la bnci. Semnau foarte mult cu Zaius. Cu capul aplecat pn aproape de nivelul umerilor, cu un bra uria ndoit i rezemat n faa lor pe o map, ei mzgaleau din cnd n cnd o nsemnare sau poate vreun desen pueril. n contrast cu surescitarea care domnea pe bncile de sus, mi s-au prut cam flecii. Am avut impresia c intrarea mea n sal, anunat printr-un difuzor, venea la momentul potrivit ca s le trezeasc atenia toropit. De fapt mi amintesc foarte clar cum trei din aceti urangutani au tresrit i au ridicat brusc capul de parc ar fi fost smuli dintr-un somn adnc. Acum ns nici unul din ei nu mai moia. Prezentarea mea trebuia s fie pesemne punctul de atracie al acestei edine i m simeam inta a mii de ochi maimueti cu expresiile cele mai diferite, de la nepsare la entuziasm. Paznicii m-au pus s urc pe estrada unde trona o goril artoas. Zira mi explicase c Congresul nu era prezidat de un savant, ca altadat pe atunci maimuele de tiin, lsate n voia lor, duceau nesfrite discuii fr s poat ajunge la vreo concluzie ci de un organizator. La stnga acestui impuntor personaj edea secretarul lui, un cimpanzeu care ntocmea procesul-verbal al edinei. La dreapta lui se afla un fotoliu unde luau loc, unul dup altul, savanii care aveau de expus o tez sau de prezentat un subiect de experimentare. Zaius tocmai se aezase n acest fotoliu, salutat cu cteva aplauze anemice. Datorit unui sistem de difuzoare mbinate cu puternice proiectoare, nimic din ceea ce se petrecea pe estrad nu putea scpa celor aflai pe treptele cele mai de sus. Preedintele-goril i agit clopoelul i dup ce se fcu linite anun c va da cuvntul ilustrului Zaius care va prezenta omul despre care a mai vorbit adunrii. Urangutanul se ridic, salut i ncepu s peroreze. n timp ce vorbea, m strduiam s adopt o atitudine ct mai inteligent cu putin pentru a arta c neleg tot ce spune. Astfel, cnd vorbi despre mine, m nclinai ducndu-mi mna la inim, ceea ce strni un nceput de ilaritate, repede curmat de clopoelul preedintelui. Am neles ns curnd c nu voi ctiga nimic dedndu-m unor asemenea comicrii care puteau fi interpretate doar ca rezultatul unui bun dresaj. De aceea m-am potolit i am stat neclintit pn la sfritul expunerii. Zaius aminti concluziile raportului sau i, pe estrad fiind pregtite accesoriile afurisitelor sale de experiene, anun minuniile pe care m va pune s le svresc. n ncheiere declar c sunt chiar n stare s repet cteva cuvinte aidoma unor psri i c sper s pot executa aceast performan n faa onoratei instane. Apoi se ntoarse ctre mine, lu cutia cu multiplele ncuietori i mi-o ntinse. Dar n loc s deschid toate aceste broate, am procedat altfel. Clipa mult ateptat sosise! Am ridicat mna, am tras ncet de lesa pe care o inea paznicul, m-am apropiat de un microfon i m-am adresat preedintelui. Preailustre preedinte, am spus ntr-un limbaj maimuesc ct mai corect cu putin, v asigur c a deschide aceast cutie cu cea mai mare plcere; a fi de asemenea foarte bucuros s efectuez toate exerciiile prevzute n program. nainte de a executa ns aceste experiene, puin cam uoare pentru mine, v-a cere ngduina s fac o declaraie care, v asigur, va uimi aceast neleapt adunare. Pronunasem totul foarte desluit i fiecare cuvnt i-a atins inta. Rezultatul a fost acela pe care-l scontam. Toate maimuele au rmas nmrmurite, nuce, cu respiraia tiat. Ziaritii au uitat chiar s-i ia notie i nici un fotograf n-a avut atta prezen de spirit ca s imortalizeze aceast clip istoric. Preedintele se uita la mine cu un aer tmp. Zaius, n schimb, era ca turbat. Domnule preedinte, url el, protestez... Se opri ns brusc, dndu-i seama ct de caraghios ar fi s nceap o discuie n contradictoriu cu un om. Am profitat de aceast situaie ca s iau din nou cuvntul. Domnule preedinte, insist cu cel mai profund respect dar totodat cu energie, ca s mi se acorde aceast favoare. Dup ce voi vorbi, atunci, v jur pe onoarea mea, m voi

supune exigenelor preailustrului Zaius. Un uragan sfie tcerea i zgudui ntreaga adunare. Bncile erau cuprinse de un vnt de nebunie ce transforma toate maimuele ntr-o mas isteric n care rsunau de-a valma exclamaii, rsete, plnsete i urale; i toate astea n mijlocul nesfritului cnit al lmpilor cu magneziu, cci fotografii i reveniser n sfrit n fire. Hrmlaia dur pe puin cinci minute; n tot acest timp preedintele, care-i recptase ntructva sngele rece, nui lu ochii de la mine. Pn la urm se hotar i agit clopoelul. Eu... ncepu el blbindu-se, eu... n-nu prea tiu cum s v spun. Spunei-mi pur i simplu "domnule", i rspunsei eu. Da, da, ei bine, do... domnule, cred c n faa unui caz att de excepional, Congresul tiinific pe care am onoarea s-l prezidez are datoria s asculte declaraia dumneavoastr. Un nou ropot de aplauze salut aceast neleapt hotrre. Asta i doream. M propii n mijlocul estradei, fixai microfonul la nlimea mea i rostii cuvntarea urmtoare. VIII "Ilustre preedinte, Nobile gorile, nelepi urangutani, Subtili cimpanzei, O, maimue! ngduii unui om s se adreseze vou. tiu c nfiarea mea este grotesc, conformaia mea respingtoare, chipul meu bestial, mirosul meu infect, iar culoarea pielei dezgusttoare. tiu c acest trup caraghios este o ofens pentru ochii votri, dar tiu de asemenea c m adresez celor mai nvate i mai nelepte maimue, a cror minte este capabil s se ridice deasupra impresiilor sensibile i s perceap esena subtil a fiinei dincolo de jalnicu-i nveli material..." Smerenia pompoas a acestei introduceri mi fusese impus de Zira i Cornelius care tiau c poate s-i impresioneze pe urangutani. Am continuat, n mijlocul unei tceri adnci. Ascultai-m, o, maimue! Ascultai-m cci vorbesc i, v rog s m credei, nu ca un mecanism sau ca un papagal. Gndesc i vorbesc i neleg tot att de bine ceea ce spunei ca i ceea ce rostesc eu nsumi. Peste cteva clipe, dac domniile-voastre vor binevoi s-mi pun ntrebri, le voi rspunde cu drag inim i ct voi putea mai bine. A vrea ns mai nti s v dezvlui un adevr uimitor: nu sunt numai o fiin gnditoare. Pe lng faptul paradoxal c un suflet sluiete n acest trup uman, mai vin i de pe o alt planet, de pe ndeprtata Terra, acea Terra unde, printr-o fantezie nc inexplicabil a naturii, oamenii sunt acei care dein nelepciunea i raiunea. Cer ngduina s precizez unde se afl planeta mea natal, nu, desigur, pentru ilutrii doctori pe care-i vd n jurul meu, ci pentru unii dintre auditorii mei care nu sunt poate att de familiarizai cu diferitele sisteme stelare." M-am apropiat de o tabl i, cu ajutorul ctorva scheme, am descris ct am putut mai bine sistemul solar i locul lui n galaxie. Expunerea mea a fost urmrit ntr-o tcere religioas. Dar dup ce am terminat de desenat, cnd am btut de cteva ori din palme ca s m scutur de cret, acest simplu gest a strnit un entuziasm zgomotos printre spectatorii de la galerie. Am continuat cu faa spre public: Aadar, pe aceast Terra spiritul s-a ncarnat n rasa uman. Aa stau lucrurile i nam ce-i face! n timp ce maimuele v rog s credeti c de cnd am descoperit lumea dumneavoastr sunt profund tulburat de aceast situaie n timp ce maimuele au rmas ntr-o stare de slbticie, oamenii sunt acei care au evoluat. Tocmai n cutia cranian a omului s-a dezvoltat i s-a perfecionat creierul. Oamenii sunt cei care au inventat vorbirea, au descoperit focul, au folosit unelte. Ei au amenajat planeta mea i i-au transformat nfiarea. n sfrit, au creat o civilizaie att de rafinat, nct n multe privine, o maimue! seamn cu a voastr." i atunci am cutat s dau numeroase exemple ilustrnd cele mai de seam realizri ale noastre. Am descris oraele noastre, industriile noastre, mijloacele noastre de comunicaie, am vorbit despre guvernele i legile noastre, despre distraciile noastre. Apoi, adresndu-m n special savanilor, am ncercat s le dau o imagine despre cuceririle noastre n nobilele domenii ale tiinelor i artelor. Glasul meu devenea tot mai sigur pe msur ce vorbeam. M cuprindea un fel de ameeal plcut, ntocmai ca un proprietar care i face inventarul bogiilor. Dup aceea am trecut la relatarea propriilor mele aventuri. Am explicat cum am ajuns pn n lumea Betelgeusei i am debarcat pe planeta Soror, cum am fost capturat i nchis n cuc, cum am ncercat s intru n legtura cu Zaius dar, desigur din cauza lipsei mele de ingeniozitate, toate eforturile mi-au fost zadarnice. Am menionat n sfrit perspicacitatea Zirei, ajutorul ei preios i acela al doctorului Cornelius. i am ncheiat astfel: "Att am avut de spus, o maimue! Dumneavoastr vei hotr acum dac e cazul s

fiu tratat ca un animal i, dup aventuri att de uimitoare, s-mi sfresc zilele ntr-o cuc. Nu-mi rmne dect s adaug c am venit la dumneavoastr fr nici o intenie ostil, animat doar de spiritul de investigaie. De cnd am nceput s v neleg, mi-ai devenit extrem de simpatice i v admir din tot sufletul. Iat deci planul pe care-l sugerez celor mai luminate mini de pe planet. V pot fi desigur de folos prin cunotinele mele terestre; pe de alt parte i eu am nvat, n cele cteva luni ct am stat n cuc la dumneavoastr, mai mult dect n ntreaga mea existen anterioar. S ne unim eforturile! S stabilim contacte cu Terra! S mergem, maimue i oameni, mn n mn, i nici o putere, nici un secret al cosmosului nu ne vor putea sta n cale!" M-am oprit, epuizat, ntr-o tcere deplin. M-am ntors spre masa preedintelui, am luat mainal paharul cu ap ce se afla acolo i l-am dat pe gt. Ca i puin mai nainte cnd mi-am scuturat praful de cret de pe mini, acest simplu gest a produs o impresie extraordinar i a fost ca un semnal al tumultului care a cutremurat sala. ntregul amfiteatru s-a dezlnuit deodat, ntr-un entuziasm de nedescris. tiam c reuisem s-mi ctig auditoriul, dar niciodat n-a fi crezut c vreo adunare ar putea s-i manifeste att de glgios sentimentele. Eram buimcit de zgomot, dar mi-a rmas totui suficient sngerece ca s pot distinge una din cauzele acestui vacarm fantastic: maimuele, care sunt exuberante din fire, aplaud cu cele patru mini ale lor atunci cnd un spectacol le este pe plac. Aveam astfel n jurul meu un nvlmag de creaturi ndrcite, stnd n echilibru pe ezut i btnd din cele patru mini cu frenezie, de-ai fi zis c acusi se va prbui cupola; i toate astea nsoite de urlete n care predomina vocea de bas a gorilelor. A fost una din ultimele imagini care mi-au rmas de la aceast edin memorabil. Am simit c totul se nvrte cu mine. Mi-am plimbat ngrijorat privirea de jur mprejur. Zaius se ridicase brusc i se plimba furios pe estrad, cu minile la spate, aa cum obinuia n faa cutii mele. Am zrit, ca ntr-un vis, fotoliul lui liber i m-am lsat cu toat greutatea n el. O nou explozie de aclamaii, pe care am avut totui timpul s-o percep nainte de a-mi pierde cunotina, a salutat aceast atitudine. IX Nu mi-am revenit n fire dect mult mai trziu cci tensiunea prin care trecusem n cursul edinei m sleise de puteri. M aflam ntr-o camer, ntins pe un pat. Zira i Cornelius m ngrijeau n timp ce nite gorile n uniform ineau la distan un grup de ziariti i de curioi care voiau s ajung pn la mine. A fost minunat! mi-a optit la ureche Zira. Ai ctigat! Ulysse, mi-a spus Cornelius, vom realiza mpreun lucruri mari. Mi-a adus la cunotin c Marele Sfat al Sororei se ntrunise ntr-o edin extraordinar i hotrse eliberarea mea imediat. Unii s-au opus, a adaugat el, dar opinia public cerea eliberarea dumitale i n-au avut ncotro. Ceruse i obinuse s-i fiu colaborator, i i frec minile de bucurie la gndul ajutorului pe care i-l voi da n cercetrile lui. Vei locui aici. Sper s-i convin acest apartament. Se afl foarte aproape de al meu, ntr-o arip a Institutului rezervat personalului superior. Am aruncat o privire buimac n jurul meu creznd c visez. Camera dispunea de tot confortul; era nceputul unei ere noi. Dup ce rvnisem att de mult la clipa aceasta, m simeam deodat cuprins de o stranie nostalgie. Privirea mea a ntlnit privirea Zirei i am neles c subtila maimuoaic mi ghicete gndul. A schiat un zmbet destul de ambiguu. Ei, bineneles, mi-a spus ea, aici n-ai s-o ai pe Nova. M-am nroit, am dat din umeri i m-am ridicat n capul oaselor. M simeam iari n puteri i eram nerbdtor s pornesc n noua mea via. Te simi destul de ntremat ca s iei parte la o mic ntrunire? m-a ntrebat Zira. Am invitat civa prieteni cimpanzei ca s srbtorim acest mare eveniment. Am rspuns c nimic nu mi-ar face mai mult plcere, dar c nu mai vreau s umblu n pielea goal. Mi-am dat atunci seama c sunt n pijama: Cornelius mi-o mprumutase. Dar dac puteam la nevoie s mbrac pijamaua unui cimpanzeu, a fi fost grotesc ntr-unul din costumele sale. Mine ai s ai o garderob ntreag, iar pn disear un costum acceptabil. De altfel, uite c a i venit croitorul. Un cimpanzeu mic de stat a intrat i m-a salutat foarte politicos. Am aflat c n timp ce zceam fr cunotin, cei mai mari croitori i disputaser cinstea de a m mbrca. Acesta, cel mai renumit dintre ei, avea printre clienii lui pe cele mai de seam gorile din capital. Am admirat iscusina i rapiditatea cu care lucra. n mai puin de dou ore a reuit s-mi confecioneze un costum destul de bun. Am ncercat un sentiment foarte ciudat vzndu-m cu haine pe mine, i Zira m privea holbnd ochii mari. n timp ce meterul fcea ultimele retuuri, Cornelius a dat drumul ziaritilor care se mbulzeau la u. Am fost

supus unui adevrat interogatoriu, asaltat cu ntrebri, mitraliat de fotografi, obligat s dau amnuntele cele mai picante asupra planetei Terra i a vieii pe care o duc acolo oamenii. Am rspuns cu plcere tuturor acestor ntrebri. Fiind eu nsumi ziarist, mi ddeam seama ce chilipir reprezint pentru aceti confrai i tiam c presa este pentru mine un ajutor de nepreuit. Se fcuse trziu cnd s-au retras. Ne pregteam tocmai de plecare ca s ne ntlnim cu prietenii lui Cornelius, cnd a aprut Zanam. Era probabil la curent cu ultimele evenimente cci m-a salutat cu mult respect. O cuta pe Zira ca s-i spun c n secia ei lucrurile nu merg bine. Furioas din cauza lipsei mele ndelungate, Nova fcea mare scandal. Nervozitatea ei i molipsise pe toi ceilali prizonieri, care nici cu lovituri de epu nu puteau fi potolii. Bine, vin acum, spuse Zira. Ateapt-m aici. I-am aruncat o privire rugtoare. A ovit puin, apoi mi-a spus ridicnd din umeri: Dac vrei, vino i tu cu mine. n fond eti liber i ai s tii poate s-o potoleti mai bine dect mine. Am intrat mpreun cu Zira n sala cutilor De ndat ce m-au zrit, prizonierii s-au calmat i o tcere plin de ncordare a succedat vacarmului. M recunoteau desigur n ciuda hainelor mele i parc nelegeau c sunt martorii unui eveniment miraculos. M-am ndreptat tremurnd spre cuca Novei, cuca mea. M-am apropiat de ea, i-am zmbit, i-am vorbit. Am avut un moment impresia c-mi urmrete gndul i-mi va rspunde. Era bineneles imposibil, dar simpla mea prezen a potolit-o, aa cum i-a potolit i pe ceilali. A acceptat bucica de zahr pe care i-am ntins-o i a ronit-o cu lcomie n timp ce m ndeprtam cu inima grea. De la petrecerea din seara aceea, care a avut loc ntr-un cabaret la mod Cornelius hotrse s m impun deodat societii maimueti de vreme ce-mi era acum dat s triesc n mijlocul ei nu mi-a rmas dect o amintire confuz i destul de tulburtoare. Confuzia provenea de la alcoolul pe care l-am ingurgitat nc de la nceputul serii i cu care organismul meu nu mai era obinuit. Efectul tulburtor consta ntr-o senzaie insolit care avea s mai pun stpnire pe mine n multe alte mprejurri. N-a putea-o descrie dect ca o atenuare treptat, n mintea mea, a naturii maimueti a personajelor din jurul meu pe care le vedeam tot mai des n funcie de profesiunea sau de situaia lor n societate. Astfel, de pild, osptarul-ef care ne-a ntmpinat cu o politee servil ca s ne conduc pn la masa noastr era pentru mine n primul rnd un osptar-ef, iar abia dup aceea o goril. Btrna maimuoaic din cale afar de fardat se estompa n faa btrnei cochete, iar cnd dansam cu Zira, uitam cu desvrire c am de-a face cu o maimu, pentru a nu simi n braele mele dect talia unei partenere de dans. Orchestra de cimpanzei nu mai era dect o orchestr banal, iar eleganii maimuoi de lume care fceau spirite n jurul meu deveneau simpli oameni de lume. N-am s insist asupra vlvei pe care a strnit-o prezena mea printre aceste maimue. Eram inta tuturor privirilor. A trebuit s dau autografe unui numr impresionant de amatori, i cele dou gorile pe care Cornelius avusese prudena s le aduc au avut mult de furc pentru a m apra mpotriva unei nvlmeli de maimuoaice de toate vrstele care-i disputau cinstea de a ciocni sau de a dansa cu mine. Noaptea era foarte naintat. Eram pe jumtate beat cnd deodat mi-am adus aminte de profesorul Antelle. M-am simit copleit de o chinuitoare remucare. Era ct pe ce s vrs lacrimi de ruine la gndul c sunt acum aici, chefuind cu nite maimue, n timp ce bietul meu tovar lncezete pe paie, ntr-o cuc. Zira m-a ntrebat de ce am devenit deodat trist. I-am explicat. Cornelius mi-a adus atunci la cunotin c se interesase de profesor i aflase c este bine sntos. Nimic nu mai sttea acum n calea eliberrii lui. Am rspuns cu vehemen c nu mai pot atepta nici o clip i vreau chiar acum s-i aduc aceast veste. n fond, a admis Cornelius dup cteva clipe de gndire, nu i se poate refuza nimic ntr-o zi ca asta. Hai s mergem, l cunosc pe directorul Grdinii zoologice. Am prsit toi trei localul i ne-am dus la Grdina zoologica. Directorul, pe care l-am trezit, era foarte binevoitor. Cunotea povestea mea. Cornelius i-a dezvluit adevrata identitate a unuia din oamenii pe care-i deinea n cuc. Nu-i venea s-i cread urechilor, dar nici el nu voia s m refuze. Bineneles, trebuia s ateptm pn se va face ziu ca s ndeplinim cele cteva formaliti necesare eliberrii profesorului, dar nimic nu ne mpiedica s stam chiar acum de vorb cu dnsul. Se oferi s ne conduc. Se crapa de ziu cnd am sosit n faa cutii unde bietul savant tria ca un animal, mpreun cu vreo cincizeci de brbai i de femei. Acetia mai dormeau perechi, perechi sau n grupuri de cte patru sau cinci. Au deschis ns ochii cnd directorul a aprins lumina. L-am descoperit repede pe tovarul meu. Era i el lungit pe jos, ghemuit lng trupul unei fete care mi s-a prut destul de tnr. M-am cutremurat vznd n ce hal a ajuns i m-am nduioat cu acest prilej de starea njositoare n care trisem i eu timp de patru luni. Eram att de emoionat nct nu puteam scoate nici un cuvnt. Oamenii, care se treziser de-a binelea, nu preau de loc mirai. Erau mblnzii i bine dresai; s-au apucat

s execute obinuitele lor figuri n sperana c vor obine astfel vreo recompens. Directorul le-a aruncat resturi de prjituri. S-a iscat imediat o nghesuial i o ncierare ca n ajun, pe cnd cei mai nelepi luau poziia lor favorit, aezai pe vine lng gratii i ntinznd o mn rugtoare. Profesorul Antelle s-a alturat acestora din urm. S-a dat ct mai aproape de director i a cerit o bucat de prjitur. Aceast ruinoas comportare mi-a produs mai nti o impresie penibil care s-a transformat ns curnd ntr-o insuportabil nelinite. Se afla la trei pai de mine; m privea int i parc nu m recunotea. La drept vorbind, ochii lui, altdat att de vioi, i pierduser orice strlucire i mi sugerau acelai neant spiritual ca privirea celorlali prizonieri. Mi-am dat seama cu groaz c nu pot deslui n ei dect un fel de team, aceeai, exact aceeai team pe care o strnea printre prizonieri prezena unui om mbrcat. Am fcut un puternic efort i am reuit n sfrit s vorbesc, ca s destram acest comar. Profesore, am spus, maestre, eu sunt, Ulysse Merou. Suntem salvai. Am venit s v aduc vestea... M-am oprit, nedumerit. La sunetul vocii mele, reacionase ca i oamenii de pe Soror. i lungise deodat gtul i se trsese puin napoi. Profesore, profesore Antelle, am insistat cu lacrimi n glas; eu sunt, eu, Ulysse Merou, tovarul dumneavoastr de drum. Sunt liber i peste cteva ore vei fi i dumneavoastr eliberat. Maimuele pe care le vedei aici cu mine sunt prietenii notri. tiu cine suntem i ne primesc ca pe nite frai. N-a rspuns nici un cuvnt. Parc nici nu nelegea ce spun; dar printr-o nou micare furi, asemenea unui animal speriat, s-a mai tras puin ndrt. Eram disperat i maimuele preau foarte intrigate. Cornelius i-a ncruntat sprncenele aa cum proceda de obicei cnd cuta soluia unei probleme dificile. Mi-a venit n minte c profesorul, speriat de prezena lor, se preface poate c nu nelege. Le-am cerut s se ndeprteze i s m lase singur cu el, ceea ce au i fcut cu mult amabilitate. Dup ce au plecat, am luat-o n jurul cutii ca s m apropii de locul unde se refugiase savantul i i-am vorbit din nou. Maestre, l-am implorat, neleg prudena dumneavoastr. tiu la ce primejdii se expun pe aceast planet oamenii de pe Pmnt. Dar suntem singuri, v jur c suntem singuri i suferinele dumneavoastr au luat sfrit. V rog s m credei. Eu sunt, tovarul, discipolul, prietenul dumneavoastr, eu, Ulysse Merou. S-a smucit iar napoi, aruncndu-mi priviri piezie. i tocmai atunci cnd stteam aa, tremurnd i netiind cu ce cuvinte s-l nduplec, profesorul a ntredeschis gura. Reuisem poate n sfrit s-l conving? M uitam la el cu sufletul la gur. M-am cutremurat ns de groaz vznd felul cum i manifesta sentimentele. Am spus c i se ntredeschisese gura; acesta nu era ns gestul contient al unei creaturi care intenioneaz s vorbeasc. Din gtlejul lui iei un sunet asemntor acelora pe care le scoteau oamenii stranii de pe aceast planet pentru a-i exprima satisfacia sau teama. Acolo, n faa mea, fr a mica buzele, n timp ce un fior de ghea mi strpungea inima, profesorul Antelle scoase un lung chellit.

PARTEA A TREIA I M TREZII devreme, dup un somn agitat. M sucii de trei-patru ori n pat i m frecai la ochi pn s-mi vin n fire, cci nu eram nc obinuit cu viaa de om civilizat pe care o duceam de o lun de zile, iar n fiecare diminea m ngrijora faptul c nu aud prind paiele i nu simt lng mine trupul cald al Novei. n sfrit, m dezmeticii. Locuiam ntr-una din cele mai confortabile garsoniere ale Institutului. Maimuele se dovediser generoase. Aveam un pat, o camer de baie, haine, cri, un aparat de televiziune. Citeam toate ziarele; eram liber; puteam s ies, s m plimb pe strzi, s asist la orice spectacol. Prezena mea n public strnea ntotdeauna un interes considerabil, dar vlva din primele zile ncepuse s se potoleasc. Cornelius era acum directorul tiinific al Institutului. Zaius fusese concediat i se dduse ns alt post precum i o alt decoraie iar logodnicul Zirei fusese numit n locul lui. Aceast schimbare avusese drept urmare o ntinerire a cadrelor, o promovare general a taberei cimpanzeilor i o recrudescen a activitii n toate sectoarele. Zira devenise adjuncta noului director. n ce m privete, luam parte la cercetarile lui Cornelius, dar nu ca un cobai, ci n calitate de colaborator. Cornelius obinuse foarte greu aceast favoare, dup multe reticene din partea Marelui Sfat. Autoritile nu recunoteau cu prea mult tragere de

inim natura i originea mea. M mbrcai n grab, ieii din camer i m ndreptai spre cldirea Institutului unde zcusem cndva prizonier, spre serviciul pe care Zira continua s-l conduc, pe lng noile sale funciuni. Cu acordul lui Cornelius ncepusem acolo cercetri sistematice asupra oamenilor. Iat-m n sala cutilor, plimbndu-m cu pai mari de-a lungul culoarului, prin faa gratiilor, ca unul din stpnii acestei planete. Mai e oare nevoie s spun c fac vizite cam dese, mai dese dect ar cere-o activitatea mea tiinific? Uneori prezena permanent a maimuelor n jurul meu mi se pare apstoare i gsesc acolo un fel de refugiu. Prizonierii m cunosc bine acum i admit autoritatea mea. Fac oare o deosebire ntre mine, Zira i paznicii care le aduc de mncare? A dori s fie aa, dar m ndoiesc. De o lun de zile de cnd mi-am nceput cercetrile, n-am izbutit nici eu, n ciuda eforturilor i rbdrii de care am dat dovad, s obin de la ei rezultate mai bune dect cele la care poate ajunge un animal bine dresat. Un tainic instinct mi spune ns c ei dispun de posibiliti mult mai mari. A vrea s-i nv s vorbeasc. Asta-i dorina mea cea mai arztoare. E drept c strdaniile mele au fost deocamdat zadarnice. Abia au reuit civa dintre ei s repete dou sau trei sunete monosilabice, ca unii cimpanzei de pe la noi. E puin, dar nu m dau btut. M ncurajeaz mai ales insistena cu care toate privirile caut acum ochii mei; am impresia c de ctva timp aceste priviri se transform i c mijete acum n ele o anumit curiozitate, de o esen superioar perplexitii animale. Merg ncet, de la un capt la cellalt al slii, oprindu-m n faa fiecaruia din ei. Le vorbesc; le vorbesc cu o voce blnd, cu rbdare. S-au obinuit acum cu sunetele att de stranii care ies din gura mea. Am impresia chiar c ascult. Vorbesc aa timp de cteva minute, apoi renun la fraze nchegate i pronun doar cuvinte simple, izolate, pe care le repet de mai multe ori n sperana c ar putea detepta n ei un ecou. Unul dintre prizonieri articuleaz cu stngcie o silab, dar azi nu voi obine nimic mai mult de la el. A i obosit, renun la o asemenea sarcin supraomeneasc i se lungete pe paie, ca dup o munc istovitoare. Oftez i trec la altul. Ajung n sfrit n faa cutii unde vegeteaz acum Nova, trist i singuratec; trist, aa cel puin vreau s cred, cu suficiena mea de om pmntean, i caut s desluesc acest sentiment pe chipu-i admirabil i inexpresiv. Zira nu i-a dat alt tovar de cuc i i sunt recunosctor. M gndesc deseori la Nova. Nu pot uita clipele petrecute alturi de ea. Dar n-am mai intrat niciodat n cuca ei; demnitatea mea de om mi-o interzice. Nu este ea oare un animal? Evoluez acum n nalte sfere tiinifice; cum a putea cobor pn la o asemenea promiscuitate? Numai amintirea fostei noastre intimiti m face s roesc. De cnd am trecut n cealalt tabr, nici nu-mi ngdui mcar s-i art mai mult simpatie dect semenilor ei. Trebuie totui s recunosc c este un element excepional i acest lucru m bucur. Obin cu ea rezultate mai bune dect cu ceilali. De ndat ce a simit c m apropii, a venit s se lipeasc de gratii i gura i se contract ntr-o schimonoseal care ar putea trece, cu oarecare bunvoin, drept un zmbet. Nici n-apuc s deschid gura i ncearc s pronune cele patru sau cinci silabe pe care le-a nvat. Se vede c-i d toat silina. S fie oare mai nzestrat dect ceilali? Sau poate contactul mai ndelungat cu mine a lefuit-o i a fcut-o mai receptiv la leciile mele? mi place s cred, cu oarecare mulumire de sine, c aa stau lucrurile. Rostesc numele ei, apoi al meu, artnd cu degetul ba spre dnsa, ba spre mine. Schieaz i ea acelai gest. Dar deodat o vd schimbndu-se la fa artndu-i dinii, n timp ce un rs discret se aude din spatele meu. E Zira, care face haz, fr rutate, de eforturile mele. Prezena ei o nfurie ntotdeauna pe Nova. E nsoit de Cornelius. Acesta se intereseaz de experienele mele i vine adesea s vad cu ochii lui ce rezultate am obinut. Vizita de azi are ns alt scop. Pare cam surescitat. Ulysse, n-ai vrea s facem mpreun o scurt cltorie? O cltorie? Da, destul de departe; aproape la antipozi. Arheologii au descoperit acolo nite ruine extrem de curioase, dac e s dm crezare rapoartelor pe care le primim. Spturile sunt conduse de un urangutan i nu ne prea putem bizui pe el pentru o interpretare corect a acestor vestigii. Exist acolo o enigm care m pasioneaz i care ar putea mbogi cu elemente hotrtoare unele cercetri pe care le-am ntreprins. Academia m trimite acolo n misiune i cred c prezena dumitale ar fi foarte util. Nu prea vd cu ce a putea s-l ajut, dar accept cu bucurie acest prilej de a cunoate i alte aspecte ale planetei Soror. Cornelius m poftete n biroul lui ca s-mi dea alte amnunte. Sunt ncntat de aceast diversiune care-mi permite s nu-mi termin astzi inspecia. ntr-adevr, mi-a mai rmas un prizonier de vzut: profesorul Antelle. E tot n aceeai stare i deci nici nu se poate pune problema eliberrii lui. La rugmintea mea a fost totui

instalat ntr-o cuc separat, destul de confortabil. Vizita pe care i-o fac este pentru mine o penibil datorie. Nu rspunde la nici una din solicitarile mele i continu s se poarte ca un adevrat animal. II Am plecat o sptmn mai trziu. Zira ne nsoea, dar urma s se ntoarc peste cteva zile ca s se ocupe de treburile Institutului n lipsa lui Cornelius. Acesta avea de gnd s stea un timp mai ndelungat pe locul spturilor dac, bineneles, aveau s se dovedeasc ntr-adevr interesante. Un avion special a fost pus la dispoziia noastr, un avion cu reacie ce semna destul de mult cu primele noastre aparate de acest gen. Era totui foarte confortabil i cuprindea un mic salon insonorizat unde se putea sta linitit de vorb. Acolo m-am ntlnit cu Zira. M bucuram de aceast cltorie. Eram acum bine aclimatizat cu mediul maimuesc. De aceea n-am fost nici mirat i nici speriat vaznd c acest mare avion este pilotat de o maimu. Nu m gndeam dect s admir peisajul i impresionantul spectacol al Betelgeusei rsrind pe cer. Atinsesem o altitudine de aproximativ zece mii de metri. Aerul avea o limpezime de izvor i astrul gigant se profila pe orizont aidoma soarelui nostru vzut printr-o lunet. Zira nu se mai stura privindu-l. Avei i voi, acolo pe Pmnt, rsrituri att de frumoase? m-a ntrebat ea. Soarele tu o fi tot att de frumos ca al nostru? I-am rspuns c nu-i chiar att de mare i de rou dar c nou ne ajunge i aa cum este. n schimb luna noastr este mai mare i rspndete o lumin albicioas mai intens dect aceea a astrului nocturn al Sororei. Eram veseli ca nite colari n vacan i glumeam cu dnsa parc ar fi fost o bun i veche prieten. Cnd, dup ctva timp, s-a ivit Cornelius, mi-a fost aproape ciud pe el c vine s tulbure o discuie att de intim. Avea aerul preocupat. De altfel, de ctva timp prea nervos. Muncea enorm. Cercetrile sale personale l absorbeau ntr-att nct avea uneori momente de absen total. Nu vorbise nimanui despre aceste lucrri i cred c nici Zira nu tia mai mult dect mine. Aflasem doar c erau n legtur cu originea maimuei i c savantul cimpanzeu avea tot mai mult tendina de a se deprta de la teoriile clasice. n dimineaa aceea, mi-a dezvluit pentru prima oar unele din preocuprile lui i nu mi-a fost greu s neleg de ce existena mea de om civilizat prezenta o importan att de mare pentru el. A nceput relund un subiect pe care-l mai discutasem mpreun de o sut de ori. Mi-ai spus, nu-i aa, Ulysse, c pe Terra voastr maimuele sunt adevrate animale? C omul s-a ridicat la un nivel de civilizaie care-l atinge pe al nostru i care, n multe privine, chiar...? Nu, nu-i fie team s m vexezi, adevrul tiinific e mai presus dect amorul propriu. ...i care, n multe privine l depete; e un lucru de netgduit. De altfel, una din cele mai bune dovezi este c m aflu aici. Se pare c suntei abia n faza... Da, da, tiu, m-a ntrerupt el, plictisit. Am mai discutat despre toate astea. Ptrundem abia acum secretele pe care voi le-ai descoperit acum cteva secole... Dar nu numai declaraiile dumitale m frmnt, a continuat el, msurnd cu pai mari i nervoi micul salon. M urmrete de mult intuiia o intuiie bazat pe unele indicii concrete c aceste secrete au fost dezlegate chiar aici, pe planeta noastr, de alte fiine raionale, ntr-un trecut ndeprtat. I-a fi putut rspunde c aceast impresie de redescoperire nu era strin nici unor oameni de pe Terra. Este poate chiar un fenomen universal i st poate la temelia credinei noastre ntr-un Dumnezeu. Dar m-am ferit s-l ntrerup. Urmrea o idee, nc destul de confuz, pe care o exprima cu multe reticene. Fiine raionale, repet el gnditor, i care nu erau poate... Se opri brusc. Avea aerul nenorocit, chinuit parc de perceperea unui adevr pe care mintea-i nu-l putea admite. Mi-ai mai spus, nu-i aa, c acolo, la voi, maimuele au un spirit de imitaie foarte dezvoltat? Imit tot ceea ce facem, adic toate actele care nu cer o adevrat judecat, n aa fel nct verbul a maimuri a devenit, la noi, sinonim cu a imita. Zira, opti Cornelius cu un fel de dezndejde n glas, nu cumva acest spirit de maimureal ne caracterizeaz i pe noi? Fr a-i lsa timpul s protesteze, continu cu nsufleire: i asta ncepe chiar din anii copilariei. ntregul nostru sistem de nvmnt este bazat pe imitaie. Urangutanii sunt cei care... E drept c au un rol hotrtor, de vreme ce ei formeaz tineretul prin intermediul crilor lor. Silesc copilul-maimu s repete toate greelile strmoilor lui. Asta i explic ncetineala cu care progresm. De zece mii de ani am rmas aceiai i batem pasul pe loc.

Dezvoltarea att de lent a civilizaiei maimuelor merit unele comentarii. Situaia aceasta m-a frapat atunci cnd am studiat istoria lor, cci am simit n aceast privin unele diferene importante fa de avntul luat de spiritul uman. E drept c am cunoscut i noi o er de stagnare aproape total. Am avut i noi urangutanii notri, un nvmnt falsificat, programe ridicole, i perioada aceasta a durat foarte mult. Dar totui nu chiar att de mult ca la maimue i, mai ales, nu n acelai stadiu de evoluie. Perioada obscur de care se plngea cimpanzeul durase vreo zece mii de ani. n cursul acestui interval nici un progres ct de ct mai important nu fusese realizat, cu excepia, poate, a ultimilor cincizeci de ani. Dar pe mine m intriga ndeosebi faptul c primele lor legende, primele lor cronici, primele lor amintiri vdeau nc de pe atunci o civilizaie foarte naintat, de fapt aproape asemntoare cu cea de azi. Aceste documente, vechi de zece mii de ani, dovedeau cunotinte i realizari comparabile cu cele actuale; mai nainte ns bezna era total: nici o tradiie, scris sau oral, nici un indiciu. Pe scurt, aveai impresia c civilizaia simian a rsrit aa, deodat, ca prin minune, acum zece mii de ani, i de atunci a rmas aproape neschimbat. Maimua de rnd se obinuise s considere c este un fenomen ct se poate de firesc, dar o minte subtil ca aceea a lui Cornelius simea aici o enigm i se zbuciuma. Bine, dar exist maimue capabile de o creaie original, protest Zira. Da, e adevrat, admise Cornelius, mai ales de civa ani. Cu timpul, spiritul se poate ncarna n gest. Aa i trebuie chiar; acesta este cursul firesc al evoluiei... Dar ceea ce caut cu pasiune, Zira, ceea ce vreau neaparat s aflu, e cum a nceput totul. Azi, nu mi se mai pare imposibil ca la originea erei noastre s fi stat o simpl imitaie. Imitaie? Ce s imitm, pe cine s imitm? Cornelius luase ns iari o atitudine reticent i ls ochii n jos, regretnd parc limbuia lui. Nu pot trage nc nici o concluzie, spuse el n sfrit. Am nevoie de dovezi concrete. Cine tie, poate le vom gsi n ruinele acelei ceti ngropate. Dup rapoartele pe care le-am primit, se pare c exist cu mult mai mult de zece mii de ani n urm, ntr-o epoc despre oare nu tim absolut nimic. III Cornelius n-a mai scos nici un cuvnt i am impresia c nici nu vrea sau nu poate smi spun mai mult, dar ceea ce ntrezresc de pe acum n teoriile lui mi strnete o deosebit exaltare. Arheologii au scos la iveal o ntreag cetate, un ora ngropat n nisipurile unui deert din care n-au mai rmas, din pcate, dect nite ruine. Sunt ns convins c aceste ruine ascund un secret extraordinar i fac legmnt c-l voi dezlega. Nu cred c e ceva imposibil pentru cine tie s observe i s chibzuiasc, lucru de care nu prea pare n stare urangutanul care conduce spturile. L-a primit pe Cornelius cu respectul cuvenit naltei sale funciuni, dar totodat cu un dispre abia ascuns pentru tinereea lui i pentru ideile originale pe care le emite uneori. Trebuie s ai ntr-adevr o rbdare ngereasc pentru a efectua cercetri, cnd la fiecare pas nisipul i se nruie sub picioare i pietrele se frmieaz la cea mai mic atingere. Muncim aa de vreo lun de zile. Zira a plecat de mult, dar Cornelius se ncpneaz s mai rmn. E tot att de nflcrat ca i mine, cci este i el convins c tocmai aici, printre aceste vestigii ale trecutului, va gsi rspuns la marile probleme care-l frmnt. Amploarea cunotintelor sale este ntr-adevr uimitoare. A inut mai nti s verifice personal vechimea oraului. Maimuele au elaborat n acest scop metode asemntoare cu ale noastre, folosind noiuni aprofundate de chimie, de fizic i de geologie. n aceast privin cimpanzeul a czut de acord cu savanii oficiali: oraul este foarte, foarte vechi. Are mult mai mult de zece mii de ani, cu alte cuvinte constituie un document unic care poate dovedi c civilizaia maimueasc actual nu s-a nscut aa deodat, din nimic, ca printr-o minune. A existat ceva naintea erei actuale. Dar ce anume? Dup aceast lun de investigaii febrile, am rmas decepionai, cci se pare c nici aceast cetate preistoric nu se deosebete prea mult de oraele moderne. Am gsit ruine de case, urme de uzine, vestigii ce dovedesc c aceti strmoi aveau i ei automobile i avioane, ntocmai ca maimuele de azi. Aceasta nseamn c raiunea i are obria n vremuri foarte ndeprtate, mai ndeprtate dect se credea. Simt ns c nu e ceea ce caut Cornelius i nu e ceea ce speram. n dimineaa asta a plecat naintea mea pe antier, unde muncitorii au dezgropat o cas cu ziduri groase, fcute dintr-un fel de beton, care pare s se fi pstrat mai bine dect celelalte. E drept c nuntru e i ea plin de nisip i de moloz pe care muncitorii s-au apucat pur i simplu s le treac prin sit. Pn ieri nu gsiser ns acolo ceva deosebit.

Ca i n celelalte sectoare, dduser peste buci de evi de la diferite conducte, buci de aparate casnice, de ustensile de buctrie. Mai lenevesc puin n pragul cortului unde locuiesc mpreun cu Cornelius. Din locul unde m aflu l zresc pe urangutan care d ordine efului de echip, un tnr cimpanzeu cu privirea ireat. Pe Cornelius nu-l vd. A cobort n groap mpreun cu muncitorii. Pune i el deseori mna, temndu-se ca acetia s nu fac vreo prostie i s nu le scape vreun element interesant. Dar iat-l c iese chiar acum din gaur i mi dau repede seama c a fcut o descoperire excepional. ine cu ambele mini un obiect de mici dimensiuni pe care nu-l pot distinge. L-a dat la o parte fr prea multe menajamente pe btrnul urangutan care voia s i-l ia i-l depune jos cu o deosebit bgare de seam. Privete n direcia mea i face gesturi mari. Cnd m apropii, m impresioneaz ct de mult e schimbat la fa. Ulysse, Ulysse! Nu l-am vzut niciodat ntr-o asemenea stare. Abia poate vorbi. Muncitorii, care au ieit i ei din groap, fac roat n jurul descoperirii sale i din cauza lor nu pot vedea despre ce este vorba. i-o arat cu degetul i par doar amuzai. Unii din ei rd chiar din toat inima. Muncitorii acetia sunt aproape toi nite gorile vnjoase. Cornelius le ine la distan. Ulysse! Dar ce s-a ntmplat? Descopr i eu n sfrit faimosul obiect aezat pe nisip, n timp ce el mi optete cu un glas sugrumat de emoie: O ppu, Ulysse, o ppu! Da, e o ppu, o simpl ppu de porelan. Printr-o adevrat minune a rmas aproape intact, cu urme de pr i nite ochi n care mai sticlesc civa solzi de smal colorat. E a imagine att de obinuit pentru mine nct nu neleg n primul moment de ce este Cornelius att de emoionat. mi trebuie cteva secunde ca s m pot dumeri... Da, am priceput! Deodat m cuprinde i m rscolete sentimentul c sunt martorul unei ntmplri extraordinare. E vorba de o ppu uman, care reprezint o feti, o feti de la noi. Dar nu vreau s m las amgit de himere. nainte de a afirma sus i tare c e vorba de o minune, s examinm mai nti toate posibilitile, cci la origine st poate o cauz ct se poate de banal. Un savant cum este Cornelius a procedat desigur aa. Ia s vedem deci: printre ppuile aparinnd unor copii de maimue, exist unele, puine e drept, dar totui cteva, avnd o form animal i chiar uman. Nu se poate ca simpla prezen a acesteia s-l tulbure ntr-att pe cimpanzeu... Dar s mergem mai departe: jucriile micilor maimue nfind animale nu sunt din portelan i, mai ales, nu sunt, n general, mbrcate: n orice caz nu sunt mbrcate ca nite fiine raionale. i v spuneam adineauri c ppua aceasta este mbrcat ca o ppu de la noi se pot distinge destul de clar buci din rochi, din corsaj, din jupon i din chiloi; e mbrcat cu gust, aa cum o feti de pe Pmnt i-ar gti ppua preferat, cu grij, aa cum o maimuic de pe Soror i-ar mpodobi ppua-maimuic; o grij cu care niciodat, niciodat nu s-ar strdui s mbrace un animal cum este omul. neleg, neleg din ce n ce mai bine tulburarea subtilului meu prieten cimpanzeu. Dar asta nu e totul. Aceast jucrie prezint i o alt anomalie, o alt ciudenie, care a strnit rsul tuturor muncitorilor i l-a fcut s zmbeasc pn i pe solemnul urangutan care conduce spturile. Ppua vorbete. Vorbete ca o ppu de la noi. Cnd a pus-o jos, Cornelius a apsat ntmpltor pe mecanismul rmas intact i ea a vorbit. O! n-a rostit nici un discurs. A pronunat doar un cuvnt, un cuvnt alctuit din dou silabe: pa-pa. Papa, biguie iari ppua cnd o ia din nou Cornelius n minile sale agere i o sucete n toate prile. Cuvntul este acelai n francez i n limba maimueasc, poate chiar i n multe alte limbi ale acestui cosmos misterios, i are acelai neles. Pa-pa, repet mica ppu uman, i asta mai ales face ca botul nvatului meu prieten s devin stacojiu; asta m tulbur ntr-att nct trebuie s m stpnesc ca s nu strig, n timp ce Cornelius m trage la o parte, ducnd preioasa-i descoperire. Imbecil sinistru! mormie el dup o ndelungat tcere. tiu despre cine vorbete i-i mprtesc indignarea. Btrnul urangutan decorat n-a vzut n aceast ppu dect o simpl jucrie a unei maimuele, o jucrie pe care un meter excentric, care a trit ntr-un trecut ndeprtat, ar fi nzestrat-o cu grai. E inutil s i se dea alt explicaie. Cornelius nici nu ncearc. De altfel, singura explicaie logic ce-i vine n minte i se pare att de tulburtoare, nct prefer s-o pstreze pentru el. Nu-mi sufl nici mie un cuvnt, dar i d foarte bine seama c am ghicit-o. Rmne gnditor i nu scoate o vorb tot restul zilei. Am impresia c acum se teme s-i continue cercetrile i regret i puinul pe care mi l-a spus. Dup ce surescitarea i s-a mai potolit, i pare ru c am fost martorul descoperirii sale. Chiar a doua zi am dovada concret c se ciete de a m fi adus aici. Dup o noapte de chibzuire, mi aduce la cunotin, ferindu-se s se uite n ochii mei, c e mai bine s m ntorc la Institut, unde m ateapt o activitate mai important dect aici, printre ruinele

acestea. Mi-a reinut i un bilet de avion. Urmeaz s plec a doua zi. IV S presupunem, mi spun n sinea mea, c oamenii au fost cndva stpnii atotputernici ai acestei planete. S presupunem c o civilizaie uman, asemntoare cu a noastr, a nflorit pe Soror cu peste zece mii de ani n urm... Nu mai e de loc o ipotez absurd, ba dimpotriv. Nici n-am apucat bine s-o formulez i simt exaltarea pe care i-o produce descoperirea singurului drum bun printre attea crri neltoare. Da, tiu c tocmai pe aceast cale se afl soluia iritantului mister al evoluiei simiene. mi dau seama acum c visasem ntotdeauna n mod incontient o asemenea explicaie. M aflu la bordul avionului care m aduce napoi n capital. Sunt nsoit de unul din secretarii lui Cornelius, un cimpanzeu zgrcit la vorb. Nu simt nevoia s discut cu dnsul. Avionul m-a predispus ntotdeauna la meditaie. Nu voi gsi un prilej mai bun dect aceast cltorie pentru a pune ordine n toate gndurile mele. ...S presupunem deci c a existat cndva, pe planeta Soror, cu muli, muli ani n urm, o civilizaie asemntoare cu a noastr. Este oare posibil ca nite fiine lipsite de nelepciune s-o fi perpetuat printr-un simplu proces de imitaie? Rspunsul afirmativ la aceast ntrebare mi se pare cam ndrzne, dar ntorcndu-l n toate felurile n mintea mea, mi se nfieaz o mulime de argumente care-l fac din ce n ce mai puin extravagant. Ideea c nite maini perfecionate ne-ar putea lua locul ntr-o bun zi este, din cte mi amintesc, foarte rspndit pe Pmnt. Se ntlnete frecvent nu numai printre poei i romancieri, ci i n toate clasele societii. Ea irit elita intelectual poate tocmai pentru c s-a nscut spontan n imaginaia popular i a luat o asemenea extindere. i poate tot din acelai motiv cuprinde i o parte de adevr. O parte numai: mainile vor rmne ntotdeauna maini; robotul cel mai perfecionat va rmne ntotdeauna robot. Dar dac avem de-a face cu fiine vii posednd un anumit grad de psihism, ca de pild maimuele? i tocmai maimuele sunt nzestrate cu un deosebit sim de imitaie. nchid ochii. M las legnat de duduitul nfundat al motoarelor. Simt nevoia s discut cu mine nsumi pentru a-mi justifica pozitia. Ce anume caracterizeaz o civilizaie? Geniul excepional? Nu, viaa de toate zilele.... Hm! Hai s dm prioritate culturii spirituale. S admitem c e vorba mai nti de art i n special de literatur. Era oare ntr-adevr inaccesibil maimuelor antropoide, dac admitem, bineneles, c sunt n stare s adune n mod coerent mai multe cuvinte la un loc? Din ce e facut literatura noastr? Din capodopere? Nu, iari nu! Dar dup ce a fost scris o carte original i nu se scriu mai mult de una sau dou pe secol oamenii de litere o imit, adic o recopiaz, astfel nct apar sute de mii de lucrri tratnd exact aceleai probleme, dar avnd titlurile puin schimbate i alte combinaii de fraze. Acest lucru este pe deplin accesibil maimuelor, care prin nsi natura lor sunt imitatoare, cu condiia, bineneles, s nvee mai nti s vorbeasc. De fapt, singura obieciune serioas este vorbirea. Atenie ns! Nu e neaparat nevoie ca maimuele s neleag ce copiaz pentru a compune, pornind de la o singur carte, o sut de mii de volume. n fond, nu le este nici lor mai necesar dect ne este nou. E de ajuns s poat repeta, ca i noi, fraze pe care le-au mai auzit. Procesul literar se reduce apoi la o operaie pur mecanic. i iat c tocmai aici prerea unor biologi capt o deosebit importan: nimic n anatomia maimuei, susin ei, n-o mpiedic s vorbeasc; nimic, numai s vrea! Ne putem ns foarte bine nchipui c ntr-o bun zi, n urma unei mutaii brute, s-a nscut n ea o asemenea dorin. Aadar perpetuarea unei literaturi ca a noastr de ctre maimue nzestrate cu grai nu este de loc absurd. S-ar putea chiar ca mai trziu unele maimue de litere s se fi ridicat cu o treapt pe scara intelectual. Aa cum spune savantul meu prieten Cornelius, spiritul s-a ncarnat n gest n cazul de fa, n mecanismul vorbirii i astfel cteva idei originale au putut aprea n noua lume maimueasc, cu ritmul de una pe secol; ca i la noi, pe Pmnt. Urmndu-mi cu atta cutezan firul gndurilor am ajuns repede la convingerea c animale bine dresate puteau foarte bine s fi executat tablourile i sculpturile pe care le admirasem n muzeele capitalei i, n general, s se dovedeasc experte n toate artele umane, inclusiv n arta cinematografic. Dup ce am examinat cele mai nalte forme ale activitii intelectuale, nu mi-a fost greu s-mi extind teza asupra altor domenii. Industria noastr n-a rezistat mult vreme analizei mele. A reieit limpede pentru mine c nu are nevoie de nici un fel de initiaiv raional pentru a se propaga n timp. La baza ei se afl activitatea muncitorilor manuali care repet mereu aceleai micri i care pot fi nlocuii, fr nici un prejudiciu, de ctre maimue; dac urcm cteva trepte pe scara ierarhiei, ntlnim cadre al cror rol const n a alctui diferite rapoarte i n a pronuna aceleai cuvinte n aceleai mprejurri. Totul se

rezum la o chestiune de reflexe condiionate. Pe treptele cele mai de sus ale administraiei, maimureala mi s-a prut chiar i mai evident. Pentru a continua civilizaia noastr, gorilele n-ar fi avut dect s imite unele din pozele noastre i s pronune cteva discursuri, calchiate pe acelai model. Am nceput astfel s privesc cu ochi noi cele mai diferite activiti de pe Pmntul nostru i s mi le nchipui executate de maimue. M-am lsat furat, cu oarecare satisfacie de altfel, de acest joc care nu-mi mai cerea chinuitoare eforturi intelectuale. Am revzut astfel n minte cteva ntruniri politice la care asistasem n calitate de ziarist. Mi-am amintit cuvintele ablon rostite de diferite personaliti crora avusesem prilejul s le iau interviuri. Am retrit cu o deosebit intensitate un proces care fcuse mare vlv cu civa ani n urm i la care asistasem. Aprtorul era unul din cei mai proemineni avocai. De ce mi aprea oare acum sub nfiarea unei falnice gorile, ca i procurorul de altfel, tot o celebritate? De ce asemuiam oare declanarea gesturilor i interveniilor lor cu nite reflexe condiionate datorate unei bune dresri? De ce oare preedintele tribunalului se confunda n mintea mea cu un solemn urangutan, recitind fraze nvate pe de rost ce ieeau din gura lui n mod automat, ca o reacie la cuvintele vreunui martor, sau la un anumit murmur al mulimii? Pn la sfritul cltoriei am fost obsedat de tot felul de similitudini care de care mai sugestive. Cnd am abordat ns lumea finanelor i a afacerilor, ultima mea evocare a fost un spectacol pur maimuesc, o amintire recent de pe planeta Soror. Era vorba de o edin la Burs, unde inuse s m duc un prieten al lui Cornelius, cci era considerat una din curiozitatile oraului. i iat ceea ce mi vzuser ochii, un tablou ce se reconstituia n mintea mea cu o deosebit pregnan, n ultimele minute dinainte de aterizare. Bursa era o cldire mare, cufundat ntr-o stranie atmosfer ce te cuprindea cu mult nainte de intrare: un murmur dens i confuz care cretea pe msur ce te apropiai, transformndu-se ntr-un vacarm asurzitor. Am intrat i ne-am pomenit chiar n inima tumultului. M-am ghemuit ntr-un col, sprijinindu-m de o coloan. Eram obinuit cu prezena maimuelor ca indivizi separai, dar m zpceam de fiecare dat cnd aveam n jurul meu o mulime compact. Iar aici aveam de-a face cu o puzderie de maimue! Spectacolul mi s-a prut chiar mai straniu dect adunarea savanilor, cu prilejul faimosului Congres. nchipuii-v o sal imens, ticsit de maimue, de maimue urlnd, gesticulnd, alergnd n toate direciile, fr nici o noim, maimue cuprinse de isterie, maimue care nu numai c se ncruciau i se izbeau unele de altele jos, pe podea, ci forfoteau pe toi pereii, ridicndu-se chiar pn n tavan, la o nlime ameitoare. Cci acolo erau instalate tot felul de scri, trapeze i frnghii, pentru ca maimuele s se poat deplasa oricnd i oriunde pe toate cele trei dimensiuni. Astfel, droaia aceasta de maimue umplea ntreaga ncpere ce cpta astfel aspectul unei cuti gigantice, special amenajat pentru exhibiiile groteti ale unor cvadrumani. Maimuele zburau literalmente n spaiul acesta, reuind ntotdeauna s se agae n ultima clip de vreo grind, un inel sau alt aparat de gimnastic tocmai cnd credeam c se vor prbui; i toate astea se ntmplau n mijlocul unui vacarm infernal de exclamaii, ntrebri, chemri, strigte i chiar sunete care nu semnau cu nici o limb civilizat. Aa, de pild, erau acolo maimue care ltrau; da, da, care ltrau, fr nici un motiv aparent, fcndu-i vnt pentru a traversa sala n zbor, suspendate de captul unei funii lungi. Ei, ai mai vzut aa ceva? m-a ntrebat cu mndrie prietenul lui Cornelius. Am recunoscut fr nici o rezerv c n-am mai pomenit un asemenea spectacol. mi erau ns ntr-adevr necesare toate cunotinele mele anterioare despre maimue ca s le pot considera fpturi raionale. Orice fiin cu judecat care ar fi nimerit n acest circ ar fi ajuns inevitabil la concluzia c asist la zbenguielile unor nebuni sau ale unor animale turbate. Nici o licrire de inteligen nu sclipea n ochii lor. Aici toate semnau att de mult nct nici nu le puteam deosebi unele de altele. Erau toate mbrcate la fel i purtau aceeai masc: aceea a demenei. Ceea ce m tulbura ns cel mai mult, n viziunea mea actual, era faptul c, printr-un fenomen invers aceluia de adineauri, cnd atribuiam forma unei gorile sau a unui urangutan personajelor dintr-o scen terestr, vedeam acum pe membrii acestei mulimi smintite sub o nfiare uman. Mi se prea c cei care url, latr i se aga de captul unei frnghii ca s ajung ct mai repede la inta lor sunt oameni. Noi i noi imagini se perindau n mintea mea nfierbntat. mi aduc aminte c dup o ndelungat observaie am reuit s descopr pn la urm cteva amnunte sugernd n mod vag c aceast gloat zgomotoas aparine totui unei lumi civilizate. Cte un cuvnt articulat se putea uneori deslui printre urletele bestiale. Cocoat pe un eafod, la o nlime ameitoare i fr a-i ntrerupe isterica gesticulaie a minilor, o goril apuca din cnd n cnd cu un picior mai ferm o bucat de cret i trecea pe o tabl o cifr care avea pesemne o anumit semnificaie. i acestei gorile i atribuiam trsturi umane. Nu m-am putut smulge din aceast halucinaie dect revenind la teoria mea despre originea civilizaiei simiene i am gsit, n aceast reminiscen a lumii finanelor, noi argumente n favoarea ei. Avionul se pregtea s aterizeze. Eram din nou n capital. Zira venise s m

ntmpine la aeroport. Am zrit de departe boneta ei studeneasc pus pe-o ureche i mam bucurat nespus de mult. Cnd am ajuns alturi de ea, dup formalitile vamale, a trebuit s m stpnesc ca s n-o strng n brae. V Dup ce m-am ntors din expediie am zcut o lun ntreag n pat din cauza unei boli contractate probabil pe locul spturilor i care se manifesta prin puternice accese de febr, ca n malarie. Nu m durea nimic, dar n capul meu aprins clocotea un potop de gnduri i tot suceam i nvrteam n minte elementele uluitorului adevr pe care-l ntrezrisem. Pentru mine nu mai ncpea nici o ndoial: o civilizaie uman precedase era maimueasc pe planeta Soror, iar convingerea aceasta mi strnea o senzaie ciudat, ca un fel de mbtare. Stnd ns i judecnd bine, nu tiu dac trebuie s fiu mndru de aceast descoperire sau s m simt profund umilit. Amorul meu propriu constat cu satisfacie c maimuele n-au inventat nimic, c s-au mulumit doar s ne imite. Sentimentul de umilin se datoreaz faptului c o civilizaie uman a putut fi att de uor asimilat de nite maimue. Cum s-a putut ntmpla aa ceva? n delirul meu, m nvrt mereu n jurul acestei probleme. Da, desigur, tiam de mult c toate civilizaiile, inclusiv a noastr, sunt sortite pieirii, dar o dispariie att de total, care s nu lase nici o urm, te poate scoate din mini. Care s fi fost cauza? O nimicire brusc? Un cataclism? Sau lenta degradare a unora i ascensiunea treptat a altora? A nclina pentru aceast ultim ipotez, cu att mai mult cu ct descopr, n situaia i n preocuprile actuale ale maimuelor, indici extrem de sugestivi n favoarea unei asemenea evoluii. S luam, de pild, uriaa nsemntate pe care o acord cercetrilor biologice. Ei bine, acum ncep s neleg ce st la baza lor. Probabil c pe vremuri numeroase maimue serveau oamenilor drept subiecte de experimentare, aa cum se ntmpl n laboratoarele noastre. Ele au fost acelea care au preluat cele dinti tafeta, ele au fost pionierii revoluiei. Vor fi nceput, firete, prin a imita gesturile i atitudinile stpnilor lor, iar aceti stpni erau cercettori, biologi, medici, infirmieri i paznici. De aici s-o fi trgnd pecetea aceea insolit ce caracterizeaz i azi cele mai multe din aciunile lor. Bine, dar ce s se fi ntmplat cu oamenii? Destul am speculat despre maimue! Au trecut dou luni de cnd nu i-am mai vzut pe fotii mei tovari de captivitate, pe fraii mei umani. Azi m simt mai bine. Nu mai am febr. I-am spus ieri Zirei care m-a ngrijit ca o adevrat sor tot timpul ct am fost bolnav i-am spus c am de gnd s-mi reiau studiile n secia ei. N-a avut aerul prea ncntat, dar n-a fcut nici o obiecie. E timpul s le fac o vizit. Iat-m din nou n sala cutilor. O stranie emoie m cuprinde nc din prag. Vd acum toate aceste fpturi ntr-o lumin nou. M-am ntrebat cu ngrijorare, nainte de a m hotar s intru, dac m vor recunoate dup o absen att de ndelungat. Dar m-au recunoscut. Toate privirile s-au aintit asupra mea, ca i nainte, i poate chiar cu un fel de deferen. Visez oare sau ntr-adevr desluesc n ochii lor o nuan nou, destinat numai mie, cu totul diferit de cea pe care o acord paznicilor lor maimue? Un reflex imposibil de descris, dar n care disting, pare-mi-se, o curiozitate treaz, o emoie insolit, umbrele unor amintiri ancestrale ce caut s se ridice deasupra mrginirii animale i poate chiar... o raz ovitoare de speran. Sperana aceasta cred c o nutresc i eu de ctva vreme fr s-mi dau seama. Oare nu cumva ei i se datoreaz starea de exaltare febril care a pus stpnire pe mine? Nu sunt oare eu, eu, Ulysse Merou, omul pe care destinul l-a trimis pe aceast planet pentru a fi instrumentul regenerrii umane? Iat n sfrit formulat ideea ceea tulbure care m obsedeaz de o lun de zile. Bunul Dumnezeu nu joac zaruri, cum a spus cndva un fizician, n cosmos nimic nu e lsat la voia ntmplarii. Cltoria mea spre lumea Betelgeusei a fost dinainte hotrt de o contiin superioar. Mie mi revine acum sarcina de a m arata demn de aceast ncredere i de a deveni noul Mntuitor al acestei umaniti deczute. Ca i altadat, fac nconjurul salii. Caut s m stpnesc ca s nu alerg spre cuca Novei. Trimisul destinului nu are dreptul s aib favorite? M adresez fiecaruia dintre supuii mei... Este nc departe ziua cnd vor ncepe s vorbeasc; m consolez ns cu gndul c am o via ntreag n faa mea ca s-mi pot ndeplini misiunea. M apropii acum de fosta mea cuc cu o dezinvoltur calculat. Privesc cu coada ochiului dar nu zresc braele Novei ntinse spre mine printre gratii; nu aud strigtele vesele cu care obinuia s m ntmpine. O sumbr presimire m cuprinde. Nu m mai pot stpni. M reped. Cuca e goal. Chem pe unul din paznici, cu o voce autoritar, care-i face s tresar pe toi prizonierii. Zanam este acela care vine. Nu-i prea place s-i dau ordine, dar Zira i-a spus s

stea la dispoziia mea. Unde-i Nova? mi rspunde, cu un aer morocnos, c habar n-are. A fost luat ntr-o bun zi de acolo fr s i se dea explicaii. Insist, dar fr succes. Din fericire iat c apare n sfrit Zira, care a venit n inspecia-i obinuit. M-a vzut n faa cutii pustii i ghicete ct sunt de tulburat. Pare jenat i ncepe s-mi vorbeasc despre altceva. S-a ntors chiar acum Cornelius. Ar vrea s te vad. Mult mi pas mie acum de Cornelius, de toi cimpanzeii, de toate gorilele i de ceilali montri din cer i de pe pmnt. Art cu degetul spre cuc: Unde-i Nova? E suferind, mi rspunde maimuoaica. A fost mutat ntr-o cldire special. mi face un semn s-o urmez afar, departe de paznic. A trebuit s promit administratorului c nu voi sufla o vorb. Cred ns c ie trebuie s-i spun. E bolnav? Nimic grav; ns un eveniment destul de important ca s ngrijoreze autoritile noastre. Nova trebuie s fete. Trebuie s... Adic... vreau s spun c trebuie s nasc, se corecteaz maimuoaica, observndu-m cu un aer curios. VI Am ncremenit de uimire i nu pot nc realiza toate consecinele pe care le implic acest eveniment. Sunt mai nti asaltat de o mulime de amnunte triviale i mai ales frmntat de o ntrebare ngrijortoare: cum de n-am fost ntiinat pn acum? Nici n-apuc s protestez i Zira mi spune: Mi-am dat seama de situaia ei acum dou luni cnd m-am ntors din cltorie. Bineneles, gorilele habar n-aveau. I-am telefonat lui Cornelius i el la rndul lui a avut o lung convorbire cu administratorul. Au ajuns amndoi la concluzia c e mai bine s pstrm secretul. Nimeni nu este la curent, n afar de ei doi i de mine. Nova se afl ntr-o cuc izolat i m ocup personal de ea. Pentru mine aceast lips de sinceritate a lui Cornelius este o adevrat trdare i-mi dau seama c Zira se simte jenat. Am impresia c se pune la cale o tenebroas mainaie n spatele meu. Fii linitit. E bine ngrijit i nu duce lips de nimic. Sunt ct se poate de atent cu ea. Niciodat nu s-a manifestat atta grij pentru sarcina unei femele de om. Sub privirea-i ireat las ochii n jos ca un colar care a fcut o boacan. Caut s adopte un ton ironic, dar simt c este tulburat. Desigur, tiu c intimitatea mea fizic cu Nova i-a displcut, chiar din clipa cnd i-a dat seama c sunt o fiin raional, dar citesc acum n privirea ei altceva dect un sentiment de ciud. Tocmai pentru c ine la mine e ngrijorat. Toate aceste mistere n legtur cu Nova nu-mi prevestesc nimic bun. Cred c nu mi-a spus ntregul adevr, c Marele Sfat cunoate toat situaia i c au avut loc discuii la un nivel foarte nalt. Cnd trebuie s nasc? Peste trei sau patru luni. Deodat aspectul tragicomic al situaiei m rscolete. Voi fi tat n sistemul Betelgeusei! Voi avea un copil pe planeta Soror, de la o femeie pentru care simt o mare atracie fizic, uneori un sentiment de mil, dar care are un creier de animal. Cred c nici o fiin, n cosmos, nu s-a pomenit ntr-o asemenea situaie. mi vine s plng i s rd n acelai timp. Zira, vreau s-o vd! Mi-a rspuns strmbnd din nas, puin nciudat: Eram sigur c asta ai s-mi ceri. I-am i vorbit lui Cornelius i cred c nu va avea nimic mpotriv. Te ateapt n biroul lui. Cornelius e un trdtor! N-ai dreptul s vorbeti aa. n el se d o lupt ntre dragostea lui pentru tiin i datoria lui de maimu. E firesc ca aceast natere s-i inspire serioase temeri. Nelinitea ce m-a cuprins sporete n timp ce o urmez pe Zira prin coridoarele Institutului. Ghicesc care este punctul de vedere al maimuelor de tiin: le este fric s nu apar o ras nou care... Da, bineneles! Acum mi dau foarte bine seama cum se poate realiza misiunea ce-mi revine. Cornelius m ntmpin cu cuvinte prietenoase dar ntre noi se simte o permanent rceal. mi arunc din cnd n cnd o privire ngrozit. mi dau toat silina s nu abordez imediat subiectul care m framnt. l ntreb mai nti cum a cltorit i ce s-a mai petrecut pe antierul arheologic dup plecarea mea.

A fost pasionant. Am acum nite dovezi incontestabile. O flacr s-a aprins n ochii lui mici i inteligeni. Nu s-a putut stpni i se laud acum cu succesul lui. Da, Zira are dreptate: e mcinat de dou sentimente contradictorii; dragostea pentru tiin i datoria de maimu. n momentul de fa, savantul este acela care vorbete, savantul entuziast, pentru care triumful teoriilor sale este mai presus de orice. Am gsit schelete, a continuat el; nu unul, ci multe la un loc, n asemenea mprejurri i ntr-o asemenea rnduial nct nu ncape nici o ndoial: e vorba de un cimitir. E att de evident nct ar trebui s conving pn i pe cele mai mrginite maimue. Dar, bineneles, urangutanii notri se ncpneaz s nu vad aici dect un ir de coincidene curioase. i scheletele acelea...? Nu sunt schelete de maimu. Da, neleg... Ne privim drept n ochi. Entuziasmul i s-a mai potolit i reia ncet, cntrindu-i cuvintele: Nu pot s-i ascund adevrul; ai ghicit: sunt schelete de oameni. Zira este cu siguran la curent cci nu se arat deloc mirat. Se uit amndoi la mine cu insisten. n sfrit, Cornelius se hotrte i-mi vorbete pe leau. Sunt acum sigur, admite el, c a existat cndva pe planeta noastr o ras de oameni n stare s gndeasc, nzestrai cu minte, ca dumneata i ca ceilali oameni de pe Pmntul dumitale, o ras care a degenerat i a revenit la o stare de animalitate... De altfel, cnd m-am ntors din expediie, am gsit aici alte dovezi n sprijinul teoriei mele. Alte dovezi? Da. Le-a descoperit eful seciei encefalice, un tnr cimpanzeu cu mare viitor. A spune chiar c e genial... Ai grei, continu el cu o amar ironie, dac ai crede c maimuele au fost ntotdeauna simple imitatoare. Am fcut inovaii remarcabile n unele ramuri ale tiinei, mai ales n ce privete experienele asupra creierului. Dac o s am posibilitatea, o s-i art ntr-o zi ce rezultate am obinut. Sunt convins c ai s rmi uluit. Vrea parc s se conving singur de geniul maimuesc i se exprim cu o agresivitate inutil. Nu l-am atacat niciodat n aceast privin. El este acela care, acum dou luni, regreta c maimuelor le lipsete spiritul creator. Acum ns prevestete cu o nsufleit mndrie: Crede-m, va veni o zi cnd i vom ntrece pe oameni n toate domeniile. S nu-i nchipui c printr-o simpl ntmplare am luat locul oamenilor. Evenimentul acesta era nscris n cursul normal al evoluiei. Omul raional i trise traiul i o fiin superioar trebuia s-i ia locul, s pstreze rezultatele eseniale ale cuceririlor sale, s le asimileze n decursul unei perioade de aparent stagnare, nainte de a se avnta apoi spre noi culmi. E ntr-adevr un mod nou de a privi acest eveniment. I-a putea rspunde c muli oameni de pe Pmnt au presimit c va aprea o fiin superioar care ntr-o zi le va lua locul, dar nici un savant, nici un filozof, nici un poet nu i-a imaginat vreodat acest supraom sub nfiarea unei maimue. Nu prea am ns chef s discut acum aceast problem. n definitiv principalul este ca spiritul s se ntrupeze ntr-un organism, nu-i aa? Nu are prea mare importan ce form mbrac el. n sfrit! Sunt multe alte lucruri care m frmnt acum. Aduc vorba despre Nova i despre starea ei. Cornelius nu face nici un comentariu i caut s m consoleze. Sper c pn la urm totul se va aranja. Va fi probabil un copil ca toi puii de om de pe Soror. Ah, nu! Sper c nu! Sunt chiar sigur c va vorbi! Nu mi-am putut stpni protestul indignat. Zira ncrunt sprncenele ca s m fac s tac. N-ar trebui s-i doreti aa ceva, spuse grav Cornelius; i asta att n interesul lui ct i n al dumitale. Apoi adug pe un ton mai familiar: Dac ar vorbi, poate c n-a mai putea s te protejez ca pn acum. Nu-i dai oare seama c Marele Sfat a aflat, c e alarmat, c am primit ordine foarte stricte ca s pstrez secretul acestei nateri? Dac autoritile ar ti c eti la curent, m-ar concedia, ca i pe Zira de altfel, i ai rmne atunci singur n faa... n faa unor dumani? i ntoarse privirile. Deci am avut dreptate: sunt considerat un pericol pentru rasa maimueasc. mi pare totui bine c am un aliat n persoana lui Cornelius, dac nu chiar un prieten. Zira mi-a aprat probabil cauza cu mai mult caldur dect am crezut i Cornelius nu va face nimic care s-i displac. Uite, chiar acum mi promite s-o vd pe Nova, pe ascuns, bineneles. Zira m conduce spre o csu izolat, a crei singur cheie se afl n posesia ei. Sala n care intrm nu e prea mare. Cuprinde doar trei cuti, dintre care dou sunt goale. n cea de-a treia se afla Nova. Ne-a auzit venind i instinctul i-a spus c sunt acolo, cci s-a ridicat

i a ntins braele printre gratii chiar nainte de a m vedea. i strng minile i mi frec faa de faa ei. Zira ridic dispreuitor din umeri, dar mi d cheia de la cuc i se duce n coridor s stea la pnd. Ce suflet nobil are aceast maimuoaic! Ce femeie ar fi n stare de atta delicatee? A ghicit c avem o mulime de lucruri s ne spunem i ne-a lsat singuri. Lucruri s ne spunem? Vai! iari am uitat n ce trist stare se afl Nova. M-am npustit n cuc; am strns-o n brae; i-am vorbit ca i cum ar fi putut s m neleag, aa cum i-a fi vorbit Zirei, de pild. Dar n-o fi nelegnd chiar nimic? N-o fi avnd mcar o vag intuiie a misiunii ce ne este hrzit de acum nainte amndurora, att ei ct i mie? M-am ntins pe paie, alturi de ea. Am pipit viitorul rod al neobinuitei noastre dragoste. Mi se pare totui c situaia n care se afl acum i-a conferit o personalitate i o demnitate pe care nu le avea nainte. Tresare cnd mi plimb degetele pe pntecele ei. Da, sigur, nu ncape nici o ndoial, privirea ei a cptat o strlucire nou. Deodat o aud bolborosind cu greu silabele numelui meu, pe care o nvasem s le articuleze. N-a uitat leciile mele. Inima mi-e cuprins de bucurie. Dar privirea-i se ntunec iari i-mi ntoarce spatele ca s nfulece fructele pe care i le-am adus. Zira se ntoarce; e timpul s ne desprim. Plec mpreun cu ea. Vzndu-m descumpanit, se hotrte s m conduc pn la mine acas. Acolo, n garsoniera mea, izbucnesc n plns ca un copil. O, Zira, Zira! n timp ce m alint ca o mam, ncep s-i vorbesc, s-i vorbesc cu tandree, s-i vorbesc nencetat, descrcndu-mi n sfrit sufletul de toate sentimentele i gndurile ce m copleesc i pe care Nova nu le poate nelege. VII Ce maimuoaic admirabil! Datorit ei, am putut-o vedea destul de des pe Nova n aceast perioad, fr tirea autoritilor. Am stat ore ntregi pndind licrirea intermitent din privirea ei, i aa s-au scurs sptmnile n ateptarea nerbdtoare a naterii. ntr-o zi, Cornelius s-a hotrt s-mi arate secia encefalic despre care mi spusese attea minunii. S-a scuzat c nu m poate nsoi personal din cauza unei lucrri urgente i m-a prezentat efului seciei, acel tnr cimpanzeu numit Helius pe care mi-l ridicase n slvi. M ntorc peste o or ca s-i art eu nsumi cea mai grozav dintre toate experienele noastre, spuse Cornelius, aceea care mi-a adus dovezile despre care i-am vorbit. Deocamdat, sunt sigur c te vor interesa i cazurile clasice. Helius m-a poftit ntr-o sal mare, cu dou rnduri de cuti, care semna cu toate slile de la Institut. M-a izbit un miros de farmacie, parc de cloroform. Era ntr-adevr un anestezic. Toate operaiile chirurgicale, mi-a explicat cluza mea, sunt efectuate sub narcoz. A insistat mult asupra acestui lucru ce dovedea naltul nivel atins de civilizaia simian care cuta s suprime orice suferine inutile, chiar la oameni. Cu alte cuvinte, puteam s fiu linitit. La drept vorbind, linitit nu prea eram. Am devenit chiar de-a dreptul ngrijorat cnd, n ncheierea expunerii sale, Helius a menionat o excepie la aceast regul, i anume experienele avnd ca scop studierea mecanismului durerii i localizarea centrilor nervoi unde ia natere. Nu avea ns de gnd s-mi arate azi asemenea experiene. O asemenea introducere nu era de natur s potoleasc sensibilitatea mea uman. Mi-am adus aminte c Zira ncercase cndva s m conving s nu vizitez aceasta secie, unde ea nsi nu venea dect atunci cnd n-avea ncotro. Am vrut s fac cale-ntoars dar Helius nu mi-a lsat timpul. Dac vrei s asistai la o operaie veti constata personal c pacientul nu sufer. Nu vrei? Ei, atunci s v art rezultatele. Lsnd n urm camera ceea nchis de unde venea mirosul de medicamente, Helius m-a dus n direcia cutelor. n prima din ele, am vzut un tnr destul de chipe, dar cumplit de slab. Sttea pe jumtate tolanit n culcuul de paie. I se pusese n fa, chiar sub nas, o strachin cuprinznd un fel de terci din cereale ndulcite, de care oamenii erau mari amatori. Se uita la ea cu o privire tmp, fr s schieze cel mai mic gest. Vedei, mi spuse eful sectiei. Biatul asta e flamnd; n-a luat nimic n gur de douzeci i patru de ore. i totui nu reacioneaz la mncarea lui preferat. Este rezultatul ablaiunii prii anterioare a creierului mare. De cnd i s-a fcut aceast operaie, acum cteva luni, se afl n aceeai stare i trebuie s-l hrnim cu de-a sila. Observai ct e de slab? Fcu un semn unui infirmier care intr n cuc i-l vr pe tnr cu faa n strachin. Acesta ncepu atunci s lpie terciul. Asta e un caz banal; iat ns altele mai interesante. Fiecruia din aceti oameni i

s-a fcut cte o operaie provocnd alterarea diferitelor regiuni ale scoarei cerebrale. Trecurm prin faa unui ir de cuti ocupate de brbai i de femei de toate vrstele. Pe ua fiecrei cuti, o tbli preciza cu un mare lux de amnunte tehnice ce fel de intervenie a suferit respectivul individ. Unele din aceste zone afecteaz reflexele naturale; altele, reflexele ctigate. Acestuia, de pilda... Acestuia, potrivit celor indicate pe tbli, i se scosese o ntreag zon din regiunea occipital. Acum nu mai distingea nici distana i nici forma obiectelor, manifestndu-i aceast infirmitate printr-o serie de gesturi dezordonate cnd un infirmier se apropie de el. Era incapabil s evite un b aezat n drumul lui. Dimpotriv, un fruct oferit acestui nenorocit i inspira un fel de team i cauta s se ndeprteze ngrozit. Nu izbutea s apuce gratiile cutii i fcea eforturi groteti micnd degetele n gol. Iar sta, continu cimpanzeul fcndu-mi cu ochiul, era nainte un element remarcabil. Reuisem s-l dresm n aa fel nct executa lucruri extraordinare. Astfel, de pild, i cunotea numele i rspundea la unele comenzi mai simple. Rezolvase unele probleme destul de complicate i nvase chiar s se serveasc de cteva unelte rudimentare. Acum a uitat tot ce a nvat. Nu-i mai cunoate numele. Nu mai tie s fac nimic. A devenit cel mai stupid dintre oamenii notri. i titi de ce? Ca urmare a unei operaii deosebit de delicate: extragerea lobilor temporali. Simeam c mi se face grea de attea grozvii comentate de un cimpanzeu tnr. Am vzut n cutile prin faa crora treceam oameni complet sau parial paralizai, alii lipsii n mod artificial de vedere. Am vzut o tnr mam al crei instinct matern, altdat foarte dezvoltat, m ncredin Helius, dispruse cu desvrire dup o intervenie chirurgical asupra scoarei cerebrale. Respingea cu brutalitate pe unul din copiii ei, un nc de-o chioap, de fiecare dat cnd ncerca s se apropie de dnsa. Era prea de tot; nu mai puteam suporta. M-am gndit la Nova, la apropiata ei natere. Mi se ncletau pumnii i flcile de mnie. Noroc c Helius m-a poftit n alt sal i am avut astfel timpul s-mi vin n fire. Ei, aici, mi-a spus el cu un aer misterios, ptrundem ntr-un domeniu mai delicat. Bisturiul a cedat locul unui agent mai subtil. E vorba de excitaia electric a unor puncte de pe creier. Am obinut rezultate remarcabile. Spunei-mi, facei i voi asemenea experiene pe Pmnt? Da, pe maimue! am exclamat furios. Cimpanzeul nu s-a suprat de loc i a zmbit chiar. Bineneles. Totui nu cred c ai putut obine succese att de mari ca ale noastre, m refer la experienele pe care doctorul Cornelius vrea s vi le arate personal. Deocamdat, s vedem n continuare cazurile obinuite. M-a mpins iari n faa lui, pe lng diferite cuti unde tocmai operau nite infirmieri. Oamenii erau ntini pe un fel de mas. O incizie n cutia cranian scotea la iveal o anumit regiune a creierului. O maimu fix electrozii, n timp ce alta urmrea anestezia. Putei constata c i aici insensibilizm subiectele de experimentare; e drept c folosim un anestezic uor, cci altminteri rezultatele ar fi denaturate, dar pacientul nu simte nici o durere. n funcie de punctul unde erau aplicai electrozii, individul respectiv fcea diferite micri ce afectau aproape ntotdeauna numai o jumtate din trupul lui. Un om ndoia piciorul stng la fiecare impuls electric, apoi l ndrepta de ndat ce era ntrerupt curentul. Altul efectua aceeai micare cu un bra. La un al treilea, ntregul umr se rotea spasmodic sub aciunea curentului electric. Ceva mai departe, la un foarte tnr pacient, era vorba de lezarea nervului care asigura mobilitatea muchilor maxilarelor. Bietul biat se apuca atunci s mestece, s mestece ntruna, necontenit, cu un rictus nspimntator, n timp ce corpul lui de adolescent rmnea imobil. Observai ce se ntmpl dac lsm s treac curentul electric un timp mai ndelungat, mi spuse Helius. Vei vedea acum o experien dus pn la limitele ei extreme. Fiina creia i se aplica acest tratament era o tnr frumoas ale crei trsturi mi aminteau ntructva de Nova. Mai multe maimue, masculi i femele, n halate albe, se agitau n jurul trupului ei gol. Electrozii au fost fixai de o maimuoaic cu botul gnditor. Fata a nceput imediat s-i mite degetele de la mna stng. Maimuoaica a meninut contactul n loc s-l ntrerup ca n celelalte experiene. Atunci agitaia degetelor s-a accelerat, devenind frenetic i ncetul cu ncetul s-a pus n micare i ncheietura minii. Dup cteva clipe a venit rndul antebraului, apoi al braului i al umrului. Tremuriciul s-a extins n jos asupra oldului, a coapsei, a gambei, pn la degetele de la picioare iar n sus pn la muchii faciali. Astfel, dup zece minute, toat partea stng a bietei fete era scuturat de spasme convulsive tot mai dese, tot mai violente. Era ceva oribil. Este ceea ce numim fenomenul extensiunii, mi explic foarte calm Helius. E un fenomen bine cunoscut i care duce la o stare de convulsii ce prezint toate simptomele

epilepsiei, dar o epilepsie foarte curioas de altfel, cci convulsiile nu sunt generalizate i afecteaz doar o jumtate a corpului. Destul! am strigat nemaiputndu-m stpni. Toate maimuele au tresrit i i-au aintit privirea asupra mea cu un aer reprobator. Cornelius, care tocmai intrase, m-a btut cu familiaritate pe umr. Recunosc c aceste experiene sunt destul de impresionante cnd nu eti deprins cu ele. Gndete-te ns c datorit lor, medicina noastr, i n special chirurgia, au fcut progrese enorme n ultimul sfert de veac. Argumentul acesta nu era prea convingtor pentru mine ca i de altfel amintirea pe care o aveam despre acelai tratament aplicat ntr-un laborator terestru unor cimpanzei. Cornelius a dat din umeri i m-a mpins spre un coridor ngust care ddea ntr-o sal mai mic. Aici, mi spuse el pe un ton solemn, ai s vezi o realizare uluitoare i absolut nou. Numai trei maimue au putut ptrunde pn acum n aceast ncpere. Helius, care se ocup personal de aceste cercetri i care le-a dus la bun sfrit, eu i un ajutor pe care lam ales cu deosebit grij. E o goril. E mut. mi este devotat trup i suflet i, pe deasupra, este i complet tmpit. Sper c-i dai seama de importana pe care o atribui caracterului secret al acestor lucrri. Am acceptat s i le art cci tiu c vei fi discret. De altfel e n interesul dumitale. VIII Am intrat n sal i mai nti n-am vzut nimic care s poat justifica toate aceste aere misterioase. Aparatura semna cu aceea din ncperile precedente: generatoare, transformatoare, electrozi. Nu se aflau aici dect dou subiecte de experimentare, un brbat i o femeie ntini pe dou divane paralele i legai acolo cu un fel de curele. Cum am intrat i-au pironit ochii asupra noastr cu o neobinuit fixitate. Gorila-asistent ne-a ntmpinat cu un mrit inarticulat. Helius a schimbat cu ea cteva fraze n limbajul surdo-muilor. Era un spectacol puin obinuit s vezi o goril i un cimpanzeu fcndu-i astfel de semne cu degetele. Nu tiu de ce, dar mi s-a prut att de grotesc, nct era ct pe ce s izbucnesc n rs. Totul e n regul. Sunt calmi. Putem trece chiar acum la o experien. Dar despre ce e vorba? l-am implorat eu. Prefer s-i las plcerea surprizei, mi spuse Cornelius rznd uor. Gorila i-a anesteziat pe cei doi pacieni, care dup scurt vreme au adormit linitit, i a pus n funciune diferite aparate. Helius s-a apropiat de brbat, a desfcut cu grij pansamentul care-i acoperea cutia cranian i, alegnd un punct anume, a fixat electrozii. Brbatul a continuat s rmn complet nemicat. mi ndreptam tocmai privirea ntrebtoare ctre Cornelius cnd deodat s-a produs minunea. Omul vorbea. Glasul lui rsun n sala de operaie att de neateptat nct am tresrit. Nu, nu era o halucinaie: vorbea, vorbea att de tare nct acoperea chiar bzitul unui generator. Se exprima n maimuete cu vocea unui om pmntean sau cu cea a unei maimue de pe planeta Soror. Pe chipurile celor doi savani se ntiprise o expresie de triumf. Se uitau la mine cu ochii scnteind de iretenie i se bucurau de stupoarea mea. Era ct pe ce s scot o exclamaie de surpriz, dar mi-au fcut semn s tac i s ascult. Cuvintele pe care le rostea brbatul erau dezlnate i lipsite de originalitate. Pesemne c se afla de mult la Institut, cci repeta ntr-una crmpeie de fraze pe care le pronunau adesea infirmierii sau savanii. Cornelius ordon ns peste puin timp s se opreasc experiena. N-o s obinem nimic mai mult de la el, afar de faptul acesta capital: vorbete. E formidabil! bolborosii eu. i n-ati vzut nc nimic; sta vorbete ca un papagal sau un fonograf, spuse Helius. Am obinut ns rezultate mult mai bune cu femela asta. i-mi art femeia care dormea linitit. Mult mai bune? De o mie de ori mai bune, confirm Cornelius, care era tot att de surescitat ca i colegul lui. Ascult cu atenie ce-i spun. Femeia asta vorbete i ea; ai s-o auzi ndat; dar nu se multumete s repete cuvinte auzite n captivitate. Vorbele ei au o semnificaie excepional. Printr-o combinaie de procedee electro-chimice, pe care n-am s i le mai descriu, genialul Helius a reuit s trezeasc n ea nu numai memoria individual, ci i memoria speciei. Sub influena unui stimul electric, n frazele ei renasc amintirile celor mai ndeprtai strmoi, amintiri atavice ce renvie un trecut ndeprtat, vechi de cteva mii de ani. nelegi ce vreau s spun, Ulysse? Am rmas cu gura cscat, uluit de aceast expunere smintit i m-am gndit c marele savant Cornelius i-o fi ieit din mini, cci demena exist i la maimue, mai cu

seam printre maimuele intelectuale. ntre timp, cellalt cimpanzeu i pregtea electrozii i i fixa pe creierul femeii. A rmas ctva timp nemicat, ca i brbatul, apoi a scos un oftat i a nceput s vorbeasc. Se exprima i ea n maimuete, n limbajul Sororei, cu o voce cam nbuit dar foarte distinct i care-i modifica adeseori tonalitatea, ca i cum ar fi aparinut unor personaje diferite. Fiecare cuvnt pe care l-a rostit mi-a rmas ntiprit n minte. Ah, maimuele, maimuele astea! spunea vocea cu o nuan de ngrijorare. n ultima vreme se nmulesc att de repede, dei a fost o vreme cnd se prea c specia lor e gata-gata s se sting. Dac o s mai in aa, n curnd vor fi aproape tot att de multe ca noi... i asta nu-i totul. Devin arogante. Ne privesc drept n ochi i nu las capul n jos cnd ne uitm la ele. Mare greeal am fcut domesticindu-le i lsnd o anumit libertate acelora pe care le folosim ca servitori. De altfel, astea sunt i cele mai obraznice. Zilele trecute m-a mbrncit pe strad un cimpanzeu. Dar cnd am vrut s ridic mna ca s-l bat, s-a uitat la mine cu un aer att de amenintor, nct n-am ndrznit s dau n el. Anna, care lucreaz la laborator, mi-a spus c i acolo, la ei, s-au schimbat multe. Nici nu mai ndrznete s intre singur n cuti. Mi-a spus c seara, se aud acolo un fel de uoteli i chiar chicote. Una din gorile i bate joc de ef, imitnd anul din ticurile lui. Femeia fcu o pauz, scoase cteva suspine, pline de nelinite, apoi continu: Gata, am vzut-o i pe asta! Una din ele a reuit s vorbeasc. i nu ncape nici o ndoial: am citit n Ziarul Femeii. I-am vzut i poza. E un cimpanzeu. Un cimpanzeu! Primul! Eram sigur, exclam Cornelius. i nu-i singurul. Ziarele pomenesc n fiecare zi de alte maimue care au nceput s vorbeasc. Unii savani socot c este o mare realizare tiinific . Nu-i dau oare seama c nu ne poate duce la nimic bun? Se pare c unul din cimpanzeii atia a proferat injurii grosolane. Cum nva s vorbeasc, prima lor grij este s-i huleasc stpnii cnd acetia cer s li se dea ascultare. Femeia pstr iar un moment de tcere i relu apoi cu o alt voce, o voce de brbat, destul de doctoral. Ceea ce ni se ntmpl era de prevzut. O trndvire cerebral a pus stapnire pe noi. Am renunat la cri; pn i romanele poliiste ne cer un efort intelectual prea mare. Am renunat la jocuri; facem pasiene, n cel mai bun caz. Pn i filmele cele mai puerile ne obosesc. ntre timp, maimuele mediteaz n tcere. Creierul lor se dezvolt n aceste cugetri singuratice... i vorbesc. O, nou ne vorbesc foarte rar, nu ni se adreseaz dect pentru a se rsti cu dispre la cei mai temerari dintre oameni care mai cuteaz s le dea ordine. Noaptea ns, cnd nu suntem acolo, i mprtesc impresiile i se informeaz reciproc. Dup o alt perioad de tcere, o voce de femeie relu, nspimntat: Prea mi era fric. Nu mai puteam tri aa. Am preferat s cedez locul gorilei mele. Am fugit de la mine din cas. Lucra la mine de muli ani i m slujea cu credin. ncetul cu ncetul s-a schimbat. Sa apucat s ias seara, s ia parte la tot felul de ntruniri. A nvat s vorbeasc. N-a mai vrut de loc s munceasc. Acum o lun, mi-a poruncit s gtesc i s spl vasele. A nceput s mnnce n farfuriile mele, cu tacmurile mele. Sptmna trecut m-a alungat din camera mea. A trebuit s dorm ntr-un fotoliu, n salon. Am ncercat s-o iau cu biniorul, cci nu mai ndrzneam s-o cert sau s-o pedepsesc. i-a btut ns joc de mine i a devenit i mai pretenioas. Eram din cale afar de nenorocit. M-am dat btut. M-am refugiat ntr-o tabr, mpreun cu alte femei care sunt n aceeai situaie cu mine. Sunt aici i brbai; muli dintre ei n-au mai mult curaj dect noi. Ducem o via vrednic de plns, n afara oraului. Ne este ruine i nu mai vorbim aproape de loc. n primele zile, fceam pasiene. Acum i de asta mi s-a fcut lehamite. Femeia tcu iari i o voce de brbat i lu locul. Cred c gsisem remediul mpotriva cancerului. Voiam tocmai s-l ncerc, aa cum procedasem ntotdeauna cu descoperirile mele precedente. Eram destul de bnuitor, i totui nu ndeajuns. De ctva timp, maimuele nu se supuneau dect n sil acestor experiene. De aceea, nainte de a intra n cuca lui Georges, cimpanzeul, i-am pus pe cei doi asisteni ai mei s-l in bine. M pregteam s-i fac injecia; aceea care produce cancerul. Era necesar ca s-l pot apoi vindeca. Georges avea aerul resemnat. Nu se mpotrivea, dar ochii lui irei priveau peste umarul meu. Am neles prea trziu. Gorilele, cele ase gorile pe care le ineam n rezerv pentru experienele mpotriva ciumei, izbutiser s scape. O adevrat conspiraie. Au pus mna pe noi. Georges comanda toat aceast operaie, n limba noastr. Copia ntocmai atitudinea mea. A poruncit s fim legai de mas, i gorilele au executat cu mult acuratee aceast misiune. A luat atunci seringa i ne-a inoculat tuturor, mie i celor doi asisteni, lichidul mortal. Aadar sunt bolnav de cancer. E sigur. ntr-adevr, dac exist unele ndoieli asupra eficacitii leacului, serul fatal este de mult pus la punct i i-a dovedit eficacitatea. Dup ce a golit seringa, Georges m-a btut uor i prietenos cu palma pe obraz, aa

cum fceam deseori cu maimuele mele. Le-am tratat ntotdeauna frumos. Cu mine, aveau mai mult parte de mngieri dect de lovituri. Cteva zile mai trziu, n cuca unde m nchiseser, am identificat primele semne ale bolii. i Georges a recunoscut simptomele cancerului i l-am auzit spunnd celorlali c e timpul s nceap tratamentul. Aceste cuvinte m-au nnebunit de groaz. i totui tiu c sunt condamnat. Acum nu mai am ns ncredere n acest nou leac. i dac din cauza lui am s mor mai repede? Noaptea am reuit s forez grilajul i s fug. M-am refugiat n tabra din afara oraului. Mai am dou luni de trit. Pn atunci fac pasiene i moi. Dup o nou pauz se auzi o voce de femeie. Eram mblnzitoare. Prezentam un numr cu doisprezece urangutani; nite animale grozave. Acum, eu m aflu n cuca lor, mpreun cu ali artiti ai circului. Trebuie s fim ns drepi. Maimuele se poarta bine cu noi i ne dau mncare din belug. Ne schimb paiele din culcu cnd sunt prea murdare. Nu se poate spune c sunt rele; i lovesc numai pe cei ndrtnici, care refuz s execute exerciiile pe care maimuele i le-au bgat n cap s ne nvee. Ei i? Cu mare scofal s-au ales atia! Eu, n schimb, m supun fr a crcni tuturor capriciilor lor. Umblu n patru labe; fac tumbe. De aceea urangutanii sunt foarte drgui cu mine. N-a putea spune c sunt nenorocit. Nu mai am nici o grij i nici o rspundere. Cei mai muli dintre noi se mpac cu acest fel de via. Femeia pstr de data asta o tcere ndelungat, timp n care Cornelius se uit drept n ochii mei cu o suprtoare insisten. nelegeam prea bine la ce se gndete. O umanitate att de indolent i de las, care se resemna att de uor, nu-i trise oare traiul pe aceast planet i nu trebuia oare s cedeze locul unei rase mai nobile? Am roit i am ntors privirile. n clipa aceea, femeia ncepu din nou s vorbeasc, cu un glas din ce n ce mai ngrozit: Sunt acum stpni pe tot oraul. N-au mai rmas dect vreo cteva sute de oameni n acest ultim adpost i situaia noastr este precar. Suntem cel din urm nucleu uman din mprejurimile oraului, dar maimuele nu ne vor ngdui s trim n libertate att de aproape de ele. n celelalte tabere, unii oameni au fugit departe, n jungl; ceilali s-au predat ca s aib de mncare ndeajuns. Noi, cei de aici, am rmas pe loc, din lene mai ales. Dormim toat ziua; suntem incapabili s ne organizm pentru a opune rezisten... Da, de asta mi era team. Aud o cacofonie barbar. Parc ar fi o parodie de muzic militar... Ajutor! ele sunt, maimuele! Ne nconjoar. n fruntea lor se afl nite gorile uriae. Ne-au luat trmbiele, tobele i uniformele; i armele, bineneles... Nu, nu, n-au arme. O, ce ruine, ce umilin, ce cumplit njosire! Iat armata de maimue care nainteaz spre noi i n-au n mn dect nite bice! IX n cele din urma, unele din rezultatele obinute de Helius au nceput s transpire. Pesemne c nsui cimpanzeul, mbtat de succesul lui, nu i-a putut ine gura. Se optete n ora c un savant a reuit s-i fac pe oameni s vorbeasc. Pe deasupra, descoperirile fcute n cetatea aceea ngropat n nisipurile din pustiu sunt comentate n pres i, dei semnificaia lor este n general deformat, unii ziariti nu sunt departe de a bnui adevrul. Toate acestea dau natere unui sentiment de nelinite i de nesiguran n snul populaiei care se manifest printr-o nencredere sporit a organelor centrale ale puterii de stat fa de mine i o atitudine pe zi ce trece tot mai ngrijortoare. Cornelius are dumani. De aceea nici nu ndrznete s aduc la cunotina publicului descoperirea s. Dar chiar dac s-ar hotr, cu siguran c autoritile s-ar opune. Tabra urangutneasc, n frunte cu Zaius, uneltete mpotriva lui. Vorbesc despre o aa-zis conspiraie mpotriva rasei maimueti i m acuz, mai mult sau mai puin fi, c a fi unul dintre rzvrtii. Oficial, gorilele n-au luat nc atitudine, dar ele sunt ntotdeauna mpotriva a tot ceea ce ar putea tulbura ordinea public. Am avut azi o mare bucurie. Evenimentul pe care-l ateptam cu atta nerbdare s-a produs. Am fost mai nti transportat de fericire dar, dup ce am stat i m-am gndit bine, m-a cutremurat presimirea unei noi primejdii: Nova a dat natere unui bieel. Aadar am un copil, am un fiu pe planeta Soror. L-am vzut. N-a fost de loc uor. Dispoziiile privind pstrarea secretului au devenit din ce n ce mai severe i nici mcar o dat n-am putut s-o vd pe Nova n tot cursul sptmnii care a precedat naterea. Zira a fost aceea care mi-a adus vestea. Ea, cel puin, mi va rmne o prieten credincioas, orice s-ar ntmpla. M-a vzut att de agitat nct i-a asumat riscul de a-mi aranja o ntrevedere cu noua mea familie. A reuit s m duc acolo abia dup cteva zile, noaptea trziu, cci ziua paznicii nu-l scpau nici o clip din ochi pe noul-nscut. L-am vzut!... E un copila minunat. Era ntins pe paie, ca un nou Hristos, ghemuit lng maic-sa. mi seamn, dar are i ceva din frumuseea Novei. Cum am deschis ua, Nova a scos un mrit amenintor. Simte i ea vreo primejdie i e nelinitit. S-a ridicat brusc, cu unghiile nainte, gata s sfie, dar s-a potolit cnd m-a recunoscut. Sunt convins

c aceast natere a fcut-o s urce cu cteva trepte pe scara evoluiei fiinelor. Licririle fugitive din ochii ei au cedat locul unor vpi permanente. mi srut fiul cu pasiune i nu vreau s m gndesc la norii negri ce se ngrmdesc deasupra capetelor noastre. Va deveni un om, un om adevrat, de asta sunt sigur. Isteimea i strlucete n fiecare din trsturi, n fiecare privire. Am reaprins focul sacru. Datorit mie, o umanitate renvie i va nflori din nou pe aceast planet. Cnd se va face mare va ntemeia o familie, va avea urmai i... Cnd se va face mare! M trece un fior cnd m gndesc n ce condiii i va petrece copilria i la toate obstacolele ce-i vor sta n cale. Dar ce importan are! sunt convins c mpreun, tustrei, vom birui. Spun tustrei cci Nova este acum din tagma noastr. E de ajuns s vezi cu ce ochi se uit la copilul ei. E drept c-l mai linge nc, aa cum fac toate mamele de pe aceast stranie planet, dar fizionomia ei s-a spiritualizat. L-am aezat din nou pe culcuul de paie. Nu mai am acum nici o grij n ce privete natura lui. E drept c nu vorbete nc, dar... bat cmpii... cum s vorbeasc dac are abia trei zile!... nu ncape ns ndoial: va vorbi. Iat-l c ncepe s scnceasc, s plng ncet ca un prunc de om i nu s chellie. Nova i d foarte bine seama i-l privete extaziat. i Zira nelege despre ce este vorba. S-a apropiat, ciulindu-i urechile proase i privete ndelung copilul, n tcere, cu un aer grav. Apoi, mi d s neleg c nu mai pot rmne. Ar fi prea periculos pentru noi toi dac m-ar surprinde cineva aici. mi promite c va avea grij de fiul meu i tiu c se va ine de cuvnt. Dar tiu de asemenea c unii o bnuiesc de prea mult ngduin fa de mine i m nfior la gndul c ar putea fi eventual concediat. N-am dreptul s-o expun unui asemenea risc... mi srut cu patim familia i m ndrept spre ieire. ntorcndu-m, o vd pe maimuoaic aplecndu-se i ea asupra acestui pui de om i lipindu-i cu bgare de seam botul de fruntea lui, nainte de a nchide cuca. i Nova nu protesteaz! Admite aceast dezmierdare care este pesemne obinuit. Gndindu-m la antipatia pe care o manifesta altdat fa de Zira, m gndesc fr s vreau c sunt martorul unei adevrate minuni. Am ieit din camer. Tremur din toate ncheieturile i-mi dau seama c Zira este tot att de emoionat ca i mine. Ulysse, exclam ea, tergndu-i o lacrim, mi se pare uneori c acest copil este i al meu. Vizitele periodice pe care m silesc s le fac profesorului Antelle sunt o datorie din ce n ce mai penibil. Se afl tot la Institut dar a trebuit mutat din celula destul de confortabil unde fusese instalat la insistenele mele. Slbea i se ofilea acolo, iar din cnd n cnd avea accese de furie n cursul crora devenea chiar periculos. Cuta s-i mute paznicii. Cornelius a ncercat atunci un alt sistem. A dat dispoziie s fie instalat ntr-o cuc obinuit, pe un aternut de paie, i i-a dat o tovar: femeia cu care dormea profesorul n Grdina zoologic. Antelle a ntmpinat-o manifestnd o bucurie zgomotoas, pur animalic, i chiar de atunci comportarea lui s-a schimbat. A prins din nou gust de via. L-am gsit acum tocmai n aceast situaie, mpreun cu ea. Are aerul fericit. S-a ngrat i parc a ntinerit. Am fcut tot ce mi-a stat n putin ca s stabilesc o legtur cu el. Am ncercat i azi, dar n zadar. Nu-l intereseaz dect prjiturile pe care i le ntind. Cnd punga e goal, se duce napoi s se ntind alturi de prietena lui care ncepe s-l ling pe fa. Ei, vezi c raiunea se poate pierde tot aa cum se poate dobndi, mi optete cineva n spatele meu. E Cornelius. M caut, dar nu pentru a sta de vorb despre profesorul Antelle. Are o chestiune foarte serioas de discutat cu mine. l urmez n biroul lui unde ne ateapt Zira care are ochii roii de parc ar fi plns. Se pare c au s-mi comunice o veste grav, dar nici unul din ei nu ndrznete s vorbeasc primul. S-a ntmplat ceva cu biatul meu? E foarte bine, mi rspunde repede Zira. Prea bine, adaug Cornelius cu un aer morocnos. tiu c e un copil superb, dar nu l-am vzut de o lun. S-au dat n ultima vreme dispoziii i mai stricte. Zira, care a devenit suspect autoritilor, e urmrit ndeaproape. Mult prea bine, insist Cornelius. Zmbete. Plnge ntocmai ca un copil de maimu... i a nceput chiar s vorbeasc. Cum, la trei luni? Ei, o gngurire de copil; dar toate astea ne arat c va vorbi. De fapt, este excepional de precoce. M umflu n pene. Zira este indignat de aerul meu uor tmp de tat mbtat de fericire. Cum de nu nelegi c e o adevrat catastrof? Niciodat nu vor accepta s-l lase n libertate. tiu din surs foarte sigur c Marele Sfat, care urmeaz s se ntruneasc peste dou sptmni, va lua hotrri foarte importante n legtur cu el, spune fr grab Cornelius.

Hotrri grave? Foarte grave. Nu e vorba s fie... lichidat... cel puin deocamdat. l vor lua ns de la maic-sa. Dar eu, eu am s-l pot vedea? Dumneata mai puin dect oricare altul... dar las-m s termin, continu pe un ton autoritar cimpanzeul. N-am venit aici ca s ne vicrim, ci ca s acionm... Prin urmare, informaiile pe care le dein sunt absolut sigure. Fiul dumitale va fi dus ntr-un fel de fortrea unde se va afla sub supravegherea urangutanilor. Da, Zaius uneltete de mult i va obine ctig de cauz. Rostind aceste cuvinte, Cornelius i ncleteaz pumnii de mnie i ngn printre dini cteva njurturi destul de tari. Apoi continu: S nu crezi c Marele Sfat nu tie cte parale face, din punct de vedere tiinific, idiotul sta ngmfat; dar se preface a crede c este mai calificat dect mine pentru a studia acest caz excepional, cci copilul e considerat un pericol pentru rasa noastr. Iar conductorii Marelui Sfat se bizuie pe Zaius ca s-l fac inofensiv. Sunt consternat. E imposibil ca fiul meu s fie lsat n minile acestui primejdios cretin. Dar Cornelius n-a terminat nc. i nu numai copilul este n pericol. Rmn ncremenit i m uit la Zira care las capul n jos. Urangutanii te ursc pentru c eti o dovad vie a rtcirilor lor tiinifice, iar gorilele te socot o fiin prea periculoas pentru a putea circula n libertate. Le e fric s nu devii ntemeietorul unei noi rase umane pe aceast planet. Chiar fcnd abstracie de eventuala-i posteritate, se tem c nsui exemplul dumitale s nu semene dezordine printre oameni. Unele rapoarte semnaleaz o neobinuit nervozitate printre oamenii cu care ai legtur. Da, asta aa e. n cursul ultimei mele vizite n sala cutilor am remarcat o schimbare sensibil n atitudinea oamenilor. Parc un tainic instinct i-a ntiinat de miraculoasa natere a fiului meu. Au salutat prezena mea printr-un concert de urlete prelungi. Ca s fiu sincer, ncheie cu un ton aspru Cornelius, tare m tem c peste dou sptmni Consiliul va hotr s te lichideze... sau n cel mai bun caz s i se scoat o parte din creier, sub pretextul unei experiene. n ce o privete pe Nova, cred c vor hotr s-o fac inofensiv, dat fiind c a avut legturi prea strnse cu dumneata. Nu, e cu neputin! Eu care credeam c-mi este hrzit o misiune aproape divin. Iat-m iari cea mai nenorocit dintre fiine i m las cuprins de o cumplit disperare. Zira mi pune mna pe umr. Bine a fcut Cornelius c nu i-a ascuns nimic. A uitat s adauge ns c nu te vom prsi. Am hotrt s v salvm pe toi trei i vom fi ajutai n acest scop de un mic grup de cimpanzei curajoi. Dar ce a putea face, singur reprezentant al speciei mele? Trebuie s fugi de aici. Trebuie s prseti aceast planet unde niciodat n-ar fi trebuit s pui piciorul. Trebuie s te ntorci la tine acas, pe Pmnt. E singura scpare, pentru tine i pentru fiul tu. Vocea-i tremur, ca i cum ar fi gata s plng. Este i mai legat de mine dect a fi crezut. Sunt i eu profund impresionat att de durerea ei ct i de perspectiva de a o prsi pentru totdeauna. Dar cum a putea s evadez de pe aceast planet? Cornelius ia din nou cuvntul. E adevrat. I-am promis Zirei c am s te ajut s fugi i am s m in de cuvnt chiar cu riscul de a-mi primejdui situaia. n felul acesta, sunt contient c-mi fac datoria de maimu. Dac reprezini ntr-adevr o primejdie pentru noi, ea va fi tot att de bine nlturat o dat cu ntoarcerea dumitale pe Pmnt... Mi-ai spus cndva c vasul vostru spaial este intact i c ar putea s te aduc napoi acas, nu-i aa? Da, aa e. Conine carburant, oxigen i hran n cantitate suficient ca s ne duc pn la captul universului. Dar cum s ajungem pn la el? Continu s se roteasc n jurul planetei noastre. Unul din prietenii mei, un astronom, l-a reperat i cunoate toate elementele traiectoriei sale. n ce privete posibilitatea de a ajunge pn la el... Ascult bine ce am s-i spun. Peste exact zece zile vom lansa un satelit artificial locuit de fiine vii, de oameni, bineneles, asupra crora vrem s studiem influena unor radiaii... Nu m ntrerupe! Programul prevede c vor fi trei pasageri: un brbat, o femeie i un copil. Deodat, ca ntr-o strfulgerare, neleg planul lui i apreciez ct este de ingenios, dar attea obstacole ne stau n cale! Am civa prieteni buni printre savanii care rspund de aceast lansare i am reuit s-i conving s te ajute. Satelitul va fi plasat pe traiectoria vasului dumitale i ntr-o anumit msur va putea fi dirijat manual. Perechea aceea de oameni a fost astfel antrenat nct s poat executa cteva manevre simple, pe baza unor reflexe condiionate. Cred c ai s fii i mai ndemnatic dect ei. Cci planul nostru este de a v substitui celor trei pasageri. N-o s fie prea greu. Aa cum i-am spus, principalii

responsabili ai zborului sunt de partea noastr: asasinatul repugn cimpanzeilor. Iar ceilali nici nu vor observa festa pe care o s le-o jucm. ntr-adevr, e foarte probabil c aa va fi. Pentru majoritatea maimuelor, un om e un om i nimic mai mult. Ele nici nu prea observ diferena dintre un individ i altul. n tot cursul acestor zece zile, va trebui s v antrenai foarte intens. Crezi c vei putea opera jonciunea cu vasul dumitale? Cred c se poate. Dar deocamdat nu m gndesc la dificulti i la primejdii. Nu pot ine piept valului de melancolie care a pus adineauri stpnire pe mine la gndul c voi prsi planeta Soror, c m voi despri de Zira i de fraii mei, da, de fraii mei umani. Fa de ei, m simt un fel de dezertor. N-am ns alt ieire: trebuie n primul rnd s-mi salvez fiul, s-o salvez pe Nova. Dar m voi ntoarce! Da, fac legmnt evocndu-i pe prizonierii din cuti c mai trziu m voi ntoarce cu alte atuuri n mn. Sunt att de emoionat nct am vorbit cu glas tare. Cornelius zmbete: Peste patru sau cinci ani din timpul dumitale, din timpul dumitale de cltor, ceea ce nseamn peste o mie de ani pentru noi, cei de aici, sedentari. Nu uita c am descoperit i noi teoria relativitii. Pn atunci... am discutat i riscul acesta cu prietenii mei cimpanzei i am hotrt s ni-l asumm. Ne desprim, dup ce stabilim o nou ntlnire pentru a doua zi. Zira iese prima. Rmn o clip singur cu Cornelius i profit, de acest prilej ca s-i mulumesc din toat inima. M ntreb, n sinea mea, de ce face toate aceste sacrificii pentru mine. Parc mi ghicete gndurile. Mulumete-i Zirei, mi spune el. Datorit ei vei scpa cu via. De n-ar fi fost ea, nu tiu dac mi-a fi dat atta osteneal i m-a fi expus attor riscuri. Dar ea nu m-ar ierta niciodat dac a fi complice la o crim... i, pe de alta parte... ovie. Dup ce se ncredineaz c Zira m ateapt n coridor, de unde nu ne poate auzi, adaug foarte repede i cu glas optit: Pe de alt parte, e mai bine, att pentru ea ct i pentru mine, s dispari de pe aceast planet. A nchis ua dup mine. Am rmas acum singur cu Zira. Facem mpreun civa pai pe culoar. Zira! M-am oprit i am luat-o n brae. Este i ea tot att de tulburat ca i mine. Vd o lacrim care i se prelinge pe bot, n timp ce stm aa, strns mbriai. Ah! ce importan are acest oribil nveli material! Sufletul ei se afl ntr-o strns comuniune cu al meu. nchid ochii pentru a nu vedea chipul acesta grotesc pe care emoia l sluete i mai mult. Simt cum trupul ei diform tremur la pieptul meu. M silesc s-mi lipesc obrazul de al ei. Suntem ct pe ce s ne srutm ca doi ndrgostii, cnd deodat are o tresrire instinctiv i m respinge cu violen. n timp ce rmn ncremenit, cu gura cascat, netiind ce atitudine s adopt, ea i ascunde botul ntre lungile-i labe proase i aceast hidoas maimuoaic mi declar, izbucnind ntr-un hohot de plns: Dragul meu, e cu neputin. E pcat, iart-m, dar nu pot, nu pot! Eti din cale afar de urt! XI Gata, i-am dus! Iat-m din nou n cosmos, la bordul navei mele spaiale, zburnd ca o comet n direcia sistemului solar, cu o vitez ce sporete cu fiecare clip ce trece. Nu sunt singur. I-am luat cu mine pe Nova i pe Sirius, fructul dragostei noastre interplanetare, care tie s spuna tata, mama i multe alte cuvinte. La bordul navei mai avem o pereche de pui de gin i o pereche de iepuri precum i tot felul de semine pe care savanii de pe Soror le-au pus n satelit ca s poat studia influena radiaiilor asupra celor mai diferite organisme. Toate astea ne vor prinde bine. Planul lui Cornelius a fost executat pn n cele mai mici amnunte. Am nlocuit fr nici o dificultate pe cei trei oameni-cobai. Femeia a luat locul Novei la Institut; copilul va fi predat lui Zaius. Savantul urangutan va arata c nu poate vorbi i c nu e dect un animal. Poate c atunci nu m vor mai considera periculos i-l vor lsa n via pe brbatul acela care mi-a luat locul i care, bineneles, nu va fi nici el n stare s vorbeasc. E puin probabil s bnuiasc cineva vreodat aceast substituire. Dup cum spuneam mai nainte, urangutanii nu pot deosebi un om de altul. Zaius va triumfa. Cornelius va avea poate unele neplceri, dar totul va fi repede dat uitrii!... Dar ce spun! Totul e de mult dat uitrii, cci n decursul celor cteva luni de cnd m npustesc n spaiu s-au scurs acolo mai multe decenii! n ce m privete, amintirile mi se estompeaz repede, ca i corpul material al stelei supergigante Betelgeuse, pe masur ce se ntinde prpastia spaiu-imp ce ne desparte: monstrul s-a transformat mai nti ntr-un balona, apoi ntr-o portocal. A redevenit acum unul din punctele strlucitoare ale galaxiei. Aa plesc treptat amintirile

mele despre Soror. Ar trebui s fiu nebun ca s m necjesc. Am izbutit s salvez fiinele care-mi sunt scumpe. Pe cine a putea regreta acolo? Pe Zira? Da, pe Zira. Dar sentimentul ce se nscuse ntre noi nu avea nume nici pe Pmnt i nici n vreo alt regiune a cosmosului. Desprirea se impunea. i-o fi regsit linitea, mritndu-se cu Cornelius i crescnd copii-cimpanzei. Pe profesorul Antelle? La dracu cu profesorul! Nu-i mai puteam fi de nici un folos i a gsit, dup toate aparenele, o soluie satisfctoare problemei existenei. M cutremur ns uneori la gndul c, dac a fi nimerit n situaia lui i dac n-ar fi fost Zira, a fi putut ajunge i eu tot att de jos. Recuplarea cu vasul nostru s-a desfurat normal. M-am putut apropia de el ncetul cu ncetul manevrnd satelitul, i am ptruns apoi n compartimentul rmas larg deschis, special pentru eventuala rentoacere a modulului nostru. Roboii au intrat atunci n aciune pentru a nchide la loc toate ieirile. Ne aflam acum la bordul navei spaiale. Aparatura este intact i calculatorul electronic a efectuat singur toate operaiile necesare pentru prsirea zonei de influen a gravitaiei sororiene. Complicii notri de pe planeta Soror au pretins c satelitul a fost distrus n zbor cci n-a putut fi plasat pe orbit. Cltorim de peste un an din timpul nostru. Am atins viteza luminii, minus o fraciune infinitezimal, am strbatut ntr-un timp foarte scurt un spaiu imens i am i ajuns n perioada de frnare care trebuie s mai dureze un an. n micul nostru univers nu m mai satur admirndu-mi noua familie. Nova suport foarte bine cltoria. Devine din ce n ce mai raional. Maternitatea a transformat-o. St ore n ir contemplndu-i extaziat fiul, care se dovedete a fi pentru dnsa un profesor mai bun dect mine. Cuvintele pe care el le pronun, maic-sa le articuleaz aproape fr greeli. Cu mine nu poate nc vorbi, dar am stabilit un sistem de gesturi care ne permite s ne nelegem. Am impresia c triesc de o via ntreag cu Nova. n ce-l privete pe Sirius, e podoaba cosmosului. Are acum un an i jumtate. Cu toate c fora de gravitaie este foarte mare, el merge i gngurete tot timpul. Sunt nerbdator s-l art oamenilor de pe Pmnt. Azi diminea am ncercat o emoie deosebit constatnd c Soarele ncepe s capete dimensiuni perceptibile. l vedem acum ca o minge de ping-pong puin glbuie. l art cu degetul lui Sirius i Novei. Le explic ce nseamn pentru ei aceast lume nou i m neleg. Sirius vorbete acum curgtor, iar Nova aproape tot att de bine ca el. A nvat o dat cu fiul ei. O, minune a maternitii; minune a crei for motrice am fost eu! Nu i-am putut smulge pe toi oamenii de pe Soror din starea de njosire n care czuser, dar cu Nova am repurtat un succes deplin. Soarele crete mereu cu fiecare clip ce trece. Caut s reperez planetele cu ajutorul telescopului. M orientez uor. Iat Jupiter, Saturn, Marte i... Pmntul. Pmntul!!! Simt c mi se umezesc ochii. Trebuie s fi trit peste un an pe planeta maimuelor ca s nelegi emoia ce m copleete... Da, tiu: dup apte sute de ani, nu voi mai gsi nici rude i nici prieteni, dar ard de dorina de a vedea iari oameni adevrai. Lipii de ferestruici, ne uitm cum se apropie Pmntul. Nici nu mai avem nevoie de telescop ca s distingem continentele. Gata, ne-am nscris pe o orbit terestr. Ne rotim n jurul btrnei mele planete. Vd cum se perind sub noi Australia, America i Frana; da, iat n sfrit Frana. Ne mbrim toi trei i plngem cu sughiuri. Ne mbarcm n cea de a doua alup i prsim cabina de comand. Calculele au fost efectuate nct s putem ateriza n patria mea; nu departe de Paris, sper. Am ptruns n atmosfer. Retrorachetele au intrat n aciune. Nova se uit la mine zmbind. A, nvat s zmbeasc... i s plng. Fiul meu ntinde mnuele i deschide ochii mari de uimire i de admiraie. Jos, sub noi, e Parisul. Turnul Eiffel e tot la locul lui. Am trecut la pupitrul de comand pentru a ateriza ct mai precis. O, minune a tehnicii! Dup o absen de apte secole, reuesc s ating solul la Orly, care, de altfel, nu sa schimbat prea mult, la captul pistei, destul de departe de cldirile aeroportului. M-au vzut, cu siguran; nu-mi rmne dect s atept. Parc nici nu exist trafic aerian. S fie oare aeroportul nchis? Nu, uite acolo un avion. Seaman leit cu avioanele din epoca mea! Un vehicul pornete din faa uneia din cldiri i se ndreapt spre noi. Opresc toate motoarele. Sunt prad unei agitaii din ce n ce mai febrile. Cte voi avea de povestit frailor mei umani! Poate c nici nu m vor crede la nceput, dar am dovezi. O am pe Nova, l am pe fiul meu, Sirius. Maina se apropie. E o camionet de un model destul de vechi: patru roi i un motor cu explozie. nregistrez mainal toate aceste amnunte. Credeam c locul unor asemenea maini e de mult n muzee. La drept vorbind m-a fi ateptat i la o primire ceva mai solemn. N-au venit prea muli n ntmpinarea noastr. Nu cred c sunt mai mult de doi oameni n main. Dar ce stupid sunt! De unde s tie? Dar cnd vor afla!... Da, doi sunt. Nu-i vd prea bine din cauza soarelui care, dnd n asfinit, se rsfrnge pe suprafaa geamurilor, murdare pe deasupra. oferul i un pasager. Acesta din urm

poarta uniform. E un ofiter; am vzut cum i sticlesc galoanele. O fi probabil comandantul aeroportului. Vor veni i ceilali dup aceea. Camioneta s-a oprit la vreo cincizeci de metri de noi. mi iau biatul n brae i cobor din alup. Nova ne urmeaz cu oarecare ngrijorare. Pare cam fricoas. Nu-i nimic, o s-i treac repede. oferul a cobort. E cu spatele la mine. Nu-l vd prea bine cci e pe jumtate ascuns de ierburile nalte care m despart de main. Dup ce a ocolit automobilul, deschide portiera ca s poat cobor pasagerul. Nu m-am nelat, e ntr-adevr un ofier; cred c are cel puin gradul de maior; vd strlucind numeroase galoane. A cobort i el. Face civa pai n direcia noastr, iese din iarba nalt i apare n sfrit n plin lumin. Nova scoate un urlet, mi smulge copilul i fuge napoi s se ascund cu el n alup, n timp ce eu rmn intuit locului, incapabil s schiez un gest sau s pronun un cuvnt. E o goril. XII Phyllis i Jinn i ridicar n acelai timp capetele aplecate asupra manuscrisului i se uitar o bun bucat de vreme unul la altul fr a pronuna un cuvnt. Frumoas mistificare! spuse n sfrit Jinn cu un rs cam forat. Phyllis rmnea cufundat n gnduri. Cteva pasaje din aceast stranie povestire o emoionaser i gsea n ele unele accente de sinceritate. i spuse prerea prietenului ei. Asta dovedete doar c poei sunt pretutindeni, n toate colurile cosmosului; ca i farsori de altfel. Phyllis czu iar pe gnduri. Nu-i venea prea uor s se lase convins. Se resemn totui i admise, cu un suspin, argumentele lui Jinn. Ai dreptate, Jinn. Sunt i eu de prerea ta... Oameni raionali? Oameni nzestrai cu nelepciune? Oameni cu suflet, n stare s gndeasc?... Nu, nu, e peste putin; aici autorul s-a ntrecut cu gluma. i totui e pcat! Sunt ntru totul de acord cu tine, spuse Jinn. Acum ns e timpul s ne ntoarcem acas. Desfur pnza pe toat suprafaa ei, expunnd-o astfel n ntregime radiaiilor luminoase ale celor trei sori. Apoi ncepu s manevreze diferite prghii de comand, folosindu-i cele patru mini agere, n timp ce Phyllis, dup ce i alungase o ultim ndoial scuturndu-i cu energie urechile proase, i scotea pudriera i, avnd n vedere c pn la astroport nu mai era mult, i mprospata cu un uor strat trandafiriu ncnttoru-i botic de cimpanzeu-femel. -----------------------------------