Sunteți pe pagina 1din 29

Herbert George Wells

MAINA TIMPULUI
Lui William Ernest Henley

I. INTRODUCERE Exploratorul Timpului (deoarece astfel ni se pare potrivit s-l numim) expunea n faa noastr o teorie destul de nebuloas. Ochii lui cenuii clipeau strlucitori, iar obrazul, de obicei palid, i era acum aprins i nsufleit. Focul ardea viu, iar lumina domoal a lmpilor incandescente, de forma unor crini de argint, urmrea micile bule de aer ce licreau i umblau de colo-colo prin paharele noastre. Scaunele, meterite chiar de gazda noastr, mai mult ne mbriau i ne mngiau, dect ne acceptau docile, i domnea acea atmosfer de voluptate de dup cin, cnd gndul plutete n voie, eliberat dintre hotarele preciziunii. i n timp ce noi edeam, lenei, admirnd seriozitatea cu care dezbtea acest nou paradox (cum l consideram noi) i fecundele lui posibiliti, Exploratorul Timpului subliniind cu arttorul ntins punctele eseniale ne-a pus problema astfel: Trebuie s m urmrii cu atenie. Voi fi obligat s combat una sau dou idei, care sunt aproape universal acceptate. Geometria, de exemplu, pe care ai nvat-o la coal, se bazeaz pe o concepie greit. Oare nu e cam mult pentru nceput? zise Filby, un om cu prul rocat, cruia i plceau argumentele. Nu am intenia s v cer acceptarea vreunei idei fr o baz raional. Imediat vei fi de acord i dumneavoastr cu att ct mi este necesar. tii desigur c o linie geometric, o linie de grosime zero, nu are o existen real. Este ceea ce ai nvat, nu-i aa? La fel i planul geometric. Lucrurile acestea sunt simple abstraciuni. Este adevrat, zise Psihologul. Tot astfel, avnd numai lungime, lime i nlime, un cub nu poate s aib o existen real. Aici am o obiecie, zise Filby. Un corp solid poate s existe n mod cert. Toate obiectele reale... Aa crede majoritatea oamenilor. Dar ateptai o clip. Poate s existe un cub n mod instantaneu? Nu neleg, zise Filby. Este cu putin ca un cub, care nu are nici un fel de durat n timp, s aib o existen real? Filby czu pe gnduri. E limpede, continu Exploratorul Timpului, orice corp real trebuie s se ntind n patru direcii: trebuie s aib Lungime, nlime i Durat. Dar, dintr-o infirmitate natural a organismului nostru, pe care am s v-o explic ndat, suntem nclinai s nu inem seam de acest fapt. Exist, n realitate, patru dimensiuni: trei pe care le numim cele trei planuri ale Spaiului, i o a patra Timpul. Exist, totui, i tendina de a se stabili o distincie artificial ntre primele trei dimensiuni i ultima, deoarece, din ntmplare, contiina noastr se mic cu intermiten de-a lungul ultimei dimensiuni ntr-o singur direcie, de la nceputul pn la sfritul vieii. Asta, zise un brbat foarte tnr, fcnd eforturi desperate s-i reaprind igara deasupra lmpii, asta... foarte clar ntradevr. Ei bine, este evident c peste faptul acesta se trece ntotdeauna cu vederea, continu Exploratorul Timpului, uor nveselit. ntr-adevr, acesta este ceea ce se nelege prin a Patra Dimensiune, cu toate c unii dintre cei care vorbesc despre ea nu-i dau seama c, de fapt, aceasta vor i ei s neleag. Este un alt mod de a privi Timpul. Nu exist nici o deosebire ntre Timp i oricare dintre celelalte trei dimensiuni ale Spaiului, dect doar c de-a lungul Timpului se mic mereu contiina noastr. Unii smintii abordeaz ntr-un mod cu totul eronat aceast idee. Ai auzit cu toii ce spun ei cu privire la aceast a Patra Dimensiune? Eu n-am auzit, zise Primarul din Provincie. Pur i simplu c Spaiul, aa l consider matematicienii, ar avea trei dimensiuni, care pot fi denumite Lungime, Lime i poate fi definit ntotdeauna prin referire la trei planuri, fiecare n unghi drept fa de celelalte. Dar unii filozofi se ntreab de ce numai trei dimensiuni de ce s nu poat exista i o alt direcie n unghi drept fa de celelalte trei? i au ncercat chiar s construiasc o geometrie tetradimensional. Profesorul Simon Newcomb a expus acest punct de vedere, cam cu o lun n urm, la Societatea Matematic din New York. tii c, pe o suprafa plan, care are doar dou dimensiuni, putem reprezenta figura unui corp tridimensional, i, pornind de aici, ei socotesc c printr-o imagine a unui obiect cu trei dimensiuni ar putea reprezenta i una cu patru dac ar putea stpni perspectiva obiectului. nelegei? Cred c da, murmur Primarul din Provincie; i, ncreindu-i sprncenele, se cufund ntr-o stare de introspecie, micndu-i buzele ca unul care repet nite formule mistice. Da, acum cred c neleg, zise el dup o pauz, luminndu-se pentru cteva clipe la fa. Ei bine, trebuie s v spun c de o bucat de vreme m preocup aceast geometrie cu patru dimensiuni. Unele dintre rezultatele obinute sunt curioase. De exemplu, iat portretele aceluiai om la opt ani, la cincisprezece, la aptesprezece, la douzeci i trei, i aa mai departe. Toate acestea sunt, n mod evident, nite seciuni, ca s m exprim astfel, adic reprezentri tridimensionale ale fiinei tetradimensionale, care este ceva fix i inalterabil. ... Oamenii de tiin, continu Exploratorul Timpului, dup o pauz necesar pentru asimilarea deplin a celor afirmate, tiu foarte bine c Timpul nu este dect un fel de Spaiu. Iat o diagram tiinific simpl, o nregistrare a mersului vremii. Linia aceasta, pe care o urmresc cu dege-tul, arat micarea barometrului. Ieri se ridicase, asear a sczut, azi di-minea a crescut din nou, ridicndu-se uor pn la acest punct. Este sigur c mercurul nu a trasat aceast linie n nici una din dimensiunile general recunoscute ale Spaiului. i, totui, cu siguran c a trasat o astfel de linie, i trebuie s tragem, deci, concluzia c ea a fost trasat de-a lungul dimensiunii Timp. Dar, zise Medicul, privind int la jratecul din cmin, dac Timp este ntr-adevr numai o a patra dimensiune a Spaiului, de ce este atunci i de ce a fost ntotdeauna considerat ca fiind ceva diferit? i de ce nu ne putem mica n Timp, aa cum ne micm n celelalte dimensiuni ale Spa-iului?

Exploratorul Timpului zmbi: Eti oare dumneata att de sigur c ne putem mica liber n Spaiu? Putem merge destul de uor napoi i nainte, la dreapta i la stnga i oamenii au fcut asta dintotdeauna. Admit c ne micm liber pe dou dimensiuni. Dar n ceea ce privete micarea n sus i n jos? Aici suntem mpiedicai de gravitaie. Nu-i chiar aa, zise Medicul. Exist baloane. Dar nainte de a exista baloane, omul nu avea, n afar de sriturile brute i de neregularitile terenului, nici o posibilitate de micare vertical. Totui, oamenii puteau s se mite puin n sus i n jos, zise Medicul. Mai uor, mult mai uor n jos dect n sus. Dar n Timp nu te poi mica deloc, nu te poi ndeprta de clipa prezent. Scumpul meu domn, tocmai aici te neli. Tocmai aici se nal toat lumea. Noi ne ndeprtm fr ncetare de clipa prezent. Existena noastr mintal, care, nefiind material, nu are dimensiuni, se mic de-a lungul dimensiunii Timp cu o vitez uniform, din leagn i pn la mormnt. Ca i cum am cltori n jos, dac ne-am ncepe Viaa la cincizeci de mile deasupra suprafeei pmntului. Dar asta este i marea greutate, ntrerupse Psihologul. P oi s te miti n toate direciile Spaiului, dar nu poi s te miti n Timp. Aici este i smburele marii mele descoperiri. Te neli, spunnd c nu ne putem mica n Timp. De pild, cnd mi amintesc cu mult precizie de un anume incident, m napoiez la clipa cnd s-a produs: devin, dup cum se spune, absent. Fac, pentru o clip, un salt n trecut. Desigur c nu avem posibilitatea s ne oprim n trecut mai mult timp, dup cum un slbatic sau un animal nu poate s se menin la ase picioare deasupra pmntului. Dar omul civilizat este mai avansat dect slbaticul n aceast privin. El se poate ridica, mpotriva gravitii, ntr-un balon, i de ce n-ar putea s spere c, n cele din urm, va putea s opreasc n loc sau s accelereze goana sa de-a lungul dimensiunii Timp, sau chiar s se ntoarc i s cltoreasc napoi? Oh, asta, ncepu Filby, e cu totul... De ce nu? zise Exploratorul Timpului. E mpotriva raiunii, zise Filby. Care raiune? zise Exploratorul Timpului. Poi s-mi demonstrezi cu fel de fel de argumente c negrul este alb, zise Filby, dar nu m vei convinge niciodat. Se prea poate, zise Exploratorul Timpului. Dar cred c acum ai nceput s nelegei obiectul cercetrilor mele n geometria tetradimensional. E mult vreme de cnd aveam doar o idee vag despre o main... Pentru a cltori n Timp! exclam Brbatul Foarte Tnr. Care ar cltori indiferent n orice direcie a Spaiului i a Timpului, dup dorina celui care o conduce. Filby se mulumi s rd. Am i verificat-o experimental, zise Exploratorul Timpului! Ar fi nespus de folositoare pentru un istoric, suger Psihologul. Poi cltori n trecut pentru a verifica, de exemplu, versiunea adevrat a btliei de la Hastings{1}! Nu crezi c ai atrage atenia? zise Medicul. Strmoii notri nu prea tolerau anacronismele. Ai putea s nvei limba greac chiar din gura lui Homer sau Platon, reflect Brbatul Foarte Tnr. n care caz vei fi trntit la examen. Savanii germani au perfecionat att de mult limba greac! i apoi, mai este i viitorul, zise Brbatul Foarte Tnr. Gndii-v! Poi s-i plasezi toi banii la o banc, s-i lai s acumuleze dobnzi, i s alergi ctre viitor. Pentru ca s descoperi o societate, zisei eu, cldit pe o baz strict comunist. Alctuit din tot felul de teorii fanteziste! adug Psihologul. Da, aa mi s-a prut i mie, aa c n-am vorbit niciodat despre main pn la... Verificarea experimental! strigai eu. Ai de gnd s verifici asta? Experiena! strig Filby, care ncepuse s se plictiseasc. n orice caz, hai s-i vedem experiena, zise Psihologul, dei ne dm seama c totul nu e dect o fars. Exploratorul Timpului privi n jur, la noi, zmbind. Apoi, continund s zmbeasc i nfundndu-i minile n buzunarele pantalonilor, iei ncet din odaie i i auzirm papucii prin lungul coridor care ducea la laboratorul su. Psihologul privi spre noi. M ntreb ce-o mai fi nscocit? Vreo scamatorie sau cam aa ceva, zise Medicul, iar Filby ncerc s ne povesteasc despre un prestidigitator pe care l vzuse la Burslem, dar, nainte de a-i termina introducerea, Exploratorul Timpului se napoie, aa c anecdota lui Filby rmase n aer. II. MAINA Obiectul pe care Exploratorul Timpului l inea n mn era un mecanism strlucitor, metalic, de o construcie foarte delicat, cu puin mai mare dect un ceas obinuit. Unele resorturi erau de filde, altele dintr-o substan cristalin i transparent. Din acest moment trebuie s m exprim foarte clar, cci tot ceea ce urmeaz n afar, doar, de cazul cnd acceptm explicaiile lui este un fenomen absolut inexplicabil. Lu una din msuele care erau mprtiate prin toat odaia i o aez lng foc, cu dou picioare pe covoraul din faa cminului. Pe aceast mas puse mecanismul. Apoi i trase un scaun i se aez. Singurul obiect care se mai afla pe mas era o mic lamp cu abajur, a crei lumin vie cdea din plin pe mecanism. mprejur, mai erau vreo duzin de lumnri, dou pe policioara cminului n sfenice de bronz i alte cteva n candelabre, aa nct odaia era strlucitor iluminat. Eu m instalasem ntr-un fotoliu scund, foarte aproape de foc, i l trsesem ct mai n fa, n aa fel nct s fiu aproape, ntre Exploratorul Timpului i cmin. Filby edea n spatele lui, privindu-i peste umr. Medicul i Primarul din Provincie l priveau n profil dinspre dreapta. Psihologul din stnga. Brbatul Foarte Tnr sttea n picioare n spatele Psihologului. Toi eram cu atenia ncordat. Mi-e imposibil s cred c, n asemenea condiii, ar fi cu putin s ni se prezinte vreo scamatorie, orict de subtil ar fi fost conceput i orict de ndemnatic ar fi fost executat. Exploratorul Timpului privi mai nti spre noi, apoi spre mecanism.

Ei bine, zise Psihologul. Aceast jucrie, zise Exploratorul Timpului, rezemndu-i coatele pe mas i mpreunndu-i palmele deasupra aparatului, este numai un simplu model. Este proiectul meu pentru o main de cltorit n Timp. Observai c se prezint destul de ciudat, iar bara aceasta are un aspect aparte, sclipitor, ca i cum ar fi oarecum ireal. Art cu degetul bara. Iat, aici este o mic manet alb, aici este nc una. Medicul se ridic de pe scaun i cercet obiectul. E frumos construit, spuse el. Mi-a luat doi ani ca s-l confecionez, replic Exploratorul Timpului. Apoi, dup ce toi imitar pe Medic, ne spuse: A vrea s nelegei c aceast manet, atunci cnd este apsat, trimite maina s lunece n viitor, iar aceastlalt o poate mica n sens invers. aua aceasta este scaunul pe care va sta Exploratorul Timpului. Acum voi apsa prghia i maina va porni. Se va terge din faa voastr, va trece n viitor i va dispare. Privii bine la ea. Privii de asemenea i la mas, i asigurai-v c nu este la mijloc nici o scamatorie. Nu vreau s prpdesc acest model i apoi s mi se spun c sunt un arlatan. Se fcu o pauz cam de un minut. Psihologul fu gata s-mi spun ceva, dar se rzgndi. Apoi Exploratorul Timpului ntinse degetul spre manet. Nu, zise el deodat. D-mi mna dumitale. i, ntorcndu-se ctre Psiholog, i apuc mna i i spuse s ntind degetul arttor. Aa c nsui Psihologul fu cel care trimise modelul Mainii Timpului n cltoria ei fr sfrit. Am vzut cu toii cum a apsat pe manet. Sunt absolut sigur c n-a fost posibil nici o scamatorie. S-a iscat ca o suflare de vnt i lumina lmpii a plpit. Una dintre lumnrile de pe policioar se stinse i mica main se rsuci brusc, deveni nedesluit, se vzu ca o fantom, timp de o secund poate, ca un vrtej de filde i de alam vag lucitoare; i, apoi, dus a fost dispru! n afar de lamp, pe mas nu se mai vedea nimic. Am rmas cu toii tcui timp de un minut. Apoi Filby spuse: S fiu al naibii!... Psihologul i reveni din stupoare i se uit brusc sub mas. Vzndu-l, Exploratorul Timpului izbucni n rs. Ei? zise el ctre Psiholog. Apoi, ridicndu-se, se ndrept ctre cutia cu tutun de pe policioar i, ntorcndu-ne spatele, ncepu s-i umple pipa. Ne-am uitat uimii unii la alii. Ascult, zise Medicul, vorbeti ntr-adevr serios? Crezi ntr-adevr c maina a pornit s cltoreasc n Timp? Desigur, zise Exploratorul Timpului, aplecndu-se s ia, cu un beior, foc din cmin. Apoi se ntoarse, n timp ce aprindea pipa, i-l privi pe Psiholog drept n fa. (Psihologul, pentru a dovedi c nu era tulburat, i lu o igar de foi, ncercnd s-o aprind fr s-i taie vrful.) Ba, mai mult, am i o main mare, aproape terminat, acolo art ctre laborator i cnd va fi gata, am de gnd s fac eu nsumi o cltorie. Vrei s spui c maina pe care am vzut-o cltorete n viitor? zise Filby. n viitor sau n trecut ca s spun drept, nu tiu bine unde. Dup un rstimp, Psihologul avu o inspiraie: Dac totui s-a dus undeva, probabil c s-a dus n trecut, zise el. De ce? ntreb Exploratorul Timpului. Pentru c bnuiesc c nu s-a micat n spaiu i, dac ar fi plecat n viitor, ar fi i acum aici, ntruct ar fi trecut i prin clipa de fa. Dar, zisei eu, dac ar fi plecat n trecut ar fi fost vizibil atunci cnd am intrat pentru prima oar n aceast odaie; i joia trecut, cnd am fost aici; i joia dinainte; i aa mai departe! O obiecie serioas, remarc Primarul din Provincie, cu un aer de imparialitate, ntorcndu-se spre Exploratorul Timpului. Defel, zise Exploratorul Timpului i, adresndu-se Psihologului: Gndete-te. Dumneata poi explica asta. Este o reprezentare sub pragul cunoaterii, tii, reprezentare diluat. Desigur, zise Psihologul, i ne lmuri: Este un lucru elementar n psihologie. Ar fi trebuit s m gndesc mai nainte. E destul de limpede, i susine de minune paradoxul. Nu putem vedea aceast main i nici n-o putem percepe, dup cum nu putem vedea nici spia unei roi care se nvrtete, sau glontele care zboar prin aer. Dac trece prin timp de cincizeci sau de o sut de ori mai repede dect mergem noi, dac strbate un minut n timp ce noi strbatem o secund, impresia pe care o produce va fi desigur de cincizeci de ori sau de o sut de ori mai rapid dect aceea pe care ar produce-o dac n-ar cltori n timp. Este destul de simplu. i plimb palma pe locul unde fusese maina. Vedei? zise el rznd. Am rmas cteva clipe privind la masa goal. Apoi Exploratorul Timpului ne ntreb, ce prere avem despre cele petrecute. n seara asta pare destul de plauzibil, zise Medicul; dar ateapt pn mine. Ateapt s apar bunul sim al dimineii. Vrei s vedei i adevrata Main a Timpului? ntreb Exploratorul Timpului. i, spunnd aceasta, lu lampa ntr-o mn i, de-a lungul coridorului, prin care sufla vntul, ne conduse pn la laboratorul su. Parc vd i acum lumina plpitoare, conturul capului su mare i straniu, dansul umbrelor, aa cum l urmam cu toii, nedumerii, dar i nencreztori, i cum acolo, n laborator, am contemplat un exemplar mult mai mare dect micul mecanism pe care l vzuserm disprnd de sub ochii notri. Unele pri ale mainii erau din nichel, altele din filde, iar altele fuseser cu siguran lefuite sau tiate din cristal de stnc. Aparatul era aproape gata, dar manetele rsucite, de cristal, zceau neterminate pe o banc, alturi de cteva plci acoperite cu desene. Am ridicat o plac, vrnd s o privesc mai aproape. Prea s fie din cuar. Ascult, zise Medicul, chiar vorbeti serios? Sau totul nu-i dect o scamatorie ca fantoma pe care ne-ai artat-o anul trecut, de Crciun? Cu aceast main, zise Exploratorul Timpului, innd lampa ridicat, am de gnd s explorez Timpul. E limpede? n viaa mea n-am fost mai serios ca acum. Nici unul din noi n-a tiut ce s spun. Am ntlnit, pe deasupra umrului Medicului, privirea lui Filby i el mi fcu, solemn, cu ochiul. III. EXPLORATORUL TIMPULUI SE NTOARCE Cred c, pe atunci, nici unul dintre noi nu prea credea n Maina Timpului. Adevrul este c Exploratorul Timpului era unul dintre oamenii prea abili pentru a fi crezui: simeai totdeauna c nu sesizezi tot ce este n jurul lui; totdeauna bnuiai

vreo rezerv subtil, vreo ingeniozitate care pndea din dosul sinceritii lui aparente. Dac Filby ne-ar fi artat modelul i near fi explicat problema, ntrebuinnd chiar cuvintele Exploratorului Timpului, fa de el am fi artat mult mai puin scepticism. I-am fi ghicit de ndat inteniile: i un mcelar poate s-l neleag pe Filby. Dar Exploratorul Timpului avea multe ciudenii n felul lui de a fi i nu ne puteam ncrede n el. Lucruri care ar fi fcut faima unui om mai abil dect el preau neltorii n mna lui. Este o greeal s faci totul cu prea mult uurin. Oamenii care l priveau cu seriozitate n-au fost niciodat prea siguri de comportarea lui: erau oarecum contieni c a-i pune n joc reputaia pentru el era ca i cum ai mobila odaia copiilor cu obiecte fcute din porelan fin. Astfel c nu cred ca vreunul dintre noi s fi vorbit prea mult despre explorarea timpului, n intervalul dintre joia aceea i urmtoarea, cu toate c ideea ciudatei cltorii trecea, fr ndoial, prin minile celor mai muli dintre noi: i plauzibilitatea ei, dar i tot ceea ce avea de necrezut din punct de vedere practic, pe lng anacronismul i confuzia pe care le coninea. n ceea ce m privete, eram ndeosebi preocupat de trucul efectuat cu modelul. mi amintesc c am discutat despre aceasta cu Medicul, pe care l-am ntlnit vineri la cercul adepilor lui Linn{2}. Mi-a spus c vzuse ceva asemntor lui Tbingen i acorda foarte mult importan faptului c se stinsese lumnarea. Dar nu putea s explice n ce mod se executase scamatoria. Joia urmtoare m-am dus din nou la Richmond cred c eram unul dintre oaspeii cei mai constani ai Exploratorului Timpului i, ajungnd trziu, am gsit patru sau cinci brbai adunai n salon. Medicul edea n picioare n faa cminului, cu o foaie de hrtie ntr-o mn i cu ceasul n cealalt. M-am uitat n jur dup Exploratorul Timpului. E apte i jumtate acum, zise Medicul. Cred c ar fi mai bine s ne aezm la mas. Unde-i... ntrebai eu, numind pe gazda noastr. Abia acum ai venit? S-a petrecut ceva ciudat. Este silit s ntrzie. M roag, n acest bileel, s ne aezm la mas la ora apte, dac el nu s-a napoiat pn atunci. Adaug c ne va explica totul cnd va fi aici. Ar fi pcat s lsm cina s se rceasc, zise Editorul unui binecunoscut ziar. i, la aceste vorbe, Medicul sun clopoelul. Psihologul era singura persoan, n afar de Doctor i de mine, care asistase la reuniunea precedent. Ceilali erau Blank, Editorul menionat mai sus, un oarecare ziarist i un alt personaj un om timid, tcut, cu barb pe care nu-l cunoteam i care, dup ct am remarcat, nu a deschis niciodat gura n cursul serii. La mas s-au fcut diferite presupuneri n legtur cu absena Exploratorului Timpului, iar eu am sugerat, pe jumtate n glum, eventualitatea unei cltorii n timp. Editorul a cerut explicaii, iar Psihologul i-a oferit o relatare sumar a "paradoxului i ingenioasei scamatorii" la care fuseserm martori cu o sptmn mai nainte. n mijlocul povestirii sale, ua dinspre coridor se deschise fr zgomot. Eram aezat cu faa spre u i am fost primul care am vzut-o deschizndu-se. Hallo! am spus. n sfrit! Ua se deschise mai larg, i Exploratorul Timpului apru n faa noastr. Am scos un strigt de surpriz. Doamne Sfinte! Omule, ce s-a ntmplat? strig Medicul, vzndu-l i el. Toi cei de la mas ntoarser capul spre u. Era ntr-o stare jalnic. Haina era prfuit i murdar, mnjit cu pete verzi pe mneci; prul n dezordine era, dup cte mi s-a prut mie, mai ncrunit fie de praf i murdrie, fie pentru c i schimbase ntr-adevr culoarea. Faa i era palid, ca de cadavru; pe brbie avea o tietur rocat o tietur pe jumtate nchis; expresia lui era rvit i obosit, exprimnd o suferin intens. Ezit un moment n prag, ca i cum ar fi fost orbit de lumin. Apoi intr n odaie. Pea chioptnd ca un vagabond pe care l dor picioarele. l priveam n tcere, ateptnd s vorbeasc. Fr s spun, ns, vreo vorb, el se apropie cu greu de mas i fcu un gest ctre sticla cu vin. Editorul umplu un pahar i i-l ntinse. l goli i pru c se simte mai bine, cci privi jur-mprejurul mesei i pe fa i flutur umbra vechiului su zmbet. Ce i s-a ntmplat, omule? ntreb Doctorul. Exploratorul Timpului pru c nu aude. Nu v deranjai din pricina mea, zise el, articulnd cu greu cuvintele. M simt bine. Se opri, ntinse din nou paharul, pentru a-i fi umplut, i-l goli dintr-o sorbitur. E bun, zise el. Ochii ncepur s-i strluceasc i o uoar culoare i reveni n obraji. Privirea i trecu peste feele noastre, cu o vag ncuviinare, i apoi se roti n jurul odii calde i confortabile. Dup aceea vorbi din nou, rostind la fel de greu cuvintele: M duc s m spl i s m mbrac, i apoi cobor s v explic totul... Punei-mi i mie deoparte o bucat din friptura asta de berbec. Sunt lihnit dup o bucat de carne. i arunc privirea ctre Editor, care era un oaspete mai puin obinuit, i i ur bun sosit n casa lui. Editorul ncepu s formuleze o ntrebare. V rspund ndat, zise Exploratorul Timpului. Sunt...ntr-un hal! Un minut i sunt gata. Puse paharul pe mas i se ndrept spre ua care ducea la etaj. Am observat din nou c chiopta i clca fr s fac zgomot. Ridicndu-m de pe scaun, m-am uitat, pe cnd ieea, la picioarele lui. Nu era nclat dect cu o pereche de ciorapi zdrenuii i plini de snge. Apoi ua se nchise n urma lui. Era ct pe-aci s-l urmez, dar mi-am amintit ct de mult detesta atenia acordat persoanei sale. Pentru cteva momente mi se fcu n minte un gol. "Extraordinara comportare a unui eminent savant", l auzii pe Editor, exprimndu-se (dup cum i era obiceiul) n titluri de ziar. Aceast observaie mi-a readus atenia la cei adunai n jurul mesei ncrcate. Ce s-o fi ntmplat? zise Ziaristul. A fcut oare pe hamalul amator? Nu reuesc s neleg. ntlnind privirea Psihologului, am citit pe faa lui propria mea interpretare. M-am gndit c, urcnd scrile, Exploratorul Timpului chiopta anevoie. Nu cred c altcineva mai observase c chiopta. Primul care i-a revenit complet din uimire a fost Medicul, care a agitat imediat clopoelul Exploratorul Timpului nu putea s sufere ca servitorii s fie prezeni n timpul mesei cernd s se aduc o mncare cald. Mormind, Editorul se ntoarse iar la cuit i furculi, iar Omul Tcut fcu la fel. Cina fu reluat. Pentru ctva timp, conversaia se limit la simple exclamaii, cu pauze de mirare; apoi Editorul nu i mai putu stpni curiozitatea. Oare prietenul nostru i completeaz modestul su venit fcnd pe mturtorul? Sau trece prin metamorfozele lui Nabucodonosor{3}? ntreb el. Sunt sigur c este vorba despre povestea Mainii Timpului, zisei eu, relund relatarea Psihologului despre ntlnirea noastr anterioar. Noii oaspei erau de-a dreptul nencreztori. Editorul ridic obiecii: Ce mai este i cu aceast explorare a timpului? Un om nu se poate umple de praf tvlindu-se ntr-un paradox, nu-i aa? Apoi, pe msur ce se convingea singur de aceast idee, recurse la ironie: Oare nu exist perii de haine n Viitor?

Ziaristul nu voia, de asemenea, s cread, cu nici un pre, i se altur Editorului, n sarcina, destul de uoar de altfel, de a ridiculiza ntreaga poveste. Amndoi fceau parte din noua categorie de ziariti tineri foarte veseli i ireverenioi. Corespondentul nostru special transmite din ziua de poimine, tocmai spunea Ziaristul sau mai bine zis striga cnd Exploratorul Timpului reveni. Era mbrcat n haine obinuite de sear i nimic, afar doar de privirea lui rvit, nu mai rmsese din aspectul care ne izbise mai nainte. Iat, zise Editorul rznd, amicii notri aici de fa spun c ai fi fost ntr-o cltorie n mijlocul sptmnii viitoare! Vrei s ne spui i nou ce intenii va mai avea guvernul? Ct ne ceri pentru asta? Exploratorul Timpului se aez pe scaunul lui, fr s spun o vorb. Zmbea linitit, aa cum i era felul. Unde-i friptura de berbec? ntreb el. Ce plcere s nfigi din nou o furculi ntr-o bucat de carne! Povestirea! strig Editorul. La naiba cu povestirea! zise Exploratorul Timpului. Vreau s mnnc. Nu spun o vorb pn ce nu-mi introduc o anumit cantitate de peptone n artere. Mulumesc. Puin sare. Numai o vorb, zisei eu. Ai cltorit prin timp? Da, zise Exploratorul Timpului, cu gura plin, dnd afirmativ din cap. A plti un iling rndul pentru o relatare ad litteram, zise Editorul. Exploratorul Timpului, ciocnind n pahar cu unghia, l mpinse ctre Omul Tcut; acesta, care l privea drept n fa, tresri brusc i umplu paharul cu vin. Restul cinei se scurse ntr-o atmosfer de stinghereal. n ceea ce m privete, simeam sumedenie de ntrebri pe vrful buzelor i sunt convins c i ceilali simeau la fel. Ziaristul ncerc s slbeasc ncordarea povestind anecdote de Hettie Potter. Exploratorul Timpului i consacr toat atenia mncrii i ddu dovad de o foame de lup. Medicul fuma o igar, privindu-l pe Exploratorul Timpului printre gene. Omul Tcut prea i mai stngaci dect pn atunci i bea ampanie, pahar dup pahar, cu regularitate i cu hotrre, din pur nervozitate. n cele din urm, Exploratorul Timpului i mpinse farfuria deoparte i privi n jur, ctre noi. Cred c trebuie s-mi cer scuze, zise el. Muream pur i simplu de foame. Am trecut prin clipe ngrozitoare. ntinse mna dup o igar de foi i i tie captul. Dar s trecem n fumoar. Este o istorie prea lung pentru a o povesti n faa acestor farfurii murdare. i, sunnd, n trecere, din clopoel, ne conduse n odaia alturat. I-ai pus la curent pe Blank, pe Dash i pe Chose cu privire la Main? m ntreb el, lsndu-se pe spate n fotoliu i artnd ctre cei trei oaspei noi. Dar totul nu-i dect o absurditate, zise Editorul. n seara asta n-am s m pot angaja n discuii. N-am nimic mpotriv s v povestesc tot ce mi s-a ntmplat, dar nu pot s mai discut. Vreau, continu el, s v povestesc cele ce mi s-au ntmplat, dac dorii, dar trebuie s v abinei de la orice ntrerupere. Simt nevoia s povestesc. O simt din plin. Multe vi se vor prea minciuni. Fie! Cu toate acestea, totul este adevrat de la nceput pn la sfrit. M aflam n laborator, la ora patru, i de atunci... am trit opt zile... nite zile cum niciodat n-a trit vreo fiin omeneasc! Sunt aproape frnt, dar nu m voi culca pn ce nu v voi mprti absolut totul. Apoi m voi duce la culcare. Deci, fr ntreruperi! Suntei de acord? De acord, zise Editorul, i ceilali am repetat "De acord". i cu aceasta, Exploratorul Timpului i ncepu istorisirea, aa cum am transcris-o eu, mai jos. La nceput, edea rezemat n fotoliu i vorbea ca un om obosit. Dup aceea, se nsuflei tot mai mult. Scriind toate acestea, mi dau seama cu amrciune de neputina condeiului i, mai ales, de propria mea neputin de a reda calitatea povestirii. Vreau s cred c citii cu destul atenie; dar nu putei vedea, n cercul luminos al lmpii, faa palid i sincer a celui ce vorbea i nici nu putei auzi intonaia vocii sale. Nu putei ti cum oglindea expresia feei sale toate fazele povestirii! Cei mai muli dintre noi, cei ce ascultam, eram n umbr, deoarece lumnrile din fumoar nu fuseser aprinse, i numai faa Ziaristului i picioarele Omului Tcut, de la genunchi n jos, erau n lumin. La nceput, priveam cnd i cnd unul la altul. Dup un timp am ncetat s ne mai privim, urmrind numai figura Exploratorului Timpului. IV CLTORIND N TIMP Joia trecut le-am vorbit unora dintre dumneavoastr despre principiile Mainii Timpului i le-am i artat-o, neterminat, n atelier. Acolo este i acum, puin uzat de drum, este adevrat; una dintre manetele de filde este crpat, iar o in de alam s-a ndoit, dar restul este destul de solid. Speram s-o termin vineri; dar vineri, cnd montarea era aproape gata, am constatat c una din barele de nichel era exact cu un inch mai scurt i a trebuit s-o construiesc din nou; aa c totul nu a fost gata dect azi diminea. Astzi, la ora zece, prima Main a Timpului i-a nceput cariera. Am examinat-o pentru ultima dat, am ncercat din nou toate uruburile, am mai pus o pictur de ulei pe bara de cuar, i m-am aezat n a. Presupuneam c un sinuciga, inndu-i pistolul lipit de tmpl, ncearc aceeai curiozitate fa de ceea ce va urma, cum am simit i eu n clipa aceea. Am apucat cu o mn maneta de pornire i cu cealalt pe cea de oprire, am apsat pe prima, i aproape imediat pe a doua. Am avut impresia c m clatin; o senzaie de cdere, ca ntr-un comar; i, privind n jurul meu, am vzut laboratorul exact ca mai nainte. Se ntmplase oare ceva? O clip am crezut c mintea m nelase. Apoi am observat ceasul. O clip mai nainte, dup cum mi s-a prut, arta ora zece i cteva minute; acum era aproape trei i jumtate! Am respirat adnc, am strns dinii, am apucat maneta de pornire cu amndou minile i am mpins-o nainte, cu o smucitur. Laboratorul deveni neguros i apoi se ntunec. Doamna Watchett intr i trecu, fr s par c m vede, spre ua care ddea n grdin. Presupun c i-a trebuit cam un minut pentru a traversa ncperea, dar mie mi se pru c nete prin odaie ca o rachet. Am apsat maneta pn la refuz. Se fcu noapte, ca i cum ai fi stins lampa i n clipa urmtoare se lumin de ziu. Laboratorul deveni neguros i ntunecat, tot mai ntunecat. A doua noapte veni iar, neagr, apoi se fcu din nou ziu, din nou noapte, din nou ziu, din ce n ce mai repede. Un murmur ameitor mi umplea urechile, i o confuzie stranie, mut, cobor asupra minii. Mi-e team c nu pot s exprim senzaiile att de singulare ale cltoriei n timp. Ele sunt extrem de neplcute. Simi exact aceeai stare pe care o ai la montagne-russe de precipitare direct n jos! Aveam, de asemenea, i presimirea unei iminente ciocniri. Pe msur ce continuam, nopile urmau zilelor ca btile unei aripi negre. Imaginea tulbure a laboratorului prea acum c se terge din faa mea i vedeam cum soarele urc iute pe cer, dndu-i ocol n fiecare minut, i fiecare minut nsemna o zi. Am presupus c laboratorul fusese distrus i eu m aflam n aer liber. Aveam o impresie nelmurit de ursuz, dar mergeam prea repede pentru a-mi mai da seama de micarea lucrurilor din jur. Mersul celui mai ncet melc era mult prea rapid

pentru mine. Succedarea scnteietoare a ntunericului i luminii erau extrem de dureroase pentru ochi. Apoi, n ntunericul intermitent, am vzut luna trecnd cu repeziciune prin toate ptratele, de la lun nou i pn la lun plin, i am zrit, licrind slab, stelele care se roteau. Apoi, pe msur ce mi continuam drumul, cu vitez din ce n ce mai mare, palpitaia zilelor i a nopilor se topi ntr-un cenuiu continuu; cerul cpt o minunat nuan de albastru-nchis, o culoare splendid i luminoas ca aceea a unui nceput de crepuscul; rotindu-se, soarele deveni o fie de foc, un arc strlucitor n spaiu, iar luna o panglic mai palid, fluturtoare; nu mai vedeam stelele, ci doar, cnd i cnd, cte un cerc mai strlucitor ce tremura pe bolta albastr. Peisajul era neguros i vag. M aflam tot pe coasta dealului pe care este acum aceast cas i spinarea dealului se ridica cenuie i ntunecat n faa mea. Vedeam copacii crescnd i transformndu-se, ca nite nori de abur, cnd cafenii, cnd verzi: creteau, se ntindeau, se frngeau i dispreau. Vedeam cldiri uriae ridicndu-se neclare i frumoase, i disprnd ca un vis. ntreaga suprafa a pmntului prea schimbat topindu-se i curgnd sub ochii mei. Micile indicatoare de pe cadranele ce marcau viteza se nvrteau din ce n ce mai repede. Atunci am observat c brul soarelui se legna n sus i n jos, din solstiiu n solstiiu, ntr-un minut sau chiar mai puin, i c, deci, mersul meu era de peste un an pe minut; i minut de minut zpada alb nea pe tot pmntul, i disprea, urmat de verdele deschis i de scurt durat al primverii. Senzaiile neplcute, ncercate la plecare, erau acum mai puin acute. Pn la urm, se transformar ntr-un fel de euforie nervoas. Remarcam, totui, o micare neregulat a mainii, pe care nu mi-o puteam explica. Dar mintea mi era prea confuz pentru ca s mai dau vreo atenie acestei micri, aa c m-am npustit n viitor, cu o pornire de nebunie care cretea mereu n mine. La nceput, abia dac m gndeam la oprire, abia dac m mai gndeam la altceva dect la aceste senzaii noi. Apoi o nou serie de impresii i fcur loc n mintea mea curiozitate amestecat cu spaim pn cnd n cele din urm puser cu totul stpnire pe mine. Ce stranie dezvoltare a omenirii, ce miraculoase progrese fa de civilizaia noastr rudimentar, gndeam eu, trebuie c mi se vor nfia cnd voi ajunge s privesc de aproape lumea aceasta nelmurit i iluzorie care alerga i se transforma sub ochii mei! Vedeam ridicndu-se n jurul meu monumentele unei mree i splendide arhitecturi, mai masive dect orice cldire din vremurile noastre, i totui, dup ct se prea, zidite doar din luciri i neguri. Vedeam un verde bogat aternndu-se pe coasta dealului i rmnnd mereu acelai, fr ca vreo iarn s-l ntrerup. Chiar i prin valul confuz care m nconjura, pmntul prea foarte frumos. Aa c am nceput s m gndesc la oprirea mainii. Riscul principal consta n a ntlni vreun obiect oarecare n spaiul pe care l ocupam eu i maina. Atta timp ct cltoream cu mare vitez prin timp, aceasta nu avea aproape nici o importan: eram, ca s zic aa, dematerializat m furiam ca un abur prin golurile substanelor pe care le ntlneam! Dar, cnd a fi oprit, puteam s fiu zdrobit, molecul cu molecul, n materia care ar fi stat n calea mea; nsemna ca atomii corpului meu s fie pui ntr-un contact att de strns cu aceia ai obstacolului, nct ar fi rezultat o violent reacie chimic poate chiar o puternic explozie i a fi fost aruncat, eu i aparatul meu, n afara oricror dimensiuni posibile n Necunoscut. Aceast eventualitate mi-a venit n minte de nenumrate ori n timp ce construiam aparatul; dar atunci o acceptasem de bunvoie, ca pe un risc inevitabil unul dintre riscurile pe care trebuia s mi le asum! Dar acum, cnd riscul nu mai putea fi ocolit, nu-l mai vedeam n aceeai lumin optimist. Adevrul este c, pe nesimite, ciudenia absolut a tot ce se ntmpl, zguduiturile i vibraiile enervante ale mainii, i mai ales senzaia de cdere prelungit mi copleiser nervii. mi spuneam c n-am s m mai pot opri niciodat i, ntr-un acces de impetuozitate, am hotrt s m opresc imediat. Cu o nerbdare de nebun, am mpins maneta pn la capt, i atunci, brusc, maina s-a dat peste cap, iar eu am fost azvrlit cu putere n aer. Aveam n urechi bubuitul unui tunet. Cred c am rmas ameit cteva clipe. O grindin nemiloas rpia n jur, iar eu mam trezit pe un covor de iarb moale, n faa mainii rsturnate. Totul nc mai prea cenuiu, dar am constatat c vrtejul din urechi dispruse. Am privit n jur. M aflam, dup cum mi s-a prut, ntr-o grdin, pe o mic pajite, nconjurat de boschete de rododendroni, i florile mov i purpurii cdeau ca ploaia sub ropotul grindinei. opind i dansnd, grindina atrna ca un mic nor deasupra mainii, i se tra pe pmnt ca fumul. n cteva clipe eram ud pn la piele. "Frumoas ospitalitate, mi-am spus eu, fa de un om care a cltorit ani nenumrai pentru ca s v vad". Apoi m-am gndit c era o prostie s rmn nemicat n ploaie. M-am ridicat i am privit n preajm. O figur uria, sculptat dup ct se prea ntr-o piatr de culoare alb, se arta nelmurit dincolo de rododendroni prin ceaa aversei. Tot restul lumii rmnea nc invizibil. Ar fi greu s descriu senzaiile pe care le triam. Cnd pnza grindinei s-a mai subiat, am vzut mai lmurit figura cea alb. Era un adevrat colos, cci un mesteacn argintiu abia i atingea umrul. Era tiat n marmor alb, i semna oarecum cu un sfinx naripat, dar aripile, n loc s fie ndoite vertical n cele dou pri, erau ntinse, astfel nct prea c planeaz. Piedestalul prea a fi din bronz i era acoperit de cocleal. Din ntmplare, avea faa ntoars spre mine; ochii fr vedere preau c m privesc; pe buze avea umbra uoar a unui zmbet. Era foarte ros de vreme, i asta i ddea un aer bolnvicios, neplcut. Am stat ctva timp privind la el jumtate de minut, sau, poate, jumtate de or. Prea c nainteaz sau se d napoi, dup cum grindina cdea mai deas sau mai rar n faa lui. n cele din urm mi-am luat pentru o clip ochii de la sfinx i am vzut c perdeaua de grindin se subiase de tot, iar cerul se lumina, promind lumina soarelui. Am privit din nou la forma alb ce edea ghemuit i, deodat, mi-am dat seama de toat temeritatea cltoriei mele. Oare cum vor arta oamenii? Dac cruzimea devenise un sentiment general? Dac, n acest interval, rasa i pierduse umanitatea i se transformase n ceva inuman, lipsit de sentimente, i de o for nenchipuit? Eu puteam s le par vreun animal slbatic, preistoric, cu att mai oribil i mai dezgusttor cu ct exista o asemnare ntre noi o fiin josnic, pe care trebuiau s-o ucid imediat. Am distins, apoi, nite forme vaste cldiri imense cu parapete complicate i coloane nalte, pe dealul mpdurit ce se tra ntunecat n faa mea, prin furtuna care i ddea sfritul. M-a cuprins o spaim cumplit. M-am ntors, desperat, ctre Maina Timpului i m-am strduit din rsputeri s-o pun din nou pe picioare. n acest timp, sgeile soarelui nir printre norii furtunii. Aversa cenuie fu izgonit i se risipi ca vemntul iluzoriu al unei fantome. Deasupra mea, pe albastrul intens al cerului de var dispreau nvolburndu-se cteva fii de nori plumburii. Marile cldiri din jurul meu se nlau limpede i desluit, strlucind de umezeala furtunii, mpodobite cu alb de pietrele netopite ale grindinei, adunate de-a lungul pereilor. M simeam gol, ntr-o lume ciudat. M simeam cum s-ar simi poate o pasre n aerul limpede, tiind c deasupra ei zboar uliul, gata s se npusteasc. Frica mi se transform ntr-o adevrat frenezie. Am respirat adnc, mi-am ncletat dinii, i am pornit din nou, cu nverunare, s mping maina cu minile i cu genunchii. Ea ced eforturilor mele desperate i se ntoarse la locul ei, izbindu-m cu putere n brbie. Cu o mn pe a i cu alta pe manet, am rmas aa, gfind din greu, gata s m urc din nou n main. Dar, odat rectigat posibilitatea unei retrageri prompte, mi-a revenit i curajul. Am privit cu mai mult curiozitate i cu

mai puin team la acea lume din viitorul ndeprtat. ntr-o deschidere circular, sus, pe zidul cldirii celei mai apropiate, am vzut un grup de fiine nvemntate n haine bogate i suple. M zriser, cci aveau feele ndreptate spre mine. Apoi am auzit voci care se apropiau. Printre tufiurile de lng Sfinxul Alb se zreau capetele i umerii unor oameni ce veneau n fug. Unul dintre ei iei pe o crare ce ducea drept spre mica pajite pe care m aflam. Era o fiin firav abia dac trecea de patru picioare nlime nvemntat ntr-o tunic purpurie, cu talia ncins de un bru de piele. Purta sandale sau coturni n-am putut s-mi dau seama ce anume pulpele i erau goale pn la genunchi, i avea capul descoperit. Observndo, mi-am dat seama pentru prima dat ct de cald era aerul. M-a izbit frumuseea i graia acestei fiine, nespus de plpnde. Roeaa obrajilor mi amintea acel frumos tip de ftizie frumuseea hectic despre care am auzit vorbindu-se de attea ori. La vederea acestei fiine mi-am recptat, dintr-o dat, ncrederea. Mi-am luat minile de pe main. V N ERA DE AUR Dup cteva clipe ne aflam n fa, eu i acest om fragil din viitor. Veni drept spre mine i mi zmbi, privindu-m n ochi. Absena oricrui semn de team n comportarea sa m izbi de la prima privire. Se ntoarse spre ceilali doi, care l urmau, i le vorbi ntr-o limb ciudat, dulce i melodioas. Mai venir i alii, i n scurt timp se afla n jurul meu un mic grup, poate opt sau zece din aceste fiine graioase. Unul dintre ei mi se adres. mi trecu prin minte ideea, destul de ciudat, c vocea mea era prea aspr i prea grav pentru ei. Astfel nct am dat doar din cap, i artndu-le urechile, am mai dat de cteva ori. El se mai apropie cu un pas, ezit o clip, i mi atinse mna. Apoi am simit alte cteva tentacule mici i moi, pe spate i pe umeri. Vroiau s se asigure c sunt real. n aceast tentativ n-am vzut absolut nimic alarmant. ntr-adevr, n aceste fpturi mici i gingae, era ceva care mi inspira ncredere o drglenie plin de graie i o oarecare nepsare copilreasc. i, pe lng aceasta, preau att de plpnzi, nct eram sigur c a fi putut s-i trntesc la pmnt pe toi dintr-o dat, ca pe nite popice. Cnd am vzut minile lor mici i trandafirii pipind Maina Timpului am fcut un gest brusc, mpingndu-i. Nu era nc prea trziu din fericire, cnd m-am gndit la un pericol pe care nu-l luasem n seam pn atunci i apucnd barele mainii, am deurubat micile manete care o puneau n micare i le-am vrt n buzunar. Apoi m-am ntors iar ctre ei, pentru ca s vd ce pot face ca s ne nelegem. Atunci, privindu-le mai de aproape trsturile, am vzut i alte particulariti n gingia lor asemntoare porelanurilor din Dresda. Prul, cznd n bucle uniforme, se termina brusc la gt i la obraji; pe fa nu aveau nici cea mai mic urm de barb, iar urechile erau extrem de mici. Gura era de asemenea mic, buzele subiri, de un rou aprins, iar brbia era ascuit la vrf. Ochii erau mari i blnzi; i ar putea s par o dovad de vanitate din partea mea mi-am dat seama chiar de atunci c le lipsea o mare parte din interesul la care m-a fi ateptat. Deoarece ei nu fceau nici un efort s comunice cu mine, ci doar stteau pur i simplu n jurul meu zmbind i vorbind ntre ei, cu un gungurit moale, am nceput cu conversaia. Am artat ctre Maina Timpului i ctre mine. Apoi, gndindu-m o clip cum s exprim ideea de Timp, am artat ctre Soare. Imediat una dintre ciudatele fpturi, mic i graioas, cu un vemnt n carouri roii i albe, mi-a imitat gestul i, spre marea mea uimire, imit apoi bubuitul tunetului. O clip am rmas ncremenit, dei sensul gestului era destul de limpede. Pe neateptate mi-a rsrit n minte ntrebarea: aveam oare de-a face cu nebuni? Cu greu v putei imagina ct eram de uluit. Dup cum tii, am crezut ntotdeauna c oamenii din anul opt sute dou mii i ceva vor fi nenchipuit de mult mai avansai dect noi n tiin, art, n orice domeniu. i iat c unul dintre ei mi pune deodat o ntrebare care denot c este de nivelul intelectual al unui copil de cinci ani de la noi m ntreba, de fapt, dac coborsem din Soare, o dat cu tunetul! Aceasta m-a fcut s-mi completez prima impresie n legtur cu mbrcmintea lor, cu membrele lor fragile i trsturile lor plpnde. Un val de dezamgire mi nvli n minte. n momentul acela simeam c Maina Timpului fusese construit n zadar. Am dat afirmativ din cap, am artat spre Soare, i le-am imitat att de bine bubuitul trsnetului, nct s-au nspimntat. S-au dat cu civa pai napoi i s-au nclinat. Apoi unul dintre ei a venit, rznd, ctre mine, cu o ghirland de flori frumoase, cu totul necunoscute pentru mine, punndu-mi-o n jurul gtului. Gestul a fost primit de ceilali cu aprobri melodioase: i ndat au nceput cu toii s alerge ncoace i ncolo dup flori, aruncndu-le rznd asupra mea, pn cnd am fost aproape nbuit sub maldrul de flori. Dumneavoastr, care nu ai vzut niciodat ceva asemntor, cu greu v putei imagina cte flori delicate i minunate au creat nenumraii ani de grdinrie. Apoi, unul din ei a sugerat ideea c jucria lor ar trebui expus n cldirea cea mai apropiat, astfel nct, trecnd pe lng sfinxul de marmor alb care mi s-a prut c m privete tot timpul zmbind de uimirea mea, am fost condus ctre un vast edificiu cenuiu din piatr, ncrcat de ornamente. n timp ce mergeam cu ei mi-am adus aminte, cu un fel de irezistibil veselie, de previziunile mele, de ncrederea mea ntr-o posibilitate profund grav i intelectual. Cldirea avea o intrare imens i era, n general, de dimensiuni colosale. Atenia mi era, firete, atras de mulimea crescnd a omuleilor i de portalurile larg deschise care se cscau naintea mea, ntunecoase i enigmatice. Impresia mea general asupra lumii nconjurtoare care se vedea pe deasupra capetelor lor era aceea a unei risipe imense de flori i boschete splendide, o grdin lsat n prsire de mult vreme i totui fr buruieni. Vedeam numeroase boschete nalte, alctuite din ciudate flori albe, msurnd cam un picior de-a curmeziul deschiderii petalelor de cear. Creteau mprtiate, ca i cum ar fi fost slbatice, printre arbutii pestrii, dar, dup cum am mai spus, nu le-am examinat cu atenie n acel moment. Maina Timpului rmsese prsit pe pajite, printre rododendroni. Arcada portalului era mpodobit cu sculpturi bogate, dar bineneles c n-am observat sculpturile prea de aproape. Mi s-a prut, ns, c zresc, din treact, modele care sugerau vechile decoraii feniciene, i m-a izbit faptul c erau foarte crpate i uzate de trecerea vremii. Civa oameni mbrcai mai luxos dect ceilali m-au ntmpinat n prag i astfel am intrat, cu hainele mohorte ale secolului al nousprezecelea, artnd destul de caraghios, ncununat cu flori i nconjurat de o mas nvolburat de veminte n culori vii i de brae albe, strlucitoare, ntr-un vrtej melodios de rsete i de vorbe glgioase. Intrarea ddea ntr-o sal relativ mare, tapetat ntr-o culoare brun. Tavanul se pierdea n umbr, iar ferestrele, n parte cu geamuri, lsau s ptrund o lumin moderat. Podeaua era alctuit din blocuri imense dintr-un metal alb, foarte dur nu erau nici plci, nici dale, ci blocuri i era att de tocit, de paii generaiilor trecute, mi nchipui, nct era scobit adnc prin locurile pe unde probabil se umbla mai mult. Perpendicular pe lungimea ncperii erau aezate nenumrate mese din lespezi de piatr lustruit, nlate cu o palm, poate, de la podea, i pe mese tronau grmezi de fructe. n unele am recunoscut soiuri hipertrofiate de zmeur i de portocale, dar majoritatea mi erau cu totul necunoscute.

Printre mese erau mprtiate o mulime de perne. nsoitorii mei se aezar pe ele, fcndu-mi semn i mie s fac la fel. Cu o total lips de ceremonie, ncepur s mnnce fructele, lundu-le cu mna, aruncnd cozile i resturile n nite deschizturi rotunde de pe marginea meselor. N-am ovit s le urmez exemplul, cci eram nsetat i flmnd. n acest timp, am examinat pe ndelete sala. Ceea ce m-a izbit cel mai mult a fost, poate, aspectul ei de ruin. Ferestrele cu geamuri colorate, reprezentnd modele geometrice, erau sparte n multe locuri, iar perdelele care atrnau peste partea de jos erau pline de praf. Colul mesei de marmur de lng mine era spart. Cu toate acestea, impresia general era de extrem bogie i de pitoresc. Erau, poate, vreo dou sute de oameni care mncau n aceast sal, i cei mai muli, aezai ct puteau mai aproape de mine, m priveau cu interes, cu ochii lor mici strlucind deasupra fructului pe care-l mncau. Toi erau mbrcai n acelai material mtsos, moale, i totui rezistent. Fructele, n treact fie zis, constituiau singurul lor aliment. Aceti oameni ai viitorului ndeprtat erau strict vegetarieni, i ct timp am stat cu ei, n ciuda poftei de carne, a trebuit s devin i eu fructivor. ntr-adevr, mai trziu am aflat c vitele, caii, oile, cinii dispruser, ca odinioar ihtiozaurii. Fructele erau, ns, delicioase; unul, mai ales, care se pare c era de sezon ct timp am stat acolo un fruct faimos, format din trei lobi era deosebit de gustos i l-am ales drept mncarea mea preferat. La nceput am fost nedumerit de toate aceste fructe i flori ciudate, dar mai trziu am nceput s neleg valoarea lor. i acum, destul despre ospul meu cu fructe din viitorul ndeprtat. De ndat ce mi-am potolit oarecum foamea, m-am hotrt s fac o ncercare serioas de a nva limba noilor mele cunotine. Este evident c acesta era primul lucru pe care l aveam de fcut. Fructele preau a fi obiectul cel mai indicat pentru a ncepe i, lund n mn unul dintre ele, am ncercat o serie de sunete i gesturi interogative. Am avut destul de multe greuti pn am reuit s le dau de neles ce voiam. La nceput eforturile mele au fost ntmpinate cu priviri de uimire sau cu rsete interminabile, dar, apoi, o mic fiin blond pru c mi-a ghicit intenia i repet un nume. Dup aceea au vorbit i au comentat pe larg ntre ei, iar primele mele ncercri de a imita sunetele armonioase ale limbii lor au provocat un val imens de hohote sincere, dei cam nepoliticoase. M simeam ca un nvtor n mijlocul unor copii, i de aceea am insistat i, nu dup mult, aveam la dispoziie cel puin vreo douzeci de substantive; apoi am trecut la pronume demonstrative i chiar la verbul "a mnca". Dar era o munc prea lent, i omuleii aceia oboseau repede i voiau s scape de ntrebrile mele. Astfel nct, mai mult de nevoie, m-am hotrt s-i las s-mi dea lecii n doze mici i numai atunci cnd aveau chef de aa ceva. A trebuit s constat destul de repede c dozele vor fi extrem de mici, c niciodat n-am ntlnit oameni mai indoleni sau care s oboseasc mai lesne. VI. AMURGUL OMENIRII Curnd am descoperit la micile mele gazde o alt ciudenie, i anume indiferena. Veneau la mine cu strigte nerbdtoare de uimire, ca nite copii, dar foarte curnd ncetau s m mai examineze i porneau dup vreo alt jucrie. Masa i ncercrile mele de conversaie odat terminate, am observat pentru prima oar c aproape toi cei care m nconjuraser la nceput nu mai erau acolo. Este ciudat, de asemenea, ct de repede am ajuns s nu-i bag nici eu n seam pe aceti omulei. De ndat ce mi-am potolit foamea am ieit, pe sub marele portal, din nou la soare. ntlneam mereu ali oameni ai viitorului, care m urmreau civa pai, vorbind i rznd n jurul meu i, dup ce mi zmbeau i mi fceau gesturi prieteneti, m lsau n voia mea. Cnd am ieit din marea sal, linitea serii se aternea peste lume i totul era scldat n lumina cald a soarelui care apunea. La nceput totul mi s-a prut foarte confuz. Totul era att de diferit de lumea pe care o tiam chiar i florile. Marea cldire pe care o prsisem era situat pe povrniul vii unui fluviu larg, dar Tamisa se mutase cam cu o mil fa de poziia ei de acum. M-am hotrt s m urc pe creasta unui deal, situat cam la o mil{4} i jumtate deprtare, de unde puteam s am o vedere mai larg asupra planetei noastre din anul de graie opt sute dou mii apte sute unu. Trebuie s v spun c aceasta era data pe care o indicau micile cadrane ale mainii mele. Mergnd, eram atent la orice impresie care ar fi putut s-mi explice starea de splendoare ruinat n care gsisem lumea cci totul era ntr-adevr ruinat. De exemplu, puin mai sus, pe deal, era o ngrmdire de blocuri de granit, legate ntre ele prin mase de aluminiu, un vast labirint de ziduri prbuite i mormane de drmturi, printre care creteau o mulime de plante foarte frumoase n form de pagod probabil urzici dar cu frunzele minunat colorate cu cafeniu pe margine, i fr de epi. Se vedea c erau rmiele prsite ale vreunui edificiu mre, nlat cu vreun scop pe care nu puteam s-l determin. Aici mi era dat s am, mai trziu, o experien stranie prima prevestire a unei descoperiri i mai stranii dar despre care voi vorbi la timpul nimerit. Privind n jur, de pe o teras pe care m-am odihnit cteva clipe, mi-am dat seama, cu un gnd ce-mi apru subit, c nu se vedea nicieri vreo cas de dimensiuni obinuite. Se pare c locuina familial, i poate chiar i familia dispruser. Ici i colo, n mijlocul verdeii, se ridicau cldiri, ca nite palate, dar casele i vilele izolate, care formeaz trstura caracteristic a peisajului nostru englez, dispruser. "Comunism", mi-am spus. i pe urmele acestui gnd apru un altul. Am privit la omuleii care m urmau, cam o jumtate de duzin. Atunci, ca ntr-o strfulgerare, mi-am dat seama c toi purtau acelai fel de veminte, toi aveau acelai obraz moale, fr barb, i aceeai rotunjime feminin a formelor. Ar putea s vi se par ciudat, poate, c nu observasem toate acestea mai nainte. Dar totul era att de ciudat! Atunci, am vzut limpede acest lucru. n mbrcminte i n toate aspectele nfirii i trsturilor care deosebesc astzi un sex de cellalt, aceti oameni ai viitorului erau cu toi la fel. Iar copiii mi preau a fi doar miniaturile prinilor. M-am gndit atunci c toi copiii din acea vreme ar trebui s fie extrem de precoci, cel puin din punct de vedere fizic, i mai trziu am cptat o confirmare deplin a prerii mele. Confortul i securitatea n care triau aceti oameni m-au fcut s m gndesc c, la urma urmei, aceast strns asemnare a sexelor era de ateptat: cci puterea brbatului i gingia femeii, instituia familiei i diferenierea ocupaiilor sunt doar necesiti active ale unei ere bazate pe fora fizic. Atunci cnd populaia este echilibrat i abundent, numrul mare de copii devine mai curnd un ru dect o binecuvntare, pentru stat; acolo unde violena se produce doar rareori i descendena este asigurat, exist mai puin nevoie sau mai bine zis nu este nevoie deloc de o familie efectiv, iar specializarea sexelor, n raport cu necesitile copiilor, dispare. Germenii acestui fenomen i putem vedea chiar din vremea noastr, i n acea epoc a viitorului se desvriser. Acestea, trebuie s v reamintesc, erau gndurile mele n clipa aceea. Mai trziu, aveam s-mi dau seama ct de departe eram de realitate.

n timp ce fceam aceste reflecii, atenia mi-a fost atras de o mic i elegant construcie, un fel de fntn sub o cupol. M-am gndit n treact c ar fi ciudat s mai existe fntni, i mi-am reluat firul speculaiilor. Nu se mai vedea nici un mare edificiu, pn spre vrful dealului i, ntruct rezistena mea la mers pe jos prea de-a dreptul miraculoas, am rmas singur, pentru prima dat. Cu o stranie senzaie de libertate i aventur m-am avntat mai departe, n sus, spre creast. Am gsit acolo un scaun fcut dintr-un metal galben, necunoscut, mncat pe alocuri de un fel de rugin roiatic, i pe jumtate sub muchi moale, cu braele turnate i lefuite n forma unor capete de grifon. M-am aezat pe el i am colindat cu privirea, n amurgul acelei zile lungi, peisajul ntins al btrnei noastre lumi. Era o privelite plcut i minunat, cum nu mai vzusem vreodat. Soarele coborse sub orizont i apusul era mbrcat n flcri de aur, tivite cu cteva dungi orizontale de purpur i snge. Jos, era valea Tamisei, n care fluviul se aternea ca o fie de oel lucios. Am vorbit mai nainte despre marile palate presrate pe ntinsul vegetaiei multicolore, unele ruinate, iar altele nc locuite. Ici i colo, pe ntinsa grdin a pmntului, se nla cte o figur alb sau argintie, ici i colo se vedea linia vertical, ascuit, a vreunei cupole sau vreunui obelisc. Nu existau garduri, i nici vreun semn al dreptului de proprietate, nici un indiciu de agricultur; ntregul pmnt devenise o grdin. Privind, am nceput s fac presupuneri asupra lucrurilor, aa cum mi se nfiau, i iat care erau n seara aceea presupunerile mele. (Mai trziu am vzut c aflasem adevrul numai pe jumtate sau numai o licrire a unei singure laturi a adevrului.) Socoteam c nimerisem ntr-o lume n declin. Roul apus de soare m-a fcut s m gndesc la apusul omenirii. Pentru prima dat am nceput s-mi dau seama de o bizar consecin a efortului social n care suntem noi angajai n prezent. i, totui, gndii-v, este o consecin destul de logic. Fora este rezultatul necesitii: securitatea predispune la slbiciune. Efortul de mbuntire a condiiilor de via adevratul proces civilizator, care face viaa din ce n ce mai plin de securitate mersese nencetat nainte, pn la o culme. Unul dup altul au urmat triumfurile omenirii unite asupra Naturii. Lucruri care acum sunt doar visuri deveniser treptat proiecte ndeplinite i realizate. i rezultatul era ceea ce vedeam! La urma urmei, condiiile sanitare i agricultura de astzi sunt nc ntr-un stadiu rudimentar. tiina din vremea noastr a abordat doar o mic poriune din domeniul bolilor omeneti, dar, chiar i aa, ea i desfoar operaiunile cu mult tenacitate i perseveren. Agricultura i horticultura noastr distrug doar pe ici-colo cte o buruian i cultiv cam vreo douzeci de plante folositoare, lsnd pe cele mai multe s lupte singure cum pot. Noi mbuntim plantele i rasele animalelor preferate i ct de puine sunt ele! treptat, prin cultivarea selecionat; acum crem o nou piersic, mai gustoas, apoi un strugure fr smburi, apoi o floare mai bogat i mai parfumat, apoi o ras mai avantajoas de vite. Le mbuntim treptat, pentru c idealurile noastre sunt vagi i ovielnice, iar cunotinele noastre sunt foarte limitate; pentru c Natura, de asemenea, este temtoare i nceat n minile noastre stngace. Cndva, toate vor fi din ce n ce mai bine organizate. Acesta este cursul curentului, n ciuda oricror pierderi. Lumea ntreag va fi inteligent, instruit i unit; lucrurile vor merge din ce n ce mai repede spre subjugarea Naturii. n cele din urm, cu nelepciune i grij, vom reajusta balana vieii animale i vegetale, adaptnd-o nevoilor noastre omeneti. Aceast reajustare, m-am gndit, fusese nfptuit, i nc bine de tot: fusese nfptuit n timpul ct maina mea zburase prin Timp. n vzduh nu mai existau nari, pe pmnt nu mai erau buruieni i ciuperci; pretutindeni erau fructe i flori parfumate i ncnttoare; fluturi strlucitori zburau de colo-colo. Idealul medicinei preventive fusese atins. Bolile fuseser nlturate. n tot timpul ederii mele acolo n-am vzut nici o urm de boal contagioas. i va trebui s v spun mai trziu c pn i procesul de putrefacie i descompunere fusese adnc influenat de aceste schimbri. Se realizaser, de asemenea, izbnzi pe plan social. Vedeam omenirea adpostit n locuine splendide, mbrcat n haine superbe i n-am vzut pe nimeni ndeplinind vreo munc oarecare. Nu exista nici o urm de lupt, nici social, i nici economic. Magazinul, reclama, negoul, tot acel comer care constituie scheletul lumii noastre dispruse. Era firesc ca, n seara aceea aurie, s ajung la ideea unui paradis social. Neajunsurile creterii populaiei fuseser rezolvate, presupun, i populaia ncetase s mai creasc. Dar, o dat cu aceast schimbare de condiii, au urmat n mod inevitabil i adaptrile la aceast schimbare. Care dac nu cumva tiina biologic este o aglomerare de erori care este cauza inteligenei i vigorii omeneti? Dificultile i libertatea: condiii sub care cei activi, puternici i supli supravieuiesc, iar cei slabi sunt dai n lturi; condiii care rspltesc aliana cinstit a oamenilor capabili, chibzuina, rbdarea i hotrrea. Instituia familiei, sentimentele care iau natere n snul ei, gelozia slbatic, dragostea fa de urmai, devotamentul printesc, toate i gsesc justificarea i suportul n pericolele iminente care l pndesc pe copil. Acum, unde sunt aceste pericole iminente? Un sentiment nou ia natere, i el crete, mpotriva geloziei conjugale, mpotriva maternitii slbatice, mpotriva pasiunilor de tot felul; sentimente care au devenit acum inutile, care fac din nou nite supravieuitori nelinitii i slbatici, i nu cadreaz cu o via rafinat i fericit. M-am gndit la debilitatea fizic a acestor oameni, la lipsa lor de inteligen, i la acele numeroase i mree ruine, i toate acestea mi-au ntrit credina ntr-o deplin cucerire a Naturii. Cci dup lupt vine Linitea. Omenirea fusese puternic, energic i inteligent, i i folosise toat vitalitatea ei glgitoare pentru a schimba condiiile n care tria. i, apoi venise reacia acestor condiii schimbate. n noile condiii, de desvrit confort i securitate, acea energie neobosit, care la noi este trie, va deveni slbiciune. Chiar i n vremea noastr anumite tendine i dorini, odinioar necesare pentru supravieuire, sunt o surs permanent de nfrngere. Curajul fizic i dragostea de lupt, de pild, nu sunt de prea mare ajutor pot deveni chiar piedici pentru un om civilizat. ntr-un stat de echilibru i securitate fizic, puterea, att intelectual ct i fizic, ar fi nelalocul ei. Cci nenumrai ani, socoteam eu, nu existase nici un pericol de rzboi sau de violen izolat, nici un pericol din partea fiarelor slbatice, nici o boal pustiitoare care s necesite o constituie viguroas, nici o nevoie de efort. Pentru o astfel de via, cei pe care i-am fi numit slabi sunt tot att de bine pregtii ca i cei puternici, i ntr-adevr ei nu mai sunt slabi. Ba chiar sunt bine nzestrai, cci cei puternici vor fi chinuii de o energie pe care n-au unde s-o foloseasc. Fr ndoial c minunata frumusee a cldirilor pe care le vedeam era rezultatul ultimelor valuri de energie, acum inutil, a omenirii, nainte de a se potoli n armonia perfect a condiiilor n care tria nflorirea acelui triumf care a nceput o dat cu marea pace definitiv. Aceasta a fost ntotdeauna soarta energiei n condiii de securitate; ea duce la art i la erotism, i apoi vine lncezeala i decderea. Chiar i acest avnt artistic se va stinge pn la urm aproape se stinsese n epoca n care m aflam. S se mpodobeasc cu flori, s danseze, s cnte sub razele soarelui; att i nimic mai mult le rmsese oamenilor din spiritul artistic. i chiar i acestea se vor pierde n cele din urm ntr-o satisfacie inactiv. Noi suntem ascuii pe tocila suferinei i a nevoilor, i mi se prea c acum aceast odinioar tocil era n sfrit sfrmat! Cum edeam acolo, n ntunericul care cretea mereu, m-am gndit c dezlegasem cu aceast explicaie simpl problema

acelei lumi dezlegasem ntreg secretul acestor fiine graioase. Poate c piedicile pe care le imaginaser pentru creterea populaiei reuiser prea bine, i numrul lor mai degrab sczuse dect rmsese staionar. Aceasta ar explica ruinele prsite. Explicaia mea era foarte simpl, i destul de plauzibil dup cum sunt cele mai multe dintre teoriile greite! VII. O LOVITUR NEATEPTAT Cum edeam acolo, reflectnd la acest triumf desvrit al omului, se ridic dintr-o revrsare de lumin argintie, dinspre nord-est, luna plin, galben. n vale, micile fpturi cu veminte strlucitoare ncetaser s se mai agite. Pe lng mine, tcut, o bufni trecu n zbor i eu m nfiorai de rcoarea nopii. M hotri s cobor i s-mi gsesc un loc unde s pot dormi. Am cutat cu privirea edificiul pe care l cunoteam. Apoi ochii mi-au alunecat pn la figura Sfinxului Alb, aezat pe piedestalul lui de bronz, ale crui trsturi deveneau tot mai distincte pe msur ce lumina lunii care rsrea se fcea tot mai strlucitoare. Puteam s disting chiar i mesteacnul argintiu de lng Sfinx. Acolo era i desiul de rododendroni, negri n lumina palid, i tot acolo era mica pajite. Am privit din nou spre locul unde m oprisem. O ndoial stranie mi-a ngheat buna dispoziie. Nu, mi-am zis eu cu voce tare, nu asta era pajitea. Dar asta era ntr-adevr pajitea, cci faa alb, leproas a Sfinxului era ntoars spre ea. V putei nchipui ce am simit eu cnd m-am convins? Nu putei. Maina Timpului dispruse! Dintr-o dat, ca o lovitur de bici pe obraz, am simit c s-ar putea s rmn pierdut pentru epoca mea, s rmn neputincios n aceast stranie lume nou. Simplul gnd era ca o adevrat senzaie fizic. Simeam c m strnge de gt i mi taie respiraia. n clipa urmtoare, am fost cuprins de o spaim puternic i am nceput s alerg, n salturi mari, pe povrni n jos. La un moment dat am czut cu faa la pmnt i mi-am zgriat obrazul; n-am pierdut vremea s-mi opresc sngele, ci am srit n picioare i am continuat s alerg, cu o umezeal cald scurgndu-mi-se pe obraz i pe brbie. n timp ce alergam, mi spuneam: "Au micat-o puin din loc, au mpins-o sub boschet, dincolo de drum." Totui, alergam din rsputeri. Cu certitudinea care nsoete uneori spaima excesiv, tiam c asigurrile pe care mi le ofeream erau stupide, tiam, instinctiv, c maina fusese ascuns astfel nct s nu mai dau de ea. Simeam c m sufoc. Cred c am parcurs ntreaga distan, de la vrful dealului pn la mica pajite, cam dou mile poate, n numai zece minute. i nu mai sunt chiar tnr. Alergam i-mi blestemam, cu glas tare, prosteasca ncredere ce m fcuse s-mi prsesc maina. Strigam cu glas tare, risipindu-mi astfel zadarnic suflul, i nimeni nu-mi rspundea. Prea c nici o fiin nu se clintete n lumea aceea luminat de lun. Ajuns pe pajite, mi s-au confirmat cele mai rele temeri. Nu se vedea nici urm de main. Privind din mijlocul desiului negru, m-am simit slbit i ngheat. Am alergat furios ocolind pajitea goal, ca i cum maina ar fi putut fi ascuns n vreun col, i apoi m-am oprit brusc, cu minile ncletate n pr. n faa mea se ridica Sfinxul Alb, lucitor, pe piedestalul su de bronz, lepros, n lumina lunii. Prea c zmbete, btndu-i joc de spaima mea. A fi putut s m consolez, nchipuindu-mi c omuleii aceia mi duseser Maina n vreun adpost, dac n-a fi fost sigur c nu erau n stare s o fac, att din punct de vedere fizic, ct i intelectual. Aceasta m ngrozea: senzaia unei puteri nebnuite pn acum, prin intervenia creia invenia mea dispruse. Totui, de un lucru eram sigur: n afar doar de cazul cnd vreo alt er produsese o copie exact a ei, maina nu se putea s se fi micat n timp. Modul de fixare a manetelor v voi arta mai trziu acest mod nu permite nimnui s-o pun n micare atunci cnd manetele erau scoase. Maina se micase, i rmnea ascuns, dar numai n spaiu. Dar, atunci, unde ar putea fi? Cred c m-a cuprins un fel de furie. mi amintesc c am alergat ca un nebun ncoace i ncolo printre tufiurile luminate de lun din jurul sfinxului, speriind un animal alb pe care, n lumina slab, l-am luat drept un pui de cprioar. mi amintesc, de asemenea, c n seara aceea am lovit pn trziu cu pumnii n tufiuri, pn cnd ncheieturile minilor, zgriate de crengile rupte, mi s-au fcut numai rni. Apoi, suspinnd i delirnd de furie, am cobort la marea cldire de piatr. Sala cea mare era ntunecat, tcut i pustie. M-am furiat pe podeaua neregulat i am czut pe una din mesele de malahit, aproape sfrmndu-mi glezna. Am aprins un chibrit i am trecut dincolo de podelele prfuite, despre care v-am mai vorbit. Acolo am dat de o a doua sal, mare i acoperit cu perne pe care dormeau vreo douzeci de oameni. Cu siguran c au socotit destul de bizar aceast a doua apariie a mea, aa cum nisem pe neateptate din bezn, scond sunete nearticulate, nsoite de zgomote i de flacra unui chibrit. Cci ei nu mai tiau ce nseamn chibriturile. Unde mi este Maina? am nceput eu, strignd ca un copil suprat, ntinznd minile spre ei i scuturndu-i pe toi. Cred c totul li s-a prut foarte ciudat. Unii rdeau, dar cei mai muli dintre ei preau foarte nspimntai. Vzndu-i stnd jos n jurul meu, mi-a trecut prin minte c, ncercnd s renviez senzaia de fric n acea situaie, comiteam o adevrat prostie. Cci, judecnd dup purtarea lor din timpul zilei, mi-am dat seama c frica trebuie s fi fost uitat. Pe neateptate, am aruncat jos chibritul i, rsturnnd n drum pe unul dintre ei, am pornit din nou n netire, de-a lungul marii sli de mese, ieind afar, sub lumina lunii. Am auzit strigte de groaz i micile lor picioare alergnd i poticnindu-se ncoace i ncolo. Nu-mi aduc aminte tot ce am fcut ct timp luna s-a ridicat pe cer. Presupun c faptul care m nnebunea era natura neateptat a pierderii pe care o suferisem. M simeam desprit fr speran de rasa mea un animal ciudat ntr-o lume necunoscut. Cred c am rostit vorbe fr ir, ipnd i blestemnd pe Dumnezeu i destinul. mi amintesc c m-a cuprins o oboseal groaznic, pe msur ce nainta lunga noapte de desperare; c am rscolit prin toate ungherele; c am bjbit printre ruine luminate de lun i am atins prin ntuneric fiine ciudate; c, n cele din urm, m-am ntins pe jos, lng sfinx, i, cu o desperare cumplit i chiar cu furie, am plns de prostia mea de a fi lsat s-mi fie furat Maina... Nu-mi mai rmnea dect dezndejdea. Apoi am adormit, iar cnd m-am deteptat era plin zi i o pereche de vrbii opiau pe pmnt, n preajma mea, att de aproape c le-a fi putut ajunge cu mna. M-am ridicat, n rcoarea dimineii, ncercnd s-mi amintesc cum am ajuns aici i de ce aveam o senzaie att de profund de singurtate i desperare. Apoi mi-am adus aminte, limpede, de tot ce se petrecuse. n lumina zilei, cnd lucrurile i apar aa cum sunt, am putut s privesc drept n fa situaia n care m aflam. Mi-am dat seama de nebunia furiei mele din noaptea trecut, i am putut s raionez mai linitit. S presupunem tot ce poate fi mai ru, mi-am spus. S presupunem c Maina este pierdut de-a binelea poate chiar distrus. Trebuie s fiu calm i s am rbdare, s nv felul de a fi al oamenilor, s aflu exact felul n care s-a pierdut Maina i mijloacele de a gsi materiale i unelte, astfel nct pn la urm s-mi construiesc, poate, o alt Main. Aceasta mi va fi singura speran, o speran slab, dar mai bun dect dezndejdea. i, la urma urmei, eram ntr-o lume frumoas i curioas. Dar s-ar putea ca Maina s fi fost numai ascuns. Tocmai de aceea, trebuie s fiu calm i, cu rbdare, s gsesc locul unde

era dosit i s ncerc s-o recapt, prin for sau prin viclenie. Gndind astfel, m-am ridicat n picioare i am privit n jurul meu, ntrebndu-m unde a putea s fac o baie. M simeam obosit, nepenit i murdar de pe urma drumului. Prospeimea dimineii m fcea s doresc s fiu i eu la fel de proaspt. Emoia mi se consumase. ntr-adevr, n timp ce mergeam, m gndeam cu uimire la puternica mea enervare din seara trecut. Am fcut o examinare amnunit a terenului din jurul micii pajiti. Mi-am pierdut ctva vreme n ntrebri inutile, adresate, att ct eram n stare s le vorbesc omuleilor care treceau din ntmplare prin apropierea mea. Nici unul nu a reuit s-mi neleag gesturile: unii erau de-a dreptul slabi de minte, alii credeau c glumeam, i rdeau de mine. Cu mult greutate am reuit s-mi stpnesc minile s nu se repead n feele lor drgue i zmbitoare. Era un impuls prostesc, dar abia puteam s in n fru demonul nscut din fric i furie oarb, demon mereu gata s profite de nedumerirea mea. Terenul mi ddea indicaii mai bune. Cam la jumtatea distanei dintre piedestalul Sfinxului i urmele lsate de paii mei atunci cnd, dup ce sosisem, m-am strduit s redresez Maina rsturnat, am gsit o scobitur adnc n pmnt. Mai erau i alte semne primprejur, precum i nite urme subiri de picioare asemntoare acelora pe care mi nchipui c le-ar face animalul numit "lene". Urmele acestea m-au fcut s m uit mai cu atenie la piedestal. Era din bronz, dup cum cred c v-am mai spus. Nu se prezenta ca un simplu bloc, ci era bogat decorat pe fiecare latur cu plci adnc sculptate. M-am apropiat i le-am ciocnit. Piedestalul era gol pe dinuntru. Examinnd cu grij plcile, am descoperit c ntre ele i ramele lor era un mic interval. Nu exista nici o clan sau broasc, dar se putea ca plcile, dac erau ntr-adevr ui, aa cum bnuiam, s se deschid de dinuntru. Un singur lucru era limpede n mintea mea. Nu era deloc greu s nelegi c Maina Timpului se afla n interiorul piedestalului. Cum de a ajuns acolo, aceasta era o alt problem. Printre tufiuri, pe sub nite meri nflorii, am vzut capetele a doi oameni mbrcai n portocaliu venind ctre mine. Mam ntors zmbind spre ei i le-am fcut semn s se apropie. Au venit lng mine i, artndu-le piedestalul de bronz, am ncercat s-i fac s neleag dorina mea de a-l deschide. Dar de la primul meu gest, atitudinea lor a devenit foarte stranie. Nu tiu cum s v descriu expresia lor. Presupunei c ai face n faa unei femei delicate un gest grosolan cam aa ar reaciona i ea. Ei se ndeprtar ca i cum ar fi primit cea mai cumplit insult. Am ncercat, apoi, cu un omule drgla, nvemntat n alb, dar am obinut exact acelai rezultat, ntr-un fel, purtarea lui m-a fcut s-mi fie ruine de mine nsumi. Dar, dup cum tii, eu voiam s obin Maina Timpului, aa c am mai ncercat o dat. Dar cnd l-am vzut ntorcndu-mi spatele ca i ceilali, mi-am ieit din srite. Din trei salturi am fost lng el, l-am apucat de cea mai larg parte a vemntului, din jurul gtului, i am nceput s-l trsc spre Sfinx. Atunci am vzut groaza i repulsia de pe faa lui i brusc i-am dat drumul. Dar nc nu m-am dat btut. Am izbit cu pumnul n plcile de bronz. Mi s-a prut c aud micndu-se ceva nuntru mai bine zis, am auzit un zgomot ca un fel de rs nfundat dar poate c m-am nelat. Apoi, lund o piatr mare de pe malul rului, am ciocnit pn cnd am turtit relieful unei decoraii i cocleala a czut de pe ea n coji mrunte. Cred c delicaii omulei m auzeau pn la o mil distan, n toate direciile, ciocnind cu furie, dar nu s-a ntmplat nimic. Vedeam muli dintre ei, pe povrniuri, privind pe furi spre mine. n cele din urm, transpirat i obosit, m-am aezat jos, s supraveghez locul. Eram, ns, prea nerbdtor pentru a putea atepta mult vreme; sunt prea occidental pentru o veghe ndelungat. A putea s lucrez ani ntregi la o singur problem, dar s stau douzeci i patru de ore inactiv asta este cu totul altceva. Dup ctva timp m-am ridicat i am nceput s m plimb fr int prin tufiuri, ndreptndu-m ctre deal. "Rbdare" miam spus. "Dac vrei s-i recapei Maina, trebuie s lai n pace Sfinxul. Dac ei vor ntr-adevr s i-o ia, n-are nici un rost s strici plcile de bronz, iar dac nu vor, o vei cpta napoi imediat ce vei putea s-o ceri. Este inutil s te frmni cu o asemenea enigm, n mijlocul acestor lucruri necunoscute. Este calea sigur ctre monomanie. Privete aceast lume n fa. nva felul lor de a fi, cerceteaz, ai grij s nu-i faci preri prea pripite n privina lor. Pn la urm, vei gsi rezolvri la toate." Apoi, deodat, mi-am dat seama de comicul situaiei; m-am gndit la anii pe care i petrecusem studiind i trudind pentru cltoria n viitor, alturi de nerbdarea mea de acum de a scpa de el. mi furisem cea mai complicat i mai fr speran capcan pe care i-a imaginat-o vreodat cineva. Dei totul se ntmpla pe socoteala mea, nu m-am putut stpni. Am izbucnit n rs. Trecnd prin slile marelui palat, mi s-a prut c omuleii m ocolesc. Poate c era doar o prere, sau poate c pricina erau ciocniturile mele n porile de bronz. Eram destul de sigur, ns, c se fereau de mine. Am avut grij, totui, s m prefac c nu observ nimic, i s m abin de a-i urmri; dup o zi sau dou relaiile au revenit la normal. Am progresat ct am putut mai mult n nvarea limbii lor i, n acelai timp, mi-am continuat ici i colo explorrile. Exceptnd eventualitatea c mi lipsea vreun amnunt prea subtil, limba lor era extrem de simpl compus aproape exclusiv din substantive concrete i verbe. Termenii abstraci preau foarte tari, sau chiar nici nu existau, iar limbajul figurativ era prea puin folosit. Frazele lor erau de obicei simple, formate din dou cuvinte i nu am reuit s exprim sau s neleg dect propoziiunile cele mai simple. M-am hotrt s abandonez, ntr-un col al memoriei, ct mai mult timp posibil gndul la Maina Timpului i la misterul uilor de bronz de sub Sfinx, pn cnd cunotinele pe care le voi acumula m vor duce din nou ctre acestea n mod firesc. Totui, v putei da seama c exist un anume sentiment care m inea legat, ntr-un cerc de cteva mile, de punctul n care sosisem. VIII. EXPLICAIE Ct vedeam cu ochii, ntreaga lume se rsfa n aceeai bogie exuberant ca i valea Tamisei. De pe fiecare deal pe care m urcam vedeam aceeai abunden de cldiri splendide, ntr-o varietate nesfrit de materiale i de stiluri; aceleai plcuri de arbuti verzi, aceiai copaci ncrcai de flori i aceleai ferigi. Ici i colo, apa lucea ca argintul i, n deprtare, pmntul se ridica n dealuri ondulate albstrui, contopindu-se astfel cu seninul cerului. O trstur particular, care mi atrgea acum atenia, era prezena unor puuri circulare, multe din ele, aveam impresia, foarte adnci. Unul se afla lng crarea care ducea n sus, pe deal, i pe care umblasem eu n prima zi. Ca i celelalte, puurile aveau ghizduri de bronz, lucrate ntr-un mod aparte i ferite de ploaie printr-o mic cupol. Rezemndu-m de ghizduri i privind n jos, n bezna adnc, nu puteam zri nici licr, de ap, iar cnd aprindeam un chibrit nu se vedea nici o reflecie a luminii. Dar din toate se auzea un sunet anumit: un top-toptop, ca zgomotul unui mare motor, i am descoperit, dup flacra chibriturilor, c un curent constant de aer cobora n adncul puurilor. Mai mult, am aruncat o bucic de hrtie n gura unuia i, n loc s pluteasc ncet n jos, a fost sorbit, dintr-o dat, i am pierdut-o din vedere. Dup ctva timp, am fcut legtura ntre aceste puuri i un fel de turnuri nalte care se aflau din loc n loc pe povrniuri; deasupra lor vedeam adesea o tremurare a vzduhului, aa cum se poate vedea ntr-o zi clduroas deasupra unui rm btut de soare. ncercnd s fac o legtur ntre toate acestea, am ajuns la convingerea c exist un vast sistem de ventilaie subteran, a crui adevrat semnificaie nu puteam s-o neleg. La nceput am fost nclinat s caut explicaia n organizarea serviciilor

sanitare ale acestor oameni. Era o concluzie plauzibil, dar care, totui, s-a dovedit a fi absolut greit. Ajuns aici, trebuie s admit c n tot timpul ct am stat n acest viitor real am aflat foarte puine date despre canalizare i ceasornice i mijloace de transport, i toate celelalte mijloace de comoditate. n unele din viziunile asupra Utopiei{5}, n lecturile mele despre timpurile ce vor veni, exist multe amnunte referitoare la construcii, la organizarea social, i aa mai departe. Dar, n timp ce asemenea amnunte sunt destul de lesne de obinut cnd ntreaga lume se afl cuprins n imaginaia cuiva, ele sunt cu totul inaccesibile unui cltor adevrat prin realiti de genul celor ntlnite de mine acolo. nchipuii-v ce ar povesti despre Londra un negru venit direct din Africa Central, atunci cnd se va ntoarce la tribul su! Ce ar putea s tie despre companiile de ci ferate, despre micrile sociale, despre cablurile de telefon i telegraf, despre Compania de Alocare a Parcelelor, despre mandatele potale i alte lucruri de acest fel? i nc noi, cel puin, am fi destul de binevoitori pentru a-i explica toate acestea! Dar chiar din ceea ce ar afla, ct ar putea el s-i fac s neleag sau s cread pe prietenii si, care n-au cltorit niciodat? i apoi, gndii-v ct de mic este distana dintre un negru i un alb din vremea noastr, i ct de mare este intervalul dintre mine i oamenii din Era de Aur! mi ddeam seama de multe lucruri nevzute, care contribuiau la confortul meu; dar, n afar de o impresie general de organizare bazat pe automatizare, mi-e team c v pot spune prea puin despre deosebirile pe care le-am observat. Cu privire la moarte, de exemplu, n-am vzut nici o urm de crematorii sau ceva care s-mi aminteasc de cimitire. M-am gndit c s-ar putea s existe cimitire (sau crematorii) undeva n afara cercului explorrilor mele. Era i aceasta o problem pe care de asemenea mi-am pus-o n mod special, iar curiozitatea mea a suferit la nceput un eec total n aceast privin. Faptul m punea n ncurctur, i am ajuns s fac nc o observaie, care m-a uimit i mai mult; printre aceti oameni nu existau nici btrni, i nici infirmi. Trebuie s mrturisesc c satisfacia de a fi elaborat primele mele teorii despre o civilizaie automatizat i despre omenirea n declin nu a durat mult. Totui, altceva nu eram n stare s gsesc. S v spun ce m ncurca. Numeroasele palate pe care le cercetasem erau numai case de locuit, cuprinznd vaste sli de mese i camere de dormit. N-am gsit nicieri vreo mainrie, nici un fel de dispozitiv. i totui aceti oameni erau mbrcai cu esturi frumoase care trebuiau s fie rennoite din cnd n cnd, iar sandalele lor, dei lipsite de podoabe, aveau o lucrtur destul de complicat, n metal. Toate aceste lucruri erau, desigur, confecionate ntr-un anume fel. Iar omuleii nu artau s aib nici urma vreunei nclinaii creatoare. Nu exista nici un magazin, nici un atelier, nici un semn c ar fi importat totul de undeva. i petreceau tot timpul jucndu-se cu graie, scldndu-se n ru, drgostindu-se pe jumtate n glum, mncnd fructe i dormind. Nu puteam defel s neleg cum erau organizate treburile. i revenind la Maina Timpului, cineva, nu tiam cine, o dusese nuntrul piedestalului pe care se ridica Sfinxul Alb. De ce? Nu puteam s-mi nchipui nici n ruptul capului. Pe de alt parte, acele puuri fr ap i turnurile de ventilaie... Simeam c-mi lipsete o verig. Simeam cum s v spun? nchipuii-v c ai gsit o inscripie, presrat ici i colo cu fraze ntr-o perfect limb englez, printre care sunt intercalate fraze alctuite din cuvinte i chiar litere complet necunoscute vou. Ei bine, astfel mi se prezenta, n a treia zi a vizitei mele, lumea anului opt sute dou mii apte sute unu! n ziua aceea am legat i un fel de prietenie. n timp ce priveam la civa omulei care se scldau n ru, ntr-un loc nu prea adnc, s-a ntmplat c unul dintre ei, prins de un crcel, a fost luat la vale de curentul apei. Curentul principal curgea destul de iute, fr s fie ns prea puternic, chiar pentru un nottor mediocru. Vei avea o idee mai clar asupra ciudatelor deficiene ale acestor oameni, cnd v voi spune c nimeni nu a fcut nici cea mai mic ncercare s salveze biata fiin care ipa slab, n timp ce era trt de ap, sub ochii lor. Cnd mi-am dat seama, m-am dezbrcat repede i, intrnd n ap, ceva mai la vale de locul accidentului, am reuit s-o ajung, aducnd-o apoi cu bine la mal. Un masaj sumar pe mini i pe picioare a fcut-o s-i revin, i am avut bucuria s vd c nainte de a o prsi se simea bine. mi fcusem o prere att de proast despre neamul ei, nct nu m-am ateptat la nici un fel de recunotin. De data aceasta, ns, m-am nelat. Faptul se petrecuse dimineaa. Dup-amiaz am ntlnit-o pe mica femeie, cci cred c femeie era, n timp ce m ntorceam din cercetrile mele: m-a ntmpinat cu strigte de bucurie, druindu-mi o ghirland imens de flori mpletit pentru mine i numai pentru mine. Asta m-a pus pe gnduri. S-ar putea s m fi simit chiar mhnit. n orice caz, am fcut tot ce-am putut pentru a-i arta c apreciez darul. Dup puin timp, eram aezai amndoi ntr-un mic boschet, angajai ntr-o conversaie bazat mai ales pe zmbete. Prietenia acestei fiine m nclzea exact ca prietenia ce mi-ar fi artat-o un copil. Ne ntindeam unul altuia flori i ea mi sruta minile. Eu fceam la fel cu ale ei. Apoi am ncercat s stau de vorb cu ea i am aflat c o cheam Weena, nume care, dei nu tiu ce nseamn, prea c i se potrivete destul de bine. Acesta a fost nceputul unei ciudate prietenii care a durat o sptmn, i s-a sfrit vei afla ndat cum! Semna ntru totul cu un copil. Voia s fie tot timpul lng mine. A ncercat s se in dup mine pretutindeni i, n urmtorul tur de cercetare, mi-a venit ideea s o obosesc i s o prsesc, ceea ce n cele din urm am i fcut, lsnd-o sleit de puteri i strigndu-m pe un ton plngtor. Dar eu aveam de rezolvat probleme ceva mai importante. N-am venit n viitor, miam spus n sinea mea, ca s m ocup de mici amoruri. i, totui, tristeea ei era prea mare, de cte ori ncercam s-o prsesc, protestele ei erau uneori chiar violente, i cred c, n general, aveam n egal msur i necazuri, i satisfacii n urma devoluiunii ei. Dar ea, ea era pentru mine nainte de toate o mare mngiere. Credeam c se ataase de mine dintr-o simpl afeciune copilroas. i nu mi-am dat bine seama dect atunci cnd era foarte trziu, ct am fcut-o s sufere ncercnd s-o prsesc. i tot atunci cnd era prea trziu mi-am dat seama ce nsemna ea pentru mine prin dragostea pe care mi-o arta; prin felul ei copilresc de a-mi dovedi c ine la mine, femeia aceea ct o ppu m fcea, atunci cnd m ntorceam n preajma Sfinxului Alb, s am senzaia c m ntorceam acas; i, de ndat ce ajungeam n vrful dealului, ateptam s vd venind ctre mine fiina ei delicat, alb i aurie. Tot de la ea am aflat c frica nu prsise nc omenirea. n timpul zilei, Weena nu se temea de nimic i manifesta cea mai ciudat ncredere n mine; odat, n joac, am fcut nite strmbturi de ameninare ctre ea, i a rs pur i simplu de mine. Se temea ns de ntuneric, se temea de umbre, se temea de tot ce era negru. Pentru ea ntunericul era singurul lucru nspimnttor. Era un sentiment deosebit de puternic i faptul m-a pus pe gnduri i m-a fcut s devin mai atent. i atunci am descoperit, printre altele, c dup cderea serii aceti omulei se adunau n palatele lor i dormeau numai n grupuri mari. Dac intrai peste ei, fr o lumin, se isca un adevrat tumult de team. Dup cderea serii, niciodat n-am gsit pe vreunul dintre ei pe afar, sau dormind singur nuntru. i totui eu am fost att de prost i nechibzuit, nct n-am inut seama de acest puternic sentiment de fric i, dei o mhneam pe Weena, am continuat s dorm noaptea departe de somnul lor comun. Aceasta a tulburat-o foarte mult, dar marea ei afeciune pentru mine a triumfat pn la urm i timp de cinci nopi, inclusiv ultima noastr noapte, a dormit cu capul sprijinit de braul meu. Dar vd c, vorbind despre Weena, m-am ndeprtat de firul povestirii mele. Cred c era n noaptea dinaintea salvrii de la nec, cnd, aproape n zori, am fost deteptat. M

simeam nelinitit din pricina unui vis neplcut n care se fcea c eram scufundat sub ap, i c nite anemone de mare m pipiau pe fa cu apendicele lor moi. M-am trezit cu o tresrire i cu senzaia ciudat c un animal cenuiu ieise tocmai atunci, n fug, din camer. Am ncercat s adorm din nou, dar m simeam nelinitit i singur. Era n acele clipe de ntuneric cenuiu, cnd lucrurile abia se trsc, ieind din bezn, cnd totul este ireal, fr culoare i fr contururi clare. M-am sculat i am cobort n sala cea mare, ieind apoi afar, pe pavajul de piatr din faa palatului. M gndeam s atept, neavnd ncotro, rsritul soarelui. Luna apunea, iar lumina ei aproape stins se mbina cu prima licrire a zorilor, ntr-un clar-obscur fantomatic. Tufiurile erau negre, ca de cerneal, pmntul de un cenuiu nchis, cerul incolor i trist. Mi s-a prut c, pe povrniul dealului, zresc nite stafii. De trei ori la rnd, n timp ce scrutam povrniurile, am zrit nite forme albe. De dou ori am avut impresia c vd cte o apariie alb, stingherit, n form de maimu, alergnd iute, n sus, pe deal, i o dat am vzut lng ruine cteva asemenea fiine ducnd un corp ntunecat. Se micau grbite. N-am putut s vd ce s-a mai ntmplat cu ele. Mi s-a prut c au disprut printre tufiuri. Trebuie s tii c zorile erau nc tulburi. Aveam acea senzaie matinal de frig i de nesiguran, pe care cred c o cunoatei. Nu-mi venea s-mi cred ochilor. Pe msur ce bolta devenea tot mai strlucitoare ctre rsrit, iar lumina zilei venea s-i reverse din nou culorile ei vii asupra lumii, am examinat cu atenie peisajul. N-am mai vzut, ns, nici o urm a fiinelor albe. Erau simple creaii ale semintunericului. "Trebuie c erau nite fantome", mi-am zis. M ntreb din ce epoc anume?" Cci mi-am adus aminte, amuzndu-m, o bizar teorie a lui Grant Allen{6}. Dac fiecare generaie moare i se transform n fantome, argumenta el, lumea va fi n cele din urm suprapopulat cu ele. Pe baza acestei teorii, probabil c fantomele se nmuliser enorm de opt sute de mii de ani ncoace, i nu era de mirare faptul c vedeam patru exemplare dintr-o dat. Dar gluma nu m mulumea, i am continuat s m gndesc la aceste fiine n tot timpul dimineii, pn cnd sosirea Weenei mi le-a gonit din minte. Le asociam n mod neclar cu animalul alb pe care l speriasem atunci cnd cutam nfrigurat, n prima zi, locul unde fusese ascuns Maina Timpului. Dar Weena era o plcut nlocuitoare a acestor gnduri. i, cu toate acestea, ele erau destinate s pun n curnd o i mai cumplit stpnire pe mintea mea. Cred c v-am mai spus c, n acea Epoc de Aur, clima era mult mai cald dect a noastr. Explicaia n-am gsit-o nc. Poate c Soarele devenise mai fierbinte, sau poate c Pmntul se apropiase de Soare. n general, se presupune c, n viitor Soarele va continua s se rceasc nencetat. Dar unii, neobinuii cu speculaii de genul celor ntreprinse de tnrul Darwin, uit c planetele trebuie s cad, n cele din urm, una cte una, pe astrul care le-a nscut. Pe msur ce se vor produce asemenea catastrofe, Soarele va strluci cu o energie nnoit; i poate c vreuna din planetele mai apropiate de Soare suferise aceast soart. Oricare ar fi explicaia, fapt este c Soarele era mult mai fierbinte dect l tim noi. Ei bine, ntr-o diminea foarte clduroas a patra zi, cred n timp ce cutam s m adpostesc de cldur i de lumina orbitoare, am intrat ntr-o ruin uria situat alturi de marele edificiu n care dormeam i mncam. Atunci mi s-a ntmplat ceva neobinuit. Crndu-m printre mormanele de zidrie drmat, am descoperit o galerie ngust, avnd ferestrele din fund, ca i cele laterale, astupate de pietrele desprinse din zid. Prin contrast cu lumina strlucitoare de afar, locul mi s-a prut la nceput de un ntuneric de neptruns. Am intrat n galerie pe dibuite, deoarece trecerea de la lumin la ntuneric m fcea s vd pete colorate plutind naintea ochilor. Deodat m-am oprit ncremenit. Luminoi prin reflectarea luminii de afar, m fixau, din ntuneric, doi ochi. Vechea, instructiva team de fiarele slbatice a pus stpnire pe mine. Mi-am ncletat pumnii i am privit int n globii ochilor strlucitori. M temeam s m ntorc. Atunci m-am gndit la sigurana absolut n care se prea c triete omenirea. i imediat, mi-am adus aminte de acea ciudat groaz de ntuneric. Stpnindu-mi puin teama, am naintat un pas i am vorbit. Trebuie s recunosc c glasul mi suna aspru i nesigur. Am ntins mna i am atins ceva moale. Cei doi ochi s-au ntors n lturi, pe lng mine a trecut n fug ceva alb. M-am ntors cu inima ct un purice, i am vzut o form mic i stranie, un fel de maimu, innd capul n jos, ntr-un fel caracteristic. Alerga prin spaiul nsorit din spatele meu. S-a poticnit de un bloc de granit, a bjbit n jur, i ntr-o clip s-a fcut nevzut n umbra ntunecoas de sub alt morman de ziduri drmate. Impresia pe care mi-a lsat-o este, desigur, imperfect, dar tiu c fiina aceea era de un alb murdar, i avea nite ochi mari i stranii, de un cenuiu rocat; tiu, de asemenea, c era acoperit cu pr blai pe cap i pe spate. Dar, dup cum spuneam, a trecut prea repede pentru ca s o pot vedea desluit. Nu pot spune nici mcar dac alerga n patru labe sau doar le inea foarte jos pe cele dou din fa. Dup o clip, m-am luat dup ea, strecurndu-m n cea de a doua ngrmdire de ruine. Mai nti nam reuit s-o descopr; dar, dup ctva timp, am dat n bezna adnc de una din acele deschideri circulare, n form de pu, despre care v-am vorbit. Era pe jumtate astupat de o grind prbuit. Mi-a venit un gnd neateptat. S fi disprut oare acest animal n josul galeriei? Am aprins un chibrit i, privind n jos, am vzut micndu-se o creatur mic, alb, cu ochi mari i strlucitori care m privea int n timp ce se retrgea. Am simit un fior. Semna att de bine cu un om-pianjen! Cobora pe lng perete, i abia atunci am zrit nite ieituri de metal, pentru sprijinul minilor i picioarelor, formnd un fel de scar ce ducea n adncul galeriei. Apoi flacra mi-a ars degetele, chibritul mi-a czut din mn, stingndu-se n cdere, i cnd am aprins altul, micul monstru dispruse. Nu tiu ct timp am stat privind n josul puului. A trebuit s se scurg ctva timp pn cnd am reuit s m conving c fiina pe care o vzusem fcea parte din spea omeneasc. Dar, treptat, adevrul mi-a aprut n fa: Omul nu rmsese o singur specie, ci se difereniase n dou animale diferite; descendenii generaiei noastre nu erau numai copiii graioi din Lumea de Deasupra, ci i acest albicios, scrbos animal al ntunericului, care nise pe dinaintea mea, era de asemenea motenitorul nenumratelor veacuri trecute. M-am gndit la turnurile deasupra crora vzusem aerul tremurnd i la teoria mea despre ventilaia subteran. Am nceput s bnuiesc adevrata lor semnificaie. Dar ce cuta oare, m-am ntrebat, aceast maimu n schema unei organizaii perfect echilibrate, aa cum mi-o imaginasem eu? Cum se potrivea ea cu senintatea indolent a delicailor locuitori ai Lumii de Deasupra? i ce se ascundea acolo, jos, n fundul acelei galerii? M-am aezat pe marginea puului spunndu-mi c, oricum, nu aveam nici un motiv s m tem, i c va trebui s cobor, pentru a dezlega problema care m pusese ntr-o asemenea ncurctur. i, totodat, mi-era o fric cumplit s cobor. n timp ce ezitam astfel, doi dintre gingaii oameni ai Lumii de Deasupra au trecut pe aproape, alergnd din plin soare n umbr, ntr-un joc amoros. Brbatul urmrea femeia, aruncnd cu flori n ea, din fug. Au fost foarte mhnii, gsindu-m astfel, privind n jos, n pu, cu braul rezemat de grinda rsturnat. Se pare c a observa aceste deschizturi era pentru ei o dovad de prost gust; cci atunci cnd le-am artat deschiztura de lng mine, iam ncercat s formulez, n limba lor, o ntrebare, s-au artat i mai amri i mi-au ntors spatele. tiind c le place flacra chibriturilor, am aprins cteva ca s-i amuz. Am ncercat din nou s le pun o ntrebare n legtur cu puul, i din nou am dat

gre. Aa c i-am prsit imediat, cu gndul s o caut pe Weena i s vd ce pot s aflu de la ea. Dar gndurile mi erau n plin rscoal; presupunerile i impresiile mele se cltinau i se reuneau ntr-o alt nlnuire. Aveam acum cheia semnificaiei acestor puuri, a turnurilor de ventilaie, a misterului fantomelor; pentru a nu mai vorbi despre rostul uilor de bronz i despre soarta Mainii Timpului! Foarte vag, am pornit s dibui firul unei idei care nsemna rezolvarea nelmuritelor probleme economice. Iat cum vedeam noul aspect al lucrurilor. Desigur, aceast a doua specie de oameni era subteran. Erau mai ales trei circumstane care m fceau s cred c incursiunile lor att de rare deasupra solului erau rezultatul unei lungi obinuine pe sub pmnt. n primul rnd, era aspectul albicios, comun multor animale care triesc timp ndelung n ntuneric de pild petele alb din peterile din Kentucky. n al doilea rnd, erau acei ochi enormi, cu o capacitate att de mare de a reflecta lumina, trsturi comune animalelor nocturne de pild, bufnia i pisica. i, n sfrit, evidenta lor zpceal n faa luminii, fuga grbit, dar stngace i pe bjbite, ctre locuri ntunecoase, precum i modul caracteristic de a-i ine capul cnd erau n btaia luminii toate ntreau teoria unei extrem de mari sensibiliti a retinei. n cazul acesta nseamn c, dedesubtul meu, pmntul este strbtut de un numr colosal de tuneluri, i aceste tuneluri sunt locuina Noii Rase. Prezena turnurilor de ventilaie i a puurilor presrate pe povrniurile dealurilor de fapt presrate peste tot, n afar de valea rului arta ct de universale erau aceste ramificaii. Ce era, deci, mai natural dect s presupui c munca necesar pentru confortul rasei ce tria la lumin era fcut n aceast artificial Lume Subteran. Ideea era att de plauzibil, nct am acceptat-o de ndat, i am continuat s m gndesc cum s-a produs aceast diviziune a speciei umane. Cred c bnuii liniile generale ale teoriei mele, dei, n ceea ce m privete, mi-am dat destul de repede seama c era departe de adevr. La nceput, pornind de la problemele propriei noastre epoci, mi s-a prut limpede ca lumina zilei c adncimea treptat a diferenei dintre Capitalist i Muncitor, actualmente doar temporar i social, era cheia ntregii situaii. Fr ndoial c ideea vi se va prea destul de grotesc i cu totul de necrezut dar, totui, chiar de pe acum exist indicii n aceast privin. Se manifest o tendin de utilizare a spaiului subteran pentru scopuri mai puin ornamentale ale civilizaiei; de exemplu, metroul din Londra, noile trenuri electrice, strzile subterane, atelierele i restaurantele subterane toate acestea cresc i se nmulesc. Evident, gndeam eu, tendina aceasta a tot crescut pn cnd Industria i-a pierdut treptat dreptul de a exista n aer liber. Vreau s spun c ea se dezvoltase din ce n ce mai mult n uzine subterane mereu mai mari, petrecndu-i tot mai mult timp acolo, nuntru, pn cnd, n cele din urm!... Chiar i acum, un muncitor din East-end nu triete oare n condiii att de artificiale nct, practic, el este izolat de suprafaa natural a pmntului? De asemenea, tendina exclusivist a oamenilor bogai datorit, fr ndoial, rafinamentului crescnd al educaiei lor i prpastiei tot mai adnci dintre ei i violena aspr a celor sraci duce nc de pe acum la izolarea, n interesul lor, a unor poriuni considerabile din suprafaa rii. n jurul Londrei, de exemplu, poate c jumtate din terenurile pitoreti sunt nchise pentru intrui. i tot aceast prpastie ce se adncete care se datorete duratei i costului ridicat al procesului de educaie superioar, precum i uurinei crescnde i tentaiilor fa de rafinament, din partea celor bogai va face ca schimbul ntre clase, de exemplu, promovarea cstoriilor ntre clase, care n prezent ntrzie, de-a lungul unor linii de stratificare social, procesul de difereniere a speciei noastre s fie din ce n ce mai puin frecvent. Astfel nct, n cele din urm, deasupra pmntului vor rmne cei avui, urmrind plcerea i confortul i frumosul, iar sub pmnt vor rmne cei neavui: Muncitorii, care vor continua s se adapteze la condiiile muncii lor. Din moment ce vor tri acolo, vor trebui, fr ndoial, s plteasc chirie, i nu una mic, pentru ventilaia vgunilor destinate lor; i, n cazul cnd vor refuza, vor muri de foame sau vor fi sufocai pentru neplata datoriilor. Cei care vor fi astfel constituii nct s fie sraci i rzvrtii, vor muri; i, n cele din urm, balana fiind permanent, supravieuitorii se vor adapta tot att de bine la condiiile vieii subterane, i vor fi tot att de fericii n felul lor, ca i oamenii din Lumea de Deasupra ntr-al lor. Dup prerea mea, frumuseea rafinat, ca i paloarea celor lipsii de lumina zilei i-au urmat cursul firesc. Marele triumf al Omenirii la care visasem a luat atunci n mintea mea o alt form. Nu se produsese un triumf al educaiei morale i al cooperrii generale, dup cum mi nchipuisem. n loc de aceasta, vedeam o adevrat aristocraie, narmat cu o tiin perfecionat i conducnd spre o concluzie logic sistemul industrial de astzi. Triumful ei nu fusese doar un triumf asupra naturii, ci un triumf asupra naturii i asupra aproapelui. Aceasta, trebuie s v spun, era teoria la care ajunsesem n acel moment. Eu nu aveam un "cicerone" potrivit, dup modelul crilor utopice. Explicaia mea ar putea fi absolut greit. i totui cred c este cea mai plauzibil. Dar, chiar cu aceast presupunere, civilizaia echilibrat la care s-a ajuns n cele din urm trebuie c trecuse de culme i era acum czut de mult n descompunere. Securitatea prea desvrit a Suprapmntenilor l dusese la un proces lent de degenerescen, la o descretere general a taliei, a forei i a inteligenei. Aceasta puteam s-o vd limpede nc de pe acum. Ce se ntmplase cu Subpmntenii nc nu bnuiam; dar, dup ct vzusem la Morloci acesta era, de fapt, numele care li se ddea acestor creaturi pot s-mi nchipui c modificrile tipului uman erau i mai profunde dect la Eloi, rasa frumoas pe care o cunoscusem nc de la sosirea mea. Atunci au nceput s m chinuiasc ndoielile. De ce mi luaser Morlocii Maina Timpului? Cci eram sigur c ei o luaser. De ce, dac Eloii erau stpni, nu erau n stare s-mi restituie maina? i de ce le era o fric att de teribil de ntuneric? Am ncercat, dup cum v-am mai spus, s-o ntreb pe Weena despre aceast Lume Subteran, dar i de data aceasta am fost dezamgit. Mai nti n-a neles ntrebrile mele, apoi a refuzat s-mi rspund. Se nfiora ca i cum acest subiect ar fi fost de nesuportat pentru ea. i, cnd am silit-o, fiind poate puin cam prea aspru, a izbucnit n lacrimi. Au fost singurele lacrimi, n afar de ale mele, pe care le-am vzut vreodat n aceast Er de Aur. Cnd am vzut-o plngnd, am ncetat s-o mai tulbur cu ntrebrile mele despre Morloci, i n-am tiut ce s mai fac pentru a risipi din ochii Weenei aceste semne de motenire uman. i, nu dup mult, ea zmbea i btea din palme, n timp ce eu, solemn, aprindeam un chibrit. IX. MORLOCII S-ar putea s vi se par ciudat, dar au trecut dou zile pn cnd s pot urmri aceast nou cale, care se arta a fi cea bun. Simeam un fel de repulsie fa de aceste trupuri palide. Aveau culoarea aproape albicioas a viermilor i a animalelor pe care le vezi conservate n spirt ntr-un muzeu geologic. Erau scrbos de reci la pipit. Probabil c repulsia mea se datora n mare msur influenei Eloilor, al cror dezgust fa de Morloci ncepeam acum s-l neleg. n noaptea urmtoare n-am putut dormi bine. Probabil c sntatea mi era zdruncinat. Eram copleit de nedumerire i ndoial. O dat sau de dou ori am avut o senzaie de fric intens, creia nu puteam s-i gsesc nici un motiv precis. mi

amintesc c m-am furiat fr zgomot n sala cea mare, unde omuleii dormeau n lumina lunii n noaptea aceea Weena era printre ei i m-am simit linitit de prezena lor. Chiar atunci mi-a venit n minte c n decurs de cteva zile luna va trebui s treac n ultimul ei ptrar, nopile vor deveni ntunecoase, iar apariiile acestor neplcute creaturi de dedesubt, aceti lemurieni{7} albicioi, aceast nou faun care o nlocuiete pe cea veche, s-ar putea s fie mai dese. i, n aceste dou zile, am ncercat necontenit sentimentul de nelinite al omului care fuge din faa unei datorii inevitabile. Eram sigur c Maina Timpului nu va putea fi regsit dect ptrunznd cu ndrzneal n misterele lumii subterane. i, totui, nu puteam s nfrunt misterul. Ar fi fost cu totul altceva dac a fi avut cel puin un tovar. Dar eram ngrozitor de singur i simplul gnd de a cobor n ntunericul puului m nspimnta. Nu tiu dac vei nelege ceea ce simeam, dar aveam mereu impresia c am spatele descoperit. Poate c tocmai aceast nelinite, aceast nesiguran m mna tot mai departe n expediiile mele de explorare. Mergnd nspre sud-vest, ctre regiunea deluroas care se numete acum Combe Wood, am observat, departe, n direcia Banstead-ului din zilele noastre, o vast cldire verde, cu un stil diferit de tot ceea ce vzusem pn atunci. Era mai mare dect cel mai uria dintre toate palatele sau ruinele pe care le cunoteam, iar faada avea un aspect oriental, cu luciul i nuana verde-deschis, un fel de verde-albstrui, a unui anumit tip de porelan chinezesc. Aceast diferen de aspect m fcea s m gndesc c avea i o destinaie aparte i de aceea m-am gndit s cercetez cldirea. Dar ziua era pe sfrite i eu ajunsesem s descopr aceste locuri dup un drum lung i obositor; aa c m-am hotrt s amn cercetrile pentru a doua zi, i m-am ntors la afeciunea clduroas i la mngierile micuei Weena. A doua zi, de diminea, mi-am dat destul de bine seama c toat curiozitatea mea n privina Palatului de Porelan Verde nu era dect o autonelare, care s-mi ngduie s mai amn cu nc o zi experiena de care mi-era de fapt fric. M-am hotrt s ntreprind coborrea fr s-mi mai pierd vremea i am pornit dis-de-diminea ctre un pu de lng ruinele de granit i aluminium. Mica Weena alerga alturi de mine. Dansa, nsoindu-m deasupra deschizturii i privind n jos, a devenit extrem de tulburat. "Adio, micu Weena", i-am zis, srutnd-o; apoi, aeznd-o jos, am nceput s pipi, pe deasupra parapetului, crligele de crare. O fceam cam n grab, trebuie s recunosc, deoarece mi-era team c m va prsi curajul! La nceput, Weena m-a privit cu nedumerire. Apoi a scos un ipt sfietor i, alergnd ctre mine, a nceput s m trag napoi, cu minile ei mici. Cred c mpotrivirea ei mi-a aat hotrrea de a continua. Am mpins-o, poate puin cam brutal, i, n clipa urmtoare m aflam n gura puului. I-am vzut faa ndurerat, deasupra parapetului, i i-am zmbit, vrnd s-o linitesc. Apoi a trebuit s privesc n jos, la crligele ubrede de care m agam. Trebuia s cobor n galerie cam la vreo dou sute de yarzi{8}. Coborrea se fcea cu ajutorul unor bare metalice care ieeau din pereii laterali ai puului, i, fiind adaptate nevoilor unor fiine mult mai mici i mai uoare dect mine, n scurt timp coborrea m-a obosit i mi-a nepenit ncheieturile. i nu numai c m-a obosit! Una dintre bare s-a ndoit brusc sub greutatea mea, i aproape c m-am prvlit n bezna de dedesubt. O clip am rmas agat cu o mn, i dup aceast experien n-am mai ndrznit s m opresc pentru a m odihni. Cu toate c braele i spatele m dureau cumplit, am continuat s m cobor, ct puteam mai repede, n josul peretelui vertical. Aruncnd o privire n sus, am vzut deschiztura, un mic disc albastru, n mijlocul cruia sclipea o stea, n timp ce capul Weenei se vedea proiectat ca un punct rotund i negru. Duduitul mainii, care se afla probabil dedesubt, deveni mai puternic i mai apstor. Totul, n afar de micul disc de la gura puului, era cufundat n bezn, i, cnd am privit din nou n sus, Weena dispruse. M simeam extrem de ru. Mi-a trecut prin gnd s ncerc s m urc napoi i s las n pace aceast lume subteran. Dar, chiar i atunci cnd rumegam acest gnd, continuam s cobor. n cele din urm, cu o mare uurare, am zrit, cam la jumtate de metru spre dreapta, n perete, o crptur ngust. Fcndu-mi vnt nuntru, am considerat c era deschiztura unui ngust tunel orizontal, n care am reuit s m aez jos i s m odihnesc. Era i timpul. Braele m dureau, spatele mi era nepenit, i tot corpul mi tremura, din cauza spaimei prelungite c m voi prbui. Pe lng acestea, ntunericul de neptruns avusese un efect deprimant asupra ochilor mei. Aerul vibra de duduitul motoarelor care pompau aer n galerii. Nu tiu ct timp am stat aa. Am fost trezit de o mn moale care m atingea pe fa. Tresrind n ntuneric, am pus mna pe chibrituri i, aprinznd unul n grab, am vzut, retrgndu-se precipitat din faa luminii, trei creaturi albe, aduse din spate, asemntoare cu aceea pe care o vzusem sus, printre ruine. Trind ntr-un ntuneric care mie mi se prea de neptruns, ochii lor erau anormal de mari i de sensibili, cum sunt pupilele petilor din adncuri, asemeni crora reflectau lumina. Sunt sigur c ei puteau s m vad n acea complet obscuritate i nu preau s se team de mine cnd nu eram n lumin. Dar, de ndat ce scpram un chibrit, ca s-i vd, fugeau n grab, disprnd n crpturi i tuneluri ntunecoase, de unde ochii lor lucitori m fixau ntr-un fel foarte ciudat. Am ncercat s-i strig, dar se pare c limba lor era diferit de cea a Oamenilor de Deasupra; aa c eram nevoit s m bizui numai pe propriile mele eforturi, i din nou m-a btut gndul s fug fr s mai cercetez nimic. Mi-am spus, ns: "Pentru asta te afli acum aici", i, pipindu-mi drumul de-a lungul tunelului, mi-am dat seama c zgomotul motoarelor cretea. Acum pereii erau mai deprtai de mine i am intrat ntr-un loc larg deschis. Aprinznd nc un chibrit, am vzut c intrasem ntr-o vast pe-ter boltit, care se ntindea ntr-o bezn complet dincolo de lumina chibritului. Imaginea care am avut-o n fa a durat att ct poate oricine s vad n rstimp ct arde un b de chibrit. Nu reinusem, prin urmare, dect o impresie vag. Forme nalte, ca nite maini mari, se ridicau din ntuneric i aruncau umbre negre i groteti, n care Morloci spectrali se ascundeau de lumin. Locul, trebuie s v spun, era neaerisit, i n aer plutea un miros slab de snge proaspt. Ceva mai jos de centrul peterii se afla o msu dintr-un metal alb, ncrcat cu ceva care prea s fie mncare. n orice caz, Morlocii erau carnivori! Chiar n acel moment, mi amintesc c m ntrebam ce animal att de mare le furnizase halca de carne roie pe care o vedeam. Totul era foarte nelmurit: mirosul greu, formele mari i confuze, figurile scrboase care pndeau n umbr, ateptnd doar ntunericul ca s se repead din nou spre mine! Apoi chibritul a ars pn la capt, mi-a fript degetele i a czut jos, un punct rou care se rsucea n ntuneric. Mai trziu, m-am gndit ct de prost pregtit plecasem la o astfel de experien. Cnd am pornit cu Maina Timpului aveam convingerea absurd c oamenii viitorului vor fi infinit mai avansai dect noi, din toate punctele de vedere. Venisem fr arme, fr medicamente, fr provizii pentru fumat cteodat simeam o cumplit nevoie de tutun! i chiar fr destule chibrituri. Cel puin dac m-a fi gndit la un Kodak! A fi putut s fotografiez ntr-o clip aceast imagine a Lumii Subterane i s-o examinez, apoi, pe ndelete. Pe cnd aa, edeam acolo, doar cu armele i forele cu care m-a nzestrat Natura mini, picioare i dini; i cele patru chibrituri care mi mai rmseser. mi era team s m avnt printre mainile din ntuneric, i abia la ultima licrire de flacr am descoperit c provizia mea de chibrituri se mpuinase. Nu mi-a trecut niciodat prin minte, pn n momentul acela, c trebuie s le economisesc, i

consumasem aproape jumtate din cutie ca s-i uimesc pe Suprapmnteni, pentru care focul era o noutate. Acum, dup cum spuneam, mai aveam numai patru bee, i, n timp ce edeam n ntuneric, o mn mi-a atins braul, degete moi au nceput s m pipie pe fa i simeam un miros neplcut i specific. Mi se prea c aud n jurul meu respiraia unei mulimi din acele fiine groaznice. Am simit cum cutia de chibrituri mi este tras uor din mn, i cum, n spatele meu, alte mini m trgeau de haine. Senzaia c sunt examinat de Morloci era nespus de neplcut. Deodat, n bezna care m nconjura, mi-am dat seama foarte limpede de totala mea ignoran n privina felului lor de a gndi i de a aciona. Am strigat la ei ct am putut de tare. Au fugit speriai i apoi i-am putut simi cum se apropiau din nou. S-au agat de mine cu i mai mult ndrzneal, optindu-i unii altora sunete ciudate. M-am scuturat cu putere, i am strigat din nou ct mai aspru cu putin. De data aceasta nu s-au mai speriat n mod serios, ci au scos un sunet, Un fel de rs ciudat, n timp ce se ntorceau spre mine. Trebuie s mrturisesc c eram groaznic de nspimntat. M-am hotrt s mai aprind un chibrit i s m salvez sub protecia flcrii. Aa am i fcut, i, prelungindu-i arderea cu o bucat de hrtie din buzunar, am reuit s m retrag spre tunelul ngust. Dar abia am ptruns n el, cnd lumina mi s-a stins, i puteam s-i aud pe Morloci fonind n ntuneric ca vntul prin frunze, i rpind ca ploaia, n goana lor dup mine. ntr-o clip am fost apucat de mai multe mini i nu era nici o ndoial c ncercau s m trag ndrt. Am aprins nc un chibrit, i l-am fluturat peste feele lor orbite. Nici nu v putei nchipui ct de greos, de neomeneti artau aceste fee palide, fr brbie i aceti ochi mari, cenuii-rocai, fr pleoape! n timp ce se holbau la mine orbii i zpcii. Dar v asigur c n-am stat s-i privesc! Am continuat s m retrag i, cnd cel de-al doilea chibrit s-a terminat, l-am aprins pe al treilea. Arsese aproape de tot cnd am ajuns la deschiztura care ddea n galerie. M-am aezat pe margine, cci btile pompei celei mari de jos m ameeau. Apoi am pipit n lturi, cutnd crligele din perete i, n timp ce bjbiam astfel, picioarele mi-au fost apucate de jos i am fost tras cu putere ndrt. Am aprins ultimul meu chibrit... care s-a stins imediat. Dar acum aveam minile pe barele de crare i, dnd cu putere din picioare, m-am desprins din ghearele Morlocilor i am nceput s m car cu iueal, n timp ce ei stteau uitndu-se i zgindu-se n sus la mine: toi, n afar de un singur ticlos care m-a urmrit ctva timp i era ct pe-aci s-mi smulg drept trofeu o gheat. Urcuul mi s-a prut interminabil. Pe parcursul ultimelor douzeci-treizeci de picioare m-a copleit o grea de moarte. Cu mult greutate am reuit s m menin. Ultimii metri au fost o lupt desperat mpotriva leinului. De cteva ori capul a nceput s mi se nvrteasc i am simit toate senzaiile prbuirii. Totui, pn la urm, am reuit s ajung la gura puului, i am ieit dintre ruine, mpleticindu-m n lumina orbitoare a soarelui. Am czut cu faa n jos. Chiar i pmntul avea un miros plcut i curat. Apoi mi amintesc c Weena m sruta pe mini i pe urechi, i auzisem vocile Eloilor. Pentru un timp, am czut n nesimire. X. CND A VENIT NOAPTEA Acum, ntr-adevr, se prea c sunt ntr-o situaie mai proast dect nainte. Pn acum, n afar de noaptea de dezndejde pentru pierderea Mainii Timpului, avusesem o speran care m susinea, credeam c pn la urm m voi putea salva. Dar sperana mi-a fost spulberat de aceste noi descoperiri. Pn acum m gndeam c eram mpiedicat doar de simplitatea copilreasc a acestor oameni i de nite fore necunoscute pe care nu aveam dect s le neleg pentru ca s le pot nvinge; dar acum, n calitile dezgusttoare ale Morlocilor apruse un element cu totul nou ceva inuman i dumnos. i uram n mod instinctiv. La nceput, m simeam ca un om care a czut ntr-un pu: m preocupa numai puul i posibilitatea de a scpa din el. Acum m simeam ca un animal prins n capcan, tiind c dumanul se va repezi n curnd asupra lui. Poate c o s v mirai aflnd care era dumanul de care m temeam. Era ntunericul din rstimpul ct urma s fie lun nou. Weena mi vrse n cap aceast idee prin cteva observaii, la nceput de neneles, despre Nopile Negre. Acum nu-mi era prea greu s ghicesc ce nsemnau viitoarele Nopi Negre. Luna era n declin: n fiecare noapte era un interval tot mai lung de ntuneric. Acum nelegeam aproape complet motivul pentru care micilor locuitori ai Lumii de Deasupra le era fric de ntuneric. Acum nelegeam aproape complet motivul pentru care micilor locuitori ai Lumii de Deasupra le era fric de ntuneric. M ntrebam, nedumerit, ce ticloie diabolic urmau s comit Morlocii n timpul ct era lun nou. Eram aproape sigur, acum, c i cea de-a doua ipotez a mea era complet greit. Oamenii din Lumea de Deasupra poate c fuseser cndva o aristocraie favorizat, iar Morlocii servitorii lor mecanici; dar aceast stare trecuse de mult. Cele dou specii rezultate din evoluia omului tindeau s stabileasc, sau poate chiar i stabiliser ntre ele relaii cu totul noi. Eloii, ca i regii carlovingieni, deczuser ntr-o stare de ncnttoare inutilitate. Ei nc mai posedau pmntul, dar numai prin toleran: deoarece Morlocii, subpmnteni de nenumrate generaii, ajunser pn la urm s nu mai poat tri pe suprafaa nsorit a pmntului. Morlocii, am dedus eu, le confecionau hainele poate dintr-o veche obinuin i i menineau n necesitile lor obinuite. Fceau asta dup cum un cal d din picior dei st pe loc, sau dup cum unui om i place s ucid animale, ca sport: pentru c vechi i ndeprtate necesiti au lsat aceast amprent asupra organismului. Dar, desigur, vechea ordine era n mare parte rsturnat. Nemesis se apropia n grab de cei delicai. Cu veacuri, cu mii de generaii n urm, omul izgonise pe fratele su om din confort i din lumina soarelui. i acum acest frate se ntorcea napoi schimbat! Eloii ncepuser s nvee din nou o veche lecie. Au fcut din nou cunotin cu Frica. i deodat mi-am adus aminte de hlcile de carne pe care le vzusem n lumea subteran. Era ciudat cum mi plutea n minte: nu o imagine tulbure cum ar fi trebuit s fie, uvoiul meditaiilor mele, ci impunndu-se aproape ca o ntrebare venit din afar. Am ncercat s-mi reamintesc forma acelor buci de carne. Aveam senzaia vag de ceva familiar, dar pe atunci n-am putut descoperi ce anume era. i, totui, dac omuleii ceia erau neajutorai n faa misterioasei lor Frici, eu eram altfel constituit. Veneam din era aceasta, a noastr, din zorii ce anunau maturitatea rasei umane, cnd Frica nu ne mai paralizeaz i misterul nu le mai ngrozete. Eu, cel puin, trebuia s m apr. Fr s-mi mai pierd vremea, m-am hotrt s-mi procur arme i s-mi caut o fortrea unde s pot dormi. Avnd ca baz un astfel de refugiu, voi putea s nfrunt aceast lume stranie cu vechea mea ncredere, pe care o pierdusem o clip atunci cnd am neles cror creaturi eram expus noapte de noapte. Simeam c n-am s mai pot dormi pn cnd culcuul nu-mi va fi n siguran. M-am nfiorat cu groaz gndindu-m cum m examinaser, desigur, pn atunci. n timpul dup-amiezii am hoinrit de-a lungul vii Tamisei, dar n-am gsit nici un loc care s mi se par inaccesibil. Toate cldirile i toi copacii preau uor de ajuns de ctre nite crtori ndemnatici, cum erau Morlocii, dac i judecam dup puurile lor. Atunci mi-am adus aminte de turlele nalte ale Palatului de Porelan Verde i de netezimea lucioas a zidurilor sale; seara, lund-o pe Weena pe umr, ca pe un copil, am urcat dealurile, ctre sud-vest. Distana, socotisem eu, era de apte

sau opt mile, dar trebuie c de fapt erau aproape optsprezece. Prima dat vzusem palatul ntr-o dup-amiaz umed, cnd distanele par mult micorate. n plus, tocul unuia din pantofii mei se desfcuse i un cui m rodea n talp erau nite pantofi vechi i confortabili pe care i purtam prin cas aa c acum chioptam. Trecuse de mult de apusul soarelui cnd am ajuns s vd palatul, profilat pe galbenul palid al cerului. Weena fusese nespus de ncntat cnd am luat-o pe umr, dar, dup ctva timp, a cerut s-o las jos, i a nceput s alerge n jurul meu, repezindu-se din cnd n cnd i n dreapta, i n stnga ca s culeag flori, pe care mi le ndesa n buzunar. Buzunarele mele au nedumerit-o de la nceput pe Weena, dar pn la urm ea a ajuns la concluzia c erau un fel de vase excentrice pentru pstrarea florilor. Cel puin n acest scop le folosea ea. i asta mi amintete!... Schimbndu-mi haina am gsit... Exploratorul Timpului se opri, i vr minile n buzunar i puse apoi pe msu dou flori vetejite, care nu se deosebeau prea mult de nalbele mari, albe. Apoi i relu povestirea. Pe msur ce linitea serii se cobora peste fire, iar noi ne continuam drumul pe creasta dealului, ctre Wimbledon, Weena se simea tot mai obosit i ar fi vrut s ne ntoarcem la palatul de piatr cenuie. Dar eu, artndu-i turlele ndeprtate ale Palatului de Porelan Verde, am ncercat s-o fac s neleag c acolo puteam gsi refugiu mpotriva Fricii. Cunoatei acea mare linite care nainte de a cdea noaptea se aterne asupra tuturor lucrurilor? Chiar i briza se oprete printre copaci. Pentru mine, n aceast linite a serii este ntotdeauna un fel de aer de ateptare. Cerul era limpede, ndeprtat i curat, n afar de cteva dungi orizontale, jos de tot, la apus. Ei bine, n noaptea aceea ateptarea a cptat culoarea temerilor mele. n aceast linite care devenea tot mai ntunecoas, simurile mi preau neobinuit de ascuite. Aveam impresia c puteam simi chiar i golurile de sub pmntul pe care clcam: ntr-adevr, aproape c puteam s-i vd prin pmnt pe Morloci, n furnicarul lor, micnd de colo pn colo i ateptnd ntunericul. n starea de nervozitate n care m gseam, mi nchipuiam c vor considera invazia mea n vizuina lor drept o declaraie de rzboi. Dar de ce mi luaser Maina Timpului? Am mers astfel n tcere, pn cnd amurgul s-a transformat n noapte. Albastrul limpede al zrii s-a ters, stele au aprut una dup alta. Pmntul a devenit ntunecat, i copacii negri. Weena era npdit de team i oboseal. Am luat-o n brae, iam vorbit i am mngiat-o. Apoi, pe msur ce ntunericul se fcea tot mai adnc, i-a pus braele n jurul gtului meu i, nchiznd ochii, i-a lipit strns obrazul de umrul meu. Am cobort, pe un lung povrni, ntr-o vale, i acolo am dat, prin ntuneric, peste un pru. L-am trecut cu picioarele, i am urcat pe partea opus a vii, pe lng cteva case de dormit, i pe lng o statuie un faun sau o figur asemntoare, fr cap. Pe lng case erau plcuri de salcmi. Pn acum nu vzusem nici urm de Morloci, dar era nc devreme i de abia de acum urmau ceasurile ntunecoase dinainte de rsritul lunii noi. De pe vrful dealului urmtor am vzut o pdure deas care se ntindea mare i neagr n faa mea. Vznd-o, am ezitat. Nu puteam s-i disting marginile, nici n dreapta, nici n stnga. Simindu-m obosit m dureau mai ales picioarele am cobort-o cu grij pe Weena de pe umr, n timp ce m-am oprit i m-am aezat jos pe iarb. Nu mai puteam vedea Palatul de Porelan Verde, i nu mai eram sigur nici de direcia n care trebuie s merg. Am scurtat desiul pdurii i m-am gndit ce s-ar putea s ascund n snul ei. Desigur c, sub ramurile dese i nclcite, nu se zreau nici stelele. Chiar dac nu mai exista pericolul de a fi pndit de cineva un pericol asupra cruia n-am vrut s-i las imaginaiei fru liber existau totui rdcinile i trunchiurile copacilor de care puteam s m poticnesc i s m lovesc. Eram i foarte obosit dup emoiile zilei; aa c m-am hotrt s nu-mi continui drumul, ci s-mi petrec noaptea n poiana de pe deal. Am fost fericit s constat c Weena dormea adnc. Am nvelit-o cu grij n haina mea i m-am aezat jos, lng ea, ateptnd rsritul lunii. Coasta dealului era linitit i pustie, dar din bezna pdurii se auzeau din cnd n cnd micrile unor fiine vii. Deasupra mea strluceau stelele, cci noaptea era foarte limpede. Privindu-le licrul, simeam un fel de reconfortare prietenoas. n orice caz, toate vechile constelaii dispruser de pe cer: micarea aceea lent, imperceptibil, ntr-o sut de viei omeneti, le readunase de mult n grupri necunoscute nou. Doar Calea Laptelui prea c a rmas aceeai fie zdrenuit de pulbere stelar, ca i odinioar. Spre sud (dup cum socoteam eu) lucea o stea roie, foarte frumoas, nou pentru mine: era mai minunat chiar dect verdele Sirius din zilele noastre. i printre toate aceste puncte scnteietoare de lumin o planet strlucitoare lumina blnd i neclintit, ca faa unui vechi prieten. Privind la aceste stele, grijile mele i greutile vieii pmnteti se micorar dintr-o dat. M gndeam la distana uria pn la ele, i la impulsul ncet, inevitabil, al micrii lor, din trecutul necunoscut n viitorul necunoscut. M gndeam la marele ciclu al micrii de precesiune{9} pe care o descrie polul pmntului. Numai de patruzeci de ori s-a produs aceast linitit revoluie n cursul tuturor anilor pe care i traversasem. i, n timpul acestor cteva revoluii, toat activitatea, toate tradiiile, organizaiile complexe, naiunile, limbile, literaturile, aspiraiile i chiar amintirea Omului aa cum l cunoteam eu fuseser terse din via. n locul lor apruser i aceste fiine debile care i uitaser nalta lor descenden, dar i creaturile albe pe care le ocoleam cu groaz. Apoi m-am gndit la Frica cea Mare ce se instalase ntre cele dou specii, i pentru prima dat, cu o brusc nfiorare, mi-am dat seama de unde provenea carnea pe care o vzusem. i, totui, era prea groaznic! Am privit-o pe mica Weena, dormind lng mine, cu faa ei palid ca o stea, sub lumina stelelor, i am gonit pe dat acest gnd. n timpul acelei nopi lungi, mi-am inut gndul ct am putut mai departe de Morloci i m-am strduit s-mi trec vremea cutnd, n noul tablou al cerului, urme ale vechilor constelaii. Cerul se meninea senin, cu excepia unui mic nor ntunecat. Fr ndoial c am mai i aipit. Apoi, pe msur ce veghea mea devenea tot mai obositoare, cerul a nceput s pleasc dinspre rsrit, ca reflexia unui foc incolor, i btrna lun s-a ivit, subire, ascuit i alb. i, aproape imediat n urma ei, nhnd-o i inundnd-o, venir zorile, mai nti palide, apoi devenind tot mai roii i mai puternice. Nici un Morloc nu s-a apropiat de noi. ntr-adevr, nu vzusem nici unul n noaptea aceea pe deal. i, cu ncrederea pe care i-o d lumina zilei, frica mi s-a prut aproape necugetat. M-am sculat i am vzut c piciorul care chioptase avea glezna umflat i clciul rnit; aa c m-am aezat iar jos, mi-am scos pantofii i i-am aruncat. Am trezit-o pe Weena i am cobort n pdure, care acum nu mai era neagr i ostil, ci verde i primitoare. Am gsit cteva fructe cu care s ne astmprm foamea. Curnd ne-am ntlnit cu ali civa Eloi, care rdeau i dansau la soare, ca i cum noaptea nici nu ar fi existat pe lume. i m-am gndit nc o dat la bucile de carne pe care le vzusem! Acum eram sigur de proveniena lor i comptimeam din toat inima acest ultim pru ce mai rmsese din marele fluviu al omenirii. Cu siguran c n vreo epoc din Trecutul ndeprtat al declinului omenirii, Morlocii au suferit de foame. Poate c se hrniser cu obolani i alte dihnii asemntoare. Chiar i acum omul este mult mai puin pretenios i exclusivist n privina hranei, dect

a fost altdat mult mai puin dect orice maimu. Prejudecata sa mpotriva crnii de om nu este un instinct adnc nrdcinat. i astfel, aceti inumani fii ai omului... Am ncercat s privesc lucrurile dintr-un punct de vedere tiinific. La urma urmei ei erau mai puin umani i mai ndeprtai de noi dect strmoii notri canibali de acum trei sau patru mii de ani. Iar inteligena, care ar fi fcut din aceast stare de lucruri un adevrat chin, dispruse. De ce trebuia s m mai frmnt? Eloii erau tocmai buni pentru hran, iar Morlocii i pstrau i i vnau, ca pe nite furnici probabil c aveau grij s-i i hrneasc. i Weena dansa n preajma mea! Am ncercat s m apr de groaza ce m cuprindea, privind toate acestea ca o sever pedepsire a egoismului omenesc. Omul fusese mulumit s triasc n belug i plceri, pe socoteala trudei semenului su, i luase Necesitatea drept lozinc i scuz, i cu timpul Necesitatea se ntorsese mpotriva lui. Am ncercat chiar un sentiment de dispre, n genul lui Carlyle{10}, fa de aceast mizerabil aristocraie n decdere. Dar acest fel de a gndi era insuportabil. Orict de grav ar fi fost decderea lor intelectual, Eloii pstreaz prea mult din forma uman ca s nu-mi atrag simpatia, i s nu m fac, vrnd-nevrnd, s neleg decderea i Frica lor. n acele momente aveam o idee foarte imprecis asupra drumului pe care trebuia s-l urmez. Primul lucru era s-mi asigur un loc sau un refugiu sigur, i s-mi furesc, cum voi putea, arme de metal sau de piatr. Era o necesitate imediat. n al doilea rnd speram s-mi procur mijloace de fcut focul, astfel nct s am la ndemn o for, ca arm, cci nimic, dup cte tiam, nu era mai eficace mpotriva Morlocilor. Apoi, voiam s nscocesc vreun dispozitiv cu ajutorul cruia s sfrm uile de bronz de sub Sfinxul Alb. M gndeam la un fel de berbec. Aveam convingerea c, izbutind s trec dincolo de aceste ui i avnd cu ce s-mi luminez drumul, a putea s descopr Maina Timpului, i s m salvez. Nu puteam s-mi nchipui c Morlocii erau att de puternici ca s-o fi crat prea departe. M hotrsem s-o aduc cu mine, n vremea noastr, i pe Weena. i, frmntnd n gnd astfel de planuri, mi-am continuat drumul spre cldirea pe care o alesesem ca locuin. XI. PALATUL DE PORELAN VERDE Cnd ne-am apropiat, pe la amiaz, Palatul de Porelan Verde ne-a ntmpinat pustiu i ruinat. n ferestre rmseser doar rmie ciobite de geam, buci mari czuser din faada verde, ramele metalice erau mcinate de vreme. Palatul se nla pe o pajite nverzit, i, privind spre nord-est, nainte de a intra, am fost surprins vznd un estuar mare, poate chiar un fel de golf, pe locul unde cred c fuseser cndva Wandsworth i Battersea. M-am gndit atunci dei nu mi-am dus gndul pn la capt la soarta pe care o avuseser, sau o aveau fiinele vii din mare. Materialul din care era construit palatul s-a dovedit a fi ntr-adevr porelan, i pe faada lui am vzut o inscripie cu caractere necunoscute. M-am gndit, cam prostete, c Weena m-ar putea ajuta s-o descifrez, dar mi-am dat seama c ei nu-i trecuse vreodat prin cap nici mcar ideea scrisului. Cred c ea mi prea mai uman dect era de fapt doar pentru c afeciunea ei era att de uman. n dosul marilor ui deschise i sparte am gsit, n loc de obinuita sal, o galerie lung, luminat de mai multe ferestre laterale. La prima vedere, amintea de un muzeu. Podeaua era acoperit cu plci pline de praf, i un lung ir de obiecte de tot felul erau nvelite n aceeai hain cenuie. Apoi am zrit, stnd straniu i stingherit n mijlocul ncperii, ceva ce prea s fie partea de jos a unui schelet imens. Am recunoscut, dup piciorul oblic, c era vreo creatur disprut, n genul unui Megatherium{11}. easta i oasele din partea superioar zceau alturi, n stratul gros de praf, i ntr-un loc, unde apa de ploaie se scursese printr-o crptur a tavanului, nsui scheletul era ros. Mai departe, n galerie, era aezat scheletul uria al unui Brontozaur. Ipoteza muzeului se confirma. Apropiindu-m de un perete lateral, am gsit ceva ce prea s fie nite rafturi nclinate i, ndeprtnd ptura de praf, am dat peste cunoscute cutii de sticl din vremurile noastre. Judecnd dup starea de perfect conservare a obiectelor dinuntru, cutiile erau nchise ermetic. Ne aflam, desigur, printre ruinele vreunui recent South Kensington{12}! n prima sal, se pare, era Secia Paleontologic, i trebuie c aici fusese o splendid colecie de fosile, dei procesul inevitabil de descompunere, ndeprtat pentru un timp i care, prin dispariia bacteriilor i a ciupercilor, i pierduse nouzeci i nou la sut din vigoare, era acum, cu o extrem ncetineal, dar i cu o extrem siguran, din nou n aciune asupra comorilor din muzeu. Ici i colo am gsit rare fosile, sparte n buci, sau nirate pe fibre de trestie. n cteva locuri casetele fuseser luate cu totul de ctre Morloci, mi nchipui. Locul era foarte linitit. Praful gros ne nbuea paii. Weena, care rostogolise un arici de mare pe geamul nclinat al unei casete, s-a apropiat pe cnd priveam n jur, m-a luat de mn n tcere i a rmas lng mine. La nceput am fost att de surprins de acest antic monument al unei ere intelectuale, nct nu m-am gndit la posibilitile pe care mi le prezenta. Chiar i preocuprile n legtur cu Maina Timpului se retrseser din gndul meu. Judecnd dup mrimea cldirii, acest Palat de Porelan Verde coninea mult mai mult dect o galerie de Paleontologie; poate c avea i galerii de istorie; s-ar putea s aib chiar i o bibliotec! Pentru mine, cel puin n mprejurrile n care m aflam, acestea ar fi fost mult mai interesante dect spectacolul vechii geologii n decdere. Cercetnd n continuare, am gsit nc o galerie scurt care o strbtea transversal pe prima. Prea dedicat mineralelor i descoperirea unui bloc de sulf m-a fcut s m gndesc la praful de puc. Dar n-am putut gsi salpetru; de fapt, n-am gsit nici un fel de nitrai. Dispruser, fr ndoial, cu veacuri n urm. i totui, sulful m preocupa i mi-a trezit sumedenie de gnduri. Ct despre restul galeriei, dei, n general, obiectele de acolo erau mai bine conservate din cte ntlnisem, nu m prea interesa. Nu sunt specialist n mineralogie, aa c am cobort ctre o arip foarte ruinat, mergnd paralel cu prima sal. Se pare c aceast secie fusese destinat istoriei naturale, dar totul devenise de mult vreme de nerecunoscut. Cteva rmie zbrcite i nnegrite din ceea ce fuseser cndva nite animale mpiate, vase n care zceau mumii uscate, care avuseser cndva via, un praf negricios de plante moarte: asta era tot! mi prea ru, pentru c a fi fost bucuros s pot urmri minuioasele reajustri prin care se ajunsese la cucerirea naturii vii. Apoi, am ajuns ntr-o galerie de proporii pur i simplu colosale, dar neobinuit de prost luminat, avnd podeaua puin nclinat din captul pe unde am intrat. Din loc n loc atrnau din tavan globuri albe multe din ele crpate i sparte care sugerau c iniial cldirea fusese iluminat artificial. Aici eram mai n elementul meu, cci pretutindeni se nlau siluete imense ale unor maini, roase adnc de vreme i multe dintre ele distruse de tot. Cteva rmseser ns, aproape complete, i eram nclinat s mai zbovesc, cu att mai mult cu ct cea mai mare parte dintre ele m interesau, ca nite enigme, i nu puteam s m lansez dect n vagi presupuneri asupra destinaiei lor. M gndeam c, dac a putea s le rezolv taina, m-a afla n posesia unor fore care poate mi-ar fi fost de folos mpotriva Morlocilor. Brusc, Weena a venit foarte aproape de mine. Att de brusc, nct m-a speriat. Dac n-ar fi fost ea, cred c n-a fi observat

c podeaua galeriei era nclinat{13}. Captul la care ajunsesem era chiar deasupra solului, i era luminat de nite ferestre rare, ca nite crpturi. Pe msur ce coboram, solul trecea peste nivelul ferestrelor, pn cnd n faa fiecreia rmnea un fel de pu, ca la subsolurile caselor din Londra, avnd doar o linie ngust de lumin la captul de sus. Am continuat s merg ncet, privind nedumerit mainile i eram prea atent la ele ca s observ micorarea treptat a luminii, pn cnd teama crescnd a Weenei mi-a atras atenia. Atunci am vzut c galeria se cufunda n cele din urm ntr-un ntuneric complet. Am ezitat o clip i, privind n jurul meu, am vzut c praful era mai puin abundent i suprafaa lui mai puin neted. Mai departe, spre ntuneric, covorul de praf prea s fie ntrerupt de urme mici i nguste de pai. Vznd aceasta, mi-a revenit senzaia prezenei imediate a Morlocilor. Simeam c mi pierd vremea cu aceast cercetare academic a mainriilor. Mi-am adus aminte c dup-amiaza era naintat i c nc nu gsisem nici o arm, nici un refugiu, nici un mijloc de a face focul. i, apoi, jos, n bezna ndeprtat a galeriei, am auzit un zgomot caracteristic de pai, i aceleai sunete ciudate pe care le auzisem n pu. Am luat-o pe Weena de mn. Apoi, venindu-mi deodat o idee, am lsat-o i m-am ndreptat ctre o main din care ieea un mner asemntor celor de la macazuri. Urcndu-m pe postament i apucnd mnerul cu amndou minile, am tras de el cu toat puterea ntr-o parte. Deodat Weena, prsit n mijlocul slii, a nceput s scnceasc. Socotisem destul de bine tria drugului, cci dup un efort de un minut a plesnit, i am ajuns-o pe Weena din urm, innd n mn o mciuc mai mult dect suficient, socoteam eu, pentru easta oricrui Morloc pe care l-a fi ntlnit. i doream din toat inima s ucid civa Morloci! Vei gndi, poate, c dorina de a-i ucide proprii urmai este ct se poate de inuman. Dar era imposibil, ntr-un fel, s vezi ceva omenesc la aceste fiine. Numai teama de a o lsa singur pe Weena, i convingerea c dac ncepeam s-mi potolesc setea de a ucide, Maina Timpului ar putea avea de suferit, m-au oprit de a m duce de ndat n galerie i de a ucide brutele pe care le auzeam. Ei bine, cu mciuca ntr-o mn i innd pe Weena cu cealalt, am ieit din aceast galerie i am intrat ntr-o alta, mai mare, care la prima vedere mi amintea de o capel militar mpodobit cu drapele zdrenuite. Apoi am recunoscut zdrenele brune i nnegrite care erau atrnate pe perei ca fiind rmiele unor cri putrezite. De mult se fcuser frme, i ori-ce urm de tipar dispruse de pe ele. Doar ici i colo se mai vedeau coperi ndoite i nchiztoare de metal, rupte, care spuneau destul de mult. Dac a fi fost un om de litere, poate c a fi fcut reflecii morale asupra inutilitii oricrei ambiii. Dar aa, lucrul care m-a izbit cel mai mult a fost viziunea unei uriae risipe de munc, creia i sttea mrturie aceast imensitate sumbr de hrtie putrezit. Trebuie s mrturisesc c atunci m-am gndit mai ales la "Philosophical Transaction{14}" i la cele aptesprezece lucrri asupra opticii, scrise de mine. Apoi, urcnd pe o msu larg, am ajuns la ceea ce trebuie c fusese cndva o galerie de chimie tehnic. Aveam mari sperane s fac aici descoperiri folositoare. n afar de un capt unde tavanul se prbuise, aceast galerie era bine pstrat. Am cutat nerbdtor pe la fiecare caset care nu era spart. i n cele din urm, ntr-una din casetele nchise ermetic, am gsit o cutie de chibrituri. Cu mult nerbdare le-am ncercat. Erau n perfect stare. Nu erau nici mcar umede. M-am ntors spre Weena. "S dansm", i-am strigat n propria ei limb. Cci acum aveam o adevrat arm mpotriva creaturilor oribile de care m temeam. i astfel, n acest muzeu prsit, pe covorul gros i moale de praf, spre imensa plcere a Weenei, am executat un fel de dans combinat, fluiernd ct puteam mai vesel cntecul The Land of the Leal{15}. n parte, dansul era un modest cancan, n parte un step, n parte un dans al poalelor (n msura n care redingota mi permitea), i n parte era un dans original. Cci, dup cum tii, sunt inventiv din fire. i acum m gndesc ct de ciudat, i ct de fericit fusese pentru mine faptul c aceast cutie de chibrituri a putut s scape, ani nenumrai, de stricciunea trecerii timpului. i tot att de neateptat a fost faptul c am gsit i o substan la care nici nu m gndisem, i anume camfor. Am gsit-o ntr-un vas sigilat, care din ntmplare, cred, fusese nchis ntr-adevr ermetic. Am crezut mai nti c este cear de parafin i prin urmare am spart vasul. Dar mirosul de camfor era prea ptrunztor. n descompunerea universal, aceast substan volatil se ntmplase s supravieuiasc, poate de-a lungul a mii de secole. mi amintea de o pictur n sepia pe care o vzusem cndva, executat cu cerneala unei Belemnite{16} fosile care trebuie c pierise i se fosilizase cu milioane de ani n urm. Eram pe punctul s arunc camforul, dar mi-am adus aminte c era inflamabil i c ardea cu o flacr vie era, de fapt, o lumnare excelent aa c l-am bgat n buzunar. n orice caz, n-am gsit nici un fel de explozibil, nici vreun alt mijloc pentru a drma uile de bronz. Pn acum drugul meu de fier era lucrul cel mai de pre peste care ddusem. Cu toate acestea am prsit galeria foarte mulumit. Nu pot s v povestesc tot ce s-a ntmplat n acea lung dup-amiaz. Mi-ar cere un mare efort de memorie s-mi amintesc cercetrile mele, n ordinea cuvenit. mi aduc aminte de o galerie lung de rafturi pline de arme ruginite, i cum am ezitat ntre drugul meu i o toporic sau o sabie. n orice caz, nu puteam duce dou arme deodat, i bara mea de fier promitea s fie mai bun mpotriva uilor de bronz. Erau numeroase puti, pistoale i carabine. Cele mai multe erau transformate n mase de rugin, dar multe erau dintr-un metal nou, i artau a fi nc solide. Dar orice fusese cndva cartu sau pulbere se transformase n praf. Un col al galeriei era nnegrit i spart: probabil, gndeam eu, din cauza vreunei explozii printre exponate. n alt loc era o vast colecie de idoli polinezieni, mexicani, greci, fenicieni, din toate rile pmntului. i aici, cednd unui impuls irezistibil, mi-am scris numele pe nasul unui monstru, sculptat n steatit{17}, din America de Sud, care mi-a atras atenia n mod deosebit. Pe msur ce se lsa seara, interesul meu slbea. Am trecut din galerie n galerie, toate prfuite, tcute, adesea ruinate, cu exponatele devenite uneori simple grmezi de rugin i crbuni, alteori pstrate ceva mai bine. ntr-un loc m-am trezit lng modelul unei mine de tabl i apoi, printr-un simplu accident am descoperit, ntr-o caset ermetic, dou cartue de dinamit! Am strigat "Evrica", i am spart bucuros caseta. Apoi m-a cuprins o ndoial. Am ezitat. Alegnd o mic galerie lturalnic, am fcut o ncercare. Niciodat n-am simit o dezamgire att de mare ca atunci cnd am ateptat timp de cinci, zece, cincisprezece minute o explozie care nu s-a mai produs. Desigur, cartuele de dinamit nu erau dect de model, cum trebuia s i presupun dup aspectul lor. Sunt convins c, dac n-ar fi fost aa, a fi alergat fr rgaz i a fi aruncat n aer, n nefiin, i Sfinxul, i uile de bronz, dar i (dup cum s-a dovedit) ansele mele de a regsi Maina Timpului. Cred c ndat dup asta am ajuns la o curte mic, deschis, n interiorul palatului. Era acoperit cu iarb i avea trei pomi fructiferi. Aa c ne-am odihnit i ne-am rcorit. Ctre apusul soarelui am nceput s m gndesc la situaia noastr. Noaptea se furia deasupra i ascunziul meu inaccesibil nc nu era de gsit. Dar asta m tulbura acum foarte puin. Aveam n posesia mea un lucru care era, poate, cea mai bun arm de aprare mpotriva Morlocilor aveam chibrituri! De asemenea aveam n buzunar camforul dac ar fi fost nevoie de o flacr mai strlucitoare. M gndeam c nu puteam face altceva mai bun dect s ne petrecem noaptea n aer liber, protejai de un foc. Dimineaa urma s-mi caut Maina Timpului. n acest scop nu aveam deocamdat dect mciuca mea de fier. Dar, tiind mai multe lucruri, mi fcusem o alt prere n privina uilor de bronz. Pn acum, m abinusem s le forez, mai ales din cauza necunoscutului care se ascundea n dosul lor. Niciodat nu mi-au

fcut impresia c ar fi prea puternice, i speram c drugul meu de fier nu era tocmai nepotrivit pentru aceast treab. XII. N BEZN Am ieit din palat n timp ce soarele nc nu dispruse cu totul sub linia orizontului. Eram hotrt s ajung a doua zi disde-diminea la Sfinxul Alb, i mi-am propus s naintm, nainte de a se ntuneca, prin pdurea care mi mpiedicase drumul data trecut. Planul meu era s mergem ct mai departe n cursul nopii i, apoi, fcnd un foc, s dormim aprai de flcrile lui. Am cules deci, n timp ce mergeam, toate crengile i iarba uscat din drumul nostru i pn la urm aveam braele pline de uscturi. ncrcat astfel, naintarea noastr era mai nceat dect prevzusem, i pe lng aceasta Weena era obosit. ncepusem i eu, de asemenea, s simt nevoia somnului; aa c nainte ca noi s ajungem n pdure, se lsase noaptea de-a binelea. Pe dealul acoperit cu arbuti, de la marginea pdurii, Weena ar fi vrut s se opreasc, temndu-se de ntunericul din faa noastr; dar un presentiment ciudat, ca o ntiinare a unei nenorociri care ne amenina, m-a dus nainte. Nu dormisem de o noapte i dou zile, i eram nfrigurat i nervos. Simeam cum somnul venea asupra mea, i Morlocii o dat cu el. n timp ce oviam, am zrit, nelmurit, printre tufiurile negre din spatele nostru, trei forme ghemuite. Peste tot n jurul nostru era numai lstri i iarb nalt, i nu m simeam n siguran fa de vecintatea lor viclean. Pdurea, calculasem eu, avea ceva mai puin de-o mil lime. Dac am putea s trecem prin ea pn la coasta goal a dealului, acolo, credeam, era un loc foarte sigur pentru odihn: m-am gndit c voi izbuti s-mi luminez drumul prin pdure cu chibriturile i cu camforul. i, totui, era limpede c, dac voiam s-mi luminez drumul cu chibrituri, trebuia s abandonez lemnele de foc: i cam fr voie, le-am lsat jos. i-atunci mi-a venit ideea c aprinzndu-le i-a ului pe prietenii notri din spate. Urma s descopr, nu peste mult, nebunia atroce a acestui procedeu, dar eu nu m-am gndit dect c era un mod ingenios de a ne acoperi retragerea. Nu tiu dac v-ai gndit vreodat ce lucru rar trebuie s fie focul n absena omului, i ntr-o clim temperat. Cldura soarelui este rareori destul de puternic pentru a aprinde arborii, chiar dac este concentrat de picturile de rou, cum se ntmpl cteodat n regiunile tropicale. Trsnetul poate crpa i nnegri copacii, dar rareori d natere unor incendii. Vegetaia putrezit poate uneori s ard nfundat din cauza cldurii ei de fermentaie, dar rareori este cuprins de flcri. n decderea de acum, de asemenea, arta de a face focul fusese uitat pe pmnt. Limbile roii care se ridicau din grmada mea de lemne erau un lucru cu totul nou i ciudat pentru Weena. Voia s alerge printre flcri i s se joace cu ele. Cred c s-ar fi aruncat n foc dac n-a fi reinut-o. Am luat-o pe sus, i, n ciuda mpotrivirii ei, m-am cufundat cu curaj drept nainte prin pdure. O bucat de drum, mersul mi-a fost luminat de flcrile focului. Uitndu-m napoi, am putut vedea, printre trunchiurile dese de copaci, c flacra se ntinsese de la grmada mea de vreascuri la cteva tufiuri alturate, i o linie erpuit de foc se tra prin iarba de pe deal. Am rs vznd aceasta, i m-am ntors din nou spre copacii ntunecai din faa mea. Era foarte ntuneric i Weena s-a agat de mine cu putere, dar, pe msur ce ochii mi s-au obinuit cu ntunericul, era nc destul lumin ca s m feresc de trunchiurile copacilor. Deasupra noastr era ntuneric complet, afar de cte un petec de cer albastru i ndeprtat, strlucind din cnd n cnd n mulime. N-am aprins nici un chibrit, pentru c nu aveam nici o mn liber. Pe braul stng o duceam pe micua Weena, iar n mna dreapt ineam drugul de fier. Ctva timp n-am auzit nimic altceva dect trosnetul vreascurilor de sub picioarele mele, fonetul uor al brizei pe deasupra, propria mea respiraie i btaia pulsului. Atunci mi s-a prut c aud un zgomot de pai n jurul meu. Am lungit pasul cu nverunare. Zgomotul de pai s-a fcut tot mai desluit, i apoi am auzit acele sunete i glasuri ciudate pe care le auzisem sub pmnt. Erau, desigur, mai muli Morloci, i se apropiau de mine. ntr-adevr, n clipa urmtoare am simit ceva pe bra, apoi cum m trgea cineva de hain. Weena s-a nfiorat puternic i a rmas nemicat. Era timpul s aprind un chibrit. Dar, ca s-l scot, a trebuit s-o las jos pe Weena. Aa am i fcut i, n timp ce m scotoceam prin buzunar, a nceput, pe ntuneric, o lupt n jurul genunchilor mei, ntr-o tcere desvrit din partea Weenei, nvluit n acelai murmur caracteristic al Morlocilor. Mini mici i moi mi se crau pe haine i pe spate, atingndu-m chiar i pe gt. Apoi chibritul s-a aprins sfrind. L-am inut n sus, strlucitor, i am vzut spinrile albe ale Morlocilor alergnd printre copaci. Am luat n grab un bulgre de camfor din buzunar i m-am pregtit s-l aprind de ndat ce chibritul se va consuma. Apoi am privit la Weena. Zcea pe jos, agat de picioarele mele, complet nemicat, cu faa la pmnt. Ptruns de o team brusc, m-am aplecat spre ea. Prea c abia mai respir. Am aprins bucata de camfor i am aruncat-o pe pmnt, i, n timp ce pocnea i strlucea i gonea Morlocii i umbrele, am ngenunchiat i am ridicat-o pe Weena de jos. Toat pdurea era plin de micarea i murmurul unei mari mulimi! Se prea c Weena leinase. Am pus-o cu grij pe umr i m-am ridicat s-mi continui drumul, i atunci mi-am dat seama de un lucru ngrozitor. Aprinznd chibriturile, lsnd-o i ridicnd-o pe Weena, m-am rsucit n jur de mai multe ori, i nu mai aveam nici cea mai slab idee asupra direciei pe care trebuia s merg. Tot ce tiam era c parc m ndreptam din nou spre Palatul de Porelan Verde. M-a trecut o sudoare rece. Trebuia s hotrsc repede ce am de fcut. M-am hotrt s aprind un foc i s ne aezm tabra acolo unde ne aflam. Am rezemat-o pe Weena, nc nemicat, jos, pe un trunchi acoperit de iarb i, n mare grab, n timp ce prima bucat de camfor se consuma, am nceput s adun bee i frunze. Din loc n loc, din ntunericul din jurul meu, ochii Morlocilor strluceau ca nite rubine. Camforul licri i s-a stins. Am aprins un chibrit, i n acest timp dou forme albe, care se apropiaser de Weena, au fugit n grab. Una dintre ele era att de orbit de lumin, nct a dat drept peste mine i i-am simit oasele trosnind sub lovitura pumnului meu. A scos un urlet de groaz, s-a mpleticit puin i a czut jos. Am mai aprins o bucat de camfor i am continuat s-mi pregtesc focul. Mi-am dat seama ct de uscat era frunziul de deasupra mea, cci, de cnd venisem cu Maina Timpului, cam de o sptmn, nu czuse nici o ploaie. Aa c, n loc s m aplec printre copaci dup crengi uscate, am nceput s sar i s trag n jos ramurile. n curnd aveam un foc cu fum neccios, fcut din lemne verzi i bee uscate, aa c puteam s-mi economisesc camforul. M-am tras spre locul unde rmsese Weena, lng mciuca mea de fier. Am ncercat tot ce tiam pentru a o readuce la via, dar ea zcea ca moart. N-am putut nici mcar s-mi dau seama dac mai respira sau nu. Acum, fumul focului m nvluia i m moleea. Pe lng aceasta i vaporii de camfor pluteau n aer. Focul nu mai avea nevoie s fie alimentat timp de vreo or. M simeam foarte obosit dup efortul fcut i m-am aezat jos. Pdurea era plin, de asemenea, de un murmur adormitor pe care nu-l puteam nelege. Mi s-a prut doar c mi-a czut capul n piept i atunci am deschis ochii. Totul era n ntuneric i Morlocii i plimbau minile pe mine. Scuturndu-m de degetele lor agtoare, am cutat grbit n buzunar cutia de chibrituri, i cutia dispruse! Apoi Morlocii au tbrt din nou asupra mea. ntr-o clip miam dat seama ce se petrecuse. Adormisem, i focul se stinsese, i, acum, o amrciune de moarte m npdi. Pdurea era plin

de mirosul lemnelor arse. Am fost apucat de gt, de pr, de brae i trntit jos. Simeam cu o groaz de nedescris toate aceste creaturi moi, ngrmdite n ntuneric deasupra mea. M simeam ca i cum a fi fost prins ntr-o monstruoas pnz de pianjen. Eram copleit, i m-am prbuit. Am simit mite dini mici nfingndu-mi-se n gtlej. M-am rostogolit i am dat cu mna peste drugul meu de fier. Asta mi-a dat putere. Am fcut o sforare s m scol, scuturnd de pe mine obolanii omeneti, i, innd strns drugul, am lovit ntr-acolo unde socoteam c trebuie s fie feele lor. Simeam din plin carnea i oasele cednd sub loviturile mele, i, pentru moment, eram liber. M-a cuprins acea exaltare ciudat care se pare c nsoete adesea o lupt grea. tiam c att eu, ct i Weena eram pierdui, dar eram hotrt s-i fac pe Morloci s-i plteasc scump hrana. Mi-am lipit spatele de un copac, nvrtind drugul de fier n faa mea. ntreaga pdure era plin de micare i de strigtele lor. A trecut un minut. Vocile lor preau din ce n ce mai excitate i micrile lor deveneau mai repezi. i totui, nici unul nu se apropia. edeam privind n ntuneric. Apoi deodat mi-a revenit sperana. Dar dac Morlocilor le era fric? i chiar n clipa aceea s-a produs un fapt curios. ntunericul prea c devine luminos. Am nceput s disting foarte nedesluit Morlocii n jurul meu tremurau dobori la picioarele mele apoi am recunoscut, cu surprindere i nevenindu-mi a crede ochilor, c toi ceilali alergau, ntr-un puhoi nentunecat, drept nainte n pdure. Spinrile lor nu mai preau albe, ci roii. n timp ce i priveam cu gura cscat, o mic scnteie a plutit de-a curmeziul unui petec de cer nstelat, printre ramuri, i a disprut. i atunci am neles mirosul de lemn ars, murmurul somnoros care acum cretea ntr-un vuiet puternic, lumina roie i fuga Morlocilor. Ieind de dup copacul lng care m adposteam i privind ndrt, am vzut, printre trunchiurile negre ale copacilor apropiai, flcrile pdurii cuprinse de foc. Era primul foc pe care-l aprinsesem i care venea acum dup mine. Am cutat-o pe Weena, dar nu mai era nicieri. Sfritul i trosnetul din spatele meu, pocnetul exploziv pe care-l fcea fiecare copac cuprins de flcri nu-mi lsau mult timp de gndire. innd strns drugul de fier, m-am luat dup Morloci. Era o urmrire strns. O dat flcrile au izbucnit att de iute n dreapta mea n timp ce fugeam, nct m-au nconjurat i am fost nevoit s fug spre stnga. Dar, n cele din urm, am ieit ntr-un mic lumini, i n aceeai clip un Morloc a dat peste mine, m-a ocolit i s-a npustit dea dreptul n flcri! i-atunci mi-a fost dat s vd lucrul cel mai ciudat i mai oribil, cred, din toate cte am vzut n acea epoc a viitorului. Tot spaiul din jur era luminat ca ziua de lumina focului. n centru era o movil n vrful creia fumega un pducel prjolit. Dincolo de movili era un alt bra al pdurii aprinse, i limbile galbene care se nlau din copaci se rsuceau, ncercuind complet spaiul cu un zid de flcri. Pe povrni erau vreo treizeci sau patruzeci de Morloci, orbii de lumin i cldur, bjbind ncoace i-ncolo, dnd unii peste alii n zpceala care-i cuprinsese. La nceput nu mi-am dat seama c erau orbii i loveam furios n ei, cu drugul, de cte ori se apropiau de mine, ntr-o fric desperat, omornd unul i schilodind ali civa. Dar cnd am vzut gesturile unuia dintre ei, orbecind pe sub pducel i ndreptndu-se spre marea flcrilor roii, cnd le-am auzit gemetele, m-am convins c sunt total neputincioi i nenorocii n btaia luminii, aa c nu i-am mai lovit. i, totui, din cnd n cnd, cte unul se repezea drept spre mine, i asta m fcea s m dau repede la o parte din drumul lui, tremurnd tot de groaz. La un moment dat, flcrile s-au potolit i mi-a fost team c acele creaturi ticloase vor putea din nou s m vad. M-am gndit chiar s le-o iau nainte i s ncep eu lupta, omornd civa dintre ei; dar focul a izbucnit cu o nou putere, i am rmas locului. Am umblat printre ei, de-a lungul dealului, ocolindu-i, cutnd vreo urm a Weenei. Dar Weena nu mai era nicieri. n cele din urm m-am aezat jos, pe vrful movilei, privind strania i neverosimila vecintate a fiinelor orbite care dibuiau n toate prile, chemndu-se ntre ele cu sunete nenelese, atunci cnd lumina focului cdea asupra lor. Trmbe rsucite de fum se ridicau spre cer, i prin cte o sprtur a acestor perdele roii sclipeau stelele ndeprtate, ca i cum ar fi aparinut altui univers. Doi sau trei Morloci au dat, buimcii, peste mine, i eu i-am ndeprtat cu lovituri de pumni, tremurnd n timp ce-i loveam. Am fost convins, cea mai mare parte a nopii, c totul era un comar. M-am mucat i am ipat, ntr-o slbatic dorin de a m trezi. Am izbit pmntul cu minile, m-am ridicat i m-am aezat iar jos, am rtcit de colo pn colo, i iar m-am aezat jos. Apoi am nceput s m frec la ochi i s-l rog pe Dumnezeu s m trezeasc din comar. De trei ori am vzut cum nite Morloci i lsau capul n jos, ntr-un fel de agonie, i se aruncau n desiul flcrilor. Dar, n cele din urm, deasupra focului rou care se mai potolise, deasupra valurilor negre de fum i a cioturilor de copaci, albite de cenu i nnegrite de fum, deasupra acestor fiine fantomatice, al cror numr se tot mpuina, s-a revrsat lumina alb a zilei. Am cutat din nou, dar n-am gsit nici o urm a Weenei. Era evident c Morlocii lsaser micul ei trup n pdure. Nici nu pot s v spun ct de mult m uura gndul c scpase astfel de soarta ngrozitoare creia i era hrzit. Cnd m-am gndit la aceasta, era ct pe-aci s ncep un masacru al nevolnicelor spurcciuni din jurul meu, dar m-am abinut. Movila, v-am mai spus, era ca un fel de insul n pdure. De pe vrful ei puteam acum s disting, printr-un nor de fum, Palatul de Porelan Verde i astfel am putut s-mi dau seama de direcia n care se gsea Sfinxul Alb. i astfel, lsndu-i pe aceti blestemai s alerge mai departe de colo-colo, gemnd, n timp ce n jur se lumina tot mai de ziu, mi-am nfurat cu iarb tlpile picioarelor i, prin cenua fumegnd i printre cioturile de copaci n care jratecul nc mai mocnea, am pornit, chioptnd, ctre ascunztoarea Mainii Timpului. Mergeam ncet, cci eram aproape stors de oboseal i pe deasupra mai i chioptam. M stpnea o durere cumplit pentru moartea oribil a micuei Weena, a crei nenorocire m copleea. Acum, n aceast veche odaie familiar, mi se prea c ncerc mai curnd tristeea dintr-un vis, dect o pierdere real. Dar, n dimineaa aceea, m simeam din nou absolut singur teribil de singur. Mi-am reamintit de casa mea, de cminul acesta, de unii dintre voi, i, o dat cu aceste imagini, m-a npdit un dor dureros. n timp ce mergeam prin cenua fumegnd, sub cerul strlucitor al dimineii, am fcut o descoperire. n buzunarul de la pantalon mai erau cteva chibrituri vrsate. Cutia se sprsese n buzunar, probabil, nainte de a o pierde. XIII. CAPCANA SFINXULUI ALB Cam pe la opt sau nou dimineaa am ajuns la scaunul de metal galben de pe care privisem mprejurimile, n seara sosirii mele. M-am gndit la concluziile pripite la care ajunsesem n seara aceea i n-am putut s nu rd amar de ncrederea mea. Aici era aceeai privelite minunat, aceeai verdea abundent, aceleai palate splendide i ruine mree, acelai fluviu argintiu curgnd printre maluri mnoase. Vemintele vesele ale delicailor omulei se micau de colo pn colo printre copaci. Unii se scldau exact n locul unde o salvasem pe Weena i, vzndu-i, am simit deodat o durere ascuit. Cupolele de deasupra intrrilor n lumea subteran se nlau ca nite pete n tot acest peisaj. Acum nelegeam ce se ascundea dedesubtul frumuseii

oamenilor din Lumea de Deasupra. Ziua lor era fericit, la fel ca ziua vitelor de pe cmp. Ca i vitele, ei nu cunoteau dumani i nu duceau lips de nimic. i aveau, ca i ele, acelai sfrit. M mhnea gndul c visul intelectului uman fusese att de scurt. Omul se sinucisese. Se abandonase cu totul confortului i lipsei de griji, i realizase speranele crend o societate echilibrat, avnd drept lozinc securitatea i permanena ca s ajung pn la urm aici. Cndva, viaa i proprietatea cunoscuser, desigur, o securitate aproape absolut. Cel bogat i asigurase averea i confortul, muncitorul i avea asigurat viaa i munca. Fr ndoial c, n acea lume perfect, nu existase nici o problem de omaj, nici o problem social nu rmsese nerezolvat. Dup aceea, urmase o lung perioad de linite. Exist o lege a naturii, peste care noi trecem cu vederea, i anume c supleea intelectului nu este dect o compensaie a schimbrilor primejdiei i necazurilor. Un animal n perfect armonie cu mediul nconjurtor este el nsui un mecanism perfect. Natura nu apeleaz la inteligen dect atunci cnd neobinuina i instinctul nu mai sunt de nici un folos. Nu exist inteligen acolo unde nu exist schimbare i nevoie de schimbare. Numai acele animale care trebuie s nfrunte o imens diversitate de nevoi i primejdii dau dovad de inteligen. Astfel, dup prerea mea, omul din Lumea de Deasupra se lsase dus ctre o frumusee fragil, iar Lumea Subteran era mnat exclusiv spre o industrie mecanic. Dar acestei stri perfecte i lipsise ceva pentru a ajunge un mecanism perfect, i anume, permanena absolut. Se pare c, o dat cu trecerea timpului, modul de alimentaie a lumii subterane, oricum ar fi fost asigurat, s-a zdruncinat. Mama Necesitate, nlturat cteva mii de ani, s-a napoiat n lume i a nceput de jos. Lumea Subteran, fiind n contact cu mainriile care, orict ar fi de perfecte, tot au nevoie de puin gndire, n afar de obinuin, avea, probabil, prin fora lucrurilor, ceva mai mult iniiativ, dei, mai puin din celelalte caracteristici umane, dect Lumea de Deasupra. i, cnd au nceput s ndure lipsa crnii, au revenit la ceea ce fusese oprit pn atunci de strvechi obiceiuri. Astfel am vzut eu lucrurile n ultima mea privire asupra lumii din anul opt sute dou mii apte sute unu. Poate s fie o explicaie total eronat, aa cum mintea omeneasc nscocete adesea. Dar astfel mi-am nchipuit eu lucrurile, i tot astfel vi le prezint i vou. Dup oboselile, emoiile i spaimele ultimelor zile, i n ciuda mhnirii mele, scaunul de metal galben, privelitea linitit i soarele cald erau foarte odihnitoare. Eram istovit i somnoros, i n curnd filozofarea mea s-a transformat n somnolen. Mam lsat n voia ei i, ntinzndu-m pe iarb, am dormit un somn lung i nviortor. M-am trezit cu puin nainte de apusul soarelui. Acum eram sigur c Morlocii nu m vor surprinde moind i, dup cteva micri de nviorare, am cobort dealul, ndreptndu-m ctre Sfinxul Alb. ineam ntr-o mn drugul de fier, iar cealalt mn se juca cu chibriturile din buzunar. i atunci s-a ntmplat ceva cu totul neprevzut. Apropiindu-m de piedestalul Sfinxului, am vzut cu uimire c uile de bronz erau deschise. Alunecaser n jos pe nite anuri. M-am oprit chiar n faa lor, netiind dac trebuie s intru. nuntru era o mic ncpere i, pe un loc puin mai ridicat, ntr-un col, edea Maina Timpului. Cele dou manete erau n buzunarul meu. Iat deci c dup toate pregtirile mele minuioase n vederea asedierii, Sfinxul Alb mi se preda de bun voie. Am aruncat ct colo drugul de fier, aproape cu prere de ru c nu-l pot folosi. Un gnd neateptat mi-a trecut prin minte, n timp ce m aplecam s intru. Cel puin de data aceasta nelegeam calculele pe care i le fcuser Morlocii. Stpnindu-mi o puternic dorin de a izbucni n rs, am pit prin cadrul de bronz al uii, spre Maina Timpului. Am constatat cu surprindere c fusese uns i curit cu grij. Pn atunci m ntrebasem dac nu cumva Morlocii o demonteaz, mcar n parte, pentru a ncerca, n felul lor nebulos de a gndi, s-i afle destinaia. n timp ce edeam lng ea i o examinam, bucurndu-m de simpla ei atingere, faptul pe care l ateptam s-a produs. Plcile de bronz au alunecat brusc n sus, izbindu-se de pervaz cu un zngnit puternic. Rmsesem n bezn prins n capcan. Cel puin aa credeau Morlocii. Am rs ncet, nveselit. Puteam s i aud chicoteala lor murmurat, pe msur ce se apropiau de mine. Extrem de calm, am ncercat s aprind un chibrit. Nu mai aveam dect s fixez prghiile i apoi s dispar ca o fantom. Dar nu ddusem atenie unui mic amnunt. Chibritul era din acel soi odios care se aprinde numai cnd este frecat de cutie. V putei imagina cum mi s-a spulberat tot calmul. Micile brute erau chiar lng mine. Unul m-a i atins. Am dat o lovitur, jur-mprejur, pe ntuneric, cu manetele i am nceput s m car n aua mainii. Atunci s-a agat de mine o mn, i apoi nc una. A trebuit pur i simplu s lupt din rsputeri ca s scot manetele din strnsoarea Morlocilor, s pipi n acelai timp locul n care trebuia s le fixez. Aproape c mi-au smuls una dintre manete. Simind c mi alunec din mn, a trebuit s mpung n ntuneric cu capul i am auzit clar cum a sunat, sfrmndu-se, easta Morlocului pentru ca s-o recapt. Lupta, aceast ultim ncletare, era i mai crncen dect cea din pdure. Dar, n cele din urm, am fixat maneta i am mpins-o nainte. Minile care m atingeau au alunecat de pe mine. Apoi ntunericul de pe ochi mi s-a risipit. M-am trezit nconjurat de aceeai lumin cenuie i de acelai tumult pe care vi le-am descris mai nainte.

XIV O VIZIUNE I MAI NDEPRTAT V-am mai vorbit despre senzaia de ru i ameeal pe care le ncerci atunci cnd cltoreti n Timp. De data aceasta nici nu eram bine aezat, edeam oblic pe a, i ntr-o poziie nestabil. Un timp nedefinit am rmas agat de Main, pe cnd ea se zdruncina i vibra, fr s-mi pot da seama cum mergeam, i cnd m-am gndit s privesc din nou cadranele, am rmas ncremenit vznd unde ajunsesem. Un cadran nregistreaz zilele, altul miile de zile, altul milioanele de zile i altul miile de milioane. n loc s fi tras manetele ndrt, le mpinsesem ns nainte, n aa fel Maina gonea spre viitor, iar cnd am cercetat cadranele, am descoperit c indicatorul miilor de zile se nvrtea, tot att de repede ca i secundarul unui ceas, spre viitor. n timp ce zburam tot mai departe, a nceput s se produc ncet o anumit schimbare a nebuloasei din jur. Cenuiul tremurtor a devenit mai ntunecat, apoi dei continuam s cltoresc cu o vitez uimitoare clipirea succesiv a zilelor i a nopilor, care indica de obicei o vitez mai mic, a devenit din ce n ce mai accentuat. La nceput faptul m-a nedumerit foarte mult. Zilele i nopile alternau din ce n ce mai rar, soarele trecea tot mai ncet de-a curmeziul cerului, pn cnd mi s-a prut c drumul lui dureaz secole ntregi. n cele din urm, un crepuscul constant s-a aternut asupra pmntului, crepuscul ntrerupt doar cnd i cnd de cte o comet ce strlucea pe cerul ntunecos. Fia de lumin care mi indica drumul soarelui dispruse de mult; soarele ncetase s mai apun doar se ridica i se lsa spre apus devenind mereu mai mare i mai rou. Orice urm a lunii dispruse. Din rotirea stelelor, devenit tot mai lent, rmseser numai cteva puncte de lumin care abia

se trau. n cele din urm, cu puin timp nainte de a m opri, soarele, rou i enorm, a rmas nemicat, pe linia orizontului, ca o cupol vast luminnd cu o strlucire tulbure, ntretiat apare de cte o stingere trectoare. La un moment dat s-a reaprins cu putere, dar a revenit repede la lumina rocat i posomort. Am observat, din aceast ncetinire a rsritului i a apusului, c aciunea fluxului i refluxului se terminase. Pmntul ajunsese s se odihneasc cu o singur fa spre soare, la fel cum, n zilele noastre, Luna privete spre Pmnt cu o singur fa. Cu mult grij, cci mi-am amintit de cderea mea de la prima oprire, am nceput s-mi ncetinesc mersul. Indicatoarele s-au rotit din ce n ce mai ncet, pn cnd cele care artau miile mi s-au prut nemicate, iar cele ale zilelor au nceput s-i lase o umbr pe cadran. Tot mai ncet, pn cnd am ntrezrit conturul nelmurit al unui rm pustiu. Am oprit foarte ncet i am rmas pe Maina Timpului, privind n jur. Cerul nu mai era albastru. Spre nord-est era negru, ca de cerneal, i pe fondul lui ntunecat sticleau puternic i neclintit stele albe i palide. Deasupra capului, cerul era de un rou-nchis, fr stele, iar spre sud-est devenea strlucitor, de un rou-luminos, acolo unde, tiat de linia orizontului, se afla discul imens al Soarelui, rou i nemicat. Stncile din preajma mea erau colorate n rou-aprins i orice urm de via pe care am vzut-o la nceput era vegetaia de un verde-nchis, acoperind orice loc mai proeminent pe povrniul dinspre sud-est; era acelai verde bogat care se poate vedea la muchiul din pdure sau la lichenii din peteri: plante ce cresc ntr-un venic amurg. Maina se afla pe un mal nclinat. Marea se ntindea departe spre sud-est, devenind viu-strlucitoare spre orizont, lng cerul ntunecat. Nu vedeam nici talazuri mari, nici valuri, cci nu se fcea simit nici o suflare de vnt. Numai o uoar unduire uleioas o ridica i o cobora, ca o respiraie slab, artndu-mi c eterna mare se mica i tria. De-a lungul rmului, de care uneori se izbea apa, era o crust groas de sare trandafir sub cerul livid. Aveam o senzaie de apsare n tmple i miam dat seama c respiram foarte repede. Senzaia mi amintea de singura mea ncercare de alpinism i am neles c aerul era mai rarefiat dect astzi. Departe, de deasupra malului pustiu s-a auzit un ipt ascuit i am vzut un animal, ca un fel de imens fluture alb, zburnd cu micri neregulate, btnd din aripi i nlndu-se n sus, spre cer, apoi cobornd n cercuri mari i disprnd dup o movil mai joas din deprtri. iptul lui era att de ngrozitor nct m-am nfiorat i m-am aezat mai bine n a. Privind din nou n jur, am vzut c bucata rocat, pe care o luasem drept stnc, se mica ncet ctre mine. Era ntr-adevr o fiin semnnd cu un crab monstruos. V putei nchipui un crab mare ct masa de colo, micndu-i cletii mari, pipind n jur cu antenele ondulate, lungi ca nite bice, i privindu-te cu ochii bulbucai, aezai de fiecare parte a frunii lui de metal? Spinarea i era zbrcit i mpodobit cu umflturi neregulate, i, pe ici i colo, avea nite incrustaii verzui. Puteam s-i vd, n jurul gurii lui complicate, nenumrate firioare, agitndu-se i pipind n timp ce se mica. Pe cnd priveam la aceast sinistr apariie care se tra spre mine, am simit pe obraz o gdilitur, ca i cum s-ar fi aezat o musc. Am ncercat s-o gonesc cu mna, dar n clipa urmtoare a revenit i aproape imediat am mai simit una lng ureche. Am dat s-o prind i am apucat ceva ca un fir, care s-a tras repede din mna mea. Cu o scrb teribil m-am ntors i am vzut c prinsesem antena unui alt crab monstruos care se afla chiar lng mine. Ochii si dumnoi se roteau n orbitele lor permanente, gura se deschidea pofticioas, iar cletii si uriai i grosolani, mnjii cu noroi de alge, se ndreptau asupra mea. ntr-o clip am pus mna pe prghie i am pus ntre mine i aceti montri un interval de o lun de zile. M aflam ns pe acelai mal, i i-am revzut clar, de ndat ce m-am oprit. Duzini ntregi se trau de colo-colo, n lumina sumbr, prin iarba de un verde nchis. Nu v pot descrie sentimentul de insuportabil pustietate care domnea asupra lumii. Cerul rou de la rsrit, ntunericul dinspre nord, marea moart acoperit de sare, rmul stncos pe care se trau ncet aceti montri respingtori, verdele uniform i cu aspect otrvitor al lichenilor, aerul rarefiat care rnea plmnii: toate acestea se adunau ntr-o senzaie nspimnttoare. Am mai naintat o sut de ani i am dat de acelai soare rou puin mai mare, puin mai amorit aceeai mare moart, acelai aer ngheat i aceeai mulime de crabi de pmnt, crndu-se pretutindeni printre buruienile verzi i stncile roii. Pe cerul dinspre apus se ridica o palid linie curb, ca o imens lun nou. Astfel am tot cltorit, n salturi mari de cte o mie de ani sau mai mult, oprindu-m, atras de taina soartei pmntului i privind cu o stranie fascinaie la Soarele ce devenea mai mare i mai palid pe cerul dinspre apus, i la viaa ce disprea treptat de pe btrnul nostru Pmnt. n cele din urm, la mai mult de treizeci de milioane de ani de acum nainte, uriaa cupol rocat a Soarelui ajunsese s acopere cam a zecea parte din cerul ntunecat. Atunci am oprit iar, cci mulimea crabilor dispruse, iar rmul rou prea lipsit de via, n afara ierburilor de mare i a lichenilor de un verde livid. Peisajul era presrat i cu alb. M-a ptruns un frig muctor. Fulgi albi de zpad cdeau mereu n vrtejuri. Spre nord-est, luciul zpezii se ntindea sub cerul negru, nstelat, i puteam s vd crestele ondulate ale unor movile alb-trandafirii. De-a lungul rmului mrii atrnau ciucuri de ghea, iar n larg pluteau mase de gheari; dar cea mai mare ntindere a acestui ocean srat, sngeriu sub venicul apus de soare, era nc nengheat. Am privit n jurul meu s vd dac mai rmsese vreo urm de via animal. O team nelmurit m reinea n aua mainii. Dar n-am vzut micndu-se nimic, pe pmnt, pe cer sau n mare. Nmolul verde de pe stnci era singurul lucru care dovedea c viaa nc nu se stinsese. Un banc scund de nisip apruse n mare i apa se retrsese de la rm. Mi s-a prut c vd un corp negru care se mica pe acest banc, dar a rmas nemicat de cum l-am privit, i am socotit c m nelase ochiul i c nu era dect o piatr. Stelele de pe cer strluceau intens i mi se prea c nu mai clipesc dect foarte puin. Deodat, am bgat de seam c marginea discului solar suferea o schimbare, n partea de apus; o concavitate, ca un golf, apruse pe conturul circular. Golful devenea tot mai mare. Am privit nspimntat aproape un minut la ntunecimea ce se aternea deasupra zilei, i mi-am dat seama c ncepea o eclips. Peste discul soarelui trecea fie Luna, fie planeta Mercur. La nceput am crezut, desigur, c este Luna, dar am motive s cred c vedeam trecerea unei planete interioare, foarte aproape de pmnt. ntunericul cretea vznd cu ochii, un vnt rece a nceput s bat n rafale, dinspre rsrit, i vrtejul de fulgi albi din aer s-a nteit. Din largul mrii se auzeau clipociri i clopote. n afar de aceste sunete lipsite de via, lumea era tcut. Tcut? Ar fi greu s v descriu aceast tcere. Vocea omului, behitul oilor, ipetele psrilor, zumzetul insectelor, micarea care formeaz fondul vieii noastre toate acestea nu mai existau. Pe msur ce ntunericul devenea mai dens, fulgii nvolburai erau tot mai abundeni, dansndu-mi prin faa ochilor: frigul din aer era tot mai intens. n cele din urm, unul cte unul, repede, unul dup altul, vrfurile albe ale dealurilor ndeprtate au disprut n bezn. Briza s-a transformat ntr-un vnt ce vuia cu putere. Am vzut cum umbra neagr din centrul eclipsei nainta repede nspre mine. n clipa urmtoare nu se mai vedeau dect stelele palide. Restul nu era dect un ntuneric de neptruns. Cerul era absolut negru. M-a cuprins groaza de acest ntuneric imens. Frigul, care m ptrundea pn la mduva oaselor, i greutatea dureroas de a respira m-au copleit. Am nceput s tremur i m-a cuprins un ru de moarte. Apoi pe cer a aprut marginea soarelui, ca un arc

rou. M-am dat jos din main, ca s-mi revin. M simeam ameit i incapabil s rezist cltoriei de ntoarcere. n timp ce stteam aa, bolnav i ameit, am vzut din nou corpul mictor de pe bancul de nisip nu mai era nici o ndoial acum, se mica prin apa roie a mrii. Era ct o minge de fotbal, sau poate ceva mai mare, din care ieeau nite tentacule; prea negru fa de apa nvolburat, roie ca sngele, i slta n toate prile. Am avut o senzaie de lein. Dar o spaim teribil de a zcea neputincios n acest amurg ndeprtat i nspimnttor mi-a redat puterea s m sui n a. XV NTOARCEREA EXPLORATORULUI TIMPULUI i astfel m-am ntors. Cred c mult timp am rmas n nesimire, pe main. A nceput iar clipitul des al succesiunii zilelor i a nopilor, soarele a devenit iar auriu, cerul albastru. Am nceput s respir cu mai mult uurin. Contururile pmntului urmreau fluctuaia fluxului i refluxului. Acele indicatoare se nvrteau ndrt pe cadrane. n cele din urm am zrit iar umbrele nelmurite ale caselor, urmele omenirii n decaden. i acestea s-au schimbat i au pierit, i altele le-au luat locul. Apoi, cnd cadranul care arta milioanele a ajuns la zero, am ncetinit viteza. Am nceput s recunosc propria noastr arhitectur, mrunt i familiar, indicatorul miilor a revenit la punctul de plecare, ziua i noaptea se succedau din ce n ce mai ncet. Apoi vechile ziduri ale laboratorului au aprut n jurul meu. Foarte ncet, de data aceasta, am ncetinit mecanismul. Am vzut un lucru care mi s-a prut ciudat. Cred c v-am spus c atunci cnd am pornit, nainte ca viteza s devin prea mare, Doamna Watchett trecuse prin odaie nind, dup cum mi s-a prut, ca o rachet. Cnd m-am ntors, am trecut din nou prin momentul cnd ea traversase laboratorul. Dar acum fiecare micare a ei prea s fie exact reversibil celor dinainte. Ua de la cellalt capt s-a deschis, doamna Watchett s-a strecurat n tcere n laborator, de-a-ndratelea, i a disprut n dosul uii prin care intrase prima dat. Chiar nainte de asta mi s-a prut c-l vd pe Hillyer pentru o clip; dar a trecut i el ca un fulger. Am oprit maina i am vzut din nou n jurul meu vechiul, familiarul meu laborator, instrumentele i dispozitivele mele, aa cum le lsasem. Am cobort din main, cltinndu-m, i m-am aezat pe o banc. Timp de cteva minute am fost scuturat de un tremur puternic. Apoi m-am mai linitit. n jurul meu se afla iar vechiul meu atelier, exact cum fusese nainte. Poate c adormisem acolo, i totul nu fusese dect un vis. i totui, nu! Maina plecase din colul de sud-est al laboratorului. Acum se odihnea n colul de nord-vest, n faa peretelui, unde ai vzut-o i voi. Este exact distana ntre mica pajite i piedestalul Sfinxului Alb, unde mi duseser Morlocii Maina. Un timp n-am putut s gndesc la nimic. Apoi m-am ridicat i am strbtut coridorul pn aici, chioptnd, pentru c nc m durea clciul, i simindu-m nclit de murdrie. Am vzut The Pall Mall Gazette pe masa de lng u. Am aflat c data era ntr-adevr cea de azi i, privind la pendul, am vzut c era aproape ora opt. V-am auzit vocile i zgomotul farfuriilor. Am ezitat m simeam tare bolnav i slbit. Atunci am adulmecat mirosul bun de friptur i am deschis ua. Restul l tii. M-am splat, am mncat i acum v istorisesc ntmplarea. XVI. DUP POVESTIRE tiu, zise el dup o pauz, c toate acestea vi se vor prea absolut de necrezut, dar pentru mine singurul fapt de necrezut este c n seara aceasta m aflu aici, n aceast odaie familiar, privind feele voastre prietenoase i povestindu-v toate aceste aventuri stranii. Se uit la Medic: Nu. Nu pot s m atept ca dumneata s m crezi. Ia-o drept o minciun sau o profeie. Spune c am adormit n atelier. Consider c, speculnd asupra destinelor rasei noastre, am dat natere acestei nchipuiri. Consider drept un simplu artificiu afirmaia mea c totul ar fi adevrat, un artificiu introdus pentru a mri interesul povestirii. Dar, lund toate acestea drept o poveste, ce prere ai despre ea? i scoase pipa i ncepu, n felul su obinuit, nervos, s bat cu ea n barele grtarului. Se fcu un moment de tcere. Apoi, scaunele ncepur s scrie i pantofii s se frece pe covor. Ridicndu-mi privirea de pe faa Exploratorului Timpului, privii n jur, la auditoriul su. Toi erau n ntuneric i mici pete colorate pluteau n faa lor. Medicul prea absolut n contemplarea gazdei. Editorul privea int la captul igrii sale de foi a asea. Ziaristul se scotocea dup ceas. Ceilali, dup cte mi amintesc, rmseser nemicai. Editorul se ridic suspinnd. Ce pcat c nu eti un scriitor de poveti! zise el, punndu-i mna pe umrul Exploratorului Timpului. Nu crezi? Ei bine... Bnuiam c nu. Exploratorul Timpului se ntoarse spre noi: Unde sunt chibriturile? zise el. Aprinse unul i vorbi cu pipa n gur pufind. Ca s v spun adevrul... Cu greu o cred eu nsumi... i totui... Privirea i czu, cu o ntrebare mut, asupra florilor albe, vetejite, de pe msu. Apoi i ntoarse mna cu care inea pipa i l-am vzut privind la cteva zgrieturi pe jumtate vindecate. Medicul se ridic, se apropie de lamp i examin florile. Pistilul este ciudat, zise el. Psihologul se aplec n fa ca s le vad, ntinznd mna dup un exemplar: S fiu al naibii dac nu-i unu fr un sfert, zise Ziaristul. Cum o s ajungem acas? Trsuri cte vrei n staie, zise Psihologul. Este curios, zise Medicul; dar sunt sigur c nu cunosc ordinul din care fac parte aceste flori. Pot s le iau cu mine? Exploratorul Timpului ezit o clip. Apoi spuse brusc: Categoric, nu! Unde le-ai gsit de fapt? zise Medicul. Exploratorul Timpului i duse mna la cap. Vorbi ca i cnd ar fi ncercat s prind o idee care l ocolea. Mi-au fost puse n buzunar de Weena, pe cnd cltoream n Timp. Privi mprejur prin odaie. S fiu al naibii dac mai sunt sigur de ceva. Odaia aceasta, i voi toi, i atmosfera obinuit sunt prea mult pentru raiunea mea. Oare am construit vreodat o Main a Timpului, sau un model al Mainii Timpului? Sau totul nu este dect un vis? Se spune c viaa este un

vis, un biet vis, frumos uneori dar nu mai pot s suport i un vis care n-are nici o justificare. Este o nebunie. i de unde a venit visul?... Trebuie s m mai uit o dat la Main. Dac exist vreo Main! Lu repede lampa i se ndrept cu flacra ei roie spre u, i de acolo n coridor. L-am urmrit cu toii. Acolo, n lumina plpitoare a lmpii, se afla ntr-adevr Maina, ghemuit, urt, stnd ntr-o rn, un obiect fcut din alam, abanos, filde i cuar transparent i lucios. Solid la pipit cci am ntins mna i i-am pipit inele cu pete brune de unsoare pe filde, i buci de iarb i muchi pe prile de jos, i avnd o in ndoit ntr-o parte. Exploratorul Timpului puse lampa pe banc i i trecu palma pe ina stricat. Este n regul acum, zise el. Povestea pe care v-am spus-o este adevrat. mi pare ru c v-am adus aici, n frig. Ridic lampa i, ntr-o tcere absolut, ne-am ntors n fumoar. Ne conduse n hol i ajut Editorului s-i mbrace haina. Medicul i privi faa i, cu o oarecare ezitare, i spuse c poate sufer de surmenaj. Exploratorul Timpului rse din toat inima. Mi-l aduc aminte cum edea n ua deschis, salutndu-ne. Am luat, mpreun cu Editorul, o trsur. El considera povestea drept "o minciun sfruntat". n ceea ce m privete, nu eram n stare s trag nici o concluzie. Povestea era fantastic i de necrezut, dar relatarea ei era veridic i sobr. Am rmas treaz cea mai mare parte a nopii, gndindu-m la aceast poveste. M-am hotrt s m duc a doua zi i s-l vd din nou pe Exploratorul Timpului. Mi s-a spus c era n laborator, i, fiind un obinuit al casei, am urcat s-l caut. Laboratorul era gol. Am privit o clip la Maina Timpului, am ntins mna i am atins maneta. Maina ghemuit, cu aspect masiv, se legn ca o ramur scuturat de vnt. Instabilitatea ei m uimi extrem de mult i am avut senzaia din copilrie cnd mi se interzicea s m amestec n anumite lucruri. M-am ntors prin coridor. Exploratorul Timpului a dat peste mine n fumoar. Venea din cas. Avea un mic aparat fotografic sub un bra i un rucsac sub cellalt. A nceput s rd cnd m-a vzut i mi-a ntins s-i strng cotul. Sunt grozav de ocupat, zise el, cu maina aceea. Dar nu e oare o glum? zisei eu. Cltoreti ntr-adevr prin Timp? Cltoresc cu adevrat. i m privi deschis n ochi. Apoi ezit. Ochii si rtceau n jurul odii. Am nevoie doar de o jumtate de or, zise el. tiu de ce ai venit i este foarte amabil din partea dumitale. Iat cteva reviste. Dac rmi la prnz la mine, i voi arta de data aceasta amnunit cum se cltorete n timp, cu exemple, cu tot ce trebuie. M ieri dac acum te prsesc? Am consimit, abia nelegnd atunci cu adevrat ce voia s spun, iar el ddu din cap i iei pe coridor. Am auzit ua de la laborator nchizndu-se cu zgomot, m-am aezat ntr-un scaun i am luat un ziar. Ce avea oare de gnd s fac nainte de prnz? Apoi deodat, citind un anun, mi-am adus aminte c i promisesem lui Richardson, editorul, s m ntlnesc cu el la dou. Am privit la ceas i am vzut c abia puteam s mai ajung la timp. M-am sculat i am strbtut coridorul, ca s-l anun pe Exploratorul Timpului. n timp ce puneam mna pe clana uii, am auzit o exclamaie, ntrerupt n mod ciudat, un declic i un pocnet surd. Un vrtej de vnt m-a izbit, cnd am deschis ua, i dinuntru s-a auzit un sunet de sticl spart cznd pe podea. Exploratorul Timpului nu era acolo. Mi s-a prut, pentru o clip, c vd o form fantomatic, nelmurit, care edea ntr-un vrtej de negru i galben o form att de transparent, nct banca din dosul ei, cu folie pline de desene, era perfect vizibil; dar, ct m-am frecat la ochi, fantoma a disprut. i Maina Timpului dispruse. n afar de puin praf plutind n aer, captul opus al laboratorului era gol. Se pare c se trntise un ochi de geam de la luminator. Am simit o uimire fr margini. tiam c se petrece ceva straniu i pentru moment nu puteam s-mi dau seama ce anume. n timp ce edeam i priveam aa, ua dinspre grdin se deschise i apru servitorul. Ne-am privit unul pe cellalt. Apoi am nceput s-mi adun gndurile. A ieit domnul... pe aici? ntrebai eu. Nu domnule. Nimeni n-a ieit pe aici. M ateptam s-l gsesc n laborator. Atunci am neles. Cu riscul de a-l dezamgi pe Richardson, am continuat s stau acolo, ateptndu-l pe Exploratorul Timpului: ateptnd cea de-a doua povestire, poate i mai stranie, i mostrele, i fotografiile pe care le va aduce cu el. Dar acum ncep s m tem c ar trebui s atept o via ntreag. Exploratorul Timpului a disprut acum trei ani. i, dup cum tie toat lumea, nu s-a mai ntors niciodat. EPILOG Nu te poi opri s nu-i pui ntrebri. Se va mai ntoarce vreodat? Poate c a zburat n trecut, i a dat peste slbaticii proi i sngeroi din Era Pietrei Necioplite; n abisurile Mrii Cretacice{18}; sau printre saurienii groteti, uriaele reptile din Timpurile Jurasice{19}. Poate c, chiar acum dac pot spune aa rtcete pe vreun recif de corali oolitici {20} bntuit de plesiosauri{21}, sau pe lng mrile srate i pustii ale Perioadei Triasice{22}. Sau poate c merge n viitor, n vreuna din erele mai apropiate, n care oamenii sunt nc oameni, dar n care enigmele epocii noastre sunt dezlegate i problemele ei apstoare au fost rezolvate? Acolo, n deplina maturitate a rasei: cci eu, n ceea ce m privete, nu pot s cred c zilele noastre de experiene debile, de teorii fragmentare i de discordie mutual sunt ntr-adevr vremurile de culme ale omului! Repet, n ceea ce m privete. El, o tiu cci problema aceasta a fost discutat de noi cu mult nainte de a fi construit Maina Timpului se gndea ntotdeauna cu tristee la Progresul Omenirii i vedea n creterea volumului civilizaiei doar o aglomerare fr rost, care va trebui pn n cele din urm s se nruie, inevitabil, asupra celor ce au furit-o, i s-i distrug. Dac este aa, nu ne rmne dect s trim ca i cum nu ar fi aa. Dar pentru mine, viitorul se arat nc n negru i alb imensa mea ignoran este rareori luminat de amintirea acestei povestiri. i pstrez cu mine, drept mngiere, dou flori albe, ciudate acum boite, nnegrite, presate, i fr via, stnd mrturie c, chiar i atunci cnd inteligena i fora au disprut, recunotina i duioia fa de aproapele su nc mai dinuie n inima omului. TABEL CRONOLOGIC 1866 21 septembrie. n localitatea provincial Bromley din sudul An-gliei se nate Herbert George Wells ntr-o familie micburghez srcit. Tatl su era grdinar i proprietarul unei prvlii (care foarte curnd s-a ruinat), iar mama jupneas la stpna unui conac. 1874 La vrsta de 8 ani viitorul scriitor se nscrie la o coal cu nume rsuntor de Academie comercial cu gnd s se fac trgove.

1879 Din cauza greutilor materiale ale familiei, este nevoit s ncea-p s ctige singur, angajndu-se, pe rnd, laborant ntr-o farmacie, co-misionar i biat de prvlie, suplinitor la o coal primar. Fiecare clip liber, precum i multe din orele de noapte le dedic cititului. 1884 Tnrul Herbert Wells nimerete la Londra. Devine student la aa-zisa "coal normal", ce fcea parte din sistemul Universitii londo-neze. Citete mult, exerseaz "compuneri n latin", frecventeaz diferite cercuri, seminare, dezbateri publice cu participarea vestiilor oratori ai timpului. Face cunotin cu tinerii socialiti, printre care i George Ber-nard Shaw. 1888 Obine gradul didactic de magistru n biologie. La propunerea profesorului su, celebrul naturalist Thomas Huxley, Wells scrie un ma-nual de biologie. Cartea devine manual de baz n coala englez, fiind reeditat de foarte multe ori, chiar i atunci cnd autorul ei era deja cu-noscut beletrist. 1888-1895 Ani de zbucium i cutri. Dei i se deschidea n fa per-spectiva unei cariere tiinifice, a preferat gazetria, ncercndu-i forele i ca scriitor. Pe lng articole pe teme sociale i politice, scrie povestiri, dar care apar rar n pres. 1895 Public prima culegere de schie cu titlul Convorbiri alese cu unchiul. Tot din acest an dateaz i primul su roman fantastic, Maina Timpului, care s-a bucurat de un mare succes, i Wells s-a hotrt s se dedice totalmente literaturii. Pentru roman a primit suma modest de 150 lire sterline, cu care se simte "bogat". Prsete Londra i se retrage la batin n sudul Angliei. 1896 Public cel de-al doilea roman, Insula doctorului Moreau, drept rspuns la Cartea junglei de Kipling, care a aprut un an mai nainte. E un roman fantastic despre experiene tiinifice asupra animalelor, problem ce-i preocupa pe muli savani. n pres apar i o serie de povestiri tiini-fice n care autorul atac diverse probleme de biologie i fiziologie. l preo-cup i chestiunea existenei vieii pe alte planete (povestirea Oul de cris-tal). Tot n acest an editeaz romanul Roile sorii. 1897 Scrie romanul Omul invizibil, care se consider i astzi printre cele mai populare lucrri de Herbert Wells. 1898 Rzboiul lumilor este urmtorul roman construit pe aceleai principii ca i precedentele. 1899 Romanul Cnd se va trezi cel adormit a marcat revenirea scriitorului la temele social-politice. 1900 Dragostea i mister Lewisham face parte din acelai grup de romane sociale. 1901 Seria de romane fantastice continu cu Primii oameni n Lun. 1902 Povestirea Doamna mrii. Conferina Descoperirea viitorului. 1904 n romanul Hrana zeilor scriitorul oglindete tabloul fantastic al apariiei unei rase de oameni, mai perfecionat dect cea existent. 1905 Apar romanele Kipps i O utopie modern. 1906 Povestirea n zilele cometei mbin trsturile romanului social cu elemente utopice. Cltorete n Statele Unite i la ntoarcere public eseul Viitorul Americii. Pamfletul Socialismul i familia. 1908 n povestirea Rzboiul n vzduh Wells a prezis apropierea primului rzboi mondial, subliniind c iniiatorul lui va fi Germania, care tindea spre dominaia mondial. Eseurile Lumi noi n schimbul celor vechi i Primele i ultimele lucruri. 1909 Romanele Tono Bungay i Ann Veronica. 1910 nc un roman social Povestea domnului Polly. 1911 Romanul Noul Machiavel. Culegerea de povestiri ara orbilor. 1912 Romanul Cstorie. Public o serie de articole despre problemele clasei muncitoare i ine o conferin despre romanul contemporan. 1913 Wells viziteaz Rusia, care i las impresia unei ri asiatice napoiate ce nu s-a trezit nc din somnul ei secular. n 1920 face o a doua cltorie n Rusia (de ast dat sovietic). Impresiile din aceast cltorie au fost expuse n cartea Rusia n bezn, iar pe Lenin l-a numit "vistorul din Kremlin". Romanul Prieteni pasionai. Public articole despre modernizarea rzboiului. 1914 Cu cteva luni nainte de izbucnirea primului rzboi mondial a publicat romanul Lumea eliberat ce are ca tem crearea de noi mijloace de distrugere. 1915 Romanele Cutarea magnific i Bealby. Pamfletul Pacea lumii. 1916 n romanul Mister Britling ncepe s vad clar scriitorul Wells i exprim atitudinea sa fa de rzboi. 1917 Apar crile Dumnezeu, mpratul nevzut i Sufletul unui episcop, n care scriitorul s-a adresat religiei pentru a afla un rspuns la problemele vieii sociale. Culegerea de articole Rzboiul i viitorul. 1818 Romanul Joan i Peter. Eseul n al patrulea an. 1919 Romanul Focul venic. Broura Nu e dect o singur istorie. 1920 Compendiu de istorie. 1921 Scrie romanul fantastic Oameni-zei care e un rspuns la problemele utopice ale zilei. 1922 Romanul Ascunziurile inimii. O istorie prescurtat a lumii. Candidat laburist la alegerile de la Universitatea din Londra. 1923 Broura Idealul laburist al educaiei. Discursul Socialismul i motivul tiinific. 1924 O utopie "pe dos" este romanul Visul n care eroul, Sarnac, trind n secolul al patruzecelea, se ocup de dezgroparea ruinelor rmase din "secolul haosului", adic din secolul nostru, i povestete cu groaz ceea ce a vzut. 1925 Romanul Tatl Christinei Alberta. Eseul O previziune n legtur cu situaia mondial. 1926 Lumea lui William Clissold este un mare roman filozofic. El conine multe elemente biografice, dar i mai multe reflecii, n care Wells i expune vederile n problemele filozofiei, economiei, politicii, religiei, moralei, artei etc. 1927 Romanele n ajun i Meanwhile. ine la Sorbona conferina Democraia supus revizuirii. 1928 Romanul Mister Blattsworthy pe insula Rampole reflect tragedia generaiei de intelectuali care au vzut primul rzboi mondial. 1930 Romanul Dictatura domnului Parham are ca tem posibilitatea instaurrii fascismului n Anglia. 1933 n anul venirii lui Hitler la putere n Germania, Wells scrie cartea Lucrurile care vor fi, transformat ulterior n scenariu de film. Aa cum prevzuse nceputul primului rzboi mondial, la fel a fcut o profeie despre cel de-al doilea rzboi mondial, care n opera sa ncepe n 1940 i dureaz treizeci de ani. 1936 n timpul rzboiului civil din Spania Wells a publicat nuvela Juctorul de cricket, n care descrie existena, ntr-o mlatin, a unui monstru ngrozitor, ce nu este altceva dect fascismul. 1941 Apare romanul Prudena nu stric niciodat. n el Wells i ilustreaz teza c adevratul om, homo sapiens, n-a aprut nc pe pmnt. n locul lui exist o specie animal pe care Wells o numete homo Tewler.

1946 13 august. Herbert George Wells se stinge din via cu 39 de zile nainte de a mplini vrsta de 80 de ani.

{1}

Hastings localitate n Anglia, unde a avut loc, n 1066, o btlie ntre trupele lui Wilhelm Cuceritorul i ale lui Harold. Prerile istoricilor asupra desfurrii btliei sunt mprite.). {2} Charles de Linn (1707-1778) cunoscut naturalist suedez, autorul unei clasificri a planetelor, lucrare care a cunoscut o mare rspundere i a influenat numeroi oameni de tiin. {3} Legenda spune c Nabucodonosor II a fost pedepsit de Dumnezeu pentru distrugerea Ierusalimului, fiind trimis s triasc, nebun, timp de 7 ani, printre animale slbatice. Dup aceast perioad, nsntoindu-se, s-a reurcat pe tron. {4} O mil englez = 1609 m {5} Utopia ar imaginar, titlul unei celebre lucrri a socialistului utopic Thomas Morus. Aici sensul este de societate a viitorului. {6} Grant Allen (1848-1899) romancier i autor al unor lucrri de popularizare tiinific {7} Lemurieni specie de maimue inferioare {8} Un yard = 91 cm {9} Micarea de precesiune (a echinocilor) micare lent a liniei de intersecie dintre planul eclipticei i planul ecuatorului sferei cereti, n care axa polilor pmntului descrie un con n jurul unei axe perpendiculare pe planul eclipticei.
{10} Thomas Carlyle istoric englez (1795-1881), creatorul unei teorii reacionare despre cultul eroilor, teorie care exclude rolul maselor din istorie. Carlyle credea ntr-o aristocraie a eroilor, nu n cea ereditar, i W ells se raliaz numai dispreului fa de cea din urm. {11} {12}

Megatherium mamifer uria care a trit n epoca teriar i cuaternar n America. South Kensington cartier londonez cu foarte multe muzee. Uneori, acest nume este atribuit muzeului "Victoria i Albert", situat n acelai cartier. {13} S-ar putea, desigur, ca podeaua s nu fi fost nclinat, ci ca muzeul s fi fost cldit pe coasta dealului (nota lui H. G. W). {14} Cunoscut publicaie, fondat n 1665, i care apare i astzi. Se ocup de cercetri fizico-matematice i din domeniul tiinelor naturii. {15} ara celor Drepi {16} Belemnite un soi de molute cefalopode fosile {17} Steatit roc moale, silicat natural de magneziu {18} Cretacic perioad a erei secundare {19} Timpurile jurasice perioad a erei secundare {20} Oolitic format din granule sferice, asemntoare icrelor. {21} Plesiosaur reptil gigantic din era secundar. {22} Triasic prima perioad a erei secundare.