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Connie Brockway Srie BUSCADORES DE ROSAS N.

1 Minha Seduo

Resenha
Nenhuma mulher est fora de perigo ao lado de um atraente escocs de ombros largos e rudes maneiras... Kate Nash Blackburn acredita que casar-se com um rico aristocrata sua nica salvao, desesperada embarca em uma viagem pelo norte da Esccia, onde espera ganhar a ajuda de um rico parente. Mas, em uma noite quando se encontra em apuros em uma taverna cheia de rufies, um valente soldado escocs, Kit MacNeill, se oferece para ajud-la. Quem se esconde atrs desse homem de rudes maneiras? Por que Kit se converte em seu protetor? Uma histria de solido, amor verdadeiro, de sentimentos e lealdades, em um ambiente rico e com ritmo envolvente. Desde que a guerra acabara, Kit tem a firme determinao de saldar a dvida que contraiu com o pai de Kate: durante a batalha, este lhe salvou a vida. Kit se oferece ento para protegla at que chegue ao castelo Parnell, onde os dois descobrem uma trama de assassinato e traio. No princpio, Kate desconfia deste homem de rudes maneiras, mas, logo se sente enfeitiada por sua amabilidade e seus amplos conhecimentos. Kit tambm experimenta uma poderosa atrao por ela, mas, sabe que no pode lhe oferecer a vida que merece. Quem este homem escurecido por seu passado em cujos braos Kate se sente renascer?

Nota da revisora Edith: Gostei do livro. Tem muita ao. H um traidor que persegue o
mocinho e a mocinha vai de contrapeso. Quem ele no se sabe. S se descobre no terceiro volume. Mas isso no impede que a histria seja completa. Alm disso, a mocinha e o mocinho vo parar num castelo onde so envolvidos em uma trama de violncia, ambio e piratas. E como o mocinho enfrenta! Ele sabe lutar.

Prlogo
York, 1801 Charlotte Elizabeth Nash estava lendo sentada no nicho da janela. parede ao ouvir pessoas que entravam na cavernosa e escassamente desejava companhia. Estava farta das pessoas, dos comentrios amistosos dificuldade, podia afastar os olhos das marcas que havia nas paredes da tempo houve quadros pendurados. Apertou-se contra a mobiliada sala. No de quem, com muita sala, onde em outro

Deixou cair o livro sobre seu colo e fechou totalmente as cortinas que j cobriam parcialmente o nicho da janela. Mas vozes masculinas - algo estranho desde que aquilo se convertera em uma casa s de mulheres, quando Kate tinha deixado "partir" o mordomo - chamaram sua ateno. Com dezesseis anos e sem ter sido ainda apresentada em sociedade, sabia que dar a conhecer sua presena ali s ia provocar que a fizessem sair. E Charlotte no queria sair da sala. Sentia-se to triste como todas as outras pela morte de seu pai, e igualmente afetada pelas conseqncias, mas possua a resistncia da juventude - e a insensibilidade que a acompanha - e durante os longos meses de luto havia se sentido um pouco... Bem, aborrecida. Alm disso, as visitas poderiam distrair Kate, afast-la de sua constante queixa sobre o dinheiro, e Helena de ter que levar sua mscara de forado otimismo. Tambm um pouco de ateno masculina poderia oferecer um pingo de rosada alegria s plidas faces de sua me. Charlotte colocou um dedo entre a cortina e a parede, e olhou para fora. Sua me estava se sentando no nico sof que tinha ficado na sala, enquanto lia uma folha de papel que tinha entre as mos. As duas irms de Charlotte a ladeavam: Helena, plida como a luz do sol

invernal, e Katherine, fogosa e sombria como uma noite do vero sem lua. Sentaram-se e cruzaram as mos sobre seus regaos, com as costas retas e seus educados olhares paralisados ante a presena do trio de jovens que permaneciam de p diante delas. Charlotte no os podia divisar bem, mas no se arriscou a abrir mais as cortinas. Em lugar disso, ps-se sobre o imaculado cho de madeira e ergueu um pouco as cortinas. - Ah, muito melhor! De seu oculto esconderijo se dedicou a observar aos jovens enquanto se apresentavam: era claro que no pertenciam mesma classe social, ou mesma classe social a que ainda aparentavam pertencer, que os Nash. No poderia dizer exatamente como tinha chegado a aquela concluso. Era certo que suas roupas, embora estivessem escrupulosamente limpas, eram velhas - com os punhos gastos e o tecido das jaquetas gasto nos ombros e as costas -, mas desde que comeou a guerra contra a Frana, conforme o dinheiro tinha comeado a escassear, muita gente se viu forada a renunciar s modas. Assim suas vestimentas no os faziam parecerem diferentes de outros cavalheiros que atravessavam momentos difceis. De fato, comportavam-se de uma maneira perfeitamente educada e com uma circunspeo prpria da poca. No. Tratava-se de algo mais sutil. Mais elementar. Parecia que algo indmito tivesse acabado de atravessar as portas de sua moradia, introduzindo no tranqilo ar daquela casa de campo em York algo perigoso e inquietante. Ficou olhando fixamente para o primeiro dos homens, que apresentava a si mesmo como Andrew Ross, com um tom de voz profundo e com a pronncia tpica das Highlands. De meia estatura, cabelo negro e pele morena, e com um fsico queimado, tinha um sorriso alegre e um aspecto afvel. Exceto... Porque, quando o observava com mais ateno, podia ver uma horrvel cicatriz que lhe cruzava a face enxuta e uma plida cor de pederneira em sua ctis, que desmentia o fogo de seus olhos castanhos. Ao seu lado estava o homem mais bonito que Charlotte jamais tinha visto. Ramsey Munro, assim se apresentou. Alto, esbelto e plido, com brilhantes cachos de cabelo negro que lhe caam sobre finas sobrancelhas e olhos de um azul profundo que brilhavam entre pestanas cheias, lhe dando um aspecto ao mesmo tempo irnico e aristocrtico. Charlotte podia imaginlo entre os membros da alta sociedade, escondendo atrs de sua elegncia um sutil e inegvel aspecto de predador. Como a pantera que tinha visto na casa de feras no vero anterior. O terceiro dos jovens, Christian MacNeill, ficou um pouco atrs dos demais. Era uma figura rgida e de largos ombros. Vestia uma roupa muito esfarrapada, e seu cabelo ruivo e muito longo emoldurava um rosto enxuto e gasto com um singular tom plido esverdeado, e olhos extraordinariamente abertos. Parecia o mais rude dos trs, com um olhar profundo, uma boca de uma sensualidade selvagem e queixo duro e anguloso. Charlotte inclinou a cabea. Aquele homem recordava a algum... Ah, sim! Agora se lembrava. H vrios anos, a altas horas da noite, enquanto ela estava na cozinha tomando um copo de leite com Brandy (O conhaque ou brandy o produto decorrente da destilao de vinho, geralmente contendo cerca de 4060% graus Gay-Lussac por volume. O nome em portugus derivado da palavra francesa cognac, um tipo de conhaque com indicao de procedncia da regio homnima da Frana.) como blsamo para o ardor do estmago, tinha ouvido um

assobio fora. A criada do piso superior, Annie, tinha descido a toda pressa para abrir a porta traseira da casa. Da escurido emergiu um homem com um aspecto ao mesmo tempo inquietante e excitante que tomou Annie entre seus braos, e elevando-a do cho a fez dar voltas no ar at que percebeu que Charlotte os estava olhando. Deixou de fazer girar Annie, mas no a depositou no cho. Annie partiu com ele aquela noite, com os olhos cheios de medo e prazer. Nunca mais voltou. Esse Christian MacNeill recordava Charlotte a aquele outro homem, aquele homem que

parecia nascido para ser pendurado por uma corda como rufio e que levou Annie. No que Annie pudesse estar agora ali, mesmo que no escapasse com aquele homem, recordou Charlotte a si mesma. Exceto Cook e um par de criadas ancis, todos outros criados partiram. -No entendo o que querem - murmurou de repente sua me com o desconcertado tom de voz que tinha adotado seu desde o dia em que descobriu que ficara viva. Ficou olhando Helena com receio, e sua filha lhe tocou um ombro tratando de consol-la. Sem dizer uma palavra, Kate tirou de sua me a folha de papel que segurava entre as mos e ficou a l-la. -Ns no queremos nada, senhora Nash - disse o senhor Ross-. Viemos aqui para oferecer nosso juramento de lealdade a sua famlia. O proveito que acredita que pode tirar, isso coisa sua. Mas tanto se o aceitarem como se no, este juramento continuar vigente tanto quanto dure cada uma de nossas vidas. Os olhos de Charlotte se arregalaram. "Um juramento?" Ela sabia que aqueles trs jovens tinham estado associados de algum jeito com seu pai, e tinha suposto que eram membros de seu regimento que tinham vindo lhes dar psames. -Que tipo de juramento? - perguntou Helena. -Um voto de servio - disse Kate lendo ainda a carta. Charlotte ficou olhando a sua irm do meio com reticente admirao. Durante todo ano anterior Kate, no Helena, era quem tinha demonstrado ser o bastio (s.m. Obra avanada de
uma fortificao, com dois flancos e duas faces. / Antiga moeda de prata com o valor de 300 ris. / Antiga moeda de prata com a efgie de Dom Sebastio./) de foras da famlia, apesar de ser a que tinha mais razo para

sentir-se destroada. Casara-se aos dezenove anos com um bonito tenente, Michael Blackburn. Mas pouco antes de instalar-se em sua nova casa, em Plymouth, seu marido morrera durante uma viagem para a ndia. No tinha se passado um ano desde o dia das bodas, quando Kate retornara a York convertida em viva. Seis meses mais tarde lhes tinha chego notcia de que tinham matado seu pai na Frana, onde tinha ido encontrar-se em segredo com as principais cabeas do deposto governo de Luis XVI, ao menos com aquelas que ainda estavam unidas aos seus corpos. A famlia ainda estava recuperando-se daquele duro golpe quando chegaram os advogados para lhes informar de que com a morte de lorde Nash s rendas com que estavam vivendo at ento acabaram. Quase ao mesmo tempo, os lojistas tinham comeado a bater na porta traseira da casa, os criados se dedicaram a procurar melhores postos de trabalho e quem pretendia converter-se nos novos donos das propriedades de sua casa de campo tinham comeado a lhes enviar cartas que sua me no tinha querido abrir. A nenhuma delas. Kate tinha enfrentado sozinha tudo aquilo. Ela tinha pegado para si a inimaginvel tarefa de comear a vender seus pertences pessoais. Tinha escrito cartas de recomendao para os criados e tinha comeado a pagar as dvidas. Kate, que gostava mais de danar do que ler, que odiava fazer contas e estava encantada com as fofocas, que as damas tinham qualificado sempre de volvel e caprichosa. Porm agora, Charlotte estava impressionada. Quase no era capaz de reconhecer a sua despreocupada irm, to aficionada s festas, na figura daquela jovem e tranqila mulher que voltava a introduzir no envelope a carta que lhe tinha passado sua me. -Obrigada pelo que nos oferecem cavalheiros - disse Kate naquele momento-. Mas no temos necessidade de seus servios. E esperamos no chegar a ter nunca.

Charlotte franziu os lbios. Estava bem claro que necessitavam de ajuda. Necessitavamna desesperadamente! Mas suas necessidades comeavam e terminavam com o dinheiro, e tambm era claro que aqueles trs jovens, nesse aspecto, no estavam muito melhor providos que elas. Possivelmente muito pior. Embora se fizesse difcil pensar que algum pudesse estar passando mais penrias que elas. Supunha-se que ela no deveria saber nada da situao financeira de sua famlia. Suas irms mantinham uma fachada de calma contida. Mas por muito cuidadosas que fossem, Charlotte tinha ouvido suficientes coisas atravs das portas fechadas e em altas horas da noite para compreender perfeitamente bem como sua situao tinha se tornado muito desesperada. -J vejo. O senhor Ross manteve seu olhar cortesmente fixo nas trs mulheres que estavam sentadas frente a ele, e Ramsey Munro se manteve impassvel. Mas o vtreo olhar de Christian MacNeill rodou pela sala, notando os obscurecidos retngulos que adornavam as paredes onde outrora pendiam cortinas de seda, nas marcas sobre os tapetes persas, que revelavam a ausncia dos mveis que at h pouco se apoiaram neles, e na ausncia de objetos decorativos do nico e solitrio aparador da sala. Ele tinha percebido o que acontecia, pensou Charlotte. Mas o que podia fazer ante a recusa de Kate de seu oferecimento? -No temos inteno de incomod-la mais, senhora Blackburn - disse o senhor Ross fazendo um gesto vago em direo a seus companheiros-. Mas antes de partir, dar-nos-ia a grande honra de aceitar algo de ns? Sustentava entre as mos uma bolsa de tecido na qual antes no se fixara Charlotte. Um pequeno n de madeira sobressaa pela abertura superior da bolsa. -Do que se trata? - perguntou Helena. -Uma roseira, miss Nash - respondeu o senhor Ross-. Se estiverem de algum jeito necessitadas de nossos servios, no tm mais que enviar uma destas flores ao abade de St. Bride, na Esccia. Ele saber como entrar em contato conosco e estaremos aqui quo rpido seja humanamente possvel. Um leve sorriso de surpresa apareceu nos lbios da Helena. -Por que uma...? -Uma roseira? - uma voz feminina completou a pergunta da porta da sala. Sua prima Grace entrou na sala fria com a face e a dourada cabeleira encaracolada cobertas de orvalho, desabotoando um casaco de veludo que lhe cobria os ombros. -Ol, queridas! - saudou-as enquanto se inclinava para depositar um superficial beijo nas faces de sua tia, antes de voltar a endireitar-se e ficar olhando aos trs jovens com um ligeiro ar de surpreendida superioridade. -Grace, estes so os trs jovens que seu tio... Quem... - A voz da me de Charlotte foi apagando, sem saber como continuar. Helena a ajudou. -Estes so os trs jovens que nosso pai pde salvar antes de seu falecimento: o senhor Ross, o senhor Munro e o senhor MacNeill. Cavalheiros, minha prima, miss Grace Deals-Cotton. Salvar? Eram aqueles os trs homens pelos quais tinha morrido seu pai? Charlotte ergueu um pouco mais a cortina, repentinamente fascinada.

Os trs jovens fizeram uma reverncia prima e murmuraram as apropriadas saudaes, e Grace ficou olhando com os olhos entreabertos e um sorriso felino nos lbios-, como os avaliando com a vista. -Entendo - disse ela -. E lhes trouxeram uma... Roseira? Que sentimentais. - Grace se voltou para sua tia - Tio Roderick gostava de rosas? Nunca soube. Mas bem, eu s passei com vocs um ano. - Voltou a sorrir-. Desta vez. -Tenho certeza de que lorde Nash teria gostado muito destas rosas - disse a me de Charlotte com parca cortesia-. Assim como ns gostaremos, quando tiverem florescido... Em finais deste ano. Sua hesitao traiu seus pensamentos no pronunciados em voz alta, mas todas elas entenderam que no pensavam ficar ali o tempo suficiente para ver florescer aquela roseira. Embora, claro, nenhuma delas fez saber isso a seus convidados. Os Nash eram pessoas muito orgulhosas. -Mas... No querer dizer que vai ficar aqui...? Ah! Quer dizer que pode levar um galho... Quando mudarem - indicou Grace. Logo se sentou em um extremo do sof, tomando o trabalho de bordado que tinha deixado ali na noite anterior. -Pensam mudar de residncia? - perguntou Ramsey Munro bruscamente. -Sim - disse Helena lanando um inquieto olhar em direo Kate-. A saudade... As lembranas... acrescentou de uma maneira vaga, enquanto sua mo se erguia para cair de novo pesadamente sobre seu colo. Kate lanou um frio olhar Grace, que lhe devolveu outro de ferida confuso. Charlotte deixou cair um pouco o tecido da cortina, um pouco irritada com Kate. claro que Grace no tinha revelado de propsito sua necessidade de mudar-se de sua elegante casa de campo, mas Kate no teria acreditado jamais. A animosidade entre as duas primas vinha de muito longe, possivelmente porque as duas eram, ou ao menos tinham sido, duas pessoas muito parecidas. Em outro tempo, Kate tinha sido to ingnua e natural como Grace. Deveria lembrar-se disso antes de estar sempre buscando os defeitos de sua calma prima. -S mesmo voc, Grace... - disse Helena atraindo para ela a ateno de todos os outros Tambm voc vai mudar. -OH, sim! - disse Grace baixando os olhos docemente enquanto voltava para seu bordado-. Mas eu, pobre de mim, ver-me-ei relegada ao campo, enquanto vocs ao menos vo poder estar em sociedade. - Sorriu olhando ao senhor Ross-. Dentro de cinco meses vou casar-me com Charles Murdoch. Seu irmo o marqus de Parnell. Atrever-me-ia a dizer que no devem conhec-lo... Antes de acabar de dar um fora, Grace se corrigiu. -Quero dizer que possivelmente no o conheam. Seu castelo... - Grace no dissimulou a satisfao com a qual pronunciou aquela palavra. E por que no ia sentir satisfao? No final das contas, um castelo um castelo - Seu castelo est na costa norte da Esccia. Quando no estivermos em Londres viveremos ali. -Em Londres, no em Edimburgo? -perguntou Ramsay Munro com um tom suave de voz-. Asseguro a voc que me surpreende. Os escoceses se sentem muito orgulhosos de Edimburgo. Algo na maneira como falava com Grace fez entender Charlotte que Ramsay Munro no se deixara enrolar pelos encantos de sua prima. E isso o fazia ser - na limitada experincia de Charlotte - nico entre todos os jovens que ela conhecia. -Edimburgo? - repetiu Grace. A agulha enfiada com fio de seda brilhou entre seus dedos

um instante, enquanto ela pesava suas palavras. Grace era uma excelente costureira, outra das coisas nas quais se parecia com sua prima Kate-. Suponho. Se tiver que lhe dizer a verdade, no pensei muito nisso. Asseguro-lhe que as bodas ocuparam quase toda minha ateno. -Minhas felicitaes por suas futuras npcias - disse o senhor Ross, e logo se dirigiu s outras mulheres-: E agora, permitir-me-o que lhes pea um ltimo favor? - claro - respondeu Helena antes que Kate pudesse pr objees. -Poderamos ver plantada esta roseira? -OH! - Helena piscou com surpresa-. Sim, claro. Kate, onde acha que deveramos plantar...? -OH, no! Querida, isso deve decidir voc. Voc e mame. Vocs so as jardineiras, no eu. Sua me levantou a cabea, saindo do devaneio em que se perdera, e por um momento o sorriso que iluminou seu rosto a fez parecer de novo ela mesma. -No jardim? claro. - levantou-se vacilante e Helena a pegou pelo brao-. Faremos isso imediatamente. Voc tambm deveria vir conosco, Grace. Tem muitos dotes artsticos. -Alegra-me poder lhe ser de ajuda, tia Elizabeth - disse Grace deixando sobre o sof o trabalho de costura e ficando de p. Apoiada no brao de Helena, sua me conduziu os outros para a porta e saram fora, a suave luz da manh. Charlotte, a ponto j de deslizar por debaixo da cortina e sair de seu esconderijo, ficou imvel ao dar-se conta de que Kate no tinha sado com os outros e que o jovem de olhos verdes, Christian MacNeill, acabava de deter-se na soleira da porta. - Atrs de voc, senhora - disse com uma voz rouca e amvel. -No, obrigado, senhor. Tenho certeza de que minha opinio no far que sua roseira encontre um lugar melhor para ser plantada. Mas, por favor, v com eles. -Estou convencido de que no somos necessrios os trs para plantar essa roseira - lhe respondeu com ironia o senhor MacNeill-. Importa-se que espere aqui com voc? - claro que no - respondeu ela com um duvidoso tom de consentimento-. Gostaria de tomar um... Ponche? Charlotte quase se ps a rir imaginando ao senhor MacNeill bebendo ponche em uma delicada taa. Suas grandes mos poderiam esmagar a delicada taa de cristal. Mas no momento franziu o sobrecenho ao recordar que j no tinham servio de ponche. Parecia que Kate tinha esquecido que o tinham vendido na semana anterior. OH, cus! Kate ia se sentir mortificada se tivesse que servir ponche em xcaras de ch... -No, obrigado. Charlotte suspirou aliviada. Ao menos Kate se livrara de passar essa vergonha. Enquanto Kate voltava a sentar-se na beira do sof, com aspecto de estar a ponto de explodir a qualquer momento, Christian MacNeill ficou de p na soleira da porta. O que estava acontecendo com a sua sempre to controlada irm? Estava nervosa. Charlotte se deu conta disso com surpresa. No podia recordar que algum a tivesse tirado de sua calma! Antes que Michael tivesse comeado a cortej-la, Kate tinha suportado a perseguio de uma dzia de

homens. Nenhum, sem importar o sofisticado ou corts que tivesse sido, tinha conseguido fazer brecha em sua sorridente serenidade. Charlotte se arrastou um pouco mais para diante, observando atentamente a aquele rude montanhs das Highlands, de cabelo vermelho com as pontas douradas. Havia tornado a entrar na sala e ficara de p, diante de Kate, olhando-a fixamente. Ela inclinou a cabea para olhar para a janela. A ele parecia lhe divertir aquela situao, mas tambm parecia... Ofegante. -Espero no estar incomodando-a, senhora Blackburn - disse ele. Sua voz tinha um suave tom rouco. Como gua correndo entre as rochas. -Absolutamente. "Mentirosa" pensou Charlotte. -Temo que esteja um pouco distrada. Perdoe-me. Kate colocou as mos sobre o colo, da mesma maneira que ela costumava fazer na salade-aula anos atrs, quando praticava com sua preceptora o comportamento nas conversas sociais. Pigarreou. Os minutos passavam e aquele alto escocs seguia ali de p, imvel de uma maneira quase sobrenatural, sem um sinal de inquietao no semblante ou nenhum pingo de desconcerto em seu comportamento. Kate, pelo contrrio, parecia a ponto de sair voando de sua pele, apesar do rgido autocontrole que a fazia permanecer sentada como se fosse uma esttua. Por fim, no pde manter mais a compostura. -Se compreendi bem a situao, vocs estiveram na priso. Lamento a terrvel experincia que sofreram. Aquelas palavras soaram amveis e corteses. A maneira em que ele assentiu com a cabea tambm o era. -Se me permite lhe perguntar, foram feitos prisioneiros em que batalha? - perguntou ela com um tom de voz sereno. -No foi em uma batalha - respondeu ele tranqilamente. -OH! - Kate franziu o sobrecenho-. Imaginava que... Mas ento como que voc e seus amigos foram parar na Frana em tempo de guerra, senhor MacNeill? - Um interesse real tinha substitudo o tom corts da voz de Kate. -Me perguntei a mesma coisa muitas vezes mais do que pode imaginar - disse ele-. Suponho que foi por causa das rosas. A testa lisa de Kate enrugou ligeiramente enquanto entrelaava os dedos das mos. Charlotte pensou que sua irm tinha um aspecto muito juvenil. Seu semblante plido era ressaltado pela moldura de seu negro cabelo, e seu esbelto pescoo se arqueava suavemente enquanto ela se virava para frente. E apesar de saber que Kate era um bastio de fora - e de uma fora formidvel-, Charlotte pensou que naquele momento tinha um aspecto muito... Quebradio. Quase frgil. Com a sensao de falta de flego que produz estar caminhando por um aposento desconhecido e s escuras, Charlotte se perguntou se tudo o que tinha passado Kate teria sido para ela.... Bem.... To duro como aquilo pelo que ela, Helena e sua me tinham tido que passar. -Como puderam lhe levar as rosas at o crcere? - perguntou Kate erguendo seus negros olhos at que se cruzaram com os do Christian MacNeill. O senhor MacNeill enlaou as mos por detrs das costas e ficou olhando Kate com uma expresso enigmtica. Charlotte se sentiu percorrida por um calafrio. Era muito mais alto do

que lhe tinha parecido a princpio, com um ar gasto que lhe dava um aspecto de fragilidade, que agora se via desmentido por sua proximidade Kate. Aquele jovem tinha um porte terrivelmente duro. -Trata-se de uma histria bastante desagradvel, senhora Blackburn. O seco tom de voz de sua irm sobressaltou Charlotte. Aquela maneira de falar no teria sido do agrado de sua preceptora (s.m. Pessoa incumbida de acompanhar e orientar a educao de uma criana ou de um adolescente.). No deviam fazer-se perguntas pessoais a um conhecido recente, e muito menos a um estranho. Mas ele no pareceu sentir-se ofendido por isso. De fato, sua expresso hostil relaxou ligeiramente. -Todos ns tnhamos certos conhecimentos de jardinagem - disse ele-. Onde crescemos, uma de nossas ocupaes era cuidar das roseiras. -OH! Lamento-o - disse ela com uma voz cheia de simpatia. Ele soltou uma breve gargalhada. -No esbanje sua compaixo. No se tratava do tpico trabalho de um asilo para pobres. At onde lembro os asilos para pobres no tm roseiras. No... Era mais um tipo de orfanato eu suponho. Mas isso no tem importncia. Kate esperou que ele continuasse falando. -Mas por culpa das rosas, e por outro tipo de habilidades que tnhamos desenvolvido meus companheiros e eu fomos solicitados por um cavalheiro que nos pediu que viajssemos com ele a Frana. Entre outras coisas, tnhamos que levar para uma dama uma roseira amarela muito difcil de achar. Ao faz-lo, supnhamos que poderamos ter um lugar no mundo daquela dama e, desse modo... -MacNeill encolheu os ombros - mudar o mundo. -Uma dama que poderia mudar o mundo? -disse Kate com incredulidade, e uma vez mais Charlotte sentiu uma pontada de vergonha. No importava o que dissesse um convidado, a gente nunca podia demonstrar abertamente que duvidava da veracidade de suas palavras. -Seu nome era Enjoe-Rose, mas seu marido a chamava Josefina. A boca de Charlotte formou um "Ou" silencioso e teve que tampar a boca com os dedos para evitar emitir um grito de surpresa. Aquele homem tinha conhecido esposa de Napoleo? Tampouco Kate pde refrear sua surpresa. -Conheceu voc Josefina? Christian MacNeill esboou um sorriso desprovido de alegria. -Encontrei-me uma vez com ela, senhora. Um encontro breve. Logo depois de chegar Frana descobriram nossos planos... No - se corrigiu, e, por isso Charlotte pde observar, a expresso de seu rosto se endurecera-. No descobriram nossos planos, algum os deu a conhecer. Um traidor. Algum que conhecia nossa misso. -Fizeram-nos prisioneiros e teramos sido executados se no tivesse sido pela interveno de seu pai. Mas executaram a um dos nossos. -Sinto muito - disse Kate-. Lamento que o sacrifcio de meu pai no tenha salvado o seu amigo. - Kate ergueu o olhar - Quero dizer que se algum se empenhar em converter-se em um mrtir, tambm deveria fazer que disso se derivasse algum bem... Por Deus, me perdoe! No sei o que me fez dizer isto. Por favor, eu... Espero que me perdoe. Asseguro-lhe que no tinha a inteno de ofend-lo. O que acontece que... s vezes... - sua voz se converteu em

um spero sussurro -... Sinto que a morte de meu pai foi uma traio. Charlotte retrocedeu para o nicho da janela aturdida pela confisso de sua irm. No tinha nem idia de que Kate se sentisse daquela maneira. No momento voltou a esquadrinhar a sala. A emoo que tinha sombreado o rosto do senhor MacNeill desapareceu no momento em que olhou para baixo, para Kate, sentada em frente a ele com a cabea inclinada sobre o colo. De repente, ele ficou de joelhos fazendo com que seus olhos ficassem altura dos do Kate. -Juro-lhe, senhora, que se tivesse estado em nossa mo evitar que seu pai fizesse esse sacrifcio, teramos feito - disse ele em voz baixa-. Conhecamos perfeitamente quais eram os riscos de nossa misso e jamais teramos permitido voluntariamente que outra pessoa pagasse por nossas aes. Entretanto, ns no pudemos decidir. Ningum nos perguntou. Charlotte se voltou um pouco para trs, desconcertada. Aquela no era uma conversa formal entre duas pessoas que mal se conheciam! No se pergunta por questes escabrosas. No se devem revelar detalhes ntimos de sua vida a quem acaba de se conhecer a apenas meia hora. No se deve falar de maneira apaixonada a desconhecidos! Porque nem sequer se deve falar apaixonadamente com aqueles a quem se conhece bem. Isso era... De mau gosto. Charlotte estava surpreendida, ligeiramente ofendida e em boa medida intranqila. Fazia bem em pensar naquele jovem como em uma fera selvagem. Aqueles homens tinham entrado em sua casa e tinham quebrado todas as regras pelas quais ela e sua famlia se regiam. E ali estavam as palavras seguintes de Kate para confirmar a Charlotte que efetivamente isso era o que tinha acontecido. -Como morreu meu pai, senhor MacNeill? O que aconteceu? Ningum nos contou. Aquelas palavras, sussurradas, desesperadas e dolorosas, pareciam surgir do mais profundo de Kate. Um msculo palpitou em um extremo do queixo de Christian MacNeill, um queixo duro e anguloso que num momento voltou a ficar rigidamente liso. Seu rosto tinha um escuro tom bronzeado, no tpica cor plida da pele de um cavalheiro. As extremidades de seus olhos verdes se enrugaram ligeiramente, dando a seu olhar um tom malicioso. "Possivelmente deveria fazer algo?", pensou Charlotte. Com uma elegncia felina, ele se levantou de onde estava ajoelhado e voltou a colocar as mos atrs das costas. Moveu-se inquieto pela sala, depois se deteve e se voltou em direo Kate, fixando o olhar na parede nua que havia em frente a ele. -Lorde Nash no deveria estar ali. Foi um engano. Nossos nomes podem ter sido mencionados por algum oficial bbado que no deveria ter sabido nem sequer de nossa existncia. Quando seu pai soube que tnhamos sido detidos e que nos tinham encarcerado, insistiu em entregar-se em troca de nos libertar. -Disseram-nos que nosso pai morreu ao tentar libert-los - disse Kate. -No se pode resgatar a ningum que tenha sido encerrado em uma masmorra francesa. So feitos entendimentos, promete-se dinheiro, e caso no se tenha nenhuma outra oportunidade, tenta-se fazer uma troca. Seu pai ofereceu a si mesmo em nosso lugar. Como ele era muito mais importante que trs sarnentos moos, o coronel francs pesou a oportunidade que lhe apresentava, esperando sem dvida que dessa maneira se inclinaria um tanto a seu favor. Props ao seu pai que se entrevistasse com ele no castelo onde nos tinham prisioneiros durante as negociaes. Lorde Nash esteve de acordo, mas s com a condio de que antes nos deixassem livres

continuou explicando-. O coronel francs estava furioso, mas seu pai no se deixou coagir. Lorde Nash esteve nos esperando na ponte levadia at que... Ns samos caminhando pela porta do castelo. E ento ele cruzou a ponte. Com aquele momento de dvida, MacNeill traiu a si mesmo. Fosse qual fosse maneira em que tinham sado dali os prisioneiros, o que estava claro era que no o tinham feito caminhando tranqilamente. MacNeill olhou para baixo, para o rosto impassvel de Kate, e continuou falando: -Supunha-se que seu pai voltaria a sair do castelo depois de poucos dias, quando muito ao cabo de uma semana; logo que tivesse chegado a um acordo sobre o resgate. Tambm se supunha que ia ter imunidade diplomtica. Poucas horas mais tarde, voltaram a abrir as portas do castelo e saiu dele um cavalo sem cavaleiro, com uma caixa atada sela. - fechou os olhos durante um instante como se estivesse tentando apagar alguma imagem desagradvel de suas pupilas-. Dentro da caixa havia uma nota que dizia que tinham matado seu pai, e que a partir daquele dia todos os espies britnicos seriam tratados da mesma maneira. Embora seu pai no fosse um espio, senhora Blackburn. -Mas vocs eram espies. Voc e outros - disse ela levantando a cabea. -Conhecamos perfeitamente os riscos que enfrentvamos - respondeu ele saindo pela tangente-. Estvamos preparados para aceitar nossa condenao. Eu nunca previ que outro pudesse faz-lo por mim. E agora tenho que viver com isso. Essa a razo pela qual viemos aqui. -Entendo. - o olhar de Kate se fixou descontente em algum ponto que s ela podia ver-. E ainda so vocs... Espies? -Eu sou o que voc v em mim. Um homem sem ocupao alguma, sem lar, sem famlia. -Uma posio difcil para poder oferecer sua ajuda a algum - disse Kate com um tom de voz suave. Um leve sorriso voltou a aparecer nos lbios dele. -Sem muitas posses, mas ainda em posse de certas habilidades. E de determinao. - o sorriso desapareceu dos lbios do MacNeill-. Tenho isso em abundncia, senhora. -J percebi. -Verdade? - perguntou ele com um tom de voz repentinamente feroz-. De verdade pode voc me entender? -Sim, claro - respondeu Kate, mas suas palavras pareciam distradas-. Estavam vocs dispostos a converter-se em heris. Os jovens sempre aspiram converter-se em heris, no assim? perfeitamente compreensvel. S que meu pai acabou com seus propsitos, no assim? -Ele no tinha nenhum direito, sabe voc? -A voz de Kate se fez mais profunda, com um tom rouco de emoo - No tinha nenhum direito de colocar-se em tal perigo. No sabendo, como devia ter sabido sem dvida, que sua morte os converteria em... "Acabados." Charlotte pronunciou para si mesma a palavra que Kate estava procurando. Mas mesmo assim esta ficou pendendo no ar, to claramente audvel como se tivesse sido pronunciada. Kate no acrescentou nada mais. Ela nunca tinha feito nada imprprio, indecoroso, apaixonado ou imprudente; mas agora tinha chegado quele jovem para fazer com que se despojasse de suas defesas sociais e que se expusesse e revelasse todas suas dores, suas dvidas e suas penas Charlotte.

Ela o odiou por isso. Aquilo a assustava, e o mundo era j um lugar bastante aterrador para ela; muitas coisas tinham mudado em sua vida. No podia mudar agora a idia que durante tanto tempo tinha tido de sua irm Kate. -No posso lhe prometer que v fazer uso de sua oferta, senhor MacNeill, por muito nobre que me parea. - Kate tomou ar profundamente- J tive muitos heris em minha vida sussurrou-. Estou cansada de heris. Dever procurar outra pessoa que possa beneficiar-se de seu gesto. -Nos interpreta mal se acredita que nossa oferta nobre ou galante. -Mas, entretanto a entendo. Entendo que voc sinta a necessidade de nos oferecer uma recompensa. Mas no pode ser. Sua dvida com meu pai. Ele meneou a cabea, e a luz ficou apanhada entre seus brilhantes cabelos enquanto as sombras do passado cruzavam por seu rosto. -Pede-me para levar sobre meus ombros uma carga impossvel de suportar, senhora Blackburn. Uma carga da qual no se pode desfazer a menos que se faa algo. E eu vou fazer algo. Quero pensar que algum dia terei a oportunidade de devolver algo do que devo a sua famlia, da mesma maneira devo pensar que algum dia descobrirei quem foi pessoa que nos traiu. Como pode ver senhora Blackburn, no me ficou neste mundo muito mais que mi... Honra. Tenho que pagar minhas dvidas e me vingar de minhas perdas. De maneira que esperarei. Durante todo o tempo que seja necessrio. E sem dizer nada mais, MacNeill saiu da sala.

Captulo 1
Ser abandonada pelos criados em algum lugar ao sul das Highlands escocesas, 1803. -Senhora Blackburn: Esta viagem uma loucura e eu no estaria em condies de oferecer aos salteadores de caminhos algo para que no nos matem, nem sequer se me pagasse o dobro do salrio que prometeu coisa que no acredito que possa acontecer. Tampouco vou pedir-lhe que me d uma carta de recomendao, mas no se preocupe porque para que serviria uma carta de recomendao a uma mulher morta? Desejo-lhe boa sorte, foi uma boa senhora e rezarei uma orao por sua alma. -Sue McCray! Bem! Agora que acreditava que a vida j no podia me proporcionar mais surpresas, eis a outra, pensou Kate. No tinha nem idia que Sue McCray soubesse escrever. Embora o fizesse a sua maneira, pensou de novo Kate, vendo como tinha escrito a palavra "viajem". Escapou-lhe a risada antes que pudesse reprimi-la. Com esse som, o estrondo da sala ao lado se apagou e os homens que o produziam ficaram olhando atravs do meio muro que separava a zona pblica do White Rose da "sala privada" em que estava sentada Kate. Ela se aproximou mais do miservel fogo que tinha conseguido que o estalajadeiro acendesse. Apertando a nota, puxou-a sobre as brasas, divertida pelo fato de que a desero da criada a tivesse pegado de surpresa. Sua situao tinha sido ridcula durante tanto tempo que qualquer um poderia ter imaginado que tinha crescido acostumada a esse tipo de coisas. Primeiro, um trombadinha de Edimburgo lhe tinha aliviado a bolsa. Depois, a apenas cinqenta quilmetros da cidade, sua carruagem de cavalos se danificara, e ela e Sue McCray tinham passado uma noite fria apertadas sob algumas mantas enquanto o cocheiro, Dougal, tentava repar-la. Depois disso, Dougal lhe tinha pedido um pagamento adicional ao que j tinha sido pago para sua companhia pelo marqus de Parnell, que era quem o tinha contratado.

A isso deveria acrescentar uma tormenta de inverno, que tinha chegado to rapidamente que algum poderia ter suspeitado razoavelmente que os elementos se confabularam contra ela. E se por acaso no tivesse suficiente contratempo, o destino tinha decidido finalmente abandon-la ali, naquele lugar com o inapropriado nome de White Rose, onde um bom nmero de mal-encarados e um nmero ainda maior de fedorentos, refugiados da tormenta, dedicavam-se a engolir copos de cerveja. E por ltimo, como cereja do bolo, sua criada, que no s trabalhava por um modesto salrio, mas, alm disso, costumava ser bastante boa apesar de que na maioria dos dias estava meio bbada, tinha sado em correria. Que mais lhe podia acontecer? Kate olhou com olhos aturdidos para os homens da outra sala. Uns olhares embotados de lcool se cruzaram com o seu. "OH, sim. Isto." Ajustou-se mais na capa que levava sobre os ombros, pesando as opes que tinha. Mas ento, o fofoqueiro estalajadeiro j teria feito saber que sua criada a tinha abandonado e que estava ali sozinha, exceo do duvidoso amparo que podia lhe proporcionar Dougal. Provavelmente no deveria ficar ali fora, mas podia ser que algum dos "cavalheiros" da sala contgua visse sua retirada a seu dormitrio como um convite. A julgar por sua recm adquirida experincia, os homens estavam vendo sempre convites onde no existiam. Especialmente se provinham de vivas empobrecidas. Por outro lado, ficar ali, vista de todos, tal e como se achava, podia entender-se ainda pior que um convite. E, alm disso, ainda no tinha comido nada desde... Bem, desde muito cedo pela manh. Lanou mentalmente uma moeda ao ar e decidiu ficar ali, apesar da ansiedade que lhe pesava como uma pedra no estmago. Ao menos ali os homens se viam obrigados a se ter em conta uns aos outros. Apesar dos babosos sons de afabilidade masculina, no eram amigos. Viram-se obrigados a juntar-se ali por causa do mau tempo, no por deciso prpria. S um grupo de quatro homens sentados ao redor de uma mesa baixa pareciam ser conhecidos. Embora no pudesse distingui-los claramente, entre a neblina da fumaa da lenha, pareciam quatro tipos fortes e rudes, com costas largas e pescoos robustos, e mos robustas com as quais pegavam as jarras que o estalajadeiro ia enchendo de cerveja. O resto dos viajantes se acomodara em pares ou sozinhos, procurando um refgio antes que a noite acrescentasse a suas misrias os aoites da fria tormenta que nesse momento fazia golpear as janelas e rugia atravs da porta. Lanou um olhar de soslaio para onde se sentara o ltimo dos recm chegados. Ao contrrio da maioria dos que havia na sala, que pareciam ser das terras baixas da Esccia, aquele parecia ser montanhs. Vestia uma desgastada capa escocesa, cujas lapelas se sobressaam de seus ombros como se fossem as asas de alguma gigantesca ave de rapina, e tinha o rosto meio oculto sob a aba ampla de um amarrotado chapu. Sem dizer uma palavra, acomodou-se em uma cadeira vazia que havia em um canto escuro. Depois de tirar a desgastada capa, tinha apoiado a cadeira contra a parede e estirado suas longas pernas caladas at as panturrilhas em gastas botas de couro. Sob a capa levava uma jaqueta verde decorada com gales negros e botes prateados. Depois tirou as luvas estragadas de pele e, colocando a mo em um bolso, tinha extrado dele um cachimbo de barro e uma cigarreira de tabaco. Depois ficou ali sentado, com o cachimbo pendendo entre os dentes, o queixo afundado no pescoo da jaqueta e deixando s visvel de seu rosto um dourado brilho de barba incipiente em seu queixo. Seus plidos olhos cintilavam sob a errtica luz que lhe chegava do braseiro de brasas. No fez esforo algum por unir-se a crescente camaradagem dos que o rodeavam, tambm no fez por dissimular para onde estava olhando. Estava olhando para ela.

Kate no gostou daquilo. De fato, o que a fez ficar ali foi em primeiro lugar seu olhar, cansada e dolorida depois ter passado muitos dias de maus caminhos dando saltos dentro de uma ainda pior carruagem de cavalos. Kate se sentiu perturbada. Lanou-lhe outro olhar de soslaio. A fumaa de seu cachimbo se erguia para o teto e desaparecia entre as sombras por cima da aba de seu chapu. O braseiro ia apagando pouco a pouco e a escurido comeava a apropriar-se de seus olhos. Kate olhou precipitadamente para outro lado, sentindo-se de novo esbofeteada por estar muito longe de ser a jovem dama protegida que tinha sido antigamente. Em outro tempo, s a idia de que os caminhos dela e de um tipo como aquele pudessem chegar a cruzar-se teria parecido algo completamente ridculo. Mas estava j h trs anos dando-se conta de que sua sorte, e sua modesta pobreza, estavam levando-a continuamente a cruzar-se com tipos indesejveis. E nem sempre em seu prejuzo. Por exemplo, tinha descoberto que uma criada bbada e sem referncias podia lhe arrumar o cabelo de maneira bastante aceitvel, e que uma criada desse tipo podia levar a cabo a superviso dos aposentos apesar de no lhe pagar com regularidade. Embora, pensou Kate com um leve sorriso entre os lbios, parecia que viajar a "lugares quentes" podia constituir uma indubitvel brecha na relao entre empregador e empregado. Deveria ter isso sempre presente: no se deve forar a uma criada mal paga a ser acompanhante em uma viagem perigosa. Possivelmente poderia dedicar-se a escrever um livro a respeito. Um panfleto. Algo assim como o guia imprescindvel para damas bem educadas que se preparam para passar uma vida em circunstncias desfavorveis. Os comerciantes devoravam com avidez livros nos quais lhes ensinavam a emular aristocracia. Por que no um livro no qual se acostumasse como ser pobre sem perder a dignidade? Se que isso no era um contra-senso. Seus lbios se curvaram divertidos e percebeu que houve um tempo em que acreditara que j no poderia voltar a sorrir. Graas a Deus, tinha estado equivocada. Mesmo assim, recordou-se que no era momento de frivolidades. Seu senso de humor podia hav-la salvado do desespero - que com tanta rapidez tinha feito brecha em sua me-, mas tambm poderia lhe causar problemas. Como naquela ocasio em que tinha convencido ao aougueiro de que, na casa de hspedes do senhor Jasper todos eram vegetarianos estritos, no iriam necessitar do assado que lhes tinha preparado para a comida do domingo, e, portanto o poderia dar a ela. claro, a um preo mais reduzido. O senhor Jasper no havia tornado a lhe dirigir a palavra depois. Um sonoro estalo anunciou a chegada de um novo viajante que tratava de refugiar-se da tormenta. Um jovem de rosto ruborizado cruzou a porta cambaleando, empurrado por uma cortina de neve, com as mos colocadas sob os sovacos e o rosto meio congelado. -Feche a porta, imbecil! - gritou-lhe um dos homens que estava sentado a uma mesa, enquanto ficava de p. O moo no parecia t-lo ouvido. Assim que cruzou a soleira, dobrou-se pela cintura e ficou a soprar desesperadamente as palmas das mos fazendo caretas de dor. Tinha as pontas dos dedos brancas como neve. O pobre menino poderia chegar a perder aqueles dedos... -Disse que feche essa maldita porta! Aquele bruto pegou o moo pelos ombros e o lanou contra a parede. O menino parou o

golpe contra a parede com as mos abertas e lanou um grito de dor. Deu um salto o corao de Kate ao ver aquela cena. -Saia daqui, guri! No estamos dispostos a agentar suas choradeiras! Quando o tipo pegou o moo pelo pescoo da jaqueta, disposto a lan-lo fora atravs da porta aberta, Kate reconheceu aquele homem. Era Dougal, seu cocheiro. Seu cocheiro! A sala ficou em silncio. Vrios rostos se voltaram zombeteiramente em direo cena, e um dos companheiros de mesa de Dougal se mofou divertido, embora a maioria olhasse sem compreender nada. Com a estranha sensao de algo inevitvel, Kate se deu conta de que acabava de ficar de p. Estava tremendo dos ps cabea igual ao moo, mas era incapaz de retroceder. Porque junto com o completamente falacioso sentido da posio social que tinha em outra poca, conservava tambm um sentido de responsabilidade murcho. E essa era uma maldita caracterstica que nunca tinha podido corromper. Teria preferido no ter que dizer nada, poder fechar os olhos e olhar para outro lado, como faziam os outros. Mas... Mas Dougal trabalhava para ela. Ele era sua responsabilidade. Tinha acelerado seu corao e se sentia assustada. Estava quase paralisada pelo medo pensando no que poderia lhe acontecer se interviesse. Quase paralisada. Seus ps a levaram at a soleira que a separava da zona pblica. Dougal deu outra sacudida no moo que tinha agarrado pelas lapelas. -Pode ser que o deixe voltar a entrar quando aprender como fechar uma... -Solte-o! sua. Kate ouviu uma voz tranqila que pronunciava aquela palavra. Graas a Deus no era a

Dougal olhou ao redor para ver quem se atrevia a interferir em seus assuntos. Era o homem alto da gasta capa escocesa. -E fecha a maldita porta - continuou dizendo o montanhs com voz calma-, por favor. -Quem demnios acha que para me dar ordens? - perguntou Dougal sem soltar o pobre moo, que estava arrastando pela jaqueta. As pernas dianteiras da cadeira do outro se apoiaram suavemente no cho e, com uma horripilante e assustadora elegncia, a andrajosa figura do montanhs ficou de p, com o rosto ainda meio oculto pelo chapu. -Sou um tipo que comea a ter frio e voc ainda no se decidiu a deixar o moo ou a fechar a porta - recordou a Dougal. Em seu tranqilo tom de voz podia subentender um matiz de ameaa. -V para o inferno! - disse Dougal-. Fecharei a porta quando tiver jogado a este... O moo pendia como uma pra amadurecida de um ramo baixo, ora encolhido de medo entre as mos do Dougal, ora seguro por dois tipos jovens com aspecto de granjeiros, que tinham estado observando a cena claramente assustados. Ento o montanhs se apoderou do moo e passou diante do Dougal at chegar porta e fech-la com um golpe. -J est. Como diria minha velha me, dito e feito. - o homem inclinou a cabea e acrescentou como arrependido-: Bom, se tivesse tido uma me, tenho certeza de que teria dito algo assim.

Vrios dos homens que havia na sala riram nervosamente, mas Dougal no achou nenhuma graa naquilo. -Eu no gosto de intrometidos, senhor. E isso o que este tipo, no lhes parece? -perguntou Dougal dirigindo-se a seus comparsas. Os outros assentiram com a cabea, vendo como o intruso deixava o menino no cho. O pior de que lhe tivesse arrebatado presa de Dougal, era que isso lhes ia deixar sem a diverso da noite. O montanhs no parecia absolutamente preocupado. Mas Kate sim estava. Um medo que pouco a pouco tinha afrouxado suas garras ao redor de seu peito comeava a constrang-la de novo. -Suponho que tem razo - admitiu o homem alto-. Porm mais de um fracassou tentando me dar uma lio. -Ah, sim? Pois veremos se desta vez somos capazes de fazer que lhe entre a lio na moleira, certo, meninos? - desafiou-lhe Dougal. O tipo alto grunhiu ante aquela ameaa. Ao mesmo tempo, os dois jovens que tinham segurado vtima que Dougal pretendia jogar na rua deram um passo adiante. -Olhe - disse o mais robusto dos dois-, ns no gostamos nada do que est insinuando... -Fiquem de lado, amigos - interrompeu-os o montanhs. - Agradeo sua ajuda, mas com quatro valentes tratando de lutar comigo no vou ter muita oportunidade de poder defendlos. Os dois jovens granjeiros trocaram olhares desconcertados. -Sentem-se, meninos, que os convido a uma cerveja. O montanhs se voltou para o estalajadeiro enquanto tirava a jaqueta, e Dougal - como um chacal que v a sua presa despreparada - se jogou sobre ele. -Cuidado! - gritou Kate -, mas o outro j se dera a volta enfrentando aos punhos fechados de Dougal. Dando um salto soltou um murro em Dougal no ventre. Com um grito abafado, este se dobrou pela metade e caiu ao cho. Os comparsas de Dougal se lanaram contra ele enquanto outros homens que havia na taverna ficavam de p para admirar melhor o improvisado espetculo. Um dos colegas de Dougal pegou um pires de metal e comeou a brandir como se fosse uma tocha. Caiu o chapu do alto escocs, ao dar um salto para trs, e sua longa cabeleira ruiva ficou descoberta. Kate pde vislumbrar seu queixo anguloso e um rosto enxuto manchado pela imundcie de uma longa viagem. Comeou a bater-se em retirada enquanto o mais alto dos companheiros de Dougal avanava para ele. Os outros dois o flanqueavam, tratando de encurral-lo contra a parede, e ento... O crculo de espectadores se fechou ao redor dos que estavam brigando, deixando-a fora, com Dougal ainda atirado no cho, perto de seus ps. As pessoas comearam a gritar. Os chapus comearam a voar pelos ares, e um monto de braos comeou a revoar sobre as cabeas. Alguns dos espectadores faziam caretas de dor ante o que estavam vendo, enquanto que outros ficavam a bramar como energmenos. Ela mal podia ver: uma rajada de murros, uma cabea de escuro cabelo avermelhado, um vislumbre

entre a neblina de rostos tensos e suarentos. A massa de gente lanava insultos e maldies junto com murros ensangentados. Algum deixou escapar um grito de aviso; de repente o crculo de gente se abriu deixando um cado bem diante dela. Ento pde ver dois dos companheiros de bebida de Dougal: um deles estava atirado no cho entre o monto de gente e o outro estava de joelhos, tratando de ficar de p. E de repente pde v-lo, ali, bem diante dela. Tirou a jaqueta, e levava as abas de sua camisa de linho aparecendo por cima da cintura de suas calas, com uma das mangas retorcida sobre um ombro, deixando ver uma boa parte de suas musculosas costas. Enquanto enfrentava ao que parecia ser o mais feroz dos companheiros de Dougal, o cabelo lhe caa sobre as costas em escuras mechas midas. Estava ganhando a briga, esmurrando a aqueles trs homens como se fossem bonecos de trapo. Lutava como se fosse algum tipo de mquina diablica: com movimentos concentrados, investidos de uma terrvel e bela economia de movimentos. Parava cada um dos golpes que lhe lanava o outro homem de uma maneira precisa, aproveitando a vantagem do mnimo descuido em sua defesa com uma selvagem contundncia. No final, um gancho alcanou a seu oponente no queixo fazendo-o levantar do cho para ir parar, feito uma planta, aos ps de Kate. Esta ficou impressionada pela compleio daquele montanhs e pela expresso de seu rosto. O homem que tinha cado a seus ps se dobrou sobre o ventre e comeou a arrastar-se pelo cho. Ento o escocs se agachou e pegou o tipo pelo pescoo. Seus dentes, extremamente brancos em relao ao seu rosto bronzeado, brilharam em uma careta feroz. Com um grunhido, voltou a colocar aquele bruto barrigo de p. -No estar pensando nos abandonar to cedo, no amigo? Bom, embora, se tiver que partir que assim seja. Mas antes acho que o despojarei dessa navalha com a qual tentava me intimidar. Eu no gostaria de achar isso cravado nas costas. Parecia que o montanhs se esquecera de Dougal. E tambm ela. Dougal rugiu uma ameaa e se lanou contra o montanhs, sem preocupar-se de que Kate estivesse ali de p, no meio deles dois. O escocs soltou o homem que segurava pelas lapelas, virou sobre os calcanhares e se preparou para enfrentar Dougal. Com rpidos reflexos, cravou um joelho no cho e, sem chegar a levantar-se, pegou Kate pelos pulsos, afastando-a do caminho de Dougal e lanando-a para o outro lado do crculo de espectadores. Os dois jovens granjeiros a apanharam antes que chegasse a cair no cho. Kate deu a volta bem a tempo para ver Dougal erguendo uma adaga em uma mo e lanando-a para baixo. Com um joelho ainda apoiado no cho, o escocs alto pegou Dougal pelo pulso e deteve seu ataque. Tratava de manter a letal lmina da adaga afastada de seu corpo. A tenso que fazia com os ombros para manter os braos levantados fez com que lhe inchassem as veias do pescoo. Dougal grunhia apertando os dentes. Uma espuma foi se formando nas comissuras
(s.f. Anatomia. Ponto de juno de certas partes: comissura dos lbios. / Regio que rene as duas metades simtricas dos centros nervosos.) de seus lbios enquanto lenta e trabalhosamente o outro conseguia ficar de

novo de p, empurrando-se contra os mais de cem quilos de peso do corpo robusto de Dougal, que se jogava sobre ele. As pessoas o animavam. -Se render-se agora pode economizar uma boa dose de dor - lhe advertiu o montanhs

com uma careta. -V para o inferno, bastardo! -Ai, velho! Tenho que reconhecer que me haveria sentido profundamente descontente se me tivesse feito conta. Dando um rpido giro sobre os calcanhares, o montanhs se apoiou sobre si mesmo puxando de uma vez o brao de Dougal. Ao mesmo tempo, colocou um ombro sob o cotovelo do Dougal e lhe apertou o antebrao para baixo. O apagado som de ossos que se rompiam ricocheteou pela sala. Encolheu-se o estmago de Kate ao ouvi-lo. O rosto de Dougal perdeu toda a cor. A adaga caiu de seus dedos abertos, j sem foras, e rodou pelo cho. Dougal abriu a boca e soltou um lastimoso uivo. Com uma careta de desgosto, o montanhs empurrou ao maltratado Dougal em direo aos seus amigos. E depois se voltou para o estalajadeiro. -Ser melhor que lhe ponha uma tbua no brao, ou no vai poder voltar a conduzir uma carruagem nunca mais. Aquelas palavras fizeram ninho nos assustados pensamentos de Kate. Ficou olhando-o abstrada, no vendo j a aquele escocs, mas s escutando o eco de suas profticas palavras, compreendendo de repente o que acabava de acontecer: ficou sem cocheiro. Com passos lentos Kate se aproximou do estalajadeiro. Colocou os dedos em um bolso oculto na prega de sua capa e extraiu dali as poucas moedas que restavam. -Procure algum para que lhe arrume o brao - disse Kate ao estalajadeiro com uma voz inexpressiva, e depois deu meia volta para partir, mas sem saber aonde poderia ir. A menos que conseguisse contratar outro cocheiro, deveria tomar a carruagem do correio de volta outra vez a York. Porque, com o crescente nmero de ladres, salteadores e bandidos que andavam por aqueles caminhos e a apario cedo do que parecia ser um feroz inverno, muito poucas agncias iriam arriscar-se a enviar suas carruagens e seus empregados at o norte da Esccia. Tinha-lhe surpreendido que o marqus tivesse encontrado a algum que aceitasse fazer aquela viajem em uma poca to avanada do ano. Mas se retornava a York, j no teria uma segunda oportunidade de chegar at Clyth naquele inverno. E tinha que chegar a Clyth. Parecia-lhe que aquela podia ser a ocasio que tinha esperado para recuperar tudo o que tinha perdido. Mas agora tambm essa oportunidade estava a ponto de desaparecer. A cabea dava voltas, e pela primeira vez em sua vida sentiu que estava a ponto de desmaiar. Mal tinha comido e restavam pouqussimas esperanas. Balanou-se. Fechou os olhos. Estendeu a mo procurando algo a que agarrar-se, mas no pde achar nada. Por outra parte, ia ser um alvio abandonar, deixar por fim de tentar... Mos fortes a agarraram pelos cotovelos, pondo-a direita. Chegou-lhe um aroma de couro e suor, e um estranho gosto metlico lhe inundou a boca. Abriu os olhos. Ele estava de costas chamin e a luz que lhe chegava de trs criava uma aurola ao redor de seu radiante cabelo ruivo. Mal podia distinguir seus traos, exceto uma barba incipiente que lhe escurecia o anguloso e forte queixo. -Quem voc? - perguntou ela. -Eu? - sussurrou ele com voz profunda-. Sou seu anjo da guarda, querida.

A sensao de que ia acontecer algo de um momento para outro percorreu as costas de Kate em forma de calafrio. Ela se deixou cair para trs e, para evitar que casse ao cho, o montanhs se apertou contra ela e a fez repousar contra seu flanco. Aquele movimento fez com que a luz das brasas iluminasse totalmente o rosto. Pela primeira vez naquela noite pde v-lo com clareza: forte, com frios olhos verdes, lbios firmes e um queixo de guerreiro celta. E Kate se deixou cair desmaiada entre os braos de Christian MacNeill.

Captulo 2
Passar a noite em botequins, pousadas, hospedarias e outros lugares imundos. Kate flutuava entre o sono e a viglia. Um quente aroma masculino enchia a escurido elevando-se da densa superfcie sobre a qual estava deitada. Sentia-se segura, totalmente relaxada e ligeiramente... Aquecida. "Aquecida?" despertou de tudo e seus olhos abertos se encontraram com um anguloso queixo e um pescoo viril. O montanhs de cabelo reluzente a olhava com olhos como de calcednia (s.f. Slica translcida cristalizada, outrora muito usada em joalheria para adornos e
sinetes cilndricos e cnicos. (A calcednia vermelho-alaranjada a cornalina; a escura, a sardnica, a verde, o crispraso, e a negra, o nix.): verde plido, prateados e de expresso ilegvel.

-Recorda-se de mim, senhora Blackburn? -perguntou-lhe-. Sou Kit MacNeill. -Christian. Os extremos de sua ampla boca se curvaram em um leve sorriso. -Mais freqentemente Kit que Christian, temo. Assim recorda-se de mim. "OH, sim." recordava a si mesma sentada e tremendo em uma sala vazia de todo tipo de ornamento, olhando fixamente os ferozes olhos feridos de cor verde cinzenta daquele jovem, que rondava pela sala como uma besta selvagem; um homem to afastado de sua esfera de experincias que havia se sentido capaz de lhe revelar coisas que jamais se atrevera a contar a sua prpria famlia - coisas amargas e dolorosas-, porque tinha tido certeza de que seus caminhos, que tinham se cruzado durante quase uma hora, nunca mais voltariam a cruzar-se. Mas agora sabia que se enganara. -Sim, recordo de voc - respondeu ela sentindo um calor que lhe subia pelo pescoo at as faces-. Como... Por que est aqui? Uma sobrancelha negra dividida em duas por uma profunda cicatriz se ergueu ironicamente. -No acredita nos anjos da guarda? -No. - se existiam tais seres, os seus tinham descuidado tanto de suas obrigaes que certamente deveriam lhes ter tirado sua posio h muitos anos. Ela se moveu e ele a apertou entre os braos, tratando de coloc-la mais comodamente e fazendo-a compreender, ao mesmo tempo, que estava sendo transportada nos braos de um homem, algum que para todos os efeitos era um estranho para ela-. Por favor, me deixe no cho. Sem fazer comentrio algum, ele a deixou de p no cho e Kate cambaleou com a cabea ainda embotada. MacNeill estendeu um brao para voltar a agarr-la, mas ela se virou para trs. -Estou perfeitamente bem. Sua bem torneada boca dobrou-se em um enigmtico sorriso. Aquele jovem que tinha presenteado famlia com uma linda roseira de rosas douradas parecia um tipo violento, mas

tambm havia algo nele que tinha feito com que Kate se sentisse a seu lado como junto a uma alma gmea. De alguma forma, sentia como se conhecesse esse Christian MacNeill desde sempre. Mas no sentia o mesmo por aquele forte e magro "Kit" MacNeill. O que estava fazendo ele ali? -Qual seu quarto? Indicou-lhe a porta contgua e ele a abriu pondo-se de lado para que ela pudesse entrar. Ela deu a volta e a luz que saa pela porta aberta de seu quarto lhe permitiu ver o que a escurido do corredor lhe tinha ocultado: tinha uma mancha de sangue ressecado no cabelo junto s tmporas. Eram as feridas da briga na taverna. Kate se fixou em suas mos. Tinha os dedos em carne viva e cheios de sangue dos outros competidores. Sentiu um calafrio ante aquela prova de violncia brutal. -Est ferido. -Sem dvida tem pior aspecto do que . Costuma acontecer com as feridas na cabea. Ela duvidou um instante. Acaso fosse sua familiaridade com as feridas, ou qualquer outro resto de seu sentido do dever; pela razo que fosse, deixou a porta aberta atrs dela. -Ao menos aqui poder fazer uso do lavatrio. Sempre ser muito melhor que o bebedouro dos cavalos. -E acredita que essa minha nica opo? - perguntou ele com um sorriso irnico. -Eu fiquei com o ltimo quarto que estava livre. E, a menos que tenha ficado algum outro vazio, sim, acho que assim - respondeu ela friamente, tratando de no morder a isca. Fez um gesto para o lavatrio de porcelana-. Por favor. Ele suspirou; depois, com o ar de quem admite dar a outro um incompreensvel capricho, entrou no quarto, fechando a porta atrs de si. Aproximou-se do lavatrio e lavou o rosto enquanto ela ficava atrs, observando-o. Agora no estranhava no t-lo reconhecido a princpio. As enfraquecidas linhas de seu rosto tinham emagrecido ainda mais, dando a seu rosto um anguloso aspecto abrupto. A cicatriz da sobrancelha, que j tinha visto antes, unia vrias marcas mais. Trs anos antes, j se podia dizer que tinha muitas cicatrizes. Tambm parecia maior do que o recordava. Mais largo de ombros. Suas costas se flexionaram enquanto se inclinava sobre o lavatrio para limpar o rosto, fazendo com que sua camisa de linho, justa, se esticasse nas costuras; sob o fino tecido da camisa podiam se entrever as protuberncias de seus duros msculos retesando-se e relaxando. Tudo naquele homem era completamente viril. Muito viril. Por que tinha fechado a porta ao entrar? Deveria t-la deixado aberta. Um cavalheiro no deve ficar em um quarto a ss com uma dama sem a companhia de outra pessoa. Mas Deus! No que estava pensando? Uma moa em uma taverna no era precisamente uma senhora respeitvel. E ele no era precisamente um cavalheiro apesar de sua educada maneira de falar... E tinha falado de uma maneira to refinada na taverna... O que estava acontecendo ali? No deveria t-lo convidado para entrar. Possivelmente ele poderia pensar que em seu convite se escondiam outras razes alm da simples compaixo humana para com seu semelhante. No tinha nem idia de que tipo de homem era, do que poderia fazer ou do que teria feito j. O alvoroo que subia da taverna, no andar trreo, fez com que as pranchas do cho estremecessem, lhe dando a entender em que perigo potencial se achava.

Embora chiasse, ningum ia ouvir. Jogou um olhar furtivo para a porta fechada e se aproximou dela. -Voc tem uma toalha? - perguntou ele endireitando-se. Ela ficou olhando-o, mas no momento lhe aproximou a toalha antes de voltar a dar alguns nervosos passos atrs. MacNeill a ficou observando durante um instante, antes de voltar a lhe dar as costas. -Imagino que est se comportando como um coelho assustado porque tem medo de mim. No tenho nenhuma inteno de for-la, senhora Blackburn - disse ele enquanto secava o rosto com a toalha, como se as acusaes de violao fossem algo normal e corrente que acontecia todos os dias. Kate notou que lhe ardia face, e de repente se sentiu envergonhada. Ele se voltou para o lavatrio, aproximando-se do espelho que pendia por cima deste e estudou o corte que tinha na tmpora. Ela relaxou um pouco ao ver que no fazia caso dela e que se dedicava a esfregar as mos para limpar o sangue ressecado. Vendo seu rosto refletido no espelho, Kate percebeu que a expresso de seus olhos tinha mudado. Antes eram como portas que conduziam a uma brutalidade interior, mas agora no revelavam nada, nem sequer um vislumbre do homem a que pertenciam. A nica coisa que ainda lhe parecia reconhecer neles era a beleza daqueles grandes cristais de um verde esmerilhado, que ressaltavam sob grossas mechas de cabelo de pontas douradas. Deixou a toalha manchada junto ao lavatrio. De sua tmpora ainda emanava sangue. -Ainda est sangrando - murmurou ela. Ele tocou a ferida e depois olhou as avermelhadas pontas dos dedos com ar divertido. Lanou uma olhada a seu redor. No havia mais toalhas vista. Ela duvidou por um momento, mas instintivamente se agachou para tirar de debaixo da cama o pequeno ba de couro ornamentado com fechaduras de cobre que lhe tinha enviado sua prima. Alm dos bens pessoais de Grace Murdoch, aquele ba continha toda a roupa de Kate: trs dos melhores vestidos de sua me, dobrados para que quando chegasse ao castelo Parnell no parecesse a mendiga em que se convertera. Tirou com cuidado os vestidos envoltos e os colocou sobre a cama. No fundo do ba estava sua roupa interior. Em outro tempo aquilo tinha sido o tesouro de uma recm casada: trajes confeccionados com tecido de cambraia pura, com bordados de seda e acabamentos com rendas de Bruxelas. Fazia muito tempo que tinham perdido sua formosura, e as rendas tinham servido para confeccionar os adornos do uniforme escolar de Charlotte. O que sobrava daquela roupa estava to desgastado de tanta lavagem, que Kate j no era capaz nem de recordar seu esplendor original. Nos hospitais se utilizavam como ataduras tecidos muito mais novos que aqueles. -O que est fazendo? - perguntou MacNeill. -No pode sair por a sangrando dessa maneira - disse ela enquanto rasgava uma velha camisola pelas costuras-. No me parece apropriado. -Sente-se! Ele inclinou a cabea, e ficou olhando-a com surpresa, mas se aproximou e sentou na nica cadeira que havia no quarto. Kate se colocou atrs dele e continuou fazendo em farrapos a camisola. Depois, formando com as tiras de tecido uma compressa, pressionou-a sobre a ferida que tinha na tmpora.

- Segure aqui! Ele colocou as mos em cima da dela. Como todo o resto de seu corpo, suas mos eram fortes e estavam cobertas de cicatrizes, mas mesmo assim possuam um inesperado toque de distino, com dedos finos e elegantes, e pulsos robustos, mas magros. Ela puxou apressadamente sua mo para libert-la das dele, e comeou a lhe enfaixar a cabea. MacNeill ficou ofegante quando lhe colocou as mos na cabea. -Estou machucando-o? - perguntou ela. -No. Possivelmente tinha outras feridas ocultas sob seu espesso e despenteado cabelo ruivo com pontas douradas. Com dedos cuidadosos, ela explorou seu crnio aproximando-se ainda mais dele. Ele ficou completamente quieto, com as mos apoiadas sobre os joelhos e o olhar fixo para diante. Colocada por cima dele, Kate olhou para baixo. Por entre a abertura do pescoo de sua camisa pde vislumbrar o duro plano de seu peito salpicado de plo negro. Um corpo viril. Quase tinha esquecido j como eram as formas do corpo masculino... -Caiu muito querida! - disse ele, ela saltou para trs sentindo-se culpada, mas ele s acrescentou-: Duvido que h trs anos se dedicasse a me enfaixar a cabea. -Como? -Era ento uma perfeita dama. Elegante e educada. - sua voz se converteu em um suave sussurro-. A coisa mais imaculada que jamais tinha visto. Kate ficou rgida, perturbada com aquela confisso. -Se agora no lhe pareo to imaculada s porque estou bastante tempo em viagem disse ela. Ele riu emitindo um som que a desconcertou por completo. Pareceu-lhe que as palavras dele podiam ter um duplo sentido. Acaso insinuava que ter cado to baixo quanto a sua situao econmica implicava em igual queda em sua moralidade? Mais de um homem tinha cometido o mesmo engano e tinha recebido um bom bofeto no rosto como resposta. Por muito que se tivesse convertido em uma criatura andrajosa e em declive, ainda continuava guiandose por certas rgidas regras sociais. No parecia que Kit MacNeill se comportasse seguindo alguma norma. Mas parecia um tipo que necessitava que lhe cantassem as regras. Ela pigarreou. -Est certo, h trs anos lhe teria enviado cozinha e teria pedido ao mordomo que o atendesse. verdade! J no tenho nem mordomo nem cozinha, mas isso no quer dizer que tenha cado to baixo e no saiba o que a obrigao e a gratido, especialmente no que se refere a algum ainda mais desafortunado que eu. E espero o ter sempre em conta. Um novo brilho de deleite iluminou o austero semblante do MacNeill. -Ento eu tinha razo. E claro sei que teria agido sempre da maneira apropriada. Que afortunado sou de que no tenha esquecido suas boas maneiras. -Diz isso como se houvesse algo suspeito na boa conduta, senhor MacNeill - replicou ela com um tom de voz altivo, enquanto rasgava com os dentes outro farrapo de tecido de cambraia-. Pelo que vi no mundo, comportar-se da maneira que prescreve a boa educao uma agradvel alternativa a comportar-se seguindo os impulsos e as tendncias violentas.

Enquanto dizia isso no se incomodou em olh-lo. No era necessrio. Era suficientemente claro o que queria insinuar. A temeridade de suas palavras a deixou surpreendida. Deveria ter continuado agarrada em seu medo. A indisputvel crena em sua prpria invulnerabilidade era outro vestgio de uma vida que tinha acabado muito tempo atrs. E a tinha outra coisa longe de seu livro: "Para ser uma pobre digna, uma dama deve recordar em todo momento que no pertence j a um grupo social no qual a segurana das mulheres, e seu bem-estar, est garantido". -No pretendia ser ingrata com voc - acrescentou Kate com voz nervosa. -No o foi absolutamente - replicou-. Ao contrrio, sinto-me em dvida com voc por sua lio de boas maneiras. Ela no necessitava de seu agradecimento. Queria que partisse. Estava incomodando-a e assustando-a. Mas tempos atrs tinha lido em algum livro que no se deve demonstrar nunca seu medo aos animais perigosos. -Suponho que a ferida deixar de sangrar agora - disse ela-. Obrigada pelo que fez por aquele moo. Kate deu um passo atrs lhe indicando que j podia partir. Mas ele no se moveu do lugar-. E agora, me permita despedir-me de voc. Mas ele continuava sem mover-se. -Lamento que meu comportamento a tenha deixado desamparada. -Seu comportamento foi muito valente. - ela recolheu os pedaos de tecido rasgado e ficou olhando-o com um sorriso nos lbios, que esperava parecesse tranqilo e desdenhoso-. Qualquer inconveniente que tenha provocado deve ser medido em relao aos benefcios que trouxe. -Mas no me arrisquei tanto - disse ele. -No estou de acordo com voc. Dougal tinha uma faca. Vi. Seu comportamento foi o mais herico. Desta vez, Kate deu alguns passos at a porta e apoiou a mo na maaneta, disposta a abri-la. -E voc, se no recordo mal, no tem nenhuma necessidade de heris - murmurou ele. Ante o silncio de Kate, ele encolheu os ombros como tirando importncia tanto da faca de Dougal como das potenciais conseqncias daquela briga sem importncia. Por que continuava ainda sentado ali? -Ao menos deveria me permitir que lhe alugue uma carruagem para que a leve a... York? disse elevando uma sobrancelha com gesto inquisitivo. -No. mim? -Tenho que supor que o "comportamento apropriado" no lhe permite aceitar dinheiro de

-No me dirijo a York. Vou exatamente direo contrria. E dizia a srio. Era verdade que no restava dinheiro, mas tinha certeza que o cunhado de Grace, o marqus, far-se-ia cargo de todos os gastos assim que chegasse. J lhe tinha enviado antes uma carruagem para que a recolhesse. E aquela viagem estava sendo feita em seu nome. Bem, de algum jeito em seu nome. Ou supostamente em seu nome... O olhar de MacNeill a percorreu dos ps cabea, sem passar por cima do revelador

desgaste de sua saia de trs babados ou o gasto couro de seus obsoletos sapatos. -E sem cocheiro, pensa que conseguir chegar aonde se dirige? -Sim, tenho certeza disso. -Lamento ter que desiludi-la - acrescentou-. Aqui no h nenhuma hospedaria com carruagens de aluguel, senhora Blackburn. Estas terras so guaridas de ladres e salteadores de caminhos. -Diz isso como se os conhecesse muito bem - respondeu ela. -E tambm conheo outras centenas que so to maus como esses - replicou amavelmente. Kate no se importava com quantas guaridas de iniqidade tinha freqentado aquele homem. Ele no sabia qual era sua situao. No sabia o que estava arriscando, nem o que poderia chegar a conseguir. Ele no era capaz de entender que com essa viagem talvez ela pudesse recuperar - caso fosse capaz de dirigir a situao de maneira favorvel para ela - sua antiga vida perdida. E tambm a de suas irms. -Sua segurana est em perigo - disse-. E eu no posso, em s conscincia, deix-la partir; especialmente quando foram meus atos que a colocaram nesta difcil circunstncia. -Isso no de sua incumbncia - replicou tratando de imprimir a cada palavra o tom altivo de uma ordem. Ele esboou um leve sorriso de satisfao. -Mas, minha querida senhora Blackburn, faz s um momento me estava instruindo a respeito de como importante o comportamento civilizado, que o que diferencia aos homens de tipos como, digamos, os exaltados escoceses. No pode voc adotar um comportamento educado e me negar que faa o mesmo. Ela ruborizou. Sua estratgia estava sendo muito hbil. -Est perdendo seu tempo tentando me convencer que retorne. Vou para o norte, a Clyth, e dali ao castelo de Parnell. E assim ser, a menos que voc pretenda utilizar fora fsica para evit-lo, senhor MacNeill - lhe ela de uma forma temerria. O sorriso dele se fez mais amvel, como se ela acabasse de lhe dizer algo especialmente gracioso. -Minha querida senhora, me olhe. Com uma elegncia letal, ele se levantou da cadeira e deixou cair os braos a seus lados. Seus msculos se moveram sob a pele bronzeada. Sua camisa estava manchada de sangue. A base de seu pescoo estava ainda molhada pelo suor. Tudo naquele homem tinha uma aparncia no civilizada, dilaceradora e perigosa. -Voc tem alguma dvida de que seria capaz de fazer algo assim? -Eu acredito que... - respondeu ela baixando o tom de voz-, pelo dever que em outro tempo insistiu que o unia a minha famlia, no desejar me causar nenhum inconveniente. Ele esticou todo seu corpo. Um sorriso afiado se desenhou em seu rosto. -Isso foi um golpe certeiro. Merece meu elogio. Mas agora me colocou na difcil situao de ou importun-la ou deix-la seguir seu caminho apesar dos perigos que possa correr.

-Isto no tem nada que ver com voc. Esquea que nos encontramos se isso vai causar lhe problemas de conscincia. -Receio que possuo uma excelente memria. J lhe disse uma vez que sinto que estar em dvida com voc me pesa como uma carga. E eu pago todas as dvidas que contraio senhora disse ele-. De maneira que me diga, minha pequena e taciturna preceptora, o que as normas da boa sociedade ditam que faa? Ela abriu a porta. -Sem dvida, no deve voc incomodar a uma dama, sem importar que problemas de conscincia isso possa lhe causar. E agora, eu gostaria de me retirar para descansar. Uma vez mais, obrigada por ter salvado aquele moo. E uma vez mais, adeus. Ele avanou para a porta com suspeita obedincia. Mas ao chegar a seu lado, pegou-a e voltou a fech-la. A manteve assim, apoiando firmemente as palmas das mos contra a parede. Os msculos de seus bceps se distenderam muito perto das faces de Kate, mas ela no retrocedeu nem um passo. -Onde vai achar outro cocheiro? -Terei que lhe perguntar ao hospedeiro - respondeu ela com exasperao-. Certamente conhecer algum que possa conduzir minha carruagem. -Para conseguir que algum a leve ao norte, nesta poca do ano, ter que desprender-se voc de um bom punhado de ouro. - ele ficou olhando-a inquisitivamente-. E no acredito que voc tenha um bom punhado de ouro, no assim? No tinha nenhum sentido negar a evidncia. -No. -Ento, esse cocheiro, que se supe que vai achar, a levara ao norte com a promessa do que? Por seu rosto bonito? -No preciso que zombe de mim - disse-. Assegurar-lhe-ei que o marqus de Parnell lhe compensar com acrscimo assim que cheguemos a nosso destino. -E voc acha que isso ser suficiente para persuadir seu annimo e valente cocheiro? -No vejo por que no ser assim. -Pois eu sim. Porque para essa gente vivem prometendo coisas durante toda a vida, senhora Blackburn. Rendas por parte de proprietrios ausentes, leis que protejam seus poucos direitos, um salrio mais alto por seus duros dias de trabalho e o amparo dos tribunais. E nenhuma dessas promessas se cumpriu. Os escoceses esto fartos de promessas, senhora Blackburn. Inclusive vindo de moas to formosas como voc. Ou melhor, especialmente das que vm de moas to formosas como voc. -Mas eu no estou mentindo! -Isso no importa. Aqui ningum a conhece, exceto eu. Por algum motivo, aquela maneira de falar, to seguro de si mesmo, fez com que se detivesse o ar nos pulmes dela. -Voc no me conhece. No sabe nada de mim. Ela puxou seu brao, mas ele a pegou pelo pulso fazendo-a dar meia volta at ficar face a face.

Depois MacNeill a puxou aproximando-a, mas ela se virou para trs com fora. Nunca antes lhe tinha posto algum as mos em cima daquela maneira, de uma maneira que expressava violncia, fora e uma fcil demonstrao de completo controle fsico. Sem poder evit-lo, o sangue comeou a bombear com rapidez por suas veias, subindo pelo pescoo e lhe palpitando nas tmporas com uma sensao de pnico. -Me escute! disse-lhe fazendo caso omisso do medo que ela sentia-. Inclusive embora seja capaz de achar algum que aceite os termos de sua proposta, parou para pensar de que tipo de homem poderia tratar-se? Sabe o que poderia acontecer dentro de alguns dias, quando estiverem os dois ss no meio do caminho? Seu ltimo cocheiro foi contratado por uma agncia, e j viu quanto se podia confiar nele. Qualquer pessoa que pudesse achar, disposta a lev-la para o norte, no estaria provida de nenhuma recomendao. Afinal Kate conseguiu libertar-se de suas mos; ou melhor, ele a soltou de uma maneira to brusca que ela caiu para trs, golpeando as costas contra a parede. MacNeill avanou para ela de uma maneira veloz e ameaadora, lhe cortando a retirada. -Imagine que voc desaparece. - seus formosos olhos posaram sobre ela como se fossem os de um predador capaz de lanar-se sobre a presa s por prazer. O corao de Kate deu um salto. - Quem a acharia? Quem se preocuparia sequer de procur-la? Ele se jogou sobre ela colocando um robusto antebrao na parede, bem por cima de sua cabea, e encaixotando-a com o corpo. Ela se voltou apertando o rosto contra a parede. As pontas dos dedos dele repousavam muito perto de sua tmpora. Acaso se movesse, seus dedos chegariam a ro-la. O pnico correu por suas veias como se fosse uma droga potente. O olhar de MacNeill deslizou languidamente pelo rosto de Kate, e se deteve afinal sobre seus lbios. Ela fechou os olhos tremendo de medo. -Quem saber onde perguntar ou a quem perguntar por seu paradeiro? Naquele momento ele podia fazer com ela o que quisesse, ali mesmo, e ningum poderia det-lo. E a estava a questo: se ali se sentia to vulnervel, quanto maiores no seriam os riscos que poderia correr por aqueles caminhos? Entendia-o. E estava de acordo com ele. Mas isso no era o importante. Durante anos tinha procurado uma maneira de escapar de suas atuais circunstncias. E aquela era a primeira vez que vislumbrava uma forma de consegui-lo. Por muito alto que fosse o risco, e por muito medo que tivesse aquilo no era suficiente para faz-la retroceder. No agora. -Tenho que ir - disse Kate abrindo muito os olhos. -Por qu? Ela pensava que a lio que ele pretendia lhe dar tinha acabado, mas aparentemente no era assim, pois continuava olhando sua boca, como se estivesse fascinado pela maneira em que aquele rgo formava as palavras. -Recorda minha prima Grace? -Sim. -Casou-se com o irmo mais novo do marqus de Parnell, Charles. Vivia com sua famlia, em um castelo perto de Clyth-. As palavras lhe saram como uma corrente-. Faz uns meses, Grace me escreveu uma carta dizendo que ela e Charles mudar-se-iam para Londres. - lanou um olhar de soslaio ao rosto enxuto de MacNeill-. Tambm me enviou um ba cheio de bens pessoais, coisas de pouco valor econmico, que me pediu que guardasse at sua chegada. assinalou para o ba aberto. Na capa superior podia ver-se um telescpio, alguns livros e uma simples escrivaninha de viagem-. Pouco depois nos chegou notcia de que Grace e Charles

tinham morrido no mar. O marqus est muito aflito e me tem escrito pedindo que, por razes sentimentais, devolvesse-lhe esses pertences. Prometi-lhe que os levaria em pessoa. -Muito bem, senhora Blackburn, vejo que est cheia de boas intenes - disse MacNeill com ironia. Depois lhe afastou com um dedo uma mecha de cabelo que lhe caa sobre a boca-. Mas tenho certeza de que Sua Excelncia poder passar o inverno sem as bagatelas de seu irmo. Estava obrigando-a a confessar coisas que no tinha nenhuma vontade de compartilhar com ele. Kate olhou para outro lado. -O marqus e eu... Conhecemo-nos faz uns anos. Acredito que gosta de mim - disse ela, renunciando ao orgulho em favor da necessidade-. Espero que, em sua aflio e em honra a nosso mtuo... Respeito possa lhe sugerir que se converta em benfeitor de minha famlia. Somos os ltimos parentes vivos de Grace. MacNeill riu. -Os parentes pobres? Isso no encaixa muito bem com voc, senhora Blackburn. -A privao encaixa muito menos. Kate moveu a cabea de um lado a outro. Quem achava que era para julg-la? Muita gente vive da ajuda de outros familiares mais afortunados que eles. Ela e suas irms no iriam ser as primeiras. Sustentou-lhe o olhar um instante antes de enrugar os lbios, como lhe dando razo de maneira calada. -A primavera ser uma poca perfeitamente apropriada para sua misso. -No terei os meios para fazer esta viajem na primavera. -Eu tenho os meios. Abruptamente, ele se afastou da parede e deixou cair o brao de lado como se tivesse perdido o interesse em seguir jogando com ela. J a tinha convencido. Em seu ntimo, ele achava que tinham chegado a um acordo. A mandaria de volta a York e a proveria com dinheiro suficiente para que pudesse alugar uma carruagem que a levasse a seu destino na primavera seguinte. Dessa maneira teria pagado a dvida que tinha com aquela famlia. Mas na primavera seria muito tarde. Ela necessitava da ajuda do marqus imediatamente. -E voc tem os meios para nos manter durante todo o inverno? Para pagar as faturas do colgio de Charlotte? Para comprar vestidos? Ela tinha muito orgulho para lhe dizer que os vestidos no eram absolutamente o mais urgente de seus problemas. Seu olhar passou de maneira insinuante pelo cabelo descuidado, a camisa rota e as botas gastas dele. Devolveu-lhe um olhar duro e irnico. -No tinha imaginado que a situao fosse to desesperada... -Senhor MacNeill, eu no estaria aqui, passando a noite em um lugar como este, se no considerasse que minha situao "desesperada" - disse-. Durante os ltimos anos cruzaram em meu caminho pouqussimas oportunidades. E no posso me permitir nenhum atraso para fazer algo. Na prxima primavera a pena do marqus pode ter diminudo certamente e inclusive se esquecer de ns, e meus hericos esforos por lhe devolver os pertences de seu irmo j

no teriam o efeito desejado. Nem seriam merecedores de uma recompensa. - muito calculista. Diga-me, trata-se tambm de uma caracterstica das... Classes ricas? -Eu sou o que as circunstncias demandam de mim - disse. Como podia entender ele? Ele tinha dinheiro, fora e poucas obrigaes, exceto a que sentia que devia satisfazer desesperadamente com sua famlia-. E neste momento as circunstncias necessitam que aja. Devo confiar no bom julgamento do estalajadeiro para que me encontre um cocheiro. No tenho outra escolha. -Sim, tem! -disse-. Eu a levarei. -No! Aquela palavra saiu de seus lbios como a erupo de um vulco. Ele franziu os lbios. -O que tem que mal, senhora Blackburn? No confia em mim? -No. Ele riu sem um pingo de amargura. -Inteligente, mas desnecessrio. No penso lhe fazer mal. Embora tenha poucas coisas, aprecio as que tenho: minha palavra, minha honra e minha independncia. A primeira posso manter porque tenho as habilidades e a fora necessrias para faz-lo; a segunda, porque tenho o desejo de faz-lo; e a terceira, porque no estou preso a nenhum homem ou mulher exceto a aqueles com os que estou em dvida. E entre esse pequeno nmero de pessoas, a que est por cima de todas sua famlia. Ela ficou observando seu semblante severo, tentando refletir. No estava louca. Possivelmente aquele homem era sua nica oportunidade real de chegar at o castelo de Parnell. No tinha nenhuma vontade de continuar seu caminho com qualquer estranho, especialmente nas condies que MacNeill lhe tinha esboado subitamente. Mas aquele homem a assustava. Instintivamente sentia que ele poderia chegar a lhe causar uma grande dor, e Kate sempre confiava em seus instintos. -No. Ele apertou os punhos e ela se virou para trs de um salto, recordando a ira que tinha visto cair sobre Dougal e seus comparsas. Com passo lento, MacNeill se separou dela. -Pode ser que tenha razo - disse ele com voz rouca-. Deus saber. Possivelmente voc tem razo. Ento, enquanto ela o olhava surpresa, ele se ps de joelhos e desceu a cabea e cruzou um dos braos sobre o peito, com o punho apertado sobre o corao. A hesitante luz do candelabro brilhou sobre seu escuro cabelo ruivo e dourado. -Katherine Blackburn, juro solenemente servi-la. Comprometo meus braos e minha espada, minha respirao e meu sangue a este servio. - sua voz vibrava com intensidade Pea o que me pedir, estarei disposto a faz-lo; necessite o que necessitar, eu o proverei. S ante Deus, e no ante os homens, comprometo-me a servi-la fielmente. Depois ergueu o rosto para ela. -So lindas estas palavras, no lhe parece? Palavras pelas quais morreria antes que trailas. Tinha pronunciado aquela ltima frase em um tom de voz muito baixo que Kate no tinha

certeza de ter entendido bem. Mas agora estava falando de novo, e seus plidos olhos brilhavam. -Este meu pas. Conheo estas montanhas e estes rios. Sei onde achar refgio e quais so os lugares perigosos. Conheo os caprichos do tempo quando sopra o vento selvagem. E conheo atalhos que podem nos levar ao nosso destino sem ter que transitar por caminhos perigosos. Disse-lhe uma vez que esperaria quanto fosse necessrio para cumprir a promessa que lhes fiz. E esperei muito tempo. Lealmente. Voc pode me libertar do peso de minha carga e viajar a salvo at Clyth. Deixe-me fazer isto por voc. Ela ruborizou, impressionada pelo ardor que havia em sua voz. Trs anos atrs j lhe tinha surpreendido a franqueza daquele homem. Agora podia ouvir um eco daquela sinceridade em sua voz. Aquilo era uma loucura, mas certamente era uma loucura maior a outra alternativa que restava: confiar-se a um completo desconhecido. -Sim. -Irei recolher minhas coisas. - levantou-se do cho com elegncia felina, voltando a adotar sua atitude fria uma vez mais. Como se jamais tivesse proferido aquela apaixonada promessa-. Sairemos com as primeiras luzes da alvorada.

Captulo 3
Aceitar as Novas Circunstncias. Kate tinha medo dele. Em lugar de sua costumeira valentia, no tinha sido capaz de dissimular um estremecimento de apreenso, os indcios de uma estranha ansiedade, cada vez que ele estava a seu lado. Kit MacNeill cruzou com grandes passos o ptio s escuras, indiferente gelada chuva que caa e ao vento que aoitava seus cabelos. Fazia o que lhe tinha pedido. Depois de ter passado quase dois anos na ndia, fazia trs semanas que tinha desembarcado na costa de Bristol. Dali se ps em contato com o advogado de Londres, a quem o abade tinha que fazer chegar qualquer mensagem que lhe tivessem podido enviar. No esperava ter nenhuma mensagem. E se havia sentido realmente surpreso o ver a rosa que tinha chegado a sua penso, pequena e um pouco murcha, mas ainda dourada. A mensagem que acompanhava a aquela rosa pedia que escoltasse Kate Blackburn em sua viagem para o norte da Esccia, explicando-lhe a rota que ela pensava seguir e advertindo de que possivelmente Kate no aceitaria sua ajuda, da mesma maneira que a pessoa que lhe tinha enviado a mensagem o advertia de que no admitiria que a tinha enviado. Acaso se tratava de Charlotte? A assinatura da nota era imprecisa, e quem a tinha enviado lhe pedia que fizesse Kate acreditar que se encontrou com ela por acaso. claro, ele tinha seguido as instrues ao p da letra. No tinha outra escolha. Tinha dado sua palavra. Mas isso no tinha evitado que se sentisse perturbado por aquela interferncia em sua vida, e pelo tempo que ia perder escoltando a uma formosa jovem at a casa de seu possvel futuro marido. Depois de muitos anos, tinha decidido retornar a Inglaterra com um objetivo, e agora esse objetivo sofria um novo atraso. Tinha passado trs anos tentando esquecer que em outro tempo tinha tido "irmos", uma famlia substituta a quem tinha amado em que tinha acreditado e a que tinha sido completamente leal. Tinha passado os mesmos trs anos tratando de esquecer o passado. Mas no tinha conseguido. S restava uma maneira de poder avanar, achar o homem que lhe tinha trado. Provavelmente era um daqueles que chamavam a si mesmos irmos - e tinha estado a ponto de lev-lo a morte em uma priso francesa. Mas agora... Seu olhar sereno se cravou na porta da estalagem. Primeiro havia o assunto Kate Blackburn.

De maneira que lhe tinha medo. Bem. Uma mulher assustada era precisamente o que esperava achar. E isso faria muito mais curta sua estadia ali. Ele sempre fazia o que melhor acomodava a seus propsitos. Mas ento por que no podia tirar da cabea a imagem daquela mulher, plida e aflita, enquanto observava a briga na taverna? E o que? Tinha dado uma olhada a um mundo no qual a as pessoas brigam e sangram. Seu mundo. Podia imaginar o terror que ela sentiria s de imaginar algumas das coisas que ele tinha presenciado ou inclusive feito - durante os ltimos trs anos. A vida de soldado no precisamente algo bonito de contemplar. Mas a verdade que ela no estava completamente assustada e impressionada. Era uma mulher valente. Seus lbios se curvaram em um involuntrio sorriso ao recordar a maneira pela qual ela tinha tratado de intimid-lo. Tinha o olhado de cima abaixo com seu pequeno nariz insolentemente levantado, como se fosse uma deusa das alturas condenada a viver entre humanos, e agindo como se estivesse vivendo ainda na mais elegante e moderna manso de York e pudesse, s como um olhar, fazer que seus subordinados cumprissem suas ordens. Bom, em York ele havia se sentido inferior a ela. Mas no ali. Ali quase o era ela. Embora fosse verdade que Kate tinha descido um monto de degraus na escala social, isso mal tinha diminudo a segurana que tinha em si mesma, como se tivesse nascido sendo melhor que o resto do mundo e nada pudesse apagar a lembrana que tinha desse fato. Maldita seja, mas olhando-a qualquer um poderia acreditar que seu aprumo, a grandeza que ainda brilhava em seus olhos e inclusive a presunosa maneira que tinha de elevar o queixo eram realmente algo que uma pessoa s podia possuir por nascimento. Seu sentimento de superioridade era to parte dela como o diablico formava parte de seu prprio carter. Isso lhe haviam dito os monges. O que significava, simplesmente, que nada havia mais diferente dele do que aquela Kate Blackburn. Pena que aquele conhecimento no pudesse evitar que seu corpo ficasse tenso de desejo quando estava perto dela. Entrou no estbulo e se aproximou da baia onde estava seu cavalo, Douram. Tirou a camisa rasgada pela cabea e tirou a compressa que colocou no flanco, sobre a ferida que lhe tinha feito um dos comparsas de Dougal. Atirou-a ao cho. Graas a Deus, ela no tinha visto aquela ferida, pois do contrrio agora estaria ainda em seu quarto, tendo que suportar que ela o tocasse em uma parte ainda mais ntima de seu corpo. Abriu seu alforje de couro e extraiu dele uma das duas camisas que ainda restavam; ps ela, voltou a fechar o alforje e depois se dirigiu porta traseira do estbulo. Dali podia ver a luz da janela do quarto de Kate. No podia voltar a dormir, porque tinha prometido proteg-la e nada podia fazer que desatendesse essa promessa. Uma sombra escura cruzou pelo batente da janela do quarto. Era Kate. Tratou de fazer caso omisso acelerao de seu pulso, mas no pde negar que tinha acontecido; j tinha tido suficientes sobressaltos naquele dia. Entretanto, permitiu-se que a imagem dela se formasse em sua mente para elucubrar (v.t. Pej. Compor custa de viglias e de trabalho; o mesmo que lucubrar.) a respeito do que realmente no podia permitir-se fazer. O tempo tinha polido a fresca juventude de Kate, revelando os duros e delicados ossos de um rosto mais anguloso que redondo. Manchas arroxeadas rodeavam agora seus olhos como uma fina sombra de nix. S sua boca, carnuda e macia, vulnervel e delicada, continuava parecendo mesma de sempre. E por que no? Tinha sonhado com aqueles doces lbios em muitas ocasies e nos lugares mais terrveis. Saiu silenciosamente pela porta principal do estbulo levantando o rosto para a gelada chuva, tratando de esfriar assim o calor que aumentava ao lhe produzir aqueles pensamentos. -Nunca tinha visto um homem to valente - ouviu que lhe dizia uma voz feminina.

Kit olhou por cima do ombro e viu uma moa de p, na soleira da porta do estbulo. Tinha podido cheir-la antes inclusive de chegar a v-la, um aroma de terra, musgo e desejo. -Todos esto falando disso. De como tomou entre seus braos desvanecida dama e a levou escada acima at seu quarto. Pensam que ainda esta ali - fez uma pausa que acompanhou com uma careta lasciva-, dando-lhe calor na fria noite. -Pois esto equivocados. -J o vejo. -Ela se aproximou mais dele enquanto umedecia os lbios com a lngua-. Eu diria que essa capa que leva escocesa. De onde ? -De nenhuma parte. Ela sorriu coquete. -Ento de onde vem? Tenho certeza de que acaba de voltar de algum lugar muito longe. -O que quer de mim, garota? Mas ele sabia perfeitamente: algumas horas de esquecimento ou umas poucas moedas para comprar licor ou uma noite de luxria com um selvagem de aspecto escocs que a aliviasse do aborrecimento. As moas que seguiam os soldados de acampamento em acampamento, e inclusive algumas das mulheres dos oficiais, tinham querido o mesmo dele. De noite, na escurido, as linhas que separam os cavalheiros dos tipos comuns, os ricos dos pobres, esfumam-se. O desejo ento s desejo. A moa riu ante sua pergunta, mas no respondeu nada. -Parece uma pessoa educada, embora venha das montanhas. Metade dos montanheses j est domesticada. Como voc. - seu olhar deslizou para a janela-. Muitos se vo para o sul e ali se acaba sua histria. Mas vi a alguns se dirigindo de volta s montanhas, as Highlands, depois que o mundo os tivesse ferido ou porque no tinham gostado do que viram ali. O que acontece com eles? Isso o que eu gostaria de saber. J no se encaixam neste mundo, mas tampouco se encaixam nesse outro mundo de que fogem. -Seriamente? - murmurou ele. -Fala muito melhor que qualquer dos que vi por aqui, isso lhe posso assegurar; mas embora seja uma pessoa educada, no pode ocultar o que . -E o que sou? -Um montanhs - disse como se lhe surpreendesse ter que dizer- Um no civilizado. aproximou-se mais dele-. Um sem lar. - umedeceu de novo os lbios-. Um descarado briguento. A moa ficou nas pontas dos ps e lhe passou a lngua pelo pescoo at a ponta do queixo. -E esse precisamente o tipo de homem que morro de vontade de ter. Quando viu que ele no respondia, sorriu de maneira dissoluta. -Acaso est esperando a ela? - perguntou com incredulidade inclinando a cabea para a taverna-. Acho que est perdendo o tempo. Essa mulher est muito acima de voc. Ali acima, subindo em sua nuvem. Mas eu estou aqui. E sei como agradar a um homem como voc, de uma maneira que uma mulher como ela no seria capaz de imaginar. Ele apenas a estava escutando; seu olhar estava fixo na janela de Kate.

-OH! Jogou os braos em seu pescoo e lhe mordiscou um ombro. Ele fechou os olhos e no momento viu uma brilhante cabeleira negra que caa sobre seu rosto, e olhos to negros como a meia-noite, e uma doce e suave boca. Abriu os olhos de repente. Estava a ponto de perder a maldita cabea. -Volte para a taverna - disse ele desfazendo o abrao da moa, enquanto ela no deixava de olh-lo nos olhos. -Parece-me idiotice dizer no a quem se oferece grtis. Por qu? - perguntou ela. Respondeu com um sorriso retorcido. -Acho que hoje no estou de humor para isso. Abadia de St. Bride, Highlands, Esccia, 1789. -No um demnio. - o menino com rosto inteligente e olhos azuis se meteu entre o crculo dos que rodeavam Kit. O moo que havia tentando lhe tirar a bolacha jazia no cho, feito uma bola aos ps de Kit. -Pois ento um filho do diabo, Douglas - disse um dos outros meninos. Kit era muito novo ali para conhecer os nomes de todos-. Ou um filhotinho de lobo. Ouvi os irmos falando dele. Dizem que nasceu diablico. Kit olhou a seu redor e mofou deles como se fosse um campeo desprezado: - Esses tipos vem maldade em todas as partes. No so mais que uma turma de padres - concluiu com uma lgica, esmagadora. -Eu digo que com esses olhos azuis tem uma pinta endiabrada - opinou outro dos meninos que faziam roda de pessoas-. No natural. Quantas vezes durante os anos de sua infncia tinha ouvido aquilo? Ergueu os punhos esperando que chegassem os murros que sempre costumavam seguir a aquelas palavras. -E voc parece estpido, Angus. - um menino alto de cabelo negro, possivelmente um ano mais velho que Kit, abriu passagem entre o crculo de meninos. Kit no tinha visto nunca um menino to bonito e elegante, e que, alm disso, no tivesse nenhum pingo de feminino-. Mas o que me parece absolutamente pouco natural me dar conta de como idiota. Douglas sorriu ao recm-chegado com alvio. -Voc sim sabe falar, Ramsey Munro. Kit ficou quieto, em guarda, como sempre costumava fazer em situaes como essa. Como quando sua me desaparecia durante dias, indo de povoado em povoado; como quando os meninos da taverna brincavam com ele como se fosse um engraado co mulherengo; como quando os homens com os quais saa sua me o esbofeteavam e lhe diziam que esperasse no beco, ou no estbulo, ou em qualquer parte onde no tivessem que v-lo. -O que est acontecendo aqui? - perguntou o moo moreno. Embora se visse claramente que era escocs, falava com um estranho e montono sotaque. -John pensava que o novo menino j tinha comido suficiente, de modo que lhe tirou a bolacha - lhe explicou Douglas-. Mas o menino no parecia estar de acordo com ele. E agora alguns dos outros esto pensando que coisa do diabo que um tipo com a metade de peso e altura que John tenha podido lhe bater dessa maneira.

- um porco, John - disse Ramsey Munro com animosidade, dando um pontap no menino com a suja ponta de seu sapato. John se sentou e limpou os mucos que lhe caam do nariz-. um gluto. No aprendeu a lio do abade sobre os sete pecados capitais? -E quanto a este menino que deu um castigo em John - continuou dizendo Ramsey-, s era questo de tempo que algum descobrisse que John no mais que um valento por um lado, e por outro fanfarro. -Mas este moo diablico, e seus olhos do medo; so ardentes como o fogo do inferno e ao mesmo tempo frios como as guas do mar do Norte. E no me parece natural a maneira em que fica olhando - disse uma voz nova. A maioria das vezes tampouco sua me gostava da forma como a olhava. Mas apesar disso, muitas vezes lhe tinha agarrado o queixo com seus longos dedos e o tinha ficado olhando aos olhos, at que os de sua me tinham comeado a encher-se de lgrimas. Depois o jogava a um lado e desaparecia. Da ltima vez no voltou. Depois, uma manh, tinha aparecido um rolio monge chamado Fidelis; e depois de pagar uma moeda velha bruxa que alugava uma cama a sua me, tinha conduzido Kit at uma carruagem e o tinha levado com ele. Uma semana mais tarde tinham chegado ali, as profundas Highlands escocesas, a um lugar chamado St. Bride, onde se tinha encontrado com outra dzia de meninos, a maioria deles to afastados de Deus como o prprio Kit. Embora ento os outros parecessem estar um pouco mais perto de Deus. Deveria ter escapado dali, mas St. Bride estava to no meio de nenhuma parte como nenhum outro lugar podia estar. Alm disso, gostava das montanhas e do aroma dos pinheiros; da pureza do ar e das cores do cu. E claro que adorava o po fresco que lhe davam toda manh e as bolachas e o queijo que lhe ofereciam toda tarde. Kit olhou para baixo, para John, sabendo com certeza que no tinha feito nem de longe tanto dano ao menino como o dano que estavam a ponto de lhe fazer seus amigos. Assim eram as coisas ali. Mas lhe parecia que, depois de tudo, no teria lugar a briga porque esse Douglas em quem inclusive Kit reconhecia que tinha uma aura de autoridade que o convertia em chefe e o moreno Ramsey Munro colocaram-se no meio. Mas... Por qu? -Levante-se, John. Acho que s est ferido em seu orgulho. - Douglas ofereceu uma mo a John e ajudou o menino gordo a ficar de p. John se levantou enquanto lanava um olhar hostil a Kit. -E no olhe mal a nosso menino. - Douglas deu a volta dirigindo-se a Kit-. Como se chama, menino? -Christian MacNeill. -MacNeill, certo? Ouviram meninos? E leva uma capa escocesa? - disse Douglas olhando a Kit de cima abaixo - Porque isso uma capa escocesa, no? Embora no seja fcil perceber, com a de imundcie que tem. -Sim, uma capa escocesa - disse Kit bruscamente. Sua me a tinha dado fazia alguns anos, quando foi recolh-lo em um monastrio em Glasgow onde o tinha deixado uma temporada. No lhe havia dito nada daquela capa, exceto que era dela, e s dela, e que no havia nada melhor para proteger do frio. -Ah! Ou seja, no mais que um desprezvel montanhs - disse Douglas ao grupo com entusiasmo-. Lembro ter visto este tipo de capas antes. Pertence a um antigo cl secreto. Christian MacNeill poderia ser um de seus prncipes!

Ramsey se aproximou de Kit e lhe falou em voz baixa, enquanto Douglas se dirigia roda de meninos tentando fazer com que se acalmassem. -Ser melhor que ande com cuidado com o John, Christian... - fez uma pausa-. Menino parece que esse um nome que no lhe cai bem absolutamente. Deveremos lhe achar outro. -Costumam me chamar de Kit. -Kit? Como "instrumento"? No ser um instrumento do demnio? - perguntou Ramsey elevando uma sobrancelha interrogativa, mas com uma ironia to bvia no olhar que Kit no deixou na hora de lhe responder. -s vezes sim - admitiu. -Voc! O menino novo! - uma voz de bartono lhes chegou da abobodada entrada do claustro. O irmo Fidelis, cem quilos de benvolo seqestrador de meninos, aproximou-se deles arrastando o cascalho sob os ps, com seu escuro hbito revoando ao redor de suas robustas panturrilhas. Os meninos que rodeavam Kit saram correndo imediatamente ao ver quem se aproximava, mas o monge no fez conta. -Vi tudo! Vi como golpeava um dos moos. Isso muito mal! E no vou permitir esse tipo de comportamento aqui. Entende? - disse o irmo Fidelis apontando com um de seus gordinhos dedos diretamente ao nariz de Kit. -No teria sido sua culpa - interveio Douglas. -Diz-se "no foi", no "no teria sido" - corrigiu-o o irmo Fidelis. -John queria lhe tirar uma bolacha - acrescentou Ramsey. Fidelis chupou o nariz olhando de esguelha a Kit com receio. -Bater em um irmo um pecado. -Ele no era meu irmo - declarou Kit de maneira terminante. Kit no tinha famlia. E agora que sua me partira, estava sozinho no mundo. E, alm disso, j lhe parecia bem que assim fosse. -"No ", e aqui todos somos irmos. Todos ns. Assim como conseguimos sobreviver. Sem irmos, a gente est sozinho. Querem estar sozinhos durante toda a eternidade? Kit encolheu os ombros, Douglas meneou a cabea com nfase e Ramsey entreabriu os olhos ligeiramente. Fidelis suspirou. -No, no querem. Mas tm que aprender. E quanto briga, se realmente for um ser maligno, eu no posso fazer nada por voc. A maldade algo do que tem que ocupar-se o Senhor. Entretanto, posso fazer algo para que no tenham tanto tempo livre. Venha comigo. -Ps-se a andar confiando em que os meninos o seguissem. Pode ser que Kit fosse malvado, mas no era um covarde, de modo que seguiu o monge. Apenas uns segundos depois, Douglas Stewart e Ramsey Munro puseram-se em marcha lhe seguindo os passos. -O que esto fazendo? - sussurrou-lhes.

-Vamos com voc - respondeu tranqilamente Douglas. -Nunca vi o irmo Fidelis castigar a ningum e tenho curiosidade - acrescentou Ramsey. O monge os conduziu por um caminho tortuoso entre os edifcios da decrpita abadia, alguns to velhos e em runas que muitos dos muros quase tinham desaparecido com o passar dos anos. Rodeou a casa do prior (s.m. Cura de uma parquia; proco. / Superior de um convento ou de certas ordens religiosas.) e se dirigiu para um muro alto pelo qual subiam vrias parreiras; ali se deteve, diante de uma porta de madeira, abobodada, e extraiu uma enorme chave de um bolso interior de seu hbito. Colocou-a na fechadura, virou a chave e abriu a porta de um golpe dando logo a volta para os trs moos. Se lhe pareceu estranho que Ramsey e Douglas tivessem acompanhado a Kit, no o demonstrou, mas quando seus pequenos olhos negros como gros de uva olharam por cima de suas cabeas, sua boca se enrugou. -Outra alma a ponto de cair! - murmurou assinalando para uma velha macieira que havia um pouco mais frente-. Voc! Andrew Ross, voc tambm tem que vir conosco! -O que? - perguntou uma jovem voz de algum lugar por cima de suas cabeas. Kit olhou para cima. Por um momento no viu nada. Ento, algo que se movia entre os ramos superiores lhe chamou a ateno e olhou para os ramos mais altos da velha rvore. Um par de pernas bronzeadas pendia entre as folhas. -Desa agora mesmo da, Dand! - gritou o irmo Fidelis com mais volume de voz que aborrecimento. Ao cabo de um segundo, um moo magro e com o cabelo sujo deslizou at o cho, olhando-os com uns quentes olhos castanhos cheios de inocncia. -Venha aqui! Encolhido de medo, o menino se aproximou arrastando os ps at onde estavam eles. -Andrew Ross - sussurrou Ramsey a Kit. - Agora j h algum que estar contente de que esteja entre ns. -E isso por qu? -Porque todo mundo o chamava "o instrumento do diabo" - disse Ramsey lhe oferecendo um brilhante sorriso-. At hoje. -Eu no fiz nada! - disse o moo moreno mantendo as mos separadas do corpo para dar f de que dizia a verdade. -Mas o far - zombou dele o irmo Fidelis. - Venha conosco. - o monge cruzou a porta-. E agora no se separem do caminho e no toquem nada. - com um gesto da mo indicou aos meninos que passassem e fechou a porta atrs de si. Nesse momento, um poderoso aroma assaltou Kit, um perfume to extico e intenso que quase fez com que comeasse a lhe dar voltas a cabea. Olhou a seu redor, aturdido por uma fragrncia que lhe recordava pela metade a do cravo e pela metade a da gelia real, mas ambas to espessas como a nata de leite e ao mesmo tempo to leves como a nvoa. Voltou-se lentamente at que achou a fonte daquele aroma. Rosas. Havia rosas por toda parte. Rosas que subiam pelos musgosos muros de tijolo. Rosas que pendiam das passagens abobodadas meio rudas que havia entre os muros. Rosas que caam como quebradas do alto dos muros gretados, e se esparramavam em matas espessas invadindo os mal visveis atalhos. Formavam ramos que pareciam fontes de cores e se mesclavam umas com outras em pequenos matagais apinhados. Cintilavam e resplandeciam

em qualquer parte; elegantes e chamativas umas; presunosas e delicadas outras. Escarlates e carmesim, vermelhas e alaranjadas. Rosas de uma cor branca imaculada e outras ligeiramente rosadas; umas de cor marfim e outras de cor de creme fresca. Mas as mais surpreendentes de todas, as mais espetaculares - que se achavam muito perto de onde estavam eles-, crescendo entre umas exuberantes folhas de cor verde menta, com as pontas ligeiramente denteadas, eram umas rosas de uma extraordinria cor amarela. Brilhavam sob a clara luz da manh, e pareciam apanhar os raios do sol entre suas alegres e brilhantes ptalas coloridas. -Que formosas! - murmurou Kit aproximando-se um pouco mais das flores de cor aafro-. To amarelas como a gema de ovo. Nunca tinha visto umas rosas desta cor. -Ningum as viu. Kit olhou para cima. Fidelis estava olhando para baixo, para ele, com uma expresso de aprovao. -Bem, ao menos, no muitos - concluiu Fidelis-. No mais de um punhado de gente entre a Esccia e a Inglaterra. A maioria dos peritos em rosas afirmaria que no existem rosas amarelas. -De onde vm? - perguntou Ramsey incapaz de afastar os olhos daquela planta to maravilhosa. -A histria se remonta a um cruzado que as trouxe da Terra Santa e as ofereceu como presente abadia, para agradecer por terem cuidado dele durante a epidemia de peste negra. Em troca, ns... - interrompeu-se de repente-. Bem, estiveram aqui depois. -E as demais rosas? - perguntou Douglas. -Fomos colecionando-as ao longo dos anos. Recolhidas e plantadas aqui de todos os cantos do planeta. Em outro tempo, o monastrio St. Bride foi famoso por suas rosas - disse com orgulho-. Mas desde o ano quarenta e cinco, quando o rei expulsou da Esccia a Igreja Romana, no parece que as rosas importem j a ningum. Mas no nos fomos daqui, de St. Bride. J vem, aqui estamos muito longe de qualquer parte. Ningum nos disse que tivssemos que partir. Mas este lugar - fez um gesto com a mo abrangendo todo o jardim-, embora no esteja realmente abandonado, j no se cuida muito. - bonito. - Andrew se aproximou da roseira e cheirou as flores-. O aroma to forte que como uma bebedeira para os sentidos. O nimo conciliador do irmo Fidelis desapareceu imediatamente e ficou olhando ao Andrew com m cara. -Tinha esquecido o selvagem e pouco proveitoso que Andrew Ross. Mas obrigado por me recordar que no est aqui para aprender a histria do jardim. Esto aqui para trabalhar. -Todos ns? - perguntou Ramsey alarmado. -OH, claro. Voc, Ramsey Munro, leva em voc tanta maldade como este Christian. No acredite que suas roupas so muito melhores que as dele. Kit no tinha nem idia do que queria dizer aquilo, mas gostou da idia de que algum fosse to malvado como ele mesmo. -E eu? - perguntou Douglas com uma careta de queixa no rosto. -Voc sempre tem feito o papel de chefe, senhor Stewart. No vejo nenhuma razo para

que o perca agora. - depois se voltou para Andrew Ross-. E quanto a voc... - meneou a cabea sem incomodar-se em acabar a frase. Kit no podia entender do que se tratava tudo aquilo. Tinha recolhido estopa, varrido estbulos e transportado gua em jornadas de mais de oito horas sem descanso. Comparado com isso, at que ponto podia ser duro trabalhar em um jardim? -Durante quanto tempo? - perguntou Ramsey. -At que no fiquem ms ervas - respondeu o irmo Fidelis-. E pode ser que terei que reparar tambm alguns muros. Kit esboou um sorriso zombador. Tirar as ms ervas? Recolher do cho suaves folhas verdes? Mover algumas pedras? Quase esteve a ponto de pr-se a rir a gargalhadas. Ao cabo de seis horas, doam s costas de Kit, tremiam-lhe as coxas de tanto agachar-se, tinha os braos cobertos de verges causados pelos milhes de espinhos que cobriam os caules das rosas e lhe ardiam s mos pelas espetadas das urtigas que tinha recolhido. Tinha o rosto vermelho e ardendo, e os joelhos cheios de arranhes sob suas calas remendadas. Mas no se queixou. Nem deixou de trabalhar sem descanso. Igual aos seus companheiros. Duas horas mais tarde deram por acabada a jornada. Entre gritos de alegria e maldies puseram-se a andar para a sombra de um dos arcos de pedra que adornavam o jardim. Uma vez ali, todos se deitaram no cho. rancor. -Deveria ter deixado que lhe dessem uma boa surra - disse Douglas sem verdadeiro

-E eu no deveria me haver intrometido - acrescentou Ramsey. -Mas no o fizeram, no assim? - disse Kit-. Grande par de tolos. -E o que tem que mim? - exclamou Andrew indignado-. Eu estava dedicado aos meus prprios assuntos. -Roubando mas. Andrew encolheu os ombros. -Assuntos pecaminosos, tenho que reconhec-lo - admitiu este sem pingo de arrependimento-, mas ao meu fim e cabo. Todos se puseram a rir como loucos, contagiando o bom humor de uns aos outros, e ainda estavam desparafusando-se da risada quando ao cabo de uns minutos chegou o irmo Fidelis. -Vejo que j acabaram o trabalho, no? -perguntou com voz suave. -Sim, irmo Fidelis. J no fica nenhuma m erva no jardim. Nada mais que rosas - disse Douglas ficando de p de repente. -Por hoje. -Como? -Por hoje, Douglas. Hoje j no ficam ms ervas, mas um jardim de rosas, igual prpria alma, deve cuidar-se continuamente, minuto a minuto. As ms ervas, igual aos pecados, crescem de um dia para outro. Voltem amanh. Todos vocs. -Mas e se no houver nenhuma m erva? -soltou Ramsey perdendo momentaneamente o ar de despreocupao que Kit estava comeando a dar-se conta que caracterizava a aquele

moo. -Bom, ento ter que arrumar os atalhos, reconstruir os muros, limpar o poo, reparar as arcadas. OH, acharemos algo! - assegurou-lhes o irmo Fidelis-. Por hoje j podem ir descansar. Enquanto o irmo Fidelis segurava a porta aberta para sarem, Andrew lanou um olhar a Kit como lhe dizendo que no podiam fazer nada mais que aceitar seu destino, especialmente tendo em conta que nenhum deles sabia realmente qual era ou poderia ser, desde o momento em que tinham chegado ali, fosse onde fosse esse "ali". -Por que estamos aqui todos ns? perguntou Kit a Douglas com preocupao. -No sabe? Estamos aqui porque isso o que pediu o Cavalheiro da Rosa em troca de seu mecenato - sussurrou Douglas enquanto punha-se a correr para diante-. Vamos converter-nos em cavalheiros andantes.

Captulo 4
As nefastas conseqncias de um comportamento compulsivo. Entre o rudo da taverna em baixo e o bramido da tormenta l fora, Kate dormiu mal. Sonhou com seu marido, Michael, mas seus olhos eram de cor verde e havia um sotaque escocs em sua maneira de falar. Despertou antes que amanhecesse ansiosa e sentindo-se culpada. Tinha-o conhecido, casara-se com ele e ficara viva em apenas dois anos. Tinha sido seu pai quem lhe tinha apresentado ao tenente Michael Blackburn. Em seu ntimo, supunha que seu pai tinha pressionado Michael para que se casasse com ela. Como seu pai, Michael era um homem bonito e valente, e especialmente delicado com ela. E tambm como seu pai, era filho de uma famlia elegante, mas empobrecida. No se arrependia de ter casado. Entretanto, se arrependia de ter-se unido a um heri: um tipo de homem que age sem parar a pensar um momento nas conseqncias de seus atos ou nas coisas que deixa atrs de si. Quanto a chateavam os heris. Saiu a tropees da cama, com aquela idia meio consciente e desleal assaltando-a do sonho, e se preparou para pr o mesmo vestido verde que estava utilizando durante os trs dias de viagem. Depois colocou seus poucos pertences no ba de Grace, tomou flego e desceu pelas escadas. Embaixo, os homens estavam meio deitados no cho ou com as costas apoiadas s paredes, espalhados por toda a sala como corpos cados depois de uma longa batalha. Alguns estavam recostados em cima de seus vizinhos, enquanto alguns afortunados tinham podido acomodar-se sobre os bancos de madeira. O aroma de cerveja ressecada e a fumaa de lenha mida lhe assaltou as narinas, e o som dos roncos era mesclado por outros sons muito menos agradveis. Uma criada saiu correndo de uma porta lateral da taverna, com a blusa meio aberta e os braos cheios de lascas de lenha. -Senhora Blackburn - a chamou uma voz profunda. Kate olhou a seu redor. Kit MacNeill estava de p na soleira da porta; atrs dele umas nuvens plmbeas (adj. De chumbo. / Cor de chumbo.) cruzavam o apenas iluminado horizonte. O vento agitava as lapelas de sua capa escocesa, deixando entrever sua jaqueta verde escura. Uma luz fria delineava as cicatrizes em seu semblante enxuto e brunido (adj. Diz-se do metal polido com um brunidor; luzidio; polido.). Quantos outros homens levariam as cicatrizes que ele lhes tinha produzido? Kate sentiu um calafrio. Equivocara-se. No podia ir com aquele homem. Ele era... - preparou j sua

bagagem? Ela gaguejou ao comear a falar. - Mudei que planos. Ele esperou que ela acrescentasse algo mais. -Ficarei aqui - informou-o-. A agncia a qual pertence carruagem enviar a algum para substituir Dougal, ou em ltima instncia para recuperar a carruagem. Posso convencer o novo cocheiro para que me leve a Clyth em lugar de retornar a York. -Dougal partiu com a carruagem e um de seus comparsas - disse Kit-. -De verdade? - perguntou ela sentindo um pouco de alvio. O destino acabava de afast-la de Kit MacNeill. -Ento devo esperar aqui at que me enviem outra carruagem. -Eu tenho outra carruagem - disse ele. - O estalajadeiro tem uma velha calesa [ A Kalesa ou calesa (algumas vezes chamado de karitela) um caleche (calea : s.f. Carruagem de trao animal (cavalo) montada sobre quatro rodas, tendo frente um assento de encosto mvel e atrs uma capota conversvel; caleche. impulsionada por cavalos utilizados nas Filipinas. ...] na parte traseira do estbulo. O destino voltava a deix-la cair nos braos do Kit MacNeill. -OH! -Uma calesa? Era completamente aberta, exceo de uma pequena capota retrtil. Mas mesmo assim parecia que aquele era o nico meio para chegar ao castelo Parnell-. Eu... Minhas coisas esto preparadas. -Irei busc-las. A capa lhe escorregou para trs pelos largos ombros no momento em que subia as escadas e desaparecia de sua vista. Ao cabo de uns minutos retornou levando entre os braos o pesado ba como se estivesse vazio. Deteve-se no ltimo degrau. -J me arrumarei com o hospedeiro. Ser fcil. No tome por algum que faz as coisas pela metade. Devolver-me- o dinheiro quando chegarmos ao castelo de seu marqus. Ela ruborizou. -No "meu marqus". A expresso do rosto de Kate a traa, mas Kit no replicou nada. -O cavalo est preparado e a carruagem est esperando. Quando quiser, senhora - disse estendendo uma mo com um gesto de zombadora reverncia, enquanto ela punha-se a andar para o ptio do estbulo. Ao ver a calesa o corao deu um tombo. Estava no meio do ptio, coberta de gelo e barro, velha e terrivelmente danificada. Duas partes de madeira presas de qualquer maneira substituam o que devia ter sido o banco estofado. Uma desgastada e gretada capota, que gotejava gua pelos lados, cobria pela metade o banco. S o jovem cavalo que chutava o cho com os cascos parecia passvel. -Onde achou esse cavalo? - perguntou ela. -Na ndia. Faz dois anos. meu.

-Na ndia - repetiu ela com surpresa. -Sim. Ele depositou o ba sobre a prateleira da parte traseira da carruagem, ao lado de uma sela, e voltou para seu lado. Estendeu-lhe uma mo. Ela duvidou. Ele esperou, com a mo nua estendida, com os ombros cobertos de umidade e a fria nvoa amontoando-se atrs dele. Duvidando, ela colocou sua mo enluvada sobre a dele. Sentiu um calor que lhe percorreu todo o corpo fazendo-a vibrar com excitao. Kate tentou afastar a mo, mas ele a pegou lhe dando um pequeno puxo. -Acredito que prefiro seu desprezo a seus calafrios, senhora Blackburn. Aquelas palavras fizeram que o calor subisse s faces, e Kate ergueu o queixo com insolncia. -Sim, como agora. Ela pegou o banco da calesa com a mo que tinha livre e subiu sem necessidade de ajuda na puda tbua. Ele fez uma careta e se afastou dali em direo taverna. -Senhora? - a garota da taverna, que tinha visto um pouco antes, apareceu ao lado da calesa, levando nas mos uma cesta rachada de vime e uma jarra de barro-. Ele me pediu que lhes trouxesse um pouco de comida. No tinha sentido perguntar quem era "ele". -No mais que um pouco de po e queijo, e uma jarra de cerveja - disse como se desculpando - os tipos que chegaram ontem de noite comeram tudo o que tnhamos. -Obrigada - disse Kate aceitando os presentes e colocando-os sob o assento. Encontrou uma moeda no bolso e a deu moa. Ela a lanou ao ar e deu meia volta para retornar a taverna, mas logo se deteve. -No sei muito do que h no mundo, a fora - disse assinalando com a cabea para as montanhas-. Mas os homens so todos iguais em todas as partes, isso acredito. Vi como olha ao escocs. Tem-lhe medo. Ela no replicou. Sim, tinha-lhe medo. -Pode ser que o resto das pessoas tenha alguma razo para estar preocupada, especialmente se se enfrentaram com ele alguma vez - continuou a moa-. Mas voc no. Antes que Kate pudesse replicar algo, a moa partiu correndo, cruzando com Kit enquanto este saa da taverna. Sem dizer uma palavra, ele atou seu alforje sobre o ba e logo saltou agilmente ao banco, a seu lado. Passou-lhe uma grosa manta de l. -Acho que melhor que cubra as pernas com isto - lhe disse-. Vamos dirigir-nos as plancies e ali o vento sopra com fora. Far frio. Muito frio. -Ento por que tomamos esse caminho? -perguntou ela. -H tipos na taverna que a estiveram observando com muito interesse e que no se detero ante seu rosto bonito - disse ele agarrando as rdeas-. E tenho certeza de que viram Dougal levando seu ba at o quarto.

Ela compreendeu. -E imagino que queremos pr a maior distncia possvel entre eles e ns, no assim? Em tal caso, no seria melhor tomar as estradas mais rpidas? Aquilo o fez soltar uma boa gargalhada. -No h estradas rpidas no norte da Esccia, senhora Blackburn. -Mesmo assim, parece-me que o melhor seria no nos afastar dos caminhos mais transitados. -Agora no est na Inglaterra. Dever confiar em mim. Kit estalou os dentes e a carruagem se ps em marcha. -Vamos tomar o caminho das plancies, senhora Blackburn, porque nestes dias as Highlands esto infestadas de assassinos, ladres e bandidos. Mas no de loucos. E s um louco se atreveria a meter-se nas Highlands cruzando as plancies em pleno novembro. A maioria dos conhecidos dos Nash ficaram francamente surpreendidos - embora no o declarassem abertamente - de que as trs rfs fossem capazes de continuar em frente tanto tempo como o fizeram depois da morte de sua me. Se lhes tivesse perguntado, haveriam atribudo esse xito precauo e frugalidade de Kate. Mas teriam se equivocado. Kate tinha aprendido em seguida habilidade do que ela, em privado, chamava "atrevimento circunspeto": no s o desejo de apanhar as oportunidades tal e como se apresentavam, mas, o que era mais importante, a habilidade de que essas oportunidades se apresentassem. Se algumas vezes tinha esquivado as convenes de sua antiga vida, ou ocasionalmente se afastara do que ela considerava como comportamento "correto", tinha-o feito com as melhores intenes. Mas aquela situao... Viajar sozinha em companhia de um homem rude, duro e de aspecto perigoso, ia alm de algo que tivesse imaginado que era capaz de fazer. E a idia de que poderia no sobreviver a esse engano de clculo era algo que se fazia cada vez mais persistente, sobre tudo conforme passavam as horas e MacNeill - com seus olhos entreabertos olhando para o horizonte e seu queixo sombreado por uma incipiente barba ruiva de dois dias - seguia dirigindo as rdeas em completo silncio. Ela olhou a seu redor sem que a desolao que os rodeava lhe reportasse nenhum alvio. Nunca tinha estado em um lugar to... Vazio. At o dia anterior tinha estado viajando metida em uma carruagem fechada, levantando a cortina s de vez em quando para ver a paisagem. Mas a calesa em que viajava agora no a separava absolutamente da paisagem que os rodeava, e sentiu que o choque com o que havia a seu redor a deixava sem flego. E intranqila. O mesmo acontecia com a proximidade do taciturno MacNeill. Por volta do meio-dia, MacNeill conduziu a calesa at um pequeno bosque de lamos que cresciam na borda do caminho e desceu. Kate o seguiu com as pernas intumescidas pelas horas que levava sentada naquele banco de madeira, e depois de atender a suas necessidades voltou para carruagem para achar o MacNeill sentado de novo s rdeas, mastigando imperturbvel uma parte do po que a garota da taverna lhes tinha proporcionado. Sem dizer uma palavra, estendeu-lhe uma mo para ajud-la a subir a calesa. Quando ela tomou sua mo, ele a puxou sem contemplaes, passou-lhe um guardanapo com uma parte de po e lhe disse que comesse. No esperou mais para puxar as rdeas e ficar de novo em marcha. Viajavam atravs de montanhas que se erguiam do cho como se fossem os ombros de Atlas, amplos e musculosos, cobertas por um espesso lenol de pinheiros. Retamas e samambaias, de cores acobreadas e douradas escuras, ladeavam o caminho, tremendo sob a brisa gelada. A vastido, aquele imenso vazio, ultrapassava algo que Kate tivesse vivido antes. Parecia-lhe que o vento era o som da respirao das montanhas, e que o caminho, que no se via onde comeava, possivelmente no tinha final, e imaginava que ficariam apanhados ali para sempre, como se de modernos Ssifos (Na mitologia grega, Ssifo, filho do rei olo, da Tesslia, e Enarete, era

considerado o mais astuto de todos os mortais. Foi o fundador e primeiro rei de Ephyra, depois chamada Corinto, onde governou por diversos anos. Casou-se com Mrope, filha de Atlas, sendo pai de Glauco e av de Belerofonte.) se tratasse.

Tinha passado toda sua vida em uma cmoda claustrofobia, rodeada do som dos cavalos e arns (s.m. Equipamento completo de um cavalo de sela ou de tiro. / Armadura completa de um soldado. / Fig. Amparo, gide, escudo: o arns da crena). As vozes dos vendedores e guias de ruas e dos trabalhadores tinha enchido seus ouvidos, e uma mescla de fumaa de carvo e fumaa das fbricas e o aroma de amido fresco e a cera de abelha - tinha enchido suas narinas. Suas pupilas estavam acostumadas s cores e s texturas da vida na cidade, regularidade dos paraleleppedos das ruas, geometria da arquitetura urbana e das avenidas. Mas ali no havia nada parecido a essa geometria. O caminho serpenteava, desaparecia e voltava a aparecer, as montanhas se erguiam e se afundavam, e o cu parecia abrir-se e fechar-se sem cessar. Kate olhou para MacNeill. Seu perfil parecia esculpido da mesma rocha que as montanhas. Tinha as mandbulas apertadas formando um bloco compacto, e suas profundas narinas exalavam vapor de ar. S as douradas fileiras de suas pestanas e seus cabelos ruivos com pontas douradas, que lhe roavam a gola da capa, pareciam desprender certo fogo. Mas em todo o resto parecia uma parte daquela dura e inflexvel paisagem. Igualmente duro e inflexvel; igualmente isolado e distante. Ele no tinha pronunciado uma s palavra desde a hora da comida, e Kate se disse que deveria estar contente pela completa indiferena que lhe demonstrava. Em lugar de preocuparse com algo que j era muito tarde para remediar, deveria desfrutar da satisfao que era para ela ter abandonado a taverna White Rose. Apesar de todos os contratempos, finalmente estava a caminho para o castelo Parnell. Ia pedir ajuda ao marqus. Aquela era a oportunidade, para ela e para suas irms, de voltar para sua antiga forma de vida. A oportunidade, que durante tanto tempo as tinha estado evitando, estava por fim ao alcance de sua mo. No s porque Helena, Charlotte e ela mesma poderiam assim sobreviver, mas sim porque realmente poderiam liberar-se desse estado carregado de medos chamado pobreza. A idia de poder voltar a sentar-se em um salo quente e confortvel, sorvendo um caf doce sem ter que preocupar-se de como conseguiriam pag-lo, fez que seus lbios esboassem um sorriso. -Tem um olhar de bbada, senhora Blackburn. O tom rouco da voz de MacNeill a tirou de seu devaneio. No tinha pensado que ele a estaria observando. Dar-se conta de que no s a estava olhando, mas que evidentemente o estava fazendo com a ateno suficiente para perceber da expresso de seus olhos, preocupoua. Que idias se escondiam atrs daquela enigmtica expresso de MacNeill? -Estava pensando em caf - disse ela tratando de aparentar tranqilidade. -Ento, deve gostar muito de caf - disse ele. Como Kate no sabia como tomar aquele comentrio, preferiu ignor-lo. Possivelmente era uma pessoa que no podia evitar intimidar as pessoas. Simplesmente tinha um aspecto ameaador; era a encarnao fsica da ameaa. E ela tinha aprendido que a melhor maneira de eliminar uma ameaa era convert-la em um aliado. MacNeill seu aliado? Kate quis acreditar nisso, embora objetivamente soubesse que aquela idia era ridcula. Por outro lado, ter ido parar ali podia ser um bom material para seu livro. Quantas vezes teria a oportunidade de entrevistar um rufio? possvel que inclusive tivesse bons contatos entre os baixos recursos da sociedade. Sem dvida aquele homem podia ser uma boa fonte de informao sobre como se evitar os perigos entre as classes menos ricas. A oportunidade era muito boa para deix-la escapar.

-Bem. O olhar de Kit continuou fixo no caminho que se estendia ante eles. -Assim... - ela deu umas palmadas como quem est a ponto de embarcar em uma conversa agradvel-. O que esteve voc fazendo durante os ltimos trs anos? Ele voltou cabea lentamente para ela. -Perdo? -No que ocupou voc seu tempo. - "fazendo algo criminoso?", pensou ela-. Onde viveu voc? -"em uma priso?", pensou de novo. Ele duvidou um instante, como se estivesse pesando os perigos de responder a essas perguntas, e por estranho que isso parecesse, ela se sentiu reconfortada. De modo que uma garota como ela podia supor um perigo para um tipo como ele? -Na ndia. -Ah, sim! De onde vem o cavalo. -Sim. -E ali tambm era espio? Ele piscou e ficou olhando-a fixamente. -No! -No me olhe com essa expresso de surpresa. Quando veio a minha casa, em York, deume a entender bastante claramente que tinha sido espio na Frana quando o detiveram e foi feito prisioneiro. -No me detiveram - corrigiu-a de maneira terminante-. Entregaram-me. Houve um longo momento de silncio. -E passou estes trs anos na ndia? -perguntou finalmente Kate. Seu pai lhes tinha contado histrias sobre as privaes e os apuros que passavam os soldados na ndia: calor, p e enfermidades-. Deve ser terrivelmente duro. Como pde suportar? Sua simpatia no parecia afetar absolutamente a MacNeill. Em realidade a olhava divertido. -Minhas opes eram bastante limitadas, senhora Blackburn. Um fuzileiro vai aonde lhe mandam. De modo que era soldado no novo regimento de artilharia. "Homens escolhidos"! Tinha ouvido que chamavam a quem formava parte desse regimento. claro que no seria oficial. Como poderia s-lo? Um escocs rfo, sem nome nem dinheiro, no podia ter os meios suficientes para comprar uma nomeao. Mas se era um simples soldado, o que estava fazendo agora ali? Um soldado se alista por toda vida ou at que caia ferido. E ele no parecia ferido. Mas parecia ter uma sade excelente. -E os outros? Eles tambm se alistaram? -Outros? - lanou-lhe um rpido olhar inquisitivo.

-Os dois jovens que vieram com voc a York. O senhor Ross e o senhor Munro. Tambm so soldados? Seus olhos voltaram a adotar a cor da pederneira. -No. -E onde esto? -A ltima coisa que soube de Munro que estava em Londres. Ensinando jovens a cravarse uns aos outros por esporte. Dand... No sei onde est o senhor Ross. Embora o descubra acrescentou com um desagradvel tom de voz. -E quando o achar? -Bom, teremos um bate-papo - disse-. Falaremos dos velhos tempos. Aquelas palavras eram inofensivas por si mesmas, mas a maneira em que as tinha pronunciado fizeram que Kate sentisse um calafrio. E aquilo a fez perder sua momentnea calma. Muitas coisas em MacNeill faziam que Kate se sentisse atemorizada. E ela odiava ter medo. Reagia muito mau frente ao medo. To mal como reagiu nesse momento. -Faz isso de propsito? - soltou-lhe. Ele franziu o sobrecenho sem olh-la e sem afastar a vista do caminho. -Fazer o que? -Intimidar as pessoas. Porque se for assim, acredito que o faz de maneira ruim. Ele ergueu as sobrancelhas. -Maneira ruim? -Sim. Muito ruim. Deveria pensar nisso antes de intimidar a vivas indefesas em um lugar de abjeto terror como este. -Abjeto terror? -Sim! E posso lhe assegurar que seus esforos no valem muito a pena. Parece-me que no preciso que esbanje comigo esse tipo de talento; mas se isso lhe faz sentir-se de algum jeito superior, ento, de acordo, tenho que admiti-lo, estou completamente aterrorizada por voc. -Aterrorizada por mim? -Poderia ser voc amvel de deixar de repetir minhas palavras? - perguntou ela, com um tom de voz estridente-. voc muito desconcertante! -Desconcer...? - sua expresso relaxou e uma extremidade de seus lbios se curvou para cima com uma careta que fez aparecer uma profunda covinha em sua enxuta face-. Desculpeme. Jamais nenhuma dama me tinha confessado antes que a tivesse aterrorizado. bastante adulador. Ela deu um salto quando a carruagem saltou sobre um buraco do caminho lanando-a para MacNeill. Ele estendeu um brao imediatamente, agarrando-a com uma mo grande, forte e completamente masculina pelo quadril, e mantendo-a fortemente segura de seu lado. Inclusive atravs das camadas de anguas, saia e manta, ela pde sentir o calor de sua mo.

-Tome cuidado senhora Blackburn. Um homem poderia no saber como dirigir tanto... Terror. -OH! - ela se voltou para trs, olhando to longe como lhe era possvel para o horizonte. Mido rufio! MacNeill riu. -Ai, moa! Perdoe-me. Sou um bruto sem maneiras que no pode resistir tentao de dar um belisco s frangas empenadas, sobre tudo quando agitam as penas justo diante de meu nariz - disse ele de uma maneira inesperadamente jocosa. Mas no foram aquelas palavras o que a desarmaram. Foi seu sorriso. Pela primeira vez viu um brilho de adolescncia em seu semblante, e se deu conta de que MacNeill - por muito dura que tivesse sido a histria de sua vida - era ainda um homem muito jovem. E parecia to suscetvel e to... Maltratado... Deveria recordar no deixar-se enganar pelas maneiras das pessoas. De repente, ela se esticou para a plataforma traseira e extraiu de sua bolsa um lpis e uma folha de papel que guardava ali. Apressadamente, comeou a tomar notas de suas impresses. Ele ficou olhando-a sem fazer comentrio algum at que ela acabou e voltou a guardar a folha de papel. - difcil escrever uma carta em uma carruagem - disse ele com voz neutra-. Suponho que deve sentir falta da companhia de sua me e suas irms. Kit duvidou por um momento, como se dar conversa no fora algo natural nele. -Minha me morreu de febres poucos meses depois de que voc nos visitasse em York. Suas sobrancelhas se elevaram ao mesmo tempo. -No sabia. Sinto muito. Kate assentiu com a cabea, pilhada com a guarda baixa pela lembrana daquela perda e, ao mesmo tempo, por uma j familiar sensao de pnico. Agora ela estava sozinha com suas irms. Sua me tinha lutado com valentia contra sua enfermidade, mas ao final esta a tinha vencido. As ltimas palavras que havia dito a Kate tinham sido "Sinto muito". Haver-se-iam sentido igual outros? Tambm o teria sentido seu pai quando enfrentava a sua execuo? Teria se arrependido Michael de haver-se devotado voluntrio para aquela misso? Kate fechou com fora a habitao daqueles dolorosos pensamentos. -E suas irms? Ela se exps a possibilidade de lhe contar uma mentira - que a teria deixado com um pice de dignidade-, mas ento recordou perfeitamente a maneira como se abrira a ele em outra ocasio. Desde a primeira vez que se encontraram, MacNeill tinha conhecido suas mais ocultas verdades. Que importava se agora chegava a conhecer at que ponto tinha cado toda a famlia? -Helena se converteu em acompanhante de uma anci vizinha. No se incomodou em lhe explicar com detalhe a m pessoa que era aquela vizinha ou a maneira como abusava de Helena. Ela no teria agentado nenhuma hora sob a tirania daquela velha bruxa, mas Helena, fria e serena como uma escultura de gelo suportava tudo com enorme calma e aprumo... E sempre com um sorriso, embora fosse irnico. -Tinha tambm uma irm mais jovem - acrescentou MacNeill.

-Sim, Charlotte. - Kate sorriu ao recordar formosa e teimosa caula da famlia. Ao menos Charlotte tinha cado em p-. Est no colgio. Foi convidada para na prxima primavera a passar a temporada com sua boa amiga Margaret Welton, a filha nica do baro e a baronesa Welton. -Parece contente. -Aliviada - replicou Kate friamente, reagindo mais ao desdm de seu tom de voz que a suas palavras-. Ainda pode achar um parceiro decente. -Ela pode achar um parceiro decente, enquanto que voc est aqui, sentada em uma calesa aberta com o mais indecente dos acompanhantes. No parece muito justo, no ? - sua voz se converteu em um rouco sussurro-. Deve sentir-se realmente mal. Ela no respondeu, sentindo-se aturdida por ele. Por seu tamanho, pelo masculino aroma de couro que desprendia, pela largura de seus ombros, pela aspereza da barba incipiente que lhe adornava as faces e o queixo, pela maneira em que suas mos seguravam com fora e segurana as rdeas. Kate era completamente consciente de quanto se referia a ele. Algumas ovelhas que pastavam sobre a ladeira de uma montanha levantaram sua cabea e ficaram olhando a calesa que passava junto a elas. -Estava comeando a pensar que por aqui no havia nada com vida. -So ovelhas cheviot - disse MacNeill-. "Montanheses de quatro patas" as chamam alguns. -Por qu? - perguntou ela surpreendida. Ele encolheu os ombros. -So os novos habitantes destas terras. Os nicos habitantes. Tiraram daqui s pessoas para deixar lugar s ovelhas. -A toda a gente? - perguntou Kate incrdula. - maioria. No viu a taverna White Rose? -disse imprimindo ao seu tom de voz uma pronncia escocesa. Tempos atrs aquilo era o centro de uma pequena aldeia. At que lorde Ross a transladou. -Transladou todo um povo? Aonde? Os olhos do MacNeill olhavam para o longe, diante deles. -Para a costa. A uns para recolher algas, a outros para que experimentassem a sorte com a pesca. Mas os homens de Ross no so pescadores. Assim se foram. Navegaram para o oeste. A maioria deles ao Canad. -Mas por que ia fazer algum uma coisa assim? -Olhe senhora - sua voz estava empapada de ironia-: viu essas gordas ovelhas que a olhavam fixamente? Quilmetro a quilmetro, estes habitantes so muito menos molestos, com grande diferena, que alguns homens velhos vivendo ao redor de um castelo. E, alm disso, produzem muito mais benefcio. E essa a histria de toda esta comarca - acrescentou-. Est acontecendo em todos a Highlands. Dentro de pouco no ficaro escoceses na Esccia. -Mas ningum tem direito de tirar das pessoas tudo o que possui. -No tudo - disse MacNeill com um sorriso torcido-. Pode tirar de um homem suas terras e seu cavalo, podem legalizar seu cachimbo e sua capa escocesa, mas no pode lhe arrebatar sua

natureza humana. E a natureza dos escoceses serem orgulhosos e leais. Por essa razo lutaram os regimentos de montanheses to duramente por seu rei, senhora Blackburn. Quando fazemos uma promessa, devemos nos manter fiel a essa promessa at a morte. - seu olhar se tornou sombrio e depois acrescentou-: E malditos aqueles que no o faam. E depois destas palavras ficou em silncio, e no disse nada mais.

Captulo 5
Passar a noite em lugares de baixo estofo (s.m. Qualquer espcie de tecido de l, de algodo, de seda etc., que serve
geralmente de entretela, forro, chumao, ou com que se revestem interiormente certos mveis (poltronas, sofs), ditos estofados. / Fig. Disposies favorveis, valor pessoal, carter: pode-se confiar, gente de bom estofo.), como

posadas, tavernas e hospedarias

Comeou a anoitecer e desceu a temperatura. Kate no levava roupas adequadas para viajar em uma carruagem aberta, e suas botas estavam desenhadas para outro tipo de vida - a de uma jovem e elegante esposa que passeia por caminhos de grama-, no para as geladas e rochosas montanhas. Fechou os olhos e tentou dormir para escapar do frio do anoitecer o melhor que podia. -J chegamos. Ela despertou de repente elevando a cabea e olhou ao redor desde debaixo da capota. -Aonde? No vejo nada - disse procurando com o olhar as luzes de algum povoado. Ele puxou as rdeas para que o cavalo se detivesse e saltou agilmente. Suas feies estavam obscurecidas pela luz do crepsculo. Deu a volta na calesa e sem titubear pegou-a para desc-la da carruagem; antes que Kate pudesse reagir, deixou-a no cho e voltou de novo para a parte traseira da carruagem. Quando os olhos de Kate se acostumaram a pouca luz, deu-se conta de que estavam diante de uma granja de pedra macia, nua, com as portas entreabertas e pequenas janelas abertas que deixavam ver um escuro interior. Era uma construo abandonada. -Onde estamos? - perguntou ela. MacNeill encolheu os ombros enquanto desatava seu alforje. - Que eu saiba este lugar no tem nome - disse assinalando com a cabea para a casa que havia frente a eles-. Mas to bom como qualquer outro lugar. Entre. -A? - ela tinha esperado passar a noite em uma estalagem ou em um estbulo, ou no mnimo em alguma granja habitada onde pudessem alugar uma cama. Mas no lhe tinha passado pela cabea que passaria a noite a ss, em meio de parte nenhuma, com MacNeill-. No h por aqui nenhuma taverna ou algo do gnero onde possamos passar a noite? -No em muitas milhas. -Est bem. No me importa se demorarmos um pouco mais para chegar. Faz uma noite linda... Com as mos sobre o arns, Kit voltou sua cabea olhando-a por cima do ombro. Tentou esboar um sorriso. -No h lua, e quando digo que faltam muitas milhas refiro-me a muitas milhas, no a algumas horas mais de caminho. O caminho muito ruim e daqui em diante ser pior ainda,

antes que tenhamos cruzado a plancie. No penso me arriscar que Douram tora uma pata para sossegar suas inquietaes. - seu tom no aceitava rplica alguma-. De modo que, senhora Blackburn, sugiro-lhe que se acomode a dentro. -Est certo. Bem, se isto for para proteger a sade de seu cavalo, claro que devemos ficar - disse ela com um tom de calma forada, e ps-se a andar para o chiqueiro. Porque aquilo era realmente um chiqueiro. A porta estava meio arrancada da ombreira e se movia trmula como um bbado. Uma roda cortina cobria a estreita abertura, e o poeirento cho estava inclinado em direo a uma simples chamin de pedra. Alm de umas partes de loucas quebradas, o interior estava completamente vazio. O que se supunha que devia fazer? No havia mveis. Ficou de p, indecisa, na soleira da porta, sentindo-se miservel, assustada e gelada de frio. -Fique de um lado. Ela deu um salto ao ouvir sua voz to perto, em suas costas, mas ele pareceu no perceber sua reao enquanto cruzava a porta com um monte de lenha entre os braos. Jogou a lenha na chamin, colocou a mo no bolso de sua jaqueta e extraiu dele uma caixa de isca que utilizou para acender o fogo. Logo ficou de novo de p. -Irei pegar seu ba. Desapareceu e voltou a aparecer ao fim de uns minutos trazendo com ele sua bagagem e a cesta de comida do White Rose. Sentou-se ao lado da chamin e acrescentou vrios troncos ao fogo antes de pegar a cesta e tirar dela a garrafa de cerveja. "OH, Deus, por favor, no permita que se embebede! No sei o que seria capaz de fazer bbado", pensou ela. Ficou parada ao lado da porta disposta a sair correndo a qualquer momento. Mas aonde? Ele tirou a rolha de cortia da garrafa com os dentes; depois a apoiou no antebrao, limpou a boca da mesma com a manga da jaqueta e a seguir a aproximou dos lbios. Logo puxou a cabea para trs e bebeu um gole, ou o que para Kate pareceu um gole bem longo. Afastou a garrafa da boca, limpou esta com a manga e aproximou-a para Kate. -Tome, isto a esquentar mais que a gua, embora no tanto como um brandy. No gostava de cerveja, mas a alternativa de deixar-lhe toda lhe parecia pouco aconselhvel. Aceitou a garrafa duvidando. Os olhos dele brilharam a luz da fogueira. -No tem voc algum tipo de utenslio para beber? Ele a olhou de maneira inexpressiva. -Sim. Chama-se boca. Recomendo-lhe que a utilize. -Certo. Ele cortou uma parte de po enquanto a observava tratando de imitar seus movimentos. Mas a garrafa era muito pesada, e embora fizesse tudo o que pde para lev-la at a boca apoiando-a no antebrao, lhe escorreu ao levant-la e a cerveja lhe derramou pelo corpete do vestido. -Maldio!

Ele ergueu uma sobrancelha ao ouvir aquele improprio. No lhe importou sua reao. Agora, alm de gelada, estava suja e mida. O caminho daquele dia lhe tinha parecido que no tinha fim, e prometia fazer-se o eterno no dia seguinte; carecia de uma cama adequada onde dormir, e tinha que passar essa noite a ss com um alto e mal-encarado montanhs que - pelo que ela imaginava - podia ter cometido inominveis atrocidades com um bom nmero de mulheres. E o pior de tudo era que ela se colocara ali por sua prpria vontade. Estava realmente aterrorizada. E Kate Blackburn, desde que era uma menina, sempre tinha enfrentado ao medo com aborrecimento. E agora no ia fazer uma exceo. -Sim, disse maldio! Como demnio quer que beba desta maldita... Coisa? - perguntoulhe-. Por que demnio no trouxe um copo? Ou acaso isso algo contrrio a seu cdigo de abnegado montanhs? Nem tudo tem que ser uma provocao, sabe voc? Uns quantos utenslios no lhe vo fazer menos homem! Maldito escocs poderia ser capaz de ter um pouco mais de bom senso! Ele se levantou de repente, com elegncia letal se colocou ao lado dela com uma s passada e ficou olhando fixamente seu rosto iracundo (adj. Sujeito ou propenso ira; irascvel, colrico). Seus olhos jogavam fascas vermelho vivo. Seu sorriso no era absolutamente amistoso. Mas mesmo assim, ela conseguiu manter o queixo levantado enquanto o desafiava com o olhar. -Vamos ver moa. Posso lhe assegurar que no tenho dvida alguma sobre minha dignidade, ou prefere que lhe faa uma demonstrao? - sussurrou-lhe. Ela ruborizou. O olhar dele deslizou at a boca de Kate. Ela teve que pr todo seu empenho em no morder os lbios para que deixassem de lhe tremer-. E quanto ao utenslio para beber... Pode utilizar sua boca, se lhe parecer bem. Porque esse o nico recipiente que h aqui. E lhe prometo que a mim isso no parece nenhuma provocao. Ela pigarreou. Baixou o olhar e notou que grosas gotas de suor lhe caam pela fronte lhe cobrindo o rosto. -No? - perguntou ele. De repente desapareceu a sensual expresso de seu rosto- Ento se vire para dormir, senhora Blackburn -disse de maneira inexpressiva-. Amanh temos muito caminho que fazer e me parece que o tempo vai piorar. - ele deu a volta para o fogo detendo um instante para olh-la por cima do ombro-. E no atormente um homem se no estiver disposta a pagar o preo que pode lhe custar faz-lo. "Sim, deveria recordar isso. Sobre sua tumba." Ela abriu o ba com dedos trmulos e ficou procurando algo que pr para se abrigar do frio. No achou nada. Os vestidos que arrumara - e que tinham pertencido antes a sua me - eram de seda e musselina, finos e delicados como asas de mariposa. Deixou escapar um longo suspiro. Imaginou que o que se esperava dela era que se pusesse a dormir no cho. -Senhora Blackburn. Ela olhou para trs. MacNeill olhou para sua capa escocesa, que estava cuidadosamente dobrada a seus ps como se fosse um lenol. -Pode dormir aqui. Eu vou ver como est Douram e recolher um pouco mais de lenha. O melhor que pode fazer comer algo e pr-se a dormir. MacNeill no esperou que lhe respondesse, e antes de sair acrescentou: -No tem que temer nada de mim, lhe asseguro. E logo lhe disse com o tom de voz mais suave que ela jamais teria imaginado-: A lua no teme os uivos do lobo. Demnios, se nem sequer se inteira de que lhe est uivando! -Senhora Blackburn, hora de levantar-se.

Kate se virou e com grande esforo conseguiu no emitir queixa alguma. Abriu um olho. Ainda era de noite. -Deveramos esperar at que se faa e dia - murmurou-. Sabe com seu cavalo e tudo isso... - Fora j h luz e a tormenta avana para ns do norte. Eu no gostaria de estar ainda na plancie quando nos alcanar. Devemos nos pr em marcha agora mesmo. Ela no protestou. Na noite anterior se prometeu no voltar a deixar-se levar por seus mais baixos instintos. Ela era uma dama. Podia t-lo esquecido momentaneamente, mas no ia deixar que lhe voltasse a acontecer. Levantou-se lentamente, as brasas do fogo estavam j apagadas e seu ba carregado na calesa. Ele a tinha deixado dormir tudo o que tinha sido possvel. -Tome - disse MacNeill lhe aproximando um objeto cilndrico-. uma espcie de ch de montanha. Beba-o, comeremos algo pelo caminho. Ela aceitou aquela bebida surpreendida, agarrando o metal quente entre as duas mos. -Onde achou este recipiente? - a tampa do telescpio que h em seu ba. Vi-o o fechar a tampa. De modo que tinha feito caso a sua mal-humorada demanda? Ficou olhando-o desconcertada por seu inesperado gesto de galanteria. -No estive bisbilhotando entre suas coisas, se for isso o que pensa - disse ele com um tom neutro-. Como escocs que sou, considero que isso no prprio de um cavalheiro. - claro que no. Ela se ruborizou, impressionada pelo vacilante sorriso que se esboou no rosto de MacNeill. Bebeu aquele lquido amargo e quente, duvidando se estava zombando dela ou no. Seguiu-o fora, depois de meter o recipiente de cobre vazio no bolso, e saltou a carruagem sem esperar que lhe oferecesse sua ajuda. Queria lhe demonstrar que no era uma mulherzinha fraca. Ele no manifestou surpresa alguma. Ajustou o arns de Douram e saltou ao banco, a seu lado. Depois pegou as rdeas e golpeou ligeiramente o lombo do cavalo com elas. No comeram nada nem antes nem depois. A umas poucas milhas da granja abandonada em que tinham passado noite, vadearam um rio de guas velozes. Uma das rodas traseiras da carruagem se cravou em uma rocha oculta no fundo e o veculo comeou a ser empurrado pela corrente, dando inclinaes bruscas e ameaando fazer cair aos dois nas frias guas. MacNeill a pegou pela cintura e a manteve segura para que no casse gua, enquanto gritava a Douram, animando-o a seguir avanando contra a corrente at que a carruagem conseguiu superar o obstculo. Saram disparados com uma forte sacudida que fez que a cesta de comida casse gua e acabasse arrastada pela corrente. S o fato de MacNeill ter amarrado parte traseira da carruagem seu alforje e o ba de Kate evitou que ambos os objetos seguissem o mesmo destino. Embora isso no a fizesse sentir-se muito melhor, quando ao fim de umas horas se ajeitava sobre o duro banco de madeira, com o rosto envolto nas lapelas de sua capa, os braos fortemente apertados contra o peito e o estmago queixando-se pela fome de uma maneira insistente. Por volta do meio-dia, subiram por uma suave colina que marcava a entrada a elevada e

desolada paisagem das plancies. O vento uivava a seu redor como se fosse de uma fera que os tivesse estado esperando ali espreita. A calesa dava fortes sacudidas com cada rajada de vento, fazendo com que cortasse a respirao de Kate. O vento, como gelados dedos que lhe penetravam por debaixo do tecido de sua capa, e o frio ambiente que a rodeavam lhe congelavam o flego. Apertou os dentes com fora para evitar que continuassem tocando castanholas. No recordava ter passado tanto frio em toda sua vida. Olhava com os olhos entreabertos contra o vento. Uma montona paisagem de arbustos de cor mostarda, midos e sombrios, que se sacudiam sob a fora do vento, era tudo o que abrangia sua vista at o horizonte. Uma fina linha de nuvens de cor avermelhada separava a terra de um plmbeo cu cinza. A tormenta que os tinha aoitado duas noites antes, na taverna, havia tornado a reagrupar-se para um novo assalto. A idia de estar ali, intemprie, quando a tormenta os alcanasse, fez que, para Kate, casse a alma aos ps. Mas no se queixou nem disse nada a MacNeill. O que podia lhe dizer? No havia nada mais que fazer, exceto seguir avanando at que chegassem ao outro extremo daquela plancie deserto. Queixar-se no ia servir de nada, ou o que era pior, suas queixas iriam ser recebidas com desprezo. Ele parecia ser imune ao frio, e j fazia um bom tempo que os elementos tinham deixado de lhe afetar. Ela no podia fazer nada mais que resistir. E nisso tinha j quase trs anos de prtica.

Captulo 6
Elegncia ou sade? Uma escolha imposta pelas necessidades econmicas Kate desabou sobre Kit e no fez o menor gesto de afastar-se dele. Isso o fez ver que algo no andava bem. Aquela no era uma atitude prpria dessa moa, que por muito viva que fosse tinha tambm um pouco de jovenzinha com o corao destroado. Kit puxou as rdeas para que Douram se detivesse e ela se jogou para frente; teria cado ao cho se ele no a tivesse segurado. F-la deitar-se em seu regao e ficou observando fixamente seu rosto. Tinha as plpebras de cor branca alabastro, com pequenas veias azuis que os cruzavam, e os lbios plidos. Desmaiara. -Senhora Blackburn! Sacudiu-a suavemente pelos ombros e suas plpebras se abriram lentamente. -J cruzamos? J chegamos? -Ainda no. Maldio! Ainda faltavam vrias horas de caminho antes de sair da plancie. Ele observou o horizonte em busca de algum sinal conhecido na paisagem. Tinha comeado a cair uma chuva fina e fria, que lhes golpeava de lado por causa do forte vento. A puda capota da calesa mal lhes oferecia amparo. Ele a apertou contra seu peito enquanto olhava a seu redor. No viu nada que pudesse lhes oferecer refugio. Nenhuma granja ou um simples montculo de pedras, nada de nada... Mas ento divisou algo na distncia, como se fosse um navio fantasma emergindo entre a

nvoa no meio do mar. Seu corao comeou a pulsar mais depressa ao dar-se conta do que era. No imaginava que estivessem to perto daquele castelo. Golpeou o lombo de Douram com as rdeas, fazendo que a calesa desse meia volta para dirigir-se para o sul. No deviam estar a mais de dois quilmetros. Um par de quilmetros que podiam supor toda uma vida. -De quem acha que isso? - perguntou Dand entreabrindo os olhos em direo a imponente runa. -Era! - lhe corrigiu Ramsey encolhendo os ombros com desdm-. Mas fosse de quem fosse agora pertence plancie. -Ouvi o abade contar que pertenceu a um dos latifundirios que lutaram na guerra de quarenta e cinco disse Douglas-. Um grande chefe guerreiro. -Um grande louco, diria eu, se lutou contra o trono da plancie de Culloden - replicou Ramsey. -Todos os grandes guerreiros so grandes loucos - lhe disse Dand. "O castelo". Kit nunca tinha ouvido que o chamassem de outra maneira. Nenhum deles sabia seu nome. Erguia-se contra o cu, solitrio, como a viso de uma torre enfeitiada de algum pintor. A maioria dos castelos estava no alto de uma colina ou em alguma meseta (s.f. Geografia Pequeno planalto) rochosa; alguns ocupavam o centro de um bosque ou as ladeiras de um rio. Pela razo que fosse, loucura ou soberba, o construtor daquele castelo tinha decidido que a plancie seria seu guardio. Kit fez que Douram se detivesse antes de atravessar o que em outro tempo tinha sido as portas de entrada do castelo, com a mente posta na pobre Kate, segurando seu corpo trmulo entre os braos e pensando na necessidade que ela tinha de aquecer-se. Tomou-a nos braos e subiu com ela as escadas do castelo. Percorreu com ela nos braos vrios longos e vazios corredores - enquanto o vento rugia por entre as vigas - esmagando com suas botas o brando manto de folhas que mais de cinqenta outonos tinham deixado naquele duro e desgastado cho de pedra. -Onde estamos? - murmurou Kate com os olhos ainda fechados, mas com um algumas rugas entre as sobrancelhas. -Descanse. No final de um vestbulo, desceu por um curto lance de escadas at chegar a uma cozinha subterrnea. De um pequeno espao lavrado na parte alta de uma das paredes entrava a plida luz do entardecer. A chamin que havia na sala contgua tinha ficado obturada por escombros fazia muitos anos. Ajoelhou-se e depositou Kate no cho, sobre sua capa escocesa, e logo a cobriu com ela com cuidado. Voltou a ficar de p. -Vou preparar um fogo. Ela abriu os olhos. -Obrigada. No estado em que se achava, possivelmente teria agradecido ao prprio diabo, se este lhe

tivesse aberto as portas do inferno. "Aristocratas - pensou ele-. Sempre com sua maldita boa educao." Exceto na noite anterior, quando o medo a tinha feito reagir com aquele inesperado mau gnio. Procurou pelo local algo que pudesse lhe servir para acender um fogo, e recolheu todas as partes de madeira e ramos secos que pde achar pelo cho. -Onde estamos? voltou a lhe perguntar Kate. -Em uma velha runa. Em outro tempo foi um castelo. -Como sabia que estava aqui? -Costumava vir aqui quando menino. Quando escapvamos do dormitrio para passar a noite aqui e voltar antes das matinas. -Matinas? Estava em um monastrio? -Em uma abadia. St. Bride. -Estava-se preparando para ser monge? -Inclusive em seu dbil tom de voz ele pde notar um tom de surpresa. -No. -OH! - ela se levantou apoiando-se em um cotovelo-. Se podia vir aqui quando era menino, isso quer dizer que a abadia est bastante perto - disse ela. Ele fez prender uma isca sobre a pilha de moitas. -H umas duas horas a vo de pssaro. Mas Douram no um pssaro. Demoraramos mais de cinco horas para chegar ali, e a tormenta est j em cima de ns. No poderemos sair daqui at que melhore o tempo. -OH! Ele soprou sobre as exguas brasas e na hora as chamas comearam a arder sobre a lenha. Rapidamente foi jogando mais ramos no fogo at que conseguiu que se convertesse em uma boa fogueira. Logo retornou para o lado de Kate. Enquanto ele acendia a fogueira, ela havia tornado a fechar os olhos. Acreditando que estaria adormecida, Kit se agachou para lhe tirar de cima a mida capa que ainda levava posta. Assim que a tocou, ela abriu os olhos de repente e se endireitou inquieta, retrocedendo enquanto ele tentava despoj-la da capa. -Calma, asseguro-lhe que no penso em me aproveitar de voc - disse ele voltando-se para trs apoiado nos calcanhares. - No s no prprio de um cavalheiro, mas, alm disso, aqui faz um frio do demnio, inclusive para um maldito escocs. Aquelas palavras a fizeram sorrir sem querer. No teria ficado to aliviada se tivesse sabido quanta mentira havia em suas palavras. Ela no tinha nem idia de como era atraente, deitada sobre aquela gasta capa escocesa, com o cabelo despenteado caindo sobre o rosto e olhando-o com aqueles olhos negros de expresso inquieta. Ele se sentia como um co sarnento, ofegando atrs de uma mulher que com muita dificuldade podia manter a cabea levantada. Mas assim era. -Sua capa est mida - disse Kit muito srio ao mesmo tempo em que afastava as mos

dela-. Tire-a e a porei junto ao fogo para que seque. Ela ficou olhando-o fixamente no rosto enquanto desatava as fitas que lhe seguravam a capa ao redor do pescoo. A capa caiu ao cho escorregando por seus ombros. Quando Kit viu o vestido que tinha posto, amaldioou para si mesmo. Levava o mesmo tipo de vestido de algodo fino que no dia anterior. Com razo estava gelada. Sem lhe pedir sequer permisso, tirou a jaqueta e a cobriu com ela. Ela no protestou e aquilo fez que um estranho calafrio de alarme percorresse todo o corpo de Kit. Como tinha podido no dar-se conta, desde que saram da taverna, de que ela no ia suficientemente abrigada para essa viagem? Muito fcil. Tinha achado que teria trazido suficiente roupa de frio, j que tinha decidido viajar para a Esccia em novembro. Mas no tinha levado em conta que, como nunca tinha viajado antes pela Esccia naquela poca do ano, era impossvel que soubesse que tipo de roupa era preciso levar. E, alm disso, sendo uma dama, era normal que pusesse para viajar o mesmo tipo de vestimenta que costumam levar as damas nessas ocasies. -Pergunto-me por que h pessoas que so capazes de arriscar sua vida por vestir roupas elegantes quando... -Lamento ter que contradiz-lo, MacNeill - interrompeu Kate com um sorriso de triunfo nos lbios-, mas este vestido no uma escolha devido moda, minha nica escolha. -No me sorria dessa maneira - disse ele zangado-. No entende? Poderia t-la levado a morte por no sab-lo! Ela abriu os olhos com surpresa. Mas imediatamente os estreitou de novo, lhe lanando um olhar mais explcito que qualquer das acusaes ou amostras de desprezo que at ento lhe tivesse podido dirigir. -Bom, se isto for outra vida, MacNeill, acredito que h um vigrio em York que ter que me explicar umas quantas coisas. No me olhe dessa maneira. S preciso ter um pouco de calor e logo... - deteve-se de repente, ruborizando ao dar-se conta de que Kit tinha entendido que ia pedir lhe algo de comer. Mas no tinham nada. J no. Ele ficou de p. -Vou ver que tal est Douram e dar uma olhada por a fora. Antes estas plancies estavam infestadas de coelhos. Evitou acrescentar que os coelhos - que eram muito mais sensatos que os animais que andavam sobre duas pernas se escondiam profundamente em suas tocas durante as duras tormentas. Mas faria tudo o que estivesse em sua mo para achar algo para comer. -OH! -Aqui estar bem. -Sei. -A chamin bastante profunda para que no saltem fascas fora. E eu estarei de volta antes que se consumam as brasas. Agora descanse. -De acordo. Se ficasse ali mais tempo, no final no se poderia se separar dela, e ela necessitava comida, ou pelo menos gua. Ficou olhando-a um instante. Ela havia tornado a fechar os olhos e estava j quase

adormecida. Estaria bem ali. Nunca ia ningum a aquele castelo. Fazia muitos anos que ningum passava por ali. Encontrou a Douram no mesmo lugar que o tinha deixado, chutando nervoso o cho com seus cascos, enquanto o vento que soprava sacudia a carruagem de um lado a outro. Desatou-o da calesa e lhe tirou o arns (s.m. Equipamento completo de um cavalo de sela ou de tiro. / Armadura completa de um soldado. / Fig. Amparo, gide, escudo: o arns da crena); e logo o deixou pastando ali, em uma zona ruda do castelo onde cresciam algumas moitas de erva. A seguir pegou seu rifle, carregou-o, o jogou ao ombro e saiu de novo tormenta. Kate dormiu por momentos, despertando freqentemente por causa dos braos e pernas que lhe tremiam, e dos dentes que tocavam castanholas. Parecia-lhe que por muito perto que se colocasse do fogo no ia ter nunca calor, mesmo que o fogo da fogueira lhe queimasse as faces, e lhe abrasasse os dedos cada vez que tirava as mos de debaixo da manta para tamparse bem at o queixo. Parecia-lhe que tinha passado uma eternidade quando ouviu de novo a voz do MacNeill. -Kate, tome-se isto. Agarrou-a pelos ombros e a ajudou a endireitar-se. Depois a ajudou pacientemente a beber um pouco de gua. Estava completamente molhada. No mida, mas empapada em suor. E fria, muito fria. Um pouco de gua lhe escorreu pelo vestido, lhe provocando um brusco calafrio. -Tenho muito frio - murmurou ela em voz muito baixa. Ele voltou a deposit-la sobre o cho e ela se deitou de lado fazendo um novelo, tentando deixar de tremer e olhando-o com os olhos meio entreabertos. Ele ficou de p, tirou a empapada capa e com um rpido movimento se desfez tambm da camisa. De costas luz da fogueira, seu esbelto corpo brilhou, forte e musculoso, largo de costas e sem um pingo de gordura. A luz do fogo acariciou seus bem torneados ombros e percorreu seu pescoo, mas no pde alcanar seu rosto, que ficava nas sombras. Ajoelhou-se ao lado de Kate e a pegou, apertando-a contra seu peito nu. Rodeou-a com seu quente corpo e ela ficou a tremer apertada contra seu peito, mas de uma maneira deliciosamente clida, como voltando para a vida. Kate deveria ter se sentido mortificada por ver-se naquela situao. Deveria ter tentado afastar-se dele. Mas em lugar disso, afundou-se ainda mais contra seu corpo, esmagando-se tudo o que pde contra seu peito, lhe rodeando o corpo com os braos e apertando a face contra os fortes msculos de seu trax. Relaxou, absorvendo seu calor e aceitando aquele corpo como se fosse um leito confortvel. Assim ficou adormecida. Kit se acomodou no cho, apoiando as costas contra a parede e estirando as pernas para diante, e depois depositou Kate suavemente sobre seu colo. Com dedos trmulos lhe afastou o cabelo que caa sobre o rosto. As mechas de cabelo se enredaram entre seus dedos, suaves e sedosas como uma pelagem felina e negra como cetim escuro. Jogou a cabea para trs e ficou abstrado olhando ao teto. Kate adormeceu na hora, completamente relaxada, deliciosamente vulnervel, sublimemente desfeita. No mais profundo de seu ntimo, Kit sentia a fria que o rondava e o mantinha acordado. As suaves curvas de Kate se apertavam contra ele, relaxando seu anguloso corpo como se fosse cera quente enquanto que, com um suspiro de exuberante abandono, ela acomodava a cabea sob seu queixo. Dormia com as mos apoiadas sobre seu peito e os dedos relaxados. A respirao de Kate lhe roava a pele de uma maneira to suave como os sonhos de adolescncia que ele nunca tinha tido, de uma maneira to doce como os quentes veres

que ele no podia recordar. Kit olhou para baixo. Ela abriu ligeiramente os lbios e suas pestanas ficaram tremendo sobre as plpebras fechadas, como se estivesse sonhando. Inclusive quando dormia era elegante e refinada. O que podia pretender um tipo como ele com uma criatura como aquela? Uma criatura cujo mximo interesse era achar a algum que pudesse lhes devolver, a ela e a suas irms, a vida acomodada que tinham perdido? J trs anos antes se dera conta de que a breve conversa que tinham mantido no tinha sido mais que um acidente. No deveria ter ficado naquele salo; deveria ter partido para o jardim com os outros. No deveria ter ficado com ela; ela tinha estado falando com ele como de igual para igual, mas no o eram. Em outro lugar e em outras circunstncias, aquilo no teria podido chegar a acontecer nunca. Naquela ocasio, ele tinha abandonado a casa de campo dos Nash e se dirigiu para o cais com a inteno de embebedar-se. Tinha conseguido, e muito, e ao despertar deu-se conta de que se alistara no exrcito e estava em um navio caminho da ndia. E ento, j que era a nica coisa que um soldado raso do exrcito de Sua Majestade possua, tinha-lhe chegado o momento de pensar. Tinha pensado em duas coisas. A primeira delas era Kate. Isso no representava para ele nenhum problema. O problema residia em no saber distinguir a fantasia da realidade. Sua pele queimada e seus pulmes abrasados eram reais; as bolhas que cobriam seus ps dentro das duras botas de soldado eram reais; o sal que cobria as costas da camisa de seu uniforme era real. Sim, sabia muito bem o que era a realidade. E Kate Blackburn no era para ele mais que uma incua diverso. De maneira que no se negara o prazer de fantasiar com ela: recordando seus olhos da cor da meia-noite e o brilho do sol em cada mecha de cabelo; sua pele branca, seus finos pulsos e sua suave e aveludada boca. Ela no era mais que um lugar para escapar quando a realidade se tornava muito dura, como costumava acontecer to freqentemente. Nunca imaginara que voltaria a v-la. Durante os poucos minutos que tinha compartilhado com ela no salo de sua casa em York tinha podido perceber como era orgulhosa aquela mulher. E jamais lhe tinha enviado uma rosa amarela a St. Bride. Mas havia momentos em que os gritos dos feridos e dos moribundos, e as lembranas da batalha, eram to vvidos que no era capaz de recordar como era ela. Nesses momentos os pensamentos o traam. E ento pensava no homem que tinha dado morte a Douglas Stewart, e se sentia como se a lmina da guilhotina estivesse caindo sobre seu prprio pescoo. Enquanto Kit tentava descobrir a identidade daquele traidor, o exrcito avanava. A guerra contra Frana se transbordava em diversas guerras contra as colnias na ndia, e em guerras contra os russos e os espanhis. Pouco tempo depois de alistar-se no exrcito, Kit j tinha vivido dzias de escaramuas e vrias batalhas importantes. S foi preciso o passar do tempo e um pingo de boa sorte para que suas "habilidades" viessem luz. Com os oficiais do exrcito caindo no campo de batalha como o trigo sob a foice, suas habilidades como soldado nos campos banhados de sangue foram recompensadas em forma de promoes no campo de batalha. No uma, mas trs. Kit sabia que era um bom comandante. Seus homens confiavam nele e se deixavam guiar por seu bom julgamento. Mas cada vez que recebia uma promoo havia mais vidas humanas dependendo da sua; e a traio do passado se fazia cada vez maior. Como podia confiar em seu bom julgamento quando tinha sido to cego, e tinha falhado antes daquela maneira? Essa idia se converteu em uma obsesso para ele. Tinha que descobrir a identidade de quem o tinha trado e enfrentar a ele; e fazendo isso, ao mesmo tempo, tinha que descobrir suas falhas e enfrentar seus prprios enganos. Tinha pedido que lhe dessem baixa do exrcito e o tinham concedido.

Mas o destino parecia disposto a zombar dele. Kate se moveu em seu colo. Ele ficou imvel quando ela ergueu a cabea e ficou a olhar a seu redor, sonolenta, com o sedoso cabelo de sua cabea roando o queixo, ainda mais adormecida que acordada. Kit agentou a respirao at que ela de novo deixou cair pesadamente sua cabea sobre seu peito, com os lbios junto base de seu pescoo. E ele deu graas a Deus por ser capaz de distinguir o que era real do que no o era.

Captulo 7
Sobre Despertar em um local desconhecido -Que lindo Kit. Quase me d inveja. Aquela voz no era mais que um sussurro. Algo frio e seco acariciou a nuca de Kate, passeou pela gola de seu vestido e se moveu para baixo... Ela deu um pulo e se ps de lado, ainda atordoada pela febre e cansao. -Mas por que ia invej-lo quando posso arrebatar-lhe tudo o que tem? - a respirao de quem falava era suave e excitada-. Inclusive a vida. Os dedos daquele fantasma se meteram pelo decote de seu vestido puxando para baixo. Ela estremeceu ao notar aquela desagradvel carcia e tentou ficar de p. O fantasma lhe acariciou o peito com frouxido. Algo se moveu muito perto de seu rosto. -Diga ao Kit que desfrute das rosas. Uma boca tocou a sua, e Kate deu um grito abafado e se endireitou de repente assustada. Viu algo que se movia em um canto da cozinha s escuras, uma mancha sombria que parecia dissolver-se no canto da parede. Um som como uma risada apagada - ou acaso no era mais que o vento que entrava pela janela da parede - cruzou o ar. Kate ficou de p, desorientada e sentindo que lhe dava voltas a cabea. Ficou a tremer e olhou a seu redor. Ainda restavam algumas brasas ardendo no fogo, mas no as tinha visto antes, ao despertar. A menos que tivesse havido algum de p, ali, entre ela e a fogueira. O medo a fez despertar de todo. Deu meia volta e tropeou com a jaqueta do exrcito do MacNeill. "Onde est MacNeill?", pensou. Viu um pequeno lance de escadas e se dirigiu para elas com passos cambaleantes. -MacNeill! - gritou. Sentiu uma ardncia no pescoo ao falar que a deixou enjoada-. MacNeill! No houve resposta. Ps-se a andar por um escuro corredor iluminado a trechos pela dbil luz da lua. Seguiu adiante, vrias salas desertas. Todas estavam s escuras. Em silncio. Como tumbas vazias esperando seus inquilinos. No final, emergiu do poro e foi dar em uma enorme entrada iluminada por uma tnue luz cinzenta. Olhou para cima. Trs pisos acima de sua cabea, uma enorme abertura no teto daquela sala deixava vislumbrar um escuro cu de tormenta. As nuvens cruzavam diante da lua, e um vento glacial e implacvel entrava pelo vazio, revolvendo folhas secas entre seus ps e despenteando-a. -MacNeill!

O vento apanhou seu dbil grito e o levou longe. No houve resposta. O pior de seus medos a fez estremecer de pnico: tinha-a deixado ali; tinha-a abandonado. Outra vez no, por favor, disse-se. Tentou engolir as lgrimas, porque no estava disposta a chorar, mesmo se seus pensamentos dessem voltas como a chuva arrastada pelo vento, e sentisse as pernas flcidas como partes de gelatina, e o frio estivesse comeando a lhe roubar at o ltimo pingo de calor. Ento viu um ligeiro brilho de luz. No a tinha abandonado. Engolindo um soluo, dirigiu-se para a sala de onde provinha a luz, enjoada e desorientada, com o corao pulsando como se fosse um coelho apanhado em uma armadilha. MacNeill estava ali, sentado de costas para ela, iluminando os escuros muros da sala com uma tocha que segurava entre as mos. -MacNeill... Aquela saudao ficou parada na garganta quando viu a cena que se abria ante seus olhos. No meio da sala havia uma mesa de carvalho macio tombada de lado, e em sua superfcie podiam ver-se as marcas de cortes profundos, como se a tivessem tentado destroar a machadadas. O que em outro tempo deveram ser cadeiras ou bancos pareciam estilhaos a seu redor. O cho estava coberto de fragmentos de cristal formando um reluzente tapete, e tinha amolgadas ([Part. de amolgar.] Adj. Que se amolgou; amassado, amarrotado, machucado.) bandejas de estanho e taas de cobre atiradas ao p das paredes, cujo gesso estava arranhado e descascado. -O que aconteceu aqui? - perguntou ela. -Pelo que parece - disse MacNeill com calma-, passou por aqui algum bastante zangado. Elevou a tocha e iluminou com ela a parte mais alta das paredes. Kate se voltou para trs. A um metro acima de suas cabeas pde ver os restos de um rato cravado no muro com uma adaga. Ao redor do pescoo da pobre criatura ressecada havia um punhado de flores, secas e descoradas, mas ainda reconhecveis; eram rosas. Ela ps uma mo para trs medindo o muro para apoiar-se nele. MacNeill desceu a tocha, e o pequeno e espantoso cadver desapareceu tragado pela escurido. Logo passeou o olhar pela sala, examinando tudo com cuidado, procurando rastros, sem passar nada por alto. -Quem fez isto? - sussurrou ela-. Ter sido ele? Kit se voltou e ficou olhando-a fixamente. -Quem? -Quando despertei havia um homem na cozinha. Disse-me... Pronunciou seu nome e logo disse que lhe podia arrebatar tudo, se quisesse inclusive a vida. E depois... - Depois o que? - perguntou ele olhando de um lado a outro. -Tocou-me. -Que demnios! - avanou a pernadas para ela, subitamente furioso e com a formidvel aparncia de um guerreiro celta. Agarrou-a pelos ombros e a olhou fixamente nos olhos-. Est

ferida? Violentou-a? Por um momento ela no compreendeu o que ele estava perguntando. claro que a tinha violentado. Ento o entendeu e sentiu que lhe ardia o rosto. -No, no. S me tocou... Fez um gesto com a mo assinalando o decote aberto de seu vestido. MacNeill lanou um selvagem grunhido, afastou-se dela e ficou a olhar a seu redor por toda a sala. -E me disse que lhe dissesse que desfrute das rosas. -O que? -Disse-me: "diga a Kit que desfrute das rosas". Ele lanou uma maldio. Agarrou-a de novo pelos ombros, f-la dar meia volta e a empurrou para fora da sala. -Como se atreve! - protestou ela tentando soltar-se de suas mos, mas ele a mantinha presa como uma mordaa de ao e no fez caso a suas queixas. - No pode... -Sim posso. Ela tentou firmar-se em seus calcanhares, mas entre o cansao e o medo comeou a cambalear, e teria cado de joelhos no cho se ele no a tivesse tomado em seus braos, apertando-a contra seu peito e levando-a para fora da sala, at o corredor, enquanto segurava em uma mo a tocha. -Tem que me contar tudo isso - disse ela-. Fez-me uma promessa. Um voto. O que est acontecendo aqui? - claro, senhora, far-se- como voc queira - disse ele com um sorriso leve e amargo-. Viu o rato com o colar de flores? -Sim. - ela rebuscou entre seus embotados pensamentos para compreender... - so as mesmas rosas que nos levou em York. -Sim. A pessoa que trespassou esse rato no o fez como uma lembrana carinhosa - disse ele com um tom angustiado na voz-. No sei quem nem o que pretende, mas posso lhe garantir que no quero que voc esteja aqui quando descobrir isso. Parou no centro da entrada com um olhar feroz e inquisitivo. Em seu rosto podia ler-se seu conflito interior. -Maldio! - murmurou ele-. Maldito seja por todos os demnios! Sabe - acrescentou ao final de um instante. Sabe que no terei tempo de encontr-lo. Est zombando de mim. H milhares de lugares onde pode esconder-se aqui e sabe que no tenho tempo. No, estando voc aqui. No, estando to dbil e... Por todos os demnios! Assustada pela violncia daquelas palavras e a feroz expresso de seu rosto, Kate estremeceu entre seus braos. No momento, o fogo de ira que ardia nos olhos dele se apagou e a serenidade voltou para seu semblante. -J hora de irmos daqui. Mas antes... Segure-me isto. Passou-lhe a tocha e ela a pegou. Ps-se a andar pelo estreito corredor, com o corpo dela rgido entre seus braos. Abriu uma porta com o ombro e deu uma olhada para baixo, para um

pequeno lance de escadas s escuras. -Me desculpe - disse ele com uma careta, antecipando a queixa que imaginava que ela estava a ponto de proferir. Depois lhe tirou a tocha das mos e pegou o ombro da mulher, para poder ter assim as mos livres. Para Kate aquilo no foi incomodo absolutamente. -No pode voc... Ah! Mantendo no alto a tocha, Kit ps-se a andar escada abaixo enquanto Kate pontuava com uma queixa cada uma das sacudidas que dava seu corpo com cada degrau que ele descia. O poro no tinha mudado absolutamente desde a ltima vez que esteve ali. As teias de aranha pendiam ainda dos baixos arcos de pedra e o som de animais escorregadios seguia produzindo misteriosos ecos na escurido. O aroma de mofo e umidade continuava enchendo o ar frio. Deixou Kate de p no cho; depois a ajudou a apoiar-se contra a parede e lhe deu de novo a tocha. -Segure isto e espere aqui um momento. Ela pegou a tocha sem dizer uma palavra, piscando com rapidez enquanto tentava acomodar os olhos luz. Kate estava doente por falta de comida e de sono, por causa do frio e por no sabia ele quantas coisas mais. A nica coisa que sabia era que tinha que lev-la a St. Bride o quanto antes. Isso era a nica coisa que importava agora. Nem sequer lhe importava, maldita fosse sua alma, embora tivesse que encontr-lo e faz-lo pagar por ter se atrevido a pr a mo em cima de Kate; isso era algo que lhe punha furioso at perder os estribos. Voltou a cruzar o abobadado poro, aproximou-se da parede do fundo e se deteve ali. Comeou a apalpar s escuras a rugosidade do tijolo cru com as mos, at que achou uma protuberncia entre dois tijolos. Com um grunhido, puxou aquela pea de alvenaria, extraiu-a e colocou a mo no espao que tinha ficado. Do fundo do vazio tirou um pacote envolto com uma parte de couro. Desembrulhou-o fazendo aparecer pesada e dura folha de uma espada. - O que est fazendo, Kit? -Escondendo armas de reserva, Dand. A gente nunca sabe quando pode necessitar de uma arma. Dand riu. -Aqui? Por qu? Acha que o castelo poderia levantar em armas contra voc algum dia? -O que isso? - a dbil voz de Kate o fez voltar de novo para o presente. -Uma espada escocesa de Claymore - disse ele, erguendo aquela enorme parte de metal como se fosse uma pena e examinando sua afiada borda com olhos de entendido. -Por que se empenha em usar esse sabre, Kit, quando poderia utilizar algo um pouco mais elegante? - perguntou Ramsey. -Porque este sabre faz com que me entenda muito melhor que com qualquer elegante sugesto. Do mesmo pacote de couro extraiu uma bainha, e a colocou nas costas, atando-a com um par de correias que lhe cruzavam o peito. Com um assobio de ao, introduziu a pesada espada em sua bainha.

-J podemos ir. A intensidade de sua voz fez com que os escuros pensamentos de Kate se dispersassem. Assentiu com a cabea. Desta vez, quando ele olhou para trs, viu que ela o seguia junto a seus calcanhares. De volta na cozinha, recolheu suas coisas e voltou a sair com ela fora. Deixou-a de p junto a um dos muros exteriores do castelo e lhe pediu que o esperasse ali at que pusesse o arns a Douram. Uma imprecisa mancha escura comeava a desenhar-se no levante. Ela ficou parada, esperando onde ele a tinha deixado um pouco enjoada e sentindo que o castelo que se erguia a suas costas era um peso ameaador. Intranqila, deu meia volta e olhou para cima. Pela primeira vez viu aquele castelo de fora, em toda sua grandeza. O separado artesanato do teto deixava ver os carbonizados muros meio rudos do segundo andar, e toda a fachada principal estava marcada por uns nichos na parede que ficavam em sombras, como janelas cegas. No alto, as ervas tinham invadido o telhado, escalando at as ameias. Seus verdes caules se moviam balanados pelo vento, e formavam luz do crepsculo brancos reflexos que pareciam braos infantis que a estivessem animando a subir ali acima. E por detrs deles pde ver uma escura figura... -Kate! - voltou-se assustada. Muito tarde. Ouviu o surdo retumbar do alto da ameia e na hora ali estava ele, ajudando-a a levantar-se do cho, afastando-a da parede do castelo e lhe cobrindo com as mos a cabea para proteg-la, enquanto de cima comeavam a cair pedras sobre eles. Kate se apertou contra ele, com o rosto junto base de seu pescoo e sentindo como seu enorme corpo se sacudia enquanto lhe caam em cima partes de entulhos. Nenhum s chegou a roar a ela. Aquilo acabou to rapidamente como tinha comeado. Ento Kit a afastou de seu corpo mantendo-a a um brao de distncia. -Est ferida? -No. Ele soltou um suspiro de alvio e olhou para o ameaador artesanato do teto que havia por cima de suas cabeas. -Viu algo? A algum? -No sei. Acredito que... - Kate meneou a cabea-. No sei. Ele se agachou, pegou-a pelos joelhos com os braos e a levou at a calesa deixando-a cuidadosamente sobre o banco. O cavalo ficou a chutar intranqilo o cho com seus cascos. Kit saltou a calesa e se sentou a seu lado. -Aonde vamos? - perguntou ela. -Aonde comeou tudo isto - respondeu ele-. A St. Bride.

Captulo 8
Esquecer o passado. Uma idia til, embora freqentemente um esforo ftil Kit golpeou ligeiramente o flanco de Douram com as rdeas e o cavalo se ps em trote. Podia sentir o inimigo seguindo-os de longe. Mas ningum poderia v-los com a capota da calesa tampando-os. E o mais importante era que no podiam servir de alvo, porque, sem

presuno alguma, sabia que ele era a nica pessoa capaz de acertar um tiro a essa distncia. -Estamos seguros? - perguntou Kate ofegante. -Claro. -Mas e se nos seguir? E se nos est esperando mais adiante? -Olhe a seu redor, senhora Blackburn. No h em muitos quilmetros nenhum lugar onde esconder-se. E, alm disso, se tivesse querido nos matar, poderia t-lo feito enquanto dormamos. -OH! - murmurou ela com voz dbil, inclinando-se ligeiramente para ele. Ele ficou olhando-a e uma vez mais se sentiu golpeado pela palidez de seu rosto e pelas negras manchas que tinha sob os olhos. -Meu Deus! - exclamou ele-. Voc tem um aspecto terrvel. Ela ficou bem reta. Ergueu o queixo trmulo, mas na hora conseguiu deter o tremor, e adotou aquela postura que a ele comeava a ser j to familiar. -E voc grosseiro - lhe soltou ela. -S queria dizer que... -Sei exatamente o que queria dizer - cortou ela. - Antes j me disse que estava suja... -O que? - ele estendeu uma mo preocupado pela maneira em que ela ia deslizando para frente e a pegou pelo brao, mas Kate se soltou com um puxo-. Eu nunca disse... -Sim, tem feito isso. Bom, deu-o a entender. E agora me diz que tenho um aspecto terrvel. H algum outro comentrio do gnero que queira me fazer? -Jesus! Parece doente, e no tenho a mais remota idia do que quer dizer com que dava a entender que estava suja, mas, para fazer honra a verdade, sim, est suja. "Deus bendito" pensou Kate fungando e a ponto de chorar. Ele ficou olhando-a horrorizado. Nunca tinha estado to perto de uma mulher a ponto de pr-se a chorar. Ela comeou a deixar escapar uns apagados soluos. -Eu tambm estou sujo! - exclamou ele comeando a perder a pacincia-. Levamos vrios dias viajando. Estivemos dormindo no cho. Parece voc... Parece... Por Deus! No podia acreditar que estivesse ali, conduzindo uma calesa atravs das plancies geladas e possivelmente em perigo, tentando achar algo adulador que lhe dizer. E tudo por culpa dela! Que demnios lhe estava passando? -No posso acreditar. -O que? - perguntou ela entre soluos. -Que esteja ofendida porque um homem pelo que no deve ter voc interesse algum lhe diga que no a acha atraente. H algo mais, alm de vaidade, entre vocs, as damas de bom bero? E o que pior, mesmo assim, a acho atraente. Mas assim mesmo tem voc um aspecto horrvel. Ela sentiu que se vinha abaixo.

-E me sinto horrvel! - disse Kate enterrando o seguir a rosto entre as mos. -Kate. -No! - ela se deu uma pequena reprimenda a si mesma e secou as lgrimas com o dorso da mo. Me tinha prometido que me comportaria como uma dama. Posso suportar com equanimidade algo que me proporcione esta viagem. Ou a qualquer pessoa. E assim o farei. Mas quero que me d algumas respostas. ficou olhando-o fixamente-. Quem era esse homem? Ele no tinha vontade de falar disso. -Tem que me contar. Ele... Tomou certas liberdades comigo. -No acredita que sou perfeitamente consciente disso? - soltou-. No acredita que sinto essa ofensa em minha prpria carne? Pois lhe asseguro, senhora, que assim . E tambm lhe asseguro que esse tipo pagar muito caro t-la ofendido. -Sua indignao no nenhum blsamo para mim. Quero a verdade. Mereo sab-la. Ficou olhando-o no rosto, esperando sua resposta. O medo comeou a refletir-se em seu rosto, mas mesmo assim no se deixou levar por ele. -MacNeill. Ele tinha o olhar fixo no caminho. Suas mos apertavam com foras as rdeas e lhe podiam notar os ns rgidos atravs do tecido de couro das luvas. -ramos quatro - comeou a lhe contar ele. -Os que vieram com voc a York e aquele que morreu na priso? - interrompeu-lhe ela. Como se conheceram? -ramos rfos, e tnhamos sido recolhidos como se fssemos flocos de algodo sobre os espinheiros das Highlands, tirados dos povoados e das cidades, e levados a St. Bride, a ltima das abadias catlicas. -Quem os recolhia? MacNeill se encolheu de ombros. -O abade. Seus monges. -E como os achavam? Como podiam saber onde estavam? Por que vocs em particular? -Deus, faz muitas perguntas. - quando a olhou e viu que no pensava deixar de lhe aborrecer, ele deixou escapar um suspiro-. Uma carta, um rumor, alguma fofoca de um velho pastor ou o sussurro de algum discpulo clandestino podia ser suficiente para que sassem em nossa busca. -Com que fim? -No tenho certeza. Tudo so hipteses. -Franziu o sobrecenho. Quando ramos meninos, deixavam-nos imaginar que estvamos destinados a ser cavalheiros andantes como os de outros tempos. Ns acreditvamos neles. At tnhamos que pronunciar um voto de lealdade. Kit sorriu com amargura-. Mais tarde, inclusive quando j tnhamos descoberto que no nos iriam encarregar nenhuma misso cavalheiresca, continuvamos sendo fiis a esses votos. Mas o voto de lealdade no foi feito a St. Bride, mas sim uns aos outros. -O mesmo voto que me fez - disse ela com um tom de segurana na voz.

-Sim. -E o que tem isso que ver com o castelo em runas e com o homem que se escondia nele? -Algum rompeu o voto. E eu acredito que deve ser o homem que viu voc. -No o entendo. Ele franziu o sobrecenho com um gesto de irritao e aborrecimento. -Educaram-nos para que fssemos cavalheiros andantes, fizeram-nos amadurecer para nos converter em... Guerreiros eu suponho. Nossos atos estavam sancionados diretamente pela Igreja. -Como os cavalheiros templrios? -No era nada to formalizado. No ramos mais que instrumentos para ser utilizados em tempos de grande agitao ou de perigo. Como o que ocorreu na Frana no ano noventa e trs. Naquele ms de setembro, s em Paris, foram assassinados quatrocentos padres e mais de um milhar de nobres catlicos. Alguns padres se transladaram para a Inglaterra. Um deles chegou a St. Bride. O irmo Toussaint. Antes de abraar as sagradas ordens tinha sido um excelente soldado. Ele nos ensinou nossas habilidades. Ento, um dia chegou um homem abadia. Um francs. No sei qual era seu nome verdadeiro, se fazia chamar Duchesne; e obviamente tinha conhecido o irmo Toussaint em Paris. Agora acredito que pertencia famlia real. Naquela poca os monarquistas e a Igreja tinham os mesmos interesses, que eram repor os reis no trono e desta maneira re-instaurar a Igreja Catlica na Frana. Aquele homem tinha um plano. Ns tnhamos que ir a Frana nos fazendo passar por aventureiros que percorriam o mundo em busca de espcies desconhecidas de plantas e animais, mas especialmente de rosas. E enquanto buscadores ([De buscar +dor.] Adj. S.m. Que ou aquele que busca) de rosas, teramos que apresentar nossos achados a Josefina Bonaparte. -Rosas? Na pergunta dela havia um tom de incredulidade, e no rosto de Kit apareceu uma careta de ironia. -A esposa de Napoleo Bonaparte tem em sua casa, a Malmaison, a maior coleo de rosas do mundo. Est obcecada pelas rosas e Napoleo, como marido complacente que , consente tudo. Seus jardins so legendrios, e mandou emissrios por todo mundo para que lhe tragam novas variedades. Diplomatas, impostores, embaixadores de todas partes do mundo e todo tipo de personalidades passam constantemente por sua porta para lhe oferecer seus achados. Pode imaginar o bom lugar que resulta ser essa casa para realizar nela trabalho de espionagem. E essas possibilidades no tinham passado por cima dos conselheiros do rei... Nem ao olho divino. Kate esperou que continuasse. Parecia haver-se perdido em meio ao seu relato, no s lhe oferecendo simples dados, mas lhe dando tambm certa perspectiva sobre seu prprio passado. -Entre os empregados da casa havia um homem disposto a reunir informao sobre as relaes de Napoleo e seus planos; inclusive podia interceptar sua correspondncia. Ns tnhamos que nos encontrar com ele. Mas antes que isso acontecesse, de fato antes de que sequer soubssemos seu nome, fomos feitos prisioneiros, acusados de espionagem e encarcerados.

-E voc acredita que um de seus companheiros, ou o padre francs, denunciou-os? -Sim. -Por qu? -Porque no dia que conduziam Douglas guilhotina, o guardio nos disse que sabiam tudo: os contatos que tnhamos feito, os padres com os que nos tnhamos encontrado, o nome do capito do navio francs que nos tinha levado at a costa da Frana e inclusive o nome do dono da taverna em que nos tnhamos hospedado. E todas essas pessoas estavam mortas. Tradas. Contou-nos com especial deleite que no s nos tinham trado, mas sim nos tinham trado de dentro. -E como pode ter certeza de que lhes estava dizendo a verdade? - perguntou Kate-. Poderia ter estado tratando de tortur-los com hipteses. Enganando-os para tentar lhes surrupiar mais informao. MacNeill negou com a cabea. -No havia mais informao que conseguir. Sabiam tudo. Inclusive o contedo de nosso voto, algo que s sabiam uns poucos homens: Douglas, RAM, Dand, o irmo Toussaint e eu mesmo; e todos eles eram de confiana. -No tem nenhum sentido. Todos vocs estavam no mesmo calabouo. Todos padecendo a mesma sorte. -Tem certeza? - Kit ficou olhando-a nos olhos-. Quando interrogavam, faziam-no em separado. uma prtica comum separar aos homens de seus camaradas, especialmente quando se espera obter mais informao de algum deles. Sim, todos corramos a mesma sorte. Mas a soframos da mesma maneira? -Mas por que algum os iria trair? - perguntou Kate meneando a cabea-. Ningum se livrou da priso. Ningum saiu ganhando nada. -Porque o preo por aquela traio consistia em perdoar a vida do traidor. Supunha-se que o traidor seria o nico que sobreviveria no se d conta? Seria o nico sobrevivente. - um desagradvel sorriso se desenhou nos lbios de Kit-. Quem quer que fosse a pessoa que nos traiu no poderia continuar vivendo com a idia de que sua traio podia chegar a ser conhecida, e muito menos por aqueles aos que tinha trado. Seu orgulho e sua culpa eram muito entristecedores. Sua recompensa tinha que chegar depois de nossas mortes. Douglas s foi o primeiro. Outros tinham que ter seguido a mesma sorte, um aps o outro, mas chegou seu pai e jogou pela amurada aquele plano. -Mas por que matar s a Douglas e no mat-los a todos de uma vez? -Imagino que o guardio queria assegurar a confiana de seu informante. E lhe dar a entender o que poderia chegar a lhe acontecer, se pensava trair a Frana da mesma maneira que tinha trado aos seus companheiros. -Vocs vieram casa de minha famlia em grupo. Se acredita que um dos sobreviventes era o traidor, por que veio a York com eles? Por que no enfrentou os outros? -Fiz isso! - exclamou ele-. Fizemos. Mas dois de ns so inocentes. Ou pode ser que todos. Pode ser que o irmo Toussaint estivesse em uma priso francesa e revelasse a informao que tinha, embora no sou capaz de imaginar por que razo... - Kit sacudiu a cabea-. S lhe posso dizer que nos acusamos uns aos outros, e que cada uma das acusaes se achou com uma resposta negativa. RAM e Dand me acusaram. E eu os acusei. -Isso terrvel!

Ele ignorou seu comentrio compassivo. -Depois que fizemos nossa promessa a sua famlia, nenhum dos trs, que sempre tnhamos estado unidos como irmos, pudemos voltar a nos olhar no rosto. Separamo-nos esperando no voltar a nos encontrar jamais. S que... -S que...? -Eu no pude deixar correr este assunto. Estive acossando durante trs anos. Como posso confiar em mim mesmo se no puder confiar em meu passado? Como posso confiar em meu bom julgamento, em minhas emoes. Ou nas lealdades nas que se sustenta toda minha vida, quando pode ser que tudo isso seja uma mentira? Tenho que saber a verdade. Kit afastou o olhar do dela. -E agora se acrescentou a isso um novo impulso. -Ento... Por que no ficou? - perguntou ela, confusa. A resposta a todas suas perguntas parecia ter estado ao alcance de sua mo, mas ele tinha optado por deix-la atrs-. Por que no ficou ali, para procurar a quem fosse que estivesse escondido no castelo? -Porque prometi que velaria para lev-la s e salva a seu destino. E est doente, e no posso me permitir o luxo de brincar com sua sade me demorando um minuto mais do necessrio. Golpeou o lombo de Douram com as rdeas como se quisesse lhe recordar a necessidade de se apressar. -Bem, acredito que j respondi a suas perguntas. J tenho satisfeito seu direito-. Suas palavras soaram muito pouco amistosas. Seu olhar continuava mantendo-se afastado dela-. E agora descanse. Antes que caia a noite teremos chegado a St. Bride.

Captulo 9
Fazer novos amigos -O que isso? - sussurrou Kate sem levantar a cabea do ombro de Kit. Despertou h apenas uns minutos para achar frente a ela dois pequenos olhos negros que a olhavam, e debaixo deles rosadas faces carnudas e uma boca redonda em forma de "Ou" como amostra de surpresa. -No "o que" - replicou Kit com calma-, mas quem. o irmo Fidelis. O rolio homem vestido com um hbito marrom a observava de muito perto com um olhar no muito amistoso. -Pelo amor de Deus, Christian, o que isto? -No o que - repetiu Kit com um tom de voz que parecia suspeitamente divertido-, mas quem. a senhora Katherine Blackburn. -Uma mulher! - exclamaram algumas vozes masculinas como se tivessem estado esperando a confirmao de uma terrvel suspeita. Kate se endireitou da cmoda postura em que estava apoiada contra Kit, e viu que atrs

do irmo Fidelis havia um grupo de homens vestidos de maneira similar e reunidos curta distncia deles, com expresses em seus rostos que iam do desconcerto at a surpresa, mas todos comocionados em diferentes graus. Ela imaginou a causa de sua surpresa. Ali estava, vestida com a enorme camisa de Kit, enrolada em sua capa escocesa e apoiada em completo abandono contra ele. Endireitou-se para adotar uma postura mais correta e... OH! Sem prvio aviso, tudo a seu redor comeou a dar voltas e voltou a cair nos braos do Kit. Tinha esquecido como estava fraca ainda, embora lhe parecia que tinha a cabea mais limpa e j no sentia aquele frio glacial da noite anterior. De fato, achava-se tranqila e, pela primeira vez desde que comeara aquela viagem, deu-se conta de que no tinha medo. Tinha deixado de ter medo em algum momento, enquanto MacNeill lhe contava sua histria. Tinha comeado a entender aquele homem que tinha jurado proteg-la. Kit MacNeill no era uma pessoa to horrvel, no era uma fria mquina de destruio. Em muitos aspectos no era... Muito diferente dela. Aquela constatao a tinha deixado assombrada. Confusa. E at certo ponto preocupada. E tudo isso precisamente no momento em que por fim estava comeando a sentir-se confortvel a seu lado. Kate deixou escapar um suspiro. -O que est dizendo? -O que fez? -OH, Christian! No haver... -Pobre criatura... -No fiz nada! - replicou Kit muito srio-. Mas muito obrigado pela emotiva confiana que tm em minha moral. Ele a acomodou em seu regao carinhosamente. Aquele movimento fez que o mundo desse vrias voltas mais ao redor da cabea dela. Kate fechou os olhos e esperou que passasse o enjo. Mas o mundo no deixava de virar. -No, Christian, no imaginvamos isso. -OH, no! Isso no - disse Kit com tom sarcstico, agarrando-a com fora ao mesmo tempo em que tirava as pernas pelo lado da carruagem. -Poderia algum de vs segurar o cavalo? Kit saltou ao cho com ela nos braos, e Kate viu brilhos de luz atravs de suas plpebras fechadas. -OH! -Christian, o que est fazendo com essa mulher? - uma nova voz, com um tom autoritrio e um tom de surpresa ouviu-se por cima das demais. -Levo-a nos braos - disse Kit sem parecer impressionado pela pergunta-. E tenho a inteno de continuar fazendo-o. Por um instante, Kate esteve tentada a abrir os olhos para tratar de explicar a situao do homem que a levava nos braos, mas no se sentia com foras para dar explicaes e no tinha vontade de que o mundo girasse mais ao redor de sua cabea. Alm disso, era realmente muito cmodo deixar que outro se ocupasse desses assuntos. De modo que manteve os olhos fechados e relaxou, pensando em como no se teria dado conta antes das vantagens de simular

um desmaio. -Estou vendo! - disse a voz autoritria-. O que quero dizer por que trouxe aqui a esta mulher? Somos uma ordem monstica, Christian. E aqui no permitida a presena de mulheres. -Esta mulher ... - replicou Kit comeando a andar-. No se encontra bem. -O que lhe passa? - perguntou o irmo Fidelis trocando seu tom de suspeita por outro de compaixo. -Sobre tudo est meio congelada, mas, alm disso, me parece que precisa comer algo. acentuou esta ltima asseverao erguendo-a nos braos como se no pesasse nada. O mundo comeou a dar voltas de novo ao redor dela-. Onde posso deix-la? -Christian. MacNeill se deteve. Kate pde sentir a tenso em seus braos e em seu peito. -Pai abade. - aquela respeitosa maneira de dirigir-se ao monge provinha da reticente voz do MacNeill-. No trouxe esta mulher aqui para seqestr-la ou compromet-la. Nem tampouco, apesar do entretenimento que isso pudesse supor, para que se dispa e corra enlouquecida pelo claustro. Trouxe-a at aqui simplesmente porque no tinha outra escolha. E tampouco o senhor, como bom cristo e pai beneditino, tem mais escolha que aceit-la. Depois de tudo, meu bom pastor - e aqui sua voz adquiriu um tom de suave sarcasmo-, ela no mais que uma pobre ovelha perdida e transida (adj Impregnado, repassado, tolhido (de dor, de susto, de paixo etc.). / Enregelado, inteiriado: transido de frio.) de frio. Ela contou at cinco batidas de corao depois da apressada provocao que Kit acabava de lanar ao abade, pois inclusive em seu estado de ofuscao podia reconhecer que isso eram suas ltimas palavras. Ento o abade disse: -O sarcasmo no me parece prprio de um homem de sua educao e... -Cultura? Fazia aquela pergunta quase em um murmrio, mas encobria um timbre de dureza. -Ia dizer mritos, Christian - replicou o abade com calma-. E quanto a esta jovem, pode ficar aqui at que se encontre bem para viajar. E ter que estar o suficientemente bem para viajar logo, muito em breve. Coloco-a a seu cuidado, pai Martin - concluiu com seriedade, e algum em alguma parte se queixou. -Ter que lev-la ... - o abade duvidou-... a estufa. H um pequeno abrigo na parte traseira. E acredito que tambm deve haver um catre ali. -Quando tiver deixado acomodada a esta jovem, far-me- o favor de vir a meus aposentos, Christian. aquilo no era um pedido. -Pode contar com isso, senhor. - e a resposta dele no era uma concesso. Sem esperar mais instrues, Kit cruzou o claustro seguido pelos murmrios dos monges. No tinham andado mais de uns metros quando ele sussurrou: -J pode abrir os olhos; a horda marrom j ficou atrs. E se os conhecesse como eu os conheo, saberia que no se atrevero a aproximar-se para v-la antes da hora do jantar.

-Como sabia que estava consciente? -perguntou ela lhe olhando o rosto. Viu nele um semblante duro, moldado por um gesto taciturno, produto de uma vida austera e severa. Mas no olhar que lhe devolveu tambm havia um pingo de bom humor. -Alm da maneira to convincente como se recostou contra meu peito? Ela ergueu a cabea afastando-se de seu peito ao ouvir essas palavras. Depois deixou escapar um leve e triste suspiro. A boa educao lhe demandava que se desfizesse imediatamente de seu abrao. Embora se achasse especialmente cmoda tal e como estava nesse momento. Mesmo assim, uma dama faz o que deve fazer uma dama. -Posso andar sozinha. -Pode ser - disse ele-. Mas no querer que danifiquemos nosso espetculo no momento em que estamos. Os bons irmos j tm um ponto de vista bastante parcial sobre o sexo feminino. No que tenham nada contra seu gnero como indivduos, no isso. Isso seria pouco cristo. Entretanto, so bastante receosos com as mulheres em geral. Consideram-nas dbeis e prfidas, mas s de um ponto de vista completamente encantador, e no que se refere corrupo da moral. E s para as pobres almas fracas que caem presas de seus encantamentos. E no deveria ser uma surpresa que lhe dissesse que agora mesmo minha suscetvel alma imortal est sendo reforada por uma dzia de preces. -Ah! -Assim, lhes economize a ofensa, senhora Blackburn. Alm de tudo, estava aparentando um desmaio. E se averiguassem seu engano, isso daria ainda mais credibilidade s hipteses destes bons irmos. -Sugere voc que sou um ser prfido? -perguntou ela abrindo os olhos com ar de inocncia. Ele sorriu. -Exatamente. E se de repente a deixasse no cho, e comeasse voc a caminhar tranqilamente, no faria mais que confirmar suas suspeitas de que as mulheres no so de confiana. -Pode ser que no o sejam - disse Kate. - Pode ser que se voc se encontre sob a nefasta ameaa de ser corrompido por minha natureza fraca e prfida. Nunca me perdoaria ter posto a um ser to inocente como voc em tal risco. Insisto em que me deixe no cho. Ele se se ps a rir de uma maneira encantadora. -Kate Blackburn, quem poderia imagin-la capaz de comportar-se de uma forma to descarada? Aquela gargalhada a desarmou. Por um momento, ele ficou olhando-a com quente regozijo. -No sei o que quer voc dizer - respondeu ela desejando faz-lo rir outra vez. -Quero dizer que uma jovem viva de impecvel linhagem e com o olhar posto em voltar a formar parte da alta sociedade no deveria tomar confianas com a gente comum. -Com o semblante sutilmente alterado, seu olhar comeou a adquirir um tom ao mesmo tempo inocente e devastador. - Pode ser perigoso. No se sabe nunca o que podem chegar a fazer os

outros. Ele a acomodou bem entre seus braos aproximando dessa maneira o rosto dela de sua boca. Kate jogou a cabea para trs, embora uma parte dela quisesse responder a sua atrevida insinuao sem se importar onde se achavam e ver at onde seria capaz de chegar ele. Mas voltou a sentir medo. Embora no fosse medo de Kit MacNeill, mas medo dela mesma. Medo do que poderia ser capaz de fazer ela a algo que a animasse. Por Deus, era realmente uma mulher muito covarde. -Ou sabe? - sussurrou-lhe ele olhando-a nos olhos. -No - deixou escapar ela com um suspiro, e afastou os olhos dele obrigando-se a dar uma olhada ao redor. Para o nefito (s.m. Novo adepto de uma doutrina, de um partido. / Na primitiva Igreja, pago novo converso; proslito novo. / P. ext. Principiante, novato.) olhar de Kate nesses assuntos, St. Bride no parecia uma abadia, mas sim mais uma pequena aldeia construda dentro de um retngulo amuralhado. Um dos lados do retngulo estava formado por um edifcio baixo de pedra, cujo teto se estendia para frente e cobria um passadio no qual havia uma dzia de portas. Anexo a esse edifcio, e formando esquina com ele, levantava-se outro edifcio - este de dois andares com cobertos de duas guas-. Sups que se tratava da igreja. Alinhados ao redor dos dois muros restantes havia uma srie de edificaes de vrios tamanhos e diferentes pocas, nenhuma das quais se caracterizava por ter um estilo arquitetnico em particular; via-se claramente que todas tinham sido construdas conforme ditavam as necessidades e o tinham permitido os materiais. De fato, a nica caracterstica do lugar era sua localizao. Por cima, e rodeando o monastrio por toda parte, podiam ver-se montanhas cobertas de neve. Para o este, a luz de sol caa sobre as brancas ladeiras das montanhas, esquentando os pequenos assentamentos que havia a seus ps e permitindo que - inclusive em novembro - se pudessem ver pequenas partes de prado verde, que destacavam entre as cores cinza do inverno. O vento frio, que tinha sido seu companheiro constante durante os ltimos dois dias, tinha desaparecido por completo, e o ar que soprava era suave e agradvel. Deviam estar em um vale profundo que criava uma espcie de micro-clima. -Aqui no faz tanto frio, no verdade? -murmurou ela. -No, aqui nunca faz muito frio - respondeu Kit, quase se detendo o chegar ante uma robusta porta que havia em uma parede de pedra. Abriu-a e cruzou ao outro lado. Entraram em um jardim de rosas to bem arrumado como os jardins ingleses. Um caminho de cascalho fino rodeava um poo de mrmore desenhando uma circunferncia, interrompida a intervalos regulares por rvores nuas de folhas. Flanqueando ambos os lados da porta pela qual tinham entrado havia dois terraos de terra cobertos de um manto de folhas e esperando o assalto do inverno, enquanto que toda a parte traseira do jardim estava protegida por um teto de vidro. Era algo impressionante de ver, e Kate estava segura de que devia ser a estufa mais isolada da Gr-Bretanha, alm de ser sem dvida a que estava mais ao norte. Kit avanou com ela nos braos diretamente para essa estrutura de vidro e abriu sua porta com o joelho. Kate ficou sem flego. Enquanto que fora o manto cinza esverdeado do inverno cobria tudo, na estufa ainda podiam ver-se os ltimos vestgios do vero. Rosas trepadeiras invadiam as paredes da estufa, formando um teto no qual ainda podiam observar algumas rosas, de carmim, rubi e rosa plido. Mas aquelas eram as ltimas sobreviventes da generosidade do vero. Pareciam plantas sentinelas que tinham superado seu normal ciclo de vida. A suave brisa que se introduziu no interior, pela porta aberta, tinha levantado um redemoinho de ptalas do cho. Kit passou ao largo sem deter-se ante aquelas magnficas plantas, e se dirigiu para um minsculo abrigo de porta corredia. Dentro havia um pequeno catre coberto com vrias

mantas. Tambm havia algumas prateleiras nas quais podiam ver-se ps e outros utenslios, e potes que continham enxertos em diferentes estados de crescimento. Sem demora, Kit depositou Kate sobre o catre. Depois tomou uma jarra de loua que havia aos ps do catre, cheirou o que continha e, servindo parte do lquido em uma taa de barro, o ofereceu. -Tome beb. Ela aceitou a taa, e bebeu com ansiedade e a grandes goles a gua fresca, sem preocupar-se de que esta se derramasse pelo queixo. Estava morta de sede. Acabou a taa e a devolveu a Kit, enquanto limpava distraidamente a boca e o queixo com a manga. Olhou para o emaranhado verde das plantas da estufa atravs da porta do abrigo que ele tinha deixado aberta. -Isto ... Fantstico. Kit dirigiu os olhos para onde ela estava olhando. -Construmo-lo ns - murmurou Kit, como se acabasse de recordar algo esquecido tempo atrs. -Quem? -Ramsey, Dand, eu e.... E Douglas. - voltou a cabea para olh-la-. Aqui crescemos. Aqui aprendi a falar, a ler e a escrever. E aqui nos treinaram. -Mas no para ser padres - lhe recordou ela. Ele riu ante aquele comentrio. -No. Nem sequer o pai Tarkin poderia conciliar as idias de ser cura e assassinos. -Assassinos? Ele havia tornado a surpreend-la uma vez mais. Kit encolheu os ombros. -Como chamaria a algum que foi treinado para ser utilizado como uma arma? O que acredita que tnhamos que fazer, em ltimo extremo, na Malmaison? Antes que ela pudesse responder algo, ele j se fora. Assassinos, pensou Kate. No era de sua conta. Nem a terrvel palavra que aplicou a si mesmo, nem a vida expresso que tinha visto em seus olhos, nem o amargo gesto de satisfao com que tinha respondido ao olhar que lhe tinha lanado. Graas a Deus que o havia dito, disse-se Kate com convencimento. Fazia um momento tinha pensado nele como um inocente cordeiro, quando durante toda a viagem que tinham feito juntos no tinha visto outra coisa mais que sinais de que em realidade era um lobo. No deveria voltar a esquec-lo. Os passados dias de cansao e falta de sono se confabularam contra ela para comear a converter sua no desejada dependncia do MacNeill em algo... No, nada se tinha convertido em nenhuma outra coisa, disse-se. Christian MacNeill sairia muito em breve de sua vida. Ela no tinha por que preocupar-se com seu passado ou por seu futuro. Kate tinha sua prpria histria e um futuro que s concernia a ela.

Um golpe na parede do abrigo chamou sua ateno. Olhou para a entrada e viu dois monges que lhe traziam o ba de Grace, agarrando-o cada um de um lado e extenuados pelo esforo. Tinha esquecido por completo o ba de Grace. De fato, quase tinha esquecido qual era o principal objetivo de sua viagem e qual era a esperana do que poderia achar no final da mesma. Faria bem em recordar-lhe a si mesmo de vez em quando. Os monges lhe deram uma olhada, deixaram o ba na porta do abrigo e partiram a toda pressa. Sentindo-se ainda fraca, recostou-se sobre o travesseiro. Tinha que recuperar-se logo para poder seguir seu caminho para o castelo de Parnell. Uma vez ali, toda aquela estranha viagem no seria mais que uma anedota com a que entreter o marqus durante algumns dos j no muito longnquos jantares que ia compartilhar com ele. Perguntou-se se Kit teria comido algo... -Senhora Blackburn? O macio corpo do irmo Fidelis apareceu pela soleira da porta, acompanhado por um enrugado ancio de cabelo branco que ela imaginou que era o encarregado da enfermaria, j que trazia com ele vrias tinturas que cheiravam a medicamentos. Com sorrisos de desculpas por parte do bojudo monge e uma pouca amvel burla do ancio, deram-lhe uns medicamentos e saram apressadamente dali. Mal tinham partido, apareceu ante ela um nervoso companheiro, que lhe deixou entre as mos um fumegante prato de guisado de carne e saiu logo com pressa; fora lhe estava esperando outro robusto monge. Embora estivesse faminta, obrigou-se a comer devagar a fabulosa comida. Quando acabou, comeou a ver o mundo a seu redor um pouco mais claro, e decidiu perguntar a qualquer outro visitante aonde tinha ido Kit. Ao cabo de um bom momento, apareceram outro par de monges para recolher o prato vazio, mas se bateram em retirada antes de ela poder lhes expor alguma pergunta. Kate demorou um bom temo para entender o que estava acontecendo, mas quando o fez, lhe escapou um sorriso zombador: mandavam-nos ali em pares para que cada um deles pudesse proteger ao outro. Dela! Que poderosa! Aquilo merecia um captulo especial em seu livro: "Aterrorizar a homens celibatrios". No podia deixar de rir. Quando voltaram a aparecer o irmo Martin e o irmo Fidelis, esta vez para tomar o pulso e comprovar sua palidez, ela tirou as pernas por um lado da cama de armar e ambos os monges se viraram imediatamente para trs, como se a qualquer momento estivesse a ponto de lhe crescer outra cabea. -Voc deite-se e descanse jovenzinha! -balbuciou o irmo Martin escondido atrs do irmo Fidelis, que, apesar de ter um tamanho enorme, olhava-a com uma expresso que deixava em interdio o poderio que sugeria sua grande corpulncia. -Encontro-me muito melhor - disse ela, embora na realidade sentisse as articulaes como se fossem de gelatina e lhe ardia garganta-. Eu gostaria de ver o senhor MacNeill. -Vir quando vier - lhe anunciou o irmo Martin secamente, escondido ainda atrs do irmo Fidelis. Este lhe ofereceu um forado sorriso. -Ento terei que sair para busc-lo. -No pode! No permitido! contrrio s normas. -Eu no sou monge, assim suas normas no podem aplicar-se a mim. -As normas se aplicam todos! Alm disso, ele est ocupado com todos os preparativos para partir. -O que? - o bom humor que sentia Kate se esfumou imediatamente. Acaso estava

pensando abandon-la ali? -S por uns dias - acrescentou o irmo Fidelis com voz suave-. At que se voc encontre bem para viajar. Tem uns, vejamos, assuntos importantes dos que deve ocupar-se. -Que tipo de assuntos importantes? -perguntou Kate. -Sobre isso no posso lhe dizer nada, senhora Blackburn. Mas o que sei que pediu ao pai abade que ns a atendamos enquanto ele estiver fora. -Fez isso? - perguntou ela, estranhamente comovida, o que era ridculo: que outra coisa podia ter feito a no ser pedir permisso ao abade? No podia deix-la jogada ao lado de uma porta, como se fosse uma enjeitada, e seguir seu caminho. Bom, embora realmente isso fosse o que acabava de fazer. -Ai, pobrezinho! - balbuciou uma imaterial voz detrs do corpanzil do Fidelis-. Tornou-se louco. Isso o que lhe fez o mundo. Kate comeava j a estar farta dos maliciosos comentrios daquele velho monge malhumorado. -Nego-me a manter uma conversa com algum a quem nem sequer posso ver murmurou ela esquivando-se do irmo Fidelis. Imediatamente, o irmo Martin se colocou do outro lado do corpo de Fidelis, com as ossudas mos apoiadas nos esqulidos quadris. -Por isso evitamos a companhia das mulheres, irmo Fidelis - declarou o ancio enigmaticamente-. Cinco minutos em companhia de uma delas e posso ver claramente o quo obtusas, intratveis, teimosas e obstinadas que so. No lhe parece? -No exatamente. -Como? - o irmo Martin lanou ao seu camarada monge um olhar com o qual claramente questionava sua lealdade. -Eu entrei nesta ordem sagrada quando tinha dez anos, depois que morreu minha me. - o redondo rosto do irmo Fidelis adotou uma expresso beatfica-. Tinha muito carinho por minha me. Tinha o cabelo to moreno como o desta jovem dama. Tinha esquecido quo formosa era. Kate sorriu triunfante ao velho misgino (adj. e s.m. Que ou quem tem averso s mulheres.), que sem dizer uma palavra mais pegou as abas do hbito e saiu do abrigo, deixando-a a ss com o irmo Fidelis. A este pareceu lhe faltar coragem e comeou a mover-se lentamente para a porta. -No se v - pediu ela. -No acredito que o pai abade o aprove. -Ento fique fora do abrigo e eu ficarei aqui dentro. Que mal pode haver nisso? A ele no pareceu tranqilizar muito aquela proposta. De modo que ela tentou outro estratagema. -Esta estufa uma maravilha, no lhe parece? Ele se deteve, e em seu rosto apareceu uma expresso de orgulho.

-MacNeill me disse que o construram ele e seus amigos. -Sim, fizeram-no. Quando no eram mais que uns meninos. Devia pr suas mos ao servio de Deus antes que o diabo lhes pusesse as mos em cima, como costumava dizer eu ao abade. -Muito inteligente. - ela se sentou de novo sobre a cama e ficou olhando-o atentamente-. Mas a estrutura muito complicada. Algum teve que dedicar muito tempo e reflexo a esta construo. Estou segura de que no foi s o trabalho de uns simples moos. No seria voc o arquiteto? Ele se ruborizou de alegria. -Bom... -Ah! - disse ela assentindo com a cabea-. Tinha imaginado isso. Me diga, como lhe ocorreu este desenho? Ele desceu o olhar para o cho com modstia e comeou a lhe contar a histria da estufa.

Captulo 10
Identificar metas acessveis e concentrar-se nelas St. Bride, 1797 -Esto preparados? - perguntou o francs olhando-os atentamente. -Sim. - o olhar do pai abade posou em Kit, logo se moveu para o Douglas, e depois para o Dand e Ramsey-. Mas servem a Deus, no a Frana. -Foram preparados para isto! - a voz do exilado francs, o pai Toussaint, trovejou com desespero-. Poderamos procurar por toda a Inglaterra durante cem anos e jamais acharamos jovens to preparados como estes. -E do que se trata? - perguntou Douglas avanando um passo. O cavalheiro francs recm-chegado o olhou friamente e logo respondeu: -De ir para a Frana e ajudar a restaurar a monarquia. -E a Santa Igreja - recordou o abade ao visitante. -E se no tivermos xito? - perguntou Dand. -Tero xito - disse o cavalheiro-. o momento oportuno. Antes de ter a audcia de tirar o Santo Pai de Roma, o diretrio titubear. Por fim as pessoas esto fartas de tanto sacrilgio, como quando profanaram Notre Dame, convertendo-a no Templo da Razo e colocando ali uma puta em lugar do padre. - benzeu-se-. No ser muito difcil provocar confuso no assim chamado governo, e ento... Voltaremos a tomar a Frana! Kit cruzou o ptio com a vivida lembrana de sua ltima visita a aqueles aposentos lhe assaltando de surpresa. Que entusiastas tinham sido! Tinham os sonhos de glria, a piedade, a soberba e o ardor prprios da juventude! Enquanto caminhava era completamente consciente dos muitos olhos que o observavam alarmados. Dava-lhe igual que lhe tivessem medo. No se importavam absolutamente suas

apreenses. Nem as dela. Em sua mente se formou a imagem de seu rosto: um rosto no qual podia ler a confuso e o medo quando ele pronunciou a palavra "assassino". Bom, ao menos durante alguns dias ela no teria que seguir sofrendo sua presena. E ele no teria que preocupar-se com ela. Kate o conhecia muito bem; fizeram-se muito ntimos. E ali estava o perigo; ela era como uma sereia que lhe pedia que se aproximasse mais, mas ele no podia faz-lo. No que no quisesse. Mas Kate se convertera em uma ferida que lhe ardia continuamente, fazendo florescer nele todos os desejos e as paixes que achavam mortos, mas que s estavam adormecidos. Paixo. Desejo. Todas essas coisas no se levavam bem com o tipo de homem que ele tinha sido. De maneira que teria que desencadear-se de todas essas emoes. E lhe seria muito mais fcil faz-lo se estivesse longe dela. Longe de seu aroma e de sua voz, de seus olhos escuros e de seu formoso corpo... Abriu com um empurro a porta da casa do abade e deixou que se fechasse atrs de si com um bater. Avanou pelo corredor e passou ao lado do jovem coroinha que estava sentado de guarda diante da biblioteca. A porta do quarto do abade estava aberta. Dentro estava sentado o abade, detrs de sua macia escrivaninha, esperando-o com as mos entrelaadas em cima de um monto de papis. Tinha o mesmo aspecto que Kit recordava: a mesma cabeleira branca, o mesmo nariz bicudo por cima de uma magra e severa boca, e os mesmos olhos profundos que olhavam o mundo com uma calma imperturbvel. Ofendeu a Kit que, enquanto ele tinha mudado de uma maneira to drstica - no s em seu corpo, mas tambm em seu esprito-, aquele homem parecesse no ter sido afetado o mnimo pelo mundo; por esse mundo ao que os tinham enviado a ele e a seus companheiros. -Christian. - o abade estendeu uma mo para que este a beijasse. Kit ficou olhando-o com frieza e o abade afastou a mo-. Estive rezando para que retornasse. Sua voz tambm era a mesma, imbuda de poder e tranqila dignidade. -No tinha outra alternativa. -Sei. Mesmo assim, est aqui e eu estou contente por isso. No havia nenhum pingo de medo, recriminao ou falta de sinceridade, nem em suas palavras nem em seu semblante. -Por qu? O abade no respondeu aquela pergunta, como se Kit j soubesse e estivesse fazendo ver de propsito que no sabia. -Est metido em problemas e eu posso ajud-lo. -Pode me ajudar? - Kit sorriu friamente-. Bem. Diga-me quem nos traiu na Frana. O abade deixou escapar um leve suspiro. -No sei. Kit golpeou com suas mos a superfcie da escrivaninha, fazendo com que os papis saltassem sobre a mesa. O abade nem sequer pestanejou. -S havia cinco homens que pudessem nos ter trado. - Kit se voltou para frente apoiado com as mos sobre a superfcie da escrivaninha-. Ramsey, Munro, Andrew Ross, Douglas Stewart, o irmo Toussaint e eu mesmo. Douglas est morto, o que nos deixa com quatro.

-O que quer que lhe diga Christian? Se algum tivesse se confessado, no lhe poderia contar isso. -Quero o nome da pessoa que nos traiu. Do responsvel pela morte de Douglas. E bem sabe Deus que acabarei por descobrir. -Espero que o que diz seja um desejo, no um juramento que est disposto a cumprir. Com um estranho grunhido de insatisfao, Kit se retirou da escrivaninha e deu meia volta. -Me diga isto s: quem de entre ns acredita que seria capaz de nos trair? -No posso imaginar a nenhum de vocs capaz de tal traio. Nem Ramsey, nem Andrew disse o abade tranqilamente-. Nem voc. Exasperado, Kit afastou o cabelo do rosto. -Ento o que me diz de Toussaint? No o vi por aqui. J isso s um sinal de traio... -O irmo Toussaint abandonou o monastrio faz cinco anos e retornou a Frana. Foi exercer o ministrio em segredo, um grande risco para sua vida. -Fez o que? - a voz de Kit chiou com um tom de dvida-. E o que soube voc dele depois? -Se murmura que o descobriram e foi executado - respondeu o abade sem muita convico. Kit entreabriu os olhos. -Mas no tem certeza. -No - admitiu a contra gosto o abade. Logo ficou de p-. No pode deix-lo correr? Tem uma jovem... -No minha - disse Christian-. uma obrigao. Eu cumpro minhas obrigaes, e ela uma dessas obrigaes. Quando acabar com este assunto, acharei ao assassino de Douglas. -Sim - admitiu o abade-. E quando o achar, o que vai fazer Christian? Um sorriso de lobo apareceu no rosto bronzeado do jovem. -No vou oferecer lhe a outra face, isso o posso assegurar. -"A vingana minha, diz o Senhor". -E eu sou um instrumento do Senhor. No isso o que voc me ensinou? -Vejo em voc sombras que no tinha visto antes, Christian. -Nunca antes tinha sido marcado com ferro, pai abade - replicou Kit friamente-. E nem todo fogo refina o esprito. Algumas vezes s o queima. A fumegante tocha colocada, em uma argola junto porta cintilava sem cessar, lanando rajadas de luz sobre as enegrecidas paredes. No centro um braseiro plano ardia e fumegava, e diante dele estava de p o guardio, com as mos cruzadas atrs das costas e balanando-se ligeiramente sobre seus grandes ps. -Tenho um presente para voc. - com um sorriso, extraiu uma longa barra de ferro do braseiro. O extremo da mesma, lavrado em forma de estilizada rosa, resplandeceu laranja na

escurido do aposento. -Nego-me a acredit-lo. -Acredite voc no que quiser. Eu j o fiz uma vez. E acreditava em ns. -Faria melhor em acreditar nos intuitos de Deus. -Pensava que esses eram os intuitos de Deus! - aquelas palavras lhe saram da alma, ardentes e angustiosas. Logo se desvaneceu a careta de ansiedade de seu rosto, substituda pela frieza de um jovem zangado-. Mas no vim para isso. -Ento para que, Christian? -Encontrei um ramo de rosas. Rosas amarelas. -Onde? - perguntou o abade surpreso. -No velho castelo em runas que h na plancie. Estavam enroladas no pescoo de um rato morto. As rugas que o abade tinha aos lados do nariz se fizeram mais profundas enquanto olhava de esguelha um papel que mantinha oculto sob a mo. -E o que imagina que quer dizer isso? -No sei - respondeu Kit. No sabia a que estava jogando o abade, mas estava seguro de que no lhe ia poder surrupiar nenhuma informao-. Quero voltar ali. E registrar o lugar. -Baixou o olhar-. Mas no posso lev-la comigo. Houve uma pausa. -O que est fazendo com essa jovem dama, Christian? -Sou sua escolta. - encolheu os ombros de maneira exagerada-. Seu cocheiro, se o preferir. Pretendo lev-la salva at o castelo de Parnell. O abade ficou olhando-o fixamente. -O castelo de Parnell est em Clyth, no assim? Clyth se converteu em um lugar muito perigoso nestes ltimos tempos. Est infestado de almas turbulentas. O marqus e sua famlia foram visitados pela tragdia muito recentemente. -Como sabe voc tudo isso? - perguntou Kit olhando de maneira interrogativa ao ancio de costas retas. O abade sempre parecia saber mais do que faria supor seu cargo como simples superior de um monastrio de clausura. Quando Kit tinha estado ali de menino, o abade j era capaz de conseguir sutis informaes, inclusive a longa distncia-. E o que tm que ver essas almas turbulentas com as recentes perdas do marqus? A morte de seu irmo e sua cunhada foi um acidente. -Ouvi isso. -Mas no acredita. -No tenho razo para no acreditar - respondeu o abade com um tom de voz montono-. S sei que h pobreza e desespero vivendo ao lado da riqueza e o privilgio, e isso um campo frtil para os alvoroos. Kit no sabia por que tinha que dar crdito s suspeitas do abade.

-Eu gostaria de deixar senhora Blackburn aqui. Com voc. Quero ver se posso achar os rastros que esse rato tenha deixado no castelo. Depois disso, quero perguntar s pessoas dos arredores se viram algum estrangeiro viajando ultimamente pela comarca. -Temo que esteja perseguindo um fantasma, Christian. -No o estou perseguindo. Ainda no. No at que tenha deixado senhora Blackburn a salvo. At ento, s estou estudando o terreno. Mas quando for atrs dele, asseguro-lhe que no retornarei com as mos vazias. - Sustentou o olhar do abade-. Pode ela ficar aqui? O abade assentiu com a cabea. -De acordo, Christian. Atenderemos a sua senhora Blackburn at que volte. Mas ter que estar de volta antes do domingo. -Trs dias - prometeu Kit-. E ela no minha. Enquanto ouvia os passos das botas de Christian perdendo-se pelo corredor, o abade ficou olhando pensativo para suas mos entrelaadas. Ao crescer, aquele jovem se convertera em uma pessoa muito mais perigosa e ameaadora. A promessa de violncia feita no dia de seu nascimento se manteve nele; depois de tudo, no se tinha podido domesticar ao jovem lobo. Os pensamentos do abade retrocederam vinte anos atrs. Pouco depois de tomar os votos, o abade se lanou sobre as costas na misso de achar a flor e a nata do catolicismo da Esccia, os ltimos ramos do velho sangue, o sangue das Highlands. Tinha enviado emissrios por todo o pas, para que procurassem a esses filhos perdidos, com a nica idia na mente de salv-los dos lugares de vcio e das aglomeraes das cidades. No final s tinha podido achar quatro. No que isso lhe importasse. Uma vez descoberto o metal com o que estavam forjados aqueles jovens outra idia substituiu a original. Trein-los-ia, poli-los-ia e os converteria em modernos cavalheiros andantes, em cruzados do presente. S necessitavam de uma misso, e esta a ia proporcionar o Terror francs. O abade sacudiu a cabea ao refletir a respeito da vaidade daquela descabelada idia. Tinha pagado um elevado preo por seu orgulho. Mas Christian e outros o tinham pagado muito mais caro. Tinham estado perto. Tinham sido mais irmos que nunca... Sim, inclusive mais que os irmos daquela ordem. De fato, sua amizade chegara a se converter no fator mais importante de seus dias de juventude. E algum tinha destrudo aquela amizade. O que poderia ter significado algo assim para um jovem to sensvel como Andrew Ross, que colocava seus sentimentos por cima de qualquer outra coisa? Ou para Ramsey, que tinha adquirido uma aparncia galante como uma lembrana meio esquecida de um passado que no se atreveu a explorar? Ou para Christian, nunca tinha pertencido a nada nem a ningum at que aqueles jovens o converteram em um dos seus? Recordando o semblante do jovem Christian, o abade esfregou os olhos com as mos. Agora parecia enfastiado, desiludido, maltratado e mortalmente violento. To violento que por um momento, ao olhar nos olhos de Christian, o abade tinha chegado a sentir sua prpria mortalidade. Aquela idia no lhe causou nenhum medo, mas s uma profunda desiluso ao pensar que aquelas pessoas que tinham acreditado em sua informao e em seus conhecimentos poderiam ter ficado encalhadas sem sua ajuda, e que teriam que passar sua penitncia por isso. Mas Christian no lhe tinha posto a mo em cima. Supunha que isso podia significar algo. Tambm significava algo o cuidado que parecia ter pela senhora Blackburn. Tinha notado certo sentido da propriedade em sua maneira de comportar-se com ela, na forma em que a olhava, em como a levava nos braos. Mas naquele momento... Tinha outros assuntos dos quais preocupar-se.

Deixando escapar um suspiro, levantou a mo da carta que lhe tinha chegado naquela mesma manh. Reconheceu a letra imediatamente; quem a enviava lhe escrevia periodicamente, embora de maneira pouco freqente, e sempre tinha algo interessante que lhe contar. Depois de tudo, isso fazia parte do trabalho do Dand Ross como espio na Frana de Napoleo.

Captulo 11
Ter intimidade com o cocheiro: uma situao que deve evitar-se a todo custo Um dos monges tinha trazido um pequeno banco de pedra at a porta do abrigo. E ali estava sentada Kate, com o rosto erguido para o limpo cu enquanto o sol comeava a ocultarse atrs dos topos das montanhas. Algumas estrelas comeavam a brilhar na limpa superfcie do entardecer. -Esta noite deveramos ver Andrmeda - disse Kate em voz baixa. Achava-se j muito melhor do que quando tinha chegado ali, fazia apenas algumas horas. O calor havia devolvido a cor a suas faces, e seus olhos escuros podiam ver agora com clareza. Ele tinha ido para lhe dizer que a ia deixar aos cuidados dos monges. Mas agora que estava ali, de p junto a ela, deu-se conta de que no tinha vontade de partir. Ela era demoniacamente formosa. Inclusive com esse aspecto frgil e to plida como a luz das estrelas. E to inalcanvel como elas. Algo tinha mudado em sua relao; havia algo diferente na maneira como se comportava com ele. E havia algo em sua inacessibilidade que o impelia a tentar aproximar-se mais dela, apesar de saber que isso era uma completa loucura. Mas no podia afastar-se de seu lado. -Andrmeda? -A constelao de Andrmeda - disse ela com um pingo de orgulho-. Chamada assim pela filha de Cefeo, o rei da gente do mar, e de Casiopea, sua bela esposa. -Me conte mais - pediu ele, meio esperando que ela o convidasse a sentar-se. Ele era um homem comum, um soldado cheio de cicatrizes, e ela era uma dama. Ela podia ter tolerado sua companhia quando no tinha mais remdio que faz-lo, mas certamente agora faria todo o possvel para que se afastasse de seu lado. Amavelmente, claro. Afast-lo-ia de seu lado com suas exemplares boas maneiras. -Sente-se. Naquele banco havia lugar para um mais, mas teria que sentar-se muito junto a ela. -Preferiria seguir de p. -E eu preferiria que no me desse uma cibra na nuca. muito alto, sabe? E tem um aspecto bastante ameaador quando trata de pr nfase em algo que lhe passa pela cabea, coisa que faz muito freqentemente. Ao menos comigo. Ele olhou para baixo, para ela, alegremente surpreso ao perceber que estava sorrindo-lhe. Coquetemente. Aquilo dissipou qualquer inteno que tivesse de partir dali em seguida. -Bem, a menos que tenha necessidade da vantagem que lhe outorga a posio erguida.

Ele se sentou. -De qualquer forma, e como voc bem sabe, minha posio muito inferior sua - disse ele bruscamente-. Agora, me fale de Casiopea. -Bem - comeou ela-. Casiopea se vangloriava de que sua beleza era maior que a de sua vizinha, uma senhora deusa do mar. E essa afirmao no s dava provas de sua deplorvel m educao, mas demonstrava uma surpreendente falta de bom senso. Porque as deusas gregas no so famosas precisamente por sua piedade. Mas so bastante hbeis nas artes da vingana. Kate ps expresso de travessa e ele pde ver naquela careta a jovem que a situao que vivia to freqentemente mantinha oculta. Teria sido melhor que tivesse seguido sendo isso: essa jovem Kate de olhos radiantes, to cativante e to animada. -De verdade o so? -OH, claro! - assentiu ela movendo a cabea com solenidade-. Ns os mortais no somos mais que penosos aficionados na vingana, senhor MacNeill. Ele no se incomodou em discutir. Tinha suas prprias idias sobre a vingana e sobre suas habilidades a respeito. -Ofendida a deusa pediu a seu papai, que vinha a ser Poseidon, que castigasse a mortal rainha por sua vaidade - continuou Kate-. Como era um pai muito paciente, Poseidon esteve de acordo e forou ao rei Cefeo a fazer uma terrvel escolha: deveria sacrificar a sua filha a um terrvel monstro marinho ou perder seu reino. -Duas alternativas muito pouco atraentes - interrompeu Kit, e Kate deixou de falar e esboou um zombador sorriso-. E o que escolheu? -Decidiu ser um heri para seu povo - disse ela com um estranho tom deso de voz-. Encadeou a sua filha Andrmeda a uma rocha, no meio do oceano, para que confrontasse seu destino, no s abandonando-a ali, mas deixando-a, alm disso, sem armas com as quais poder defender-se. Ele se deu conta de que Kate j no estava pensando na mitolgica princesa. Estava falando dela mesma, de suas irms e de seu pai. -E o que aconteceu? -Perseu - disse ela com um forado tom de leveza na voz-. Ele estava voando por cima da terra com suas sandlias aladas quando divisou a pobre e desventurada moa atada a uma rocha, meio imersa no mar. Desceu, perguntou-lhe pelas razes que a tinham levado a aquela situao e julgou, muito corretamente, que agir naquele caso poderia ser extremamente lucrativo para um jovem empreendedor como ele. -Um poltico de pura cepa (s.f.
Tronco da videira. / A parte inferior dos troncos das rvores que se abatem para madeira, e que se extraem com as razes grossas para carvo. / Fig. Tronco; linhagem. / Bras. (S) Sola de tamanco. / Botnica. Gnero de plantas euforbiceas que compreende cerca de 30 espcies da sia tropical e da Malisia.) - disse

Kit com um sorriso, e por um segundo pareceu desvanec-la fragilidade de Kate.

-Exato! - concedeu-. Ento Perseu tirou rapidamente a espada, matou o monstro, resgatou princesa e aceitou parte do reino de Cefeo como recompensa. E todos viveram felizes para sempre. Mais tarde, quando os principais personagens desta lenda j tinham morrido, os deuses decidiram que sua histria era bastante formosa para converter-se em parte da tapearia

celeste - acrescentou ela com voz suave-. E a est - disse apontando com um de seus finos dedos para um grupo de estrelas-: a donzela acorrentada. -Perdoou alguma vez seu pai? - perguntou ele. O rosto de Kate permaneceu levantado para o brilhante cu noturno. -Perdoar por qu? Ele fez o que devia fazer um rei. Embora imagine que deve lhe ter sido mais fcil conceder o perdo uma vez libertada da rocha, e estar posta a salvo no palcio de seu rico e belo marido. - havia em suas palavras um timbre que parecia lhe advertir que no continuasse insistindo, e ele aceitou suas evasivas. -H outras donzelas l em cima? Ela deixou escapar um leve suspiro. -Ainda no. Mas logo poderemos ver a rainha Casiopea. -Como sabe todas essas coisas? No achei que a astronomia fosse um requisito na educao de uma jovem dama. Mas bem, a verdade que eu no sei quase nada do que tem que aprender uma jovem dama. Em quem estava pensando? Nela ou nele mesmo? -D na mesma o que aprende uma dama - murmurou Kate-. Nada pode evitar sua vulnerabilidade ou sua dependncia. Exceto a riqueza. Ah, sim. O sangue vital da aristocracia, sem a qual nada funciona nada importa e nada vale a pena, pensou ele. Ela o olhou por cima do ombro. Os lbios de Kate, que eram sempre um encanto e uma tentao, brilharam na escurido da noite; teria estado bebendo gua ou vinho. E ele recordou a sugesto que lhe tinha feito noite anterior, quase um desafio, de que deveria beber com a boca. Os msculos de seu ventre se retesaram com desejo, embora Kate no pudesse dar-se conta. Ela era totalmente inconsciente da devastao que estava provocando no corpo do Kit. -Mas estvamos falando das estrelas, no? Kate sorriu dando a entender que no pensava deixar que a conversa se fosse das mos. Embora no entendia por que tinha que tomar-se esse trabalho com ele. -Meu pai era um fervente astrnomo. Uma de minhas primeiras lembranas estar sentada sobre seus joelhos, de noite, olhando atravs do telescpio. Se nos pilhava minha bab, o dizia a minha me e esta nos dava uma boa reprimenda. - ela riu e o pulso de Kit se acelerou em resposta a sua risada. Desejava voltar a senti-la apertada contra seu corpo, suave e indolente por causa do sono ou do prazer. Kit fez esforos por afastar de sua mente aqueles desenfreados pensamentos. -E para suas irms isso parecia to cativante como a voc? -No. - um resto de menosprezo infantil tingiu sua voz; at ela deve ter percebido, pois enrugou o nariz como desaprovando a si mesma. - Charlotte no era ainda mais que um diminuto beb. s vezes aparecia Helena, mas sempre ficava adormecida em poucos minutos e tinha que lev-la nos braos para a cama. Mas muitas vezes Grace saa para ver o cu noturno. - seu rosto se encheu de melancolia-. Era sempre muito questionadora. Precoce. Costumava insistir em que ia comprar as estrelas para fazer um colar com elas. Kate moveu um de seus dedos lentamente em direo ao cu assinalando uma apertada

linha de estrelas. -Os gregos as chamavam "Caminho dos deuses". Ele me ensinou isso. "Seu pai" pensou Kit. Duvidou por um momento, movido por um impulso que mal podia entender. Sabia menos da relao entre pais e filhos do que sabia sobre a face oculta da lua. Mas notou que ela estava angustiada, que se sentia trada. Que Deus o perdoasse, mas naquele momento Kit sentiu compaixo por ela. No queria sentir nada por ela, nem compaixo, nem ternura, nem simpatia, nem compreenso. Podia aceitar o desejo que crescia nele, porque o desejo era seguro. Porque o distanciava dela. -Ele no tinha a inteno de abandon-las, nem a voc nem s suas irms, Kate. No pensava que poderia morrer. Ela ficou tensa, mas seus olhos continuaram cravados no cu. -No tinha que morrer. Ele escolheu. Voc mesmo disse. - lanou um spero olhar a Kit-. Oferecer-se daquela maneira era... Irresponsvel! Deveria ter pensado em ns, deveria ter defendido sua vida para proteger nosso futuro! O que realmente eu gostaria de saber por que decidiu morrer por voc em lugar de viver por ns. Ele no tomou aquelas palavras como uma ofensa. Entendia-a perfeitamente. Tanto que duvidava que qualquer outro homem pudesse compreend-la como ele. Kate tinha perdido o que mais queria, e sentia que a tinham trado. Sim, isso o entendia ele muito bem. De repente, ela abriu os olhos sentindo-se mortificada. -OH! Sinto muito. No queria dizer que... S que achei que nos queria... Ele no fez caso de suas desculpas. -Queria-as. Mas tinha que fazer o que... -tentou achar as palavras apropriadas-... O que tinha que fazer. -Eu gostaria de poder acreditar em voc. -ela baixou a vista e olhou as mos, que descansavam sobre seu colo-. J sei que me sentir desta maneira um pouco errado. Mas que importncia pode ter isso? Equivocada ou no, quando uma pessoa sente algo to profundo, a lgica no o pode eliminar. Por Deus, aquela mulher era uma sereia ou uma sibila? Kate ficou olhando-o com uma expresso de impotncia nos olhos. -Como poderia explicar-lhe? -Entendo-o. Ela inclinou a cabea de maneira inquisitiva, deixando que ele visse em seus olhos, da cor da meia-noite, que se dava conta de que outra pessoa suportava uma carga similar. -Sim - disse Kate em um murmrio-. Sim claro que entende. Para sua surpresa, Kit sentiu algo muito parecido tristeza, em lugar da raiva que normalmente fervia nele cada vez que recordava a traio e a seus camaradas perdidos. Os olhos de Kate cintilaram na escurido. -Como vive com isso? Com a traio. -No o fao - disse ele com voz rouca-. continuo estando convencido de que algum dia descobrirei a verdade, e poderei enfrentar pessoa que nos traiu.

-E se a pessoa que os traiu estivesse morta? Por que ela? Por que essa compreenso, esse profundo esforo de sinceridade, tinha que vir dela? -No sei o que faria. -Eu sim - disse Kate muito sria e apoiando-se contra ele-. Deix-lo correr. Seja quem for. -No posso. H uma dvida que pagar, a dvida que tenho com Douglas. A inocncia que h um momento se refletia no rosto dela desapareceu. - claro, eu no estou em posio de critic-lo pelo que sente. O que queria aquela mulher dele? Uma declarao de que continuaria fazendo tudo o que estivesse em sua mo para v-la segura, a salvo e feliz, embora tivesse prometido a sua famlia que poria todos seus esforos em mant-la livre de todo perigo, e embora lhe tivesse feito o voto de servi-la? Que estaria disposto a brigar por ela? A roubar por ela? A dar a vida por ela? Kit ficou bruscamente de p. -Parte - disse ela com um tom de voz neutro. -Sim. -Um compromisso urgente eu imagino. Ele desejava voltar a ouvir sua risada. Mas outra parte de si mesmo queria ouvir um som completamente diferente, queria ouvi-la ficar sem flego, ofegar desesperadamente entregue. Sem querer, seu olhar posou na suave curva dos lbios de Kate. Depois seu olhar passeou pela radiante pele que desaparecia sob a gola de sua capa, para descer depois por seus finos e delicados pulsos, e por ltimo ficar fixa no resplendor de seus olhos. O desejo que sentia por ela explodiu de uma maneira to intensa que por um instante Kit sentiu que a cabea lhe dava voltas. Tinha que partir dali. -MacNeill? Do outro lado dos muros do jardim havia um poo. A gua costumava estar sempre gelada. Deus quisesse que ainda estivesse. -Aqui estar bem. So iludidos e ingnuos, mas so boas pessoas. Eles se encarregaro de lhe dar de comer e que descanse. -Quanto tempo estar fora? -Voltarei em alguns dias. -Pensa ir a...? - interrompeu-se franzindo o cenho-. Vai outra vez ao castelo? Porque no acredito que seja um lugar seguro. Ele riu e a mentira lhe saiu sozinha. -No. J o disse. Deixarei-te a salvo em seu destino antes de me ocupar de meus prprios assuntos. Ela se tranqilizou. E Kit sentiu que o corao lhe saa do peito, pelo fato de que Kate estivesse bastante preocupada com sua segurana para chegar a lhe perguntar por suas

intenes. Fazia muitos anos que ningum se preocupava com ele. Mas naquela preocupao havia uma armadilha. Era um pouco interessada. -E quando voltar ns vamos para Clyth? Kit deveria estar agradecido por lhe recordar aonde se dirigia ela, para quem e por que. Mas a nica coisa que sentiu foi um fogo que lhe ardia nas entranhas e um incmodo frio no peito. -Sim, senhora. Despediu-se dela com uma formal reverencia e antes de que Kate pudesse seguir esfolando-o com suas inocentes palavras, partiu dali.

Captulo 12
Os Perigos de entrar nos atalhos do jardim Minha querida Helena: Peo-lhe que compartilhe com Charlotte o contedo desta carta, no caso de que ela encontre tempo na agitada vida social dos Welton para lhe fazer uma visita. Deve estar preocupada, querida, mas no pude te escrever at agora, porque minha viagem se viu interrompida por um desafortunado episdio climtico que nos obrigou a refugiarmo-nos em uma inesperada e completamente encantadora... Kate mordiscou o extremo de seu lpis considerando que palavra devia escrever. A palavra "abadia" no faria mais que confirmar os temores da Helena: tinha sido uma irresponsvel ao lhe haver permitido viajar sem ela. "Taverna" era ainda pior... -... Balnerio escocs - escreveu. E logo continuou-: Espero querida, que sua empregadora no se aproveite muito de sua bondosa natureza, mas temo que, conhecendo a voc e a ela, seja esta uma ftil esperana. Duvidou um momento. claro, espero que queime esta carta assim que a tenha lido. -Teve sorte de no ter sofrido uma inflamao dos pulmes, senhora Blackburn. -Pai abade! - Kate se levantou de um salto de seu assento na parte exterior da estufa, e esteve a ponto de tropear com o vis do hbito marrom que tinha posto. O abade fez ver que no se dera conta do tropeo. -Desculpe-me, acredito que interrompi sua correspondncia. -No, no - assegurou Kate apressadamente-. S estava redigindo uma breve nota a minha irm Helena. Suponho que no haver aqui nenhuma maneira de faz-la chegar ao correio. -Sim, claro que sim. No pense que estamos to afastados do mundo como parece. Esta tarde vir um mensageiro. Posso fazer com que leve sua carta ao correio. -Muito obrigado - disse ela olhando ao seu redor sem saber o que demandava o protocolo nessas situaes, e perguntando-se se deveria sentar-se de novo antes que o fizesse o abade. Ele resolveu amavelmente suas dvidas, tomando assento em um banco de mrmore que havia ao lado da porta da estufa e lhe indicando que voltasse a sentar-se em sua banqueta. -Que tal est passando senhora Blackburn?

-Muito bem, senhor. - fazia dois dias que Kit partira e ela se sentia de novo em plena forma. Ao menos no aspecto fsico-. Devo lhe agradecer de novo sua hospitalidade. Quando chegar ao castelo do marqus de Parnell pedirei que os recompense por me haver cuidado... -Isso totalmente desnecessrio. Somos uma ordem beneditina, senhora Blackburn. Servir aos viajantes e aos indigentes nossa misso. -Indigentes? - repetiu ela aturdida. O abade sorriu. -No queria insinuar com isso que pertencesse voc segunda categoria, senhora Blackburn. Perdoe-me por ter sido pouco claro. -Absolutamente - murmurou Kate-. s que... Desde que meus pais morreram estive bastante perto desse estado, mais do que eu gostaria ter que admitir. -Suponho que ter sido duro para voc - reconheceu com suavidade-, sobre tudo depois que desertasse sua criada e seu cocheiro fugisse com sua carruagem. Kate assentiu com a cabea. Certamente Kit lhe tinha explicado sua situao ao padre. -Acrescentando a isso que se visse ento forada a confiar nos bons ofcios de um homem a quem certamente deve ver como um estranho. -Ele fez tudo o que estava em sua mo para me proteger e me cuidar - disse ela com tranqilidade. -Ah! - o abade sorriu-. Alegro-me de ouvi-la dizer isso. -Por qu? - perguntou Kate com receio-. Tem alguma razo para supor qu poderia ter agido de outra maneira? Ento no o conhece bem, MacNeill um perfeito cavalheiro, honrado e muito servial. - claro. Como me felicito de que voc reconhea seu valor. -Hum. - Kate se voltou para trs sentindo-se aliviada da inexplicvel rigidez que tinha notado durante os ltimos minutos. -H alguma outra coisa que possa fazer por voc? Ela teve um momento de dvida. Mas em seguida pensou que poderia passar um momento conversando com ele. -Sim. Fale-me de Kit MacNeill. Kit acelerou o passo conforme se aproximava do jardim de rosas. Sua viagem ao castelo em runas e seus arredores tinha sido infrutfera. Ningum tinha visto nenhum estrangeiro que pudesse ter sido o homem que acossou Kate, e Kit tinha encontrado poucos rastros de sua passagem, exceto o lugar junto ao muro rudo onde tinha amarrado seu cavalo. Tinha retornado a St. Bride na primeira hora da manh, e logo se apresentou ante o abade, que lhe tinha informado que Kate estava bem - "radiante", havia-lhe dito deixando-se levar por uma pouco caracterstica elegncia na linguagem-. Logo o abade tinha insistido em que tomasse um banho. E a seguir... Bem, ele j no podia seguir atrasando-se por mais tempo. Ela era responsabilidade sua, disse-se. E, portanto, era ele quem deveria julgar se sua sade se viu danificada por sua viagem atravs das plancies.

-Ah! Entendi - a voz de Kate se ergueu por cima do muro de pedra do jardim. Uma perfeita pronncia inglesa, com vocais claras e consoantes limpas. - E essas so as partes que me informam que do gnero masculino? No so muito espetaculares, na verdade. - Kate parecia um tanto desiludida. Que demnios estava acontecendo ali? -No preciso que sejam espetaculares. - Era aquela a voz do irmo Martin? O irascvel e misgino irmo Martin-. S precisam fazer sua funo reprodutiva, e isso o fazem perfeitamente bem. Kit abriu a porta que havia no muro que rodeava o jardim, e se moveu silenciosamente por entre o matagal de arbustos que existia junto entrada. Logo, pde divisar Kate. Estava sentada fora da estufa, sobre um banco de mrmore, ao lado do monge ancio. Observava cuidadosamente uma rosa seccionada em dois, que estava depositada entre eles sobre a superfcie de mrmore. S podia ver seu perfil, mas tinha a frente enrugada como sinal de concentrao e o cabelo lhe caa sobre as costas preso em uma grosa trana. Algum lhe tinha dado um hbito de novio para que o pusesse por cima do vestido, talvez como uma defesa contra seus encantos naturais. Um grande esforo intelectual. Aquilo no fazia seno ressaltar ainda mais sua feminilidade. Realmente o abade tinha razo. Parecia radiante de sade. Kit apoiou os ombros contra a pedra desfrutando daquela viso: a rosada pele de suas faces, a leve inclinao da ponta de seu nariz, a elegante curva de seu pescoo, a maneira em que a clara luz da manh se refletia em sua escura trana. Se fechasse os olhos, quase podia imaginar o sedoso tato daquele cabelo sobre as palmas de suas mos. Alegrou-se de que durante os dois dias que tinha estado fora ela tivesse recuperado a sade. Tinha estado pensando em Kate e na atrao que sentia por ela, e tinha decidido que s era uma questo de proximidade, ao que se acrescentava o velho problema de desejar sempre as coisas que no podem alcanar-se. Simplesmente tinha estado de novo latindo para a lua. Bem, mas j no ia seguir fazendo-o mais. -E disse que o senhor MacNeill conhece todas estas coisas? - perguntou ela ingenuamente. Ele abriu os olhos e ficou olhando fixamente seu cndido rosto. O que pretendia? -Se no for assim, deve-se a uma carncia de esforo de minha parte. Todos esses moos estavam bem ensinados em horticultura. "Dem-lhes algo para que ocupem seus crebros", isso nos dizia o abade. -E por que precisavam ter as mentes to ocupadas? Teria imaginado que com o latim, a histria e a geografia j teriam tido suficiente. Bem, parecia que ela tinha estado muito ocupada. Que outras coisas teria descoberto? -Muito pouco para a metade, para a maioria deles. Os moos mais preparados que jamais vi. Tanto um a um como em conjunto; embora se tiver que lhe dizer a verdade, terei que tomlos em grupo. -Sim? -Mantinham-se sempre to unidos como os pecados a Sat, Deus nos libere de suas artimanhas; eram quatro enjeitados muito inteligentes. - o irmo Martin soprou-. Mas para que quer um a inteligncia? Aonde chegaram todos eles? A inteligncia s significa que sabe exatamente o que pouca coisa . melhor ser como o irmo John, que s suspeita, e vagamente, que lugar to miservel o mundo. falar. Kate deve ter erguido uma de suas delicadas sobrancelhas porque o irmo Martin voltou a

-Um homem tem direito a expressar suas opinies - se queixou o monge. - claro. - na voz de Kate no havia indcio de censura-. Mas se um homem, ou uma mulher, no conhecem a extenso de suas misrias, como poder apreciar a gloria da salvao? -Senhora Blackburn, poderia ter sido um bom jesuta - disse o irmo Martin de maneira um tanto sombria. -Tomarei como um elogio - replicou ela-. Mas estvamos falando do senhor MacNeill. -Voc estava falando do senhor MacNeill. Outra vez. Eu estava falando de flores. -Outra vez. -Hum. Kit pde ouvir o grunhido divertido do irmo Martin. Aquela mulher tinha sido capaz de encantar a esse velho misgino. E em s dois dias. S Deus sabia o que teria passado com outros monges. Possivelmente estariam todos se confessando por todo tipo de interessantes e pecaminosos pensamentos. E Deus sabia que tambm ele mesmo deveria estar lhes fazendo companhia, por culpa de uns quantos pensamentos que se permitiu. - realmente muito instrutivo em uma boa quantidade de temas. -Esta voc pensando outra vez no senhor MacNeill. -Acha isso? Estaria pensando nele? "E por que pensaria em mim?", perguntou-se Kit. Mas ele j sabia a resposta. Havia lhe dito em uma ocasio que podia agir conforme demandasse a situao. E aparentemente, para ela aquela situao demandava que se informasse sobre o passado de Kit. Tinha chegado o momento de pr fim a suas indagaes. Kit saiu de entre as sombras estudando a sua pequena tentadora. Tinha a cabea inclinada em uma postura quase coquete e as pontas de suas pestanas pareciam impregnadas de luz, como se estivessem banhadas em ouro. O irmo Martin, inclusive da distncia, tinha a triste e aturdida expresso de um homem totalmente cativado. O que lhe teriam contado os monges? Que sua me tinha sido uma prostituta? Que se tinha metido em mais briga que qualquer dos outros moos? E o que teria pensado ela de tudo aquilo? Como poderia utilizar toda aquela informao? Porque ningum se dedica a averiguar algo se no tiver inteno de utiliz-lo; essa era outra das lies que o mundo tinha ensinado a Kit depois de abandonar St. Bride. Sim, fazia bem em deix-la s por uns dias. Ela teria podido esquecer por um tempo o que pode fazer o mundo se a vida prpria se mesclar muito com outra pessoa. Era melhor estar sozinho. O irmo Martin acabava de recolher um pequeno ramo do cho e o estava utilizando como se fosse um ponteiro. Mas a paralisia, que tinha comeado a atorment-lo fazia alguns anos, parecia ter piorado com o tempo, e agora sua mo tremia. Tratando de no dar importncia a esse tremor, Kate cobriu com a sua a pequena e enrugada mo do ancio para fazer com que se detivesse. Kit sentiu uma pontada de cimes e sorriu ante o absurdo daquele sentimento. Mas a verdade era que no lhe havia tocado nunca daquela maneira. No por prpria vontade. Inclusive quando lhe tinha enfaixado a cabea o tinha feito s como um dever para com seu semelhante. Pensou na sensao que aqueles dedos longos e delicados poderiam provocar em sua pele,

em seus braos e em seu peito. Estariam as mos de uma dama mais ou menos acostumadas a fazer o amor? Poderiam essas palmas e esses dedos finos oferecer mais prazer que os de uma garota de taverna? Ou acaso o fato de ser uma dama ou uma criada no tinha nada que ver, e pudesse ser que uma carcia de Kate Blackburn fosse realmente excitante, sem importar quem fosse ela ou de onde viesse? Mas era impossvel separar uma coisa da outra. Porque o lugar de onde vinha a tinha feito ser quem era, e ela era uma dama. E estava muito longe de uma pessoa comum como ele. Kate ficou quieta de repente, como se tivesse notado que algum a estava espiando. Levantou a cabea com gesto preocupado e olhou a seu redor. Voltou lentamente cabea para um lado, e ento seus olhares se cruzaram. Os olhos de Kate brilharam ao mesmo tempo em que um sorriso curvava seus lbios. Ele tentou resistir, mas se sentiu atrado por ela como os metais pelo m. -MacNeill! - disse Kate em voz baixa. -Senhora. -Retornou muito antes do que me havia dito o abade. Suas palavras eram alegres. Parecia contente com sua presena. Aquilo lhe fez sentir-se perversamente zangado, embora soubesse que esse sentimento era pouco amvel de sua parte. Que direito ela tinha para alegrar-se por sua chegada? Que direito ela tinha para lhe fazer desejar essa recepo? s vezes, para que algo nos leve a loucura, ter que consentir-se essa loucura. Ou ao menos isso se dizia Kit enquanto se aproximava dela com uma idia que crescia em sua mente quase sem querer o. Se pudesse prov-la, poderia descobrir que seria igual a qualquer outra mulher, que era exatamente igual a todas as mulheres. E ento poderia acalmar o desejo que tinha de... Senti-la. E depois poderia seguir adiante com sua misso de vingana. -No havia motivo para continuar procurando algo que no estava ali, senhora Blackburn. Como voc. Porque voc no est realmente aqui, comigo, no assim? S est de passagem, pensou ele. -Lamento que se sinta decepcionado. -Retornar tambm tem suas compensaes - disse ele sem pestanejar e olhando-a fixamente nos olhos. "Olhe-me. Deseje-me. S um pouco", pensou ele. Os extraordinrios olhos de Kate se arregalaram como se tivesse podido ouvir seus pensamentos. Bem. No queria ter ante ele uma vtima confiante. Era melhor que ela percebesse quais eram suas intenes: queria possu-la. Ou possuir algo dela, embora s fosse um beijo. -J est de volta, Christian? - disse o irmo Martin com amargura, descontente porque tinha interrompido sua conversa com Kate. -Sim. - Kit no afastou os olhos de Kate-. Confio que se encontre bem, senhora Blackburn. - claro que est bem - balbuciou o irmo Martin-. Esteve tomando infuses de rosa, malva e limo balsmico durante trs dias. Sua dolorida garganta j est completamente curada. E a alimentamos bem. A pobrezinha estava meio depauperada ([part. de depauperar.] que se
depauperou, que sofre de depauperamento [De depauperar + mento.] S. m. ato ou efeito de depauperar [Do lat. Md. depauperare] V. t. d. 1. Esgotar os recursos de; tornar pobre, empobrecer; 2. Esgotar as foras de; extenuar, debilitar, enfraquecer; exaurir; 3. Enfraquecerse; debilitar-se, externuar-se) - o olhar que o ancio atribua a Kit claramente o culpava pela m sade

dela.

-J vejo que est em perfeito estado de sade. Ela baixou o olhar e suas faces ruborizaram. Ele voltou a chamar sua ateno ao aproximar-se do monge. -Vejo que achou um novo tutelado, irmo Martin. O ancio monge fungou. -A senhora Blackburn estava inquieta te esperando e, para fazer honra a nossa hospitalidade, pensei que seria apropriado lhe fazer um pouco de companhia, enquanto solucionava esses assuntos que o tm feito deix-la aqui sozinha. Pobrezinha. Pobrezinha, sim. Durante a diatribe (s.f. Crtica severa e mordaz; escrito ou discurso agressivo e injurioso.) do irmo Martin, Kate tinha levantado de novo a cabea com uma expresso submissa no rosto. Uma expresso que contradizia seus olhos alegres e radiantes. -No preciso que justifique sua presena aqui, irmo Martin - replicou Kit. - No preciso mais que olhar senhora Blackburn para que no sejam necessrias ulteriores explicaes. Ela ruborizou ainda mais de uma maneira encantadora. O irmo Martin no respondeu nada naquele comentrio. Neg-lo poderia ferir a sensibilidade daquela "pobrezinha" e admiti-lo seria tanto como afirmar que estava totalmente cativado por ela. De modo que franziu o cenho e mudou de assunto. -A senhora Blackburn estava perguntando se recorda algo do que lhe ensinei. - o monge ergueu a cabea olhando Kit com a amarga acritude (s.f. Acridez, azedume) com que se olhe a um rival-. Lembra de algo? -OH! De algumas coisas. No estar pensando me fazer um exame? - perguntou-lhe Kit em tom de brincadeira. Os exames que costumava lhes pr o irmo Martin eram realmente difceis. O monge ancio podia ter um aspecto to frgil como uma taa de cristal, mas era um perito em lhes apertar as porcas. -Se estivssemos em meu jardim, pode ser que o fizesse - disse o irmo Martin- Mas este o jardim do irmo Fidelis. Sempre disse que ele lhes tinha tolerado como a estas espinhosas preciosidades que tem aqui. Nunca entendi que sentido tinha tudo isto, gastar tanto esforo nas rosas quando a fora tm todas essas plantas medicinais to teis. -As rosas s crescem em lugares muito especiais - disse Kit. Enquanto falava seu olhar no se afastou de Kate nem um instante-. Se as levarmos ao mundo real no exterior, morrem. -Ento para que fazer-se tanto esforo? - perguntou ela. -Em primeiro lugar, porque no tnhamos outra escolha - respondeu Kit com voz suave-. E, alm disso, bom, no querer que algo to formoso sofra quando seu cuidado s necessita um pouco de esforo? Kit no gostou de sua prpria resposta e ela pde dar-se conta disso pela maneira em que enrugava a testa. -Suponho que o irmo Fidelis lhe ter mostrado o jardim.

-No. -Um descuido que devemos retificar. Um jardim de rosas um lugar fascinante. Exige muito trabalho e muitos cuidados. -Mas o esforo vale a pena. -s vezes. Durante a breve estao em que florescem. E realmente uma estao muito curta. E o final sempre agridoce. - Kit sublinhou essas ltimas palavras com um radiante sorriso, encantador e descarado. Kate sentiu uma convulso de alarme que lhe percorria todo o corpo. O que lhe tinha acontecido? Kit no parecia o mesmo homem que era quando partiu do monastrio. Esse Kit de agora tinha um olhar profundo e sensual, fixo e devorador. Fixo nela. De repente ele estendeu uma mo e esperou a que ela tomasse para ajud-la a ficar de p. -Irmo Martin? O ancio se levantou. -O que? Espera que arraste meus ps atrs enquanto se dedica a declamar os nomes latinos dessas ridculas flores mimadas? Tenho coisas mais importantes das quais me ocupar. lanou a Kate um explcito olhar de superioridade-. Com minhas plantas medicinais. E soltando um rouco grunhido de desdm, dirigiu-se com passo lento para a porta. -Permite-me? Ela inclinou a cabea. -Sim, claro. Mas devo lhe advertir j que espero que me surpreenda. Ele colocou a mo de Kate sobre seu brao. -E eu espero no decepcion-la. -Sabe de uma coisa, senhor MacNeill? - Kate fez uma breve pausa e logo acrescentou: Pretende voc no ser nada mais que um rfo malcriado, mas s vezes d mostras de maneiras que convm mais a um salo que a um desvo (s.m. Espao entre o telhado e o forro ou por baixo das escadas, onde se guardam trastes. / Recanto, esconderijo. (Var.: esvo.). -No mais que um disfarce - assegurou-. S isso. Com o passar dos anos fui aprendendo algumas maneiras que vou desempoeirando de vez em quando. Um de meus... De meus antigos companheiros tinha uma linguagem to sutil e lisonjeadora que era capaz seduzir at aos gatos. -Nunca sei quando devo acreditar em voc e quando no. -Quando quiser senhora - disse ele com um tom corts e servial, e com um olhar franco. Quase como se... Uma repentina suspeita fez com que ela parasse em seco e lhe perguntasse sem pensar: -Acaso est tentando me seduzir, senhor MacNeill? Ele tambm se deteve. Seus lbios se curvaram como se fosse pr-se a rir. Mas quando ela o olhou nos olhos, deu-se conta de que estes estavam completamente srios. -Por que o pergunta senhora Blackburn? Sim, claro. Alarma-a essa perspectiva?

-Sim - respondeu ela imediatamente- assim . -Ah! Lamentvel. E deveria acrescentar que desnecessrio. Embora, de minha posio, devo reconhecer que seu alarme est bastante justificado. -Acredita que teria que me pr a gritar pedindo ajuda? - perguntou ela tratando corajosamente que seu comentrio soasse to sofisticado como o de Kit. Ele a olhou de maneira irnica. -Acredito que a palavra foi "seduzir", no violentar. No est voc em perigo comigo. Bom, isso no exatamente certo - admitiu-. Mas estar em perigo s at o ponto em que se voc permita est-lo. -Percebo - disse ela com voz entrecortada. -Bem. Ento acredito que nos entendemos perfeitamente. Ele voltou a colocar a mo de Kate sobre seu brao, e teria comeado a caminhar de novo se ela no ficasse completamente quieta. Kit se voltou para olh-la. -Posso convenc-lo de que no trate de me seduzir? Ele levantou as sobrancelhas por uns instantes, enquanto considerava aquela pergunta. -No - disse no fim-. No, no acredito que possa. -Em tal caso, minhas opes so... -Continuar com nosso passeio e deixar que ponha a prova minhas habilidades. Ou no. O corao de Kate tinha comeado a pulsar com fora do momento em que lhe tinha declarado suas intenes. Naquele momento pulsava a galope ameaando sair do peito. Ofereceu-lhe um sorriso arrependido. -Vamos senhora Blackburn. Minhas habilidades, embora diz-lo v contra mim, no so to impressionantes. No acreditava nele. Parecia-lhe perfeitamente capaz de seduzi-la. Alto, viril, forte e bonito. Kate percebeu que lavara o cabelo h pouco. Brilhava como se fosse de bronze fundido. E tinha feito barba que levava desde que o achou na estalagem White Rose. Tinha um aspecto perigosamente atraente, alarmantemente excitante e... Kate engoliu em seco. A verdade era que ela tinha vontade de continuar estando com ele. Ao menos um momento mais. -Estou realmente interessada nas rosas - disse ela friamente. -Claro que est. Sua voz tinha um quente tom jocoso. Mas desta vez, quando ele ps-se a andar com a mo dela firmemente presa a seu brao, Kate no ofereceu resistncia. Caminharam por um atalho de cascalho fino at a edificao de vidro. Ao chegar, ele abriu a porta e esperou que ela entrasse. Depois entrou atrs dela. J no ficavam ali dentro muitas roseiras em flor, embora todas elas conservassem suas folhas verdes. Ele se deteve em primeiro lugar diante de um pequeno arbusto, arrepiado com milhares de agudos espinhos. -Rosa galilea. A julgar por seu tamanho e seu porte deve ser a rosa de Lancaster. a nica rosa que desfruta do favor do irmo Martin, j que tambm a conhece como "rosa de farmacutico".

-E o que me diz de seu florescimento? -Floresce profusamente. Mas s uma vez. -Ele indicou uma planta parecida, que estava ao lado da anterior-. Esta a Rosa Mundi. Tambm gaulesa, mas suas ptalas tm franjas vermelhas. -Esta j tinha visto - disse Kate com um gesto de reconhecimento. -Tem certeza de que assim . uma variedade muito antiga. - ele continuou caminhando, passando ao lado de varias plantas muito menos crescidas antes de deter-se de novo junto a um caule com folhas muito mais alongadas que as demais. - E isto deve ser uma rosa de Damasco, trazida Inglaterra desde a Prsia. Kate se inclinou sobre a planta para procurar um casulo, mas ficou decepcionada ao no achar nenhum. Ficou rgida ao perceber que ele se colocara atrs dela, muito perto. Pde notar sua respirao soprando sobre o cabelo de sua nuca. Kate ficou imvel. Sua respirao se fez mais rpida e entrecortada, e o corao comeou a lhe retumbar dentro do peito. Por detrs, da coxa ao quadril, sentia um formigamento que tinha despertado nela a proximidade do corpo de Kit. -Quando estiver sentada em sua penteadeira, em alguma longnqua manh - disse ele com um tom de voz rouco que era quase um ronronar que lhe acariciava a imaginao-, e se colocar um pingo de perfume aqui - Kit lhe tocou um lado do pescoo e quase cortou a respirao dela, e teve que deixar escapar um suspiro, ou um gemido, que no pde reprimir-, ou aqui - os dedos dele subiram pelo pescoo de Kate e posaram, com inefvel ligeireza, na suave pele detrs de sua orelha-, recorde as milhares de rosas que tero sido sacrificadas para destilar esse perfume, e aflija-se um pouco por seu desaparecimento. Ele no deveria tomar aquelas liberdades. Ela no deveria permitir-lhe Mas mesmo assim, Kate no podia reagir. Um calafrio de desejo lhe percorreu todo o corpo. Kit baixou a cabea e seus lbios Ficaram a s uns centmetros do pescoo dela. Kate comeou a tremer balanandose para ele. -Mas assim como tem que ser No? - Kit, fazendo com que, com o movimento de sua boca, seus lbios quase roassem a pele da nuca dela-. O mundo deve sacrificar a beleza em honra da beleza. Ela sustentou a respirao, esperando que ele a beijasse. Mas no o fez. Kate sentiu o florescer de um zombador sorriso nos lbios que Kit tinha quase apoiados contra a curva onde seu pescoo se unia com o ombro. E ento ele ergueu a cabea, separou-se de seu lado e voltou a colocar a mo de Kate sobre seu brao. Ela se sentiu defraudada. Kit se ps de novo a caminhar e lhe seguiu, quase sem flego e terrivelmente confusa. Ele a guiou at um caminho lateral, e dali a um terreno de plantas to altas como ela, com uma folhagem de cor verde e prateada com reflexos suavemente rosados. -Rosa alvorada - informou Kit como se no acabasse de toc-la, como se ela no se deixara envolver por sua carcia desejando que ele continuasse-. Supe-se que a introduziram os romanos. Quando floresce, seus casulos so como deve voc de supor, primorosamente brancos. Esta em concreto certamente o alvorada semiplena, que historicamente se supe que a rosa branca dos York. Acompanhe-me, deixei o melhor para o final - disse ele tomando sua mo e fazendo-a cruzar uma pequena porta gradeada coberta por grandes folhas verdes. Do outro lado, um estreito atalho conduzia at um pequeno caminho tortuoso, onde crescia uma verde folhagem, brilhante e acetinada. Por cima deles, os painis de vidro estavam cobertos de bafo, como se ali dentro houvesse algo que respirasse. O profundo aroma de terra mida deixava passagem ali outra fragrncia no to especfica como a das rosas que ela

conhecia, mas um pouco mais doce, com um aroma mais penetrante. Ele parou de repente, olhando-a sorridente e agarrando-a suavemente pelos ombros. Logo a fez virar sobre si mesma, provocando que suas costas se recostassem contra ele, uma vez que lhe tampava os olhos com as mos. Ela tentou lhe afastar as mos, desconcertada. -Espere - disse ele. Kit continuou avanando, pegando o corpo de Kate e lhe tampando os olhos, forando-a a sentir a cada passo o ntimo contato de seus quadris, apertados contra as ndegas dela. Fez-se um n na garganta de Kate. E logo outro tipo de tenso fez ninho em seu ventre, como mal recordadas pontadas de desejo que zombavam dela e faziam com que seus sentidos voltassem a despertar. Os poucos instantes transcorridos, a Kate pareceram horas. Inclusive atravs de sua camisa, podia sentir o calor que irradiava do corpo de Kit, e notava cada um de seus longos dedos lhe tampando os olhos. Sentia a parte baixa do corpo dele lhe roando a saia e, mortificada, tambm notava a evidncia do desejo que aquele contato provocava em Kit. E o que era ainda mais humilhante: sentiu uma vibrao de inegvel triunfo feminino ao perceber que ele, duro e excitado, apertava-se contra ela. Ao cabo de um momento, Kit se deteve. Seus lbios aveludados lhe roaram a orelha. -"E farei para ti leitos de rosas. E um milhar de fragrncias embriagadoras". Um soldado cheio de cicatrizes citando Christopher Marlowe? No podia encaixar todas as peas daquele quebra-cabea. Kit afastou as mos de seu rosto e ela abriu os olhos, esquecendo-se imediatamente de sua consternao. Achavam-se em meio de uma pequena parreira de folhagem, salpicado de fabulosas rosas de uma cor amarela dourada, com seus pesados casulos balanando-se sob o suave sopro da brisa. Ela deu um passo atrs e a doce fragrncia que tinha notado um minuto antes a envolveu. Olhou para baixo. Estava de p, sobre um tapete de brilhantes ptalas, esmagando sua sedosa textura e liberando um indecifrvel aroma que embriagava seus sentidos. -O que so? - perguntou ela em um suspiro-. Como podem florescer nesta poca do ano? Isto mgico. -De certo modo, assim . So os descendentes da roseira que levamos a sua famlia. -Descendentes? -A descendncia de um cruzamento entre sua roseira e uma formosa dama de Damasco: uma roseira que floresce perpetuamente. -No deixa alguma vez de florescer? -perguntou ela elevando a mo para tocar um punhado de flores. Logo uma dourada chuva de ptalas caiu sobre ela, cintilando sob a luz. Kate se voltou para trs de repente, olhou por cima de seu ombro e seus olhos se encontraram com os de Kit, que a observava fixamente com uma expresso indecifrvel no semblante. -Nada floresce para sempre. Esse simples desmentido fez que Kate ficasse melanclica. O tempo passa. As rosas morrem. O mundo muda. Sempre acaba chegando o inverno. Ela voltou a estender o brao e pegou uma s rosa do ramo. OH, sim! A magia comeava a desaparecer. Olhando-a mais de perto, o acetinado das ptalas estava ligeiramente manchado por diminutas franjas marrons; o mido centro tinha perdido sua cor e era de um tom mais translcido que dourado. - triste, no lhe parece?

Ele a entendia. Aproximou-se dela. Desta vez Kate no se encolheu ante sua proximidade como se fosse um gatinho amedrontado. Ficou ali quieta, observando pensativamente a flor que segurava entre as mos. Ele ergueu a mo, deu uma sacudida a um ramo que havia sobre suas cabeas, e fez com que uma cascata de ptalas casse sobre o moreno cabelo dela formando um manto sobre seus ombros. Kate levantou o rosto e ficou olhando-o surpreendida. -Me beije - disse ele. Kate retrocedeu um passo e ele avanou para ela; quando Kate tentou passar por seu lado, Kit se pegou porta gradeada com um rpido movimento e lhe fechou a retirada. -Havia dito que no tinha nada que temer de voc. -Est assustada? - Acho que sim. -No tem por que estar - disse ele esforando-se por pr um tom de voz suave e tranqilizador. Nunca tinha desejado algo tanto como desejava nesse momento provar o sabor da boca de Kate, afundar suas mos em seu cabelo azeviche e esmag-la contra seu corpo. Mas no deveria desejar-. Embora eu no possa evitar que se empenhe em ter medo de nada. -Voc no nada. Depois de tudo, Kate tinha conseguido lhe arrancar um meio sorriso. -Sim, sou algum. Mas no sou nada para voc. S uma anedota para recordar algum dia, no futuro, quando estiver aborrecida. Kate ruborizou. E se sentiu zangada porque entendia que aquelas palavras eram quase um eco exato de seus anteriores pensamentos. Embora ela nunca tivesse querido que ele fosse uma anedota - absolutamente-, no podia deixar que ele pensasse o contrrio. -Se lhe beijar deixar-me- partir? -Deix-la-ei partir tanto se me beijar como se no - disse ele-. Somente estou tentando minha sorte. -De verdade? -De verdade. Para lhe demonstrar que era certo o que dizia, ele afastou da grade da porta a mo que lhe fechava o passo. Ela ficou olhando-o fixamente, tentando ler em seus olhos o que de verdade sentia. Mas Kit escondia muito bem seus sentimentos; inclusive era capaz de ocultarlhe a si mesmo. Assim que como ia pretender ela adivinhar suas intenes? Mas como, ao fim e ao cabo, poderia depender do que ela decidisse. Mas, apesar de tudo, parecia-lhe que ele era muito perigoso. -Sinto muito - murmurou ela, agachando a cabea e passando por seu lado. Kit a pegou pelo pulso, obrigou-a a dar meia volta e a abraou. Kate viu em seus olhos uma emoo que ardia com frieza e em seu rgido semblante uma sombra de raiva. -No me faa mal. Kit se voltou para trs como se lhe tivesse golpeado... -Cus! - murmurou ele com voz emocionada, e pegou-lhe o rosto com suas grandes mos

de soldado cheias de cicatrizes. Ela fechou os olhos com fora e esperou incapaz de controlar seu tremor, mas pensando perversamente que o momento tinha chegado, agora que j se despojara de todas as possveis escolhas. -Maldio! - voltou a grunhir Kit entre dentes, com um tom de voz duro, rouco e zangado. -Por favor. Ele a beijou. A princpio no foi mais que um roar de seus lbios, to suaves como s ptalas de rosas que descansavam sob seus ps. Uma leve carcia de sua boca, totalmente inesperada, que a desarmou por completo. Sorveu seu alento com deliciosa ternura; doce e amavelmente, roando com seus lbios os dela, uma e outra vez, com delicada suavidade... Mas ao mesmo tempo de uma maneira lasciva, fazendo que a cada beijo ela se sentisse mais embriagada por seu prprio desejo, deixando-a sem sentido e conseguindo que se inundasse naquela sensao. Kit se entreteve degustando cada dobra de sua boca. E depois, com lenta delicadeza, foi passando a ponta da lngua por seu pescoo, para baixo, desenhando um mido atalho e... OH, Deus bendito! De repente comeou a lhe lamber uma veia que lhe palpitava no espao entre o pescoo e a base da nuca. Kate sentiu que lhe afrouxavam as pernas e jogou as mos ao redor de seu pescoo para evitar cair ao cho. -Me beije. Uma vez. S um beijo - murmurou ele urgido pelo desejo, ao mesmo tempo em que lhe passava um brao pela cintura para segur-la. Com a mo que tinha livre, Kit lhe pegou a trana e puxou-a ligeiramente para baixo para que Kate jogasse a cabea para trs, fazendo com que seu pescoo fosse mais acessvel a sua boca. -O que pode significar isso para voc? - perguntou com voz ofegante-. Por que no quer...? Por favor. No me faa roubar isso. D-me isso. Compreendendo, Kate sentiu que suas mos percorriam suas costas, agarrou-se a seus quadris e apertou. Abriu a boca para ele, respondendo com desejo a quente solicitude de seu beijo. Com um profundo gemido de prazer, Kate se entregou seus braos, apertando as mos ainda com mais fora ao redor do pescoo do Kit e lhe colocando os dedos entre o frio e sedoso cabelo, ao mesmo em tempo que o beijava. Kit exalou um suspiro de desejo que se formava na base de seu pescoo e ia subindo lentamente por sua garganta enquanto juntava sua boca a de Kate, e introduzia a lngua profundamente entre os lbios dela. Uma mar de paixo comeou a crescer nela, transbordando-se pouco a pouco e levando-a em um crescendo para algo longamente esperado. Mas algo que jamais se acreditou capaz de alcanar. Kate sentiu como as mos dele percorriam suas costas, aferravam-se a seus quadris e a apertavam abruptamente contra ele. O desejo comeou a transformar-se em uma ansiedade que percorria suas coxas de fora a dentro, at instalar-se no vrtice entre suas pernas. Aquela potente e repentina onda de prazer a derrotou, e de repente se viu convertida em uma criatura ansiosa por satisfazer as necessidades que excitavam seu corpo: Fazia muito tempo. Muito tempo. Kate puxou a cabea de Kit para baixo com as mos, lhe pedindo mais, tratando de conseguir um acesso mais profundo a sua lngua, implorando mais calor e mais beijos sem fim. Mais dele, de sua potncia dura e ofegante. Ardendo de desejo como uma isca seca pelos anos; com um fogo apaixonado que jamais teria querido reconhecer que poderia apropriar-se dela. Desejava-o... Desejava-o... -No. As mos de Kit se aferraram a seus ombros em um doloroso abrao. Afastou-a

bruscamente. Kate cambaleou, e teria cado ao cho se no fosse porque as mos do Kit a agarraram pelos braos. Sem entender o que estava acontecendo, Kate viu que no rosto do Kit se desenhava uma expresso de ira tensa. Mas ela estava ainda muito apanhada pela teia de seu prprio desejo para sentir vergonha, ou qualquer outra coisa que no fosse confuso e decepo. -O que lhe ocorre? - perguntou-lhe Kate desorientada pela repentina reao dele, quem acabava de romper em farrapos a malha daquele momento de prazer. -Jurei que no sofreria nenhum dano estando em minhas mos. -E isto sofrer dano - perguntou Kate com voz entrecortada e procurando com o olhar seus radiantes olhos verdes. No lhe parecia ter sofrido dano algum. Kit tinha o rosto rgido, reflexo de algum desgosto interior, e quando voltou a falar o fez com os dentes apertados. -Sim Kate franziu o sobrecenho. Estendeu os braos para acarici-lo de novo, mas ele retrocedeu de um salto como se as pontas de seus dedos fossem queim-lo. -Mas... -Maldio! - explodiu ele-. Faz dez minutos estava me rogando que no lhe fizesse mal, e agora, senhora Blackburn, agora estou obrigado a fazer o que me tinha pedido. Chamou-a assim, pelo sobrenome de seu marido, como se dessa maneira acabasse de levantar uma barreira fsica entre os dois. Cada uma de suas palavras era dura e pareciam premeditadas, enquanto que seu corpo se mantinha to inflexvel como seu tom de voz. -No queria feri-la, juro. Mas, que o diabo me leve! Teria sido muito mais fcil se me tivesse ajudado em lugar de impedir meu esforo de conteno! - acrescentou ele com voz trmula. -OH! "OH!" Kit se sentia exposto e desprotegido. Aquele simples beijo - que tinha pensado que seria um antdoto contra a atrao que sentia por ela - tinha demonstrado ser uma arma letal, tinha esmagado suas boas intenes e quase lhe tinha feito cair de joelhos ante ela, ardendo em desejos. Esteve se enganando e sabia muito bem desde o comeo. Kate no era como as demais mulheres. Seu sabor, a maneira de senti-la, a forma em que se movia entre suas mos, e em sua boca, no eram como com as demais mulheres. Nenhuma outra mulher no mundo, sem importar quo perita fosse ou quo extica pudesse parecer, poderia ser nunca como ela. Aquela confirmao foi uma tortura para ele, e se amaldioou por ter sido vtima, por prpria vontade, de seus prprios enganos. Ficou olhando-a fixamente, e de repente retirou as mos de seus ombros. Sabia que se continuasse tocando-a um segundo mais voltaria a envolv-la entre seus braos e... Fechou os olhos lutando contra seus instintos mais primrios. Se ao menos seus sentidos pudessem cegar-se. Se pudesse no ver a perfeita linha de seus rosados lbios, nem ouvir o sussurrante tom de sua voz. Se ao menos pudesse no cheirar o suavemente srio perfume de seu sabo de banho, misturado com a embriagadora fragrncia das ptalas de rosas esmagadas sobre o cho. Se pudesse no continuar sentindo o acetinado tato daquele cabelo deslizando-se entre seus dedos. Mas seus sentidos ainda funcionavam perfeitamente. E ele continuava morrendo de ansiedade para t-la entre seus braos.

Aqueles beijos no tinham feito a no ser lhe abrir ainda mais um apetite que tinha comeado a sentir trs anos antes - no rido salo da casa de seu pai-, e que tinha ido crescendo durante as longas marchas pelas vastas extenses do deserto da ndia. Supunha-se que a imaginao deveria ser melhor que a realidade. Isso era o que sempre se havia dito a si mesmo. Mas aquilo no era mais que outra falcia. Sua boca doce e suculenta, seu corpo entregue e quente... Nada do que tinha imaginado poderia comparar-se com aqueles ltimos minutos. E a nica coisa que ela podia lhe dizer a respeito era "OH!". Podia pr-se a rir ou tornar-se louco. De modo que ficou a rir. Ela ficou olhando-o estupefata, com os olhos completamente abertos. A lnguida expresso de no compreender o que estava acontecendo foi desaparecendo de seu semblante, e comeou a ser substituda por uma nova careta, ilegvel e totalmente feminina. E ento Kate deu um passo atrs. Olhou-o com soberba. Uma de suas negras e estilizadas sobrancelhas se ergueu durante uma frao de segundo, justo antes que desse meia volta e pusesse-se a caminhar pelo atalho. Kit se amaldioou a si mesmo por no entender o que queriam dizer aquela careta e aquela sobrancelha levantada. Embora fosse possvel que estivesse maldito de todo jeito.

Captulo 13
A Diferena entre lugares imundos e lugares extremamente imundos -Est segura de que no quer que um de ns os acompanhe? - perguntou o abade olhando fixamente ao Kate. O bom padre tinha pedido a ela pessoalmente que fosse v-lo em seu escritrio, e tinha indicado para Kit que devia esperar fora. A porta era grossa. Nada se podia ouvir de fora. -OH, no! - respondeu ela com calma-. Estou segura de que seus monges faro muito mais bem aqui que me fazendo companhia. O rosrio de vidro tilintou ligeiramente entre as mos do abade, que tinha ficado pensativo e com a vista perdida no vazio. -Houve um tempo em que teria confiado sua segurana nas mos de Christian. Mas agora me parece que j no o conheo to bem. -Eu sim. Ela respondeu com total convico. Kit no tinha querido realmente deixar de beij-la e ela... Bem, ela ainda no estava preparada para examinar as razes de seu comportamento. Bastava dizer que ela estaria bastante disposta a continuar beijando-o. Mas Kit se deteve. Porque, simplesmente, no queria que ningum lhe fizesse mal, nem a incomodasse de maneira nenhuma. E muito menos que esse dano pudesse proceder dele. No, ela no temia que Kit fosse tentar de novo. O que deveria reconfort-la. E assim era. De certo modo. Desde que no se dedicasse a chate-la com meias respostas e especulaes extravagantes e imprprias, e completamente desconectadas. -Estarei to a salvo com Christian MacNeill como poderia estar com o irmo Martin -afirmou Kate com um tom de voz que soou irritado inclusive a ela mesma.

O abade sorriu. -Como quiser. Ergueu a mo, e o jovem monge que estava junto porta a abriu e fez entrar Kit. -Suponho que j a advertiu convenientemente de minha mirade de defeitos. -Tentei-o. -Mas ela no quis fazer caso de seus bons conselhos. -Nem de minha proposta de lhe proporcionar algum mais que os acompanhe. -Bem, isso foi uma boa coisa, porque de qualquer maneira eu no pensava deixar que algum nos acompanhasse. -Christian... -No, pai abade. Ela minha e s minha; e serei eu quem... -Ir assumir esta responsabilidade - interrompeu-o Kate decidindo pr fim a essa discusso sem sentido. Depois olhou para o abade-. Acredite-me, senhor, no corro nenhum perigo com o senhor MacNeill. -Ali h mais de um tipo de perigo - disse o abade-. Pensou voc que o marqus poderia considerar algo imprprio v-la chegar acompanhada unicamente deste homem? -Acredito que serei capaz de lhe explicar a situao de maneira que a compreenda. Kit sorriu zombeteiramente ao abade. -Por que ia parecer lhe uma afronta que a dama v acompanhada de seu cocheiro? -Pai abade - disse Kate ignorando o comentrio do Kit e ficando de p-, agradeo-lhe muito sinceramente tanto sua amabilidade como sua hospitalidade. Ela se voltou para Kit com uma expresso inescrutvel. O que tinha passado sereia emocionada que tinha respondido a seus beijos de uma maneira to apaixonada na tarde anterior? Sabia maldita seja. Tinha desaparecido, tinha sido substituda por aquele semblante srio e frio, prprio da dama da alta sociedade que havia tornado a aninhar-se nela no momento que se lembrou do marqus. Kit apertou os dentes. -E agora, salvo que o abade tenha algo mais que nos dizer ou nos advertir... - ela ficou olhando ao abade. Este negou com a cabea-. Ento acho que devemos partir senhor MacNeill. Kit lhe fez uma irnica reverncia. -Como desejar, senhora. Assim que abandonaram St. Bride a neve comeou a cair de um cu pesado, enchendo o caminho e escorregando dos ramos das rvores. Kate ficou em silncio, envolta no hbito marrom que os monges lhe tinham presenteado. Aquela viagem no ia ser como ela tinha imaginado. No que tivesse muito claro o que poderia acontecer, mas no tinha imaginado que viajariam envoltos naquele insuportvel silncio. OH, sim! Tinha pensado que depois do acontecido na tarde anterior deveria fazer algumas concesses para que sua relao voltasse para os termos amistosos de antes; Amistosos? No tinha muita certeza de que pudesse definir-se assim aquela relao, mas, ao menos, sim... Comunicativa. Desde o momento em que tinham sado do monastrio, Kit estava agindo como se ela fosse uma estranha; algum cuja companhia podia ser tolerada, mas no fomentada.

-No me tenha medo - disse por fim ele rompendo o silncio. -No lhe tenho - disse ela. Aquilo no era, claro, o que ela tinha imaginado que poderia lhe dizer Kit para romper o silncio. Mesmo sendo ele quem tinha comeado a beij-la, tambm tinha sido ele quem se deteve. E essa era precisamente a razo pela qual Kate tinha confiado nele para que a levasse a Clyth. -No deveria t-la obrigado a... Maldio! - soltou-. Por que foi acreditar-me? J cometi a ofensa, no assim? -Mas voc no me obrigou a nada - replicou ela com calma-. um cavalheiro. Ele riu ao ouvir aquilo. -Eu no sou um cavalheiro, senhora. Eu sou o filho bastardo de uma puta escocesa. Aquela palavra foi como uma exploso que a esbofeteou, mas ao mesmo tempo fez que o sentisse ainda mais prximo. Viu a dor em seus olhos e viu como brigava com essa dor. -Lamento-o. Ele meneou a cabea com uma expresso de iracunda exasperao. -No necessito de sua compaixo, s quero que veja as coisas como so para que no se deixe seduzir pelas histrias de uns velhos bobos, que h tanto tempo se separaram do mundo que j no sabem distinguir a verdade dos contos. Kate meneou a cabea. -O abade no um bobo, e me parece que completamente consciente do que real e do que no o . -Em tal caso, desejaria que me tivesse ensinado essa habilidade de discernimento replicou Kit. -Falou-me de seus ascendentes. Kit suspirou. -Fez isso? Deixe-me imaginar. Disse-lhe que ramos os filhos dos ltimos grandes chefes escoceses. Ela assentiu com a cabea. -E que embora tivssemos nascido como filhos ilegtimos, ramos ainda os verdadeiros herdeiros das Highlands. Valentes e aguerridos guerreiros do velho sangue. -Sim. Isso era exatamente o que lhe tinha contado o abade. Kit ficou olhando-a com certa compaixo. -O mesmo nos contou quando chegamos ali. Mas isso no mais que um conto para meninos, criado para fazer que seu amargo mundo fosse um pouco mais suportvel. No. Era verdade. E embora ele no acreditasse absolutamente naquela histria, ela sabia

que era certa. O abade no s tinha sido sincero, mas tinha estado falando com ela com muita serenidade, com esse tipo de tranqilidade que s pode oferecer a total convico. -No acredito em voc - disse ela teimosamente. -No sou um cavalheiro, senhora Blackburn. No sou mais que o filho de minha me. E ser melhor que recorde da prxima vez que pretenda me atribuir motivaes cavalheirescas. -A quem est tentando castigar? - perguntou-. A mim, por ter acreditado no abade? Ou a voc, por no faz-lo? Durante um longo momento ele ficou calado, com o corpo rgido e a mandbula apertada. -Kit - disse ela timidamente, pois no gostava da vazia expresso que via em seus olhos-. No deveria... -Vigia o caminho se por acaso cruzamos com algum. Estamos nos aproximando da costa. Mas por ali no passava ningum. Transcorreram vrias horas nas quais ele no fez mais que responder a suas perguntas com inclinaes de cabea. Quando se dignava a lhe dirigir a palavra, e isso era muito de vez em quando, o fazia dirigindo-se a ela com cortesia, tentando de maneira bastante clara marcar as distncias entre os dois. Conforme avanavam para uma zona coberta por um verdor azulado, o aroma de terra mida do vale foi substitudo pelo vigorante aroma dos pinheiros e abetos. Ao anoitecer, Kit descobriu uma pequena granja e se dirigiu para l. -Segure as rdeas enquanto vou dar uma olhada. Ele lhe passou as rdeas e desapareceu pela porta da granja. Voltou poucos minutos depois e, com um gesto completamente neutro, ajudou-a a descer da carruagem. Quando Kate entrou na casa, viu que ele j tinha acendido um fogo sob um orifcio que havia no teto. Kit no a acompanhou dentro, e quando ela se voltou viu que tinha tirado os arreios de Douram e lhe estava colocando uma brida. -O que est fazendo? -Vou dar uma olhada pelos arredores ele respondeu. -Aonde? - perguntou ela. -Avanarei um pouco pelo caminho. No estou muito seguro do rumo que temos que seguir. Vou cavalgar um pouco pelos arredores para ver se reconheo algo desta zona. Estava claro que aquilo era uma mentira. Como ia saber que ali havia uma granja se no conhecia a zona? Antes que ela pudesse comentar Kit pegou com uma mo a crinaa do cavalo e o montou. Ficou olhando-a e ela soube que em seus olhos se podia ler o que sentia: seu antigo medo a ser abandonada havia tornado a invadi-la. Murmurando uma maldio entre dentes, ele se agachou e lhe pegou o queixo com uma mo. -No me olhe assim - disse Kit com voz rouca-. Prometo que voltarei. E prometo que no tem nada que temer aqui enquanto estou fora. -E se lhe pedisse que ficasse, f-lo-ia? Ele a olhou com olhos de expresso torturada.

-Prometi-lhe que faria o que me pedisse, no assim? -Sim, mas ficaria? -Farei algo que me pea. -Ficaria? Houve um instante de silncio. -Sim Ela meneou a cabea com pessimismo. -Ento no lhe pedirei isso. Apertou os flancos de seu cavalo com os calcanhares e saiu a galope. S restavam algumas brasas resplandecendo na improvisada lareira de pedras quando Kate despertou. Endireitou-se meio adormecida e olhou pela janela sem vidros da casa para a quase completa escurido exterior. Fora havia um cavalo amarrado a uma estaca e ouviu uma voz grave que falava com ele, uma voz rouca e cansada. MacNeill. No tinha duvidado de que voltaria. Nem por um instante tinha duvidado. Nem sequer quando o fogo tinha comeado a extinguir-se, o vento se ps a chorar e a escurido tinha comeado a cair sobre o cu como se fosse o vu de uma noiva morta. Todo aquele tempo ele tinha estado perto, vigiando a granja. Ela no tinha podido v-lo, mas no era preciso. Bastavalhe saber que ele estava ali fora. Ouviu o ranger da porta e abriu ligeiramente os olhos. Durante um breve instante, viu sua silhueta recortada contra o cu estofado de estrelas. Logo a porta voltou a fechar-se e dentro se fez de novo a escurido. Ouviu o chiado do fogo enquanto ele acrescentava mais lenha fogueira, e ao cabo de uns segundos uma luz dourada a banhou por completo. Kate apoiou a cabea em um brao e ficou olhando-o com os olhos entreabertos. Sentou-se junto ao fogo, com as costas apoiadas na parede, os joelhos dobrados e as mos em cima delas com os dedos estendidos. Estava olhando-a com olhos nos quais se refletiam as ocasionais labaredas do fogo, enquanto uma luz carmesim piscava sobre seu rosto duro, cansado, rgido e varonil. Como se fosse o fantasma de algum antigo rei celta. Pode ser que o fosse, pensou ela meio adormecida. To severo! Imponente e formoso. Um audaz fantasma vivente com um passado glorioso. -MacNeill? -Volte a dormir. -MacNeill - insistiu ela sonolenta-. Acredita em fantasmas? Ela quase estava adormecida quando ouviu sua resposta, como chegando de muito longe, com um tom de voz suave e convencido. -Sim. OH, Deus! Claro que sim.

Captulo 14
Sobre o duvidoso encanto da vida em um vilarejo

Na manh seguinte, quando Kate despertou viu que a granja estava vazia. Saiu fora depressa e achou Kit, que a estava esperando ao lado da calesa. -Bom dia - disse ela. Como resposta lhe ofereceu um ovo duro e uma parte de po da cesta de comida que lhes tinham dado os monges. Quando ela estendeu a mo para tom-los, a folha de papel em que tinha estado escrevendo durante a noite lhe caiu do bolso e foi parar aos ps de Kit. Apressadamente, ela se agachou para recolh-la, mas Kit se adiantou. Agarrou-a e leu: -"A virtude dos nabos como alimento de primeira necessidade". - Kit ficou olhando-a surpreso-. O que isto? -Um livro que estou escrevendo - murmurou ela-. Tenho certeza que poderei achar a algum que publique isso. -Do que se trata? - perguntou ele com um tom de voz irnico. Parecia que estava de bom humor. -Estou escrevendo um livro sobre como descer na escala social de maneira digna. Ele surpreendeu-se. -Por isso me estiveste perguntando todas essas coisas? -No! -No me ter estado utilizando como material para seu livro? - seu olhar voltou para o papel e continuou lendo-: "O rufio: uma instrutiva descrio sobre seu entorno e suas companhias". -Bem, pode ser que at certo ponto sim - disse ela com voz humilde-. Mas me parece que est dando as piores conotaes, deliberadamente, a algo que no mais que uma simples tentativa de me manter por mim mesma. -Ah, entendi! - disse ele-. Ento, por favor, desculpe-me por me haver fixado em to injustificada exceo. De fato, se posso lhe ser de alguma ajuda para que se faa uma idia de como a vida da gente de classe baixa, por favor, sinta-se com total liberdade para fazer-me saber. Ela ficou olhando-o pensativa. -Bem, havia uma coisa que queria lhe perguntar... -Estava sendo irnico senhora - balbuciou Kit. -J o tinha entendido - mentiu ela. Kit soltou um nada amvel grunhido, ficou muito rgido e continuou colocando os arreios em Douram. Quando acabou, ajudou-a a subir a calesa sem lhe dizer uma palavra. Certo, de modo que ia repetir se a silenciosa viagem do dia anterior, no? Perfeito. Se ele no queria comunicar-se com ela, no restava muito mais que sumir-se em seus prprios pensamentos. Ainda restava um pouco de orgulho. "Melhor assim", disse-se Kate. Dentro de muito pouco estaria longe dele e no teria que voltar a v-lo nunca mais. De fato, Kit tinha razo ao tentar afastar-se dela. E, alm disso, nesse sentido, ele parecia ter muito melhor senso comum que ela.

Alm disso, Kate tinha outras coisas em que preocupar-se: importantes planos que iriam comear a cumprir-se muito em breve. No tinha que perder de vista o futuro. No dia seguinte por essas horas poderia estar j no castelo. Aquela idia a fez comear a sentir-se inquieta. Anos atrs, o marqus a tinha olhado com bons olhos. Tinha danado com ela vezes suficientes para que Kate tivesse tomado boa nota, e em uma ocasio inclusive a convidou para jantar. Algumas amigas lhe tinham sussurrado que o marqus parecia disposto a lhe fazer a corte. Mas, embora houvesse se sentido adulada por aquela f sem fundamento em seus encantos, Kate sabia muito bem que no era assim. Ela pertencia pequena aristocracia do campo e ele era um marqus. Membros da alta sociedade que pertenciam a esferas to diferentes no se mesclavam jamais. Se ele tinha estado paquerando com ela, tinha-o feito de uma maneira bastante sossegada e prudente - embora tambm descarada para no criar falsas expectativas. Ela esperava que o marqus ainda recordasse com carinho aquelas poucas semanas em que suas vidas se cruzaram de maneira fugaz. Poderia voltar a v-la ainda como a alegre moa que tinha sido em outro tempo? Ou a veria somente como outra demandante mais de sua generosidade? Kate ergueu os braos para arrumar o cabelo. -H uma estalagem em Clyth. Ali poder arrumar-se tudo o que queira antes de chegar ao castelo. Kate ficou rgida no duro assento de madeira, envergonhada de que Kit a tivesse visto e tivesse reconhecido vaidade de seu gesto. Mas uma mulher sem famlia nem ganhos, uma mulher como ela, devia ter bom aspecto, arrumar-se da melhor maneira possvel e adotar um comportamento agradvel, para poder assegurar a caridade de qualquer conhecido - por distante que fosse - do qual pudesse aproximar-se. -Obrigado. Acho que isso seria muito oportuno. Por volta do meio-dia, tinham descido j as colinas e se introduziam em um plano banhado pelas cores tpicas do outono escocs. Cruzaram diante de algumas granjas mais, embora a maioria delas s fossem edificaes de pedra meio rudas e desabitadas, os restos abandonados por um pas de pastores e camponeses desaparecidos. Conforme avanava o dia, o salubre cheiro do mar se foi fazendo mais pronunciado. Comearam a ver aves marinhas, andorinhas de mar com a cabea, negra e brancas gaivotas, que revoavam sobre um longnquo horizonte prateado. Algumas milhas mais adiante chegaram ao topo de escarpas de pedra branca que se afundavam no mar. O caminho subira abruptamente para introduzir-se logo em um povo de pequenas casas de tijolo que se seguravam com temeridade borda da escarpa, com finas espirais de fumaa de carvo que subiam de suas chamins como se fossem sinais de interrogao. No final da costa, o caminho descia bruscamente para desembocar em um minsculo porto, ao redor do qual se congregavam algumas casas. Dois desvencilhados embarcadouros de madeira, que sobressaam da gua apoiadas em carcomidos reservatrios de gua de madeira, projetavam suas sombras sobre uma dzia de danificados barcos de pesca, que descansavam de flanco sobre um leito de barro reluzente. Havia mar baixa, e o aroma de pescado, querosene e madeira podre pelo mar flutuava sobre o ar como um espesso manto pestilento. -Clyth - disse Kit lendo corretamente a repugnncia nos olhos dela-. A estalagem est junto ao mole. Acaso prefere continuar diretamente para o castelo, depois de tudo? -No! Chegar ao castelo vestida com a mesma roupa com a que tinha adormecido? Impossvel, quando no ba levava um vestido estupendo e uma boa escova para arrumar o cabelo-. Por favor. Ele dirigiu a carruagem para o mole sem dizer uma palavra. Havia pouca gente pela rua. Um par de robustos pescadores de rosto curtido os olhou fixamente, com intratvel hostilidade,

ao passar junto a eles, e uma mulher de aspecto cansado saiu por uma pequena porta levando no brao um amassado balde com carvo. Kit fez com que seu cavalo se detivesse diante de um estreito edifcio embutido entre dois armazns. Sobre a porta havia um pster de madeira que sobressaa pendendo de uma travessa de ferro, mas o sal e o tempo tinham apagado o que estivera escrito nele. Um plido malandro saiu pela porta daquele edifcio e pegou as rdeas de Douram. -O estbulo est a atrs - grasnou o grosseiro. - Eu o escovarei com cuidado e lhe darei de comer, e me ocuparei de que esteja bem acomodado por um par de pennies, capito. Kit lanou uma moeda ao menino, que a apanhou no ar. Impaciente por afastar do amargo fedor que o vento trazia do porto, Kate saltou da calesa sem esperar que Kit a ajudasse a descer e se meteu dentro correndo. Era muito melhor do que tinha esperado. Uma capa fina de p cobria as vigas do teto, mas na chamin ardia um bom fogo e a peste do porto desapareceu no momento em que a porta da estalagem se fechou a suas costas. Os nicos ocupantes da taverna eram uns pares de homens sentados na penumbra do canto mais afastado da entrada. No momento em que ela cruzou a porta, interromperam sua conversa e ficaram olhando-a. O mais velho - um tipo de rosto chupado com longas e encurvadas costas- ficou de p esfregando as mos em um sujo avental que tinha atado cintura. Percorreu-a de cima abaixo lentamente com o olhar. -No que posso servi-la? - voc o hospedeiro? -Sim. -Quanto falta para o castelo de Parnell? - perguntou ela. -Menos de uma hora a cavalo, quase duas se for de carruagem. -Compreendo. Tinha esperado poder chegar ao castelo antes do anoitecer, mas parecia que teria que ter pacincia e esperar at a manh seguinte. No se deteve para examinar a razo pela qual aquilo, em lugar de irrit-la, f-la sentir-se mais tranqila. -Poderia enviar algum ao castelo? - perguntou ela. O tipo olhou a seu companheiro. Tratava-se de um jovem atltico, com uma espessa cabeleira negra, sobrancelhas cheias, um maltratado leno atado ao pescoo e um ainda mais maltratado florete pendendo de sua cintura. Era demoniacamente bonito e, pela maneira em que tinha passeado os olhos sobre Kate, ele tambm parecia sab-lo. Assentiu com a cabea olhando para o hospedeiro. -Sim, ele se encarrega de os avisar. -Ento, por favor, envie-o para l em seguida. E lhe diga que comunique no castelo de que a senhora Katherine Blackburn chegou a Clyth, e que sair para o castelo na primeira hora da manh. -Ento voc deve ser a senhora Blackburn, no? - perguntou o companheiro do hospedeiro. -Sim. -Bem-vinda a Clyth, senhora Blackburn -disse o bonito jovem-. Eu sou Callum Lamont. Uma sbita corrente de ar frio moveu a bainha de sua saia quando a porta se abriu atrs dela.

-A dama necessita de um quarto. O hospedeiro olhou por cima de Kate, para Kit, que estava de p e balanando o pesado ba sobre seu largo ombro, enquanto o segurava agarrado por uma de suas asas de corda com uma mo, como se no pesasse nada. Ocupava toda a soleira da pequena porta s costas de Kate, quase eclipsando-a com sua altura e sua robustez. Lamont o olhou entreabrindo os olhos, mas no disse nenhuma palavra. Logo se voltou para trs, ficando de novo entre as sombras. -Trs xelins por noite - disse o hospedeiro arrastando os ps at a balco do bar e lhes indicando que o seguissem-. Se paga adiantado. Kit colocou uma coroa sobre o balco. -E voc o que, capito? - perguntou o hospedeiro-. Necessita de outro quarto...? -Sorriu com afetao. -No o entendeu voc, amigo. - no havia nada nem remotamente amistoso na maneira em que Kit pronunciou a palavra "amigo"-. Eu sou seu cocheiro. O tipo soprou, mas decidiu que era melhor no levar o assunto mais longe. -Isto s por um quarto. Mas posso lhe deixar uma cama no estbulo por s dois penny. -Trato feito. - os verdes olhos de Kit brilharam em direo a ela-. Necessita de alguma outra coisa? -Sim. Queria que me subissem uma banheira com gua quente a... O hospedeiro soltou uma gargalhada. -A dama deseja tomar um banho. - o tom brusco do Kit fez com hospedeiro gelasse a risada do hospedeiro. Dedicando-lhe um hostil olhar, o hospedeiro fez buzina com as mos ao redor da boca e gritou: -Meg! Ao cabo de um momento, apareceu por uma porta uma fraca mulher loira com cara de preocupao. -O que aconteceu, Gordo? -Que Robbie te ajude a colocar essa banheira de cobre que temos na cozinha, e a encham de gua quente. Esta dama quer um banho... - o hospedeiro dedicou um olhar a Kate que vinha lhe dizer claramente o estpida que lhe parecia, aquela idia - No podemos subir a banheira pelas escadas. Mas a cozinha bastante acolhedora. Meg a atender e Robbie vigiar a porta. Por outro xelim. -Perfeito - disse Kate. Se fosse necessrio, poderia ter se dado um banho na baia dos cavalos. S queria voltar a sentir-se limpa de novo. Meg, com os olhos esbugalhados ante a idia de que algum queria tomar um banho no inverno, improvisou uma rpida reverncia e desapareceu. -Algo mais? - perguntou o hospedeiro um pouco mais amvel agora que tinha visto a cor do ouro de Kit. -Tem algo para beber que valha a pena? -perguntou Kit.

-Nunca tive queixa por minha bebida. O hospedeiro se agachou atrs do balco do bar. Ao cabo de um momento voltou a levantar-se com uma garrafa de vidro marrom em uma mo e dois copos na outra. Sem dizer uma palavra, serviu um dedo do lquido em um copo e o aproximou de Kit, que - igualmente silencioso como o hospedeiro - o aproximou dos lbios e bebeu um gole. Durante um segundo sua boca se relaxou degustando o sabor daquele licor. -Brandy. Francs. J vejo por que no se queixa ningum. -Encontrei-o na praia. - surpreendente o pouco cuidadoso que so algumas pessoas com seus tesouros. Seu olhar se deteve brevemente em Kate e seu rosto adotou uma estranha careta. Serviu meio copo a ela, e logo voltou a encher o seu. A seguir o ergueu em direo ao Kate. -Para que encontre o que anda procurando senhora Blackburn - disse ele com um tom de forada afabilidade. olhar. -E para que encontre o que necessito senhor MacNeill - respondeu ela lhe sustentando o

Captulo 15
Reavivar nimos que fraquejam O calor da gua relaxava os cansados msculos de Kate, enquanto o aroma do caro sabo modo invadia seus sentidos. Por fim o cansao a abandonou e comeou a sentir-se mais tranqila depois da ltima semana de tenso. Enquanto Kate se ensaboava, Megan lhe tinha lavado as anguas e a camisa, lamentandose da condio em que se achava seu vestido. Tinha-o estendido sobre o espaldar de uma cadeira, frente ao fogo, e agora desprendia a fumegante caldeira de gua de seu gancho. Acrescentou pouco a pouco mais gua quente banheira. -Aqui senhora. Agora estar muito melhor. - a mulher que vigiava a porta relaxou um pouco em sua tarefa enquanto ela atendia Kate-. Tem um cabelo lindo. uma pena que o leve to revolto embora s pessoas daqui no se interessem pelas virtudes de uma dama, nem entendam das coisas que admira um cavalheiro. -No? - murmurou ela vagamente. -Bem, ao capito sim que lhe interessam isso est claro - disse Meg maliciosamente. "A Kit? Sim. Interessam-lhe muito: sempre descontente, grunhindo e balbuciando", pensou Kate. -Por que o chama capito? -O que? OH! - disse Meg enquanto escovava a bainha do vestido de Kate-. Acredite-me, passaram por aqui suficientes uniformes para que reconhea um assim que o vejo. A metade dos jovens da Esccia veste velhos uniformes do exrcito. O que ele tem posto uma casaca de oficial. Bom, eu lhe chamo capito, porque, quando no se sabe exatamente o posto, tanto d dizer capito como dizer major. Veio para unir-se tropa? - seguiu perguntando Meg-. Porque, se for assim, ser melhor

que lhe advirta de que no v comentando pelo povoado. Kate franziu o sobrecenho. -Que tropa? -A que est no castelo de Parnell desde que assassinaram ao capito. -Assassinaram a um capito? - repetiu Kate. O exguo rosto de Meg se enrugou fazendo-se ainda menor. -Sim. O que veio substitu-lo se deixou ver por aqui a semana passada, um tal de capito Watters, e levou os soldados ao castelo ante a insistncia do marqus. - e depois acrescentou com desprezo-: O marqus no parece levar bem que qualquer amparo que possa achar se afaste muito de seus domnios, no acha? Alm disso, ningum seria to louco para enviar a tropa a Clyth. -E isso por qu? - perguntou Kate comeando de novo a preocupar-se. -Porque sim - respondeu Meg entreabrindo os olhos. Logo os fechou de tudo como se estivesse deliberando ou algo pelo estilo, e a seguir lhe soltou de um puxo-: O ltimo coletor de impostos no demorou mais de um dia para morrer. Kate ficou gelada. Um medo que fez que lhe encolhessem as entranhas se apropriou dela. Meg pigarreou e franziu o cenho. -No preciso que me olhe dessa maneira - surpreendentemente, parecia ofendida-. Deveria t-lo visto, jorrando sangue pelo ventre murmurou-. Estava completamente plido e aterrorizado... - interrompeu-se bruscamente e, para maior consternao, Kate se deu conta de que Meg tinha visto como assassinavam ao coletor de impostos. Ela tinha estado presente. Sentindo repugnncia, Kate se introduziu mais profundamente na gua. Tinha pensado que ali estaria a salvo. Mas no ia estar a salvo nunca. No at que... -Sim, eu tambm estava assustada - acrescentou Meg com voz chiada, como se estivesse respondendo a uma acusao, e Kate entendeu em seguida que lhe tinha contado aquilo porque ela era estrangeira e porque Meg no podia continuar vivendo com aquele sentimento de culpa-. E ainda estou assustada. Muito assustada para fazer algo por mim, que dir por um estranho. Fiquei ali sem fazer nada. Estava paralisada! No podia nem respirar. - com um sbito entusiasmo se inclinou para ela e lhe sussurrou-: Mas por sorte a posso ajudar. Tome cuidado senhora. Tome cuidado com Callum Lamont. E ento, como se acabasse de aliviar-se de alguma terrvel carga, Meg ficou direita. -J est. Isso tudo o que posso fazer por voc. Kate comeou a tremer. -Ah! Olhe-se. - Meg passou o dorso das mos pelas rosadas faces. - Est pilhando frio. No importa. J acabamos. - seu tom de voz era resolutamente informal. Como se nunca houvesse dito nada do assassinato-. Deixe-me que a ajude a levantar-se, senhora Blackburn. Kate se levantou tentando com todas suas foras no estremecer quando a mulher lhe jogou uma grosa toalha por cima dos ombros. E se Meg confessasse a Lamont que lhe havia dito o que tinha visto? O que poderia fazer ele? -No fique to preocupada, senhora - disse Meg elevando um dedo em direo a ela, e Kate tentou lutar contra o retorcer que sentia subir pelo ventre. Como podia agir Meg como se

no tivesse acabado de lhe confessar que tinha sido testemunha de um assassinato? Como podia continuar vivendo consigo mesma depois de no ter feito nada para evit-lo-. Estar voc bem no castelo. S ns, os que estamos aqui fora, temos medo. Mas estamos acostumados a t-lo. Agora j esto secas suas anguas e sua camisa, de modo que vista-as. Abrigue-se bem com sua capa e suba a seu quarto. Ningum deve perceber que no leva nada debaixo. Pareceme uma pena pr a roupa suja sobre a pele limpa. Kate ps a roupa interior sentindo que suas emoes eram um turbilho de impulsos em conflito: conden-la, pr-se a chorar, sair dali correndo. Sentia pena por aquela pobre mulher. Nada em sua vida voltaria a ser outra vez como antes? A cada passo que dava se metia por caminhos que nem sequer supunha que existissem, e claro no tinha nenhuma vontade de explorar. "Contrabandistas e salteadores de caminhos, vtimas e verdugos", pensou com uma mescla de medo e ressentimento. pobreza lhe acrescentava um castigo adicional: o conhecimento. Ela no queria saber nada mais. Tinha que chegar ao castelo, um lugar cujas regras do jogo entendia. No queria ter nada que ver com aquele mundo selvagem e bestial. No tinha vontade de conhecer homens que se assassinavam, ou que se feriam, ou que se perseguiam os uns aos outros. Homens como Christian MacNeill. Queria que lhe devolvessem sua protegida, despreocupada e feliz vida de antes. E o primeiro degrau para recuper-la era preparar-se para apresentar-se no castelo vestida como uma dama. "Sim, isso que tenho que fazer", pensou enquanto os braos tremiam de tal maneira que com muita dificuldade podia empurrar a porta de vaivm da cozinha. Sim, isso era o que tinha que fazer. Poderia pr o vestido de cambraia lils. Uma vez que voltasse a ter o aspecto de uma dama, todo o resto desapareceria. No teria que voltar a ver homens brigando em uma taverna. No teria que voltar a falar com nenhuma outra testemunha de assassinato. No teria que voltar a deitar-se sem poder dormir aterrorizada e pensando que poderiam assalt-la no meio da noite. No teria que voltar a pr sua segurana nas mos de um estranho. E Kit MacNeill era um estranho. Apesar do que seu corpo lhe dissesse. No podia deixar de sonhar com seus doces e encantadores beijos, com seu corpo forte e musculoso. No podia esquecer sua peculiar maneira de rir nem de seus olhos profundos. No podia deixar de pensar nas cicatrizes que tinha visto, e em outras feridas que s podia imaginar. Ajustou bem a capa. Logo pinou no bolso da mesma, para tirar a ltima moeda que restava e dar na mo de Meg. Continuando, antes que aquela mulher pudesse emergi-la de novo em sua vida rodeada de temores, saiu correndo pela porta da cozinha. Havia alguns homens no salo da taverna. Kate subiu cambaleando pelas escadas que conduziam a seu quarto, notando como sua urgncia por partir dali aumentava com cada degrau. Deveria tentar convencer algum para que a levasse ao castelo naquela mesma noite. No podia suportar a idia de voltar a passar outra noite em claro, imaginando qual daqueles homens que estavam bebendo na taverna esfaquearia naquela noite a outro. Sentia-se doente. A cabea dava voltas. E tremia todo o corpo. Abriu a porta de seu quarto e ficou gelada. O ba de Grace estava aberto, vazio e deitado de lado, com seu revestimento de seda azul esmigalhado e o bordado de estrelas douradas cintilando no cho diante dela. Todo seu contedo estava revolto feito em migalhas e atirado de qualquer maneira pelo quarto: um barmetro de navio, o telescpio de Grace, uma caixa de porcelana da China feita em

pedacinhos, o relgio quebrado, os livros com os lombos arrancados e as folhas amassadas. Seus olhos se moveram aturdidos por cima daqueles escombros. Com um terrvel sentido premonitrio, olhou para seus ps. Ali estava o cofre de pele de viagem, com os medicamentos de Charles: tinham arrancado s gavetas, e os recipientes dos frmacos estavam atirados fora de seus estojos. E sobre seus vestidos. Callum Lamont olhou para diante enquanto acariciava o punho de seu florete com os dedos. No estava de muito bom humor. Tinham-lhe enganado com um grande tesouro. Era certo que tinha encontrado certa satisfao em mandar ao inferno a Charles Murdoch e puta de sua esposa, mas aquela satisfao tinha desaparecido em seguida, lhe deixando s uma sensao de ira impotente. Precipitou-se. Agora se dava conta. No s porque Charles Murdoch levou a mensagem que lhe tinham enviado seus "amigos", no que lhe indicavam onde se achava o navio francs carregado de tesouros, mas tambm porque tinha utilizado quatro dos homens de Callum para espoliar o maldito naufrgio e esconder o saque em uma das... - Callum olhou para o teto e coou pensativamente o queixo: Cinco? Dez? Cem? - cavernas, enseadas ou grutas inundadas que havia ao longo da costa. Maldito bastardo. Charles no tinha sido um bom scio, pensou Callum torvamente; no como seu "autntico" scio, embora este demnio produzisse em Callum um tipo de calafrios que, a longo prazo, sempre acabavam convertendo-se em buracos de bala na prpria pele. Murdoch teria partido dali com o tesouro se o scio de Callum no lhe tivesse posto sobre aviso. Quando Callum averiguou o que Murdoch estava planejando, matou a ele e a sua esposa. Mas ainda tinha tido o suficiente bom senso para colocar os corpos na embarcao e fazer com que esta naufragasse nas escarpas. Depois foi em busca de seus homens e daquele tesouro que, com todo o direito, pertencia-lhe. At a, tudo tinha ido bem. Mas ento aconteceu o inimaginvel: descobriu que Charles Murdoch tinha assassinado os homens que o tinham ajudado - Seus homens! - para mant-los afastados do tesouro e assim poder ficar ele com toda a pilhagem. Seus homens tinham morrido como ratos. Ante os prprios olhos matreiros de Murdoch. Aquilo tinha acontecido vrios meses antes e ele ainda no tinha encontrado o tesouro. Callum bebeu de um gole o resto de seu usque. A porta abriu de repente e Callum levantou a cabea esperando que chegasse algum de seus moos. Mas em lugar disso se tratava do alto "cocheiro" que tinha chegado com aquela dama sombria nessa mesma manh. Tinha todo o aspecto de um soldado, comeando pela casaca militar e acabando no sabre que levava seguro s costas. E, alm disso, seu rosto lhe era conhecido. Callum inclinou a cabea tratando de averiguar se o teria enviado ali a tropa. No. Possivelmente aquele tipo no era mais que um desertor que tinha conservado seu uniforme por questes sentimentais ou por pura raiva. A tropa no tinha podido impedir que os navios seguissem chegando a terra, e aquilo - ou ao menos isso tinham contado - incomodava ao capito Watters, o substituto do oficial a quem tinham assassinado. O mau humor de Callum se acalmou um pouco. O alto montanhs tirou a capa escocesa, olhando ao seu redor com a cautela natural de um homem acostumado ao perigo. Seus olhos se detiveram em Callum e logo se dirigiram para as escadas. A seguir cruzou a sala e pegou uma cadeira, enquanto chamava Brodie para que lhe trouxesse um usque. Brodie o trouxe rapidamente, tanto respondendo s prementes maneiras do estrangeiro como ao seu ameaador tom de voz. Callum Lamont se irritou com aquilo. No gostava dos tipos presunosos, e muito menos gostava daquele tipo em especial. Callum Lamont era o rei dos plebeus. Pedindo a Brodie com um gesto da cabea que trouxesse para ele outro usque, levantou-se de sua cadeira e se aproximou do montanhs.

-De que regimento escapou? O estrangeiro ergueu o olhar lentamente. Seus olhos eram plidos e escuros ao mesmo tempo, como basalto banhado em gelo, com uma brilhante clareza na superfcie e um reflexo de bano no fundo. Por Deus, onde tinha visto antes a aquele bastardo? -No recordo que nos tenham apresentado. As sobrancelhas de Callum se elevaram. -Apresentado? Acaso somos gente elegante? - arrastou com uma perna uma cadeira at o lado oposto da mesa em que estava sentado o estrangeiro e se sentou com ele-. No. - disse respondendo a sua prpria pergunta. Inclinou-se para diante com as mos apoiadas na superfcie da mesa-. No somos gente elegante. No somos mais que o lixo das Highlands. - Somos isso? - o recm-chegado olhou a Callum sem interesse. -No ouvi seu nome. Seus olhos claros piscaram por um instante. -No o disse. -Bom, pois agora tem ocasio de dizer. Com a rapidez de uma serpente, o montanhs fez com que aparecessem como por arte de magia uma adaga em cada uma de suas mos. Ambas se abateram sobre a mesa, roando os pulsos de Callum e cravou as mangas na superfcie de madeira. Depois o estrangeiro soltou tranqilamente os punhos das adagas e aproximou seu copo da boca. Tomou um gole. -Ou pode ser que no. Callum torceu a boca. -No acredito que goste de me ter como inimigo, moo. -No gosto de t-lo como nada.... Moo. -Meus homens chegaro de um momento a outro. E no so precisamente uma turma muito amvel. -De verdade? - perguntou o montanhs com mais brincadeira que inquietao. -So do tipo de moos que adoram brigas - disse Callum com um tom de voz provocador-. Ou uma boa poeira. - seus olhos se moveram de maneira insinuante para as escadas. O montanhs seguiu seu olhar e logo voltou a olhar para o desprezvel rosto do Callum. -Desgraadamente, no se podem fazer as duas coisas ao mesmo tempo, no lhe parece? Um homem s pode estar em um lugar - disse Callum dando-lhe a entender de maneira pouco sutil a possibilidade de fazer um trato. A mo do montanhs se lanou para diante agarrando a Callum pela garganta. Durante um instante, Callum ficou to surpreso que no soube reagir, mas logo ficou a lutar por salvar sua vida. Sem trocar absolutamente a expresso de seu rosto, o estrangeiro apertou o punho. Callum comeou a ver luzes de cores que explodiram diante de seus olhos. Depois ouviu um rouco grasnido; em meio de um golpe de dor, deu-se conta de que esse som o produzia ele mesmo ao tentar respirar.

-No volte a ameaar senhora Blackburn - ouviu que dizia o montanhs com voz tranqila. Mas a prudncia nunca tinha sido o forte de Callum. E no podia deixar-se amedrontar por aquele homem diante de Brodie. -Quando tiver acabado com ela, agradecer-me- isso! - murmurou Callum conseguindo libertar por fim uma de suas mos da superfcie da mesa. Mas, sem foras como estava s foi capaz de arranhar inutilmente com os dedos aquela mo que se apertava inexoravelmente ao redor de sua garganta. Os olhos sem um pingo de remorso e to frios como o gelo o olhavam de cima abaixo. No meio da dor que sentia uma lembrana lhe cruzou a mente. Olhos verdes. Cabelo vermelho como as moedas de um guinu. Um imundo e andrajoso guri de olhos verdes, com um olhar frio e selvagem, que tinha feito Callum pensar que algum dia poderia lhe ser de utilidade. Que poderia utiliz-lo em caso de briga. Que poderia lhe ser til se... -Vai matar o tipo que uma vez salvou-lhe a vida, Christian MacNeill? - o punho que se apertava ao redor de sua garganta relaxou um pouco. Os frios olhos de Kit piscaram ante o reconhecimento-. Sim! - grasnou Callum com um tom de triunfo na voz-. Deve-me a vida. No pode me matar, mal nascido! Callum pde notar como sua traquia se esmagava sob a fora brutal daquele punho acostumado a utilizar a espada. Os ouvidos estavam a ponto de explodir pela presso. E justo antes que sentisse que a mente nublava, pde ouvir a voz de MacNeill que lhe dizia: -Depois de tudo no uma grande vida. Calabouos do castelo de LeMons, Frana, maio de 1799 - Cuidado! - o ingls se lanou contra o flanco do Kit derrubando-o. Kit rodou pelo cho e imediatamente ficou de novo em p, dando voltas a seu redor, bem a tempo de ver o fio de uma adaga fincada na garganta do francs, enquanto outra adaga caa da mo do morto. Acelerou o corao de Kit. Conhecia o morto; era uma besta selvagem que perseguia os moos da priso e que se apaixonara pelos olhos verdes de Kit. At que os punhos deste tinham feito com que lhe passasse o amor. -Obrigado - disse voltando-se para a pessoa que lhe acabava de salvar a vida. O ingls assentiu com a cabea enquanto se aproximava ofegando at o morto. -Ia mat-lo. -Graas a Deus que percebeu o que passava - disse Douglas enquanto se aproximava junto com Ramsey. -Por sorte para voc me dei conta do que tramava esse bastardo - disse o ingls assentindo vigorosamente com a cabea-. Suponho que me devem uma recompensa, no assim? - claro - disse Ramsey aproximando-se dele e tomando as rdeas da situao logo. Como est a vida de um homem nestes dias? Ou, melhor dizendo, o que quer? -Eu o conheo - disse o ingls apontando RAM - vi-o com um pau, brincando de espadachins com alguns desses bastardos franceses. Parece-me que o faz muito bem. Como

um cavalheiro. RAM inclinou a cabea como aceitando aquele elogio. - muito amvel. -Isso o que quero. Quero que me ensine a fazer todas essas filigranas da esgrima. -Sou eu quem est em dvida com voc, no ele - disse Kit friamente. -J sei, mas no vejo que tenha nada de meu que possa interessar. De momento. -Deixa Kit - disse RAM encolhendo os ombros. - corte um brao e pendure esse pobre sodomita (adj. e s.m. e s.f. Habitante ou natural de Sodoma. / &151; s.m. e s.f. Pessoa que pratica a sodomia.), maldito co escocs, se acha que isso o que lhe exige sua honra; mas depois me deixe que me divirta um momento, no lhe parece? A menos me aliviarei um pouco do tdio entre interrogatrio e interrogatrio. -De acordo - aceitou Kit a contra gosto-. Mas algum dia pagarei minha dvida.

Captulo 16
Sedues, tentaes e chamarizes esperando a incauta dama Kit apertou o punho e os calcanhares de Lamont golpearam contra as pranchas do cho. O hospedeiro testemunha de Deus sabe quantos atos de violncia, desapareceu discretamente. No ltimo momento, Kit relaxou a mo e lanou ao cho o ofegante tipo como se fosse um rato infectado. Com um grunhido de desgosto, Kit passou por cima de seu outrora salvador. MacNeill sempre pagava suas dvidas: essa era a nica razo pela qual aquele bastardo ainda continuava respirando. Mas se voltasse a ameaar de novo Kate - com palavras ou com atos seria um homem morto. Olhou indiferente para o inconsciente tipo que jazia a seus ps, estudando seus traos. No o tinha reconhecido. Nenhum deles se barbeara naqueles dias, e todos estavam cheios de pulgas, chagas e imundices. Mas o florete deveria lhe ter dado uma pista. Quem utilizava um florete naquela poca, se no era RAM ou algum de seus pupilos? Kit franziu o sobrecenho. Era possvel que RAM o tivesse enviado ali? De repente, um grito feminino distraiu ao Kit de seus pensamentos. Subiu as escadas de dois em dois, enquanto tirava o sabre da capa que levava s costas, com um movimento letal. A porta do quarto de Kate estava aberta, e ela estava atirada no cho tampando o rosto com as mos. Sua capa de cor anil tinha cado para um lado deixando ver um de seus ombros nus. Kit sentiu que o corao lhe acelerava. Se algum se atrevera a toc-la... Fechou a porta de um golpe e passou a seu lado, sem deixar de olhar a seu redor. No havia nenhum lugar onde esconder-se naquele quarto; estavam sozinhos. Voltou-se para ela. -Olhe-me, Kate - pediu tenso-. Est ferida? -No. -Tocaram em voc?

-No - ela meneou a cabea e sua cabeleira azeviche se moveu de um lado a outro brilhando a luz do candelabro-. Por que tiveram que fazer isto? -Fazer isto? - Kit olhou de novo ao seu redor e ento se deu conta do estado do quarto. Havia pedaos de porcelana e vidro, lascas de madeira e partes de papel amassados por toda parte. Algum tinha destroado a maior parte do contedo do ba. Mas a ela no haviam tocado. -Tem certeza de que no est ferida? -Nem sequer vi ningum. Ela levantou o rosto. Pelas faces lhe corriam rios de lgrimas. Kit se tranqilizou, esqueceu-se de sua boa disposio de soltar um golpe, e voltou a guardar o sabre em sua capa. Agora que sabia que ela no estava ferida, sentiu-se mais aliviado e se fez consciente do estado em que Kate se achava. Imediatamente desejou no haver-se dado conta. Era impossvel esquecer seu corpo quando estava enrolado na capa e levava por cima o hbito grosso de l que lhe tinham dado os monges. Mas agora lhe tinha cado capa dos ombros e a fina camisa que vestia mal ocultava suas curvas. Um ligeiro encaixe sobressaa pela parte superior de seus seios e uma fita de cetim branco insinuava provocativamente o vale de seu decote. Sob o fino tecido branco, seus mamilos brilhavam como se fossem brotos depois das primeiras neves do inverno. Kit sentiu que lhe secava a boca de desejo. -Ento por que est chorando? - perguntou com um tom de voz rude e acusador, quando na realidade s estava acusando a si mesmo. Que tipo de besta era para passar to rapidamente do medo ao desejo? Kate deixou cair suas mos sobre a pilha de vestidos que havia diante dela, colocando os dedos entre eles. -Esto destroados. Completamente destroados. "Os vestidos?", pensou ele com incredulidade. "Todas essas lgrimas por uns malditos vestidos?" -No so mais que vestidos. -No - disse ela meneando a cabea em uma violenta negativa-. No, no o so. Eram meu caminho para seguir em frente. Seu caminho para seguir em frente. Ela no sabia a que abismo to profundo o estava fazendo cair com aquelas simples palavras. -E isso to importante? - Kit no pde dissimular seu desprezo-. No ter bonitos vestidos se no se tiverem riquezas? Ela ergueu a rosto para olh-lo fixamente, com os olhos inundados em lgrimas. -Sim! - gritou Kate-. intolervel. Parece-lhe acaso superficial? - perguntou-lhe -De acordo, pe-me doente ter que me desculpar por no querer ser pobre, como se o desejo de no s-lo fosse covarde e inquo, e a pobreza fosse algo nobre e virtuoso. No h nada nobre na pobreza, MacNeill. A pobreza fria, desesperada e angustiada, sempre angustiada. Afundase nela e ningum faz nada para ajudar. E Depois o asfixia e mal o deixa sobreviver. Kit franziu o sobrecenho, sem saber exatamente de onde vinha a raiva que ela sentia, mas tendo certeza de que no se devia aos vestidos rasgados. Agachou-se para ajud-la a ficar de p, mas Kate se voltou para trs e ficou olhando-o de novo nos olhos.

-Quero que me devolvam o que tinha. No quero continuar tendo medo. No quero ficar olhando como matam um homem sem fazer nada para tratar de evit-lo... - de repente calouse-. Se pudesse. Porque sabia como ela estava assustada! Ela? De quem estava falando? -Kate, lamento que voc... -No! No tente me consolar! Ela apoiou as mos com fora no cho, em ambos os lados de seu corpo. -No penso aceitar viver assim o resto de minha vida, sem fazer nada para evit-lo, como se algum confabulasse contra mim ou como se estivesse pagando por algum pecado. Levantou-se e ficou de p a apenas uns centmetros dele. Seus negros olhos brilhavam com uma desafiante clera. A capa acabou de lhe escorregar pelas costas e caiu ao cho. -Morreu ele, no eu! Seu pai? Kit ficou olhando-a compreendendo ao fim. -Eu no estava preparada. No estava preparada para ser rf e viva. - a voz lhe rompeu, e em um instante a clera deu passagem angstia-. J sei que h outras pessoas que suportaram um destino to duro como o meu, e sei que deveria estar agradecida de que as coisas no sejam ainda pior. Mas no posso! No. No sou bastante nobre para agradecer as migalhas. - calou-se de repente-. Estou cansada de ter medo, de temer o seguinte desafio que chegar amanh. De me sentir aterrorizada pela possibilidade de no ser capaz de suportar. -Entendo. -Entende? - murmurou ela. Ficou olhando-o de uma forma sombria. Kit pensou que poderia ter se afogado naqueles olhos. E perder-se ali de tal maneira que no teria podido achar o caminho de volta. Agarroulhe o rosto com as duas mos. No tinha direito de beij-la. Tinha prometido a ela e prometeu a si mesmo que no voltaria a fazer. Mas tinha mentido. Tinham passado quase quatro anos desde a ltima vez que Kate havia se sentido excitada diante da carcia de um homem, ou tinha se arqueado instintivamente recebendo o abrao de um homem. Quase quatro anos desde a ltima vez que tinha desejado que a desejassem. E tudo aquilo voltou para ela to de repente que ergueu o rosto com a sensao de que seus adormecidos instintos ardiam de novo como um relmpago ao entardecer. Falharam-lhe os joelhos e Kit teve que segur-la. Rodeando-a firmemente com um brao, apertou-a contra o varonil muro de seu peito. Sem separar-se de seus lbios. Com a mo que tinha livre pegou seu queixo, erguendo-lhe o rosto e sustentando-a como se temesse que ela pudesse virar a cabea. Mas no teria sido necessrio que o fizesse. Ela devolveu o beijo com a boca aberta, disposta a saborear sua lngua e seus lbios, fortes, varonis, salgados e deliciosos. Kit a apertou com mais fora, estendendo as mos sobre a base de sua coluna bem por cima dos montculos de seu traseiro, pressionando-a com mais fora contra ele, quase a incrustando contra sua dura virilha. Seu olhar j no era claro e radiante, mas profundo e duro. -No deveria t-lo feito! - disse ele. Mas no a soltou de seu abrao-. No deveria t-la beijado de novo. Jurei que no voltaria a faz-lo.

-Quero que me beije. - pediu ela arrebatada pelo desejo. -No! - disse Kit negando com a cabea enquanto a soltava. Sem o suporte de seu abrao, Kate escorreu para o cho, acabando sentada em cima de seus destroados vestidos. -No. Faz dois dias me prometi que no voltaria a toc-la. Ela ergueu uma mo e lhe colocou a palma aberta sobre o ventre. Ele sentiu que algo lhe tremia por dentro. Olhou para baixo, para a sua mo, ainda tremendo por causa daquela carcia. Quando voltou a levantar a cabea, seus olhos brilhavam transpassados por terrveis conflitos: amaldioando-a ao mesmo tempo em que lhe suplicava interiormente que o acariciasse. Desejando-a. -J no recordo o abrao de meu marido. -Kate tratava de faz-lo compreender algo que ela mesma mal era capaz de entender-. Estivemos casados por somente seis meses, mas desfrutamos da ternura e do afeto; e fizemos amor, mas j no o recordo. Exceto em sonhos. E ultimamente, sonho com voc. Um estranho som saiu da garganta de Kit. -Cus, Kate! -Desde que me beijou estive ardendo. E seu beijo tem feito que arda todo o resto. -Sustentou seu o olhar. - Tudo menos voc.. Ele parecia aflito e apanhado. -Sinto muito. Lamento lhe ter dado esse beijo. No deveria t-lo feito. -No aceito suas desculpas. - Que outra coisa posso fazer? Ela baixou a vista, temerosa de que seu olhar se encontrasse com o dele. -Faa amor comigo - murmurou ofegante e surpreendida diante de seu prprio atrevimento-. Faa-me esquecer e me d algo que possa recordar. Kit afastou o cabelo do rosto com dedos trmulos, e comeou a mover-se de um lado a outro enquanto falava. -No fala a srio. Est assustada e se sente vulnervel. O que quer algum que a console, no um amante. Ela no disse nada, s continuou olhando-o de uma forma enigmtica. -Voc procura um cavalheiro que a ame, que beije as pontas dos seus dedos, que lhe escreva cartas de amor e sussurre-lhe poemas. Ela continuou sem dizer nada. -Eu no sou esse homem, Kate. Eu no sou um cavalheiro, Kate. Sou um soldado. A nica coisa que tenho a nica coisa que sou, crueldade. - aquelas palavras chiaram em seus ouvidos como se fosse uma veemente desculpa-. Isso e a nica coisa que conheo. Kit passou ao seu lado dirigindo-se para a porta, mas ela o pegou pelo pulso e fez com que se detivesse obrigando-o a olha-la nos olhos. Depois o puxou at que teve de pr-se de joelhos.

Seu rosto continuava tenso, transpassado por conflitos interiores: a luz e a escurido, a honra e a desgraa, a esperana e o desespero se refletiam em seus olhos. -No acredito no que diz. Kate lhe colocou dois dedos pela gola da camisa e puxou-a para baixo, abrindo-lhe pelo peito. O escuro plo que lhe cobria o torso se deslizou entre seus dedos. Seu corpo era forte e suave, musculoso e finamente bronzeado. -Deus, por favor! - Kit fechou os olhos e lhe pegou a mo afastando-a do peito, enquanto procurava as palavras adequadas-: Este no meu lugar. Isto deve pertencer a outro, algum dia. -A quem? Sou uma viva empobrecida, sem famlia, que j superou sua primeira juventude. Minha maior aspirao viver da caridade de um conhecido longnquo. No h nenhum outro, Kit, nem haver nunca. Kate se soltou da mo que segurava a sua e lhe tocou suavemente o rosto, com um gesto estranhamente escrupuloso, como se fosse um pedido formal; um pedido e uma splica. -S voc. Uma noite para estar juntos contra todas as noites que esto por vir. -Trata-se de algum tipo de prova diablica? - seu pescoo estava rgido e com todas as veias inchadas-. E se o for, o que tenho que fazer para passar na prova? - perguntou-lhe Kit com semblante austero e taciturno. Agarrou-a pelos braos com uma violncia repentina e implacvel, e puxou-a para ele-. Escute-me, Kate. Se a fizer minha agora mesmo, aqui, no lhe causarei nada mais que dor. Sabe. E eu tinha jurado que nunca lhe faria mal. -Tambm me jurou que faria tudo o que lhe pedisse. Na voz de Kate havia um tom de audcia. Kit ficou olhando-a, e a luz se refletiu em seus olhos de jade e fez que lhe brilhasse a cicatriz que tinha no queixo. Tremiam-lhe os braos e tinha todo o corpo em tenso. -Como voc quiser, senhora - sussurrou por fim. Depois a deitou sobre a pilha de bordados, cetins, sedas e veludos feitos em migalhas. - O que importa uma ferida mais. Apoiou-se sobre os calcanhares; com um gil movimento desatou o sabre das costas e tirou a camisa. Sua beleza era completamente varonil e tempestuosa. Seu peito de carnes rijas mal velava seus fortes msculos. Ao deixar a camisa no cho, os bceps se apertaram em seus braos esticando os tendes de seus antebraos. Deitou-se sobre ela, cobrindo-a com a ligeireza de um felino; os msculos de seu ventre plano se retesaram desenhando o relevo do ventre. Durante um longo momento, lhe sustentou o olhar antes de virar-se a deixando ver os verges que tinha nas costas e algo mais: uma grossa cicatriz com a silhueta de uma rosa bem debaixo do ombro direito. -Na Frana nos marcaram, em LeMons. Para o guardio do calabouo pareceu muito divertido. "Cus, quanta dor deve ter sentido", pensou ela. -Queria que visse isto. Para que entenda o que estava tentando lhe dizer. Nenhum homem que se meta em sua cama deveria estar marcado, Kate. Nem deveria ter cicatrizes de chicote. Isso s coisa de plebeus ou de criminosos. E nesta terra de Deus, eu sou to plebeu como o que mais - acrescentou com frieza-. No sou digno de sua sociedade, de sua companhia ou de sua cama. E isso pode ver qualquer um.

A certeza que viu nos olhos de Kit a decidiu. Ele estava esperando que ela desse para trs. Kate tinha visto em seu semblante a resignao que se escondia atrs daquelas palavras. Jogou os braos em seu pescoo. -O que pode ver qualquer um que no h nada de plebeu em voc, Kit MacNeill. Kate sentiu a quentura de sua pele nua ao abra-lo. E seus formosos olhos se iluminaram com uma repentina expresso de triunfo. -Encontrarei ternura suficiente para lhe dar prazer, Kate, ou morrerei na tentativa. Murmurou aquelas palavras, e logo se converteu em uma esmagadora criatura de masculina sexualidade. De seu semblante desapareceu qualquer indcio de seus conflitos interiores. Olhava-a absorto, com olhos aveludados. Com um suave movimento, tirou-lhe a camisa deixando seus seios descobertos. -Kit... Antes que pudesse sair outra palavra de sua boca, ele a cobriu com seus lbios. O desejo se apropriou dele, esporeando-o de uma maneira brutal. Mas no se precipitou. No o fez embora a suave ternura dos seios dela entre suas mos, contrastando com a dureza de seus mamilos, impulsionava-o a aniquilar suas melhores intenes. Kate lhe estava pedindo ternura e ele tinha prometido que faria algo que lhe pedisse. Tentando manter aquela promessa, sentiu uma rajada de desejo que o fazia arder por dentro. Tomou entre seus braos e a levantou do cho; e teve que apertar os dentes ao ver como ela se retorcia, tratando de controlar-se, embora fosse completamente consciente de que no poderia resistir muito tempo. A cama estava a um passo deles, e Kit a colocou sobre o colcho olhando-a com desejo. Nem por um momento duvidou de que o que ela desejava no era o que ele podia lhe oferecer. Aquele nunca poderia ser seu lugar. Ele podia ser seu amante por uma noite, mas no a pessoa a quem ela poderia querer. Inclinou a cabea dizendo a si mesmo que devia ser terno e amvel. Kate no reagiu em seguida ao seu primeiro beijo. Mas ele no necessitava de sua resposta. De fato, se ela participasse ativamente podia mandar para o espao sua auto-imposta conteno. Kit foi cobrindo as faces, as plpebras e as tmporas com beijos doces. Ela movia a cabea a um lado e a outro, arrebatada pela luxria e o desejo. Ento ele comeou a saborear sua lngua e seu mido cabelo feminino. Colocou-se sobre Kate, e soltou um gemido no momento em que os seios dela se esmagaram sob o peso de seu peito masculino. E quando Kate lhe colocou as mos nas costas e seus dedos comearam a arranhar os msculos enquanto jogava a cabea para trs Kit comeou a estremecer. Colocou as mos entre as onduladas mechas de cabelo de Kate, molhadas e frias pelo ar da noite, e comeou a beij-los com frenesi. Cetim, seda, veludo? No havia nada que lhe pudesse comparar. Pouco o sabia da seda, menos do cetim e absolutamente nada do veludo, mas certamente no havia no mundo nada que pudesse ser to suave como seu cabelo, nem nada mais liso que sua pele, nem nada mais apetitoso que seus lbios. Kate mantinha a boca completamente aberta, e a lngua do Kit se esfregou contra a dela causando estragos em seu autocontrole. Deu meia volta para coloc-la em cima dele, com as coxas abertas ao redor de seus quadris, ficando assim sua excitao ao abrigo das pernas dela. Kate gemeu contente ante aquela sensao estranhamente familiar. Tinha-o desejado tanto! Desejava o ter dentro dela! Quando ele se apertou contra ela, pde notar ali uma vibrao que sabia que s podia aplacar-se o tendo dentro.

Kate espremeu contra ele procurando o prazer da maneira mais desavergonhada. Abriu-se sobre seu corpo, esfregando-se e convidando-o claramente a continuar adiante. Desejava-o. Necessitava-o. Kate no podia fazer nada mais para lhe deixar claro seu desejo, mas ele parecia contente pondo-se a beij-la com a boca muito aberta, pouco a pouco, e acariciando-a lnguida e preguiosamente. -Por favor... - ofegou ela com excitao. -No, ainda no. Kit respirou profundamente. A ponta de um de seus dedos traou um crculo ao redor de um dos mamilos de Kate. Ela estremeceu com aquela delicada carcia, completamente sensibilizada e excitada, e sentiu a ponta da ereo de Kit como resposta aos seus movimentos. Apertou-se mais contra ele, e Kit a pegou pelos quadris, fundindo-se com ela, tratando de deter seus perigosos movimentos, com os olhos obscuramente violentos enquanto seus lbios a beijavam com doce ternura. -No se mova - sussurrou ele-. Sou humano, sabe? E se continua fazendo isso, todas as suas esperanas de uma unio terna iro pela amurada e minhas melhores intenes acabaro em nada. Estou tratando de me conter, senhora. Como justo que faa. Em lugar de desalent-la, aquelas palavras a estimularam ainda mais. Que Kit tratasse de controlar seu desejo para agrad-la fez que ela sentisse um poder to elementar como feminino. Mas ao cabo de uns segundos, seu momento de domnio se evaporou ante um novo arremesso de sensualidade. Kit a pegou pelos ombros, levantou-a e colocou a parte superior de seu corpo sob sua cabea, e meteu avidamente um de seus mamilos na boca. Sugou-o. Ela gemeu, arqueando todo o corpo enquanto ele acariciava com os dedos toda a extenso de seus seios. Esfregava a lngua por cima do mamilo, fazendo que com aquela carcia as coxas de Kate se umedecessem, ao mesmo tempo em que ficava sem flego. Kate estava a ponto de desmaiar de prazer, mas ele a segurou e a manteve suspensa uns poucos centmetros sobre ele, para poder acarici-la melhor. Continuou acariciando de modo brincalho seus mamilos com a lngua, e - que o cu a ajudasse!- ela no pde fazer nada mais que aceitar a superioridade de Kit e deixar-se levar por suas apaixonadas carcias. Sentiu que se umedecia entre as pernas, abrindo-se a ele com um ritmo que era respondido por todo seu corpo. Moveu-se em cima dele, uma vez mais, fazendo com que a sensao que notava entre as coxas se contrasse e se expandisse ao mesmo tempo. Kit tratou de det-la lhe apertando os quadris com as mos, mas a ela no parecia importar o que estava arriscando; algo valia mais a pena. Kate se moveu em cima dele fazendo com que Kit se endurecesse mais ainda com cada movimento, e que sua ereo empurrasse com mais fora contra as anguas dela, com uma deliciosa reao de resposta. Com um gemido rouco e desesperado, Kit a levantou de novo e a colocou de costas sobre a cama, apertando-a com a parte baixa do corpo contra o colcho, e conseguindo por fim que ficasse parada. -Ainda no. -Sim. -Beije-me! - ordenou Kit, e ela obedeceu como uma desavergonhada apertando-se a sua boca com paixo. Foi um beijo ansioso, apaixonado, com a barba incipiente de Kit arranhando seus tenros lbios e esfregando-se por sua boca. Durante vrios minutos, Kate alimentou aquela paixo que Kit tinha acendido nela, esperando e desejando chegar at o final, buscando-o como uma forma de aliviar-se. Uma fugaz noite de alvio em troca do pesadelo que tinham sido os quatro ltimos anos de sua vida.

-Kate! - Kit tinha chegado ao limite de sua resistncia. Seu membro empurrava com urgncia contra ela. Ento lhe disse em um grunhido-: Se continuar assim, possu-la-ei de uma maneira que nenhuma dama desejaria conhecer. -De que maneira? - perguntou ela descarada e ansiosa. Os olhos verdes de Kit se entreabriram entre as douradas mechas de cabelo que lhe caam sobre a testa. -Possu-la-ei por trs e contra a parede, e depois farei que se ponha de joelhos. F-la-ei soluar e suplicar que a acaricie, e depois me suplicar que a possua de novo. E eu voltarei a possu-la uma e outra vez. Kate ficou olhando-o fixamente nos olhos, sem medo, com o cabelo espalhado como um escuro manto sedoso por cima do plido linho dos lenis. - isso o que quer Kate? Porque, por Deus, asseguro que lhe posso dar isso. Assim como sou. Mas Kate, tambm posso... Deixar que voc fizesse amor comigo. - sua voz vibrava com a fria das emoes que sentia, e os olhos de Kate se entreabriram com cumplicidade. Kit no tinha nem idia do que ela podia lhe fazer. Mas a verdade era que, at ento, tampouco a tinha tido ela. Surpreendida consigo mesma, Kate ergueu os braos aproximando suas mos das faces de Kit. Ele voltou o rosto degustando aquela carcia e fechou os olhos ao mesmo tempo em que lhe beijava a palma da mo. -Quero-o tal e como , Kit. Tal e como somos os dois. - disse-lhe enquanto lhe acariciava as costas, comeando pela enorme cicatriz do ombro e descendo pela aveludada ondulao de suas costelas, e seguindo depois at os quadris, e dali introduziu uma mo entre seus corpos, metendo-se por debaixo de suas calas e agarrando sua imponente ereo entre os dedos. Ele gemeu algo que tanto podia ser improviso como prece. Isso fazer amor, Kit. Sua carne quente se movia como uma acetinada bainha no duro centro de seu corpo, excitada, mordaz e deliciosamente varonil. Ele se deixou cair sobre Kate, apoiando durante um intenso instante sua testa contra a testa dela. Depois a jogou a um lado, ficando com esse movimento fora do alcance de sua mo. Arregaou-lhe as anguas e deixou descoberto o tringulo de cachos negros que marcava o vrtice de suas coxas. Kit comeou a respirar de maneira entrecortada e seu rosto adotou uma careta crua, enquanto com uma mo cobria seu monte sem pressa, mas sem delicadeza, com um gesto de viril posse. Kate reagiu sua carcia com um grito abafado, e um sorriso iluminou o rosto do Kit. Comeou a acarici-la ali, e ela esteve a ponto de arder, mortificada pela familiaridade e a segurana com que ele a tocava, e pela maneira como explorava seu centro de prazer. Mas realmente ardeu por outra razo. Fechou as plpebras. Comeou a respirar rapidamente e com dificuldade. Ele a assaltava uma e outra vez, e ela erguia os quadris com cada carcia, sentindo como se misturavam sem fissuras o prazer e a excitao sexual. Retorceu-se entre os lenis com as anguas enroladas cintura, e com todo o corpo quente e excitado. Quando abriu os olhos se deu conta de que Kit estava observando-a. Kate no queria desfrutar ela sozinha, assim ergueu suas mos para o corpo do Kit. -Kit, por favor. -Kate estou tentando... -Por favor!

Com um som inarticulado, Kit desceu as calas. Ela pde ver sua rgida e fenomenal ereo elevando-se do fundo de escuros cabelos. No momento, jogou-se sobre ela, lhe abrindo as pernas com os joelhos e afundando a cabea em seu decote. Abriu a boca apoiando-a contra o pescoo de Kate, ao mesmo tempo em que a pegava pelos quadris, levantando-a e... OH! Introduziu-se nela tratando de controlar-se, tentando no afundar-se muito em seu primeiro ataque. Mas ela empurrou para cima com os quadris, apertando-se contra ele, e nesse momento Kit a tomou enchendo-a por completo. Kate comeou a chiar, e ele se deteve e deixou escapar uma maldio. -Juro que no pude... -No! - ofegou ela-. No. s que... Sinto-o... To... -No pode ser... - disse ele tratando de desculpar-se, mas sem ter entendido-. meu corpo... Isto... No pode ser menos... -Nem quero que o seja - disse ela entre arquejos, e esteve a ponto de pr-se a rir ao ver como a olhava ele surpreso. Kate sentia que o desejo a dominava. Kit tinha comeado a retroceder, mas tinha parado, e ento ela gemeu suavemente. Era um homem grande em todos os sentidos. E ela o desejava assim. Ansiava t-lo dentro. Levantou os quadris enquanto segurava com as mos os ombros dele e, fechando os olhos, deu uma sacudida para cima para introduzir-lhe de novo. E outra. E outra mais. Desta vez Kit se afundou mais, deixando-se levar pelo ritmo das sacudidas dela, mas sem perder nem por um momento o controle sobre si mesmo. Sabia que o corpo que recebia cada um daqueles ataques era o de Kate, que a boca a que se estava aferrando era a de Kate. Sentia cada um dos dedos dela apertando-se contra seus ombros, e ouvia cada um de seus abafados gemidos. Agarrou-lhe as suaves ndegas com ambas as mos e se virou, at que ela ficou sentada escarranchada sobre ele, com cada um dos joelhos a um lado de seus quadris. Kate de repente abriu largamente os olhos sobressaltada pela sensao de t-lo ainda mais dentro dela. -Assim melhor - disse ele-. Sou muito pesado e... Ah! Ela acabava de apertar-se ainda mais contra sua virilha. Arqueou as costas e o cabelo lhe caiu pelas mesmas at roar as coxas de Kit; um cabelo sedoso e suave como o pelo de um gato. Kit estava a ponto de morrer de prazer. Tomou com suavidade seus seios entre as mos, e comeou a acarici-los enquanto ela subia e baixava, cavalgando sobre ele com um ritmo cada vez mais acelerado. Seu rosto era uma tensa careta de ansiedade. -Utilize-me, Kate - sussurrou ele em um quente e luxurioso tom de voz-. Utilize-me. Quero satisfaz-la, Kate. Quero ser teu e que goze de mim, em cima de mim, comigo. Aquelas palavras eram como uma splica de paixo e desejo, uma recitao carnal de excitao e luxria. E ela o ouviu e fez conta, com o corpo tenso, sentindo uma pontada de dor que se convertia em uma rpida vibrao, em um centro de paixo concentrada. Ela comeou a gemer e a soluar, e ele investiu de novo. E ela se apertou mais contra ele, ofegante.... E ento... O mundo inteiro comeou a tremer, a dar voltas em seu redor, e Kate pareceu que explodia. Sentiu-se inundada por um prazer lquido e quente como o ferro fundido, e acabou lanando um grito rouco no momento da deliciosa culminao. Durante um longo instante, Kate ficou suspensa ali, em meio de um mundo que era como um torvelinho de vazio. E quando acabou, deixou-se cair contra o suarento e brilhante peito do Kit. Mal comeou a recuperar-se dos ltimos estremecimentos, Kate pde ouvir as aceleradas

batidas do corao de Kit; um ritmo que tinha a mesma cadncia que as doces carcias de suas mos, e que fez com que ela ficasse de novo de joelhos. Apoiando as mos abertas sobre o peito de Kit, arranhou-lhe suavemente a pele com as unhas. Depois o olhou fixamente nos olhos. -No tive que suplicar-lhe - disse ela desafiando-o. Ele riu. Depois se virou colocando-se em cima dela e, lhe agarrando as mos, as ps por cima da cabea. E ento comeou a introduzir-se outra vez profunda e suavemente nela. -Ainda no - lhe replicou ele.

Captulo 17

Enfrentar aos enganos de clculo -Senhora Blackburn - a chamou Meg atravs da porta da habitao. -O que acontece, Meg? - Kate despertou dando-se conta de que estava sozinha. -No ptio h uma carruagem que enviaram do castelo para recolh-la. Kate olhou ao redor pelo quarto. Kit j se fora. Seus vestidos tambm tinham desaparecido. No cho s ficavam os restos do destroo. O ba ainda estava deitado de lado. Meg bateu na porta. -O que quer que diga ao cocheiro? Kate se levantou. Deveria dizer a Meg que estava preparando-se para sair. Tinha que recolher o que pudesse salvar dos pertences de Grace. Mas em lugar disso ficou na cama, envolta no fino lenol, completamente consciente de que no sentia nenhuma alegria pelo fato de que o marqus lhe tivesse enviado aquela carruagem para recolh-la. Aquilo era uma loucura. "Esta noite minha", tinha-lhe sussurrado Kit em um momento determinado. Os dois sabiam que no havia futuro para eles alm daquele dormitrio. Ele tinha partido antes que ela despertasse, e Kate se disse que deveria lhe agradecer aquele gesto. Na clida escurido da noite tinha podido dissimular, mas na manh seguinte sabia que voltaria a sentir o mesmo conhecido desespero. Queria as coisas que tinha tido em outro tempo: a segurana e a tranqilidade. Queria respirar livremente, rir despreocupadamente e poder fechar os olhos de noite sem pensar que o dia seguinte a espreitava como se fosse um inimigo. Queria que lhe devolvessem a vida que tinha tido antes. Inclusive se lhe tivesse pedido que ficasse a seu lado - coisa que no tinha feito-, e inclusive se ela tivesse estado tentada a faz-lo, que perspectiva se abriria ante eles? Um soldado sem um centavo e uma viva empobrecida? Em um ou dois anos voltaria a estar exatamente onde estava agora, na soleira do arrependimento, tendo saudades do passado e temendo o futuro. Pode ser que fosse covarde, mas ao menos era uma covarde sensata.

-Senhora? - chamou Meg de novo-. Encontra-se bem? Como ia achar se bem quando j no sabia exatamente quem era? Afastou os lenis com um gesto brusco. Basta. No tinha mudado nada. Tinha que afastar de seus pensamentos a noite anterior, ou guard-la em algum canto de sua memria como se fosse o terno sonho de uma donzela. E esquec-la. Se ao menos seu corpo no continuasse recordando o que ela estava tentando esquecer... Se ao menos Kit MacNeill lhe parecesse um pouco mais como era e no tanto como ela queria que fosse... -Ouvi algum que entrava em seu quarto e mexia entre suas coisas, mas lhe asseguro que eu no tenho nada que ver com isso. -desculpou-se Meg com voz lastimosa, preocupada com seu persistente silncio-. Senhora! -Sim, estarei pronta em um minuto. Kate beliscou a faces com vontade e logo os lbios. O marqus lhe tinha enviado uma carruagem. Para comear, aquilo parecia um bom augrio, algo do que tinha que tirar partido. Mas com o que ia vestir se? Viu algo de cor branca que estava atirado junto parede, ao lado da cama. Sua camisa. Recolheu-a. No, era a camisa de Kit. Kate fechou os olhos com dor. Seus punhos apertaram o fino tecido da camisa imaginando o calor do corpo dele entre suas mos, o evocativo e sutil aroma varonil de seu corpo. -Por favor, senhora, est me assustando. Abra a porta - implorou Meg-. Trago aqui os vestidos que me deu o capito para que os arrumasse - acrescentou esperanada. Obrigando-se a avanar at a porta, Kate abriu. Meg estava de p do outro lado, com os vestidos de Kate sobre um brao. Na outra mo levava uma pequena cesta de costura, com a almofada da tampa cheia de alfinetes cravados e agulhas com fio de seda. Meg ficou com a boca aberta quando viu o quarto. -Ai! Olhe o que fez com suas coisas! -No so minhas. Pertenciam a minha prima e a seu marido - replicou Kate com um tom de voz neutro-. Enviou-me isso antes de morrer. Ia devolv-las ao marqus. -Algum estaria procurando dinheiro, e ao no achar nada que roubar entre suas coisas destroou tudo. Criatura mal nascida! - disse Meg colocando os vestidos sobre a cama. Depois ps o ba de p e colocou o forro em seu lugar, antes de lhe colocar vrios alfinetes para segur-lo na tampa. -Alguns pontos e ficar como novo. Sem esperar que Kate desse sua aprovao, Meg se ajoelhou ao lado do ba e voltou a costurar o forro em seu lugar com alguns movimentos rpidos. Kate caminhava entre os escombros, recolhendo com inapetncia uns quantos livros e colocando-os no fundo do ba. "Tudo est quebrado. Tudo estragado" pensou. -Vamos senhora, no tem por que estar to triste - disse Meg ficando de p-. Olhe senhora. Olhe o que fiz e ver como se sente um pouco melhor. - segurou o vestido azul com suas mos e o estendeu para que Kate o inspecionasse-. Tinha um enorme rasgo perto da prega, mas utilizei as fitas para tamp-lo, v? Cortei a parte manchada do vestido prpura e o tornei a costurar de novo. No acredito que se note nada, senhora, magra como . Kate tomou os vestidos que lhe oferecia Meg e se obrigou a esboar um sorriso. -No tenho dinheiro - disse-. Mas tenho certeza de que o marqus...

Meg levantou uma mo movendo-a com um gesto de desdm. -O capito j me pagou por este trabalho - disse-. Nunca tinha visto ningum que vencesse Callum Lamont, e o capito lhe deu seu castigo. -O que - perguntou Kate-. Quando? -Ontem de noite - disse Meg-. Logo depois que voc saiu do banho. Quando entrei na taverna vi Callum pendendo de um punho do capito como se fosse um boneco de trapo, com os olhos que saam das rbitas e a lngua de fora, e todos outros homens que havia na taverna olhavam como se acabassem de ver o prprio diabo. Meg soltou uma gargalhada. -Depois deixou cair, de repente, Callum no cho e subiu correndo as escadas sem que nenhum dos outros entendesse do que se tratava tudo quilo - continuou dizendo Meg-. Mas a ningum lhe ocorreu lhe seguir para averiguar, com o aspecto que tinha. -Meu Deus - sussurrou Kate-. Est morto o outro homem? Meg encolheu os ombros com uma indiferena brutal. -No acredito. Ouvi-o ofegar quando seus comparsas o levavam a rastros. Mas tenho certeza de que hoje ainda lhe deve doer todo o corpo - acrescentou claramente aliviada. "Sou um homem selvagem." A Kate comearam a lhe tremer as pernas. Quando ele tinha pronunciado aquelas palavras, no lhe tinha acreditado. Mas deveria hav-lo feito. Como podia t-lo esquecido, especialmente depois de ter visto sua ferocidade no White Rose? O homem cujas mos se demoraram com tanta delicadeza sobre sua carne tinha utilizado aquelas mesmas mos, s uns minutos antes, para golpear outro homem at deix-lo sem sentido. Deus. Apertou os olhos com as mos. Tinha que partir dali. Encontrar um santurio onde os homens fossem civilizados, onde as mulheres estivessem protegidas da fealdade do mundo, onde um homem no se aproximasse do leito de amor recm sado de uma briga. -Tenho que ir. - disse Kate em um suspiro. Meg assentiu com a cabea sem compreender. - claro que sim. Quem quer ficar aqui quando lhe est esperando um castelo? Kate comeou a guardar as coisas que no estavam completamente estragadas, concentrando-se no que fazia para no dar rdea solta a seus pensamentos. Mas no podia afastar os olhos da cama desfeita, nem a mente das lembranas do corpo de Kit, brilhando de suor, com seus bem torneados msculos... Fechou a tampa do ba de repente. Tinha que escapar daquele quarto. Deu meia volta. Saiu pela porta correndo e deixou que Meg acabasse de recolher sua bagagem. No final da escada a esperava um jovem vestido com uma limpa e reluzente libr e um chapu na cabea, que ficou imediatamente de p.
(1. Farda de

lacaios e cocheiros de casa rica.)

-Senhora Blackburn? Sou John, o cocheiro do marqus - anunciou com orgulho, correndo diante dela enquanto Kate avanava para a porta. Ela se deteve um instante olhando ao redor, distrada e duvidando. -Tenho que falar com o hospedeiro.

-O marqus me encarregou que eu disponha de todo o necessrio - disse John-. Se esperar na carruagem, encarregar-me-ei de que desam suas coisas. -OH, sim! claro. Abriu-lhe a porta e inclinou respeitosamente a cabea enquanto Kate saa. Fora a estava esperando uma carruagem negra, reluzente como o carvo, e com adornos dourados nos flancos. O cavalario estava de p entre as cabeas de dois magnficos cavalos baios, com uma careta de assombro no rosto. Quando a viu, abriu a porta da carruagem e extraiu de dentro uma banqueta para que ela subisse carruagem. Kate subiu carruagem observando com ateno os luxuosos adornos. Nunca antes tinha estado em uma carruagem de elegante, nem sequer em York. Via-se que o marqus era realmente muito rico. A carruagem estava muito bem cuidada, e os cavalos perfeitamente polidos. Sua visita prometia ser frutfera. Durante os ltimos dias tinha tomado algumas decises equivocadas, mas ir at ali no tinha sido uma delas. Respirou profundamente. Kit tinha ido. Esse era o final daquela histria. Ali terminava tudo. Tomou flego trs vezes seguidas. Ali. Agora j se sentia muito melhor. Ia ficar perfeitamente bem. Ia a... -Senhora Blackburn. Sua voz rouca a chamou de detrs. O corao deu um tombo. Durante um momento ficou quieta onde estava tratando de recompor-se. Depois se voltou. Kit era to varonil. To alto e to bonito. To descarado e poderosamente masculino... Estava sentado sobre seu bronzeadas e enxutas faces. No revelasse cada uma das cicatrizes mandbulas deviam ser agora muito cavalo. O vento lhe jogava as lapelas da capa para as levava chapu, como se quisesse a propsito que o sol de seu curtido rosto. Mas notou que se barbeara. Suas suaves.

Dirigir-se a ele chamando-o "senhor MacNeill" lhe parecia desdenhoso, mas "Kit" era muito ntimo. -Christian, eu... Aquilo se fazia impossvel. Sentia toda a pele percorrida por formigamentos de sensuais lembranas. A textura dos lbios dele tinha ficado impressa sobre sua pele. Seus seios tinham marcas vermelhas produzidas por sua barba incipiente, e... Seu olhar posou em suas formosas e letais mos. Nos pulsos tinha marcas profundas, ali onde sua vtima tinha metido as unhas. Kate engoliu em seco. Kit a olhava com sua tpica e inescrutvel expresso. Ela no podia faz-lo. No era das mulheres que se jogam a um amante e depois o encontram de novo no dia seguinte como se no tivesse acontecido nada entre eles. Mas que outras opes tinha agora, com o cavalario de p, entre ele dois, aguando os ouvidos e olhando-os com uma expresso de interesse no semblante? -Obrigada por me ter acompanhado at aqui. -Da prxima vez se oferecer voc a me dar referncias. Seu comentrio soou bastante moderado, mas em seus olhos ardia uma chama, e ela notou que se ruborizava. Por um momento pensou que ele ia dizer algo mais, algo desastrosamente ntimo, mas a nica coisa que acrescentou foi:

-Receio que ainda no vai poder livrar-se de mim. Prometi-lhe que a deixaria a salvo no castelo e isso o que vou fazer. "Por favor, no", pensou ela. Estar com ele era como ter uma ferida aberta. -Isso no ser necessrio. -Lamento no estar de acordo com voc. J viu o tipo de vida que h por aqui. Os caminhos esto cheios do mesmo tipo de gente, e nenhum deles sabe que j lhe roubaram. Esta carruagem muito elegante. Ao envi-la como se o marqus tivesse enviado um convite a todos os salteadores de caminhos da comarca. Ela ruborizou ainda mais. -No acredito que o marqus tenha em mente outra coisa que minha comodidade. -E eu s tenho em mente sua segurana - replicou. -E voc sempre manteve sua palavra - respondeu ela com veemncia, mas imediatamente se arrependeu do que acabava de dizer. -Voc saber senhora - disse Kit em voz mais baixa, e ela se sentiu acalorada e desceu os olhos recordando que a noite anterior ela tinha utilizado sua lealdade palavra dada para levla cama. Kit apertou os dentes-. Isto no ... Antes que pudesse acrescentar algo mais, John saiu da estalagem com um radiante sorriso no rosto. Kate se virou para trs em seu assento. Kit fez avanar Douram at o lado da carruagem. -Acompanh-los-ei durante o caminho, moo - disse Kit ao jovem cocheiro ganhando um surpreendido olhar de gratido-. Mas cavalgarei um pouco na frente, para vigiar o caminho. Kit pressionou os flancos de Douram com seus calcanhares, e o cavalo comeou a trotar pelo caminho afastando do vilarejo de pescadores. Mas Kit no voltou a olhar para trs. O caminho era longo e necessariamente lento. Passaram por quilmetros de montanhas que se afundavam no mar, com enseadas e ravinas que desenhavam a abrupta costa. As ondas rompiam contra as escarpas e se metiam em cavernas subterrneas lanando jorros de gua ao ar, que convertiam as ladeiras das ravinas em brilhantes nuvens de espuma. Kate agentou a respirao quando olhou para a margem do caminho, sob o qual se abria um precipcio que acabava nas espumosas guas do mar. No lhe pareceu estranho que Grace e Charles tivessem morrido navegando por aquelas guas. O que se perguntava era como se atreveram a aventurar-se em um mar assim. Mas ao cabo de um momento nem sequer o impressionante espetculo da costa pde refrear as lembranas da noite anterior. As imagens passavam por sua mente, e todas aquelas lembranas estavam a ponto de faz-la arder: a boca de Kit sobre a sua, os braos de Kit ao redor de seu corpo, Kit lhe sussurrando ao ouvido de maneira insinuante e apaixonada. No final, desesperada, voltou-se para frente em seu assento. -Faz muito tempo que trabalha para o marqus? John assentiu com a cabea. -Nasci no castelo. Meu pai foi seu cocheiro antes de mim.

-Ah, ento conheceria voc a minha prima, a senhora Murdoch. O sorriso desapareceu do rosto do John. -Sim - respondeu meneando tristemente a cabea-. Foi terrvel o que lhe aconteceu. Mas no tenha medo, senhora. O marqus ps todo seu empenho em achar aos responsveis e fazer justia. Kate ficou olhando-o fixamente, confundida. -No ficaro sem castigo - afirmou o moo com firmeza-. Como lhes ocorreu pensar que sairiam ilesos? Assassinar o irmo do senhor e a sua esposa. Certamente tinham perdido o juzo. -Assassin-los? - repetiu Kate confusa-. Mas... Morreram em um acidente de navio. Os olhos do John se avermelharam. -OH, achei que j sabia! -Saber o que? O que lhes aconteceu? -perguntou Kate-. O marqus nos escreveu dizendo que se afogaram em um acidente de navegao. No verdade? John olhou para frente desconsolado, com os ombros afundados. -Isso o que pensamos todos a princpio. Mas... -Conte-me, por favor. Ele ps uma mo no chapu. -No havia gua nos pulmes do senhor Charles quando o tiraram da gua, e desse modo se descobriu o marqus que no se afogara. E uma vez percebendo isso, bem, tinha marcas que pareciam produzidas por haver-se golpeado contra as rochas, mas ao as examinar atentamente pareciam, mas... Sinto muito! OH, senhora! Quer que detenha a carruagem? -No, estou bem - disse ela segurando o estmago com uma mo-. Por que no se informou disso a minha famlia? muito. -No saberia lhe dizer, senhora - respondeu John taciturno-. E me parece que j falei

-Quem os assassinou? John encolheu os ombros. -Salteadores de caminhos. Contrabandistas. Est se fazendo todo o possvel para descobrir, disso pode ter certeza, senhora Blackburn. H contrabandistas em Clyth h tanto tempo como eu posso recordar, mas desta vez passaram dos limites; e me parece que se deram conta, por isso se tiveram tanto trabalho para fazer com que parecesse um acidente. -Mas, depois de tudo, por que matar a minha prima e a seu marido? - perguntou Kate-. Por que no lhes roubar e deix-los partir? - o senhor Charles no era algum que se fosse deixar roubar sem opor resistncia. E se tinha visto os rostos dos que lhe assaltaram... - calouse-. Mas agora nada vai poder salvar a esses rufies, porque quando o marqus descobriu que se tratava de um assassinato, fez trazer a tropa de Edimburgo para que solucionasse o assunto. E agora a tropa tem seus prprios motivos para achar aos culpados. -O que aconteceu, senhora Blackburn - acrescentou John em tom de confidncia-, que seu capito foi assassinado ao chegar, e h quem diga que os contrabandistas so tambm os

responsveis por isso. - assentiu com a cabea-. No se preocupe. A semana passada chegou a substituio do capito. E se trata do oficial mais preparado e do cavalheiro mais elegante que tenha podido ver jamais. Agora sim que vai se fazer justia a Charles Murdoch e a sua prima, senhora! - concluiu o jovem em tom de triunfo-. No tem mais que esperar e j o ver. Parnell era um castelo relativamente pequeno, construdo com o tpico desenho quadrado ao redor de um diminuto ptio interior, que Kate pde observar enquanto cruzavam o amplo e pouco funcional porto de entrada. Situado sobre uma esplanada rochosa murada, bem por cima do mar, aquele castelo parecia ser uma fortaleza inexpugnvel, e a pedra dos muros embora devesse ter mais de cem anos- reluzia como se a tivessem acabado de tirar da pedreira, com suas muitas janelas brilhando debaixo dos dourados raios do sol da manh que se refletiam nelas. Deixando escapar um suspiro de desesperado desejo, Kate pensou que era um castelo muito bonito, limpo, bem cuidado e muito bem protegido. Assim que a carruagem se deteve, John saltou ao cho e correu a lhe abrir a portinhola e lhe oferecer uma mo para que descesse. Abriram-se as portas do castelo e Kate se achou diante do oitavo marqus de Parnell, James Murdoch. Recordava-o como um jovem bonito, mas tinha crescido at converter-se em um homem elegante, de cabelo loiro escuro que combinava perfeitamente com seus enormes olhos de cor avel. Era de meia estatura, e tinha um corpo magro e atltico que acentuava ainda mais as deliciosamente bem desenhadas roupas que vestia. Seu leno podia fazer com que a neve tivesse cimes de tanta brancura. Em uma palavra: era perfeito. -Senhora Blackburn! Inclusive nestas tristes circunstncias um prazer voltar a v-la! -Ofereceu-lhe uma ampla reverncia e ela inclinou ligeiramente a cabea como resposta a sua saudao. -Obrigada, milord. -No, por favor, sua prima era minha irm por afinidade. Insisto em que nos tratemos como famlia. Me chame Parnell. -Como quiser senhor. -Me permita que lhe d as boas-vindas a minha casa - disse ele sem tratar de dissimular seu orgulho. Kate gostou daquilo. Estava j bastante farta de homens enigmticos. Aquela aberta franqueza era uma baforada de ar fresco. O marqus se ps a um lado e Kate entrou em um enorme e iluminado vestbulo, com um brilhante e bonito cho de ladrilhos de pedra, que formavam um desenho de quadros brancos e negros. Um grupo de criadas estava atarefado branqueando uma escada de mrmore rodeada de uma srie de altas e finas janelas, que se erguia em espiral at um patamar, a meia altura do primeiro andar. -Que maravilhoso! -Estou encantado de que goste. -Milord. - um lacaio se dirigiu a ele de trs. -Sim? -O capito Watters lhe envia suas saudaes, senhor. Pergunta se poder reunir-se com ele esta tarde, quando lhe for conveniente. Watters recordou Kate, era o capito que tinha chegado para substituir ao assassinado capito Greene. O incipiente bem-estar que sentia se desvaneceu. -Informe ao capito de que tenho um compromisso anterior - disse o marqus-. Mas

depois da refeio terei muito gosto em receb-lo na biblioteca. -Sim, senhor. O lacaio se retirou com uma reverncia. O marqus se voltou para ela com o semblante claramente preocupado. -Sou um pssimo anfitrio. Deve estar cansada. Assim que chegue sua criada, dir-lhe-ei que prepare seu quarto, e depois... -No tenho criada. - Kate desceu o olhar envergonhado. Agora ele se daria conta da qualidade (ou melhor, da falta de qualidade) da famlia de sua cunhada-. Abandonou-me. -Que horroroso ter sido isso para voc - exclamou o marqus compreensivamente-. Ento direi a Peggy que fique a seu servio enquanto se aloje conosco. Era a criada de sua prima. -Obrigado. A porta se abriu e apareceu John, levando uma caixa entre as mos. Detrs ale, carregando o ba com tanta facilidade como se fosse uma bolsa de pastores de couro, entrou MacNeill, com o olhar frio e o rosto relaxado. -Seu cocheiro, senhora Blackburn? -perguntou o marqus observando Kit com claro e amistoso interesse-. Parece muito capaz de superar qualquer tipo de dificuldade. Deveria ter encomendado a ele que conduzisse a carruagem. -No, senhor - disse ela notando que se ruborizava-. O ... Devo lhe dizer que... -Tinha uma dvida com seu pai, senhor, e a senhora Blackburn me permitiu amavelmente que a reparasse, acompanhando-a nesta viagem para velar por sua segurana - disse Kit com um tom de voz neutro. A capa estava jogada para trs e deixava entrever sua casaca verde militar. -Ah, militar! - disse o marqus-. Isso explica tudo. Ouvi contar inmeras histrias a respeito da lealdade dos montanheses para com seus comandantes. Algo que se remonta aos velhos sistemas de cls eu suponho. MacNeill no se incomodou de corrigir o mal-entendido do marqus. Para que? Partiria dali em seguida e no lhe importava absolutamente o que o marqus pudesse pensar dele. -Assim , senhor. -Muito bem.... Certo... -MacNeill, senhor, Kit MacNeill. -Senhor MacNeill - disse o marqus sorrindo-. Obrigado por ter trazido at aqui senhora Blackburn s e salva. Estou em dvida com voc. Os olhos verdes de MacNeill posaram sobre ela com um deliberado gesto de carcia. -Foi uma honra para mim lhe oferecer meus servios. Kate ergueu o queixo. Como se atrevia Kit a demonstrar to descaradamente a indiferena que sentia por ela? No tinha medo de que aquela noite que tinham passado juntos pudesse hav-la convertido em uma idiota romntica? Que ela pudesse decidir-se a jogar pela amurada tudo o que tinha esperado conseguir, e tudo aquilo pelo que tanto tinha lutado, ante a simples idia de desfrutar de suas carcias? De sua boca? De seus sussurros? Que pudesse lhe montar uma cena insistindo em que lhe tinha jurado servi-la? Mas ele no tinha por que temer nada. Kate no era uma estpida moa com a cabea cheia de adocicadas suscetibilidades.

-Ficar conosco uns dias enquanto sua montaria se recupera da viagem, parece-lhe? -perguntou o marqus com total sinceridade, uma qualidade que MacNeill dificilmente podia identificar j que no formava parte de seu carter-. claro que sim. Farei com que lhe preparem um quarto agora mesmo... No, no. No tem nenhum sentido que proteste. Insisto. o mnimo que posso fazer por voc. Antes de que Kit pudesse responder, o marqus ergueu uma mo. -Venha aqui, John! Leve o cavalo do senhor MacNeill para o estbulo. John um mago com os cavalos, no verdade, John? claro que sim. -De verdade, senhor, no necessrio - disse Kit. Ao menos tinha a elegncia de mostrar que se sentia desconfortvel. - claro que sim - insistiu o marqus-. No podemos deixar que o protetor da senhora Blackburn se deite l em baixo, com a tropa, como se fosse um simples plebeu. Olhou a capa escocesa de MacNeill, gasta e feita em farrapos, de maneira sub-reptcia
reptcio - adj. 1. Obtido por sub-repo; 2. Alcanado dolosamente; 3. Fraudulento.). (sub-

-Peggy! -Uma mulher baixa, de aspecto bonacho, aproximou-se deles-. Leve o senhor MacNeill ao quarto da torre e faa que seja perfeitamente atendido. E de passagem, o que lhe parece se lhe d uma boa escovada em sua jaqueta? - o marqus lanou um revelador olhar casaca de MacNeill-. Jantaremos dentro de trs horas. Depois de pronunciar poucas palavras de agradecimento e dirigir a Kate uma breve reverencia, MacNeill seguiu Peggy escada acima. Nesse momento, Kate - que Deus a ajudasse!no pde evitar que uma profunda sensao de alvio se apoderasse dela. O marqus ergueu um brao oferecendo-lhe ao Kate para que se apoiasse. -E agora, minha querida senhora Blackburn, tenho muitas coisas que lhe contar.

Captulo 18
Tentar prorrogar a estadia em um entorno agradvel A clida bem-vinda do marqus levantou o decado nimo de Kate, e a amabilidade de seu comportamento fez que se esfumasse o ocasional desassossego que lhe provocavam s irnicas maneiras de MacNeill. Seu olhar se distrado nas escadas pelas quais tinha desaparecido Kit. A ele parecia no incomodar as atenes que lhe dedicava o outro homem. E por que ia importar-lhe isso? Tinha coisas mais importantes que fazer e pessoas que matar. Ela deveria contentar-se de que Kit fosse to circunspeto. No tinham dado amostras de que entre eles dois houvesse outra coisa mais que uma relao social. Kate deveria recordar que ele tinha agido da maneira que concordava melhor com seus interesses, e teria que lhe estar cortesmente agradecida em lugar de deixar-se levar por aqueles sentimentos irritantes e infelizes, e... Mas se obrigou a oferecer um radiante sorriso ao marqus e a lhe conceder toda sua ateno. -Imagino que desejar ver seus aposentos - disse ele-. Embora se antes pudesse lhe roubar uns quantos minutos de seu tempo, estaria enormemente agradecido.

- claro - disse Kate. Esperou at que um lacaio recolheu sua capa e seu chapu, e depois tirou as luvas depressa antes que pudessem ver-se os remendos que tinham. -Se me permitir... - disse o marqus lhe oferecendo o brao. A habilidade de imprimir o grau exato de presso sobre o brao do marqus que denotasse amizade sem parecer um gesto atrevido retornou ao momento a ela - como se tivesse estado praticando durante os ltimos trs anos - com a mesma naturalidade com que ficava com luvas. Todo aquilo lhe era totalmente familiar: o suave murmrio de uma conversa educada, o sussurro que fazia a bainha de seu vestido ao arrastar-se suavemente por cima dos grossos e elegantes tapetes, ou a maneira de inclinar ligeiramente a cabea para denotar interesse. Todas essas pequenas coisas que faziam com que a vida fosse refinada e suportvel. Acrescentou mentalmente uma entrada a seu livro, em que falaria de como manter as boas maneiras sempre em dia. "Sim! - pensou com convico e determinao-, este o mundo ao qual eu perteno." Aquela manso era impressionante. Os desalentadores muros de pedra sem polir das casas que tinha podido ver ao longo de sua viagem no existiam ali. No castelo de Parnell, as paredes pintadas de branco faziam fundo para vrios esplndidos quadros e uma deliciosa coleo de guas-fortes. Tinha esperado achar-se com montes de armaduras, mas o castelo de Parnell no tinha nenhuma lembrana herldica do passado de seus donos. Os aposentos eram cmodos e estavam mobiliados de uma maneira sbria e com bom gosto, e os tetos estavam decorados com formosas molduras. Trs das quatro alas do castelo - informou James- estavam ocupadas pela famlia, enquanto a quarta, que tinha sido abandonada pela gerao precedente, estava sendo utilizada agora pela companhia da tropa, embora a presena de militares dentro do castelo fosse algo excepcional. Os antecessores de Parnell mantiveram, tudo o que tinham podido, longe do ardor poltico que tinha infectado a muitas das famlias das Highlands, explicou-lhe o marqus. Isso no queria dizer que no se preocuparam pelas questes polticas, quando no tinham tido outra opo. Mas costumavam ficar parte nos assuntos do rei e de seus generais, sempre que podiam. Isso havia lhes valido a recompensa de poder manter sua residncia senhoril, quando muitos de seus vizinhos se viram obrigados a pagar, se no pelas terras, ao menos pelos ttulos. -Gosta deste lugar? - perguntou o marqus com um tom de voz que soava estranhamente inquieto. -OH, sim! - respondeu ela-. realmente um lugar maravilhoso. -Estou encantado de que voc o aprove. Lanou-lhe um olhar com expectativa. -Tambm somos muito afortunados quanto a nossos vizinhos - disse ele. Kate ergueu as sobrancelhas. -Tenho que reconhecer que me surpreende que Clyth possa oferecer muito s pessoas da alta sociedade. -No Clyth. - uma expresso de ao substituiu seu anterior bom humor-. Refiro-me s fazendas vizinhas. H duas em vinte quilmetros. No tinha imaginado que esta comarca estava to povoada, no ? E se viajar para o interior, pode-se contar com mais oito famlias de grande mrito a s um dia de viagem. Assim j o v, nunca nos falta companhia.

Ela ficou olhando-o perplexa. -Que encantador. -Sim, assim - disse o marqus abrindo uma porta e pondo-se a um lado para que ela entrasse em frente-. Esta minha biblioteca. Parece-lhe que nos sentemos? Indicou-lhe um sof estofado de seda, e quando Kate se acomodou nele, disse-lhe: -Tenho que lhe confessar que a conduzi at aqui deliberadamente, senhora Blackburn. Queria lhe contar s coisas que deveria lhe ter explicado por escrito a respeito das circunstncias da morte de sua prima. - J as conheo senhor. O marqus ergueu as sobrancelhas surpreso. -Disseram-me que a morte de minha prima no foi acidental. O marqus ficou olhando-a desconcertado. - Sim. Como contei a sua famlia em minha segunda carta. - Segunda carta? -Sim. Escrevi-lhes logo que me dei conta de que... As mortes no tinham resultado de um acidente - disse ele com um gesto de sbria perplexidade-. Mas voc no recebeu essa carta, no assim? -No. - Kate franziu o sobrecenho tentando se lembrar. No era estranho que se perdessem algumas cartas, especialmente se a criada encarregada de recolh-las no pagava os portes quando chegava o mensageiro... Mesmo assim, no era o mais comum. - Querida minha! - exclamou o marqus -. Pobre senhora Blackburn. No sabia? - No. Inteirei-me ao chegar aqui. - Sinto-me horrorizado que tenha tido que vir a minha casa para ser recebida com tais notcias, e agora me encontro na onerosa situao de ter que agravar ainda mais sua comoo. Deteve-se o corao de Kate por um instante. O marqus colocou as mos atrs das costas e comeou a caminhar pela sala. -Foi um engano de minha parte no lhe ter contado toda a verdade em minha primeira missiva. O fato de que no tenha recebido a segunda carta no me exonera de maneira nenhuma. Mas pode ser que, quando ouvir o que vou lhe relatar, no tenha to m impresso de mim, por minha primeira deciso de me manter em silncio. Kate lhe pediu que continuasse falando. Ele respirou profundamente. -Charles e Grace no se achavam bem aqui, no norte de Esccia. Isso Kate podia entender perfeitamente. Nas poucas cartas que lhe tinha escrito Grace, sua prima no se incomodou em lhe ocultar o pouco que gostava da vida no campo. Tinha os olhos postos em Londres e em seus muitos encantos. -Charles me pedia continuamente que comprasse uma casa em Londres para eles, mas eu

me neguei. o marqus empalideceu um pouco-. No queria ofend-la lhe contando coisas muito ntimas, mas quero que entenda as circunstncias deste horrvel crime. -Por favor, continue. -Meu pai morreu depois de muitos anos de ser incapaz de dar fazenda a ateno que necessitava. Quando eu a herdei, trabalhei muito duro para conseguir que a terra fosse um negcio proveitoso, e para devolver ao castelo seu antigo esplendor. Pouco a pouco, meus esforos se foram vendo recompensados. No, claro, at o extremo que teria sido necessrio para poder enviar a Charles e a Grace a Londres, nem para que vivessem da maneira que eles tinham em mente. "Assim expliquei a eles. Aquilo se converteu em um ritual anual entre ns: ele me pedia e eu me negava. Eu queria pensar que Charles no tomava com ressentimento. - seu rosto adquiriu uma expresso melanclica-. Mas estava equivocado. De fato, Charles no esteve nunca de acordo com minha deciso. Muito ao contrrio, tinha entrado em certa associao onde esperava conseguir uma boa fortuna. Em realidade, tinha aumentado sua fortuna, se a evidncia de que Grace lhe enviasse seus pertences lhe serve de testemunho. Ao menos o suficiente para poder ir viver em Londres, e para instalar-se ali com todas as comodidades. -No tenho certeza de entend-lo. O marqus se sentou a seu lado. -Charles conseguiu fazer muito dinheiro associando-se com ladres, contrabandistas e sabotadores que provocavam naufrgios. - fez um gesto com a mo apontando para o mar, que podia ver-se atravs da janela-. V onde estamos se localizados. Charles permitia que esses rufies utilizassem minha costa para fazer contrabando e, que Deus tenha piedade de sua alma! Para fazer naufragar os desventurados navios que procuravam um porto seguro durante as tormentas. -Deus bendito! - sussurrou Kate-. Mas o que aconteceu? O rosto do marqus refletiu uma amargura que Kate supunha alheia a sua natureza. -O que pode acontecer quando algum se mistura com gente selvagem e sem princpios? Houve uma briga. O resultado da mesma foram os assassinatos. -Mas me disseram que os mataram por engano! - exclamou Kate-. Que tinham sido roubados por uns salteadores de caminhos a quem Charles teria podido identificar. -Isso o que eu queria que pensasse minha gente - disse o marqus em tom pessimista-. Essa a razo pela qual no escrevi a voc toda a verdade do que tinha acontecido. Temia que pudesse chegar isto s autoridades britnicas e que pudessem descobrir que meu irmo estava associado com contrabandistas. O marqus lhe pegou as mos implorante. -Tenho quatro irms. Duas delas vivem aqui, mas as outras duas fazem parte da alta sociedade londrina. Um escndalo desse tipo teria arruinado suas vidas, e eu, possivelmente equivocado, no via o que podia ter que bom em que elas pagassem pela avareza de seu irmo. -No - respondeu Kate imediatamente-. No, claro que no! -Fala sem duvidar porque tem bom corao, senhora Blackburn - disse o marqus-. Mas eu no poderia me considerar uma pessoa honrada se no lhe tivesse explicado que minha cunhada morreu por causa da fraqueza de meu irmo. No pretendo com isto insinuar que ela

fosse sua cmplice. Nunca tive a inteno de p-la corrente dos fatos que conheo, mas to s de esperar a que nos encontrssemos em pessoa para inform-la, e lhe permitir assim que tome a deciso que achar mais conveniente. Portanto, deve considerar que melhor deixar que eu faa justia, sem mesclar neste assunto reputao de minha famlia, ou se prefere informar claramente a situao s autoridades britnicas. Apesar de Kate ter poucas dvidas sobre a "cumplicidade" de Grace, mordeu a lngua e, em lugar de dizer nada a respeito, perguntou: -Que tipo de ao pensa levar ao cabo, senhor? Ele esboou um forado sorriso e lhe soltou as mos. -A tropa j est aqui, senhora Blackburn. Eles faro sair esses malditos rufies de suas guaridas. Encontrarei pessoa que matou a meu irmo e a sua prima, e logo farei justia. Era claro que o marqus fazia esforos por sufocar sua clera. -Desculpe-me por incomod-la com tudo isto quando acaba de chegar a minha casa, mas eu sou um homem que gosta de falar claro, senhora Blackburn. Achava que o melhor era contar-se o de uma vez e ouvir qual sua resposta. Sua deciso podia lhe fazer agir de alguma outra maneira. A magnitude do que lhe propunha a ultrapassava. E achava que era sua obrigao para com o marqus considerar de maneira cuidadosa todas as possveis conseqncias. -Planeja, pois, dar caa voc mesmo a esses criminosos, milord? -Pelo bom Deus, claro que no! - exclamou o marqus surpreso-. Eu s tento ajudar no que seja possvel. O capito Watters fez j grandes adiantamentos, e comeou a identificar esses viles. -E depois o que acontecer a eles? -Quando tivermos certeza de deter os culpados, envi-los-ei s autoridades sob a acusao de dedicar-se a fazer naufragar navios e ao contrabando. Nunca ser mencionada a palavra "assassinato". Em outras palavras, no poderia julg-los por assassinato, mas julg-los-ia por fazer naufragar navios, cuja condenao era a mesma. Far-se-ia justia sem que tivessem que sofrer as partes inocentes. -Estarei de acordo em tudo o que achar conveniente - disse ela em voz baixa. -Obrigado, senhora - disse o marqus deixando escapar um suspiro de alvio-. Em meu nome e em nome de minhas irms. Estou em dvida com voc. -Por favor, faz que me sinta complexada. -No pretendia incomod-la absolutamente. E no preciso acrescentar que no esperava que sua visita a nossa casa fosse causa de desalento e tristeza para voc. Pretendo sobre tudo que veja em mim a um amigvel companheiro. E eu gostaria que tivssemos ocasio de nos conhecer melhor. -Tambm eu o desejo - murmurou ela. O marqus estendeu uma mo e tomou a dela. -Ento o que lhe parece se continuarmos nosso passeio?

Kate adorou o castelo. Via-se claramente que era mais um lugar onde viver bem que uma jia de exposio, e o marqus tinha posto todo seu esforo em que as partes mais agrestes do mesmo fossem to cmodas como elegantes. Kate estava observando um nicho na biblioteca quando ouviu o decidido sapateio de umas botas. Voltou-se no momento em que um cavalheiro vestido de uniforme entrava na sala. Tinha o cabelo longo, penteado e empoado moda antiga, e levava o chapu sob o brao e as mos metidas em luvas brancas de oficial. Embora no fosse to bonito como o marqus, nem possuisse a severa masculinidade de Kit MacNeill, tinha boa presena. Seus olhos eram profundos e suas faces fracas e protuberantes. Parecia um homem inteligente e seguro de si mesmo, algo que dava amostras seu imaculado uniforme. -Milord - disse o oficial aproximando-se do marqus e inclinando a cabea com respeito. -Capito Watters - respondeu o marqus surpreso-. Mandei que lhe dissessem que me reuniria com voc esta tarde, no recebeu minha mensagem? -Sim, senhor, mas tenho certa informao importante e tinha certeza de que desejaria conhec-la imediatamente. O marqus franziu o sobrecenho. -Neste momento estou ocupado. -Entendo, senhor. Disseram-me que tinha chegado j a jovem senhora que esperava, e com ela um tipo mal-encarado que tinha um uniforme de militar - disse o capito esperando que lhe confirmassem suas informaes. -Sim. Trata-se da senhora Blackburn. -E veio com ela esse cavalheiro? -perguntou o capito Watters. -Sim, capito. Mas no posso adivinhar a que se deve sua preocupao. - certo que estou realmente preocupado. Eu no gosto da apario repentina de estranhos. Especialmente neste momento. Sabemos de boa fonte que os contrabandistas tm a algum infiltrado trabalhando com eles no entorno do castelo. Algum que os alerta quando... -Capito Watters! - o marqus, ruborizando-se aborrecido, indicou com a cabea Kate-. minha convidada. O capito olhou naquela direo e viu Kate afastando-se do nicho da janela. -OH! - exclamou-. Lamento. Por favor, aceite minhas desculpas - disse fazendo uma reverncia ao Kate. -No tem por que preocupar-se. No acredito que possa culpar-se o por seu zelo, no assim? O marqus sorriu um pouco exasperado. -Venha, Watters, me deixe que se apresente. O rosto do capito se iluminou com uma alegria no fingida. -Senhora Blackburn, me permita que o presente ao capito Watters. Capito Watters, a senhora Blackburn. Ele se inclinou lhe dedicando uma exagerada reverncia.

-Como est, senhor? - murmurou Kate ligeiramente desconcertada pela evidente admirao que parecia lhe professar o capito. Um sorriso tinha transformado seu austero semblante, fazendo-o parecer extremamente atraente e lhe dando a seus olhos uma ardncia que gotejava emoo. Ela se achou lhe devolvendo o sorriso sem saber por que. De fato, naquele momento lhe pareceu que o conhecia. -Muito bem, senhora... Agora - respondeu ele com to bom humor que ela no pde sentirse ofendida por aquela resposta. Mas o marqus no parecia to contente. -Muito bem, Watters. E agora, o que era isso que tinha que me contar? Watters fez um esforo para dirigir sua ateno para o marqus, mas seu olhar seguiu fixo em Kate. - Acho que posso esperar senhor. Se tivesse sabido que estava reunido com a senhora Blackburn, no me teria tomado a liberdade. -Suspeita que o senhor MacNeill possa estar relacionado com as atividades criminais da comarca? - inquiriu Kate. -O senhor MacNeill, senhora? - perguntou o capito Watters. -O jovem que me escoltou at aqui. - claro que no, senhora - respondeu o capito com firmeza mas sem a mnima credibilidade. -No foi essa a impresso que me deu. Embora se me equivoquei, rogo-lhe que me desculpe. Mas posso lhe desenganar de to absurda idia. Conheo muito bem o senhor MacNeill - uma pequena mentira e uma grande verdade- e posso lhe assegurar que no est envolvido nas atividades dos contrabandistas. O capito inclinou a cabea gentilmente. -Isso suficiente para mim, senhora. Watters no fez mais comentrios, mas no deixou de observar Kate at que por fim, aflita e confundida por tanta ateno, lhe disse: -Desconcerta-me, capito. Por favor, me diga o que lhe parece to fascinante. O capito no dissimulou. -Seu rosto, senhora, embora totalmente feminino e formoso, traz-me para a mente a outra pessoa. No estar por acaso relacionada com uma famlia de York chamada Nash? - claro que sim. Meu sobrenome de solteira Nash e meu pai era o coronel Roderick Nash. -Tinha-o imaginado! - declarou o capito com uma voz cheia de profunda emoo-. No conheci seu pai pessoalmente, nem sequer servi em seu regimento, mas quando estive na Frana cruzei com ele uma vez. Seu tom de voz se fez melanclico-. Sua morte foi uma grande perda, senhora. -Obrigada. -Quer jantar conosco esta noite, Watters? -perguntou o marqus-. O senhor MacNeill tambm estar ali e ele tambm militar.

-Ah, sim? -Pode ser que vocs tenham algumas amizades em comum. -Duvido senhor. Em qualquer outro momento aceitaria seu convite, mas agora mesmo tenho muito trabalho por fazer. H um problema na parte norte da costa que requer minha ateno imediata. -Muito bem. Quando retornar, ento. O capito se voltou para Kate. -Tentarei achar um momento. Com sua permisso, senhor. Senhora. Kate inclinou a cabea e o capito, depois de outra elaborada reverncia, deixou-a de novo a ss com o marqus. Melhor assim. O capito tinha tanta personalidade, e uma presena to imponente, que outros homens, sem importar a superioridade de seus ttulos, ficavam eclipsados ao seu lado. Inclusive um homem to imponente como o marqus. Embora ela duvidasse que Kit MacNeill pudesse sentir-se eclipsado pelo capito. Tentou relaxar o cenho franzido que lhe tinha provocado lembrana do Kit, mas o marqus o notou e, apesar de seus protestos - embora pouco entusiastas-, insistiu em que dessem por terminado seu passeio, pois se via claramente que ela estava cansada. Levou-a junto a Peggy, que a esperava obedientemente no grande salo. A criada a acompanhou escada acima, e depois a dirigiu por um amplo corredor at um iluminado e bem arejado quarto, mobiliado em tons amarelos e brancos, e com as paredes forradas com um material de cor azul pavo. Igual a todos os demais aposentos que tinha visto Kate, estava decorado com delicioso bom gosto. -J chegamos senhora. - Peggy se adiantou Kate estalando a lngua enquanto afofava as almofadas que havia em uma poltrona ao lado da chamin. Seu largo e amvel rosto esboou uma careta-. E aqui est seu ba. -No meu. Pertencia Grace - disse Kate. Uma nuvem escureceu o jovial rosto da criada. -Lamento que tenha tido que nos visitar nestas circunstncias. Kate inclinou a cabea aceitando os psames da criada, embora tivesse percebido que at o momento ningum tinha expressado nenhuma pena pessoal pelo falecimento de Grace. Nem sequer a criada de Grace dava sinais de sentimento pessoal de perda. Kate tinha esperado que Grace encontrasse a felicidade em sua idade adulta, mas tudo parecia sugerir que a moa intranqila e descontente que tinha sido em jovem se convertera em uma mulher de um temperamento singular. Aquela idia fez Kate pensar se ela mesma tinha chegado a converter-se no tipo de mulher que em pequena tinha esperado ser. O certo era que jamais se imaginou capaz de fazer amor com ningum, fora do matrimnio. E, alm disso, de maneira inquietante, aquilo no era o que a fazia sentir-se em uma situao comprometida. Era... Estar ali. Kate afastou de sua mente aquela estranha e inquietante idia. -Acontece-lhe algo, senhora Blackburn? -perguntou Peggy deixando por um momento de desempacotar os poucos vestidos de Kate. -No - respondeu ela obrigando-se a sorrir. A criada inclinou a cabea para os vestidos que segurava nas mos.

-John me contou que tinham quebrado todas as coisas do senhor Murdoch, mas no mencionou que tambm tivessem destroado seus vestidos. -Perdoe? Peggy assentiu com delicadeza. -Vejo que lhe destroaram quase todo o guarda-roupa, isso est claro como o dia, e imagino que voc, sendo como uma dama, preferiu no dizer nada. - Peggy estalou a lngua-. Pobrezinha, ter chegado aqui com nada mais que um par de velhos vestidos que usar. Mas no se preocupe querida. A senhora Murdoch sempre estava chamando uma costureira de Inverness para que lhe fizesse novos vestidos. De modo que deve haver em seu guarda-roupa uma dzia de vestidos que nunca usou. Pode us-los. -OH, no! Eu no poderia... -Por que no? - replicou Peggy observando-a atentamente-. um pouco mais magra que ela, mas quase de sua mesma altura. E agora esses vestidos no fazem mais que recolher p. -O marqus no aprovaria que outra pessoa usasse os vestidos da senhora Murdoch. Peggy no estava disposta deixar-se convencer. -Estou convencida de que estar encantado de ver que algum pode fazer bom uso deles. -Bom, pois ento pode ser que a qualquer outro membro da famlia lhe parea doloroso que algum use as coisas da senhora Murdoch. Pela maneira como os olhos de Peggy olharam para outro lado, Kate se deu conta de que tinha razo. Graas a Deus, ao menos havia algum que sentia falta de Grace. -Quem? - perguntou Kate. Peggy no dissimulou. -A senhorita Mertice Benny, uma moa que est sob a tutela de lorde Parnell. Tinha muito apego senhora Murdoch. Eram muito ntimas. E as duas igualmente formosas e jovens. -Peggy suspirou-. Mas o superar com o tempo. -No queria lhe acrescentar mais aflio. -E no o far - replicou Peggy com firmeza, e Kate percebeu que acabava de achar um aliado naquela casa-. Assegurarei-me de que fique somente com os vestidos que nunca utilizou senhora Murdoch. Kate no tinha certeza de querer ficar com os vestidos de sua prima morta, mas tambm estava muito cansada para continuar discutindo, e j no possua os ares de mando que lhe assegurasse que seus desejos iriam cumprir se sem ser questionados. Assentiu com a cabea e Peggy saiu correndo, disposta a cumprir sua misso. Kate nem sequer se incomodou em lavar o rosto antes de provar o suave e fofo colcho. Deitou-se sobre a cama, e logo aquele luxo a envolveu. Tinha passado tanto tempo desde a ltima vez que apoiara as faces contra um linho to fino que lhe parecia estar deitada sobre um leito de cetim. Fechou os olhos deixando que o sol a relaxasse como um quente manto. O passado j tinha desaparecido. Tanto o dos ltimos anos de penalidades como o das poucas horas da noite anterior. E tinha chegado o momento de olhar para o futuro. O marqus no poderia ter sido mais atento e considerado. E o bonito capito Watters lhe tinha recordado o muito que significava, para uma mulher que tinha cado vrios degraus na

escala social, ser admirada em lugar de compadecida. Tudo o que tinha desejado o tinha agora na palma da mo. E a nica coisa que ela tinha que fazer era fechar essa mo. Nesse momento, uma lgrima deslizou sob suas plpebras e rodou por suas faces.

Captulo 19
Agradecer a ate de retirar-se discretamente Kit estava sentado na banheira de cobre -cuja gua se esfriava rapidamente - com uma expresso espantosa. A maldita criada levara sua casaca, e tambm lhe tinha arrebatado s calas e a camisa, lhe prometendo "lavar um pouco a roupa", e agora ele no podia fazer nada mais que esperar ali sentado, como um maldito peixe, at que ela retornasse. Dois moos robustos tinham subido uma banheira a seu quarto apesar dele no ter pedido, e depois tinham chegado um sem-fim de criadas risonhas - quantos criados necessitava aquele tipo-, trazendo consigo um balde atrs de outro de gua quente. Quando lhes tinha perguntado o que esperavam que fizesse, a mais jovem delas, uma magra moa que no teria mais anos que seu ltimo corte de cabelo, tinha-lhe sorrido com malcia e, apontando a banheira, tinhalhe respondido: "Lavar-se, suponho, senhor". A seguir, tinha-lhe feito uma reverncia e tinha sado dali voando, entre risinhos, junto com suas companheiras. Posto a prova alm do que podia resistir, tinha acabado metendo-se na banheira. Era um luxo e um prazer, isso no podia negar. Tinha passado muitos anos em condies to infames e imundas que em muitas ocasies tinha chegado a pensar que no voltaria nunca a sentir-se limpo. Exceto nos braos de... Levantou-se de repente da banheira e a gua se derramou pelo cho. Olhou a seu redor. Alcanou a toalha que lhe tinham deixado ali os criados e se dedicou a secar-se com fruio todo o corpo. Estava comeando a perder a pouca sensatez que ainda restava. Sentia-se como algum que empreendeu uma viagem com um mapa na mo, para dar-se conta logo depois de que o caminho no era to reto, e que ante ele aparecia agora outro caminho que no estava no mapa. Amarrou a toalha cintura e cruzou o quarto. Aproximou-se da janela, apoiou as mos no batente e olhou para fora. Onde estaria ela? Sem dvida, com o marqus, como tinha que ser apesar da noite que lhe tinha devotado. "Maldita seja!", pensou. J ento sabia. Acaso no era uma lio que deveria ter tido bem metida na cabea? No podia confiar nesse falvel rgo chamado corao. J lhe tinha passado antes o mesmo, com resultados... Desastrosos. Golpeou o muro com fora com os punhos, justo por cima da janela, e agradeceu a sensao de dor. Algum bateu na porta suavemente. Kit se aproximou dela de um salto e se alegrou de que algo o distrasse de seus pensamentos. Entrou um lacaio com uma pilha de roupa perfeitamente dobrada. -Com as saudaes de milord, senhor. E lhe pede que aceite suas mais sinceras desculpas, porque parece que a lavadeira foi um pouco negligente ao lavar suas calas e sua camisa, e Ficaram abrasados e sem possibilidade de acerto. -O que? - perguntou Kit como um idiota. S tinha duas camisas e nenhuma cala respondeu. -Milord lhe roga que aceite estes trajes em seu lugar. Imagina que possvel que no vo bem, mas Peggy tem muito boa mo com a agulha e ser capaz de fazer os acertos que sejam necessrios. -Maldio!

-Sim, senhor. Farei que venha Peggy imediatamente. Devo informar lorde Parnell de que estar preparado para jantar s oito, senhor? Se aquilo era o que significava ter criados, Kit estava contente de no ter tido nunca que ver-se com eles. Criadas que no deixavam de rir bobamente, lacaios que lhe controlavam e agora aquela costureira, que certamente pretenderia lhe tirar com sua agulha mais sangue do que tinha perdido j no campo de batalha. -De acordo. -Quer que o ajude a vestir-se, senhor? -perguntou o lacaio. -No, absolutamente. -Ento comunicarei a Peggy que venha imediatamente, senhor. O lacaio depositou o monto de roupa aos ps da cama, fez uma reverncia e desapareceu, deixando a Kit olhando mal-humorado seus trajes emprestados. Em cima da pilha de roupa, cuidadosamente atada com uma fita de tecido branco e rematado com um lao branco, havia uma fina e imaculada camisa de cor limo plido. Debaixo dela achou meias trs - quartos, um colete escuro e uma jaqueta curta de algodo com botes de prata. A roupa interior tinha sido colocada discretamente no fundo da pilha, entre calas de cor clara. Apartou a jaqueta e se achou com sua casaca debaixo da pilha de roupa. Graas a Deus a estpida lavadeira no se atreveu a ferver sua casaca militar. Elevou-a para observ-la. Parecia que a criada tinha habilidade para limpar todas as manchas e remendar alguns buracos. A cor verde escura se descorara um pouco por causa do quente sol do este, mas ali onde a lavadeira havia tornado do reverso as costuras se notava a vivida cor original, lhe dando ao resto do tecido um aspecto de recortes de pasto escocs na primavera. A contra gosto vestiu a roupa interior e as calas. Eram muito pequenas para seus quadris e ficavam muito justas nos joelhos. Nunca tinha gostado das calas justas nos joelhos, e sempre tinha preferido as de tartn (Tartan um tipo de tecido quadriculado, parecido com xadrez, com padres de linhas diferentes e cores levemente distintas. o padro utilizado para se fazer um kilt, tipica vestiaria Escocesa.). Mas no havia outras desse tipo na pilha de roupa. Jogou uma olhada ao relgio. J eram sete e meia. O vestido era muito curto, o tecido muito transparente e a cor rosa plida inapropriada para estar supostamente de luto. Mas Peggy lhe assegurou que o corpete no era mais curto do que deveria vestir qualquer dama para um jantar, e que o perodo de luto por Charles e Grace no s tinha passado j, mas tinha chegado o momento de que Sua Excelncia e o resto da famlia voltassem a fazer vida normal. De modo que, recordando-se a si mesma dedicar um captulo ao tema de usar roupa emprestada em seu instrutivo livro, Kate abandonou o dormitrio e seguiu o lacaio at a sala de jantar, tratando de acalmar seu acelerado corao. Kit tambm tinha sido convidado para o jantar. Tomou ar profundamente esperando no parecer afetada, ou pior ainda, ansiosa. A sala de jantar resplandecia sob a luz dos candelabros colocados em cima de uma suntuosa mesa, repleta de cristais, prata, porcelana e ouro. O marqus, que naquele momento estava falando com um cavalheiro ancio baixinho e com aspecto de pardal, aproximou-se em seguida a ela. Kit ainda no tinha chegado. -Senhora Blackburn - disse o marqus saudando-a-. Espero que Peggy conte com sua aprovao. Se no for assim, prometo-lhe fazer todo o possvel para reparar qualquer falha.

-Obrigada, milord. O marqus se virou e indicou seu companheiro. -Permita-me que apresente a meu tio. Tio, a senhora Blackburn. Senhora Blackburn, o senhor Kerwin Murdoch, irmo mais novo de meu pai. -Como est, senhor? - murmurou Kate fazendo uma leve reverencia. -Muito bem, obrigado - respondeu o ancio inclinando a cabea. Seus brilhantes olhos azuis a observavam debaixo de duas sobrancelhas brancas grossas. Depois inclinou a cabea, fazendo ainda mais evidente sua semelhana com algum tipo de travesso e talvez malvolo, passarinho. - inglesa, no certo? Famlia de Grace, no assim? Ento deve ser inglesa, no verdade? -Sim, senhor - respondeu Kate um tanto divertida-. Sou inglesa. -Uma pena - disse o ancio inclinando a cabea para o outro lado-. Pela maneira em que a famlia se dedica a importar jovens inglesas, a gente poderia chegar a pensar que no h mulheres escocesas nesta comarca. Olhou para seu sobrinho como que censurando-o. -Tio. De repente, o rancor que parecia abrigar o ancio se evaporou. -Sou uma relquia. No posso evit-lo. Espero no hav-la ofendido, certo, jovenzinha? -Devo ter perdido algo, senhor, porque no posso ver nada no que h dito voc pelo que pudesse me sentir ofendida. Ele soltou uma alegre gargalhada. -Os ingleses sempre encontram as palavras adequadas. Inclusive Grace, quando colocava algo na cabea, era capaz de achar as palavras apropriadas para fazer com que uma ameaa parecesse um trato. -J suficiente, tio - disse o marqus um tanto exasperado, enquanto entrava na sala de jantar uma mulher anci pelo brao de uma mocinha. Kate ficou observando aquele casal com interesse. A anci trazia a pele empoada ao estilo da corte francesa de duas dcadas atrs. O cabelo, que tinha penteado para cima, era obviamente uma peruca. A mocinha que ia ao seu lado no teria mais de dezessete anos. Uns macios cachos de uma cor loira muito clara rodeavam sua formosa carinha arredondada. Tinha a boca pequena, grossos lbios vermelhos e olhos rasgados ligeiramente eslavos. -Tia Mathilde, esta a senhora Blackburn, a prima de Grace - disse o marqus em voz muito alta dirigindo-se anci-. A irm de meu pai, lady Mathilde. -Sim, sim, Jamie. Esta manh nos disse que acabava de chegar. A anci sorriu Kate. Seus olhos estavam nublados pelas cataratas, mas estas no chegavam a velar um brilho de irritao em seu fundo branco. -E esta minha protegida, miss Mertice Benny, a que todos chamamos Merry*. A jovem saudou Kate com indiferena, e por um instante esta no pde evitar perguntar-se se lhe teriam posto esse nome de animal de companhia a modo de ironia, pois no podia imaginar uma criatura menos "alegre", com aquele semblante glacial e aquela expresso. O olhar de superioridade que a jovem tinha lanado Kate se aguou de repente, ao reconhecer escandalizada, o vestido que tinha posto.

-Que vestido mais maravilhoso, senhora Blackburn - disse a moa friamente. -Obrigada. -Pelo amor de Deus, no me digam que admitimos a outra mulher no redil para discutir sobre os vestidos e as bagatelas das modas femininas - brincou o senhor Murdoch. -O que disse, Kerwin? - perguntou lady Mathilde. -Disse, querida - gritou o senhor Murdoch-, que esta noite parece realmente radiante. Sua irm lhe dirigiu um apagado olhar de exasperao. -Duvido Murdoch. E tenho que lhe advertir uma vez mais que no preciso que grite comigo. Basta que fale em voz alta. A anci se voltou para Kate. -Seria voc amvel de me acompanhar at o sof, querida? O mais perto do fogo que seja possvel. Temo que a cada inverno percebo mais o frio. -Com muito gosto - respondeu Kate de boa vontade lhe oferecendo o brao. Merry lhe lanou um olhar to afiado que poderia hav-la atravessado. -Devo ter um pequeno problema de ouvido, temo, posto que minha famlia insiste em me falar com gritos. Algo totalmente desnecessrio se se fala de forma clara e forte. Tem uma voz muito bonita, querida. No como a de Merry -voltou cabea para olhar ao Merry e ao senhor Murdoch que avanavam a poucos passos atrs delas-, que ultimamente se viu alm disso piorada por um ligeiro ciciar. -No verdade! - negou Merry com veemncia. Lady Mathilde fez caso omisso. -Grace tambm ciciava, e Grace exercia muita influncia sobre a jovem Merry - disse aproximando-se de Kate para lhe falar confidencialmente ao ouvido-. No tem importncia. Ah! J chegamos. Obrigado, querida. A senhora anci se sentou, enquanto seu irmo se aproximava da chamin para atiar o fogo e o marqus se colocava ao lado de Kate. -Pensei que amos ter um autntico escocs jantando conosco esta noite - disse de repente o senhor Murdoch como se acabasse de dar-se conta de que lhe tinham prometido um doce e ainda no o tinham dado. -Suponho que se refere a mim, senhor. Do vestbulo chegou uma voz profunda, e Kate se voltou de repente ao ouvi-la, sabendo a quem pertencia. Kit MacNeill entrou na habitao, e a saia escocesa que vestia se moveu ao ritmo de suas longas passadas, ressaltando a flexibilidade dos msculos de suas pernas. Levava posta sua capa escocesa maneira das Highlands -cruzada no peito por cima de um ombro-, e debaixo a casaca militar, cujos botes reluziam recm polidos. Um brilhante leno de tecido branco, enrolado gasta gola de sua camisa, acentuava a cor morena de sua pele. Kate ruborizou ao v-lo, e ao olhar para outro lado se achou com os olhos de Merry, que lhe dedicou um sorriso cmplice.

-Senhor MacNeill - saudou o marqus-. Venha, deixe-me apresenta-lo a minha famlia. Enquanto o marqus apresentava Kit aos membros de sua famlia, Kate se sentiu orgulhosa dele, de uma maneira completamente injustificada. A verdade era que nenhum dos membros daquela famlia podia comparar-se com ele. Nem sequer o marqus. Nem tinha por que compar-los, recordou-se Kate. Kit era um soldado e o marqus era um cavalheiro. Uma vez concludas as apresentaes, o tio do marqus voltou ao lado de lady Mathilde e o marqus pediu que o desculpassem um momento, enquanto dava ao mordomo as instrues de ltima hora. Kate ficou em companhia de Kit e de Merry. -Senhora Blackburn, me alegro de v-la com to bom aspecto - disse Kit tomando a mo e roando com seus lbios os enluvados dedos de Kate. Comeou a acelerar o corao de Kate. Kit pensava que era desajeitado e rude, mas a verdade que, em meio de outros, era como o ao entre o brilho dourado do lato; um ao belo e letal. Kit ergueu a cabea. Seus olhos se cruzaram com os dela durante um instante muito longo. -Mas, claro, no preciso que sejam apresentados - disse Merry sorrindo com picardia-. Deve conhecer senhora Blackburn muito bem, depois de tantos dias de viagem juntos. Kate sentiu um calor que lhe percorria todo o corpo. Kit olhou a jovem de uma maneira completamente inexpressiva. -O que quer dizer, senhorita? Sua pergunta franca desconcertou Merry. Kate se deu conta de que se esperava que entre Kit e ela no houvesse nada mais que um mortificante silncio. Mas a franqueza de Kit tinha deixado a jovem sem argumentos. -O que.. O que quero dizer? - gaguejou Merry-. OH, nada! claro. S... Bem, a senhora Blackburn esteve casada com um oficial do exrcito, no ? Enfim, pode ser que por isso se sente to confortvel entre soldados. Kit no respondeu, mas seus olhos de cor verde escura se entreabriram pensativamente olhando a jovem. Aquela moa estava sendo muito descorts. Com alvio, Kate viu que o marqus retornava nesse momento sala de jantar. - uma pena que Watters no tenha podido reunir-se conosco, pobre moo - disse o marqus dando-se conta de que ali acontecia algo. -Quem Watters? - perguntou Kit. -O homem que enviaram para substituir o comandante da tropa, o capito Greene. O pobre homem teve o mal gosto de deixar-se assassinar, fazendo com que seu esforo de limpar a rea de criminosos no fosse especialmente bem-sucedido - disse Merry com uma grande amostra de sofisticado mau gosto. -O capito Watters parece muito seguro de que possa consegui-lo - disse Kate. -Conheceu-o? - perguntou Merry surpreendida. -Sim. Esta manh. E parece um homem muito capaz. A mocinha meneou a cabea olhando para Kit com ar de perita coquete, e com gestos vagamente ordinrios e estranhamente desconcertantes. -No to capaz como o parecem outros.

Merry bateu as pestanas de uma maneira extremamente vulgar. -No acha que possa conseguir o que se props senhorita? - perguntou Kit. -Tenho certeza de que levar a cabo um admirvel esforo - respondeu ela com voz lenta-. Mas eu prefiro pr minha f nos homens que no sabem o que significa o termo "tento", e s conhecem a palavra "xito". desse tipo de homens, senhor MacNeill? Kate apertou os dentes com fora. -No, senhorita Benny - respondeu Kit muito srio-. Eu estou muito familiarizado com o fracasso. -Ah, sim? Certo! E isso que tem voc um aspecto positivamente ameaador. Que decepo. Achei que tnhamos encontrado por fim a um campeo. No decepcionante, Senhora Blackburn? -Absolutamente, no me decepcionou nunca o senhor MacNeill - respondeu Kate tranqilamente. A mocinha riu com dissimulao, e Kit, em lugar de aceitar o elogio com um sorriso, olhou para outro lado com uma expresso indecifrvel. Kate baixou a vista sentindo-se desprezada. O olhar do marqus passou do semblante distante de Kit ao subitamente ruborizado de Kate. -J est outra vez Merry com sua poesia sobre os contrabandistas? - perguntou o senhor Murdoch aproximando-se de Kate e salvando a tensa situao-. Como quase uma menina, sente-se bastante atrada pela idia do rei dos contrabandistas. -Posso-lhe assegurar que j no me atrai absolutamente - soltou Merry substituindo de repente sua paquera por petulncia-. Mas isso no quer dizer que no entenda o que cada homem, cada mulher e cada menino de Clyth sabem perfeitamente: que os contrabandistas tm suas prprias leis, e que no temem a nada nem a ningum. -Pelo amor do cu, Merry, fala como se os admirasse! - disse o marqus em tom de reprovao. - Rogo-lhe que no esquea que so os responsveis pela morte de dois membros da famlia. A jovem veio abaixo, demonstrando assim que sua sofisticada fachada no era mais que aparncia. -Esquecer? Como poderia esquecer? -perguntou com tanto sentimento que Kate se arrependeu de no ter gostado dela. - No esquecerei nunca. Que duro deve ser perder sua nica confidente", pensou Kate. De fato, visto em retrospectiva, Kate percebia que aquela mocinha tinha representado uma boa imitao de Grace: dura, frvola e desbocada. Tambm o marqus pareceu dar-se conta da profunda dor que sentia Merry, porque seu aborrecimento desapareceu imediatamente. -Certamente. J sei que no queria dizer isso. E no se preocupe, o capito Watters conseguir deter esses desavergonhados. - claro que o far - concordou o senhor Murdoch golpeando Merry suavemente no brao. Mas em lugar de parecer consolada, Merry soltou uma amarga gargalhada. -Sim. claro que conseguir. Perdoem-me, acredito que lady Mathilde me est chamando.

-No foi mais a mesma desde a morte de Grace - explicou o marqus vendo-a partir-. Como a nica menina do castelo, acho que esteve muito mimada, e tenho que confessar que deixei que cavalgue vontade. -Freqentemente at Clyth - concordou o senhor Murdoch assentindo energicamente com a cabea. -O que diz, tio? -Que algumas noites vai a cavalo at o Clyth. Vi-a ontem de noite, cavalgando a luz da lua. Essa moa monta como se fosse uma Diana caadora. -Por que no me havia dito nada disso at agora? - perguntou o marqus. Kate olhou para Kit. Se a situao lhe era to embaraosa como a ela, ele no o demonstrou. Incmoda, Kate comeou a afastar-se lentamente, mas o marqus a deteve. -Por favor, desculpe-me. Acho que nenhum de ns o que fomos. - muito compreensvel - murmurou ela. - muito amvel. Kate baixou a vista. No o era absolutamente. Simplesmente estava tentando cair nas graas daquelas pessoas para que estivessem de acordo em ajudar a ela e a suas irms. Teria beijado ao prprio diabo se isso tivesse podido lhe oferecer paz e segurana. Ruborizou ao dar-se conta do que estava fazendo, e notou que Kit - ao seu lado - ficava rgido. O que pensaria Kit dela? Ele, que jamais tinha trocado um pingo de orgulho por bens tangiveis. O senhor Murdoch pigarreou levantando as sobrancelhas como antenas, enquanto procurava uma maneira de encher aquele incmodo silncio. Olhou Kit e seu rosto se iluminou. -Vejo que h mais de um capito no castelo - disse ele-. A casaca que leva voc do Nonagsimo Nono Regimento de Fuzileiros, no certo? Um capito, pois. No sabia que tinham desmobilizado aos fuzileiros. -No o fizeram, senhor - respondeu Kit-. Eu pedi para abandonar o corpo voluntariamente. - claro que sim - disse o marqus apoiando-o-. Voc j tinha feito seu trabalho. Estou certo de que ganhou um pouco de tranqilidade. Mas sempre poder voltar se o deseja, no assim? -Sim - respondeu Kit-. Nestes dias costuma haver escassez de oficiais. Mas antes tenho que resolver alguns assuntos pessoais, velhas dvidas que tm que ser pagas. Kit sorriu dando a entender que aquelas dvidas eram coisas simples e sem importncia. Mas Kate sabia que no era assim. Kit ia tentar dar caa ao homem do castelo abandonado. Um homem que tacitamente tinha ameaado assassin-lo. A idia do perigo no qual Kit podia ficar deliberadamente a si mesmo golpeou ao Kate como uma bofetada. -Acontece-lhe algo, senhora Blackburn? -perguntou o marqus solcito. -Quando parte? - perguntou ela ao Kit ignorando a solicitude do marqus. A Kate pareceu que tudo o que havia ao redor deles dois - as pessoas, a sala - se esfumava. No sabia onde estava nem lhe importava o mnimo. Enquanto viajavam, Kate tinha esquecido que o inimigo de Kit estava perto. Tinha-lhe sido fcil esquecer o futuro que esperava a ele, da mesma maneira que, oportunamente, tinha esquecido o seu. -Quando parte? - insistiu ela-. Pensei que ia ficar aqui uns dias?

Mas se ela se esqueceu de onde estavam, Kit no o tinha feito. Sorriu a outros. -A senhora Blackburn tem medo de ficar aqui parada, sem cocheiro, e que isso lhes obrigue a hosped-la durante o tempo em que estejam fechados os caminhos - explicou brincando-. Senhora Blackburn, e desculpe-me voc a liberdade do que vou dizer, uma mulher muito orgulhosa. O marqus, cujas sobrancelhas tinham estado levantadas todo o tempo com um gesto de incmoda consternao, relaxou. -Ah! - disse suspirando-. No pode supor que sua companhia seja uma imposio, senhora Blackburn. Eu mesmo fecharia os caminhos s para poder desfrutar de sua encantadora companhia durante mais tempo. Kit sorriu amavelmente ao marqus, como um cavalheiro aprovando o gesto de outro cavalheiro. Tinha dado a ela uns poucos minutos para recuperar o aprumo, mas uns minutos no eram suficientes. Sentiu um temor que lhe ardia no estmago. No podia olhar para Kit. Tocou as tmporas com as pontas dos dedos. -Eu... Rogo-lhes que me desculpem. -Que lhe acontece? - perguntou o marqus preocupado. -OH! Por favor, no se alarme. s vezes me visitam repentinas dores de cabea. -Podemos fazer algo por voc? - perguntou o marqus. Kit ficou olhando-o inexpressivo. -Temo que nada. Descansarei um pouco em um aposento pouco iluminado e dentro de umas horas estarei perfeitamente. Fazem-me o favor de me desculpar para o jantar? - claro. Merry - chamou o marqus a sua protegida-. Acompanha senhora Blackburn ao seu quarto. -No, por favor, sentir-me-ei pior ainda se interromper seu jantar. -Se isso for o que deseja... - disse o marqus no muito convencido e fazendo um gesto a um lacaio. -Assim - disse ela, e dando boa noite ao resto dos ocupantes da sala, seguiu ao silencioso lacaio em caminho a seu dormitrio. Poderia ser tolervel, exceto pelo maldito vestido rosa. A gola do mesmo acentuava a esbelta coluna da garganta de Kate, revelando as delicadas linhas de suas clavculas e deixando entrever muito claramente seu plido peito. Tomara no tivesse sabido que a s um centmetro por debaixo do bordo de seu decote tinha as marcas que sua boca tinha deixado na nvea superfcie de sua pele. Mas sabia. Da mesma maneira que sabia que essa marca estaria comeando a desaparecer, to certo como passava o pouco tempo que restava para estar juntos. Graas a Deus. Aquilo era um inferno: um completo inferno em uma agradvel companhia, um cozinheiro soberbo e o melhor vinho que jamais tivesse provado. Mas assim e todo um inferno. Kit se sentiu aliviado quando Kate partiu, porque j no teve que seguir dissimulando que no estava ao par de cada pequeno detalhe de seu expressivo, gracioso, taciturno e belo rosto. Porque j no teve que fazer ver que no se dava conta de como pulsava acelerado seu corao, com medo de que a proximidade fsica de Kate pudesse lhe trair e arruinar as possibilidades que ela tinha com o marqus. Porque j no teve que continuar dizendo-se que no era realmente isso o que queria, com todas e cada uma das ambiciosas e egostas fibras de seu ser. Mas comeou a sentir falta logo que a porta se fechou atrs dela.

Quando Kate se retirou, Kit se obrigou a prestar ateno aos outros, determinado a no deixar que nenhum de seus atos, gestos ou omisses, ou algo desafortunado, pudesse descobri-lo. O ancio falava com seu sobrinho dos mritos do regime de Napoleo, enquanto a senhora anci colocava seus comentrios na conversa pedindo ocasionalmente a Kit que lhe repetisse algo do que haviam dito os outros. O marqus se levantou uma vez da mesa para ir ver como se achava Kate, e Kit teve que refrear-se para no reclamar aquele direito para si, olhando com m cara para seu copo de vinho. No pensava que pudesse suportar durante muito mais tempo a afabilidade do marqus nem os sufocos de Kate, nem seus prprios e torturados desejos. Mas tinha um objetivo. E agora se pegou a ele com fora, como se de uma tbua de salvao se tratasse. Por fim ia ficar livre para perseguir a meta que fazia anos marcara. J tinha encontrado uma primeira pista em Clyth, na pessoa de Callum Lamont. Mas se aquela pista resultasse no ser frutfera, deveria dirigir-se a Londres, atrs da pista de Ramsey Munro. E depois? Voltaria a alistar-se no exrcito. Seus homens o necessitavam. Havia uma guerra em marcha. E cada semana que passava ele se fazia mais consciente de que seu lugar ali - seu posto naquela guerra- estava sendo ocupado por outro oficial, um que possivelmente no teria suas habilidades nem sua experincia. Alm disso, certamente o enviariam ndia, e ali teria a oportunidade de arrancar a lembrana de Kate de sua alma, ou inclusive - suspirou profundamente- de salvar o Imprio. Acabado o jantar, o marqus lhe pediu que o acompanhasse sala contgua. claro, Kit aceitou; essas coisas se tm que agentar, no assim? E se um lorde do reino queria divertirse brincando de ser plebeu, Kit estava disposto a ser seu companheiro de jogos. Pelo bem de Kate. O marqus o fez entrar a uma sala de espera, enquanto outros se dispunham a jogar cartas. -Joga voc, capito MacNeill? -Nunca, senhor. -No? - o marqus pareceu surpreso-. Pensei que os soldados passavam o dia jogando. -S com nossas vidas, senhor. Nunca tive nenhuma outra coisa que pudesse jogar. O marqus o olhou entreabrindo os olhos. -Tenho a clara suspeita, capito MacNeill, de que muito melhor partido do que est disposto a reconhecer. -No sou mais que um soldado, senhor. E antes disso no era nada. -? Era? - o marqus se aproximou de um aparador e tomou uma garrafa e umas taas de cristal-. Quer uma taa? Kit comeou a perguntar-se do que se tratava tudo aquilo. -Sim, obrigado. O marqus serviu dois dedos de brandy em duas taas de cristal e aproximou uma ao Kit. Ergueu sua taa em direo a ele, brindando. Kit lhe devolveu a saudao e beberam em silncio. -Que tal se nos sentarmos, MacNeill? - o marqus tomou assento cruzando uma perna por cima da outra. Suas botas reluziam como as penas de um cormoro (O cormoro ou corvo-marinho-defaces-brancas (Phalacrocorax carbo) uma ave do grupo dos pelecaniformes, com ampla distribuio geogrfica. A espcie ocorre em todo o continente africano, Europa, sia central e do sul, Oceania e Amrica do Norte. Habita principalmente zonas costeiras, mas tambm

pode ser encontrado em lagos interiores, reas pantanosas e estruturas artificiais como barragens ).

Posso lhe perguntar pelas

circunstncias da dvida que tem com a senhora Blackburn? "Ah, se tratava disso!", pensou Kit. - um assunto de muito tempo atrs, senhor. -Um assunto pessoal? -Seu pai me salvou a vida, e ao faz-lo perdeu a sua. Eu jurei que faria tudo o que estivesse em minha mo para ajudar a sua famlia. O marqus se ergueu, e uma de suas botas comeou a golpear com um rudo surdo o cho. Depois se virou para frente em sua cadeira e ficou olhando ao Kit com assombro. -Ento... voc um dos meninos que o coronel Nash salvou! Grace nos contou isso tudo. Foi impressionante. Durante quanto tempo estiveram vocs cativos? -Vinte e um meses. -Meu Deus - sussurrou o marqus-. E essa promessa uma maneira de reparar a perda dos Nash? -Sim. -Bom, ento no posso menos que lhe agradecer de novo que escoltasse senhora Blackburn at mim - murmurou o marqus. Falava de uma maneira possessiva, e Kit entendeu que aquelas palavras queriam dizer exatamente o que pareciam dar a entender. Nesse momento Kit odiou o marqus por sua sutileza, e inclusive por sua amabilidade. E por cima de tudo, sentiu vontade de brigar com ele por ela. Mas no respondeu. No se alterou. Havia dito a si mesmo que agentaria o golpe sem emitir sequer uma queixa. Mas nunca um golpe lhe tinha dodo tanto como aquele. Ento decidiu que partiria dali aquela mesma noite. Kit achou John no estbulo no momento em que estava olhando os cascos de Douram. -Um magnfico animal. -Sim. Kit no estava de humor para falar. -Irlands? -Sim. John deixou a pata de Douram no cho e limpou as mos no avental de couro. -No pretendia me colocar em seus assuntos, senhor. -Perdoe moo. - John no tinha a culpa de que aquela noite lhe tivessem posto no limite do que qualquer um poderia suportar-. Tenho um carter do demnio. Douram uma montaria de cavalaria. Passou cinco anos na ndia sendo patritico. -Esteve na cavalaria, senhor? - perguntou John movendo-se por detrs de Douram e

inclinando-se de novo. Passou a mo no cavalo pelos espores, e logo lhe levantou a outra pata. -Eu no. O Cavalo - disse Kit-. Comprei-o de um oficial que acabava de vender seu cargo. -J vejo - disse John distraidamente. Kit tomou uma deciso repentina. -Que tipo de pessoa voc acha que o marqus, John? - perguntou-lhe. O cocheiro ergueu a vista surpreso por aquela maneira to franca de falar. -Uma pessoa honrada, senhor. -Justo? -Sem dvida alguma - respondeu John imediatamente. -Generoso? -Bom, um tpico escocs, senhor, mas nenhum de seus arrendatrios teve que partir de suas terras por que ele brinque, e nenhum telhado de suas granjas tem goteiras para que ele possa vestir-se ltima moda. E no h nenhum animal neste estbulo que possa comparar-se com seu Douram - acrescentou astutamente o moo dando uma carinhosa palmada no lombo do animal-. Quanto lhe custou? Se no se importar que o pergunte. -Uma maldita fortuna - respondeu Kit secamente-. Mas que tipo de pessoa o marqus para quem se atreve a ofend-lo? -No algum que possa ser tomado ligeira, senhor. -E isso como? -Bom, j tem feito vir tropa para perseguir a quem assassinou o senhor e a senhora Murdoch, no assim? Prometeu que os levar ante a justia e o far. Nunca ouvi milord fazer uma promessa que depois no tenha cumprido. Kit colocou as mos nas crinas de Douram, inspecionando-as. -Assassinaram-nos? O cocheiro jogou as mos para frente. -Maldio achei que ela o tinha contado. -A senhora Blackburn? -Sim. Eu mesmo o contei, e bastante me surpreendeu descobrir que era o primeiro que lhe falava disso. Aquilo no agradou nada a Kit. -Por que no escreveu o marqus informando senhora Blackburn de que sua prima tinha sido assassinada? -Acredito que o fez - admitiu John-. Escreveu-lhe vrias vezes. Sei por que eu mesmo entreguei as cartas ao mensageiro. Bastante surpreso fiquei ao saber de que ia vir aqui, e acredito que ao marqus tambm lhe surpreendeu. Mas ele um marqus e eu no sou quem para questionar a meus superiores. -John ficou olhando ao Kit como se tentasse averiguar se

ele estaria dentro dessa categoria-. Senhor. "No se pretendia manter em segredo os assassinatos - continuou dizendo o cocheiro-. Imagino que o mensageiro deve ter se embebedado em alguma taverna e perdeu a carta do marqus. - possivelmente John tinha razo. Isso poderia explicar por que a senhora Blackburn teve que fazer toda esta viagem, no assim? - acrescentou o moo-. Se teria pensado duas vezes realizar uma viagem to longa se tivesse sabido que por a andava solto um assassino. -Sim. Deveria t-lo feito.... Suponho -concordou Kit com cautela-. Me surpreendeu que o marqus enviasse uma carruagem para recolh-la. Ele deveria ter considerado inoportuno esse tipo de transporte. John encolheu os ombros. -Quem sabe, tratando-se de mulheres. Pode ser que ela o sugerisse, e que ele no queria ferir seus sentimentos O que poderia ter sido exatamente o que tinha acontecido. -Tal e como esto as coisas, bem est o que bem acaba. A senhora Blackburn est aqui, a salvo, e sua excelncia enviou tropa atrs dos rastros desses rufies. O que estava bem pensou Kit, e era justo o que um homem decente tinha que fazer, e alm disso demonstrava o longe que estava ele de ser algum decente. Se tivessem assassinado um de seus familiares, Kit no se teria incomodado em ir procurar ajuda, teria sado a perseguir esses bastardos em pessoa, e sem dvida teria levado a runa a quantos inocentes se cruzassem em seu caminho. O marqus no se parecia em nada com ele. E isso s podia ser bom para Kate. Dentro de muito pouco, Parnell faria alguma proposta a Kate, apesar do que ela imaginara. Kit no tinha tido necessidade de passar mais de uns minutos em companhia do marqus de Parnell para perceber de que, apesar da aparente cegueira de Kate para ele, estava, e provavelmente sempre tinha estado, um pouco apaixonado por ela. O tempo no faria mais que reforar esse afeto. Faz-lo mais apaixonado. Kit tinha vontade de dar uma boa surra no marqus por isso. Todos seus instintos o levavam a reclamar Kate Blackburn para ele. Mas no podia faz-lo. Ele deveria ter algo melhor que lhe oferecer. Ela queria estabilidade, segurana e riqueza. E ele no podia lhe oferecer nenhuma dessas trs coisas. Como, em nome da sensatez, tinha podido permitir que ocorresse o da noite anterior? Porque por uma s noite fugaz ele quis que fosse dela. E aquela noite, era tudo o que ele possuiria. Kate tinha entrado em seu mundo para ser uma companhia passageira. Porque ela no pertencia ao seu mundo, e Kit no podia negar a evidncia que tinha ante seus olhos: o marqus era rico, respeitado e tinha em conta suas responsabilidades, e alm disso estava interessado por Kate. Ela estaria bem ali. Ali se achava tudo o que Kate desejava. E ele tinha que partir. -Voltarei dentro de umas horas com tudo preparado para partir - disse ao John. O cocheiro o olhou com tristeza. -Pode voltar em uma hora, ou em duas, ou em dez, mas se lhe importa algo este animal, no deveria mont-lo antes de um ou dois dias. -O que quer dizer? - perguntou Kit olhando-o fixamente. -Tinha uma pedra entre o casco e a ferradura, senhor. Era pequena e j a tirei, mas lhe ficou um machucado e tenho que adverti-lo que ser melhor que no o monte durante um ou dois dias.

-Demnios, maldio! - o jovem cocheiro estremeceu. Kit deixou escapar outro improprio antes de soltar uma endemoniada gargalhada-. Bom, por que no? Por que demnios no? -Senhor? -Disse um dia? -Pelo menos. Mas dois seria melhor. Eu no me arriscaria a lhe dar uma surra. -No, no o farei. Kit abandonou o estbulo e se dirigiu de novo ao castelo, amaldioando pelo caminho aquele destino que mantinha Kate Blackburn fora de seu alcance, mas no de sua vista. Castelo LeMons, julho de 1799 O guardio entrou no pestilento calabouo e esperou um momento que seus olhos se acostumassem falta de luz. Depois olhou ao seu redor at que descobriu o Dand, sentado languidamente com as costas apoiada na parede. -Onde est o resto de seus amigos? Kit ficou direito. Viu RAM do outro lado do cubculo, apoiado com um ombro na parede, de maneira despreocupada, como se estivesse em um clube de cavalheiros de Londres, enquanto Douglas abria passagem entre outros presos e ficava diante do guardio. Kit se moveu mais lentamente, absolutamente iludido pelos prximos minutos que lhe esperavam. Tinham sido torturados at o limite da dor. Tambm RAM se atrasava. Entrou no calabouo outra meia dzia de guardies. Kit no gostou daquela repentina demonstrao de fora. -Ontem a guilhotina no funcionava bem! -ouviu gritar um dos guardies de forma teatral-. Mas - acrescentou o guardio levantando as mos como se tratasse de acalmar as queixa dos detentos, embora ningum tivesse pronunciado alguma palavra-, depois de muitas horas de trabalho, acreditam que j est arrumada. claro, isso no saberemos at que.... Bem. - sorriu com desprezo-. J me entendem, no? Um suave murmrio de medo correu por entre os detentos amontoados ali. -Assim... - continuou dizendo o guardio enquanto juntava as mos - necessitam de um voluntrio. Um... Voluntrio escocs. De fato, insistimos. E se no se oferece ningum voluntrio, escolh-lo-emos ns. Dand ficou quieto onde estava. RAM ficou rgido e Kit comeou a abrir passagem entre outros em direo a Douglas, que ainda continuava avanando para a porta. -Quem de vs quer ser voluntrio para nos ajudar com nosso pequeno problema? -Eu irei. - a voz de Douglas ressoou pela coluna vertebral de Kit como se fossem os sinos da prpria morte. -Ah! Muito bem... -No! Dand se lanou para diante. Mas os guardies estavam preparados, e vrios deles o derrubaram enquanto outros pegavam Douglas e o arrastavam fora da cela. Kit abriu passagem entre os detentos ao mesmo tempo em que RAM, justo quando as

portas da cela se fechavam. Kit correu para as estreitas janelas que havia na parte alta das paredes e se pendurou em uma delas, agarrando-se aos barrotes para olhar fora, no nvel do cho. Entre as pernas da multido de espectadores sanguinrios, era-lhe impossvel chegar a v-lo. -Douglas! E nesse momento os divisou cruzando o ptio: o verdugo conduzia Douglas para o cadafalso onde estava instalada a guilhotina, enquanto a multido ficava a gritar e a insultar. Tamparamlhe os olhos com uma atadura negra, e depois o obrigaram a ficar de joelhos. O sol fez cintilar algo brilhante e... -No!

Captulo 20
Cair simptico a aqueles que esto em posio de oferecer ajuda Chegou manh, e com ela Kate descobriu que a fingida dor de cabea da noite anterior se fizera realidade. Vestiu-se sem preocupar-se muito com sua aparncia, com seus pensamentos postos no Kit MacNeill. Ia partir. Possivelmente naquele mesmo dia. De repente se abriu a porta de seu dormitrio e Merry Benny entrou no quarto. -Vim ver se precisava de algo. -No - disse Kate-. Estou perfeitamente, obrigada. A jovem ficou olhando o monto de vestidos que Peggy havia lhe trazido e cruzou depressa o quarto. -So de Grace! -disse Merry-. Deveriam ter me dado isso. -Sim, claro. - Kate se obrigou a recordar a simpatia que no dia anterior tinha sentido pela moa-. Mas como meus vestidos esto todos rasgados, o marqus me ofereceu estes para que os utilize enquanto estou aqui. Sero seus assim que eu parta. -OH, claro! Eu... - ao menos a jovem tinha a elegncia de aparentar estar envergonhada-. No queria parecer ambiciosa. O que acontece que me ficaram to poucas lembranas de Grace que senti inveja de que outra pessoa pudesse ficar com suas coisas. A jovem ficou olhando o vestido que Kate ps. Era de cambraia branca e lils, com mangas curtas, e tinha uma elegante banda de cetim carmesim escuro bordada sob o peito. -Essa bandagem foi bordada por Grace - disse ela-. Tinha muita arte com a agulha. Podia converter a coisa mais simples em um vestido delicioso em umas poucas horas. -Queria voc muito a minha prima, no ? -Era minha melhor amiga - respondeu a moa em voz baixa. -Deve sentir muito sua falta. -Sim. - Merry olhou a seu redor-. Esse o ba que lhe mandou Grace? -Sim, esse.

-Importa-se que lhe d uma olhada? Desapareceram vrias coisas suas de seu quarto, e suponho que as deve ter mandado a voc no ba. Eu gostaria de conserv-las. No tm nenhum valor, s para mim. - claro - respondeu Kate. Merry no precisou que a animasse mais. Abriu a tampa do ba e comeou a esvazi-lo, observando cuidadosamente cada um dos objetos que continha antes de deposit-lo no cho. Seu exame cuidadoso de cada objeto lhe levou bastante tempo, mas ao cabo de um momento os pertences de Grace acabaram formando uma pilha aos ps de Merry. Kate tinha se aproximado at uma cadeira que havia ao lado da janela para olhar fora, no querendo incomodar moa, mas sem vontade de abandonar o quarto. Afinal, o ba ficou vazio e Merry ficou olhando dentro com expresso insatisfeita. -No havia nada mais? - perguntou ela-. Ainda faltam vrias coisas. Kate assentiu com a cabea. -Temo que muitas. Os mesmos ladres que me destroaram os vestidos revistaram os pertences de Grace. Esses tipos destroaram vrios livros. Os dei ao marqus para ver se os pode reparar. E a est a caixa de costura, mas os aros esto quebrados. Tambm havia vrias tabaqueiras, um relgio e um monto de frascos de medicina, mas pareciam pedacinhos. A jovem meneou a cabea de mau humor. -No. Nenhuma dessas coisas tem importncia para mim. Mas no havia uma pintura pastel no dirio de Grace? -No havia nenhum dirio. O nico objeto artstico que havia no ba esse - acrescentou Kate assinalando um livro de aquarelas que Merry tinha deixado a um lado. -Um joalheiro? -Receio que no. A jovem ficou olhando-a como se suspeitasse que Kate guardara algo. -Sei que muito pobre. Grace me contou isso. Kate, que estava a ponto de levantar-se, ficou de pedra. -No a vou culpar se ficar com algo. Sendo o nico membro da famlia que ficava a Grace o merece. Mas posso lhe assegurar que seja o que for significa muito mais para mim, e estou disposta a recompens-la adequadamente por isso. -No h nada mais. Ao notar o tom irritado da voz de Kate, Merry estendeu uma mo como implorando. -A terei ofendido? -Parece que a surpreende - disse Kate com um tom de voz frio-. Acaso me est acusando de me ter inventado sobre o roubo? Pois no assim. O rosto da jovem ficou de um vermelho sofredor. - claro que no. Por favor - disse com lbios trmulos-. que sinto tanto sua falta. -No podia haver dvida de sua sinceridade-. Ela se foi. E me deixou to pouco... Qualquer outra coisa que pudesse haver dito a jovem no teria tido tanto efeito para ganhar

toda a simpatia de Kate. Ela sabia o que era sentir-se zangada e abandonada. -Compreendo-a - disse Kate aproximando-se dela com os braos abertos. -No! - disse Merry virando-se para trs-. No acredito que possa entender, de modo que no me diga que o entende! Kate no se sentiu ofendida por aquela reao. Desde que ela tinha chegado, o humor daquela garota tinha mudado de maneira brusca: em um instante parecia perdida e vulnervel, e ao cabo de um momento amarga e combativa. Mais ou menos como se sentiu Kate durante o ano em que morreram seu marido e seu pai. A moa secou as faces. -Se ao menos pudesse ler suas ltimas palavras. E saber se me tinha dedicado alguns pensamentos. -Tem certeza de que isso ia alivi-la? -perguntou-lhe Kate com cautela. -Suponho que faria sentir-me pior ainda - sussurrou a jovem rodeando o busto com os braos-. Mas eu gostaria de saber se foi feliz antes de morrer. Isso sim me aliviaria. Era inegvel que as duas tinham muito em comum. Ambas tinham perdido pessoas queridas de uma maneira inesperada e desnecessariamente violenta. Mas enquanto Grace tinha sido vtima de um crime, seu pai tinha morrido voluntariamente. Podia no parecer importante, mas para ela era. Assim tambm teria gostado de saber como se sentia seu pai antes de morrer. Estava procurando alguma forma de provar-se algo a si mesmo ou sua morte se deveu s s circunstncias, como Kate estava convencida de que tinha acontecido? Tambm teria gostado que seu pai lhes tivesse escrito algo, para que a famlia pudesse sentir-se aliviada sabendo que durante os dias anteriores a sua morte tinha pensado neles com amor e, possivelmente, com orgulho. Mas seu pai nunca tinha sido muito dado s cartas, de maneira que Kate j no poderia saber o que tinha sentido naqueles momentos. E tampouco Merry. -Lamento-o realmente, senhorita Merry, mas Grace no me enviou nenhuma carta. S a que me contava que ela e Charles iriam mudar logo para Londres, onde me pedia que lhe guardasse essas coisas at que eles chegassem. -Conserva essa carta? - perguntou Merry. Kate negou com a cabea. -No. Era bastante curta. Apenas umas poucas linhas. A moa apertou o peito com os braos olhando para o vazio, alm da janela. Do outro lado do ptio apareceu o capito Watters, com seus dourados gales brilhando sob o sol da manh. Olhou a um lado e a outro pelo ptio, e ao ver Kate e Merry de p detrs da janela, sorriu e lhes ofereceu uma exagerada reverncia. -Se isso for tranqiliz-la, dir-lhe-ei que o marqus ps toda sua confiana no capito Watters - disse Kate-. E desde que o conheci tambm eu acredito que um homem que no se deter at que tenha conseguido seu objetivo. Merry ruborizou ligeiramente. - um homem extraordinrio. Evidentemente o capito da tropa tinha conquistado o corao da jovem. -E eu que pensava que s admirava voc aos contrabandistas - disse Kate tentando tir-la

de sua tristeza com aquele comentrio. E funcionou. Merry riu zombadora. -O senhor Murdoch me interpreta mal. Eu no admiro aos contrabandistas. So gente da mais baixa condio - disse movendo uma mo no ar com desprezo-. OH! Bem, em algum momento pode ser que tivesse convertido a algum deles em objeto de um romance, em minha imaginao. -Callum Lamont? Merry lanou um olhar desafiante a Kate. -Tem uma espcie de rude atrao - admitiu a jovem-. E uma indubitvel presena. Kate inclinou a cabea. -O que quer dizer? -No mundo h lderes e h pessoas que os seguem. Os primeiros so poucos, os segundos a maioria. seu olhar desceu uma vez mais para o capito Watters, quem nesse momento cruzava o ptio com quatro de seus homens lhe pisando os calcanhares. - Como esse capito. - um bom homem - disse Kate em um tom de aprovao. Merry ficou olhando-a com desprezo. -No seja ingnua. A bondade no tem nada que ver com isso, senhora Blackburn. O que define seu poderio o desejo de lder. A maioria dos homens seguir lder mais forte e viver segundo quaisquer que sejam as normas que este adote. - Merry deixou escapar uma leve risada-. A bondade poucas vezes pode fazer algo contra a fora. -Segundo isso, Callum Lamont poderia ser um inimigo muito poderoso para o capito Watters. Merry encolheu os ombros. -Tendo conhecido esses dois homens, devo lhe dizer que estou convencida de que o capito Watters capaz de fazer que lhe sigam mais homens em seus objetivos dos que o senhor Lamont capaz de reunir nos seus disse Kate-. De modo que, de acordo com sua prpria filosofia, neste caso o bem deveria ganhar tanto como a superioridade de foras. A jovem fixou seu olhar na viril figura do capito Watters com uma admirao pouco dissimulada, e Kate se sentiu aliviada em nome da famlia Murdoch. Obviamente, Merry tinha trocado sua teimosia com o Callum Lamont por outro dolo bastante mais aceitvel. - verdade que algum poderia acreditar que o capito Watters capaz de conseguir qualquer objetivo que se proponha - murmurou Merry. Depois olhou para Kate com um gesto malicioso no rosto. - Seu capito MacNeill tambm parece ser desse tipo de homens. -Como poderia saber? - replicou Kate. -No sabe? - na voz de Merry havia um tom de incredulidade, ou era, mas de menosprezo-. Bom, atrever-me-ia a dizer que j a incomodei bastante - acrescentou, e sem mais saiu a toda pressa da habitao, deixando ao Kate olhando aturdida, com os pertences de Grace espalhados pelo cho de seu dormitrio. Assim que ordenou o quarto, Kate desceu para tomar o caf da manh. Quando chegou, o

marqus, que j estava sentado mesa, perguntou-lhe por sua sade e lhe contou que sua famlia ficara at altas horas da noite jogando cartas. Depois fez um gesto ao criado, e ao cabo de um momento este se aproximou da mesa com uma bandeja repleta de comida - arenques defumados, salgados, ovos, flocos de aveia e confeitos que depositou diante dela. Kate esteve bicando a comida, enquanto o marqus lhe fazia companhia a dando de presente com interessantes anedotas sobre a histria de sua famlia. Ela fazia esforos para escut-lo, mas seus olhos no deixavam de olhar para a porta, esperando ver entrar Kit. -Deve sentir saudades de suas irms, senhora Blackburn. Kate se sobressaltou. -OH, minhas irms! Sim, muito. A verdade era que no tinha pensado muito em suas irms durante aqueles ltimos dias. Tinha estado completamente imersa em seus prprios assuntos. Mas ento o fez. Quanto teria gostado Helena daquele castelo. Teria lhe encantado sua beleza e sua elegncia. E na biblioteca teria podido achar um bom monte de companheiros com quem passar os longos meses de inverno. Embora Charlotte no se sentisse to cativada por aquele entorno. Aquele isolamento lhe teria parecido aborrecido, exceto porque ali teria podido achar a um oponente de seu nvel para sua lngua mordaz e sua mente gil. -Espero que algum dia possam elas vir tambm a visitar minha residncia. Sei o importante que a famlia. A minha o que eu mais quero. - por um momento, uma sombra de melancolia cobriu o atraente rosto do marqus, mas este a fez desaparecer em seguida-. Passei muitos anos pondo em ordem minhas propriedades, e temo que tenha me descuidado de minha vida pessoal. Mas acredito que chegou o momento de mudar isso. Kate no lhe respondeu. Estava recordando a suas irms e perguntando-se como as tinha podido deixar to se separadas de seus pensamentos. O marqus pigarreou chamando a ateno de Kate. -Acredito que chegou a hora de que minha famlia ponha fim ao luto - disse o marqus, deixando a seguir o guardanapo na mesa com o gesto de um homem que chegou a um momento decisivo de sua vida. -Milord? -No podemos ficar encerrados no castelo para sempre. Especialmente aqui, no norte, onde os costumes sobre o luto no so to estritos, e qualquer ausncia em nossa pequena sociedade vista por parte dos amigos e vizinhos como um desprezo. A menos que ache voc que ainda no guardamos o devido respeito aos defuntos acrescentou o marqus olhando-a preocupado. -Tenho certeza de que o tm feito - se apressou a tranqiliz-lo Kate. O marqus sorriu com radiante e manifesto alvio. -Bem. Bom, a questo que fomos convidados a uma pequena reunio que se celebrar na casa dos MacPhersons dentro de dois dias. Tinha escrito para declinar o convite, mas agora acredito que, depois de tudo, possivelmente deveramos ir. Eu no gostaria que pensasse voc que somos gente aborrecida. -Por favor, milord, no preciso que se preocupe em me entreter. - claro que no. Embora espere que cheguemos a gostar de voc - acrescentou com uma sinceridade encantadora.

-Deveria estar em uma disposio particularmente desagradvel para que no fosse assim, senhor. -Bem, ento - acrescentou ele- espero que nos faa essa grande honra. Porque eu gostaria que aceitasse ficar conosco. Kate ficou de pedra. Era impossvel que estivesse lhe insinuando o que ela supunha que estava querendo lhe dizer. Vendo que ela se sentia desconfortvel, ele se apressou a acrescentar: -A menos at a primavera. A viagem de volta pode ser agora muito dura, e no vale a pena sequer expor-se. Ficar no assim? -Seu olhar era clido e direto, sem evasivas nem simulao. O marqus a estava cortejando. Kate ficou impressionada. -Posso enviar algum para procurar suas irms para que se renam conosco. Meu Deus! Realmente a estava cortejando! Ela esperou que o corao lhe desse um tombo. Mas no foi assim. -Espero que no ache que me estou precipitando. Sobre a festa e tudo isso. - estava claro que no falava da festa, e os dois sabiam-. Diga-me, senhora Blackburn - perguntou ele preocupado-: Voc acha que muito cedo? Muitas vezes pensei em como foi agradvel desfrutar de sua companhia, em Brighton, e estou contente de que tenhamos retomado nossa... Relao. Ela no sabia o que pensar. Era verdade que em outro tempo se dera conta de que ele sentia certa debilidade por ela; essa era a razo por que se decidiu lhe pedir ajuda econmica. Mas nunca imaginou que ele pudesse sentir algo mais profundo por ela. E agora ali estava esperando uma resposta. Kate tinha que estar louca para no alent-lo, mas as palavras que deveria lhe dizer para isso tinham ficado atravessadas na garganta. Tentou for-las a sair. -Acho que teria que me deixar guiar por voc nisso, milord. - Acha isso? claro. - ele sorriu satisfeito e se apoiou no espaldar de sua cadeira-. Ento iremos visitar os MacPhersons. No ser mais que uma pequena reunio. O mais adequado para uma primeira apario em pblico, s cinco ou seis famlias passando junto um fim de semana. Vivemos bastante longe, e geralmente ficamos uns dias quando vamos ali. No muito tempo - se apressou a acrescentar como se ela pudesse estar vendo seu futuro como uma perene convidada-. Quatro ou cinco dias no mximo. -Sim, milord. Ele se levantou da mesa. -Enviar-lhes-ei agora mesmo uma carta para inform-los que mudaram nossas circunstncias, e lhes dizer que ser uma honra para ns aceitar seu convite. O tio Kerwin adora a senhora MacPhersons. Despojaram a sua famlia do ttulo de nobreza em quarenta e cinco, mas ele encontra um prazer sem limites em cham-la condessa.... Tanto como o que encontra ela por ouvir-se chamar assim. E tenho certeza de que lady Mathilde estar encantada de reunir-se de novo com seus vizinhos. Kate sorriu, sentindo-se uma fraude e uma estelionatria, odiando-se por sentir-se daquela maneira, e odiando ao Kit por ser o culpado de que se sentisse assim.

No deveria sentir-se assim. Aquilo era ridculo. Ela no era uma estpida herona de qualquer cano de trovador medieval, que desejasse eternamente um homem, s porque tinha passado uma noite em sua cama. Outras damas - de mais alto e mais baixo bero que ela tinham tido amantes, e todas elas se casaram e tinham vivido felizes apesar disso. Ela tinha que comportar-se como essas damas. Poderia pensar em Kit MacNeill, e poderia faz-lo sorrindo; e se agora mesmo se sentia mais perto das lgrimas, no futuro teria que engolir como fosse. Porque ela no era uma imbecil! - claro. -E o que lhe pareceria se a convidasse esta tarde para que saiamos juntos a cavalgar? Tenho no estbulo um cavalo muito dcil, completamente apropriado para uma dama. Ou, se desejar, pode-se fazer um passeio em calesa pelo caminho das escarpas. O que voc prefira. o marqus ergueu as mos com as palmas para cima, e lhe fez uma careta de menino coquete e encantador-. O que quer? -Um passeio em calesa ser perfeito. "O que quero?", perguntou-se Kate. -Agora mesmo me assegurarei de que se faam os preparativos. Parece-lhe bem a uma? -Sim. O marqus foi pr em dia sua correspondncia para ter a tarde livre, e ela ficou na sala de refeies olhando com pessimismo a bandeja de porcelana que tinha em frente. Tinha uma borda dourada e estava ladeada por pesados talheres de prata. Mais frente da borda superior havia uma taa de cristal. Sob a mesa, seus ps repousavam sobre um groso tapete. Um criado estava postado ao lado da porta, parado ali com um s objetivo: atend-la em tudo o que necessitasse. O fogo ardia na chamin, e a sala estava quente; maravilhosamente quente, inclusive naquela regio, no norte da Esccia, e em pleno ms de novembro. "O que que quero?", voltou a perguntar-se. Fechou os olhos e imaginou sua me, terrivelmente triste. E depois recordou as mos de Helena, e os ossos que lhe marcavam as costas, e as pontas dos dedos que se punham azuis pelo frio. E no final pensou em Charlotte. E se lembrou de seu formoso rosto, animado por um extraordinrio alvio, enquanto saa dos pobres aposentos alugados nos que viviam e beijava suas irms nas faces ao mesmo tempo que lhes sussurrava: "Toda a temporada, Katherine! Pode imaginar a generosidade dos Welton? Passarei em Londres a temporada social!". Mas Helena no ia ter uma temporada como essa, a menos que a proporcionasse o marqus. Os lbios de Kate se enrugaram zombando de si mesma. No podia procurar em suas irms uma desculpa para suas prprias intenes. Helena e Charlotte s eram uma parte das razes pelas quais teria aceitado ao marqus, se este lhe tivesse feito uma proposta de matrimnio. No estava disposta a aceit-lo? "O que quer Kate?", perguntou-se de novo. Levantou-se da mesa, e o criado se apressou a lhe abrir a porta. Ps-se a andar por um largo e bem iluminado corredor. Passou por diante de retratos de geraes de Murdoch e dirigiu seus passos para a biblioteca, caminhando sobre um tapete to groso que no a deixava ouvir seus passos. Tinha que pensar: "O que quer Kate?". A questo mais importante deveria ser expor-se o "no" queria, disse-se com convico. No queria passar fome. No queria ter frio. No queria ter que preocupar-se com seu futuro ou pelo de suas irms. No queria voltar a ter medo. No queria se sentir desesperada. No queria ser pobre. A estava. J tinha a resposta a sua pergunta. Ps uma mo sobre o trinco da porta da biblioteca e apertou o queixo com desespero.

Porque, embora soubesse perfeitamente o que no queria, tambm tinha muito claro o que queria. Abriu a porta e Kit MacNeill ficou olhando-a fixamente nos olhos. Ali estava, de p, bem diante dela.

Captulo 21
Escolher de maneira responsvel Ele no tinha nenhum direito de ter um aspecto to bonito quando ia vestido de uma forma to desalinhada. Tinha no pescoo um leno de seda barato, o linho de sua camisa estava pudo, sua jaqueta era velha e tinha as botas sujas. Mas suas mos... Kit tinha umas mos lindas. No magras e rosadas, mas calosas e duras, com dedos finos, forte e viris. E, pelo que via, tinha lavado-as a fundo. Mas onde estava sua casaca militar? -Por que no me disse que era capito? Como lhe tinha ocorrido aquilo? Perguntou-se ela. Kit fez uma careta com a boca. -Foi um assunto que nunca saiu em nenhuma de nossas conversas. Alm disso, no me parecia importante mencion-lo. -Pensava que era um soldado da tropa. -Era um soldado da tropa, mas como tal me encontrei no lugar adequado no momento oportuno, ou acaso deveria dizer em lugares equivocados em momentos inoportunos. Fosse como fosse, sobrevivi e me foram ascendendo graas a minha sorte. Kit inclinou a cabea e ficou olhando-a de maneira zombadora. -E se fosse um soldado de tropa, como poderia estar aqui em lugar de com meu regimento? Certamente a filha de um coronel deveria ter se feito essa pergunta, no assim? Ela afastou o olhar, envergonhada. -Pensei que talvez tivesse desertado. -Vejo que tem minha pessoa em grande estima. -Teve muito trabalho para me convencer de que sua pessoa era imperfeita e indigna; no pode me acusar agora de ser pouco amvel quando tomo a palavra. -Touch! - disse Kit fazendo uma careta que ela teria preferido, e muito, no ter visto. Quando sorria daquela maneira era to atraente, e parecia to acessvel... -Alm disso - continuou ela tentando no olh-lo no rosto, porque v-lo significava desejlo-, no imaginava que pudesse te ter alistado depois de tudo o que lhe tinha passado. -Estava bbado. Ningum poderia acusar jamais MacNeill de adoar sua histria. Um sorriso torcido brincou entre seus lbios, como se lhe acabasse de ler o pensamento.

-Sou protagonista em histrias que no so hericas, Kate, mas bem vulgares e comuns. Acredito que v coisas que no so. Mas no vim para lhe confessar meus defeitos. Conhece-os a perfeio. -Acha isso? -Cobia. - ele levantou uma mo como se fosse lhe tocar o rosto, mas duvidou-. Ira. Orgulho. -Afastou-lhe com a ponta dos dedos uma mecha de cabelo que lhe caa sobre o rosto-. Intolerante com quem melhor que eu. - ela se afastou ligeiramente temendo que Kit se tomasse maiores liberdades, embora desejando apesar de tudo que o fizesse-. Enfim, j sabe de quantas diferentes maneiras falhei. -Nunca me falhou - disse ela ofegante, com o olhar perdido no frio ao de seus olhos. O polegar de Kit roou o extremo de um dos olhos dela e lhe afastou suavemente outra mecha de cabelo. Ela voltou sua cabea com um movimento lento, mas suficiente para forar um contato mais direto. Kate notou que a ele acelerava a respirao e logo o polegar comeou a desenhar uma linha, que descia por sua face percorrendo a mandbula at lhe chegar ao queixo. Elevou-lhe a cabea olhando-a fixamente nos olhos. -Vim para lhe dizer que vou partir logo. Fez-se um n na garganta dela e sentiu que um formigamento de inquietao fazia ninho em seu ventre. "No." -Quando? - "No!", pensou Kate-. No ser hoje? -No tenho nenhuma razo para ficar e sim muitas para ir - disse ele sem rodeios. Ela meneou a cabea. -No. Hoje no. Ele fechou os olhos por um instante, e seu semblante evidenciou que em seu interior estava travando uma grande batalha. -Quando estar pronta para que eu v? No sabia. No ms seguinte? Na semana prxima? Jamais? A idia de que pudesse no voltar a v-lo nunca mais, de que quando abandonasse o castelo o faria com o objetivo especfico de perseguir um traidor assassino, fazia com que lhe tremesse todo o corpo e que o ar no chegasse aos pulmes. Mas no aquele dia. -Pode ser que... Dentro de uns dias. Sustentou-lhe o olhar. -Amanh, Kate. Por favor, no me pea mais tempo. Rogo-lhe isso. Ele faria algo que lhe pedisse. Tinha prometido. Inclusive poderia ficar ali, e durante tanto tempo quanto ela quisesse. Mas Kate no podia at-lo a ela por aquela promessa. No podia lhe pedir que ficasse ali para ser testemunha de como ela alentava o cortejo do marqus com todos os encantos de que dispunha. Ela podia ser m, sim, mas no cruel. -Amanh - disse Kate com voz quebrada, e logo fechou os olhos com fora para que ele no pudesse ver suas lgrimas. -Sabe o que primeiro vi em voc, quando a conheci faz trs anos? - perguntou ele em voz baixa-. Foi sua coragem, Kate. Cresci respeitando a coragem acima de todas as coisas, exceto da lealdade. A primeira vez que a vi, percebi que sua coragem era como uma marca de famlia. Era forte e valente. Ela riu, sorvendo as lgrimas e sentindo alegria em lugar de pena de si mesma.

-Aquilo no era coragem, Kit, era medo. -Eu no conheci seu pai, Kate, mas no exrcito ouvi falar de sua reputao. O coronel Roderick Nash no s era um oficial e um estrategista reputado. Acima de tudo, fazia o que tivesse que fazer sem duvidar. E voc como ele, Kate. Voc tem sua mesma valentia. -Mentira! - ela no se parecia em nada a seu pai. Kit lhe pegou o queixo com seus fortes dedos e a aproximou dele. -Sua me j estava morrendo. Sua irm mais velha ainda no fizera idia de qual era a situao, esperando que voc reagisse. E sua irm menor estava ainda tratando de achar um sentido em tudo aquilo. Em um s ano tinha perdido tudo o que foi, e tudo o que esperava ter e ser. Toda a segurana e a tranqilidade de sua vida anterior tinham desaparecido de repente. Seu estilo de vida. Seu marido. Seu pai. Tudo se tinha ido. Mas voc sabia o que tinha que fazer. E isso o que tem feito. Ele inclinou a cabea de tal maneira que a luz que chegava das altas janelas lhe caiu totalmente no rosto. -Como pode chamar a isso, a no ser coragem? Seu pai teria estado orgulhoso de voc. Estava equivocado. Seu pai no teria estado orgulhoso dela. Ela era covarde. Ela no podia deixar escapar a riqueza, a tranqilidade e a segurana. Nem por orgulho. Nem por amor. No podia faz-lo. Mas podia lhe roubar ainda um minuto mais, um beijo mais. Com atrevimento, Kate lhe ps uma mo sobre o peito. O corao de Kit pulsava com fora contra a palma de sua mo. Aproximou-se mais a ele. A bainha de sua saia roou as pontas das botas dele. -Kit... - Os dedos de Kate se curvaram sobre o musculoso peito de Kit. -Poderia entrar algum - sussurrou ele com uma voz terna, desesperada-se e taciturna. -No me importa. -Sim lhe importa - afirmou ele com um timbre de ferocidade em suas palavras. - Deveria importar-lhe. Aqui estar a salvo, Kate. Cuidaro bem de voc. Poder voltar a viver a vida que tinha antes. -Sim. -Estar a salvo. - ele ainda estava preocupado por sua segurana-. Vi o capito Watters e seus homens dirigindo-se esta manh para Clyth. Ele achar aos responsveis pela morte de sua prima. Kit no sabia que Charles estava associado com os contrabandistas, e que essa tinha sido a causa de sua morte. No era preciso que se preocupasse com sua segurana. Ela no era uma contrabandista e no tinha trado a ningum. "S a mim mesma", pensou Kate. -No sou rica - disse ela tratando de tranqiliz-lo sem ter que lhe contar o que lhe tinha confessado o marqus-. No vou a nenhuma parte sem escolta. O marqus est perfeitamente corrente da situao da comarca, e estou convencida de que tomar todo tipo de precaues. -E fosse quem fosse que estivesse no castelo das plancies me perseguia, no a voc acrescentou ele olhando a no rosto-. De fato, estar mais segura sem mim. No posso ficar aqui, Kate. - seu tom de voz pedia que ela reconhecesse a impossibilidade de que ele ficasse

ali, mas que entendesse de uma vez que no a estava abandonando. "Tudo o que quer est agora ao alcance de sua mo, Kate Blackburn. Tudo o que tem que fazer deixar que Kit MacNeill saia por essa porta", pensou ela. - claro, tem que ir. Kit estendeu as mos de repente e lhe pegou a nuca, aproximando sua cabea com fora para ele. Sua respirao acelerou. Ela se apertou contra ele com os lbios abertos. -Que Deus me ajude - murmurou Kit com acidez - mas no irei sem um beijo. Esmagou sua boca contra a dela. Aquele beijo estava carregado com toda sua ansiedade e sua decepo, com toda sua pena e sua excitao. E a abrasou com seu desejo. Kate respondeu sua paixo com o mesmo ardor, jogando as mos em seu pescoo e abraando-o com fora, puxando, moldando seu corpo contra o de Kit como se ao faz-lo pudesse de algum jeito converter-se em uma parte dele, e beijando-o por sua vez com toda a veemncia e a desesperana que sentia por dentro. Durante um fugaz instante ele ficou agarrado a ela, como se nunca fosse deix-la partir. Mas logo a soltou. -Tenho que ir. Ela no podia deix-lo partir sem saber.... Sem lhe fazer saber.... Sem esperanas... -O marqus aceitou um convite irmos amanh visitar uns vizinhos - sussurrou ela-. Quando retornarmos.... Pediu-me que fique. O corpo de Kit se retesou, mas seus olhos continuaram cravados nela. -Eu... - Kate engoliu em seco. - Ocorre-lhe alguma razo pela qual no deva ficar aqui, com ele? Cinco batidas. Esse pouco tempo era preciso, descobriu ela, para romper um corao. Cinco batidas durante as quais a esperana nasceu, cresceu e a inundou com uma inesperada alegria, para logo... -No - respondeu ele-. No me ocorre nenhuma. ... Morrer.

Captulo 22
Viver de acordo com as prprias possibilidades Enquanto Kit caminhava pelo corredor, um criado tentou chamar sua ateno e uma criada lhe sorriu timidamente. Mas ele no viu nada. Kate tinha lhe pedido to claramente como sua situao e seu orgulho lhe tinham permitido que lhe fizesse alguma proposta. Levantou a aldrava da porta com mo trmula. Ela nunca deveria saber de que maneira to completa o tinha destroado, ou quo desesperadamente ele tinha desejado lhe fazer aquela proposta. Ele era um bruto, mas no um egosta. Tinha que

deix-la ali, com o bom marqus, onde seu futuro e o de suas irms estariam assegurados. E durante os seguintes anos, cada vez que pensasse nela, sentir-se-ia satisfeito com a idia de que, embora s fosse por um curto espao de tempo, uma dama se disps perder tudo aquilo que valorizava, por ele. Isso era algo com o que poderia viver. Saiu fora, onde o inverno parecia ter retrocedido meio passo, e se encaminhou ao estbulo seguido por um suave ar temperado que soprava sob um cu plido. Alm dos cavalos, no havia ningum ali. Aproximou-se de Douram e passou uma mo pela pata ferida, levantando a ferradura. No podia ver nenhuma ferida e, apertando suavemente na ferradura, pareceu-lhe que o cavalo no sentia dor alguma. No dia seguinte poderia cavalgar sobre ele. O som de passos furtivos lhe fez levantar a cabea bem a tempo de ver uma figura feminina que passava depressa entre as baias levando em uma mo uma enorme mala. Era Mertice Benny, a afilhada do marqus. Chegou at o outro extremo do estbulo, deixou a mala no cho e empurrou a porta da ltima baia. Parecia que o ferrolho se entupira e ela puxou com fria a argola. - Deixe-me... - disse Kit. A moa deu um salto, e deu meia volta sobre seus calcanhares pondo uma mo no pescoo. -Assustou-me! -No era minha inteno, asseguro. Posso oferecer minha ajuda? Ela ficou olhando-o com desconfiana e Kit sentiu uma pontada de irritao. Sua virtude no podia estar mais a salvo com ele que com qualquer outro. -Bem? Merry se ps a um lado e gesticulou irritada para a baia, indicando, o supunha que acaso poderia tentar ajud-la a abrir a porta. Por que no? Examinou a porta do estbulo e percebeu que havia uma lasca entre as dobradias. Extraiu-a com sua adaga e a porta se abriu mostrando o estbulo vazio. Vazio a no ser por um jogo de malas que havia ali armazenado. Malas novas, ao que pareciam, pelo reluzente do couro e pelo brilho dos rebites de cobre. Um lugar estranho para guardar malas to novas. Ao dar-se conta de seu olhar de surpresa, Merry inclinou a cabea arrogantemente, como o desafiando que lhe fizesse alguma pergunta. A verdade que lhe importava um nada o que fizessem ela ou aquela bagagem ali, de modo que se afastou para um lado enquanto a moa recolhia sua enorme mala e a colocava dentro, junto com as demais. -Estou... Planejando... Fazer uma viagem bastante longa - disse ela ofegando enquanto reordenava a pesada bagagem-. E no vejo por que razo tem que estar todo meu quarto cheio de malas.... Quando este um lugar perfeitamente razovel para guard-las. -Para alguns completamente irracionais ladres? - sugeriu ele sutilmente. Ela franziu o cenho e mordeu o lbio superior tentando, obviamente, p-lo em seu lugar, ou lhe fazer alguma oferta, fosse do tipo que fosse. Certamente aquela moa poderia distrai-lo, embora por pouco tempo, de continuar pensando em Kate. Ofereceu-lhe um sorriso coquete. Ele pensou que certamente teria sido um dos mais encantadores sorrisos.... Se a algum importasse a pessoa que a esboava. -Por favor, no o diga ao marqus. -Dizer-lhe o que?

-Sobre a bagagem. Sobre mi... Partida. "Sobre sua fuga", pensou Kit. De repente todas as peas comearam a encaixar. Ela estava a ponto de fugir com algum, e Kit achava ter uma idia bastante clara de quem se tratava. O rosto daquela moa no era especialmente transparente, mas Kit em sua vida cruzou com todo tipo de gente, e podia assegurar que aquela moa era to falsa como uma moeda de cobre. -Os Murdoch no iriam entender. Ele no como eles. - ela estremeceu ligeiramente contendo sua excitao. De modo que a admirao de Merry pelo bonito capito Watters tinha sido uma pista falsa, pois do contrrio no teria utilizado as palavras "como eles". O capito Watters era claramente "como eles". Ningum teria posto objeo a um matrimnio com um capito da tropa. No, aquela pequena idiota ia fugir com Callum Lamont. -No preciso que me olhe assim. Pensei que voc, mais que ningum, pudesse entender. Kit arqueou uma sobrancelha, embora reconhecesse que o dardo tinha dado no alvo. Sem dvida ele era muito mais do estilo de Callum Lamont que do estilo do capito Watters. Assim e tudo, disse-lhe: -Entender que quer fugir com um ladro e um contrabandista? - fez uma pausa-. Porque isso o que vai fazer, no? Por um momento, ela pareceu surpreendida, mas logo lhe respondeu com veemncia: -Isso algo que no de sua conta. E, alm disso, estamos casados. -Casados? - depois de tudo, no final tinha sido ela que o tinha surpreendido a ele. -Sim - respondeu ela de maneira altiva-. Isto a Esccia. No to difcil de entender. -No acredito e voc. Ela encolheu os ombros. -D-me igual. No tem mais que perguntar ao ferreiro de Selwick. -Est louca. -OH, vamos, capito. Os ingleses estiveram fugindo por nossas fronteiras durante anos. No vejo por que razo no vai fazer uso um escocs de um de nossos mais celebrados costumes. - Acha que isso de fugir muito romntico e aventureiro - disse ele-. Mas no . vulgar e miservel. E o caminho muito solitrio. Ela ergueu o queixo. -Mas eu no estarei sozinha. -Agora no. - Kit a olhou com compaixo-. Mas quanto tempo acha que ficar com voc? Um ms? Um ano? At que morra em alguma briga de taverna ou pendurado em uma corda? -Ningum vai det-lo. muito esperto para deixar-se pilhar - declarou ela, e Kit ficou olhando-a divertido. Por Deus, realmente acreditava nele. Ento tentou outra estratgia. -Pode ser que no. Mas o romance s durar o que durar sua beleza. Quanto acha que pode

durar? Uma vida rdua, sem o tipo de luxos e mimos dos quais est acostumada a desfrutar, tende a fazer estragos na aparncia de uma mulher. -No me parece que a senhora Blackburn tenha sofrido excessivos estragos - disse ela astutamente. No esperava aquele ataque, e Kit ficou olhando-a com certo respeito. Depois de tudo, aquele gatinho era uma pantera, e tinha as garras bem afiadas. -A senhora Blackburn uma exceo - disse ele-. E tambm bastante inteligente para no deixar-se levar por fantasias impossveis. Faria bem em tratar de imit-la. -Me fazendo de dura, capito MacNeill? soltou ela-. Quem dizia voc que era to inteligente para no deixar que a vida da senhora Blackburn se guie por fantasias? Juraria que disse voc que ela, mas me parece... - disse aproximando-se mais a ele-, parece-me que voc quem decidiu por ela. Kit podia sentir-se satisfeito pelo estpido impulso que o tinha animado a dar conselhos a aquela jovem. Deu meia volta para partir dali, mas ela o pegou pela mo fazendo que se detivesse. -Tenho razo, no assim? Vai deix-la. -Ela no minha, para que possa deix-la ou no deix-la - disse ele com uma calma que teria desejado realmente ter. Merry riu. -No mais do que o sol pertence ao dia ou a lua noite. Acredita que no claro? A maneira como a olha. A maneira como ela no o olha. -Est imaginando coisas. -Est voc completamente louco - atacou ela-. Vai deix-la aqui? Com ele? No sabe o que acontece com uma pessoa a quem abandona dessa maneira? O amor se converte em dio, capito MacNeill. E o dio um campo muito frtil. Nele crescem todo tipo de problemas. -Cale-se - disse Kit. Suas palavras eram como veneno, insidiosas e mortais. Ela se aproximou de novo dele. -Quer que o odeie? Porque poderia faz-lo. O que? Alguma vez aconteceu isso a voc? Imagina que vai agradecer-lhe que a tenha deixado aqui? - Merry negou com a cabea-. Nunca! Odi-lo-, odiar-se- a si mesma, e odiar ao marqus porque sempre se lembrar de que foi voc quem escolheu. No vai pensar na pobreza que acredita que est evitando. Pensar na paixo e no prazer, e cada uma dessas lembranas estar tingida de dio porque a deixou voc atrs! Sua voz tinha um tom agudo e cortante. -Eu no vou permitir que me deixem atrs. No outra vez - concluiu Merry. Logo se voltou virando sobre seus calcanhares, fazendo com que sua saia ondeasse a seu redor, e ficou ali quieta lhe dando as costas. Tomou flego profundamente um par de vezes tentando acalmar-se. Quando de novo se voltou, seu rosto estava outra vez tranqilo. Embora parecesse exausta e com os nervos a flor da pele. Parecia viver beira do abismo, temendo a seu apaixonado e temendo no voltar a achar-se com ele nunca mais. -Vai contar ao marqus? - murmurou ela.

Kit ficou olhando-a surpreso. -No tenho outra escolha. Como no vou contar que sua protegida est aponto de fugir com um possvel assassino? -Ele no assassino - declarou - Asseguro-lhe que no foi ele quem matou Charles e Grace. Sei perfeitamente que inocente dessas mortes, porque conheo o responsvel. -Quem? Ela negou com a cabea. -No o direi at que estejamos longe daqui. Mas ento, prometo, escreverei uma carta contando tudo. Se me deixa partir. Amanh, quando os outros forem para a casa dos MacPhersons, eu ficarei aqui. Ento escaparemos, e ningum voltar a nos ver nunca mais. -Sinto muito. Ela apertou os dentes decepcionada. -J disse, ele no matou Charles nem Grace. Acredita que fugiria com algum que matou minha melhor amiga? A minha nica amiga! - seu olhar era acalorado mas direto. Achava sinceramente que Lamont era inocente desses crimes-. Alm disso, estamos casados, e, para acabar, nada disto assunto seu. Ela estava realmente convencida de que Lamont no tinha matado Grace, e certamente estava em melhor posio para julgar que ele. Pode ser que estivesse dizendo a verdade, mas e se no fosse assim...? Bom, ela teria ido e assim aquilo seria um escndalo a menos para a famlia Murdoch. E para Kate. E se estivesse casada com Lamont, no havia nada que ele, o marqus ou qualquer outro pudessem fazer por ela. -De acordo - disse ele afinal, sabendo que agia contra o que lhe parecia mais sensato. No fim de contas, ultimamente sua sensatez no tinha sido muito acertada. -Outro! - replicou Callum Lamont erguendo seu copo e esfregando o pescoo. Pensou que seus encanamentos teriam ficado danificados para sempre, e no gostava da idia de passar o resto da vida coaxando como uma r, porque no era justo. Especialmente quando uma vez tinha salvado a vida daquele mal nascido. Ficou olhando mal-humorado o fundo de sua taa vazia. Era um ingrato, isso o que era. Bom, embora lhe tenha ensinado algo importante sobre o comportamento, agora que j no havia ningum a seu lado, ningum que pudesse lhe cobrir as costas. J tinha visto que nenhum daquela turma de lobos escoceses estava disposto a proteg-lo. E no o surpreendia, vendo como seus "irmos" se deixaram arrastar to facilmente pela traio. Aquela idia lhe provocou um sorriso. -Pedi outra! Meg se aproximou para lhe encher a taa e depois, dando um rpido olhar ao seu redor, deixou cair uma carta selada no colo. Callum lhe ps uma moeda na palma da mo: seu pagamento por fazer-se de mensageira entre ele e o castelo. Ela escapuliu em seguida como se temesse por sua virtude e Callum sentiu uma pontada de ofensa. Nunca tinha forado nenhuma mulher, e nunca o faria. No tinha necessidade de coagir uma mulher para lev-la cama. As mulheres iam a ele como as abelhas ao mel; o espelho explicava muito claramente a razo. Mas o que o mantinha afastado do mundo de Meg no era seu xito com as demais mulheres, mas seu corao. E este j o tinha dado a uma dama, a uma dama de verdade, to formosa como uma rosa, e

tambm com tantos espinhos como uma rosa. No que um ou dois espinhos lhe preocupassem, pensou recordando as noites nas quais lhe tinha esquentado a cama e lhe tinha esquentado outras partes. Logo poderiam estar juntos de novo. Callum Lamont, um mal nascido com um gnio de mil demnios, um endiabrado assassino como era, amava pouco, mas amava de verdade. Era to fiel como as mars e igualmente infalvel. Mas meditar sobre os encantos de Merry no ia aproxima-lo nem um pice mais da sua fortuna, assim, deixando escapar um suspiro, rompeu o selo da carta e voltou para seus negcios. Estudou cuidadosamente a elegante letra. No eram mais que umas poucas palavras, mas o fizeram esboar uma careta de satisfao. Enrugou a folha de papel e a jogou ao fogo. E enquanto via como a consumiam as chamas, ps-se a rir. Quem havia dito que no se deve misturar negcios com o prazer?

Captulo 23
Aprender a viver sem ele Enquanto lady Mathilde conversava com Kate, e o marqus dava as ltimas instrues ao mordomo, Kerwin Murdoch ficou de p ao lado da bagagem que enchia o corredor. A senhorita Merry no ia acompanh-los. Havia dito ao marqus que no podia cortar seu perodo de luto pela "querida Grace" nem sequer uma hora, e que obrig-la a faz-lo seria imperdovel. O marqus, a quem aquilo tinha pegado despreparado, viu-se ante um terrvel dilema. Tinha rechaado o convite inicial dos MacPhersons para logo lhes dizer que aceitaria se voltavam a convid-lo. E agora teria que faltar de novo a sua palavra. Lady Mathilde, preocupada porque se tornou a atrasar sua apario em sociedade, tinha dito que a moa estaria perfeitamente bem no castelo, protegida pelos homens do capito Watters e por seus mais de cinqenta criados. Alm disso, o marqus tinha recebido uma carta de mos do mensageiro da tropa em que lhe assegurava que sua protegida estaria completamente segura no castelo. Tinha se arrumado muito bem com o obstculo que lhe tinha posto Merry, disse para si mesma lady Mathilde enquanto repassava mentalmente seu guarda-roupa. -Meia dzia de vestidos por dia? Pode estar bem. Mas s para as noites. Espero que seja suficiente. Deus sabe que a residncia dos MacPhersons como este inverno: um dia quente e acolhedora, e outro gelada como uma catedral. Deve estar-se preparada para tudo - disse Kate. -Leva algum traje de montar, senhora Blackburn? Monta a cavalo? Que pena. Parnell um grande cavaleiro. Embora tampouco exista nada mau em ser esbelta em lugar de robusta. ficou olhando para Kate atentamente-. Sem dvida a voc no se poderia acusar do segundo. a boca da anci se rendeu com compaixo-. No tem muito bom aspecto hoje querida. Sente-se com foras para esta viagem? Kate sorriu amavelmente anci. No. No se achava bem. No tinha visto Kit desde o dia anterior, e cada minuto que passava sentia mais intensamente sua ausncia. Ainda estava ali, em alguma parte, mas na noite anterior no tinha jantado com eles e por isso a noite se converteu para ela em um assunto rduo e muito longo. O fato de que cada elogio e cada amostra de amabilidade que os outros lhe tinham dirigido lhe tivesse dado a medida de sua insuportvel ingratido no o tinha feito mais passvel. Embora o marqus no

soubesse qual era o motivo de seu abatimento, no tinha podido evitar perceb-lo. E Merry, conseguindo tivesse xito sua campanha para seguir com o luto, no s se apresentou ao jantar, mas sim se tinha dedicado a cativ-los a todos com um inesperado encanto. Enquanto isso, Kate no tinha deixado de perguntar-se onde estaria Kit e a que hora pensava partir; se estaria pensando nela e, se fosse assim, durante quanto tempo estaria ocupando ela uma parte de seu corao. Afinal, Kate chegou concluso de que ela mesma tinha perdido uma parte do corao que j jamais voltaria a recuperar. Mas... No lhe tinha demonstrado de maneira nenhuma seus sentimentos. A nica coisa que tinha feito foi deix-la nos braos do marqus. Graas a Deus ao menos um dos dois tinha um pouco de bom senso. -Senhora Blackburn? - perguntou lady Mathilde preocupada, e Kate percebeu que a anci estava h um momento falando com ela. -Perdoe-me, o que me estava dizendo? Tenho que lhe confessar que me sinto muito cansada. -Ah! - Lady Mathilde moveu um dedo altura do nariz de Kate-. A fadiga freqentemente se converte em enfermidade. Deveria t-lo suposto. Alm de tudo, viajou at aqui em uma carruagem aberta. Imagine! Seus olhos se arregalaram maravilhados ao pensar em tal proeza. "Deveria ter advertido James a respeito, mas... Bem, eu sou uma anci egosta - disse ela arrependida-. E ele estava com tanta vontade para que a conhecessem seus amigos. - calou-se de repente e um ligeiro rubor tingiu suas plidas faces. Kate estremeceu ante a bvia aprovao de lady Mathilde, sentindo-se vil e culpada e... No! Tinha que deixar de pensar daquela maneira equivocada. Mas como? E onde? Sob o olhar atento dos MacPhersons? No. Necessitava de mais tempo. Tudo estava acontecendo muito rpido. No tinha previsto converter-se na amante de Kit mais do que teria imaginado o interesse que o marqus mostrava por ela. E ambas as coisas tinham acontecido s com umas poucas horas de diferena. Era de estranhar que nessa situao se sentisse confundida, que a cabea desse voltas, que seus pensamentos fossem um torvelinho ou que tivesse o corao quebrado... Dolorido? Era filha de um militar. Quando se sente ultrapassado e a ponto de ser vencido pelo inimigo, o que deve fazer retroceder e reagrupar as foras. -Acredito que tem razo, lady Mathilde - disse Kate depois de ter tomado uma deciso-. A viagem at aqui me deixou mais destroada do que eu tinha imaginado. Acho que faria melhor ficando aqui at que esteja completamente recuperada. Lady Mathilde assentiu tristemente com a cabea, incapaz de ocultar sua decepo. -Informarei ao marqus de que, depois de tudo, ficaremos aqui. -No, por favor - replicou Kate-. Seria inadmissvel que avisassem de que no se apresentam reunio com to breve prazo de tempo. - Kate no pde evitar sorrir ao notar um estremecimento de esperana no rosto da anci-. Eu falarei com o marqus. Vinte minutos mais tarde, o marqus e outros estavam j fora, preparados para partir, enquanto Kate se despedia temporariamente deles. Tinha explicado ao marqus que no s estava mais fatigada do que em um primeiro momento tinha querido aceitar, mas lhe parecia que seria bom ficar ali para fazer companhia Merry, que continuava encerrada em seus aposentos. claro, o marqus tinha aceitado. Embora, quando Kate lhe tinha pedido que no

abandonasse seus planos por culpa dela, ele j estava a ponto de ordenar que voltassem a levar a bagagem aos aposentos. Mas ela tinha pedido com tanta amabilidade e seriedade que ao marqus no lhe tinham ficado dvidas de que Kate pretendia utilizar aquele fim de semana para pr em claro seus pensamentos. Como bom cavalheiro, no tinha protestado a respeito, mas tinha tomado sua mo e lhe tinha beijado o reverso dos dedos com reverncia. -Acredito que ningum pode estar mais ansioso de que passem rapidamente estas horas de sociabilidade do que eu o estou por ter que abandonar sua companhia, senhora Blackburn. aquele era um elogio realmente cavalheiresco. E ele era um cavalheiro realmente bonito. - No a teria deixado aqui, nem sequer com a tropa e os criados, se no tivesse recebido uma carta do capito Watters me dizendo que dentro de umas horas levar ante a justia os responsveis por nossos mtuos pesares. E que esto bastante longe daqui. -Nunca tive medo - tranqilizou-o ela. -Espero que esteja bem aqui - replicou ele com um timbre de infelicidade na voz. -Preocupa-se sem necessidade, milord. Ele se refez e deu um passo atrs. -Pensarei que em um futuro prximo terei ocasio de apresent-la a meus amigos, senhora Blackburn. - muito amvel, senhor. Ele duvidou por um instante, como se estivesse a ponto de dizer algo mais, e ela se moveu desconfortvel, sentindo que no estava preparada para ouvir nada mais. O marqus sorriu languidamente, compreendendo como se sentia ela, e se virou dirigindo-se para seus tios. -Bom, queridos, se estiverem j prontos... Quando se acomodaram na carruagem, apareceu um homem a cavalo que se colocou ao lado do cocheiro. Um homem alto e enxuto que montava um cavalo alazo; o vento movia as lapelas de sua capa e o sol reluzia sobre seu cabelo. Os lbios de Kate se abriram em um sorriso de boas-vindas. Depois de tudo, Kit tinha retornado. O corao comeou a lhe pulsar depressa com uma sensao em partes iguais de excitao e emoo. Ficou esperando imvel na soleira da porta. Mesmo daquela distncia pde sentir o olhar dele sobre ela, um olhar to quente como os raios de sol que roavam suas faces. Kate deu um passo para dentro perguntando-se o que estava esperando Kit, e ento, de repente, compreendeu o que acontecia: ele no tinha nenhuma inteno de aproximar-se mais dela. "No!" Kate avanou descendo os primeiros degraus da escada de entrada, puxada por uma corda invisvel. Por debaixo dela, John comeava a guardar a banqueta da carruagem enquanto uns cem metros mais frente Kit erguia a mo em sinal de despedida. Ia deix-la ali. Mas, de maneira estranha, olhando a solitria figura recortada contra o sol, que comeava a sair pelo horizonte, Kate se sentiu como se fosse ela quem o estivesse abandonando. Ento por que estava ainda ali, com os braos cruzados, como se lhe estivesse dando permisso para que partisse? E que outra coisa podia fazer se no lhe conceder essa permisso? Kate ergueu a mo lentamente. Ele fez virar seu cavalo. Ao cabo de uns segundos, Kit j tinha desaparecido por detrs de umas rvores. E ao cabo de uns minutos, tambm desaparecia de sua vista a carruagem do marqus. Kate o tinha deixado partir. De novo era um homem solitrio. E acaso no era o melhor? O que tinha querido desde o comeo? Desfazer-se de todas suas obrigaes. E, Por Deus, que o

tinha conseguido! Sim. E tambm seria melhor para Kate. Ela fora feita para comer em pratos de prata e beber em taas de cristal. Essa mesma noite se vestiria de seda, seus olhos brilhariam como diamantes e sua pele reluziria sob a luz de milhares de candelabros. Certamente sorriria a todo mundo, e se divertiria enquanto danava, e suas faces se ruborizariam ligeiramente pelo exerccio; e o marqus, incapaz de resistir a seus encantos, aproximar-se-ia dela e lhe diria como era formosa. Mas nunca chegaria, a saber, como era verdadeiramente formosa, porque no poderia ver seus negros olhos brilhando de paixo, sua pele mida pelo suor ou seus cabelos caindo em cascata ao redor dos ombros... Ou pode ser que sim. Kit esporeou seu cavalo para que ficasse a galope, como se dessa maneira pudesse afastarse de seus prprios pensamentos. As longas patas do animal percorreram velozes os quilmetros que o afastavam dela. J nada o atava ali. Tinha agradecido ao marqus por sua generosidade, e uma vez mais se viu obrigado a aceitar sua gratido por ter levado Kate at ele. Ficou de p ante ele, escutando amavelmente os planos do marqus de apresent-la em uma reunio de amigos, e murmurando cortesmente ante a preocupao do marqus pelo fato de que Merry ficasse sozinha no castelo. E tinha mordido a lngua, porque aquilo no era assunto de sua conta; nenhum deles: nem o marqus, nem Merry, nem Kate. O som das ondas se misturou com o do ar que lhe roava os ouvidos, mas mesmo assim no deixava de ouvir a voz de Kate que lhe perguntava: "Ocorre-lhe alguma razo pela qual no deva ficar aqui com ele?". Milhares. Mas nenhuma delas era suficientemente boa. Ele j tinha completado suas obrigaes com a filha do coronel Nash e agora era livre para seguir seus prprios planos: reparar a ltima dvida, e achar ao traidor e ao assassino do Douglas. E logo poderia... O que? Voltar a alistar-se no exrcito, supunha. Ele era um soldado, um bom estrategista e um ardiloso oficial na batalha. Com sorte, dentro de uns anos poderia chegar a ser major. Mas para que? Com que fim? Para poder viver assim uma vida independente, separado de outros em alma e corpo. Antes de tudo, isso era o que se prometeu que faria com sua vida depois da traio em LeMons. Mas no era assim. J no voltaria a ser assim. Nunca mais. Embora tivesse completado suas obrigaes com ela, embora tivesse completado sua promessa e estivesse descarregado de qualquer dever, sempre estaria preso Katherine Nash Blackburn por laos mais fortes que os da obrigao e promessas, objetivos ou intenes. Amava-a. E sempre a seguiria... -Alto! Quatro homens apareceram diante dele, postados de dois em dois ao bordo do caminho de pedra, rodeando-o. Estavam armados com lanas. Um deles levava uma pistola. Kit puxou as rdeas de Douram fazendo que se detivesse, ao mesmo tempo em que lanava mo ao sabre que levava seguro s costas. Com um assobio metlico extraiu a metade da folha de sua bainha antes de ouvir uma voz conhecida suas costas: -Alguma vez aprender, no verdade, moo? Kit deu a volta para ver Callum Lamont avanando para ele com passo resoluto e com um mosqueto apoiado no ventre. Em seus olhos se refletia uma expresso assassina, e nos rostos de seus comparsas se podia ver uma tremenda excitao. -Pensei que, depois de lhe trarem na Frana, seria muito mais cuidadoso ao decidir em quem confiar. No havia possibilidade de escapar. Mas isso no era motivo para acovardar-se.

-Pelo amor de Deus, Callum - disse Kit com voz lenta, ao mesmo tempo que voltava a embainhar sua espada-, fala mais alto, moo. Ouo-o como um frango com o pescoo meio retorcido. Callum fez com a mo um gesto de esfaquear e a cabea de Kit explodiu de dor. Depois disso j no ouviu nada mais.

Captulo 24
Enfrentar dor fsica O terceiro balde de gua gelada que lhe atiraram pela cabea reanimou Kit. Ofegou recuperando o flego, tremendo de frio e com vontade de vomitar, ao mesmo tempo em que sentia dor nos braos e nos ombros que quase o fazia esquecer sobre as costelas que tinha fraturadas. Tinham passado uma corda por um gancho pendurado do teto baixo da granja e lhe tinham amarrado os pulsos a cada um dos extremos; e depois... Depois Callum se divertira muito com ele, mas assim mesmo e tudo o mais no tinha conseguido lhe tirar a informao que queria. Callum era um perito batendo em pessoas. Muito mais do que Kit tinha suposto, para algum que no era mais que um bode e um sodomita escocs filho da puta. Entre o vu de dor que lhe cobria todo o corpo, Kit pesou os danos: um par de costelas fraturadas, um olho que no podia abrir, um dente de menos e dois dedos de sua mo direita alinhados em uma simetria que Deus jamais poderia ter imaginado. -Sei que veio pelo tesouro - disse Callum caminhando de um lado a outro diante de Kit-. Mas no lev-lo-. meu. J matei antes para conseguir esse tesouro, e agora matarei voc pelo mesmo. Sua nica escolha se quer morrer rpida ou lentamente. De uma maneira ou outra acabar me dizendo onde est escondido. -No sei. J havia dito o mesmo uma dzia de vezes, e cada uma delas tinha recebido uma nova surra. Dentro de pouco j no poderia responder nada. -Sim sabe. - com um grunhido selvagem, Callum pegou Kit pela gola da camisa, fazendo com que o gasto tecido da mesma descesse por trs e deixasse descoberto seus ombros. Atrs dele, um dos homens do Callum assobiou. -Jesus bendito. A este bastardo marcaram - sussurrou um tipo chamado Ben. -Impressionado? - comentou Kit com desprezo-. Pode ser que voc tenha uma igual. Ou certamente ter provado o chicote, no? Callum sempre gostou muito de fazer ccegas. -O que est insinuando? -Callum e eu somos velhos amigos, no verdade, Callum? Na priso, uma vez me salvou a vida. - isso verdade? - perguntou o outro tipo. Kit continuou falando, porque enquanto os homens de Callum o escutavam deixavam de lhe bater. -H algo que sempre quis lhe perguntar Callum.

-Voc est aqui para responder a minhas perguntas, no para faz-las. Ele ignorou o que Callum acabava de dizer. -Quem nos traiu, Callum? A mim, a RAM, a Dand e ao Douglas, j sabe. -Sabia! - gabou-se o outro rindo de orelha a orelha-. Sabia que nunca perceberia! Isso forte, sim que o ! Inclusive encantador. -Quem foi? Callum sorriu ligeiramente. E depois se inclinou aproximando muito seu rosto a de Kit. -Me diga o que eu quero saber e, assim que tiver o tesouro em meu poder, dir-lhe-ei o que voc quer saber. Kit apertou os dentes. -No sei. Callum ficou de novo direito, decepcionado. -Os gauleses fizeram um bom trabalho com ele, no , moos? Mas fiquem sabendo que eu posso faz-lo muito melhor. O olhar de Kit se cruzou com o de Callum no meio de uma neblina de agonia. Estava condenado se mostrasse um pingo de medo ante os comparsas de Callum Lamont. -Tem certeza de que pode fazer um trabalho como este Callum? Parece-me que ofega um pouco. Acho que est vindo abaixo... O punho de Callum golpeou contra a mandbula de Kit fazendo que sua cabea sacudisse para trs. -J veremos se lhe resta vontade de brincar quando cair noite. D-me as rdeas de seu cavalo, Ben. -Tem certeza de que deveria Callum? -perguntou Ben. -O que? - que a ltima vez nos custou bastante despert-lo, e se lhe damos muito forte no vai poder nos contar onde esconderam o ouro Murdoch e sua mulher. -O menino tem razo - disse Kit. -Cale-se. -Tem certeza de que sabe, Callum? -perguntou outro de seus comparsas. - Lhe demos uma boa sova e jura que no sabe nada. Eu estou comeando a pensar que talvez seja verdade. -A pensar? - gritou-lhe Callum. Enfrentou a cada um de seus comparsas com um olhar desafiante-. Bom, dizem que sempre h uma primeira ocasio para tudo. Kit esperou, tratando de reunir as poucas foras que ficavam. Conhecia perfeitamente esse tipo de homens, tinha-os treinado, tinha comandado-os e tinha lutado contra eles. S respeitavam uma coisa: a fora. No momento Callum tinha enfrentado sua vontade contra a de Kit, e os contrabandistas entendiam bastante bem que se fracassasse ao tratar de conseguir a informao que queria seu poder ficaria minado.

Kit teria sorrido se no lhe doesse tanto o rosto. Callum podia continuar batendo nele at que os tutanos lhe sassem dos ossos como se fossem gelatina, de qualquer forma ele no sabia onde estava escondido nenhum "tesouro". -Por que acha que ele sabe algo, Callum? Ela lhe disse isso? "Ela. Merry" pensou Kit. -No. informao direta de nosso scio. J demonstrou umas quantas vezes que est bem informado e, o que mais importante, que sabe de onde tirar a informao, no assim? -Sim - admitiram os outros dois. -Eu achava que estava na Frana - disse Ben. -J no est l. No queria perder sua parte desse ltimo naufrgio assim como eu, meninos. uma dinheirama. Vale a pena. Estivemos trabalhando muito nisso; ele no castelo e eu aqui, em Clyth. "No castelo?", pensou Kit. Agora Callum estava fanfarronando, tentando impressionar seus homens com sua inteligncia e com a utilidade de seu scio. -Inteirou-se de que a mulher de Murdoch mandou uma carta a sua prima lhe dizendo onde tinham escondido o saque, e por isso a viva e seu amante, este daqui, vieram busc-lo eles mesmos. Algum pegou Kit pelo cabelo e lhe levantou a cabea. - isso verdade, capito? Veio at aqui para nos roubar nosso botim? -Seu? Vocs so barqueiros. Kit no se incomodou em ocultar o desprezo que havia em seu tom de voz. Os barqueiros eram piores que os piratas. Estes, ao menos, achavam-se com suas vtimas no mesmo campo de batalha. Os barqueiros esperavam que os navios procurassem portos de refgio durante a tormenta. Depois, utilizando lanternas e fogos acesos na costa, conduziam-nos para as escarpas, onde o mar e as ondas converteriam seus navios em pedacinhos. Depois recolhiam a carga que tivesse chegado at a praia. E assassinavam a qualquer sobrevivente que tivesse podido chegar at a costa, para que no pudesse contar o que lhes tinha acontecido. -So assassinos. Callum lhe deu um murro na tmpora que fez com que sua cabea ricocheteasse para trs. -Onde est meu ouro? -Se queria a carta que Grace Murdoch escreveu senhora Blackburn, por que no pediu a sua noiva que a roubasse quando revistou o ba da senhora Blackburn na taverna? - perguntou Kit com desprezo-. Por que? Porque no h nenhuma carta. E, por certo, onde est boa senhora Lamont? Fora, esperando em sua carruagem? No a tinha por to apreensiva. -A senhora Lamont? - perguntou Callum olhando-o fixamente. -Surpreende-o? - perguntou Kit esperando que aquilo lhe desse uma pequena pausa para reunir foras-. Encontrei-me com ela no estbulo, escondendo sua bagagem para t-la preparada quando fugisse com voc. Por isso ficou em casa, no assim?

Algo no ia bem. Callum deu um par de passos para trs, piscando rapidamente e com uma expresso de mudo assombro. Emocionado. E de repente Kit entendeu tudo. -Enganou-lhe - disse Kit rindo-. Enganou aos dois. -Do que est falando? -Cale-se. Notando como a ansiedade crescia em Callum, uma preocupao que ameaava transbordar como a gua em uma pia entupida, Ben se virou para frente. -O que quer dizer? -Olhe para fora - ordenou Kit-. J chegou a tropa? No, claro, esperaro um pouco mais para assegurar-se de que me matou. Ainda tem tempo de escapar, Callum. Ser melhor que aproveite sua oportunidade. -A tropa! -Cale-se! - rugiu Callum. -Pensei que estava falando que ia fugir com voc, mas se referia ao capito Watters. Seu scio - disse Kit-. Deveria me ter dado conta. No exrcito tudo lento, mas a substituio do capito morto chegou bem a tempo. Watters matou o capito Greene, no assim? E depois o enterrou possivelmente nesta mesma granja. Por isso lhe disse que me trouxesse aqui, para saber exatamente aonde enviar a tropa. -Que tropa? - o pnico tinha entrado na voz do Ben. Kit ignorou sua pergunta e prosseguiu com suas meditaes em voz alta. -Mata o capito Greene, depois veste as roupas e a bandagem de oficial do morto, cavalga at o castelo e se coloca no comando da tropa; casa-se com a garota, recolhe o tesouro, mata as testemunhas e aos scios, e vai por aonde veio. Maldito bastardo presunoso. Mas brilhante. - Kit no se incomodou em dissimular sua admirao. Callum se aproximou dele e lhe atirou um murro no ventre. -Fecha a maldita boca! Kit engasgou, tomando ar e lutando contra a nuvem de dor que turvava sua viso. -Vai escapar com ele, Callum - grunhiu Kit-. Pode ser que j foi. Pense um pouco. Ela estava com o marqus quando este recebeu o aviso da chegada de Kate Blackburn a Clyth. Naquela mesma tarde cavalgou at a estalagem e revistou o ba de Kate, para ver se achava a carta em que Grace lhe explicada onde tinham escondido o tesouro. Encontrou-a. No percebe? J tm o tesouro. E montaram toda esta farsa para acabar com a pessoa que sabe que ela conspirou no assassinato de Grace, que sabe que o capito Watters no existe, que quer uma parte desse tesouro. E esse voc, Callum! Maldita louca enganou aos dois. Agora mesmo deve estar cavalgando com o Watters, ou como demnios se chame de verdade, e com o tesouro. E voc e eu, e todos seus homens, acabaremos mortos nas mos da tropa do capito Greene... A porta se abriu com um rudo seco, e Callum deu meia volta enquanto Ben punha-se a correr fora da granja. -Ben! - gritou-lhe-. Volte aqui, maldito seja! S tenta salvar a pele! Est mentindo!

-Isso muito fcil averiguar! - gritou-lhe Ben-. Voc havia dito que Merry Benny ia para a casa dos MacPhersons. Irei at o castelo e o comprovarei. Antes de que Callum pudesse det-lo, Ben j tinha desaparecido. -Maldito bastardo! - explodiu Callum. O murro que recebeu no estmago fez que Kit casse de joelhos. O peso de seu corpo ao desabar esteve a ponto de conseguir que lhe sassem os braos das articulaes, mas Kit no fez nenhum esforo para voltar a ficar de p, fingindo-se inconsciente. E permaneceu ali pendurado um longo tempo. Os outros tipos ficaram em silncio. Por uma fresta do olho com o que ainda podia ver, Kit observou Callum enquanto amaldioava, caminhava de um lado a outro, tomava meia garrafa de vinho no gargalo e voltava a caminhar de novo intranqilo. Conforme passavam os minutos, os rostos de seus comparsas adotavam uma expresso mais receosa e precavida, enquanto Callum no deixava de ir de um lado a outro da granja, como se fosse uma besta enjaulada. Caminhava e murmurava para si mesmo: "No se atrever. Sabe que se a encontro a matarei. Ela me quer". E o que era ainda mais pattico: uma vez, com um tom de voz quebrado pela ira e o medo, acrescentou: "Ela sabe o muito que a quero!". Com cada minuto que passava Kit ia perdendo foras. Se Ben no voltasse logo, no estaria consciente para aproveitar a vantagem da confuso que certamente - ia criar-se ali, fosse qual fosse o resultado de suas pesquisas. Afinal, quando a dor se fez quase insuportvel, ouviu o som de um cavalo que se aproximava. Callum abriu a porta de um golpe e gritou: -J lhe disse que no era mais que um monto de mentiras! -Est no castelo! - gritou Ben entrando ofegante na habitao-. Esta ali, e o que pior, vi-a preparando a bagagem da qual ele falou; vi-a com meus prprios olhos. Est a ponto de voar, Callum, e se voc no sabia nada disso, eu quero saber por que... -Afaste-se de meu caminho! Com um rugido de raiva, Callum abriu passagem entre seus homens e chegou at a porta. Saiu correndo sob a luz crepuscular, e logo se ouviu o som dos cascos de um cavalo que se afastava. -Acha que o capito tambm estava dizendo a verdade sobre a tropa? - perguntou ao fim um dos homens. -Quer ficar aqui e esperar para comprov-lo? - soltou-lhe Ben. -E o que se passa com Callum? -O que acontece com Callum? - repetiu Ben-. Foi discutir com sua garota. - depois sua voz se apagou-. Nem por todo o dinheiro do mundo queria estar eu na pele dessa putinha. So terrveis e maravilhosas as coisas que pode fazer um homem apaixonado - concluiu com solenidade-. Com certeza a matar. E se a viva tratar de det-lo, matar tambm a ela. Kit ficou sem respirao. Kate tinha ido festa dos MacPhersons. Ele mesmo a tinha visto partir. -A viva? Supe-se que deveria estar com o marqus. Tem certeza de que era ela perguntou algum. -Sim. Vi-a de p atrs da janela, olhando para o mar. "Deus bendito, Watters j assassinou para manter o segredo de sua relao com os

contrabandistas. Se achar ao Kate com o Merry...", pensou Kit. -No gosto nada disso. Eu digo que partamos daqui e voltemos para Clyth - sugeriu Ben. -E o que fazemos com este? -Mat-lo. Corte-lhe o pescoo. Ele no podia morrer. Tinha que proteger Kate e ningum, nem o prprio Deus, nem nenhuma fraqueza do corpo ou do esprito, ia impedir que o fizesse. Todos os msculos de seu corpo se esticaram. Esperou com a cabea agachada at que viu aparecer sob seus olhos um par de botas. O tipo suspirou, pegou-o pelo cabelo com uma mo e puxou sua cabea para trs. Mas a cabea de Kit no se moveu. Fazendo proviso das poucas energias que ficavam, ficou de p e golpeou o homem com fora entre as coxas. Caiu sua faca ao cho, enquanto a dor fazia com que aquele bastardo ficasse de joelhos. Kit saltou sobre suas costas e com um rpido movimento tirou do gancho a corda que tinha atada aos pulsos. Antes que outros pudessem reagir, agachou-se e pegou a faca que tinha cado no cho. Ben jogou mo de sua pistola e Kit lhe lanou a adaga, lhe atravessando o pescoo. Os outros dois tipos tentaram lanar mo a suas espadas, enquanto Kit corria para o canto da habitao onde estava apoiado seu sabre. -Tem a mo direita destroada! - gritou algum-. Est aleijado. Mate-o! Mas Kit tinha aprendido a lutar to bem com uma mo como com a outra. Dando um salto, virou sobre seus calcanhares desenhando um arco mortal com seu sabre. No altura que os outros esperavam, porm mais abaixo: afiada a folha do sabre lhes rachou as coxas, atravessando msculos e tendes at golpear no osso, antes de que Kit acabasse de dar toda a volta em crculo. Os homens puseram-se a gritar enquanto pegavam as pernas, para acabar logo caindo ao cho desmaiados, com o sangue emanando entre seus dedos. Esses j no eram nenhuma ameaa. Ento se voltou para o tipo que tinha cado de joelhos, e viu que aquele mal nascido se recuperara o suficiente para comear a arrastar-se para a porta. Kit fez virar a pesada espada em sua mo e lhe atirou um certeiro golpe na nuca com o punho. O tipo caiu de barriga para baixo afundando o rosto sobre a imundcie do cho. Cambaleando, com a vista imprecisa e os braos doloridos, Kit lanou as armas dos outros fora, com um pontap, e voltou a guardar o sabre em sua bainha. Puxou sua destroada camisa, e arrancou com os dentes uma tira de tecido; logo enfaixou com ela os dedos quebrados para mant-los fortemente unidos. As costelas ainda teriam que esperar. Ento, com um grunhido de dor, ps nas costas a bainha do sabre e saiu fora. Douram estava amarrado a um poste da cerca. Tinham-lhe tirado a sela, mas no as rdeas. Kit se pegou s crinas de seu cavalo apertando os dentes e saltou sobre seu lombo. Olhou para trs. Possivelmente dois dos tipos estavam j mortos, e os outros dois gravemente feridos. Ben tinha razo. Terrveis e maravilhosas so as coisas que capaz de fazer um homem apaixonado. Apertou os calcanhares contra os flancos de Douram e este se ps a correr a galope. E ainda restavam mais "coisas terrveis" que fazer.

Captulo 25
A importncia de manter elevados valores pessoais

Por volta do meio-dia o cu comeou a nublar. Comeou a soprar vento do mar que trazia consigo flocos de neve to duros como contas de vidro. Golpeavam contra as janelas e caam escorregando pelo telhado. O cu cinza e a repentina baixa da temperatura fizeram com que os criados se apressassem em acabar o trabalho para refugiar-se em seus aposentos do poro. Kate estava de p ao lado de uma janela da biblioteca, observando as ondas que estalavam contra a escarpa. Dentro chispava o fogo da lareira, que esquentava toda a sala, enquanto que os candelabros j acesos iluminavam todos os cantos da biblioteca. Tudo o que havia no castelo de Parnell a animava a aceitar a boa fortuna que o destino lhe tinha proporcionado e esquecer de Kit MacNeill. O contrrio no poderia lhe trazer nada mais que problemas. E ela sempre se considerara uma mulher prtica. O que se supunha que devia fazer? No estava acostumada a esse tipo de romantismo que deixa s famlias sem recursos, e adoecer de amor por um soldado escocs era algo carente de bom senso. Ou ia esquecer ento as lies que tinha aprendido em seus vinte e quatro anos de vida? J tinha perdido a seu pai e a seu marido porque ambos eram soldados. Era muito mais inteligente casar-se com o marqus e manter-se a salvo das penalidades e protegida das tragdias. Exceto por que... Por que... No era mais trgico perder a algum a quem ama? E que diferena havia se a causa da perda fosse morte ou a prudncia? Afastou-se da janela irritada e se sentou em uma poltrona ao lado da lareira. Mas o livro com o qual tentou desviar seus pensamentos de Kit no foi de muita ajuda, e ao cabo de um quarto de hora abandonou a leitura. De acordo, se no iria ter nem um momento de paz at que tivesse pensado todo o impensvel, que assim fosse: no podia casar-se com o marqus. No era o correto; e no porque tivesse sido amante de Kit. Nada do que tinha feito com Kit tinha sido mau. Seria mal deitar-se com outro. Enrugou o sobrecenho e esticou as pernas. Agora entendia essas esposas de soldados que no se tornaram a casar depois de ter recebido a notcia de que seus maridos tinham desaparecido e, provavelmente, estavam mortos. Quando morreu Michael, ela tinha tido um corpo que enterrar. E preparando aquele corpo tinha compreendido - de uma maneira que as simples palavras no podem explicar - que ele nunca mais voltaria a lhe falar, e que seus olhos nunca mais voltariam a posar nela. No ter tido esse conhecimento inefvel, estar condenada por toda a vida odiosa esperana, acreditando no impossvel - em que algum dia, de algum jeito, como um milagre, o amado voltaria a cruzar a porta de casa e tudo seria de novo como antes - podia ser algo insuportvel. E isso era o que Kate sentia agora. Kit no lhe tinha pedido nada, no lhe tinha insinuado nada a respeito de seus sentimentos, entretanto era o dono de seu corao. At que um dos dois morresse, ela sabia que no poderia deixar de esperar que algum dia ele retornasse e lhe dissesse todas as coisas que suas mos e seus olhos lhe haviam dito de uma maneira to eloqente. Fechou os olhos tratando de desembaraar aquela meada de sentimentos. Tinha passado os ltimos trs anos de sua vida desejando voltar a ser ela mesma. Quanta vez tinha expressado aquele desejo? E ali estava naquele momento, em um lugar to parecido a aquele que tinha perdido, entre pessoas que tanto se pareciam com aquelas entre as quais tinha crescido, e mesmo assim no se sentia Katherine Nash; em realidade, nem sequer se sentia Katherine Blackburn. E a estava o problema: em quem se convertera? S se tinha sentido ela mesma nos braos de Kit MacNeill, em companhia de Kit MacNeill. Acaso ainda continuava existindo a pessoa que to desesperadamente estava tratando de recuperar nela mesma? E se exps, quase sem flego, se queria realmente voltar a ser aquela pessoa. "No." No. Gostava da mulher em que se convertera. No queria voltar a ser aquela alegre, encantadora e moa comum que vivia entre algodes, esperando a prxima festa e procurando sempre a aprovao de outros. Queria a aprovao dela mesma. E no queria ser nenhuma

outra. "Nem estar com ningum mais que no fosse Kit MacNeill", pensou. Era isso. Assim fcil. Assim definitivo. To estpido e to maravilhosamente genial. Quando voltasse o marqus, dir-lhe-ia que agradecia sua hospitalidade, mas que tinha que partir dali em seguida. E j postos, insinuar-lhe-ia se poderia ter a amabilidade de financiar a sua famlia com uma soma de, digamos, duzentas libras ao ano? Ficou surpreendida de que fosse capaz de rir de si mesma. Surpreendida e encantada. Jogou o xale sobre os ombros. Uma vez tomada sua deciso no tinha tempo que perder. Tinha que fazer a bagagem. Tinha que achar Kit, lhe contar o que sentia o que desejava, sem deixar que seu destino fosse dirigido nunca mais por seu excessivamente desenvolvido sentido da honra. E isso significava que teria que enviar uma rosa amarela. Saiu da biblioteca e se dirigiu a toda pressa escada de caracol da parte traseira da casa. No estranhou que o vestbulo estivesse vazio, uma vez que os criados tinham acabado suas tarefas domsticas. Um calafrio a percorreu dos ps a cabea, e estremeceu com a estranha sensao de que era observada por olhos malvolos. Enquanto avanava pelos desertos corredores, acelerou o passo, e se sentiu um pouco mais tranqila ao ouvir ao longe uma voz conhecida. Era a voz de Merry. Encaminhou-se para seu quarto, sentindo-se mal por no haver dado ainda a jovem um ombro onde chorar se que era isso, de fato, o que necessitava. Por muito que simpatizasse com a perda que tinha sofrido Merry, havia algo na maneira em que a jovem tinha convertido a morte de Grace em uma afronta pessoal, como se Grace tivesse morrido s para ferir a ela, que repugnava Kate. Acabava de pr a mo na maaneta da porta quando ouviu a voz dura e zangada de um homem. -Pensa que sou to estpido para no t-lo imaginado? Deus! Como pde me fazer isto? Eu a amava! Kate afastou a mo da maaneta. Era Callum Lamont. O tipo que segundo Meg tinha aberto em canal o jovem coletor de impostos. -Juro-lhe que foi Watters, Callum - disse a voz mimosa e suave de Merry-. Ele me obrigou... Ah! O som de carne golpeando contra carne cruzou a porta fechada e Kate deu um passo para trs horrorizada. -Ele no fez nada mais que deixar-se seduzir por voc, pobre desgraado! Voc a culpada de tudo isto, Merry - disse Callum com voz rouca-. Fez que me tornasse louco por voc at que j no soubesse o que estava fazendo. Nunca tinha posto a mo em cima de uma mulher antes de Grace Murdoch, no podia faz-lo, mas voc me arrastou a isso. -Merecia que a matasse! - a voz do Merry era dura e tinha um tom envenenado. Kate sentiu que os joelhos comeavam a tremer. "Merry tinha organizado o assassinato de Grace." -Mentiu-me! Disse-me que sempre estaramos juntas, que partiramos a Londres e que viveramos ali como princesas. Mas depois... - sua voz se apagou entre soluos. Tinha matado sua melhor amiga porque pensava que ia abandon-la. Kate se sentiu horrorizada ante aquela descoberta. -Ela foi quem o traiu, Callum. Traiu a todos. - Merry havia tornado a recuperar o controle de sua voz-. J lhe contei como os segui, a ela e a Charles, naquela noite; e como vi Charles atirar em seus homens, Callum. Matou-os como se fossem ces. Quando retornaram, enfrentei Grace e a obriguei que me contasse tudo o que sabia do rico navio francs que tinham feito naufragar.

E lhe contei isso tudo. Fui honesta com voc. -Duvido que alguma vez tenha sido honesta com algum em toda sua vida, Merry Benny. -Fui-o com voc. Ouviu-se uma leve e nervosa risada. A moa pensou que havia tornado a ganhar sua confiana de novo. Kate olhou a seu redor, esperando ver chegar algum. -Se no tivesse sido por mim, voc nunca teria sabido nada do tesouro, Callum. -Acha que sou um estpido, Merry? - o tom de voz de Callum deixava entrever sua infelicidade, mas inclusive Kate podia notar em suas palavras o desesperado desejo de acreditar nela. - Eu no vi nenhum tesouro. Viu voc? Ou voc e Watters j se fizeram com ele? -No! Juro isso. Ns no... Ela percebeu seu engano muito tarde. -Ns? - a voz de Callum era agora um leve murmrio-. De que "ns" est falando, Merry? -Callum prometo que... Ouviu o som de ps correndo, um grunhido de raiva, um arquejo e depois um pranto entrecortado. Kate deu meia volta consciente de que devia sair correndo em busca de ajuda, consciente de que no teria tempo. Se partisse dali, ia sentenciar a morte ao Merry. -Promete o que quiser. Isso no vai te salvar. Me traiu da mesma maneira que nos traiu a prostituta de Grace. Grace mandou algo a sua prima, escondido no ba, para lhe contar onde tinham oculto o tesouro, no assim? E voc sabia desde o comeo, mas no me disse nada. No! Voc me enviou para inspecionar a costa, e se eu desse com o tesouro, muito bem, era um trabalho que voc mesma se economizava. Mas voc sabia que no ba que trazia sua prima estava a pista que a levaria at o tesouro. Foi voc, no o marqus, que lhe escreveu pedindo que viesse ao castelo com as coisas que Grace Murdoch lhe tinha enviado, sem importar quo insignificante parecessem. E tambm voc fez que se perdesse a outra carta, a que contava viva que Grace e Charles tinham sido assassinados, porque no queria que cancelasse sua viagem. Assim esperou que chegasse. Bem, agora j tem o que queria, e eu quero o que mereo por ter feito o trabalho sujo. E se sobreviver ao dia de hoje ser um estranho milagre. Assim no me tente mais do que j estou tentado. -Eu no tenho o tesouro! - gritou Merry freneticamente. Ouviu-se um rangido e um golpe seco, e Kate se deu conta de que Callum estava golpeando Merry contra a parede. Fechou os olhos e desejou que aquela estpida e desgraada garota acabasse dizendo o que ele queria saber. -Pois eu tenho certeza de que o tem. E se quer viver, ser melhor que me diga onde est. -No sei! Grace mentiu! - gritou Merry-. Jurou-me que lhe tinha enviado um mapa a sua prima, porque tinham enterrado o tesouro em um lugar to remoto que no iriam poder encontr-lo sem um mapa. Sobre tudo depois de ter estado fora um ano ou mais. -Um ano? -Sim, porque amos todos a Londres, ao menos at que os contrabandistas...

-At que tivessem capturado e executado aos contrabandistas, no isso? - grunhiu Callum. -Sim! Tinham planejado fazer que o matassem e voltar aqui depois, quando j no ficasse ningum que soubesse que Charles estava relacionado com voc. Mas no contaram comigo! apressou-se a acrescentar ela-. Grace estava zombando de mim quando me contou sobre o mapa, e me disse que sua prima no poderia saber do que se tratava quando o visse. Mas no havia nem mapa nem nada do gnero. Revistei tudo. Destrocei tudo, tudo. Primeiro na estalagem e depois aqui. Mas Grace me tinha enganado! Sua voz era dura, e no denotava nada mais que uma ira profunda, porque a nica maneira de enfrentar o horror de ter matado sua melhor amiga - Kate se deu conta de repente - era deixar-se levar pelo sentimento de que a morta a tinha enganado. -Se no encontrou o ouro, por que tinha planejado escapar com o Watters enquanto eu e meus homens estvamos na granja? Sim, sei tudo, Merry. -Eu no queria ir com ele! Ele me obrigou. Disse-me que no tinha nenhum sentido ficar mais tempo aqui, que tnhamos que resolver de uma vez e partir longe. Desde o comeo me esteve obrigando a fazer o que ele queria! - Merry chiava quase ao limite de suas foras-. Disse-me que lhe tinha falado de ns e que voc j no me queria com voc, e que ningum mais ia querer-me nunca. Eu no sabia nada dessa armadilha que lhes tinha preparado... -No acredito ter mencionado alguma armadilha - cortou Callum com voz tranqila-. Eu s disse que estvamos na granja. Ento Merry ficou a uivar, expressando assim sua raiva impotente. Callum respondeu aos lastimosos gritos de Merry com uma risada cruel e raivosa, to terrivelmente raivosa que Kate sentiu uma onda de compaixo por ela. -No h em voc nada mais que enganos e mentiras. Estou farto de voc. E o mundo tambm deveria estar farto de voc. -Eu no queria! - lamentou-se Merry como uma menina assustada, e Kate no pde entender do que estava tentando desculpar-se: das mentiras, dos enganos ou do assassinato que tinha obrigado a cometer aquele homem? -Est-me quebrando o corao, Merry. Igualmente vou quebrar eu a voc se no me disser onde est o ouro. Agora a voz dela soou apagada, como se tivesse abafado a rosto com as mos. -No sei. -Ento a matarei agora mesmo, puta. "Deus bendito" pensou Kate. -Por favor! -No esbanje seu ltimo flego, Merry. Acha que no sou capaz de faz-lo, verdade? -Callum estava cada vez mais furioso. Kate podia ouvi-lo caminhar de um lado a outro, cada vez mais e mais rpido-. Usou-me. Traiu- me. Foi diretamente de minha cama dele? Assim o fazia? -No - choramingou Merry. Kate agentou a respirao. No corao do Merry se instalou uma decadncia moral que nada poderia purgar jamais. Intervir seria uma estupidez. E seria perigoso. Ela tinha duas irms. Devia cuidar de si mesma. Tinha que proteger o futuro de suas irms protegendo sua

vida. E... Alm disso.... Deus tinha que viver para voltar a ver Kit! Os passos do outro lado da porta se detiveram. -Assassina perversa! Puta intrigante! Merry no tinha salvao. E no tinha sentido que ela arriscasse sua vida por... -Callum, no! -Pare! Kate abriu a porta de repente e pde ver uma cena to terrvel como a que tinha estado imaginando. Callum estava de p, diante de Merry, e a moa estava atirada no cho e encolhida de medo. Elevava as mos para proteger-se dos murros dele, e tinha os lbios inchados e cheios de sangue. Caa-lhe pela testa um rio de sangue que gotejava sobre sua saia. Seus olhos se dirigiram para a porta aberta, com a avidez de uma lebre que v uma possibilidade de escapar da armadilha em que caiu. Ficou de p de um salto. E teria se posto a correr para a porta aberta se Callum no a tivesse segurado com dio pelo vestido, fazendo-a cair para trs. Merry gritou e Kate avanou uns passos. A porta de dobradias perfeitamente bem engraxadas se fechou a suas costas com um golpe seco. -Olha s, aqui temos formosa viva. Entre, senhora Blackburn. -Deixe-a partir. -A ela? - Callum olhou para Merry, que continuava tremendo entre suas mos, como se de repente lhe surpreendesse t-la encontrado ali-. Receio que no posso faz-lo. Tem algo que me pertence, sabe voc? E no penso partir daqui sem recuper-lo -acrescentou com voz gutural-. Mas me expe voc um inquietante problema, senhora Blackburn. -Deixe-a partir e v-se daqui agora mesmo, senhor Lamont, enquanto ainda tem uma oportunidade. - a voz de Kate era fria e serena, embora por dentro estivesse tremendo de medo-. O capito Watters chegar de um momento a outro. -OH, no tenho nenhuma dvida disso! E a verdade que eu gostaria de trocar impresses com ele. Merry comeou a lutar. Callum a esbofeteou com o dorso da mo sem sequer olh-la, mas com tanta fora que ela se sacudiu em sua mo - agarrada pela gola do vestido - como se fosse um boneco de trapo. -Pare! - gritou Kate-. Vai mat-la! - possvel. Me acredite, senhora Blackburn, o mundo ser um lugar muito melhor sem esta vbora deslizando por ele. -No pode mat-la. -Claro que posso. Callum pegou Merry por sua loira e espessa cabeleira com uma mo e a levantou do cho. Ela gritou, cravando as unhas na sua mo, e ele voltou a deix-la no cho de repente. -Ela matou sua prima, sabe voc? Ou como se o tivesse feito ela. -Isso no importa. Deixe-a partir. Por favor. Ele inclinou a cabea.

-Por que se preocupa tanto por ela? -No me preocupo com ela. No tenho nada que ver com ela. Fao-o por mim. Callum ficou olhando-a com curiosidade, esquecendo por um momento sua ira. -Se deixasse que a mate sem tentar lhe deter, no seria a pessoa que acredito que sou. No posso deixar que algum morra sem tratar de fazer algo para evit-lo. - "Como meu pai", pensou ela. Seu pai no tinha decidido sacrificar-se: simplesmente tinha feito o que tinha que fazer-. Pode entend-lo? -No, no o entendo. -No posso deixar que a mate. -E como pensa me deter? -Lhe oferecendo algo que lhe interesse mais. -E do que se trata? - os olhos de Callum passearam descaradamente pelo corpo de Kate, e ela teve que agentar uma inoportuna vontade de pr-se a rir. -No de mim. Do tesouro. Toda a ateno do Callum se dirigiu para Kate. Merry deixou de lutar e ficou olhando-a surpreendida. -Voc no sabe onde est! - sussurrou Merry pasmada-. No pode ser. Ela no lhe pde dizer isso Grace pensava que era uma idiota infeliz. - Ela no me disse isso. Descobri-o eu sozinha. -Est mentindo - disse Callum. -Quer correr esse risco? Atreve-se a correr esse risco? - perguntou Kate. -De acordo. Onde est? -No at que Merry saia do quarto. Callum riu zombeteiramente. -Me escute senhor Lamont. O que ganharia eu lhe mentindo? Sei que insistir em que v com voc; e estaria louco se no o fizesse. Sei que se descobrir que lhe menti me matar. Acredita que teria vontade de arriscar minha vida por ela, por uma assassina embusteira, se no tivesse completamente certa de que sei onde est o tesouro? Ele ficou calado estudando-a atentamente. -Pode ser que saiba - acrescentou Merry em um suspiro. E de repente ps-se a rir histericamente-. Ardilosa gatinha de cabelo negro! Soubeste-o todo o tempo. No forte, Callum? No grande isto? -Cale-se e me deixe pensar! -Deixe-a partir, senhor Lamont. Iremos daqui em seguida e lhe mostrarei onde est o tesouro. Inclusive posso lhe dar o mapa, se o quiser. Iremos juntos. Mas deixe-a partir. Kate no soube se Callum se esquecera j de seu corao quebrado ou tinha decidido que se ocuparia do assunto de Merry mais tarde. Pela razo que fosse, soltou a cabeleira de Merry e com a outra mo lhe deu uma palmada no centro das costas, fazendo-a cruzar a habitao a

tropees. -Afaste-se daqui antes que mude de opinio. No foi preciso que dissessem Merry duas vezes. Passou correndo pelo lado de Kate sem sequer olh-la, abriu a porta com um puxo e saiu ao corredor. A porta se fechou atrs dela com uma batida. Kate pensou que iria procurar ajuda. Certamente iria procurar ao mordomo e em uns minutos estariam ali de volta. -No vai procurar ajuda, sabe? - Callum parecia lhe haver lido o pensamento e ficou olhando-a com uma expresso de compaixo-. Ela a culpada do assassinato de Grace Murdoch, e voc sabe. E no acredito que Merry queira que o averige ningum mais. Assim, neste momento, estar escondida em seu quarto, desejando que a mate assim que tenha o tesouro em minhas mos para que ningum possa inteirar-se do que fez. Fez-se um n no estmago de Kate o qual lhe confirmava que o que Callum dizia era verdade. No podia esperar nenhuma ajuda do Merry Benny. -E isso o que far? - perguntou ela. -Se chegar a ver esse ouro, no. Ela engoliu em seco. Callum se tinha colocado entre ela e a porta. Kate no tinha nenhuma arma ao alcance da mo. No havia nenhuma outra porta pela qual tentar escapar. E embora algum a ouvisse gritar, isso no poderia evitar que Callum a matasse antes que viesse socorr-la. A situao era desesperada. Kate se afastou dele fechando os olhos. Quanto tempo de vida restava ainda? Uns minutos? Pensou em Kit, na ltima imagem que tinha dele. Recordou-o sentado na garupa de Douram com suas longas pernas embainhadas em suas gastas botas, com o vento levantando as lapelas da capa que levava sobre seus largos ombros, com seu cabelo vermelho de pontas douradas brilhando sob o sol da manh. Lembrou-se das ltimas palavras que haviam se dito. Da maneira em que lhe tinha perguntado se conhecia alguma razo pela qual no devesse ficar com o marqus. A porta se abriu de repente a suas costas e Kate deu meia volta sobre seus calcanhares. Tinha um aspecto terrvel. Parecia a vtima de um sacrifcio humano que escapara do altar. Golpeado por todo o corpo e maltratado, mas mesmo assim ainda com vida. Tinha o lado esquerdo do rosto coberto de sangue, um sangue que lhe tinha tingido de vermelho as lapelas de sua gasta casaca, a nica coisa que tinha posto sobre o peito nu. Uma suja atadura de trapo lhe segurava unidos os dedos da mo direita, mas com a esquerda brandia um sabre. -Pensei em uma razo - disse Kit MacNeill.

Captulo 26
Algumas situaes nas quais a fora bruta tem seu mrito Uma sensao de alvio inundou Kate como se fosse uma corrente de gua pura e fria. No a tinham ferido e agora j ningum poderia lhe fazer mal. -MacNeill - zombou dele Callum com incredulidade-. Por Deus, homem, no saberia dizer se est mais morto que vivo.

- Que tal se o descobrimos? - perguntou Kit. O maldito sabre era muito pesado; quase no era capaz de sustentar a ponta no alto. A cabea dava voltas, o cho parecia afundar-se sob seus ps e durante um momento pensou que talvez estivesse a ponto de morrer. No instante em que lhe passou pela cabea aquela idia apareceu um sorriso em seus lbios, porque tinha pensado o mesmo mais de uma centena de vezes durante sua curta vida. A morte no lhe dava medo. -V, Kate. Nem sequer a olhou s se aproximou at o centro da sala ficando a seu lado, sem perder de vista Lamont nem um instante. Kit no era algum que subestimasse a seus inimigos, e aquele Lamont tinha sido treinado por um professor, Ramsey Munro. Kit no era um grande espadachim. Sua arma sempre tinha sido aquele pesado sabre, e seu estilo consistia em opor a fora resistncia, sem nenhuma delicadeza. A imagem de Ramsey Munro passou por sua cabea, elegante e magro, movendo-se como uma esteira de seda negra em meio da noite. Sim, RAM era um professor com o florete. Mas no era aquele o momento de sentir prazer com as lembranas. Sacudiu a cabea tentando esclarecer seus pensamentos e concentrar-se no presente. -De modo que a chama Kate? - Callum extraiu seu florete do cinturo-. Bom, receio que Kate ter que ficar. Sabe onde est o tesouro ou ao menos diz isso. -De maneira que vai ter que ficar, Kate. Porque desse modo pode se que deixe seu amante com vida suficiente para que possa curar suas feridas e tentar salvar o pouco que dele reste. Mas se vai penso lhe fazer tantos cortes que morrer sangrando em menos de dez minutos. Kit ficou olhando-a com indeciso. -Sabe que se ficar minha ateno estar dividida. -E se vai seguro que ele morrer. -Kate, no lhe permitir que me cuide - disse Kit desesperado-. Obrigar voc a ver-me morrer at que lhe diga onde est o maldito tesouro. Estou morto de qualquer maneira, e depois tambm matar voc. -No sei onde est o tesouro. -O que? - grunhiu Callum voltando-se para ela, e Kit percebeu , com horror e admirao, de que Kate o tinha provocado deliberadamente para dar a ele uns segundos de vantagem. E Kit aproveitou essa oportunidade. Reunindo suas ltimas foras, voltou-se para frente brandindo o pesado sabre como se fosse uma tocha. Mas a dor e o sangue que tinha perdido o faziam mais lento que de costume. O sabre parecia uma bigorna entre suas mos, pesado e contrafeito. Callum se agachou esquivando o golpe e dando ao mesmo tempo uma estocada para frente. A brilhante ponta de seu florete se moveu ante o rosto de Kit, em direo a seus olhos. Kit se voltou para trs em um ato reflexo e Callum avanou mais. Um, dois, trs passos com deciso, at que esteve alm de Kate. As costas de Kit golpeou contra a maldita porta, enquanto mantinha o sabre no alto, a modo de escudo, rechaando desesperadamente as investidas do fino florete do Callum, que podia cravar e cortar com to pouco esforo. Callum no era Ramsey Munro, mas conhecia as possibilidades de sua arma e sabia como utiliz-la. Kit rezou para que no percebesse como estava fraco. Callum lhe lanou uma estocada e se voltou para trs, com os lbios curvados em um sorriso de excitao, encantado

com a fina linha vermelha que tinha deixado no ventre do Kit. Outra finta, outra estocada e outra ferida mais aberta no antebrao do Kit. Kit comeava a perder a viso de conjunto, e as costelas lhe doam infernalmente cada vez que se movia para manter-se a distncia do letal florete do Callum. Sentia os ombros pesados como pedras, s articulaes oxidadas e os pulsos como se fossem de borracha. Elevou o sabre, que a cada segundo parecia mais pesado, parando com mo vacilante as rajadas de golpes e estocadas que lhe atirava Callum. Cambaleava ante o ataque, apenas consciente da ponta do ao cada vez que provava sua carne, sabendo que s era questo de tempo. Tudo o que queria nesse momento era poder deixar a porta livre para que Kate sasse dali. Mas quase no era capaz de manter a defesa, e menos ainda de levar o combate para o outro extremo da sala. Quantos minutos tinham passado desde que entrara na sala? Trs? Quatro? Algo assim. -Corre, faa-o por mim, corre agora, Kate! De repente um vaso cruzou voando a sala, e alcanou Callum entre o ombro e o pescoo, fazendo com que se pusesse a um lado, embora sem chegar a machuc-lo. Kit se voltou para frente, mas Callum j tinha agarrado Kate pelo brao, enquanto ela tratava de pr a mo em outro vaso. Callum se virou levando Kate agarrada contra ele, e utilizando seu corpo como escudo. Avanava com ela passo a passo, mantendo o florete levantado em direo ao Kit. No havia nada que ele pudesse fazer. S esperar... "Que demnios est esperando Kit?" Ramsey riu burlonamente, enquanto seu estoque desenhava delicados oito no ar. Aquela lembrana sobreveio de nenhuma parte, claro como o cristal e com um brilho resistente. O sangue que tinha perdido lhe fazia comear a ver alucinaes. As elegantes estocadas de RAM se elevaram com ar zombador enquanto lhe sussurrava: "Vai ficar a sem fazer nada, esperando que o transpasse?". E de repente Kit se deu conta do que tinha que fazer. Lentamente deixou que a ponta do sabre se apoiasse no cho, enquanto mantinha a outra mo aberta e para baixo, em um gesto universal de dar-se por vencido. -No! - gritou Kate com lgrimas nos olhos. Callum aproximou seus lbios orelha dela. -Todas essas lgrimas por um asqueroso soldado escocs. Parece-me que no as merece senhora. -Ao menos para mim haver lgrimas - disse Kit esperando, e notando como suas palavras minavam a sensao de triunfo que Callum estava comeando a degustar-. Que muito mais do que Merry vai lhe oferecer. Porque j vi como ela e Watters... Com um grunhido de ira, Callum afastou Kate a um lado e saltou para diante, arremetendo contra Kit com seu florete. Kit se moveu para colocar-se exatamente no caminho do ao. A ponta do florete se cravou em um de seus ombros; continuando, lanando um grito selvagem, Kit se jogou com fora para frente. E nesse instante Callum compreendeu o que estava acontecendo. Puxou desesperadamente o punho, tratando de extrair a espada da bainha de carne humana em que se converteu o ombro do Kit. Mas no pde antes que Kit o agarrasse pelo pescoo e empurrasse ele para baixo, colocando sua traquia contra o afiado ao de seu sabre.

-Espere! - balbuciou Lamont com uma expresso de terror no rosto-. Eu lhe salvei a vida! -E eu j lhe perdoei isso uma vez - respondeu Kit com voz fria-. Estamos em paz. -Se me matas nunca saber quem os traiu em... O estampido de um tiro ressoou junto ao ouvido de Kit, e o peito de Callum comeou a tingir-se de vermelho ao redor de uma brecha carmesim. Caiu no cho fazendo que seu peso morto extrasse o florete do brao de Kit. Na soleira da porta, Merry Benny deixou cair da mo uma pistola ainda fumegante e ps-se a correr. Acabava de assegurar-se de que Callum Lamont j no pudesse vingar-se dela. Kit cambaleou e caiu ao cho. Kate ficou de joelhos ao seu lado e lhe pegou o rosto com as mos, ansiosa em ver em seus olhos um pice de vida. Mas ele no podia ver nada, e mal podia sentir algo. -Kit! Deve ficar aqui, a meu lado! Prometeu-me que faria tudo o que lhe pedisse. Algo! Ela estava soluando e Kit podia sentir as sacudidas do corpo de Kate contra o seu, lhe produzindo dor. Mas era uma dor maravilhosa - Por Deus!-, porque essa dor significava que estava vivo. E estar vivo significava poder estar com Kate. -Meu Deus, por favor...! - a voz de Kate se quebrou, e comeou a respirar profundamente ao mesmo tempo em que o olhava nos olhos-. Tem que viver, Christian MacNeill, Ouve-me? Prometa-me isso. -Sim, senhora. Como desejar. Ento Kate ficou de p de um salto e saiu correndo em busca de ajuda. A cinqenta quilmetros ao norte de Clyth, no mesmo dia em que Christian MacNeill tinha estado a ponto de perder a vida, umas horas mais tarde, um vento caprichoso soprava sobre uma desolada enseada levantando areia ao redor de uma pedra monoltica que protegia um diminuto montculo na praia. Aquele vento puxava com fora as mangas de um empapado vestido. Mas sua proprietria j no podia importar seu desalinhado aspecto, e seu formoso rostinho tinha ficado petrificado em uma perptua expresso de surpresa. Algumas mechas de cabelo claro eram balanadas pelos redemoinhos de gua. Em uns minutos s seu corpo seria engolido pela mar. Escondido atrs de uma enorme rocha, beira da escarpa da praia, o capito Watters segurava as rdeas de seu intranqilo corcel, enquanto olhava melancolicamente para baixo. Com um ligeiro suspiro mal-humorado, tirou a peruca branca da cabea e deixou de ser o capito Watters. Tinha falhado. MacNeill continuava com vida. Kate Blackburn - cujo pai tinha conseguido tir-los todos daquele lugar infernal - estava viva, e o plano que to cuidadosamente e com tanta minuciosidade tinha tramado para destruir aos dois no tinha funcionado. Teria sido muito mais fcil se tivesse se dedicado pessoalmente a mat-los um a um. Um encontro casual em um beco, um pouco de veneno na cerveja. Mas a mesma brecha que os separava os tinha salvado. Estavam espalhados como os gros de areia no vento. Colocou uma mo no bolso e tirou distraidamente um fino canivete, ativando com o polegar o mecanismo de abertura at que por um extremo apareceu a afiada lmina. Ficou observando pensativamente o fino fio. Se um deles morresse, quanto tempo poderia demorar em localizar o outro? Encontr-lo-ia antes que a sua seguinte vtima tivesse chegado notcia de que seu antigo companheiro tinha morrido, e comeasse a suspeitar e a ficar em guarda? O homem que estava sobre o cavalo sabia que entre eles ainda mantinham algum tipo de

contato. Se um deles morresse, outros se inteirariam em seguida. No podia ficar a viver a salvo na Inglaterra, em Londres, entre a gente da alta sociedade a que pertencia, at que tivessem morrido todos. Eles eram os nicos que podiam descobrir sua traio, e mandar para o ar dessa maneira a culminao de anos de intrigas e maquinaes. Abriu a palma da mo, marcada por centenas de pequenas cicatrizes, e a olhou. Anos atrs tinha aprendido que a dor ajuda ao homem a concentrar-se. Apoiou a ponta do canivete contra o polegar e pressionou; notou uma limpa punhalada de dor enquanto o fio cortava minsculas terminaes nervosas. Logo comeou a sentir-se mais calmo. Teria outras oportunidades. Mas a partir de agora deveria ser mais precavido. A soberba o tinha conduzido ao melodramtico episdio do velho castelo em runas. De qualquer forma, havia valido a pena; embora s fosse para ver a angstia, a raiva e a impotncia com as quais MacNeill enfrentou aquilo, ao ver-se obrigado a esconder-se com a garota em St. Bride. Mas tampouco era necessrio que se preocupasse muito, e de fato no se preocupava. Alm de tudo, no entendia como no se deu conta MacNeill de que tinha sido ele quem subornou a criada de Katherine Blackburn para que a abandonasse na taverna. E quanto rosa que tinha chegado s mos de MacNeill, e lhe tinha feito deslocar-se precipitadamente a Esccia, comeariam a suspeitar dele assim que descobrisse que no a tinha mandado nenhuma das irms de Kate Blackburn? De momento, no seria inteligente voltar a atacar MacNeill. Certamente estaria em guarda. Deveria dirigir sua ateno para os outros. Todos os que conheciam ou suspeitavam qual era sua verdadeira identidade tinham que ser eliminados, um a um. E tinha certeza de que teria xito na prxima vez. O sangue que caa de seu dedo salpicou a rocha que havia sob seus ps. Com surpresa percebeu que a ponta da folha ainda estava cravada em sua carne. Puxou o dedo distraidamente e limpou o sangue do polegar na manta da sela. Depois voltou a dirigir sua ateno para a moa que jazia morta na praia. A gua j lhe tinha chegado aos joelhos e lhe estava comeando a acariciar um dos flcidos braos. O brao comeou a flutuar ligeiramente, dando a impresso de que a moa estivesse fazendo gestos da praia a algum companheiro invisvel. As ondas lhe lamberam as orelhas e comearam a bater contra seu rosto. Ao cabo de um momento j haviam coberto seu peito, e acabaram erguendo Merry Benny da areia e arrastando-a suavemente mar a dentro. Do alto da escarpa, o homem que a observava se benzeu devotamente antes de dirigir seu cavalo para o sul.

Captulo 27
Assegurar o futuro Kit sobreviveu. Contra os funestos prognsticos e as grandes reservas dos mdicos, conseguiu-o. Embora a verdade fosse que durante dois dias e duas noites esteve empapado em seu prprio suor, lutando contra inimigos invisveis e falando com fantasmas. Mas no terceiro dia as ataduras que lhe trocavam j no estavam manchadas de sangue, e todos perceberam que sobreviveria. Para grande confuso dos Murdoch, Kate insistiu em que Kit se alojasse no pequeno quarto de vestir que estava ao lado de seu dormitrio, para poder atend-lo a qualquer hora do dia e da noite. No estava disposta a separar-se de seu lado nem um minuto. O marqus se apresentou ali duas vezes, a primeira para ver se Kate necessitava de ajuda e a segunda para encontr-la cuidando de MacNeill. Aquilo o fez perceber de que ela j no era sua, nem o seria nunca mais. No levou mais de alguns minutos entender. No lhes fez uma terceira visita.

Para dizer a verdade, os habitantes do castelo esqueceram logo da proximidade da taciturna viva e do bonito e gravemente ferido montanhs. Estavam bastante ocupados com seus prprios problemas. Como Kit tinha previsto, Watters tinha enviado tropa - a mando do tenente MacPheil para que capturasse o bando de Lamont na granja, e dali se dirigiram para Clyth. Encontraram vrias caixas cheias dos bens roubados dos navios que tinham feito naufragar, escondidas entre os fardos de palha no estbulo da estalagem. Ao cabo de alguns dias descobriu que o capito Greene tinha sido abordado e assassinado pelo misterioso scio do Lamont, o mesmo homem que at ento se fizera passar pelo capito Watters, e que durante um breve espao de tempo tinha tomado o comando da tropa. Nunca mais se soube nada do capito Watters. Tambm desapareceu sua esposa, Merry. A honra da famlia ficou em interdio e o escndalo comeava a persegui-los de novo. Mas os Murdoch demonstraram ser gente prtica, ao indicar que Merry, apesar de ser a protegida legal do marqus, no tinha seu mesmo sangue. Eles tinham feito todo o possvel para superar as inclinaes do que, luz da situao, s podia qualificar-se como "linhagem suspeita". Se tinham falhado em seu esforo, no tinha sido de maneira nenhuma culpa sua. -Maldita seja sua costureira! - disse Kit-. Estes pontos picam como demnios. Kate olhou para outro lado enquanto Kit puxava com irritao a gola de sua camisa de dormir, deixando descoberto seu peito musculoso sob o fino tecido de linho. Arranhou as suturas com as que Peggy tinha tentado fechar suas piores feridas. -Suponho que teria preferido uma enorme cicatriz - perguntou ela. Era meio-dia. Kit acabava de despertar e se achou com ela ao lado de sua cama, com um aro de costura entre as mos e o ba de Grace aos ps. Enquanto ele se recuperava, Kate tinha passado o tempo com os trabalhos de costura, dizendo-se que era uma das poucas destrezas da educao burguesa mediante as quais uma mulher poderia evitar a pobreza. De fato, Kate estava pensando dedicar um captulo de seu livro a esse tema. Mas agora achara a si mesma estudando atentamente cada um dos diminutos pontos da costura que tinha entre mos, para evitar dirigir sua ateno para o musculoso peito do Kit. -Parece-me que tem muito carinho em colecionar cicatrizes. Ele inclinou a cabea e ficou olhando-a com os olhos entreabertos. -S se lhe parecem interessantes. Aquele olhar direto fez com que Kate ruborizasse, e como pensou que no seria bom para ele que se inquietasse muito, e menos ainda para ela, tratou de dirigir a conversa para terrenos mais seguros. -A que mais pena me d em todo este assunto a pobre Merry Benny - disse Kate pegando no ba de Grace em busca de umas tesouras. -Por qu? - perguntou ele-. Porque no foi capaz de viver com tanto luxo como tinha previsto? uma assassina e escapou com seu amante para viver de seus ilcitos lucros. -Sinto por ela - disse Kate com calma ao mesmo tempo em que enfiava um fio de seda-. Porque a responsvel pela morte de Grace, e porque ela queria a Grace. No, no me olhe dessa maneira. Assim . Voc no a viu quando falava de quanto sentia falta dela. Nem todo amor decente e desinteressado. O amor pode atormentar e enlouquecer algum tanto como enobrec-lo e elev-lo.

-Certamente. Kit ergueu as sobrancelhas e Kate se deu conta de que ele estava pensando em seus companheiros e na traio que tinham sofrido. Tinha chegado o momento. Kate j no podia adiar por mais tempo o que tinha que lhe dizer. Deixou a um lado os trabalhos de costura. -Suponho que assim que se tenha recuperado partir. Ele enrugou o sobrecenho. -Bom, no acredito que possa ficar aqui muito mais tempo, no lhe parece? -No a isso ao que me refiro, e voc sabe disso. -A que se refere? -Aonde vai? -Voltarei para o exrcito. Ultimamente estive pensando que abandonei durante muito tempo minhas responsabilidades ali. Sou um bom soldado, Kate. Um bom lder. E acredito que posso ser... Diferente. A pele de seu rosto se obscureceu, e Kate se deu conta - para sua surpresa - de que se ruborizara. Tampouco tinha mencionado sua inteno de ir busca da pessoa que os tinha trado. Kate entreabriu os olhos. -Alm disso - acrescentou Kit bruscamente- com um pouco de sorte, posso chegar a fazer algo por mim mesmo. -J vejo. -Kate... - ele tomou flego profundamente. -Sim? -Nada. - ficou com a boca aberta por um instante-. E voc? O que vai fazer voc? -soltoulhe. -No sei. - ela tentou fazer com que sua voz soasse despreocupada. Mas duvidava de havlo conseguido-. Voltarei para York, suponho. Ou a Londres. -Como? Por que? - perguntou ele, como se aquilo lhe tivesse pego de surpresa. -Bem, no conto com muito dinheiro. Embora tenha muitas esperanas de poder publicar meu instrutivo livro sobre como viver de maneira respeitvel quando a fortuna pessoal caiu em picado. Acredito que deve haver uma boa quantidade de possveis leitores... -Sim, sim - a interrompeu ele-. Mas o que estava dizendo de voltar para York? -Como estava dizendo... - ela ficou olhando-o severamente, desafiando-o a que se atrevesse a interromp-la de novo-. No tenho muito dinheiro, e embora acredite que poderia abusar um pouco mais do marqus, odeio ter que faz-lo, por que... - duvidou um instante procurando a maneira mais delicada de expor- Bem, acredito que ele abriga certas esperanas a respeito da possibilidade de uma relao entre ns, que eu no sou capaz de fomentar por mais tempo, e assim o fiz saber. -Recusou-o? - explodiu Kit endireitando-se sobre os almofades com uma careta.

Ao ver seu gesto de dor, Kate se levantou de sua cadeira para atend-lo, mas lhe indicou com um gesto brusco que voltasse a sentar-se. -Por Deus, que mulher! - exclamou ele-. Passou dias inteiros me recitando suas idias de um futuro perfeito e, pelo que eu pude ver, o marqus pode cumpri-las todas: segurana, riqueza, uma boa casa, tranqilidade... Ficou louca? -No tenho outra possibilidade - respondeu ela na defensiva-. No posso me casar com um homem e passar o resto da vida fechando os olhos cada vez que se aproxime de mim, e fazendo ver que... - no. No podia ser to crua. Nem sequer sob as mais extenuantes circunstncias. -Fazendo ver o que? - perguntou-lhe ele de forma pouco amvel. -Nada. -No, por favor. Interessa-me muito saber. - Kit ficou olhando-a como se fora um grande leo ruivo-. Fazendo ver o que? Ela ergueu as sobrancelhas como se a surpreendesse ter que acabar a frase. -Fazendo ver que... No estou ali. O que outra coisa poderia fazer ver? Ele no duvidou nem um instante. -Que o marqus era eu. Kate ficou por um momento com a boca aberta, mas em seguida a fechou. - realmente muito confiado. Kit se endireitou um pouco mais na cama. -Assim . Tenho que acreditar que v em mim algo mais que uma pessoa capaz de perder tudo s para vingar-se. Durante trs anos estive pensando que o que mais me importava era descobrir quem tinha dado nossos nomes aos franceses... Mas voc me ensinou a desejar algo diferente. Ela agentou a respirao. E sentiu uma excitao que abria as asas dentro de seu peito, como se fosse um pssaro encerrado em uma jaula. -E do que se trata? -Um futuro - disse ele olhando-a fixamente nos olhos-. Sempre pensei que havia algo fundamentalmente equivocado em mim, algo que me fazia estar cego sobre quem era a pessoa que nos tinha trado. E que ao no ter podido descobrir a aquele mal nascido, que o era em certo modo eu mesmo tinha sido cmplice de nossa captura e encarceramento. Mas me dei conta de que a semente que semeou aquela traio pertencia ao passado, e que no a tinha semeado eu. Eu no falhei. Tanto se a pessoa a que queria era real como se no, merecesse-o ou no, essa no era a questo. O corao ama porque assim o sente. E a ningum pede permisso para isso. Kit ficou olhando-a com tanta emoo nos olhos que cortou a respirao de Kate. -J no pensa seguir buscando-o? A expresso do Kit se fez fria e implacvel.

-Isso no lhe posso prometer. Tambm ameaou a voc. E algum dia ter que pagar por isso, mas no agora. H uma guerra em marcha e me necessitam ali. No tenho tempo para a vingana. Dei-me conta de que h coisas mais importantes pelas quais lutar - ficou olhando-a, e o fazia com o corao-. Entende? Est de acordo? -Sim - disse ela ofegante-. Sim, estou de acordo. -Tem certeza? Ali deitado, to grande era, to moreno contra os brancos lenis de linho, Kit parecia insatisfeito. Com tantas cicatrizes. Com tantas feridas. -Antes que enfrentou Callum - disse ela-, quando entrou naquela sala , disse que voltava porque tinha pensado em uma razo pela qual no deveria me casar com o marqus. Estive-me perguntando a que se referia. Ele pareceu envergonhado. -No era nada. Uma estupidez sem sentido. Tentava ser herico. -J me dava conta. Ele ficou imvel, com os lbios curvados em um sorriso de desaprovao que ela achou quase irresistvel. -A razo pela qual lhe pergunto isso que, um instante antes que abrisse a porta -acrescentou Kate levantando-se de seu assento e aproximando-se lentamente de seu lado-, eu estava pensando em voc, recordando seu rosto e tratando de recordar as ltimas palavras que me havia dito. Nesse momento seus olhares se cruzaram. -Por que foi pr-te a pensar em mim em um momento como aquele? -Porque o quero. Como resposta, ele estendeu um brao e tomou a mo puxando-a para abra-la contra seu peito enfaixado. -Case-se comigo - pediu Kit com voz rouca, beijando suas plpebras e os cantos de sua boca-. Algum dia chegarei a ser algum, Kate. Com voc a meu lado no h nada que no possa conseguir. No h nada que no possamos obter os dois juntos. Sei que a vida que lhe estou pedindo que compartilhe comigo no fcil, mas juro que me dedicarei em corpo e alma que no se arrependa de te ter casado comigo. Kit lhe afastou o cabelo do rosto, olhando-a absorto e lhe falando com paixo. -Alm disso, embora me respondesse que no, teria que lev-la comigo. Quer-me, Kate. Voc mesma o disse. Com um leve calafrio, ela percebeu que Kit estava falando a srio. -Sim - lhe respondeu ela-. Sim. -Quando? -Hoje. Amanh. Mas onde? No posso pedir que... -Nem eu lhe permitiria isso. Estamos a dois dias de St. Bride. Ali h um grupo de monges que estaro muito contentes de ver que faz de mim um homem honesto.

Ela riu e ele esboou um sorriso. Depois a rodeou com fora com os braos, e nesse momento ela se deu conta de que sua bandagem de novo estava manchada de sangue. Era to vital, to forte, que se podia chegar a esquecer de que era mortal. Separou-se dele voltando para trs e olhando-o preocupada. -Fiz mal a voc. Kit olhou para baixo, viu as manchas de sangue nas bandagens e riu. -Isto? No seja ridcula. Venha aqui - lhe replicou abrindo os braos. -No. S faz trs dias que o feriram. No quero machuc-lo de novo. -Quero-a - sussurrou de repente ele com uma voz to aturdida que ela no pde evitar sorrir, mas mesmo assim negou com a cabea bruscamente. -No - replicou Kate muito sria-. No. Deite-se. Repouse. Tem que se curar. Voltou a recolher o bastidor de costura que tinha deixado no ba. Ao faz-lo, suas mos Ficaram a arrumar o forro, que havia tornado a sair, colocando os bordos para dentro. Enquanto colocava o forro em seu lugar, Kate percebeu que todas as estrelas douradas bordadas eram de um tamanho sutil, mas claramente diferente. E quando o material estava dobrado, como naquele momento, alinhavam-se formando... Kate se ergueu. Grace tinha bordado aquele forro. A mesma Grace que tinha passado junto a Kate e seu pai tantas noites do vero diante do telescpio, aprendendo muitas coisas sobre astrologia. Grace, entre cujos pertences havia um telescpio. Grace, que tinha jurado Merry que tinha mandado um mapa do tesouro. E a estava o mapa. Um mapa de estrelas. Kate se levantou lentamente com um sorriso nos lbios. Kit poderia ter sua nomeao. Poderia ter sua nomeao no exrcito se fosse isso o que queria. E Charlotte poderia passar a temporada social em Londres. E Helena poderia deixar de trabalhar para aquela velha bruxa. Ainda havia uma guerra em que lutar. E homens que necessitavam que seu marido os comandasse. E eles dois teriam que seguir os tambores aonde Sua Majestade quisesse envilos, porque Kit MacNeill era um soldado. E ela, que era filha de um soldado e viva de outro - e que to s um ano antes no teria imaginado que seria capaz de comprometer-se em alma e corpo com um homem como aquele-, comprometeu-se com um soldado, e sabia que. no poderia ter sido de outra maneira. -Kate o que acontece? - perguntou Kit-. Parece muito contente com voc mesma. Venha aqui agora mesmo. Mas qualquer tesouro escondido em qualquer caverna ou praia empalidecia ao lado de seu mais prezado tesouro. E Kate se aproximou dele.

Captulo 28
Um matrimnio da melhor convenincia Abadia de St. Bride, janeiro de 1802 A noiva estava radiante; e o noivo - srio e atento, com seu porte de guerreiro - s relaxava

quando seu olhar se depositava descuidadamente sobre sua esposa. Acabavam de sair da pequena capela de St. Bride, e caminhavam por cima de um tapete de ptalas de rosa ante o sorriso satisfeito do irmo Fidelis. Kate estava to emocionada por aquela demonstrao de afeto que abandonou por um momento o seu marido para, ficando nas pontas dos ps, beijar a bojuda face do enorme monge. -As rosas so muito formosas - disse Kate ao irmo Fidelis. -Tambm h lavanda e hortel - declarou o irmo Martin elevando as sobrancelhas em direo ao pequeno grupo de monges que se reuniu a seu redor. -Ah! J me parecia ter detectado outra maravilhosa fragrncia - acrescentou ela. -No me faa imaginar que no ficar tranqila at que no me tenha beijado tambm! disse o monge ancio com um grunhido de desgosto. -No - disse ela com um brilho nos olhos-. No vou faz-lo. Ele resistiu, mas no muito. -Tolas antinaturais e orgulhosas isso so todas as moas de hoje em dia - fanfarronou o ancio, mas em seguida se aproximou dela. -A vai - advertiu Kate lhe estampando um sonoro beijo na face. -Ah! - o irmo Martin ruborizou e retrocedeu com uma expresso mescla de surpresa, desaprovao e prazer. Depois se voltou para os outros monges-. Bem, j no preciso que nenhum de vs consinta a esta jovem dama seus caprichos seculares. E quando o pai abade tenha acabado de trocar-se... -O pai abade j acabou. - o robusto abade do St. Bride desceu o curto lance de escadas. Levantou as sobrancelhas ao descobrir o tapete floral-. O que... Festivo! Idia do irmo Fidelis imagino. -Sim, pai abade. -E minha tambm, pai abade - acrescentou o irmo Martin. -Pensei que deveria dar um pouco de pompa ao fato de que o jovem lobo tenha sido domesticado pela formosa viva - explicou o irmo Fidelis, e todos os monges que havia a seu redor assentiram vigorosamente com a cabea. -Jovem lobo? - sussurrou-lhe Kate em um parte com Kit. -Amestrado? - sussurrou Kit a ela em resposta, e os dois ficaram a rir. -Estava dizendo algo quando cheguei irmo Martin? - perguntou o abade com voz suave. -S ia dizer que no preciso que nenhum de ns carreguemos o noivo - disse o irmo Fidelis piedosamente, referindo-se ao costume escocs de carregar o noivo com um saco de pedras e mand-lo ao vilarejo, onde seus amigos devem acrescentar mais pedras ao saco at que a noiva o liberte da carga. De qualquer forma, tampouco se tinha preparado noiva maneira tradicional: ou seja, ajudada em seus aposentos pelas demais mulheres. Mas Kate no podia dizer que se sentisse aborrecida por isso. Estava contente porque se leram os proclamas trs vezes, como era de rigor, e por fim j estavam casados, embora quem naquele lugar pudesse objetar algo a seu matrimnio? Tinha perguntado ela ao abade surpreendido, e lhe tinha respondido com um severo e implacvel silncio. As trs ltimas

semanas lhe tinham parecido inacabveis. Mas no dia seguinte partiriam de St. Bride como marido e mulher, e de noite... Ela olhou timidamente ao bonito Kit, e este, como se lhe tivesse lido o pensamento, sorriu-lhe; sim, e com um sorriso de lobo que no parecia precisamente domesticado. Vendo e interpretando o significado daquele sorriso, Kate se sentiu assaltada por uma onda de calor. -Kate! Kate! Kate deu meia volta no momento em que uma carruagem puxada por dois cavalos entrava no ptio da igreja. Uma jovem moa de cabelo avermelhado aparecia com a cabea pela janela, saudando com um leno de pontas na mo. -Charlotte! - gritou Kate abandonando a seu marido e pondo-se a correr para a carruagem. -Tenha um pouco de decoro e coloque a cabea dentro! - ouviu Kate que dizia a voz de Helena sua irm menor. Ao cabo de um instante, a porta da carruagem se abriu e Helena desceu da carruagem, tranqila e radiante, com seu formoso rosto iluminado por um sorriso. Depois dela descia sua travessa irm caula, vestida com uma capa de veludo cinza com adornos de visom, com os braos abertos disposta a lanar-se sobre Kate. Charlotte jogou os braos no pescoo de Kate ao mesmo tempo em que ficava a gritar de alegria. Helena, sempre mais prudente, deteve-se e esperou seu turno observando multido de homens vestidos com hbitos marrons, e tratando de ocultar o melhor que pde sua curiosidade. -Acabamos de chegar! - disse Charlotte a Kate-. Viemos direto de Londres! O marqus nos enviou sua carruagem, junto com uma carta para a Helena explicando a mais extraordinria histria que jamais tenha ouvido, e pedindo que nos dirigssemos imediatamente ao castelo Parnell. Assim Helena me recolheu em casa dos Welton, estvamos j a meio caminho de Brighton, sabe, o que fez que Helena tivesse que dar um grande rodeio, e sem mais demora nos dirigimos ao castelo Parnell. Mas assim que chegamos nos inteiramos de que tinha vindo aqui, a este monastrio, e que ia se casar! -balbuciou Charlotte com os olhos esbugalhados. Com um escocs! E no precisamente com aquele bonito, mas com seu companheiro de aspecto agressivo que... -Bem... Charlotte deu meia volta e se achou com o "companheiro de aspecto agressivo" olhando-a muito srio e com uma das sobrancelhas levantadas inquisitivamente. Charlotte deixou escapar um grito abafado, e Kit lhe respondeu lhe dedicando um encantador sorriso; ao menos isso pareceu Kate. -Minha nova irmzinha - disse Kit com voz suave-. Encantado de voltar a v-la. Kt fez uma reverncia e depois seu olhar se moveu da pasmada Charlotte a Helena, cuja serenidade no se viu absolutamente diminuda apesar das estranhas circunstncias nas quais se voltavam a encontrar. -Senhorita Helena, um prazer. -Obrigada, senhor. -Como podem ver, alm da "histria" do marqus, seja o que for lhes tenha contado, sua irm est perfeitamente a salvo. E como tambm podem ver, agora tenho a honra e o privilgio de procurar que continue assim. - Kit sustentou o olhar de Helena de maneira inquisitiva durante um longo instante-. E o farei. Ou morrerei no esforo.

-OH, cus! - exclamou Charlotte passando-a mo pelas ruborizadas faces- Estou comeando a entender por que se casou com ele. -Charlotte! - repreendeu Helena-. Tenha um pouco de decoro! -Por qu? - Charlotte lanou um olhar ao redor, para os monges, e a seguir sussurrou a sua irm-: Acha que sabero distinguir um comportamento decoroso? -Um pouco sim - lhe respondeu uma voz rouca. As duas irms se viraram ao ver que o abade Tarkin se aproximava delas. -Ah, vejo que chegou sua famlia. Kate se perguntou como sabia que viriam suas irms. Mas em seguida esqueceu sua curiosidade, arrebatada como estava pela alegria de haver-se reunido de novo com elas. -Preparamos uma pequena festa de celebrao para nossos recm casados. Suponho que nos faro a honra de nos acompanhar ao refeitrio, no ? - muito amvel! - exclamou Kate. -OH, sim, vamos! - animou-se Charlotte-. Estou morta de fome. Charlotte pegou por um brao Helena e pelo outro Kate, e as trs puseram-se a andar atrs do irmo Fidelis, que - sem deixar de sorrir enquanto conversava com elas alegrementeconduziu-as at o refeitrio. -Mais mulheres! Por que no re-convertemos nosso monastrio em um convento de monjas? - murmurou o irmo Martin atrs delas. Kate olhou a seu redor procurando Kit. Viu-o de p, junto ao abade, com a cabea agachada muito perto da do ancio e uma expresso de concentrao no rosto. Assim que Kit se deu conta de que Kate estava olhando-o, ofereceu-lhe um sorriso e lhe disse: -Acompanha a suas irms, meu amor, em seguida me reunirei com vocs. Depois se voltou outra vez para o abade, e a expresso afvel desapareceu de novo de seu rosto. -Onde est? -Na capela - respondeu o abade em voz baixa-. Esteve presente nas bodas. -Por todos os demnios. Como sabia? - Eu contei. Mandei vrias rosas. Mas ele o nico que respondeu a minha chamada, ao menos que eu saiba. -Mas por que enviou essas rosas? -perguntou Kit olhando de esguelha para a entrada em sombras da capela. -Havia-me dito que precisava saber quem os tinha trado. Achei que isso poderia lhe proporcionar alguma resposta. -Sim. Isso tinha acreditado, mas os pecados do passado j no me parecem to importantes. Especialmente quando no se trata de meus.

-Em tal caso, pode ser que tenha cometido um engano. De qualquer maneira, ser melhor que ponha em marcha. Embora, como bem indicou, se se tratasse da mesma pessoa que estava no castelo abandonado, e tivesse querido mat-lo, j estaria morto. Mas no o fez. Em caso de que seja a mesma pessoa que os traiu. -S h uma maneira de descobrir. -Kit. -No se preocupe pai abade. No tenho nenhuma inteno de desafiar a clera de minha esposa provocando hoje um derramamento de sangue - disse Kit com uma careta sorridente, e logo se afastou do padre e se dirigiu para a capela. A capela estava s escuras. Fazia frio e o aroma de incenso flutuava sutilmente no ar. Os olhos de Kit demoraram uns segundos em acostumar-se escurido, e nesse momento... ...A ponta de uma espada pressionou ligeiramente contra um lado de seu pescoo. -E isso porque me haviam dito que se tinha convertido em soldado - sussurrou a seu lado uma voz conhecida-. Que Deus proteja a este pas se isto for o melhor que... Kit se ps a um lado, agachando a cabea e levantando de uma vez o cotovelo. A espada de seu competidor caiu ao cho, e Kit se aproximou rapidamente do outro homem. Mas em menos de um dcimo de segundo a mesma espada estava outra vez apoiada em sua garganta, embora agora sua prpria adaga apontava a sua vez para o ventre de seu oponente. - Touch - disse Ramsey Munro em voz baixa, e seus radiantes olhos azuis cintilaram na escurido. -Tem muito mau aspecto, RAM - disse Kit amavelmente-. Parece esgotado. Ramsey encolheu os ombros como se desculpando. -Receio que tem razo, Kit, moo. Entretanto parece radiante de sade. Deve ser a boa influncia da noiva. Uma moa muito formosa. Minhas bnos a esta unio. -Quer isso dizer que j no pretende me matar? RAM levantou uma de suas negras sobrancelhas. -Bem, isso depender se voc pretende me matar. uma vida miservel, tenho que confess-lo, mas a minha. - sorriu com a mesma elegante cortesia que tinha j desde menino. Kit afastou lentamente a ponta de sua adaga do estmago de RAM. Com a mesma lentido, RAM desceu sua espada. -Diga-me uma coisa, RAM. No o matarei se o fez voc, pelo carinho que lhe tinha desde que ramos crianas e pelo carinho que sei que em outra poca voc me professou. Mas tenho que saber, foi voc quem nos traiu na Frana? RAM inclinou a cabea. Nas sombras da capela seu rosto parecia indescritivelmente formoso, como o de um esgotado guerreiro santo. -No. -Bem. - Kit guardou a adaga. -Suponho que isso quer dizer que tambm voc inocente.

Kit soprou. -Absolutamente. Mas sim o sou desse pecado em concreto. -O que significa... -Dand. -Ou Toussaint. RAM inclinou a cabea pensativamente. -Kate e eu tomaremos um paquete em Portsmouth na prxima semana. No final do ms estarei no continente, com minha nova nomeao. No tenho tempo para continuar procurando mais respostas. -Eu sim tenho - disse RAM sorridente. Durante um longo minuto os dois homens ficaram olhando-se nos olhos. Fosse o que fosse o que cada um deles viu no olhar do outro, os dois pareceram gostar disso. -Se alguma vez me necessitar... - disse Kit secamente-. J sabe como dar comigo, no ? -Sim. - RAM esboou um sorriso, e seu rosto se relaxou; uma vez mais podia reconhecer nele o irmo de juventude de Kit-. Senti falta de voc, Kit. -Eu tambm. -Bom, j est bem de sentimentalismos. Agora ser melhor que volte ao lado de sua bela esposa, Kit MacNeill - disse RAM-. Antes que encontre a um homem melhor que voc. Kit fez uma careta. -Felizmente todos os homens que h em St. Bride fizeram voto de levar uma vida de celibato. -Nem todos - replicou RAM-. Embora por sorte para voc eu tenha predileo pelas criadas. -Por sorte para voc - corrigiu-o Kit com voz calma. E com uma gargalhada Ramsey Munro desapareceu de novo entre as sombras. Os monges tinham convertido o pequeno abrigo localizado ao fundo do jardim de rosas em uma sute nupcial. Finas e vaporosas cortinas de linho pendiam por cima da porta de entrada movidas pela ligeira brisa. O interior estava quase vazio. Sobre o cho de ladrilhos tinham colocado um brando colcho, com grossos travesseiros em cima, e tudo isso estava coberto por radiantes lenis alvejados ao sol. Ao lado da cama havia uma simples mesa, com uma jarra e duas taas em cima, e uma bandeja com um monto de douradas pras recm tiradas da adega. Os ltimos raios crepusculares do sol convertiam o teto de vidro que cobria a estufa em um prisma. Sobre a folhagem que havia a seu redor caa uma chuva de reflexos de douradas lentejoulas, com mirades de suaves tonalidades. O aroma das plantas e da terra molhada se mesclava com as fragrncias de cravo, canela e outras especiarias exticas que saam da jarra de prata, que continha vinho quente. -No acredito que a nenhuma noiva a tenham festejado jamais desta maneira - murmurou Kate contente.

A suas irms tinham agasalhado nos apartamentos para os convidados, no outro extremo do monastrio, e agora ela podia desfrutar da companhia de seu marido. Enfim ss. Depois de quase um ms. Ao pensar nisso, sentiu um ligeiro calafrio de emoo, mas um calafrio muito prazenteiro. -Eu posso homenage-la em um entorno ainda muito mais luxuoso - disse Kit-. Se quiser, podemos nos permitir comprar um castelo. O mapa de estrelas resultou ser autntico. Assim que Kit tinha estado o suficientemente curado para cavalgar, tinham percorrido vrias milhas da costa, guiados pelo mapa. Tinham chegado at um lugar no qual havia uma pedra monoltica que se erguia no meio do mar, a uns metros do quebra-mar. Ali, em uma gruta meio alagada pela gua, tinham encontrado o tesouro dos franceses. Inclusive depois de t-lo entregue ao marqus - que fazia as funes de magistrado da comarca - a parte que lhes havia tocado por encontr-lo era uma grande fortuna. Eram ricos. De qualquer forma, Kate pensava que j era rica antes de achar o tesouro. Sentiu que Kit se aproximava dela por detrs. Rodeou-lhe a cintura com um dos braos e a apertou contra seu musculoso peito. Sim, se a riqueza se medisse pelas fortunas do corao, ela era realmente uma rainha. -Na semana passada achava que ia morrer de vontade de estar com voc - sussurrou Kit ao ouvido. Sua respirao era quente e sua voz doce como o mel. - Ou por falta de voc. O corao de Kate ficou pulsando desaforadamente enquanto lhe mordiscava o lbulo da orelha. -No de vontade de fazer amor? - perguntou ela sabendo perfeitamente qual era a resposta, mas com vontade de ouvi-la de sua boca. Com uma delicadeza deliciosa, Kit passou sua longa mo ao redor do pescoo at lhe roar o queixo com o polegar. Depois fez com que ela jogasse a cabea para trs at ficar recostada sobre seu ombro. Olhou-a profundamente nos olhos. Ver-se refletida naqueles olhos de um verde prateado fez Kate ficar sem flego. Quase no podia pensar em nada: o olhar de Kit era to vido, e seus sentimentos para ela to difanos... -Quer que lhe conte? Ou prefere que lhe demonstre? - sussurrou-lhe Kit docemente, ao mesmo tempo em que a fazia virar-se para que seus lbios se encontrassem com os dela. -As duas coisas - respondeu ela ofegante. -Como desejar, senhora - disse ele complacente. E voltou a agrad-la.

Fim

*** *Trocadilho. Em ingls merry significa "alegre". ///////////////////////////////////////////////////// Connie Brockway Nativa de Minnesota viveu algumas temporadas no Upstate Nova York. Connie Brockway se graduou na Universidade de Macalester licenciando-se em Escritura Criativa e Histria da Arte. Foi a esta universidade porque o jovem por quem estava apaixonada assistia escola mdica ali. Felizmente tudo terminou bem e eles se casaram. Depois de trabalhar como tcnico de um veterinrio, garonete, ilustradora e em um consultrio on-line de horticultura para um criadouro de plantas local, em 1985 Connie se retirou devido a sua futura maternidade. Quando sua filha foi creche, seu marido comeou a lhe perguntar "O que vai fazer agora?", "Ficar sentada em casa esperando que ela se gradue?", e a pergunta decisiva "O que acontece com o livro que ia escrever?"... O desafio acontecia. Em 1992 Connie comeou a trabalhar no que seria seu primeiro romance histrico Promise me heaven, que foi publicado em 1994. Depois foi elogiada por seus livros, finalista do prmio Rita durante sete ocasies e o recebeu em dois; dois de seus livros foram premiados por permanecer no Top Tenha das listas de livros (The Bridal Season e My Seduction); seus livros aparecem regularmente nas listas nacionais e regionais de bestseller, includa a lista de USA Today e a de New York Teme. Brockway desfruta viajando, com a jardinagem, o tnis e trabalhando como voluntria para a Reabilitao da Fauna de Minnesota Central. Ainda vive em Minnesota com um casal de ces e seu marido, um mdico de famlia de quem Connie aceitou um desafio...

CONNIE BROCKWAY
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ATRAO