Sunteți pe pagina 1din 166

EDGAR WALLACE CEI TREI DIN CORDOVA Traducere de Dr. I. W. Editura SOC. DOMACO S.R.L.

Coperta : Adriana Ioni ISBN9739511139

CAPITOLUL I TREI BARBAI N CORDOVA


n cafeneaua la Gran Capitan n Cordova, edea, la o mas de marmur, un brbat, care prea c dispune de mult timp liber. Domnul acela era de statur nalt i purta o barb ngrijit. Cu ochii si cenuii i serioi cerceta toat strada n mod distrat, fr s arate un interes special. Din cnd !n cnd sorbea din cafeaua ce avea pe mas. Era mbrcat n haine negre conform uzului n Spania. Cravata, neagr i ea, era confecionat din mtase fin. Pantalonii, impecabil croii, erau inui ntini cu cordoane de piele, care treceau sub ghetele ascuite la vrf. Felul acesta de a purta pantalonii, se obinuia de ctre unii cavaleri. mbrcmintea aceasta, cam stranie pentru noi, era portul obinuit n Cordova. Domnul acela putea foarte bine s fie spaniol, cci n sudul Spaniei se gsesc destui oameni cu ochi cenuii, provenii din cstoria irlandezilor veseli, care veniser pe timpuri cu trupele de ocupaie ale lui Wellington, cu fetele arztoare din Estremadura. Brbatul acela singuratic vorbea o spaniol impecabil, i anume dialectul andaluz. Chiar i modul cum trata pe ceretorul care, apropiindu-se (le el pentru a-i cere de poman, milogindu-se pln- gtor i ntinznd o mn schilodit, arta c se troge din sudul rii. n numele Fecioarei, a Sfinilor i Atot-Puternicului Dumnezeu, v implor, senor, dai-mi zece centime. Domnul de la mas i ndrept privirea spre mna schiload. Dumnezeu i va ajuta ! i zise el n limba arab, aa cum ea se vorbete n Maroc.

Dac Cerul mi va drui o sut de ani de via, nu voi nceta s m rog pentru binele dv. Domnul i ndrept acum privirea spre figura ceretorului. Acesta era de statur mijlocie. Faa sa avea trsturi bine definite. Avea capul nfurat ntr-un pansament mare, care-i acoperea i un ochi. Pe lng aparena asta dezgusttoare, mai era i paralizat la picioare. n minile-i murdare inea un baston. Senor i Excelen, zece centime m pot scpa de chinurile ngrozitoare ale foamei, care m mistuie. N-o s putei dormi la noapte, gndindu-v la nenorocitul de ceretor, care se zvrcolete de foame n culcuul su! Du-te cu Dumnezeu ! Oh, nlime, pe Copilaul sfnt, care se odihnete n poalele mamei sale, pe toi sfinii (i fcu cruce) i pe sngele fctor de minuni al martirilor, v implor, nu m lsai s mor de foame pe drum, cnd tii c zece centime, care nu nseamn nimic pentru dv., mi pot umple stomacul cu mncare. Domnul de la mas nu se ls nduplecat, ci i bu linitit mai departe cafeaua. Du-te cu Dumnezeu ! Btrnul mai ezit nc. Se uit mai nti n susul i n josul strzii nsorite, apoi i arunc o privire n local. n captul cellalt al cafenelei, edea la o mas un chelner, rsfoind un ziar. l cunoti pe Dr. Essley ? ntrebarea fusese pus ntr-o englezeasc curat. Cellalt ridic capul. Nu. De ce ? rspunsul fu dat tot n limba englez. Caut de-i f cunotina. E un om foarte interesant. Ceretorul nu mai spuse nimic, ci se tr mai departe.

Cavalerul de la mas se uit plin de curiozitate, cum ceretorul se ndrepta spre cafeneaua vecin. Btu apoi din palme. Chelnerul, care adormise ntre timp, se trezi din somn i se apropie lene de mas. Primi plata i baciul obinuit, i atepta plecarea vizitatorului. Dei cerul era fr urm de nori i soarele strlucea, era totui nc rcoare, n zilele acelea antemergtoare primverii. Domnul se scul de pe scaun i se arta acum n toat splendoarea sa msura peste ase picioare. Apuc un vrf al mantilei, l arunc uor peste umr i o porni agale dup ceretor. Drumul l ducea prin strzi nguste. Casele erau att de aproape una de alta, c pe ambele pri vedeai adncituri n ziduri, fcute de roile cruelor. Pe ceretor l ajunse n Caile Paraiso. Trecu pe lng el i o lu pe una din strzile care duceau la biserica San Fernando ; merse ncet mai departe i se ndrept apoi spre Carrera de Puente. Ajunse curnd n umbra catedralei, care fusese pe vremuri o moschee i servea acum att cultului lui Isus, ca i al lui Alah. Aici sttu o clip la ndoial. Nu tia ncotro s o ia. Se ndrept apoi spre podul Ca- lahora, care exista nc de pe timpul Maurilor. Ajungnd la mijlocul podului, se opri i se rezem de balustrad, uitndu-se la jocul apelor tulburi i umflate ale Guadalquivirului. Pe ascuns ns, observa cum ceretorul venea spre el. Apropierea dur cam mult timp, deoarece ceretorul chiopta. l ajunse n fine i-i ntinse plria. Atitudinea ceretorului era aceea a unui adevrat ceretor. Vocea ns era a unui englez din ptura cult. Manfred spuse el cu un ton serios, trebuie s faci cunotina acestui dr. Essley. Te rog dintr-un anumit motiv. Ce e el ?

Ceretorul surse. n primul rnd trebuie s m bazez pe memorie. Biblioteca din locuina mea srccioas, e cam restrns. mi amintesc foarte vag c e un medic dintrun cartier mrgina al Londrei. Pare s fie un om capabil. i ce face aici ? Gonsalez, care se ascundea sub masca ceretorului, surse din nou. Aici n Cordova triete un dr. Cajalos. Acolo, prin mprejurimile nobile ale Paseo del Gran Capitan unde, probabil, locuieti tu, nu se aud uuielile plebei din Cordova. Aici i art casele drpnate i murdare de la capul podului n Campo da Verdad, unde se triete cu doi pesetas pe sptmn, i nc mulumitor, aici dr. Cajalos este cunoscut i stimat de toi. Dr. Cajalos e un om ciudat, care face minuni cu arta lui, despre care filozofia ta nu are habar. El face pe orbi s vad, scoate prin fora sa ocult pe vinovai la lumina zilei, prepar buturi de dragoste, fr gre, descnt bube i oprete ivirea urmrilor bolii somnului. Dr. Cajalos este stimat chiar i n cartierul Paseo del Gran Capitan spuse Manfred, clipind din ochi. L-am vizitat i eu i i-am cerut un sfat. Ceretorul rmase cam perplex. Eti mai dibaci dect mi-am nchipuit spuse el cu admiraie. Cnd ai fost la el ? Manfred rse pe nfundate. Acum cteva sptmni sttea un ceretor pe strad, ntr-o anumit noapte, n faa porii medicului acela celebru i atepta cu nerbdare reapariia unui vizitator misterios, care se nfurase n mantaua sa pn n vrful nasului. Da. mi aduc aminte rspunse Gonsalez. Era un strin din Ronda i eram curios s tiu cinc e. Ai observat c l-am urmrit ?

M uitam pe ascuns la tine. Dar, ce ? Tu erai strinul acela ? Da. Am plecat atunci din Cordova, ca s vin la Cordova. M declar btut spuse Gonsalez dup o clip de gndire. l cunoti aadar pe doctor ? Poi tu pricepe, de ce vine un medic englez n Cordova ? Medicul sta englez a venit pe drumul cel mai scurt i cel mai repede, cu expresul de Algeciras. Mine diminea pleac din Cordova. Doctorul englez a venit s-l consulte pe dr. Cajalos. i Poiccart e aici ; i pe el l intereseaz Essley i anume att de mult, nct viziteaz Cordova cu Baedeker-ul n mn, condus de ghizi oficiali, care numai lui nu-i pot arta nimic nou. Manfred i netezi barbionul, iar din ochii si inteligeni nea iari privirea cea serioas, ca i mai adineaori, cnd se uita dup ceretor, cum chiopta, ndeprtndu-se de lng el, la cafeneaua del Gran Capitan. Viaa ar fi plicticoas fr Poiccart spuse Manfred. Ai dreptate o Senor, toat viaa mea va fi druit laudei tale, iar rugminile mele s se nale ca tmia, spre Tronul Atot-Puternicului! Gonsalez vzuse apropiindu-se un gardian comunal i de aceea ntinsese iar mna, recitndu-i litaniile cu voce plngtoare. La apropierea poliistului, Manfred cltin din cap i i spuse : Du-te cu Dumnezeu ! Cine rios ! se rsti acum poliistul la ceretor, apucndu-l brutal de umr fiu de ho! terge-o de aici, pentru c prezena ta mpuit poate s ofenseze mirosul acestui domn nobil.

Poliistul i puse apoi minile n olduri i se uit dup ceretor, cum se ndeprta chiop- tnd. Se ntoarse apoi spre Manfred i i spuse : i eu o duc greu. Nu e att de uor s apr pe cavalerii bogai i darnici fa de milogeala murdarului acela. Dumnezeu tie ce salariu mic am i ce familie grea trebuie s ntrein. Trei guri flmnde, fr a mai socoti pe mama nevestei mele, care ne viziteaz totdeauna de srbtori, ca s o ducem la luptele de tauri. Viaa e grea, Senor ! i pe deasupra donna aceea, andaluza mndr, pretinde s-i iau loc la umbr, un loc care cost dou pesete. Din ziua Sfintei Tereza nu am mai gustat pictur de Rioja... Manfred bg o peset n mna acestui ceretor n uniform. Poliistul l conduse pn la captul podului i i povesti greutile i grijile sale casnice, cu o sinceritate imposibil n orice alt parte a lumii. Tn sfrit se oprir n faa portalului catedralei. Mria Voastr nu sntei clin Cordova ? Nu. Eu snt din Malaga. Sora mea s-a mritat cu un pescar din Malaga povesti numaidect poliistul. Pescarul s-a necat, iar sora mea triete acum cu un Senorj al crui nume l-am uitat. Sora mea e foarte bigotfl, dar foarte egoist. Ai fost vreodat n Gi- braltnr ? Manfred fcu semn c da. Se uita cu interes la Un grup de turiti, crora li se arta splendoarea Puortei del Perdon. Unul dintre turiti se despri de ceilali i se npropie de Manfred. Turistul era un brbat de statur mijlocie, voinic. n felul su de a fi, se observa o rezerv ; obrazul su exprima ns o linite melancolic. Putei s-mi artai drumul spre Paseo del f lrnn Capitan ? ntreb el ntr-o spaniol stricat.

i eu merg ntr-acolo i rspunse Manfred politicos, i dac d-l vrea s m nsoeasc... V-a fi foarte recunosctor. Discutar puin diverse chestiuni, aa despre vremea frumoas, privelitea splendid a catedralei i altele. Trebuie s vii cu mine s-l vezi pe Essley spuse turistul, de data asta corect spaniolete. Povestete-mi mai multe despre el. M-ai fcut curios zise Manfred. Chestiunea e foarte serioas. Essley e medic ntr-un cartier mrgina al Londrei. l observ de luni de zile. Are numai foarte puini clieni. Trecutul lui e foarte obscur. A nvat n Londra i dup ce i-a dat examenele i a obinut titlul de doctor, a plecat imediat n Australia, cu un tnr numit ITenley. Acesta czuse la examene i se declasase cu totul. Ambii erau prieteni buni. De aici se explic de ce au emigrat mpreun, ca s-i gseasc norocul printre strini. Essley nu avea rude deloc. Henley avea un unchi bogat undeva n Canada. Pe unchiul acesta nu-l vzuse ns niciodat. Ajunser la Mel- bourne i plecar de acolo, mpreun, n interiorul rii. Voiau si ncerce norocul ca i alii pe cmpiile aurifere. Nu tiu precis unde erau situate aceste cmpii. Essley sosi acolo nou luni mai tr- ziu ns singur. Prietenul su murise pe drum ! Se pare c Essley nu a practicat medicina trei sau patru ani. L-am putut urmri n peregrinrile sale dintrun lagr n altul. Lucra puin i pierdea la joc tot ce agonisea. Era cunoscut sub denumirea de Dr. S.. Abia dup ce ajunse n Australia de Vest, se stabili ca medic, i dei nu avea muli pacieni, totui i ctiga existena. n anul 1906 a disprut din Coolgardie i a reaprut abia n 1914 n Londra.

Manfred i Poiccart cci el era turistul ajunser ntre timp n Paseo del Gran Capitan. Strzile erau acum mai animate. Am nchiriat aici cteva odi spuse Manfred. Hai cu mine s bei un ceai. Locuina era situat deasupra prvliei unui bijutier, n Caile Morerio. ncperile erau frumos mobilate. Am pus mare pre ca instalaia electric s fie bun spunea Manfred, punnd un ceainic electric la nclzit. Dar masa e aranjat pentru dou persoane ! exclam Poiccart. Atept musafiri. Cteodat, Leon, cruia viaa de ceretor i iese pe gt afar, vine cu trenul aici, ca s se delecteze cu viaa luxoas, i-mi povestete aventurile sale. Dar a dori s tiu mai multe despre Essley. M intereseaz foarte mult. Turistul se tolni comod ntr-un fotoliu. Unde am rmas ? Ah, da. Dr. Essley a disprut din Coolgardie i a aprut opt ani mai trziu n Londra. Sub mprejurri excepionale ? Nu tocmai. Un om influent l-a lansat n lumea de afaceri londonez. Vorbeti de colonelul Black ? ntreb Manfred ncreind din frunte. Da. Colonelului Black i datoreaz Essley clientela sa. Mi-a atras pentru prima dat atenia... Se auzi o btaie n u. Manfred ridic degetul, se duse la u i o deschise. Portarul sttea n capul w arii cu apca n mn. n spatele lui, cteva trepte mal jos, se afla un strin, care prea s fie un englez. Un domn dorete s vorbeasc Excelenei Voastre. Casa mea st la dispoziia dv. ntmpin Manfred pe strin, n limba spaniol.

Nu pot vorbi aa bine spaniola rspunse Irainul n englezete. Poftim n antreu. Strinul urc ncet scara. Avea cam vreo cincizeci de ani, purta prul lung, albit din vreme. Sprncenele erau stufoase. Brbia proeminent ddea feei un aspect respingtor. Era mbrcat n negru. n mna nmnuat inea o ptArie cu borul mare. Intrat n camer, se uit cercettor de la Manii cd la Poiccart. Numele meu e Essley. i dup o scurt ezitare, nc o dat : Essley cu o accentuare deosebit a consonantei s. Dr. Essley. Manfred art cu mna spre un scaun, dar strinul cltin din cap. Nu vreau s ed. Cnd discut afaceri, stau mai bine n picioare. Se uit apoi bnuitor la Poiccart. A dori s v vorbesc ntr-o chestie particular spuse el cu o intonaie deosebit, dar Manfred i rspunse prompt. Prietenul meu se bucur de toat ncrederea meu. Fie. Am auzit c sntei om de tiin i c posedai cunotine aprofundate asupra Spaniei. Manfred ridic din umeri. n rolul, pe care l juca acum, se bucura de renumele unui scriitor. Publicase sub numele de la Monte o carte despre criminalitatea modern. Cnd am aflat lucrul acesta, am venit imediat nici. Mai am i alte afaceri n Cordova, nu e vorb, dar nu att de importante. Dr. Essley se aez acum pe un scaun, n aa fel, ca s fie cu spatele la fereastr. D-le de la Monte, dv. posedai cunotine universale despre criminalitate.

Am scris, e drept, o carte asupra subiectului acosta, dar asta nu nseamn universalitate. Tocmai de asta mi era team. Eram ngrijorat i de faptul c poate nu vorbii englezete. Acum doresc s v pun o ntrebare, pe fa, la care atept un rspuns tot pe fa. V stau pe ct posibil la dispoziie. Ai auzit vreodat de cei patru ? Da. Am auzit de ei. Unde se afl acum ? n Spania ? Nu tiu precis. Dar de ce ntrebai ? Pentru c eu..., ei bine, m intereseaz aceti oameni. Se spune c dibuiesc orice crim, pe care legea nu o poate pedepsi. i se mai spune c i ucid victimele... Vocea vizitatorului devenise i mai aspr, iar ochii I se fcuser att de mici, nct preau s fie numai nite puncte... Se tie c exist o asemenea organizaie puse Manfred, se mai tie c cei patru se ocup cu crime neispite i... c pedepsesc... Omoar ? ntrebuineaz i pedeapsa cu moartea. i totui snt liberi ? Dr. Essley sri de pe wciiun i gesticul cu minile. Oamenii tia umbla liberi i nu snt pedepsii ? Nu pot fi prini, cu toate metodele poliieneti i ale justiiei moderne ? ! Oamenii tia ndrznesc s i dea singuri inunele de judectori asupra altora i s i condamne ? ! Cine le-a dat dreptul acesta ? Exist doar legi i dac cineva le calc... Se ntrerupse brusc, ridic din umeri i se prbui pe scaun. Dup cte am auzit, continu el peste cteva clipe, cei patru nu mai au putere... snt mprtiai n toat lumea... toate statele au emis mandate de arestare contra lor.

Manfred aprob, dnd din cap. Exact. Dac ns nu mai au nici o putere, asta ne va arta viitorul. Pentru moment snt trei doctorul ridic privirea de obicei mai gsesc i pe un al patrulea pe unul care are mare influen. Manfred aprob iar. i eu am auzit asta. Dr. Essley se frmnt nelinitit pe scaun. Se vodca, c rspunsurile lui Manfred nu-l mulumeau. i acum, judectorii tia se afl n Spania ? ntreb doctorul. Aa se zice. Ei nu se afl n Frana, nici n Italia, nici n Rusia, nici n Germania, aa c trebuie s fie n Spania. Iertai-m interveni acum Poiccart, care pn acum nu luase parte la discuie. Mi se pare c dv. v interesai enorm de cei patru. Nu-mi luai vorba n nume de ru : de ce dorii att de muit s tii unde se gsesc acum ? Numai din curiozitate, rspunse pripit dr. Essley. i eu studiez criminologia, ea i prietenul nostru de la Monte. n cazul acesta sntei un student entuziast se exprim Manfred. Speram c dv. sntei n msur s m ajutai. De la dv. am aflat numai c cei patru snt n Spania i asta e mai mult o presupunere. Poate c nici nu snt n Spania spuse Manfred, conducndu-i musafirul la u, poate c nici nu exist frica dv. e probabil nentemeiat. Doctorul se ntoarse furtunos, se fcuse alb ca varul. Fric ? Ai spus fric ? mi pare ru. M exprim greit n limba englez.

De ce mi-ar fi fric de ei ? Cuvintele dv. au fost ntr-adevr alese greit. Nu mi este fric nici de cei patru i nici de alteineva. Respira cu greu. Dar cu o ncordare energic i reveni. Ezit o clip, ca i cnd ar fi vrut s mai spun ceva i plec din camer. Cobor apoi scara, iei n strad i trecu n hotelul de peste drum. La colul strzii sttea un ceretor, care i ntinse mna. Facei-v poman, pentru Dumnezeu i toi sfinii ! Dr. Essley lovi cu bastonul spre mna ntins a ceretorului, dar Gonsalez, cci el era ceretorul, i retrase mna cu o iueal vertiginoas. Era dispus s suporte multe neplceri, dar... ca s capete rni pe mini, asta nu voia. Ajungnd n camera sa, Essley se ncuie n odaie i se aez pe un scaun ca s reflecteze. Se blestema singur c i pierduse cumptul, chiar n faa Uliul om att de nensemnat ca diletantul acela, care voia s priceap ceva din tiin. Prima parte a problemei ce i-o pusese, o rezolvase fr reuit. Scoase din buzunar un ghid n I Spaniei i l rsfoi, pn ce ddu peste planul oraului Cordova. n acei loc se afla i un alt plan iil oraului, ntocmit de cineva, care cunotea mai bine topografia, dect tia s deseneze. Dr. Essley auzise pentru prima oar de dr. Cajalos de la un anarhist spaniol, pe care l ntlnise eu ocazia plimbrilor sale ciudate prin Londra. Individul acela i povestise, la un pahar cu vin, de- .pre puterile aproape supraomeneti ale vrjitorului din Cordova. Cu ocazia asta atinse i chestiuni, cure deteptar interesul drului Essley n mod extraordinar. Dr. Essley intr apoi n coresponden cu dr. Cajalos i se pregtea acum s-l viziteze.

Se uit la ceas. Era aproape apte. Voia mai nti s mnnce i apoi s i schimbe hainele. Se spl, fr a aprinde lumina, i cobori n sala de mncare. Lu loc la o mas, singur, i se adnci n cititul unei reviste engleze, pe care o adusese cu el. Din timp n timp i nota cte ceva ntr-un carnet, ce l avea pe mas. Notiele nu aveau nici o legtur cu ceea ce citea i nici cu tiina medical. Erau nsemnri asupra prii financiare ale unui plan, care tocmai i trecuse prin minte. Dup ce i bu cafeaua, se napoie n camera sa ; aprinse lumina, trase perdelele i apropie de lamp o msu mic. Din geamantan scoase mai multe documente, pe care le ntinse pe mas. Scoase i carnetul din buzunar i lucr cteva ceasuri. Deodat se opri ns, ca i cnd un detepttor invizibil i-ar fi amintit de ntrevederea ce o avea cu dr. Cajalos. Strnse n grab hrtiile mprtiate pe mas, i puse paltonul i plria i prsi hotelul, ndreptndu-se spre podul Calahora. Strzile prin care trecea el acum, erau pustii ; dar, tiind cit de bine e pzit oraul, nu i fu team de nimic. Trecu prin mai multe strzi nguste i ntortocheate. Studiase bine planul oraului i nu ezit o clip ce drum trebuia s aleag. Numai la captul unei fundturi ovi puin. Acolo ardea o lamp cu petrol, ceea ce fcea ca locul s apar i mai lugubru. De ambele pri ale strzii se aflau case nalte, mai toate fr ferestre, cu uile nfundate n boite. Dr. Essley se opri n faa uneia din ui, pe partea stng i sun. Ua fu deschis imediat. Dr. Essley ezit s intre. Poftii l invit cineva n spaniol. Nu v fie team. Essley intr, iar ua se nchise n urma lui. Venii dup mine.

n ntunericul ce domnea, abia se putea distinge statura mic a unui brbat. Pe dr. Essley l trecur nduelile. Individul care-l primise, aprinse o lamp, aa c dr. Essley putea acum s-l vad mai bine. Era un ins mic ca piticii, abia c msura vreo patru picioare. Faa i era acoperit de o barb alb, nengrijit, mare, care cdea pe piept. Capul i era chel de tot i semna cu o bil de biliard. Murdria n care tria individul acela, dovedea c nu era prieten al apei. O pereche de ochi negri, sclipitori, se uitau cu ptrundere la dr. Essley. Ridurile din jurul lor, artau c individul acela putea fi i vesel, cnd voia. Asta era, aadar, dr. Cajalos, un brbat celebru n Spania, dei nu avea nici o poziie social. Luai loc. S discutm n linite. Ceva mai ttrziu primesc vizita unei doamne din nalta societate, care vine s mi cear, sfatul ntr-o chestiune delicat. Essley lu loc pe un scaun. Dr. Cajalos n faa lui, se aez pe mas. Cajalos fcea o impresie caraghioas cu capul chel, cu faa de moneag i cu trupul pitic. V-am scris relativ la unele experimente oculte ncepu dr. Essley. Dr. Cajalos l ntrerupse ns imediat. Ai venit doar dup un medicament preparat de mine din... Dr. Essley sri n sus. Dar... eu... nu am spus nimic despre asta... Asta i-o citesc eu din vrful nasului ! Discut deseori cu ceretori. De la ei aflu multe lucruri interesante ! i rspunse dr. Cajalos foarte serios. Credeam... Uitai-v aici. Dr. Cajalos scoase dintr-una din lzile care se aflau n colul camerei, un iepura.

Destup cu mna liber o sticl verde i o puse pe mas. Lu apoi un fulg, l muie n tinctura din sticl i atinse uor de tot nasul animalului. Iepuraul deveni imediat eapn, ca i cnd viaa ar fi disprut din corpul su. Dr. Cajalos astup din nou sticla i arunc fulgul n foc. Pe spuse el apoi scurt. sta e preparatul meu i depuse animalul mort, la picioarele musafirului su. Luai animalul, domnul meu, i examinai-l, facei orice ncercri vei voi. Nu vei gsi nici o urm din alcaloidul cu care a fost ucis. Asta nu e adevrat, cci rmne o urm anatomic : contractarea pupilei. Uitai-v. Examinai-i ochii ! Dr. Essley nu putu gsi, ntr-adevr, nici o Urm a acestui semn caracteristic. Afar, lng zid, un om asculta atent. Ca s aud mai bine, i pusese un microfon la ureche, al crui cellalt capt de cauciuc, l inea apsat de jaluzelele ferestrei. Aa sttu i ascult omul acela vreo jumtate de ceas. Scurt timp dup ce individul o tersese, dr. Cajalos i conducea musafirul n strad. Diavolii snt azi mai puternici ca oricnd murmur medicul spaniol. n curnd se vor petrece lucruri mari. Essley tcu din gur. Abia atepta s se vad n strad. Rmnei cu bine ! Ducei-v cu Dumnezeu rspunse Cajalos.

CAPITOLUL II COLONELUL BLACK, FINANCIARUL


Firma Black & Gram se bucura n City de un oarecare renume. Se prea poate ca d-l Gram, un promotor al lumii financiare, vizitator asiduu al bisericilor i binefctor cu suflet larg, s fi fost un om cumsecade. ntr-adevr, Black se plngea amar, c Gram l va ruina cu filantropia sa. Gram lsa sufletul s predomine intelectul. Ca om de afaceri, era conciliant, prea conciliant chiar, n City, Gram era tratat cam cu scepticism. Era comparat cu o femeie btrn, bun. Pe Black nu tl prea impresionau ns lucrurile astea. Surdea numai misterios la toate insinurile ce le auzea i continua s se plng de Gram. ncercrile lui Gram de a menine prestigiul i bunul renume al firmei, cu toate ce se spuneau despre colonelul Black, nu orau mprtite i de acesta. Black i zicea colonel, cu toate c nu era trecut pe lista ofierilor ; nici chiar pe listele armatei americane, printre pleiada aceea mare de purttori de titluri onorifice, nu se gsea numele colonelului Black. Black & Gram se ocupau n special cu fondarea de societi anonime i cu negoul de efecte publice i aciuni. Ei recomandau clienilor lor anumite aciuni, pe care acetia le cumprau sau le vindeau, dup sfatul ce l ddea firma. Dup un timp oarecare clienii se pomeneau cu o scrisoare politicoas, prin care Black & Gram i exprimau regretul de a fi nevoii s comunice domnului cutare sau cutare c depozitul, pe care aceti domni l au la Black & Gram e epuizat. Totodat se cerea clientului respectiv s reguleze, ct mai curnd posibil, datoriile pe care le-a contractat ntrun mod cam extraordinar. Acestea erau nceputurile modeste alo firmei, care era predestinat s ia o

dezvoltare att de important. Gram iei clin combinaie, de altfel, ca s spunem adevrul, Gram nu fusese niciodat prta. Snt destui care pun la ndoial nsi existena lui. Black rmase s conduc mai departe afacerea, avu succese importante, iar numele su avea, n unele cercuri sociale, un rsunet magic. Alte clase sociale l ignorau cu totul. Financiarii mari din City, ca de ex. Farings, Wertheiner, Scott-Teasons, i alii, nu voiau s tie, oficial, de existena lui ; cci financiarii acetia i conduceau afacerile n mod onorabil, linitit i nobil. mprumutau bani cu dobnzi ridicol de mici, emiteau mprumuturi de stat, finanau ntreprinderi mari ale statului, cumprau aur, i aa mai departe. Domnii acetia se duceau la unsprezece cu automobilele lor la Tread- needle Street i plecau la patru de acolo, tot cu automobilele lor proprii. Citeau ei, ce-i drept, cele ce scriau jurnalele despre Black. Nu erau rare zilele, n care ziarele s fie pline cu rapoarte asupra afacerilor acestuia. n modul acesta aflau financiarii aceia rezervai, despre etigurile enorme pe care le realiza Black la bursa de efecte, despre angajamentele sale n hrtii argentiniene, despre plantaiile sale de cauciuc, despre minele sale de aram din Canada ; dar toate astea i lsau reci. Interesul lor se putea compara, cu acela pe care l are o locomotiv a unui tren accelerat fa de un automobil mic. n ziua, ns, n care colonelul Black expuse acestui financiari un plan care promitea ctiguri mari, primi rspunsul c regretm a nu putea accepta propunerile interesante ale d-lui colonel Black. Black, amgit i suprat, se adres atunci unui concern american; cci avea, pentru prospectele i publicaiile sale, absolut nevoie de nume cunoscute, dac voia s aib succes. Black se gndea c americanii snt oameni irei. Propunerile sale erau .i

trgtoare, n forma lor. n foncl ns, neruinate. Ilaspunsul americanilor nu ntrzie : Stimate Domn, (firma american, care scria, era una din acelea care manipuleaz afaceri de milioane). Am examinat cu de-amnuntul propunerile dv. i sntem convini c dv. ctigai foarte mult cu asemenea afaceri ; nou ns nu ni se pare att de sigur, c i noi vom putea profita n aceeai msur. Black se napoie ntr-o dup mas la Londra, ca ia ia parte la o edin a unui Consiliu de administraie. Fusese cteva zile la ar, ca s adune puteri pentru lupta ce l atepta, cum explic el, pe jumtate n glum, pe jumtate ironic, celorlali participani ai edinei consiliului. Colonelul Black era un brbat lat n spate, de o nlime mijlocie, cu faa palid. Figura lui Black nu se putea uita aa uor, cnd ai vzut-o o dat. Nu numai tenul feei sale, sau sprncenele sale sau buzele sale subiri, fceau s fie observat ; dar toat personalitatea lui se imprima memoriei oricui 11 vedea. Felul su era grbit aproape abrupt ; rspunsurile sale erau cteodat neptoare i ofensatoare. Dac lua o decizie, n vreo chestiune, nu i-o mai schimba. Dei marii financiari din City nu tiau nimic despre el, numele lui era totui bine cunoscut, ba chiar popular, n toat Anglia. Aproape c nu exista o familie burghez, care s nu fi cumprat aciuni de la el. Micii speculani la burs i urmau sfatul i cnd emitea aciuni, subscripia era de dou ori acoperit. Acum cinci ani Black era un necunoscut. Reuise s se urce la o aa nlime ntr-un timp att de scurt ! n sala de edin, Black intr foarte punctual. Sala se afla lng birourile sale din Moorgate Street. edina amenina s fie foarte agitat. Era iar vorba de o fuziune i iar rezistase conductorul unui

grup de proprietari de mine de fier, tuturor ameninrilor i tentaiilor lui Black. Ceilali au acceptat spunea Fank. D-ta, dle colonel, ne-ai promis c vei rupe rezistena lui Sanford. i am s m in de cuvnt rspunse Black, tios. i Widdison s-a opus atunci fuziunii, dar a murit subit continu Fank. Nu putem atepta ca providena s ne ajute totdeauna. Black ncrei fruntea. Nu mi plac asemenea glume. Sanford e un om ncpnat i mndru. Cu el trebuie s te pori prevztor i circumspect. Lsai-l pe mna mea. Dup aceast explicaie, puin cam ubred, edina se ridic. nainte de a prsi sala de edine, Fank l chem pe Black la o parte. M-am ntlnit ieri cu un domn, care l-a cunoscut pe prietenul d-tale, dr. Essley, n Australia. Da ? Obrazul lui Black rmase impasibil. Da. L-a cunoscut acolo i m ntreba unde l-ar putea gsi n Londra. Black ridic din umeri. Dup cte tiu eu, dr. Essley e n strintate. Mi se pare c nu l poi suferi ? Augustus Fank cltin din cap. Medicii care i viziteaz pacienii la miezul nopii, medicii pe care nu i gseti cnd ai nevoie dr ei i care fac continuu plimbri n strintate, eu mi prea snt simpatici. Dr. Essley e un medic foarte ocupat. Dar nnde locuiete prietenul d-tale ? Nu e prietenul meu. E un anume Weld, un fel de prospector, care vrea s vnd concesiunea unei mine de aur. Locuiete n hotelul antialcoolicilor din Bloomsbury.

Am s comunic d-rului Essley, adresa. Black se napoie gnditor n biroul su. Toate i mergeau pe dos, n ultimul timp. Cu toate c se spunea despre el c are milioane, situaia sa era totui ca i aceea a multor financiari. Averea sa era numai pe hrtie. Fcuse multe operaiuni mari, dar acestea ceruser i cheltuieli mari. Prin minile sale trecuser milioane, dar lui nu i rmsese nimic. n persoana lui se adunau contraziceri curioase. Cu toate c avea apucturi criminale, lucra totui cu metode curate. Planurile sale se dovedeau, din punct de vedere financiar, logice i sntoase, dar ii trebuiser eforturi enorme, ca s le poat pune n aplicare. O btaie n u l detept din toropeala n care czuse. Fank intr la el. Vreau s vorbesc cteva vorbe cu d-ta, Black. Te rog, fii ct mai scurt posibil. Fank i aprinse mai nti o igar. D-ta ai avut o ascensiune miraculoas. mi aduc aminte de timpul cnd ai nceput ca agent obscur de burs. Nu vreau s spun cu asta nimic ofensator, se ntrerupse Fank, vznd cum Black se ntunec la fa. n tot cazul ai fost un agen, caro nu avea acces la burs. Aveai atunci un partener, unul care iti procura bani. Da. Dar sta nu era misteriosul Gram, nu-i aa ? Era urmaul acestuia, Gram nu era de altfel cu nimic misterios. Un nume Flint ? Da. Nu a murit subit ? Mi se pare. Iar un act al providenei ! Astfel ai ajuns n posesia exclusiv a firmei. Ai nceput, apoi, s fondezi societi, ai cumprat plantaii mari de cauciuc i ai avut succes. Apoi ai fondat o societate pentru

exploatarea minelor de staniu sau aa ceva, dar i atunci s-a ntmplat un accident mortal ? Da. Dup cte tiu... unul din directori a murit... i-am uitat numele. Fank aprob. Ar fi putut mpiedica fondarea a ameninat cu retragerea i voia s dea publicitii cteva din metodele d-tale de a face afaceri. A fost un om ncpnat. i atunci a murit. Da... a murit. Fank se uit lung la Black. Dr. Essley l-a ngrijit. Ai dreptate. i a murit. Ce vrei s spui cu asta ? Faci vreo legtur ntre moartea directorului aceluia i prietenul meu ? Voiam numai s spun c providena i-a venit, ca s zic aa, n ajutor. Toate marile d-tale succese coincid cu moartea persoanelor participante, i mie mi l-ai trimis odat pe dr. Essley ! Erai bolnav atunci. Asta-i adevrat. Dar i ddusem i de lucru 'itunei. Black, am luat o hotrre. Am s demisio- iu/ din toate posturile de director al societilor l laic. Colonelul rse nemulumit. Dragul meu, poi s te retragi. Ceva trebuie Inurt s-mi spui : bnuiala d-tale e mprtit i tlti alii ? Deocamdat nc nu. Se uitau unul la altul n tcere. A dori s m retrag n ordine. i ofer aciunile mele la preul de una sut cincizeci mii lire. M surprinde ceea ce spui. Black deschise un sertar al mesei sale de lucru vl scoase de acolo o sticlut mic, precum si un nilg

Srmanul Essley spuse el surznd. VoInjeaz acum prin Spania, ca s afle secretul parfumului arab. De ar ti el ce crezi d-ta despre el, II fi surprins ! E mai bine ca dr. Essley s fie surprins, dect ca eu s mi pierd viaa. Ce ai acolo ? Colonelul destup sticla i muie fulgul n lichid. l scoase afar i l inu aproape de nas. Ce e aia ? ntreb Fank nc o dat. n loc de rspuns, Black i ntinse fulgul. Nu miros nimic spuse Fank. Cu iueala fulgerului, Black i atinse buzele cu fulgul. Scond un ipt, Fank se prbui mort la p- mnt. Fellowe ! Frank Fellowe voia tocmai s plece din comisariat, cnd fu rechemat de vocea aspr a sergentului Gurden. Da ? tia dinainte c va auzi ceva neplcut. Sergentul Gurden nu ocolea nici o ocazie, ca s-i dea sfaturi sau s-i fac reprouri. Gurden avea o fa uscat i avea i obiceiul urt de a arta dinii, cnd era suprat. Deosebirea ntre el i tnrul poliist, care-i sttea n fa, era enorm. Pe cnd Gurden edea tolnit pe scaun, poliistul, cruia uniforma i venea de minune, sttea n poziie de drepi n faa superiorului su. Faa galben a lui Gurden ieea i mai mult n eviden, din cauza mustii zbrlite. Cu toate c era bine fcut, uniforma-i venea prost i fcea o impresie respingtoare. Iar a venit o reclamaie contra d-tale. Dac nu nceteaz reclamaiile, am s te raportez inspectorului. mi pare ru, d-le sergent, dar ce s-a reclamat ? O tii singur. Iar l-ai plictisit pe colonelul Black.

Pe faa lui Fellowe flutur un surs uor. El tia foarte bine c Gurden l protejeaz pe Black. Cum i permii s rzi ? i atrag atenia, s nu fii obraznic ! Mi se pare c tot am s te raportez. N-am avut intenia s fiu nepoliticos, d-le sergent. i mie mi snt neplcute reclamaiile astea, ca i d-tale. Dar eu i-am spus, i am s raportez i d-lui inspector, c colonelul Black, care locuiete ntr-o cas din Serrington Garden, m intereseaz n mod excepional. Asta este scuza mea. D-l colonel se plnge c-i spionezi tot mereu locuina. Frank Fellowe surse din nou. Contiina sa nu-i d pace ! Serios, d-le sergent, tiu din ntmplare c d-l colonel nu prea iubete oamenii... Ei, spune ce ai de spus. E mai bine s pstrez prerea mea pentru mine. Sergentul se supr. Ai s fii singur de vin, dac o s ai neplceri. Colonelul Black are mult trecere i e unul din cei mai mari contribuabili. Nu uita asta ! Oamenii acetia ne pltesc salariile, ngrijesc de uniformele noastre i de ntreinerea noastr. Lor le datorm existena ! Pe de alt parte ns, colonelul Black este un contribuabil, care ntr-o anumit direcie mi este inie ndatorat. Salut i puse mantaua pe bra i iei din camer. Poliistul de la poart l salut amical. Cei mai muli prieteni ai lui este. Nu-i cunoteau prinii, primise o cretere extraordinar linitit, retras i politicoas. Poseda, n fine, toate aptitudinile Fellowe nu tiau cine nici obria. Fellowe de bun. Era o fire Avea o voce onor. unui centleman.

Locuina sa era o csu mic n Somers Town, n care locuia singur. Nici unul din prietenii si n-avusese nc norocul s-l gseasc acas, n orele libere. Ocupaia lui de predilecie putea fi numai bnuit, cu ocazia campionatelor de box. Reui atunci n& obin premiul I al poliiei. Fellowe era un hoxeur de for, cu un pumn tare, i era foarte bine antrenat. Apaii din Somers Town au fost primii care au aflat de agilitatea sa n arta boxului. Un anumit (rueler se opusese la arestare, n drum spre secie. Mai trziu, avu ce s povesteasc auditoriului su, de cele ce pise n minile lui Fellowe ! Prestana cu care Fellowe aprea n public, i citigase muli prieteni, dar i procurase ^ muli dumani. n drum spre cas, i spunea c sergentul Gurden i era un duman personal, pe care trebuia s-l aib n grij ; i nu pricepea de ce Gurden l trata att de dumnos. n definitiv, Fellowe nu-i fcea dect datoria. C depea ici colo limitele, nu era motiv suficient ca s justifice repulsia superiorului su fa de el. Cea mai mare nenorocire era pentru el lipsa de activitate. De altminteri, nu nelegea ce urmrea colonelul Black cu reclamaiile sale continue. Fellowe ridic din umeri. Nu era bnuitor i nu cuta n felul de a fi al sergentului Gurden fa de el, alt motiv dect dorina, de altfel explicabil, a tuturor superiorilor nchipuii, de a modera zelul impulsiv al inferiorilor lor. Frank Fellowe i spuse c el singur trebuia s fie cauza suprrii lui Gurden, prin felul su ciudat de a se purta. La urm, se decise s nu-i mai sparg capul cu gncturile astea i o lu pe Croonec Street, spre casa sa. Ajuns acolo, descuie i intr nuntru. Pereii casei erau zugrvii cu gust. Mobila nu era din aceea care se gsete de obicei n asemenea lo-

cuine. Tabloul de deasupra sobei trebuie s fi costat singur venitul pe un an al unui poliist. Masa splendid din mijlocul camerei era, ca i scaunele i bufetul, cu siguran un obiect antic. n sob ardea un foc stranic, cci afar era frig. Fellowe se uit la cele dou scrisori de pe mas ; dar nu le citi, ci trecu de-a dreptul n dormitor. Locuina sa era, de altfel, amenajat conform dorinelor sale, cci proprietarul i fcea toate mendrele. Fellowe fcu o baie cald, se mbrc civil, i pnjpar o ceac cu ceai i, dup o jumtate de or, pArsi locuina. Se ndrept acum spre vestul Londrei. Lu un taxi, ca s-l duc la Piccadily. Opri ns maina nainte de a ajunge acolo. n aceeai sear, pe la unsprezece, sergentul Gurden prsi i el comisariatul. Cu toate c prea linitit, n sine fierbea de mnie. Antipatia lui contra lui Frank Fellowe crescuse lu ultimele sptmni, din cauza atitudinii pe care llnrul poliist o avea fa de colonelul Black ; cci acesta era un favorit deosebit al su. Gurden avea o ambiie extraordinar. Sperase la nceputul carierei, c se va face remarcat i c va avansa repede. Fiind ns lipsit de cultur i avnd o fire respingtoare, rmase n urm, cu toat srguina ce o depusese. La sfrit recunoscuse limitele ce se puneau capacitii sale de ctre superiorii si i se resemnase ta nu va ajunge niciodat inspector sau ceva mai mare ; funcii la care poate rvni orice poliist. Se zice doar c fiecare soldat poart n rania sa bastonul de mareal. Dar rar e cazul, ca un soldat s ajung mareal ! Ambiia lui Gurden se ndrepta acum spre alt cmp de' activitate : s ctige bani. Sergentul i concentra tot gndul, cum ar putea s adune avere

mare. Gndul acesta l pasiona att, nct nu mai tia alteeva. Zgrcenia i lcomia sa nesioas devenir proverbiale n poliia londonez. Colonelul Black fusese amabil cu el. Dorina de bnni i lcomia, l fceau pe Gurden s fie conciliant fa de calitile morale ale binefctorului tu. Cu toate c Gurden nu era din acei funcionari care ajutau intenionat pe rufctori, totui nimeni n-ar fi putut susine c un agent de burs, fr s aib dreptul de a lucra n burs i cruia nu i se putea dovedi nici o nelciune, s fie un element inferior al societii. Gurden i dduse ntlnire cu Black i era acum n drum spre locuina acestuia. Locuina luxos mobilat a colonelului Black era situat n Camden Town. Gurden se grbea. Nu avea timp nici mcar s-i schimbe uniforma. Dar nici nu era nevoie de aa ceva, ntruct legturile dintre el i colonelul Black erau de aa natur, nct observarea regulilor bunei societi erau de prisos. Pe timpul acela, strada pe care se afla locuina lui Black era pustie. Gurden sun la intrarea dinapoi. Ua fu imediat deschis. D-ta eti, d-le sergent ? ntreb cineva din sala ntunecoas. La rspunsul afirmativ al lui Gurden, Black aprinse lumina electric i-i iei nainte. Snt foarte mulumit c ai venit. Am venit s v cer scuze ncepu Gurden, strngnd mna colonelului. i i-am fcut lui Fellowe reprouri serioase. Colonelul fcu un gest de respingere. N-a dori ca unul din oamenii d-tale s aib neplceri din cauza mea. Purtarea lui Fellowe, e ns insuportabil i de neiertat. neleg suprarea dv. Dar tii singur, c funcionarii tia tineri, snt cam pripii i tind s depeasc drepturile lor.

Gurden vorbea foarte politicos, aproape rugtor, cci voia s-l conving pe Black c nu aprob deloc purtarea subalternului su. Avea aparena c-i reuise intenia, cci Black i rspunse cu bunvoin. S nu mai vorbim de asta. Snt sigur c tn- rul n-a avut intenia s m ofenseze, Jl conduse musafirul n sufrageria spaioas. Pe III.INU se gseau igri i o sticl de whisky. Servete-te, te rog. Gurden se aez pe un scaun. Peste o jumtate de or trebuie s fiu iar la Merle. M vei scuza, cred. Pn atunci vom fi discutat totul. Mai nti de Imite vreau s-i mulumesc pentru tot ce ai fcut I iitru mine. Black scoase dou bancnote din buzunar i le nlluse sergentului, care protest, ns cu ochii lu- Hori. Nu cred c am fcut att de mult pentru dv., i ii s merit atta. Colonelul surse. mi place s pltesc bine, chiar i pentru servicii neimportante. Am muli dumani oameni, i re neleg greit inteniile mele i e necesar s llu prevenit. Nu e uor s trieti n Anglia, dac iiI nenoricirea s fii om de afaceri. Gurden murmur cteva cuvinte de aprobare. n afacerea mea, drag d-le sergent, se nllmpl deseori, ca unii oameni, care nu ctig att de mult, ct i-au nchipuit c trebuie s ctige, nA fie decepionai. Ei aduc atunci tot felul de acu- /.iiii contra conductorului afacerii n care i-au investit banii. Abia azi am primit o scrisoare, prin i are snt acuzat eu tocmai eu c fac afaceri veroase. Gurden nelegea foarte bine ideile speculantului. Nu vorbesc numai despre mine. Mai am i prieteni, pe care a dori s-i apr contra incrimin- i

llor. De pild dr. Essley E, dublu s, 1, e, y, ai auzit de el ? Dei nu tia nimic de dr. Essley, Gurden ddu ilIn cap, ca i cnd l-ar fi cunoscut. Dr. Essley este un om care st deasupra incriminrilor. El st la apogeul carierei sale. i totui, nu m-a mira, dac a auzi, ntr-o bun zi, c i de el se vorbete ! Sergentul murmur din nou cteva vorbe aprobatoare. Trebuie s contezi totdeauna pe faptul, c oameni ordinari caut s atace oameni care joac un rol n viaa public. Eu tiu, c d-ta afli cel dinti asemenea lucruri i c-mi vei da ocazia particular, neoficial, bineneles s m apr contra unor asemenea insinuri. De aceea m simt ntru- ctva n siguran i de aceea i snt att de recunosctor, termin Black tirada, btndu-l pe cellalt pe umr. Gurden se simea n ceruri ! neleg prea bine situaia dv. Fii sigur c voi face tot ce-mi st n putin. Voi fi fericit, s v pot fi de folos. Black l btu iar pe umeri. i te rog s ai aceeai grij i de prietenul meu, dr. Essley. Noteaz-i numele sta. Am trimis azi s te cheme aici ridic din umeri dac zic s te cheme, atunci exagerez. Cci cum poate un muritor de rnd, ca mine, s ordone ceva unui poliist ? Gurden i rsuci mulumit mustaa. Mai degrab, fac uz de prietenia d-tale valoroas s-i cer un sfat. Black se aez pe un scaun, n faa sergentului. Poliistul Fellowe, contra cruia am reclamat, a adus fiicei d-lui Theodore Sanford un serviciu mare. Cred c-l cunoti pe d-l Sanford. Gurden rspunse aprobnd. De altfel, cine nu-l cunotea pe Theodore Sanford, milionarul rege al

oelului, care-i cldise n Hampstead un palat feeric i care cumprase, pentru galeria sa de taIlinuri, un original de Velasquez de la familia Den- nlngston ? D-ra Sanford conducea automobilul. Fellowe .o arunc pe main tocmai n momentul, n care l ru pierduse stpnirea mainii. Cu mare greutate ,'i nu fr pericol pentru el singur, Fellowe a reuit hrt mpiedice o catastrof. Ah, Fellowe a fost acela ? ntreb Gurden. Da. El a fost. Ambii tineri s-au mai ntlnit de <atunci. Deocamdat fr tirea tatlui fetei. nelegi... ce vreau s spun ? Gurden nu nelese, dar nici nu rspunse. Nu vreau s spun, c ar fi cine tie ce lucru nlu, dar un simplu poliist, nici mcar unul cu i:radul dtale, un poliist de rnd, n fine... Asta e ceva de neiertat ! Dintr-un motiv, pe care nu-l neleg deloc, l I Sanford permite acum vizitele tnrului poliist, l 'iintra acestui fapt, nu avem ce face. Te-a ruga Ins s uzezi de influena d-tale asupra lui... Gurden se ridic s plece. tia foarte bine c nu-l poate influena pe subalternul su. Totui, el era superiorul ! Gurden pricepea foarte bine ce voia lllack. A dori, aadar, s aflu dac lui Fellowe i se vor procura neplceri. Nu uita, te rog : vreau s tiu tot ce se va ntmpla n chestia asta. Fellowe e un om energic i capabil, rspunse Gurden serios. Are relaii n societatea nalt. Nu pot pricepe, cum de a ajuns acolo. mi vine s cred, c s-a vrt n ncrederea acelor oameni. Eu am spus-o totdeauna : locul adevrat pentru un poliist, este buctria ! Dac vd un gardist eznd n sufragerie sau n salon, atunci devin bnuitor. n ultimul timp s-au descoperit muli per- turi. Se opri, cci bg de seam, c i el se gsea ntr-o sufragerie i c nu era prea departe de perari.

Colonelul l conduse pn la u. E posibil ca Fellowe sta s raporteze superiorilor si, peste capul d-tale. Te rog s fii atent, mai ales asupra acestui lucru, i s-mi comunici imediat textul raportului su, dac va fi cazul. N-a dori s fiu surprins de mprejurri. Ca s rspund unei acuzaii oarecare, trebuie s tiu totul ct mai curnd posibil, cci atunci o s-mi fie mai uor. Snt foarte ocupat i mai am i alte lucruri n cap. Cu aceste cuvinte se despri de Gurden la ua de la intrare. Sergentul se napoie cu pai repezi la secie i cu sufletul plin de sentimentul c vizita a fost rentabil.

CAPITOLUL III O AVENTUR N PIMLICO


ntre timp, Frank Fellowe ajunsese la o bodeg n apiopiere de Regent Street. i comand un whisky cu soda, i se aez la o msu ntr-un col al localului, care era aproape gol. Lng bar stteau 23 indivizi, care discutau ntre ei i scrutau pe fiecare din noii vizitatori. Frank tia c erau borfai de rnd, cum se gsesc peste tot locul n Londra. Dar nu venise pentru ei acolo. Atepta citind un ziar. Nu pentru prima dat se afla el n acest local i IUI pentru prima dat venise degeaba. Dar Frank ia rbdtor i perseverent. Pe la zece si un sfert si fcur apariia doi indivizi. Frank Fellowe, care se uita la ei pe deasupra ziaMilui, putea zri obrazul lui Sparks, care discuta aprins cu cellalt. Sparks era n serviciul colonelului Black. Ba, ceva mai mult, era un fel de fac- lolum al colonelului, care-i ddea, de multe ori, ordinele cele mai josnice. i pe cellalt individ l cunotea Frank. Era un oarecare Iakobs, un ho ordinar, care primea de la Black un fel de pensie. Convorbirea fu din cnd n cnd ntrerupt, i iuume cnd Sparks se uita la ceasul din peretele localului, sau cnd Iakobs se uita la ceasul su de buzunar. La unsprezece fr un sfert prsir loialul. Frank i urm, lsnd paharul cu whisky aproape neatins. Sparks i Iakobs o luar pe jos pe Regent Street, pn ce ntlnir un taxi. Frank opri i el o main.

Urmeaz maina din fa. ine-te ns la distan de ea, i dac oprete, ia-o nainte i oprete ceva mai departe. Ambele maini o luar spre Gara Victoria i de I acolo, pe dreapta, spre Grosvenor Road. Puin dup j aceea intrar n labirintul de strzi de la Pimlico. Prima main opri, n fine, n faa unei case mari, nguste, care fcea o impresie de neglijen. Frank opri maina sa vreo optzeci de metri mai departe, pe partea opus a strzii. i notase casa, n faa creia se oprise prima main. O plac de alam, arta c n acea cas se gsete un birou de plasare. Sparks i Iakobs intraser deja n cas, nainte ca Frank s fi ajuns acolo. Frank trecu strada i-i alese un loc, de unde putea vedea poarta de la intrare. Dar, abia pe la dousprezece putu s vad ceva. ntre timp trecuse un gardian pe lng el, privindu-l bnuitor, lucru ce fcur de altfel i puinii , trectori, care treceau la ora aceea pe strad. Un automobil particular sosi i opri brusc n faa casei. De acolo, de unde se afla, Frank putu recunoate, fr greutate, pe colonelul Black n persoana celui care cobora din main. Colonelul era ateptat, fr ndoial, cci ua de la intrare se deschise imediat. Ceva mai trziu, o alt main opri n faa casei i din ea cobor un domn elegant, n care Frank recunoscu pe Sir Isaac Tramber. Tramber era n inut de sear. Ajuns n captul scrii care ducea spre intrarea n cas, ezit o clip. Urc apoi scara i pipi s gseasc soneria. nainte ns de a se atinge de ea, uii Iu deschis i Tramber intr nuntru. E drept c Tramber nu tia c acolo, n ncperile de sus, era edina Consiliului de Administraie ale unei societi al crei capital social era mai mare ca al celei mai nsemnate ntreprinderi clin City, ai unei

societi ale crei filiale, ageni i metode de lucru, se puteau ntlni n toat lumea. Societatea aceasta inea chiar i registre, trebuia numai s le gseti i s le poi descifra ! Colonelul Black i Sir Isaac Tramber luaser loc la o mas lung. Sir Isaac era un om tnr, cam de vreo 26 de ani, cu o fa de copil. Purta o mustcioar. Mutra lui era cunoscut tuturor posesorilor de grajduri i tuturor acelora care se interesau de curse de cai. Dintr-un motiv bine determinat, Sir Isaac fusese exclus din societatea bun, dei descindea dintr-o familie care jucase un rol important n istoria Angliei i care fusese ridicat la rangul de baroni pe la nceputul secolului al XVII-lea. Numele ce-l purta, era un nu.me nobil, pe care muli din naintaii si l inuser n cinste i-l purtaser cu mndrie. Totui, despre Sir Isaac nu se vorbea. Cnd invita I pe cineva, primea un rspuns politicos, dar negativ ; iar pe el nu-l invita nimeni. Cci Sir Isaac fusese odat amestecat ntr-un scandal care rmsese nelmurit. Clasele sociale sus puse snt totdeauna ngduitoare fa de membrii lor. Ei iart, cam n sil, ce-i drept, dar iart i scuz greeli i chiar crime. Exist totui unele fapte care nu pot fi Iertate. Porile caselor acelora, care stau pe trep- lele sociale cele mai nalte, se nchid fa de aceia i are s-au fcut vinovai de asemenea greeli. i pentru Sir Isaac erau porile acelea nchise. Numele su era amestecat n afaceri scandaloase, e drept; dar nu pentru asta era el ocolit, ci pentru c-i clrise singur calul la o curs de cai ! Calul su fusese atunci prim-favorit, pe el se ncheia- ser pariuri de 5 : 2. Amnunte precise asupra acelei curse de cai se gsesc n analele Jockey-Clubului. Bariera fu luat cu asalt de ctre mulimea furioas, care ncerc s pun chiar mna pe acel jokeu amator. ntmplarea aceea

extraordinar era descris n amnunt i n ziarele de sport. Sir Isaac fu citat n faa Juriului, iar cazul su fu supus preedintelui Jockey-Clubului. Urmarea a fost, c i s-a retras licena de a mai prezenta cai la curse i publicarea acestei decizii n Calendarul oficial al curselor de cai. Pcatul i se iert abia patru ani mai trziu. Putea s ia parte din nou la curse i s lase s alerge caii proprii. Sir Isaac ncerc i una i alta. Dispreul societii nalte, ale crei legi nescrise ncercase el s le calce, rmase ns n picioare i nici uile caselor nobile nu ncetar s rmn nchise n faa lui. n lumea nobil, Sir Isaac avea numai un prieten. Muli erau de prere c Lord Verlond, btrnul acela rutcios i amrt, meninea prietenia cu el numai din ncpnare. Se putea foarte lesne s fie aa, cci era ndeobte cunoscut c Lordul Verlond era omul cel mai clevetitor din toat Europa. Drumul spre iad e uor zice un proverb vechi ; i pentru Sir Isaac drumul acesta era ndeosebi uor, cci el artase, n tinereea sa, apucturi decadente. Sir Isaac edea acum la captul mesei, cu minile n buzunar i capul plecat ntr-o parte. Fcea impresia unei psri exotice. Sir Isaac se dovedise a fi un om de afaceri de mna ntia. Sntem adunai toi acei care trebuiau s fie de fa spuse Black, cu o privire sarcastic spre partenerul su. Pe Sparks i Iakobs i lsaser tntr-una din ncperile de jos. Te-am poftit ast sear aici, ca s-i citesc un i aport asupra afacerilor noastre i snt vesel c-i pot spune c am ctigat n ultimul an mai mult ca niciodat pn acum.

Colonelul expuse apoi n amnunt activitatea sa, de conductor. Vorbea ca i cnd s-ar fi aflat n faa unui mare grup de asculttori. S-ar putea obiecta spunea el, c afacerea unui agent de burs, care n-are concesie, nu se poate uni cu situaia mea recunoscut n lumea financiar. De aceea gsesc necesar s m in departe de asociaia noastr. Remizierul fr concesie este Ins necesar, mai ales cnd ai la mn vreo zece mii de clieni. Acest remizier poate s recomande, de exemplu, clienilor si pachete ntregi de aciuni ale societilor mele, fr ca s cad n bnuiala c e cointeresat. Tocmai acum am nevoie ca publicul s He intereseze de cumprarea aciunilor. Am avut de suportat ceva pierderi, prin moartea lui Fank ? ntreb Sir Isaac, cu indiferen. Srmanul, a avut nenoroc. Ce-i drept, era i prea gras. Colonelul se uit la Sir Isaac cu o privire linitit i rece. S nu vorbim de Fank. Moartea lui mi-a fcut mult ru i n-a vrea s mi se aminteasc tot mereu. Nici eu n-am avut prea mare ncredere n el, lot att de puin ca i n cellalt, care ne-a fcut imul trecut prin februarie, parc ? un scandal ntt de mare. E bine c a murit i el. S vorbim mai bine de afaceri, l ntrerupse violent colonelul. Baronul mai avea ns ceva pe suflet. El avea grij de propria-i siguran i era nerbdtor ca Black s isprveasc odat cu expunerile sale. Mai e un punct pe care nu l-am discutat nc ncepu Sir Isaac. Colonelul tia la ce se gndea Sir Isaac, cci evitase cu intenie s aminteasc de chestiunea aceea. Sntem ameninai de acei indivizi, mai bir^D zis, te amenin pe d-ta. tii cine e eful ? Black cltin din cap.

Nu tiu. Vorbeti desigur de cei patru ? Sir Isaac aprob. Da. Am primit de la ei o scrisoare anonim continu Black cu o indiferen aparent, nu m ndoiesc ns, c toat afacerea e un mare bluff ! ! Ce nelegi d-ta n cazul sta prin bluff ? Black ridic din umeri. Cred c nici nu exist o organizaie cei patru. Totul e un basm. n realitate cei patru nici nu exist ! nchipuiete-i patru brbai, care se asociaz ca s corijeze justiia englez ! Asta miroase mai degrab a roman senzaional, dect ca j fapt concret. Aa ceva nu se ntmpl aici n Pim- lico. Presupun mai iute, c n spatele acestei afaceri st poliistul acela, despre care i-am vorbit acum de curnd. Toat asociaia asta romantic a celor patru se compune numai din el singur. Black rse. Dar Sir Isaac i rsucea nervos mustaa. E absurd s spui c cei patru nu exist. tim doar precis ce au fcut acum patru ani. Dar nici pe cellalt nu-l pot suferi. Pe cine ? ntreb Black. Pe poliistul acela, care-i bag nasul peste tot. Nu poi s-i astupi gura ? Cui ? poliistului ? Da. Dac ai reuit s nvrteti pe un sergent, crcd c vei putea s liniteti pe un simplu gardian. Cteodat putea i Sir Isaac s fie sarcastic... Black i mngia, gnditor, brbia. Ciudat c nu m-am gndit nc la aa ceva. Ar trebui s-O ncerc. Se uit la ceas. Trebuie s te rog s pleci acum. Am la ora unu i jumtate o consftuire. Ciudat or pentru o ntlnire ! Toat afacerea noastr este ciudat... Ce fel de ntlnire ai ? Black surse misterios.

Un caz special ncepu el. Se opri ns brusc illn vorb, cci auzi pai grbii pe scar. Ua fu deschis i Sparks se repezi n camer. Sntem supravegheai strig el. Cine ne supravegheaz ? Un detectiv, de partea cealalt a strzii... Sparks gesticul cu minile. L-am descoperit eu, dar cnd a vzut c l-am zrit, a plecat. Acum l-am vzut din nou. Black i baronul coborr, mpreun cu Sparks, la parter, de unde puteau observa, fr s fie zrii, pe acela care ndrznise s-i spioneze. Dac sta face parte ntr-adevr din poliie, ilunii m-a nelat Gurden. Abia de curnd mi-a spus c Scotland Yard n-are nimic contra mea. Black era foarte furios. Frank bgase de seam c locatarii casei deveniiii nelinitii. Pentru el nu era nici un secret c Sir Isaac Tramber e partenerul colonelului. tia de asemenea c Iakobs i cu stimabilul de Sparks, luau porto activ la afacerile lui Black. Nu-i era nc lmurit, ceea ce voia el s tie. l'Ynnk observase de mult pe un tnr, care se uita hieinii la numerele caselor. Subit i ddu seama c llnAml acela caut nr. 63, n faa cruia se i opri, i ind ajunse acolo, Frank trecu pe cellalt trotuar i se apropie de tnrul n chestiune, care se ntoarse speriat, auzin- du-l venind. Frank Fellowe l recunoscu imediat. Nu trebuie s te sperii. Eu snt poliist. Vrei s intri n casa asta ? Da. Vrei s dai colonelului Black informaii asupra afacerii stpnului d-tale ? Tnrul ddu din cap n semn negativ. Te-a trimis el ? ntreb el la rndul su.

Nu rspunse Frank, care se gndea, cine s fie acel el. Am venit singur i vreau s te previn. S nu te ncrezi n colonelul Black. Frank vzu cum faa tnrului se nroise. D-ta eti gardianul Fellowe ! spuse el brusc. Da. Eu snt gardianul Fellowe rspunse Frank, surprins. Pe cnd vorbea, ua casei se deschise ncet. Frank, care se afla cu spatele la u nu putea s vad acest lucru. Colonelul Black cobor ncet scara. Avea dorina vie s constate identitatea aceluia, care-l spiona. Se apropiase destul, ca s aud vorbele din urm ale lui Frank. Fellowe ! Va s zic, iar te bagi n treburile mele ? Fie i aa ! Dac vrei ! i adresndu-se iar tnrului, i spuse : Te previn nc o dat. Ai s regrei toat viaa c te-ai dus n casa asta i c ai intrat n legtur cu acest individ ! Ai s-mi plteti scump insulta asta ! url Black. Am s ngrijesc eu s-i pierzi uniforma ! Am s te reclam ! Am s... ! Dar, uite c ai o ocazie excelent ! ripost Frank, care zrise pe partea cealalt a strzii statura unui poliist, care se apropia ncet. Uite colo e un poliist ! Cheam-l ncoace i reclam-m! Nu vd motivul pentru ce n-ai face-o, nu exist nici un motiv ca s te temi de publicitate ! Nu, nu ! se opuse tnrul. Am s vin altdat, d-le colonel. Se ntoarse apoi furios spre Frank zicnd : i n ceea ce te privete pe d-ta... ! ...n ceea ce te privete pe d-ta ! l ntrerupse Frank, i dau un sfat: evit societatea oamenilor ri, tinere ! Tnrul se ndeprt n grab, dup ce ezitase o clip, lsnd pe Frank singur cu Black.

Cei trei ini, care rmseser n antreu, observau curioi scena din faa casei. Cel puin doi din ei aveau credina c Black le va da instruciuni, a cror ndeplinire n-ar fi avut urmri avantajoase pentru Frank Fellowe ! Dar colonelul i recpt sngele rece. i el vzuse pe poliistul de pe partea cealalt a strzii. Ascult, gardian ! tiu c n-ai dreptate, cu toate c d-ta eti convins de contrariul. Vino cu mine n cas s discutm n linite toat chestiunea. Pe cnd atepta ca Frank s-i rspund, i aranjase un plan, cum ar putea s-l nlture pe acest Inamic periculos. De altfel nu credea o secund, c Frank va accepta invitaia i rmase perplex, vzndu-l pe acesta c urc scara...

CAPITOLUL IV JUDECTORII
Frank auzi un zgomot slab n pridvor i tia c acolo se ascunseser indivizii care l observaser. Nu-i era fric, dei n-avea nici o arm la el. Avea ncredere n fora sa fizic i n inteligena lui. Black intr dup el n hali i nchise ua, trase zvorul i abia apoi aprinse lumina. Nu intenionm nimic ru, Fellowe. Dup cum vezi, nu ntrebuinm cu d-ta nici un truc. Totul se petrece, la noi, pe fa i cinstit. Black sui o scar acoperit cu un covor. Frank l urm. Casa era luxos mobilat. Pe perei erau atrnate desene scumpe, ferestrele erau acoperite cu perdele de mtase, prin coluri erau aranjate vitrine cu porelanuri fine. Black i conduse pe Frank ntr-o ncpere mai mic de la etajul I, lng aceea n care discutase mai nainte cu Sir Isaac. Camera asta era mai simplu mobilat. Dou birouri, un covor simplu, cteva scaune compuneau tot mobilierul. Singurul obiect de pre era un gobe- lin mare, care acoperea un perete ntreg. Lumina venea de la o lamp atrnat n tavan. n sob ardea un foc bun. Pe o msu era pregtit cina pentru dou persoane. Black se blestem singur de nebgarea de seam a sa. Cci Frank observase msua... Ca s salveze aparenele, spuse : Face impresia c te-am ateptat, nu-i aa ? n realitate, trebuie s vin nite prieteni i unul din ei va lua masa cu mine. Frank nelegea ns, ce nsemna masa pus, ct i hrtia i creioanele pregtite pe birouri.

Ia loc, te rog l invit Black, care se aez pe un scaun lng unul din birouri. Frank se aez de asemenea pe un scaun i se uita la omul pe care voia s-l ruineze. i acum, s discutm afaceri ncepu Black. Nu vd de ce n-am ajunge la o nelegere. Eu snt un om de afaceri, d-ta la fel... afar de asta eti un om foarte capabil. Frank nu rspunse. El tia doar ce va urma. S presupunem continu Black, c ajungem la urmtoarea nelegere. D-ta i nchipui c eu fac afaceri necinstite. tiu precis asta ! D-ta te afli sub impresia c eu nel lumea n mod murdar de tot. Nu trebuie s-i spun ct de mult m ofenseaz faptul c d-ta crezi aa ceva despre mine. Vocea lui nu avea tonul ofensei. Din contra. Vrbea ca unul care era satisfcut c avea prilejul s-i explice metodele. Snt de acord cu intenia d-tale de a examina la surs felul meu de a face afaceri. D-ta tii c noi primim foarte multe comenzi din toate prile continentului i c pltim clienilor notri care cum s-i explic asta ? speculeaz prin noi sume enorme. Fie i aa. Ei bine, s presupunem c d-ta te duci odat la Paris. Poi doar s capei uor concediu. Sau te duci n provincie, ntr-unui din marile orae ale Angliei, n care locuiesc clienii notri. Acolo, i vizitezi, i descoi, ca s te convingi dac bazele afacerii noastre snt cinstite. Poi s faci asta fr sfial. i dau chiar o list a clienilor notri. Bineneles, voiajul nu-l vei face pe cheltuial proprie, cci nu cred s ai muli bani disponibili pentru asemenea voiajuri. Dac vrei, i dau eu ast sear cteva sute de lire, pe care i poi ntrebuina cum vei crede de cuviin, ca s ntreprinzi cercetri asupra mea i asupra felului meu de a face afaceri. Ce spui de propunerea asta ?

Frank surse. Ceea ce-mi propui d-ta, mi se pare genial ! Eu iau cele cteva sute de lire i snt apoi liber s le ntrebuinez, fie pentru scopul indicat de d-ta, fie pentru scopurile mele personale. i nimeni nu m poate trage la rspundere ! Te-am neles bine ? Black surse i aprob. Era extrem de mulumit de rezultatul obinut. Ai o putere de percepere extraordinar ! Frank se scul de pe scaun. Propunerea d-tale nu e acceptabil. Black ncrunt sprncenele. Nu vrei s-o accepi ? Bineneles c nu. Nu m poi cumpra cu dou sute de lire, nici chiar cu dou mii, d-le colonel Black. Eu nu m vnd. Snt convins c d-ta eti unul din cei mai periculoi oameni pe care i-a cunoscut vreodat omenirea i cred c d-ta mergi pe drumuri nepermise, att aici n casa asta, ct i n City. N-am s ncetez pn ce n-am s te bag n nchisoare ! Black se scul la rndul su. Asta e intenia d-tale ? Tonul vocii lui Black era acum dumnos i el l privea pe Fellowe cu ur. Are s-i par ru ! i-am dat o ans, pe care cei mai muli ar fi acceptat-o cu plcere. A putea s-i ofer i trei sute de lire.... i chiar de ai majora suma la treizeci i trei de sute sau la treizeci i trei de mii, n-ar schimba ni- inIr din concepia mea. Te cunosc prea bine. tiu n.ii multe despre d-ta, dect crezi... i lu plria, se uit prin odaie i zise : n Frana este cutat un individ, un tip genial, care a fondat n toat ara, dar mai ales n Lyon i n sudul Franei, bnci prin care se puteau ctiga uor bani muli. Tipul acela este cunoscut sub numele de

Olloroff. Pentru prinderea lui s-a pus un premiu mare. Olloroff a avut i un tovar, care a murit subit... Faa lui Black se fcuse alb ca varul i minile-i tremurau. D-ta tii prea multe ! Se ntoarse brusc i prsi camera. Frank se lu ilup el, cci se temea s nu fie tras pe sfoar. Dar ua fu ncuiat pe din afar, nainte ca el s fi ajuns la ea. Frank ncerc s-o deschid ; n zadar. Se uit iute prin odaie. De partea opus uii, se ni.ii gsea o ieire. Se ndrept ntr-acolo, dar lumi ni le se stinser deodat i camera se afla n ntuneric. Frank observase o fereastr, trebui ns s recunoasc curnd, c nu era dect o trap. Singura fereastr a odii era de altminteri prevzut cu I;I itii i jaluzele. ntunericul nu-l prea speria pe Frank, cci se putea ajuta cu lampa sa de buzunar. Fusese o greeal tactic de a preveni pe Black, dar Frank nu putuse rezista ispitei, ca s-l sperie pe acest individ nchipuit. Abia acum i trecu prin minte, c se gsea ntr-o situaie periculoas. Afar de tnrul pe care-l ntlnise pe strad i care, lucru ciudat, l recunoscuse, nu tia nimeni c el se afl n acea cas. Frank cercet n grab ncperea i ascult atent n direcia ambelor ui, dar nu auzi nimic. Frank spera c i pe pereii din camera asta, n care se afla nchis, se vor gsi, ca i pe peretele scrii, arme orientale ca podoab. Speran zadarnic. i ndrept atunci atenia spre podea, pe care o cercet de asemenea cu de-amnuntul. Voia s vad dac nu are ceva chepenguri sau nfundturi. Dar nu gsi nimic, care s-l neliniteasc. n sfrit se aez pe marginea unuia din birouri i atept. Inamicul ddu abia dup o jumtate de or semn de via. i anume, auzi deodat o voce spunnd, lng urechea sa : Vrei s fii acum nelegtor ?

Frank aprinse lampa sa de buzunar i ndrept raza de lumin n direcia din care venise sunetul. Privirea-i czu pe candelabru. De la nceput i se pruse lui Frank straniu c lampa atrn de o eav groas. Acum nelegea rostul. Corpul oval al lmpii era pinia unui difuzor. Frank mai presupunea c aparatul servea lui Black mai degrab ca s aud ce se vorbete n odaie, dect ca s comunice cte ceva celor care se aflau acolo. Vino ncoace i eonvinge-te singur rspunse el. Pe cnd atepta s vad ce o s se mai ntmple, i mprea atenia ntre cele dou ui. Credea c n fiece minut putea s apar o raz de lumin la una din ele. Nu se gndea ns c s-ar fi putut, ca i pe coridor s se fi stins lumina. Umblnd prin mijlocul odii, auzi un zgomot napoia sa i simi cum un la i se puse pe brae. Apoi fu apucat de picioare i trntit la pmnt. Se opuse din rsputeri, dar lupta era prea inegal. Trebuia s fie rpus. Laul l mpiedica s mite braele. Zcea pe covor, cu faa n jos. n gur i se bgase un clu i minile i fur nctuate la spate. Ridicai-l de jos se auzi vocea lui Biack. n acelai moment se aprinse i lumina. Frank se ridic de jos cu ajutorul lui Iakobs. n ncpere se mai afla i Sparks, precum i Sir Isaac. Baronul i acoperise ns cu o batist de mtase partea inferioar a capului. Frank nu-i vedea dect ochii albatri i partea de sus a obrazului. Ducei-l pe canapeaua de-acolo porunci Black. Aa ! Acum sper c ai s te cumineti se adres el lui Frank, dup ce se executase ordinul pe' care-l dduse. Fellowe nu putea rspunde clin cauza cluului. Rspunsul i se putea ns citi din expresia ochilor.

Propunerea mea e foarte simpl continu Black. Nu-i cer nimic alteeva, dect s taci din gur i s nu te ocupi dect de afacerile d-tale proprii. Pentru asta vei cpta azi cteva sute de lire, ca aconto, i nu i se va ntmpla nimic. Dac respingi ns oferta mea, atunci trebuie s m comport altfel cu dta, pentru ca s-mi asigur linitea. Black surse diabolic. n casa asta snt cinci pivnie. Dac-i place istoria, ca i mie, te sftuiesc s citeti istoria castelelor de pe malul Rinului. Vei pricepe imediat c i eu am ceva similar nchisorilor acelora vechi. Am s te nchid ntr-o pivni, ferecat n lanuri, de perete. Un paznic credincios i va aduce de mncare. Pot ns s te asigur de pe acum, c paznicul sta e cam distrat, i c are s te uite deseori. n nchisoarea asta vei rmne atta timp, pn ce vei fi mulumit i dispus s accepi condiiile mele, sau pn ce vei fi nnebunit, aa c internarea d-tale ntr-o cas de nebuni nu va fi greu de efectuat, i odat acolo, nimeni nu va mai crede n acuzaiile d-tale. Scoatei-i cluul din gur se adres el apoi lui Iakobs i Sparks i s-l transportam n odaia cealalt. Nu cred c de acolo i se va auzi vocea, oriict ar urla. Iakobs i smulse cluul din gur i-l mbrnci nspre camera alturat. Black o luase nainte i pipia peretele ca s gseasc comutatorul electric. Ceilali rmaser n pragul uii. Cnd Black aprinse lumina, rmase nlemnit de spaim cu mna pe comutator, apoi scoase un ipt. La mas edeau patru strini patru brbai cu mti pe obraz. O tcere mormntal domnea n camer. Black fu cel dinti care-i reveni. Se ndrept spre cei patru. Se opri ns din mers. ncerc s vorbeasc i nu reui. Ce... cum ? fu tot ce putu bigui Black.

Cel din cei patru care edea la capul mesei, se uita ptrunztor la el. Nu m-ai ateptat, d-le Olloroff ? Numele meu e Black. Ce cutai aici ? Ai s vezi numaidect. ezi acolo ! Black vzu abia acum, c la cellalt capt al mesei erau rnduite cteva scaune. Mai nti am s v preiau prizonierul. Sparks, scoate-i ctuele ! Sparks bg mna n buzunar ca s caute, parese, cheile de la ctue ; ns mult prea adnc, aa Mna la o parte ! i strig mascatul, fcnd o micare abia vizibil cu mna i Sparks vzu deodat eava unui revolver ndreptat asupra lui. Nu trebuie s-i fie fric, Black. Vizita noastr de azi nu va avea urmri tragice azi nc nu. Ai primit pn acum trei ntiinri de la noi i azi am venit personal, ca s-i aducem ultima ntiinare. Black i regsise prezena de spirit. De ce nu m reclamai poliiei, dac credei c n-am dreptate ? ntreb el furios. O s-o facem i pe asta la timpul su. Deocamtad i atrag personal atenia, Black, c ai ajuns la limit ! Colonelul nu era un la. Cu o njurtur scoase un revolver din buzunar i se repezi la cei patru. Dar... lumina se stinse imediat. Frank fu apucat de nite mini puternice i tras afar. Auzi, n spatele su, trntindu-se o u. Se cltin apoi pe scar n jos, ua de la intrare fu deschis, conductorii si cunoteau probabil bine locuina. n fine, Frank se gsi, cam buimac, n strad, cu doi brbai mascai lng el, mbrcat n haine de sear. Luai-o pe-acolo, d-le Fellowe spuse unul din ei, artndu-i drumul spre Gara Victoria.

Frank ezit. Ar fi trit cu plcere sfritul aventurii. Unde au rmas oare ceilali doi? La ce au mai rmas ? Ce mai cutau acolo ? Salvatorii si parc-i ghiciser gndurile. Prietenii notri snt n siguran. N-avea grij de el. Ne vei face un mare serviciu, dac vei pleca iute de aici. Dup ce le exprim mulumirea sa, Frank o terse n grab. Numai o dat se uit napoi, dar cei doi li h bai dispruser.

CAPITOLUL V LORDUL VERLOND


Colonelul Black era iritat. Nu tia ce s cread de cele ntmplate. Pe de o parte era necjit, pe de alt parte i venea s rd. Indivizii aceia misterioi, care fceau pe judectorii lui, i rviser hrtiile i registrele. Apruser din neant i dispruser n neant.. l nelinitiser... i-i bgaser o spaim groaznic n suflet. Dar pentru unele caractere curajul nu e dect o chestie de lumin. n lumina razelor soarelui, Black devenise iar curajos ; cci avea convingerea c cei patru nu gsiser nimic duntor lui. Acum edea la dejun n societatea lui Sir Isaac Tramber. Colonelului i plceau lucrurile bune, mai ales mncruri alese ct i avantajele tehnicii moderne. Masa-i era totdeauna bine garnisit. Sir Isaac tria mult mai simplu. Un coniac cu puin sifon i un mr, formau tot dejunul su. Dar, n definitiv, ce s-a ntmplat ? mormi el, prost dispus. (Se culcase trziu i dormise prost). Black i ntinse o scrisoare. Ce zici de asta ? E o scrisoare obraznic de la firma Tangge, indivizii tia vor s le pltim 10.000 lire i mi fac cunoscut c, dac nu le trimit imediat banii, au s declare n public c snt de reacredin, un mincinos. Atunci pltete-le rspunse Sir Isaac obqsit, Colonelul rse cu poft. Nu vorbi prostii ! De unde vrei s am 10.000 de lire ? Snt aproape falit ; asta o tii doar. Amndoi sntem n aceeai situaie. Pe hrtie am o avere de dou sute de mii de lire. Dar nu cred s pot uduna mcar cteva mii, chiar dac a ncerca. Sir Isaac se uit la el.

Vorbeti serios ? Vrei s spui... relativ la bani ? Da. M apuc damblaua ! Dar, dragul meu, dac tocmai acum ne lipsesc banii ne-am dus pe copc ! Black surse. Cam aa ceva s-a i ntmplat. Dar, indiferent dac sntem la aman sau nu, trebuie s ne pstrm nngele rece. La banc am depit contul, acas am numai vreo sut de lire i presupun c nici d-ta n-ai mai mult. Eu n-am nici mcar attea centime. Avem enorme cheltuieli. tii doar singur cum se nvrtesc afacerile astea ! Avem vreo dou-trei afaceri n perspectiv. ncolo nimic. Dac ne-ar reui fuziunea minelor de fier ! Am avea atunci bani cu grmada i am putea emite, fiecare, cecuri pentru o sut de mii de lire ! ! Nu poi cpta ceva bani n City ? Colonelul tia vrful unui ou fiert i nu rspunse. Tramber cunotea situaia n City tot aa de bine ca i el. Hm opin n fine Sir Isaac, aa sau aa, ceva bani trebuie s ne procurm. Cum stai cu prietenul d-tale ? ntrebarea suna ca i cnd ar fi fost pus cu indiferen. Black o cugetase ns bine. Care prieten ? Ce-i drept, n-am atia prieteni ca s fie nevoie s denumeti pe unul n special. Desigur c te-ai gndit la Lordul Verlond. Da. Verlond este singurul om din lume, cruia nu trebuie s-i cer bani. Dar, e foarte bogat... Sigur ! i se poate ca ntr-o bun zi averea lui s fie a mea... Ce face ? N-are motenitori ?

A avut. Un nepot, care umbla cu capul n nori. A fugit de acas i se crede c a murit prin Texas. Lordul Verlond are intenia s cear, n tot cazul, prin tribunal, s se constate c nepotul acesta a murit. Asta a fost o lovitur a soartei pentru btr- nul gentilom. Sir Isaac ncepu s rd cu poft. Ce spui ? O lovitur a soartei ? Btrnul l ura pe nepotul su ca ciuma ! Lordul aparine liniei secundare a familiei, pe cnd tnrul era un adevrat Verlond. De aceea l i ura btrnul atta. Snt convins c i-a fcut viaa un iad. l lsa s vin la el la sfritul sptmnii i-l icana atta nct tnrul, disperat, i strnse bniorii ce-i economisise, i o terse de acas. Civa din prietenii familiei i-au dat de urm. Btrnul ns nu fcuse nici un demers s-l regseasc. Ceilali au procurat tnrului o slujb n- tr-o tipografie din Londra, dar n-a stat mult acolo, ci a plecat cu un bilet de emigrant, n America. i aici l-au urmrit civa oameni, care se interesau de el. Tnrul se dusese n Texas la o ferm. Mai trziu s-a aflat c un individ, a crui descriere i se potrivea, a fost ucis ntr-o lupt de strad. Trebuie s fi fost ntr-o parte slbatic a Americii, tii, cam cum se vd n filme. Cine e acum motenitorul ? Titlul nu-l motenete nimeni. Averea trece asupra surorii tnrului, o fat foarte drgu. Black se uit la el printre genele ntredeschise. Sir Isaac i rsucea, gnditor, mustaa, i repet nc o dat, ca pentru sine : ntr-adevr, e o fat tare drgu. Atunci... ai sperane ? Ce naiba vrei s spui cu asta ? Exact ceea ce auzi. Brbatul care o va lua n cstorie, va cpta muli bani, nu-i aa ?

Da. Cam aa ceva. Colonelul se scul de la mas. Black avea absolut i urgent nevoie de numerar. Nu-i prea psa de ceea ce se vorbea n City despre el. Alt afacere era, dac Sanford se opunea fuziunii plnuite de el. Black spera ns c va reui s isprveasc i cu Sanford, dei acesta era greu de influenat. Se uita gnditor la tovarul su. n ultimul timp pui foarte puin pre pe legturile noastre, Ikey. Ba, i este chiar ruine de ele. Am descoperit la d-ta o nclinaie subit spre cinste. mi pare ru. Ah, vorbe goale !... tii foarte bine, c trebuie s-mi pstrez situaia n societate. Dar mi eti dator... Numai patru mii de lire, care snt acoperii cu o asigurare asupra vieii mele, de cincizeci mii lire. La care eu pltesc prima ! rspunse Black, neptor. Dar nu la bani m-am gndit acum. Se uit la Sir Isaac i-l msur din cap pn-n picioare. Cincizeci mii lire ! Drag Ikey, mort valorezi mai mult ca n via ! Pe Sir Isaac l trecur fiori de groaz. Nu mai face glume proaste ! bigui el i bu un pahar cu coniac, ca s-i revin. Colonelul cltin din cap. Bine. Bine. S nu ne mai certm, rspunse el, retrgndu-se n cabinetul su de lucru. Meteahna prietenului su de jifaceri, ca s devin om cinstit aa, dintr-odat, i ddea de gndit. Simptomele acelea i displceau i ncepeau s-l neliniteasc. Black nu-i fcea iluzii. Nu se ncrede i n Sir Isaac mai mult ca n ali oameni.

Baronul se reabilitase numai cu ajutorul bnesc al lui Black. Cu banii colonelului i cumprase iar nite cai de curse. Black nu ajutase din buntate sufleteasc pe un om pe care buna societate l dispreuia i cu care oamenii cumsecade nu voiau s aib nimic de-a face. Sir Isaac Tramber nu-i servea la nimic i nu-i putea fi de folos, atta timp ct era exclus din societatea nalt. Black concretizase odat relaiile lui cu baronul, n fraza : Baronul a fost unealta cea mai deczut din cte mi-au trecut prin mn. L-am pus pe picioare, nu-i vorb, i astzi este, dac nu o frumusee atrgtoare, cel puin un gentleman suportabil. Sir Isaac se dovedise mai trziu de mare folos pentru Black. Banii ntrebuinai de Black pentru a-l pune pe Sir Isaac din nou pe picioare, au adus profit. Dar i baronul ctigase n afacerile pe care, acum, le dispreuia atta. Sir Isaac avea team de Black. Mai ales din acest motiv putea Black s-i exercite puterea asupra partenerului su. Baronul pierduse multe nopi nedormite, gndindu-se cum ar putea s scape de tirania lui Black. Toate ncercrile sale au dat ns gres. n ultima noapte sg petrecuse ceva, care cerea imperios ca s se separe de colonel. Sir Isaac avea, anume, anse ca s-i mbunteasc poziia social. Logodna sa cu Lady Mary Cassilirs era n perspectiv. Fata asta avea, cum se exprimase atta de vulgar colonelul, un sac plin cu bani ! Unchiul fetei, Lordul Verlond, i dduse s neleag c ar accepta cererea n cstorie. Lady Mary era pupila Lordului. Dar Lady Mary nu se lsa terorizat de unchiul su. Mu era exclus ca btrnul acela rutcios s fi cptat oarecare respect fa (le nepoata sa, cci Lady Mary nici nu lua n seam Izbucnirile de furie sau reprourile btrnului.

Sir Isaac se napoia gnditor acas. Trebuia s se separe de Black i, pentru c era lipsit de scrupule, nui psa c situaia sa de azi o datoreaz, de fapt, colonelului Black. Ideea c se va elibera de sub influena lui Black, tl fcu s fie bine dispus. Se mbrc spre a face o plimbare prin Hyde Park, unde se ntlni cu Lordul Verlond i cu nepoata acestuia. Erau n Londra destui oameni maliioi, care vorbeau de Lady Mary i de Lordul Verlond ca de : Frumuseea i Bestia. Lady Mary reprezenta tipul englezoaicei nobile. Avea un ten curat, ochi frumoi i plini de via. Un pr bogat, castaniu, ncorona capul ei de o frumusee sclipitoare. Sprncenele codate i brbia energic, o fceau i mai atrgtoare. Era cu un cap mai nalt ca nsoitorul ei. Verlond n-a fost niciodat frumos. La btrnee se ur- ise i mai mult. Obrazul su era att de rigid, att de respingtor, nct prea s fie spat n granit. Ochii i zceau adnc n orbite. l salut scurt pe Sir Isaac. Ia loc, Ikey. Lady Mary l salutase pe baron numai cu o nclinare abia perceptibil a capului i-i ndreptase apoi, imediat privirea spre lumea care forfotea po I aleea principal. N-ai ieit azi clare ? ntreb Sir Isaac. Ba cum nu ? rspunse Lordul, momen I tan snt clare pe calul albastru, n faa brigzii I mele de cavalerie. Lordul Verlond obinuia s rspund cu ironie la I ntrebri inutile. Vznd c atenia nepoatei sale e atras de alt ceva, se aplec spre baron i-i opti : M tem c o s ai greuti.

Snt obinuit s nltur greutile rspunsul Sir Isaac cam de sus. Cu asemenea greuti, n-ai s isprveti cu I una cu dou. Nu te nela ! Nu te crede prea j detept. Eu i cunosc caracterul, tiu ct e de n- I cpnat ! Snt doar nevoit s triesc cu ea sub acelai acoperi ! Lady Mary e un drcuor imperti nent. Nu gsesc alt expresie. Sir Isaac se uit prevztor n jurul su. Crezi c iubete pe altul ? Vznd cum Lordul ncrunt din sprncene, se I uit i el n direcia n care privea acesta. Un tnr, cu sursul fericit pe buze, se apropie de ei. Sursul nu era destinat nici Lordului, i mai puin baronului. Era fr ndoial destinat Lady-ei I Mary, care prea, de asemenea, foarte plcut sur- = prins, cci ochii-i strluceau. Fcu semn tnrului s se apropie. Trsturile feei lui Sir Isaac se ntunecar. Afurisitul sta ! murmur el, pentru sine. Bun dimineaa ! Horace Gresham se adres Lordului : Ai ieit la plimbare ? Nu. Snt n baie. Prind peti submarini ! Zbor ! Parc nu vezi ce fac ! ed aici i trebuie s rspund la toate ntrebrile stupide, pe care mi h' pun trectorii ! Horace rse. Umorul neptor al Lordului nu-l speria. Fr a continua discuia cu Lordul, se adres fetei. M bucur c te-am ntlnit. Ce-i face armsarul ? l ntreb ea. Horace arunc lui Sir Isaac o privire surztoare. Oh, are s fac treab la curse. n tot cazul, iic s-l scie destul pe Timbolino. Calul meu va fi totdeauna superior calului dtale, oriiunde se vor ntlni rspunse Sir Isaac suprat. Fac prinsoare pe o mie de lire.

N-am intenia s-i ctig aceti bani. Consider ut ceva necinstit pariuri ctigate att de sigur, ca llitriul propus de d-ta. Ar fi necinstit i fa de prietenul dtale... Ultimele cuvinte, dei pronunate cu mare indiferen, lsau s se subneleag ceva. Sir Tramber nelese numaidect c tnrul acela tia mai multe 'Ir'ipre relaiile sale, dect i-ar fi fost lui plcut, inul ales n momentul acela. Pe tovarul meu nu-l intereseaz pariurile mele rspunse Sir Isaac iritat. i-am oferit un imriu pe fa. Dac nu vrei s-l accepi... termin >1 ridicnd din umeri. Dac vrei, l accept rspunse Horace cu indiferen i se adres clin nou Lady-ei Mary. ? Ce vrea Gresham ? ntreb Lordul, vzndu-l pe baron necjit. Nu tiam c i-e prieten. Unde l-ai cunoscut ? Lordul rnji. Acolo unde se fac cele mai multe cunotine neplcute : la Jockey-Club. Toate cursele devin iicum afurisit de nobile. Nu mai gseti aproape pe nici unul din vechii pariori. Ultima dat, cnd m-am dus la curse, am fost dezamgit. Salonul de ceai era att de plin, nct nu puteai deschide ua ! Afara ns era gol. Cursele de cai se duc la dracu, la noi, n Anglia, Ikey. Lordul ajunsese la subiectul su de predilecie, Sir Isaac nu se prea simea bine ; cci odat pornit pe poveti vechi, Lordul nu putea Ii oprit... Azi nu mai poi paria ca nainte vreme. Odaia am pariat cinci mii de lire pe un cal, 20 : 1, fr ca s se fi schimbat ctui de puin cota. Unde mai poi face azi aa ceva ? Hai s ne plimbm puin spuse Mary. Lordul, absorbit cum era de acuzaiile ce le aducea contra Jockey-Clubului de azi, nici nu bg iu seam, c nepoata sa se deprtase cu Horace.

Sir Isaac i-ar fi ntrerupt bucuros tirada, dar i era team s nu 1 supere i mai mult pe btrn. Nu neleg cum unchiul d-tale se ocup de asemenea oameni spunea Gresham. Nu m mir deloc. Rbdarea unchiului meu faa ele elemente dubioase e proverbial. Fa de mine nu prea e amabil. D-ta nu te-ai fcut nc destul de urt n societate. Trebuie s te ceri mai nti cu toi oamenii si apoi are s te apere i s te stimeze el. Dar aa ceva nu e n caracterul meu, nu-i aa ? Mary se roi puin.. Nu. Snt convins c d-ta eti un tnr drgu i amabil. Trebuie s ai muli prieteni buni. Din contr Ikey are cunotine dubioase. De curnd a luat masa ntr-un local n societatea unui om imposibil. l cunoti ? Horace cltin din cap. mi pare ru, dar nu cunosc oameni imposibili. Era un oarecare colonel Black. Am auzit de el. Cine este ? Un colonel. R' Din armat ? Nu din armata englez. n America exist o mulime de titluri de politee i colonelul este, H bine, este prieten cu Sir Isaac. I De aici deduc, c nu are un caracter bun. Horace se uit mulumit la ea. Snt att de ncntat c ai spus asta. Mi-era toarn... De ce-i era team ? Ea nu-l mai vzuse n halul acela de timiditate. Ei bine... vreau s spun... se aude una, alta... tiu c e un om de rncl i mai tiu ce bun i drgla eti d-ta, Mary ; te iubesc mai mult dect Orice pe lume ! Lady Mary se nglbeni i mna-i tremura. Nu se gndise niciodat, c cineva i-ar fi putut face o de-

claraie de dragoste n mijlocul unei mulimi de oameni. Situaia asta o intimida i-i tie respiraia. Se uit la el. i el plise. Nu trebuia s spui aa ceva i spuse ea n oapt, att de diminea...

CAPITOLUL VI POLIISTUL I ARISTOCRATA


Frank Fellowe lucra n podul casei sale cu punching-balul i-i descrc tot necazul ce-l avea pe suflet pe balonul acela de piele. Sergentul Gurden i fcea zile fripte. Ii ddea serviciul cel mai neplcut i-l ncrca cu ndatoriri extraordinare, oriicnd putea s-o fac. Afar de asta, Frank Fellowe i luase singur, ini special, nsrcinarea de a observa activitatea colo-j nelului Black i a creaturilor sale. Frank, dac-ar fl voit, putea s nlture toate greutile cu o sin gur lovitur. Dar asta nu sta n caracterul sul Frank voia s previn i s distrug, n orice caz,| planurile colonelului Black. Pusese la o parte orie alte interese care ar fi putut s-l distrag de la' problema asta. Ctva timp dup accidentul avut, se ntlni cu fiica milionarului Sanford, pe care o salvase, i a crei cunotin o fcuse cu ocazia aceea. Ea atepta cu btaie de inim ntlnirea. Atunci, cnd Frank srise pe main, ca s-i ajute, avusese pentru el recunotin i admiraie. Impresia asta se adncl n timpul plimbrii cu el prin grdina zoologic,! Ea-i trimisese un bilet de intrare, cci voia s tie cine era salvatorul ei. Se temea c va fi decepionat. Cci un poliist n uniform, cu faa ncadrat de un chivr lucitor, putea s arate mizerabil n haine civile. Cine tie ce Ulist ordinar putea el s arate n alegerea hainelor, lir a mai vorbi de cravat i ghete. Se pregtise serios s-l vad cu o cravat confecionat gata. Era att de ptruns de contiina de cast, nct se decisese s mearg cu el numai pe uli'iJe lturalnice. Cnd vzu ns, c-i iese nainte un domn drgu, mbrcat dup ultima mod, rmase surprins. Frank nu arta nici ca un mcelar n o

festivitate i nici ca un meteugar la o n- murmntare ! Dup ce ea i-a artat lui dou colivii i i-a explicat diverse animale, prelu el conducerea i ncepu s-i povesteasc lucruri despre animale sl- Imtice, lucruri pe care ea nu le auzise niciodat. Frank i explic deosebirea ntre cinci feluri de vulpi i-i povesti o serie de anecdote. Ea-l asculta plin de admiraie. Frank o conduse apoi spre o cldire, pe care ea nu o cunotea nc i n care se ineau animalele bolnave, n convalescen. La sfrit, Frank i mai spuse c nu era nevoie s-i trimit bilete de intrare, cci el era membru al societii pentru ntreinerea grdinii zoologice ! Le era imposibil s viziteze totul ntr-o zi ; i aa se fcu, c trebuiau s se mai ntlneasc. Afar de aceasta clreau mpreun, dimineaa, n parc. Ea presupunea, bineneles, c el nchiriase calul de la un manej, cu toate c nu clrea totdeauna pe acelai cal. Dar ci cai ai d-ta n grajd ? l ntreb ea udat, n glum. ase rspunse el prompt. n timpul sezonului iau parte la multe vntori... Se opri ns brusc din vorb. Graba i jucase un i unghi. Dar... d-ta eti funcionar... poliist... vreau ni spun... iart-m dac am fost nepoliticoas. Am ceva avere personala. Snt de abia de dousprezece luni la poliie, nainte am fost... n-am fost poliist. Nu se exprima tocmai lmurit i ea nu-l prea n elegea vzndu-l cum, prins n curs, schimb su biectul conversaiei. n sine se mira ns de colo ce-i spusese el, cu toate c expunerile sale i erau foarte agreabile. Ciudat era c, dup convorbirea asta, i se nscu ideea c nu mai trebuia s se ntlneasc cu el. Dar, n

cazul acesta n-ar fi trebuit s se ntlneasc nici nainte cu el ? De ce s-i fie permis s fac o plini bare cu un poliist, pe cnd cu unul de aceeai clas social cu a ei, nu ? Cu toate astea, ei continuau sa se ntlneasc i devenir, ncetul cu ncetul, atl de intimi, nct i ziceau pe nume : May i Frank. Theodore Sanford, un om foarte energic, era totui un mare democrat. Glumea cu fiica sa de poliistul ei. Fcea aluzii 1a vizite discrete n buctrie i o ntreba dac i-a dat ceva bani de mncare. La urm discutar ns serios asupra viitorului lui Frank. Era oare necesar ca s rmn poliist ? El singur spusese c are avere. La ce ar pstra atunci funcia subaltern a unui simplii gardian ? Convorbirile acestea ntre tata i fiic luar un caracter din ce n ce mai serios i ntr-o bun zi May se aez i-i scrise lui Frank o scrisoare, care de fapt era un ultimatum. n zelul su, ea expedie scrisoarea ; fapt pe care-l regret ns imediat. Theodore Sanford se uita la ea cu un surs blnd. Va s zic, esti serios necjit pe poli tistul tu ? Dar pentru May chestiunea nu era o glum. Pe faa ei frumoas se desena decizia. Bineneles c d-l Fellowe poate s fac ce vrea. Eu n-am nici un fel de putere asupra lui. May nu spunea adevrul i tia foarte bine acest lucru. Dar am dreptul s cer de la prietenii mei... O trecur lacrimile de necaz. Tatl ei se uita cu duioie i team la ea. Pierduse soia de timpuriu, fetia era nc mic de tot pe-atunci. Ii era fric, s nu descopere i la ea semnele bolii nemiloase, care-i rpise soia iubit. Nu trebuie s te necjeti, draga mea. Snt convins c el va face tot ce-i vei cere, dac simte t)i gndete ct de puin ca un om cu suflet. Ari ru adug el ngrijorat.

Ea surse. M simt obosit. Ari slbit n ultimul timp. i Black mi-a spus asta, ultima dat cnd te-a vzut. Mi-a recomandat un medic excelent, mi-am notat adresa. Ea cltin energic din cap. N-am nevoie de doctor. Dar... Te rog, tat, nu m chinui l rug ea. Nu trebuie s m sileti. n momentul acela, un servitor intr n camer, dup ce btuse mai nti la u. D-l Fellowe dorete s v viziteze. Unde este ? ntreb May. D-l Sanford o vzu cum se roete i cltin din cap. V ateapt jos n salon. M duc jos. Tatl su o aprob. Desigur, c are s fie drgu si amabil cu tine, de altfel e un gentleman. Ce ai spus ? ndrzneti s pui la ndoial, c e un gentleman ? se supr May. Iart-m ! Intrnd n salon, May l gsi pe Frank citind scrisorica ai, scrisoare care-l adusese att de iute acolo... May i ntinse mna, pe care el o inu ntr-a sa mai mult dect cereau convenienele. Apoi Frank ncepu s vorbeasc. i venea greu, cci niciodat nu apruse att de frumoas ca n seara aceea... May Sanford aparinea acelui fel de femei, a cror frumusee e att de neobinuit, nct nu se poate descrie. Frumuseea unei femei nu e dat numai printr-o singur trstur. Ea reiese din mai multe amnunte caracteristice : din forma gurii, din felul cum ine capul, din frizur, din tenul feei, din supleea corpului, din felul mersului i altele.

May Sanford era ntr-adevr o frumusee. Fusese i ca copil delicioas. Cnd se fcu mare, nu numai c nu-i pierduse nimic din drglenia ei, ci din contr... Crezi serios ceea ce mi-ai scris ? Nu cred s fie asta intenia d-tale. Am crezut... cred... c e bine. M tem c nu ne vom putea nelege asupra unor lucruri. n ultimul timp ai fost cam aspru, d-le Fellowe. Frank pli la fa. Nu-mi amintesc s fi fost nepoliticos cu d-ta. E absolut imposibil ca s rmi poliist ! May se apropie de el i-i puse minile pe umeri. Nu vezi c i tatl meu face glume n direcia asta ? E teribil. Snt sigur c i servitorii discut despre asta... eu nu snt mndr... dar... Frank rse. May, nu nelegi c n-a fi gardian, dac n-ar exista un motiv puternic ? Eu fac serviciul sta pentru c l-am promis superiorilor mei. Dar... dar... dac-i dai demisia din poliie, atunci nu mai ai superiori. Nu pot s prsesc serviciul rspunse el simplu. Se gndi o clip i continu : mi ceri ca s-mi calc cuvntul dat. mi ceri 1 Ca s comit o nedreptate mult mai mare, dect aceea j pe care vreau s-o ispesc. Doar nu vrei aa ceva ? Nu poi s-mi ceri asta ! Ea se deprt dezamgit de lng el. neleg, nu vrei s faci ce-i cer eu. i ntinse mna. N-am s te mai rog niciodat s faci vreun sacrificiu. El i lu mna, i-o strnse o clip, apoi ea prsi camera fr a mai scoate o vorb. Frank mai atept puin, n sperana c ea va I regreta procedeul i c va reveni. Dar ua pe unde ieise May, rmase nchis. Abtut i trist Frank prsi casa.

CAPITOLUL VII DR. ESSLEY SE NTLNETE CU UN DOMN


Dr. Essley era ocupat cu o analiz la microscop. . ncperea, n care se gsea el, era luminat numai de lampa puternic a microscopului. Se prea c e mulumit de rezultatul obinut, cci scoase preparatul din microscop i-l arunc n foc. Aprinse apoi lumina, se aez i lu un ziar n care citi un articol interesant, anume asupra morii subite a lui Augustus Fank. Decedatul discuta tocmai cu cunoscutul financiar, colonelul Black, amnuntele unei noi fuziuni pe piaa fierului, cnd se prbui subit i deceda, nainte de a i se fi putut da vreun ajutor medical. Se presupune c a sucombat din cauza unui ane- vrism. Deoarece Fank era ntr-adevr bolnav de inim, cazul nu se cercet mai departe. sta a fost, aadar, sfritul Iui Fank. Dr. Essley cltin din cap. Da sta i-a fost sfritul. i < acum ? Scoase din buzunar o scrisoare, a crei adres era scris de Sanford. Essley fcuse cunotina milionarului nc pe timpul cnd acesta era n relaii bune cu colonelul Black. i fusese recomandat ele Black i-l tratase chiar n cteva rnduri. Sanford l numea : doctorul de la periferie. Cu toate c snt acum cam certat cu prietenul nostru Black i scria milionarul sper c legturile dintre d-ta i mine nu snt atinse de cearta nceea ; i asta cu att mai mult, cu cit te-a ruga H faci o vizit fiicei mele. Essley i aducea aminte de fata aceea frumoas cu ochii albatri, surztori.

Bg scrisoarea din nou n buzunar, se duse n laborator i ncuie ua. Cnd iei afar, era mbrcat cu o manta lung. n mn inea o geant. Avea exact timpul s mai prind un tren spre ora. Pe la unsprezece ajunse n faa casei d-lui Sanford. Eti ntr-adevr un medic misterios l salut Sanford. Vizitezi pe toi pacienii la o or aa de trzie ? Numai pe cei nobili. Pcat de srmanul Fank. Abia acum cteva nptmni am luat masa cu el. i-a povestit c s-a Intlnit cu un individ, care te-a cunoscut n Australia ? Pe faa doctorului se zri o umbr de plictiseal. S vorbim mai bine de fiica d-tale. Ce-i lipsete ? Sanford surse timid. Probabil c nimic important. Dar e singurul meu copil. Cteodat mi nchipui c e palid. Doctorul meu de cas zice c n-are nimic, Hm, hm... Unde e domnioara ? La teatru. Trebuie s crezi c snt nebun, c te chem n ora ca s vezi pe fiica mea, cnd ea se poate duce la teatru. A avut de suferit ieri ceva neplcut, care a atins-o mult ; i eu am fost mulumit c azi a vrut s vad o operet. Cei mai muli prini snt nite proti. Am s-o atept. De ce te-ai certat cu Black ? Milionarul ncrei din frunte. Din cauza unor afaceri. Vrea s m sileasc s fac ceva care e contra intere,selor mele. i eu i-ain ajutat doar, acum patru ani... Dar i el te-a servit. Asta nu corespunde cu nimic ajutorului meu. Iam dat atunci o ans bun. El a fondat societatea mea, la care eu am ctigat frumos, dar el a ctigat mai mult. Afacerea a luat dimensiuni att de mari, nct

ar fi stupid s fuzionez cu alte firme din brana fierului. Nu m pot abate de la punctul sta de vedere. neleg. ncpnarea asta trebuie distrus, se gndea el i singurul drum pentru a ajunge la acest rezultat, era fiica lui. Ast sear nu putea face nc nimic. Asta o tia el prea bine. Mi se pare c dureaz prea mult. Am s vin iar, mine sear. mi pare ru... Nu e nevoie s te scuzi. Ai s gseti vizita asta n nota ce i-o voi trimite. Sanford rse, conducnclu-l spre u. Eti tot att de bun om de afaceri, ca i prietenul d-tale. Aproape. Taxiul, care-l ateptase, l duse la gara Charing Cross. Se duse imediat la telefon i chem un hotel n Bloomsbury. Avea tot interesul s se ntlneasc cu un anumit domn Weld pe care-l cunoscuse n Australia. Obinu legtura i atepta ca portarul s-l cheme pe d-l Weld la telefon. Aici e Weld. Vrei s-mi vorbeti ? Da. Numele meu e Cole. Te cunosc din Australia i am s-i comunic ceva de la un prieten comun. Pot s te vd nc ast sear ? Da. Unde s ne ntlnim ? Dr. Essley i aranjase deja planul. n faa lui British Museum. Acolo e pustiu pe Vremea asta i nu o s ne greim unul pe altul. Bine. ntr-un sfert de ceas ? Foarte bine. La revedere. Essley atrn receptorul, pred geanta la depozitul de bagaje din gar i o porni pe jos spre Great Russell Street. Intenionat nu opri nici o main, cci voia s evite tot ce-ar fi putut contribui, ca s fie

recunoscut. Black ar fi fost, nainte de toate, cela care s-ar fi suprat. Gndul acesta l fcu s surd. Strada Great Russell era pustie. Trecea numai ici-colo cte un automobil. Pietoni nu se zreau aproape deloc. D-l Weld atepta deja n faa lui British Museum. Era un brbat nalt i voinic, cu faa inteligent. Dr. Essley ? ntreb el, ndreptndu-se spre el, cum l vzu c se oprete. Aa m... dar se ntrerupse imediat. Numele meu e Cole. De unde pn unde s spui c snt dr. Essley ? - i-am recunoscut vocea, rspunse Weld linitit. De altfel, e indiferent ce nume pori acum. Voiam s te vd. . i eu aveam dorina asta. Ajunser acum la colul unei strzi lturalnice. Ce vrei de la mine ? ntreb medicul. Cellalt rse. i-am spus doar, c vreau s te vd. Dar nu semeni deloc cu Essley pe care l-am cunoscut eu. Acela era mai nalt i mai zvelt. Avea i alt culoare a feei. Am fost totdeauna de prerea c Essley, pe care l-am cunoscut eu n Australia, a murit acolo... Posibil - rspunse doctorul, care nainte de toate voia s ctige timp. Strada era pustie. Essley tia c, numai civa pai mai departe, era o boli i n care un individ putea s zac pn ce-l va des coperi o patrul de poliie. n buzunarul hainei avea un fulg ud, nfurat n hrtie de pergament. Essley scoase pacheelul afara i-i desfcu, cu minile la spate nveliul. ...serios, dr. Essley spunea tocmai Weld, am impresia c d-ta trieti sub un nume fals. Essley se uit la el. D-ta gndeti prea multe. i totui, nu tiu cine eti. Ia uit-te la mine. Tnrul se ntoarse spre el. Essley ridic mna cu iueala fulgerului...

Dar chiar n clipa aceea, mna-i fu apucat ca ntrun clete. Ali doi brbai aprur, ca ieii din pmnt. I se arunc n obraz ceva, care mprtia un miros mucegit i care-l amei. Essley se apr ca un disperat, nu e vorb, dar erau prea muli. Mai auzi numai fluierul de alarm al unui poliisl si se prbui la pmnt... Cnd i reveni zri, plecat asupra lui. pe un gar dian. Instinctiv i duse mna la cap. Esti rnit ?' Nu. Essley se scul cu greu de jos. Abia se inea pe picioare. I-ai prins ? Nu. Au ters-o. I-am zrit abia n momentul cnd cl-ta ai czut la pmnt. Au disprut, ca i cnd i-ar fi nghiit pmntul ! Doctorul se uit pe jos ca s gseasc fulgul. n zadar. Cam contra voinei, i spuse numele i adresa. Poliistul opri o main. Eti sigur c n-ai pierdut nimic ? Sigur. Mi-ai face un mare serviciu, dac nu vei raporta ce s-a ntmplat. ; Cu aceste cuvinte, i bg o bancnot de cinci lire n mn. N-a dori s apar n ziare. Poliistul i napoie banii. Regret ; dar nu-i pot lua, chiar dac a vrea. Poliistul se uit piezi n jurul su i adug : I M nsoete un funcionar superior de la Scotland Yard. Essley se uit i el n direcia n care se uitase gardianul i zri un brbat ascuns n umbr. El te-a vzut mai nti spuse poliistul, un bfiiat tnr i vorbre. Essley se ndrept parc-ar fi fost atras de o for neneleas spre strinul acela pitulat n umbr.

V snt foarte recunosctor i sper c i dv. vei avea amabilitatea de a lsa moart chestia asta. Mi-ar fi foarte neplcut, dac presa s-ar ocupa de ea. Te cred ! Strinul era mbrcat n haine de sear. Fuma o igar, al crei vrf rou l mpiedica pe Essley s-l poat vedea la fa. n chestiunea asta, vom face noi ceea ce vom Crede c e bine, d-le dr. Essley. I, De unde tii cum m cheam ? Cellalt surse i voi s plece. Dai-mi voie ! Essley fcuse un pas nainte i voi s se uite n obrazul strinului. Vocea dv. mi pare cunoscut ! Posibil rspunse strinul, dndu-l la o parte. Dr. Essley, care nu era nici el un slbnog, rmase surprins de fora brbatului acel. Cred c ar fi mai bine s v ducei acas i se adres acum gardianul, care nu voia s ofenseze nici pe doctor, dar mai ales pe superiorul su, pe acel director misterios de poliie, care aprea i disprea pe neateptate, la toate seciile. I)d obicei vizitele sale inopinate aveau ca urmare pedepse. Da. Am s m duc acas, rspunse Essley, a dori ns, s cunosc numele domnului acesta. Asta nu te intereseaz deloc rspunse stra inul, n locul gardianului. Essley ridic din umeri. Trebuia s se mulumeasc cu rspunsul acesta. Se gndea acum la ceea ce trebuia s fac. Hrtil nu avea, ca s le distrug. Cnd ajunse n laborator, goli mai nti trei sticlue n jgheab. Pe a patra o lu cu el. O s mai aib nevoie de ea. Sticlua aceea verde, mai folosise odat lui Black... Deschise robinetul, ca apa s ndeprteze orice urm a otrvurilor pe care le turnase. Sparse apoi sticlele i le arunc n cutia cu gunoi.

Trecu apoi n dormitor. Nu se putea liniti ns. Dup ctva timp se scul, ncuie ua, sprijini clana cu un scaun, cercet dulapul cu haine i se uita chiar i sub pat. La sfrit se mai liniti puin i se culc, punnd revolverul sub pern. * ** n drum spre Forest Hill, se gndea la cele ntmplate n noaptea aceea, fr s neleag nimic. Cine s fi fost cei trei ? Ce intenii aveau ? Cine era strinul acela, care sttuse n umbr ? Era posibil ca cei care l atacaser s fi lucrat n nelegere cu poliia ? Nu gsise nc rspunsul la ntrebrile astea, cnd ajunse acas, unde locuia singur, numai cu o femeie btrn care-i ducea menajul. n fine, ajunse la concluzia c dr. Essley trebuia s dispar. Essley trebuia s plece din Londra. Nu era nevoie s-l ntiineze pe colonelul Black. Acesta va afla din vreme de plecarea lui. Voia numai s iranjeze chestiunea cu Sanford i cu fiica acestuia l apoi s plece. Intr n odaia sa de lucru i aprinse lumina. Pe birou se afla un plic cenuiu, subire. Plicul trebuia s fi fost predat personal. Adresa era scris 'Io o rnn energic. Din ntmplare se uit la hrtia sugativ de pe lilrou i tresri. Scrisoarea fusese scris aici, pe locul acesta. Cerneala fusese uscat cu tamponul su ! Nu exista nici o umbr de ndoial. Sugativa o lillnnoiise el n dimineaa aceea. * Essley se uit iar la plic. N-a fost un pacient. Bolnavii si nu veneau niciodat aici. Clientela sa era, de altfel, foarte puin numeroas. Afar de asta, ua era ncuiat i numai el avea cheia. Desfcu plicul, scoase afar o (Oal de hrtie i citi :

Ne-ai scpat ast sear. Nu mai ai dect zece zile, cil s te pregteti pentru soarta care te ateapt. Cei patru Prpdit de spaim, Essley se prbui ntr-un M:aun. Au fost deci Cei patru i el scpase din ghearele lor ! Cei patru ! i prinse obrazul n mini i cuta mi-i adune gndurile. i mai ddeau rgaz zece Xlile. n acest timp mai putea face el multe. i lotui l apuc groaza morii, pe el, care trimi- tise atia oameni pe lumea cealalt. Atia oameni, Iar s simt vreo remueare ! Dar acum era vorba (Ic el nsui ! Se apuc de cap i se uit plin de |jaim prin camer. El, specialistul n otrvuri ; el care se juca att de uor cu moartea ; el, care icnviaise vechea art a familiei Borgia, i care reuise sa se sustrag legilor , ei nu mai avea eh trit dect numai zece zile ! Ei bine, voia s pun mna, cel puin, pe acel domn Sanford ! Asta tre buia s-o fac, pentru Black ! A doua zi dimineaa se simea prpdit i ca b tut. Obrajii i erau palizi, n jurul ochilor avea cear cne negre. Totui se mbrc cu ngrijirea obinuit. La prnz se duse Ia Sanford, unde fu condus imediat n salon. D-ra Sanford era singur. EI constat c era tare frumoas. D-ra Sanford simi numaidect c-i era antipatic, Vzndu-l c se apropie, se posomori la fa. Lui i venea s rd... Tata nu e acas. Admirabil. Putem deci vorbi nestingherii, i lu loc, fr ca ea s-i fi oferit un scaun. Tatl meu se sperie de poman. Tocmai n momentul acela, intr i d-l Sanford. Ei bine, cum o gseti ? Aparena neal rspunse Essley.

Acum nu putea face experiena cu fulgul. Tre buia s fie atent i prevztor. Mai convers cteva clipe i se scul s plece. Am s-i trimit o doctorie. May strmb din nas. Nu eti silit s-o iei zise Essley ironic. Poi s vii mari la noi la mas ? l ntreb Sanford. Dr. Essley reflect azi e smbt, peste trei zile mai avea apoi apte. ntre timp se puteau n trnpla multe. Da. Am s vin. i lu apoi un taxi i se duse la una din locuin ele sale, n apropiere de Embankment. ncperile ce le avea acolo, i-au fost de multe ori de folos.

CAPITOLUL VIII COLONELUL BLACK SE SPERIE !


D-l Sanford avu o discuie definitiv cu colonelul Black. Multe zvonuri circulau prin City. Unul spunea altuia, c-i merge ru lui Black, fuziunea uzinelor de fier despre care se vorbise atta, nu-i reuise. Black edea la biroul su i se juca cu un couppapier. Era i mai posomorit ca de obicei. Mna care inea cuitaul i tremura nervos. T Se uit la ceas. Sanford trebuia s soseasc dintr-un moment n altul. Sun i ntreb pe funcionarul care apruse imediat n pragul uii : N-a venit nc d-l Sanford ? Tocmai acum a sosit. Condu-l nuntru. Amndoi brbaii se salutar ceremonios. Black ti invit musafirul s ia loc i-l ntreb scurt : Spune-mi, cum stm amndoi ? Ca i pn acum rspunse Sanford foarte Ir orc. Serios c nu vrei s iei parte la fuziune ? Nu. Black lovea uor cuitaul de mas. Sanford se uita curios la el. Colonelul se schimbase la fa. inbtrnise. Faa sa galben era plin de zbrcituri. Asta nseamn c snt ruinat. Am mai muli freditori dect pot s-i numr. Dac s-ar face fuziunea, m-a putea aranja. Odat cu mine, se mul dau i alii peste cap. De pild : Ikey Tramber, l cunoti doar pe Sir Isaac ? E prieten cu Lordul Verlond. Vorbele lui Black nu fceau ns nici o impr s|fl asupra Iui Sanford. Eti singur dc vin c ai ajuns n halul sla Ai tras peste treizeci i unu. Sau mai bine zis, al

considerat ca fapt ndeplinit, ceea ce nu era dorit un plan. Black se uit int la el. E foarte uor s stai pe scaun i s faci moralii, n vocea lui Black se simea iritarea ce-l cuprin-j sese i pe care cuta s-o ascund : - N-am nevoii de sfaturi... nici de vorbe bune... Am nevoie du bani. Dac nu iei parte la fuziune i nu accepi planul meu... Atunci ? Nu te amenin. Te previn numai. Riti mal mult dect crezi. Vreau s iau riscul asupra mea. Mai ai ceva d spus ? Nu. Nimic. Atunci, la revedere. Ua se nchise n urma lui Sanford, dar Black nu se mica de la locul su. Rmase n birou pnj ce se ntunec bine de tot. Desena niite figuri pa hrtia sugativ din faa sa. Se scul n fine i se duse acas, n Victoria Street. V ateapt un domn i spuse servitorul, ajutndu-l s-i scoat paltonul. Cine e ? Nu tiu precis. Face impresia unui detectiv, Un detectiv ? Lui Black i tremurau mi- nile i era suprat pe sine, de slbiciunea sa. Ra Iliase o clip n hol, ca s-i recapete sngele rece, rtpoi intr n salon. Vrei s-mi vorbeti ? se adres el domnului Care l atepta. Da. Trebuie s v ntreb ceva. Black era ct pe-aci s-l ntrebe dac e poliist, ilar nu avea curaj. Strinul i ddu singur explicaia necesar. I Un avocat m-a nsrcinat s aflu adresa doc- lorului Essley.

E Black se uit cu atenie la el. Dar asta nu e att de greu... numele i adresa lai se gsesc n cartea de telefon. I tiu asta. i totui nu l pot gsi. De altfel nici nu vreau s ii aflu adresa, ci numai s l identific. Nu neleg. Nu tiu cum s m explic. Dac l cunoatei pc dr. Essley, v vei aminti, c a trit civa ani Iii Australia. Exact. Am venit mpreun de acolo. i dv. ai fost n Australia ? Da. Am fost mpreun civa ani acolo, dar nu Iii continuu. neleg. Ai plecat mpreun de aici ? i Nu. L-ai vzut n ultimul timp ? Nu. I-am scris numai de cteva ori. Black 10 silea s nu i piard cumptul. Individul acesta nu trebuia s bage de seam ct de mult l neliniteau ntrebrile lui. Strinul i not cteva lucruri i se pregtea s plece, cu vorbele : V-ar surprinde, dac v voi spune c adevratul dr. Essley a murit n Australia ? f Black trebui s se sprijine de mas. Nu tiam asta rspunse el eu indiferent aparent. Asta este tot ? Da. Mulumesc. Nu e destul ? Poi s mi spui, cine te-a trimis ? Regret, dar nu am voie. Dup plecarea detectivului, Black se plimb tul burat prin odaie. Dup ce se mai linitise puin, se aez la birou i i ticlui un voiaj... Rspunsul negativ al lui San ford pusese capac la toate celelalte greuti ale sale Deschise apoi safeul din colul camerei i scoase cele trei pachete cu bancnote franuzeti. Fiecare bancnot era de o mie de franci.

Trebuia s fie gata pentru orice eventualitate i nu trebuia s rite nimic. Bg bancnotele n bu zunar, ca s aib banii la el n caz de nereuit a tuturor planurilor sale i dac va trebui s fug. Black prsi apoi locuina i o lu spre partea opus a oraului. Nu bg ns de seam c l urmresc doi brbai. Lauda Iui Black, c firma sa nu inea registre i c nu are nici scripte, se dovedi exact n noaptea n care cei patru l vizitar pe nepoftite. Cei patru percheziionar sistematic toate dulapurile, fr s gseasc dovezi pe care le-ar fi putut ntrebuina contra lui n faa unei instane judectoreti, n realitate ns, Black inea o mulime de regis tre, scrise ntr-un cifru pe care numai el era n stare s l descifreze. Cheia cifrului nu i-o notase colonelul niciodat. Colonelul era ocupat, n seara aceea, s ascund registrele sale secrete, astfel ca Cei patru s nu poat da de ele. Avea i motiv s se team i s fie nelinitit cci Cei patru fuseser foarte activi n ultimul timp i i mai trimiseser nc o scrisoric... De la nou i pn la unsprezece Black distruse scrisori, neimportante n aparen. La unsprezece se uit la ceas, cci mai avea multe de aranjat n noaptea aceea. Trimise o telegram lui Sir Isaac, rugndu-l s l viziteze nc n noaptea aceea. Black avea nevoie de el, ca prieten. El cuta orice sprijin i orice ajutor, ori de unde i-ar fi venit.

CAPITOLUL IX LORDUL VERLOND D UN SUPEU


ntr-o dup mas, Lordul Verlond fcu o vizit dlui Sanford. Venise din mai multe motive. Motivul cel mai important, nu l cunotea ns nimeni. Lordul Verlond avea un pachet mare de aciuni al(! uzinelor metalurgice conduse de Sanford. Zvonurile care circulau prin City, despre o fuziune, erau suficiente ca s justifice o convorbire. Justificarea gsea un sprijin i n faptul c primul om cu care se ntlni Lordul la Sanford, era Black. Colonelul l ntmpin extrem de amabil. Lordul nu prea era mulumit c Black ncepu s-i vorbeasc. Am auzit multe despre dv., Mylord. Pentru Dumnezeu, nu mi zice Mylord, m siteti s fiu nepoliticos ! Dar nu exista cineva care s fi putut fi repulsiv fa de Black. Acesta surdea att de amabil i se uita att de prietenos, nct dezarma pe oricine. Cunosc pe unul din prietenii dv. spuse Black, linguitor. Vrei s spui; probabil, c l cunoti pe Ikey Tramber, ceea ce nu-i tot una. Colonelul Black rse ca la o glum bun. Tramber povestete totdeauna de dv... tiu c m vorbete numai de bine, c snt un om fin i c toat viaa nu are sens pentru el, dac nu m vede o zi... - Verlond se uit ironic la el. Ikey i mai povestete, probabil, ce sports-man excelent snt, ce suflet credincios i nobil zace n nveliul acesta aspru, i c toi oamenii m-ar iubi, dac ar ti acest lucru, aa-i c numai n felul acesta vorbete ? Colonelul se ndin uor. Ei bine, s-o lsm balt ! opin Lordul. Se uit apoi cteva clipe la Black. De fapt, ai putea veni

i d-ta n seara asta la mas, la mine, ai s gseti aicolo mai muli oameni care nu te pot suferi ! O s-mi fac o deosebit plcere rspunse Black politicos, care spera c va lua- i el parte la convorbirea dintre Lord i Sanford. Se nel ns. Black ar fi putut, de altfel, s i ia ziua bun i s plece. Prefer, totui, s stea de vorb cu May : art, muzic i alte lucruri, despre care el nu avea habar. May era distrat i se gndea la alte lucruri, aa c nu observ lipsa de cultur a colonelului. May ar fi adus cu plcere vorba despre poliiti, n sperana c Black ar fi amintit de un anume poliist tnr... Ar fi putut s l ntrebe, dar era prea mndr. Black ns, nu schimb subiectul : vorbea ntr^una despre tablouri, chiar i cnd Lordul reveni cu Sanford n salon. Adu i pe domnioara disear propuse Lordul Verlond. Sanford ezit. Din fericire nu snt liber disear i nu mi place s ias singur... Colonelul Black zri o ans pentru el... Dac e vorba de reuniunea de astnsear, ma simi fericit dac mi permitei s v pun maina mea la dispoziie. Sanford o ls pe May s decid singur. Cred c distracia o s mi fac bine, tat. Acestuia nu i prea prea bine, c o va conduce Black. Drumul era ns scurt. Voi fi foarte onorat, s pot ine locul tatlui dtale, glumea Black. Prinse ns o privire piezi a Lordului, care l observa cu atenie i, fr s vrea, fu apucat de fric... Foarte bine murmur Lordul, fr s-l slbeasc pe Black din ochi, nu e departe i cred c nu li se va ntmpla nimic n drum.

May surse. De pe faa btrnului Lord, expresia aspr nu dispru ns. Deoarece eti bolnav, d-r, am s rog pe Sir James Bower i pe Sir Thomas Bigland s vin i ei. Nu i cunoti pe medicii tia ? Prietenul d-tale, dr. Essley, i cunoate desigur. Ambii snt capaciti i specialiti n domeniul otrvurilor cu alca- loizi. Pe fruntea lui Black aprur broboane de sudoare. La fa nu se schimb, ns, deloc. Numai n ochi i se citea frica i furia. Se uit provocator la Lordul Verlond, ba surse chiar. Aadar, am ncheiat afacerea ! Lordul se retrase i tot drumul spre cas rse pe nfundate. Lordul Verlond era cunoscut ca punctual. Se spunea de el, c pe fa i era zugrvit asprimea caracterului su i c i se putea citi povestea vieii sale. Silea pe prietenii lui s i poarte respect, sau cel puin fric, ceea ce nlocuiete de multe ori respectul. Prieteni nu era expresia exact pentru cunotinele sale. n afar de Sir Isaac Tramber, nu avea prieteni. Exist oameni, cu care stau cteodat la mas s exprimase el odat, cinic. Seara, atepta n biblioteca locuinei sale clin piaa Carnarvon. Lordul tria dup o anumit mIpreal a timpului. Se uit la ceas, dup dou minute va fi n drum spre salon, ca s-i salute musafirii. Sir Isaac Tramber se gndea c Lordul Verlond u procedat ciudat, c l-a invitat i pe Horace Gres- liam. Considerndu-se ca prieten al Lordului, i permise chiar s fac o observaie... [ Am s-i trimit o telegram cu rspuns pltit, cnd am s am nevoie de sfatul d-tale pentru invitaiile mele, Ikey. Credeam c nu l poi suferi pe Greshain.

Bineneles c nu l pot suferi. l ursc chiar. Ursc n general toi oamenii. Te-a ur i pe d-ta, dac nu ai fi un srac pctos i fr importan. Te-ai mpcat cu Mary ? Nu neleg ce vrei s spui cu asta. Am ncercat s fiu amabil cu ea, dar rezultatul a fost, c m-am fcut de rs ! Aha ! Ea a neles cum devine cazul, rse Lordul cu poft. Sir Isaac se uit urt la el. 1 tii doar c vreau s m nsor cu Miss Mary ? tiu c vrei s ctigi bani, fr s munceti. Miai mai povestit asta odat. Eu nu uit aa ceva. i noaptea m gndesc la lucrul sta ! A dori s nu i bai ntr-una joc de mine. / Mai atepi i ali musafiri ? Nu. Eu ed pe Montblanc i mnnc budinc de orez ! Tramber tcu din gur. Am mai invitat i pe un vechi prieten al d- tale. Dar mi se pare c nu vine. Sir Isaac ncrei din frunte. I Un vechi prieten al meu ? Da. Pe prietenul d-tale militar, pe colonelul. Trebuie s fie colonel intr-o armat care nu exista nicieri. Sir Isaac fcu o mutr consternat. Doar nu vrei s spui c pe Black ? Lordul ddu ns din cap. Ochii i luceau de o bucurie diabolic. Ai ghicit ! Chiar pe Black ! Verlond nu pomeni ns nimic de Miss Sanford. Se uit la ceas i strmb din nas. Rmi aici. M duc s telefonez. Nu pot eu... Nu. D-ta nu poi se rsti Lordul la el.

Lordul reveni dup cttva timp. Un surs ciudat i flutr pe buze. Prietenul d-tale nu vine spuse el lui Sir Isaac, fr a divulga ns cauza de ce nu vine colonelul i nici din ce cauz era el att de vesel. Horace Gresham edea la mas, lng aleasa inimii sale. Mary era extrem de amabil i bine dispus. Gresham era att de fericit, nct uitase de toi i toate i, n primul rnd, de musafirii adunai n jurul mesei Lordului. Gazda, ns, nu i ddu rgaz s se bucure. M-aim ntlnit azi cu un prieten al d-tale i spune Lordul. Ce interesant ! rspunse Horace. D-l Sanford, omul acela din New-Castie, care a avut atta succes. Horace ddu din cap. D-l Sanford e i eu d-ta prieten continu Lordul, adresndu-se lui Tramber. Invitasem i pe fiica d-lui Sanford. Dar, fiindc tatl era reinut n alt parte, nu a putut veni nici fiica. D-l Sanford mi este prieten, dar numai aa... rspunse Tramber. E prietenul unuia din prietenii mei. Vorbeti de colonelul Black ? De escrocul cela de remizier ? Eti i d-ta amestecat n afacerile sale ? Am rupt toate relaiile cu el rspunse Sir Isaac, n prip. Lordul rse ironic. [ Asta nseamn c s-a dus pe copc. Se adres apoi lui Horace. t Sanford mi-a ludat enorm pe un poliist, Care face curte fiicei sale. Nu e un prieten al d-tale ? Da. Mi-e chiar un foarte bun prieten. Cine este ? Ah, servete n corpul poliitilor. [ i eu mai presupun, c are dou picioare, un i cap i o pereche de mini. Eti extraordinar de vor- bre ! Aceasta tiu

i eu, c e poliist. Toat lumea se ocup acum de el. Ce face... de unde vine... tee nseamn toate astea ? mi pare foarte ru c nu i pot da informaiile cerute. tiu numai c e un gentleman. Un gentleman si politist ? I Da. Da. Apoi, asta e o nou meserie pentru copiii de nobili ? ntreb Lordul sarcastic. Azi nu mai au, deci, nevoie s fug de acas, ca s intre n armat. Nici unul nu se mai duce ca elev la marin, sau cowboy la una din fermele americane... Vznd cum privirea nepoatei sale se tulbur, se scuz : mi pare ru, - nu m-am gndit la fratele tu. Dar, cum am spus, tineretul nu mai are azi nevoie s plece pn la captul lumii ca s moar ca un erou ntro armat strin ; nici s revin, nti-o bun zi, cu sacul plin cu aur, ca s aureasc blaz&nul familiei, azi lucrul e foarte simplu, azi SC fac poliiti ! Ar trebui s se scrie un roman despre asta. Cine poate s scrie articole de sport, trebuie s tie s scrie i un roman, Gresham ! Do altfel, am s vin mari la Lincoln. Vreau s vd cum pierde calul d-tale ! Dac vii pentru asta, faci un drum degeaba Calul meu va ctiga ! Gresham cut, ceva mai trziu, prilejul s vor beasc cu Lordul ntre patru ochi. A dori s v vorbesc ntr-o chestiune per sonal. Ai nevoie de bani ? Nu. Nu cred c am renumele unui om care trebuie s se mprumute. Atunci, vrei s te nsori cu nepoata mea ? ntreab Lordul brutal. Da. Asta doresc. Rspunsul lui Gresham era rece ca gheaa. El se putea acomoda uor de tot tonului btrnului Lord.

Nu se poate. D-ta ai aranjat ca animalul d-talo s ctige la curse, eu am aranjat ca Ikey s o ia pe nepoata mea. Aa cel puin s-a aranjat Ikey cu mine. i dac Mary nu e de acord ? Snt convins c nu e de acord. Nu mi pot nchipui rnji el c ar exista cineva cruia s i fie drag Ikey. Dup mine unul, e nesuferit. Nu i pltete datoriile, nu are cultur i e mojic. Toi cunoscuii si eu inclusiv snt cei mai ri oa meni din Londra. Ma asigurat, c vrea s se schimbe. Ciudat, ciudat. Eu nu am ncredere n asigurarea asta. Deodat se uit la Horace. Du-te i ndeprteaz-l de lng dnsa ! ochii i luceau ironic. O idee splendid ! i mic mi se pare, c i eti drag lui Mary. Afurisitul de Ikey ! Du-te ! i plec, lsndu-l pe Horace uluit, Horace o gsi pe Mary n salon. Era plin de Imcurie. Nu se ateptase c btrnul putea fi cuce- 'l att de lesne, att de lesne nct faptul acesta l nelinitea chiar. Lordul Verlond avea, probabil, n- lenia cu att mai mult, s-l njoseasc mai trziu. Horace povesti Lady-ei Mary cele ntmplate. I Nu-mi vine s cred, a fost att de amabil de conciliant. Bineneles a fost i brutal, dar aa Olie el totdeauna. < Mary se uit iret la el. Nu-l cunoti bine pe unchiul meu ! Dar... tiu c toi gndesc ru de el i c l consider ca pe cel mai groaznic om din lume. i eu am mprtit cteodat prerea asta. Totui nu am neles niciodat, de ce l-a gonit pe fratele meu. Fratele tu ? Mary aprob cu ochii umezi. Srmanul ! Nici el nu l-a neles pe unchiul. 'teodat, unchiul nu se nelege pe el singur. Dac t<S gndeti, ce lucruri groaznice vorbete el de oameni i cum i face peste tot dumani... K i totui, mie mi

vine s cred c e ngerul (abriel ! E un binefctor al omenirii, un druitor fie ofrande superbe... Nu exagera. Mary l lu de bra i intr cu e| n ser. Sir Isaac avea alt prere despre Lordul Verlond, dect Horace Gresham. Verlond prea s aib o plcere diabolic s-l scoat pe baron din srite. Ii spunea ba ceva linguitor, ba ceva ofensator. i era indiferent Lordului Verlond dac ceea ce spunea la zece era diametral opus celor ce debitase la opt. Putea s-i schimbe ideile de dousprezece ori pe zi, dac i plcea aa ! Sir Isaac se gsea ntr-o stare de spirit extrem de rea, i voia tocmai s plece, cnd i se aduse n scrisoare. Cut un loc retras unde s o citeasc n linite. Scrisoarea era de la Black. Sir Isaac mi nelegea de ce Black n-a profitat de o ocazie all( de strlucit, ca s fie mpreun cu Lordul Verlond Poate c i-o scria Black n scrisoare. O citi cu atenie, o reciti, o fcu n patru i o bg n buzunarul vestei. Scond mai trziu ceasul, nu observ c i czuse afar scrisoarea. Horace o gsi i o ddu Lordului. Acesta se retrase n cabinetul su unde citi scrisoarea fr s-i fac vreun scrupul. n timpul cititului obrazul i se schimonosi de un rs sardonic.

CAPITOLUL X OBLIGAIILE UNUI POLIIST


n Somers Town locuia pe timpul acela, un individ cu numele de Willie Iakobs, care avea oarecare caliti, dei trecutul su era cam ntunecat. Trecutul acesta era format din mai multe condamnri la nchisoare, fiecare condamnare pe o durat de trei luni. Numai n ocn nu fusese nc. Willie era de statur mic, avea obrazul slab, ochii negri. Se purta bine ntre oameni i era totdeauna bine mbrcat. Aveai impresia c e un funcionar n concediu. De altfel, n ceea ce privete munca regulat, Willie era totdeauna n vacan. Colonelul Black, i pltise civa ani de-a rndul o abvenie. n timpul acela, Willie Iakobs dusese viaa unui gentleman. Aa credea el, cel puin. Cteodat se simea, ca i cnd ar fi fost un Lord, i furise i n direcia asta un ideal. Extravagana asta nu i-o permitea el deseori, cci era, din fire, econom i sobru. Se comporta ns ca un gentleman. Asta o puteau confirma toi conlocatarii din Somers Town. Se culca atunci cnd voia, se scula uneori odat cu privighetorile, care nu existau, sau sttea n pat i citea ziarul su favorit. D-l Iakobs era un om fericit. Nu ducea niciodat lips de un pahar cu bere i nici nu sttea vreodat n ndoial, dac s parieze sau nu la curse, un iling mai mult sau mai puin. Cteodat i permitea chiar luxul s ia cafeaua cu lapte n pat ! Potaul i aducea n fiecare smbt diminea un mandat de cinci lire, pe care i le trimitea un binefctor al su, care nu i cerea nimic altceva, dect s triasc fericit i s nu-i aduc aminte c a surprins pe un remizier de burs, cum scotocea prin buzunarele unui mort.

Lucrul acesta l vzuse Willie Iakobs. El era din copilrie un borfa i era tare mndru de naintaii si, care exercitaser cu iscusin aceeai meserie. Willie intrase n serviciul firmei Black & Co., nu cu intenia ca s-i asigure o pensie pe douzeci de ani, ci ca s gseasc ocazia prielnic de a ncasa pe neateptate nite dividende grase. Colonelul Black l inea ns din scurt. Pe timpul acela, Consiliul de Administraie avea ca membru pe un om neplcut, adic pe un om care era duntor lui Black. Ceea ce i-a cauzat chiar o moarte subit. Examenul medical conchise c a murit de un anevrism. Nici D-l Iakobs nu tia alt ceva. El se strecurase ntr-o zi pe ascuns n biroul directorului. Asta nu nsemna nimic extraordinar, cci Willie Iakobs fura n tcere, ns cu succes, Cuta tocmai mrci potale i ceva bani mruni, care se gseau, de obicei, mprtiai pe biroul Iul Black. Iakobs se ateptase s nu gseasc pe nimeni n birou. Cnd l vzu ns pe d-l director aplecat asupra unei persoane lungite pe jos, fu apucat de o spaim groaznic. Colonelul era ocupat cu scormonirea buzunarelor mortului. Cuta o scrisoare. Decedatul venise la el s-i nmneze demisia, n care scrisese motivele care l-au determinat s fac pasul acela. Cea mai mare prostie pe care o fcuse mortul n viaa sa, a fost c i-a divulgat lui Black c a scris toate motivele n scrisoarea de demisie. Bineneles c Willie Iakobs nu tia nimic de acea scrisoare i de aceea nici nu-i putea explica pentru ce Black scormonea buzunarele mortului. Spiritul su simplu gsi soluia n aceea c Black cuta bani. S furi bani era, pentru Willie Iakobs, acelai lucru ca i furtul de mrci potale, ns n stil mare. n enervarea sa, i i spuse lui Black acest lucru. Iakobs nu se prezent la proces. De altfel, el nici nu trebuia s aib idee de aceast afacere. Totodat

se retrase din activitatea sa la firma Black A Co., i tri de aici ncolo n csua sa din Somers Town, fr s aib alt ocupaie. Devenise pensionar pe via, fr alt obligaie, dect s tac din gur asupra unor anumite lucruri. Doi ani mai trziu, era n ajunul Crciunului primi o bombonier splendid. Pe cartea de vizit, care nsoea bomboniera, era scris : cu cele mai bune urri. Trimitorul bomboanelor nu gsise ns de cuviin s-i scrie numele i adresa. D-l Iakobs, cruia nu-i prea plcea ciocolata, se mir mult de cadoul acesta scump i ar fi fost mai mulumit, dac i s-ar fi trimis bere n loc de bomboane ! Prinde, Spot! Cinele prefera ciocolata, berii. Spot prinse bomboana, o nghii i... ddu din coad, ca s-i mai dea una ! Deodat l apuc un tremurici, se ntinse pe jos i-i ddu sufletul. A durat cam mult, pn ce Willie Iakobs s neleag legtura ntre moartea animalului i bomboanele ce le primise. Repet experiena cu cinele gazdei. Rezultatul fu acelai. De asemenea i cu psric unui vecin, ncetul cu ncetul ar fi trimis pe lumea cealalt luate animalele din Somers Town, dac proprietarul su nu l-ar fi reclamat poliiei. Cu ocazia asta, adevrul iei la iveal : ciocolata fusese otrvit. Willie Iakobs se vzu tratat ca eroul unei afaceri ntunecoase de otrvire, i fu descris n toate ziarele. Mulumirea pe care el o avusese cnd s-a vzut n gura lumii, se risipi ns curnd i fcu loc unei mari amrciuni. Cci fotografia sa fu recunoscut de un negustor, pe care l furase el pe timpuri. i astfel, d-l Willie Iakobs se vzu condamnat la cele trei luni nchisoare, obinuite pentru el. Se atepta, la ieirea din nchisoare, s gseasc acas un teanc de mandate potale. n loc de teancul ateptat, nu gsi dect un singur mandat pentru suma

de douzeci de lire, precum i o scrisoare, btut la main prin care era ncunotiinat c nu va mai primi nici un ajutor. Iakobs scrise imediat colonelului Black. Rspun sul fu o scrisoare, prin care colonelul i spunea n| nu nelege preteniile lui, c nu i-a trimis niciodat bani i c nici nu tia pentru ce i-ar trimite. Willie Iakobs se nfurie peste msur de lipij aceasta de recunotin i de nemernicia fostului su ef ; se duse cu scrisoarea la un avocat, i i povesti totul. Avocatul caracteriz ns aciunea lui Iakobs cu un singur cuvnt : antaj. D-l Iakobs se vzu deci nevoit s munceasc. El muncea n felul su, bineneles. Specula cteodat la burs, dar mai ales se ocupa cu furtul. Din fericire nu i pierduse agilitatea ca ho de buzunare. Lucrurile furate le ducea la un borfa, care se stabilise de curnd n Eveswall Road. n seara n oare Lordul Verlond ddea serata sa, Willie Iakobs o pornise de acas, cu intenia s fac afaceri bune. S nu-l nedreptim ns, Iakobs nu avea habar de planurile Lordului. Dup ce a trecut prin curtea ngust i prin strzile strmte care-l despreau de Stibbington Street, Iakobs se ndrept spre Euston Road. Trecu apoi agale prin Tottenham Court Road, ca s ajung n Oxford Street. Tottenham jCourt Road era la ora aceea, foarte animat. Trectorii se uitau cu interes la vitrinele luminate feeric, se plimbau de colo pn colo, se salutau, etc. La staiile de autobuze, aglomeraia era mare. Tocmai bine pentru ceea ce cuta Iakobs ! Iakobs preuia ndeosebi pe aceia care i concentrau atenia asupra unui punct anumit i nu se mai gndeau la nimic alteeva. ntructva, Iakobs era un bun psiholog.

n jurul unui autobuz, care tocmai oprise, se mbulzeau o mulime de oameni nerbdtori s se inie. Iakobs i gsi numaidect prada, f Era un brbat scund i corpolent. Fcea impresia unui om cu stare, dup felul cum era mbrcat, r Iakobs nu se gndea, bineneles, s fac o plim- li.fe cu autobuzul totui ncepu i el s se nghesuie, fcndu-i loc cu coatele, ca s ajung mai Iute la intrarea n autobuz. Ajunse chiar cu bine acolo unde voia, dar se rzUftidise ntre timp, cci dintr-odat nu mai era att tic grbit ; ba prea c i-a adus aminte de o ntlnire i cuta s ias iar din nghesuial. Apoi rut s o tearg ct mai iute de acolo. Dar tocmai n momentul acela, o mn puternic I se puse prietenete pe umr. Iakobs se uit napoi I zri n spatele su pe un tnr nalt, elegant. Alo ! Nu mai vrei s pleci cu autobuzul ? Nu, d-le Fellowe. Mi-am adus chiar acum uninte c am lsat acas deschis gazul. Apoi, s mergem mpreun, s-l nchidem i rspunse Fellowe, care n seara aceea avea ceva iloosebit de fcut. Dac m gndesc mai bine zise acum Iakobs nu e nici un pericol. Am un automat, care |e stinge de la sine. Fie i aa. S mergem atunci la mine acas, s vedem dac nu arde acolo. Fellowe l inea pe Iakobs uor de bra. Dar cnd Iakobs fcu un gest ca s se eiibereze, l strnse ca ntr-un clete. Dar ce s-a ntmplat, d-le Fellowe ? Tot mereu acelai lucru. Stai puin, Willie, ai pierdut ceva. Fellowe se aplec i ridic portofelul, pe care-l scpase Willie. Pe Willie ns, l inea tot de bra. Autobuzul era gata de plecare. Frank fcu semn conductorului s opreasc.

Mi se pare c unul din pasagerii, care s-au urcat acum, i-a pierdut portofelul. Dac nu m nel pgubaul e domnul acela corpolent de acolo Omul cu stare (dup prerea lui Willie Iakobs) cobor n grab din autobuz i i recunoscu imediat portofelul. Ce s-i faci, d-le Fellowe ! Fatalitate ! Dar nici nu v vzusem... tiu c nu m-ai vzut, dei snt destul de mare ! i urt ! Frank surse. D-ta nu eti autoritate, care s aprecieze aa ceva ! O pornir spre comisariat. Spunei-mi, v rog, d-le Fellowe, de ce nu ncearc poliia s-l prind pe un individ ca Olloroff ? De ce i prindei numai pe hoii mici ca mine ? Eu mi ctig cu mult trud existena, pe cnd houl la ctig cu miile i ruineaz sute du oameni. De ce nu-l bgai pe el la pucrie ? Sper s-l aducem i pe el n curnd acolo ! Foarte bine, i apoi mai este i cellalt, cal care-i atrage pe cei mici n curs, cnd de pild un funcionar citete prospectele sale, crede cine tie ce i subscrie i el cinci lire, ca s cumpere aciuni n valoare de un milion, ale unei mine de aur. Idiotul de funcionar subscrie i d banii, mai bine zis i fur din casa de bani a stpnului. Nu fur cu intenia de a fura, cci crede c ntr-o bun zi, va intra n biroul efului su ca om bogat, cu degetele ncrcate cu briliante. nelegei ce spun, d-le Fellowe ? Foarte bine. Iakobs continu : Vedei, - aa ar spune funcionarul ho efului su aici snt eu, Longfellow, care a disprut atunci. Iat ce am ajuns eu, fostul dv. casier, care am greit

atunci. tii, mi-am mprumutat din casa de bani a dv. cinci lire. Uitai-v, briliantele acestea snt veritabile ! Punei mna pe gulerul paltonului, astrahan prima ! Da, da, eu snt, eu, fostul dv. funcionar ! Nu trebuie s ne mire, c vorbeau de Black, cci tocmai n ziua aceea se judecase un proces contra lui. Un client prea ncreztor, care i pierduse banii n ntreprinderile colonelului, l dduse n judecat, spernd s-i recapete astfel banii. Black nu-i luase ns nici mcar osteneala s trimit un avocat s-l reprezinte i s-l apere n instan. i eu am lucrat odat pentru Black. tii, n calitate de curier. Aveam un salariu de treizeci de ilingi pe sptmn, att ct are i un dricar ! Se uit apoi brusc la Frank. Ai numrat vreodat prietenii lui Black, care au murit subit ? Black este un pom otrvitor. Vei atepta atta, pn cnd cei patru vor veni i-l vor lua. tia n-au s fac mult brnz cu el. Iakobs tcu o clip. Gndii-v, d-le Fellowe. M-ai prins azi pon tru a treia oar, spuse el apoi, cu acea familia ritate caracteristic ntre poliiti i vechii pucrt riai. i eu m-am gndit la asta. Stai puin. M-ai prins n Tottenham Court Road, n Charing Cross Road i n Cheapside. Ai o memorie !... i niciodat n cartierul su murmur Ia kobs, ca i cnd ar fi vorbit cu el nsui. l totdeauna mbrcat civil. M urmrete continuu A vrea numai s tiu pentru ce ? Frank reflect o clip. Hai s bem un pahar cu ceai. Cu ocazia asta i voi povesti ceva frumos i spuse el apoi. Cred c vom trece, n curnd la fapte. Dup ce se aezar la o mas, n cafeneaua n caro

intraser, Frank vorbi : Vreau s fiu sincer fa de d-ta, Willie. Dac nu v suprai, v-a ruga s nu-mi mal spunei pe nume. N-ar fi bine dac s-ar afla cil sntem prieteni. Frank rse cu poft. Willie i fcea i nainte plcere. Te-am prins pn acum de trei ori. Dar asta o prima dat cnd mi vorbeti de prietenul nostru, Dac mi vorbeai nainte, nu i-ar fi mers att de ru. Willie Iakobs se uit n tavan. Da, da. Ai mai btut odat aua ca s pri ceap... Nu vrei s mi spui pentru ce-i pltete Black cinci lire pe sptmn ? Dar nu o mai face sri Willie cu gura. Pentru c e un porc de cine, un nemernic, un min cinos... Spune tot ce ai pe suflet. Willie ezit. i dac spun, ce-mi va ajuta ? Tot o s spunei mai trziu, c v-am minit. ncearc. ncetul cu ncetul Willie i descrc tot sufletul. Convorbirea dur mai bine de o or. Se desprir apoi, pierind fiecare n alt parte. Frank se duse la comisariat, unde un cetean furios, cruia i se furase averea, atepta nerbdtor. Inkobs se duse acas, mulumit c scpase teafr. IV de alt parte era ntructva intimidat. I La comisariat, Frank termin iute afacerea. Sergentul de serviciu rmase perplex de purtarea unui poliist n civil, care ddea ordine i dispoziiuni, cu prestana unui superior. Frank i lu apoi o main i se duse la Black acas. Negsindu-l acolo, se duse la Hampstead. Ordonase oferului s nu se sinchiseasc de regulamentul circulaiei.

May Sanford l atepta pe colonel n sa'lon. i punea tocmai mnuile, cnd i fu anunat vizita lui Frank. Se silea s-i ascund bucuria c fostul ei prieten venise s o vad. Unde te duci ? May se uit mirat i ofensat la el. I Nu ai nici un drept s m ntrebi pe tonul /'ista. Totui i spun : m duc la o serat. Cu cine ? May se roi de mnie. Cu colonelul Black. Se silea s rmn Calm. Nu i pot permite acest lucru. Ea rmase uluit. Vreau s-i spun odat pentru totdeauna, d-le Fellowe, c snt stpn pe faptele mele i c fac ce-mi place. Nu ai nici un drept s mi porunceti ceva ; n-ai absolut nici un drept i lovind cu piciorul n podea s-mi spui ce s fac. M duo unde vreau i cu cine vreau. Ast-sear n-ai s te duci nicieri ! Dac am s vreau s ies, am s m duc. Nu ai s te duci. Am s stau n faa casei i dac te vd ieind cu acest individ, am s te ares tez ! Ea se ddu un pas napoi, speriat. Am s te arestez ! Nu vreau s tiu ce fel de urmri va avea aceasta pentru mine. Am s te acuz de un fapt oarecare, indiferent care, am s te duc pe jos la comisariat i am s te bag la celul, ca i cnd ai fi criminal. Am s fac toate astea pentru c te iubesc, pentru c mi eti cel mai scump lu cru pe lume, - pentru c te iubesc mai mult dect viaa, mai mult dect te poate iubi alteineva. l tii pentru ce am s te arestez ? Pentru c acolo, la poliie, eti n siguran ! Femeile care vor n griji acolo de d-ta, mi snt chezie c un asemenea nemernic nu se poate apropia de d-

ta, acolo nu te poate urma, orict de neobrzat ar fi el. Se ntoarse furios spre ua prin care intra tocmai colonelul Black, mbrcat n toalet de sear. Pzete-te de mine ! l apostrof el. Black pli la fa. May i regsi n fine prezena de spirit. Cum de-i permii ? Cum de ndrzneti ? Vrei s m arestezi ? Cum ? i mai ai obrazul s spui c m iubeti ? Tremura de furie. Frank cltin ncet din cap. Da. Te iubesc. Te iubesc att de mult, nct prefer ura d-tale, ca s-i tiu viaa n siguran ! Se poate iubi mai mult ? Vocea iui Frank avea un ton amar i n acelai limp dureros. Seriozitatea deciziei sale era ns evident. Nu plec din camer, pn ce nu-l vzu pe Black (cu care avu o discuie violent) c o prsete pe May. Frank uitase, n iritaia sa explicabil, s cear |! s ia de la Black o sticlu verde, cu dop de plut. Revenit acas, Black gsi semne nendoielnice c locuina i fusese sistematic percheziionat. Nu a fost ns n stare s afle, cum acei oameni au intrat n cas. Toate uile au fost deschise cu chei po- Irivite, dei erau prevzute cu broate de siguran complicate. Black le neuiase singur cu o cheie din rare nu exista duplicat. Ferestrele erau nchise ermetic. Nu-i lipseau nici bani, nici lucruri preioase. Singurul semn vizibil, c a fost vizitat era un Klgiliu de cear pe hrtia sugativ de pe birou, i Sigiliul avea forma cifrei IV. Pur i simplu. Dar, tocmai simplicitatea asta l speria i mai mult. Se prea c cei patru distrugeau toate ncercrile hale de a se sustrage puterii lor. Ei descuiau, fr dificultate, toate lactele. tiau tot ce

face el, mai liine ca cei mai buni i mai iniiai prieteni ai si ; ',.1 veneau i plecau, cum voiau. Faptul acesta l-ar fi intimidat pe oricare altul, rare nu poseda perseverena lui Black. Colonelul mai dusese destule lupte grele ! Cte ameninri nu primise el pn acum ! Trise doar tot timpul n umbra rzbunrii, i nu i se ntmplase nc nimic ! Era mndru de faptul c nu-i pierduse niciodat ralmul i nici nu se lsase trt la aciuni nesbuite. De data asta, ns, pentru prima dat n viaa sa aciunile i erau dictate nu de dorina de c tig ci de o pasiune mai mare : voia s se rzbune ! Ideea asta l fcu s fie mai neglijent ca altdata. Nu se uit dac-l urmrete cineva n seara aceea, i totui multe umbre erau n urma lui, multe, nu numai una singur !

CAPITOLUL XI CLTORIA LA LINCOLN


n drum spre Lincoln, Sir Isaac Tramber era foarte ru dispus. i rezervase un compartiment n trenul special spre Lincoln i blestem coincidena, cnd constat c compartimentul vecin cu al su era rezervat pentru d-l Horace Gresham. i atepta musafirii, plimbndu-se pe peronul grii King Cross. Lordul Verlond i promisese c va veni, aducnd i pe nepoata sa. De aceea, Sir Isaac nu prea era ncntat s vad, la fereastra compartimentului vecin, placardul cu inscripia : Rezervat pentru d-l Horace Gresham i invitaii si. Horace sosi cu vreo cinci minute nainte de plecarea trenului. Era mulumit i bine dispus. La salutul abia perceptibil al lui Sir Isaac, Horace rspunse cu o uoar nclinare a capului. Tramber se uita nervos la ceas i-l njura n tcere pe Verlond i felul sucit al acestuia. Abia trei minute nainte de plecare, apru i btrnul Lord. Ai crezut c n-o s mai venim, aa-i ? l ntreb Lordul, intrnd n compartiment. mi pari cam nervos astzi. Nu credeam c o s ntrziai atta. Dar n-am ntrziat deloc. Lordul se aez comod pe locul pe care Sir Isaac l prevzuse pentru Lady Mary. Unul din cunoscuii care treceau prin faa compartimentului, mai curios dect ceilali, se opri i nreb ; Mergei i dv. la Lincoln ? Nu, rspunse Lordul amabil, m preg tesc tocmai s m culc... Curiosul nu tiu cum s-o tearg mai repede.

ezi lng mine, Ikey... las-o pe Mary singura Mai nti de toate, vreau s tiu amnunte asupra calului d-tale. Am pariat pe el o sut cincizeci de lire. E mai important s-mi dai mie informaii, dect s-o ntrebi pe nepoata mea lucruri inutile. Nu aveam intenia asta. Las c tiu eu. Vrei s tii dac a dormit bino noaptea trecut, dac nu-i e prea cald, dac nu I place mai bine un loc la fereastr sau clac nu prefer s ad n direcia mersului trenului... Las-o pe Mary n pace, Ikey. Eu o cunosc mai bine ca d-ta. Lordul se uit apoi spre Mary, fcndu i un semn de ntrebare i-i spuse : Tnrul Gre ham e n compartimentul de alturi. Du-te pe cori dor i bate-i n geam, ca s ias afar. Mi se pare c e cu prieteni, unchiule. N-are importan. Ce ne pas nou de prie tenii si ?! i apoi, tu nu eti prietena lui ? Adu I aici. Sir Isaac fierbea. Dar n-a vrea s-l am aici. D-ta uii c nu pot vorbi despre Timbolino n prezena lui ? Mofturi. Nu fi att de fricos ! Crezi c Horace nu e tot att de bine informat asupra lui Timb< i - lino, ca i d-ta ? Crezi c el n-a citit ultimele tiri sportive ? Jurnalele nu pot s tie, ceea ce tie proprie tarul. Eu am aflat mai multe lucruri din ziare, dect mi poi spune d-ta. Calul d-tale a fost favorit ieri diminea, azi ns s-a ntors medalia, Ikey ! Eu nu pot controla pariurile tuturor nebuni lor mormi Ikey. Judec puin : nebunii acetia nu-i retrag pariurile ! Adu-i aminte de asta, Ikey. Dac d-ta ai fi ctigat ati bani la curse, ct am ctigat eu pn ncum i dac ai avea experiena mea, n-ai prea pune baz pe ceea ce zice proprietarul unui cal. Tot aa ai putea ntreba pe o mam de calitile copilului ei. O mam

judec tot att de puin obi- cctiv, ca i proprietarul unui cal. Trenul alerga acum prin cmpiile nverzite. Ieise din Londra. Ziua era splendid, soarele cu razele lui calde, fcea ca toi oamenii s fie mulumii. Numai Sir Isaac nu era mulumit. Nu avea nici mcar gust s discute chestiuni sportive i mai puin despre cinstea posesorilor de cai de curse. Mary ieise, spre necazul su, pe coridor. Dei nu btuse n geam, aa cum o sftuise unchiul su, Sir Isaac ar fi jurat totui c a auzit o ciocnitur uoar n fereastra compartimentului vecin. Mary trecuse numai prin faa ferestrei ; dar Gresham, care Se ntreinea de minune cu prietenii si, o zrise. n clipa urmtoare era i el pe coridor. Unchiul a vrut s te chem afar. Eu n-am nici o vin... Lordul Verlond e un gentleman ! Retrag tot ce nm spus vreodat n defavoarea sa. Am s-i raportez asta. Nu. Nu. n nici un caz ! A dori s-i vorbesc serios spuse ea brusc. Vino la noi n compartiment. Unchiul discut cu Sir Isaac despre Timbolino... nu-i zice aa calului lui Sir Isaac ? El rse, dar ea continu : f' Aa c n-au s bage de seam ce vorbim noi. Lordul l salut scurt pe Horace. Dar Sir Isaac i arunc o privire posomorit. i era greu fetei s vorbeasc cu Horace lucruri intime, tocmai n compartimentul lui Sir Isaac. Se aranj ns n aa fel. c vorbea lucrurile mai importante atunci cnd dis cuia ntre ceilali doi devenea mai intens i mai zgomotoas. Snt foarte necjit din cauza unchiului spunea Mary. E bolnav ?

Nu snt necjit din cauza bolii, dei e cam suferind. M necjete firea sa extrem de ciudata. Simpatia ce i-o arat azi se poate schimba brusc n contrariul. tii doar ct de uor a admis, ca tu. Ea ezit. Horace o lu de rnn, sub ziarul pe care-l inea desfcut pe genunchi. A fost ntr-adevr admirabil gestul acela. N-am crezut niciodat, c btrnul sta de dia... c sim paticul tu unchi (se corect singur) ar putea s fie att de prietenos. Lordul se certa tocmai cu Sir Isaac. Tocmai pentru c i-a dat att de uor con simmntul poate s i-l retrag tot att de iute. Mi-e team s nu-i schimbe prerea i s-i de vin duman. S-o ncerce ! tiu eu s-i in piept. Ascult, Gresham se adres Lordul lui Horace. D-ta aparii doar acelui fel de oameni, care tiu totul. Cine snt cei patru ? Tot oraul vor bete despre ei. Sir Isaac Tramber se uit atent la Horace. Sir Isaac nu-i ascundea bnuiala. Nici eu nu tiu mai multe dect d-ta. Se pare c este compus din brbai, care i-au luat nsr cinarea s distrug pe toi duntorii societii ome neti. Coaliia asta este demn de admirat. Dar cine snt ei ? Ei, care ndrznesc s cread c pot distinge dreptatea de nedreptate ? Lordul se uita posac la Horace. Asta e o obrznicie ! La ce pltim lefuri judectorilor, jurailor, poliitilor i altora ? Pentru ca maimuele astea s vin aici i S se amestece n justiia noastr ? Asta e nemaipomenit i n acelai timp ridicol strig Lordul mniat. Horace ridic rugtor mna. V rog, nu-mi facei mie reprouri. Bine, dar d-ta admii aa ceva ! Ikey o spune, Ikey, care tie de toate. Nu-i aa ?

Sir Isaac fcuse fee-fee. Dar n-am spus c Gresham tie ceva despre asociaia asta, se apr el. De ce mini ? l ntreb Lordul aspru. Abia acum cteva clipe mi-ai spus, c presupui c Gresham este unul din cei patru. Cu toate c Sir Isaac era obinuit cu butadele Lordului, totui se fcu rou ca un rac la fa. Dar, pentru Dumnezeu, n-am crezut aa ceva. Pentru ce m aduci n situaia asta ? Mai m poate da i n judecat. Horace rmase nepstor. Nu-l impresiona uluiala baronului. Nu te speria. Nu am intenia s te dau n judecat. Se adres apoi din nou Lady-ei Mary, cci Lordul ncepuse o nou discuie cu Sir Isaac. Btrnul avea obiceiul s schimbe, fr tranziie, subiectul conversaiei. Acum l ntreba despre pescuit. Sir Isaac era chinez n arta asta i nu nelegea o vorb din cele ce-i spunea Lordul, de felul cum se prind pstrvii, tiuca i ali peti. Pe la prnz ajunser la Lincoln. Horace i nchiria de obicei o csu la marginea oraului. Acolo sttea tot timpul ct durau cursele. De data asta Ins, voia s se ntoarc n aceeai zi la Londra, aa c renunase la csua aceea. Se despri de Mary la gar. Am s te revd la curse. Ce avei de gnd ? Plecai disear napoi ? Mary i rspunse afirmativ i adug : nseamn mult pentru tine dac ctigi; ? n general, lumea nu-i prea face mari griji din cauza curselor de cai din Lincoln. E una dintre primele curse ale anului i nici cei care pariaz n mod obinuit, n-au sigurana necesar, ca s parieze pe sume mari. Caii i performanele lor snt nc necunoscui. Eu cred c Nemesis are s ctige, cu toate c, de obicei, cursa

principal n Lincoln n-o ctig o iap tnr. Afar de asta, Nemesis e bun la srituri i la distane mici. Dar au mai ctigat cursele astea i ali cai ca ea ! n general ns, un cal ca Nemesis nu are prea multe anse. Eu credeam c eti absolut sigur de reuita ca lului tu. El surse. Exact. Luni eti plin de ncredere, iar mari eti plin de ndoial. Nu se poate s fie altfel. Per formana cailor nu se schimb nici pe jumtate att de lesne i iute, ca dispoziia bun sau rea a stp nilor. Probabil c am s m ntlnesc acum chiar cu vreun individ, care-mi va spune precis c ultima curs o va ctiga un anumit cal. Individul acela o s m apuce de un nasture i o s-mi in un discurs, ca s m conving cum se poate ctiga uor bani la curse. i dac-l voi ntlni dup ultima curs, are s-mi spun foarte calm, c el nici n-a pariat pe calul n chestiune care n-a ctigat, bineneles, cci n ultimul moment a cptat un alt tip de la un necunoscut pentru un alt anumit cal. Iar necunoscutul acela tia precis c noul anu mit cal va ctiga ; cci el, necunoscutul, e prieten cu sora mtuei proprietarului noului anumit cal ! Aa e la curse. Oamenii i schimb prerile din minut n minut. Eu snt convins c Nemesis va ctiga, dar nu mai cred cu atta siguran. n faa profesorului, cel mai bun i silitor student devine nervos. Lordul Verlond se apropiase de ei i ascultase ultima parte a convorbirii. Ikey e i acum absolut convins c Timbolino va fi ctigtorul cursei. Acum am aflat c pista e cam moale. Horace se uit aproape cu spaim la el. Asta nu e prea bine pentru calul d-tale ! Un sprinter, care ncearc cursa din Lincoln are nevoie de o pist tare. Parc vd cum am s duc acas

0 mie cinci sute de lire ctig ! Ai pariat pe Timbolino ? Nu-mi pune ntrebri indiscrete i, n afar de asta, nici necesare. tii foarte bine c am pariat pe Timbolino. Nu crezi ? Am pariat. M tem ns c am s pierd. Te temi ? Horace tia c Lordul era, n ceea ce privea banii, foarte mrinimos, cu toate celelalte greeli ale sale. Lordul nu glumea. De pe faa lui dispruse expresia de rutate obinuit. Dintr-odat se schimbase. Devenise cum constat Horace cu surprindere un domn btrn foarte simpatic. Pe obraz se desenase o umbr de melancolic... Da. M tem serios vorbea acum linitit i fr amrciunea cinic, ce nsoea de obicei vorbele sale i care prea c face parte din caracterul su. Alergrile astea au o mare importan pentru anumii oameni. Pe mine nu m intereseaz. Cunosc ns pe civa pentru care rezultatul curselor de azi nseamn via sau moarte. Fr tranziie, i relu aspectul obinuit. Ce zici de asta, c Lordul Verlond a devenit sentimental ? Horace cltin uluit din cap. Mi-e team c nu te-am neles. Poate c o s m nelegi altfel rspunse aspru Lordul. La revedere ! Horace se uit dup el, pn ce nu-l mai zri i o porni apoi spre locul alergrilor. Purtarea btrnului l nelinitise. Se tia n tot oraul c Lordul Verlond e ru la gur. Cugetnd ns mai adnc, Horace nu gsi deloc c Lordul ar fi spus vreodat ceva ce ar fi putut ofensa oameni nevinovai. Ironia-i muctoare lovea mai ales pe oamenii din clasa lui social, iar exploziile sale de furie erau, de cele mai multe ori, destinate adevrailor rufctori.

Oameni ca Sir Isaac Tramber, aveau cel mai mult de suferit. Felul cum se purtase cu motenitorul su, era ntr-adevr de neiertat. Lordul nu i-o ierta niciodat, dar evita ntotdeauna cu ncpnare s dis cute chestiunea asta. n general, nici nu ndrznea nimeni s deschid vorba despre afacerea aceea, n prezena sa. Lordul Verlond era un om foarte bogat. Horace, la rndul lui, putea s se felicite c i el poseda o avere frumoas. De ar fi fost srac, ar fi avut foarte puine anse. Faptul c era bogat, excludea presupunerea c alearg dup milioanele Lordului. Lui Horace i era indiferent dac Mary va moteni sau nu milioanele unchiului ei. Nu toi oamenii care se aflau n acea zi n Lin coln priveau situaia cu aceeai linite sufleteasc. Sir Isaac se duse de-a dreptul la vila pe care <> nchiriase Black pentru dou zile. Sir Isaac ajunse acolo ntr-o stare de spirit oribil. Black dejuna tocmai. Alo, Ikey ! Ia loc ! Sir Isaac arunc o privire critic la buntile de pe mas. Mulumesc... am dejunat n tren. A vrea s-i vorbesc. Uureaz-i sufletul i rspunse Black, lundu-i nc un cotlet. Black era un mare mnccios. Vezi, Black, situaia este ntr-adevr disperat. Dac nenorocitul meu de cal nu ctig azi, nu tiu de unde s mai iau bani ! tiu un lucru : de la mine nu ! i eu snt tot att de prlit ca i d-ta. Tramber tcu pn ce Black termin cu dejunul. Ct am putea ctiga cu Timbolino ?

Vreo douzeci i cinci de mii de lire rspunse Sir Isaac abtut. Nu tiu ns dac o s ctige... Mi-e team de calul lui Gresham. Black rse pe nfundate. Asta-i pentru mine ceva nou. Nu te-am mai auzit vorbind aa ! Nu e deloc de rs. Tubbs a observat-o pe Nemesis. Iapa alearg extraordinar de iute. Singura ntrebare e, dac va rezista pe toat lungimea cursei. Nu se poate s ne... apropiem de ea ? Stupid ! Cursa ncepe peste trei ore. D-ta n-ai habar ! Nu poi scoate un cal din forma sa, orice ai ncerca, ntr-un interval att de scurt. Dac am avea timp trei zile, poate. Dar ar trebui s avem i ajutorul ngrijitorului calului. Dar, ngrijitori care s lucreze contra propriului lor cal, se gsesc numai n romane... Black i aprinse o igar. Chem apoi servitoarea i-i spuse : S vin trsura. Nu m prea rup pentru curse. Dar azi vreau s stau mai mult n aer liber. Pot s cuget mai bine i poate c voi avea inspiraii.

CAPITOLUL XII ALERGRILE DE CAI


Pista era foarte animat. Lumea sportiv se n teresa enorm de cursele din Lincoln. Vremea splendid atrsese muli vizitatori din toate colurile rii, care voiau s ia parte la acest eveniment festiv al sezonului de curse de cai din Anglia. Printre vizitatori se gseau i muli strini, pre cum i muli englezi care reintrau n patrie dupa ce-i petrecuser iarna n Egipt, sau n sudul Fran ei, sau fcuser sport n Alpi. Toate clasele sociale erau reprezentate : bogai i sraci, negustori modeti pentru care asemenea spectacole erau cea mai mare distracie, care renunau chiar la concediu, numai s poat asista la deschiderea sesiunii alergrilor de cai. Printre spec tatori se aflau i membrii Parlamentului, care se recreeau de munca istovitoare a discuiilor din Par lament; i apoi... juctori de cri, borfai i alii certai cu justiia, care erau n cutare de noi vie time. Ici-colo se zrea i cte un ziarist, care privea sceptic i blazat ; oameni tineri de tot felul, fer mieri i alii. Toi formau laolalt o comunitate mare, care aducea omagiul ei acestui sport regesc. Groomii ncepur s duc la locul de plecare caii, care trebuiau s ia parte la prima curs. Numrul calului era cusut pe mneca groomului. Caii arat nc hibernal, se exprim Gresham i avea dreptate, cci toate animalele mai aveau pe ele blana de iarn. Gresham i not pe program caii care credea el c vor ajunge la potou. I Ceva mai trziu se ntlni cu Lady Mary, care-l salut aa cum salut un naufragiat o barc de salvare.

Snt att de ncntat c te-am gsit ! Eu nu neleg nimic din cursele de cai. Nu vrei s-mi explici i mie ? Snt toi caii tia n form bun ? Dar tot tii ceva ! Nu, nu toi caii snt n form. Apoi atunci nici nu pot ctiga ? Bineneles c nu. Proprietarii lor tiu foarte bine lucrul sta. Un antrenor tie foarte bine c animalul su nu e n form i tot l trimite s alerge ca s vad ce poate. Probabil c va ctiga calul cel mai bun. La alergri se poate vedea ct mai lipsete unuia sau altuia din animalele care alearg, ca s aib anse n viitor. A vrea s-l vd pe Timbolino. Aa-i zice doar calului lui Sir Isaac ? Da. i eu aveam intenia asta. S vedem numai dac-l vom gsi. ntr-un col al peluzei, l descoperir pe Timbolino, un cai mare, voinic. Era nvelit cu o ptur. ntr-adevr, un animal frumos pentru cursele clin Lincoln spuse Iiorace gnditor. Anul trecut lam vzut alergnd la Ascot. Cred i eu c poate fi un adversar serios calului meu. Sir Isaac mai are i ali cai ? Da, vreo civa. Sir Isaac e un om curios... Ce vrei s spui cu asta ? Horace ridic din umeri. Se tie doar... Se opri ns, cci simea c nu e corect s vorbeti de ru pe un rival. Mary nelese. De unde capt Sir Isaac bani ? ntreb Mary deodat. Horace se uit la ea. Nu tiu. Poate c are moii ? A ! Dar eu nu te ntreb pentru c a avea vreun interes deosebit pentru averea lui sau pentru ansele sale. Tot interesul meu este ndreptat... n alt direcie, rspunse Mary, cu o privire ireat.

Horace trebui s fac o sforare, ca s nu-i strng mna. Erau prea muli oameni n jurul lor... Mary schimb subiectul conversaiei. Hai acum s vedem calul tu. Horace o conduse spre grajd, unde Nemesis se afla sub ngrijirea groomului su. Nemesis era o iap cu membre fine, cu un cap foarte frumos i un gt zvelt, cum rar se gsete la un cal pur snge. La cursele din Cambridge obinuse cu uurin, anul trecut, locul al patrulea i de atunci i mbuntise mereu forma. Horace se uita cu priviri critice la ea ; ochiul su experimentat nu putea gsi ns nici o greeal. Nemesis era linitit i prea s fie fcut pentru ceea ce trebuia s pun la cale n dup amiaza aceea. Horace tia totui c victoria nu va fi uor de ctigat. n sufletul su nu se ndoise niciodat c va obine de data asta premiul I. Mai erau i ali cai, cunoscui ca sprinteri. Tempo-ul alergrilor va fi, din cauza aceasta, foarte iute. Dac Nemesis nu va rezista... n ziua trecut, cu ocazia deschiderii sezonului, mai ctigase un alt cal din grajdul su un premiu. Faptul acesta l nvior, deoarece calul acela btuse pe toi ceilali, cu toate c era un animal greoi. Pe Nemesis se pariase, din cauza asta, sume mici. Gresham pariase, singur, puin. El nu paria nici odat sume mari, cu toate c se spunea despre el c pierde i ctig muli bani n pariuri. Gresham nu se sinchisea de ce se spune de el, de aceea nici nu combtea prerea semenilor si. Reducerea cotei de ctig pentru Nemesis avu ns urmri serioase, n legtur cu Timbolino. Era foarte greu s se salveze mizele puse pe acest cal, miznd pe Nemesis. Pentru asta erau, n tot cazul, necesare sume mari de bani. Horace lua masa, cnd se alerga pentru cursa a la. Pe Lordul Verlond l prsise ntr-o dispoziie bine-

voitoare. Spre surprinderea lui Horace, Lordul acceptase invitaia lui la mas, cu o nepsare de parc s-ar fi ateptat la aa ceva. Presupun c nu l-ai invitat i pe Ikey i spuse el cu o clipire sarcastic din ochi. Nu, cci nu cred ca Sir Ikey s fie de acord cu mine. Asta se poate. De altfel Ikey e invitat de colonelul Black. Un om foarte simpatic, colonelul sta. Ultima dat m-a copleit cu onoruri, ca i cnd a fi fost cine tie ce persoan oficial sus pus ; i mi-a artat atta respect, ca i cnd s-ar fi ateptat s-l recompensez cine tie cum pentru condescendena sa. Ikey are mare interes, ca Black s-mi fac o impresie bun... Black vedea i simea cum se strnge din ce n ce mai mult plasa n jurul su. Nu tia ce puteri misterioase lucreaz contra lui, trebui ns s constate clin zi n zi mai mult, c planurile sale erau parate. Descoperea mereu noi obstacole n drumul su. Se decisese acum s fac decontul definitiv. n drum spre locul de curse, fu deteptat din visurile sale de glgia pe care o fceau pariorii. Totul era n fierbere. Lng el striga cineva : apte la unul ! apte la unul pentru Nemesis ! Black nelegea destul, ca s tie c se ntmplase ceva cu favoritul su. ntlnindu-se cu unul din cei care ncheiau pariuri, pe care-l cunotea superficial, l ntreb : Ce cal are anse, dup prerea d-tale ? Timbolino. Ceva mai departe, l gsi pe Ikey stnd la bariera. Baronul era palid i iritat. Din ce cauz a ajuns calul d-tale iar pe planul nti ? Am mai ncheiat cteva pariuri. Ce face ?

Da. Am fost nevoit s fac asta. Dac pierd atunci pierd mai mult dect pot plti. i atunci nu m mai intereseaz. i-am spus doar, c snt complet distrus n cazul cnd Timbolino nu ctig, Afar numai dac d-ta mai poi face ceva pentru mine. D-ta ai s m ajui, nu-i aa Black ? N-are nici un sens ca s avem secrete unul fa de altul. Black se uit atent la el. Dac Timbolino pierdea, atunci Sir Isaac intra i mai mult sub stpnirea sa i atunci putea uza de numele lui, ct i de poziia-i social, mai mult ca pn acum. Dac afurisitul la de Verlond n-ar fi att de cinos continu Sir Ikey. A aat direct fata contra mea. Fata m trateaz acum ca i cnd n-a exista pe lume. i eu credeam c totul e n regul ! Am pariat att de mult, numai pentru c speram s capt banii ei. Dar ce s-a ntmplat ? M-am ntlnit chiar acum cu Lady Mary i am avut o discuie neplcut. Fata era rece ca gheaa i m-a respins pur i simplu. E teribil ! n momentul acela, mulimea ncepu s se agite Peste marea de capete, Black i Sir Isaac puteau , vedea epcile jockeilor, care se duceau la start. Sir Isaac evitase dinadins s se duc n apropierea peluzei, dup ce aruncase o privire asupra calului su. Horace, clin contra, supraveghe pe al su pn n ultimul moment. Controla dac curelele erau bine Strnse, dac era bine aezat cpstrul i mai ddu Ultime instruciuni jockeului. Se uit dup Nemesis i abia apoi se ndrept spre centru. [ Stai puin, Gresham l strig Lordul, care venea n urma lui. - Crezi c iapa d-tale va ctiga ? K Da. Acum snt sigur de asta. Am toat ncrederea. Crezi c Timbolino se va plasa pe locul I, dac Nemesis nu ctig ? Da. Cred i asta rspunse Gresham mirat. I Lordul Verlond i trecu de cteva ori cu mna pe obraz,

parc ar fi fost absent. l ntreb apoi, fcn- (lu-se c e indiferent : Dac te-a ruga s mpiedici calul d-tale s ctige ? De mnie, Gresham se roi ca focul. I Glumeti, d-le Verlond ? Nu glumesc deloc. Vorbesc cu d-ta ca cu un om de onoare, i atept ca s-mi respeci ncrederea. S presupunem c te-a ruga serios s faci ca Nemesis s rmn napoi... Ce zici ? b Nu voi face aa ceva. Dar nu neleg... I N-are nici o importan dac nelegi sau nu. (Lordul vorbea acum cu tonul su obinuit). Dac le-a ruga i i-a promite, ca rsplat, ndeplinirea dorinei d-tale cea mai fierbinte... ai face-o atunci ? Nu. Cu nici un pre rspunse Horace, serios. Pe faa btrnului Lord flutur un zmbet amar. neleg. Dar eu nu pot nelege de ce mi-ai pus ntrebarea asta. tii doar... E Horace era ca zpcit. Eu tiu numai c d-ta crezi c am vrut s te f.lc s-i reii calul, pentru c am pariat pe cellalt. Te-a sftui s nu fi prea mndru pe propria-i onestitate. S-ar putea s regrei peste cteva zile, c nu mi-ai ndeplinit rugmintea. Dac mi-ai spune... ncepu Horace. Cererea asta subit a Lordului care, cu toate apucturile sale bizare, era totui un adevrat sports man, l zpcise cu totul. N-am s-i spun nimic... pentru c n-am ce s-i spun. Horace l conduse pe scara ce ducea la tribun, Atitudinea btrnului i rscolise toate sentimentele. l cunotea ca pe un om excentric ; tia de asemenea c Verlond avea renumele unui om ru, cu toate c nu existau dovezi pentru acest renume. Dar nu i-ar fi trecut prin gnd niciodat, nici chiar atunci cnd s-ar fi

gndit cu ur la el, c nemerni cui acela de btrn, aa-i zicea acum Horace s-i fi putut cere serios, s fac s fie reinut iapa de la alergare. Nu putea crede aa ceva ! i aduse aminte c Lordul Verlond era preedintele i con ductorul multor alergri de cai i c era membru al unuia clin cele mai renumite cluburi sportive din lume. i fcu drum pn sus, unde zrea plria cu pana alb a Lady-ei Mary. Pari indispus l ntreb ea. Te-a suprat unchiul ? Nu. A cptat Nemesis dureri de cap ? Mi-am adus aminte de ceva neplcut. Toi caii erau acum adunai la potou. Calul tu st la margine strig Lady Mary. Horace se uit prin binoclu i putu recunoate apca cafenie i bluza verde a jockeului su. De asemenea recunoscu bluza alb cu dungi cenuii a jockeului lui Timbolino, care-i gsise loc n partea dinuntru. Cei douzeci i patru de cai erau iritai i mpiedicar timp de zece minute darea semnalului de pornire. Starterul, un scoian, atept mai nti, rbdtor, cteva clipe. ncepu apoi s comande, s dea sfaturi i la urm, s njure ! De, el n-avea nici un respect pentru favoritul jockeilor ! j Horace i reveni acum din sperietura ce i-o cauzase propunerea Lordului, care discuta linitit lng el, ca i cnd nu s-ar fi ntmplat nimic. I Faptul c darea semnalului de pornire ntrzia, nsemna pentru Sir Isaac o ncordare aproape insuportabil a nervilor. Minile-i tremurau ; i o spaim lroaznic-l cuprinse n momentul cnd se ddu semnalul de pornire. Cmpul se mpri mai nti n trei grupuri ; caii se mprtiar apoi pe toat pista i goneau ntr-un galop tuntor, pe drumul care-i ducea spre int.

Din mulime se auziser, n momentul pornirii, strigte. Toate binoclurile erau acum ndreptate spre pist. Primele sute de metri nu se observ nici o deosebire. Startul fusese admirabil. Fugarii se apropiau ca la parad. Deodat, un cal o lu nainte. Era Timbolino. Se parc c Timbolino o s ctige spuse Horace cu o linite filosofic. Nemesis e prea n- cercuit de ali cai. Jockeul de pe Nemesis cuta o ieire. Calul su era prins ntre ali doi, ai cror clrei nici nu se gndeau s-i dea drumul. Abia dup ce au parcurs aproape jumtate din drum, jockeul reui s-i scoat calul din strmtoare. Rmase puin napoi i-i ocoli pe cei care l ncercuiau. Jockeul lui Sir Isaac era sigur de izbnd. Nu se f uitase tot timpul napoi. Nici n-avea nevoie, cci I locul su era un loc admirabil. Ca s se conving | dac-l amenin vreun pericol, se uit o dat na- [ poi i zri pe Nemesis apropiindu-se din ce n ce. Ochiul su experimentat i spuse c aici zace pe ricolul. Jockeul lui Nemesis i antren calul la vreo sut de metri naintea intei i mai c-l ajunse pe Tim bolino. Vznd acest lucru, jockeul lui Timbolino ncepu s lucreze cu minile i pintenii. Docil, Timbolino ascult imediat de porunc. Ambii cai erau acum pe aceeai linie i cu mult naintea celorlali. Avantajul prea de partea Iul Timbolino. Horace tia nis c animalul din mijloc are o ans mai bun. El vizitase terenul i tia c la mijloc pista era mai compact. Timbolino rspundea din rsputeri ostenelilor c lreului su i reui chiar s-o ia naintea lui Ne mesis. Jockeul acesteia scoase atunci biciuca, dar nu o ntrebuin. Se uit atent la Timbolino i, la douzeci

metri departe de int, i ddu drumul ! Dar i Timbolino nu se ls mai prejos i cnd ambii cai trecur prin faa arbitrului, numai el ar fi putut spune cine e nvingtorul. Horace se ntoarse spre Lady Mary. Pe buze l flutura un surs critic. Nemesis a ctigat strig ea. Nu-i aa ? Ochii i luceau de plcere. Nu pot spune precis. Cci erau prea aproape unul de altul, ca s se fi putut vedea de aici. Horace se uit apoi spre Sir Isaac. Baronul tre mura ca varga. Exist cineva, care atepta rezultatul cu mal mult fric dect mine se gndea Gresham. Mulimea era foarte agitat. Abia acum se paria cu pasiune, cci nu se nlaser nc numerele, Ambii cai i aveau partizanii lor. Deodat se auzi un zgomot infernal. Arbitrul decisese c a fost un mateh nul ! O curs moart I Dou zerouri marcau rezultatul pe tabel. La naiba ! fu singurul lucru, ce-l putu spune Horace, repezindu-se ct putu mai iute pe partea cealalt a pistei. Sir Isaac dup el. n drum, Black l opri. Las s se repete cursa ! A fost o fericire neateptat c Nemesis l-a ajuns pe Timbolino. Jockeul dtale a dormit ! Ascult-m pe mine i las s se repete cursa. ! Sir Isaac ezit. Acum a cpta jumtate din premiu i jumtate din pariuri ! rspunse el gnditor. Caut s obii totul ! Haide ! Nu-i fie team ! .i eu cunosc meseria. Nimic nu te poate mpiedica s fii victorios ! ncet, Sir Isaac o porni spre locul unde stteau caii. Gresham era deja acolo. Bine dispus, se uit la baron.

Ei bine, Sir Isaac, ce ai de gnd s faci ? Ce crezi d-ta ? - l ntreb acesta bnuitor. Sir Isaac era convins c toi oamenii snt pungai. El credea, c cel mai bun lucru e tocmai contrariul celor ce dorea concurentul su. Ca oriicare om bnuitor, aprecia greit pe alii. Cred c-i bine s ne mprim premiul. Caii nu alergat greu. Snt convins c Nemesis a avut ghinion, altfel ctiga. Vorba asta l decise pe Sir Isaac. Nu. O s repetm cursa. Cum crezi. Am ns dreptul s te previn. Calul meu a fost ncolit n prima jumtate a cursei ; altfel ar fi ctigat uor. A trebuit... tiu toate astea l ntrerupse aspru baronul. Vreau mai bine o decizie clar. Horace cltin din cap i se ndrept spre ngrijitorul calului, ca s se sftuiasc cu el. Dac baronul voia ca alergarea s se repete, el nu se putea opune. Legea curselor de cai zicea lmurit c, pentru ca premiul s poat fi mprit, era nevoie ca pose sorii ambilor cai s se neleag ntre ei. Sir Isaac anun direcia curselor de intenia sa i se hotr ca decizia s se obin naintea ultimei curse a acelei zile. Tramber tremura de iritaie, cnd se napoie spre Black. Nu tiu dac ai dreptate. Gresham spune cA iapa sa a fost nghesuit. Eu n-am vzut asta. ntreab d-ta, te rog. Nu-i face griji inutile. Nu te irita. Ai s c tigi cursa definitiv tot aa de uor, cum mi e mie s m duc la peluz. Sir Isaac nu se linitise ns. ntreb pe un cu noscut al su, un ziarist, care se napoia de la ofi ciul potal : Ai vzut cursa ?

Da, Sir Isaac. Probabil c Gresham a insistat s se repete alergarea ? Nu. N-a fcut asta. Eu cred c a fost numai o coinciden nenorocit c Timbolino n-a ieit primul. mi pare ru, dar nu snt de prerea d-tale Calul d-lui Gresham ar fi putut s fie uor nvim gtor dac n-ar fi fost prins ntre ali doi cai. Tramber povesti colonelului cele auzite. Doar n-ai s te iei dup vorbele unui ziarist ? rspunse Black cu dispre. Ce tiu ei ? N-am i eu ochi ? Dar Sir Isaac nu se putea liniti deloc. - Indivizii tia snt buni cunosctori. mi pare ru c n-am mprit premiul. Black i btu amicul pe umeri. ncepi s te pierzi cu firea, Ikey. Ai s-mi mul umeti disear, la mas, c i-am salvat multe mii de lire ! Aa-i c Gresham s-a opus ? Cine ? Gresham ? I Da... Ce a spus ? Nu s-a opus. Era de prere s nu muncim prea mult caii. Black rse. Dar asta-i stupid ! i poi nchipui ct se sinchisete un om ca Gresham dac animalul su e obosit s,au nu ! Nu, drag Ikey, Gresham a fost tot ott de atent ca i mine. A vzut c leneul d-tale de jockeu ar fi putut ctiga cursa, dac n-ar fi dormit. Desigur c na vrut s rite o a doua curs. Te asigur c Timbolino va ctiga cu uurin. | Optimismul colonelului i ddu i lui Sir Isaac puin curaj, aa c atept acum decizia ceva mai bine dispus. Dispoziia sa bun spori, auzind cum cei mai muli spectatori se exprimau cam la fel cu Black. Toi pariau pe Timbolino. Contra iepei se putea paria 2:1. Buna dispoziie a lui Sir Isaac nu inu ns dect foarte puin.

Gresham fusese cu Mary s ia un ceai i sttea tocmai la intrarea spre tribun, cnd auzi strignd : 2 : 1 contra Nemesis. Doar nu vor paria contra calului meu ? se ntreb el mirat. Fcu semn unui cunoscut, care tocmai trecea pe acolo. Ce, se pariaz contra calului meu ? [ Da. Un agent primete orice ordine. Du-te, te rog, i pariaz pentru mine atia I bani, ci poi. Vezi s aduci cota la 1:1. Gresham nu era un juctor pasionat, dar era om detept i priceput n afaceri. Putea s judece ce s-a ntmplat. Faptul c el ncepuse s parieze pe propriul su cal, a fcut mare impresie. Interesul pentru I Timbolino sczu i se ndrepta acum spre Nemesis. Apoi iar se ncheiar pariuri mari pe Timbolino. Black nu parie aa, ntr-o doar. Vedea aici o ans s ctige uor parale. Credea n cele ce-i spu sese lui Sir Isaac i era convins c jockeul nu i-a dat destul osteneal. Mai avea ceva credit pe piaa i de aceea paria pe sume mari. i iari se schimb situaia i iar era Timbolino favoritul ! Interesul pentru Nemesis sczuse, 6:4, apoi 2:1, apoi 5 : 2. Acum ns soseau pariuri din afar, telegrafic. Descrierea i rezultatele curselor apruser n ru brica sporturilor a ziarelor din Anglia, Irlanda i Scoia. i cei mici rencepur s ponteze. Unii sperau si recupereze pierderile, alii s-i mreasc ctigul. Mai toi pariau pe Nemesis. Reporterii obiectivi nu aveau alt interes, dect s adune tiri precise i s descrie cele ntmplate, aa cum s-au petrecut ntradevr. Reporterii vedeau ns lucrurile altfel de cum le vedeau Sir Isaac i Black.

Ultima curs era fixat pentru ora patru i ju mtate. Timbolino i Nemesis fur condui ceremo nios la start ! Chestiunea locului era acum indiferent. Caii erau clrii de doi jockei experimentai. Startul nu dura mult. Pornirea a doi cai nu implic un start regu lat. Dei se prea c totul e n regul i c ambii cai vor porni deodat, cnd semnalul fu dat, Neme sis se nvrti o dat n jurul su i pierdu ceva teren. Pariez pe Timbolino ! zbier cineva cu o voce ascuit. in pariul, 3:1 se auzi rspun sul. Propunerea fu acceptat din mai multe pri Sir Isaac urmrea cursa de la peluz. Black sttea lng el. Vezi, ce i-am spus ? Ai banii ca i n buzunar ! Uit-te, cu trei lungimi avans. Cursa asta n-o poi pierde, Ikey vorbea colonelul. Jockeul n-o gonea deloc pe Nemesis. Se mulumea cu trei lungimi n urma lui Timbolino. Gresham, :Care urmrea tactica jockeului su, era mulumit. Ambii cai alergau linitii. La kilometrul 8 jockeul lui Nemesis ddu drumul hurilor i, fr vreo ncordare vizibil, Nemesis ctig teren. Jockeul, care tia acum ce poate calul su, l reinu intenionat. Restul cursei a fost simplu de tot. De fapt a fost mai mult o plimbare, pn la ultimii piloni nainte de int. n clipa aceea jockeul de pe Timbolino se uit napoi. E pierdut spuse Gresham ctre sine nsui. tia din experien cu unii jockei se uit napoi atunci cnd simt cum calul de sub ei ncepe s slbeasc. Dou sute de metri naintea intei, Nemesis o porni la drum, l ajunse pe Timbolino uor, o lu nainte, (dei jockeul lui Timbolino l lovi de dou ori cu biciul i-l fcu s sar cu un cap nainte) i ctig Icursa cu o lungime i jumtate.

Sir Isaac nu voia s cread. Rsufl greu, ls s-i cad binoclul i se uita speriat la Timbolino. Era precis : calul su fusese nvins, cu mult nainte de int ! Jockeul reine dinadins calul ! url el, ieit din srite. Uitai-v la arlatanul la ! Am s-l dau n judecat ! Nu se clrete aa ! Mna lui Black i prinse braul ca ntr-un cerc de fier. Taci din gur ! Vrei s tie toat lumea, c oti falit ? Alergarea a fost n regul. Ai fost nvins. i eu am pierdut ca i d-ta ! Hai s plecm ! Sir Isaac se strecur prin mulimea care discuta rezultatul cursei. El era ca ameit i nu putea con- | cepe ce nseamn rezultatul acesta pentru el. n disperarea i uluiala sa nelegea numai un lucru : Timbolino pierduse ! Avea numai o imagine palid a faptului c era ruinat, dac Black nu l-ar salva din situaia asta. Aceasta era singura isperan ce I mai rmnea. Calul a fost reinut intenionat murmur el sobru. Ar fi fost imposibil ca s piard. Nu 1 aa Black ? N-ai s isprveti odat ? se rsti Black la el. Ai s-i atragi cele mai mari neplceri, dac nai s taci din gur. l conduse la un bar i-i ddu s bea un brandy. ncetul cu ncetul, baronul i reveni. Reveni la realitate i-i apru n fa situaia dezastruoas n care se gsea. Nu pot plti, Black. Ce catastrof ! ! Ce idiot am fost, c am acceptat propunerea d-tale ! La naiba ! D-ta ai fcut un pact cu Gresham... de ce m-ai sftuit ? Ct ai ctigat la nelciunea asta ?

Taci din gur ! Eti un idiot, Ikey ! De ce faci scandal ? i-am spus doar, c i eu pierd tot att de mult ca i d-ta. Trebuie s facem acum un plan, ca s ne procurm bani noi. Ct ai pierdut ? Sir Isaac cltin din cap. Nu tiu. ase-apte mii de lire. i momentan nam deot ase pn la apte sute dt lire. E o ca tastrof groaznic pentru mine ! Black, un om n sitauia mea !... Va trebui s-mi vnd caii ! Situaie ? Black rse. De asta nu m-a sinchisi acum. D-ta vorbeti de poziie social ? Parc nu trieti pe pmnt ! Nu vezi c amndol n-avem poziie social ? Cine se ntreab dac d-ta i plteti datoriile de onoare sau nu ? Lumea s-ar mira mai mult dac ai plti, dect dac n-ai plti, Scoate-i odat prostia asta din cap i cuminete-te ! Poi s-i rectigi tot ce-ai pierdut. Ba mai mult chiar. nainte de toate, trebuie s te nsori. i asta ct mai curnd. iapoi, trebuie ca Lady Mary s moteneasc averea unchiului ei... tot aa de iute.. Ikey se uit cu dispre la el. Chiar dac m-ar lua n cstorie, tot ar trebui s atept ani de zile. n drum spre cas, i ajunse un individ, care se adres baronului : Scuzai, Sir Isaac, am s v predau plicul icesta. Pentru mine ? Ikey desfcu surprins plicul i scoase din el un bileel i patru bancnote a o inie lire fiecare. Cu respiraia tiat, citi Tramber : I Pltete-i datoriile i f-te om cumsecade. P- zete-te de colonelul Black ca de cium i apuc-te de munc serioas, ca s-i ctigi existena. Scrisul era prefcut. Stilul era ns, nu ncpea nici o ndoial, al Lordului Verlond.

CAPITOLUL XIII CINE ERAU CEI PATRU?


Lordul Verlond citea, la dejun, ziarul Times Dejunul era, n casa Lordului, un lucru anosl Lady Mary, care edea la captul cellalt al mesei, mbrcat ntr-o toalet de diminea splendid, eru mulumit c-i putea citi n linite scrisorile i ziarele. Nu se atepta ca unchiul su s nceap a discuie cu ea. Lordul se uit gnditor la nepoata sa. Faa sa avc\i totdeauna o aparen de omenie cnd nu discuta dumnos cu ali oameni. Privirea sa era ns n dreptat azi asupra ei cu o expresie, pe care Mary nu o mai vzuse nc. Poi s supori o mare surpriz, Mary ? Ea surse, cu toate c avea o presimire ciudat, Mai trecuse odat, n casa asta, printr-o spaim mare. Cred c am s-o pot suporta. Lordul tcu o clip, uitndu-se ns necontenit la ea. N-ai s leini, dac ai s afli c fluturaticul de frate-tu triete ? Triete ? Fratele meu triete ? sri ea n sus. Verlond nu mai avea nevoie s-o ntrebe cum o influena tirea asta. Obrazul i se roise i ochii l strluceau de bucurie. E adevrat ? Da. E adevrat. Ciudat, cum se perind unele lucruri n via. Eu credeam c e mort... i tu credeai la fel, nu-i aa ? Ah, nu vorbi astfel, unchiule ! Tu singur nu crezi ceea ce spui. Ba, eu cred tocmai aa cum spun se rsti el la ea.

Biatul a fost foarte obraznic cu mine. tii tu ce mi-a spus nainte de a pleca ? tii tu ce porecl mi-a dat ? Dar... asta a fost acum aisprezece ani ! I Din partea mea putea s fi fost acum aisprezece mii de ani ! Mi-e absolut indiferent ct e de atunci. Mi-a spus-o, i basta ! A spus c snt un btrn vorbre i plicticos. Ce zici de aa ceva ? [ Mary rse. i trsturile feei Lordului se nveselir puin. Bineneles c tu poi s rzi. Dar nu e att de HUor pentru un membru al Camerei Lorzilor ca s fie poreclit de ctre un elev al colii din Eton, aa cum a fcut-o frate-tu. De cte ori mi aduceam aminte de cuvintele astea, precum i de plecarea lui n America, trebuia s-mi zic c a murit. Afar de asta, eu snt un drept-credincios, dau destule ofrande i m pot atepta la o recompens din partea lui Dumnezeu. Nu-i aa ? I Unde se afl acum fratele meu ? I Nu tiu. L-am urmrit pn-n Texas. Se pare C a lucrat acolo la o ferm, pn ce a mplinit douzeci de ani. De acolo mi-a fost greu s-l urmresc. Va s zic, tot te-ai interesat de el ? Ai pus K se cerceteze ? O clip, Lordul rmase perplex. N-am fcut aa ceva. Ce ? Crezi c am s arunc bani buni i frumoi pe fereastr, ca s aflu unde se nvrtete potaia aia ? Ah, taci din gur. Tot ai fcut-0. O tiu precis. De ce vrei s apari totdeauna ca un om ru ? Aadar, a fost gsit pe undeva, mi se pare rspunse Lordul suprat. Asta nseamn c o mare parte din averea mea, pe care ai fi mo te nit-o tu, va trece asupra lui. Gresham nu o sa mai vrea s tie de tine ! Mary surse. Lordul se scul de la mas i se duse spre u, Spune-i hoomanului sta... ncepu el.

Cui ? Bineneles lui James... c nu vreau s fia deranjat de nimeni. Ai neles ? Lordul Verlond avea foarte mult de lucru n di mineaa aceea. Dar colonelul Black, precum i prii' tenul su, n-au stat degeaba. Era nceputul spt mnii, luni, o zi n care toate datoriile trebuiau s fie pltite. Bookmakerii ateptau cu ceasul n mn, ca Black i Sir Isaac s-i plteasc datoriile cu care erau nscrii la ei. Spre marea mirare a tu turor acelora care cunoteau situaia, obligaiile! acestor doi brbai fur inute cu mare punctuali tate. Firma primise pe neateptate fonduri noi... Dup amiaza i-o petrecu, Sir Isaac, foarte bina dispus. Cptase iari sperane pentru viitor ! Da toriile sale de onoare erau achitate, putea s sa arate iar printre oameni... n drum spre biroul Iul Black, fredona o melodie uoar. Colonelul nu era ns la birou. Sir Isaac se duse atunci acas la el, n Chelsea. Vii tocmai la timp. Am s-i comunic ceva foarte plcut. i d-ta aparii doar acelora care se tem de cei patru. O societate curioas. Nici d-ta n-ai s crezi c un membru al clubului Wesley-enilor ar fi capabil de faptele care se pun n sarcina celor patru. D-l Charles Grimburd, director de banc, un cunosctor n ale artei i un mare mecena ; ai auzit, i desigur, de el. Apoi, Wilkonson Despard ; pe sta l bnuiam eu de mult, am urmrit articolele sale din ziare, mai ales cele din Post Herald care este totdeauna bine informat de cele ce fac cei patru. Despard sta a mai scris i despre problemele sociale. Locuiete n Jermyn Street. Am nsrcinat pe cineva s fac cunotin cu servitorii ti. A reuit s afle amnunte de la intendentul lui. Intendentul a pierdut de curnd muli bani la curse. Iat deci lista celor

patru. Pe list cnd i vezi, nu-i inspir atta respect, ca atunci cnd i apar cu masca pe fa. Sir Isaac citi cu mult interes numele scrise. Dar aici snt numai trei nume. Cine e al patrulea ? Al patrulea e eful... Nu-i poi nchipui cine or putea fi ? Bineneles c Gresham. Gresham ? Ce-i drept, n-am o dovad sigur. Presupun numai. A putea paria c nu m-nel. Gresham se potrivete de minune. El poate organiza i ticlui toate detaliile. Eti sigur c Gresham e al patrulea ? Bineneles. Black terminase cu mbrcatul. Unde te duci ast sear ? Mai am ceva de fcut. Nu cred s te intereseze. Se rzgndi. Ba se poate ca totui s te intereseze. Hai cu mine. Ai cinat de-acum ? Nu nc. Din pcate, nu te pot invita. Mai am o convorbire important care cere s fiu atent i prevztor. De altfel nici nu eti mbrcat pentru mas. Pentru vizita noastr, merge. n partea aceea a oraului nu se cere toalet de sear. i puse un palton lung, pe care-l nchise pn la gt. Pe cap i puse o plrie moale de fetru i-i spuse : Hai s mergem. Strada era ntunecoas. Un vnt aspru sufla cu putere. Colonelul Black fcuse bine c se rnbr case cu un palton gros. Merser pe jos pn la Vaux hali Bridge Road. Acolo Sir Isaac refuz s mal mearg pe jos. Ce naiba ! Mie nu-mi plac maruri de astea, Mai ai puin rbdare. N-ai s vrei s opresc aici n Chelsea o main i s spun oferului unda s

ne duc ? De unde tiu eu c nu sntem supra vegheai ? Mi se pare c nu te gndeti la asta. Dar i aici poate s ne urmreasc. Posibil. Dar e mai puin sigur c se va auzi unde mergem. Opri o main i spuse oferului adresa att de ncet, nct nici Sir Isaac n-o nelese. Black se uita prin ferestruia din partea dinapoi a mainii. Deocamdat nu s-a luat nimeni dup noi, Chestiunea nu e prea important. Dar dac unul din cei patru ar fi aflat c planurile lor au fost trdate, sar putea nate mari neplceri pentru noi. Automobilul o lu pe strada ntortocheat, care duce de la Oval la Kensington Green. Trecu apoi n Camberwell Road. Cam pe la jumtatea strzii, Black btu la fereastr ; fcu un semn i maina opri. Colonelul se ddu jos din main, urmat de Sir Isaac. Ateapt-ne acolo-n col. Strada era plin cu case mici, srccioase, n care locuiau negustori modeti i meseriai. Cu aju torul unei lmpi de buzunar, Black cut i gsi numrul casei pe care o vroia. Ajunser n fine n faa unei case nguste, mici, cu o grdini n fa. O feti deschise ua, auzind btaia lui Black. D-l Farmer e acas ? Da. Poftii nuntru. Fetia i conduse sus pe scar i btu la o u, pe stnga. Se auzi un intr. Camera, n care ptrunseser era srccios mobilat i prost luminat, numai de flacra focului din sob. La mas edea un brbat, care se ridic la intrarea lor. Trebuie s-i explic se adres Black lui Sir Isaac, c d-l Farmer a nchirit camera asta pentru ctva timp. Vine numai ocazional aici, ca s se

ntlneasc cu prietenii si. Domnul acesta, (acum se adresa strinului) este un bun prieten al meu. nchise apoi ua i atept pn ce fetia, care-i Condusese sus, prsi camera i cobor scara. E mai avantajos s ne ntlnim ntr-o cas ca tista spunea d-l Farmer, cci cea mai mic micare o face s se cutremure de sus pn jos i Be aude totul. Farmer imita, n expresii, pe oamenii culi. Vocea lui era ns aceea a unui om de rnd, care petrecuse mult timp n preajma oamenilor bine situai i se cznea acum s le imite expresiile, fr ns II putea s le imite i tonul. Poi vorbi fr team, d-le Farmer. Domnul fccesta are toat ncrederea mea. Sntem amndoi la fel de interesai de caraghioslcul acela de societate secret. Dup cte neleg eu, ai plecat din serviciul 11 -lui Wilkonson Despard ? Da. Am prsit ieri serviciul. Ai aflat cine e al patrulea ? Individul ezit. Nu snt sigur. E mai bine s v spun cinstit, c n-am certitudinea absolut c cel de al patrulea ar fi dl Horace Gresham. Dar d-ta mi-ai spus c el e, cnd i-am pro nunat eu numele ntmpin Black. Celuilalt nu-i psa de bnuiala care reieea din vorbele lui Black. Avei dreptate. Dar pe ceilali trei i cunosc n schimb bine. Cu al patrulea n-am avut nc nimic de a face. Venea de obicei seara trziu. Nu l-am vzut niciodat la fa. i nici vocea nu i-ani auzit-o vreodat. Eu i deschideam numai ua de la intrare i el se ducea de-a dreptul n biroul d-lui Despard. Dac ai ti cum snt ornduite ncperile, vei nelege imediat, c este imposibil s auzi ceva. Dar cum ai aflat c ei snt cei patru ?

Hm... aa cum afl de obicei servitorii, am tras cu urechea. D-l Farmer era jenat. i totui n-ai putut afla cine e eful ? Nu. Ai mai aflat ceva nou ? Da. nainte de a pleca de-acolo, am aflat cil alegerea a czut pe dv. adic dv. sntei primul pe care vor s-l pedepseasc. Adevrat ? Am auzit cu urechile mele. Asta a fost noap tea trecut. De fa erau numai trei. eful venea de obicei numai cnd trebuia s se decid ceva im portant. eful aducea bani, cnd era nevoie, i m prea rolurile. De asemenea, tot el desemna pe aceia care trebuiau s fie pedepsii. Ei v-a pus pe lista Asta o tiu precis. Alaltieri au avut o ntilnire, cu care ocazie s-a vorbit de dv. Cum de ai putut auzi asta ? M gseam n odaia nvecinat. Lng ncperea n care se in de obicei conferinele, se afl o garderob. La ua acesteia aveam eu o cheie. Black se scul de pe scaun i se fcu c vrea s plece. E foarte regretabil c d-ta nu mai eti n serviciul acestui domn Despard. Dar de mine au vorbit cei patru vreodat ? ntreb acum Sir Isaac. Nu v cunosc rspunse politicos Farmer. i Nici nu e nevoie s tii cum m cheam rspunse baronul iute. Deoarece am pierdut slujba, sper c vei face tot ce v st n putin ca s gsesc o ocupaie. Poate c unul din dv. are nevoie de un servitor redincios... Se uit la Sir Isaac, ca i cnd ar gsi mai de- rab la acesta un post, dect la Black.

Nu. Nu am nevoie de cineva care ascult la ui i care s m spioneze rspunse cu brutalitate baronul. Expresia aceasta ofensatoare nu prea s-l jigneasc pe d-l Farmer. nclin numai puin capul, tdar nu rspunse nimic. Black i ntinse dou bancnote. Iat douzeci de lire. Ai primit n total dou [sute douzeci. Dac mai afli ceva ntr-adevr nIteresant pentru mine, voi urca' suma la trei sute ; dar s ne nelegem : trebuie s fie ceva cu totul important. Caut s rmi n legtur cu servitorii...i cunoti pe toi ? Ai vreun motiv, care s te m- fpiedice s mai intri n casa lui Despard ? Nu. Am fost concediat pentru neglijen. Cunoti adresa mea i tii unde m poi gsi. Dac se va ntmpla ceva, anun-m. Prea bine. Au cei patru de gind s ntreprind ceva n zilele urmtoare ? Nu. V pot spune precis c nu. I-am auzii spunnd c ar fi prielnic, dac s-ar despri pentru ctva timp. Unul din ei voia s plece pe continent, pentru vreo lun ; altul vroia s se duc n America, pentru ca s mai afle ce e cu concesiunile sale miniere. Au fost cu toii de acord c nu e necesar s se ntlneasc luna viitoare. De aici deduc eu c nu se va ntmpla nimic important. Foarte bine. Excelent ! exclam Black. Strnse mna lui Farmer i iei din camer urmat de Sir Isaac. Trebuie s fie foarte neplcut s ii o asemenea creatur n cas se exprim Sir Isaac, n drum spre taxiul care-i atepta. Sigur ! Dar nu e casa mea i eu n-am nici un fel de prejudicii. n general cred c nu e bine s speruieti pe servitori, ca s afli secretele stpnilor

lor. n unele cazuri ns, un asemenea procedeu e complet justificat.

CAPITOLUL XIV MRTURIA LUI WILLIE IAKOBS


Dup plecarea lui Black i a lui Sir Isaac, acela pe care Black l numise d-l Farmer, se pregti s plece i el, dup ce a mai stat cteva clipe. Cnd ajunse n strad, automobilul vizitatorilor si dispruse de acum de mult. D-l Farmer o lu pe Camberwell Road. La lumina becurilor de gaz se putea vedea c e bine mbrcat, dei nu extravagant. Se sui ntr-un tramvai, pe care-l prsi n apropiere de Elephant & Castle i o porni n grab spre New Kent Road. De acolo se ndrept spre una din strduele simple, care duceau n labirintul de strzi srccioase ale cartierului, ngrdit la est de ctre East Street, la vest de New Kent Road. Casele vechi fuseser nlocuite aici cu o cas modern. O lamp roie, mare atrnat n faa unui portal impuntor, arta vecintii c acolo se afl un cabinet medical cu farmacie. n gang se afla o tbli pe care erau scrise numele celor trei medici care practicau acolo. n rnd cu tblia cu numele fiecruia, se mai afla o tbli, nlocuibil, pe care sta scris dac medicul respectiv e acas sau nu. D-l Farmer se apropie de tablou i nlocui tblia absent de lng primul nume cu una prezent. Intr apoi n sala de ateptare i de acolo ntr-o ncpere, pe a crei u era nsemnat numele de : Dr. Welson Graille. Dup ce-i lepd plria i paltonul, ntreb pe servitor, care apruse la strigtul su : D-l dr. O'Hara e acas ? Da, d-le doctor. Poftete-l, te rog, la mine.

Dup cteva minute ua se deschise i un brbat bine fcut i fcu apariia. Ei, ai obinut ceva ? Au czut n curs rspunse rznd Gonsalez, cci el era d-l Farmer. Cred c au de gnd s ntreprind ceva. Voiau neaprat s tie dac noi avem ceva planuri. Cel mai bun lucru e s-l ntiinm pe Manfred. Vreau s ne sftuim la noapte. Ce zici de Despard ? Crezi c o s se supere c i-am ntrebuinat numele ? Gonsalez vorbea acum fr accentul silit, care-l derutase pe Black. Sigur c nu. L-am ales pe el, pentru c tiam c pleac disear. i ceilali ? Afar de mecena, nu exist nici unul. Dar dac Black cerceteaz ? Nu e obiceiul lui. Se va mulumi s-l supravegheze pe Despard, poate i pe cellalt, al crui nume l-am uitat. Despard pleac disear, cellalt miercuri, n America. Vezi deci c totul corespunde exact cu ceea ce i-am spus lui Black. Scoase apoi douzeci de lire din buzunar i-i puse pe mas. Douzeci de lire. Poi face cu ei o fapt bun. Poiccart i bg linitit n buzunar. Am s-i trimit cminului de copii din Brady. Cu asta nu li se va salva viaa micuilor, e drept, dar li se va putea face o plcere. Deodat pufnir n rs. Le venise aceeai idee. Ce mutr curioas ar face Black, dac ar ti la ce se ntrebuineaz banii si. Aa-i c ar fi dat mult s tie cine e al patrulea ? ntreb Poiccart.

Bineneles. A vrea s tiu dac m-ar fi crezut, c eu singur snt unul din cei patru i c nici eu nu-l cunosc pe al patrulea ? i eu m-am ntrebat cine ar putea s fie. Tu, nu ? M-am dezobinuit s fiu curios. Oricine ar fi, snt bucuros c e un om cu suflet larg, care lucreaz cu tragere de inim pentru interesele noastre. Snt sigur c a fcut deja lucruri mari i onorabile. Poiccart l aprob cu seriozitate. Apropos. L-am vizitat pe Lordul Verlond. i aminteti c No. 4 ne-a ndrumat spre el, ca s-l punem la prob. Lordul e un om amrt i are o inteligen neptoare. Poiccart surse. i-a spus desigur s te duci la dracu ? ! Cam aa ceva. Cu mare greutate i cu multe mormituri din partea lui, i-am ciupit zece ilingi. Dar m-am amuzat ca pentru zece lire. Dar nu mi-ai dat banii tia pentru fondul nostru. Nu, cci erau destinai altui scop. Deoarece pacienii ncepur s soseasc, ncetar cu discuiile. Un sfert de or mai trziu, ambii erau adncii n munca lor de medici. Pansau rni, examinau pe bolnavi, mpreau doctorii. Ajutorul lor medical era foarte apreciat n cartier. Farmacia i cabinetul medical i datorau existena drniciei a trei doctori, care apruser ca din senin. Un necunoscut le drui ntr-o bun zi cinci mii de lire, apoi le fcu ntr-o sear o vizit (venise mbrcat ntr-o mantil lung neagr i avea faa acoperit cu o masc) i le propuse ca s-l ia n asociaia lor. Ei nu-l cunoteau. Poate c-i era cunoscut lui Manfred, care-l primi imediat cu mult bunvoin i-i acord ncredere. Astfel devenise colaboratorul lor.

Cei trei medici erau descrii ca nite originali, care se devotau cu fanatism aciunii lor de binefacere. Ei nu aparineau nici unei organizaii i nici nu li se putea dovedi c ar fi n legtur cu vreo sect religioas, care ddea i ea ajutor nevoiailor. Nu ncpea nici un fel de ndoial c posedau cunotinele i titlurile necesare exercitrii meseriei de medic. Unul din ei, Leon Gonsalez, era i un chimist excelent. Nu se duceau niciodat la biseric sau la vreo serbare religioas ; ceea ce fcu pe membrii confederaiilor religioase din acel cartier s fie cam surprini. Se ncercase s se afle crei confesiuni aparin medicii acetia. ntrebrile respective rmneau fr rspuns. Abia pe la unsprezece noaptea plecase ultimul bolnav. Personalul de serviciu ncepuse s fac curenie. Gonsalez se ntlni cu Poiccart n birou. Ambii erau obosii, dar mulumii. Biroul servea de altfel ca odaie comun de locuit. n sob ardea un foc bun. Podeaua era acoperit cu un covor fin, pe perei erau puse cteva acva-forte frumoase i scumpe. Tocmai discutau cazurile ce se iviser, i comparau notiele i-i povesteau detalii interesante, cnd auzir sunnd clopotul de la intrare. Manfred nu se napoiase nc din ora. Leon se uit afar. Sun la farmacie, spuse el n spaniol, cine o fi ? Desigur iar o feti mic i iar o s auzim : Venii, v rog, s vedei pe tata, care e sau mort sau beat. Amndoi bufnir n rs, amintindu-i de aceast aventur adevrat. Poiccart deschise ua i vzu un individ stnd la intrare.

S-a ntmplat o nenorocire la colul strzii. Pot s-l aduc aici ? Dar ce s-a ntmplat ? Un individ a fost rnit cu cuitul. - Adu-l ncoace. Poiccart se napoie la Gonsalez. Victima unei njunghieri cu cuitele. Vrei s-l aduc la tine, Leon ? Da. M duc s pregtesc totul. Cteva minute mai trziu rnitul fu adus n sala de operaie. Cei doi prieteni l recunoscur imediat. l aezar cu atenie pe masa de operaie i-i ndeprtar hainele. Poliistul care nsoise convoiul goni pe curioi din odaie. Rmai singuri, cei doi prieteni se uitar unul la altul. Dac nu m nel spuse Leon, sta-i Willie Iakobs. May Sanford era singur n odaia ei. Tatl su, care trebuia s se duc la o edin, o lsase citind o carte. Cartea sttea ns acum la o parte, cci May se gndea la scrisoarea pe care o primise n dup amiaza aceea de la Black, prin care acesta o ruga s-l primeasc ntr-o chestiune urgent privind pe tatl ei. May se speriase i se uluise de urgena i secretul tirii. Un individ voiete s v vorbeasc spuse servitoarea, intrnd n odaie. Cine e ? Un vagabond. May ezit. Intendentul era acas. Se decise la urm s-l primeasc. Du-l n biroul tatlui i spune-i lui Thomas s stea prin apropiere, pentru cazul c voi avea nevoie de el.

May nu-l mai vzuse niciodat pe cel sosit. Instinctiv se retrase cu bnuial, cnd i vzu faa, cu toate c n firea individului era ceva care-i inspira ncredere. Omul era palid la fa i minile i tremurau. Iakobs... Willie Iakobs. mi pare ru c v deranjez, d-r, dar am s v comunic ceva important Dar e trziu... ce doreti ? Tipul rsucea stingherit plria n mn i se uita la servitoare, care prsi camera, la un semn al stpnei sale. E ntr-adevr important pentru dv... Black m-a tratat foarte ru. D-rei May i trecu o clip o bnuial ciudat prin cap. S-l fi trimis Frank pe individul acesta, ca s-i distrug ncrederea ce-o avea n Black ? Fu apucat de un sentiment de repulsie fa de vizitatorul acesta i contra aceluia care l-ar fi nsrcinat... Poi s-i scuteti orice osteneal spu.se ea rece. Du-te napoi la domnul care te-a trimis i spune-i... Dar nu m-a trimis nimeni, d-r. Am venit din propria mea iniiativ. V spun doar c am fost tratat ru. Am tcut ani de-a rndul din gur i acum m-a prsit. Snt bolnav. Asta o putei ve dea. Snt aproape mort de foame i nu mi s-a dat nici mcar o bucic de pine. Azi am fost la Black. Nici n-a vrut s m primeasc. Mai c plngea de necaz. Am s i-o pltesc eu, ns ! tii ce intenioneaz ? Nu vreau s tiu nimic ! N-ai s ctigi nimic, dac ai s vorbeti ru de colonelul Black. Nu fii copil, d-r - se rug el. Crede- im, c nu v cer bani. Nu vreau bani. Nici n-am nevoie de bani. D-l Fellowe m va ajuta eu siguran.

Aa ? l cunoti pe d-l Fellowe ? Va s zic tot el te-a trimis ? Nu vreau s mai aud nimic ! Acum tiu de unde vii ! Am mai auzit eu de astea ! May se duse la u i sun. Thomas apru imediat. Condu-l pe omul acesta afar ! Iakobs se uita cu tristee la ea. Te-am prevenit, d-r. Alii ar fi mulumii de comunicarea, pe care i-o fac. Black e Essley, asta e tot ce voiam s-i spun ! Prsi apoi camera i casa. Rmas singur, May se aez comod ntr-un scaun. Tremura din cap pn-n picioare, att era de iritat. Frank l trimisese pe individul acela. Ce nemernic ! Cum de ndrznise s fac acest lucru ! Desigur. Numai mentalitatea unui poliist putea concepe o astfel de josnicie. Se vede c credea c toi oamenii snt ri i mizerabili. Asta fcea parte din meseria sa, bineneles. Venea doar zilnic n contact cu criminalii i cu clctorii de legi. May se uit la ceas. Vizita asta-i stricase tot cheful. Nu tia ce s fac. Nu-i putea concentra gndurile i nu putea citi mcar. Era prea devreme s se culce. Cu plcere ar fi fcut o mic plimbare, dar nu avea pe nimeni, care s-o nsoeasc. Nu putea s-i roage pe Thomas s mearg dup ea. Ii veni s rd. Deodat tresri. Auzise sunnd clopoelul de la intrare. Cine putea s fie ? Nu trebui s atepte prea muit. Servitoarea i anun pe Black, care intr mbrcat n haine de sear i prea foarte bine dispus. Iart-m c te vizitez att de trziu. Am trecut din ntmplare pe-aici i m-am gndit c a putea s-i vorbesc. Tonul amabil al vocii lui Black o convinse imediat pe May de sinceritatea lui. Bineneles ns c Black nu

spunea adevrul, cci vizita asta era urmarea unui plan bine stabilit. Black tia c Sanford nu e acas. Mai tia c acesta n-ar fi fost deloc de acord cu vizita sa, cci tocmai n dup amiaza aceea se certase ru cu el. May i ntinse mna, pe care Black o strnse cu cldur. mi pare bine c ai venit. Snt foarte nelinitit. Black ddu din cap, ca s-i exprime comptimirea ; dei nu tia despre ce e vorba. Individul la, care a fost acum aici... Ce individ ? Am uitat cum l cheam... a plecat chiar acum de-aici. Arta bolnav i prpdit. Dup cte tiu, l cunoti... N-a fost unul... Iakobs ? Exact. Aa mi se pare c-l cheam. Dar ce a vrut ? Black plise la fa. May repet convorbirea avut. Black se scul. Vrei s i pleci ? Da. mi pare ru, dar mai am o convorbire important... i apoi, n-am vrut dect s-i spun bun seara. Iakobs nu i-a spus unde se duce ? Nu. Mi-a spus numai c snt destui oameni, care i-ar fi recunosctori pentru informaiile ce le-ar da. Aa ? Black i ddea toat osteneala ca s surd. N-am crezut niciodat c Iakobs e un astfel de om. Desigur c nu tie nimic ce nu ar trebui s tie toat lumea. Dar mai exist i secrete de afaceri, d-r Sanford. Iakobs a fost funcionar la mine. M-a furat. Nu e nevoie s te necjeti pentru lucrul acesta. Black se duse mai nti la biroul su din ora. Cu tot ntunericul n care era nvluit casa, el gsi drumul spre ncperile sale. Se duse de-a dreptul n sala de edine.

ntr-un col al camerei se afla o u mic, acoperit cu un covor. nchise jaluzelele i trase perdelele, nainte de a aprinde lumina. Cercet apoi ua acoperit cu covor. Nu putea s vad nici un semn, c ar fi fost deschis de alteineva. Iakobs tia de existena ncperii aceleia mici din dosul covorului i amintise chiar de ea ntr-una din scrisorile sale. Cu una din cheile pe care le scoase din buzunar, Black deschise ua. n dosul uii se afla o ncpere mic, abia ct un dulap. De tavan atrna un bec electric. Instalaia se compunea dintr-o mas de toalet, o oglind i un cuier pentru haine. Dou ventilatoare ngrijeau ca aerul s fie continuu mprosptat. Trase sertarul mesei de toalet i scoase mai multe peruci afar. Toate avea aceeai culoare a prului, numai frezura era altfel aranjat. Nerbdtor, le arunc pe toate pe mas, cci cuta un obiect, care trebuia neaprat s se gseasc acolo. Ar fi gsit obiectul, dac un borfa iscusit n-ar fi percheziionat cu de-amnuntul locul naintea lui. Se opri brusc din cercetare i se uit pe un bloc-notes care se afla pe mas i-i servea pentru notie zilnice. Pe pagina de sus se vedea amprenta unui deget ! Aadar, tot Willie Iakobs fusese acolo ! Willie Iakobs cu care fusese prieten i cruia-i pltise o pensie. Willie Iakobs furase sticlua verde ! Sticlua al crei duplicat se afla n buzunarul vestei lui Black. Colonelul nu-i pierdu cumptul. Trecu n biroul din fa, trase sertarul unei mese i scoase de acolo un revolver automat, ncrcat. l cntri n mn, se uit la el gnditor i-l puse napoi. Nu-i plceau armele de foc, cci fceau zgomot inutil i lsau urme precise din care se puteau deduce multe asupra persoanei posesorului. Ci criminali nu fuseser prini din cauza asta !

De tipul sta se putea scpa i pe alt cale. Bg iar mna n sertar i scoase de-acoio un cuit lung i subire. Era un pumnal italienesc din secolul al aisprezecelea, de fapt o jucrie care servea, deobicei pentru tiat hrtie. l scoase din teaca de piele i-i ncerc tiul, dar mai ales vrful. i puse iar pumnalul n teac i apoi n palton. Stinse lumina i prsi camera. n cazul de fa nu putea face uz de sticla verde. Din acel preparat preios, de care avea nevoie pentru alte scopuri, nu mai avea dect foarte puin. Black tia c Iakobs vine din cnd n cnd n vreo dou-trei locuri, unde ns nu-l gsi. Trebuia deci s fie acas, lng spitalul Thornas. Black ieise tocmai dintr-o circium mic, ce se afla n apropierea strzii New Kent unde-l cutase pe Iakobs, cnd se ntlni cu el. Iakobs petrecuse seara gndindu-se la soarta sa trist i se napoia spre cas, ca s se pregteasc pentru marea aventur la care se gndise. Black l btu pe umeri. Hallo, Willie ! Iakobs tresri i se ntoarse spre el. Ia minile de pe mine strig el, sprijinindu-se de perete. Nu face pe nebunul ! Vreau s discutm n linite. Eti doar om cuminte. Automobilul meu ne ateapt dup col. N-ai s m prinzi cu nici un pre s m sui n maina d-tale. Te cunosc destul de bine, Black. M -ai nelat. M-ai tratat ca pe un cine. Aa se poart cineva cu un camarad ? Ai fcut o greeal, dragul meu. Toi facem greeli. i eu am greit. Acum hai s vorbim de afaceri. Willie nu spunea nimic. Era nc bnuitor. Odat i se pru c Black bag mna n buzunarul interior al

hainei i presupunea ce intenie urmrete cu asta. Acolo era deci ascuns sticlua verde ! Black tia de minune s zpceasc oamenii. Cunotea prile slabe ale caracterului lor. Fr s par c urmrete vreun scop, l duse pe Iakobs clin strad n strad, pn ce au ajuns la o fundtur. De o parte a strzii se aflau grajduri, de alt parte casele unor meteugari. Locul era slab luminat de lumina unei lanterne. Willie ezit s intre n acea fundtur. Pe-aici nu se poate trece. Ba da. Eu cunosc poziia aceasta. A vrea s te ntreb ceva, Willie ! tiu c acum gndeti iar bine despre mine. i puse iar mna pe umr. Dar m-ai tras pe sfoar, strui s se plnga Willie. S lsm trecutul. A vrea numai s tiu de ceai luat cu d-ta sticlua verde ? Black vorbea calm. Iakobs pierdu orice sim de prevedere. Pentru c eram furios. i probabil c atepi o ocazie s o dai prietenului nostru Fellowe ? N-am dat-o nc nimnui, dar... Mai departe nu putu vorbi, cci Black l apucase de gt. Willie se apr ca un disperat, dar n minile vnjoase ale colonelului era ca un copil mic. Cine spurcat ! rcni Black. l scutur de colo pn colo, l cut prin buzunare i gsind sticlua, l arunc de perete. Am s-i art eu ce i se ntmpl, dac mi te pui n cale. Iakobs se fcuse galben ca ceara i se cltina pe picioare. Ai pus iar mna pe sticlu, dar eu tiu ce ai fcut cu ea.

Aa ? Da. tiu totul. Nu poi s scapi aa de uor de mine, auzi ? Trebuie s-mi plteti mai departe pensia, cum o faci i la alii. tiu destule despre d-ta, ca s te bag n pucrie i s te duc la spnzur- toare ! Asta-i destul, cred... O lam subire strluci n lumina lanternei i Iakobs se prbui, fr a scoate vreo vorb. Black se uit n jurul su. terse pe haina lui Iakobs lama stiletului de sngele de pe ea, bg stiletul n teac i se uit apoi la mini, s vad dac nu au urme de snge pe ele. Pumnalele italieneti nu fac ns dect rni mici. i mbrc linitit mnuile i se napoie la automobilul care-l atepta...

CAPITOLUL XV FRICA LUI SIR ISAAC


Iakobs zcea pe masa de operaie, sub lumina puternic a lmpii de bronz. Cei doi medici, n halate albe, se munceau din rsputeri s-l scape. M tem c nu putem face nimic spunea Gonsalez. O arter a fost atins. Mi se pare c are hemoragie intern. Dup un examen superficial, Poiccart gsi starea rnitului extrem de serioas. Trimiser imediat un servitor ca s cheme pe un comisar de poliie. Willie i revenise o singur dat n timpul examinrii ; era ns prea slbit, ca s poat spune ceva. Mai avem numai o singur posibilitate ca s-i ajutm, atta ca s poat spune cine l-a rnit. S-i facem o injecie puternic cu stricnin. Eu cred c e un asasinat, rspunse Gonsalez. Rana e adnc de o jumtate de ol. Ucigaul a ntrebuinat probabil un stilet, pe care tia s-l mnuiasc foarte bine. E o minune c n-a murit pe loc. Magistratul pe care-l chemaser, sosi mai degrab dect s-au ateptat. Gonsalez i povesti cele n- tmplate. A ncercat s-mi spun cine l-a lovit cnd l-am pus pe masa de operaie, dar n-am neles numele criminalului. l cunoatei ? Cred... presupun cine ar fi putut fi criminalul, dar nu pot spune precis. Iakobs i pierduse iar cunotina. Gonsalez se sftui cu Poiccart. Sigur c a fost Black. Am putea s trimitem dup el. tiu c Iakobs a fost funcionarul su i c primea o pensie de la el. Asta ar li o scuz suficient.

Dac l-am putea aduce aici, nainte ca nenorocitul sta s moar, am afla desigur cte ceva. Am s-i telefonez. Dar nu-l gsir pe colonel la nici una din adresele, pe care le aveau notate. Iakobs deced pe la dou dimineaa, fr a-i fi recptat cunotina i se prea c un nou secret va mri lista crimelor nesoluionate... May Sanford afl a doua zi dup amiaz de aceast nenorocire. Ziarele de diminea nu raportaser nc tragedia, deoarece aceasta se ntmplase noaptea trziu. May citea nc diferitele reportaje, cnd primi vizita lui Black, care prea a fi foarte deprimat. ngrozitor, exclam Black. Pare c l-a impresionat mult, se gndi May. Bineneles c va trebui s-mi depun mrtu ria. A dori totui s mpiedic, cu toate mijloacele, ca numele d-tale s nu fie amestecat n afacerea asta. Dup cte tiu, nenorocitul la ajunsese pe mini proaste. De aceea am i fost nevoit s-l concediez. Nimeni nu trebuie ns s tie c a fost vreodat aici. N-ar fi tocmai plcut pentru d-ta, dac ai fi amestecat. Nu ! Nu ! Cu nici un pre nu vreau s am de-a face cu chestiunea asta. Nici nu pot vedea la% ce ar servi mrturia mea. Ai dreptate. Black i adusese aminte acas, ct de mult l-ar fi acuzat mrturia ei i alergase plin de spaim i grij la May ca s afle dac a comunicat de acum ceva politiei. Black arta ru. Era obosit, cci dormise foarte puin n noaptea trecut. tia c nu-l putea nvinui nimeni. Nu-l vzuse nimeni cnd s-a ntlnit cu Iakobs i, cu toate c fusese n toate localurile unde se ducea de obicei Iakobs, nu ntrebase nicieri de el.

i totui, sentimentul c treangul i se strnge din ce n ce mai mult pe gt, l obseda. Nu tia cine erau urmritorii si. n momente linitite, l apuca o spaim groaznic. Nimic nu-i mai reuea. i Sir Isaac i se opunea. Ziua era foarte agitat, chiar i fr grijile unei soarte necunoscute. Poliia fcuse cercetri amnunite asupra locurilor unde petrecuse el noaptea trecut. Fusese interogat de detectivi cu atta srguin, nct trebuia s presupun c n soaele acestor fapte sttea o putere conductoare. Despre cei patru nu i fcea, ce-i drept, nici o grij. El considera informaiile d-lui Farmer ca juste i anume c cei patru s-au desprit deocamdat. D-l Wilkinson Despard plecase ntradevr, aa c cele spuse de Farmer erau adevrate. Black suferea iari de lipsa banilor. Achitarea datoriilor sale de la curse istoviser toate fondurile. Sanford trebuia convins cu orice pre. Convingerea asta devenise o necesitate, care se mrea din zi n zi. ntr-o diminea l chem Sir Isaac la telefon i l rug s se intlneasc cu el n parc. De ce nu vii la mine acas ? A dori s te ntlnesc mai degrab n parc. Colonelul sosi punctual la ntlnire, dei era suprat ; cci prin invitaia asta neobinuit a lui Sir Isaac i se derutase tot programul zilei aceleia. Baronul vorbi mai nti de alte lucruri, pn ce se decise s intre n miezul chestiunii. Vezi, Black, sntem de mult prieteni, am avut de suportat mai multe aventuri curioase mpreun, dar acum vreau... trebuie... i ncepu s se bl- bie. Spune omule, ce vrei ? Vreau s i spun adevrul. A sosit timpul ca s ne desprim. Ce nseamn asta ?

Ei bine, tiu precis c se vorbete de mine. i c se spun minciuni. Am fost chiar ntrebat deunzi, ce fel de afaceri facem mpreun. i asta, vezi, m nelinitete. Sir Isaac fu apucat de o criz de amrciune. Cred c am pierdut situaia mea la Lordul Verlond, numai pentru c m-am identificat prea mult cu d-ta. neleg. Expresia asta de predilecie a colonelului vorbea de la sine. De data asta mai avea i o semnificaie special. D-ta crezi c vaporul se scufund i crezi, n mintea d-tale de obolan, c o mai bine dac vei prsi corabia. Nu vorbi prostii, dragul meu. Trebuie s fii cuminte. Doar vezi singur cum stau lucrurile. Cnd am intrat, atunci, n firma d-tale, aveai multe planuri : fuziuni mari, trusturi i altele. Bineneles c tiam de afacerea d-tale obscur de agent de burs, dar asta era numai una secundar. Black surse furios. Dar ai ctigat destui bani cu secia aia ? tiu, tiu, dar nu au fost milioane... Black rmase tcut. Lumea vorbete - continu Tramber. - Se vorbete despre lucrurile cele mai rele. Ai promis fuziunea cu concernul lui Sanford i ai emis chiar aciuni ale noii societi fuzionate, fr ca societatea s se fi constituit. Sanford nu vrea. Doar dac i-a plti un sfert de milion n numerar i restul n aciuni. Eu ns vreau s-i pltesc toat suma n aciuni. Tocmai, asta dovedete c Sanford nu e om prost rspunse cu brutalitate baronul. L-ai taxat greit. Pariez c n spatele lui st Lordul Verlond, care l i susine n prerea sa.

Urm o tcere lung, neplcut. Sir Isaac ar fi ters-o. Aadar, d-ta vrei s dai acum bir cu fugiii ? Black l privi pe Tramber cu o privire muctoare. Nu trebuie s iei lucrurile n ru. Asociaii se pot desface, doar nu se leag pentru eternitate. i apoi, trebuie s i spun c nu-mi plac unele din planurile d-tale. Aa ? Asta o spui acum ? Dar banii pe care ni iau produs planurile mele, i-au plcut ? Banii pe care iam avansat ca s atragi clieni noi ? Banii pe care i iam dat ca s-i plteti datoriile la club ? Nu, dragul meu, acum trebuie s rmi cu mine ; i dac nu vrei, atunci am s povestesc eu adevrul lui Verlond i celorlali prieteni ai d-tale. N-au s te cread, cci d-ta ai un renume prost i nu au ncredere n d-ta. Intre d-ta i mine, m vor crede pe mine. Eu mai am, n tot cazul, o oarecare situaie n societate, aparin nobilimii engleze... dar dta cine eti ? Ce reprezini ? Fr suprare, dar d-ta eti un nimic. Black se uit lung la el. Oricare ar fi prerile d-tale asupra mea i asupra afacerilor noastre, acum trebuie s o coninui cu mine. Nu poi s te sustragi responsabilitii. Dac voi fi eu arestat, pentru una sau alta din cele ce am fcut, am s destinuiesc poliiei i rolul d-tale. Amndoi plutim n aceeai barc i ne vom scufunda sau vom scpa mpreun. Cuvintele acestea nu-i pierdur efectul asupra lui Sir Isaac, care rspunse : A dori s m nelegi bine. Voi cuta s i restitui banii ce mi-ai dat. Am s-i dau polie... Black rse. Splendid idee ! Vrei s-mi dai accepte ? Pi. asta o pot face i eu. Mai degrab a primi accepte de la un mturtor de strad, dect de la d-ta. Ai attea

polie pe pia, nct s-ar putea nclzi cu ele cazanele uzinelor lui Sanford o sptmn ntreag. Dar (i venise o idee) s nu mai vorbim de asta pn la perfectarea fuziunii. Cu siguran c voi reui sptmn viitoare. Asta o s aduc o mare schimbare n situaia noastr, Ikey. Nu e nevoie s fugi ca un oarece. Nici nu fac aa ceva. Vreau numai... tiu. Vrei s fii prevztor... exact ca i obolanii. Nu te pcli singur : eti bgat pn-n gt. Nu poi iei din firm, pn ce nu-i dau eu drumul. Ar fi groaznic, dac toate matrapazlcurile astea s-ar afla. i ar fi ct se poate de neplcut pentru mine, dac s-ar afla c mai snt nc tovarul d-tale. Are s fie mai ru, dac nu mai vrei s stai cu mine. Ultimele cuvinte sunau ca o ameninare. Theodore Sanford, omul extrem de ocupat, intr pentru o clip n camera fiicei sale. Nu uita, May, c ast sear dau o mas n cinstea ta. Cci, dac nu m nel, mplineti azi douzeci i doi de ani. Ai gsit cecul ? Fata i trimise o bezea. Cine o s vin ? Ar fi trebuit s aleg i s invit eu singur... Nu am timp s-i numesc pe toi invitaii, mi pare numai ru c te-ai certat cu tnrul Fellowe. L-a fi invitat cu plcere. Ea rse plin de veselie. Vrei s spui c e nevoie acum s-mi aleg un alt poliist ? El se uit cu seriozitate la ea. Fellowe nu e un poliist de rnd. Nu i-am spus c l-am vzut lund deunzi masa cu ministrul de interne ? Fata ncrei fruntea. n uniform ?

Tat su rse cu poft. Nu, prostuo. Era mbrcat n pijama. Ai intrat n coala lui Verlond ? rspunse May, conducndu-l la u. Dup plecarea tatlui su se napoie foarte bine dispus n camera ei. n seara trecut se simise ru, obsedat de gnduri... pn ce, urmnd unui impuls, renunase la ncpnarea i mndria ei. Vedea precis, c Frank Fellowe rmsese totui idealul i Dumnezeul ei i c el era stpnul gndurilor sale. Se gndea cu spaim la ultima lor ntlnire i la desprirea de atunci. Amintirea acelei scene o ntrist din nou. Se aez la birou i scrise cteva vorbe, iute-iute, prin care l ruga s vin s o vad. Frank sosi imediat. Zece minute dup plecarea lui Sanford i i fu anunat vizita lui. May cobor n grab scara. Ajungnd ns n faa uii bibliotecii fu apucat de un acces de timiditate... Ar mai fi ezitat poate, dac servitoarea, care o urmase, nu s-ar fi uitat cam sucit la ea. May se simi obligat s-i impun o rezerv... Ce mai faci ? l ntreb ea pe Frank, care auzind deschizndu-se ua, se ndrept n grab spre ea. Inimioara-i btea teribil, srcuei de May. Vocea ei avea ns un sunet de rceal, urmarea efortului de a-i stpni iritaia. Mulumesc, bine rspunse Frank, tot att de rezervat. Voiam s-i vorbesc. Asta am neles i eu din scrisoarea d-tale. Foarte gentil din partea ta c ai venit. Sper c rugmintea mea nu i-a procurat neplceri n serviciu ?

Nu, deloc. Tocmai m pregteam s ies, cnd am primit scrisoarea. De aceea am i venit att de repede. mi pare ru... Nu vrei s-i termini nti treburile ? Mie mi convine oriice alt timp... nu e att de important... Nu am avut alteeva n gnd. i, ca s spun adevrul, voiam n orice caz s vin aici. Ah, Frank, voiai ntr-adevr... ? Da. ntr-adevr, micua mea. May continu, dar Frank citi n ochii ei mai mult dect ar fi putut spune prin grai... i cnd d-l Sanford se napoie dup amiaz acas, aa pe la ora trei, gsi n bibliotec doi oameni fericii... n cabinetul directorului seciei criminale clin Scotland Yard ateptau ns cu schimbul zece funcionari, frngndu-i minile i njurnd, ca directorul lor, Frank Fellowe, s vin...

CAPITOLUL XVI COLONELUL BLACK SE NTLNETE CU UNUL DIN CEI PATRU


n locuina d-rului Essley, n Forest Hill, domnea tcerea. Lampa roie din poart, care arta c acolo locuiete un medic, era stins. Dei mobila nu fusese nc ridicat, casa fcea totui impresia de prsire. Prin cartier circulau o droaie de zvonuri care de care mai fantastice. Dac ar fi fost adevrate, atunci, cu drept cuvnt ar fi justificat nemulumirea celorlali locuitori. Se zicea c dr. Essley nu avea dreptul s practice medicina. Se zicea c a fcut o neltorie de cea mai ordinar spe, cci s-a folosit de titlul i numele unui mort. Eu tiu atta spunea Black unui reporter care venise s-l intervieweze, c m-am ntlnit cu dr. Essley n Australia i c am fost tare impresionat de capacitatea sa. De fapt, eu snt responsabil de situaia ce i-a creeat doctorul aici n Anglia. Cci nu numai c l-am mprumutat cu bani ca s se instaleze, dar l-am i recomandat tuturor prietenilor mei. Poi s-i nchipui ct de mult sufr din cauza asta. Black nu tia unde se afl acum doctorul. Spunea c ultima dat l vzuse acum vreo lun. Essley i spusese c vrea s plece spre continent. Nici detectivilor de la Scotland Yard nu le-a spus mai mult. Detectivii l urmreau cu o rbdare imens. l vizitau n continuu. l ateptau la birou, la teatru, la bnci. Peste tot erau n jurul lui. Veneau att de des, nct fceau impresia c snt funcionarii unei firme, creia Black i datora parale... Colonelul i ntrebuinase cu folos timpul. Era bine dispus. Reuise s adune o sum mare de bani. Nu-l deranja deloc c acei bani nu erau ai lui. Ii era

suficient s tie c snt bani i c se afl n buzunarul su. Mai tia precis c la fiecare or din zi sau noapte putea avea, la o simpl chemare telefonic, un automobil la dispoziie. i tiina asta i fcea mult bine... Maina l putea duce iute la Folkestone. Dar nainte de orice sentiment, era sentimentul c mai tria, care-i ddea toate speranele... Rzbunarea asociaiei aceleia, care-l condamnase pe dr. Essley, l lsase pe el ia o parte. Black i nchipuia c o peruc sur, o pereche de sprncene mari i cteva cunotine medicale, ar fi putut nela pe acei patru oameni, care veniser la Londra pe urma lui... Afurisitul acela de Fellowe, care aprea i disprea ca prin minune, l nelinitea mai mult, ba l speria chiar. Fellowe nu fcea parte din cei patru. Fellowe era funcionar. Sergentul Gurden, care-i fcuse multe servicii, fu mutat subit ntr-un cartier deprtat, fr ca cineva s fi tiut motivul pedepsei. Dar i tnrul Fellowe dispruse cu el. Fellowe, poliistul acela, pe care lumea l vzuse stnd la mas cu ministrul de interne... Dei avea destule motive s nu se simt prea sigur, Black se gsea ntr-o stare de dispoziie diabolic. Gsind c e bine s mai revad hrtiile ce le avea asupra sa, i s distrug pe acele compromitoare, scoase portofelul afar i se uit n el. Prima hr- tic pe care o zri l fcu s ncreeasc fruntea. Era un bilet de vagons-lits pentru distana Paris-Ma- drid pe numele dr. Essley. Ce neglijen din par- te-i ! Cele mai teribile consecine se puteau nate numai din cauza asta. Aprinse biletul i mprtie cenua. Se ntunecase de-a binelea i Black tot nu terminase nc. Nu aprinse ns lumina. Hainele de sear se

aflau pregtite n cabinetul de toalet. Bagajele i le fcuse de mult. Se uit la ceas. Peste o jumtate de or urma s fie n drum spre Sanford. Ceea ce el voia s fac era att de riscant, nct numai un nebun se putea gndi s o ntreprind. i zicea el singur asta. Se gndea ns cu snge rece la urmri. Intr n camera cealalt i ncepu s se mbrace, cnd i aminti c a uitat un pachet cu bancnote. Se napoie s-l ia i tocmai voia s prseasc din nou camera, cnd auzi comutatorul de lumin nvr- tinduse i vzu lumina aprinzndu-se. Se ntoarse njurnd i bg mna n buzunarul unde avea revolverul. Nu te mica, te rog i spuse strinul linitit. Cum ? D-ta eti ? strig Black. Ia mna din buzunar, colonele. Nu eti, momentan, n pericol. Strinul era nenarmat. De la Monte blbi Black. Da. Ultima dat ne-am ntlnit la Cordova. Te-ai schimbat de atunci. Black se sili s surd. M confunzi cu dr. Essley. Da. Ai dreptate. Cred ns c o asemenea con-* fuzie e justificat. Essley sau Black, cum vrei. Ziua dtale se apropie de sfrit i n locul ei vine noaptea... Pe Black l trecu un fior rece. ncerc s vorbeasc, dar gura i era uscat i nu putu scoate dect un sunet nearticulat. Ast sear ?... Acum ? ntreb el apoi cu vocea rguit. Minile i tremurau ca varga. i totui era doar narmat, pe cnd strinul, nu. Creierul i se nvrtea. O micare subit i strigoiul, care teroriza Europa ntreag, disprea. Nu se ndoia deloc c are n faa sa pe unul din cei patru. Era ns ca pironit pe loc i nu era n stare s scoat arma din buzunar.

Sigurana cu care strinul acela sttea n faa lui, l hipnotiza. Avea numai o dorin : s-l vad ple- end. Se simea strns ca ntr-un clete i nu vedea nici o posibilitate de scpare, atta timp ct strinul mai era acolo. Mai ales c acesta prea s ghiceasc gindurile lui. Am s-i dau numai un sfat. Nu te duce disear la masa lui Sanford. De ce ? bigui Black. Pentru c atunci cazi n jurisdicia celor patru care apr pe nevinovai de trdare i pericol, ceea ce cred c tii. n alt parte... Ce vrei s spui ? n alt parte cazi sub jurisdicia comun. Cci chiar acum un funcionar superior poliienesc a cerut un mandat de arestare contra d-tale, pentru c eti bnuit de omor. Manfred se ntoarse i o porni spre u. Stai pe loc ! url Black. Avea revolverul n mn i tremura de furie i fric. Manfred rse. Nu se opri din mers, ci ntoarse numai puin capul spre el. Cizmarule, rmi la calapodul tu ! Arma d-tale e otrava, colonele... sau pumnalul, ca acum. de curnd la Iakobs. Explozia cartuelor nu i priete. Deschise ua i prsi camera. Black se prbui ntr-un scaun. Buzele ii tremurau, pe frunte i aprur broboane mari de sudoare. Asta nseamna sfritul ! Puterea sa era zdrobit. Se duse la telefon i ceru un numr. Da, da. Maina era gata. Poliia nu fcuse nc ceroetri. Telefon la ase garaje diferite i ddu peste tot acelai ordin. i anume, s i se pregteasc dou maini, care puteau fac drumul la Dover fr s aib nevoie s opreasc n drum pentru a se aproviziona cu

benzin. La fiecare garaj indicase alt loc unde trebuia s-l atepte automobilele. Eu m sui ntr-una din maini. Cealalt vine dup mine, goal. M duc la Dover s primase civa domni. Nu voia s rite nimic. Maina a doua trebuia s fie prin apropiere, dac prima ar fi avut de suferit vreo pan. i n clipele acelea se dovedea ca un bun organizator. Locurile de ateptare ale automobilelor erau astfel dispuse, nct putea porni din orice direcie. Termin toaleta pentru sear. n locul fricii, era stpnit acum de o ur nebun contra omului care pregtise un astfel de sfrit carierei sale. Mai mult ns l ura pe Sanford, care ar fi putut s-i ajute i s-l salveze. Nu lu n seam vorbele celor patru, voia s se lupte chiar i cu poliia. Curios era, c de poliie se temea cel mai puin. Acum voia s dea ultima lovitur, voia s-l loveasc de moarte pe acela a crui rezisten l nimicise. Pierduse linitea i nu mai putea cugeta. Se gndea numai la punerea n aplicare a pianului su de rzbunare. Lu din dulap sticlua verde. Fr pan. Nu avea nevoie de ea. i aranj banii n diferite buzunare ale hainei, puse sticlua n buzunarul vestei, se uit prin camer cu ochii lucind de bucurie sardonic, i puse plria i paltonul i prsi ncperea. n hotelul Great South Central se adunase o societate vesel. May i mai chemase o prieten, tatl su invitase pe nc un prieten din City. Ia loc, Black, l invit Sanford, artndu-i locul rmas liber ntre el i fiica sa. Mna lui Black tremura cnd desfcu servieta n care gsi unul din plicurile acelea cenuii, pe care le

primise el deseori. Fr s-l citeasc, l bg n buzunar. Ai acum mult de lucru, Black ? l ntreab Sanford surznd. Sanford era azi foarte amabil i bine dispus. De fapt ar trebui s-mi mulumeti c n-am acceptat fuziunea propus. Ai fi avut prea mult de lucru. Ai dreptate. Black era nelinitit. n unele direcii, eti demn de admirat. Dac ai fi fost numai ceva mai consecvent, ai fi avut mai mult succes. Nu crezi c am avut succes ? A putea s-i rspund cu un da i cu un nu. Succesele le-ai obinut prea repede. Colonelul Black nu intr n amnunte. Atepta o ocazie favorabil. Deocamdat trebuia s aib rbdare. S se acomodeze mediului i s ia parte 5a conversaie, ct se poate de linitit. n stnga se aflau paharele d-rei Sanford. May refuz s bea. Dar, puicu, de ziua ta trebuie s bei cel pu in ampanie. Bine. ampanie am s beau. May se simea din mai multe motive, fericit, dar mai ales pentru c, ei bine, pentru c... Acum i se prezent lui Black ocazia... Trase paharul d-rei May spre el, cu un gest distrat. Scoase sticlua din buzunarul vestei, o destup i turn tot coninutul pe ervet. Astup sticlua din nou, o bg n buzunar apuc ncet paharul i sterse marginea cu ervetul umed. Puse apoi paharul la loc. Nu-l observase nimeni, cci musafirii erau cufundai n discuie. Dup aceasta se simi uurat. Deteapt-te, Black ! l strig Sanford. Colonelul tresri. Tocmai acum a fcut prietenul meu de aici o remarc asupra prului d-tale.

Cum ? Frizura d-tale e n regul... clar de cnd ai cl-ta prul alb ? A, de mult. Black nu mai lu parte la convorbire, cci chelnerii umpleau tocmai paharele cu ampanie. Black se uita la Sanford. Ce mulumit i fericit era omul acela ! Tatl i fiica se nelegeau de minune. De fapt... era ceva groaznic, c fata asta trebuie s moar. Black se uit la ea. Curios lucru, c o cantitate de cteva miligrame era n stare s rup legtura dintre trup i suflet... Chelnerul umplea acum paharele lor. Black l goli pe al su, fr s atepte. May nu se atinse de al ei. Discuta ; i Black nu putea s vad dect o parte a obrazului i unul clin umerii ei albi. Atepta cu nerbdare. Sanford ncerc s-l atrag din nou n conversaie, dar colonelul rmase tcut. Se mulumea s asculte, cum spunea el, i voia s observe i s atepte. n fine, degetele d-rei May apucar paharul, l ridicar n sus i... atinse cu buzele marginea paharului. Black i inu respiraia. May puse paharul la loc i vorbi mai departe. Black numra secundele trtoare... aizeci... o sut... nimic. i iar nu bg de seam c Sanford i se adresase .. Otrava nu-i fcuse efectul ! Eti bolnav, colonele ? Bolnav ? Nu... de ce s fiu bolnav ? Deschide fereastra - ordon acum Sanford unui chelner. Black se cutremur de frig, cnd aerul rece l atinse. Se scul n grab de pe scaun i prsi, cl tinndu-se, sala, fr s tie ce face.

Acum s-a isprvit totul. Pe gang se lovi de un domn. Era acelai care-l mai vizitase odat. Scuzai, v rog. dac nu m nel, dv. sntei colonelul Black ? D-te la o parte ! Eu snt detectivul Kap de la Scotland Yard, i am ordin s v arestez ! Simind pericolul, Black se ddu napoi i-l lovi de detectiv cu toat puterea cu pumnul sub brbie. Detectivul se prbui la pmnt ca un butean. Coridorul era gol. Fr s se mai intereseze de soarta detectivului, Black se repezi n vestibul. Era fr plrie. Acoperindu-i faa cu minile, iei n strad i chem o main. La gara Waterloo ! Capei un baci bun dac prind trenul. Maina zbur pe trand. nainte de staie, Black schimb ns direcia i ceru s fie dus la Eton Square. Acolo plti i ddu drumul mainii. Fr mult cutare, gsi mainile care-l ateptau acolo. Eu snt colonelul Black. Ia-o pe drumul cel mai scurt spre Southampton. Maina cealalt s vin dup noi. Pe drum i schimb iar planul. Mergi mai n'ti la Junior Turf Club. Ajuns acolo, spuse portarului s-l cheme pe Sir Isaac alai. Ia-i palria i paltonul ! Dar... Nici un dar... Ia-i plria i paltonul, dac nu vrei s te ridice poliia ! Fr s vrea, Ikey se supuse. Dar, pentru Dumnezeu, ce nseamn asta ? Deodot zri capul gol al colonelului i exclam :

Dumnezeule : D-ta ai pr alb ! Semeni leit cu dr. Essley !

CAPITOLUL XVII JUDECATA


Dar unde mergem ? ntreb Sir Isaac prpdit. La Southampton, acolo o s ne ntlnim cu civa prieteni. Black rnjea. Se aplec apoi-spre ofer i-i ddu noi instruciuni. Maina zbura acum. n cteva minute trecur prin Hamersmith Broadway i erau n drum spre Barnes. Abia ieiser din circulaia intens a centrului, cnd o main mare de curse apru i se strecur printre celelalte maini, lundu-se dup maina lui Black, care alerga acum pe oseaua spre Sandown. Auzind zgomot n urma lor, Black se ntoarse i se uit pe ferestruica din spate. Credea c e maina a doua. Dar aceea avusese o pan de cauciuc i rmsese la Putney Heath. Black se simea nelinitit, dei nu era nimic neobinuit, ca pe strada asta, care ducea Ia Porthsmouth s mai circule i alte maini la ora asta. Din zgomotul mainii, Black nelese c maina aceasta o va lua nainte. Pe dat ce oseaua va deveni mai lat, las-l s treac nainte, - spuse el oferului. Dar maina din urm nu le-o lu nainte dect dou mile dup ce au trecut de Sandown. Apoi i ncetini mersul i sili i pe oferul lui Black s fac la fel. ngrijorat peste msur, Black observ manevra asta. Maina din fa mergea acum din ce n ce mai ncet i se opri la o cotitur. oferul lui Black nu putea trece pe lng ea i fu nevoit s opreasc. Zrir la lumina farurilor doi brbai care se uitau la o roat. Unul din ei se apropie ele maina lui Black.

Scuzai. Mi se pare c v cunosc. Obrazul lui Black fu luminat brusc de lumina puternic a unei lmpi de buzunar. n mna individului, care inea lampa, lucea eava unui revolver. Coboar, d-lc Black. i d-ta, Sir Isaac. Black nu avu alteeva de fcut, dect s asculte de porunca dat. Tramber l urm. Luai-o nainte. Cei doi se supuser. Conductorul primei maini se apropie de ei. i el avea n mn o lamp electric i un revolver. Le ordon scurt s se suie n main. Primul mascat se duse napoi s dea instruciuni oferului lui Black, se sui apoi i el n main i se aez n faa celor doi prizonieri. inei minile pe genunchi ! Ordinul fu executat i controlat. Paznicul lor ndrept raza de lumin asupra minilor lor n timp ce maina zbura mai departe. De pe osea o cotir la dreapta i, dup vreo zece minute de mers, maina opri n mijlocul cmpului. Cobori ! Black iei din main, njurnd. Asta-i probabil iar o glum a celor patru ? Ai s vezi numaidect ! Black i Sir Isaac fur condui, peste omp, la o cldire mic. Aceast cldire zcea n ntuneric. Black credea c e o biseric sau o capel. Stai pa loc ! Black i Tramber ateptar ,apucai acum de fric groaznic. nainte ! Black i Tramber ateptar, apucai acum de o lumin subit i att de puternic nct trebui sa nchid ochii. Uitndu-se mai trziu n jurul lui, vzu c se afla chiar ntr-o capel. Acolo unde de obicei se afla altarul,

era acum o platform joas, acoperit cu stof neagr. Pe platform se aflau trei scaune. Totul fcea impresia unei sli de judecat. La masa de pe platform edeau trei brbai mascai. Cel din mijloc avea la cravat un ac cu un diamant lucitor. Cel de al patrulea mascat i pzea. Black i roti privirea de jur mprejur. n spatele celor trei brbai care edeau la mas, se afla o u care servea n acelai timp de intrare i ieire. Brbatul cu diamantul n cravat li se adresa acum cu o voce aspr. Morris Black ce s-a ntmplat cu Fank ? Black ridic plictisit din umeri. Ce s-a ntmplat cu Iakobs, cu Coleman i cu o duzin de ali oameni, care i-au stat n drum i au murit subit ? Black tcea mereu. Se gndea la situaia sa. n spatele lui se afla ua prin care intrase, singura posibilitate de scpare. Black bgase de seam ca cheia rmsese n u. Acum tia c se afl ntr-o capel veche, dup ce vzuse ferestrele nalte i uile boltite. Ua de la intrare ns era un obiect modern. Ce rol ai jucat d-ta la toate crimele acestea, Isaac Tramber ? Nu tiu nimic ! Nu tiu mai mult dect dv. Cred c a speculat ordinar la burs. ntrebai-mi i v voi rspunde, dac tiu ceva ; vreau s ies cu pielea curat din afacerea aceasta. Tramber fcu un pas nainte. Black, care ntinsese mna s-l opreasc, fu reinut de brbatul mascat, care-l pzea. Apropie-te l chem mascatul din mijloc pe Sir Isaac.

Vreau s fac tot ce-mi st n putin. Voi fi fericit dac v voi putea servi. Fcea impresia unui elev, cruia-i e fric de profesorul su. Taci din gur ! url furios Black. Nu tii ce faci, Ikey. ine-i gura i stai lng mine, atunci nu are s i se ntmple nimic. Dar Sir Isaac vorbea mai departe : Eu tiu numai de o sirgur chestie. Black se certase cu Frank... Abia scoase vorbele acestea, cnd se auzir trei detunturi. Cei patru nici nu se uitaser s vad dac Black era narmat. Cu iueala fulgerului acesta scoase revolverul din buzunar i-l descrc asupra trdtorului. n clipa urmtoare, Black era deja la u, ntoarse cheia i iei afar. Trage... dar trage odat, Manfred strig unul din cei trei aflai pe platform. Era ns prea trziu. Black dispruse n ntuneric. Trei din cei patru se luar dup el. Dar cnd ajunser n pragul uii, Black, care-i zrea din umbr, trase asupra lor. Stingei lumina i urmrii-l strig acum Manfred. Sosir ns prea trziu. Black o luase cu mult nainte i cu instinctul animalului slbatic, gsi drumul spre maina pe care paznicii si o lsaser pe cmp. Se urc la volan i, dup cteva ncercri, reui io ntoarc i s-o porneasc la drum. N-are sens s ne lum dup el spuse Manfred. S ne ntoarcem n capel. Pe podeaua de piatr zcea Sir Isaac mort. Dar nu la el se uitau cei trei. eful lor se zbtea pe jos ntr-un lac de snge. Examinai rana i, dac nu e prea periculoas, nu m demascai. Poiccart i Gonsales l examinar n prip. E foarte serioas.

tiam asta. Ar fi fost mai bine dac l-ai fi urmat la Southampton. Probabil c Fellowe o s pun mna pe el. Sau trebuie s-i zic Lord Francis Ledborough ? E nepotul meu i funcionar superior n Scotland Yard. I-am telegrafiat s m urmeze. Probabil c-l vei ntlrii. Atunci puteti merge cu el. E destul dac Manfred rmne cu mine. Luai-mi masca. Gonsalez se aplec, i lu masca de pe fa i se ddu surprins napoi... Lordul Verlond exclam el. Manfred, care tia de mult faptul acesta, ddu clin cap. La ora aceea oseaua era puin umblat. ntunericul i drumul strimt, i fceau greuti lui Black, care de ani de zile nu mai condusese o main. Ca fulgerul trecu printr-un sat i ct pe-aci era s calce un poliist. n fine se vzu pe osea. O lu prin Winchester. Aici i se puse o piedic : dou crue stteau aezate de-a curmeziul drumului. Avu norocul s le poat ocoli. Poliia tia deci de fuga lui. Black trebuia s-i schimbe acum planurile. Mai nti voise s prseasc Anglia prin Dover sau Southampton. Sperase s ajung neobservat pe bordul vaporului care mergea spre Hvre. Dar asta era acum exclus. Vapoarele erau desigur supravegheate i el nu mai avea posibilitatea s se travesteasc. Opt mile la sud de Winchester trecu pe lng alt main, nainte de a-i veni n minte c asta trebuie s fie a doua main nchiriat de el. Tocmai cnd i aminti de asta, unul din cauciucurile mainii sale se stric. Se opri, felicitndu-se de norocul su ! Sri din automobil, alerg n mijlocul drumului cu braele ntinse i fcu semn mainii, care venea nspre el, s opreasc. Du-m la Southampton. Am suferit o pan. oferul mormi ceva de neneles.

Black deschise ua mainii i se sui n ea. Ua fu nchis dup el, fr ca Black s observe c n main mai erau i alte persoane. Cine ?... ncepu el, dar dou brae puternice l apucar strns. Minile sale fur prinse n ctue de oel. Eu snt Lordul Francis Ledborough, director la Scotland Yard i te declar arestat pentru omor premditat. Ledborough ? Poate c m cunoti mai bine sub numele de Fellowe. La 27 martie 19... Black fu spnzurat n nchisoarea din Pentonville. Lordul Francis Ledborough edea lng patul unchiului su i-i citea ceea ce scriau ziarele despre asta. L-ai cunoscut ? ntreb tnrul. M mai ntrebi ? Vezi bine ! E singurul dintre prietenii mei, care a murit spnzurat. Dar unde te-ai lovit de el ? Eu nu m-am lovit de el niciodat. El m-a lovit pe mine. i se strmb bietul Lord Verlond, cci rana din umeri i mai procura nc dureri. SFRIT