Sunteți pe pagina 1din 84

Coperta: Matei erban

Not Misterul casei singuratice [The Lone House Mystery] a fost publicat prima dat n The Lone House Mystery and Other Stories, la editura Collins Sons & Co., 1929.

EDGAR WALLACE

MISTERUL CASEI SINGURATICE


Traducerea ROXANA PETCU

EDITURA GRIN-PROSPERO Bucureti, 1991

Capitolul I
Nu-mi fac nici un merit din ceea ce ziarele au numit misterul casei singuratice. Snt poliist de prea mult timp ca s nu tiu c tipul care i face singur reclam n-o nimerete bine. Deci, dac v spune cineva c superintendentul Minter de la Scotland Yard ncearc s-i fac faim, aruncai-le o privire urt din partea mea. Superintendent i umple gura i oricum nu este familiar. Nu c eu i-a ncuraja pe tinerii poliiti s-mi spun Sooper n fa. Nu zic asta niciodat. Doresc s mi se adreseze cu sir, dar mi place s-i aud vorbind despre btrnul Sooper, cu condiia s nu foloseasc un anume adjectiv. Domnul John C. Field mi-a spus Superintendent. Pn cnd n-a pronunat cuvntul n-am tiut c are attea silabe. Nimnui nu-i place s recunoasc cnd a greit, dar trebuie s spun c mi-am nclcat toate regulile cnd l-am plcut la prima vedere. Este foarte bine s-i pierzi minile dup o fat cnd o vezi prima dat, dar nu e bine s categoriseti un brbat dup prima impresie. Pentru c un brbat care te impresioneaz de prima oar cnd l ntlneti se va da peste cap s te fac s ai o prere bun despre el. i brbaii normali nu fac asta. O fac voiajorii comerciali i actorii, dar ei nu snt normali. John C. Field era un tip pe care oricine l putea admira. Era nalt, cu umeri lai i arta bine n ciuda celor cincizeci i ceva de ani i a prului grizonat. Se comporta ca un gentleman, tia s povesteasc frumos i era o gazd perfect. ntotdeauna te servea cu igri de foi. L-am ntlnit ntr-un mod ciudat. Locuia ntr-o cas mititic pe malurile rului Linder. Cred c nu cunoatei rul Linder - este un pru cu pretenii de ru pn cnd se vars n Tamisa ntre Reading i Henley, unde este pus la locul care i se cuvine i se numete Bourne. Pe malul cellalt al prului
4

este o cas, al crei proprietar era un domn Max Voss. El a construit-o i i-a tras electricitate de la Reading. Eu m-am dus s fac nite investigaii legate de aceast linie electric. Pe atunci eram ntr-un departament special al Scotland Yardului i fceam o munc despre care poliia inutului nu tia nimic. Nu este o ilegalitate s foloseti energia electric, dar cam pe atunci fraii Flack i Johnny McGharth i nc vreo doi, trei din marile bande de falsificatori se ocupau intens cu tiparnie personale, deci cnd am auzit despre o locuin care folosea mult electricitate am intrat la bnuieli. Aa c m-am dus la Hainthorpe i m-am ntlnit cu dl. Voss. Era un brbat zdravn, rocovan la fa, cu o mustcioar alb, care-i pierduse picioarele datorit degeraturilor n Rusia. De aceea casa lui era plin de aparatur electric. Avea scaune electrice care-l duceau dintr-o camer n alta, ascensoare electrice i chiar i n baie un soi de macara electric care-l putea ridica din scaun n baie i invers. i acum, a zis cu o sclipire n ochi, poate vei dori s vedei tiparnia cu care fac bani fali ! A chicotit de rs cnd i-a dat seama c a pus punctul pe i. M-am dus acolo pentru o or i am stat trei zile. Rmnei peste noapte, oricum, a zis. Valetul meu, Veddle, v va da orice dorii pentru la noapte. Voss era un om interesant care fusese inginer n Rusia. Nu era total neajutorat, pentru c putea s chiopteze cumva sprijinit n crje, dar nu era o privelite plcut la vedere. Era destul de trziu cnd am sosit aa c n-a fost nevoie s m conving s rmn la cin, mai ales cnd am auzit c urma s vin i tnrul Garry Thurston. l cunoteam pe Garry Thurston - l ntlnisem de vreo ase ori pe Marlborough Street i Bow Street i la alte tribunale de poliie. Avea mai multe sancionri pe carnetul su de conducere dect orice tnr bogat pe care-l cunosc. Pasiunile
5

lui erau s conduc prin barajele de poliie i s parcheze n locurile interzise. Un tnr strlucit - un nou tip de infractor creat de regulile de circulaie. Avea o cas mare n vecintate i se mprietenise cu dl. Voss. Poate c n-am dreptate, dar mie mi plac aceti tineri aiurii pe care colile publice i universitile i produc cu miile. S-a oprit ca trznit vzndu-m n fumoar. Dumnezeule ! zise el. Ce-am fcut ? Cnd i-am spus c snt doar pe urmele unor falsificatori a prut foarte dezamgit. Era un biat simpatic; dac vreodat a avea nenorocul s fiu nsurat i s am un biat, el ar fi tipul care mi-ar face cele mai puine probleme. Nu tiu ce vor s spun romancierii cnd scriu oameni curei, dac nu cumva se refer la cei care fac baie n mod regulat, dar am vaga idee c el era genul de brbat pe care-l au n minte. Eram cam pe la jumtatea cinei cnd am auzit pentru prima dat numele domnului Field. S-a ivit n legtur cu o problem de braconaj. Voss a spus c ar dori ca poliitii lui Field s stea pe malul lor; a fost prima dat cnd am aflat c Field era sub protecia poliiei i am ntrebat de ce. Atunci a intervenit tnrul Thurston. O s aib nevoie de un regiment de soldai s-l pzeasc dac se ntmpl ceva din ceea ce cred eu c se ntmpl, a zis; avea n voce ceva care m-a fcut s m uit la el. Dac am vzut vreodat ur n ochii unui om, acela era Garry Thurston. Am observat c dl. Voss a schimbat subiectul i, dup ce tnrul a plecat acas, mi-a spus de ce. Thurston are ceva cu omul acesta, Field, a spus el, i nu mai este nevoie s-i spun c este vorba despre o fat secretara lui Field. Este o fat ncnttoare i dup cte tiu Field o trateaz cu tot respectul pasibil. Dar Garry i-a bgat n cap faptul c la Lone House se ntmpl ceva sinistru. Cred

c este rezultatul psihologic al faptului c bietul Field locuiete ntr-o cas numit Lone House. Aa mi-am explicat o mulime de lucruri. Tinerii ndrgostii snt aproape firesc ca nite tinere animale ucigae. Dac este normal sau nu s vrei s-l ucizi pe cel care-o strnge de mn pe fata care-i place, n-a putea s spun. Bnuiesc c este normal. Personal vorbind, eu nu miam pierdut minile dect din cauze naturale. Ceea ce m intriga erau poliitii lui Field. Pentru un motiv sau altul Field se temea pentru viaa lui i pltea o sum frumuic pe an pentru atenia poliiei. Tot timpul erau doi oameni de paz lng cas. N-a fi putut nimeri mai bine dect la dl. Voss ca s aud toate noutile din vecintate. Cred c btrnelul rocovan era cel mai mare brfitor pe care-l ntlnisem vreodat. tia povetile tuturor pe o raz de 20 de mile, putea s-i spun toate afacerile lor particulare, de ce s-au rupt logodnele, cine a fcut-o pe doamna cutare s plece pe Riviera att de grbit n martie trecut i de ce lordul cutare i vinde tablourile. Mi-a spus o mulime de lucruri despre Field. Locuia singur, doar cu civa servitori, nu primea musafiri, cu excepia unui negru care venea cam o dat pe lun, un tnr bine mbrcat i o mulatr destul de drgu care venea rar. Foarte puin lume tie aceasta. Vine pe ru, uneori ntr-o alup, cteodat cu negrul, cteodat fr el. De obicei vin seara, stau o or sau dou i dispar. nainte de a veni ei, Field i trimite toi servitorii de-acas. De data asta am chicotit eu. Sun a mister. Vosis a zmbit. Nu este nimic misterios n cltoria lady-ei Kingfether n Africa de Nord, a spus el, i a nceput s-mi spun o poveste lung. A fost o poveste destul de interesant. De fiecare dat cnd m trezeam se ntmpla ceva.

M-am dus la culcare trziu i obosit, m-am trezit la ase dimineaa, m-am mbrcat i m-am dus n grdin. Dl. Voss mi spusese c valetul lui, Veddle, se va ocupa de mine, dar naiba s-l ia, nu dduse nici un semn nici n seara anterioar, nici n dimineaa aceea, dar mi-am dat seama de ce cnd l-am ntlnit deodat pe drumul dinspre csua n care locuia. A ncercat s m evite dar am vederea foarte bun pentru un om de aizeci de ani. Dac l-ai vzut o dat pe Veddle nu-l mai poi uita. Un brbat greoi, cu o fa rotund i ochi care nu te privesc niciodat drept - l-a fi putut recunoate de la o mil. Cnd Voss spusese Veddle nici nu visam c era acelai Veddle care trecuse prin minile mele de trei ori. Bineneles, cnd un infractor i ia o slujb respectabil devine Smith. Desigur, m cunotea. Vai, dl. Minter, zise el n felul lui lunecos, ce surpriz ! Nu tiai c snt aici, nu ? am spus. A tuit. Pi, ca s v spun adevrul, tiam, a spus el, dar mam gndit c ar fi mai bine s nu v ies n cale. Dl. Voss tie, a adugat el repede. Despre comdamnrile tale anterioare ? A ncuviinat. tie c dou dintre ele au fost pentru antaj ? am ntrebat. De data aceasta a zmbit strmb. Este un drum fr ntoarcere, domnule Minter. M-am lsat de treburi din acelea. Da, dl. Voss tie ! Ce domn extraordinar ! Ce pcat c Dumnezeu l-a lovit n felul acesta ! Nu mi-am pierdut prea mult timp cu omul acela. antajul este una dintre infraciunile care-mi fac grea i a prefera s am de-a face cu un cuib de erpi dect cu tipul acesta de infractori. Bineneles, nu i-am spus nimic domnului Voss despre aceast conversaie, pentru c poliia nu-i trdeaz niciodat clienii. Voss este cel care a menionat subiectul la prnz.
8

Valetul acesta al meu, Veddle, este un fost pucria, a spus. M ntreb dac l-ai recunoscut. Este un tip cumsecade i cred c-l pltesc destul pentru a-l ine pe calea cea dreapt. Nu i-am spus c nu puteai s plteti un infractor destul pentru a-l ine pe calea cea dreapt pentru c nu exist atia bani pe lume, deoarece nu am vrut s-l descurajez. n dup-amiaza aceea l-am vzut pe Veddle n nite mprejurri ciudate. Fusese ntotdeauna puin dandy i avusese multe succese cu femei din toate clasele sociale. Nici un brbat nu poate nelege fascinaia pe care o exercit un anume tip de brbat asupra unui anume tip de femeie. Nu este o problem de nfiare sau vrst, este un fel de hipnotism. M plimbam de unul singur de-a lungul rului. Rul separa proprietatea domnului Voss de domeniul Lone House. Lone House era o cldire ptrat i alb, aezat n vrful unei pajiti n pant care ncepea s urce de la rul ce aproape forma un lac acolo, deoarece se lea n ceea ce localnicii numesc Flash. Pe partea domnului Voss este o pdurice care ascunde vederea casei. Veneam dinspre Fay Copse, cum i se spune, cnd l-am vzut pe Veddle ateptnd la marginea prului. O fat vslea pe Flash. Era cu spatele la valet, aa c nu l-a vzut pn cnd n-a ajuns la mal i nu i-a legat barca. Atunci s-a apropiat de ea. Desigur c m-a interesat i am mers mai ncet. Aa cum fata nu-l vedea pe Veddle, nu m vedea pe mine i eram cam la ase metri de cei doi cnd el s-a apropiat de ea i i-a ridicat plria. Nu cred c am mai vzut ceva att de frumos ca aceast fat, Marjorie Venn, aa c am neles de ce Garry Thurston se ndrgostise de ea. Dac nu mi se cere la poliie, nu pot s descriu o femeie. Pot s scriu ce culoare de ochi sau de pr au, cum le este tenul sau ce nlime au, dar n-am fost

niciodat n stare s spun de ce snt frumoase. tiu doar cnd snt frumoase sau nu: ea era. S-a ntors repede i s-a ndeprtat de el. A urmat-o, vorbind tot timpul i deodat l-am vzut apucnd-o de bra i ntorcnd-o spre cl. M-a vzut i a spus ceva, iar Veddle s-a ntors i a lsat s-i cad mna. Ea nu a ncercat s se ntlneasc cu mine, ci a plecat repede, lsndu-l acolo ca pe un prost. Dar este foarte greu s faci s se simt prost un tip care a fcut trei pedepse pentru nelciune. M-a ntmpinat cu zmbetul lui viclean. O bucic bun de tot, a spus el. O prieten de-a mea. Aa se pare, am spus eu. N-am vzut niciodat pe nimeni care s par mai prietenos. A zmbit mecherete. Aa snt femeile dac te plac, spuse el. Cine a fost ultima femeie pe care ai antajat-o ? l-am ntrebat. Dar, Doamne, nici nu putea s-l stnjeneasc. A zmbit simplu i i-a continuat drumul. M-am uitat dup el, ntrebndu-m dac nu ncerca s-o ajung pe fat. Nici nu fcuse o duzin de pai cnd, dup un plc de copaci a aprut legnndu-se un brbat care cred c era Field nsui. Uneori, poi s-i dai seama dup mersul unui om ce are n cap i m ntrebam dac Veddle are acest dar. Dac l-ar fi avut ar fi rupt-o la fug, dar el a continuat so in drept nainte. L-am vzut pe Field stndu-i drept n drum. A pus o ntrebare i n secunda urmtoare pumnul lui a lovit i Veddle a czut. Spre surprinderea mea, a vrut s se bat, s-a ridicat i a mai luat una n falc care l-ar fi nucit pe orice om normal. Nu era treaba mea, dar snt om al legii i am considerat c era momentul s intervin. Cnd am ajuns lng dl. Field, Veddle fugea de-i sfriau clciele. Am fost puin luat prin surprindere cnd Field mi-a ntins mna.
10

Sntei Superintendentul Minter ? Am auzit c locuii n vecintate, a zis. Sper c nu m vei urmri pentru nclcare de proprietate - aceasta este o scurttur spre Hainthorpe Station i o folosesc foarte des. Nu tiu dac dl. Voss are ceva mpotriv. nainte ca eu s-i spun c nu tiam ce crede dl. Voss despre nclcarea proprietii a continuat: Ai vzut acel mic incident ? Cred c mi-am ieit din fire cu tipul acela, dar nu este prima dat cnd o inoportuneaz pe tnra doamn. M-a invitat la el acas s bem ceva i, ntorcndu-ne unde era schiful legat, a vslit pn la malul cellalt. Ne-am oprit la un mic ponton i am mers mpreun pe pajite spre uile biroului su. Am vzut c n faa lor iarba era roas i exista o poriune de pmnt gol - e nostim c un poliist nregistreaz aceste lucruri automat. Micul birou era frumos mobilat i evident dl. Field era un om care cltorise mult, pentru c toi pereii erau acoperii cu ciudenii: lnci i sulii africane, iar pe rafturi o colecie de olrie btina. M-a vzut uitndu-m i s-a dus la perete de unde a luat o sabie cu lam lat. Aceasta v va interesa dac tii ceva despre Africa, a spus. Este sabia Tuna. I-a aparinut efulul din Ituri - un brbat care mi-a dat o grmad de furc i care a prezis c sabia nu va fi niciodat bgat n teac pn cnd nu-i va gsi teaca n nedemna mea persoan. A zmbit. Am luat-o din trupul lui dup o lupt ntr-o pdure, deci precizarea lui nu are posibilitatea de a se ndeplini. Lama era extraordinar de strlucitoare, aa c i-am spus c probabil este necesar foarte mult munc pentru a o menine lustruit, spre surprinderea mea mi-a spus c este fcut dintr-un aliaj care menine lama strlucitoare - un fel de oel inoxidabil btina. A pus sabia la loc i timp de un sfert de or am vorbit despre Africa, unde dup cum mi-a spus i ctigase averea;
11

apoi am vorbit despre ar i doar spre sfritul conversaiei noastre a menionat faptul c avea doi detectivi care-i supravegheau casa. Mi-am fcut muli dumani n via, a spus, dar nu a explicat cum i i-a fcut. M-a dus cu barca pe malul cellat al Flash-ului i m-a invitat la cin. Urma s m duc n seara urmtoare. Era genul de om care-mi plcea: fuma trabucuri bune i nu numai c le fuma dar le i ddea celor care le apreciau. n drumul napoi spre Hainthorpe l-am ntlnit pe dl. Voss sau, mai bine zis, m-a ntlnit el pe mine. Crrile, de pe moia lui erau la fel de netede ca o mas de biliard i la fel de late ca o osea obinuit i aa trebuiau s fie pentru c-i conducea scaunul electric cu treizeci de mile pe or. Era mai mare dect un scaun de baie i era dotat cu baterii i dac na fi srit n tufiuri a fi aflat i ct de greu este. Nu am crezut c era necesar s-i ascund ceva despre Veddle, aa c i-am spus ce am vzut. S-a nnegrit de furie. Ce animal ! a spus el. I-am dat o ans i a fi trecut peste o mic ginrie, dar aceasta este o insult care nu poate fi iertat. n fiecare dup-amiaz avea obiceiul s urce pn sus pe Jollyboy Hill, de unde avea o privire minunat a regiunii i pentru c s-a oferit s mearg cu viteza sczut am mers lng el, dei era un pic de urcu. Din vrful dealului se vedea rul curgnd mile n ir, iar Lone House prea cam mic pentru a fi centrul unei proprieti de o mie de acri. n direcia opus se vedea Dodey Manor, o veche cas elisabetan unde triser strmoii lui Garry Thurston sute de ani. Garry este un biat simpatic, a spus dl. Voss ngndurat. Nu-i spune despre Veddle - n-am nevoie de o crim aici. n seara aceea am luat masa cu el, dei ar fi trebuit s m ntorc la Londra, iar el a aranjat ca maina sa s m ia de la Lone House dup masa de sear i s m duc napoi.
12

Sntei foarte favorizat, a zis. Din cte tiu, Field nu invit prea mult lume la el acas. Este un tip retras i de cnd snt aici nu a venit s m vad i nici nu m-a invitat la el. L-am vzut pe Veddle n seara aceea. Avea cel mai frumos ochi vnt pe care l-am vzut vreodat, dar pentru c n-a vorbit despre aceasta m-am gndit c a da dovad de tact dac n-a spune nimic. M simeam doar puin ngrijorat pentru c Veddle era cotat de poliie ca un tip periculos. Se luptase de dou ori cu poliitii care fuseser trimii s-l aresteze i-o dat scosese o arm la ei. tiam aceasta pentru c eram unul dintre detectivi. Dimineaa m plimbam prin grdin cnd l-am vzut venind dinspre csua lui i am crezut c ar fi nelept s-l sftuiesc. Ai gsit ce-ai cutat, am spus, dac ai fi nelept ai uita ce s-a ntmplat ieri dup amiaz. S-a uitat la mine puin ciudat. A jura c a fost una dintre puinele di cnd s-a uitat drept n ochii cuiva. Va gsi ce-l ateapt, a zis i s-a ntors din drum imediat. n dup-amiaza aceea am stat pe terasa de la Hainthorpe. Era o zi cald, somnoroas, dup o puternic avers de ploaie i eram pe jumtate adormit cnd l-am vzut pe dl. Voss deplasndu-se de-a lungul crrii n faa terasei n scaunul su electric. Mergea foarte repede. L-am urmrit cu privirea pn cnd a disprut n pduricea de lng marginea rului, apoi i-am vzut scaunul ieind pe partea cealalt i urcnd crarea erpuitoare ctre Jollyboy Hill. Dl. Voss purta un melon alb i un costum gri, aa c erau uor de reperat chiar i de la distan de o mil i jumtate, deoarece, aa cum am spus, am vederea bun. n ziua aceea a stat acolo mai mult dect de obicei - mi spusese c nu st niciodat mai mult de zece minute pentru c rcete foarte uor. n timp ce era acolo privirile mele
13

rtceau spre pdurice i am vzut ridicndu-se un firicel de fum, aa c m-am ntrebat dac nu cumva aprinsese cineva focul. Era destul de cald - o zi din acelea n care un foc izbucnete uor ntr-o pdure. Fumul s-a mprtiat i apoi lam vzut pe dl. Voss cobornd dealul n scaunul su i trecnd prin pdure. Peste cteva minute mi fcea cu mna cnd ntorcea scaunul pe panta uoar care ducea n faa casei. i-a ghidat maina pn unde eram - terasa era lat i acoperit cu piatr. Ai vzut cumva fum venind dinspre pdure ? Am crezut c iarba a luat foc. I-am spus c l-am vzut. A dat din cap. Nu era nimic acolo, dar am fost puin ngrijorat. Anul trecut am pierdut o plantaie bun din cauza iganilor care au aprins foc i au uitat s-l sting nainte de a pleca. Ne-am plimbat puin i mi-a spus c a aranjat ca Rollsul su s m ia de la Lone House la ora zece. Sper c nu i vei spune lui Garry despre Veddle, a zis. Vreau s scap de el - de Veddle, vreau s spun. Am auzit attea despre omul acesta i nu pot s-mi permit s in astfel de oameni pe lng mine. M-a ntrebat n legtur cu trecutul lui Veddle, dar firete am fost precaut, pentru c ori ct de ru ar fi un om, poliia nu-l trdeaz niciodat. Totui, tia c Veddle fusese acuzat de antaj i am crezut c era necesar s-i spun c acest fost pucria era considerat periculos. M-a rugat s intru cu el n cas pentru c Veddle avea o dup-amiaz liber, aa c l-am ajutat s urce n lift i pe mica band rulant pe care o avea la primul etaj. Cnd am ajuns napoi pe teras eram complet treaz i m-am aezat s citesc un caz care era complet prezentat n ziarul de diminea i care m interesa. Nici nu deschisesem bine ziarul cnd una dintre servitoare a venit s-mi spun c eram cutat la telefon. Nu-l cunoteam pe cel care m cuta, dar a spus c este unul dintre detectivii angajai s-l pzeasc pe dl. Field. Nu i-am recunoscut vocea.
14

Sntei Superintendentul Minter ? Vrei s venii la Lone House ? A fost ucis dl. Field... Am fost att de surprins nct n-am putut s spun nici un cuvnt. Ucis ! am spus. Ucis ? Apoi punnd receptorul jos, m-am repezit afar din cas i am alergat de-a lungul crrii prin pdure pn la locul imediat vis--vis de Lone House. Detectivul atepta ntr-o barc. Era att de agitat i de suprat nct n-am neles nimic din ce spunea. A luat-o la fug pe pajite i eu dup el. Uile dispre pajite erau larg deschise i, chiar nainte de a intra n camer am vzut pe pmntul umed i negru din faa uii, marca net a unui picior gol. Omul nu o vzuse, aa c l-am mpins ntr-o parte chiar n clipa n care voia s calce pe ea. Am intrat primul n camer i l-am vzut pe Field. Zcea n mijlocul camerei, nemicat, i din spatele lui ieea mnerul sbiei din Tuna.

15

Capitolul II
Nu trebuie s fiu doctor pentru a ti c Field era mort. Era foarte puin snge pe podea, innd cont de dimensiunile lamei sbiei i singurul semn de dezordine pe care l-am vzut atunci era o ceac de cafea spart n cmin ca i msua pe care se afla serviciul de cafea rstrunat pe podea. A doua ceac nu era spart; cafetiera se vrsase pe covor - probabil cnd Field a simit c ar putea s rstoarne masa, aa cum iam artat detectivului, al crui nume era Wills. De obicei, ntr-un caz ca acesta munca unui detectiv este mpiedicat de o mulime de servitori care se vait, alearg de colo colo prin cas i distrug orice indiciu care ar putea fi folositor unui poliist. Deci, primul lucru care m-a izbit a fost linitea total a casei i absena servitorilor. L-am ntrebat pe Wills. Servitorii snt plecai de la prnz, a zis. Dl. Field i-a trimis n ora la un matineu de caritate pentru care le-a cumprat bilete. S-a dus n hol i l-am auzit strignd-o pe domnioara Venn pe nume. Cnd s-a ntors, a zis: Probabil c a plecat i ea, dei a fi putut s jur c am vzut-o pe pajite acum o or. L-am trimis s telefoneze inspectorului ef. Snt genul de om care nu vrea s aib necazuri i nu exist nici o cale mai bun de a avea probleme dect amestecul n treburile poliiei locale. Nu spun c ne invidiaz pe noi, cei de la Sootland Yard, dar pot face lucrurile mult mai bine. Mi-au spus asta de multe ori. n timp ce telefona, m-am uitat la Field. Pe obraz avea o ran lung de vreo civa centimetri, ceva mai mult dect o zgrietur, dar asta trebuie s se fi ntmplat nainte de moartea lui, pentru c n buzunar am gsit o batist plin de snge. Nimic nu ar fi putut s provoace aceast ran dect un cuita de hrtie care se afla pe masa de lng perete. Am
16

examinat lama - era perfect curat, dar l-am pus deoparte pentru a fi examinat la microscop n cazul n care vreunul dintre aceti inteligeni detectivi din Surrey ar fi considerat c este necesar. Consider c trebuie s-i dai poliiei locale tot ajutorul tu i oricum era sigur c vor chema pe cineva de la Yard dup ce-i vor fi dat asasinului timp destul ca s plece din ar. Din birou se ieea pe dou ui, una spre culoar i cealalt spre o camer din spatele casei. De cealalat parte a culoarului era un fel de salon i sufrageria. Am spus un fel de salon pentru c era prea confortabil pentru a fi un salon adevrat. Am ncercat ua spre camera din spate - era ncuiat. Evident c exista o alt u spre aceeai camer din culoar, dar i asta era ncuiat. Cnd Wills s-a ntors de la telefon, telefonase deja i unui doctor, mi-a povestit cum l-a descoperit. Era de gard singur n dup-amiaza aceea; al doilea detectiv plecase n ora n maina domnului Field, la matineul de caritate. Wills spunea c i se spusese s stea prin mprejurimi dar departe de cas i s nu remarce nimic din ce ar vedea viu auzi. Se pare c nu erau nite ordine neobinuite. Uneori, zicea Wills, veneau s-l vad o femeie de culoare i un tnr negru. De fiecare dat primeam aceleai ordine. De fapt, urmream rul ateptndu-i s apar. De obicei soseau ntr-o barc cu motor din josul rului i acostau la pajite. Azi nu i-ai vzut ? l-am ntrebat. A dat din cap. Nu, numai ordinele pe care le-am primit astzi erau la fel ca n zilele cnd erau ateptai i de obicei toi servitorii erau ndeprtai ca i Miss Venn. Am aruncat o privire rapid prin cas. Curiozitatea este ntr-adevr defectul meu i voiam s tiu ct mai multe despre aecst caz nainte s apar poliia din Surrey, cu

17

ghetele lor cu inte i cu minile lor mari care acoper toate ampretele. Cel puin aa simeam atunci. Cutam n dormitorul lui Field cnd Wills m-a chemat jos. Este inspectorul ef adjunct, a zis. Nu i-am spus ce prere am despre inspatearul ef adjunct, pentru c in la disciplin i nu este treaba mea s-i montez pe tinerii ofieri mpotriva superiorilor lor. Asta nu pentru c l-a fi ntlnit vreodat pe inspectorul ef adjunct, dar am ntlnit alii. Dumneata eti Minter ? vorbea inspectorul ef adjunct. Da, domnule, am rspuns, ateptndu-m la nite ordine aiurea. Amnuntele privind aceast crim mi-au fost transmise la telefon de Wills i am luat legtura cu Scotland Yard-ul. Vrei s preiei acest caz ? Am permisiunea efului dumitale direct. Bineneles, mi fcea plcere i i-am spus-o. A promis s revin dup-amiaz s m vad. Trebuie s spun c nu exist n Anglia alt poliie mai strlucit i mai inteligent dect cea din Surrey. Este una din poliiile cele mai bine organizate i oamenii snt ca nite ogari pe urmele vnatului. S nu spun nimeni nimic mpotriva poliiei din Surrey - eu in cu ei. n primul rnd am cutat n biroul din camera de lucru. Am gsit un pachet de scrisori, o cutie de oel ncuiat i creia nu-i puteam gsi cheia, un pistol ncrcat i ntr-un plic o mulime de hri i planuri de la Kwange Diamond Syndicate. tiam de fapt c Field avea mari interese n industria diamantelor i c avea proprieti de mare valoare n Africa. n alt sertar am gsit paaportul i carnetul de depuneri n banc ca i un mic registru privind investigaiile sale. Dup cte puteam s neleg avea o avere cam de o jumtate de milion. M uitam prin aceste hrtii cnd Wills a venit s-mi
18

spun c dl. Voss era pe malul cellalt i dorea s tie dac pot s-l vd. M-am suit n barc i am traversat. Era n scaunul su i inea n mn ceva care semna cu un cartu. Am auzit despre crim, a zis, m ntreb dac asta are ceva de-a face cu cazul. Am luat cartuul de la el, mirosea a sulf. i apoi, de sub ptura care-i acoperea genunchii a scos un pistol care arta ciudat. L-am gsit mpreun n pdurice, a zis, adic servitorii mei le-au gsit urmnd instruciunile mele. i aduci aminte Minter de fum - fumul pe care l-am vzut ieind dintre copaci ? Uitasem totul despre asta pentru moment, dar acum miam amintit. Este o mic bomb fumigen, se foloseau n rzboi pentru semnalizare, a zis Voss. Faa lui subire era aprins de nerbdare. n momentul n care am auzit despre ce s-a ntmplat la Lone House, mi-am adus aminte de fum - era un semnal. Mi-am scos scaunul i am venit drept aici cu doi valei i am cutat cu atenie prin pdurice. Am gsit aceste dou lucruri n spatele unui tufi i nc ceva. A mai cutat o dat sub ptur i a scos al doilea cartu, care, dup cum am vzut, nu fusese descrcat. Cineva atepta acolo s dea un semnal. Trebuie s fi fost cel puin dou persoane, a zis. i apoi: Este mort, cred ? Am ncuviinat. A dat din cap i s-a ncruntat E ciudat. ntotdeauna am crezut c o va sfri aa. Nu tiu de ce. Dar era un mister legat de acest om. Unde este Veddle ? l-am ntrebat i s-a uitat fix la mine. Veddle ? Acas, bnuiesc. S-a ntors i a strigat la cei doi valei care stteau mai la distan. Nu l vzuser pe Veddle. L-a trimis pe unul dintre ei s-l caute.

19

l aveam pe Veddle n minte chiar din clipa n care vzusem trupul lui Field cu sabia din Tuna nfipt n spate. Nu i uitasem ameninarea i nici cazierul. i dac era un om pe lume care trebuia s dea socoteal pentru fiecare minut din timpul su acela era Veddle. Nu m-am gndit la el, a zis Voss ncet. A ncruntat din nou din sprncene i a rs. Nu se poate s fi fost Veddle, l-am vzut, Cnd l-am vzut ? S-a gndit puin. Acum dac m gndesc bine nu l-am vzut toat dimineaa dar cred c poate da socoteal pentru timpul su. i petrece cea mai mare parte a timpului n sala servitorilor ncercnd s-i suceasc mintea cameristei. La civa metri de pdurice era o csu care ddea spre ru i care avea telefon. Valetul probabil c folosise acest telefon pentru c s-a ntors n timp ce vorbeam i a spus c Vedle nu era acas i nici nu fusese vzut. Dl. Voss i-a ntors scaunul electric i am mers lng el spre pdurice. n zon se numea pduricea Tadpole - pe bun dreptate pentru c avea form ele mormoloc: plcuri mari care se rreau pn cnd formau o coad lung, paralel cu rul mergnd n josul rului. Se termina la marginea proprietii unde exista o alee ngust care ducea la drumul principal. Atunci m-a izbit faptul c oricine s-ar fi ascuns n pdurice ar fi putut s-o tearg fr s atrag atenia chiar dac malul cellalt fusese plin de poliiti. Voss s-a ntors acas s se intereseze de servitorul lui. Mi-a promis s-mi telefoneze de ndat ce va fi terminat iar eu m-am ntors la barc i am traversat. Cnd am ajuns erau acolo doi doctori i spuseser exact lucrurile pe care trebuie s le spun un doctor... c Field murise instantaneu... c numai un om foarte puternic ar fi putut s-l omoare i c oricum era un lucru ngrozitor. Aduseser cu ei o salvare i am trimis corpul sub supravegherea lui Wills, apoi mi-am continuat cercetarea biroului.

20

De fapt cutam cheile. n cas erau dou camere nchise i deocamdat nu m simeam ndreptit s sparg uile nainte de sosirea servitorilor. M-am dus n spatele casei. Fereastra camerei nchise era destul de sus i erau trase nite transperante albastre astfel nct nu vedeam nuntru. Mai mult dect att, fereastra era nchis pe dinuntru. Aa c am hotrt s atept pn cnd voi gsi cheile sau pn cnd poliitii din Surrey, care erau pe drum, mi vor aduce un peraclu. De ce i ndeprtase pe servitori n dup-amiaza aceea i ce mi va putea spune Marjorie Venn cnd se va ntoarce ? ntr-un fel m bazam pe secretar mai mult dect pe servitori pentru c oricum tia mult mai multe despre viaa lui intim. M-am ntors la birou i mi-am reluat activitatea printre hrtii. Rsfoiam un raport ingineresc referitor la mina Kwanga cnd am auzit un zgomot. Cineva btea ncet i insistent. Recunosc c nu snt un om nervos, superintendenii de poliie rareori snt. Dac eti nervos mori nainte de a deveni sergent. Dar de data asta am simit cum mi se ridic puin prul pentru c btile veneau de la ua camerei nchise.

21

Capitolul III
Nu era nici o ndoial n privina asta - ciocnitul venea din spatele uii nchise. M-am dus i am ncercat clana. Cred n miracole i m-am gndit c poate cel care btea deschisese ua din interior, dar a trecut repede. Apoi am auzit o voce - vocea unei fete - strignd Ajutor i soluia misterului mi-a aprut dintr-o dat. N-am mai ateptat s apar cheile; lng ua buctriei vzusem un topor mare - de fapt, m gndisem c ar putea fi folositor n caz de necesitate. Am ieit afar, am adus toporul i, strigndu-i fetei s stea deoparte, am deschis ua n dou minute. Sttea n picioare lng o canapea mare, cu aspect oriental, inndu-se de sptar ca s nu cad. Sntei domnioara Marjorie Venn, nu-i aa ? N-a putut s rspund, dar a dat din cap. Faa ei era ca moartea, chiar i buzele i erau aproape albe. Am fcut-o s ia loc i i-am adus un pahar cu ap. Bineneles c n clipa n care s-a simit mai bine a nceput s plng. Asta-i problema cu femeile - cnd pot fi folositoare devin inutile. A trebuit s-o linitesc, dar au trecut zece minute pn cnd a putut s vorbeasc i s rspund la ntrebrile mele. De cnd sntei aici ? Unde este el ? a ntrebat. A plecat ? Bnuiam c se refer la Field. M-am gndit atunci c nar fi bine s-i spun c dl. Field era tocmai n drum spre morg. E o bestie ! a zis. Mi-a pus ceva n cafea. Sntei detectiv, nu-i aa ? I-am spus c snt superintendent. Nu din snobism, dar vreau s mi se recunoasc gradul. Mi-a trebuit mult timp s scot adevrul de la ea. Prnzise singur cu dl. Field i el devenise cam prea atent. Se pare c
22

nu era prima dat cnd se ntmpla aa ceva - era prima dat cnd vorbea despre asta. i numai atunci i-a dat seama c toi servitorii fuseser ndeprtai. De fapt, nu avea nimic s-mi spun din ceea ce eu deja intuiam. Nu se comparase corect, apoi schimbase tactica, i ceruse scuze i ea crezuse c incidentul se terminase. Plec n seara aceasta, a spus. Nu mai suport. A fost groaznic ! Dar mi pltete un salariu foarte bun i nu-mi puteam permite s renun. Niciodat nu m-am gndit c poate fi att de josnic. Chiar i cnd cafeaua a fost amar la gust n-am bnuit nimic. Apoi a ridicat din umeri. Locuii aici, Miss Venn ? Crezusem c locuiete acolo i am fost surprins cnd a negat. Sttea cu chirie n csua unei vduve cam la o jumtate de mil de acolo. Locuise n cas, dar se ntmplaser anumite lucruri i plecase. Nu era necesar smi explice care erau acele lucruri. Am nceput s am o alt prere despre domnul Field. Nu auzise nimic, nu-i amintea cnd fusese dus n camer. Cred c cineva trebuie s-l fi ntrerapt, el probabil c a ieit i a nchis-o n camer. Mai trziu Wills mi-a spus c se apropiase de cas i Field ieise furios i-i ordonase s se ntoarc la post. M-am gndit c, n acele condiii, cnd era mai calm s-i spun ce se ntmplase. A fost ngrozit, aproape s nu m cread. Apoi a apucat-o o criz de tremurat pe care eu am diagnosticat-o drept isterie. De data aceasta i-a trebuit ceva timp s se calmeze, iar prima persoan pe care a menionat-o a fost Wills, detectivul. Unde era el, cnd a fost comis crima ? a ntrebat. Am fost uimit de ntrebare, dar ea a repetat-o. I-am spus c dup cte tiam Wills era pe drum stnd de paz. Deci a fost aici ! a spus ea cu atta patim nct am deschis ochi mari. Bine neles c a fost aici.
23

A dat din cap neajutorat. Nu neleg. Ascult domnioar, am spus eu, i dei nu snt familist am un mod patern de a fi despre care s-a vorbit foarte mult - ce-i toat povestea asta cu Wills ? A tcut mult timp i apoi, ca orice femeie, a ocolit rspunsul. Este ngrozitor... nu-mi vine s cred c este adevrat. Ce-i cu Wills ? am ntrebat-o din nou. Se gndi din nou la detectiv. Dl. Field avea intenia de a-l concedia astzi. Abia azi diminea a aflat c este fratele acelui om ngrozitor pucriaul. Veddle ? am ntrebat repede i a ncuvinat. tiai c dl. Field este cel care l-a urmrit n justiie pe Veddle ultima dat cnd a fost condamnat la nchisoare ? tiam toate acestea, dup cum i explicasem. Dar cum a aflat c Wills este fratele lui Veddle ? Field aflase din ntmplare. Vslea n josul rului, aa cum fcea uneori i i-a vzut pe cei doi brbai stnd de vorb pe mal. Se nelegeau att de bine nct a intrat la bnuieli i cnd s-a ntors l-a chemat pe Wills n birou i l-a ntrebat de ce are de-a face cu un om de felul lui Veddle, iar Wills a scpat adevrul. Nu a ncercat s nege faptul c era fratele fostului pucria. De fapt, numai atunci Field i-a amintit cine era omul cu adevrat. Dl. Field mi-a spus, a continuat ea, c atitudinea lui a fost foarte nesatisfctoare i c vrea s-l concedieze. Chiar n momentul acela a sosit inspectorul ef adjunct cu maina i a adus o mulime de tineri strlucii care nvaser toate cunotinele lor de detectivi din cri. Era penibil s-i urmreti cutnd amprente i lund mulaje de ghips ale piciorului gol precum detectivii din cri, msurnd distanele i instalndu-i aparatele de fotografiat chiar dac nu era nimic de fotografiat cu excepia mea.

24

I-am spus efului tot ce tiam despre caz i l-am rugat s-o trimit pe tnra domnioar acas la gazd cu maina lui, apoi s-i trimit un doctor. Unul dintre strluciii lui asisteni a sugerat c ar trebui s-o considerm suspect, dar snt anumite sugestii crora nici nu le rspund - asta era una dintre ele. M-am dus cu adjunctul s-l vd pe dl. Voss care trimisese vorb c avea veti despre Veddle. Omul i telefonase de la Guildford. De la jumtatea cmpului a zburat ctre mine. Trebuie s spun c scaunul lui electric depise limita de vitez i m miram c nu fusese nc ucis. Snt unii oameni care nu ar trebui niciodat s fie admii n treburile poliiei pentru c devin plini de entuziasm. Cred c ideile lor despre crime provin din cri. Voia s tie dac avem ceva amprente, iar faa lui s-a nroit cnd i-am spus despre tnra nchis n cas. Scandalos ! Groaznic ! Pe Dumnezeul meu, tipul ar trebui biciuit ! A fost ucis, am spus, ceea ce este aproape la fel de ru. Apoi l-am ntrebat despre Veddle. N-am nici cea mai vag idee despre cum a ajuns la Guildford. Trebuie s fi avut o main care s-l atepte. Este lucrul cel mai uimitor care s-a ntmplat vreodat. Ce-a zis ? l-am ntrebat. Nu prea multe. A zis c va lipsi dou-trei zile, pentru c a fost chemat de un frate bolnav, nainte s pot s-i spun ceva de crim a nchis. M-am hotrt s caut n locuina lui Veddle. Era la marginea plantaiei i avea dou camere, dintre care una era un soi de buctrie-sufragerie, iar cealalt dormitor. Erau mobilate simplu, dar bine. Dl. Voss care nu putea s-i ntoarc mainria pe u mi striga explicaiile pe fereastr i mi-a spus c le-a mobilat el nsui. Exista un dulap, care coninea un costum vechi i unul nou, ca i o pereche de ghete. Dar ceea ce am observat
25

imediat a fost faptul c Veddle nu i-a luat pipa. Zcea pe mas i arta de parc fusese uitat acolo n grab. Alt lucru curios era un impermeabil lung agat n spatele uii. Era cel mai lung impermeabil pe care-l vzusem vreodat. Peste el era o plrie neagr de fetru. Am luat impermeabilul i aezndu-l pe pat, am cutat prin buzunare - este ceva care se face automat - i primul lucru pe care lam prins ntre degete a fost un mic cilindru. L-am scos afar. Era un cartu fumigen. L-am pus pe mas i am continuat cercetrile. Unul dintre sertarele biroului era nchis. Mi-am permis s-l deschid. nuntru era o cutie de tabl, nencuiat, n care am fcut o descoperire. Trebuie s fi fost trei sute de lire n bancnote de o lir, un paaport pe numele Wills-Sidney Wills, care era numele real al lui Veddle - i nite bilete pn la Constantinopole. Erau bilete pentru vagonul de dormit pe numele lui Wills, puse ntr-un plic cu antentul Cook i, dup tampil, am descoperit c fuseser cumprate la biroul ageniei Cook cu o zi nainte de crim. n sertar mai era un al treilea lucru cruia nu i-am dat mare atenie atunci, dar care s-a dovedit a fi una dintre cele mai importante indicaii ale cazului. Era o bucic de hrtie pe care scria: Oprete la a doua piatr dintre tufiuri, ntoarce spre Amberley Church a treia n jos. I-am trimis-o inspectorului ef adjunct. Foarte misterios, a spus. Cunosc bine biserica Amberley, este cam la opt mile de aici. Are o clopotni faimoas. Dup cum am spus, nu i-am dat prea mare importan. Era prea misterioas pentru mine. Am pus-o n buzunar i la cteva minute dup aceea am uitat-o cnd am auzit c Wills, detectivul, lipsea.

26

Capitolul IV
Dispariia lui Wills m-a nucit. i nu snt un om uor de nucit. Din cnd n cnd ntlneti un detectiv ticlos, dar mai mult n cri. tiam exact ce se va spune la Scotland Yard m vor acuza pe mine. Dac un emineu ia foc sau dac o conduct de gaz explodeaz, inspectorul ef i spune adjunctului: De ce nu este Sooper mai atent ? Wills nu fcuse nimic dramatic: se dusese la gar i-i cumprase un bilet pn la Londra apoi plecase. Am luat legtura cu Yard-ul la telefon, dar bineneles c nu se artase pe acolo, aa c l-am ntiinat pe inspectorul ef despre tot ce se ntmplase i duo modul n care mi-a spus: Cum de s-a ntmplat asta Minter ? mi-am dat seama c eram aproape de o lovitur. Dac nu eram unul dintre cei mai eficieni ofieri din serviciu i dac nu prindeam pe cel dup care eram trimis, eu eram rspunztor de crimele lor. Aveam ceva dovezi. Dup ce am terminat de telefonat i am ieit din cas, l-am gsit pe ajutorul de grdinar care m atepta. l vzuse pe Veddle ndreptndu-se spre locuina lui cam pe la ora crimei. l remarcase pentru c purta un impermeabil lung care-i ajungea pn la clcie i o plrie neagr; impermeabilul avea gulerul ridicat i reverele trase ca i cnd ar fi plouat. Era ceva neobinuit pentru c era o zi destul de cald. Grdinarul a crezut c era un strin care ncerca s intre n cas, de aceea s-a dus spre el i l-a recunoscut pe Veddle. Din ce direcie venea ? Venea dinspre pdurea Tadpole, a spus omul. I-am spus domnului Voss care m-a trimis s v spun dumneavoastr. mi plcea domnul Voss, era un om drgu. Dar exist ceva care m zpcete - detectivismul amator. Bnuiesc c btrnul nu avea cu ce s-i umple timpul i se bucura de aceast crim aa cum un fermier se bucur de ploaie dup
27

secet. Era, dac pot s spun asta, un cazan clocotind de emoie. Scaunul su electric se repezea de colo colo; era n pdurea Sanctuary cu vreo ase paznici de vntoare i grdinari, cutnd indicaii care l-ar fi putut uimi i pe binecunoscutul Shylock Holmes. Avea intenii bune, iar sta este lucrul cel mai greu pe care poi s-l spui despre un om. Mi-a dat o idee, de fapt nu numai una, dac e s spun adevrul. Asta dup ce am traversat iar cu barca la Lone House i m-am ntlnit cu el i cu cercetaii lui n pdure. De ce v obosii s vslii ? a spus el. De ce nu-l rugai pe Garry Thurston s v mprumute submarinul ? Am crezut c glumete, dar a continuat: Este o barc cu motor. Eu i spun submarin pentru c are o construcie ciudat. Mi-a spus c barca lui Garry fusese construit dup propriul su proiect. Rul, dei nu este de mare importan, este foarte adnc i duce bine neles la Tamisa unde Conservancy Board aplic regulamentul mpotriva vizitei. Pe Tamisa nu se pot folosi brcile de vitez, pentru c valurile produse de ele distrug malurile i avariaz barjele. Deoarece Garry este un vitezoman i avea o licen n tiine ale naturii la Cambridge, i construise o barc care s-i ofere maximum de vitez cu minimum de valuri. Cinstit vorbind arat ca un submarin. Nu are dect vreun metru i ceva deasupra apei, iar locul conductorului seamn mai mult cu o turel dect cu un cocpit. Unde i-o ine ? am ntrebat. Se prea c avea un fel de hangar cam la vreo dou sute de metri de Flash. Mai trziu am msurat i am constatat c erau exact dou sute treizeci de metri n linie dreapt de la Lone House. Dl. Voss era plin de entuziasm, am mers pn la marginea proprietii, am ajuns la un drum secundar i foarte repede am ajuns la un hangar mare i verde, dar nu era nici o barc acolo.

28

Probabil c este plecat cu ea, a zis dl. Voss puin suprat, dar cnd se va ntoarce - iat-l! A artat spre ru i v jur, dei vederea mea este la fel de bun ca a oricui altcineva n-am vzut nimic. Barca se mica pe un fundal verde i deoarece era vopsit n verde era aproape invizibil. Dac nu i-a fi vzut capul i faa mare ale lui Garry Thurston n-a fi vzut-o de loc. Partea superioar avea forma unui spate de balen. Barca prea la acelai nivel cu valurile, gata s se scufunde. A venit spre noi foarte repede i Garry ne-a fcut cu mna n timp ce a adus barca la ponton i a cobort. Am fost n jos pe ru, a zis, i aproape am avut un accident - prietenii negri ai lui Field veneau ncoace i erau ct pe-aci s-mi agae prora. Auzisem despre aceti ciudai negri care veneau s-l vad uneori pe Field i m interesau foarte mult. Cnd s-a ntmplat asta ? am ntrebat. Mi-a spus. Trebuie s fi fost cam cu o jumtate de or nainte de comiterea crimei. Stteau sub mal i probabil c biatul a hotrt s traverseze chiar cnd eu atinsesem o vitez acceptabil pentru acest ru. I-am evitat din ntmplare. De ce nu-i aduce Field prietenii btinai ntr-o ric ? M-am gndit c era un moment bun s-i spun c Field i gsise moartea n dup amiaza aceea. Nu a fost ocat, nu a prut nici mcar surprins i cnd a spus Bietul de el nu mi s-a prut foarte sincer. Apoi a ntrebat repede: Unde era Miss Venn ? Era n cas, am spus i l-am vzut plind. Doamne Dumnezeule ! a exclamat el. n cas cnd a fost comis crima. L-am oprit. N-a tiut nimic - e tot ce pot s-i spun. Cel puin, ea spune c nu tie nimic despre asta. Unde este acum ? Voss era cel care a ntrebat.
29

Era mai ocat de faptul c tnra domnioar fusese nchis n camer, dei i spusesem asta nainte, dect era de crima n sine. Unde este ea acum ? a ntrebat Garry. Prea bolnav de ngrijorare. I-am spus c o trimisesem acas i cred c s-ar fi repezit direct acolo dac nu i-a fi spus c n-are rost s-o scie dect dac ea i-a acordat acest drept. Oricum, am spus, este martora poliiei i doresc s nu se ia legtura cu ea. I-am spus pentru ce venisem, dar barca lui era nefolositoare pentru mine - era prea lung i prea plin de tot felul de mainrii ca s-mi bat capul cu ea. Dar avea o barc cu rame, sau cel puin aa credeam. De fapt era o alup cu motor cu care m-a dus pe Flash i mi-a artat cum s-o mnuiesc. Nu apucasem nc s m uit prin hrtiile lui Field. n buzunar gsisem o legtur de chei. Avea i o cheie mai ciudat pentru care nu gseam ntrebuinare. Am descoperito n seara aceea cnd cercetam pereii biroului. n spatele unui tablou care atrna pe perete am gsit ua de oel a unui seif. Era plin de hrtii, cele mai multe de afaceri. Tocmai m uitam prin ele cnd a sosit Miss Marjorie Venn. Pe la cinci i trimisesm un bileel, spunndu-i c a dori s m ajute s sortez hrtiile lui Field, cnd se va simi n stare. Nu m ateptam s apar pn a doua zi, dar a telefonat chiar nainte de a-mi ncepe cutrile s ntrebe dac pot trimite maina dup ea. Era destul de calm, i revenise i culoarea n obraji i am vzut-o mai bine dect n ziua aceea pe malul rului cnd Veddle se purtase ca un mitocan. Era idealul meu de femeie: fr isterie, fr leinuri, linitit i rezonabil, aa cum femeile nu prea snt. Servitorii se ntorseser de la matineu i doream s tiu cum trebuie s procedez cu ei. Ea s-a dus i a vorbit cu ei i a aranjat s rmn pn se vor limpezi lucrurile. Totui, vreo
30

dou dintre femei au vrut s plece acas n seara aceea. Le-a pltit salariile din banii special inui pentru acest scop. Fr ndoial c era de un mare ajutor. Cunotea aproape fiecare document la prima vedere i m-a scpat de necazul de a citi lungi contracte i nelegeri locale. Cnd ne apucasem bine de lucru am trimis dup nite cafea. n timp ce o beam mi-a spus ceva despre Field. i pltea un salariu bun, dar se temea de el, o dat sau de dou ori fusese chiar pe punctul de a-l prsi. Nu-mi place c spun aa ceva, dar era complet lipsit de scrupule, a spus. Dac n-ar fi fost prieten cu tatl meu i dac n-a fi ascultat de dorinele tatlui meu, n-a fi stat. Era ceva nou pentru mine, dar se prea c Field i tatl domnioarei Venn fuseser buni prieteni n Africa de Sud. Lewis Venn murise acolo - cam la un an dup ce Field gsise mina de aur. Cnd s-a ntors dl. Field aveam cam cincisprezece ani i eram la coal. Mi-a pltit studiile i a ajutat-o mult pe mama, iar dup moartea mamei mele m-a trimis la Oxford. Nu-l vzusem niciodat nainte. M-a convins s-mi abandonez studiile i s vin s lucrez la el ca secretar particular. i eram profund obligat - a fcut o pauz. Cred c acum a anulat-o, a spus ea ncet. Tatl ei i dl. Field fuseser oameni sraci, care rtciser prin Africa cutnd legendare mine de aur. ntr-o zi au ajuns ntr-un sat btina i au descoperit sub o grmad de pmnt un imens depozit de aur acumulat de secole n ir, pe care btinaii l scoteau din ru i care fusese motenit din ef n ef. eful din Tuna, a zis. Sabia aceea - s-a oprit i s-a cutremurat.. Aa ajunseser pe urmele minei de aur. Dl. Field vorbea adesea despre asta. S-a oprit destul de brusc. Acum cred c ar trebui s ne apucm de lucru, a spus.
31

La vreo cinci minute dup, am fcut o descoperire. Seiful avea fund dublu; acolo am gsit un plic lung pe care scria: Ultima voin i testamentul lui John Carlos Field. Plicul era sigilat. Am rupt sigiliul i l-am deschis. Era scris pe o coal dubl, evident de mna lui Field i dup ce folosise balivernele cu care ncepe orice document legal, spunea: Las tot ceea ce posed la moartea mea lui Marjorie Ann Venn, cu domiciliul n Clive Cottage, din aceast parohie - Mie ? Marjorie Venn arta de parc i se artase o vedenie. Evident c nu credea ce i citisem. Dac dumneata eti Marjorie Ann Venn... A ncuviinat. Acesta este numele meu complet. Vorbea ca cineva care alergase i nu mai putea rsufla. M-a ntrebat ntr-o zi care este numele meu complet i i-am spus, dar... Era foarte mult ntre locul n care el i martorii semnaser i acolo scrisese un codicil, care era de asemenea semnat de martori. Doresc ca suma de cinci sute de lire s fie pltit soiei mele, Lita Field, iar suma de o mie de lire fiului meu Joseph John Field. Ne-am uitat unul la cellalt. Deci era nsurat ! a spus ea. n clipa aceea unul dintre oamenii mei a intrat nuntru. V caut un tnr. Zice c-l cheam Joseph John Field. M-am ridicat, la fel de uimit ca i fata. Condu-l nuntru, am zis. N-am spus nici un cuvnt. Ua s-a deschis i n camer a intrat un tnr negru, nalt i bine. Numele meu este Joseph John Field, a spus.

32

Capitolul V
Am spus cumva c nu m zpcesc uor ? Sigur c nu. Dar n ziua aceea m-am zpcit de dou ori. M-am uitat la negru, m-am uitat la Marjorie. Biatul avea cam nosprezece ani, sttea nemicat, fr nici o expresie pe fa sau n ochii lui negri. Joseph John Field ? am spus. Sntei fiul lui Joseph Field, care a fost proprietarul acestei case ? A ncuviinat. Da, snt fiul lui, a spus ncet. Mama mea este fiica efului din Tuna. M uitam la el. Credeam c aceste cazuri exist doar n minile celor care scriu scenarii de film. Dar negrul emitea o asemenea pretenie nct pur i simplu nu puteam s-l cred. Deci bunicul dumitale a fost eful din Tuna bnuiesc c tii c sabia din Tuna... M-a ntrerupt. Da, tiu. Cine i-a spus ? am ntrebat aspru. A ezitat. Un detectiv. I-a telefonat mamei mele ast-sear. Wills ? am ntrebat. A ezitat din nou. Da, dl Wills. A fost prieten bun cu noi. Odat a salvato pe mama mea cnd a vrut s-o bat dl. Field. Mama dumitale este neagr ? am ntrebat. Nu aveam timp s-l menajez, dar se pare c era unul dintre acei negri raionali pe care nu-i deranjeaz s fie numii aa. A dat din cap. Este de tip negroid, dar este aproape la fel de alb ca un european.

33

Avea vocea cultivat a unui gentleman englez. Am aflat apoi c nvase la o coal de stat i acum urma cursurile universitii. Dl. Wills credea c trebuie s vin s vorbesc cu dumneavoastr, deoarece mama mea i cu mine am fost n vecintate astzi i, pentru c se tia c am fost aici n vizit de curnd, am putea fi bnuii. Bineneles, tinere, am spus eu; abia atunci l-am poftit s ia loc. Marjorie asculta, fascinant. Tnrul i-a tras un scaun de partea cealalt a biroului. Avea mnui nchise la culoare i un baston de abanos. Costumul lui era fcut de un croitor de lux. Era mai elegant dect orice negru pe care-l vzusem vreodat. Nu avea nimic ostentativ n mbrcminte, iar vocea era de gentleman adevrat. A bgat mna n buzunar, a scos o caset de piele, a deschis-o i mi-a ntins o hrtie mpturit. Avea antetul: 17 martie, ziua sfntului Patrick, 1907, la Misiunea Iezuit din Kobulu. Scris cu o cerneal care plise de vreme, urmau aceste cuvinte: Astzi, n conformitate cu ritualurile sfintei biserici, am oficiat cstoria dintre John Carlos Field, englez i Lita, fiica lui Kosulu, eful din Tuna, drept pantru care am eliberat acest certificat. Michel Aloysius Valetti, s.J. Se confirm - Moron, Comisar regal Automat, i-am nmnat documentul domnioarei Venn. L-a citit. Este certificatul de cstorie al mamei dumitale, a zis. A ncuviinat. Dumneata eti Miss Marjorie Venn ? Nu te-am mai vzut, dar te cunosc foarte bine. Mama mea l-a cunoscut pe tatl dumitale. Acum peste douzeci de ani au venit mpreun n satul nostru, tatl meu i al dumitale. M-am gndit c acum era foarte bine s-l ntreb despre viaa lui Field n Africa, dar biatul n-a vrut s-mi spun
34

nimic, cu excepia faptului c Field s-a purtat foarte urt cu mama lui i a adus cu el alte triburi pentru a ataca satul i la ucis pe ef - socrul lui. Eram puin ocat de faptul c un tnr negru pretindea c este fiul unui alb, dac a fi avut puin minte mi-a fi dat seama c asta este una din glumele pe care le face natura n cstoriile ntre oameni de culori diferite. Era de neles de ce Field i ndeprta servitorii ori de cte ori l vizitau soia i fiul lui. Primul meu impuls a fost s-l admir pe Field pentru c a fcut ceea ce trebuia pentru acest fiu de culoare, dar apoi miam dat seama c nu putea s fac altfel. Nu cred c soia lui l antaja, dar ideea c s-ar afla c acest gentleman de ar era cstorit cu o negres era probabil suficient ca s-l fac s-i plteasc tcerea. Nu putea nici s divoreze i nici s-o lase s divoreze fr s ias scandal. I-am spus c Field i oferise mamei lui o mare sum de bani pentru a depune o cerere la tribunalul districtual ca s divoreze, dar mama lui nici nu voia s aud de divor pentru c fuseser cstorii catolic. Am vrut s vd reacia lui la testament, aa c i-am spus c practic a fost exclus, exceptnd o mie de lire. Nu a fost de loc surprins, mai mult l-a mirat faptul c i lsase totui ceva. Unde a murit tatl meu ? a ntrebat deodat fata, dar Joseph Field nu putea s spun dect foarte puine lucruri despre ce se ntmplase n Africa acum douzeci de ani. Probabil c nu tia foarte mult, dei bnuiesc c tia mai multe dect era gata s ne spun. Cu toate acestea, a fcut puin lumin n privina nenelegerii dintre Field i eful din Tuna. Tatlui meu i era greu s localizeze mina i s-a ntors s ncerce iar. A ncercat s-l conving pe Kosulu - bunicul meu - s-l lase s ia o parte din aurul care se pstra n sat. Kosulu era ef cu puteri depline i aurul fusese strns secole de-a rndul. Pentru a pune mna pe acest aur a atacat satul...
35

Tatl meu a luat parte la acest atac ? a ntrebat fata repede. Joseph Field a negat. Nu, miss Venn. Asociaia dintre ei se rupsese deja. La vremea aceea tatl dvs. prospecta n alt parte. S-a ntors n sat dup ce Kosulu a fost rnit i l-a ngrijit. John Field era foarte dezamgit pentru c nu i se dduse aurul. A crezut c dac se cstorete cu mama mea va putea intra n posesia aurului. n momentul acela dl. Venn era foarte bolnav. Mama mea mi spunea c dorea s se ntoarc pe coast, la ceea ce dvs. numii civilizaie. L-am vzut zmbind. Cred c avea propria lui idee despre civilizaie. n drum spre coast tatl dvs. a murit. L-am ntrebat de cte ori el i mama lui au venit la Lone House, dar nu am aflat nimic de care s m pot servi. Veniser doar o dat fr invitaie, atunci cnd Wills a trebuit s intervin pentru a o salva pe femeie de btaia lui John Field. Nu mai aveam altceva de fcut dect s-i iau numele i adresa. Locuia mpreun cu mama lui ntr-un apartament n Bayswater i i-am spus c le voi face o vizit cu prima ocazie. Ce credei despre asta ? am ntrebat-o pe fat dup ce a plecat. A dat din cap. Mi se prea trist i nu nelegeam de ce, dei nu-mi dau eu prea mult osteneala de a analiza sentimentele femeilor. Nu vi se pare tragic, bietul tnr cu toate instinctele unui gentleman i culoarea unui negru ? I-am spus c pe negri nu-i deranjeaz culoarea lor i numai unui individ de mna a treia i funcioneaz complexul de inferioritate deoarece se ntmpl s aib o alt culoare dect individul care urmeaz s fie executat spmna viitoare pentru c i-a tiat gtul soiei. Este cam tot acelai lucru cu un alb nucit c nu se potrivete cu Paul Robeson. Nu am mai fcut cercetri ci ne-am petrecut urmtoarea or discutnd despre Joseph John Field i rolul pe care se
36

poate s-l fi avut. I-am spus c tiam c fuseser n zon n ziua aceea i i-am spus i de la cine avem informaia. La auzul numelui lui Garry Thurston s-a nroit i a nceput s vorbeasc despre barca lui. Este ciudat, a spus. Dl. Field ura brcile cu motor. Cred c nu-i plcea s fie spionat i credea c Garry vine pn pe Flash ca s, ei bine, s m vad pe mine. i l-ai vzut des ? am ntrebat-o. Sntem prieteni foarte buni, a rspuns. Este ciudat, dar o femeie nu-i va rspunde niciodat direct la o ntrebare direct. Cu toate acestea, era un subiect n care deocamdat nu doream s intru, aa c am trecut peste el. Adevrul despre relaiile lui John Field trebuia s se vad la interogatoriu i-am spus asta lui Joseph cnd l-am vzut n afara locului crimei, dar nu a prut foarte suprat. Mi-a fost foarte clar c nu se fcuse risip de afeciune ntre tat i fiu. n general, cnd vorbea despre el l numea John Field. Se vedea c nu uitase incidentul cu biciul i probabil mai erau i alte incidente despre care nimeni nu tia nimic. Acum era uor de neles de ce Field nu-l plcea pe Wills - tia prea multe i probabil c se baza pe ceea ce tia. Cred c femeia trebuie s-i fi spus detectivului c era soia lui Field. Brusc mi-a venit o idee. Te deranjeaz dac-i pun o ntrebare mai delicat, Miss Marjorie, am ntrebat-o. A zis nu i am ntrebat-o dac nu cumva Field n-o ceruse n cstorie. De trei sau patru ori, a spus ncet i nu am mai continuat, pentru c ar fi putut fi un subiect penibil pentru ea. Din ceea ce mi spusese se prea c Field dusese o via de pustnic, nu cunotea pe nimeni n vecintate i nu-i fcuse nici un prieten.

37

Dl. Voss l-a invitat o dat la cin, dar a refuzat. A ncercat s cumpere Hainthorpe... Casa domnului Voss ? A ncuviinat. Nu-i plcea s locuiasc cineva att de aproape de el i cred c dorea s-i construiasc o cas pe Jollyboy Hill; de fapt, i-a oferit domnului Voss o sum mare de bani numai pentru deal, dar oferta nu a fost acceptat. n seara aceea nu se mai puteau face prea multe. Dl. Voss m invitase s stau la el, aa c dup ce am condus-o acas, l-am rugat pe unul dintre oamenii notri care se pricepe la motoare s m conduc peste Flash. Acolo am gsit o mainu cu dou locuri pe care dl. Voss mi-o pusese la dispoziie - nu m pricep la brci cu motor dar pot s conduc o main. Dup cum am spus, casa se afl ntr-o mic poian nconjurat de copaci. Crarea spre cas este de limea unei maini mici. Drumul trece puin prin pduricea Tadpole, prin partea cea mai deas. Eram la civa metri de ieire, cnd am vzut, n lumina farurilor, pe cineva stnd lng un copac. Creznd c este unul dintre cercetai, am ncetinit i am strigat: Vrei s te duc acas ? Nici nu am apucat bine s rostesc aceste cuvinte c silueta s-a i ndreptat i a tras de dou ori spre mine.

38

Capitolul VI
Gloanele au trecut att de aproape de mine nct am crezut c m-a lovit. O clip am rmas nmrmurit de uimire. M-a adus la via vederea siluetei care fugea. ntr-o secund am ieit afar din main, dar deja nu-l mai vedeam. Dac m-a fi gndit s rotesc maina cu farurile aprinse a fi putut s vd. Dar aa orbeciam prin ntuneric fr ansa de a-l urma. Trebuie s spun c dl. Voss fcuse zeci de plimbri n pdurea Tadpole, deci existau o mulime de crri n toate direciile - un adevrat labirint, nu ? M-am ntors la main s iau lanterna, ceea ce ar fi trebuit s fac de la nceput. Ar fi trebuit s-mi dau seama c orice cutare era o pierdere de vreme, dar un om n care s-a tras nu mai gndete la fel de calm ca un inspector ef care st n biroul lui (dup cum iam spus mai trziu). Nu mi-a fost greu s gsesc locul n care sttuse. Am gsit dou cartue de pistol automat zcnd pe iarb. Mai erau calde cnd le-am gsit. Le-am pstrat, pentru c acum exist un procedeu de a identifica pistolul din care s-a tras dup cartu, dar nu mi s-a prut o treab satisfctoare pentru seara aceea. n cele din urm mi-am dat seama c era o pierdere de vreme s alerg prin pdure. Singura speran era ca focurile de arm s-i fi alarmat pe paznicii de vntoare ai domnului Voss i s-l fi vzut pe om. Se pare c fuseser alertai, dar n direcie greit. Csuele lor erau de partea cealalt a casei i i-am ntlnit alergnd n drumul meu spre Hainthorpe. Pn cnd le-am spus ce s-a ntmplat, mi-am amintit c aveam doi sau trei detectivi la Lone House care ar dori s tie ce-i cu focurile de arm, aa c m-am ntors s le spun. Tocmai le spuneam s se anune posturile de poliie din jur, gndindu-m la un baraj pe drumuri, cnd am auzit alte dou focuri trase foarte repede. Veneau din direcia Hainnthorpe., M-am suit iar n main i m-am repezit pe
39

drum, dar nu att de repede ct s-ar fi putut pentru c aveam poliiti i paznici de vntoare nghesuii n main sau agai de praguri. Intrarea la Hainthorpe este o galerie i primul lucru pe care l-am vzut n lumina farurilor a fost o scar aezat de-a latul drumului. Casa era n fierbere. Un servitor, care prea bolnav de fric, m-a ntmpinat i m-a rugat s vin n camera domnului Voss. Ne-am dus cu liftul. Dl. Voss sttea n pat. Era rou la fa, prul lui alb era zbrlit i era n pijama. Privete ! a urlat i mi-a artat sptarul curbat al patului. Fusese fcut din lemn aurit, dar acum, pe o distan de vreo treizeci de centimetri era zdrobit. Au tras n mine, a spus. (S fi zis a spus ? A urlat.) Privete ! Deasupra patului era o gaur ptrat n perete care distrusese zugrveala i-o aruncase n toate prile. Distrugerea era att de mare nct nu prea fcut de un glon automat. Cnd mi-a artat uile care duceau spre galerie am neles de ce. Una din ui era fcut bucele, iar cealalt avea o gaur foarte clar - ambele gloane trebuie s fi ricoat n momentul n care s-au lovit de opoziia geamului. Am ieit deasupra galeriei. Era nconjurat de o balustrad joas i avea deasupra un gen de umbrel - dl. Voss obinuia s se duc acolo s stea la soare i uneori dormea acolo. Pe balustrad am descoperit unul dintre cartue, iar cellalt pe alee n dimineaa urmtoare. Dup ce l-am linitit pe dl. Voss mi-a povestit ce se ntmplase. Se pare c nu auzise primele dou focuri trase asupra mea, dar fusese trezit de zgomotul unei scri care era sprijinit de galerie. S-a ridicat n pat i a aprins lumina. A fost cea mai mare prostie pe care puteam s-o fac, pentru c nemernicul putea s-i vad inta. Nici n-am
40

aprins bine lulmina i bang ! Aproape c am vzut geamul zdrobindu-se. Dei fusese considerat ca un om cu nervii de oel, tremura din cap pn n picioare. O achie de lemn i tiase mna dreapt i o avea nfurat ntr-o batist. Am vrut s-l vad un doctor, dar a respins ideea dispreuitor. Am cobort n timp ce se mbrca ajutat de un servitor i dup un timp a cobort cu liftul i a venit n bibliotec. Era mult mai calm i se gndise deja la o mulime de teorii - destule pentru a sta treaz toat noaptea. Am chemat toi servitorii din cas n bibliotec i i-am interogat unul cte unul. Nimeni nu-l vzuse pe cel care trsese. Scara aparinea grdinarilor i era folosit n livad, dar sttea pe lng cas. I-am ntrebat pe toi dac nu vzuser un pistol n posesia lui Veddle. Nu prea tiau, doar un grdinar vzuse un pistol automat n csua lui Veddle. Dl. Voss era foarte sigur. Fr nici o ndoial c avea un pistol, a zis. L-am vzut exersnd o dat i i-am spus s-l arunce n ru. Mi-a spus atunci ceva ce nu-mi spusese niciodat nainte - n ultimul an primise dou scrisori de ameninare scrise de un anonim. M-am gndit c nu merit s le pstrez, a spus. Erau scrise de un analfabet i m-am gndit mereu la nite igani pe care i-am dat afar de pe pmntul meu cam anul trecut pe vremea asta. Nu erau scrise de Veddle ? Nu, a spus ncet. De fapt, cred c pn acum nu i-am vzut scrisul de mn al lui Veddle. Aveam n buzunar bucica de hrtie pe care o luasem din csua lui Veddle i i-am artat-o. A examinat masa i a citit urmtoarele cuvinte: Oprete la a doua piatr dintre tufiuri, ntoarce la Amberly Church a treia n jos. Am luat hrtia de la el. A fi putut s jur c al treilea i al patrulea cuvnt erau arunctur de piatr dar mi-am dat
41

seama c am fcut o greeal. Chiar schimbnd cuvintele pentru mine era acelai lucru. Cred c este scrisul lui Veddle, a spus. Ce nseamn ? N-am nici cea mai vag idee, am rspuns. Problema este alta - seamn scrisul cu cel din scrisorile anonime primite ? A dat cap. Din cte mi amintescu, nu. A scos nite scrisori din buzunar, ncercnd s gseasc un bileel scris de Veddle. Era unul dintre acei oameni neateni care in bani, scrisori i alte fleacuri n acelai buzunar. Cutnd printre ele a aruncat cam jumtate. Am buzunarele pline de fel de fel de prostii, a spus. Eu le numesc coul de hrtii al unui burlac. M-am aplecat i i-am scos din coul de hrtii ceva ce aruncase. Se poate s fi fost bancnote vechi, ptate cu cerneal, dar am nasul fin la mirosul banilor. Poate c eti dumneata un om bogat, am spus, dar nai nici un motiv s arunci banii la coul de hrtii. Erau patru bancnote, trei de zece lire i una de douzeci de lire. A chicotit la gndul neglijenei sale. Poate de aceea se ocupa de pe urma neateniei mele ? Era aproape 4 cnd m-am dus n camera mea dup ce am vorbit ndelung cu inspectorul ef la telefon. Eu snt un poliist de mod veche care are obiceiul de ai nota n agend. Cu o bucat de creion i o hrtie mi pot aduna gndurile pe o pagin. Iat faptele: 1. Un brbat foarte bogat care locuia ntr-o cas singuratic pe malul rului a fost ucis. Singura indicaie palpabil este o amprent de picior gol pe pmntul din exterior. 2. n momentul crimei i nchis ntr-o camer din cas se afl secretara lui particular, o tnr creia i-a fcut curte dei era nsurat. Era imposibil s fi nchis ua singur

42

deoarece cheia uii a fost gsit n buzunarul celui mort cnd a fost cutat. 3. Unul dintre detectivii angajai s-l pzeasc pe Field dispare i descoperim c este fratele lui Veddle - valetul domnului Voss, un tip care s-a certat i s-a btut cu Field i care l-a ameninat c se va socoti cu el. 4. Veddle i Wills dispar, dar n noaptea urmtoare crimei apar nite persoane necunoscute care trag n mine i ncearc s-l asasineze pe dl. Voss. 5. Dl. Garry Thurston, care o iubete pe secretar, are o barc cu care s-ar putea apropia de cas fr s fie vzut. Declar, ceea ce este confirmat, c se plimba de-a lungul rului aproximativ la ora crimei i descoper o negres, care este soia lui Field i un tnr negru care este fiul lui Field, foarte aproape de cas. Dup ce am scris toate acestea, soarele rsrise deja. Nu mai mi era somn. E ciudat - exist un punct dincolo de care oboseala nu mai poate fi suportat: ori cazi ntr-un somn greu ori eti deodat foarte vioi. Eu eram foarte vioi. Am fcut baie, m-am ras, m-am mbrcat, am cobort i am ieit afar. Avea s fie o zi minunat - soarele era sus, aerul era proaspt i plcut. Am hotrt s-o iau prin parc ctre Lone House. tiam c detectivii vor fi acolo i voi putea s beau o cafea cu cei care nu dormeau. Am plecat destul de vesel, netiind c aveam s fac o descoperire care urma s schimbe toat povestea. Dup cum v-am spus pentru a ajunge n locul unde rul se lete ntr-un mic lac trebuie s treci prin pdurea Tadpole. Psrile cntau i era o diminea pe care nu puteai s-o asociezi cu poliia, cu crimele i cu focurile n miez de noapte. Am ajuns n locul n care se trsese n mine, dei nu m ateptam s gsesc nimic. Am simit nevoia de a iei din crare i de a cerceta printre tufiuri. Exista posibilitatea de a gsi ceva ce ne scpase. Rscoleam cu un b prin vegetaie i eram pe punctul de a pleca, cnd deodat am vzut dou
43

picioare ieind dintr-un tufi. Erau deprtate, cu degetele n sus. Omul, oricine ar fi fost el, era probabil ntins pe spate. Nu m emoionez uor, dar ceva n nemicarea acestor picioare mi-a dat fiori pe ira spinrii. Am ocolit repede tufiul. Un brbat era ntins pe spate, cu braele ntinse i cu faa ntoars spre cer. Nu era nevoie s vezi sngele de la gt ca s-i dai seama c e mort. M uitam la el fr grai. Era singurul om pe care nu m ateptam s-l gsesc ucis n dimineaa aceea de var.

44

Capitolul VII
Omul ucis era Veddle. Fusese mpucat de aproape, iar doctorul care l-a vzut dup aceea a zis c probabil a fost ucis instantaneu. Ceea ce m-a izbit pe moment era faptul c nu fusese ucis acolo unde a fost gsit. Atitudinea lui, faptul c nu era aproape de loc snge pe pmnt i faptul c mai trziu am gsit urmele unui corp greu trt printre tufiuri, totul mi-a confirmat prima impresie. N-am fcut nici un fel de cercetri pe moment, cci am luat-o la fug prin pdure pentru a ajunge la marginea apei i pentru a cere ajutor de la Lone House. Primul lucru pe care l-am vzut era ciudata barc a lui Garry Thurston. Era legat la mal, de un copac i fusese tras de ap aproape n ntregime pe mal. Unul dintre oamenii notri era pe pajite, aa c i-am strigat s traverseze. A venit n bncua cu motor. De cnd este barca asta aici ? am ntrebat. Nu tiu. Am vzut-o cam acum un sfert de or cnd am ieit pe pajite i m-am ntrebat ce face acolo. Este a domnului Thurston, nu ? Nu prea m gndeam atunci la proprietarul brcii, ci lam dus la locul unde zacea cadavrul i am nceput amndoi cercetrile. Nu auzise nimic n timpul nopii, dar spre diminea i se pruse c aude motorul unei maini. Prea c vine de foarte departe i nu semna cu zgomotul de mpucturi pe care-l auzise mai de vreme seara. Am cutat repede prin buzunarele lui Veddle pentru c deja i fuseser ntoarse pe dos. n buzunarul de pe coaps, pe care era aezat am gsit bani - cam dou sute de lire. Banii m-au ocat i mi-au stricat toate calculele iniiale. Asta dovedete ct este de periculos ca un poliist cu experien s-i fac o prere prea repede.
45

O sut optzeci de lire, a spus sergentul dup ce i-a numrat. I-am pus n buzunar fr un cuvnt. Am nceput s cercetm pdurea i n zece minute am gsit locul unde fusese comis crima. Ne-am fi putut da seama dup nite semne, dar am gsit o valiz i un pardesiu. Locul era cam la treizeci i ceva de metri de oseaua care trecea prin pdurea Tadpole, foarte aproape de locul unde se trsese n mine cu o sear nainte. N-am avut timp s cercetm valiza dect superficial i nu ne-a spus prea mare lucru. M-am ntors la Flash i am examinat barca lui Garry Thurston. Podeaua cocpitului era acoperit cu un covor de cauciuc n carouri albe i albastre; pe covor erau urme de picioare pline de noroi. Nu era foarte mult noroi, dar erau foarte ude; se prea c cineva se rostogolise prin ap nainte de a se urca n barc. Lund brcua cu motor, m-am dus la hangar. Porile dinspre ru erau larg deschise; ua dinspre pmnt era nchis. tiam, mi spusese Garry Thurston, c porile se deschid automat apsnd o manet din interiorul hangarului i asta se putea face numai din interior. Hangarul era susinut de piloni i mi-am dat seama c cineva care ar veni pe sub ap ar putea s se caere n interior. I-am spus detectivului s duc valiza la Lone House i lund maina poliiei m-am dus la Dobey Manor, locuina domnului Garry Thurstan. Era un vechi conac elisabetan, unul dintre locurile care se vizitau n zon. Nu snt obinuit cu apucturile clasei nelucrtoare i am crezut c mi va trebui o or ca s m fac auzit la ora aceea a dimineii. Dar prima persoan pe care am vzut-o cnd am cobort din main a fost nsui Garry Thurton. Era treaz i mbrcat i dup cum arta am bnuit c nu dormise toat noaptea. Era neras i arta ca dup o lung partid de pocher.
46

Te-ai trezit devreme, domnule Thurston, am spus i a zmbit. N-am dormit toat noaptea. Abia am ajuns. i apoi, zise brusc, l-au gsit pe Veddle ? Era ntrebarea pe care m ateptam s mi-o pun i am fost luat prin surprindere. Nu credeam c-l intereseaz persoana lui Veddle. Da, l-am gsit, am rspuns. L-am privit drept n fa, dar arta ca o masc i nu mia spus nimic. A tcut un moment i apoi a zis: Deci l-ai gsit ? Vorbea foarte rar ca i cnd ar fi gndit fiecare cuvnt. M ateptam s m ntrebe unde fusese gsit Veddle. Am intuit c ntrebarea i sttea pe buze, dar dintr-un motiv oarecare nu a ndrznit s o pun. Venisem s-l ntreb despre barc. Era un interogatoriu de prevedere pentru a clarifica dac permisese cuiva dintre vecini s foloseasc barca. Dar atitudinea i nfiarea lui mi-au schimbat punctul de vedere. Da, am continuat privindu-l fix, l-am gsit mpucat n pdurea Tadpole. Era un tnr frumos, dar cnd a vorbit faa lui prea cenuie i btrn. Nu-i adevrat! A vorbit aproape n oapt. mpucat ! Doamne Dumnezeule ! Ce groaznic ! Nu era momentul s facem conversaie de politee - i-am pus urmtoarea ntrebare fr ocoliuri. Unde ai fost toat noaptea, domnule Thurston ? A roit violent. Nu a ncercat s ascund faptul c nu fusese n pat. M-am fit prin mprejurimi, s-a blbit. N-am putut s dorm - Veddle mort! Ce lucru absolut nfiortor ! De ce l interesa Veddle att de mult, viu sau mort ? Asta m punea pe gnduri; dar att de multe lucruri m puseser pe gnduri n ultimele douzeci i patru de ore.
47

A oprit orice alte ntrebri spunnd: S intrm i s bem o cafea; ntorcndu-se brusc, a luat-o naintea mea prin grdin, pe scri pn la terasa din faa casei. Primul lucru pe care l-am vzut pe teras a fost ceva sub o pnz care arta ca o mitralier. Mi-a vzut privirea n direcia aceea i eu am observat c s-a ncruntat. Ar fi trecut peste, dar eram curios. Asta, a zis puim ncurcat, este un telescop. Casa, dup cum vedei, este construit pe o nlime i dac este senin se vede la 40 de mile deprtare. Dac n-ar fi Jollyboy Hill s-ar vedea destul de bine catedrala St. Paul i s-ar putea spune ct e ceasul dup orologiul ei. Era o diminea destul de senin. Cam la cinci mile se vedea sgeata unei biserici. Ce biseric este ? am ntrebat. Este Amberley, a rspuns. Amberley Church ! Mi-am amintit bileelul gsit n camera lui Veddle: Oprete la a doua piatr dintre tufiuri, ntoarce la Amberley Church a treia n jos. Prea nerbdtor s intrm, aa c a luat-o naintea mea i s-a ntors s vad dac l urmam. n general vorbind nu eram uor de aiurit, dar comportamentul acestui tnr, interesul pentru Veddle i faptul c nu fusese acas toat noaptea - noaptea n care fusese ucis Veddle - mi rsturnaser cele cteva teorii destul de interesante care mi se formaser n minte. n timp ce stteam n holul care arta ca o micu capel i-am spus de ce am venit. S-a uitat fix la mine cnd iam vorbit despre barc. Nu neleg, a spus. N-am mai folosit barca de cnd mai vzut pe ru. Vrei s-mi spunei unde ai gsit-o ? I-am descris poziia unde fusese amarat barca i spre surprinderea mea a ntrebat: Lucrurile lui Veddle erau n barc sau pe mal ?

48

Cnd i-am spus despre valiz am avut impresia c a plit puin. S-a ridicat repede de la mas, lsndu-i cafeaua neatins i a nceput s se plimbe de colo colo prin camer. Nu tiam ce s mai cred. Nelinitea lui nu era fireasc pentru un om care nu are nimic mai mult dect un interes de ocazie n moartea lui Veddle. L-am ntrebat iar. Ce-ai fcut azi noapte ? Am fost n ora, a rspuns. Avea n voce ceva de genul mai du-te dracului ceea ce era puin neateptat. Domnule inspector, nu vd de ce v intereseaz micrile mele. La ce or te-ai dus n ora ? La apte seara, se poate s fi fost opt. Nu am luat cina aici. M-am uitat la costumul lui gri. Trebuie s se fi dus n ora cu treburi foarte importante dac a stat toat noaptea. Atunci mi-am dat seama c nu se ntorsese de mult cnd am sosit eu, dar greeam pentru c apoi am aflat c se ntorsese pe la trei. Nu avea nici un rost s-l alarmez. I-am zmbit ct am putut de frumos. i se rcete cafeaua, domnule Thurston, am spus i mi-am mai turnat o cafea. Dac v-am pus vreo ntrebare pe care nu trebuia s-o pun mi pare ru. Mi-am but cafeaua. Cred c-o s m ntorc la Lone House s vd ce au gsit n valiza lui Veddle. Ai mai vzut-o pe Miss Venn n ultima vreme... Nici nu pusesem bine ntrebarea cnd am auzit o voce de femeie n spatele meu. Pot s intru, v rog ? Am ntors capul. n cadrul uii era o femeie. Cred c avea cam patruzeci de ani. Era subire i nalt, mbrcat ntr-un costum ngrijit i dei nu avea nici culoarea i nici
49

trsturile specifice rasei am tiut c este negres i am bnuit c este soia lui John Field.

50

Capitolul VIII
Ultima persoan din lume pe care m-a fi ateptat s-o vd era negresa cu care se nsurase John Field n Africa i am fost att de surprins nct nu am putut s scot nici un cuvnt. Nu v putei imagina nimic mai ieit din comun dect aceast tnr femeie n holul nalt i boltit al conacului. Nu se potrivea cu ara i nu se potrivea nici cu casa. Ciudat este c n timpul nopii m hotrsem s-o vd n ziua aceea. M-am ntors ctre Garry Thurston. M ateptam s arate stnjenit, dar nu era. N-o cunoatei pe doamna Field ? a spus ct se poate de calm. Am adus-o din ora azi diminea devreme - pe ea i pe fiul ei. Era una din acele situaii cnd nu-i gseti cuvintele pentru a ncepe o conversaie. Cel puin eu nu puteam. De ce ai adus-o aici ? am ntrebat n cele din urm. Pentru c vreau s tiu mai multe despre John Field, mult mai multe dect tiu. Problema este c pn n acele momente nu-l luasem prea-n serios pe tnrul acela. tiu c barca lui fusese vzut n vecintatea casei cam la ora la care fusese comis crima i unul dintre subordonaii mei propusese s fie interogat. Dar mai tiu i o mulime de lucruri despre criminali, iar dac un tip educat face o crim, de obicei nu comite erorile pe care le fac idioii. M-am uitat de la el la femeie. Atunci i dduse seama cine snt i m privea cumva nelegtor i plin de curiozitate. Dl. Thurston a invitat-o nuntru i i-a oferit un scaun. Deci, domnule Thurston, poate ai s-mi spui ce vrei s tii despre Field ? Poate te pot lmuri. A dat din cap.

51

Nimic din ceea ce vreau s tiu despre Field nu este legat de crim, a spus. Doream s aflu detalii despre viaa lui anterioar i doamna Field a fost att de amabil s vin. Trebuia s o aducei aici domnule Thurston ? Nu puteai s o ntrebai la Londra ? A dat din cap. ntrebrile pe care doream s i le pun trebuiau puse aici, a rspuns scurt i mi-am dat seama c nimic nu l-ar face s-mi spun mai multe. Uitndu-m la femeie mi-am dat seama c nici ea nu mi-ar fi mai de folos. Am lsat la o parte povestea cu zmbetul de prieten de familie i am nceput s-l ntreb n legtur cu micrile lui din timpul nopii. Avea un alibi de neclintit. Fusese n ora, dus i adus de oferul lui. Nu putea s fi fost aproape de pdurea Tadpole cnd s-a comis orima. Nu cred c mai eram la fel de buni prieteni cnd am plecat, dar era genul de om care trebuia s tie c nu-mi fceam dect datoria i s nu-mi poarte pic. Nu m-am dus direct acas. Am simit nevoia s m duc pe Jollyboy Hill. Snt poliist de prea mult vreme ca s m atept la ceea ce se numete inspiraie, dar bnuiam c o dat ajuns n vrful dealului o mulime de lucruri se vor limpezi. Ei bine, nu s-au limpezit. Am cobort pe cealalt parte a dealului prin pdurea Tadpole i am stat privind poliia local ale crei cercetri nu au adus nimic nou cu excepia unui prosop. Era cam ciudat s-l gseti n scorbura unui copac. Nu fusese mult folosit i prea adus de la spltorie de curnd, dei era umed i mototolit. Pe margine am gsit numele aa cum se pune la spltorie - era Veddle. Dar cea mai important descoperire a dimineii a fost fcut de un detectiv din poliia din Berkshire care a plecat cu alupa pe ru n sperana c va gsi ceva. Aa snt amatorii - i imagineaz c vor gsi indicii presrate pe toat suprafaa pmntului. Dar sta a avut noroc pentru c a
52

gsit ceva de mare importan pentru caz. Era o foaie de hrtie care plutea pe ap i cineva care n-ar fi fost att de optimist ca el ar fi trecut pe lng ea. S-a dus cu alupa lng ea i a pescuit-o. Era o foaie rupt dintr-un calendar cu data de 4 august anul curent. Ar fi aruncat-o napoi dar pe spate a vzut ceva scris cu creionul i dup ce a citit mi-a adus-o. Primul lucru care m-a frapat cnd am vzut-o a fost faptul c mai vzusem un calendar de aceeai dimensiune nainte, dar nu mai tiam unde. Scrisul de pe spate era cu creion chimic i apa l amestecase ru, dar se putea citi uor. Sus avea numrul 23, ceea ce era evident numrul paginii, pentru c scrisul ncepea n mijlocul unei propoziii. ... am inut mereu ochii deschii. i am stat i cu urechile ciulite. L-am vzut pe Field o dat n pdurea Tadpole, dar m-a vzut i el i s-a ntors napoi peste Flash. M-am dus dou seri la rnd i am privit-o bine pe fat n timp ce pleca acas. Mi-am dat seama ce puteam s fac. Dac ma nsura cu ea eram un om fcut, aa c m-am strduit s-i plac. Oricum, nu era dect o biat secretar i nu tia... Nu tia erau ultimele cuvinte de pe hrtie. Ce nu tia ? Pentru mine era evident. Nu tia c era motenitoarea lui Field, dar Veddle tia. Ceea ce m interesa mai mult la hrtia asta era faptul c fcea parte dintr-o poveste mai lung. Unde erau celelalte foi ? L-am trimis pe ofier napoi cu alupa s cerceteze rul pn la Tamisa i apoi m-am ndreptat spre csua n care locuise Veddle. Cineva se dusese acas i-l trezise pe dl. Voss. I-am vzut scaunul mecanic bzind pe crare ctre mine i mi-am dat seama c abia se sculase din pat deoarece era nc n pijama i n halat. Este adevrat c Veddle... ? Cnd s-a ntmplat ? De ce nu m-ai trezit i pe mine ? Nu puteam s rspund la toate ntrebrile pe care mi le pusese, dar i-am spus c m duc s cercetez csua i l-am
53

rugat s-mi dea cheia. A fluierat i unul dintre grdinari a venit n fug; l-a trimis acas s aduc cheia n timp ce mergeam spre csu. Era fcut din crmid i avea acoperi de indril. A trebuit s ateptm puin pn s-a ntors grdinarul i i-am spus domnului Voss att ct am considerat c trebuie s tie. Era foarte gnditor. Trebuie s fi fost pe aici asear. Crezi c el a tras n noi ? N-am putut s rspund la ntrebarea asta pn nu am deschis ua csuei. Cnd am deschis ua, rspunsul era acolo, pe mas - un pistol Browning, cu eava nc murdar dup focurile care se trseser i cu nc apte cartue nefolosite n ncrctor. Camera era aa cum o lsasem, doar calendarul (acum mi aminteam) pe care-l vzusem pe perete era alb i putea fi folosit ca hrtie de scris. Nu m mai ndoiam c aa le folosise Veddle. Tocul i cerneala erau pe mas. Cum intrase ? M-am dus la u - dl. Voss nu putea intra deoarece intrarea era prea strmt. L-am ntrebat dac mai exist alt cheie. A dat din cap. Se poate s-i fi fcut una, dar eu nu tiu s mai existe alta, a spus. M ntorceam spre camer cnd m-a chemat. M gndesc c poate a fost aici tot timpul. n timp ce am cercetat nainte, adic ? A ncuviinat. Da. Sub cas exist o pivni. Cred c se folosea pentru depozitat vin nainte. Ciudat c nu m-am gndit pn acum. n dormitor este o trap. Am cutat n dormitor, am dat covorul la o parte i bineneles c am gsit trapa. O scar de lemn ducea n jos i nu era nevoie de mare cercetare s-i dai seama c n pivni se dormise i se locuise, deoarece exista un pat de campanie, nite pturi i o veioz electric.

54

Deci aici sttuse ascuns Veddle. Locul era bine aerisit i ar fi putut s stea acolo fr s-i dea cuiva prin cap timp de o sptmn. Am gsit o cutie de biscuii, vreo ase sticle de ap mineral i o bucat de cacaval ntr-un dulap n spatele patului. Nu exista nici o alt indicaie. Am urcat treptele, am nchis trapa i am chemat un ofier s stea de paz. Dl Voss i cu mine ne-am ntors n cas. Trebuia s-i telefonez inspectorului ef i s-l rog s-mi mai trimit nite oameni. Dl. Voss a trebuit s-o ia cu scaunul su pe alt drum. A luat-o pe un drum ctre teras, dar m atepta cnd am urcat scrile. Atunci a fcut o sugestie care m-a uluit. Cnd spun m-a uluit, vi se creeaz probabil o impresie greit. Nimic nu m uluiete, dar era destul de neateptat. Se poate c povestea morii lui Veddle s nu ajung n ziare ? a ntrebat. De ce naiba, domnule Voss ? S-a uitat la mine gnditor. Probabil c te gndeti c nu snt ntreg la minte, dar cred c dac tirea este reinut astzi, mine diminea l ai n mn pe asasin. Nu putea s-mi dea nici un motiv. Nu-mi plac oamenii care snt misterioi, deoarece n nou cazuri din zece nu au de ce s fie misterioi. Apoi i-am spus despre bucata de hrtie care fusese gsit pe ru. Inspectorul ef mi spusese c snt un btrn vorbre. Poate c da; dar mi ddusem seama c cel mai greu mod de a rezolva un caz ca sta este s taci din gur - atunci am crezut c este momentul s vorbesc. A luat hrtia pe care o aveam n buzunar i a examinato. Da, este scrisul lui Veddle, a spus n cele din urm. Evident este o parte dintr-o poveste mai lung. M ntreb ce s-a ntmplat cu restul ? Era un lucru pe care i eu doream s-l aflu.

55

Capitolul IX
Am dus scrisoarea n birou i am examinat-o atent i apoi, cu permisiunea domnului Voss, l-am chemat pe majordomul su. Vzusem un telefon n csu i doream s tiu dac este conectat la cel din cas. Majordomul mi-a spus c nu i mi s-au luminat o mulime de lucruri legate de moartea lui Veddle. Am chemat centrala din zon i am pus o serie de ntrebri. Desigur, nu putea rspunde pentru c abia intrase de serviciu. Peste o or, cnd luam micul dejun, am fost chemat la telefon. Centralista avea toate datele de care aveam nevoie. De la telefonul din csu se primise un mesaj pe la zece n seara anterioar i se ceruse un numr la Londra. Veddle vorbise cam ase minute, dar centralista nu tia cu cine. Se tia numrul, deci am aflat uor c era un mic hotel lng gara Paddington. Nu locuia nimeni cu numele Wills, dar portarul lsase scris c un anume domn Staines fusese cutat la telefon pe la zece seara. Dl. Staines nu era la hotel atunci cnd am telefonat eu. Nu am vrut s risc aa c am luat legtura cu Yard-ul imediat i am trimis doi ofieri s-l ridice pe dl. Staines i s vad ct de mult seamn cu Wills. Cnd m-am ntors, dl. Voss elaborase deja o nou teorie care semna aa de mult cu a mea nct m ntrebam dac nu vorbisem cu voce tare. Snt sigur c i Wills este amestecat n asta, a zis. Nu m-a mira s fie cel care i-a furat barca lui Garry Thurston majordomul mi-a spus c a fost gsit amarat pe Flash. n cazul acesta, am spus eu, Wills a auzit ultimele cuvinte ale fratelui su. Dar de ce a plecat fr Veddle este un mister. Voss a revenit la povestea cu publicitatea i prea foarte cinstit. Sooper, trebuie s-i dai seama c am o minte de om de tiin. Poate nu snt un bun detectiv, dar am darul de a
56

deduce. De cnd nu-mi mai pot folosi picioarele mi-am petrecut timpul rezolvnd probleme mai complicate dect asta. Mai mult dect oricnd, cred c dac ziarele nu scriu despre uciderea lui Veddle pn mine ai asasinul. Vrei s spui c l-a ucis Wills ? am ntrebat A dat din cap. Bineneles c nu. Wills era sigur complice. A venit pe ru cu barca azi noapte ca s-l ia pe fratele lui. Ai verificat la centrala telefonic, nu-i aa ? Fr s m fi micat din aceast camer s mi se fi spus ceva de ctre cineva care v-ar fi ascultat conversaia, pot s spun c ai ntrebat la central ce mesaje s-au schimbat azi noapte ntre csu i o destinaie necunoscut. Am rnjit. Nu, nu fac presupuneri, v spun sigur, a spus dl. Voss i faa lui era din ce n ce mai roie, prul alb i era zbrlit de emoie. i pun pariu c ai aflat c l-a sunat pe fratele lui, sau dac n-ai aflat i spun eu c aa este. L-a rugat pe fratele lui s vin s-l ia. Iar fratele lui a venit cu barca. De ce nu pe osea ? Drumurile snt supravegheate, nu ? Ce anse are o main s treac pe o distan de o mil de acest loc ? Nu, a venit pe ru, probabil cu o barc cu vsle - trebuie s fi avut o barc cu vsle ca s poat ajunge s fure ciudenia lui Garry Thurston. A adus-o pn unde ai gsit-o i s-a ntlnit cu fratele lui care probabil s-a ntors la csu s-i ia valiza sau ceva. Ai gsit vreo valiz, apropo ? Cred c da. Se poate s-i fi dat povestea crimei lui Wills care a plecat cu barca cu rame naintea celei cu motor convins c fratele lui o s scape. Nu vd de ce s ascundem aceast poveste de pres, am spus. Chiar nu vezi ? Vocea lui Max Voss era foarte linitit. Eu, da ! Doi oameni au fost ucii, amndoi de aceai mn. A btut n mas, accentund fiecare cuvnt. Singura
57

persoan care cunoate asasinul este Wills. Public vestea c Veddle a fost gsit mort i Wills va iei la suprafa i va avea aceeai soart ca i Field i fratele lui ! Era un punct de vedere nou. Nu m gndisem c Wills se ascunde de altcineva dect de Superintendentul Minter. Mie nu-mi place ca teoriile mele s fie rsturnate de altcineva. Nimic nu m deranjeaz mai mult dect s lucrez un caz pn cnd fiecare amnunt este clar i apoi cineva s-mi arate c ceva nu este n ordine. Dar dl. Voss era un om pe care l respectam i cu ct l vedeam mai mult cu att l respectam mai mult. N-am ncredere n detectivii amatori, cei despre care citeti n cri, dar dac ar trebui s lucrez cu unul din ei a vrea s semene ct mai mult posibil cu dl. Voss, pentru c fr ndoial i mergea mintea. M-am gndit c Marjorie Venn ntrziase cnd a aprut la Lone House n dimineaa aceea, dar adevrul este c m sculasem aa de devreme nct ora zece dimineaa mi se prea mijlocul zilei. Fcusem o copie dup ceea ce scria pe hrtie i i-am artat-o. A fost uimit, dei i-a amintit cteva ocazii cnd Veddle a ncercat s fac cunotin cu ea. Fusese o dat la un cinema la Reading (ntr-o smbt dup amiaz i se dusese la Reading cu autobuzul) i Veddle se aezase lng ea. O vreme nu i-am spus c omul este mort. De fapt a aflat de la unul dintre servitori i a venit la mine foarte tulburat. Vedeam c povestea o calc pe nervi i m ntrebam dac s nu-i dau voie s plece la Londra. Avocatul domnului Field urma s vin n ziua aceea i deoarece motenise banii domnului Field putea s-i permit s stea la cel mai bun hotel din ora i tiam c avocatul i va da bani cash. Dar cnd am fcut propunerea nici nu a vrut s aud de ea. Vorbind ntmpltor de Garry Thurston am neles de ce nu voia s plece. Am vzut-o roind i am bnuit c ea i Garry snt prieteni mult mai apropiai dect recunosc. Cred c a bnuit ideea mea pentru c a schimbat subiectul.
58

Nu snt de loc nervoas i ar fi mai bine s stau aici pn cnd se termin povestea asta ngrozitoare, a spus. Nici nu m gndesc s plec nainte ca toate afacerile domnului Field s nu fie puse la punct. n dup amiaza aceea am avut o lovitur. Inspectorul nostru ef este un om foarte amabil, dar nu este un om sensibil. Pentru c dac ar fi fost nu l-ar fi trimis pe Superintendentul Gurly s exercite ceea ce el numea un control general. Gurly mi este superior. Nu am nimic de spus mpotriva lui; este un tat bun i un so acceptabil. Este gras i mie nu-mi plac oamenii grai, dei am cunoscut unii cu care mam neles. Cu Gurly ns nu m puteam nelege de cnd eram amndoi simpli poliiti. Era genul de om care le tie pe toate, numai c nu tie ct de puin tie i bineneles cnd a venit primul lucru pe care l-a fcut a fost s schimbe totul, s dea ordine oamenilor mei i n general s fie cumplit de nefolositor. Fusesem n multe cazuri cu Superintendentul Gurly dar nu gsisem un mod de-a m nelege cu el. Dac lsai cazul balt i te ntorceai la Yard nsemna c trebuie s te ntorci peste cteva zile i s repari tot ceea ce fcea el plin de cele mai bune intenii. Dac te plngeai efului, i se spunea: tii cum este el, vezi cum faci. S-a nvrtit prin cas pn trziu i dup ce a intrat n birou, a spus: Cred c am s iau alupa i am s m duc pe ru n jos, Minter. tii s noi ? l-am ntrebat, dar cnd mi-a spus Nu mi-am dat seama c nu are rost pentru c oamenii grai plutesc. Aranjasem s dorm n seara aceea la Lone House i dup ce s-a terminat cina Gurly s-a ntors plin de idei ca un ou stricat de parfum. Marjorie Venn se ntorsese la ea acas, aa c am putut s folosesc toate cuvintele urte pe care le doream fr s jignesc pe nimeni. Oricum nu-l puteai jigni pe
59

Gurly cu una cu dou. Dac am vrut vreodat s omor pe cineva a fost el cnd a spus: Am toate firele n mn, Minter - de fapt, cred c mine diminea pot s emit un mandat. Minunat, am spus. Dumneata afli totul ntr-o jumtate de or. Cine l-a ucis pe John Field ? S-a uitat la mine i a dat din cap i tiu c atunci cnd Gurly d din cap are s spun o prostie att de mare nct ori rzi ori i se face grea. O fat, a zis. Am cscat gura la el. Cine ? Miss Marjorie Venn ? A dat din cap. Nu i se pare evident ? a ntrebat. M mir c nu i-a venit ideea asta mai devreme, Minter. S-a sprijinit de mas, dar este att de gras nct a scrit. Simeam c i eu crp. Era n cas cnd s-a comis crima, nu negi asta. Era nchis n camer, da, dar ce o putea mpiedica s ncuie ua i s arunce cheia pe fereastr ? Singurul lucru care putea s-o mpiedice este faptul c aceast cheie era n buzunarul celui mort, am zis, dar el nici n-a clipit. Poate c erau dou sau trei chei, a spus. Cine beneficiaz dup moartea lui ? Ea ! Se tie c nu-l plcea, Minter. Are un iubit n vecini. N-am aflat nc cine este... i-ar mai fi trebuit cinci minute, am spus, dar, bietul om, genul acesta de lovituri nu-l atingeau. A fost ucis cu sabia din Tuna, a nceput iar, dar l-am oprit. Omul care l-a ucis pe John Field i-a lsat amprenta piciorului gol afar n faa uii. Nu a fost o femeie, ci un brbat. Sooate-i prostia asta din cap, Gurly. Vreau s-i pun dou sau trei ntrebri, a spus i a scos din buzunar o agend pe care cred c o umpluse deja. Vrei s-o aduci aici ?
60

A plecat, am spus rece. Atunci trebuie adus napoi.

61

Capitolul X
Cnd Gurly este ntr-o asemenea stare nu te poi nelege cu el. Avea tot dreptul s doreasc s-i pun ntrebri lui Marjorie Venn i nu puteam s-l opresc. Pe de-o parte ar fi sunat ru n raportul lui dac i-a fi pus vreun obstacol n cale, aa c dup ce am ncercat s-l conving s lase lucrurile pn a doua zi am fost de acord s m duc cu el pn acolo unde locuia Miss Venn. Pn diminea poate fi plecat, a spus Gurly. Mi s-a prut o pierdere de timp s-i rspund. O main a poliiei ne-a dus n satul n care Marjorie Venn locuia la o vduv care avea un mic magazin. Marjorie avea cele dou camere bune ale casei pe care i le mobilase singur, dup cum mi spusese. Magazinul era nchis, dar am btut la ua propietresei i i-am spus de ce venisem. S-a uitat la noi surprins. Miss Venn a plecat la Londra - a plecat acum o or i jumtate i i-a luat toate lucrurile cu ea, nu se mai ntoarce. Nu puteam s cred c Marjorie Venn plecase fr s-mi spun nici o vorb, mai ales dup ce mi spusese n dup amiaza aceea. mi ddusem toat osteneala s-o conving s plece la Londra, dar spusese c rmne pun cnd se vor clarifica toate problemele lui Field i, iat, fr nici cel mai mic anun plecase. Ce i-am spus ? a zis Gurly. Am tiut eu, biete. N-ar fi trebuit s-o scapi din vedere... Nu i-am dat nici o atenie. Cum a plecat ? Cnd s-a hotrt ? am ntrebat-o pe vduv. Dup cte povestea, i se adusese un bileel i plecase fr s-i pun nici plria. Fusese plecat de un sfert de or i cnd s-a ntors prea agitat i s-a dus direct n camera ei i a nceput s-i fac bagajele. Proprietreasa tia asta pentru c urcase cu un pahar de lapte pe care fata l bea de
62

obicei nainte de a merge la culcare. A gsit-o punndu-i lucrurile n valiz i Marjorie i-a spus c fusese chemat la Londra de urgen i c urma s vin s-o ia o main. A venit peste cteva minute. Proprietreasa nu tia ce fel de main, pentru c venise prin sat i trsese pe partea opus a drumului i nu-i vzuse dect farurile din spate. Marjorie i dusese valiza pn la main i-i pltise femeii banii de chirie. Asta-i tot ce tia proprietreasa. M-am dus la hanul din sat, dar n-am gsit pe nimeni care s fi vzut maina. Nici mcar poliistul din sat nu putea da nici o informaie. Dei satul nu era pe o osea principal treceau multe maini pe strad. Vestea m-a nucit, dar Gurly se neca de bucurie. Ce i-am spus ? a strigat el. Ea este ! A aflat c snt aici i... E suficient s se sperie orice femeie, am mrit la el, dar nu cineva ca Miss Venn. Ne-am dus cu maina pn la primul post de control, dar n-au putut s ne spun nimic. Trecuser un numr de maini, dar nici una att de suspect nct sergentul de serviciu s-o opreasc. Maina se poate s-o fi luat-o pe un drum ocolit, a sugerat Gurly. Mcar asta era o sugestie inteligent. Erau o duzin de drumuri laterale, dar dac nu se plimba n cerc maina trebuia s treac printr-unul din baraje. Mergnd napoi spre cas, Gurly i-a dat drumul - era mai mult dect mi aminteam vreodat. Aa se ntmpl ntotdeauna - evidena scap unui poliist obinuit, a zis. n clipa cnd am venit, bnuielile mele au czut asupra fetei. M-am gndit n multe feluri i am ajuns la concluzia c singura persoan care ar fi putut s-l ucid pe Field... i s-l mpute pe Veddle ? De ce nu ? a rspuns Gurly.
63

Era genul de om care, dac intra ntr-o controvers i se trezete ncolit, ridic vocea. A strigat tot drumul pn la Lone House. Dup cte tiam, fata nu avea prieteni la Londra i singurul lucru de fcut era ceea ce fcuse Gurly - s se transmit o descriere la toate hotelurile i s ne anune sosirea ei. Gurly ar fi trimis un ordin de reinere i arestare dar l-am oprit. Oricum este poliist i nu voiam ca Scotland Yard-ul s pice prost. Din toate cutrile noastre din acea zi unul sau dou lucruri importante ieiser la lumin. Primul c Veddle era omul care trsese n mine i n Max Voss. Folosise un pistol automat. Cartuul i arsese i i negrise mna. ncercase s ndeprteze pata dar era vizibil; drept dovad a teoriei mele am gsit n csu o cutie n plus de muniie. Gurly i cu mine ne-am dus mpreun i am fost invitai la mas de dl. Voss. nainte de a merge i-am spus superintendentului despre rugmintea domnului Voss i bineneles a avut o prere diferit de mine. Snt de acord - se face prea mult publicitate cu problemele poliiei, Minter. Reporterii vin i preiau o poveste senzaional i culeg tot meritul nostru. Era totui ceva curios n crima de la Lone House - nu apruser dect doi reporteri din zon. De obicei, n cazuri de felul acesta toat zona este plin de ziariti, dar trebuie s v amintii c nu s-a numit Misterul casei singuratice n primele dou trei zile. n afara poliiei numai patru oameni tiau cum fusese comis crima - nici mcar servitorii nu tiau dect c domnul Field fusese gsit mort, pentru c erau toi plecai la ora crimei i i-am fcut s pstreze secretul promindu-le c nu-i vor pierde posturile (Miss Venn a fcut asta pentru mine) dac vor tcea din gur. Aa c nu cred c povestea ajunsese n pres, dei am aflat mai trziu c un reporter local telefonase ceva unui ziar de sear.

64

Mai era un motiv pentru care credeam c presa nu va pomeni despre uciderea lui Veddle. Marile cazuri ale poliiei merg de obicei cte trei i tocmai atunci cazurile Tinnings ocupau o grmad de loc n ziare - era vorba despre o otrvire n care era implicat o actri la mod i dup cte tiam toate vedetele presei londoneze erau grupate ntr-un orel la nord de Londra unde locuia suspectul. Dar, dup cum am spus, nu aveam dreptate. Una dintre primele ntrebri pe care mi le-a pus dl. Voss cnd am intrat a fost dac este ceva despre uciderea lui Veddle n ziarele de sear. I se trimiseser toate de la Londra i nu era nici o referire la crim, dar se temea s nu fie n ediiile de mai trziu. Nu puteam s-i spun pentru c nu citisem ziarele dect dac prezentau un proces n care un judector se referea la mine n mod special. A doua zi am aflat c pe prima pagin a unui ziar de sear se etalase toat povestea. Desigur, Gurly i dl. Voss s-au mprietenit. Gurly are o slbiciune pentru cei cu bani. l rugseam s nu discute cazul cu Voss, pentru c nu doream s-i fac probleme; dar nu ne aezasem la mas de cinci minute cnd Gurly a nceput s-i prezinte teoriile i deduciile. Cunoatei fata, domnule Voss ? Voss s-a uitat la el rapid. Miss Venn ? Da, de ce ? Gurly a zmbit i i-a rschirat mnile lui durdulii. Cine altcineva ar putea fi ? Am crezut c Voss o s aib un atac. Nu vrei s-mi spunei c o bnuii pe Marjorie Venn.... Cred c a vrut s spun ceva urt dar s-a abinut. Ba da, a spus Gurly, i faptul c a disprut astsear... Voss s-a ndeprtat de mas i s-a holbat la colegul cel greu de cap. A disprut ? Ce vrei s spunei ?
65

Am crezut c este timpul s intervin. A plecat, domnule Voss - a plecat n mare grab. Cnd ? A ntins minile, a apucat marginea meseii i a tras scaunul pe rotile napoi unde fusese i prea s-i fi trecut suprarea. Gurly i-a spus, deoarece Gurly este genul de om care dac nu vorbete moare. Spune-mi doar ce s-a ntmplat cu aceast tnr. M intereseaz foarte mult; de fapt doream s te rog s mi-o prezini. Ar putea dori s lucreze... S lucreze ! a zis Gurly. Dar dragul meu, asta-i problema - ea este motenitoarea. A lui Field ? N-am vzut niciodat o asemenea privire plin de nencredere pe faa unui om. I-a lsat toi banii, a continuat Gurly repezindu-se pe drumul rezervat celor sraci cu duhul. Asta-i prerea mea. Avea totul de ctigat prin moartea lui... A continuat s trncneasc, dar Voss nu-l mai asculta. Se uita fix la mine. Nu mi-ai spus aceste lucruri, domnule Minter, a spus. Ce veti uimitoare. De ce i-a lsat toi banii ? Era ceva n neregul ? Fiecare ntrebare era ca o pocnitur de bici i pentru c nu voiam s explice Gurly, i-am spus exact att ct consideram c trebuie s tie cineva din afar. L-am vzut rsuflnd uurat nainte s fi terminat. Contiina, deci ? Tatl fetei a fost asociatul lui, zici ? Asta complic lucrurile. i rstoarn soluia favorit ? l-am ntrebat i a dat din cap. Apoi, fr a ne preveni, a schimbat subiectul. L-ai mai vzut pe Garry Thurston ? N-a fost azi pe aici. Cred c ar trebui s afle despre dispariia domnioarei Venn - i-ai spus ?
66

L-a chemat pe majordom care a venit cu telefonul; avea un fir lung i la capt o fi pe care a introdus-o n priza din perete. N-am spus nimic. Doream s tiu ce va spune domnul Garry Thurston i a fi dat orice s pot asculta i s-i aud reacia - sta-i cuvntul, nu ? Voss a btut nervos n furc i a obinut imediat legtura. A pus una sau dou ntrebri i mi-am dat seama c vorbete cu un servitor. Garry s-a culcat. A acoperit receptorul cu mna. Crezi c ar trebui s-l trezesc ? nainte de a-i putea rspunde, vorbea iar. Da. Spune-i c vreau s vorbesc cu el. Este foarte urgent. A ateptat puin apoi a zis: Bun ! Tu eti Garry ? Voss la telefon. A tcut o vreme, ascultnd ce-i spunea Thurston la cellalt capt. Da, a spus n cele din urm i apoi iar da. La un moment dat a ncercat s-l ntrerup pe Thurston dar nu a pus ntrebarea pe care tiu c o avea pe buze. L-am vzut palid, a ncruntat din sprncene, dar n-a spus nimic din care s deduc despre ce vorbea. Apoi, spre surprinderea mea, a spus: n regul i a nchis telefonul. I-a dat telefonul majordomului i mi-a ntlnit privirea. Ei bine, am spus, se pare c nu l-ai anunat despre Miss Venn ? N-a rspuns o vreme ci m-a privit. Nu, nu i-am pus nici o ntrebare, mi-a spus tot ce doream s tiu, a zis. Miss Venn s-a dus la Londra sftuit de Garry Thurston. S-a dus pentru c el a crezut c ea este n pericol i... Pac ! Geamul ferestrei s-a spart i s-a fcut achii. Ceva a lovit sticla din faa lui i i-a retezat gtul ca i cnd l-ar fi tiat

67

un cuit. Pentru a doua oar n douzeci i patru de ore cineva trgea n el.

68

Capitolul XI
Ct de repede poate gndi un om? Nu trecuse nici o secund ntre focul de arm i momentul n care am srit n picioare, am cltorit aproximativ douzeci de mii de mile, am trecut n revist viaa lui Field i am revzut fiecare detaliu al uciderii sale i am tiut cine este criminalul. Am tiut cine este stnd la acea mas pe jumtate ntors ctre fereastra zdrobit. tiam de ce fusese folosit acel semnal fumigen n pdurea Tadpole i de ce gsisem amprenta unui picior de brbat n faa biroului lui Field. O secund ? Poate o zecime de secund. Nu pot s-l nedreptesc pe Gurly - ieise din camer nainte de a zice ps i nu eram departe n urma lui. Am zburat pe hol, pe teras - nu se vedea nimeni. Locul era negru ca smoala, nu se vedea nimic. Singura sperana erau oamenii care erau de paz pe malul rului aproape de pdure, poate au auzit mpuctura i l-au vzut pe cel care trsese, dar dei au venit n grab spre cas nu s-au ntlnit cu nimeni. Era aproape ora unu cnd am plecat de la Voss. Am vrut s-mi instalez oamenii n cas dar nici vorb cu Gurly. Stau eu cu dl. Voss, a spus, i dac nu snt la fel de bun ca doi poliiti obinuii ar fi timpul s ies la pensie. Aveam prerea mea despre acest subiect dar nu i-am spus-o. Dar l-am luat de o parte i i-am spus c pentru urmtoarele dousprezece ore nu trebuia s-l scape pe Voss din ochi. Ar fi bine s ai arm, i-am spus. A hohotit de rs. Dac-l vd pe cel care a tras o s-i par ru chiar dac ar avea dou arme. Ceea ce era minunat dar nu m-a impresionat de loc. A intrat n dormitorul lui Voss i a tras jaluzelele. I s-a adus un pat de campanie i de ndat ce Max Voss a intrat n camer i-a pus patul de-a latul uii.
69

O mulime de oameni cred c am curaj, dar nu am. mi era puin team cnd am mers spre Flash, dei erau doi poliiti cu mine, pentru c tiam c undeva n ntuneric pndea cel care ncercase s-l ucid pe Voss. Muream de somn, dar nainte de a m culca mai aveam cteva treburi de fcut, i una dintre ele era s m uit la banii pe care i gsisem n buzunarul lui Veddle, s-i numr i s-i sigilez gata de a fi trimii la Yard dimineaa. Numratul banilor mi-a luat mai mult dect am crezut era ora dou - deoarece banii vorbeau i-mi confirmau ceea ce gndisem n clipa n care s-a tras. La dou jumtate eram n pat, dar nu puteam s dorm. S fii peste msur de obosit este la fel de ru cu a nu fi obosit de loc. Stteam gndindu-m la Veddle i John Field i la Marjorie Venn, mult mai des dect la oricare dintre ei doi. M-am gndit s m scol i s-mi fac ceai sau s beau ceva tare, dar m-am ntors pe partea cealalt ncercnd s dorm. Ca msur de prevedere mi pusesem oamenii la jumtatea drumului ntre cas i pdurea Tadpole. Nu tiu dac m bucur sau mi pare ru c am fcut asta. Nu puteam s dorm. Eram ca o zdrean, m-am sculat i m-am dus la fereastr. ncepea s se crape de ziu. Era suficient lumin ca s apar umbre. Am crezut c este un copac n mijlocul pajitii - un copcel pe care nu-l observasem - cnd am vzut c se mic spre marginea apei. Cine eti? am strigat. Stai c trag. Nu aveam arm, dar am crezut c ameninarea va fi suficient. Apoi am vzut c era o femeie care alerga spre ru i inima mi-a srit din loc pentru c am recunoscut-o n lumina zorilor - era Marjorie Venn ! M-am repezit afar din camer, am aprins luminile i am alergat pe scri. Ua care ducea spre pajite era larg deschis, la fel i ua biroului. Cnd am ajuns pe pajite nu se vedea nimic. La marginea rului nici urm de barc.

70

Am fluierat dup cei doi oameni. nainte s vin ei am venit napoi n cas i am intrat n birou. Ua seifului era larg deschis. n seif fuseser un numr de documente i nu puteam s-mi dau seama dac fusese luat ceva. Apoi, uitndu-m spre emineu am vzut o grmjoar de cenu care mai fumega nc. tii cum arde hrtia: literele snt strlucitoare pe un fond negru. Nu aveam nevoie de ochelari pentru a-mi da seama c cenua care fumega era testamentul lui John Field, testamentul n care i lsase toi banii lui Marjorie Venn. mi aminteam c era n seif. mi aminteam c Marjorie avea o cheie de la seif i o cheie de la ua din fa. Cnd am terminat am auzit c eram strigat de pe malul apei i le-am ordonat s traverseze deoarece barca cu motor era pe partea cealalt a lacului. Nu vzuser pe nimeni, nu auziser nimic, dect strigtul meu. Se luminase i lucrurile erau mai vizibile. Eram sigur c era imposibil s-o mai prind pe Marjorie, aa c, dup ce leam dat oamenilor nite ordine m-am ntins pe canapea i am adormit n cteva minute. Cred c unui btrn nu-i trebuia aceeai perioad de somn ca unui tnr. M-a trezit cnd ceasul din birou btea apte. Luasem un capac de sticl care se afla peste o lucrare sculptat n filde i o pusesem peste cenua din cmin nainte de a adormi. Natura documentului era la fel de clar ca i lumina zilei. Era testamentul i m ntrebam dac un testament ars poate fi dovedit. Dar oare Marjorie Venn dorea s-l dovedeasc ? O clip m-am ntrebat dac ea sau negresa arseser o avere. Nu - nu o puteam confunda pe Marjorie. n timp ce servitorii pregteau micul dejun, m-am aezat la mas, am luat nite hrtie i am scris cazul aa cum l vedeam eu. Asta este o slbiciune de-a mea. Vreau s fie totul n ordine. ntr-o jumtate de or tot cazul mi era limpede. Exact ceea ce fusese nceputul problemelor i care pentru mine era sfritul. Nu era un document foarte lung:
71

mi-au trebuit nou minute s-l citesc inspectorului ef (l-am sculat din pat) i s-mi primesc instruciunile de la el. eful nostru este un om foarte rezonabil care are ncredere n subalternii si i se pare c nu-l trimisese pe Gurly, ci Gurly venise din proprie iniiativ cu promisiunea c nu se amestec n treburile mele. Poate c eful minea, dar suna adevrat. Am terminat de vorbit la telefon, m-am dus sus, am fcut baie i m-am ras. Cnd am eobort cei doi paznici de noapte ateptau s fie eliberai din post. Dac se ateptau si trimit la culcare au avut o dezamgire. Am traversat lacul cu ei i ne-am dus mpreun acas cu dl. Voss. Obinuia s se scoale devreme, iar personalul lui era deja treaz cnd ali servitori abia se ntorceau pe partea cealalt. Chiar i majordomul era la post. Dl. Gurly doarme nc, a spus. La ce or se scoal dl. Voss de regul ? am ntrebat. Mi-a spus c de obicei bea ceaiul de dimineaa la ora opt dac a stat seara trziu i la apte dac s-a culcat devreme. Tocmai i duceam ceaiul, a spus el. Gurly sforia ca un porc. Nu l-am lovit pentru c era mai n vrst dect mine. Doar m-am strmbat la el de cteva ori - asta nu jignea pe nimeni. I-a trebuit mult s se trezeasc. Bun, Minter, a mormit. Nu era n cea mai bun form dimineaa. Ce face ? I-am spus c am venit s-l vd pe Voss, aa c s-a dat la o parte. Nu l-am auzit toat noaptea, a spus, n timp ce eu bteam la u. Se pare c nu ne aude nici acum, am spus i am btut iar. Nu s-a auzit nici un rspuns. Am btut cu pumnii, dar n-am primit nici un rspuns. Uitndu-m pe gaura cheii, am vzut c era cheia n broasc
72

i l-am trimis pe majordom dup o bar. tiam c era una pe coridor. Cu bara am forat ua i am intrat. Camera era goal, luminile erau aprinse, iar perdelele trase mpiedicau s intre lumina zilei. Dar camera era goal iar n pat nu se dormise. Max Voss dispruse la fel de complet i de misterios ca i Marjorie Venn!

73

Capitolul XII
Trgnd perdelele, am vzut jaluzelele deschise i una din ferestre larg deschis. Nu era nici o scar sprijinit galerie. tiam asta pentru c a fi vzut-o venind spre cas. Gurly tremura de emoie. Cum l-au luat ? Este un om greu de crat i n-am auzit nici un sunet. Uit-te la balustrad, probabil are snge pe ea... i ddea ordine majordomului cnd am plecat. Mi s-a adus maina lui Voss n fa i m-am dus direct la Garry Thurston. Bnuiam c va fi treaz i aa era. Se plimba pe pajitea din faa casei, cred c era afar de o bucat de vreme, pentru c purta pantaloni de tenis i mi-a spus calm c se rcorete dup un set. Doamna Field joac tenis ? l-am ntrebat rece i a zmbit. Doamna Field a plecat la Londra asear, ca i fiul ei, mi-a rspuns. Mi-a spus tot ce doream s tiu. Nu a fost foarte plcut pentru mine, dar nainte de venirea ei credeam mai ru. ntr-un fel m-am rstit la el. Parc ar fi capitolul nti dintr-un roman de groaz, am spus. Ultimul capitol, a rspuns. Sper c nu v-am creat prea multe probleme domnule Minter - n-am avut intenia. Adevrul este c au fost cteva zile ngrozitoare i am fost aa de preocupat de propriile mele probleme nct nu prea mi-a psat de sentimentele altora. Ce mai face dl. Voss ? Nu i-am rspuns. Doreai s m vedei pentru ceva anume ? Da, am spus. Tinere, te previn c umblu dup un criminal. N-am nici un respect nici pentru dumneata, nici pentru conacul dumitale sau pentru banii dumitale...
74

Orice este al vecinului tu, a zmbit. mi dau seama de asta, domnule superintendent. Te pot ajuta pn la un punct i-i pot spune adevrul pn la un punct. Dincolo de asta, nu mai promit nimic. A tras dou balansoare i punndu-le unul n faa celuilalt, s-a aezat ntr-unul din ele. Nu aveam chef s stau, iar un om care st n picioare are un avantaj asupra celui pe care-l interogheaz. Unul dintre cei mai buni avocai din barou mi-a spus asta. Asear, am spus, Miss Marjorie Venn a plecat de acas n mare grab... ntr-o main, a spus Garry Thurston. Cineva i-a trimis un bileel i acel cineva eram eu. Doream s-o vd n mod deosebit i aveam s-i spun ceva care a fcut-o s plece cu mine. Francheea lui mi-a tiat respiraia. Dumneata ai adus maina pentru ea ? A ncuviinat. Ai dus-o la Londra ? Nu. Unde ai dus-o ? am ntrebat. S-a uitat ctre cas. Este aici - de fapt este aici de asear. i n-a prsit de loc casa azi noapte ? am ntrebat sarcastic. Ct despre asta, nu pot s v rspund, a spus Garry Thurston. Dac a plecat cu mine noaptea, putei fi sigur c a avut un motiv foarte bun. Nu este genul care s fac ceva fr motiv ntemeiat. Obrznicia lui m-a lsat fr grai. Este n cas - pot s-o vd ? A ncuviinat. Se schimb. Am jucat tenis toat dimineaa. V-ai apropiat de casa lui Voss ? am ntrebat. A dat din cap. Nu.
75

tii unde este Voss acum i cine l-a luat ? S-a uitat la mine drept. V-am spus tot ce aveam de gnd s v spun, a zis. Din fericire nu m putei pune ntr-o camer de tortur; mai mult dect att snt foarte bogat i influent. Asta nu pentru c v-ar impresiona, Sooper. Cnd spun asta v fac un compliment. Dar superiorii dumitale nu vor face greeala de a m trimite n judecat dac nu avei o baz foarte bun. Nu i-am ucis nici pe John Field, nici pe Veddle. Nu am tras n dumneata. Cred c Veddle a fcut-o. De fapt n-am fcut nimic pentru care s fiu urmrit de lege. L-am lsat s termine i am spus: Sntei sigur, domnule Thurston ? am ntrebat linitit. Sntei absolut sigur c n ultimele opt ore nu ai fcut nimic pentru care v pot bga la rcoare ? A zmbit iar. Poftii la micul dejun, a zis, dar nu aveam de gnd s-l las s m duc. Doream s vd fata i nu s-a opus. A cobort n bibliotec la cteva minute dup ce m-am aezat. Marjorie Venn era foarte palid, dar n-am vzut niciodat o fat mai calm i mai sigur de sine. Arta cum n-o mai vzusem nainte, cum s spun, senin i mi se prea nou. Mi-a zmbit cnd a intrat i mi-a ntins mna. Pentru c nu eram Gurly i-am luat-o. i acum, tnr doamn, poi s-mi explici ce ai cutat la mine acas n puterea nopii ? Urma s fie casa mea, a spus tremurndu-i buzele. Da, nu neg, am intrat n birou, am deschis seiful i am ars testamentul domnului Field. De ce naiba ? am ntrebat-o. Pentru c nu doream banii. Snt ai soiei lui. Datorit devotamentului ei Field a descoperit mina. Fiecare bnu i aparine ei i fiului ei. Ar fi fost simplu s accept testamentul i apoi s-i transfer banii i proprietatea ei, a continuat, dar
76

n-am vrut ca numele meu s fie asociat de cel al domnului Field n nici un fel. Nu-mi puteam lua ochii de la ea. i preferi s fii srac ? Miss Venn nu va fi srac, a intervenit Garry. Din dou motive, dintre care unul este c urmeaz s ne cstorim sptmna urmtoare. Mi-am jucat asul. Cu consimmntul tatlui dumitale ? am ntrebat-o i i s-a schimbat culoarea. Da, a spus cu voce joas, cu consimmntul tatlui meu. Garry Thurston se uita la mine. i simeam privirea pe fa i m-a impresionat ideea c-l ocasem puin. Apoi am lsat la o parte toat prietenia i am nceput s-o ntreb. Orice alt fat ar fi fost zguduit dar mi-a rspuns att de inteligent nct peste o jumtate de or nu tiam mai mult dect la nceput i nici nu-mi dduse ceva de care s m leg i s-o fac s vorbeasc. Cnd m-am ntors la Hainthorpe, Gurly adunase jumtate din poliia din Berkshire i organizase o cutare n stil mare. Caut o fntn. Trebuie s fie un parc pe undeva. Un grdinar mi-a spus c a auzit c exist. Ce s faci cu o fntn ? am ntrebat. S-au oprit robinetele ? Dar era genul de om care are nevoie de o fntn i de un cadavru pentru a ncheia un caz. Adesea cred c Gurly i-a format ideile despre munca unui poliist din povetile alea senzaionale care snt att de populare acum. Nu m-am ostenit s caut fntn, dar am fcut un apel telefonic, pe lng cel pe care-l fcusem de la Garry Thurston de-acas. tiam ct de puine anse am i nu am fost dezamgit cnd la prnz poliia inutului mi-a raportat un eec. Dar tiam c Londra lucreaz i c orice port i orice

77

tren care ieea dintr-un ora sau intra ntr-un port era cercetat cutnd un om. Dup amiaz am primit mesajul de la Bixton Cottage Hospital. Bixton se afl pe malul unui ru; ar fi unul dintre locurile cele mai sntoase din Anglia, dac n-ar fi stvilarul care furnizeaz cam optzeci la sut din accidentele ce ajung la cldirea de crmid roie numit spital. Stvilarul este un loc foarte periculos chiar i la lumina zilei i de dou ori periculos pentru un om care vslete n ntuneric ca s-i salveze viaa i ncearc s ajung la mal fr a fi observat. Cnd l-au scos din ap prea att de mort nct poliistul care-l auzise strignd i alergase dup el a crezut c nu mai este necesar respiraie artifical. Dar, fiind amator i pentru c de abia terminase un curs de prim ajutor, a ncercat i nimeni nu a fost mai surprins dect el auzindu-l pe necat respirnd. i-a revenit dup prnz i primul nume pe care l-a rostit a fost Superintendentul Minter. M-a sunat i m-am dus n mare secret la spital. Am ateptat o or pentru c doctorul nu voia s-l trezeasc i tocmai luam ceaiul cu sora ef cnd o sor a venit dup mine i m-a dus ntr-o mic rezerv. Bun, Wills ! am spus. Fratele lui Veddle zcea pe pat, mai mult mort dect viu. tiam c este speriat. Erai cam emoionat asear, l-am ntrebat. Cnd ai tras n Voss n-ai nimerit-o. N-ar fi trebuit s-l ratezi. S-a uitat ntr-o parte. N-am tras n nimeni, a spus trist. Nu poi s dovedeti c am tras n cineva. Era adevrat. Dac voiam s scot povestea de la Wills trebuia s renun la acuzaia de mpucare pn cnd va vorbi i mi se prea c este prea treaz ca s spun prea multe. Nu prea nclinat s spun nimic i mult timp a zcut evitndu-mi ochii i ignorndu-mi ntrebrile. Apoi, brusc:

78

Nu ai nimic mpotriva mea, Sooper, dect o pedeaps disciplinar - i-au dat declaraia fratelui meu ? Era n buzunarul meu. Nu cred c au aruncat-o. O am la mine din seara n care mi-a dat-o. tia c se va ntmpl ceva i spunea c nu-i asum nici un risc - scrisese toat povestea n caz c era prins sau l acuzau de ceva. Este scris pe spatele unui calendar i lipsete o pagin. Dar nu este nimic mpotriva mea, Sooper, poi s spui ce vrei despre mpuctur i poi s fii ct de bnuitor vrei, dar nu poi dovedi nimic. L-am ajutat pe fratele meu; pentru c nu avea pe nimeni. Am primit postul de la Lone House nu s-l pzesc pe Field ci s aflu ce dorea fratele meu. Era perfect adevrat ce spunea Wills, nu aveam probe mpotriva lui. Nu am gsit niciodat arma cu care a tras n Voss, dar n paginile acelea scrise n grab, pagini pe care leam citit atent n noaptea aceea, am descoperit motivul pentru care a tras.

79

Capitolul XIII
Nu voi reproduce documentul cuvnt cu cuvnt. Era lung i multe dintre afirmaiile lui Veddle nu erau corecte. Field i partenerul lui, Venn (mai trziu s-a numit Voss), au localizat o min n Africa. Venn, care era cstorit cu o fermectoare colonial a trimis-o n Anglia ca s nasc i cei doi parteneri i-au continuat cercetrile. Mina a fost localizat cu ajutorul unui ef btina cu a crui fiic s-a cstorit Field. El a ncercat, de asemenea, s-i asigure de la socrul su i un depozit de aur din sat, dar i s-a refuzat. Atunci a atacat satul conducnd un trib ostil. La vremea aceea Venn era bolnav i locuia n coliba efului. Nu-l interesa ce avea s se ntmple cu el. Auzise c soia lui murise la natere. Atunci i nc muli ani n-a tiut c scrisoarea pe care o primise fusese scris de Field pentru a-l face s se sinucid. Field s-a ntors n Anglia, imens de bogat i convins c partenerul lui murise n pdure. Nu i-a luat soia neagr cu el, dar ea, mpreun cu copilul ei, l-a urmat i l-a gsit. Fusese educat de misionari vorbea bine englez i nici ea nu tia c Voss era n via. El rtcise de la un trib la altul, neinteresat de soarta lui i netiind c partenerul lui gsise i exploatase mina pe care ei o cutaser i c atacul mpotriva satului fusese instigat de Field. A descoperit asta cnd a revenit n sat ca negustor i a primit de la eful care era pe moarte o motenire care l-a fcut foarte bogat - cea mai mare parte a depozitului de aur pentru care Field i asumase attea riscuri ca s i-l procure, pentru c riscurile erau reale. El i exploata mina cu aprobare de la guvernul congolez i aprobarea i-ar fi fost imediat revocat dac s-ar fi dat de urma sa n revolt. Fr nici un sentiment negativ mpotriva omului care-l tratase att de ru, Venn a revenit n Anglia unde accidental a aflat adevrul. Scrisoarea pe care o primise n pdure
80

spunndu-i despre moartea copilului su fusese scris de Field. Soia lui Venn murise de srcie cu un an nainte de sosirea lui n Anglia, iar fiica lui era angajata lui Field. Aproape de Lone House era de vnzare o proprietate i Voss i-a alctuit cu snge rece planul de a-l ucide pe omul care o lsase pe soia lui s moar de foame i care, din cte tia el, o folosea pe Marjorie Venn. Trebuia s-i pregteasc alibiul din vreme aa c a aprut n zon ca un om care nu mai poate merge dect cu un scaun propulsat mecanic. A modificat casa, a instalat lifturi, tot ceea ce confirm ideea de infirmitate i curnd toat lumea din regiune cunotea povestea invalidului care nu putea merge. n felul lui trebuie s fi fost un artist. Mai ntlnisem oameni de felul sta nainte dar Voss sau Venn i ntrecea cu mult. A recunoscut terenul, a decis exact n ce mod dramatic va avea loc crima i a ateptat cu rbdare s apar ajutorul adecvat. Veddle era omul: a fost pucria, total necinstit, un om care citea scrisorile stpnului i care, spre mirarea lui Venn, i-a surprins secretul. Din clipa aceea Veddle era condamnat din declaraia lui se nelege c avea impresia c era un om fcut. Voss s-a folosit de ocazie pentru a-i prezenta planul subordonatului su. I-a promis antajistului bogii inimaginabile, deoarece Veddle mai descoperise ceva, i anume c Marjorie Venn era fiica patronului su i avea s fie ntr-o zi o femeie foarte bogat. A pstrat secretul pentru sine i nu i-a spus lui Voss c tia asta. n felul lui caraghios a ncercat s-o cucereasc. Avea i el ceva mpotriva lui Field, care l btuse i a devenit foarte doritor s-i ajute patronul s se rzbune. V amintii c dl. Voss purta mereu o ciudat jachet marcat i o plrie alb ? n ziua crimei Veddle atepta n pdure mbrcat exact ca stpnul su. Cnd scaunul a intrat n pdure s-a oprit i cei doi brbai au schimbat locurile. Veddle primise instruciuni foarte minuioase. Trebuia s
81

urce dealul, s se opreasc la un anume tufi i s se ntoarc spre o anume piatr astfel nct s stea cu faa la Amberley Church. n aceast poziie putea fi vzut de la multe mile deprtare. i avea i o vedere bun asupra pdurii Tadpole. n momentul n care a primit semnalul, urma s coboare dealul n viteza a treia. Voss i alesese bine omul. Wills, detectivul care pzea, fusese ndeprtat, n clipa n care scaunul s-a micat cu Veddle pe scaun, Voss i-a aruncat haina n carouri i s-a lsat n ap. A trecut Flash-ul not i s-a ndreptat spre birou. Poate c avea un cuit, este greu de imaginat c s-a dus fr arm. Dar sabia din Tuna era uor de apucat. Field trebuie s fi fost cu spatele cnd a lovit. V amintii c Voss nu purta altceva dect costum de baie. n cteva minute era n ap i traversa Flash-ul. Era un bun nottor. n pdurea Tadpole a gsit pistolul fumigen pe care Veddle l avusese n buzunarul hainei i a tras semnalul. Vznd asta Veddle a cobort dealul i a intrat n pdure. Aici l atepta Voss - nu tiu dac s i spun Voss sau Venn. Se tersese pe cap i pe fa cu un prosop pe care l-a pus n scorbura unui copac. Apoi i-a pus haina n carouri, gulerul fals i ptura pe genunchi, astfel nct nimeni nu ar fi crezut c omul din scaun venise de la un capt al pdurii i cel care ieise pe la captul cellalt nu erau una i aceeai persoan. Aproape imediat Veddle i-a pus impermeabilul cel lung, i-a ascuns hainele i s-a ndreptat spre csua lui. n clipa n care s-a descoperit crima era nevoie s dispar Veddle. S-a aranjat totul dar Veddle nu-i asuma nici un risc. A refuzat s plece n aceeai noapte i s-a ascuns n pivni. Nu tiu cum a descoperit c patronul lui l pclea. Probabil faptul c eram eu n cas. Cnd au nceput cercetrile Veddle i-a pierdut cumptul. Am gsit banii pe care i dduse Voss pentru a pleca din Anglia. Am motive s cred c era ascuns chiar la Hainthorpe. Abia apoi s-a dus n pivnia csuei.
82

Voss avea probleme - avea nevoie de o nou surs de bani. tiu exact ce se ntmplase cnd am numrat banii gsii la Veddle - una din bancnote era ptat de cerneal; era aceeai bancnot pe care o vzusem la Max Voss. Misterul mpucturilor de noapte nu a fost niciodat pe deplin clarificat. Cred c Veddle este cel care a tras. N-a vrea s cred c Max Voss a tras n mine n pdure i a organizat un fals atac asupra sa, dar i asta este posibil. Era cineva care-i cunotea secretul. Singurul om din lume care n-ar fi trebuit s tie - Garry Thurston. Garry avea un telescop pe teras i n dup-amiaza n care Veddle s-a dus pe Jollyboy Hill n locul stpnului su, Garry Thurston l-a vzut prin telescop i l-a recunoscut. A fost descumpnit pentru c inea la Voss. Era uimit, apoi a auzit c Field are o soie negres i a aflat adresa la care locuia i s-a dus s-o caute. Ea i-a spus povestea celor doi parteneri i imediat a ghicit c Marjorie Venn era fiica lui Voss. Voia s-o scoat din povestea asta. Mai voia s i salveze viaa tatlui fetei. Nu pot dovedi dac l-a ajutat s scape, dar a plecat din Anglia i nu s-a mai ntors. Snt sigur c l-a ucis pe Veddle cu snge rece. Veddle vorbise cu fratele lui la telefon i aranjase s se ntlneasc n pdurea Todpole. i-a fcut valiza, a cobort n pdure, i-a dat fratelui su declaraia. Wills a plecat napoi spre Tamisa nendoindu-se c fratele lui vine dup el. Bineneles Voss nu dorea ca povestea cu Veddle s ajung n ziare; stia c Wills va fi pe urmele lui. Un caz ciudat, un caz nesatisfctor. Mie mi se pare c o crim este nerezolvat cnd nu este nimeni spnzurat. n acelai timp, nu mi-ar fi plcut ca Max Voss s fac plimbarea la ora nou - era totui un tip cum trebuie printre criminali.

83

Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul Capitolul

CUPRINS I..........................................................................4 II.......................................................................16 III......................................................................22 IV......................................................................27 V.......................................................................33 VI......................................................................39 VII.....................................................................45 VIII....................................................................51 IX......................................................................56 X.......................................................................62 XI......................................................................69 XII.....................................................................74 XIII...................................................................80

84