Sunteți pe pagina 1din 167

ERILOR EDGAR WALLACE THE GREEN RIBBON

Toate drepturile asupra acestei versiuni aparin editurii Vremea.

EDGAR WALLACE

SECRETUL AFACERILOR TRIGGER

TRADUCERE DE DANIELA CAR AMAN FOTEA

EDITURA VREMEA MC BUCURETI

1994

COPERTA DE SILVIA COLFESCU

I.S.B.N. 973-9162-11-8

Capitolul 1
Cel mai pasionant roman despre cursele de cai, pe care l-am scris. Edgar Wallace Urcnd agale pe Regent Street, domnul Luke zri noua cldire ce fusese terminat naintea ntoarcerii sale din cltoria n America de Sud; se opri deci cu minile n buzunare i o examin cu atenie. Deasupra ferestrelor de la primele etaje se puteau observa dou T-uri aurite aezate n chip de monogram, iar dedesubt, o panglic verde rsucit, sugernd un nod gordian. Omul surse; rezultatul era i decorativ, i discret, i comercial. Fr flamuri strlucitoare sau nscrisuri ostentative care s atrag atenia asupra priceperii domnului Joe Trigger sau a tranzaciilor sale; cele dou T-uri aurite i panglica verde se armonizau foarte bine cu intrarea de marmur, cu micile birouri de acaju i cu irurile de lmpi electrice de pe plafon. S-ar fi putut crede c era vorba de o banc sau de sediul unei companii de navigaie. Domnul Luke scoase din buzunar un ziar n cuprinsul cruia se putea citi urmtorul anun: Tranzaciile Trigger Tranzacia nr. 7 se va efectua ntre 1 i 15 septembrie. Participanii sunt invitai s-i precizeze ct mai grabnic opiunile.

Listele se vor nchide pe 31 august la orele 12 i nu se vor redeschide nainte de 16 septembrie, la prnz. Gentlemanii integri care doresc s figureze pe lista directorilor se vor adresa la: Secretariatul Tranzaciilor Trigger Firma Panglica Verde 704, Lower Street. W. 1. Luke citi anunul tiprit pe un spaiu amplu, mpturi ziarul, l bg n buzunar i i relu plimbarea.Gentlemanii integri: din aceast formulare se ghicea imediat caracterul distins al afacerilor domnului Trigger. Era mult mai uor s obii intrarea ntr-un club puin accesibil din West End dect s figurezi n registrul domnului Trigger! Luke travers Piccadilly Circus i arunc o privire ceasului din vitrina unui bijutier, se felicit pentru perfecta sa punctualitate; avea o rezerv de 5 minute. Pe Wardour Street exist un restaurant renumit pentru dineurile sale, dar care, la ora prnzului, atrage puini clieni, cci acetia prefer zgomotul i agitaia slilor aglomerate linitei unui separeu. Acest local avea trei intrri, iar Luke le tia pe toate, n ce separeu trebuia oare s intre? N-o tia exact, dar un chelner, lundu-l drept cel de al patrulea comesean ateptat, i art o u. Intr fr s bat; trei brbai, care tocmai i luau prnzul, i ridicar n acelai timp privirile. Unul dintre ei era un uria cu faa stacojie, umeri largi i pr sur, stufos. Cel de al doilea, i el solid, avea faa foarte palid i o expresie aproape la fel de ntunecat ca i culoarea hainelor sale; al treilea era scund, gras i cu cei mai mici ochi negri vzui vreodat pe o fa att de deschis.

Bun ziua i Dumnezeu s binecuvnteze aceast adunare, spuse noul sosit, nchiznd ua n urma sa i aezndu-se pe un scaun liber. Rustem nu poate veni, continu el; vaporul lui are ntrziere din pricina ceii de pe Canalul Mnecii. De ce n-o fi luat avionul? Asta nu pot nelege; dac a fi avut averea lui... Ascult, Luke; cine naiba i-a cerut s vii aici? strig uriaul cu faa stacojie. Nimeni, doctore, rspunse Luke. Noul venit era subire, brun, tras la fa, avea o privire ironic i aerul cuiva care se plictisete. Adevrul este c nu m-a chemat nimeni, continu el. Deci, Trigger, spuse el adresndu-se omuleului cel gras, cum merg tranzaciile? Avei ntradevr nite birouri foarte elegante! Eram pe punctul de a intra s cer un program. M gndeam c vei fi bucuros s afli c m-am ntors din sudul nsorit. Ei, Goodie, ce faci? Mergi la Doncaster sau la vreo nmormntare? Cel interpelat, meseanul cu faa foarte palid, nu rspunse, dar arunc o ochead ctre vecinii si. Aici este o ntlnire particular, se aprinse doctorul Blanter, cu faa mpurpurat subit de furie; nu avem nevoie de un blestemat de poliist. Iei! Luke ocoli, la rndul lui masa, cu privirea. Care este subiectul acestei ntlniri? ntreb el; s fie vorba de stabilitatea programului pentru Doncaster? Ce escrocherie pregtii, Trigger? mi plac noile voastre birouri de pe Roger Street i mai ales panglica verde aplicat la ferestre. Legtura de credin a ndrgostiilor, ei, da, asta gselni! Doctorul Blanter, care prin atitudinea i felul su de a vorbi prea s fie eful bandei, reui s-i potoleasc furia:

Acum, ascult, sergent... Inspector, murmur cellalt. Promovat pentru servicii excepionale. Scuz-m, inspectore, relu doctorul Blanter cruia parc i se pusese un nod n gt; ce s-o mai lungim, nu ai nici un drept s ne impui prezena dumitale aici. n ceea ce m privete, nu vreau s am de-a face cu poliitii. Ei stau bine unde stau i e preferabil s rmn acolo. Poliitii, replic melancolic Luke, nu stau nicieri; n-au loc, n-au cmin; nimeni nu-i iubete. Ai fost n vacan, domnule Luke? ntreb Trigger grsunul, ncercnd s ndulceasc puin conversaia. Da, n America de Sud. Splendid ar! Ar trebui s mergei acolo, doctore! Sper, rspunse Blanter forndu-se s zmbeasc, dar vezi, sunt un om foarte ocupat; ncerc s-mi ctig existena din curse, ca i aceti domni... i eu a putea s-o fac, zise Luke, care avea obiceiul suprtor de a-i ntrerupe interlocutorul, demolnd astfel chiar i cel mai abil discurs. A fi putut ncasa mii de lire pe an dac v-a fi prins pe picior greit. Ne-ai vzut vreodat amestecai ntr-o afacere murdar? ntreb doctorul, ridicnd vocea. Ai auzit vreodat s fi fcut noi ceva reprobabil? Uite ce e, Luke, am nceput s m satur i de dumneata, i de prezena dumitale aici. Mine voi merge la prefectul poliiei i va iei cu ceart! Perfect! Cu att mai bine. Mergei cu toi s v plngei prefectului poliiei i totul va merge strun. Doctorul Blanter se ls pe sptarul scaunului: Deci despre ce este vorba? ntreb el resemnat.

Luke ddu din cap. De nimic! Eu sunt pur i simplu un bau-bau care-i sperie pe bieeii cei ri! M-am gndit ns c vei fi fericii s aflai c m aflu la datorie, pregtit i mereu pe recepie! Cine va ctiga oare la Saint-Lger, domnule Trigger? Omuleul cel gras se for s zmbeasc; picturi de sudoare i apruser pe frunte. Migdala prjit pare s fie favorita, spuse el. Ca i la Beckhampton, dar Dumnezeu tie dac cei de acolo sunt informai. Nu voi avea nici un pariu n curs. Iat un om prevztor! aprob Luke. Jocul este un flagel care a ruinat mai multe cmine dect cinematograful. Poliistul se ridic cu grij de pe scaunul su i, zmbind, se ndrept cu pai ncei ctre u; se opri ns pentru un moment, cu mna pe clan: Deci sunt prin preajm; asta e tot, spuse el i iei nchiznd ua fr nici un zgomot; nici unul dintre cei trei nu scoase o vorb; rmaser tcui cteva clipe chiar i dup dispariia poliistului, apoi cel care fusese numit doctor zise: Arunc o privire afar, Trigger. Omuleul cel gras se conform, fcnd o mic recunoatere. Trece strada. Goodie, la rndul su, privi pe fereastr. Ce naiba face sta aici? mormi doctorul. Tipul m dezgust de-a binelea! Rustem nu s-a ntors aadar... spuse Trigger. Secretarul lui mi spusese c va fi aici n dimineaa asta. Ar fi trebuit s-i telefonm. Printr-un gest, doctorul Blanter impuse tcerea.

Acum, Goodie, n ceea ce privete calul acela... ncepu el i din acel moment nu au mai fost ntrerupi de nimeni.

Capitolul 2
De mai mult vreme, pe ua biroului domnului Rustem fusese fixat o plcu de aram pe care era gravat inscripia: ARTHUR M. RUSTEM Avocat ntr-o zi, plcua fusese scoas i nlocuit cu alta, mai puin impuntoare. La vremea aceea, domnul Rustem se afla n vacan i ocupa la hotelul Danielli un apartament luxos, cu o vedere magnific asupra Veneiei. Acolo, la Veneia, primise urmtoarea telegram: Afacerea dvs. chemat astzi n faa tribunalului. Starker aprat magistral, dar judector decis radierea numelui dvs. din barou. Salutri. Pilcher. Rustem tocmai degusta o ngheat n piaa San Marco n momentul cnd i s-a adus telegrama, pe care a citit-o ns fr nici cel mai mic semn de emoie. Cernd un formular, el rspunse pe loc: Schimbai placa A. M. Rustem. Mulumesc. Ddu apoi cinci lire comisionarului i continu si savureze ngheata. Se atepta la aceast radiere;

avusese totui norocul s scape de o condamnare! Cte necazuri, pentru cteva amrte de mii de lire extorcate unei btrne i stupide doamne! De altfel, ea i murise, iar motenitorii ei, nite tipi avari din Midlands, erau aa de bogai, nct fusese aproape indecent din partea lor s fac atta tapaj pentru un nimic; mai ales c banii fuseser napoiai. Tribunalul ns l considerase vinovat de greeal profesional i astfel plcua de aram pe care i era trecut profesia de avocat trebuise s dispar. O lun mai trziu, rentors la Londra, Rustem ncuviin felul n care noua plcu fusese modificat i intr apoi n biroul su fastuos mobilat. Pilcher, secretarul, i ntmpin maestrul cu un zmbet larg. Era un tnr inteligent i afia un aer de prosperitate, neobinuit la un secretar de avocat. Omul beneficia de o situaie bun, ctiga destul la cursele de cai, l luda grozav pe croitorul superiorului su. Aveau de altfel i unul i altul, aceeai lenjereas i acelai croitor, aceasta pentru c Pilcher vedea n patronul su un model. N-ai avut noroc, Pilcher! Ar fi fost mult mai bine s m prseti i s mergi la Doberry & Punch, spuse Rustem. Fostul avocat se aez la biroul lui i arunc o privire ctre corespondena urgent care l atepta. Un zmbet dispreuitor trecu peste figura fin a lui Pilcher: Ceea ce este bun pentru dumneavoastr, maestre, e i pentru mine. Nu-mi pas de lege. Nu-i pas de lege, spui, murmur Rustem. Eti nelept... apropo, telefoneaz la Gillet pentru a mi se trimite o manichiurist; pe cea blond. Care era, oare, numele ei? Elsie? Ea este n vacan, dar au una nou, o perl! n timp ce secretarul ieea ca s ndeplineasc ordinul, Rustem ncepu s-i frunzreasc

corespondena, ncruntnd sprncenele sau zmbind, n funcie de ce citea. Surdea, de altfel, cu uurin acest brbat frumos de patruzeci de ani i care prea mult mai tnr: pe figura sa mslinie nu se vedea nici un rid, prul negru pieptnat pe spate era des i strlucitor; nu fusese niciodat vzut purtnd acelai costum dou zile la rnd. Lenjeria i era imaculat, hainele aveau o tietur perfect; trecea drept o persoan de origine oriental i chiar afia unele caracteristici orientale, ca de pild extraordinara uurin de a vorbi n toate limbile. Judectorul nsui o declarase: Domnul Rustem este capabil s-i ademeneasc martorii n zece limbi i s-i antajeze n douzeci. Ca avocat, fusese aprtorul unei mulimi de escroci, smulgnd achitarea multora n ciuda vinei lor vdite. Nu exista ho profesionist n Europa care s nu fi apelat, la un moment dat, la sprijinul lui; i aprase n instan pe criminali, vnznd apoi ziarelor mrturisirile acestora, dup ce vinovaii fuseser spnzurai. Seif-ul su enorm adpostise mii de lire sterline pn n momentul n care posesorii acestora ieiser din nchisoare. Atunci cnd doamna Lamontaine de pild obinuse achitarea, dei fusese acuzat c-i otrvise soul, ea se prezentase la Arthur Rustem, iar acesta i artase un pachet cu arsenic descoperit de el nsui, pe parcursul unei percheziii, n sertarul biroului ei. Dac poliia ar fi gsit pachetul, acuzata ar fi fost acum la ocn. Pentru a-i plti serviciile, doamna Lamontaine i-a cedat avocatului jumtate din mica avere motenit de la soul ei; cu cealalt jumtate, ea a cumprat tcerea aprtorului ei, netiind c un criminal nu poate fi judecat de dou ori pentru aceeai fapt. Pilcher se rentoarse.

Manichiurista va veni imediat; este un pic mai rezervat, dar, probabil, cu dumneavoastr aceasta nu va dura mult. Rustem rse la auzul acestui omagiu adus farmecului su i, revenind la coresponden, spuse artnd una din scrisori: Edna Gray este tnra care a primit motenirea btrnului Gray, nu-i aa? Pilcher ncuviin. A mai fost odat pe aici, spuse el. Iat cu adevrat o client pentru dumneavoastr, domnule Rustem! Frumoas i tnr; s tot aib vreo douzeci i doi de ani... Rustem nu-i ddu atenie, pentru c gusturile lui Pilcher n materie de frumusee feminin erau discutabile i adeseori el i dezamgise patronul. Nu prea nalt, continu secretarul; mai degrab micu. Aer englezesc, dei a trit n America de Sud. Are destul de muli gologani. Btrnul Gray nu era unchiul ei? Rustem aa credea. Subit interesat, el recunoscu c tia puine despre Donald Gray n afar de faptul c locuise n Argentina i c avusese mai multe ferme. Nu-l ntlnise niciodat; bunurile din Anglia ale btrnului se aflaser n grija unui coleg de-al su, pe vremea cnd biroul de avocatur Higgs, Walton, Strube & Rustem era o firm respectabil. Da, este probabil foarte bogat. Aceti proprietari sud-americani sunt, de regul, milionari. Ziceai c e i frumoas? Sosirea manichiuristei ntrerupse conversaia, dar Rustem era att de preocupat de evaluarea proprietilor lui Gray, nct nu acord fetei nici o atenie.

Ce te face s crezi c este att de bogat? ntreb el dup plecarea tinerei. Pilcher rspunse: Are un Rolls, un apartament n Berkleley i este att de ngmfat! nelegei ce vreau s spun? Am ncercat s leg cteva vorbe cu ea; am mai ntrebat-o dac se simte bine n Anglia i dac a venit ca s-i gseasc un so simpatic... Rustem i arunc o privire de ghea: Oh! chiar aa i-ai spus? Ct familiaritate! Vreau s sper c n-ai ntrebat-o i ce avea de gnd s fac n seara aceea... Pilcher zmbi, pentru c nu era susceptibil. Muli ncercaser s-i rneasc sensibilitatea, fr vreun rezultat ns. Telefoneaz-i i spune-i c domnul Rustem a revenit de pe continent doar pentru o vreme. ntreab-o cnd ar putea veni aici. i de ce n-ai merge dumneavoastr s-o vedei? zise Pilcher. F ce i-am spus, om fr minte! Pilcher se supuse lsndu-l pe Arthur Rustem cu gndurile lui, nu pentru mult timp ns, cci reveni foarte repede, cu o figur radioas. Ce coinciden curioas! Ea este chiar aici! i fcu semn cu capul ctre ncperea de alturi. Domnioara Gray? Pilcher ncuviin. E mpreun cu un domn vrstnic, un strin. Rustem reflect o clip. Roag-o s intre, spuse el. Pilcher se ndrept ctre u: Trebuie s-l invit i pe btrnul domn? Dac dorete...

Pilcher dispru i reveni dup o clip, manifestnd fa de noua venit o politee excesiv. Rustem sttea n picioare, n faa biroului su, n atitudinea unui om de afaceri. Iat c, mcar o dat n viaa lui, Pilcher nu se nelase. Vizitatoarea era mai mult dect drgu; era de-a dreptul splendid, chiar i dup opinia unui cunosctor att de pretenios i de blazat ca Arthur Rustem: o tnr cu ochi gravi, cu o siluet impecabil, foarte stpn pe ea nsi i total indiferent la farmecul fostului avocat. Domnul Rustem? ntreb ea nainte ca acesta s fi putut schia vreun gest. Sunt Edna Gray, nepoata lui Donald Gray. Bancherul meu v-a scris din BuenosAires, ca i avocatului unchiului meu de altfel... Rustem o invit s ia loc i, dup ce-l concedie pe Pilcher, se instal la rndul su ntr-un fotoliu adnc, concentrndu-i atenia asupra vizitatoarei sale. Da, da, mi aduc aminte, spuse el; proprietile dumneavoastr din Anglia, domnioar Gray, nu sunt chiar foarte importante, dar au o anume valoare, cred, i ar fi bine, poate, s le pstrai, dei am primit cteva oferte destul de tentante, n special pentru ferma din Gillywood. Pentru terenurile de la Longhall ai putea obine... Exact pentru problema Longhall m aflu aici. Am intenia s locuiesc acolo i tiu c o parte a terenului a fost folosit de chiriaul meu, domnul Goodie. Rustem i ncrunt sprncenele. Aa este, ncuviin el cu grbire. i cred c eu sunt cel rspunztor. Domnul Goodie mi-a cerut permisiunea de a folosi hambarele i grajdurile... Nu-i nimic. Sursul ei era i dulce, i strlucitor.

Numai c acum trebuie s plece, pentru c vreau s pun casa n ordine. Cine are cheile? Rustem era uluit, chiar zdruncinat de tonul acesta decis i gndi c era momentul s se impun. Domnul Goodie are cheile. Le pot obine ntr-o zi sau dou. ns nu sunt att de sigur, domnioar Gray, c v vei simi bine la Longhall. Ai vzut locul? Ea neg printr-un gest al capului. Este o cas mai degrab bizar i nclin s cred c nu este prea sntoas. Ar fi poate bine s vorbesc mai mult ca avocat dect n calitate de agent imobiliar... Dar dumneavoastr nu suntei avocat, nu-i aa, domnule Rustem? Nu era absolut nimic ofensator n ntrebare,doar dac nu cumva naivitatea ei era simulat. Am aflat c ai prsit baroul. Rustem i recpt pe loc sngele rece i surse: A existat o mic nenelegere ntre mine i barou. Avem nite legi cam depite n ara asta i este foarte uor s aluneci dincolo de limitele lor. Era furios mpotriva lui nsui pentru c se lsase surprins n postura de a se explica n faa frumoasei strine; cu att mai mult cu ct, avnd de regul obinuina de a fi stpn pe indiferent ce situaie, acum se simea de-a dreptul incapabil s o domine pe cea de fa. Dac fata nu ar fi fost att de frumoas, totul s-ar fi rezolvat mai simplu; oricum, evitndu-se confuzia total n care se afla. Fata i oferi ns o mic ans de a-i veni n fire, ntrebndu-l: Unde este acum domnul Goodie? Cred c a plecat la Doncaster; trebuia s-l ntlnesc ieri, dar am sosit n Anglia cu ntrziere, din pricina ceii. Doncaster este un ora n nordul...

tiu unde se afl, spuse ea, zmbind uor. Cheile deci sunt la el. Acolo au loc, mi se pare, nite curse de cai, nu-i aa? Da, da este vorba de cursa Saint-Lger. Cred c pot merge s o vd. tii oare unde st domnul Goodie? Rustem nu avea habar; interesul lui pentru Goodie nu mergea pn la a-l urmri pas cu pas. Edna Gray se ridic brusc. A dori s v revd sptmna viitoare, domnule Rustem, pentru a discuta despre acea proprietate. Vreau s spun c sper s v ocupai de aceast problem mpreun cu avocaii mei. Fata i deschise geanta i scoase o carte de vizit pe care o ls pe mas. l salut cu o uoar legnare a capului i se ndrept ctre ieire mai nainte ca brbatul s-i fi revenit din surprindere i s-i fi deschis ua. Lundu-i cu ea nsoitorul, care n tot acest timp rmsese aezat pe un scaun contemplnd calendarul agat pe peretele din faa lui, Edna plec att de repede, nct Pilcher care verifica un dosar n biroul su nici nu o vzu mcar trecnd. Ea se opri pe trotuar, privind la cel cu care venise: un brbat mai vrstnic, mbrcat sobru n negru, purtnd un sombrero de aceeai culoare, foarte potrivit cu originea argentinian a celui care l arbora, dar care prea excentric pe strzile Londrei. Era un om calm, cu privirile triste, artnd mai btrn dect era n realitate. Ei, bine, domnule Garca, ai avut dreptate. Eti sigur? ar fi o greeal s conchizi att de grabnic. Omul acela de pe vapor era, dup cum spui, un adevrat gentleman, dar e posibil s se fi nelat. Cui nu i se ntmpl? Nu trebuie s ajungi aa de repede la o concluzie, copil drag. Fata surse cu tristee.

Nu pot s cred altfel... Rustem este un tip de om dulceag... cum s spun? asemeni unuia dintre personajele acelea din romanele lui Dickens, mieros i slugarnic, dar periculos. Sunt foarte mulumit c nu e avocatul meu. Trsura fetei se apropie fr zgomot de trotuar i ea urc nsoit de btrnul domn. Voi merge la Berkshire s-mi vd casa, spuse ea cu un aer hotrt. Sunt sigur c la mijloc este vreo escrocherie; apoi m voi duce la Doncaster. Vrei s venii cu mine? Omul cltin din cap i i scutur nervos barba alb. Nu, copilul meu, eu trebuie s merg n Germania; ard de nerbdare s-l vd pe Vendina. Poate c mi vor permite s-l rscumpr. A fost o nebunie s-l vnd, dar suma era att de mare, nct n-am fost n stare s o refuz. Btrnul suspin cu tristee, pentru c Vendina era mai mult dect un cal pur-snge. Se nscuse sub ochii lui i l crescuse pn la patru ani. Era n ochii lui Alberto Garca, cel mai bun cal din lume; o dat cu vnzarea lui la o herghelie german, o lung perioad din viaa btrnului se topise parc n neant. Garca vorbea ncet, cu un uor accent strin; privea cu tristee prin geamul portierei, gndindu-se la calul su. Poate c-mi vor permite s-l rscumpr. nchipuie-i, Edna, c nu mi-au scris nici un rnd despre el. O fi sntos? O fi bolnav? O fi suportat bine cltoria? Oare i-or fi admirat frumuseea atunci, cnd a ajuns la herghelie? Ah, nu au pic de inim negustorii aceia nemi!

Istoria tragicei vnzri a lui Vendina i era cunoscut fetei; venind de la o persoan oarecare, aceste nesfrite referiri la pierderea calului ar fi fost poate obositoare, dar ea l iubea pe acest btrnel, cel mai bun prieten al unchiului ei. L-ai vzut pe domnul Luke? ntreb el. Fata tresri, pentru c i ea se gndea n acel moment la ntlnirea cu detectivul, pe pachebot. Nu, nu l-am vzut de cnd am prsit vasul... Deci vrei s venii la Berkshire? Nu avem dect o. or de drum. i poate c gsim cheile casei. O privi aproape speriat; toat viaa lui, btrnul Garca se lsase dominat de temperamentul su; era un adevrat spaniol. Maana! Maana! i mine e o zi, micua mea; nu trebuie s te grbeti aa. Eu sunt btrn i nu sunt obinuit cu graba. i, de altfel, trebuie s merg n Germania. n cele din urm au ajuns la o nelegere: au luat masa de prnz la Carlton i au plecat la Berkshire imediat dup aceea. nc de pe cnd era foarte tnr, Edna Gray nutrea o nejustificat aversiune fa de avocai i portrei. Cei ce studiaz psihologia copiilor ar putea descoperi originea acestui sentiment n lectura romanelor pe care, pornind de la exemplul guvernantei sale, fata le citise i unde era constant vorba de orfani nevinovai i vduve ncreztoare, prdate de motenirile lor prin mainaiile unor sinitri indivizi aflai la conducerea dubioaselor birouri de afaceri de pe Lincoln Street sau ale administratorilor obraznici, care n absena proprietarilor legitimi conduceau domeniile acestora numai n propriul lor interes.

Ednei nu-i plcea deloc Rustem; fusese de altfel prevenit asupra caracterului acestuia, chiar mai nainte ca acel simpatic domn ntlnit pe vapor s-o avertizeze n privina lui. Sunt convins c este un tip oribil, zise ea. Btrnul Garca oft. Nu l-am vzut, dar i neleg aversiunea. Am i eu anume presimiri fa de unele persoane. Uite, cnd acel englez dezagreabil a venit s-l ia pe iubitul meu Vendina... Tnra mai ascult nc o dat mprejurrile att de des povestite ale vnzrii lui Vendina. Auzindu-l pe btrn, s-ar fi putut crede c nu mai crescuse niciodat un alt cal. Trebuie ns spus c Vendina era cu adevrat o perfeciune. Cred c acesta este locul, zise fata i ncetini viteza mainii. Gillywood Cottage nu putea fi vzut de la osea; dou ziduri nalte, roii, dintre care, aa cum Edna urma s descopere mai trziu, unul i nconjura proprietatea, formau un unghi drept de unde pornea o alee ce ducea ctre cas. Drumul era blocat de un grilaj nalt de metal ntrit cu zbrele de fier, care mpiedicau accesul la locul de antrenament al lui Goodie, gonindu-i totodat i pe curioi. Edna Gray cobor, deschise grilajul i intr apoi cu maina nuntru. Dup vreo cincizeci de metri, aleea cotea brusc la dreapta, oprindu-se ntr-o alt poart metalic. La o bun distan se afla vila vopsit n alb i verde. Cea de a doua poart era ncuiat cu cheia, dar era prevzut cu un mic clopoel de care tnra nu ndrzni s trag. n timp ce atepta, fata privi intrigat n jurul ei, constatnd c deasupra pereilor nali erau plasate bare de fler care ntreau, la rndul lor,

mprejmuirea. Cu tot acest ansamblu de ziduri i grilaje, casa prea nchis ntr-o enorm cuc. Un alt detaliu i atrase atenia: i la ferestre existau bare solide de metal; impresia general era mai degrab aceea a unei nchisori dect a unei case de ar: Altminteri, peste tot domnea o ordine perfect: n faa vilei se aflau, dup un semicerc de pietri, peluze de gazon bine ntreinute, mucate roii n vase de culoare verde. Ctre stnga se zrea o parte a noilor grajduri, i dup ele, carierele de piatr din cmpie. Probabil c ele adposteau peterile Perrywig. Unchiul Donald i vorbise adesea de ele, povestindu-i istorii misterioase, de demult. Se mai zreau de asemenea i nite rpe n care crescuser tot felul de copcei, iar n deprtare se desena clopotnia unei biserici. Longhall era cu adevrat un loc aparte, ascuns privirii de un plc bogat de castani care marca limita sudic a lui Gillywood Cottage. Curnd, un om veni ctre poart, dar nu schi gestul de a o deschide. Era solid, avea un cap mare, un aspect greoi i dezagreabil. O privi pe fat cu nencredere: Ce dorii? se exprim cu greutate, vorbind cu un uor accent strin. Sunt miss Gray. Doresc s-l vd pe domnul Goodie care are cheile de la Longhall. Necunoscutul o privi cteva clipe cu un aer stupid. n fine, cltin din cap. Nu, seora, domnul Goodie nu este..., el e la Don-cas-tro. La Doncaster? S, yes. Doncastro.

Eu sunt proprietara acestor pmnturi, relu fata n spaniol. Asta e casa mea; seor Goodie are cheile. i art cu degetul spre Longhall. Stpnul lipsete, seorita; a plecat s cumpere nite cai, la Doncastro. Eu sunt paznicul casei i mi este interzis s stau de vorb cu strinii. Acestea fiind zise, omul i ntoarse spatele. Furioas, Edna se ndrept ctre main. Cine e omul acela? Vocea lui Garca avea inflexiuni deosebite. Sunt sigur c l-am mai vzut. A spune c e Manuel Conceptione, un nemernic pe care l-am avut la mine, la estancia1. Avea cumva aerul unui spaniol? Vorbea spaniola, zise fata. Cred c e un metis. Manuel! A disprut anul sta; l alungasem de la ferm. Un ho i chiar mai mult dect att! S-l regsesc aici, asta este absolut extraordinar! Miss Gray gndea i ea c este ntr-adevr o coinciden ciudat, dar avea attea alte idei n minte, nct nu zbovi prea mult asupra faptului. Porni cu maina ctre Longhall. i acolo porile erau nchise, dar casa cea veche se putea zri prin perdeaua de arbori care acoperea doar o parte. Locul prea pustiu, buruienile creteau n pietriul aleii, iar acolo, unde se putea bnui c se afl peluza, iarba depea n nlime genunchii unui om. Merg la Doncaster s caut cheile, spuse ea ntrun trziu. Cnd s ias cu maina n oseaua mare, auzi o exclamaie a btrnului Garca: Privete, privete!
1

Ferm -l. spaniol (n.trad.).

Se zrea un grup de cai care coborau panta dinspre cmpie. Cei doi numrar vreo dousprezece animale care mergeau la pas pe o crare, ndreptndu-se ctre grajdurile aflate n spatele lui Gillywood Cottage. Oprete, te rog! Tnra frn, scoase maina din drum, iar Garca cobor. Splendid! Nu sunt chiar grozavi, dar au ras. Oh! Ce frumusee! Edna privea i ea. Presupun c sunt caii lui Goodie. De ce nu venii cu mine la Doncaster? nsoitorul ei nu rspunse nimic, continund s soarb din ochi animalele. Fr un cuvnt, se ntoarse apoi la main i pn la Londra nu mai scoase nici o vorb; doar la vreo doi kilometri dup Gillywood Farm, aplecndu-se pe fereastr, ntreb: Ce este acolo? Era un han mare cu aspect confortabil n faa cruia se oprise un camion. Leul rou, spuse fata. Vrei s bei ceva? Nu vei gsi un Amontillado de calitate n Berkshire. Dar nici de aceast dat nu cpt un rspuns. n dimineaa urmtoare, cnd telefon la hotelul btrnului domn pentru a-i spune c pleac la Doncaster, Edna afl cu stupoare c acesta prsise Londra nc din seara precedent. Plecase la ar, lund cu el doar o valiz.

Capitolul 3
De luni seara, Doncaster-ul era foarte aglomerat. Toate camerele celor ctorva hoteluri ale oraului fuseser reinute nc din var. O cohort de vizitatori ocupase toate apartamentele particulare disponibile. i casele de pe Thorn Road erau nchiriate de strini. Luni seara i mari dimineaa mulimea se plimba prin piaa Trgului formnd grupuri compacte n jurul sftuitorilor buni de gur care ncercau s-i conving auditoriul credul. Era sptmna cursei Saint-Lger ultima dintre alergrile clasice sptmna pariurilor atrgtoare. Trenurile care soseau de la Newmarket aduceau, noapte i zi, cai de curse bine camuflai sub pturi. Din limuzinele orbitoare coborau cei mai cunoscui sportivi ai Angliei. Spectocolul, agitaia o uimiser pe Edna Gray. Nu se ateptase s gseasc la Doncaster comoditile Londrei sau luxul de la Buenos Aires, dar nici s nu obin o mic odaie de hotel sau un loc ntr-un garaj pentru main. n cele din urm, printr-o ans extraordinar, descoperise o vil reinut de un lord, dar decomandat de acesta n ultimul moment. Nefericitul proprietar o primise pe Edna cu o indescriptibil bucurie. A doua zi diminea, alturndu-se mulimii care se ndrepta ctre locul vnzrilor, fata se simea n elementul ei pentru c iubea caii i, spre marele su amuzament, se trezi licitnd un superb yearling2. l cut n zadar pe domnul Goodie n ringul strigrilor; acesta rmase de negsit. n schimb,
2

Cal pur snge, n vrst de un an (n.trad.).

prezena ei nu trecu neobservat; cu cei douzeci i patru de ani pe care i avea, artnd ns de optsprezece, era mai mult dect seductoare, nealterat de nici un artificiu; doar buzele erau cam prea roii ca s par de culoare natural. Tnra oft. Niciodat, nici mcar n Argentina, nu se simise att de singur. Ct de mult i lipsea o figur cunoscut! De ce plecase oare Garca la ar? Urmndu-i plimbarea, ea se opri n spatele unui grup care se adunase n jurul unui omule cu aspect grotesc, purtnd haine i o casc de jocheu: personajul acesta comic striga: Vi-l ofer pe ctigtorul celei de a treia curse; calul i-a demonstrat virtuile i victoria lui este ca i sigur. Asta nseamn o avere pentru oricare dintre voi. Am reuit s aflu c este vorba de una din tranzaciile particulare ale lui Trigger i tii ce nseamn asta, prieteni: putei avea pentru un iling ceea ce alii pltesc cu sute de lire... Mincinosul! murmur o voce la urechea Ednei, care se ntoarse brusc: un tnr cu tenul msliniu sttea alturi de ea, depind-o cu cel puin un cap n nlime. Avea un aer melancolic i plictisit; cu toate acestea, n ochii lui apreau uneori urmele unui surs, care se tergeai ns repede. Edna l fix cu nencredere. Da, eu sunt, zise el aproape cu tristee. tiu ce crezi n clipa asta: exist oameni de care nu poi scpa, iar ei sunt unul dintre ei. Domnul Luke! exclam fata. tiu... Te gndeti c pe Asturia nu puteai face un pas fr s dai peste mine. Ce Dumnezeu faci aici? l ntreb tnra.

l vzuse ultima oar pe puntea marelui pachebot, sprijinit de balustrad i privind cu vdit proast dispoziie ctre mulimea de pe chei. Fusese cel mai agreabil i politicos dintre pasageri. S-l ntlneasc n plin ocean i apoi aici, n aceast mare de oameni prea un fel de avertisment al destinului. Fata se simi cuprins de o timiditate inexplicabil, amintindu-i c la prima ntlnire aceasta se ntmpla n ziua cnd amndoi prsiser Buenos Aires-ul l crezuse mai vrstnic; prea mult mai tnr acum, cnd ochii lui l priveau pe zgomotosul vnztor de sfaturi. Glumeii m amuz, zise el; vreau s spun cei adevrai, pentru c sta nu face parte dintre ei, nu-mi place deloc. O lu de bra cu un gest destul de familiar care, venit de la oricine altcineva, ar fi fost dezagreabil i o scoase din mulime. Oare aa i ctig existena, dnd sfaturi despre caii de curse? ntreb ea. nsoitorul ei fcu un semn c da. La puterea lui de nelegere, Trigger este un adevrat erou. Cine este Trigger? ntreb ea din nou; curioas. O privi cu atenie nainte de a-i rspunde. Regele sftuitorilor, profetul turf-ului. Se putea uor sesiza o nuan de ameninare n vocea tnrului. Trigger este un fenomen i n-ar putea aparine altui secol dect acestua. Este cea de a noua minune a lumii! Panglica verde a lui Trigger! Brbatul surse unui gnd ascuns, apoi deveni, brusc, grav. Ce faci n mediul sta att de nou pentru dumneata? Cumperi cai de curse? tiam c iubeti

aceste nobile animale, dar nu m ateptam totui s te ntlnesc la Doncaster. l caut pe un oarecare domn Elijah Goodie. l cunoti? Figura lui Luke se transform pe loc ntr-un fel de masc; Edna nu-i putu surprinde nici mcar o zvcnire a vreunui muchi; totui avu impresia unei schimbri. Elijah Goodie? i repet: Goodie, antrenorul? Fata ncuviin. E unul dintre prietenii dumitale? Avea o manier brutal de a pune ntrebri, dar Edna nu se simi ofensat. Cele aisprezece zile de vecintate pe vapor o obinuiser cu ceea ce, la prima vedere, putea s par o impertinen. Nu, este unul dintre chiriaii mei, spuse ea surznd. Da, da, i-am vorbit de el. i de Rustem. Goodie este din aceeai band. Uite-l! O strnse de bra i-i art cu degetul un brbat care venea ctre ei. Era un tip cu faa glbejit, de vreo patruzeci, cincizeci de ani. Mai trziu, vzndu-l de aproape, Edna i observ ochii imeni, proemineni, de un albastru splcit. Nu lar fi luat niciodat drept antrenor de cai de curse, judecnd dup inuta sau mbrcmintea caraghioas. Hainele negre, prost croite, gulerul alb i ddeau mai degrab aspectul unui om al bisericii; micrile sale erau ncete i nendemnatice. n timp ce fata l privea, brbatul lu o priz de tabac dintr-o cutie de argint pe care o scosese din buzunarul vestei. Iat-l pe Elijah, spuse Luke cu un zmbet sardonic. E cochet, nu-i aa?

Era un calificativ care nu i se potrivea defel. Fata l privi pn ce omul ddu colul strzii, ndreptndu-se probabil ctre hotelul su. Acesta este, cu adevrat, domnul Goodie? ntreb ea. Eti impresionat! nu-i nimic; au mai fost i alii: un om de via la orice cocktail party, cu condiia ca buturile s fie suficient de tari. Admirabilul domn Goodie! Dar, spune-mi, unde o s iei masa de prnz? Te duci pe terenul de curse? Tnra nu se gndise s mearg acolo. Dac vrei s te ntorci n ora pe jos, o s rezolv eu totul, spuse Luke i, cu toate c nu avea nici un motiv s se ntoarc n ora cu el, Edna l nsoi totui pe autoritarul gentleman. Intrar mai nti ntr-un edificiu impuntor i fata i ddu seama c se aflau n incinta primriei. Lsndo n hol, Luke dispru cteva clipe i reveni apoi innd n mn cteva cupoane diferit colorate i o plcu bleu. Asta servete la intrarea n tribun, spuse el, oferindu-i-o. Unde este btrnul nostru prieten? Fata surse n faa acestei familiariti. Domnul Garca? Nu tiu. A plecat asear la ar; speram c m va nsoi aici... Ei, bine, unde a putea mnca? Luke o conduse la un restaurant linitit. Nu cunosc bine Doncaster-ul. tiu de existena acestui restaurant pentru c n acest loc istoric l-am descoperit pe domnul Sepfield despre care n-ai auzit vorbindu-se; tipul consuma aici un dejun copios ca i cum nu i-ar fi otrvit soia.

Brbatul rostise acestea pe un ton att de calm, nct fata l privi cu surprindere; Luke nu glumea ns deloc. Cine eti dumneata de fapt? Sunt detectiv la Scotland Yard; nu, nu trebuie s leini. Detectiv? exclam Edna uluit. Da, detectiv sau, mai degrab, inspector, e aproape acelai lucru, doar c cea de a doua funcie e un pic mai important. N-ai remarcat n timpul plimbrii noastre tot felul de trectori care se grbeau s dispar pe strzile laterale, ca s ne evite? Erau nite indivizi crora nu le-ar fi plcut s m ntlneasc. Nu mi-ai spus acolo, pe vas, c eti detectiv. Preai mai degrab... Tinerei i veni greu s-i mrturiseasc gndul. Un gentleman? suger Luke repede. Mi-am pstrat obiceiul de a m prezenta astfel. Nu i-am spus, pentru c nu m-am gndit c e necesar. Eti aici n misiune? ntreb fata. Luke fcu semn c da, apoi o privi cu seriozitate. O s-i spun ceva amuzant. N-am fcut niciodat confidene unei femei, dar n dumneata voi avea ncredere, nu tia de ce. Am suferit de insolaie la Rio, poate c asta este explicaia... da, sunt n misiune. L-ai vzut pe Trigger? Nu-l cunoteai, dar i-ai remarcat automobilul, maina aceea galben care valoreaz multe mii de dolari. Edna remarcase ntr-adevr superba main, pentru c era absolut imposibil s nu o faci. Automobilul nainta maiestuos pe strad; celelalte maini i fceau loc; pn i tramvaiele, jenndu-se parc de zgomotul pe care-l scoteau, se opreau n faa lui.

Ei, da! acela era Trigger. Joseph Phidias Trigger. Vnztorul de ponturi! exclam ea uimit. Luke ncuviin cu un gest uor al capului. Fata se gndise mai nti c omul acela solid pe care-l zrise n main conducea vreo organizaie suspect din care fceau parte indivizi la fel de suspeci, gata s se implice n toate combinaiile necinstite din domeniul curselor de cai. Dar nu; n realitate, clienii lui Trigger erau nobili, lorzi, ofieri superiori n activitate sau n rezerv, mari proprietari, bancheri atotputernici, cu toii oameni de afaceri onorabili, cu avere i situaie. Nu neleg deloc, spuse tnra ntrebndu-se chiar dac nu cumva Luke i btea joc de ea; ca atare l ntreb: Sigur nu e o glum? Ba, deloc; am spus adevrul adevrat tii care este spaima bookmaker3-ilor la cursele de cai? Gndul c printre cei o sut douzeci de alergtori care vor lua startul se afl o tranzacie, un aranjament. E un fel de limb psreasc pentru dumneata, tiu, dar o s-i explic. Trigger are un anumit numr de clieni care i aleg la rndul lor cte un bookmaker n diferite coluri ale Angliei. Fiecare client i trimite lui Trigger un formular telegrafic, ordonndu-i s parieze de la cinci la zece lire pe cte un cal, dar numele calului nu este specificat. Trigger l completeaz el nsui, n ultimul moment. n ziua cursei el trimite o armat de ageni n diverse orae, iar ei expediaz simultan aceste telegrame prin pot. De obicei, depeele ajung la birourile de pariuri dup finalul cursei. Dar asta nseamn nelciune! l ntrerupse fata.
3

Agent de pariuri -l. englez (n.trad.).

Nu, nu e vorba de triare; asta se ntmpl mereu la curse. Este vorba ntotdeauna de un cal pe care s-a pariat puin. i pentru c la plecare, cota unui cal este fixat n funcie de sumele care au fost angajate pe numele lui, Tranzaciile Trigger ncaseaz n mod curent sume foarte mari. Ani de zile i-a selectat Trigger clientela ca s nu fie furat; lui trebuie s i se dea cincizeci la sut din ctiguri; noii clieni sunt acceptai doar cu recomandarea trustului i sunt triai cu mare grij; la fel i agenii: sunt pltii cu ase lire pe sptmn, primind, de asemenea, i procentaje substaniale din ctiguri. Din momentul n care se afl c un cal este amestecat ntr-o tranzacie Trigger, cota lui scade. Am vzut, astfel, cazuri n care de la 20 la 1 au cobort la 5 la 4 n doar cteva minute4. Dar, de obicei, secretul este pstrat cu sfinenie. Totui, ntr-o zi, un agent a trdat trustul i un cal care putea pleca de la 12 la 1 a devenit principalul favorit al cursei. Trigger are relaii la dousprezece grajduri. Odat, a dat mii de lire pe un cal, l-a pstrat timp de un an, apoi l-a nscris ntr-o curs, cernd insistent ca animalul s apar pe teren cu bandaje la picioare; asta ca s se cread c animalul era terminat; n afara trustului, nimeni nu a pariat pe calul respectiv care a ctigat, evident, aducnd stpnului o sum imens. Cnd am spus c Trigger a nscris calul n curs, nu mam exprimat tocmai corect, pentru c acest individ nu-i
Pentru a stimula pariurile, pe caii mai puin cunoscui se ofer cote mai mari: 20 Ia 1 nseamn 20 lire ctig pentru fiecare lir jucat. Firesc, favoriii pleac de la cote mai mici; ansele lor sporite de ctig i atrag oricum pe juctori, nemaifiind nevoie de ridicarea cotei pentru a determina pariurile (n.trad.).
4

folosete niciodat numele; pentru un tip ca el nu e deloc greu s-i gseasc un nume de mprumut. Ctig muli bani? Luke o privi cu un surs ironic. Eti tare la socoteli? Atunci, s presupunem c dou mii de clieni pun fiecare la btaie, n medie, 10 lire (de obicei este vorba de sume mult mai mari); s spunem c un cal ctig avnd cota de 10 la 1 (la o lir pariat se dau zece ctig): suma net obinut este de 200.000 lire; (pentru 10 lire jucate s-au obinut 100 lire ctig ori 2.000 juctori fac 200.000 lire) din care 100.000 pentru Trigger, iar calul nscris de el ctig ntotdeauna. ntr-o zi, la Folkestone, la start erau apte alergtori; toi cei apte cai erau proprietatea lui Trigger; i cumprase dup ce angajamentele de pariuri fuseser cunoscute. A trimis un agent la Folkestone pentru a juca pe trei dintre ei. tiindu-se acest lucru, cei trei au obinut o cot mic. Dar cel mai bun dintre alergtori a plecat de la o cot enorm i a ctigat ntr-un canter5; era singurul bine pregtit pentru curs, ceilali nefiind n form. Trigger are o jumtate de duzin de antrenori la cheremul su; caii si alearg ntotdeauna sub alte nume de proprietari dect al lui; de altfel, Jockey-Clubul nici nu i-ar permite accesul la curse; un antrenor care ar prezenta un cal ca aparinnd lui Trigger nu ar mai obine niciodat rennoirea autorizaiei sale. Iar acum, dac vrei, o s mergem la hipodrom pentru a ncerca s descoperim vreun aranjament. Are i astzi vreo afacere? Nimeni nu tie, dar e de presupus.

Galop (n.trad.).

nainte ca Edna s fi avut rgazul de a mai spune ceva, Luke o urc ntr-un automobil care se ndrepta ctre hipodrom. Maina asta nu-i a mea, zise Luke; ea este de serviciu i a fost probabil confiscat de la vreun ho. Fata era interesat de tot ceea ce vedea: irul nentrerupt al automobilelor care se ndreptau ncet ctre Town-Moor, valul compact al pietonilor de pe trotuar, aeroplanele zbrnind pe cer, strigtele vnztorilor ambulani care ofereau caramele de pe marginea drumului. Echipaje albite de praf soseau de la Liverpool i Newcastle, rulnd alturi de tot felul de maini mici, cabriolete, limuzine superbe i btrne glorii ale epocii automobilului. Uite-l pe prietenul dumitale, zise deodat Luke. Tnra vzu o trsur decapotabil n care se aflau doi oameni. Unul dintre ei era Goodie, cellalt i era necunoscut. Este doctorul Blanter, spuse detectivul. Altdat ngrijea oameni; acum i opereaz pe bookmaker-i i amputeaz conturile din banc. i de fapt cu ce se ocup? ntreb Edna. Este unul dintre cei mai cunoscui juctori profesioniti i aa se i prezint. Asta nseamn c triete din pariurile la curse; bineneles graie lui Trigger. Este lovit de o manie curioas: nu se poate stpni s nu parieze; o face chiar i atunci cnd nu are nici o informaie despre cal. i, cu toate acestea, e bogat. Ciudata ndeletnicire a domnului Trigger o preocupa pe fat mai presus de orice: Bookmaker-ii n-ar pierde asemenea sume dac ar ti s se apere, nu? Dac aranjamentele acelea ar avea loc n fiecare sptmn, ei s-ar cam lsa de meserie, dar domnul

Trigger nu face dect opt sau nou tranzacii pe an. Anul sta vor fi, probabil, nou. Asta. d timp bookmaker-ilor s mai respire. Dar cea mai mare parte a clienilor sunt juctori nrii i pariaz zilnic De aceea este att de greu s prevezi lovitura i aproape imposibil s ndeprtezi clienii bnuii. Luke cerceta din timp n timp programul curselor. M ntreb dac aranjamentul nu-l privete pe Ennisby calul care se afl la antrenament, la Goodie. A ctigat o curs n nord acum trei luni i i-a adus o avere stpnului.. Detectivul l zri pe doctorul Blanter care-i vorbea nsoitorului su, lui Goodie, inndu-i ochii pe jumtate nchii ca i cum ar fi dormit. Este un tip cu un aer cam ciudat. Curios, prietenul su Rustem vine arareori la curse. Oare, domnul Rustem... Da, face i el parte din band; este chiar consilierul lor juridic i chiar un consilier foarte bun; iat de ce Trigger n-a fcut niciodat un pas greit. Iar faptul c ei sunt toi n libertate o demonstreaz nc o dat. Maina care avansa cu greu ajunse, n sfrit, n faa tribunei. Luke o ajut pe miss Gray s coboare, o conduse prin mulime pn la paddock-ul6 plin de sportivi. Un brbat o salut pe Edna, adresndu-se apoi lui Luke cu acea cordialitate specific terenurilor de curse. Ce mai face Trigger astzi, domnule Luke? Circul zvonul c pregtete o afacere nou. Goodie are

Incint special n care caii de curse sunt plimbai, fr a fi nclecai (n.trad).

un cal n cursa a doua; e bun; l-am vzut ctignd la Ripon. Nu despre el va fi vorba, spuse Luke. Dup civa pai se opri din nou: Ai auzit vorbindu-se despre vreo tranzacie pentru astzi? Edna era uimit de locul att de important deinut de Trigger n lumea curselor. tia, desigur, c muli oameni pariau peste posibilitile lor, dar nu bnuise c jocul n sine era o preocupare att de important n viaa de zi cu zi a Angliei. Hipodromul era un fel de pia frenetic n care preurile urcau sau scdeau n funcie de aciunea cumprat, care i ea cdea la zero sau aducea dividende fantastice. La sfatul lui Luke, tnra porni la plimbare singur prin paddock. Nimeni n-o s fie nepoliticos cu dumneata. Evident o s auzi cuvinte urte, dar sper c nu le vei nelege. Hipodromul este locul cel mai sigur pentru o femeie! Fata se atepta s vad iruri lungi de bookmaker-i cu plrii nalte mbrcai cu haine n carouri; a ntlnit civa, cam zgomotoi, dar cu toii artau ca oamenii de afaceri din cartierele comerciale. Unii aveau chiar un aer aristocratic i, n alte condiii, pentru nimic n lume nu i-ar fi luat drept bookmaker-i; Luke se ntoarse la un moment dat ctre ea. Este extraordinar! zise Edna. De unde vin toi aceti oameni? Ce sunt ei? Luke privi de jur-mprejur, artndu-i trei brbai care se adresau cu mare seriozitate bookmaker-ilor apreciai de tnra fat ca avnd un aer aristocratic: Ia uit-te la tia; ce ocupaie crezi c au? Nu tiu... n orice caz nu par a fi bogai.

Unul dintre ei e preedintele... Luke numi una dintre cele mai importante societi financiare. Cellalt este contele Trayce; al treilea, acela cu alur de duce, este directorul trustului bumbacului i are o avere de vreo cinci milioane de lire. Dac o s te apropii, o s-l auzi negociind o cot de 12 la 8 sau 13 la 8. Cursa ncepu nainte ca Edna s fi ieit din paddock; ea auzi doar zumzetul mulimii; vzu ca ntr-o strfulgerare caschetele de mtase multicolor care treceau pe deasupra publicului i... cursa era gata. Luke se scuz i o prsi, fugind ctre ring. ntorcndu-se apoi, i spuse: Am fost s vd cota ctigtorului. Nu s-a prea jucat pe el, astfel c a ctigat cu 100 la 6. Dac nu e vorba aici de unul dintre aranjamentele Trigger, sunt un idiot! Avea dreptate; abia se aflase la Londra despre lovitura lui Trigger; dar cu toate eforturile de a se telefona, vestea nu a ajuns la locul cursei dect cu treizeci de secunde prea trziu!

Capitolul 4
Hai s vedem vnzrile de la licitaiile de cai, zise Luke. Era vorba de un roib, antrenat n nord. Consultndu-i anuarul, Luke descoperi c animalul nu alergase dect de dou ori la distan de doi ani.

Licitaia urcase la 1.200 guinee7 i calul fu rscumprat de proprietarul su. sta face parte din band. Tipul sta, presupusul stpn al calului, nu a avut niciodat n viaa lui 1.200 de guinee! Uite-l pe adevratul proprietar! i-l art cu degetul pe domnul Trigger care se plimba foarte mulumit prin paddock, fumnd un trabuc enorm. Blanter i Goodie stteau pe margine, adncii ntro discuie animat; Trigger li se altur. Se pare c le purtai pic din motive personale, zise Edna; au fcut ceva ru? A da sfaturi despre caii care alearg la curse este foarte corect. Se opresc ei ns aici? Iat ce ar fi interesant de tiut. n afacerea de astzi, conduita lor este, poate, ireproabil i calul care a ctigat cursa a fost cumprat. A concurat o dat la doi ani; apoi n-a mai fost vzut. L-au inut de-o parte, special pentru lovitura de azi. Trigger i banda lui cunosc adevratul secret al curselor: rbdare, rbdare, de trei ori rbdare! n acel moment, trio-ul Trigger, doctorul Blanter i Goodie se despri: Trigger i doctorul se ndreptar spre cntare, iar Goodie rmase singur, molfind captul unei igri. Oferea un spectacol trist aa cum sttea cu spatele sprijinit de balustrad, cu minile n buzunarele vestei i ochii aintii n pmnt. A vrea s-i vorbesc, poi s mi-l prezini? ceru tnra. Luke ezit un moment, apoi zise: Da, sigur. M ntrebam dac e nelept din partea mea s apar pe post de prieten, dar ei m-au
Guinee: moned englez valornd 21 de ilingi; 1 iling, moned divizionar englez; valoreaz a douzecea parte dintr-o lir sterlin (n.trad.).
7

reperat deja i oricum e bine s tie c eti n relaii cu poliia. Luke se duse deci mpreun cu nsoitoarea sa ctre Goodie, care nu-i ridic privirea nici n momentul cnd ajunser n faa lui. Cu toate acestea, instinctul o avertiz pe fat c omul i vzuse printre gene. Bun ziua, domnule Goodie. A vrea s i-o prezint pe miss Edna Gray. Goodie i ridic ncetior privirea, i scoase unul dintre degete din buzunarul vestei i ntinse o mn moale. De aproape, prea i mai puin atrgtor dect de departe; faa lui glbejit era acoperit de o reea de mici riduri; prea un mr lsat s se usuce i s se ncreeasc. Era greu s-i dai o vrst; putea fi luat drept reprezentantul unor timpuri mai vechi care supravieuise generaiei sale. Privirea lui exprima un fel de ranchiun; Edna presupuse c acest sentiment se datora ntlnirii cu Luke, dar mai trziu avea s constate c expresia aceasta i era obinuit. Ce mai facei, miss Gray? vorbea ncet, dnd senzaia c-i cntrete fiecare cuvnt. Am auzit c vei reveni n casa dumneavoastr i c ai dori cheile. Am telegrafiat domnului Rustem s vi le trimit. Regret c vei merge la Longhall. Sper ca locuina s nu fi fost npdit de obolani. E greu s scapi de ei, mai ales cnd te afli n vecintatea unui grajd, miss Gray; vei vedea c este o adevrat pacoste. Omul se ntrerupse, i umezi buzele palide fr a o scpa din ochi pe Edna. Sunt nite obolani enormi i feroci; unul dintre oamenii mei de la grajduri a fost atacat de o hoard de bestii din astea, sptmna trecut.

mi plac obolanii, rspunse fata cu un calm imperturbabil, pe care i Luke, de felul su nu prea impresionabil, l admir. Goodie rmase pe moment far replic. Ei bine, i vei putea studia pe ndelete, zise el dup o vreme. Dei igara i se stinsese, omul o pstrase ntre buze n timp ce vorbea i nu-i pierduse nici un moment interlocutoarea din ochi. Majordomul meu mi-a spus c m-ai cutat. Regret c n-am fost acas. Mi-ai vzut caii? A purta o conversaie era ceva aa de neobinuit pentru Goodie, nct Luke era uluit; dar omul acela nu spunea nici un cuvnt fr socoteal. I-am zrit o clip n momentul n care se ntorceau de la antrenament. i Edna adug: eram cu domnul Garca. Fiind un mare cresctor de cai de curse, el a fost ncntat s vad un lot de cai englezi. Domnul Garca, cresctor de cai de curse?... sunt foarte fericit, spuse Goodie. tii, eu mi hrnesc caii cu ovz de calitate, i in n boxe curate... sper c vei primi cheile i, dac pot face ceva pentru dumneavoastr, miss.... ... Gray, v rog s-mi spunei... i nu uitai obolanii. M gndesc cu drag la ei, rspunse Edna, strngndu-i mna flasc i prsindu-l n grab. Pe cnd traversau peluza plin de lume, Luke i spuse: i chiar i plac obolanii? i detest, dar n-am vrut s m las intimidat. Goodie nu vrea s stau la Longhall, iar eu m-am decis s locuiesc acolo. Detectivul se opri i o privi cu atenie: Vei sta n casa aceea, lng Goodie? Fata fcu semn c da.

Singur? Cu servitorii, evident. De ce n-a face-o, domnule Luke? Pentru c, i-o spun deschis, asta nu trebuie s se ntmple, rspunse el cu hotrre. Credeam c este vorba de dorina de a vizita casa din curiozitate i nu mam gndit nici o clip la intenia de a locui acolo. tii ce era Goodie nainte s se fi fcut antrenor?... nainte ca fata s fi avut rgazul s spun ceva, n spatele lor se auzi un strigt; mulimea se ngrmdi n grab i cei doi se ntoarser la rndul lor, pentru a asista la cel mai straniu spectacol care poate fi vzut pe hipodrom. Un cine ajunsese n paddock; era un cine-lup mare, cu aer slbatic. Pe ring, un lad8 plimba un cal; cinele sri peste barier i se repezi pe urmele calului care, speriat, i ddu o copit. Cu un mrit cumplit, lupul sri la gtul calului care, necheznd de durere, se cabr, se zbtu, fr a se putea elibera ns. n acel moment, un brbat se repezi n ring: din dou salturi, Goodie ajunse lng cele dou animale. Cu o mn apuc dulul, cu cealalt frul calului; apoi, cu o izbitur brutal a pumnului, azvrli cinele n mijlocul ringului, unde animalul rmase lat, fr suflare. Calul plin de snge necheza i lovea pmntul cu copita, dar Goodie inea frul cu putere; o clip mai trziu, antrenorul calului ajunse lng el. Cinele rmase fr suflare. Mort! zise Luke laconic. Goodie i-a frnt gtul. Tipul sta are o for de bou. E foarte curajos, complet fata.

Biat de grajduri (n.trad.).

Este meseria lui, explic Luke. nainte de a fi antrenor de cai era mblnzitor de animale slbatice; prezenta leii n cuca lor i fcea turnee cu propria lui menajerie. Iat de ce nu vei merge la Longhall. Eti autoritar, domnule Luke! Asta e slbiciunea mea. S mergem n tribun, dac nu i-au ajuns emoiile pe ziua de azi. Edna se hotrse s plece din Doncaster n dimineaa urmtoare i nu era momentul s-l contrarieze pe omul acela care se artase att de ndatoritor i pe care poate c nu avea s-l mai revad vreodat. Urcar n tcere interminabila scar care ducea la tribune. De acolo, tnra avea o privire de ansamblu asupra hipodromului. Se anun cea de a doua curs; caii plecar unul cte unul n canter. Privind napoi, n afara incintei, Edna vzu o main mare, venind din direcia Londrei, care se oprise n faa intrrii; era colbuit toat, iar cei doi ocupani nvluii n mantale de piele erau de nerecunoscut. Unul dintre ei i descheie haina i i scoase cascheta de piele i ochelarii; fata l recunoscu surprins pe Rustem; nsoitorul su nu era altul dect antipaticul su secretar. Amndoi disprur prin intrarea principal. Fata i spuse lui Luke cele vzute. Rustem aici? El nu prea merge la curse. Cu binoclul, detectivul l urmri pe fostul avocat prin paddock. Omul se ntlnise deja cu Blanter, Trigger i Goodie. Fr ndoial, Rustem venise cu o tire foarte important pentru c, prin binoclu, se putea vedea faa descompus de furie a lui Blanter. Trigger, ca ntotdeauna prudent, arunc o privire n jurul su pentru a se asigura c nu sunt ascultai; civa sportivi se apropiaser de ei i cei trei se retraser puin nainte

de a-i continua discuia. La un moment dat, Luke l vzu pe antrenor artnd cu degetul spre tribun. Am impresia c vorbesc de noi. i urmreti? S-mi fi adus, oare, cheile? replic Edna cu nevinovie, lsnd jos binoclul. Cheile dumitale? l vezi pe Rustem venind de la Yorkshire pentru asta? Luke tcu; doctorul, Trigger i Goodie traversar paddock-ul i disprur. Urcnd pn la partea superioar a tribunei, Luke i arunc privirea n jos, fumnd o igar. Cei trei oameni ieiser; mai avu loc o scurt consultare; Pilcher ncrc n main o valiz i, imediat, toi ceilali srir nuntru; automobilul se angaj cu motorul ambalat pe drumul pe care venise. Se ntorc la Londra. M ntreb de ce l-or fi lsat aici pe Pilcher. l cunoti? ntreb fata. i tiu pe toi, rspunse detectivul. Privind din nou n spatele tribunei, Luke constat c Pilcher dispruse i el; probabil, se dusese la gar. M ntreb ce s fie cu graba asta? Luke era, evident, tulburat i ngrijorat; n ceea ce o privea pe Edna, ea ar fi vrut s tie dac detectivul venise la Doncaster cu o misiune de la Scotland Yard. Poae c-or s se ntoarc mine... Poate c tranzacia de azi n-a prea reuit... Fr a mai atepta ultima curs, Luke o conduse pe miss Gray la vila ei, adresndu-i apoi invitaia de a cina mpreun; fata nu gsi motive de refuz. Ea i bu ceaiul n camer, iar proprietreasa i povesti, foarte bucuroas, c mai avea un chiria: un gentleman i nchiriase parterul. Acest lucru o interesa pe Edna tot att ct i noutile despre boala fiicei proprietresei despre care i povestea n timp ce strngea masa.

La aptesprezece ani, Edna Gray devenise dactilograf i, dup moartea mamei sale, trise din ce ctiga. tia c avea un unchi n America de Sud, dar nu-l cunoscuse pn n momentul n care primise de la el o telegram prin care i cerea s-o ntlneasc. A trit acolo timp de ase ani ducnd o existen la care visase mult; stpn pe o cas luxoas i clrind zilnic n lungi plimbri. La moartea unchiului, rmsese unica motenitoare. Bogat acum, ea i putea permite s triasc dup bunul plac. n urm cu muli ani, vizitase Longhall-ul; amintirea mreiei sumbre a locului nu-i era plcut. Dar, n momentul de fa, casa aceea frumoas n stil Tudor, cu mii de acri de pmnt mprejur, era proprietatea ei. nainte de a-i da sufletul, btrnul unchi Donald i exprimase dorina ca ea s se rentoarc n Anglia. Acest fapt nu-i displcuse deloc, pentru c avea prea puini prieteni n America de Sud. Unchiul ei trise n singurtate, iar fata nu cltorise la Buenos Aires dect ca s mearg la croitoreas sau s vad, cteodat, vreo pies de teatru. Garca era singurul ei prieten. n Anglia i putea ntlni vechile cunotine i, n mod sigur, unele dintre relaiile sale se puteau transforma n prietenii. Lund masa cu Luke n seara aceea, tnr i vorbi despre proiectele sale. Vei avea cai de curse, nu-i aa? spuse el. E adevrat c ai putea s foloseti i mai ru banii. Nu vreau s fiu indiscret ntrebndu-te de ce avere dispui. De altfel, tiu din ntmplare c este vorba de vreo dou sute cincizeci de mii de lire, c vreo treisprezece mii cheltuieti pe an pentru a te distra i, probabil, suma va crete n civa ani. Dar i repet, nu vei locui la Longhall. i pentru ce? ntreb Edna cu un ton sfidtor.

Pentru c eu nu vreau. Poate c i se pare un motiv nesatisfctor, dar este singurul pe care-l pot oferi n clipa asta, fiindc motivaiile mele reale se sprijin pe o ipotez care n-a fost nc verificat. Ai remarcat acolo barele de fier de la geamuri, grilajele metalice i tot acel sistem de aprare a mprejmuirii? tii cumva de ce noile grajduri ale lui Goodie nu sunt ocupate i de ce a trebuit s construiasc altele la o jumtate de mil de cas? Ai vzut peterile de la Perrywig? Ele se afl pe terenurile pe care i le-ai nchiriat. n plus, se mai presupune c locul este bntuit de spectrul unei femei asasinate n urm cu douzeci de ani. Privirea fetei continua s-l sfideze pe Luke, dar acesta continu fr s zmbeasc: Vorbesc foarte serios. ranii din mprejurimi i vor povesti c, n anumite seri, urletele acestei nefericite fac s le nghee sngele n vine. Ei, bine, dar dumneata ai auzit strigtele acelei srmane femei? ntreb Edna. Da, le-am auzit i n-a fost deloc plcut, rspunse el cu simplitate. Fata ncepu s rd; la nceput uurel, apoi veselia o cuprinse n asemenea msur, nct izbucni n hohote. Stafii! obolani! Pentru atta lucru vrei dumneata s nu m duc acolo? Luke i ungea o felie de pine prjit cu unt, n timp ce medita adnc. ntr-o oarecare msur, zise el. Ei, bine! voi merge acolo, oricum! exclam Edna i lovi masa cu pumnuleul. Nu cred nici n stafii, nici n obolani. Voi merge s locuiesc la Longhall pentru c bunicul i strbunicul meu, i generaii ale familiei mele au trit acolo. Luke o privi ndelung fr s scoat o vorb.

n acest caz va trebui s-mi permii s percheziionez casa mai nainte. Sunt un vntor de obolani de toate felurile. i a mai vrea s-i dau cteva sfaturi n legtur cu servitorii. Tnra deschise gura pentru a rspunde la aceast sugestie, dar detectivul continu: Trebuie s ai un majordom, un ofer i un om bun la toate, indiferent de numrul femeilor pe care le vei angaja. Vorbesc foarte serios. Este un loc prea izolat, iar servitorii brbai trebuie alei cu grij. De ce vrei s te ocupi de asta? Pentru c am un comision la salariile lor, rspunse Luke ironic. Se ndreptar apoi ctre vila unde locuia Edna. Aproape de cas, un telegrafist pe biciclet i ajunse din urm: Miss Gray? ntreb el, ntinzndu-i un plic. Cine tie c eti aici ? ntreb detectivul. Directorul de la Carlton Hotel. I-am telegrafiat ca s-l anun c sosesc mine diminea i s aflu dac domnul Garca s-a ntors la Londra. De ce? ' Pur i simplu, ca s tiu. Luke avea unele obiceiuri care nu-i plceau fetei; de pild, el nu ddea niciodat mna cu nimeni. i acum, desprindu-se de ea, o lovi uurel cu palma pe umeri. Bun seara. Mine o s-i spun cine a ctigat cursa Saint-Lger. Probabil c voi fi de mult plecat, zise Edna. Dar deodat Ii veni o idee: Unde poi fi gsit? Detectivul trsese la hotelul central, Woolpack un nume pe ct de original, pe att de uor de inut minte.

Capitolul 5
Gazda tinerei i deschise ua i o conduse n salonul cel mic; focul fusese aprins i prindea bine, cci noaptea se anuna friguroas. Fata deschise telegrama i o citi: domnul Garca nu revenise la Londra. Poate c plecase totui n Germania i-l regsise pe Vendina. Edna rmase mult vreme n faa focului, trecnd n revist evenimentele acelei zile ciudate care ncepuse la lidtaii i sfrise cu o cin ntre patru ochi cu un brbat care-i era aproape un strin i pe care nu se gndea c va mai trebui s-l revad. Era moart de oboseal atunci cnd se duse la culcare, pe la orele unsprezece; se vis clrind pe o vast cmpie, cnd un cine enorm, cu un cap nspimnttor, sri la ea. Se trezi brusc i, tremurnd un pic, aprinse lumina. Deodat, n salonul aflat lng camera ei, se auzi o micare uoar; ntinzndu-se pe pat, fata ascult cu atenie: distinse zgomotul fcut de un scaun tras pe parchet. S tot fi fost ora dou noaptea, dar pendula se oprise; ea cut geanta n care-i pusese ceasul cu diamante, dar dispruse! Edna i aminti ns c o lsase pe masa din salonul mic. i puse deci papucii n picioare, i trase pe ea capotul i, ducndu-se la u, ntoarse cheia n broasc. n acel moment auzi ns un zgomot precipitat de pai i o u care se trntea. Destul de nervoas, tnra intr n salon i aprinse lumina; geanta se afla acolo unde o lsase; atta doar c era deschis i goal! Coninutul ei era ntins pe mas, inclusiv ceasul, cruia houl nu-i dduse nici o atenie. Fata se gndi c intrusul plecase cu minile goale, dar i aminti c, nainte de culcare bgase n geant telegrama primit de la Londra; aceasta dispruse... Edna nchise ua

salonului cu cheia, a focul pe jumtate stins i se aez pe un scaun, perfect treaz acum, ncercnd s neleag cte ceva din acest curios incident. S fi visat oare? Sau poate c imaginaia ei o luase razna? O dat cu aceast idee, ea zri ns ceva sub mas; aplecndu-se s vad despre ce este vorba, descoperi o mnu brbteasc de piele de capr. Deci nu fusese un vis! ideea c se aflase n pericol nu o impresion prea tare. Doncaster-ul era probabil plin de hoi de buzunare n aceste zile; ntrebarea era de ce nu fuseser luate ceasul cu diamante, valornd dou sute de lire, i portigaretul de aur, ci doar o telegram neinteresant trimis de directorul unui hotel din Londra.... S fi fost oare houl surprins n timp ce opera? Nu, ipoteza aceasta nu sttea n picioare: omul avusese timp s examineze coninutul genii, iar micarea de a bga n buzunar banii i bijuteriile nu i-ar fi luat dect o secund. Din contr, el scosese telegrama din plic, o citise, probabil, i o luase. Cldura focului o trase la somn; se culc deci i dormi pn n momentul n care nite lovituri puternice n ua salonului o trezir; Edna se ridic din pat ca s-i dea drumul cameristei, care mormi: Nu este nevoie s ncuiai ua salonului, miss; trebuie s intru acolo dimineaa, s fac curat. Dup o baie i o ceac de ceai cald, fetei i veni s rd la amintirea celor ntmplate n noaptea trecut. Luke telefon i accept s ia prnzul cu ea. Odat sosit, ea i povesti, desigur, tot ce se petrecuse i detectivul nu se art deloc ncntat. i aminteti ce scria n telegram? Edna reproduse textul, cuvnt cu cuvnt. i au lsat banii i ceasul! Ciudat. Mai exist vreun chiria n cas?

Edna i aminti de tnrul care, dup spusele proprietresei, venise cu o sear nainte. Luke cobor pentru a face o anchet i reveni dup cinci minute, spunndu-i c omul plecase foarte devreme, pltind cu generozitate chiria pentru urmtoarele patru zile. i luase valiza i se ndreptase ctre gar la o or neobinuit: ase i jumtate dimineaa. Exist un tren care pleac din Doncaster la ase i patruzeci i cinci ctre Londra i pe acela l-a luat Pilcher. Pilcher? Proprietreasa mi l-a descris n amnunt; era prietenul nostru, Pilcher. Omul care a intrat n camera mea! ...Era prietenul nostru Pilcher, relu Luke. El ocupa ncperea de la strad; stnd lng fereastr, ierisear, l-a vzut pe pota dndu-i plicul. Dac potaul ar fi venit mai devreme, am fi avut de-a face cu o violare a corespondenei, pentru c Pilcher ar fi deschis scrisoarea i ar fi lsat-o pe masa din hol. Am impresia c-l atepta. Cum aa? Depea nu coninea nimic interesant. Dac venea la mine n camer i mi-o cerea, i-a fi dat-o. Detectivul lu un crncior de pe una din farfurii i l tie cu grij: De ce a venit Rustem de la Londra? Probabil nu pentru a-i caza secretarul sub acelai acoperi cu dumneata. Pilcher putea veni i cu trenul. i de ce au plecat napoi la Londra? Evident, nu pentru a-i evalua beneficiile, pentru c Trigger a rmas la Doncaster. St ntr-o camer vecin cu a mea; nici n valiz, nici n cufr i nici n buzunarele lui nu se afl ceva special. De unde tii?

Omul este un tip care mnnc bine i doarme profund. Unde a plecat domnul Garca? urm Luke brusc. Cred c n Germania; de-abia atepta s plece, imediat dup sosirea n Anglia. Vendina acela al lui este ntr-adevr un cal grozav? Tnra nu putea vorbi altfel despre nobilul animal dect cu entuziasmul btrnului Garca. Nu cred c a alergat n vreo curs pn acum. Dar domnul Garca i stud-groom-ul9 su mi spuneau adesea c era cel mai bun cal crescut vreodat n America de Sud. Nemii au oferit pentru el un pre enorm, cred c vreo cincisprezece mii de lire. Unchiumeu spunea c este cel mai frumos foal10 pe care l-a vzut n viaa lui. Srmanul domn Garca! nu l-ar fi atins cu vreun pinten sau cu biciul. Iat de ce calul n-a fost scos niciodat la antrenament. Alberto nu suporta s vad cai brutalizai i acesta este de altfel i motivul pentru care nu a asistat niciodat la vreo curs. Luke rmase mult vreme pe gnduri, cu ochii aintii n farfurie. Cursele sunt un joc bizar, spuse el la un moment dat. N-am pariat niciodat nici mcar un iling pe vreun cal; in prea mult la ei. La cai? Nu, la ilingi. Sunt scoian, chiar dac m-am nscut la Londra; nu joc, pentru c asta nu m amuz, apoi am ceva avere i nu sunt silit de necesiti s pariez. Mergi azi la curse? mai ntreb el.

10

Supraveghetor de herghelie (n.trad). Mnz sub un an (n.trad).

Edna i rspunse c inteniona s plece la Londra chiar n dimineaa aceea. i ce vei face odat ajuns la Londra? Fata nu avea aranjat nici un program. Te rog s-mi promii ceva: nu te duce singur la Longhall. Ea i muc buzele. Nu vreau s fiu caraghios i nici s dramatizez; i-o cer, pur i simplu, prietenete. F-mi aceast favoare. Telefoneaz-mi la Scotland Yard; voi fi la Londra mine diminea i, cnd vei dori s vizitezi proprietatea, las-m s merg cu dumneata. M aflu oare sub protecia poliiei? ntreb tnra, surznd. Nu tiu dac eti n pericol, dar a vrea s pun la Longhall un om care s-i fie de ajutor. n ceea ce privete ntoarcerea la Londra, te-a sftui s mergi mai degrab s vezi cursa Saint-Lger; este una dintre marile ntreceri ale anului; cunoti acum foarte bine hipodromul i poi merge acolo i fr mine. Bine, am neles! O s merg la aceast curs. O s am ce s-i povestesc domnului Garca. Era o vreme splendid n dup-amiaza aceea. Toat Anglia era reprezentat n incinta plin de lume. Edna sesiz n atmosfer ceva diferit fa de ziua precedent; un fel de ncrctur electric i o nelese apoi, vznd sosirea emoionant, la numai jumtate de cap distan, a ctigtorului, un cal cu cota 50 la 1. Din partea de sus a tribunei se vedea perfect. Dup curs, Luke se pregtea s se ndrepte ctre ea, cnd cineva i atinse braul; se ntoarse i vzu figura surztoare a unui brbat ce prea a fi jocheu. Aspectul acestuia nu era prea grozav; hainele lui ponosite erau cartea de vizit a srciei.

V aducei aminte de mine, domnule Luke? Punch Markham. Luke l tia bine pe Punch; omul trecuse prin minile sale i fusese condamnat la trei luni de munc forat, pentru furt. Sunt cinstit acum, domnule Luke. Dar nu prea renteaz. Vin de la Londra agat de o main. O s rdei, am mers lipit de motor! Unul dintre fotii mei patroni mi-a dat un bilet de intrare la curse n amintirea frumoaselor vremuri de odinioar. N-a uitat c am antrenat civa dintre cei mai buni cai din ara lui. Nu lai vzut pe btrnul Goodie, domnule Luke? L-am cutat peste tot. Poate storc ceva de la el; a avea tot dreptul! De ce ai avea dreptul la ceva de la acest eminent antrenor? Antrenor eminent! strig Punch cu dispre. Antrenor de lei i de tigri, dar nu de cai! Recunosc ns c a reuit cu acest foal pe care i l-am vndut... Un descendent al lui Blandford, domnule Luke, l tii? A ctigat o curs la Stockton deunzi. Field of Glory? ntreb Luke. sta e! A pune pariu c au ctigat o sum serioas. Calul nu era la Goodie, dar acum se afl n grajdurile lui. Nu se tie niciodat cine sunt proprietarii cailor, cu tipii tia din band! I-am vndut calul cu aizeci i cinci de guinee: fusese crescut n Irlanda de un fermier... Nu-mi spune toat povestea, Punch, m grbesc. Este singurul cal pe care-l tiu i care are asemenea picioare: trei groase, al patrulea mai subire; de aceea l-am i obinut de la irlandez. I-am uns toat copita cu cear de cizmrie; Goodie n-a tiut niciodat. Iat, domnule Luke, ceea ce am fcut i...

Nu-mi povesti acum toate amnuntele din viaa ta. Luke scoase din buzunar o bancnot de 10 ilingi i i-o ntinse lui Punch: Am aruncat-o pe apa smbetei, Punch, aa cred. V jur c nu mai beau; nu mai am bani; abia dac am de mncare. Ai fost mereu bun cu mine, domnule Luke. Copoii nu sunt att de ri, cum se spune; eu am recunoscut-o ntotdeauna. Luke nu mai pierdu timp s asculte toate aceste elogii; o zrise deja pe Edna care venea de la paddock. O curs extraordinar, zise el. Chiar i lui Trigger i-ar fi plcut s fac o asemenea afacere. 50 la 1! cred c i-ar fi vopsit n rou birourile de la Panglica verde. Sunt gata, miss Gray. Avem un tren bun care vine de la Leeds i oprete la Doncaster; am rezervat un compartiment. Cine era omuleul acela cu care vorbeai? Ajunseser la o asemenea camaraderie, nct i putea permite s-l ntrebe fr a-i mai cere scuze pentru indiscreie. n drum ctre gar, Luke i povesti aventura lui Punch Markham. Fusese un jocheu bun i un antrenor norocos, dar avusese prea muli prieteni aa c, ntr-o bun zi, comisarii Jockey-Club-ului i-au retras licena; avusese noroc c n-a fost condamnat. De atunci i ctigase existena cumprnd i vnznd cai, dar mai apoi s-a bnuit c se compromisese ntr-una sau dou mari escrocherii la curse; dar este posibil ca n realitate s nu-i fi revenit lui dect o parte infim.

Capitolul 6
n timpul cltoriei spre Londra, Edna avu rgazul de a-l studia pe brbatul care ocupase brusc un loc att de important n viaa ei. Nu corespundea defel imaginii pe care fata o avea despre un poliist. Vorbirea lui era corect, vocea agreabil. Pe vremea cnd era dactilograf, ntlnise tot felul de oameni, dar acesta o zpcise puin. Sttea ntr-un col al compartimentului, cu ochii nchii, aa c l putea studia cu amnunime. Nu era un brbat frumos; trebuia s recunoasc ns c avea un anume farmec. Destins, faa lui era trist; avea o gur cam urt, nasul subire prea cam lung, dar ochii erau frumoi i n ciuda unor fire albe aprute la tmple prea nc tnr. n fine, nu avea deloc aerul unui detectiv. n timpul drumului, i spusese c tie spaniola; gndindu-se c minea, fata i adres o ntrebare n aceast limb, iar el rspunse pe loc, n cea mai curat castilian. Luke mrturisi c vorbea cu uurin trei sau patru limbi strine. Nu chiar attea ct prietenul Rustem, care este foarte tare n ceea ce privete limbile orientale. Stpnete la perfecie greaca i araba. Omul se trage de undeva, din Macedonia. Evident, nu i mai este avocat... De ce, evident? Pentru c a fost scos din barou, nu tiai? Mi-ai mai spus-o pe vas. Ah! da, aa e! Ei, bine, s nu ai ncredere n el i... Luke ezit. i apoi, tii, tipul e un Don Juan. Simindu-se pe un teren alunecos, detectivul fcu un efort pentru a iei din aceast situaie: Nu vreau s spun c...

...C-mi va face curte! Dar de ce nu? Domnule Luke, zu c eti puin cam prea grijuliu. Aerul lui ruinat i uor ncurcat o amuz grozav pe Edna. O prsi n gara King's Cross, nu nainte ns de a-i fi smuls promisiunea c-l va anuna atunci cnd va merge s fac o vizit la Longhall. Ajuns la hotel, fata primi o telegram lung expediat din Berlin: Rog s-mi achii nota; expediaz valizele Agenia Friedmann 119, Friedrichswilhelmstrasse, Berlin; plec n Bavaria; minunatul Vendina e bine; adis, Alberto. Domnul Garca semna ntotdeauna cu numele de botez. Deci plecase la Berlin; tnra era acum mai linitit. Urc la ea n camer, unde o ateptau vreo dousprezece scrisori i o cutie mic; o deschise, creznd c va gsi nuntru cheile de la Longhall, dar cutia coninea un eantion de igarete trimise de un negustor ntreprinztor. Garca fiind plecat, trebuia s-i petreac prima sear la Londra singur i asta o cam plictisea. Aa c i lu un bilet la teatru. Ce minunat era s fii bogat, mai ales ntr-un ora n care ai ndurat attea lipsuri! i totui, n drum spre cas, Edna privea cu oarecare invidie ctre tinerele care se agau de scrile autobuzelor; poate c unele erau chiar dactilografe, lucrnd, aa cum o fcuse i ea, pentru dou lire i jumtate pe sptmn; dar, dup lucru, ele se ntorceau ntr-un cmin i erau ateptate de o familie care se interesa de ele. Fata se culc n seara aceea cuprins de o vag melancolie. A doua zi dimineaa se simi ns mult mai bine; se pregtea s mnnce, cnd i se aduse o carte de vizit: Domnul Arthur Rustem? Poftii-l aici.

Rustem intr surztor, fcnd plecciuni adnci. Era att de spilcuit, nct prea un manechin la o prezentare de mod. Ai fost la Doncaster. Nu negai, scump miss Gray, pentru c v-am vzut! Fcu un semn ugube cu degetul, amical, chiar familiar. Avei o vedere bun, domnule Rustem, rspunse Edna cu rceal. i eu v-am vzut prin binoclu, dar m ndoiesc c dumneavoastr m-ai fi putut repera printre miile de oameni din tribune. Noul venit schimb discret subiectul. n orice caz, am tiut c erai la Doncaster. L-am vzut pe dragul nostru prieten, domnul Goodie. Un om brav, un om activ i care a ctigat, din fericire, de curnd, ceva bani. Ai adus cheile, domnule Rustem? Tnra nu era deloc dispus s se intereseze de viitorul domnului Elijah Goodie. Evident. Oaspetele i lu un scaun i se aez fr s fi fost invitat; scond apoi din buzunar o cutie plat, o aez pe mas. Iat cheile locuinei strmoeti, spuse el vesel. Problema care se pune, miss Gray, este aceea de a ti dac vei prefera s locuii n acea cldire umed i sinistr nu cunosc o cas mai izolat sau vei accepta oferta extraordinar pe care, printr-o curioas coinciden, am primit-o n aceast diminea de la unul dintre clienii mei, care v-ar cumpra proprietatea cu douzeci de mii de lire! Cred c nu prea este n toate minile, oferind o asemenea sum. Cine este clientul dumneavoastr, domnul Goodie sau domnul Trigger, sau poate doctorul Banter?

Rustem clipi din ochi surprins de acest atac neateptat; apoi i plec fruntea cu tristee. Ndjduiesc, miss Gray, c nu ai dat atenie unor brfe ruvoitoare. Nu voi pronuna nici un nume, dar exist nite oameni rzbuntori crora dac pot spune astfel li s-a cam dat peste mn din cauza unor raporturi false... Este o aluzie la inspectorul Luke? ntreb Edna. Nu, nu, rspunse Rustem imediat. Nu am nimic de spus contra inspectorului Luke, unul dintre cei mai inteligeni oameni, fermector i bine crescut. N-a vrea s credei c a fi intenionat s-l ponegresc pe domnul Luke. Dar exist tot felul de indivizi ri... Nu vreau s vnd Longhall, domnule Rustem, i asta ne va scuti de orice discuie. Vi se ofer de dou ori valoarea lui. Poate s fie i de patru ori, mi-e indiferent. M voi instala la Longhall i, la expirarea contractului de nchiriere, mi voi relua probabil i Gillywood Cottage, mpreun cu pmnturile aferente. Rustem o privi fix btnd uor cu degetele n tblia mesei, apoi surse: Dac v-ai decis, ar fi neavenit din partea mea s v dau un sfat. Poate c avei dreptate. Am mare ncredere n instinctul femeilor. Voi aranja lucrurile att ct voi putea; v voi nsoi atunci cnd vei merge s vizitai casa, ajutndu-v orict dorii. Nu este nevoie s venii. Mi-am comandat deja o escort, zise fata cu o oarecare ironie. Domnul Luke, cunoscnd foarte bine mprejurimile, mi-a promis c-mi va arta casa. Cheile sunt acolo? ntreb ea lund apoi cutiua i deschiznd-o. Sunt foarte bucuros c ai ridicat problema chiriei, miss Gray. Am predat toate documentele

avocatului dumneavoastr; el mi-a atras atenia c polia de nchiriere a domnului Goodie expir la sfritul anului, atta doar c, n absena dumneavoastr, i-am dat domnului Goodie asigurarea n numele dumneavoastr c nu-l vei da afar, nedorind ruina unui om de vrsta lui; am pregtit un contract de nchiriere pentru nc un an, aceasta dndu-i posibilitatea de a-i cuta o alt locuin. Este o simpl formalitate. Rustem scoase din buzunar actul redactat i-l aez pe mas; trase chiar i capacul stiloului, oferindul Ednei. Vedei, am marcat cu creionul locul n care trebuie s semnai. Edna izbucni n rs i-l privi. Domnule Rustem, chiar credei c voi semna orice hrtie ce mi se pune n fa, fr s fiu mcar prevenit? Exist oare motenitori care fac n naivitatea lor acest lucru? Trimitei, v rog, actul avocatului meu. Descumpnit, Rustem strnse hrtia cu demnitate, o puse la loc n buzunar, i nchise stiloul i, ridicnduse, i lu plria i mnuile. M ofensai. n toat cariera mea profesional nu mi s-a sugerat niciodat c a fi ncercat s profit de naivitatea vreunui client... De fapt, domnule Rustem, singura aluzie care sa fcut a fost aceea c ai folosit banii clienilor pentru afacerile dumneavoastr particulare. Rzboiul dintre ei era deci declarat; el nu avea cum ti ct avusese aceast fat de luptat pentru existena ei, timp de trei ani, pn n momentul n care Donald Gray s o fi chemat la el.

Foarte bine, tnra mea prieten. Toat dulceaa din glas i dispruse. Vd c ai fost pus n gard mpotriva mea i a asociailor mei. Pcat. Te-am sftuit s nu mergi la Longhall... Mi s-a spus deja, dar din cu totul alte motive! Luke intrase n ncpere fr zgomot, nchisese chiar i ua i se afla la mijlocul distanei dintre intrare i mas, fr ca Edna i Rustem s-l fi auzit. La un moment dat, surprins, fata se ntoarse. I-am dat acelai sfat, repet Luke, dar miss Gray nu ine seama de el. Presupun c va tri acolo n nelegere cu vecinii si, fotii ei avocai, cu toi Triggerii i Blanterii. Voi face tot ce se poate pentru ca miss Gray s nu aib probleme la Longhall. n timp ce vorbea, l fixa cu hotrre pe Rustem. Asta poate s nsemne, Rustem, c ar fi posibil s am ocazia de a-i deranja pe civa dintre oamenii sus-pui care se cred acum n deplin siguran. Rustem se schimb la fa. Ameninarea i fcuse efectul. Cuprins de o furie dumnoas, fostul avocat se ndrept plin de importan ctre u, fr a mai scoate o vorb i o nchise apoi uurel, n urma sa. Fata rupse tcerea. Nu bai niciodat la u cnd intri n camera unei femei? Luke ezit s rspund la ntrebare: Ce voia? S aduc cheile? Le-a primit azidiminea de la Goodie care i le-a adus personal. Dorea s-i vnd proprietatea. Oferea o sum mare? Auzind cifra propus, Luke scoase un fluierat de uimire. O vor cu orice pre! M ntreb de ce oare? Terenurile nu sunt printre cele mai bune din Berkshire;

pe de alt parte, pentru un antrenor, locul este cam izolat. Detectivul se scrpin n cap, gnditor. Ai veti de la domnul Garca? Edna i art telegrama; dup ce o citi, Luke i-o ddu napoi. E totui un dedesubt aici; domnul Trigger le-a cerut tuturor clienilor lui s-i deschid conturi curente noi de luna viitoare, zise el i scoase din buzunar dou foi de hrtie. Iat circulara. Fiecare client este rugat s dubleze numrul bookmaker-ilor si; este i o list cu cei mai importani bookmaker-i, cu situaia lor financiar, i sfatul de a-i deschide conturi noi pe nume de mprumut. Trigger este, fr ndoial, o minte deosebit; pregtete ceva colosal, o lovitur enorm. Vor oferi cincizeci de mii de lire, pe puin. Luke n-ar fi putut da un pronostic mai bun, cci la nici zece minute de la plecarea lui Rustem, sun telefonul i Edna recunoscu vocea fostului avocat. Suntei singur sau tot cu prietenul nostru? Clientul meu dorete s mreasc preul ofertei. Este un anticar pasionat dup stilul Tudor; este dispus s dea o sum enorm, patruzeci sau cincizeci de mii de lire... Longhall nu este de vnzare, rspunse tnra i puse la loc receptorul n furc.

Capitolul 7
Tot felul de lucruri curioase i reinuser atenia lui Luke, n aceast afacere. Retras n camera lui, detectivul medita. Trei luni mai nainte, acuznd lipsa apei la vechiul lui loc de antrenament, Goodie negociase

cumprarea unui loc de antrenament n Wiltshire, unde era oricum mai ferit de spioni. De ce devenise acum Gillywood att de preios, nct s se ofere pentru el o asemenea sum de bani? S fi fost din cauza posibilei vecinti cu Edna? Sau pentru c Longhall-ul ascundea un mister? Taina aceasta nu mai era o necunoscut pentru Luke; cnd o descoperise, n urma cercetrilor sale, suferise, cu tot sngele lui rece, unul dintre cele mai puternice ocuri din via. Luke cunotea secretul grajdurilor prsite, tia i de ce noile acareturi fuseser reconstruite la o anumit distan de vil. Se ntreba ns dac era bine s-i vorbeasc fetei de toate acestea. n orice caz, mai putea s atepte nainte de a face o inspecie personal la Longhall; era absolut sigur c urma s se petreac ceva, dar dorea s reduc la minimum pericolul care ar fi putut s o amenine pe miss Gray. Oficial, cartierul su general era la Scotland Yard, dar biroul lui se afla de fapt ntr-un imobil vechi; avea i civa colaboratori personali. De trei ani, societi de curse l delegaser fac investigaii n anumite sfere ale turf-ului. El, care gndea c pleava societii nu mai avea nimic nou s-i ofere, alctuise dosare noi, n care erau trecute numele unor lorzi, ale unor personaliti politice, membrii unor bande mai mult sau mai puin cunoscute, i mai ales toi slujbaii de la Panglica verde; agenii, secretarele, femeile care fceau dimineaa curat n birouri erau braele acelei organizaii al crei creier era omuleul gras ce-i ocupa locul n biroul placat cu panouri de lemn de trandafir, avnd n spatele su o enorm cas de bani ncastrat n perete i dotat cu ui groase de 10 centimetri. Secretarele nu cunoteau nici mcar numele subscripionarilor. Trigger nu angaja dect fete tinere i

le alegea cu o grij similar celei de la selecionarea personalului ministerial. Fiecare fat avea pupitrul ei i o list de numere fr nume; plicurile aduse la biroul lui Trigger erau toate numerotate. El nsui scria la main adresele i tot el era cel care punea scrisorile la pot. Clienii i trimiteau jumtate din ctigurile lor n sptmna urmtoare victoriei calului ales. Tot Trigger ncasa cecurile. n perioada dinainte i de dup lovitur, omul lucra optsprezece ore pe zi, dormind adeseori chiar n biroul su. Cnd lovitura era perfect, Trigger completa numele calului pe toate telegramele primite, le bga n plicurile ce se sigilau i care erau expediate apoi, n dimineaa cursei. Erau duse de agenii lui n foarte multe localiti, cteodat sub supravegherea unui al doilea agent necunoscut de primul, i predate la ghieele potale. Luke bnuia c i la hipodrom exist supraveghetori al cror rol era s citeasc mesajele telefonate din Londra. n zilele urmtoare, Luke se ntlni cu Edna de dou ori. Dei nu-i vizitase nc reedina de la Longhall, fata i i alesese mobila. n fine, ntr-o diminea i telefon detectivului, spunndu-i c urma s plece i c va veni s-l ia cu maina. Credeam c mai iei un prieten cu dumneata, zise tnra. I-am telefonat s ne atepte acolo, locuiete la Reading. E tot detectiv? S zicem c da. Printr-o nou telegram de la Garca, expediat de aceast dat din Mnchen, Edna era invitat s-i

ntlneasc btrnul prieten n vederea unei lungi cltorii n Europa. Nu l-ai mai vzut pe Rustem,nici pe vreunul din iubiii lui amici? Pe doctorul Blanter, lua masa la hotelul unde locuiesc; prea foarte interesat de persoana mea. Cred i eu c era interesat! E tipul cel mai ru din band. Blanter a fost amestecat n afaceri att de urte, nct a trebuit s-i prseasc clientela. E toxicolog; tie despre otrvuri mai mult dect oricine n Anglia. Are un mic palat lng Maidenhead, splendid aranjat, cu sere de trandafiri, brci, statui... apropo, iai luat mobila? Totul e din stejar! Am gsit i trei servitoare grozave; m voi ntlni azi cu ele. Dar ce curios! N-am spus dect la dou persoane c o s m instalez ntr-o cas la ar i o jumtate de duzin de servitoare mi-au i telefonat. Am o excelent femeie de serviciu, o buctreas i dou cameriste drgue care accept s stea la ar. Le-am spus tuturor s se prezinte azi. Admirabil! l bai pe Trigger la organizare. Dup ce au traversat ncet satul, au trecut i pe lng Gillywood, aruncnd o privire ctre intrarea reedinei lui Goodie, bine baricadat. S-ar spune c e o nchisoare, nu-i aa? E sinistru, recunoscu fata, m cam ia cu frig! Grilele metalice de la Longhall erau deschise. Maina se opri n faa intrrii lng care se afla un grup: patru femei i, la o oarecare distan, un om extrem de slab. Sunt toate mbrcate n negru, remarc Luke. Vzndu-le, n-ai crede c au venit s-i gseasc un loc de munc, ci mai degrab c l-au pierdut!

Apropiindu-se de ele, cea mai vrstnic fcu o reveren; Edna avu impresia c nsoitorul ei era obiectul principal al curiozitii femeilor, care-l examinau cu interes, de parc ar fi privit la unul dintre membrii familiei regale. Luke se ndrept ctre omul cel slab, i spuse cteva cuvinte i l conduse apoi la stpna casei: Iat-l pe domnul Lane. Dac eti de acord, a vrea s viziteze casa mpreun cu noi. Servitoarele vor intra dup ce vom termina; de altfel, nu prea cred c au poft s intre panele. Credei c o s explodeze vreo bomb? M atept s vd obolani, spuse Luke cu calm. Edna se cutremur; uitase de obolani, creznd c Goodie minise. Urma s aib ns o surpriz foarte neplcut. Deci, cu permisiunea dumitale, domnul Lane i cu mine o vom lua nainte, spuse Luke i fcu un pas peste prag, dup care se opri; Edna observ c cele patru femei se retrseser, cu team. Auzi apoi un zgomot de labe i vzu dou animale speriate ce urcau scara, apoi trei sau patru care, alergnd ctre emineu i negsind ieire, traversar camera n fug i se ndreptar ctre u. Tnra pli; avea oroare de obolani, iar acolo se aflau din belug. Luke se ntoarse ctre prietenul lui, surznd. Haide, Lane, adu-i. Omul cel slab se ndeprt o clip i reveni imediat cu trei terieri pe care-i inea n les. n timpul acesta, Luke deschisese toate uile i ferestrele. Ateptai aici, voi deratiza casa... De afar, Edna auzea scheunatul terierilor excitai i sarabanda lor pe parchet. O jumtate de or mai trziu, Luke cobor.

Gata! Cred c cea mai mare parte dintre ei a fugit; or mai fi rmas poate unul sau doi, dar asta e tot. Li s-a dat drumul azi-diminea n cas, cu bun tiin. Cred c Goodie a scotocit ntregul Berkshire pentru a-i gsi, dar Lane este un adevrat vntor de obolani; iat de ce l-am adus. Va mai sta aici dou-trei zile ca s aib grij s nu mai rmn nici unul. Trecnd prin camere, tnra stpn avu ocazia s constate rezultatul muncii terierilor, iar, cnd ajunse n camera ce urma s devin dormitorul ei, l gsi pe Lane care punea lesele la gtul cinilor si. Voi mai cerceta casa cu grij, doamn, dar nu cred s fie cuiburi de obolani; nu au ce mnca aici, aa c vor pleca napoi la grajduri. Edna le convinse cu dificultate pe cele patru femei s intre; cele dou mai tinere refuzau cu hotrre. Luke, amuzat, o ntreb pe femeia de serviciu: Cine v-a spus c sunt obolani n cas? Femeia l privi ncurcat: Asta arat ca o cas n care trebuie s fie obolani, domnule, zise ea. Cine v-a spus c aici e plin de obolani i c ai face mai bine s rmnei afar? Nimeni. Cum te numeti? ntreb Luke. Linton, domnule. Linton? Nu cumva te cheam Carr? Dar dumneata? adug el, adresndu-se buctresei. Doamna Kohler. Cred c adevratul dumitale nume este Klein. n ceea ce te privete pe dumneata i el se ntoarse ctre una din tinere care roi, apoi deveni palid ai fost urmrit pentru furt din magazine, iar dumneata

adresndu-se celeilalte tinere ai fost amestecat n afacerea din Hallam Street, nu-i aa? Foarte palid, incapabil s rosteasc vreun cuvnt, fata ncuviin. Edna era zpcit total. Putei pleca acum toate patru. Evident, cheltuielile de transport v privesc i s n-o mai plictisii pe miss Gray. Putei spune celui care v-a trimis cred c este vorba de domnul Rustem s nu-i dea osteneala de a mai face rost de altele. La revedere. Cele patru plecar imediat, fr s obiecteze. Dar de ce le-ai gonit? Cine sunt ele? ntreb fata. Erau alese special pentru dumneata de idiotul acela de Rustem. Cum ai obinut aceste informaii despre ele? Le tiu de cnd l supraveghez pe Rustem. Ce vei face acum, miss Gray? Tot te mai ncpnezi s te stabileti aici, sau vei cumpra, ca orice persoan chibzuit, o cas n Mayfair sau un apartament n Piccadilly? M voi stabili aici; cu ct privesc mai mult aceast cas, cu att sunt mai hotrt. Este un loc fermector. Cei doi merser apoi de jur-mprejurul conacului; n spate era o curte, iar zidul care separa Longhall de Gillywood se ntindea pe vreo cincizeci de metri. Longhall era aezat ntr-un col al proprietii, n partea ngust a terenului ce avea o form de par. Luke mergea pe lng zid, cercetndu-l cu grij; o u solid de lemn, aflat exact n dreptul centrului casei, i atrase privirile; sub ea, terenul era zgriat i pe broasc se vedeau urme de ulei. Evident, aceast poart prin care se putea trece din Longhall n Gillywood fusese de curnd folosit.

Ua asta se deschide cu vreuna din cheile dumitale? ntreb el, apoi le ncerc pe toate; nici una nu se potrivea. Luke i not n carnet: De schimbat broasca. Puin mai departe, n locul cel mai apropiat de Gillywood, peste zid se ridica un grilaj de patru picioare nlime. Luke se sui pe o scar ca s cerceteze locul n partea cealalt a terenului. n dreapta se aflau grajdurile prsite; ctre stnga se ntindea o mpletitur metalic ce mprejmuia Gillywood-ul pe vreo trei sute de metri. Cincizeci de metri mai departe, o movil mare de ciment, aparent fr nici o utilizare, mpiedica vizibilitatea. La o sut cincizeci de metri deprtare, vzu peretele carierei de piatr cu cele dou intrri ntunecate; Luke tia c este vorba de peterile de la Perrywig, faimoase prin faptul c i adpostiser pe contrabanditi i, mai ales, pentru c acolo fusese comis o crim, ntre grote i vil crescuser civa copaci, iar n dreapta casei era cldirea de un rou viu n care se gseau grajdurile domnului Goodie. Luke explorase locul, dar mai avea de vizitat grotele din spatele grilelor metalice; anumite pri din trecutul lui Goodie rmseser totui neclare. Nici Scotland Yard-ul, cu toate anchetele sale, nu reuise s fac lumin n aceast privin. Goodie era bnuit a fi criminal, dar totul rmsese la acest stadiu. Ei, bine, ce vezi? ntreb fata care devenise nerbdtoare. Pmnturi dup pmnturi; grajduri i iar grajduri; noile grajduri i o movil ciudat. Vei rmne aici? Nu n seara asta, spuse Edna zmbind, dar voi veni, cu siguran, s locuiesc aici.

Atunci voi cuta un administrator; i va fi de folos n momentul n care te vei instala n cas. Luke se inu de cuvnt. ntr-una din zilele urmtoare, cameristele, un majordom i un om de serviciu se prezentar venind din partea lui la hotelul Ednei Gray, n plus i-l recomand la telefon pe Lane. Are mult experien ca administrator; a fcut parte din poliie, a lucrat n Berkshire i este un adversar de temut ntr-o ncierare. Dar cu cine se va bate? ntreb Edna. Cu oricine, nu se tie niciodat. i-l recomand cu cldur, n ceea ce privete majordomul, el este un fost ofier de poliie... Vei transforma casa mea ntr-un post de poliie? Sunt puine la numr locurile att de plcute, rspunse Luke.

Capitolul 8
Personalul de serviciu ales de Luke era pe placul Ednei. Detectivul i dduse mult osteneal i fata i era recunosctoare, n cele dou sptmni care au urmat, ea a mers zilnic s-i viziteze casa; mobilele fuseser aduse n camioane mari i Longhall rsunase de zgomotul ciocanelor tapierilor; geamgiii i instalatorii lucraser i ei din greu. Sub supravegherea lui Lane, peluzele i rzoarele se transformaser ntr-o frumoas grdin. Din ce n ce mai fascinat de Longhall, Edna i aduse ntr-o bun zi cuferele i camerista cea nou. La ceremonia de inaugurare nu a luat parte dect un invitat.

Ar fi trebuit s chemi un preot; aa se face de obicei n astfel de situaii. Apropo, eti protestant sau catolic? Fata refuz s rspund. Nu l zrise nc pe Goodie dar, de la fereastra camerei ei, pe care o deschidea n jurul prnzului, putea vedea caii trecnd pe cmpie. Timpul trecea, dar misterul vilei n alb i verde, abia vizibil printre copacii falnici, ntrzia s se lmureasc, devenind chiar mai de neptruns. Edna era cam plictisit din cauza autoritii pe care i-o impusese detectivul; el i domina de-acum existena; nu putea scpa de acest tnr i, n realitate, nici nu avea chef s-o fac. Felul lui de a se purta nu se schimbase de loc: era tot att de apropiat ct fusese i pe vapor sau la Doncaster. Nu depea niciodat limitele unei anumite intimiti; i spusese chiar, ntr-o zi, c o privea ca pe un frate mai mic. Tnra petrecea la Londra trei sau patru zile pe sptmn; se ntlniser de cteva ori i luaser masa impreun; fata era bucuroas s-l vad, pentru c el avea ntotdeauna ceva de povestit, mai ales despre organizaia Panglica Verde. Lui Trigger i reuise o lovitur n mprejurri foarte speciale. La prima ntlnire de toamn, la Newmarket, se desfoar o curs a mnjilor de un an; erau doar trei concureni, din care doi, cunoscui de public; cel de-al treilea se prezentase mediocru n primvar. Primul favorit, care avusese un rezultat bun la Saint-Lger, avea o cot la egalitate; cel de-al doilea cal era cotat cu 8 la 1, iar cel de-al treilea cu 100 la 6; i acesta din urm ctig cu uurin. Dup curs, cei doi favorii fuseser cuprini de o febr puternic i exista supoziia c acea indispoziie nu fusese normal. Dar nici o bnuial nu-l

putea atinge pe ctigtorul care aparinea fiului unui lord irlandez. Proprietarul nominal, spunea Luke. Sir Henry nu are un ban. Calul aparine cu certitudine bandei. Ceilali doi cai erau ntr-o form perfect la venirea pe hipodrom; doar n momentul cursei au fost de o nervozitate deosebit. Ctigtorul ar fi obinut, poate, locul nti prin meritul su propriu, dar Trigger i-a pregtit lovitura. N-a ieit din biroul lui timp de trei zile nici mcar pentru a lua masa, prnzul aducndu-i-se n camer. Atept cu nerbdare dup-amiaza de azi; am ntlnire cu el. Cei doi tineri au mncat la Ritz, fapt destul de jenant pentru Edna, care tia c ofierii de poliie nu sunt chiar aa de bine pltii, iar Luke nu contenea cu invitaiile. O ducea la restaurantele cele mai scumpe i nu-i permitea s-i plteasc partea ei; o singur dat schiase gestul, dar detectivul o oprise, ntr-un fel destul de aspru. i spusese c are unele venituri personale n afara salariului; c motenise de la tatl lui un numr important de aciuni ale unei afaceri cu ape minerale n care acesta se lansase, astfel c pn n momentul morii lui se puteau vedea pe autobuze reclamele pentru limonada Luke. Detectivul o conduse pe Edna la hotelul unde fata urma s-i petreac noaptea i cobor apoi pe Regent Street, ndreptndu-se spre ntlnirea cu Trigger. Un groom11 elegant l introduse ntr-un birou vast, bogat mobilat, cu vedere la strad. Trigger, n cma, era aezat la un birou de lemn de trandafir pe care se vedeau aparatele telefonice. Luke
11

Fecior (n.trad.).

se amuz vznd statueta de bronz a lui Napoleon aezat exact n faa patronului. Stai jos, domnule Luke, spuse Trigger, ridicndu-se i revenind apoi la locul su pe scaun. Am att de mult de lucru, c nu-mi mai vd capul de treab. Avea o fa vesel, cu nfiare cinstit i surdea. tiu de ce ai venit: pentru afacerea aceea cu Kalamor. Acesta era numele calului ctigtor la Newmarket. Ei, bine, o s v spun adevrul, domnule Luke. Nu m pricep deloc la cai; nici mcar nu-i pot deosebi unul de altul; pentru mine nu sunt dect nite animale i, dac ar avea coarne, a spune c sunt vaci! Surznd, ntinse vizitatorului su o cutie cu trabucuri. Tot ce tiu este c aici e biroul tranzaciilor Trigger. Din surse precise, primesc numele unui cal i l transmit clienilor mei. Nu tiu dac acel cal e bun sau ru; pentru mine este doar un nume. Am oroare de curse i nu m duc acolo dect la mare nevoie. Golful, da! sta joc! Trigger i art detectivului o cup minunat de argint, aezat la loc de cinste, pe cmin. Luke credea tot ce auzise; nu Trigger era cel ce pregtea loviturile. Am s v mai spun ceva, domnule Luke; eu nu am habar dac un cal are sau nu anse. Nu fac ceva care s ncalce regulamentul curselor; tiu asta pentru c l-am studiat. Nu am nici o legtur nici cu bieii de la grajduri, nici cu jocheii sau cu antrenorii lor. Sunt doar un automat uman dac pot spune astfel. Cineva cunoate totui caii, vreau s spun, unul dintre prietenii dumneavoastr. Bineneles, domnule Luke! tii la fel de bine ca i mine c doctorul i Goodie se afl n aceast afacere i c Rustem are i el partea lui. Aceti gentlemani sunt

druii cu trup i suflet nobilului sport al curselor. Eu, eu primesc banii i-i depun la banc. Toi? ntreb Luke. Ei, ei, inspectore! E asta o ntrebare pentru un om de afaceri? i depun la banc dup ce am oprit o parte din ei pentru cheltuieli. Iat tot rolul meu n aceast afacere. Nu v-ai ntlnit niciodat cu proprietarul lui Kalamor? Nu m vd niciodat cu nici un proprietar. i am drept clieni, dar nu-i ntlnesc vreodat. Treaba mea este s veghez ca personalul care este cel mai bine pltit din Londra s-i fac treaba lui. Nici una din tinerele astea, domnule Luke, nu primete mai puin de cinci lire pe sptmn, iar multe dintre ele au chiar zece lire. Brbai nu folosii? Doar nu sunt nebun. Brbaii vorbesc. Aceste tinere nu se pricep deloc la curse i deci nu discut. Comisionarii mei sunt foti militari, dar nu angajez pe nici unul care s nu fi avut mcar gradul de sergent major. O s rdei: angajez i membri ai Asociaiei Regale de Temperan. i prefer pe cei nsurai; lucreaz ct pot de bine pentru a nu-i pierde locul; i primesc i pe cei mai vrstnici. Se tiu supravegheai, sau presupun c sunt, atunci cnd deschid plicurile i trimit telegramele prin pot. Organizarea, iat munca mea. i o facei n mod remarcabil, domnule Trigger. Acesta mulumi cu politee. Luke art apoi peretele din spatele omuleului. N-ai vrea s-mi deschidei acest seif i s-mi artai toate lucrurile drgue pe care le conine? Trigger fu scuturat de un hohot mare de rs:

Ai fi, cu siguran, dezamgit. Nu e absolut nimic acolo. O s v conduc prin birouri. Trigger se ridic, i puse haina i intr n camera mare unde mai multe secretare steau aezate rnduri, rnduri, la pupitrele lor. Biroul general de coresponden este sus. Avem mii i mii de persoane care doresc s ia parte la tranzaciile noastre. Primim cam patru dintr-o mie i asta doar la recomandarea celor mai siguri clieni ai notri. Toate secretarele aveau cte o list, pe care nu era trecut nici un nume, ci doar numrul fiecrui client; n faa lor se aflau pachete de formulare telegrafice timbrate. Au sosit n dimineaa asta i mi se vor aduce disear. Treaba secretarelor este s noteze totalul sumei jucate de client. Dup curs, se noteaz suma ctigat i partea care ne revine nou. Acesta este procedeul! Luke trecea pe lng pupitre; secretarele, ocupate pn peste cap, nu-i ddeau nin o atenie. Erau cu o clas peste cele care lucrau n birourile din ora. Iarna, cnd la Panglica Verde nu se fceau afaceri, aveau dou luni de vacan pltite. Luke cunotea organizaia, dar nu o vzuse niciodat de aproape. Era plin de admiraie fa de Trigger; nu tia nimic despre treburile obscure i sinistre din spatele tranzaciilor, dar ar fi fost nebun s nu-i bnuiasc pe asociaii lui c ajutau norocul. Trigger l conduse apoi pe Luke n apartamentul su particular care, spre marea mirare a detectivului, era foarte simplu aranjat. Nu am oaspei. M culc aici, atunci cnd am de lucru. Mi-ai admirat secretarele, nu-i aa? dar s tii

c pe nici una n-o invit la mas; nu trebuie s amesteci afacerile cu amorul. Luke plec fr s fi aflat mai mult dect tia la venire. Nu se ateptase s culeag informaii, dar acum avea certitudinea c micuul Trigger era singurul din band care nu putea fi condamnat. Rezultatul era totui important, pentru c de-aici nainte urma s-i supravegheze doar pe ceilali doi. Rustem era exclus din combinaie; era un simplu agent, un instrument doar. Doctorul Blanter era un beiv notoriu i un obinuit al cabaretelor. Chiar n seara aceea se afla la unul dintre cele mai ru famate; puin dup miezul nopii, poliia ptrunse acolo n tromb i-i lu pe clieni la secie. Cu toate protestele lui vehemente, Blanter a fost percheziionat cu amnunime; i s-au luat cheile i obiectele de valoare; a fost nchis i eliberat doar dup trei ore. Se calmase ntre timp i ncetase s mai protesteze, dar aceste trei ceasuri au fost cele mai nefericite din viaa lui; crezuse c i-o fcuser n mod special. Spre patru dimineaa ajunse acas, n apartamentul su att de ordonat; absolut nimic nu-l fcu s bnuiasc trecerea pe acolo a doi oameni ndemnatici i expeditivi, care timp de dou ore scotociser n fiecare sertar, n fiecare dulap, citiser toate scrisorile sau bucile de hrtie pe care era scris ceva; dar, pentru Luke, a fost o sear fr rezultate.

Capitolul 9
irul lung de cai mergea ncet, la pas, urcnd panta colinei, apoi dispru dup culme. Edna l vedea pe

Goodie urmndu-i la o mic distan. Clrea un cal negru; inea, ca de obicei, ochii pe jumtate nchii i brbia n piept. Prea adormit, aa se vedea prin binoclul puternic al fetei, dar, cu toate acestea, n ntreg Berksire nu era nimeni n ziua aceea mai treaz ca Elijah Goodie. Omul ajunse pe pist i privi ctre eful ngrijitorilor care ddea ordine bieilor de la grajduri. Era, probabil, singurul grajd din Anglia n care se vorbea arareori englezete. Majoritatea acelor lads12 erau metii. Goodie i schimba la fiecare doi ani, fapt care-i crea unele dificulti la Ministerul Muncii, din cauza permiselor de lucru necesare strinilor. Ei nclecau cu agilitate de maimue, dar nu aveau dreptul s dein o licen de jocheu i nici s clreasc n public. n cursele aranjate, caii erau condui de cei mai buni jochei englezi; acetia nu-i cunoteau calul pn n momentul n care se urcau n a. Fraza-cheie era inevitabil aceeai. Vei avea cinci sute de lire, dac vei ctiga aceast curs. Goodie privea ncruntat la caii ce galopau prin faa lui, doi cte doi. Trecuser toi, cu excepia ultimului care mergea singur, fr pereche. Era Field of Glory, nvingtorul de la Stockton, o adevrat main galopnd fr efort, parcurgnd o distan enorm la fiecare fuleu. Zbura, pur i simplu. Goodie lu frul i plec spre mnzul su favorit. Ei? ntreb el. Lad-ul bronzat care-l clrea i rspunse artndu-i dinii albi:
Biei de grajduri, care ngrijesc de curse -l. englez (n.trad.).
12

E un bolid, seor. n fiecare zi merge mai bine. Goodie mormi ceva, cobor de pe cal i veni s mngie grumazul favoritului su; l nconjur apoi, trecndu-i mna pe fiecare din picioarele animalului. Acoper-l i du-l la pas napoi la grajduri, Jos, spuse el n spaniol. Am fcut o afacere bun pentru opt sute de pesos, nu? Dios! Lad-ul i holb ochii. Opt sute de pesos, aizeci i cinci de lire sterline! Aceasta era slbiciunea lui Goodie: s se laude cu afacerile lui i atunci cnd nu erau prea grozave. El privi mult vreme calul n tcere, apoi, urcnd n a, se rentoarse la vil; Edna l vzu revenind; duse binoclul la ochi i, deprtndu-se de fereastr, se ndrept ctre un col al camerei de unde putea s observe fr a fi vzut. Goodie arunc o privire n direcia casei ei, apoi i cobor din nou brbia n piept; omul nu se gndea nici la cai, nici la femei, ci la manuscrisul care era aproape gata i care totui nu va fi, probabil, niciodat tiprit; era vorba de incredibila ndrzneal de a-i fi scris biografia, aa cum a fost ea n realitate; acesta era motivul pentru care Goodie tria ntr-un soi de cuc aprat de gratii. Omul urc n biroul lui, deschise seiful i scoase ultimele pagini ale manuscrisului. Le citi cu atenie i, cu toate c nu avea obiceiul s surd, o fcu gndindu-se la Luke, pentru c n paginile acelea prezentase o serie de fapte care-l vor face, dup moarte, celebru pentru eternitate. Era o nebunie s pui pe hrtie astfel de amintiri, o aberaie n care orgoliul i gustul riscului i disputau ntietatea; pretextul l constituia, de fapt, singurtatea: cartea aceea i inea de urt n orele ntunecoase ale nopii.

Aa cum Edna o auzise spunnd pe una din cameristele ei, viaa n vguna aceea ntunecat nu era prea vesel. Fata se lupta cu ideea c se plictisete; i recunoscuse, de fapt, siei c tinereea ei avea nevoie de o existen mai vesel, cu toate c n fiecare zi , se plimba clare i c mergea la Londra de dou ori pe sptmn. i era greu s recunoasc ct de mult i lipsea Luke. Avusese ocazia s-i scrie, dar i ddu seama c nu cunotea iniialele numelui de botez. i i le ceru prin telefon. Iniialele mele sunt M.M., dar nu folosesc dect una, zise Luke. Ce nseamn M.M.? Refuz s dezvlui un secret pe care-l pstrez de ani de zile. ncearc s ghiceti. Edna avu o inspiraie. Nu este Matthew Mark? Mark, da. Am uitat c am fost numit Matthew i nu mi-am iertat prinii pentru Mark. Edna reveni ntr-o sear de la Londra, obosit i uor iritat; ncerca s se conving c nu faptul de a nul fi gsit pe Luke acas, cnd i-a telefonat, era motivul. i adusese, n main, un pachet mare de cri i i petrecuse dup-amiaza cumprnd o groaz de lucruri pentru decorarea Longhall-ului. Pe la nou, simindu-se obosit, se decise s mearg la culcare, dar, pe la nou i un sfert, odat ajuns n pat, descoperi c cel din urm lucru pe care-l dorea era s doarm. Se ridic deci, mbrc un capot i, dup ce ncerc, zadarnic, s citeasc cea mai interesant dintre crile aduse, se ndrept ctre fereastr i privi afar. Luminate de o lun splendid, colinele preau albe; putea s disting deschizturile

negre ale intrrilor n cavernele Perrywig. Fata stinse lumina i i aez scaunul lng fereastra deschis: era o noapte cald, aproape nbuitoare, de nceput de octombrie; o noapte de vis, dac s-ar fi gsit ceva mai interesant la care s te gndeti dect persoana lui Matthew Mark Luke. Absurditatea numelui o izbi din nou i fata rse ncetior. Mark trebuie pus, irevocabil, la punct; din pcate, i dobndise o poziie inatacabil; nu era un tip de care s scapi uor. Tot gndindu-se, tnra auzi dinspre vil o u trntindu-se i un om se ivi lng zidul luminat. Fata l recunoscu pe Goodie; omul se furia nspre movila care l intrigase att de mult pe Luke. Auzi apoi scritul din ni al uii metalice i un fluierat uor. Goodie dispru dup tufiuri, reaprnd apoi; se ndrept ctre colul cel mai ndeprtat al grilajului, ducnd ceva n mn i urmat de doi cini mari cu cozi lungi. Poate c era efectul razelor de lun, dar Ednei i se pru c cei doi cini erau uriai, depind chiar i cele mai mari exemplare de terra-nova pe care le vzuse vreodat. Mergeau cu pai uori pe urmele lui Goodie, cnd n umbr, cnd prin lumin; unul din ei se npusti ntr-o parte, probabil dup vreun iepure, dar o lovitur de bici l aduse la locul lui. Se ndreptau ctre peterile Perrywig i, cum erau tot mai greu de vzut, Edna i lu binoclul. Afar era un pic de cea i nu se zrea nimic clar. Dup o or i vzu din nou; de data asta, cinii o luaser nainte i-l ateptau pe Goodie la barier. Un nor acoperi o clip luna, chiar n momentul n care cei trei ajunser la grilaj, i tnra nu mai vzu nimic; doar zgomotul unei ui nchise i ddu fetei de veste c Goodie se ntorsese n vil. Vzu puin mai trziu unul din animale alergnd cu botul n vnt, gfind, ctre movil.

Edna nchise fereastra, se vr n pat i czu prad unui somn agitat. Se trezi de dou ori, din or n or; privi la ceas, adormi din nou. A treia oar o trezi un strigt; fata se aez pe pat, tremurnd din tot corpul; un nou strigt se auzi n noapte; era aidoma unui urlet de groaz pornit dintr-o camer de tortur. Stpna locului simi cum i nghea sngele n vine, nu era n stare s fac vreo micare. Se mai auzi un strigt, de data aceasta un fel de geamt dureros, plngtor. Fata i impuse s se ridice i trase perdelele, ngrozit. Se pare c zgomotul venise dinspre grote. Aa cum sta acolo, privind fix, ea auzi: Sper c nu v este team, miss? Vocea venea de sub fereastr i Edna tresri: omul care se gsea acolo, nfurat pn la gt ntr-o manta, era Lane; fata i recunoscu vocea nainte ca el s-i fi rostit numele. Avea sub bra o puc a crei eav strlucea n lumin. Ce-a fost asta? opti ea. Nu tiu, miss. Sunt treaz de vreo patru ore i nam auzit nimic pn acum. De ce ai luat puca? M-am gndit c s-ar putea s fie braconieri pe aici. Am pus o broasc nou la poarta aceea din zid, un Yale. Cheia se afl n bibliotec. V sftuiesc, miss, s nu deschidei ua aceea nici ziua, nici noaptea. Ce este cu cinii aceia? Ah, cinii! I-ai vzut? Goodie era afar, nu? i avea cinii cu el... S-a dus ctre cavernele Perrywig, spuse Edna i, spre marea ei surprindere, omul rspunse cu rceal: Ciudat or pentru a antrena cinii, nu-i aa? Ce fel de cini sunt ia? ntreb ea din nou.

S fiu al naibii dac tiu! zise omul. Am auzit vorbindu-se de ei, dar nu i-am vzut niciodat; i ine ntr-un fel de tunel subteran. De asta nu trebuie s trecei dincolo de poarta aceea; sunt periculoi. El i poate stpni, pentru c este mblnzitor de animale. Dei discuia se purta n oapt, ea fusese totui auzit de o persoan atent, pentru c o u se deschise i vocea lui Panton, majordomul, ntreb: Jimmy, tu eti? Da, eu, rspunse Lane. Panton se apropie; Edna l vzu bgnd ceva n buzunar i se ntreb ce-o fi fost. Iertai-m, miss. Credeam c a strigat cineva. Se pare c ai un somn uor, Panton, spuse fata. Era oarecum amuzant aceast discuie n trei; ea, aplecat peste fereastr, drdind (abia cnd ajunse n pat descoperi ct i era de frig) i cei doi brbai jos, n curte. Acetia plecar i disprur dup colul casei, vorbind ncet. Edna se culc, ncercnd un sentiment neobinuit de voluptate i fericire. n timp ce ncerca s i-l explice, vocea i imaginea lui Luke i se strecurar n gnd; Luke, cel care-i gsise paznici att de buni. Adormi apoi, trezindu-se abia ctre ora zece; soarele i inundase camera, strecurndu-se prin perdelele trase pe jumtate.

Capitolul 10
Doctorul Blanter era autorul unui demers neobinuit; el se dusese la Scotland Yard pentru a depune o plngere. Ateptndu-se s fie primit de nali funcionari, a fost extrem de suprat vzndu-se trimis de la un subaltern la altul i ajungnd n cele din urm n faa imperturbabilului domn Luke. Totul a fost neplcut, sunt de acord, doctore, spuse Luke, ncruntndu-i sprncenele. Nu cred s fi auzit vorbindu-se de ceva mai dezagreabil. S v aresteze ntr-un local de noapte! Pe dumneavoastr! S v duc la secie i s v percheziioneze!?! Cred c singura scuz a inspectorului de serviciu este teama de a nu v fi sinucis, disperat c v gseai ntr-o asemenea situaie. Nu ncerca s-i bai joc de mine, inspectore. tii bine c nu de asta m plng, ci de faptul c, n timp ce m aflam n detenie, trei sau patru dintre oamenii dumneavoastr au ptruns n apartamenul meu i l-au percheziionat. Nu poi nega; i-a vzut un vecin; creznd c sunt hoi, a sunat la poliie. Vrei s spunei c nici mcar n-au nchis obloanele? Ce zpcii! spuse Luke pe acelai ton ironic. Voi supune acest caz Camerei Comunelor. Avei dreptate, ncercai i la Camera Lorzilor; este o cas i mai respectabil. Dac poliia poate intra n apartamentul meu fr mandat... E posibil s fi fost i hoi, suger Luke; vecinul dumneavoastr avea, fr ndoial,dreptate. Dar unde se afla oare, admirabilul Stoofer?

l tia pe colosul care-i servea doctorului drept gard de corp. Cei doi se mbtau mpreun; doctorul fusese chiar dat afar dintr-un club respectabil pentru c-i adusese acolo servitorul n chip de invitat. Era beat, nu-i aa? suger Luke. Doctorul nu rspunse. Poliia a venit la apelul vecinului dumneavoastr? Nu, n-a venit, spuse Blanter. i tiu de ce. Dac ai ceva cu mine, spune-mi-o deschis i acuz-m. Pentru ce? ntreb Luke cu un aer blajin. D-mi o idee, spune-mi pentru ce s te acuz i-i voi fi sincer recunosctor. Nu am nimic mpotriva dumitale, doctore. Detectivul se aplec spre el; i inea coatele pe mas i-l privea direct n ochi. tiu, evident, c eti o canalie, o brut, cea mai mare lichea a Londrei, c ai comis crime; dac Facultatea de medicin le-ar fi putut dovedi i dac Poliia ar fi descoperit martori necumprai, ele i-ar fi adus apte ani de Dartmoor13. Dar nu tiu nimic precis despre toate astea. Doctorul i schimb culoarea de la rou la purpuriu, apoi la un verde pal. Te voi distruge pentru ce ai spus! Nu prea cred, zise Luke cu o voce dulce; suntem singuri i i-am fcut exact portretul. tiu c eti amestecat n toate escrocheriile de la Panglica Verde, tiu c nu exist n inima de brut pe care o ai nici un dram de mil sau de buntate omeneasc. Dac le-ai fi avut, n-ai fi aruncat-o niciodat pe fata aceea ntre roile morii.

13

Vestit nchisoare englez (n.trad.).

Luke fcea aluzie la unul dintre cele mai ntunecate episoade din viaa doctorului Blanter, crim care dovedit l-ar fi trimis la munc silnic pe via. tiu c mi-ai tia gtul ca unui porc, dar n-am cum s o dovedesc; i de aceea eti un om liber. E clar? Blanter era nebun de furie; minile sale mari, apsate pe mas, tremurau, dar nu de fric, ci de turbare. Luke o tia; omul acela nu cunotea frica. n strfundul gndurilor mele, continu detectivul, am certitudinea c eti amestecat ntr-o crim urt, dar nu tiu exact despre ce este vorba. Luke i aminti apoi de un cadou ngrozitor pe care i-l adusese un detectiv, chiar n dimineaa aceea; bg mna n buzunarul vestei i scoase de acolo o bucic de cret pe care i-o ntinse lui Blanter. Iat o mic amintire, o mascot; este o bucat de cret folosit azi-diminea la execuia asasinului lui Highbury, pentru a se marca pe trap locul unde condamnatul trebuia s-i pun picioarele. Pstreaz-o ca talisman, vom gsi o alt cret atunci cnd i va veni rndul. De data asta uriaul primi lovitura n plin. Falca lui masiv ncepu s tremure i o sclipire de team i luci n ochi. Fixnd bucica de cret, pe fa i se aternu o expresie de groaz; se ridic mpingndu-i scaunul. Pstreaz-o i arat-i-o lui Goodie; nici el nu e prea curat... Luke se duse la u i o deschise larg: Iei, zise el. Iar doctorul Blanter trecu prin faa lui fr a-i spune un cuvnt, fr a-i arunca vreo privire. Detectivul deschise fereastra ca s mprospteze aerul din camer; se afla n biroul unuia dintre

inspectorii lui, care intr chiar n acel moment, plngndu-se de prea mult curent. n timp ce mergea nspre biroul lui, Luke se ntreba dac nu cumva vorbise prea mult. Nu-i fcea iluzii n ceea ce-l privea pe doctorul Blanter, era un gen de om pe care nimic nu-l putea opri; i ceea ce-l preocupa acum pe detectiv nu era avansarea n funcie, ci propria lui via. Luke sun secretara. ntr-o zi, dou, o s fie adus aici o cutie de bomboane de ciocolat, otrvite, le vei trimite intendentului Kersin. Nu-l ndrgise niciodat pe Kersin. Chiar n acest timp, Blanter pregtea ceva cu totul special pentru omul care pentru prima oar n viaa lui l fcuse s se team. Blanter avea o cas superb lng Maidenhead, pe malul apei, cu peluze de iarb bine tunse i straturi acoperite de flori; acolo se dusese direct dup ce prsise Scotland Yard-ul. Ah, bucica aceea de cret! Doctorul se cutremur, nchiznd ochii. Tremura din tot trupul, el, care se mndrea c nu tiuse niciodat ce este frica. Atunci cnd nu mai avea cum s-i stpneasc nervii i asta nu se ntmpla niciodat din pricina groazei, avea un leac: o barc cu motor adpostit ntr-un hambar alb, la captul peluzei. Blanter sri direct n alup, ndreptndu-se apoi ctre mijlocul rului. Luke trebuie s aib un punct vulnerabil. Dar care o fi el? Cunotea prietenia detectivului cu Edna, dar i se raportase c nu era nimic serios la mijloc. Luke nu era genul de om care s se ndrgosteasc. i apoi, cine ar fi luat n cstorie un copoi? un blestemat, un la de poliist!

Doctorul se calmase la ntoarcerea din plimbarea cu barca. Avea o poft de mncare grozav i se nfrupt ca un cpcun, oprindu-se doar ca s glumeasc cu cele trei tinere pe care le invitase. Dup cafea i trabucuri, atinsese starea aceea de beatitudine pe care o mas bun, ntr-o companie agreabil, o aduce de obicei. Nu se mai gndi la Luke pn-n zori, cnd i venir n minte lungile iruri de eprubete din laboratorul su. Prea periculos, zise el cu voce tare i adormi. Se trezi devreme; cteva minute mai trziu se afla n laborator. Dar eprubetele nu-i aduser nici o inspiraie, ca de altfel nici prafurile fine sau fiolele mici. Doctorul se aez gnditor, pe un scaun... Dac totui tipul o fi ndrgostit de fata aceea!... Merit o nou investigaie, decise Blanter.

Capitolul 11
Publicul se nal de multe ori, creznd c jocheii ctig sume enorme de bani pe care le cheltuiesc apoi n cartierele elegante ale Londrei. Tommy Dix, poreclit veteranul, ducea o via tipic de jocheu. Avea un automobil Bentley, un pat bun i se afla ntotdeauna ori ntr-unui, ori ntr-altul, bineneles, atunci cnd nu clrea, sau le explica proprietarilor ct valoreaz caii pe care i are i antrenorilor c animalele nu pot alerga pe tare sau pe umed, n funcie de calitatea terenului din ziua respectiv. Se culca n fiecare sear la ora zece, urca n a la ase dimineaa, clrea vreo jumtate de duzin de cai, galopnd prin Salsbury Downs, mergea apoi la curse, participa la vreo dou sau trei i revenea la Newmarket, seara. Cteodat se ducea la cinema, din

timp n timp petrecea sfritul de sptmn la Londra; i cumpra un bilet de teatru; tria ntr-o cas unde ferestrele nu se nchideau nici iarna, nici vara, dormea ca un ngera, gusta carne la o singur mas, o bucic de carne slab de vac, i datorit acestui mod de via avea o sntate nfloritoare. l tia pe Goodie, concurase chiar pentru el. ntr-o duminic dimineaa l nclecase pe Field of Glory i l fcuse s galopeze extrem de rapid. Field of Glory ctig cu un cap avans ntr-o curs de vnzri14 alturi de cai mediocri. Cnd Tommy puse piciorul pe pmnt, Goodie l ntreb: Calul acesta e oare suficient de bun pentru a ctiga cursa Cambridgeshire? Ce greutate duce? Patruzeci i opt de kilograme, zise Goodie. Nici cea mai mic ans, spuse Tommy, care era puin intrigat; observ, mergnd ctre start, c nu avea n cptueala eii plcile de plumb. Antrenorii nu-i fceau prtai pe jochei la secretele lor, dar Tommy, cunoscndu-l pe Goodie, se atepta s gseasc buzunarele cptuelei pline de plumb. El avea patruzeci i ase de kilograme, cu aua ceva mai grea putea ajunge la cincizeci de kilograme; calul n-avea nici o ans. Goodie atept ca maina jocheului s se ndeprteze; abia dup ce automobilul nu se mai vzu, el i ordon lui Jos s scoat aua. Omul, care era un tip voinic, o lu fr greutate; era o a special fcut i
ntreceri destinate cailor mai puin dotai. n cazul n care se dorete vnzarea unora dintre ei, posesorii acestora le stabilesc preul nainte de concurs i sunt obligai s-l menin indiferent de rezultatele obinute tn curs; se mai numesc i curse cu revendicri (n.trad.).
14

garnisit pe dedesubt cu lame de plumb; greutatea adevrat pe care Tommy Dix o avusese la galop era de aizeci i trei de kilograme. Tommy se ndrept ctre Londra; trecnd pe la periferie, se opri la un bookmaker cunoscut. Cum a mers Field of Glory? l ntreb acesta. Poate ctiga numai la cursele cu vnzri. Imediat s-a tiut i la Newmarket, i la Londra c Field of Glory, chiar dac nvinsese la handicapul15 de la Stockton nu avea nici o ans la Cambridgeshire. Goodie i scrise lui Tommy n ziua urmtoare: Calul va progresa, cred, dup acest galop; starea i se mbuntete i sper c la anul va fi, poate, un favorit. Goodie nu fusese unica persoan care asistase la galopul de duminic diminea. Edna Gray, clrind pe un hack16 fcuse un ocol mare, ajungnd pe pist la timp pentru a vedea startul. tia destul de puine despre curse, dar i ddu seama c umil dintre jochei clrea cu adevrat foarte bine. Era, fr ca ea s tie, un compliment pentru Tommy Dix. Edna vzu de departe animalele oprindu-se dup goana lor i, ntorcndu-i calul n partea opus, cobor pe o crruie care o duse n faa peterilor Perrywig; se opri ncercnd s disting ceva prin deschizturi, dar nu vzu nimic n ntuneric, cu excepia unui perete care prea a fi captul grotei; cu toate acestea, tia bine c se
Handicap ntrecere sportiv n care unii concureni (mai slabi) sunt avantajai pentru a se pleca de la anse egale pentru toi; n cazul curselor de cai, greutatea diferit a jocheilor este egalizat prin adugarea de plumb la ei, iar caii mai puin performani pleac n avans fa de ceilali (n.trad.). 16 Cal de plimbare (n.trad.).
15

putea circula cale de kilometri ntregi prin labirintul subteran care se ntindea sub platou. Civa vizitatori fuseser de curnd pe acolo, pentru c fata zri resturi de mncare: oase de pui, coji de cartofi i de portocale. Ea i continu plimbarea; panta era destul de abrupt n locul acela i terenul alunecos, dar calul ajunse pe drumul drept, fr vreun accident. Luke i promisese c va veni n duminica aceea, urmnd s rmn i la dejun; Edna rmase plcut surprins, gsindu-l deja aezat n faa casei, la soare, ntr-un fotoliu adnc de rchit. Deci ai auzit stafia? ntreb el fr a se ridica. Ddea dovad, ntr-adevr, c are cele mai urte apucturi pe care le putea avea un brbat. Ei, bine, relu el, eti acum de acord s vii n ora i s locuieti acolo aa cum se cuvine unei femei rezonabile? Luke se ridic n sfrit, alene, n momentul cnd fata se apropiase de el. De ce m-a ntoarce n ora? Pentru c duci aici o via prea retras pentru o tnr i fermectoare doamn i pentru c am fcut ceva stupid. Detectivul o urm pe Edna n salon i avu amabilitatea de a-i aranja cteva perne pe un fotoliu. Este uimitor s te aud fcnd o astfel de mrturisire; ce-ai fcut? Un necunoscut m-a sunat ieri la telefon i m-a ntrebat dac te cunosc, la rspunsul meu afirmativ a spus ceva extrem de vulgar despre dumneata. Evident, totul era fcut cu intenie. Ca un idiot, m-am nfuriat: era exact ceea ce dorea, pentru c a nchis telefonul mai nainte s-mi pot da seama ce greeal am fcut.

Nu neleg, zise ea. S m las agat printr-un asemenea truc! Mi-e ruine de mine nsumi! spuse el. Dar ce nseamn asta? Tot nu neleg. Ce grosolnie a zis? Nu pot spune. Omul de la telefon dorea s afle dac sunt suficient de interesat de persoana dumitale ca s m nfurii la auzul acelei insulte; acum tie. Fr a o lsa s vorbeasc, detectivul continu: Cnd spun: suficient de interesat de persoana dumitale, nu neleg c sunt mort de dragoste! Ceea ce am zis nseamn doar c sunt nebun dup dumneata. Este o subtil diferen ntre cele dou sentimente. Sper c exist una, zise Edna cu rceal. Rmi la mas? Refuz s fiu mustrat, rspunse Luke. Aa cum am spus, te consider, miss Gray, ca pe fratele meu mai mic; poi s-i iubeti fraii mai tineri, m rog, pe unii dintre ei, nu? Cred c nu e necesar s mai continum acest subiect delicat, spuse fata suprat pe el i mai suprat pe ea nsi, pentru felul n care i trdase stnjeneala. Ba este necesar, pn la un anume punct. De exemplu, dac acel gentleman crede c m poate vtma fcndu-i dumitale un ru, e important s te afli n afara pericolului. Doctorul Blanter este singurul brbat cu care nu pot permite s te ntlneti. Edna se ntoarse ctre el cu bruschee, fr a-i mai ascunde iritarea. Ar fi fost de preferat s spui toate astea cu mai mult tact, domnule Luke. E posibil ca tipul acela s fie indezirabil, ns, dac i-am dat dreptul de a decide pe cine pot sau nu s vd, cred c asta s-a ntmplat fr

s-mi dau seama, punndu-te astfel ntr-o fals poziie. Eti foarte bun cu mine, recunosc, dar nu-mi place felul dumitale de a pretinde c eti rspunztor de viaa mea; asta este absolut scitor! Luke o privea cu mare seriozitate. Apoi, dup o lung tcere, adug: Aa este. Manierele mele sunt departe de a fi perfecte, sunt dezolat. Edna se simi vinovat, dar i reprim gestul de regret. n timpul dejunului, ncerc s-l readuc la vechiul lui fel de comportare fa de ea, oricum preferabil atitudinii corecte i respectuoase adoptate acum de Luke. La sfrit, l acuz c face pe mbufnatul i el rse. Sper c nu e aa, dar cu brbaii nu se tie niciodat; suntem nite creaturi extrem de orgolioase i ne sare andra foarte uor. Ai mai vzut cinii? Ea fcu semn c nu. Privete-i mai atent cnd o s-i vezi i nu fi speriat. Nu mi-e fric de cini. Luke mai rmase o or dup terminarea dejunului; niciodat Edna n-ar fi crezut c o discuie cu el poate fi att de plcut. Atunci cnd detectivul plec, fata ncerc un sentiment de nemulumire mpotriva ei nsei, mpotriva lui, a Longhall-ului i a felului ei de via. Sunndu-i camerista, i spuse: Pregtete-mi bagajul; telefoneaz la Carlton smi rein o camer i spune-i oferului c plec la Londra. Era pentru prima oar c nu-l avertizase pe Luke de o plecare a ei i realiz cu spaim ct de obinuit era s o fac.

Duminic seara, pe ploaie, Londra este un loc lugubru, chiar dac tragi la un hotel strlucind de lumin. Edna Gray se duse la culcare, simindu-se profund nefericit; ar fi plns, dac ar fi ndrznit s-i gseasc o scuz pentru lacrimile ei.

Capitolul 12
n dimineaa urmtoare, n timp ce detectivul lucra n biroul su, secretara l anun c un brbat dorea sl vad. Are aerul cuiva care intenioneaz s v trezeasc mila. Adu-l aici pe individ. Luke i ntoarse fotoliul mobil pentru a-l putea examina mai bine pe srmanul om tare sttea umil lng u, inndu-i n mini cascheta veche i unsuroas. Hello, Punch, intr! zise detectivul, apoi i fcu semn secretarei s se retrag. Punch deczuse cu cteva clase fa de momentul ultimei ntlniri cu Luke, la Doncaster. Marginile ciorapilor lui erau lbrate; nu se brbierise i dormise probabil mbrcat noaptea trecut, poate chiar i n nopile precedente. Vin pe jos de la Newbury, domnule Luke. Dac a fi gsit pe cineva care s-mi mprumute doi ilingi, a fi reuit s pariez chiar pe ctigtorul cupei; btrnul Goodie era acolo, dar cnd am ncercat s-l tapez m-a trimis la dracu'. Dac l-a fi vzut pe Trigger, el mi-ar fi dat; el nu e chiar aa ru. Am lucrat de dou sau de trei

ori pentru el cnd era un om fr mofturi i m-a pltit bine ntotdeauna... Sper c nu-mi vei povesti istoria vieii tale, Punch, i spuse Luke; ce doreti de fapt? Omul i trecu limba peste buzele uscate: N-am mncat nimic, de ieri. i nici n-ai but nimic, de azi-diminea. Nu beau dect ap, v asigur, domnule Luke. Am cheltuit mai mult de o sut de mii de lire cu chefurile. Am fcut socoteala acum vreo lun. Acum ns s-a terminat; iat de ce doream s v vd. Eu nu mai beau i tiu c suntei un gentleman care n-o s ezite s ajute un amrt ca mine care vrea s se lase, de data asta. Ai avut mai multe ocazii s te lai. E adevrat, dar acum nu mai am de ales; nu pot gsi nici mcar ceva de mncare. Nu m nvinovesc dect pe mine. Absolut nimeni nu m crede cnd spun c nu m mai mbt. Luke l msura n timp ce se gndea. M ntreb dac pot avea ncredere n tine. n orice caz, o s-i dau o ans. Punch, dac o vei lsa si scape, ea va fi ultima! Detectivul scoase dou hrtii de cinci lire din portofel i i le ntinse. Du-te, f-i o baie, arde-i zdrenele astea, cumpr-i un costum prezentabil i nchiriaz-i o camer. Revino aici, dup-amiaz, fr s spui cuiva un cuvnt. Omul voia s plece, dar se opri s mai sporovie puin: Field of Glory nu are nici o ans la Cambridgeshire i nu neleg nici acum cum a ctigat

handicapul de la Stockton. I l-am vndut pentru aizeci i cinci de lire... tiu, tiu, asta e o poveste veche. Ne ntlnim la ora patru. Punch iei, vorbind singur. Luke lu dintr-un sertar nchis cu cheia trei dosare groase pe care scria Panglica verde. Mai puse nuntru cteva notie despre Trigger i, recitind pentru a douzecea oar cele cteva informaii pe care le avea despre acest gentleman, nu gsi nimic condamnabil n viaa lui. Dosarul doctorului Blanter era ns cu totul altfel. Coninea tieturi din ziare pe tema a dou anchete, informaii despre o nfiare a doctorului n faa Facultii de medicin i o groaz de scrisori, din care jumtate anonime. Se credea, la Scotland Yard, c doctorul e asociat cu o band organizat de criminali care operau, cea mai mare parte din ei, separat, avnd ns scopuri i interese comune; omul avea la dispoziia lui o armat de brbai i femei pe care-i folosise ntr-o ocazie sau alta, de preferin ca picoli n restaurantele de noapte sau n locuri mai ru famate. n orice caz, Luke nu subestima deloc puterea acestui individ i i lu msurile de precauie necesare. Doctorul Blanter bnuia ns c e supravegheat. Avea instinctul omului care triete tot timpul la limita legii; n plus, avea un anume respect pentru inteligena i perseverena Scotland Yard-ului. n dimineaa aceea de luni, omul ajunsese acas devreme, gsind n Half Moon Street o telegram lung, trimis de unul din agenii si din America de Sud. O citi o singur dat, memornd fiecare rnd, (era un exerciiu cu care se mndrea), apoi o distruse. Cteva minute mai trziu, telefon unei tinere persoane care-i rspunse acru, pentru c o trezise din somn.

Doctorul i vorbete, spuse el; am nevoie de tine, Maggie. Vino la mine la unsprezece i jumtate. Iertai-m, domnule Blanter, nu tiam c suntei dumneavoastr; voi fi punctual. Aceast femeie purta n teatru numele bombastic de Ruby de Vinne; adora s-i povesteasc succesele de actri i chiar avusese cte un rol, uneori. Nu spusese ea, oare, ntr-o pies: Ce va gndi acum prinul despre dumneavoastr, doamn? ntr-alta rostise cu accent de cartier: Vorbii-ne despre aventurile dumneavoastr din China!, fapt care-i oferise junelui prim ocazia dea fredona un cntec... Femeia sosi exact la unsprezece i jumtate; era o brunet frumoas, creia i se explicase o singur dat cuvntul treaz i care n-avea deloc intenia de a-i uita sensul. Oh! doctore, mi-ai dat o emoie! Credeam c s-a ntors prietenul meu din Germania; joac la Admiral Palast, dar spectacolele de revist s-au terminat i... Dac i la prietenul tu strigi la telefon aa cum ai fcut-o cu mine, nu m-ar mira ca el s rmn n Germania; iar accentul tu este tot dezagreabil, draga mea Maggie. Am o afacere pentru tine. Femeia mai lucrase cu doctorul, pstrnd o amintire frumoas recompensei primite. Vorbeti spaniola, nu-i aa? Ca o spanioloaic adevrat. Bun, nseamn c tii un cuvnt sau dou; dar de asta am nevoie; ai fost n America de Sud, n turneu; e important; local de noapte, nu-i aa? Am avut un succes uria, de fapt toat trupa avea, iar eu eram steaua.

Acum, ascult-m, zise doctorul, scuturndu-i trabucul ntr-o cup de argint. Uit mcar o dat c ai fcut parte dintr-o trup, c ai fost pe scen i ine minte ce-i voi spune: ai fost la Buenos Aires cu tatl tu, care este un colonel n retragere, i acolo ai fost prezentat domnioarei Edna Gray. i voi da toate amnuntele necesare: unde locuia, cu ce se ocupa, la ce hotel trgea, numele croitoresei; la ea v-ai i cunoscut. Miss Gray venea n ora cam la trei luni o dat i e foarte plauzibil s v fi ntlnit acolo. Aceast persoan locuiete la Carlton. Vreau s intri n legtur cu ea... O ntlnire ntmpltoare. Tot la Carlton ia dejunul atunci cnd se afl n ora i acum se afl aici. ncearc s te mprieteneti cu ea, dar nu exagera. Du-o la teatru, pot avea o loj la revista de la Pavilion oricnd doreti. Cum eti mbrcat? Miss de Vinne era foarte bine pus la punct. N-o duce n locuri oarecare; luai masa la Ritz sau Berkeley i supravegheaz-i vocabularul. Vino s m vezi dup-mas, dup ce vei fi studiat toate amnuntele. Doctorul lu o foaie de hrtie i scrise pe ea cteva informaii pentru ca fata s nu le uite. Iat rolul tu. O s mai vorbim dup-mas, la ceai. i voi da cincizeci de lire pentru cheltuieli i, cnd le vei termina, vei mai primi inc pe att. Miss de Vinne se mndrea cu faptul c era foarte expeditiv i aceasta nu era de mirare, dat fiind scurtimea rolurilor pe care le jucase. Femeia reveni la ora fixat i se supuse examenului patronului ei, care recunoscu, amabil, c totul era perfect. Mai este ceva de explicat, foarte important. Aceast domnioar l are mereu pe Luke prin preajm; au venit n Anglia pe acelai vapor; aa s-au cunoscut.

Luke? spuse Maggie speriat. Vrei s spunei copoiul acela? M tie. M-a convocat la Scotland Yard pentru afacerea Pyrock i eram nevinovat ca un prunc, doctore. M-a inut acolo, punndu-mi o groaz de ntrebri, de nu mai tiam la sfrit unde-mi este capul i unde-mi sunt picioarele. O s faci n aa fel, nct s nu-l ntlneti. n orice caz, treaba ta este s obii o invitaie la Longhall. Ar fi bine, oare, s-i trimit cartea mea de vizit? Atenie, nu te cheam Ruby de Vinne, ci Maggie Higgs, sta fiind, de fapt, numele tu, aa-i? Femeia nu era prea ncntat de aceast decdere. Credei c numele sta este destul de distins? Doar am fost i n strintate! Nici chiar o cltorie n strintate nu-i poate schimba numele n de Vinne, zise Blanter sec. ntlnirea nu a fost greu de aranjat. Edna se dusese n seara aceea la teatru; n pauz, ieind n foaier, vzu oprindu-se n faa ei o persoan strlucitoare, cu braele pline de brri. Nu suntei Edna Gray?, ntreb tnra apariie cu emoie; ba da, sunt sigur c aa este! Edna era amuzat i totodat intrigat: ntr-adevr, acesta este numele meu. Nu m recunoatei? E adevrat, nu ne-am ntlnit dect o dat. V aducei aminte? La doamna Rugatti, la Buenos Aires. Tocmai veniseri de la unchiul dumneavoastr i erai foarte obosit. Tnra i cltin capul, surznd n continuare: Nu-mi aduc aminte, dar veneam adesea Ia Buenos Aires foarte obosit. Ce plcere s v revd! strig Maggie. M aflu la Londra pentru o lun sau dou i chiar mi doream s

ntlnesc pe cineva cunoscut. Sunt singur aici: tatl meu a plecat n armata din Indii. Edna era foarte fericit ntlnind pe cineva care s doreasc a rennoda cunotina cu ea. Cele dou femei mai vorbir cteva minute apoi la apelul soneriei i reluar locurile n sal. Dup reprezentaie, Edna o gsi pe fat ateptnd-o n hol. Unde locuii? V pot conduce; maina mea este aici. Dup ce au luat masa la restaurant, au convenit o ntlnire pentru a doua zi diminea. Maggie se duse la Blanter triumftoare, s-i raporteze. Doctorul o ascult cu buzele strnse i sprncenele ncruntate. Nu-mi convine c ai luat masa n public; vei face mai bine spunndu-i mine c o s te instalezi la Carlton. Ia un apartament; astfel, vei putea mnca n camer. Aproape n acelai moment, un tnr n inut de sear i telefona lui Luke. Alo, domnule, v mai amintii de Ruby de Vinne?... da, Maggie... mi se pare Higgs, da, aa e. A fcut cunotin cu miss Gray; erau amndou la teatru n seara asta i au luat masa mpreun dup spectacol. De Vinne s-a dus apoi, imediat, la Blanter; acuma se afl la el. Ce ordine mi dai? Urmrete-o mine diminea, spuse Luke fr emoie. Dac se mut la Carlton, ia o camer n contul meu. Acum, mergi dup ea pn ajunge acas. Pe la dou noaptea, miss Higgs se ntoarse cu taxiul n frumosul ei apartament din Bayswater, fr a fi urmrit; m rog, asta era plcuta ei impresie. A doua zi diminea, n timp ce doctorul Blanter i lua micul dejun, camerista l anun c este chemat de urgen la telefon.

Spune-le s se duc la dracu', mormi doctorul, care dormise prost n noaptea aceea. Cine e? Domnul Luke. Blanter scp din mn cuitul i furculia, apoi trecu n biroul lui. Blanter, dumneata eti acolo? Aici Luke. ndeprteaz-o pe miss Higgs de miss Gray; asta dac nu vrei amndoi s avei decepii. Doctorul Blanter respir cu greutate. Nu tiu ce vrei s spui. Cine e Higgs? S nu mai vorbim; eu v avertizez... Auzind rspunsul rece n acelai timp cu zgomotul pe care-l fcea receptorul pus de Luke n furc, doctorul se ntoarse la mas, extrem de preocupat. Edna i atept n zadar vizitatoarea care trebuia s soseasc la ora unsprezece. Plnuiser s fac mici cumprturi i s ia masa mpreun; se fcu unsprezece jumtate, apoi dousprezece, dar nu veni nimeni. Tnra era mai mult nedumerit dect plictisit; fr s fi fost prea ncntat de noua ei prieten, care-i apruse att de brusc n cale, se bucurase la ideea c va petrece toat ziua n compania unei femei. Exact nainte de dejun, Edna primi o telegram din Germania. Domnul Garca se hotrse s fac o cltorie de agrement prin estul Europei i o ruga s-i scrie la Consulatul argentinian din Constantinopole. Dac i-ar fi comunicat itinerariul sau adresa unde i se putea telegrafia, ea i-ar fi luat valizele i ar fi plecat s-l ntlneasc. n loc de asta, se ntoarse ctre sear la Longhall, constatnd c unei tinere fr ocupaie i se ofereau la ar cu mult mai puine distracii dect la ora. Edna se gndea foarte serios s se ntoarc n Argentina, terminnd astfel definitiv cu Anglia.

Capitolul 13
O femeie tnr i fermectoare fr prieteni este un fel de anomalie. Edna Gray ncepu s neleag c hotrrea ei de a se stabili n partea cea mai puin locuibil a comitatului Berkshire era o greeal. Frumuseea inutului, aspectul gazonului bine ngrijit, varietatea culorilor florilor care apruser ca printr-o minune sub minile pricepute ale grdinarului, linitea fermectoare a unei case btrneti, n fine, sentimentul agreabil de responsabilitate pe care-l ncerca administrnd acel loc, toate acestea nu-i puteau compensa izolarea. Trise, e adevrat, n locuri singuratice, dar acolo recluziunea era suportabil pentru c era obligatorie. Aici, n Anglia, date fiind plcerile pe care i le puteau oferi tinereea i situaia ei, era o nebunie s te autoexcluzi din societate. Nu mai puin adevrat era i faptul c Londra se gsea la doar dou ore distan cu maina, dar nu avea vreo dorin anume s vad pe cineva. Mergea clare n fiecare diminea; dup-amiaza se plimba prin mprejurimi cu una dintre mainile acelea micue pe care le gsise la nceput ridicole, dar pe care acum le aprecia. Un drum prost, n serpentine, dar scurt, pe care mergea adesea, ducea la platou; gsise chiar i o scurttur prin land, pe unde putea trece. Echitaia rmnea ns plcerea ei cea mai mare; ntlnise de dou ori grupuri de cai care alergau pe piste diferite. ntr-o diminea, revenind clare din plimbarea ei obinuit, Edna cobor de pe platou pe o pant dulce i nverzit pentru a evita drumul ru pe care o luase ntro zi i ntlni doi oameni care spau; doi muncitori cu

aerul cam mbufnat; fcuser deja un an adnc i aruncau ntr-o parte i n alta pmntul cretos. Edna se apropie, dorind s afle la ce servea acea groap; cei doi o privir, rspunznd printr-un mormit salutului ei cordial. Fata ajunse apoi acas i nu se mai gndi la ei. n dup-amiaza aceea, Lane veni n vizit ca s-i prezinte conturile. V-a anunat domnul Goodie c va construi ceva pe terenurile dumneavoastr, miss Gray?, ntreb el. Am vzut doi oameni foarte ocupai cu sparea unei fundaii; nu cunosc condiiile contractului de nchiriere, dar m ndoiesc c ar putea ntreprinde ceva fr aprobare. Edna surse; situaia de proprietar continua s o amuze. Voi vedea despre ce este vorba, domnule Lane, zise ea fr s aib intenia de a o face. Seara avea ns s-i aduc explicaia. Plecase s se plimbe i o luase, din impruden, pe o scurttur. Era din ce n ce mai ntuneric i, spre surprinderea ei, motorul automobilului se opri; fata cobor i constat c i se terminase benzina. Avnd simul orientrii, i ddu seama c se afla la vreo trei mile de cas. i prsi deci maina i plec pe jos. Era deja noapte cnd ncepu s coboare de pe platou, dar zri totui pe marginea drumului o main cu farurile aprinse; era un camion. De abia nelesese despre ce este vorba, cnd vzu un grup venind ctre ea i auzi zgomotul copitelor unui cal. Edna se retrase la umbra arborilor i se gndi c nu avea de ce s se team; era probabil unul dintre oamenii lui Goodie care conducea un cal de povar. Cu toate c nu era nervoas, i simi inima btndu-i n piept ceva mai repede i un fior o strbtu prin tot corpul. Acum putea vedea mai clar: omul, care inea calul, era Goodie;

el trecu prin faa ei, foarte aproape, ndreptndu-se ctre locul unde cei doi oameni spaser anul acela; n lumina palid se distingea acum i grmada de pmnt cretos. i omul, i calul se oprir. ntinzndu-i capul printre crengi, tnr vzu c animalul fusese dus la marginea gropii. n acel moment, Goodie scoase ceva din buzunar; fata i imagin c individul avea intenia de a pune calului un fru; era att de intrigat c uitase de emoii. Bang! Edna auzi un zgomot sec, asemeni celui fcut de o u trntit, vzu calul prbuindu-se greoi i disprnd n pmnt; inima ncepu s-i bat cu putere, realiznd ceea ce se petrecuse: calul fusese ucis. anul acela era pregtit anume pentru a-i servi bietului animal de mormnt. Fata ncepu s tremure; nc o clip i i sar fi fcut ru; se ndeprt tiptil n vrful picioarelor, apoi ncepu s mearg din ce n ce mai repede, stpnindu-i pornirea irezistibil de a o lua la fug. Evit s treac pe lng main, dar avu posibilitatea s vad c era camionul de transportat cai. Ajunse apoi la drum. ntoars la Longhall, Edna se simi cuprins de o nelinite vecin cu panica; intr repede n camera ei; nu i-ar fi plcut s fie vzut ntr-o asemenea stare. Redobndindu-i apoi calmul, fata se ruin de spaima ei; cu excepia ntunericului, nu fusese nimic misterios n acel incident. Proprietarii i ucid cteodat caii; poate c cel pe care-l vzuse era un vechi prieten al lui Goodie i acesta nu suportase ca o mn strin s-l doboare. A doua zi, Edna urc n a dis-de-diminea, dup ce-i trimise oferul s recupereze maina abandonat; i vzu pe cei doi oameni acoperind groapa, dar i urm drumul ctre culmea dealului; ajungnd pe platou, se

ntlni fa n fa cu Goodie clare pe un hack. Individul i ntoarse faa glbejit i ochii enigmatici ctre ea; pentru ntia oar de cnd se ntlniser la Doncaster, i vorbi: Bun ziua, miss Gray. Fata i rspunse cu politee. Sper c nu v-am speriat asear... Edna tresri att de puternic, nct era s alunece din a. Eu nu v-am vzut, dar unul din oamenii mei, da. Trebuia s omor o mroag btrn; a fi preferat s se ntmple fr ca cineva s se fi aflat prin preajm; dar mai sunt cteodat plimbrile pe dealuri. Ochii lui nu-i scpau din priviri pe ai Ednei. Sper c ntr-una din zilele astea ne vei vinde proprietatea, miss Gray, spuse el cu vocea lui monoton. Sunt att de obinuit cu locul, nct n-a vrea s-l prsesc. Venii ntr-o diminea s-mi vedei caii galopnd. Nu-i mare lucru, vreau s spun c nu sunt cai buni de curse, dar am totui unul sau doi care nu merg chiar ru. Mi s-a spus c v gndii s cumprai cai de curse... nu fug dup clieni, dar dac vrei s-mi trimitei la antrenament vreo doi sau trei din cei pe carei vei achiziiona, putei fi sigur c voi avea o grij deosebit de ei i c voi face chiar s ctigai un premiu. Tnra era stupefiat auzindu-l vorbind de un proiect pe care nu i-l ncredinase dect lui Luke. Mi-e team c ideea mea de a deveni proprietar de cai de curse e nc destul de vag. Nu tiu, efectiv, nici cum s ncep. Omul i trecu limba peste buzele palide i o privi din nou:

Am un cal pe care vi l-a da pe o mie de lire; face mult mai mult, dar cred c proprietarul vrea s-l vnd; este Field of Glory. Aveam intenia s v caut, n acest sens, dar, dup cum v-am spus, nu alerg dup clieni. E un cal bun dup Blanford: mama lui a ctigat curse n Irlanda. N-ar fi deloc ru s alerge sub culorile dumneavoastr. Eu tiu att de puine lucruri despre curse..., ncepu Edna. Dac antrenorii ar trebui s-i atepte pe proprietarii care cunosc cte ceva despre alergri, ar muri de foame... Calul de care v-am vorbit urmeaz s concureze la Cambridgeshire i ar putea ctiga... Nu spun c va ctiga, ci c ar fi capabil... L-am ncercat n dimineaa trecut; ai vzut, cred, galopul. n fine, va trebui s reflectai la toate acestea, miss Gray. O salut dnd din cap, se ntoarse i plec n galop ctre caii care mergeau la pas, n cerc, la cellalt capt al pistei. Edna Gray era foarte intrigat, dei gndea ntorcndu-se la Longhall c nu era nimic uimitor n propunerea antrenorului care era i chiriaul ei de a-i da ocazia s participe la curse. Telefonndu-i lui Luke n ziua aceea, i povesti discuia cu Goodie. Detectivul se art extrem de interesat. Dac i l-a oferit pe Field of Glory pentru o mie de lire, ai avea ocazia s nchei o afacere bun, dar e de preferat s n-o faci. Calul aparine unui proprietar din Midlands sau, m rog, aa se spune. Cred c ghicesc de ce Goodie vrea s paseze calul. Ei bine, a vrea s-o tiu i eu... Dar detectivul nu-i rspunse.

Dup convorbire, fata i ddu seama c uitase s-i vorbeasc despre calul ucis, dar n scurt vreme uit incidentul. n zilele care au urmat n-a mai avut nouti de la Luke. Pe la sfritul sptmnii, exact cnd se plictisea de moarte, detectivul i fcu ns apariia neanunat. Primirea a fost rece, dup cum era de ateptat. Edna deveni i mai boas, aflnd c oaspetele nu venise pentru ea, ci din dorina de a-l ntlni pe administrator. Discuia cu acesta se prelungise att de mult, nct, la un moment dat, ea trimise s-l cheme. Am oroare de misterele astea, domnule Luke; dac nu te zream venind, nici n-a fi tiut c eti aici. Nu fi susceptibil, miss Gray, spuse detectivul pe un ton familiar, am vrut s-l ntlnesc pe Lane pentru un lucru care nu te privete. Avea replica pe buze, dar, fiind druit cu simul umorului, rse. Eti i exasperant i prost crescut. Rmi peste noapte? Voi cere s i se pregteasc o camer. Exist un han pe drum, Leul Rou; mi-am lsat valiza acolo. Ai fi putut rmne aici. Prefer Leul Rou. Gazda mea nu ip la mine. De altfel, vei fi furioas pe mine, aflnd c i-am rpit o prieten. O prieten? ntreba Edna uimit. Maggie Higgs. O actri de mna a treia; asta e tot ce pot spune mai bun despre ea. Blanter i ordonase s fac cunotin cu dumneata; apropo, se prezentase Maggie Higgs sau drept Ruby de Vinne? Tnra nelese pe dat: De aceea nu a mai venit?

Luke fcu semn c da. Edna nu se supr pe el i nici nu se simi jignit din pricina inteniei lui; cu att mai puin pentru descrierea puin flatant pe care detectivul i-o fcuse lui Maggie. Ce ciudat! De ce dorea Blanter s o cunosc? Luke nu rspunse la ntrebare. A dori s fac turul proprietii, dac mi dai voie. Detectivul voia s mearg pe jos, dar ea ceru s li se neueze caii; ieir astfel impreun pe ua grajdului aflat n spatele casei. O luar pe un drum ru care urca spre dealuri; vila lui Goodie rmase ascuns privirii; n schimb, se puteau vedea noile grajduri, construite pe o pant. N-au ntlnit nici un suflet de om, pentru c vremea se rcise i ncepuse chiar s i plou. De obicei, mai ales n duminicile de var, vile erau btute de plimbrei. Edna i povesti lui Luke c trecuse pe lng peterile Perrywig i faptul pru s-l intereseze pe detectiv. Spuneai c ai fost pe acolo? Ele se afl pe terenurile lui Goodie, nu-i aa? Cred c partea aceea a dealurilor i este nchiriat. De ce sunt nchise subteranele? ntreb Edna. Vrei s spui c este un grilaj... pare sinistru, nu? Cred c grota cea mare a fost utilizat mult timp ca depozit; exist o scurttur care duce acolo i Goodie i nmagazineaz furajele. Tot privind ctre grajduri, vzur personalul de serviciu agitndu-se prin curtea cea mare. De ce nu sunt dect lads spanioli? ntreb fata. Nu e nimic suspect n asta. Noi, englezii, suntem nclinai s credem c orice strin e un criminal; exist mult lume care crede c Goodie i folosete pe aceti biei pentru c sunt nite scelerai i asta pentru c

sunt strini. Omul i utilizeaz, de fapt, pentru c ei nu vorbesc englezete; pacostea grajdurilor de curse englezeti o constituie acel lad care transmite n secret juctorilor profesioniti informaii la zi despre galopurile de antrenament. Evident, faptul ncalc regulile JockeyClub-ului; dac ar fi descoperii, acei lads ar putea fi concediai. Din fericire, oamenii de la grajduri nu au de obicei capacitatea de a aprecia cu competen rezultatele, aa c informaia oferit de ei nu e att de profitabil pe ct s-ar crede. Luke cunotea terenul mai bine dect insoitoarea lui; o conduse astfel pe o crare care ducea drept la intrarea n subterane. O alta, aflat la vreo doi kilometri mai departe, comunica, se pare, cu cea principal. Cei doi coborr de pe cai i legar friele de un copac, plecnd mai departe pe jos. Ajuns la intrarea n caverne, Luke examin cu atenie grilajul; gratiile aveau cinci centimetri grosime, iar ntreg barajul se sprijinea pe balamale ncastrate n roc. Detectivul pipi i lactele de oel; totul era de neclintit. Terenul era marcat de alte cteva crrui. Curios, aici s-a greblat. Luke arunc o privire i ctre interiorul ntunecat al pivniei. i iat grebla; exact dup acest vrf de stnc se pot vedea civa dini. Detectivul se ntoarse i privi panta care ducea la drumul pe care fata l parcursese odat, clare. Unde ai gsit resturile picnic-ului? Edna cut n zadar; nu plouase prea tare i totui nu se mai vedea nimic. Fata tia ns c nu se nelase asupra locului unde vzuse oasele i cojile de portocal. Cineva a curat totul, spuse Luke.

Urcnd din nou n a, cei doi revenir pe platou; se fcuse noapte i nori groi veneau dinspre sud-vest. Abia ajunser la Longhall c ploaia ncepu s se reverse potop.

Capitolul 14
n timpul cinei, Luke i povesti Ednei ultimele nouti de la hipodrom. Goodie ctigase un mic premiu la o curs cu vnzri; se pariase mult pe cal, dar nu fusese o tranzacie. Doctorul profitase din plin. Era un juctor nrit, despre care se spunea c pierduse o sut de mii de lire ntr-o sptmn, la Monte-Carlo, pentru a ctiga tot att mai trziu. Ar paria pe orice; iat de ce tipul nu este aa bogat ca Trigger sau ca Goodie... Goodie, bogat? A spune c are mai mult de dou milioane. Toi banii lui sunt plasai n valori sud-americane i astfel e simplu s ghiceti unde se va stabili atunci cnd ara asta i va deveni de nesuportat. Brbatul de lng ea nu era acel Luke pe care-l cunotea; avea o anumit rezerv ale crei cauze fata nu 16 putea ghici, o politee pe care o gsea forat i mai greu de suportat dect manierele lui obinuite. Puin dupa ora zece, Edna primi un mesaj de la Londra: o telegram de la domnul Garca, expediat din Constantinopole, informnd-o c btrnul urma s plece cu automobilul ntr-o cltorie prin Palestina. Afar continua s plou foarte tare; fata insist s-l conduc pe Luke cu automobilul la Leul Rou.

Pe la miezul nopii, cineva sun la intrare, dar Edna nu auzi nimic; se trezi doar atunci cnd Panton, majordomul, i btu la u. Ce este?, ntreb ea. E domnul Luke, miss. Dorete s v vad imediat. Fata se mbrc repede i cobor. Luke se afla n sufragerie. Avea o manta de cauciuc, iar plria era ud leoarc, pentru c strbtuse doi kilometri prin furtun. Ce se ntmpl?, ntreb ea ngrijorat. Luke nchise ua ncperii. Recunoti asta?, spuse el scond din buzunar o carte mic, legat n piele moale i aurit pe margini. Cartea i se prea cunoscut fetei; o deschise i citi pe prima pagin dedicaia scris n spaniol: Iubitului meu prieten, Alberto Garca, la cea de a aizeci i treia aniversare. Era un volum de poezie spaniol pe care i-l cumprase la Buenos Aires i scrisul era al ei. Edna l privi stupefiat pe Luke. Da, eu i-am dat-o domnului Garca. Atunci, cum de se gsea pe etajera din camera mea? Garca a stat vreodat la Leul Rou ? Fr ca eu s o tiu... Am devenit foarte nepopular n hanul acela! I-am trezit pe toi n sperana unei informaii; din nefericire, proprietarul i soia lui sunt n vacan i tot personalul e nou. Luke i povesti c se culcase, dar, neputnd dormi, luase cartea aceea de pe etajer; cu totul ntmpltor gsise dedicaia.

Garca nu a venit aici de cnd locuieti la Longhall pentru c se afl n cltorie! Dar crezi c era att de urgent s trezeti patru persoane n mijlocul nopii pentru a-mi mprti descoperirea dumitale? Fr ca acest lucru s m deranjeze, de altfel, ctui de puin, adug Edna surznd, apoi sun. Cred c puin cafea ar prinde bine. Scoate-i pelerina asta ud. Nu numai pentru c mi strici covorul cel nou, dar i pentru c, dup ct se pare, nu te simi bine deloc. Panton, pe jumtate mbrcat, lu mantaua i plria lui Luke. Da, este urgent. Ai adresa lui Garca de la Constantinopole? Doar a Consulatului argentinian asta e tot. E posibil ca ei s m poat ajuta s intru n legtur cu el. mi dai voie s telefonez ca s transmit o telegram? Luke mzgli adresa pe spatele unui plic i iei pe hol, reuind apoi s obin linia telegrafic. Edna urc pentru a-i pune la punct inuta. Era acum treaz pe deplin i ncepuse s se simt uor ngrijorat. Cnd termin cu mbrcatul, stinse lampa i deschise larg ferestrele pentru a-i aerisi camera. Zri atunci n deprtare, nspre dealuri, o lumini mic, purtat de cineva care o luase la fug. Fr ndoial, era strict supravegheat i dintr-o parte i din alta. E ntotdeauna nfricotor s vezi pe cineva care alearg n noapte fr vreo explicaie anume i fata se simi strbtut de un fior. Tnra iei din camer i l chem pe Luke. Detectivul tocmai terminase de vorbit la telefon i se repezi ctre ea, urcnd cte patru trepte o dat. Ce s-a ntmplat?

Fata i spuse ce descoperise i Luke intr n camer; luminia se apropiase acum i nu se mai agita; la un moment dat, pru c se oprete lng mprejmuirea de fire metalice. Se auzi apoi zgomotul grilei i pcnitul zvorului. Era prea ntuneric pentru a vedea despre cine este vorba; ploaia care cdea n continuare forma un ecran ceos n faa lor. Dar, pentru c omul se apropia, Luke spuse: Este Goodie i nu are cinii cu el; cred c nici ei n-au vrut s ias pe un asemenea timp. Luminia trecu pe lng vil i cei doi auzir ua nchizndu-se. M ntreb ce face oare nlimea sa?, spuse Luke intrigat. Aruncnd o privire ctre cadranul luminos al ceasului constat c era trei fr un sfert. Unde st Lane? Locuiete ntr-o cas la drum, rspunse fata. Avea legtur telefonic cu el printr-un fir special. Am s-l sun, dac mi dai voie, zise Luke. Detectivul trecu pe lng oficiu i, dup un moment, Edna l auzi vorbind cu Lane. Cnd se ntoarse n sufragerie, fata i oferi din cafeaua preparat de Panton. Dup ce majordomul se retrase, fata ntreb: Ce s-a ntmplat? Exact ceea ce doream s aflu. Luke lu crticica, privi din nou dedicaia i o aez apoi pe mas. O ntreb la ce distan se afla casa lui Lane de intrarea n Gillywood i se art mulumit cnd fata i spuse c erau pe puin o sut de metri. Ce i-ai spus lui Lane? Rspunsul veni, dar destul de evaziv. Sunt dezolat c v-am trezit pe toi att de diminea i poate c fr motiv. Sunt cam agitat,

cteodat. Apoi, zmbind: Vorbete-mi despre caii pe care vrei s-i cumperi. Edna auzi sunetul insistent al telefonului, dar, nainte ca ea s fi apucat s se ridice, Luke i iei din camer. Prea preocupat cnd se ntoarse. Lane i spusese c, n timp ce se mbrca, vzuse doi oameni trecnd clare prin faa casei lui. l recunoscuse pe Goodie: cellalt era, probabil, spaniolul. Veneau de la Gillywood i preau grbii, pentru c o luaser n galop. Goodie avea o lamp electric pe care o ndrepta ctre partea opus casei lui Lane. Se oprise o clip; chinga calului lui Manuel se desfcuse probabil, pentru c omul Se dduse jos s-o strng. Apoi, cei doi se ndeprtaser tot n galop pe drumul ctre Gareham. Lane sosi zece minute mai trziu i se nfiin n sufragerie. L-am vzut foarte clar pe Goodie. Nu sunt ns att de sigur n privina celuilalt; era un tip mai degrab solid. Goodie clrea pe un ponei argentinian gri. ntoarce-te n locul de unde l poi supraveghea pe Goodie i anun-m cnd se ntoarce. Atenie! s nu fii vzut, i mai spuse Luke. Lane iei, oprindu-se doar ct s soarb cafeaua oferit de miss Gray. E cu adevrat pasionant i misterios, dar totui ce nseamn toate astea? ntreb fata. A vrea s tiu i eu, rspunse Luke tulburat. Ora asta este cel mai nepotrivit timp al zilei ca s ghicesc. La ultimul etaj, ntr-unul din colurile casei, era o camer din care se puteau vedea i drumul pe care o apucase Goodie, i cmpia. Luke rmase de gard n acel loc de observaie. Luase i binoclul de la Edna, dar acesta era inutilizabil pentru c noaptea era prea

ntunecoas. Iscodea de vreo trei sferturi de or, cnd stpna casei urc la el, aducndu-i nite cafea. Ai vzut ceva? ntreb ea din nou. Nimic. De-abia i ncheiase vorba cnd, n deprtare, pe panta dealului, Luke zri sclipirea tremurat a unei lumini. Totul a durat vreun minut, apoi licrul dispru. Ce s fie oare? Main nu, pentru c acolo nu e drum, zise Edna. Cunoti bine mprejurimile; unde e drumul? Fata ncerc s-i nchipuie n minte topografia locului. Cred c pe lng petera de la rsrit. Potrivit unei legende, care circul prin inut, i subteranele astea au legtur cu peterile din Perrywig, dar nimeni n-a reuit s le exploreze. Intrarea a fost nchis cu zbrele din ordinul municipalitii. Mieii care au ptruns nuntru s-au pierdut. i... uit-te! Lumina apruse din nou. Luke i ainti privirea prin binoclul fetei; lumina era acum nemicat; poate c fusese aezat pe pmnt, dar era imposibil s distingi silueta omeneasc chiar i prin acel binoclu puternic. Lumina apru iari la o anumit distan de primul loc. Tipul se ndreapt ctre drum; cred c se va ntoarce, spuse Luke. Era trecut de patru cnd detectivul percepu zgomotul copitelor cailor; el se aez astfel, nct s vad fr a-i trda prezena. Zgomotul era din ce n ce mai distinct de uieratul vntului; n fine, doi clrei trecur la pas. Luke l recunoscu pe Goodie, care mergea puin naintea nsoitorului su, cu brbia n piept, n atitudinea caracteristic pe care o avea atunci cnd se afla n a.

Detectivul cobor n sufragerie. Atept s se fac ziu i am s te rog s-mi dai unul dintre caii dumitale, pentru c vreau s fac eu nsumi o cercetare. Cred c s-a ntmplat ceva important; m ntreb dac nu cumva o fi scpat vreun cal... Luke i suger Ednei s mearg la culcare, dar fata nu lu n seam ideea. Dup un sfert de or, Lane se prezent s dea raportul: maina cea mare a lui Goodie plecase n direcia Londrei. Goodie nsui se afla la volan; iar Manuel nchisese grilajul n urma lui. Deci nu era vorba de un cal care a fugit; este ceva mult mai important, afirm Luke. Te ntorci la Londra? ntreb Edna. Nu, stm bine aici i vom atepta s vedem ce se ntmpl; asta mcar o or sau dou. Puin nainte de ase dimineaa, caii au fost adui de la grajduri; pentru c ploaia se oprise, fata vru s mearg i ea. Nori negri ntunecau cerul; lumina zilei era nc slab n momentul plecrii celor doi. Au urmat drumul pn ce tnra art o trecere n gard. Prin brea aceea trecuser cai; li se vedeau urmele copitelor, ndreptate n direcia luat de Goodie; mergeau pn la cmpie, apoi dispreau. Goodie i nsoitorul su o luaser ctre grota cea mic. O alt dovad c se aflau pe o pist bun a fost i rentlnirea urmelor, imprimate clar pe marginea unui teren cultivat. Abia dup ce se mai lumin, intrarea n peter deveni mai vizibil. Ea se afla dup o movil, ntr-o adncitur i era att de mic, nct lui Luke i trebui

ceva timp ca s-o descopere: avea doar cinci picioare17 nlime i n jur de un metru lrgime. ngrdirea era fcut din fire metalice prinse unele de altele cu crlige fixate pe stnc n patru locuri. Unul dintre crlige era ns rupt i Luke l privi cu interes. Reuind apoi s desfac mprejmuirea, detectivul se lans ntr-o cercetare atent a solului peterei, examinnd fiecare piatr. ncerc, ajutndu-se de lantern, s nainteze, dar, pe msur ce mergea, bolta cobora. La un moment dat, detectivul se ls pe genunchi i merse de-a builea pn ce dificultatea deplasrii l oblig s se ntoarc. O gsi pe Edna temtoare, cu ochii fixai pe intrarea cavernei i i ddu seama c investigaia sa durase mai mult timp dect crezuse. Dup ce mpletitura de metal a fost pus la locul ei, cei doi se ntoarser la Longhall; Luke era att de preocupat, nct nu rosti tot drumul nici mcar o vorb. Dup ce l trimise pe oferul Ednei s-i aduc maina de la han, el i se adres, n sfrit, fetei: Ai un telefon personal n camer sau acesta din vestibul e singurul din cas? Exista un aparat i n camera Ednei; Luke urc la etaj, nchise ua i nu se mic din camer vreo jumtate de or. Cobornd, o gsi pe fat privind afar cu melancolie; ploaia ncepuse din nou. Simt c ceva merge ru, spuse ea; mi poi da vreo idee? Am nite bnuieli dar poate sunt nedrept Voi aduce aici un brbat; el va rmne cu Lane. Te previn pentru cazul n care vei ntlni un strin cu o figur nu prea plcut. i aduci aminte de omul acela care mi-a
Picior unitate de msur englez, echivalent cu 0,3048 m (n. ed.).
17

vorbit la Doncaster? Un tip prost mbrcat, pe care-l chema Punch Markham... Tnra ncuviin. Vreau s rmn prin mprejurimi i s stea cu ochii pe caii lui Goodie. Este un tip vorbre; dar i-am dat ordine precise s nu vin aici s te plictiseasc povestindu-i despre vechile victorii i averea lui pierdut. Ceea ce-i cer este, bineneles dac vei vrea, s-i permii s foloseasc telefonul dumitale. Este nevoie ca omul s poat lua legtura cu mine. Luke i mbrc mantaua, uscat de majordom n buctrie, i puse mna pe micul volum de poezii. O s-l iau, dac nu te superi. Apropo, atunci cnd Garca a venit aici la dumneata, prima oar cnd ai vizitat casa, avea cu el cartea asta? E aproape sigur; inea mult la ea. tiu asta, pentru c domnul Garca era destul de dezordonat i ntr-o zi a pierdut-o; a anunat imediat o recompens nemaipomenit pentru cel care o va aduce. i aminteti? Asta se petrecea pe vapor. Luke nu-i aducea aminte; de altfel, n momentul acela era foarte preocupat. Te rog s nu te lai plictisit de Punch; i-am cerut lui Lane s-l in departe de dumneata. i, pentru c veni vorba, i poi da un cal? Nu era nici o problem, pentru c n grajdurile casei se aflau patru. Este un clre de excepie; va lucra cu caii cei noi. Rezolv treaba asta cu groom-ul. Luke sosi la Londra nainte de amiaz i se duse dired la birou, unde-i gsi pe cei doi detedivi crora le dduse ntlnire pentru a le comunica ordinele sale. Ctre ora trei sosi un raport de la Gillywopd; maina lui Goodie se ntorsese, iar dup o or, un automobil nchis

se oprise n faa vilei de la Gillywood; Lane l recunoscuse pe doctorul Blanter. Acesta zbovise pe acolo vreo dou ore, apoi plecase. La 12, o alt main adusese un nou oaspete, a crui descriere i permise lui Luke s-l identifice: de data aceasta, era Rustem. Dup cele comunicate de Lane, individul prea la plecare foarte tulburat. Ceva alertase banda, cu toate c nu se ntmplase nc nimic care s-l impresioneze i pe imperturbabilul Trigger. Luke era convins mai mult ca niciodat c Trigger era doar executantul i att. Dar i agenia Panglica verde era n acel moment n fierbere; un apel urgent fusese trimis fiecrui subscripionar, iar una dintre aceste hrtii czu n minile lui Luke: Exist obiceiul la agenia Panglica verde, ca tranzaciile Trigger s fie puine la numr i ndeprtate n timp, una de alta. Sunt ns i mprejurri n care, pentru interesul clienilor notri, numrul acestora este mrit. Avem informaii despre mai muli cai, ctigtori siguri, aa c recomandm clienilor notri s apeleze la mai muli bookmaker-i n scopul unui pariu special la Cambridgeshire. Clienii care nu ne-au trimis formularele telegrafice sunt rugai s le expedieze fr ntrziere. De ce se repezeau astfel cei de la Panglica verde? Luke nu vedea dect o explicaie: Blanter i prietenii lui proiectau lansarea n aceste luni a ct mai multe tranzacii puteau; ceva i ngrozea; i presimeau se pare sfritul.

Capitolul 15
Iat, de fapt, ce se ntmplase. Doctorul Blanter l ntlnise pe micul organizator al victoriei aa i spunea lui Trigger cteodat la restaurantul lor preferat din Wardour Street. O s strici totul, doctore. Nu putem face cte o afacere n fiecare sptmn i nici la fiecare jumtate de lun. O s omori gina cu ou de aur. Trebuie s o facem, mormi Blanter. Vreau s intre bani i am cai pentru treaba asta. N-am ctigat bani dect ntr-un singur fel, i anume, avnd rbdare. Eu nu tiu mare lucru despre curse, dar, dup ce-am auzit, jumtate din participani se ruineaz la jocul acesta tocmai pentru c nu vor s atepte. Ar trebui ca personalul s lucreze zi i noapte dac mergem cu un cal pe sptmn. Ei, bine, s munceasc zi i noapte! i nu-mi mai aduce argumente pentru c am i aa destule necazuri; nu-mi mai trebuie i altele, i rspunse Blanter, care ncepea s se nfurie. Domnul Trigger spuse: Eu personal nu am necazuri. Am mai muli bani dect a putea cheltui vreodat i nimic din tot ceea ce ai putea face dumneavoastr nu m nspimnt. I-am spus lui Luke deunzi... A venit s te vad? De ce nu mi-ai spus? ntreb Blanter precipitat. Pentru c nu merita s discutm, zise Trigger cu rceal, fcndu-i apoi un rezumat al vizitei lui Luke. Ochii bnuitori ai lui Blanter nu-l prseau nici o clip.

Asta e tot ce s-a petrecut? Nu-mi ascunzi nimic? tii, Trigger, am nite ndoieli... Omuleul continua s zmbeasc. Nu, doctore, nu i-am ascuns nimic. i-am spus tot ce a spus Luke. Tot ceea ce fac eu este corect i acionez ca un gentleman. Blanter l privea din ce n ce mai ncruntat. Crezi c dac va fi scandal, vei rmne pe dinafar? Ei, bine, scoate-i aceast idee din capul dumitale de lemn. Ai ctigat bani din toate afacerile pe care le-am fcut noi; am avut ncredere n dumneata, lsndu-te s fructifici banii notri; avem cuvntul dumitale despre mprirea ctigurilor ntre noi. Dac va fi ru, Trigger, vei fi implicat ca i ceilali. Aa c nu te mai amgi cu idioenia c eti un gentleman alb ca neaua. Trigger l privea cu ochii si rotunzi, dar nu spuse nimic. Aparent era la fel de insensibil la insulte, ct i la bnuieli. Aa c trecur la afaceri. A avea nevoie de treizeci de mii de lire, spuse doctorul. Lordul Latfield i vinde herghelia i cred c putem cumpra cai care s ne fie de folos. Spre stupoarea lui, Trigger i cltin capul. Doctore, i dumneata, i ceilali putei lua sume mici la discreie, dar am stabilit c nu trebuie efectuat nici o plat important nainte de sfritul anului. Doctorul se nroi de furie. Dac stabilesc o regul, nu pot s o i schimb? Nu numai dumneata ai stabilit-o, ci noi toi. Putem convoca consiliul, dac vrei, dar nu-mi voi lua responsabilitatea de a livra treizeci de mii de lire. Trigger i sorbi paharul cu ap de Vichy i se ridic. Am de lucru, zise el sec i plec imediat.

Era primul semn de nesupunere i asta-i ddu de gndit doctorului. ntorcndu-se acas, l sun pe Rustem, cerndu-i s vin la el. Ex-avocatul se supuse n sil; chemndu-i secretarul, i spuse: Merg s-l vd pe doctorul Blanter; dac m caut cineva, voi fi napoi la cinci. Pilcher era descumpnit. Trebuie s m vd cu o prieten, la cinci. Ei, bine, amn-o pe mai trziu, spuse Rustem, cu rceal. Discuia cu Blanter n-a fost, probabil deloc agreabil, pentru c fostul avocat se ntoarse furios acas. Blanter era sufletul organizaiei, dar Rustem era mai subtil; avea instinctul unui animal care simte pericolul. Doctorul i ceruse un lucru imposibil; Rustem ripostase, dar nu fusese scutit de misiunea impus. El i ddu drumul lui Pilcher, apoi telefon la Berlin. Cel pe care l cuta nu era acas; aa c trebui s atepte, spumegnd de furie, dou ore ntregi pn s poat angaja conversaia dorit. Vorbi timp de douzeci de minute. Se fcuse nou seara cnd termin convorbirea. Rustem se duse apoi s mnnce, iar pe la unsprezece i jumtate ceru legtura cu Edna Gray, obinnd-o n mai puin de cinci minute. Rspunse chiar ea i, dup vocea ngrijorat, Rustem i ddu seama c fata primise telegrama. Fraulein Gray la aparat? Rustem vorbea pe un ton gutural, imitnd accentul unui neam care se exprim ntr-o limb strin. Sunt doctorul Thaler. Sosesc de la Berlin. Avei cumva nouti de la srmanul meu prieten Garca? Da, rspunse Edna, tocmai am primit o telegram de la el. E chiar att de bolnav?

Foarte grav am putea spune... Rustem pronun un cuvnt n nemete pe care fata nu-l nelese. A dori s v vd dar, din pcate, trebuie s iau trenul de noapte spre Irlanda. Garca nu dorete ca altcineva, n afar de dumneavoastr, s tie c e bolnav. Nu este nici o speran? ntreb ea cu voce tremurtoare. Cred c nu. O sptmn, poate dou... Nu mai e tnr. Fratele meu o s v atepte la gara din Friedrichstrasse. Voi pleca cu primul tren, mine diminea. Punnd receptorul n furc, Rustem prea mai puin suprat. Plec apoi s-i dea personal raportul doctorului Blanter, dar descoperi c acesta plecase pe neateptate din Londra. Edna citi nc o dat telegrama primit de la Berlin. Sunt foarte bolnav. Doctorul Thaler va telefona la sosire la Londra. Vino s m vezi fr a anuna pe nimeni. Grav secret de ncredinat. Alberto. Garca i indicase adresa celui mai mare hotel din Berlin. Edna era mhnit i ncruntat. Dup ultimele nouti primite de la btrn, acesta trebuia s plece n cltorie prin Asia mic, dar poate c renunase i, de la Constantinopole, revenise la Berlin pentru a consulta un doctor. Fata se pregti s plece a doua zi foarte de diminea; n momentul n care-i chem oferul s-i dea ordinele necesare, i schimb ns planul. Se gndi s mearg mai nti, la Londra i s doarm acolo noaptea, nainte de a se aventura n lunga ei cltorie.

Camerista i pregti repede valizele n timp ce majordomul telefona la Carlton. Plec spre miezul nopii. Dup nici zece kilometri, Edna simi c oferul frneaz, oprind apoi maina. Era foarte ntuneric i ploua uor. Nu se putea vedea nimic afar, chiar scond capul n afara portierei. Ce este? ntreb ea. Dou maini blocheaz drumul, rspunse oferul. Se puteau vedea farurile unuia dintre automobile; ale celuilalt clipir cteva secunde, apoi se stinser. Tnra auzi motorul celei de a doua maini pornind i zri pe povrni doi brbai care stteau ntori cu spatele; nu le putu distinge feele pentru c erau ngenuncheai la pmnt. S-ar spune c a fost un; accident, spuse oferul. i continuar apoi drumul i ea uit repede incidentul.. Oprindu-se la o staie-service, oferul i povesti ce vzuse: Mi s-a prut c unul dintre oamenii aceia era domnul Goodie. El poart ntotdeauna un impermeabil maro cu un soi de pelerin pe spate. Dar nu era nici o urm de accident, nu-i aa, miss? n afar de cei doi oameni, Edna nu vzuse mare lucru. Ajunser la Londra n zori; miss Gray de-abia atepta s se culce. Portarul hotelului i cumprase biletul de tren, aa c,la zece i jumtate fata se afla la gara Victoria. Pleci n cltorie? Edna recunoscu vocea i se ntoarse. Luke o privea obosit. Era normal, pentru c nu dormise nici trei ore n noaptea abia ncheiat. Plec la Berlin.

E cam neateptat, nu? Da, eu fac adeseori lucruri neateptate; credeam c te-ai obinuit deja. Domnul Garca te-a chemat? Da. E bolnav? M rog, e foarte urgent? M faci s-mi ncalc o promisiune... i s-a cerut s nu spui nimnui c pleci, aa-i? Nu fi ofensat, miss Gray. in foarte mult s aflu amnunte despre cltoria dumitale n Germania. M aflu sub supravegherea poliiei? Pentru moment, da. Manierele lui erau aproape aspre, dar fata nu se simea jignit, dintr-un motiv pe care i era greu s i-l explice i ei nsei. Am primit asear o telegram de la domnul Garca; e foarte bolnav i m chem s-l vd. Locuiete la hotelul Adlon. Doctorul neam care a venit ieri la Londra mi-a telefonat... La ce or? Pe la unsprezece i jumtate. Nu vine nici un tren din Germania la ora aceea. i poi aminti ce scria n telegram? Edna i-o reproduse cuvnt cu cuvnt. Un hamal veni s ia bagajele fetei, dar Luke l opri. Ateapt un moment, spuse detectivul i-i trase interlocutoarea deoparte din mulimea de cltori i funcionari. i cer o mare favoare, i anume s nu pleci n Germania. De ce? Nu am timp s vin cu dumneata i nici nu am pe cineva la ndemn. Cer cu insisten aceast favoare. Dar domnul Garca...

Promit c va fi ngrijit i, dac este nevoie, vei pleca disear; este vorba deci de numai cteva ore de ntrziere. Luke era att de serios i vorbea cu atta insisten, nct nu putea fi refuzat. Cei doi se ntoarser mpreun la hotel i detectivul i mprti fetei bnuielile sale. Dar, dup ce i suger s vin cu el, chiar n ziua aceea, la Kempton Park, Edna l ntreb dac nu i pierduse cumva minile. Vreau s mergi la cursele de la Kempton din mai multe motive. Mai nti, trebuie s fii vzut mpreun cu mine, azi mai mult ca oricnd; apoi vreau s aflu dac cei doi prieteni ai notri vor fi acolo. n plus, este absolut necesar s te am astzi cu mine, miss Gray. Fata surse. Nu o voi lua ca pe un compliment. Nu, zise Luke. Cnd reveni la hotel, detectivul era extrem de bine dispus. Ploaia ncetase; era o superb zi de toamn. Edna aproape c uitase necazurile i surprizele dimineii, i chiar ngrijorarea pentru starea lui Garca. Era foarte ataat de btrn, dar totui nu putea exista ntre ei, din pricina diferenei de vrst, acea prietenie care coloreaz att de mult existena, completnd-o. Cei doi garar maina la intrarea n hipodrom. Era nc devreme; publicul nu era numeros. Cteva minute mai trziu, Luke i zri pe cei cutai; Goodie i doctorul, unul lng altul, Rustem ceva mai departe. i urmri prin binoclu; antrenorul i doctorul discutau cu seriozitate, fr s gesticuleze. Rustem, ns, mergea n lung i n lat, innd minile n buzunare. Luke i putea vedea faa doar din cnd n cnd, dar binoclul l ajuta s-i dea seama ct de agitat era omul. Detectivul i spuse Ednei:

Ai venit la Londra n timpul nopii, nu-i aa? Am aflat telefonnd astzi de diminea la dumneata. Eram ngrijorat pentru Garca i, cum el mi ceruse... El n-a cerut nimic i nici nu se afl la Berlin; tiu de la eful poliiei de acolo. Valizele pe care i le-ai trimis se mai afl i acum la agenia din Friedrichswilhelm strasse. Dar doctorul Thaler... Nu cred n acest doctor Thaler. Ei voiau, din anumite motive, s pleci la Berlin i am impresia c am ghicit de ce. Nu tiu dac domnul Garca e bine sau nu, nu tiu dac e la Constantinopole sau la Viena, dar la Berlin nu este n nici un caz. Dar a fost, insist Edna. Nu tiu. Oricum, sunt n afacerea asta nite lucruri care nu-mi plac deloc. Iat un cal care pleac n prima curs; ar trebui s pariezi. Luke i art cu degetul un roib mare, care mergea linitit pe ring alturi de lad-ul su. Detectivul se uit apoi n program. Ginny? cine o fi acest Ginny? Iat un antrenor pe care-l cunosc. Un prieten, care tocmai trecea, i explic. Erau doi Ginny: frai i irlandezi; unul avea grajdurile sale n ara lui, cellalt n nordul Angliei. Luke examin cu atenie calul: avea trei ani; detectivul tia c aproape toi caii de vrsta aceea formau obiectul tranzaciilor Trigger. Lsndu-i interlocutoarea lng bariera ringului, el plec dup informaii, revenind exact n momentul n care jocheii urcau n a. Vrei s joci? Dac nu cunoti un bookmaker, i pot prezenta unul sau doi i vei ctiga bani.

O conduse, determinnd-o s parieze cincizeci de lire cu 10 la 1 pe Red Dahlia. Care e Red Dahlia? ntreb fata dezorientat. Luke i spuse c era chiar roibul pe care-l priviser. Sunt sigur c avem de-a face cu o tranzacie; att de sigur, nct pot s-mi dau i cuvntul; sunt curios s vd ce se va petrece. Calul n-a concurat niciodat; nu se tie dac este antrenat de Ginny irlandezul sau de Ginny englezul, dar eu m-am ntlnit cu un tip care s-a jurat c a vzut calul la Newmarket. Luke plec s le transmit informaia bookmakerilor. n dou minute, de la 10 la 1 cotele sczur la 6 la 4. Detectivul i vzu recompensat strdania, observndu-l pe doctorul Blanter ndreptndu-se ctre primul bookmaker i ntrebnd: Care e calul cu 6 la 4? Red Dahlia. Blanter rmase cu gura cscat. Apoi, ntorcnduse, ddu cu ochii de Luke. Dumneata ai fcut gluma asta proast, Luke? Glum proast! Dar, doctore, i-ai pierdut capul! Iat, este pentru prima oar cnd dezvlui o tranzacie. Red Dahlia este una dintre tranzaciile tale, nu? Omul tremura de furie, neputnd s mai rosteasc vreo vorb; se cltin pe picioare, murmurnd o njurtur i i fcu drum prin mulimea care se adunase n lungul pistei. Ai noroc, spuse Luke ajungnd n tribun la Edna. Ai 10 la 1 pe un cal a crui cot se afl acum la egalitate. Red Dahlia nu lu un start bun, dar jocheul nu-l brusc; l for puin abia nainte de turnant i apoi la intrarea n linia dreapt; calul ajunsese pe locul trei. Jocheul nu ntinse coarda, cunoscnd trucul colegilor

de breasl de a-l lsa s treac pe cel imprudent pentru a-i bara apoi drumul. Omul rmase n exteriorul plutonului, iar la patru sute de metri de sosire, chiar dac se meninea nc pe poziia a treia, avea premiul n buzunar. n urmtoarele minute, calul i depi pe cei din faa lui i ctig cursa cu trei lungimi. Potrivit condiiilor cursei, ctigtorul urma s fie vndut la licitaie. Luke se amestec n mulimea din ring; se ateptase ca mnzul s obin un pre mare, dar pronosticurile lui fuseser foarte departe de rezultatul final. Ciocanul ce marca ncheierea licitaiei n-a czut pn cnd Goodie nu i-a fcut semn directorului vnzrilor; calul fusese adjudecat pentru suma de 2.800 guinee. Regret pentru juctori cele ntmplate, dar am dorit s pun banda n micare exact n momentul acesta. Calul valoreaz, probabil, cinci mii de guinee. Nu se ntmpl prea des ca Goodie s cumpere un cal; presupun c-l va duce n grajdurile sale de la Gillywood.

Capitolul 16
Plecnd de la hipodrom, cei doi vzur i maina cea mare a doctorului ndeprtndu-se. Goodie plecase, probabil, naintea lui; nu rmnea niciodat dup ce alerga n concurs calul de care era interesat. Miss Edna, nu tiu ce s fac acum cu dumneata... Cred c m voi ntoarce la Longhall, spuse fata. Luke ncuviin. mi este mai uor s veghez asupra dumitale la Longhall dect la Londra.

De ce este necesar s o faci? Crezi c mi se va ntmpla ceva ru? S fiu al naibii dac tiu! Mcar de-a fi sigur de ceva! n orice caz, motivul pentru care ei nu doresc s rmi la Longhall nu este o tain. Goodie nu vrea s fie supravegheat; gndete-te cum s-a izolat pentru a lucra cu caii si; nimeni alcineva n afar de mine i de dumneata nu se mai plimb clare pe platou. Altceva m nedumerete ns: cartea lui Garca i telegramele de la Berlin. Eti bnuitor. Vrei s spui c m gndesc mai nti la ru? E adevrat. Despre mine, ce gndeti ru? ntreb Edna cu ndrzneal i brbatul o fix ndelung. C-i trece uneori prin minte c depesc mica barier, ce ne separ, pentru a-i face curte. nc i mai rea este ntrebarea pe care i-o pui adeseori, i anume, dac faptul c eti o femeie de lume, cu o avere de dou sute de mii de lire, nu are o influen asupra mea. Luke o vzu roind. Regret c m-am ntors cu dumneata; eti nesuferit. M poi lsa pe drum dac vrei, spuse detectivul glumind, apoi schimb subiectul. Veghez asupra dumitale pentru c eti considerat o persoan important, dac ceea ce cred eu despre Blanter este dovedit. Aceast tentativ de a te face s pleci n Germania... ei, bine, este un dedesubt aici. Lovitura a fost, evident, organizat. Doctorul Thaler care a telefonat i care era, probabil, n realitate, dragul nostru prieten Rustem, (el vorbete nemete ca un neam) amestec telegramele. Voi cere la biroul de pot din Berlin

confirmarea locului de expediere acelei pe care ai primito. Detectivul nu rmase surprins c fata accept ancheta poliieneasc propus, fr proteste. Era clar ca lumina zilei c banda dorea s o ndeprteze din drumul su. nainte de a prsi hotelul, ea i ddu ntlnire cu Luke, convenind s merg miercurea urmtoare la Cezarevici18. De data aceasta, automobilul numra un pasager n plus: un agent al Scotland Yard-ului, cu o privire deosebit de istea. Luke avea mult de lucru n seara aceea. Ipoteza lui, potrivit creia Red Dahlia era o tranzacie, se confirma; trecnd prin Regent Street, el vzu c storurile verzi erau trase i c n spatele lor luminile strluceau. Pe de alt parte, nainte de ora nou i parveni informaia c telegramele obinuite fuseser expediate i c, bineneles, calul ctigase. Agenia Panglica verde avea o clientel remarcabil: ofieri n rezerv, persoane cu o nalt situaie n ministere, medici, avocai; aproape toate profesiunile erau reprezentate, n spatele tranzaciilor Trigger exista o concentrare de respectabilitate i integritate care-i ddeau omuleului marea lui putere. Aceast agenie, aa de ciudat la prima vedere, era o adevrat poman pentru miile de persoane cu venituri mici care aveau ncredere n cea mai bnuitoare categorie uman din lume: bookmaker-ii. Nici unul dintre acetia nu poate suporta pierderi mari din cauza unui client; ntr-un asemenea caz, respectivului i se nchide contul, omul fiind invitat s fac afaceri n alt parte. Dar, cum exist vreo zece mii de bookmaker-i, un
18

Numele unei curse de cai (n.trad.).

nou cont este uor de deschis oricrui client care ofer garania situaiei i respectabilitii sale. Detectivul i continu rondul prin restaurante de noapte de tot felul, culegnd de ici, de colo, cte un cuvnt, cte o frntur de informaie. Ultimul vizitat era un club mic n Wardour Street, accesibil unui foarte restrns numr de persoane i n care obinuiii locului nu simeau nevoia unei orchestre de jazz. Acolo l gsi pe Rustem. Fostul avocat sttea singur la o mas mic, fapt neobinuit pentru felul de a fi al acestui gentleman, cunoscut pentru deosebita preuire acordat societii feminine. Rustem avea n fa un pahar de absint; n momentul n care Luke intra, el turna ap, pictur cu pictur pe dou buci de zahr aezate pe o lingur cu guri, pus pe pahar. Vzndu-l pe detectiv, sri n picioare; era mult mai palid ca de obicei. Ce mai e? Avea vocea rguit, iar mna pe care o ducea la buze tremura. Agitaia lui Rustem se datora poate, absintului; oricum, era pentru prima oar cnd Luke l vedea ntr-o asemenea stare. Inspectorul i trase un scaun la masa lui i se aez. Erau privii cu o anume curiozitate, pentru c Luke era cunoscut la Starlight Club. Ce i se ntmpl? Ai un aer rvit. Te-a lsat balt doctorul? Rustem surse forat. Blanter! Dumnezeule! Nu exist nimeni n lume care s-mi fac una ca asta. Voi, tia de la Scotland Yard, credei c le tii pe toate, dar i avocaii mai tiu cte ceva, btrne. Mie oamenii nu-mi ntorc spatele; se trsc n genunchi n biroul meu, implorndu-m s-i scap de necazuri.

Luke intui c ceva l rvise pe Rustem; omul avea nervii ncordai la maximum i inea cu greutate paharul pe care-l ducea la buze; era att de agitat, nct vrs o parte din lichidul opalin. Ia un pahar, Luke. Te-am vzut la Kempton, astzi. Ai ctigat? Ah! uitasem, dumneata nu joci niciodat. Eh! frumoas fat. Argentinianca, vreau s spun domnioara Nu-tiu-cum! Ce mai face doctorul? l ntrerupse Luke. Doctorul! Uuuh! Fanfaron i mincinos! Rustem se plec spre Luke.i-i spuse cu un ton confidenial: Tocmai am terminat cu banda asta. M-am sturat, btrne, nelegi ce vreau s spun? Eu sunt, prin nsi meseria mea, de partea legii. Dar, atenie, Luke: nu spun c ei ncalc legea. E posibil s o i fac, dar eu, eu n-a suporta asta. i-ar sfrma inima, nu? Apropo, ai fost anchetat pentru proprietatea btrnei aceleia? Rustem se mbo cu demnitatea unui beiv. S fiu anchetat, dragul meu? Nu spune prostii. Afacerea a fost lmurit pe deplin. De ce s-i fi furat acelei doamne cteva amrte de mii de lire? am cinci sute patru mii de lire, ale mele. De ce-a fura de la altul? E ridicol. Luke era necrutor de felul lui, dar era momentul potrivit s-l descoase pe Rustem. Inspectorul chem chelnerul i-i comand ceva de but. Tranzacia a fost fierbinte astzi! Rustem ridic din umeri. Ce ocupaie vulgar, jocul la curse! ca i aceea de bookmaker, de altfel. Nu, afacerea n-a fost chiar cum spui. Cotele au fost rele, e adevrat, i asta din cauza dumitale, diavol ce eti.

Omul ncepuse s o ia razna. Luke privi la sticla de absint; era aproape goal. Ascult! Dumneata nu pariezi? Eh, eti un imbecil. Field of Glory va ctiga la Cambridgeshire. i spun c ai putea ctiga o avere. Dar, pentru Dumnezeu, nu-i spune lui Blanter c eu i-am zis! Este vorba de viitoarea tranzacie? ntr-un sens, da. Nu cu telegramele obinuite, ci cu oameni anunai dinainte. Ei i pot permite asta, obinnd chiar o cot bun, pentru c e nevoie de o sum zdravn pentru a face un cal s cad de la 33 la 1, la 10 la 1. Nu uita ce i-am spus, Luke. Rustem se ls pe spate, privindu-l pe detectiv cu ochi buimaci, i i scoase ceasul cu o micare nendemnatic. Unsprezece i trei sferturi. tii unde merg acum? La baia turceasc, unde voi rmne pn mine diminea la apte. Detest locul acela murdar, dar trebuie s m duc. Iar mine, btrne, plec la Edinburgh, s m ntlnesc cu o client, o fermectoare micu doamn care joac n Rosy, Rosy. F-mi plcerea i vino cu mine la bi. Luke surse i fcu semn c nu, dar Rustem insist. Te rog s vii mcar pn acolo, nu-i cer s intri. Omul se scul cltinndu-se, puse o hrtie de cinci lire pe mas i nu atept restul. Rustem avea popularitate printre chelnerii restaurantelor! Luke l nsoi pn la bile turceti. Rustem cobor din main; se inea cu greu pe picioare, dar, aa beat cum era, reui totui s-i scoat ceasul: Dousprezece i dousprezece minute, nu uita! Luke l ls s intre la bi. Ce se ntmpla oare? De ce insistase omul acela asupra orei cnd se

despriser? De ce se dusese tipul la bile turceti, de vreme ce le detesta? Fr ndoial, pentru c dorea s aib un alibi perfect; la Edinburgh se ducea din acelai motiv. Trezit din beie, Rustem urm ntocmai planurile pe care i le expusese n timp ce era ameit de alcool. El prsi bile la ora apte dimineaa i lu primul tren spre Edinburgh. Dar Luke descoperi c revista Rosy, Rosy se juca la Blackpool, nu la Edinburgh.

Capitolul 17
n ziua aceea, Luke se gndi mult la subiectul Garca i iubitul su cal Vendina. ntr-o agenie hipic din Pall Mall el descoperi lista tuturor cresctoriilor importante de cai din Germania. Inspectorul se felicit pentru precauiile luate n ceea ce o privea pe Edna; detectivul trimis la Longhall i telefonase, anunndu-i sosirea n vecintate a mai multor strini. l recunoscuse pe unul dintre ei: un fost ocna; pe ceilali nu-i tia. Doi dintre noii venii i luaser camere la Leul rou; patronul hanului urma s se ntoarc seara dintr-un mic voiaj pe continent. Luke era ngrijorat. Cum s fii sigur c strinii aceia nu aveau intenii criminale? Totui scopul ederii lor acolo putea fi tot att de bine acela de a spiona caii la antrenament. Se vorbea mult de Field of Glory, cota lui czuse de la 33 la 1 la 25 la 1. n astfel de cazuri, juctorii profesioniti i cei care triesc din pariuri i trimit observatori sau vin ei nii s observe caii lucrnd. Faptul acesta nu era ns uor de realizat cu Goodie, care tia cum s scape de curioi. Intrnd la unul dintre cele mai mari cluburi, Luke se ntlni cu un bookmaker important cu care lu ceaiul, obinnd de la el urmtoarele informaii: n general, nu prea e pia la Cambridgeshire nainte de desfurarea cursei Cezarevici, dar anul acesta se joac mult. Exist cam o jumtate de duzin de cai care sunt adui n mod regulat i pe care pariaz cunosctorii. Totui, n-am auzit s se fi pus muli bani pe Field of Glory. Nu tiu nimic despre el n afara faptului c a ctigat o curs n nord; n orice caz, dup

cum spun jocheii, e un cal de clas medie. tii c Goodie l-a luat la el pe Red Dahlia, calul pe care l-a cumprat zilele trecute la Kempton. Se pare c duminic dimineaa va avea loc un galop important, cu jochei. Lumea bookmaker-ilor jubila pentru eecul tranzaciei de smbt; unii dintre ei fuseser prjii zdravn n cursul anului; unul acceptase un pariu de trei sute de mii de lire la cota de 33 la 1; chiar i celor mai importani bookmaker-i nu le plcea deloc s plteasc zece mii de lire la o singur curs. Ei erau ns optimiti i sperau c se va termina ntr-o zi cu ansa lui Trigger. Nu e prea mare speran, zise Luke. Adeseori, el are doi cai n aceeai curs pentru a-i asigura totui ctigul, n caz de accident. Sigur, unul dintre ei pierde, dar clientul poate suporta, pentru c cellalt cal ctig i, de obicei, la o cot foarte bun. Apoi emise o prere asupra profiturilor probabile ale ageniei Panglica verde. Doctorul Blanter pierde sume enorme; cnd merge pe propria mn, e cel mai mare imbecil din lume. Luke avea n Knightsbridge o cas mic unde locuia singur. Ca s-o mobileze cochet i s instaleze sisteme electrice, cheltuise mai mult dect dac ar fi cumprato. Dou femei veneau zilnic pentru curenie, cu toate c nici pentru una nu era destul de lucru; exista totui o motivaie pentru aceast excentricitate a lui Luke: cele dou erau soii de poliiti; i cum ele nu stteau mai mult de o or i jumtate n fiecare zi, avea astfel linitea pe care i-o dorea. Luke nu fcuse nici mcar un pas pe culoar cnd constat c primise vizitatori. ntoarse comutatorul, dar lumina nu se aprinse. Folosind lanterna, el vzu c uile

erau larg deschise; toate sertarele biroului erau trase, iar coninutul scos afar; fiecare foaie de hrtie, fiecare carnet sau document fuseser cercetate. O cuvertur groas pe care o avea pe pat astupa acum geamul; vizitatorii, foarte informai asupra modului su de existen, lucraser n tihn. S fi fost oare vreo legtur ntre aceast spargere i insistena cu care Rustem i atrsese inspectorului atenia asupra orei la care se despriser? Era puin probabil; Rustem putea fi orice, dar ho, nu. Cei care operaser erau profesioniti, nu lsaser nici urme, nici amprente. Luke trecu din camer n camer: dou, n special, fuseser scotocite: dormitorul i cabinetul de lucru. Dispruser cteva obiecte de valoare, cteva piese de argint, vreo zece lire i un ceas vechi, tot de argint. Aezndu-se la mas, Luke rsfoi hrtiile una cte una, ncercnd s-i aminteasc ce era n sertare. n mod automat, el form apoi numrul postului de poliie i, dup ce un detectiv mpreun cu asistentul su i fcur apariia, cei trei ncepur o minuioas cercetare a locurilor vizitate de sprgtori. N-au venit aici s fure cincizeci de lire, dar pun pariu c n-au gsit nici un indiciu, i zise Luke. Puse apoi camera ntr-o oarecare ordine, fr a-i da ns osteneala s nchid mcar fereastra prin care hoii intraser i se urc n pat.

Capitolul 18
Cezarevici-ul este pentru handicapuri ceea ce Derby-ul nseamn pentru alergrile clasice; este cursa anului, curs care atrage cel mai puternic atenia

publicului. Edna Gray plec cu maina la Newmarket dimineaa, devreme. Era frumos, aerul proaspt, doar bruma mai tergea pe ici, pe colo contururile peisajului. Puternica main rula pe oseaua pustie. Luke i reinuse o camer la hotelul Rutland Arms i aranjase s li se pun la dispoziie doi cai cu care s mearg s se plimbe pe piste pentru a ncerca s anticipeze ce se va petrece n dimineaa urmtoare. Pe la opt, automobilul ntoarse n curtea de la Rutland i, o jumtate de or mai trziu, Edna se ndrepta n galop ctre hipodrom. Fata era ncntat: Newmarket-ul att de drag Stuartilor era n fierbere. High Street era plin de lume, iar pe parcursul drumului grupuri-grupuri de cai focoi mergeau la antrenament. Uite-l pe Goodie! Luke art cu degetul un clre care galopa singur prin land. A sosit cu o jumtate de or naintea dumitale. Edna privea acum cursele ntr-o nou lumin, nu ca pe un joc, ci ca pe o mare industrie. ntregul Newmarket nu se gndea dect la cai, nu discuta dect despre cai i dac vreodat visase, erau tot vise despre cai. Generaii de antrenori i de jochei triser i muriser n acest ora; regi i lorzi ilutri i dduser numele unor anumite curse; chiar i plria aezat deasupra tribunei judectorului avea istoria ei. Un rege, al crui jocheu fusese admonestat, plecase furios i nu se mai ntorsese niciodat. Harvey se plimbase prin splendidele cmpuri nflorite i descoperise teoria sa despre circulaia sngelui. Milton trise acolo. Cromwell avusese grajduri n ora i cltorea prin land, n fine, din Newmarket plecase Buckingham, pe furi, n misiunea lui secret n Spania. Detectivul era o autoritate n subiectul Newmarket: i tia istoria i nenumratele poveti despre protectorii

oraului. Dup ce fata i schimb toaleta, cei doi i luar micul dejun mpreun. El i vorbi de marea curs a zilei, dar numele cailor sunau pentru ea ca un fel de limb psreasc. Aflnd ns c Trigger nu aciona, interesul ei fa de curse se diminu, dar renscu la vederea celor treizeci de participani la marea curs lund startul n faa tribunelor, traversnd cmpia i disprnd apoi n deprtare. Ednei i era greu s neleag c jumtate din curs se alearg n afara cmpului vizual al miilor de spectatori ngrmdii n tribune. i totui aa era; cursa nu devenea o realitate dect n momentul n care, la vreo mie i cinci sute de metri, se zrea un grup de forme minuscule cu culorile lor greu de deosebit. Dup turnant, masa de cai cretea cu repeziciune, desfurndu-se ntre frnghia lateral i mijlocul pistei. Atunci cnd ajunser la tufiuri, strigtele mulimii se nteir. Se ivi un cal, apoi un altul; i-atunci, din exteriorul plutonului, o caschet rou cu alb ncepu s se apropie. Urletele deveniser asurzitoare; ro-albul, mereu n frunte, dei ameninat de ali doi concureni, unul n dreapta, cellalt n stnga sa, ajunse la potou depindu-i cu un cap cel mai apropiat adversar. Iat Cezarevici-ul! Ctigtorul are probabil 40 la 1, pentru c nimeni nu zmbete, zise Luke. Se ntoarser mpreun i Edna l ls pe nsoitorul ei la Londra unde, de altfel, i petrecu i ea noaptea. Era moart de oboseal cnd ajunse s se culce i vis jochei, linii de sosire, bariere albe. n sptmna care urm cursei Cezarevici, Luke avu mult de furc. ncerca s descopere pas cu pas urmele lui Garca, dar guvernele strine rspund greu cererilor chiar i exprese, chiar i ale Scotland Yard-

ului. Germania transmisese copiile tuturor telegramelor expediate Ednei din Berlin i Mnchen; toate erau scrise la main i semnate cu numele Aberto Garca. Fata nu avea ns cum s-l ajute pe Luke, pentru c nu poseda nici un specimen din scrisul btrnului ei prieten; un alt fapt sporea misterul afacerii: telegramele nu ncetau s soseasc. Tnra mai gsi una, ntorcndu-se de la Cezarevici; era adresat la Berkeley, unde fata i petrecuse noaptea, iar acest lucru l intrig puternic pe Luke. Pn acum Edna nu locuise niciodat la Berkeley; cum de a tiut deci omul care telegrafia din Lausanne, c fata nu se gsea nici la Longhall, nici la Carlton? Luke obinu uor legtura telefonic la Lausanne i dup numai o jumtate de or sttea de vorb cu eful poliiei din acest ora. Dup o cercetare a registrelor hotelurilor, i se comunic inspectorului c singurul Garca existent n ora era un tnr student portughez, cazat ntr-o pensiune de familie. i de la Punch Markham, instalat la Berkshire, Luke mai primi informaii, cea mai mare parte neinteresante, cteva demne de luat n consideraie. Punch se dedicase activitii sale cu mare entuziasm; nu numai c supraveghea caii lui Goodie, dar l iscodea i pe acesta. I se ntmpl ns un mic necaz i omul veni la Londra pentru a i-l mprti lui Luke. Vedei, domnule Luke?, izbucni el plin de furie, artndu-i detectivului ochiul nvineit. Asta nu e o manier de a te purta cu un om. Lad-ul lui Goodie m-a aranjat aa. Sunt de acord c un antrenor trebuie s mpiedice spionarea cailor lui, dar exist feluri i feluri de a te debarasa de cineva. Auzind vorbindu-se c Field of Glory urma s fie testat, Punch se ascunsese n mijlocul landei, ntr-un fel

de scobitur pe care o lrgise puin; de acolo, caii se vedeau perfect. naintea sosirii lor, i fcuser ns apariia doi oameni i Punch nelesese c ei controlau terenul pentru a scpa de curioi. Cnd tipii ajunseser lng el, omul ncercase s fug, dar fusese prins. Unul dintre clrei, din descrierea cruia Luke deduse c era vorba de Manuel, l urmrise pe Punch n galop, l prinsese din zbor i, ridicndu-l cu o mn, i administrase cu cealalt un pumn zdravn. Goodie are el o idee n cap, sunt sigur, zise Punch, iar prerea mea este c tipul l-a mai testat pe Field of Glory i n alte pri dect la Longhall. Dac acest cal ctig la Cambridgeshire, prefer s fiu spnzutat. E un mnz bun, dar a euat ca yearling. Putei s m credei, domnule Luke, calul nu poate ctiga la Cambridgeshire. De ce i-o fi dnd Goodie atta osteneal? Asta nu tiu. Mcar de-a fi reuit s ptrund la grajduri! N-ai fi aflat nimic; nici un lad nu vorbete englezete. Punch nu se ls convins de acest argument, iar ardoarea lui de a descoperi ceva nu sczu deloc. Luke i ddu osteneala s-i calmeze entuziasmul, pentru c nimic nu este mai periculos dect un detectiv prea zelos. n ziua aceea, inspectorul urma s plece de la birou pe la ora ase; tocmai nchisese sertarele i-i mbrcase pardesiul, cnd cineva btu la u. Luke era singur n birou. Ciocniturile se auzir din nou; necunoscutul era, dup cum se pare, nervos. Intrai! Ua se deschise, iar brbatul care-i fcu apariia nu era altul dect Rustem. Faa lui avea culoarea cretei murdare, iar mna pe care i-o ntinse lui Luke tremura. Pentru prima oar de cnd se cunoteau, Arthur

Rustem avea un aspect nengrijit; prea c dormise mbrcat. Ce naiba s-a ntmplat? ntreb Luke mirat. Fostul avocat se sfor s surd. Nu tiu exact... nervii, btrne. Ia loc. Eti otrvit? Ha! Ha! Ce glum! Nu, nervii; nimic altceva dect nervii. Sunt urmrit pas cu pas. Asta seamn cu un nceput de nebunie, spuse Luke surznd. Ce faci n seara asta, Luke? N-am putea avea o discuie mpreun? O s-i spun adevrul; sunt terminat. Te droghezi? plus detectivul. Nu, nu. Droguri? Dumnezeule! Nu! Doar nervii, asta e tot. M ntrebam dac n-am putea iei mpreun, s lum masa i s discutm. Este ceva despre care vreau s-i vorbesc. Am auzit spunndu-se c Orfelinatul Poliiei are nevoie de fonduri; oare s-ar accepta o mie de lire? Trece-le n testamentul dumitale, suger Luke. E mai bine i mai puin jenant. Nu, nu avem nevoie de bani n momentul acesta; sau, cel puin, eu prefer s nu le dai. Deci despre ce este vorba, Rustem? Remucri? Fostul avocat sri n picioare. Remucri? Ce a avea s-mi reproez? Evident, am fcut multe lucruri pe care acum nu le-a mai repeta. Bine, hai s mncm. i permit, ca o mare favoare, s plteti cina. Ceva mergea ru, ba chiar foarte ru. Omul se crampona literalmente de el, dar, n timp ce coborau pe chei ctre Soho, tipul nu ncet s vorbeasc despre lucruri absolut fr importan; cteodat, brfele lui deveneau absolut de neneles.

Luke era n gard. Se ntmplase ceva, ceva foarte important; dar nelese repede c Rustem nu avea nimic interesant s-i spun. O dat mai mult, i fabrica un alibi; de aceea i prelungi cina ct i fu cu putin, pn ce Luke, din pur comptimire, i propuse s-l nsoeasc prin cteva cluburi. ntr-unul din ele se ntlnir cu importantul domn Trigger. Sttea jos, cu un pahar n fa; el i surse amical lui Luke, fr a-i acorda ns atenie nsoitorului acestuia. Vrei s stai jos i s comandai ceva? Eu beau limonad; cred c asta v amuz, dar nu consum niciodat alcool. Trigger l privi cu coada ochiului pe Rustem. Ar fi de dorit ca i unii dintre prietenii mei smi urmeze exemplul. Rustem rmase ca lovit n cretet din pricina ntlnirii cu partenerul su. Dac n-a fi venit aici ca s m distrez un pic, cred c a fi nnebunit! continu Trigger. i te distrezi bnd limonad? spuse Luke surznd. l ndrgea pe omuleul acela, gsind un contrast amuzant ntre el i sinistra lui organizaie. S-mi beau limonada i s privesc lumea. Sunt aici mai muli bandii ca-n Old Bailey19, domnule Luke. Urm o nou ochead ctre Rustem. Suntei membru al clubului, domnule Luke? n cazul acesta nu exist dect doi membri cinstii: dumneavoastr i cu mine. S nu credei c am venit aici pentru a ntlni bandiii, i vd pe cte unul, doi n consiliul de administraie din cnd n cnd. De data aceasta provocarea nu putu trece neobservat. Dac vrei s te referi la mine... mormi Rustem.
19

nchisoare englez (n.ed.).

Dar de cine crezi c vorbesc? spuse omuleul cu calm. n acelai timp se rsuci pe scaun pentru a-i privi direct n fa asociatul. Te avertizez i o spun n faa domnului Luke, c nu doresc s se discute altceva n consiliile mele de administraie dect despre afaceri; iar pentru mine afacerile nseamn bani, telegrame, administrare. Dac primesc dintr-o surs sigur o informaie bun despre un cal, o transmit clienilor mei. Dar despre cal nu vreau s tiu nimic n afara faptului c are patru picioare i un cap pe care s-l poat ntinde n fa ca s o ia naintea celorlali la sosire. Nu m intereseaz ce l determin s fac asta i nu permit nimnui s o discute n consiliile mele de administraie. Nu vreau ca numele meu s fie amestecat cu ceva murdar, viclean sau nesportiv. Luke intuia ntr-o oarecare msur faptul care declanase aceast izbucnire: era posibil s fi avut loc n ziua aceea o ntlnire unde, probabil, Rustem va fi nceput o discuie pe subiecte strine celor care determinaser adunarea; omuleul oprise discuiile i, dup cum lesne se putea observa, l inuse pe Rustem n ah. Eti un om al naibii de cinstit!, spuse Rustem n btaie de joc. Trigger surse. Sunt mai mult dect cinstit, sunt inatacabil. Terminndu-i apoi limonada, plti chelnerului, adug i un baci zdravn i se ridic n picioare. V las, domnilor; avei probabil ceva de discutat, dar in s te previn, domnule Luke: dac acest om i art cu degetul spre Rustem dac tipul acesta spune c eu tiu i altceva n plus, fa de afacerile propriu-zise, minte. Nu pentru c m-a teme de flecreala lui; eu sunt n afar de orice pericol, n timp ce el nu este i tie asta foarte bine.

J.P. Trigger prsi clubul cu mersul su legnat, cu plria pus piezi pe cap; avea un trabuc mare n colul gurii. Ah! Porcul! mormi Rustem. Aa o brut ieit din mocirl ndrznete s vorbeasc... Omul i nghii vorba, cum o fcuse de mai multe ori n seara aceea; oscila mereu ntre frica de a mrturisi i teama provocat de consecinele tcerii. Arthur Rustem, care timp de zece ani domnise ca un rege n lumea criminalilor, nu mai era omul pe care-l tia Luke. Dobort, terorizat, el se lsa nrobit de o voin mai puternic dect a lui i acum nu avea curajul s-o rup cu omul care-l amenina cu pieirea. ncercrile lui Luke de a-l determina s vorbeasc despre doctorul Blanter fur ns zadarnice. Abia ctre orele unsprezece, inspectorul reui s se descotoroseasc de nsoitorul lui. Ieind la aer curat, Rustem se cltin un moment, dar, nvingndu-i zpceala, i lu rmas-bun de la detectiv, pornind pe Wardour Street. Nu se ndeprtase prea mult, cnd un automobil ncetini lng trotuar, continund s ruleze la pas. Rustem auzi o voce strigndu-l; ntoarse capul i recunoscu la volan faa roie a servitorului lui Blanter. Urcai, stpnul v cheam, l interpel el brutal. Rustem ezit, dar se supuse. Maina merse ncet prin Coventry Street i Haymarket, n alt direcie dect cea spre Half Moon Street. Depiser Admiralty Arch, ctre Mall; deodat, automobilul se opri i oferul sri pe trotuar. Nu cobori, trebuie s v vorbesc! Rustem scoase umerii i capul peste portier. Asta poart noroc, spuse omul i l pocni n cap cu un baston de cauciuc.

Rustem nu-i mai aminti de nimic din ce i se ntmplase, atunci cnd se trezi n peterile de la Perrywig.

Capitolul 19
Luke se ntorsese la biroul lui de la Scotland Yard s citeasc telegramele ce sosiser n lipsa lui. Nimic nu l-a interesat att de mult ca mesajul telefonic venit de la Punch, n care se spunea: Descoperit toat afacerea. ntlnire mine, ora 11. Era posibil ca Punch, n entuziasmul lui, s se fi lansat pe o pist fals. Luke l sun pe Lane, dar aceasta nu-i ddu nici o lmurire. Punch a plecat de la nou. Cred c se afl pe drumul cel bun, dar n-a vrut s-mi spun nimic. Se pare c e ceva cu Goodie. Big-Ben20-ul sun miezul nopii. Prsind Scotland Yard-ul, Luke se ndrept spre cas. Mergea ncet, pentru c ceaa se lsase deasupra Londrei i, fr s fie chiar deas, era destul ca s fac dificil gsirea unui taxi. n Trafalgar Square, detectivul ntlni totui unul care se tra pe lng trotuar. Travers Piccadilly Circus i merse de-a lungul strzii. La Hyde Park Corner ceaa era, dup cum se i gndise, ceva mai subire; Luke plti taxiul i o lu pe lng gardul parcului. La Knightsbridge ceaa era din nou att de deas, nct i lmpile felinarelor se zreau cu greu. Intr pe strada lui i ajunse n sfrit acas. Scondu20

Ceas monumental n centrul Londrei (n.ed.).

i cheia din buzunar, Luke cut gaura broatei, dar ua era larg deschis! O nchise n urma lui i aprinse lumina; totul prea nvluit ntr-o cea galben. Ua camerei din fund era i ea ntredeschis; Luke aprinse i aici lumina. Nu auzea nici un zgomot, nu percepea nici o micare i, pentru c nu zri nici o umbr amenintoare, i trecu revolverul n mna cealalt i deschise larg ua, ptrunznd n ncpere. Camera era goal, dar... Lng fereastr se afla un divan lung, iar pe el, acoperit cu o cuvertur, era ntins un om. Luke privi o clip trupul acela nainte de a se apropia, apoi i dezveli uor capul. l tia nc de pe vapor pe btrnul Garca i l recunoscu imediat; era nvelit ntr-o hain i complet mbrcat; doar pantofii i fuseser scoi. O singur privire i-a fost suficient detectivului; Garca era mort. Luke se ndrept ctre mas i ncerc s telefoneze, dar nici un sunet nu se auzi de la soneria aezat ntr-un col al odii; ieind pe culoar, vzu c firele erau tiate. Luke cercet rapid camera. Sesiznd c pe mas era totul neatins, iar sertarele la locul lor, prsi casa, nchise ua n urma lui, i plec n cutarea unui poliist i a unui telefon. Ddu i peste unul, i peste cellalt n acelai timp; sun la comisariatul de poliie i se ntoarse acas cu agentul de poliie. Doctorul i inspectorul sosir amndoi odat; n timpul acesta, Luke fcuse cteva descoperiri importante: sub mas, pantofii mortului; apoi, cercetndu-i hainele, gsise mai multe hrtii: un jurnal german vechi de dou zile i o not a unui bijutier din Mnchen. Pe corp nu se vedeau urme de violen, dar

doctorul le art pe braul stng cteva semne de nepturi. Ai gsit vreun drog n buzunarele lui? Nu, zise Luke. Coninutul buzunarelor era ntins pe mas: un ceas cu lan, o cutie cu igri, o pereche de ochelari i vreo mie de mrci germane. E mort de cel puin ase ore, spuse doctorul. Nu are aspectul cuiva care se droga; urma vreun tratament? Luke i povesti tot ce tia despre mort, iar dup aceea se gndi s-i telefoneze domnioarei Gray i s-i spun ce se ntmplase; renun apoi s o trezeasc pentru a-i anuna o veste att de ngrozitoare i decise s se duc la ea n dimineaa urmtoare. Dar, ntre timp, un alt eveniment l fcu s uite de moartea lui Garca. Ceaa fusese extrem de deas n lungul cheiurilor, iar grzile oraului i gsiser cu greu drumul pe malurile Tamisei. La miezul nopii, cam n momentul n care Luke prsise Scotland Yard-ul, un ofier de poliie auzise detuntura unui pistol automat i plecase bjbind prin ntuneric ctre locul de unde venise zgomotul. Nu ntlnise pe nimeni; i continuase ns metodic cercetrile, gsind n cele din urm un corp ntins n rigol. Sosind la Scotland Yard pentru a-i face raportul, Luke se ntlni cu portarul de servidu: Cunoatei un om cu numele Markham, domnule Luke? Punch Markham? Da. Poliia oraului l-a gsit pe chei, mort i eapn. Srmanul Punch Markham fusese ucis de foarte aproape, focul mpucturii i arsese pardesiul. Singurul

lucru gsit n buzunarele lui era un carnet mic de adrese n care era nscris numele lui Luke. Pentru a doua oar n noaptea aceea, detectivul se duse la o ntlnire cu doctorul legist i poliia. E un caz foarte clar; a fost ucis pe loc. Este o sinucidere? Dup aspectul rnii, nu. Este o crim, fr ndoial. Ceaa i pustietatea cheiurilor Tamisei ofereau condiiile cele mai favorabile. Luke se ntoarse acas, i schimb hainele i, dup ce sorbi o cafea fierbinte, iei n bruma dimineii, hotrt s ncerce un demers ndrzne. Detectivii i asum deseori riscuri; chiar i pe acela de a-i ofensa pe oamenii sus-pui, atrgndu-i astfel mustrrile oficiale. Doctorul Blanter putea fi considerat o persoan suspus; avea, n orice, caz prieteni influeni la Scotland Yard. Acas la doctor, servitorii erau deja treji. Unul dintre ei scutura tergtorul de la u: Stpnul doarme, domnule, nu-l pot deranja. Urc i spune-i numele meu, zise Luke. Fu condus ntr-un salon mic unde nu atept prea mult timp; doctorul apru dup numai cinci minute, treaz de-a binelea i foarte alarmat. Dumneata m caui? ntreb el brusc. Unde-ai fost noaptea trecut? Spune-mi cu precizie cum i-ai petrecut timpul. n mod normal, o astfel de ntrebare l-ar fi nfuriat pe Blanter; n loc de asta, el rspunse calm: Am fost aici toat seara. Am fost la ar i m-am ntors la Londra mai trziu. La ce or te-ai culcat? Blanter l privi mai nti pe Luke, apoi i ridic privirea spre tavan.

Pe la zece sau poate mai trziu. Da, cred c era zece i jumtate; am auzit sunnd de jumtate n timp ce urcam n camera mea. Luke l fix cu ochii si albatri. Atunci de ce la zece fr zece cnd am sunat, servitorul dumitale mi-a spus c eti plecat? Sursul blajin de pe faa doctorului i ddu de veste c fcuse o greeal. Dragul meu prieten, servitorul meu nu-i putea spune o asemenea prostie pentru c era liber i nu s-a ntors dect azi-diminea. Am fost singur n cas. Nu e nimic extraordinar n asta; mi s-a spus c la Londra muli oameni respectabili triesc singuri. i eu triesc singur, zise Luke. Cteodat am i vizitatori. n noaptea trecut, au fost doi: unul viu, unul mort. Doctorul i ridic sprncenele: E o minciun de-a dumitale? Absolut deloc. Unul viu i unul mort: Alberto Garca, cu ziare i cu bani germani n buzunar, ca s se cread c fusese n Germania de unde a trimis telegrame, expediate n realitate de omul dumitale. Cteva minute mai trziu, a fost gsit fr via, pe malul Tamisei, un om numit Punch Markham. A fost ucis de persoana care-i dduse ntlnire acolo, probabil aceeai care fusese i la mine. Srmanul, trebuia s-mi telefoneze la zece i jumtate, ora la care se intra la mine n cas. i, de asemenea, ora la care m culcam eu, zise Blanter rznd. Apoi, aplecndu-se peste mas i ncruntndu-se: Vorbete deschis, Luke, m acuzi? Te bnuiesc, spuse Luke cu rceal.

De ce l-a fi ucis pe Garca? dar pe cellalt? a fi avut o sear destul de plin! Nu cunosc nc motivul acestui dublu omor. Dar, dac-l descopr, l voi gsi i pe uciga. Nu uita asta, Blanter! Luke iei, fcu semn omului care-l atepta pe trotuarul din fa i se ntoarse ctre doctorul care ntreb: Ce vrei s facei? S percheziionm casa. Avei mandat? Luke i-l art. Casa nu era mult mai mare ca aceea a detectivului, iar camerele erau, mai mult sau mai puin, curate; servitorul, un colos care putea rivaliza, n ceea ce privea fora, cu stpnul su, se afla n serviciu de vreo cinci-ase ani i era omul de ncredere al doctorului. Dup cutri fr rezultat, cei doi detectivi se pregteau de plecare, cnd Luke, ntorcndu-se ctre servitor, l ntreb: E mult timp de cnd mncai brnz miercurea? Omul clipi des din ochi, se schimb la fa i rspunse blbindu-se: Eh, nu, nu tiu ce vrei s zicei, stpne. Ajuns n strad, Luke continu s rd; cellalt detectiv i spuse: Nu neleg gluma asta cu brnza miercurea. E foarte ciudat cum se trdeaz oamenii prin amnunte. De cnd am vzut mutra aia, m-am gndit c omul trebuie s fi fost ocna la Dartmoor. n urm cu civa ani, hrana nu era aa de variat ca azi i li se ddea deinuilor brnz numai miercurea, iar ei nu uit detaliile vieii de la ocn.

Luke o sun pe Edna, chemnd-o la Londra, pentru c nu avea timp s mearg el la ar. Dup ce fata sosi, detectivul plec s o ntlneasc la hotel i-i anun vestea cea trist. Cred c te pot scuti de dureroasa formalitate a identificrii srmanului Garca; l cunoteam destul de bine din vedere, de pe vapor. Emoia puternic la auzul acestei tiri o fcu pe fat s izbucneasc n lacrimi. Nu pot nelege aceast moarte; el a fost n Germania n tot timpul acesta? i Nu, n-a fost niciodat acolo, spuse Luke. Detectivul trimise dup Rustem, dar Arthur Rustem nu se afla nici la biroul su, nici n luxoasa lui reedin; poate c o tersese n strintate; oricum, n toate porturile au fost trimise instruciuni n vederea arestrii fostului avocat sub pretextul unor nereguli n paaport. Edna se ntlnise doar o dat cu Punch de cnd acesta fusese trimis la Longhall; Punch locuia mpreun cu Lane. Fata i mprumutase un cal i l ntlnise mergnd clare prin cmpie. L-am vzut i ieri-diminea; se afla lng locul unde fusese ucis calul. Ce cal a fost ucis? ntreb Luke cu interes. Edna i povesti scena la care asistase i spusele ei trezir n mod deosebit atenia detectivului; el i ceru fetei s-i deseneze un plan i s-i indice cu exactitate locul unde fusese ngropat calul; apoi, i ceru data cnd se petrecuse acest incident. Ea i chem oferul, un om foarte ordonat care-i nsemna totul ntr-un caiet gros. Era n ajunul plecrii dumneavoastr la Londra, miss, atunci cnd am vzut accidentul acela pe drum.

Luke nu auzise vorbindu-se de nici un accident. O ascult pe fat fr a o ntrerupe. Se plimba n lung i-n lat prin camer, cu minile la spate, prnd preocupat. Pot fi gzduit n seara asta la Longhall? Prefer s nu merg la Leul Rou. A vrea s plecm imediat, dar sunt mort de oboseal; dac a apuca ns vreo dou ceasuri de somn la dumneata, pot s mai lucrez nc treizeci i ase de ore n continuare. Trebuie s fiu odihnit pentru Cambridgeshire. Chiar te gndeti s mergi la curse, cu toate ntmplrile astea teribile?... Cu siguran! Field of Glory are cota de 10 la 1 i doresc n mod special s-l observ pe Goodie n clipa triumfului su. Eu n-o s merg. Srmanul domn Garca! Ce tragedie oribil! nc nu pot crede c e adevrat! Nu avea nici rude, nici prieteni. Mi-a spus c dorea s-mi lase averea lui. Crezi c a fost asasinat? Nu; doctorii au impresia c a fost o moarte natural, zise Luke. O ntreb despre obiceiurile srmanului om i dac lua droguri. Btrnul avea ns oroare de ele i nu lua nici un medicament. Cnd nu se simea bine, mergea la Buenos Aires pentru a urma un tratament homeopatic, pe care-l fcea i la Londra, de altfel. Luke i Edna se ntoarser mpreun la Longhall cu maina; Luke dormi fr s se jeneze tot drumul i, odat ajuni, czu pe un pat n camera de oaspei. La nou seara era treaz i sprinten. Vorbi apoi la telefon aproape o or. Lane sosi pe la unsprezece i cei doi ieir mpreun, cernd majordomului s-i atepte. Luke se ntoarse pe la trei noaptea, gsind-o pe Edna adormit ntr-un fotoliu. Tnrul avea pantofii i hainele pline de noroi. Lane era i el cam n aceeai stare.

Dac fata se ateptase s i se spun pe unde au fost, a rmas probabil dezamgit; Luke i declar simplu c au reuit, dar fr alte amnunte. ntors la Londra, detectivul afl de la eful su ierarhic c cineva depusese o plngere mpotriva lui. Blanter, nu-i aa? Pentru comportare nepotrivit profesiunii mele, pentru sfidare, impertinen etc... Cte puin din toate, spuse eful. O s-o lsm cteva zile. Te duci la Newmarket? Luke fcu semn c da. Nu-l vei prinde niciodat pe Blanter; o tiu bine; e prea puternic i nu a fost niciodat atins. l vom supune unei noi ncercri, spuse Luke cu ncredere. Doctorul era un om dotat cu o energie inepuizabil. Se aflase dintr-o anchet fcut la Maidenhead c proprietatea fusese vndut n dou zile, sub pre, fapt semnificativ, pentru c Blanter era om de afaceri i nu ar fi dat niciodat un bun al su fr beneficiu, dac nu ar fi fost presat de evenimente; doctorul era ns acum mai grbit ca niciodat n viaa lui. Trigger urma s fie informat de aceast urgen. Primise vizita lui Blanter, dar acesta i ceruse ceva exorbitant. Fii rezonabil, doctore. Nu-i pot procura dou sute de mii de lire ntr-un minut. Banii sunt investii imediat cum sosesc; o tii bine i nu putem lichida nainte de noiembrie. mi vei gsi aceti bani, Trigger, n bancnote americane. Trebuia s fii pregtii pentru momentul n care voi avea nevoie de ei. Micuul Trigger nu era intimidat de ameninarea lui Blanter.

Dac tranzacia reuete, nu va fi nici o problem; evident, dac nu, va trebui s vnd titluri n pierdere. De ce atta grab? n mod normal, Blanter s-ar fi nfuriat din pricina mpotrivirii asociatului su, altdat att de docil; cnd dorea, tia s-i stpneasc nervii; aezndu-se ntr-un fotoliu, doctorul i aprinse un trabuc. Ei, s nu ne certm. Vrei s tii de ce sunt grbit? Din cauza lui Luke; n ceea ce m privete, vreau s-o termin cu Panglica verde. Asta nu te afecteaz, pentru c ai destui bani; te sftuiesc s lichidezi afacerea, s cedezi birourile i s te retragi. Uite ce e, doctore! Micul Trigger se aplec peste mas, btnd din timp n timp cu degetele pe sugativ, parc pentru a-i sublinia cuVintele. Agenia Trigger exista nainte ca dumneata s fi auzit vorbindu-se de ea! Cu mult nainte de a se fi auzit vorbindu-se de dumneata ca despre o persoan chemat n justiie i pe punctul de a fi condamnat. Agenia va continua s funcioneze i fr voi. Nu V-am ntrebat niciodat cum i facei pe caii oferii clienilor notri s ctige. Nu e treaba mea. Din cte sunt informat acum, Field of Glory va ctiga Cambridgeshire-ul miercuri, aa c mi-am prevenit toi clienii. De ce trebuie s ctige sau nu, nici nu vreau s tiu. Dac ai fcut ceva ilegal, asta e treaba dumneavoastr, nu a mea. Cred c domnul Luke este un om drept i nu am nici un motiv s-mi fie fric! Trigger se ridic i rmase n picioare n partea cealalt a mesei, privindu-l fix pe Blanter. Un om numit Garca a fost gsit fr via n dimineaa asta; am citit n ziare. Un jocheu pe nume Punch Markham a fost gsit mort n ora. i? zise doctorul.

ntreb, pur i simplu, ca s tiu: sper c nu erau amestecai n afacerea noastr, nu-i aa? i dac am presupune c erau? spuse Blanter. M-a duce imediat n strad s caut un poliist care s te ridice. Dac a ti c discuia asta pe care am avut-o cu Rustem avea ca scop un omor, l iau martor pe Dumnezeu c v-a denuna! Doctorul i ndrept uurel trupul uria, artnd nspimnttor n furia sa rece, dar Trigger nu se ls terorizat. tii ce i s-ar ntmpla? Ar trebui s-i explic judectorului de ce te-am omort att de repede, spuse Trigger. Avea mna n buzunarul hainei i abia atunci Blanter zri forma revolverului. Nu vreau s risc nimic cu dumneata, Blanter; poi pleca;- dac vor fi bani de mprit n urma acestei tranzacii, vei avea ce i se cuvine. Doctorul Blanter se dezmetici abia n Regent Street; se simea ca i cum ar fi primit o lovitur puternic n cap; ar fi trebuit s simt puin respect fa de Trigger, dac ar fi fost capabil de un asemenea sentiment. Cnd ajunse acas, i gsi servitorul aezat la biroul lui, cu o sticl de whisky n fa, fumndu-i unul din cele mai bune trabucuri. Stoofer nu se ridic dect pentru a-i prepara ceva de but doctorului, apoi se aez la loc fr ca Blanter s se formalizeze din cauza acestei familiariti. Avionul e gata. Mi-a fost destul de greu s fixez aripile. De unde se pleac? De la Goodie. Dac ar fi stat n Sussex era mai uor, dar mcar aici e un loc izolat. Avionul acela poate duce dou persoane?

Patru. E un aparat bun. Dac atunci cnd eram n aviaie ni s-ar fi spus c exist un aparat cu aripi detaabile, ne-am fi distrat. Prietenia dintre doctor i ciudatul lui servitor era lesne de explicat. Stoofer era mult mai implicat n unele incidente din trecutul lui Blanter dect bnuia Luke. Omul care fusese judecat pentru cel mai important delict comis de Blanter i condamnat la cinci ani nchisoare, tria regete pe cheltuiala doctorului. Cnd Stoofer era beat, avea obiceiul s-i aminteasc stpnului su c l avea la mn. Presupun c lovitura de la Cambridgeshire va merge, nu? Omul i mai lu o porie de whisky. Goodie nu-i mai face griji acum, cnd l-am nchis pe fricosul la de Rustem. Era un adevrat pericol. Ce vei face cu el? Doctorul nu avea intenia s-i spun prea multe. Vom vedea. Ai aranjat totul pentru mine? Am gsit un ofer francez i am nchiriat un camion. Poate c nu vei avea nevoie. E posibil s am. Contez pe tine, Stoofer. Dac se ntmpl ceva... Nu se va ntmpla nimic, mormi omul. S m duc n pivni dup alt sticl, sau mergei dumneavoastr? Pentru c eti servitorul meu, ar fi o ocazie bun s-i merii banii, spuse doctorul. n urmtoarele douzeci i patru de ore, avea mare nevoie de bruta aceea, aa c era mai cuminte s-l menin ntr-o stare bun de dispoziie.

Capitolul 20
Drumurile cu maina i preau ntotdeauna lui Luke mai scurte, pentru c avea multe lucruri la care s se gndeasc. Ajunse la Newmarket cu impresia c prsise Scotland Yard-ul doar cu o clip nainte. Chiar dac vremea nu era bun, oraul era plin iar de automobile care mergeau pe drumul principal pe trei iruri. Luke l opri pe al su la mica barier i se strecur n paddock-ul deja plin de lume; alergtorii din prima curs nu fuseser nc afiai. n lumea curselor, Cambridgeshire-ul se afl pe locul doi, dup Cezarevici; dar n acest an, scontnduse pe ansele a cinci sau ase cai, se jucase mult mai mult dect altdat i interesul publicului era deosebit de puternic. Luke se ntreinu mult vreme cu comisarii JockeyClub-ului; cnd iei din salon, paddock-ul era ticsit. Detectivul nu acord atenie primei curse, dar merse si controleze pe fiecare dintre oamenii pe care-i pusese de paz la ieirile din mprejmuirea unde se cntreau caii. l zri pe Goodie, singuratic, ca de obicei, n cel mai ndeprtat col al paddock-ului. n timp ce Luke i vizita santinelele, apru i marele Rolls al lui Blanter. Asta e maina; supravegheai-o; dac e necesar, facei-i ceva s nu mai poat porni. Doctorul intrase la cntare. Luke nu subestima abilitatea lui Blanter; era un om care dispunea de mijloace puternice i tia cum s le exploateze cu geniul su; reuea ntotdeauna s-i acopere urmele i i pregtea retragerea asemeni unui mare general. El i spusese odat lui Luke:

Pot s v prevd demersurile, n timp ce dumneavoastr nu le putei intui pe ale mele; cu asta v in n ah, domnule Luke. nainte de Cambridgeshire paddock-ul era att de plin, nct nu te mai puteai apropia de cai; plimbnduse pe ring, Luke auzi c Field of Glory era pe departe favoritul; cota lui era de 5 la 2 i era aproape imposibil s mai joci pe el; bookmaker-ii refuzau deja orice pariu pe acest cal. Alergtorii ieir pe pist i se ndreptar spre start. Luke zri un cal minunat, un cal murg, care-i atrase imediat atenia. Iat nvingtorul; ar putea ctiga trgnd dup el i un autobuz! spuse o voce n spatele Iul. ntr-adevr, nici un alt cal nu respira atta sntate i nu se mica att de uor; fuleurile lui lungi acopereau o distan uria. Luke privi panoul de afiaj i vzu c animalul avea numrul 1 la plecare, deci locul cel mai bun. Detectivul se plas lng primele bnci ale tribunei ca s vad cursa; plecarea se ls ateptat destul de mult; civa cai erau nervoi, doi din ei refuzau s se apropie de start, un al treilea vroia s plece ntr-o direcie opus. Ceilali trebuir s atepte; dar la un moment dat se aliniar cu toii. Start! Aveai impresia c plutonul execut o arj de cavalerie; caii preau c zboar; era absolut imposibil s vezi cine-i n frunte. Luke avea n raza binoclului su toca verde a jocheului de pe calul care conducea i care galopa cu o incredibil uurin. Era o certitudine pentru toat lumea c Field of Glory nu numai c se afla n frunte, dar c nu putea fi ntrecut. Calul trecu ntradevr de potou, ctignd cu trei lungimi.

Luke fugi la paddock i rmase pe lng sala cntarelor. Goodie venea uor ctre locul unde ctigtorul urma s fie desemnat; n acelai moment, peste capetele spectatorilor apru jocheul lui Field of Glory, care-i aducea calul. Goodie apuc frul, n timp ce jocheul punea piciorul pe pmnt. Cei doi plecar apoi spre sala cntarelor, cu Luke pe urmele lor. Jocheul se mai afla nc pe cntar cnd detectivul i ddu comisarului o bucat de hrtie: Avei vreo reclamaie mpotriva calului, domnule Luke? Fac o reclamaie mpotriva acestui cal, care nu este Field of Glory, ci un altul, adus din Argentina, i care se numete Vendina, el a fost vndut de rposatul senator Garca pentru prsil n Germania. Figura lui Goodie nepeni; omul nu ddu nici un semn de emoie. Este o acuzaie stupid. Bnuiesc c afacerea va merge n faa comisarilor... Omul iei din sala cntarelor cu un detectiv pe urme; un moment mai trziu, poliitii l arestar. n ceea ce-l privete pe Blanter, santinelele plasate de Luke l vzur ieind i mergnd pe lng irul de automobile; paznicii rmaser ns pe loc, ca s supravegheze maina doctorului. n acest timp, un automobil mare, franuzesc, trecu ncet pe lng doctor i, cnd maina se ndeprt, acesta dispruse. Blanter avea dou maini parcate; omul urcase n cea de a doua, lsnd-o pe prima drept momeal. Luke, care sosea chiar n acel moment, nelese ntr-o secund cele petrecute i, fr a mai pierde timpul ca s-i blesteme pe detectivi, sri n maina poliiei i plec n urmrirea lui Blanter.

Automobilul francez aproape c nu se mai vedea; mergea ctre Londra la vreo cincizeci de metri naintea lui Luke i cu aceeai vitez ca a mainii acestuia. Dar, n acel moment, intr n aciune iretenia lui Blanter. Un camion mare care staiona pe marginea drumului porni brusc i se opri exact n mijlocul oselei, blocnd circulaia. Totul fusese att de bine executat, nct Luke crezu mai nti c era vorba de un accident. Aranjamentul era ns clar, deoarece camionul se mic abia dup ce maina doctorului trecu. Unul dintre detectivi se repezi la ofer: Te arestez. Ia-i camionul de aici! Dar, pn ce maina a fost tras deoparte, automobilul urmrit era departe. n plus, apru un alt obstacol: un enorm autovagon pentru cai venea spre ei, ducndu-se la Newmarket, dar acesta se ddu la o parte i i ls s treac. Se pare c Blanter uitase ns de un alt pericol: trecerea de cale ferat de la Six Mile Bottom. Barierele erau ntr-adevr lsate la sosirea lui i nu se ridicar dect n momentul n care maina poliiei se afla doar la vreo sut de metri n spate. Cele dou maini, rivaliznd n ceea ce privete viteza, se angajar ntr-o curs nebun. Abia la ntretierea drumului ctre Royston cu cel de Newport, detectivii reuir s depeasc maina francez i se oprir apoi exact n faa ei, apsnd frnele pn la capt. Luke nu-l tia pe ofer: era un strin. Ocolind maina, inspectorul deschise portiera i spuse: Iei, doctore! Maina era ns goal!! pe canapea se gsea un bilet: Am prevzut acest lucru. Dezolat c v-am dezamgit!

Luke l arest pe ofer i se ntoarse cu toat graba pentru a face o anchet la Six Mile Bottom; era sigur c n punctul acela i scpase prada i era probabil ca doctorul s fi luat trenul datorit cruia se nchiseser barierele; spre marea lui uimire, afl ns c nici o persoan nu coborse din main, iar trenul, un expres, nu oprea la Six Mile Bottom. Pot s jur c maina era goal, spuse un feroviar, pentru c m-am uitat nuntru. Cnd naiba scpase oare tipul? poate n momentul n care Luke era blocat de camionul cel mare; dar unde s se fi dus? Nu era nici o cas prin preajm, iar doctorul nu era omul care s se ascund prin pduri. Detectivul se ntoarse la hipodrom. Calul nu putea fi descalificat naintea unei anchete a comisarilor. Goodie fusese dus la postul de poliie. Nu protest, dar refuz s vorbeasc atunci cnd inspectorul ncerc s-l interogheze. Luke l lu la Londra, cu ctue la mini, i-l plas pentru noapte la Cannon Row. Situaia era destul de neclar, dar detectivul avea ncredere n el nsui; era convins c va putea oferi Jockey-Club-ului dovada justeei interveniei sale. i-ar fi trimis poliitii s ia n primire casa lui Goodie, dar acesta se afla sub jurisdicia autoritilor locale, care luar afacerea n mini, pe cont propriu. Un singur lucru mai era de fcut. A fost chemat i interogat despre el nsui i despre tranzaciile sale domnul Trigger. Cum era de ateptat, el demonstr c rolul lui era doar acela de a comunica numele cailor clienilor si. Casa lui Blanter era sub observaie, dei Luke credea c tipul ncerca acum s se mbarce pe vreun vas pentru continent n orice caz, i spunea cu uurare c faptul de a-l avea pe Blanter disprut i pe Goodie la

nchisoare nsemna un pericol mai mic pentru Edna Gray. Rustem nu mai fusese vzut; poate c-i alesese un loc de retragere care, dintr-un motiv inexplicabil, putea fi i Edinburgh. Pilcher nu tia nimic de stpnul lui, n afara faptului c trebuia s fi venit n ziua dispariiei la birou. Aceasta se confirmase la percheziia efectuat la Rustem; dac ar fi fugit, omul ar fi luat cu el cele dou mii de lire gsite ntr-un sertar. Era trecut de opt seara cnd atentul Lane vzu marele autovagon de transportat cai trecnd pe drum prin faa intrrii de la Gillywood Cottage, fr a opri ns. Lui Lane nu i se pru neobinuit faptul c un astfel de mijloc de transport mergea ctre un centru de antrenament. El nu vzu ns maina oprindu-se lng Longhall, cu luminile stinse. oferul cobor, deschise ua i spuse: Ai ajuns, stpne! Blanter iei cu greutate din compartimentul rezervat lad-ului i i dezmori picioarele; rmsese mult timp ferecat n celula aceea mic, pentru c maina traversase Newmarket-ul, fcuse un ocol lung i revenise apoi la Cambridge, aceasta dup ce oferul ateptase lng Six Mile Bottom vreo dou ore i jumtate, ca, de altfel, i camionul care blocase drumul. Luke nu avea cum s bnuiasc prezena przii sale n maina aceea cu aspect att de nevinovat care se ducea la Newmarket! Blanter se grbise ctre Longhall, gndindu-se c n agitaia acelei zile Luke slbise paza din jurul Ednei Gray. n plus, platoul oferea un teren de plecare foarte potrivit decolrii micului avion cu care doctorul trebuia s plece n dimineaa urmtoare.

n locul unde se oprise, autovagonul putea trece neobservat pn diminea, iar peste noapte Stoofer avea tot timpul s monteze avionul. Omul fcuse doi ani de rzboi la aviaie i chiar el i sugerase doctorului acest mijloc de fug. Blanter plec la Longhall n recunoatere; n timp ce ocolea casa, l auzi pe vizitiu lucrnd n curtea grajdurilor; tia c n cas mai sunt dou servitoare i trei brbai, ntre care i Lane. Cutnd cu grij n ntuneric, doctorul puse mna pe o scar, spijinind-o apoi de peretele casei sub o fereastr dechis, care nu era alta dect aceea a dormitorului Ednei. Auzind un zgomot, Blanter se fcu una cu peretele; era vocea fetei, care-i vorbea groom-ului, cerndu-i s pregteasc i calul pentru a doua zi diminea. Doctorul se retrase pn la unghiul peretelui; Edna era acolo, gata mbrcat; avea o hain lung pe care tocmai i-o pusese pe umeri, i capul descoperit. Un cal ncepu s tropie n grajduri i vizitiul se grbi ctre el. Fata se ntoarse, zri scara proiectat pe cer i scoase o exclamaie de uimire. Aceasta l fcu Blanter s se decid. Se arunc asupra ei, i astup gura cu mna lui enorm i-i trecu braul cellalt n jurul taliei ei. Dac strigi, te sugrum! i opti el la ureche. Tnra se zbtea furioas, ncercnd s scape din strnsoare, dar braul doctorului era ca de fier. Deodat, fata lein, lsndu-se moale n jos. Simindu-i toat greutatea trupului n mini, agresorul i ddu seama c tnra nu se prefcea. O duse pn la colul peretelui; de acolo auzi paii vizitiului care se ntorcea la locul lui, apoi, aruncnd o privire n mprejurimi, doctorul i ridic fr efort prada i se ndrept cu repeziciune ctre autovagon. Stoofer, care tocmai i sorbea ceaiul, sri n picioare.

Ai adus-o? ntreb el triumftor. Dumnezeule, sta noroc, doctore! Dai-mi-o, o duc eu. Nu e nevoie, spuse Blanter sec. Merser prin ntuneric, ctre poalele dealurilor cnd, la un moment dat, fata se mic uor. Blanter o aez pe pmnt, i scoase din buzunar o mic trus, fcndu-i apoi o injecie n bra. Edna gemu puin i capul i czu moale, ntr-o parte. Doctorul o lu din nou n brae; nu se oprir dect la grila metalic ce nchidea peterile Perrywig, n care ptrunser apoi cu toii. Caut cu mna ntr-una din gurile alea spate n stnc; vei gsi o lantern. Nu o aprinde nainte s-i spun. Caverna avea o galerie de vreo cincizeci de metri, care cotea apoi n unghi drept. Acolo era un grilaj ncuiat. Poi s aprinzi acum! Se aflau ntr-o peter mare; Blanter o ls pe Edna jos, sprijinind-o cu spatele de perete; ducndu-se apoi ctre o ni, i ndrept brusc lanterna ctre ochii unui brbat adormit. Trezete-te, micul meu Arthur, zise el. Omul, culcat pe un pat de paie, deschise ochii tresrind i privi aiurit, clipind des, ctre fiina de care se temea cel mai mult pe lume. Hello, doctore! E ca n evul mediu aici, nu-i aa, btrne? Rustem i mic un picior, fcnd s se aud zgomotul lanului cu care era fixat de stnc. Taci din gur, i-am adus nouti. L-au prins pe Goodie i acum umbl dup mine i dup dumneata. Omul cu faa palid se scul cu greu, cltinndu-se pe picioare.

De ce acuzaie e vorba? O s-i spun: omor premeditat; suntem cu toii prtai, Rustem, n afar de dumneata. Eu nu, eu nu, spuse prizonierul agitndu-se i rznd nervos. Eu nu tiam nimic, v-am spus... Am zis, n afar de dumneata, dar nefiind inculpat, eti martorul principal i asta e foarte ru pentru dumneata!... i-am adus o mic prieten. Dar ea nu se afl aici pentru a-i ine de urt. n momentul acela, Rustem o zri pe fat: Miss Gray! Poi s-i spui Edna, ai permisiunea mea. Dup ce nu vei mai fi aici, ea ne va ine de urt mie i lui Stoofer; avem amndoi un gnd comun n ceea ce o privete. Dac tot trebuie s fim spnzurai, mcar s fi comis toat gama crimelor! Rustem l privea cu o groaz pe care nu ncerca s i-o ascund; era ho, escroc, scelerat, dar... Nu putei face asta, doctore! Doamne, nu putei face asta! Blanter l privea amuzat. Rustem era la, dar poate c n momentul acela, n care-i simea moartea aproape, nu-i mai era fiic. Deodat, el avu sentimentul c fata i recptase cunotina i c ascult, dei capul i era nc lsat pe o parte. Doctorul scoase un vraf de chei din buzunar. O s te eliberm, Rustem. Da, neleg ce vrei s spui prin eliberare. Exact, eti prea periculos i, pe de alt parte, i imbecil. Mi-ai vorbit odat, Blanter, de kelacin; mi-ai spus c este un toxic de care te-ai folosi dac ai s dispari. Doctorul surse.

Remarcabil tip! Remarcabil memorie! Apoi, scoase din eleganta sa trus o fiol minuscul. Sunt foarte fericit s te vd att de rezonabil. Am prevzut dorinele dumitale: kelacin, exact acesta este leacul pe care i l-am pregtit! Edna, treaz, urmrea drama care se desfura n faa ei, paralizat de groaz. l recunoscuse pe Rustem. Doctorul, care dispruse un minut, reveni, aducnd un pahar plin pe jumtate cu ap. Care este efectul acestui drog? ntreb Rustem. Doctorul ls s cad pictur dup pictur din lichidul acela n ap. O pictur nseamn paralizie, dou sau trei, n funcie de constituia pacientului moartea. Am pus ase. Pune aizeci, vreau s se termine repede, spuse Rustem cu rceal. Iat o vorb de adevrat gentleman, zise doctorul surznd i vrs tot coninutul fiolei n pahar. Stoofer privea fascinat. Edna l vzu pe Rustem lund paharul cu o mn tremurtoare. Vrei s-mi scoi lanul? M dezgust s mor legat. Blanter l privi, lu apoi o cheie i descuie lactul. Mulumesc. Acum, inainte de a m duce, o s-i spun un secret. Rustem l privi ndeaproape pe Blanter: dac scpm din afacerea asta, m decisesem s intru la o mnstire. Blanter i ridic sprncenele i-i csc gura larg; era o grimas care-i nsoea ntotdeauna veselia i era urmat de un hohot de rs. Nimeni nu cunotea mai bine acest tic dect Rustem. n momentul n care gura cea mare a doctorului se deschise, printr-o micare

rapid a minii, Rustem lans coninutul paharului n direcia feei celui de lng el. Blanter se ddu napoi, duse mna la buzunar, apoi, cu un strigt de agonie, czu n genunchi; faa i se fcuse albastr. Servitorul su se repezi s-l ajute. n aceeai secund, Rustem, dintr-un salt, ajunse lng Edna i o lu n brae, ridicnd-o. Fugi! url el. Primul grilaj era deschis i Rustem l trnti dup el cu violen, spernd c poarta se va nchide singur; auzea n spatele lui pai poticnii, dar nu se opri. tii drumul? ntreb el gfind. Edna care abia se inea pe picioare de team i de slbiciune, reui cu greu s-i rspund. Cineva fugea dup ei, probabil Stoofer. Rustem privi peste umr i vzu ngrozit faa hidoas a doctorului! Alergau mereu, Rustem impingnd-o pe Edna nainte; fata ajunsese la marginea peterii, fugind de zgomotul unei lupte teribile pe care o auzea n spatele ei. Reuise s ias din grot cnd dou forme vii ncepur s se mite n faa ei; fata se opri n loc, intuit de oroare: patru ochi arztori o fixau din ntuneric i curnd se auzi urletul nspimnttor al celor dou bestii. Erau pantere! Dou pantere uriae! Edna i pierdu cunotina i czu la pmnt. Atenia fiarelor se ndrepta ns ctre strigtele i gfielile luptei celor doi brbai; una dintre pantere fcu un salt nainte; Blanter se ntoarse pentru a-i face fa; el trase un glon i pantera se prbui cu un urlet de durere; n acelai timp se mai auzir dou mpucturi i cea de-a doua panter czu cu o bufnitur surd pe cadavrul lui Blanter.

Capitolul 21
Edna Gray se trezi ca dintr-un vis urt; capul i se nvrtea la cea mai mic micare, mai ales dac ncerca s se ridice de pe divanul pe care era ntins; se simea foarte slbit. Cineva i tergea fruntea cu ap de colonie. Stai linitit, miss Gray... Era vocea lui Luke. Cnd deschise ochii, fata l vzu lng pat, aezat pe un taburet; prea mbtrnit; cine n-ar fi artat la fel dac ar fi fost nevoit s trag ntr-o panter ascuns n ntuneric, fr s tie dac glonul lovise fiara sau femeia pe care o iubea. Edna l rug s-i povesteasc toat ntmplarea. Am revenit la Longhall datorit flerului meu de poliist, dar nici nu m gndeam c va trebui s omor o panter. Da, asta avea Goodie, pantere! De aceea le nchisese ntr-o cuc. Ziua ele stteau n peter, noaptea se transformau n paznici pentru hoi. Omul fusese nevoit s construiasc grajduri noi pentru cai aa nct nobilele animale s nu simt duhoarea fiarelor. Goodie avea o mulime de secrete n acest conac, inclusiv o biografie pe care o voi citi cu cel mai mare interes. Edna i spuse de peter, dar Rustem i povestise deja detectivului scena, nainte de a fi fost trimis la spital cu o ambulan. Da, tiu; acolo l-au inut i pe srmanul Garca El i recunoscuse n lotul lui Goodie calul despre care tia c se afl n Germania. A venit aici pentru a se convinge i a luat o camer la Leul Rou. Rustem l supraveghea i, n momentul n care s-a ajuns la concluzia c secretul fusese descoperit, a avut loc o

ntlnire. i aminteti de faptul c Rustem s-a ntors n mare grab la Doncaster? A venit s avertizeze banda c Garca se afla n sat. Au pus mna pe btrn n noaptea urmtoare i l-au nchis n pivni. Probabil c ncercase srmanul s fug, pentru c l-au nlnuit de perete. Nu cred c-a fost maltratat. Moartea i s-a tras, presupun, de la un drog prea puternic pe care i-l administraser ca s-l transfere la Maidenhead, acas la doctor. Le era foarte fric de el: gndete-te, btrnul tia c Field of Glory nu era altul dect dragul lui Vendina. Rustem a organizat trimiterea telegramelor. Ei nu doreau s rmi aici i s-i supraveghezi; lui Goodie i era team c vei vedea panterele i, apoi, erai singura persoan care puteai da poliiei informaii despre Garca. Cellalt pericol a fost pentru ei srmanul Punch: el recunoscuse pe adevratul Field of Glory, care avea un picior mai subire dect celelalte; hotrrea lui Goodie a fost rapid: a omort calul. Trebuia s dea ultima lovitur la Cambridgeshire; dac ar fi mers, ctigau cinci sute de mii de lire. Ideea de a pune cadavrul lui Garca n casa mea a fost a doctorului; n timp ce el se afla la mine, a sunat Punch, aa cum mi promisese, la zece i jumtate. Blanter tia c Punch le descoperise escrocheria cu calul i c acest om era o stavil n calea averii pe care urma s o dobndeasc; doctorul i fix deci o ntlnire, pe chei. Cred c Punch a fost omort din imediata apropiere. L-ai arestat pe doctorul Blanter sau a reuit s plece? ntr-un fel, a plecat, zise Luke, i Edna se cutremur.

Capitolul 22
Vinovat, rosti juriul i Goodie privi Curtea cu ochii si lipsii de expresie. l considerai pe Arthur Ralph Rustem nevinovat sau vinovat de a fi ctigat bani n mod fraudulos? Vinovat, spuse juriul. l considerai pe Joseph Phidias Trigger nevinovat sau vinovat de fraude? Nevinovat, spuse juriul. Domnul Trigger prsi banca acuzailor. Se spune c Goodie se atepta la o condamnare de apte ani, i nu a luat dect cinci; c Rustem, la rndul lui, se atepta la trei ani, dar a luat aceeai pedeaps cu a complicelui su. Adevrul este c am avut mare noroc s nu primim mai mult, aa cum va fi cazul lui Stoofer, i zise fostul avocat lui Goodie, n obscuritatea mainii poliiei care-i ducea la nchisoarea din Wandsworth. Cinci ani, asta nu e prea mult. Goodie l auzi oftnd, apoi, pe un ton mai vesel, Rustem spuse; Dac vom avea reducerea obinuit de pedeaps pentru comportament bun, vom iei la timp pentru Ascot. Acea Edna Gray, tii? se mrit cu Luke chiar azi, n ziua condamnrii noastre! Gsesc c este absolut indecent!

S-ar putea să vă placă și