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Era Uma Vez Um Cavaleiro...

Once Upon A Knight

Jackie Ivie

Esccia, 1457. E uma dama apaixonada O charmoso e atraente Vincent Danzel nunca recusa um desafio. Por isso, quando incumbido de fazer uma certa jovem apaixonar-se por ele, sem lev-la para a cama, ele aceita sem vacilar, entusiasmado com a ideia de ter uma donzela chorando a seus ps... As vises de Sybil Eschoncan a avisam de que um pretendente indesejvel est prestes a entrar em sua vida, e a sbita chegada de Vincent a seu castelo confirma a previso. Mas ela no estava preparada para a atrao que sentiria por aquele cavaleiro, e fica perplexa com a relutncia dele em possu-la... Vincent jura a si mesmo resistir ao desejo crescente que sente pela intrigante Sybil. Mas quando outro homem, monstruoso e repulsivo, pede a mo dela em casamento, com a anuncia da madrasta, ele decide arriscar tudo para lutar por um amor que nunca pensou que iria encontrar...

Digitalizao e Reviso: Projeto Revisoras

Jackie Ivie - Era Uma Vez Um Cavaleiro (CHE 358)

Querida leitora, Nas Terras Altas da Esccia do sculo XV, um desafio aproxima uma herona corajosa e um cavaleiro misterioso. Sybil e Vincent no imaginavam que seriam arrebatados por uma intensa atrao. Mas Sybil est prometida a outro, um homem que lhe causa repugnncia, e convence Vincent a fazer amor com ela, a fim de impedir essa unio indesejvel. Os dois decidem, ento, se casar, mas antes eles tero de enfrentar obstculos e inimigos. Ser que Sybil e Vincent conseguiro encontrar a felicidade, com todo mundo conspirando contra eles?... Leonice Pompnio Editora Copyright 2009 by Jacquelyn Ivie Goforth Originalmente publicado em 2009 pela Kensington Publishing Corp. PUBLICADO SOB ACORDO COM KENSINGTON PUBLISHING CORP. NY,NY-USA Todos os direitos reservados. Todos os personagens desta obra so fictcios. Qualquer semelhana com pessoas vivas ou mortas ter sido mera coincidncia. TTULO ORIGINAL: ONCE UPON A KNIGHT EDITORA Leonice Pomponio ASSISTENTES EDITORIAIS Patrcia Chaves Silvia Moreira EDIO/TEXTO Traduo: Dbora Guimares Isidoro Reviso: Patrcia Chaves ARTE Mnica Maldonado MARKETING/COMERCIAL Andra Riccelli PAGINAO Ana Beatriz Pdua Copyright 2010 Editora Nova Cultural Ltda. Rua Butant, 500 9a andar CEP 05424-000 So Paulo - SP www.novacultural.com.br Impresso e acabamento: RR Donnelley

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Captulo I

1457 d.C. Aquela seria muito fcil. Vincent Danzel empurrou uma mecha de cabelo para atrs da orelha e viu a figura coberta por um manto se esconder atrs de um arbusto. Mudando de posio, ele ouviu o ranger da rvore sobre a qual estava encolhido. A bolsa ainda estava pesada. Bem pesada. No se deixaria entorpecer pela bebida. Iria precisar dela. Vincent mudou novamente de posio, e o galho rangeu outra vez. O barulho era constante desde que se encolhera ali em cima para vigiar a moa que perdia tempo procurando sapos. Vincent torceu o nariz. Sapos? Ele a viu se aproximar de um deles na beira do lago, e quase sentiu pena da criatura. Assim que conseguia pr as mos no animal, ela o sacudia e esbofeteava, fazendo rudos estranhos at o sapo reagir como ela queria. Depois, ainda fazendo rudos esquisitos, ela usava um pano que levava sob o manto para esfregar as costas do animal. No sabia que tipo de substncia ela pretendia absorver, mas depois de limpar completamente o sapo, a jovem o libertava no lago com toda a delicadeza. Vincent a viu dobrar o tecido na forma de um pequeno tringulo e guard-lo dentro de um frasco junto com outros quatro que ela havia obtido anteriormente. Em seguida, ela fechava o recipiente com uma rolha. A jovem nada tinha que a recomendasse. Era pequena, sem forma definida e semgraa, a julgar por como se encolhia sob o manto. E era estranha. Vincent a observava com extrema ateno. Ela se levantou, e a mudana de posio pouco aumentou sua estatura, vista de onde ele estava. Vincent agarrou o galho, rolou o corpo para a frente e se pendurou na rvore, aterrissando no cho direita da jovem, sobre a margem encharcada do lago. Ao receber o peso de seu corpo, o solo cedeu, e ele se viu imerso at os tornozelos na lama. A estranha criatura o encarou e riu. No deveria espionar ela disse finalmente, quando conseguiu conter o riso. Vincent franziu a testa. Ela no parecia surpresa com sua repentina apario. Eu no estava espionando. O que estava fazendo, ento? Estava realizando um desejo seu. Vincent recuava passo a passo, tentando pisar solo firme. Um desejo meu? E qual foi o pedido que eu fiz? ela indagou. Um prncipe. Esse o propsito de beijar sapos. Encontrar um prncipe. No beijei nenhum sapo. O que explica por que ainda no encontrou seu prncipe. Ento, voc no um prncipe?
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Sou Vincent Danzel, cavaleiro. A seu dispor. Ele se curvou para dar mais efeito apresentao. Que pena... a moa lamentou antes de se virar e comear a caminhar. Vincent estava perplexo. Alm de praticamente ignorar sua presena, ela agora se retirava? As mulheres no reagiam assim sua aproximao. Nunca. Vincent se afastou da lama e, ignorando as botas encharcadas, correu na frente da desconhecida, bloqueando seu caminho. Tem alguma razo para atrasar-me? ela perguntou, olhando na direo de seus joelhos. A moa era pequenina, mal chegando metade de seu peito. Vincent a fitou com as mos na cintura. Algum precisa defender os pobrezinhos declarou. Quem? Eu. Quero saber quem so os pobrezinhos. Ela revirou os olhos. Ah, os sapos. Ningum merece um tratamento como o que d a eles. Por isso decidi proteg-los. Ela riu. Em seguida levantou a cabea, abriu o manto e o encarou. Vincent devolveu o olhar com ar solene, esperando pela reao. Nada. Seu mundo continuava o mesmo. Ele nem tremia. A mulher no tinha nada que o tentasse. Felizmente, algum estava pagando pelo trabalho que fazia ali. No estou fazendo mal nenhum aos bichinhos a garota se defendeu. No o que eles dizem. Ela ergueu as sobrancelhas, e um matiz prateado cintilou em seus olhos azuis. O reflexo chamou a ateno de Vincent por um momento. A jovem tinha uma pele alva e perfeita e sobrancelhas negras. Seria essa a cor dos cabelos? No podia ver nem se ela os tinha! Ele inclinou a cabea para um lado e esperou. E o que eles dizem? perguntou a moa. Que um lago lugar para nadar e procurar alimento, no para ser torturado pelas mos de uma menina cruel. Vincent estendeu a mo para segurar a dela, fina e delicada. Tudo nela parecia ser assim. Recebera ordens para no toc-la, nem se apoderar dela. A advertncia no era necessria. Aquela menina no era o seu tipo, era magrinha e simples demais. Mesmo que no fosse pago para isso. A pequena mo tremeu dentro da sua. Vincent se aproximou e inclinou a cabea, cravando no rosto plido seus olhos escuros. Sabia que as mulheres se encantavam com eles. Muitas vezes fora informado disso. Por isso fazia tanta questo de ajeitar com os dedos os longos clios escuros. Torturado? ela murmurou. Sim. Esse tipo de coisa mais apropriada a... outras situaes. Ele aprofundou a voz e passou a lngua pelos lbios. Ela suspirou, e seu semblante refletiu um repentino desinteresse. Quase tdio.
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Voc precisa de um banho observou. Vincent ergueu os ombros. Banhei-me esta manh. No lago. E cobraria o dobro por essa tarefa desagradvel e pelos insultos que era obrigado a aturar. Ento, esqueceu de lavar a boca. A mo se soltou da dele, e a jovem ergueu o queixo num gesto de desafio. Vincent ficou indeciso sobre o que pensar, ou dizer. E nem ela parecia esperar ouvir alguma coisa. Segurando a saia, passou por ele, seguindo seu caminho. Vincent no podia acreditar no que estava acontecendo. Era ignorado e desprezado por uma criatura minscula e sem encantos! Nenhuma mulher tratava Vincent Erick Danzel daquela maneira! Nenhuma mulher o rejeitava, o recusava, ou ignorava. Agora era uma questo de orgulho. Ele a seguiu e bloqueou novamente o caminho, ignorando o solo ainda mais encharcado naquele trecho da margem. Mesmo com os ps afundando na lama, cruzou os braos para adotar um ar austero e imponente. No a deixaria passar por ele to facilmente! E no sem uma explicao. O que agora, sir Cavaleiro? Seus lbios tinham a cor e a textura de uma ameixa madura. Voc ele respondeu. Eu? Sim, voc. Est mesmo determinado a me incomodar? Sim, pode-se dizer que "incomodar" uma boa palavra, neste caso. Por qu? Primeiro, quero saber por que sacode sapos. Preciso do suor deles. Sapos... suam? Ela riu. Era um som interessante, divertido. Um som com o qual ele poderia se habituar... se mantivesse os olhos fechados para no ver o restante dela. Os sapos liberam uma substncia quando esto assustados. semelhante a um caldo bem forte. E um lquido poderoso, capaz de fazer um homem perder as foras e ver coisas que no existem. mesmo? E qual o efeito dessa substncia em uma mulher? Facilita o trabalho de parto. Parto...? Sim, ter um filho, sir Cavaleiro. As mulheres sofrem para dar luz. Eu ajudo, aliviando as dores. Esse suor de sapo... to poderoso assim? Ela sorriu e ergueu as sobrancelhas vrias vezes seguidas. Depois aproximou-se dele como se fossem cmplices conspiradores. E, por alguma razo, ela parecia mais alta agora. Vincent no percebeu que o motivo era o solo encharcado no qual ele afundava rapidamente.
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muito poderoso. Sabe-se que ele pode criar excitao. Excitao? Pela primeira vez, Vincent enxergou com nitidez o tom azul intenso dos olhos da moa. Era impossvel no se sentir atrado e enfeitiado por aquele olhar claro como cristal. Ele balanou a cabea para se livrar do efeito e tentou recuar, mas seus ps no se moveram. Somente o corpo foi para trs. A borrifada provocada pela queda pairou no ar por um momento antes de comear a cair, e o efeito foi parecido com o de um aplauso. Vincent ficou sentado e aturdido, com os joelhos dobrados e os ps enterrados no lodo at o meio das panturrilhas. A umidade ensopava rapidamente o kilt, causando extremo desconforto. E a moa agora gargalhava. Vincent tentou se apoiar nas mos, mas elas tambm afundaram na lama. Ele as removeu com um rudo de suco, deixando no cho dois buracos cheios de gua. Vejo que age de acordo com sua crena, prncipe sapo ela comentou, rindo. Prncipe sapo? Furioso, Vincent apoiou as mos enlameadas nos joelhos e se levantou com esforo, usando a fora dos msculos das coxas e do abdmen. O buraco que ele abrira ao cair se encheu imediatamente de gua. Est vendo? Ela apontou. Acertei novamente. Do que voc est falando? De voc. Que precisa urgentemente de um banho. E com isso, ela deu meia-volta e o deixou ali, sozinho e todo coberto de lama.

Capitulo II

Um homem estava chegando. Ele a procurava havia quase dezoito meses, desde o dia em que sua irm Kendran fizera o pedido por ela. Sybil limpou as laterais e as tampas de todos os seus recipientes de apotecria. Era uma tarefa de amor que ela muito apreciava. Cada frasco tinha a identificao do contedo, um carimbo feito com cinzas e leo combustvel. Nesse carimbo, ela riscava um smbolo identificando o que havia no recipiente. Era seu orgulho e sua alegria, todo o tesouro por ela acumulado. Todo o bem que podia fazer... e o mal tambm. Sybil examinou o frasco em sua mo. Havia ali um lquido que podia causar a morte... ou podia livrar um corpo de um beb indesejado, o que, via de regra, tambm resultava em morte. Era por isso que ningum mais na fortaleza tinha acesso ao armrio de apotecrio que lhe pertencia. Ningum. E era por isso tambm que havia uma pesada tranca na porta e um guardio intransponvel, seu animal de estimao, o lobo chamado Waif.
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Sybil jogou um beijo para o animal deitado ao lado do armrio, e foi recompensada por um som baixo, um sopro. A resposta a surpreendeu. Normalmente, ele apenas a fitava sem piscar. Mas ela sabia por qu. E Waif tambm. O homem estava chegando. Um homem to inadequado que seria seu castigo por toda a tortura e descaso que praticara. Tinha certeza de que esse havia sido o pedido. Kendran queria que ela se apaixonasse. Emoo intil, a paixo. E por um homem destitudo de beleza, de fora fsica, de carter, trao que Sybil valorizava acima de tudo. O homem de seus sonhos se enquadrava perfeitamente na descrio. Mesmo que nunca o tivesse visto. A sombra do sonho era s isso: escura e sorrateira, com a estatura de um ano. Esse era o homem que estava chegando em sua vida, o homem que deveria evitar. Certamente, no era o homem alto, forte e perfeito, o Adonis que despencara de uma rvore em seu caminho e a interrompera quando executava suas tarefas. Sybil parou na porta, tocando a maaneta com a inteno de abri-la. A outra mo segurava a chave pesada com a qual ela trancava o armrio. Por que ainda pensava no formoso cavaleiro? No era difcil responder. Aquele rapaz tinha tudo para conquistar o interesse de uma mulher. Ateno que ele obviamente merecia e esperava receber. Sybil saiu e fechou a porta, deixando seu lobo de estimao guardando o interior do aposento. O estalo da fechadura foi seguido imediatamente pelo som de um pigarro. Sybil virou-se, assustada, mas conseguiu disfarar sua reao. E ento? O rapaz do pntano se afastou da parede de pedra qual estivera encostado com ar indolente. Era mais forte do que ela se lembrava. Com as mos na cintura e as pernas afastadas, praticamente preenchia toda a largura de sua sala na torre. Ele tambm havia encontrado a sala de banho e a lavanderia. Pairava no ar um delicioso cheiro de limpeza, e ele usava um kilt azul e preto e um colete cujas laterais abertas deixavam entrever o peito musculoso. Por que ele no vestira uma camisa? Teria sido melhor. Ento... o qu? ela retrucou. Eu me lavei. O cavaleiro sorriu. Sybil teve de baixar a cabea para disfarar a reao quele sorriso e s covinhas no rosto msculo. A resposta de seu corpo era desconhecida, indesejada, e no passaria despercebida. No por ela. Esperava que a voz soasse desinteressada. Ela levantou o olhar. O homem tinha uma sobrancelha erguida e a cabea levemente inclinada. E da? perguntou por fim. O sorriso desapareceu. Ele baixou o queixo, como se quisesse afetar desapontamento. Era um gesto teatral e ensaiado, como tudo nele. Apesar do esforo, Sybil sorriu. E da... voc aprova? Ficou muito bonito, prncipe sapo. Ele a encarou de frente. Seus olhos no eram negros, afinal. Havia neles uma
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sombra mbar ou dourada, dependendo do ngulo em que a luz incidia neles. Sybil tentou conter um formigamento que comeava em seu ventre e ameaava se espalhar em todas as direes. No tinha tempo para homens grandes, fortes, lindos, e com uma vaidade ainda maior do que a beleza. Mas conhecia algum que adoraria dedicar todo o tempo do mundo a um homem assim: sua madrasta. E...? A voz do cavaleiro ecoou no corredor. E o qu? Sou muito bonito e voc me chama de prncipe sapo. O que mais? Sybil encolheu os ombros. Mais nada. Ela baixou a cabea e tentou passar por ele, mas o homem deu um passo para o lado e a impediu de seguir em frente. Sybil suspirou, irritada. Vincent ele anunciou. Ela deixou os olhos subir por toda aquela extenso de pele e msculos que ele exibia deliberadamente, e o encarou. O miservel sorria. Ela sustentou o olhar penetrante, tentando ignorar o que sentia. Devia ser resduo de sabo nas roupas. S isso explicava o formigamento na pele, especialmente nos seios. Eu sei. Voc j havia se apresentado. Ento, diga meu nome. Por qu? Porque estou pedindo. Sybil respirou fundo e atendeu ao pedido, conferindo voz o tom mais sensual e rouco de que era capaz. A reao foi imediata e visvel. O homem pulou como se ela o tocasse com um ferro em brasa. Sybil passou por ele, e j alcanava o final do corredor quando ouviu passos atrs de si. Determinada, parou, virou-se e ps as mos na cintura, impedindo a passagem do cavaleiro. Ele parou diante dela, a respirao arfante traindo sua inquietao. Sybil conseguia disfarar melhor a agitao. Tem algum motivo para estar aqui me atrasando? ela disparou. No estou atrasando voc. Escute, minha madrasta muito bondosa e amvel comigo. No quero fazer nada que possa mudar essa situao. Ele franziu a testa, fingindo-se confuso. Sybil refletiu que nunca conhecera um mentiroso mais hbil. Falso. Dissimulado. Ela estreitou os olhos. evidente, meu prncipe sapo, que voc um dos mais recentes amantes de minha madrasta. Ela os tem aos montes. Desde que meu pai faleceu, na primavera do ano passado, tem havido uma verdadeira procisso de homens belos e jovens pelos corredores do castelo. Todos gentis e atenciosos com ela. E no a censuro. Ela merece uma compensao pela vida que teve com meu pai. Amante?
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A reao dele era estranha. No se constranja. Voc o mais lindo de todos, no se incomode com a concorrncia. Suponho que ela no pretenda dispens-lo em pouco tempo, como faz com os outros. A menos que voc d motivos, claro. E ele daria, no havia dvida. O homem era desleal. A lady de Eschon no merecia esse castigo. O patife mulherengo j importunava a nica mulher jovem no castelo alm de sua amante. Ela, lady Sybil., Acha que sou... um dos amantes... de sua madrasta? gaguejou ele, com o rosto vermelho. Sybil observava suas reaes com interesse e curiosidade. O homem era belssimo, ela tinha de reconhecer. Mais do que bonito, ele era esplndido. Mas alm de beleza, ele no tinha mais nada. Sybil tomou uma deciso. Iria oferecer a ele chicria seca e macerada. S precisava descobrir que quantidade deveria preparar para deix-lo prostrado com enjos e faz-lo visitar a latrina do castelo mais vezes do que os aposentos de lady Eschon. No, eu no acho ela rebateu. Eu sei que voc ! Vincent se aproximou com ar ameaador. Ah, ela daria a ele uma dose dupla de chicria, com folhas estragadas. Quinze dias de perturbao gstrica, pelo menos! To segura de si, no?... Ele segurou o queixo de Sybil e ergueu-lhe o rosto. Sybil tinha duas opes: ou tentava fugir, ou esperava. Se esperasse, ganharia tempo e propiciaria os eventos que no final a favoreceriam, em vez de a ele. E se eu disser que desde que a vi hoje cedo, nenhuma outra mulher ocupou meus pensamentos? Nenhuma... A voz dele era to suave e sedutora que Sybil quase acreditou. Quase. Ele era bom. Eu diria que est criando um motivo mais do que suficiente para ser dispensado por ela. E diria apenas mais uma coisa. O qu? Ele se aproximou ainda mais. Slvia ela murmurou. Fervida com um pouco de mel. Seria timo para sua condio. Que condio? ele piscou, confuso, aproximando-se ainda mais e inclinando a cabea. Aquele homem devia ser devastador para uma mulher que se importasse com essas coisas. Como um primeiro beijo, por exemplo. Sybil engoliu em seco. Miopia ela conseguiu dizer. O rapaz fechou os olhos, levando-a a admirar sua coragem. E sua idiotice. Um momento antes de os lbios dele tocarem os seus, Sybil se moveu. Estava farta daquela baboseira toda. Determinada, virou-se, segurando o manto, e quase conseguiu comear a descer a escada antes de o cavaleiro alcan-la mais uma vez. Dessa vez ele no foi sutil. Segurando seu brao, a fez recuar e a empurrou contra uma parede. Ah, daria a ele algo pior do que chicria podre macerada com a sopa do jantar! O
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cavaleiro receberia uma dose dupla de ptalas secas de flor de tlia. Assim, ele no s ficaria confuso, como tudo em seu corpo ficaria mole e imprestvel. Tudo. Inclusive as partes que ela preferia no notar. Sim, era o que faria com aquele insolente por ousar toc-la, impedi-la de partir... por comear aquela confuso de sensaes que antes a teriam envergonhado, mas que agora eram assustadoras... ilcitas... Indecentes. No sou amante de sua me ele declarou. Madrasta. Tambm no. Ento... o que est fazendo aqui? Agora? No Castelo de Eschoncan? Sybil viu o manto da dissimulao envolv-lo, embora nada mais houvesse mudado. Era como se ele estivesse mergulhado em sombras escuras, coberto por elas. Tinha certeza de que ele ia dizer uma mentira. Enganara-se antes. No havia no mundo sabo suficiente para limpar aquele homem. Ele desviou o olhar, evitando contato visual, mas logo a encarou novamente, como se a desafiasse. Estou me candidatando a uma certa posio declarou. O qu? Uma certa posio... Um trabalho em sua casa. Sim, eu entendi. Quero saber que tipo de trabalho. Felizmente, Sybil estava ciente de que o homem que deveria evitar era pequeno, quase um ano, e de pele morena. Caso contrrio, pensaria que a pulsao acelerada cada vez que seus olhos encontravam os daquele Vincent era algo realmente horrvel. Algo semelhante a excitao... a sensualidade. O que me oferece pela informao? ele perguntou. Sybil se sentiu mortificada. Aquele cavaleiro a perturbava, despertava nela sensaes que provocavam fraqueza, fragilidade, que a deixavam vulnervel. Ela decidiu que manteria esses sentimentos ocultos, enterrados dentro de si mesma. Ningum jamais os veria ou perceberia. No precisava oferecer nada para obter informaes daquele homem. J havia compreendido tudo. Ele no era amante de sua madrasta... ainda. Obviamente, era essa a posio que ele almejava conquistar. E por que no? Todos na regio sabiam que a viva de lorde Eschon tinha muito ouro. Homens haviam visitado o castelo em hordas, no ltimo ano, com a clara inteno de se apoderar desse ouro. E aquele recm-chegado, aquela rplica de um deus nrdico, certamente era um deles. Um ladro comum. Pior, algum disposto a usar seus dotes fsicos como arma para conseguir o que desejava. Sybil sorriu. A descoberta esfriava o sangue em suas veias, interrompia a incmoda cadeia de reaes. Seu tempo com o candidato a amante de lady Eschon chegava ao fim. Se j terminou, preciso cuidar de minhas obrigaes ela anunciou num tom de voz que esperava ser normal, embora soasse tenso aos seus ouvidos. Eu no disse que precisava me pagar com moeda. Ela o encarou, sria e em silncio. Digamos... um beijo por algumas informaes?
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Ele corria o risco de receber muitas flores de tlia. O suficiente para ter uma dor de cabea pavorosa por dias e dias. Por semanas! Sybil nunca conhecera um homem to atrevido. No ouviu o que eu disse? Tenho obrigaes a cumprir. Que obrigaes? As que ningum mais quer, claro. Voc uma dama. Mais ou menos. Trago em mim a marca da bastardia e da pobreza. E o que eles a obrigam a fazer? Que deveres so esses? Por que quer saber? Porque hoje cedo uma pequenina dama cruzou o meu caminho, roubou-me os sentidos, e agora me tem na palma de sua mo. E eu ainda nem sei o seu nome. Por que mais? H sempre mulheres cruzando o seu caminho, prncipe sapo. Seu caminho deve ser repleto delas. Que diferena faz mais uma? Essa diferente. Muito diferente. Por qu? Por no cair a seus ps idolatrando o cho em que pisa? Ele sorriu, exibindo as irresistveis covinhas. Sybil combateu a reao imediata de seu corpo e amaldioou o rubor em seu rosto. Que sensao horrvel... Ainda no, talvez ele a provocou. Ah... Ela riu da atitude arrogante. Devemos, ento, fazer disso um desafio, meu belo prncipe sapo? Ele nem imaginava o que o destino reservava para gente com sua arrogncia! Chicria estragada! E muitas flores de tlia! Um desafio? Aquele que se mantiver em p... vence ela props. No. Tenho um desafio melhor. Nada pode ser melhor retrucou Sybil, incrdula. No? Eu proponho: o primeiro que cair... perde. A sugesto indecente provocou nela um arrepio furioso que percorreu todo o seu corpo, enrijecendo os mamilos e tornando-os horrivelmente visveis aos olhos do cavaleiro! E ele percebera, ou no estaria sorrindo daquele jeito sedutor e ensaiado. Sybil jamais havia sentido nada to parecido com dio. Nunca se sentira sufocar pela raiva, como naquele momento. Em breve comearia a tremer sob a fora das emoes. Eu concordo ela respondeu. O qu? O cavaleiro recuou um passo para fit-la com ar chocado. Concordo com essa sua disputa. Disputa? Alm de ser arrogante e lascivo, ele tambm era estpido e destitudo de raciocnio?
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Sim. Disputa. Um confronto de foras. Agora me deixe passar. Tenho obrigaes a cumprir. E meu trabalho no ser feito se eu ficar aqui ouvindo suas tolices e me deixando perturbar por elas. Admite, ento, que eu a perturbo? No admito nada. Aqui... Vincent viu-a retirar de um bolso dentro do manto uma espcie de novelo feito com cordo. Era sempre til ter mo um bom pedao de cordo. Ajude-me. O que vai fazer? Medir. Medir o qu? H trabalho sendo realizado nesta torre. Uma reforma. E meu dever supervision-lo e garantir que seja feito. Preciso de medidas. E j que me atrasou at agora, ao menos seja til. Por quanto tempo terei de segurar a ponta desse barbante? No se inquiete, prncipe sapo. Voltarei assim que obtiver minhas medidas. Pode me ajudar? capaz de segurar o barbante? Segurar a ponta de um barbante? ele perguntou, incrdulo. Passaremos a tarefas mais complexas assim que eu tiver certeza de que capaz de realizar as mais simples. Vai me ajudar? Vincent arrancou o novelo de barbante da mo dela, pegou uma extremidade e devolveu-o. Sybil comeou a descer a escada, esticando o cordo, desenrolando-o, tentando no rir. No podia olhar para trs, ou explodiria numa gargalhada triunfante.

Captulo III

Aquela seria sua incumbncia mais rdua. Agora entendia por que o primo oferecera tal soma em ouro para conquistar o corao daquela garota e depois fazer o que era mestre em fazer com as donzelas que conquistava: ir embora. Deveria ter imaginado que no seria uma tarefa fcil, ou Myles Magnus Donal no teria quebrado a parede lateral do calabouo de lorde Shrewsbury para libert-lo. Deveria ter desconfiado, ao ser informado do desafio que acompanhava sua liberdade. Encontrar a jovem lady Eschon, faz-la cair de amores por ele, e depois causar uma grande desiluso amorosa, certificando-se de que ela mergulharia num sofrimento profundo. Ento, receberia todo o ouro que pudesse carregar. O que era, na verdade, uma enorme estupidez. Era isso que ele sempre fazia... Mas Myles tornara o desafio ainda mais interessante, determinando que ele teria de realizar a tarefa sem usar de
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meios fsicos. Queriam que ele conquistasse o amor de uma donzela sem o benefcio do contato fsico... Por sorte, Vincent conhecia bem o escopo de seus talentos. Qualquer outro teria agradecido pela liberdade, recusado o desafio e ido embora. Mas ele, no. A proposta soara ilcita, intrigante, irresistvel. Agora percebia que fora enganado. Deveria ter imaginado que Myles no havia mudado. O senhor dos Donal sempre vencia todas as disputas, de uma forma ou de outra, e Vincent no deveria ter se esquecido desse detalhe. Vincent percorreu duas vezes toda a extenso da muralha do castelo antes de ousar encarar novamente a donzela. Havia emoo demais palpitando em seu peito, e a corrida sempre ajudava a gastar energia acumulada. Precisava recuperar o controle antes de encontr-la novamente. Ah, sim, ela havia despertado sua paixo! E o enfurecera a ponto de precisar do exerccio fsico. Isso no deveria ter acontecido. A corrida no fora nada fcil. Pedaos de madeira e pedras se haviam desprendido do castelo que parecia estar em reforma, e os obstculos tinham de ser saltados, ou era preciso desviar-se deles. Vincent corria sem nenhuma cautela. A luz cada vez mais fraca aumentava os perigos, exigindo reaes instantneas. E era exatamente disso que ele precisava. No ficava zangado. Nunca. Raiva era uma emoo que ele despertava nos outros, e da qual sempre tirava proveito. Quem perdia a cabea perdia tambm a batalha, como aprendera muito tempo antes. Alm do mais, o exerccio fsico ajudava a recuperar os movimentos do brao e do ombro, entorpecidos depois de ter passado horas parado* segurando a ponta de um barbante que se movia de vez em quando. S quando desistira e seguira aquele cordo, ele descobrira a outra extremidade amarrada a uma porta, um truque para criar a impresso de que havia mesmo algum do outro lado. Vincent parou e fez algumas flexes de pernas, mais por incapacidade de continuar correndo do que por qualquer outra razo. Enquanto se movia, ele respirava, ofegante, e tentava encher os pulmes ardentes. O castelo era grande e imponente. Estava em reforma, e ainda havia muito trabalho por fazer. Podia ver a luz passando por frestas que nem deveriam existir. E se a luz podia sair, os elementos podiam entrar. Assim como poderia entrar qualquer indivduo com intenes dbias. Um homem com um machado, uma chuva forte, o vento gelado, a morte, a peste... Mandaria informar o cl Donal de que iria precisar de mais ouro. Aquela tarefa em particular custaria mais caro. Muito mais. Fizera uma aposta amorosa, j que era seguro de suas habilidades de conquista e vaidoso em sua arrogante juventude, e era tarde demais para desistir dela agora. No que lamentasse. s vezes, esse tipo de atitude garantia trabalho e sobrevivncia. Tudo o que precisava fazer era se lavar, fazer a barba, vestir-se com um pouco mais de ateno a certos detalhes e pentear o cabelo para trs. Isso, e usar os dons que Deus havia lhe dado. Era fcil. No havia no mundo uma donzela que ele no pudesse seduzir, conquistar e depois abandonar. Vincent era um especialista nos desafios inerentes ao corao das mulheres. E tinha um registro de conquistas impressionante. Aquela jovem em particular devia ter aborrecido algum, para merecer tratamento to cruel. At podia imaginar o que ela havia feito. Porm, alguns detalhes ficaram de fora quando fora chamado para ouvir o desafio. Coisas como, por exemplo, o quanto ela era estranha, temperamental, como sua lngua
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era ferina, como era rpida de raciocnio... e o pior: a garota era astuta, tambm. Vincent respirou fundo e exalou o ar enquanto desamarrava do brao a tira de couro cru que usava como bandana para prender os cabelos. Coisas como escalar uma muralha eram mais bem-feitas sem perturbaes, como cabelo e suor caindo nos olhos. E como havia encontrado um ponto repleto de possveis apoios, ele comeou a subir. No era pelo exerccio. Tambm no precisava de mais massa muscular. Era musculoso por natureza, quase. Raramente precisava fazer mais do que dar uma boa corrida ou se deitar com uma mulher mais vigorosa para se manter tonificado e em forma. Tinha massa e fora suficientes para sobreviver maioria dos combates. E isso era tudo de que precisava. No era um grande lutador, mas, se usasse a inteligncia, nem precisava ser. Usava os testes de resistncia fsica porque eles o ajudavam a pensar, planejar, criar estratgias. Exatamente como fazia agora. Havia grandes blocos de pedra salientes na muralha, resultado da reforma em andamento, e ele os usava quase como uma escada para subir. Era to fcil que, quando chegou ao topo da muralha, decidiu tornar o desafio mais difcil ignorando as prprias pernas. Vincent deslocou o corpo para cima usando apenas a fora dos membros superiores e do abdmen, e se deitou sobre a muralha para recuperar o flego, sentindo a pedra fria acariciar o peito e o ventre onde o sangue pulsava forte. Era maravilhoso sentir o sucesso de vencer mais um desafio. A menina era astuta alm da conta, e ningum o prevenira para esse detalhe. Agora teriam de pagar pela negligncia. Vincent ainda pensava em quanto cobraria a mais, quando sentiu o frio do ao de uma espada no pescoo. Lady Eschon oferecia outro banquete. Eram constantes, e seu temperamento era tal que todos se beneficiavam. Era a conseqncia de sobreviver a um marido que nunca contivera seus ataques de fria, talvez, e deixara um tesouro para a viva depois de morto. E tambm resultado da presena de uma enteada que sempre cuidava de tudo, mesmo sem ser solicitada ou recompensada por isso. Sybil era especialista em garantir o bem-estar geral. A sobremesa j havia sido retirada, e agora eram servidas as frutas e os queijos. Lady Eschon fazia questo de servir sempre vinhos e cervejas de colorao forte e aroma marcante, e os elogios eram sempre abundantes. Mais uma conseqncia da atuao firme e silenciosa de Sybil. Ela tambm assumira o controle da adega. Marcara e selara cada barril, e no permitia que nenhum fosse aberto at atingir a maturao ideal. Ser a mo invisvel por trs de tudo no castelo garantia a ela uma cama quente e um lugar para morar, mesmo no tendo com esse lar mais nenhum lao de sangue. Lady Eschon no entendia por que a enteada bastarda insistia em garantir o conforto de todos os moradores do castelo. E nem precisava entender. Ela apenas desfrutava dos benefcios. Sybil supervisionava os criados em suas tarefas. Cuidava para que a comida fosse servida quente, para que os assados tivessem o dourado perfeito e os queijos fossem perfeitamente harmonizados com frutas e vinhos, e orientava a cozinheira na escolha do cardpio e na seleo dos ingredientes. Naquela noite ela havia acompanhado o servio e conduzira os criados durante a
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entrada de vrios pratos no salo nobre, uma noite em que passadeiras haviam sido estendidas desde a lareira at a mesa, mais um detalhe supervisionado por Sybil. Ela mesma havia escolhido os tons de verde e dourado das passadeiras, e determinava o momento em que cada prato era retirado para que o prximo fosse servido. Esse tipo de organizao gerava menos caos na cozinha e menos confuso depois do banquete, quando comeava o baile. Era a mesma coisa quase todas as noites. O Castelo Eschon era um modelo de hospitalidade, simpatia e amizade. O cardpio daquela noite era javali assado. O pobre animal ficara rodando no espeto o dia todo. Sybil ouviu os aplausos quando os criados serviram o prato principal. Tambm nisso havia seu toque. Ela descobrira que, quando algum voltava o foco de sua ateno para comida e entretenimento, maior era a probabilidade de essa pessoa abrir a bolsa para garantir que o prazer se prolongasse. E ter o controle das bolsas era mais um fator positivo da vida como enteada de lady Eschon. Cercado por vegetais e frutas, o javali foi servido sobre um imenso prato de madeira que precisava dos braos de quatro homens para ser transportado. A calda de cereja e mel que glaceava a pele do animal e conferia brilho e crocncia, fora feita pela prpria Sybil, e pequenos ramos de slvia sobressaam num padro em espiral que ela tambm havia criado. Orgulhava-se de seu trabalho, por isso acompanhava o servio. No era para examinar continuamente o salo em busca do homem desaparecido. Desde que o deixara no corredor da torre, segurando a ponta do barbante, no voltara a encontr-lo. Era estranho. Ele no participava do banquete. S por precauo, ela verificou mais uma vez. Bem, no que fosse de sua conta. Talvez ele tivesse desistido. Melhor assim. Lady Eschon era uma senhora generosa e gentil desde que o marido sofrera o ataque que, depois de um tempo de sofrimento, finalmente o levara morte. Sua bolsa estava sempre aberta, e ela tratava com cortesia os criados e todos que residiam em sua casa. Sybil no queria que nada alterasse essas circunstncias. O javali foi devorado numa velocidade que a fez correr para mandar servir o haggis e o pudim de sangue de carneiro que o acompanhava. Estava na cozinha, orientando a colocao exata de cada cacho de uvas no prato, quando ouviu o som das botas de um soldado e um rufar de tambores. Todos os empregados correram para a porta da cozinha, tentando ver o que acontecia no salo. Sybil suspirou, resignada. O pudim era melhor quando servido em sua forma slida, o que no aconteceria se o deixassem ali por muito tempo. Tinha de descobrir o que causava tamanha comoo, e depois precisava convencer os servos a voltar ao trabalho. Os queijos ainda precisavam ser fatiados. De repente, tudo em torno dela parou. Era o cavaleiro alto e forte. Podia ver o topo de sua cabea. Um mar de corpos escondia o restante. Sybil passou pela porta e se dirigiu rea diante da mesa de lady Eschon, j que era ali que os guardas haviam parado segurando o tal Vincent, que pendia sem foras entre os dois. Se tivessem arruinado um milmetro que fosse daquele rosto perfeito, no mediria esforos para exigir punio aos culpados. Sybil cobriu a boca com uma das mos, tentando entender de onde viera aquela idia. O que isso? lady Eschon perguntou. Ns o pegamos, milady. Na muralha. Fazendo o qu?
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Entrando no castelo, milady. Sorrateiramente. H maneiras mais fceis de entrar no castelo. Ele estava armado? No. Levantem sua cabea. Quero v-lo. Ele no estava consciente, porque havia sido agredido. Havia uma certa descolorao em uma regio de sua cabea, mas era s isso. Sybil soltou o ar ao constatar que nenhum dano fora causado ao rosto de Vincent, e at ento nem havia notado que prendera a respirao. Por isso o agrediram? Lady Eschon se levantou e ergueu a voz. Todos a observavam. No tivemos escolha, milady. Ele nos enfrentou. Sybil duvidava disso. Aquele homem no era um guerreiro. Ladro, invasor, amante, sim, mas lutador? Nunca. Lady Eschon contornou a mesa para ir examinar de perto o suposto invasor. Sybil a observava de longe. Oh, cus! Que homem! exclamou a senhora do castelo, deslizando um dedo pelo brao do cavaleiro desacordado. A reao imediata de Sybil foi assustadora. O corao disparou, a garganta foi bloqueada por um n, e ela sentiu uma espcie de formigamento atrs dos olhos. No havia percebido at ento o quanto se importava com lady Eschon. No queria aquele homem perto de sua madrasta. Unindo as mos, ela as apertou com fora para conter o impulso de cerrar os punhos. Sybil? Lady Eschon se virara e chamava por ela. Sybil engoliu o n na garganta, adiantou-se e baixou a cabea. Milady? Cuide deste homem e providencie para que ele fique bem. Quero saber o que ele faz aqui... e por que veio. Tambm desejo v-lo quando estiver consciente e puder conversar de forma civilizada. E impea esses brutamontes de machuc-lo ainda mais. O qu? Sybil estava surpresa por no ter feito a pergunta em voz alta. No queria cuidar dele! Queria atorment-lo, irrit-lo e dar a ele uma boa dose de sua poo. No queria ajud-lo a se recuperar. Lady Eschon voltou mesa, ignorando todo o episdio e j conversando e rindo com um de seus convidados. Esse tipo de coisa acontecia quando arrendatrios recebiam permisso para voltar ao territrio rochoso agora governando por lady Eschon. Ela permitia at que alguns trechos fossem cercados e cultivados, e entregava essas culturas a alguns colonos, cuja obrigao era supervision-las. Flertar, entreter e se divertir com outros proprietrios de terra eram as razoes pelas quais ela agia com tanta generosidade. Onde esto os prximos pratos? lady Eschon indagou, j sentada em seu lugar. Ela ergueu um brao, ordenando que o banquete prosseguisse. E Sybil ficou encarregada de cuidar do problema. Primeiro tinha de decidir onde acomodar o cavaleiro desmaiado. Ele ainda era amparado pelos guardas, que j davam sinais de cansao.
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Sybil aproximou-se, tocou o queixo do homem desacordado e, quando sentiu o peso em seu dedo, chegou ainda mais perto, at sentir a respirao dele em seu rosto. Sabia agora que ele estava consciente. Provavelmente, em nenhum momento estivera inconsciente. Mas ela no revelou sua descoberta. Levem-no torre ordenou, recuando um passo. Com a cama Eschon l? Onde sua meia-irm Kendran encontrara tamanha alegria que parecia cintilar? No, de jeito nenhum. Balanando a cabea, ela se virou e comeou a caminhar para a cozinha. No. Levem-no minha torre. Mas... o animal... Um dos guardas lembrou. Deixem o homem na porta, no cho. Do lado de fora do meu quarto. H tapetes limpos por l. Agora podem ir. Ela os apressou com um gesto e voltou cozinha para reassumir o comando. O piso parecia ter sido construdo com mais esmero do que as paredes. Vincent deixava o olhar vagar pelas pedras prximas de seu nariz enquanto esperava. O aroma tambm era agradvel. Reconhecia a fragrncia de folhagem fresca espalhada recentemente, e mais alguma coisa que no conseguia identificar. Era alguma coisa... proibida e quente. Ele estendeu a mo e traou com o dedo uma linha acompanhando a juno das pedras da parede. Nada havia que as recomendasse. Com pouco esforo, podia ver a luz que penetrava pelas frestas e rachaduras. Tinha sorte por ser a estao da colheita e, portanto, mais quente. Vincent deitou-se de costas, A moa estava demorando muito. J sabia onde estava e como chegar ali. Acumulara informaes vasculhando o castelo enquanto os guardas estavam bbados demais para notar. Julgra-nos negligentes. Levantou a mo para tocar o galo na testa. No voltaria a cometer o mesmo erro. O teto era novo, aparentemente. Parecia ter sido selado com visgo do prprio pombal. De onde estava, podia ver as linhas brancas onde a substncia mantinha unidas as finas pranchas de madeira. Um telhado mais antigo no teria os riscos brancos to definidos, porque a fumaa das lareiras escurecia vigas e revestimentos em menos de duas estaes. Ele viu a luminosidade tocando as vigas no teto e fechou os olhos, modulando a respirao e tentando ouvi-la. Levante-se. Vincent gemeu. Eu j havia percebido o truque. Levante-se. Ele moveu a cabea e piscou duas ou trs vezes, como se tentasse ganhar foco. A jovem segurava a saia com uma das mos, exibindo uma parte de um tornozelo bemtorneado, e a outra mo segurava uma vela. A chama dourada iluminava os lbios cor de framboesa. Vincent ignorou a comparao e engoliu em seco. Que... truque? indagou, fingindo confuso.
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Uma pancada como a que voc levou no o teria deixado inconsciente. Como pode saber? Homens encorpados como voc no so to frgeis. Ele riu, mas, ao v-la cruzar os braos com ar triunfante, como se seu ponto de vista acabasse de ser comprovado, ficou imediatamente srio. Voc acabou de dizer que sou encorpado ele respondeu. Levante-se Sybil ordenou de novo. O que eu ganho se me levantar? Um suspiro exasperado. Era o que ganhava naquele momento. Dessa vez, Vincent conteve o riso. Devagar, ele se sentou, apoiou as mos fechadas em punhos no cho e comeou a se levantar, ficando agachado por alguns segundos. Foi gratificante v-la recuar um passo, como se temesse uma aproximao. Foi quase to divertido quanto ouvir o suspiro irritado. Ele se levantou, aproximando-se dela, e viu a luz da vela tremular por um instante antes de a jovem recuperar o controle. O que quer de mim agora? Vincent perguntou ao constatar que ela nada fazia alm de encar-lo. Sua partida. Perdoe-me, bela dama, mas no posso atender ao seu pedido. A moa quase engasgou. Era gratificante, mas inesperado. J havia identificado seu tipo, e demonstrar uma reao to evidente no se enquadrava nesse perfil. Ela odiava homens. J conhecera mulheres assim antes. Eram revestidas com gelo, mas, um dia, acabavam derretendo. E quando isso acontecia... Vincent passou a lngua pelos lbios ao considerar a idia, esperando pelo prximo movimento. Por qu? perguntou ela a seguir. Ainda no obtive o que vim buscar. Por isso fingiu estar ferido? Eu estou ferido ele retrucou. No tanto quanto quer fazer parecer. Vincent suspirou. verdade... mas que mulher consegue resistir a um homem ferido? Especialmente um homem com a minha aparncia? Sybil resmungou alguma coisa que parecia ser um improprio. Vaidade? Vou ter de aturar isso tambm? Tambm? ele repetiu. Alm do charme desperdiado, do raciocnio desprovido de lgica, das mentiras e do corpo forte e musculoso em constante exibio. Ele riu. Era impossvel evitar. Voc me chamou de forte outra vez. No tem uma roupa completa? Por qu? O que h de errado com esta?
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Falta uma camisa? No tem uma? Talvez eu tenha. E onde est? Por que quer saber? Para que voc possa vesti-la, claro. Humm... A senhora do castelo no parecia se incomodar com isso. Como voc sabe? Estava de olhos fechados... Ento, ela percebera? Vincent sentiu a satisfao invadindo sua alma. Sabia exatamente o que isso comprovava: ela comeava a se interessar. E pensar que a havia considerado um desafio! Ouvidos bem abertos podem reunir mais conhecimento que os olhos. E o tom de voz dela denotava satisfao. Esplndido! espio, tambm? Uso meus sentidos, e voc me acusa de espionar? Muito bem. Eu espiono. E da? Est suficientemente recuperado, ento? Para qu? Para que eu possa v-lo pelas costas enquanto vai embora! ela disparou, irritada. E o que eu ganharia se fizesse o que diz... Sybil? Ela inspirou profundamente. Vincent percebeu e ouviu o som que sugeria tenso. O que voc quer? Uma apresentao seria um bom comeo. J est no castelo. Minha madrasta est interessada e parece se divertir com toda essa histria. No sei o que mais pode querer. A mulher em voc deve saber retorquiu ele. Os olhos cintilantes o encararam com fria, revelando emoes que ela tentava esconder. Vincent apertou os lbios. Venha comigo, ento. Vamos ver como est o ferimento. No nada srio. Como voc j sabe. Mas... estou sua merc. Seja gentil, bela dama. Sybil no respondeu, mas seus movimentos falavam por ela. Vincent a viu retirar das dobras do manto uma chave grande e pesada, que ela introduziu na fechadura com mais fora do que era necessrio. Foi impossvel conter um sorriso, mas a satisfao desapareceu de seu rosto quando ele viu o tamanho do animal que corria em sua direo. A fera pulou em seu peito, jogando-o para trs, empurrando-o contra a parede e imobilizando-o com as patas ao lado de sua cabea e fitando-o com a boca aberta, exibindo dentes ameaadores. No deixe que ele se mova, Waif sussurrou Sybil, num tom to doce e baixo que foi quase impossvel ouvir o nome do lobo. Em seguida, ela fechou a porta, deixando-o no corredor com aquele ser devorador
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de homens.

Captulo IV

Vincent tentou tudo em que conseguiu pensar. Nada desviava o olhar de cobia e gula do lobo. Se um animal como aquele tinha pensamentos, estava muito claro quais eram. A nica coisa que ele no fazia era lamber os lbios. Waif no precisava caar nem capturar a presa. Ela j estava ali; Vincent olhou para as prprias botas, acariciadas pelo hlito quente do animal deitado diante dele no corredor, e o lobo o encarou de volta. Era mais do que ele esperava. Quando ela fechara a porta, Vincent chegara a sentir um tremor de alguma coisa que lembrava medo. Nem mesmo tinha um cantil consigo, mas, mesmo que tivesse, no poderia estender a mo para peg-lo. O animal no permitia nenhum movimento. No no incio. No at Vincent sentir os ouvidos zumbindo pelo esforo de modular a respirao e impedir que a emoo surgisse em seus olhos. O lobo finalmente havia cado de quatro, girado vrias vezes descrevendo um crculo, e se sentara, bem ali, no meio do corredor. O animal permitia a ele uma rea que eqivalia ao comprimento de seu corpo, e somente ao longo da parede. E ele no havia feito mais do que piscar pela primeira vez quando Vincent se abaixara para dar um descanso s pernas trmulas. O suor ensopava suas mos quando ele as esfregou no kilt. E o estmago roncava, tambm, exprimindo a frustrao de ter perdido o banquete que ele mal conseguira ver, mas cujo aroma sentira em sua breve passagem pelo salo. Havia sido necessrio agir daquela maneira, embora ele no quisesse. E tambm havia sido necessrio reagir atitude da jovem. Ela comeava a afet-lo,com uma rapidez e uma intensidade inesperadas, e isso era mais do que havia barganhado, quando calculara os riscos. Vincent se sentou e pensou. A proposta havia sido simples e clara: liberdade daquele calabouo, boa comida e trabalho remunerado. O que havia para pensar e calcular? Vincent afastou-se um pouco da parede para cocar a parte inferior das costas. O lobo moveu ligeiramente a cabea em sua direo, e ele suspirou. Era uma boa coisa que no houvesse um limite de tempo para a empreitada. Eu no estava tentando escapar resmungou Vincent, surpreendendo-se ao ver o animal balanar a cabea duas vezes para cima e para baixo. O lobo parecia menos atento agora, e Vincent se ps a observ-lo. Depois falou novamente, usando o mesmo tom de voz que teria empregado para conversar com uma pessoa: Eu s estava me acomodando melhor. Essa parede de pedra machuca minhas costas. Era s isso.
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Ele se moveu, buscando uma posio mais confortvel, escorregando ao longo da parede at se reclinar sobre um lado do corpo. Estava ignorando a frico provocada pelo movimento em seus joelhos e nas coxas, porque o kilt no acompanhava a mudana de posio, e as pedras do piso no eram polidas. O lobo fez o mesmo movimento, mas se apoiou nas patas da frente e deitou a barriga no cho. Eles no so muito preocupados com conforto, no ? Vincent perguntou, ainda com aquele tom amistoso, mas se sentindo um completo idiota. O animal respondeu com um ganido baixo que nem chegou a passar pela garganta. E nem com sustento. O lobo grunhiu baixinho. E o cheiro? Prepararam um lauto banquete l embaixo, mas e a? Ficamos aqui, morrendo de fome? Dessa vez o lobo ameaou dar um ladrado. Vincent nunca conversara com um animal antes, mas era melhor do que imaginar a fora mortal daquelas presas em seu pescoo. E ento? Vamos receber um prato? Sabe me dizer se seremos alimentados? Outro grunhido. Eles obrigam voc a compartilhar da minha punio? Bem, isso no justo. Ele no podia evitar. No havia ningum por perto, e o tom de orgulho masculino, ferido se fazia presente em sua voz. Provavelmente, ele soava como se estivesse choramingando. O lobo se aproximou um pouco mais, movendo-se pelo cho de pedras speras. Vincent prendeu o flego. Minha opinio que as mulheres j ficaram no comando deste castelo por tempo demais. isso que eu penso. E voc, Waif, meu amigo, o que acha? Concorda comigo? O animal chegou ainda mais perto, farejou sua perna e se levantou de um salto, rosnando e latindo, provocando uma chuva de saliva espumante. Vincent quase gritou. E teria gritado, se seu corao disparado no estivesse lhe bloqueando a garganta. Ele nem teria sido ouvido em meio ao estrondo de um prato de madeira caindo, seguido pelo som retumbante de uma caneca cheia de cerveja se partindo no cho, e a resultante sujeira espumante da cerveja derramada. O grito agudo do criado que causara aquele desastre domstico soaria mais alto que o dele. Vincent podia at vislumbrar a cena. Ele olhou para o final do corredor. Os olhos eram a nica parte do corpo que ousava mover. Aquilo... era o meu jantar? ele perguntou, parando depois da primeira palavra para levar a voz de volta aos limites da escala masculina. Sim sussurrou o servo. E... o que era? Ou teria sido? Vincent ainda podia sentir o hlito quente do lobo em sua perna, mas o animal no reagia conversa. Era mais do que podia esperar... e ele guardou a informao para uso
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futuro. O javali acabou, ento eu estava trazendo um pedao de carneiro com molho, repolho, po e uma fatia de melo. E tinha cerveja tambm. Tirada do barril recentemente. Eu mesmo a servi. Tudo muito apetitoso. E o cheiro, melhor ainda. Trouxe tambm uma faca? Uma faca? Vincent soprou o ar com fora suficiente para afastar alguns fios de cabelo dos olhos, os que no estavam ensopados pelo suor frio do medo. Para controlar o animal. No! O rapaz estava horrorizado, era possvel perceber isso em sua voz. Tudo bem, ento. Trouxe mesmo uma perna de carneiro s para mim? Ah, sim, um bom pedao. timo. Jogue-a para c. O qu? Eu disse para jogar para c. Mas agora ela est no meio dos pedaos de madeira, senhor! No deve comla! Vincent sorriu, embora tivesse preferido conter aquele sorriso triunfante. O lobo no reagiu. No vou comer. Vou usar como suborno. Suborno? Dessa vez, ele olhou para o teto do corredor da torre. Depois fitou os olhos amarelos ainda na altura dos dele, j que continuava deitado de lado e o lobo no se movera. Para ele. Indicou o lobo com um gesto de cabea. V mais algum por aqui? O guardio de lady Sybil no reconhece subornos, senhor. J tentou oferecer-lhe algum? A resposta foi um silncio prolongado, exceto pela caneca que rolava a escada lentamente, degrau por degrau. Vincent olhou para o servo, ponderando suas palavras como se fossem muito importantes. Todo o castelo estava repleto de tolos, ele concluiu. E ento? Ela nunca usou o animal contra mim, senhor. No senti necessidade de tentar. Ento, jogue logo a perna de carneiro! Waif se virou, e os dois viram o rapaz pegar a perna de carneiro no cho e jog-la para Vincent. Um som abafado marcou o momento em que ela se chocou contra a parede e rolou pelo cho at parar bem perto de uma pata de Waif. O lobo no se moveu. Vincent no se moveu. Nada parecia se mover, exceto a caneca em sua lenta viagem escada abaixo. No funciona o servo constatou.
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Muito obrigado, bom rapaz. Poderia, ento, me trazer mais comida? Vincent perguntou naquele mesmo tom modulado que usara antes. Waif piscou e virou-se para estud-lo. Se ele no aceitou o suborno agora, por que o aceitaria depois, senhor? Vincent suspirou com um misto de cansao e impacincia. Poderia jurar que o lobo fazia o mesmo, mas era s um palpite, e nunca fora homem de apostar em palpites vagos. Roubar, mentir, trapacear, seduzir, gabar-se, isso sim. Correr riscos tolos, nunca! A comida para mim. Voc derrubou meu jantar. Ah... O servo comeou a recuar, e o som das solas de suas botas soou mais alto do que a respirao de Waif. Espere! Vincent se surpreendeu tanto quanto o criado com sua ousadia, mas Waif nem se moveu. Engolindo o medo, ele prosseguiu: Se voc for ao estbulo, vai encontrar um cavalo na ltima baia. Ele est coberto por uma manta azul e preta, e tem arreios de prata. Tem como ir verificar esse cavalo para mim? seu? No. do lobo. Vincent engoliu a resposta imediata. Precisava pensar com cuidado em cada palavra que ia dizer. Se aquele rapaz era o nico cmplice que poderia ter por ali, alienlo seria estupidez. Ao menos por ora. Sim. Inteirinho, incluindo a espada e o escudo. E voc tambm vai encontrar uma sela perto dele. Com alforjes. Dois deles. E ver as minhas iniciais costuradas nas laterais. V.E.D., em cnhamo tingido. Vincent parou por um instante, lembrando com carinho a jovem que fizera a aplicao do bordado e o pagamento que ela recebera por isso. Se no estava enganado, Waif parecia apreciar a recordao, tambm. Vincent clareou a garganta e olhou novamente para o criado. Pode ir fazer o que pedi? No sou escudeiro, senhor. No sei se vou conseguir chegar perto do estbulo, se vo me deixar entrar. preciso ser escudeiro para entrar no estbulo? Que tipo de castelo este? A ordem de lady Sybil, senhor. Eu deveria saber. Era bvio que lady Sybil estava no comando de tudo por ali, e segurava as rdeas brandindo o chicote do medo. Pela primeira vez, Vincent se sentiu um pouco mais animado com a misso. A mulher precisava de uma rplica. E ele daria a ela essa resposta inesperada. Isso era certo. O qu? estranhou o rapaz. Voc parece bem forte. Acho que capaz de conseguir. Conseguir o que, senhor? Entrar no estbulo, encontrar o cavalo que descrevi e me trazer um dos alforjes.
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O nome do animal Gleason. Ele responde quando chamado. No creio que seja possvel, senhor. Por que no? Vincent perguntou, ainda com aquele mesmo tom paciente e modulado. Se eu for ao estbulo para fazer o que me pede, talvez at possa escapar sem punio. Mas trazer um alforje aqui? Eu seria notado. E seria castigado. Por qu? No posso ter meu prprio alforje? O criado suspirou, impaciente. No, senhor. Eu que no posso ir ao estbulo e pegar o que quer que seja. Seria punido, e incumbido de outras tarefas. Mal acabei de ser promovido e de me livrar das latrinas, senhor. No quero correr o risco de voltar para l. Vincent conteve um sorriso. O rapaz tambm pensava no prprio bem-estar. Melhor assim. Entendia bem o egosmo. Vincent deslizou a mo pela perna, procurando na meia uma moeda de prata e removendo-a de l com cuidado, mantendo-a escondida na mo fechada para que o lobo no a visse. No deu certo. Era como se o animal estivesse vigilante, vendo tudo para mais tarde relatar os fatos sua dona. Vincent censurou-se mentalmente pela idia estpida. No preciso do alforje inteiro, s da minha flauta. Pode ir busc-la para mim? Est em um dos alforjes. O menor. O que quer que eu pegue? Minha flauta. um canio comprido com alguns buracos enfileirados. Serve para tocar msica. Pode encontr-la e traz-la? Talvez junto com o meu jantar? No tenho certeza... O rapaz parou de falar ao ver a moeda entre os dois dedos de Vincent, que a movia de forma a fazer brilhar a prata, apesar da pouca luminosidade. Minha flauta. E o alforje em que ela est Vincent props. Est bem, eu vou buscar. O rapaz se dirigiu escada, no incio caminhando de costas. Depois, quando se sentiu seguro, virou-se e comeou a correr. Seus passos traam o medo que sentia do lobo e a excitao causada pela viso da prata. Ali estava um homem que Vincent sentia que podia manipular, e isso despertava nele a sensao de que o mundo voltava ao normal. Waif se moveu, farejou a perna de carneiro e comeou a com-la, rasgando com inesperada delicadeza os pedaos de carne, usando com parcimnia os dentes que poderiam rasgar a garganta de um homem. Vincent o observou por algum tempo e moveu os ps, colocando-os sob o corpo, O lobo o ignorou. Vincent se agachou, equilibrando-se nos calcanhares por um momento antes de tentar se levantar. No momento em que comeou a erguer o corpo, o animal se virou, e o molho brilhando em suas presas o fez parecer mais perigoso que nunca. Vincent voltou a se abaixar, e o lobo continuou comendo. Ele tentou de novo, dessa vez mais devagar. No momento em que sua estatura atingiu um determinado ponto na parede, o lobo ergueu a cabea para encar-lo. No de forma ameaadora, apenas olhando fixamente, at Vincent se abaixar outra vez. E de novo ele se levantou, na mesma velocidade, at o mesmo ponto, e provocou a mesma
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reao no lobo. Vincent insistiu, erguendo-se um centmetro mais do que nas tentativas anteriores, e o lobo reagiu, virando-se to depressa e repentinamente que ele se jogou no cho, caindo de lado e sem nenhuma elegncia. Na verdade, as pernas ficaram fracas, trmulas, e cederam sob o peso do corpo. Foi com grande esforo que ele controlou o tremor dos membros musculosos. E mais difcil ainda foi combater a reao imediata na boca do estmago, uma espcie de nusea persistente. Estava impressionado com a prpria covardia e com sua falta de sorte. Ser prisioneiro de um lobo? Ningum fora do castelo acreditaria nisso. Ele comeava a pensar que nenhuma recompensa no mundo compensaria aquela experincia. Foi preciso algum tempo para voltar a respirar com alguma normalidade e para o corao desacelerar. Vincent viu o lobo atacar e devorar a carne, at os dentes comearem a estalar contra o osso. Cada mordida o fazia perceber, aterrorizado, que poderia ser o seu osso sob aquela presso esmagadora. O animal de estimao treinado por lady Sybil era melhor carcereiro do que qualquer brutamontes ingls que ele j havia conhecido. Saboroso, no ? Vincent perguntou, quando o lobo ergueu os olhos para ele. O animal grunhiu e comeou a lamber o osso preso entre suas patas dianteiras. Sabe que ela vai pagar por isso? O lobo produziu um som que lembrava uma risada abafada e divertida. O animal tinha todo o direito de fazer isso, ou teria, se fosse capaz de raciocinar e compreender o que lhe diziam. As ameaas de Vincent eram vs, pura perda de tempo. Mas exerciam o efeito que ele esperava delas. Pareciam acalmar o animal, e usar a voz provocava nele uma sensao de coragem. O que era mais do que esquisito. Vincent Erick Danzel nunca fora considerado covarde. At agora. Prometeram-me ouro. Tanto quanto eu pudesse carregar. E sabe para qu? O lobo no respondeu, embora interrompesse as lambidas ruidosas como se esperasse por alguma coisa. Para conquistar o corao de sua dona. Para seduzi-la e fazer amor com ela. O logo grunhiu, e Vincent sorriu. E para abandon-la depois. O lobo se levantou de um salto e mostrou os dentes, apoiando-se sobre as patas traseiras como se estivesse se preparando para o ataque. Vincent comprimiu os lbios, esperando que o esforo fosse suficiente para esconder o medo. isso mesmo, Waif, meu velho. Devo ir embora sem olhar para trs. Deix-la com o corao partido e sofrendo... muito. E devo me certificar de que a dor seja intensa. O que me diz disso? O animal se aproximou, colocando-se entre seus joelhos flexionados e soprando o hlito quente e com cheiro de carne de carneiro bem no nariz de Vincent. Por uma frao de segundo, Vincent imaginou que seu corao pararia de bater para sempre, mas ele voltou a bater, e numa velocidade alucinante, a ponto de ser dolorosa. Vincent engoliu o n na garganta.
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Oouu! Consegui! O criado retornava. Vincent nem ouvira seus passos se aproximando, resultado da combinao das batidas do prprio corao e do grunhido constante de Waif. Mas no precisava ouvir nada. A reao do lobo dizia tudo. Agora ele latia, grunhia e agia como se estivesse faminto, como se no tivesse acabado de comer uma perna de carneiro. Representava seu papel de animal selvagem... e conseguia o efeito desejado. Jesus! O criado falava com propriedade, e Vincent o encarou com um sorriso amarelo. Trouxe minha flauta? perguntou num fio de voz. Sim. O rapaz mostrou o instrumento, e Vincent fechou os olhos por um momento. Ajudava a umedec-los, e tambm, servia para esconder a fraqueza de todos ali, inclusive dele prprio. Jogue-a. E capriche na mira, rapaz. O jovem criado jogou a flauta, descrevendo um movimento ascendente, e com uma mira to perfeita que o instrumento aterrissou no kilt, exatamente entre as pernas de Vincent. Vou... precisar de um pouco de... po Vincent conseguiu dizer. Ainda no consegui fazer um segundo prato, senhor explicou o jovem apreensivo. No trouxe po com aquele primeiro prato? Ah, sim. Po preto. Assado hoje de manh. Saboroso. Mas agora est coberto de poeira. Jogue-o para c. Tem um pouco de manteiga, tambm. No vou precisar dela. mais saboroso com manteiga, senhor. S preciso do po para usar como bloqueio, rapaz. Na flauta. Vai bloque-la? Sim. Serve para modificar o som, torn-lo mais grave. Ah, ? ! No quero que essa fera rasgue minha garganta se no for apreciador dos sons mais agudos. Entendeu agora? claro. Po. J vou providenciar! Dessa vez a mira do rapaz no foi to boa, o pedao de po passou bem perto do focinho de Waif e aterrissou entre ele e Vincent. O lobo reagiu, chegando ao local onde o jovem servo estivera com um salto poderoso. O grito do garoto teria sido divertido, se Vincent no estivesse aproveitando aquela frao de minuto para pegar o po e voltar ao seu lugar antes do retorno de Waif. E ele quase no conseguiu. Logo o lobo assimilou o que havia acontecido ali, e por qu. O animal olhava para as mos de Vincent, para a flauta e para o pedao de po. Vai querer um pedao? Vincent perguntou.
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O lobo se sentou sobre as patas traseiras e inclinou a cabea para o lado. Pode ficar com a casca. No vou precisar dela. Tenho tudo o que necessrio... bem... aqui. Vincent apertava o miolo de po, compactando a massa em uma espcie de rolha densa do tamanho de seu polegar. Ele estudou o improviso uma ou duas vezes, como se o medisse, ciente de que o animal o observava. Tambm aproveitava para exercitar a mo e os dedos. Precisava deles aquecidos e flexveis, e no congelados e duros de medo. Iria precisar tambm de um pouco de saliva na boca, o suficiente para molhar os lbios, mas nisso no tinha tanta sorte. Sua boca estava seca como serragem. Vincent tentou produzir um pouco de saliva, espalhou a umidade pelos lbios, e comeou a tocar. Gostava de pensar que era mestre em muitas coisas, mas a msica sempre havia sido seu verdadeiro talento. Poucas pessoas sabiam disso, e ele preferia que fosse assim. Aquele tipo de dom fazia um homem parecer fraco, sensvel, fcil de manipular. E no podia se dar o luxo de carregar tais adjetivos como marcas de sua personalidade. Ele fechou os olhos para as emoes demonstradas pelo lobo, quaisquer que fossem, e tocou uma srie de melodias simples que havia criado ao longo dos anos. Em seguida, passou s mais complexas e melodiosas, mais difceis, movendo os dedos com rapidez e preciso sobre a seqncia de orifcios entalhados no topo e na parte inferior da flauta. O miolo de po tornava as notas mais graves e as sufocava. Melhor assim. No queria uma platia. Ainda no. Era melhor manter escondida sua habilidade em certas reas. Vincent concluiu uma de suas melodias mais rpidas e abriu um olho. Waif estava do lado oposto do corredor, com a cabea apoiada entre as patas, agindo como se os ouvidos sofressem um violento ataque. Sorrindo, Vincent recomeou, dessa vez com uma msica lenta e sentimental, uma que sempre provocava um arrepio em sua coluna e certa melancolia. Esse era outro fato que deveria manter em segredo. S quando j havia passado da metade da cano, ele percebeu que o lobo acompanhava com um uivo baixo e meio desafinado. Vincent abriu os olhos e viu criatura de cabea erguida, olhando para o alto, emitindo aquele som de lamento profunda angstia. Era difcil continuar tocando diante da cena hilariante combinada melancolia que aquela melodia sempre provocava nele. o a e

Temia fracassar. Porm, quando a ltima nota morreu no ar, ele deparou com o olhar profundo do lobo e viu naqueles olhos amarelos o vu das lgrimas. E foi quando ouviu o som de uma porta se fechando.

Captulo V

Sybil lutava contra a pulsao acelerada e a estranha constrio na garganta enquanto, apoiada porta, olhava para ela como se a visse pela primeira vez. Aquele homem, o indivduo que se gabava de maneira to irritante de seus atributos e exagerava
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a prpria importncia, acabara de produzir a mais surpreendente e sensvel melodia. Quando ele chegara ao fim, tivera medo de ser surpreendida boquiaberta. Ningum via tamanha emoo nela. Nunca. No em muitos anos. Ela havia decidido que seria assim. Estabelecera esse padro para si mesma quando a me a deixara na porta do castelo, aos trs anos de idade. Na poca, ela no entendia por que, mas agora compreendia. Um filho ilegtimo era um constrangimento para todos os envolvidos. Sybil suspirou, piscou como se a porta de repente recuperasse a normalidade, e virou-se para o fogo, sobre o qual havia um caldeiro pendurado em um gancho. Dentro dele, um lquido borbulhava. O aroma era delicioso. E tinha de ser mesmo. O que fervia ali era uma pequena dose de dente-de-leo e gordura de javali, fazendo um molho que deveria acompanhar o jantar do tal Vincent. A poo daria a ele um intestino desgovernado e um forte desejo de buscar a inconscincia. Mas agora perdera a vontade de castig-lo. Ele tinha alma, mesmo que no a reconhecesse. Devia ter. Uma pessoa capaz de produzir sons to harmoniosos, notas que eram sentidas pelo ouvinte como um abrao, no podia ser to m quanto ela o julgara. Idiota, sim... mas no desalmado. Sybil levou o caldeiro at a janela e despejou por ela o contedo fervente, deixando o molho escorrer pelas pedras da parede da torre, como fizera com a maioria de suas poes. Quando o lquido chegasse ao cho, ou mataria a terra por ele tocada, ou propiciaria o crescimento vigoroso da vegetao, adubando a terra de forma jamais vista anteriormente. Ningum imaginava que era assim que Sybil descobrira a poo que era vertida sobre o solo para adubar o jardim. Tentativa e erro. Ela parou para pensar. Causar qualquer tipo de dano quele homem chamado Vincent agora, depois de t-lo ouvido tocar, se enquadraria na categoria do erro. Sybil teria suspirado enquanto continuava vertendo o contedo do caldeiro pela janela, mas seria perda de tempo. Emoes no eram para ela. Tais coisas eram inteis, sem valor. Vira muito sofrimento nos outros para desejar conhecer a mesma fora devastadora da afeio. Era uma criatura indesejada, nunca fora amada por ningum, e no possua bens terrenos. Felizmente, sabia fazer-se til. Sybil removeu as ltimas folhas de dente-de-leo do fundo do caldeiro e limpou-o com um pano. A porta do cmodo tremeu, alertando-a para mais presso contra a tranca do que uma simples seqncia de batidas. Vincent estava batendo na porta? E Waif permitia? Aquilo no era bom. Sybil deixou o caldeiro sobre o console da lareira, limpou as mos na saia e se aproximou da porta. Qual era o problema com ele, afinal? Qualquer homem com sua aparncia, seu charme e talento musical tinha muitas opes. E ele devia ter posses, tambm. Por que se interessava por uma mulher sem dotes, sem encantos e filha ilegtima? Sybil removeu o ferrolho da porta e a abriu, mas somente uma pequena fresta. No est desempenhando seu papel, milady ele disse, sorrindo.
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Estava em p do outro lado da porta, e parecia bem confiante. Que... que papel? O que nos foi designado esta noite. Quando? Eu fui ferido. E voc recebeu orientao para cuidar de mim. Esse o seu papel. No parece estar ferido. Sybil tentou fechar a porta, mas a ponta de uma bota a impediu, e a presso do corpo musculoso a abriu um pouco mais. Sybil pensou em jogar o corpo contra a porta e empurr-la de volta, mas seria um esforo intil. Onde est meu lobo? ela perguntou, esperando que o tom ofegante no fosse notado. Vincent sorriu, denotando a fragilidade de sua esperana. Aprisionei o feroz drago em sua masmorra e sobrevivi, no s ileso, mas vitorioso, tambm. Deveria me recompensar. Recompensar? A porta estava aberta gora, e ele entrava no aposento como se estivesse em sua casa. Waif estava distrado no corredor, aparentemente ocupado com o osso de uma grande perna de carneiro. Ele lambia o osso como se no houvesse nada mais interessante no mundo. Sim, recompensar. Reconhecer a proeza, aplaudir, enaltecer, entoar meu nome em sonetos por toda a posteridade. Coisas desse tipo. Eu no sei cantar retrucou ela. Ou, pelo menos, tentou. No tinha idia de como havia soado sua voz. Um rudo estranho afetava seu discurso, uma espcie de zumbido nos ouvidos, e seu corao batia to forte que ela mal podia ouvir os prprios pensamentos. Ele invadira seus aposentos, algo que nenhum homem jamais tentara antes. Na verdade, nenhuma outra pessoa estivera ali, homem ou mulher. Bem, eu sei. Felizmente. E posso compensar sua deficincia, bela dama. Bela dama? Sybil temia pensar no significado do calor que invadia seu peito, e sentiu um forte rubor subir por seu rosto at a raiz dos cabelos, provocando gotculas de suor na testa. Por sorte, Vincent estava distrado estudando tudo sua volta. Obrigado por ter me convidado a entrar ele disse com tom debochado. Sei que essa uma honra para poucos. Estou certo? Ele deu mais trs passos para o centro do cmodo, fazendo o lugar parecer pequeno e cheio demais. Eu no convidei voc respondeu Sybil, recuando um passo para afastar-se do invasor, que parecia se divertir com a situao. Sybil reconhecia que havia perdido o controle. E nem sabia como isso acontecera. Era como se aquele homem tivesse a chave para o seu inconsciente e brincasse com ele. Jamais se sentira em posio to desvantajosa. E, para piorar, Waif no a ajudava em nada. Trara-a no instante em que ouvira a msica da flauta de Vincent. Assim como ela tambm se sentira embalada pelos acordes.
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Vincent ps as mos na cintura, inclinou a cabea para trs e farejou o ar. Estava cozinhando? Aqui? Isso no justo. Nada muito justo neste momento retrucou ela. Ele sorriu, e esse simples gesto teve o poder de pr fim hostilidade. No poderia vencer a batalha se permitisse que as emoes a dominassem. Emoes e sentimentos sempre afetavam diretamente o desfecho de toda e qualquer situao. Era sempre assim. No entendia o que estava acontecendo com ela, porque sempre soubera disso e sempre evitara esse tipo de armadilha. Bem, ela sabia que no gostava nada do que estava acontecendo ali. O aroma esplndido. O que estava preparando? Molho. Ainda tem um pouco? Sybil balanou a cabea. Isso no muito generoso de sua parte. Deveria estar cuidando de mim. E voc deveria estar bem longe de mim. Ele balanou a cabea. No verdade. Ouvi o que disse a senhora do castelo. Voc deveria estar cuidando do meu conforto e do meu bem-estar. Como pretendia cuidar de mim? Com molho? Sybil comeava a lamentar a velha fraqueza que a levara a jogar fora a poo, mas lamentar o passado era outro esforo intil. E o que poderia ser til? Aquele homem tinha muitas armas disposio, e a presena mscula era s uma delas. Como os olhares carregados de sensualidade que ele lanava em sua direo e a facilidade com que ele exibia o corpo e seu erotismo inerente. Vincent cruzou os braos fortes sobre o peito largo e a encarou, oferecendo uma imagem to perfeita de virilidade que foi difcil sufocar um suspiro. Sabe cozinhar, no sabe? O qu? Sybil perguntou confusa, piscando algumas vezes para dispersar as imagens perigosas criadas por sua imaginao. Cozinhar. Sabe cozinhar? Ah... sim. E sabe temperar? Com condimentos e ervas. Para tornar os pratos mais saborosos, sim. E usa esse conhecimento aqui? Sou responsvel por todos os pratos servidos no castelo, inclusive a carne que usou para subornar meu lobo. Ah, foi um gesto de grande astcia, no foi? Sybil se recusou a responder. Esperava que a expresso carrancuda fosse a expresso exata de sua opinio, mas no podia ter certeza de que ele a entendia. isso que acontece quando voc brinca com a vida alheia e encontra um mestre na arte. O qu? Voc. Cria situaes, brinca com a vida de outras pessoas e fica observando o que acontece. Voc. E eu. Eu sou um mestre nessa arte.
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Voc um mestre? Olhe em volta. Estou no seu quarto, e voc no est armada. Uma mulher no precisa de ao e madeira para estar armada. E de que ela precisa? Ele formulou a pergunta dando dois passos na direo de Sybil e baixando a voz ao mesmo tempo. Os arrepios que ela sentia eram intensos, o enrijecimento dos mamilos era doloroso, e a respirao arfante parecia tornar tudo ainda pior. Sybil percebeu que devia ter recuado mais do que um passo, mas no dispunha de muito espao, e no queria colidir com um dos armrios que havia posto em vrios pontos do aposento. Isso serviria para demonstrar que se sentia ameaada, o que seria estupidez. Se bem que era bvio que se sentia ameaada. No precisava demonstrar... Deveria fazer algo alm de apenas ofegar e olhar para ele feito uma criatura idiota. No deveria receber homens solteiros em seu quarto. Sybil teria respondido ultrajada, no fosse a rapidez com que Vincent continuou falando. Na verdade, no deveria receber homens em seu quarto, solteiros ou no. A tentao pode ser grande demais. Voc cego Sybil respondeu, numa reao automtica. Vincent sorriu e deu mais um passo frente, invadindo o espao que ela precisava garantir para sentir-se segura, confortvel e protegida. proximidade despertava nela a sensao de que arcos de calor saltavam do corpo msculo e envolviam o seu, ligando-os de maneira irreversvel. Se quisesse, poderia toc-los, tal a intensidade dessa fora invisvel... e pior ainda, eles no precisavam percorrer nenhuma longa distncia para alcan-la. Vincent tocou uma mecha de cabelo sobre seu ombro. Sybil costumava usar os cabelos presos em duas trancas laterais que ela enrolava na cabea, impedindo assim que as longas madeixas a atrapalhassem no cumprimento dos deveres dirios. Alm do mais, o penteado criava uma iluso de estatura que, no caso dela, era mais do que necessria. Porm, no tivera tempo de refazer as tranas na noite anterior, e algumas mechas haviam se soltado. Ela o viu brincar com uma delas. Bem, eu fui agredido com uma pancada na cabea ele murmurou. Sybil deu um passo para o lado, aproximando-se do armrio de apotecria antes que ele pudesse reagir. A grande estrutura conferia um certo conforto. Sybil apoiou as costas na porta de madeira e o encarou. Ele a seguiu, e parecia respirar com alguma dificuldade. O que era estranho. Perseguir uma jovem em seu quarto no deveria exigir tanto esforo de um homem adulto e forte. Ele estava tenso como se preparasse um ataque ou uma defesa de vital importncia. Voc tem noo de como adorvel quando fica perturbada? Eu no estou... perturbada. Mas o tom de voz afirmava justamente o contrrio.
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Adorvel? Seu corao batia to depressa que ela temia sofrer um colapso. No? Voc ... amante de minha madrasta. Ou... ser. Sybil falava com dificuldade, a respirao entrecortada. Tentava soar firme, austera, mas o esforo era em vo. Soava apenas jovem, inexperiente e excitada. E tudo isso era horrvel! De fato? Ela assentiu. E quem disse isso? Por que outra razo ainda estaria aqui? Vim porque deparei com uma bifurcao em meu caminho. Eu podia escolher, e escolhi. S no imaginava que voc fizesse parte dessa escolha. Ah, agora vai querer me convencer de que est aqui por minha causa? Ele a encarou em silncio por um instante, e Sybil sentiu crescer a palpitao no peito. Voc muito jovem ele respondeu, por fim. E agora que a vejo por inteiro, sem o vu e os trajes de l grosseira de antes, percebo que cometi um erro. Por qu? Como se ela quisesse saber... O golpe no afetou minha viso, milady. No conte com isso. Eu me referia sua beleza. E a como falhei em perceb-la hoje cedo. Voc est mentindo. No costuma olhar para os espelhos do castelo, no ? Sybil viu que ele se preparava para beij-la, mas continuou parada no mesmo lugar, paralisada, facilitando o ataque a seus sentidos. Vincent praticamente se debruava sobre ela, e um sorriso suavizava seus traos perfeitos. Os batimentos do corao de Sybil tornaram-se ainda mais fortes, e talvez por isso ela no tivesse ouvido as batidas na porta. Com um suspiro resignado, Vincent olhou por cima de um ombro antes de se virar para ir abri-la. O armrio balanou sob o impacto de seu corpo quando ela soltou todo o peso contra a porta. Felizmente, Vincent estava de costas e no vira sua reao. Depois de abrir a porta e ouvir o que o visitante tinha a dizer, ele a fechou novamente e voltou para perto dela. Quem era? Um criado. Parece que sua presena solicitada no salo. No ouvi nada. E nem poderia. O servo no passou do topo da escada, e de l ele sussurrou a mensagem. Ele... sussurrou? No queria perturbar o banquete do lobo l fora. Por sorte, tenho uma audio
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privilegiada. Sybil inclinou a cabea para o lado e o estudou, atenta. O que agora? Vincent estranhou. Ele disse por qu? No, ele no disse nada alm do que j revelei. E parecia ansioso para sair logo do corredor. Por que ser? Ele encolheu os ombros. Achei tudo to confortvel por aqui. Voc achou? Sim, confortvel e quente, especialmente depois que o corpo aquece as pedras do piso. Mentiroso. Ah, milady, eu no minto. No, mesmo. Desconsidero circunstncias que no posso modificar, e as pinto com as cores do humor para torn-las mais suportveis. Por qu? melhor que a alternativa. Que alternativa? No me diga que no faz o mesmo, porque no vai me convencer. Por que fala por enigmas? No importa. Agora v. Descubra o que querem de voc. E depois volte depressa para mim. No vou deix-lo nos meus aposentos! Aquele homem comeava a se tornar uma pedra em seu sapato, e isso era a ltima coisa de que ela precisava agora. Sybil tinha necessidade de uma vida organizada, estruturada, e precisava ter sempre o controle de cada momento. Havia sido sempre assim, e agora aquele homem comeava a ameaar a estrutura, a ordem e o controle de seu mundo. Isso era terrvel. Aquele homem era terrvel... E era maravilhoso, tambm. Voc no tem escolha ele retrucou, sorridente. Como assim, no tenho escolha? Do que est falando? Da minha presena em seu quarto. Sybil piscou. Estava perdendo a batalha. Isso nunca acontecera antes. Era inconcebvel, impossvel... mas era real. Era melhor retroceder e recuar. Insistir no confronto agora s serviria para lev-la derrota final. No toque em nada ela disse. Est pensando em mandar seu drago de estimao atrs de mim outra vez? No. S no quero que minhas coisas sejam tocadas e bisbilhotadas por um... J fui chamado de todos os nomes, milady. No vai conseguir pensar em nada
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novo, nem vai me causar sofrimento com ofensas. Como j disse antes, sou mestre na arte. Eu saberei, se mexer em alguma coisa. Sybil atravessou o aposento, passando por ele a caminho da porta, e ficou furiosa ao notar que Vincent ocupava exatamente a posio em que ela estivera at ento. Ela se cobria com o manto, j perto da porta, quando ouviu a voz profunda e provocante. Tem uma esteira sobre a qual eu possa me deitar um pouco? Sybil conteve imediatamente a reao instintiva e virou-se, terminando de se cobrir. A imagem daquele homem deitado em seu quarto jamais poderia ser apagada de sua mente. Infelizmente, no conseguia adicionar imagem um instrumento de tortura para deliciar-se com as vises do sofrimento do homem arrogante e insuportvel. Vincent tocava a colcha branca sobre sua cama. Acho que aqui est bom... embora seja pequena ele comentou, antes de se deitar. E sem tirar as botas, o que no era importante, j que os ps dele pendiam alm da extremidade do colcho. Sybil no disse nada. E fingiu no ouvir a risada abafada e triunfante que a seguiu at o corredor. No vai me deixar aqui sozinho por muito tempo, vai? Tenho um ferimento terrvel na cabea. Preciso do seu toque. E adoraria poder provar um pouco do seu molho, tambm. No vai ser fcil me recuperar da agresso que sofri no salo de seu castelo, lady Sybil... A voz dele ganhava suavidade, como se estivesse exausto, e ele falou ainda mais baixo ao pronunciar seu nome. Sybil sufocou um grito furioso. Por que reagia to intensamente diante daquele homem? Nunca se abalara com aquele tipo de emoo, nunca sentira nada parecido. Era especialista em criar comoo nos sentimentos alheios. Aquele Vincent no-sei-das-quantas lhe sara melhor do que a encomenda! E ela nem entendia por qu. No era bonita, no tinha um corpo tentador, no era rica... No era nem sequer filha legtima! A nica coisa que ela era, naquele momento, era uma pateta confusa. Sybil correu at o salo, passando por Waif quase sem olhar para ele, que ainda se deliciava com o osso. Teria de voltar antes que Vincent se instalasse de vez em seus aposentos, antes que no pudesse mais tir-lo de l sem experimentar emoes indesejveis. Ainda se perguntava que fora seria mais til para esse propsito quando, ofegante, entrou no salo barulhento e movimentado.

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Captulo VI

Vincent trabalhou depressa na fechadura, apesar da dificuldade. Era habilidoso, e algumas tores com o espeto mais fino que encontrou sobre a bancada foram suficientes para abrir a porta do armrio, expondo o tesouro de frascos cheios de poes com os mais diferentes aromas, lquidos de cores intensas e, em alguns casos, assustadoras. Era aquilo que ela guardava com tanto zelo? Aquela moa era uma criatura muito estranha. Algo em suas poes fazia sua pele coar e o nariz arder. Vincent devolveu um frasco prateleira, temendo derrub-lo ao ser acometido por uma impressionante seqncia de espirros. O barulho atraiu Waif, que gania na porta e raspava as patas no cho como se quisesse entrar. Ele comeou a uivar, causando um barulho que sem dvida podia ser ouvido muito alm do corredor da torre. Ela devia ter providenciado a fechadura do armrio justamente para produzir esse efeito. Vincent foi abrir a porta para deixar entrar o lobo, temendo alertar Sybil de sua perfdia. Fora informado de que a moa precisava de uma boa lio porque brincava com os sentimentos alheios sem pensar nas conseqncias, causando dor e sofrimento que poderiam ser evitados. Havia sido informado tambm de sua astcia, mas ningum o alertara para a extenso de sua inteligncia. Havia considerado as palavras do primo improvveis e exageradas. No havia no mundo mulher capaz de superar Vincent Danzel em sua astcia. Pelo menos, era o que ele pensava, at um passado bem recente. At agora. Pior ainda era o efeito dessa proximidade em seu corpo. E isso era simplesmente errado. Nunca se sentira atrado por mulheres midas. Era grande demais. Gostava de volume e presena, gostava de poder se divertir vontade sem se preocupar com a possibilidade de causar dor em vez de prazer. E tambm preferia as morenas. Sendo assim, no havia razo para aquela mistura de luxria e carncia que o invadia sempre que se aproximava de lady Sybil. E isso o fazia refletir... Vincent no estava acostumado a pensar muito em uma mulher. E isso era ainda mais errado. Mulheres no tinham esse tipo de efeito sobre ele. Mulheres no eram feitas para se pensar nelas. Eram feitas para dar prazer, alvio, e para divertir e entreter. Mas aquela... Maldio! Ela o deixava em alerta constante, tenso, e o provocava com cada palavra que dizia, com o brilho de seus olhos claros. No entendia qual era o problema com ele. Podia sentir a pulsao nas partes ntimas, uma intil preparao e uma prontido que seria desperdiada. Felizmente, ela no olhara para baixo durante os minutos de proximidade, ou teria percebido e usado sua luxria como arma. No havia razo para isso, e esse era mais um grave erro em toda a histria. O que havia naquela mulher que fazia seu sangue fervilhar e seu corao disparar, levandoo a dizer coisas que a mente ainda no havia terminado de examinar? Pior era o tormento a que se via submetido... o fato de estar ainda to rgido e pronto para ela que o membro pulsava contra a l do kilt, intensificando a sensao ertica e incmoda. Vincent se ajeitou e fez uma careta, vendo o lobo perambular um pouco pelo aposento antes de cavar o cho ao lado dele numa pardia de frustrao e carncia masculina.
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Maldita mulher! Vincent resmungou, j se dirigindo a mais um armrio. Sybil nem precisava perguntar por que havia sido chamada. No instante em que terminou de descer a escada e olhou para a mesa, ela soube. Todos os poros da pele a alertavam. O sangue passou a correr mais depressa em suas veias, numa reao de pnico. Havia um homem sentado direita de lady Eschon, na posio de convidado de honra. Em destaque. E ele exibia tudo o que Sybil j vira antes, tudo o que ela temia e de que tentava fugir. Era o homem de seu sonho, mas ainda pior. Ele realmente era pequenino, mal chegando altura dos ombros de lady Eschon. Segurava uma caneca na mo, e os dedos curtos e gordos pareciam fazer um grande esforo para sustent-la. Era igualmente bvio que o homem tinha uma colorao escura. Muito escura. E era peludo, tambm. E malcheiroso. Gordo. Feio. Ridculo. O pnico era inevitvel, e suficientemente forte para manter Sybil parada no lugar, os ps colados no ltimo degrau da escada e a mo segurando o corrimo com fora desnecessria. O pnico a invadia, e era to intenso que superava todas as outras emoes. At mesmo o calor e a agitao provocados pelo belo cavaleiro. Francamente, comeava a pensar que poderia desmaiar a qualquer momento. Ah, a est voc, Sybil. Venha. Aproxime-se! No, Deus! No! As palavras no lhe saam da boca, mas a mente as repetia aos berros. Nada podia fazer com relao nvoa opaca que parecia envolver seus tornozelos, exceto piscar at dispers-la e poder enxergar novamente o cho. Os ps comearam a se mover, embora o restante do corpo parecesse recuar e relutar. Quanto mais se aproximava da mesa, mais seu corao ficava pesado. Mas os ps continuavam se movendo. O homem tinha o cenho franzido. Era barbudo e parecia ser velho, mas era difcil ter certeza. Talvez tivesse vinte ou trinta anos mais do que seu pai, ao morrer. Mas podia ter menos. Os anes envelheciam de um jeito diferente. Sybil sabia disso, porque ouvira algo a respeito. Ele tinha olhos pequeninos, tambm, incrustados em muitas dobras de pele. Eram de uma cor indeterminada e no se afastavam dela. Sybil sabia o que ele viera fazer ali, e nem queria pensar nisso. Vamos s apresentaes comeou lady Eschon. Este o chefe da ordem de lorde Caernavik, de Caern Glen. Sei que so das Terras Baixas, mas so muito poderosos. No excitante? Um membro do cl Caern aqui! Na minha mesa! Mais estranho era ele ter conseguido se aproximar sem que Sybil tivesse nenhuma premonio, nenhum aviso. Tonta! Entendia agora por que no sentira nada: o homem deitado em sua cama naquele exato momento bloqueara seus sentidos! Era isso. Pensar nele era o suficiente para despertar em seu corpo um calor desconfortvel. Ela baixou a cabea para esconder o rubor do rosto. Rubor! Um rubor de raiva, claro, por Vincent a ter exposto daquela maneira e agora estar deitado e tranqilo em sua cama, enquanto ela vivia aquele momento de verdadeiro terror. O calor diminuiu, mas Sybil ainda se sentia pequena, fraca. Isso no era bom. Estava prestes a enfrentar uma verdadeira viagem ao inferno, mas bastava pensar no homem em sua cama, e todo o resto desaparecia. Ele estava em sua cama...?
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Era melhor que no estivesse! Especialmente com as botas e o kilt ainda no corpo. No tinha muitas coisas, mas valorizava seus poucos pertences. Os lenis de puro linho que havia tecido eram luxos merecidos, e ele iria pagar caro se os estragasse. Pior seria se ele tivesse tirado a colcha e estivesse sob as cobertas. Muito pior... e muito melhor. Sybil quase suspirou ao imagin-lo deitado sobre o lenol, os msculos poderosos tocando o lugar onde ela dormia, a cabea dourada sobre seu travesseiro... No! O que estava acontecendo, afinal? Ela engoliu em seco. No tinha tempo para ficar pensando em um homem lindo e nu em sua cama! Precisava de energia para outras coisas. Sir Ian Blaine? Quero que conhea minha... filha. Minha... filha solteira. Sybil. Sybil! Na segunda vez, seu nome soou como um aviso, j que ela ainda no havia levantado a cabea. No conseguia. Estava tentando decifrar o significado por trs das palavras da madrasta. Lady Eschon nunca a apresentara a ningum como filha, muito menos com aquele tom meloso. Sybil fez uma vnia graciosa e viu o homenzinho descer da cadeira para se curvar tambm, felizmente do outro lado da mesa. Ele era ainda mais baixo que ela, e tinha braos cobertos pelos mesmos cabelos negros que cobriam mais de metade de seu rosto. Antes parecia impossvel, mas ele era ainda mais horrendo do que Sybil vira em seus pesadelos. E ficava ainda pior quando sorria, porque havia brechas enormes entre seus dentes, e os que ainda restavam eram manchados e podres, causando um odor putrefato que podia ser sentido mesmo de longe, com a mesa entre eles. Eu estava agora mesmo dizendo a sir Ian como sua mo est sempre por trs de todos os confortos que temos aqui no castelo, Sybil! E ele me falava de suas propriedades. Estou impressionada, realmente. Sua madrasta havia escondido um grande talento dramtico durante os anos em que fora maltratada e abusada pelo finado marido, lorde Eschon. Agora ela compensava esse perodo de opresso falando sempre de forma muito enftica e gesticulando generosamente. Venha, querida. Sir Ian ansiava por conhec-la. Mandei cham-la aqui e j pedi um prato para voc. Veja s! Sybil estava desconfiada. Nunca fora chamada de "querida" antes, nem fora convidada para sentar-se mesa, sinais de que coisa pior ainda estava por vir. Como era possvel que sua vida fosse virada do avesso to repentinamente, em menos de um dia? Se antes no havia nenhum homem em seu universo, agora era obrigada a lidar com dois deles! Engoliu em seco e segurou a saia para subir na plataforma e sentar-se no banco comprido e desconfortvel. Sabia como consertar tudo e o que fazer com aqueles dois senhores. Sabia que poes usar. Sybil ergueu os olhos e sorriu para o homem feioso e atarracado, ignorando a reao provocada pelo sorriso com que ele correspondeu. Era uma questo de tempo. A diabrete tinha gavetas cheias de coisas misteriosas, porm nenhuma com peas ntimas reveladoras, talvez at transparentes, o que ele realmente queria encontrar. Bem, no incio no tivera conscincia de que era isso o que procurava. Nem tinha idia do que pretendia encontrar quando comeara a busca, mas, a cada gaveta aberta, sentia-se mais
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determinado a encontrar o ponto fraco daquela jovem to intrigante. No conhecia mulher que no amasse roupas ntimas delicadas e macias acariciando a pele. Mas, se ela as tinha, no sabia onde encontr-las. As gavetas ali continham apenas substncias estranhas, terra, ps de cores variadas, cogumelos secos coisas assim. Toda mulher tinha um lado sensvel e feminino, nem que estivesse escondido em algum lugar. Ele encontraria o dela e o usaria para atorment-la, para venc-la naquela batalha no declarada. Se ela tivesse um lado sensvel e delicado. E se conseguisse encontr-lo. A cada gaveta que abria, aumentava a sensao de fracasso. Waif no estava ajudando, mas tambm no estava ganindo. De fato, ele concordava e aceitava tudo o que Vincent fazia, at perceber que ele havia encontrado o pote com suor de sapo. No momento em que o viu pegar o recipiente, o lobo se levantou e comeou a grunhir. Vincent entendeu o recado e devolveu o frasco ao armrio. O animal era pior que um carcereiro. E era duas vezes mais vigilante. Vincent voltou a vasculhar armrios e gavetas. O lobo no se incomodava com isso. De fato, Waif foi se deitar sobre um tapete bem na frente do armrio maior, o primeiro que ele destrancara, que continha lquidos e poes. O animal no parecia ameaador, agora, na verdade, parecia sonolento. E essa era outra coisa estranha. Era como se, depois de deix-lo entrar no quarto, Vincent tivesse sido excludo da lista de fatores ameaadores. Como se o fato de aceitar a presena da fera o livrasse do risco de ser atacado. Devorado, talvez. E agora ele podia fazer o que quisesse, desde que ficasse longe de certos objetos que pertenciam a Sybil, e para os quais o lobo j o alertara. Ao abrir uma das ltimas gavetas, ele soube que estava chegando perto. Havia ali vrios sacos de tecido leve, todos dobrados. Abertos, pareciam vestidos. Vestidos de pano de saco? Sabia que os monges usavam esse tipo de roupa, vestes de tecido spero e desconfortvel, mas por que uma mulher da nobreza se vestiria com esse tecido incmodo? E no era isso que ela vestia quando a conhecera. Nem agora. Ele fechou a gaveta, respirou fundo, abriu a ltima que faltava examinar, e finalmente encontrou o tesouro. A jovem tinha ali peas to finas que eram quase invisveis, e a costura era to perfeita que quase no se podia encontr-la. S quando levou uma pea de um tom claro de rosa para perto do fogo e a examinou contra a luz, Vincent viu os pontos incrivelmente pequenos que formavam a costura. E foi quando ele soube que estava encrencado. A pea em suas mos ficaria perigosamente curta em qualquer mulher, at mesmo naquelas de estatura mais baixa, e no havia muito para sustent-la sobre um corpo de mulher, exceto mangas muito finas e curtas. Vincent segurou a roupa feminina contra o peito e tentou expulsar do corpo o desejo e a antecipao. No iria toc-la! No queria conhec-la. No faria nada que seu corpo o instigava o fazer. De novo? Estava obcecado! A mente se fixara nessa idia... e dessa vez ele provocara a reao. Nada funcionava. Ele respirou fundo e deixou cair a pea de roupa. Restava apenas o bvio. Fugir. Waif se mexeu quando Vincent caminhou determinado na direo da janela, mas nem se levantou do tapete. Vincent continuou andando. Havia diante de seus olhos uma espcie de nuvem vermelha, e a pulsao que emanava da regio logo abaixo do ventre se espalhava por todo o corpo. No tinha escolha. Precisava se afastar de Sybil e de seus
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pertences, o quanto antes e tanto quanto fosse possvel, ou no seria responsvel por seus atos. Isso nunca acontecera com ele antes. No se incomodava com opes. Sabia que os aposentos de Sybil se localizavam no terceiro andar do castelo, e sabia a que distncia estava do cho, se o castelo fora construdo com a devida ateno a medidas e qualidade. Ele olhou para fora e viu a relva e a terra l embaixo. Um salto de dois andares, talvez um pouco mais. Debruou-se no parapeito e olhou para cima. Podia ver o topo da torre e as salincias de pedra e madeira na parede. Havia usado aquelas salincias para chegar ao topo da muralha, e as usaria outra vez. Para cima. Sim, era isso. Iria subir. Vincent subiu na janela, agarrou-se salincia mais prxima entre duas pedras e saltou. Ouviu o som do kilt se rasgando quando j estava do lado de fora, agarrado s pedras. O lobo estava histrico, saltando como um louco e mostrando os dentes que teriam arrancado um pedao de uma coxa, se Vincent j no estivesse pendurado do lado de fora. Dali, s precisava usar a fora dos braos para subir. No arriscaria nenhuma parte do corpo ousando se aproximar daquela janela. No enquanto no estivesse alguns metros acima dela. E do lobo. Agora a questo era de sobrevivncia, e os mais fortes sempre sobreviviam. Toda criatura viva conhecia essa regra. Ele escorregou pela viga, sentindo farpas e salincias rasgando a pele nua das coxas e das ndegas. A madeira era velha e spera, mas slida. Sustentava bem o seu peso, por isso ele se apoiou sobre a viga, erguendo o corpo com toda a fora do abdmen e dos braos, e tentou alcanar uma pedra mal cortada que era parte do piso da torre. Tudo se resumia coordenao e fora de mos e ps, e um instante depois ele estava deitado sobre o piso da torre, olhando para o cu cada vez mais escuro e respirando com dificuldade. Havia conseguido. Vincent viu as estrelas que comeavam a surgir no cu, sentiu a carcia fria da brisa de mais uma noite e comeou a tomar conscincia da coceira e da irritao provocadas pelas farpas de madeira. Tudo isso, porm, era melhor do que a luxria e o desejo que no conseguia sufocar. No merecia aquele tormento. J comeava a especular se o castigo comprado pelo primo era para ele, e no para lady Sybil. Mas por qu? Nada fizera para merecer to severa punio. No recentemente, pelo menos. E como eles haviam encontrado uma mulher to excitante, astuta, tentadora e ardilosa? E por que haviam feito tal proposta? Conquistar o amor da jovem para depois abandon-la? Sem possu-la? Como poderiam saber que ele desejaria acima de tudo justamente aquilo que no poderia ter? E por que tudo isso se tornava a coisa mais importante de sua vida? Por que comeava a refletir em tudo o que pensava e fazia? Negao. Era esse o problema. Precisava de uma mulher. Qualquer uma. No necessariamente aquela mulher. Maldio! Vincent se levantou sobre os joelhos. Sempre acreditara que a famlia tinha um certo carinho por ele, mas agora o submetiam pior das torturas! Por causa deles, agora sentia um desejo implacvel, um anseio desesperado que
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nunca arrefecia, que destrura sua paz. Vincent olhou para baixo, para si mesmo. Desesperado, compreendeu a verdade. Nem as farpas de madeira, nem a brisa da noite... Nada surtia efeito. No desejava uma mulher qualquer. Desejava Sybil. Ele coou irritado a pele na parte posterior das coxas e das ndegas, mesmo sabendo que era intil. Precisava encontrar o lado, um poo, um riacho... Precisava de gua para aliviar o ardor das farpas e seu prprio ardor. No era de estranhar que tivesse passado a maior parte da vida bem longe de seu cl.

Captulo VII

Se algum dia Sybil gritasse, o som seria muito parecido com o rudo que ela emitiu ao abrir a porta do quarto. Cobrindo a boca com as mos para conter o que teria sido realmente um grito, ela esperou at que o corao voltasse a bater num ritmo normal. Ningum jamais ouvira dela um grito, um gemido, um choramingo, ou uma queixa. Por qu? Porque ela se fechava em concha para as emoes, e era exatamente assim que queria ser. Treinara para isso. Mantivera essa postura com esforo e empenho. Vivia de acordo com ela. E era assim, sempre. Agora, no entanto, graas violao de sua privacidade, dera a Vincent exatamente o que ele julgava ser seu direito: uma reao feminina. Sybil entrou no quarto e, enquanto despia o manto, olhou em volta, tentando encontrar o cavaleiro escocs. Mas a nica coisa que viu foi Waif, pulando na frente da janela. Ela o chamou, e o lobo se aproximou com um pedao de tecido xadrez entre os dentes. Ela estendeu a mo para peg-lo, tentando manter a calma. No reagiria gritando e chorando, caso houvesse algum vestgio de sangue no pedao de kilt. Mas no havia nada. O quarto estava vazio e s escuras. Ela se aproximou de onde o invasor havia deixado a camisa cor-de-rosa que ela confeccionara, desde a tecelagem at a montagem final. Era muito atrevimento! Como se no bastassem os sentimentos incmodos que despertava nela, ele tambm mexera em suas roupas mais ntimas! E justamente naquela pea... a pea que ela havia feito para quando seu sonho mais precioso se realizasse. E agora ela havia sido tocada por mos to imundas que seria intil lav-la. Sybil enrolou a camisa numa bola, mas deteve-se um segundo antes de jog-la no fogo. No, seria um desperdcio. Tremendo, ela sacudiu a camisa e a dobrou como antes, guardando-a na gaveta cujo contedo havia sido revirado. Queimar a camisa seria uma tolice. E de qualquer forma, no teria conseguido queimar nada, porque o fogo j se transformara num punhado de brasas. E mesmo que tentasse, a fumaa e o cheiro no interior do quarto seriam horrveis. Sybil arrumou as roupas dentro da gaveta e a fechou. Era hora de voltar a agir com
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lgica e razo. Sempre se orgulhara de sua astcia. Era inteligente, sagaz... A primeira coisa a fazer era descobrir para onde havia ido aquele rapaz formoso e belo e traz-lo de volta. Seus planos dependiam disso. Vincent comia o delicioso guisado que sobrara do jantar. Enquanto limpava o queixo, ele observava sorridente as duas criadas que se moviam com passos sinuosos diante do fogo da cozinha, deleitando-o com tanta sensualidade. Sabia que por isso elas o alimentavam, e estava mais do que satisfeito com a troca. As duas eram mulheres de curvas voluptuosas e luxria evidente, ambas de traos belos e harmoniosos. S lamentava que os esforos das duas criadas no surtissem o resultado esperado. Aquela criatura pequenina e misteriosa parecia t-lo arruinado. Vincent comeu mais uma poro do guisado, olhando para as duas criadas. Seios fartos, ndegas arredondadas e sorrisos largos, a combinao mais excitante que vira em muitas luas. Na verdade... Vincent engoliu o guisado e pegou a caneca de cerveja que uma das criadas, a mais alta e encorpada, havia servido pouco antes, e bebeu at ficar sem ar. Tinha de reparar essa impresso. No se deitava com uma mulher desde antes de sua permanncia no calabouo do qual Myles o resgatara. E ainda no vira os seios das duas jovens, embora no tivesse dvida de que estava bem perto disso. A maneira como elas executavam cada movimento enquanto concluam suas tarefas revelava boa parte do colo. E era evidente a inteno das duas de mostrar muito mais. Deveriam usar saias mais grossas, ou mais saias, talvez. Assim ele no teria como ver as pernas grossas quando elas passavam diante do fogo. E tambm deveriam ter vestido alguma coisa que sustentasse os seios volumosos, limitando os movimentos. Vincent deixou a caneca sobre a mesa, levou a colher boca e comeu mais uma generosa poro do guisado, acompanhando a carne com um pedao de po quente. Ele mastigava enquanto ouvia e observava as criadas. Obviamente, ambas apreciavam companhia masculina, e no pareciam se preocupar com o fato de serem duas, embora s houvesse um homem ali. Vincent sorriu para uma delas, a que se virar e abaixara, revelando os seios quase inteiros. Quando se levantou, ela apoiou uma das pernas no banco, oferecendo um segundo banquete, este para os olhos. Vincent comia e tentava descobrir por que seu corpo no reagia como o esperado. O que antes parecia impossvel agora estava acontecendo: no sentia nenhum desejo pelas duas mulheres que se exibiam convidativas diante dele. S esperava que o desinteresse no fosse bvio. Por isso ele sorriu quando uma delas, a mais ousada, se aproximou com um andar insinuante e as mos na cintura, empinando ainda mais os seios, cujos mamilos eram como pedregulhos sob a camisa fina. Vincent mordeu o po e deixou as migalhas onde haviam cado, sobre o kilt ensopado. Continuava encharcado e exausto, e sentia-se enfraquecido. Talvez fosse isso. Havia nadado no lago do castelo at os braos ficarem doendo pelo esforo. Depois boiara por um tempo indeterminado, enchendo os pulmes com o ar mido do lago. A seguir usara o restante das foras para voltar margem. Sara da gua praticamente exaurido. Vincent sabia que o exerccio havia funcionado para diminuir seu desejo por Sybil. O frio tambm ajudara. Talvez por isso no sentisse nenhum desejo agora, por mais que se esforasse para isso. A mulher mais alta ia se tornando mais e mais ousada, encorajada, talvez, por seu sorriso tolo. Assim que aparecera na porta da cozinha, encharcado e exausto, as duas criadas
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o acolheram e ofereceram comida e abrigo. Havia sido a mais baixinha quem cortara vrias fatias de po e servira o guisado em um prato de madeira. A refeio o aquecera e nutrira. Assim que comeara a comer, elas comearam a provoc-lo com movimentos insinuantes, desfilando diante do fogo como se no soubessem que a luz das chamas tornava transparente o tecido de suas roupas. A mesa da cozinha era quase do mesmo tamanho daquela que vira no salo, mas a superfcie usada para o trabalho e lavada com freqncia era mais lisa, mais confortvel para servir de assento. Ele se ajeitou melhor e puxou o kilt. A mulher mais rolia sorriu, interpretando o movimento como desconforto causado pela excitao. Vincent bebeu mais alguns goles de cerveja. Estava encrencado... A mulher abrira a blusa at o vale entre os seios, oferecendo acesso irrestrito. E ela estava mais perto do que havia percebido. Vincent no conteve um gemido. Nada naquela mulher despertava nele mais do que puro e simples desinteresse. Pior, estava aborrecido com aquela exibio despudorada e com aquela insistncia, e contrafeito consigo mesmo por no estar excitado e por deix-la pensar que estava interessado. Muito obrigado, moas. Foi... foi... Imaginava como os seios seriam macios em suas mos; no precisava deles pressionados em seu rosto para ter idia da sensao. Ela era quente. E estava suando. Podia ver o suor brilhando entre os seios que ela oferecia, e podia tambm sentir o odor que emanava de sua pele. Est satisfeito, senhor? Alimentando e aquecido? Ou precisa de mais alguma coisa? medida que Vincent recuava, ela o acompanhava. Ele j estava pensando em sair correndo, quando uma exclamao chocada e furiosa ecoou na porta, chamando a ateno de todos. Sybil estava parada na entrada da cozinha, e sua expresso demonstrava quanto a cena a enchia de repulsa. E seu olhar era dirigido a Vincent. Ele sentiu uma imediata onda de desejo, to forte que foi suficiente para que tivesse uma ereo gigantesca, o que o obrigou a se afastar da criada antes que ela percebesse e atribusse um significado diferente reao. Rpido, ele empurrou a mulher e se levantou. Mary! A voz de Sybil era firme e crtica. Isabelle! Milady? A menor respondeu, j que a outra estava ocupada se recompondo, cobrindo o que at ento estivera exibindo com orgulho. Vincent no olhava para elas. Deduzia, o que estavam fazendo pelo som dos ps em movimento e pelas sombras. E no ousava olhar para Sybil outra vez. No enquanto no se controlasse. No entendia qual era o problema com ele, e no gostava disso. No gostava mesmo! Fora prevenido sobre a possibilidade de Sybil usar feitiaria. Se isso era uma demonstrao de seus poderes, precisava sair dali o quanto antes. Afastar-se dela. E era isso que iria fazer, assim que pudesse fugir sem revelar sua covardia. Myles que ficasse com o ouro. Todos eles podiam ficar com seus tesouros. Sabia quando era hora de bater em retirada. Esse era o melhor mtodo de sobrevivncia na vida que escolhera.
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As tarefas no vo esperar por vocs amanh cedo. Deveriam estar na cama, as duas. Sozinhas! A mulher mais alta riu, mas ambas se retiraram. Vincent continuou parado ao lado da mesa, curvado para a frente, tentando esconder a dolorosa ereo. Por essa mulher? No havia motivo algum para sentir um desejo to forte por aquela criatura em particular. J terminou? Ela estava parada ao lado da mesa, a julgar pelo som de sua voz. Vincent no precisava olhar. Podia ver as pontas de seus sapatos ultrapassando a bainha do vestido. E no era um vestido de estopa. E, provavelmente, ela no usava a camisa cor-de-rosa por baixo. O pensamento o obrigou a segurar a mesa com mais fora. E ento...? Sybil estava mais perto. Havia em torno dela um aroma doce e fresco. Ele respirou fundo e ergueu o corpo, ajeitou-se diante de seus olhos, sem disfarar a ereo, e a encarou. E ento, o qu? Perguntei se j terminou. Depende. O qu? Agora quer brincar com as palavras? S quero comer e terminar de beber minha cerveja. E queria um pouco de diverso, tambm. Sim, tambm. Por isso saiu do meu quarto? Bem, eu... Para comer? Na verdade, eu... Ou para fugir? Mais para... Acreditou mesmo que fosse conseguir? Ela se aproximava a cada pergunta, e agora Vincent temia que seu membro ereto pudesse toc-la. E ento? ela insistiu. Eu queria comer! Voc fugiu! Na verdade, eu pulei a janela e... Melhor assim. Eu odiaria ter de punir Waif por nada. Ele no poderia ter me impedido de sair, embora tenha tentado.
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Voc est molhado. Sim, eu... fui nadar no lago. Queria atravess-lo e... Voc atravessou o lago a nado? Quase. E vou tentar novamente durante o dia. Durante o dia? mais fcil com claridade. No creio que tenha tido alguma dificuldade por falta de luminosidade quando revirou meu quarto. Aquilo foi uma invaso. S um pouco. Eu disse que no deveria mexer em nada. Fiquei sozinho por muito tempo. Sabe como ... o tdio... Eu disse que no deveria mexer em nada! No est ouvindo o que eu digo? Fiquei entediado! Tdio? essa a sua justificativa? No preciso me justificar, moa. Ah... Nesse caso, foi bom eu ter entrado aqui quando entrei. Felizmente as detive. Deteve... quem? Mary e Isabelle. Duas cabeas de vento. Mas boas o bastante para algumas horas na cama. Era nisso que estava pensando? Eu precisava... comer e beber. Era isso que eu estava fazendo. No foi o que eu vi. Vincent sorriu. Entende agora? Sou sempre culpado. Mesmo quando no fao nada. Agora vai tentar me convencer de que no vi o que vi? Voc no viu nada ele respondeu com sarcasmo. Sybil suspirou resignada. Tinha um plano para pr em prtica. No podia arrisc-lo com discusses inteis. Temos de voltar agora. Voltar? Para o meu... quarto. No. De jeito nenhum. Por que no? Vincent decidiu agarrar-se a urna desculpa qualquer. Eu ainda no terminei. Leve a comida com voc. E a cerveja tambm. O qu? Pegue mais, se quiser. E pegue queijo, tambm. E mais po. Queijo? Elas no lhe serviram queijo?
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Vincent sentia que perderia a batalha a qualquer momento. No conseguia desviar os olhos daquela boca cor de ameixa, e sua cabea estava cheia de pensamentos que... bem, era melhor ignorar os pensamentos. No, elas no me deram... queijo. Sybil no era to fria e controlada quanto queria demonstrar. J havia notado a veia pulsando em seu pescoo, e agora ela respirava depressa demais, quase como se tentasse controlar um arfar traioeiro e revelador. Lamento. O qu? ele indagou, confuso. Lamento que Mary e Isabella sejam to falhas, to negligentes com seus deveres de criadas. Negligentes? Bem, elas no atenderam a todas as suas necessidades, no verdade? Vincent exalou e deixou escapar um gemido. Eu fao o melhor queijo da regio. Ele observava a boca de Sybil quando, depois de falar, ela lambeu o lbio inferior, sugou-o levemente e mordeu o canto direito. Quando ela o soltou, a luz do fogo iluminou a rea mida e lisa. Era impossvel desviar os olhos daquela viso tentadora, e Vincent nem tentou. Eu supervisiono a fabricao dos laticnios, e tenho queijos perfeitamente... envelhecidos. Ele a tomou nos braos e a beijou antes que alguma coisa em seu ntimo o detivesse. Sybil tinha um .sabor ainda melhor do que ele imaginara. Vincent amoldou o corpo ao dela, tirando-a do cho enquanto a beijava com lbios e lngua, sugando e lambendo, e se deliciava com a constatao de que ela no tentava reagir ou rejeit-lo. Era como se um trovo explodisse em seu peito e um raio estalasse em sua cabea, e a sensao tornou-se ainda mais intensa quando os braos delicados envolveram seu pescoo. Ela o segurava como se o quisesse exatamente ali, colado a seu corpo, beijando sua boca. Vincent ouvia a melodia de sua pulsao acelerada e percebia que os batimentos do corao de Sybil ecoavam os dele em fora e velocidade. As notas ecoavam em sua mente com uma intensidade que era quase dolorosa. Mas ele absorvia cada nuance, cada detalhe, transformando pulsao em melodia, suspiros em escalas, at compor uma cano que vibrava por todo o seu corpo, arrancando de seu peito gemidos altos e angustiados. Sybil foi a primeira a se afastar, os olhos claros muito abertos, os lbios ainda mais vermelhos pela presso. Vincent mantinha os olhos semicerrados, tentando controlar a respirao e conter o impulso de danar conforme aquela msica to ardente. Se no resistisse, seguiria o mpeto de seu corpo e cometeria algum ato de insanidade. Voc... me beijou ela murmurou. Precisava decorar a melodia antes de perder uma nota que fosse. Vincent passou a lngua pelos lbios e inspirou profundamente, e s falou quando teve certeza de que, para isso, no seria forado a parar de respirar.
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Sim respondeu por fim. Por qu? No sei se consigo explicar. Por que no? s notas ainda estavam ali, vibrando em sua alma e enchendo seus ouvidos com o som esplendoroso. No ouvira completamente as palavras de Sybil, mas vira os movimentos de seus lbios. Essa outra resposta que no sei se posso dar disse. Nunca diz a verdade? Ele suspirou e a soltou. Era a verdade! No conseguia explicar, nem para si mesmo. V para o seu quarto ele ordenou, afastando-se. E fique l. Aonde voc vai? Ele no respondeu. J estava correndo, to depressa que Sybil jamais poderia alcan-lo. Da cozinha, era possvel passar para os ptios, e de l ele seguiu para o pntano, colocando grande distncia entre eles. Aonde ia? Para um lugar bem afastado, to longe da influncia de Sybil quanto fosse possvel, e depois transformaria em msica as notas que vibravam em sua cabea. Expressaria a combinao com sua flauta. E isso teria de ser suficiente.

Captulo VIII

Sybil ficou no quarto, mas mandou Waif ir procurar por Vincent. Tentava se convencer de que no interessava onde ele estava, o que fazia, e com quem fazia, mas era intil. E mentira. Por isso enviara Waif. Ele seria seus olhos e a proteo que ela no podia oferecer pessoalmente. Waif levava no pescoo um pacote com itens que poderiam ser necessrios. Um unguento para o ferimento na testa, folhas secas para um ch que aliviava a dor, e um pouco de um p amarelo que, espalhado na regio certa, podia prevenir o contgio por certas doenas, se ele estivesse onde imaginava que estava... com Mary e Isabelle. As duas no discriminavam os convidados para a intimidade entre suas pernas. Deviam ter uma coleo de doenas. Vincent deveria ter sido prevenido quanto ao perigo de... mergulhar em certos lagos. Mas no era de sua conta. Tinha de se dedicar a nica coisa que podia fazer. O plano que criara era insensato, criado na esteira do desespero aps ter visto sir lan Blaine. Normalmente, no sentia medo de homem nenhum, mas aquele era diferente. Aquele procurava uma esposa. Uma mulher de aparncia agradvel e pura. Pura... E lady Eschon concordara em dar a mo de Sybil a ele! E anunciara sua deciso
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mesa do jantar! No mesmo instante, Sybil decidira agir. Voltara ao quarto com o firme propsito de chamar o formoso cavaleiro e entregar-se. Sir Ian ficaria furioso, mas culparia o homem que a desonrara. Mas mesmo assim, ele jamais desafiaria o cavaleiro, muito maior e mais forte que ele. Quanto madrasta, ela mesma lidaria com a revolta dela. Era Sybil quem administrava o castelo. Lady Eschon no a mandaria embora. Quem poderia garantir o p de cogumelo perfeito para manter sua pele viosa? No, ela no abriria mo de certos confortos. Quanto ao ato de amor, teria de suport-lo. Por mais horrvel que imaginasse a experincia, era o preo de sua liberdade. Alm do mais, quando Vincent a beijara... A simples lembrana do beijo trazia de volta os tremores, os arrepios, o xtase... Um beijo, e ele havia transformado seu mundo cinzento e inspido em algo vibrante e colorido. Mas por que ele? Era uma experincia nova, desconhecida, incompreensvel para ela. E sempre soubera que conhecimento era poder. Sem conhecimento, estava vulnervel, frgil. Sybil dobrou mais um vestido. Tinha de haver um motivo para ser justamente aquele homem. Um homem que via as mulheres como um jogo, uma diverso. No queria um homem com quem todas as outras poderiam estar. Sybil tocou os lbios ao recordar o beijo mais uma vez. A lembrana trouxe de volta o xtase e a vibrao em toda a sua intensidade original. O quarto era pequeno demais para conter a vastido de sua alma reformulada. O homem dissera ser um mestre. Talvez fosse mestre tambm nessa arte! Seria demais. Sybil no queria um homem que aceitava as ofertas de todas as mulheres. Vincent Erick Danzel era um patife desalmado, um homem que se excitava com a promessa de prazer fcil de duas criadas, e usava essa excitao para... beij-la? Sybil piscou para se livrar do vu das lgrimas. Estava cansada. Por isso os olhos lacrimejavam. No estava chorando. Nunca chorava! Era algo intil, tolo, e causava dor de cabea. E no choraria por um homem que, a deixara para ir se deitar com duas criadas. Sybil terminou de arrumar o quarto, empurrando os trs armrios para novas posies. Precisava se manter em movimento. Era melhor do que fechar os olhos. Waif o encontrou com facilidade. Vincent transformava em sons as notas em sua cabea enquanto andava pela margem mais distante do lago. O lobo o alcanou e comeou a acompanhar a melodia com aquele uivo desafinado. Vincent continuou tocando at gravar a melodia completa na memria, e ento riu. Riu alto, com vontade. E esperou pelo animal. Essa emoo descontrolada e poderosa no fazia parte do acordo que fizera. Precisava fazer alguma coisa antes que ela o transformasse em um tolo. Deveria estar causando problemas para a garota, no para si mesmo! Ela tinha de arder de amor por ele, enquanto ele ia embora, deixando-a frustrada, inquieta, insatisfeita, infeliz. No era ele quem devia sofrer tudo isso. Aquilo era para ser divertido... para qualquer um, menos para ele. moa tocara seu corao, num recanto que ele nem imaginava que existia. Ela o tivera nas mos. E isso era assustador, excitante, espantoso.
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E nunca mais aconteceria. Como se soubesse o curso dos pensamentos de Vincent, Waif modificou o tom de seu uivo. Da mesma forma, o tom extrado da flauta mudou, tornando-se pungente, lamentoso, melanclico. Ele precisava fazer a jovem dama afeioar-se a ele, v-la derramar uma ou duas lgrimas, e depois partir para bem longe. Ou to longe quanto um homem podia ir carregando muito ouro. Vincent se sentou sobre uma pedra na beira do lago. Venha, Waif, velho amigo. Ele encontrou a bolsa presa ao pescoo do animal. Ela a enviara. Para ele. Vincent engoliu o n que se formava na garganta. No havia sido prevenido? Myles propusera um desafio e oferecera ouro por sua vitria. Mas ningum mencionara a parte mais importante. A mulher era estranha... mas no acreditava que fosse louca. Vincent encontrara muitas charlats, nas quais fora fcil acreditar. No caso dela, o poder devia ser real, ou no o deixaria ereto e latejando, incapaz de pensar em outra coisa que no fosse a necessidade de possu-la. Maldita mulher! Maldito Myles! Maldito lobo! Maldio! Aceitara a misso por trs motivos. Um deles era o ouro; o segundo era a liberdade; e o terceiro era seu grande amor por desafios. Um bom desafio era a centelha que acendia o fogo da vida. E esse desafio exigiria toda a sua fora, sagacidade e determinao. Tinha certeza disso. E tambm tinha certeza de que a vitria sobre aquela mulher seria doce. E era exatamente isso que iria fazer: venc-la. Vincent pegou o pacote no pescoo do animal e examinou seu contedo. No foi difcil adivinhar o propsito de cada item. O unguento, ele espalhou sobre o corte na testa. Talvez fizesse um ch com as folhas secas mais tarde, se sentisse vontade. Mas o p amarelo... Nunca vira nada parecido antes. Vincent esfregou o p fino entre o polegar e o indicador e descobriu que, uma vez aplicado, era impossvel remov-lo. Mesmo depois de esfregar os dedos no kilt, na areia da margem do lago e na pedra, o p permanecia sobre sua pele. E a pele se mantinha seca. A gua escorria pela barreira amarela sem penetr-la. Alquimia? A mulher tambm manipulava as artes misteriosas? Isso explicaria a luxria que o dominava. Um encantamento! Precisava encontr-la e exigir que ela removesse o p amarelo de seus dedos. Mas isso podia esperar. Por ora, ficaria ali sentado respirando o ar mido da madrugada. Distrado, ele cheirou uma folha seca do pacote. Era um aroma agradvel. Como seria o sabor? Ele a tocou com a ponta da lngua. O local formigou levemente, mas foi s isso. Desconfiado, ele aproximou a folha do focinho de Waif, que a farejou e lambeu antes de pux-la para dentro da boca. O lobo mastigou a folha sem que nada acontecesse. Mais tranqilo, Vincent pegou outra folha e a ps na boca. Estava lambendo um dos lados quando, cansado, deitou-se sobre a pedra, olhando para o cu e para as nuvens de chuva. E essa foi a ltima coisa que ele viu. Sybil comeou a se preocupar quando os pratos do almoo comearam a ser retirados sem que houvesse nenhum sinal de Vincent e Waif. Mais tarde, enquanto se vestia para o jantar, ela foi forada a reconhecer que estava apavorada.
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Havia sido uma insensatez deixar Vincent ir embora. Agora teria de lidar com sir Ian e seu ofensivo interesse por ela, e sua nica alternativa seria entorpec-lo antes que ele formalizasse o pedido de casamento. E isso s seria possvel se tivesse oportunidade de se aproximar do homem com alguma privacidade. No ousaria salpicar p de flor de tlia na refeio de todos os presentes. As pessoas sofreriam nuseas horrveis, ficariam doentes, e ela seria a nica culpada. No. Precisava temperar apenas a poro de sir Ian. O que significava que teria de se aproximar dele em um momento de solido, ou quando ningum os estivesse observando. E era justamente isso que ela tentava evitar. Mas ainda havia uma esperana. Waif... Se ele havia encontrado Vincent e conseguido, de alguma forma, faz-lo ingerir as folhas para o ch, ele seria como argila em suas mos, fcil de manipular e excitar. Esse era o plano. Mas Waif no retornava. Nem Vincent. O chamado chegou quando ela terminava de se pentear. Lady Eschon solicitava sua presena no salo antes do jantar. Sybil engoliu em seco e disse a Isabella que iria em um ou dois minutos, fechando a porta em seguida. No queria ver a satisfao no rosto da criada. E ela tinha todo o direito de se gabar, considerando que, com a ajuda de Mary, devia manter Vincent refm em seus aposentos, enquanto ela tinha um futuro fabuloso como esposa de um dos poderosos membros do cl Caern. Resignada, ela se dirigiu ao salo. Ningum podia ajud-la. Como Vincent no estava ali para ser seu salvador compulsrio, teria de se arranjar sem ele. Bem, era melhor assim. No teria de Suportar a realidade fsica do ato de amor, e ainda conseguiria os resultados desejados. Lady Eschon a esperava no salo, e ela no estava sozinha. Sir Ian a acompanhava, e parecia ainda mais ridculo que de costume em um klt to pequeno quanto ele. Os grandes babados brancos presos em sua camisa se misturavam barba desalinhada, compondo um estranho emaranhado de tecido e pelos. O caimento da roupa era terrvel. Se o homem tivesse uma esposa, ela cuidaria desses detalhes e o impediria de se enfeitar com tantas medalhas. O rei Stewart era conhecido por seus grandes gestos de reverncia aos nobres que o seguiam. As medalhas indicavam que Ian era um favorito da corte. A menos que o rei condecorasse tambm os bufes, claro. Sybil sorriu, notando como sir Ian demonstrava os efeitos do excesso de cerveja ou da falta de educao, permanecendo sentado ao v-la entrar. Sua esposa seria tratada com a mesma deselegncia. Mais um motivo para se certificar de que no seria ela essa esposa. Ele estava sentado em uma das poltronas, e seus ps balanavam no ar bem acima do cho. Como ele conseguira subir sem ajuda? Pensar nisso a fez olhar em volta, certa de que encontraria por perto um de seus homens. Havia dois deles perto da parede do outro lado da porta. Mais duas testemunhas para ouvir seu amargo relato. Bem, o pior que poderia acontecer era ser expulsa do castelo. Preferia correr o risco. Sybil se curvou num cumprimento elegante. Ah, Sybil! uma alegria v-la to bem. Mandou me chamar, milady?
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Sim, tenho algo importante para anunciar. Sir Ian Blaine pediu sua mo! No maravilhoso? Eu... Sim, claro, voc quer agradecer. tmida, eu sei. Est vendo, sir lan? Minha filha est emocionada com seu pedido de casamento. Realmente. Sybil olhou para o homem e o viu limpar a boca com a manga da camisa enquanto a estudava. Nesse momento, ela teve certeza de que no sobreviveria a uma noite de npcias com aquele ano grotesco. Sinto-me honrada, milady. Mas um pouco... tarde para isso. Tarde? os dois repetiram em unssono. Sybil engoliu o medo. Suponho que sir lan queira uma esposa pura. Lamento informar que no sou mais donzela. O qu?! Lady Eschon levantou-se de um salto. Sir lan se arrastou at a beirada da cadeira e pulou para o cho. Ambos a olhavam com ar de acusao. Como possvel? Voc nunca sai daqui, nunca v ningum... Mas... a senhora o enviou, milady. Ontem noite... No mandei nenhum homem ao seu quarto! Eu nunca... Lady Eschon calouse. Sybil conteve um sorriso ao ver a madrasta arregalar os olhos e lembrar os eventos da noite anterior. O homem que foi capturado pelos guardas? Foi ele que voc recebeu em sua cama? Foi esse homem que voc deixou... deixou... No pude impedir, milady. Ele a obrigou? lady Eschon indagou. Agora as coisas comeavam a ficar mais complicadas. O ano presunoso j levava a mo ao cabo da espada. Era pequena, como as armas utilizadas para o treinamento dos meninos escudeiros, mas podia matar, ou ele no a levaria presa cintura. Ele um homem... grande ela sussurrou. Lady Eschon deixou escapar uma exclamao chocada. O ano puxou a espada, e Sybil recuou. Esse homem tomou minha noiva pela fora? ele perguntou, indignado, num tom de voz agudo e infantil. Eu no sou... noiva de ningum, senhor Sybil o corrigiu. Agora ! ele respondeu ainda mais alto. Espere! No sou to importante assim. Sou uma bas... Sybil! lady Eschon a interrompeu. Palavras no alteram o que aconteceu. E eu no vou deixar passar impune esse insulto.
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No houve nenhum insulto! Eu digo que houve. E esse homem vai morrer. Eu mesmo o matarei. Juro! Seja razovel, sir Ian! Fui insultado por esse homem, e voc me pede para ser razovel? No foi um insulto intencional! Ele foi enviado aos meus aposentos. Eu estava l. Ele deduziu que eu no pertencia a ningum, era livre para ser tomada. Eu juro! Sybil estava perdendo a pacincia, como revelava sua voz. No diga mais nada, milady. Nem mais uma palavra. Espere! A espada agora apontava para seu pescoo. Sybil olhou para o rosto moreno e no viu nele nenhum sinal de compaixo. Mesmo sendo pequena, a espada certamente poderia arrancar sua cabea. Levem-na para seus aposentos. E que ela fique l! Lady Eschon? Acompanheme! Sybil baixou a cabea para esconder a raiva. Nada havia sado conforme planejara, e a culpa era dela. De qualquer maneira, esse homem no tinha o direito de dar ordens. No a ela! Mas o homenzinho j deixava o salo acompanhado por sua madrasta. Dois pares de botas pararam diante dela. Milady? Sybil os encarou com desprezo. No ousem se aproximar de mim, ou vo se arrepender. A resposta foi um tranco causado pela mo de um deles em seu brao. Sem nenhuma delicadeza, o homem a arrastava para a porta. Ele seria o primeiro a beber sua poo de p de folha de jacinto. Sim, era exatamente isso que serviria no jantar daquela noite.

Captulo IX

Para que serve o p amarelo? Ao ouvir a voz profunda, Sybil se levantou de um salto de onde estivera sentada, contemplando a fumaa azulada que criara. Ele havia entrado no quarto por uma porta supostamente secreta. E ento? insistiu, aproximando-se at quase toc-la. Onde est Waif? Afaste-se! ele ordenou, irritado, tremendo de frio e molhado. Quando se ajoelhou diante do fogo, ele franziu a testa. Por que as chamas so azuis?
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Porque servem para provocar vises. Deixe isso para mais tarde. Alimente essas chamas, preciso me aquecer. Vamos, ande logo. Por que no veio antes? Choveu o dia todo! Porque algum me mandou um pacote com folhas que me fizeram dormir, e essa pessoa no pensou que eu estaria do lado de fora, na chuva. Fale baixo, por favor ela pediu, jogando mais lenha na lareira e alimentando o fogo. Por qu? No h ningum por perto para me ouvir. Os guardas esto do lado de fora, na porta. No tem ningum l fora. Eu olhei. Voc... olhou? No meu estado, toda a precauo ainda pode ser insuficiente. No h guardas l fora. Tudo que vi foram trs homens gemendo e se coando ao p da escada. O que deu a eles? Folhas de jacinto secas e modas. Fez bem. Voc os preveniu? Sim. Ento, foi justo. Espere um momento. Como sabe dessas coisas? Tive um sono cheio de sonhos, milady. Agora tenho certeza de muitas coisas que antes eram s suspeitas. Pode pr mais lenha na lareira, por favor? Ainda estou ensopado e gelado e, a menos que tenha outro tecido para me cobrir, em um momento tambm estarei nu. Ele j abria o broche que prendia o feile-breacan em seu ombro. Sybil estava boquiaberta. O que ? No me diga que tem pudores com relao a nudez. E no espere que eu acredite nisso ele comentou, irritado. Sybil virou-se para espalhar leo aromtico sobre uma tora de madeira. Assim o fogo arderia mais forte e duraria mais. Enquanto trabalhava, ela fingia no ouvir o farfalhar das roupas de Vincent. Quando se virou novamente, ele estava nu e se enxugava comum de seus vestidos de tecido cru. Acho que as mulheres j comandaram essa fortaleza por tempo demais. Vou mudar isso agora. Voc... vai? ela gaguejou perturbada. claro que sim. No passei um dia inteiro sonhando sem aprender nada. Dme aquela flanela. Ele terminou de se secar e se enrolou no tecido quente de um jeito desalinhado, mal cobrindo o que era necessrio cobrir. E Sybil no conseguia desviar o olhar daquele corpo perfeito e poderoso.
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Ele ergueu os ombros e estufou o peito. No precisa ficar a parada me olhando. Estou aqui. E estou disposto a lhe dar o que necessrio. O que voc precisa. Oh... meu... Deus! No acredito que Deus tenha alguma coisa a ver com o que voc inventou, com as mentiras que criou para pr seu plano em prtica. Estou enganado? Como... sabe de tudo isso? Uma raposa me contou, claro. Sybil balanou a cabea. No... Para que serve o maldito p amarelo? Ele mostrou a mo direita manchada. E por que no consigo remov-lo dos meus dedos? leo ela respondeu, perturbada, notando que a flanela de seu vestido no era suficiente para cobri-lo. Podia ver com clareza toda a movimentao de certas partes do corpo dele sob o tecido. No, p. Para que serve? Proteo. Ah, ? Vai precisar, mesmo! Deveria ter providenciado mais guardas! Sybil negou com a cabea. O que ? Acha que sou fcil de enganar? No. O p amarelo serve para proteger. De que maneira? Jogando no rosto do inimigo? No vejo que utilidade pode ter um p fino que no se pode remover da pele! Ele esfregava os dedos no tecido que o cobria, e s conseguia espalhar cada vez mais a substncia. Ele se desgasta e desaparece Sybil explicou com voz rouca. Em quanto tempo? Um dia, dois... No sei ao certo. No testei o tempo de durao. Mandou essa coisa para mim sem test-la? No. O p foi testado. Mas no com relao a certos detalhes... especficos. Enigmas. Com voc tudo sempre muito misterioso e enigmtico. Vincent se aproximou do fogo e estendeu as mos para as chamas, abaixando-se para chegar ainda mais perto do calor. Sybil notou ento as marcas em suas costas nuas. Essas cicatrizes so... de um chicote ela murmurou. Sim, o chicote deixa marcas. assim mesmo. Sybil estendeu a mo e traou uma linha. Depois outra. Ele olhou por cima de um ombro. Eles mandaram comida para voc? perguntou. Comida?
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Passei o dia todo dormindo. Estou com fome. E molhado. E com frio. E furioso. Eles trouxeram comida, ou no? Sybil assentiu. Sobrou alguma coisa? Sim. O qu? Estava sem fome. O copeiro enviara um po inteiro cheio de guisado de cervo, batatas, e todo tipo de legumes. A comida ainda estava morna. Ela se levantou para ir busc-la e, enquanto caminhava, recitou a lista de ingredientes. timo. Aquea a comida na lareira. Aquecer? Outra vez? Sim, comida fria horrvel e pode fazer mal ao estmago. Alm do mais, um pouco de calor pode ajudar a dispersar o efeito de uma ou outra poo que voc tenha usado como tempero. Voc pode ter antecipado minha visita e decidido me fazer dormir novamente. Eu no toquei na comida. E eu no sou idiota. Voc vai comer primeiro. Traga a comida, e traga tambm alguma coisa para remover este maldito p dos meus dedos. Sybil abriu o armrio de apotecria para pegar um pouco de p de cogumelo e leo de segurelha. Havia muitos ali, mas ele escolheu segurelha por seus poderes afrodisacos. Sentia um certo receio de us-lo, mas tinha ainda mais medo de no usar o leo. Para isso serviria o cogumelo. Vincent continuava sentado diante do fogo quando ela voltou. E ento? Ela notou o sorriso debochado que iluminava o rosto de Vincent. Ele havia percebido a persistente direo de seu olhar e se divertia com isso. Estou aprovado? No sei do que est falando. Ah, sim, voc sabe. Agora ele estava reclinado, apoiado nos braos, exibindo-se sem nenhum pudor. Sybil pendurou o caldeiro de comida sobre as chamas, mexendo o guisado que pretendia aquecer. No esquea o po. No vou acrescentar o po agora. Ele ficaria ensopado. Ponha sobre uma grelha. Deve haver alguma por aqui. Na verdade, deve ter um pouco de tudo neste seu quarto. Tudo mesmo. No sei a que se refere. Ah, sim, voc sabe. Tem tudo o que necessrio para fazer algum adoecer, ficar bem, sentir dor ou xtase, ou dormir. E pode congelar e aquecer, tambm. Eu prefiro o xtase. Como aquele que me fez sentir ontem noite. Pode provocar essa reao sempre que quer, ou precisa da ajuda de uma poo?
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Sybil derrubou o frasco com leo de segurelha e o viu rolar at parar bem perto de Vincent. Ele pegou o frasco e o examinou contra a luz do fogo. O que isto? Segurelha ela murmurou. Ah, segurelha. E para que serve? Para criar... No podia dizer. No podia nem pensar na palavra sem ficar vermelha e sentir o corpo quente. Humm... O que se faz com ele? Esfregue nos seus dedos. E o que ele vai provocar? Ela balanou a cabea para clarear as idias. No estava funcionando. A segurelha devia estar pairando no ar, contaminando tudo e todos. E ento? s um leo. Para o p amarelo nos seus dedos. Ah... Ele removeu a rolha e inclinou o frasco, despejando uma gota de leo no dedo indicador, que esfregou no polegar. Depois de esfregar os dedos por um instante, ele os limpou no tecido que cobria parcialmente sua nudez. Esta mais uma de suas poes com efeitos variados. Sybil o observava em silncio. Vincent cheirou os dedos. No muito aromtico. Ele a viu abrir um armrio para pegar uma grelha com a qual esquentou o po. Eu sabia. Previdente, sagaz... No tem muita compaixo com as necessidades dos outros, mas brilhante. Voc no precisa de compaixo. Nem eu disse que a queria, milady. Refiro-me a necessidades. At aqui voc tem se sado bem. Substituiu as roupas que molhei dormindo o dia todo na chuva, est me aquecendo, impedindo que eu adoea, e agora vai me alimentar. Veremos o que a noite ainda pode nos trazer com relao a... nossas necessidades. Nossas... necessidades? O jantar. Est quente? Havia no ar um tentador aroma de po quente. O guisado temperado com o p de cogumelo fervia na panela. Est bem quente aqui Vincent comentou. Pensei que quisesse se aquecer. Queria. Quero. Estou pensando em voc. Em mim? Acho que est muito vestida. Sybil no conseguia responder. A garganta se negava a realizar os movimentos necessrios. Ele se levantou. O n que prendia o tecido em sua cintura parecia perigosamente
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frouxo. Ele usava a prpria nudez para perturb-la, e estava conseguindo o efeito desejado. Sybil nem pretendia disfarar suas reaes. Mentir era para os fracos, para os seres de alma frgil. E ela no era fraca. Era forte, sagaz, ardilosa. E tudo isso exigia que corrigisse a mentira fazendo dela uma verdade. Em algum ponto desse processo a nudez seria envolvida. Esperava que o momento no fosse to embaraoso quanto imaginava que seria. Ele estava certo. Sentia-se quente. Pior, os rubores pareciam queimar todo seu corpo. Ela comeou descobrindo a cabea. Talvez Vincent nem precisasse tomar conhecimento da mentira. Se a segure-lha funcionasse, ou se alguma coisa de natureza sensual o fizesse deseja-la... Sybil soltou as trancas, espalhando os longos cabelos pelas costas e sobre os ombros. O toque sedoso intensificou o calor, provocando nela reaes variadas e fantasias loucas. Se a segurelha no funcionasse, Sybil no tinha idia do que faria. De uma forma ou de outra, precisava atender ao clamor de seu corpo. Era isso, ou enlouquecer.

Captulo X

Vincent estava encrencado. E cada vez mais encrencado. Sybil no fazia o que deveria fazer, e isso o levava a fazer coisas que no deveria fazer, e a dizer coisas que ainda no estavam claras em sua cabea. E pior! Ela se mostrava dcil, cordata, aceitando e acatando tudo o que ele dizia. Mesmo quando ele era arrogante e agressivo, ela continuava agindo com graa e dignidade. Se Sybil no mostrasse logo sua verdadeira e horrenda natureza, seria muito difcil ficar longe dela. Ela merecia ser torturada. E atormentada. Ele a deixaria to frustrada e insatisfeita quanto ele se sentira ao acordar sob uma chuva forte, deitado ao lado de Waif, tomado por um intenso desejo... por ela! Maldio! Aquela pestinha devia ter dado a ele uma de suas poes, alguma combinao cujo propsito era levar um homem beira do xtase e deix-lo ali suspenso, esperando por alguma coisa que ele no ousava ter. Estava irritado, impaciente, tenso, e queria brigar. Precisava brigar! E ela agia como uma criatura doce e obediente... Criatura dos infernos! Trmulo, Vincent trocou o tecido quente e seco do vestido pelo kilt molhado, que amarrou com um n bem firme. No confiava mais na prpria capacidade de conteno, em seu autocontrole. A substncia oleosa com que removera dos dedos o p amarelo havia funcionado, mas havia alguma coisa nela... O amarelo apenas manchara, mas o leo deixara sua pele sensvel, quente. Ele cheirou os dedos novamente. No havia nenhuma fragrncia marcante, mas a sensao de aquecimento comeava por ali, se espalhava to rapidamente que j podia sentir as primeiras gotas de suor se formando em sua testa. Havia no ar um cheiro delicioso de guisado. Ela adicionara algum tempero ao
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prato, algo que intensificava o aroma tentador. Delicioso. No podia mais esperar. No ousava. Tinha de ocupar as mos, e depressa. Comer era um meio de obter saciedade. E o nico disponvel naquele momento. Ele despejou toda a poro dentro do recipiente feito com casca de po e comeou a comer, e teria comido tudo sem parar para mastigar, no fosse o suspiro que ouviu atrs dele. Est gostando? ela perguntou com voz rouca. Vincent assentiu e encheu a boca com mais pedaos de carne ensopada. Mastigou, engoliu e parou. Havia perdido o juzo? Estava comendo uma refeio que ela havia temperado? O bvio parecia cintilar diante de seus olhos. Estava se tornando rapidamente um idiota, e estava perdendo o desafio. Myles o prevenira. E avisara que ele seria banido, se falhasse. Banido do cl. Precisava fazer essa mulher se apaixonar por ele e depois abandon-la. No devia tocla. No devia possu-la. No podia violar Sybil. No devia... Vestiu o kilt novamente? Sim ele respondeu com tom seco. Com os cabelos soltos refletindo a luz do fogo, ela era ainda mais tentadora. Seus joelhos tremiam. Porqu? Instinto e autopreservao ele respondeu sem pensar. Sybil riu. O corao dele disparou, e Vincent desviou o olhar. Depressa. Para a janela, que era mais segura. Instinto e autopreservao? ela repetiu, sorrindo. Sim. A maldita janela parecia ter se aproximado. E se afastado em seguida. E se aproximado outra vez. Como era possvel? Por que precisa se proteger? O qu? ele indagou com tom confuso. Disse que vestiu o kilt por instinto e autopreservao. Por qu? Ah, para... lutar. Lutar? Agora? Sim, agora. Contra... o qu? Vincent balanou a cabea. Voc disse em voz baixa. Eu? Mais uma vez, Sybil riu. Vincent inspirou profundamente, tentando conter o mpeto e o calor que parecia incendiar seu corpo, tornando at o kilt molhado provocante e sensual. Ela havia adicionado alguma coisa ao guisado, com certeza. E ele a ajudara devorando a comida!
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De que outra maneira poderia estar ouvindo o som do vestido de Sybil roando sua pele a cada movimento que ela fazia, acariciando seu ventre, suas coxas, seus seios, e contando qual era a sensao de toc-los? Vincent gemeu ao v-la se materializar no espao diante dele. No eram produto de sua imaginao os mamilos trgidos sob o vestido. Tinha a impresso de que aqueles seios eram do tamanho ideal para preencher todo o espao de suas mos. mesmo? ela perguntou. Sim... A palavra soou rouca, mas era o melhor que Vincent podia fazer. Ela o chamara de prncipe sapo, e naquele momento o som que emitia confirmava o apelido. Mas... por qu? Voc uma mulher. Sim, verdade. E da? Ele balanou a cabea. No com elegncia ou graa, mas com movimentos grosseiros e repetitivos que fizeram o pescoo reclamar. Era estpido, a imagem devia ser ridcula, mas funcionou. Por ora, pelo menos. Ele respirou fundo, umedeceu os lbios, fechou os olhos por um instante e voltou a abri-los. E da... o qu? perguntou. E da que sou uma mulher? Ah, sim... voc . Eu sei disso. E tambm atraente. Atra... ente? Atraente. Doce. Apetitosa. Quem sussurrava aquelas palavras? Ou era novamente o farfalhar do vestido sobre o corpo de Sybil? Sim, atraente. E doce. E apetitosa. Apetitosa? ela repetiu, com uma voz aguda que soou como o badalar de um sino aos ouvidos de Vincent. Atrs dela, a janela parecia inchar, aproximar-se dele. Ele respirou fundo e olhou diretamente para l, tentando apagar a estranha sensao. O que voc me deu? ele perguntou, aturdido. Ou pensou ter perguntado. Nada... de mais. Nada de mais... o qu? Vincent deu as costas para a janela. Aquela esquadria modulante o estava enervando, e ele estava cansado de tentar entender o que estava acontecendo. A parede do outro lado era melhor. O nico problema era que ali estava a cama de Sybil. E a coberta branca e macia, e o colcho que devia ranger se dois corpos se movessem juntos em cima dele. Ele gemeu e mudou de posio outra vez, olhando agora para a porta. Havia atrs dela um ferrolho pesado. Estavam trancados ali. Livres de interrupes. Sozinhos. Juntos. Foi s um pouco de leo de segurelha. No incio. Voc o usou para limpar o p dos dedos.
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No podia encar-la, ou seria tragado pela perdio. leo de segurelha ele repetiu. Por qu? uma poo estimulante. Estimulante Vincent repetiu. Estava tremendo, e no era por causa da poo. Era porque a rea diante da porta no estava mais escura, como antes. Havia ali um arco de luz azul e verde, uma combinao to vivida que interferia em sua respirao. E quando ele piscou, um raio vermelho cortou o arco, tornando-o ainda mais lindo. No podia ficar ali parado, tremendo, quase sem respirar. E ento, com uni estalo parecido com o de um raio atingindo o cho bem perto, a luz se foi, deixando apenas a escurido e a porta aferrolhada. O vestido sussurrava novamente. Sentia-se furioso por ser alvo de deboche. Mas... estava furioso com um vestido? A poo havia estimulado sua viso, audio, e tambm a imaginao. Lamentvel era que no tivesse parado por a. Vincent flexionou os joelhos e encurvou um pouco o corpo, tentando tornar menos evidente o sinal fsico de seu desejo. Ele tambm notou, desanimado, como as frestas da porta se tornavam mais largas, mostrando para onde a luz havia ido. Com as mos apoiadas sobre as coxas, Vincent tentou se equilibrar e mandar de volta aquela onda de luxria para seu local de origem. Antes que Sybil a visse, atribusse algum significado a ela, ou fugisse de medo. Jamais tivera esse tipo de problema antes. Foi nesse momento que a porta comeou a se mover. Arfante, Vincent viu o cho se mover para o lado, o suficiente para ter de dar alguns passos para manter o equilbrio, e Sybil tambm se moveu, parando bem ao lado dele. Era difcil respirar. Ou entender o que ele mesmo dizia. Seu... quarto... falou, inspirando o ar a cada palavra. O que tem o quarto? Ele balanou a cabea. Mesmo que quisesse, no poderia descrever o que via. Iria parecer maluco. O que misturou ao jantar? Cogumelos. Secos. Porqu? No gostou? O que... faz... esse cogumelo...? Ah, tempera a comida. S isso? Ele conhecido tambm por provocar vises. Vises? Sim, em graus variados. J ouvi relatos de luzes, movimentos, vozes... Essas coisas. Nunca experimentei us-los, por isso no posso afirmar com certeza. Ela se confessava com aquele tom de voz doce, movendo os lbios como se fosse dar um beijo... Vincent tremeu, sentindo que no poderia conter o desejo de provar o sabor daqueles lbios. Ele os viu se mover novamente para pronunciar palavras bem
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distintas: Beije-me... Prove meu sabor... Por qu? Por que fez isso? A voz soava estrangulada, e a garganta doa com o esforo de falar. Eu... precisei. Por qu? E por que tudo que ela dizia parecia confundir ainda mais as coisas? Por que ela no respondia simplesmente s perguntas, revelando o que ele queria saber? As mos de Vincent estavam midas sobre o kilt. E comigo...? Ela encolheu os ombros, e o tecido do vestido sussurrou delcias indecentes que a definiam com perfeio. Seus seios eram perfeitos. Firmes, tentadores, provocantes. Vincent quase no ouviu a resposta. Era minha melhor opo, claro. Ele levantou os olhos de seu decote e torceu o nariz ao mesmo tempo. O contato visual se transferiu dos seios para a boca. O hlito era fresco, convidativo, sensual. Ele abriu a boca para dizer que era melhor ela fugir, ir se proteger do outro lado do quarto, mas disse algo. completamente diferente. Melhor que o qu? perguntou. Sabia que mais tarde se condenaria por prolongar o tormento alm do necessrio. No estava no comando. Sentia-se mais aturdido do que quando bebia at quase perder a conscincia. Do que a alternativa, claro. Ela riu novamente, e as mos dele escorregaram. Vincent tinha de se levantar, ou cairia para a frente. Ele se levantou. E soube que ela olhou. E avaliou. E assumiu um ar satisfeito. Infelizmente, isso no a tornava menos apetitosa. Pelo contrrio, Sybil era agora mais intrigante e sedutora. J ouvi falar... nisso ela sussurrou. Ou talvez no tivesse sussurrado. Mas a boca se movia. Vincent notou que o arco de luz retornava. No tinha a mesma intensidade de antes, mas como ela havia mudado de posio, agora era envolta pelo brilho verde e azul cortado por um fragmento vermelho, e havia tambm amarelo, dessa vez. Um amarelo intenso, to quente quanto o vermelho que iluminava seu rosto. O qu... mulher? Sybil ela disse, passando a lngua pelo lbio. Vincent quase cedeu e mostrou a ela para que mais podia servir uma lngua. E um lbio, tambm. No era fcil controlar-se. Ele se inclinou para a frente e segurou as coxas, apertando-as at sentir a dor, ofegando, mantendo o olhar fixo no arco de luz que a emoldurava. Meu nome Sybil. No "mulher". Ele assentiu. No se sentia mais confiante para falar. Ainda no. Talvez quando superasse o efeito da poo, mas no agora. Diga ela exigiu, aproximando-se at quase roar o corpo no dele.
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Vincent tremia, e o movimento do cho colaborava com as ondas sucessivas que sacudiam seu corpo. Sybil... Ah, doce cavaleiro... Eu preferia que fosse diferente, mas no tive escolha. Saiba disso. Ele sacudiu a cabea. No em resposta ao que ela dizia, mas para clarear a vista e se afastar daqueles lbios tentadores, convidativos. Est... doendo? Sim... e no ele respondeu. ruim? Ah, sim... . Ruim o bastante para fazer alguma coisa a respeito disso? Vincent a encarou. O mundo girou, e os olhos azuis e cintilantes o atraram como poos claros profundos. Era impossvel escapar... Alguma coisa...? No sei o que acontece. Vai ter que me mostrar. O que... acontece? Vincent ergueu o corpo. Sybil deu um passo para o lado, chegando mais perto. As mos dele encontraram ndegas firmes, redondas. Era impossvel controlar a urgncia selvagem, primitiva. Sentia suas feies contorcidas pelo esforo. Mulher, mulher... Voc no tem muito tempo. Se no sair de perto de mim agora mesmo... Ele parou para deixar as palavras pairando no ar como uma ameaa, tentando no sentir a luz que penetrava em sua pele e tornava sensvel e quente tudo que tocava. Sim? ela perguntou, impaciente. Vincent comeou a mover as mos sobre as ndegas firmes, puxando-a contra a dolorosa e impressionante ereo. Foi a vez de Sybil tremer. Se no sair de perto de mim agora, vai acontecer algo que... que vai impedi-la de andar por um bom tempo. isso que vai acontecer. A voz dele era gutural, primitiva, furiosa. Cruelmente furiosa. Agora? ela sussurrou, entreabrindo os lbios como se o provocasse de forma intencional. Vincent no respondeu. No tinha mais capacidade para tanto.

Captulo XI

Sybil no conseguia respirar. Aquele homem roubava seu ar e o substitua pelo dele, e durante todo tempo ele arfava, gemia, lambia, e sugava seus lbios, entreabrindo-os com a lngua e criando dentro dela uma fonte de luxria e desejo, uma
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fonte que j comeava a transbordar. As mos a seguravam, e o membro ereto estava pressionado contra seu vente. Vincent se movia, esfregando nela seu corpo msculo e forte, provocando ondas de calor, consumindo-a naquele incndio devastador. Ela tentou recuar para respirar, mas a mo em sua nuca a impediu de afastar os lbios dos dele. Nada punha fim quele tormento quente e mido de lbios e lngua. Nada o detinha, nada o continha, nada interrompia os movimentos rtmicos do corpo se esfregando no dela. De repente, Sybil tomou conscincia de uma sensao neva, desconhecida. Uma sensao que ganhava fora rapidamente, uma espcie de turbilho cujo centro se localizava no ponto que ele a pressionava com sua ereo. O centro do turbilho explodiu, enviando em todas as direes ondas de calor e tremores que despertavam nela uma necessidade... no, uma urgncia... Sybil no sabia que nome dar quilo que estava sentindo. Vincent a ergueu do cho e a deslizou por seu corpo, repetindo aquele movimento de sobe e desce vrias vezes, transformando em um feixe de terminaes nervosas aquela rea to ntima entre suas pernas. Ela inclinou a cabea para trs e gemeu, e no mesmo instante os lbios dele se apoderaram de seu pescoo, lambendo todo o espao entre uma orelha e o queixo, sugando a pele sensvel e provocando arrepios cada vez mais fortes. Ah, moa... voc muito ardente! No tenha pressa. Temos a noite toda. A noite inteira... A voz morreu num sussurro rouco que fez vibrar todo o corpo de Sybil, porque agora ele lambia a base de seu pescoo e subia lentamente at o queixo, deixando uma trilha de fogo e umidade. No ouviu meus avisos, amor? ele indagou, sem interromper os beijos molhados e seus resultados devastadores. Sou um mestre... em muitas coisas. Mas, especialmente... Ele a jogou sobre um ombro e levou para a cama. Sybil fechou os olhos. Quando tornou a abri-los, estava deitada de costas sob o corpo musculoso de Vincent, olhando para aqueles olhos profundos e penetrantes. Especialmente na arte do prazer ele concluiu. E a beijou outra vez. Dessa vez Sybil correspondeu sem reservas. Ele j soltava as fitas de seu vestido, mergulhando entre as mangas longas para abra-la e roar o peito msculo na pele nua e macia. Sybil abriu os olhos. Ele segurou um seio. Ah, to linda... to... to... Vincent moveu a mo, massageando o seio e estimulando o mamilo, transformando-a numa criatura cheia de anseios e desejos que nem reconhecia. Ele ergueu o corpo para terminar de despi-la, e quando exps seu corpo da cintura para cima, Vincent no conteve uma exclamao de espanto. Ah, pelos cus! A camisa ... cor-de-rosa! Tudo nele comeou a se mover, tremendo e vibrando sob a luz do fogo. Ele a ergueu com um brao e se apoderou de um de seus seios, sugando-o completamente. Sybil comeou a se debater, tentando empurr-lo e interromper a tortura, mas foi em vo. Ele passou a sugar o outro seio, enquanto, com a mo, manipulava o outro mamilo at transform-lo em uma pequena ereo pulsante.
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Aquele homem a estava transportando para um reino do qual ela j ouvira falar, mas nunca julgara ser real. De repente, o quarto parecia pequeno demais para confinar tamanho xtase. Quanto mais Vincent lhe dava, mais ela queria. Ele a virou sobre a coberta branca, colocando-a deitada de costas e com os joelhos levantados e dobrados, os ps tocando a cama. Primeiro ele olhou. Apenas olhou. Depois, respirando com grande dificuldade, comeou a deslizar as mos por seu corpo, por todo o corpo, descobrindo cada curva e acariciando a parte interna das coxas, a regio atrs dos joelhos, os tornozelos... e depois perfazendo o mesmo trajeto de volta. Sybil refletiu que deveria estar se sentindo envergonhada, constrangida, incomodada com aquele olhar to ntimo. Mas o que acontecia era exatamente o contrrio. Ela se contorcia de um lado para o outro, arqueando-se e erguendo os quadris para tocar aquela parte to viril que ele se negava a compartilhar. Era gratificante ver a reao de Vincent cada vez que se tocavam, a maneira como todo o seu corpo ficava tenso, como o abdmen se contraa com o esforo de tentar evitar o contato. Ah, menina impaciente... Em resposta, Sybil o enlaou pelo pescoo, tentando pux-lo sobre seu corpo. Em vez disso, ele a ergueu, posicionando-a exatamente sobre aquela regio que ela tanto queria sentir. Vincent? Ele a fitou, ofegante, e nesse momento ela soube que estava perdida. Sybil de Eschoncan nunca acreditara no amor, mas isso no impedia que ele existisse. Ela teve de desviar o olhar antes de Vincent ver neles o reflexo daquela surpreendente emoo. Nesse caso, ele a teria para sempre. Seria seu dono, para sempre. Ah, mulher... Adorvel, apetitosa... No quero que seja rpido... O que estamos vivendo valioso demais para terminar depressa. Sybil se movia, friccionando as partes ntimas nas de Vincent, sentindo-o reagir a cada toque. Vincent... Sua poo tem um efeito estranho, amor... Vincent, por favor... Vejo paredes que se movem, colches que tm vida prpria e cores vibrantes, e tudo isso me faz sentir... mais. Mais? Muito mais. Ele beijou-a no pescoo e foi traando uma trilha de beijos, at chegar a um dos seios e passar a lngua pelo mamilo. Sybil gemeu alto. Oh, Vincent... Humm?... Eu... quero... eu... preciso... Sim, meu bem, eu sei, mas... estou um pouco preocupado. O qu? Eu fiz muitas coisas ruins. Muitas. Vincent!
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E receio que esta seja uma das piores. to... ruim assim? Ah, no! bom... mas estou tentando... ter um pouco de honra. E fora. Honra? Agora? As coisas... no so como parecem ser. No? Ela o fitou e passou a lngua pelos lbios. Vincent engoliu em seco. Eu nunca fui to longe. No sei se eu... se ns... estou com medo. Medo de qu? Do prazer. Sybil no conseguia entend-lo. Tentava raciocinar, mas era intil. Era um ser efmero, lquido, como fogo derretido. Tudo nela ansiava por alguma coisa que ela no conhecia, no fazia a menor idia do que era. Diga-me o que fazer, ento... Sybil se contorcia e suspirava, e ele comeava a abrir as pernas, permitindo contatos mais freqentes e efetivos com sua regio ntima, a julgar pela fora pulsante que acariciava suas ndegas. Vincent tambm se movia. Apesar de falar'em honra e medo, a parte inferior de seu ventre se erguia, aproximando-os mais cada vez que ela baixava o quadril. Fale de uma vez, Vincent, o que eu fao?!... No podemos! Eu no posso! Vincent, por favor, diga o que devo fazer! Eu fao! Por favor! Voc no vai ser culpado de nada. Est ouvindo? Sybil quase soluava as palavras, segurando-o pelos ombros e usando as pernas como ncoras para escorregar o corpo pelo dele, roando o ventre na parte inferior do abdmen musculoso, provocando, convidando... E no era o bastante. De repente, mos fortes seguraram sua cintura, as coxas se afastaram, ele a posicionou e a penetrou com o membro ereto e pulsante. Sybil no contava com a dor e o sangue. Oh, no! Meu Deus! Solte-me! Est ouvindo, Vincent? Largue-me, deixe-me sair daqui! As lgrimas lavavam seu rosto, e isso a deixava ainda muito contrariada. Por favor... Tarde demais, moa. No pode mais... mudar... o que aconteceu... Ele tremia, como se o esforo de se manter imvel fosse demasiado. No se mova, mulher. Nenhum movimento. Nem um dedo. Entendeu? Ele tambm no se mexia. Quase no respirava. Sybil estava fascinada pela imagem do homem reclinado para trs sobre sua cama, segurando-a sob seu corpo. A posio causava uma dor ainda mais intensa, mas comeava a aquecer aquela regio onde havia o contato mais ntimo. Ele no tinha ideia da agonia que causava. No podia ter, ou no seria to cruel. No havia nada de agradvel no ato de amor. S o comeo era bom, mas no valia a pena, sendo o desfecho como era. Vincent...?
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Ele abriu os olhos, fitou os dela, e nesse instante todo o corpo de Sybil pulsou. Uma reao forte, involuntria. Ele interrompeu a exploso furiosa, batendo com a palma de uma das mos contra o colcho. Em seguida, levantou-se. Sybil estava impressionada com o que via. Vincent estava rgido, ereto. No era necessrio preveni-la de que no estava interessado em momentos de gentileza. Ele recuou um pouco, dando a ela um tempo para respirar. E depois a preencheu novamente. Por inteiro. Ponha as pernas em volta do meu corpo sussurrou. Ela obedeceu, pesar da dor. Cruze os tornozelos. Ele no tinha noo do que estava pedindo. No tinha idia da dor que provocava. E no esperou mais nada. Vincent comeou a se mover num ritmo constante, lento no incio, subindo e descendo. Preenchendo, recuando, repetidas vezes. Sua respirao era cada vez mais ruidosa. Os movimentos foram se tornando mais fortes, mais rpidos, mais selvagens. A respirao acompanhava esse ritmo, e Sybil tambm. Ela no estava mais no controle de seu corpo. Tudo o que percebia era um latejar que ia dominando rapidamente a audio, a viso, todos os sentidos. Uma sensao que surgira com o incio dos movimentos de Vincent e que ia se tornando mais forte na mesma medida em que ele se movia mais depressa. Quando j pensava que seu corao ia explodir, uma espcie de raio a atingiu em cheio, enviando feixes vibrantes em todas as direes, sacudindo seu corpo com espasmos incontrolveis. Ela gritou. E gritou novamente. Vrias vezes. Vincent ainda se movia, alimentando o xtase e prolongando os espasmos antes de finalmente cair sobre seu corpo com uma srie de contraes e gemidos sufocados. Ah... doce mulher! Amor... Sybil o abraou e sentiu o corpo dele tremer, com pequenas convulses. E foi nesse instante que ela soube de verdade o que era o amor.

Captulo XII

Vincent ouvira dizer que a Irlanda era um bom lugar para um homem recomear a vida, ganhar um novo tart e relaes de lealdade, tudo isso sem perguntas. No que quisesse tudo isso, mas sabia que no sobreviveria se Myles o encontrasse depois do que fizera. No deveria t-la tocado. Seu papel era conquistar o corao de Sybil Eschon, mais nada. Esse era o acordo. E fora prevenido. Vincent afagou a crina de Gleason e suspirou. O cavalo respondeu com um som muito parecido com o de seu dono. No era sua culpa. Fora enfeitiado! Drogado! Perdera o controle sobre seus atos.
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Perdera totalmente o controle. Jamais vivera uma experincia como a que tivera com a pequena feiticeira, e isso o apavorava tanto quanto fascinava. E o pior era que ainda a desejava. Desejava Sybil como jamais havia desejado outra mulher em sua vida. Sua nica esperana era chegar em Aberdeen o quanto antes, comer uma refeio quente e embarcar no primeiro navio que encontrasse para Ilha Esmeralda. Vincent se ajeitou sobre a sela, consciente da pulsante reao de seu corpo. De novo. Nunca uma mulher o deixara naquele estado, necessitando de repetio. No depois de trs vezes seguidas! E recentes. E nada disso era efeito do p de cogumelo. Ele sabia disso. Estava inventando desculpas para o que havia sido a mais satisfatria e gratificante experincia de sua vida. E a repetira trs vezes, no s pela extrema satisfao, mas por ter conhecimento de que aquilo iria lhe custar caro. Possuir a mulher o privara do ouro que seria sua recompensa por aquele trabalho e o transformara em um banido do cl Donal. Era um preo alto a pagar, e obteria por ele todo o prazer que pudesse sentir. E havia tido um enorme prazer. Mais do que sonhara ser possvel. A manh se espalhava pela paisagem, e ele seguia viagem pesando em tudo o que vivera com aquela mulher, esquecendo o motivo por trs da viagem a Aberdeen. Sybil era talentosa como nenhuma mulher deveria ser. Seus beijos continham a chave da paixo, e seu corpo proporcionava prazer com cada movimento, cada carcia, cada contrao. Ele se ajeitou sobre a sela mais uma vez, estranhando aquele sentimento de vazio onde deveria haver saciedade, substncia. O sol comeava a surgir atrs dele. A linha do precipcio adiante se desenhava em preto. Por alguma razo, a imagem o fez pensar nos cabelos de Sybil... compridos, perfumados, sedosos. Como seda lavada pela chuva. Um desjejum farto poderia ajud-lo a esquecer um pouco a sensao de no ser mais dono do prprio corpo. E tambm o ajudaria a desviar os pensamentos de Sybil Eschon. Gleason parou quando o cavaleiro puxou as rdeas. Admirado, Vincent olhou para a plancie pintada de dourado pelo sol. O que era ainda mais estranho. No tinha tempo para ocupar os sentidos com belas paisagens matinais. Precisava chegar em Aberdeen. E tinha de embarcar em um navio. Tinha de ir construir uma vida nova na Irlanda e esquecer tudo o que vivera at ento. Sybil manteve os olhos fechados por muito tempo. No queria abri-los. No queria que a experincia acabasse. J havia passado muito da hora em que acordava todos os dias, porm. Se no estivesse sob priso domiciliar, seus servios teriam sido solicitados muito antes do amanhecer. Ela moveu os braos e as pernas sob as cobertas, identificando cada ponto de dor. Seu corpo todo estava dolorido. Fora iniciada na arte do amor por um verdadeiro mestre. Nunca havia suspeitado desse talento em Vincent. Mas deveria ter antecipado depois de ouvi-lo tocar a flauta. Ouvira dizer que msicos e artistas eram pessoas sensuais e amantes generosos. Vincent Danzel era tudo isso... e muito mais.
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Lady Sybil? O sussurro na porta a fez erguer a cabea e deix-la cair novamente sobre o travesseiro. No tinha foras para se mexer. Isso no era bom. Lady Sybil? As batidas e a voz se repetiram. Sim? Sua voz soou rouca. Os gritos e gemidos de prazer haviam prejudicado sua garganta. Precisava de uma poo revigorante. E a prepararia assim que conseguisse sair da cama. Sua presena solicitada no salo. Ela reprimiu uma gargalhada. Tinha o corpo todo dodo, as pernas amortecidas, e queriam que ela se apresentasse no salo? Eu estou... doente. Doente? Sim. E feliz, alegre, extasiada! Devia estar com a pele cintilante. Ningum a informara sobre esses detalhes quanto ao ato de amor. Sua meio-irm Kendran nunca lhe contara nada, e ela at que compreendia, Kendran estava apaixonadssima pelo marido, lorde Donal, e feliz com sua vida de casada. A ltima pessoa a quem falaria de seu amor seria para Sybil, que sempre a atormentara e provocara por isso. Devo acompanh-la ao salo, milady. Eu estou doente! Sybil repetiu, elevando a voz. Kendran nunca lhe agradecera, mas fora a influncia de Sybil que mantivera a sanidade em Eschon, quase um ano antes. E Kendran retribura fazendo um pedido de Natal para que ela conhecesse um homem inadequado... e essa era a razo por trs de tudo. Sybil moveu os braos, saboreando cada estiramento de msculo em seu corpo conforme se espreguiava. E por qu? Porque aquele homem maravilhoso a fizera mulher... sua mulher. Durante a noite inteira. Deveria estar culpando Kendran por isso, mas no estava. Ainda de olhos fechados, ela empurrou as cobertas e se ajoelhou na cama, rindo ao sentir as pernas trmulas. A posio era perfeita para agradecer a Kendran por aquele pedido de Natal. Um amor inadequado... Havia sido esse pedido que atrara o ano repugnante para a sua vida e que, por conseguinte, a inspirara com a idia de seduzir Vincent e lhe dera coragem para levar o plano adiante. Vou buscar ajuda o servo na porta anunciou, num tom de voz que denotava alvio por no ter de levar a cabo a misso que lhe fora designada e ter um pretexto para ir chamar outra pessoa. Mas as palavras eram to ridculas quanto a reao dele. Sybil era a nica no castelo que tinha conhecimentos de cura. No havia outra ajuda disponvel. E nem ela precisava que a curassem. Precisava de solido e de tempo, isso sim. Solido para desfrutar cada lembrana da noite anterior, e tempo para guardar essas lembranas. Apoiando-se na cama, ela se levantou e parou, oscilando sobre as pernas trmulas, que mal sustentavam o seu peso. Havia pequenos hematomas sobre sua pele, manchas escuras do tamanho de um polegar. Sabia o que as havia criado.
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O cheiro do amor estava gravado em sua pele suada. Havia entre suas pernas uma umidade pegajosa, e tambm ali estava a rea mais dolorida. Sybil desceu da cama e comeou a caminhar para seu privativo, estendendo os braos para equilibrar-se e dando passos pequeninos at a rea protegida por uma cortina. Ali, cercada por privacidade, ela se olhou no espelho. Os cabelos estavam desalinhados, os olhos pareciam maiores, a pele mais branca em contraste com o rubor das faces. Selvagem. Essa era a descrio de sua aparncia. Sybil sorriu e mergulhou as mos na bacia de gua para lavar o rosto. Executara seu plano. Validara a razo pela qual sir Ian, o ano, deveria retirar sua proposta de casamento. Ningum duvidaria dela agora. Definitivamente, tinha a aparncia de quem estivera com um homem. E mais de uma vez. Sybil ainda ria de tudo isso enquanto trocava a roupa de cama, retirando os lenis amarfanhados e sujos de sangue e forrando o colcho com lenis limpos antes de voltar a se deitar e adormecer outra vez. Maldio! Ele fora mais do que enfeitiado. Fora amaldioado! Vincent estava agora cercado de lembranas de Sybil. At o riacho sobre o qual se debruara para beber parecia sussurrar e gemer, como ela fizera a noite toda. A cavalgada at Aberdeen nunca lhe parecera to longa! Teria sido mais rpida se ele no parasse constantemente para apreciar uma nuvem e compar-la aos cabelos de Sybil. Ou se no tivesse se detido para fechar os olhos e saborear as lembranas do que vivera nos braos dela durante a noite toda. No entendia o que aquela mulher fizera com ele, mas estava arruinado. E ainda sofria a implacvel cobrana da conscincia pelo modo como a deixara, esgueirando-se para fora do castelo como um ladro barato. A viagem era tortura e castigo, pontuada por lembranas excitantes que faziam seu membro pulsar constantemente sobre a sela do cavalo. Por mais que se movesse e ajeitasse, nada diminua o desconforto. Na verdade, ele piorava com o passar do dia. E como se no bastasse, ainda havia aquela sensao de peso em seu corao. No compreendia o que estava errado com ele, mas compreendia o que no estava. Certamente, no estava arrependido. No desperdiava tempo e energia com esse sentimento intil. Vincent Danzel nunca olhava para trs. Aprendera a lio anos antes, ainda muito jovem, quando um incndio consumira o Castelo Danzel, deixando-o sem casa, sem amigos, sozinho. Naquele dia ele se tornara um homem, e fora como homem que se unira ao cl Donal, conquistando sua posio em muitas batalhas ao lado do lorde. Ningum jamais o questionara, e ele no teria dado respostas, mesmo que houvesse perguntas. Nunca olhava para trs. Sempre olhava para a frente. Aceitava o que o mundo oferecia e seguia adiante. Essa era uma lio que aprendera custa de muito sofrimento e que seguia incondicionalmente. Estava sempre atento a mulheres que ainda conheceria e desfrutaria, aos vinhos e cervejas que ainda no bebera, s canes que ainda comporia e tocaria. Perto do anoitecer, Vincent pegou a flauta. Precisava fazer alguma coisa para banir a loucura em que se tornara a experincia com Sybil. Mas as notas do instrumento provocaram uma emoo ainda mais forte. Moradores do vilarejo paravam para ouvir a
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melodia, medida que ele passava pelas ruas daquela vizinhana de artesos pobres. Aquele era um lugar que os pecadores conheciam e procuravam. Toda favela era assim. Vincent encontrou uma edificao maior do que as outras, uma construo de madeira e piche. Era mais barulhenta, tambm, resultado da grande concentrao de pessoas em seu interior. Sabia do que precisava para banir completamente lady Sybil de seus pensamentos: uma grande caneca de cerveja, uma boa refeio e uma mulher ardorosa para aliviar seus anseios. Vincent desmontou, amarrou Gleason a uma estaca no calamento e se dirigiu lateral da taverna para aliviar necessidades fisiolgicas. Foi quando ele tomou conscincia da extenso do encantamento de que era vtima. Ao abrir o kilt, descobriu que a vingana da feiticeira no se restringia a dores e lembranas pulsantes e persistentes. Era muito pior. Ela roubara sua masculinidade! Durante alguns momentos angustiantes, ele apalpou a rea entre as pernas, procurando por aquilo que sempre estivera ali, mas s encontrou um apndice murcho, pequenino e sem peso. O suor frio recobria sua testa, e ele tocou a parte mais baixa de sua intimidade, entre as pernas. Nada. No havia ali nada que pudesse despertar o interesse ou seduzir uma mulher. Vincent fechou o kilt e olhou horrorizado para a parede de madeira. Nenhum homem merecia aquele castigo! Havia um balde ao lado da taverna, e ele enfiou a cabea na gua fria, tentando recuperar a sanidade. Havia sido enfeitiado, era a nica explicao! Via coisas que no eram reais. Nenhuma mulher tinha o poder de tirar o membro de um homem por vingana. No sem uma lmina, pelo menos. Ele ficou em p ao lado do balde, tremendo. Depois ajeitou os cabelos ensopados, empurrando-os para trs, e ergueu os ombros. Em seguida ajeitou o colete, certificandose de que estava fechado, e averiguou tambm o cinturo, as armas e os alforjes. Verificou tudo, menos o que mais temia. Vincent se abaixou, levantou, abaixou novamente, ergueu o corpo outra vez. Nada balanava entre suas pernas. Nada batia em suas coxas. Sabia que precisava da confirmao visual, mas adiava o momento de horror. No entanto, era necessrio. Tinha de enfrentar a realidade. Ele abriu o kilt novamente e olhou... e no viu nada alm de pelos. Ei, bom homem! Tem uma moeda? O bbado se chocou contra Vincent. Voc j bebeu demais ele disse. O homem sorriu. Ah, mas eu acabei de comear! Se no tem dinheiro para beber, no beba. O homem se sentou no cho. Em seu estado de embriaguez, ele no se preocupou com o kilt aberto, exibindo orgulhoso sua virilidade. Vincent tinha vontade de gritar contra aquela injustia. Venha, amigo. Voc merece uma bebida, afinal ele disse, Eu pago. O homem se levantou com esforo, usando a parede como apoio. Era s um rapaz, mas possua o que Vincent havia perdido. Por outro lado, havia perdido boa parte dos dentes da frente. Alm de no ser muito forte para beber, devia ser tambm um pssimo lutador.
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Vincent o encarou. No disse que no tinha dinheiro para beber? Eu vou ter, se voc me emprestar. No tenho tempo para beber. Preciso pensar. Vincent virou-se para ir buscar o cavalo. Pensar em qu? o rapaz perguntou. Vincent virou-se novamente, encarou o rapaz e abriu o kilt. O que est vendo? O jovem recuou como se tivesse levado uma bofetada. No gosto de marmanjos resmungou. Vincent o agarrou pelos ombros. No isso que estou perguntando, idiota! Quero que me diga o que v. E pergunto para minha paz de esprito, apenas. Ele empurrou o jovem e deu mais alguns passos antes de ouvir a voz dele. Quer saber o que eu vi? isso? Quer ser bajulado? Vincent parou com as rdeas de Gleason nas mos. O qu? Estava se exibindo! Queria provar que sou s um menino, enquanto voc um homem crescido. E avantajado! isso, no ? Exibindo...? Sim, exibindo! Todos dizem que tamanho no importa, mas voc deve ter outra opinio. Pode me dar uma moeda agora? Foi isso o que viu? Aquele rapaz estava embriagado demais para mentir. Por outro lado, queria uma moeda, e talvez estivesse apenas tentando conquistar sua simpatia... e o dinheiro. Vincent levou a mo ao local que se tornara o centro de sua preocupao. Ainda no havia ali nada de importncia. Est mentindo ele disse. Quer que eu v buscar uma mulher para confirmar? Elas conhecem mais sobre o assunto. Vou chamar algum. Isso ser suficiente para me pagar um drinque? S um! Sim, o suficiente. Vincent levou a mo bolsa, tirou dela um punhado de moedas, escolheu uma e a exibiu. Traga uma mulher, e ter esta moeda. Se eu trouxer duas, vai me dar duas moedas? No. No queria duas mulheres vendo sua desgraa. O menino estava bbado. Certamente se enganara. Uma moeda. E traga uma mulher que no esteja bbada. Alguma preferncia? Seios. Se ela tiver seios, eu me darei por satisfeito. Rindo, o garoto se dirigiu entrada da taverna.
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Vincent respirou fundo, reunindo coragem para tocar novamente sua intimidade sob o kilt. O rapaz estava bbado. No havia nada ali. At o apndice minsculo de antes havia desaparecido. O garoto voltou acompanhado por uma criatura medonha. Gorda, suja, com dentes podres e hlito de cerveja. Ela reclamava por ter sido tirada do bar. Est mentindo, Randolph! Um homem grande e excitado esperando por mim? Que dia seria esse... Os deuses no so misericordiosos comigo desde... Ela parou de falar ao ver Vincent. Sua boca se abriu, espalhando mais uma nuvem de mau hlito. Depois ela riu. Viu? Randolph apontou, satisfeito. Oh, cus... ela sussurrou. Posso ter a moeda agora? o rapaz perguntou. Isso no uma mulher Vincent respondeu. Essa Lois. E ela tem seios. isso que quer? Seios? Por que no disse logo? Tenho aqui exatamente o que deseja, meu bom homem. Ela abriu a blusa e exibiu os seios flcidos, cados, de mamilos escuros e enrugados. Alm disso, ainda tenho um lugar bem quente e mido que... No quero nada de voc, Lois Vincent a interrompeu, temendo que ela mostrasse tambm o que descrevia com tantos detalhes. S quero que me diga a verdade. Ela se aproximou com a blusa aberta, e Vincent quase vomitou ao sentir seu cheiro. a verdade que quer? Vou lhe dar a verdade. Tenho servido homens todas as noites h trs dcadas, e nunca vi nenhum como voc. Olhe s para isso! Forte, viril... Hoje os deuses lembraram que eu existo! Espero sobreviver... Quer olhar? ele indagou, abrindo o kilt e esperando pelos gritos de surpresa e repugnncia. Mas o que ouviu foi uma exclamao fascinada. Ora, ora, isso mais do que eu esperava! Voc foi mais do que abenoado, rapaz. Tenho pena das pobres moas que recebem essa sua... bno! E tambm as invejo, confesso. Mas, agora, voc meu. Todo meu. D seu presente a Lois, querido. Ela sabe o que tem de fazer para deix-lo em p, pronto. E ela sabe o que fazer com ele depois disso, tambm. Vincent olhou para baixo, no viu nada e soltou o kilt. A mulher era boa. Muito boa. Uma profissional e tanto. Ela quase o convencera de que nada mudara. Muito obrigado ele murmurou. Aqui... Vincent jogou a moeda. Ela a pegou no ar e o encarou. No quer se deitar e viver algumas horas de prazer? Precisava ouvir sua opinio. S isso. por isso que estou pagando. E se eu pagar? ela props, exibindo a moeda que acabara de receber. No tenho tempo. Desculpe-me.
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Pagara pela verdade, mas no a recebera. Sabia disso. Vira e sentira a verdade. E sabia exatamente o que iria fazer. Voltaria ao castelo da feiticeira e a obrigaria a devolver-lhe sua masculinidade.

Captulo XIII

Sybil? Por favor, abra a porta. Por favor! Era lady Eschon, fazendo seu ltimo apelo. Sybil desviou os olhos do caldeiro onde preparava seu unguento. As ervas secas que havia macerado entre as mos haviam sido hidratadas com algumas gotas de gua e adicionadas mistura. A pasta era boa para prevenir infeco, amaciar a pele e amenizar marcas como as que Vincent deixara em seu corpo. J sabia que os hematomas eram intensos demais para desaparecer com uma aplicao, mas era o melhor que podia fazer. Sybil? Por favor! Estou implorando. Abra a porta antes que algum me veja! Sybil se levantou e bebeu um ltimo gole de ch, fazendo uma careta para a temperatura morna e a textura pegajosa das folhas no fundo da caneca. Era a terceira que bebia. Sua voz retornara, mas as dores no corpo persistiam. Realmente, tinha dificuldade para andar. Mancando, ela foi abrir a porta. Lady Eschon vestia um traje elegante, mas retorcia as mos e tinha uma ruga funda na testa, sinais evidentes de sua preocupao. Ah, graas a Deus! Depressa! Tranque a porta! A mulher entrou apressada e parou no meio do quarto, trmula. Sybil aferrolhou novamente a porta. No devia estar nesta parte do castelo, milady. Especialmente comigo. Sabe disso? No tive escolha. Sempre h escolha. Sybil mancou de volta lareira e removeu o caldeiro do fogo para deixar esfriar a mistura. Est doente? Foi o que eu disse nas respostas que enviei aos seus chamados disse Sybil. No ... a praga, ? Por Deus! Isso seria demais! Sybil sorriu, contendo-se para no explodir numa gargalhada. Comparar o que vivera com Vincent Danzel com a praga? Se a praga fosse assim, ento ela queria ficar infectada para sempre! E bom constatar que a situao no to grave lady Eschon comentou ao ver seu sorriso. Por que precisa tanto de mim, milady? O jantar no foi temperado como de costume? Mandei instrues esta manh. A mesa no foi arrumada de maneira
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apropriada? Talvez possa se desculpar por mim... pior que isso! No consegui faz-lo ouvir a voz da razo. O homenzinho irascvel! Ele me ameaa com uma guerra. Eu! Uma viva! E os homens de que disponho para nossa defesa so inteis. Estou apavorada, Todos sofrem com essa ameaa. De quem est falando? Daquele homenzinho pavoroso! Sir... Ian? Sim, ele mesmo. O que fizemos para justificar uma declarao de guerra? Lady Eschon baixou o olhar e deixou cair os ombros. Era a mesma postura que Sybil vira ao longo de muitos anos, quando a mulher sofria os abusos verbais e fsicos de um marido violento. Seu pai. Ele est irredutvel. Eu tentei, mas... ele quer se casar com voc. Amanh. Ou pagaremos por isso. Ele ainda me quer como esposa?! Am... Amanh? Lady Eschon assentiu, ainda com os olhos cravados no cho, e Sybil percebeu o bvio. No era o medo que a perturbava. Era a vergonha. Mas... eu j disse, no sou mais uma donzela! Ele no se importa. Mas... eu nada tenho de valor. Lady Eschon a fitou, No tem se olhado no espelho, Sybil? Voc uma bela mulher. Como pode dizer tal coisa, milady? Suas filhas Merriam e Kendran so muito mais bonitas que eu! Lady Eschon sorriu com doura. Quando voc chegou, no fui muito acolhedora, no ? Foi difcil. Nenhuma mulher quer a filha bastarda do marido em sua casa. E uma menina de trs anos... J sei de tudo isso, Mas voc era uma criana frgil. Pequena. E com aquela cor de cabelo to diferente da minha, das minhas filhas... Voc muito parecida com sua me. Minha me est morta. Sim, est. E a famlia dela tem riqueza e poder. Foi o que sir Ian me disse. Sybil encarou a madrasta sem esconder o choque. Por que me diz isso agora? Os olhos de lady Eschon se encheram de lgrimas, e ela suspirou. Porque h algo que devo fazer. Eu me afeioei a voc, Sybil. No s pela eficincia como organiza minha casa, mas por seu esprito generoso, por sua presena tranqila e por sua habilidade de curar. Odeio perder voc. Est me dando em casamento? Isso eu j disse. No tenho escolha! Ele nos ameaa! No aceito! No vou me casar com aquele... monstrengo!
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E vai nos expor aos perigos das poes desse homem? Ele nos adoece, Sybil! O que ele fez, afinal? Se puder me dizer que tipo de poo ele usou, eu farei outra que funcionar como antdoto. Ele no fez nada que eu possa identificar. Ento, como sabe que ele o culpado pela enfermidade que diz assolar o castelo? Meus homens gemem e se contorcem de dor e nusea. Mas sir Ian? Est saudvel e bem-disposto! Como seus homens. Nove, e todos guardam as entradas do castelo. Tive de me esgueirar pelas sombras em minha prpria casa para chegar aqui! Sybil suspirou. Lady Eschon no era traioeira nem cruel. Essas caractersticas podiam ser encontradas em seu finado marido, e talvez em Merriam, sua filha mais velha. Sir Ian e seus homens comeram o desjejum esta manh? No. Estavam ocupados, provavelmente planejando conquistas e sofrimento. Os homens so criaturas podres, minha querida! Ento temos tempo. A comida servida estava estragada! Eu deveria ter supervisionado a refeio, mas no estava presente. esse o ponto, milady. Sir Ian no tem o poder de criar ou curar doenas. Espere dois dias, e seus homens estaro recuperados. Ele no vai nos dar dois dias! Convena-o. Como? Onde est o homem que parece um... deus grego? Lady Eschon percebeu a breve pausa e a olhou com ternura. Ele partiu: E levou seus pertences. Ningum o viu ou ouviu, mas o cavalo desapareceu. E o homem e seus... Ela continuava falando, mas Sybil j no ouvia. Seu corao batia to forte que era impossvel ouvir outra coisa. Rompimento. Perda. Dor. Sempre soubera a verdade. O amor... era uma farsa! Piscando para conter as lgrimas, ela encarou a madrasta e perguntou por que algum imaginava que ela se casaria com sir Ian para salvar outras pessoas. Porque ele tem seu lobo. E vai us-lo. Em pedaos. No! Waif! O homenzinho horrendo capturara Waif?! No era possvel! Ela teria pressentido. Ou no? Sybil tentava se convencer disso agora. Antes, sua proximidade com o lobo impedira que ele fosse capturado e torturado sem que ela sentisse, mas no pensava nele havia algum tempo. Era como se o toque de Vincent tivesse mudado tudo. E o pior era que ela mesma havia provocado essa situao! Vai aceitar? lady Eschon perguntou. Deixe-me sozinha. Preciso me preparar. Para qu? Para o casamento. Amanh.
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A reao de alvio de lady Eschon foi evidente. Ela se virou e caminhou para a porta, removendo o ferrolho e saindo sem olhar para trs. Sybil guardou para si mesma o restante de sua resposta. Precisava se preparar para sua iminente viuvez, tambm. A viagem de volta ao Castelo Eschoncan consumiu a noite toda. Deveria ter sido mais rpida. A culpa no era inteiramente de Gleason, embora ele tivesse sido alvo das pragas e do mau humor de Vincent. O problema era que nada parecia igual na escurido encharcada de chuva, no havia uma trilha, e o cavalo no pudera descansar. Vincent no ousara perder esse tempo precioso. Cada passo parecia lev-lo para mais longe, e a angstia o induzia a tocar-se com freqncia em busca de alguma mudana, a qual transcorria como ele esperava. Tudo retornava ao tamanho normal. Mas a mudana acontecia no mesmo ritmo de sua aproximao. Lentamente. Havia se perdido duas vezes na escurido, e s percebeu o quanto se desviara do caminho quando notou que encolhia outra vez. Quando aquilo tudo terminasse, e a feiticeira lhe devolvesse o que era seu desde que nascera, talvez compusesse uma cano cmica contando como tivera de usar o membro como bssola. Mas no agora. Agora estava ensopado, tenso, exausto. Waif aparecera no caminho em um dado momento, quando tentava se orientar no meio da escurido e da tempestade. Assustado com a apario repentina, Gleason empinara as patas dianteiras, e Vincent cara. O lobo se aproximou para lamber seu rosto, como se encontr-lo fosse motivo de grande alegria. Vincent estava imundo depois do tombo na lama. O que est fazendo aqui, amigo? Ela o mandou? O lobo no reagiu. Apenas o encarava com firmeza, como se quisesse dizer alguma coisa. Se ela no o mandou, veio sozinho. Por qu? O uivo do lobo terminou num latido agudo. E outro. Ela est com algum problema? Era uma pergunta estpida de um homem estpido. Falar com um lobo era uma coisa, esperar respostas era outra bem diferente. Alm do mais, aquela mulher devia estar sempre encrencada. Waif latiu trs vezes, quase como se quisesse apress-lo. Ela est com algum problema Vincent deduziu. Ele tirou do brao a tira de couro e amarrou-a em torno da testa. De repente sentia a presena do apndice entre as pernas, exatamente onde sempre deveria ter estado. Ainda no atingira o tamanho correto, mas estava ali. E isso era o que importava. E se a mulher tivesse algum problema mais grave antes de poder remover o feitio... Ele no perdeu mais tempo pensando. Precisava encontr-la. Depressa!

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Captulo XIV

Sybil nunca havia parado para pensar em como seria o dia do seu casamento. Essas coisas eram para mulheres de riqueza e posio, filhas legtimas. Ou para aquelas favorecidas por grandes extenses de terra para oferecer como dote. Ou para as de prestgio na corte do rei. No eram coisas para a filha bastarda de um montanhs. Nunca havia sonhado com o dia de seu casamento, porque nunca esperara ter um. A chuva caa com fora, modificando a paisagem. Alm das muralhas do castelo, o habitual tapete verde de relva era agora um manto cinzento, cenrio desanima-dor para uma jovem que havia sonhado com o dia de seu casamento. Essa era uma data para comemorar e se alegrar. Um dia em que os homens trocavam cumprimentos efusivos e as mulheres cochichavam invejosas ou fascinadas. Casamento no era algo para se conseguir torturando uma criatura amada e inocente, nem pela fora de dois guardas postados diante da porta dos aposentos da noiva. A manh era fria, cinzenta e triste. Exatamente como tudo o que ela sentia. O corredor da torre no fora varrido, e Sybil constatou, durante o trajeto at a capela, que nada havia sido preparado. Nem mesmo uma limpeza rudimentar havia sido feita. Lady Eschon devia ter dito a verdade sob a doena dos guardas do castelo, porque Sybil s viu dois ou trs homens de Eschon, e eles pareciam plidos e desanimados, como se um sopro de vento mais forte pudesse derrub-los. Erguer uma espada para defend-la seria tarefa impossvel, tinha certeza disso. De fato, um deles a olhou de soslaio antes de cobrir a boca com a mo e correr de seu posto para um recanto isolado. Sybil carregava um buqu de flores que lady Eschon havia feito, amarrando-as com uma fita cor de lavanda. Eram flores delicadas, e as pontas de fita caam at quase tocar o cho. O arranjo era encantador. E mortal. Sybil tocou a pequena bolsa com p de folhas de tansia que ela amarrara sob o lao, onde ningum podia v-la. A ingesto daquela pequena quantidade de p causaria uma morte rpida. Perfeito. To perfeito quanto o vestido que havia sido providenciado para ela. A madrasta o tirara de um de seus inmeros bas, uma lembrana de seus dias de jovem solteira e livre. A cintura era um pouco larga para Sybil, e o saiote estava amarelado pelo tempo. O tecido era to frgil que poderia se rasgar com um movimento mais brusco. De qualquer maneira, o traje fazia dela uma noiva delicada, atraente... e isso era quase uma maldio naquele momento. A sobressaia era roxa, e as mangas do vestido eram amplas e longas. Bolsos internos haviam sido costurados na saia, criando ondas de tecido e uma amplitude que facilitava o caminhar. As contas usadas para bordar o corpete haviam sido tingidas de um tom singular de roxo, e pareciam capturar a luz e devolv-la em um feixe de raios assimtricos. Lady Eschon levara o buqu quando ela prendia as ltimas fitas do vestido. Sybil calara meias grossas de l, mas as pantufas ainda eram grandes. Inevitvel. Usava peas emprestadas para uma cerimnia que seria uma farsa.
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Perfeito. Tanto quanto seu cabelo. Lady Eschon ficara para supervisionar a lavagem e o enxague com gua de carvo. A fita que adornava as trancas era da cor do lao do buqu, e a tiara de flores em sua cabea fora feita com os mesmos botes do arranjo em suas mos. Disfarando os movimentos rpidos sob o manto do nervosismo, ela conseguira prender o pequeno invlucro com o p da morte na fita do buqu. Ningum vira nada. Ningum a acusaria de nada. Tudo em seu traje era perfeito, at cobri-lo com um manto cinza. Lady Eschon no se opusera. Era suficiente t-la forado a desposar aquele homenzinho asqueroso, sir Ian Blaine. Mas, se fosse Vincent esperando por ela... Sybil piscou para conter as lgrimas traioeiras. Firme como sempre fora, ela continuou andando em direo ao amargo destino que a aguardava na capela. No havia mais que oito pessoas esperando por ela no templo construdo para abrigar multides. Diante do altar estava o homem que seria seu marido. Sir Ian Blaine no alcanava sequer a altura do altar. Tomada por um intenso desgosto, Sybil baixou os olhos para evitar que algum percebesse sua repulsa. Um dos guardas a segurou pelo brao, e antes que ela pudesse reagir, o manto foi arrancado de seus ombros, levando junto uma mecha de cabelos que se soltou do arranjo. Agora estava exposta em toda a sua perfeio. Sabia que o vestido era delicado e sensual, e podia sentir essa sensualidade na pele a cada passo que dava. Horrorizada, teve a impresso de que a luxria pulsava na capela, emanando principalmente do homem que em breve seria seu marido. Pensar nisso causava arrepios que se espalhavam por todo o seu corpo, at convergirem para a regio do estmago, onde se reuniram e formaram um bloco de pedra que a impedia de respirar. Ela fez uma parada breve, como se cambaleasse, e viu sir Ian se afastar do altar, indicando a inteno de aproximar-se. Sybil engoliu em seco. Sabia que estava to plida quanto o vestido que usava. No podia se permitir esse luxo. No desmaiaria. Nunca desmaiara, e no iria fazer isso agora. Tocando o pacote escondido no buqu, ela se sentiu tomada por uma fora repentina, como esperava que acontecesse. A fraqueza desapareceu, ela levantou a cabea, e uma expresso neutra tomou conta de seu rosto. Sybil voltou a caminhar pelo corredor da capela. E de repente, um estrondo soou atrs dela. As portas se abriram, permitindo a entrada de uma rajada de vento gelado que apagou a maioria das velas. Sybil virou-se, apertou o buqu contra o peito e esqueceu de respirar. Vincent analisou a cena em menos de um segundo. A palidez no rosto da feiticeira, a arrogncia na postura do homem que a esperava no altar, e o cenrio o enfureceu mais do que tudo. Ela havia brincado com ele? Usara seu corpo para satisfazer a curiosidade antes do casamento? E o enfeitiara com uma praga que nenhum homem no mundo devia ter de suportar. J no se importava mais com os trs homens que deixara inconsciente, ou com o outro que Waif mantinha perto do salo do castelo, j que no fora capaz de lidar com todos ao desmontar e subir correndo a escada do castelo. Espantara-se com o silncio nos corredores, com a quietude, o vazio. A nica coisa
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boa que acontecer naquela manh chuvosa fora a volta de sua masculinidade ao tamanho normal. E nada faria isso mudar novamente. Nada. Chegara to frustrado e ansioso que, quando um guarda tentara impedir sua entrada na capela, Vincent o derrubara com um murro violento. Depois, erguendo o soldado pelos ombros, ele o usara como ferramenta para abrir a porta antes de solt-lo desacordado no cho. Um gesto que havia sido estpido e dramtico, j que as portas se chocaram contra pilares e as dobradias se quebraram antes de elas retornarem, acertando-o em cheio. E fora ento que ele no pudera mais conter a emoo. Gritando toda a sua fria, dor e frustrao, sem levar em conta a acstica do teto alto e abobadado, ele provocara uma onda de ecos retumbantes. Tudo ficou em silencio. E ento os quatro homens armados posicionados nas laterais da capela se moveram, ocupando o espao entre ele e Sybil. Vincent estreitou os olhos, encheu o peito de ar e comeou a atacar, movendo-se com preciso de um para o outro, usando o escudo em seu brao esquerdo para defender-se, enquanto a espada na mo direita causava o menor dano possvel. Mesmo no meio do inferno para o qual ela o enviara, no se transformaria em um assassino. Por algum tempo, os nicos sons na capela foram os do choque de metal contra metal, os gemidos e grunhidos, o da madeira se partindo em um banco sobre o qual cara um guarda e o de um castial derrubado por um soldado atingido. Vincent os atacava um a um, j que essa era a maior amplitude de movimentos permitida pela largura do corredor. At o ltimo homem ser jogado por cima de seu ombro e ele se levantar depois do movimento, Vincent no sentiu o perfume das flores de um delicado buqu entre as mos daquela deusa etrea que o fitava como se fosse uma apario. Aturdido com a fragrncia, ele baixou os braos, apontando para o cho o escudo e a espada. Quem pensa que para entrar na Casa do Senhor e... Vincent ignorou o sacerdote e deu um passo na direo de Sybil. O que... pensa... que est fazendo? perguntou, ofegante. Ela levantou a cabea, inclinando o pescoo e mostrando vrios hematomas onde a tocara com mais paixo do que pretendia. Quando aqueles olhos claros encontraram os dele, Vincent sentiu o corao apertado, batendo muito depressa, ecoando em seus ouvidos. Eu vou me casar ela sussurrou. No ele respondeu, dando mais um passo na direo de Sybil e arrastando a ponta da espada. ...Armado para a batalha e sem um banho! Blasfmia! O sacerdote ainda manifestava sua indignao do plpito. Vincent olhou para ele e decidiu que o pregador usava o altar mais como defesa do que em reverncia. Olhou novamente para Sybil, enchendo os sentidos com a viso de curvas suaves no vestido gracioso, os cabelos tranados e adornados, toda a preparao especial para... um marido? Eu no queria. De jeito nenhum ela murmurou, como se isso explicasse tudo. Por qu? Vincent perguntou em tom spero. Precisa perguntar? Sybil olhou de esguelha na direo do altar, onde sir Ian assistia a tudo boquiaberto, parecendo um palerma.
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O rubor em seu rosto a tornava ainda mais linda, acentuando o perfume que o envolvia. Ele balanou a cabea, recusando-se a reconhecer a intensidade daquele encantamento. Quero saber o porqu do casamento, no do noivo ele explicou, dizendo todas as palavras sem parar para respirar. Eu fui obrigada. Ele pegou Waif. E me ameaou. Vincent levantou a cabea e assobiou alto, e a resposta foi o som de um lobo se aproximando. Correndo! Era Waif, no havia dvida nenhuma. Ele entrou na capela e, saltando sobre os guardas cados, parou ao lado de Vincent, ofegante pelo esforo. Waif... estava com voc? perguntou Sybil. Sim. Ento... ele mentiu? A voz de Sybil soava mais alta, e o polegar apontava para o ano horrendo com quem dissera que ia se casar. Ia se casar para salvar seu lobo? Ela assentiu. Absurdo! Desperdcio! Voc no vai se casar com ele. Nem hoje, nem nunca! Vincent devolveu a espada bainha com um som estridente de metal raspando em metal. O silncio e a acstica da capela tornaram o som ainda mais alto. E ele finalmente se desarma. Graas ao Senhor! Vincent ignorou o comentrio do sacerdote. Est muito bonita nesse vestido. E eu farei bom uso de suas roupas. Isto , assim que terminar com isto aqui. Houve uma seqncia de exclamaes chocadas. As pessoas em volta acompanhavam tudo com ateno e curiosidade, e Sybil integrava o coro. O sacerdote continuou com o sermo: Como ousa dizer tal coisa? Na casa de Deus? Vincent sorriu para ela. Voc no vai mais precisar dessa roupa. No vai se casar com ele. No vou? No. Quem disse? Finalmente o homenzinho se manifestou, como se lembrasse que era um homem e que tinha de mostrar seu brio. Vincent o viu pular de cima do altar e caminhar pelo corredor em sua direo, gingando para andar mais depressa. Vincent agarrou Sybil e puxou-a para o lado esquerdo sob seu escudo, ignorando a tenso que se apoderava dela da mesma maneira que tentava ignorar o modo como a proximidade dela o afetava. Estava tremendo, suando, e virou-se para encar-la, impelido por algo que no podia controlar. Como sempre. O que voc fez comigo? ele sussurrou. Sybil arregalou os olhos. Antes que ela pudesse responder, Vincent sacou a espada e a apontou para o pescoo do ano que j os alcanava, mas que se deteve um pouco antes de encontrar a ponta da lmina. Esta mulher me foi prometida! o ano declarou em voz alta.
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Foi uma promessa vazia, milorde, feita sob ameaa. Mesmo assim, ela me foi prometida! O ano recuou para puxar a espada de um dos homens cados sobre um banco, embora tivesse dificuldade para empunh-la com graa ou fora, j que a lmina era grande e pesada demais para algum de sua estatura. Vincent se esforava para no rir diante daquela cena grotesca. A mulher fica comigo. Encerre essa discusso e todos teremos, um maravilhoso banquete de casamento e muita cerveja. Sybil ficou ainda mais tensa, depois cambaleou como se perdesse as foras, o que o obrigou a segur-la com mais fora. Eu vou me casar com esta mulher. E voc no vai me deter! Sir Ian tem o direito primazia, milorde. E bno da famlia. Por favor, acalme-se interveio mais uma vez o sacerdote, apoiando sir Ian. Vincent suspirou profundamente. J me cansei desta discusso. Esta mulher minha. Ela fica comigo. Sem as bnos da Igreja? O sacerdote estava chocado. Deve aceitar e reconhecer o direito de sir Ian. Ele ao menos promete dar um nome a esta mulher. E quem disse que eu no posso fazer o mesmo? Vincent no sabia de onde havia surgido aquela idia, mas, uma vez ditas as palavras, era impossvel retir-las. Vai se casar com esta mulher no lugar de sir Ian? isso que est propondo? indagou o sacerdote. Vincent ouviu um grito sufocado de surpresa que poderia ter sado de qualquer pessoa, at mesmo de Sybil. A noiva minha! O homenzinho ainda tentava equilibrar a espada. Sua coragem no estava em questo, apenas sua sanidade, ou ele no gritaria como um louco. No interrompi esta farsa para conseguir uma esposa respondeu Vincent. Por qu, ento? lady Eschon indagou de uma posio segura na extremidade mais afastada de seu banco. Vincent a encarou por um instante antes de olhar novamente para a dupla que o observava. Lady Sybil e eu... temos assuntos por concluir declarou. Permitiria que meu neto viesse ao mundo sem a bno da Igreja? lady Eschon insistiu, com voz estridente. O mundo todo enlouqueceu? Vincent impacientou-se. No vou permitir esse absurdo! manifestou-se o sacerdote. Ou se casa com est jovem dama, ou a devolve a sir Ian. Imediatamente! Ou...? Vincent prolongou a palavra, conferindo a ela um sentido ameaador. Ou ter de responder ao seu Criador! isso! disse o clrigo. Vincent girou a cabea como se alongasse o pescoo era todas as direes, puxou Sybil para mais perto e a abraou. Depois respirou fundo para encher os pulmes com seu perfume, e ento encarou outra vez o sacerdote, que agora estava atrs do ano. Ameaas de punio aps a morte s funcionariam se ele tivesse uma conscincia.
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E uma alma. Algum deveria ter dito isso ao homem. Vincent abriu a boca com essa inteno, mas sir lan se adiantou. Est preparado para retirar o que disse? O homenzinho brandiu a espada na direo de Vincent. Parecia um menino brincando com uma arma muitas vezes maior do que ele. Vincent inclinou a cabea para trs e riu. Agora ri de mim, no ? Uma pontada de dor no joelho o surpreendeu. Vincent olhou para baixo e viu que o homenzinho o acertara na perna direita, pouco acima do joelho. O riso morreu, e a raiva assumiu o comando. Sem pensar, ele dobrou os dois joelhos, abaixando-se para acertar um soco violento no queixo do ano. Nem se deu conta de que Sybil estava colada nele durante todo o tempo. A mira foi perfeita, e a fora foi superior que o homenzinho poderia suportar. Todos viram sir lan ser arremessado para trs e cair aos ps do sacerdote, que deu um passo para o lado para no ser atingido. E todos o viram ficar ali cado, sofrendo espasmos ocasionais em uma ou outra perna. Veja o que fez agora! Oh, bom Deus! Lady Eschon parecia prestes a desmaiar. O que foi que eu fiz? Vincent quis saber. O cl de sir lan promete guerra se eu no permitir o casamento dele com Sybil! Ele a convenceu a aceit-lo usando o tal lobo, e agora voc vem e estraga tudo? No h nada a temer Vincent afirmou, apontando para o ano desfalecido. E quem vai nos proteger? Voc? Sim. Eu. Sou um homem do cl Donal. O grito de surpresa veio da mulher a seu lado, e ela parecia revigorada. Estava tensa, agitada. Vai se casar com Sybil no lugar dele, ento? isso que oferece? No sei bem se... O qu? lady Eschon o interrompeu, em unssono com o sacerdote. Vincent quase sorriu. Eu voltarei. Waif? Ele soltou Sybil, assobiou para o lobo, virou-se e saiu passando por cima dos corpos inertes, dirigindo-se porta arrombada. Ningum sabia que sua inteno era verificar a fora do feitio de Sybil. E ele no pretendia explicar isso a ningum.

Captulo XV

Se Vincent no tivesse aparecido bem em tempo para salv-la, Sybil estaria ainda mais furiosa. Ou se no tivesse derrubado todo o contingente de sir Ian. Ou se no parecesse mais msculo do que tinha o direito de ser.
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E por que estava sentada naquele banco duro e frio, ouvindo os sussurros indignados de lady Eschon e do reverendo, se o que mais queria era se atirar nos braos do cavaleiro? Todos seguiram Vincent para fora da capela e viram quando ele se afastou num galope frentico, usando um cavalo que foi buscar no estbulo, j que o dele havia sido deixado aos cuidados de um cavalario. Somente Waif conseguia acompanh-lo. Percorrida uma certa distncia, ele parou, desmontou, e Sybil teve a impresso de que ele se aliviava. Mas logo em seguida concluiu que no era isso, porque em menos de cinco segundos ele voltou a montar e cavalgou para ainda mais longe, at quase sumir de vista. Era difcil conter as lgrimas diante da evidncia do desfecho daquela situao. Vincent no a queria. No se casaria com ela. Ento, pouco tempo depois, ele tornou a aparecer, cavalgando em alta velocidade para o castelo, seguido por Waif. Sem dar explicaes, passou direto pela capela a caminho da margem do lago, onde parou, desmontou e repetiu os movimentos anteriores. Que coisa intrigante... frustrante... e irritante! Sybil desistiu de entender o que estava acontecendo e entrou. Tinha coisas importantes a fazer antes que ele decidisse parar com a estpida exibio de seus dotes de cavaleiro. E ele nem precisava mais se exibir. Todos j estavam boquiabertos com o que ele fizera aos homens de sir Ian. Rpida, Sybil subiu a escada para ir buscar a poo de erva-de-so-joo, valeriana e p de visgo que havia criado alguns anos antes. Fervera a mistura at cristais se formarem nas laterais da panela, depois raspara esses cristais e os transforma no mais fino p. Era um sonfero poderoso. Sabia exatamente em que pote e em qual prateleira encontraria a mistura. Munida da poderosa poo, ela voltou com o pote na mo e foi salpicando o p no rosto de cada homem cado, garantindo que continuariam dormindo por muito tempo depois de aspirar as finas partculas. Ningum notava seus movimentos. Ningum nunca a notava. Caminhava com leveza, preferindo andar sempre pelas sombras. E todos pareciam mais interessados no cavaleiro e sua montaria... e em coisas piores! E aplaudiam frenticos, como se ele tivesse feito alguma coisa espetacular. Uma coisa era certa. Seu casamento seria comentado por anos a fio. Se houvesse um casamento. Sybil estava outra vez sentada em um banco, com as emoes sob controle, quando lady Eschon entrou, acompanhada pelo pregador da famlia. Tudo era muito diferente de um outro casamento realizado no Natal, anos atrs, quando Kendran Eschon realizara seu grande desejo e fora dada em casamento a lorde Donal. E essa era outra questo na mente j to conturbada de Sybil. Vincent Erick Danzel havia causado grande comoo ao anunciar que era um homem do cl Donal. No era possvel... Isso s podia significar que Kendran o enviara. Para Sybil? No podia ser. Nada fizera para merecer a ateno de um espcime masculino to impressionante. A menos que fosse para ser usada e depois abandonada, emocionalmente esgotada. Quanto mais Sybil pensava nisso, mais certeza ela tinha de que Vincent era exatamente o que Kendran escolheria como castigo para a meia-irm. Vincent entrou na capela fazendo mais barulho do que era necessrio. Sybil
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ergueu a cabea e viu que ele conseguira reunir um bom nmero de homens e mulheres do castelo, alm dos empregados do estbulo e vrios guardas de Eschon. E Waif permanecia ao lado dele, tambm. Ele s no havia conseguido dar um pouco de respeitabilidade ao traje. O sacerdote o olhava com desdm. Sua aparncia era horrvel! Suado, com um fio de sangue escorrendo de um corte no superclio, e com barro nas pernas, ele lembrava um brbaro perigoso. Tomou... sua deciso? perguntou o sacerdote. Sim. Vincent se dirigiu ao banco no qual Sybil estava sentada e a encarou com uma expresso indecifrvel. E...? insistiu o pregador. Eu vou me casar com ela. Lady Eschon no conteve o grito de alegria. As pessoas suspiravam e cochichavam, mas Sybil nada ouvia. Vincent estendeu a mo em sua direo e, ao aceitla, ela foi sacudida por um tremor violento. Ele a conduziu ao plpito, passando por cima de sir Ian como se ele nem estivesse ali. O sacerdote perguntou qual era o nome completo de Vincent, que inclua Robert e William, alm de Erick, e ento deu incio cerimnia. Houve um momento de consternao quando a ausncia de uma aliana de casamento foi anunciada. Foi nesse momento que o noivo abriu o que restava de sua camisa para puxar uma corrente presa em sua cintura. Dela pendia uma pequena bolsa de onde ele tirou um anel. Forjado em ouro e prata, com uma pedra azul bem no centro, ele coube perfeitamente no dedo de Sybil. Ela olhou para o rosto de Vincent no momento em que ele colocou o anel em seu dedo, mas nada havia para ver, exceto uma forte tenso no maxilar. E ento ele a encarou. Tudo em torno dela mudou. O cho balanou, e todos os seus sentidos ficaram em alerta. Sybil sentiu-se inquieta, ansiosa... Mais que isso, sentiu-se apavorada. Nunca vira algo to perigoso quanto a expresso no rosto de Vincent. Era, provavelmente, a mesma que ele exibia nos campos de batalha. Seu corao batia to forte e acelerado que ela mal ouviu a voz que os declarou casados at que a morte os separasse. O sacerdote sugeriu que ele beijasse a noiva. Vincent a segurou pelos braos e puxou-a contra o peito de um jeito selvagem, um gesto que nada tinha de sacro, religioso, ou amoroso. Sybil ainda ouvia as batidas do prprio corao e mais nada. Os lbios de Vincent tocaram os dela, e uma forte onda de calor a inundou. E a reao dele devia ter sido igualmente intensa, porque, quando a fitou nos olhos, havia em seu rosto um choque profundo. O que... voc fez comigo? perguntou ele, num sussurro quase ameaador. O alarido os cercou. A multido se aproximou para oferecer votos de felicidade e dar os parabns pelo enlace. Mas Vincent no era um noivo normal, e aquele no era um casamento normal. Ele uivou para o teto como um animal, e o som ainda reverberava nas paredes de pedra da capela quando ele jogou Sybil sobre um ombro. Foi quando o confronto comeou. Vincent no sabia qual era o problema com ele, mas supunha que duas noites de pouco sono deviam ter alguma relao com o que estava sentindo. Principalmente em
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vista da intensidade por trs do ato de amor na primeira noite com a feiticeira, e de toda a frustrao e apreenso no dia seguinte. Era como se essas coisas se combinassem com a radiao de poder e luxria que o inundava desde que voltara ao castelo e enfrentara os homens armados. A emoo superara sua capacidade de pensar, e ele entrara em ao. E ento, quando percebera a extenso do poder de Sybil, quando compreendera que estava preso, emaranhado, perdido, e que quanto maior era a distncia entre eles, mais o seu membro encolhia, ainda assim aquela mulher lhe parecia uma deusa da nvoa. No sabia com que mais compar-la, e isso o enfurecia ainda mais. O cheiro de sua pele, os lbios pressionados pelos dele... Havia sido difcil conter a sensao, escond-la de todos que os observavam na capela. Teria sido ridculo expressar sentimentos por uma feiticeira! Com um nico beijo, ela o pusera em brasa. Vincent estava chocado, e no conseguia mais disfarar. Precisava de um pouco de repouso, de comida, e de mais tempo se perdendo no xtase daquele corpo glorioso, porque s assim poderia voltar a funcionar com alguma normalidade. Nenhum homem deveria passar por isso. Nunca! Ele a jogou sobre um ombro, passando por um mar de gente que nem havia notado antes. E a feiticeira com quem se casara comeou a espernear, chutando seu abdmen. Vincent a segurava com fora, mas ela tambm esmurrava suas costas. Todos se afastavam do caminho, como se ele tivesse enlouquecido. O que, provavelmente, era o que acontecera, mesmo. Vincent parou e, numa reao ainda mais inesperada, gargalhou. Sybil ficou imvel. A multido ria com ele e abria caminho, e ele no soube o que fazer quando chegou porta. Mas nem por isso parou. Algumas palavras comearam a passar pela nvoa densa que envolvia seus pensamentos. No pode ir! Agora no! Espere! Esperar? Vincent se virou. Esperar o qu? Minha bagagem. No necessrio, mulher. Quero dizer, esposa! Vamos providenciar roupas novas e... Minhas poes, seu tonto! Eu ouvi direito? Ela me chamou de tonto... Seu leal marido! No tenho direito de castig-la com umas boas palmadas? Voc no se atreveria! Sybil gritou. Preciso de um cavalo! O meu est exausto, e o que usei h pouco tambm est cansado. Quero um cavalo vigoroso e descansado. E no me interessa quem vai ficar sem montaria! Vincent no respondia pelo que fazia e dizia naquele momento. Desde que tocara Sybil, desde que a jogara sobre um ombro e sentia seu cheiro, tudo nele passara a funcionar de maneira diferente, atpica. Devia ser o encantamento. Apesar da raiva que sentia, no podia negar o delicioso desejo e a antecipao sensual. Tinha certeza de que estava enlouquecendo. E estava surpreso que fosse to agradvel enlouquecer sob o feitio daquela mulher.
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No podemos partir sem minhas coisas, Vincent! Ah, agora ela lembra meu nome. Vamos cantar em louvor aos cus, meus amigos! Vincent tinha conscincia de que cantava bem. Raramente usava esse talento, mas sabia que era capaz de deter multides com sua voz harmoniosa. E foi exatamente o que aconteceu quando, erguendo a cabea, ele entoou as primeiras notas de uma cantiga que aprendera na infncia. Depois, cantou uma cano que compusera a caminho dali, uma composio cuja letra falava de uma meretriz com seios to grandes que era possvel caminhar sobre eles. A multido riu. Maldio, Danzel! ela praguejou. Agora ela est me maldizendo? A mulher no sabe quando tarde demais para certas coisas? o homem que amaldioa o momento em que se casa! Qual o problema com essa criatura, minha esposa? No podemos partir sem minha arca! muito perigoso ela comentou, entre as gargalhadas provocadas pelas palavras de Vincent. Vincent no havia bebido, mas era como se estivesse embriagado. Estranho... Ele comeou a descer a escada e viu que j haviam sido providenciados dois cavalos, e no um, como havia solicitado. Estranho que tenha falado em perigo. justamente isso que me faz partir com tanta pressa, meu amor. Quero dizer, amada... esposa. Ainda chovia. Vincent deu-se conta de que os cavalos preparados para eles pertenciam ao lorde ano e um de seus homens. O que o fez lembrar que era preciso se apressar. Depressa, homens! Temos uma longa distncia a percorrer! No, Vincent! Por favor... eu imploro! Ele se preparava para montar sem coloc-la no cho, mas, ao ouvir o tom de splica, parou e respirou fundo. Ento, colocou-a no cho sem deixar que os ps tocassem completamente o solo. Apenas a ponta dos ps. Era o mximo a que se atrevia. Ela podia tentar fugir, e no sabia se seria capaz de captur-la naquele momento. E at ela anular o encantamento, no a deixaria sair de seu campo de viso. Mas Sybil j devia saber de tudo isso. Vincent franziu a testa. Que tipo de feiticeira voc ? Por que me sinto to atordoado, se no bebi sequer uma gota de cerveja ou vinho? Ordeno que pare com isso! Com isso... o qu? ela murmurou, deslizando um dedo por seu peito. Vincent comeou a suar. Era impossvel esconder a reao do corpo ao toque daquelas mos. Tudo nele voltava ao tamanho normal, e mais que isso, crescia, ganhando peso, volume e rigidez. E estava cercado por todo tipo de gente! Inclusive a madrasta de Sybil e o sacerdote do castelo. Vincent gemeu. No temos tempo para isso sussurrou. Precisamos partir... antes que um deles... acorde. Ele indicou o interior da capela com um gesto de cabea. No vo acordar to cedo. Ela riu. Talvez amanh.
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Meus socos no so to poderosos... Usei uma das minhas poes neles confidenciou Sybil, sorrindo, atraindo seu olhar com movimento dos lbios vermelhos e midos. O qu? Vincent resmungou, aturdido. Eles no vo acordar hoje. No posso ter a mesma certeza com sir Ian, reconheo, mas... A boca ainda se movia, criando palavras que ele no conseguia entender. No era sua culpa. Aqueles eram lbios feitos para beijar, lbios que pareciam ainda mais carnudos e suculentos que antes, e que estavam bem ali, ao alcance dos dele. Tentadores... Por qu? Vincent perguntou, apertando-a ainda mais contra o corpo para disfarar a ereo dolorosa. Eu no sabia que quantidade aspergir... em algum to... pequeno. A resposta tambm no fazia sentido para ele, mas o fato de soar entrecortada tornava seu mundo mais colorido, alegre. E so. E dava propsito ao ato de ter se casado com ela. E ao desejo de deitar-se com ela. Agora. Imediatamente. Sem cama, paredes, ou privacidade. Ajude-me, Sybil ele murmurou, um instante antes de se apoderar daquela boca e criar um escndalo que jamais seria esquecido. Ajudar...? Ela tambm respirava com dificuldade. Minha necessidade... incontrolvel! Voc nem imagina! Incontrolvel? ela provocou, sorrindo. E a culpa sua! Minha? Ela o enlaou, passando os braos em torno de seu pescoo, e o puxou para baixo, colando os lbios aos dele. Os joelhos de Vincent tremeram. Ele sentiu as pernas fraquejar e temeu cair sentado bem ali, diante de uma platia vida por escndalos. Seria terrvel demonstrar sua incapacidade de controlar a luxria pela esposa. A nica coisa boa naquilo tudo era que, se algum decidisse olhar para uma certa parte de seu corpo naquele momento, ao menos teria muito para ver. O que voc fez comigo? ele perguntou novamente, deslizando os lbios pela linha do queixo de Sybil. Meu quarto... ela sussurrou. Agora? Sim, agora. J. A fora da necessidade dela o invadiu, destruindo sua capacidade de raciocinar. Vincent levantou a cabea. Ainda estavam cercados pela gente de Eschon, e todos o encaravam com ar de expectativa, o que lhe causou um intenso rubor. E uma forte onda de calor. Ele, Vincent Erick Danzel, o andarilho de muitos talentos e nenhuma raiz. Mudei de idia! ele anunciou. No preciso mais dos cavalos. Levem-nos de volta.
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No precisa? algum indagou. Vincent balanou a cabea. Minha necessidade maior de algum tempo... sozinho com minha esposa. Abram caminho! Ele a jogou novamente sobre um ombro e subiu a escada, pulando os degraus. E nem precisava ter dado a ordem para que abrissem caminho, porque ningum se atrevia a tentar impedir seu progresso.

Captulo XVI

Vincent tomou os lbios de Sybil nos seus antes de chegarem ao quarto, provocando sensaes que a envolviam como um turbilho. Ela no saberia dizer como havia subido a escada e aberto a porta de seus aposentos, porque s pensava em como era maravilhoso ter aquele homem inteiro s para ela. Seu marido! Assim que fecharam a porta, Vincent gemeu e introduziu a lngua em sua boca, provocando um impacto que tomou seu corpo como uma onda, arrancando dela reaes que nunca imaginara ter. Como, por exemplo, a de corresponder ousadia do beijo. Ela o imitava, lambendo e sugando, deliciando-se com os tremores que provocava naquele corpo musculoso. O que voc fez comigo, mulher? ele indagou, arfante. Nada... ela respondeu no mesmo tom, sem interromper o beijo, deslizando a mo pelo peito forte e pelo abdmen rijo at encontrar o membro trgido. Vincent parou como se fosse atingido por um raio. Ele respirava com dificuldade, e Sybil aproveitou aquele momento de surpresa e choque para ajoelhar-se ao lado dele, deslizando uma das mos por sua perna enquanto a outra o afagava e provocava. Cada movimento fazia palpitar o membro em sua mo, tornando-o ainda maior e mais rgido, pulsante e quente. O kilt atrapalhava suas manobras, e ela o abriu e puxou, liberando-o do cinturo e deixando-o cair no cho de pedra. Agora, toda a parte inferior do corpo de Vincent estava exposta. Ela sorriu e ergueu os olhos para encar-lo. Feiticeira ele murmurou, segurando-a pelos braos para coloc-la em p. Um instante depois, estavam sobre a cama, que rangia com os movimentos dos corpos quentes e frenticos. As tbuas do suporte no resistiram intensidade do encontro e racharam, e o colcho caiu no cho. Sybil sentia-se vestida demais, e estava frustrada com a dificuldade de Vincent para tocar seus seios. Ela esperava aflita enquanto, desajeitado, ele tentava desamarrar as fitas de seu vestido de noiva, rasgando a parte da frente do corpete com os dentes. Em seguida ele se apoderou de um mamilo, sugando-o com avidez e desespero.
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Feiticeira... Oh, Vincent... Outra vez ele pediu, tocando todo seu corpo com mos trmulas e vidas. Vincent ela gemeu, provocante, repetindo mais algumas vezes com voz cada vez mais rouca: Vincent... Vincent... Vincent... Ele terminou de despir-se, e corpo nu a fez pensar num deus de ouro. Nada podia ser mais belo do que o conjunto de msculos desenhados sob a pele dourada. Ah, Vincent... O que voc fez comigo? ele perguntou pela centsima vez, apoiando as mos na parte inferior das costas e empurrando o corpo para a frente, exibindo o membro trgido e pulsante e enfatizando o significado da pergunta. Sybil no conseguia responder. Estava sem voz. Deitada de costas, ela elevou o quadril e ergueu as saias do vestido, oferecendose sem nenhum pudor. As mos deslizavam pelas pernas, pelo ventre, pela parte interna das coxas, at que ela se tocou e encontrou aquele pequeno centro pulsante de urgncia e prazer. Com os olhos fechados, Sybil se acariciava e gemia, e Vincent no conseguiu mais resistir luxria. Sentindo-se febril, ele se encaixou entre suas pernas e a penetrou de uma s vez, arrancando de seu peito um grito que era de prazer e de aflio. Vincent, por favor... ela suplicou. Ele se moveu. Um nico e lento movimento, quase se removendo completamente de sobre seu corpo. E depois de um instante de imobilidade, ele voltou a penetr-la. E de novo, e mais uma vez, investindo at o fundo e voltando, mais forte, mais depressa. O ritmo a envolveu por completo, e ela o acompanhava sem perceber, atendendo ao chamado elementar e primitivo. Sybil gritava e gemia, e Vincent arfava, movendo-se dentro do corpo feminino e tentador. A dana ancestral prosseguiu, at que, descontrolados, ambos explodiram num xtase ruidoso e feroz, gritando e gemendo enquanto espasmos sucessivos sacudiam os corpos quentes e suados. E ento, tudo se acalmou. Ficaram os dois abraados, em silncio, com o corao batendo depressa e a respirao ofegante. Ele continuava perguntando o que ela havia feito, mas devia ser bvio. No precisaria explicar que o amava, e que essa era a sua nica e poderosa magia. Vincent acordou e percebeu que estava sozinho sobre um colcho no cho de um aposento de paredes de pedra. Olhou em volta, notando que havia ali muitos armrios, mas era impossvel distinguir alguma coisa na escurido. Pela janela, podia ver o crepsculo l fora e calcular o tempo que passara dormindo. Onde estaria a feiticeira? Ele tocou a regio entre as pernas e suspirou aliviado. E foi nesse momento que a porta se abriu. Sybil entrou e levou um dedo aos lbios num- aviso discreto. Ele a encarou com as sobrancelhas erguidas. Eles esto se mexendo ela sussurrou. Quem?
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Sir Ian e os guardas. Dei ordens para que sejam aspergidos novamente com o p. No sei se vai funcionar ou no. Por que no? No tenho muito conhecimento sobre a relao tamanho, peso, dosagem e efeito... Como no? Bem, no costumo recorrer a encantamentos e coisas desse tipo... em circunstncias normais. Mas agora est usando todos os truques, que conhece? Agora necessrio. E quando no ? No temos tempo para enigmas agora. Pegue. Ela o cobriu com um pedao de tecido. Vincent reconheceu seu kilt, agora limpo e remendado. Sybil tinha tudo para ser uma boa esposa. E a camisa? Voc precisa se apressar ela disse, num sussurro. Vire-se ele ordenou. Era instintivo, e completamente estranho. Conhecia o calor que comeava a se espalhar pelo corpo a partir do ventre. Sybil riu, e no se virou com a rapidez que ele teria esperado de uma esposa obediente. Por isso deu as costas para ela, tentando ignorar o constrangimento que sentia enquanto se vestia, cobrindo a evidncia do desejo por ela. Agora voc precisa ir. Depressa! ela disse. No vou a lugar nenhum sem voc. Vincent, voc nem queria se casar comigo! No interessa. Ns nos casamos, e voc vem comigo. Agora? No voc quem est defendendo a necessidade de uma partida intempestiva? Quer mesmo que eu o siga? Ele assentiu. No precisava explicar que ela havia criado aquela situao com sua feitiaria. Por qu? Agora ela parecia tmida e ansiosa, e a atitude no combinava com o panorama geral da relao. Era estranha, inesperada... e excitante. O encantamento. Vincent teve de sufocar o que sentia, ou a jogaria sobre a cama e a possuiria mais uma vez, e no se deteria enquanto no a ouvisse gritar de prazer e desejo, enquanto no visse seu corpo estremecer com a fora de um clmax violento. Seu poder era imenso. Vincent conseguiu sufocar um gemido. E ento? ela insistiu. Pegue suas coisas. Vamos embora. E nem pense em discutir minha deciso. E se eu disser que no vou? Vai me obrigar?
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Vincent se aproximou com a velocidade de um raio e a tomou nos braos. Quando a fitou, seu membro ganhou vida sob o kilt, pressionando o ventre delicado de Sybil. Voc quer... outra vez? ela murmurou, espantada. Pelo menos era o que Vincent imaginava que os lbios dela diziam enquanto se moviam, carnudos e brilhantes. Ele assentiu. Poderia ter sido qualquer outra coisa, e ele teria ouvido exatamente o mesmo. Com movimentos giratrios do quadril, ele a massageava com o membro ereto, sentindo na pele o tecido grosso do kilt. E mesmo assim, a sensao era ertica, irresistvel. No temos... tempo... era o que os lbios de Sybil diziam, mas os movimentos do quadril e a respirao arfante transmitiam uma mensagem diferente. Vincent no ouvia mais nada alm das batidas do prprio corao e a respirao ofegante de Sybil. Beijando-a com avidez e desespero, ele se preparou para saciar mais uma vez a necessidade premente de mergulhar dentro dela.

Captulo XVII

Vincent no se aproximava de Sybil. No falava com ela. At onde ela podia ver, ele nem sequer olhava em sua direo. Montado em seu cavalo, agia como se ela tivesse feito alguma coisa para provocar seu desprazer, mas no conseguia imaginar o que poderia ter sido. Haviam alcanado juntos um clmax poderoso, esplendoroso, mas depois disso, ele se levantara da cama e no voltara a olhar em sua direo. Nem uma nica vez. Sybil estalou as rdeas de seu cavalo, apenas para lembr-lo de que ainda estava ali. No funcionou. Vincent nem mudou de posio. Ainda olhava para a frente, sem se virar na direo do cavalo e da carroa que transportava os pertences da nova esposa, nem mesmo para certificar-se de que ainda estavam ali. E ele tambm no olhava para o outro lado, para Waif, que seguia saltitante ao lado do cavalo. Ainda no havia amanhecido, e a viagem se estendera por toda a noite. Uma viagem absolutamente silenciosa. Um estado que devia ser estranho para ele. Vincent no parecia ser do tipo silencioso. Diferente de Sybil, habituada a ficar calada e a ser ignorada. E essa era mais uma parte do enigma. A atitude de Vincent no deveria incomodla a ponto de provocar lgrimas que ela se esforava para conter. Ele nada dissera depois de conduzi-la ao paraso na noite anterior, quando j deveriam estar viajando. Sem encar-la, libertara-se do abrao, sara da cama e se dirigira porta. Sybil ainda estava ofegante, mas o seguira assim mesmo, ajeitando as roupas enquanto corria. Aquele seu marido no parecia se incomodar com o que rasgava, ou com o trabalho que seria necessrio para reparar os estragos que causava.
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Simplesmente sabia o que queria, e ia buscar. E isso no era um bom pressgio para a organizao da casa que ela teria de criar e manter para ele. Era estpido, insano, mas Vincent no parecia se importar. Os pobres lordes no podiam se dar o luxo de destruir as poucas roupas que possuam. Sabia disso porque vivera anos de penria antes de o casamento de Kendran com um Donal encher os cofres do castelo de ouro. Quando deixaram o castelo, ele havia mergulhado no lago sem sequer despir o kilt limpo e costurado. Depois, ainda sem olhar em sua direo, dirigira-se ao estbulo. E no olhara para ela nem mesmo ao ser informado que a carroa era agora parte de seus pertences, porque Sybil precisava dela para transportar seus bens. Devia ter ficado furioso, mas no reagira. E Sybil estava confusa com essa nova experincia. Antes, sempre que se preparava para um desafio, ele acontecia. Conseguir o que queria sem ter sequer de argumentar era inusitado, e a novidade a deixava ainda mais tensa do que j estava. O sol da manh comeava a tingir de rosa tudo o que tocava, conferindo uma incrvel beleza paisagem. Sybil apreciou a vista e respirou fundo, desfrutando um novo amanhecer, um novo dia... uma nova vida. Ento olhou para o marido e suspirou. Era um homem e tanto, aquele com quem se casara. Vamos parar para fazer o desjejum? ela sugeriu. Vincent balanou a cabea. Por que no? No temos tempo ele respondeu sem olhar em sua direo. No temos tempo para comer? No seguro. O que no seguro? Onde...? Em todos os lugares. Todos os lugares ela repetiu a frase, mas ainda no fazia sentido. No havia ningum por ali, e enquanto no se aproximassem dos bosques na fronteira com Aberdeen no haveria nenhuma chance de emboscada. De fato, nenhum ataque poderia acontecer sem ser notado no instante em que comeasse. Toda a paisagem parecia banhada em luzes fantsticas e nvoa, e ele falava em insegurana? Vincent? Sybil tentou mais uma vez, mas ele no respondeu. Passaram o dia todo em silncio. Quando passaram por Aberdeen, por volta do meio-dia, Vincent nem sequer perguntou a Sybil se ela precisava parar. E ela precisava. Tinha os braos e as pernas adormecidos pelo esforo da cavalgada, e as costas e as ndegas castigadas por dores terrveis. Tudo isso era intrigante e irritante. E de repente, o humor de Vincent mudou da gua para o vinho quando ele tirou a flauta de um alforje e comear a tocar. Sybil logo constatou que o que havia escutado no castelo fora apenas uma amostra de sua genialidade. Vincent era um mestre. Criava notas to pungentes com o instrumento, que todo seu ser respondia. O mundo parecia parar para ouvi-lo. Sybil esqueceu todas as dores e desconfortos. Esqueceu tudo enquanto ouvia, seguindo-o cegamente para o bosque, onde entraram pouco tempo depois. Se ele a
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conduzisse ao purgatrio, ela o teria seguido. Era impossvel compreender como, mas Vincent fazia o instrumento em suas mos falar na linguagem celestial. Ele s parou de tocar quando o sol tocou o horizonte, envolvendo a paisagem numa atmosfera de mistrio e de lenda, Sybil suspirou como se despertasse de um transe, e depois aplaudiu. Foi a primeira vez que ele olhou em sua direo. E a encarou por alguns instantes com uma intensidade que quase fez seu corao parar de bater. Mas em seguida, ele desviou o olhar, detendo seu cavalo e o dela, fazendo parar tambm a carroa. Sybil engoliu em seco e esperou. Vamos acampar aqui esta noite. Ela assentiu, mas Vincent no viu. Estava desmontando, exibindo uma boa poro da coxa musculosa ao descer do cavalo, que ele amarrou ao tronco de uma rvore. Acha que seguro? Sybil indagou, apreensiva. Sim, estamos perto das terras dos Donal. J mandei uma mensagem avisando de nossa chegada. Mandou? Com a flauta. Por isso eu tocava. A decepo devia estar estampada no rosto de Sybil, mas como Vincent no olhava em sua direo, no notou. No toco a flauta apenas para fazer barulho. Envio mensagens com ela, tambm. Ah, bem... eu achei... lindo. Ele grunhiu uma resposta incompreensvel, como se estivesse constrangido demais para dizer alguma coisa mais clara. Depois dedicou-se a cuidar do cavalo, ignorando-a por completo. Ou fingindo ignor-la, o que era ainda mais intrigante. Sybil desmontou, tomando conhecimento de uma infinidade de dores causadas pela viagem prolongada e ininterrupta. Ao v-la caminhar na direo das rvores, Vincent manifestou-se: Aonde vai? Procurar um lugar onde haja um pouco de privacidade ela respondeu, como se a explicao devesse ser bvia. Espere. Por qu? Para ter uma companhia que a proteja. Sybil resmungou um protesto, irritada. No vou demorar ele acrescentou, ao interpretar corretamente seu tom. No preciso de escolta. Sei me cuidar sozinha h muitos anos. Mesmo assim, dessa vez ter uma escolta. O bosque grande, perigoso... Muitas coisas podem acontecer com uma criatura pequena e indefesa como voc. Sybil se virou para encar-lo, mas ele ainda no olhava em sua direo. Criatura pequena e indefesa, repetiu cm pensamento. O que ele achava que ela era? Um filhote de coelho?
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Muito bem ela concordou por fim, suspirando. No demore, ento. Sou mais importante que um cavalo. Vincent afagou o pescoo do cavalo mais uma vez e virou-se para a esposa, olhando para um ponto qualquer na regio de sua cintura. E eu disse o contrrio, por acaso? disparou num tom agressivo, como se quisesse provocar uma discusso. Quer que eu prepare o acampamento, cozinhe e providencie o local para o nosso descanso... ou prefere discutir? retrucou ela. Vincent flexionou o pescoo, como se tentasse amenizar alguma dor muscular. Prefiro discutir ele respondeu em seguida, encarando-a nos olhos pela primeira vez. Sybil respirou fundo. Est bem. Espere um minuto, ento, j que me fez passar o dia todo viajando sem parar, e vamos nos dedicar discusso que est tentando provocar. Prometo que no pouparei esforos. Discutir no ser uma das nossas dificuldades... marido ela concluiu, enfatizando a ltima palavra antes de ir se abaixar atrs de um arbusto. O homem tinha msculos demais e bom-senso de menos, no havia dvida disso. Abaixada atrs do arbusto, Sybil ouviu a gargalhada de Vincent e decidiu que ele no era apenas idiota. Era maluco, tambm. Por que cargas d'gua estava rindo? Quando saiu de trs do arbusto e voltou ao local onde haviam deixado os cavalos, ela no o viu em parte alguma. Bem, pelo menos ele tinha razo numa coisa: bosque era cerrado e escuro, No estou ouvindo nada ele provocou, de algum ponto atrs dela. O que quer que eu diga? amos discutir, lembra? Ah, sim! O que devo dizer? Tem algum problema de compreenso? No sabe o que uma discusso? No tenho nenhum problema de compreenso, Vincent. Meu problema com voc! timo. Ser que me casei com um homem sem crebro? Isso o melhor que pode fazer? Na verdade, eu achava que no! No pensei que fosse to parva a ponto de me casar com um homem mais parvo ainda! Est melhorando. E voc no teria se casado com outro, j que tocou nesse ponto. Quem disse? Eu teria me casado com quem bem entendesse! No, no teria. Por que no? Houve um breve silncio depois da pergunta, pontuado pelo farfalhar das folhas, pelo rudo de galhos se partindo e por passos prximos. Vincent mudava de lugar, mas permanecia fora do alcance de seus olhos. Sybil inclinou a cabea e tentou localiz-lo
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pelos rudos, mas era difcil. Os sons pareciam se espalhar em todas as direes no bosque escuro. No devia estar preparando o acampamento? ele provocou. Pensei que quisesse discutir. Sybil foi pegar na carroa as estacas que serviriam de base para a tenda. Seria simples encaixar as estacas nas argolas na prpria carroa, e depois cobrir a rea com o tecido que serviria de telhado e paredes. Ela j terminava a operao, quando voltou a ouvir a voz dele. No sinto cheiro de nada sendo preparado para o jantar. Estou preparando o acampamento. Vai ter de esperar pela comida. Silncio. Discutir com ele era cada vez mais simples, porque no precisava fabricar palavras para ofend-lo. O homem era um idiota. Sybil pegou as panelas e os utenslios de cozinha na carroa, separando o poste metlico com o gancho que sustentaria a panela sobre o fogo... se tivessem um fogo! Preciso de fogo! anunciou, furiosa, para o nada, sem saber onde estava o marido. Waif tambm havia desaparecido. Tudo isso fazia o bosque parecer mais escuro, mais denso e mais perigoso que nunca. Ciente de que o medo era uma emoo destrutiva, Sybil se dedicou ao trabalho, tentando preservar o equilbrio emocional. Afastando a relva e os arbustos rasteiros, ela limpou um trecho do terreno at poder ver a terra. Nesse espao, cavou um buraco fundo o bastante para poder preench-lo com carvo... quando tivesse carvo. Ou lenha. Ou gravetos. Teria de usar a menor de suas panelas para aproveitar melhor o fogo. Usando folhas cadas e secas, ela encheu o buraco na terra, acrescentou dois gravetos na posio vertical e um pouco de relva seca. Entre seus itens, havia um basto de ferro para comear o fogo. Momentos depois ela estava de joelhos, soprando as primeiras chamas. A escurido ao redor s aumentava com o passar do tempo, e Vincent no aparecia para ajud-la em nada. No teria problemas para encontrar palavras furiosas para dizer quando ele voltasse. Finalmente, Sybil terminou de limpar a rea onde prepararia uma refeio. Era como se estivesse sozinha, porque agora j nem ouvia os rudos dos passos e movimentos de Vincent. Ele planejava deix-la em total solido e isolamento? No percebia que passara toda a vida nessas condies? Qual era o problema com aquele homem, que a conduzia ao paraso para depois abandon-la? Ela j se preparava para cham-lo, quando ouviu um estrondo bem perto dali. Em seguida, Vincent apareceu correndo e segurando uma ave que se debatia entre suas mos. Uma faca! Depressa! Por que no matou o pssaro antes de... Sybil perguntava enquanto j procurava um punhal. No tive... tempo! Todo caador abate sua presa assim que a captura ela insistiu, empunhando a faca.
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Preciso mesmo continuar argumentando? Agora? Ele segurou o pssaro pelas pernas e o virou de cabea para baixo, empunhando a faca com a mo direita. O golpe foi certeiro e preciso. Sybil olhou para o faiso e no conteve o espanto. Jamais vira tamanha destreza! E no acreditava que pudesse v-la em algum outro caador. Pronto! Vincent deixou a ave morta ao lado do fogo. Agora j pode preparar o jantar. Vai demorar... um pouco. Por qu? Bem, vou ter de depenar a ave, limp-la, ass-la... Ele encolheu os ombros. Estarei no rio. Ela assentiu. Banhando-me. Sybil olhou para a saia suja de sangue e o encarou novamente. Ele a estudava com uma expresso indecifrvel. Tem mais alguma coisa a dizer? Vincent perguntou. Ela balanou a cabea. Deveria estar discutindo. E voc tambm. Ah, sim... verdade. Mais uma vez, Vincent assumia aquela, atitude agressiva, como que se preparando para o confronto que tentava criar, Sybil sorriu. V se lavar disse. E se eu disser que no vou? Ela riu, e Vincent respirou fundo. O movimento do peito era estimulante, provocante. Sybil se abaixou e comeou a depenar a ave. Se quiser esperar um pouco, iremos juntos ao rio ela sugeriu. Vai ser um prazer banh-lo... inteiro. A voz rouca era mais um resultado do constrangimento pelo que estava sugerindo do que uma provocao consciente. Quando Sybil levantou a cabea novamente, Vincent havia desaparecido.

Captulo XVIII

O estrondo de um trovo o acordou perto do amanhecer. Pesadas gotas de chuva castigavam o cho a seu lado. O lobo procurava abrigo sob a carroa, e Vincent logo ficou ensopado com a enxurrada que, sem nenhuma dificuldade, encontrou seu abrigo improvisado debaixo do veculo.
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O espao no parecera muito confortvel quando o ocupara na hora de dormir, e agora era ainda menos aconchegante. Mas no podia sair de perto de Sybil. Ainda no. No se atrevia. Por mais inspito que fosse o acampamento, por mais precrias que fossem as acomodaes. O nico lugar disponvel para dormir era a tenda que ela improvisara com estacas e tecidos, a cama que ela montara com peles e cobertores, usando o leito da carroa como base. E l ela devia estar seca e aquecida. Confortvel. Por que no buscava logo um lugar onde pudesse se abrigar da tempestade? Porque sua mente ainda estava confusa com o despertar repentino de um sono profundo. Tudo era estranho. No era imune a dormir no cho, mas raramente dormia de bruos. E quase nunca tinha um sono to profundo, o que era ainda mais estranho. Aquele terreno em especial era duro demais para isso, e tudo em seu corpo havia clamado pela satisfao do desejo que o atormentava, A inquietao e a frustrao haviam sido to grandes que ele no acreditara que poderia adormecer. Felizmente, movera-se depressa ao despertar, ou agora estaria encharcado. O solo sob a carroa transformava-se rapidamente em um pntano, mas pelo menos no recebia diretamente a gua que caa do cu. Os braos comeavam a doer por sustent-lo na posio de prancha. Devia ser sono, no fraqueza muscular. Sempre se mantinha em perfeitas condies fsicas. J ficara em posies que exigiam muito mais fora, e em diversas ocasies. Houvera at uma vez que quase fora surpreendido na cama com uma das esposas do poderoso Douglas e a filha dela nos aposentos ducais do Castelo Tantallon. Para escapar, fora forado a ficar agarrado a uma viga do teto at Douglas decidir pela inocncia das duas mulheres e deixar o quarto. Vincent gemeu e se apoiou sobre os tornozelos, sentindo a gua escorrer do kilt para as pernas. Lembranas eram coisas inteis, assim como era insano seu voto de permanecer longe da mulher que causara aquilo tudo... a mulher que agora ostentava seu nome. Ela provavelmente vestia uma de suas camisas cor-de-rosa. Vincent abaixou a cabea e olhou para fora do abrigo, vendo a chuva encharcar a terra ao lado da carroa. Waif se encolhia numa bola de pelos molhados, apoiando-se em um dos pedaos de madeira que ele havia usado para travar as rodas. E Sybil devia estar dormindo. Depois de deix-lo naquele estado de frustrao, ela dormia? Como era possvel? Sybil havia preparado para o jantar um faiso assado como ele jamais comera antes. E durante todo o tempo em que se dedicara ao preparo da refeio, ela havia cantarolado. Desafinada, verdade, mas cantara. que havia naquela mulher que o fazia desej-la tanto, e com exclusividade? Quanto mais tentava tir-la da cabea, maior era a necessidade de t-la nos braos, de ouvir seus gemidos de prazer e suas splicas por satisfao. No entendia por que isso acontecia. Enquanto ela o julgava ocupado com o banho no riacho, ele a observara e refletira sobre o desejo que ardia constantemente em seu corpo. No se demorara muito na gua. Logo retornara para perto de Sybil. Era como se houvesse em torno dela um crculo invisvel no qual estivesse condenado a viver eternamente. Por isso no levara uma faca para matar a ave imediatamente depois de captur-la. No havia sado para caar; afastara-se para observ-la. Sem ser visto, mantendo distncia e tentando entender a prpria luxria. O faiso tivera apenas a falta de sorte de passar pelo espao que o
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separava da esposa. Esposa. Vincent ignorou os tremores que o sacudiam sempre que pensava nela... e no que vira na noite anterior. Depois de espalhar o molho temperado sobre o faiso e coloc-lo sobre o fogo, ela se dirigira ao rio. V-la desamarrar as fitas da camisa havia sido suficiente para faz-lo tremer. E ela soltara os cabelos, desfazendo as trancas e soltando as mechas com os dedos. E cantarolava durante o ritual preguioso, movendo-se por trs daquela cortina sedosa e macia formada pelos cabelos. Vincent se apoiara em uma rvore, sentindo o pulsar de uma fabulosa ereo contra o tecido spero do kilt, ardendo por ela, implorando mentalmente para que ela continuasse. Mas Sybil o desapontara mergulhando na gua... vestida! Comeava a pensar que ela fazia de propsito, embora no soubesse por qu. E ele a observara durante todo o tempo. Tentara convencer-se de que era para a prpria segurana dela. Mas isso era mentira. Podiam ter sido atacados por hordas de homenzinhos pequenos chamados sir Ian, e ele no teria conseguido desviar os olhos de Sybil. Seu corpo se preparara para o encontro com o corpo daquela mulher, onde encontraria satisfao e prazer. Mas ele se contivera. No se deixaria dominar por uma criatura que usava poes para interferir em sua vontade. No quando ela o obrigara a subir ao altar. Tudo nos mtodos de Sybil era injusto. Por isso havia decidido ignor-la. Por mais difcil que fosse. Qualquer que fosse o curso dos eventos. Mas precisava estar perto dela, ento, que assim fosse. No precisava gostar. E ela, tampouco. Ah, no! E esse era outro juramento que fazia. Faria Sybil se arrepender do dia em que se casara com ele, do dia em que o induzira a aceitar um compromisso que jamais havia desejado. No imaginara como o plano seria penoso. Difcil, insano, intil. Forar uma discusso com ela no resultara em nada positivo. Ignor-la tambm estava falhando. Tudo o que tentava fracassava. E ela recusara a ele o simples prazer de v-la no banho? Era injusto. E era nisso que ele estava pensando na noite anterior quando, serena, Sybil sara da gua com o vestido colado ao corpo, alimentando seu desejo a ponto de quase lev-lo loucura. Nada havia de inocente na tempestade de emoes que ele no pudera controlar. No sabia o que havia de errado com ele. Fora preciso lanar mo de toda a sua fora para chegar perto do fogo onde ela se dedicara novamente ao preparo do faiso. No ousara olhar na direo dela. E no ousava ir espi-la agora. Era intil. Fizera tudo o que podia para impedir que o desejo dominasse sua vida, para impedi-la de vencer mais uma vez. E l estava ele, novamente ardendo por aquela mulher. Transformava-se em escravo do prprio corpo. Vincent tomou uma deciso. Estava farto de ignorar Sybil e fingir que no reconhecia as prprias necessidades. No estava funcionando. Talvez estivesse cometendo algum erro. Devia estar se saciando. Muitas e muitas vezes, tantas quantas quisesse... pelo tempo que fosse necessrio. Depois de um tempo, acabaria se cansando dela. Sempre havia sido assim antes. E quando isso acontecesse, ela perderia o poder sobre seu corpo. Vincent saiu do abrigo sob a carroa e se levantou, ajeitando o kilt com dedos enrijecidos. No era o frio, nem a umidade. Era a antecipao, o tremor do desejo. A
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chuva prejudicava a respirao, mas era excelente para limpar a terra do corpo. Vincent tirou o tart de cima dos ombros, torceu o tecido para livr-lo do excesso de gua e o estendeu sobre a estrutura do banco na frente da carroa. Sentia cada gota de chuva atingindo seu corpo com fora, castigando-o. Determinado, ele subiu na parte de trs da carroa, sob o abrigo improvisado, e levantou a ponta da coberta que escondia pernas perfeitas. A escurido inundava seu sonho, uma escurido fria que girava em espirais at ganhar vida, misturando nvoa e nuvens num funil incessante. Havia um pico de montanha. E havia um homem perplexo, no topo da montanha. Seus olhos eram escuros, penetrantes, e a observavam como se quisessem memoriz-la. No parecia ser o ano, sir Ian. Mas... quem era, ento? A fascinao por aquela figura envolta em sombras crescia, e ela sentiu dedos longos tocando sua pele, temperando a escurido e a nvoa mida com um toque de luz, esperana, e desejo. Ela se mexeu, sentiu a tenso nos msculos... as costas arqueadas... Os dedos tocavam seus tornozelos, os dois, envolvendo a regio numa estranha mistura de frio e calor. O efeito era excitante, intenso. Sybil estranhou que os dedos molhados e frios penetrassem o limite de seu sonho, despertando nela a sensao de ser cercada por nuvens. Murmurando, demonstrando como eram agradveis as sensaes que experimentava, ela expressou gratido pela experincia. Os dedos ento se tornaram mos... mos que escorregavam por suas pernas... at os joelhos... e alm deles, aproximando-se de sua virilha com uma habilidade que s existia em sonhos. Ela virou a cabea para o outro lado, deixando escapar suspiros enquanto as mos eram seguidas por algo mido, macio e quente. Uma lngua... Primeiro atrs de um joelho, depois a coxa, e assim,o calor se espalhava. E mais alto. Mais alto... Sybil movia o quadril, fazendo movimentos giratrios enquanto mos e boca exploravam cada centmetro de seu corpo, aproximando-se de sua essncia, aumentando o ardor. Cada momento de espera alimentava a urgncia. Enquanto as mos a acariciavam, o corpo forte se acomodou entre suas pernas. E ele ria... Achava divertido? O homem misterioso que ela tanto temia e com o qual se preocupava negava o que ela queria? Que justia havia nisso? Fora amaldioada por um amor inadequado... um amor que no poderia ter. Era cruel. Sybil foi tomada pelo desejo, pela paixo e pela fria. Estava ofegante e tensa, fazendo de tudo para convenc-lo a focar a ateno naquela rea que ele havia despertado com tanta habilidade. Agora todo o seu corpo pulsava. Nada mais funcionava. Estava bem perto de suplicar. No to depressa... ele murmurou, bem perto de seu ventre. Sybil abriu os olhos. Vincent? Quem seria? Esperava outro? Ela absorveu o choque da descoberta. No podia ser. Vincent Erick Danzel no era feio. No era sombrio. No era pequeno, nem vago, nem desprovido de substncia. Ele era bonito, viril, imponente. Nada havia nele que sugerisse fraqueza. Era musculoso, forte, msculo. E todas essas caractersticas eram tocadas e acariciadas na medida em que os dedos de Sybil voltavam a se mover, adquirindo vida prpria. O choque tornou-se
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certeza. Cada toque fazia aquele corpo viril vibrar e arder. Nunca antes havia questionado sua intuio e seus sonhos. Nem os questionava agora. Havia sido apenas um momento de choque. Vincent Erick Danzel ho era misterioso, exceto, talvez, com relao ao carter. Sybil quase suspirou ao compreender o que isso significava... e ao tomar conscincia da prpria sorte. Aquele homem lindo e atraente era o pretendente inadequado pelo qual estava destinada a se apaixonar. No questionava essa constatao. Tinha certeza que era isso. Fora abenoada alm dos limites de qualquer maldio. Ah, Vincent... Finalmente ele decidira dar a ela o presente da boca em contato com aquele lugar to sensvel e pulsante, alimentando o fogo que a consumia. As mos acariciavam seu corpo, mantendo-o na posio desejada. Mesmo assim, ela se contorcia. Agora sabe quem eu sou? ele perguntou com voz rouca. A resposta foi um grito sufocado, um pedido aflito por mais... muito mais. Sim. Vincent... ela murmurou, usado o nome como uma carcia. Vincent... Vincent... Ele a beijava lentamente, espalhando uma trilha de fogo que se estendia por todo o corpo at o queixo, e dele at a boca. Aquela poro rgida de seu corpo pulsava, penetrando entre suas pernas e abrindo caminho por seus segredos de mulher, movendose dentro dela at ameaar sua sanidade mental. Vincent... Vincent! Ela ergueu o quadril numa oferta silenciosa. Sem deixar de beij-la, Vincent comeou a se mover mais depressa, murmurando palavras provocantes e doces que se misturavam aos gemidos de prazer que ambos emitiam, uma perfeita sinfonia musical. Tudo nele era perfeito. E quando ela explodiu num xtase poderoso, Vincent ergueu a cabea e grunhiu como um animal selvagem, triunfante e saciado, seu corpo sacudido por vrios espasmos intensos. E quando ele caiu exausto sobre seu corpo, Sybil tambm suspirou satisfeita e feliz, abraando o belo cavaleiro das Terras Altas que era agora seu marido... O homem que ela havia conjurado em sonhos. S para ela.

Captulo XIX

A carroa estava atolada. Por mais que tentasse tir-la do lugar, ela continuava atolada. Sybil desistiu depois da quarta tentativa de falar com Vincent, e quase foi se juntar a Waif no topo de uma rocha, de onde ele observava todo o procedimento sem dar
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nenhuma indicao de quanto o considerava divertido ou no. A chuva persistia. Sybil estava ensopada e coberta de lama depois de tentar direcionar os cavalos, mas isso no era nada perto de Vincent. O homem parecia ter sido feito de barro! E parecia ter a inteligncia apropriada a uma criatura dessa natureza. Tentara falar com ele antes de a roda ficar mergulhada no barro at o eixo, mas ele no a escutara. Recusara-se a reconhecer que ia precisar de uma alavanca para tirar o veculo da lama. Seria muito mais simples amarrar a corda em um tronco de rvore e um cavalo como fonte de trao, mas ele no dera ouvidos s suas sugestes. No a escutava desde que ela dissera que, se no tivessem passado quase o dia todo na cama improvisada, nada daquilo estaria acontecendo. Sybil suspirou. Lembrou alguns momentos daquele dia... e suspirou outra vez, de forma mais prolongada. Um suspiro de contentamento. E que outra emoo poderia estar sentindo depois de ter passado a manh inteira nos braos do marido? Vincent mantinha os dois cavalos presos carroa e tentava introduzir uma estaca sob a roda mais atolada, e o esforo o afundava cada vez mais no lamaal, at que ele parecesse uma montanha em forma de homem. E foi ento que ele gritou a acusao, dizendo que ela o enfeitiara a ponto de priv-lo da capacidade de perceber o que acontecia fora daquela cama improvisada. E a criticou por estar sorrindo como se a acusao a enchesse de orgulho. Sybil riu alto, e quando baixou a cabea novamente, a paisagem se transformara. Grupos numerosos de homens surgiam por entre as rvores. Eles pareciam perigosos, e o corao de Sybil disparou de tal maneira que ela achou que iria sufocar. Vincent tambm os viu. Exceto por um momento de tenso que podia ser resultado da surpresa, no parecia preocupado ou ameaado. Tudo o que fez foi pular de cima da tora que tentava encaixar sob a roda da carroa e aproximar-se dos recm-chegados. Ele parecia discutir com os homens de aparncia severa, gesticulando e falando em voz alta, com evidente nervosismo. E de repente, todos comearam a agir como velhos conhecidos, trocando apertos de mo e tapas nas costas, e retomando a conversa com uma atitude mais amena, menos hostil. Vincent apontou para ela, e todos olharam em sua direo. E os cumprimentos ruidosos se repetiram. Sybil decidiu que era mais seguro e mais prudente continuar sentada ao lado de Waif. E foi ali que ela se acomodou, sobre a rocha molhada. *** nica coisa que funcionava para controlar suas reaes e sua estupidez era o trabalho. Trabalho duro. Duro o bastante para sentir o sangue correndo mais depressa pelas veias, o corao batendo mais forte e compassado. Pena que as batidas do corao no funcionassem para sufocar a cano que parecia preencher sua alma. E isso era quase to ruim quanto a imagem dela. Sybil era mais linda do que qualquer mulher tinha o direito de ser, suave, macia, com curvas graciosas e tentadoras nos lugares certos. E o vestido molhado pela chuva as exibia com preciso provocante. Nada o ajudava como o trabalho braal duro. Mas nem isso estava funcionando. Ainda ansiava por ela. De novo. Sempre. Era incessante, incontrolvel. O plano de se fartar entregando-se paixo tambm no havia funcionado. Pelo contrrio, a luxria era
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ainda mais vibrante do que antes. No sabia o que estava errado com ele. E de repente toda a clareira fora tomada por homens do cl Danzel, se que esse cl existia. Ou seriam fantasmas? Vincent passou alguns instantes tentando entender o que acontecia. Ou ia cumpriment-los, ou se escondia deles. Ele os abordou tomado por forte palpitao, tentando identificar o lder sem revelar sua apreenso e insegurana. O alvio que sentira ao reconhecer o mentor de sua juventude desenhara um sorriso em seus lbios. Era Sheldon Danzel, o homem que estivera ao lado de seu pai durante todo o tempo em que o tivera. Pouco tempo. O homem cuja honra o obrigara a proteger a vida do lder do cl Danzel com a prpria vida, se necessrio fosse. O homem que o conduzira maturidade, vida adulta. Antes de ele fugir para descobrir sozinho tudo sobre o que era ser um homem. Sheldon! voc mesmo? Vincent apertou sua mo. Sim, sou eu! E todos os homens que pude reunir. Reunir...? Onde? Ningum sobreviveu ao incndio. Eu sei. Eu vi! Mas no ficou at o final da histria, milorde. Lorde? Vincent repetiu confuso. Sabe qual sua posio, no sabe? Por isso partiu. Parti porque era tarde demais para mudar alguma coisa. Tarde demais para fazer alguma diferena. Eu estava... Ele no teve tempo para dizer mais nada, porque foi cercado por homens de tart azul, preto e verde, todos ansiosos para cumpriment-lo e agindo como se no o considerassem o covarde que fugira de suas responsabilidades. Algum perguntou o que estava acontecendo, por que tinham sido enviados para salv-lo de um perigo iminente, j que uma carroa atolada no parecia ser uma ameaa to grave para aquele que era o lder do cl Danzel. Apesar de tudo, Vincent se perguntou que tipo de idiota enviaria homens para resgat-lo. E por que algum pensaria que um resgate seria necessrio. A resposta foi dada por um rapaz esqulido ao lado de Sheldon. Donal nos enviou. Enviou a mim. Sou Beggin, seu novo escudeiro. Donal me encarregou de trazer uma mensagem. Ele acredita que meu novo senhor precisa de ajuda. No sei por qu. Donal? Myles Magnus Donal? Ele acha que preciso de ajuda? Por qu? Foi Beggin quem respondeu, e ele parecia ser o mais rpido de todos. Os outros reagiam com um estranho desconforto. No sei exatamente. Ele me mandou dizer que se saiu bem. Exatamente como era esperado. Ele e a esposa, lady Kendran, esto muito satisfeitos com voc. Como esse era o plano deles desde o incio, creio que essa era a mensagem. Mas posso ter me expressado mal. Sou s um escudeiro, no um mensageiro. Um... plano? Vincent sentiu a raiva comeando a ganhar fora na forma de um formigamento na base da nuca. Ele a controlava da melhor maneira possvel. Cas-lo com a irm era o plano deles? Controlar a raiva era quase impossvel.
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Oh, ele tambm me disse para inform-lo que est lhe devolvendo a fortaleza e as terras que a cercam. No sei o que fez para merecer tal honra. Realmente no sei. Ele fez... o qu? A fortaleza, milorde. O Castelo Danzel. Foi reconstrudo. Mobiliado. Fortificado. A glria do passado foi recuperada e ultrapassada. E as terras tambm. Terras? Sheldon Dazel finalmente manifestou-se, antecipando-se a Beggin: Sim, as suas terras. Elas prosperaram. Agora h carneiros, cavalos, plantaes. E o que o cl Danzel deixou ainda est l, esperando por sua volta. S no sabamos onde encontr-lo, at Donal nos apontar a direo correta. Vincent balanou a cabea. Donal no pode me dar terras que no possui. Os MacHugh tiraram as terras de mim. H mais de vinte anos! Eu sei. Eu vi. Lembra? Sua voz soava amargurada, mas no se deteria para pensar na razo dessa amargura. No podia. Esse havia sido o primeiro juramento que fizera a si mesmo. Sheldon sorriu. Os MacHugh no ficaram com as terras. Os Donald so os legtimos donos delas agora. Ou eram... Realmente? Ah, sim. Eles eram os donos, porque agora as terras so suas outra vez. Como correto e justo. E... ele no pensou em me informar disso antes? o que estou fazendo, no ? Beggin interrompeu. Ele disse que voc antes no era digno, mas agora... E disse que eu deveria enfatizar esse detalhe ao transmitir a mensagem. O que o rapaz diz verdade. Donal recuperou suas terras h cinco... no, h seis anos. Ele as recuperou em uma batalha em Clammond Glen sobre a qual ainda so escritos sonetos. Depois, comeou a corrigir todo o dano causado pelos MacHugh propriedade. E ningum me disse nada? Ningum sabia onde encontr-lo at quinze dias atrs, quando Donal enviou esse escudeiro. Voc no deixou muitas pistas. Vincent ignorou o incmodo sentimento de pesar e culpa, deixando-o de lado como se acostumara a fazer com todas as emoes. No podia mais se deixar incomodar por elas. Esse havia sido o segundo juramento. Sheldon continuou falando: Donal enviou seu emissrio at suas irms. Elas esto no comando da propriedade e dos negcios. Myles queria os homens do cl Danzel sob seu comando. E depressa. No fomos informados por qu. Nem sabamos que voc ainda estava por perto, causando problemas. Tem causado problemas, no verdade? Vincent no sabia se podia falar, por isso encolheu os ombros. Recebemos informaes vagas sobre onde encontr-lo, e fomos orientados para montar uma operao de resgate. E aqui estamos. Para resgat-lo. No sei do qu. Provavelmente de minha esposa Vincent resmungou. Sheldon riu.
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Voc se casou? Onde? Vincent apontou na direo de Sybil sem olhar para ela. No se atrevia a tanto. O vestido molhado devia estar colado em seu corpo, e ainda lutava contra as reaes que a viso daquele corpo provocava nele. Mais uma vez, foi submetido a tapas nas costas e abraos de felicitaes, e teve de ignorar o olhar do novo escudeiro. Alis, por que o rapaz o olhava daquele jeito? Bem, podia imaginar. Sheldon retomou a palavra, e todos voltaram a ficar srios. Desculpe, mas ela no parece ser o tipo de mulher da qual um homem como voc precisaria ser salvo. Tem razo. Mas sinto-me no dever de preveni-lo contra os pequenos frascos, meu amigo. E isso tudo que vou dizer por ora. Seja cauteloso. Um homem prevenido vale por dois. E eu no fui precavido. Venham, preciso de ajuda com a carroa. J passei tempo demais na chuva e na lama. Quero roupas secas e uma cama quente. E no s para mim, mas para todos ns. Em dois dias estaremos no Castelo Danzel. Sheldon o encarou por um instante antes de assentir. Vincent sabia que ele estava pensando que o esforo no valia a pena. A sensao no era agradvel. Mas os homens comearam a trabalhar, e em poucos minutos a carroa estava livre da lama, pronta para seguir viagem. Sybil continuava sentada sobre a pedra, acompanhando toda a operao. Vincent no olhou para ela quando os homens amarraram a corda a um tronco de rvore, exatamente como ela havia sugerido. No queria dar a ela a satisfao de saber que estivera certa desde o incio. De novo. A chuva continuou durante todo o dia. E era sempre assim para Vincent Danzel e os membros de seu cl. Sempre uma srie de circunstncias difceis e uma constante falta de sorte. Havia sido assim desde aquela noite. A noite em que seu cl fora destrudo. Uma noite marcada por tantas emoes que ele havia jurado esquec-la em todos os detalhes. Exaltao. Sim, houvera muita alegria no incio. A noite fora pontuada por momentos de grande jbilo enquanto Vincent e seus dois companheiros mais prximos, Edward e Sinclair, passaram boa parte das horas mais escuras em ao, roubando o gado do cl MacHugh, conduzindo os seis animais at a fronteira entre as duas propriedades. Sentira-se muito satisfeito. Nenhum Danzel jamais havia sido to vitorioso. No por dcadas, pelo menos. Vincent conduzira o gado por um vale escuro com a habilidade nascida do conhecimento, j que desde a infncia percorria todos os recantos daquelas terras. A faanha o enchera de orgulho, especialmente quando pensara em quanto o pai ficaria satisfeito com sua proeza. Tudo era perfeito. Nunca imaginara que poderia sentir nada parecido. Um sentimento profundo e pungente, intenso a ponto de seu corao bater no peito como uma marreta sobre a bigorna de um ferreiro, e as mos tremerem at ele se obrigar a recuperar a calma. Precisava de serenidade para se certificar de que os animais roubados continuariam se movendo em silncio de onde haviam sido retiradas no meio da noite. O sentimento de euforia e satisfao havia sido impossvel de imaginar e quase impossvel de encontrar novamente desde aquela noite. E ele conhecia a razo. A euforia fora um momento isolado no tempo, instantes de magia. E fora tornada mais intensa em sua memria pela rapidez com que fora seguida por muitas outras emoes. Emoes
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decorrentes de ter sido capturado. O medo era a mais forte de todas elas. Um sentimento debilitante de pavor. Sentira o corao pulsando ainda mais forte, e passara a ter dificuldade para respirar. No fora sua culpa. Tambm no havia sido culpa de Edward ou Sinclair. A falta de razo para que fosse assim havia tornado tudo ainda mais difcil. Todo garoto encontrava o caminho para a vida adulta praticando esse tipo de furto. Era quase um rito de passagem, e Sheldon Danzel se certificara de que o nico filho do lorde, Vincent, soubesse disso. Ele fora aconselhado. Fora ensinado. Fora preparado. E fora instrudo. Tinha de escolher uma noite de lua cheia. Uma noite em que houvesse a presena de demnios inspirados pelo clima. E deveria escolher um alvo fcil, e fazer tudo rapidamente. De maneira indolor. Vincent se orgulhava de ser um timo aprendiz. At aquela noite. Nada o prevenira para os acontecimentos. No foram planejados, mas a noite parecia perfeita. Comeara sem lua, e de repente uma tempestade se abatera sobre a paisagem. Tudo parecia estar favorvel aos meninos em seu rito de passagem, e eles nem se incomodaram em escolher uma rota alternativa para o caso de terem de fugir. Contavam com o manto da noite para escond-los e proteg-los. Mas foram trados. A natureza decidira cessar a tormenta e abrir a cortina de nvoa densa. E ainda enviara uma brilhante lua crescente que estivera escondida atrs das nuvens de chuva, agora inexistentes. Vincent pudera ver claramente quantos homens do cl MacHugh teriam de enfrentar, como estavam furiosos, e como ansiavam por vingana. Todos eles. Vincent no sabia ao certo se havia sido nesse momento que o medo atingira seu ponto mximo, ou se havia sido ento que ele sentira a mudana pela primeira vez. No saberia dizer quando, exatamente. S sabia que tomara conhecimento dela. Em um momento, tudo era perfeio e serenidade, e no outro, tudo era fria e ameaa, sangue e dor. O desespero se sobrepusera a todos os outros sentimentos. Essa havia sido a emoo predominante quando Edward comeara a batalha empunhando sua espada com um grito que rasgara a noite. E ele havia sido atingido pelo golpe que deveria ter atingido o filho do lorde. A espada quase o rasgara ao meio. Vincent sufocara o soluo que brotara de seu peito quando vira os olhos de Edward pela ltima vez. Memorizara para sempre aquele momento em que o amigo e companheiro morrera a seu lado. E depois a ao explodira num frenesi de golpes e gritos. Nem imaginava que tinha a capacidade de manejar a espada com tanta maestria. No imaginava que poderia ultrapassar a muralha de homens do cl MacHugh como fizera no momento em que o corpo de Edward Carrick ficara imvel sobre a relva mida. A fria o invadira. Sentira-se forte, invencvel e perigoso enquanto lutava contra os homens do cl MacHugh. Lutava, abria caminho, e vingava a morte de Edward. E ento ele sofrer o golpe que pusera fim ao confronto, atacado pelas costas. Nos joelhos. Um dos adversrios usara o cabo de um machado para quase quebrar as duas pernas de Vincent. E ele cara. E ento a tortura havia comeado.

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Captulo XX

A vibrao da carroa despertou Sybil. Depois os gemidos, e o que soava quase como soluos. Poderia determinar com mais clareza se no tivesse os ouvidos cobertos pelas mos e o xale, e pelo cobertor mais grosso sobre tudo isso. Era a nica maneira de conseguir dormir. Estava cercada por mais homens que jamais vira reunidos em um nico lugar, e o marido mantinha-se distante dela desde o dia anterior. Durante a noite esses mesmos homens haviam feito uma grande fogueira para assar um cervo que alguns deles tinham caado, e depois de comer, eles haviam bebido o contedo de pequenos barris de madeira que levavam presos aos cavalos. E isso nem fora o pior. Ah, no! Todos aqueles homens encharcados de cerveja faziam um barulho ensurdecedor. Nunca se ouvira falar de tamanho estardalhao em um banquete no Castelo Eschoncan. As vozes foram se tornando progressivamente mais fortes, e com um tom de celebrao que era fcil de identificar. Estavam felizes por ter encontrado Vincent. Embora ele no correspondesse com a mesma alegria, isso no parecera ter a menor importncia. Quando eles comearam a tocar e cantar, Sybil se retirara para a tenda improvisada na carroa, e Waif a seguira. Ele montava guarda deitado sob a carroa. E Sybil estava segura ali. Aquecida. Seca. Sbria. Tinha at algumas frutas secas para saborear, j que o assado do jantar no ficara exatamente apetitoso, e ela preferira no comer mais do que o absolutamente necessrio, temendo sofrer as conseqncias. No estava acostumada a lidar com grupos de numerosos homens, especialmente homens bbados. Na verdade, no tolerava embriaguez. Ela acreditava que a vida era curta demais para esse tipo de idiotice. Por esse motivo, ela se enrolara no xale e tentara ignorar o barulho e a cantoria desafinada. Para um homem com o talento musical de seu marido, o barulho devia ser desastroso. Jamais deveria ser permitido que uma criatura cantasse quando estivesse bbada. No havia um nico homem mais melodioso entre eles. Foi assim que Sybil soube que o marido no integrava o grupo. De fato, na ltima vez que olhara pela abertura da tenda, vira que ele no s estava calado, mas taciturno, tambm. Contudo, tambm bebia. Outro gemido brotou do peito do homem que dormia a seu lado. Ele estava to enrolado nas cobertas, que poderia estar em outra cama. O tremor que o sacudia tornouse intenso a ponto de fazer balanar a carroa. Sybil descobriu a cabea e ouviu, atenta. Alm do som de gua pingando, sinal de que a tempestade perdia fora, no havia muito mais a escutar. A menos que se concentrasse. Ento, era possvel ouvir os grunhidos, roncos, e os sons tpicos de respirao profunda, inevitvel num grupo de homens bbados adormecidos. O homem ao lado dela choramingou. Sybil se virou e tocou o ombro nu e suado. Vincent reagiu como se fosse atacado. Imediatamente acordado, ele saltou para uma posio defensiva sobre as mos e
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os joelhos. Ah disse em seguida. voc... Voc estava tendo um pesadelo ela respondeu em voz baixa. Eu nunca sonho ele declarou com tom agressivo, embora ainda sussurrasse. Deve ter bebido demais, ento. No bebi demais. Nesse caso, deve estar sofrendo as conseqncias de ter comido uma refeio malfeita. No estou enjoado. Sybil continuou como se ele nem houvesse falado. Vocs homens no sabem como assar um cervo. Nem adicionaram os temperos adequados. Qualquer um teria ficado enjoado depois de comer aquela carne. Eu no fiquei ele insistiu, erguendo o tom de voz. Voc estava tremendo e suando frio. Ainda est. Vai dizer que no verdade o que vejo? Ela estendeu a mo para toc-lo, mas Vincent se esquivou. Eu no estava tremendo. Sybil riu. Sonhar no sinal de fraqueza, meu lorde. Lorde? Sim, bvio! Esses homens pertencem ao seu cl. E voc o lorde dessa gente. Vai me dizer, que tambm estou errada nisso? Est. No verdade. Vincent, voc pode ser leal a Donal, mas senhor de seu prprio cl. E esses homens so seus comandados. O cl Danzel. Eu no tenho um cl. Tem, e vai ter de assumir o comando. E sua fortaleza. Deve ser um lugar muito mais bonito do que voc consegue se lembrar. E isso o incomoda. A respirao de Vincent tornou-se ofegante, e essa era a nica indicao de que ela estava certa. O suficiente para ter sonhos e pesadelos. Eu j disse que no estava sonhando ele repetiu, a voz num tom to tenso que a fez estremecer. Fico feliz por voc ter uma casa. E por ela ser grande. O qu? Isso me d esperana de que haja mulheres por l. S mulheres sabem como transformar uma casa em um verdadeiro lar. Eu tenho irms... Ele calou-se, e Sybil quase riu do constrangimento em seu rosto. Como sabe disso? Eu no sei nada. Apenas suponho. E vou bordando o tecido da minha imaginao. E depois espero por respostas. Voc est me dando essas respostas. Cada palavra que diz... e todas que no diz. Tudo uma resposta.
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Palavras... que no digo? Todo mundo d indicaes do que realmente sente e o que quer dizer de verdade. E isso acontece sempre, o tempo todo, Vincent. Ele se sentou devagar e abraou os joelhos flexionados. O movimento realou os msculos de seu peito. Est se exibindo ela o acusou. Eu? Sim, voc. Por qu? E com que finalidade? Ela engoliu em seco. Para me fazer calar. Ele riu, porm a risada soou amargurada. Mas ser que nada a silencia, Sybil? Nada? Sybil sorriu, mas s por alguns segundos. Voc divertido. H sempre uma luz sua volta, uma alegria... Voc diverte as pessoas. Sem pensar, com facilidade. como magia. Voc chega, e tudo muda. Ainda no sei o que ou como faz isso, mas estou intrigada. Intrigada? Ora, por Deus! De que maneira? Eu no... fao os jogos que homens e mulheres... fazem ela respondeu, incapaz de banir o tremor da voz. De que jogos est falando, mulher? Voc sabe o que estou dizendo. mestre nessa arte... e na outra. Ela sabia que seu rosto estava vermelho. Continue Vincent pediu, sorridente. Sybil clareou a garganta. No. No posso ver seu rosto na penumbra. E isso importante? Sim. Pelo menos para mim. Por qu? As palavras que se diz so sempre abertas a questionamentos. s vezes combinam com a ao. Mas, normalmente, o que ocorre o contrrio. Entende o que digo? Ele assentiu. Vai mudar de posio para que eu possa ver seu rosto? Por qu? Preciso valer-me de mais do que posso ouvir d voc. Isso mais um de seus truques? Ora, eu no uso truques! Agora voc quem fala palavras que no esto de acordo com suas aes. Voc usa truques, sim! Constantemente. Sempre! Ela balanou a cabea.
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Voc est equivocado. Eu simplesmente observo e escuto, e falo sobre o meu conhecimento quando necessrio. s vezes as coisas em que acredito mudam. Outras vezes, no. Esqueceu de mencionar as poes que usa. Sybil desviou o olhar. Sei exatamente sobre o que est falando quando menciona palavras que no concordam com aes. Era raro que algum conseguisse usar contra ela suas prprias declaraes, e com tanta eficincia. Isso no justo ela murmurou. Justo? Pode me ver completamente. Eu no tenho o mesmo benefcio. E da? Quer um confronto justo, ou no? Vincent devia estar se divertindo. A voz dele sugeria riso contido. Sim, eu quero ele respondeu. Pois saiba que uma vitria baseada em trapaa no vitria. Mas eu vou vencer mesmo assim. Ah, vai? Ns dois vamos mudar de posio. Para o lado. Assim, ambos teremos o mesmo... benefcio. Tudo bem? Sybil conseguiu disfarar a satisfao: Alm do mais, Vincent no era perito em ler emoes. Voc no est se movendo ele reclamou. Levando as cobertas que a envolviam, ela se sentou em uma rea bem no fundo da carroa, e teria ido mais longe se a mo de Vincent no a agarrasse pelo pulso, detendo-a. Ei, no precisa ir to longe. Por que no? Ele comeou a deslizar as mos por seus braos. Porque no foi isso o que eu sugeri. No importa. Mas eu a quero mais perto. Por qu? Era impossvel raciocinar com os dedos deslizando por seu brao. Vamos usar de honestidade nesse confronto? ele quis saber. Qualquer outra coisa seria trapaa ela respondeu. Vincent assentiu. Ele a encarou por um instante, mas logo desviou o olhar, cravando-o no vale entre seus seios. Nesse caso, tenho de admitir que no sei por que a quero perto de mim. S sei que quero. Est bem, eu me sento onde estou, ento. Pode me soltar.
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Ele negou com a cabea. Por que no? Porque... o toque s vezes tem mais voz que as palavras. Sybil sorriu, encantada. E voc sabe disso? J? Pratiquei muito do que voc diz. S no havia parado para pensar nessas coisas antes. E nem tinha considerado esse tipo de conversa um confronto. Agora vejo que me enganei. Sybil se aproximou um pouco mais e estendeu-lhe as mos. Nesse caso, segure minhas mos, ento. Ele atendeu ao pedido, deslizando os dedos pelos braos dela at segurar suas mos. No vai conseguir esconder nada de mim enquanto estivermos assim, de mos dadas ela avisou. E se voc continuar passando a lngua pelos lbios dessa maneira, nem vai poder falar muito. Sybil se assustou e recuou. Vincent no conteve o riso. E tambm no vai conseguir se esconder de mim ele acrescentou. Ela o fitou diretamente nos olhos. A beleza de Vincent era impressionante, um verdadeiro presente dos deuses. Ficou a imaginar quantas mulheres ele havia fascinado com aquele olhar? Minha av era uma Donal ele disse. O qu? O cl Donal grande. E rico. E tem muitas caractersticas distintas. Uma delas a cor dos olhos. Olhos escuros. Muito escuros, quase pretos. Por que est me dizendo isso agora? Voc estava pensando nos meus olhos... Sybil no conteve uma exclamao de choque e surpresa. Estou errado? ele perguntou Certo... Eu supus. Como voc. Estava me olhando com um ar estranho, e presumi que o motivo poderia ser a cor dos meus olhos. Perguntei, e voc me respondeu com coisas que no disse. Ento, estou certo. De fato, est. Ele sorriu, e foi um sorriso to encantador, que Sybil correspondeu. Como eu estou certa sobre esses homens l fora serem do seu cl. Ele se moveu, e o sorriso comeou a desaparecer de seus lbios. Eles usam tart azul e preto, como os homens do cl Donal ela continuou. E voc, tambm. Mas eles exibem uma larga faixa verde no padro. Isso os torna diferentes. Esse o padro do cl Danzel se no me engano. Certo? Ele assentiu.
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E voc o lder deles. Vincent no se moveu, nem piscou. Sybil respirou fundo e explicou como chegara a tal concluso. Esses homens vieram do bosque. Pelo cansao que exibiam, imagino que tenham percorrido uma grande distncia. Procuravam alguma coisa, ou algum... importante. As atitudes deles revelaram quem era essa pessoa. Que atitudes? A maneira como o cumprimentaram. A celebrao que fizeram. Tantos homens de um mesmo cl s se esforariam tanto e celebrariam com tanta alegria se a pessoa encontrada fosse importante. O lder. E esse lder voc. Estou certa? Ele assentiu. Talvez no notasse, mas estava comeando a tremer. As mos que seguravam as dela, vibravam. Sybil no teceu nenhum comentrio, caso ele pudesse exercer mais controle depois de alertado. Quieta, ela esperou pelo que ele pudesse dizer. Eu j sei qual foi a razo do nosso casamento. mesmo? ela indagou. Sim. Ns nos casamos... porque voc planejou que assim fosse. Eu?... Sim, voc. E comeou a pr o plano em prtica no instante em que me viu. Bem... No exatamente. Ento, no momento em que viu... meu corpo. Ali estava uma acusao que ele no podia negar. Por isso voc me encantou. Porque me desejava, e no queria outro homem. Nenhum outro. E ainda assim. A voz de Vincent tinha uma qualidade indefinvel que tocava todas as zonas mais sensveis do corpo de Sybil, provocando-lhe um tremor muito mais intenso do que aquele que o sacudia. Foi preciso ela se concentrar na prpria respirao. O homem era mesmo um mestre! E tambm era um msico em sua essncia. Podia provocar emoes, valendo-se apenas do som de sua voz. Eu me casei com voc porque a outra alternativa me causava terror ela respondeu, finalmente. Vincent comeou a deslizar os dedos por seu pulso, sentindo a pulsao acelerada. E porque voc tambm desejava a alternativa que lhe dei ele disse. Sybil no podia pensar se ele continuasse com a carcia provocante. Ela umedeceu o lbio e no conseguiu alvio para a sensao de calor que se localizava no centro de seu ventre. O cl Danzel perdeu seu lorde... porque ele fugiu ela concluiu por fim. O polegar parou. Tudo em Vincent parou, quase como se a declarao o transformasse em uma esttua. Voc no queria a responsabilidade dessa posio. Dessa vez ela estava errada. E percebeu seu erro quando o sentiu relaxar. Ela tinha de tentar outra coisa diferente.
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E tambm no queria se casar quando eles disseram que seria necessrio! Outro palpite errado. Ela soube disso bem antes de ele soltar um suspiro retido. Ou... voc partiu porque foi obrigado? Agora estava chegando perto, ou ele no a olharia com aquele ar rancoroso. De repente, comeou a sentir um certo medo. Quem teria todo esse poder sobre voc? Ele engoliu em seco. Mas, ento, sacudiu a cabea e em questo de segundos, tudo mudou. Voc no precisava me enfeitiar disse. O qu? Eu j estava dominado por certos... pensamentos a seu respeito. Sybil no soube o que dizer. Por isso piscou. Nada mudou. Ele dizia palavras que no combinavam com aquela dureza tpica de sua personalidade. Era difcil manter as mos longe de voc. No precisava usar uma poo para me deixar dominado, sem vontade prpria. ... verdade? No devia ter sido uma deciso to difcil. Voc atraente, e eu sou um homem que sei apreciar essas coisas. Vincent a chamara de atraente. Todo o seu corpo pulsava de alegria e satisfao. Ningum jamais a considerara atraente antes. Ou, se achara, no havia revelado. Ele tambm tinha virado suas mos, unindo as palmas s dele. O contato causava fascas,que ameaavam provocar um incndio avassalador. Sybil era obrigada a reconhecer que, no confronto direto, ele era um adversrio digno de respeito. Enquanto ela usava instinto e observao, ele usava sensualidade e o poder da voz. Voc... Ela parou para respirar fundo. Fugiu do seu cl porque alguma coisa aconteceu. Algo muito importante e terrvel... to terrvel que voc enterrou as lembranas. Profundamente. Vincent permaneceu em silncio. Sybil continuou a falar, apesar do estrondo das batidas de seu corao, Talvez tenha feito um voto. Por isso no responde. Ele rolou para o lado, chutou a parte de trs da carroa, quase derrubando a tenda, e um instante depois estava em p do lado de fora. O confronto acabou, Sybil. Vincent falou por entre os dentes, e se virou para afastar-se. Sybil o viu contornar os homens que dormiam na clareira e caminhar para o bosque. Com um brao, ele ia afastando os galhos que bloqueavam o caminho, usando a fora bruta para esconder dela a emoo que o dominava. Uma emoo que Sybil conhecia muito bem. Dor.

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Captulo XXI

A raiva era a fora mais destrutiva do mundo. Seguida pela vingana. Vincent aprendera essa lio anos atrs. Vingana era um sentimento poderoso, mas podia ser ignorado. Contudo, a raiva... No. A raiva tinha de ser controlada e administrada. Todos os dias. Vincent a expulsava do corpo a cada passo dado no solo encharcado. No ousava continuar perto de Sybil. Tinha certeza de que ela vencera o confronto. E sabia como havia conseguido a vitria. Conhecia a melhor maneira de perder em tudo. Especialmente em um confronto dessa natureza. O fracasso era certo quando as emoes assumiam o comando. Qualquer emoo. Por isso estivera usando sua experincia sexual. Mas ela havia vencido. Novamente. E saber que ele era o culpado por isso tornava a derrota ainda mais amarga. Sabia que no podia deixar a raiva domin-lo, mas a feiticeira com quem se casara provocava-lhe essa emoo com uma facilidade assustadora. E isso causava ainda mais raiva. Raiva dele mesmo. Das circunstncias. Do que havia acontecido onze anos atrs, e do que ele no conseguia manter enterrado. Depois de um tempo, Vincent comeou a correr, mantendo um ritmo que permitia desviar de buracos e obstculos. A mente estava longe dali. No tomava conhecimento da distncia, do frio, nem do lobo que o acompanhava. Quando alcanou a faixa escura de praia na margem do lago, ele realmente conferiu velocidade corrida. Era um perito em controlar situaes. Assim havia sobrevivido. S era possvel sobreviver no mundo em que se vivia, estando sempre um passo frente, sempre alerta e prevenido. No entanto, nunca havia encontrado ningum como Sybil. A mulher parecia imune a emoes sensuais que ele normalmente conseguia provocar, imune a sua presena. Muitas mulheres tremiam quando estavam perto dele. Estava acostumado a causar falta de ar com um mero contato visual. Contudo, no sabia o que havia acontecido dessa vez. Ele era o ofegante. E, pior ainda, Sybil era imune s vibraes que ele sentia. Aquilo no poderia estar acontecendo. Era impossvel. Ele era um mestre em controlar emoes, mas Sybil o superara! Mais uma vez. A raiva se tornou mais intensa, transformando-se em um peso no centro de seu peito, alimentando o ressentimento. Vincent correu at sentir os pulmes arder com o volume de ar que inspirava e expirava. Waif tambm parecia exausto, mas continuava bem perto dele. E isso o incomodava.
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Por que est... aqui? Vincent gritou para o lobo, parando no meio da frase para recuperar o flego. Ela ainda teme que eu fuja? No necessrio temer. Ela j tem meu... E foi ento que ele percebeu. No estava perto dela, e no a convencera a quebrar o encantamento a que fora submetido. E no se daria o trabalho de verificar suas condies com relao a volume, peso, e rigidez. Seria perda de tempo. Ele retomou a corrida em sentido contrrio. O som de passos no terreno molhado a alertou para a aproximao. Sybil se encolheu ainda mais atrs do arbusto, permanecendo de joelhos. Sabia que era Vincent. Ele parecia precisar de um banho frio quando a deixara. Era inquietante pensar no que acontecera. O homem tinha algo to horrvel em seu passado que havia desistido de um confronto direto? Um confronto no qual ele estivera bem prximo de uma vitria? Ele, por certo, no sabia o quo prximo estivera disso, ou no teria desistido. Sybil tinha certeza de que Vincent acabara de se jogar no lago, porque ouvira o barulho da gua, mas ainda no estava preparada para v-lo. Especulava se seria sempre assim entre ambos e, tambm, porque havia ridicularizado o amor durante toda a sua vida. Nada podia ser mais fabuloso, precioso e satisfatrio... Mesmo assim, havia algo de estranho ali. Tinha certeza de que era Vincent, porm sua silhueta no tinha o tamanho habitual. Sybil pensou nisso por um instante enquanto o observava. No sabia o suficiente sobre um homem e sua intimidade para presumir se o que via era normal para um banho em gua fria. Alm do mais, era difcil enxergar atravs da nvoa que pairava sobre o lago. Vincent estava nu, mas a gua cobria seu corpo da cintura para baixo. Ele parecia mais baixo, menos musculoso, e bem menos definido. Havia a nvoa distorcendo as percepes, e ele ainda estava bem longe. Talvez por isso o visse to diferente do habitual. De repente, a nvoa se abriu em um ponto, deixando passar um pouco de luz e permitindo que ela visse as costas largas do homem no lago. As cicatrizes severas e marcantes serviram para provar suas suspeitas. Era Vincent. Sybil soltou o n que prendia o manto sob seu queixo. Estava trmula, e sabia o motivo: era excitao. Exatamente o que Vincent havia tentado provocar pouco antes, na carroa. E essa sensao havia se tornado cem vezes mais forte e pungente nesse perodo que ela passara longe dele, deitada sozinha, tentando dormir. Vincent era uma fora a ser reconhecida. Dispunha de muitas armas para usar, presena masculina e muita sensualidade. No acreditava que ele tivesse conscincia da extenso de sua capacidade, nem de quanto era interessante e ao mesmo tempo intrigante. Se no houvesse tocado em um ponto to sensvel quanto o que ele podia estar escondendo de seu passado, agora no estaria ali, sofrendo com os tremores de excitao e antecipando mentalmente o xtase que conhecera nos braos desse homem. No seria necessrio. Estaria simplesmente nos braos dele. Ela continuou a se despir, e soltou os cabelos, tambm.
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Havia parado de chover, mas o ar ainda estava mido e denso. Podia sentir na pele essa umidade. Restava apenas a camisa, a de tecido leve e cor-de-rosa. Sabia o quanto Vincent a apreciava. Sorriu ao tocar a bainha um pouco acima do joelho. Poderia ir encontr-lo nua, do mesmo modo como ele estava, mas tinha certeza de que ele preferiria remover a camisa com as prprias mos. O sorriso ainda estava em seu rosto quando ela saiu de trs da cortina de samambaias e comeou a caminhar na direo de Vincent. Ou de onde ele estivera. No ouvia o barulho da gua j fazia alguns minutos. O farfalhar de suas roupas soara mais alto. Mas estava certa de que ele ainda estava ali. E tambm suspeitava de que ele ainda estava na gua, talvez at submerso. No precisava v-lo com os olhos. A mente sempre o via onde quer que ele estivesse. Ela mantinha os olhos fechados enquanto se aproximava da gua, e estava to compenetrada na imagem que havia conjurado, que no viu o homem que deixava o abrigo da escurido para abord-la. Sybil teve de piscar algumas vezes antes de acreditar no que via. No sei o que faz aqui sem o lorde tarde da noite, mas sei apreciar uma cena de to grande beleza, mulher. Sybil arregalou os olhos. Por Deus, no era Vincent! E no s no era ele, como o homem, quem quer que fosse, no estava vestido! Pior, o infame mantinha os ps afastados e as mos na cintura como se quisesse se exibir! O homem diante dela era bem menor que Vincent em porte e estatura, e em outras reas, tambm... Sybil teve de baixar a cabea para esconder o riso que tinha dificuldade para conter. E ainda de cabea baixa, ela comeou a recuar para recuperar as roupas atrs do arbusto. O homem a acompanhava. E falava. E piorava a situao. No sabia que era do tipo que gosta de olhar. Mas devia saber... O qu?... Seus olhos. Eles buscam traos... especficos de um homem. Nunca imaginei que isso era possvel na esposa do Danzel, mas... o que est fazendo? Quer castig-lo por no receber a ateno merecida? isso o que est querendo, mulher? Vingana? Sybil balanou a cabea. Ora, mas claro que no! No? ele perguntou, duvidoso. Ela continuava recuando, e o homem a acompanhava sorridente. Ento, est precisando de um homem? ele disparou. Sybil balanou a cabea com mais veemncia. Ento, por que me espionava no banho? E to... despida? Eu no espiava nada! Pensei que fosse meu marido. O homem sorriu. Deve ter levado uma pancada na cabea para dizer tamanho absurdo. No sou
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parecido com Vincent. Tem razo, no mesmo. Mas ainda sou um homem. Ele estufou o peito, orgulhoso. Suficientemente homem! Receio que seja homem demais para mim ela respondeu, tentando esconder o riso. Por que fugiu de mim, ento? J disse. Cometi um engano. Pensei que fosse meu marido. Sim, voc me confundiu com Vincent Erick Danzel. Ele no vai acreditar nisso. No pude ver muito de perto. Alm do mais, voc tem as cicatrizes... Cicatrizes? ele repetiu, parando de repente. Todo homem do cl tem essas marcas? No. S o lorde... e eu. Por qu? Sybil precisava mant-lo falando. Assim, ele teria de dar ateno a outras coisas que no fosse o seu estado de seminudez. Porque no havia mais ningum conosco. Quando? Sybil parou e o encarou. Por certo a resposta seria interessante e esclarecedora, especialmente quando Vincent quisesse mais um daqueles confrontos. No cometeria a estupidez de abrir mo de uma arma poderosa. O que vai me dar se eu responder? Ela rangeu os dentes. Homens! Devia saber que tudo terminaria em barganha. Os homens no serviam para muito mais do que isso. E para lutar. Deviam era encontrar melhor uso para tanta fora, isso sim. No muito ela disse, por fim. Ergueu s mos em busca da abertura da cortina de samambaias. Vestida se sentiria muito mais segura. Por que no? Porque posso fazer a mesma pergunta ao meu marido. Estvamos juntos. E fomos pegos juntos. Furtando dos MacHugh. O cl ressentido, implacvel... Um bando de ladres. Eles no sabem o que uma luta justa. O lorde foi pego junto comigo naquela noite. Por isso temos as mesmas marcas. Quase idnticas, j que fomos chicoteados o mesmo nmero de vezes. Os dedos de Sybil tocaram os galhos das samambaias e ela se sentiu aliviada. As cicatrizes so muito parecidas. Por isso os confundi. evidente que voc no Vincent... por isso estou me retirando, se no se importa. E se eu disser que me importo? Sybil correu para trs de um arbusto, rastejando sobre mos e joelhos at o outro lado, e alm dele. No tinha certeza do local exato onde havia deixado suas roupas, mas no podia ser muito longe dali. Ela no ousava voltar ao acampamento, vestida como estava. A folhagem no permitia que o homem a localizasse. O que possibilitou que Sybil
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no fosse vista, pois ela era mais leve, mais gil, e mais silenciosa. Afinal, ela era a presa, o que a obrigava a ser mais cautelosa, tambm. No sabia que a mulher do lorde era to atraente. Ele esperto por mant-la escondida. Muito esperto, considerando que a deixa andar por a desprotegida. Sybil esperava que ele se calasse antes de chegarem clareira onde o restante do cl dormia. No era preciso muita imaginao para deduzir a que ele se referia. Ela se arrastava cada vez mais depressa, procurando as roupas e percorrendo a distncia que a separava do acampamento. Quando encontrou a pilha de peas dobradas, estava to afoita, que as espalhou em vrias direes. Cus, ela no tinha tempo para se vestir! Porm, no era to tola. Agarrando as roupas contra o peito, ela correu para a clareira onde quase todo o cl Danzel dormia, vestindo as peas, enquanto corria. Contudo, no tinha tempo para amarrar fitas e tranar cabelos. E de repente, Vincent surgiu diante dela vindo da escurido que precedia o amanhecer, a silhueta recortada contra o fogo e a postura ameaadora. Furioso, ele a agarrou pelos braos e sacudiu. Onde diabos voc estava?... Eu... estava tentando... tomar banho Sybil respondeu com dificuldade, temendo quebrar os dentes com a fora do impacto. Desde quando toma banho no escuro? Sozinha? Seria melhor se eu me banhasse a luz do dia? Sem a proteo da escurido? E no meio dos homens de seu cl? Pela expresso de Vincent, ele estava considerando suas palavras, era evidente. Ou ento aguava os ouvidos. Ela no conseguia saber ao certo. Sybil s esperava que o homem nu no surgisse de repente dos arbustos atrs deles. Seria difcil explicar tal situao a Vincent. Voc no est molhada ele constatou depois de alguns instantes. que... o lago estava... ocupado. Venha comigo, ento. Ele a puxou pelo brao. Acho que ns dois estamos precisando de gua fria. No havia nem sinal do homem marcado pelas cicatrizes, nem de qualquer outro membro do cl, quando eles chegaram margem do lago, Sybil esperava ficar sozinha, com tempo para terminar de se vestir. Mas no foi o que aconteceu. Vincent continuou a caminhar em direo ao lago, puxando-a pelo brao, e s parou quando j estavam bem longe da margem com gua at a altura do pescoo dela. Ento, ele a encarou. O efeito devia ser de tirar o flego, considerando a temperatura da gua. Mas no era. O frio contrastava com o calor que emanava da rea onde quase se tocavam, provocando arrepios intensos. Aquilo era estranho. A gua estava gelada! Sybil especulou se o calor que sentia era resultante da proximidade com Vincent. Precisava analisar a questo com mais acuidade. J suspeitava de que essa emoo que chamavam de amor podia mudar a existncia e o conhecimento acumulados ao longo de uma vida, e tudo a partir do encontro com uma determinada pessoa. Seria uma emoo que poderia mudar tambm o efeito dos elementos?
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Se eu pedir para desfazer o encanto, voc me atender? ele perguntou. Sybil inclinou a cabea. Encanto? ela perguntou, confusa. Vincent revirou os olhos com impacincia. Sim, um encantamento Est me perguntando se sei desfazer encantamentos? Exatamente. No ela respondeu. No vai desfaz-lo? A voz dele soou sufocada. Sybil meneou a cabea em negativa. Vincent, ento, colocou-se bem diante dela, e olhou diretamente para os seios revelados sob o vestido molhado. Ela percebeu a tenso quando ele cerrou a mandbula. Nem se eu disser que... o encantamento no mais necessrio? Tudo o que ele falava era confuso. A proximidade piorava a situao. Ela no conseguia responder. No podia sequer pensar. Vincent a estava confundindo e embaralhando sua vontade e pensamentos. Precisa tanto assim de controle? Vincent insistiu. Sybil no respondeu. Ela agiu. No tinha o controle algum. Sempre que ele se aproximava, roubava dela toda e qualquer possibilidade de controlar o corpo, o corao, os pensamentos ou o que quer que fosse. Era sempre assim, desde que admitira para si mesma que o amava. Por isso, ela o tocou no peito com os dedos gelados. E deixou as mos escorregar por seu abdmen, traando sem pressa o desenho dos msculos firmes que se contraam e relaxavam como se quisessem agrad-la. E o prazer de senti-los era inegvel. Sybil subiu lentamente as mos, passando pelo peito, os ombros, at tocar-lhe a nuca. Segurando-o pelos cabelos, ela o puxou de encontro sua boca, j pronta para o beijo. Vincent gemeu quando os lbios se tocaram. Os braos a envolveram, e ele a ergueu contra o corpo. Os lbios vidos pareciam querer devor-la. O desejo era intenso, envolvente. Sybil procurava sufocar os gritos de prazer, transformando-os em gemidos contidos que o incendiavam ainda mais. Mais um instante, e l estava Vincent, encontrando o caminho entre suas pernas, sob suas saias, tomando o que lhe pertencia. Fazendo o que ambos desejavam. O poder desse encontro jamais deixaria de surpreend-la. Era ao mesmo tempo, prazer e tormento, tortura e rendio. E Sybil sentia que nunca mais poderia viver sem essa gama de sensaes que Vincent provocava cada vez que a tocava. Ele a segurava pela cintura e movia-se, para cima e para baixo, beijando e sugando, lambendo e mordiscando todas as reas ao alcance de sua boca. Os gemidos ganhavam fora na noite silenciosa. Os movimentos criavam ondas na superfcie escura do lago. A emoo crescia. Vrias vezes, quando j estava beira daquela maravilhosa exploso de sensaes, ele se deteve e ficou quieto por alguns instantes, fazendo recuar a paixo, para em seguida retomar os movimentos e reacender o fogo. E assim a urgncia crescia, o descontrole ameaava, os gemidos se sucediam.
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E finalmente, eles explodiram... juntos, dominados por uma fora intensa que fazia o mundo girar num ritmo prprio e s deles. O cu parecia cobri-los com uma chuva de estrelas, o ar tornava-se rarefeito, tal a dificuldade de lev-lo aos pulmes, e o frio no penetrava na bolha de fogo que os corpos unidos um ao outro criavam em torno deles. Ondas sucessivas e incessantes, tremores que no perdiam a intensidade. Sybil sentiu que o ar da noite absorvia seu grito. Vincent no gritava, mas seus gemidos guturais expressavam com clareza a intensidade do xtase. Mais uma vez, mais um movimento, e ele parou, piscando como se no acreditasse no que acabara de viver. Estava maravilhado. Sybil segurou seu rosto entre as mos, usando os polegares para limpar as gotas de gua sobre a pele dourada e para traar o desenho da boca tentadora. Voc um homem surpreendente, Vincent Danzel ela sussurrou, tomada pela impresso de que o rosto dele ruborizava. Vincent se recusava a encar-la. Ela percebeu que os olhos dele buscavam toda a paisagem ao redor de ambos, qualquer coisa com que pudessem se distrair. Ele engoliu em seco. Ela viu o movimento da garganta. E riu. E foi nesse momento que Sybil percebeu quanto amava aquele homem.

Captulo XXII

Sybil acordou com o barulho em torno da carroa. Nunca antes dormira at to tarde. E jamais se sentira to protegida, adorada, ou importante. Vincent os envolvera com os cobertores e a aninhara em seus braos, e aquela havia sido a melhor noite de toda a sua vida. Houve um estrondo, seguido de vrios baques. A carroa balanou. Sybil tampou os ouvidos com as mos. Os homens de Vincent estavam brigando? Era isso o que os homens faziam quando acordavam? Que tipo de idiotice era aquela? Eles ainda nem haviam comido. Ou, se comeram, no fora nada que produzisse aroma ao ser cozido. E se tinham que lutar, ela esperava que eles tivessem o bom-senso de usar armas que produzissem ferimentos. Como se o pensamento pudesse conjurar fatos, ela ouviu o estrondo do choque entre metais. Sybil revirou os olhos. Aquilo era ainda pior que as disputas organizadas no castelo. Se era isso o que estavam fazendo, entendia menos ainda os homens. Normalmente, primeiro eles se reuniam e bebiam, e depois lutavam. Era o que sabia sobre homens de maneira geral. Houve outro baque, alguns grunhidos e depois um grito. Ela sabia de quem era aquela voz.
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Vincent. O som provocou um arrepio que percorreu toda a extenso de suas costas. O homem tinha tamanha habilidade musical, que quando gritava em meio luta, era fcil distinguir sua voz. Sybil suspirou, perdida nas lembranas da noite anterior, quando ouvira outros gritos. Gritos igualmente ardentes e intensos, mas menos estridentes. Os sons do lado de fora ganhavam volume e vibrao. Sybil se deitou de bruos, e cobriu a cabea com as cobertas na v esperana de tentar abafar o barulho. Homens estpidos! Ela esperava que pelo menos no se ferissem com gravidade. Levava com ela o contedo do armrio de apotecria e alguns panos limpos para curativos, mas no poderia fazer muita coisa em caso de injria profunda. L fora o embate prosseguia. Sybil j comeava a especular se eles no haviam bebido realmente demais na noite anterior. S os bbados poderiam se ferir sem pensar nas conseqncias. Ou os tolos, talvez. Ou pior... os tolos bbados. Sybil suspirou, se encolheu ainda mais sob as cobertas, e parou. Seus olhos se abriram quando a ponta de uma espada rasgou o tecido que cobria a carroa, improvisando uma tenda. Ah, no! Aquela idiotice fora longe demais! A mo enluvada que terminava de rasgar a lona, aumentando o espao da abertura, pertencia ao pequenino sir Ian Blaine. Foi ento que Sybil compreendeu que a luta no era brincadeira. Mas um confronto real. Um confronto de vida ou morte. Um grito de pnico morreu em sua garganta. Sir lan ergueu o brao armado, j subindo na carroa. Sybil se ajoelhou e, apoiada nas mos, comeou a recuar. No tinha para onde ir. lmina da espada j estava bem perto de seu pescoo. Atrs de lan, ela viu um menino voando pelos ares e aterrissando contra um tronco de rvore. E ouviu mais um grito. O hlito ftido de sir lan invadiu seus sentidos quando ele comeou a falar: Acha que vai escapar depois de me deixar no altar, mulher? E-eu... no tive escolha. O cl Danzel grande. Ele riu. Sybil no precisou ouvir mais nada. Sabia exatamente o que lan pretendia quando, com grande esforo, ergueu a espada com as duas mos sobre a prpria cabea, preparando-se para o golpe fatal. Sir lan a degolaria, se no fizesse alguma coisa. Ela inclinou a cabea, consciente de que o gesto pareceria de humilde rendio, e que isso o confundiria. Se pensasse que a intimidava, ele, por certo, no esperaria exatamente o que aconteceu em seguida: um movimento rpido. Num impulso, Sybil jogou o corpo para o lado no exato instante em que a espada cortou o ar e as cobertas de sua cama improvisada. Ela o perdeu de vista por um instante, enquanto conclua o movimento, mas o barulho sugeria que lan erguia novamente a espada, levando as cobertas presas lmina. E foi exatamente essa pilha de tecido rasgado que ela usou para atac-lo, jogando os panos sobre o homenzinho temporariamente desnorteado, com sua arma inutilizada. Enquanto ele lutava para libertar-se, Sybil desceu da carroa, rasgando sua camisa
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rosa no processo, mas esse era um preo pequeno a pagar pela sobrevivncia. O sol banhava o terreno ainda molhado depois da noite chuvosa, e havia uma nvoa densa e baixa. Em todas as partes, homens lutavam ferozmente. Sybil contornou a carroa pensando em buscar segurana e proteo no bosque. No acreditava que sir Ian a deixaria escapar to facilmente. No depois de ter passado um dia e meio na estrada, tentando alcan-los. E ele j se preparava para saltar da carroa. Ao perceber uma brecha entre dois grupos de lutadores, ela correu pelo espao aberto e quase conseguiu escapar, mas, de repente, um brao gordo a agarrou pela cintura e a usou como escudo. Apavorada, ela comeou a espernear, se debater e fazer movimentos exagerados com todo o corpo, girando para arranhar o rosto do oponente. Pelo canto do olho, ela percebeu que Waif se aproximava. Contudo, o animal no vinha em sua direo. Ele corria para Vincent, que lutava contra trs homens e no tinha armas suficientes para defenderse. Vincent se abaixou num movimento de esquiva, e ela tentou ver o que Waif faria. Mas, nesse momento, o homem que a segurava a arremessou contra o adversrio, um homem de sir Ian. No havia armas envolvidas nesse confronto. Somente punhos. E o punho que a atingiu a arremessou para a escurido silenciosa da inconscincia. Maldio, mulher! O mnimo que pode fazer manter-se coberta. Era Vincent. Ele parecia chocado e aborrecido, nada melodioso. As mos moviam suas pernas para um espao quente e seco. Logo todo o corpo foi acomodado nesse espao de conforto. Era maravilhoso, muito diferente do que esperava para o perodo subsequente a uma batalha. Sybil franziu a testa. Aquilo mais que o paraso. Coberta. Completamente. O tempo todo. J tenho muito com que me ocupar sem ter de ver voc desfilando por a nessa camisola cor-de-rosa. Vincent praguejava irritado. O que no devia ser permitido no paraso, ela pensou. Deveria faz-las mais longas ele continuou. Ou de tecido mais grosso. Melhor ainda. Devia ter ficado na cama, longe do campo de batalha. Eu no poderia... Sybil sussurrou, abrindo os olhos e reconhecendo o interior de sua tenda na parte traseira da carroa. Havia agora uma grande brecha na lona, um espao por onde penetrava o vento e o cheiro do que deveria ser o jantar. Eles preparavam comida? Depois de uma batalha daquela magnitude? Sybil torceu o nariz e fechou os olhos. Jamais entendera os homens. E no queria nem tentar. Doloroso, no ? timo! E por que no podia ficar aqui? Sir lan... Sir lan? O ano?... Mas ele estava impotente... como um beb! E-ele tinha uma espada. Ah, sim, uma espada to pequena que nem pode ser chamada de espada. Um
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palito de dentes, talvez. Ele sorriu, divertido. Acontece que ele ia me matar com aquele palito. No. Ele no ia. Seria esforo demais para um homenzinho como ele. E sem motivo. Ele s queria assustar voc. E conseguiu, no foi? Alm de rasgar meu abrigo com seu palito de dentes e reduzi-lo a uma cortina de tiras. Foi o que ele fez. Mais nada. No! Sybil estava beira das lgrimas, e isso era algo que no se lembrava de ter sentido antes. Nunca. Ela engoliu em seco, e foi como se todo o corpo se envolvesse no esforo. Eu no teria deixado que ele a ferisse, mulher! Sybil tentou responder, porm a voz emudecera. Grunhir era tudo o que podia fazer. Vincent devia ter se aproximado, porque ela sentiu o hlito no rosto quando ele sussurrou a declarao. Ele nem tinha idia do poder dessa proximidade! Agora ela mantinha os olhos bem fechados, e por uma boa razo. Lgrimas os inundavam, e no as deixaria correr. De jeito nenhum! Ela engoliu novamente, e o corpo estremeceu ainda mais intensamente que na ltima vez. No? murmurou num fio de voz. Nunca ele assegurou. Mas voc nem estava aqui. Ela havia fracassado. Podia sentir a primeira lgrima escorrendo pelo rosto, deixando uma trilha que as outras seguiriam com facilidade. Podia jurar que Vincent beijava essa trilha deixada pela lgrima. Sybil ficou tensa, surpresa, e disse a si mesma que o calor que a inundava era vergonha, no uma demonstrao de amor. E tambm falhou nessa tentativa. Ela no precisou abrir os olhos para saber que ele se movia. Sentia a distncia pela perda do calor. E pela umidade deixada pelo pano que ele acabara de remover de sua testa. Sybil abriu os olhos. Vincent estava sentado na carroa, virado para o lado, mergulhando um pedao de tecido em uma bacia com gua. Ele nem olhava em sua direo. Havia muito sangue em um de seus ombros. Ela inquietou-se. Est machucado? Ele se virou, e o mundo parou no instante em que seus olhos se encontraram. Seu ombro... Ah, isto? Foi s um arranho ele disse. Prefiro ter certeza. Ela se sentou, afastando as cobertas e se aproximando dele. No necessrio. J lavei o ferimento. Lavar no o suficiente. preciso cuidar de qualquer corte na pele. Pode infeccionar. E acha que capaz de cuidar disso agora? Ela assentiu, ignorando o zumbido nos ouvidos e a sensao de que tudo girava ao seu redor.
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Sabe impedir a infeco de uma ferida? Ela moveu a cabea mais uma vez, e engoliu a nusea que acompanhou o movimento. No ia vomitar. No agora. No quando Vincent precisava dela. E a dor? Pode aplacar a dor? Trouxe aquela sua poo de p de cogumelo? Sybil sabia que estava vermelha. No tanto pelo que ele dizia, mas pelo que implicava. O p para... coisas em transformao. No serve para amenizar a dor. Coisas em transformao Vincent repetiu, pensativo. Ela no assentiu dessa vez. A cabea doa, tinha a vista turva, o estmago embrulhado... Esperava que ele no percebesse. Que tipo de coisas? Sybil engoliu. O n em sua garganta se moveu, mas muito pouco e dolorosamente. O p torna as coisas... mais reais. Mais coloridas. Mais altas. Mais fortes. como se fosse possvel ver, sentir, e saber todas as coisas de um jeito mais intenso. S isso? Ela balanou a cabea devagar. Uma vez. H mais? O cogumelo conhecido por seus... efeitos colaterais prolongados. Em algumas pessoas. Efeitos colaterais... prolongados? Que tipo de efeitos? Precisava colocar em palavras? Ela no tinha muita certeza de que poderia falar. Sabe-se que... o p faz acontecer coisas estranhas depois de aplicado. Mais tarde. s vezes at dias depois. Coisas estranhas?... Do que est falando? Bem, no posso explicar. Algumas pessoas vem coisas... Acreditam em coisas que no so reais. Usei o p certa vez em uma mulher que acabara de dar luz, e ela pensou que os seios haviam desaparecido. Porm no era por causa do cogumelo. Era a culpa por se sentir incapaz de amamentar a criana. Vincent parecia sufocado com alguma coisa. Ela o estudou e viu um msculo saliente em sua mandbula. E ele no falava. Estava apenas sentado, como se nem respirasse. Ela tratou de romper o silncio que se instalara entre ambos. A mulher pensou que eu a havia enfeitiado. Mas eu no enfeiticei ningum. Nunca tive esse poder. Entendo... Agora ele falava, mas no havia nenhuma inflexo na voz. Sybil no sabia dizer se esse era um bom sinal ou no. No acredito que o p tenha esse efeito em algum. Ou talvez tenha, mas s nos de vontade fraca. No sei com certeza. Vincent respirou profundamente. Depois de um instante, ele perguntou: Afinal, tem alguma poo para diminuir a dor? Sim, eu tenho. O suor do sapo.
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Ele levantou as sobrancelhas. E sorriu. Eu havia me esquecido disso comentou. Espere que eu vou buscar. No saia da, porque... No para mim. para um homem do meu cl, Carrick. Ele foi ferido na parte interior da perna. A culpa dele, na verdade. Devia ter se esquivado, em vez de ficar olhando para voc. Para mim? Carrick estava se saindo bem, at voc passar correndo no meio do campo de batalha. Como se fosse possvel fazer tal coisa sem ser notada! Voc quase causou a morte de um dos meus homens. E a minha, tambm. Quantos... morreram? Quatro. Todos do lado do ano. Nenhum do meu lado. Sir lan?... Sim, ele est morto. No vai mais nos incomodar. E seus homens esto amarrados, esperando minha deciso. Est me dizendo que nenhum homem do cl Danzel pereceu na luta? Felizmente, no. Mas muitos foram feridos. Carrick o que est em estado mais grave. No sei se ele vai sobreviver sem os devidos cuidados. Gostaria de v-lo imediatamente. No sem antes se vestir. Sybil franziu a testa. Engoliu em seco. O cretino que a acertara fizera um bom trabalho. Ela tocou o edema bem no meio de sua testa e se encolheu ao sentir o tamanho da regio inchada. Muito dolorido? Vincent perguntou. Parece doer muito. Mas posso afirmar que sua dor bem menor do que a do patife que a feriu. Aquele nem vai acordar. No por algum tempo, pelo menos. Eu mesmo tomei providncias para isso. Voc? Nenhum homem que agride minha mulher escapa sem pagar por isso. E pagar caro! A onda de calor que a inundou foi intensa e instantnea. Sybil ficou ali sentada, deliciando-se com a sensao. Tem uma poo para isso? Para uma pancada na cabea? No. Ele sorria quando segurou seu queixo e levantou seu rosto para fit-lo. Como ela estava de joelhos, e ele permanecia sentado, tinham a mesma altura, o que tornava a troca de olhares mais intensa. Uma poo para esse inchao. Alm de inchado, o local est... colorido. Preto e azul. Vai combinar com seu manto. Quando se cobrir com ele. O qu? Voc precisa ir examinar Carrick. Demos um pouco de usque a ele, mas agora ele est bbado e ainda sente dor. Acho que vamos precisar de alguma coisa mais forte. Onde ele est? Ignorando a dor na cabea, ela se moveu engatinhando pela
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carroa a fim de ir buscar os medicamentos de que dispunha. E ento, Vincent abriu a boca e tudo mudou. Voc no vai sair daqui sem o manto. E sem uma camisa nova, uma que no esteja rasgada. E sem um vestido. Ou dois. Sim, talvez isso funcione. Funcionar... para qu? Sybil estava irritada. Ele perdia tempo com detalhes tolos, quando havia feridos necessitando de cuidados. Acho que vou providenciar alguma coisa para cobrir sua cabea, tambm. No quero saber, de cimes no meu acampamento. Sybil estava sem fala. Alm de ter dificuldades para se mover. Sentia-se presa no lugar, sobre as mos e os joelhos, de costas para ele. No sei o que vai acontecer com esses homens, e estou cansado de fazer o papel de marido ciumento. Meus dedos sofrem com isso. Ela se virou de repente, ignorando a dor e a nusea, tentando manter a boca fechada. Vincent acabara de se declarar ciumento? E por que os dedos?... Vincent exibia as mos com os ns dos dedos feridos pelo impacto de um soco, certamente. O que aconteceu? Eu acabei de dizer! Estive desempenhando o papel do marido ciumento. E bateu em algum por isso? Ciumento! E ele havia repetido. Eu no tinha nenhuma outra arma mo. Por que no usou luvas? No tive tempo para pensar nisso. Homens desrespeitosos corriam atrs da minha esposa seminua, e fiz o que tinha de ser feito para det-los e ainda preservar minha cabea sobre o pescoo. Agora, quer fazer o favor de se vestir? No sou imune a certas.... provocaes. No ... Ele sorriu. No, mas vamos deixar essa conversa para depois. Agora, Carrick precisa de atendimento.

Captulo XXIII

Carrick era pouca coisa mais velho que Sybil. Tinha cabelos negros, olhos castanhos, e um rosto harmonioso que o levaria bem longe no campo amoroso. Era fcil ver a beleza dos traos, mesmo quando estavam contorcidos em agonia. Ele estava deitado sobre uma esteira, com a cabea apoiada em um tronco cado, exibindo o fsico forte que devia t-lo ajudado a desviar do golpe que fraturara sua perna e rasgara-lhe a pele. No havia nele nenhuma semelhana com o pai, com quem Vincent conversava. A preocupao do homem era evidente.
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O Carrick mais velho no tinha nenhuma simpatia no rosto, cujo nariz parecia ter sido quebrado pelo menos uma vez. Os lbios eram grossos, e as plpebras cadas encobriam os olhos castanhos claros. E ele jamais tivera cabelos negros como os do filho. Embora estivesse ficando careca, era possvel ver que os fios que ainda lhe restavam eram vermelhos e escuros, quase da tonalidade do sol poente. Sybil presumia que isso s podia significar que, ou Carrick, o filho, era parecido com a me, ou seu pai era outro homem que no o velho Carrick. Ela deixou de lado a observao. No era importante, realmente, e tinha muito com que lidar estando to perto de Vincent, lembrando o que ele j havia admitido. Cime. Seu marido era ciumento... dela? Seria possvel? O velho Carrick aproximou-se, e de perto ele parecia ainda maior. No era to alto quanto Vincent, mas era igualmente largo nos ombros, e as mos lembravam massa de po sovada e deixada para o primeiro crescimento, alm de ser igualmente encaroadas. Sybil viu a mo que ele estendia em sua direo, ouviu seu nome, mas no teve oportunidade de cumpriment-lo apropriadamente, pois ele simplesmente a segurou pelos braos e levou para perto do filho e quatro de seus companheiros, todos visivelmente embriagados. Milady, acha que pode curar meu filho? S o Senhor pode fazer tal coisa ela respondeu, sentindo a presso onde a mo apertava seu brao, bem perto dos ombros. Carrick, solte minha esposa Vincent ordenou do outro lado dela, com voz profunda. Sybil assustou-se com a intensidade daquelas poucas palavras. E sabia que o homem que a segurava tambm a ouvira. Sem pestanejar, o homem a soltou. Ela vai curar o rapaz ele falou. Ela j disse Vincent declarou. O Senhor cura. Ela vai apenas ajudar. E s isso o que peo a ela. Ela cura meu filho ou terminamos com isso, Danzel. Aqui. Agora. No vou perder outro filho para sua tolice. No outra vez. Sybil ouviu, temerosa, o desafio direto. Estava quase to apavorada quanto no momento em que vira sir Ian levantar a espada contra ela. Ser que podem deixar a discusso para mais tarde, meu pai? O rapaz na esteira perguntou com voz aflita. A dor insuportvel. Sybil abaixou-se ao lado dele. Os rapazes se afastaram para abrir caminho. Jamais dera o suor de sapo a um homem encharcado de lcool. No sabia ao certo o que poderia acontecer. Mesmo assim, ela tirou o frasco do bolso interno do manto, notando que o rapaz acompanhava seus movimentos com um olhar interessado, quase desrespeitoso. Ele no s era belo, como era arrogante, tambm. Abra a boca ela ordenou, introduzindo dois dedos no frasco para pegar um quadrado do tecido ensopado. O que isso? Algo que vai aliviar sua dor. Ele abriu a boca. Sybil entregou o tecido ao rapaz e teve de desviar os olhos, ou acabaria rindo. Ele parecia um filhote de passarinho com fome.
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Voc deve sugar o tecido. No para engolir. Entendeu? O jovem assentiu, enfiou o tecido na boca, fez uma careta ao sentir o sabor azedo, e comeou a sugar. Momentos depois seu rosto relaxou. E tambm relaxaram os homens que a cercavam. Precisa de alguma coisa? Vincent perguntou. Sim, um pedao de tecido macio e limpo. E grande, como uma manta, mas sem fios soltos. Em tiras, se for possvel. para imobilizar o p assim que o osso for devolvido posio apropriada. E duas tbuas serradas de toras, talvez um palmo menor que o comprimento da perna dele. E cip, ou outro tipo de fio resistente, alm de braos fortes para fazer o trabalho mais pesado. E mais usque. Voc ouviu. V buscar o que ela pede Vincent disse ao velho Carrick. O homem dava a impresso de ter encolhido, mas essa era uma impresso ridcula. Os itens necessrios rapidamente foram colocados diante dela, e Sybil podia ouvir o som de madeira sendo serrada. Ela acalmou o tremor que a dominava concentrando-se na tarefa. No podia correr o risco de cometer um erro agora, mesmo que Vincent no estivesse ali para ver. O rapaz ainda sugava o tecido ensopado com suor de sapo. Precisava abrir sua boca para tirar o pedao de pano antes que ele o engolisse e sufocasse. O pobre-coitado agia como se fosse um beb. A idia a fez sorrir. Muitos de seus pacientes eram bebs recm-nascidos, no homens adultos agindo como crianas. Vincent? Sim? No sou... forte o bastante. A pancada que levara na cabea ainda a afetava, e o cho parecia balanar sob seu corpo. Mas ela no mencionou a repentina vertigem. Diga o que temos de fazer, e ns faremos. Sinclair? O outro homem marcado por cicatrizes apareceu ao lado dela, j ajoelhado no cho. Precisamos de luz. Arrume algumas tochas Sybil pediu, tentando enxergar com a pouca luminosidade que tinham. E um abrigo. No acha melhor lev-lo para a carroa? No. No agora, pelo menos. Vai chover outra vez. Precisamos proteg-lo. Os homens em torno dela olharam para o cu escuro e se entreolharam. Sybil no se incomodou. Sempre fora conhecida como uma criatura estranha. Porm, se eles parassem um momento para sentir o cheiro no ar, j teriam percebido a umidade no vento, o aroma tpico de terra molhada. Precisa levar os cativos para longe daqui e solt-los, meu lorde ela disse a Vincent. Preciso? Sim. Antes que se ensopem com a chuva. E deve lembr-los da estupidez de batalhar novamente contra seu cl. Diga-lhes que hoje foi s um aviso. Na verdade, deveria mandar o velho Carrick levar o recado. Ele grande e assustador. E no devia ficar aqui para ver o que vamos fazer. Vincent concordou. Sinclair tambm moveu a cabea era sentido afirmativo. Foi ele
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quem se levantou para ir dar a ordem ao pai do rapaz. Enquanto isso, Sybil examinava o paciente. Ele dormia tranqilamente, e at sorria. No havia nenhum sinal de dor ou sofrimento. Ela olhou para Vincent. Precisa colocar o osso de volta na posio correta instruiu. Onde? Como? Ponha uma das mos no osso. A outra no p. Tora. E segure enquanto eu o imobilizo. Vincent engoliu em seco, mas concordou, j se abaixando para poder alcanar o tornozelo fraturado do rapaz. Seu homem j voltou com o tecido, Sinclair? Ningum respondeu. Um momento depois, Sinclair se abaixou ao lado de Vincent com vrias tiras de tecido nas mos. Agora... mova o p. Precisa devolv-la posio correta para evitar que ele manque. Tem que ser perfeito, ou quase perfeito. E depois precisamos imobilizar a perna para que no haja nenhuma possibilidade de deslocamento do osso. No to fcil quanto parece. J houve inchao. uma reao natural de apoio, uma ocorrncia positiva e esperada. Exceto quando o tornozelo est fraturado como o dele. O p no vai se mover como deveria. Vai precisar usar de muita fora. Sinclair ajudou. Vincent teve de usar as duas mos para segurar a perna do rapaz, enquanto Sinclair manipulava o p at coloc-lo na posio correta. Em seguida, Vincent assumiu as ataduras, enquanto Sinclair segurava o osso na posio. Muitos homens se afastaram perturbados com a cena, mas Sybil no se incomodava. No tinha tempo para fraqueza. A tempestade que ela previra j comeava a iluminar o cu com seus raios, e a chuva comeou a cair pouco depois. O telhado de sap improvisado pelos homens do cl os protegia. O suor de sapo no tinha o poder necessrio para impedir a dor do que ela os instrura a fazer. O rapaz estava tenso, gemendo, embora ainda dormisse. Precisamos de usque. Ele precisa de alguma coisa que o entorpea Sybil anunciou sem desviar os olhos do trabalho dos dois homens. Eu tambm preciso disse Sinclair, j despejando um pouco do lquido dourado na boca do rapaz. Sybil se inclinou para estudar o trabalho mais de perto, ignorando a dor na cabea. Agora precisamos das tbuas. Temos de colocar uma de cada lado da perna, para impedir movimentao. Uma pelo lado de fora, a outra bem embaixo do seu... humm... kilt. Eu sei onde devo pr a tbua Vincent disse irritado, j posicionando a tala improvisada. Preciso do cip, Sinclair. No amarre muito apertado, ou vai impedir a passagem do sangue. Isso, assim mesmo. timo trabalho. Vincent e Sinclair passaram os minutos seguintes terminando o trabalho de imobilizao, e agiam com uma desenvoltura que sugeria que j haviam feito a mesma coisa outras vezes.
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Deviam se perdoar Sybil comentou quando eles terminaram. As palavras causaram uma tenso imediata. Era como se os dois nem respirassem mais. Mesmo assim, ela insistiu: Vocs trabalham bem juntos. Sem discusso, sem disputas... evidente que j foram parceiros antes e a parceria funcionou bem. Sybil... Vincent comeou. Ela o interrompeu. Aconteceu alguma coisa. Algo... profundo. Sombrio. Horrvel. Algo relacionado ao outro filho do velho Carrick. Sybil! Vincent a repreendeu. Sim? Ele a segurou pelos braos e a ps em p. Voc precisa de um banho. E de uma refeio. Talvez um pouco de usque. E tudo o que puder calar sua boca e impedir esses comentrios insensatos. Insensatos? Eu no devia ter trazido voc aqui. Esqueci que o rapaz sempre teve uma certa... fraqueza natural. Imaginei que ele a houvesse superado. Isso no algo que se possa superar com o tempo. No? Alm do mais, o pai jamais permitiria. O velho Carrick? Ela afirmou com a cabea. Ele mesmo. Mas por qu? Que homem deseja ter um filho fraco e choro? Um homem que teme perder outro filho. Vincent tornou-se tenso novamente. Sybil o encarou por um instante antes de anunciar. Preciso fazer uma poo especial para ele. Talvez duas disse. Para quem? Para o rapaz... Carrick. Poo para qu? Uma para a cicatriz que vai ficar. Isso pode afetar sua beleza. Ele no vai reagir bem, o que vai incomodar o pai, certamente. Entende? Sinclair resmungou alguma coisa ininteligvel. Vincent nem respondeu e Sybil continuou a falar: Tenho um ch que vai funcionar para a febre que certamente surgir. Ele vai precisar do meu ch. Tenho as ervas na carroa. Por sorte permiti que as trouxesse. Sinclair a estava provocando. Sybil desviou o olhar, temendo no suportar a intensidade da experincia. Sua mulher foi muito eficiente. Dessa vez a voz era diferente. Carrick ainda pode permitir que preserve sua cabea.
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Vincent riu e a abraou antes de olhar para Sinclair. Deixo o rapaz aos seus cuidados, agora. Procure mant-lo quieto. Ele no parece pronto para ir a lugar nenhum Sinclair respondeu. Tem razo. E vai ficar quieto por algum tempo. A poo preparada por sua mulher surtiu o efeito esperado. Mas ele acordar em breve, e vai sentir dor outra vez. Decerto vai choramingar. Temos que deixar uma esteira preparada em algum lugar onde ele possa se deitar. E um lugar quente e seco. E ele precisa de ateno, seno, com certeza, vai reclamar. Alto. E sem parar. Vincent suspirou, enquanto pensava numa soluo para o caso. S h um lugar quente, abrigado, com as poes e a ateno necessrias Sinclair o lembrou. Pelo menos at conseguirmos lev-lo para o castelo. E voc j sabe que lugar esse. Voc sempre falou demais Vincent resmungou. Ora, veja s quem est me censurando por isso? Sinclair respondeu com um sorriso irnico. Pode lev-lo para a carroa Sybil decidiu, interrompendo a discusso que poderia se tornar acirrada. Mas tenha cuidado ao transport-lo. Acha que ele pode viajar? quis saber Vincent. A carroa no est to longe ela disse, provocando a risada de Sinclair e uma expresso exasperada em Vincent. Mas, por fim, ele tambm se rendeu e sorriu. Quis dizer... depois de acomodado na carroa, ele vai poder viajar? Depende. Do tempo? No. Depende da sua necessidade de manter o rapaz quieto e a ferida fechada, reduzindo a extenso da cicatriz. Sinclair olhava por cima da cabea de Vincent. Sua expresso era indecifrvel luz das tochas. Ela estar l com ele. No Vincent respondeu com um tom que Sybil recordaria em sonhos. Ele podia ser realmente ciumento. E isso era to estranho, que ela parou para guardar a informao. Como se sentia nesse momento, nos braos do marido, aquecida por seu corpo, apesar da chuva? Foi ento que ela compreendeu por que homens e mulheres agiam como agiam. O amor realmente merecia e compensava qualquer sacrifcio. Tudo.

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Captulo XXIV

Eles chegaram ao Castelo Danzel no meio da noite. No teriam dificuldade para v-lo mesmo que a chuva no houvesse se tornado uma garoa fina que envolvia tudo e intensificava a escurido. A casa de Vincent parecia ser a nica estrutura grandiosa em muitas lguas. Construda em uma paisagem sombria de relva e rochas, a fortaleza era uma srie de torres de pedra negra conectadas por mais pedras negras. Mesmo com uma luz cintilando em cada janela, o lugar parecia ser solitrio, deserto, frio... sem corao. Sybil olhou para o homem que viajava ao lado dela na carroa. Depois do banho no rio, Vincent atrelara os dois cavalos carroa e a acomodara no banco da frente, ao lado dele. O jovem Carrick ocupava quase todo o espao de trs, deitado como estava sobre a cama. Sybil tentara convenc-lo a deix-la viajar na parte interna, onde seria mais seco e confortvel, mas Vincent se mostrara irredutvel. O que a levava a crer que no havia outra explicao: ele era realmente ciumento. No queria outros homens perto dela. Sybil jamais despertara esse sentimento em outro homem, e a experincia era fascinante, embora tivesse de admitir que um pouco irritante, tambm. Mais uma experincia estranha. Quanto mais se aproximavam do castelo, mais ela tinha a impresso de que o ar era gelado. Mesmo sem a escurido macia que o cercava e o cheiro do oceano to evidente, ela saberia que estavam bem prximos do Mar do Norte. As torres deviam estar empoleiradas sobre um precipcio de onde se via as ondas l embaixo. O porto estava aberto, derramando uma luminosidade dourada sobre a paisagem do lado de fora. Havia duas portas frontais, e ambas estavam abertas, espalhando luz, calor, e alegria pelo ptio interno. De repente comearam a surgir pessoas, gente que ia ocupando todos os espaos disponveis, cercando a carroa e cumprimentando os homens que os acompanhavam na viagem. Sybil nem pensou muito nessas pessoas. No podia. A mulher mais adorvel que ela jamais conhecera estava parada ao lado de uma escada de pedra, segurando uma tocha como se quisesse ter certeza de que todos os olhos se voltariam em sua direo. Sybil nem precisou perguntar. A semelhana dos traos com os de seu marido era intensa. Ele tinha cicatrizes. E tinha irms. E tinha um lar. Um passado. E um ou dois segredos em torno de tudo isso. Sybil olhou para ele de soslaio. Os traos de Vincent pareciam entalhados em pedra, e seus olhos brilhavam mais que poderia ser atribudo garoa. Alguns homens j se aproximavam da carroa para remover o jovem Carrick, e Vincent se preparou para descer. O que aconteceu com ele? Sybil ouviu a pergunta da irm de Vincent. Olhou para a nova mulher do lorde.
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As palavras foram ditas por Sinclair e causaram tenso ainda maior em Vincent. Sybil suspirou e recolheu o tecido ensopado do manto, preparando-se para descer da carroa. A mulher ao lado da escada riu. Eu j ouvi os rumores. Ouviu rumores sobre ele ter se casado com uma mulher bela o bastante para causar ferimentos em um homem? Sinclair perguntou. No. Soube apenas que ele tinha uma esposa. verdade, mas vou deixar que ele mesmo conte a histria. Estou faminto demais para falar agora. Preparamos um banquete. Devia ter sido servido mais cedo, claro. Quando espervamos receb-los. Haviam preparado um banquete para a chegada de Vincent? Parecia acolhedor, mesmo que nada na voz daquela mulher sugerisse uma acolhida calorosa, Sybil pensou. Vincent a tirou do banco com um movimento gil e, antes de coloc-la no cho, ele aproximou o rosto do dela. Perdoe-me por essa recepo, minha linda ele sussurrou finalmente, depositando-a no cho em seguida para, a seu lado, dirigir-se entrada. Por um momento Sybil no conseguiu pensar. A importncia do que acabara de ouvir impunha-se a tudo. Ela se sentiu fraca, tonta, e de repente a mente aturdida compreendeu o que Vincent acabara de admitir. No havia como absorver todo o impacto. Era como se flutuasse no ar. Bem, deixe-me ver sua mulher disse a loira no alto da escada. Mary Elizabeth Vincent a cumprimentou com tom neutro. Isso um no? ela disparou. J se retirou dos aposentos do lorde? Assim que fomos informados. timo. Vincent ia passando por um mar de gente como se no reconhecesse ningum. Sybil o acompanhava, confusa, sem entender aquela atmosfera fria, quase hostil. A nica coisa que registrava nesse momento era que cometera um erro ao julgar o cl Danzel pequeno e pobre. O que via ali em nada sugeria pobreza ou dificuldade. s isso o que tem para me dizer? As palavras de Mary Elizabeth detiveram Vincent. Ele se virou para encar-la. Foi quando Sybil percebeu que os homens que os haviam recepcionado os seguiam, enchendo o salo nobre onde agora estavam. Vincent parecia ter as faces um pouco mais coradas que de costume, mas essa era a nica indicao de que a situao o perturbava de alguma maneira. Sim ele respondeu com tom seco antes de se virar novamente. Sybil o seguia, ainda protegida por seu brao forte. Ele havia pedido desculpas pela acolhida, mas no explicara por qu. Tudo ali era intrigante, interessante, e prometia mais entretenimento do que ela antecipara ao seguir seu marido. E isso era o que ela mais apreciava: um enigma, e pessoas que ocultavam respostas.
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Vincent a conduziu por uma porta aberta, e outra, e uma terceira. As vigas do telhado eram escuras, como se houvessem sido queimadas antes de serem instaladas. Devia ser intrigante, mas no era. Tudo comeava a fazer sentido. A ltima porta foi fechada quando eles passaram por ela, e o eco da fechadura soou mais forte no ambiente amplo e silencioso. Vincent parou. Abrindo os braos, esperou que ela olhasse em volta. Sybil sabia o que ele estava fazendo. Os aposentos onde se encontravam tinham paredes da mesma pedra escura que vira do lado de fora, um lugar negro onde nada penetrava, embora houvesse um fogo ardendo na lareira imensa. A cama era muito larga, cercada por pilares que sustentavam cortinas muito finas, um jogo de mesa e cadeiras de madeira escurecida, e tapearias azuis, algumas retratando batalhas, a maioria reproduzindo cenas da floresta, e todas elas exibindo a imagem do castelo como deveria ser luz do sol. Vejo que o fogo no destruiu tudo ela comentou. Vincent no respondeu de imediato. Tenso, ele a encarou por um segundo antes de perguntar: Que fogo? Agora que no sentia mais os braos em torno de seu corpo, Sybil tomava conscincia do frio e do manto molhado. Ela o despiu e pendurou em um gancho ao lado da lareira. O vestido de l era simples, e tambm estava mido e colado ao corpo. Ela se ocupou de desamarrar as fitas em torno da cintura e na parte frontal do corpete, abrindo-a com dedos trmulos. Os olhos permaneciam fixos no fogo. No me ouviu? De que fogo est falando? O incndio... que mudou tudo ela murmurou sem se virar. O som de botas anunciou que Vincent se movia, e um instante depois Sybil o viu pendurando o manto ao lado do dela. Vai querer outro confronto? ele disparou. Ela no conteve um sorriso, mas tomou o cuidado de ocult-lo. Voc no se saiu muito bem no ltimo disse, virando-se para fit-lo. E da? Quer tentar outra vez? Agora estou mais preparado ele a preveniu. De fato? ela inquiriu, zombeteira. Vincent ia se despindo lentamente, e demorou um instante para responder. Seu corpo precisa do meu ele disse, finalmente. Sybil no conteve um arrepio, nem conseguiu disfarar a reao imediata. Sabia que os seios estavam mais eretos sob o vestido molhado e revelador. E quando falou, a voz soou como um sussurro ofegante, porque, nesse mesmo instante, Vincent levantava os braos para despir a camisa e exibir o peito musculoso. O fogo da lareira realava o desenho dos tendes e dos msculos, convidando o olhar a seguir os traos ntidos. Sybil nem tentou lutar contra o impulso, desafiando a
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necessidade de piscar para poder passar mais tempo apreciando o quadro de rara beleza. Vincent se virou para ir pendurar a camisa molhada em outro gancho perto do fogo, e Sybil viu as cicatrizes em suas costas. Eles usaram rdeas. Ele parou, e era quase possvel ver seu corao batendo na garganta. Em seguida, removeu o cinturo que prendia o kilt, deixando cair o tecido. Sybil corou. Tinha certeza de que estava corada, porque podia sentir o calor que queimava seu rosto. Ela olhou para a cama e se moveu apressada, antes que o rubor ganhasse tonalidade ainda mais intensa. Infelizmente, sabia que no havia sido suficientemente rpida. O espao diante dela se modificou, dominado pela tenso da presena mscula. No foi com surpresa que ela o viu parado diante de si, bem na frente de seu rosto, envolvendo-a com sua respirao mida e morna. Era s o que tinham mo. Vincent engoliu em seco. O qu? As rdeas. Foi... o que usaram. Realmente? ele perguntou. Era s o que tinham. No. Isso s o que voc tem ele respondeu, pronunciando as palavras bem perto dela. Com um dedo, ele a tocou no rosto, erguendo-o para que ela o fitasse. O fogo... Arde dentro de voc. Agora ele a interrompeu. A ponta da lngua tocou-a no lbio, traando o contorno da boca macia e mida. O quarto girou. Sybil precisava de apoio para garantir sua estabilidade, e agarrouse aos ombros de Vincent, colidindo com seu peito, sentindo o fogo arder com intensidade ainda maior. O gemido que ele deixou escapar ao ser tocado por ela viajou pela boca de Sybil e se alojou em seu ventre, fazendo vibrar recantos que ela nem imaginava possuir. O corpo todo reverberava com essas vibraes. Sybil deslizou a boca pelo rosto barbado e encontrou a ponta de uma orelha, deliciando-se enquanto criava nele uma confuso de sensaes. O fogo ardeu... a noite toda. A noite toda Vincent concordou, beijando-a no pescoo de maneira lenta e provocante. Ela se inclinou para expor uma rea maior, e viu as vigas do teto girar num carrossel escuro. De repente ele.a tomou nos braos, e Sybil soube para onde estava sendo conduzida. Tudo nela sabia, aprovava, queria, desejava. Ele a depositou sobre a cama, deitando-se sobre seu corpo. Mas voc no estava l Sybil murmurou. Agora estou aqui ele respondeu, usando a mo esquerda para erguer-lhe as costas e trazer um seio para bem perto da boca. Era possvel sentir o calor dos lbios atravs das camadas de tecido, e ela, estremeceu e gemeu. No pode controlar seu corpo o tempo todo.
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Isso ... trapaa ela respondeu com voz entrecortada e trmula. S se tivssemos regras a seguir. Regras? Sim. Regras. Como esta: roupas... rasgar. Ele puxou o decote do vestido molhado, rasgando-o ao meio. Sybil arfava, excitada com a atitude direta. ... rosa. Ele parou para olhar a camisa sob o vestido. Seda. Transparente, fina, macia... J disse que essa coisa tem um grande poder? Os dedos j tocavam a gola da camisa delicada. Sybil jamais vira nada mais excitante do que a expresso no rosto dele nesse momento. Foi necessrio piscar algumas vezes para dissipar o vu de umidade que a impedia de enxergar com claridade. O que isso? Vincent perguntou, repentinamente solcito e preocupado, abraando-a como se quisesse proteg-la de tudo e todos. Com um movimento rpido, ele se deitou de costas na cama e a puxou sobre o corpo. Sybil respirou fundo antes de responder: Eu... amo voc. A resposta foi uma imobilidade imediata. O corpo todo ficou rgido, mas o corao batia to forte que era possvel ver a veia em seu pescoo pulsando. Sybil engoliu os soluos que seriam violentos e ruidosos, se ela os deixasse escapar. Jamais lidara com uma situao como aquela antes. O suspiro de Vincent moveu seu corpo e o dela. Isso no existe, mulher. Mas existe a luxria. E o toque. A paixo. O calor. E isto. Ele a estreitou contra o peito para um beijo ardente, tocando todo o seu corpo com desespero, levando-a ao xtase com uma rapidez inusitada. Vincent estava certo sobre o fogo que ardia inextinguvel. Mas estava errado sobre o amor.

Captulo XXV

Os aposentos de Vincent tinham uma escada prpria. Sybil desceu por ela na manh seguinte, seguindo o trio de homens do cl que haviam sido enviados para escolt-los. O projeto do castelo era falho. A disposio da escada no dava ao senhor do castelo uma possibilidade de fuga, a menos que ele quisesse se arriscar pela janela. E, pela altura da escada, era possvel calcular que deviam ser trs andares do quarto ao cho. Aquilo era intrigante, ela pensou. O fogo que devastara o castelo poderia ter sido o fim do chefe do cl. E tambm poderia ter causado a morte da me de Vincent. Se havia
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acontecido noite, que chance tivera o senhor do castelo? Nenhuma. E nem Vincent. Ou a irm dele. Porm, ela estava certa que os dois haviam escapado. Talvez no estivessem na fortaleza na noite do incndio. Sybil especulou se a sobrevivncia de Vincent estava relacionada ao castigo a que ele e Sinclair haviam sido submetidos. E isso remetia ao motivo pelo qual haviam sido acordados to cedo e praticamente arrancados de seus aposentos. O filho do Carrick estava sofrendo, e os homens tinham ido buscar Vincent para socorr-lo. E isso significava que ele chamara Sybil. O jovem Carrick era um rapaz bonito, mas fraco. Um tornozelo quebrado no devia fazer um homem chorar alto, como ele chorava. Ele precisava de disciplina. Em outro cl no haveria a menor hesitao. E aquilo era estranho, porque ningum ali sequer propunha uma atitude mais severa. Em vez disso, iam arrancar o lorde e sua esposa da cama para cuidar do ferimento de um homem do cl? Sybil franziu a testa ao pensar nisso. Era claro que responsabilizavam Vincent de alguma maneira. Talvez tudo isso tivesse alguma relao com a morte do outro filho do Carrick. Ela se perguntava se esse filho perdido havia sido to belo quanto o que restara... porm mais msculo. Teria sido um dos companheiros de Vincent, talvez parte da guarda de honra do lorde? Nesse caso, o efeito combinado do lorde, Sinclair, e o outro filho do velho Carrick devia ser devastador. E se estavam juntos... teriam sido chicoteados tambm? Sybil amava um bom enigma, e continuou caminhando sem sequer perceber para onde ia, entretida como estava com esse questionamento. E havia ainda mais questes. O cl Danzel tinha sua base no norte. Descendiam dos vikings, portanto. De acordo com os trovadores, os vikings haviam sido o flagelo da terra por sculos. Talvez isso explicasse um cl que projetava e mantinha uma fortaleza sem vias de fuga. Mas por que essa falha no fora corrigida nos sculos que se seguiram construo da fortaleza? O pai de Vincent havia sido um desses homens preguiosos, como lorde Eschon? Provavelmente, havia ignorado esse detalhe, como todos que o precederam. Talvez se considerassem invencveis quando estavam na fortaleza, protegidos de qualquer desafio, fosse dos elementos ou do homem. A estrada pela qual desciam era construda por grandes blocos de pedra. Pelo que Sybil podia ver das paredes, toda fortaleza parecia ter sido construda da mesma pedra, embora em diferentes tonalidades indo do preto ao cinza. Era difcil dizer com certeza, considerando que havia pouca luminosidade. Sybil tocou a parede enquanto caminhava, sentindo o relevo do material spero. E deduziu que o castelo no tinha uma via de fuga porque o senhor do cl no a julgara necessria. A teoria permaneceria guardada em sua memria at que pudesse test-la. Enquanto isso, ela se dedicaria a mais uma suposio. A escada privada os levou ao salo sob o quarto. Havia duas entradas para aquele aposento. Uma delas levava ao portal frontal do castelo, por onde haviam entrado na noite anterior. A outra ficava nos fundos, em oposio direta primeira porta. Outra estupidez no projeto, especialmente com a quantidade de mveis que acumulavam no
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salo. O cmodo no era grande como o da Fortaleza Eschoncan, mas parecia ter a mesma quantidade de mesas para banquete e bancos em torno delas. Isso obrigava as pessoas a contornarem uma seqncia interminvel de obstculos para ir de uma porta outra. Seria extremamente difcil sair, caso houvesse uma batalha ou necessidade de fuga. Era possvel ver que o incndio tambm atingira aquele cmodo. As pedras ali eram escuras, especialmente perto das vigas chamuscadas, onde os criados no poderiam ter alcanado no esforo de limpeza para remover cinzas e fumaa. Toda a moblia precisava ser substituda. Isso era bvio pelos pequenos trechos de madeira mais clara nos locais onde os mveis no eram tocados com tanta freqncia por mos que deviam ser lavadas antes. A fortaleza dos Danzel precisava de uma boa limpeza. Sybil especulou se eram apenas os objetos inanimados que deviam ser esfregados com gua e sabo. Ela conteve o riso ao pensar em usar um pano spero nas costas do homem que estava seguindo. O castelo de Vincent era escuro. No havia janelas naqueles sales, nem tochas suficientes nas argolas presas s paredes. Tapearias recobriam corredores e sales at nas partes mais isoladas do castelo. Era impossvel decifrar que eventos ou cenas retratavam os bordados. E tambm no era possvel saber se o espao que recobriam havia sido afetado pelo fogo. Seu nariz coava com a poeira acumulada sobre as tapearias, pelo cheiro de mofo e a sujeira acumulada em anos de negligncia. Essa seria outra inconvenincia a ser abordada quando reclamasse seus direitos de castel. Eles chegaram a uma das torres. Havia mais de quatro aberturas no espao circular que servia de hall. E havia luz penetrando pelas aberturas no alto das paredes. As janelas no tinham grades, e Sybil notou que dois ou trs ninhos de passarinhos j haviam sido construdos nas sombras do corredor, bem perto do teto. Mas ela no teve tempo para refletir sobre os efeitos de ter uma torre aberta aos elementos, porque foi conduzida rapidamente abertura da direita, a primeira delas. E nem precisava ter sido conduzida. Pelo som era possvel determinar aonde iam, era fcil saber que o jovem Carrick fora acomodado naquele aposento. Assim o som de seu pranto podia ecoar pelos sales inferiores. Sybil estava irritada. O que aconteceria se decidisse disciplinar o rapaz? Nenhum homem deveria chegar a essa idade sem ter desenvolvido uma certa fora, alguma resistncia. O jovem Carrick era parecido com a me... absoluta e completamente. Nada tinha do pai. No era s ele que chorava e uivava, mas a me dele tambm! Sybil ficou parada na porta do aposento por um momento, cercada pelos trs homens e Vincent. Ela precisou de um ou dois instantes para absorver a beleza quase sobrenatural daquela mulher ajoelhada ao lado da cama do rapaz. Agora entendia por que o velho Carrick permitia total liberdade esposa em todas as coisas. Ele era fascinado por ela. Ela notou o ar de fragilidade, as linhas finas de sofrimento em torno dos olhos, a imagem visual do pesar. E o barulho que ela fazia chorando com o filho transformava o cenrio de beleza que poderia existir em uma mistura de irritao e ridculo. Meu pobre filho! Myron! Pobre jovem Myron! A mulher voltou a chorar a soluo depois dessa exclamao e levou a mo do rapaz ao peito.
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O jovem Carrick tinha um nome, ento. timo! Sybil estava cansada de referir-se a ele como produto do pai. Era estranho, mas... Bem, quanto mais tempo passava na companhia de Myron Carrick, mais ela o detestava e o considerava feio. Na mesma proporo, crescia a beleza do pai dele. Ele quebrou o tornozelo, senhora Sybil falou com tom seco ao entrar no quarto, deixando a deciso de segui-la ou no para sua pequena escolta. Ele est morrendo! Olhe s para ele! A luminosidade no rosto molhado de lgrimas tornava a beleza da mulher, singular, espantosa. No um ferimento mortal. No! A mulher olhou para o filho, resmungou algumas palavras incompreensveis, e tremeu com a fora de seus soluos. Sybil revirou os olhos. Raramente se deparava com tamanha fraqueza e estupidez. O efeito era a reduo imediata da beleza da mulher, como ocorrera com Myron. O respeito de Sybil pelo velho Carrick tambm diminua. Foi necessrio respirar fundo algumas vezes antes de responder, ou seria rspida. Ainda assim, sua declarao soou sincera. A fratura foi bem cuidada. Ele ter a perna inteira em pouco tempo. Voc no sabe o que ver um filho sofrer! Sabe? No tenho filhos, senhora. Ainda. Acabei de me casar! Ah, ento a nova senhora do castelo! Sim, sou eu. A responsvel por cuidar de meu filho? A mulher apontou para a perna envolta em bandagens e imobilizada. Sim, senhora. Logo ele estar bem. Ver que tenho razo. Sybil procurava usar sua voz mais tranquilizadora, mas o esforo se perdia com aquela mulher. D algo a ele para aliviar a dor! No pode ser uma dor to intensa. Ele no seria capaz de suportar uma dor verdadeira. Sybil mal terminou a frase, e o rapaz j comeou a gemer, unindo-se me no pranto exagerado e irritante. Sybil virou-se para sair do aposento. Vincent a impediu colocando-se em seu caminho. Ela tentou se desviar, mas ele insistiu em bloquear-lhe a passagem. Ela deu dois passos para o lado, e ele a seguiu novamente. O que quer que eu faa, Vincent? D alguma coisa ao rapaz. No tenho nada que possa ajudar. Aquele tecido encharcado... V buscar o frasco. Use-o novamente. No seria sensato. Especialmente em algum to fraco. O qu? Est dizendo que ele fraco? melhor nem me perguntar de que outras coisas j pensei em cham-lo. Ele sorriu. Ande. V buscar o frasco. No.
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Por que no? Porque seria um erro usar a poo novamente. Voc j disse isso. Mas no explicou nada. Minhas poes so poderosas. disso que precisamos. No entende? Essa choradeira est incomodando todo mundo no castelo. E est me incomodando tambm. Mesmo assim, no vou usar a poo. O mau uso do poder a pior ofensa que se pode cometer. Contra quem? Ele se aproximou e olhou dentro dos olhos de Sybil. Ela parou, quase sem flego. Esperava que ningum notasse a reao. Ningum alm dele, claro. Vincent sabia que tipo de caos podia provocar com sua presena. E usava essa arma sempre que queria perturb-la. Alterar as coisas em proveito prprio. Conseguir o que queria. Ele seria capaz de usar qualquer coisa. Sabia bem disso. Sybil desviou o olhar, alisou as saias, ajeitou o xale sobre os ombros e o cabelo, e s ento o encarou novamente. Contra a natureza respondeu, usando um tom de voz que certamente o perturbaria. O qu? Sybil disfarou a satisfao. Era bom saber que ele enfrentava as mesmas dificuldades que ela quando estavam assim, to prximos. Minha poo. Us-la sem necessidade e sem sabedoria em algum to fraco s causaria dependncia. E isso seria terrvel. Mas o rapaz est sofrendo com a dor. Dessa vez no foi Vincent quem falou, mas um dos homens do cl. Sybil no desviou os olhos do marido. Ele pode tirar proveito de algum sofrimento ela disse. O qu? Vincent repetiu, como se no soubesse nem a que ela se referia. A dor pode ser uma excelente ferramenta de disciplina. Disciplina? E estrutura. Ele parece precisar das duas em partes iguais. Das duas... o qu? Agora ele estava ofegante. Por isso se calara no meio da frase. O que falta aqui disciplina ela o informou, virando-se para incluir os homens do cl na conversa. Disciplina e regras. Vincent voltava a respirar com alguma regularidade. Seria possvel que seu olhar o houvesse feito arfar e perder a capacidade de compreender palavras to simples? Impossvel! Vincent simplesmente no acreditava no amor. Regras? ele perguntou. Ela assentiu. E se for tarde demais?
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Sybil o encarou novamente e encolheu os ombros. um erro usar uma poo sem que haja necessidade. Um grave erro. O qu? A mulher desistira de soluar, e agora apelava para um tom estridente e furioso. Sybil nem teve tempo de se mover antes de a criatura alcan-la e agarr-la pelo brao. Vai deixar meu Myron morrer ali com suas dores? No vai fazer nada? A mulher era quase to pequena quanto Sybil. Contudo, era mais frgil. As mos eram finas, praticamente ossos cobertos por pele. Seu filho pode tirar proveito da experincia Sybil respondeu. A mulher quase gritou. Vocs a ouviram? ela perguntou, com tom de voz alterado, a Vincent e os homens do cl. Sim, cada palavra respondeu Vincent. E no se importam, claro. Com a outra mo, ela apontou para o peito de Vincent. J me tomou um filho. Que diferena faz se agora posso perder outro? Odeio voc! Est me ouvindo? Seu rosto era mscara de dio e revolta, e toda a beleza havia desaparecido sob a influncia dessa potente mistura de emoes. Todos aqui podem ouvi-la, senhora Sybil informou. Seu filho no ter mais nenhuma poo. No necessrio. A dor vai passar. E vai torn-lo um homem mais forte. Isso tudo faz parte da vida, inevitvel. No! voc quem precisa sentir dor! A mulher gritava, tentando empurrar Sybil. Felizmente, ela era pequena, frgil, e to fraca quanto o filho, ou teria conseguido derrubar Sybil. De qualquer maneira, ela teria no brao as marcas deixadas pelos dedos que a apertavam. Senhora, por favor, acalme-se. Isso no vai fazer nenhum bem a seu filho algum comentou. Sybil nem tentou identificar quem falara. D a ele a poo. Eu imploro! Agora a me, descontrolada, recorria novamente ao tom de lamento. No Sybil respondeu com calma aparente. Ela a soltou. Voc exatamente como ele! Sempre procurando problemas... e deixando a dor para os que o seguem. Sempre tomando, pegando e se apoderando. J chega, sra. Garrick! Pare com isso! Um dos homens do cl havia falado com autoridade. No era Vincent. Ele agia como se fosse feito de pedra. A imobilidade no escondia o que ele queria ocultar, porm, pois Sybil logo atribuiu significado reao. Ele se considerava culpado pela morte do filho mais velho dos Carrick. E as acusaes da me aflita s alimentavam sua culpa. No! Ainda no acabei! A mulher gritava e gesticulava, lanando as palavras ao vento. Sybil ergueu os olhos buscando manter a calma. E percebeu, ento, que o incndio no havia atingido a torre. O grande senhor causou muita dor, sofrimento e morte, e depois fugiu! a mulher continuava a falar. Onde ele estava quando a casa queimou com os pais dele aqui dentro? Eu lhe digo onde ele estava! Danando! Enquanto meu Edward morria vtima dos ferimentos, onde ele estava?
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De repente, ombros fortes empurraram Sybil forando passagem. O velho Carrick agarrou a esposa pelo brao e a tomou nos braos, tentando confort-la. Sybil jamais vira uma mulher desmoronar to depressa, nem de maneira to assustadora. J no fez o bastante, meu senhor? O homem dirigia-se a Vincent. Precisa mesmo voltar e lanar sua sombra negra sobre o que resta da minha famlia? No ficou satisfeito com a morte de meu Edward? A amargura das palavras ameaava sufoc-lo. Sybil recuou, e colidiu com o peito de Vincent. Esperava que ele a abraasse, que a ajudasse a controlar os tremores provocados pelo dio do casal Carrick. Mas Vincent continuava imvel. E quando se mexeu, foi para afastar-se dela. E partir.

Captulo XXVI

Vincent! Espere! Sybil segurou as saias e correu antes de alcanar a porta de entrada dos fundos. E corria ainda quando ele atravessou o ptio. Sabia o que ele estava fazendo: fugindo. E isso era o que ele fazia de melhor, aparentemente. Todos ali pareciam saber disso. Alguns homens ergueram o porto antes mesmo de Vincent alcan-lo e o mantiveram suspenso, enquanto Sybil parecia disposta a tentar persegui-lo, apesar da inutilidade do esforo. No precisava de ningum para inform-la disso. Era o suficiente ver que ele tambm corria depois de passar pelo porto. Ela no poderia alcan-lo. Ningum poderia. Exceto Waif. Pelo canto do olho, ela viu a sombra negra do lobo se juntando a Vincent e mantendo seu ritmo. Sybil viu o porto se fechar diante de si, espalhando no ar uma nuvem de poeira e teias de aranha. Waif garantiria a segurana de Vincent. Sybil, contudo, no sabia quem ou que faria o mesmo por ela. intil tentar correr atrs dele. Ele muito rpido. Era uma das irms de Vincent. Estava vestida exatamente como Mary Elizabeth. A semelhana familiar era ainda mais evidente de perto, quando podia ver os olhos cheios de desprezo. Ou alguma outra emoo que Sybil no conseguiu identificar. Eu no pretendia segui-lo ela respondeu depois de um momento. A moa riu, mas o som no era alegre. Mas foi essa a impresso que tive. Aparncias podem ser enganosas. O riso cessou.
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Venha comigo. H muitos ouvidos por aqui. Sybil olhou em volta. No havia ningum ali interessado o bastante para tentar ouvir a conversa, embora houvesse muitos homens e mulheres do cl andando pelo ptio. Quando se virou novamente, a loira j comeava a caminhar de volta ao interior do castelo. E ela nem verificou se Sybil a seguia. O que era estranho. A irm de Vincent no tinha muito a oferecer... exceto respostas. Mary Elizabeth tinha a prpria torre, tambm. E no ficava muito longe dos sons do sofrimento contnuo de Myron Garrick. Sybil acomodou-se na beirada de uma cadeira perto da lareira, onde carves mortos evidenciavam o brilho do que havia sido fonte de calor durante a noite. A loira se sentou em uma poltrona estofada na frente dela e se inclinou para um lado, puxando as pernas sob o corpo. A pose dava-lhe a aparncia de uma menina de doze anos, talvez treze. Sybil aguou o olhar. A impresso no se desfez. Voc irm de Vincent? A jovem balanou a cabea. Irm mais nova. Mary Elizabeth no tem autorizao para sair de seus aposentos. Se eu soubesse da chegada de nosso irmo, eu teria ido receb-los, no ela. Porqu? Porque o lorde deveria ter sido recebido por uma Danzel. Mary Elizabeth casada? isso? De certa forma... Sybil suspirou irritada. As respostas eram cifradas e evasivas. Era como ouvir atrs da porta sem conseguir captar todas as palavras de uma conversa. Ela viva? A moa sorriu. Depois encolheu os ombros. Vivas deveriam se casar novamente. estranho. A morte recente? Sybil perguntou. Um gemido passou pela porta. Sybil sabia que era Myron, o fraco. Ela franziu a testa e comentou: Deixe-me ir ver o jovem Carrick. Por qu? a garota quis saber. Porque ele j sofreu o suficiente, e o sofrimento j serviu ao seu propsito. Que propsito? Ele ainda jovem, mas velho o bastante para ter aprendido o propsito do sofrimento. Est dizendo que ele no tem fibra a menina deduziu. Sybil tentou conter o sorriso, mas no conseguiu. Como seu nome? ela perguntou jovem. No consegue imaginar? Sybil levantou-se. Precisava ir levar algum tipo de alvio a Myron Carrick. J havia at pensado em uma mistura de ervas que costumava usar para casos como o dele. Um pacote de folhas secas de dente-de-leo e uma pitada de alho. O gosto seria horrvel,
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mas ele adormeceria, e assim descansaria um pouco. Por que deveria saber seu nome? perguntou j a caminho da porta. Precisava ir carroa buscar as ervas em seu armrio de apotecria, e queria se afastar daqueles gemidos angustiantes. Porque quero descobrir se a esposa de Vincent mesmo iluminada como todos dizem. Isso a fez parar por um momento. Quem diz que sou iluminada? Todos a quem pergunto. Todos eles. E perguntei a muitos. Por que fez isso? Queria saber se voc poderia me ajudar. Ajudar com o qu? Estavam no alto da escada, e Sybil ficou ali indecisa, sem saber como chegar ao estbulo. Vingana. Ela olhou para a irm de Vincent. O tom que ela usara ao pronunciar a palavra causou-lhe um arrepio nas costas e na nuca. Seus pais no eram caprichosos, eram? perguntou, decidindo seguir pela esquerda. Se tivesse de arriscar um palpite, deduziria que o estbulo ficava perto do porto, e isso tambm significaria que estava mais afastado do litoral. Assim, os cavalos no sofreriam a fria dos elementos, caso houvesse uma tempestade com ventos. E tambm seria mais rpido prepar-los e deixar a propriedade, e tudo isso deveria ter sido considerado no momento do projeto de uma fortaleza daquele tamanho e com aquela solidez, um lugar feito para ser permanente. J havia suposto que o construtor do Castelo Danzel se certificara de todas as influncias naturais antes de colocar o portal da frente voltado para o oeste, onde raramente chegavam as tempestades. Por que est me perguntando isso agora? a menina estranhou. Decidi adivinhar seu nome, j que no quer me dizer qual . Estou reunindo pistas, da mesma forma que suspeito que voc faa o tempo todo e com tudo. Pessoas caprichosas criam nomes caprichosos para seus filhos. Sua irm se chama Mary Elizabeth. Seu irmo Vincent. Ambos parecem ter sido tirados da histria da famlia e usados muitas vezes. Estou certa no meu raciocnio? A menina ao lado dela hesitou, perdendo o passo. Sybil sorriu e seguiu adiante, satisfeita ao sentir o cheiro tpico dos cavalos. Estava no caminho certo. O estbulo ficava exatamente onde ela suspeitava que estivesse, protegido dos elementos, e parecia ter sido uma adio posterior construo, porque as pedras tinham uma tonalidade diferente. Devia ser coisa normal na construo de castelos, embora ela no tivesse muito conhecimento sobre o assunto. A estrutura original podia nem ter um estbulo, ou, se tinha, devia ser de madeira, e por isso tivera de ser substitudo mais tarde. O incndio no atingira aquela rea da fortaleza. E essa era outra informao. Havia ali uma brisa constante soprando do mar, trazendo com ela o cheiro da praia e arrepiando a pele. Sybil ajeitou melhor o xale sobre os ombros, tentando se proteger do ar gelado. Talvez eu no queira lhe dizer a menina disparou, ainda a seu lado.
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Voc j disse. Sybil quase riu quando a jovem parou de repente. O interior do estbulo era escuro e mais quente que o exterior, porque ali no havia vento. A carroa em que viajaram estava encostada contra uma parede. Sybil aproximou-se dela e subiu, encontrando sua arca com o contedo do armrio de apotecria. E tambm o outro ba, o que continha suas roupas. A jovem dissera que Vincent era bem-vindo, e a irm mais velha, Mary Elizabeth, mencionara um banquete de boas-vindas. Se isso fosse verdade, no tentariam dar a impresso de que a esposa do senhor do castelo no era bem-vinda. Ela pegou dois vestidos e comeou a acrescentar alguns frascos pilha. Devia designar algum para vir buscar essas coisas. A menina subira na carroa sem sequer balanar a estrutura, tal a delicadeza de sua estrutura. Estou acostumada a cuidar sozinha das minhas coisas Sybil respondeu. No vejo motivo para mudar agora. No aqui, certamente. O que h de errado com o castelo? Sybil trancou as arcas antes de responder: O senhor do lugar retornou. E ele no bem-vindo. Ou, se , no so todos que o acolhem com alegria. A irm mais velha convive com a desonra. A mais jovem brinca com as emoes de outras pessoas, sem considerar as conseqncias. E todo o castelo cheira a m vontade e sofrimento. No pode nos culpar pelo sofrimento de Myron Carrick. Sybil suspirou. No me refiro ao jovem Carrick. Falo do incndio que matou seus pais, mudou o destino de sua irm, e expulsou Vincent daqui. Falo da punio imposta a Edward Carrick. O castigo que o matou. E falo de Vincent assumir toda a culpa. essa a dor sobre a qual ningum fala e que ningum enfrenta. Entende? A menina estava boquiaberta, confirmando todas as suposies de Sybil. Ela j descia da carroa levando os frascos e vestidos. No vem comigo, Margaret? M... Margaret! a menina gaguejou. Esse meu primeiro palpite. Seu nome Margaret Sybil explicou, sorrindo ao constatar a surpresa no rosto da menina. A garota, certamente tinha sido criada como ela: indesejada e ignorada. Isso dava-lhe um estranho sentimento de ligao com a menina. Algum disse... no ? Sybil encolheu os ombros e, dessa vez, conteve o sorriso. Depois, continuou: Vamos, Margaret Danzel. Vou lhe mostrar o que fao com estas ervas, e voc pode me contar de quem quer se vingar. De meu irmo. Margaret revelou ao saltar da carroa. Vincent? Ela continuava caminhando, mantendo a cabea baixa para reduzir o impacto do vento. S tenho um irmo. Voc o ama? Sybil no revelaria nada at saber mais sobre a dinmica do castelo. Muito mais! Ama? a garota insistiu. Estavam novamente na torre. Ainda no sei Sybil respondeu, evasiva. E no devia perder seu tempo
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planejando vingana. Vincent j sofre muito. No o suficiente. Ele arruinou minha vida! Nenhum homem tem esse poder, Margaret. S as mulheres o tm. Sybil atravessava o salo ocupado por muitos mveis, seguindo para os aposentos onde ela e Vincent agora dormiam. No caminho, ela recolhia itens especficos que acrescentava ao fardo que carregava. Uma pequena vasilha, uma colher, um recipiente de fundo resistente ao fogo, uma jarra que ela esperava conter gua, mas onde havia cerveja. Devia servir. A cerveja aquecida conferia uma qualidade mais forte aos caldos que fazia. Percebeu que Margaret continuava a segui-la. Teria ficado surpresa se fosse diferente. O que quis dizer? ela comeou assim que a porta do quarto foi fechada. Como uma mulher pode ter tamanho poder? Sybil avivou o fogo antes de responder, deixando a chaleira pendurada no gancho sobre o fogo para aquec-la. Depois de despejar uma certa quantidade de lquido na chaleira, ela ps a vasilha sobre uma mesa, deixou a colher ao lado desta, e o fardo do outro lado. Antes de voltar a falar, ela j macerava com a colher as folhas secas e os ramos que pusera no recipiente. A maioria dos homens diferente de ns, Margaret. E duvido que quisessem ser como ns, mesmo que pudessem. Eles sentem de maneira diferente, compreendem as coisas de maneira diferente. At fingem diferente. Como assim? Os homens no sabem por que fazem as coisas que fazem. O mundo deles s um mundo. Certo e errado. Justo e injusto. Verdade e mentiras. Eles at negam o amor. As ltimas palavras quase passaram por seus lbios antes de ela fingir prestar ateno mistura de ervas que agora despejava na gua. Os homens guerreiam. Usam o corpo como arma. Sempre. Para eles, isso uma coisa fsica. Esto sempre trocando golpes. So treinados para isso. Eu observei lorde Donal h duas estaes. Ele um timo exemplo de homem que busca a vitria a qualquer preo. Os homens usam o crebro e o poder da mente. Mas no usam o que mais poderoso. E o que ? A menina estava interessada. Sybil podia ouvir a curiosidade na voz dela. Ela misturou a mistura que j comeava a ferver, criando um aroma horroroso com a infuso de dente-de-leo, alho, e cerveja. Sorriu ao imaginar qual seria a reao do velho Carrick quando tivesse de beber aquilo. Quando a me o obrigasse a beber a mistura. Os homens no aprendem a iludir. Manipular. Seduzir. No sabem usar a intriga e a tentao. No sabem usar a vontade para mudar as coisas... e transformar em vitria o que teria sido uma derrota. Isso o que a maioria dos homens no consegue fazer. Digo a maioria, porque meu pai teve um pajem com essa habilidade. Ele s no tinha o conhecimento. E voc tem? Todos ns temos. assim que uma mulher vence. assim que ataca. E arruna vidas. No entendo. Sybil despejou o lquido fervente em uma caneca, enchendo-a at quase a borda. Depois a deixou no cho de pedras, esperando que o lquido esfriasse e as folhas se depusessem.
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Voc tem um exemplo perfeito disso aqui no Castelo Danzel. Eu tenho? Sybil pegou novamente a caneca e se dirigiu porta. Comeou a falar antes de abri-la. O velho Carrick comanda esta casa? Ou a mulher dele que tem esse poder? O que voc acha? Margaret arregalou os olhos. No era to jovem quanto Sybil imaginara. Devia ter aproximadamente a mesma idade dela e do rapaz, Myron. ela quem controla esta casa. Estou certa? E isso muito... estranho. A sra. Carrick no parece ser forte o bastante para deter tanto controle. Ou estou enganada? Margaret balanou a cabea em negativa. Mas ela parece dominar o marido com um nico olhar. Um toque. Um tom de voz mais choroso. Ele fraco. No o que parece. Suponho que ele seja um dos guerreiros mais fortes do cl Danzel em uma batalha. No ? Voc controla meu irmo, ento? O corao de Sybil sofreu um sobressalto. Ela negou com a cabea. No. Mas no pelo motivo que imagina. Por que no? Porque o amor muda tudo. Ela quase respondeu em voz alta. Mas preferiu sair do quarto em silncio e dirigir-se escada. Tinha de concentrar-se para caminhar sem derramar o lquido na caneca. No controlo Vincent porque ele no um homem comum. Talvez precise de ajuda nessa sua inteno de vingana contra ele. Vai me ajudar? Contra Sinclair, tambm? Quanto mais gente incluir na sua lista de vingana, maior ser a chance de fracasso. Ora! Algum deve faz-lo pagar por se deitar com minha irm! Sinclair... dorme com sua irm? S noite. Quando ele acha que ningum o ver. Ou ouvir. Mas ele no a ama. Ele mesmo me disse. Sinclair disse a voc que no ama Mary Elizabeth? No com essas palavras. Ele me disse que no vejo ou escuto o que penso ver ou ouvir. E que tudo o que ele faz por vingana. Tudo. Sybil suspirou. O desejo de vingana uma emoo poderosa. No faz bem a ningum. Na verdade, muito prejudicial. A todos. Ento, vai me ajudar, ou no? A nica coisa pior que ajudar Margaret a prejudicar Vincent era no saber o que ela planejava.
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Sybil engoliu com dificuldade antes de responder. Digamos... que no vou ficar no seu caminho. E me manterei especialmente vigilante.

Captulo XXVII

Vincent voltou ao quarto tarde da noite, depois de perder o jantar. Sua ausncia teria sido preocupante se Waif no o acompanhasse, Sybil concluiu. Ele, com certeza, tinha nadado no lago, a julgar pelo kilt molhado e pelo cabelo pingando sobre os ombros. E tambm evitava o contato visual, alm de manter-se de costas para o centro do quarto, perto da porta, como se quisesse garantir uma sada rpida em caso de necessidade. Ali onde estava, Vincent mantinha o rosto encoberto por sombras, mas as costas podiam ser vistas claramente sob a camisa ensopada. Ele era msculo, atraente, e sabia como usar seus dotes. Tinha um poder de atrao sexual, que Sybil imaginava existir apenas nas fantasias femininas. Mas agora sabia que esse poder era real, no uma fantasia. No entanto, permitir que essa intensa sensualidade encobrisse'tudo no a ajudaria a conseguir o que era necessrio, a nica coisa que ele negava e escondia: respostas. Ela teria de usar um pouco da malcia que empregara em sua conversa com Margaret para arranc-las dele, tambm. Sybil se afastou da lareira, onde estivera fingindo avivar o fogo, deixando a luminosidade atravessar o tecido fino de sua camisola. E como se o fogo no fosse suficiente, ela tambm acendera algumas tochas que prendera s argolas na parede. Deixei seu jantar pronto disse. Agora j est frio, mas vou esquentar para voc. Temos cerveja, po, melo... Vincent mantinha os olhos fechados, provavelmente para resistir tentao de tom-la nos braos. Sua respirao era ofegante, e perceber que tinha o poder de afet-lo to depressa e intensamente deu-lhe a coragem para aproximar-se um pouco mais. Mas ela parou no instante em que Vincent abriu os olhos. Vou esquentar o guisado e... No estou com fome ele falou finalmente. E voltou a fechar os olhos. Sybil aproveitou o instante para aproximar-se ainda mais. Quando Vincent abriu os olhos, ela estava na frente dele, com a cabea inclinada para fit-lo, os lbios entreabertos num convite silencioso. No devia ficar to perto ele resmungou. No? Vincent no conteve um gemido. Sybil deu mais um passo, tentando for-lo a encar-la. Ele evitava o contato, mas ergueu a cabea para olhar em volta, como se estudar o quarto fosse mais interessante que olhar nos olhos da esposa.
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Mas eu sou sua mulher... ela disse num sussurro rouco, provocante. Um tremor sacudiu seu corpo viril, e Sybil no conseguiu conter o sorriso. Era um grande prazer romper as barreiras que ele erguera e encontrar atrs delas um homem de verdade. E j noite. Est escuro l fora. Frio. Silencioso ela continuou, recitando uma ladainha de sussurros, certificando-se de que cada palavra transportava uma poro de ar morno e mido que o atingia no peito. sempre assim ele respondeu. Silencioso. Solitrio. Ah, no... Meu marido. No mais. Ele a encarou. No disse nada. No era necessrio. A maneira como sua respirao se alterava dizia tudo. Como o jeito como tudo nele ficava tenso, ressaltando msculos e tendes. Sybil suspirou levemente. No falou com os homens do meu cl hoje? Vincent perguntou, de repente. No falei com nenhum... homem ela disse, usando a pausa breve para enfatizar a palavra final. Com quem falou, ento? Com sua irm. A MacHugh? Ele praticamente cuspiu o nome, e sua voz continha tamanho rancor, que ela parou. Mary Elizabeth... uma MacHugh? Ela se casou com seu inimigo? Um inimigo jurado? Vincent assentiu. Isso explicava boa parte dos mistrios que a intrigavam. Por isso a irm mais velha era tratada como paria naquele castelo. Seus pais permitiram, Vincent? Ele negou com a cabea. Ento, foi um amor impossvel de negar? J disse que isso no existe. Sim, eu sei que disse, mas est enganado. Quase sempre est enganado. Ela se aproximou um pouco mais, at os corpos quase se tocarem. Vincent engoliu em seco. Sybil percebeu a reao e se alegrou com ela. Fora condenada a arder com essa emoo chamada amor, e ele negava sua existncia. Teria sido esse o significado do pedido de Natal de Kendran? Sua irm a amaldioara a sofrer com um amor imprprio? Inadequado... Esse amor no podia ser Vincent Erick Danzel. O homem era inteiramente adequado, embora um pouco teimoso. Ela foi uma recompensa de guerra, ento? Depois do incndio... Quem disse isso? Margaret, mas estou fazendo algumas suposies, meu amor. E sei que tenho boas chances de estar certa. Todo mundo tem. Basta afirmar aquilo que pode ser e esperar pela reao. Qualquer um pode fazer o que eu fao. Talvez seja melhor ficar ali, ento.
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Ali... onde? Em qualquer lugar. Mas longe de mim. Por qu? Ele a fitou por um instante, fez uma careta que poderia ser de dor, e inspirou profundamente. Porque no sou confivel. No sou digno. De qu? Disso. Deve estar brincando! No brincadeira. Nem um jogo. E tambm no um confronto. O que , ento? Um tormento. E quero que pare. Sybil o segurou pelos braos e sorriu, deslizando os dedos at encontrar sua nuca, erguendo-se na ponta dos ps. O que um tormento? perguntou. Sua risada. Ento, podia colar o corpo ao dele e acarici-lo? Usando as mos em sua nuca como alavanca, ela o puxou para beij-lo. E no teve de fazer um grande esforo. Vincent a enlaou pela cintura, e no instante seguinte a boca se apoderava da dela. Era impossvel dizer qual deles era o mais vido, o mais ardente. Ele a tirou do cho, e ela o envolveu com as pernas, promovendo contato direto entre suas partes ntimas. Gemendo, Vincent a movia para cima e para baixo, antecipando o xtase. O homem era louco se acreditava ser indigno do que sentia e vivia com ela. Queria dizer isso a ele, transmitir a mensagem sem palavras, e era o que fazia. O som da respirao arfante e os barulhos dos beijos ardentes e ousados ecoavam pelo quarto, aumentando a velocidade das batidas de seu corao. Diga que no me ama ela exigiu, mantendo a boca bem prxima da dele e fitando seus olhos. Um sorriso distendeu os lbios de Vincent. Voc no desiste, no ? No quando meu corao est em jogo. Isso o fez parar de sorrir. Ah, mulher! Se existisse tal coisa... Vincent engoliu em seco, enquanto ela se sentiu alada ao cu com a alegria do que ele acabara de admitir. E quando ainda se deliciava com o momento de intimidade e revelao, ela viu a expresso de Vincent mudar completamente. Seus olhos se encheram de espanto, e ele praticamente a jogou para trs do corpo, protegendo-a enquanto gritava: MacHugh! Sybil espiou pela lateral da muralha de msculos e viu, tomada por grande choque, um grupo de homens vestindo tart vermelho e amarelo. Eles saam de trs da cama. Havia mais de dez. Doze. Quinze! Vincent a empurrou de volta para trs de suas costas
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antes que ela pudesse terminar de contar, mas havia outros saindo de recantos obscuros, tomando todo o espao. E havia um silncio de morte. O medo era inegvel. Encolhida atrs de Vincent, ela viu a faca ainda presa ao cinturo de seu kilt, mas a descoberta no servia de consolo. O que os dois poderiam fazer com uma faca, contra quase duas dezenas de inimigos armados com espadas? Queria agradecer, Danzel. o que estou fazendo. Sybil descobriu que poderia assistir a tudo pelo espelho na parede diante de Vincent. O que via era o reflexo de um grupo numeroso de homens. O que tomava a frente do grupo era forte, mas baixo. E no era jovem, a julgar pelas mechas grisalhas em seus cabelos vermelhos. Quer me agradecer por qu? Vincent perguntou. Por no ter tido o bom-senso de fechar o tnel. E por ter deixado sir Sheldon guardando a entrada. Se voc o feriu... Ele nem foi tocado. Ou quase no foi. Sheldon vai ter uma forte dor de cabea quando acordar, mas vai sobreviver. E sua culpa se ele no suportar e morrer. Como todo o resto sua culpa. Parece que a sorte ainda permanece afastada de voc, meu caro. , talvez Vincent resmungou. Meus homens o observaram o dia todo e parte da noite, enquanto esteve transportando as pedras para fechar a entrada. Lamento, mas foi um esforo intil. Ento ele ocupara o dia com esse trabalho? Mas voc j sabe disso, no ? o lder prosseguiu. Vincent no demonstrava nenhuma reao presena dos homens no quarto. No se movia, no gesticulava, e quando falou, sua voz soou firme e controlada. Boa parte do que fao desprovido de sorte, MacHugh. Eu j ouvi alguma coisa sobre isso. Por outro lado, no me pergunto mais se o grande lorde Erick Danzel criou um tolo covarde quando plantou sua semente no tero de sua me. Eu sempre soube a resposta para essa pergunta... no ? Vincent relaxou quase imperceptivelmente. Sybil s percebeu porque estava colada em suas costas. Afinal, que quer aqui? Vingana. Como das outras vezes. No existe alegria na vingana, Hugo. Nenhuma alegria. E quem quer alegria? Procuro justia! s isso que sempre quis. E o que vai fazer dessa vez? Provocar outro incndio? Na verdade... viemos atrs da esposa. Ah, no precisava ter tido tanto trabalho! Podia ter mandado busc-la. Mary Elizabeth teria corrido ao seu encontro. No me refiro minha esposa.
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Sybil sentiu o sangue gelar nas veias. J imaginava o que o homem ia dizer. Sabia que Hugo MacHugh era o responsvel pelas cicatrizes nas costas de Vincent, pela punio que causara a morte de Edward Carrick. E agora ele pretendia tomar a esposa de Vincent. Era isso. Ah, no? Vincent perguntou com calma assustadora. O Donal achou que estava me dando uma lio quando "salvou" Mary Elizabeth de mim. Mas eu no a queria mais. Ela estril. Sete anos como minha esposa, e nenhum filho... Nem mesmo uma filha! A mulher amaldioada. Talvez eu tenha mais sorte com a sua. Minha o qu? Esposa. Estou exigindo sua esposa. Hugo MacHugh sorriu. Sybil decidiu que seguiria o adversrio do marido sem protestar. A recusa significaria a morte de Vincent, e no final acabaria sendo levada de qualquer maneira. A luta seria intil. Tem idia do que est fazendo? E de quem ela ? Ah, sim! Ela irm da esposa do lorde Donal. E isso que torna a situao ainda mais interessante. O homem pensou ter me acovardado quando venceu em Clammond e retomou sua propriedade. Mas eu no fui vencido. Apenas aprendi uma lio. Algum conseguiu ensinar alguma coisa a voc? Vincent perguntou com tom debochado. Ora, mas claro! Aprendi a usar bem o tempo. Construir uma vitria. E foi Myles Donal quem me ensinou a ganhar tempo. E isso torna mais doce tudo o que est acontecendo aqui. Entregue-a! Ele ira busc-la. Que afirmao mais inusitada! Isso significa que voc no ir? Sybil saiu de trs do marido depois de ajeitar a camisola, tornando-a menos reveladora. Todos os olhares se voltaram em sua direo. Cruzando os braos, ela encarou o homem que a levaria dali e fez uma prece silenciosa. Vincent no demonstrava nenhuma emoo. Nada. Ele a fitava como se nem a reconhecesse. V em frente, ento. Leve-a ele disse ao inimigo, embora continuasse a olhar para ela. o que vou fazer. No foi mesmo uma unio de amor. Nenhum casamento envolvendo famlia e propriedades uma unio de amor. Eu nem queria me casar com ela. Hugo estava intrigado. Sybil especulou se era esse o plano de Vincent. Torn-la menos interessante? No ia dar certo. O alvo no era ele, mas o marido de Kendran. E da? Fui pago para isso. E muito bem pago. Lorde Donal queria dar esposa uma chance de realizar seu desejo de vingana contra essa mulher. Eu fui apenas o instrumento escolhido para isso.
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Sybil estava boquiaberta. De onde vinham aquelas lgrimas estpidas? E a presso no peito, o n na garganta, os tremores... Que hora imprpria para se entregar s emoes! Ele havia sido contratado, pago... para ser um amor inadequado? Ah respondeu MacHugh. Ento, no vai lutar para impedir o rapto? Pareo interessado em impedir alguma coisa? No... realmente. Providencie um manto para a mulher ordenou MacHugh, e algum jogou um pedao de tecido escuro e spero sobre seus ombros. Vincent a ajudou a amarr-lo sob o queixo, pois seus dedos trmulos no conseguiam dar o n. De repente, tudo ficava claro. Havia sido prevenida! Chegara a vlo chegar. Vincent Erick Danzel era o homem de sua viso, o ano que vira em sonhos. Sybil... corra ele murmurou. E no olhe para trs. Entendeu? Ela o encarou, e por um momento conseguiu ver o que ela havia tentado manter escondido. Com um brao, Vincent procurou uma tocha, e com o outro ele a empurrou. E gritou. Sua voz criou um verdadeiro caos no quarto e distraa a ateno dos invasores para as fascas que j apareciam no cho, em torno de suas pernas. Entendendo sua inteno, Sybil correu at a lareira e tirou a chaleira do gancho, ignorando as sombras em movimento. Um rudo sugeria uma garganta cortada. Houve um estalo, o choque de metal contra metal. Um grito furioso. Mais sons de luta. Outro grito, este de dor. Sybil estava em p e girava a chaleira, vendo o marido cercado por guerreiros que o atacavam, e ele ainda reagia. Foi quando ela fez a nica coisa que poderia fazer. Arremessou a chaleira contra a cabea de Vincent. Com preciso impressionante. E sem prestar ateno ao barulho aterrorizante do golpe. Vincent caiu. Primeiro de joelhos, depois de bruos. O caldo morno se espalhava pela pedra do piso, cobrindo tudo e todos, umedecendo a tocha e apagando as chamas que ainda resistiam. Peguem-na! Mas no a firam! Eu a reclamo para mim, homens! Era a voz de MacHugh. Sybil ergueu o queixo e o encarou furiosa, surpreendendose ao descobrir que ele parecia mais alto do que na ltima vez que o vira. E Danzel? algum perguntou. Acho que ela o matou outro respondeu. Gostaria de saber mais sobre essa esposa to misteriosa. E sobre o motivo desse ato to inesperado disse o lder do grupo olhando para ela. E ento, mulher? Foi preciso grande fora de vontade e extrema capacidade de representao para ignorar o corpo de Vincent cado no cho. E ainda mais fora para encolher os ombros, e depois sorrir com uma maldade que Sybil jamais imaginara possuir. Voc acaba de me salvar, lorde MacHugh. O homem um bruto arrogante. E por isso ter minha eterna gratido. Ento, vai me acompanhar sem resistncia? Ela assentiu, embora chorasse por dentro.

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Captulo XXVIII

Hugo MacHugh tinha um castelo adorvel, o oposto do que Sybil esperava. Era menor que o Castelo Eschonean e muito menor que o de Vincent, mas o tamanho dava um certo charme ao lugar. E ficava em um vale bem prximo do Castelo Danzel. A colina era linda, encantadora, mas desprotegida, e a floresta to prxima a fez tremer de frio durante o dia e meio de viagem para chegar at l. O tremor tambm podia ser resultado de lutar contra a irritante fraqueza de uma contida torrente de lgrimas. E ela lutava com todas as foras de seu ser. Deixara Vincent desacordado no cho de seu quarto. Ferido. Talvez morrendo. E ningum jamais saberia o que havia acontecido ali. Sybil no sabia como o sofrimento poderia dizimar a fora fsica e dificultar at a simples tarefa de respirar. Nada que MacHugh fizesse poderia ser pior. Eles a alimentaram com um pedao de po quando o dia amanheceu. Sybil aceitou o alimento, mastigando devagar e deliberadamente, prestando ateno a cada pequeno pedao que levava boca. No tinha ideia de como seria capaz de engolir com aquele n de emoo alojado na garganta. Porm, quando Hugo perguntou se ela queria um pouco da bebida de seu cantil, tudo ficou mais fcil. Tudo o que precisava fazer era sugar toda a umidade possvel, erguer o rosto para o cu nublado, e engolir. E ignorar a dor na garganta. Precisava da garantia da dor. Essa era uma reao que conhecia. Caso contrrio, nada teria de valor sensorial para mant-la viva. Cada batida do corao irradiava dor em todas as direes de seu corpo. Muitas vezes. Era um sofrimento sem fim. Chegaram ao castelo ao amanhecer do segundo dia. Sybil viu a luz rosada do amanhecer tocar as pedras da muralha cercada pela nvoa densa, conferindo uma,qualidade mstica ao,lugar. MacHugh no dissera uma palavra durante o trajeto final. O cavalo de Sybil fora amarrado ao dele, e ela viajara o tempo todo atrs do lder. Durante toda a cavalgada, a nica vez em que reconhecera sua presena havia sido quando pararam para atender ao chamado da natureza. Ele amarrara seus pulsos e a acompanhara. Mas nada disso teria sido necessrio. Ela no pretendia fugir. Afinal no tinha para onde ir. Agora era uma esposa proscrita, estava na mesma posio de Mary Elizabeth, exceto pela esperana de ser resgatada pelo cl Donal. Em nenhum momento acreditara que MacHugh pretendia realmente possu-la no sentido amplo do termo. Nenhum homem jamais a desejara. Ningum alm de Vincent. E at ento, sua teoria se confirmara. A conduta de MacHugh desde que a raptara comprovava isso. Ele a ignorava. Todas as provocaes tinham um propsito... e ele j o realizara. Vincent no sobrevivera, ou teria ido busc-la. No havia mais ningum para contar a histria. Ningum para salv-la. E, mais uma vez, ela teve de engolir as lgrimas.
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Um homem do grupo havia sido enviado para informar da chegada do lder. Sybil permaneceu sabre a sela, enquanto sua presena era notada e comentada por todos do cl MacHugh. Homens e mulheres se moviam pelo ptio, cumprindo suas tarefas matinas, e nenhum deles deu mais que uma rpida olhada na direo da esposa de lorde Danzel. Sybil os ignorou. O interior do castelo era ainda mais belo. Toda a base das muralhas fora preenchida com flores e folhas, e ao longo dos sculos uma profuso de trepadeiras conseguira atingir tambm as sacadas do segundo andar do castelo. Como ainda era fim de vero, toda a rea parecia viva com folhas, flores e insetos. A luz matinal conferia uma qualidade quase sobrenatural ao cenrio de rara beleza. Sybil no esperava nada parecido na casa de um homem capaz de chicotear um homem at a morte. Milady? Uma mulher esguia estava parada ao lado do cavalo, esperando que Sybil a notasse. Meu nome Iris. Fui designada para servi-la. Por favor, desmonte. Sybil sorriu. O n na garganta mudou de posio. Ela piscou, procurando conter as lgrimas. A mulher recuou e esperou que ela fizesse funcionar os membros entorpecidos pela longa viagem. As pernas obedeceram dolorosamente ao comando para seguir a mulher pela escada e para um hall iluminado pela luz do sol. Contudo, ali, ela teve de agarrar-se ao espaldar de uma cadeira para no cair. Um intenso formigamento dava a impresso de que centenas de agulhas eram enterradas em suas pernas. Precisa de ajuda para chegar aos seus aposentos, milady? ris perguntou. Talvez uma liteira? Sybil ergueu os ombros. No precisava de nenhum tipo de ajuda. Nunca mais precisaria de assistncia. A necessidade de outro ser humano a pusera naquela condio lastimvel. E ainda no sabia como poderia sobreviver a tamanha dor. Ou mesmo se era possvel. A resposta foi um movimento negativo com a cabea. Venha comigo, ento. A mulher atravessou o hall e passou por uma porta larga. Sybil caminhava com esforo e dificuldade. Sempre havia zombado das dores de amor das irms. Rira do sofrimento causado por amar um homem a quem no haviam sido destinadas. Jamais imaginara que poderia ser to ruim. Mas era. Horrvel! Era pungente e real, e j sabia que seria eterno. E por alguma razo, estar naquele belo castelo tornava tudo muito pior. Lgrimas inundaram seus olhos antes que ela chegasse ao salo. Sybil parou, incapaz de suportar a dor fsica causada por seus soluos e a agonia provocada pelo fracasso em cont-los. Iris aproximou-se, excessivamente emotivas. reprovando o trabalho causado por essas mulheres

E o comentrio s acrescentou a humilhao a toda a amargura que Sybil j enfrentava. A vida no Castelo MacHugh transformou-se to rapidamente em rotina, que Sybil no teve tempo para pensar nisso enquanto os dias iam passando, um aps o outro. E
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tudo o que ela tinha a fazer era vagar pelo salo e ficar longe de qualquer pessoa que pudesse encontrar. Tinha acesso irrestrito ao segundo andar de sua torre e era tratada mais como hspede do que como uma prisioneira. Desde que no deixasse a rea. Hugo MacHugh tinha guardas posicionados na primeira alcova de sua escada, e eles estavam l sempre que ela ia verificar, e com o tempo Sybil desistiu de ir olhar. Sem nada para fazer alm de esperar pela bandeja de comida, que era levada ao seu quarto, ela passava a maior parte do tempo na cama. Dormindo, sonhando, rezando... e enviando as bandejas de volta sem sequer tocar na comida. No tinha controle. Antes, sempre fora a mo invisvel por trs dos eventos. Agora no tinha nada. A comida era sem sabor, os caldos e as bebidas, tambm, e nem a chuva que caa alm de sua janela tinha alguma aroma distinto. Isso no era viver. Era existir, e cada dia que passava a deixava mais magra e enfraquecida. Por certo estava parecendo uma sombra. E era exatamente como se sentia. Ser prisioneira de MacHugh no era como ela havia esperado. Era pior. As noites eram absoluta tortura. A nica parte de seu corpo que no tinha o tamanho reduzido eram os seios. E quando anoitecia, eles pareciam ainda mais fartos e palpitantes, e ela se retorcia entre as cobertas e acordava sobressaltada ainda vendo as imagens que desapareciam lentamente. Ento, ficava ofegante e inquieta, tomada por uma mistura de paixo, desejo, e luxria. E anseio por alguma coisa que nunca mais poderia ter. Era um anseio cruel, eterno. Uma necessidade que destruiria sua alma. E ento, tudo mudou. O nono dia chegou com o sopro do ar gelado entrando pela janela do quarto. Sybil respirou profundamente, tentando expandir o espao cada vez mais apertado em seu peito. Era um pecado dar fim a prpria vida. No era to pecaminoso resfriar-se e morrer pelas complicaes do quadro. Qualquer coisa era melhor do que viver dias de sofrimento, um depois do outro. Ela inspirou novamente, enchendo os pulmes com o ar gelado e mido. Dessa vez, como esperava, a reao foi um ataque de tosse. E ela ainda tossia quando Iris abriu a porta, entrou com passos irritados, e foi fechar a vidraa para impedir a entrada do ar frio. As cortinas cobriram os vidros fechados. Agora, alm de deixar o frio do lado de fora, ris tambm impedia a entrada da beleza. Sybil pensou em det-la, mas, tossindo, no conseguiu falar. E quando o ataque chegou ao fim, ela caiu sobre os travesseiros, exausta. O que era exatamente o que ela queria. Lorde MacHugh no est nada satisfeito. Nada mesmo. Ele deseja v-la assim que estiver apresentvel. Sybil deu de ombros. No quer nem saber por qu? ris perguntou com impacincia. O cl Danzel veio me buscar? A voz de Sybil saiu entrecortada. No. E isso nem o pior. O que , ento?
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No vou dizer mais nada. Ele mesmo dir quando for encontr-lo. Sybil percebeu que nada poderia fazer alm de vestir-se e ir verificar qual era o motivo da contrariedade de Hugo MacHugh. Lavou meu vestido? ela perguntou ainda um pouco ofegante, depois do ataque de tosse. Fraca e um pouco tonta, levantou-se da cama. Oh, por que se deixara envolver e dominar pela emoo do amor? Como gostaria que Vincent estivesse certo e o amor no existisse! Ento, no teria de suportar tamanho sofrimento! Trouxe-lhe um vestido novo Iris anunciou. No quero. Quero meu vestido. Meu vestido Danzel. Ela teve outro ataque de tosse no meio da declarao, e continuou tossindo por alguns momentos. Pena estar fraca demais at para brigar. Eu poderia vesti-la com o tart MacHugh, e voc no teria foras para impedir-me. Sybil apoiou-se ao pilar da cama, ignorando que a camisola que haviam lhe providenciado se abria na frente. Mas Iris no ignorava nada. Nunca! Oh! A criada exclamou, fascinada. Est esperando um beb, no est? cedo demais para saber. Sybil sentou-se na cama, tentando superar a tontura e o enjo. Por isso ouvia as palavras como se viessem de muito longe e envoltas em nuvens densas. Cedo? No! a hora exata! Isso pode salvar seu pescoo. No quero salvar nada. Sybil estava em p, segurando-se ao pilar da cama e balanando, vendo os pontinhos pretos que invadiram seu campo de viso por alguns instantes antes de sumirem. Ah, sim, voc quer. Toda me quer. O que quer que tenha feito o pai, o beb no tem culpa. Os olhos de Sybil se encheram de lgrimas, e ela piscou tentando cont-las, mas s conseguiu faz-las transbordar. Perda de controle nunca havia sido seu estilo. Quantas vezes debochara de Kendran por isso? Devia ser forte o bastante para lutar. Agora sabia a verdade. O sofrimento de amor era to permanente quanto vil. Era impossvel superar ou sobreviver a ele. Depressa! Iris ordenou. Lorde MacHugh tem notcias para voc. E ele no gosta de ficar esperando. Sybil despiu a camisola, tentando entender por que havia protestado contra o vestido novo. Mesmo que a vestissem da cabea aos ps com o tart vermelho e amarelo dos MacHugh, que diferena faria? No havia ningum ali com quem se importasse e que pudesse v-la. Iris a ajudou com as roupas. O vestido era lindo, confeccionado com l delicada e bordado com muitas contas. Depois de vesti-la, a ama a fez sentar-se em um banco diante da lareira e desembaraou seus cabelos. Sybil no conseguia lembrar quando os escovara pela ltima vez. No era importante. Nada era. Finalmente, com uma trana longa pendendo sobre suas costas, ela recebeu o vu de renda fina e branca e foi conduzida at o espelho, diante do qual parou boquiaberta. Apesar do abatimento e a magreza evidente, estava simplesmente linda. Havia em
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suas faces um rubor que devia ser resultado da febre, e os lbios pareciam inusitadamente vermelhos, Vincent ficaria sem fala. Podia quase ver a aprovao nos olhos dele. E preferia nem ter lembrado daqueles olhos. No sabia que a memria visual podia causar tamanha agonia. MacHugh a esperava nos aposentos do lder, aonde se chegava atravessando o hall com a imensa tapearia cobrindo uma parede inteira. Sybil admirou o bordado delicado e as cores vibrantes da cena que celebrava a Batalha de Banockburn. Soube disso pelas palavras e a data bordadas na base da tapearia. Se no fossem grandes, no teria conseguido enxerg-las, pois Iris parecia ter pressa. Hugo MacHugh estava sentado em uma cadeira que era parecida com um trono sobre uma plataforma elevada no fundo do quarto. Havia mais homens no local do que Sybil podia contar. Era uma honra ser recebida ali. Ela, no entanto, no se sentia honrada. Viu quando ris recebeu permisso para aproximar-se e soube que a mulher sussurrava no ouvido de seu lorde. No era justo. O beb era seu segredo! Lady Danzel, aproxime-se e receba meus cumprimentos. A voz de Hugo soava alta e retumbante no aposento. Sybil sufocou as emoes e atendeu ordem. Quando estava j diante da plataforma, ela fez uma mesura discreta e respeitosa. Recebi a resposta para a mensagem que enviei ao seu parente, lorde Donal. Hoje de manh. Sybil assentiu sem desviar os olhos dos dele. No quer saber o que ele mandou dizer? No preciso perguntar ela respondeu com uma voz que esperava soar firme. Nesse momento percebeu que o aposento fora projetado para ter a acstica de uma catedral, j que sua voz ecoava como a dele. Por que no? Porque me mandou vir aqui para falar sobre a mensagem. Ele resmungou alguma coisa e desenrolou um pergaminho sobre os joelhos. Era como se todos houvessem parado para ouvir, mas podia ser s a imaginao de Sybil. Ela no desviava os olhos do rosto do lder e ouvia atentamente as palavras que ele comeava a ler. E quando ele chegou ao final da mensagem, ela soube o que significava a palavra desespero. Myles Donald no aceitara o pedido de resgate. Queria negociar. Sabe o que isso significa? Hugo perguntou. Meu parente no me considera to valiosa quanto voc acha que sou. No exatamente. No? Lorde Donal est na fortaleza Danzel. Ele cavalgou imediatamente para l ao receber minha mensagem com o pedido de resgate. Chegou h trs dias. Isso no uma recusa. um truque para ganhar tempo. Donal sagaz. Forte. Poderoso. Endurecido pela batalha. E ele tem sorte. Venha comigo, milady. J soube de sua condio. Temos de discutir esse assunto em particular.
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MacHugh se levantou, e por um instante pareceu maior que todos na sala, embora no fosse um homem alto. E quando comeou a caminhar pela plataforma, seus passos ecoaram pela sala como tambores anunciando o incio de uma batalha.

Captulo XXIX

Os aposentos particulares de Hugo MacHugh no eram to ntimos quanto Sybil havia temido, mas estavam prximos, ainda assim. A porta de dois andares se abria para uma sala de estar mobiliada com duas poltronas e uma mesa arranjadas diante da lareira. Havia outra porta do outro lado da sala, e ela sups que dali se passasse dormitrio. Mas no perguntou. Em silncio, sentou-se em uma das poltronas ao ser convidada e esperou enquanto ele se acomodava na outra. Iris diz que voc espera um filho ele comeou. Ainda cedo demais para ter certeza Sybil respondeu. Ela parteira. A resposta foi um silncio conformado. Danzel parece no ter participado da maldio lanada por sua irm. Ele respirou fundo, exalando um som triste e parecendo subitamente acessvel. Eu o invejo. Ainda. Ainda? Estranho, no? Por mais que o vena vrias vezes, ou mesmo que ele morra, ainda o invejo. E mais ainda agora. Por causa do beb? MacHugh assentiu. Um homem nada tem se no tem um herdeiro para ficar com seus bens e dar continuidade a seu nome. Quando ele deixa a vida, no h ningum para chorar sua morte. A esposa... Mary Elizabeth estril! Fui amaldioado na noite em que a tomei, como sofrerei maldio ainda pior por t-la trazido agora para meu castelo. Por que me trouxe, ento? J disse. Vingana. E inveja. Invejava Vincent tanto assim? Sim, e o pai dele, Erick, anteriormente. E ainda invejo. Por que est me contando tudo isso?
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Danzel diz que no quer voc. Voc diz que ele um bruto. Donal no vai pagar o resgate, imagino, e eu quero a criana. isso. Nesse momento Sybil soube que nada era mais precioso do que a criana que crescia dentro dela. Havia sido tolice tentar prejudicar a prpria sade e, por extenso, a do beb. O amor por esse filho j a inundava, aquecendo seu corao e devolvendo a cor ao rosto abatido. Ela percebeu o olhar intrigado de MacHugh e, mesmo assim, no conseguiu disfarar a suprema alegria que preenchia cada pequeno recanto de seu ser, e continuava crescendo e ganhando volume e intensidade at ameaar transbordar. Eu jamais poria uma criana nos braos de um homem capaz de chicotear um rapaz at a morte ela disse em voz baixa. Morte? Vincent no morreu. No. Mas Edward Carrick morreu. Foi isso que lhe disseram? Que a culpa minha? Toda a culpa minha? Ningum me disse nada. Eu deduzi. E depois esperei. E quase sempre acerto em minhas dedues. No dessa vez. Ento fale. Quer o beb, no quer? Prove que digno dele. MacHugh suspirou antes de comear a falar. Era uma noite escura, perfeita para o furto de animais. Foi assim que eu soube que Danzel devia estar planejando alguma coisa. Peguei Vincent e dois amigos dele roubando meu gado. Minha inteno era mant-los no castelo por um ou dois dias, e depois pedir uma compensao para devolv-los. Mas Vincent enlouqueceu quando foi capturado. Atacou meus homens com a espada, e depois investiu contra mim. E eu no havia planejado perder mais de doze dos meus homens para aquele garoto. Como tambm no planejava ver Carrick quebrado pelo cabo de uma espada. Aconteceu. Foi uma conseqncia da necessidade de defesa. Edward Carrick morreu ferido por uma espada? Ele era a imagem do irmo, realmente. Mas o mais velho era um homem de coragem. No posso culpar os Carrick por me odiarem. Eu sentiria o mesmo no lugar deles. Mas nunca estarei no lugar deles! Nunca terei um filho! Por que os chicoteou? Eles no se continham. No tive alternativa. Voc o marcou. Ele tem cicatrizes horrveis. Talvez no devesse ser to fechado. O que voc queria? Vingana. E ainda quero. Ele mandou treze homens do meu cl para a sepultura. E depois teve a ousadia de rir de mim. De mim! E como pretendia realizar sua vingana? Eu queria a localizao do tnel secreto para o Castelo Danzel. O tnel que d acesso ao centro do castelo, aos aposentos do lorde. Ao corao da fortaleza. Queria vingana. E chicoteou um garoto at ele dar a informao que queria?
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No. Ele caiu desfalecido sem me contar. Eu o despertei mergulhando sua cabea no rio, e depois comecei a chicotear seu companheiro. Quase perdi o brao antes de conseguir arrancar dele a informao que queria. Ele disse onde ficava o tnel... para salvar o amigo. Oh, Deus... Sybil nem sussurrava mais. A voz perdera at essa capacidade. MacHugh assentiu. E ento, quando obteve a localizao, incendiou o castelo? Ele suspirou de novo. No. Eu no incendiei nada. Isso foi coisa de lorde Danzel. Ns o surpreendemos na cama. Com a esposa. No foi... meu melhor momento. Eu me senti dominado por uma intensa sede de sangue e tentei puni-la por isso. A esposa. No h misericrdia para o que fiz. Voc a violentou...? Sybil no conseguia continuar. O choque era grande demais. No. Mas teria, se Danzel no tivesse enlouquecido, como o filho, e incendiado o castelo. A irm ouviu toda aquela comoo e correu ao quarto dos pais para ajud-los. Mary Elizabeth estava l? E o pai de Vincent ateou fogo ao prprio castelo? Quer que eu acredite nisso? No preciso convenc-la de nada. Tem razo, no precisa. Mas eu sei que quer continuar me contando essa histria. Como ele fez isso? As tochas. Tnhamos muitas tochas. O tnel era escuro, e meus homens temiam feiticeiras, aparies e outras tolices. Eu os fiz acender algumas tochas. E foi o que lorde Danzel usou. O quarto estava em chamas antes que eu terminasse de rasgar as roupas da mulher. Tive de recuar. Tive de fugir pelo tnel. Quando estava saindo, agarrei Mary Elizabeth e a joguei em cima do ombro. Eu a levei para o tnel gritando e esperneando. O lorde e a esposa devem ter sado por outro lugar. Tinham tempo para isso. Mas no tinham outro acesso sada. Sybil j havia notado esse detalhe. Era trgico. E triste. E devia ser ainda pior, porque a histria no havia terminado. Onde estava Vincent durante esse tempo? No sei. Deveria estar amarrado no local onde o deixamos, mas no estava. Quando voltamos, ele havia desaparecido. E levara o companheiro. Sybil cobriu a boca com a mo para conter um grito. No precisava mais perguntar onde Vincent estivera. Correra de volta para casa para preveni-los. Com as costas rasgadas e sangrando, suportando uma dor descomunal, ele provavelmente chegara a tempo de ver o fogo. S esperava que ele no tivesse escutado os gritos. Por quanto tempo ainda vamos ficar aqui sem fazer nada? Vincent jogou no cho a touca que fora induzido a usar. Era repulsivo. Pacincia, meu caro primo. Acabamos de reduzir o inchao. Estou cansado de ser paciente. s isso que sabem dizer? Quero ao! Quero o sangue daquele homem! Quero minha esposa de volta! Nada disso poder ser feito se no tiver pacincia Myles insistiu.
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fcil falar. No perdeu sua esposa para o inimigo! Ah, no! Voc tem sua esposa, seus filhos, tem... No tenho nada enquanto estiver neste seu castelo maldito! Olhe em volta! V alguma esposa? E os gmeos? Brentley e Dacia completavam um ano de vida e eram curiosos e cheios de energia. Era preciso meia dzia de pares de olhos para mant-los longe de confuses. Por isso Kendran ficara em casa, apesar da insistncia de suas splicas. Ele a est submetendo a abuso, e tudo o que sabe fazer falar! E comer! Ela est segura. Foi instalada em aposentos prprios e nem chega perto de lorde MacHugh. Confie em mim. Tudo o que sua esposa faz andar pelo quarto e chorar. Provavelmente de arrependimento, embora eu no entenda o que aquela mulher, ou qualquer outra, possa ver em voc. Nunca consegui entender, juro. Nenhuma delas teria me achado interessante vestindo esta saia. Ou este... aparato ridculo! Ele apertou as almofadas que imitavam seios fartos sob o corpete. Voc vai passar quase o tempo todo deitado na carroa. Precisa descansar sua pobre cabea. Nada disso vai ser um grande problema. Pacincia. Trajes femininos. Ficar deitado. Serei um intil no momento em que mais teria de agir! No h outra maneira, Vincent. MacHugh j sabe que estou aqui. Ele recebeu minha mensagem. E est se preparando, porque no tolo. Como sabe tudo isso? Seu novo escudeiro, Beggin, est l com eles. Desde que tudo aconteceu. Ele partiu com o grupo vestindo o xadrez dos MacHugh e montando um de seus cavalos. Ningum suspeitou de nada. O rapaz muito esperto. Quando fica de boca fechada, ele pode ser til retrucou Vincent, tocando a testa onde o grande calombo diminura de tamanho, mas ainda doa. No podemos sitiar um castelo como o de MacHugh sem ter um espio l dentro. Beggin muito til como espio. Mas MacHugh tambm os tem. Aqui, na sua fortaleza. No sei quem so, mas sei que esto aqui. Ele sabe de todos os seus movimentos a partir do momento em que deixa este quarto. Por que acha que o mantenho aqui dentro... vestido desse jeito? Vincent olhou para o primo e sentiu que o sangue se transformava em gelo. Um espio? Poderia ser qualquer um no castelo. Nunca tivera a lealdade dos homens que o serviam. E ainda abrigava em sua casa a esposa proscrita de MacHugh. Pensei que se divertisse me obrigando a ter pacincia. E eu achando que voc era o sagaz! Tive de esperar voc acordar. Um golpe como o que voc sofreu costuma matar um homem. Mas no. No voc. Sua cabea deve ser muito dura. Uma boa coisa, considerando a fora com que me bateram. Acredito que foi sua esposa que o acertou com uma chaleira, no um MacHugh. Sybil? No. Alguma vez ouviu falar de um guerreiro usando uma panela? No...
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um gesto tipicamente feminino, Vincent. E uma mulher desesperada ataca pelas costas. Ainda tem sua flauta? Nunca vou a lugar algum sem ela. Ou sem o lobo, pelo que vejo. Como se soubesse que falavam sobre ele, Waif levantou a cabea do cho atrs da porta, onde cochilava. O que vai ser um problema Myles continuou. Por qu? O lobo ter de ser enjaulado. Caso contrrio, no vamos conseguir impedi-lo de nos seguir. Ah, no. No vou a lugar nenhum sem Waif. Ele meu nico elo com Sybil. No sabe como ... conosco. Vincent olhou para o animal, e em menos de um segundo ele estava a seu lado, olhando para Myles. Mas... voc nem acredita em amor, primo Myles respondeu, saboreando mais um pedao do porco que haviam assado na lareira, sorrindo como se no houvesse a ameaa da besta e do homem diante dele. Esse um estado horrvel que prejudica o juzo de um homem. Faz dele prisioneiro do prprio corao, esmaga sua alma. E voc sempre pregou tudo isso, lembra? Porque nunca havia sentido essa emoo! E estava certo sobre ela ser horrvel. pior do que isso. Anseio para t-la em meus braos, para t-la perto de mim, e me sinto vazio sem ela. claro que a amo! Que bom! Eu ficaria preocupado com as minhas mulheres, se fosse diferente. Mulheres! O que espera que eu faa com mais de uma dzia delas? E nenhuma sabe usar um arco, ou uma adaga... Voc maluco! E eu sou ainda mais louco por dar ouvidos ao que diz. E estou cansado disso. Vamos partir esta noite. Vai ser do meu jeito. Sim, esta noite, mas... Do meu jeito. Confie em mim, Vincent. J confiei, e Sybil continua naquele maldito castelo. Quero minha esposa agora! E continuar vestido de mulher no vai me ajudar a conseguir o que quero. No h outro jeito, Danzel. No vai se vestir como homem enquanto no tiver Sybil s e salva em seus braos. Depois, pode rasgar o vestido, se quiser... Mas no antes disso. Odeio este vestido! Estou imobilizado, com as pernas enroladas em metros de tecido... Intil! Ser que pode usar a cabea, mesmo que s por um instante? No h como se aproximar do Castelo MacHugh sem ser visto. Sei disso desde que o ataquei h seis anos e retomei esse amontoado de pedras para voc. preciso usar a cabea, e isso significa que tem de esquecer o conforto. Vincent grunhiu alguma coisa. Waif rosnou. Com um bando de mulheres risonhas? Isso usar a cabea? O Castelo MacHugh no abriga muitas mulheres. Foi sempre assim. O lorde prefere a solido dos homens. E ele sabe que mais fcil controlar os homens se no houver mulheres entre eles. Um adversrio poderoso, inteligente. Sempre foi. Est planejando usar as mulheres para distrair os homens de MacHugh?
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Ah, finalmente comea a usar a cabea para algo alm de aparar golpes de chaleira. E elas esto de acordo? So as mais belas meretrizes que pude contratar. Todas elas. Acostumadas com companhia masculina, habituadas a entreter guerreiros acampados, versadas em uma infinidade de... truques. E eu me certifiquei de algo mais. O qu? Habilidade musical. Elas danam? Myles riu. Que lorde consegue resistir a uma trupe de msicos? Especialmente se houver entre os artistas mais de uma dzia de belas mulheres, e uma horrorosa que se machucou e no pode andar? Quem est chamando de horrorosa? Vincent perguntou. Ainda toca aquela sua flauta? Toca bem como antes? Sim, como sempre, E Sybil conhece seu talento com ela? Sim. Muito bem. Pegue a flauta. E toque sempre que sentir vontade. As mulheres danaro. E cantaro. E se despiro ao som da melodia. Toque bem alto. E a noite toda, se quiser. Como vou poder me vingar de MacHugh e resgatar Sybil se estiver tocando flauta? Todos podero me localizar! Seu plano tolo. Beggin vai ajud-lo. Ele incrvel. Voc vai ver. Todos os habitantes do castelo iro visitar a latrina com uma freqncia superior a qualquer outro dia de suas vidas, se meu palpite estiver correto. Encontre-o. Use-o. Ele o levar at Sybil. E ento, querido primo, voc ter de fazer sua escolha. Que escolha? Vai ter de decidir se o amor mais doce do que a vingana. A escolha sua, primo. a sua vida, e tem o direito de viv-la como achar melhor. Sempre foi assim. Sempre ser. Desta vez, no perca tempo.

Captulo XXX

O barulho era ensurdecedor. Era mais alto at que a tempestade que estivera se formando durante todo o dia. Sybil estava sentada no canto do quarto, com a janela fechada, aferrolhada, e as cortinas cerradas. A porta tambm estava fechada e aferrolhada. Ainda assim, alguns sons do banquete chegavam at ela. Era como se Vincent tocasse sua flauta, e mais de uma vez ela levou as mos ao peito para tentar
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conter as batidas aflitas de seu corao. Hugo MacHugh havia dado a ela um dia para preparar-se para receb-lo. No era uma oferta. Era uma ordem. Mas disfarada de resgate. Ele a salvaria do bruto arrogante que ela acusara Vincent Danzel de ser. MacHugh mandava uma mensagem informando que Sybil no desejava ser resgatada. Myles Donal podia ficar com seu ouro. Quem sofreria com isso? Essa era a pergunta de MacHugh. No Vincent. Comentava-se que lorde Danzel ainda estava acamado por conta do ferimento. Talvez passasse o resto da vida na cama, a julgar pelos relatos dos espies de MacHugh. Sybil quase desfalecera ao saber disso. Agora, diriam que a criana que ela esperava era um bastardo. Filho de MacHugh. Ela nunca mais sentiria falta de nada. Ocuparia uma posio de poder como senhora do castelo, e nunca mais seria tocada depois dessa nica vez, se assim desejasse. Tudo o que ele queria era o beb e a promessa de que seria reconhecido como o pai. Nem se importava se a criana era menino ou menina. No se importava com a chance de o beb nascer parecido com o pai. Os cabelos escuros de Sybil se imporiam, e olhos escuros eram traos comuns. Mas, mesmo que o beb tivesse as feies de Danzel, MacHugh o criaria como seu. Era um homem desesperado, e a idade chegava depressa. Queria um herdeiro, e no restavam muitos anos para isso. Era o futuro de Sybil. E era sombrio. Ela se encolheu ainda mais no canto do quarto, tentando ignorar o som da flauta. Nunca mais voltaria a ver Vincent. Ele nem saberia que tinha um filho. Seria a vingana perfeita, MacHugh havia dito. Sybil sabia que as lgrimas eram inteis. Fizera sua escolha quando batera em Vincent com aquela chaleira. S lamentava que ele tivesse de sofrer tanto. Os baques que ouviam deviam ser os homens e suas canecas de madeira. No entendia por que Hugo deixara aquele bando de saltimbancos passar pelos portes. Era evidente que no eram msicos. As mulheres eram meretrizes. Todas elas. Os homens do castelo praticamente salivaram quando as viram saltar das carroas enfileiradas no ptio. Todos correram para a margem do lago, onde se banharam e barbearam, fazendose apresentveis. Vestindo seus melhores tarts, eles se prepararam para uma noite de diverso que nada tinha a ver com msica. Sybil vira tudo isso da sacada do quarto antes de o vento for-la a entrar. E agora ouvia a msica no salo e estranhava que houvesse no grupo algum com tanto talento para a flauta. A mulher tocava como Vincent! Por isso ela fechara a porta e a janela. Para no ouvir as notas que alimentavam seu sofrimento. Se tinha de ser a senhora do castelo, no permitiria mais devassido entre suas paredes. Tomaria providncias para isso. De repente, batidas na janela a fizeram se levantar de um salto. Batidas e gritos, embora no conseguisse ouvir as palavras. Lorde MacHugh no era capaz de controlar seus homens? As batidas na janela cessaram por um instante, mas logo recomearam, dessa vez na porta. Um verdadeiro assalto! Sybil estava apavorada. Como poderia fazer soar um alarme, se os homens que a guardavam eram os mesmos que agora tentavam atac-la? A tranca balanava nos ganchos, sinal de que algum tipo de ferramenta era usado
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para forar a porta. Aterrorizada, Sybil correu para a cama e se encolheu entre as cobertas, tremendo de medo do que aconteceria se o arrombamento se efetivasse. A porta parou de tremer. Os sons da festa no salo silenciaram, e tudo ficou repentinamente to quieto que Sybil chegou a pensar que estava sonhando. A nica coisa que ouvia do casulo improvisado com as cobertas eram as notas de uma cano que j ouvira antes. Vincent estava no final de suas foras. A mulher que ele queria abraar estava trancada em seu quarto. Por que ela no abria a porta e facilitava o resgate? Beggin apontara qual era a sacada a invadir. Na verdade, devia gratido eterna a Beggin por uma srie de coisas, especialmente a maneira como todos os homens do cl e todos os habitantes no castelo pareciam padecer de terrveis dores abdominais, um sofrimento que os fazia se contorcer e gemer, que os impedia de fazer qualquer coisa com as mulheres quase nuas que os entupiam de cerveja e danavam. Nem queria saber o que o rapaz havia usado. Simplesmente, era grato por sua eficincia. As saias que antes o imobilizavam haviam sido cortadas na altura dos joelhos, deixando-o com a liberdade conferida por um kilt. O enchimento no peito tambm fora descartado. No momento em que Beggin assobiara dando o sinal to esperado, Vincent correra para a janela de Sybil. E comeara a escalada, agarrando-se em espinhos, ignorando o vento que ameaava derrub-lo, a chuva que o feria como uma infinidade de pequenas agulhas. A abordagem pela janela havia sido um fracasso. Ele pulara da sacada e agarrara Beggin pela tnica, obrigando-o a lev-lo porta do quarto no interior da torre. Para isso, ambos haviam pulado por cima de homens que vomitavam enquanto mulheres seminuas danavam e riam. Elas haviam sido pagas e prevenidas. Se no conseguissem o que pretendia, elas teriam de sair de l sozinhas. E algumas j se haviam retirado. Beggin as prevenira para no comer nada no castelo, mas algumas no deram ouvidos ao conselho. No caminho, haviam encontrado o corpo de MacHugh cado no cho, ao p da escada, com as costas expostas e prontas para uma faca. Uma faca como a que Vincent tinha na mo. Mas ele nem perdeu tempo olhando para o lder do cl MacHugh. No tinha tempo a perder. Precisava encontrar Sybil, tir-la da torre, desamarrar os cavalos das carroas, e ento comearia uma longa viagem de volta. Myles estava certo. O amor valia qualquer sacrifcio. A fora bruta tambm no havia funcionado na porta do quarto de Sybil, e agora ele recorria a um recurso desesperado: a flauta que levava presa ao pescoo por uma fita. E tocaria a melodia que compusera para ela naquela primeira noite. Sybil a reconheceria. Mas, depois de alguns acordes melodiosos, a porta continuava fechada. Ela pode me ouvir l dentro? Sim, mas no vai sair disse Beggin. Ela disse aos homens do cl que no sairia do quarto enquanto houvesse uma festa no salo. E eles permitem que ela se retire sempre que deseja, porque MacHugh no quer causar mal criana. Criana...? Sim, milorde. Sua esposa espera um herdeiro seu. No sabia? Vincent temia desmaiar ali mesmo, no corredor da torre. Tudo parecia girar sua volta. Ele tremia, boquiaberto.
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Mas, um instante depois, voltou a tocar com determinao redobrada. E com mais emoo. Tivera de esperar nove dias, at sua cabea parar de doer. Por isso demorara tanto a chegar. Mas agora estava ali, e faria tudo o que pudesse para salv-la. E faria o impossvel tambm, se fosse preciso. Jamais tivera a inteno de causar a dor que vira nos olhos dela quando mentira, quando dissera que ela nada significava. Agora tentava comunicar com notas musicais o que no podia dizer pessoalmente. Ele no sabia que chorava, at terminar a cano e sentir a umidade no rosto. Nada. Mas agora havia uma platia. Quatro prostitutas seminuas estavam paradas no alto da escada, soluando de mos dadas. Vincent tambm chorava. Sybil no o aceitaria. Fizera de novo. Matara o sentimento. No era suficiente ter sido a causa da morte dos pais e do melhor amigo, da disperso de seu cl. Tinha de destruir tambm o que de mais belo acontecera em sua vida. A emoo maior, mais incrvel, mais intensa... E ele a matara. Como tudo o que tocava era destrudo, arruinado, vilificado. Enegrecido. Violado. Envergonhado. Amaldioado. Era um ladro barato, um vndalo, um patife sem corao... Um homem sem alma. E fazia onze anos que era esse homem desprezvel. Por que havia esquecido sua verdadeira natureza? Vincent se virou para ir embora, e j estava quase no primeiro degrau da escada, quando ouviu o som do ferrolho sendo removido. Sybil sentia o corao batendo na garganta. Suas mos tremiam, por isso ela demorava tanto a abrir a porta. Sabia quem estava do outro lado. Sabia o que ele dizia com sua msica. Vincent! Ele se virou e abriu os braos. Sybil correu e se atirou neles. Foi um beijo ardente, desesperado, carregado de emoo. O escudeiro tossiu, embaraado. As mulheres suspiraram. Mas eles nada ouviam. Nada existia naquele momento seno o forte amor que os unia. Ah, Sybil, eu te amo! ele disse ao interromper o beijo. E repetiu as palavras. Mais alto. E se virou para a platia que os observava. Eu amo esta mulher! Cinco pares de mos aplaudiram quando Vincent a tirou do cho e comeou a descer a escada com ela nos braos, caminhando como se todos os espaos no estivessem tomados por corpos que se contorciam, cerveja derramada e fluidos repugnantes. Vai deix-lo ali cado? Sybil perguntou ao v-lo saltar por cima do corpo de MacHugh. Sim, vou. E sua vingana? Isso no existe. Voc disse a mesma coisa sobre o amor. Diz isso sobre... muitas coisas. Sim, eu sei, mas... eu estava errado ele respondeu sem se deter, atento a onde pisava. E posso estar errado agora. Mas acho que no estou. Por qu?
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Eles no notaram todos os homens e cavalos que entravam no ptio. E tambm no viram que a irm dele, Mary Elizabeth, os acompanhava. Nenhum deles ouviu seu grito de ultraje e preocupao. J no estbulo, protegidos da tempestade que caa e aquecidos pelo amor que os unia, eles se prepararam para deixar o castelo. Porque MacHugh no tem mais voc. Agora eu a tenho. Ele perdeu. Que melhor vingana pode existir? Acha que pode cavalgar? Ela o encarou, intrigada. Por que no poderia? O... beb. Sybil sorriu. O beb no vai sofrer nenhum dano por causa de uma cavalgada, meu amor. E de cavalgadas de outro tipo, tambm... Fui enfeitiado, encantado, e agora estou de joelhos diante desse amor. E quero mais. Quero muito mais. Vincent terminou de desamarrar um dos cavalos presos carroa. Abrace-me, e voltaremos juntos ao castelo. Estamos em perigo aqui. Temos duas lguas pela frente antes de chegarmos a algum local seguro. E voc sempre faz o que seguro? ela murmurou com voz rouca. Ah, no! Nem pense nisso, Sybil. Agora no! Precisamos fugir! Muito bem, vamos embora, ento. Mas, se no tenho de segurar as rdeas, posso aproveitar a cavalgada para me distrair com outras... coisas. No vai... A entrada de Myles os interrompeu. Sabia que no podia confiar em Vincent para tirar Sybil dali rapidamente. O amor costumava prejudicar o raciocnio de um homem. Mas ele estava alerta, atento. No acreditava que a rixa fosse terminar, s porque Mary Elizabeth voltara para a casa do marido, mas tinha de admitir que Mary Elizabeth parecia uma mulher apaixonada. E quem era ele para impedir um grande amor? Se Hugo MacHugh era o que Mary Elizabeth queria, esperava que ela fosse feliz! E que soubesse o que estava fazendo. E o que teria de enfrentar quando lorde MacHugh recobrasse a conscincia. Vincent, temos de ir. Os homens esto l fora, prontos para a viagem de volta. E a tempestade... Sim, eu sei, Myles Vincent respondeu, sorrindo, tentando se acomodar sobre a sela, apesar da dolorosa ereo que o atormentava. Mal podia esperar para voltar ao castelo e comear uma nova vida ao lado de Sybil. Uma vida de satisfao constante, de prazer ininterrupto... e de amor eterno. Porque era isso que havia encontrado com aquela mulher: o amor. Para sempre.

Eplogo

Analise Danzel seria uma linda mulher, a julgar pelos cabelos dourados que j pareciam crescer abundantes, dias depois de seu nascimento, e da misteriosa tonalidade prateada de seus olhos. Ela escravizava o pai a cada olhar, e com cada som que emitia.
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Jackie Ivie - Era Uma Vez Um Cavaleiro (CHE 358)

E ele era um escravo feliz. A semelhana com o primo Nelson Hugo MacHugh era passageira, quase imperceptvel, apenas uma vaga lembrana na tonalidade dos cabelos. Os bebs haviam nascido separados por poucas horas, e os pais juravam que o fato pressagiava acontecimentos felizes em um mundo no qual MacHugh e Danzel, agora unidos por laos de sangue, no voltariam a lutar. Ningum notou como Nelson era parecido com o homem mais prximo de Vincent, Sinclair. E ele se esforava para no chamar ateno para a semelhana. Era suficiente poder observar o herdeiro de MacHugh de longe e guardar para si aquela alegria. Onde ningum poderia ver ou tocar. A vingana estava concluda.

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