Sunteți pe pagina 1din 86

Sfritul copilriei Arthur C.

Clarke

PARTEA NTI PMNTUL I OVERLORZII Capitolul unu

nainte de a zbura spre baza de lansare, Elena Liakova urma mereu acelai ritual. Nu era singurul cosmonaut care proceda aa, dei majoritatea evitau s vorbeasc despre as ta. Se ntunecase deja cnd femeia prsi cldirea administraiei i trecu pe lng pini, ajungn imoasa statuie. Cerul era senin, limpede precum cristalul, i tocmai rsrise o lun pli n, sclipitoare, n mod automat, ochii Elenei se oprir asupra Mrii Ploilor i mintea i re veni la sptmnile de antrenament din Baza Armstrong, mai bine cunoscut acum sub denum irea Micul Marte. Ai murit nainte de naterea mea, Iuri, pe vremea rzboiului rece, cnd ara noastr nc n e din umbra lui Stalin. Oare la ce te-ai fi gndit, dac ai fi auzit toate graiurile strine care rsun acum n Satul Stelar? Eu cred c te-ai fi simit foarte fericit... tiu c te-ai fi simit aa dac ne-ai fi putut vedea acum ai fi fost prea btrn, dar poat via. Ce tragedie, ca tocmai primul om n spaiu s nu apuce s vad cei dinti pai pe Lun ns c i tu ai visat la Marte... Iar acum suntem gata s pornim ntr-acolo, s inaugurm Noua Er visat de Konstantin iolkov ki, acum o sut de ani. Cnd ne vom ntlni, voi avea multe s-i povestesc. Parcursese deja jumtate din drumul de ntoarcere cnd un autobuz plin de turiti ncntai opri brusc. Uile se deschiser i pasagerii se revrsar afar, cu aparatele fotografice pr egtite. Adjuncta comandantului expediiei mariene nu putu dect s apeleze la sursul dest nat publicului. Apoi, nainte de a se putea face o singur fotografie, toi ncepur s strige i s arate c un. Elena se ntoarse la timp ca s-o vad disprnd napoia uriaei umbre ce aluneca peste c r i pentru prima dat n viaa ei simi teama de Dumnezeu. ***

Comandantul expediiei, Mohan Kaleer, sttea pe buza craterului, privind peste ocean ul de lav ngheat, spre marginea opus a cldrii. Era greu de cuprins ntreaga mreie a sau de imaginat forele care acionaser aici cnd mareele de roc topit avansaser i se eser, crend cutele i terasele ce se ntindeau n faa brbatului. Tot ceea ce zrea, se pu pierde ns fr urm n interiorul incredibilului vulcan pe care trebuia s-l nfrunte pest ai puin de un an; Kilauea nu era dect un model miniatural al lui Olympus Mons, iar toate antrenamentele lor puteau fi complet inadecvate realitii. i aminti cum, de Ziua Inaugurrii 2001, preedintele Statelor Unite reluase promisiune a fcut cu patruzeci de ani n urm de Kennedy, "Trebuie s ajungem pe Lun!", proclamnd c esta va fi "Secolul Sistemului Solar". nainte de atingerea anului 2001, pronostic ase el ncreztor, aveau s fi vizitat principalele corpuri cereti care se roteau n juru l Soarelui i aveau s-i fi stabilit baze permanente pe cel puin unul din ele. Razele soarelui de-abia rsrit dezvluiau fuioarele de aburi ce se nlau din crpturile l i i dr. Kaleer i reaminti ceurile nocturne care se adunau n Labirintul Nopii. Da, i v a uor s-i nchipuie c se gsea deja pe Marte, cu colegii si din ase ri diferite. De data aceasta, nici o naiune n-avea, de fapt nici nu putea, s reueasc de una singu r. Se ntorcea ctre elicopter, cnd o presimire sau o micare ntrezrit cu coada ochiului e opreasc. Derutat, privi ndrt, n crater; abia dup un timp se gndi s ridice ochii sp r. Atunci Mohan Kaleer tiu, precum Elena Liakov n acelai moment, c istoria, aa cum o c unoscuser oamenii, ajunsese la sfrit. Montrii scnteietori ce zburau dincolo de nori, la o nlime pe care nu ndrznea s-o ghiceasc, fceau ca vehiculele spaiale din punctul L

ange s par la fel de primitive ca i pirogile cioplite din trunchiuri de copaci. Pen tru o clip ce pru etern, Mohan privi, aa cum privea ntreaga omenire, navele uriae ce c oborau cu o neasemuit mreie. Nu simi nici un regret c munca sa de-o via era anulat. Trudise s duc omul spre stele, r acum acestea ndeprtatele i indiferentele stele veneau la el. Acesta era momentul n care istoria i oprea rsuflarea, iar prezentul era retezat de tr ecut, aa cum un ghear se desprinde din banchizele ce i-au dat natere, pentru a strba te oceanele n mndra lui singurtate. Acum, nimic din ceea ce realizaser epocile anteri oare nu mai conta; un singur gnd rsuna ntruna n mintea lui Mohan: Rasa uman nu mai era singur. Capitolul doi

Secretarul general al Naiunilor Unite sttea nemicat lng fereastra uria, privind n jo e forfota strzii. Uneori se ntreba dac era bine pentru un om s lucreze la o asemenea nlime, deasupra celorlali semeni. Izolarea era foarte bun, ns se putea transforma cu rin n indiferen. Sau ncerca doar s-i justifice ostilitatea fa de zgrie-nori, sent ntact chiar i dup douzeci de ani petrecui la New York? Ua dinapoia lui se deschise, dar Stormgren nu se ntoarse. n camer intr Pieter Van Ryb erg. Urm pauza aceea inevitabil, n decursul creia Pieter privea nemulumit termostatul , deoarece era deja binecunoscut faptul c secretarului general i plcea s locuiasc ntrn congelator. Stormgren atept ca adjunctul s i se alture, dup aceea i desprinse ochii la imaginea familiar i totui fascinant a strzii. Au ntrziat, spuse el. Wainwright trebuia s fi sosit de cinci minute. Ne-au comunicat de la poliie: l urmeaz un ntreg alai i circulaia s-a blocat. Trebuie oseasc dintr-un moment n altul. Van Ryberg se opri, apoi adug brusc: Eti sigur c faci bine primindu-l? M tem c acum este prea trziu s mai dau napoi. tii bine c am acceptat, dei n-a fost mea. Stormgren se ndrept spre birou, jucndu-se cu faimosul prespapier din uraniu. Nu era nervos, cel mult nehotrt, iar ntrzierea lui Wainwright l mulumea, deoarece i putea con eri un uor avantaj, n relaiile umane, asemenea fleacuri jucau un rol mai important d ect ar fi bnuit orice om bazat pe logic i raiune. Uite-i! fcu brusc Van Ryberg, lipindu-i fruntea de geam. Vin pe bulevard... cred c sunt vreo trei mii. Stormgren i lu carneelul i i se altur. La aproape un kilometru deprtare, un grup mic nainta ncet spre cldirea sediului. Manifestanii purtau lozinci, indescifrabile de l a distan, dar brbatul le cunotea bine coninutul. ncepu s aud ritmul sacadat al glasur r, ridicndu-se deasupra zgomotelor traficului. Simi un val de dezgust. Lumea nu se sturase nc de demonstraii i sloganuri! Mulimea ajunsese dedesubtul cldirii; tiau pesemne c erau privii de sus deoarece, din loc n loc, prin vzduh se agitau pumni ncletai. Cu toate c gestul era contient, nu repr zenta o sfidare adresat lui Stormgren. Aa cum pigmeii ar amenina un gigant, pumnii furioi se ndreptau spre cerul aflat la cincizeci de kilometri deasupra lor, ctre no rul argintiu, strlucitor, care era nava-amiral a flotei Overlorzilor. Foarte probabil, se gndi Stormgren, Karellen privea ntregul spectacol i se distra c opios, deoarece mitingul acela n-ar fi avut loc niciodat fr instigarea Administrato rului. Avea s fie prima ntlnire dintre Stormgren i conductorul Ligii Libertii. Secretarul gen ral ncetase s se mai ntrebe dac ntlnirea constituia o aciune inteligent fiindc, de i multe ori, planurile lui Karellen se dovedeau prea subtile pentru nelegerea uman. Chiar dac se termina fr nici un rezultat, reuniunea era binevenit. Dac ar fi refuzat s-l primeasc pe Wainwright, Liga s-ar fi folosit de acest lucru pentru a-l ataca. Alexander Wainwright era un brbat nalt i prezentabil, care se apropia de cincizeci de ani. Stormgren l cunotea drept un om absolut cinstit i de aceea de dou ori mai per iculos. Totui, sinceritatea lui te mpiedica s-l displaci, indiferent de ceea ce cred eai despre cauza pentru care milita i despre unii dintre discipolii si. Dup prezentrile scurte i oarecum crispate ale lui Van Ryberg, Stormgren nu mai pier

du nici o clip. Presupun, ncepu el, c scopul principal al vizitei dumneavoastr este de a protesta of icial mpotriva planului Federaiei. Aa este? Wainwright ncuviin cu gravitate. Acesta este elul meu, domnule secretar. Dup cum tii, de cinci ani ncercm s avertizm uman de pericolul care o amenin. Sarcina aceasta n-a fost uoar, deoarece majoritatea oamenilor par mulumii s-i lase pe Overlorzi s conduc lumea dup bunul lor plac. Cu toa te acestea, petiia noastr a fost semnat de peste cinci milioane de persoane din toat e rile globului. Nu reprezint un procent prea important dintr-un total de dou miliarde i jumtate... Este totui o cifr ce nu poate fi ignorat. Iar pentru fiecare persoan care a semnat, exist multe altele avnd rezerve serioase n legtur cu nelepciunea, ca s nu mai vorbes legalitatea acestui plan al Federaiei. Chiar i Administratorul Karellen, cu toate puterile de care dispune, nu poate terge dintr-o trstur de condei un mileniu de istor ie. Cine poate ti ceva despre puterile lui Karellen, fcu Stormgren. Cnd eram puti, Federa a European era doar un vis, dar pn am ajuns adult, a devenit o realitate. Iar asta se ntmpla nainte de sosirea Overlorzilor. Karellen sfrete ceea ce am nceput noi. Europa constituie o entitate cultural i geografic, pe cnd lumea, nu aceasta e difere na. Pentru Overlorzi, replic sarcastic Stormgren, Pmntul apare pesemne mult mai insignif iant fa de ceea ce nsemna Europa pentru prinii notri. Iar unghiul lor de vedere, trebu ie s recunoatem, este mai larg dect al nostru. Nu argumentez neaprat mpotriva Federaiei ca obiectiv final, dei muli dintre susintor mei n-ar fi de acord cu acest lucru. Dar ideea respectiv ar trebui s vin dinuntru, n u s fie impus din exterior. Trebuie s ne modelm singuri destinul! n problemele umane nu trebuie admise intervenii externe! Stormgren suspin. Toate acestea le mai auzise de o sut de ori i tia c nu putea oferi dect vechiul rspuns, pe care Liga Libertii refuzase s-l accepte. El avea ncredere n Ka ellen, pe cnd ei, nu. Aceasta era diferena fundamental i nu avea ce s fac. Din fericir , nici Liga nu putea face nimic. Permitei-mi s v mai pun cteva ntrebri, rosti el. Putei nega faptul c Overlorzii au lumii securitate, pace i prosperitate? Este adevrat. Dar ne-au rpit libertatea. Omul nu poate tri... ... numai prin stomac. Da, tiu, ns aceasta e prima epoc n care toi indivizii au avut s gurana hranei. Oricum, ce libertate am pierdut noi, prin comparaie cu ceea ce ne-a u oferit Overlorzii pentru prima dat n istoria umanitii? Libertatea de a ne controla propriile viei, sub ndrumarea Domnului! n sfrit, i spuse Stormgren, s-a ajuns la subiect. Orict de disimulat, conflictul era n esen de natur religioas. Wainwright nu te lsa niciodat s uii c fusese cleric. Dei n urta sutan, aveai permanent impresia c o zreti pe el. Luna trecut, explic secretarul general, o sut de episcopi, cardinali i rabini au sem nat o declaraie, afirmndu-i suportul fa de politica Administratorului. Religiile glob ului sunt mpotriva voastr. Wainwright neg furios din cap. Muli conductori sunt orbi, au fost corupi de Overlorzi. Cnd i vor da seama de pericol va fi prea trziu. Omenirea i va pierde iniiativa i va deveni o ras utilizat n experi te. Urm o tcere, apoi Stormgren rosti: Peste trei zile, o s-l ntlnesc pe Administrator. i voi comunica obieciile voastre, de arece datoria mea este s transmit opiniile lumii ntregi. Dar v pot asigura c nu va u rma nici o schimbare. Mai este ceva, adug ncet interlocutorul su. Avem mai multe obiecii mpotriva Overlorzi or, dar n primul rnd detestm misterul cu care se nconjoar. Suntei singurul om care a v orbit cu Karellen, totui nu l-ai vzut niciodat! Este de mirare c-i suspectm motivele? n ciuda tuturor celor fcute pentru omenire? Da, n ciuda lor. Nu tiu ce detestm mai mult: atotputernicia lui Karellen, sau izola rea lui? Dac n-are nimic de ascuns, de ce nu se arat niciodat? Data viitoare cnd vei vorbi cu el, domnule Stormgren, s-l ntrebai asta! Stormgren tcu. Nu avea ce rspunde, nimic prin care s-i conving interlocutorul. Uneori

se ntreba dac el nsui era convins. ***

Desigur, din punctul lor de vedere, fusese o operaie mrunt, dar pentru Pmnt constitui se cel mai important eveniment petrecut vreodat. Navele uriae ncepuser s se scurg din dncurile netiute ale spaiului, fr nici un avertisment. Ziua aceea fusese descris n lit ratur de nenumrate ori, ns nimeni nu crezuse c avea s se ntmple cu adevrat. Cnd, n iviser zorii, forme strlucitoare i tcute pluteau deasupra fiecrei ri, reprezentnd si l unei tiine la care omul nu putea aspira dect dup secole. Timp de ase zile, navele rm eser nemicate deasupra oraelor, nelsnd s se bnuiasc dac tiau ceva despre existena e altfel nici nu era nevoie s se bnuiasc; nu se putuser opri ntmpltor deasupra New Yo ului, Londrei, Parisului, Moscovei, Cape Town-ului, Romei, Tokyo-ului sau Canber rei... Unii oameni ntrezriser adevrul chiar nainte de sfritul acelor zile ce ngheaser ini asta nu reprezenta prima tentativ de contact a unei rase care nu tia nimic despre O m. n interiorul navelor tcute i nemicate, experi psihologi studiau probabil reaciile o menirii. Urmau s acioneze atunci cnd curba tensiunii avea s ating maximul. n cea de-a asea zi, Karellen, Administratorul Pmntului, i-a anunat ntregii lumi prezen printr-o transmisie radiofonic efectuat simultan pe toate frecvenele i lungimile de und. Vorbea o englez att de perfect nct controversa pe care a strnit-o avea s dinuie de o generaie, pe ambele rmuri ale Atlanticului. Coninutul discursului fusese ns i ma descumpnitor dect forma lui. n mod evident, constituia opera unor supergenii, doved ind o cunoatere complet i absolut a problemelor umanitii. Nu exista nici o ndoial: e i virtuozitatea lui Karellen, aluziile voalate la cunotine dintre cele mai ezoteric e, toate erau deliberate, pentru a convinge omenirea c se gsea n prezena unei covritoa re puteri intelectuale. Cnd Karellen ncheiase, popoarele Pmntului tiuser c zilele prec rei lor suveraniti luaser sfrit. Pe plan local, guvernele interne aveau s-i menin pu e, dar n domeniul mult mai larg al afacerilor internaionale, deciziile nu le mai ap arineau. Argumente, proteste... toate erau lipsite de sens. Prea greu de conceput ca rile lumii s accepte fr murmur o asemenea limitare a puterilo r. Rezistena activ prezenta ns dificulti de nedepit, deoarece distrugerea navelor Ove rzilor, dac ar fi fost posibil, ar fi spulberat oraele deasupra crora se aflau. Cu t oate acestea, una din puterile majore ncercase... Probabil sperase s mpute doi iepuri dintr-un foc, pentru c inta lor plutea deasupra capitalei unei ri vecine i dumane. Pe msur ce imaginea uriaei nave se mrise ntr-una pe monitoarele din camera secret de c mand, micul grup de ofieri i tehnicieni fusese pesemne frmntat de emoii. Dac reueau, aveau s reacioneze navele rmase? Puteau fi distruse i ele, lsnd omenirea s-i urmeze d ul? Sau Karellen avea s se rzbune nemilos pe atacatori? Ecranul se ntunecase brusc n momentul exploziei proiectilului i imaginea comutase a utomat pe o camer de luat vederi aerian, aflat la muli kilometri deprtare. n fraciunea de secund scurs, globul de foc trebuia s se fi format deja, acoperind ntregul cer cu strlucirea lui orbitoare. Totui nu se ntmplase absolut nimic. Nava gigantic plutea nevtmat, scldat n razele S . Nu numai c proiectilul nu reuise s-o distrug, dar nimeni nu putea nelege ce se ntmpl se cu el. n plus, Karellen nu ntreprinse nici o aciune represiv mpotriva vinovailor i ci mcar nu ls s se neleag c tia de atac. i ignorase dispreuitor, lsndu-i s trem i pedepse care nu sosi niciodat. Fusese un tratament mai efectiv i demoralizator dect orice alt metod prin for. Peste cteva sptmni, guvernul respectiv demisionase, mrtur aciunea. Existase de asemenea i o rezisten pasiv naintea politicii Overlorzilor. De obicei, Ka rellen i lsa pe opozitioniti n pace, pn cnd acetia descopereau c, refuznd s cooper singuri ru. O singur dat, Administratorul ntreprinsese o aciune direct mpotriva unui uvern recalcitrant. Timp de peste o sut de ani, Republica Africa de Sud fusese centrul conflictelor r asiale. Ambele pri ncercaser realizarea unei nelegeri, dar fr succes temerile i pr erau prea nrdcinate. Guvernele succesive se deosebiser numai prin gradul lor de tole ran; ara era otrvit de ur i rzboaie civile. Cnd devenise clar c n-avea s se fac nici o ncercare de oprire a discriminrilor, Karell n dduse un avertisment. Mesajul coninea o zi i o or numai att. Urmase o oarecare ngri

orare, ns nu team sau panic; nimeni nu credea c Overlorzii aveau s ntreprind o aciun lent sau distrugtoare ce ar fi putut afecta att vinovai, ct i inoceni. Nici cei implicai nu credeau. Ceea ce s-a ntmplat a fost c, dup ce a trecut meridianu l Cape Town, Soarele s-a stins brusc. Se mai zrea doar o pat purpurie, care nu rad ia lumin sau cldur. Printr-un procedeu necunoscut, undeva n spaiu, lumina Soarelui fu sese polarizat de dou cmpuri ncruciate, astfel nct radiaia nu-l mai putea strbate. R ea afectat fusese un cerc cu suprafaa de cinci sute de kilometri ptrai. Demonstraia durase treizeci de minute. Fusese ndeajuns: n ziua urmtoare, guvernul rii anunase restabilirea drepturilor civile ale tuturor cetenilor. Excluznd asemenea incidente izolate, rasa omeneasc i acceptase pe Overlorzi ca fcnd pa rte din ordinea fireasc a lucrurilor. ocul iniial se diminuase ntr-un timp surprinztor de scurt i fiecare revenise la ocupaiile anterioare. Schimbarea cea mai profund pe care ar fi remarcat-o un brusc trezit Rip Van Winkle ar fi fost o ateptare tcut, o uittur mintal furi, n vreme ce omenirea se pregtea ca Overlorzii s se arate i s co navele lor strlucitoare. Cinci ani mai trziu, oamenii continuau s atepte. Asta, gndi Stormgren, era cauza nec azurilor... ***

Cnd ajunse la baza de lansare, Stormgren fu ntmpinat de obinuita mulime de spectatori i videocamere. Secretarul general schimb cteva fraze cu adjunctul, i lu geanta diplom atic i pi printre privitori. Karellen nu-l lsa niciodat s atepte prea mult. Din mulime se auzi un "Oooh!" i o sfer rgintie cobor din cer cu o vitez uluitoare. O rafal de vnt flutur hainele brbatului c naveta se opri la o distan de cincizeci de metri, plutind delicat la civa centimetri deasupra solului, parc temndu-se de atingerea cu Pmntul. n timp ce se ndrepta spre ea , Stormgren vzu familiara carcas fr nituri sau suduri, apoi peste o clip, naintea lui apru deschiderea care descumpnise pe cei mai renumii savani din lume. Pi n singurul co partiment, discret luminat, al navetei, iar intrarea se nchise de parc n-ar fi exi stat niciodat, ntrerupnd orice contact cu exteriorul. Se deschise peste cinci minute. Nu existase nici o senzaie de micare, dar Stormgre n tia c se afl la cincizeci de kilometri deasupra solului, adnc n interiorul navei lui Karellen. Se gsea n lumea Overlorzilor; n jurul lui, acetia i desfurau activitile ase. Se apropiase de ei mai mult dect oricare alt om; totui despre aspectul lor fi zic nu cunotea nimic n plus fa de cei din lumea de jos. Sala micu din captul coridorului scurt nu era mobilat, cu excepia unui scaun i a unei ese, aezate n faa ecranului de vizionare. Aa cum se intenionase, nu oferea absolut nic i un indiciu asupra constructorilor ei. Ca de obicei, ecranul era pustiu. Uneori , Stormgren visa c acesta nvia brusc, dezvluind secretul care frmnta ntreaga lume. Dar visul nu se mplinise niciodat; misterul rmnea ascuns napoia dreptunghiului de bezn. De , n acelai timp, acolo se aflau putere i nelepciune i poate n primul rnd, o uria eciune fa de fiinele micue care triau pe Pmnt. Din difuzorul mascat se auzi glasul calm, niciodat grbit, cunoscut att de bine lui S tormgren, cu toate c lumea l auzise doar o singur dat. Gravitatea i rezonana lui ofere au singurele indicii asupra aspectului fizic al lui Karellen, lsnd impresia copleit oare de mrime. Karellen era uria, poate cu mult mai mare dect un om, ba chiar unii savani, dup ce analizaser nregistrarea discursului su, sugeraser c glasul aparinea un maini. Lucrul acesta Stormgren nu-l putea crede niciodat. Da, Rikki, i-am ascultat interviul. Ce este cu domnul Wainwright? E un om cinstit, chiar dac muli dintre cei care-l urmeaz nu sunt. Ce s facem cu el? Liga n sine nu este periculoas, dar unii din extremitii ei propovduiesc n mod deschis violena. M ntreb dac n-ar trebui s-mi pun paznici n jurul locuinei... Sper s nu fie esar. Administratorul evit subiectul, n maniera iritant, afiat uneori. Detaliile Federaiei Mondiale au fost anunate acum o lun. S-a nregistrat vreo cretere substanial a celor apte la sut care nu m aprob sau a celor doisprezece la sut care n-a deocamdat o prere? nc nu. Dar nu asta este important. M nelinitete sentimentul general, existent chiar rintre susintorii votri, c a sosit momentul dezvluirii misterului.

Suspinul lui Karellen era perfect din punct de vedere tehnic, dei parc i lipsea con vingerea. La fel crezi i tu, nu-i aa? ntrebarea fusese att de retoric nct Stormgren nu se obosi s rspund. M ntreb dac ntr-adevr i dai seama, vorbi el cu sinceritate, ct de dificil devine ea n condiiile acestea? N-a zice c o favorizeaz pe a mea, rspunse Karellen. A dori ca oamenii s nceteze s m dere un fel de dictator i s-i aduc aminte c sunt un simplu funcionar civil, ncercnd s aplicare o politic colonial ce n-a fost iniiat de el. Asta, gndi Stormgren, era o definiie destul de interesant. Se ntreb dac era i adevrat Nu poi, cel puin, s ne oferi un motiv pentru izolarea aceasta? Deoarece n-o nelegem, ne irit i d natere la nenumrate zvonuri. Karellen hohoti cu rsul lui adnc, prea rsuntor ca s fie pe de-a ntregul omenesc. Ce se mai zvonete c sunt? Mai este la mod teoria cu robotul? Mai bine s fiu un maldr e cipuri, dect ceva asemntor unui centiped ah, da, am vzut caricatura de ieri din Ch icago Times! M gndesc s solicit originalul. Brbatul i umezi buzele. Se gndi c n unele momente Karellen i privea sarcinile cu pre t uurin. Este o chestiune serioas, rosti el reprobator. Dragul meu Rikki, fcu Overlordul, dac mai am cte ceva din puterile mintale de altdat, asta se datoreaz numai faptului c nu iau rasa uman n serios! Stormgren nu reui s-i ascund zmbetul. Declaraia ta nu m prea ajut. Cnd o s m ntorc, trebuie s-i conving pe toi c, dei rta, n-ai nimic de ascuns. Nu va fi uor. Curiozitatea este o trstur uman dominant. N-o vei putea nfrunta pe vecie. Dintre toate problemele aprute de la sosirea noastr pe Pmnt, ea a fost cea mai dific il, recunoscu Karellen. Ne-ai acordat ncrederea voastr n alte probleme... putei s-o fa ei i acum! Eu te cred, ncuviin secretarul general, dar nu i Wainwright i oamenii lui. i poi nv c interpreteaz n mod greit refuzul tu de a te arta? Urm o pauz. Apoi, Stormgren auzi un sunet slab (un scrit?) ce putea fi provocat de mic area corpului Administratorului. tii de ce Wainwright i cei aidoma lui se tem de mine, nu-i aa? ntreb Karellen. Glasul su era sumbru acum o org mrea n altarul unei catedrale: Oameni ca el vei gsi n toa ligiile lumii. Ei tiu c noi reprezentm raiunea i tiina i, orict de ncreztori ar ile lor, se tem c le vom detrona zeii. Nu neaprat prin for deliberat, ci ntr-o manier ai subtil. tiina poate distruge religia, ignornd-o sau destrmndu-i miturile. Din cte c nosc, nimeni n-a demonstrat vreodat existena lui Zeus sau Thor, totui acum mai au d oar puini adepi. Cei ca Wainwright se tem, de asemenea, c noi cunoatem adevrul asupra originii creaiei lor. Ei se ntreab: de ct timp supraveghem omenirea? L-am vzut pe Ma homed fugind n Egipt sau pe Moise dnd evreilor tablele legilor? Cunoatem oare tot c e este fals n credina lor? i cunoatei? opti Stormgren mai mult pentru sine. Asta, Rikki, este teama ce-i chinuie, dei niciodat n-o vor recunoate n mod deschis. Crede-m, nu ne bucur s distrugem credinele oamenilor, dar este imposibil ca toate re ligiile lumii s aib dreptate i ei tiu asta. Mai devreme sau mai trziu, omul trebuie s fle adevrul, ns momentul acela n-a sosit nc. Referitor la izolarea noastr, despre care afirmi n mod corect c ne agraveaz situaia, problema depete atribuiile mele. Regret ai msur ca i voi necesitatea pstrrii misterului, dar exist suficiente motive. Voi nc totui s obin de la... superiorii mei o declaraie care s v satisfac i s nu mai consti motive de atac pentru Liga Libertii. Acum, te rog, s revenim la problemele noastre. ***

Ei? ntreb nerbdtor Van Ryberg. Ai avut noroc? Nu tiu, fcu Stormgren obosit i se trnti n fotoliu, aruncnd dosarele pe birou. Karelle i consult superiorii, cine sau ce or fi ei... Nu vrea s promit nimic. Ascult, rosti brusc Pieter. M-am gndit la ceva... Ce motiv avem noi s credem c napoia lui Karellen se mai gsete cineva? Dac toi Overlorzii, aa cum i-ai botezat, se gsesc a ici, n navele lor, n jurul Pmntului? Poate c n-au unde s se duc i ascund adevrul st

E o teorie ingenioas, zmbi Stormgren. Dar este contrazis de puinul pe care-l cunosc, sau cred c-l cunosc, despre lumea lui Karellen. Ce anume? Adeseori, se refer la misiunea lui de aici ca fiind ceva temporar, mpiedicndu-l s-i c ntinue adevratele preocupri, despre care presupun c sunt o form de matematic. O dat, i -am citat comentariul lui Acton asupra corupiei puterii absolute. Doream s vd cum r eacioneaz. A rs n stilul lui cavernos i a spus: "Pericolul acesta nu m privete pe min primul rnd, cu ct termin mai repede munca aici, cu att pot reveni mai repede n lume a mea, la muli ani-lumin deprtare. n al doilea rnd, nu posed puteri absolute. Sunt doa r Administrator. " Bineneles, putea mini. Nu pot fi niciodat sigur n privina asta. E nemuritor, nu-i aa? Da, dup criteriile noastre, dei viitorul conine ceva de care pare s se team. Nu-mi im aginez ce poate fi. Asta-i cam tot ce tiu despre el. Nu-i foarte clar. Ideea mea este c flota lui s-a rtcit n spaiu i caut un nou cmin. rete s aflm ct de puini sunt. Poate c toate celelalte nave sunt automate, pustii. Poat e c sunt numai o faad impuntoare. Ai citit prea mult science fiction. Van Ryberg zmbi timid. "Invazia spaial" nu se desfoar aa cum se credea, nu? Ipoteza mea ar explica de ce Kar llen nu se arat niciodat... Nu vrea s aflm c nu exist i ali Overlorzi. Stormgren cltin amuzat din cap. Ca de obicei, teoria ta e prea ingenioas ca s fie i posibil. Dei putem doar s-i bnui xistena, n spatele Administratorului trebuie s se gseasc o civilizaie uluitoare, care cunoate omul de mult vreme. Pesemne Karellen nsui ne-a studiat timp de secole, la de exemplu engleza lui... Ai descoperit dac exist vreun lucru pe care s nu-l cunoasc? Ah, da, nu numai unul, dar amnunte minore. Cred c are o memorie absolut perfect, to tui exist unele chestiuni pe care nu s-a deranjat s le nvee. Un exemplu: engleza este singura limb pe care o nelege complet, dei n ultimii ani a prins destul finlandez ca tachineze. i s tii de la mine: finlandeza nu se poate nva n prip. Karellen citeaz ca e ntregi din Kalevala, pe cnd eu recunosc, ruinat tiu doar cteva versuri. Cunoate, asemenea, biografiile tuturor politicienilor n via, iar uneori pot identifica refer inele folosite. Cunotinele lui n domeniul istoriei i tiinei par complete tii ct de am nvat pn acum de la el... Totui, luate separat, nu cred c aptitudinile lui mintale d pesc realmente sfera posibilitilor umane. Cu toate acestea, nici un om n-ar putea re aliza toate lucrurile de care este el capabil. Asta am spus-o i eu, ncuviin Van Ryberg. Putem discuta la nesfrit despre Karellen, da n cele din urm vom ajunge la aceeai ntrebare: De ce dracu' nu se arat? Pn n-o va face eu voi continua s teoretizez, iar Liga Libertii s amenine... nl ochii spre tavan. ntr-o noapte ntunecoas, domnule Administrator, sper c un reporter va ajunge cu o rac het la nava ta i va intra pe ua din spate, cu o videocamera. Ce bomb ar fi! Karellen nu ddu nici un semn c ar fi ascultat discuia. De altfel, bineneles, nu ascul ta niciodat. ***

n primul an al sosirii lor, Overlorzii interveniser asupra vieii oamenilor mai puin dect s-ar fi bnuit. Umbra li se zrea pretutindeni, dar era o umbr neutr. Dei puine er oraele mari ale Pmntului unde s nu se poat vedea una din navele argintii scnteind la z nit, dup scurt timp, ele au fost neglijate la fel ca Soarele, Luna sau norii. Maj oritatea oamenilor erau doar vag contieni c nivelul lor de trai, n continu cretere, se datora Overlorzilor. Cnd se gndeau la asta, i o fceau tot mai rar, i ddeau seama c n le tcute aduseser, pentru prima dat n istorie, pacea mondial i le erau recunosctori. Toate acestea reprezentau ns beneficii puin spectaculoase, acceptate i uitate rapid. Overlorzii rmneau izolai, ascunzndu-i chipul naintea oamenilor. Karellen putuse impun e respect i admiraie, dar nu ctiga nimic n plus att timp ct continua cu politica acee Era uor s ai reineri fa de nite olimpieni care se adresau umanitii numai prin faxul sediul Naiunilor Unite. Discuiile dintre Karellen i Stormgren nu se dezvluiau nicio dat publicului, iar uneori Stormgren nsui se ntreba de ce Administratorul le consider

a necesare. Poate c simea nevoia contactului cu o fiin uman; poate nelegea c Stormgre vea nevoie de forma respectiv de sprijin personal. Dac aceasta era explicaia, secret arul general o aprecia; nu-i psa c Liga Libertii l denumea cu dispre "curierul lui Kar ellen". Overlorzii nu discutaser niciodat cu guverne sau state. Preluaser Organizaia Naiunilor Unite aa cum o gsiser, dduser instruciuni n vederea instalrii echipamentelor necesar omunicaiilor i-i difuzaser ordinele prin intermediul secretarului general, n mai multe rnduri, delegatul rus artase, pe bun dreptate, c n acest fel nu se respectau prevede rile Cartei. Se prea c lui Karellen nu-i psa de asta. Uluitor cte fapte rele, abuzuri i nebunii putuser fi nlturate de mesajele venite din cer. Odat cu sosirea Overlorzilor, naiunile aflaser c nu mai trebuiau s se team unele e celelalte i se bnuia chiar anterior atacului euat c armele existente pe planet era cu siguran neputincioase naintea unei civilizaii ce cltorea ntre stele. Dintr-o dat, edica major n calea fericirii omenirii fusese nlturat. Overlorzii preau indifereni fa de formele diferite de guvernmnt, att timp ct nu erau sive sau corupte. Pe Pmnt continuau s existe democraii, monarhii, dictaturi, comunis m i capitalism. Situaia aceasta constituia o surs de mirare pentru multe suflete si mple, convinse c modul lor de trai era unicul posibil. Alii credeau c Administrator ul atepta momentul prielnic introducerii unui sistem ce avea s nlture toate societile existente i de aceea nu-l preocupau reformele politice minore. ns acestea, precum i a lte speculaii referitoare la Overlorzi, erau doar simple bnuieli. Nimeni nu cunotea motivele extrateretrilor i nimeni nu tia ctre ce viitor pstoreau omenirea. Capitolul trei

n ultimul timp, Stormgren avea un somn agitat; curios, deoarece n scurt timp urma s prseasc pentru totdeauna grijile funciei sale. Slujise omenirea timp de patruzeci d e ani, iar ali cinci ani pe stpnii ei. Puini oameni cunoscuser o via cu attea ambiii te. Poate c acesta era necazul; n anii pensionrii, orici ar fi fost ei, nu mai avea a lte eluri crora s se dedice. De cnd murise Martha, iar copiii i ntemeiaser propriile ilii, legturile lui cu lumea preau c se destrmaser. Se putea, de asemenea, s fi ncep e identifice cu Overlorzii, detandu-se astfel de omenire. Aceasta avea s fie o alt noapte de nesomn, cu creierul nvrtindu-se mereu, precum o m ain dereglat. tia c n-avea nici un rost s mai ncerce s doarm, aa nct cobor din p i iei n grdina de pe terasa apartamentului. Toi subalternii si aveau locuine mult mai luxoase, dar apartamentul acela era suficient pentru necesitile lui Stormgren. Ati nsese o poziie unde nici avutul personal, nici ceremoniile oficiale nu mai puteau aduga nimic. Noaptea era cald, aproape sufocant, cu cerul senin, iar o Lun strlucitoare atrna jos, spre sud-vest. La zece kilometri deprtare, luminile New York-ului sclipeau pe li nia orizontului. Stormgren i plimb ochii peste oraul adormit, suind apoi nlimile pe care numai el, dint e toi oamenii n via, le urcase. n ciuda deprtrii, putea zri nveliul navei lui Karel eind sub razele Lunii. Se ntreb ce fcea Administratorul n momentul acela, deoarece nu credea c Overlorzii dormeau vreodat. Sus de tot, un meteor sclipi pe bolt. Dra luminoas rmase vizibil puin timp, apoi dispr , lsnd numai stelele. Prea o metafor brutal: peste o sut de ani, Karellen avea s cont e s conduc omenirea ctre un el cunoscut doar lui, dar numai peste patru luni, un alt om urma s fie secretar general. Pe Stormgren nu-l afecta n mod deosebit acest luc ru; ceea ce conta era puinul timp rmas pentru a afla ce anume se ascundea napoia ec ranului ntunecat. De-abia n ultimele zile ncepuse s admit c taina Overlorzilor l obseda. La nceput, ncr rea sa n Karellen l eliberase de ndoieli, dar acum, protestele Ligii Libertii ncepuser s-i fac efectul. Era adevrat: toate lozincile i vorbria despre nrobirea omului nu cons ituiau altceva dect propagand. Puini credeau cu adevrat n ele sau doreau o rentoarcere la zilele de altdat. Oamenii se obinuiser cu conducerea discret a lui Karellen, totui mboldea curiozitatea s afle cine i crmuia. i nu puteau fi nvinuii pentru asta. Dei cea mai cuprinztoare, Liga Libertii nu era dect una dintre organizaiile ce se mpo veau lui Karellen i implicit oamenilor care cooperau cu extrateretrii. Obieciile i po

litica acelor grupri erau extrem de variate: unele mbrcau o form religioas, pe cnd alt ele exprimau doar sentimentul inferioritii. (Se simeau, pe bun dreptate, aidoma indi enilor culi din secolul nousprezece privind colonialismul britanic.) Strinii aduses er Pmntului pace i prosperitate, dar cine putea ti care avea s fie preul? Istoria nu ncurajatoare; chiar i cele mai panice contacte ntre rase cu niveluri culturale foart e diferite duseser, de multe ori, la dispariia societii inferioare. Precum indivizii , naiunile i puteau pierde entuziasmul n faa unei ncercri creia nu-i puteau face fa vilizaia Overlorzilor, nvluit n mister, reprezenta ncercarea cea mai teribil la care ese supus vreodat omul. Se auzi un "clic" slab dinspre faxul din ncperea alturat, care imprimase rezumatul o rar trimis de tirile Centrale. Stormgren intr n apartament i frunzri fr chef hrtiile. cealalt emisfer a globului, Liga Libertii inspirase un titlu nu foarte original: "O MUL ESTE CONDUS DE MONTRI?", ntreba ziarul i continua: "Lund cuvntul astzi, n cadrul u ui miting la Madras, dr. C. V. Krishnan, preedintele filialei orientale a Ligii L ibertii, a declarat: Explicaia comportrii Overlorzilor este foarte simpl. Aspectul lor fizic este att de strin i repulsiv, nct ei nu ndrznesc s se arate omenirii, i cer A stratorului s nege aceast afirmaie!". Stormgren azvrli dezgustat foaia. Chiar dac acuzaiile ar fi fost reale, ce importan a vea? Ipoteza era veche, ns nu-l deranjase niciodat. Nu credea n existena unei forme b iologice, orict de stranii, care s nu poat fi acceptat cu timpul, ba poate chiar s fi e considerat frumoas. Important era mintea, nu trupul. Dac-l putea convinge pe Karell en de asta, poate c Overlorzii i-ar fi modificat politica. Cu siguran nu puteau fi ni ci pe jumtate att de hidoi pe ct i artau desenele i caricaturile ce umpluser ziarele, scurt timp dup sosirea lor! Dorea totui s vad cum aveau s se termine lucrurile. Recunotea cu sinceritate c, princi pial, era o chestiune de curiozitate uman. l tia pe Karellen ca fiin raional, dar nu a s fie mulumit pn cnd n-avea s-i descopere nfiarea. ***

n dimineaa urmtoare, cnd Stormgren nu apru la ora obinuit, Pieter Van Ryberg fu surpri s i puin ngrijorat. Dei secretarul general obinuia s ntreprind mai multe vizite de lu n drum spre sediu, anuna de obicei secretariatul. n dimineaa respectiv, nrutind i t lucrurile, sosiser o mulime de mesaje extrem de urgente, adresate lui Stormgren. Van Ryberg telefon la ase-apte ministere, ncercnd s-l gseasc, apoi renun dezgusta Pe la amiaz, ncepu s se alarmeze i trimise o main la locuina lui Stormgren. Peste zece minute, tresri, auzind iptul unei sirene; o main de poliie apru dinspre oseaua Roosev . Pesemne c ageniile de tiri aveau amici n maina respectiv, deoarece, pe cnd Van Ryber o privea apropiindu-se, radiourile anunau lumii c el nu mai era adjunct, ci secre tar general al Naiunilor Unite. ***

Dac ar fi avut mai puine griji, Van Ryberg s-ar fi amuzat studiind reacia presei fa de dispariia lui Stormgren. n ultima lun, ziarele din ntreaga lume se mpriser n dou f ine definite. Pe de o parte, presa occidental aproba planurile lui Karellen de a-i face pe toi oamenii ceteni ai lumii. Pe de alt parte, statele orientale se simeau rni te n mndria lor naional. Unele dintre ele fuseser independente mai mult de o generaie, iar acum se simeau frustrate de toate realizrile obinute. Overlorzii erau criticai n mod unanim i energic; dup o perioad iniial de pruden extrem, presa descoperise c pu i dur cu Karellen fr s peasc nimic. Acum excela n atacuri violente. Cele mai multe atacuri, dei verbale, nu reprezentau opinia maselor mari. De-a lung ul frontierelor, care n curnd urmau s fie desfiinate pentru totdeauna, paza fusese d ublat, dar soldaii se priveau cu o prietenie nc nerostit. Politicienii i generalii put eau tuna i fulgera, ns milioanele tcute i rbdtoare simeau c un capitol lung i snge toriei avea s se ncheie nu peste mult vreme. Iar acum dispruse Stormgren, nimeni nu tia unde... Tumultul ncet brusc; lumea i ddu se ma c pierduse singurul om prin care Overlorzii, din motive necunoscute, se adresa ser Pmntului. Muenia i cuprinse pe ziariti i reporteri; n tcerea lsat se auzea doa Ligii Libertii, proclamndu-i ngrijorat neamestecul.

***

Cnd Stormgren se trezi, era bezn. Pentru cteva clipe, fu prea somnoros ca s remarce ciudenia faptului. Dup aceea, se ridic i se ntinse ctre ntreruptorul de lng pat. Pe ntuneric, mna lui ntlni un zid rece din piatr. ncremeni, cu mintea i trupul paraliz te de surpriz. Apoi, netiind ce s cread, ngenunche pe pat i porni s exploreze peretele necunoscut cu vrful degetelor. De-abia ncepuse, cnd se auzi un "clic" i o fie din bezn dispru. Zri o siluet, pe un l slab luminat, dup aceea ua se nchise la loc, lsndu-l iari n ntuneric. Totul se pet e att de repede nct nu izbutise s vad nimic din camera n care se afla. Peste o clip, fu orbit de lumina puternic a unei lanterne. Raza i poposi pe chip, l fix un moment, apoi cobor, luminnd patul, care nu era dect o saltea simpl, aezat pe c a scnduri. Din bezn se auzi un glas blnd, vorbind o englez perfect, dar cu un accent pe care nu -l putea identifica. Ah, domnule secretar, m bucur c v-ai trezit. Sper c v simii bine... Ceva din ultima propoziie i atrase atenia lui Stormgren i ntrebrile i murir pe buze. i n ntuneric i ntreb calm: Ct timp am fost incontient? Cteva zile, chicoti interlocutorul su. Ni s-a promis c nu vor aprea efecte secundare . mi pare bine s vd c aa este. Att pentru a ctiga timp, ct i pentru a-i testa reaciile, Stormgren cobor picioarele marginea patului. Purta pijamaua, ns aceasta era mototolit i prea foarte murdar. Cnd e mic, simi o ameeal uoar; nu neplcut, dar suficient pentru a se convinge c ntr-ad drogat. Se ntoarse ctre raza lanternei. Unde m aflu? rosti tios. Wainwright tie? Nu te enerva, i se rspunse din ntuneric. Deocamdat n-o s discutm despre toate astea. Cred c i-e destul de foame. mbrac-te i s mergem la mas. Pata luminoas travers camera i, pentru prima dat, Stormgren i ddu seama de dimensiuni acesteia. De fapt, nu era tocmai o ncpere; pereii preau din stnc goal, tiat grosola c se gsea sub pmnt, posibil la mare adncime. Iar dac fusese incontient cteva zile, s utea afla oriunde pe glob. Lanterna lumin un teanc de haine aezate pe o valiz. Astea ar trebui s-i ajung, vorbi glasul. Lenjeria constituie o problem aici, de acee a i-am luat vreo dou costume i nite cmi. Frumos din partea voastr, replic Stormgren. Ne pare ru de absena mobilierului i a luminii electrice. Din anumite considerente, locul acesta e adecvat, dar lipsesc unele conforturi. Adecvat pentru ce? ntreb Stormgren mbrcnd o cma. Atingerea esturii familiare i c nzaie de siguran. Doar... adecvat, rspunse necunoscutul. Apropo, deoarece vom petrece destul timp mp reun, mi poi spune Joe. n ciuda naionalitii, remarc secretarul. Eti polonez, nu-i aa? Cred c i-a putea pr le adevrat. N-ar fi mai dificil dect majoritatea numelor finlandeze. Urm o pauz i raza de lumin tremur puin. Ar fi trebuit s m atept, fcu Joe resemnat. Probabil c-ai mai avut de-a face cu chest ii de astea... E un talent util unui om cu funcia mea. Cred c-ai fost crescut n Statele Unite, da r n-ai prsit Polonia pn cnd... Ajunge, l opri Joe ferm. Se pare c-ai terminat cu mbrcatul... mulumesc! Ua se deschise i, ndreptndu-se ntr-acolo, Stormgren se simi ncntat de mica lui victor Cnd Joe pi n lateral, lsndu-l s treac, se ntreb dac era narmat. Mai mult ca sigu avea tovari prin apropiere. Coridorul era slab iluminat cu lmpi de gaz dispuse din loc n loc i, pentru prima da t, Stormgren l putu distinge pe Joe. Era un brbat n jur de cincizeci de ani, avnd pro babil peste o sut de kilograme. Totul prea imens la el, ncepnd cu hainele cazone, ca re puteau proveni de la cel puin ase fore armate, i pn la inelul cu sigiliu de pe mna tng. Un individ cu dimensiunile lui n-avea pesemne nevoie de arm. Nu va fi dificil

de dat n urmrire, i spuse Stormgren, dac avea s scape de aici. Totui l descuraja pui tul c i Joe era probabil perfect contient de acest lucru. Pereii din jurul lor, dei betonai pe unele poriuni, erau cel mai adesea stnc goal. Sec etarul bnui c se gsea ntr-o min prsit i se gndi la alte cteva temnie mai eficien posibilitatea rpirii sale nu-l nelinitise prea mult. Crezuse c, orice s-ar fi ntmplat , uriaele resurse ale Overlorzilor aveau s-l gseasc i s-l elibereze. Acum nu mai era l fel de sigur. Trecuser deja cteva zile... i nu se ntmplase nimic. Poate c i puterea l i Karellen avea limitele ei, iar dac ntr-adevr era ngropat n vreun continent ndeprta at tiina Overlorzilor nu-l mai putea descoperi. n jurul mesei din ncperea slab iluminat se aflau ali doi brbai. La apariia lui Stormg , ridicar ochii cu interes, chiar cu puin respect. Unul i ntinse un platou cu sandviu ri. Dei se simea extrem de flmnd, ar fi preferat o mas mai rafinat, ns era limpede c temnicerii lui nu mncaser mai bine. n timp ce mesteca, i studie pe cei trei. Joe constituia de departe personajul cel mai interesant, i nu numai datorit aspectului fizic. Ceilali doi, n mod vdit ajutoare le lui, erau indivizi teri, a cror origine, Stormgren ar fi putut-o deduce dac i-ar fi auzit vorbind. i turnar vin ntr-un pahar nu prea curat, i bu. Simindu-se mai ntremat, se ntoarse ct lonezul uria: Bun..., rosti el. Poate c acum mi vei spune despre ce-i vorba i ce vrei s obinei p a... Joe i drese glasul, apoi vorbi: A vrea s lmurim un lucru. N-avem nici o legtur cu Wainwright. Va fi la fel de surprin ca i toi ceilali. Stormgren se ateptase la aa ceva, dei se ntreba de ce Joe dorea s-i confirme suspiciu nile. Bnuise de mult timp existena unei micri extremiste n snul Ligii Libertii. Ca simpl curiozitate, ntreb el, cum m-ai rpit? Nu crezuse c avea s i se rspund i rmase oarecum surprins de promptitudinea, ba chiar n erbdarea celuilalt de a-i explica. A semnat mai degrab cu un film poliist, ncepu ncntat Joe. Nu eram siguri dac nu eti avegheat de Karellen, aa nct am folosit nite precauii deosebite. Te-am adormit cu gaz introdus prin instalaia de climatizare... asta a fost uor. Dup aceea, te-am transp ortat ntr-o main. Nici o greutate. Pot spune c astea n-au fost fcute de oamenii notri. Am angajat... ... nite profesioniti. Karellen poate c i-a descoperit, de fapt nu cred c i-a fost greu, dar l-am tras pe sfoar. Dup ce a prsit locuina ta, automobilul a int rat ntr-un tunel rutier, la mai puin de o mie de kilometri de New York. A ieit prin partea opus, purtnd un brbat drogat, foarte asemntor ie. Dup un timp, un camion mare, crcat cu lzi din metal, a ieit n direcia opus i s-a ndreptat spre un aeroport unde l au fost ncrcate ntr-un avion, cu acte absolut legale. Sunt convins c proprietarii lzil or ar fi ngrozii dac ar afla ce utilizare au avut. ntre timp, primul automobil a urmat o rut ocolit spre grania canadian. Poate Karellen a pus deja mna pe el... nu tiu i nici nu-mi pas. Dup cte vezi sper s-mi apreciezi s eritatea tot planul nostru se bazeaz pe o singur ipotez. Suntem aproape siguri c Adm inistratorul poate s vad i s aud orice se petrece pe suprafaa Pmntului dar, dac nu f e vrji, nu poate vedea sub pmnt. De aceea, nu va afla despre transferul din tunel sa u, cel puin, va afla prea trziu. Evident, ne-am asumat nite riscuri, ns mai existau un a sau dou variante sigure, pe care nu vreau s le amintesc. S-ar putea s mai avem ne voie de ele. Joe relatase aciunea cu atta satisfacie nct Stormgren nu-i putu stpni un zmbet. n a mp, se simea ngrijorat. Planul fusese ingenios i era posibil s-l fi nelat pe Karellen. Stormgren nu tia nici mcar dac Overlorzii i supravegheau locuina. Nici Joe nu prea si gur. Poate de aceea fusese att de deschis: testase reaciile prizonierului su... Bin e... indiferent de starea lui real, trebuia s se arate ncreztor. Suntei nite proti, rosti el dispreuitor, creznd c-i putei pcli att de uor pe Ove fapt, ce vrei s obinei? Joe i oferi o igar, pe care Stormgren o refuz, apoi i aprinse una i se aez pe margin sei. Se auzi un scrit amenintor i brbatul se ridic repede. Motivele noastre, ncepu polonezul, ar trebui s fie evidente. Am considerat c discuii le sunt inutile i trebuie recurs la alte msuri. Au existat i pn acum micri ilegale i toate resursele lui, Karellen va afla c n-o s-i fie uor cu noi... Trebuie s luptm pen

tru independen. Nu m-nelege greit... Nu va fi nimic violent, cel puin la nceput, dar O erlorzii sunt nevoii s foloseasc intermediari umani, iar noi le putem face viaa destu l de grea. ncepnd cu mine, gndi Stormgren. Se ntreb dac Joe i oferise mai mult dect un fragment regii istorii. Chiar credeau c metodele acelea gangstereti l puteau influena ctui de p uin pe Karellen? Pe de alt parte, era adevrat c o micare de rezisten bine organizat p a pricinui destule neplceri. Joe pusese degetul pe un punct vulnerabil al politici i Overlorzilor. n ultim instan, ordinele acestora se transmiteau prin intermediari u mani. Dac acetia erau terorizai, ntregul sistem se putea prbui. Era doar o posibilitat e, deoarece Stormgren rmnea ncreztor: Karellen avea s gseasc o soluie. i ce dorii s facei cu mine? ntreb el ntr-un trziu. Sunt ostatic, sau ce... ? Nu te ngrijora, te vom trata cu toat grija. Ateptm oaspei peste cteva zile. Pn atun e vom ntreine ct putem mai bine. Adug cteva fraze n polonez i unul dintre brbai scoase un pachet nou de cri de joc. Le-am adus special pentru tine, explic Joe. Am citit ieri n Time c ai fost un bun j uctor de pocher. Brusc, vocea i deveni grav: Sper c ai destui bani n portofel. Nu i lam scotocit. La urma urmei, nu putem accepta cecuri... Destul de surprins, Stormgren i privi fix temnicerii. Apoi, pe msur ce sesiza umorul situaiei, simi brusc c toate grijile i necazurile funciei i se ridicaser de pe umeri. De acum ncolo, era treaba lui Van Ryberg... Indiferent ce s-ar fi ntmplat, el nu pu tea interveni absolut cu nimic, iar acum cei trei erau nerbdtori s joace pocher. Ls capul pe spate i rse aa cum nu mai fcuse de ani de zile. ***

Nu exista nici o ndoial, se gndi Van Ryberg. Wainwright spunea adevrul. Poate c avea u nele bnuieli personale, ns nu tia cine l rpise pe Stormgren. Nici nu era de acord cu a ciunea respectiv. Van Ryberg presupunea c, de un timp, extremitii din Liga Libertii ex rcitau presiuni asupra lui Wainwright pentru a-l determina s adopte o politic mai a ctiv. Acum luaser aciunea pe cont propriu. Rpirea fusese perfect organizat, nu mai exista nici o ndoial. Stormgren se putea afl a oriunde pe Pmnt i erau puine sperane c-l puteau gsi. Totui ceva trebuia fcut, hot berg, i ct mai repede. n ciuda deselor lui ironii, adevratele sale sentimente fa de Ka rellen purtau amprenta unui respect copleitor. Gndul apropierii de Administratorii umplea de groaz, ns n-avea de ales. Departamentul Comunicaiilor ocupa ultimul etaj al cldirii. iruri de faxuri, unele tc ute, altele cnind preocupate, se ntindeau ct vedeai cu ochii. Prin ele curgeau uvoaie nesfrite de statistici: cifre de producie, recensminte i toate datele sistemului econ omic mondial. Undeva sus, n nava lui Karellen, trebuia s se afle echivalentul acele i ncperi uriae i Van Ryberg se ntreb nfiorat cum artau formele care se deplasau de co pn colo, strngnd mesajele trimise Overlorzilor de pe Pmnt. Acum ns nu-l interesau mainile i treburile de rutin ndeplinite de acestea. Se ndrept odia unde avusese acces numai Stormgren. La indicaiile lui Van Ryberg, ua fusese fora t, iar eful Departamentului l atepta acolo. Este un telex obinuit, cu taste ca la mainile de scris, i explic acesta. Exist i un , dac dorii s trimitei fotografii sau tabele cu date, dar spuneai c nu va fi nevoie de aa ceva. Fostul adjunct ncuviin absent. Asta-i tot. Mulumesc. Nu cred s ntrzii prea mult. Dup aceea, adug el, ncuiai i a ile. Atept pn cnd brbatul plec, apoi se aez n faa telexului. tia c aparatul era utili deoarece toate problemele se rezolvau la ntlnirile sptmnale dintre Karellen i Stormgre n. Telexul constituia un fel de legtur de urgen, aa nct bnuia un rspuns prompt. Dup o clip de ezitare, ncepu s bat mesajul cu degete stngace. Maina bzi ncetior clipir cteva secunde pe ecranul negru. Dup aceea se rezem de speteaza scaunului i atep t. Peste nici un minut, telexul bzi iari. Nu pentru ntia oar, Van Ryberg se ntreb dac tratorul dormea vreodat. Mesajul era pe ct de scurt, pe att de nefolositor. NU DEINEM NICI O INFORMAIE. LAS TOTUL N SEAMA TA. K.

Plin de amrciune i lipsit de orice bucurie, Van Ryberg i ddu seama ct mreie i se ar spate. ***

n ultimele trei zile, Stormgren i analizase cu atenie temnicerii. Joe era cel cu ade vrat important, ceilali fiind nonentiti, pleav adunat n jurul oricrei micri clandes entru ei idealurile Ligii Libertii nu nsemnau mare lucru; unicul lor el l reprezenta o via cu ct mai puin munc. Joe avea o individualitate mult mai complex, dei uneori i amintea lui Stormgren de u n copil supradezvoltat. Interminabilele lor jocuri de pocher erau punctate cu dis pute politice nfocate i, n curnd, secretarul general nelese c uriaul polonez nu se g niciodat n mod serios la cauzele pentru care lupta. Sentimentele i un conservatoris m extrem i ntunecau aprecierile. ndelungata lupt pentru independena rii sale l condi e att de complet nct continua s triasc n trecut. Era un supravieuitor boem, unul din ei care nu nelegeau viaa ordonat. Dup dispariia celor asemenea lui, dac aveau s disp odat, lumea ar fi devenit un loc mult mai sigur, dar mai puin interesant. Stormgren se convinsese: Administratorul nu reuise s-l descopere, ncercase o cacealm a, ns rpitorii lui nu czuser n plas. Era sigur c-l ineau acolo pentru a vedea reaci arellen, iar acum, deoarece nu se ntmplase nimic, puteau s-i urmeze planurile. De aceea, nu fu surprins cnd, dup cteva zile, Joe i anun vizita unor persoane din "afa r". De la o vreme, cei trei manifestaser o nervozitate cresctoare i Stormgren bnuise c liderii micrii, vznd c totul era linitit, veneau s-l ia. Ateptau, adunai deja n jurul mesei, cnd Joe l pofti n camer. Stormgren observ amuzat onezul purta ostentativ un pistol uria, pe care-l vedea pentru ntia dat. Ceilali doi paznici dispruser i chiar Joe prea reinut. Secretarul i ddu imediat seama c se gs oameni de alt calibru, iar grupul dinaintea lui i amintea un tablou, vzut cu mult timp n urm, al lui Lenin i tovarilor si n primele zile ale revoluiei ruse. Deineau for intelectual, hotrre ferm i duritate. Joe i oamenii lui erau inofensivi; aceti constituiau adevratele creiere ale organizaiei. nclinnd scurt din cap, Stormgren se ndrept spre singurul scaun liber, ncercnd s par s e sine. Pe cnd se apropia, brbatul cel mai vrstnic, aflat de cealalt parte a mesei, s e aplec nainte i-l fix cu ochi cenuii, ptrunztori. Stormgren se simi stnjenit i vor ul un lucru pe care nu-l dorise. Presupun c dorii s discutm condiiile. La ct ai fixat rscumprarea? Observ c undeva n spate cineva stenografia convorbirea. Brbatul i rspunse cu un accent galez, muzical. O putei considera i aa, domnule secretar general. Dar ne intereseaz informaiile, nu b anii. Deci asta era, se gndi Stormgren. l considerau prizonier de rzboi, iar acum urma in terogatoriul. Ne cunoatei motivaiile, continu cellalt cu glasul lui moale. Dac dorii, ne putei de "micare de rezisten". Considerm c, mai devreme sau mai trziu, Pmntul va trebui s lup ntru independen, dar ne dm seama c lupta aceasta se poate purta numai prin metode in directe, cum sunt sabotajul i rzvrtirea. V-am rpit, pe de o parte ca s-i demonstrm lui Karellen c privim lucrurile n mod serios i suntem bine organizai, dar n special pentr u c suntei singurul individ care ne poate spune ceva despre Overlorzi. Suntei un om rezonabil, domnule Stormgren. Cooperai cu noi i vei fi liber. Mai exact, ce dorii s aflai? ntreb precaut Stormgren. Ochii aceia extraordinari preau c-i scotocesc mintea; nu mai ntlnise niciodat aa ceva. Dup aceea, glasul muzical i rspunse: tii cine sau ce sunt Overlorzii n realitate? Credei-m, zmbi secretarul, sunt la fel de curios ca i voi. Atunci ne vei rspunde la ntrebri? Nu promit, dar o s ncerc. Joe se mic uurat i ceilali se aplecar nainte. Ne-am format o idee general, continu galezul, despre circumstanele n care v ntlnii ellen. Dar poate c ni le putei descrie... fr s uitai nimic important! Nimic ru n asta, i spuse Stormgren. O fcuse de multe ori pn atunci i avea s lase imp cooperrii. n jurul lui se aflau mini agere, care puteau descoperi ceva nou. Le con

venea orice informaie deinut de el, atta vreme ct le-o mprtea. Nu credea nici o cli ea afecta n vreun fel pe Karellen. Se cut n buzunare i scoase un creion i un plic vechi. Desennd rapid, ncepu s vorbeas tii desigur c pn la nava lui Karellen sunt transportat de o navet lipsit de elemente idente de propulsie. Ptrunde n nav... sunt convins c ai vzut filmrile prin transfocato ale acestui moment. Ua, dac vrei s-o numii aa, se deschide i intru ntr-o ncpere m as, un scaun i un ecran... dispuse astfel... mpinse planul spre btrnul galez, ns ochii cei stranii nu se aplecar ctre hrtie. Conti u s fie fixai pe chipul lui Stormgren i, privindu-i, ceva pru c se schimb n profunzime lor. Brusc, ncperea deveni tcut, dar napoia lui l auzi pe Joe inndu-i rsuflarea. Zpcit i nedumerit, Stormgren se uit spre ceilali i nelese. Mototoli plicul i-l azvr os. Acum tia de ce ochii aceia cenuii i se pruser att de ciudai. Brbatul dinaintea lui era orb. ***

Van Ryberg nu ncerc s-l mai contacteze pe Karellen. Cele mai multe probleme: transf erul de informaii statistice, rezumatele presei mondiale i toate celelalte continu aser n mod automat. La Paris, consilierii juridici continuau s se lupte cu Constitui a Mondial, dar deocamdat chestiunile respective nu-l priveau pe el. Administratorul dorea rezoluia final peste dou sptmni; dac nu era gata pn atunci, Karellen avea s aa cum credea el de cuviin. i n continuare, nici o veste despre Stormgren... Tocmai dicta o list, cnd telefonul pentru urgene ncepu s sune. Ridic receptorul i ascu t stupefiat, apoi l azvrli i se repezi la fereastr. De pe strzi se nlau strigte de iar traficul se oprise. Era adevrat: nava lui Karellen, simbolul imuabil al Overlorzilor, nu se mai zrea p e cer. i ncord privirea, ns n-o gsi. Dup aceea, brusc, i se pru c se lsase noapte inspre nord, cu carena neagr ca un nor de furtun, uriaa nav trecea deasupra zgrie-nori lor New York-ului. Involuntar, Van Ryberg strnse umerii naintea gigantului. tiuse d intotdeauna ct de imense erau vehiculele extrateretrilor, totui una era s le vezi de parte n spaiu i alta s-i treac deasupra capului, precum nite nori dui de diavol. O urmri n bezna eclipsei pariale, pn dispru spre sud. Nu se auzea nici un sunet, nici mcar vrtejul aerului, i Van Ryberg i ddu seama c nava trecuse la mai puin de un kilom u deasupra. Apoi cldirea se scutur, izbit de unda de oc, iar undeva se auzi zngnitul g eamurilor sparte. napoia lui, n ncpere, telefoanele ncepur s sune toate odat, dar Van Ryberg nu se cli Rmase rezemat de pervazul ferestrei, privind ctre sud, paralizat de prezena unei put eri fr limite. ***

n vreme ce vorbea, Stormgren avea impresia c mintea i opera simultan pe dou planuri. Pe de o parte ncerca s-i sfideze rpitorii, ns pe de alt parte spera c-l vor putea a s afle secretul lui Karellen. Era un joc periculos care, n mod surprinztor, l aa. Galezul orb condusese aproape permanent interogatoriul. Era fascinant s urmreti int eligena aceea, ncercnd una dup alta variantele, probnd i respingnd ipotezele abandonat de Stormgren nsui, de mult vreme. n cele din urm, se ls pe spate, suspinnd. N-ajungem nicieri, spuse el resemnat. Avem nevoie de mai multe fapte i asta nseamn a ciune, nu argumentaie. Ochii fr privire preau c-l fixeaz gnditori pe Stormgren. O clip btu darabana, nervos, mas; primul semn de nesiguran observat la el. Dup aceea, continu: Sunt surprins, domnule secretar, c n-ai ncercat niciodat s aflai mai multe despre Ove lorzi... i ce sugerai? ntreb Stormgren cu rceal, cutnd s-i ascund interesul. V-am spus: au loc discuiile cu Karellen exist o singur u, iar aceea duce napoi pe Pmnt. Poate c exist instrumente care ne-ar putea lmuri, observ galezul. Nu sunt om de tiin ar putem analiza posibilitatea respectiv. Dac v eliberm, ne putei ajuta n acest sens? O dat i pentru totdeauna, rosti Stormgren furios, lsai-m s-mi explic limpede poziia!

rellen se zbate pentru o lume unit i nu voi face nimic ca s-i ajut dumanii. Nu-i cun osc planurile finale, dar cred c sunt bune! Ce dovezi avem noi? Toate aciunile ntreprinse de la apariia navelor! Spunei-mi un singur fapt care, n ult im instan, n-a constituit un beneficiu pentru omenire. Secretarul general se opri o clip, parcurgnd rapid n minte evenimentele ultimilor an i, apoi zmbi. Dac dorii o singur dovad a... s-i zicem, bunvoinei Overlorzilor, amintii-v de dis eritoare la cruzimea fa de animale, anunat la o lun dup sosirea lor. Dac a fi avut v oial fa de Karellen, restricia aceea mi-ar fi nlturat-o, dei mi-a provocat mai multe azuri dect oricare alt msur ntreprins de atunci. Nu-i o exagerare, se gndi el. Episodul fusese extraordinar; prima revelaie a repuls iei Overlorzilor fa de cruzime. Aceasta, mpreun cu dreptatea i ordinea preau sentiment le dominante ale vieii lor judecndu-i dup aciunile ntreprinse. Ocazia respectiv fusese de altfel i singura n care Karellen se artase mnios, cel puin aparen. "V putei omor ntre voi, dac dorii", spusese mesajul, "aceasta v privete pe egile voastre. Dar dac ucidei animalele cu care mprii lumea, exceptnd cazurile de pro are a hranei i autoaprare! atunci devenii rspunztori n faa mea." Nimeni nu cunotea precis limitele restriciei, sau ce avea s fac Administratorul ca s -o ntreasc. N-a fost nevoie de o prea ndelungat ateptare... Cnd matadorii i asistenii lor i fcur intrarea, Plaza de Toros era arhiplin. Totul pr rmal; soarele sclipea pe costumele tradiionale, iar mulimea i ovaiona favoriii, aa cum o fcuse de sute de ori pn atunci. Totui, din loc n loc, chipuri nelinitite priveau cer l i forma argintie i tcut, aflat la peste cincizeci de kilometri deasupra Madridului. Picadorii i ocupar locurile i taurul intr pufnind n aren. Caii slbnogi, cu nrile di de spaim, avansar, ndemnai de clrei. Prima suli sclipi, lovi i n momentul acela se niciodat auzit pe Pmnt pn atunci. Fusese strigtul a zece mii de oameni, simind durerea aceleiai rni, zece mii de oamen i care, revenindu-i din oc, se descoperir nevtmai. Fusese ns i sfritul luptei, pre uturor luptelor cu tauri, deoarece vestea se rspndise rapid. Ar merita amintit c affi cionados fuseser att de zguduii nct numai unul din zece solicit banii napoi, iar Daily Mirror din Londra agrav situaia, sugernd spaniolilor s adopte crichetul drept nou sp ort naional. Poate c ai dreptate, replic btrnul galez. Poate c motivaia Overlorzilor este corect normele lor, care, uneori, coincid cu ale noastre. Rmn totui nite intrui. Noi nu le-a m cerut s vin aici i s ne rstoarne lumea, s distrug idealuri da, i naiuni pe car ntregi au luptat s le apere. Eu provin dintr-o naiune mic, nevoit s lupte pentru libertate, izbucni Stormgren. Cu toate astea, sunt de partea lui Karellen. l putei sci, putei chiar ntrzia realizarea a piraiilor lui, dar n cele din urm toate astea nu vor nsemna nimic. Fr ndoial, suntei eri n spusele voastre. V neleg teama c tradiiile i culturile statelor mici vor fi copl te n momentul realizrii unui stat mondial. Totui greii, n-are rost s ne agm de trecu iar nainte de sosirea Overlorzilor, statul, ca suveran, murea. Overlorzii i-au grbi t sfritul. Acum, nimeni nu-l mai poate salva i nici nu trebuie s ncerce. Nici un rspuns. Brbatul din faa lui nu se clinti. Sttea cu gura ntredeschis, cu ochii lipsii de via i nemicai. n jurul lui, ceilali erau la fel: nemicai, mpietrii n a ate. Cu un icnet de spaim, Stormgren se ridic n picioare i se retrase ctre u. Tcerea rusc ntrerupt: A fost un discurs frumos, Rikki, mulumesc! Acum cred c putem pleca. Stormgren se rsuci pe clcie i privi n coridorul ntunecos. Acolo, plutind la nivelul oc hilor, se afla un glob mic fr ndoial, sursa forelor misterioase puse n micare de Ove rzi. Nu putea fi sigur, dar i se pru c aude un bzit slab, asemntor cu al unui stup de albine. Karellen! Slav Domnului! Ce s-a ntmplat aici? Fii fr grij, n-au pit nimic. i poi spune paralizie, ns este ceva mult mai subtil. mplu, ei triesc de cteva mii de ori mai ncet dect normal. Nu vor ti niciodat ce s-a nt lat. i lai aici pn vine poliia? Nu. Am o idee mai bun. i las s plece. n mod surprinztor, Stormgren se simi uurat. Privi pentru ultima oar ncperea strmt

emenii. Joe sttea ntr-un picior, privind n gol. Brusc, secretarul general izbucni n rs i se scotoci prin buzunare. Mulumesc pentru ospitalitate, Joe, vorbi el. Cred c-o s-i las o amintire. Cut printre bucelele de hrtie pn gsi cifrele dorite. Apoi, pe o foaie relativ curat, se cu atenie: BANCA MANHATTAN Pltii lui Joe suma de o sut treizeci i cinci de dolari i cincizeci de ceni (135, 50 $) R. Stormgren

Cnd ls peticul de hrtie lng polonez, vocea lui Karellen ntreb: Ce faci acolo? Noi, Stormgrenii, ne pltim ntotdeauna datoriile. Ceilali doi triau, dar Joe a jucat cinstit. Cel puin, nu l-am prins niciodat trind. Se simea vesel i aproape cu patruzeci de ani mai tnr. Se ndrept spre u, iar globul me ic se deplas lateral, lsndu-l s treac. Bnui c era un fel de robot; asta explica modul um izbutise Karellen s-l descopere sub straturile de piatr i pmnt. Mergi drept nainte o sut de metri, rsun glasul Administratorului. Apoi ia-o la stnga. Se repezi nainte, dei tia c n-avea de ce se grbi. Globul rmase plutind pe coridor, aco erindu-i probabil retragerea. Dup un minut, gsi alt sfer, ateptndu-l ntr-o ni a coridorului. Ai de mers o jumtate de kilometru, i se adres vocea. ine-o mereu la stnga, pn ne nt din nou. Pe drumul spre ieire, mai ntlni ase sfere. La nceput, se ntreb dac nu cumva robotul ua nainte pe alt drum; dup aceea, nelese c era un lan, asigurnd un circuit complet p urile minei. La intrare, un grup de paznici alctuiau o compoziie statuar, supravegh eai de alt glob. La civa metri mai departe, se afla naveta cu care Stormgren cltorea n totdeauna la Karellen. Se opri pentru un moment, clipind din ochi n lumina soarelui. Apoi zri ruinele ins talaiilor miniere din jurul su i, mai departe, o linie ferat cobornd panta. Dup civa ometri, o pdure deas acoperea poalele muntelui, iar ht n deprtare se ntrezrea sclipir unui lac ntins. Bnui c se gsea undeva prin America de Sud, cu toate c-i venea greu s e xplice de ce anume ncerca senzaia respectiv. Suind n navet, Stormgren privi pentru ultima dat intrarea minei i oamenii ncremenii n rul ei. Dup aceea, ua se nchise napoia lui i, cu un suspin de uurare, brbatul se ls ate n scaunul familiar. Tcu un timp, pn i recpt suflarea, dup care rosti: Ei bine? mi pare ru c nu te-am putut elibera mai devreme. Dar i dai seama ct era de important ateptm pn se strngeau toi efii... Vrei s spui, izbucni Stormgren, c ai tiut tot timpul unde m gsesc? Dac a fi... Nu te pripi, fcu Karellen, las-m s termin de explicat. Bine, ncuviin Stormgren sumbru. Ascult... ncepuse s-i dea seama c fusese o simpl mo r-o capcan extrem de rafinat. De mai mult vreme ai asupra ta un... s-i zicem "spion", ncepu Karellen. Dei recenii t amici au presupus n mod corect c nu-i pot urma sub pmnt, totui te-am putut supraveghe a pn au cobort n min. Transferul din tunel a fost ingenios, dar cnd primul automobil n a mai emis semnalul de locaie, planul lor s-a nruit i te-am gsit imediat. Dup aceea, a fost doar o chestiune de rbdare. tiam c atunci cnd vor fi convini c te-am pierdut, li derii lor vor veni aici i voi putea s-i prind pe toi. Totui i-ai lsat s plece! Pn azi, relu Administratorul, nu tiam cine dintre cele dou miliarde i jumtate de loc ori ai acestei planete sunt adevraii conductori ai micrii. Acum cnd i cunosc, i pot u oriunde pe Pmnt i, dac doresc, le pot vedea fiecare micare. Este mai bine dect dac ar fi fost arestai. Orice aciune duce la trdarea tovarilor lor... Sunt realmente neutral izai i ei tiu asta. Eliberarea ta le va prea inexplicabil, deoarece ai disprut pur i plu din faa lor. Rasul lui sonor umplu ncperea micu. Toat afacerea a fost o comedie, ns a avut un scop serios. Nu m refer la vrfurile orga nizaiei, ci la efectul moral asupra altor grupuri similare.

Stormgren rmase tcut. Nu era complet mulumit, dar nelegea punctul de vedere al lui Ka rellen i-i trecuse o parte din mnie. Pcat c se ntmpl aa ceva n ultimele sptmni ale mandatului meu, rosti el n cele d i mi instalez o gard permanent n jurul locuinei. Data viitoare pot s-l rpeasc pe Piet .. Apropo, cum s-a descurcat? L-am urmrit cu atenie n ultima sptmn i n mod deliberat am evitat s-l ajut. n ge curcat foarte bine, totui nu este omul care s-i ia locul... Mai bine pentru el, spuse secretarul puin mhnit. nc ceva... ai primit vreun rspuns de la superiorii ti, referitor la desconspirarea secretului vostru? M-am convins ac um c problema reprezint atuul principal al celor care vi se mpotrivesc. Mi-au spuso iari i iari: "Nu ne putem ncrede n Overlorzi pn nu-i vedem. " Karellen suspin. Nu. Nimic pn acum. tiu ns care va fi rspunsul... Stormgren nu mai insist. Altdat ar fi ncercat, dar acum, pentru ntia oar, n minte ncepea s i se contureze ideea vag a unui plan. i aminti cuvintele ului. Da, poate c existau instrumente... Ceea ce refuzase s fac sub constrngere, avea s ncerce din proprie voin. Capitolul patru

Stormgren n-ar fi crezut niciodat, chiar cu numai cteva zile n urm, c avea s ia n seri s planurile actuale. Probabil c rpirea, care privit retrospectiv semnase cu o dramol et de mna a treia, era n mare parte rspunztoare de aceste planuri. Pentru prima dat n ia fusese expus unei aciuni fizice violente diferit de confruntrile verbale din sala e conferine. Fie c microbul i ptrunsese n snge, fie c senilitatea se apropia mai repe dect crezuse. Simpla curiozitate constituia o motivaie puternic; la fel i dorina de a se rzbuna pen tru farsa jucat. Acum era foarte clar: Karellen l folosise drept momeal i, chiar dac scopul scuz mijloacele, nu-l putea ierta imediat pe Administrator. Pierre Duval nu pru surprins cnd Stormgren intr neanunat n biroul su. Erau prieteni i u reprezenta ceva neobinuit ca secretarul general s-l viziteze pe eful Biroului tiinif ic. Cu siguran, lui Karellen nu i s-ar fi prut nimic anormal dac, ntmpltor, aparatele i de observaie ar fi fost ndreptate asupra acelei ncperi. Cei doi brbai discutar despre afaceri i brfe politice, apoi, ezitnd, Stormgren abord s biectul dorit. n timp ce-l asculta, btrnul francez se ls pe spate n scaun, ridicnd sp nele ncet, milimetru cu milimetru. O dat sau de dou ori fu gata s spun ceva, dar se rz gndi de fiecare dat. Cnd Stormgren termin, savantul privi nervos n jur. Crezi c ascult? ntreb el. Nu tiu dac poate... Am asupra mea un "spion" aa-i spune el pentru protecie, dar car nu funcioneaz sub pmnt. Acesta-i unul din motivele pentru care am venit aici, n vizu inele tale. Sunt izolate mpotriva oricror forme de radiaie, nu-i aa? Karellen nu est e un vrjitor. tie unde m gsesc, ns numai att. Sper s ai dreptate. Lsnd asta la o parte, n-o s ai neplceri cnd va descoperi ce vrei faci? Pentru c va afla... tii i tu... mi asum riscul. n plus, m neleg bine cu el. Fizicianul privea n gol, jucndu-se cu creionul. Pare o problem drgu, rosti el simplu. mi place. Scotoci ntr-un sertar i scoase un blocnotes uria, cel mai mare vzut vreodat de Stormg ren. Bun, ncepu mzglind cu furie ntr-un soi de stenografie personal. S fiu sigur c tiu . Spune-mi tot ce poi despre ncperea unde se desfoar ntrevederile. Nu omite nici un d liu, orict de banal i s-ar prea. Nu sunt multe de zis. Pereii par a fi de metal... nlimea ncperii este de vreo patru ri, iar suprafaa cam de opt metri ptrai. Ecranul are latura de un metru, iar imedia t dedesubtul lui se gsete o mas... ar fi mai uor dac i-a desena. Schi cu repeziciune camera pe care o cunotea att de bine i mpinse foaia spre Duval. n omentul acela i reaminti, cu un fior uor, ultima dat cnd fcuse acelai lucru. Se ntreb se ntmplase cu galezul orb i cu tovarii si, i cum reacionaser la dispariia lui.

Francezul studie ncruntat desenul. Asta-i tot ce-mi poi spune? Da. Dar iluminatul? pufni dezgustat Duval. Doar nu stai pe ntuneric? i ventilaia, nclzire ... Stormgren surse naintea exploziei caracteristice. Plafonul este luminos i din cte mi-am dat seama aerul ptrunde prin grila difuzorului . Nu tiu cum este evacuat, poate prin inversarea periodic a curentului... n-am obse rvat. Nu exist semne vizibile ale unei instalaii de aer condiionat, totui camera are permanent o temperatur normal. Adic vaporii de ap nghea, dar nu i bioxidul de carbon? Secretarul se strdui s zmbe luma veche. Cred c i-am spus totul, sfri el. Cabina din vehiculul care m transport la nava lui Ka ellen nu se deosebete de cea a unui ascensor dect prin prezena unei mese i a unui pa t. Vreme de cteva minute se ls linite, timp n care fizicianul mzglea floricele microscop pe blocnotes. Privindu-i, Stormgren se ntreb de ce un om ca Duval, a crui minte era incomparabil mai sclipitoare dect a sa, nu ajunsese niciodat o celebritate n lumea tiinei. i aminti comentariul caustic, i probabil neadevrat, al unui prieten din Depar tamentul de Stat: "Francezii produc cei mai capabili ratai din lume. " Duval era tipul de om care ntrea afirmaia respectiv. Fizicianul cltin satisfcut din cap, se aplec nainte i ndrept creionul spre Stormgren. De ce crezi tu, Rikki, ntreb el, c ecranul lui Karellen este un ecran de televiziun e? Aa mi s-a prut de la nceput... arat exact ca un aparat TV. Oricum, ce altceva ar put ea fi? Cnd spui c arat ca un ecran de televiziune, te gndeti nu-i aa? c seamn cu un e nostru. Sigur c da. M ndoiesc s fie tocmai aa. Sunt convins c aparatele Overlorzilor nu utilizeaz ceva ul unui ecran fizic... probabil c ei materializeaz imaginile spaial. Totui de ce s-a r complica Karellen cu un sistem TV? Soluia cea mai simpl este ntotdeauna i cea mai b un. Nu i se pare mult mai probabil ca acest "ecran" al tu s fie n realitate o oglind c u spatele transparent? Stormgren fu att de uluit nct pentru o clip rmase tcut, cznd pe gnduri. Nu pusese ni t la ndoial explicaiile lui Karellen, totui i spusese ceva Administratorul despre util izarea unui sistem TV? Aa crezuse el; totul fusese un truc psihologic, care funcio nase perfect. Presupunnd bineneles c ipoteza lui Duval era corect. Se grbea ns cu con ziile; deocamdat nu dovedise nimic. Dac ai dreptate, zise el, nu-mi rmne dect s sparg ecranul. Oamenii tia care n-au nici o tangen cu tiina! suspin Duval. Crezi c ecranul este f r-un material care poate fi strpuns fr ajutorul unor explozii? Iar dac reueti, ce anse sunt ca Administratorul s respire acelai aer ca noi? N-ar fi plcut pentru nici unul dintre voi, dac el triete... ntr-o atmosfer de clor, de pild. Stormgren se simi stnjenit. Trebuia s se fi gndit la asta. Atunci ce propui? Vreau s m mai gndesc. Pentru nceput, trebuie s aflm dac ipoteza mea este corect, ap edem care ar fi natura ecranului. O s pun civa oameni la treab. Apropo, presupun c ai o serviet atunci cnd l vizitezi pe Karellen. Este aceeai de acum? Da. E suficient de mare. N-ar fi bine s atragem atenia, schimbnd-o, mai ales dac s-a obin it cu ea. Ce vrei s fac? ntreb Stormgren. S car un aparat de raze X? Nu tiu nc, zmbi fizicianul, dar ne vom gndi la ceva. O s te anun peste vreo dou sp coti: tii la ce m duc cu gndul toate astea? Da, rspunse Stormgren prompt, la perioada cnd construiai aparate de radio clandest ine pe timpul ocupaiei germane. Duval pru dezamgit. Presupun c i-am mai spus-o, o dat sau de dou ori. Dar mai este ceva... Ce anume?

Cnd te vor prinde, eu n-am nici un amestec. Cum... ? Dup toat glgia pe care o fceai cndva despre responsabilitatea social a omul de tiin? Mi-este ruine de tine, Pierre! ***

Secretarul general ls jos teancul de foi dactilografiate i suspin: Slav cerurilor c-i gata n sfrit! Mi se pare straniu c viitorul omenirii este coninut eva sute de pagini... Statul Mondial! Nu credeam c voi apuca s-l vd vreodat! Puse dosarul n serviet, al crei fund se gsea la numai zece centimetri de dreptunghiu l ntunecat al ecranului. Din cnd n cnd, incontient, degetele i alunecau nervoase peste ncuietorile servietei; nu dorea s apese declanatorul ascuns, nainte de sfritul ntrev rii. Exista posibilitatea unui eec, dei Duval jurase c nimeni nu putea detecta nimic . Spuneai c ai nouti pentru mine, continu el cu o nerbdare greu reinut. E vorba despre Da, rosti Karellen. Acum cteva ore am primit hotrrea. Ce putea nsemna asta? se ntreb Stormgren. Evident, nu era posibil ca Administratoru l s fi comunicat cu planeta lui de origine, aflat la o deprtare necunoscut, de ani-l umin. Sau poate asta fusese ipoteza lui Van Ryberg consulta un calculator extrem de complex, capabil s prevad efectele oricrei aciuni politice. Nu cred, urm Overlordul, c Liga Libertii i asociaii ei vor fi prea mulumii, dar poa ensiunea se va mai reduce. Apropo, ce discutm acum este neoficial. Rikki, mi-ai s pus adesea c indiferent de aspectul nostru fizic, rasa uman se va acomoda repede cu noi. Asta denot o lips de imaginaie din partea ta. Poate c tu te-ai acomoda repede, ns nu trebuie s uii c majoritatea oamenilor n-au primit deocamdat o educaie dup tip raiunii i sunt mbcsii de prejudeci i superstiii, pentru eradicarea crora ar fi nec eva decenii. Eti de acord: cunoatem cte ceva despre psihologia voastr. tim destul de exact ce s-ar putea ntmpla dac ne-am arta lumii n actualul stadiu de dezvoltare. Nu pot intra n det alii, nici mcar fa de tine, de aceea trebuie s-mi accepi analiza ca atare. Putem totui face o promisiune care v poate mulumi: Peste cincizeci de ani dou generaii de acum n ainte vom cobor din nave i omenirea va putea s ne vad, aa cum suntem. Stormgren tcu un timp, absorbind cuvintele Administratorului, ncerca prea puin din satisfacia ce i-ar fi oferit-o mai devreme declaraia lui Karellen. ntr-adevr, se sime a oarecum zpcit de succesul lui parial i, pentru o clip, planurile i se cltinar. Adev urma s ias la lumin odat cu trecerea timpului; complotul lui era inutil i poate lipsi t de nelepciune. Dac avea totui s continue, o fcea numai din motivul egoist c el n-av s mai fie n via peste ali cincizeci de ani. Karellen i remarcase probabil oviala, deoarece continu: mi pare ru c te-am dezamgit, dar cel puin problemele politice ale viitorului apropiat nu vor mai fi responsabilitatea ta. Te gndeti poate c temerile noastre sunt exager ate, ns crede-m: avem dovezi convingtoare ale pericolului reprezentat de orice alt va riant. Stormgren se aplec nainte, cu ochii strlucind: Deci ai fost vzui de Om! N-am spus asta, rspunse Karellen prompt. Lumea voastr nu reprezint singura planet de care ne-am ocupat. Finlandezul nu abandon att de uor. Exist mai multe legende ce sugereaz c Pmntul a fost vizitat de alte rase, n trecut. tiu, am citit raportul Departamentului de Cercetri Istorice. Las impresia c Pmntul ar fi fost un nod al cilor de comunicaie din Univers. S-ar putea s fi existat unele contacte despre care voi nu tii, rosti Stormgren plin de speran. Dei, dac ne-ai studiat vreme de mii de ani, nu mi se pare posibil... Cam aa este, rspunse misterios Overlordul. n momentul acela, Stormgren se hotr. Karellen, vorbi el brusc, o s redactez declaraia i i-o voi trimite pentru aprobare. m i rezerv ns dreptul de a continua s te sci i, dac se va ivi prilejul, voi ncerca s- secretul. Sunt contient de asta, chicoti interlocutorul su. i nu-i pas?

Absolut deloc, att timp ct nu vei folosi arme nucleare, gaze toxice sau orice altc eva care ne-ar putea afecta prietenia. Brbatul se ntreb dac Administratorul ghicise adevrul. napoia tachinrilor sale recunos e o und de nelegere, poate cine tie? chiar de ncurajare. M bucur s aflu asta, vorbi el ct mai calm. Se ridic n picioare i nchise capacul servietei. Degetul mare i alunec peste ncuietoare O s redactez declaraia, repet, i i-o trimit chiar astzi, prin fax. n timp ce vorbea, aps butonul i tiu c temerile sale fuseser inutile. Senzorii lui Kare len nu erau mai subtili dect ai Omului. Administratorul nu detectase nimic; nu si mi nici o schimbare n glasul su, atunci cnd i lu rmas bun i rosti obinuitele cuvin deschideau ua ncperii. Cu toate acestea, Stormgren continu s se simt aidoma unui ho ieind dintr-un magazin s ub ochii supraveghetorului i rsufl uurat cnd peretele neted se nchise napoia lui. ***

Recunosc, spuse Van Ryberg, c unele din ipotezele mele n-au fost satisfctoare. Desp re asta ce crezi? Trebuie neaprat s rspund? suspin Stormgren. Pieter i ignor resemnarea. Nu-i chiar ideea mea, urm el cu modestie. Mi-a venit citind o povestire de Cheste rton. Dac Overlorzii ascund faptul c n-au nimic de ascuns? Mi se pare niel cam complicat, fcu Stormgren uor interesat. Uite ce vreau s spun, relu Van Ryberg cu energie. Cred c din punct de vedere fizic ei sunt fiine omeneti, ca i noi. i-au dat seama c vom tolera conducerea unor creaturi pe care ni le imaginm diferite i superinteligente. Dar rasa uman, fiind ceea ce est e, nu va accepta s fie condus de fiine asemenea ei. Foarte ingenios... ca toate teoriile tale, reflect Stormgren. A dori s le numerotez i, ca s pot face referire la ele. Obiecia mea asupra acesteia... n momentul acela fu anunat sosirea lui Alexander Wainwright. Secretarul era curios ce gndea acesta. n acelai timp, se ntreba dac Wainwright discuta se cu rpitorii. Puin probabil, ntruct credea n afirmaiile lui referitoare la dezaproba rea violenei. Extremitii micrii se discreditaser i avea s treac mult timp pn cnd l aud de ei. Conductorul Ligii Libertii ascult atent declaraia lui Karellen. Stormgren spera c-i va aprecia gestul, dei fusese ideea Administratorului. Abia dup dousprezece ore, restu l omenirii avea s afle promisiunea adresat nepoilor lor. Cincizeci de ani, rosti gnditor Wainwright. Mult de ateptat... Poate pentru omenire, nu i pentru Karellen, rspunse Stormgren. Abia acum ncepea s-i d ea seama de inteligena soluiei Overlorzilor. Le oferea rgazul pe care-l considerau necesar i despica pmntul sub Liga Libertii. Nu-i nchipuia c Liga avea s capituleze, ziia ei urma s fie ubrezit n mod considerabil. Cu siguran c i Wainwright nelegea l sta. Peste cincizeci de ani, zise cu amrciune brbatul, rul va fi deja fcut. Cei care i-ar ai reaminti lupta noastr pentru independen vor fi mori omenirea i va fi uitat strmo Cuvinte, cuvinte goale, gndi Stormgren. Cuvinte pentru care, odat, oamenii au lupt at i au murit, i pentru care nu vor mai lupta i muri niciodat. Iar n felul acesta lum ea va fi mai bun. Privindu-i pe Wainwright plecnd, Stormgren se ntreb cte necazuri avea s mai produc Lig n anii urmtori... Dei asta, i spuse el oarecum uurat, devenea problema succesorului s . Existau lucruri pe care numai timpul le putea vindeca. Ticloii puteau fi nlturai, dar nu se putea face nimic mpotriva oamenilor buni care erau indui n eroare. ***

Uite servieta, spuse Duval. Este ca i nou. Mulumesc, rspunse Stormgren, inspectnd-o totui grijuliu. Acum poate c-mi spui i mie d spre ce-a fost vorba i ce vom face n continuare. Fizicianul prea mai interesat de propriile gnduri.

Ce nu pot nelege, fcu el, este uurina cu care am obinut-o. Dac a fi fost n locul l .. Dar n-ai fost. Treci la subiect, omule! Ce ai descoperit? Of, of, rasele astea nordice! suspin francezul. n serviet se afla un tip de radar c u putere minim. Pe lng undele radio de frecven foarte mare, aparatul utiliza infraroii : toate acestea fiind unde despre care suntem siguri c nu pot fi percepute de nic i o creatur, indiferent ce fel de ochi ar avea. Ce v face att de siguri? ntreb Stormgren, uor intrigat de problema tehnic. N-am putea fi foarte siguri, admise Duval. Dar Karellen te zrete n lumin natural, nuaa? Deci n privina spectrului perceput, ochii lui trebuie s fie asemntori alor notri. Oricum, aparatul a funcionat. Am dovedit c n spatele ecranului se afl o ncpere larg. E ranul are o grosime de trei centimetri i napoia lui exist un spaiu de cel puin zece m etri. N-am putut detecta un ecou de la peretele ndeprtat, dar nici nu ne ateptam, f iindc n-am ndrznit s folosim o energie prea mare. Totui am obinut asta... mpinse naintea lui Stormgren o fotografie pe care se zrea o singur linie, ondulat. ntr -un punct, linia urca puin, aidoma unei nregistrri seismografice. Vezi vrful sta? Da... ce este? Karellen. Dumnezeule! Eti sigur? Aproape. Se gsea cam la doi metri dincolo de ecran. Dac rezoluia ar fi fost ceva mai bun, am fi putut s-i calculm chiar i dimensiunile. Privind inflexiunea abia vizibil a curbei, Stormgren ncerc un sentiment ciudat. Pn n m omentul acela, nu existase nici o dovad privind natura material a iui Karellen. Dov ada continua s fie indirect, dar o accept imediat. Apoi, continu Duval, a trebuit s calculm transmisia luminii obinuite prin ecran. Am stabilit deja o valoare oricum nu conteaz nici dac am greit cu un factor de valoare zece. i dai seama, bineneles, c n realitate nu este o oglind cu spate transparent. Pur simplu, e o chestiune de iluminare. Karellen st ntr-o camer obscur, n vreme ce tu eti luminat, asta-i tot. Ei bine, o s schimbm relaia, chicoti el. Scotoci n birou cu aerul unui iluzionist i scoase un fel de bli. La un capt, acesta se termina printr-o duz mare, conferindu-i aspectul unei flinte. Nu-i att de periculos pe ct pare, zmbi fizicianul. N-ai altceva de fcut dect s lipe za de ecran i s apei pe trgaci. Bliul emite vreme de zece secunde o raz foarte puterni c i n timpul acela l poi deplasa, ca s examinezi ntreaga ncpere. Lumina lui va trec ecran, dezvluindu-l pe prietenul tu. Nu-l va rni pe Karellen? Nu, dac vei mica bliul de jos n sus. n felul acesta, ochii Administratorului se vor p utea acomoda presupun c are reflexe asemntoare cu ale noastre i nu vrem s-l orbim. Stormgren privi nencreztor aparatul i-l cntri n mn. n ultimele sptmni avea mustr rellen l tratase ntotdeauna cu o afeciune vdit, n ciuda ngrozitoarei lui sinceriti; um, cnd se apropia momentul despririi, n-ar fi vrut s fac ceva care s ntineze amintire relaiilor lor. Dar l avertizase, iar Stormgren era convins c, dac ar fi depins numa i de el, Karellen s-ar fi artat de mult. Acum se hotrse: la sfritul ultimei lor convor biri, avea s vad chipul Administratorului. Dac, bineneles, avea un chip... ***

Nervozitatea simit iniial de Stormgren trecuse de mult. Karellen monopolizase conver saia, folosind frazele acelea complicate de care era att de mndru. Cndva stilul su i se pruse lui Stormgren cel mai minunat i, cu siguran, cel mai surprinztor dintre talen tele lui Karellen. Acum nu mai avea aceeai impresie, deoarece tia c, asemenea majori tii nsuirilor extraterestrului, era simplul rezultat al puterii intelectului, nu o ap titudine ieit din comun. Cnd i ncetinea gndirea la viteza graiului omenesc, Overlordul prea s aib vreme pentr ce cantitate de compoziie literar. Nu trebuie s existe nici cea mai nensemnat temere, din partea ta sau a succesorului tu, cu privire la Liga Libertii, chiar dac aceasta i va reveni din impasul actual. Lun a trecut, Liga a fost potolit i, dei va renate, nu va reprezenta un pericol pentru an

ii urmtori. Dimpotriv, deoarece ntotdeauna este important s cunoti planurile opoziiei, ea va fi o organizaie foarte util. Sunt chiar gata s-o subvenionez, dac va avea vre odat dificulti financiare. Nu pentru prima dat, Stormgren nu izbuti s ghiceasc dac Administratorul glumea. Rmase impasibil i continu s asculte. n curnd, Liga va pierde un alt argument. Au existat multe critici, unele dintre el e puerile, referitoare la poziia special deinut de tine n ultimii ani. La nceputul Adm inistraiei le-am considerat utile, dar acum, cnd lumea evolueaz conform direciilor g enerale prevzute, ele pot nceta. Pe viitor, toate legturile mele cu Pmntul vor fi indi recte, iar biroul secretarului general poate redeveni ceea ce a fost iniial. n urmt orii cincizeci de ani vor aprea multe crize, ns vor fi depite. Structura viitorului e ste destul de clar i ntr-o bun zi dificultile acestea o s fie uitate chiar i de o r o memorie att de ndelungat cum suntei voi. Ultimele cuvinte fuseser rostite cu o emfaz special i Stormgren simi c nghea n sca onvins, Karellen nu fcea erori accidentale; pn i indiscreiile lui erau calculate la z ecimal. Nu avu ns rgazul s pun ntrebri la care, cu siguran, n-ar fi primit rspun Administratorul schimb din nou subiectul. M-ai ntrebat deseori despre planurile noastre pe termen lung, continu el. nfiinarea Statului Mondial constituie bineneles un prim pas. ntemeierea lui te va prinde n via, dei schimbrile vor fi att de imperceptibile nct puini i vor remarca apariia. Dup ace urma o perioad de consolidare lent, n timp ce v vei pregti pentru apariia noastr. Ap va sosi ziua promis. mi pare ru c nu vei fi acolo. Ochii lui Stormgren erau deschii, dar privirea sa intea dincolo de bariera ntunecat a ecranului. Privea n viitor, imaginndu-i ziua la care n-avea s asiste niciodat; ziua cnd, n cele din urm, navele uriae ale Overlorzilor urmau s coboare pe Pmnt i s se d d naintea oamenilor. n ziua aceea, continu Karellen, rasa omeneasc va simi ceva asemntor unui oc psiholog Nu va fi ns cu urmri. Oamenii acelor timpuri vor fi mai stpni pe ei dect proprii buni i. Noi vom reprezenta o parte integrant a vieii lor i, atunci cnd ne vor vedea, nu l e vom prea att de... stranii cum i-am prea ie. Karellen nu mai fusese niciodat att de contemplativ, dar asta nu-l surprinse pe St ormgren. Era convins de faptul c nu cunoscuse dect cteva faete ale personalitii Admini tratorului; adevratul Karellen era, i poate avea s rmn, necunoscut oamenilor. Brbatul rc iari senzaia c adevratele interese ale Overlordului se aflau altundeva; c el dirij tul doar cu o fraciune a minii sale, cu aceeai lips de efort cu care un maestru al ah ului tridimensional putea juca dame. i dup aceea? ntreb el ncet. Dup aceea, o s putem ncepe adevrata munc. M-am ntrebat de multe ori ce ar putea fi munca aceasta. Epurarea lumii noastre i ci vilizarea omenirii este doar un mijloc, dar trebuie s avei i un scop. Vom fi vreoda t capabili s zburm n spaiu i s vedem lumea voastr poate chiar s v ajutm n unele Poi spune i aa, rosti Karellen, iar glasul su coninea o not de tristee evident, ns cabil, care-l tulbur pe Stormgren. S presupunem totui c experimentul vostru cu Omul eueaz. Noi am pit asemenea lucruri ntact cu triburi primitive. Ai avut i voi astfel de cazuri, nu? Da, vorbi Karellen att de ncet nct Stormgren abia l auzi. i noi am avut eecurile noa e. Ce facei n cazurile astea? Ateptm... i ncercm iari. Urm apoi o pauz, durnd poate cinci secunde. Cnd Administratorul vorbi din nou, cuvint ele lui au fost att de neateptate nct, pe moment, pmnteanul nu reacion. La revedere, Rikki! Karellen l pclise; probabil era prea trziu. Paralizia lui Stormgren dur numai o clip. up aceea, cu o singur micare ndelung practicat scoase bliul i-l lipi de ecran. ***

Pinii ajungeau pn aproape de lac, lsnd de-a lungul malului doar o fie de iarb verde, l t de civa metri. n fiecare sear, dac era cald, Stormgren, n ciuda celor nouzeci de an i si, se plimba ncet prin iarb, spre debarcader, privea soarele afundndu-se n lac i se

torcea acas nainte ca vntul tios al nopii s coboare din pdure. Ritualul acesta simplu oferea mult fericire i dorea s-l urmeze ct aveau s-l in puterile. Departe, deasupra lacului, ceva se apropia dinspre vest, zburnd jos i rapid. Avioan ele erau rare prin partea locului, exceptnd liniile transpolare ce treceau pe dea supra, la fiecare or din zi sau din noapte. Prezena lor nu se fcea ns niciodat simit, excepia ocazional a vreunei dre de condensare n stratosfer. Aparatul de acum era un elicopter i se ndrepta n mod vdit ctre el. Stormgren privi n lungul rmului i vzu c nici o ans de scpare. nl din umeri i se aez pe banca de lemn de la captul debarcad Reporterul se comport att de respectuos nct Stormgren rmase surprins. ncepuse s uite era doar un politician pensionar, ci i n afara rii sale o figur aproape legendar. Domnule Stormgren, ncepu reporterul, v rog s m scuzai c v deranjez... M ntreb dac i s comentai o chestiune, recent aflat, referitoare la Overlorzi. Stormgren se ncrunt uor. Dei trecuser atia ani, continua s mprteasc neplcerea l denumirea "Overlorzi". Nu cred, spuse el, c mai pot aduga ceva la ceea ce s-a scris deja. Ziaristul l urmrea cu o ncordare curioas. Bnuiam rspunsul acesta. De curnd am aflat o istorie destul de ciudat... Se pare c acu treizeci de ani, un tehnician din Departamentul tiinific a realizat pentru dumnea voastr un echipament special. Ne ntrebm dac ne putei spune despre ce-a fost vorba... Pentru o clip, Stormgren rmase tcut, ntorcndu-se cu gndurile spre trecut. Nu-l surprin ea c secretul fusese descoperit. Ba chiar era de mirare c fusese aflat aa trziu. Se ridic i porni de-a lungul debarcaderului, cu reporterul urmndu-l la civa pai. Povestea asta, rosti el, conine o parte de adevr. Cu prilejul ultimei vizite pe na va lui Karellen, am luat cu mine un aparat, n sperana c-l voi putea vedea pe Admini strator. A fost mai degrab o prostie, dar... n sfrit, aveam numai aizeci de ani pe at unci. Chicoti, apoi continu: Te-ai deranjat degeaba pn aici. tii... n-a funcionat. N-ai zrit nimic? Nu, absolut nimic. M tem c va trebui s ateptai. La urma urmei, mai sunt doar douzeci e ani. Douzeci de ani. Da, Karellen avusese dreptate. Pn atunci lumea avea s fie pregtit, aa m nu fusese cu treizeci de ani n urm, cnd i spusese lui Duval aceeai minciun. Karellen crezuse n el i Stormgren nu-i nelase ncrederea. Era absolut sigur c Administr atorul i cunoscuse inteniile din capul locului i prevzuse fiecare moment al actului f inal. De ce altfel scaunul acela enorm fusese deja gol atunci cnd cercul de lumin poposi se asupra lui? n acelai moment, deplasase fascicolul, temndu-se c era prea trziu. Ua m talic, de dou ori mai nalt dect o u obinuit, tocmai se nchidea cnd o zrise, dar deajuns de repede. Da... Karellen crezuse n el; nu dorise s-l lase s coboare n lungul amurg al vieii, ob sedat de un mister pe care nu-l mai putea dezlega. Karellen nu ndrznea s nfrunte put erile necunoscute de deasupra lui (oare i acelea aparineau rasei sale?), ns fcuse tot ce-i sttuse n putin. Dac le nclcase dispoziiile, n-o puteau demonstra niciodat. Era da final, Stormgren tia asta, a afeciunii pe care i-o purtase Administratorul. Dei p utea fi afeciunea unui om pentru un cine devotat i inteligent, nu nsemna c era mai pui n sincer, iar viaa i oferise lui Stormgren puine satisfacii mai mari ca aceea. "i noi am avut eecurile noastre... " Da, Karellen, era adevrat; oare fu ai fost cel care n-a reuit, nainte de zorile ist oriei omeneti? Trebuie s fi fost un eec de proporii, gndi Stormgren, pentru ca ecouri le lui s se rostogoleasc de-a lungul timpului, hituind copilria fiecrei rase a omului. n cincizeci de ani, puteai oare depi i nvinge puterea tuturor miturilor i legendelor umii? Stormgren tia ns c n-avea s urmeze i un al doilea eec. Cnd cele dou rase urmau s se din nou, Overlorzii i vor fi ctigat ncrederea i prietenia omenirii i nici chiar ocul riiei lor nu mai putea strica toat munca. mpreun, ei aveau s se ndrepte spre viitor, i tragedia necunoscut care ntunecase trecutul urma s se piard pentru totdeauna n hurile bscure ale preistoriei. Iar Stormgren sper c atunci cnd Karellen va putea s umble din nou pe Pmnt, avea s vin -o bun zi n pdurile nordice i s se aeze lng mormntul primului om care i fusese prie

PARTEA A DOUA VRSTA DE AUR Capitolul cinci

Aceasta este ziua, opteau radiourile ntr-o sut de graiuri. Aceasta este ziua! declarau titlurile uriae din peste o mie de ziare. Aceasta este ziua! gndeau tehnicienii, verificnd i reverificnd echipamentele adunate jurul uriaului loc gol unde avea s coboare nava lui Karellen. Rmsese acum singura nav, deasupra New York-ului. ntr-adevr, aa cum abia descoperiser oamenii, celelalte nave dispruser. Cu o zi nainte, flota uria a Overlorzilor se dizolvase n neant, topindu-se precum ceaa sub soarele d imineii. Vehiculele de aprovizionare, venind i disprnd undeva n spaiul ndeprtat, erau reale, n rii argintii ce plutiser vreme de generaii deasupra capitalelor Pmntului fuseser simp le iluzii. Nimeni nu tia cum fuseser realizate, dar se prea c toate nu reprezentaser dect imagini ale navei lui Karellen. Fusese ns mai mult dect o simpl iluzie optic, deo arece pclise radarele i triau nc oameni care puteau jura c le auziser vuind, atunci c lota ptrunsese n cerurile Pmntului. Amnuntul devenise lipsit de importan; mai interesant era c Administratorul nu mai si mea nevoia etalrii forei. Abandonase armele psihologice. Nava se deplaseaz! sosi vestea, transmis instantaneu n toate colurile planetei. Se nd reapt ctre vest! Cu mai puin de o mie de kilometri pe or, cobornd lin din nlimile stratosferei, nava n ta spre esul ntins i spre a doua ei ntlnire cu istoria. Descinse n faa videocamerelor a miilor de spectatori nghesuii, dintre care doar puini puteau vedea mcar tot att ct s i milioanele de oameni adunai naintea televizoarelor. Solul ar fi trebuit s se cutremure i s crape sub greutatea uria, dar nava continua s s e afle sub aciunea forelor necunoscute ce o purtaser printre stele. Srut pmntul cu gin unui fulg de zpad. Peretele curbat la douzeci de metri deasupra solului pru c tremur i se unduiete: acolo unde nainte fusese o suprafa neted i lucioas, apru acum o deschiztur mare. n inte nu se ntrezrea nimic, nici chiar de ctre ochii indiscrei ai transfocatoarelor. Era l a fel de ntunecoas i umbrit precum intrarea unei peteri. Dinuntru apru o pasarel larg i strlucitoare, care se ntinse ctre sol. Semna cu o ban d de metal, cu balustrade de ambele pri. Nu avea trepte; era abrupt, prea lunecoas aid oma unui tobogan, i oricine ar fi considerat-o, n egal msur, imposibil de urcat sau co bort n vreo modalitate cunoscut. Oamenii priveau portalul ntunecos, n interiorul cruia nu se clintise nc nimic. Apoi, g lasul lui Karellen, rareori auzit dar de neuitat, rsun dintr-un difuzor invizibil. Cuvintele lui au fost absolut neateptate: La piciorul pasarelei sunt civa copii. A dori ca doi dintre ei s urce, ca s ieim mpr Pentru o clip se fcu linite. Dup aceea, un bieel i o feti se desprinser din mulime puin intimidai, spre pasarel i istorie. i urmar alii, dar se oprir cnd Karellen chi Doi ajung! Anticipnd aventur, copiii nu puteau avea mai mult de ase ani srir pe banda metalic. unci se petrecu primul miracol. Rznd fericii ctre mulimea de sub ei i ctre prinii ngrijorai, care i amintiser p iu de legenda lui Pied Piper, copiii ncepur s urce cu repeziciune panta abrupt. Totui picioarele le erau nemicate, iar n curnd, deveni clar c i trupurile lor fceau un ungh drept cu ciudata pasarel. Aceasta avea o gravitaie proprie, ignornd-o pe cea a Pmntu lui. Copiii se amuzau nc pe seama noutii i se ntrebau ce anume i purta n sus, cnd di av. Timp de douzeci de secunde, o tcere apstoare se ls asupra lumii, dei, dup aceea, nim u credea c intervalul fusese att de scurt. Apoi ntunericul deschizturii pru c se depla seaz nainte i n lumina soarelui apru Karellen. Bieelul i sttea n stnga, iar fetia Amndoi erau prea ocupai s se joace cu aripile Administratorului pentru a simi tensiu

nea mulimii. Faptul c numai civa oameni au leinat fcea dovada minuioasei analize psihologice a Over orzilor i a anilor de pregtire atent. Cu toate c n ntreaga lume au existat civa, pui are, pentru o clip ngrozitoare, au simit fiorul strvechi de spaim, nainte ca raiunea s anuleze pentru totdeauna. Nu era nici o greeal. Aripile membranoase, coarnele scurte, coada ascuit... toate se aflau acolo... Cel mai teribil dintre mituri nviase dintr-un trecut necunoscut. Acum sttea zmbitor, ntr-o mreie de abanos, cu soarele sclipind pe trupul uria i cu ct n copil ncreztor n fiecare parte. Capitolul ase

Cincizeci de ani reprezint timp suficient pentru a schimba aproape complet o lume i pe locuitorii ei. Este necesar numai cunoaterea profund a ingineriei sociale, imagi nea clar a elului final i... puterea. Overlorzii deineau toate acestea. Dei elul rmnea necunoscut, cunotinele i puterile e ite. Puterea mbrca multe forme, dintre care puine identificabile de oamenii ale cror dest ine le conduceau acum Overlorzii. Forele ascunse n navele lor uriae fuseser evidente oricui. Dar napoia etalrii aceleia de for latent existau alte arme, mai subtile. Toate problemele politice, i spusese cndva Karellen lui Stormgren, pot fi rezolvate prin aplicarea corect a puterii. Mi se pare o remarc destul de cinic, replicase nesigur Stormgren. Sun puin n genul: " uterea are totdeauna dreptate". n trecutul nostru, folosirea puterii s-a dovedit l ipsit de succes pentru rezolvarea problemelor. Corect! N-ai deinut niciodat puterea adevrat sau tiina necesar aplicrii ei. Precum alt problem, exist moduri de abordare eficiente sau ineficiente. S presupunem, de e xemplu, c una dintre naiunile voastre, condus de un lider fanatic, ar fi ncercat s se rscoale mpotriva mea. n faa unei asemenea ameninri, rspunsul cel mai ineficient l-ar constituit utilizarea ctorva miliarde de uniti energetice sub forma unor bombe ato mice. Dac a fi folosit suficiente bombe, soluia ar fi fost complet i final. n acelai p, ar fi fost, aa cum am spus, absolut ineficient. i care era soluia eficient? Cea care necesit mai puin energie dect bateria unui aparat de radio dar mult dibcie licare. Important este aplicarea puterii, nu mrimea ei. Ct crezi c ar fi durat carie ra lui Hitler ca dictator al Germaniei dac, oriunde ar fi mers, un glas i-ar fi v orbit ntruna n ureche? Sau dac o fraz muzical stereotip, suficient de intens pentru a coperi toate celelalte sunete i a face somnul imposibil, i-ar fi rsunat zi i noapte n creier? Observ nimic brutal. Totui, n ultim instan, la fel de eficient ca o bomb itiu. neleg, rostise Stormgren. Dar nu poate exista vreo ascunztoare? Nu exist nici un loc unde s nu-mi pot trimite... mainriile, dac doresc ntr-adevr s-o c. De aceea, nu va trebui niciodat s folosesc metode realmente drastice pentru a-m i menine poziia. Flota lui nu fusese dect un simbol, iar lumea tia acum c toate navele, cu o singur e xcepie, fuseser plsmuiri. Totui, prin simpla prezen, schimbaser istoria Pmntului. A rcina lor luase sfrit i succesul rmsese n urm. Aprecierile lui Karellen fuseser corecte. ocul repulsiei trecuse rapid, dei mai exi stau destui indivizi care se mndreau cu eliberarea de superstiii dar nu puteau priv i un Overlord. Exista ceva straniu aici, dincolo de raiune sau logic. n evul mediu, oamenii credeau n Diavol, i se temeau de el. Ins acum era secolul douzeci i unu; la u rma urmei, putea s existe o memorie rasial? n mod universal se acceptase c Overlorzii, sau fiine ale aceleiai specii, intraser ntr -un conflict violent cu omul primitiv. ntlnirea avusese loc pesemne n trecutul foar te ndeprtat, pentru c n istoria scris nu rmsese nici o urm a ei. Acesta era un alt m , iar Karellen nu oferea nici un ajutor pentru rezolvarea lui. Dei se artaser omului, Overlorzii i prseau rareori nava. Poate considerau Pmntul lip e confort deoarece aripile i nlimea lor dovedeau c veneau de pe o planet cu gravitaie ult mai mic. Nu fuseser niciodat zrii fr o centur ticsit cu instrumente complicate,

care se credea c le controlau greutatea i le permiteau s comunice ntre ei. Lumina so arelui i stnjenea i nu i se expuneau mai mult de cteva secunde. Cnd erau nevoii s stea mult timp n loc deschis, purtau ochelari negri, ce le confereau un aspect ridicol . Dei se prea c puteau respira aerul terestru, uneori purtau asupra lor recipiente mici cu gaz din care aspirau n rstimpuri. Poate c problemele acestea de natur pur fiziologic le determina rezerva. Numai o mic parte a rasei umane ntlnise un Overlord n carne i oase i nimeni nu tia ci anume se g a bordul navei lui Karellen. Niciodat nu fuseser zrii mai mult de cinci simultan, da r pe orbit puteau s fie sute, sau chiar mii. Din multe puncte de vedere, apariia lor determinase un numr suplimentar de ntrebri. Originea continua s le fie necunoscut, iar biologia rmnea o surs de nesfrite speculai Dezvluiser n mod liber informaii asupra multor chestiuni, ns, n legtur cu altele, co area lor se putea descrie drept reinut. Totui, n ansamblu, problema nu nelinitea pe n imeni, cu excepia savanilor. Dei poate c prefera s nu-i ntlneasc pe Overlorzi, omul o it le era recunosctor pentru tot ceea ce fcuser pentru lume. Dup criteriile vremurilor anterioare, se instaurase Utopia. Ignorana, bolile, srcia i frica ncetaser s mai existe. Memoria rzboiului se topea n trecut, aa cum un comar dis e la ivirea zorilor; n curnd, avea s fie dincolo de experiena oricrui om n via. Cu energiile omenirii direcionate pe fgae constructive, faa lumii fusese refcut. Era, proape literal, o nou lume. Oraele, acceptabile pentru generaiile anterioare, fusese r reconstruite, sau prsite i transformate n muzee, atunci cnd ncetaser s mai serveas scopuri utile. Multe fuseser deja abandonate, deoarece ntreaga structur a industrie i i comerului se schimbase complet. Producia se automatizase: fabricile-robot livrau bunuri de consum n fluvii aproape nesfrite, iar necesitile obinuite ale vieii ajunses r, practic, gratuite. Oamenii munceau pentru obiectele de lux dorite, ori nu munc eau deloc. Era o Singur Lume. Denumirile vechi ale rilor se mai utilizau, dar nu reprezentau d ect diviziuni potale. Pe Pmnt nu exista nimeni care s nu poat vorbi engleza, s nu poat iti, s nu aib un televizor sau s nu poat vizita cealalt emisfer a planetei n numai dou ci i patru de ore... Practic, delictele ncetaser. Deveniser lipsite de scop i imposibile. Cnd nimeni nu duc e lips de nimic, n-are sens s furi. n plus, toi infractorii poteniali tiau c nu pot sc de supravegherea Overlorzilor. La nceputul administraiei lor, interveniser cu atta e ficien de partea legii i ordinii, nct lecia nu fusese uitat niciodat. Crimele pasionale, dei nu dispruser complet, deveniser extrem de rare. Acum, cnd multe dintre problemele ei psihologice dispruser, omenirea era mult mai sntoas i mai puin i aional. Iar ceea ce, n vremurile mai vechi, s-ar fi numit viciu, nu era considerat d ect teribilism sau, n cel mai ru caz, lips de maniere. Una din schimbrile cele mai evidente fusese ncetinirea ritmului nebunesc ce caract erizase secolul douzeci. Viaa era mai tihnit n comparaie cu cea a generaiilor anterioa re. Pentru unii, pierduse din picanterie, ns pentru cei mai muli ctigase n senintate. ccidentalii renvaser ceea ce restul lumii nu uitase niciodat: timpul liber nu repreze nta ctui de puin un pcat, atta vreme ct nu degenera n pur trndveal. Indiferent ce probleme ar fi adus viitorul, timpul nu zorea deocamdat mna omenirii. Educaia era mai amnunit i dura mai mult. Puini prseau coala nainte de douzeci de aceasta constituia doar o prim etap, ntruct reveneau la douzeci i cinci de ani, pentru alt perioad de minimum trei ani, dup ce cltoriile i experiena le lrgiser orizonturil iar i dup aceea, se ntorceau ca s urmeze cursuri asupra subiectelor care-i interesau. Extinderea uceniciei omeneti dincolo de trecerea n maturitatea fizic crease destule schimbri sociale. Unele dintre ele erau necesare de multe generaii, ns generaiile ant erioare refuzaser nfruntrile ori pretextaser inexistena lor. n special, structura rela lor sexuale, n msura n care se poate vorbi de o asemenea structur, se modificase rad ical. Fusese pur i simplu zguduit de dou invenii datorate, ca o ironie a sorii, numai oamenilor, nu i Overlorzilor. Prima fusese un anticoncepional oral absolut sigur; a doua, o metod infailibil i la fel de precis ca amprentele, bazat pe analiza foarte detaliat a sngelui, permind ident ficarea paternitii oricrui copil. Efectul celor dou invenii asupra societii umane poat fi descris doar ca devastator, mturnd ultimele rmie ale concepiilor puritane. O alt schimbare important o constituia mobilitatea extrem a noii societi. Graie perfec onrii transportului aerian, oricine putea merge oriunde dorea, n timpul cel mai scu

rt. n vzduh exista incomparabil mai mult spaiu dect pe osele, i secolul douzeci i unu petase, la o scar sporit, reuita american de a pune o ntreag naiune pe roi. Acum se d r aripi omenirii! Dei nu literal. Aerocarul, ori avionul obinuit, nu avea deloc aripi i nici mcar o su prafa vizibil de control. Dispruser pn i elicele greoaie ale vechilor elicoptere. Omu u descoperise totui antigravitaia; doar Overlorzii pstrau secretul acela suprem. Ae rocarele erau propulsate de fore pe care fraii Wright le-ar fi neles. Pilotarea se fce a cu ajutorul unor jeturi reactive, n mod direct sau prin metode mai subtile, de tipul controlului la limita fuselajului. Aerocarele micue i omniprezente anulaser ul timele bariere dintre oameni, aa cum n-ar fi putut-o face nici o lege sau dispozii e a Overlorzilor. Dispruser i lucruri mult mai profunde. Societatea era absolut laic. Dintre credinele existente nainte de sosirea extrateretrilor mai supravieuise doar o form de budism p urificat, poate cea mai auster dintre toate religiile. Crezurile bazate pe miraco le i revelaii se prbuiser complet. Se destrmaser lent, simultan cu dezvoltarea sistem i educaional, dar Overlorzii nu interveniser n privina respectiv. Deseori, Karellen fu sese ntrebat despre vederile sale asupra religiei, ns rspunsese stereotip c orientrile omului l privesc numai pe om, att timp ct nu amenin libertatea altora. Poate c vechile credine ar fi supravieuit cteva generaii, dac n-ar fi existat curiozit atea uman. Se tia c Overlorzii aveau acces la trecut, iar istoricii apelaser nu o da t la Karellen pentru a lmuri unele controverse strvechi. Poate c Administratorul se plictisise de asemenea ntrebri, ns probabil i ddea perfect seama de efectul generozit ale. Aparatul mprumutat Fundaiei Istoria Lumii nu se deosebea de un monitor TV dect prin sistemul complicat de determinare a coordonatelor spaio-temporale. Se afla probab il n legtur cu o main mult mai complex, situat pe nava lui Karellen, funcionnd pe ba or principii inimaginabile. Tot ce aveai de fcut era s reglezi butoanele i se desch idea o fereastr n trecut. Aproape ntreaga istorie pmntean din ultimii cinci mii de ani devenea accesibil ntr-o clip. Aparatul nu funciona dincolo de limita respectiv, artnd doar pete neclare. Putea fi o cauz obiectiv sau o cenzur deliberat a Overlorzilor. Dei dintotdeauna fusese clar oricrei mini raionale c nu toate scrierile religioase al e lumii pot avea dreptate, ocul fusese neateptat de profund. Aparatul constituia o revelaie pe care nimeni n-o putea nega sau contesta; aici, vzute prin intermediul magiei necunoscute a Overlorzilor, se aflau adevratele nceputuri ale marilor crezur i ale popoarelor. Cele mai multe erau nobile i nltoare, dar asta nu era suficient. n c eva zile, nenumrai profei ai omenirii i pierduser divinitatea. Sub lumina puternic i it de pasiune a adevrului, dispruser ca roua dimineii credine n care milioane de oame speraser de dou mii de ani. Toate faptele, bune sau rele, produse vreodat de ele au fost brusc mturate n trecut i n-au mai putut atinge minile oamenilor. Omenirea i pierduse zeii cei vechi; acum era suficient de matur pentru a nu avea nev oie de alii. Dei puini remarcaser, prbuirea religiei fusese nsoit de declinul tiinei. Existau mu logi, dar puini savani mai extindeau frontierele cunotinelor umane. Curiozitatea nu p ierise, timp exista din belug, ns inimile nu se mai ndreptau spre cercetarea tiinific undamental. Prea inutil s-i petreci viaa cutnd taine pe care Overlorzii le descoperise probabil cu ere n urm. Declinul fusese parial camuflat de nflorirea puternic a tiinelor descriptive: zoologi a, botanica i astronomia bazat pe observaii. n domeniile acestea nu mai activaser nic iodat atia amatori, adunnd fapte pentru propria lor plcere dar existau puini teoreti ni care s coreleze informaiile. Sfritul tuturor rivalitilor i conflictelor nsemnase i sfritul practic al artelor cre e. Exista un numr vast de artiti amatori i profesioniti, totui, vreme de o generaie, n u se nregistrase nici o lucrare cu adevrat remarcabil n domeniul literaturii, muzici i, picturii sau sculpturii. Lumea continua s triasc din gloria unui trecut ce nu ma i putea reveni. Nimeni nu-i fcea griji, cu excepia ctorva filozofi. Oamenii erau prea interesai n savu rarea noii liberti pentru a mai avea timp s priveasc dincolo de satisfaciile prezentu lui. Aici se afla n sfrit Utopia; noutatea ei nc nu fusese asaltat de dumanul suprem a tuturor utopiilor plictiseala. Poate c Overlorzii deineau o soluie i pentru sastisire, aa cum aveau pentru toate cel

elalte probleme. La o generaie dup apariia lor, nimeni nu le tia scopul final. Omeni rea ajunsese s se ncread n ei i s accepte fr ntrebri altruismul suprauman care-i i timp pe Karellen i tovarii si exilai de la cminele lor. Dac, ntr-adevr, era vorba de altruism. Deoarece mai existau civa oameni care se ntreba u dac ntotdeauna politica Overlorzilor avea s coincid cu adevratul progres al omenirii . Capitolul apte

Cnd Rupert Boyce trimise invitaiile la serat, distanele totale implicate erau impres ionante. Amintindu-i numai pe primii invitai, acetia erau: familiile Foster din Ad elaide, Shoenberger din Haiti, Farran din St. Petersburg, Moravia din Cincinnati , Ivanko din Paris i Sullivan din zona Easter Island, cam la patru kilometri sub ocean. Pentru Rupert era un compliment deosebit faptul c, dei invitase treizeci de oaspei, la petrecere aprur peste patruzeci de musafiri. Doar Krausii nu venir i asta numai datorit faptului c uitaser de fusul de schimbare al datei i ajunseser cu douzeci i patru de ore mai trziu. Pe la amiaz se adunase un numr impresionant de aerocare i ultimii sosii aveau destul de mult de mers pe jos, odat ce gseau un loc de aterizare. Vehiculele variau de l a Flitterbugul de o persoan la Cadillacuri, adevrate palate zburtoare pentru ntreaga familie, n epoca aceasta ns, condiia social a invitailor nu putea fi apreciat pe baza jlocului de transport folosit. Casa este foarte urt, rosti Jean Morrel, n vreme ce Meteor-ul cobora, spiralnd. Pare o cutie peste care a clcat cineva. George Greggson, un tip de mod veche n privina aterizrilor automate, regl deceleraia n inte de a rspunde: Cam greu de apreciat din unghiul sta... De pe sol ar putea arta cu totul altfel. O h! Ce s-a ntmplat? Au venit i Fosterii. Le-a recunoate oriunde culorile alea. Dac nu vrei, n-ai dect s nu vorbeti cu ei. sta-i unul din avantajele petrecerilor lui Rupert te poi ascunde printre musafiri. George alese un loc de aterizare i opri ntre un alt Meteor i un vehicul pe care nic i unul din ei nu izbuti s-l identifice. Prea capabil de viteze mari i, se gndi Jean, foarte inconfortabil. Unul din prietenii cu nclinaii tehnice ai lui Rupert, hotr ea. Probabil l construise singur, dei parc exista o lege interzicnd aa ceva... Cnd coborr, cldura i izbi precum suflul unui arztor. Le absorbea toat umiditatea i b avu impresia c-i simte pielea trosnind. Bineneles, era i vina lor. Plecaser din Alask a de trei ore i ar fi trebuit s-i aminteasc s regleze climatizarea cabinei. Ce mai loc s trieti! gfi Jean. Credeam c exist un control al climei... Aa-i, fcu George. Cndva aici era deert i... privete acum! Haide, nuntru o s fie bi Glasul lui Rupert le bubui vesel n urechi. Gazda lor sttea lng avion, cu cte un pahar n fiecare mn, privindu-i de sus cu o expresie trengreasc. i privea de sus pentru sim l motiv c avea patru metri nlime; de asemenea, era semitransparent. Puteai privi prin el fr mare dificultate. Nu-i frumos s-i sperii invitaii! protest George. Se ntinse spre paharele la care de-a bia reuea s ajung. Bineneles, mna i trecu prin ele. Sper c ai ceva mai substanial pe noi, cnd ajungem n cas! Nu te speria! rse Rupert. Spunei ce vrei i va fi gata pn sosii. Dou beri mari, rcite n oxigen lichid, rspunse prompt George. Ajungem imediat. Rupert ncuviin, aez un pahar pe o mas invizibil, manevr un buton la fel de invizibil spru. Hei! fcu Jean. Este prima dat cnd vd un aparat din astea. Cum de-a pus Rupert mna pe el? tiam c le au numai Overlorzii. Nu tii c Rupert obine ntotdeauna ceea ce dorete? replic brbatul. Pentru el, e jucri mai grozav. Poate sta confortabil n camer i s cltoreasc prin toat Africa. Nici cld insecte, nici oboseal... iar frigiderul mereu la ndemn. M ntreb ce-ar fi zis Stanley Livingstone despre chestia asta. Soarele i oblig s-i ntrerup discuia pn la adpostul casei. Cnd se apropiar de ua

distins n peretele de sticl), aceasta se deschise singur, n sunet de almuri. Jean bnu , n mod corect, c pn la sfritul zilei avea s i se urasc de atta fanfar. n rcoarea plcut a holului i ntmpin noua doamn Boyce. Pentru a respecta adevrul, ea nta principalul motiv al afluenei de oaspei. Poate c jumtate din ei ar fi venit oricu m s vad casa lui Rupert; cei care oviau fuseser convini de zvonurile referitoare la ac tuala sa soie. Un singur epitet o putea descrie n mod corespunztor: tulburtoare. Chiar i ntr-o lume u nde frumuseea devenise aproape obinuit, brbaii ntorceau capetele atunci cnd ea intra o ncpere. Era, bnui George, un sfert negres, cu trsturile chipului aproape greceti, iar prul lun i lucios. Numai culoarea ntunecat a pielii banalul termen "ciocolatiu" prea singuru l potrivit i dezvluia originea. Suntei Jean i George, nu-i aa? ntreb femeia, ntinznd mna. M bucur s v cunosc! Ru p de buturi, haidei s-i ntlnii i pe ceilali musafiri. Glasul era un contralto bogat, trimind fiori prin ira spinrii lui George. Privi nerv os spre Jean, care izbuti s foreze un zmbet fals, iar n cele din urm i regsi vocea. Foarte... foarte drgu din partea ta, rosti el neconvingtor. Abia ateptam s venim la p etrecerea asta. Rupert d ntotdeauna nite petreceri minunate, interveni Jean. Modul n care accentuase cuvntul "ntotdeauna" i dezvluia ns n mod clar gndurile: "ntotdeauna cnd se nsoar". George roi puin i o privi reprobator aparent gazda nu sesizase neptura. Femeia era prietenia ntruchipat i-i conduse n salo ul principal, pe jumtate ocupat de o selecie reprezentativ a prietenilor lui Rupert , care sttea n faa unei console asemntoare unui panou de comand; George presupuse c er dispozitivul care-i proiecta imaginea. Rupert era preocupat s sperie ali doi musa firi abia sosii, dar se opri pentru a-i saluta pe Jean i George, scuzndu-se n acelai timp c oferise altora paharele lor. O s mai gsii destule pe aici, flutur el mna spre napoi, n vreme ce efectua reglaje c a cealalt. Simii-v ca acas. Pe cei mai muli invitai i cunoatei deja... Maia o s vi te pe ceilali. M bucur c ai venit. i noi i mulumim pentru invitaie, fcu Jean fr mult convingere. George se ndreptase deja spre bar i prietena lui l urm, salutndu-i pe cunoscui. Aproap e trei sferturi din chipuri i erau strine, lucru normal la o petrecere dat de Rupert . Hai s explorm casa, i spuse ea lui George dup ce se nvioraser cu cte o butur i- prietenii. Brbatul o urm, abia reinndu-i o cuttur spre Maia Boyce. n ochii lui se zrea o nosta n-o ncnta deloc pe Jean. nnscuta poligamie masculin constituia ntr-adevr o btaie de Pe de alt parte, dac n-ar fi fost aa... Da, poate c la urma urmelor era mai bine. George i reveni repede la normal, n timp ce investigau minuniile noului cmin al lui Ru ert. Locuina prea foarte mare pentru numai dou persoane, dar perfect adecvat numeroil or musafiri pe care urma s-i primeasc. Avea dou niveluri, etajul fiind mai extins i umbrind parterul. Gradul automatizrii era considerabil, iar buctria semna cu carling a unui avion. Sraca Ruby, coment Jean. I-ar fi plcut aici. Din cte am auzit, replic George, care n-o prea simpatizase pe fosta doamn Boyce, e foarte fericit cu prietenul ei australian. Chestiunea era bine cunoscut; Jean n-o putea nega, de aceea schimb subiectul. E nemaipomenit de drgu, nu-i aa? George era suficient de atent ca s evite capcana. Da, nu-i rea, rspunse el indiferent. Bineneles, dac-i plac brunetele... Bnuiesc c ie nu-i plac deloc, fcu candid Jean. Nu fi geloas, scumpo, chicoti brbatul mngindu-i prul platinat. Hai mai bine s dm o rin bibliotec. Unde crezi c este? Undeva pe sus. Am vizitat toate camerele de la parter. n plus, se ncadreaz n ideea g eneral a casei: spaiile de locuit, dormit, servit masa i altele sunt legate de part er. Acum ne aflm n sectorul distraciilor i al recrerii, dei continui s cred c-i de-a tul ciudat s ai piscin la etaj. Presupun c exist un motiv, spuse George ncercnd o u. Rupert a avut nite consultani pui cnd a construit casa. Sunt convins c n-o putea face de unul singur.

Ai probabil dreptate. Altfel, camerele n-ar fi avut ui, nici scrile trepte. De fapt , n-a avea curajul s intru ntr-o locuin proiectat numai de Rupert. la uite-o, rosti George cu mndria unui navigator care a zrit rmul, fabuloasa colecie Boyce n noul ei cmin! M ntreb cte din ele a citit Rupert cu adevrat. Biblioteca se ntindea pe toat limea casei, dar rafturile uriae, dispuse transversal, o mpreau n ase compartimente mai mici. Coninea, dac George i amintea exact, cincispr mii de volume: aproape toate crile importante publicate vreodat n domeniul nebulos al magiei, experienelor psihice, telepatiei i tuturor categoriilor de fenomene necla re ngrmdite n domeniul paranormal, n epoca aceasta a raiunii, prea un hobby extrem de udat. Probabil c era pur i simplu o manifestare a evazionismului lui Rupert. Brbatul simi mirosul, imediat cum intr. Izul era slab ns ptrunztor, mai mult ciudat d neplcut. Jean l remarcase i ea; i ncreise fruntea, strduindu-se s-l identifice. Acid etic, gndi George, ar fi avut aroma cea mai asemntoare. Totui mai era ceva... Biblioteca se termina printr-o ni n care se gseau o mas, dou scaune i cteva perne ori ale. Probabil aici se refugia Rupert s citeasc. Acum, sub lumina inexplicabil de s lab, se afla un cititor. Jean i opri rsuflarea i strnse puternic mna lui George. Reacia ei era poate scuzabil e s priveti la televizor i alta s ntlneti realitatea. George, arareori surprins, nu s pierdu cu firea. Sper c nu v-am deranjat, domnule, rosti el politicos. Nu tiam c aici se afl cineva. Rupert nu ne-a spus... Overlordul ls cartea, i privi atent, apoi relu cititul. Gestul lui nu era deloc nepo liticos, deoarece venea din partea unei fiine care putea simultan citi, vorbi i pr obabil face alte aciuni. Totui privelitea era de-a dreptul schizofrenic pentru oamen i. M numesc Rashaverak, rspunse el cu amabilitate. M tem c nu sunt prea sociabil, iar b iblioteca lui Rupert este un loc care cu greu poate fi ocolit. Jean izbuti s-i stpneasc un chicotit nervos. Neateptatul lor tovar, observ ea, parcu o pagin n dou secunde. Nu avea nici o ndoial c asimila tot ceea ce citea i se ntreb fi putut citi cte o carte cu fiecare ochi. Bineneles, se gndi, apoi ar nva Braille, a ct s foloseasc i degetele. Imaginea mental rezultat era prea comic i ncerc s-o alu icipnd la conversaie. La urma urmelor, n-avea zilnic ocazia de-a vorbi cu unul din tre stpnii Pmntului. Dup ce fcur prezentrile, George o ls s flecreasc, spernd c n-avea s fac o remar Aidoma lui Jean, nici el nu mai ntlnise un Overlord n carne i oase. Dei acetia partic ipau la activiti mondene alturi de oficialiti guvernamentale, savani i alii, brbatu zise niciodat de prezena vreunuia la o petrecere particular obinuit. O concluzie ar f i fost c petrecerea respectiv nu era att de obinuit pe ct prea. Aparatul Overlorzilor lat n posesia lui Rupert ntrea bnuiala aceasta i George ncepu s se ntrebe Ce-Naiba-Se la. Trebuia s-l descoas pe Rupert de ndat ce avea s fie posibil. Deoarece scaunele erau prea mici pentru el, Rashaverak sttea pe podea, aparent co mod, fiindc ignorase pernele aflate n imediata apropiere. Drept urmare, capul su se gsea numai la doi metri deasupra podelei i George avu ansa unic s studieze biologia ex traterestr. Din nefericire, tiind la fel de puine lucruri i despre cea terestr, nu pu tea s afle alte detalii inedite. Doar izul acela aparte, dar n nici un caz neplcut, constituia o noutate. Se ntreb ce miros aveau oamenii pentru Overlorzi i sper c nu p rea dizgraios. Rashaverak nu avea nimic antropomorf. George putea nelege de ce, vzui din deprtare de ctre slbaticii ignorani i ngrozii, Overlorzii fuseser considerai oameni naripai, a se de aici la portretul convenional al Diavolului. Coarnele mici (oare ce funcie a veau? se ntreb brbatul) semnau cu descrierile fcute, totui trupul nu aducea cu al unui om sau al oricrui animal cunoscut vreodat pe Pmnt. Descinznd dintr-un arbore evoluion st complet strin, Overlorzii nu erau mamifere, nici insecte sau reptile. Nu se tia cu siguran nici dac erau vertebrate; nveliul lor extern dur putea foarte bine s fie s ingurul schelet. Aripile lui Rashaverak stteau pliate, astfel c nu se distingeau perfect, ns coada, a idoma unei buci de eav flexibil, se curba sub corp. Vrful ei cel faimos nu era ascuit, fiind un romb lat i turtit. Scopul su, aa cum se acceptase n mod general, era de a c onferi stabilitate n timpul zborului, similar penelor din cozile psrilor. Pornind d

e la puinele fapte cunoscute i avansnd astfel de ipoteze, savanii ajunseser la concluz ia c Overlorzii proveneau de pe o planet cu gravitaie redus i atmosfer foarte dens. Brusc, dintr-un difuzor mascat se auzi vocea lui Rupert: Jean! George! Unde naiba v-ai ascuns? Venii jos, la distracie! Musafirii au nceput s v brfeasc... Poate c ar fi bine s merg i eu, vorbi Rashaverak, punnd cartea napoi pe raft. Fcu lucrul acesta cu uurin, fr s se mite de pe podea, i George observ pentru ntia rlordului avea dou degete mari opuse, ntre care se aflau alte cinci degete. Nu miar plcea s fac aritmetic, gndi el, ntr-un sistem de numeraie cu baza paisprezece. Ridicat n picioare, Rashaverak constituia un spectacol impuntor i, cnd se aplec pentr u a evita plafonul, deveni evident c dac Overlorzii ar fi dorit s triasc printre oame ni, dificultile practice ar fi fost considerabile. n ultima jumtate de or mai sosiser invitai i salonul era acum de-a dreptul ticsit. Apa riia lui Rashaverak aglomera i mai mult ncperea, fiindc toi cei din camerele vecine al rgar s-l vad. n mod evident, pe Rupert l ncnta foarte mult senzaia produs, nu ns George care rmaser nebgai n seam. De fapt, puini i puteau zri, fiind mascai de stat rlordului. Vino aici, Rashy, s-i prezint civa prieteni! strig Rupert. Stai pe canapeaua asta, s u mai zgrii tavanul! Cu coada petrecut peste umr, Rashaverak travers odaia aidoma unui sprgtor de ghea, cr du-i drum printre sloiuri. Cnd se aez alturi de gazd, salonul pru c devine mai larg rge suspin uurat. M apucase claustrofobia cnd sttea n picioare. M ntreb cum de l-a adus Rupert... ar pu ea fi o petrecere interesant. Mi se pare ciudat i modul n care i se adreseaz, de fa cu atta lume. Dei las impresi -i prea pas. Foarte curios! Fac prinsoare c-i pas. Necazul cu Rupert este c-i place s se dea n spectacol i e lips t de tact. Apropo, asta mi aduce aminte de cteva ntrebri pe care le-ai pus lui Rasha verak! Care anume? De pild: "De ct timp suntei aici?", sau "Cum v nelegei cu Administratorul Karellen?" au "V place pe Pmnt?"... Draga mea! Nu aa se vorbete cu un Overlord! De ce nu? E momentul s-o fac cineva. nainte ca discuia s devin aprins, fur interpelai de Shoenbergeri. Femeile plecar nt ecie, s-o brfeasc pe doamna Boyce, iar brbaii pornir n alt direcie, fcnd exact ace dei din alt punct de vedere. Benny Shoenberger era unul dintre prietenii cei mai vechi al lui George i deinea o mulime de nouti n legtur cu subiectul respectiv. Pentru Dumnezeu, s nu spui nimnui..., ncepu el. Ruth habar n-are, dar eu i-am prezen tat-o lui Rupert. Cred, coment George cu invidie, c-i mult prea bun pentru Rupert. Deci legtura nu va putea dura. n curnd se va plictisi de el. Gndul acesta prea s-l dispun considerabil. Nu fi convins! Nu este numai frumoas, ci i o fiin deosebit. Era momentul ca de Rupert s se ocupe cineva, iar ea este femeia cea mai potrivit. Att Rupert ct i Maia stteau acum lng Rashaverak, primindu-i oaspeii. Petrecerile lui rt aveau rareori un focar, ce! mai adesea divizndu-se n ase-apte grupuri independent e, formate dup preocuprile comune. De data aceasta ns, toi invitaii gsiser un centru tracie. Lui George i prea ru pentru Maia. Ar fi trebuit s fie petrecerea ei, dar Rash averak o eclipsase parial. Auzi, fcu George, ciugulind dintr-un sandvi, de unde naiba l-a luat Rupert pe Over lord? N-am mai auzit de aa ceva, dei se pare c el consider situaia absolut normal. Cnd ne-a invitat, n-a pomenit nimic despre asta. Una din micile lui surprize, chicoti Benny. Mai bine ntreab-l chiar pe el. Dar s tii c nu-i prima dat... Karellen a fost invitat la Casa Alb, la Palatul Buckingham i... Ce naiba, asta-i altceva! Rupert e un cetean absolut obinuit. Poate c i Rashaverak este un Overlord nensemnat. i-am zis, ntreab-l pe Rupert! Aa o s fac, numai s-l prind singur. S-ar putea s atepi cam mult... Benny avea dreptate, ns, deoarece petrecerea se nclzise, era mai uor s fii rbdtor. U paralizie provocat de apariia lui Rashaverak dispruse. n jurul Overlordului mai exis

ta un grup restrns, dar n rest se petrecuse obinuita fragmentare i toi invitaii se com portau destul de natural. Sullivan, de pild, descria unei audiene fascinate ultime le sale cercetri submarine. nc nu suntem siguri, spunea el, ct de mari ajung. Nu departe de baza noastr se afl un canion unde triete una cu adevrat gigantic. Am zrit-o o dat i apreciez c atinge aproa treizeci de metri, cu tentaculele desfcute. Sptmna viitoare pornesc n urmrirea ei. Nu vrea nimeni un animal de cas? O femeie emise un ipt slab de oroare. Brr! M-ngrozete numai s m gndesc la aa ceva! Trebuie s ai un curaj extraordinar. Sullivan pru de-a dreptul surprins. Nu m-am gndit niciodat la asta, coment el. Bineneles c-mi iau msurile de siguran c , totui n-am fost vreodat n pericol real. Caracatiele tiu c nu m pot mnca i atta t m apropii prea mult, nici nu m bag n seam. Majoritatea creaturilor marine te las n pa dac nu le faci nimic. Cred totui, interveni altcineva, c mai devreme sau mai trziu este inevitabil s nu dai peste una care s te considere comestibil. Ah, exclam voios Sullivan, se mai ntmpl i aa ceva! Eu ncerc s nu le fac nici un ru c la urma urmelor doresc s devenim prieteni. Pur i simplu cuplez jeturile la valoar ea maxim i ntr-un minut, cel mult dou, m-am desprins. Dac sunt prea ocupat ca s stau m joc, le pot scutura cu cteva sute de voli. Asta pune capt situaiei i nu m mai deranj az niciodat. ntr-adevr, gndi George trecnd mai departe, la petrecerile lui Rupert puteai ntlni pers oane extrem de interesante. Chiar dac gusturile literare ale gazdei erau foarte sp ecializate, cele ale prietenilor si acopereau domenii din cele mai diverse. Fr s se oboseasc ntorcnd capul, zrea un regizor faimos, un poet minor, un matematician, doi a ctori, un inginer de la o uzin atomic, un editor al unui sptmnal ilustrat, un statisti cian de la Banca Mondial, un virtuoz violonist, un profesor de arheologie i un ast rofizician. Nu exista nici un reprezentant al breslei lui George scenografia pent ru televiziune lucru excelent, deoarece brbatul voia s scape de discuiile profesion ale, i plcea munca lui; n epoca aceea, pentru ntia oar n istoria omenirii, nimeni nu ceva care s nu-i plac, ns era tipul de om care, la sfritul zilei, putea nchide defini iv dup el ua studioului. n cele din urm, reui s-l ncoleasc pe Rupert n buctrie, unde amesteca nite cocteilu at s-l coboare pe pmnt tocmai acum cnd avea o privire pierdut, dar George putea fi nem ilos cnd era necesar. Ia ascult, ncepu el cocondu-se pe cea mai apropiat mas. Cred c ne datorezi nite exp . Hm, fcu Rupert gnditor, plimbndu-i limba prin gur. C'ed c-am pus p'ea mu't gin... Nu ocoli discuia, prefcndu-te beat, pentru c te cunosc prea bine. De unde vine priet enul tu Overlordul i ce caut aici? Nu i-am spus? exclam Rupert. Credeam c le-am povestit tuturor... Nu erai acolo... a h, te ascundeai n bibliotec. Chicoti ntr-o manier pe care George o gsi insinuant. tii, biblioteca l-a adus aici pe Rashy. Ce chestie! Cum adic? George se opri, dndu-i seama c problema trebuia abordat cu mult tact. Rupert era foa rte mndru de colecia lui. , ei bine... gndindu-te cte cunosc Overlorzii despre tiin, nu te-ai fi ateptat s eze de fenomene psihice i alte prostii de astea. Prostii sau nu, replic Rupert, pe ei i preocup psihologia uman, iar eu dein cteva cr n care se pot nva multe. nainte de a m muta aici, un adjunct al Administratorului m-a contactat, ntrebndu-m dac le pot mprumuta cincizeci dintre cele mai rare volume ale mele. Un bibliotecar de la British Museum le povestise despre mine. i poi imagina c e i-am rspuns. Habar n-am! Ei bine, i-am rspuns foarte politicos c mi-au trebuit douzeci de ani ca s adun toate crile. Erau oricnd binevenii s le citeasc, dar trebuiau s-o fac aici. Aa a aprut Ras are citete cam douzeci de cri pe zi. i eu sunt curios ce caut n ele. Scenograful se gndi o clip, apoi nl dezgustat din umeri. Sincer vorbind, spuse el, ncep s-mi schimb prerea despre Overlorzi. Credeam c au luc

ruri mai bune de fcut. Eti un materialist incorigibil, aa-i? Nu cred c pot fi ntru totul de acord. Totui, pr ivind chiar i din poziia ta, strict practic, exist o explicaie. Sunt sigur c i tu ai s udia superstiiile oricrei rase primitive cu care ai intra n contact! Mda, fcu George nu prea convins. Muchia mesei era prea tare, aa nct se ridic n picioare. Rupert amestecase mulumit cte cocteiluri i se pregtea s revin printre musafiri. Glasuri nemulumite i solicitau deja prezena. Hei, protest George, vreau s te mai ntreb ceva pn nu dispari. De unde ai fcut rost de gadgetul la de televiziune bidirecional, cu care ai vrut s ne sperii? Face parte din tranzacie. Am explicat ct de valoros poate fi ntr-o meserie ca a mea i Rashy a transmis sugestia mai departe. Scuz-m dac sunt cam greu de cap, dar care este noua ta meserie? Presupun totui c are legtur cu animalele. Exact! Sunt superveterinar. Zona mea acoper zece mii de kilometri ptrai de jungl i fi indc pacienii nu vor veni la mine, trebuie s-i caut eu. Nu-i ia cam mult timp? Bineneles, nu-i practic s te ocupi de plevuc. Doar lei, elefani, rinoceri i alte che i de astea. n fiecare diminea, trimit vizorul la o sut de metri altitudine, m aez n fa ecranului i cltoresc prin inut. Cnd gsesc pe cineva cu necazuri, iau aerocarul i sper etoda mea nu va da gre. Uneori e mai greu. n general, leii i felinele merg uor, dar ia ncearc s nimereti din zbor un rinocer cu un cartu-injecie! RUPERT! rcni cineva din camera alturat. Uite ce-ai fcut! Mi-am neglijat datoria de gazd. Ia tu tava aia. Sunt paharele cu vermut i nu vreau s se amestece. ***

George ajunse pe terasa acoperiului nainte de apusul soarelui. Din mai multe motiv e ntemeiate, avea o uoar durere de cap i simea nevoia s scape de zgomotul i confuzia d n cas. Jean dansa mult mai bine dect el i refuzase s plece, lsnd impresia c se distra in plin. Asta l necjise pe George care, uor cherchelit i simindu-se neneles, hotrse ze la lumina stelelor. Pe acoperi se ajungea mergnd cu liftul pn la etaj i urcnd dup aceea pe scara n spiral ocolea conducta de aspiraie a instalaiei de climatizare. Printr-un chepeng, se ieea apoi pe teras. ntr-un capt al acesteia era parcat aerocarul lui Rupert, zona centra l fiind o grdin ce prea deja prginit iar restul o simpl platform de observaie c guri. George se trnti ntr-unul din ele i se uit n jur cu o privire imperial. Se simea tpn peste tot ceea ce vedea. Folosind un eufemism, privelitea era magnific. Locuina lui Rupert fusese construit p e marginea unei vi care cobora spre est, ctre lacurile i mlatinile aflate la cinci k ilometri deprtare. Spre vest, terenul se ntindea neted, iar jungla ajungea aproape la ua casei. napoia junglei, la o distan de cel puin cincizeci de kilometri, se ridic a un lan muntos aidoma unui perete uria. Vrfurile munilor erau ptate cu zpad i norii deasupra lor erau nsngerai, pe cnd soarele cobora n ultimele minute ale cltoriei sale ilnice. Privind bastioanele acelea ndeprtate, George se simi extrem de treaz. Stelele ce apruser cu o grab att de indecent n momentul apusului i se preau complet st ne. Cut Crucea Sudului, dar fr succes. Dei cunotea prea puin astronomie i de-abia re cteva constelaii, absena prietenilor familiari era neplcut. Acelai lucru se putea spu ne i despre zgomotele rzbtnd din jungla stnjenitor de apropiat. Ajunge cu aerul curat, gndi scenograful. O s m ntorc jos nainte ca vreun liliac-vampir, sau ceva la fel de n eplcut s nceap s investigheze. Tocmai se ridicase, cnd un alt musafir apru prin chepeng. Se ntunecase i George nu-l putu recunoate, de aceea strig: Hei! Te-ai plictisit i tu? Companionul su invizibil rse. Rupert proiecteaz nite filme pe care le-am mai vzut... Vrei o igar? ntreb George. Mulumesc. La flacra brichetei George inea mult la asemenea antichiti i putu recunoate tovar

egru tnr, extraordinar de chipe, al crui nume l uitase imediat dup prezentri, ca de a el i pe ale celorlali douzeci de necunoscui de la petrecere. Totui ceva prea familiar la el i brusc ghici adevrul. Nu cred c ne-am mai ntlnit, spuse el, dar nu cumva eti noul cumnat al lui Rupert? Exact. M numesc Jan Rodricks. Toat lumea spune c Maia i cu mine semnm foarte mult. Scenograful se ntreb dac trebuia s-l comptimeasc pe Jan pentru noua lui rud. Hotr s s afle singur; la urma urmelor, exista totui posibilitatea ca Rupert s se domoleas c de data aceasta. Eu sunt George Greggson. Participi pentru prima dat la una din faimoasele petrece ri ale lui Rupert? Da. ntlneti muli oameni n felul sta... i nu numai oameni, adug George. A fost ntia oar cnd am ntlnit un Overlord. Jan ezit o clip nainte de a rspunde i George se ntreb dac nu cumva atinsese un punct sibil. Rspunsul nu dezvlui ns nimic. Nici eu nu mai vzusem vreunul pn acum, dect bineneles la televizor. Aici conversaia se mpotmoli i dup un moment George i ddu seama c tnrul dorea s fie Oricum se fcuse frig, aa nct i lu rmas bun i cobor n cas. Jungla era linitit acum; rezemndu-se de parapetul terasei, Jan nu auzea dect murmuru l slab al casei, respirnd prin plmnii ei mecanici. Se simea foarte singur i aa dorea s fie. De asemenea, se simea extrem de frustrat, iar lucrul acesta nu-l dorise deloc . Capitolul opt

Nici un fel de Utopie nu-i poate satisface complet pe toi. Pe msur ce condiiile mater iale li se mbuntesc, oamenii ridic privirile i devin nemulumii de puterea i realiz , odat, li s-ar fi prut mai presus de orice nchipuire. Chiar dac lumea exterioar le-a oferit tot ce a putut, dinuie nc tnjeala inimii i cutarea minii. Dei adesea i aprecia norocul, Jan Rodricks ar fi fost i mai nemulumit ntr-o epoc anter oar. Cu un secol n urm, culoarea lui ar fi reprezentat un handicap uria, poate covrito r. Astzi nu nsemna absolut nimic. Inevitabila reacie care oferise negrilor de la nce putul secolului douzeci i unu o uoar senzaie de superioritate dispruse deja. Termenul negrotei" nu mai constituia un peiorativ n societate, fiind utilizat de toat lumea fr nici o stnjeneal. Cuvntul nu avea mai mult ncrctur emoional dect etichetele ican, metodist, conservator sau liberal. Tatl lui Jan fusese un scoian simpatic, care repurtase o oarecare celebritate ca il uzionist. Moartea lui, la vrsta de numai patruzeci i cinci de ani, fusese cauzat de consumul excesiv din produsul cel mai faimos al rii sale. Dei Jan nu-i vzuse niciodat tatl beat, nu era sigur nici dac-l vzuse treaz vreodat. Doamna Rodricks preda un curs avansat de teoria probabilitilor la Universitatea Ed inburgh. Era tipic pentru mobilitatea extraordinar a Omului din veacul douzeci i unu ca doamna Rodricks, care era neagr ca abanosul, s se fi nscut n Scoia iar blondul ei so s-i petreac aproape toat viaa n Haiti. Maia i Jan nu avuseser niciodat o singu endulaser ntre familiile lor precum dou mingi de tenis. Educaia primit fusese amuzant, totui nu corectase instabilitatea motenit de amndoi pe linie patern. La douzeci i apte de ani, Jan mai avea n fa civa ani de facultate nainte de a se gn serios la viitorul su. Absolvise examenele cu uurin, urmnd o program ce ar fi prut e em de stranie cu un secol nainte. Materiile principale fuseser matematica i fizica, iar cele secundare filozofia i muzica. Chiar dup normele exigente ale epocii, tnrul era un excelent pianist amator. Peste trei ani avea s-i ia doctoratul n fizic inginereasc, cu astronomia ca subiect s ecundar. Pregtirea examenului cerea mult trud, dar Jan era aproape ncntat de perspect iva aceasta. Studia la Universitatea din Cape Town, la poalele Munilor Table, poa te cel mai frumos lca de nvmnt superior din lume. Nu avea griji materiale, totui era nemulumit i nu-i gsea leacul, nrutind i mai mul le, fericirea Maiei dei el nu-i purta pic accentuase motivul principal al necazulu i su. Jan suferea nc de iluzia romantic sursa attor suferine i poezii potrivit creia fie om cunoate n via o singur iubire adevrat. La o vrst destul de naintat, inima i fu

o femeie mai renumit prin frumusee dect prin fidelitate. Rosita Tsien pretindea, i e ra perfect adevrat, c prin vinele ei curgea sngele mprailor Manchu. Avea muli admirato i, majoritatea provenind de la Facultatea de tiine din Cape Town. Jan czuse victim f rumuseii delicate, de floare, a femeii i idila continuase destul timp pentru ca sfri tul ei s-l road acum. Nu-i ddea seama unde greise... Bineneles, avea s depeasc momentul respectiv. i ali brbai suferiser dezastre simi ireparabile, ba chiar ajunseser la stadiul cnd puteau spune: "Sunt sigur c niciodat n-a fi fost fericit cu o asemenea femeie!" O astfel de detaare se situa deocamdat nt r-un viitor ndeprtat i Jan continua s fie suprat pe via. Cellalt necaz prea mai greu de depit, fiind legat de impactul Overlorzilor asupra pr opriilor ambiii. Jan era romantic nu doar cu inima, ci i cu mintea. Ca atia ali tiner i, dup ncheierea cuceririi spaiului aerian terestru, i lsase visele i imaginaia s r n oceanele neexplorate ale spaiului cosmic. Cu un secol n urm, Omul pusese piciorul pe scara ce-l putea duce la stele. n moment ul acela s fi fost oare o coinciden? ua spre alte planete i fusese trntit n fa. impuseser puine restricii asupra unor forme de activitate uman (rzboiul constituise p oate excepia major), dar n domeniul zborurilor spaiale cercetarea practic ncetase. Co nfruntarea cu tiina extraterestr era disproporionat. Cel puin pentru moment, Omul se n reptase asupra altor activiti. N-avea sens s construiasc rachete cnd Overlorzii deinea u mijloace de propulsie infinit superioare, bazate pe principii despre care nu s cpau nici o aluzie. Cteva sute de oameni cltoriser pe Lun n scopul stabilirii unui observator astronomic. O fcuser cu un aparat mic, mprumutat de la Overlorzi. Era evident c din vehiculul ace la primitiv se puteau deduce prea puine lucruri, chiar dac proprietarii si l oferiser fr ezitare curioilor savani pmnteni. Astfel, Omul continua s rmn prizonierul planetei sale. Planeta era mult mai acceptabi l, ns i mult mai mic dect cu un secol n urm. Cnd puseser capt rzboiului, foametei Overlorzii puseser capt i aventurii. Luna rsrise, pictnd cerul cu o lumin palid i lptoas nspre est. Jan tia c acolo sus eterezelor lui Pluto, se afla baza principal a Overlorzilor. Dei veniser i plecaser nt runa de aptezeci de ani, abia acum, n timpul vieii lui Jan, navele de aprovizionare abandonaser orice precauie, cltorind sub ochii pmntenilor. n telescoapele de cinci sut de centimetri, umbrele lor puteau fi zrite cu uurin atunci cnd soarele le proiecta p e cmpiile lunare. Fiindc tot ceea ce fceau Overlorzii prezenta un interes imens pen tru omenire, sosirile i plecrile navelor fuseser urmrite cu atenie i ncepuse s se c e un tipar al comportrii lor (dei nu i motivul respectiv). Una din umbrele uriae dis pruse cu cteva ore n urm. Jan tia ce nsemna asta: o nav ncepuse pregtirile premergt e ndeprtata i tainica lor planet natal. Tnrul nu vzuse niciodat o nav lansndu-se ctre stele. Cnd condiiile permiteau, vizibi ea era bun pe jumtate din globul terestru, dar el avusese mereu ghinion. Nimeni nu tia cu exactitate cnd avea loc startul, iar Overlorzii nu se grbeau s-l anune. Hotr s ai atepte zece minute, apoi s se ntoarc n cas. Ce fusese asta? Doar un meteor alunecnd n jos prin Eridan. Jan se destinse i-i aprinse nc o igar. O terminase pe jumtate cnd, la deprtare de o jumtate de milion de kilometri, Propuls ia Stelar se aprinse. Din inima strlucirii lunare, o scnteie micu ncepu s urce ctre . La nceput micarea ei era att de lent, nct putea fi perceput cu greu, dar viteza i s ea cu fiecare secund. Pe msur ce se nla, strlucea tot mai puternic, apoi dispru brus ste o clip reapru, mai strlucitoare i mai rapid. Clipind ntr-un ritm aparte, suia tot mai repede pe cer, trasnd o linie tremurnd de lumin printre stele. Chiar pentru cine va care nu cunotea distana real, impresia de vitez i tia rsuflarea; cnd aflai c nav a undeva dincolo de Lun, rmneai uluit de vitezele i energiile implicate. Jan tia c ceea ce zrea n momentul acela reprezenta un produs lipsit de importan al ene giilor. Nava n sine era invizibil, aflndu-se cu mult naintea luminii ascendente. Aa c um un reactor ce zboar foarte sus las n urm o dr de condensare, tot aa nava Overlorzil r i lsa semnul caracteristic. Teoria general acceptat asupra creia mai existau puine ieli era c acceleraiile imense ale Propulsiei Stelare produceau o distorsiune loca l a spaiului. Tnrul mai tia c nu vedea dect lumina stelelor deprtate, adunat i foc hii lui atunci cnd condiiile erau favorabile de-a lungul traiectoriei. Aceea const ituia dovada vizibil a relativitii: curbarea luminii n prezena unui cmp gravitaional

sal. Acum, vrful drei lungi i subiri, aidoma unui creion, lsa impresia c se mic mult mai dar asta se datora perspectivei, n realitate, continua s accelereze, dei traiectori a prea mai scurt. Jan cunotea faptul c nava era urmrit de multe telescoape, deoarece s vanii Pmntului ncercau s descopere secretele Propulsiei. Se publicaser deja zeci de lu rri despre subiectul respectiv; fr ndoial, Overlorzii le citiser cu cel mai mare inter s. Lumina fantomatic ncepea s pleasc. Ajunsese doar un punct prin mijlocul constelaiei Ca rena, aa cum tiuse i Jan c avea s se ntmple. Planeta Overlorzilor se afla undeva pe ac lo, dar n sectorul respectiv al spaiului existau peste o mie de stele. Nu se putea aprecia distana fa de Sistemul Solar. Asta fusese totul. Dei nava abia i ncepuse cltoria, ochii oamenilor n-o mai puteau urm i. Dar n mintea tnrului continua s ard amintirea drei sclipitoare, un far ce nu avea s pleasc att timp ct el avea ambiie i dorin. ***

Petrecerea luase sfrit. Aproape toi oaspeii plecaser pe calea aerului, mprtiindu-se patru coluri ale lumii. Mai existau totui excepii. Una dintre ele o constituia Norman Dodsworth, poetul, care se mbtase n mod penibil, totui fusese ndeajuns de potolit i adormise nainte de a fi necesar o aciune violent. sese depus, fr delicatee, pe pajite, sperndu-se c o hien avea s-i ofere o trezire pe Practic vorbind, putea fi considerat absent. Mai rmseser doar George i Jean. Nu fusese ideea scenografului; el voia s se ntoarc ac Nu-l ncnta prietenia dintre Rupert i Jean, dei nu din motivele obinuite. George se mnd rea cu faptul c era un tip practic, cu capul pe umeri, i considera interesul care-i lega pe cei doi nu numai copilros, ci chiar nesntos n acea epoc a tiinei. I se prea neconceput ca un om s mai poat avea cea mai mic ncredere n paranormal, iar prezena lui Rashaverak acolo i zguduise credina n Overlorzi. Era evident acum c Rupert plnuia o surpriz, probabil cu ajutorul lui Jean. George se resemnase posomort n faa nonsensului ce avea s urmeze. Am ncercat mai multe variante pn m-am stabilit la asta, ncepu mndru Rupert. Problema rincipal este reducerea frecrii, pentru a obine libertatea complet de micare. Clasica mas lustruit i paharul nu-s rele deloc, dar se utilizeaz de sute de ani i eram convin s c tiina modern poate realiza lucruri mai bune. lat rezultatul! Apropiai-v scaunele. sigur c nu vrei s participi, Rashy? Pentru o fraciune de secund se pru c Overlordul ezit, apoi cltin din cap. George se n b dac nvase gestul de la pmnteni. Nu, mulumesc, rspunse el. A prefera s privesc. Poate alt dat. Perfect, ai timp s te rzgndeti. Chiar aa? gndi George, privindu-i morocnos ceasul. Rupert i adunase prietenii n jurul unei msue rotunde i masive. Masa avea o tblie din stic pe care gazda o ridic, dezvluind o ngrmdire strlucitoare de bile de rulmeni al c scop George nu i-l putea imagina. Sutele de puncte scnteind n lumin formau un desen fascinant i hipnotic, ameindu-l uor. Pe cnd i apropiau scaunele, Rupert scotoci sub mas i scoase un disc cu diametrul de vr eo zece centimetri, pe care-i aez deasupra bilelor. Gata, rosti el. l atingei cu degetele i se mic fr nici o rezisten. George examin msua cu profund nencredere. Pe circumferina ei se aflau literele alfabet lui la intervale regulate, dei nu ntr-o ordine anume iar printre ele, rspndite n mod aleator, se gseau cifrele de la 1 la 9 i dou plcue cu DA i NU. Acestea din urm erau di metral opuse. Mi se pare o aiureal, murmur el. M mir c n vremurile noastre mai exist oameni care strateze cu seriozitate. Se simi ceva mai uurat dup ce-i exprimase acest protest vag fa de Jean i Rupert. Gazda pretindea c privea fenomenele respective cu un interes tiinific detaat. Era lipsit de prejudeci, ns nu credul. Pe de alt parte, Jean... ei bine, uneori l ngrijora pe Georg . Prea c crede cu adevrat n toate chestiile cu telepatie i privire interioar. Abia dup ce fcu remarca, scenograful i ddu seama c implicase o critic la adresa lui Ra haverak. Privi nervos n jur, dar Overlordul rmsese impasibil. Ceea ce, bineneles, nu n

semna absolut nimic. Toi i ocupaser acum poziiile. n sensul acelor de ceas erau aezai: Rupert, Maia, Jan, n, George i Benny Shoenberger. Ruth Shoenberger sttea cu un carnet n mn, n afara cercu lui. Femeia avea unele obiecii fa de participarea la asemenea edine, determinndu-l pe Benny s emit remarci sarcastice la adresa celor care luau Talmudul n serios. Totui n u se mpotrivea s asiste ca observator. Mai nti, spuse Rupert, s lmurim lucrurile pentru beneficiul scepticilor ca George. I ndiferent dac edinele de acest fel au sau nu ceva paranormal, ele i pstreaz viabilitat a. n ceea ce m privete, cred c-i vorba de o explicaie pur mecanic. Atunci cnd punem m pe disc, dei cutm s nu-i influenm micrile, subcontientul ne joac feste. Am partici lte asemenea edine, dar niciodat n-am obinut rspunsuri pe care s nu le fi tiut sau s fi ghicit cineva din grup, dei uneori nu erau contieni de acest lucru. A dori totui s efectum experimentul n aceste condiii... , destul de speciale. Condiia Special i privea n tcere, dar nu i cu indiferen. Oare reaciile sale erau ale antropolog urmrind un ritual religios primitiv? Chestiunea era aproape incredibi l i George se simea teribil de stnjenit. Dac i ceilali ncercau aceleai sentimente, le ascundeau perfect. Doar Jean era agitat ujorat, dei roeaa putea fi datorat i buturii. Gata? ntreb Rupert. Perfect! Fcu o pauz teatral, apoi vorbi fr s se adreseze cuiva: cineva acolo? George simi discul tremurndu-i uor sub degete. Nu era de mirare, considernd presiune a exercitat asupra lui de cele ase persoane din cerc. Discul se deplas ntr-un "8" mi c, apoi se opri n mijlocul mesei. Este cineva acolo? repet gazda. Cu un ton mult mai detaat, adug: De obicei, trec zec e-cincisprezece minute nainte s nceap. Dar uneori... Sst! fcu Jean. Discul se mica. Se deplas ntr-un arc larg ntre DA i NU. George se abinu cu greu s nu c icoteasc. Ce s-ar fi dovedit, se ntreb el, dac rspunsul ar fi fost NU? i aminti o glum trveche: "Pleac, lupule, nu-i nimeni acas!" Dar rspunsul a fost DA. Discul reveni rapid n mijlocul msuei. Acum prea viu, ateptnd ebarea urmtoare. Fr s vrea, scenograful ncepu s se simt impresionat. Cine eti? ntreb Rupert. Nu urm nici o ezitare, pe msur ce literele erau dezvluite una cte una. Discul se depl asa pe mas aidoma unui obiect nsufleit, att de rapid nct, uneori, George abia i mai degetele pe suprafaa lui. Putea jura c el nu contribuia la micarea obiectului. Priv i rapid n jur, fr s zreasc ceva suspicios pe chipurile celorlali. Artau la fel de nc ateni ca i el. SUNTTOTUL, scrise discul i reveni n punctul de echilibru. Sunt totul, repet Rupert. Un rspuns tipic. Evaziv, totui nu descurajator. nseamn prob abil c aici nu exist nimic n afara minilor noastre reunite. Se opri o clip, hotrnd asupra urmtoarei ntrebri. Ai un mesaj pentru cineva de aici? NU, rspunse discul prompt. Gazda privi n jurul mesei. Rmne la alegerea noastr. Uneori ofer informaii, ns acum va trebui s-l ntrebm noi. eva s nceap? Va ploua mine? fcu George n glum. Imediat discul ncepu s oscileze ntre DA i NU. Este o ntrebare stupid, coment Rupert. Evident c va ploua undeva... Nu punei ntrebri rspunsuri ambigue. George se simi zdrobit. Hotr s lase pe altcineva s ntrebe. Care este culoarea mea preferat? ntreb Maia. ALBASTRU, veni rspunsul prompt. Exact. Asta nu dovedete nimic, fcu George. Cel puin trei dintre noi tiau asta. Care-i culoarea preferat a lui Ruth? ntreb Benny. ROU. Aa este, Ruth? Femeia ridic privirea din carnet. Da, ns Benny tia asta, iar el este n cerc.

Nu tiam, rspunse Benny. Memorie subcontient, murmur Rupert. Se ntmpl deseori. Dar v rog, nu s-ar putea s p ntrebri mai inteligente? Acum cnd a nceput aa bine, n-a vrea s stricm totul... Curios, dar banalitatea fenomenului ncepuse s-l impresioneze pe George. Era convin s c nu exist nici o explicaie paranormal; dup cum spusese i Rupert, discul reaciona nu ai la micrile lor musculare subcontiente. Dei lucrul respectiv n sine era surprinztor: n-ar fi crezut niciodat c se pot obine rspunsuri att de rapide i precise. La un moment dat, ncerc s vad dac putea influena discul s formeze numele su. Reui doar litera "G stul fiind un nonsens. Decise c era practic imposibil ca un singur individ s acionez e discul fr ca persoanele celelalte din cerc s-i dea seama. Dup o jumtate de or, Ruth notase peste o duzin de mesaje, unele dintre ele destul de lungi. Existau uneori greeli sau erori gramaticale, ns puine la numr. Indiferent de e xplicaie, scenograful se convinsese acum c nu participa contient la obinerea rezultat elor, n cteva rnduri, n timpul formrii unui cuvnt, anticipase litera urmtoare i de ai lesul comunicrii. Dar de fiecare dat, discul se ndreptase ntr-o direcie complet neatep tat. Uneori, deoarece nu exista nici o pauz ntre cuvinte, mesajul prea lipsit de sen s, pn se completa i Ruth l recitea. ntreaga edin i lsa lui George impresia nefireasc a contactului cu o minte independent cis. Cu toate acestea, nu exista nici o dovad concludent. Rspunsurile erau extrem de ambigue. Ce se putea nelege, de exemplu, din: CREDEINOMNATURAESTECUVOI. Dei uneori sugerau nite adevruri profunde, chiar tulburtoare. AMINTIIVOMULNUESTESINGURLNGOMESTELUMEA ALTORA. Bineneles, tiau asta; totui puteai fi sigur c mesajul se referea doar la Overlorzi? George devenise somnoros. Ar fi fost timpul, se gndi el, s-o ia spre cas. Totul er a foarte ciudat, ns nu oferea nici o pist, iar ce-i prea mult stric. Privi n jurul me sei. Benny prea c se simea la fel. Maia i Rupert erau amndoi uor trai la fa, iar Jea bine, ea luase totul prea n serios de la nceput. Expresia femeii l ngrijor pe George; parc i-ar fi fost team s mai continue, dar n acelai timp i s se opreasc. Rmsese Jan. George se ntreb ce gndea acesta despre excentricitile cumnatului su. Tn pusese nici o ntrebare i nu se artase surprins de nici un rspuns. Aparent studia mica rea discului ca orice alt fenomen tiinific. Rupert se trezi din letargia n care czuse. nc o ntrebare, spuse el, i ncheiem. Ce zici, Jan? N-ai ntrebat nimic. Surprinztor, Jan nu ezit. Parc ar fi avut ntrebarea pregtit de mult vreme i ateptase ia. Privi silueta nemicat a lui Rashaverak, apoi rosti clar i rspicat: Care stea este soarele Overlorzilor? Rupert i stpni un fluierat de surpriz. Aparent, Maia i Benny nu reacionar. Jean nchi ochii i prea adormit. Rashaverak se aplecase nainte, pentru a privi peste umrul lui R upert. Discul ncepu s se mite. Cnd n sfrit se opri, urm o pauz scurt apoi Ruth ntreb cu glas nedumerit: Ce nseamn NGS 549672? Nu cpt nici un rspuns, deoarece n aceeai clip George strig nelinitit: Dai-mi o mn de ajutor! M tem c Jean a leinat... Capitolul nou

Ce tii despre brbatul acesta, Boyce? rosti Karellen. Desigur, n realitate, Administratorul nu folosise cuvintele respective, iar gnduril e sale fuseser mult mai subtile. Un auditoriu uman ar fi auzit o rafal scurt de sun ete modulate rapid, oarecum asemntoare celor produse de un emitor Morse. Dei limbajul Overlorzilor fusese nregistrat n numeroase ocazii, nregistrrile sfidau orice analiz datorit extraordinarei lor complexiti. Viteza de comunicare fcea ca nici un interpre t, chiar dac ar fi stpnit elementele graiului, s nu poat ine pasul cu extrateretrii an ajai ntr-o discuie obinuit. Administratorul Pmntului sttea cu spatele la Rashaverak, privind peste culorile Mare lui Canion. La zece kilometri deprtare, dei neclari de la distana aceea, pereii tera sai recepionau ntreaga putere a Soarelui. Cteva sute de metri n josul pantei, un tren

ule erpuia ncetior n adncimea vii. Curios, gndi Karellen, c attea fiine omeneti c aute posibilitile de comportare primitiv. Dac ar fi dorit, puteau ajunge n fundul cani onului ntr-o fraciune de secund i mult mai confortabil. Totui preferau s fie zdruncina pe nite ine probabil tot att de nesigure pe ct preau. Fcu un gest imperceptibil din mn. Peisajul dispru, lsnd loc unui pustiu negru de o adn ime necunoscut. Reveni la problemele funciei sale. Rupert Boyce este un personaj oarecum ciudat, rspunse Rashaverak. Din punct de ve dere profesional, rspunde de animalele dintr-o zon important a principalei rezervaii africane. Este destul de eficient i pasionat de munca lui. Deoarece trebuie s supr avegheze cteva mii de kilometri ptrai, posed unul din cele cincisprezece vizoare pan oramice pe care le-am mprumutat pn acum, desigur cu msurile de protecie respective. nt pltor, este singurul cu faciliti complexe de proiecie. A pledat convingtor n vederea o binerii aparatului i de aceea i l-am acordat. Care i-au fost argumentele? Dorea s apar naintea diferitelor animale slbatice, pentru ca ele s se obinuiasc cu i inea lui i s nu-l atace cnd avea s fie prezent fizic... Pledoaria a avut destul succ es n privina animalelor care se bizuie mai mult pe vedere dect pe miros, dei s-ar pu tea ca, n cele din urm, s peasc un accident. Bineneles, exista un alt motiv pentru ca i-am mprumutat aparatul. L-a fcut mai cooperant? Exact. Iniial l contactasem fiindc posed una din cele mai complete biblioteci din lu me n domeniul parapsihologiei i altor subiecte conexe. Cnd i-am cerut s mi le mprumut e, m-a refuzat politicos dar ferm, aa nct trebuia s-l vizitez. Pn acum am citit cam ju mtate din bibliotec. A fost un chin ngrozitor... Bnuiesc. Ai gsit ceva prin tot gunoiul la? Da: unsprezece cazuri evidente de trecere parial i douzeci i apte probabile. Totui ialul este att de selectiv nct nu poate fi utilizat n scopuri comparative. n plus, do vezile sunt pline de misticism: probabil principala aberaie a minii umane. Ce crede Boyce despre asta? Pretinde c este lipsit de prejudeci i sceptic, dar este clar c n-ar fi investit att t mp i efort n domeniul respectiv fr s aib o credin subcontient. I-am spus-o i a adm litatea. I-ar plcea s gseasc o dovad convingtoare. De aceea ntreprinde mereu experime le acestea, dei pretinde c sunt doar nite jocuri. Eti sigur c nu bnuiete c interesul tu nu este exclusiv scolastic? Absolut! n multe privine, este obtuz i mrginit. Din motivul acesta, ncercrile sale de cercetare n domeniu par mai degrab patetice. n privina lui nu trebuie luat nici o msur special. neleg. Ce-i cu fata care a leinat? Ea reprezint personajul cel mai important. Mai mult ca sigur, Jean Morrel a fost canalul prin care a sosit informaia. Are ns vrsta de douzeci i ase de ani. Considernd periena noastr anterioar, e prea btrn ca s fie ea nsi un Prim Contact. Deci este v ineva aflat n strns legtur cu ea. Concluzia este evident. Nu mai avem mult de ateptat rebuie transferat n Categoria Purpuriu: femeia aceasta ar putea fi cea mai importan t fiin omeneasc n via. Voi avea eu grij. Ce-i cu tnrul care a pus ntrebarea? A fost o simpl curiozitate, sau avea alt motiv? A ajuns acolo ntmpltor sora lui se mritase cu Rupert Boyce. Pn atunci nu mai ntlni unul din oaspei. Sunt convins c ntrebarea n-a fost premeditat, ci inspirat de condiii le neobinuite i probabil de prezena mea. Considernd aceti factori, nu-i deloc surprin ztor c a acionat astfel. Interesul lui principal l constituie astronautic: este secre tarul grupului de cltorii spaiale al Universitii Cape Town i n mod vdit intenioneaz ce viaa studierii acestui domeniu. Cariera lui ar putea fi interesant. Deocamdat cum crezi c va aciona? Fr ndoial, atunci cnd i se va ivi prilejul, va face unele verificri. Nu exist nc dalitate de a dovedi exactitatea informaiei aflate i, datorit provenienei speciale, e ste greu de crezut c o va face public. Chiar dac o va face, ne va afecta n vreun fel ? Am evaluat ambele variante, rspunse Karellen. Dei n Directive este interzis dezvluire bazei, informaia nu poate fi utilizat mpotriva noastr. De acord. Rodricks deine o informaie al crei adevr este ndoielnic i lipsit de valoare

Aa se pare, aprob Administratorul. Totui s nu fim chiar att de siguri. Fiinele omene sunt extrem de ingenioase i adesea foarte perseverente. Nu-i bine s le subapreciem, iar cariera domnului Rodricks va fi interesant de urmrit. O s m mai gndesc la asta. ***

Rupert Boyce nu ajunsese niciodat la miezul problemei. Dup ce musafirii plecar, mai glgioi ca de obicei, strnse gnditor msua. Uoara ameeal alcoolic l mpiedica s a zime cele ntmplate i chiar faptele n sine erau puin neclare. Avea ideea vag c se petre use ceva important, care-i scpase ns, i se ntreb dac trebuia s discute cu Rashaverak pre acest lucru. Apoi decise c ar fi fost lipsit de tact. De fapt, cumnatul su strn ise necazul i Rupert se simi puin nelinitit n privina tnrului. Totui, fusese vina lu ? De fapt, putea fi vorba de vina cuiva? Destul de abtut, i aminti c el iniiase exper imentul. Hotr, cu destul succes, s uite ntreaga ntmplare. Poate c ar fi putut face ceva, dac s-ar fi gsit ultima pagin din carneelul lui Ruth, dar se prea c acesta dispruse n confuzia din final. Jan pretindea c n-o luase el i... ei bine, cu greu l puteai acuza pe Rashaverak. De asemenea, nimeni nu-i mai aminte a cu exactitate ce indicase discul, dect doar c prea s fie ceva lipsit de sens. ***

Pe moment, persoana cea mai afectat fusese George Greggson. Nu putea uita spaima d in clipa cnd Jean i leinase n brae. n momentul acela, neajutorarea ei brusc o transfor ase dintr-un companion amuzant ntr-o fptur tandr i afectuoas. Din timpuri imemoriale, femeile leinaser nu ntotdeauna nepremeditat i, invariabil, brbaii rspunseser n m t. Prbuirea ei fusese complet spontan, dar nici dac ar fi plnuit-o nu putea sosi ntr-u moment mai potrivit. Ulterior, George i ddu seama c n momentul acela luase una din ce le mai importante hotrri din viaa lui. n mod clar, n ciuda ideilor i prietenilor bizar i, Jean era fata care conta pentru el. George n-avea intenia s le abandoneze defin itiv pe Naomi, sau Joy, sau Elsa, sau... cum o chema? Denise; totui sosise timpul pentru ceva permanent. Era sigur c Jean avea s fie de acord, pentru c sentimentele ei fuseser de la nceput destul de evidente. ndrtul deciziei se gsea un alt factor, de care brbatul nu era contient. edina de spir sm i fisurase dispreul i scepticismul fa de preocuprile lui Jean. N-ar fi recunoscut n icicnd, dar acesta era adevrul i nlturase ultima barier dintre ei. O privi pe fat, zcnd palid, ns linitit n fotoliul aerocarului. Dedesubt se zrea bez pra stele. George n-avea habar unde se afla, ns nici nu-l interesa. Asta era treab a pilotului automat, care-i purta spre cas, pn unde mai aveau, dup indicaia bordului, cincizeci i apte de minute. Jean i zmbi i-i retrase mna din palma lui. Las-m s-mi restabilesc circulaia, fcu ea masndu-i degetele. A vrea s m crezi cn m simt perfect. Atunci ce crezi c s-a ntmplat? Trebuie s-i aminteti ceva... Nu, absolut nimic. L-am auzit pe Jan ntrebnd, apoi mi aduc aminte c toi ipau n jurul u. Sunt sigur c a fost un fel de trans. De fapt... Se opri, apoi hotr s nu-i spun lui George c aa ceva i se mai ntmplase. tia ce credea ul despre lucrurile acelea i nu voia s-l irite i probabil s-l ndeprteze definitiv. De fapt... ce? ntreb scenograful. Nimic. M ntreb ce-o fi gndit Overlordul despre edin. Probabil c i-am oferit mai mul erial dect solicitase. Se nfior uor i ochii i se nnourar. Mi-e team de Overlorzi, George. Nu vreau s spun c sunt ri, sau alt prostie de felul s a. Sunt convins c ne doresc binele i fac ceea ce consider c este cel mai bine pentru noi. M ntreb doar care sunt adevratele lor planuri? George se foi nelinitit. Oamenii ntreab asta nc de la apariia lor, zise el. Ne vor spune atunci cnd ne vor con idera pregtii i, sincer s fiu, nu sunt curios. n plus, am lucruri mai importante de fc ut. Se ntoarse ctre fat i-i lu minile ntr-ale sale. Ce-ar fi s mergem mine la Arhive i s semnm un contract pentru... s zicem cinci ani?

Jean l privi cu atenie i decise c-i plcea ceea ce vedea. S zicem zece, propuse ea. ***

Jan i aprecie timpul disponibil. Nu-l zorea nimeni i dorea s se gndeasc atent. Parc se temea s verifice i s distrug att de repede sperana fantastic ce-i ncolise n minte. nu era sigur, putea mcar s viseze. De altfel, nainte de a ntreprinde orice aciune, trebuia s viziteze biblioteca Observa torului. Bibliotecara l cunotea bine, att pe el ct i preocuprile sale, i fr ndoial s fie surprins de cerere. Probabil nu nsemna mare lucru, dar Jan nu voia s lase nimi c la voia ntmplrii. Peste o sptmn, avea s fie o ocazie mai bun. Devenise extrem de p t, tia acest lucru, ns aduga aciunii un pic suspans. n plus, se temea de ridicol n ac msur ca de orice aciune ntreprins de Overlorzi pentru a-l opri. Dac urmrea ceva care ea o absurditate, atunci nimeni nu mai trebuia s afle. Avea un pretext perfect pentru a merge la Londra: aranjamentele fuseser fcute cu sp tmni n urm. Dei prea tnr i lipsit de experien pentru a fi delegat, el era unul din i studeni observatori la congresul Uniunii Astronomice Internaionale. Ar fi fost pca t s scape prilejul, deoarece nu mai vizitase Londra din copilrie. tia c aveau s-l intereseze foarte puine din zecile de comunicri ce urmau s fie fcute l UAI, chiar dac le-ar fi neles. Ca orice participant la un congres tiinific, urma s as iste la lucrrile ce preau interesante, petrecndu-i restul timpului discutnd cu partic ipanii entuziati sau cu simplii spectatori. n ultimii cincizeci de ani, Londra se schimbase enorm. Acum era locuit de nici dou milioane de oameni i de o sut de ori mai muli roboi. Nu mai era un port celebru deoa rece, fiecare ar fabricnd tot ceea ce avea nevoie, structura comerului mondial se mo dificase. Unele ri continuau s produc anumite bunuri de excepie, dar acestea erau tran sportate pe calea aerului pn la destinaie. Rutele comerciale, altdat convergnd spre ma ile porturi, iar mai trziu spre aeroporturi, se dispersaser n cele din urm ntr-o pnz plicat de pianjen, care acoperea lumea ntreag, fr noduri principale. Totui unele lucruri nu se schimbaser. Londra rmsese un centru administrativ i cultura l. Din acest punct de vedere, n-o ntrecea nici o capital european, nici chiar Parisu l, care pretindea acest lucru. Un londonez de acum o sut de ani ar fi constatat c centrul oraului era aproape neschimbat. Peste Tamisa se arcuiau poduri noi, dar n aceleai locuri. Grile uriae i mohorte dispruser, surghiunite la periferii. Parlamentul rmsese, ochiul lui Nelson privea n josul Whitehall-ului i cupola catedralei St. Paul se ridica deasupra lui Ludgate Hill, cu toate c acum existau cldiri mai nalte, ameni nndu-i semeia. Iar garda continua s se schimbe n faa Palatului Buckingham. Toate acestea, i spuse Jan, puteau s mai atepte. ncepuse vacana, iar el fusese cazat m reun cu cei doi colegi ntr-unul din cminele universitii. Nici Bloomsbury nu-i schimbas e specificul n ultimul secol; continua s fie un cartier de hoteluri i pensiuni, dei nu se mai nghesuiau i nici nu mai alctuiau iruri nesfrite i identice de cldiri din c grit de funingine. Ocazia se ivi abia n a doua zi a congresului. Comunicrile principale se ineau n sala mare a Centrului tiinific, nu departe de Concert Hali, care contribuise din plin l a transformarea Londrei n metropola muzical a lumii. Jan dorea s audieze comunicrile din prima zi, despre care se spunea c aveau s rstoarne complet teoria actual despre formarea planetelor. Poate c aa era, ns nu pierdu nimic interesant plecnd imediat dup pauz. Se grbi spre tariat, ca s gseasc slile dorite. Nite funcionari glumei aezaser Societatea Astronomic Regal la ultimul etaj al cldiri st apreciat de membrii Consiliului deoarece le oferea o privelite magnific asupra Tamisei i nordului oraului. Prea pustiu, dar Jan, strngnd n palm legitimaia de membru pe un paaport, gsi cu uurin biblioteca. Avu nevoie de aproape o or pn descoperi ceea ce i trebuia i pn nv modul de folosir lui catalog stelar, cu milioanele lui de date. Tremura uor pe msur ce se apropia de i nt i se bucur c n preajm nu era nimeni care s-i remarce nervozitatea. Aez catalogul la locul lui i rmase o vreme nemicat, privind n gol. Apoi porni ncet pe oridoarele tcute, trecu de secretariat (acum se gsea cineva acolo, despachetnd cole

te cu cri) i cobor scrile. Evitase liftul, dorind s fie singur. Iniial avusese de gn i audieze o comunicare, dar acum asta nu mai reprezenta ceva important. Gndurile continuau s-i fie nvlmite cnd se ndrept spre parapet i privi drumul lipsit b al Tamisei ctre mare. Lucrurile aflate ar fi fost greu de acceptat de orice indiv id deinnd educaia lui tiinific. Nu putea fi niciodat sigur de adevrul lor, dei proba tea era covritoare. Mergnd ncet de-a lungul parapetului, recapitula faptele. Unu: nici unul dintre invitaii la petrecerea lui Rupert nu putea ti c Jan avea s pun n trebarea aceea. Nici el nu tiuse; fusese o reacie spontan naintea circumstanelor. Dec i nimeni nu-i putuse pregti din timp un rspuns. Doi: probabil c NGS 549672 nu nsemna nimic pentru cineva nefamiliarizat cu astrono mia. Dei marele catalog "National Geographic Survey" fusese completat cu cincizeci de ani n urm, existena lui era cunoscut doar de cteva mii de specialiti. i alegnd al oriu un numr din el, nimeni nu putea preciza poziia stelei respective pe cer. Dar, i aceasta era Trei ceea ce aflase acum stelua nesemnificativ cunoscut drept NGS 549672 se gsea acolo unde trebuia, n mijlocul constelaiei Carena, la captul drei strlu itoare, zrit de Jan nsui cu cteva nopi n urm, ieind din Sistemul Solar i ndreptnd curile spaiului. Orice coinciden era imposibil. NGS 549672 trebuia s fie baza Overlorzilor. Recunoater ea faptului spulbera ns toate ideile binecunoscute lui, referitoare la metoda tiinifi c. Foarte bine, s fie spulberate! Trebuia s accepte c, cumva, experimentul fantastic al lui Rupert accesase o surs deocamdat necunoscut de cunotine. Rashaverak? Prea explicaia cea mai probabil. Overlordul nu fusese n cerc, dar asta n u era important. Totui pe Jan nu-l preocupa mecanismul parafizicii; l interesa doar s utilizeze rezultatul. Se cunoteau prea puine lucruri despre NGS 549672; nu exista ceva care s-o disting d intr-un milion de alte stele. Catalogul oferea magnitudinea, coordonatele i tipul spectral. Jan mai avea puin de cercetat i doar cteva calcule de fcut; dup aceea urma s tie, cel puin aproximativ, la ce distan fa de Pmnt se gsea lumea Overlorzilor. Tnrul zmbi larg, ntorcnd privirea de la Tamisa la faada alb-scnteietoare a Centrului nific. tiina nsemna putere, iar el era singurul om de pe Pmnt care cunotea originea Ov rlorzilor. Nu tia deocamdat cum avea s foloseasc acest lucru; urma s rmn n mintea lu ptndu-i momentul. Capitolul zece

Rasa uman continua s trndveasc n lunga i nsorita dup-amiaz a pcii i prosperiti te vreo iarn? Prea puin probabil. Epoca raiunii, prematur proslvit de conductorii Rev ei Franceze cu dou veacuri i jumtate n urm, sosise acum cu adevrat. De data aceasta nu putea fi nici o greeal. Existau desigur i neajunsuri, dar erau acceptate ca atare. Trebuia s fii foarte btrn ca s-i dai seama c ziarele tiprite prin fax n fiecare locuin erau destul de banale. Di pruser crizele economice, altdat atrgnd titluri cu litere de-o chioap. Nu mai exista me misterioase, derutnd poliia i provocnd ntr-un milion de inimi indignarea moral, car adeseori era de fapt invidie nbuit. Delictele actuale nu mai erau ctui de puin mister oase; ajungea s reglezi un ecran i infraciunea se derula ca un film. La nceput, exis tena unor astfel de instrumente crease panic chiar printre cei ce respectau legea. Reacia respectiv nu fusese anticipat de Overlorzi, care stpneau multe dar nu toate ntre subtilitile psihologiei umane. A fost necesar s se explice n repetate rnduri c ni i un Tom Degeel n-avea s-i poat spiona confraii, iar puinele instrumente date pe minil omului urmau s se gseasc sub un control strict. De exemplu, vizorul lui Rupert Boy ce nu putea opera n afara limitelor rezervaiei, aa nct el i cu Maia erau singurele per soane din raza de aciune a aparatului. Ziarele ignorau puinele delicte cu adevrat serioase. La urma urmelor, oamenii bine crescui nu se deranjeaz s citeasc despre gafele sociale ale altora. Sptmna medie de lucru avea acum douzeci de ore, ns acestea nu erau sinecur. Rmsese p c de rutin, de natur mecanic. Minile oamenilor erau prea importante pentru a fi irosi te cu sarcini ce puteau fi ndeplinite de cteva mii de tranzistoare, nite celule foto electrice i un metru cub de cipuri. Existau uzine care funcionau sptmni ntregi fr s izitate de o singur fiin uman. Oamenii interveneau n situaii speciale, n luarea deciz

or sau n proiectarea unor uniti noi. Restul l ndeplineau roboii. Cu un veac n urm, existena unui timp liber practic nelimitat ar fi ridicat probleme uriae. Educaia evitase cele mai multe asemenea probleme, deoarece un spirit culti vat este asigurat mpotriva plictiselii. Standardul general de cultur se gsea la un n ivel care altdat ar fi prut fantastic. Nu exista nici o dovad a creterii inteligenei r sei omeneti dar, pentru ntia oar, fiecare deinea toate posibilitile de a-i folosi cre ul n mod complet. Cei mai muli pmnteni deineau dou locuine n regiuni relativ opuse ale globului. Odat c deschiderea" zonelor polare, un procent nsemnat al omenirii migra din Arctica n Ant arctica la intervale de ase luni, cutnd verile polare, lungi i fr nopi. Alii plecau turi, pe muni sau chiar n oceane. Pe planet nu exista un singur loc care s nu poat fi utilat, confortabil, de tiin i tehnologie. Unele dintre locurile mai excentrice ofereau puinele tiri senzaionale. Accidente se petrec chiar i n societatea cea mai ordonat. Poate era un semn bun faptul c oamenii simeau c merit s riti i, ocazional s-i rupi gtul, de dragul unei cabane aciuate sub st, sau ca s priveti prin perdeaua de stropi a cascadei Victoria. Drept urmare, mer eu, cineva era salvat de undeva. Devenise un fel de joc, aproape un sport planet ar. Oamenii puteau s-i iroseasc vremea cu astfel de lucruri pentru c aveau la dispoziie at timp, ct i bani. Desfiinarea forelor armate aproape dublase venitul mondial, iar cr eterea produciei fcuse restul. n concluzie, nivelul de trai al omului din secolul do uzeci i unu nu se putea compara cu cel al oricruia dintre predecesorii si. Totul ajuns ese att de ieftin nct necesitile stricte erau gratuite, fiind furnizate de servicii p ublice, cum fuseser cndva mijloacele de comunicaie, iluminatul public i canalizarea. Orice individ putea cltori oriunde dorea, sau mnca orice poftea, fr nici un ban. i c se acest drept, fiind membru productor al comunitii. Evident, existau i trntori, dar numrul celor hotri s-i petreac viaa n complet le i mic dect se apreciaz de obicei. Suportarea unor asemenea parazii constituia o sar cin mult mai facil dect ntreinerea armatei de funcionari, vnztori, casieri i alii ncipal funcie fusese de a transfera banii ntre oameni. Se calculase c aproape un sfert din activitile generale ale rasei umane l reprezenta u diferitele sporturi, ncepnd cu cele sedentare, ca ahul, i terminnd cu cele foarte ri scante, ca schiatul pe pantele foarte abrupte ale munilor. De aceea, dispariia spo rtivilor profesioniti reprezentase un efect neateptat. Existau prea muli amatori ex cepionali, iar condiiile economice duseser la perimarea sistemului profesionist. Dup sport, activitatea cea mai dezvoltat era cea de agrement. Timp de peste o sut d e ani, fuseser oameni care credeau c Hollywood-ul era centrul lumii. Acum puteau s usine afirmaia aceasta, dei majoritatea produciilor anilor 2050 ar fi nlat multe spr nedumerite, n 1950. Progresul era prezent i aici; ncasrile nu mai reprezentau un ind icator absolut. Totui, dincolo de distraciile i divertismentele unei planete ce semna tot mai mult c u un vast teren de joac, existau persoane care mai gseau timp s repete o strveche ntr ebare rmas fr rspuns: "i de aici, ncotro?" Capitolul unsprezece

Jan se rezem de elefant, lsndu-i palmele pe pielea aspr aidoma scoarei de copac. Privi trompa uria i fildeii curbai, ncntat de dibcia celui care-l mpiase. Ce fiine str eb el, din ce lumi netiute, vor privi ntr-o bun zi emisarul acela pmntean? Cte animale ai trimis Overlorzilor? l ntreb pe Rupert. Cel puin cincizeci, dei sta-i cel mai mare. E magnific, nu-i aa? Pn acum au fost doar fluturi, erpi, maimue... chestii de-astea. Dei anul trecut a fost i un hipopotam. Pare o idee morbid, zmbi rutcios Jan, dar presupun c au deja n colecie un grup frumo at de Homo Sapiens. M ntreb cine au fost fericiii? Ai probabil dreptate, rosti Rupert indiferent. Ar fi fost uor de aranjat prin spi tale. Ce s-ar ntmpla, continu Jan gnditor, dac s-ar oferi cineva, voluntar, ca specimen viu Presupunnd bineneles c i s-ar garanta ntoarcerea.

Rupert rse, dei cu simpatie. Este o ofert? S i-o transmit lui Rashaverak? Pentru o clip, tnrul reflect serios, apoi scutur din cap. , nu... M gndeam cu glas tare. Cu siguran c m-ar refuza. Apropo, te mai vezi cu el M-a cutat acum ase sptmni. A gsit o carte pe care o urmream de mult vreme. Drgu d lui. Jan ocoli ncet monstrul mpiat, admirnd talentul care-l ncremenise pe vecie n clipa ace a de maxim vigoare. Ai aflat ce cuta? ntreb el. Personal, mi se pare greu de alturat tiina Overlorzilor c interesul pentru ocultism. Rupert l privi suspicios, ntrebndu-se dac nu cumva cumnatul su i btea joc de el. Explicaia lui prea plauzibil. Ca antropolog, era interesat de orice aspect al cultu rii noastre. Amintete-i: ei au au mult timp la dispoziie. Din punctul de vedere al detaliilor, Overlorzii cunosc mai multe dect oricare cercettor uman. Parcurgerea b ibliotecii mele n-a nsemnat un efort deosebit pentru resursele lui Rashy. Poate c acela era realmente adevrul, totui Jan nu se simea convins. Uneori se gndea si destinuie lui Rupert secretul su, dar l oprea prudena lui nnscut. Poate c atunci c ea s-i ntlneasc prietenul Overlord, cumnatul lui ar fi scpat vreo aluzie tentaia era ea mare. ntmpltor, fcu Rupert schimbnd brusc subiectul, dac i se pare mare lucru, ar trebui s i oferta lui Sullivan. A promis c le va livra Overlorzilor cele mai mari animale de pe Pmnt: caalotul i calmarul. Vor fi mpiate ntr-o scen de lupt. i dai seama ce Pentru o clip, Jan nu rspunse. Ideea care-i venise era prea ocant, prea fantastic pen tru a fi luat n serios. Totui, tocmai pentru c era att de ndrznea, ar fi putut reui Ce s-a ntmplat? ntreb Rupert nelinitit. Te-a lovit cldura? Jan se scutur, revenind l ealitate. Nu, n-am nimic. M ntrebam cum vor transporta Overlorzii un asemenea "pacheel"? Ah, unul dintre cargourile lor va cobor, se va deschide o trap i coletele vor fi ri dicate nuntru. Exact aa m gndeam i eu, ncuviin tnrul. ***

Semna cu cabina unei nave spaiale, fr a fi aa ceva. Cadrane i instrumente acopereau pe eii; nu existau ferestre, doar un display mare n faa pilotului. Vehiculul putea tra nsporta ase pasageri, dar n momentul acela Jan era singur. Urmrea ecranul cu atenie, absorbind fiecare imagine a peisajului straniu i necunosc ut ce-i trecea prin faa ochilor. Necunoscut da, tot att de necunoscut ct orice altc eva ce putea ntlni dincolo de stele, dac planul lui nebunesc avea s reueasc. Intrase p e trmul unor creaturi de comar, devorndu-se n bezn, nestingherite de la facerea lumii. Un trm deasupra cruia oamenii navigau de mii de ani, aflat la numai un kilometru su b carena corbiilor; cu toate acestea, cu doar o sut de ani n urm, cunoteau despre el m ai puine lucruri dect despre Lun. Pilotul cobora spre imensitile nc neexplorate ale Pacificului de Sud. Se cluzea dup se nalele emise de balizele de pe fundul oceanului. Continuau s fie tot att de ndeprtai d e acesta pe ct erau norii de suprafaa Pmntului. Totui nu se vedea mare lucru: videocamerele submarinului scrutau zadarnic apele. T umultul produs de jeturile propulsoare speriase probabil petii mai mici; orice cr eatur ce s-ar fi apropiat pentru a investiga trebuia s fie suficient de mare nct s nu cunoasc teama. Cabina vibra sub aciunea energiei care echilibra greutatea uria a apei de deasupra, meninnd sfera de lumin i aer n interiorul creia oamenii puteau tri. Dac energia s-ar oprit, i spuse Jan, aveau s rmn prizonierii unui sicriu metalic ngropat adnc n mlu ului. E momentul, vorbi pilotul. Acion cteva comenzi i submarinul se opri ncetior, pe msur ce jeturile se stingeau. P acum, meninndu-i echilibrul aidoma unui aerostat. Pilotul verific poziia cu sonarul, apoi rosti: nainte de a porni iari motoarele, s vedem dac se aude ceva. Difuzorul inund cabina micu cu un murmur continuu i nfundat. Nu exista nici un sunet a

parte pe care Jan s-l poat distinge de rest; doar un fundal permanent, contopind t oate zgomotele singulare. Tnrul tia c n clipa aceea asculta discuiile dintre miliarde de locuitori ai oceanului. Parc s-ar fi aflat n mijlocul unei pduri pulsnd de via num i c acolo ar fi recunoscut unele glasuri. Aici nici un fir nu putea fi izolat din estura sonor. Era att de strin, att de ndeprtat de tot ce cunoscuse pn atunci, lindu-se. i totui aceasta constituia o parte a lumii sale... iptul travers fundalul sonor aidoma unui fulger printre norii ntunecai. Se destrm repe e ntr-o plngere tnguitoare, un bocet care se modul i apoi dispru, fiind repetat peste clip de o surs mult mai ndeprtat. Apoi izbucni un cor de strigte, un vacarm ce-l dete min pe pilot s reduc rapid volumul difuzorului. Pentru Dumnezeu, ce-a fost asta? gfi Jan. Straniu, nu-i aa? Un banc de balene, la vreo zece kilometri deprtare. tiam c sunt pe aici i m-am gndit c i-ar plcea s le auzi. Jan se nfior. i eu care crezusem ntotdeauna c oceanul este tcut! De ce sunt att de glgioase? Bnuiesc c vorbesc ntre ele. Sullivan i-ar putea spune se zice chiar c poate recunoa unii indivizi, dei eu nu cred. Hei, avem musafiri! Pe ecran apruse un pete cu maxilare incredibil de masive. Prea destul de mare, dar Jan nu cunotea scara de amplificare a videocamerei i era greu de fcut o apreciere. De sub branhii i atrna un tentacul lung, terminat printr-un organ necunoscut, n for m de clopot. l vedem n infrarou, spuse pilotul. Uite-l i n lumin natural. Petele dispruse complet. Rmsese numai tentaculul, strlucind fosforescent. Apoi, ntr-o lip, silueta redeveni vizibil, prins n cercul ei, de o raz de lumin. Este un pescar i aceea-i undia cu care prinde ali peti. Uluitor, nu-i aa? Nu neleg e momeala lui nu atrage i peti care l-ar putea nghii pe el? n sfrit... nu putem atept ici toat ziua. S-l vezi cum fuge, cnd pornesc jeturile. Cabina vibra iari i submarinul porni nainte. Petele fosforescent i aprinse brusc toat uminile ntr-un semnal disperat de alarm i dispru ca un meteor n bezna abisului. Dup alte douzeci de minute de coborre lent, degetele invizibile ale scanerului anunar rimele impulsuri de pe fundul oceanului. La mare adncime sub ei, se ntindea un ir de coline scunde, cu coamele rotunjite. Neregularitile, existente pesemne cndva, fuse ser de mult vreme erodate de curentul permanent al maselor de ap de deasupra. Curen tul nu nceta niciodat, nici chiar aici, n mijlocul Pacificului, departe de marile e stuare care nghieau ncet continentele. Curentul purta n el pantele mcinate ale Anzilo r, corpurile miliardelor de fiine vii, pulberea meteoriilor ce rtciser prin spaiu pent u a-i afla odihna aici, n noaptea etern, unde zcea fundaia viitoarelor trmuri. Colinele rmneau n urm. Jan tia c ele reprezentau avanposturile unei cmpii ntinse, si la o adncime prea mare pentru a aprea pe ecrane. Submarinul i continua coborrea lin. Acum distingeau alte corpuri; datorit unghiului v izual, tnrul nu-i ddu seama imediat ce anume reprezentau. Apoi nelese c n mijlocul c se nla un munte. Imaginea se limpezea treptat; de la distana aceea, scanerele funcionau perfect i de taliile erau att de distincte nct imaginea prea format de unde luminoase. Jan putea v edea petii ciudai urmrindu-se printre bolovani. La un moment dat, o creatur cu aspect spimnttor i flci uriae not pe lng o fisur pe jumtate nruit. Cu o micare prea r esizat de ochiul omenesc, un tentacul lung ni din fisur i trase n bezn petele zbtn Aproape am ajuns, spuse pilotul. Peste cteva clipe, poi vedea laboratorul. Treceau ncet deasupra unei creste stncoase; cmpia de sub ei ncepuse s se zreasc i Jan tim c se gseau la cteva sute de metri deasupra fundului. Dup aceea vzu, cam la un kilo metru n fa, o ngrmdire de sfere cocoate pe tripoduri, legate laolalt prin tuburi. Sem perfect cu rezervoarele unei uzine chimice i ntr-adevr fuseser proiectate pe aceleai principii fundamentale. Singura diferen era faptul c acolo presiunile la care trebu iau s reziste se exercitau din afar, nu dinuntru. Ce-i asta? izbucni brusc Jan. Art cu un deget tremurtor sfera cea mai apropiat. Liniile ciudate de pe suprafaa ei se dovedeau o reea de tentacule gigantice. Cu ct submarinul se apropia, cu att vedea mai bine c tentaculele se terminau ntr-o mas uria, crnoas, n care se distingeau doi o enormi. Probabil Lucifer, rosti pilotul indiferent. Pesemne c-l hrnete cineva.

Aps o tast i se aplec peste pupitrul de comand. S. 2 ctre Laborator. Ne apropiem. Gonii copilaul. Laboratorul ctre S. 2, veni prompt rspunsul. Facei contactul. Lucey va pleca imediat . Pereii curbai din metal ncepuser s acopere ecranul. Jan zri o ultim imagine a unui ten acul uria, plin de ventuze, retrgndu-se la apropierea lor. Se auzir un zngnit surd i o serie de scrnituri, n vreme ce clamele cutau punctele de contact de pe chepengul ova l al submarinului. Peste cteva clipe, vehiculul era fixat de peretele bazei, cele dou chepenguri fuseser conectate i pasagerii se ndreptar ctre ecluz. Se aprinse semnal l PRESIUNI EGALE, chepengurile se desfcur i calea spre Laboratorul Suboceanic Unu s e deschise. Jan l gsi pe profesorul Sullivan ntr-o cmru dezordonat, prnd c slujete simultan c elier i laborator. Profesorul privea cu un microscop n interiorul unui obiect asemnt or unei bombe miniaturale. Era probabil o capsul de presiune nalt, coninnd un specime n al vieii submarine ce nota fericit n condiiile sale obinuite, de cteva tone pe centi metru ptrat. Hei, fcu Sullivan. Ce mai face Rupert? i cu ce te putem ajuta? Rupert este bine, rspunse tnrul. i transmite salutri i spune c i-ar face plcere s eze, dac n-ar suferi de claustrofobie. Atunci realmente nu i-ar plcea aici, cu cinci kilometri de ap deasupra. Apropo, tu te simi bine? Nu mai ru dect ntr-un stratoreactor, nl Jan din umeri. n ambele cazuri, dac se def eva, rezultatul este identic. Perfect adevrat, dar surprinztor ct de puini oameni neleg asta. Sullivan se juca cu microscopul, apoi privi ntrebtor spre musafirul su. Mi-ar face plcere s-i art baza noastr, spuse el, dar trebuie s recunosc c am rmas prins cnd Rupert mi-a transmis rugmintea ta. N-am putut nelege de ce un fanatic al sp aiului ar fi interesat de cercetrile noastre. Nu te ndrepi n direcia greit? Chicoti a at: Personal, n-am priceput de ce te-ai grbit s vii aici. Vor trece cteva sute de a ni pn vom cartografia tot oceanul. Jan inspir adnc. Era mulumit c Sullivan deschisese discuia, deoarece i uurase consider bil misiunea. n ciuda ironiilor ihtiologului, cei doi brbai aveau multe lucruri n com un. N-avea s fie greu s nfiripeze o punte, s ctige simpatia i ajutorul lui Sullivan. sta era un om cu imaginaie, altfel n-ar fi ajuns niciodat n lumea aceea subacvatic. Trebuia totui s fie prudent, deoarece rugmintea lui era, folosind un eufemism, oare cum neobinuit. Ceva i ddea ncredere: chiar dac Sullivan refuza s coopereze, cu siguran n-avea s des nimnui secretul lui Jan. Iar acolo, n biroul micu din adncurile Pacificului, nu exi sta pericolul ca Overlorzii, oricte puteri ar fi avut, s le poat asculta discuia. Profesore Sullivan, ncepu el, cum te-ai simi dac oceanul te-ar atrage, dar Overlorz ii i-ar interzice s te apropii de el? Fr ndoial, extrem de nemulumit. Sunt convins. S presupunem c ntr-o bun zi ai avea ansa de a-i atinge visul fr ca ei Ce-ai face? Ai profita de ocazie? Sullivan nu ezit. Bineneles. L-am prins! gndi Jan. Acum nu mai poate da napoi, doar dac nu-i este team de Overlor zi. i m ndoiesc c Sullivan se teme de ceva. Se aplec nainte i se pregti s-i expun Profesorul Sullivan nu era ns greu de cap. nainte ca Jan s poat vorbi, buzele i se rsf rnser ntr-un zmbet sardonic. Deci sta-i jocul? opti el. Foarte, foarte interesant. Acum, d-i drumul i spune cum t e-a putea ajuta. Capitolul doisprezece

ntr-o epoc anterioar, profesorul Sullivan ar fi fost considerat un lux costisitor. Aciunile sale costau tot att de mult ct un rzboi la scar redus; ntr-adevr, putea fi a at cu un general conducnd o campanie continu mpotriva unui duman care nu cunotea odihn a. Dumanul lui era oceanul, aliat cu frigul, ntunericul i, n primul rnd, presiunea. Pr

ofesorul Sullivan deinea de partea lui talentul i inteligena inginereasc. Ctigase mult victorii, dar oceanul era rbdtor: putea atepta. Sullivan tia c, ntr-o bun zi, el avea s greeasc. Era cel puin consolat c n-avea s moar necat. Moartea lui urma s fie mult apid. Refuzase s-i asume vreun angajament fa de Jan, ns tia de-acum rspunsul. I se oferea o ia unei experiene extrem de interesante. Din pcate, n-avea s-i afle niciodat rezulta tul; dar aa ceva se ntmpla frecvent n cercetarea tiinific i chiar el iniiase program urmau s se ncheie peste cteva decenii. Profesorul era un brbat curajos i inteligent dar, analizndu-i cariera, i ddea seama c avusese parte de gloria aceea care pstreaz peste veacuri numele unui savant. Acum se ivise ocazia, total neateptat i cu att mai atrgtoare, de a intra cu adevrat n man ele de istorie. Nu era o ambiie pe care s-o fi recunoscut vreodat i, ca s fim drepi, l-ar fi ajutat pe Jan chiar dac aportul lui avea s rmn necunoscut. *** Jan ns cntrea din nou lucrurile. Ineria ideii sale l adusese pn acolo aproape fr fort. Verificase unele detalii, totui nu ntreprinsese nici un pas pentru a transfo rma visul n realitate. Peste cteva zile ns trebuia s decid. Dac profesorul Sullivan de acord s coopereze, n-avea cum s mai dea napoi. Trebuia s nfrunte viitorul, cu toa te necunoscutele lui. Ceea ce l-a decis n cele din urm a fost gndul c dac pierdea ocazia aceea incredibil, u i-ar fi iertat-o niciodat. Restul vieii sale urma s fie petrecut n regrete zadarnic e i nimic nu era mai ru dect aa ceva. Rspunsul lui Sullivan sosi dup cteva ore i atunci tiu c zarurile fuseser aruncate. pentru c avea nc destul timp la dispoziie, ncepu s-i ncheie treburile.

ni

er n

"Drag Maia", ncepea scrisoarea, "ceea ce urmeaz va fi pentru tine, ca s zic aa, o mar e surpriz. Cnd vei citi scrisoarea aceasta, eu n-o s mai fiu pe Pmnt. Asta nu nseamn plecat pe Lun, aa cum au fcut-o atia alii. Nu, voi fi n drum spre planeta Overlorzilo . Voi fi primul om care a prsit Sistemul Solar. Am dat scrisoarea unui prieten care m ajut; el o va pstra pn cnd va ti c planul mi-a t, cel puin n prima lui faz, i c este prea trziu ca Overlorzii s mai poat interveni. fi att de departe, cltorind cu o asemenea vitez, nct m ndoiesc c voi putea fi ajuns n ordin de ntoarcere. Chiar aa fiind, pare de necrezut ca nava s revin pe Pmnt. Nu m c nsider o persoan att de important. Pentru nceput, s-i explic ce m-a determinat s ajung aici. tii c m-a preocupat dintotde auna zborul spaial i m-am simit permanent frustrat, deoarece nu ni s-a permis s cltori pe alte planete sau s aflm ceva despre civilizaia Overlorzilor. Dac n-ar fi fost in tervenia lor, poate c pn acum am fi ajuns pe Marte sau Venus. Recunosc: tot att de pro babil ar fi fost i autodistrugerea cu bombe cu cobalt sau alte arme inventate n sec olul douzeci. Totui uneori visez c am fi avut ansa s stm pe picioarele noastre. Probabil c Overlorzii au motivele lor s ne in n cre i pesemne sunt nite motive exce Dar chiar dac le-a fi cunoscut, nu cred c mi-ar fi schimbat prea mult ideile sau aciu nile. Totul a nceput la petrecerea lui Rupert... (El nu tie asta, dar am ajuns aici graie lui.) Mai ii minte edina aia aiurit de spiritism pe care a aranjat-o i care s-a nchei at cnd fata aceea i-am uitat numele a leinat? Eu ntrebasem care este steaua Overlor zilor, iar rspunsul a fost NGS 549672. Nu ateptam un rspuns, de aceea am tratat toat a facerea ca pe o glum. Dar cnd mi-am dat seama c numrul respectiv figura ntr-un catalo g stelar, m-am hotrt s-l caut. Am aflat c steaua se gsea n constelaia Carena, iar unu intre puinele lucruri pe care le cunoatem despre Overlorzi este faptul c ei vin dint r-acolo. Nu pretind c neleg cum ne-a parvenit informaia. I-a citit cineva gndurile lui Rashaver ak? Chiar n ipoteza aceasta, e greu de bnuit c el cunotea cifra de referin a soarelui su, corespunztoare cataloagelor noastre. Misterul este absolut i-l las pentru rezolv are celor ca Rupert, dac vor reui! Datorit observaiilor noastre, tim multe lucruri despre viteza navelor Overlorzilor. Ele prsesc Sistemul Solar cu o asemenea acceleraie nct se apropie de viteza luminii, n mai puin de o or. Asta nseamn c extrateretrii posed o propulsie ce acioneaz n m

supra fiecrui atom al navelor, astfel nct ceea ce exist la bord nu este zdrobit inst antaneu. M ntreb de ce folosesc asemenea acceleraii uriae, cnd au atta spaiu la dispoz e i ar putea accelera ntr-un timp mult mai lung. Teoria mea este c izbutesc s capteze cmpurile energetice din jurul stelelor, de aceea trebuie s execute opririle i porn irile ct mai aproape de stea. Dar asta-i cam totul... Lucrul cel mai important este c tiu acum ct de departe trebuie s cltoreasc i astfel p exprima durata drumului. NGS 549672 e situat la patruzeci de ani-lumin de Pmnt. Nave le Overlorzilor ating peste 99 la sut din viteza luminii, deci cltoria va dura n jur de patruzeci de ani din timpul nostru. Timpul nostru; aici e toat mecheria. Dup cum poate tii, n apropierea vitezei luminii, se petrec lucruri ciudate. Timpul ns ui curge cu o vitez diferit mai ncet iar cteva luni scurse pe Pmnt echivaleaz doa va zile pe navele Overlorzilor. Efectul acesta este fundamental i a fost postulat de marele Einstein cu o sut de ani n urm. Am fcut unele calcule, bazndu-m pe ceea ce cunoteam despre Propulsia Stelar i pe ctev plicaii bine tiute ale teoriei relativitii. Din punctul de vedere al unui pasager ntr -o nav a Overlorzilor, cltoria spre NGS 549672 nu va dura mai mult de dou luni, chiar dac pe Pmnt vor trece patruzeci de ani. tiu c pare un paradox, dar dac poate fi vreo consolare, el a uluit minile cele mai luminate ale omenirii, din momentul enunrii l ui de ctre Einstein. Poate c urmtorul exemplu i va explica mai clar ceea ce se ntmpl: dac Overlorzii m vo mite imediat napoi pe Pmnt, voi ajunge acas mbtrnit numai cu patru luni. Dar n vremea easta, pe Pmnt vor fi trecut optzeci de ani. De aceea, nelegi, Maia, orice s-ar ntmpla , scrisoarea aceasta este de adio... Dup cum tii i tu, aveam puine legturi care s m rein aici, aa nct pot pleca linit pus nc mamei; ar deveni isteric i nu pot suporta asta. Este mai bine aa. Dei am cutat m apropii de ea dup moartea tatei... n sfrit, n-are rost s reiau toat povestea! Mi-am terminat studiile i am anunat autoritile c din motive familiale m stabilesc n Eu opa. Totul a fost aranjat i n-ai nici un motiv de ngrijorare. Cred c deja m crezi nebun, deoarece pare imposibil ca un om s ajung pe o nav a Overlo rzilor. Totui am gsit o cale. Am ansa care s-ar putea s fie unic, pentru c sunt convin s: Karellen nu face aceeai greeal de dou ori. Cunoti legenda calului de lemn cu care soldaii greci au intrat n Troia? n Vechiul Testament exist o istorie i mai potrivit... " ***

Oricum vei sta mult mai confortabil dect Iona, spuse Sullivan. Nu exist nici o dova d c el ar fi avut lumin electric sau instalaii sanitare. Vei avea ns nevoie de multe p ovizii i vd c i-ai luat i oxigen. ntr-un spaiu att de mic, poi nghesui suficiente l pentru dou luni? Trecu degetul deasupra schielor ngrijite pe care Jan le ntinsese pe mas. La un capt, d esenele erau fixate cu un microscop, iar la captul cellalt, cu craniul unui pete ne cunoscut. Sper c oxigenul nu va fi necesar, rspunse tnrul. tim c Overlorzii pot respira aerul n stru, dar se pare c nu-l agreeaz i s-ar putea s am dificulti n atmosfera lor. n privi roviziilor, folosirea narcosaminei va rezolva problema. Este absolut sigur. nainte de plecare, voi lua o doz care s m adoarm pentru ase sptmni, plus-minus cteva zile. i, voi fi aproape de int. De fapt, nu m ngrijoreaz att hrana i oxigenul, ct plictisea Profesorul ncuviin gnditor. Da, narcosamina este destul de sigur i poate fi dozat perfect. Totui va trebui s ai s ficient hran la ndemn. Cnd te vei trezi, vei fi lihnit de foame. Dac o s mori de inan pentru c n-o s ai puterea s foloseti un deschiztor de conserve? M-am gndit la asta, replic Jan. O s consum ciocolat i glucoz. Bun, vd c ai analizat totul cu atenie, n-ai tratat chestiunea ca pe ceva din care t e poi retrage dac nu-i convine cum se desfoar lucrurile. Este viaa ta, totui nu mi-ar ea s tiu c te-am ajutat s te sinucizi. Lu craniul i se juc cu el. Jan puse palma pe schie, mpiedicndu-le s se ruleze. Din fericire, continu Sullivan, echipamentul de care ai nevoie nu este ieit din co mun i atelierele noastre i-l pot executa n cteva sptmni. Iar dac te rzgndeti... Niciodat!

***

"Am analizat toate riscurile i se pare c planul este perfect. Dup ase sptmni voi iei, orice pasager clandestin, i m voi preda, n momentul acela, dup timpul meu, cltoria va fi pe sfrite. Voi fi foarte aproape de planeta Overlorzilor. Desigur, ce se va ntmpla atunci, o tiu numai ei. Probabil voi fi trimis acas cu urmto area nav, dar cel puin m pot atepta s vd cte ceva. Am luat o videocamera i kilometri pelicul; n-o s fie vina mea dac nu le voi putea folosi. n cel mai ru caz, voi dovedi c omul nu poate fi inut ntr-o etern carantin. Voi crea un precedent care-l va obliga pe Karellen s ntreprind ceva. Drag Maia, asta este tot ce am vrut s-i spun. tiu c n-o s-i lipsesc prea mult; s fim stii i s recunoatem c n-am fost niciodat foarte apropiai, iar acum, dup ce te-ai mri u Rupert, eti fericit n lumea ta. Cel puin, eu aa sper... Adio i noroc! Voi cuta s-i ntlnesc nepoii; asigur-te c le vei povesti despre mine, d Fratele tu iubitor, Jan" Capitolul treisprezece

Cnd l vzu prima dat, lui Jan i veni greu s-i dea seama c nu privea asamblarea fuselaj i unui avion de dimensiuni reduse. Scheletul metalic avea douzeci de metri lungim e, era perfect aerodinamic i fusese nconjurat de schele uoare pe care lucrau sudorii . Da, i rspunse Sullivan. Folosim tehnici aeronautice clasice i cei mai muli muncitori provin din industria de avioane. i vine greu s crezi c poate exista o fiin de mrimea sta, nu-i aa? Sau c se poate slta pe de-a ntregul din ap, aa cum am vzut cu ochii mei. Totul era fascinant, dar tnrul se gndea la altceva. Ochii lui cercetau scheletul ur ia, cutnd o ascunztoare potrivit pentru celula lui micu: "sicriul cu aer condiionat" l botezase Sullivan. De un lucru se convinsese: n privina spaiului exista loc i pentr u zece pasageri clandestini. Scheletul pare complet, remarc Jan. Cnd i punei pielea? Ai capturat deja caalotul, nu Altfel cum ai fi realizat scheletul? Sullivan pru extrem de amuzat de ntrebare. N-avem nici cea mai mic intenie s capturm vreun caalot. Oricum, ei n-au ceea ce se nu mete de obicei "piele". n plus, ar fi greu s ntindem un nveli cu grosimea de douzeci d centimetri peste tot scheletul. Nu..., va fi umplut cu plastic apoi vopsit core spunztor. Cnd o s fie gata, nimeni nu va sesiza vreo diferen. n cazul sta, gndi Jan, ar fi fost mai uor pentru Overlorzi s fotografieze animalul i s l reconstruiasc chiar ei, pe planeta lor. Dar poate c navele se ntorceau goale i un flecute ca un caalot de douzeci de metri trecea neobservat. Cnd ai asemenea puteri i r esurse, nu te mai uii la amnunte... ***

Profesorul Sullivan sttea lng una din statuile uriae care constituiser o sfidare la ad resa arheologiei, dup descoperirea Insulei Patelui. Rege, zeu, sau orice ar fi fos t personajul, privirea lui goal prea c o urmrete pe a profesorului. Brbatul era mndru e opera lui; i prea ru c n curnd avea s dispar pentru totdeauna din faa oamenilor. Tabloul putea fi opera unui artist nebun, ntr-un delir provocat de droguri. Cu to ate acestea, constituia o copie perfect a vieii; aici, artistul fusese Natura nsi. Sc ena era una dintre cele pe care, pn la perfecionarea televiziunii subacvatice, puini oameni o zriser, iar atunci numai pentru cteva clipe, cnd lupttorii uriai se ridicau a suprafa. Asemenea btlii se desfurau n noaptea fr de sfrit a adncurilor oceanice e caaloii i vnau hrana. Iar hrana era una care refuza s se lase mncat de vie... Maxilarul inferior, prelung i acoperit cu dini triunghiulari al caalotului se csca l arg, pregtindu-se s se repead asupra victimei. Capul era aproape invizibil sub reeaua contorsionat de brae albe i crnoase cu care calmarul gigant lupta disperat pentru s upravieuire. Ventuze albicioase cu diametrul de peste douzeci de centimetri se lip

iser de pielea caalotului. Un tentacul fusese deja retezat i nu exista nici o ndoial n privina rezultatului final al ncletrii. Cnd se luptau cele mai uriae creaturi de pe P t, caalotul nvingea ntotdeauna. Cu toat fora extraordinar a pdurii sale de tentacule, ingura speran a calmarului era s scape nainte ca maxilarul nfricotor s-l reteze n bu ii lui mari i lipsii de expresie, cu un diametru de o jumtate de metru, l priveau pe uciga, dei probabil c cei doi nu se puteau zri n bezna abisului. ntreaga scen avea o lungime de peste treizeci de metri i fusese instalat ntr-o cuc di luminiu, de care se fixaser crligele macaralelor. Totul era gata, ateptndu-i pe Overl orzi. Sullivan spera ca acetia s vin ct mai repede; tensiunea devenise apstoare. Cineva ieise din birou n lumina strlucitoare a soarelui i-l cuta. Sullivan l recunoscu pe eful de echip i se ndrept ctre el. Care-i treaba, Bill? Brbatul inea o foaie de hrtie i prea ncntat. Veti bune, profesore! Suntem onorai! Administratorul nsui dorete s vin i s priveas ainte de mbarcare. Gndii-v ce publicitate ne facem! O s ne ajute cnd vom solicita fond uri. De cnd ateptm aa ceva! Profesorul Sullivan nghii un nod. Nu se mpotrivise niciodat publicitii, dar acum n-ave a chef de ea. Karellen sttea lng capul caalotului, privind fruntea imens i flcile pline de dini asc Ascunzndu-i nelinitea, Sullivan se ntreb ce gndea Administratorul. Comportarea lui nu ddea nimic de bnuit, iar vizita putea fi cu uurin explicat drept una absolut normal. T tui profesorul avea s fie extrem de fericit dup plecarea Overlordului. Pe planeta noastr, spuse Karellen, n-avem animale att de mari. Acesta este unul di n motivele pentru care v-am solicitat realizarea unui montaj. ... compatrioii mei l vo gsi fascinant. La gravitaia voastr sczut, observ Sullivan, credeam c avei animale imense. La urma u i, voi niv suntei mult mai mari dect oamenii. Da, ns noi nu avem oceane. Iar n privina dimensiunilor, uscatul nu poate concura cu oceanul. E adevrat, gndi Sullivan. Din cte tia, era un amnunt nou referitor la planeta Overlor zilor. Jan avea s fie foarte interesat. n momentul acela, tnrul se gsea ntr-o barac, la un kilometru deprtare, i privea neli printr-un binoclu. i repeta mereu c nu avea nici un motiv de team. Nici un fel de ex aminare a caalotului, orict de amnunit, nu i-ar fi putut dezvlui secretul. Totui, exis a posibilitatea ca Overlordul s suspecteze ceva i s se distreze cu ei. Aceeai bnuial ncoli n mintea profesorului, cnd Karellen privi atent gtul cavernos. n Biblia voastr, rosti Administratorul, exist o istorie remarcabil despre un profet e vreu, Iona, care dup ce fusese azvrlit de pe o corabie a fost nghiit de o balen i apoi transportat n siguran la rm. Crezi c exist vreo baz de adevr n legenda aceea? Presupun, rspunse prudent Sullivan, c a existat cazul unui pescar nghiit i dup aceea egurgitat fr s fi fost vtmat. Cu siguran, s-ar fi sufocat dac ar fi stat n interioru enei mai mult de cteva secunde. Apoi, trebuie s fi fost extrem de norocos ca s scap e nevtmat de fanoane. Pare o poveste incredibil, dar nu chiar imposibil. Foarte interesant, fcu Karellen. Rmase o clip, privind maxilarul uria, dup aceea trec s se uite la calmar. Sullivan sper c nu-i auzise oftatul uurat. Dac a fi tiut prin ce voi trece, zise profesorul, te-a fi dat afar din biroul meu ime diat cum ai fi ncercat s m contaminezi cu nebunia ta! mi pare ru, se scuz tnrul. Acum ns am scpat. Sper. Oricum, mult noroc! Dac te rzgndeti, mai ai vreo ase ore... Nu-i nevoie. Doar Karellen m mai poate opri. Mulumesc pentru tot ce-ai fcut. Dac o s torc i o s scriu o carte despre Overlorzi, i-o voi dedica. Mare scofal, fcu Sullivan ursuz. Pn atunci, voi fi mort de mult. Spre surprinderea i uoara lui consternare, deoarece nu era un sentimental, observ c desprirea ncepea s-l afecteze. n sptmna n care lucraser mpreun, ajunsese s-l n asemenea, se temea c fusese complice la o sinucidere rafinat. inu scria cnd Jan urc n botul imens, evitnd grijuliu irurile de dini. La lumina lant , l vzu pe tnr ntorcndu-se i fluturnd mna, apoi disprnd n adnc. Urm sunetul sa , nchizndu-se, dup aceea tcere. Sub lumina lunii ce transforma btlia ncremenit ntr-o scen de comar, profesorul Sulliva reveni ncet n biroul lui. Se ntreba ce fcuse i ce avea s rezulte. Dei n-avea s afle

iodat deznodmntul. Jan nu irosea mai mult de cteva luni din via n cltoria spre pla lorzilor. ns dac reuea, avea s fie de partea cealalt a barierei Timpului, fiindc pentr Sullivan asta nsemna optzeci de ani n viitor. Lumina se aprinse n cilindrul micu de metal, imediat dup ce Jan nchise ua pe dinuntru. Nu-i permise nici o clip de rgaz i ncepu imediat s verifice totul. Proviziile i celel lte colete fuseser ncrcate cu cteva zile n urm, dar o verificare final l calma, asig l c nu uitase nimic. Peste o or era mulumit. Se ntinse pe salteaua elastic i-i recapitul planul. Se auzea n mai bzitul slab al ceasului-calendar electric, care urma s-l anune cnd cltoria se apro ia de sfrit. tia c n-avea s simt nimic acolo, n celula lui, deoarece forele uriae ce deplasau navel Overlorzilor erau perfect compensate. Sullivan verificase lucrul acesta, atrgnd atenia c montajul su s-ar fi sfrmat dac era pus la mai mult de cteva g-uri. "Clienii" l asiguraser c din acest punct de vedere nu exista absolut nici un pericol. Totui avea s se produc o modificare considerabil a presiunii atmosferice. Chestiunea era lipsit de importan, pentru c modelele puteau "respira" prin cteva orificii. naint de a-i prsi ascunztoarea, Jan trebuia s egalizeze presiunile i presupunea c atmosfer in interiorul navei Overlorzilor era irespirabil. O masc simpl pentru fa i o butelie d e oxigen urmau s rezolve problema respectiv; nu avea nevoie de ceva mai complicat. Dac putea respira fr ajutor mecanic, cu att mai bine. N-avea rost s mai atepte: i supunea la ncercare nervii n mod inutil. Lu seringa micu a ncrcat cu soluia dozat atent. Narcosamina fusese descoperit n decursul cercetrilor vind hibernarea animalelor, dar nu era adevrat aa cum se zvonise c producea anabioz. Determina o ncetinire puternic a proceselor vitale, totui metabolismul continua la nivel redus. Parc cineva ar fi acoperit focurile vieii, iar acestea mocneau acum n ateptare. Dup sptmni sau luni de zile, cnd efectul nceta, focurile izbucneau din nou omul se trezea. Narcosamina nu era nociv. Natura o folosea de un milion de ani, pr otejndu-i muli copii de foametea iernilor. Jan adormi. Nu simi nimic din legnatul cablurilor cu care uriaa cuc metalic era ridica t n nava Overlorzilor. Nu auzi ecluzele nchizndu-se, pentru a se deschide abia dup tr ei sute de milioane de milioane de kilometri. Nu auzi uieratul slab i ndeprtat al atm osferei terestre, cnd nava urc rapid n elementul ei natural. i nu simi Propulsia Stelar pornind. Capitolul paisprezece

Sala de conferine se ticsea ntotdeauna cu ocazia ntlnirilor sptmnale cu presa, dar acu nghesuiala era att de mare nct reporterii abia puteau s scrie. Pentru a suta oar, ble stemau conservatorismul i lipsa de consideraie a lui Karellen. n oricare alt loc din lume, ei i-ar fi putut aduce videocamera, reportofoane i alte aparate. ns aici treb uiau s se bazeze pe hrtie i creion, ba chiar, absolut incredibil, pe stenografie. Desigur, existaser mai multe ncercri de a introduce reportofoane n mod clandestin. Fu seser scoase din sal cu acelai succes, dar o simpl privire n interiorul lor fumegnd do vedise inutilitatea tentativelor. Toi neleseser atunci pentru ce fuseser mereu preveni ca spre binele personal s lase n afara ncperii ceasurile i alte obiecte metalice. nrutind i mai mult lucrurile, Karellen nsui nregistra ntreaga conferin de pres. re se fcuser vinovai de neatenie sau relatri neconforme dei cazurile acestea erau foa e rare fuseser oprii pentru edine scurte i neplcute cu adjuncii lui Karellen i li se se s asculte cu atenie ceea ce spusese n realitate Administratorul. Lecia respectiv n u era una pe care s-o doreti repetat. Straniu cum se rspndeau zvonurile... Nu se anunase nimic n prealabil, totui sala era arhiplin de fiecare dat cnd Karellen avea de fcut o comunicare important lucru ce se tmpla de dou-trei ori pe an. Peste mulimea de murmure se ls tcere cnd ua se deschise i Karellen apru pe podium. I atul era slab, reproducnd fr ndoial lumina ndeprtatului soare al Overlorzilor, iar Adm nistratorul i abandonase obinuiii ochelari ntunecai. Bun dimineaa tuturor, rspunse el corului de saluturi, apoi se ntoarse ctre silueta na t i distins din primul rnd.

Domnul Golde era veteranul Clubului Presei; se mbrca i se comporta precum un diplom at de mod veche i nimeni nu ezita s-i ncredineze confidene. Destul de mult lume, astzi, domnule Golde. Ai rmas probabil n pan de tiri... Reporterul de la The Times zmbi i-i drese glasul. Sper s rezolvai acest lucru, domnule Administrator. l privi atent pe Karellen. Afirmaia potrivit creia chipurile Overlorzilor, rigide ca nite mti, nu exprimau nici o emoie era fals. Ochii mari i adnci, cu pupilele contract te chiar i n lumina aceea slab, priveau fix n ochii curioi ai omului. Cele dou orifici respiratorii de pe obraji, dac curbele acelea prelungi i ascuite puteau fi numite o braji, uierau uor n vreme ce ipoteticii plmni ai lui Karellen lucrau n atmosfera, rare iat pentru el, a Pmntului. Golde abia putea distinge perdeaua de firioare albe flutu rnd nainte i napoi, rspunznd ciclului rapid de respiraie al extraterestrului. Se presu unea c firioarele jucau rolul unor filtre de praf, iar pe aceast ipotez ubred se const ruiser teorii complicate referitoare la atmosfera planetei Overlorzilor. Da, am unele nouti pentru dumneavoastr. Dup cum fr ndoial tii, una din navele noa provizionare a prsit Pmntul pentru a reveni la baz. Recent, am descoperit c la bordul i se afl un pasager clandestin. O sut de creioane se oprir n aer i o sut de perechi de ochi l fixar pe Karellen. Ai spus pasager clandestin, domnule Administrator? ntreb Golde. Ne putei spune cine este i cum a ajuns la bord? Se numete Jan Rodricks i este student n inginerie la Universitatea din Cape Town. Al te detalii vei putea fr ndoial afla i singuri, prin extrem de eficientele dumneavoastr surse de informaii. Karellen surse. Zmbetul Administratorului era straniu. Efectul se datora n cea mai mare parte ochilor; gura inflexibil, lipsit de buze, se mica foarte puin. S fi fost, se ntreb Golde, unul din multele obiceiuri omeneti pe care Karellen le imitase cu t alent? Deoarece, fr ndoial, efectul total era al unui zmbet, iar mintea uman l accepta ca atare. Modalitatea n care s-a strecurat la bord, continu Administratorul, are o importan sec undar. V pot asigura, att pe dumneavoastr ct i pe ali poteniali astronaui, c nu ma sibilitatea de repetare a ncercrii. Ce se va ntmpla cu tnrul? insist Golde. Va fi trimis napoi pe Pmnt? Cazul depete jurisdicia mea, dar presupun c se va ntoarce cu nava urmtoare. Acolo un a ajuns, va descoperi condiii prea... strine confortului. n felul acesta am ajuns l a subiectul principal acestei conferine de pres. Fcu o pauz i tcerea deveni parc i mai deplin. Printre elementele mai tinere i mai romantice ale omenirii au existat murmure ref eritoare la interzicerea accesului n spaiu. Interdicia respectiv era motivat: nu impu nem restricii de dragul restriciilor. Dar v-ai gndit vreodat, dac mi scuzai comparai oliticoas, cum s-ar simi un om din epoca de piatr trezindu-se ntr-un ora modern? n cazul nostru, protest Herald Tribune, diferena nu este att de uria. Noi suntem obi cu tiina. Bineneles, pe planeta voastr exist multe lucruri pe care nu le putem neleg dar nu ni se vor prea magie! Suntei sigur?. ntreb ncet Karellen. De la epoca aburului la cea a electricitii s-au s urs numai o sut de ani, ns ce ar fi crezut un inginer victorian despre televiziune i calculatoare? Ct ar fi trit, dac ar fi nceput s cerceteze alctuirea lor? Prpastia din re dou tehnologii poate cu uurin s devin att de mare... nct s fie fatal. Hei, opti Reuter ctre BBC. Avem noroc! E-n pragul unei declaraii importante. Recuno sc simptomele... Exist i alte motive pentru care am stopat rasa uman pe Pmnt. Privii! Luminile plir i se stinser. n centrul slii se form ncet o opalescen lptoas. Se n e de stele o spiral nebuloas, observat de undeva din exterior. Nici un ochi omenesc n-a mai vzut aceast imagine, rsun n ntuneric vocea lui Karellen. V privii Universul, galaxia din care face parte Soarele vostru, de la o distan de o jumtate de milion de ani-lumin. Urm o tcere lung, apoi Overlordul continu cu glas lipsit de mil sau dispre: Rasa voastr a dovedit o remarcabil incapacitate de a rezolva problemele micii ei pl anete. Cnd am sosit noi, omenirea se gsea pe punctul de a se autodistruge, cu fore p e care tiina i le oferise n mod nechibzuit. Fr intervenia noastr, Pmntul ar fi fost un pustiu radioactiv.

Acum avei o lume a pcii i o populaie unit. n curnd, vei fi att de civilizai nct v laneta fr asistena noastr. Eventual, vei putea rezolva problemele unui sistem solar: s zicem, cincizeci de sa telii i planete. Dar credei c avei vreo ans aici? Nebuloasa se lrgi. Acum stelele apreau i dispreau precum scnteile unei forje, iar fie care scnteie grbit era un soare, cu cine tie cte planete n jurul su. n galaxia noastr, murmur Karellen, exist optzeci i apte de mii de milioane de sori. C iar i cifra aceasta ofer numai o imagine aproximativ a imensitii spaiului. nfruntnduvei fi aidoma unor furnici care ncearc s eticheteze i s clasifice toate firele de nisi din toate deerturile lumii. n actualul stadiu de evoluie, rasa voastr nu rezist unei asemenea nfruntri. Una dintre sarcinile mele a fost s v protejez de puterile i forele ce zac ntre stele fore mai pr sus de nchipuirea voastr. Imaginea galaxiei se topi i lumina se aprinse iari n tcerea slii. Karellen se ntoarse s plece; conferina de pres luase sfrit. n u se opri i privi na ziaritii tcui. Gndul este trist, dar trebuie s v obinuii cu el. Poate c ntr-o bun zi vei stpni Stelele ns nu sunt pentru Om. ***

"Stelele nu sunt pentru Om. " Da, avea s-i nemulumeasc faptul c porile celeste li se n hiseser n fa. Dar trebuiau s nvee s nfrunte adevrul, sau mcar puinul adevr pe ca eri el. Din nlimile singuratice ale stratosferei, Karellen privi n jos spre planeta i oamenii care-i fuseser dai n grij. Se gndi la tot ce avea s urmeze i la ce avea s devin lum eea peste numai vreo doisprezece ani. N-aveau s tie niciodat ct de norocoi fuseser. Vreme de o generaie, omenirea fusese mai fericit ca oricnd. Triasc Vrsta de Aur! ns tot culoarea aurului o avea i apusul... i na... i doar auzul lui Karellen putea deslui primele freamte ale furtunilor iernii. i numai el tia ct de iute se apropia sfritul Vrstei de Aur.

PARTEA A TREIA ULTIMA GENERAIE Capitolul cincisprezece

Ia uit-te aici! explod George Greggson, aruncnd ziarul spre Jean. n ciuda eforturilor ei de a-l prinde, ziarul ateriz pe mas. Jean terse cu atenie gemu l i citi pasajul ofensator, strduindu-se din rsputeri s-i exprime dezaprobarea. Nu iz butea s fie prea convingtoare, ntruct adeseori inea partea criticilor. De obicei i p pentru ea opiniile eretice, i nu doar pentru meninerea linitii i armoniei. George er a mereu pregtit s accepte laude (ale ei, sau ale oricui altul), dar dac femeia se h azarda s-i critice operele, avea s fie zdrobit ntr-o peroraie referitoare la ignorana artistic. Lectur articolul de dou ori, apoi renun. I se prea favorabil i-i spuse acest lucru lui George. Pare s-i fi plcut spectacolul... De ce mormi? Citete aici, pufni scenograful nfigndu-i degetul n mijlocul unei coloane. Mai citete dat! "Extrem de ncnttoare au fost nuanele pastelate de verde de pe fundalul secvenei balet ului. " Ce-i cu asta? Nu era verde! Am pierdut o groaz de timp ca s obin albastrul la! Fie c un idiot de in iner de la camera de control deregleaz culorile, fie c tmpitul sta de critic are un a parat defect! Apropo, ce culoare era la al nostru? ... nu-mi amintesc, mrturisi Jean. Poppet a nceput s zbiere tocmai atunci i-a trebu duc s vd ce-i cu ea. Aha, fcu George i czu pe gnduri.

Jean tia c se pregtea o nou explozie. Totui, cnd aceasta sosi, fu destul de potolit. Am inventat o nou definiie a televiziunii, mormi brbatul posomort. Am hotrt c repre n mijloc de stnjenire a comunicaiei dintre artist i public. Ce vrei s facem? replic Jean. S ne ntoarcem la teatrul "pe viu"? De ce nu? Exact la asta m gndeam. ii minte scrisoarea primit de la tipii din Noua At en? Mi-au scris iari. De data asta le rspund! Ce? fcu Jean uor alarmat. Mi se par cam ciudai. Exist o singur cale de-a afla. Vreau s-i vizitez peste dou sptmni. Ceea ce scriu mi pare perfect sntos. Acolo sunt civa oameni excepionali. Dac te atepi s-i gtesc la foc de lemne sau s m mbrac n piei, o s... Nu vorbi prostii! Alea sunt poveti. Colonia are tot ce-i trebuie pentru o via civil izat. Ei nu cred n zorzoane inutile, att! Oricum, n-am mai fost n Pacific de civa ani buni. Poate facem o excursie frumoas. Cu asta sunt de acord, ncuviin Jean. Dar nu vreau ca Junior i Poppet s devin doi pol zieni slbatici. n nici un caz, fcu George. i promit! Avea dreptate, dei nu n felul n care crezuse. ***

Dup cum ai observat, rosti brbatul cel micu, colonia const din dou insule legate pri -un pod. Aceasta este Atena, iar pe cealalt am botezat-o Sparta. Este destul de sl batic i stncoas i e un loc excelent pentru activiti sportive. Privi iute spre talia oaspetelui su i George se foi pe scaun. Sparta e un vulcan stins cel puin aa spun geologii. Dar s revenim la Atena... Dup cu m tii, ideea unei colonii este de a forma un grup independent, stabil din punct de vedere cultural, cu propriile tradiii artistice. Trebuie s v spun c nainte de a nfiin aceast colonie s-a depus o nsemnat munc de cercetare. Aezarea reprezint o aplicare ex elent a ingineriei sociale, bazat pe matematici speciale pe care nu pretind c le neleg . Tot ceea ce tiu este c sociologii matematicieni au determinat mrimea coloniei, ti purile de oameni pe care trebuie s le conin i, n primul rnd, legislaia necesar unei s iliti pe termen lung. Suntem dirijai de un consiliu format din opt directori, reprezentnd Producia, Energi a, Ingineria Social, Arta, Economia, tiina, Sportul i Filozofia. Nu exist un preedinte permanent. Prin rotaie, fiecare director deine conducerea timp de un an. Populaia actual numr peste cincizeci de mii, adic ceva mai puin dect cifra optim calc t. De aceea, cutm noi adepi. Exist bineneles i pierderi... uneori nu suntem destul de eni fa de unele talente. Pe insula aceasta ncercm s salvm cte ceva din independena i tradiiile artistice ale rii. Nu suntem ostili fa de Overlorzi, ci pur i simplu dorim s fim lsai n pace. Cnd strus vechile naiuni i modul de via cunoscut omului nc din antichitate, extrateretrii nlturat i multe lucruri bune, laolalt cu cele rele. Lumea este acum placid, nedifere niat i moart din punct de vedere cultural. De la venirea Overlorzilor, nu s-a creat practic nimic nou. Cauza este evident. N-a mai rmas nimic pentru care s lupi i exist p rea multe distracii i amuzamente. V dai seama c zilnic, pe nu mai tiu cte canale, se e it cinci sute de ore de radio i televiziune? Dac n-ai dormi i n-ai face nimic altceva , ai reui s urmrii mai puin de a dousprezecea parte din distraciile materializate pri psarea unui buton! Nu-i de mirare c oamenii au devenit burei pasivi, absorbind fr s cr eeze. tiai c timpul mediu de vizionare pe cap de om a ajuns acum la trei ore pe zi? n curnd, oamenii nu-i vor mai tri vieile lor, ci pe ale familiilor din nenumratele se riale TV! n Atena, distracia i are locul ei. n plus, spectacolele sunt reale, nu nregistrate. nt -o comunitate de aceast mrime, este posibil o participare aproape complet a spectato rilor, cu tot ceea ce nseamn ea pentru artiti. ntmpltor, avem o orchestr simfonic ex t, probabil printre primele trei-patru din lume! Nu vreau totui s v influenez cu vorbe. De obicei, persoanele interesate rmn aici ctev ile, s ia pulsul locului. Dac decid s ni se alture, i supunem la o serie de teste psi hologice, reprezentnd principala noastr selecie. O treime din solicitri sunt respinse, de obicei din motive care nu se reflect direct i care n-au nici o importan n orice a lt loc din lume. Cei admii revin la casele lor, pentru a-i aranja treburile, apoi

ni se altur. Uneori, n stadiul acesta, se rzgndesc dar este ceva extrem de rar i se da toreaz aproape ntotdeauna unor motive personale independente de voina lor. n momentu l de fa, testele noastre sunt exacte n proporie de sut la sut: cei care le absolv dore c ntr-adevr s vin aici. i dac se rzgndesc dup aceea? ntreb Jean. Pot pleca. Nu-i nici o problem. S-a ntmplat de vreo dou ori... Urm o pauz lung. Femeia l privi pe George, care i freca gnditor barba att de popular n mediile artistice. Ct timp nu retezau punile de retrage e, ea nu era nelinitit. Colonia prea un loc interesant i, cu siguran, cei de acolo nu erau att de ciudai pe ct crezuse. Iar copiilor avea s le plac. Asta conta n ultim inst n. ***

Se mutar peste ase sptmni. Casa era micu, cu un singur nivel, dar potrivit unei famil care nu dorea s depeasc efectivul de patru persoane. Existau absolut toate aparatele ce eliminau munca fizic; cel puin, recunoscu Jean, nu se ntrevedea pericolul reveni rii la timpurile ntunecate ale treburilor casnice. Totui era puin neateptat s descope ri existena unei buctrii. n mod normal, ntr-o comunitate de dimensiunile acelea, te-a i fi ateptat s formezi numrul cantinei centrale, s atepi cinci minute, apoi s obii m comandat. Individualitatea era un lucru foarte bun, dar acum, se temea Jean, luc rurile fuseser mpinse cam prea departe. Se ntreb mohort dac trebuia s spele i rufele fel cum gtea mncarea. Existau ns spltorul automat de vase i microundele, astfel nct a chiar att de ru... Desigur, deocamdat restul casei arta pustiu i gola. Ei erau primii locatari i avea s t reac destul vreme pn cnd aseptizarea noului s fie transformat n cldura unui cmin o doial, copiii urmau s catalizeze procesul. n baie se afla deja (dei Jean nc nu tia) o ictim nefericit a lui Jeffrey, ca urmare a ignoranei sale privind diferena fundament al ntre apa dulce i cea srat. Jean pi n faa ferestrei lipsite deocamdat de perdele i privi aezarea. Era un loc super , nu ncpea nici urm de ndoial. Locuina se afla pe versantul vestic al dealului scund c e domina, n absena altor competitori, Atena. La doi kilometri spre nord, zrea podul o dung subire despicnd apa care ducea la Sparta. Insula stncoas, cu conul ei vulcanic, reprezenta un contrast att de puternic fa de zo na aceasta linitit nct uneori o nspimnta. Se ntreb cum puteau fi geologii att de s lcanul nu avea s se trezeasc, ngropndu-i pe toi. O siluet urca panta, meninndu-se precaut n umbra palmierilor, dei nclca normele de c aie. George revenea de la prima lui edin de lucru. Era timpul s pun capt viselor i s cupe de cas. Un zngnit metalic anun sosirea brbatului. Jean se ntreb dup ct timp avea s reueasc biciclet. Vehiculul respectiv constituia un alt aspect neateptat al traiului pe in sul. Automobilele personale nu erau admise, fiind ntr-adevr inutile, deoarece dista na cea mai mare n linie dreapt nu atingea cincisprezece kilometri. Existau diferite mijloace de transport, aparinnd comunitii: camioane, ambulane i maini de pompieri, toa e limitate, cu excepia cazurilor realmente urgente, la viteza de cincizeci de kilo metri pe or. Drept urmare, locuitorii Atenei mergeau mult pe jos, strzile erau lip site de aglomeraie i... nu exista nici un accident de circulaie. George i privi soia i se prbui pe scaunul cel mai apropiat, suspinnd uurat. Brr! fcu el ncruntndu-se. Toi m-au ntrecut n susul dealului, deci se pare c oamenii dapteaz n cele din urm. Cred c am pierdut deja zece kilograme. A fost o zi grea? ntreb Jean. Spera ca brbatul s nu fie prea epuizat ca s-o ajute la despachetat. Foarte stimulativ. Desigur, nu-i mai in minte nici pe jumtate din cei ntlnii, dar to eau foarte drgui. Iar teatrul este exact aa cum am sperat! Sptmna viitoare ncepem lucr l cu "napoi la Matusalem" a lui Shaw. O s m ocup exclusiv de decoruri i scenografie. Va fi ceva ntr-adevr inedit s nu existe zece oameni care s-mi spun ce nu pot face. Da , cred c-o s ne plac aici! n ciuda bicicletelor? George i adun destul energie pentru a zmbi. n ciuda lor. n cteva sptmni, nici n-o s mai observ pantele.

126 Nu credea nici el afirmaia, dar era perfect adevrat. Ba chiar, dup o lun, Jean ncet s i plng dup automobil i descoperi toate lucrurile ce se puteau face ntr-o buctrie. ***

Noua Aten nu apruse spontan i natural, aidoma oraului al crui nume l purta. ntreaga co onie fusese atent plnuit, fiind rezultatul multor ani de studii efectuate de un gr up de oameni remarcabili. Totul pornise ca o conspiraie deschis mpotriva Overlorzilo r, o sfidare a politicii, dac nu chiar a puterii acestora. Iniial, ntemeietorii colo niei fuseser mai mult dect convini c aveau s fie oprii imediat de Karellen, dar Admini stratorul nu fcuse nimic... absolut nimic. Lucru! acesta nu era foarte linititor. Karellen avea tot timpul la dispoziie: putea pregti o lovitur cu ntrziere. Sau poate c era att de sigur de eecul proiectului, nct nu se mai deranja s-l submineze. Muli fuseser de prere c aezarea n-avea s dinuie, dei n trecut, nainte de a se cunoa ica societii, existaser multe comuniti devotate unor eluri religioase i filozofice. P ect adevrat: rata mortalitii, fusese ridicat, dar supravieuiser. Iar fondarea Noii Ate ne poseda sigurana conferit de tiina modern. Existaser mai multe motive pentru alegerea unei insule, dintre care cele mai impo rtante fuseser de ordin psihologic. ntr-o epoc a universalitii transportului aerian, oceanul devenise nensemnat ca barier fizic, oferind totui un sentiment de izolare. n plus, o suprafa limitat de pmnt ducea la imposibilitatea unui numr excesiv de coloniti Maximumul populaiei fusese fixat la o sut de mii de persoane; mai mult nsemna pier derea avantajelor unei comuniti mici i compacte. Una dintre dorinele fondatorilor fu sese ca orice membru al Noii Atene s-i poat cunoate pe toi locuitorii avnd aceleai pr upri ca el i mcar doi la sut din ceilali. Individul care fusese motorul dinapoia Noii Atene fusese un evreu. Aidoma lui Mo ise, nu apucase s intre n trmul fgduit, ntruct colonia se ntemeiase la trei ani dup a lui. Se nscuse n Israel, unde ncheierea suveranitii naionale fusese resimit mai amar dec de, cci este greu s pierzi un vis pe care l-ai dobndit dup secole de strdanii. Ben Salomon nu fusese un fanatic, dar amintirile din copilria sa trebuie s fi dete rminat n destul msur ideile pe care avea s le pun n practic. i putea reaminti cum f umea nainte de sosirea Overlorzilor i nu voia s revin la ea. Spre deosebire de ali oa meni inteligeni i bine intenionai, el aprecia toate lucrurile pe care Karellen le fcu se pentru rasa uman, dei planurile finale ale Administratorului nu-l ncntau deloc. E ra posibil, se ntreba el uneori, ca n ciuda uriaei lor inteligene, Overlorzii s nu fi les de fapt omenirea i s greeasc n ciuda bunelor lor intenii? Dac, n pasiunea lor alt st pentru justiie i ordine, porniser s reformeze lumea, dar nu-i dduser seama c dis sufletul omului? Declinul de-abia ncepuse, totui cele dinti simptome ale sale nu erau greu de descop erit. Salomon nu era un artist, ns aprecia arta i tia c epoca n care tria nu se putea ompara n absolut nici un domeniu cu realizrile secolelor anterioare. Poate c situaia avea s se reglementeze cu timpul, dup ce ocul ntlnirii cu civilizaia Overlorzilor ave a s se fi disipat. Nu era totui ceva sigur i un om precaut s-ar fi gndit la o poli de asigurare. Noua Aten constituia polia aceea. Stabilirea ei durase douzeci de ani i cteva miliarde de Lire Zecimale, aadar un volum relativ nensemnat din bogia mondial. Nimic nu se pe trecuse n primii cincisprezece ani; totul se ntmplase n ultimii cinci. Misiunea lui Salomon ar fi fost imposibil dac el n-ar fi izbutit s conving civa dintre cei mai faimoi artiti despre reuita planului su. Ei fuseser de acord deoarece le gdil ase orgoliile, nu fiindc ar fi fost important pentru ras. Dar, odat convini, lumea i ascultase i le oferise sprijin att moral ct i material. napoia acelei faade spectaculo se de talent temperamental, adevraii arhiteci ai coloniei i puseser planurile n aplica e. O societate se compune din fiine umane a cror comportare ca individualiti e impreviz ibil. Dar dac cineva analizeaz cteva din componentele ei fundamentale, ncep s apar une e legi aa cum descoperiser societile de asigurare cu mult timp nainte. Nimeni nu poat e spune care anume indivizi vor muri ntr-un interval de timp, totui numrul total al

deceselor poate fi prezis cu destul exactitate. Exist i alte legi, mai subtile, ntrezrite pentru prima oar la nceputul secolului douze i de matematicieni ca Weiner sau Rashavesky. Ei argumentaser c evenimente precum cr izele economice, efectele cursei narmrilor, stabilitatea grupurilor sociale, aleger ile politice i altele pot fi analizate matematic. Dificultatea cea mare o repreze nta numrul enorm de variabile, multe din ele greu de definit n termeni numerici. N u poi trasa o familie de curbe despre care s afirmi hotrt: "Cnd va atinge aceast linie , va ncepe rzboiul!" Nimeni nu poate garanta n privina unor evenimente absolut imprev izibile asasinarea unei personaliti, o nou descoperire tiinific sau catastrofe natura e, ca inundaiile i cutremurele ce pot avea un efect major asupra unui numr mare de oameni, ca i asupra gruprilor sociale n care triesc ei. Totui, graie cunotinelor acumulate rbdtor n ultimele sute de ani, se puteau tace multe Sarcina ar fi fost imposibil fr ajutorul calculatoarelor uriae ce puteau ndeplini n c va secunde munca a peste o mie de oameni. n proiectarea coloniei, asemenea ajutoa re fuseser utilizate din plin. Cu toate acestea, fondatorii Noii Atene puneau la dispoziie doar solul i clima und e s nfloreasc, sau nu, planta pe care doreau s-o sdeasc. Dup cum remarcase unul dintre fondatori: "Putem fi siguri n privina talentului, dar pentru geniu trebuie s ne ru gm... " Exista ns sperana rezonabil c ntr-o asemenea societate concentrat vor avea l ele reacii interesante. Puini artiti se dezvolt n singurtate i nimic nu e mai stimula dect confruntarea minilor cu interese comune. Deocamdat, confruntarea produsese rezultate meritorii n sculptur, muzic, critic litera r i film. Era nc prematur de apreciat dac grupul ce lucra n domeniul cercetrii istoric avea s mplineasc speranele iniiatorilor si, care doreau n mod sincer repunerea n d a mndriei omeneti. Pictura continua s lncezeasc, situaie favoriznd pe cei ce consider u c arta static, bidimensional, era lipsit de viitor. n mod interesant, dei deocamdat nu exista o explicaie satisfctoare, timpul juca un rol esenial n realizrile artistice de succes ale coloniei. Corpurile i curbele ciudate a le sculpturilor lui Andrew Carson se modificau lent sub privirile publicului, n c oncordan cu configuraii complicate, pe care mintea nu le putea nelege pe deplin. Carso n pretindea, i era destul de adevrat, c adusese "mobilele" secolului anterior la ult ima expresie, unind astfel sculptura cu baletul. Multe din experimentele muzicale ale coloniei se refereau n mod contient la ceea c e poate fi numit "durata" timpului. Care era cea mai scurt not perceput de creier, s au cea mai lung not tolerat fr apariia oboselii? Rezultatul putea fi variat prin condi onare sat prin utilizarea unei orchestraii corespunztoare? Asemenea probleme se di scutau la nesfrit, iar argumentrile nu erau ntotdeauna academice. n urma lor, rezulta ser unele compoziii extrem de interesante. Atena reuise ns cele mai spectaculoase experimente n domeniul filmului de animaie. Sec olul scurs de la vremurile lui Disney nu adugase multe n domeniul cel mai flexibil al cinematografiei. Din punct de vedere realist, se puteau obine rezultate i cu a jutorul fotografiilor, spre dispreul celor ce dezvoltau animaia prin intermediul li niilor abstracte. Atenia o atrsese grupul de artiti i savani care realizase pn atunci cele mai puine lu ri... i alarma cea mai mare. Era o echip ce lucra asupra "identificrii totale". Idee a le-o oferise istoria cinematografiei. La nceput sunetul, apoi culoarea, dup aceea stereoscopia i cinerama apropiaser tot mai mult vechiul "cinema" de realitate. Ca re avea s fie sfritul? Bineneles, stadiul final urma s fie atins atunci cnd spectatori aveau s uite c sunt spectatori, devenind implicai n aciune. Pentru a ajunge acolo, t rebuiau stimulate toate simurile, utiliznd chiar hipnoza, deoarece muli credeau n viit orul acesteia. Cnd urma s fie generalizat, experiena omeneasc avea s se mbogeasc en om putea deveni, mcar pentru un timp, oricare alt persoan, participnd la orice aven tur real sau imaginar. Putea chiar s devin o plant sau un animal, dac aveau s fie pos le capturarea i nregistrarea impresiilor altor fiine vii. Iar cnd "programul" urma s fie terminat, omul putea dobndi o memorie tot att de vie ca i dup orice alt experien d n viaa lui, absolut nedifereniat de realitate. Ipoteza era ameitoare. Muli o gsiser nelinititoare i sperau ca ncercarea s eueze. Da imile lor tiau c, odat ce tiina considera posibil un lucru, realizarea lui nu putea nt zia... Aceasta era, pe atunci, Atena, cu cteva din visele ei. Spera s devin ceea ce ar fi

putut nsemna vechea Aten, dac ar fi avut roboi n locul sclavilor i tiin n locul sup or, ns deocamdat era mult prea devreme s se poat afirma c experimentul reuise. Capitolul aisprezece

Jeffrey Greggson era un insular neinteresat deocamdat de estetic sau tiin, principalel e dou preocupri ale celor mai n vrst dect el. Aprecia din tot sufletul colonia, ns di otive strict personale. l fascina oceanul ce se ntindea pe muli kilometri n toate dir eciile. Puinii lui ani fuseser petrecui pe continent i nc nu se obinuise cu un peisaj njurtor format numai din ap. Era un nottor bun i pleca adesea cu ali prieteni, echipat cu labe i masc, explornd apele puin adnci ale lagunei. La nceput, Jean nu fusese prea cntat, dar dup ce fcuse i ea cteva scufundri i trecuse teama de ocean i de creaturil e ciudate i-l ls pe Jeffrey s se distreze, cu condiia s nu noate niciodat singur. Cellalt membru al familiei Greggson care aprecia schimbarea era Fey, superba cea au rie de vntoare ce cu greu putea fi desprit de Jeffrey. Cei doi erau inseparabili zi i dac Jean nu intervenea decis noapte. Doar cnd biatul pleca pe biciclet, Fey rmnea ac tolnit n faa uii, privind drumul cu ochii umezi i botul pe labe. Era o situaie nfior pentru George, care pltise o grmad de bani pentru Fey i pedigree-ul ei. Se prea c tre buia s atepte urmtoarea generaie, cam peste vreo trei luni, nainte de a avea un cine c u adevrat al su. Opiniile lui Jean asupra subiectului respectiv difereau. i plcea Fe y, dar considera c un cine era de ajuns. Numai Jennifer Anne nu decisese nc dac-i plcea colonia. Nimic surprinztor n asta, deoa rece nu vzuse deocamdat lumea situat dincolo de ptuul ei i nu avea habar c o asemenea ume exista. ***

George Greggson nu se gndea ades la trecut; era prea ocupat cu planurile de viito r, cu munca i copiii si. ntr-adevr, i amintea cteodat de seara din Africa i nu discu niciodat cu Jean despre ntmplarea de atunci. Printr-un consimmnt tacit, subiectul fuse e evitat i din ziua aceea nu-i mai vizitaser pe Boyce, n ciuda invitaiilor repetate. De cteva ori pe an, l sunau pe Rupert, scuzndu-se, i cu timpul acesta ncet s-i mai de anjeze. Spre surpriza general, cstoria lui cu Maia se dovedea nfloritoare. Una din urmrile serii respective fusese faptul c Jean i pierduse dorina de a se afunda n misterele de la graniele tiinei cunoscute. Atracia naiv i lipsit de critic fa ntele lui Rupert dispruse complet. Poate c se convinsese i nu-i mai trebuiau alte d ovezi; George se ferea s-o ntrebe. Poate c grijile maternitii i izgoniser din minte as emenea preocupri. Brbatul tia c era inutil s-i pun astfel de ntrebri despre un mister insolvabil, dei i, n mijlocul nopii, se trezea frmntndu-i mintea. i amintea ntlnirea cu Jan Rodric asa casei lui Rupert i puinele cuvinte schimbate cu singurul om care izbutise s tre ac de restriciile Overlorzilor. Nimic din trmul paranormalului, se gndea George, nu pu tea fi mai straniu dect simplul fapt tiinific c, dei trecuser zece ani de cnd vorbise Jan, fratele lui Maia mbtrnise doar cu cteva zile. Vastitatea universului l ngrozea mai puin dect misterele sale. George nu era o perso an care s mediteze profund asupra acestor probleme, ns uneori avea senzaia c oamenii e rau aidoma unor copii jucndu-se ntr-un loc ferit, protejai de realitile aspre ale lum ii nconjurtoare. Jan Rodricks sfidase protecia i evadase din ea... nimeni nu tia unde anume. Dar n privina asta, George era de partea Overlorzilor. Nu dorea s se nfrunte cu ceea ce se afla n bezna necunoscut, dincolo de cercul de lumin al felinarului ti inei. ***

Cum se face, ntreb amrt brbatul, c Jeffrey lipsete ori de cte ori vin eu acas? Unde dus? Jean ridic ochii de la tricotat, o ndeletnicire strveche, renviat recent cu mult succ es. Pe insul, asemenea mode se succedau n mod rapid. Principalul rezultat al actua lei nebunii era faptul c toi brbaii purtau acum pulovere multicolore, absolut inutil

e n timpul zilei, dar extrem de folositoare dup apus. S-a dus pe Sparta cu nite prieteni, rspunse ea. A promis c se ntoarce la mas. De fapt, am venit mai devreme ca s lucrez ceva, rosti George gnditor. ns e o zi minu nat i cred c o s merg i eu acolo s fac o baie. Ce fel de pete i-ar plcea s-i aduc? George nu prinsese niciodat nimic, iar petii din lagun erau prea vicleni ca s se las e ademenii. Jean tocmai voia s i-o spun, cnd linitea dup-amiezii fu sfiat de un sune e, chiar i n epoca aceea panic, avea nc puterea s nghee sngele i s zbrleasc pr Era o siren de alarm, urlnd ntruna, trimind mesajul de pericol n cercuri concentrice te ocean. ***

Timp de aproape o sut de ani, presiunile crescuser treptat acolo, n bezna adncurilor arztoare de sub platforma oceanic. Dei canionul submarin se formase cu ere geologi ce n urm, rocile strivite nu se mpcaser niciodat cu noile lor poziii. De nenumrate o traturile priser i se clintiser, pe msur ce greutatea inimaginabil a apei le perturb chilibrul precar. Acum erau gata s se deplaseze din nou. Jeff explora blile dintre stncile de pe plaja Spartei: o ndeletnicire pe care o gsea n otdeauna fascinant. Nu tiai niciodat ce creaturi exotice puteai descoperi, adpostite acolo de valurile mrluind de-a pururi peste Pacific pentru a se sfrma de recife. Era o lume de basm pentru orice copil i n momentul acela i aparinea toat numai lui, deoar ece prietenii si urcaser pe dealuri. Ziua se arta calm i plcut. Vntul nu adia deloc; pn i vuietul permanent dinapoia reci se transformase ntr-un murmur slab. Soarele arztor atrna la jumtatea drumului spre a murg, dar trupul lui Jeff, de culoarea mahonului, devenise imun la sgeile sale. n locul acela, plaja era o fie ngust de nisip, cobornd abrupt ctre lagun. Privind n impede ca sticla, biatul putea zri stncile submarine, la fel de familiare lui ca or ice alt form de relief terestru. La zece metri adncime, coastele npdite de alge ale u nei goelete se curbau ctre lumea prsit cu dou secole n urm. Jeff i prietenii lui expl ser adesea epava, ns speranele lor de a descoperi o comoar se destrmaser. Nu gsiser busol ruginit. Brusc, ceva apuc plaja i o zgli o dat. Cutremurul ncet att de iute, nct Jeff se n umva i-l imaginase. Poate fusese o ameeal trectoare, deoarece n jur totul rmsese nesch mbat. Apele lagunei erau calme i cerul senin. Apoi se petrecu un lucru foarte ciud at. Oceanul ncepu s se retrag mai rapid dect orice reflux. Biatul privi uluit, dar ctui d uin nspimntat, cum nisipul ud rmnea descoperit, scnteind n soare. Urmri apele, hot eze miracolul ce deschisese lumea submarin. Acum nivelul sczuse ntr-att nct catargul r upt al btrnei epave ieise de sub ap, cu algele atrnnd. Jeff se repezi nainte, curios s ad ce avea s urmeze. n clipa aceea, remarc sunetul dinspre recif. Nu mai auzise niciodat aa ceva i se opri s se gndeasc, cu picioarele afundndu-se ncet n nisipul umed. La civa metri de el, un mricel se zbtea n spasmele morii, ns Jeff nu-l bg n seam. Rmase locului, ascultn reme ce zgomotul continua s sporeasc. Prea aidoma unui glgit sau aspiraii, precum sunetul produs de un ru trecnd prin nite c ei nguste. Era glasul oceanului retrgndu-se, furios pentru c pierduse, fie numai pen tru o clip, trmurile ce-i aparineau. Printre rmurelele delicate de coral, prin peteril e submarine, milioane de tone de ap se scurgeau din lagun n nemrginirea Pacificului. Foarte curnd, i foarte repede, aveau s se ntoarc. ***

Cteva ore mai trziu, una din echipele de salvare l-a gsit pe Jeff cocoat pe o stnc mar e de coral, la douzeci de metri deasupra nivelului apei. Nu prea speriat, dei l necjea pierderea bicicletei. De asemenea, era nfometat, ntruct distrugerea parial a podului retezase legtura cu casa. Cnd a fost salvat, tocmai se gndea s noate pn la Atena i, schimbrile curenilor n-ar fi fost att de violente, ar fi reuit traversarea fr probleme prea mari. Jean i George vzuser cu ochii lor momentul cnd tsunami-ul izbise insula. Dei n cartier ele din prile joase ale Atenei se nregistraser pagube importante, nici o via omeneasc

fusese pierdut. Seismografele avertizaser cu numai cincisprezece minute naintea dec lanrii, suficient pentru ca toi locuitorii s se retrag dincolo de linia periculoas. Ac um, colonia repara stricciunile i aduna laolalt o serie de legende care aveau s devi n tot mai nfricotoare odat cu trecerea anilor. Cnd Jeff fu adus acas, Jean izbucni n lacrimi, deoarece fusese convins c-l nghiise oc ul. Privise cu ochi ngrozii peretele ntunecat de ap, cu creasta spumegnd, ce se npusti e mugind dinspre orizont, acoperind poalele Spartei cu talazuri de spum. Prea incr edibil c Jeff ajunsese la timp ntr-un loc ferit. Nu era chiar surprinztor c biatul nu putea oferi o relatare coerent asupra celor petr ecute. Dup ce mncase i se bgase n pat, Jean i George venir lng el. Culc-te, scumpule, i uit tot, spuse Jean. Acum eti n siguran. Dar a fost amuzant, mmico, protest Jeff. Nu mi-a fost cu adevrat fric. Bravo, rosti George. Eti un biat curajos i ai fost inteligent, fugind la timp. Am m ai auzit despre talazurile astea. Muli s-au necat pentru c au cobort pe plaj s vad ce ntmpl. Aa am fcut i eu, mrturisi Jeff. M ntreb cine m-a ajutat... Cum adic? Nu era nimeni cu tine. Ceilali biei erau pe dealuri. Jeff pru zpcit. Cineva mi-a spus s fug. Jean i George se privir uor alarmai. Adic... i s-a prut c ai auzit ceva? Gata, nu-l mai sci, fcu Jean nervoas. Brbatul ns era ncpnat. Vreau s-mi dau seama ce s-a ntmplat, la spune, Jeff! Pi, eram pe nisip lng epav, cnd am auzit cuvintele... Ce cuvinte? Nu-mi amintesc exact, dar erau cam aa: "Jeffrey, suie-te pe deal ct poi de repede. Dac rmi aici, o s te neci!". Sunt sigur c mi-a spus "Jeffrey", nu "Jeff". Deci nu era cineva cunoscut. Vocea era a unui brbat? De unde se auzea? Era foarte aproape de mine i prea s fie brbat... Jeff ezit o clip i George l ncuraj: D-i drumul: nchipuie-i c eti pe plaj i ne povesteti exact cum s-au petrecut lucruri Pi, nu semna cu un glas pe care s-l mai fi auzit. Cred c era un brbat foarte mare. Altceva a mai spus? Nu... pn cnd am nceput s urc dealul. Atunci s-a ntmplat ceva curios. tii crarea i? Da. Alergam pe ea, pentru c era drumul cel mai scurt. Acum tiam ce se ntmpla, pentru c vz sem cum venea valul cel mare. Fcea un zgomot ngrozitor... Apoi am dat peste o stnc u ria n drum. nainte nu fusesem acolo i n-am putut s trec peste ea. Pesemne o dislocase cutremurul, remarc George. Sst! Spune mai departe, Jeff. Nu tiam ce s fac i auzeam cum se apropia valul. Atunci, glasul a spus: "Jeffrey, nch ide ochii i acoper-i cu palmele". Mi s-a prut caraghios, dar am ncercat. Dup aceea, a urmat un fulger uria l-am simit cu tot trupul i cnd am deschis ochii, stnca dispru Dispruse? Exact, nu mai era acolo. Am nceput iari s alerg i mi-am ars tlpile, pentru c poteca groaznic de fierbinte. Apa sfria cnd o atingea, ns nu m-a mai putut ajunge, eram pre a sus. Asta-i tot... Am cobort din nou, cnd valurile s-au retras. Atunci am vzut c b icicleta dispruse i podul se prbuise. Nu-i nimic, scumpule, rosti Jean, mngindu-l fericit. O s-i cumprm alt biciclet. Pr ul e c eti n siguran. N-o s ne mai gndim cum s-a ntmplat. Bineneles c nu era adevrat, pentru c discuia rencepu imediat dup ce prsir camera. la nici o concluzie, dar rezultar dou reacii. n ziua urmtoare, fr s-i spun nimic so , Jean i duse fiul la psihiatrul coloniei. Brbatul l ascult atent pe Jeff repetnd pove stea, apoi, n vreme ce pacientul netiutor se juca n camera alturat, o liniti pe Jean: n fia lui nu exist ceva care s sugereze vreo anomalie psihic. Nu trebuie uitat c a a o experien teribil, pe care a strbtut-o cu bine. Este un copil cu imaginaie bogat, c crede probabil n propriile nscociri. Acceptai-le i nu v facei griji, att timp ct nu r alte simptome. n cazul acela, anunai-m.

n aceeai sear, Jean i comunic verdictul lui George. Brbatul nu pru att de uurat cum se ea i Jean puse reacia pe seama stricciunilor produse n teatrul su iubit. George mo rmise doar: "n regul", i se cufundase n ultimul numr al revistei Scen i studio. Se p problema nu-l interesa i femeia se simi uor iritat. Peste trei sptmni ns, n prima zi dup reconstruirea podului, George i lu bicicleta pre Sparta. Plaja era acoperit cu buci de coral, iar ntr-un loc reciful prea spart. G eorge se ntreb de ct timp aveau nevoie miliardele de polipi rbdtori s repare stricciun a. n susul stncii exista o singur potec i, dup ce-i recpt suflul, brbatul ncepu s u gmente uscate de alge prinse de stnci marcau limita unde suiser apele. George Greggson rmase mult timp pe nlimea singuratic, privind petecul de roci topite de sub picioare. ncerc s-i spun c era lav de la vulcanul stins, dar abandon repede n rea de autoamgire. Mintea lui se ntoarse la noaptea aceea, cu ani de zile n urm, cnd, mpreun cu Jean, participase la experimentul lui Rupert Boyce. Nimeni nu nelesese pe de-a ntregul ce se ntmplase atunci, ns George tia c,. ntr-un chip misterios, cele d nimente erau legate ntre ele. La nceput Jean, apoi fiul ei. Nu tia dac s fie bucuros sau nspimntat i murmur n minte o rugciune. "i mulumesc, Karellen, pentru ceea ce au fcut ai ti pentru Jeff. i tare mult a vrea s de ce au fcut-o." Se ntoarse ncet pe plaj i uriaii albatroi albi i ddur ocol, uimii c nu le adusese zvrlind-o pe cnd ei erau n vzduh. Capitolul aptesprezece

Cu toate c fusese ateptat nc de la nfiinarea coloniei, solicitarea lui Karellen czus o bomb. Reprezenta, aa cum i ddeau toi seama, un moment de rscruce n viaa Atenei i nu putea prevedea ce avea s se ntmple n continuare. Pn atunci, colonia se dezvoltase fr vreo intervenie a extrateretrilor. Acetia o ignor r, aa cum ignorau toate aciunile umane ce nu erau subversive sau nu afectau normele lor de comportare. Nu se tia dac elurile coloniei puteau fi numite subversive, n mod limpede nu erau politice, dar reprezentau o tentativ de independen intelectual i arti stic. Iar de aici, cine tie ce putea s urmeze? Poate c Overlorzii prevedeau viitorul Atenei mai clar dect fondatorii ei i poate c nu le plcea. Desigur, dac Administratorul dorea s trimit un observator, inspector sau orice denum ire ar fi avut el, nimeni nu se putea mpotrivi. Cu douzeci de ani n urm, Overlorzii a nunaser c sistaser utilizarea mijloacelor de supraveghere, aa nct omenirea nu mai treb ia s se considere spionat. Totui, faptul c mijloacele acelea continuau s existe nsemna c nimic nu le putea fi ascuns, dac doreau cu tot dinadinsul s afle. Unii insulari priveau vizita cu bucurie, ca pe o ans de a lmuri un aspect minor al psihologiei Overlorzilor: atitudinea lor fa de Art. O considerau o extravagan copilrea sc a rasei umane? Aveau ei nii forme de art? i n cazul unui rspuns afirmativ, motivel izitei erau pur estetice sau interesele lui Karellen erau mai puin nevinovate? Toate aceste posibiliti se comentau la nesfrit. n vreme ce se fceau pregtirile. Nu se a nimic despre Overlordul care urma s soseasc, dar se presupunea c posed cunotine tota le n domeniul culturii. Experimentul avea s fie ncercat i o duzin de creiere agere urm au s observe cu interes reaciile "victimei". Actualul preedinte al consiliului era filozoful Charles Yan Sen, un brbat caustic, totui vesel, apropiindu-se de aizeci de ani i astfel de apogeul vieii. Platon l-ar fi acceptat ca exemplu de filozof-om politic, dei Sen nu-l aproba n totalitate pe Platon, suspectndu-l de denaturarea grosolan a lui Socrate. Sen era unul dintre in sularii hotri s obin ct mai multe din vizita aceea, chiar numai pentru a demonstra Ove lorzilor c oamenii aveau nc destule iniiative i nu erau, aa cum spunea el, "pe de-a nt egul domesticii". n Atena nu se ntreprindea absolut nimic fr avizul unui comitet, ceea ce constituia trs ura specific a conducerii democratice. De altfel, odat, cineva definise colonia ca un sistem de comitete ntreptrunse. Sistemul funciona totui, graie studiilor rbdtoare le sociopsihologilor, adevraii ntemeietori ai Atenei. Deoarece comunitatea nu era p rea mare, fiecare individ putea participa la conducerea ei, fiind astfel un cetean n adevratul sens al cuvntului.

n mod aproape inevitabil, George, ca membru de frunte al ierarhiei artistice, fcea parte din delegaia de primire. El se asigurase n mod suplimentar, trgnd cteva sfori. D ac Overlorzii doreau s studieze colonia, George dorea tot att de mult s-i studieze p e ei. Jean nu fusese prea ncntat de acest lucru. Din seara petrecut la Boyce, femeia simise o ostilitate vag fa de extrateretri, dei nu putea numi un motiv real. Voia s a b ct mai puin de-a face cu ei, una din atraciile principale ale insulei fiind tocmai independena mult sperat. Acum, se temea c aceasta putea fi ameninat. Overlordul sosi fr ceremonie, ntr-un aerocar obinuit, construit pe Pmnt, spre dezamgir a celor care speraser ceva mai spectaculos. Putea fi nsui Karellen, fiindc nimeni nu reuea s deosebeasc extrateretrii ntre ei. Cu toi preau copii dup acelai ablon. Poa , n urma unor procese biologice necunoscute. Dup prima zi, insularii ncetar s mai acorde prea mult atenie vizitelor vehiculului ofi cial. Numele corect al Overlordului, Thanthalteresco, se dovedi de nepronunat i fu repede poreclit "Inspectorul". Porecla era destul de exact, deoarece curiozitatea i apetitul su pentru statistici preau insaiabile. Charles Yan Sen era destul de epuizat cnd, mult dup miezul nopii, l conduse pe Inspe ctor napoi la aerocarul ce-i servea drept cartier general. Fr ndoial, acolo avea s-i c ntinue munca pe timpul nopii, n vreme ce gazdele sale cdeau prad somnului. Doamna Sen i ntmpin nerbdtoare soul. Formau un cuplu unit, n ciuda obiceiului brbat -a o numi Xantipa atunci cnd aveau oaspei. De mult vreme, ea l ameninase c-i va da rsp nsul cuvenit, preparndu-i o ceac de cucut, dar, din fericire, genul acela de rzbunare era mai puin la mod n noua Aten dect n cea veche. Ai avut succes? i ntreb soul, aezat la mas. Cred..., dei nu poi s tii niciodat ce se ascunde n creierele astea uluitoare. Cu sig n a fost interesat... chiar ncntat. Apropo, m-am scuzat c nu-l invitm aici. A spus c ge i c nu dorete s-i izbeasc cretetul de tavanul nostru. Ce i-ai artat astzi? Mijloacele de existen ale coloniei. Se pare c nu l-au scrbit n aceeai msur ca pe mi ntrebat ce nu-i trece prin minte despre producie, buget, resurse, rata naterilor, h ran i altele. Noroc c l-am avut pe Harrison cu mine i c era pregtit cu toate rapoarte anuale de la nfiinarea coloniei. S-i fi auzit cum vorbeau... numai n cifre! Inspecto rul a luat statisticile i pariez c mine, cnd ne ntlnim, o s fie capabil s ne citeze o e procent. Performanele astea mintale m calc pe nervi! Oft i ncepu s ciuguleasc fr chef mncarea. Mine o s fie mai interesant. Vizitm colile i Academia. Atunci o s-i pun i eu nite Sunt curios cum i educ Overlorzii copiii, bineneles presupunnd c au aa ceva. Charles Sen n-avea s primeasc niciodat rspunsul la ntrebarea sa dei, n alte privine, ectorul era foarte vorbre. Evita ntrebrile neplcute ntr-o manier ncnttoare, apoi, ptat, devenea extrem de confident. Prima lor intimitate real avu loc pe cnd se ntorceau de la coala ce reprezenta una d in principalele mndrii ale coloniei. Pregtirea acestor mini tinere pentru viitor, remarcase Sen, constituie o mare resp onsabilitate. Din fericire, oamenii sunt foarte optimiti: i trebuie mult strdanie s le poi provoca un ru permanent. Chiar dac elurile noastre sunt greite, micile "victime" vor depi cu siguran acest obstacol. i, dup cte ai vzut, par extrem de fericii. Se opri o clip, privind statura uria a interlocutorului su. Inspectorul era complet mb rcat ntr-o estur argintie, astfel c nici un centimetru ptrat din piele nu se expunea s arelui arztor. Doctorul Sen era contient c ochii mari dinapoia ochelarilor ntunecai l rmreau lipsii de emoie, sau cu sentimente pe care el nu le putea nelege. Bnuiesc c n privina educaiei copiilor avei probleme similare cu cele pe care le-ai at n faa rasei umane. Suntei de acord? n unele privine, admise grav Overlordul. n altele, o comparaie mai reuit poate fi nt istoria puterilor voastre coloniale. Din cauza aceasta, ne-au interesat dintotdeauna imperiul roman i cel britanic. Ca zul Indiei este foarte instructiv. Diferena principal dintre noi i britanicii din I ndia o constituie faptul c ei nu aveau o motivaie real de a merge acolo. N-aveau de ct obiective banale i temporare, precum ostilitatea fa de alte state europene sau co merul. S-au trezit posesorii unui imperiu, nainte de a ti la ce le trebuie i n-au fo st niciodat cu adevrat fericii pn n-au scpat de el. Dar voi, ntreb doctorul Sen fr s se poat abine n faa ocaziei, vei scpa de imperi

tunci cnd se va ivi prilejul? Fr cea mai mic ezitare, ncuviin Inspectorul. Doctorul Sen nu mai insist. Francheea rspunsului nu era tocmai mgulitoare; de altfel ajunseser la Academie, unde profesorii ateptau s-i ncerce tiul inteligenei pe un Over d autentic. ***

Dup cum poate v-a spus distinsul nostru coleg, ncepu profesorul Chance, decanul Uni versitii, scopul nostru principal este de a menine treze minile oamenilor i de a-i aj uta s-i mplineasc posibilitile. M tem c n afara acestei insule, descrise el un cerc cu braul, rasa uman i-a pierdut iniiativa. Este adevrat, nu mai sunt rzboaie, exist o bunden de produse, dar... au disprut orizonturile. Bineneles c aici ns..., interveni inexpresiv Overlordul. Profesorul Chance, cruia i lipsea simul umorului i era vag contient de acest lucru, l privi suspicios. Aici, relu el, nu suferim de prejudecata strveche potrivit creia trndveala este un vi ciu. Dar n acelai timp suntem de prere c nu-i suficient s fii un receptor pasiv al sp ectacolelor. Fiecare individ de pe insul are o ambiie ce se poate exprima foarte si mplu: s fac ceva, nu conteaz ct de nensemnat, mai bine dect oricare altul. Desigur, es te un ideal pe care nu-l atingem cu toii. ns n lumea modern important e s ai un ideal. Problema ajungerii la el rmne secundar. Inspectorul nu prea interesat s comenteze ideea. i scosese costumul protector, dar c ontinua s poarte ochelarii ntunecai, chiar i n lumina artificial a slii de conferine. canul se ntreb dac ochelarii erau necesari fiziologic, sau constituiau un simplu ca muflaj. Bineneles, datorit lor, orice ncercare de a citi gndurile Overlordului devenea aproape imposibil. Totui, extraterestrul nu obiecta la declaraiile sfidtoare ce-i fuseser ad resate sau la critica politicii rasei sale fa de Pmnt. Decanul se pregtea s reia atacul, cnd profesorul Sperling, eful catedrei tiinifice, se hotr s intervin. Dup cum probabil cunoatei, domnule, una din marile probleme ale culturii noastre a f ost dihotomia dintre art i tiin. A fi deosebit de interesat s cunosc opiniile dumneavo str n aceast privin. Suntei de prere c toi artitii sunt puin anormali? C operele pulsul dinapoia acestora, reprezint rezultatul unor insatisfacii incontiente? Profesorul Chance i drese glasul, dar Overlordul i-o lu nainte. Mi s-a spus c toi oamenii sunt artiti ntr-o anumit msur, aa nct oricine este capa ze ceva, fie i numai la un nivel rudimentar. Ieri de pild, n colile voastre, am rema rcat accentul pus pe personalitate n pictur, desen i sculptur. Tendina pare s fie gene al chiar i printre aceia care sunt, n mod evident, nzestrai pentru o carier tiinific aceea, dac toi artitii sunt anormali i toi oamenii sunt artiti, avem un silogism inter esant... Toi se ateptau s termine fraza, ns Overlorzii tiau s fie plini de tact, atunci cnd le nvenea. *** Inspectorul urmri concertul cromo-simfonic cu mai mult rbdare dect muli dintre spectat orii umani. Singura concesie fcut gustului clasic fusese "Simfonia Psalmilor" de St ravinski; restul programului era agresiv de modernist. Indiferent de opiniile un ora asupra meritelor sale, spectacolul fusese superb, spre mndria coloniei, care c uprindea civa dintre cei mai de seam muzicieni ai lumii. ntre compozitorii rivali av useser loc multe conflicte pentru onoarea de a fi inclui n programul spectacolului, dei unii cinici se ntrebau dac putea fi realmente o onoare. Exista n mod cert posib ilitatea ca Overlorzii s fie complet afoni. Totui s-a remarcat faptul c, dup concert, Thanthalteresco i cutase pe cei trei compozi tori prezeni la spectacol, complimentndu-i pentru ceea ce el denumise "marea lor c andoare". Gestul su dusese la o desprire plin de ncntare, dei uor nedumerit. George Greggson avu ocazia s-l ntlneasc pe Inspector abia n cea de-a treia zi. Teatru l programase un fel de amalgam; n locul unui singur subiect, aveau s fie prezentat

e o pies n dou acte, sceneta unui autor faimos i un moment coregrafic. Bineneles, toat e au fost executate impecabil i previziunea unui critic: "Acum vom afla, n sfrit, da c Overlorzii tiu s cate" se dovedi fals. Ba chiar Inspectorul rse de cteva ori i tocm momentele corespunztoare. Cu toate acestea, nimeni nu putea fi sigur de nimic. Poate c pur i simplu se prefce a, urmrind spectacolul exclusiv prin intermediul logicii, fr s se implice emoional, pr ecum un antropolog asistnd la un ritual primitiv. Faptul c emitea sunetele corespun ztoare i c avea reaciile normale nu dovedea absolut nimic. George fusese hotrt s discute cu Inspectorul, dar nu i se ivi nici o ocazie. Dup spe ctacol, schimbaser cteva cuvinte de prezentare, apoi Overlordul fusese trt n alt parte Era absolut imposibil s-l izolezi de oficialiti i brbatul revenise acas, simindu-se strat. Nu tia ce ar fi dorit s discute, dac i s-ar fi ivit ocazia, ns era convins c ar fi putut aduce conversaia n jurul lui Jeff. Acum ansa se irosise. Iritarea dur dou zile. Aerocarul Inspectorului plec, lsnd n urm multe regrete, dup ca se petrecu epilogul. Nimeni nu crezuse de cuviin s-l ntrebe pe Jeff i biatul trebuie s se fi gndit mult vreme pn s vin la George. Tticule, i spuse el nainte de culcare, l tii pe Overlordul care a venit la noi? Da, ncuviin posomort scenograful. A fost i la mine la coal i l-am auzit vorbind cu nite profesori. N-am prea neles ce ea, dar cred c i-am recunoscut glasul. El mi-a zis s fug, atunci cnd a venit valul cel mare. Eti sigur? Jeff ezit o clip. Nu tocmai, ns dac nu era el, era un alt Overlord. Poate c trebuia s-i mulumesc... Dar acum a plecat, nu-i aa? Da, spuse George, m tem c da. Totui, poate se va ivi alt ocazie. Acum culc-te ca un b at cuminte i nu-i mai bate capul. Dup ce copiii adormir, Jean veni lng scaunul lui George i se aez pe covor, rezemndu-s e picioarele brbatului. Era un obicei care lui nu-i plcea, considerndu-l prea senti mental, ns nu fcea caz de acest lucru. Se strduia s adopte o poziie ct mai incomod pe u soia lui. Ce mai crezi acum? l ntreb ea cu voce obosit. Oare aa s-a ntmplat ntr-adevr? Da, rspunse George, dei poate c este o prostie s ne facem griji. La urma urmelor, mul prini ar fi recunosctori i, desigur, eu sunt recunosctor. Explicaia poate fi extrem d simpl. tim c pe Overlorzi i intereseaz colonia, deci fr ndoial au supravegheat-o n promisiunilor fcute. S presupunem c unul din ei a observat zona i a zrit talazul. Era normal s-i avertizeze pe cei aflai n primejdie... Nu uita ns c tia numele lui Jeff. Nu... noi suntem cei supravegheai. Exist la noi cev special, care le-a atras atenia. Am simit-o nc de la petrecerea lui Rupert. Curios cum ocazia aceea ne-a schimbat la amndoi viaa! George o privi nelegtor, dar numai att. Interesant ct de mult se putea transforma cin eva ntr-un rstimp att de scurt. Din iubirea pe care o persoan, vag reamintit, pe nume George Greggson, o purtase cndva unui vis diafan cu numele de Jean Morrel nu mai rms ese mare lucru... Dragostea lui era acum mprit ntre Jeff i Jennifer, pe de o parte, i arolle pe de alt parte. Nu credea c Jean tia ceva despre Carolle i inteniona s-i mrtur seasc totul nainte s-o fac altcineva. Totui nc nu prinsese momentul prielnic. Bine... Jeff e supravegheat. Nu crezi c ar trebui s fim mndri? Poate c Overlorzii i-a u ntrevzut un viitor mre. M ntreb ce-ar putea fi? tia foarte bine c vorbea numai ca s-o liniteasc pe Jean. El nsui nu era foarte tulbura t, mai degrab mirat i zpcit. Brusc i veni o alt idee: ceva la care ar fi trebuit s se deasc mai demult. Ochii i se ntoarser automat spre camera copiilor. M ntreb dac este vorba numai de Jeff, rosti el. ***

ntre timp, Inspectorul i prezenta raportul. Insularii ar fi dat aproape orice s-l poa t citi. Statisticile i rezultatele intraser n memoriile nesfrite ale calculatoarelor u iae, care constituiau cteva dar nu toate din puterile nevzute ale lui Karellen. nain te ns ca minile impersonale s-i anune concluziile, Inspectorul oferise propriile recom ndri. Exprimate n fraze umane, ar fi sunat cam aa:

"Nu trebuie s ntreprindem nici o aciune n privina coloniei. Este un experiment intere sant, dar nu poate afecta n nici un mod viitorul. Realizrile artistice de acolo nu ne privesc i nu exist dovezi c cercetarea tiinific ar fi abordat ci interzise. Dup cum era stabilit, am verificat rezultatele profesionale ale Subiectului Zero, fr s trezesc bnuieli. Statisticile sunt anexate i se constat c nu exist deocamdat s ale unei dezvoltri neobinuite. Dei, dup cum tim, Trecerea este rareori anticipat prin semne. Am ntlnit de asemenea tatl Subiectului i am rmas cu impresia c dorea s-mi vorbeasc. ericire, am reuit s-l evit. Fr ndoial c bnuiete ceva dei, bineneles, nu poate ghi ici nu poate interveni n vreun fel asupra schimbrii. mi pare tot mai ru de aceti oameni." ***

George Greggson ar fi fost de acord cu verdictul Inspectorului potrivit cruia Jef f nu prezenta nimic neobinuit. Existase doar incidentul acela ciudat, aidoma unui tunet ntr-o zi senin. Apoi... nimic. Jeff avea curiozitatea i vioiciunea oricrui biat de apte ani. Era inteligent, atunci cnd se strduia, dar nu exista pericolul s devin un geniu. Uneori Jean se gndea, puin necjit, c biatul constituia ilustrarea perfect a vorbei strvechi: "Brnz bun n burdu e". Putea fi pe rnd afectuos sau morocnos, rezervat sau exuberant. Nu dovedea vreo pref erin special fa de unul din prini, iar apariia surorii lui mai mici nu-i strnise gel Fia sa medical era imaculat; nu fusese bolnav nici mcar o zi. Dei, n epoca i climatul de atunci, acest lucru nu reprezenta ceva ieit din comun. Spre deosebire de ali biei, Jeff nu se plictisise repede de tatl su, prsindu-l, atunci cnd era posibil, pentru tovari de vrsta lui. n mod evident, motenise talentul artistic al lui George i, aproape imediat dup ce ncepuse s umble, devenise un vizitator regu lat al culiselor teatrului coloniei. Mai mult dect att, teatrul l adoptase drept ma scot neoficial i devenise expert n oferirea de buchete de flori personalitilor care-i vizitau. Jeff rmnea totui un biat obinuit. Aa se autolinitea George cnd se plimbau mpreun pr l. Discutau, aa cum fcuser ntotdeauna taii i fiii, numai c n epoca aceea aveau mai m de vorbit. Dei Jeff nu prsise niciodat Atena, el putea vedea tot ce dorea din lumea n conjurtoare, prin ochii atotvztori ai aparatelor de televiziune. Simea, ca i ceilali c oloniti, un uor dispre fa de restul planetei. Ei reprezentau elita, avangarda progres ului. Ei aveau s duc omenirea spre nlimile atinse de Overlorzi i... poate mai departe. Nu mine, dar cu siguran c ntr-o bun zi... Nu aveau cum ghici c ziua aceea avea s vin att de repede. Capitolul optsprezece

Visele au nceput dup ase sptmni. n ntunericul nopii subtropicale, George Greggson p etior spre trezire. Nu tia cine l deteptase i, pentru moment, rmase ntr-o derut total oi i ddu seama c era singur. Jean se sculase i mersese la copii, li vorbea n oapt lui ff, prea ncet ca brbatul s disting vreun cuvnt. George cobor din pat i veni lng ea. Datorit lui Poppet, excursiile nocturne deveniser eva obinuit, dar n situaiile acelea nu se putea pune problema ca el s mai poat dormi, datorit planetelor. Acum era altceva i se ntreb ce anume o trezise pe Jean. Singura lumin din camer venea de la tapetul fluorescent de pe perei. n strlucirea lui difuz, George o zri pe Jean lng patul bieelului. Cnd intr, femeia se ntoarse i op N-o scula pe Poppet! Ce s-a ntmplat? Am tiut c Jeff m vrea la el i m-am trezit. Simplitatea explicaiei l neliniti n mod ciudat pe George. Am tiut c Jeff m vrea la el. Cum a tiut? se ntreb el. A visat urt? rosti n cele din urm brbatul. Nu sunt sigur, rspunse Jean, acum e-n regul. ns cnd am venit i era fric. Nu-mi era fric, mmico, se auzi un glscior indignat. Dar era un loc att de ciudat!

Ce anume? ntreb George. Spune-mi i mie. Am visat nite muni, rosti Jeff vistor. Erau foarte nali, ns pe ei nu era zpad, ca ali muni pe care i-am vzut. Civa dintre ei ardeau. Vrei s spui c erau vulcani? Nu tocmai. Ardeau peste tot, cu nite flcri albastre, ciudate. Apoi, n timp ce privea m, a rsrit soarele. Spune mai departe, de ce te-ai oprit? Jeff privi ntrebtor spre tatl su. sta a fost un alt lucru pe care nu l-am neles, tticule. A rsrit foarte repede i era t prea mare. i... nu avea culoarea lui obinuit. Era un albastru frumos. Urm o tcere lung i nfiorat. Dup aceea, brbatul opti: Asta-i tot? Da. Am nceput s m simt singur i atunci a venit mmica i m-a trezit. George netezi prul ciufulit al biatului cu o mn, iar cu cealalt i strnse halatul. i rig i se simea foarte nensemnat. Totui, vocea nu-l trd cnd i vorbi lui Jeff: E doar un vis, ai mncat prea mult la cin. Uit-l i culc-te ca un copil cuminte. Bine, tticule, rspunse Jeff. Se opri o clip, apoi adug gnditor: Cred c o s ncerc acolo. ***

Un soare albastru? ntreb Karellen dup cteva ore. Amnuntul acesta trebuie s fi uurat identificarea. Exact, ncuviin Rashaverak. Fr ndoial este Alphanidon 2. Munii Sulfuroi confirm ip teresant mi se pare distorsiunea temporal. Planeta se rotete destul de ncet, iar biatu l a observat ore ntregi n cteva minute. Asta-i tot ce-ai aflat? Da, fr a-l ntreba direct pe copil. Nu putem risca aa ceva. Evenimentele trebuie s-i urmeze cursul firesc, fr intervenia oastr. Cnd prinii vor apela la noi, poate atunci l vom putea chestiona. S-ar putea s nu vin niciodat, sau s vin prea trziu. n privina aceasta, m tem c nu exist alternativ. Nu trebuie niciodat s uitm c, n bleme, curiozitatea noastr este lipsit de importan. Nu este mai nsemnat nici chiar dec fericirea omenirii. ntinse braul spre ntreruptor. Continuai supravegherea i raportai-mi toate rezultatele. Dar nu intervenii sub nici o form! ***

Totui Jeff prea neschimbat atunci cnd era treaz. Pentru asta cel puin, gndi George, p uteau fi recunosctori. Teama ns i sporea n inim. Pentru biat era un simplu joc; nc nu ncepuse s-l sperie. Un vis rmnea pur i simplu un s, indiferent ct de straniu ar fi fost. Acum nu se mai simea singur n lumile pe car e i le deschidea somnul. Doar prima dat, n noaptea aceea, mintea lui o strigase pe Jean prin firele necunoscute ce-i legau. Acum pea singur i netemtor n universul care i se oferea. Prinii l ntrebau dimineaa, iar el le povestea ce-i amintea. Uneori se poticnea i nu g cuvinte s descrie scene clare, nu doar pentru experiena lui, ci i pentru imaginaia omului. George i Jean i sugerau termeni noi, i artau poze i culori, ca s-i remprospt emoria, apoi cutau s reconstruiasc ce se putea din rspunsurile sale. Adeseori nu neleg au nimic, dei pentru Jeff lumile visurilor lui erau simple i clare. Nu le putea ns t ransmite prinilor si. Totui, unele erau destul de explicite... *** Spaiu; nici o planet, nici un peisaj nconjurtor. Doar stelele n noaptea de catifea i, atrnnd pe fundalul lor, un soare uria i rou, pulsnd precum o inim. Gigantic i rarefiat, se micora ncet, strlucind mai puternic ca i cum n focar sosea com bustibil nou. Urca spectrul i oscila la marginea galbenului, apoi ciclul se inver

sa, steaua se dilata i se rcea, redevenind un nor gigantic, sngeriu... ( Un pulsar variabil tipic, coment Rashaverak. Vzut, de asemenea, ntr-un ritm tempora l foarte accelerat. Nu-l pot identifica precis, dar steaua cea mai apropiat care s e potrivete descrierii este Rhamsandron 9 sau Pharanidon 12. Oricare ar fi, rspunse Karellen, se ndeprteaz tot mai mult de cas. Tot mai mult...) ***

Ar fi putut s fie Pmntul. Un soare alb atrna pe un cer albastru, ptat de nori mnai de rtun. O pant cobora lin spre oceanul nspumat de vnt. Totui nimic nu se mica; scena era ngheat, surprins parc de iluminarea unui fulger. Iar departe, mult spre orizont, exi sta ceva ce nu aparinea Pmntului: tremurnd uor, un ir de coloane ceoase se nla din pierzndu-se printre nori. Coloanele erau egal distanate n jurul planetei, prea mari pentru a fi artificiale, totui prea regulate pentru un fenomen natural. ( Sideneus 4 i Coloanele Zorilor, rosti Rashaverak cu o voce n care se simea uimirea . A atins centrul galaxiei... i de-abia a nceput cltoria, rspunse Karellen.) ***

Planeta era absolut plat. Gravitaia enorm strivise demult, aducnd la acelai nivel, mu nii tinereii ei muni ale cror vrfuri nu depiser o nlime de civa metri. Acolo ce suprafaa era acoperit cu nenumrate configuraii geometrice, trndu-se, deplasndu-se himbndu-i culoarea. Era o lume bidimensional, populat de fiine ce nu puteau fi mai nal te de o fraciune de centimetru. Iar pe cer se zrea un soare pe care un narcoman nu i l-ar fi putut imagina, n cele mai uluitoare halucinaii. Prea fierbinte ca s fie alb, soarele era o fantom vetejit, la graniele ultravioletului, prjolindu-i planetele cu o radiaie mortal pentru orice f orm de via terestr. La milioane de kilometri n jurul su, se ntindeau vluri gigantice gaz i praf, strlucind n nenumrate culori sub radiaiile ultraviolete. n comparaie cu st aua aceea, soarele Pmntului nu lumina nici ct un licurici la amiaz. ( Din universul cunoscut nu poate fi dect Hexanerax 2, vorbi Rashaverak. Doar cteva dintre navele noastre au ajuns pn aici i n-au riscat o coborre, pentru c nimeni nu s e atepta ca pe planetele acestea s existe via. Se pare, spuse Karellen, c voi, savanii, n-ai fost att de exaci cum ai crezut. Dac a e... configuraii sunt inteligente, problema comunicaiei reciproce va fi interesant. M ntreb dac ele cunosc existena celei de-a treia dimensiuni.) ***

Era o lume care nu putea cunoate niciodat noaptea sau ziua, anii sau anotimpurile. ase sori colorai i acopereau cerul, astfel nct doar lumina varia n intensitate; ntune icul nu exista. Datorit ncletrii cmpurilor gravitaionale opuse, planeta urma coturile salturile unei orbite extraordinar de complicate, irepetabil. Fiecare clip era un ic: poziia celor ase sori n acel moment n-avea s mai existe niciodat. Cu toate acestea, i acolo exista viaa. Dei planeta putea fi prjolit de focurile solar e n decursul unei epoci, pentru ca n urmtoarea er s fie ngheat, ea adpostea intelig alele uriae, multifaetate, erau grupate n figuri geometrice complicate, nemicate n er ele glaciare, ns dezvoltndu-se lent din venele minerale atunci cnd planeta se nclzea. N-avea importan dac pentru terminarea unui gnd aveau nevoie de o mie de ani. Pentru ele, Universul era nc tnr i timpul se ntindea nesfrit naintea lor... *** ( Am cutat n toate bncile noastre de date, spuse Rashaverak. Nu cunoatem o asemenea pl anet sau combinaie de sori. Dac ar fi n galaxia noastr, astronomii ar fi depistat-o c hiar dac se afla n afara zonei de aciune a navelor. Atunci a ieit din galaxie. Da. Cu siguran, de acum n-a mai rmas mult.

Cine tie? Deocamdat viseaz... Cnd se trezete, este neschimbat. E abia prima faz. Vom la cu adevrat atunci cnd va ncepe schimbarea.) ***

Ne-am mai ntlnit, domnule Greggson, rosti grav Overlordul. M numesc Rashaverak. V am intii, fr ndoial. Da, ncuviin George. Petrecerea de la Rupert Boyce. E greu de uitat. i eu am bnuit c n vom rentlni. Spunei-mi, de ce ai solicitat aceast ntrevedere? Cred c tii deja... Poate, dar ne va ajuta pe amndoi dac mi-o vei spune cu propriile dumneavoastr cuvint e. S-ar putea s v surprind, dar i eu ncerc s pricep, iar n unele cazuri, ignorana mea te la fel de mare ca a voastr. Scenograful l privi uimit pe Overlord. Nu se gndise niciodat la aa ceva. n mod subcont ient, considerase c extrateretrii posedau toat tiina i puterea, c ei tiau i erau pro responsabili pentru ceea ce se ntmpla cu Jeff. Bnuiesc, vorbi George, c ai citit rapoartele pe care le-am dat psihologului insulei , aa nct cunoatei totul despre vise. Da, este adevrat. Nu le-am considerat nici o clip simple fantezii ale unui copil. Erau att de incred ibile nct, tiu c pare ridicol, trebuiau s se bazeze pe ceva real. Privi nelinitit spre Rashaverak, fr s spere ntr-o confirmare sau o negaie. Acesta nu s pusese nimic, mulumindu-se s-l fixeze cu ochii si mari i calmi. Stteau aproape fa n f oarece ncperea evident construit pentru astfel de ntrevederi avea dou niveluri; scau ul Overlordului fiind situat cu un metru mai jos dect al lui George. Era un amnunt plin de tact, linitindu-i pe oamenii ce solicitau asemenea ntlniri i care erau rareo ri destini. La nceput am fost surprini, fr s ne alarmm. Jeff era perfect normal atunci cnd se t i se prea c visele nu-l deranjau. Apoi, ntr-o noapte..., ezit i privi spre Overlord, -am crezut niciodat n paranormal, nu sunt un savant, dar cred c exist o explicaie raio nal pentru orice lucru. Da, ncuviin Rashaverak. tiu ce ai vzut, v urmream. Am bnuit-o dintotdeauna. Karellen ne asigurase c n-o s ne mai spionai. De ce ai nclc promisiunea? N-am nclcat-o. Administratorul a afirmat c rasa uman nu va mai fi supravegheat. Am re spectat promisiunea. Urmream copiii dumneavoastr, nu pe voi. Trecur cteva clipe pn cnd George nelese implicaiile cuvintelor lui Rashaverak. Tot s i se scurse din obraji. Vrei s spunei... ? gfi el. Vocea i se stinse i trebui s reia: Atunci, ce sunt copiii i? Asta, rosti Rashaverak solemn, ncercm noi s aflm. ***

Jennifer Anne Greggson, poreclit Poppet, sttea pe spate cu ochii nchii. Nu-i deschis ese de mult timp i n-avea s-i mai deschid niciodat ntruct pentru ea vederea era la fel de inutil ca i pentru vietile adncurilor submarine. Era contient de lumea nconjurto numai de lumea aceea. Din scurta ei pruncie i mai rmsese un singur reflex. Clopoeii care o ncntaser cndva s u acum ntruna, btnd un ritm complex i variabil. Sincopa aceea ciudat o trezise pe Jean din somn, determinnd-o s alerge n camera ei. Dar nu sunetul lor o fcuse s-l strige p e George. Cauza fusese spectacolul clopoeilor banali, strlucitori i colorai, suspendai n aer la o jumtate de metru deasupra patului, n vreme ce Jennifer Anne zmbea calm, cu mnuele st rnse laolalt. Fetia ncepuse mai trziu, ns progresa rapid. n curnd avea s-i ntreac fratele, deoar mult mai puine rutine de dezbrat. ***

Ai procedat nelept, spuse Rashaverak, c nu i-ai atins jucria. Nu cred c ai fi putu . Dar dac ai fi reuit, ea s-ar fi putut supra. i atunci nu tiu ce s-ar fi ntmplat. Vrei s spunei, fcu George posomort, c nu putei face nimic? Nu vreau s v dezamgesc. Putem privi i analiza, aa cum i facem de altfel. ns nu pute erveni, pentru c nu nelegem. Atunci ce-o s facem? i de ce ni s-a ntmplat tocmai nou? Trebuia s se ntmple cuiva. n voi nu exist nimic mai deosebit dect n, s zicem, prim ron care declaneaz reacia n lan din interiorul unei bombe atomice. ntmpltor, neutronu espectiv este primul. Oricare alt neutron ar fi ndeplinit acelai rol, aa cum Jeffrey putea fi oricare alt copil din lume. Noi denumim faza aceasta Trecerea Total. M b ucur c acum nu mai este nimic de tinuit. Ateptam de mult vreme s se petreac aa ceva, e la sosirea noastr pe Pmnt. Nu se putea determina cnd i unde va ncepe pn ce, din pur are, ne-am ntlnit la petrecerea lui Rupert Boyce. Atunci am tiut, aproape cu sigura n, c primii vor fi copiii soiei dumneavoastr. Dar... pe atunci nu eram cstorii. Nici mcar... Da, tiu. ns mintea domnioarei Morrel fusese canalul care, fie numai pentru o singur c lip, dovedise o cunoatere pe care nici o fiin vie n-o putea deine n momentul acela. Pu tea veni doar de la alt minte, legat intim de ea. Faptul c era un creier ce nu se ns cuse nc, nu era important. Timpul este mult mai puternic dect credei. ncep s neleg. Jeff tie lucrurile acestea... el poate privi n alte lumi i poate spune unde ai venit. ntr-un fel anume, dei biatul nu era nc nscut, Jean i-a recepionat gn e. Nu este numai att... dar nu cred c v vei apropia mai mult de adevr. n istorie au exis at oameni cu puteri inexplicabile, care preau c transcend timpul i spaiul. Ei nii nu geau aceste puteri. Aproape fr excepie, explicaiile lor erau pure nscociri. Cunosc pe rfect lucrurile acestea, am citit foarte multe! Exist ns o analogie sugestiv i folositoare. Revine permanent n literatura voastr. Ima ai-v c mintea fiecrui om este o insul nconjurat de ocean. Fiecare insul pare izolat, alitate toate sunt legate prin fundul oceanului, ale crui creste sunt. Dispariia oc eanului ar nsemna i sfritul insulelor. Toate ar fi pri ale aceluiai continent, dar ind vidualitatea lor n-ar mai exista. Telepatia, cum i-ai spus voi, reprezint ceva similar. n anumite condiii favorabile, creierele se pot uni, mprtindu-i coninutul i retrind memoriile experienei, atunci c iari izolate. n stadiul ei cel mai formidabil, puterea aceasta nu cunoate limitele obinuite ale timpului i spaiului. De aceea, Jean a putut mprti cunoaterea fiului ei cut. Urm o tcere lung, timp n care George se lupt cu ideile uluitoare. Schema ncepea s cap contur. Era incredibil, totui avea logica ei. n plus, explica dac termenul putea f i utilizat pentru ceva att de ciudat tot ceea ce se ntmplase dup petrecerea de la Bo yce. Explica, de asemenea, i ddu el seama, fascinaia lui Jean fa de supranatural. De ce a nceput totul? ntreb George. i unde va duce? La aceste ntrebri nu putem rspunde. n Univers exist multe rase, iar unele dintre ele u descoperit puterile respective cu mult nainte ca voi sau noi s fi aprut pe scena vieii. V-au ateptat s v alturai lor... i acum a sosit clipa. Atunci ce cutai voi aici? Probabil c, aidoma majoritii oamenilor, ne-ai privit mereu ca pe stpnii votri. Nu-i vrat. N-am fost altceva dect nite paznici, executnd o sarcin impus... Sarcina aceea es te greu de definit: ne putei considera nite moae care supravegheaz o natere dificil. n ercm s ajutm la apariia a ceva nou i minunat. Rashaverak ezit o clip, prnd c-i caut cuvintele. Aa este, suntem moaele. Noi ns suntem sterpi. n momentul acela, George nelese c se gsea naintea unei tragedii ce o depea pe a lui. redibil, totui adevrat: n ciuda puterilor i strlucirii lor, Overlorzii ajunseser la ca ptul unei fundturi evoluioniste. Alctuiau o ras mrea i nobil, superioar omenirii anurile, dar lipsit de viitor i contient de acest lucru. n comparaie cu ei, problemele brbatului deveneau brusc nensemnate. neleg acum, rosti el, de ce l-ai supravegheat pe Jeffrey. El era cobaiul acestui ex periment. Exact, dei... experimentul nu era controlat de noi. Nu noi l-am provocat, ci am nc

ercat doar s-l studiem. N-am intervenit dect atunci cnd am fost silii. Da, se gndi George, tsunami-ul... Nu puteau permite distrugerea unui specimen att d e valoros. Apoi se simi ruinat de gndurile sale. Mai am o singur ntrebare, spuse el. Ce trebuie s facem cu copiii notri? Bucurai-v de ei ct mai putei, rspunse ncet Rashaverak. Nu vor mai fi mult timp ai vo . Sfatul putea fi valabil pentru orice printe i n orice epoc; acum ns coninea o amenina o spaim necunoscute. Capitolul nousprezece

Veni apoi o vreme cnd lumea viselor lui Jeffrey nu s-a mai delimitat net de experi ena sa zilnic. Nu mai merse la coal, iar pentru Jean i George rutina vieii se schimb, cum, n curnd, avea s se schimbe n ntreaga lume. i evitar toi prietenii, parc deja contieni c n curnd nimeni nu avea s mai aib tim . Uneori, n linitea nopii, cnd strzile erau pustii, fceau lungi plimbri laolalt. Erau i apropiai acum dect fuseser n primele zile ale cstoriei, unii din nou n faa necunos tragedii care urma s-i copleeasc n scurt vreme. La nceput se simiser vinovai, lsndu-i copiii dormind n cas, dar i ddur repede se nny i puteau purta de grij, n modaliti strine lor. i, desigur, Overlorzii i supraveg .. Gndul acesta i linitea. Nu se mai simeau singuri; ochii aceia inteligeni i plini de buntate le mprteau veghea. Jennifer dormea; nu exista alt termen pentru a descrie starea fetiei. Dup toate ap arenele exterioare, era nc un prunc, dar n jurul ei se manifesta un cmp de for latent de puternic nct Jean nu suporta s-i mai intre n camer. Nici nu mai era nevoie s-o fac. Entitatea care fusese Jennifer Anne Greggson nu e ra deocamdat dezvoltat complet, ns chiar n starea aceea de crisalid adormit controla s ficient mediul nconjurtor pentru a-i satisface orice nevoi. Jean ncercase o singur dat o hrneasc, fr succes. Mnca atunci cnd dorea i o fcea n felul ei aparte. Alimentele dispreau din frigider ncet, dar permanent, cu toate c Jennifer Anne nu s e clintea niciodat din ptu. Zgomotul clopoeilor ncetase i jucria zcea pe podea, unde nimeni nu ndrznea s-o ating, oarece Jennifer Anne ar fi putut s-o doreasc din nou. Uneori, ea deplasa mobilele dup trasee stranii, iar lui George i se prea c fluorovopseaua pereilor strlucea mai p uternic ca oricnd. Fetia nu le ddea prinilor nici o btaie de cap; se afla dincolo de ajutorul i dragostea lor. Situaia nu mai putea dura mult, iar n timpul rmas se agar cu disperare de Jeff. i el se schimba, dar nc i mai cunotea. Biatul, a crui dezvoltare o urmriser din ce site de forme ale prunciei, i pierdea personalitatea, dizolvndu-se, ceas dup ceas, su b ochii lor. Uneori le vorbea ns, aa cum fcuse dintotdeauna, povestindu-le despre jo curi i prieteni, parc fr s tie ce-l ateapt. Totui, n majoritatea timpului nu-i vede nu arta c este contient de prezena lor. Nu mai dormea, aa cum erau ei nevoii, n ciuda dorinei copleitoare de a irosi ct mai puine din acele ultime ore. Spre deosebire de Jenny, se prea c biatul nu posed puteri paranormale asupra obiecte lor fizice, poate pentru c fiind deja parial dezvoltat avea mai puin nevoie de ele. Stranietatea lui o constituia n totalitate viaa mintal, din care visele alctuiau acu m doar o mic parte. Sttea nemicat ore ntregi, cu ochii nchii, ascultnd parc sunete i bile pentru ei. n mintea lui se aduna cunoaterea de undeva, sau de cndva care n curn avea s copleeasc i s distrug fiina pe jumtate format ce fusese Jeffrey Angus Gregg Iar Fey l privea cu ochi uimii i ntunecai, ntrebndu-se unde plecase stpnul ei i cn e ntoarc. ***

Jeff i Jenny fuseser primii din ntreaga lume, dar n curnd n-aveau s mai fie singuri. M etamorfoza cuprinsese toat rasa uman, precum o epidemie transmindu-se rapid dintr-o a r n alta. Practic nu afecta pe cei trecui de zece ani, ns, sub aceast vrst, nu scpas oape nimeni. Era sfritul civilizaiei, sfritul tuturor lucrurilor pentru care oamenii luptaser de la nceputul timpului, n numai cteva zile, omenirea i pierduse viitorul, fi

ndc inima unei rase se distruge i dorina ei de supravieuire este anulat atunci cnd i s iau copiii. Nu se strni panic, aa cum s-ar fi ntmplat cu un secol mai devreme. Omenirea era paral izat, marile orae tcute i ncremenite. Continuau s funcioneze numai industriile vita arc ntreaga planet jelea, tnguindu-se pentru toate cte nu mai puteau fi. Apoi, aa cum mai fcuse cndva, ntr-o epoc uitat de acum, Karellen se adres omenirii pen ru ultima dat. Capitolul douzeci

Munca mea se apropie de sfrit, rosti glasul lui Karellen pe lungimile de und ale un ui milion de posturi. Acum, dup o sut de ani, v pot spune tot adevrul... Exist multe lucruri pe care a fost necesar s vi le ascundem, aa cum ne-am ascuns i n oi, aproape jumtate din ederea noastr pe Pmnt. tiu c unii dintre voi au considerat in l aceast tinuire. Suntei obinuii cu prezena noastr i nu v putei imagina cum ar fi trmoii votri. Dar cel puin ai putut afla motivul acestui mister i ai neles c aciun avea o explicaie. Marele secret tinuit fa de voi a fost scopul venirii noastre pe Pmnt, scop asupra crui a ai speculat la nesfrit. Nu vi l-am putut destinui pn acum, deoarece secretul acela n u ne aparinea. Acum o sut de ani, am sosit pe planeta voastr i v-am salvat de la autodistrugere. N u cred c exist cineva care s nege acest adevr, ns n-ai fi tiut niciodat n ce const rugerea. Deoarece am interzis armele nucleare i celelalte "jucrii" ucigae acumulate n arsenal e, pericolul anihilrii fizice a fost nlturat. Ai crezut c aceea fusese singura primej die. Noi v-am ncurajat s credei aa, dar nu era adevrat. Pericolul uria ce v atepta av un alt caracter i nu privea numai rasa voastr. Multe lumi au ajuns la rscrucea puterii nucleare, au evitat dezastrul i au construi t civilizaii panice i fericite care aveau s fie nemilos distruse de fore despre care n u cunoteau nimic. n secolul douzeci, ai nceput i voi s ntlnii forele respective. D auz, a trebuit s intervenim. n tot acel secol, rasa uman era trt ncet ctre prpastie, fr a bnui nimic. Peste pr ectiv exista o singur punte. Puine rase au descoperit-o fr s fie ajutate. Unele s-au rs cnd mai era nc timp, evitnd att pericolul, ct i devenirea. Planetele lor au ajuns ule Elizee, oaze de mulumire lipsit de efort, i nu vor mai juca nici un rol n istori a universului. Acesta n-ar fi fost niciodat destinul sau norocul vostru. Avei o ra s prea vital pentru aa ceva. V-ai fi ruinat, trnd i pe alii mpreun cu voi, pentru c gsit niciodat puntea. M tem c n continuare multe din spusele mele se vor baza pe asemenea analogii. Nu po sedai conceptele pentru multe lucruri pe care doresc s vi le spun, iar cunoaterea n oastr este de asemenea trist de mrginit. Ca s nelegei, trebuie s v ntoarcei n trecut i s redescoperii lucruri pe care str r fi considerat banale, dar pe care voi le-ai uitat pe care, de fapt, noi v-am aju tat, intenionat, s le uitai. ntreaga noastr edere aici se bazeaz pe o mistificare uria e tinuirea unor adevruri ce nu erai pregtii s le nfruntai. n secolele dinaintea sosirii noastre, savanii Pmntului au descoperit secretele lumii fizice i v-au dus de la energia aburului la cea a atomului. Ai abandonat superstiii le: tiina devenise singura religie a umanitii. Ea constituia darul minoritii occidenta le pentru restul omenirii i distrusese toate celelalte credine. Cele nc existente n mo mentul sosirii noastre i triau ultimele clipe. Se prea c tiina putea explica totul. Nu existau fore pe care s nu le fi prevzut sau evenimente care s nu-i gseasc, n cele din m, o explicaie. Originea universului putea rmne necunoscut pe vecie, dar tot ceea ce se petrecuse de atunci asculta de legile fizicii. Cu toate acestea, misticii votri, dei pierdui n propriile amgiri, ntrezriser frnturi adevrului. Exist puteri ale creierului i puteri dincolo de creier pe care tiina voast r nu le-ar fi putut aduce niciodat n cadrul ei fr s-l sfrme complet. De-a lungul anil au existat nenumrate consemnri ale unor fenomene stranii poltergeism, telepatie, p reviziune etichetate de voi fr a le putea explica. La nceput, tiina ie-a ignorat, apo i le-a negat existena, n ciuda dovezilor a cinci milenii. ns aceste dovezi exist i, pe

ntru a fi complet, orice teorie asupra universului ar trebui s le ia n considerare. n prima jumtate a secolului douzeci, civa dintre savanii votri au nceput s cerceteze te probleme. Nu tiau, dar se jucau cu zvorul cutiei Pandorei. Forele pe care le-ar fi putut elibera depeau cu mult pericolele atomului. Fizicienii ar fi putut ruina numai Pmntul, pe cnd parapsihologii ar fi rspndit dezastrul printre stele. Aa ceva nu se putea permite. Nu pot explica ntreaga natur a ameninrii pe care o repre zentai voi. Pentru noi nu este un pericol i de aceea nu putem nelege. S zicem c puteai deveni un cancer telepatic, o mentalitate malign care, n pieirea ei inevitabil, ar f i otrvit alte mini, chiar i mai dezvoltate. Pentru aceea am venit am fost trimii pe Pmnt. V-am oprit dezvoltarea pe orice nivel cultural i am interzis orice fel de cercetare tiinific a fenomenelor paranormale. Su nt contient c, datorit decalajului dintre civilizaiile noastre, am inhibat i alte for me de creaie. Acesta ns a fost un efect secundar, lipsit de importan. Trebuie s v destinui un amnunt ce vi se va prea extrem de surprinztor, poate chiar inc redibil. Noi nu posedm i nici nu nelegem aceste poteniale, aceste puteri latente... I ntelectul nostru este mult mai puternic dect al vostru, totui n creierele voastre ex ist ceva ce ne-a ocolit ntotdeauna. De cnd am venit pe Pmnt, v-am studiat i am nvat . Vom nva i mai multe, dar m ndoiesc c vom afla tot adevrul. Rasele noastre au multe lucruri comune: de aceea am fost alei pentru aceast sarcin. ns din alte puncte de vedere, ambele reprezint faze finale a dou evoluii diferite. Mi nile noastre au ajuns la captul dezvoltrii. La fel, n forma lor actual, i minile voast e. Voi ns putei face saltul spre treapta urmtoare i aici apare diferena ntre noi. Pote alul nostru este epuizat, pe cnd al vostru e neatins. ntr-un fel necunoscut nou, su ntei n legtur cu puterile menionate puteri care se trezesc acum n lumea voastr. Noi am oprit ceasul i v-am fcut s batei pasul pe loc, pn ce forele acelea se dezvoltau pn cnd puteau umple canalele pregtite pentru ele. Tot ceea ce am fcut pentru mbunti ieii pe planet: creterea nivelului de trai, instaurarea pcii i dreptii, am fi fcut or m, odat ce eram nevoii s intervenim n dezvoltarea voastr... ns toate aceste transform ee v-au ndeprtat de adevr, slujindu-ne astfel scopul. Noi suntem paznicii votri, nimic mai mult. Pesemne c adesea v-ai ntrebat ce poziie oc up rasa mea n ierarhia universului. Aa cum noi suntem deasupra voastr, exist ceva i de asupra noastr, ceva care ne folosete pentru a-i sluji scopurile. N-am descoperit c e anume este, dei epoci ntregi i-am slujit ca unelte i n-am ndrznit s nu-i dm asculta Dintotdeauna am primit dispoziiile, ne-am deplasat spre o lume unde nmugurea civi lizaia i am condus-o pe un drum nchis nou drumul pe care pornii voi acum. Am studiat permanent transformarea pe care am fost trimii s-o supraveghem, spernd c vom nva s evadm din limitele noastre. Dar am ntrezrit numai frnturi ale adevrului numit Overlorzi Suprastpni fr s v dai seama de ironia denumirii. n mod asemnto e c deasupra voastr se afl Overmintea Supramintea care se folosete de noi precum ola ul se folosete de roat. Iar rasa voastr este lutul modelat pe roata aceea. Noi credem, este doar o ipotez, c Overmintea ncearc s sporeasc, s-i extind puterile erea universului. Presupunem c reprezint nsumarea mai multor rase i c a prsit de mult me tirania materiei. n totalitate, este o contiin inteligen. Cnd a tiut c v-ai apr prag, ne-a trimis s v pregtim pentru transformarea ce ncepe acum. Schimbrile anterioare cunoscute de rasa voastr au durat epoci ntregi. Aceasta ns este o transformare a minii, nu a trupului. Dup normele evoluiei, va fi ceva cataclismi c, instantaneu. Deja a nceput. Trebuie s v obinuii cu ideea c suntei ultima generaie omo Sapiens. V putem spune foarte puine despre natura transformrii. Nu tim cum se produce, ce imp uls declanator acioneaz Overmintea atunci cnd consider c a sosit momentul. Tot ce am d scoperit este c ncepe printr-un singur individ, ntotdeauna un copil, apoi se extinde exploziv, aidoma formrii cristalelor n jurul primului nucleu dintr-o soluie saturat. Adulii nu vor fi afectai, ntruct mintea lor a intrat n mod ireversibil pe un ablon ri gid. Totul se va termina peste civa ani, iar rasa uman se va divide n dou. Pentru lumea cu noscut vou nu exist viitor sau ntoarcere. Toate speranele i visele voastre se opresc a um. V-ai zmislit succesorii, dar n mod tragic nu-i vei nelege niciodat nu vei putea mcar s comunicai cu minile lor. Ei nu vor avea mini ca ale voastre. Vor fi o singur e ntitate, aa cum voi suntei suma a miliarde de celule. Nu-i vei considera oameni i nu

vei grei. V-am spus toate acestea pentru a ti ce v ateapt. Peste cteva ore, vei fi confruntai c riza. Sarcina i datoria mea este s-i protejez pe cei pentru paza crora am fost trim is. n ciuda forelor ce se trezesc n ei, ar putea fi distrui de cei din jur da, chiar de prini, cnd vor nelege adevrul. Va trebui s-i iau i s-i izolez, pentru protecia voastr. Mine, navele mele vor ncepe evacuarea. N-o s v acuz dac vei cuta s v mpot a fi inutil. Acum se deteapt fore mai mari dect ale mele. Eu sunt numai unul din ins trumentele lor. Ce voi face cu supravieuitorii, cnd rolul vostru a luat sfrit? Cel mai simplu, i poat e cel mai milos, ar fi s-i distrug aa cum voi niv ai scurta chinurile unui animal dra . Eu ns nu pot face asta. V vei alege singuri viitorul, pentru anii care v-au mai rma s. Sper c omenirea i va gsi odihna n pace, tiind c n-a trit n zadar. Este adevrat: ceea ce ai adus pe lume s-ar putea s vi se par absolut strin, nu v va mp speranele i dorinele, va privi cele mai de seam realizri ale voastre ca pe nite jucrii dar, cu toate acestea, va nsemna ceva minunat i va fi creaia voastr. Cnd rasa mea o s fie uitat, o parte din voi va continua s dinuie. De aceea, nu ne con damnai pentru ceea ce am fost silii s facem. i amintii-v: noi v vom invidia mereu! Capitolul douzeci i unu

La nceput Jean plnsese, dar acum se potolise. Insula strlucea aurie n lumina puterni c a soarelui, n vreme ce nava apru ncetior deasupra vrfurilor gemene ale Spartei. Nu c u mult timp n urm, pe insula aceea stncoas, fiul ei scpase de la moarte printr-un mir acol pe care-l nelegea acum prea bine. Uneori se ntreba dac n-ar fi fost preferabil c a Overlorzii s nu fi intervenit, ci s-i fi lsat s-i nfrunte soarta. Moartea reprezenta o inevitabilitate creia femeia i putea face fa, aa cum se ntmplase n cteva rnduri; rte din firea lucrurilor. ns ceea ce se petrecea acum era mai straniu dect moartea. .. i mai definitiv. i pn atunci oamenii muriser, dar rasa continuase. Dinspre copii nu rzbtea nici un sunet. Stteau pe plaj, n grupuri, la fel de puin inter sai unul de cellalt ca i de locuinele pe care le prseau pentru totdeauna. Muli purtau runci prea mici ca s umble sau nedorind s-i foloseasc puterile ce ar fi fcut inutil m ersul. Desigur, gndi George, dac puteau mica materia inert, i puteau deplasa i proprii e trupuri. Atunci de ce i luau navele Overlorzilor? Nu avea nici o importan. Plecau, iar acela era drumul pe care i-l aleseser. Atunci br batul i ddu seama ce anume i zgndrea memoria. Cndva, demult, vzuse un film vechi al astfel de exod. Se petrecea la nceputul Primului Rzboi Mondial... sau al celui deal Doilea. iruri lungi de trenuri ncrcate cu copii prseau ncet oraele ameninate, ls prini pe care muli dintre ei nu aveau s-i mai revad. Puini plngeau; unii erau zpcii u-i nervoi lucruoarele, dar cei mai muli preau nerbdtori s nceap aventura. Totui analogia era fals. Istoria nu se repeta niciodat cu adevrat. Cei care plecau as tzi nu mai erau copii, indiferent ce ar fi fost. Iar despre o revedere nu mai put ea fi vorba. Nava aterizase lng ap, afundndu-se n nisipul moale. Simultan, uriaele panouri curbe gl sar n sus i pasarelele se ntinser ctre plaj, aidoma unor limbi metalice. Siluetele ri ite i singuratice ncepur s se adune, micndu-se cu precizia unui ir ordonat. Singuratice? De ce se gndise la aa ceva? se ntreb George. Singuratice nu aveau s mai fie niciodat. Numai indivizii pot fi singuri numai fiinele omeneti. Cnd barierele era u drmate, singurtatea disprea odat cu personalitatea. Nenumratele picturi de ploaie a u s se uneasc n ocean. Simi strngerea minii lui Jean, ntr-un spasm brusc de emoie. Uite, opti ea. l vd pe Jeff. La ua a doua. Distana era mare i nu putea fi sigur. Pe ochi i se lsase un fel de pcl, mpiedicndu-l s ad. Totui, nendoios, era Jeff; acum i recunotea fiul, care pusese deja un picior pe pa sarel. Atunci, biatul se ntoarse i privi napoi. Chipul lui se zrea doar ca o pat alb; din dep are era greu de spus dac-i recunoscuse sau dac-i amintea ceva din tot ceea ce prsea. George n-avea s tie niciodat dac Jeff se ntorsese spre ei pur i simplu din ntmplare, dac tiuse, n ultimele momente cnd era nc fiul lor, c-l priveau intrnd ntr-o lume in s lor.

Uile uriae ncepur s se nchid. n clipa aceea, Fey ridic botul i schelli prelung i hii minunai i limpezi ctre George i brbatul nelese c ea i pierduse stpnul. Acum ***

Pentru cei rmai existau multe drumuri, ns o singur destinaie. Unii spuneau: "Lumea est e nc minunat; ntr-o zi va trebui s-o prsim, dar de ce s ne grbim plecarea?". Alii, care investiser n viitor mai mult dect n prezent i pierduser tot ce le ddea se eii, nu doreau s mai triasc. Hotrser s prseasc viaa, singuri sau mpreun cu pri e de dorina fiecruia. Aa se ntmpl i cu atenienii. Insula se nscuse din foc; urma s piar tot prin foc. Aceia re doreau s plece erau liberi s-o fac, ns cei mai muli rmaser s ntmpine sfritul p mentele viselor lor. ***

Nimeni nu trebuia s tie cnd avea s vin clipa. Totui, Jean se trezi n tcerea nopii i secund, privind strlucirile fantomatice ale tavanului. Cut apoi degetele lui George . De obicei, brbatul dormea adnc, dar acum se trezi imediat. Nu vorbir, cci cuvintele dorite nu existau. Jean nu se mai simea nspimntat, nici mcar trist. Depise toate strile acelea; acum e t de orice emoie. Rmsese de fcut un singur lucru i tia c de-abia mai avea timp pentru . Fr un cuvnt, George o urm prin casa tcut. Traversar pata de lumin ptruns prin lucar ierului i intrar n linite n camera copiilor. Nu se schimbase nimic. Fluorodesenele pictate cndva cu grij de George continuau s s trluceasc pe perei. Clopoeii lui Jennifer Anne zceau n colul unde-i azvrlise n clip ntea ei se transformase n nstrinarea necunoscut n care locuia acum. Ea i-a abandonat jucriile, gndi George, dar ale noastre ne vor urma. Se gndi la odra slele regale ale faraonilor, ale cror ppui i mrgele fuseser ngropate mpreun cu ele, nci mii de ani n urm. Aa avea s fie i acum. Nimeni, i spuse el, nu va mai iubi vreodat omorile noastre; le vom lua cu noi i nu vor mai putea pleca. ncet, Jean se ntoarse spre brbat i-i ls capul pe umrul lui. George o cuprinse cu bra dragostea pe care o cunoscuser cndva reveni din nou, estompat, dar clar ca un ecou d inspre nite muni ndeprtai. Era prea trziu acum s-i spun tot ce dorise i ncerc reg pentru dezamgirile lui, ct pentru indiferena anterioar. Apoi Jean rosti ncet: Adio, iubitule, i-i strnse braele n jurul su. George nu avu timp s-i rspund, ns a ultim clip simi o uimire scurt, ntrebndu-se de unde tiuse ea c sosise sfritul. Adnc n stnc, fragmentele de uraniu ncepuser s se grbeasc, cutnd fuziunea ce n-o p za niciodat. Iar insula se nl n ntmpinarea zorilor. Capitolul douzeci i doi

Nava Overlorzilor sosi, alunecnd de-a lungul traiectoriei ei strlucitoare prin inim a Carenei. i ncepuse frnarea printre planetele exterioare, dar cnd trecuse de Marte m ai avea o fraciune considerabil din viteza luminii. ncet, cmpurile uriae ce nconjurau oarele i absorbeau momentul inerial, n timp ce, la un milion de kilometri n urm, ener giile Propulsiei Stelare pictaser bolta cu lumin. Jan Rodricks revenea, mai btrn cu ase luni, n lumea prsit cu optzeci de ani n urm. De data aceasta nu mai era un pasager clandestin, pitit ntr-o odi secret. Sttea napoia celor trei piloi (de ce oare, se ntrebase el, erau necesari atia?), privind liniile c e apreau i dispreau pe displayul uria care domina cabina de comand. Formele i culorile nu nsemnau nimic pentru el; presupunea c reprezentau informaii care, ntr-o nav omenea sc, s-ar fi transpus n mrimi referitoare la distane. Uneori ns ecranul arta stelele n jurtoare i n scurt timp, spera el, avea s arate Pmntul. Era bucuros c revenea acas, n ciuda eforturilor fcute pentru a evada de acolo. n acel e ultime luni se maturizase. Vzuse multe, cltorise att de departe, iar acum tnjea dup

planeta lui. tia acum de ce Overlorzii le interziseser pmntenilor stelele. Omenirea a vea un drum lung de parcurs pn s poat juca un rol n civilizaia pe care o ntrezrise. S-ar fi putut, dei el refuza s accepte aceast ipotez, ca omenirea s nu poat depi nic stadiul unei specii inferioare, pstrat ntr-o grdin zoologic aparte, cu Overlorzii ca s upraveghetori. Poate c asta dorise Vindarten s spun nainte de plecare, cnd i dduse l n avertismentul acela ambiguu: "Ct timp ai lipsit de pe planeta ta", zisese Overl ordul, "s-au putut ntmpla multe... S-ar putea s nu-i mai recunoti lumea, atunci cnd o vei vedea". Poate c aa este, se gndi: optzeci de ani reprezint timp lung i, dei tnr i adaptabil, fi putut s priceap cu greu toate schimbrile petrecute. De un lucru era ns sigur: oam enii aveau s doreasc s-i asculte relatrile i s afle ce ntrezrise din civilizaia Over lor. Fusese bine tratat, aa cum prevzuse de altfel. Nu-i amintea nimic din cltoria interst elar; cnd narcoticul i ncetase efectul, nava intra deja n sistemul planetar al Overlor zilor. Ieise din ascunztoare i constatase cu uurare c n-avea nevoie de buteliile cu ox igen. Aerul era mai dens, dar putea respira fr dificultate. Se afla n cala gigantic a navei, scldat ntr-o lumin roie, printre alte nenumrate colete uriae. i trebuise apr e o or s gseasc drumul spre cabina de comand i s se prezinte echipajului. Lipsa lor de surpriz l uluise; tia c Overlorzii nu-i trdau sentimentele, totui se at e la o reacie. Extrateretrii continuaser ns s-i vad de treburi, supraveghind ecranul s i apsnd nenumrate taste de pe pupitrele de comand. Atunci nelesese c ajunseser la naie, deoarece, din timp n timp, pe display fulgera imaginea mereu cresctoare a unei planete. Nu simise ns nici cea mai mic senzaie de micare sau acceleraie, doar o gravi aie perfect constant, pe care o aprecia la o cincime din cea terestr. Forele imense ce deplasau nava erau compensate cu o precizie extraordinar. Apoi cei trei piloi se ridicaser simultan i el i dduse seama c drumul se terminase. Ov rlorzii nu discutaser cu pasagerul lor, nici ntre ei, i cnd i fcuser semn s-i urmeze, n fusese fulgerat de o idee la care ar fi trebuit s se gndeasc mai demult. Era posib il ca acolo, la captul liniei de aprovizionare a lui Karellen, s nu existe nici un cunosctor al graiurilor pmntene. l priviser gravi, n vreme ce uile gigantice glisaser sub ochii lui iscoditori. Acela era momentul culminant al vieii sale: avea s fie prima fiin uman care s vad o planet at n lumina altui soare. Razele lui NGS 549672 inundar nava, iar acolo, naintea lui, se afla planeta Overlorzilor. La ce se ateptase? Nu era sigur. Cldiri vaste, orae cu turnurile pierdute printre no ri, maini dincolo de orice imaginaie toate acestea nu l-ar fi surprins. Vzuse ns o cm ie aproape obinuit, ntinzndu-se pn la un orizont prea apropiat, i alte trei nave ale O erlorzilor, civa kilometri mai departe. Pentru o clip, simise o und de dezamgire. Dup aceea, nlase din umeri, nelegnd c, ei, amplasarea unui port spaial ntr-o regiune ndeprtat i nelocuit constituia un lucru ormal. Era rece, dar nu ger. Lumina uriaului soare rou, aflat puin deasupra orizontului, er a suficient pentru ochii umani, totui Jan se ntrebase peste ct timp avea s duc dorul v erdelui i albastrului. Apoi zrise ridicndu-se pe cer o semilun uria, ca un arc plasat apoia soarelui. O privise mult timp pn s neleag c drumul nu se terminase nc. Aceea e aneta Overlorzilor. Acum se afla pe un satelit al ei, probabil baza de plecare a navelor. l duseser la o navet de mrimea unui avion terestru. Simindu-se ca un pigmeu, se cras unul din scaunele uriae, ncercnd s zreasc prin hublourile de observaie ceva din plane ce se apropia. Cltoria fusese att de rapid nct abia avusese timp s disting cteva detalii ale globu se mrea sub el. Chiar acolo, att de aproape de cminul lor, se prea c Overlorzii folos eau o variant a Propulsiei Stelare, pentru c dup numai cteva minute traversaser o atmo fer groas, ptat de nori. Cnd uile se deschiseser, pise ntr-o ncpere al crei plaf lisase, nchizndu-se imediat dup sosirea navei, deoarece deasupra nu exista nici urm de intrare. Tnrul prsise cldirea abia dup dou zile. Constituia un pasager neateptat i nu aveau ne. n plus, nici un Overlord nu nelegea engleza. Comunicarea era practic imposibil i Jan i dduse seama cu amrciune c un contact cu o ras strin nu se desfura chiar att fusese adesea descris n ficiuni. Limbajul semnelor se dovedise lipsit de succes, d

eoarece depindea prea mult de gesturi, expresii i atitudini ce nu erau comune Over lorzilor i oamenilor. Ar fi fost ngrozitor, se gndise, ca singurii Overlorzi care-i vorbeau graiul s se fi gsit pe Pmnt. Putea doar s atepte i s spere. Cu siguran, vreun savant, vreun expert e strine avea s vin s se ocupe de el! Sau era att de lipsit de importan nct nici unu putea fi deranjat? Nu putea prsi cldirea, fiindc uile nu aveau comenzi vizibile. Se deschideau, pur i sim plu, atunci cnd un Overlord se ndrepta spre ele. Jan ncercase acelai lucru, agitase obiecte n aer, ca s influeneze eventualele celule fotoelectrice, dar fr rezultat. Pri cepuse c un om din epoca de piatr, rtcit ntr-un ora modern, ar fi fost la fel de neaju orat. O dat ncercase s ias alturi de un Overlord, ns fusese mpins delicat napoi. De nu dorea s-i irite gazdele n vreun fel, nu mai insistase. Vindarten sosise nainte ca pmnteanul s nceap s dispere. Overlordul vorbea o englez st mult prea rapid, dar i-o mbuntise cu iueal. Dup cteva zile, putuser conversa n subiect ce nu necesita un vocabular de specialitate. Odat cu apariia lui Vindarten, Jan scpase de griji. Nu avea ns ocazia de a face lucru rile dorite, pentru c-i petrecea aproape tot timpul cu cercettorii Overlorzi, dorit ori s efectueze teste lipsite de neles, cu nite instrumente complicate. Lui Jan nu-i plceau deloc experienele acelea i, dup o edin cu un fel de aparat de hipnoz, avusese durere de cap ngrozitoare vreme de cteva ore. Dorea s coopereze, totui nu era sigur dac Overlorzii i cunoteau limitele mintale i fizice. Avusese nevoie de timp ndelungat s-i conving c trebuie s doarm la intervale regulate. ntre edine ntrezrise cteva aspecte ale oraului i-i dduse seama ct de dificil i pe fi fost s ncerce s-l exploreze. Strzile erau practic inexistente i se prea c nu exist ci o suprafa de transport. Acela era cminul unor fiine care puteau zbura i nu se teme au de gravitaie. Era perfect normal s te trezeti n faa unui abis de cteva sute de metr i, sau s constai c singura cale de acces ntr-o ncpere se gsea undeva sus, ntr-o desch e din perete. Din sute de exemple, Jan ncepuse s priceap c psihologia unei rase narip ate diferea fundamental de cea a creaturilor legate de sol. Era straniu s-i vad pe Overlorzi zburnd aidoma unor psri imense printre turnurile orau lui, micnd aripile prin lovituri rare i puternice. Aici aprea ns o problem tiinific ta era uria, mult mai mare dect Pmntul, totui gravitaia era sczut i Jan se ntrebas avea o atmosfer att de dens. l iscodise pe Vindarten i aflase, aa cum bnuise, c lumea eea nu era planeta de batin a Overlorzilor. Ei apruser i evoluaser pe o planet mult ic, coloniznd-o ulterior pe aceasta, schimbndu-i nu numai atmosfera, ci i gravitaia. Arhitectura Overlorzilor era mohort de funcional. Pmnteanul nu zri nici un ornament, n mic care s nu serveasc unui scop, chiar dac uneori acesta depea capacitatea lui de nel gere. Dac un om al vremurilor medievale ar fi putut vedea oraul acela scldat n lumin a roie i fiinele ce se deplasau prin el, s-ar fi crezut cu siguran n Iad. Pn i Jan, at curiozitatea i detaarea lui tiinific, se gsea uneori la limita unei spaime inexplic bile. Absena unui singur punct de referin familiar poate deveni agasant chiar i pentr u minile cele mai limpezi i detaate. Existau apoi multe detalii pe care nu le pricepea i pe care Vindarten nu putea sau nu voia s i le explice. Ce erau luminile strfulgertoare i formele schimbtoare, lucru rile micndu-se ntr-att de iute prin vzduh nct niciodat nu putea fi sigur de existena Puteau fi ceva uluitor i inspirator de veneraie, sau ceva spectaculos dar banal, a idoma reclamelor luminoase de pe vremuri. Jan nelese de asemenea c lumea Overlorzilor cuprindea sunete pe care el nu le putea auzi. Ocazional, distingea ritmuri complexe, gonind de-a lungul spectrului auditi v, pentru a disprea la una din limitele acestuia. Vindarten prea c nu nelege conceptu l lui Jan despre muzic i de aceea nu izbuti s rezolve n chip satisfctor problema. Oraul nu era foarte mare; cu siguran mult mai mic dect Londra sau New York-ul din zil ele lor de glorie. Dup spusele lui Vindarten, existau cteva mii de asemenea aezri rspn ite pe planet, fiecare avnd un scop precis determinat. Pe Pmnt, conceptul cel mai ap ropiat ar fi fost cel de orel universitar, cu excepia faptului c gradul de specializ are ajunsese mult mai departe. Locul n care se gsea pmnteanul se ocupa exclusiv cu s tudiul raselor strine. ntr-una din primele cltorii n exteriorul odiei n care locuia Jan, Vindarten l dusese muzeu. Pentru tnr reprezentase un impuls psihologic extrem de util, deoarece se tr ezise ntr-un loc al crui scop l putea nelege n totalitate. Exceptnd dimensiunile sale,

muzeul aducea foarte mult cu unul terestru. Merseser mult pn acolo, cu o platform ur ia care se mica aidoma unui piston ntr-un cilindru vertical de lungime necunoscut. Nu existau comenzi vizibile, iar la nceputul i la sfritul coborrii sensul acceleraiei er a evident. Probabil c Overlorzii nu-i iroseau pe planet dispozitivele ce produceau cm puri compensatore. Jan se ntrebase dac ntregul interior al planetei era sfredelit d e excavaii i de ce limitaser mrimea oraului prin construcii subterane, n loc s-l ext re exterior? Aceasta era o alt problem ce avea s rmn fr rspuns. Puteai s-i petreci toat viaa explornd slile uriae. Aici se gseau realizrile mai mult vilizaii dect putea bnui pmnteanul. Nu aveau ns timp suficient pentru a vedea totul. darten l instalase pe o band a podelei care, la prima vedere, prea un desen ornamen tal. Apoi Jan i amintise c aici nu existau ornamente i, n acelai moment, ceva invizibi l apucase uor, propulsndu-l nainte. Trecuser prin faa vitrinelor gigantice, prin faa nor lumi inimaginabile, cu o vitez de douzeci-treizeci de kilometri pe or. Overlorzii rezolvaser problema oboselii fizice. Nimeni nu mai era nevoit s mearg pe jos. Parcurseser civa kilometri cnd ghidul lui l apuc din nou i, cu o btaie a uriaelor sa ipi, l ridicase din mijlocul forei necunoscute. naintea lor se ntindea o sal imens, pe jumtate goal, inundat de o lumin familiar, pe care Jan n-o mai zrise din momentul pr Pmntului. Strlucirea era slab, pentru a nu afecta ochii sensibili ai Overlorzilor, dar era, fr putin de greeal, a Soarelui. Jan nu crezuse niciodat c ceva att de simpl nal i-ar putea detepta atta nostalgie. Deci acolo se gseau exponatele Pmntului! Trecuser la civa metri de o machet superb a isului, de comori de art din dousprezece secole, adunate de-a valma, de calculatoar e moderne i topoare paleolitice, de receptoare TV i turbine cu abur. Deschiseser o u e norm i intraser n biroul custodelui pentru Pmnt. Tnrul se ntrebase dac el era primul pmntean vzut de acesta, sau dac fusese vreodat ori poate era pur i simplu una dintre numeroasele planete de care rspundea i a cror poziie exact nici mcar n-o cunotea. n orice caz, nu nelegea engleza i Vindarten trebu s joace rolul de translator. Jan petrecuse cteva ore acolo, vorbind ntr-un dispozitiv de nregistrat n vreme ce Ove rlorzii i artaser diferite obiecte terestre. Spre ruinea lui, descoperise c nu putea identifica multe din ele. Ignorana sa asupra rasei din care fcea parte i a realizril or ei era uria; se ntrebase dac Overlorzii, cu toate superbele lor nsuiri mintale, put eau cuprinde ntr-adevr ntreaga structur a culturii omeneti. La ieirea din muzeu, Vindarten l condusese pe alt traseu. Plutiser din nou, fr efort, prin coridoarele gigantice ns, de data aceea, prin faa lor defilaser creaiile naturii, nu ale minii. Sullivan, gndise Jan, i-ar fi dat viaa s fie aici i s vad minunile evo i din o sut de lumi. Dar, i amintise el, Sullivan era probabil mort... Apoi, fr nici un avertisment, ieiser ntr-o galerie, sus, deasupra unei camere circular e de aproape o sut de metri circumferin. Ca de obicei, nu exista nici un parapet protector i la nceput Jan ezitase s se apro pie de margine. Vindarten sttea chiar pe muchie, privind calm n jos, de aceea Jan a vansase prudent lng Overlord. Podeaua se afla doar la douzeci de metri dedesubt, mult prea aproape. Mai trziu, pmn teanul fusese convins c ghidul su nu dorise s-l surprind i rmsese complet uluit de rea a lui. Urlase ngrozitor i srise napoi, cutnd s se ascund. Abia cnd ecourile nbui ui se stinseser n atmosfera dens, hotrse s nainteze iari. Bineneles, era lipsit de via nu cum crezuse n prima clip de panic, viu i privindu-i lea aproape ntreg spaiul circular i lumina rubinie strlucea i scnteia n adncimile lui cristal. Era un ochi gigantic. Ce te-a fcut s emii sunetul acela? ntrebase Vindarten. Mi-a fost fric, recunoscuse ruinat Jan. De ce? Doar nu-i nchipui c aici poate fi vreun pericol? Omul se ntrebase dac i-ar fi putut explica ce nseamn o aciune reflex, dar se hotrse s cerce. Orice lucru cu totul neateptat este nfricotor. Pn la analizarea unei situaii noi, e sigur s presupui rul. Inima continuase s-i bat violent, cnd privise din nou ochiul monstruos. Desigur, fu sese un model mrit, aa cum se proceda cu insectele i microbii din muzeele terestre.

Totui, chiar n momentul ntrebrii, Jan tiuse, cu o siguran ciudat, c aa ceva putea Vindarten nu-i spusese mare lucru; nu constituia domeniul lui de activitate i nul interesa. Din descrierea Overlordului, Jan izbutise s alctuiasc imaginea unei fii ne ciclopice, trind printre sfrmturile asteroidale ale unui soare ndeprtat, cu nli itat de fora gravitaiei, depinznd pentru hran i via de raza i puterea de descompuner nicului su ochi. Prea c nu exist limit n privina creaiilor Naturii, dac era silit, i Jan simise o p nal, descoperind ceva ce Overlorzii nu ncercaser. Aduseser un caalot de pe Pmnt, dar opriser aici. ***

Sosise apoi momentul cnd urcase la nesfrit, pn ce pereii ascensorului trecuser de la o alescen la o transparen de cristal. Pruse c st, nesusinut, printre cele mai nalte t ale oraului, cu nimic ferindu-l de abis. Nu simise ns o ameeal diferit celei dintr-un ion, fiindc nu exista nici o senzaie de contact cu solul ndeprtat. Se afla deasupra norilor, mprindu-i cerul cu cteva piscuri din metal sau piatr. Dedesu bt, stratul de nori se rostogolea alene, precum un ocean trandafiriu. Pe cer, nu departe de soarele sumbru, existau dou luni mititele i palide, iar aproape de cen trul discului sngeriu se zrea o umbr mic i neagr, perfect rotund. Putea fi o pat sola u alt lun n tranzit. Jan i plimbase ncet privirea pe linia orizontului. Acoperiul de nori se ntindea pn la arginea planetei uriae, dar la o distan greu de apreciat, un petic ntunecat putea ma rca turnurile altui ora. l examinase un timp, apoi i reluase cercetarea atent. Cnd parcursese jumtate din cercul orizontal, vzuse muntele. Nu se afla la orizont, ci dincolo de el un singur pisc ridicndu-se desupra marginii lumii, cu pantele in ferioare ascunse, aa cum partea cea mai mare a unui aisberg se gsete sub linia de pl utire. ncercase s-i aproximeze mrimea, ns nu izbutise. Chiar pe o planet cu gravitaia tt de sczut, era greu de crezut c pot exista asemenea muni. Oare Overlorzii, se ntreba e el, fceau ascensiuni pe pantele acelea, plutind aidoma unor vulturi? Apoi, ncet, muntele ncepuse s se transforme. La nceput, avusese un rou posomort, aproa e sinistru, cu cteva semne vagi, greu de distins, n partea superioar. Tocmai ncerca s se concentreze asupra lor, cnd i dduse seama c se micau... La nceput, nu-i venise s cread. Dup aceea, se strduise s-i reaminteasc faptul c prej nu aveau nici o valoare aici, c nu trebuia s-i permit minii s resping nici un mesaj a dus de simuri n tainiele creierului. Nu trebuia s neleag, ci doar s observe. nelege a s vin mai trziu, sau niciodat. Muntele continua s-l numeasc aa, ntruct nu exista alt cuvnt pe care s-l poat folos iu. i amintise de ochiul monstruos din cript... dar nu, aa ceva era de neconceput. C eea ce vedea nu constituia via organic; ba chiar, bnuise tnrul, nici mcar materie n s ul cunoscut lui. Roul cel sumbru se deschisese spre o nuan mai amenintoare. Apruser dungi viu colorate galben i, pentru o clip, lui Jan i se pruse c privea un vulcan revrsnd uvoaie de lav. oaiele respective, aa cum deducea dup petele i mpestririle lor, se deplasau n sus. Apoi, din norii rubinii situai n jurul bazei muntelui se nlase altceva: un inel uria, perfect orizontal i rotund, colorat n nuana pe care Jan o lsase att de departe; poate nici chiar cerurile Pmntului n-aveau un azuriu mai frumos. Nu mai vzuse culorile ac elea nicieri n lumea Overlorzilor i simise un nod n gt, cu gndul la amintirile detept . Inelul se lrgise pe msur ce urca. Ajunsese deasupra muntelui i curba exterioar nainta rapid spre tnr. Era probabil un fel de tornad, se gndise Jan, un inel de fum aflat d eja la muli kilometri nlime. Nu zrise ns rotaia bnuit i prea c rmne la fel de atrii. Umbra lui se ivise cu mult nainte ca inelul nsui s treac pe deasupra, continund s se n spaiu. l privise pn devenise o linie subire i albastr, greu de urmrit pe cerul r ispruse n cele din urm, se afla pesemne la multe mii de kilometri deprtare i continua s se extind. Privise napoi ctre munte. Acesta era acum auriu i lipsit de semne distinctive. Poat e fusese numai o impresie ajunsese s cread orice ns prea mai nalt i mai ngust i aidoma unui vrtej. Abia atunci, nc paralizat i uluit, i amintise de videocamer. O rid

se, ndreptnd-o spre fenomenul straniu. Imediat, Vindarten i se aezase n fa. Ferm, acoperise cu palmele obiectivul i-l determi nase s coboare aparatul. Jan nu ncercase s se mpotriveasc; ar fi fost inutil, binenel dar simise brusc o spaim teribil fa de spectacolul la care asistase i nu mai dorise s afle nimic despre el. n celelalte cltorii, Overlordul nu-i interzisese s fotografieze i nici nu refuzase s-i dea explicaii. Acum ns, Vindarten petrecu mult timp solicitndu-i lui Jan s descrie a mnunit ceea ce observase. n momentele acelea, Jan i dduse seama c ochii lui Vindarten vzuser cu totul altceva; nci bnuise, ntia oar, c i Overlorzii aveau stpni. ***

Acum, revenea acas, iar teama, uimirea i misterul rmseser mult n urm. Presupunea c se la pe aceeai nav, dei cu siguran echipajul era altul. Orict de lungi le-ar fi fost vie le, era greu de crezut c Overlorzii ar fi dorit s rmn atta vreme departe de cas, petr u-i zeci de ani n cltorii interstelare. Bineneles, efectul relativist al timpului aciona n ambele sensuri. Overlorzii mbtrnea oar cu patru luni pe durata cltoriei, dar cnd reveneau acas, prietenii lor mbtrniser optzeci de ani. Fr ndoial, dac ar fi dorit, Jan ar fi putut rmne restul vieii pe planeta Overlorzilor Vindarten l prevenise c pentru civa ani nu mai erau programate cltorii spre Pmnt i-l se s profite de prima ocazie. Poate Overlorzii neleseser c, dei sttuse destul de puin mp pe planeta lor, mintea tnrului se apropiase de captul resurselor. Sau devenise o btaie de cap inutil i nu-i mai puteau pierde timpul cu el. Conta prea puin acum, cnd Pmntul se afla n faa lui. Mai vzuse imaginea aceea de cel pu o sut de ori, ns ntotdeauna prin ochiul rece i mecanic al camerei de televiziune. n s frit, acum se gsea el nsui n spaiu; se desfura ultimul act al visului su, iar Pmn ogolea sub ochii lui, pe eterna orbit. Secera verde-albastr era n primul ptrar; mai mult de jumtate din discul vizibil rmsese ascuns n ntuneric. Se zreau puini nori, doar cteva petice rzleite de vnturi. Calota ic strlucea scnteietor, ntrecut ns de reflexiile orbitoare ale Soarelui n nordul Pac lui. Puteai crede c era o planet acvatic: emisfera respectiv nu avea nici un petec de pmnt. Dintre continente se distingea numai Australia, ca o cea ntunecat, n pcla atmosferic. Nava intr n conul uria de umbr al Pmntului; semiluna strlucitoare se subie, se redus un arc de foc i dispru. n fa se ntindeau bezna i noaptea. Lumea dormea. Abia atunci i ddu seama tnrul c ceva era n neregul. Sub el se aflau acum continente, unde erau salbele strlucitoare de lumini i coloniile de licurici ce indicau oraele Omului? n toat emisfera umbrit, nici o scnteie nu nfrunta bezna. Dispruser fr urm e de kilowai care, odat, fuseser azvrlite cu nepsare spre stele. Privea un Pmnt ce put a fi asemntor cu cel dinaintea apariiei omului. Nu aceasta era ntoarcerea ateptat. Nu putea face nimic altceva dect s priveasc, n vre ce n inima lui sporea teama naintea necunoscutului. Se ntmplase ceva... ceva inimagi nabil. Totui nava cobor ntr-o curb lung, revenind deasupra emisferei nsorite. Nu vzu nimic la aterizare, deoarece Pmntul dispru brusc de pe display, nlocuit de con figuraii luminoase i lipsite de sens. Cnd imaginea reapru, se gseau pe sol. n deprtare se zreau cldiri uriae, maini i un grup de Overlorzi. De undeva rsun uierul nbuit al aerului, atunci cnd nava egaliz presiunile, apoi zgomo deschiderii uilor uriae. Nu mai atept; giganii tcui l privir, tolerani sau indifer d n fug din cabina de comand. Se afla acas, sub razele Soarelui su, respirnd aerul ce-i nviorase pentru prima oar pl ii. Pasarela era deja cobort, dar trebui s atepte pn ce ochii i se acomodar cu lumina. Lng un vehicul transportor plin cu lzi se gsea Karellen, la mic distan de nsoitorii n nu se ntreb cum de-l recunoscuse pe Administrator, nici nu rmase surprins, vzndu-i neschimbat. Prezena Overlordului era aproape singurul lucru petrecut aa cum prevzus e. Te ateptam, rosti Karellen.

Capitolul douzeci i trei

n primele zile, spuse Karellen, nu era periculos s mergem printre ei. ns n-au mai av ut nevoie de noi. Rolul nostru a luat sfrit atunci cnd i-am strns laolalt i le-am pus la dispoziie un continent ntreg. Privete! Peretele din faa lui Jan dispru. Privea n jos, de la o altitudine de cteva sute de m etri, spre o regiune mpdurit. Iluzia era att de perfect nct pe moment simi o uoar a Asta este dup cinci ani, cnd a nceput a doua faz. Sub ei se micau siluete i aparatul cobor asupra lor ca o pasre de prad. O s suferi, continu Karellen. Nu uita ns c normele tale nu mai sunt valabile. Nu priv eti copii umani. Totui, aceea fu impresia imediat a lui Jan i nici un fel de logic n-o putea nltura. Pu eau fi nite slbatici, angajai ntr-un dans ritual. Erau goi i murdari, cu prul lung i it intrndu-le n ochi. Dup ct i ddea seama, aveau ntre cinci i cincisprezece ani, de deplasau cu aceeai vitez, precizie i complet indiferen fa de mprejurimi. Apoi, le zri chipurile. nghii un nod i se strdui s nu-i fereasc privirea. Feele cop rau mai inexpresive dect ale morilor, fiindc pn i un cadavru poart pe trsturile sale esaj cioplit de dalta timpului, pentru a vorbi atunci cnd buzele sunt inerte. Aco lo ns nu existau mai multe emoii sau sentimente dect pe figura unui arpe sau a unei i nsecte. Overlorzii nii erau mai umani. Caui ceva ce nu mai exist, zise Karellen. Amintete-i: n-au mai mult individualitate d ect celulele corpului tu. ns laolalt reprezint ceva mult mai nsemnat dect tine. De ce se mic aa? Noi l-am denumit Dansul Cel Lung, rspunse Overlordul. tii, ei nu dorm niciodat, iar asta dureaz de aproape un an. Sunt trei sute de milioane i toi execut aceleai micri, e ntregul continent. Am analizat micrile respective, tiparul lor, dar nu ne-au dezvlu it nimic, poate pentru c vedem doar partea fizic puinul ce se gsete aici, pe Pmnt. P e c ceea ce noi am numit Overminte i educ deocamdat, contopindu-i ntr-o singur unitate ainte de a-i putea absorbi pe de-a ntregul n entitatea ei. Dar cum se descurc cu hrana? i ce se ntmpl dac nimeresc peste un obstacol: pomi, st au ap? Apa nu conteaz, nu se pot neca. Atunci cnd se lovesc de obstacole, uneori se rnesc, dar nu reacioneaz niciodat. n privina hranei, la nceput aveau la ndemn fructe i ani ci. Acum au depit aceast necesitate, ca i multe altele. n principiu, hrana este o sur s de energie, iar ei au nvat s acceseze surse mult mai mari. Imaginea tremur, de parc ar fi trecut un val de cldur. Cnd redeveni clar, agitaia de p sol ncetase. Privete, rosti Karellen. Trei ani mai trziu. Micile creaturi, neajutorate i patetice pentru cineva care nu cunotea adevrul, sttea u nemicate n pduri, poiene i cmpii. Aparatul alerga fr oprire de la unul la altul; dej , gndi Jan, chipurile lor tindeau ctre un tipar comun. Vzuse cteva fotografii fcute pr in suprapunerea a zeci de trsturi, pentru a se obine o figur "medie". Rezultatul fus ese la fel de lipsit de personalitate ca aici. Parc dormeau sau erau n trans. ineau ochii nchii i nu preau mai contieni de cele d ct copacii sub care stteau. Ce gnduri, se ntreb tnrul, strbteau reeaua complex n lor nu reprezentau dect firele unei uriae esturi? O estur care, nelesese acum, cupri multe lumi i rase, i continua s creasc mereu. Ceea ce urm se petrecu cu o repeziciune ce surprinse ochiul i amei mintea. Pn atunci, Jan privise un teren mnos, fr nimic aparte, exceptnd numeroase statui mici, risipit e dei nu aleatoriu n lung i lat. n clipa urmtoare, toi copacii, iarba i creaturil e populaser inutul dispruser brusc. Rmseser doar lacurile neclintite, rurile unduito dealurile cafenii, lipsite acum de ptura verde... i figurile indiferente i tcute car e provocaser distrugerea. De ce-au fcut-o? icni tnrul. Poate c prezena altor mini i distrgea chiar i cele rudimentare: ale plantelor i a or. Credem c ntr-o bun zi vor considera c i lumea material i distrage la fel de mult. tunci, cine poate ti ce se va ntmpla? Acum nelegi de ce ne-am retras dup ce ne-am ndep init sarcina. Continum s ncercm s-i studiem, ns nu intrm niciodat pe teritoriul lor mcar nu ne trimitem aparatele acolo. ndrznim doar s-i observm din spaiu. Asta s-a petrecut acum muli ani, spuse Jan. Ce s-a ntmplat ntre timp?

Foarte puine. De atunci nu s-au mai clintit i nu-i deranjeaz faptul c este zi sau no apte, iarn sau var. Continu s-i testeze puterile: cteva ruri i-au schimbat cursul, ba iar unul curge n sens invers. Dar n-au fcut nimic care s par c ar avea un scop. V-au ignorat complet? Da, dei nu este surprinztor. Entitatea ale crei pri au devenit cunoate totul despre . Aparent i este indiferent dac ncercm s-o studiem. Cnd dorete s plecm, sau are alt anun inteniile n mod foarte evident. Pn atunci, vom rmne aici, pentru ca savanii no umuleze ct mai multe date. Deci acesta este sfritul omului, i spuse Jan cu o resemnare mai presus de tristee. Er a un sfrit pe care nu-l ntrevzuse nici un profet, un sfrit contopind optimismul i pesi ismul. Totui prea firesc; avea inevitabilitatea sublim a unei capodopere. Jan vzuse cte ceva din imensitatea uluitoare a universului i acum tia c nu exist un loc pentru om. i ddu eama ct de lipsit de sens la urma urmei fusese visul care-l ademenise printre ast re. Drumul spre stele se bifurca n dou direcii, dar nici una din ele nu ducea ctre un el care s ia n seam speranele sau temerile omului. La captul unei bifurcaii se gseau Overlorzii. Acetia i pstrau individualitatea, perso itatea; erau contieni de ei nii, iar pronumele "eu" avea un neles n graiul lor. Posed sentimente, unele similare cu cele umane. ns ajunseser, nelese Jan, ntr-o fundtur din re nu mai puteau evada. Minile lor erau de zece sau poate de o sut de ori mai pute rnice dect ale oamenilor. De fapt, nu avea nici o importan n privina rezultatului fin al. Erau tot att de neajutorai, tot att de copleii de inimaginabila complexitate a une i galaxii cu o sut de mii de milioane de sori i a unui univers cu o sut de mii de m ilioane de galaxii. Iar la captul celeilalte bifurcaii? Acolo se afla Overmintea, indiferent ce-ar fi ns emnat ea, avnd fa de om aceeai relaie pe care acesta o avea fa de amoeb. Potenial in dincolo de moarte, oare de ct vreme absorbea ras dup ras, pe msur ce se extindea ntr tele? Avea i ea dorine i eluri? Acum nglobase toate realizrile rasei umane, ceea ce nu mai nsemna o tragedie, ci o mplinire. Miliardele de scntei de contiin trectoare care stituiser omenirea n-aveau s mai strluceasc aidoma unor licurici n noapte. Totui nu tr ser zadarnic. Ultimul act, pricepu pmnteanul, nu sosise nc. Putea avea loc peste o zi, sau peste ct eva secole. Nici chiar Overlorzii nu tiau cu siguran. Acum le nelegea scopurile, nelegea ceea ce fcuser cu Omul i de ce continuau s rmn mea umilin fa de ei, ns i admiraie pentru rbdarea inflexibil cu care ateptaser a Nu aflase niciodat ntreaga poveste a simbiozei stranii dintre Overminte i slujitori i ei. Dup spusele lui Rashaverak, n istoria rasei sale Overmintea existase dintotd eauna, dei nu-i utilizase pn nu-i dezvoltaser o civilizaie tiinific i nu putuser s ul pentru a-i ndeplini misiunile. Totui, de ce are nevoie de voi? ntreb Jan. Cu puterile ei extraordinare, cu siguran p oate face orice dorete. Nu, rspunse Rashaverak, are limitele ei. tim c n trecut a ncercat s acioneze direct pra minilor altor rase, pentru a le influena dezvoltarea cultural. ntotdeauna, tenta tiva a euat probabil c efortul este prea mare. Noi suntem intermediarii, paznicii. S au, ca s folosim una din metaforele voastre, ngrijim cmpul pn se prguiete recolta. Ove mintea culege roadele, iar noi plecm spre alt sarcin. Aceasta este cea de-a cincea ras creia i-am urmrit apoteoza. De fiecare dat, nvm ceva nou. Dar nu v deranjeaz faptul c ndeplinii rolul unor unelte? Relaia noastr prezint unele avantaje. n plus, nici o fiin inteligent nu este ofensat inevitabil. Adevrul respectiv, reflect Jan cu amrciune, nu fusese niciodat pe deplin acceptat de o menire. Existau lucruri dincolo de logic, pe care Overlorzii nu le pricepuser nicio dat. Pare curios, zise el, c Overmintea v-a ales pe voi s-i ndeplinii ordinele, dei nu dei ei nici mcar urme ale forelor parapsihice latente n oameni. Cum comunic cu voi i cum v transmite dorinele ei? La ntrebarea aceasta nu pot rspunde i nu-i pot spune nici motivele respective. Poate c ntr-o zi vei afla cte ceva din adevr. Jan czu o clip pe gnduri, ns tiu c era inutil s persiste n direcia respectiv. Treb

mbe subiectul, spernd c n alt ocazie va mai afla cte ceva. Mai exist un lucru pe care nu l-ai explicat niciodat, rosti el. Ce s-a ntmplat cnd ra sa voastr a sosit pentru ntia dat pe Pmnt, n trecutul ndeprtat? De ce ai devenit pe i simbolul rului i al spaimei? Rashaverak zmbi. N-o fcea la fel de bine ca i Karellen, dar era o imitaie acceptabil. Nimeni n-a ghicit, niciodat, i o s-i dai seama de ce nu v-am putut spune. Exist un si ngur eveniment care putea avea un asemenea impact asupra omenirii. Iar evenimentu l acela nu s-a petrecut n zorii istoriei, ci chiar la sfritul ei. Ce vrei s spui? Prima ntlnire ntre cele dou rase s-a petrecut acum o sut cincizeci de ani, cnd navele noastre au aprut deasupra Pmntului, dei desigur v studiaserm de mult vreme. Cu toate stea, v-ai temut de noi i ne-ai recunoscut, aa cum tiam c urma s se ntmple. Nu era amintire. Ai avut deja dovada c timpul este mult mai complex dect i-a imaginat vre odat tiina voastr. Amintirea aceea nu provenea din trecut, ci din viitor erau acei ul timi ani cnd rasa uman tia c totul se terminase. Am fcut tot ce am putut, ns n-a fost n sfrit uor. i pentru c noi apream acolo, ne-am identificat cu moartea rasei voastre. a, chiar dac era un eveniment situat la zece mii de ani n viitor! A fost aidoma unu i ecou reflectat n cercul nchis al timpului, din viitor n trecut. S nu-i spunem "ami ntire", ci "presimire". Ideea era greu de asimilat i pentru o clip Jan se lupt cu ea n tcere. Totui era oarecu m pregtit; cptase deja suficiente dovezi c efectul i cauza i puteau inversa ordinea f asc. Exista pesemne o memorie a rasei, cumva independent de timp. Pentru ea, viitorul i trecutul erau totuna. De aceea, cu mii de ani n urm, oamenii ntrezriser deja o imagi ne distorsionat a Overlorzilor, nvluit ntr-o cea de spaim i teroare. Acum neleg, rosti ultimul om. ***

Ultimul Om! Jan se obinuia greu cu ideea aceasta. Cnd plecase n spaiu, acceptase posi bilitatea unui exil etern, dar singurtatea nu-l descurajase. Pe msur ce anii treceau , dorina de a vedea alt fiin omeneasc s-ar fi putut s-l copleeasc, ns n prezent co erlorzilor l ajuta s-i nving solitudinea. Cu zece ani n urm, mai existaser oameni pe Pmnt, dar erau supravieuitori degenerai i nu pierduse nimic nentlnindu-i. Din motive pe care Overlorzii nu le puteau explic a, ns crora brbatul le bnuia natura psihologic, nu se mai nscuser copii care s-i n e cei disprui. Homo Sapiens apusese. Poate c, pierdut ntr-unul din oraele nc intacte, exista manuscrisul unui Gibbon al ult imelor zile, consemnnd sfritul rasei umane. Dac ar fi fost aa, Jan nu era sigur c s-ar fi deranjat s-l citeasc; Rashaverak i spusese tot ce dorise s afle. Cei care nu se sinuciseser, cutaser uitarea n activiti tot mai febrile, n sporturi vio ente i riscante, puin deosebite de nite rzboaie n miniatur. Pe msur ce populaia se m e, supravieuitorii mbtrnii se strnseser laolalt, aidoma unei armate nfrnte, n ret Ultimul act, nainte de cderea final a cortinei, fusese poate luminat cu strfulgerri de eroism i devotament sau ntunecat de slbticie i egoism. Dac se sfrise n disperare sa iferen, Jan n-avea s afle niciodat. Existau destule lucruri cu care s-i ocupe timpul. Baza Overlorzilor se afla la un k ilometru de o vil prsit i Jan petrecu luni de zile ticsind-o cu echipament provenit d in cel mai apropiat ora, situat la vreo treizeci de kilometri deprtare. Zburase pn ac olo cu Rashaverak, a crui prietenie o suspecta c nu era pe de-a ntregul altruist. Ps ihologul Overlord continua s studieze ultimul specimen de Homo Sapiens. Oraul fusese probabil evacuat nainte de sfrit, ntruct cldirile i numeroasele servici lice continuau s fie funcionale. N-ar fi fost necesar mult munc pentru pornirea gener atoarelor, astfel ca strzile pustii s mai strluceasc o dat, cu iluzia vieii. Jan coche t puin cu ideea respectiv, apoi o abandon ca fiind prea morbid. Nu dorea cu nici un p re s se gndeasc la trecut. Acum avea tot ce-i trebuia pentru restul vieii, dar cel mai mult i dorea un pian el ectric i anumite partituri de Bach. Niciodat nu avusese suficient vreme pentru muzi c, iar acum dorea s recupereze. Cnd nu cnta, asculta nregistrri ale unor simfonii i c rte celebre, aa nct vila nu era niciodat tcut. Muzica devenise talismanul su mpotriva

ngurtii ce avea s-l copleeasc, cu siguran, ntr-o bun zi. Adesea fcea plimbri lungi pe dealuri, reflectnd la cele petrecute n lunile de cnd vzus ultima oar Pmntul. Cu optzeci de ani teretri n urm, cnd i luase rmas bun de la Sul nu bnuise nici o clip c tocmai se ntea ultima generaie a omenirii. Ce tnr nesbuit fusese! Totui, nu era sigur c-i regreta aciunea; dac ar fi rmas pe P fi fost martorul acelor ultimi ani peste care acum timpul trsese cortina. El srise n s peste ei, ajungnd n viitor, i aflase rspunsuri la ntrebri pe care nici un alt om n-a ea s le pun. Curiozitatea i era aproape satisfcut, dei uneori se ntreba de ce mai ate u Overlorzii i ce se va ntmpla atunci cnd rbdarea urma s le fie rspltit. n majoritatea timpului, cu resemnarea mulumit ce coboar de obicei asupra omului numa i spre sfritul unei viei lungi i bogate, Jan sttea naintea claviaturii i umplea vzduh cu acordurile iubitului su Bach. Poate se autoamgea, poate era o reacie subcontient a reierului, dar avea impresia c asta dorise s fac dintotdeauna. Ambiia lui secret ndrzn se n cele din urm s ias la lumina contientului. Jan fusese ntotdeauna un pianist bun... iar acum era cel mai bun pianist din lume . Capitolul douzeci i patru

Rashaverak i comunicase vestea tnrului, ns acesta o bnuise deja. n primele ore ale di eii l trezise un comar i nu mai putuse adormi. Nu izbutea s-i aminteasc visul, lucru f arte ciudat, deoarece era convins c orice vis poate fi reamintit dac, imediat dup tre zire, te strduieti realmente. i amintea doar faptul c n vis era iari bieel, pe o c s i pustie, ascultnd un glas tuntor, vorbindu-i ntr-o limb necunoscut. Visul l tulburase; se ntrebase dac reprezenta primul efect al singurtii asupra psihicu lui su. Ieise din vil, pe pajitea nengrijit. O lun plin sclda peisajul ntr-o lumin aurie, att de puternic, nct putea vedea perfec lindrul uria i strlucitor al navei lui Karellen se afla napoia cldirilor bazei Overlo rzilor, dominndu-le i reducndu-le la proporiile lor pmntene. Jan privi nava, ncercnd riasc emoiile ce i le trezise odat. Fusese o vreme cnd ea era un el de neatins, un sim bol a ceea ce nu sperase realmente s obin. Acum nu mai nsemna nimic. Ct de linitit era totul! Desigur, Overlorzii nu-i ncetaser permanenta activitate, dar acum nu se zrea nici o micare. Putea foarte bine s fie singur pe Pmnt... cum era, de altfel, dintr-un anumit punct de vedere. Privi ctre Lun, cutnd o imagine familiar pe care s-i odihneasc gndurile. Zrea mrile binecunoscute. Strbtuse patruzeci de ani-lumin n spaiu, totui nu pise ni e cmpiile acelea colbuite, aflate la mai puin de dou secunde-lumin. Pentru o clip, se amuz cutnd craterul Tycho. Cnd l descoperi, rmase surprins c se afla mult mai departe dect crezuse, de linia central a discului. Abia atunci i ddu seama c lipsea ovalul ntu ecat al Mrii Crizelor. Faa artat de satelit Pmntului nu era cea care privise lumea nc din zorii vieii. Luna use s se roteasc n jurul axei sale. Asta nsemna un singur lucru. Pe cealalt emisfer a planetei, n teritoriul pe care-l l ipsiser att de brusc de via, ei se trezeau din transa cea lung. Aidoma unui copil car e trezindu-se, i ntinde braele pentru a ntmpina ziua, ei i exersau muchii, jucndu-s rele nou descoperite... ***

Ai ghicit, rosti Rashaverak. Nu mai suntem n siguran dac rmnem. Poate c deocamdat r, dar nu putem risca. Plecm imediat ce ncrcm echipamentul, probabil peste dou sau tre i ore. Ridic privirea spre cer, temndu-se parc de un alt miracol. Totul era ns linitit. Luna oprise rotaia i doar civa nori goneau purtai de vntul dinspre apus. Nu conteaz prea mult dac se amuz jucndu-se cu Luna, relu Rashaverak, dar dac vor nce cu Soarele? Bineneles, vom lsa aparatele aici, ca s aflm ce se ntmpl. Eu rmn, vorbi brusc Jan. Am vzut destul din univers. Acum m intereseaz un singur lucr u: soarta planetei mele. Sub picioare, solul tremur uor.

Era de ateptat, continu pmnteanul. Dac au modificat rotaia Lunii, momentul unghiular ebuie s se conserve, aadar Pmntul ncetinete. Nu tiu ce m intrig mai mult: cum o fac e ce? nc se joac, rspunse Rashaverak. Ce logic exist n aciunile unui copil? i, n multe ntitatea n care s-a transformat rasa voastr este deocamdat un copil. nc nu e pregtit zioneze cu Overmintea. Totui o va face n curnd i ntregul Pmnt i va aparine. Nu-i ncheie fraza i Jan o sfri pentru el: ... dac desigur Pmntul va continua s existe. i dai seama de pericol i totui doreti s rmi? Da! M-am ntors acas acum cinci ani... sau ase. Orice se va ntmpla, n-am nimic de repr oat. Sperasem, ncepu Rashaverak, c vei dori s rmi. Exist ceva ce poi face pentru noi... ***

Lumina Propulsiei Stelare scnteie, apoi se stinse undeva dincolo de orbita tui Ma rte. De-a lungul drumului aceluia, gndi Jan, cltorise i el, singurul dintre miliardel e de oameni care triser i muriser pe Pmnt. i nimeni n-avea s mai cltoreasc vreodat Planeta rmsese a lui. Tot ce avea nevoie toate bogiile rvnite vreodat de cineva se u acum la ndemna sa, ns nu-l mai interesau. Nu-l mai nspimnta nici singurtatea planet pustiite, nici prezena aflat nc acolo, n ultimele clipe naintea plecrii n cutarea v ui necunoscut. n dezastrul inimaginabil al acelei plecri, Jan nu se atepta ca el i p roblemele lui s poat supravieui mult timp. Era mai bine aa. Fcuse tot ceea ce dorise s fac, iar continuarea unei viei lipsite de un el, pe lumea aceea pustie, ar fi nsemnat un sfrit chinuitor. Ar fi putut pleca mpre un cu Overlorzii, dar la ce bun? tia, aa cum nu mai tiuse nimeni, c Administratorul s pusese adevrul cnd declarase: "Stelele nu sunt pentru Om". ntoarse spatele nopii i intr pe ua uria a bazei Overlorzilor. Mrimea ei nu-l afecta d c: simpla imensitate nu mai avea nici o putere asupra minii sale. Luminile roii ar deau, alimentate de energii colosale. De cealalt parte se aflau mainrii ale cror secr ete n-avea s le afle niciodat, abandonate de Overlorzi n retragerea lor. Trecu de el e i urc treptele foarte nalte spre camera de comand. Spiritul extraterestrilor continua s domneasc acolo: aparatele lor erau nc vii, ndepl inind ordinele stpnilor care plecaser. Ce putea el aduga, se ntreb Jan, acelor informa i transmise deja n spaiu? Se sui n scaunul uria, cutnd o poziie ct mai comod. Microfonul l atepta; probabil c ceva echivalent unei camere TV, dar nu tia de unde anume. Dincolo de pupitrul cu instrumente lipsite de sens, ferestrele uriae priveau n noa ptea nstelat ctre o vale, dormind sub razele lunii, i un lan ndeprtat de muni. Un ru a prin vale, sclipind pe alocuri, unde lumina izbea vreun vrtej. Totul era extrao rdinar de linitit. Aa fusese poate i la naterea Omului... la fel i acum, la sfritul s Undeva, la multe milioane de kilometri deprtare, Karellen atepta. Era curios s te gn deti c nava Overlorzilor se ndeprta de Pmnt aproape cu aceeai vitez ca i semnalul ce ma. Aproape, ns nu chiar egal. Avea s fie o curs lung, dar cuvintele lui Jan urmau sjung pe Administrator, achitndu-i astfel datoriile. Cte oare fuseser plnuite de el, se ntreb Jan, i cte fuseser improvizaii extraordina cumva, cu un secol n urm, Karellen l lsase n mod deliberat s plece n spaiu pentru a reveni i juca rolul de acum? Nu, prea prea fantastic. Pmnteanul era ns convins c Ove rdul era implicat ntr-o urzeal vast i complicat. Chiar n timp ce servea Overmintea, el o cerceta cu toate instrumentele de care dispunea. Jan bnuia c nu doar simpla cur iozitate tiinific l ndemna pe extraterestru; poate c Overlorzii visau c, ntr-o bun z eau s evadeze din fundtura aceea, atunci cnd nvaser destule despre puterile pe care le slujeau. Prea greu de crezut c el putea, prin ceea ce urma s fac, s adauge ceva la cu notinele existente deja. "Povestete-ne ce vezi", i spusese Rashaverak. "Imaginile vzu te de tine vor fi transmise i de aparatele noastre, ns mesajul perceput de creierul tu poate fi diferit i ne poate dezvlui multe lucruri. " Ei bine, avea s ncerce s fac ot ce putea. Deocamdat nimic, ncepu el. Acum cteva minute am vzut jetul navei voastre disprnd pe b lt. Luna a trecut de faz plin i aproape jumtate din faa ei cunoscut este ndreptat sp ... dar cred c tii deja asta.

Se opri, simindu-se puin stnjenit. Ceea ce fcea era ridicol, ba chiar puin absurd. Se afla n momentul culminant al istoriei i se comporta aidoma unui crainic radiofoni c la un meci de box, sau la o curs. Apoi nl din umeri i abandon gndul. Presupunea c ul nu lipsise din nici un moment mre i, cu siguran, numai el i putea remarca prezena a ci. n ultima or am nregistrat trei cutremure slabe, continu tnrul. Controlul lor asupra r taiei Pmntului este extraordinar, dar nu perfect... tii, Karellen, o s-mi vin foarte g reu s spun ceva care s nu fi fost deja transmis de aparatura voastr. Ar fi fost mai bine dac mi-ai fi sugerat la ce m pot atepta i cam la ce intervale de timp au loc p rincipalele transformri. Dac nu se petrece nimic, voi reveni peste ase ore, aa cum am stabilit... Hei! Pesemne v-au ateptat s plecai. ncepe s se ntmple ceva. Stelele plesc, ca i cum este acoperit foarte repede de un nor imens. De fapt, nu-i un nor. Are un fel de structur... disting o reea neregulat de linii i dungi, schimbndu-i permanent poziiile Stelele par prinse n plasa unui pianjen fantom. ntreaga reea a nceput s strluceasc, s pulseze cu lumin, parc ar fi vie. Presupun c e... sau exist ceva superior vieii, aa cum viaa e superioar lumii anorganice? Lumina se deplaseaz n alt sector al cerului... ateapt o clip, pn ajung la cealalt fer tr. Da, trebuia s fi bnuit! Spre vest, la orizont, se nal o coloan arztoare, uria, aidom i copac de foc. Este foarte departe i cred c tiu de unde se ridic: ei sunt, n sfrit, p cale de a deveni parte a Overminii. Experimentele au luat sfrit; abandoneaz ultimele rmie ale materiei. Pe msur ce focul se nal dinspre pmnt, reeaua devine mai puin ceoas. Pe alocuri, pa solid, dei stelele strlucesc slab prin ea. Acum mi dau seama. Nu este chiar la fel, dar ceea ce am vzut ridicndu-se deasupra p lanetei voastre, Karellen, semna mult cu asta. Fcea parte din Overminte? Cred c miai ascuns adevrul, ca s n-am idei preconcepute i s fiu un observator obiectiv. Sunt c urios ce v arat aparatele. A compara imaginile lor cu ceea ce vd eu! Aa v vorbete i vou, Karellen, n astfel de culori i forme? mi amintesc displayurile di ava voastr i desenele brzdndu-le ntruna, ntr-un limbaj vizual pe care ochii votri l p descifra. Acum seamn cu perdelele unei aurore boreale, dansnd i sclipind printre stele. Sunt s igur c asta este: o gigantic furtun auroreal. ntregul peisaj e luminat... e mai lumin os dect ziua... rou, auriu i verde se urmresc pe cer... oh, e mai presus de cuvinte, ce pcat c le pot vedea numai eu... nicicnd n-am gndit asemenea culori... Furtuna se stinge acum, dar reeaua ceoas n-a disprut. Cred c aurora a fost doar un ef ect secundar al energiilor eliberate acolo, la frontierele spaiului... O clip: am observat altceva. Greutatea mea se micoreaz. Ce-nseamn asta? Am dat drumu l unui creion... cade ncet. Se ntmpl ceva cu gravitaia... Afar e un vnt puternic, n zresc copacii ncovoindu-se. Desigur; atmosfera se pierde. Lemne i pietre se nal spre cer... parc Pmntul nsui ar s-i urmeze n spaiu. A aprut un nor gigantic de praf, mnat de vijelie. Este tot mai gr eu s vd... poate se va limpezi i-mi voi da seama ce se ntmpl. Da... aa-i mai bine! A disprut orice obiect care putea fi urnit, iar norii de praf s-au risipit. M ntreb ct va mai rezista cldirea? E i mai greu de respirat... trebuie s ncerc s vorbesc mai rar. Acum pot vedea iari limpede. Coloana arztoare este tot acolo, ns se reduce, ngustnduarat ca plnia unei tornade retrgndu-se ntre nori. i... oh, e greu de descris, dar m-a m simit nconjurat de un ocean de emoii. Nu erau bucurii sau tristei, ci aveau un sen s de mplinire, de realizare. A fost imaginaia mea sau a venit din exterior? Nu tiu. Iar acum, asta nu poate fi tot imaginaia, simt lumea pustie. nfiortor de pustie! Par c a asculta la un aparat de radio care a amuit brusc. Cerul este iari limpede: reeaua ceoas a disprut. Spre ce lume se va ndrepta, Karellen? Tu vei continua s fii acolo, s lujind-o? Curios, mprejurul meu totul a rmas neschimbat. Nu tiu de ce, dar crezusem c... Jan se opri. Pentru o clip se strdui s-i gseasc cuvintele, apoi nchise ochii, cutnd apete controlul. Acum nu mai putea fi vorba de team sau panic; avea de ndeplinit o datorie fa de Om i fa de Karellen. ncepu s vorbeasc ncet, parc trezindu-se din vis:

Cldirile din jurul meu, solul, munii... totul e transparent... pot vedea prin ele. Pmntul se dizolv... Greutatea mea este aproape inexistent. Ai avut dreptate: au ter minat cu joaca. Cred c mai sunt doar cteva secunde. Munii se topesc ca nite nori de fum. Adio, Karel len, Rashaverak mi pare ru pentru voi. Dei nu pot nelege, am vzut ce a devenit rasa m a. Tot ceea ce am nfptuit s-a dus acolo sus, printre stele. Poate c asta ncercau s tr ansmit vechile religii. Ele au neles greit: considerau omenirea extrem de important, d ei suntem o ras printre... voi tii cte? Totui acum am devenit ceva ce voi nu vei putea fi niciodat! A pierit i rul. Cu toate acestea, nici o schimbare pe cer. Abia mai pot respira. C urios cum Luna continu s strluceasc acolo sus! M bucur c au lsat-o, dar va fi singur m... Lumin! De sub mine... din interiorul Pmntului... strlucind n sus, prin piatr, prin sol , totul... e tot mai intens, mai intens, orbitoare... ***

ntr-o explozie tcut de lumin, miezul Pmntului i eliber energiile acumulate. Pentru s timp, undele gravitaionale traversar dus i ntors Sistemul Solar, modificnd foarte puin orbitele planetare. Dup aceea, ceilali copii ai Soarelui i reluar potecile strvechi, a cum un lemnior, plutind pe un iaz linitit, clrete micile valuri create de undele apru te n urma cderii unei pietre. Din Pmnt nu mai rmsese nimic. Ei sorbiser ultimii atomi ai substanei sale. Planeta i h ise n momentele culminante ale uluitoarei lor metamorfoze, aa cum hrana nmagazinat ntr -un bob de gru alimenteaz firicelul plantei ce se nal spre Soare. La ase mii de milioane de kilometri dincolo de orbita lui Pluto, Karellen sttea nai ntea unui ecran ce se ntunecase brusc. nregistrarea era complet, misiunea terminat; s e ndrepta ctre lumea pe care o prsise cu atta timp n urm. Era mpovrat de greutatea or i de o mhnire pe care n-o putea alunga nici o raiune. Nu jelea Omul; tristeea era pentru rasa lui, de-a pururi oprit de la mplinire prin fore pe care nu le putea nvi nge. Cu toate realizrile sale, se gndi Karellen, cu toate c stpnea universul fizic, seminia lui nu era cu nimic superioar unui trib ce-i desfurase ntreaga existen pe o cmpie ne colbuit. n deprtare se nlau munii unde dinuia frumuseea i puterea, unde tunetul se olea deasupra ghearilor, iar aerul era limpede i tios. Acolo soarele continua s strlu ceasc, acoperind piscurile de glorie, n vreme ce inutul de dedesubt era scufundat n bezn. Iar ei puteau doar s priveasc i s se minuneze; nu puteau escalada niciodat nl celea. Totui, Karellen tia, aveau s ncerce pn n ultima clip, aveau s-i atepte destinul, f Continuau s slujeasc Overmintea pentru c nu exista alternativ, dar chiar i n aservire a aceea n-aveau s-i piard sufletele. Displayul uria fulger pentru o clip cu o lumin rubinie, sumbr; fr un efort contient, lordul citi mesajul liniilor schimbtoare. Nava prsea graniele Sistemului Solar; energ iile ce alimentaser Propulsia Stelar se retrgeau rapid. i ncheiaser misiunea. Karellen ridic mna i imaginea se schimb. n centrul ecranului strlucea o singur stea; la distana aceea, nimeni nu putea spune dac Soarele avusese vreodat planete, sau c un a dintre ele era acum pierdut. Karellen privi mult timp peste hul ce se lrgea rapid , n vreme ce nenumrate amintiri i treceau prin mintea sa vast i ntortocheat. ntr-un r bun tcut, i salut pe oamenii pe care-i cunoscuse, indiferent dac l mpiedicaser sau l aser n misiunea lui. Nimeni nu ndrzni s-l deranjeze sau s-i ntrerup gndurile; i brusc, ntoarse spatele So i care se micora. ------------------------------------------------------------